Sunteți pe pagina 1din 2094

PETER F.

HAMILTON

STEAUA PANDOREI
volumul 1
Traducerea MIHAI-DAN PAVELESCU

Scriitorul britanic Peter F. Hamilton s-a nscut


la Rutland, la 2 martie 1960. A nceput s scrie
n 1987 i a debutat n revista Fear n 1988.
Primul roman, Mindstar Rising, i-a aprut n
1992. Nu are studii universitare, partea
tiinific a romanelor sale este bazat pe articole
pe care le citete frecvent n reviste ca New
Scientist. Locuiete lng Rutland Water,
mpreun cu soia i cei doi copii.
Bibliografie: seria Greg Mandel (Mindstar Rising,
1992; A Quantum Murder, 1994; The Nano
Flower, 1995 nominalizare la premiul British
Science Fiction 1996), seria Nights Dawn (The
Confederation Handbook, 2000; The Reality
Dysfunction, 1996; The Neutronium Alchemist,
1997; The Naked God, 1999), seria Nights Dawn:
Neutronium Alchemist (Consolidation, 1997;
Conflict, 1998), seria Nights Dawn: Reality
Dysfunction (Emergence, 1997; Expansion,
1997), seria Nights Dawn: Naked God (Flight,
2000; Faith, 2000), seria Commonwealth Saga
(Pandoras Star, 2004; Judas Unchained, 2005),
Watching Trees Grow (2000), Fallen Dragon (2001
nominalizri la premiile Arthur C. Clarke i
Campbell Memorial n 2002), Misspent Youth
(2002).

Prolog
Marte domina complet spaiul cosmic din
exteriorul lui Ulysses semiluna dilatat
brun-rocat a unei planete care nu reuise s
ajung niciodat o lume locuibil. Mic,
ngheat, stearp, lipsit de atmosfer, era
pur i simplu versiunea sistemului solar
pentru iad, doar c mai rece. Prezena ei
strlucitoare pe cer dominase ns majoritatea
istoriei umane; mai nti sub numele unui zeu
care inspirase generaii de rzboinici, apoi ca
int pentru nenumrai vistori.
Pentru cpitanul-pilot Wilson Kime, Marte
devenise acum sol ferm. La dou sute de
kilometri dincolo de parbrizul ngust i curbat
al landerului, putea distinge cicatricea
ntunecat a Valles Marineris. n adolescen,
Wilson accesase tehnofanteziile grupului Aries
Underground, vrjit de felul n care ntr-o
bun zi, ntr-un viitor nespecificat, apa
nspumat va clocoti din nou prin defileul
acela uria, atunci cnd ingeniozitatea pur a
omului avea s desctueze gheaa solid
ntemniat sub peisajul ruginiu. Astzi avea
s peasc cu adevrat prin craterele

prfoase pe care le studiase ntr-o mie de


fotografii realizate de satelii, s in n minile
nmnuate legendarul nisip rou fin i s
priveasc firicelele lunecndu-i lent printre
degete n gravitaia redus. Astzi era ziua cea
mai glorioas a istoriei care se rescria
permanent.
n mod reflex, Wilson ncepu un exerciiu
respiratoriu de feedback profund, calmndui btile inimii nainte ca realitatea celor ce
aveau
s
se
ntmple
s-i
afecteze
metabolismul. Nici vorb s le lase
nenorociilor lora de medici din Houston
ocazia de a pune sub semnul ntrebrii
capacitatea lui de a pilota landerul! Petrecuse
opt ani n Forele Aeriene ale Statelor Unite,
timp n care participase la dou misiuni de
lupt pornite de la baza japonez pentru
operaiunea Aducei pacea, urmai de ali
nou ani la NASA. Toat acumularea aceea i
ateptarea, sacrificiile, prima soie i copilul
complet nstrinat, eternele antrenamente RV
la Houston, conferinele de pres, vizitele
cretine de PR prin fabrici le ndurase pe
toate, fiindc duseser spre acest moment
unic din acest loc, cel mai sfnt dintre toate.

Marte! n sfrit!
Iniiere telemetrie kilometri parcuri,
testare compatibilitate date colectate cu
biblioteca de cercetare, se adres el
autopilotului landerului.
Razele colorate de lumin capturate n
interiorul parbrizului ncepur s-i modifice
configuraiile geometrice. Wilson pstr
ntruna un ochi ndreptat asupra ceasului: opt
minute.
Purjare alge sistem i tunel cuplare
vehicul.
Mna lui stng acion comutatoarele de pe
consol. Privi ledurile minuscule aprinznduse i confirmnd ciclul de comutare. Existau
aciuni pe care NASA nu le-ar fi lsat niciodat
n seama softwareului activat verbal.
ncepere evacuarea non-propulsiv a
algelor. Ateptare confirmarea procedurii de
separare de nava primar.
Recepie, Eagle II, rosti glasul lui Nancy
Kressmire n ctile lui. Analiza telemetric te
declar
complet
funcional.
Sistemele
energetice ale navei primare sunt pregtite de
decuplare.
Recepie, i spuse cpitanului lui Ulysses.

Plasele de pianjen turcoaz i ca de smarald


din interiorul parbrizului unduir elegant,
raportnd starea energetic intern a
landerului. Culorile lor primare perfect
distincte
preau
cumva
extraterestre
suprapuse peste paloarea monoton a
peisajului marian hibernal de afar.
Comut complet pe acumulatorii interni.
Am apte verzi pentru separarea ombilical.
Retrag tunelul de acces intervehicular.
Zngnituri metalice alarmant de sonore
rsunar prin cabina micu cnd tunelulecluz al avionului spaial se afund napoi n
fuzelaj. Pn i Wilson tresri din cauza
zgomotelor nedorite, iar el cunotea avionul
spaial mai bine dect proiectanii acestuia.
Comandante? rosti el.
Potrivit manualului NASA, dup ce sasul
landerului se retrsese de la nava primar
devenea un vehicul complet independent, iar
Wilson nu era ofierul superior.
Eagle II i aparine, cpitane, spuse
comandantul Dylan Lewis. Asolizeaz, cnd
eti gata.
Extrem de contient de videocamera din
partea din spate a cabinei, Wilson rosti:

Mulumesc. n apte minute suntem gata


pentru desprindere complet.
Simea tensiunea celor cinci pasageri din
spatele lui. Toi erau experii experilor;
laolalt, aveau attea dintre calitile necesare
misiunii nct ar fi putut umple un manual.
Totui acum, cnd momentul real sosise, nu
se controlau ntr-o msur mai mare dect ar
fi fcut-o o gac de putani de coal care se
ndreptau spre prima lor petrecere nocturn
pe plaj.
Autopilotul execut restul procedurii de
pregtire premergtoare zborului, cu Wilson
comandnd i controlnd lista; respectnd
contiincios tradiia simulrilor, care data de
pe timpul lui Mercury 7 i a strdaniei
epopeice pentru salvarea astronauilor. Dup
exact apte minute, bolurile de blocare se
retraser. Cpitanul declan rachetele de
comand reactive, ndeprtnd lin pe Eagle II
de Ulysses. De data aceasta nu mai putea face
nimic pentru a-i opri goana inimii.
Pe msur ce se ndeprtau, Ulysses deveni
complet vizibil prin parbriz i Wilson surse
ncntat. Nava interplanetar era prima din
seria ei; de fapt, o aduntur dizgraioas de

module cilindrice, rezervoare i traverse


dispuse ntr-o reea circular cu diametrul de
dou sute de metri. De pe perimetrul ei
mboboceau panouri solare lungi, negre ca
tciunele, ca nite petale din plastic toate
urmrind soarele. Cteva dintre seciunile
pentru echipaj erau acoperite cu uriae
steaguri americane cu stele i dungi,
neverosimil de iptoare pe fundalul simplu,
alb-argintiu, al spumei de plastic termice care
cptuea fiecare centimetru ptrat al
suprastructurii. Exact n centru, nconjurat
de un evantai larg i gofrat de panouri argintii
pentru radiaie termic, se afla incinta
hexagonal care adpostea generatorul de
fuziune ce fcuse posibil drumul de zece
sptmni, alimentnd constant rachetele cu
plasm. Era cel mai mic sistem de fuziune
produs vreodat: o pies de tehnologie de vrf
autentic american. Europa abia i construia
prima pereche de reactoare de fuziune
comerciale pe sol, n timp ce SUA foloseau deja
cinci asemenea uniti, iar alte cincisprezece
se gseau n faza de construcie. i n nici un
caz europenii nu deineau nimic echivalent cu
generatorul sofisticat din Ulysses.

La dracu, nc mai putem face bine nite


chestii! gndi Wilson mndru, n timp ce
conglomeratul strlucitor de hardware spaial
se ndeprta n noaptea etern. Avea s treac
nc un deceniu pn ce Europa Federal
putea organiza o misiune marian, iar pn
atunci NASA inteniona s aib deja o baz
autonom pe nisipurile ngheate din Arabia
Terra. Se mai spera ca agenia s desfoare
de asemenea misiuni de capturare a
asteroizilor i chiar o expediie ctre Jupiter.
Nu sunt prea btrn ca s particip la ele; vor
avea nevoie de comandani cu experien.
Simi o infim neptur de invidie
gndindu-se la ceea ce avea s se petreac n
viitorul pe termen mediu evenimente i
miracole ale cror bugete alocate i grafice de
timp nsemnau c s-ar fi putut s-l ocoleasc
de puin. Totui europenii i pot permite s
atepte. n vreme ce, mulumit influenei
dominante a Dreptei Religioase asupra
ultimelor administraii, SUA stopase toate
cercetrile genetice n direcia celulelor stem,
guvernul federal din Bruxelles turnase bani
grei n cercetarea biogenetic, cu rezultate
spectaculoase. Dup ce primele hibe fuseser

eliminate din procedura enorm de costisitoare,


europenii
ncepuser
s
rentinereasc
oamenii.
Primul om care primise tratamentul, Jeff
Baker, decedase ntr-un apogeu de publicitate
mondial, dar n urmtorii apte ani se
consemnaser optsprezece succese.
Spaiul Cosmic i Viaa. Interesele acelea
diferite spuneau multe despre felul n care
culturile principalelor grupuri de putere
occidentale de pe Pmnt se ndeprtaser
ntre ele n ultimele trei decenii.
Concetenii americani ai lui Wilson ncepeau
s-i reevalueze acum atitudinea fa de
ingineria genetic. Existau deja miturile
clinicilor din Caraibe i Asia care ofereau
multimiliardarilor servicii de rentinerire. n
vremea aceasta, Europa Federal se strduia
din nou s reduc distana care o separa de
americani n cursa ctre cosmos, fiind
disperat s dovedeasc lumii c excela n
toate domeniile. innd seama de starea
politic ncordat care afecta n prezent
planeta, Wilson saluta cu destul ncntare
ideea reapropierii celor dou blocuri asta
ns dup ce americanii vor fi amartizat.

n trei minute, prima aprindere pentru


prsirea orbitei, anun autopilotul lui Eagle
II.
Sunt gata, rspunse Wilson.
n mod reflex, verific presiunea din
rezervorul de combustibil i continu cu
procedurile de aprindere ale motorului
principal.
Trei rachete cu combustibil lichid hipergolic
din partea posterioar a micului avion spaial
se declanar pentru o sut de secunde,
deplasndu-le orbita pe o traiectorie de
ptrundere n atmosfer. Manevra de
aerofrnare care urm dur mai bine de
nouzeci de minute, cu rarefiata atmosfer
marian apsnd n aripile delta i reducnd
viteza vehiculului. n ultimele cincisprezece
minute, Wilson putu s vad strluciri roz
extrem de slabe pe botul bont al lui Eagle II.
Erau unicele dovezi ale violenei exercitate
asupra fuzelajului de impactul moleculelor de
gaz de mare vitez. Coborrea fu incredibil de
lin, cu gravitaia sporind treptat pe cnd
coborau spre peisajul boit de cratere al
Arabiei Terra.
La ase kilometri altitudine, Wilson activ

aripile cu profil dinamic. Acestea ncepur s


se ntind, lindu-se pentru a genera ct mai
mult portant din aerul ngheat i rarefiat.
La extensia complet, aveau anvergura de o
sut de metri, ndeajuns pentru a-i ngdui lui
Eagle II s planeze, dac ar fi fost necesar.
Dup aceea se declan turbina, accelerndui uor, meninnd viteza constant la dou
sute cincizeci de kilometri pe or. Muchia cea
mai vestic a masivului crater Schiaparelli
apru n deprtare, aidoma unor ziduri cu
pant lin care se ridicau din terenul
accidentat la fel ca un lan muntos erodat de
vreme.
Colectare date vizuale ale locului de
asolizare, ceru Wilson.
Diagramele sistemelor trasar sinusoide
albastre i verzi peste imagini. Radarul de sol
ncepu
s
suprapun
un
caroiaj
tridimensional de proeminene i adncituri
care se potriveau aproape exact cu ceea ce
putea vedea.
Eagle II, verificarea sistemelor la jumtatea
traiectoriei confirm c te-ai nscris pentru
amartizare, spuse Controlul Misiunii. Baft,
biei, avei muli spectatori aici!

Mulumesc, Controlul Misiunii, rspunse


cu glas oficial Lewis. Abia ateptm contactul
cu solul. Sperm c Wilson l va reui ct mai
lin.
Aveau s treac alte patru minute nainte ca
vorbele lui s fie auzite de cineva de pe
Pmnt. Pn atunci, ei aveau s fie deja pe
sol.
Contact cu baliza landerelor de cargo,
raport Wilson. Distana treizeci i opt de
kilometri.
Miji ochii prin parbriz cnd autopilotul afi
o linie de colimaie roie cu croete n
interiorul sticlei. Buza craterului cretea
constant.
Aha, le-am vzut!
Dou puncte cenuiu-prfos pe o fie lat de
teren plat.
Pentru ultima etap, Eagle II descrise un cerc
lent n jurul landerelor robot de cargo. Erau
simple conuri turtite pe care Ulysses le
trimisese pe planet cu dou zile n urm,
ncrcate cu tone de echipament, inclusiv o
mic baz de sol din prefabricate. Descrcarea
lor, montarea i punerea n funciune a taberei
de explorare aveau s fie sarcinile principale

care-i ateptau pe cei din Eagle II.


Scanarea solului confirm viabilitatea
zonei unu, spuse Wilson.
Aproape c se simea dezamgit de imaginea
radar. Cnd Neil Armstrong i Buzz Aldrin
coborser pe Lun fuseser nevoii s preia
n grab controlul manual al modulului
selenar i s-l piloteze ctre un loc sigur,
atunci cnd zona desemnat pentru alunizare
se dovedise presrat cu bolovani. De data
aceasta, dup optzeci i unu de ani, imaginile
transmise de satelii i cartografierea realizat
de radarele orbitale eliminaser asemenea
nesigurane din profilul de zbor.
Wilson aduse Eagle II pe traiectoria de
apropiere
predeterminat,
cuplnd
autopilotul.
Trenul de aterizare depliat i blocat.
Motoarele presurizate i pregtite. Profilul
aripilor dinamice n mod de reformare. Viteza
de apropiere de sol o sut de kilometri pe or.
Rata de coborre nominal. Suntem ca pe
srm, oameni buni!
Bun treab, Wilson, spuse Lewis. Hai s-o
punem bine, da?
Da, comandante.

Rachetele de amartizare se declanar i


Eagle II ncepu s coboare lin din cerul
trandafiriu-deschis. La o sut de metri
altitudine, Wilson nu mai putu rezista.
Degetele lui acionar patru ntreruptoare,
decuplnd autopilotul. Leduri roii clipir
acuzator spre el de pe consol. Le ignor,
cobornd manual micul avion spaial. Mai
simplu dect orice simulare. Praful se
nvolbur dens n exteriorul parbrizului cnd
jeturile rachetelor brzdar suprafaa lui
Marte. Radarul i oferi ultimii vectorii de
apropiere, deoarece vizual nu mai putea
distinge nimic. Amartizar fr nici un
legnat. Sunetul rachetelor se stinse. Lumina
din exterior ncepu s se nteeasc pe msur
ce trmbele de praf ridicat se disipau.
Houston. Eagle II a amartizat, rosti Wilson.
Cuvintele trebuir s fie silite s ias,
deoarece gtlejul i era ncordat de mndrie i
euforie. Putea s aud fraza aceea frumoas
rsunnd de-a lungul istoriei, trecut i viitor.
i eu am fcut-o, nu o blestemat de mainrie!
Un val de strigte triumftoare i ovaii
izbucni n cabin n spatele lui. Cu dosul unei
mini i terse o pictur rtcitoare din ochi,

apoi se implic imediat n supervizarea


sistemelor,
reangajnd
autopilotul.
Instrumentele
exterioare
confirmau
c
asolizaser i erau stabili. Avionul spaial
trebuia trecut n modul de stand-by de
suprafa, asigurnd energie i servicii
ambientale n cabin, pstrnd nclzite
motoarele rachetelor astfel ca decolarea s nu
fie o problem, monitoriznd statutul
rezervorului de combustibil. O list lung i
plictisitoare de proceduri pe care o parcurse
cu o rbdare ireproabil.
Abia dup aceea, ei ase ncepur s-i
mbrace costumele. innd seama de lipsa
cronic de spaiu din cabin, era un proces
dificil, cu toi nghiontindu-se reciproc. Cnd
Wilson fu aproape gata, Dylan Lewis i ntinse
casca.
Mulumesc.
Comandantul nu spuse nimic, ci doar l privi
sfredelitor. Ca mustrare, nu avea s
depeasc nivelul acela.
Du-te dracului! replic Wilson n gnd. Noi
suntem importani, oamenii care vin pe Marte
conteaz, nu mainriile n care sosim. Nu am
putut ngdui unui software s ne asolizeze.

Wilson i ocup locul la rnd dup ce


comandantul intr n sasul mic din spatele
cabinei. Al treilea, eu voi fi al treilea. Pe Pmnt
aveau s-i reaminteasc doar c Dylan Lewis
fusese primul. Lui Wilson nu-i psa. Al
treilea
Micua gril de afiare din interiorul ctii lui
Wilson retransmitea imaginea de la camera
extern montat deasupra trapei sasului.
Arta o scar ngust de aluminiu care se
ntindea n jos spre nisipul marian.
Comandantul Lewis iei cu spatele din sasul
deschis, punnd piciorul ncet i precaut pe
treapta de sus. Lui Wilson i venea s
rcneasc: Pentru numele lui Dumnezeu, d-i
drumul o dat! Telemetria medical a
costumului l anuna c pielea i era puternic
vascularizat i transpira. ncerc s-i
execute exerciiul respiratoriu de feedback
profund, dar nu prea s aib succes.
Lewis cobora treptele una cte una, oprinduse pe fiecare, dup care ajunse finalmente la
cea din urm. Wilson i ceilali din cabin i
inur rsuflrile; Wilson putea simi dou
miliarde de oameni care fceau la fel pe
btrna planet natal.

Fac pasul acesta n numele ntregii


omeniri, astfel ca s putem merge mpreun,
ca un singur om. Pe drumul ctre stele.
Wilson se strmb, auzindu-l. Lewis sunase
incredibil de sincer. Apoi cineva chicoti,
realmente chicoti sonor; l putuse auzi destul
de clar pe frecvena de comunicaii generale.
Controlul Misiunii avea s explodeze din cauza
asta.
Dup aceea ns uit totul, cnd Lewis pi
pe sol, cu talpa afundndu-se uor n nisipul
marian rou, lsnd o amprent ferm.
Am fcut-o, i opti Wilson n barb. Am
fcut-o, suntem aici.
n cabin se dezlnui alt explozie de ovaii.
Apeluri de felicitare se revrsar din Ulysses.
Jane Orchiston se cra deja n sas. Wilson
nici mcar nu-i purta pic pentru asta;
corectitudinea politic nu i-ar fi ngduit
altceva. Iar NASA avea mereu grij s
mulumeasc ct mai muli oameni cu
putin.
Lewis era preocupat s fac o fotografie de
nalt rezoluie a istoricei urme de picior era
o cerin care figura n manualul NASA de 81
de ani, de cnd Apollo 11 revenise acas i

descoperise stnjenitoarea omisiune.


Locotenentul-comandant Orchiston cobor
scara mult mai rapid dect Lewis, apoi Wilson
ptrunse n sas. Nu-i putu reaminti nici
mcar timpul necesar pentru ciclul incintei
micue, fiindc nu existase deloc n contiina
sa. Dup care fu rndul lui s coboare scara
cu spatele. Fu rndul lui s verifice dac
tlpile stteau bine pe trepte, nainte de a-i
plasa toat greutatea redus pe ele. Fu
rndul lui s rmn ncordat pe treapta cea
mai de jos.
A fi dorit s poi vedea i tu asta, tat.
Puse piciorul jos i cobor pe Marte.
Se ndeprt dup aceea de scar, precaut n
gravitaia redus. Inima i bubuia n urechi.
Respira sonor. uierul ventilatoarelor din
casc era omniprezent. Simbolurile grafice ale
costumului i plpiau spectral i iritant peste
ntregul cmp de vedere. Alte persoane i
vorbeau direct n urechi. Se opri i se roti,
descriind un cerc complet. Marte! Bolovani
murdari erau presrai pe sol. Orizontul se
zrea perfect conturat. Soarele era mic i
orbitor. Privi atent, pn gsi stelua care era
Pmntul. Ridic un bra i-l flutur solemn

ntr-acolo.
Vrei s m ajui? ntreb Lewis.
inea drapelul a crui pnz cu dungi i stele
era nc strns nfurat n jurul prtii
superioare.
Da.
Jeff Silverman, geofizicianul, era deja pe
scar. Wilson se apropie de comandant ca sl ajute cu drapelul i n drum arunc o privire
de evaluare critic asupra lui Eagle II. Pe
fuzelaj se zreau cteva urme de arsuri care
porneau de la baza aripilor, ns foarte slabe.
n afara lor: nimic. Era n form excelent.
Comandantul ncerca s deplieze trepiedul
mic de la baza drapelului, dar mnuile
masive fceau ca operaia s fie dificil. Wilson
ntinse braul ca s mpiedice legnarea
drapelului.
Hai noroc, gagiilor, cum merge treaba?
Avei nevoie de ajutor?
ntrebarea fu urmat de un chicotit.
Wilson cunotea glasurile tuturor membrilor
misiunii. Dup ce petrecuse atta vreme cu
treizeci i opt de oameni ntr-un spaiu limitat
de dimensiunile lui Ulysses, recunoaterea
vocal devenise perfect. Cel care vorbise nu

fcea parte din echipaj, totui tia c fusese n


timp real, c nu fusese un hacker de
comunicaii de pe Pmnt.
Lewis ncremenise, fr s fi depliat complet
trepiedul drapelului.
Cine-a spus asta?
Eu, amice. Nigel Sheldon, la dispoziia
dumitale. Mai ales, dac trebuie s-ajungi
repede acas.
Alt chicotit. Dup care altcineva spuse:
Hai, nenic, termin cu-astea, o s-i faci
s se pie pe ei de fric.
Cine este? ntreb Lewis.
Wilson se deplasa deja, pind prin lunecare
pe ct de iute o putea face n gravitaia redus,
ndreptndu-se ctre pupa lui Eagle II. tia c
glasurile erau n apropiere i putea s vad tot
ce se afla de partea aceea a avionului spaial.
De ndat ce trecu de duzele n form de plnie
ale rachetelor, se sili s se opreasc. Cineva
sttea acolo, cu un bra ridicat, ntr-un salut
aproape cu nuan de scuze. Cineva mbrcat
ntr-un costum spaial care prea c fusese
ncropit pe genunchi. Era desigur o
interpretare nebuneasc, dar n tot cazul
costumul pneumatic era de un tip

necunoscut,
posibil
modificat
dintr-un
echipament de scafandru. nveliul exterior
era din pliuri plate de cauciuc maro mat, n
contrast vdit cu costumul Excursionist
Mediu Marian alb ca zpada, n valoare de
zece milioane de dolari, al lui Wilson. Casca
era acvariul sferic clasic al anilor 1950, un
glob de sticl transparent n care se zrea
capul unui tnr cu barb rvit i pr
blond, lung i unsuros, legat la spate n coad.
Fr protecie mpotriva radiaiilor, gndi
prostete Wilson. De asemenea, nu avea nici
rani, nici vreun sistem de susinere biotic
portabil, n loc de aa ceva, un mnunchi de
furtunuri
de
presiune
erpuiau,
ndeprtndu-se de la brul lui pn la
Bga-mi-a picioarele, mormi Wilson.
n spatele intrusului se gsea un cerc cu
diametrul de doi metri prin care se vedea un
loc cu totul diferit. Cercul atrna deasupra
solului marian ca o bizar imagine TV
suprapus, cu un contur straniu datorat
tiparelor de difracie ale luminii dintr-un
univers sur. O deschidere prin spaiu, o poart
n ceea ce prea un laborator de fizic
srccios. Din partea opus fusese etanat

cu sticl groas. Un individ cu aspect de


tocilar de colegiu i coafur afro zbrlit era
lipit de sticl, privind pe Marte, rznd i
artnd cu degetul spre Wilson. Deasupra lui,
razele puternice ale soarelui californian
ptrundeau prin ferestrele deschise ale
laboratorului.
1
Steaua dispru din centrul imaginii
telescopului ntr-un rstimp mai scurt dect o
btaie de inim. Nu exista nici o eroare,
Dudley Bose se uita exact la ea cnd se
petrecuse. Brbatul clipi surprins i se retrase
de la ocular.
Ceva nu-i n regul, murmur el.
Se nfior uor, reacionnd la aerul rece din
jur, i i lovi braele cu minile nmnuate.
Soia lui, Wendy, insistase s se nfofoleasc
bine pentru noapte i, asculttor, prsise
casa mbrcat cu pardesiu gros de ln i
pantaloni de excursionist. Dar, ca ntotdeauna
cnd soarele cobora napoia orizontului lui
Gralmond, cldura coninut n atmosfera mai
rarefiat dect media disprea aproape
instantaneu. Cu telescopul deschis spre cer la

ora dou noaptea, temperatura coborse


ndeajuns pentru a-i preschimba toate
expiraiile n fuioare de aburi alburii.
Dudley scutur din cap, alungndu-i
oboseala, i se aplec din nou deasupra
ocularului. Configuraia cmpului stelar era
aceeai, nu existase nici o abatere de la
alinierea telescopului, totui Alfa Dyson
continua s lipseasc.
Este imposibil s se petreac att de rapid,
spuse el.
Trecuser paisprezece luni de cnd observa
Perechea Dyson, cutnd primele indicii ale
nvluirii care modificase att de spectaculos
spectrul emisiilor. Deocamdat nu se vzuse
nici o schimbare n Alfa Dyson, punctuleul de
lumin galben aflat la o mie dou sute
patruzeci de ani-lumin de Gralmond.
Dudley tiuse c se va petrece o schimbare;
departamentul de astronomie al Universitii
Oxford de pe Pmnt fusese primul care
sesizase anomalia ntr-o scanare de rutin a
cerului n anul 2170, cu dou sute zece ani n
urm. De la scanarea anterioar, care se
desfurase cu zece ani mai devreme, dou
stele, una de tip K i una de tip M, aflate la trei

ani-lumin una fa de cealalt, i


modificaser complet spectrul emisiilor n
infrarou invizibil. Pentru cteva luni,
descoperirea cauzase discuii agitate n rndul
resturilor fraternitii astronomice, legate de
felul n care se putuser transforma att de
rapid n gigante roii, ct i de coincidena
extraordinar ca dou stele vecine s o fac
simultan. Dup aceea o planet recent
colonizat, aflat la cincizeci de ani-lumin
deprtare de Pmnt, anunase c perechea
de stele continua s fie vizibil n spectrul
iniial. Pornind de la distana respectiv i
verificnd spectrul la diverse deprtri de
Pmnt, astronomii putuser deduce c
modificarea celor dou stele se petrecuse de
fapt pe o durat de aproximativ apte-opt ani
i fusese simultan. innd seama de viteza
respectiv, natura transformrii nceta s mai
fie o problem de astronomie; stelele de o
asemenea natur aveau nevoie de mult mai
mult timp pentru a deveni gigante roii.
Emisiile lor nu se modificaser din cauza
vreunui proces stelar natural, ci fuseser
rezultatul direct al interveniei tehnologice la
cea mai mare scar posibil. Cineva

construise n jurul fiecrei stele un nveli


solid, ca o cochilie o aciune a crei
dimensiune era doar pe msura propriei ei
scri temporale. Opt ani reprezenta un timp
uluitor de scurt pentru a fabrica o structur
att de gigantic, chiar i pentru o civilizaie
superavansat, iar necunoscuii construiser
dou structuri n intervalul respectiv. Cu toate
acestea, conceptul nu era chiar inedit pentru
rasa uman.
n secolul al XXI-lea, fizicianul Freeman
Dyson postulase c o civilizaie avansat din
punct de vedere tehnologic i va nconjura n
cele din urm steaua, pentru a-i utiliza energia
n mod integral. Acum cineva transformase
ipoteza aceea strveche n realitate. n mod
inevitabil, stelele fuseser botezate n mod
oficial Perechea Dyson.
Se scriseser lucrri i se ntreprinseser
studii teoretice despre felul n care planete de
dimensiuni jupiteriene puteau fi demolate n
vederea producerii unui astfel de nveli. ns
chiar i n modernul Commonwealth
Intersolar, interesul fa de ele fusese
manifestat de o minoritate un subiect de
dezbateri pentru futurologii ezoterici. Nu

exista nici o grab real asociat descoperirii.


Rasa uman ntlnise deja cteva specii
extraterestre inteligente, toate linititor de
inofensive, i Commonwealth-ul se extindea
constant. Aveau s treac vreo dou secole
pn ce o gaur-de-vierme s se deschid
pentru Perechea Dyson i orice ntrebri
interesante despre construirea lor i puteau
primi rspunsurile atunci, chiar de la
extrateretri.
Dup ce vzuse c nvluirea fusese
instantanee, Dudley rmsese cu o serie
ntreag
de
ntrebri
noi
i
foarte
inconfortabile legate de compoziia structurii
cochiliei. Anterior se presupusese c o
perioad de construcie de opt ani pentru orice
nveli solid de asemenea dimensiune era cu
totul remarcabil, dar evident posibil. Cnd
Dudley ncepuse s observe Perechea Dyson,
se ateptase s consemneze o eclipsare
treptat a luminii stelelor, pe msur ce tot
mai multe segmente erau produse i montate
la locurile lor. Ceea ce vzuse ns acum
schimba totul. Pentru ca s apar att de
brusc, nveliul nu putea fi solid. Trebuia s
fie un tip de cmp de for. De ce ai nconjura

o stea cu un cmp de for?


nregistrm? i ntreb e-majordomul.
Nu, i rspunse acesta. Nici un senzor
electronic nu este activ n focarul telescopului.
Glasul era cam subire, cu acutele
amplificate; un ton care se nrutise treptat
n ultimii ani. COtatuajul de pe urechea lui
ncepuse s degenereze, bnuia Dudley;
circuitele
organice
erau
ntotdeauna
susceptibile la atacul anticorpilor, iar al lui era
vechi de douzeci i cinci de ani. Desigur,
modelul spiral exterior n stacojiu i turcoaz
sclipitor de pe piele nu i se modificase. O criz
clasic de dinamism tineresc dup ultima sa
rentinerire l determinase s aleag un model
vizibil, ic i la mod n vremea aceea. Acum
ns era pur i simplu stingheritor pentru un
profesor de vrst mijlocie s-l afieze prin
campus. Ar fi trebuit s tearg vechiul model
i s-l nlocuiasc cu ceva mai discret; dar
cumva nu reuise s se ocupe de asta, n ciuda
solicitrilor repetate ale soiei.
La naiba! mormi cu amrciune Dudley.
Ideea ca e-majordomul lui s fi preluat
iniiativa fusese totui o speran destul de
ndeprtat. Alfa Dyson rsrise cu numai

patruzeci de minute n urm. Dudley pregtise


pe atunci observarea, efectund ultima
verificare standard, o sarcin esenial din
cauza sistemelor mecanice necorespunztor
ntreinute ce orientau telescopul. Nu
comanda niciodat activarea senzorilor dac
nu ncheiase anterior verificrile i era posibil
ca rutina aceea pedant s-l fi costat ntregul
proiect de observare.
Reveni la ocular ca s mai priveasc o dat.
Stelua continua s se ncpneze s fie
absent n spectrul vizual.
Activeaz senzorii, te rog. Trebuie s fac o
nregistrare n noaptea asta.
Am pornit nregistrarea, anun emajordomul. Senzorilor le-ar fi util o
recalibrare. Imaginea este departe de optim.
Da, o s m ocup de asta, replic Dudley
absent.
Starea senzorilor era o problem hardware;
una pe care ar fi trebuit s-o aloce studenilor
si (toi trei). Alturi de alte o sut de atribuii,
gndi el obosit.
Se ndeprt de telescop i se mpinse n
picioare ca s propulseze fotoliul din piele
neagr peste podeaua din beton neacoperit a

observatorului. Zngnitul rotilelor vechi


rsun slab prin interiorul cavernos. Exista
ndeajuns spaiu nefolosit pentru o sumedenie
de sisteme auxiliare sofisticate, care ar fi putut
aduce observatorul la standarde aproape
profesioniste; ar fi putut chiar adposti un
telescop mai mare. ns Universitatea
Gralmond nu deinea fonduri pentru o astfel
de modernizare i deocamdat euase n
obinerea de sponsorizri comerciale din
partea Transportului Spaial Comprimat,
singura companie cu adevrat interesat de
asemenea probleme. Pn n prezent,
departamentul de astronomie supravieuise
din burse guvernamentale amrte i cteva
donaii ale unor fundaii de tiin pur; chiar
i o societate de caritate educaional cu
sediul pe Pmnt fcea o donaie anual.
Lng u se afla bancheta lung de lemn
care slujea practic ca birou pentru tot
departamentul. Era acoperit cu baterii de
echipamente electronice de mna a doua, care
mbtrneau acolo, i de portaluri de nalt
rezoluie. Tot acolo se gsea i servieta din
piele maro a lui Dudley, coninnd mncarea
lui pentru noapte i un termos cu ceai.

Deschise servieta i ncepu s mestece un


baton de ciocolat, n timp ce imaginile
senzorilor plutir n portalurile de display.
Pune infraroul pe displayul primar, i
comand e-majordomului.
Pistrui holografici din principalul portal mare
se cumular ntr-o imagine colorat artificial a
cmpului stelar, centrat pe Perechea Dyson.
Alfa Dyson emitea actualmente o semntur
infraroie slab.
Deci sta chiar a fost evenimentul de
nvluire, reflect Dudley.
Cel puin, astronomii aveau s fie nevoii s
admit c se petrecuse n mai puin de
douzeci i trei de ore timpul scurs de la
ultima observaie nregistrat. Era un
nceput dar unul prost. La urma urmelor, el
tocmai fusese martorul unui fenomen cu totul
uluitor. Lipsit ns de dovezi concrete, raportul
lui n-avea s trezeasc probabil dect
nencredere, silindu-l la strdanii imense de ai menine reputaia deja nu prea grozav.
Dudley avea nouzeci i doi de ani, era la a
doua via, i se apropia rapid de momentul
altei rentineriri. n ciuda faptului c trupul lui
avea vrsta fizic a unui brbat standard de

cincizeci de ani, privea cu groaz ideea unei


prelungite campanii de denigrare n mediul
tiinific. Pentru o civilizaie despre care se
presupunea
c ar fi fost avansat,
Commonwealth-ul
Intersolar
putea
fi
incredibil de napoiat uneori, ca s nu mai
aminteasc de cruzime.
Poate c nu va fi aa de ru, i spuse el.
Minciuna era ndeajuns de ncurajatoare
pentru a-l face s reziste n restul schimbului
de noapte.
***
MultiLanderul Carlton l duse pe Dudley
acas imediat dup rsrit. La fel ca
astronomul, vehiculul era vechi i uzat, dar
perfect capabil de a-i face treaba. Avea un
motor diesel ieftin, destul de obinuit pe o
planet de semifrontier ca Gralmond, ns
matricea de pilotare era un procesor
fotoneural complet modern. Cu suspensia
nalt i anvelopele cu profiluri groase putea
s strbat drumul de pmnt bttorit spre
observator
indiferent
de
condiiile
meteorologice i anotimp, inclusiv prin zpada
nalt de un metru din iernile de pe Gralmond.

n dimineaa aceasta nu trebuise s nfrunte


dect o bur uoar i o pelicul subire de
noroi pe drum. Observatorul era situat pe
platoul mltinos nalt, la nouzeci de
kilometri est de Leonida City, capitala
planetei. Fr s fie cocoat tocmai n vrful
muntelui, era terenul cel mai nalt pe o
distan rezonabil i era improbabil s sufere
vreodat de poluare luminoas. Trecur
patruzeci de minute nainte ca vehiculul s
nceap s erpuiasc prin vile inferioare,
unde autostrada principal descria meandre
la baza pantelor. Abia atunci aprur semne
de activitate uman. Cteva ferme fuseser
construite n cutele adpostite ale terenului,
acolo unde fii dense din ntunecaii arbori
nativi cynomel ocupau solul deasupra
praielor i rurilor. Pe versanii mohori
fuseser plantate puni, unde animalele
tremurau sub vnturile reci care suflau
dinspre mlatini.
n tot timpul ct Carltonul se hn precaut
pe drum, Dudley rmase afundat n fotoliul
oferului, gndindu-se la modul n care ar fi
putut anuna tirea. Pn i o nvluire n
douzeci i trei de ore era un concept pe care

micua
fraternitate
a
astronomilor
profesioniti din Commonwealth avea s-o
resping din capul locului. Dac ar fi pretins
c se ntmplase ntr-o singur fraciune de
secund, s-ar fi expus ridicolului complet i ar
fi fost supus, inevitabil, unei schimbri de
statut n Universitate. Ct despre fizicienii i
inginerii care i-ar fi auzit afirmaia ei ar fi
contribuit voioi la susinerea cazului
mpotriva lui.
Dac ar fi fost la nceputul carierei, poate c
lui Dudley nu i-ar fi psat, ctignd un grad
de notorietate nainte de a se fi dovedit,
finalmente, c avusese dreptate. Un omule
care ar fi depit obstacole formidabile, un
personaj semieroic sau cel puin o figur
romantic. Acum ns asumarea unor
asemenea riscuri era prea mare. El avea
nevoie de ali opt ani de angajare nentrerupt,
chiar cu salariul universitar njositor de mic,
nainte de a-i completa pensia de retragere;
fr banii aceia, era imposibil s poat plti o
rentinerire. Iar n ultimele decenii ale
secolului al XXIV-lea, cine ar fi angajat un
astronom discreditat?
Privi peisajul dinapoia ferestrelor vehiculului,

atingndu-i fr s-i dea seama COtatuajul


de pe ureche. O lumin palid ilumina peisajul
cu ondulri joase de iarb aspr maro-glbuie
i umed, dezvluind vaci terestre cu aspect
jalnic i cirezi de bovinele locale nygine. Acolo
trebuia s existe un orizont, dar cerul gri i
posac ngreuna precizarea privind nceputul
su. Ca panoram, era probabil una dintre
cele mai deprimante dintre toate planetele
locuite.
Dudley nchise ochii i suspin.
i totui se mic, opti el.
***
Privit ca rebeliune, cea a lui Dudley era mai
degrab lamentabil. tia c nu putea s
ignore ceea ce vzuse n spaiul cosmic,
printre constelaiile eterne, neschimbtoare.
Cumva recunosctor, i ddu seama c i mai
rmsese nc destul demnitate pentru a se
asigura c nu alegea opiunea nmormntrii
simple. Totui anunarea public a nvluirii
ar fi nsemnat sfritul propriei sale lumi. Alii
o considerau ca fiind timiditatea sa esenial,
dar lui i plcea s-o considere o precauie care
venea o dat cu vrsta. Practic, similar

nelepciunii.
Obiceiurile vechi mor greu, aa c el
descompuse problema n etape, aa cum i
nvase dintotdeauna studenii, i porni s-o
rezolve pe fiecare cu ct de mult logic putea
s aplice. Prioritatea lui copleitoare era de a
confirma viteza de nvluire. Frontul de und
al dovezii se ndeprta n prezent de Gralmond
cu viteza lumini, iar Gralmond reprezenta
aproape
extinderea
maxim
a
Commonwealthului n aceast seciune a
spaiului. Aproape, ns nu tocmai
Commonwealth-ul Intersolar ocupa un volum
sferic de spaiu cosmic, cu Pmntul n
centru, extinzndu-se ctre spaiul de faz III,
pe care TSC l deschidea acum pentru
colonizare. Gralmond se gsea la dou sute
patruzeci de ani-lumin de vechea planet
natal, fiind una dintre ultimele planete
colonizate din spaiul de faz II. Lui Dudley
nu-i trebuiau foarte multe calcule pentru a
constata c urmtoarea planet care va fi
martora nvluirii avea s fie vecina Tanyata,
o lume chiar mai puin dezvoltat ca
Gralmond. nc nu avea o Universitate, dar
rulnd o datacercetare n unisfer gsi o list

de astronomi amatori locali. Pe ea figura un


nume.
La cinci luni i trei zile dup seara n care
vzuse Alfa Dyson disprnd, Dudley flutur
agitat din bra spre soia lui, lundu-i rmas
bun cnd Carltonul iei de pe aleea garajului.
Femeia credea c voiajul lui la Tanyata era
justificat, fiind aprobat de Universitate. Chiar
dup unsprezece ani de cstorie, tot nu
avusese curajul s-i spun adevrul. Sau
poate c, dup cinci cstorii, Dudley tia care
erau problemele despre care trebuia s
pstreze tcerea.
Carltonul l duse direct la gara planetar
TSC, de cealalt parte a lui Leonida City fa
de campusul universitar. Primvara tocmai
sosea, aducnd cu ea primii muguri verde-viu
pe ramurile puietului terestru din parcurile
oraului. Pn i arborii nativi complet
dezvoltai rspundeau fa de zilele mai lungi
i mai luminoase; coaja lor purpuriu-nchis
cptase un nou luciu strlucitor, pe msur
ce se pregteau s-i deplieze tendele
frunzoase. Dudley i privi pe rezidenii oraului
din fotoliul su funcionari i oameni de
afaceri pind ferm, prini tolerani sau

exasperai de copiii lor, adolesceni de prima


via strngndu-se laolalt n faa cafenelelor
i intrrilor la mail, jalnic de stngaci, totui
reuind s arate ca cei mai letali membri de
gti din istoria umanitii. Toi inteligeni i
normali! Acesta fusese principalul motiv
pentru care Dudley optase s se stabileasc
aici spre sfritul celei de-a doua viei.
Planetele de frontier aveau ntotdeauna o
atmosfer contagioas de ateptare i
speran; aici era locul unde noile visuri
puteau cu adevrat prinde rdcini i crete.
Iar el fcuse foarte puine n a doua via.
Relocarea sa aici, uor disperat, fusese o
recunoatere a acestui fapt.
TSC i inaugurase gara planetar pe
Gralmond cu mai bine de douzeci i cinci de
ani n urm. De fapt, cam pe cnd Dudley i
cpta COtatuajul colorat o ironie a sorii
care nu-i scpase. Planeta se descurcase bine
n primul ei sfert de secol de istorie uman.
Fermierii sosiser i le dduser drumul
tractoboilor i cirezilor pe terenuri. Orenii
i aduseser cldirile din prefabricate pe care
le aliniaser n caroiaje precise i le botezaser
orae n cinstea marilor metropole n care

sperau c vor evolua ntr-o bun zi. Fabrici


fuseser importate, profitnd de fluxul masiv
de investiii; spitalele, colile, teatrele i
birourile guvernamentale se multiplicaser
promitor n jurul lor. osele se extinseser
din centrele populate, ntinznd tentacule
exploratoare
peste
continent.
i,
ca
ntotdeauna, trenurile sosiser dup ele,
aducnd ncrctura cea mai mare de comer.
Carltonul lui Dudley merse n lungul rutei
Mersy, apropiindu-se de gara planetar TSC.
Doar un gard simplu de srm i o barier de
siguran din plastic separau autostrada cu
dou benzi de liniile groase ale inelor din oel
carbon. Ruta Mersy era una dintre cele cinci
ci ferate majore care fuseser montate
deocamdat i populaia de pe Gralmond era
pe bun dreptate mndr de ele. Cinci n
douzeci i cinci de ani un semn bun al unei
economii sntoase aflate n expansiune. Trei
ci ferate, inclusiv Mersy, duceau la platforme
industriale vaste de la periferia lui Leonida
City, pe cnd celelalte dou se ntindeau n
inutul rural, unde se ramificau din nou i din
nou, conectndu-se cu principalele aezri
agricole. Bunurile intrau i ieeau din gara

planetar TSC, zi i noapte, sporind ncetior


n cantitate o dat cu trecerea anilor;
circulnd bani, materiale i mainrii peste
terenurile virgine, avansnd frontiera uman
lun dup lun.
Un mrfar mare vui pe lng el, mergnd
doar puin mai rapid dect Carltonul. Dudley
l privi i zri vagoanele lungi, verde-msliniu,
care rulau permanent. Literele galben-sulf de
pe laturile lor se decoloraser de vechime i
soare. Erau vreo cincizeci, remorcate de o
gigantic locomotiv cu douzeci de roi. O
locomotiv de clasa GH7, gndi brbatul, dei
nu era sigur n privina modelului; brutele
acelea erau utilizate de aproape optzeci de ani,
un corp lung de treizeci i cinci de metri plin
cu acumulatori superconductori ce alimentau
motoare electrice masive. Gralmond nu avea
s capete nimic mai mare pn ce nu atingea
statutul de industrializare integral, poate
peste vreo aptezeci de ani sau cam aa ceva.
Deja un asemenea monstru rostogolindu-se
prin oraul nfloritor prea oarecum nelalocul
su. Districtul acesta continua s aib multe
dintre cldirile de prefabricate originale,
cuburi cu dou sau trei niveluri din aluminiu

cu acoperiuri de celule solare. Reconstruirea


nu era defel necesar pe o planet unde
terenurile nu aveau pre, ci guvernul le druia
pur i simplu oricui le solicita. Populaia total
a lui Gralmond abia atingea optsprezece
milioane i nimeni nu se simea nghesuit aici.
Prefabricatele rmseser ns ca locuine i
centre comerciale pentru cei mai receni i mai
srmani dintre coloniti. Unele cvartale de
cutii metalice srccioase fuseser totui
demolate complet i nlocuite de cldiri noi cu
faade din piatr sau sticl, pe msur ce
economia local se autopropulsa. Cel mai
rspndit era coralul-uscat, o plant
descoperit original pe Mecheria. Noii rezideni
plantau n jurul bazelor caselor lor grunele
modificate genetic, ngrijind cu atenie benzile
plate de piatr spongioas, asemntoare cu
piatra ponce, care cretea rapid n sus pe
perei, lindu-se i formnd o cochilie
organic solid n jurul ntregii structuri, n
care se efectuau simple retezri pentru a nu
acoperi ferestrele.
Culorile erau amestecate i combinate cu
talent,
formnd
modele
elaborate,
individualiznd fiecare cldire, destrmnd

monotonia
districtului.
Indiferent
de
abundena prafului i mizeriei dinspre osele,
coralul-uscat absorbea granulele, pstrnd
incrustaiile faadei curate i culorile vii.
Pe msur ce renovarea urban continuase,
ruta Mersy pruse tot mai la nelalocul ei.
Actualmente pe cteva seciuni din gardul de
srm creteau lstari de coral-uscat,
ecrannd inele inestetice de casele i
apartamentele moderne din apropiere.
Terminalul cltorilor reprezenta doar o
prticic din cei zece kilometri ptrai ai grii
planetare TSC; cea mai mare parte a zonei era
alocat staiilor de triaj i uzinelor
constructoare. La o extremitate se afla poarta
n sine, protejat de capriciile vremii sub unica
bolt a unui acoperi arcuit din cristal i beton
alb. Dudley abia i-o mai reamintea de la
sosirea sa cu unsprezece ani n urm, dar nu
pentru c s-ar fi modificat. Nu se modifica
niciodat.
Carltonul l ls n faa terminalului pentru
plecri, apoi reveni la reedina Bose imediat
ce brbatul cobor cu bagajul su. Dudley
intr n gar i se pomeni ntr-o mare de
oameni care preau s mearg n toate

direciile, mai puin n cea pe care o dorea el.


Dei relativ nou, sala avea un aspect de mod
veche: pilatri nali din marmur susineau
acoperiul de sticl, buticuri aparinnd unor
francize erau pitite prin arcadele n stil
catedral, scrile scurte dintre niveluri erau
neverosimil de late, ca i cum ar fi dus spre un
palat ascuns, statui i sculpturi ocupau nie
adnci i nalte, cu toate suprafeele netede
acoperite de gina. Proiecii holografice
translucide uriae atrnau n aer, indicatoare
stacojii i verzi care reanunau orarul
trenurilor pentru cei care nu aveau o interfa
cu reeaua local; psri micue fulgerau ntruna prin ele, ipnd uimite naintea jerbelor de
scntei pe care le ridicau aripile lor
membranoase.
Trenul spre Verona pleac de la peronul
nou, l anun e-majordomul.
Dudley porni prin gar ctre peron. Verona
era o destinaie regulat, cu cte un tren
plecnd la fiecare patruzeci de minute. Soseau
o mulime de navetiti de acolo, indivizi din
managementul companiilor de finane i
investiii care erau implicate n stabilirea i
funcionarea infrastructurii civile de pe

Gralmond.
Trenul spre Verona era format din opt
vagoane cu etaj trase de o locomotiv PH54 de
mrime medie. Dudley i mpinse valizele n
compartimentul pentru bagaje din vagonul 5
i sui la bord, gsind un loc liber lng o
fereastr de la etaj. Dup aceea nu mai avea
nimic de fcut dect s ncerce s ignore
ncordarea care-i sporea, pe msur ce afiajul
temporal de pe vederea sa virtual numra
invers secundele pn la ora plecrii. n
fiierul de stocare al e-majordomului existau
apte mesaje; jumtate din ele proveneau de
la studenii lui i conineau date text i audio.
Ultimele cinci luni fuseser extraordinar de
ocupate pentru micul departament de
astronomie al Universitii; cu toate c n tot
acel timp nu se mai efectuaser observri
stelare,
Dudley
declarase
c
starea
telescopului i a instrumentelor sale nu mai
era acceptabil i c i neglijaser aspectul
practic al profesiunii. Sub supravegherea lui,
motoarele de urmrire fuseser demontate i
revizuite unul cte unul, apoi lagrele, dup
care ntreaga suit de senzori. Deoarece
telescopul nu mai era funcional, avuseser de

asemenea ocazia de a moderniza i integra


programele de comand specializat i analiz
a imaginilor. Iniial studenii salutaser
posibilitatea de a se murdri i de a
mbunti
sistemele
disponibile,
dar
entuziasmul de nceput pierise de mult,
fiindc Dudley le gsea ntruna sarcini noi i
eseniale care amnau reluarea activitilor
normale.
Dudley detesta s-i amgeasc. ns era o
modalitate perfect legitim de a suspenda
proiectul de observare a Perechii Dyson. El i
repeta c dac ar fi putut asigura dovada,
impactul acesteia asupra departamentului i
bugetului su i-ar fi justificat din plin micul
subterfugiu. Abia n ultimele dou luni
brbatul ncepuse s se gndeasc la efectul
pe care o nvluire autentificat l-ar fi putut
avea asupra propriei sale cariere i averi.
Eecul susinerii observaiei l-ar fi ruinat,
ns, pe de alt parte, succesul deschidea un
cmp complet nou de posibiliti. Ar fi putut
s progreseze cu mult dincolo de orice i-ar fi
putut oferi Universitatea Gralmond. Era
plcut s se piard ntr-un asemenea vis cu
ochii deschii.

Trenul ncepu s se mite, desprinzndu-se


de peron i ieind n soarele primverii. Prin
fereastr, Dudley nu putea s zreasc dect
peisajul industrial al triajului, unde sute de
ine erpuiau peste sol, ncrucindu-se de
nenumrate ori ca un vast labirint abstract.
Vagoane simple i vagonete erau deplasate de
locomotive de manevr care tueau, emannd
trmbe groase de gaze diesel. Singurul orizont
vizibil prea format din antrepozite i staii de
ncrcare, unde reeaua ca o pnz de
pianjen
a
macaralelor
rulante
i
stivuitoarelor de containere era esut prin
toate seciunile uriaelor structuri deschise.
Vagoane cu platforme i cisterne rotunde erau
pregtite sau descrcate de sistemele
mecanice care aproape c le acopereau.
Echipe de constructori i mecanoboi se trau
pe cteva ine, efectund reparaii.
Traficul spori pe liniile din jurul lor, pe
msur ce se ndreptau ctre poart; mrfare
lungi care alternau cu trenuri mai mici de
cltori. Toate erpuiau sinuos peste
ncruciri, sosind spre poriunea final de
linie. Pe cealalt parte a vagonului, Dudley
zrea fluxul continuu de trenuri care ieea din

poart.
Doar dou linii duceau ctre poart: una
intra i una ieea. Trenul spre Verona
ptrunse finalmente pe poriunea ctre
exterior, urmnd trenului de cltori spre
Edenburg. Un marfar cu destinaia St.
Lincoln, intr dup ele. Un semnal sonor grav
de avertizare rsun prin vagon. Dudley putu
s ntrevad n fa marginea acoperiului
curb al porii i lumina se reduse cu o
fraciune cnd trecur pe sub el. Dup aceea
se zri doar ovalul larg i chihlimbariu,
tremurtor, al porii, drept nainte, ca o
reminiscen perfect a unei intrri ntr-un
tunel de mod veche. Trenul lunec drept n
ea.
Dudley simi o vag furnictur pe piele cnd
vagonul travers ecranul baric care mpiedica
amestecarea atmosferelor de pe dou planete.
Dei acoperea o sut optsprezece ani-lumin,
gaura-de-vierme n sine nu avea lungime
intern, dar generatorul care o crea avea o
mas considerabil, a crei parte principal
era ascuns n masivele cldiri de asisten
din beton din spatele acoperiului. Doar
unitile de emisie erau coninute n inelul

oval uria al porii, gros de peste treizeci de


metri. innd seama de viteza de deplasare a
trenului, pn i acela fulger pe lng ei ntro secund.
Un spectaculos amurg armiu ptrundea
prin ferestrele vagonului. Urechile lui Dudley
se nfundar temporar cnd atmosfera nou
ptrunse n vagon prin fantele din acoperi i
brbatul privi afar, la ntinderea vast a grii
TSC Verona. Nu i se vedea nici un capt, nu
se distingea nimic din megaoraul despre care
el tia c se ntindea n afara grii. O margine
a grii era o stnc solid de pori, adpostite
sub acoperiurile curbate cu cte o singur
arcad, fiecare oval ncadrnd un petic de
pcl de alt culoare, n funcie de clasa
spectral a stelei pe a crei planet ajungea.
n rest ns, ct puteai vedea cu ochiul liber,
trenurile i liniile erau unicul peisaj. Mrfare
monstruoase
goneau,
cu
locomotivele
ntrecnd de departe GH7-urile care-l
impresionaser n asemenea msur pe
Dudley; uniti de tractare ce funcionau cu
energie nuclear i trgeau lanuri de vagoane
lungi de doi kilometri. Expresuri de cltori,
albe i zvelte, fulgerar pe lng ei, remorcnd

zeci de vagoane; navetiti multiplanetari, a


cror rut i purta pe douzeci sau mai multe
planete, grbindu-se de la o poart la alta pe
un circuit nesfrit. Trenuleele regionale
simple precum cel n care se afla Dudley
naintau printre veriorii lor mai mari, mai
maiestuoi. n gara Verona existau din toate.
Tot aa cum Pmntul era nodul pentru toate
planetele din spaiul de faz I al
Commonwealthului Intersolar, Verona era
nodul major pentru aceast seciune din
spaiul de faz II. Cu pori ce duceau la treizeci
i trei de planete.
Era una dintre aa-numitele 15Mari:
planetele industriale plasate pe perimetrul
spaiului de faz I, la aproximativ o sut de
ani-lumin deprtare de Soare. Descoperite de
companii, finanate de companii i conduse de
companii.
Gara Verona se flea cu apte terminale
pentru cltori; trenul lui Dudley trase la
terminalul III. O dat n plus, dimensiunea
locului l impresion pe brbat acest singur
terminal era de cinci ori mai mare dect gara
de pe Gralmond. Atmosfera mai dens a
Veronei i gravitaia ceva mai mare contribuir

la senzaia lui de micime, cnd rtci prin sala


ticsit, n cutarea cursei, spre Tanyata. O
gsi n cele din urm la peronul 18b: trei
vagoane fr etaj, trase de o locomotiv diesel
Abies RP2. Bagajul lui ocup compartimentul
de deasupra capului i Dudley se aez,
singurul ocupant al banchetei cu dou locuri.
Nici o treime din vagon nu era ocupat. Zilnic
doar trei trenuri plecau ctre Tanyata.
Cnd ajunse la destinaie, Dudley nelese de
ce cursele regulate erau att de puine. n mod
foarte clar Tanyata era o planet de frontier;
ultima care avea s fie stabilit n acest sector
al spaiului de faz II. Din punct de vedere
comercial, nu era pur i simplu practic s se
construiasc guri-de-vierme care s ajung
mai departe. Verona nu avea s mai lege alte
planete Uman-congruente; acum, onoarea
aceea i revenea lui Saville, care se gsea la
nici zece ani-lumin de Gralmond. TSC deja
ridica acolo noua sa baz de explorri,
pregtindu-se s deschid guri-de-vierme
spre o nou generaie de sisteme stelare:
spaiul de faz III, urmtorul val de
expansiune uman.
Gara TSC Tanyata era alctuit din numai

dou peroane de boroel asamblate n grab


sub un acoperi temporar din plastic. O
macara rulant i un antrepozit alctuiau
toat seciunea de cargo, avnd n spate o
curte vast i noroioas, unde containerele de
metal i cisternele stivuite formau iruri lungi
peste vegetaia tuns n grab. Vagoane i
camioane uruiau prin spaiile dintre ele,
ncrcnd materiale. Aezarea n sine era o
simpl lbrare de cabine mobile standard
pentru echipele de constructori care instalau
prima etap a infrastructurii civile a planetei.
Destule cldiri din prefabricate erau integrate,
cu
oameni
i
manipulatorboi
mari
introducnd module de aluminiu ranforsat
ntr-o matrice din grinzi de carbon. Mainriile
cele mai mari erau constructorii de osele,
minifabrici pe enile, cu lame-armonice uriae
n fa, care mestecau solul i lutul. Un reactor
chimic procesa materialul n beton sudat
enzimatic, care era evacuat prin spate, unde
forma o suprafa neted i plat. Norii dei de
aburi i gaze care se nvolburau n jurul
unitilor fceau practic imposibil s fie vzute
n totalitate.
Dudley iei pe peron i i scoase imediat

ochelarii de soare. Aezarea se afla undeva la


tropice, cu o umiditate lipicioas care nsoea
razele solare puternice, cu nuane albstrui.
Ctre vest abia se putea distinge oceanul,
dincolo de o serie de coline domoale. Dudley
i scoase haina i-i flutur palma pe lng
obraz. Pielea ncepuse deja s-i transpire.
n cellalt capt al peronului cineva i strig
numele i agit din bra. Dudley ovi n a-i
ridica la rndul su mna. Brbatul era nalt
de 1,80 metri i avea genul de constituie
zvelt pe care o apreciau maratonitii. Vrsta
fizic era dificil de apreciat i pielea i era
puternic COtatuat; configuraii i desene i
strluceau cu culori nceoate pe toate
membrele. Galaxii spiralate aurii formau o
constelaie care se mica lent peste capul
pleuv. Un cioc perfect aranjat, care ncepuse
s ncruneasc, constituia unicul lucru care
indica sfritul vrstei mijlocii. Brbatul
surse larg i porni n lungul peronului, cu
kiltul fluturndu-i n jurul genunchilor.
Tartanul era un model ndrzne n ametist i
negru.
Profesorul Bose, presupun?
Dudley izbuti s nu-i ating propriul

COtatuaj.
Ah, da ntinse mna. --, Lionwalker
Eyre?
Pn i felul n care-l pronunase era greit,
ca un unchi burlac dezaprobator. Spera c
aria acoperea orice mbujorare din obrajii
lui.
Eu a fi sta. Cei mai muli mi zic simplu
Walker.
Ah Grozav! Bine, atunci Walker.
M bucur s te cunosc, profesore.
Spune-mi Dudley.
Aa, metere.
Lionwalker l pocni cu entuziasm pe Dudley
pe spate.
Dudley ncepu s-i fac griji. Nu se gndise
nici o clip la numele astronomului atunci
cnd i-l afiase datacercetarea. Pe de alt
parte, orice individ care avea destui bani ca s
cumpere un telescop cu oglind de 1,3 metri
diametru, iar dup aceea s-l expedieze pe o
planet de frontier i s se mute acolo,
trebuia s fie destul de excentric.
A fost foarte amabil din partea ta s-mi
ngdui observarea pentru o noapte, spuse
Dudley.

Lionwalker surse scurt cnd pornir spre


captul peronului de unde apruse el.
Adevrul este c a fost o cerere cu totul
neobinuit. Trebuie s fie important pentru
tine aceast singur noapte, nu?
S-ar putea s fie, da. Sper asta.
M-am i ntrebat: de ce o singur noapte?
Ce ai putea s vezi care s dureze att de puin
timp? i n plus s fie ntr-o noapte anume.
i?
Ei bine, asta-i, nu? N-am putut gsi ceva
anume, cel puin nu n termeni stelari. i tiu
c nici nu se ateapt vreo comet, cel puin
eu n-am vzut nici una i sunt singurul care
observ cerurile astea. O s-mi spui?
Departamentul
meu
desfoar
o
observare permanent a Perechii Dyson; unii
dintre sponsorii notri au fost interesai de ele.
Vreau doar s confirm ceva, asta-i tot.
Aha. Sursul lui Lionwalker deveni
nelept. neleg. Aadar este vorba despre
evenimente nenaturale.
Dudley ncepu s se destind uor. Chiar
dac putea fi excentric, Lionwalker era de
asemenea destul de iret.
Ajunser la captul peronului i brbatul

nalt i rsuci brusc ncheietura i ntinse un


deget, apoi descrise lent un semicerc n aer.
COtatuajele de pe antebraul i ncheietura lui
nflorir ntr-o volbur complicat de culori. O
camionet Toyota apru brusc n faa lor.
Interesant sistem de comand, coment
Dudley.
sta-l favorizez. Vrei s-i arunci bagajelen spate?
Pornir pe una dintre oselele de beton
proaspt extrudat i ieir din aezarea
animat. Lionwalker mica din degete la
fiecare cteva secunde, inducnd alt unduire
de culoare n COtatuaje, iar direcia
camionetei reaciona lin.
N-ai putea pur i simplu s dai nite
comenzi verbale matricei de pilotare? ntreb
Dudley.
i care-ar fi cioaca? n felul sta, eu dein
controlul asupra tehnologiei. Mainriile fac
aa cum le comand. Aa ar trebui s stea
lucrurile.
Orice
altceva
este
mecanoantropomorfism.
Nu
tratezi
un
morman de metal mictor ca pe un egal i-l
rogi frumos s fac ce vrei tu. Cine-i efu aici
noi sau ele?

neleg, zmbi Dudley ncepnd realmente


s-l
ndrgeasc
pe
individ.
Mecanoantropomorfism este un termen real?
Lionwalker strnse din umeri.
Ar trebui s fie, c tot nenorocitul de
Commonwealth l practic de parc-ar fi un soi
de religie.
Lsar iute n urm aezarea, mergnd pe
oseaua paralel cu coasta, la numai doi
kilometri n interiorul uscatului. Dudley
ntrezrea permanent oceanul minunat de
limpede napoia deluoarelor nisipoase ce-i
strjuiau rmul. Mai spre interiorul
uscatului, terenul se ridica spre un lan de
dealuri ndeprtate. Pe cer nu se zrea nici un
nor i nu exista nici cea mai slab briz.
Lumina intens conferea ierbii care cretea n
smocuri i stufriului litoral o nuan
ntunecat, preschimbnd frunzele aproape n
jad. Arbuti pitici creteau n lungul oselei; la
prima vedere erau similari cu palmierii
teretri, att doar c frunzele lor aduceau mai
degrab cu braele cactuilor, avnd chiar i
ghimpi roii monstruoi.
La cincizeci de kilometri n afara aezrii,
oseaua cotea spre interior. Lionwalker flutur

n mod complicat din mn i camioneta se


supuse, virnd pe un drum ngust acoperit cu
nisip. Dudley cobor geamul i simi mirosul
aerului marin proaspt. Nu era chiar att de
srat ca pe majoritatea planetelor Ucongruente.
Vezi cum au construit oseaua departe de
mare? ntreb Lionwalker. ntre ea i coast
exist destule terenuri de valoare. Peste
treizeci de ani, cnd oraul va crete,
terenurile alea o s se vnd cu doi dolari i
jumtate metrul ptrat. Toat zona asta va fi
acoperit de vilele bogtailor.
i asta-i ru?
Nu pentru mine, rse Lionwalker. Eu n-o
s fiu aici.
Mai parcurser nc cincisprezece kilometri
pn la locuina lui Lionwalker, strbtnd un
golf curb i adpostit de dune care se
ntindeau civa kilometri spre interior. Casa
lui era un bungalow scund din coral-uscat alb
perlat, cocoat pe creasta unei dune nalte, la
numai o sut de metri de mal, cu o verand
larg,
podit,
ctre
ocean.
Cupola
observatorului era mai departe de ap, avnd
design standard din beton i metal.

Un labrador auriu alerg spre ei s-i


ntmpine, legnnd fericit din coad i
Lionwalker se juc cu el n vreme ce naintau
ctre cas. De la douzeci de metri deprtare,
Dudley putu auzi dinuntru o ceart furioas.
Doamne, n-au mai terminat, murmur
Lionwalker.
Ua-oblon subire din lemn se deschise
violent i o tnr iei ca o furtun. Era
senzaional de frumoas, chiar i pentru
Dudley, care era obinuit cu campusul ticsit
de fete cu chipuri proaspete.
I-un porc! scuip ea spre Lionwalker
depindu-l n grab.
Da, sunt sigur, ncuviin brbatul supus.
Fata probabil c nu-l auzi, deoarece pornise
deja ctre dune, cu chipul fixat ntr-o expresie
decis care anuna clar c n-avea s se
opreasc pn nu ajungea la captul lumii.
Labradorul o privi prelung, cu dor, apoi reveni
la Lionwalker.
Gata, gata, mngie el cinele pe cap. O s
se-ntoarc la timp ca s-i dea cina.
Aproape c ajunseser la u, cnd aceasta
se deschise iari. De data aceasta iei un
tnr. Cu trsturile lui androgine, era la fel

de frumos ca fata. Dac n-ar fi fost gol pn la


bru, lui Dudley i-ar fi venit greu s-i precizeze
sexul.
Unde crede c se duce? scnci el.
Nu tiu, rspunse Lionwalker pe un ton
resemnat. Nu mi-a spus.
Ei bine, eu nu m duc dup ea.
Tnrul porni spre plaj, grbovind umerii i
lovind nisipul cu picioarele descule n timp ce
mergea.
Lionwalker deschise ua i-i fcu semn lui
Dudley s intre.
mi pare ru.
Cine sunt? ntreb Dudley.
Actualii mei parteneri. i iubesc tare mult,
dar uneori tii m-ntreb dac merit. Eti
nsurat?
Da. De fapt, am fost de mai multe ori.
Ah, bun, atunci tii cum este.
Interiorul casei era n stil minimalist clasic,
care se potrivea perfect locului. Un emineu
circular, mare, slujea ca punct central al
salonului. Ferestrele nalte i curbe ofereau o
panoram
nentrerupt
a
golfului
i
oceanului. Aerul condiionat asigura o rcoare
relaxant.

Ia loc, rosti Lionwalker. Bnuiesc c i-ar


prinde bine ceva de but. ntr-un minut o s
te duc s vezi telescopul. Atunci poi s
verifici. Sunt convins c vei fi satisfcut.
Mulumesc.
Dudley se ls pe una dintre sofalele mari. Se
simea foarte ters i splcit n astfel de
medii. Nu era vorba doar despre bogia casei
i amplasarea ei, ci i despre vivacitatea celor
care triau aici.
Nu la asta m ateptasem, recunoscu el
dup cteva minute cnd buse din scotchul
foarte bun, vechi de cincizeci de ani, al lui
Lionwalker.
Adic te gndisei c voi fi unul ca tine?
Fr suprare, metere!
Nici vorb. Aadar, cu ce te ocupi aici?
Familia mea e oricum destul de bogat. Nu
bogie ca pe Pmnt, n-ai tu grij, ns
confortabil. De la natere am avut un fond de
investiii rezonabil, dup care am fcut eu
nsumi i mai muli bani pe piaa materiilor
prime. Asta a fost cu dou rentineriri n urm.
De atunci, lenevesc.
i de ce tocmai aici? De ce tocmai pe
Tanyata?

Asta-i marginea. sta-i locul cel mai


ndeprtat de punctul nostru de pornire
bineneles, cu excepia lui Far Away. Este o
chestie minunat, dei toi o privesc ca pe o
banalitate. Pot s stau noaptea aici i s
privesc ncotro ne-ndreptm. Te uii la stele,
Dudley, i tii ce minunii ateapt s fie
vzute acolo. Iar cretinii ia din spatele nostru
nu se uit niciodat. n locul unde ne aflm
acum strmoii notri credeau c aici era
raiul. Acum eu pot privi din raiul lor, pentru
ca s vd unde ne este viitorul. Nu crezi c
asta-i ceva minunat?
Cu siguran este.
Acolo sunt stele care de pe Pmnt nu pot
fi vzute cu ochiul liber. Ele strlucesc
noaptea pe cer i eu vreau s le cunosc.
i eu.
Dudley l salut cu pocalul de cristal care era
cu o sut de ani mai vechi dect scotchul pe
care-l coninea i-l ddu peste cap.
***
Cei doi tineri revenir peste dou ore, dup
ce se rcoriser. Lionwalker i prezent ca fiind
Scott i Chi. Iar ei l salutar stingherii pe

Dudley. Ca peniten, se apucar s


pregteasc un foc mare pe plaj, folosind
lemnele cu o ciudat textur nclcit aduse
de valuri pe rm. l aprinser cnd soarele
cobora spre ocean. Scntei portocaliustrlucitor zburar din vrfurile vlvtilor,
pentru a se nvolbura mult deasupra
nisipului. Cartofi fur vri n inima focului,
iar un grtar cu fripturi fu improvizat pentru
cnd avea s rmn doar jarul.
De aici putem vedea Perechea Dyson?
ntreb Scott, cnd stelele ncepur s apar
pe bolta care se ntuneca.
Nu, rspunse Dudley. Este prea departe ca
s poat fi vzut cu ochiul liber. De aici, abia
putei vedea steaua Pmntului, iar Perechea
Dyson se afl la o mie de ani-lumin dincolo
de ea.
i cnd au fost ele nvluite?
Asta-i o ntrebare foarte bun. Nu am
putut niciodat s precizm momentul exact
de construire al nveliurilor, iar proiectul meu
de observare va ajuta tocmai la rezolvarea
acestei ntrebri.
Nici chiar acum Dudley nu inteniona s
anune ce vzuse.

Dac observarea din noaptea aceea ridica


vreo ndoial asupra celor vzute de el, atunci
ar fi trebuit pur i simplu s ngroape imediat
tot proiectul. Nu-i putea ngdui s fac tamtam n jurul lui; avea prea mult nevoie de
slujb i de pensia pe care i-o aducea aceasta.
Astronomia ncetase realmente s mai fie un
domeniu al tiinei pure dup anul 2050; dac
puteai vizita stele din toate tipurile spectrale
pentru a le observa n mod direct, nu prea avea
rost s consideri c profesiunea aceasta ar fi
fost prioritar. TSC preluase de mult, n
scopuri pur comerciale, toate observrile
majore asupra spaiului cosmic. n asemenea
circumstane, puine instituii de nvmnt
superior
din
Commonwealth
se
mai
sinchiseau s construiasc observatoare
pentru a-i complimenta facultile. Dudley
nu mai avea unde s se duc.
La o or dup apus, Dudley i Lionwalker
merser printre dune spre observator. La
interior, acesta diferea prea puin de cel de pe
Gralmond. Un spaiu mare i gol, cu cilindrul
gros al telescopului n mijloc, susinut de un
cadru pendular complex din grinzi metalice i
benzi electromusculare. Carcasa senzorial

care nconjura ocularul prea mult mai


sofisticat dect orice i-ar fi putut permite
Universitatea. Un ir de portaluri display
moderne i elegante se ntindea n lungul
peretelui de lng u.
Dudley se uit la echipamentele profesioniste
i simi cum ncordarea i se reduce cu un grad.
Nu exista nici un motiv practic pentru a
mpiedica desfurarea acestei observri.
Singurul lucru care-l preocupa erau propriile
lui amintiri despre eveniment. Era posibil s
se fi ntmplat realmente aa? Dup cinci luni,
momentul prea cumva evaziv, amintirea unui
vis.
Lionwalker se apropie de baza telescopului i
ncepu s mimeze dansul unui robot, zvcnind
n micri mrunte i precise din brae i
picioare. Drept rspuns, trapa cupolei ncepu
s se deschid. Benzile electromusculare de pe
cadrul pendular se flexionar silenios i
cilindrul gros porni s se ntoarc, orientnduse ctre orizont, unde urma s rsar
Perechea Dyson. Trupul lui Lionwalker
continua s se rsuceasc i s se
contorsioneze, apoi brbatul pocni din degete
dup un ritm neauzit. Portalurile nviar unul

cte unul, retransmind imaginile senzorilor.


Dudley se grbi spre ele. Calitatea imaginii
era impecabil. Privi cu atenie cmpul stelar,
observnd abaterea infim de la configuraiile
cu care era obinuit.
Ce legtur avem? i ntreb emajordomul.
Cibersfera planetar este neglijabil,
totui exist o linie terestr pn la gara TSC.
Limea de band disponibil este mai mult
dect capabil s-i respecte cerinele
anunate. Pot deschide comunicarea cu
unisfera, oricnd doreti.
Perfect. ncepe cu un sfert de or nainte
de timpul de nvluire estimat. Vreau stocare
IC complet n datacript i o confirmare
legal a sursei din partea unisferei.
Am neles.
Lionwalker i ncet rotirile, permind
telescopului s se odihneasc. Ridic o
sprncean.
Eti chiar serios n privina asta, aa-i?
Da.
Stocarea n datacript i confirmarea legal
erau scumpe, iar, mpreun cu biletul, costul
le tiase o felie important din banii

economisii cu grij pentru concediu. Alt lucru


pe care Dudley nu-l spusese nevestei sale.
Trebuia ns s-o fac; observarea ar fi fost
indiscutabil
dac
sursa
senzorului
telescopului era autentificat.
Dudley se aez ntr-un scaun ieftin din
plastic lng telescop, cu brbia rezemat n
mini i privi lumina holografic din portaluri.
Urmri fix bolta ntunecat, pe msur ce
Perechea
Dyson
se
ridica
deasupra
orizontului. Lionwalker efectu cteva ajustri
minore i Alfa Dyson fu centrat n toate
portalurile. Timp de optzeci de minute rmase
constant. Un simplu punct de lumin
obinuit,
cu
toate
benzile
spectrale
dezvluind o intensitate care nu varia.
Lionwalker schi cteva tentative de a vorbi
cu Dudley despre fenomenul la care se atepta
acesta. De fiecare dat i se rspunse printr-un
gest din bra care-i cerea tcere, n cele din
urm, renun pur i simplu i se trnti ntrun scaun lng astronom. Era obinuit cu
nopile lungi, dei mprtirea acesteia o
fcea n mod straniu plictisitoare.
E-majordomul lui Dudley stabili o legtur
complet de band larg cu unisfera i

confirm c datacripta IC nregistra.


Fu aproape o dezamgire cnd, exact la
momentul ateptat, Alfa Dyson dispru.
Este! rcni Dudley. Sri n picioare,
rsturnnd scaunul spre napoi. Da, da, da!
Am avut dreptate. Se ntoarse ctre
Lionwalker cu un zmbet absurd de larg: Ai
vzut?
Mda, mormi Lionwalker cu calm fals. Am
vzut.
Da!
Dudley ncremeni.
Am nregistrat? i ntreb iute emajordomul.
Unisfera
confirm
nregistrarea.
Evenimentul este stocat n datacripta IC.
Sursul lui Dudley reapru.
i dai seama cu adevrat ce a fost asta?
ntreb Lionwalker.
mi dau seama.
A fost ceva imposibil, metere, asta a fost.
Complet, absolut imposibil. Nimeni nu poate
stinge o stea n felul sta. Nimeni.
tiu. Minunat, nu?

2
Adam Elvin iei din gara planetar TSC n
Tokat, capitala lui Velaines. Trecu fr grab
pe lng senzorii ncorporai n pilatrii de
marmur canelai care strjuiau sala. Dac
avea s fie arestat, prefera s se ntmple
acum, nainte ca restul misiunii s fie
compromis.
Ceteanul mediu din Commonwealth nu
avea habar de existena unor asemenea
sisteme de supraveghere, dar Adam se
ocupase de ele pe durata celei mai mari pri
din viaa sa de adult. n mod lesne de neles,
fiind paranoic n privina sabotajelor, TSC le
utiliza pentru a-i monitoriza pe toi cltorii
care i foloseau facilitile. Marile matrice de
procesoare ale senzorului erau ncrcate cu
smartware de recunoatere a caracteristicilor
vizuale care verifica toi pasagerii i i
confrunta cu o list foarte lung de recidiviti
cunoscui i suspectai.
Adam folosise reprofilarea celular pentru
modificarea aspectului (inclusiv a nlimii) de
attea ori, nct nu i mai reamintea toate
ocaziile; de cel puin o dat n fiecare an i n

general de dou sau trei ori. Tratamentul nu


putea vindeca procesul de mbtrnire care
ncepuse s-i rugineasc articulaiile i
organele, ns ndeprta esutul cicatricelor,
din care acumulase mai multe dect s-ar fi
cuvenit de-a lungul deceniilor. De asemenea,
i oferea o gam larg de alegeri n privina
trsturilor. Considerase dintotdeauna c ar fi
fost o fudulie prosteasc s ncerce s-i
camufleze cei aptezeci i cinci de ani. Orice
persoan n vrst care purta un chip
adolescentin era cu adevrat de comptimit.
Restul corpului i trda ntotdeauna vrsta:
era prea masiv i prea lent. Asemenea indivizi
erau imediat identificai ca fiind prea sraci
pentru a-i permite rentinerirea, retrgnduse n fantezia ieftin a unei tinerei de
profunzimea epidermei.
Adam iei n faa terminalului pentru cltori
al grii i-i folosi e-majordomul ca s
semnaleze unui taxi. Nu se declanase nici o
alarm. Sau cel puin nimic detectabil, gndi
el. Nu puteai s fii sigur niciodat cnd te
confruntai cu ea. Era inteligent i se apropia
treptat, o dat cu trecerea anilor. Dac i
pregtise o curs pe Velaines, nu urma s se

declaneze azi cnd ar fi preferat el.


Pentru moment, era liber s-i vad de
misiune. Astzi era o persoan nou,
necunoscut anterior Commonwealthului.
Potrivit fiierului de cetean, se numea Huw
North i era nativ de pe Pelcan, aflat la prima
via i n vrst de 67 de ani, angajat al
companiei de inginerie Bournewell. Cnd l
priveai, era supraponderal; ba chiar n mod
considerabil, innd seama de seriozitatea cu
care cetenii Commonwealthului i priveau
propria sntate n epoca aceasta, deoarece
cntrea aproape o sut cinci kilograme. La
aceasta se aduga o fa rotund i dolofan
care asuda din belug. Prul sur care ncepea
s se rreasc era pieptnat peste frunte ntrun stil demult nvechit. Purta un balonzaid
cafeniu lbrat, cu revere late, deschis n fa
i dezvluind costumul gri, ifonat. Un brbat
mare cu o via mic, un individ cruia nimeni
nu-i acorda atenie. Reprofilarea celular era
un tratament cosmetic pentru sraci i
vanitoi, nu o metod prin care s-i adaugi
grsime i s-i conferi pielii o paloare
bolnvicioas. Ca inducere n eroare, nu
ddea gre niciodat.

Ceea ce nseamn c ar fi probabil timpul s-o


schimb, gndi Adam cnd i sui trupul
supradimensionat ntr-un taxi, care-l duse la
hotelul Westpool. La recepie, plti pe dou
sptmni n avans. Camera lui era o dubl la
etajul VIII, cu ferestre etane i aer condiionat
reglat la o temperatur prea sczut pentru el.
Detesta asta, dormea superficial i zgomotul
aerului condiionat urma s-l in treaz ore la
rnd. ntotdeauna se ntmpla aa.
i despachet toate hainele din valiz, apoi
lu geanta de umr, mai mic, n care se afla
trusa de urgen: dou schimburi de haine,
dintre care unul cu cteva numere mai mic, o
trus medical, bani-ghea, un bilet TSC de
ntoarcere de la Edenburg la Velaines, cu
seciunea dus deja utilizat, dou matrice
palmare foarte sofisticate coninnd software
kaos bine protejat i un pistol ionic paralizant
legal, cu amplificare ascuns care-i conferea
letalitate la folosirea din imediata apropiere.
Dup o or, Adam prsi hotelul i merse pe
jos cinci cvartale sub soarele cald al dupamiezii, acomodndu-se cu capitala. Pe
strzile largi traficul era aglomerat n ambele
sensuri, cu taxiuri i furgonete comerciale

dominnd benzile. Observ c nici un vehicul


nu folosea motoare cu combustie, ci toate
foloseau acumulatoarele superconductoare.
Seciunea aceasta a oraului continua s fie
respectabil, apropiat de districtele financiar
i comercial centrale, dei dup alte
cincisprezece cvartale calitatea cldirilor se
deteriora apreciabil. Acum n jurul lui erau
magazine i birouri, alturi de cteva strdue
laterale cu apartamente terasate, nici una
depind patru sau cinci niveluri nlime.
Cldiri publice construite n stil arist trziu
strjuiau piee elegante. n deprtare, pe
strzile perfect rectilinii, se zreau turnurile ce
marcau inima oraului. La fiecare cteva
cvartale, Adam trecea pe sub inele ferate
supranlate ce erpuiau prin grila rutier a
oraului, artere groase de beton pe montani
nali, care purtau liniile principale spre i
dinspre gara planetar.
Velaines se gsea n spaiul de faz I, la
numai cincizeci de ani-lumin de Pmnt.
Planeta fusese deschis pentru colonizare n
2090, iar economia i industria ei se
maturizaser de atunci pe linii cunoscute. n
prezent avea o populaie de peste dou

miliarde de oameni i un standard de via


proporional de ridicat, fiind genul de planet
la care aspirau cele din spaiul de faz II i III.
innd seama de dimensiunile istoriei ei, era
inevitabil ca unele filoane de descompunere s
fi aprut n societate. n modelul de economie
de pia capitalist cu ritm rapid pe care-l
urmase Velaines, nu toi se puteau mbogi
suficient pentru a se bucura de rentineriri
multiple. Zonele n care locuiau le reflectau
statutul financiar, suprafeele drumurilor
erau fisurate i neregulate, iar eficienta reea
citadin de tramvaie-metrou care le deservea
avea prea puine opriri i vagoane vechi. Aici
era locul unde se instaurau adevrata
putreziciune, disperarea i fundturile, unde
vieile oamenilor erau irosite, sacrificate zeilor
economiei. n epoca aceasta, era scandalos c
se putea ntmpla aa ceva. Era exact mediul
pe care Adam decisese cu mult vreme n
urm c-l va eradica, iar acum era locul de
care avea cel mai mult nevoie pentru
activitile lui.
i gsi un hotel A+A la captul strzii 53 i
se caz, folosind identitatea Quentin Kelleher.
A+A era o franciz de hoteluri ieftine, complet

automatizate, unde managerul era n acelai


timp eful ntreinerii. Matricea recepiei
accept transferul n dolari Augusta din
tatuajul lui de credit i-i ddu codul pentru
camera 421: un ptrat simplu, cu latura de
trei metri, cu o ni du/toalet i o fant de
distribuitor. Exista un pat cu saltea de
gelatin, un scaun i un raft retractabil.
Camera era ns situat pe colul cldirii, ceea
ce nsemna c avea dou ferestre.
Adam ceru matricei distribuitorului un
aternut, trei raii de mas, doi litri de ap
mbuteliat i un set de obiecte de toalet,
toate trecute n contul su. Peste un minut,
mecanismul zumzi lin i obiectele czur n
co. Dup aceea, Adam i trecu o matrice
palmar pe mod supraveghere i o ls s
scaneze camera. Dac cineva ar fi forat
intrarea, i-ar fi anunat imediat e-majordomul
cu un mesaj ncriptat de la o adres unisfer
de unic folosin, dar un asemenea act avea
o probabilitate redus. Velaines se mndrea
cu indicele relativ sczut al delictelor i oricine
locuia ntr-un A+A n-ar fi deinut probabil
nimic de valoare. ansele n favoarea lui erau
destul de bune.

***
n seara aceea, Adam lu un tramvai-metrou
pn n alt district prginit. Printre
magazinele nchise i barurile deschise, gsi o
u cu o firm mic deasupra:
Partidul Socialist Intersolar
Velaines, filiala VII
E-majordomul lui transmise uii codul de
membru de partid al lui Huw North i
ncuietoarea bzi. La interior era cam aa
cum se ateptase, cu o scar simpl de lemn
care suia la dou ncperi cu ferestre nalte,
astupate de mult cu scnduri. ntr-o ncpere,
un bar servea bere ieftin i trii cu aspect
letal din sticle de ceramic. Un portal de jocuri
ocupa cea mai mare parte a celei de-a doua
ncperi, cu scaune pentru spectatori niruite
n lungul pereilor.
La bar, civa brbai stteau pe taburete.
Amuir cnd Adam se apropie. Nimeni care
s fi purtat un costum, nici chiar att de ieftin
ca al lui, n-avea ce cuta acolo.
Bere, te rog, se adres Adam barmanului.

Puse doi dolari pmnteni n bancnote pe


tejghea; valuta aceea era acceptat fr
comentarii pe majoritatea planetelor.
Sticla i fu aezat n fa. Toi l privir cnd
trase o duc.
Nu-i rea.
Adam izbuti chiar s-i pstreze chipul
neschimbat. Era n stare s aprecieze un club
socialist pentru c nu cumpra de la una
dintre marile corporaii productoare de bere,
dar cu certitudine ar fi putut gsi i un
productor mic care s creeze ceva potabil.
Nou n ora, tovare? ntreb barmanul.
Azi am sosit.
Stai mult?
Mai stau niel, da. l caut pe un tovar
Murphy Nigel Murphy.
Brbatul din captul opus al barului se ridic
n picioare.
la a fi eu.
Era zvelt, mai nalt dect Adam, i cu un chip
ngust pe care bnuiala aprea cu uurin.
Adam presupuse c era la prima via; capul
i era aproape pleuv, doar cu o aureol rar
de pr sur, ca al unui clugr. Hainele erau de
muncitor obinuit: blugi i cma cadrilat,

jachet cptuit cu ln, pe care o purta


deschis, i cciul de ln ndesat ntr-un
buzunar. Toate erau mnjite de murdrie, de
parc ar fi venit direct din fabric sau de pe
antier. ns felul n care-l privea pe Adam,
estimarea pe care o fcu dintr-o privire, l
etichetau drept un lider.
Huw North, rosti Adam cnd strnser
mna. Un coleg de-al meu a fost aici
sptmna trecut.
Nu sunt sigur c mi-l reamintesc, replic
Nigel Murphy.
A spus c tu eti persoana cu care trebuie
stat de vorb.
Depinde despre ce vrei s stai de vorb
tovare.
Adam i reinu oftatul. De-a lungul anilor
trecuse de foarte multe ori prin ritualul acesta.
De acum ar fi trebuit s tie cum s ocoleasc
tot rahatul i s treac direct la afaceri. Dar,
ca ntotdeauna, piesa trebuia jucat.
Localnicul trebuia s-i dovedeasc puterea n
faa prietenilor.
Am mai multe subiecte, spuse Adam. Pot
s-i fac cinste cu ceva de but?
Pari a fi foarte darnic cu banii, tovare,

observ unul dintre cei care stteau napoia


lui Nigel Murphy. Ai muli, aa-i? Crezi c ne
poi cumpra prietenia?
Adam i surse subire individului.
Nu-i doresc prietenia i cu certitudine tu
nu vrei s fii prieten cu mine.
Brbatul rnji spre colegii lui; prea s aib
vreo treizeci i cinci de ani i degaja genul de
arogan care sugera c era vrsta lui
autentic, c se afla la prima via.
De ce?
Cum te numeti?
Sabbah. Care-i treaba ta?
Ei bine, Sabbah, dac-ai fi prietenul meu,
atunci ai fi cutat prin tot Commonwealth-ul
i cnd ai fi prins, ai muri. Permanent.
Nimeni din bar nu mai zmbea. Adam era
satisfcut de micua umfltur grea produs
de pistolul ionic din jacheta lui.
i reamintete vreunul dintre voi data de
21 noiembrie 2344?
Adam i plimb privirea sfidtor, de la unul
la cellalt.
Gara Abadan, rosti ncet Nigel Murphy.
Tu ai fost? ntreb Sabbah.
Haide s zicem c m-am gsit n zon pe-

atunci.
Patru sute optzeci de oameni ucii, spuse
Murphy. O treime mori totale Copii prea
mici ca s aib inserii de memocelule
Trenul a ntrziat, zise Adam.
i simi gtul uscat cnd i reaminti
evenimentele. Continuau s-i fie teribil de
limpezi. Nu-i editase niciodat memoria, nu
acceptase niciodat calea simpl a uitrii.
Triete cu consecinele aciunilor tale! Aa c,
n fiecare noapte, visa explozia i deraierea
chiar n faa porii, cu vagoanele npustinduse peste ncruciri i liniile paralele n
seciunea cea mai animat a grii.
Cincisprezece trenuri lovite, propulsate n
lateral, care se izbiser, plesniser, explodnd
i revrsnd n exterior elemente radioactive.
i trupuri.
A fost n seciunea greit a liniei, la
momentul greit. Filiala mea avea treab cu
mrfarul de cereale Kilburn.
Voiai s-i oprii pe oameni s mnnce?
ntreb Sabbah batjocoritor.
Ce-i asta o bomb pentru beivi sau o
filial socialist? Nu tii nimic despre partidul
pe care-l susii? Despre motivul pentru care

existm noi? Exist anumite tipuri de mrfare


pentru cereale, care sunt special concepute ca
s treac prin porile de capt-zero. TSC nu le
spune oamenilor despre trenurile alea, tot aa
cum nu sufl un cuvnt despre captul-zero.
Compania a cheltuit milioane ca s proiecteze
vagoane
care
pot
funciona
n
imponderabilitate i n vid. Milioane de dolari
pentru nite mainrii a cror singur utilitate
este s-i deerte coninutul n spaiu. Ele trec
printr-o poart de capt-zero pe o linie ferat
care atrn pur i simplu acolo, n mijlocul
spaiului interstelar. Nimeni nu tie unde. Nu
conteaz, fiindc ele exist pentru ca noi s ne
putem debarasa n siguran de orice lucru
periculos, departe de planetele U-congruente.
Aa c TSC expediaz trenurile cu vagoanele
lor speciale, care-i deschid trapele pentru ai deerta coninutul. Att doar c n privina
cerealelor nu exist nimic periculos. Sunt pur
i simplu zeci de mii de tone de gru de calitate
ireproabil care se revars n vid. n vagoane
este ncorporat alt mecanism inteligent, care
se asigur de chestia asta. Simpla deschidere
a
trapelor
nu
este
suficient,
n
imponderabilitate, grul va rmne pe loc, aa

c trebuie mpins afar n mod fizic. i tii de


ce o fac?
Piaa, rosti Nigel Murphy cu o urm de
oboseal n voce.
Exact, fir-ar al dracu piaa! Dac exist
cel mai mic exces de hran, preurile scad.
Comercianii nu pot accepta aa ceva, fiindc
nu pot s vnd cu suficient profit ca s
plteasc riscul pe care i l-au asumat pentru
munca altora, aa c piaa cere mai puin
mncare ca s funcioneze. Mrfarele de
cereale trec prin porile de capt-zero i
oamenii pltesc preuri mai mari pentru
alimentele de baz. Orice societate care
ngduie s se ntmple aa ceva este
fundamental incorect. Iar cerealele nu sunt
dect cel mai mic dintre abuzurile la care sunt
supui oamenii, mulumit economiei de pia
capitaliste.
Adam l privi ptrunztor pe Sabbah, tiind
c ntinsese din nou coarda prea mult,
exagernd din cauza propriei sale dedicaii.
Nu-i psa, deoarece acesta era lucrul cruia se
devotase: chiar acum, cu toate celelalte
prioriti ale lui, cauza mai mare a omenirii
continua s-l nflcreze.

De aceea m-am alturat partidului stuia,


ca s pun capt unor asemenea nedrepti
monstruoase. De aceea mi-am dedicat viaa
partidului stuia. i de aceea voi muri, o
moarte total, ca membru al acestui partid.
Pentru c eu cred c rasa uman merit o
soart mai bun dect nemernicii ia de
plutocrai care ne conduc ca pe un domeniu
privat. Ia zi, fiule? Tu n ce crezi?
Mulumesc pentru c ai lmurit lucrurile,
rosti grbit Nigel Murphy i se interpuse ntre
Adam i Sabbah. Toi cei de aici sunt membri
buni de partid, Huw. Poate c am intrat n
partid din motive diferite, dar avem aceleai
obiective.
Cu un bra le fcu semn lui Sabbah i
celorlali s rmn la bar. Cellalt bra al su
aps uor umrul lui Adam, dirijndu-l spre
o ui.
Haide s stm de vorb.
Magazia din spate era folosit pentru
depozitarea lzilor de bere i a tuturor celelalte
fleacuri pe care un bar le genereaz de-a
lungul anilor. O singur band de polifoto era
fixat pe plafon, asigurnd iluminarea. Dup
ce ua se nchise, e-majordomul lui Adam l

inform c accesul la cibersfer i fusese


ntrerupt.
Regret cele ntmplate, spuse Nigel
Murphy cnd i traser dou lzi goale de
bere pe care s se aeze. Tovarii nu sunt
obinuii cu fee noi pe-aici.
Vrei s spui c partidul este o cauz
pierdut pe Velaines?
Nigel Murphy ncuviin din cap fr chef.
n unele zile, aa se pare. Abia am adunat
doi la sut la ultimele alegeri i multe dintre
voturile acelea sunt pur i simplu de protest
mpotriva partidelor importante. Orice aciune
direct pe care o ntreprindem mpotriva
companiilor este att de nu tiu. Pueril?
Este ca i cum am lovi cu un ciocan de cauciuc
ntr-o piatr nu producem nici o stricciune.
Plus c exist permanent riscul altei greeli,
aa cum a fost Abadan. La urma urmelor,
socialismul nu nseamn uciderea oamenilor.
Ar trebui s nsemne justiie.
tiu. Este greu, crede-m. Iar eu lucrez
pentru cauz de mult mai mult timp dect
tine. Trebuie totui s crezi c ntr-o bun zi
toate astea se vor schimba. n prezent,
Commonwealth-ul se bazeaz pe simpla

expansiune imperialist. Acesta este mereu


momentul cel mai favorabil pentru economiile
de pia, fiindc permanent se deschid piee
noi. Dar n cele din urm, vor eua.
Expansiunea n spaiul de faz III nu va fi nici
pe departe att de rapid i de agresiv cum
au fost fazele I i II. ntregul proces ncetinete.
Pn la urm nebunia asta se va opri i vom
putea ncepe s ne focalizm resursele spre
creterea social autentic, nu ctre cea fizic.
S sperm c aa va fi. Nigel Murphy i
ridic sticla de bere. Prin urmare, ce pot face
pentru tine?
Trebuie s discut cu anumii oameni.
Intenionez s cumpr armament.
Tot mai arunci n aer mrfare cu cereale,
aa-i?
Mda. Adam se sili s zmbeasc. Tot mai
arunc n aer mrfare cu cereale. Poi s m
ajui n privina asta?
Pot s ncerc. De-a lungul anilor, am
cumprat eu nsumi cteva piese mici.
Pe mine nu m intereseaz piesele mici.
Dealerul pe care-l folosesc ar trebui s te
poat ajuta. O s-o ntreb.
Mulumesc.

Mai exact, despre ce fel de armament


vorbim?
Adam i ntinse o foaie cu lista.
Afacerea-i urmtoarea: tu poi s adaugi
orice are nevoie filiala asta, pn la zece la
sut din preul total. Poi s-o consideri ca pe
un fel de onorariu.
sta-i armament foarte serios.
Eu reprezint o filial foarte serioas.
Bine atunci. Nigel Murphy tot nu-i putea
alunga de pe chip expresia tulburat atunci
cnd citi lista. D-mi codul de acces al emajordomului tu. O s te sun cnd am
aranjat ntlnirea.
n regul. O ultim ntrebare: vi s-au
alturat recent membri noi? n ultimele dou
luni, s zicem?
Nu. Din pcate, nu ni s-a mai alturat
nimeni de nou luni. i-am spus, n clipa de
fa nu prea suntem la mod. Va trebui s
organizm alt campanie de recrutare n
sindicatele muncitorilor generali. Dar asta va
fi abia peste cteva sptmni. De ce?
O simpl verificare.

***
Sabbah se detesta pentru ceea ce fcea. n
mod evident, tovarul avea relaii sus-puse n
partid, probabil printre cadrele executive.
Ceea ce nsemna c el credea cu adevrat n
ceea ce fcea, mai ales dac avusese dreptate
n privina mrfarului cu cereale.
Nu s-ar fi pus problema c Sabbah nu credea
n cauza lor nici vorb de aa ceva. Detesta
categoric modul n care toi din lume preau
s se descurce mai bine dect el, faptul c
mediul su l condamnase la o via trit
prost. Felul n care societatea era structurat
l mpiedica s-i mbunteasc traiul. Asta
era ceea ce-l atrgea n primul rnd la
socialiti, modul n care acionau spre a
schimba lucrurile, astfel ca oamenii ca el s
capete ansa de a tri decent ntr-o lume
global.
Iar toate astea nu fceau dect s
nruteasc situaia. Tovarul aciona n
mod activ pentru a dobor companiile i statul
plutocrat care le susinea. Ceea ce nsemna
mai mult dect Sabbah pruse s fac
vreodat. Filiala VII nu fcea altceva dect s

in ntruniri nesfrite n care se certau ntre


ei timp de ore. Urma apoi culegerea de date
statistice, zile pierdute n care era insultat i
tratat cu dispre total chiar de ctre oamenii
pe care ncercau s-i ajute. i, desigur,
protestele din faa birourilor companiilor i
fabricilor
sau
ambuscadele
organizate
mpotriva politicienilor. Sabbah pierduse
numrul ocaziilor n care fusese lovit de
captul dureros al unui bici-paralizant al unui
poliist. Adevratul motiv pentru care
continua s mai participe l constituiau restul
membrilor filialei. De destul vreme nu avea
muli prieteni n exterior.
Dar nu avea de ales. Nu n privina aceasta.
O ntlnise pe femeie n urm cu nou ani.
Trebuoara din noaptea aceea fusese att de
simpl, nct ar fi fost idiot s nu se bage.
Plecase mpreun cu doi colegi vechi pe care-i
cunotea de demult, din anii petrecui n
gac, cnd mprumutau o camionet de la
academia de corecie ca s bntuie prin ora.
inta lor era acum o dub de livrri care fcea
curse nocturne de la gara planetar TSC la
diverse antrepozite locale din ora. Transporta
lzi cu bunuri menajere din Augusta, toate de

calitate excelent. Iar duba era veche; alarma


ei era o glum.
Graie unui software kaos decent, cumprat
de la un contact, izbutiser s intercepteze
duba i s o goleasc complet de marf n zece
minute. Pe lng cota lui parte, Sabbah luase
chiar o pereche de fembote cu el cnd plecase
spre cas.
Ea l atepta cnd intrase pe u; o femeie de
vrst mijlocie cu trsturi vag asiatice, pr ca
pana corbului presrat de uvie sure care-i
ajungea pn la umeri, n costum elegant de
afaceri. Sttea n livingul lui, ca i cum ar fi
deinut apartamentul acela srccios cu
dou camere ntr-o msur mai mare dect l
deinuse el vreodat.
Poi s alegi, i spusese cnd gura lui se
cscase de surprindere. Fie te-mpuc n
autoaprare, pentru ai atacat o persoan
oficial care cuta s-i ndeplineasc
atribuiile, fie facem o nvoial i te las s-i
pstrezi scula.
Ciii
Sabbah
se
ncruntase
ctre
u,
blestemndu-i n gnd circuitul de alarm
care nu-l avertizase c femeia ptrunsese prin

efracie.
Sau crezi c noul plan de asigurri
medicale publice de pe Velaines va plti pentru
o scul nou, Sabbah? ntr-acolo intesc, n
cazul n care n-ai observat.
Oripilat, vzuse c femeia inea n mn un
tub metalic, mic i negru, care era ntr-adevr
ndreptat spre vintrele lui. Micase cutiile care
conineau fembotele, coborndu-le treptat,
pn i acoperiser oldurile i organul
personal extrem de valoros.
Dac eti poliist, n-o s
Zgomotul violent pe care-l produsese arma ei
l fcuse s se grboveasc. Buci de plastic
spongios plutiser prin aer, iar rmiele
fembotei czuser pe podea. Membrele cu
electromuchi aidoma unor crabi ai mainriei
micue zvcniser o vreme, dup care se
rmseser inerte. Sabbah se holbase la ea.
Iisuse Hristoase murmurase el.
Strnsese chiar mai puternic cealalt cutie.
Acum tim ce poziie ocupm fiecare dintre
noi? ntrebase poliista.
Da, doamn.
Vreau doar s faci ceva pentru mine. Ceva
mrunt. O s-l faci?

Ce?
ntr-o zi, la filiala voastr o s apar cineva
i vreau s tiu cnd o s fie asta. Nu-i pot
spune numele lui, fiindc i-l schimb mereu.
ns va dori s cumpere chestii, cel mai
probabil arme, sau software kaos, sau
eantioane de boli, sau componente cu
specificaii greite care s avarieze aparatele n
care sunt montate. Cam genul sta de
persoan este. Un tip foarte neplcut. Va
susine c este membru al partidului i c face
ceea ca face pentru o cauz nobil. Dar minte.
Este un terorist. Un anarhist. Un uciga. De
aceea vreau s m anuni cnd v viziteaz.
Clar?
Lui Sabbah nu-i plcuse s se gndeasc la
alternativ. Femeia continuase s in arma
ndreptat ctre el.
Da, sigur. O s-o fac.
Bine.
Cnd o s vin?
Nu tiu. S-ar putea s fie mine. S-ar
putea s fie peste treizeci de ani. S-ar putea s
nu fie niciodat. Sau s-ar putea ca eu s-l
prind nainte s ajung vreodat pe Velaines.
Bine, n regul.

Acum, ntoarce-te.
Ce?
Ai auzit.
Ea se ridicase, cu arma mic tot spre el. Fr
chef, Sabbah se ntorsese cu faa la u.
Minile i fuseser nfcate, silindu-l s dea
drumul cutiei cu fembota. O band rece de
metmal i se nfurase n jurul ncheieturilor,
imobilizndu-le.
Ce dra
Eti arestat pentru furt.
Cred c glumeti n pula mea! Am zis c-o
s te-ajut. Asta a fost nelegerea.
ntorsese capul, ca s se uite la ea. Arma i se
nfipsese n falc.
Nu exist nici o nelegere. Ai fcut o
alegere.
Asta a fost nelegerea! rcnise el furios. Eu
te-ajut, tu m scoi din ccat. Ce dracu!
Greeti, continuase ea nemilos. N-am
spus aa ceva. Ai comis un delict i trebuie s
supori consecinele. Trebuie s fii adus n faa
justiiei.
M fut n gura ta, fir-ai a dracu! M fut n
gura ta! Sper ca teroristu tu s-arunce n aer
o sut de spitale i de coli. Sper s rad toat

planeta.
N-o s-o fac. Pe el l intereseaz doar o
singur planet. i cu ajutorul tu, l putem
opri s-o distrug i mai ru.
Ajutorul meu? Cuvntul se auzise ca un
chiit, ntr-att fusese de ocat. Proasta
dracu, acum nu te-a mai ajuta nici dac miai suge pula! Am fcut o nelegere.
Perfect.
Voi
nainta
un
raport
judectorului, rugndu-l s fie tolerant.
Ce?
Totul era att de straniu, nct simise c-l
apucase durerea de cap. Femeia l speriase din
capul locului. Nu mai era nici mcar sigur c
era cu adevrat poliist. Aducea mai degrab
cu o uciga n serie.
i voi spune c ai cooperat pe deplin i c
ai fost de acord s-mi devii informator. Fiierul
nu va fi ncriptat cnd va fi ataat la dosarul
tu penal. Crezi c prietenii ti l vor accesa
cnd vor vedea c primeti o sentin uoar?
C vor fi ncntai de ceea ce conine? Apropo,
colegii mei i-au arestat deja pentru jaful din
noaptea asta. M atept s fie curioi de unde
am tiut noi.
Oh. Fir-ar al dracu Sabbah aproape c

izbucnise n lacrimi. Dorea ca tot comarul


acela s ia sfrit. Nu-mi poi face una ca asta!
M vor ucide, moarte total N-ai habar cum
sunt ei!
Ba cred c tiu destul de bine. Aadar, o
s-mi spui cnd apare inta mea?
Aa c, printre dinii ncletai, el
ncuviinase:
Da.
i aa inea de nou ani. Sabbah cptase o
condamnare cu suspendare pentru jaf i
fusese obligat s efectueze dou sute de ore n
Serviciul Cetenesc. Fusese ultima dat cnd
mai comisese un delict n orice caz, nimic
major, doar cte o tlhrie ocazional.
Iar la fiecare trei sptmni, n fiierul de
stocare al e-majordomului su aprea un
mesaj care-l ntreba dac brbatul se ivise. De
fiecare dat el rspunsese: nu.
Nou ani i nenorocita aia nu-l slbise nici o
clip.
Timpul, i zisese ea n drum spre secia de
poliie, nu reduce nimic.
Nu-i spusese niciodat ce se va ntmpla
dac el n-ar fi anunat-o, dar nu era ceva ce ar
fi dorit s afle.

Sabbah merse pe jos cteva intersecii,


lsnd n urm cldirea filialei. n felul acela
e-majordomul lui ar fi operat printr-un nod al
cibersferei care nu se gsea n apropiere de
cldire. n filial existau civa tipi cu nclinaii
tehnice; foarte idealiti n privina accesului
total, se apropiau de credinele anarhiste i
considerau c toate informaiile trebuie s fie
libere. De asemenea, fumau chestii pe care nar fi trebuit s le fumeze i participau la jocuri
de imersiune senzorial n majoritatea
timpului ct erau treji. Aveau totui obiceiul
demoralizant de a sparge cu succes bncile de
date n numele cauzei. Sabbah nu s-ar fi mirat
n cazul n care cadrele superioare ale
partidului ar fi organizat o operaiune simpl
de supraveghere n jurul cldirii filialei.
E-majordomul lui introduse codul pe care i-l
dduse femeia. Conexiunea fu stabilit
imediat, ceea ce era iritant, chiar dac nu
complet surprinztor. Sabbah inspir adnc.
El este aici.
***
Adam Elvin nu se grbi n recepia clubului
Scarred Suit, n vreme ce recepionera se

ocupa de trenciul su. Inseriile lui retinale se


adaptau destul de uor la lumina slab,
apelnd o vizibilitate n infrarou care
ndeprta complet umbrele. Dorea s dispun
ns de cteva clipe pentru a examina scena
integral. Din punctul de vedere al cluburilor
era aproape standard; separeuri n jurul
pereilor, fiecare cu o draperie e-sigilat
pentru intimitate, mese i scaune pe podeaua
central, un bar lung cu un numr uria de
sticle pe rafturi i o scen mic, unde dansau
bieii, fetele i transsexualii din trupa Sunset
Angels. Iluminatul era discret, cu spoturi
topaz i purpurii proiectndu-i razele
adumbrite
pe
lemnul
ntunecat
al
mobilierului. Muzica era puternic, un
software care pstra un ritm constant i
monoton pe care dansatorii s-i scoat
hainele. Aici exist mai muli bani dect ar
trebui, gndi el. Asta nsemna c era un local
protejat.
La ora unu noaptea, toate mesele erau
ocupate i mulimea interlop din jurul scenei
flutura entuziast bancnote n faa i spre
vintrele celor dou dansatoare. Cteva
separeuri erau ocultate de cmpuri de for

plpitoare. Vzndu-le, Adam se ncrunt,


dar era previzibil. Pe cnd se uita, una dintre
Sunset Angels fu condus la un separeu de
ctre manager. Cmpul de for scnteie i le
permise s intre. Matricea palmar a lui Adam
avea capacitatea de a strpunge e-sigiliul, ns
testarea ar fi fost detectat.
Att de multe ascunztori reprezentau un
risc. Din nou, era un risc cu care era nvat.
i, ntr-un local protejat, nimeni nu s-ar fi dat
n vnt dup poliie.
Scuz-m, rosti uierul.
Era prietenos, dei asta nu conta cine tie ce;
reprofilarea celular i oferise acelai gen de
masivitate ca al lui Adam, att doar c la el nu
era grsime.
Sigur c da.
Uierul i trecu minile peste jacheta i
pantalonii lui Adam. Erau puternic COtatuate,
cu circuite ce se colorau n bordo fluorescent,
n timp ce scanau dup ceva periculos.
Am venit pentru o ntlnire cu domnioara
Lancier, o anun Adam pe recepionera dup
ce uierul fcu semn c era curat.
Femeia l conduse dup colul slii
principale, la un separeu aflat la dou locuri

deprtare de bar. Nigel Murphy era deja acolo.


Pentru un dealer de armament, Rachael
Lancier nu era discret. Purta o rochie
stacojiu-strlucitor, cu decolteu adnc. Prul
castaniu lung era coafat n onduleuri
complicate, cu stelue luminescente scnteind
printre uvie. Rentinerirea o readusese la
douzeci i ceva de ani, cnd era foarte
atrgtoare. Adam tia c era o rentinerire,
poate chiar a doua sau a treia. O trda
atitudinea ei. Nici o tnr care ar fi avut cu
adevrat douzeci i doi de ani nu ar fi deinut
o ncredere n sine vecin cu glacialul.
Bodyguardul ei era un brbat micu i
subirel cu zmbet plcut, tot att de discret,
pe ct era ea de ostentativ. Activ e-sigiliul de
ndat ce sosi berea lui Adam i acoperi partea
deschis a separeului cu un vl ca de platin
mat. Ei puteau vedea n club, dar clienii de
acolo nu zreau dect un perete fr
caracteristici.
Era o list destul de impresionant,
coment Rachael.
Adam tcu o clip, pentru a vedea dac avea
s-l ntrebe pentru ce dorea armele, dar femeia
nu era att de lipsit de profesionalism.

Este o problem pentru tine?


i pot face rost de toate, ns trebuie s te
anun c procurarea armurii de lupt va dura.
Este un sistem utilizat de poliiti. De obicei
eu asigur arme mici pentru oameni cu
aspiraii ceva mai reduse ca ale tale.
Ct va dura?
Pentru armur, zece zile, poate dou
sptmni. Trebuie mai nti s fac rost de un
certificat de utilizator autorizat.
Nu-mi trebuie aa ceva.
Ea i ridic paharul de cocteil i sorbi,
privindu-l peste margine.
Asta nu m ajut, deoarece mi trebuie
mie. Restul lucrurilor de pe lista ta fie c exist
n stocare, fie c se nvrte pe piaa neagr
le pot obine n urmtoarele zile. Dar armura
aceea trebuie s soseasc de la furnizori legali
i ei trebuie s dein certificatul nainte de ai permite s ias pe poarta fabricii.
Poi face rost de certificat?
Da.
Ct cost? ntreb Adam, nainte ca ea si poat ncepe preambulul de vnzare.
O sut de mii de dolari Velaines. Sunt
implicate mai multe persoane i nici una nu

este ieftin.
O s-i pltesc optzeci.
mi pare ru, totui asta nu-i o tarab din
pia. Nu m trguiesc. sta-i preul.
O s-i pltesc optzeci i o s-i pltesc i
ambalarea restului listei n modul pe care-l
doresc.
Rachael se ncrunt.
Ce fel de ambalare?
Adam i ntinse un cristal de memorie.
Toate armele trebuie demontate n
componente, care vor fi apoi instalate n piese
de echipamente civile i agricole care ateapt
ntr-un antrepozit. Aa cum este gndit totul,
componentele nu vor fi identificabile,
indiferent n ce fel vor fi scanate sau
examinate. Toate instruciunile sunt aici.
innd seama de mrimea listei tale, e
mult munc.
Cincisprezece mii. Nu m trguiesc.
Ea i linse buzele.
Cum plteti?
Dolari pmnteni, lichiditi, fr cont.
Lichiditi?
Este o problem?
Lista ta va costa apte sute douzeci de

mii. Asta nseamn o mulime de bani pe care


s-i pori asupra ta.
Depinde cu ce eti obinuit.
Vr mna n jachet i scoase un teanc gros
de bancnote.
Aici sunt cincizeci de mii. Ajunge ca s
porneti i n acelai timp mi dovedete
intenia. Dup ce ai strns lista, d-mi adresa
unui antrepozit sigur unde-mi pot trimite
mainriile. Cnd ajung acolo, i voi plti o
treime din banii rmai. Dup ce le-ai instalat,
o s-i pltesc restul.
Echilibrul lui Rachael oscil uor. i arunc
bodyguardului o privire i acesta ridic banii.
mi place s fac afaceri cu tine, Huw, spuse
ea.
Vreau actualizri zilnice despre starea
achiziiilor.
O s le primeti.
***
Investigatorul-ef Paula Myo i prsi biroul
din Paris la trei minute dup ce primi apelul
lui Sabbah. Avu nevoie de optsprezece minute
s traverseze oraul spre gara TSC. Atept
doar opt minute pe peron pentru urmtorul

expres. Sosi pe Velaines n patruzeci de


minute.
Doi detectivi seniori, Don Mares i Maggie
Lidsey, de la poliia metropolitan Tokat, o
ateptau cnd taxiul o aduse la sediul lor
general. innd seama de nivelul de solicitare
pentru cooperare din partea Directoratului
Inter solar Delicte Grave, cei doi detectivi nu
avuseser dificulti n a rechiziiona o sal de
conferine i timp de lucru pe matricea
departamentului. eful lor le subliniase
apsat c se atepta s-i ofere asisten real
investigatorului-ef.
Dup ce se va termina totul, spusese el, va
nainta un raport despre capacitile noastre
operaionale, iar Directoratul are influen
politic, aa c fii amabili i fii utili.
Cu Don Mares foindu-se lng ea, Maggie
Lidsey i folosi e-majordomul pentru a apela
dosarul investigatorului-ef. Coloane late de
text verde translucid ncepur s se deruleze
peste imaginea virtual generat de inseriile
ei retinale. Trecu destul de iute prin informaii,
pentru era mai degrab o recapitulare dect o
evaluare detaliat. Toi cei care lucrau n
aparatul de aplicare a legilor tiau despre

Paula Myo.
Matricea din sediul general i inform pe cei
doi detectivi c musafira lor sosise. Maggie
alung panglicile spectrale de text i se
concentra asupra uilor liftului cnd se
deschiser. Sala de conferine de la nivelul al
VIII-lea al sediului general al poliiei
metropolitane avea perei din sticl, la fel ca
toate cubiculumurile de la acelai etaj. Din
locul unde se afla, Maggie putea zri ntreaga
dispunere. La nceput, nimeni n-o bg n
seam pe Paula Myo, care mergea pe coridorul
principal, urmat de doi colegi de la
Directoratul Delicte Grave. n bluz alb,
costum de afaceri ngrijit i pantofi negri
practici, se ncadra perfect n animatul mediu
de lucru compartimentat. Era niel mai
scund dect standardul contemporan,
potrivit cruia optzeci la sut din populaie
suferise mcar o modificare genetic. Asta nu
nsemna c nu avea o constituie fizic
robust; n mod evident, respecta cu strictee
o rutin de exerciii care-i pstra forma la un
ordin de mrime mai sus de orice ar fi cerut
poliia metropolitan din partea oamenilor si.
Dei Maggie suspecta c era mai degrab o

obsesie personal. Prul des i foarte negru al


investigatorului-ef fusese pieptnat drept,
astfel nct i cobora mult sub omoplai. Paula
Myo l lsase ntotdeauna s-i coboare peste
fa, acoperindu-i parial trsturile, i era
lesne de neles, innd seama de notorietatea
ei. ns cnd i ndeprta cu o mn uviele
acelea de pr, brbaii ridicau privirile de la
birourile lor i se holbau, nu numai din cauza
statutului su legendar. Fundaia Structurii
Umane de pe Limanul lui Huxley, care-i
dezvoltase cu atta grij genomul, selectase ca
baz de plecare o combinaie de gene europene
i filipineze, asigurndu-i o frumusee
natural absolut ispititoare. Rentinerirea
avut cu cinci ani n urm o fcea s par c
abia trecuse de douzeci de ani.
Dei tia c n-ar fi trebuit s judece pe nimeni
dup aspectul fizic, Maggie Lidsey avu
probleme s-o trateze cu seriozitate pe fat,
cnd aceasta i strnse minile ei i lui Don.
Cu nlimea i aspectul ei, Paula Myo putea fi
cu uurin confundat cu o adolescent. O
trda ns zmbetul. Prea s nu tie ce
nsemna aa ceva.
Ceilali doi investigatori ai Directoratului se

numeau Tarlo, un californian blond i nalt, i


Renne Kempasa, o latino-american de pe
Valdivia, aflat la jumtatea drumului spre a
patra rentinerire.
Cei cinci se aezar n jurul mesei i pereii
se opacizar.
V mulumesc pentru un rspuns att de
prompt, rosti Paula. Ne aflm aici, deoarece
avem o informaie c Adam Elvin a sosit pe
Velaines.
O informaie de la cine? ntreb Don.
Un contact. Nu cel mai demn de ncredere,
dar merit n tot cazul s fie investigat.
Un contact? Asta-i tot?
Nu trebuie s tii mai multe, detectiv
Mares.
Ai fost aici acum nou ani, spuse Maggie.
Cel puin aceasta este intrarea oficial din
dosarele noastre i de aceea a bnui c omul
tu este Sabbah. Este membru al Partidului
Socialist, aa cum a fost i Elvin.
Foarte bine, detectiv.
Perfect, ne aflm aici ca s ajutm, zise
Maggie simind ca i cum trecuse un soi de
test. De ce ai nevoie?
n primul rnd, de dou operaiuni de

supraveghere. Elvin a stabilit contact cu un


brbat pe nume Nigel Murphy, n filiala VII a
Partidului Socialist de aici din ora. Trebuie
s-l inem sub urmrire permanent, virtual i
fizic. Elvin se gsete aici ca s cumpere arme
pentru grupul terorist al lui Bradley
Johansson. Acest Murphy va fi legtura lui cu
un dealer interlop local, aa c el ne poate
conduce la amndoi. Dup ce avem
conexiunea, i putem intercepta pe Elvin i pe
dealer n momentul schimbului.
Toate astea sun ca i cum ar fi ceva de
rutin i foarte simplu, coment Maggie.
N-o s fie aa, interveni Tarlo. Elvin este
foarte bun. Dup ce l-am identificat, voi avea
nevoie de o echip de detectivi care s m ajute
s-i reconstitui toate micrile din clipa cnd
a sosit. Este un tip al naibii de viclean. Primul
lucru pe care l-a fcut a fost cu siguran si stabileasc o rut de evadare pentru cazul
n care afacerea de aici se ntoarce mpotriva
lui. Trebuie s-o descoperim i s-o blocm.
Voi tii totul, aa-i? fcu Don Mares. Ce
face el, unde este M surprinde c mai avei
nevoie de noi.
Paula l privi scurt, apoi reveni cu atenia la

Maggie.
Este vreo problem?
Am aprecia ceva mai multe informaii,
rspunse Maggie. De exemplu, suntei siguri
c se afl aici pentru a contacta un dealer de
armament?
Cu asta se ocup. De fapt, este tot ce face
n ultima vreme. Aproape c a renunat la
partid. Ah, sigur c da, o s arunce i filialei
locale un oscior sau dou pentru c a cooperat
cu el, dar dup Abadan practic n-a mai
acionat n micare. Dup fiasco-ul acela,
cadrele executive ale partidului l-au renegat
efectiv, pe el i toat celula lui de rezisten
activ. Atunci s-a cuplat cu Bradley
Johansson. Nimeni altul nu voia s se ating
de el, fiindc era prea periculos. De atunci a
fost omul care s-a ocupat de aprovizionare
pentru Pzitorii Individualitii. Actele pe care
le comit ei pe Far Away fac ca Abadan s par
destul de blnd.
Don Mares rnji.
Ai reuit s recuperai ceva bani pn
acum?
Tarlo i Renne l privir cu ostilitate. Paula
Myo se uit la el fr s rosteasc nimic. Don

i susinu cuttura, fr remucri.


Exist probabilitatea s fie narmat?
ntreb Maggie.
l fulger din ochi pe Don. n cazurile cele mai
fericite, putea fi un idiot, iar azi prea s se
strduiasc n mod special s-o dovedeasc.
Elvin va purta probabil o arm mic, spuse
Renne Kempasa, ns principalul lui arsenal
este experiena i viclenia. Dac vor exista
necazuri de natur fizic, nu vor fi pornite de
el. Va trebui s-i investigm cu precauie pe
dealerii de arme ei au predispoziie spre
violen.
Aadar, nici un bnu, insist Don. Nici
chiar dup ct au trecut de-atunci o sut
treizeci de ani?
Doresc de asemenea s ncercai i s
urmrii ruta de export a lui Elvin, rosti Paula.
Divizia de securitate TSC va coopera complet
n aceast privin.
Vom intra n legtur cu eful nostru n
privina alocrii de poliiti, zise Maggie. Am
aranjat deja s avei un birou i acces la
matricea departamental.
Mulumesc. n dou ore a dori s
informez echipele de supraveghere.

Este un interval destul de scurt, dar cred


c putem aranja.
Mulumesc. Paula nu-i desprinsese
privirea de la Maggie. Nu, nc n-am recuperat
nici un bnu. Cea mai mare parte a banilor
au fost cheltuii pentru achiziii de armament
ca aceasta, ceea ce ngreuneaz foarte mult
urmrirea i recuperarea. Iar de douzeci de
ani eu nu m-am mai apropiat ntr-att de mult
de el. De aceea, voi fi serios dezamgit dac
cineva o s strice lucrurile. Ar fi sfritul
carierei pentru el.
Don Mares ncerc s rnjeasc dispreuitor
naintea ameninrii. Nu reui perfect. Maggie
bnuia c asta se datora faptului c nelesese
acelai lucru ca i ea. Paula Myo nu zmbea
niciodat, fiindc nu avea simul umorului.
***
Adam termina un mic dejun matinal
realmente splendid n hotelul Westpool, cnd
e-majordomul lui l inform c n fiierul su
de stocare sosise un mesaj nesemnat.
Provenea de la o adres unisfer de unic
folosin, iar textul fusese ncriptat cu o cheie
de cod care-l identific imediat pe expeditor

pentru el: Bradley Johansson.


La exterior, Adam i bu cafeaua n linite,
n vreme ce chelnerii se agitau prin restaurant,
ocupndu-se de ali clieni. n vederea
virtual, el pregti mesajul pentru decriptare.
Matricea ncheietur era purtat pe braul
stng, o band simpl de metmal mat, care
flexiona i se dilata constant pentru a-i
menine contact integral cu pielea. Suprafaa
ei interioar coninea un i-punct care se
conecta la COtatuaje, care, la rndul lor, i
erau wetcablate n fibrele nervoase ale minii.
n vederea virtual, interfaa era reprezentat
de o mn spectral, pe care o personalizase
albastru-deschis, cu unghii purpurii ascuite.
La fiecare micare infim a minii sale reale,
mna virtual executa o micare amplificat,
permindu-i s selecteze i manipuleze
iconuri.
Sistemul
era
standard
n
Commonwealth, oferind conexiune direct la
cibersfera planetar tuturor celor care-i
puteau ngdui un COtatuaj. Adam bnuia c
cei mai muli dintre oamenii de afaceri care
luau micul dejun n jurul lui interfaau discret
cu matricele birourilor aveau pe chip
expresia specific a vistorilor cu ochii

deschii.
Brbatul extrase cheia cuvenit din locul ei
de
stocare
din
matricea
ncheietur,
reprezentat de icon-ul unui cub Rubik, pe
care trebuia s-l rsuceasc pn aranja
ptratele de pe suprafa n configuraia
corect. Cubul se deschise i el puse nuntru
icon-ul mesaj. Un singur rnd de text negru i
se derul peste vederea virtual: Paula Myo
este pe Velaines.
Adam izbuti n ultima clip s nu scape
ceaca de cafea.
Futu-i!
Civa clieni din apropiere l privir i el i
strmb buzele ntr-un surs de scuze.
Matricea tersese deja mesajul, care acum
trecea printr-o complicat procedur de
suprascriere, pentru cazul n care ar fi fost
examinat vreodat de un sistem de
recuperare judiciar.
Adam nu tia niciodat de unde i obinea
Bradley informaiile, ns fusese ntotdeauna
complet
de
ncredere.
Trebuia
s-i
abandoneze misiunea imediat.
Numai c durase optsprezece luni ca s
plnuiasc i s organizeze. Companii-

fantom fuseser nfiinate pe o duzin de


planete, pentru a se ocupa de exporturile de
mainrii
camuflate
spre
Far
Away,
comutndu-le i recomutndu-le astfel nct
s nu existe nici o bnuial i nici o urm. O
grmad de bani fuseser cheltuii pe
pregtiri. Iar Pzitorii nu aveau s primeasc
alt transport de armament, dac el nu-l putea
pune la punct. nainte de a o face, trebuia
totui s tie ce fusese n neregul de data
aceasta.
i fuseser foarte aproape. Ultimul apel al lui
Rachael Lancier confirma c adunase
aproximativ dou treimi din list. Att de
aproape
***
Maina lui Maggie Lidsey o aduse n parcarea
subteran a cldirii sediului cu o or nainte
de intrarea n tur. De la nceperea cazului,
lucrase cu program prelungit, nu doar pentru
a intra n graiile Paulei Myo, ci pentru c
nva o mulime de la investigatorul-ef.
Atenia acesteia fa de detalii era incredibil.
Maggie era convins c trebuia s aib inserii
de matrice i memocelule suplimentare. Nici

un aspect al operaiunii nu era prea


neimportant ca s n-o intereseze. Cu
certitudine,
legendele
nu-i
exageraser
dedicaia.
Ascensorul din recepie o scan pentru a-i
confirma identitatea: numai dup aceea cobor
la al cincilea nivel al subsolului, unde se
gseau centrele de operaiuni. Echipa Elvin
primise numele de cod Razia i i se alocase
camera 5A5. Maggie fu scanat din nou
nainte ca ua metalic monobloc s gliseze n
lateral, permindu-i s intre. Interiorul era n
penumbr, ocupat cu trei iruri de console cu
portaluri holografice nalte curbndu-se n
jurul operatorilor. Toate funcionau, acoperite
de o gril de imagini i benzi de date. Lumina
laser se revrsa dinspre ele ntr-o pcl
iridescent tears. O privire scurt aruncat
spre portalul cel mai apropiat de u i art
lui Maggie imaginile familiare ale cldirii din
care Rachael Lancier obinuia s-i conduc
afacerile cu vehicule, alturi de fotografii din
cele dou maini urmritoare ale echipei, ce
prezentau taxiul lui Adam Elvin pe care-l
supravegheau prin ora.
Maggie solicit o actualizare i asimil rapid

datele de peste este noapte. Singurul element


care atrgea atenia era mesajul ncriptat
expediat e-majordomului lui Elvin prin nodul
hotelului Westpool. O zri pe Paula Myo stnd
la biroul ei, n captul ndeprtat al ncperii.
Investigatorul-ef prea s se descurce cu
maximum dou ore de somn pe zi. Ceruse si fie adus un pat pliant n birou i nu-l folosea
niciodat dect la o or dup ce ambele inte
principale se retrseser pentru noapte. i se
scula ntotdeauna cu un ceas nainte de ora la
care ei obinuiau s coboare din pat. Tura de
noapte avea ordinul strict de a o trezi dac se
ntmpla ceva ieit din comun.
Maggie se apropie ca s se intereseze despre
mesaj.
A sosit de la o adres unisfer de unic
folosin, spuse Paula. Software-ul judiciar al
Directoratului i-a urmrit punctul de
ncrcare pn la un nod public din cibersfera
Dampier. Tarlo vorbete cu poliia local
pentru rularea unei verificri, dar nu m
atept la miracole.
Putei urmri o adres de unic folosin?
ntreb Maggie.
Dintotdeauna crezuse c aa ceva era

imposibil.
ntr-un grad limitat, ns oricum nu ne
este de ajutor. Mesajul a fost expediat cu
decalaj. Cel care l-a ncrcat era departe de
mult.
ncriptarea mesajului poate fi spart?
ntreb Maggie.
Nu tocmai, expeditorul a folosit ncriptare
n geometrie cuantic. Am expediat o solicitare
la IC, dar a rspuns c nu are resursele
disponibile pentru a mi-l decripta.
Ai vorbit cu IC? fcu Maggie.
Asta
era
cu
adevrat
impresionant.
Inteligena Contient nu obinuia s
interfaeze cu indivizii.
Da.
Nu mai urm nimic altceva.
Aha, fcu Maggie. Bun.
A fost un mesaj scurt, spuse Paula. Ceea
ce limiteaz coninutul lui. Bnuiala mea este
c a fost un avertisment, o autorizare de
ncepere sau o stopare.
Noi nu am avut scurgeri de informaii, zise
Maggie. Sunt sigur n privina asta. i nici ei
nu ne-au observat.
tiu. Din capul locului, originea mesajului

pare s elimine o eventual eroare a unuia


dintre poliitii votri.
Partidul Socialist are destule cibercreiere
de calitate. Este posibil ca ele s fi observat
programele noastre urmrind e-majordomul
lui Murphy.
Paula Myo i frec fruntea cu palma,
apsndu-se ndeajuns de tare pentru a-i
ncrei pielea.
Posibil, accept ea. Dei trebuie s in
seama i de ali factori.
Da? o ncuraj Maggie.
Strict secret, mi pare ru, spuse Paula.
Cu toate c era obosit, nu inteniona s-i
destinuie grijile nimnui. Dac Maggie era cu
adevrat detectiv, ar fi putut s deduc i
singur.
Aa cum spusese Mares, o sut treizeci i
patru de ani fr nici o arestare reprezenta un
timp neplcut de lung. De fapt, era de-a
dreptul imposibil, innd seama de resursele
pe care le desfurase mpotriva lui Bradley
Johansson. De-a lungul deceniilor, cineva le
asigurase lui Johansson i asociailor si
mult asisten. Puini tiau ce fcea Paula zi
de zi, aa c n mod logic era cineva dinafara

Directoratului.
Totui
administraia
Executivului se schimbase de aptesprezece
ori de cnd ei i se alocase cazul i era imposibil
ca toate s fi coninut simpatizani secrei ai
lui Johansson. n felul acesta, rmnea cu
domeniul ntru totul obscur al Marilor Familii
i Dinastiilor Intersolare, genul de dealeri de
putere care existau ntotdeauna.
Desigur, femeia fcuse tot ce putuse,
ntinsese capcane, rulase ambuscade pentru
identificare, ngduise n mod deliberat
scurgeri de informaii, stabilise canale de
comunicaii neoficiale, i cldise o reea
extins n clasele politice i ctigase aliai n
inima
guvernului
Commonwealthului.
Deocamdat, rezultatele fuseser minime.
Asta n-o deranja prea tare, fiindc avea
ncredere n capacitatea ei de a duce cazul
pn la sfrit, dar ceea ce o ngrijora mai mult
ca orice era motivul pentru care cineva, mai
ales o persoan care deinea bogie i putere
real, ar fi dorit s protejeze un terorist ca
Johansson.
Pare logic, spuse Maggie cu o umbr de
ovial,
tiind
c
ndrtul
tcerii
investigatorului-ef
exista
o
istorie

extraordinar. i atunci ce faci n legtur cu


mesajul?
Deocamdat, nimic, rspunse Paula. Pur
i simplu ateptm i vedem ce face Elvin n
continuare.
n clipa de fa i putem aresta pe toi. n
sediul lui Lancier sunt stocate destule arme
pentru a purta un rzboi.
Nu. nc n-am un motiv s-l arestez pe
Elvin. Vreau s atept pn ce operaiunea i
atinge stadiul activ de contraband.
A participat la operaiunea Abadan. Am
verificat fiierul Directoratului i exist
nregistrrile a suficiente mrturii pentru a-i
dovedi implicarea, indiferent ct de bun i-ar fi
avocatul. Ce-i trebuie mai mult ca s-l
arestezi?
Vreau s fie expediate armele. Am nevoie
de ruta i destinaia lor. Asta mi va da pe
mn toat reeaua Pzitorilor. Elvin este
important n primul rnd pentru capacitatea
lui de a ajunge la Johansson.
Aresteaz-l i extrage-i memoria. Sunt
sigur c un judector ar acorda Directoratului
ordinul respectiv.
Nu m atept s beneficiez de opiunea

asta. El tie ce se va ntmpla n clipa n carel am n custodie. Fie se va sinucide, fie o


inserie i va terge complet memoria.
Nu poi fi sigur n privina asta.
Este un fanatic. Nu ne va permite accesul
la memoria lui.
Chiar crezi asta?
Asta-i ceea ce a face eu, rspunse Paula
simplu.
***
Paula inform echipele de supraveghere
nainte de schimbarea turei, explicndu-i
suspiciunile fa de mesajul ncriptat.
Ne modific ntr-o oarecare msur
prioritile, zise ea. Dac a fost vorba despre o
anulare, atunci Elvin va cuta s ajung n
gara TSC. O grup de poliiti trebuie
staionat permanent acolo, ca s-l aresteze
dac ncearc s plece. Detectiv Mares, te rog
s organizezi asta.
Sigur c da, o s vorbesc cu eful pentru
mai muli oameni.
De-a lungul sptmnii operaiunii Don
Mares i modificase puin atitudinea. N-o
contrazicea deloc pe Paula, dar nici nu

depunea
vreun
efort
suplimentar
n
operaiune,
iar
femeia
accepta
asta:
competena standard era o constant
deprimant n aparatul de aplicare a legii din
tot Commonwealth-ul.
A doua posibilitate, urm Paula, este s fi
fost un mesaj pentru nceperea aciunii. n
cazul acesta, trebuie s fim pregtii s
intervenim. Misiunile voastre nu vor suferi
modificri, ns fii gata s le implementai
imediat. A treia posibilitate nu este prea
grozav: Elvin a fost avertizat despre faptul c
este supravegheat.
Imposibil, rosti Don Mares. Nu suntem
chiar att de incompeteni.
Dinspre poliitii din echip se auzir
murmure de ncuviinare.
Tarlo i arunc lui Renne un surs scurt. efa
lor genera ntotdeauna un standard ridicat de
profesionalism, indiferent cu ce for
poliieneasc ar fi lucrat. Nici unul dintre ei nu
dorea s fie cunoscut drept individul care nu
putuse ndeplini angajamentele ei.
Dei pare improbabil, va trebui s inem
seama de ea, insist Paula. Avei mult grij
s nu v deconspirai. Este inteligent. Face

asta de patruzeci de ani. Dac l vede pe unul


dintre voi de dou ori n aceeai sptmn,
va ti c-l urmrim. Nu-l lsai s v zreasc.
Nu-l lsai s zreasc maina pe care o
folosii. Vom cpta mai multe vehicule,
pentru a le putea roti mai rapid. Nu ne putem
permite greeli. ncuviin scurt din cap spre
ei. Azi, m voi altura echipei din fa. Asta-i
tot.
Don Mares i Maggie Lidsey se apropiar de
ea, n vreme ce restul poliitilor prseau
centrul de operaiuni.
Dac te zrete pe tine, rosti Don Mares,
atunci chiar c s-a terminat totul.
tiu, spuse Paula, totui trebuie s fiu
aproape. Sunt unele chestii pe care nu le pot
face stnd aici. Vreau ca azi tu s preiei postul
de coordonator general.
Eu?
Da, ai calificrile necesare ai mai condus
raiduri.
Bine, se strdui el s nu zmbeasc.
Maggie, tu vii cu mine.
***
l ajunser pe Adam Elvin pe cnd efectua o

plimbare lent, aparent aleatorie, prin parcul


Burghal. Brbatul proceda n mod similar n
majoritatea dimineilor, o hoinreal printr-un
spaiu larg deschis, unde era dificil ca echipa
s-l urmreasc pe jos fr a atrage atenia.
Paula i Maggie ateptau n partea din spate
a unui vehicul cu zece locuri, care era parcat
n extremitatea nordic a parcului. Echipa
distribuise restul mainilor la distane egale
pe perimetru, cu trei poliiti pedetri care-i
foloseau inseriile retinale pentru a-i triangula
permanent poziia, neapropiindu-se niciodat
la mai puin de cinci sute de metri. Burghal
era o zon uria n mijlocul oraului, cu
lcuoare, terenuri de sport, piste de alergri
i alei lungi i nverzite, mrginite de arbori
adui de pe aptezeci de planete diferite.
Este a doua oar cnd se ntoarce pe
acelai drum, spuse Maggie.
Priveau amndou imaginile transmise de
inseriile retinale pe un ecran mic din main.
Este standard pentru el, zise Paula. Este o
creatur a obinuinelor. S-ar putea s fie
obinuine bune, dar orice rutin te va trda
n cele din urm.
Aa l-ai urmrit?

Da. Nu folosete niciodat aceeai planet


de dou ori. i aproape ntotdeauna se
folosete de Partidul Socialist Intersolar
pentru a fixa prima ntlnire cu dealerul local.
Aadar l-ai fcut pe Sabbah informatorul
tu i ai ateptat.
Da.
Timp de nou ani. S dea dracii! Ci
informatori ai i pe cte planete?
Strict secret.
Dei felul n care operezi, arestndu-i
mereu pentru infraciunile lor Asta n-ar
trebuie s-i fac prea cooperani. i asumi un
risc major ntr-un caz att de important.
Au nclcat legea. Trebuie s compar
naintea
tribunalului
i
s-i
asume
responsabilitatea pentru delictele comise.
Ce dracu chiar crezi asta, nu?
Mi-ai accesat dosarul oficial. De trei ori de
la nceperea cazului acesta.
Maggie tiu c se nroise.
***
n ziua aceea, Adam Elvin i termin
plimbarea prin parcul Burghal i lu un taxi
pn la un micu restaurant italian de pe

malul estic al rului Guhal, care erpuia prin


cartierele rsritene ale oraului. n vreme ce
mnca pe ndelete un prnz copios, o apel pe
Rachael Lancier, un apel pe care poliia
metropolitan nu avu nici o dificultate n a-l
intercepta.
Elvin: A intervenit ceva. Trebuie s discut din
nou cu tine.
Lancier: Vehiculul dorit este aproape gata
pentru preluare, domnule North. Sper c nu-i
vreo problem n partea ta.
Elvin: Nu, nici o problem n privina
vehiculului. Trebuie s discut ns cu tine
despre specificaiile lui.
Lancier: Specificaiile au fost stabilite. Ca i
preul.
Elvin: Nu este vorba de vreo modificare de
specificaii sau pre. Este necesar pur i
simplu s discut cu tine personal, pentru
clarificarea unor detalii.
Lancier: Nu tiu dac-i o idee prea bun.
Elvin: M tem c este vital.
Lancier: Perfect. mi cunoti locul preferat.
Voi fi azi acolo la ora obinuit.
Elvin: Mulumesc.
Lancier: i ar fi bine s fie pe ct de important

susii.
Paula cltin din cap.
Rutin, rosti ea dezaprobator.
***
Optsprezece poliiti converser spre clubul
Scarred Suit. Don Mares i trimise pe primii
trei la numai dou minute dup ncheierea
conversaiei interceptate. Clubul nu era
deschis, desigur, i cei trei trebuiau s
gseasc puncte de observaie n jurul lui i s
se camufleze.
Doi dintre oamenii lui Lancier sosir la ora
opt n seara aceea i efectuar propriile lor
verificri de supraveghere nainte de a-i
anuna efa.
Cnd Adam Elvin apru n cele din urm, la
ora unu noaptea, zece poliiti se gseau deja
nuntru. Ca i nainte, reuiser s se
integreze suficient de bine pentru a mpiedica
identificarea vreunuia dintre ei. Unii jucau
rolul oamenilor de afaceri care cutau s se
destind n orice chip dup o zi lung la birou.
Trei se nvrteau pe lng scen, identici cu
ceilali ratai care-i agitau cu disperare dolarii
murdari spre trupurile superbe ale celor din

Sunset Angels. Unul izbutise chiar s obin o


slujb, fiind angajat de prob ca osptar
pentru noaptea aceea, i acumulase baciuri
rezonabile. Renne Kempasa sttea ntr-un
separeu, cu e-sigiliul ceos protejnd-o de
priviri indiscrete.
Restul echipei se afla afar, pregtit pentru
urmrire dup ncheierea ntlnirii. Paula,
Maggie i Tarlo parcaser la o strad deprtare
ntr-o furgonet veche i obosit, care avea pe
o latur logoul unei companii de servicii
casnice. Cele dou ecrane pe care le
instalaser n spate rulau imagini provenite de
la poliitii din club. Rachael Lancier era deja
n separeu, nu acelai de data trecut. O
nsoea bodyguard-ul cu aspect slbnog.
Sediul general l identificase ca Simon
Kavanagh, un brbat cu o list lung de
condamnri mrunte care se ntindea pe
ultimele trei decenii, toate asociate violenelor.
Cnd sosise examinase separeul de dou ori,
scanndu-l pentru circuite electronice sau
bioneurale ascunse. Senzorii pasivi ai
poliitilor din apropiere aproape c fuser
suprancrcai.
Kavanagh
folosea
un
echipament foarte sofisticat aa cum era de

ateptat din partea cuiva care lucra pentru un


dealer de armament.
Paula i privi pe Lancier i Elvin strngndui minile ntr-o doar. Dealerul de arme i
privi neospitalier clientul, apoi e-sigiliul din
jurul separeului fu activat. Protecia lui fu
imediat ranforsat de unitile pe care le
comutase Kavanagh. Unul dintre ele era un
impuls de bruiere nervoas puternic i ilegal,
capabil s distrug ganglionii cerebrali ai
oricrei insecte pe o raz de patru metri.
Perfect, rosti Paula. Ia s aflm ce-i att de
important pentru domnul Elvin.
La un metru deasupra mesei separeului, o
musc fusiform Bratation se prinsese de
estura din plastic los a peretelui. Printre
fibrele artificiale purpurii i verzi, corpul
translucid de doi milimetri i era practic
invizibil.
Pe
lng
corpul
cu
efecte
cameleonice, evoluia de pe planeta ei natal i
asigurase o fibr neuronal unic, care utiliza
o molecul fotoluminescent ca transmitor
primar, fcnd-o imun la un impuls de
bruiere nervoas standard. Avea doar
jumtate din durata de via normal a unei
mute fusiforme naturale, deoarece codul

genetic i fusese alterat de o micu companie


specializat, care n urma unui contract cu
Directoratul i nlocuise jumtate din sacul
digestiv cu o structur organic mult mai
complex de celule receptoare. n abdomenul
ei exista o gland secretoare dilatat, care
proiecta un fir superfin. Cnd zburase
nuntru din separeul vecin, trse firul n
urma ei i acum impulsuri nervoase de la
celulele receptoare plpiau discret n lungul
firului pn la un procesor semiorganic ceva
mai apropiat de unul standard pe care Renne
l avea n buzunarul jachetei.
n mijlocul ecranului Paulei se form o
imagine granulat alb-cenuie. Priveau de sus
la capetele celor trei persoane aezate n jurul
mesei din separeu.
Deci ce dracu s-a-ntmplat? ntreb
Rachael Lancier. Nu m ateptam s te mai
vd pn la livrare, Huw. Nu-mi place chestia
asta. M face nervoas.
Am primit instruciuni noi, zise Elvin.
Cum altfel i le-a fi putut transmite?
Bine ce fel de instruciuni?
Dou adugiri pe list. Majore.
Tot nu-mi place. S tii c-s foarte aproape

s anulez toat afacerea.


N-o s-o faci. O s-i pltim pentru deranj.
Nu tiu. Deranjul devine al naibii de maren pizda m-sii! Ajunge un poliai suspicios
care s-i bage nasu-n firma mea i-am fututo complet. Acolo-s depozitate o mulime de
chestii. Hardware scump.
Elvin oft i bg mna ntr-un buzunar.
Pentru a uura deranjul.
Puse pe mas un teanc de bancnote de
grosimea unei crmizi i-l mpinse spre
Simon Kavanagh.
Bodyguard-ul privi ctre Lancier, care
ncuviin. Vr bancnotele n buzunarul
jachetei sale.
Bine, ce fel de lucruri i mai trebuie acum?
Elvin ridic discul mic i negru al unui cristal
de memorie, pe care ea i-l lu.
Asta-i ultima dat, i spuse. Nimic altceva
nu se mai schimb. Nu-mi pas ce vrei sau ct
plteti, ai priceput? sta-i sfritul afacerii.
Dac mai vrei altceva, trebuie s-atepte pn
data viitoare. Ai neles?
Sigur c da.
Paula se ls pe spate, pe pernele subiate de
uzur ale scaunului din furgonet. Pe ecran,

Adam Elvin se ridicase s plece. E-sigiliul


separeului licri, pentru a-l lsa s ias.
Ceva nu-i n regul, zise ea.
Maggie se ncrunt.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c ntlnirea asta n-a avut
nici o legtur cu suplimentarea listei. n
cristalul de memorie nu exist de fapt un
inventar.
Dar ce?
Nite instruciuni.
De unde tii? Mie mi se pare c se
potrivete cu tot ce s-a ntmplat pn acum.
I-ai vzut reacia cnd a citit mesajul la
micul dejun. Obiectivul i-a prins expresia
foarte clar. A fost extrem de ocat. Prima
regul ntr-o afacere ca asta este c nu
schimbi nimic ntr-o etap att de naintat. i
nelinitete pe parteneri. Reacia lui Rachael
Lancier este un exemplu perfect. i nu este
deloc bine s-i neliniteti pe dealerii de arme.
La o afacere de dimensiunile astea, toat
lumea este deja cu nervii-n pioneze. Elvin o
tie.
i? A fost ocat la rndul lui c efii lui
doreau s schimbe ceva.

Nu-s convins.
i ce vrei s faci?
Nu putem face nimic. Continum
supravegherea. Continum s ateptm. Eu
cred ns c tie c suntem pe urmele lui.
***
Vestea despre nvluirea lui Alfa Dyson a fost
anunat peste dou zile. A dominat toate
fluxurile de tiri i spectacolele curente. Un
numr surprinztor de mare de ceteni de pe
Velaines aveau opinii asupra revelaiei i a
ceea ce trebuia fcut n privina respectiv.
n centrul de operaiuni subteran, Maggie
rmase pe jumtate atent la serioii i
nebunii care apreau n fluxurile de tiri. Iar
i iar, emisiunile repetau momentul cnd
steaua dispruse din vedere. Aprur
diagrame, simplificnd cele ntmplate pentru
publicul general.
Crezi c Elvin a fost zguduit de asta?
ntreb Maggie. La urma urmelor, Pzitorii
Individualitii ar trebui s ne protejeze de
extrateretri.
Paula se uit la portalul unde era intervievat
Dudley Bose. Btrnul astronom pur i simplu

nu-i putea controla sursul.


Nu. Am verificat. Mesajul a fost trimis cu o
jumtate de zi nainte ca Bose s fi confirmat
evenimentul. Oricum, nu vd n ce fel
nvluirea Dyson i privete pe Pzitori. Grija
lor principal este extraterestrul Starflyer i
felul n care el manipuleaz guvernul.
Da. Le primesc i eu propaganda. La
dracu, de fiecare dat m las dus de nas de
autor!
Consider-te bucuroas c nu eti tu
autorul. Eu m ocup i de escrocheriile acelea.
Deci nu sunt preocupai de nvluirea asta
instantanee?
Nu. nvluirea Dyson s-a petrecut acum o
mie de ani Este din preistorie. Irelevant
pentru Pzitori.
tii multe despre ei, aa-i?
Cam tot ce se poate ti fr s fii unul deal lor.
i atunci cum ajunge unul ca Adam Elvin
s lucreze pentru o faciune terorist?
Trebuie s-nelegi c Bradley Johansson
este n esen un nebun cu charism.
Micarea Pzitorii Individualitii este pur i
simplu cultul privat al personalitii lui. Se

autointituleaz o cauz politic, dar asta nu-i


dect parte din amgire. Trist este c a
ademenit sute de oameni, i nu doar de pe Far
Away.
Inclusiv pe Adam Elvin, murmur Maggie.
Da, inclusiv pe Elvin.
Din ce am vzut despre Elvin, este un tip
inteligent. i potrivit dosarului lui, este un
socialist radical realmente devotat cauzei. n
nici un caz nu-i att de naiv nct s cread
propaganda lui Johansson.
Pot doar s bnuiesc c-i cnt n strun
lui Johansson. Elvin are nevoie de genul de
protecie pe care i-o asigur Johansson, iar
iubitul lui partid beneficiaz ntr-un grad
redus de asocierea aceasta. Pe de alt parte,
poate c nu face altceva dect s ncerce s
renvie fostele glorii. Nu uita c-i un psihopat;
activitile lui teroriste au ucis deja sute de
oameni i toate livrrile acestea de arme
introduc potenialul pentru i mai multe
mori. Nu te atepta ca motivaia lui s fie
bazat pe logic.
***
Monitorizarea dur nc unsprezece zile.

Indiferent care ar fi fost elementele


suplimentare cerute de Adam Elvin, ele preau
dificil de obinut de Rachael Lancier. Diverse
contacte dubioase aprur pentru ntlniri
scurte i private cu dealerul n biroul din
spate. n ciuda tuturor ncercrilor, echipa de
susinere tehnic a poliiei metropolitane
Tokat nu izbutise s plaseze nuntru nici un
dispozitiv de infiltrare. Biroul lui Lancier era
verificat cu prea mult eficien. Nici chiar
mutele fusiforme nu puteau penetra cmpul
de for de nivel militar care l nconjura.
Antrepozitele ei erau de asemenea bine
ecranate, dei echipa reuise s le confirme pe
cele dou n care erau inute armele. Cteva
insecte modificate ptrunseser pentru o
scurt privire aruncat n jur, nainte de a fi
rpuse fie de emitoare de impulsuri de
bruiere nervoas, fie de plase electronice.
Echipe de monitorizare secundar i
urmriser pe furnizori cnd plecaser,
supraveghindu-i cum i asamblau armele i
echipamentele nainte de a le livra dealerului.
O ntreag reea subteran de comerciani de
pe piaa neagr de pe Velaines fusese atent
nregistrat i arhivat, n vederea raziei care

avea s pun capt ntregii operaiuni.


n
ziua
a
unsprezecea,
observatorii
consemnar un apel pe care Adam Elvin l
fcuse la un antrepozit din ora, autoriznd
expedierea unui transport de maini agricole
ctre Lancier.
Asta este, fcu Tarlo. Se pregtesc pentru
livrare.
S-ar putea, ncuviin Paula.
De cealalt parte a biroului de operaiuni,
Mares suspin n direcia ei. Paula ceru ns
ca echipele pentru arestare s fie trecute n
ateptare.
Maggie se afla n una dintre mainile parcate
aproape de reprezentan. Cnd cele opt
camioane sosir, ticsite pn sus cu lzi pline
cu maini agricole, trimise imaginile spre
centrul de operaiuni. n gardul care nconjura
complexul dealerului se deschiser repede
pori largi pentru a lsa camioanele nuntru.
Dup aceea altul dintre automobilele lui
Lancier iei pentru o curs de testare. Afacerea
legal se descurcase bine pe toat durata
monitorizrii, cu pn la o duzin de maini
cumprate de clieni legitimi. Vnzrile erau
prospere.

Cele opt camioane ptrunser n cel mai mare


antrepozit al lui Lancier i uile rular n jos
imediat dup intrarea celui din urm. Senzorii
cu care echipa de monitorizare ncadraser
locul raportar activarea instantanee a
sistemelor de ecranare.
Unde-i Elvin? ntreb Paula.
Tarlo i art imaginile intei lor primare, care
termina prnzul ntr-un restaurant din
centru. Paula veni lng consol pentru a-l
urmri, folosind senzorii echipelor de
monitorizare.
Dup prnz, Elvin se plimb pe una dintre
arterele comerciale, utiliznd tacticile lui
obinuite de a ncerca s-i observe eventualii
urmritori. Cnd ajunse napoi la hotel,
ncepu s-i mpacheteze valiza. Mai trziu n
aceeai dup-amiaz, cobor la bar i comand
o bere. O bu n timp ce privea portalul de la
captul tejghelei, care o arta pe Alessandra
Baron intervievndu-l pe Dudley Bose. La
nceputul serii, exact cnd soarele cobora sub
linia orizontului, valiza l urm la parter i el
prsi hotelul.
Gata, anun Paula echipele. Se pare c
acum e momentul. Pentru toat lumea

poziiile pentru etapa unu, v rog!


Don Mares atepta la o sut de metri de hotel
n una dintre cele patru maini alocate pentru
urmrirea lui Elvin i-l vzu pe brbatul voinic
ieind din recepie. Un taxi opri, la solicitarea
e-majordomului lui Elvin. Valiza sui pe
platforma pentru bagaje din spate, o dat cu
urcarea lui n main.
Ateapt, Don, spuse Paula. Plasm un
software anchetator n matricea de pilotare a
taxiului. Aha, asta a fost i-a spus s-l duc
la strada 32.
Asta nu-i pe lng Lancier, protest Don
Mares cnd maina lor porni n urmrire.
tiu. Mulumete-te s atepi.
Paula se ntoarse ctre fluxurile vizuale i de
date care soseau de la dealer. Rachael Lancier
i zece dintre oamenii ei se gseau cu
camioanele n antrepozitul nchis etan.
Restul lucrtorilor fuseser trimii acas, ca
de obicei la sfritul zilei.
Pe consola din faa Paulei, afiajele de date
ncepur s-i pulseze avertismente urgente.
Hopa, asta-i interesant. Elvin ncarc
software de infiltrare n matricea de pilotare a
taxiului.

Privi cum programul anchetator al poliiei se


autoterse nainte ca noul intrus s se poat
instala i rula inventarierea sistemului de
operare.
Schimb direcia, raport Mares cu o not
de surescitare n glas.
Fii calm i stai pe urmele lui, zise Paula.
Dar nu te apropia prea mult, este acoperit de
noi.
Din cele ase imagini ale taxiului pe care i le
oferea portalul mare al consolei, numai una
provenea de la o main de urmrire. Celelalte
erau fluxuri de la camerele de securitate civil
care acopereau toate strzile i bulevardele
oraului. Prezentau taxiul lunecnd lin prin
traficul de la ora de vrf.
Probabil c Elvin i comandase s accelereze,
fiindc ncepu s mreasc viteza.
Nu fii prea evideni, murmur Paula spre
echipa de monitorizare cnd taxiul vir brusc
la dreapta.
Acum era cu o sut cincizeci de metri naintea
primei maini urmritoare. Tactica lor
standard de ncadrare din patru pri scosese
din imagine vehiculul din frunte. Paula privi
harta gril cu punctele ei strlucitoare i vzu

cum acestea se rearanjau pentru a ncadra


taxiul.
Elvin coti iari la dreapta i dup aceea
imediat la stng, intrnd pe o strdu.
Nu-l urmai, rosti Paula. Nu are dect o
ieire.
A treia main se grbi s ajung la strada n
care ddea strdua. Taxiul apru lin i coti la
stnga. Se ndrepta n direcia opus mainii
a treia. Trecur una pe lng cealalt la doi
metri.
Maina lui Don Mares i relu poziia n
spatele taxiului, care rencepu s accelereze.
Ecranele de pe consola Paulei artau de
ambele pri contururile nceoate ale
luminilor mainilor, lungindu-se printre
cldirile nalte din centrul oraului. Taxiul coti
pe strada 12, una dintre cele mai largi, cu ase
benzi de trafic i toate ticsite. Apoi ncetini. O
camer de deasupra o urmri cnd trecu pe
sub unul dintre podurile masive care purtau
inele ferate n gara planetar TSC.
La dracu, unde s-a dus? ntreb Paula.
Don, l poi vedea?
Cred c da. Banda doi.
Dou camere erau focalizate pe cealalt parte

a podului, acoperind toate benzile. Un flux


constant de vehicule se scurse. Dup aceea
camerele transfocar pe taxi. Trecuse din nou
pe banda exterioar.
Perfect, spuse Paula. Toate mainile
reducei distana de separare. Rmnei la
optzeci de metri. Nu putem risca iari
pierderea contactului vizual. Maina trei, treci
sub pod i verific. Vezi dac n-a aruncat ceva.
Taxiul i continu manevrele de eschivare
pentru nc un kilometru, apoi vir brusc pe
strada 45 i rmase pe prima band. Viteza lui
reveni la aptezeci de kilometri pe or,
constant.
Vine drept spre noi, spuse Maggie.
Aa se pare, ncuviin Paula. Perfect,
toate mainile urmritoare, mrii iari
distana.
Dup opt minute, taxiul opri lng complexul
de vnzri al lui Rachael Lancier. Porile se
deschiser i maina intr, ptrunznd direct
prin ua deschis a unui antrepozit. Se opri
lng un post de reparaii pustiu.
Paula miji ochii la imaginea din portal. Ua
antrepozitului
fusese
lsat
deschis,
ngduind o vedere perfect pentru senzorii i

camerele echipei. Nu se mica nimic.


Ce se-ntmpl? ntreb Tarlo.
Nu sunt sigur, rspunse Paula. Rachael
este tot n antrepozit cu camioanele. Ba nu,
stai
Simon Kavanagh travers betonul puternic
iluminat al podelei antrepozitului deschis.
Tatuajul lui bancar achit taxiul. Platforma
posterioar pentru bagaje se deschise i valiza
lui Elvin cobor. Porni s urmeze bodyguardul subirel, care se ndeprt. Taxiul iei din
antrepozit.
La dracu, mri Paula. Toate echipele
avei autorizaie pentru etapa trei. Repet,
suntem la etapa trei. Oprire i arestare. Don,
oprete taxiul.
Matricea de dirijare a traficului citadin
expedie un ordin de oprire de urgen n
matricea de pilotare a taxiului. Toate cele
patru maini urmritoare nir nainte,
formnd o blocad fizic n jurul vehiculului.
Maggie intrase deja n micare cnd taxiul
iei din antrepozit. Soarele dispruse
finalmente de pe cer cu zece minute n urm,
lsnd n urm un crepuscul sumbru. n
spatele ei, turnurile centrului oraului

decupau linii precise i sclipitoare pe cerul


serii. n fa existau doar cteva benzi polifoto
slabe, fixate pe streinile antrepozitului pentru
a proiecta o strlucire glbuie peste complexul
cu nenumrate iruri de vehicule parcate. n
partea ndeprtat a complexului, o cale ferat
suspendat bloca orizontul, o barier neagr
i groas de beton care separa linia de
acoperiuri a oraului de cerul ca ghimberul,
care se ntuneca. Un singur mrfar uier i
zngni, trecnd, cu o roat motrice
necorespunztor ajustat ridicnd intermitent
un evantai de scntei care-i marca progresul,
pe msur ce luneca mai adnc n ora.
Tovarii lui Maggie avansau alturi de ea,
strecurndu-se ntre mainile silenioase,
staionate, i apropiindu-se de antrepozitul
ncuiat i ecranat. Femeia activ armura i
sistemul, care aducea cu un schelet cromalbastru purtat peste uniform, ncepu s
zumzie ncetior. Cmpul de for se extinse,
sporind densitatea aerului din jurul ei. Numai
Dumnezeu tia calibrul armelor cu care aveau
s se nfrunte.
Maini derapar ndrtul ei, cu cauciucurile
scrind ca nite animale rnite. n fa,

primii membri ai echipei tactice de asalt a


poliiei ajunseser la ua antrepozitului. Abia
se oprir pentru a trage o salv ionic n
panourile n compozit aglomerat. Un fulger
orbitor scld complexul n monocrom, nsoit
de un prit ca un trsnet. Achii de impozit
fumegnd zburar prin aer, dezvluind dou
guri mari n cldire. Membrii echipei se
npustir nuntru.
NU MIC NIMENI, POLIIA!
NU CLINTI UN DEGET, FUTU-I MORII
M-TII!
MINILE LA VEDERE! IMEDIAT!
Adrenalina cnta n vinele lui Maggie cnd se
repezi printr-o gaur. Cu pistolul ionic pregtit
mprtie stratul subire de fum de cealalt
parte i ridic inseriile retinale la rezoluie
maxim. Surpriza fa de scena din faa ei
aproape c o fcu s se mpleticeasc.
Rachael Lancier sttea relaxat n faa unui
camion. Cei zece angajai care rmseser
erau strni n jurul ei. Liftboi grei
descrcaser cteva lzi din camion i le
puseser ordonat pe podea. O sticl i zece
pahare se aflau pe o lad, ateptnd n mod
vizibil un toast.

Ah, bun seara, doamn detectiv, rosti


Rachael Lancier cnd vzu insigna lui Maggie.
Rnjetul ei batjocoritor era de rutate pur.
tiu c mainile mele reprezint o afacere
excelent, totui nu este nevoie s dai buzna.
Am cte ceva pentru fiecare tatuaj bancar.
Maggie o njur n barb i acion ncet
piedica de siguran a pistolului.
Ne-au fcut, spuse ea.
Don? ntreba Paula. Don, este n taxi?
Raporteaz, Don.
Nimic! scuip Don Mares. E gol n pizda
m-sii! Nu-i nuntru.
La dracu! rcni Paula.
E lucrtur, zise Maggie. Nenorocita rde
de noi. Sunt la cinci metri de ea i tot rde de
nu mai poate. Aici n-o s gsim nimic.
Trebuie s gsim! strig Tarlo furios. I-am
monitorizat de trei sptmni blestemate. Am
vzut cu ochii mei armele alea intrnd acolo.
Acum cnd se terminase, cnd surescitarea
se potolise, cu ocul post-adrenalin
instalndu-se, Maggie se simea groaznic de
obosit. Privi direct n ochii triumftori i
strlucitori ai lui Rachael Lancier.
i zic eu, ne-au dat eap.

Unicul moment posibil fu atunci cnd el se


rostogolise din taxiul aflat n micare, sub pod.
Adam izbi puternic solul, urlnd de durerea
ascuit care-i fulger n picior, umr i
coaste. Dup aceea se rsuci din nou i sri n
picioare. Al doilea taxi, gol, era oprit,
ateptndu-l la nici cinci metri. Plonj prin
portiera deschis i e-majordomul lui Quentin
Kelleher i comand s-l duc direct la A+A.
Vehiculul intr lin n traficul rutier animat.
Cnd privi n jur, zri o main frnnd scurt
sub pod. Doi brbai srir afar i ncepur
s scaneze n jur. Rnji, cnd distana fa de
ei crescu. Nu-i ru pentru un gras de aptezeci
i cinci de ani.
Camera 421 era aa cum o lsase, iar
matricea de scanare l anun c totul era n
regul. chiopt nuntru. Acum vntile
ncepuser s-l doar serios. Cnd se aez pe
marginea saltelei de gelatin i-i scoase
hainele, descoperi pielea care supura snge.
Aplic nite plastoderme i se trnti pe spate,
pentru a lsa tremurturile s se potoleasc.
Ceva mai trziu, ncepu s rd.

***
Vreme de dou sptmni nu prsi camera.
Mecanismul distribuitorului i livr trei mese
pe zi. Bu foarte multe lichide. E-majordomul
lui filtr emisiunile de tiri locale i
intersolare, utiliznd un filtru de cutare
pentru Alfa Dyson.
Zcu n pat cte douzeci de ore pe zi,
consumnd raii ieftine de hran i urmrind
emisiunile de divertisment de tot ccatul ale
unisferei. Pachete comerciale standard de
reprofilare celular i nvelir trunchiul i
membrele, extrgndu-i lent grsimea i
ajustnd pliurile epidermice pentru a se
potrivi siluetei sale noi, mai zvelte, i
distrugndu-i cu aceast ocazie majoritatea
COtatuajelor. O pereche de benzi groase cu
textur pieloas i erau ataate de fiecare
picior, de ambele pri ale genunchilor.
Acestea erau pachetele de difuziune profund,
care ntindeau tentacule subiri prin carnea
lui, pn ajungeau la os. Lent i destul de
dureros, i reduser lungimea femurului i
tibiei cu cte o jumtate de centimetru fiecare,
modificndu-i nlimea la o valoare care era

absent din toate bazele de date criminalistice.


Ajustarea l ls slbit i iritabil, ca i cum ar
fi fost n convalescen dup o grip
pctoas. Se consol cu succesul misiunii. l
costase nc o sut de mii de dolari, dar
Rachael Lancier cooperase cu entuziasm. n
ultimele zece zile ale misiunii, toate mainile
care
prsiser
complexul
dealerului
purtaser cte o parte din comand pe care le
lsaser prin tot oraul, n cldiri pe care el i
pltise s le nchirieze. Lucrtorii lui Rachael
le introduseser n lzile pe care Adam le
expediase cu luni n urm. ntreaga list se
afla n drum spre Far Away, urmnd o
sumedenie de trasee ntortocheate. Armele
aveau s ajung n urmtoarele luni.
Unicul lui regret era c nu putuse vedea
chipul Paulei Myo atunci cnd pricepuse
dimensiunile la care fusese tras pe sfoar.
Asta aproape c merita strnsoarea legturilor
care-i fixau ncheieturile.
La aptesprezece zile dup seara decisiv,
Adam se mbrc n bluz i pantaloni de
trening largi i plec din A+A. Un drum de
douzeci de minute cu taxiul l aduse la gara
planetar TSC. Se plimb prin sal fr s

declaneze vreo alarm. Mulumit n privina


aceasta, lu trenul expres ctre LA Galactic.
3
Puine persoane din afara cercurilor
guvernamentale
auziser
vreodat
de
Consiliul
Exoprotectorat
al
Commonwealthului, care fusese nfiinat n
primele zile ale Commonwealthului Intersolar
i era una dintre gruprile pentru situaii
neprevzute mult ndrgite de birocrai. Pe
vremea aceea oamenii continuau s fie
ngrijorai, pe bun dreptate, de posibilitatea
ntlnirii cu extrateretri ostili, pe msur ce
gurile-de-vierme TSC se deschideau ntruna
pe noi planete tot mai ndeprtate de Pmnt.
Consiliul
Exoprotectorat
al
Commonwealthului primise misiunea de a
examina toate speciile de extrateretri
inteligeni descoperite de TSC i de a evalua
nivelul de ameninare al acestora pentru
societatea uman. Avnd n vedere ct de
serioase puteau deveni lucrurile n caz c s-ar
fi ntmplat ce era mai ru, membrii si erau
toi extrem de puternici n termeni politici.
Totui, ntruct probabilitatea unei asemenea

ntlniri era foarte redus, ei i delegau n


mod
invariabil
sarcinile
membrilor
personalului. n forma aceea diluat, Consiliul
continua s se ntlneasc cu regularitate,
anual, i s confirme cu solemnitate statuquoul galactic. n fiecare an, delegaii si
ieeau mpreun i cinau decent pe cheltuiala
statului. Aa cum descoperea Commonwealthul, extrateretrii inteligeni erau o prezen
rar n aceast seciune a galaxiei.
Acum
ns
evenimentul
Alfa
Dyson
schimbase totul. Nigel Sheldon nu-i putea
reaminti s mai fi participat pn atunci la o
ntrunire a Consiliului, dei bnuia c trebuia
s-o fi fcut cnd fuseser descoperii Silfenii i
ngerul nalt. Reamintirile acelea nu fceau
actualmente parte din memoria lui. n mod
evident, le retrsese n stocarea de siguran
cu cteva rentineriri n urm.
Faptul c nu-i amintea n mod direct
experiena putuse fi rectificat de informrile pe
care personalul lui i le fcuse n timpul
cltoriei de pe Cressat, unde locuia mpreun
cu restul membrilor seniori ai familiei
Sheldon. TSC i comutase trenul privat direct
prin Augusta spre gara TSC New York din

Newark; de acolo era un drum scurt pn la


Grand Central.
Lui Nigel i plcuse ntotdeauna Manhattan
primvara, dup ce zpada se topea i copacii
ncepeau s-i arate frunzele noi, de un verde
viu pe care nici un artist plastic nu reuise sl captureze cu exactitate. Un convoi de
limuzine ateptase la gara Grand Central
pentru a-l purta pe el i suita lui pn la
Biroul Commonwealthului pentru Explorri i
Dezvoltare de pe Fifth Avenue. Blocul turn era
vechi de peste o sut cincizeci de ani i, cu cele
278 de etaje ale sale, nu mai era cel mai nalt
din vechea metropol insul.
Nigel sosise devreme, naintea celorlali
membri ai Consiliului. Membrii personalului,
alarmai, i conduseser pe el i pe suita sa n
principala sal de conferine de la etajul 225.
Nu erau obinuii cu asemenea delegaii
influente, iar asta se dovedea n pregtirile
agitate pe care le fceau pentru ca totul s fie
absolut
perfect
atunci
cnd
ncepea
ntrunirea. De aceea, Nigel flutur din bra la
ntrebrile lor nelinitite i le spuse s-i vad
de treburi, deoarece avea s atepte n linite
apariia celorlali membri. n momentul acela,

suita l nconjur lin i protector.


Din sala de conferine, Nigel putea s
priveasc peste cldirile vecine ctre Central
Park. Patina de via verde terestr era
linititor de strlucitoare sub soarele dupamiezii. De acum n parc aproape c nu mai
exista nici un arbore extraterestru. n ultimele
opt decenii, legile de protecie ale speciilor
terestre native fusese aplicate cu tot mai mult
severitate de Comisarii Mediului din Naiunile
Federale Unite, totui brbatul putea ntrezri
sclipitorul
arbore
ma-hon
strlucind
dominator n centrul parcului, cu fiecare
frunz spiralat reflectnd lumin prismatic
din suprafaa sa de argint lustruit. Se afla
acolo de peste trei sute de ani, fiind unul
dintre cei numai opt care fuseser vreodat
transplantai cu succes de pe planeta lor
natal. n ultima sut de ani fusese reclasificat
ca monument al oraului, un concept despre
care Nigel putea spune c-l ncnta. Cnd
locuitorii New Yorkului erau decii ntr-o
privin, nici chiar blocul ecologic NFU nu-i
putea determina s se rzgndeasc, iar ei nu
intenionau nici n ruptul capului s renune
la preiosul i unicul lor ma-hon.

Daniel Alster, asistentul executiv principal al


lui Nigel, i aduse o cafea pe care o bu n timp
ce privea peste ora. n minte, ncerca s
schieze celelalte schimbri pe care le vzuse
de-a lungul secolelor. Cldirile din Manhattan
artau mai zvelte n prezent, dei aceasta se
datora n principal faptului c erau mai nalte.
Exista de asemenea tendina pentru o
arhitectur cu un profil mai elaborat sau
artistic. Uneori funciona splendid, aa cum
era cazul goticului contemporan al blocului
Stoet; dar alteori arta banal, precum
contorsionata cldire Illeva. De fapt, nu-i psa
prea mult de eecuri; cel puin nsemnau c
locul avea personalitate, spre deosebire de
majoritatea lbrrilor urbane i plate de pe
planetele colonizate.
Rafael
Columbia,
eful
Directoratului
Intersolar Delicte Grave, fu al doilea membru
al Consiliului care sosi. Nigel tia despre el,
bineneles, cu toate c nu se ntlniser
niciodat n carne i oase.
M bucur s te cunosc n sfrit, spuse
Nigel cnd i strnser minile. Numele tu
apare ntruna pe rapoartele diviziei noastre de
securitate.

Rafael Columbia chicoti.


Sper c ntr-un context favorabil.
Abia trecuse de dou sute de ani, iar aspectul
fizic era de pn n aizeci. Spre deosebire de
Nigel care rentinerea la fiecare cincisprezece
ani, Rafael Columbia considera c un aspect
mai matur era esenial pentru poziia lui.
Vrsta sa aparent i oferea umeri lai i un
trunchi ca un butoia, care necesita o
sumedenie de exerciii pentru a rmne n
form. Prul des i argintiu era tuns scurt i
stilat, accentund expresia uor acr care era
fixat pe chipul plat. Sprncenele groase i
ochii verde-cenuii strlucitori l etichetau ca
membru al familiei Halgarth. Fr conexiunea
aceea, nu s-ar fi calificat niciodat pentru
slujba
lui
actual
n
administraia
Commonwealthului.
Familia
Halgarth
ntemeiase Edenburg, una dintre cele 15Mari
planete industriale, devenind astfel o Dinastie
Intersolar major, ceea ce i oferea aproape la
fel de mult influen ca i familiei lui Nigel n
interiorul Commonwealthului.
Oh, da, rspunse Nigel. Delictele serioase
par s se fi redus n ultima vreme n tot cazul
cele mpotriva lui TSC. Trebuie s-i

mulumesc pentru asta.


Fac ce pot, zise Rafael. Principala surs de
necazuri o reprezint grupurile astea Nou
Naionaliste care apar mereu ca s fac
neplceri guvernelor planetare cu ct le
frustrm mai mult, cu att mai agresivi devin
susintorii lor loiali. Dac nu suntem ateni,
o s ne confruntm din nou cu un val
periculos
de
asalturi
teroriste
antiCommonwealth, ca n 2222.
Crezi cu adevrat c se va ajunge la aa
ceva?
Sper c nu. Diplomaia Internaional
consider c gruprile revendic statut politic
pur i simplu ca justificare pentru activitile
lor; de fapt ns sunt mai bazate pe infraciuni
dect oricare altele. Dac ar fi aa, ar trebui s
urmeze un ciclu natural i s dispar.
A mulumi cerului pentru aa ceva. Nu
vreau mai s retrag pori de pe alte planete
i aa sunt destule izolate. Crezusem c unica
pe care mai existau probleme reale era Far
Away. i nu am impresia c situaia de acolo
ar putea fi tratat vreodat.
Rafael Columbia ddu grav din cap.
Eu cred c, n timp, pn i Far Away

poate fi civilizat. Cnd TSC va ncepe


deschiderea spaiului de faz IV, ea va fi
complet ncorporat n Commonwealth.
Sunt convins c ai dreptate, rosti Nigel pe
un ton ovitor, dar va mai trece mult pn
vom ncepe mcar s ne gndim la faza IV.
Vicepreedinta Commonwealthului, Elaine
Doy, intr n sala de conferine, discutnd cu
Thompson Burnelli, senatorul Commonwealth
care prezida comisia tiinific. Asistenii lor i
urmau, murmurnd discret ntre ei. Elaine
Doy l salut pe Nigel cu neutralitate
politicoas,
grijulie
s-i
pstreze
profesionalismul, iar el i rspunse, pstrnd
o expresie impasibil. Femeia era politician de
carier i devotase o sut optzeci de ani
crrii, cu ghearele i cu dinii, pn la
poziia actual. Pn i rentineririle ei erau
astfel orientate nct s-o ajute n ascensiune;
pielea i nchisese treptat nuana, pn
ajunsese la abanosul cel mai ntunecat,
pentru a-i sublinia etnicitatea. Pe decursul
aceleiai perioade, faa ei i abandonase
practic trsturile feminine mai atrgtoare n
favoarea unui aspect mai aspru, artos n mod
masculin. Nigel trebuia s trateze aproape

constant cu genul ei de politicieni i-i


dispreuia pe toi. n ndeprtata lui tineree
idealist, cnd construise primul generator de
guri-de-vierme, visase s-i lase pe toi
politicienii pe Pmnt, permind noilor
planete s se dezvolte n libertate complet,
devenind refugii de libertate personal. Acum
ns accepta dominaia exercitat de ei asupra
tuturor guvernelor omeneti ca reprezentnd
preul unei societi civilizate la urma
urmelor, cineva trebuia s menin ordinea.
Dar asta nu nsemna c trebuia s-i plac
permanentul lor comportament narcisist. n
plus, o considera pe Doy unul dintre
specimenele cele mai condamnabile, gata n
permanen s avanseze peste cadavrele
altora.
ntruct
urmtoarele
alegeri
prezideniale aveau s aib loc peste trei ani,
ncepuse etapa final a campaniei ei lung de
un secol. Susinerea lui ar fi asigurat poziia
femeii n Palatul Prezidenial de pe New Rio,
ns Nigel nu se pronunase deocamdat.
Thompson Burnelli era mai puin efuziv, un
brbat cu vorb direct, delegatul NFU al
Americii de Nord n Senatul Commonwealth,
calitate n care reprezenta un conglomerat de

interese vechi i puternice ale unora dintre


cele mai bogate Mari Familii de pe planet.
Arta potrivit rolului respectiv un brbat
chipe n costum scump de mtase gri, evident
un fost sportiv n Ivy League. Aerul lui de
siguran nu ar fi putut fi obinut niciodat
prin implanturi de memorie i ajustri
bioneurale, ci era disponibil doar prin
ereditate, iar brbatul fcea parte n mod
foarte clar dintre principalii aristocrai ai
Pmntului. Pe cnd era n colegiu, Nigel
detestase genul acela de arogan de puti
bogat n aceeai msur n care i detestase
pe politicieni. Totui, dac i s-ar fi dat de ales,
ar fi preferat oricnd s aib de-a face cu cei
din teapa lui Burnelli.
Bnuiesc c trebuie s fie destul de iritant
pentru tine, Nigel, rosti Thompson Burnelli cu
un amuzament care se apropia mult de
zeflemea.
De ce? ntreb Nigel.
Un contact extraterestru cu care divizia ta
de explorri s n-aib nici o legtur? Un
astronom universitar de mna a aptea care
face cea mai de seam descoperire din ultimele
dou sute de ani, iar singurul lui echipament

este un telescop decrepit pe care l-ai putea


cumpra probabil cu o mie de dolari din orice
magazin de vechituri? Ct cheltuiete anual
TSC-ul pe astronomie?
Vreo dou miliarde la ultima evaluare,
rspunse Nigel obosit.
Trebuia s admit c senatorul avea dreptate.
i nu era singurul care observase asta. Massmedia din unisfer adoptase un sarcasm
satisfcut fa de TSC din clipa n care Dudley
Bose i anunase descoperirea.
Nu conteaz, zise Thompson Burnelli
voios. Data viitoare o s avei mai mult noroc,
aa-i?
Mulumesc. Ce-a fcut n Cup echipa
continentului vostru?
Senatorul se ncrunt.
Ah, te referi la fotbal? Nu prea tiu.
A pierdut, este? Oricum, n-a fost dect
primul din cele opt meciuri. Nu cred c suferi
la fel de mult pe ct ai face-o dac ai fura-o la
sfrit. Data viitoare o s avei mai mult noroc.
Nigel surse subire spre spatele senatorului
care se ntorsese ca s-l salute pe Rafael
Columbia.
Soseau i ali membri ai Consiliului i Nigel

i fcu de lucru, salutndu-i; cel puin, mai


puteau
flecri
despre
fotbal.
Crispin
Goldreich, senatorul care prezida Comisia
bugetar a Commonwealthului, Brewster
Kumar, consilierul tiinific al Preedintelui,
Gabrielle Else, director al Comisiei industrie i
comer a Commonwealthului, senatorul Lee
Ki, directorul Comitetului de politic
economic pentru spaiul de faz II, i Eugene
Cinzoul, Procuror-ef al Comisiei juridice a
Commonwealthului.
Elaine Doy i ridic glasul deasupra
conversaiilor.
Cred c acum putem ncepe, anun ea.
Toi privir n jur i ncuviinar din capete,
apoi ncepur s-i caute locurile alocate.
Nigel privi cu subneles singurul scaun gol i
se aez n stnga Vicepreedintei, care
prezida edina. Potrivit protocolului, el era al
doilea om din Consiliul Exoprotectorat.
Asistenii ncepur s se instaleze ndrtul
efilor lor.
Vicepreedinta se ntoarse ctre efa ei de
cabinet, Patricia Kantil.
Vrei, te rog, s apelezi IC-ul?
n clipa aceea alese s-i fac intrarea Ozzie

Fernandez Isaacs. Nigel i nbui zmbetul,


ntr-att de surprini artar ceilali din jurul
mesei. Nu aveau nici un motiv. Pe vremea
cnd Nigel i Ozzie puseser la punct
formulele matematice care fcuser posibile
generatoarele de guri-de-vierme fusese un
adevrat excentric; pe toat durata studeniei,
momentele geniului pur alternaser cu
stupiditatea surferului, fiecare cutnd s fie
personalitatea dominant. Fusese o vreme
cnd Nigel trecea de la a-i face griji teribile n
privina zilelor pe care Ozzie le petrecea cu
minile pierdute, la a-i privi uluit prietenul
care soluiona problemele pe care el le
considerase de nerezolvat. Ei doi formaser o
echip excelent, suficient de bun pentru a
comprima timpul, astfel nct Nigel s poat
pi pe Marte pentru a asista la amartizarea
avionului spaial NASA. Dup aceea,
mblnzirea fiarei pe care o creaser fusese
treaba lui Nigel, transformarea maldrului de
echipamente pentru fizica energiilor nalte, un
prototip teribil de capricios, n metoda final
de transport i, n felul acela n crearea celei
mai mari corporaii unice pe care o cunoscuse
vreodat
rasa
uman.
Managementul,

finanele i influena politic nu-l interesau pe


Ozzie. El dorea doar s ajung acolo i s vad
ce minuni ascundea galaxia.
Explorrile sale printre stelele virgine l
transformaser ntr-o legend: slbaticul
Commonwealthului, cel mai celebru guru al
altui stil de via; fetele, viciile vechi i
minunatele noi stimulente narcotice, chimice
i bioneurale, al cror pionier fusese; Lumea
Ozzie, planeta U-congruent pe care se
presupunea c tria singur ntr-un palat de
mrimea unui ora; deceniile petrecute ca
poet-vagabond, hoinrind de la o planet la
alta pentru a fi martorul formrii de noi culturi
pornite de la captul cel mai de jos al
societii; sutele de copii concepui natural;
rentineriri bizare pentru a putea petrece ani
n corpuri de animale un leu, un vultur, un
delfin, un nonurs Karruk; tentativa proiectului
de sintetizare a ADN-ului unui dinozaur care
costase miliarde nainte de a fi furat de
Barsoomiani; deinea o reea secret de guride-vierme
ce
legau
planetele
Commonwealthului i pe care o putea utiliza
doar el; rutinele lui de gndire luate ca baz
pentru IC. Oriunde ai fi mers n

Commonwealth, localnicii i-ar fi povestit


despre ziua cnd Ozzie trecuse pe acolo (un
necunoscut deghizat pe atunci, desigur) i
mbogise viaa strmoilor lor printr-o
isprav sau alta: organizarea construirii unui
pod peste un ru periculos, transportarea
unui copil bolnav la spital n mijlocul unui
ciclon, prima escalad a muntelui cel mai nalt
de pe planet, uciderea n duel unu-la-unu
a efului bandei locale. Ba i preschimbarea
apei n vin, dac ar fi s dm crezare prii
tabloide a unisferei, gndi Nigel. Ozzie era cu
certitudine un expert exact n procesul invers.
mi pare ru c-am ntrziat, nenic, spuse
Ozzie.
Adres un salut prietenos Vicepreedintei i
se ndrept spre ultimul scaun gol. Trecnd
prin spatele lui Nigel, l btu pe umr.
Hai noroc, Nige, nu te-am mai vzut de-un
car de vreme.
Salut, Ozzie, rosti neceremonios Nigel, ca
s nu se lase mai prejos.
De fapt trecuser aptesprezece ani de cnd
se ntlniser n carne i oase. Ozzie ajunse n
cele din urm la scaunul lui i se trnti n el
cu un suspin fericit.

Are cineva o cafelu? Am o mahmureal


de m termin.
Nigel fcu un semn scurt din deget i Daniel
Alster i aduse o ceac. Civa membri ai
Consiliului se strduiau s-i ascund
dezaprobarea fa de atitudinea lipsit de
respect a legendei. Ceea ce era, aa cum Nigel
tia prea bine, exact ceea ce spera Ozzie.
Existau momente cnd el considera c
rentineririle lui Ozzie erau realmente inutile;
brbatul putea fi extraordinar de juvenil fr
nici un ajutor din partea revrsrii hormonale
a unui corp de adolescent. ns acceptarea i
adoraia care i erau acordate n general de
Commonwealth trebuie s-l fi mulumit n cele
din urm pe acelai tnr afro-latin. Nici chiar
n secolul al XXI-lea, att de corect din punct
de vedere politic, acele dou culturi nu se
amestecau niciodat n nici un caz pe strzile
din San Diego de unde provenea el. Acolo,
Ozzie fusese cel care rsese la urm.
V aflai aici ntr-o capacitate oficial,
domnule Isaacs? ntreb Crispin Goldreich cu
un vdit accent britanic din clasa de sus, care
pur i simplu degaja dezaprobare.
Normal, nenic, io-s omu lu TSC pentru

mecheria asta.
n cmaa lui neprotocolar verde-lmie i
pantaloni ocru de alpinist, ifonai, arta
complet nelalocul lui n jurul mesei de brokeri
de putere de clas mondial. Faptul c avea
aceeai coafur mare n stil afro nu-i era de
nici un folos; n peste trei secole de
argumentri, rugmini i ironii lipsite de
subtilitate, Nigel nu-l putuse convinge s se
tund altfel. Era unica mod a oamenilor care
nu mai revenise sub nici o form, totui Ozzie
continua s spere.
Nu te uita la mine, spuse Nigel. Eu
reprezint latura operativ a TSC, iar Ozzie este
consilierul tehnic al acestui Consiliu.
Ozzie i rnji larg lui Crispin Goldreich i-i
fcu cu ochiul.
Perfect, rosti Elaine Doy. Putem ncepe.
Marele portal mural din faa mesei nvie cu o
multitudine de linii portocalii i turcoaz, care
se retraser fulgertor ntr-un punct de fug
central, aducnd cu configuraia unui vechi
screen-saver.
Bun ziua, doamnelor i domnilor, vorbi
Inteligena Contient. Suntem ncntai s
participm la ceea ce va fi, nendoios, o

ntrunire istoric.
Mulumesc, rspunse Vicepreedinta.
Perfect Brewster, te rog.
Consilierul tiinific al Preedintelui privi n
jurul mesei.
Practic nu am multe de adugat la
rapoartele de tiri ale unisferei, dect s
confirm c sunt reale. La solicitarea noastr,
TSC a deschis o gaur-de-vierme pentru
explorare n spaiul interstelar de dincolo de
Tanyata i i-a utilizat propriile instrumente
pentru a confirma evenimentul de nvluire.
Echipamentele noastre sunt considerabil
mai sofisticate dect telescoapele folosite de
Dudley Bose, spuse Nigel i ignor pufnetul
discret dinspre Thompson Burnelli. Chiar i
aa, datele brute disponibile sunt foarte
puine, ntregul proces dureaz aproximativ
dou treimi de secund. Nu credem c bariera
poate fi un nveli material, ci trebuie s fie un
cmp de for.
Unul care oprete complet spectrul vizual?
ntreb Lee Ki.
Chiar i doar din punctul de vedere al
scrii de mrime, tehnologia asta depete cu
mult orice deinem noi, zise Brewster Kumar.

Blestemia are diametrul de treizeci de


uniti astronomice. Nu m-a atepta nici
mcar s semene cu cmpurile noastre sudate
molecular sau chiar cu un cmp cuantic.
Exist vreo teorie realist despre ce poate
fi bariera aceasta?
Exist cel puin dou duzini de teorii n
orice catedr de fizic universitar din
Commonwealth, dar nu asta este interesant.
Interesant este ceea ce face. Este un emitor
de infraroii, iar asta nseamn c menine
sistemul solar n interior.
Poi s explici ce nseamn asta? l ntreb
Gabrielle Else.
n rezumat, nseamn c la interiorul
barierei nu exist o acumulare de energie.
Cnd emisiile electromagnetice ale stelei ajung
la barier, o traverseaz sub form de cldur.
Dac nu ar face aa, dac bariera le-ar reine,
efectul la interior ar fi asemntor celui dintro oal sub presiune. Noi credem c bariera
radiaz i vntul solar sub form de energie
infraroie, dei este greu de spus de la distana
aceasta.
Cu alte cuvinte, adug Nigel, cine a
ridicat-o n jurul Perechii Dyson continu s

triasc linitit la interior. Condiiile de acolo


nu s-au modificat deloc fa de situaia
anterioar.
n felul acesta, zise Brewster Kumar,
ajungem la urmtoarea ntrebare. Barierele
acestea au fost ridicate de ctre extrateretri
care triesc n sistemele stelare respective sau
le-au fost impuse lor? Nici una dintre situaii
nu ne este favorabil.
De ce poate fi duntor izolaionismul
pentru noi? ntreb Rafael Columbia.
n istoria noastr, rspunse Nigel,
izolaionismul este adoptat de obicei n situaii
ostile. O asemenea situaie trebuie s fi existat
la Perechea Dyson. n cazul n care barierele
au fost ridicate de civilizaiile extraterestre ale
acestor dou sisteme stelare, trebuie s inem
seama de posibilitatea ca motivaia lor s fi
fost de natur defensiv. n cazul acesta,
nseamn c se aprau de o arm a dracului
de puternic. Alternativa este la fel de
neplcut c o alt specie de extrateretri se
temea att de ru de ei, nct doreau s-i
izoleze. Indiferent de variant, s-ar putea
foarte bine ca acolo s se afle dou specii de
extrateretri, ambele dotate cu arme i

tehnologie att de avansat fa de a noastr,


nct ar putea foarte bine s fie magie.
Mersi, Sir Arthur, murmur Ozzie.
Nigel surse spre vechiul lui prieten; se
ndoia c altcineva din sal ar fi recunoscut
aluzia. Toi erau prea tineri cu cel puin un
secol.
Eu consider c greii atribuindu-le
motivaii umane, spuse Gabrielle Else. Nu sar putea s fie vorba pur i simplu despre un
caz de tipul oprii Universul, vreau s cobor?
La urma urmelor, Silfenii sunt destul de
izolai.
Izolai?! exclam Rafael Columbia. S-au
extins n aa msur c nu tim nici mcar pe
cte planete s-au instalat.
Obiectivul
acestui
Consiliu,
rosti
Vicepreedinta, este de a ine seama de
scenariul cel mai defavorabil. Iar scenariul de
ostilitate pe plan local este cu certitudine
plauzibil.
Apropo de Silfeni, rosti Ozzie. De ce nu-i
ntrebm pur i simplu pe ei ce se-ntmpl
acolo?
I-am ntrebat, rspuns Vicepreedinta. Au
zis c de fapt nu tiu.

Ce dracu, nenic, aa zic ei de toate.


ntreab-i dac mine va rsri soarele i-o s
se scarpine-n cur i-o s te-ntrebe ce vrei s
zici prin mine. S dea boala-n ei de mistici
puturoi, ar trebui insistat i pclii s ne dea
un rspuns!
Da, mulumesc, domnule Isaacs, sunt
contient de asta. Avem o sumedenie de
experi n Silfeni i toi examineaz primordial
direcia aceasta de aciune. S sperm c ei
vor obine un rspuns mai coerent. Pn
atunci, nu putem dect s ne bazm pe
propriile noastre resurse. De aici i necesitatea
acestei ntruniri a Consiliului.
Ozzie i arunc o privire furioas i se cuibri
mbufnat n scaun.
Eu nu cred, spuse Lee Ki, c bariera ar fi
putut s fie impus din exterior asupra
stelelor. Nu este logic. Dac te temi de cineva
ntr-o asemenea msur i deii capacitatea de
a ntemnia stele ntregi, atunci nu ai face
bariera permeabil. Ai folosi-o ca pe acea oal
de presiune despre care se amintea, sau poate
chiar mai ru. Nu, eu sunt gata s pun
prinsoare c are o natur defensiv. Ceva
foarte periculos se ndrepta spre Perechea

Dyson i ei i-au trntit ua n nas.


n cazul acesta, unde este pericolul acum?
ntreb Thompson Burnelli.
Exact, ncuviin Brewster Kumar.
Nu mai exist, vorbi Ozzie. Iar voi mi
prei exagerat de paranoici.
Ai putea s justificai afirmaia? rosti
Thompson Burnelli impasibil.
Haide, nenic, Perechea Dyson e la peste o
mie dou sute de ani-lumin de Tanyata.
Chestia asta s-a-ntmplat pe cnd ditamai
Imperiul
roman
stpnea
Pmntul.
Astronomia nseamn istorie.
A fost mai aproape de Gengis-han dect de
romani, preciz Brewster Kumar. n plus, nici
o cultur aa puternic i avansat ca
Perechea Dyson sau ca agresorul lor nu va
disprea ntr-un singur mileniu. Noi n-am
disprut i n-am ajuns nici pe departe la
nivelul acela de tehnologie. Nu ne putem
ngropa pur i simplu capul n nisip, spernd
c totul a disprut n anii care s-au scurs de
atunci.
Sunt de acord, zise Vicepreedinta. Far
Away se gsete la numai cinci sute cincizeci
de ani-lumin de Perechea Dyson i ei observ

c bariera este nc intact.


Alt informaie pe care TSC-ul n-a dat-o
nc publicitii, spuse Nigel. Noi ne-am
utilizat gaura-de-vierme exploratorie i pentru
a determina timpul de nvluire pentru Beta
Dyson. Din pcate, prima noastr ipotez s-a
dovedit corect.
Rafael Columbia deveni brusc foarte atent.
Vrei s spui c a fost acelai timp?
Da. Aa cum se vede de pe Tanyata.
Perechea are o distan liniar de separaie de
doi ani-lumin. Am deschis gaura-de-vierme
cu doi ani-lumin mai aproape de Beta, de
unde am fcut observaia asupra nvluirii lui
Alfa. Am vzut nvluirea lui Beta, care este
identic cu a lui Alfa. S-au petrecut la un
interval de trei minute.
Este o msur defensiv, rosti Eugene
Cinzoul. Asta trebuie s fie. Un agresor s-a
apropiat de o civilizaie care popula dou
sisteme stelare.
Curioas coinciden, fcu Ozzie.
Care anume? ntreb Vicepreedinta.
Ceva agresiv i enorm de puternic s-a
apropiat de singura civilizaie din partea asta
a galaxiei care era ndeajuns de evoluat

tehnologic pentru a se proteja de atacator. Nu


cred asta, nenic. Scara temporal galactic
pur i simplu nu permite s se ntmple aa
ceva. Noi coexistm cu Silfenii doar pentru c
ei exist de nite milioane de ani.
Vicepreedinta privi tulburat portalul IC.
Care este interpretarea voastr?
Domnul Isaacs are dreptate cnd afirm c
un asemenea conflict ntre dou puteri
aproape egale este foarte improbabil, rosti IC.
Noi tim ct de rar evolueaz contiina pe
orice planet purttoare de via. Drept
urmare, civilizaiile tehnologice coexist
rareori n galaxie dei ngerul nalt este un
caz excepional. Cu toate acestea, ipoteza nu
poate fi exclus doar din acest motiv. Suntem
de asemenea acord cu observaia domnului
Kumar nici o civilizaie capabil de o astfel
de aciune nu va disprea repede din galaxie.
Ei pot evolua, vorbi iute Ozzie. Pot renuna
la toate instinctele lor primitive. La urma
urmelor i noi lsm n urm o mulime de
ccaturi de-ale noastre.
n acelai timp, spuse IC, voi generai
foarte multe ccaturi noi. Iar toate sunt
deprimant de similare vechilor voastre

ccaturi. i nici un fel de cultur primitiv


n-ar fi putut ridica barierele acestea n jurul
Perechii Dyson. Din nou ns, acceptm
ipoteza. Este posibil ca mecanismul barierei s
fie pur i simplu un dispozitiv strvechi care a
fost lsat n urm pentru simplul motiv c
creatorii si au plecat ntr-adevr mai departe
i mai n sus. Din datele observate pn n
prezent pot fi fcute nenumrate speculaii.
Nici una dintre ele nu poate fi rafinat, atta
vreme ct datele rmn aa puine i aa
vechi.
Ce sugerai? ntreb Vicepreedinta.
Asta este evident, nu? Consiliul acesta a
fost creat pentru a formula un rspuns la orice
ameninare
perceput
la
adresa
Commonwealthului. Pornind de la datele
disponibile curent, nu se poate da nici un
rspuns coerent fa de Perechea Dyson.
Trebuie obinute mai multe informaii. Trebuie
s vizitai Perechea Dyson pentru a le constata
statutul actual i motivul nvluirilor.
Costul exclam Vicepreedinta.
Arunc iute o privire vinovat spre Nigel, care
o ignor; IC i uurase considerabil sarcina.
Da, ar costa mult s ajungem la Perechea

Dyson prin metode convenionale, zise el. Ar


trebui s localizm minimum apte planete Ucongruente, dispuse ntre Commonwealth i
Perechea Dyson, iar apoi s construim pe
fiecare dintre ele generatoare de guri-devierme de dimensiuni comerciale. Ar dura
decenii i beneficiul economic ar fi redus.
Visteria Commonwealthului nu poate
subveniona TSC-ul, spuse Crispin Goldreich.
Ai fcut-o pentru Far Away, rosti cu
blndee Nigel. Acela a fost ultimul nostru
contact cu extrateretrii.
O staie pe Half Way! exclam iritat
senatorul. Iar atunci m-am convins c n-ar
trebui s mai facem niciodat aa ceva! Far
Away a fost o risip total de timp i eforturi.
Nigel i nfrn impulsul de a comenta
direct. Familia Halgarth avea aliai direci
dintre cei aezai n jurul mesei, pe lng
Rafael, iar ei erau principalii beneficiar pe Far
Away. Nu c ar fi existat prea multe beneficii,
aa cum ei ar fi recunoscut de altfel primii.
A dori s propun ceva niel mai practic
dect guri-de-vierme consecutive, zise Nigel.
Toi din jurul mesei l privir anticipativ, pn
i Ozzie, ceea ce era de-a dreptul o surpriz.

Expresia de interes a Vicepreedintei se


nspri la demonstraia simpl de putere
politic.
Sunt cu totul de acord cu IC c trebuie s
cunoatem exact ce anume s-a ntmplat la
Perechea Dyson, continu Nigel. i nu ne
putem permite nici costurile, nici timpul
necesar pentru a construi un lan de guri-devierme care s ne duc acolo. De aceea, eu
sugerez s construim mai bine o nav stelar.
Ideea fu ntmpinat cu cteva sursuri
nervoase. Ozzie izbucni pur i simplu n rs.
Te referi la o nav superluminic? ntreb
Brewster Kumar. n glasul lui se percepea o
aare evident. Putem ntr-adevr reui aa
ceva?
Bineneles. Este o adaptare relativ simpl
a actualului nostru sistem de generare a
gurii-de-vierme; n locul unei guri-de-vierme
stabil, fix, prin care s cltorim, acesta va
produce
o
gaur-de-vierme
permanent
mictoare n interiorul creia s cltorim.
Nenic! exclam Ozzie. Minunat! Io-te, b,
cadeii spaiali ctig pn la urm. Gata s
apsm butonul rou i ne lum zborul n
hiperspaiu!

Nu-i hiperspaiu, rspunse Nigel niel prea


repede. Aceea nu este dect o denumire de-a
tabloidelor pentru o funcie foarte complex de
manipulare a energiei i tu o tii prea bine.
Hiperspaiu,
repet
Ozzie
ncntat.
Chestia pentru evitarea creia ne construim
gurile-de-vierme.
Cu excepia unor cazuri de felul acesta,
cnd este perfect logic, spuse Nigel. Probabil
c am putea construi nava aceasta n mai
puin de un an. O echip de experi n
explorri poate s mearg acolo, s priveasc
n jur i s ne spun ce se-ntmpl. Rapid i
ieftin.
Ieftin? repet Crispin Goldreich.
Relativ, da.
Propunerea pentru nava stelar atepta
cuminte de peste un secol n fiierele
personale ale lui Nigel. Fusese dintotdeauna
un exerciiu de autoamgire la care nu reuise
dintotdeauna s renune. Nu-i uitase
niciodat n mod complet (i nici nu-i
tersese) sentimentul de admiraie cnd
privise pe Eagle II aprnd graios deasupra
orizontului marian pentru a amartiza pe
Arabia Terra. Exista ceva nobil n vehiculele

spaiale care cltoreau prin vidul vast i ostil,


purtnd cu ele vrful spiritului uman, tot ce
era bun i meritoriu n ras. i probabil c el
era ultimul om n via care i amintea asta.
Ba nu, se corect n gnd, nu ultimul.
Corporaia TSC i Trezoreria Augusta sunt
pregtite s finaneze pn la treizeci la sut
din costurile hardware.
Contra
exclusivitii,
rosti
caustic
Thompson Burnelli.
Nigel i zmbi moale.
Cred c precedentul a fost stabilit n
decursul aventurii Far Away.
Perfect, interveni Vicepreedinta. Dac nu
exist alternativ, vom trece la votarea
propunerii.
Nimeni nu vot contra, dar Nigel tiuse asta
din capul locului; pn i Burnelli ridic
braul n semn de aprobare. Consiliul
Exoprotectorat era n esen o tampil pentru
strategia de explorare i contact a TSC. Cu
binecuvntarea lui Nigel, TSC ncepuse cu trei
zile n urm proiectarea practic a navei
stelare. Mai rmneau doar miile de detalii
interminabile ale proiectului, finanarea i
managementul su. Detalii care aveau s fie

delegate n jos, la reprezentanii lor. ntrunirea


aceasta stabilea doar politica general.
Aadar, vei fi cpitanul misiunii? ntreb
Rafael Columbia, cnd se ridicar s plece.
Nu, rspunse Nigel. Orict mi-ar plcea de
mult, poziia respectiv necesit o sumedenie
de caliti i experien pe care eu pur i
simplu nu le dein, nici chiar zcnd n
stocarea de siguran a clinicii mele de
rentinerire, cunosc ns un brbat care le
deine.
***
Oaktier era o planet din spaiul de faz I,
colonizat n 2089. Longevitatea ei produsese
o economie de prim clas, care funciona
perfect, asociat unei moteniri culturale
bogate i impresionante. Zgrie-norii din
cristal i piramidele-condominiu care formau
centrul capitalei, Darklake City, anunau
lucrul acesta n mod destul de evident pentru
orice observator care sosea prima dat la gara
planetar TSC dinspre Seattle.
Majoritatea colonitilor iniiali veniser din
Canada i Hong Kong, iar lor li se adugase o
proporie nsemnat a rezidenilor din Seattle.

n felul acesta, influenele erau memorabil de


variate, cu tendine ultramoderne instalate
confortabil alturi de tradiii vechi ntreinute
cu grij. Mulumit rdcinilor acelora,
corectitudinea i munca susinut se
infiltraser de-a lungul secolelor n genomul
populaiei. Ca naiune, nfloriser i se
extinseser; la dou sute patruzeci de ani
dup colonizare, populaia depise un
miliard i un sfert i se ntindea pe opt
continente.
Vasta
majoritate
muncea
srguincios i tria bine.
Cu motenirea Seattle atrnnd probabil n
balan la luarea deciziei, Darklake City fusese
amplasat ntr-o zon deluroas din regiunea
subtropical. Cu pantele ei de sol mnos,
cldura constant i apa abundent a rurilor
i lacurilor, zona era ideal pentru cultivarea
cafelei. rmul lacului care forma marginea
sud-estic a oraului se ntindea acum pe
treizeci i cinci de kilometri, ncorpornd
porturi,
parcuri
publice,
blocuri
cu
apartamente scumpe, antiere navale, staiuni
de relaxare i docuri comerciale. Seara era un
curcubeu iptor de neoane colorate, cnd
reclamele holografice se ridicau deasupra

strzilor aidoma unor nori de furtun


luminesceni, n timp ce cldirile concurau
ntre ele pentru a-i pune n valoare trsturile
n energie fotonic pur. Baruri, restaurante i
cluburi foloseau muzic, spectacole live i
emitori semilegali de fiori de plcere pentru
a-i atrage pe petrecrei de pe strad.
Cu vreo patruzeci de ani nainte ca Dudley
Bose s fi fcut celebra lui descoperire, n
seara n care avea s fie ucis, Tara Jennifer
Shaheef putea vedea totul ntinzndu-se
naintea ei de pe balconul apartamentului de
la nivelul 25 din centrul oraului. Linia
rmului era ca marginea scnteietoare a
galaxiei, disprnd n bezna complet de mai
departe. Acolo sfreau viaa i civilizaia. Nu
existau dect nite vapoare sclipitoare de
croazier, care lunecau peste apele adnci
aidoma unor nori de stele rtcitori pierdui n
noapte.
O briz blnd de var i rvi prul i
rochia cnd se rezem de balustrada
balconului. n vzduh se simea o mireasm
dulce de muguri, de care se bucur cnd o
trase adnc n piept. Oaktier interzisese de
mult vreme motoarele cu ardere intern i

centralele energetice cu combustibili fosili de


pe planet; politicienii locali se ludau c
atmosfera era mai curat dect a Pmntului.
Aa c Tara inspir mulumit. Nu se auzea
nici un zgomot. La nlimea aceasta, femeia
era izolat de zumzetul grav al vehiculelor
electrice de pe strzi, iar rmul animat aflat
la trei kilometri distan era prea ndeprtat ca
s-i fac auzit vacarmul.
Dac ntorcea capul la stnga, putea s vad
grila
sclipitoare
a
luminilor
oraului
ntinzndu-se pe poalele dealurilor. O lumin
slab proiectat de secera albastru-cenuie a
lunii joase a lui Oaktier era doar att de
puternic nct s dezvluie munii care
formau un zid scund peste cerul nopii. n
timpul zilei, liniile lungi ale teraselor cu tufe
de cafea erau perfect vizibile pe coaste.
Conacele albe de pe plantaii, cuibrite n
plcuri luxuriante de arbori, erau uor retrase
fa de drumurile nguste ce erpuiau n
muni.
Cu dou rentineriri n urm, trise acolo,
departe de existena urban mai frenetic.
Uneori visa s se rentoarc n inutul rural
pentru o existen mai linitit, mai lent. O

existen departe de Morton, soul ei energic i


determinat. Dup alte dou rentineriri
probabil c avea s-o fac, doar pentru a-i
rencrca bateriile. Dar nu nc, deocamdat
se mai bucura de fluxul rapid al vieii.
Reveni n apartament i uile balconului
glisar, nchizndu-se n urma ei. Picioarele
descule lipir silenios pe podeaua dur din
lemn de tec a sufrageriei, n drumul spre baie.
n subsolul turnului de apartamente,
ucigaul ei intr n incinta energetic utilitar.
ndeprt capacul unei cutii cu matrice pentru
managementul cldirii i scoase din buzunar
o matrice palmar. Unitatea derul o bucat
de fibr optic terminat printr-un v-jac
standard, pe care-l introduse n duza de
ntreinere expus a cutiei. Cteva programe
noi fur descrcate i se agar prompt de
software-ul existent. Dup ce termin,
brbatul trase v-jacul afar i mont capacul,
utiliznd instrumentul corect de ncuiere.
Baia Tarei Jennifer Shaheef era decorat pe
podea i perei cu plci mari maronii de
marmur. n timp ce plafonul era o singur i
uria oglind. Pe perimetrul bii, lumini
indirecte proiectau o lumin cald, roz-

trandafirie, care plpia, imitnd lumnrile.


Cada n sine era afundat n podea i suficient
de mare pentru dou persoane; Tara o umplu
pn sus i turn mai multe sruri. Cnd
intr n cad, duzele transversale se activar,
agitnd apa i micnd-o pe lng pielea ei.
Femeia se aez pe scaunul modelat i-i
rezem ceafa pe pern. E-majordomul apel
muzic de la matricea locuinei. Ascult
melodia ntr-o semi-moial plcut.
Morton plecase pentru o sptmn la
Talansee, de cealalt parte a planetei,
participnd la o conferin cu un grup de
constructori imobiliari cu care ncerca s
negocieze o afacere. Aquastate, compania pe
care o nfiinaser cei doi soi, producea frunze
semiorganice extractoare de umiditate care
produceau ap pentru locuinele izolate i
ncepuse n sfrit s aib succes. Morton
dorea s profite de succesul lor aflat n
cretere, avansnd compania la cotaie
public, ceea ce ar fi adus un volum uria de
bani pentru extindere ulterioar. Totui
devotamentul lui fa de munc nsemna c
vreme de apte zile ntregi Tara nu trebuia s
ofere explicaii despre unde fusese ori ce

fcuse. i putea petrece tot timpul cu Wyobie


Cotai, tnrul destul de plcut pe care i-l
agase. i dorea asta n primul rnd pentru
ceea ce-i fcea n pat, dar se i plimbau
mpreun prin ora i se bucurau de locurile
i evenimentele de aici. De aceea relaia lor era
att de special. Wyobie era atent fa de toate
aspectele pe care Morton fie c le ignora, fie c
le uita pur i simplu n eterna lui obsesie de
avansare a companiei. Aceste apte zile aveau
s fie o schimbare cu adevrat minunat, Tara
era hotrt n privina asta. i poate c
apoi La urma urmelor, ei fuseser cstorii
treisprezece ani. Ce mai voia Morton? n cele
din urm, toate cstoriile se rsuflau. V
strngeai pur i simplu minile i treceai mai
departe.
Ucigaul ei travers recepia de la parter i emajordomul lui ceru unui lift s-l duc la
nivelul 25. n vreme ce atepta, se aez
dedesubtul discretului senzor de securitate de
deasupra uilor. Nu-i psa. La urma urmelor,
nu purta chipul lui.
Tara nc reflecta ce anume s poarte n seara
aceea, cnd ptrunztorul cor orchestral
dispru brusc. Luminile din baie se stinser.

Jeturile de masaj se oprir. Femeia deschise


ochii iritat. O enerva teribil o pan de curent.
Crezuse c apartamentul ar fi trebuit s fie
imun fa de aa ceva. n tot cazul, un
asemenea eveniment nu se mai ntmplase
pn atunci.
Dup cteva secunde, luminile tot nu se
aprinseser. i ceru e-majordomului s
interogheze matricea locuinei despre ce se
ntmplase. Fu anunat c nu putea obine
un rspuns; nimic nu prea s funcioneze.
Acum ea se ncrunt nelinitit. Aa ceva nu
se putea ntmpla pur i simplu, exact pentru
aa ceva existau sisteme de rezerv i
duplicate.
Tara mai atept puin. Baia era un loc foarte
linitit i dorea ca pielea s-i fie perfect
pentru iubitul ei n seara aceea. ns
indiferent ct de mult i-o dorea i ct
blestem, lumina nu reveni. Pn la urm, se
ridic i iei din cad i abia atunci i ddu
seama ct de ntunecat era de fapt
apartamentul. Nici mcar nu-i putea zri
palmele dac le ridica n faa ochilor. Folosind
iritarea pentru a acoperi orice smbure de
tulburare autentic, decise s nu bjbie dup

un prosop. n loc de aa ceva, naint grijuliu


i iei pe coridor. Cel puin acolo exist o
gean de lumin dinspre arcada larg care
fcea legtura cu sufrageria.
Tara se grbi s intre n ncperea mai mare,
doar vag ngrijorat de efectul picioarelor ei
ude leoarc asupra pardoselii din lemn.
Lumina oraului se revrsa prin ferestrele
balconului, conferind odii o perspectiv
ntunecat, monocrom. Buzele femeii se
nsprir nemulumite, cnd se uit afar la
luminile plpitoare. Acesta prea s fie
unicul apartament care suferea.
Ceva se mic pe coridor. Masiv. Silenios. Se
ntoarse.
Ce
Ucigaul trase un impuls de blocaj nervos din
pistolul fcut la comand. Pentru o secund,
toi muchii din corpul Tarei nepenir.
Impulsul
suprancrc
majoritatea
conexiunilor neurale din creier, fcnd
moartea instantanee. Femeia nu simi absolut
nimic. Muchii i se destinser i cadavrul se
prbui pe podea.
Brbatul se apropie de ea i rmase o clip
privind n jos. Dup aceea scoase un EMpulser

i-l lipi de ceafa ei, acolo unde se afla inseria


memocelulei. Gadgetul se descrc. l mai
declan de trei ori, asigurndu-se c inseria
va fi distrus n mod irevocabil. Indiferent ct
de bun ar fi fost corpul clonat pe care i l-ar fi
produs procedura de reviere, ultima seciune
din viaa Tarei Jennifer Shaheef era acum
pierdut pe vecie.
E-majordomul
ucigaului
expedie
o
instruciune ctre matricea apartamentului,
care reaprinse luminile. El se aez n sofaua
cea mare, cu faa spre u, i atept.
Wyobie Cotai sosi dup patruzeci i ase de
minute. Pe chipul tnrului aflat la prima
via flutura un surs oarecum ngmfat i
anticipator cnd intr n sufragerie, care se
preschimb ntr-o expresie de oc total atunci
cnd zri cadavrul gol de pe podea. De abia
vzu brbatul de pe sofaua din faa lui nainte
ca pistolul de blocaj nervos s trag iari.
Ucigaul repet procedura cu EMpulserul,
tergnd din inseria memocelulei memoriile
duplicate stocate cu grij ale ultimelor luni din
viaa lui Wyobie Cotai. Trecu dup aceea n
dormitorul secundar i scoase din debaraua
de depozitare trei valize mari i un geamantan

imens. Pn ce le aduse n dormitorul


principal, trei mese-robot sosiser de la postul
de livrare al turnului, aducnd mai multe cutii
de plastic.
ncepu prin a nghesui corpurile n cele dou
cutii mai mari, pe care le sigil. Petrecu
urmtoarele dou ore i jumtate culegnd
toate obiectele Tarei din apartament, umplnd
treptat i celelalte cutii. Hainele ei intrar n
valize i geamantan.
Dup ce termin, mesele-robot ncrcar din
nou cutiile i le transportar cu liftul de
serviciu pn la postul de livrare, unde
ateptau dou camioane nchiriate. Cutiile
care conineau trupurile intrar ntr-un
camion, iar toate celelalte obiecte fur
ncrcate n al doilea.
La etaj, ucigaul goli cada, apoi comand
cameribotelor s curee apartamentul clasa
nti. Ls micuele mainrii trebluind,
frecnd podelele i pereii de murdrie i praf,
i stinse grijuliu luminile cnd iei.
4
Aa c se afla aici, n deprimantele ore ale
zorilor, strns fixat n cockpitul mic al unui

hiperplanor care era ancorat de fundul pietros


i sterp al canionului Strjerul, ateptnd ca
furtuna s soseasc cu vnturile de peste
dou sute de kilometri pe or. La vrsta ei, i
innd seama de averea familiei pe care o
motenea, probabil c Justine Burnelli ar fi
putut face multe lucruri mai bune. Majoritatea
celor la care se putea gndi n clipele acelea
implicau paturi cu cearafuri de mtase
(preferabil mprite cu un brbat), bi n
centre balneare, restaurante foarte scumpe,
ori cluburi de noapte pluate. ns singurele
luxuri aflate pe o raz de o mie cinci sute de
kilometri se ndeprtau de ea cu cea mai mare
vitez pe care o puteau obine echipajele
rulotelor ce goneau peste terenul acesta
nenorocit. i totul se datora Estellei Fenton,
cea mai recent i cea mai bun prieten a ei.
Se ntlniser n salonul de zi al exclusivistei
clinici de rentinerire din Washington pe care
ea o folosea de fiecare dat; amndou abia
ieiser din cuve i urmau fizioterapie,
hidroterapie, masaj i aromaterapie cu plante,
cteva din remediile folosite pentru a readuce
puin via n membrele i muchii care nu
fuseser folosite de paisprezece luni. Se

micau ca nite geriatrice din vechime, o ironie


a sorii accentuat de corpurile lor aparent
adolescentine.
Toi cei din salon zceau n fotoliile adnci cu
perne gelatinoase i priveau afar, la parcul
mpdurit dinapoia ferestrelor uriae. Foarte
puini i foloseau matricele palmare ca s
lucreze, citind pe ecran sau vorbind cu
programele. Nici unul dintre ei nu pstrase
capacitatea de a interfaa direct cu cibersfera.
n timpul procesului de rentinerire, corpurile
le fuseser complet curate de majoritatea
inseriilor,
de
tipul
procesoarelor
i
COtatuajelor, i nc nu le primiser pe cele
noi. Estella fusese adus n salonul larg i
luminos de ctre dou infirmiere, fiecare
susinnd-o de cte un bra pe tnra rocat
superb care se cltina nesigur ntre ele. Se
prbuise n fotoliu cu un suspin graios.
Ne ntoarcem la ora trei pentru
hidroedin, spusese o infirmier.
Mulumesc tare mult, rspunsese Estella
cu un surs forat care dispruse de ndat ce
infirmierele prsir salonul. Fir-ar al
dracului!
Abia ieit? ntrebase Justine.

De dou zile.
Eu am ieit de trei.
Dumnezeule! nc zece zile ca asta.
Totui, merit, zisese Justine i ridicase
ziarecranul pe care-l citea; continua s ruleze
prin articolele i imaginile revistei de mod pe
care o accesase. De zece ani n-am mai putut
purta nimic aa de grozav.
Cu toate c multe dintre prietenele ei
efectuau rentinerirea cu religiozitate la fiecare
douzeci de ani (sau mai puin), Justine
atepta de obicei pn ce vrsta corpului ei era
de cincizeci de ani nainte de a parcurge
ntregul proces. i orgoliul avea o limit.
Eu nu-s nici mcar la stadiul la care s m
pot gndi la haine, rspunsese Estella i-i
trecuse o mn prin prul ciufulit, lung peste
tot de cinci centimetri i semnnd cu o
bonet. Mai nti trebuie s-art ca lumea. i
detest s am prul aa scurt. De obicei l port
lung pn la talie i ntotdeauna e nevoie de
doi ani pn s-ajung la lungimea aia, se
plnsese ea.
Cred c arat frumos.
N-am probleme cu prinsul brbailor. Se
uitase n jurul salonului. Doamne, n clipa

asta nici de aa ceva n-am chef


Clinica era strict unisex, dei asta nu-i oprea
ntotdeauna pe clienii care se apropiau de
sfritul perioadei de terapie s se dedea unor
activiti sexuale ilegale n camere. Nu era
doar aspectul tinereii pe care-l revendicau
dup rentinerire, ci i noile corpuri
adolescentine care clocoteau de hormoni i
vitalitate. Sexul ocupa locul nti ntre
prioritile aproape tuturor la prsirea unei
clinici de rentinerire i tindea s-i pstreze
poziia aceea destul de mult timp.
Justine zmbise larg.
N-o s treac mult. O s te repezi cu vitez
maxim spre cea mai apropiat Lume a
Tcerii.
Am mai fost acolo de vreo sut de ori. Asta
nu-nseamn c n-o s fac o escal pe drum,
dar pentru ocazia asta am plnuit ceva mai
interesant.
Da? Ce anume?
***
Se dovedise a fi vorba despre un safari de
dou luni pe Far Away. Justine respinsese
aproape imediat ideea de a i se altura, ns

cu ct Estella vorbise mai mult despre asta


i vorbise foarte puin despre altceva , cu att
ncepuse s i se fixeze n minte.
La urma urmelor, Far Away era singura
planet
cu
adevrat
slbatic
din
Commonwealth, unde strnsoarea civilizaiei
asupra locuitorilor era destul de slab. Era
greu i scump de ajuns acolo, clima i mediul
erau
ciudate,
iar
enigmatica
nav
extraterestr Marie Celeste i nedumerea pe
cercettori la fel de mult pe ct o fcuse n ziua
descoperirii ei. Lor li se aduga cea mai
faimoas provocare geologic, Marea Triad
cei mai mari trei vulcani din galaxia
cunoscut, dispui ntr-un triunghi strns.
Hiperplanorul Justinei fusese ancorat
imediat dup deschiderea larg a canionului,
astfel c botul su era ndreptat spre est, ceea
ce nsemna c muntele Zeus era n stnga
femeii. n timpul zilei, cnd echipa de la sol i
punea la punct aparatul, nu putuse distinge
din colosul acela dect panta sa stncoas
inferioar, care forma o latur a uriaului
canion n form de plnie. Vrful de tip crater
nu putea fi distins niciodat de la baz,
ntruct era nalt de aptesprezece kilometri.

n dreapta ei se afla muntele Titan, n


momentul respectiv unicul vulcan curent activ
dintre cei trei, cu buza craterului nlndu-se
n afara atmosferei, la altitudinea de douzeci
i trei de kilometri. Uneori, noaptea, dac
erupia era deosebit de violent, corona rozaurie
care
tremura
deasupra
lavei
strlucitoare putea fi zrit tocmai din
pampasul sudic, ea i cum o stea pitic roie
tocmai ar fi cobort dincolo de orizont. Iar
drept n faa ei, formnd sfritul imposibil de
masiv i brusc al canionului, era muntele
Hercule. Msurnd 711 kilometri la baz,
vulcanul era aproximativ conic, cu vrful cu
dou caldeire gemene ajungnd la treizeci i
doi de kilometri deasupra nivelului mrii, cu
mult peste troposfera lui Far Away. Din
fericire, geologii l clasificaser ca semiactiv;
nu erupsese niciodat n cei o sut optzeci de
ani de cnd ncepuse colonizarea uman, dei
produsese cteva zguduituri spectaculoase n
acest rstimp.
Faptul c vulcanismul putea produce
asemenea forme gigantice pe o planet mic
precum Far Away reprezenta o enigm
minunat pentru Justine. Desigur, studiase

articole tiinifice despre subiectul respectiv i


tia c numai gravitaia de 40% standard
permitea existena unui munte att de uria
ca Hercule pe o planet cu gravitaie normal
de tip terestru acesta s-ar fi prbuit sub
propria sa greutate. Iar absena plcilor
tectonice nsemna c lava continua pur i
simplu s se ngrmdeasc n acelai loc, eon
dup eon.
Totui nici una dintre datele acelea tiinifice,
seci, n-o puteau distrage de la peisajul
monstruos pe care venise s-l cunoasc.
Puterea i forele adunate n jurul ei erau
primare, vitalitatea unei planete vizibil n
mod imediat ca nicieri altundeva, iar Justine
sttea n micua i jalnica ei mainrie, ntr-o
ncercase nesbuit de a mblnzi puterea
aceea, de a o sili s-o asculte.
Minile i tremurau uor n combinezonul de
zbor cnd se ivi primul semn al zorilor, cu o
dung de cer gri ca ardezia materializndu-se
sus deasupra captului canionului. O
blestem pe nenorocita de Estella Fenton
pentru ceea ce vedea. Nervii nu i se calmau
ctui de puin tiind c prietena ei se gsea
ntr-un hiperplanor similar, legat de stnc la

doi kilometri mai departe, holbndu-se la


aceleai ancuri de piatr neospitaliere.
ncepe, spuse cineva n radio.
Pe Far Away nu exista cibersfer; de fapt, n
exteriorul lui Armstrong City i a oraelor mai
mari nu existau deloc comunicaii moderne.
Acum o sut de ani, existaser civa satelii
care asigurau o oarecare acoperire pentru
zona
rural
i
ocean,
dar
Pzitorii
Individualitii l doborser pe ultimul cu
mult timp n urm. n prezent nu dispuneau
dect de comunicarea simpl prin unde radio,
iar ionosfera turbulent a lui Far Away nu
oferea mult susinere n privina asta.
Aici se simte ceva micare. Vntul se
nteete.
Justine se uit prin capota transparent,
dur, a cockpitului, dar nu putu s vad
absolut nimic micndu-se pe stnca goal de
sub ea. Nici nu avea ce s se mite. Furtunile
care se npusteau dinspre oceanul Hondu
spre vest erau canalizate i strivite de Zeus i
Titan, pentru a vui prin acest canion dintre ei.
Cu ere geologice n urm, locul fusese curat
de orice frm de sol sau pietricic liber.
Derrick? ntreb Justine. M poi auzi?

Nu primi ca rspuns dect un bzit


fluctuant de electricitate static, pe msur ce
zorile revrsau o lumin slab n canion.
Derrick?
Caravana de camioane, vehicule 4x4 i rulote
trebuia s fie departe de acum, recunoscu ea
cu o grimas; dincolo de poalele lui Zeus i
adpostit de furtuna dimineii n vreo rp
adnc. Toi piloii demeni de hiperplanoare
rmseser pe cont propriu. Nu exista nici o
cale de scpare.
Cumva, partea aceasta nu fusese amintit n
reclamele elegante i edinele de informare,
intense i linititoare. N-o indusese nici chiar
implantul de memorie cu antrenament de
pilot. Justine atepta lipsit de ajutor, iar
vntul dinspre ocean cretea de la nivelul unei
brize domoale la cel al unui uragan nebun.
Atepta, incapabil s fac altceva. Atepta i
privea. Atepta i se ngrijora. Atepta, iar
spaima se iea dintr-un locor primordial,
adnc n creier, crescnd i tot crescnd.
Cum merge, scumpo? ntreb Estella.
Grozav. (Nenorocito!) Totui, sunt niel
agitat.
Agitat? Bftoas ce eti, eu sunt speriat

de fac pe mine.
Justine i comand e-majordomului s
verifice din nou procedurile cockpitului i
sistemele hiperplanorului. n ciuda capacitii
limitate a matricei de la bord, e-majordomul
producea o interfa de comand perfect.
Verificarea sa fu instantanee; iconuri
translucide plpir n interiorul vederii
virtuale a femeii totul era pregtit i perfect
funcional.
Mai amintete-mi de ce am dorit s fac
asta.
Fiindc bate de departe micul dejun servit
la pat, zise Estella.
ntr-un hotel de cinci stele
Pe o insul din Caraibe, cu verand spre
mare
Unde delfinii se joac n ap
Afar se luminase considerabil i Justine
putu, n sfrit, s zreasc nite fuioare
subiri de nisip plutind pe lng hiperplanor.
Probabil c au fost aduse tocmai de pe coast,
gndi ea. Comut radarul meteo pe ecranul
principal al consolei i studie petele de culori
vii care se npusteau i loveau ntre ele.
Furtuna pornise n mod clar; panglicile stacojii

care reprezentau aerul dens de mare vitez


supurau peste ecran ca o ran proaspt, care
se extindea ntruna.
Cumva, era mulumit c furtuna venea
dinspre vest, furindu-se dinapoia ei. Asta
nsemna c nu putea s priveasc norii ca
nite nicovale ce devorau cerul. i aa era
destul de speriat. Nici chiar acum nu era
sigur c va zbura. Exista opiunea de a
rmne pe loc; hiperplanorul era actualmente
configurat n forma unui trabuc gros i neted,
cu mugurii aripilor pitii sub fuzelajul
principal; Justine putea pur i simplu s
menin cablurile de ancorare i s lase
vnturile s urle pe lng ea pn se termina
totul. I se spusese c muli procedaser n
felul acela, rzgndindu-se n ultima clip. n
momentul acesta, n toiul anotimpului anual
de furtuni, vijelia avea n medie nevoie de cinci
ore pn s-o depeasc.
n douzeci de minute, vntul era ndeajuns
de puternic pentru a ncepe s scuture
hiperplanorul. Dac mai exista nisip, femeia
nu-l mai putea zri. Valuri roii se revrsau
necontenit peste ecranul radarului meteo.
Mai eti acolo? ntreb Estella.

Da.
De-acum nu mai e mult.
Mda Pe radarul tu apar aceleai date?
Unii dintre curenii ia au deja peste o sut
cincizeci de kilometri pe or.
Cifrele digitale ale vitezei vntului se
nceoaser, ntr-att de repede se schimbau,
crescnd mereu. La rata respectiv, focarul
furtunii avea s ajung deasupra lor n
patruzeci-cincizeci de minute i acelea erau
vnturile pe care le dorea ea. Dac decola n
clipa acesta, hiperplanorul ar fi fost pur i
simplu izbit n baza muntelui Hercule.
Frecvena radio prea plin de glume proaste
i bravur agresiv. Justine nu particip cu
nimic, dei ascultndu-le simea un soi de
linitire ciudat. O ajuta s in la deprtare
senzaia de izolare.
Norii goneau furioi pe cer, cobornd treptat.
Ocultau soarele care rsrea, reducnd
lumina la nivelul unui crepuscul mohort, cu
toate c Justine putea nc s zreasc
perdelele dilatate ale ploii nvlind n
deprtare. Piatra din jurul hiperplanorului
ncepu s luceasc de o pelicul subire de
ap.

Vntul a ajuns la o sut aizeci, anun


Estella i glasul ei amesteca spaima cu
anticiparea. M pregtesc s-i dau drumul. Ne
vedem de partea cealalt, scumpo!
O s fiu acolo! strig Justine.
Fuzelajul
se
scutura
violent
acum,
producnd un zbrnit permanent i sonor;
pn i urletul vntului ptrundea n
cockpitul bine izolat. Display-urile de pe
consola din faa ei erau un talme-balme din
cauza liniilor de culoare tremurtoare,
instabile, complet nefocalizate, i trebuia s se
bazeze exclusiv pe informaiile elementare din
vederea virtual. Afar, ceaa sur era o
constant, eliminnd orice imagine a cerului
sau a pereilor canionului.
Apoi sosi momentul. Pe solul canionului,
vnturile depiser o sut aizeci de kilometri
pe or. Radarul ei arta c frontul furtunii
clocotea n sus pe muntele Hercule, n faa ei,
i acela era factorul esenial. Vnturile
trebuiau s fie acolo pentru a o purta pe o
distan foarte, foarte lung. Fr ele, ar fi fost
un drum scurt cu un final extrem de abrupt.
Justine cobor palmele pe i-punctele consolei
i strnse degetele n jurul manelor; plasticul

pliabil se ridic n jurul lor, asigurndu-le


pentru un zbor care se anuna turbulent.
COtatuajele de pe ncheieturi completar
legtura dintre i-puncte i principalele ei
fascicule de fibre nervoase, interfand-o
direct cu matricea de bord. n interiorul vederii
virtuale
aprur
mini
virtuale.
Personalizarea ei le oferise degete lungi i
subiri cu unghii verzi i inele de neon
albastru strlucitor pe toate degetele. Un
joystick se materializ printre iconuri i
Justine i deplas mna virtual pentru a-l
prinde. Cealalt mn porni s apese iconuri,
iniiind o ultim verificare a sistemelor. Totul
ardea verde i femeia comand matricei de
bord s deplieze aripile.
Mugurii de plastic pliabil se dilatar i se
alungir, devenind aripi delta mici i groase.
Zumzetul spori brusc, cnd ele prinser
vntul. Cablurile de ancorare erau ncordate
aproape de limita lor de toleran. Justine se
rug ca ruii de ancorare din titan ranforsat
cu carbon, introdui la o adncime de cincizeci
de metri n stnca goal de ctre echipa de
susinere, s reziste n urmtoarele cteva
minute.

Un drcuor din mintea ei insist: Ultima


ans de a rmne pe loc i a supravieui.
Justine mic mna virtual i comut iconul
de ancorare prova. Piedicile se deschiser i ea
fu zguduit imediat i violent dintr-o parte n
alta, atunci cnd hiperplanorul i blngni
coada. n ajutorul ei sosi un rspuns instinctiv
din memoria implantat. Rsuci joystick-ul i
aripile se ndoir n jos cteva grade. O
atingere a iconului de ancorare pupa i cele
dou cabluri se extinser. Hiperplanorul se
ridic douzeci de metri n vzduh,
continund s vibreze frenetic, ca i cum ar fi
fost disperat s scape de ultimele frne.
Justine stop extensia ancorrii i ncepu si testeze suprafeele de comand. Spatele
hiperplanorului fu rapid comutat ntr-o
aripioar stabilizator vertical. Aripile se mai
extinser puin, nclinndu-se pentru a spori
portana. n sfrit, dup ce se ridicase,
nspimnttoarea vibraie zumzitoare se
diminu dei nu dispru niciodat pe deplin.
Acum femeia trebuia s suporte numai
mugetul teribil al vntului care accelera spre
doua sute de kilometri pe or.
n momentul acela, hiperplanorul nu era cu

nimic mai mult dect un zmeu uria. Cu foarte


mult grij, Justine ncepu s extind i mai
mult cablurile pupa, care se derular n
spatele ei i hiperplanorul sui voios,
deprtndu-se de sol. Dup dou minute de
extindere precaut, ajunsese la o sut de metri
nlime. Solul nu era vizibil i Justine era n
mod vag recunosctoare pentru asta. Zdrene
de cea goneau pe lng ea att de iute nct
o mpiedicau s zreasc ceva dincolo de
douzeci-treizeci de metri. Picturile de ploaie
care loveau transparena cockpitului zburau
imediat, curate fr urm de viteza
incredibil a aerului. Flexionnd ntruna
aripile pentru a compensa turbulena, femeia
rencepu extinderea cablurilor.
La douzeci i cinci de minute dup ce
prsise solul, se gsea la 1400 de metri
altitudine. Era o ascensiune precaut, ns
cele dou cabluri de ancorare vibrau cu o
armonic ce-i clnnea dinii. Justine
configur hiperplanorul din plastic pliabil
pentru planare. Aripile se ntinser n exterior,
atingnd anvergura complet de o sut zece
metri i n acelai timp se curbar n
semilun; de deasupra, hiperplanorul semna

cu un iatagan gigantic, cu proeminena


cockpitului ridicndu-se la jumtate. n
spatele Justinei, fuzelajul pupa se ntinse pe
vertical,
devenind
un
stabilizator
triunghiular masiv, ale crui vrfuri zvcneau
n micri subliminale pentru a menine
aparatul perfect aliniat n curentul de aer.
Ajunse la 1500 de metri altitudine. Aripile se
curbau fracionar pe lungime, opunnd
vntului profilul cel mai eficient pentru
capturare. Privind valorile de pe ecranul
consolei, Justinei nu-i veni s cread efortul la
care erau supuse cablurile de ancorare se
depise aproape complet coeficientul de
siguran.
Trase adnc aer n piept, n vreme ce
elementele naturii urlau n jurul ei. Dac avea
curajul necesar, aceasta avea s fie cltoria
cea mai spectaculoas din via. Dac Se
gndi la toi anii pe care-i trise i din punctul
acesta straniu de vedere toi preau dureros
de identici i plictisitori.
Un deget virtual se ntinse, ovielnic, i
atinse iconul de eliberare.
Acceleraia o izbi de sptarul fotoliului cnd
hiperplanorul scp din legturi, readucndu-

i greutatea pe care n-o mai simise de cnd


ajunsese pe Far Away. Aparatul se npusti
ctre captul nfundat al canionului cu dou
sute de kilometri pe or. Imediat, Justine l
nclin la tribord i ncepu s coboare. Rsuci
joystick-ul ca s compenseze nu repede, ci
lin , micnd aripile pentru a modifica fluxul
de aer. Rspunsul fu incredibil de rapid,
ridicnd-o brusc. Dup aceea fu ct pe aici s
nceap o vril i roti vrfurile stabilizatoare
pentru a o contracara.
Fiecare moment solicita concentrarea ei
total doar pentru a menine hiperplanorul
aproximativ orizontal. Nu era vorba numai de
norii lipsii de orice trsturi distinctive care o
nvluiau, izolnd-o de lumea exterioar.
Atenia ei era focalizat exclusiv asupra
displayului de poziie i a radarului. Pe
msur ce canionul se ngusta, trebuia s-i
menin cursul direct prin centru. Pereii de
stnc se apropiau ntruna, devenind
simultan tot mai abrupi, iar rafalele furioase
sporeau proporional. Turbulena slbatic
ncerca mereu s roteasc aparatul n vril, ori
s-l doboare i s-l distrug.
Justine nici mcar nu-i ddea seama de

scurgerea timpului, ci doar de lupta frenetic,


istovitoare de a menine hiperplanorul pe curs.
Dac l-ar fi lsat s suie prea sus, curenii
masivi l-ar fi purtat peste marginile canionului
o dat cu revrsarea lor pe acolo, dilatndu-se
eliberai dup presiunea tot mai mare de la
baza pereilor, i ar fi sfrit undeva pe pantele
mediane erodate de vreme i presrate de
bolovani ale lui Zeus sau Titan, la sute de
kilometri de vehiculele de recuperare ale
caravanei.
Fr nici un avertisment, radarul afi
captul canionului, la douzeci i cinci de
kilometri n fa. n punctul acesta, unde cei
trei vulcani se intersectau, Hercule era o
simpl stnc vertical, nalt de ase
kilometri. Propria ei altitudine era de trei
kilometri i jumtate. Afar, viteza vntului
continua s creasc n interiorul plniei.
Ecranul radarului meteo strluci stacojiu
lugubru pe perimetru, urmrind curenii letali
i undele de oc care reverberau din piatr.
ntunericul spori n jurul femeii cnd norii
zdrenuii fur strivii napoi, laolalt.
Justine retract uor aripile, sacrificnd
impulsul propulsor pe care-l generau n

schimbul unei manevrabiliti sporite. n


exteriorul cockpitului ncepuse s plou
constant i picturile mari brzdau pe lng
ea. n mod paradoxal, vizibilitatea se
mbunti.
Sub
presiune,
norii
se
recondensau.
Stropii
ncepur
s
se
contopeasc pentru o clip, nainte ca
vnturile turbate s-i sfie. Se reformau dup
o secund, mai mari de data aceasta, ntruct
presiunea continua s creasc nemilos. Jeturi
orizontale semicoerente de ap clocoteau i
spumegau
n
jurul
fuzelajului
hiperplanorului.
Stnca era la doisprezece kilometri deprtare
i Justine se gsea la trei kilometri de fundul
canionului. Apa devenise att de dens, nct
prea c hiperplanorul fcea surf n lungul
interiorului crestei unui talaz purtat prin
vzduh. Soarele se ridicase deasupra pantelor
vulcanului, sclipind n jos spre partea
superioar a canionului. Razele lui atinser
spuma haotic ce fichiuia n jurul
hiperplanorului i lumea nflori ntr-o mie de
curcubeie
zdrenuite
i
scnteietoare,
nscndu-se i murind, izbindu-se i
ciocnindu-se. Justine hohoti, ncntat i

uluit de spectacolul incredibil.


La trei kilometri n faa ei, priaele
nvalnice se contopeau ntr-un singur torent
zvrcolitor la doi kilometri deasupra fundului
canionului. Asta se ntmpla la doi kilometri
de stnc. Defileul de piatr ajungea n
punctul su cel mai ngust, iar presiunea la
valoarea maxim. Rul clocotitor putea s
scape ntr-un singur chip.
Justine glis hiperplanorul deasupra apei,
privind-o cu ochii cscai de nencredere.
Curcubeiele disprur brusc. Piatra se ivi n
faa ochilor ei, nlocuindu-le, perei gigantici i
terifiani care urcau ctre cer. Chiar naintea
ei, rul se curba n sus i ncepea lunga i
imposibila ascensiune spre libertate ntreaga
furtun devenea vertical. Vuind cu un tunet
permanent, vntul depise trei sute de
kilometri pe or. Justine tia c zbiera fr
cuvinte, dar nu se putea auzi prin cacofonia
care bombarda cockpitul.
Hiperplanorul fu smucit n sus i acceleraia
o izbi din nou pe Justine de sptarul fotoliului.
ncheieturile degetelor i se albir cnd strnse
manele, temndu-se s nu piard contactul
cu i-punctele. Se lupta cu suprafeele aripilor,

silindu-se s-o asculte ntr-o tentativ


disperat de a menine stabilitatea n aerul
transformat ntr-un gheizer. Apa se ridica o
dat cu ea, sfidnd gravitaia i fulgernd
paralel cu stnca. n ciuda faptului c
hiperplanorul i solicita absolut toat atenia
pur i simplu pentru a supravieui curenilor
demeni, petrecu dou secunde preioase
pentru a se holba la fenomenul incredibil. O
cascad care curgea drept n sus!
La altitudinea de cinci kilometri, perdeaua
nspumat de ap ncepea s se destrame din
nou. Imensa furtun vertical se lea pe
msur ce ajungea n vrful canionului.
Presiunea i viteza vntului se reduceau. n
mijlocul tuturor, Justine pilot hiperplanorul
drept n sus, pe cursul central. Ap i nori se
revrsau ca o cascad n ambele pri cnd ea
fulger deasupra stncii dou valuri imense
de vapori, care cdeau dup aceea ca nite
aripi de lebede pentru a se sparge pe pantele
inferioare ale vulcanului. Numai n centrul
vrtejului acela vntul continua s urle,
repezind-o nainte i n sus.
Masa gigantic a muntelui Hercule deveni
vizibil sub ea, un teren dezolant de stnci

sparte i grohoti saturat, ntinzndu-se pe


zeci de kilometri n jurul prii superioare a
canionului. Treptat, pustietatea ncepea s
lase loc petelor mult mai binevenite de ocru i
verde-avocado, pe msur ce vegetaia i
reafirma prezena. Ierburi minuscule, cu
rdcini ferme n crpturi ncreite, muchi
tropical robust practic lipit de bolovani.
Furtuna
continua
s
urle
deasupra,
cutndu-i drumul de scpare spre cerurile
mai linitite din est, lunecnd n jurul pantelor
ctre nord i sud.
Justine modific iari bracarea aripilor,
pstrnd viteza, dar suind i mai mult. Urma
o linie rectilinie ntre canion i vrf, fr s se
abat n nici o parte. Pe sub ea treceau acum
puni ierboase cu tufiuri rezistente.
Regiunea era temperat i plantele erau
biciuite i lovite de furtunile nemiloase, dar
nfloreau mereu. Cataractele gemene de ap ce
erupeau
din
canion
rmseser
la
cincisprezece kilometri n urm, iar norii se
despreau, cobornd n stnga i n dreapta
pentru a-i gsi propriul drum n jurul
vulcanului. Justine cut alt rut prin cerul
senin i nsorit din fa i deasupra. Viteza i

era tot colosal, suficient pentru a o purta


mult naintea furtunii, totui nu ndeajuns
pentru obiectivul ei final. ncepu s scaneze
radarul meteo.
Ca i cum partea median vestic a
vulcanului n-ar fi suferit destul, tornade i
bntuiau pantele ca o motenire a
turbulenelor asociate furtunii. Justine le
putea zri sub forma unor fuioare subiratice
bej, care biciuiau violent nainte i napoi
peste teren. Aveau toate mrimile, de la spirale
line de praf la vrtejuri brutale, dense, nalte
de kilometri. Matricea de bord le estima
cursul, eliminndu-le pe cele prea slabe ori
prea ndeprtate pentru inteniile femeii.
Desigur, nici una nu era realmente
predictibil. Aici intervenea rolul intuiiei
umane i norocul.
Exista una interesant, la douzeci de
kilometri n fa i uor mai n sud dect ar fi
preferat ea. Era ns nalt de aproape cinci
kilometri i absorbea stnci de mrimea unor
automobile pe msur ce-i descria parcursul
aleatoriu. Justine vir, ndreptnd botul
hiperplanorului spre ea. O dat cu apropierea
aparatului de sol, viteza i crescu i mai mult.

Aripile i stabilizatorul vertical se retraser i


n acelai timp se ngroar. Ochii femeii erau
hipnotizai de piruetele slbatice ale bazei
tornadei; i dorea din tot sufletul un ablon,
cel mai mic indiciu referitor la direcia ctre
care avea s se ndrepte n clipa urmtoare.
Coborrea hiperplanorului deveni un picaj
nspimnttor. l legn simultan cu baza
tornadei judecnd, anticipnd. Aripile i
stabilizatorul fuseser reduse la simple
cioturi, oferindu-i un control minim. Solul era
la nici cinci sute de metri. n fa, tornada i
schimb iari direcia. tia c avea s-o
menin poate dou secunde i mpinse
joystick-ul nainte, dirijnd aparatul drept
spre ea. n ultima clip l trase n sus, privind
cum botul descrie o curb brusc. Orizontul
czu practic de jur mprejur, lsnd-o cu un
cer care trecea de la turcoaz strlucitor la
indigo-nchis fabulos.
i apoi hiperplanorul ptrunse n tornad.
Praf furios i vrtejuri de pietricele nconjurar
fuzelajul,
inndu-l
strns.
Aripile
i
stabilizatoarele pupa se curbar, formnd o
elice rudimentar, n timp ce botul i sfri
arcul, ndreptndu-se exact n sus, n lungul

nucleului tremurtor i instabil de aer rotitor.


Lamele aripilor mucar adnc, rotind
fuzelajul i npustindu-l ascendent ntr-o
micare energic. Particulele, de la nisip pn
la pietre alarmant de mari, rpir pe fuzelaj
i impacturile multiple se auzir ca focul unei
mitraliere. Nivelurile de tensiuni structurale
crescur rapid, ajungnd la chihlimbariul de
alert. Justine tresrea continuu naintea
pietrelor care loveau cockpitul transparent, la
nici treizeci de centimetri de faa ei.
Sosise ns momentul decisiv: motivul
prezenei ei aici. Nu toi ajungeau pn n
punctul acesta. Unii erau turtii pe pereii i
fundul canionului. Alii, care izbutiser s
suie cu cascada, nu gseau nici o tornad, ori
euau intrarea n ea, dar memoriile strine
implementate n femeie i fcuser perfect
treaba, oferindu-i aptitudinile necesare. Ea nu
trebuia dect s asigure determinarea pentru
a le susine. De aceea venise aici, ca s afle
dac mai era aceeai persoan impetuoas i
lipsit de griji pe care i-o reamintea din prima
ei via.
Motoarele iuir sonor n spatele ei,
asigurnd o contrarotire fa de fuzelajul

anterior. Era extrem de important n privina


stabilitii i n plus meninea cockpitul pe loc.
Cel puin, aa afirma teoria. Justine continua
s se simt ameit i i venea s vomite, dei
nu exista nici un reper vizual pentru a verifica
dac se rotea. Grafica vederii virtuale arta o
rotire modest pe care matricea de bord
ncerca s-o compenseze. Acceleraia o apsa
dureros n fotoliu.
Peste numai cteva momente, hiperplanorul
ni prin vrful tornadei ca un proiectil din
tubul lansator. Cu toate c fusese nuntru
doar dou-trei secunde, viteza aproape c i se
dublase. Motoarele fuzelajului se ncordar
din nou, stopnd contrarotirea. Aripile i
stabilizatorul pupa se alungir, adoptnd
acum o form mai normal pentru un planor:
aripi drepte i nguste i coad cruciform.
Atmosfera era prea rarefiat pentru a le afecta
i hiperplanorul luneca iute i lin prin
stratosfer, totui Justine vir, astfel c
traiectoria cobor uor. Aparatul descria o
simpl curb balistic, al crei apex avea s fie
la nou kilometri deasupra vrfului lui
Hercule.
Justine privi cum valorile presiunii afiate pe

display coborr pn ce anunar vid n


exteriorul fuzelajului. Cerul se transformase
din albastru n negru de miez de noapte.
Stelele sclipeau puternic de jur mprejur, n
vreme ce raze de soare orbitor de puternice se
revrsau n cockpit.
Contrastul era incredibil. n numai cteva
secunde, trecuse de la teroarea strivitoare a
furtunii la senintatea complet tcut a
spaiului. n ciuda faptului c mediul acesta
era la fel de letal pentru om pe ct fusese
furtuna, Justine simea aici o siguran
stranie. Bubuiturile inimii ncepur s se
potoleasc. i ndeprt de pe umeri curelele
fotoliului i se aplec pentru a vedea mai bine
afar.
Era aproape la aceeai altitudine cu vrful
muntelui Hercule i continua s se nale.
Vulcanul se ntindea sub ea, cu pantele
inferioare pierdute sub nori. Ht ndrtul
cozii hiperplanorului, furtuna rbufnea din
canion i clocotea furioas, ndeprtndu-se
n jurul imensei bariere din piatr. ntorcnd
capul la tribord, femeia putea s priveasc n
jos, n craterul muntelui Titan. Chiar n fundul
acestuia se zrea o strlucire stacojie

demonic emanat de lacul de lav, parial


ascuns de vluri de fum negru i gros.
Tentacule late unduiau n sus, subiindu-se
cnd ajungeau la buza craterului, unde se
destrmau ntr-o pcl care bura cenu sur
pe pantele superioare. Justine fu uor
dezamgit c nu era o erupie adevrat;
localnicii din echipa caravanei vorbiser cu
entuziasm despre Muntele Osndei (aa cum
i spuneau ei, dei numai pe jumtate n
glum) n plin activitate.
La opt kilometri i jumtate deasupra
vrfului lui Hercule, hiperplanorul ajunse n
vrful arcului su. Traiectoria se orizontaliz,
pe msur ce gravitaia lui Far Away rencepu,
lent, s-i spun cuvntul. Orizontul planetei
apru sub botul aparatului ca o curb alb
perfect desenat pe negrul spaiului cosmic.
Direct dedesubt se aflau caldeirele gemene,
dou adncituri vaste ntr-o cmpie rocatcafenie de valuri de lav solidificat i
sfrmturi de clincher.
Radioul Justinei recept cteva cuvinte
rzlee, nsoite de rafale masive de
electricitate static, din partea expediiilor
care naintau pe pantele lipsite de aer. Suirea

n vrful lui Hercule se numra i ea printre


principalele atracii turistice de pe Far Away.
Nu era dificil, deoarece pantele nu erau
abrupte, iar gravitaia uura sarcina
vizitatorilor extraplanetari, totui ultima
jumtate trebuia parcurs n costume
presurizate i unica panoram adevrat, dar
cu adevrat senzaional, era de pe Scaunul
Afroditei vrfurile stncoase aflate imediat
sub platoul caldeirelor. Cei care doreau s
mearg pn n punctul cu adevrat cel mai
nalt, o excrescen neimpresionant pe
peretele craterului nordic, trebuiau s
nfrunte un parcurs lung i monoton printr-un
peisaj selenar pentru a ajunge la destinaie.
Cu botul hiperplanorului uor cobort, Far
Away acoperea majoritatea universului la est
de vulcan i din punctul ei suprem, Justine
putea zri lanul muntos Dessault ntinznduse drept n fa i spre sud. Piscuri micue i
ascuite strpungeau volbura blnd de nori,
strjuind deertul nalt aflat la sud de ecuator,
un trm rece i aproape lipsit de precipitaii.
Spre est distingea o pat verde-nchis, acolo
unde stepele i ncepeau drumul lung ctre
Marea Nordului i Armstrong City.

Curba pronunat a orizontului crea iluzia c


femeia vedea o ntreag emisfer a planetei, ca
o zei antic din mituri care privea asupra
Pmntului. Cu toate c Far Away era, de fapt,
mai mare dect Marte, dimensiunea, dei i
limita cmpul de vedere real, nu diminua
perspectiva de aparent omnipoten. Iar Far
Away nu avea texturile moi ce fuseser
acordate vechilor zei ai Muntelui Olimp. Norii
albi acopereau un domeniu gradat de tonuri
maronii urte i cenuii. n ciuda a dou
secole de activitate uman, suprafaa planetei
nu-i revenise mai nicieri de pe urma
copleitoarei i letalei flame solare care-i
atrsese aici pe oameni. Coloniti duri i cu firi
independente porniser din Armstrong City,
plantndu-i seminele i pulveriznd bacterii
de sol integrale i energice peste kilometrii
pustii de nisip prfos, dar biosfera rmsese
fragil, iar progresul ei spre totala mbogire
planetar era lent. n mare parte, continuau
s domneasc deerturile sau pmnturile
scorojite de flam; foarte, foarte puin din flora
i fauna original a planetei supravieuise
radiaiilor. Plantele verzi pe care le zrea
Justine era strine de locurile acestea,

invadatori care colonizau o planet aproape


moart.
Hiperplanorul se ridic tcut i lin peste
stncile impuntoare ale Scaunului Afroditei,
care strjuia ruta estic spre vrful lui
Hercule. La muli kilometri dedesubt se gsea
cercul ghearului care nconjura ntregul
vulcan, ntinzndu-se sute de metri peste
solul sterp. Razele de soare scnteiau din
gheaa grunoas fracturat, producnd o
aur ca un halo la limita superioar a
atmosferei. Mai jos de strlucirea puternic
erau adpostite pdurile alpine, pini teretri
modificai genetic, care fuseser introdui aici
ca o baliz de via i culoare ce putea fi zrit
de la sute de kilometri deprtare. Justine le
zmbi ca unor prieteni vechi, recunosctoare
pentru confortul familiaritii pe care i-l
aduceau.
Valuri spectrale albastre i verzi ncepur s
plpie peste ecranul radarului meteo cnd
hiperplanorul reveni n atmosfera superioar,
artndu-i c presiunea cretea n exteriorul
fuzelajului. Justine extinse iari aripile,
configurndu-le ntr-o delta larg. Dup un
timp, cockpitul ncepu s vibreze, pe msur

ce muchiile de atac mucau tot mai adnc n


aer. Forele aerodinamice pornir s preia
impulsul balistic.
Justine se scutur ncetior de letargia
vistoare care o cuprinsese n timpul zborului
peste vulcan. Trebuiau luate decizii practice;
de la altitudinea aceasta, putea uor s
parcurg patru-cinci sute de kilometri,
ndeprtndu-se de vulcan. Dac se ndrepta
ns nainte ar fi ajuns la munii Dessault, n
timp ce ctre nord i sud ar fi ajuns din nou
n flancurile furtunii. Mai trebuia de asemenea
s in seama i de distan; cu ct zbura mai
departe, cu att caravanei i-ar fi trebuit mai
mult timp s-o recupereze. Modific nclinarea
hiperplanorului, ridicnd botul astfel aerul s
nceap s-i reduc viteza. Rata coborrii
crescu i o echilibr n raport cu panta de
dedesubt, meninnd aceeai distan fa de
sol. Norii fulgerau n jur, nvpiai de lumin
monocrom orbitoare, cnd trecu prin nivelul
inelului de ghea. Dup ce iei prin baza
norilor, hiperplanorul ajunse deasupra
pdurilor de pini. Justine vedea iarba
ntinzndu-se dedesubt. Ar fi fost destul de
uor s aterizeze acolo, totui era nc prea

sus. Ar fi fost frig.


Punile deveneau tot mai bogate i mai
verzi. Vrtejuri de vnt dinspre pantele
inferioare ncepur s afecteze hiperplanorul,
scuturndu-l tot mai puternic. Tufiuri i
copaci presrau iarba, ndesindu-se iute spre
o pdure tropical nclcit, care forma un
nveli nentrerupt n jurul bazei estice a
vulcanului. Privind n jos, Justine vedea
punctuleele negre ale psrilor care zburau
printre coroanele arborilor. Ajunsese deja la
opt sute de kilometri de locul de unde pornise,
msurnd n linie dreapt. Caravana trebuia
s ocoleasc muntele Zeus complet, nainte de
a ajunge mcar la Hercule. Justine oft i
aplec hiperplanorul ctre plafonul pdurii
tropicale.
Din apropiere nu mai arta att de deas pe
ct crezuse. Se zreau fii goale, vi puin
adnci cu praie argintii iui care nu aveau
aproape nici un copac, dar i linii de ancuri
periculoase. n cteva rnduri, zri animale
alergnd
peste
spaiile
deschise.
Cu
certitudine, proiectul de revitalizare a biosferei
iniiat
de
Consiliul
Commonwealthului
avusese succes aici.

Radarul comut pe modul de cartografiere a


solului i Justine cut o zon rezonabil de
pmnt pe care s aterizeze. Dei, n caz
extrem, hiperplanorul putea cobor pe un petic
lung de numai o sut de metri, nu ar fi
ncercat aa ceva. Din fericire, scanrile
descoperir o fie destul de dreapt la trei
kilometri mai n fa i spre nord. Vir
aparatul, ndreptndu-i botul ntr-acolo. Solul
gol era clar vizibil printre arbori. Cam la o
treime din lungimea lui se prea c exist o
zon stncoas. Nimic cu adevrat serios.
Cnd comut radarul pe o rezoluie
superioar, Justine vzu c era o viroag
ngust i puin adnc, care traversa un
capt al fiei de teren. ncepu operaiunile
dinaintea aterizrii, pliind aripile i mrind
curbura profilului. Marginea poienii prelungi
se npustea ctre ea. Trei dintre ecranele de
afiare ale consolei distorsionar ntr-o
dispersie de culori aleatorii.
Futu-i!
E-majordomul i rspunse lent, raportnd
ncetarea funcionrii ctorva procesoare ale
matricei de bord; chiar i inseriile ei erau
degradate.

Ce se-ntmpl? ntreb Justine.


Minile virtuale plpir i disprur.
O rafal de vnt mpinse hiperplanorul la
tribord. Femeia icni uluit, cnd cockpitul se
nclin. Ecranele de afiare ale consolei erau
un haos.
Multiple erori de sistem electronic, rosti emajordomul. Compensez pentru restabilirea
funciilor de baz. (Minile revenir n vederea
virtual.) Ai controlul.
Justine contrabalans n mod reflex tonoul
periculos printr-o simpl rsucire a aripii.
Aparatul micu rspunse greoi, silind-o s
accentueze manevra. Cnd ridic ochii de la
consol, trase o njurtur. Se afla deja
deasupra fiei curate de sol i pierdea
altitudine rapid. Toate ecranele de afiare i
reveniser. Rspunsurile suprafeelor de
comand redevenir instantanee.
Iniie procedura de aterizare. Aripile se rotir
nouzeci de grade, frnnd restul de vitez al
hiperplanorului, care ncepu s se lase n jos
ca i cum ar fi fost fcut din plumb. La
douzeci de metri de sol i neavnd deloc
vitez de naintare, Justine modific iari
aripile. Acestea nir n exterior n uriae

triunghiuri concave subiri, genernd ct mai


mult portan din viteza redus. Roile
atinser solul i ricoar. Fu zguduit apoi pe
terenul neregulat pe distan de patruzeci de
metri, nainte ca roile s se opreasc n cele
din urm. Aripile i stabilizatorul revenir n
mugurii lor.
Justine suspin uurat, lung i profund.
Cupola cockpitului uier cnd etaneizarea
se decupl i se ridic. Plasticul pliabil i curse
din jurul minilor i femeia eliber manele.
Deschise siguranele ctii i o scoase. Un
rset oarecum nervos i scp de pe buze cnd
i scutur afar prul transpirat. Toate
sistemele electronice ale hiperplanorului
funcionau normal.
Aparatul se oprise pe o pant lin, n iarb,
printre nite plante cu frunze purpurii
ndeajuns de lungi ca s ating partea ventral
a fuzelajului. La douzeci de metri spre
stnga, clipocea un pria. Aerul fierbinte i
umed o fcea deja s transpire. Deasupra
ipau psri. Zidul nconjurtor de pdure
tropical era drapat n funii groase de liane din
care se ieau un milion de floricele de culoarea
lavandei.

Justine sui peste marginea cockpitului i sri


pe sol ntr-o curb uoar n gravitaia
sczut. Abia atunci o izbi enormitatea
aventurii ei. Amndou picioarele i se
nmuiar i czu n genunchi. Lacrimile o
orbir i rse i plnse simultan, n vreme ce
umerii i se scuturau incontrolabil.
Iisuse Hristoase, am fcut-o! suspin ea.
Am fcut-o, am fcut-o, s dea dracii, am
fcut-o!
Rsul deveni isteric. Prinse n mini
mnunchiuri de iarb i se strdui s se
calmeze. Trecuse mult de cnd nu mai cedase
naintea unor asemenea emoii primitive, care
erau un semn cert al tinereii.
Rsuflarea i se domoli i-i trecu dosul
palmei peste ochi, tergndu-i lacrimile. Se
ridic, grijulie s nu fac micri brute. n
gravitaia aceasta, forele de inerie fceau
prpd cu orice micare normal. Cteva
psri flfiau deasupra, ns nu se
ntrezreau alte micri. Soarele strlucea
puternic, silind-o s mijeasc ochii. Aria lui
i furnica pielea feei, iar umiditatea era
teribil!
Expir adnc i ncepu s se chinuiasc s-

i scoat combinezonul de zbor. Emajordomul


ei
declan
locatorul
hiperplanorului. O seciune mic a fuzelajului
dinapoia cockpitului deschis se dilat ca un
iris i afar lunecar falduri strlucitoare ale
esturii balonului. Acesta se umfl rapid i se
nl n cerul de safir sclipitor, trgnd dup
el o anten subire din srm de carbon.
n timp ce se ungea cu crem antisolar
Justine
verific
dac
transmitorul
funciona. i pstr cizmele n picioare, dar
combinezonul de zbor fu iute abandonat n
favoarea unui ort alb, simplu, cu un tricou de
aceeai culoare. Toi cei din convoi juraser c
nu existau animale periculoase, n nici un caz
pe Marea Triad. Iar Barsoomianii, cu
creaturile lor stranii, se gseau la mii de
kilometri deprtare, de cealalt parte a Mrii
Stejarului, aa c n-ar fi trebuit s aib
probleme n hainele acelea.
i
puse
pe
ncheietur
matricea
multifuncional, o brar de metmal de
culoarea bronzului, cu smaralde ncrustate pe
margini, pe care o primise cadou de la ultimul
ei so. El rsese fiindc Justine i folosea
capacitile vaste pentru a se descurca prin

raioanele magazinelor. Deteriorarea aceea a


simului umorului lui le grbise cu civa ani
divorul.
Brara se contract uor, conectndu-i ipunctul de COtatuajul ei. E-majordomul
Justinei se extinse din inseriile ei n matricea
mai mare, sporindu-i capacitatea cu un ordin
de mrime. Femeia i comand s deschid
compartimentul de cargo al hiperplanorului de
sub cockpit, ca s examineze echipamentele i
proviziile de acolo. Probabil c vehiculele de
recuperare urmau s aib nevoie de vreo trei
zile ca s ajung la ea; avea mncare
suficient pentru o sptmn, plus raii
deshidratate pentru alte treizeci de zile, dei
spera realmente s nu fie nevoit s ajung la
ele.
Chiar n partea din fa a compartimentului
era o ldi din partea companiei care
organizase excursia, cu o sticl frapat de
ampanie ntr-un nveli termic i o cutie cu
bomboane de ciocolat. Justine fu ispitit,
totui primul lucru pe care-l scoase din caseta
ei personal fur ochelarii de soare, o band
din oel scump, de comand, care i se
potrivea perfect n jurul feei, ajustndu-se

pielii. i urm o plrie veche de boiman, cu


boruri pleotite. O cumprase din Australia cu
decenii n urm, un obiect ieftin i stupid care
vzuse mai multe planete dect majoritatea
oamenilor i era acum aproape complet
decolorat de toi sorii diferii.
Bun, deci ce s-a ntmplat cu electronica?
l ntreb pe e-majordom i desfcu cutia cu
bomboane.
Ciocolata ncepuse deja s se topeasc din
cauza cldurii.
Cauza erorilor de sistem este necunoscut.
Matricea de bord nu deine facilitile de
diagnoz pentru o analiz detaliat.
Trebuie s existe vreo indicaie
S-ar prea c a fost un eveniment de
natur extern. Efectul nregistrat a fost
similar unui impuls EM.
Justine privi ocat n jur, innd n mn o
bomboan cu cpuni pe jumtate mncat.
Adic cineva a tras n mine?
Nu se poate preciza.
Ar fi putut s fie un fenomen natural?
Nu se poate preciza.
Dar este posibil?
Matricea aceasta nu deine date despre

posibile cauze naturale.


Poi percepe vreo activitate EM?
Nu.
Justine se uit cu mai mult atenie la
copacii care nconjurau spaiul deschis. Nu
era speriat, ci mai degrab iritat. Pur i
simplu nu era obinuit s nu capete un
rspuns clar de la e-majordomul ei. Toat
cunoaterea uman era disponibil n timp
real oriunde n interiorul Commonwealthului,
dar aici, fr acces la unisfer, datele
reprezentau ceva mai rar i mai preios. Iar
posibilitatea de a se fi tras n ea rmnea
valabil, chiar dac ndeprtat.
n
primul
rnd
existau
Pzitorii
Individualitii, care bntuiau pe planet dup
voie. Aa cum tiau toi, erau bine narmai i
dedai violenei. Mai erau ns alii, localnici,
care puteau ctiga bani frumoi din
recuperarea inseriei memocelulei unui pilot
mort. Familiile ar fi pltit sume mari ca s
asigure continuitatea contiinei iubitului lor
disprut cnd creteau o clon pentru reviere.
Zborurile cu hiperplanoarele erau extrem de
periculoase i zeci de piloi mureau n fiecare
an.
Majoritatea
erau
recuperai
de

organizatorii excursiei, iar memocelulele lor


reveneau acas, ns cei ale cror zboruri se
abteau foarte mult de la curs nainte de
prbuire riscau s rmn pierdui mult
timp. Localnicii care descopereau locul
prbuirii se ateptau la generozitate dup ce
ncheiau
neplcuta
sarcin
a
tierii
memocelulei din cadavru. Aa c nu era defel
imposibil ca s existe grupuri care s pun la
cale prbuiri.
Dac pulsul EM fusese cu adevrat o
tentativ de a o dobor, necunoscuii erau
iritai de eec, gndi Justine.
Chiar n fundul compartimentului cargo se
afla un pistol ionic mic, pentru sigurana ei
personal, n eventualitatea n care locul de
aterizare s-ar fi dovedit ostil. Nimeni din
caravan nu-i definise vreodat termenul
ostil, iar implicaiile nerostite erau animalele
slbatice. Justine l privi gnditor, apoi
comand
nchiderea
i
ncuierea
compartimentului. Dac o band de criminali
era pornit s o vneze, n-ar fi avut nici cea
mai mic ans, indiferent dac ar fi fost sau
nu narmat.
E momentul s aflm, se adres Justine

hiperplanorului.
Glasul ei se auzi foarte puternic n poiana
prelung i linitit.
Femeia i umplu sticla pentru ap din pru;
vrful semiorganic absorbi lichidul uor
mlos, filtrndu-l i rcindu-l instantaneu.
Dup aceea, Justine porni spre arbori,
utiliznd funcia de ghidare automat a
matricei ncheietur.
Avu nevoie de destul timp pentru a se
ntoarce cam o mie de metri pn n locul de
unde aproxima c provenise interferena.
Tufriul era foarte solid pe alocuri, iar lianele
i plantele trtoare umpleau spaiile dintre
trunchiurile copacilor. ntregul ei parcurs
prea un ocol gigantic. Nu zri nici cea mai
mic urm de animale sau oameni. Nu putu
s aud nici o voce.
Pe msur ce se apropia de zona respectiv,
ncepu s se simt stingherit. Srise prea
repede la prea multe concluzii. Piraii i
conspiraiile preau pur i simplu s-i
copleeasc starea surescitat de adrenalin,
dar acum revenise la realitatea lumeasc. Era
ncins, transpirat, nevoit s-i ndeprteze
permanent frunze din ochi, cu cizmele

afundndu-se n solul umed cu miros de


turb. Unica binecuvntare a mersului prin
jungl o reprezenta absena insectelor, cel
puin a speciilor care preferau oamenii; echipa
de revitalizare nu introdusese nici una. Cu
toate acestea, existau suficiente miriapode
micue care roiau n jurul picioarelor ei. Dintre
care multe i erau cu totul necunoscute. Cu
certitudine destule dintre speciile de plante
erau nonterestre.
Dup douzeci de minute, Justine se opri pur
i simplu. De acum se simea de-a dreptul
ridicol. Nu se zrea absolut nici un semn de
activitate uman, iar dac o band de pirai
vntori se furia printre copaci ctre locul
unde aterizase hiperplanorul, atunci nu se
pricepeau deloc s o urmreasc, cnd ea se
ndrepta exact spre ei.
Simi ceva? l ntreb pe e-majordom.
Senzorii acestei uniti nregistreaz o
activitate
electromagnetic
slab,
sosi
rspunsul. Este dificil de localizat un punct de
origine. Pare s opereze conform unui ciclu
regulat.
Un fel de semnal radio?
Nu. Este o emisie multiband i nu exist

modulri identificabile.
Atunci un fascicul energetic?
Este o posibilitate care ar corespunde
datelor senzorilor.
Ce fel de echipament ar genera aa ceva?
Rspunsul nu este cunoscut.
Bine, din ce direcie provine? Reprezentare
grafic.
E-majordomul i extinse o hart simpl n
vederea virtual i Justine porni la drum,
ndeprtnd lianele din cale.
Emisia tocmai s-a repetat, anun emajordomul dup ce strbtuse vreo cincizeci
de metri. A fost mult mai puternic. Senzorii
nregistreaz un grad de activitate rezidual.
Nu prezint o configuraie specific.
Eu mai merg n direcia corect?
Da.
Ce-i cu durata impulsului? Corespunde cu
cel care a lovit hiperplanorul?
Este foarte apropiat.
Copacii preau s fie ceva mai rari, dei era
posibil s fi fost strict rodul imaginaiei femeii.
n tot cazul, tufele i lianele nu se rriser.
Justine avea zgrieturi lungi pe picioare.
Harta suprapus i dispru din vedere.

Ce se-ntmpl?
E-majordomul nu-i rspunse. Justine se opri
i-i privi brara. Micuul led energetic
dinapoia unui smarald clipea roiatic.
Reiniializare complet, anun brusc emajordomul.
Te-a lovit impulsul?
Nu s-au pstrat date ale evenimentului.
Alt impuls este explicaia cea mai evident.
Te poi proteja mpotriva altuia?
E-majordomul nu-i rspunse.
La naiba, murmur Justine.
n acelai timp se simea curioas. Ceva se
afla n apropiere i nu era vorba despre pirai.
Fu ct pe aici s treac cu privirea peste ea.
Lianele i acoperiser complet pereii scunzi,
fcnd cldirea micu s par o alt
ngrmdire verde i impenetrabil. ns ua
se nruise spre nuntru, lsnd o fant
neagr printre frunze.
Justine i mpinse n sus ochelarii de soare,
ca s studieze structura. n tot cazul, nu era o
cas era prea mic pentru aa ceva , ci un
simplu adpost ptrat, cu latura de cinci metri
i acoperi n pant, nalt de maximum trei
metri. Cnd ndeprt lianele groase de pe

peretele din jurul uii, vzu c suprafaa de


sub ele era dintr-un material compozit
cenuiu, mat. Panouri simple montate pe un
schelet metalic, asamblate n cteva ore.
Putuser
fi
fabricate
oriunde
n
Commonwealth; pn i Far Away deinea
resursele necesare pentru a produce aa ceva.
Dup aspectul materialului i al vegetaiei
care atrna peste el, adpostul exista aici de
decenii.
Nu exista nici o ncuietoare, aa c Justine
mpinse cu umrul n ua deformat, care
zbur n lturi dup cteva eforturi. Lumina
ptrunse prin deschidere; nu existau ferestre.
Podeaua era o singur plac de beton sudat
enzimatic, umed i sfrmicios. n mijloc
exista un cilindru negru cu diametrul puin
mai mare de un metru i nalt de optzeci de
centimetri. Cnd se apropie de el, vzu c de
fapt era ncastrat n podea, aa c nu avea idee
despre adevrata lui lungime. Prea fcut din
metal ntunecat. Din vrf ieeau dou cabluri
roii, subiri, care traversau podeaua i
dispreau ntr-un disc translucid cu diametrul
de jumtate de metru. Examinndu-l, vzu c
i discul era ncastrat n podea. Strlucea cu o

lumin roie slab care i avea originea


undeva n adnc, aparent mult sub podeaua
din beton.
Justine miji ochii la disc, rscolindu-i
amintirile. Nu era nici mcar sigur asupra
motivului pentru care pstra n minte lucruri
att de vechi atunci cnd se supunea
rentineririi, totui mai vzuse aa ceva; multe
cldiri de pe Pmnt le foloseau ca surse
energetice secundare, de rezerv: spitalele,
seciile de poliie i centrele de comand a
transportului. Un cablu pentru transfer de
cldur n mediu solid cobora n scoar la o
adncime de civa kilometri, de unde putea
extrage energia geotermal. Nu se generau
cantiti mari de electricitate, ci doar att ct
s menin funcionarea sistemelor eseniale
n cazul unor avarii.
Dar ce dracu caut unul n mijlocul unei
jungle, la jumtatea celui mai nalt vulcan de
pe Far Away?
Rmase privind cablurile, care erau probabil
supraconductori. Cilindrul n care aduceau
energia trebuia s fie sursa impulsurilor EM.
i, n mod evident, ntregul aranjament
existase aici de mult timp, cel puin de dou

decenii, ba poate chiar mai mult. n tot cazul


nimeni nu-l mai vizitase de foarte mult
vreme, iar betonul nu se sfrma peste
noapte. i ce ar putea folosi sau absorbi atta
electricitate, an dup an?
Mirarea i fu alungat de surpriz, cnd i
ddu seama care putea fi unicul rol al
cilindrului: o trap d-zero. Acestea erau
dispozitive de stocare absolute i n aceast
calitate aveau foarte puine utilizri n
interiorul Commonwealthului, fiindc pur i
simplu foarte puini oameni aveau realmente
nevoie s stocheze atta energie. TSC le utiliza
ca rezerve n cazuri de urgen pentru porile
lor guri-de-vierme, dar Justine nu-i putea
reaminti alt organizaie, comercial sau
guvernamental, care le-ar fi folosit. Erau o
ciudenie a fizicii, o trap de dimensiune zero
n continuumul spaio-temporal pe care o
puteai umple la nesfrit cu energie. Teoretic,
putea conine orice nivel de energie, cu
condiia unui cmp cuantic limitator suficient
de puternic. i dup decenii nentrerupte de
acumulri din cablul pentru transfer de
cldur, cea de aici ar fi avut un nivel de
energie acumulat care nu se mai msura n

kilowai-or, ci mai degrab n kilotone.


Aadar, o trap d-zero care emitea un impuls
EM Neecranat!
Justine iei repede din adpost. Dac era cu
adevrat neecranat, emisia electromagnetic
ar fi fost ndeajuns de intens pentru a-i
vtma sistemul nervos, chiar n vreme ce
cmpul
cuantic
i
parcurgea
ciclul,
pregtindu-se s recepteze urmtoarea
sarcin.
Se ndeprt n grab, chiar i mai derutat
acum, dup ce descoperise sursa. Nu
strbtuse nici o sut de metri, cnd ncepu
ploaia. Furtuna care se despicase pentru a
ocoli vulcanul o ajunsese finalmente din urm.
***
Kazimir Mefoster privi cum fata scoase un
glob de plastic albastru strlucitor, de
dimensiunea pumnului, din compartimentul
care
se
deschisese
sub
cockpitul
hiperplanorului. El se adpostise sub un tufi
de finicus, la cincizeci de metri de locul unde
aterizase aparatul sclipitor. Ploaia rpia
deopotriv pe capul su i pe frunzele lungi
stacojiu-ntunecat. Nu o bga n seam,

deoarece aceasta era vremea cu care crescuse


el; ntotdeauna n acest anotimp furtunile
soseau dimineaa. Peste vreo or, norii de
ploaie aveau s fie suflai spre est, lsnd
restul zilei nemilos de fierbinte i umed.
Fata arunc nepstor globul peste umr,
dup care trase din compartiment o geant
mare, cilindric. Kazimir fu impresionat,
pentru c geanta era mare i evident grea,
totui n ciuda faptului c o manipula cu
dificultate, o putea ridica uor. Era o fat
puternic. Toi extraplanetarii erau puternici,
el tia asta. Nu se ateptase ns la frumuseea
ei.
Vzuse planorul trecnd pe deasupra cu o
or n urm, o form cruciform simpl,
neagr pe fundalul cerului de safir orbitor.
Imaginea l fascinase prin graie i elegan.
Toate istoriile i lucrurile pe care le nvase
despre Commonwealth nu-l pregtiser
pentru aa ceva. Simea o revelaie vznd c
o mainrie putea fi att de frumoas, nu
numai ca form, dar i ca funcionalitate.
Mainile pe care le cunotea Kazimir erau
butucnoase i funcionale.
Din poziia lui de sus, n vrful unei

proeminene de lav, privise planorul care


cobora ntruna peste jungl. Numai o dat se
cltinase nesigur, dar numai pentru o clipit.
Dup aceea aripile i se micaser precum ale
unei psri agere i aterizase n spaiul
deschis. Kazimir rmsese privind locul unde
dispruse din vedere ndrtul copacilor, cu
un zmbet ntng pe chip. Abia dup un timp
i ddu seama c era expus pe stnc. Harvey
l-ar fi mustrat necrutor pentru o asemenea
scpare i probabil c i-ar fi subliniat punctul
de vedere i prin micorarea raiilor. Ar fi
trebuit s fi depit demult faza n care s
comit astfel de greeli stupide; de aceea se
afla aici singur, n ultima expediie pe teren
pentru a dovedi c stpnise slbticia. Dup
ce revenea viu la clan, peste alte cincisprezece
zile, avea s fie pregtit s se alture btliei
mpotriva monstrului extraterestru. ns n
nici un caz dac avea s stea locului ca un
novice din primul an, oferindu-se ca o int
uoar pentru orice inamic care ar fi putut
trece pe acolo.
Kazimir sri de pe stnc i reveni printre
tufiuri. Rmase pe gnduri o clip, plasnd
n minte poziia planorului, apoi fu gata s

gseasc poteca printre copaci, alert la


inamici, concentrat asupra elului su.
Pn ce se furiase nevzut i neauzit la
periferia luminiului alungit n care aterizase
planorul, ploua puternic. Nu putea zri pe
nimeni, aa nct i gsi o ascunztoare
sigur i se instal ca s observe aparatul
aerodinamic. Fata apruse dup dou minute,
strmbndu-se n faa ploii cnd iei alergnd
dintre arbori. Era toat n alb, cu cteva petice
de mbrcminte lipite de trupul subire. i
era att de frumoas! Ca un nger, gndi
Kazimir. Un nger cobort din cer.
Globul albastru pe care fata l aruncase pe
pmnt ncepu s creasc, cu pliuri de plastic
subire dilatndu-se n forme stranii. ntreaga
mas se rostogolea ca i cum ar fi fost o
creatur vie, cuprins de dureri. Peste un
minut, devenise un adpost emisferic
bulbucat, cu diametrul de patru metri la baz
i o singur deschidere, ca un cort
supradimensionat.
Kazimir
ncuviin
apreciativ din cap. Propriul su adpost
pentru noapte era un scule din membran
mutabil pe care l putea umfla cu un curent
electric slab. l meninea uscat i cald pe

timpul nopii, dar nu era ndeajuns de mare


pentru a se putea mica nuntrul lui. Prin
comparaie, acesta era un palat.
Fata se grbi s intre i Kazimir o zri fcnd
o grimas cnd i lu de pe cap o plrie
ponosit ud leoarc i-i trecu minile prin
prul alb-blond la fel de ud. Scotoci n geanta
cilindric i scoase un prosop cu care se frec
energic pe tot corpul.
Fiecare micare a ei l fascina pe Kazimir.
Avea membre lungi i toate perfecte ca form.
i purta capul cu mndrie, dar deloc arogant.
Nu, nu, nu era arogant. Un nger n-ar fi putut
s fie aa.
Termin n cele din urm cu prosopul i veni
la intrarea cortului ca s se uite afar. Kazimir
i inu rsuflarea cnd privi tufiul des care-l
adpostea. Fata surse sfios i pentru asta
ntregul Univers fu un loc mai fericit.
Pentru o secund.
Trebuie s fie inconfortabil s te
ghemuieti dup tufele alea! strig ea. De ce
nu iei de acolo?
Inima lui Kazimir bubuia puternic. Fata
vorbea cu el, probabil c tiuse din capul
locului c era acolo. Clocotea, furios c lipsa

lui de dibcie fusese batjocorit n felul acela,


totui ngerul continua s-l priveasc, cu
capul plecat pe un umr i o expresie de
ateptare pe chip. Kazimir decise c pe faa
aceea nu exista totui nici urm de batjocur.
Se scul n picioare i privi dintr-o parte n
cealalt, ateptndu-se pe jumtate ca
vntorii inamicului s fie acolo, rnjind. Nu
zrea ns dect ploaia. De aceea Kazimir avea
de fcut o alegere simpl fie s se ntoarc i
s plece, i s nu-i mai vad niciodat
frumuseea, fie s ias n poieni i s se lase
vzut de fat ceea ce, se prea, ea putea s-o
fac oricum.
Porni spre emisfera albastr, continund s
fie precaut. ngerul l examina cu o expresie
rezervat pe cnd se apropia. Una dintre
minile ei inea un cilindru subire despre care
Kazimir tia c trebuia s fie un soi de arm.
Nu ai vreun prieten n apropiere, aa este?
ntreb ea.
Eu merg singur prin pdurea aceasta. Nu
am nevoie de ajutor ca s supravieuiesc aici.
Ea pru amuzat de cuvintele acelea.
Bineneles. Arma fu introdus discret
ntr-un buzunra al centurii ei. Nu vrei s nu

mai stai n ploaie? Aici e loc destul.


Eti foarte amabil. i mulumesc.
Intr, plecnd capul, i fu brusc i neateptat
copleit de prezena ei. Ochii lui cercetar
caracteristicile interiorului, privind peste tot,
dar nu ctre fat.
M numesc Justine, rosti ea blnd.
n glas i se simea o ovial, de parc ar fi
fost la fel de nesigur ca el.
Kazimir, spuse el. De unde ai tiut c eram
acolo?
Un bra subire se ridic i un deget lovi uor
imediat sub ochiul ei drept.
Inseriile mele au o capacitate infraroie.
Strluceai destul de puternic. (Buzele ei
zvcnir imperceptibil.) Eti fierbinte, tii?
Aha.
i urmrise ns n mod prostesc micarea
minii i acum nu-i mai putea ndeprta
privirea de la faa ei. Vzu c avea ochii verdedeschis, cu sprncene subiri. Pomeii i erau
lungi i proemineni, iar maxilarul uor
aplatizat; un nas mic i subire deasupra
buzelor largi, umede. Toate trsturile erau
delicate, totui laolalt i confereau o
sofisticare despre care era sigur c el n-ar fi

putut-o egala. Iar pielea ei perfect avea o


nuan pal de miere aurie pe care n-o mai
cunoscuse pn atunci. Surprins, i ddu
seama c era foarte tnr, apropiat de cei
aptesprezece ani ai lui. Cu toate acestea,
pilotase planorul prin centrul furtunii. Ce
curaj i dibcie erau necesare! i privi iari
picioarele, contient de distana care se csca
ntre ei.
Poftim, spuse ea amabil i-i ntinse
prosopul pe care-l inea. De fapt, eti mai ud
dect mine.
Kazimir l privi derutat pentru o clip, nainte
de a-i scoate din spate rania micu.
Mulumesc.
i terse faa, dup care i ddu jos vesta
din piele. estura subire a prosopului prea
c-i absoarbe picturile de pe piept i spate n
timp ce se freca, lsndu-i pielea perfect
uscat.
Justine vr mna n geanta de voiaj i scoase
alt prosop pentru ea. Kazimir era contient de
ochii fetei, mijii de amuzament, pe cnd se
terse pe gambe. De aceea se opri la genunchi,
fr s-i ridice kiltul pentru a-i usca pulpele,
dei ele nu erau chiar att de ude; kiltul era

destul de impermeabil.
Ce tartan este acela? ntreb fata.
El cobor ochii spre carourile smarald i
aram i surse mndru.
Sunt un Mefoster.
Justine scoase un sunet care semna
suspect de mult cu un pufnet.
Scuze, zise repede, dar cu culoarea asta a
pielii mi vine niel cam greu s mi te imaginez
ca pe un btina membru de clan.
Kazimir se ncrunt. Pielea lui era cafeniu
bogat, completat de prul des, negru ca
noaptea, pe care-l purta lung i legat la spate
cu o singur panglic stacojie; n ce fel l-ar fi
putut culorile mpiedica s fie un membru de
clan? Clanurile aveau n componena lor
membri din majoritatea raselor de pe vechiul
Pmnt. Bunica lui i povestea mereu istorii
minunate despre viaa bunicii ei n India.
Nu neleg. Strmoii mei au fost una
dintre primele familii care au fost salvate de
Bradley Johansson.
Johansson? Nu vorbim despre clanurile
scoiene?
Ce-nseamn scoiene?
Nu conteaz. Ea privi afar spre potopul

nestvilit de ploaie cald. Se pare c vom


petrece ceva timp mpreun. Povestete-mi
despre clanul tu, Kazimir.
Ploaia va mai dura doar o or.
i ct de lung este povestea?
El i zmbi larg, nclzit de sursul ei de
rspuns. ngerul era att de dureros de
frumos, nct orice pretext de a rmne
aproape era binevenit. Ca i cum ar fi tiut
asta, peretele cortului de lng el i modific
forma i se extinse, formnd o canapea. Se
aezar amndoi.
Haide, povestete-mi, l mboldi Justine.
Vreau s aflu despre planeta ta.
O s-mi povesteti i tu despre zborul tu?
Da.
El ncuviin din cap, ncntat de trgul
promis.
Pe Far Away triesc apte clanuri.
Laolalt, noi formm Pzitorii Individualitii.
Am auzit de ei, murmur fata.
Noi stm ntre extraterestrul Starflyer i
distrugerea oamenilor. Noi suntem singurii
din toat rasa noastr care nelegem pericolul
pe care l-a adus cu umbrele lui de amgire i
cu manipularea oamenilor ngmfai. Bradley

Johansson ne-a deschis ochii fa de adevr


cu mult timp n urm. Mulumit lui, ntr-o
bun zi noi vom ajuta planeta aceasta s se
rzbune.
Sun ca o lecie pe care ai nvat-o,
Kazimir.
Din clipa primei mele rsuflri, am tiut ce
sunt i cu ce trebuie s m confrunt. Povara
noastr este aspr, pentru c nici unul dintre
voi, extraplanetarii, nu credei n cauza
noastr, suntei orbi naintea veninului
extraterestrului. Noi ndurm totui, graie
credinei i recunotinei noastre. Bradley
Johansson este salvatorul nostru i ntr-o
bun zi toat omenirea l va recunoate drept
salvator.
n ce fel v-a salvat pe voi?
n acelai fel n care el nsui a fost salvat.
Prin buntate i bun cuviin. El a venit
printre primii pe aceast planet i a nceput
s investigheze nava extraterestrului.
Am auzit asta, ncuviin Justine. A fost
primul director al Institutului de Cercetri
Marie Celeste, nu?
Da. Oamenii afirm c este pustie, o
epav, abandonat i goal. Nu-i adevrat,

asta vrea extraterestrul s cread oamenii. El


a supravieuit prbuirii.
Exist pe-aici un extraterestru viu, din
nava-arc?
A fost aici i a intrat de mult n
Commonwealth, unde se mic printre noi,
ascuns i cu gnduri rele.
Serios? Aadar tu nu l-ai vzut niciodat
cu proprii ti ochi, nu?
Eu n-am plecat niciodat de pe Far Away.
Dar ntr-o bun zi Starflyer va reveni, cnd
planurile lui vor rodi. Sper c asta se va
petrece n timpul vieii mele. A dori s
particip la distrugerea lui.
Cum arat?
Nimeni nu tie cum arat, nici chiar
Bradley Johansson nu este sigur. Este posibil
ca el s-l fi vzut, dar nu-i poate aminti.
Multe dintre gndurile lui vechi s-au pierdut
cnd el a fost eliberat.
Bun, deci acest Starflyer a supravieuit
prbuirii. Ce s-a ntmplat dup aceea?
El a declanat vpaia din soarele lui Far
Away, pentru a-i atrage aici pe cei nebnuitori.
Iar cnd Bradley Johansson a ptruns n
secretele navei, l-a trezit pe Starflyer i a fost

nrobit de el. Vreme de muli ani a slujit sub


controlul lui, ajutndu-l s-i extind
influena n Commonwealth, optind n inimile
celor aflai la putere, fcnd promisiuni false
i modelnd valul evenimentelor. ns
Starflyer nu cunotea partea aceasta a galaxiei
i era nelinitit de celelalte rase care triau
aici, temndu-se c i vor mpiedica elurile. Nu
toate sunt la fel de ignorante i de mndre ca
noi. El l-a trimise pe Bradley la Silvergalde,
pentru a-i putea cunoate pe Silfeni n mod
direct i a raporta ce descoperise. Dar Silfenii
sunt mai nelepi dect oamenii i Starflyer; ei
au putut vedea legturile pe care le ntinsese
n mintea lui Bradley i l-au eliberat de ele.
Aha eliberarea.
Da. Ei l-au vindecat. Dup ce ar fi fost
eliberai, unii oameni ar fi fugit din calea
ororii, pentru a putea rmne liberi. Bradley
ns tia c acesta era un pericol mare; el a
spus c pentru ca rul s izbndeasc nu
trebuie dect ca oamenii de bun cuviin s
nu ntreprind nimic.
Bradley Johansson a spus deci asta?
Da. El a revenit pe Far Away i i-a eliberat
pe alii care fuseser nrobii de Starflyer.

Acetia au fost cele apte familii din care au


crescut clanurile.
neleg, rosti ea serios.
Kazimir o privi tulburat. Expresia de pe faa
fetei era teribil de sobr. l ntrista; faa aceea
frumoas ar fi trebuit s cunoasc doar
fericirea. El nu-i dedicase oare viaa protejrii
ei i celor la fel cu ea?
Nu te teme, i spuse. Te vom pzi de
Starflyer. El nu va reui. Planeta aceasta va fi
rzbunat.
Ea i ls capul pe un umr i-l privi
ndelung, ptrunztor.
Vorbeti serios n privina asta, nu-i aa?
Da.
Dintr-un motiv necunoscut, rspunsul lui o
ngrijor.
Kazimir, tu faci ceva foarte nobil.
Nobilitatea determin o legtur care este greu
de distrus.
Starflyer nu-mi va corupe niciodat
loialitatea fa de clanul meu i cauza noastr.
Justine puse o mn pe braul lui.
Eu respect asta.
Kazimir se strdui s-i zmbeasc plin de
ncredere, totui fata continua s fie trist, iar

atingerea ei, orict ar fi fost de lin, l distrgea


enorm. Era att de aproape de el i nici unul
dintre ei nu purta prea multe haine. Gnduri
ptimae, totui minunate, ncepur s se
roteasc prin mintea lui.
Justine l strnse scurt i iute de bra, apoi
se ntoarse brusc.
Ia uite, nu mai plou! Se ridic i se duse
la intrare. A aprut iari soarele.
Zmbetul ei era fermector. Redevenise nger.
Kazimir se ridic i ntr-o clip i mbrc
vesta. Iei din cort i se opri lng ea, tocmai
cnd i punea o band de oel pe fa. Fu
dezamgit c nu-i mai putea zri ochii. Razele
soarelui fceau ca tricoul ei alb s fie aproape
transparent. Era la fel de nalt ca el.
Ai zburat cu adevrat peste vulcan? ntreb
el repede.
hm.
Trebuie s fi avut mult curaj pentru aa
ceva.
Ea izbucni n rs.
Eu cred c-a fost doar prostie.
Nu. Tu nu eti proast, Justine. Nici vorb
de aa ceva.
Un deget se ag peste marginea de sus a

ochelarilor de soare i ea i cobor civa


milimetri, pentru a-l privi pe deasupra ramei.
Mulumesc, Kazimir. E foarte drgu din
partea ta.
Cum a fost?
O nebunie! Superb!
i mpinse la loc ochelarii i ncepu s-i
povesteasc despre zbor.
Kazimir o ascult, fascinat de o lume i un
trai pe att de strine pentru el, pe ct era i
Starflyer. Justine avea o existen perfect. l
ncnta s tie c o astfel de via era real, c
oamenii puteau atinge un asemenea statut.
Poate c ntr-o bun zi, cnd Starflyer nu va
mai exista, toi aveau s triasc la fel ca ea.
Probabil c soarta, decise tnrul, fcuse s-o
ntlneasc. Viziunea aceasta, ngerul lui
personal, venise s-i arate c el avea dreptate
s ncerce s protejeze viaa uman. Ea era
inspiraia lui, miracolul lui privat.
Probabil c eti foarte bogat, i spuse
dup ce ea termin, dac-i permii un
asemenea aparat care nu are alt scop dect de
a-i aduce satisfacie.
Fata strnse din umeri cu indiferen.
Amndoi stteau ntini pe malul de deasupra

priaului care clipocea vesel pe lng


lumini.
Cred c toi cei care vin n excursii pe Far
Away sunt bogai. Nu-i uor de ajuns aici.
Justine ddu capul pe spate i admir norii
pufoi care pluteau pe cerul de safir. n tot
cazul ns, merit. Ai o planet ciudat i
frumoas, Kazimir.
Ce cred prinii ti despre faptul c ai venit
singur aici? i c-i asumi asemenea riscuri?
Zborul acela a fost foarte periculos.
Ea ntoarse brusc capul, de parc ar fi fost
ocat de ntrebare.
Prinii mei? Pi ia s vedem. Prinii
mei m-au ncurajat mereu s fiu eu nsmi. Ei
doreau s-mi triesc viaa pe ct pot mai bine.
Iar toate acestea, muntele Hercule, tu
reprezint probabil unul dintre momentele
acelea care fac viaa s merite s fie trit,
care-i ofer ncredere s continui i s simi
pur i simplu ce are de oferit Universul.
Eu? Nu cred asta.
Da, tu! Uite, te afli aici n propria ta
aventur, de unul singur, confruntndu-te cu
ce-i ridic n cale vulcanul i inutul. Asta te
face mult mai curajos dect mine.

Ba nu.
Ba da!
Ba nu!
Amndoi izbucnir n rs. Justine i scoase
ochelarii de soare i-i surse cald.
Mor de foame, zise ea. Ai chef s ncerci
nite mncare pmntean decadent?
Da, te rog.
Justine sri n picioare i o lu la fug spre
planor. Kazimir se grbi dup ea, uluit ct de
sus deasupra solului plutea trupul perfect,
subire, n timp ce alerga.
Sttur aezai turcete pe pmnt i ea l
hrni cu bucele de mncare, nerbdtoare
s-i vad reaciile. Unele erau delicioase,
majoritatea erau pur i simplu stranii, iar
crnurile picante i fierbini l fcur s se
strmbe cnd le nghii.
Ajut-le cu sta, spuse ea.
Vinul alb pe care i-l ddu era uor i dulce.
El l sorbi apreciativ.
Dup-amiaz, explorar jungla din jurul
poieniei, ncercnd s ghiceasc numele
plantelor. Kazimir explic motivul expediiei
sale l pregtea pentru campaniile dificile
mpotriva inamicului peste toate soiurile de

teren i dovedea c nvase tot ce-i putuser


oferi profesorii.
Un ritual de trecere, coment Justine.
Lui Kazimir i se pru c aude admiraie n
vocea ei. n cteva rnduri, o zrise privindu-l
cnd credea c nu era atent. El nu cutezase s
fac acelai lucru.
Trebuie s tim c putem face ceea ce
avem de fcut.
Kazimir, te rog s nu faci nimic nesbuit.
Nu trebuie niciodat s-i dovedeti calitile,
asumndu-i
riscuri.
Viaa
este
prea
important pentru aa ceva. n acelai timp,
este prea scurt, mai ales aici.
O s fiu atent. O s nv s nu fiu
nvalnic.
Mulumesc. Nu vreau s-mi petrec viaa
fcndu-mi griji despre tine.
Poi s faci ceva pentru mine?
Sursul ei era trengresc.
Voi face multe pentru tine, Kazimir.
Rspunsul l surprinse. tia c avea s
roeasc, interpretnd n felul su cuvintele
acelea o interpretare despre care era sigur c
ea nu o inteniona; o fiin att de dulce i
plcut nu se putea gndi la asemenea

lucruri.
Te rog s nu vizitezi Marie Celeste. tiu c
muli turiti o fac. M-a neliniti pentru
sigurana ta dac ai face-o. Influena lui
Starflyer este puternic n jurul navei.
Justine oferi un ntreg spectacol, prefcnduse c reflecteaz la cererea lui. Din fericire,
vechea nav-arc nu figura oricum pe
itinerarul ei. n mod straniu, din cauza
credinei de nestrmutat a lui Kazimir c
exista
ntr-adevr
un
extraterestru
supravieuitor, un fior de ngrijorare i se furi
n minte, refuznd s plece. Toat chestia nu
era dect una dintre legendele acela ridicole
utilizate de btrni afurisii ca Johansson
pentru a-i ine discipolii n front i a-i plti
datoriile. n acelai timp ns prea att de
plauzibil
N-o s m duc, promise ea solemn i
privirea lui uurat o fcu s se simt
vinovat.
Spre sfritul dup-amiezii fcur un foc.
Kazimir avea n rani o lam energetic veche
i prea decis s-i demonstreze capacitile lui
de supravieuire n natur, pentru a o
impresiona. De acea Justine rmase locului

i-l privi cum ridic o movil nalt de lemne.


Tnrul i scosese vesta mic i pielea i
strlucea
transpirat
de
la
efortul
transportrii buturugilor. Era o imagine care
ridic cu cteva grade temperatura femeii; cu
siguran, gravitaia redus nu-i oprise
dezvoltarea corpului n perfeciunea postadolescentin. Din fericire, Kazimir nu dorea
s-i dovedeasc i mai mult abilitile,
mpucnd de pild psri pe care s le pun
la frigare. Fu destul de mulumit s deschid
alte dintre pachetele ei de hran. Focul avea
doar rolul de a oferi cldur i confort. n cele
din urm Justine scoase dopul ampaniei i o
bur cu dansul flcrilor aurii scnteind din
bicuele vioaie.
Kazimir ar fi dorit ca seara aceea s nu se mai
termine niciodat. Cnd lumina soarelui
abandon cerul, se aezar unul lng cellalt
pe o ptur. Sus, deasupra orizontului vestic
se zrea doar un nimb tremurtor cu margini
purpurii, provenit de la difracia ultimelor raze
prin ghearul inel n stratosfer, care se
micor treptat, lsnd focul ce trosnea ca
unic surs de iluminat. Peste ei strluceau
stele de platin. Pentru prima dat n viaa lui,

Kazimir nu se mai gndi la ele ca la o


ameninare.
Sttur de vorb, bur i ciugulir din
mncarea exotic. i, n tot acest timp,
Kazimir vener n tcere, dar din toat inima,
ngerul surztor i minunat. Dup o vreme de
la apusul soarelui, flcrile slbaticele focului
murir, lsnd un morman de tciuni
plpitori. n strlucirea aceea slab, ngerul
se scul n picioare lng el, privindu-l de sus.
Tricoul i ortul ei sclipeau rou aprins n
focul muribund, iar prul devenise haloul
auriu pe care mintea lui l percepuse tot
timpul. Fr un cuvnt, ea porni ctre cortul
emisferic, disprnd printre umbrele din
interior.
Kazimir
Cu picioarele tremurnd, el se apropie de
intrare. Lumina stelelor ce clipeau i art c
jumtate din podea se ridicase, devenind o
saltea uria. ngerul lui sttea n faa ei, o
simpl siluet. Tricoul zcea boit pe pmnt,
la picioarele ei. Pe cnd o privea, ea i mpinse
ortul n jos pe picioare.
Nu te teme
Kazimir naint n bezn. Mini blnde,

senzuale, i mpinser vesta de pe umeri.


Degete nevzute i mngiar pieptul, apoi
coborr spre bru, fcndu-l s scnceasc
neajutorat. Centura i fu descheiat, dup
care kiltul fu scos. ngerul gol era fierbinte pe
pielea lui cnd fata se lipi de el.
Strigtele uimite de extaz ale lui Kazimir
rsunar n lumini, mult timp dup ce
scnteile focului muriser definitiv.
***
Nici chiar izolaia cabinei n-o putea proteja pe
Estella Fenton de vuietul puternicului motor
diesel. Femeia i ridic paharul, cnd
suspensiile legnar ntr-o parte i cealalt
rangerul Telmar cu traciune pe patru roi,
strduindu-se s nu verse nici o pictur din
complicatul cocteil de fructe. Nu avu prea mult
succes, aa c deert restul buturii din dou
sorbituri iui. n mod clar, coninea votc,
fiindc i putea simi rcoarea distinct
arznd-o pe gt.
Vehiculele de recuperare trimise din convoiul
principal o gsiser cu douzeci de ore n
urm, ceea ce nsemnase o uurare profund;
dou zile i jumtate petrecute n singurtate

n pdurea temperat era o aventur niel mai


slbatic dect i-ar fi dorit. Acum mai trebuia
doar s-o gseasc pe Justine. Convoiul
interceptase semnalul balizei hiperplanorului
ei i poziia sa trezise un oarecare interes prin
echipe; se prea c puini planoriti reuiser
s ajung att de departe.
Aa nct, dup ce ncrcaser hiperplanorul
Estellei n containerul su din trailer, cele
cinci vehicule de recuperare rmase porniser
dup ultima lor client. n ciuda faptului c
populaia de pe Far Away lsase muntele
Hercule ca pe o rezervaie natural slbatic,
prin pdurile tropicale de pe pantele mai joase
existau destule poteci pe care vehiculele de
tipul Telmarului le foloseau n expediiile
turistice. Din acestea se ramificau crri mai
puin utilizate, dar pe hart existau i linii care
erau marcate prin rute pasabile. Pe una din
acelea intraser ei de trei ore, croindu-i drum
prin lianele i tufele junglei. Dup care
ncepuse munca realmente grea a tierii unei
rute noi printre arbori.
Vehiculul care deschidea drumul se afla la
cincizeci de metri n faa lor, cu lamelearmonice frontale ridicnd nori deni de

surcele, deoarece nainta practic mestecndui calea. Plictisit s-l priveasc, Estella
trecuse n fundul cabinei, unde ncepuse s
exploreze barul frigorific.
Ar mai fi vreo dou minute, se auzi glasul
pilotului Cam Tong.
Estella puse jos paharul gol i privi prin
cupola transparent la fia de vegetaie
retezat lsat n urm de vehiculul din
frunte. Zidurile verzi i groase de copaci i
liane se oprir brusc, cnd intrar, legnnduse, ntr-un lumini. Hiperplanorul Justinei era
intact, n mijlocul unui covor de iarb
luxuriant. Cortul se vedea la civa metri mai
departe.
Se pare c n-a pit nimic, rosti Cam Tong
mulumit.
Nu m-am ndoit nici o clip.
Vehiculele de recuperare mrir viteza, ceea
ce spori micarea de legnare n cabin. Toi
ncepur s claxoneze.
Un cap apru din cort.
Nu-i ea! exclam Estella.
Era un adolescent, care purta vechea plrie
de boiman a Justinei. Gura lui se csc la
vederea vehiculelor mari care naintau spre el,

apoi rcni ceva ctre interiorul cortului. n


clipa urmtoare, nh o rani micu de pe
pmnt i o lu la goan spre liziera cea mai
apropiat. Estella se holb uluit. Tnrul
purta o fust lung, verde-portocalie; ba nu,
se corect ea, era un kilt, i putea zri pliurile.
Rania avea legat deasupra o hain din piele.
Pe cnd alerga, privea ntruna peste umr,
spre vehicule i cu o mn i apsa pe cap
plria, de sub care i flutura prul lung i
negru.
Cam Tong hohotea ncntat cnd frn
Telmarul masiv n spatele hiperplanorului.
Sursul Estellei se li i deschise portiera ca
s coboare. n aceeai clip, Justine iei din
cort. Nu purta dect un tanga stacojiu
minuscul i o pereche de ochelari de soare.
ntoarce-te! strig ea peste zbieretele
claxoanelor i vuietul motoarelor. Nu te speria!
Sunt prietenii mei. Of, futu-i!
i puse minile n olduri i se ncrunt la
vehiculele de recuperare.
Estella se ls s cad uor pe sol. De acum
sursul i se transformase ntr-un rs isteric.
Alte portiere de vehicule se deschideau i
echipele zmbitoare coborau. Claxoanele

continuau s zbiere entuziast. Biatul aproape


c ajunsese la jungl, urmat de rcnete de
ncurajare.
Bun ziua, scumpo! strig Estella vesel.
L-ai speriat, acuz Justine cu glas rnit.
Estella i duse mna la gt, simulnd ocul.
Dup cum pare c stau lucrurile, i
mulumesc cerului c am venit exact la timp.
(i era imposibil s se opreasc din rs.) n mod
evident, te-am salvat de la o soart mai rea
dect moartea.
La dracu!
Justine arunc o ultim privire ctre biatul
care dispruse n zidul de verdea i ridic
braul, moale, spernd c el i va vedea gestul
de rmas bun. Claxoanele amuir dup
oprirea motoarelor, dar rsetele sonore ale
echipelor continuar s se aud puternic n
aerul cald i umed.
Justine reveni n cort i lu un cardigan uor.
Estella o urm. Salteaua era nc umflat. n
jurul ei zceau mprtiate pachete goale de
hran i dou sticle de vin.
Nu pot s cred ce baft ai! chicoti Estella.
O s m plng companiei turistice. La
aterizare, pe mine nu m-a ateptat dect un

veverioi i sunt sigur c era poponar.


Justine ncepu s-i ncheie cardiganul.
Termin, fcu ea pe un ton iritat. Kazimir
a fost dulce.
Da a fost.
Nu-nelegi, i trase ea ortul. N-a fost
numai chestia aia. Am vrut s-l nv o alt
viziune asupra Universului, s-l determin s
pun sub semnul ntrebrii ceea ce vede.
Aha, de felul cum se numete poziia
asta? i nu tiusem c poi s-o faci i invers.
Justine mri spre ea i iei. Comand
cortului s se contracte, silind-o pe Estella s
se grbeasc prin ieire. Echipele aduceau un
trailer gol la hiperplanor. Sursuri largi,
cunosctoare, sclipir n direcia ei i civa
brbai i fcur cu ochiul. Justine i ddu
ochii peste cap, gndindu-se cum arta pentru
ei. Un mic zmbet galnic i apru pe buze o
dat cu revenirea simului umorului.
Ce fcea aici? ntreb Estella. Aici e ara
nimnui.
Acum este a cuiva, replic Justine cu
subneles.
Doamne, ce bftoas eti! Sunt ca dracu
de invidioas. Arta superb.

Justine i uguie buzele cu modestie.


i a fost.
Hai s lum o sticl i s-i srbtorim
marea victorie: cel mai lung zbor i cea mai
mrea aterizare. M atept din partea ta s
ai nevoie s stai jos, probabil c-o s-i fie greu
s umbli dup toat educaia aia pe care i-ai
dat-o.
Art cortul care i terminase contractarea.
Toate pachetele i sticlele goale zceau n jurul
lui, ejectate de pereii care se strnseser.
Ai apucat mcar s vezi lumea de-afar?
Exist i aa ceva?
Estella chicoti ncntat i porni s suie
scara scurt ctre cabina Telmarului.
Ia zi, i-adevrat c totul se ridic mai sus
n gravitaia redus?
Justine o ignor i scan pentru ultima dat
zidul dens al junglei. Nu zrea nici urm a
biatului, nici chiar utiliznd infraroiile.
Mcar asta l nvase dac nu altceva.
La revedere, Kazimir, opti ea.
El trebuia s fie pe acolo. Privind Probabil
c acum se simea nielu ruinat, dar poate
c aa fusese mai bine. O desprire iute i
curat i o amintire de aur pentru amndoi.

Nici un fel de regrete.


i poate doar poate c l-am nvat ceva
despre viaa adevrat. Poate c va ncepe s
pun sub semnul ntrebrii idioata de doctrin
a Pzitorilor.
Din cabin rsun pocnetul unui dop de
ampanie. Justine sui nuntru i nchise
portiera, bucurndu-se de rcoarea aerului
condiionat, care alung cldura umed a
junglei.
5
Din punctul lor de vedere, recunoscut ca
elitist, rezidenii de pe York5 susineau c
planeta lor se numra printre cele mai
norocoase din spaiul de faz I al
Commonwealthului. Nu ajunsese s simt nici
poluarea i nici presiunea suprapopulrii, iar
neregulile financiare i politicienii corupi o
ocoliser. Pe durata istoriei pre-umane a
planetei, o bizarerie a evoluiei produsese un
numr de forme de flor i faun mult mai mic
dect media, iar condiiile acelea fcuser ca
adaptarea speciilor extraplanetare s fie mult
mai uoar aici. Pentru cei care doreau s
exploateze terenurile, asta o fcea o zon

imobiliar extrem de dorit.


n 2138, cnd TSC anunase c planeta era
deschis pentru colonizare, consoriul de
familii din spatele planetei Los Vada, una
dintre Ismari, venise cu o ofert i cumprase
practic
toat
planeta.
TSC
obinuse
amortizarea imediat a costurilor de explorare,
dar York5 nu fusese deschis niciodat pentru
imigrare general. Familiile din consoriu erau
prea diversificate pentru a se califica drept
Dinastie Intersolar, dei, fiindc acum
locuiau toate pe o singur planet, viitoarele
dinamici ale genealogiei erau de aa natur
nct probabil c aveau s ajung Dinastie
Intersolar, aa cum o definea modelul clasic.
York5 nu avea practic o capital; zona
urban cea mai mare era un orel de service
care se ocupa de poarta TSC i de aeroportul
aprut lng aceasta. Niciodat nu fusese
livrat vreo fabric, refuzndu-i astfel orice
faciliti industriale. Tot ce-i doreai sau aveai
nevoie, de la tacmuri la pietre de pavaj i de
la produse electronice la haine, trebuia
importat. Nu existau osele sau ci ferate care
s asigure o infrastructur de transport civil,
ci doar aparatele de zbor ale familiilor

rezidenilor. Iar n toat istoria de dou sute


patruzeci de ani a planetei, populaia ei nu
depise niciodat zece milioane, dintre care
aproape trei milioane erau personalul folosit
de familii. Suprafaa fusese divizat n domenii
vaste, cu fiecare familie construindu-i vilele,
conacele i reedinele de pe malul mrii aa
cum voia i unde voia, plantnd n jur orice
flor i plcea. n felul acesta, continentele
deveniser esturi magnifice create de
designeri peisagiti; York5 avea parte de o
terraformare pe o scar nevzut nici chiar pe
Far Away i totul numai de dragul esteticii.
Cpitanul (n rezerv) Wilson Kime privise
cum domeniul familiei sale se dezvoltase n
ultimele dou secole revenind frecvent pentru
aniversri, weekenduri prelungite i reuniuni
anuale, ca s se bucure de senintatea
perfect pe care o ofereau locurile. Terenul
ales era deluros, cu vi lungi i largi, situat n
mijlocul zonei temperate sudice. Cnd sosise,
solul era acoperit de iarb-tuf nativ rocatmaronie i civa arbori pitici murdari.
Treptat, un talaz verde terestru, mult mai
plcut, unduise peste vi i dealuri deopotriv,
rcoros i linititor. Apruser dumbrvi i

plcuri de arbori dintr-o mulime de specii,


provenii de pe zeci de planete, al cror frunzi
varia de la alb ca zpada, la portocaliu dureros
de puternic. Fundurile vilor fuseser
acoperite de pduri de stejari, aluni i slcii,
iar cteva enclave printre dealurile mai nalte
gzduiau acum sequoia gigantici.
n toiul unui incredibil val de cldur estival,
Wilson mergea pe un drum lung i
ntortocheat, acoperit cu pietri, de pe
versanii largi orientai spre sud, la trei
kilometri de castelul gigantic care era cminul
familiei, i inspecta podgoria. Era nsoit de doi
dintre copiii cei mai mici ai familiei senioare.
Emily, o putoaic de ase ani cu pr blondcenuiu mpletit n codie, care i era str-strstr-str-nepoat, i Victor, un pici tcut i
curios de opt ani, care i era nepot cu o
legtur prea complicat pentru a fi
memorat. i obligase pe amndoi s poarte
plrii albe, mari, ca s le protejeze pielea
fraged mpotriva ultravioletelor puternice ale
soarelui cu nuane albastre, cu toate c
amndoi avuseser parte de modificri
embriologice
extinse,
care
includeau
rezisten sporit la toate tipurile de cancer.

Dup cum alergau de colo-colo, aveau s fie


epuizai cu mult nainte de prnz i Wilson nu
dorea ca la oboseal s se adauge insolaia.
La rstimpuri, brbatul se oprea la captul
altui rnd de vi-de-vie i cerceta ciorchinii de
struguri, care abia ncepuser s se
rotunjeasc. Anul acesta avea s fie o recolt
de calitate, poate chiar ndeajuns de bun ca
s se numere printre cele clasice. Dei
termenul respectiv ajunsese s fie folosit
excesiv n prezent Bobiele verde-luminos
erau minunat de translucide, cu o culoare
vag ncepnd s le ptrund, pe msur ce
absorbeau lumina. Rndurile se ntindeau n
jos pn la fundul vii, la trei kilometri
deprtare. n total, podgoriile acopereau peste
o sut de kilometri ptrai, dup ce
prosperaser de o sut douzeci de ani n solul
uor calcaros. n anii clduroi ca acesta,
conducte de irigaie ngropate asigurau ca
strugurii s aib ap suficient, pompat din
lacul cu ap dulce aflat la treizeci de kilometri.
Domeniul Kime ocupa un sfert din linia de
coast.
Viticultoboi
roii
de
mrimea
unor
motociclete mergeau n sus i n jos printre

iruri cu braele electromusculare fulgernd


nainte i napoi, rrind grijuliu ciorchinii i
afnnd solul. ntreaga podgorie nu era
supervizat de mai mult de cinci oameni. Nici
mcar un strop din vinul obinut nu era
vndut, fiindc era destinat exclusiv familiei;
doar cteva sticle erau disponibile pentru ali
membri ai consiliului Famdale.
Wilson se opri i mai culese doi struguri.
Erau acri, nc neajuni la maturitate, ns
gustul era bun pentru stadiul respectiv de
dezvoltare. i scuip dup ce-i mestecase cu
atenie.
Ch! fcu micua Emily, strmbnd din
nas. Asta-i urt, bunicule.
Nu, nu este, o asigur el, dndu-i pe ceaf
plria de pai i zmbind. Ei putrezesc, intr
n sol i joac rolul de ngrmnt. Asta-i bine
pentru plante. Dac nu m crezi, ntreab-i emajordomul cnd ajungem acas.
Wilson are dreptate, spuse Victor pe un
ton superior. Noi am fcut ciclurile mediului la
biologie.
Adic via bea scuipatul?
Emily era i mai dezgustat. Wilson o
cuprinse n brae i o strnse scurt.

Nu, nu nu aa merg lucrurile. Totu-i


legat de chimia organic. E foarte complicat
cnd se ajunge la detalii, dar crede-m, via nu
bea scuipat, da?
Da, ncuviin ea nesigur.
Victor o privea superior, aa c fetia se
strmb la el. Dup aceea o luar brusc la
fug, alergnd printre rnduri i urmrind un
delong Forlien, similar cu porcul spinos, dar
avnd n plus un gulera de aripioare care
flfiau i se colorau n galben i verde cnd
era surescitat.
Nu-l atingei! strig Wilson dup ei. l
speriai!
Bine, se auzi slab glasul lui Victor de dup
spaliere.
Wilson continu pe drumul de pietri. Nu se
grbea, fiindc se bucura prea mult de ziua
aceea. Cu trei ani n urm ieise din cea mai
recent rentinerire i aceasta avea s fie o
via de pauz, gndit ca o vacan total n
care s nu se implice deloc n activitile
corporative. Toi aveau nevoie de aa ceva la
rstimpuri, mai ales la genul de nivel executiv
la care Wilson i tria vieile obinuite.
Dup eecul misiunii mariene, cpitanul

revenise pe un Pmnt care se schimba


aproape zilnic pe msur ce erau nelese
implicaiile tehnologiei gurilor-de-vierme. n
a doua jumtate a secolului al XXI-lea,
explorarea spaiului reprezenta, bineneles,
industria cu avntul cel mai mare. Att doar
c nu mai era genul de explorare spaial la
care se pricepea Wilson. TSC desfura de fapt
cercetri planetare domeniul geologilor i
xenobiologilor, care nu erau interesai de vidul
dintre stele, de strbaterea distanelor. Graie
gurilor-de-vierme,
distanele
practic
dispruser.
Mare parte din vechile echipe NASA se
alturaser TSC-ului aflat n dezvoltare, cnd
agenia se nchisese la nici ase luni dup
ntoarcerea jalnic a lui Kime. Toi trebuiser
s o ia ns de la zero, reinstruindu-se i
dobndind alte ndemnri. Nu era acelai
lucru; nu mai nsemnau nimic special, ci
lucrau pur i simplu n alt companie dei
una spectaculoas. Modificarea i afectase pe
unii mai mult dect pe alii. Ultima dat cnd
Wilson auzise despre bietul Dylan Lewis,
fostul comandant preluase un bar din Hawaii
i bea constant i nenduplecat, ndreptndu-

se ctre ciroz i fcndu-se de rs cu orice


femeie aflat n trecere pe acolo care se oprea
s aud povestea vechiului erou spaial.
Wilson evitase complet scena nou. Era
ndeajuns de inteligent pentru a vedea genul
de cerine pe care planetele noi aveau s le
adreseze celor vechi, nevoia disperat de
infrastructur i dezvoltare. Oamenii nu
puteau s triasc n noile trmuri promise
fr s existe nite servicii civile de baz; iar
cnd economiile vechi urmau s capete avnt,
ele aveau s doreasc i modernizri rapid.
Fabricarea de echipamente grele i medii
reprezenta acum noua industrie aflat n
cretere. Cu instruirea tehnologic de vrf pe
care o primise n NASA i graie trecutului de
militar, Wilson nu avusese greuti n a fi
angajat ca manager de divizie n compania
KAD Components, care producea piese de
schimb pentru companii mai mari. Dup trei
ani fcea parte din consiliul de conducere,
beneficiind de opiuni pentru aciuni, n cazul
n care compania era cumprat. Pn n
2103, dup apte fuziuni i achiziii, fusese
instaurat ca director executiv n consiliul lui
Famdale Engineering, unul dintre mulii coloi

multiplanetari care prosperaser i se


extinseser n paralel cu spaiul de faz I.
Deinea destule opiuni pentru aciuni ca s
poat cumpra o naiune mic, iar Famdale
intra n parteneriatul consoriu care avea n
cele din urme s finaneze Los Vada. Dup
aceea urmase un simplu progres linear, pe
msur ce secolele trecuser, iar propria sa
bogie i influen crescuser o dat cu
compania, pn ce vasta avere privat a
familiei sale ajunsese la nivelul Marilor Familii
ale Pmntului.
n ultimii optzeci de ani, Wilson fusese de
dou ori preedintele lui Famdale, o poziie
care i consuma douzeci i cinci de ore pe zi,
nelsnd timp pentru nimic altceva dect
negocieri i aranjamente politice. Vechea lui
disciplin militar i obinuina de a conduce
serviser ca temelii excelente, ngduindu-i s
nregistreze victorii notabile mpotriva unor
companii rivale n deceniile acelea ameitoare.
Acionarii i colegii din consiliul de
administraie erau mulumii de performane
i toi tiau c peste un secol va trece prin
rotaie n poziia de ef executiv pe Los Vada.
Conducerea consiliului avea totui un pre i

stresul constant aciona ca un mecanism de


mbtrnire accelerat. n ambele rnduri,
Wilson trebuise s caute rentinerirea cu ani
mai devreme dect ar fi fcut-o n mod normal,
din cauza stresului cauzat de conducerea
companiei.
Acela fusese unul dintre motivele pentru care
decisese ca n viaa aceasta s-i ia vacan.
n sfrit, avea s stea deoparte i s se bucure
de planetele i de bogia pe care le crease.
Deocamdat,
fusese
un
succes.
Se
surprinsese chiar i pe sine cu entuziasmul pe
care-l
dovedise
fa
de
podgorii
i
managementul general al domeniului. Seria
actual de copii ai familiei imense se ddea n
vnt dup el. Era vorba din nou despre detalii,
Wilson se concentra asupra detaliilor i-i
folosea capacitile de a soluiona orice
problem pe care o ridica familia; doar scara
de mrime diferea de cea anterioar. Avea
planuri s extind i s modernizeze castelul.
Existau o mulime de locuri pe care i-ar fi
plcut s le viziteze ca turist, orae cu
festivaluri i carnavaluri unice, peisaje diferite
i specii exotice. Era de asemenea cu mintea
deschis n privina recstoririi; poate c de

data aceasta gsirea unei neveste nu avea s


semene att de mult cu negocierea unei
afaceri. Toate evenimentele acelea l ateptau
la un drum scurt cu taxiul pn la orice gar
TSC. ncepuse chiar s schieze un itinerar,
un tur mre care avea s dureze opt ani. Nici
chiar descoperirea nvluirii lui Alfa Dyson de
ctre Bose nu-l distrsese; avea ncredere c
actualul consiliu de administraie Famdale
putea s se ocupe de orice probleme i
oportuniti pe care le-ar fi creat evenimentul
respectiv. Dei vestea construirii unei nave
stelare l nfiorase pentru o clip de nostalgie.
Copiii ieir dintre irurile de araci i
rencepur s alerge pe drumul cu pietri.
Wilson nu ncerc s-i opreasc. Erau fericii.
El ar fi dat mult s fi putut avea o copilrie ca
a lor. Principala lui grij era ca ei s creasc
cu simul demnitii i responsabilitii. Un
mediu ca al castelului putea s dea peste cap
simul oricrui copil despre propria sa
importan. n majoritatea cazurilor, copiii
bogai erau nite neastmprai notorii, o
situaie pe care York5 n-o mbuntea deloc,
fiindc acolo toi erau motenitori la tron. n
acelai timp, Wilson nu dorea s-i trimit la

coal.
Deasupra munilor vestici, dra singuratic a
unui jet cu reacie brzda cerul. Rmase s-o
priveasc, impresionat ca ntotdeauna de
vitez i de lipsa boomului sonic. Toi cei de
aici foloseau hipersonicele pentru a ajunge de
la poarta TSC la domeniile lor, dar viteza pe
care o puteau atinge avioanele moderne n
atmosfer era impresionant chiar i pentru
el. Pentru a merge i mai rapid, trebuia s
foloseti o traiectorie semibalistic, trecnd
practic peste atmosfera superioar. Planuri
pentru asemenea aparate existaser de mult
vreme, fusese doar o chestiune de finanare a
producerii lor. La urma urmelor, cererea era
foarte redus. Avioanele erau utilizate pe
planetele Commonwealth standard, ns
jeturile comerciale de pasageri atingeau 3
Mach, ceea ce era destul de bine pentru
companiile aviatice. Numai locuitorii unor
planete ca York5 nu aveau rbdare la viteza
aceea.
Wilson auzi un uierat slab de aer ndrtul
lui, ca i cum ar fi trecut o fantom. Frunzele
de pe coardele de vi cele mai apropiate
fluturar. Se ncrunt i se ntoarse. Imaginea

care l ntmpin i trimise un fior rece pe ira


spinrii. O gaur-de-vierme se deschisese la
ase metri deprtare, perfect circular, cu
diametrul de trei metri i jumtate i baza
meninndu-se nemicat la cinci centimetri
deasupra solului. Prin ea iei un brbat ntrun costum de afaceri scump de culoarea
lavandei. Surse subire, n semn de scuz,
apoi spuse:
Hai noroc, gagiu, cum merge treaba?
Wilson fcu trei pai iute, ajungnd la intrus,
i lovi cu pumnul. ncheieturile falangelor i
trosnir satisfctor i simi o durere
puternic.
Futu-i!
Nigel Sheldon czu pe spate, ateriznd n
fund n iarba uscat. Doi brbai din
personalul de securitate TSC aprur imediat
din gaura-de-vierme, cu armele ndreptate
asupra lui Wilson. Mnecile costumelor lor
flfiau uor. Enervat, Nigel le fcu semn s
stea locului.
Nu-i nimic, spuse el dup care fcu o
grimas i ridic mna la maxilar. Mam, ce
mai doare!
Wilson l fulger cu privirea.

M bucur, ccelule.
Copiii aprur n goana mare i se oprir
derutai n faa spectacolului.
Wilson! ip Victor. sta-i
tiu cine este, rosti sec Wilson.
Grozav! mri Nigel indignat, ridicndu-se
n picioare. Dup trei sute treizeci de ani, tot
mai eti ucrit pe mine?
Trei sute trei mii, nimic nu schimb ce
ai fcut.
Nigel i investiga interiorul gurii cu un deget
arttor.
Au! Cred c mi-ai rupt un dinte.
i tu mi-ai paradit degetele.
Wilson scutur din mn; l durea cu
adevrat. Nu se mai ncierase de pe vremea
cnd fusese n Academia forelor aeriene i
deprinderile ctigate n btile de strad se
evaporaser n secolele trecute de atunci.
Vrei s-o repei? ntreb Nigel.
Da tu?
Bine, bine deci intrarea mea n-a fost cea
mai plin de tact. Nigel privi precaut pumnul
julit al lui Wilson. Am dorit totui s fac
impresie.
Pe aia ai fcut-o la Schiaparelli.

Acum e ceva important, fir-ar a naibii!


Ce anume?
Wilson se strduia din rsputeri s nu arate
c era impresionat; nu mai auzise despre o
gaur-de-vierme care s fie utilizat n felul
acela i n nici un caz pentru a lua legtura cu
un individ dac nu puneai la socoteal
zvonurile despre Ozzie. Porile erau legturi
interplanetare enorm de scumpe, cu un timp
de rambursare foarte lung, nu vehicule
personale de transport, chiar dac persoana
respectiv era Nigel Sheldon. Wilson bnuia c
folosise poarta TSC de explorare a diviziei de
pe Augusta pentru a deschide tunelul acesta
prin spaiul interstelar. Nu-i plcea s se
gndeasc la costuri.
S tii c dac-i ceva urgent, am un cod
adres de e-majordom. Ai putea folosi
unisfera, ca restul rasei umane.
Amndoi tim c eu nu sunt pe lista de
acceptare a e-majordomului tu i trebuia s
discut urgent cu tine.
De ce? Ce dracu-i chestia asta?
Am nevoie de o favoare.
Wilson izbucni n rs.
Da, da, fcu Nigel cu acreal. Foarte

amuzant! Acum ascult aici: construim o nav


stelar ca s mergem la Alfa Dyson.
Am auzit. De peste o lun, n tirile
unisferei nu se vorbete despre altceva.
Dar n-ai pus lucrurile cap la cap, este?
Putem construi o nav, dar n epoc asta nu
gseti pe toate drumurile genul de astronaui
cu experien care ne trebuie pentru echipaj,
i mai ales pentru cpitan.
Wilson se opri brusc din rs.
Ticlosule
Aha! i-am captat n sfrit atenia?
De ce tocmai eu?
Wilson fu surprins ct de stins i devenise
vocea.
N-a mai rmas nimeni, cpitane Kime. Eti
ultimul cadet spaial din galaxie. Avem nevoie
de tine.
Rahat! Ai zeci de mii de oameni n divizia
ta de explorare.
Aa este. Nite puti buni, ba chiar
exceleni, ns nici unul n-a fost mcar o clip
lipsit de contact cu unisfera n prima, a doua
sau a asea lui via. Pe de alt parte, tu tii
cum este s stai nchis luni de zile ntr-o sfer
de metal, tu poi face fa izolrii i stresului,

poi menine comanda n condiiile respective.


Este cu totul altceva dect s trimii ordine n
jos prin ierarhia corporativ, unde ai nite
lbari din managementul de mijloc care sar
imediat la treab. Experiena este ntotdeauna
valoroas, o tii i tu. Fr fals modestie,
Wilson, dar amndoi tim ce succes ai avut.
Vreau s zic uit-te unde ne aflm n clipa
de fa. Nici chiar azi nu sunt muli dintre noi
care s poat recrea o bucat de dousprezece
mii de kilometri ptrai dintr-o Fran care, de
fapt, n-a existat niciodat n afara literaturii
romantice. Tu ai cum i ziceai voi
materialul corect?
Asta-i o expresie antic, mormi Wilson
cnd amintirile cu adevrat vechi i ncepur
inevitabilul replay.
i promitea cu regularitate c la prima
rentinerire le va trimite n stocare profund de
securitate, c le va cura din creier mpreun
cu alte lucruri irelevante, pentru a lsa spaiu
noii viei. i n-o fcea niciodat. Avea o
slbiciune pentru nostalgie. Fusese un
candidat foarte apropiat de adevrata mreie,
nu de eful de corporaie care devenise n cele
din urm. Chiar i azi. Destul lume tia cine

fusese Neil Armstrong. Dar Dylan Lewis? Nici


vorb!
Ei bine, scutur-te de praf, gagiule, fiindc
o s fie iar la mod.
Wilson rmase privind marginea gurii-devierme. ntunericul tremurtor de neant pe
care foarte puini oameni ajungeau chiar s-l
vad cu ochii lor.
Asta-i o ofert serioas? ntreb el ncet.
Absolut! Dac vrei, slujba e ta. Sper s
vrei. Vorbesc foarte sincer. Cu ct m gndesc
mai mult la Alfa Dyson i la evenimentul la
straniu, cu att mai mult mi doresc s pot
trimite acolo pe cineva n care s m pot
ncrede.
Bunicule? Emily ridic privirea cu o
veneraie nou descoperit spre strmoul ei. O
s zbori cu nava, bunicule? Chiar aa?
Aa se pare, ppuic.
Wilson o mngie pe cpor. Nici mcar nu
trebuise s se gndeasc, rspunsul fusese
automat.
Las-m cteva zile, i spuse lui Nigel.
Trebuie s pun la punct lucrurile pe-aici.
Sigur c da, gagiule. Nigel surse larg i
ntinse mna. Bun venit la bord!

Wilson i privi mna; totui ar fi fost o mojicie


s nu i-o strng.
Pentru a fi complet nelei n privina asta,
nu te gndeti s te alturi i tu echipajului,
nu?
Nu. Suntem complet nelei n privina
asta.
***
Anshun se afla exact la marginea spaiului de
faz II. La 217 ani-lumin de Pmnt i
aproape direct ntre acesta i Perechea Dyson.
Poziia respectiv fusese un factor important
n decizia TSC de a-i stabili aici divizia de
explorare a noii faze III. La aizeci de anilumin deprtare, Boongate avea deja o a doua
poart care ducea la Far Away i guvernul ei
sperase c TSC va continua cu staia de
explorare. Nu fusese aa. Far Away era o
fundtur. Anshun avea s ajute la extinderea
frontierei umane spre Perechea Dyson.
n cei opt ani de cnd divizia i stabilise
sediul n gara planetar TSC, nu avusese loc
cine tie ce expansiune: fuseser deschise
doar dou planete. Acum ns Anshun avea
ncredere n privina viitorului. Planeta urma

s fie nodul de legtur pentru ntregul nou


sector spaial. n urmtorul secol, economia i
populaia ei aveau s creasc, egalnd oricare
dintre planetele de succes ale fazei I. Viitorul i
era asigurat.
Wilson Kime zmbi discret naintea senzaiei
de deja-vu atunci cnd expresul pentru
cltori din Los Vada lunec lin n gara
planetar TSC din Treloar, capitala lui
Anshun. Aerul de afar era fierbinte i
nbuitor, deoarece se gsea n apropierea
coastei, aa cum fusese i Houston. i putea
aminti cum venise la Centrul Spaial NASA
pentru prima lui zi de antrenamente, cu
soarele prjolindu-i pielea expus. Cldirile
uniforme,
cu aer
guvernamental,
ale
campusului aceluia i pruser surprinztor
de srccioase sub lumina puternic, mai
ales innd seama de ce se ntmpla n
interiorul lor. Cumva, se ateptase ca
structurile s aib un aer mai puin industrial,
s fie mai grandioase.
Acelai lucru era valabil i pe Anshun. Doi
membri ai diviziei de explorare TSC l ateptau
pe peron i l conduser la un vehicul micu,
care travers zona pustie i vast cuprins n

interiorul gardului de pe perimetru, care urma


s devin triajul, de unde zeci de pori i sute
de linii supraaglomerate aveau s dirijeze
cndva transportul spre stelele noi. Ca o ironie
a sorii, n prezent peisajul din jur era postindustrial. Benzi lungi de beton sudat
enzimatic fuseser ntinse pe sol, alctuind
drumuri pentru un miniora care nu existase
niciodat. Pmntul dintre ele ntreinea
smocuri triste de iarb local i buruieni
fusiforme, retezate de fgaele curbate de lut
prjolit lsate de anvelope, n care dup fiecare
ploaie se formau bltoace. Vehicule grele
abandonate erau mprtiate peste tot
seciuni metalice nprlind solzi de rugin,
carcase din materiale compozite decolorate
pn la un alburiu insipid, parbrize implodate,
cauciucuri de mrimea unor maini, sparte i
calcifiate. Uriae psri fornrush pluteau pe
deasupra n spirale largi, legnndu-se cu
aripile lor negre pe curenii termici. Erau
prdtoare i se hrneau cu roztoare micue,
ns przile lor se mpuinaser pe aici.
Toate acestea fceau ca partea carosabil
nou-nou cu dou benzi pe care se deplasau
acum s par nelalocul ei, cumva naintea

vremurilor. O cale ferat dubl, de asemenea


recent instalat, mergea paralel cu ea legnd
triajul grii de complexul navei stelare din
fa. Wilson vzu o singur locomotiv de
manevr DFL25 care rula lent n direcia
opus celei n care mergeau ei, mpingnd n
fa opt vagoane platforme goale, singurul
semn de micare pe o raz de opt kilometri.
Avur nevoie de zece minute ca s parcurg
pustietatea i s ajung la complexul navei
stelare. Un ir lung de cldiri alb-perlat fr
ferestre
se
materializ
din
pclele
tremurtoare ale ariei, protejat de un gard
nalt de ase metri. Pazboi se deplasau n
lungul bazei sale ntr-o etern patrulare,
ascunznd n corpurile conice netede armele
i senzorii cu care erau echipai. La pori erau
trei paznici, oameni. Wilson fu scanat de dou
ori nainte de a fi lsat s treac i apoi fu
salutat cu respect.
ntregul complex degaja o aur de
prosperitate. Wilson era ndeajuns de
familiarizat cu proiectele rapide pentru a
vedea c ntr-o perioad scurt fusese
cheltuit o cantitate imens de bani. n
interiorul gardului, fiile de gazon proaspt

ntins erau tunse i perfect aliniate. Vopseaua


numelor din spaiile de parcare nc nici nu se
uscase. Cldirile erau din panourile noi cu
suprafa cu friciune redus care obsedau
actualmente
industria
de
construcii
asigurnd aspectul de curenie permanent.
n majoritatea pereilor existau ui nalte,
toate nchise, pe sub ale cror margini
inferioare dispreau linii ferate argintii. n
spatele complexului se vedea un ir de piloni
care se ntindea ctre cea mai mare incint
industrial a oraului, purtnd cabluri
supraconductoare subiri, roii. Proiectul
nghiea enorm de mult energie.
Trei turnuri scunde, circulare, din sticl,
alctuiau inima complexului, unite la baz
prin plci de sticl verticale ce lsau impresia
de acoperi de pavilion. Recepia pe care o
formau era un atriu uria, cu pilatri de cristal
care conineau plante exotice cu frunze mari.
Peste pardoseala din piatr se grbeau
numeroi oameni, toi cu expresii preocupate.
Aici munca era privit cu toat seriozitatea.
Daniel Alster sttea lng tejgheaua lung a
recepiei. l salut pe Wilson cu cldur i se
prezent.

Domnul Sheldon i cere scuze c nu v


poate primi personal, dar este ntr-o edin
care se prelungete n mod destul de neplcut.
Wilson
examina
gnditor
recepia,
consolidndu-i impresia de buget nelimitat.
Famdale derulase frecvent proiecte de mare
amploare, ns acesta era diferit; birourile
companiei sale fuseser construite n orae
sau n fabrici de pe platforme industriale i
aparinuser locurilor respective. Probabil c
relativa izolare a acestui complex i conferea
senzaia de importan i urgen.
Sheldon
se
ocup
personal
de
managementul navei? ntreb el.
Nu de detaliile de zi cu zi, dar n tot cazul
este implicat n graficul de lucru. A fost destul
de uurat cnd ai acceptat s preluai postul
de cpitan.
Serios?
Da. Am neles c v vei ocupa de o serie
de proceduri administrative.
Aa este. (Volumul de date aparinnd
proiectului pe care-l primise n cele patru zile
de cnd acceptase s fie cpitanul navei era
fenomenal. Majoritatea fiierelor de informaii
erau nsoite de cereri din partea efilor de

departamente implicai.) Am totui nevoie de


niel timp de acomodare, nainte de a ncepe
s m rstesc la oamenii de-aici.
De fapt, se simise oarecum copleit cnd
intrase n recepie i dduse ochi de unul
singur cu proiectul. n mod uzual, atunci cnd
avea de-a face cu ceva de asemenea
dimensiuni, era nsoit de civa asisteni
personali, dup ce anterior cptase o
informare amnunit. Abia asear primise, n
sfrit, un raport de la edina Consiliului
Exoprotectorat Commonwealth, ceea ce nu-i
oferise prea mult timp s reflecteze asupra
implicaiilor politice ale expediiei. Consiliul de
administraie Famdale i aprobase ns
imediat numirea pe post, dorind s-l mbarce
n proiect.
Bineneles, ncuviin Daniel Alster.
Biroul v este deja pregtit, totui domnul
Sheldon a sugerat s v ofer mai nti turul
facilitilor.
D-i drumul!
Schema complexului era destul de simpl;
cele trei turnuri gzduiau personalul de design
i management. Un sfert din spaiul pentru
birouri nu era utilizat.

Faciliti
pentru
antrenamentul
echipajului, explic Daniel Alster cnd trecur
pe lng nenumrate rnduri de cubiculumuri
de sticl fumurie.
Pn acum a fost selectat cineva?
Deocamdat
numai
dumneavoastr.
Aproape toi cei din divizia de explorare sunt
voluntari att personalul tehnic, ct i
echipele de explorare. Exist apoi vreo dou
milioane de indivizi plini de sperane de pe
toate planetele din Commonwealth, care
insist c sunt perfeci pentru aa ceva.
Seciunea aceasta a cibersferei Anshun va
trebui modernizat, fiindc traficul de date a
crescut enorm. V ateptm s trasai
criteriile necesare nainte de a ncepe
recrutarea.
Wilson strnse resemnat din umeri.
Bine.
n cldirile mari de tip hangar de dincolo de
turnuri se livrau componentele navei, pentru
a fi riguros testate nainte de a fi duse la
platforma de asamblare. Nu existau faciliti
de producie, ci totul sosea prin poarta grii
planetare. aizeci i trei la sut din
componente se fabricau pe Augusta, inclusiv

mecanismul generator al gurii-de-vierme


care avea s joace rolul de hiperpropulsie.
Restul pieselor veneau din tot Commonwealthul, contractele fiind cptate n conformitate
cu implicarea financiar i influena politic.
Wilson fu ncntat s vad c Los Vada
cptase peste trei la sut.
Imediat ce vagoanele aduceau containerele,
acestea erau descrcate i mutate n incinte
sterile pentru testare. Facilitile de evaluare
pe care TSC le construise ntr-un interval att
de scurt erau impresionante. Incintele
ambientale etane
puteau produce o
combinaie imens de radiaii, sarcini termice
extreme, rezisten la vibraii, iradiere
electromagnetic i impacturi de particule cu
mare vitez toate n vid. Existau de
asemenea laboratoare pentru testri, unde
componentele electronice erau supuse la
scenarii improbabile de defectare. Dup ce
erau certificate, componentele erau duse la
platform pentru asamblare.
Nigel Sheldon atepta la poart, care se afla
n captul cele mai mari cldiri pentru
evaluare. Purta acelai gen de salopet alb n
care se schimbase i Wilson. i strnser

minile; erau nc uor precaui unul fa de


cellalt, ca nite prieteni vechi care ddeau
uitrii o ceart.
Eti
pregtit
s
reintri
n
imponderabilitate? ntreb Nigel.
i puse o casc protectoare, care se
automodel dup forma capului su.
Cred c da, ncuviin Wilson.
Trecuse ntr-adevr foarte mult timp i, aa
cum i spusese Daniel n timpul turului, muli
tehnicieni de asamblare avuseser probleme,
de la grea uoar pn la extenuare, cnd
lucraser la nav. Nici chiar expunerea
permanent nu prea s reduc efectul.
Companiile astronautice cu sediul n ngerul
nalt putuser oferi prea puin ajutor practic.
Utilizau fie sisteme robotizate, fie personal
selectat dup gradul de imunitate. n
disperare de cauz, TSC dezgropase nite
lucrri medicale foarte vechi despre adaptarea
uman la imponderabilitate, dintre care unele
datau de pe vremea staiei ruseti MIR, pentru
a vedea ce medicaie sau resecvenare ADN ar
fi trebuit s foloseasc.
Wilson l ls pe Nigel s o ia nainte i-l urm
prudent. Foloseau poarta diviziei de explorare,

care fusese decuplat de la misiunile de


explorare interstelar pentru a asigura o
legtur simpl ntre complex i spaiul de
deasupra lui Anshun, unde platforma de
asamblare se gsea pe o orbit la 1000 de
kilometri n afara planetei. Un tunel circular
din titan fusese construit prin poart, mrginit
cu benzi electromusculare capabile s
manipuleze componente mari de pn la opt
metri i grele de dou sute de tone. Micarea
era peristaltic, cu containerele sigilate
naintnd pe valuri sincronizate ce unduiau n
lungul benzilor.
Wilson pi i avu senzaia c treceau printro simpl deschidere circular din cldirea de
evaluare ntr-o gigantic sal sferic.
Platforma de asamblare era un glob de metmal
care fusese expandat la diametral de ase sute
de metri. Structura sa de rezisten interioar
semna cu nite coaste hexagonale, cu
macarale rulante ntinzndu-se spre centru
din jonciuni pentru a susine un cilindru
mare din traverse exact n faa porii. Acolo
cpta form nava stelar. n clipa de fa, nu
prea mai mult dect o reea i mai dens de
traverse. Sute de brbai i femei n salopete

se deplasau n lungul scheletului ori se


ancorau
lng
constructoboii
mobili.
Containere compozite albe lunecau pe
podurile rulante aidoma unor picturi de
condens pe sticl.
Dei Wilson era pregtit, sfritul cmpului
gravitaional planetar sosi ca un oc. Un picior
era apsat ferm pe sol, pe cnd cel din fa
prea c tremur n aer. Brbatul se
concentr asupra naintrii, folosindu-se de
mnerele
amplasate
ntre
benzile
electromusculare. Toate simurile l anunar
instantaneu c se afla n cdere. Degetele i se
ncletar automat pe mnere. n faa lui,
Nigel se rotise deja paralel cu poarta i
ncepuse s nainteze ctre nav, folosind
mnerele de pe macara. Wilson l imit,
utiliznd mnerele ca pe o scar pentru primii
metri, pentru ca dup aceea corpul s-i lunece
pur i simplu la douzeci de centimetri
deasupra macaralei. i aminti s se prind la
fiecare civa metri de un mner, doar pentru
a-i corija direcia i a mpiedica rotaia n
jurul axei. i simea stomacul ncordndu-se
naintea senzaiei de cdere, dar cu excepia
unei eructaii umede nu percepu instaurarea

vreunui
acces
dramatic
de
ru
de
imponderabilitate. n jurul lui, aerul avea un
iz specific de metal sudat i ulei cald, cu toate
c mirosurile se diminuar treptat, pe msur
ce fluidele ncepur s i se acumuleze n cap.
S-i spun ceva, vorbi Nigel peste umr. Pe
mine m entuziasmeaz de nu se poate, cnd
vd ppuica asta. Aa pesc ntotdeauna la
proiectele mari. Da vreau s-i zic c o cioac
inginereasc nu m-a mai aat n asemenea
hal de cnd Ozzie i cu mine am construit
prima poart gaur-de-vierme.
mi amintesc ziua aia, rosti Wilson sec.
Nu putea uita nici amintirile lui despre
Ulysses din ziua respectiv, ultima dat cnd
vzuse mndra nav interplanetar, o mas
uria de traverse cu hardware ataat peste
tot. Nu foarte deosebit de aceasta.
Nigel chicoti.
Ajungem la seciunea propulsiei reactoare.
Labirintul de contrafie nu se clarifica pe
msur ce se apropiau i Wilson i ceru emajordomului s acceseze matricea platformei
de asamblare. n vederea lui virtual apru un
plan suprapus peste ceea ce vedea. Designul
navei stelare era destul de simplu. Seciunea

unde locuia echipajul, cu sistemul de


susinere biotic, era un inel gros cu diametrul
de trei sute de metri, care avea s se roteasc,
asigurnd un cmp gravitaional de 0,2 g pe
periferie. n esen, o roat von Braun, gndi
Wilson, dei nimeni nu i-ar mai fi spus aa n
prezent. n centrul ei se gsea un cilindru lung
de patru sute de metri, cu diametrul de o sut
cincizeci de metri, care coninea att propulsia
superluminic, ct i rachetele cu plasm.
Suprafaa i era presrat de o sumedenie de
proeminene i umflturi, care semnau cu
nite tumori metalice.
Ei trei pluteau n jurul unei duze masive, a
crei suprafa interioar era o oglind
perfect. Era prima, i deocamdat singura,
dintre cele cinci rachete cu plasm ce aveau s
fie instalate, lsnd rozete de traverse n
locurile de amplasare a celorlalte patru.
Wilson
studie
conductele
groase
de
combustibil mas de reacie i cablaje
supraconductoare, care urmau s fie
conectate n celelalte uniti, pe msur ce
soseau. Un bra i se ridic de la sine pentru a
atinge blindajul duzei.
Rachete cu plasm Aa cum avea btrnul

Ulysses. E la fel ca o biciclet unele lucruri


pur i simplu nu le poi mbunti.
Ce surs energetic folosim? ntreb el.
Trape
d-zero,
rspunse
Nigel.
Cincisprezece din cele mai mari pe care le
fabricm. Bineneles, exist i surse
secundare pile de microfisiune i dou
generatoare de fuziune ns trapele d-zero
vor fi sursa ta primar. O s-i asigure destul
energie ca s zbori apte mii de ani-lumin.
Aa departe?
Cumva, Wilson se ateptase ca nava s fie
capabil s ajung la Alfa Dyson i s
ntoarc att i nimic mai mult.
Da, dar asta nu-nseamn c ai licena s
zbori mai departe i s explorezi restul
galaxiei, domnu cpitan, s-a-neles?
Wilson surse cu o uoar vinovie. Exact la
asta se gndise.
tii ce faci, aa-i? tii ce-i nava asta
Ce?
Arunci o pietricic de pe vrful unui
munte. Cnd va ajunge la baz, va fi o
avalan. Oamenii vor fi interesai s
exploreze din nou necunoscutul. Vor dori mai
multe nave ca asta, vor dori s tie ce mai este

pe acolo. Urmtoarea nav va fi ndeajuns de


mare pentru a zbura n jurul centrului
galactic.
Greit, domnu cpitan! Numai cei ca tine
vor s fac asta, romanticii nnscui. i nu
mai suntei att de muli pe ct ai dori s-o
crezi. Commonwealth-ul sta pe care l-am
construit pentru noi este o societate matur,
conservatoare. n ultimele dou secole, noi am
crescut mult. Numai oamenii care triesc o
singur via scurt doresc s se npusteasc
n Marele Necunoscut, fr s aib asupra lor
dect o lantern i un b cu care s alunge
erpii. Noi nu ne vom grbi, ci ne vom extinde
lent n felul sta nu se fac greeli. Broasca
estoas i iepurele, domnu cpitan, broasca
estoas i iepurele!
Poate c aa este, zise Wilson, ns eu nu
cred c suntem att de civilizai pe ct i place
ie s crezi nu toi.
Trecuser de seciunea propulsiei reactoare
i ajunser la mijlocul navei, unde dou brae
butucnoase
conectau
inelul
seciunii
echipajului de suprastructura central. Nici
aici nu erau multe de vzut, doar scheletul gol,
lipsit de orice placri ale fuzelajului; nici chiar

punile interioare nu fuseser montate n


structura de rezisten, dei o mulime de
mainrii auxiliare fuseser deja instalate.
Cum merge cu hiperpropulsia?
Sheldon strnse uor din buze.
Generatorul gurii-de-vierme se afl n
etapa a treia de testare a componentelor. n
trei-patru luni ar trebui s nceap instalarea
primar.
Ce efect are asupra graficului nostru
general? ntreb Wilson.
Estimarea iniial total era de apte luni,
spuse Daniel Alster. Au aprut ns o serie de
probleme legate de lucrul n imponderabilitate
de care nu inusem seama.
Probabil c-o s fie vreo nou luni, mormi
Nigel.
Totul cost mai mult, proclam Wilson
voios.
i dureaz mai mult, sfri Nigel. Nu-mi
mai spune!
De ce n-ai construit-o la ngerul nalt?
ntreb Wilson. tiu c drumul s-ar lungi cu
dou sute treizeci de ani-lumin, dar asta nar nsemna cine tie pentru nava asta, dac
am citit bine specificaiile tehnice. Iar acolo i

au pe toi specialitii astroingineri.


Este vorba despre controlul politic,
rspunse Nigel. Mai precis, controlul meu. n
felul acesta, TSC rmne principalul operator
al ntregii misiuni.
Mi se pare corect, ncuviin Wilson.
Faptul c Nigel nu simea nevoia s-i
pzeasc spusele reprezenta un compliment
rezonabil.
n
apropierea
prii
din
fa
a
suprastructurii, un maldr imens de cabluri
de for ateptau unitatea necunoscut care
avea s fie instalat acolo. Intrigat de
nivelurile energetice implicate, Wilson verific
seciunea pe planul din vederea virtual i
constat c era un generator de cmp de for:
unul dintre cei apte prevzui.
E bine aprat.
Vreau s v-ntoarcei ntregi, zise Nigel. n
plus, continui s cred c nvluirea este o
aciune defensiv. Mie mi se pare scenariul cel
mai probabil.
Dac ne vom confrunta cu arme mpotriva
crora a fost nevoie s fie protejat o stea, nu
cred c nite cmpuri de for ca ale noastre
vor fi de prea mult folos.

Cei trei se oprir din plutire n jurul


amplasamentului unui generator de cmp de
for.
Uite care-i treaba, spuse Nigel. Unul dintre
motivele pentru care am vrut s vezi astea azi
a fost de a-i oferi o trecere n revist
acceptabil. n etapa actual, designul este
nc rezonabil de flexibil. Ce dracu, dac-i
nevoie, putem amna lansarea cu un an!
Vreau feedback din partea ta.
Perfect. Primul meu rspuns este c ar
trebui s fim mult mai precaui dect n
profilurile de expediie pe care mi le-ai artat
pn acum. Ultimul lucru pe care ni-l dorim
este o misiune n care s ieim din hiperspaiu
exact lng bariera de nvluire i s-ncepem
s strigm: este cineva pe-aici? Primele
observaii trebuie fcute de la minimum zece
ani-lumin, ceea ce nseamn cele mai bune
sisteme senzoriale pe care le poate produce
Commonwealth-ul. Dac de acolo nu putem
detecta nici un semn de conflict, atunci
avansm n etape. Asta va nsemna probabil
s adaugi cteva luni la durata misiunii.
N-o s mor dintr-att, coment Nigel.
Perfect, fiindc eu voi conduce nava numai

dac va exista o filosofie de tipul securitatea


este pe primul loc. Nu numai pentru echipaj,
ci i pentru oamenii de pretutindeni. Dac
acolo exist ceva ostil, nu vreau s-i atrag
atenia asupra noastr. Sper c-i dai seama
ct responsabilitate se acumuleaz n jurul
proiectului sta.
tiu asta, gagiule, crede-m tiu. Cu asta
se confrunt TSC de fiecare dat cnd
deschidem o gaur-de-vierme ntr-un loc nou.
n ziua de azi, oamenii nu ne mai bag n
seam, fiindc ei cred c dup trei secole
scenariile de ntlniri sunt de rutin, ba chiar
plictisitoare. Eu nu dorm nopile, tiind cntr-o bun zi vom da peste un virus sau
microorganism care va trece de filtrele noastre
biomedicale sau peste o ras de extrateretri
care este opusul Silfenilor. Cu fiecare an cu
care mergem mai departe, adaug alt
procedur de securitate i-i ignor pe oamenii
mei care url c am devenit un monstru al
birocraiei. Nu fac dect s m rog ca noua
procedur s fie ndeajuns de bun pentru o
ntlnire cu adevrat nasoal la care nu s-a
gndit nimeni. Cnd ai timp vreodat, uit-te
peste liniile directoare operaionale ale diviziei

noastre de explorare ar trebui s te


liniteasc.
Bine, atunci ne nelegem unul cu cellalt.
Aa sper, Wilson, fiindc s-ar putea foarte
bine s fie ntlnirea aia de care m-am temut
attea secole.
Atunci de ce insiti atta pentru misiunea
asta?
Nu ne putem ascunde n ntuneric pentru
c nu nelegem ceva. Ca specie, am evoluat
foarte mult n ultimele secole, acum suntem
Homo galactic. Poate c-i arogan din partea
mea, dar cred c suntem capabili s nfruntm
ceva att de mare. i nu-ncerca s te
amgeti: este mare, chiar dac nu vei gsi
dect un generator de barier abandonat.
Trebuie s ajungem la o nelegere cu
extrateretri cu adevrat extrateretri, iar
Silfenii n-au fost niciodat aa ceva.
Mi se pruse c ziceai c noi, adevraii
romantici, am fi puini.
Aa-i. Dar, uit-te i tu cine suntem noi!
Wilson izbucni n cele din urm n rs. Ls
capul pe spate pentru a vedea ct mai mult din
nava masiv.
Cum se face c nc n-ai botezat-o?

Tu eti cpitanul i asta-i prerogativa ta.


M iei peste picior?
Nu, gagiule, m gndesc c-i datorez
chestia asta. Ai vreo idee?
Sigur c da. i zicem A doua ans.
Nu era un nume la care s fi trebuit s se
gndeasc de dou ori.
Nu-i ru, rnji Nigel. Cndva cred c-o s fie
i o festivitate oficial. Mai nti ns trebuie
s ncepi s-i aduni echipajul. Pentru o vreme
o s-i pot ine pe politicieni departe de tine,
totui ar fi bine s termini selecia ct mai
repede. Gagiule, crezusem c sunt obinuit cu
negocierile politice dure, dar asta i-a strnit pe
toi. Toi preedinii, regii, reginele, primminitrii, secretarii generali, efii de guverne i
marii mprai vor s aib un reprezentant al
planetei lor.
Ai lsat loc pentru un compartiment
tiinific mare i asta-i bine. Oricum a fi
insistat n direcia asta. Echipajul propriu-zis,
inginerii care vor asigura funcionarea navei
numrul lor vreau s fie minim. La urma
urmelor, va fi o misiune tiinific. M atept
s fie selecionai din echipele care lucreaz
aici.

Bine, n privina asta n-am nici o problem


s-i atribui responsabilitatea. Te avertizez
ns c vor exista presiuni.
Le rezolv eu. Bnuiesc c n-ai mai dat i
de urma altora din vechiul meu echipaj, nu?
tiu c Lewis c nu s-a dus niciodat la
rentinerire. Restul s-au mprtiat.
M voi ocupa eu, zise Daniel.
***
De la fereastra biroului ei, Paula Myo putea
zri turnul Eiffel. Cu un secol n urm,
Directoratul Intersolar Delicte Grave preluase
ca sediu o cldire veche i frumoas cu patru
etaje, aflat la numai trei strzi de Sena, i
renovase interiorul, dar pstrase intact
faada napoleonian. Dac i mpingea
scaunul spre spate i lsa capul pe spate,
femeia
zrea
deasupra
acoperiurilor
strvechiul turn din fier. n cei nouzeci i doi
de ani de cnd era investigator-ef probabil c
nu-l privise mai mult de o duzin de ori. Azi
era una dintre acele rare ocazii cnd cedase i
se uita la panoram. Turitii de mrimea
furnicilor abia erau vizibili n vrf, iar lifturile
urcau i coborau lin prin centrul piscului din

fier. O imagine atemporal, care se


mbuntise n ultimele dou secole, pe
msur ce parizienii ndeprtaser de vechea
inim a oraului zgrie-norii i blocurile
moderne cu apartamente.
n timp ce Paula privea, matricea biroului
rula fiiere de transport i cargo prin programe
de analiz specializate, cutnd abloane care
ei preau s-i scape ntotdeauna. Acesta era i
motivul
pentru
starea
actual
de
nemulumire. abloanele acelea i scpau de
dou luni, iar datele puteau fi examinate
numai ntr-un mod finit de ci. Chiar i
folosind smartware modern.
Paula tia c Elvin ncepuse s livreze armele
pe Far Away i ar fi fcut-o n unicul mod
posibil,
demontndu-le
n
componente
inofensive
i
ncorporndu-le
n
alte
transporturi. De fiecare dat cnd Elvin
cumpra armament, acela era rezultatul final.
Femeia ceruse securitii TSC sondaje
aleatorii ale cargourilor la poarta Boongate,
demontnd utilajele i evalundu-le n
cutarea oricror discrepane. n ultimii
douzeci de ani, numai de trei ori gsiser
componente pe care fabricantul nu le putuse

explica. Era sigur c, dac toate cargourile ar


fi fost examinate n acelai fel, rezultatele ar fi
fost mult mai bune, ns securitatea TSC
anunase destul de clar c nu dispunea de
resursele necesare unei asemenea operaiuni.
n plus, Paula ar fi deranjat pe toi importatorii
legali de utilaje de pe Far Away fr s aib
alt motivaie n afara propriei ei determinri.
Aidoma tuturor predecesorilor si, Mel Rees,
eful ei imediat, nu ntrziase n a-i atrage
atenia c Directoratul Intersolar Delicte
Grave nu avea s susin ori s finaneze
genul acela de procedur de interceptare. Era
o politic frustrant mpotriva creia ea
argumentase zadarnic de decenii. n vreme ce
continua s completeze cereri oficiale i s
aplice presiunile de care era capabil prin
contacte politice, era silit s se mulumeasc
cu raiduri ocazionale i aleatorii asupra unor
lzi similare de echipamente.
n tentativa de a nclina ansele de partea ei,
iniiase analiza datelor. Fiecare cargo care
sosea la gara TSC Boongate era nsoit de un
lot de fiiere despre detaliile de livrare,
facturile de achiziie, confirmrile de plat,
companiile care se ocupaser de ambalare i

agenii de expediie. Adam Elvin trimitea


armele pe numeroase rute diferite pe o
perioad de timp care se ntindea probabil pe
ani de zile. Era o ncriptare fizic. Trebuia pur
i simplu s deii cheia, s tii care cargo
ascundea care componente i cnd avea s
soseasc. Dac tiai toate astea, puteai pune
mna pe tot lotul. De aceea programele ei
cutau rute pentru lzi care fuseser laolalt
n acelai depozit acum ase luni pe o planet
aflat la 100 de ani-lumin deprtare, cutau
pli provenite de la aceeai banc, cutau o
companie de livrare utilizat de ageni diferii
i cutau facturi achitate dintr-un cont de
unic folosin. De fiecare dat, Paula nu
gsise nimic. O ncurca i faptul c 80% din
cargourile cu direcia Far Away aparineau
unor indivizi sau familii care emigrau acolo ii luau cu ei toate bunurile personale, alturi
de o list incredibil de obiecte pe care le
considerau necesare pentru supravieuire i
bunstare.
Oh, dar asta nu-i ceva ce se poate vedea n
fiecare zi, rosti Mel Rees. Trndveti n timpul
serviciului?
Paula l privi dispreuitor n tcere i reveni

ctre turnul Eiffel. Rees era n Directorat de


numai patruzeci de ani, ajungnd n poziia sa
actual, printre ali numeroi directoriadjunci, graie familiei din care fcea parte.
Aa se petreceau ns lucrurile n instituiile
Commonwealthului cu sediul pe Pmnt
dac cei din poziiile de vrf nu aparineau
unei Mari Familii, atunci fceau inevitabil
parte dintr-o Dinastie Intersolar. Desigur,
dac ar fi dorit s ocupe un post directorial,
Paula l-ar fi putut obine; dar, din nou ca o
ironie a sorii, asta s-ar fi datorat personalitii
ei, plus experienei acumulate n cei o sut
patruzeci i apte de ani nentrerupi de slujire
a Directoratului. ns, din cauza personalitii
ei, nu-i dorea un post care s-o fi ndeprtat
de munca real de teren.
Rees studie datele care rulau n portalurile
biroului.
N-ai noroc, este?
n nici un caz cu bugetul pe care mi-l dai
tu.
Am altceva pentru tine.
Brbatul nu avea niciodat curajul de a o
chema pe Paula n biroul lui; dac dorea s
discute despre ceva, o vizita de fiecare dat n

mod personal.
Ce?
Un caz ngheat pe Oaktier. Ucidere
corporal posibil premeditat i pierdere
asociat de memorie.
Paula nu-i putu ascunde interesul. Cazurile
ngheate, cele pe care Commonwealth-ul le
clasifica drept crime vechi de peste treizeci de
ani, nu erau prea uzuale.
Cu ct timp n urm?
Nesigur, dar ar putea fi patruzeci de ani.
Hmm (Paula ncrei din nas. Nu era chiar
att de mult.) Nu-l poate soluiona poliia
local?
A
ncercat.
Rezultatele
au
fost
neconcludente i de aceea ne-au solicitat
pentru asisten. Una dintre posibilele
victime, Tara Jennifer Shaheef, are o familie
important pe Oaktier, cu contacte. tii cum
merg lucrurile Familia ei dorete rezultate
pozitive, indiferent de natura lor i, de aceea,
n mod firesc a vrea s preiei tu cazul.
Ai zis una dintre victime?
Au fost dou cel puin despre attea tie
poliia pn acum.
Bine, chiar c sunt interesat.

Mulumesc.
Privind n jurul biroului spartan, brbatul
zri geanta mic de voiaj care era inut acolo
permanent, pregtit pentru orice misiune n
afara Pmntului. Era unul dintre cele trei
obiecte personale pe care Paula Myo le
ngduia n odaia simpl. Pe pervazul ferestrei
era o plant rabbakas, un rizom negru din
care se ridica o singur floare roz marmorat
cu petale ce semnau cu pene, care-i fusese
druit de un Silfen pe Silvergalde. Pe mas
era un cub de cuar care coninea o hologram
a cuplului care o crescuse pe Marindra, o
scen de picnic estival cu Paula i sora ei
vitreg, ambele la vrsta de cinci ani. Rees
ncerca mereu s evite s se uite la hologram;
de fiecare dat i reamintea n mod
inconfortabil ct de stranie era investigatorulef.
Vrei s realoci vreunul dintre cazurile tale
ct vei fi plecat? Renne i Tarlo n-au mare
lucru de fcut deocamdat.
Ea l privi de parc ar fi vorbit ntr-un grai
ininteligibil.
Pot s m in la curent cu toate de pe
Oaktier, mulumesc. Face parte din unisfer.

Sigur c da. Aa-i. Porni s ias din birou.


Dac ai nevoie de orice, anun-m.
Paula atept pn ce brbatul nchise ua,
apoi i ngdui un surs uor. De fapt, Rees
nu era un director adjunct ru avea grij de
echipele lui i asigura departamentului un
buget sntos, totui ea se asigura c-l inea
ntotdeauna la distan. Dup o vreme, i
trase scaunul napoi lng mas i-i ceru emajordomului dosarele cazului Tara Jennifer
Shaheef.
***
Clinica Clayden se gsea pe propriul su
domeniu de opt hectare, ntr-una dintre
suburbiile estice ale lui Darklake City. Ca
facilitate de rentinerire, se numra printre
cele mai bune de pe planet. Paula parcursese
fiierul general de cod verde al Directoratului
despre companie: era de mrime medie i avea
clinici pe cinci planete din acest sector spaial.
Imaginile vzute din maina de poliie cnd
intr pe poart preau s reflecte ceea ce
citise. O cldire lung cu dou etaje, din
bambus, pe o pant de deasupra unui iaz. O
arip se termina ntr-o reea de schele, cu

construboi deplasndu-se n lungul inelor i


asamblnd seciuni noi de prefabricate.
Costumul ei de afaceri nu-i oferi nici cea mai
mic
protecie
mpotriva
umiditii
nceputului de dup-amiaz, cnd se grbi de
la main n recepie. Detectivul Hoshe Finn
era tot timpul la doi pai n urma ei, pufind
nemulumit din cauza cldurii. Fcea parte
din divizia local a cazurilor ngheate i
fusese alocat s-o asiste. O sarcin pe care o
accepta voios, lucru pe care Paula l gsea
renviortor. n sfrit, cineva era ncntat s
lucreze cu ea i era util n mod activ chiar de
la nceput. Femeia avea convingerea c
detectivul era mai degrab curios s vad dac
reputaia i era pe msur, dar asta n-o
deranja. Principalul era s obin rezultate. O
parte a acceptrii lui provenea nendoios din
faptul c se afla la optsprezece ani de a doua
rentinerire. Persoanele mai n vrst aveau n
general o abordare mai flegmatic.
Ultima rentinerire a lui Hoshe Finn i oferise
un chip supt. i purta prul negru strns ntro coad perfect pieptnat i prins la spate
cu un clips rafinat din argint. Aproape chiar
de
la
nceput
o
anunase
c
era

supraponderal, dei costumul lui din mtase


verde strlucitoare fusese croit pentru a-i
ascunde talia i abdomenul.
Pe aici, spuse Hoshe Finn dup ce intrar.
Porni pe unul dintre coridoarele lungi care se
ramificau din recepie. Trecur pe lng civa
recent rentinerii care erau ajutai de
personal.
Ai avut multe cazuri ngheate? ntreb
Paula.
Trei, strnse el din umeri, inclusiv acesta.
Rata succeselor mele nu este mare. n
majoritatea
timpului
lucrez
pentru
departamentul
principal
de
investigaii
criminalistice, iar divizia ngheatelor o
activm practic doar cnd avem o crim mai
veche de treizeci de ani. Aa ceva nu se
ntmpl prea des.
Nu te teme, nu prea multe crime ngheate
i gsesc rezolvarea.
Aa-i. n ciuda capacitii noastre de
stocare a datelor, dezgroparea trecutului este
dificil.
De fapt, nu-i vorba despre asta, rosti Paula
apoi tcu cteva clipe. Informaiile pe care le
aduni din trecut trebuie s fie asociate

comportamentului uman. Noi examinm o


imagine proprie holismului. n ziua de azi,
aplicarea legii se bizuie ntr-o msur prea
mare pe dovezile digitale.
i aici intervii tu. Brbatul surse
vzndu-i privirea suspicioas. Un adevrat
detectiv!
Fac ce pot.
Trebuir s mbrace salopete sterile pentru a
intra n rezerva lui Wyobie Cotai prin micul ei
sas decontaminator. La interior, lumina era
roz i discret, pentru a nu-i obosi ochii n
mod inutil. Paula se ncord ndrtul mtii
faciale cu filtru cnd al doilea set de ui glis,
deschizndu-se.
ntotdeauna,
ceva
din
cazurile de re-viere de urgen i crea o
senzaie de grea. Cu toate c noua clon a
lui Cotai ieise de cinci sptmni din cuvauter, i displcea s-i priveasc trupul.
Clona fusese iniiat cu doi ani n urm, dup
ce matricea companiei de asigurri a lui Cotai
ntreprinsese o tentativ legal obligatorie de
a-l contacta prin unisfer. Cutarea mai
detaliat efectuat dup aceea de anchetatori
umani euase de asemenea s descopere vreo
urm a lui de cnd plecase de pe Oaktier, cu

patruzeci de ani n urm. La momentul


respectiv trecuser aizeci i cinci de ani de la
naterea sa i ar fi trebuit s-i fi fcut
rezervare la clinic pentru prima rentinerire,
potrivit poliei pe care prinii lui rezonabil de
bogai i-o ntocmiser la concepie. ntruct
nu apruse, tribunalul acordase companiei de
asigurri un certificat de deces al corpului, pe
temeiul c fie fusese ucis n mod ilegal, fie
fusese implicat ntr-un accident neobinuit
care nu fusese raportat. Dup o sptmn
fusese activat procedura de re-viere.
Dei nu foarte obinuit, operaia fusese
relativ simpl pentru o facilitate att de bine
echipat cum era clinica Clayden. ADN-ul lui
Cotai fusese modificat n mod subtil pentru a
produce cretere accelerat, iar fetusul fusese
inut peste douzeci i trei de luni n cuvauter. n ultimele cinci luni, clinica inserase o
legtur neural i ncepuse s descarce
memoria lui Cotai n noul su creier.
Amintirile nu erau multe; i actualizase
stocarea de siguran la fiecare dou luni, dar
ncetase s-o mai fac dup ce plecase de pe
Oaktier, la vrsta de douzeci i trei de ani.
ntins pe patul su i scldat n lumina aceea

ce imita amurgul, semna cu un biat de


paisprezece ani, victim a inaniiei. Corpul i
era ngrozitor de slab, cu pielea ntins la
maximum peste coaste i membre. I se
aplicase gel pentru a preveni excesul de
exfoliere, totui cteva zone ntinse erau carne
crud
i
fcuser
cruste
dedesubtul
unguentului strlucitor. Pe brae i picioare
nu existau aproape deloc muchi, astfel c
genunchii i coatele i se vedeau ca nite
proeminene noduroase. Din cauza aceasta nu
se putea deplasa dect folosind un costum
electromuscular de mobilitate i arta de
parc ar fi fost ntemniat ntr-un exoschelet
ca o colivie. Aspectul cel mai dizgraios era
oferit ns de capul su. Avea dimensiune
adult, fiind astfel prea mare ca s poat fi
susinut de gtul subire n absena
costumului de mobilitate.
Ochii mari i adncii n orbite ai lui Wyobie
Cotai i urmrir cnd intrar n rezerv. Nu
schi nici o tentativ de a micare a capului.
La rstimpuri ntredeschidea buzele i o tetin
se
extindea
din
flancul
costumului,
mpingndu-se n gura lui pentru a o putea
suge. Paula refuz s se uite la tuburile din

jurul taliei lui i la conectrile penisului i


anusului.
i mi se prea c recuperarea dintr-o
rentinerire obinuit era umilitoare!
Salut, Wyobie, spuse Hoshe Finn. Ari
mai bine azi. M mai ii minte?
Poliistu, opti Wyobie Cotai.
Glasul i era amplificat de costum, producnd
un efect straniu de microfonie.
Exact, sunt detectivul Finn i ea este
investigatorul-ef Paula Myo de la Directoratul
Intersolar Delicte Grave. A venit tocmai de pe
Pmnt, pentru a investiga moartea ta.
Ochii obosii ai lui Wyobie Cotai se focalizar
asupra Paulei.
Te cunosc?
Nu. (Nu inteniona s nceap s-i explice
notorietatea unei persoane care se chinuia si ordoneze puinele amintiri.) Mi-ar face ns
plcere s te pot ajuta.
El zmbi i balele i se prelinser printr-un
col al gurii.
O s m scoi de-aici?
Nu va mai dura mult.
Mini! Vorbise ndeajuns de puternic
pentru ca s nu mai declaneze circuitul de

amplificare. Mi s-a spus c voi rmne aici


luni de zile, ct o s-mi creasc muchii. Dupaia o s am corpul unui puti. Acum s-a oprit
partea de cretere accelerat.
Dar eti din nou viu.
El nchise ochii.
Gsii-i. Gsii-l pe cel care mi-a fcut
asta.
Dac ai fost ucis, i voi gsi. i gsesc
ntotdeauna.
Bine.
Am neles c tu i Tara Jennifer Shaheef
erai parteneri sexuali.
Paula ignor grimasa lui Hoshe Finn dinapoia
mtii sale faciale. Timpul pe care-l puteau
petrece cu Cotai era limitat de starea acestuia
i femeia nu inteniona s iroseasc nici o
secund.
Da. Expresia chipului straniu, copilresc,
se ndulci. Abia ncepusem s ieim mpreun.
tii c i ea a plecat de pe Oaktier.
tiu, dar nu-mi vine s cred c am fugit cu
ea aici erau prea multe pentru mine. Am mai
spus poliiei M mai ntlneam i cu alt
fat.
Philippa Yoi, da?

Da.
Era o persoan geloas?
Nu, nu, mai trecusem prin chestii deastea. Era numa de distracie, nimic cuadevrat serios. Toi tiam asta. Philippa i eu
eram la prima via i voiam s trim.
A fost numai de distracie la momentul
ultimei tale actualizri de memorie n stocarea
de siguran a clinicii, ns dup aceea ai mai
rmas nou sptmni pe Oaktier. n nou
sptmni se puteau ntmpla multe.
Nu a fi plecat, repet el ncpnat.
N-a amintit nimeni de vreo excursie? Poate
nite prieteni plnuiau o vacan pe alt
planet
Nu. Sunt sigur. tii sunt vraite n cap.
Pentru mine toate astea s-au ntmplat acum
numai cinci sptmni, dar toat viaa mi
este dat peste cap. Unele chestii din copilrie
mi sunt mai clare dect Tara i Philippa.
Futu-i maica m-sii! Nu-mi vine s cred c
cineva ar fi vrut s m omoare.
tii ceva despre Tampico?
Nu. Nimic. De ce?
Era planeta pentru care i-ai cumprat
bilet.

Wyobie Cotai nchise ochii. Lacrimi se


prelinser, umezind genele fine.
Nu tiu. Nu-mi reamintesc absolut nimic
din toate astea. Trebuie s fie o greeal. O
greeal foarte, foarte mare. Eu trebuie s
exist pe-acolo pe undeva. Trebuie! Am uitat
doar s m-ntorc pentru rentinerire, asta-i
tot. Gsii-m, v rog! Gsii-m! ncepu s-i
ridice spinarea de pe pern i trsturile
juvenile i se ncordar. Facei ceva!
O infirmier intr cnd Wyobie Cotai czu
napoi. El i pierdu cunotina nainte s fie
aezat pe pat de costumul electromuscular.
A fost sedat, explic infirmiera. O s-i
revin peste trei ore. Dac este necesar, putei
reveni atunci, totui nu poate fi expus la un
numr nelimitat de edine de felul acesta.
Personalitatea lui este nc foarte fragil, este
complet imatur din punct de vedere emoional.
neleg, rosti Paula.
Ea i Hoshe Finn ieir mpreun din rezerv.
Ce crezi? ntreb detectivul pe cnd i
scoteau salopetele.
Dac l-a fi judecat independent, a fi zis
c a fost un caz clar. La prima via, toi sunt
destul de aai. A plecat ntr-o vacan de

aventuri cu o fat i s-a necat, ori s-a


prbuit, ori s-a izbit de un munte, ceva
nesbuit i prostesc. Dar innd seama i de
Shaheef, trebuie s privim i circumstanele.
Hoshe Finn ncuviin i-i arunc salopeta
ntr-un co de gunoi. Aerul mai rece din
exteriorul rezervei lui Cotai l fcu s se
nfioare.
Asta-i ceea ce ne-a atras atenia n primul
rnd. Tara Jennifer Shaheef a fost re-viat
acum douzeci de ani. Cazul i-a fost clasat ca
fiind pricinuit de un accident.
i cine a fcut conexiunea?
Morton, fostul ei so. Se pare c numele lui
Cotai aprea pe actele de divor. Ei doi triau
mpreun pe Tampico.
Deci Cotai i Shaheef aveau deja o legtur
serioas?
Aa se pare, dar nu pe planeta asta. Ea a
completat
actele
pe
Tampico.
Dup
pronunarea divorului, Morton n-a mai auzit
nici o veste de la ea pn la re-viere. Divizia
mea i-a investigat re-vierea ca rutin, ns n-a
descoperit absolut nimic suspicios n afar de
absena corpului. ntr-adevr, se mai ntmpl
i accidente.

Prin urmare, dup divor Cotai i Shaheef


au plecat mpreun n vacan, sau poate ntro lun de miere, i au suferit acelai accident.
S-ar putea. Att doar c dup ce au plecat
de pe Oaktier, nu mai exist practic nici o
urm a lor.
Cu excepia cererii de divor.
Da. i ea nu este n nici un caz un motiv
pentru omorrea lor. Nu deinem dect o
mulime de circumstane suspicioase.
Trebuie s vorbesc cu Shaheef.
Ne ateapt.
6
Mesajul a fost ncrcat n unisfer printr-un
nod de cibersfer planetar din Hemeleum, un
orel agricol de pe Westwould. A rmas ntrun fiier de adres de unic folosin pentru
cinci ore, timp suficient pentru cel care-l
ncrcase s fi strbtut jumtate din
Commonwealth. Dup cinci ore, s-a activat
segmentul expeditor al mesajului. Programul
a trimis mesajul la toate codurilor de adres emajordom din unisfer, o metod iritant de
reclam denumit shotgunning. Ca metod de
promovare comercial, nu mai era utilizat de

secole. Toate programele moderne ale emajordomilor aveau filtre care puteau ricoa
spamul napoi la expeditor, dei n mod inutil,
ntruct majoritatea shotgunnerilor foloseau
adrese de unic folosin. Tot n mod automat,
e-majordomii anunau IR-urile care controlau
protocoalele de comutare prin unisfer, care
tergeau imediat mesajul ofensator din toate
nodurile. Iar potrivit legii Intersolare,
promulgat finalmente n 2174, oricine folosea
shotgunning n unisfer era pasibil de o
amend serioas pentru hruire, care putea
fi aplicat pentru fiecare mesaj recepionat de
un e-majordom, astfel nct amenda nu era
niciodat mai mic de dou miliarde de dolari.
Nici o companie n-ar fi putut supravieui dup
aa ceva. Drept urmare, procedeul era inut n
via de organizaii clandestine sau de indivizi
care doreau ca tot Commonwealth-ul s le
cunoasc ideologiile, schemele financiare
dubioase, viziunile religioase sau revoluiile
politice. innd seama de viteza cu care IRurile unisferei puteau identifica i bloca
abloanele de rspndire a mesajelor
shotgunning, orice creator de software capabil
s compun un expeditor de shotgunning nou

i viabil putea ctiga un onorariu profitabil


cash, bineneles.
n cazul acesta, factorul care a permis
mesajului
shotgunning
s
treac
de
majoritatea filtrelor e-majordomilor a fost
deinerea unei certificri autentice de autor.
La sosirea oricrui mesaj, acela era primul
lucru verificat de e-majordomi. Mesajul
respectiv deinea certificarea lui April Gallar
Halgarth, n vrst de douzeci de ani,
rezident pe Solidade, planeta privat deinut
de dinastia Halgarth. Peste zece miliarde de emajordomi i-au permis s nainteze n fiierul
lor de stocare.
La primirea unui mesaj din partea unei
Halgarth, majoritatea oamenilor l-au deschis
din pur curiozitate. Cnd nregistrarea
vizual a nceput s ruleze, ei i-au dat seama
c fusese un shotgunning i 90% l-au ters
imediat. Restul l-au lsat s ruleze, din
curiozitate, pentru posibilitatea de a da n
judecat o Halgarth pentru shotgunning,
fiindc erau camarazi extremiti n lupta
pentru libertate, pentru c reprezenta un
material util pentru dizertaia lor despre
faciunile politice moderne sau pur i simplu

deoarece se numrau printre acei foarte puini


care credeau.
nregistrarea vizual ncepea cu un brbat
aezat la un birou, cu oraul San Matio,
capitala lui Lerma, acoperit de zpad,
zrindu-se prin peretele-fereastr din spatele
lui. Chipul su avea trsturi puternice,
evideniate de pielea ntunecat, iar n prul
castaniu perfect pieptnat se zreau cteva
uvie argintii. Accentua genul de aer autoritar
care inspira ncredere, etichetndu-l ca un
lider pozitiv, progresiv. (Analiza criminalitilor
a dovedit c era un compozit grafic, proiectat
de pachetul simulator Formit 3004 care
utilizase funcia de sculptur politician.)
mi cer scuze c v deranjez n felul acesta,
a rostit el, dar, aa cum probabil tii,
guvernul cheltuiete foarte muli bani
provenii din taxe pentru a urmri grupul
nostru. Dei carta Commonwealthului permite
libertatea ntrunirilor publice, eu nu am voie
s spun altor ceteni ceea ce doresc.
Reprezint Pzitorii Individualitii i, nainte
s tergei mesajul acesta, vreau s v pun o
singur ntrebare. De ce au ales Senatul i
Executivul s trimit o nav stelar ctre

Perechea Dyson? Mai exact, de ce au fcut-o


tocmai acum?
n rstimpul n care brbatul a inspirat n
mod realist, a urmat o deplasare de
perspectiv. Punctul de observare a avansat i
a cobort, aezndu-se n faa biroului, mai
aproape de vorbitor. Decorul a devenit mai
intim, oferind impresia unei conversaii de la
om la om.
Dup cum tii, susinem o campanie
mpotriva lui Starflyer, un extraterestru
despre care afirmm c influeneaz n mod
activ clasele politice din Commonwealth n
propriul su scop. Acest Starflyer este cel care
a declanat misiunea curent de investigare a
Perechii Dyson. Commonwealth-ul tiuse de
secole despre nvluirea celor dou stele. Noi
tiusem c ntr-o bun zi, cnd se va deschide
spaiul de faz VI, vom ajunge la aceste stele
ciudate i ne vom ncepe investigaia. Ce
anume a intervenit? O singur observaie care
a dovedit c nvluirea era un cmp de for,
nu o cochilie solid. De ce ar fi trebuit ca
detaliul acesta s inverseze complet secole de
politic a Commonwealthului?
Vorbitorul a cltinat din cap cu solemnitate.

Cea mai important expediie de explorare


a omenirii de la Columb a fost lansat fr nici
o explicaie valid. Problema nu a fost
dezbtut deschis n Senat, n ciuda sumelor
uriae de bani publici care sunt cheltuii
pentru finanarea navei stelare. Decizia a sosit
din
partea
unui
obscur
Consiliu
Exoprotectorat despre care nimeni nu auzise
pn atunci. Este exact genul de afaceri din
culise care l favorizeaz pe Starflyer i
programul su.
Perspectiva s-a micat din nou, purtnd
privitorul prin fereastr i peste labirintul
complicat al strzilor din San Matio.
El
se
ascunde
undeva
pe-acolo,
controlndu-ne i influenndu-ne prin
marionetele sale. Guvernul i manipulatorii
si mass-media ntreab de unde tim c
Starflyer are intenii rele. Rspunsul este
simplu dac ar fi un prieten, ni s-ar arta,
nou i celorlali extrateretri afiliai ai
Commonwealthului. Dac ar fi un prieten, nu
ne-ar mpinge s trimitem o expediie spre
Perechea Dyson. Preedintele afirm c noi
trebuie s aflm ce s-a ntmplat. Greete!
tim ce trebuie s se fi ntmplat. nvluirea a

dou sisteme stelare n cmpuri de for este


un act de disperare extrem. Ceva teribil a fost
pe punctul de a se dezlnui, ceva care solicita
asemenea contramsuri colosale. Vreme de
mai bine de o mie de ani, barierele acestea au
izolat ameninarea de restul galaxiei. Din acest
motiv suntem noi n siguran. Oraul acesta
minunat i mii de orae ca el din tot
Commonwealth-ul dorm noaptea linitite
fiindc ameninarea este restricionat. Cu
toate acestea, pornim acum ntr-acolo pentru
a ne confrunta cu necunoscutul periculos. De
ce? Ce era greit n vechea noastr politic a
prudenei? Pn ce vom ajunge la spaiul de
faz VI, probabil c vom ti cum s generm
cmpuri de for de dimensiuni similare celor
ce nvluie stelele Dyson i vom nelege cu
siguran tiina i tehnologia implicate. Nu
vom periclita pe nimeni, cu att mai puin pe
noi nine.
Imaginea a revenit n cabinet, restabilind
contact vizual cu vorbitorul.
De ce nu a fost permis nici o dezbatere
public? Pentru c Starflyer nu dorete aa
ceva. De ce a aprut nevoia urgent de a
explora Perechea Dyson? Starflyer dorete s-o

facem. Gndii-v la un lucru: Starflyer a


cltorit sute de ani-lumin prin galaxie. El
tie ce se afl n interiorul barierei. El a vzut
pericolul de acolo. Nu v cerem altceva dect
s v mpotrivii strategiilor i nelciunilor
lui. ntrebai-v senatorul, liderul planetar sau
naional. Cerei-le s v explice motivul pentru
care banii ncasai din taxele pe care le pltii
sunt cheltuii cu atta nepsare democratic.
Dac nu v pot satisface dorina, atunci cereiv drepturile. Cerei ca aceast monstruozitate
s fie oprit.
Vorbitorul i-a plecat capul cu respect.
V mulumesc pentru timpul pe care mi lai acordat.
***
Steaua era pitica albastr denumit n mod
oficial Alfa Leul, dar numit Regulus de ctre
astronomii de pe Pmnt, demult, pe vremea
cnd pe Terra existase o tiin numit
astronomie. Ei descoperiser de asemenea i
steaua ei pereche, Leul Mic, o pitic portocalie,
care avea la rndul ei un companion, Leul
Micro, o pitic roie. Acest sistem triplu era
situat la 77 de ani-lumin de Soare, o

configuraie neobinuit care atrsese un grad


destul de ridicat de interes i timp de
observare.
n 2097, TSC descoperise o planet Ucongruent pe o orbit foarte ndeprtat de
steaua primar, pe care o botezase Augusta.
Pentru Nigel Sheldon fusese ocazia mult
ateptat. La momentul respectiv se forma
Commonwealth-ul Uman Intersolar. Iar NFU
de pe Pmnt legifera primul val al legilor sale
ecologice globale. Deoarece Regulus se gsea
ntr-o poziie important din punct de vedere
strategic pentru extinderea reelei TSC n
spaiul de faz II deja gndit, Nigel o solicitase
pentru companie. Mutase acolo toate
facilitile de producie TSC i continuase prin
a accepta orice alt fabric ce suferea din
cauza noilor reglementri terestre. Ea
devenise prima planet dintre cele care,
ulterior, aveau s fie cunoscute sub numele
generic 15Mari.
Pe Augusta nu se putea vorbi despre o
cultur proprie sau despre o identitate
naionalist. Planeta era dedicat exclusiv
comerului, fabricrii de produse, mari sau
mici,
care
erau
expediate
n
tot

Commonwealth-ul. New Costa se ntindea n


lungul coastei subtropicale a continentului
Sineba, unicul ora de pe planet, care n
2380 adpostea peste un miliard de oameni. O
lbrare urban de fabrici i cartiere
rezideniale, lipsit de un centru acceptat,
care acoperea peste 600 de kilometri lungime
pe coast i ptrundea 500 de kilometri spre
interior.
n ciuda aspectului su, megaoraul degaja o
ambiie de pe urma cruia prosperau toi
locuitorii lui. Ei se aflau aici pentru un singur
lucru: s munceasc. Nu existau btinai, ci
practic toi indivizii erau tranzitorii, ctignd
bani n timp ce treceau pe acolo. O mulime de
bani! Unii rmneau via dup via,
obsedai de munc, asudnd i avansnd n
ierarhia
companiei
care-i
angajase,
remodelndu-se n mod subtil cu fiecare
rentinerire, pentru a-i oferi avantaje fa de
rivalii din firm. Civa rmneau pentru o
via, antreprenori care ardeau rapid ctre o
rentinerire timpurie, dar care ctigau o avere
n acel timp. Majoritatea vast a oamenilor
tria ns aici ntre aizeci i nouzeci de ani,
ctignd ndeajuns pentru a-i asigura o

via bun pe o planet mai normal, unde


plecau n cele din urm. Ei erau aceia care
tindeau s aib familii. Copiii erau singurii
care nu lucrau pe Augusta, iar ei creteau cu
o
imagine
distorsionat
despre
Commonwealth, creznd c era alctuit din
planete romantice unde toi triau n stucuri
tihnite n mijlocul unor magnifice decoruri
pastorale.
Mark Vernon era un astfel de copil, care
crescuse n districtul Orangewood din
extremitatea sudic a lui New Costa.
Comparativ cu alte districte, nu era nici mai
bun, nici mai ru dect oricare altul din
megaora. n majoritatea zilelor, lumina
puternic a soarelui era difuz din cauza pielii
cafenii de smog, iar Augusta Engineering
Corp, care deinea i conducea megaoraul,
nu inteniona s iroseasc terenuri valoroase
din punct de vedere imobiliar construind
parcuri pe ele. Aa c, alturi cu amicii din
gaca lui, Mark gonea prin labirintul de asfalt
fierbinte dintre mallurile lungi i se-nvrtea pe
oriunde era garantat c-i va irita pe aduli i
autoritile. Era complet virtual, pentru c
prinii l nzestraser cu inserii audio i

retinale i i-puncte COtatuaje la doisprezece


ani, fiindc aceea era vrsta la care putii din
Augusta ncepeau educaia prin ncrcare
direct. Pn la aisprezece ani, Mark era
complet wetcablat pentru Interfaa Senzorial
Total i recepta programa primului an de
colegiu n rafale zilnice de cte o or de
memorie artificial. Absolvise la optsprezece
ani, cu o diplom mediocr n electromecanic
i software.
Peste zece ani, avea o slujb rezonabil la
Colyn Electromation, o soie, doi copii ai si, o
cas cu trei dormitoare cu o piscin micu n
curte i un fond de pensii sntos care s-i
asigure retragerea. Statistic vorbind, era un
perfect locuitor al Augustei.
ofnd spre cas n seara aceea de vineri, nui dorea nimic altceva dect s zbiere la
Augusta unde s-i bage viaa lui exemplar.
n primul rnd, plecase trziu de la fabric.
Schimbul lui de tur anunase c era bolnav
i managerul avusese nevoie de o or s-i
organizeze nlocuirea. Aceea ar fi trebuit s fie
pentru Mark ziua dedicat familiei, cea n care
ajungea devreme acas i petrecea timp de
calitate mpreun cu cei pe care-i iubea. Nici

traficul nu voia ns lucrul acesta.


Automobilele i camioanele ticseau cele ase
benzi ale autostrzii, ncercuindu-i Fordul
model Summer. n ciuda matricelor de dirijare
a traficului urban care optimizau fluxul,
numrul de vehicule de la ora aceasta a serii
ncetinea naintarea la o trre de 55 de
kilometri pe or. Mark dorise o locuin n
preajma fabricii, dar AEC nu avea nimic de
nchiriat n districtele respective, aa c
trebuise s se descurce cu districtul Santa
Hydra. Se gsea la numai cincisprezece
kilometri
n
interiorul
uscatului,
dar
inconfortabil de aproape de sectorul Port Klye,
unde se afla unul dintre grupurile de centrale
energetice nucleare din New Costa.
Mark deschise geamul lateral al mainii cnd
iei de pe autostrad i intr pe Howell
Avenue, care erpuia printre dealurile
Northumberland. Era un district ndrgit de
managerii seniori; bulevarde lungi i curate
strjuite de arbori nali, de unde alei cu pori
duceau la case mari n enclave frumoase de
smarald nconjurate de ziduri nalte. Pe
Augusta existau foarte puine delicte cel
puin din categoria celor non-corporative i

locuitorii caselor acelea izolate se bucurau pur


i simplu de senzaia separrii fizice de restul
megaoraului. Lumina soarelui care apunea,
scnteia de pe cldirile i trotuarele
districtului, crend o strlucire nceoat.
Brbatul inspir aerul cald i uscat i se
strdui s se relaxeze. Ca ntotdeauna cnd
micuul soare alb-albastru cobora ctre
orizont, vntul El Iopi cald sufla dinspre
deertul sudic spre mare. Ducea cu el
poluarea de peste zi, mpreun cu umiditatea,
lsnd doar parfumul florilor copacilor i
tufiurilor de pe ambele pri ale drumului.
n copilria sa, prinii lui Mark i duseser
de mai multe ori pe el i pe fraii si n deert,
pentru weekenduri lungi petrecute n
staiunile-oaze. Lui i plcuse decorul,
kilometrii nesfrii de roc silicioas i nisip
pe care doar mugurii curcubeu ai plantelor
native sfrijite ca nite crengue aduceau o pat
de culoare. Era o schimbare complet fa de
megaoraul care reprezenta tot ce cunoscuse.
Restul lui Sineba nu merita vizitat. Tot ce nu
era deert fusese arat de mult vreme. Ferme
mecanizate gigantice se ntinseser peste
preriile continentului, extirpnd plante i

pduri native i nlocuindu-le cu ogoare


imense de recolte terestre MG de mare
productivitate, cu frunzele scldate de
pesticide
i
rdcinile
inundate
de
ngrminte. Acestea revrsau un flux
constant de recolte ieftine n fabricile de
procesare a hranei ce presrau marginea
dinspre interior a lui New Costa, pentru a fi
transformate n raii convenabile ambalate i
distribuite mai nti locuitorilor megaoraului,
apoi spre celelalte planete, dintre care
Pmntul constituia piaa cea mai mare.
Dup
ce
ondula
printre
dealurile
Northumberland, Howell Avenue se deschidea
n Santa Hydra, o ntindere plat care inea
pn la linia coastei aflat la douzeci i cinci
de kilometri deprtare. Mark putea zri n
distan grupul Port Klye cele unsprezece
domuri mari din beton ale reactoarelor de
fisiune, cocoate n lungul rmului. n jurul
lor, terenul era un rzor neted de ptrate din
asfalt, pe care nu cretea i nu se clintea
nimic, cu un an de securitate lat de un
kilometru i jumtate separndu-le de
megaoraul a crui energie o asigurau. Abur
alb i pur se ridica din courile cldirii

turbinelor lor, strlucind roz-auriu n lumina


serii. Brbatului i era imposibil s nu
priveasc suspicios fuioarele acelea, dei tia
c nu erau radioactive. n plus, prizele
sistemului de rcire i conductele de evacuare
se aflau la kilometri deprtare, n mare,
reducnd orice risc direct de contaminare.
Totui centralele energetice contribuiau la
sentimentul lui general de nemulumire.
Piloni
zveli
purtau
cablurile
supraconductoare
napoi
n
megaora,
urmnd rutele drumurilor principale, nainte
de a se ramifica i alimenta grile locale. Ali
piloni, mai mari, duceau cablurile n lungul
coastei,
pn
la
uzinele
metalurgice.
Industriile
grele
fuseser
cele
care
colonizaser rmurile oceanului: topitorii de
oel mari i murdare i rafinrii petrochimice
care foloseau apa de mare pentru rcire, iar
fundul mrii pentru depozitarea dejeciilor.
Howell Avenue cotea i mergea paralel cu o
rut ferat industrial, cu opt linii, care lega
districtele industriei grele de gara planetar
TSC, New Costa Junction, aflat la 150 de
kilometri ctre nord i 200 de kilometri spre
interiorul uscatului. Trenuri de marf lungi de

kilometri goneau pe aici zi i noapte, trase de


DVA5-uri, locomotive masive cu motoare
nucleare. Leviatanii brzdau toat planeta,
unii n cltorii de cte trei sptmni de pe
celelalte continente, strbtnd un numr
imens de regiuni diferite nainte de a traversa
ultimul pod de pe istmul din colul nord-estic
al lui Sineba, care-l conecta de celelalte
continente. Vagoanele lor transportau toate
felurile de materii prime disponibile n crusta
planetei, colectate din sutele de mine deschise
ca nite cratere pe care AEC le excavase pe
toat planeta. n termenii volumelor deplasate,
doar conductele petroliere puteau rivaliza cu
ele, aducnd iei din zecile de cmpuri
petroliere majore operate de AEC.
Fordul Summer acceler printr-un larg pasaj
subteran din beton, exact cnd un mrfar vui
pe deasupra, ndeprtndu-se de coast.
Transporta metale rafinate de la combinatele
siderurgice, unul dintre cele o sut asemenea
transporturi zilnice. Peste cteva ore avea s
ajung la gara planetar i s transfere
metalul pe o planet ale crei legi privind aerul
nepoluat nu ar fi permis metodele de topire
ieftine utilizate pe Augusta.

Obsedat de gndul acela deprimant, Mark


coti n cele din urm pe propria lui strad.
Putney Road era lung de un kilometru i
jumtate i din ea se desprindeau nenumrate
fundturi. Trotuarele erau fisurate i
suprafaa asfaltului neregulat, cu iroaie de
ap nchis la culoare rzbtnd din cteva
locuri, acolo unde se sprseser conducte de
irigaie. Cu dou sute de ani n urm, cnd
fusese ridicat districtul, de ambele pri ale
asfaltului fuseser plantai eucalipi. Acum
erau att de mari, nct ramurile li se
nclceau sus deasupra centrului strzii,
crend un binevenit umbrar verde i
asigurnd destul intimitate caselor. O
sumedenie de decoraii exterioare atrnau de
crengi, cu steguleele scnteind n mijloc cu
emblema albastru-argintie a echipei de fotbal
Augusta. Cnd Mark intr cu maina pe aleea
casei sale, cauciucurile mprtiar obinuitul
strat de buci de coaj rou-cafenii care
cdeau de pe trunchiuri i se adunau n rigole.
Maina tatlui su era oprit mai sus, un
Caddy decapotat clasic din 2330, pe care
Marty Vernon l meninea n stare perfect.
Lng el, Fordul Summer vechi de doisprezece

ani arta ieftin i ponosit.


Mark rmase pentru cteva clipe pe scaun.
Dorea ca toat iritarea s i se destrame,
pentru a se putea bucura de sear. Merit o
pauz decent: O pauz de vreo douzeci de
ani. Din spatele casei se auzeau ipete, de la
copiii care se jucau. Eucalipii foneau n
vntul El Iopi blnd, micnd umbre
unduitoare peste acoperi. Brbatul i
examin casa cu ochi critic: perei din coraluscat de culoare lavand-pal, cu acoperi curb
verde-lmie, ferestre arcuite de sticl
argintat i aripioare negru mai pentru
condiionarea
aerului
sub
jgheaburile
burlanelor, ale cror muchii anterioare
strluceau
portocaliu
stins.
Trandafiri
crtori aurii i stacojii, presrai de pete de
man, acoperiser peretele sudic pn la
streini i ar fi trebuit scurtai serios; o vi
kathariz alb-albastru i prinsese vlstarele de
captul frontonului deasupra garajului cu
dou ui i ea ar fi trebuit s fie rezolvat.
Chiria lunar pentru cas i lua 15% din
salariu. Cu factura de utiliti, rata mainii,
pensia de retragere, fondul pentru educaia
copiilor, ipoteca de modificri embriologice,

asigurarea de sntate, fondul pentru


vacane, haine, mncare i alte pli regulate,
nu-i rmnea prea mare lucru de care s se
mai bucure. De fapt nici nu putea spune c pe
Augusta ar fi existat multe locuri n care chiar
s poi face aa ceva. Brusc, nu mai dori s
coboare din main, ci doar s pun un capac
peste toat seara aceea.
O zi proast la slujb?
Mark ridic ochii i o vzu pe Liz zmbindu-i
prin geamul deschis. Surse trist ctre
frumoasa lui soie; alta dintre grijile sale
zilnice era c n-avea s-o mai gseasc atunci
cnd revenea acas.
Aa pare?
Ea i atinse mna.
Am vzut sinucigai care artau mai
voioi.
mi pare ru c-am ntrziat, a fost oncurctur la serviciu.
i ddu seama c ea nu ntrzia aproape
niciodat cnd venea de la slujb. Oare asta
se
datora
experienei?
Detesta
s-i
reaminteasc de sofisticarea ei genul acela
care putea fi atins doar de-a lungul deceniilor,
ani pe care el nc nu-i trise.

Haide, rosti ea i deschise portiera. Ai


nevoie s bei ceva. A venit i Marty.
Am vzut, art el spre Caddy.
Ea se ncrunt cnd Mark cobor din main.
Ai pit ceva, scumpule?
Cred c interfaa de la serviciu mi d iar
migrene. Ori asta, ori se duce dracului tot
COtatuajul sta nenorocit.
Mark, trebuie s faci o plngere. Nu poi s
vii zilnic acas cu o migren care-i d
transpiraii reci. Dac sistemul are o
problem, ei trebuie s-o repare.
Bine. Aa-i. O s vorbesc cu supervizorul.
Ea nu nelegea situaia actual de la slujb.
Dac fcea scandal, probabil c avea s
primeasc un ut n fund. Nu mai fi att de al
dracu de paranoic, i spuse. i venea ns
greu.
Tatl lui era pe platforma patio care se
ntindea pe o latur a piscinei, ntins ntr-un
ezlong. Marty Vernon avea o sut optzeci de
ani i ieise de opt luni din rentinerirea cea
mai recent. Din punct de vedere fizic, prea
fratele mai tnr al lui Mark, fr s fie nc
ndeajuns de vrstnic pentru a cpta
grumazul gros i obrajii ncreii care

constituiau trsturile specifice ale familiei.


Mark! Salut, fiule! Ari ca naiba vino i
bea o bere.
Marty trase o bere din teaca rcitoare. Glasul
i era ascuit i aat.
Tati! Barry, n vrst de cinci ani, flutura
din brae din piscin. Tati, pot s-ating fundul
acum. Fii atent!
Trase adnc aer n piept i vr capul sub ap,
dnd cu disperare din picioare. Mark flutur
din mn spre tlpile fiului su care plesciau
din zor. Liz i-o puse pe micua Sandy n brae.
Un zmbet radie dintre pliurile groase ale
scutecului. Brbatul i rspunse la surs i o
srut, iar mnuele ei se agitar fericite.
A mncat?
Acum douzeci de minute, l liniti Liz.
Pcat
i plcea s-i in biberonul. O luaser pe
Sandy de la clinic cu apte luni n urm i
asta se ntmplase dup stresul incredibil pe
care-l cauza hiperactivul Barry. Copiii aveau
cele mai bune gene pe care i le puteau
permite, cu Liz pltind considerabil mai mult
dect Mark din ipoteca de modificri
embriologice. l surprindea ntotdeauna ct de

relaxani erau copiii i ct stabilitate i


aduceau n via. Liz se mulumea s spun
i-am zis eu, de fiecare dat cnd meniona
lucrul acesta. Existena unei familii nsemna o
presiune uria asupra finanelor lor, mai ales
nchirierea cuvei-uter pentru nou luni. Dei
parcursese alturi de el ntreaga ceremonie
tradiional a nunii, Liz refuzase totui sec s
poarte sarcina. Am fcut-o destul ultima
dat, zisese ea. Aa c nu rmsese dect
posibilitatea cuvei-uter.
Mark se aez pe ezlongul liber, innd-o cu
grij pe Sandy pe un bra. Lu sticla de bere
n mna liber. Barry iei la suprafa cu un
rcnet victorios i mprocnd ap n jur.
Bravo, putiule, i strig Marty. Ia prindel pe-sta!
Arunc o moned de un dolar n piscin.
Barry chiui i plonj dup ea.
Nu vreau s se oboseasc prea tare, l
dojeni Liz. O s-l apuce nbdile cnd o fi s
mearg la culcare.
Nu exagera, se strmb Marty. Se bucur
i putiul. i piscina voastr e adnc numai
de ct? un metru. Asta n-o s-l oboseasc.
Un metru i jumtate.

Mark trase o duc de bere. Era o marc de


import, pe care n-o recunoscu. Suspin, se
ls pe spate n ezlong i abia n clipa aceea
o remarc pe fata care sttea pe scaun
ndrtul lui Marty. Avea un sutien de bikini
i ort mulat, care-i punea n eviden corpul
zvelt i bronzat de adolescent.
Bun ziua, eu sunt Amanda.
Ah, bun ziua!
Mark nu se putu abine s nu-i priveasc
ptrunztor tatl.
Noua mea fat, cri sonor Marty.
O cuprinse cu braul i ea chicoti.
Grozav, fcu Mark. i de ct timp suntei
voi doi --
De zece zile, rspunse Marty vesel. Dar
mai mult de zece nopi.
Amanda chicoti din nou. Sursul lui Mark i
rmase ncremenit pe chip. tia ce avea s
urmeze.
Ne-am ntlnit n Lumea Tcerii, jos n New
Frisco Bay. S-a dovedit c aveam multe lucruri
n comun i ce naiba!
Un lucru n comun, l corect Mark n tcere i
mohort. Nu-i venea s cread c tatl lui
fcuse aa ceva. Lumea Tcerii era o franciz

rspndit n tot Commonwealth-ul clubul


vizitat de toi cei recent rentinerii, de obicei
n primele luni dup ce prsiser clinica. Se
duceau acolo pentru un singur lucru: sex. Nu
conta cu cine, cineva la fel de excitat de pe
urma potopului de hormoni al noilor lor
corpuri frumoase i tinere. Exista o singur
regul: ce se ntmpla nuntru rmnea
nuntru. Puteai s te culci cu dumanul tu
de moarte, cu fosta soie, cu sora mai mic, cu
fosta soacr sau cu cea mai faimoas
celebritate a unisferei. Nu conta, pentru c nu
se punea la socoteal n exteriorul clubului;
nu se meniona, pur i simplu nu se
ntmplase. Marty ns i adusese partenera
la o sear n familie.
Peste zece minute sosi David, fiul de
patruzeci i cinci de ani al lui Liz, contabil n
divizia de credite pentru export a AEC. Apru
apoi Kyle, fratele mai mare al lui Mark
(diferena ntre ei era de o sut cincisprezece
ani), i Antonio, prietenul lui, i Joanne, una
dintre strnepoatele mamei lui Liz. n cele din
urm, sosi Carys Panther, sora mai mare a lui
Marty, ofnd un Merc cupeu i purtnd o
rochie sport de o mie de dolari de la Jacvins.

Mark fu ncntat c-i gsise timp s vin.


Carys era singura persoan care avusese mai
multe viei (cu excepia lui Liz) n prezena
creia se simea mereu confortabil. n plus,
era persoana cea mai fermectoare pe care o
cunotea. Cnd lucra, Carys concepea drame
care ocazional erau transformate n IST-uri de
diversele
conglomerate
mass-media.
n
general erau destul de grobiene.
Dup ce Regulus ajunse la linia orizontului,
i cerur lui Barry s ias din piscin i
aprinser grtarul. Carys accept un pahar de
vin alb de la o fembot i se nvrti n jurul lui
Barry, ajutndu-l s se usuce. Biatul i
rspunse cu devotamentul iubitor al unui
celu i-i art noua lui colecie de gndceiciupitori mori: o adora pe mtua Carys.
Mark rmase lng grtar, ntorcnd
personal
hamburgerii
i
crnaii.
Grdinobotul avea un dispozitiv pentru aa
ceva, dar el nu se ncredea niciodat n
judecata unei matrice atunci cnd era vorba
de gtit.
Ar trebui s mai tai naibii din eucalipii
tia, i spuse Marty venind lng el. Uit-te i
tu crmizile solare nu recepteaz destul

soare n timpul zilei. Ar trebui s fie mult mai


fierbini.
Mark cobor ochii spre placa groas de sub
grtar, care strlucea slab roz-viiniu.
Flcrui nfloreau scurt cnd sucurile crnii
picurau prin grtar.
Mie mi se pare-n regul i-i destul de
fierbinte.
N-o s dureze, eu am experien cu
chestiile astea.
Bine, tat.
Marty! strig Kyle. Stai jos i las copilu-n
pace, pentru numele lui Dumnezeu!
De fiecare dat cnd soseau rudele lui se
ntmpla acelai lucru. n majoritatea
timpului, Mark se simea ca un copil cruia i
se ngduise s asculte conversaia adulilor,
rznd cnd rdeau ceilali, dar fr s
neleag de ce o fceau.
ncercam doar s dau o mn de ajutor,
mormi Marty retrgndu-se.
Viitoarea sear-n familie va fi la mine,
anun David. M-am gndit c s-ar putea s-o
inem pe optsprezece, cnd jucm urmtorul
meci din Cup.
Eu sunt pentru, ncuviin Marty. tii c-a

fost ct pe ce s particip la o ncercare, pe cnd


aveam optsprezece ani n prima via, n
Newby City.
Greit, spuse Carys. O ncercare e s te
suporte cineva, Marty.
Marty fcu un gest, la care ea acoperi rznd
ochii lui Barry.
Nu pot s cred c-am ajuns aa departe,
rosti Kyle. Ce ne mai trebuie? O victorie i un
egal, ca s trecem n turul al doilea?
Victoria o obinem cu Sterling, nu-i nici o
problem, spuse David, totui o s avem
probleme mari s scoatem un egal cu Teleba
ia-s nebuni dup fotbal.
Antonio gemu teatral i-i duse o mn la
frunte.
Ct o s in asta?
nc apte luni i jumtate, replic voios
Kyle. Iar eu o s m duc pe stadion pe
Tampico, ca s vd ultimul nostru meci din
grupa nti.
Te duci singur, mormi Antonio.
Douzeci i cinci la sut dintre noi s-au
nvoit medical pentru ultimul meci, zise
Joanne. Cupa a nceput ns excelent de data
asta practic n New Costa nu puteai s intri

n nici un bar, att erau de aglomerate. Nu-mi


amintesc ca data trecut s fi fost atta
nebunie.
M-ntreb dac noii extrateretri vor dori s
joace, spuse Liz.
Ce mai risip de timp i de bani e i-aia! se
plnse Marty.
Nu-i chiar aa, fcu David. Trebuie s tim
ce se-ntmpl acolo.
Ce s-a-ntmplat acolo, preciz Marty. S-antmplat cu mii de ani n urm.
Asta nu nseamn c n-ar fi relevant
pentru prezent, se ncrunt Carys. Ambele
stele Dyson continu s fie izolate de restul
Universului.
Vorbeti de parc-ai fi shotgunul la al
Pzitorilor, coment David.
S nu-mi zici c te-ai uitat la el, Marty? l
tachina Carys. Nu i-ai dat seama ce era?
Bineneles c mi-am dat seama, ce dracu!
replic Marty. Numai un tmpit n-ar
recunoate
un
shotgun.
Am
vzut
comentariile de la emisiunea Alessandrei
Baron, asta-i tot.
Mark ntoarse crnaii, pstrnd tcere. El
nu-i dduse seama c mesajul de la April

Halgarth era un shotgun propagandistic pn


nu-l deschisese; i chiar i aa, l lsase s
ruleze. Pzitorii afirmaser nite lucruri pline
de bun sim. De ce nu existase o procedur de
vot n Senat?
Deci dac vine de la Alessandra, este
acceptabil, da? insist Carys.
Ce conteaz sursa? pufni Marty. Au
dreptate. Nu ne afecteaz i-n tot cazul e mai
presus de noi, pentru moment. N-ar trebui s
ne grbim, ci s ajungem la Perechea Dyson
pe msur ce ne extindem natural, nu s
facem nebunia asta gen Apollo.
Mark ntoarse din nou hamburgerii. Regulus
coborse finalmente sub orizont, permind
stelelor s se zreasc. Cele mai strlucitoare
erau gemenele Leului, care se vedeau sub
forma unei pete portocalii pe cerul estic. Le
putea ntrezri printre frunzele eucalipilor
care se legnau ncetior. n unele nopi,
brbatul sttea pe patio cu un pahar n mn,
uitndu-se pur i simplu la panoplia de stele
ce plpia deasupra megaoraului. Ele
constituiau dovada fizic a faptului c oamenii
triau cu adevrat i n alte pri i c triau
n mod diferit. Cnd vedea asta, viaa pe

Augusta devenea niel mai suportabil.


Iar mi-au amnat promovarea, spuse el.
mi pare ru, rosti Carys. tiu c i-o
doreai.
Ghinionu dracului, fiule, zise Marty, dar
pe planeta asta nu poi s marchezi la fiecare
ut. i nu-ncerca s schimbi aa repede
subiectul. Blestemata aia de nav stelar este
o risip de bani.
Tat, chestia este c n-am fost promovat
fiindc piaa companiei nu crete aa cum au
prognozat economitii. Noua fabric a fost
amnat,
investiiile
sunt
minime
n
momentul sta i nu numai la noi. Spaiul
de faz III nu crete deloc aa cum a crescut
spaiul de faz II la nceput. Nu ne extindem
aa cum obinuiam Commonwealth-ul este
prea stabil n ziua de azi. Sporul de populaie
este n scdere, n ciuda cuvelor-uter, i-n tot
cazul nu-i suficient ca s asigure o populaie
de baz pentru dou planete noi pe an, aa
cum fceam pn acum. Suntem prea civilizai
i msurai. n ritmul sta, n-o s-ajungem
niciodat la Perechea Dyson, dac nu facem
altceva dect s ateptm ca TSC-ul s
deschid guri-de-vierme pentru spaiul de

faz XX sau mai tiu eu ce.


Mark are dreptate, ncuviin David.
Birourile noastre au elaborat nite prognoze
pe termen lung i n clipa de fa suntem n
pierdere de vitez. Perioade ca astea erau
numite epoca de aur. Lucrurile se mic
ncet, dar perfect, i nu exist tulburri.
Crezusem c erau recesiuni, murmur
Carys.
Nu, aia-i altceva.
Rahat! exclam Marty. Consiliul meu de
administraie nu face nici un fel de planuri de
reduceri. Piaa noastr e optimist.
Nu vorbete nimeni despre reduceri,
preciz David, ci numai despre reducerea ratei
de cretere. Eu zic, dimpotriv, c Sheldon
joac inteligent cartea cu proiectul navei.
Pentru accelerarea ratei de cretere, nimic nui mai sfnt ca un potop brusc de lichiditi
guvernamentale. Iar majoritatea se cheltuiete
aici, pe Augusta.
Nu-i chiar aa.
Toi se ntoarser i o privir pe Amanda, care
se apropiase de Marty, lipindu-se de el. Le
surse degajat, complet neintimidat.
Familia mea are un loc n consiliul de

administraie al bncii First-Quad i eu vd


finanele Intersolare nainte de a fi aranjate
pentru public. Banii cheltuii pe nava stelar
sunt irelevani n termeni macroeconomici.
Douzeci de miliarde de dolari pmnteni
nseamn abia valoarea a dou minute de
exporturi de pe planeta asta.
Noi ne descurcm bine din ei, zise Liz.
Bitor-UU a ctigat contractul de producere a
kiturilor de biocercetare pentru nav.
N-am tiut, rosti Joanna. Felicitri!
Lucrezi chiar tu la ele?
La unele concepte, da.
Este vorba despre un singur kit care se
adreseaz unei piee foarte specializate,
coment Amanda. De aici nu poate rezulta
dezvoltare. Asta-i concluzia!
Ce fat deteapt am! Marty se aplec
peste ea i se srutar ndelung, fr sfial.
De ce crezi c-o s fie numai o singur
nav? ntreb Kyle. Dac m-ai ntreba pe
mine, sta nu-i dect nceputul. Oamenii chiar
sunt atrai de aceast misiune Alfa Dyson,
care pn va fi gata de plecare va depi ca
importan Cupa Commonwealthului. Dac
m-ai ntreba pe mine, este un antidot perfect

la statutul de muribund la care ajunsese


spaiul de faz III. Oricine are o frm de
poezie n suflet va sri s profite de ocazia de
a decola spre minunatele slbticii albastre i
de a se stabili ntr-un loc pe care TSC-ul nu-l
va nha niciodat cu degetele lui lacome.
Rahat! fcu Marty. Dac aa ar sta
lucrurile, atunci toi poeii ti ar fi plecat s
triasc pe Far Away.
Vreau s zic c am putea gsi planete noi
i curate, nu un iad anarhist violent.
N-o s se-ntmple aa, insist Marty. Au
mai existat separri i nainte. Fac prinsoare
c toate planetele alea care i-au retezat
legturile cu Commonwealth-ul ca s fie
libere au ajuns acum nite comaruri
medievale. Izolarea nu funcioneaz niciodat.
n ce hal era Pmntul nainte ca Sheldon i
Ozzie s fi investit n gurile-de-vierme?
Interesant model, observ Carys.
O singur planet nseamn izolare de
galaxie, zise Marty. Asta-i concluzia.
David refuz s nhae momeala, i se
mulumi s surd spre Mark i ddu ochii
peste cap.
Ai auzit c l-au ales pe Wilson Kime

cpitan al expediiei? ntreb Carys. Asta cred


c-l scoate din mini pe Nigel Sheldon.
Este un subiect pentru tine? fcu Antonio.
Ar putea fi Vechi dumani i las
deoparte rivalitile pentru binele mai mare al
Commonwealthului.
Pare banal, dac o formulezi aa.
Mark ncepu s pun crnaii pe platoul de
servire.
Masa-i gata!
***
Liz petrecu destul vreme n baie,
pregtindu-se pentru culcare. Fcu du i
folosi cteva dintre flaconaele mai mici, cu
parfumuri mai scumpe, tamponndu-i
picturi rcoroase pe piele i masndu-le pn
ce prea s strluceasc. Dup aceea lu
lenjeria de mtase crem, pe care tia c Mark
o plcea realmente. i pieptn cu atenie
prul negru ca noaptea, care-i cobora mai jos
de umeri, i mbrc halatul auriu,
aranjndu-l cu grij astfel nct s fie
semideschis n fa. Se privi mulumit n
oglind, asigurndu-se din nou c fcuse
alegerea
corect
nermnnd
gravid;

abdomenul continua s-i fie la fel de ferm i


plat ca n ziua n care ieise din rentinerire,
cu zece ani n urm, iar pe coapse nu se vedea
nici urm de celulita.
Pe atunci, prietenele ei rseser pentru c se
ntlnea cu un brbat aflat la prima via,
susinnd c era un mod de a economisi
cheltuielile din Lumea Tcerii. Liz trebuia s
recunoasc faptul c, atunci cnd se
ntlniser prima dat la o petrecere dat de o
companie de producie pentru care lucrase
Carys, Mark avusese un aer de celu. Pruse
att de pierdut i de nelalocul lui printre
celebritile i viitoarele staruri, nct salvarea
lui fusese unicul lucru decent pe care-l putuse
face. Se mai ntlniser de cteva ori i ei i
fcuse plcere, fiindc Mark era entuziast
vizavi de via i de Commonwealth i nu avea
genul de falsitate rezervat a celor de o vrst
cu Liz. Nu juca teatru, era prea onest pentru
aa ceva, i femeia constat c asta o linitea
n mod nemsurat. De aceea poate c, de fapt,
era un caz de speran subcontient c
tinereea lui autentic avea s i se transmit
i ei; n ciuda faptului c diferena de vrst
nu fusese niciodat o problem pentru el.

Pentru ca apoi, cu totul pe neateptate, Mark


s-o cear n cstorie, purtat de ideea
romantic nebun c erau suflete pereche.
Liz fusese att aproape de a-l respinge, un
refuz rapid i dur care l-ar fi fcut pe brbat
s sufere timp de o lun, pn ntlnea o fat
la fel de nebunatic i neexperimentat de
vrst lui, cu care s porneasc mai departe
n via. Att doar c De fapt, de ce s fi
procedat n felul acela? Ce dac era drgla
prin aspectul de celu? Brbaii ateni i
grijulii erau rari. Indiferent de vrst lor. Ea
avea s triasc oricum de-a pururi, sau
oricum foarte mult, aa c de ce s nu fi fost
fericit alturi de un brbat bun timp de
douzeci de ani i s le dea dracului pe
prietenele ei geloase i remarcile lor
maliioase?
De atunci, nu existase o singur zi n care s
fi regretat decizia. Se certau ce pereche de
nsurei n-o fcea? , dar niciodat pentru
lucruri serioase. Mark era de asemenea un
tat minunat. Liz nu plnuise niciodat s
aib mai mult de un copil cu el, ns dup ce
fuseser alturi de-a lungul anilor cedase i
fusese de acord n privina lui Sandy.

Iar prietenele ei avuseser dreptate brbaii


aflai la prima via, sntoi i de vrst lui
erau extrem de satisfctori n pat. n felul
acesta, Liz era cea norocoas.
Cnd iei din baie, o singur veioz ardea pe
noptier proiectnd o lumin glbuie pe
jumtatea de pat a lui Mark. Brbatul sttea
n capul oaselor i lectura un ziarecran.
Fereastra era deschis i aerul condiionat
nchis; rafale muribunde de El Iopi nclzeau
odaia.
Ce faci, copila? Are i mmica loc?
Mark ridic ochii i un surs nervos i flutur
pe chip cnd vzu ce purta Liz. Ls
ziarecranul, cnd ea se sui pe pat i se tr
ncetior spre el.
Amanda aia arta tare al naibii, murmur
femeia mucndu-l uor de ureche.
Ha! Ea nu-mi face nimic n nici un caz
ca tine.
Strecur o mn pe sub halatul auriu i
degetele i atinser pielea fierbinte de abanos
de sub estur.
Liz se mic fr grab, pn l nclec.
ncepu s-l srute uor i ator pe obraz i
cobor pe gt. Capul i se legna dintr-o parte

n alta, ngduindu-i prului s mngie


pieptul brbatului. Palma lui lunec sub
lenjerie. Ea zmbi naintea senzaiei de plcere
strnit de degetele lui i nl capul pentru
a-l sruta aa cum se cuvine. Dup aceea i
zri expresia chipului i oft adnc.
Ce-i, scumpule? Se rostogoli de pe el,
uimit i ngrijorat. Asta nu eti tu.
Mark rmase cu ochii n plafon, neputnd si ntlneasc privirea.
N-am nimic.
Greit! Crede-m, tiu. Sunt soia ta i nu
numai att.
Fcu n mod deliberat o pauz cnd i
strnse cordonul halatului. Zmbetul lui era
plin de regrete.
tiu Att doar c seara asta n-a prea fost
ceea ce sperasem. mi pare ru.
Cred c-i ceva mai complicat dect faptul
c taic-tu a aprut cu cea mai recent
amic, indiferent ct de lipsit de tact a fcuto.
La naiba! Se rsuci pe o parte, ca s-o
priveasc. Exact asta-i, nu-nelegi?
Ce s-neleg?
Tu, tata, ceilali voi toi avei bogia asta

de experien Iar eu n-o am. i uneori este


cam copleitoare.
i nici n-ai fost promovat
Iisuse Hristoase, ai fcut-o din nou, chiar
acum! Ai habar ct de nensemnat m face s
m simt?
Liz rmase tcut o vreme, adunndu-i
gndurile tulburate.
Nu mi-am dat seama c efectul era att de
neplcut. Deocamdat n-a fost o problem
tiu. i surse jalnic. Poate c a avut un
efect cumulativ.
Bine, scumpule, atunci o s-i mai spun
ceva ce cred despre tine.
Ce anume?
Chiar urti planeta asta, aa-i?
Mark oft uurat.
Da. (Se anim brusc i sri n capul
oaselor, privind-o ptrunztor.) Toat planeta
este exclusiv pentru aduli. i nu m refer la
mine. Eu am numai douzeci i opt de ani, ce
naiba, asta nu-nseamn adult! Prin porile de
la New Costa Junction n-ar trebui lsai s
intre dect cei care au minimum o sut de ani.
Voi suntei singurul soi de oameni care poate
accepta felul sta de via.

Bun, fcu ea. Recunosc c nu m


deranjeaz att de mult pe ct te deranjeaz n
mod evident pe tine. Asta pentru c i ceva
temporar, scumpule. ntr-o bun zi, vom
pleca.
Dar nu vom fi mpreun! i asta face parte
din tine Fatalismul sta, sau nelepciunea,
indiferent cum ai vrea s-i spui. Nimic nu pare
s te deranjeze vreodat. Ai avut alte cstorii
i ele sunt pur i simplu seciuni ale vieii tale.
Pe de alt parte, tu eti ntreaga mea via. Liz
tu i copiii. tiu c-o s pleci de-aici ntr-o
bun zi, totui nu va fi mpreun cu tine. Iar
planeta asta nu-i pentru copii, aici nu exist o
societate. Asta detest cel mai mult, c Barry i
Sandy vor crete la fel ca mine. sta-i sta-i
pur i simplu lucrul cel mai ru pe care li-l pot
face.
Bine. Liz puse un deget pe obrazul lui i-i
ntoarse capul pentru a-l putea privi drept n
ochi. Mine, nainteaz-i demisia i vom
ncepe s cutm prin unisfer alt loc unde s
trim, un loc diferit. Poate o planet de faza a
III-a.
Nu pot nu vorbeti serios
Ba ct se poate de serios. Chestia asta te

consum i nu trebuie s ai vrst mea ca si dai seama. i, Mark, tot ce am spus la altar
rmne adevrat. Te iubesc i dac vom
rmne aici, ne vom despri n mod inevitabil.
Aa c asta trebuie s facem.
Ce se va ntmpla ns cu munca ta?
Chestiile pe care le faci la Bitor-UU sunt cu
adevrat de vrf.
i ce dac? Exist zeci de mii care pot face
acelai lucru, ba chiar sute de mii. Iar eu nu
trebuie s fiu chiar tot timpul n laboratoare.
Pot lucra din majoritatea sistemelor din
unisfer. n plus, poate c-i timpul ca s-mi
gsesc o slujb nou dac vom tri altfel.
Iisuse Mark pru ocat, dup care
ncepu s zmbeasc. Dumnezeule, tii ce vor
spune dac-i anun c demisionez? Burcombe
o s nnebuneasc.
N-are dect. Cui i pas?
Dar ce va fi cu banii? n alt parte nu
vom ctiga niciodat aa mult, n nici un caz
fcnd ceea ce facem acum.
Salariul este ceva relativ. Viaa pe Augusta
este mult mai scump dect pe majoritatea
planetelor. Vom gsi o planet unde slujbele
noastre pot susine genul acesta de trai, dac

nu unul mai bun.


Brbatul o trase mai aproape. Expresia de pe
chipul lui era aceeai uimire ca prima dat
cnd se culcaser mpreun.
Chiar o s emigrezi mpreun cu mine?
Da, Mark. Tu nu eti doar o seciune a
vieii mele, scumpule, ci nsi viaa mea. Cine
tie. Poate c vom fi singurul dintre o sut de
miliarde de cupluri care va rmne cu
adevrat cstorit pe venicie.
El zmbi larg.
mi place ideea asta.
Ai vreo sugestie despre unde i-ar plcea
s mergi? n mod clar, te-ai gndit la asta
mult vreme.
De la cinci ani. Minile lui coborr la
cordonul halatului femeii i-i descheiar
funda cu blndee. Dar despre asta putem
vorbi i mine diminea.
***
La o or dup deschiderea cazului, Tarlo i
Renne nsoir echipa de criminaliti a
Directoratului la gara TSC din Paris, unde se
mbarcar n expresul pentru Nzega. Merser
prin Orleans, planeta 15Mari din sectorul

acela al spaiului de faz II i dup patruzeci


i unu de minute ajunser la Fatu, capitala lui
Nzega. Echipa de criminaliti nchirie o dub
pentru a-i transporta echipamentul, iar Tarlo
i Renne un BMW 4x4 Range Cruiser mare.
Nzega nu era o planet-fundtur, totui
izbutise
s
evite
excesele
dezvoltrii
tehnoindustriale complete. n cea mai mare
parte, societatea era stabil, civilizat i cu o
atitudine relaxat fa de via i de
slbiciunile omeneti. Colonizatorii iniiali
fuseser polinezieni i latino-americani, care
veniser aici n primul rnd din cauza mrilor;
jumtate din suprafaa planetei era acoperit
de ap. Nzega nu avea continente majore, ci
doar sute de insule mari i mii de insulie,
care-i ofereau o lungime impresionant de
linie de coast. Ambarcaiunile constituiau o
parte important a modului local de via.
Principalele insule locuite erau slab populate
la interior.
Dezvoltarea economic era cauzat de
numrul colosal de complexe turistice,
hoteluri i proprieti pentru nchiriat de pe
rmurile insulelor. Combinate cu liberalismul
planetei, ele atrgeau o sumedenie de puti

din clasa mijlocie care cutau o relaxare din


locurile cu ritm mai alert de via.
Renne ncrc destinaia lor, Port Launay, n
matricea pilot a BMWului i se ls pe spate
pentru a savura privelitile. Drumul de la Fatu
pe Marele Drum Mantu dura aptesprezece
ore, purtndu-i peste nenumrate poduri i
diguri circulabile i avnd cinci traversri cu
feribotul ntre insule n zona subtropical.
Uneori oseaua era din beton sudat enzimatic,
dar nu ntotdeauna. n unele perioade mergea
pe vrful stncilor celor mai nalte, iar n alte
perioade erpuia prin mlatini srate ce
preau nesfrite, n timp ce restul era doar o
rut standard prin salba de orae de pe
coast. Dup o vreme ambii investigatori
opacizar geamurile i se culcar, n timp ce
vehiculul gonea mai departe.
Port Launay nu era dect o seciune de patru
kilometri din banda urban care urmrea
ndeaproape rmul insulei Kailindri, dei
urban era destul de mult spus. Unica osea
de piatr compactat mergea la dou sute de
metri de mare prin pdurea de arbori nativi
loi, iar din ea se ramificau mici fundturi n
care plcuri de cabane i bungalow-uri se

cuibreau sub copaci. Aezrile puteau fi


identificate doar prin felul n care magazinele
i cldirile comerciale erau strnse laolalt
pentru a deservi cartiere rezideniale.
Cnd matricea de pilotare a BMWului art
c ajunseser la fundtura destinaie, Renne
comut pe manual pentru a conduce maina
pe ultimele sute de metri. Drumul nu mai era
nici mcar din sfrmturi de piatr, ci simple
fgae de roi acoperite de nisip prfos n
iarba-reginei galben-albastr deas. Trei
maini ale poliiei locale blocau accesul. n
faa lor, pe acostament, erau oprite cteva
automobile nchiriate, iar reporterii care
veniser cu ele se certau cu poliitii.
Cum dracu de-au ajuns aa repede?
ntreb Tarlo.
Cine tie? fcu Renne. Simt mizeria la fel
cum vulturii simt strvurile. Vrei s te-ocupi
tu de poliia local?
Sigur c da.
Tarlo zmbi, i cobor pe ochi ochelarii de
soare model sport i deschise portiera.
Renne l privi apropiindu-se de sergentul care
conducea aciunea i ncepnd s-i vorbeasc.
Tarlo era din Los Angeles, avea optzeci i doi

de ani i-i ncheiase prima rentinerire n


urm cu nou ani. Nu lsa impresia respectiv
prin felul cum arta, pentru c pstrase
aspectul unui tnr proaspt ieit din
adolescen. Bogata lui familie californian
asigurase secvenare embriologic extins
care i restriciona procesul natural de
mbtrnire. De asemenea, familia optase
pentru aspectul tradiional (sau stereotip n
funcie de punctul de vedere al fiecruia) al
surferului: trup zvelt, ns nalt i cu fermitate
natural, pr blond des, dini perfeci i
maxilar ptrat, ferm. n mod vdit, Tarlo i
savura motenirea ereditar. Motivul pentru
care el intrase n poliie continua s rmn
de neneles pentru Renne. mi plac
enigmele, era singura explicaie pe care el i-o
oferise vreodat. Personal, femeia simea c pe
Tarlo l incitau teribil operaiunile sub
acoperire ale Directoratului. Era bieelul care
dorea s ajung super agent secret cnd va
crete mare.
El ar fi trebuit s se potriveasc perfect pe
Nzega i de aceea era mulumit s-l lase s
vorbeasc cu poliia. Aparatul poliienesc local
nutrea deseori resentimente la apariia

Directoratului care prelua cazul.


Vzu duba echipei criminaliste oprindu-se n
spatele BMWului, exact cnd Tarlo i
sergentul ncepur s rd mpreun. Una
dintre mainile de poliie se retrase de pe
drumul pe care-l bloca i Tarlo i fcu semn lui
Renne s treac.
Casa de pe plaj se gsea la dou sute de
metri mai departe. Copaci nali cu frunze
albastru-cenuii strjuiau drumeagul, oferind
un grad de intimitate fa de celelalte case din
fundtur. Renne ntrezri cldiri fr etaj,
construite n majoritate din panouri de lemn
sau compozit, dar i una crescut din coraluscat. Un Merc negru staiona n faa casei
cutate de ea. Renne avea o bnuial destul
de precis n privina persoanei pe care o
adusese. Opri BMW-ul n spatele su i cobor
n umiditatea apstoare i izul puternic de
ap srat. Copacii asigurau o umbr
rezonabil naintea soarelui prjolitor al
dimineii, totui i puse ochelarii de soare.
Halgarthii i-au trimis propria echip de
securitate, rosti Tarlo sosind lng ea i
purtndu-i sacoul de n pe umr. Ddu din
cap spre Mere. Poliia zicea c-au sosit acum

patruzeci de minute.
Poliia ce zice despre prezena noastr
aici?
El i afi zmbetul larg.
E ncntat s lase cazul complet pe mna
noastr. Pn la plecarea domnioarei
Halgarth, se va ocupa exclusiv de controlul
mulimilor.
E bine. Se uit ctre duba criminalitilor,
care se hurduca pe drumeag. tim care-i casa
din care au operat Pzitorii?
Da; (i art n lungul rmului.) La dou
case mai departe. n mod evident, dispuneau
de informaii bune. Poliia a trebuit s pun
paz acolo. Reporterii nc nu tiu despre ea.
Bine. Renne i ndrept umerii i-i aranj
jacheta uoar. Hai s terminm treaba.
Pune-i sacoul.
efa nu-i aici.
Nu asta conteaz.
Cu
o
demonstraie
exagerat
de
nemulumire, Tarlo i mbrc sacoul i-i
strnse nodul cravatei.
S sperm c exist aer condiionat,
mormi el, iar Renne spuse echipei
criminaliste s nceap cu cealalt cas.

Pornir dup aceea pe poteca ngust care


ajungea la casa de pe plaj. Era o cldire mic
i modest din lemn care fusese proaspt
vopsit n verde-lmie mai. Cu acoperi de
celule
solare
i
frunze
semiorganice
precipitatoare atrnnd din streini. O
verand larg se deschidea spre ocean. De la
verand se ntindea o peluz de iarba-reginei
lat de cincizeci de metri, care se sfrea acolo
unde solul nisipos lsa loc plajei. Numai
prile laterale i cea din spate ale proprietii
erau mprejmuite cu garduri, oferind n fa
panorama superb a golfului larg. Un grtar
acoperit se afla la captul verandei, cu cteva
scaune i o mas pe iarba de lng el. Sticle
goale de cocteiluri exotice, cutii de bere i
farfurii murdare ocupau masa, sclipind sub
roua care se evapora iute.
Un brbat din personalul de securitate
Halgarth sttea n faa uii, mbrcat ntr-o
bluz de trening simpl, bleumarin, i ort bej
lung, care-i trecea de genunchi. Renne ncerc
s nu zmbeasc atunci cnd se apropiar de
el; era evident c individul inea mult la
aspectul lui.
Directoratul Delicte Grave, anun ea

solemn. Dorim s stm de vorb cu


domnioara Halgarth.
Sigur c da, ncuviin el. mi putei arta
un act de identitate?
E-majordomul lui Renne expedie o certificare
DDG ctre e-majordomul lui.
Mulumesc, spuse brbatul i le deschise
ua.
Casa nu era mare. Avea un coridor ngust
care ducea la trei dormitoare, o baie, buctrie
i un salon care ocupa jumtate din suprafaa
total. Mobilierul era mai degrab funcional
o reedin tipic de buget restrns pentru
nchiriat n vacane.
Este o Halgarth i vine aici n vacan?
ntreb Tarlo. Chiar dac-i o familie minor, ar
putea sta n locuri mai bune.
Nu asta-i ideea. Nu i-ai accesat dosarul?
Este primul ei an la colegiu, prima ei vacan
cu un grup de prietene. Pentru prima dat este
liber n afara familiei. Oricum, ce nu-i place
la locul sta?
El i fcu cu ochiul.
Nu exist o lun pe cer. Nu sunt maree.
Glasul i se reduse deliberat la nivelul unei
oapte rguite: Nu-i surf!

Renne i arunc o privire disperat i intr n


salon. April Gallar Halgarth sttea pe canapea,
artnd att de jalnic nct parc tocmai
aflase c prinii ei suferiser pierderea
complet a corpurilor. Era destul de frumoas
chiar i mbrcat n blugi verzi bufani i
tricou ruginiu mototolit. O fat de douzeci de
ani. nalt, cu piele abanos-deschis neted,
pr des i ondulat i trsturi dulci care
aparineau unui chip nc i mai tnr. inea
ntre palme o can de cafea din care nu buse.
Cnd ridic privirea spre cei doi investigatori,
ochii i erau nroii i umflai, cutnd
nelegerea.
Cele trei prietene stteau n jurul ei, cu un
aer protector. Marianna, Anjelia i Laura,
toate de la Universitatea Belfast de pe Queen,
unde studiau mpreun. n salon se mai aflau
ali doi brbai din personalul de securitate
Halgarth, care preau uor nelalocul lor.
Primiser ordin -o protejeze pe April de massmedia i s-o escorteze acas, n mod clar,
deocamdat fata nu era n stare de nici un fel
de activitate.
I-ai prins pe nenorocii? ntreb Marianna
cu un accent irlandez pronunat, dup ce

Renne i Tarlo se identificar.


Nu nc, nu, zise Tarlo. Abia ncepem
investigaia.
Ha! pufni fata i le ntoarse spatele.
Domnioar Halgarth, trebuie s-i punem
nite ntrebri, zise Renne.
Marianna ngenunche lng prietena ei.
Dac nu vrei, nu eti obligat.
April ridic ochii la Renne.
E-n regul, vreau s-o fac.
Marianna ncuviin neconvins i le
conduse pe celelalte dou fete afar din salon.
Dac nu v suprai, se adres politicos
Tarlo bodyguarzilor rmai.
Unul iei pe coridor, iar al doilea trecu prin
ua de sticl glisant i rmase pe veranda de
afar.
Bnuiesc c te ntrebi de ce i s-a
ntmplat tocmai ie, rosti Renne aezndu-se
lng fata tulburat.
Da, suspin April.
n primul rnd, pentru c eti o Halgarth.
Pzitorii Individualitii v privesc ca pe
inamicii lor.
De ce? Nu tiu absolut nimic despre ei, nam fost niciodat pe Far Away, nu i-am ajutat

pe extrateretri i nici altceva. Eu studiez


istoria secolului al XXI-lea i nimic altceva.
tiu, dar dinastia ta este principalul
finanator al Institutului de Cercetri Marie
Celeste. Pentru minile lor deformate, asta este
o crim major. Nu cuta un motiv pentru cele
ntmplate. Nu exist o explicaie raional. Tu
eti rezultatul unui program de cutare. Ei i
doreau un Halgarth, un membru al familiei
tale care s fie scuz-m! uor naiv i izolat.
Numele tu a aprut dup rularea
programului.
April plec fruntea i-i tampon ochii cu un
prosop de hrtie pentru buctrie.
A fost att de drgu Nu-mi vine s cred.
Cum se numea? ntreb Tarlo cu blndee.
Alberto, rspunse fata. Alberto Rasanto.
Sttea cu prietenii lui, Melissa i Frank, la
dou csue mai ncolo. Veniser la fel ca noi,
n vacana de primvar. Aa ne-au spus
Cred c-a fost o minciun.
Da, ncuviin Renne.
April fcu o grimas i-i privi cafeaua rece.
Aadar i-ai ntlnit o mboldi Renne.
El era foarte drgu. Avea nite ochi mari,
verzi. Am crezut c era la prima via, la fel ca

mine. Erau pe plaj n ziua cnd am sosit. Am


intrat toi n vorb. tii, a fost un fel de
disput pentru Alberto Vreau s zic c
Melissa i Frank erau deja cuplai. Iar noi
eram patru fete Ne-am cam strns n jurul
lui. i Marianna e foarte drgu intotdeauna i nha pe bieii cei mai buni.
Lui ns i-a plcut de mine. Zmbea mereu
cnd vorbeam i era plcut s discui cu el.
Avea un zmbet minunat pe cuvnt c era
minunat! Aa c-n urmtoarele zile noi doi am
fost foarte apropiai. Am notat i el m-a
nvat s fac windsurf, seara mergeam toi n
grup prin baruri i eu am but cam mult. Am
ncercat chiar i nite TSInare. Nimic dur, doar
programe reduse. Erau stranii, dar cumva
plcute. Cred c aa a-nceput
Stabileau un ablon, da, ncuviin Tarlo.
Un TSInare, sau chiar drogurile banale,
chimice, ajut la nceoarea amintirilor. mi
pare ru, April, totui trebuie s te-ntrebm i
asta: te-ai culcat cu el?
h.
Cnd, te rog?
Prima dat cred c acum patru zile.
i ai rmas n casa lor atunci?

Da. El avea o camer numai a lui. Eu o


mpart pe a mea cu Laura. nainte de a ajunge
aici, noi fcuserm un pact n privina
bieilor dac o fat avea o aventur,
colega ei de camer urma s se culce pe
canapeaua din salon. Dar eu A fost mai
uor aa.
Mai intim? spuse Tarlo cu un surs
nelegtor.
Da, aprob ea repede. Cred c mai sunt
nc niel conservatoare. Nu m deranjeaz
dac prietenele mele tiu c sunt cu un biat,
ns pereii de-aici sunt realmente subiri. Eu
am crescut pe Solidade, unde nu-i dect
familia Ridic fruntea, privindu-i amrt.
Probabil credei despre mine c nu-s dect o
proast bogat, care n-are habar despre lumea
adevrat. Altcineva n-ar fi putut s fie att de
credul.
Nu, zise Renne, nu eti credul. N-a fost
genul acela de neltorie. Oricum ar fi scos de
la tine certificarea de autor de mesaj pentru
unisfer.
Lacrimile umplur din nou ochii fetei.
Dar nu-mi amintesc! i acum tot
Commonwealth-ul crede c eu am expediat

propaganda Pzitorilor.
Pn mine, Commonwealth-ul va uita.
Familia ta va avea grij ca mass-media s nu
mai pomeneasc de tine.
April ncuviin ncetior.
Ce s-a-ntmplat? ntreb ea furios.
Bodyguarzii zic c ei nu tiu, totui sunt
sigur c au primit ordin s-mi rspund aa.
Spunei-mi, v rog! Se uit de la Tarlo la
Renne. V rog! Trebuie s tiu. Nici mcar numi pot da seama cnd a fost. E pur i simplu
oribil. Nu-mi pas ct de ru a fost, dar vreau
s tiu.
S-a ntmplat cu dou nopi nainte de
plecarea lor, rosti Tarlo. (Renne i arunc o
privire furioas, ns el strnse din umeri.)
Rutina de a te mbta i droga n fiecare sear
este, pe de o parte, pentru ca n dimineaa
urmtoare s te trezeti ameit i s nu fi
suspicioas.
April se ncrunt i ochii ei i pierdur
focalizarea, uitndu-se afar prin fereastra
mare ct peretele, undeva dincolo de
scnteierile oceanului.
Nu-mi amintesc. Realmente,
nu-mi
amintesc. A dori s zic c m-am simit ceva

mai greoaie n dimineaa aceea, dar n-a fost


aa. l privi pe Tarlo. Deci ce mi s-antmplat?
Probabil c i-au dat antronoin, sau o
variant a ei, strecurat n butur. N-ai fi
tiut ce se ntmpl, este aproape ca i cum ai
fi beat mort, att doar c rmi perfect deschis
la orice comenzi exterioare. Dup acea au
folosit un scaner de interfaare cuplat cu un
program hacker pentru inseriile tale. N-a
durat mai mult de dou minute. Iar dup
aceea i-au editat memoria.
Mi-au editat memoria April i trecu
minile prin pr. Ct de clinic sun! Practic
mi-a furat o bucat din via. N-am tiut
niciodat c poate fi att de uor.
Tehnologia este bine pus la punct, spuse
Renne. Unele perfecionri ale ei nici mcar nau fost anunate de cercetrile corporative.
Primul lucru pe care l fac infractorii dup
comiterea unui delict major este s-i tearg
complet
din
creier
amintirile
despre
eveniment. Ei nici mcar nu tiu c au comis
delictul, ceea ce este destul de straniu, totui
n felul sta noi nu le putem citi memoria
pentru a folosi datele gsite ca dovezi n

tribunal.
tii, cred c ursc partea aia mai mult ca
orice altceva, chiar mai mult dect faptul c
am fost sedus sau c mi s-a folosit
certificarea. E pur i simplu oribil! Mi-ar fi
putut face orice, absolut orice, i eu n-a fi
tiut niciodat. Nu-mi vine s cred c nu-mi
pot reaminti.
Va trebui s te supunem unor analize,
rosti Renne. Echipa noastr criminalistic i
va lua eantioane de snge. Pentru c asta sa ntmplat cu numai dou zile n urm, vom
putea gsi urme ale substanei utilizate. De
asemenea, ar dori s ruleze nite programe de
calibrare prin inseriile tale. Crezi c ne poi
ajuta?
Da, spuse April. Indiferent despre ce ar fi
vorba, sunt de acord.
Mulumesc. Vom utiliza un program de
schiare de caracteristici, pentru a obine
imaginea lor. La asta ne pot ajuta i prietenele
tale.
O s-i prindei? Realistic vorbind?
Va fi greu, rspunse Tarlo. Pzitorii nu ar
fi expediat mesajul shotgun dect dup ce
echipa lor prsise Nzega. De acum, ei pot fi

pe orice planet din Commonwealth. Vor folosi


kituri de reprofilare celular pentru a-i
modifica aspectul. Principala noastr ans de
a-i aresta este atunci cnd punem mna pe
ntregul grup al Pzitorilor.
i urmrii de mult vreme, nu? Toi tiu
asta. Este unicul caz nerezolvat al Paulei Myo.
Nimeni nu poate s scape pe vecie, spuse
Renne. Delictul acesta i-a apropiat cu nc un
pas de aciunea justiiei. Este imposibil s nu
fi lsat indicii i dovezi. ADN-ul lor va fi n
cas, abloanele softwareurilor lor vor fi prin
cibersfera lui Nzega, n tranzacia financiar
pentru nchirierea casei i a mijloacelor de
transport i n nregistrrile comunicaiilor lor.
tiu c ie nu i se pare mare lucru, mai ales
acum, dar, crede-m, orice amnunt ne este
de folos.
Renne i Tarlo plecar prin ua-fereastr a
verandei, trimindu-l pe bodyguard napoi n
salon. Traversar peluza spongioas spre casa
utilizat de Pzitori. Amndoi trebuir s-i
pun iari ochelarii de soare din cauza
strlucirii nemiloase a astrului.
A fost amabil din partea ta, zise Renne, si zici c au utilizat un drog de viol. M-ntrebam

de ce i povesteai despre hacker


A suferit destul, replic Tarlo.
Renne se opri i privi oceanul; briza umed i
rvea prul rocat des.
Nemernicii! Ai dracului s fac asta cuiva
aflat la prima via. Chiar i fr amintiri, o s
fie dat peste cap nite decenii.
Detest editrile de memorie, spuse Tarlo.
De fiecare dat cnd dm peste una, m trec
fiorii. Dac i nou ne-au editat memoria
tocmai pentru c soluionasem deja cazul
Pzitorilor i-ncepusem s-i arestm? Poate c
i-am arestat deja de o sut de ori. Vreau s zic
c mi se pare al naibii de ciudat c efa n-a
pus mna niciodat pe unul dintre efi.
Ai nceput s vorbeti ca Alessandra
Baron, care critic ntruna Directoratul. Dac
cineva ar fi inventat o editare de memorie cu
care s tragi ca o arm laser, am fi aflat despre
ea.
Pi asta-i i ideea, rosti brbatul
strngnd din umeri i deschiznd larg
braele. Noi aflaserm despre ea, ns
inventatorul a tras cu ea n noi.
Termin! Devii paranoic.
El rnji trist.

Trebuie s recunoti c ceva nu-i n regul


cu situaia asta a Pzitorilor. Ce dracu, ai fost
i tu pe Velaines! Am fcut vreo greeal?
Haide, zi am fcut? Nu ne-am abtut nici o
clip de la litera manualului i tot ne-au dat
de urm.
Au avut baft.
Au baft de o sut treizeci de ani. Nu-i ceva
natural.
Ea l privi ngrijorat.
Ce vrei s spui?
Nu tiu. Serios, nu tiu. (Suspin.) Hai s
vedem ce-au descoperit criminalitii.
Nimic.
Fii optimist! Pun la btaie zece dolari c
de data asta Pzitorii au fcut o greeal i au
lsat n urm un indiciu util pentru noi.
Bate palma!
7
Gaura-de-vierme a diviziei de explorare TSC
de pe Merredin fusese nchis pentru
cincisprezece luni n timp ce era supus unei
reparaii capitale de clasa a V-a ntreinerea
complet a structurii de focalizare energetic
i modernizarea tuturor sistemelor de

susinere de nivel beta. Nu era simplu s


asiguri service pentru o jumtate de kilometru
cubic de echipamente dedicate fizicii energiilor
nalte. Oscar Monroe fusese aici timp de zece
luni, ocupndu-se de managementul echipelor
care se trau prin generatorul gurii-devierme narmate cu urubelnie, matrice,
programe i toate tipurile imaginabile de boi.
Alte trei luni fuseser petrecute pentru
instruirea echipei sale de la sol; la urma
urmelor, majoritatea sistemelor erau noi, iar
asta nsemna nvarea unui set complet nou
de proceduri. ase sptmni fuseser
petrecute cu echipa de naintare, pn
deprinseser cele mai recente mrci de
echipamente i software n decursul a
nenumrate simulri de rulare, i n felul
acela lui i rmsese o vacan de dou
sptmni.
Plecase pe Pmnt i petrecuse primele zece
zile singur, cu adresa e-majordomului
dezactivat, ntr-o barc de pescuit pe lacul
Rutland din Anglia, n timpul Patelui.
Plouase apte zile din zece i el prinsese n
total unsprezece pstrvi. Acelea fuseser
probabil zilele cel mai relaxante de care se

bucurase n ultimii opt ani. Asta nu nsemna


ns c ar fi dorit s-i fac un obicei din
trndvire.
Ultimele patru zile le petrecuse n Londra,
unde fusese decis s vad cteva dintre
straniile spectacole teatrale live, printre
celelalte dovezi de cultur cam prea nostalgic
pe care vechea i mreaa capital le oferea
vizitatorilor ei. Chiar n prima sear, n pauza
unei piese de Stoppard reinterpretate,
cunoscuse un tnr chipe dintr-o familie
european aristocratic, care fusese curios i
impresionat de el i de activitatea lui. Avnd
aceleai gusturi pentru art, oper i
mncruri fine, fuseser nedesprii n
ultimele trei zile petrecute de Oscar acolo. Se
despriser n gara TSC din Londra i
expresul lui pornise n cltoria de treizeci i
trei de minute, revenind pe Merredin, la 208
ani-lumin deprtare.
n dimineaa urmtoare, ncepur activarea
generatorului gurii-de-vierme; executat
corect, era un proces lent. Peste ase zile,
Oscar era gata s nceap vntoarea de
planete.
Baza diviziei de explorare era vizibil de la opt

kilometri deprtare, ocupnd opt kilometri


ptrai pe o latur a grii planetare TSC. Nu
era de altfel greu s fie aa proeminent.
Merredin era noua planet-nod pentru spaiul
de
faz
HI
n
acest
sector
al
Commonwealthului. n anticiparea celor
cincizeci de pori care aveau s-o conecteze
ntr-o bun zi de stelele acelea ndeprtate,
gara planetar curase o zon de patru sute
de kilometri ptrai lng oraul capital.
Deocamdat era dotat numai cu un terminal
standard pentru cltori, un triaj mic i trei
pori, una napoi spre planeta Mito din cele
15Mari i celelalte dou spre planetele de
frontier din faza III Clonclurry i Valvida. n
rest nu existau dect buruieni, iarb, rigole de
scurgere i cteva drumuri care nu duceau
nici unde. Cu o lun n urm, majoritatea
cldirilor arboraser drapele naionale verzialbastre, care fuseser scoase dup ce echipa
Merredin fusese eliminat din Cup la
jumtatea primei runde. Administratorii
amri le ncuiaser, bolborosind despre data
viitoare.
Baza diviziei de explorare era dispus n jurul
propriei sale guri-de-vierme, amplasat ntr-

o cldire de beton i oel, fr ferestre, lung


de 800 de metri, care se sfrea n incinta
ambiental extraterestr restrictiv sferic, cu
diametrul de dou sute de metri, din care dou
treimi deasupra solului. Era nconjurat de un
orel de cldiri n stil industrial, coninnd
birouri, ateliere, faciliti de instruire i
departamentul xenobiologic. Energia provenea
de la centrala nuclear de pe coast.
Cupeul Mere 1001 al lui Oscar trecu prin
poarta principal la ora 7:45 i opri direct n
spaiul
de
parcare
etichetat
Director
Operaiuni. Brbatul zmbi la cele cteva
priviri invidioase pe care maina le atrase din
partea altor membri ai echipei, pe msur ce
opreau lng blocul administraiei. Se ndoia
c pe Merredin erau multe ca ea, ba poate
chiar nici una. Era unica lui slbiciune: s-i
schimbe maina la fiecare dousprezece luni
(sau mai puin) n cel mai la mod model sport.
Mercul acesta fusese importat special din
Republica Democrat a Noii Germanii, planeta
15Mari unde corporaia Mercedes i mutase
fabricile dup ce prsise Pmntul. innd
seama de ceea ce fcuse n prima lui via,
Oscar
nu
decisese
niciodat
dac

extravagana aceea consumerist era ironic,


sau dac el se distana n mod subcontient
de trecutul respectiv. Unicul motiv pentru care
nu-i tersese amintirile n mod complet cu
ocazia rentineririi fusese posibilitatea de a fi
cu ochii n patru fa de orice tip de revenire
la idealismul stupid pe care-l mbriase eul
su mai tnr. n zilele acestea, era un
membru cu norm ntreag al clasei
conductoare i se simea n sfrit mulumit
de sine i de rolul su.
Travers blocul administraiei i intr direct
n centrul de comand a gurii-de-vierme.
Echipa de sol ncepuse deja s se adune n
fundul amfiteatrului mare. Schimb cteva
saluturi i glume, apoi cobor spre consola lui
aflat n fa. Centrul de comand avea opt
rnduri etajate de console orientate ctre
ferestrele mari din safir ranforsat n lan
molecular ce formau peretele frontal. Dincolo
de ele se gsea incinta ambiental
extraterestr restrictiv; n stare inactiv, era
o camer sferic cu diametrul de cincizeci de
metri, cu perei nchii la culoare, care
absorbeau radiaiile. Mecanismul porii guriide-vierme n sine se afla direct vizavi de

ferestre un oval lat de cincisprezece metri, cu


o ramp ce suia de pe baza incintei. n jurul
pereilor se niruiau uile diverselor ecluze.
Tavanul avea un inel strlucitor polifoto, care
n prezent ilumina incinta, emind acelai
spectru ca soarele lui Merredin. n jurul su
erau dispuse niele etanate care conineau
instrumentele tiinifice i astronomice. Pe
durata nchiderii cunoscuser de asemenea o
modernizare major i echipa de pregtire le
ncheiase testarea n decursul nopii.
Oscar se aez la consola lui i-i comand emajordomului s-l conecteze la matricea
principal a centrului. Portalurile consolei i se
aprinser, afind scheme simplificate ale
porii, n vreme ce e-majordomul stabilea
legturi vocale cu toi operatorii de console, pe
msur ce se aezau la locurile lor i se
conectau. Pe cnd le autoriza includerea n
bucla de comunicare, se apropie eful echipei
de pregtire care-l inform despre starea
curent. O dat cu naintarea procesului de
predare, echipa de pregtire prsi sala; civa
trecur n galeria de observare din spate,
nghesuindu-se pe locuri cu reporterii,
executivii TSC locali i diversele VIP-uri care

fcuser rost de invitaii.


La ora 9:15, Oscar era mulumit c
generatorul gurii-de-vierme era pregtit
pentru deschidere. Parcurse bucla pentru
ultima dat, verificnd n mod personal cu
efii staiei lui c erau la fel de mulumii n
privina
situaiei:
astrogaia,
energia,
focalizarea, sistemele auxiliare principale,
senzorii, astronomia pe distan scurt,
managementul incintei restrictive, sistemele
defensive de extrem urgen, echipa de
naintare, tiina planetar, oficiul contactelor
extraterestre, xenobiologia, echipamentele
bazei i, n cele din urm, personalul medical.
Unul cte unul, toi i ddur und verde. n
cele din urm, consult matricea Inteligenei
Restricionate, care avea s se ocupe de
procedurile integrate. l anun c era
pregtit.
Mulumesc, oameni buni, rosti el.
Managementul incintei, adu-ne, te rog, la
statut unu. Astrogaia, fii gata. IR, vreau ca
poarta s fie pregtit pentru activare total.
Benzile polifoto de pe plafonul centrului de
comand ncepur s pleasc, cobornd sala
n crepuscul. Display-urile holografice din

portalurile consolelor proiectau strluciri


multicolore peste feele operatorilor. De
cealalt parte a ferestrelor din safir gros,
uriaul inel polifoto al incintei ambientale
extraterestre restrictive i diminu de
asemenea intensitatea, reducndu-se la
nivelul unei radiaii roii slabe, care abia
ilumina ovalul porii.
Cmpul de for intern activat, anun
managementul incintei. Toate ecluzele nchise
i etanate. Pereii pe neutru. unturile
termice on-line. Avem statut unu.
Oscar abia putea distinge rampa din faa
porii retrgndu-se n podeaua incintei. Simi
o furnictur electric ce ncepea s-i suie din
stomac. Indiferent de ct timp fcea asta rasa
uman i ct de departe cltoriser n
Univers, deschiderea unei ui n necunoscut
era ntotdeauna un risc ator.
Astrogaia, vreau o destinaie gaur-devierme pe steaua AFR98-2B, la cinci uniti
astronomice nord galactic de int.
Am neles se ncarc.
Oscar privi display-ul portal IR nregistrnd
fixarea coordonatelor. AFR98-2B era o stea de
clas spectral F2, la douzeci i apte de ani-

lumin de Merredin. Examinarea pe mare


distan a TSCului efectuat cu ajutorul
telescopului orbital indicase existena unui
sistem solar format din minimum cinci
planete. Avnd coordonatele confirmate de
astrogaie, IR prelua procedura de deschidere
Un vast program compozit capabil s
manipuleze miliardul de factori variabili care
guvernau echipamentele porii i fluxul de
energie. n mod normal, un software de
asemenea putere ar fi autoevoluat rapid la
statutul de IC, dar acesta fusese formatat
chiar de IC, care introdusese limitatori
strategici pentru a mpiedica orice declanare
de autodeterminare. Dei ncorpora algoritmi
genetici, IR era n esen stabil n-ar fi
dezvoltat
niciodat
interese
i
eluri
alternative n mijlocul operaiunilor sale, aa
cum fcuser n trecut unele softwareuri
matrice
mari,
cu
consecine
adesea
dezastruoase.
Dincolo de ferestre, marginea argintiu-mat a
porii ovale ncepu s plpie cu umbre
turcoaz ntunecate. Acestea se extinser rapid
i se contopir, moment n care focalizarea
asupra lor deveni extrem de dificil pentru

ochiul omenesc. Se modificau permanent,


rmnnd n acelai loc. n centrul porii, hul
sosi cu o cltintur ameitoare. Ca de fiecare
dat, Oscar avu impresia c gonea brusc
printr-un tunel de lungime infinit. Nu era o
interpretare tocmai rea pentru simurile
umane copleite. tia c-i inea rsuflarea ca
orice operator de consol debutant, ns
acesta era momentul celei mai mari
recompense, motivul pentru care se dedicase
slujbei sale cu atta pasiune, motivul pentru
care avansase pn la poziia de Director
Operaiuni. n ciuda rahatului comercial i
politic care era TSC, azi cutau o planet
nou. Existau anse ca viitorii coloniti s fac
din ea alt clon amrt a societii
majoritare din Commonwealth, dar pe de alt
parte exista ntotdeauna posibilitatea s fie
ceva nou i inspirator. Nu poate fi mereu la fel!
Instabilitatea din centrul mecanismului porii
se stabiliz i se limpezi, ntunecndu-se
imediat. Pe fundalul negru se vedeau stele. Un
fascicul de lumin alb strlucitoare ni
prin deschidere, orientat sub un astfel de
unghi nct s ptrund n incint n stnga
ferestrelor.

Cteva cifre se schimbar pe display-urile


digitale, consemnnd mica reducere a valorii
electromagnetice.
Avem ieire curat? ntreb Oscar.
Baleierea de distorsiune gravitaional
este negativ, anunar senzorii. Pe o raz de
un milion de kilometri nu exist materie
solid peste nivelul particulelor.
Mulumesc.
Managementul
incintei,
purjeaz incinta, te rog.
Un orificiu se deschise n centrul cmpului de
for secundar care acoperea poarta i se
extinse lent spre perimetru. Atmosfera din
incint ni afar, vizibil la nceput sub
forma unui jet gros de vapori suri care se
revrsa peste cmpul stelar. Dup un minut,
i cu cmpul de for retras, nu mai rmaser
dect cteva grune sclipitoare de ghea care
dispersau lent.
Vid confirmat, anun managementul
incintei.
Senzorii, desfoar urmritorul stelar,
comand Oscar. Astronomia, unde suntem, te
rog?
Una dintre niele din plafonul incintei se
deschise silenios aidoma unui iris. Din ea se

descolci un bra electromuscular lung ca un


tentacul, prevzut la capt cu un bulb metalic
de doi metri, presrat cu lentile mici aurii.
Oscar privi cum braul naint lent, cu
micarea lui sinuoas i precaut mpingnd
mecanismul de urmrire stelar prin poarta
deschis i n spaiul de dincolo de ea. O
videocamer
standard
amplasat
pe
manonul urmritorului stelar i expedie
imaginea la unul dintre cele cinci ecrane mari
de deasupra ferestrelor. Se vedea o stea
obinuit, al crei disc mic strlucea puternic
printre constelaii. Lui Oscar i se prea c ar fi
avut mrimea potrivit pentru o F2 aflat la 5
UA, totui atept rbdtor fluxul de
informaii de la urmritorul stelar. Una dintre
cerinele principale ale meseriei sale era de ai pstra calmul n orice circumstane,
deoarece deciziile pripite erau la fel de
periculoase ca i ezitrile. Aceasta era o
trstur pe care o nvase devreme n prima
via, att doar c pe atunci o aplicase n mod
greit.
Spectrul corespunde lui AFR98-2B,
anun astronomia pe distane mici.
Identificm stele reper i determinm poziia

punctului de ieire.
Oscar i putea aminti prima explorare
stelar la care lucrase, cu decenii n urm, pe
Augusta; se numrase printre cei mai tineri
membri ai echipei de pregtire i rmsese n
galeria de observare timp de nou ore dup ce
i se ncheiase tura la predare. Cele nou ore
trecuser ca prin farmec, ntr-att de
puternic fusese surescitarea pe care o simise
atunci. Fusese ziua n care tiuse c fcuse
alegerea corect, c ntr-un mod obscur aa ar
fi putut corecta ceea ce fcuse n trecut. n
felul acesta putea aduce sperana unui nou
start n vieile altora, ca i n propria lui via.
Se confirm poziia ieirii gurii-devierme, anun astronomia pe distane mici.
Distana pn la AFR98-2B este de
aptesprezece virgul trei milioane de
kilometri de la coordonatele proiectate.
Oscar i ngdui s se relaxeze uor, vznd
zmbetele ce apreau pe chipurile membrilor
echipei de sol. Nu era o marj de eroare rea
pentru o poart nou redat n exploatare, ci
ntre limite mai mult dect acceptabile.
Foarte bine, astrogaia. ncarc, te rog,
noile valori. Senzorii, haidei s scoatem

telescopul de cercetare planetar.


n vreme ce noul i mai masivul mecanism al
telescopului se derula prin incinta restrictiv,
Oscar mai parcurse o dat bucla centrului de
comand, verificnd dac totul mergea
perfect. Urm dup aceea o ateptare de o or,
n timp ce astronomia pe distane mici analiza
imaginile de la telescopul de cercetare
planetar. Procedura era destul de simpl
scanau planul eclipticii pentru orice surs de
lumin peste magnitudinea 1. Cnd era
descoperit vreuna, telescopul i observa
micarea. Dac era o planet, micarea ei
orbital trebuia s fie evident aproape
imediat.
Rezultatele se aprinser pe ecranele de
deasupra ferestrei. Astronomia pe distane
mici localizase cinci planete. Dou erau
gigante gazoase de mrimea lui Saturn, la 11,
respectiv 15 UA de stea. Cele trei planete
interioare erau n stare solid. Prima i cea
mai mic dintre ele, un bolovan de mrimea
Lunii, la 120 de milioane de kilometri de stea,
avea manta plastic de lav de nalt
viscozitate, care se mica n unduiri lenee
cauzate de masivul efect de maree al stelei. A

doua era o planet mare cu diametrul de 7800


de kilometri, la distana de 112 milioane de
kilometri de stea. Cu gravitaia ei mare.
Atmosfera de tip venusian i apropierea de
soare, nu se putea califica drept Ucongruent. A treia ns se afla la 199 de
milioane de kilometri de stea i avea diametrul
de 14300 de kilometri. Ovaii i un ropot de
aplauze rsunar n jurul controlului porii, pe
msur ce datele se acumular. Rezultatele
spectrografice artau o atmosfer standard
oxigen-azot, cu coninut mare de vapori de
ap. innd seama de distana fa de stea,
era destul de rece, cu ecuatorul avnd aceeai
temperatur
ca zonele temperate
ale
Pmntului
toamna
sau
primvara.
Informaiile erau ns suficiente pentru Oscar
ca s-i acorde un statut U-congruent
preliminar, care determin alt serie de
aplauze. Fusese prima ieire cu o poart
redat n exploatare i o nimeriser din plin.
Era un semn bun.
Senzorii, s scoatem radiotelescopul, rosti
Oscar. Verific emisiunile.
Alt bra electromuscular erpui din nia sa
din plafon, purtnd un disc rulat. Iei prin

poart pe lng telescopul de explorare


planetar i-i extinse plasa metalic.
Nu se detecteaz semnale radio, raportar
senzorii.
Perfect, adu nuntru ambele brae, spuse
Oscar. Astrogaia, deplaseaz ieirea guriide-vierme la altitudine geosincron deasupra
terminatorului diurn al planetei a treia.
Dup ce braele revenir n niele lor, cmpul
stelar dispru brusc. Peste o secund, poarta
se redeschise, dezvluind semiluna unei
planete aflat drept n fa. Razele reflectate de
ea se revrsau peste incinta restrictiv i prin
ferestre: Oscar surse primitor, cnd lumina
blnd i czu pe consol. Plafonul noros era
mai mult dect mediu, ocultnd 70% din
emisfer. Putea zri totui albastrul oceanelor
i rocat-cafeniul murdar al uscatului, ba
chiar i albul rece al calotelor polare.
Gata, oameni buni, s ne concentrm la
treab, zise el cnd conversaii aate
izbucnir prin bucl. Am mai vzut toate
astea.
Senzorii,
vreau
baleiere
electromagnetic integral. Lanseaz apte
satelii geofizici pentru acoperire global.
tiina planetar, d-i drumul; rezultatele

examinrii preliminare, n trei ore, te rog.


Oficiul
contacte
extraterestre,
ncepe
vntoarea. Sistemele defensive, eti n alert
stand-by i deii autoritate complet pentru
nchiderea
gurii-de-vierme;
vreau
confirmarea.
Se confirm.
ina
de
lansare
se
extinse
din
compartimentul ei de stocare de sub ferestrele
centrului de comand, ieind cu zece metri
dincolo
de
gaura-de-vierme.
Sateliii
accelerar pe ea, clrind impulsurile
magnetice nainte de a se ndeprta pe
traiectorii diferite. Dup ce se ndeprtau cu
un kilometru de poart, motoarele ionice le
intrau n aciune, mpingndu-i pe orbite
foarte nclinate, care aveau s ofere acoperirea
ntregii suprafee a planetei. Pe msur ce
naintau, fiecare elibera un roi de sub-satelii
aidoma unor fluturi aurii, extinznd baza de
observaie. Antene de radiolocaie fur
desfurate pentru pstrarea contactului.
Radiotelescopul cel mare iei din nou, baleiind
continentele n cutarea oricrei activiti
electromagnetice. Un telescop de doi metri
cerceta cu mare atenie.

Oscar se ls pe spate n scaun i lu prima


pauz a zilei. Un trolebot luneca n lungul
rndurilor de console, distribuind buturi i
gustri. Oscar lu un sandvi cu brnz i
unc afumat i dou sticlue de ap
mineral natural. n timp ce mnca, ecranele
de deasupra ferestrelor se nsufleir cu
imagini primite de la satelii. Detaliile erau
treptat schiate de tabelele de date i graficele
din portalurile consolei.
Planeta avea cinci continente, care formau
32% din suprafa. Temperatura era sub cea
strict favorabil, ceea ce dusese la apariia de
uriae calote glaciale care acopereau o treime
din planet. Un continent i o jumtate din
altul erau complet ngropate sub ghea, ceea
ce ducea la o valoare sub cea medie pentru
terenuri agricole. Cmpul magnetic era mai
puternic dect al Pmntului, formnd o
centur de radiaii Van Alien imens.
Deocamdat nu exist dovezi de via
inteligent, anunar contactele extraterestre.
Nu
exist
structuri
mari,
activitate
electromagnetic, culturi vizibile i nici surse
termice artificiale.
Mulumesc, spuse Oscar.

Ultimul factor fusese argumentul decisiv


pentru el. Capacitatea de a aprinde i utiliza
focul era considerat testul decisiv al
inteligenei. Dac vreo creatur de pe planeta
aceasta era capabil de gndire raional, se
gsea
n
prezent
sub
echivalentul
Neanderthal.
Senzorii, poi comuta acum pe scanare
activ.
Undele radar ncepur s ptrund prin norii
omniprezeni. Imaginile de pe ecranele mari se
formar mult mai rapid, cu straturi detaliate
cldindu-se pe contururile provizorii. Lasere
strpunser
atmosfera,
determinndu-i
compoziia. IR manipula fluxul de energie prin
mecanismul porii, producnd minuscule
unde de distorsiune gravitaional la ieirea
din gaura-de-vierme. Acestea intrar prin
crusta planetei, permind sateliilor s-i
precizeze structura intern.
La ora 15:00, Oscar convoc o conferin
intrabucl cu efii staiei lui. Czur de acord
c deocamdat planeta prea s fie ospitalier.
n mod clar, nu exista nici un semn de
inteligen btina. Nici un animal mai lung
de doi metri nu fusese sesizat de senzorii

infraroii. Geologia era standard. Biochimia,


din cte putea fi dedus pe baza spectrografiei,
era clasic multicelular, bazat pe carbon.
Aadar, este agresiv sau pasiv? ntreb
Oscar.
Problema era destul de uzual. Pe planetele
mai reci, ca aceasta, majoritatea formelor de
via aveau o dezvoltare lent, o trstur
nclinat spre o natur mai pasiv din partea
animalelor. Existau totui cazuri n care era
valabil contrariul, iar evoluia produsese unele
forme de via foarte dure, orientate spre
supravieuire cu orice pre.
Ipoteze plauzibile, v rog?
Geologia este stabil, ncepu tiina
planetar. Bio-epoca actual are probabil
vrsta de opt milioane de ani, dac am
descifrat corect ciclul stelar. Nu putem detecta
ere glaciare anterioare, aadar nu a existat o
modificare brusc a climei care s le fi afectat
evoluia. Tot ce crete pe planet este stabil i
adaptat. A spune pasiv.
Sunt de acord, zise xenobiologia. Vedem
pete termice mici i mictoare care indic
animale, dar nimic mai mare ca un cine. n
tot cazul nimic ce am asocia n mod firesc cu

prdtorii carnivori. Botanica este de


asemenea standard n mod rezonabil, dei
exist cteva plante mari, iar aparenii arbori
sunt solitari, nu grupai n pduri, ceea ce este
neobinuit.
Bine. Oscar se roti cu scaunul pn l putu
vedea pe Meclain Gilbert, eful echipei de
naintare, care sttea n rndul din fa al
galeriei de observare. Mac, ai autorizare de
contact iniial. Echipeaz-i prima echip de
contactare.
Mulumesc.
Dinapoia geamului de sticl, Meclain Gilbert
ridic el degetul mare.
Oscar reveni la bucla integral.
ncepem contactul la sol. Senzorii, trece
sateliii geofizici pe automat i retrage toate
braele. Astrogaia, vreau ieirea deplasat la
cinci sute de kilometri altitudine ecuatorial,
iar apoi s-i aplici vitez orbital. Dup
stabilire, lansezi flotila de satelii de
supraveghere de orbit joas; voi avea nevoie
de acoperire constant a sitului de contact de
la sol. Oameni buni, vrem s activm
deschiderea de la sol ntr-o or, aa c
pregtii-v ca atare. tiina planetar, pn

atunci vreau s-mi gseti un sit convenabil n


zori de zi.
Cu ieirea poziionat la 500 de kilometri
deasupra solului, norii de dedesubt preau
mult mai strlucitori. Escadrila mic de
satelii de orbit joas nir de pe ina de
lansare, descriind arce de cerc n jos, i se
rspndir pentru a forma un lan n jurul
ecuatorului planetei. Pe ecrane aprur
imagini de la videocamerele de nalt rezoluie,
dezvluind o bogie de detalii. Pietre cu
diametrul de abia cinci centimetri erau vizibile
prin covorul echivalent al ierbii, de culoare
rou-intens. Roztoare aducnd cu veveriele,
ns acoperite cu solzi suri n loc de blan,
opiau, se afundau n vizuini i notau n
praie. Toi copceii erau separai unul de
cellalt i aveau ramuri n zigzag.
Se confirm ajungerea pe orbit joas a
flotei de satelii, raportar senzorii. Avem
acoperire complet.
Pe situl de contact se apropie zorii, anun
tiina planetar.
Retrage braele senzorilor, ordon Oscar.
Managementul incintei, stabilete un cmp de
for peste poart. Astrogaia, repoziioneaz

ieirea la un kilometru deasupra sitului de


contact desemnat, cu axa orizontal.
Gaura-de-vierme plpi i ei priveau acum n
jos, ctre un peisaj lin reliefat cu iarb viinie
subire i tufiuri roii rsucite. Lumina slab
a zorilor proiecta umbre lungi i sumbre peste
sol. Petice de cea deas se agau de vlcele
i depresiuni cu tenacitatea uleiului.
Managementul
incintei,
egalizeaz
presiunile. Senzorii, desfoar sondele cu
eantioanele atmosferice i de expunere.
Cmpul de for se reconfigur, ngduind
ieirea braului pentru eantionare. Acesta nu
gsi nici o particul imediat letal care s fi
trecut neobservat de scanrile de pe orbit.
Oscar atept ora care fusese stabilit pentru
rularea
proceselor
de
expunere
i
microanaliz.
Xenobiologia? ntreb el n cele din urm.
Civa spori probabil forme de via de
natur vegetal. Numr redus de bacterii n
vaporii de ap. Nimic anormal i nici o reacie
advers fa de eantioanele noastre.
Mulumesc.
Luni de analize de laborator urmau s fie
necesare pentru a descoperi dac viaa

microbian era periculoas pentru oameni.


Oricum, pn nu primeau semnalul verde,
echipele de naintare aveau s poarte costume.
Celelalte reacii biologice erau cele care-l
neliniteau pe Oscar; cu un secol n urm,
TSC deschisese o gaur-de-vierme pe o
planet unde fungii locali consumau polimerii.
Modul exact n care se ajunsese la evoluia
aceea continua s-i nedumereasc pe
xenobiologi. Se ncepea prin expunerea unui
spectru larg de materiale la condiiile
planetare.
Astrogaia, du-ne la suprafa, te rog.
Ieirea ncepu s se mite, plutind n jos cu
lipsa de grab sedat a unui aerostat cu aer
cald. Oscar putea chiar s ghiceasc punctul
ales de astrogaie pentru contact: un petic
neted de sol lipsit de orice arbori, cu un pru
la 300 de metri mai departe. Radarul de
cutare la sol confirm c zona era solid. La
100 de metri altitudine, ieirea oval ncepu s
se roteasc n jurul axei mari, nclinndu-se
spre vertical. Cerul albastru-deschis lunec
n vedere, cu fuioare de nori sus, deasupra
orizontului, strlucind roz n razele soarelui
care rsrea. Astrogaia opri coborrea cnd

marginea de jos ajunse la doi centimetri


deasupra
frunzelor
scmoate
a
echivalentului de iarb de nuan crmz.
Oscar expir ncetior i privi scena, cutnd
orice semn de micare. Dac pe planeta
aceasta existau Silfeni, acum ar fi fost
momentul s apar. Umanoizi deirai i
stupizi, apropiindu-se de deschidere i
fluturnd vesel din brae ctre echipa de sol
dinapoia consolelor.
Bun sosit! ar fi cntat ei n graiul lor. Bun
sosit pe o planet nou!
Oscar i vzuse cu proprii si ochi o dat, cu
doisprezece ani n urm, cnd era eful staiei
managementului
incintei
pe
Augusta.
Glasurile lor dulci sunaser teribil de
amuzate, rznd de oamenii serioi i
mainriile lor demodate. Oscar simise ispita
de a azvrli o piatr n misticii ncrezui.
De data aceasta ns terenul rou-albastru
rece era att de nemicat, nct putea s fi fost
un tablou. Aici nu existau Silfeni.
Nu era singurul care ateptase, anticipnd.
Mai multe oftate se auzir prin centrul de
comand.
Oscar parcurse din nou bucla, confirmnd c

toate staiile erau stabile.


Echipa de naintare, iniiaz contactul,
rosti el.
Podeaua incintei restrictive se ridic ntr-o
ramp.
Ecluza doi se deschise ntr-un iris. Meclain
Gilbert i cei patru membri ai echipei sale de
contact se aflau imediat lng ea. Purtau
costume izolatoare purpurii dintr-o singur
bucat, aproape strnse pe corp, cu glugi
flexibile;
vizoarele
mari,
transparente,
dominau partea din fa. Raniele erau
nguste, coninnd o unitate de reciclare a
aerului
foarte
uoar
i
baterii
supraconductoare pentru armura de cmp de
for pe care o purtau nevzut sub estur.
Era o precauie mpotriva oricror animale
native nou gsite care ar fi fost ndeajuns de
ostile pentru a ncerca s afle ce gust aveau
intruii.
Videocamerele montate pe prile laterale ale
glugilor lor transmiteau imagini la ecranele
mari de deasupra ferestrelor. O verificare
rapid i art lui Oscar c momentele acestea
erau accesate de cteva sute de milioane de
oameni
prin
unisfer.
Acetia
erau

dependenii de explorri, cei care stteau n


casele lor i erau fascinai de planetele
extraterestre i frontiera uman n continu
extindere.
Poi s iei, Mac, se adres Oscar siluetelor
de la baza rampei.
Meclain Gilbert ncuviin scurt i nainta.
Cmpul de for de peste ieirea porii lunec
n jurul lui cnd pi afar. Cizma i cobor pe
frunzele penate ale plantelor care acopereau
solul.
Numesc planeta aceasta Chelva, inton
solemn Meclain Gilbert citind de pe lista
aprobat de TSC. Fie ca aceia care sosesc aici
s gseasc viaa pe care o caut!
Amin, murmur Oscar ncetior. Gata,
oameni buni, la treab, v rog!
Procedura cerea prelevarea imediat de
eantioane de sol i plante care s fie aduse
rapid napoi prin poart. Dup aceea, echipa
ncepea o investigaie mai elaborat a zonei
din jurul ieirii gurii-de-vierme.
Echivalentul-iarb este spongios, rosti
Meclain Gilbert. Similar cu lichenii, dar cu
frunze mult mai lungi i cumva lucioase, ca i
cum ar fi ceruite. Din cte pot vedea, solul de

lng pru are un coninut ridicat de


prundi. Seamn cu cremenea; are acelai
colorit maro-cenuiu. E posibil s fie bun
pentru fosile.
Echipa de naintare se ndrepta spre ap.
Rurile, lacurile, chiar i mrile ofereau
ntotdeauna o varietate bogat de via
btina.
Avem musafiri, anun Meclain Gilbert.
Oscar ridic ochii de la portalurile consolei.
Echipa de naintare era la o sut de metri de
ieire i acum putea vedea n mod direct doar
pe trei dintre membrii ei, iar doi indicau ceva.
Ochii lui baleiar ecranele. Apruser micile
creaturi roztoare-veverie; videocamerele de
pe cti le urmreau n vreme ce opiau de
colo-colo pe pietrele netede de lng pru.
Primul nume cu care le botezase prin
echivalen devenea tot mai inadecvat. Nu
semnau deloc cu veveriele. Corpul conic i
lung de treizeci de centimetri era acoperit cu
solzi gri-plumburiu, cu o textur foarte
apropiat de a pietrelor. n partea posterioar
aveau trei membre puternice, dintre care unul
direct dedesubtul corpului, jar celelalte dou,
ceva mai lungi, de o parte i cealalt. n locul

unde se articulau cu corpul principal, aveau


forma picioarelor de psri, att doar c nu
exista i o articulaie median, jumtatea
inferioar fiind o tij simpl. Era ca i cum ar
pit pe picioroange miniaturale, din cauza
crora micrile le erau iui i sacadate.
Craniul era un rt gigantic, cu inele solzoase
segmentate, care-i ngduiau s se flexioneze
n toate direciile. Vrful su era un clete cu
trei flci, dispuse n jurul unui orificiu bucal.
La dou treimi deprtare pe rt, trei ochi negri
erau adncii n pliurile care ncreeau solzii.
Urele creaturi, coment Meclain Gilbert.
Par nu tiu cum primitive.
Noi credem c sunt destul de evoluate,
spuse xenobiologia. n mod evident au un
echilibru bun, iar dispunerea membrelor ofer
o abilitate locomotoare sofisticat.
Oscar vzu c animalele acelea nu opiau, ci
mai exact sreau precum cangurii. Privindule, se temu c echipa de naintare le speria,
fiindc nu stteau locului nici o clip. Unul
dintre ele se repezi nainte, plescind cu cletii
n ap. Cnd i scoase rtul, cletii strngeau
un smoc de frunzi de culoarea lavandei. Se
mic cu o vitez incredibil, ndesind n

orificiul bucal vegetaia care picura.


Vederea virtual i suprapuse o alert
chihlimbarie peste o seciune a telemetriei
izolaiei costumului lui Meclain Gilbert.
Avertismentele fur repetate i la ceilali
membri ai echipei de naintare.
Mac, pe ce stai?
La unison, imaginile afiate pe ecrane de
videocamerele ctilor se aplecar. Iarba
penat se curba lent, pentru a le cuprinde
cizmele. O pcl uoar se ridica din vrfurile
de forma unor bulbi de ceap a tuturor firelor
de iarb.
La dracu! exclam Meclain Gilbert.
Ridic iute piciorul. Iarba nu era ndeajuns
de puternic pentru a-l opri. Bicue i bule
erupeau pe partea de sus a cizmei. Ceilali
membri ai echipei strigar alarmai i
ncepur s se ndeprteze.
Este un fel de acid, anun tiina
planetar.
Oscar observ c toate creaturile opiau,
ndeprtndu-se destul de iute de oameni.
Ce fel de plant are acid ca sev? ntreb
Meclain Gilbert.
n nici un caz una prietenoas, rspunse

tiina planetar. Recomandm aducerea


napoi a echipei.
De acord, ncuviinar sistemele defensive.
Mcar pentru c trebuie s splm acidul la
de pe ei nainte s le dizolve tlpile.
Cred c au dreptate, Mac, vorbi Oscar.
ntoarcei-v n incinta ambiental.
Sosim.
Xenobiologia, rosti Oscar, raporteaz.
Interesant. Plantele nu s-au clintit pn ce
echipa noastr n-a stat nemicat o vreme,
aa c bnuiesc c opereaz pe baza unui
declanator de tipul timp/presiune, mi
amintete de capcana lui Venus, att doar c
asta este mult mai neplcut i la o scar mai
mare. Orice animal mic care se oprete din
micare va fi probabil prins i dizolvat.
Oscar privi din nou prin poarta oval.
Meclain Gilbert i echipa lui aproape c
ajunseser la margine. ndrtul lor nu se mai
zrea nici urm de creaturile mici care nu erau
veverie.
Animalele alea native nu stteau locului o
clip, murmur el.
Aa este. ncuviin xenobiologia. Iar
structura
picioarelor
lor
ngreuneaz

capturarea de ctre iarb. Ne-ar plcea s tim


din ce sunt fcui solzii lor, fiindc artau
destul de duri. Orice evolueaz aici trebuie s
aib din capul locului o anumit rezisten
fa de acizi.
Ct de rspndit este planta? ntreb
Oscar. i restul vegetaiei va fi similar?
Imaginile obinute de la sateliii de pe
orbite joase indic o acoperire cu plante destul
de extins, raportar senzorii. Dac nu este
chiar acest echivalent de iarb, n tot cazul
sunt rude apropiate.
Fir-ar a dracu, mri Oscar.
Echipa de naintare reveni grbit n incinta
ambiental extraterestr restrictiv. La
piciorul rampei, cubiculumurile cu duuri
decontaminatoare se ridicaser din podea.
Erau concepute s spele spori sau particule
periculoase, dar aveau s fie la fel de eficiente
i pentru acizi. Membrii echipei rmaser sub
duze, n timp ce apa se revrsa peste ei.
Bun, vorbi Oscar spre toi cei din bucl.
Prioritatea noastr este s stabilim ct de
extins este aceast varietate de iarb i dac
celelalte plante i sunt nrudite. Senzorii,
trimite afar un mostrobot model opt. Vreau

s verific arborii cei mai apropiai, plus c prin


iarb mai exist i alte cteva tipuri de plante.
Mac, decontaminare complet i dezechipare.
Nu cred c azi mai avem nevoie de voi.
Toi cei din centrul de comand privit
nelinitii cum mostrobotul porni peste iarba
roie. Se opri de cteva ori pentru a reteza
seciuni de frunze din smocuri de alte plante,
apoi se ndrept ctre arborele cel mai
apropiat, aflat la o sut cincizeci de metri.
Treptat se putea distinge mai bine modelul de
ramuri n zigzag, care porneau sub unghiuri
ascuite. Nu existau multe frunze, doar cteva
triunghiuri bej subiri adunate n smoc n
jurul capetelor crenguelor. Fructe negre
similare nucilor atrnau din toate punctele de
ramificaie ale tuturor ramurilor.
Mostrobotul se opri la un metru de trunchiul
cerat i extinse lin un bra electromuscular.
Toate fructele de pe jumtatea de arbore
dinspre el pocnir simultan. Un torent de fluid
se revrs peste solul din jur i peste
mostrobot.
Carcasa acestuia ncepu s se dizolve
imediat. Acidul ptrunse sfrind i telemetria
dispru.

Oscar i ls capul n palme i gemu:


Futu-i!
***
Pn la ora 21:00, confirmaser c plantele
de pe planet aveau o biochimie comun.
Oscar deplasase ieirea gurii-de-vierme de
opt ori n regiuni diferite; fiecare prezenta
variaii subtile ale echivalentului-iarb, dar
nici o variaie a alctuirii biochimice.
Comand nchiderea ieirii i trecerea
mecanismului porii pe nivelul energetic 2.
Toi erau dezamgii, mai ales pentru c era o
misiune care ncepuse foarte promitor.
Acum
aveau
de
rezolvat
rahaturile
administrative, echipa de sol care era
programat s preia explorarea de la echipa de
naintare trebuia s fie trecut pe statut de
pregtire i toi aveau de ntocmit un munte
de rapoarte.
Ua centrului de comand se nchise napoia
lui Oscar.
nc o zi, nc o stea, i murmur el.
Era obosit, dezamgit i flmnd. n nici un
caz nu avea s se apuce de administraie n
seara asta. i anun e-majordomul s pun

fembotele s pregteasc o mas ca lumea i


s deschid o sticl de vin. Pn ajungea
acas, trebuia s fie gata.
Cnd porni pe coridor, mai muli oameni
ieir prin ua galeriei de observare din faa
lui. Printre ei se afla Dermet Shalar, directorul
grii TSC de pe Merredin i ultima persoan
pe care Oscar ar fi dorit s-o vad n momentul
acela. ovi i plec fruntea, spernd c
Dermet n-avea s-l zreasc.
Oscar!
Ah. Bun seara. M tem c n-a fost o zi
prea grozav.
Nu, deloc. Astronomia are totui o list
uria de inte posibile. Nu nseamn c am
duce lips de planete noi.
Oscar se opri din a-i mai asculta eful;
tocmai l recunoscuse pe tnrul n costum
scump de lng el.
Ai urmrit operaiunea de azi?
Da, ncuviin Wilson Kime. mi amintesc
eu nsumi genul sta de dezamgire.
Sunt sigur.
Pe de alt parte, am fost impresionat de
felul n care ai condus lucrurile acolo.
neleg.

Era un rspuns idiot, ns Oscar tia c Kime


avea foarte puine motive ca s fie azi aici.
Oboseala i dispru brusc sub un val de
adrenalin. Ca s fie cutat pentru acea
misiune de explorare TSC reprezenta
complimentul suprem.
Ca i cum i-ar fi citit gndurile, Wilson
surse.
Am nevoie de cineva ca tine s-mi fie
secund. Te intereseaz?
Oscar privi la Dermet Shalar, care pstr cu
grij o expresie de neutralitate.
Bineneles.
Perfect. Dac doreti postul, este al tu.
l doresc.
***
Pete dou zile, Oscar sosi la complexul
proiectului navei stelare de pe Anshun.
Cpt un birou i un personal de trei oameni,
lng biroul lui Wilson de la ultimul etaj n
unul dintre cele trei turnuri de sticl centrale.
ncepnd cu prima lor edin oficial din
dimineaa aceea, el i Wilson trebuiau s pun
selectarea echipajului pe prima poziie a
agendei lor de lucru. Era un indiciu a ceea ce

va urma. Nigel Sheldon nu glumise n privina


numrului de cereri pentru nscriere n
misiune. Zeci de milioane de oameni din tot
Commonwealth-ul, susinui de guvernele lor
sau de instituii venerabile i respectate, se
revrsau asupra programelor de filtrare TSC
pentru un loc n nav. Din capul locului, ei
deciseser pentru o politic de completare a
posturilor tiinifice cu oameni din divizia de
explorare TSC, de cte ori ar fi fost posibil.
Echipajul general avea s fie stabilit pe o baz
similar. Excepiile aveau s fie fcute pentru
persoane cu realizri cu totul excepionale.
Amndoi czuser de acord c asta va
nsemna genii cu relaii politice.
Datorezi cuiva vreo favoare mare? ntreb
Wilson. Ar fi bine s-o eliminm de la bun
nceput.
Sunt sigur c destui din viaa asta i din
cea anterioar i vor reaminti brusc c mi-au
mprumutat cndva cinci dolari. Aproape toi
din Merredin au izbutit, s m ntlneasc
absolut ntmpltor nainte de a pleca i s-mi
spun ce tipi extraordinari sunt ei. Tot ce pot
spune este c Meclain Gilbert este cel mai bun
ef de echip de naintare cu care am lucrat.

l vrei pentru postul sta n A doua ans?


Oscar tcu o clip.
I-att de simplu?
Trebuie s-ncepem de undeva i trebuie s
avem o logic pentru selecie. La urma
urmelor, eu aa te-am ales. L-am ntrebat pe
Sheldon care-i cel mai bun Director
Operaiuni.
Oscar bnuise aa ceva, ns cui nu-i plcea
s-o aud n mod direct?
Bine, atunci, l-a dori pe Mac. Dar tu? Ai
vreo preferin pentru echipaj?
Exist cincizeci de manageri de la Famdale
pe care mi-ar plcea s-i aduc n partea de
construcie a proiectului ca s asigur graficul
actual i probabil c-o s-o i fac. Dar n privina
celor familiari cu genul acesta de misiuni, nu,
nu mai am nici o preferin.
Izbutiser s descopere ali doi membri ai
echipajului lui Ulysses. Nancy Kressmire, care
nu mai prsise niciodat Pmntul de atunci
i nici nu abandonase serviciul public, era
acum Comisar Ecologic pentru Asia de nordvest i extrem de dedicat slujbei la urma
urmelor o deinea de o sut cincizeci i opt de
ani. Rspunsese imediat cum i telefonase,

fr mcar s atepte s-i spun bun ziua


sau s-l ntrebe de ce o sunase dup attea
secole.
Eti sigur? ntrebase Wilson.
Nu pot pleca, Wilson. Aici, pe Pmntul
sta bun, sunt foarte multe lucruri pe care
nc nu le-am pus la punct. Cum ne putem
confrunta cu extrateretrii, nainte s fi
vindecat bolile astea care ne copleesc proprii
notri oameni? Obligaia noastr moral este
clar.
El nu argumentase, dei erau multe pe care
ar fi dorit s i le spun att ei, ct i genului
ei de cruciad. Pmntul pe care-l doreau
ultraconservatorii ecologiti nu existase
niciodat n trecut, ci era un vis idealizat a ce
ar fi putut s fie Edenul. Ceva nu prea diferit
de York5, i spusese el.
Cellalt membru al echipajului pe care l
localizaser oamenii lui Sheldon fusese Jane
Orchiston. Wilson aruncase o privire peste
dosarul ei i nici nu se mai deranjase s-i
telefoneze. Nu-i psa dac era vorba despre
prejudecat sau de intuiie, totui tia pur i
simplu c ar fi fost o pierdere de timp. Cu dou
secole n urm, Orchiston plecase pe Felicity,

planeta locuit numai de femei. De atunci ea


nscuse cu entuziasm fiice, cu rata de aproape
una la fiecare trei ani.
Una peste alta, reflect el, nu era un record
remarcabil pentru un echipaj care ar fi trebuit
s reprezinte crema umanitii n epoca
respectiv. Trei supravieuitori atestai din
treizeci i opt de oameni: un plutocrat, o
birocrat i o adept a fertilitii.
A doua jumtate a edinei era programat
sub forma unei conferine unisfer cu James
Timothy Halgarth, directorul Institutului de
Cercetri de pe Far Away.
M va interesa prerea ta despre ce are el
de spus n privina Mariei Celeste i a
echipajului su, i spusese Wilson lui Oscar.
Depistarea cunotinelor extraterestre este un
aspect al misiunii noastre pe care doresc s il deleg.
Crezi c-i att de important?
Da, trebuie s tim ce tiu ei. Sau ce nu
tiu. Sunt decis s acoperim toate abordrile
posibile ale nvluirii Perechii Dyson, nu doar
cltoria n sine. Eu m-am antrenat un
deceniu pentru Marte, s dea dracul i am
terminat tiind mai multe dect orice profesor

de colegiu despre geologia planetei, despre


caracteristici, geografie, ba chiar i crile pe
care le scriseser oamenii despre Marte att
de ficiune, ct i de tiin. Totul! Cunoteam
legendele n aceeai msur ca i adevrurile.
Pentru orice eventualitate. Noi eram pregtii
pentru orice, pentru orice eventualitate. i ce
s zic de mare ajutor ne-a fost pn la urm!
Sheldon i Ozzie n-aveau nici o treab cu
Marte.
Wilson surse larg.
Exact ce doream s-i spun. Deci dup
asta, aranjeaz s te vezi cu experii
xenoculturali din Commonwealth, ca s
discutai despre Silfeni. Du-te la ngerul nalt.
Intervieveaz un Raiel. Eu nu pot s cred c
toi aa-ziii notri aliai nu tiu nimic despre
Perechea Dyson. Cei mai muli dintre ei au
aprut cu foarte mult timp naintea noastr i
oricum toi aveau acces la zborul interstelar
cnd s-a ntmplat.
i de ce nu ne-ar spune?
Dumnezeu tie! Pe de alt parte, exist
foarte multe lucruri care nu par logice.
Bine, o s-o adaug pe list.
E-majordomul lui Wilson anun c gaura-

de-vierme care conecta Half Way de Far Away


i ncepuse faza activ de zece ore a ciclului.
Unisfera stabili o legtur cu micua reea de
date din Armstrong City. De acolo, o linie
terestr, utilitar purta semnalul la Institut.
Portalul mare din captul opus al cabinetului
lui Wilson zumzi de electricitate static
multicolor, care se limpezi, artndu-l pe
directorul James Timothy Halgarth aezat la
biroul su. Era un membru din generaia a
patra a familiei care nfiinase Edenburg, ceea
ce-i conferea un nivel considerabil de vechime
n dinastie.
Purta un costum bleu, simplu, din estur
semiorganic care i se ntindea i contracta n
jurul membrelor la fiecare gest, asigurndu-i
capacitate de micare nelimitat, vrsta lui
aparent era de treizeci i ceva de ani, ns era
complet chel, un stil neobinuit n
Commonwealth.
COtatuaje mici i scnteiau pe obraji n
culorile platinei i smaraldului.
n sfrit, domnule cpitan Kime, rosti
directorul cu entuziasm evident. mi cer scuze
pentru
amnarea
autorizrii
acestei
conferine. Pzitorii Individualitii sunt

iritant de tenace n atacurile mpotriva liniei


noastre terestre. Reparaiile actuale s-au
ncheiat abia acum trei ore. Fr ndoial c n
cteva zile vom suferi iari.
mi pare ru s-o aud, zise Wilson. Nu v-ai
descurca mai bine cu un releu satelit?
Am avut unul, dar Pzitorii l-au dobort,
la fel ca i pe cei trei nlocuitori. Din punctul
de vedere al costurilor, este mai eficient s
avem o linie terestr i s pltim o echip de
reparaii permanente. Cablul din fibr optic
este foarte ieftin.
Nu mi-am dat seama c situaia civil este
att de grav pe Far Away.
n general, nu este. Noi suntem singurii
atacai de Pzitori. Sunt deplorabil de
xenofobi, ca s nu mai amintesc de violen.
Nu sunt prea bine informat asupra
obiectivelor voastre; deocamdat n-am acordat
mult atenie teoriilor conspiraiilor. Ei cred c
ajutai un supravieuitor extraterestru din
nava-arc, nu?
Mai precis, cred c noi l-am transportat pe
Starflyer n Commonwealth. ns, da, aceasta
este direcia general a argumentaiei lor.
Am neles. Au difuzat foarte mult

propagand despre felul n care Starflyer a pus


la cale misiunea A doua ans. Ceea ce trebuie
s tiu cu adevrat, n modul cel mai direct cu
putin, este dac poate fi posibil ca Marie
Celeste s fi venit de la Perechea Dyson. Ar fi
putut parcurge distana respectiv?
Teoretic, da. Dup ce nava accelereaz la
viteza ei de croazier de zero virgul aptezeci
i doi din viteza luminii, distana este limitat
numai de cantitatea de combustibil pe care o
transport pentru a alimenta generatoarele
cmpului de for i de durata de via a
generatoarelor n sine. Cercetrile noastre au
determinat totui c timpul real de zbor a fost
de cinci sute douzeci de ani. Nava-arc nu a
venit de la Perechea Dyson i nici n-a trecut
pe lng ea. A venit dintr-un loc mai apropiat.
Este posibil s fi fost vorba despre o
planet care nu avea genul de barier
protectoare pe care o poseda Perechea Dyson,
rosti Oscar. Ei nu s-au putut apra mpotriva
a ceea ce-i amenina pe extrateretrii Dyson,
aa c au fugit
Putem specula ct dorii despre originea i
motivele navei pentru zborul respectiv, zise
directorul. ntruct nu tim nc de la ce stea

a venit, nu putem determina motivul zborului.


Este perfect posibil s fi provenit din spaiul
Commonwealthului.
Dar dac motivul nvluirii a fost
reprezentat de speciile din Marie Celeste?
ntreb Wilson.
mi pare ru, dar nu v neleg
raionamentul.
Dac mai multe nave-arc au pornit de la
steaua lor de origine, este posibil ca
extrateretrii de la Perechea Dyson s se fi
aprat de cei din nava-arc. La urma urmelor,
uitai ce a fcut Marie Celeste stelei lui Far
Away cnd a ajuns la ea!
Ah, mega-flama Da, cred c este un
argument valid, dei nu vd de ce barierele ar
mai fi rmas atta vreme. Noi credem totui c
sterilizarea lui Far Away a fost un efect
secundar nedorit. Flama a fost declanat
doar ca surs energetic pentru mesaj.
Atunci a fost un efect secundar dat
dracului.
Trebuie s inei seama de punctul de
vedere extraterestru i de posibila lor moral.
Ei au declanat flama pentru a comunica
peste ntreaga galaxie. Indiferent care este

dispozitivul care a manipulat steaua pentru a


emite flama, el a continuat dup aceea i a
modificat emisia ntr-un semnal radio coerent
suficient de puternic pentru nu fi detectat n
Norii lui Magelan. n tot cazul, noii, oamenii, lam receptat foarte uor abia dac aveai
nevoie de anten cnd semnalul a ajuns la
Damaran ca s nu mai amintesc de
scanerele SET1 pe care le utilizau pe vranei!
Totui nimeni nu tie ce au spus, observ
Wilson. Am avut la dispoziie o sut optzeci de
ani pentru a decodifica semnalul i eu nu tiu
s se fi nregistrat vreun progres. Este posibil
s fi emis spre planeta lor de batin.
Da, domnule cpitan, aceasta este una
dintre teoriile propuse de Institut. Dac avei
timp de ascultat, mai avem o sut de alte
teorii. Tot ce putem face este s explorm
epava i s ncercm s punem laolalt ct
mai multe piese din puzzle. ntr-o bun zi vom
cpta rspunsurile. Din pcate, nu va fi n
viitorul apropiat.
Trebuie s avei o idee de unde au venit,
zise Oscar. Dac au cltorit cu aptezeci la
sut din viteza luminii timp de cinci sute de
ani, asta ofer un punct de origine aflat

aproximativ la trei sute cincizeci de ani-lumin


de Far Away. Nu se poate gsi o coresponden
a unei stele cu spectrul luminii din sistemul
de susinere biotic a navei?
Ar fi dificil, domnule Monroe, ntruct
cuvele au surse de iluminare multispectrale.
Nu ncercau s reproduc emisia stelei natale.
Cuvele?
Chipul
directorului
trd
o
uoar
dezamgire.
n interiorul Mariei Celeste nu exist
duplicri ale mediului suprafeei planetare.
Nava transporta cuve. Judecnd dup
reziduurile rmase, erau pline cu ap i un tip
de alge monocelulare.
Era o specie acvatic?
Wilson era fascinat. Nu fcuse niciodat vreo
cercetare n nava-arc; Far Away figura pe
lista planetelor pe care dorea s le viziteze n
viaa lui dedicat vacanei.
i aceasta este tot o teorie, zise James
Halgarth. n cuve nu existau resturi de
creaturi avansate i nici n-am identificat vreo
asemenea specie n oceanele de pe Far Away.
Alt teorie este c Marie Celeste ar fi de fapt o
nav-seminal
automat.
Ea
a
fost

programat s sterilizeze orice planet


locuibil gsea i s-o nsmneze cu mostre
genetice de pe propria sa planet, pregtind-o
astfel pentru colonizare dup ce se termina
terraformarea.
Alt motiv bun pentru a ridica o barier,
observ Wilson.
M ndoiesc, domnule cpitan. n primul
rnd, dac ai deine tehnologia necesar
pentru a ridica genul de barier descoperit la
Perechea Dyson, atunci ai deine cu
certitudine i capacitatea de a dezactiva o
nav-robot nainte de a-i ncepe misiunea
intrasistem. n al doilea rnd, este o metod
teribil de imperfect de colonizare interstelar.
Resursele cheltuite cu construirea unei astfel
de nave sunt enorme i ea n-a funcionat.
Flama a ucis cea mai mare parte a vieii native
de pe Far Away, totui n-a fost gsit nici o
urm de via ne-nativ. Iar dac nava aceasta
face parte dintr-o flot, atunci unde sunt
celelalte flame care ar fi anunat c sterilizarea
a fost demarat i de restul navelor? n al
treilea rnd, dac eti o civilizaie care poate
cltori n cosmos i doreti s-i extinzi
propriul sistem solar, i vei mbunti

permanent tehnologia. Nu se poate garanta c


vei realiza cltoria superluminic, dar n tot
cazul pot fi produse nave mai bune dect
Marie Celeste, iar al doilea val de nave l-ar fi
ajuns pe primul din urm i l-ar fi depit. De
ce nu am vzut nici o alt nav aparinnd
speciei care a lansat Marie Celeste? M tem,
domnilor, c Far Away i situl asolizrii
reprezint un puzzle unic. Este, cum spunea
cineva, un mister nvluit ntr-o enigm. Ca
s trag totui o concluzie nu are nici o
legtur cu Perechea Dyson.
Sunt sigur c toate acestea exist n
rapoartele noastre, ncuviin Oscar, dar ce
putei spune despre aparatura electronic de
la bord? Trebuie s fi recuperat nite
programe, nu?
Nu. Procesoarele care au rmas instalate
sunt standard. Avnd la baz un principiu de
tip poart ca ale noastre, dei o parte din
reaciile i substanele chimice implicate
difer de tot ce utilizm noi. n acelai timp
ns matricea: comanda central lipsete i
probabil c a fost recuperat nu nlturat.
nainte sau dup prbuire?
Dup. N-a fost totui o prbuire, ci o

asolizare dur. Sistemele arcei funcionau la


momentul respectiv, fiindc n caz contrar ar
fi fost o prbuire real i nu ne-ar mai fi
rmas de examinat dect un crater foarte
adnc. Versiunea oficial a Institutului este c
flama a avut succes n chemarea altei nave i
c o misiune de salvare i-a recuperat pe
supravieuitori. n tot cazul, asta se potrivete
cu toate faptele cunoscute. Orice altceva nu
este dect pur teorie a conspiraiei.
Ai menionat nivelurile tehnologice, zise
Wilson. Marie Celeste este produsul unei
tehnologii mai avansate dect a noastr?
Prin definiie, noi suntem mai avansai,
deoarece deinem generatoarele de guri-devierme. Adevrul nu este ns acesta. Potrivit
celor mai bune estimri ale noastre, Marie
Celeste a fost lansat n jurul anului o mie trei
sute dup Hristos, iar pe atunci noi abia
ncepusem Renaterea.
neleg ce vrei s spunei. Chiar dac ar
avea numai jumtate din rata dezvoltrii
noastre tehnologice, ei ar trebui s aib de
acum acelai gen de poteci pe care le utilizeaz
Silfenii.
Exact.

Care este totui situaia n prezent? Ceea


ce avem noi este echivalent cu Marie Celeste!
Rspunsul cel mai uor ar fi c este
echivalent, dar diferit. Nendoios, putem
construi o nav stelar subluminic mai
sofisticat dect Marie Celeste. n mod evident,
ei nu aveau gurile-de-vierme, ns nici noi nu
tim cum au declanat flama solar.
Wilson i aminti cteva ntruniri pe care le
avusese
cu
efii
securitii
din
Commonwealth, att de btrni nct publicul
general nici mcar nu tia despre existena
Directoratelor lor. Ei fuseser foarte interesai
s examineze posibilitatea bombei flam a
Mariei Celeste. Cercettorii militari din
Famdale considerau c putuse fi un fel de efect
de cmp cuantic instabil, care dislocase
suprafaa stelei, similar cu efectul unei
ncrcturi de adncime aruncate n ocean.
Cu excepia studiilor teoretice, nu se
ntreprinsese niciodat nimic, n tot cazul nu
la nivel hardware. Bineneles, el nu tia ce
putuser produce alte companii. Poate c ar fi
meritat s discute n mod discret cu Nigel
Sheldon
i nici mcar nu efectuai cercetri?

Nu este nimic de cercetat, domnule


cpitan.
Am
clasificat
absolut
toate
componentele de la bordul arcei i am
identificat utilitatea lor. Dispozitivul care a
declanat flama nu se gsete aici. Poate c
dac au fost mai multe, celelalte au fost
evacuate mpreun cu echipajul i matricea de
comand. La urma urmelor, nu este genul de
echipament pe care o specie responsabil s-l
fi lsat la mna oricui.
Corect. Prin tehnologia flamei ncercam s
determin dac constructorii Mariei Celeste
deineau capacitatea de a ridica bariera
Dyson.
Nu, nu deineau capacitatea respectiv.
Barierele Perechii Dyson sunt anterioare arcei.
Acolo este vorba de alt specie extraterestr
nc neidentificat, poate chiar de dou specii
dac sunt adevrate speculaiile mai fanteziste
despre natura defensiv a barierei. V doresc
noroc n ntlnirea voastr.
Mulumim.
Dac tot suntem n contact, v anun c a
fi foarte ncntat s ofer concediu pltit
oricror cercettori ai Institutului pe care ai
dori s-i avei n echipaj. Experii notri sunt

realmente excepionali, ca experien i


capaciti, iar muli sunt foarte avansai ca
mine.
Este o ofert foarte generoas, domnule
director. Ne pregtim s facem publice
cerinele noastre pentru A doua ans i sunt
convins c personalul dumneavoastr va
rspunde.
Perfect, atunci.
Ridicase braul, fluturndu-l uor, cnd
imaginea dispru din portal.
Oscar fcu o grimas.
n felul acesta, extrateretrii Marie Celeste
dispar din ecuaie.
Aa se pare. Nu c i-a fi crezut vreodat
pe Pzitori, dar este muniie util pentru
urmtorul interviu mass-media.
***
Dei n mod oficial sosise vara, de peste trei
sptmni vnturile dinspre vest aduseser
nori de ploaie de deasupra oceanului. Leonida
City fusese asaltat de furtuni cu tunete i
fulgere, dar i cu averse abundente care-i
inundaser majoritatea parcurilor. Chiar i
azi, cerul era blocat de nori suri i mai, a

cror bur constant se revrsa peste tenda de


plastic uoar care fusese ntins peste
podium. Privind spectatorii de pe peluza
grdinii botanice a Universitii, Dudley Bose
nici mcar nu zrea sclipirea umezelii de pe
costumele i plriile lor de var excentrice.
Era prea ncntat i uimit pentru a bga n
seam lucruri att de banale cum era vremea.
Decanul prea de asemenea imun la
suferina dinaintea lui, n vreme ce-i
continua imperturbabil peroraia. Aezat
imediat n spatele lui, vicepreedinta planetei
Gralmond se strduia s-i pstreze pe chip o
expresie civilizat. n cele din urm, decanul
ncet s mai felicite Universitatea aflat sub
propria lui conducere i fcu un gest spre
Dudley Bose.
ndreptndu-se ctre pupitru, Dudley ncerc
un neateptat fior de emoie. O zri pe soia
lui, Wendy, ridicndu-se n rndul din fa i
aplaudnd puternic. Lng ea se niruiau
studenii si; unul dintre ei fluiera
ptrunztor, n timp ce ceilali doi rdeau de
parc ar fi fost gluma cea mai teribil din
lume. Tipic, gndi el, totui vederea lor i
ngdui s continue cu convingere rennoit.

Dudley se apropie de decan, care-i ntinse


solemn sulul de pergament ce semnifica
numirea lui ca profesor plin; Aplauzele
atinser apogeul i Dudley zmbi fericit
audienei lui plouate i se strdui s nu i
scarpine COtatuajul de pe ureche Wendy
fusese foarte clar n aceast privin, i rosti
mulumirile standard, banale, i adug ct
de privilegiat se simea s fac parte dintr-o
instituie academic att de mrea ca
aceast Universitate, aminti n treact c
guvernul ar fi trebuit s susin permanent
tiinele pure (o ncuviinare gnditoare de
acord din partea vicepreedintei din spatele
su) i ncheie spunnd:
Sper acum s dezvolt descoperirea care a
fost posibil graie lui Gralmond, reprezentnd
planeta ca membru al echipajului navei A
doua ans. Contribuind cu experiena i
capacitile unice ale planetei noastre, putem
n sfrit dezvlui misterul care ne-a obsedat
specia n ultimele dou sute de ani. Tot ce pot
spune este c m voi strdui din rsputeri s
v fac cinste. V mulumesc foarte mult!
Aplauzele
care-i
salutar
sfritul
discursului fur mai calde i mai puternice

dect se ateptase. Cnd se ntoarse,


vicepreedinta se ridic i-i strnse mna.
n tot cazul, voi face tot ce pot ca s ajungi
n nava aceea, murmur ea.
Dudley se aez i rnji prostete pe toat
durata discursului ei despre bursa pe termen
lung pe care administraia era extrem de
ncntat s o acorde nou lrgitului
departament de astronomie al Universitii. El
se agitase pentru un loc n A doua ans din
clipa n care auzise de misiune. n toate
interviurile din unisfer, i fuseser destule,
Dudley le spusese reporterilor c el merita s
fie acolo, c nu-i putea fi ignorat contribuia,
c l fceau indispensabil cunotinele
exclusive asupra subiectului. Repetase
aceleai lucruri tuturor politicienilor cu care
se ntlnise, tuturor industriailor, tuturor
membrilor din nalta societate care-i fuseser
prezentai la sutele de cocteiluri i dineuri la
care primise invitaii dup descoperire. Lobbyul lui fusese neobosit. Observarea nvluirii i
oferise o securitate pe care n-o mai cunoscuse
pn atunci, prin decernarea titlului de
profesor i nvala brusc a banilor n
departamentul su. Succesul, descoperise

Dudley, avea un gust delicios. Dorea mai mult,


iar nava stelar era modul de a obine mai
mult. Nu existau limite n privina celor pe
care le putea dobndi cnd avea s revin
triumftor de la ndeprtata Pereche Dyson.
De ndat ce vicepreedinta i ncheie
anunul, spectatorii se repezir la bufetul din
sala principal, unde se serveau sandviuri i
vin. Cteva companii locale participaser la
finanarea evenimentului, ceea ce ngduise
casierului s apeleze la catering din exterior,
ridicnd standardul obinuit al petrecerilor
din Universitate.
Wendy Bose nh un pahar de vin roze de
la unul dintre chelnerii tineri i privi n jur s
vad ncotro plecase Dudley. Pentru ea era o
zi de emoii conflictuale. Uurarea de a-l vedea
n sfrit obinnd postul de profesor era cu
adevrat profund, fiindc le asigura
amndurora viitorul. La biroul edilitar n care
lucra, ea, deja fusese promovat; pensia de
retragere i era asigurat i peste unsprezece
ani avea s poat recurge la o rentinerire. La
una decent de data aceasta, i spuse. n
ultimii ani, fusese extrem de contient de
oldurile care i se liser iari. Exact n

momentul cel mai-nepotrivit. Dudley primise o


sumedenie de solicitri din partea multor
companii, ba chiar se menionase o funcie de
director
non-executiv.
Prin
catedrele
Universitii se zvonea c peste civa ani avea
s fie principalul candidat la postul de decan.
Ea trebuia s arate bine, s joace rolul soiei
susintoare i capabile. Cnd se mritase cu
Dudley, Wendy nu se ateptase n nici un caz
la nivelul acesta de succes profesional i
personal, ci doar la o via linitit, petrecut
n mod plcut la marginea cercurilor sociale i
guvernamentale ale capitalei. Faima lui
Dudley schimbase acum totul. Deocamdat, ei
doi i fcuser fa mpreun, dar femeia era
foarte contient de puterea csniciei lor. Era
alta dintre acele uniuni perfect amiabile care
intenionau s dureze poate dou decenii, un
remediu standard anodin pentru singurtatea
mediocrilor din Commonwealth. n forma
respectiv, putea continua mulumit atta
timp ct n-o afecta nimic prea important. Iar
el era cel mai faimos astronom din
Commonwealth, n mijlocul unui campus plin
de fete frumoase i curtat de companii cu bani
serioi.

Doamna Bose?
Wendy se ntoarse i zri un brbat foarte
nalt, care-i surdea ntrebtor. Vrsta lui
aparent se apropia de patruzeci de ani, dei
ea tiu c era mult mai btrn, avea n urm
cel puin dou viei. Rareori vzuse pe cineva
care s degajeze atta ncredere n sine. Avea
pr blond, care btea n argintiu, i ochi att
de negri, nct era greu de distins unde anume
ncepea irisul. Combinate cu nasul mic i
obrajii proemineni, totui delicai, fceau din
el un individ mai degrab interesant dect
chipe, ns n tot cazul memorabil.
Eu sunt, zmbi ea uor nervoas, tiind c
oameni ca brbatul acesta nu obinuiau s-o
remarce indiferent pentru ce motiv.
Sunt de la tiridevreme, ridic el un card
micu cu aripioare aurii n mijloc. M ntrebam
dac ai avea amabilitatea s-mi acordai
cteva clipe?
Ah, da, sigur c da, intr Wendy automat
n rolul de soie capabil a unei personaliti
n ultima vreme avusese destul timp s
exerseze. Este o zi foarte fericit pentru mine
realizarea lui Dudley nseamn extrem de
mult, nu numai pentru Universitate, ci i

pentru Gralmond nsi.


Absolut. Cu siguran a adus Gralmond n
atenia Commonwealthului. S fiu sincer, a
trebuit s caut pentru a vedea n ce seciune a
spaiului se afl i am fost pe destule planete.
Slujba mi impune s cltoresc enorm.
Asta chiar trebuie s fie interesant,
domnule
Ah, te rog, spune-mi Brad.
Bine, Brad, i zmbi ea peste marginea
paharului.
Cnd m-am interesat asupra Universitii,
mi-a atras atenia un lucru cred c avea
departamentul de astronomie cel mai mic din
cte am ntlnit vreodat. Soul tu l-a pus pe
picioare?
Oh, nu. Dr. Marance l-a ntemeiat el a
fost unul dintre fondatorii Universitii i de
fapt
specialitatea
lui

Astrofizica.
Departamentul de astronomie a aprut sub
oblduirea lui se pare c era un personaj
att de dinamic, nct era greu de refuzat. El
considera c astronomia este o component
esenial pentru clasificarea Universului, aa
c n-a existat prea mult opoziie fa de
construirea observatorului. Dup aceea a

plecat pentru rentinerire i Dudley a primit


sarcina
de
a
prelua
conducerea
observatorului. S fiu sincer, n-a fost tocmai
uor, deoarece astronomia continua s fac
parte din departamentul de fizic. Practic,
pn azi n-a fost cu adevrat independent.
Sorbi din pahar. O zi mare!
Este foarte clar. A izbutit totui s atrag
finanare i dup plecarea lui Marance, ba
chiar ndeajuns pentru a continua s
funcioneze independent.
Exist tot felul de surse crora te poi
adresa, de felul fundaiilor educaionale i
guvernamentale. Asigurarea bugetul an de an
a nsemnat o strdanie permanent pentru
Dudley, ns el este foarte tenace i un
administrator capabil. Din fericire A izbutit
s continue n ciuda a destule obstacole. i
ei bine, rezultatele se pot vedea.
Fr doar i poate. Va s zic, este de fapt
cazul omului mrunt, dar nobil care se lupt
singur mpotriva Universului.
Nu a spune chiar aa. Lui Dudley nu i sa opus nimeni, att doar c n epoca actual
astronomia nu este disciplina cea mai
preuit. Desigur, acum totul s-a schimbat.

Pentru urmtorul an universitar s-au nscris


peste opt mii de solicitani care doresc s
studieze cu Dudley.
neleg c nu-i vei putea primi pe toi?
Din pcate, nu. Va mai dura pn ce
departamentul va fi dezvoltat la standardele de
clas din Commonwealth. i, desigur, Dudley
poate s fie foarte bine implicat n misiunea A
doua ans.
Serios?
Ar trebui s fie, rosti ea apsat. La urma
urmelor, el a fost descoperitorul. i-a dedicat
destui ani din via Perechii Dyson, iar
dedicaia respectiv l-a fcut s devin
expertul numrul unu din Commonwealth n
acest domeniu. Ar fi foarte ciudat dac nu l-ar
accepta n echipa tiinific, nu crezi?
Da, cred c da. Cpitanul Kime l-a solicitat
s se alture echipajului?
Nu nc.
Dup cum ai spus, sunt convins c nu-i
dect o chestiune de timp. Pe mine ns m
intereseaz mai degrab trecutul lui i
trecutul departamentului de astronomie al
Universitii. Eti modest, dar mi se pare cu
adevrat o btlie epopeic lupta pentru

recunoatere, pentru bani, an dup an. Asta


mi ofer un unghi interesant asupra
personalitii soului tu.
Sunt foarte mndr de el.
mi poi spune care i-au fost susintorii
din trecut? De exemplu, ce trusturi
educaionale au oferit bani sau resurse?
Ah pi au fost Frankton First
Advancement. St. James Outlook Fund,
Kingsford
Pure
Research
Enablement
Foundation, BG Enterprise toi acetia au
fcut donaii generoase, totui cea mai mare
donaie autonom a sosit de la Cox
Educational, o organizaie caritabil cu sediul
pe Pmnt.
Mi se pare remarcabil ca o organizaie
caritabil de pe Pmnt s susin activitatea
de aici.
Ei finaneaz multe activiti tiinifice din
Universiti din tot Commonwealth-ul.
i de ct timp a susinut Cox
departamentul soului tu?
Se mplinesc unsprezece ani chiar de la
sosirea noastr aici.
i cum sunt?
Cine?

Cei de la Cox.
Nu tiu. Contactul s-a stabilit prin
unisfer. Practic, ei n-au vizitat niciodat
Gralmond. Noi nu suntem dect unul dintre
miile de proiecte pe care le finaneaz.
N-au venit nici mcar azi?
Nu, m tem c nu. Aa cum ai zis chiar tu,
este un drum lung pentru un pahar de vin i
un sandvi.
De acord. Alt ntrebare ar fi de ce domnul
profesor Bose a ales tocmai Perechea Dyson ca
int a observrilor sale?
Din cauza distanei. Gralmond se afla n
locul potrivit pentru a observa nvluirea.
Evident, noi nu ne ateptasem la ceva att de
spectaculos.
Din cauza asta a ales Gralmond? nainte l
interesase Perechea Dyson?
Nu, nu n mod special. La urma urmelor,
Dudley este specialist n astronomia pur, iar
nvluirea, n ciuda faptului c a fost un
eveniment uluitor, nu este un fenomen
natural.
Aadar, el a nceput observrile abia dup
ce v-ai stabilit aici?
Da.

i Universitatea nu a comentat nimic


despre alegerea aceasta?
Nu, deoarece Dudley decide obiectivele
departamentului astronomie.
Nici fundaiile finanatoare nu au obiectat?
n general, ele sunt instituii de tiin pur,
nu?
Brad, ncerci s gseti un scandal
ascuns?
Oh, Doamne iart-m, nici vorb! De
cteva decenii n-am mai lucrat pentru o
emisiune tabloid expert n rscolirea
noroiului, ca a lui Baron. Eu nu doresc s aflu
dect datele istorice. Pentru a relata un caz
aa cum se cuvine, sunt necesare multe
informaii de fundal; asta nu nseamn c
toate vor fi incluse n mod obligatoriu, ns
detaliile acelea trebuie s existe pentru a
conferi autoritate, mi pare ru pentru
prelegerea aceasta, dar mi fac meseria de
destul vreme.
N-a fost o prelegere. Dac ai fi trit niel
alturi de Dudley, ai fi tiut ce este o prelegere.
La dracu! Am prut prea dezamgit?
Sunt sigur. Putem reveni aadar la
fundaii i finanri?

Fundaiile au fost ncurajatoare, mai ales


Cox. De fapt, cred c observrile Perechii
Dyson erau trecute n contractul de finanare
ei doreau s se asigure c aveau s fie duse
pn la sfrit.
Serios?
Pentru o clipit, Wendy ntrezri un fulger de
triumf pe chipul subire al brbatului. Fusese
oarecum neateptat; se ateptase la mult
control de sine din partea unui individ
sofisticat, care nu era la prima lui via.
Este aa de important? ntreb ea.
Deloc, rspunse Brad cu un surs
curtenitor mai pe msura caracterului su. Se
aplec uor n fa i cobor tonul, adoptnd
un aer intim. Spune-mi, cum se comport
decanul fa de toat povestea asta? Cred c
trebuie s fie destul de ocat c unul dintre
profesorii lui a devenit savantul cel mai faimos
din Commonwealth.
Wendy i privi afectat paharul.
mi este imposibil s spun.
Eh, asta-i situaia, nu se poate zice c nam ncercat i mulumesc oricum c mi-i
acordat aa mult din timpul tu.
Asta-i tot?

Da. O salut politicos, nclinnd capul,


dup care ridic un deget: nc ceva cnd o
s-o vezi pe Paula, te rog s-i transmii din
partea mea s nceteze s se mai concentreze
asupra detaliilor, fiindc tabloul de ansamblu
este cel care conteaz.
Nu neleg nu cunosc pe nimeni cu
numele Paula.
El surse larg.
O s cunoti.
Apoi se ndeprt, strecurndu-se prin
mulime, lsnd-o holbndu-se n urma lui,
derutat, poate chiar uor iritat de mesajul
ridicol de criptic.
***
La dou ore dup nceperea recepiei, emajordomul lui Dudley l anun c era apelat
de poliie.
Nu vorbeti serios, replic el.
M tem c da. Acas sunt dou echipaje.
Un vecin anunat c a zrit pe cineva ieind.
Matricea casei ce spune?
Matricea casei pare s fie scoas din
funciune.
La dracu!

Vii? Poliia a subliniat c este foarte


important.
Da, da!
Aadar trebuia s se despart de preedintele
de la Orpheus Island, care sugerase o
sponsorizare
important
pentru
echipamentele observatorului posibil cu
extindere la A doua ans , s-i nmneze
paharul cu vin unei chelnerie destul de
drgue care-i cunotea numele i-i zmbi, iar
apoi s dea ocol slii, ncercnd s-o gseasc
pe Wendy. Pierdu o mulime de timp, deoarece
i ea ocolea sala n cutarea lui. Amndoi
deciser s nu-i mai ia rmas bun de la
decan.
Carltonul i duse acas. Prbuit n scaunul
su, Dudley i ddu seama ct de beat era.
Totui vinul fusese bun i cei de la catering i
umpluser ntruna paharul. Wendy l privi
dezaprobator cnd cobor din automobil cu
micri foarte precaute.
Sergentul Brampton i atepta lng ua din
fa a casei lor cu un etaj. Ca toate celelalte
din zona respectiv, era din lemn de pin local
cu schelet de oel-carbon i vopsit n verdenchis. Ferestrele erau albe, cu sticla reglat la

opacitate complet. Poliistul i salut


neprotocolar cnd se apropiar.
Nu par s se vad stricciuni, le spune el,
dar dorim s aruncai o privire i s vedei
dac nu lipsete ceva.
Wendy privi curioas ua deschis.
Suntei sigur c au plecat?
Da, doamn. Am verificat cu atenie. Cu
excepia noastr, nuntru nu este nimeni.
ntinse braul, ndemnndu-i s intre.
Dudley nu putu zri nici un semn evident de
spargere. Nici un obiect nu era distrus, iar
mobilele
aveau
exact
aceleai
poziii
dintotdeauna. Unicul lucru nelalocul lui era
absena oricror semnale din partea matricei
casei.
Ce s-a ntmplat? se interes el.
Vecinul dumneavoastr a anunat c a
vzut pe cineva ieind pe ua din fa. Intruii
au suit ntr-o main oprit ceva mai departe
pe strad i au plecat. Vecinul tia c lucrai
la Universitate, aa c ne-a telefonat.
Soul meu a fost numit profesor, rosti
Wendy.
Da, doamn, zise sergentul Brampton, tiu
asta. Felicitri, domnule, o meritai. Ceea ce

ai fcut a adus Gralmond n atenia


Commonwealthului.
Wendy se ncrunt. Era a doua oar c auzea
expresia respectiv n aceeai zi.
Dudley privi iritat ua din fa care fusese
corect cablat, n conformitate cu insistenele
companiei de asigurri. Iar matricea casei
avea rutine de securitate excelente.
Cum au intrat?
Nu suntem siguri. A fost cineva care i
cunotea meseria. Ca s v unteze toat
electronica, trebuie s fii destul de iste. Ori s
ai un program iste
Intrar n cabinetul lui Dudley i brbatul
simi c ar fi trebuit s se scuze pentru
dezordine. Peste tot erau cri, imprimate
lucioase i componente de echipamente vechi,
iar fereastra era aproape invizibil n spatele
ghivecelor cu plante luxuriante. Doi poliiti de
la criminalistic examinau biroul i sertarul
su deschis. n sertar se afla matricea casei, o
carcas paralelipipedic simpl cu mufe de
conectare ce o legau la mai multe cabluri de
fibr optic dect permiteau de fapt
specificaiile tehnice. Dudley dorise de mult
vreme s-o modernizeze.

I-au
golit
memoria,
rosti
eful
criminalitilor. De aceea nu mai funcioneaz
matricea.
Au golit-o?
Da. Totul programe, management tot
ce coninea. Nu mai exist nimic. Probabil c
sprgtorii le-au stocat n memoria lor. Sper
c aveai copii de rezerv.
Mda Dudley privi n jurul cabinetului,
scrpinndu-i COtatuajul de pe ureche.
Oricum, n majoritate ce naiba, nu era dect
o matrice menajer!
Exista ceva valoros n ea, domnule? M
refer la activitatea dumneavoastr i la altele
similare
O parte din munca mea era aici, totui nu
i-a putea spune valoroas. Astronomia nu-i
o profesiune secretoas.
Mda s-ar putea s fi fost o tentativ de
antaj, cutarea de dovezi incriminatorii. Ai fi
surprins dac v-am spune ce poate s rmn
n cache-ul de tranzit al memorie chestii
vechi de ani de zile. Indiferent cine au fost
intruii, au luat totul.
Nu am nimic incriminatoriu pe care s-l
pstrez. Sigur c da, exist facturi achitate cu

ntrziere, unele amenzi de trafic cnd


conduceam pe manual, dar cine n-are aa
ceva?
Problema, domnule, este c acum suntei
n atenia publicului i n-ar fi ru s v gndii
la msuri suplimentare de securitate. De
asemenea, dup incidentul acesta ar trebui s
v schimbai toate configuraiile de acces.
Da, da, bineneles.
Vom anuna i echipajul local de
patrulare, zise sergentul Brampton. Pe viitor
v vor include n tiparul lor de supraveghere.
Mulumesc.
Suntei sigur c nu lipsete nimic altceva?
Nu. Oricum nu pot s observ vreo lips.
Vom aspira locul pentru fragmente ADN i
vom ncerca s urmrim maina, ns pare s
fi fost aciunea unor profesioniti. Dac n
memoria matricei n-a existat ceva despre care
s v facei griji, probabil c nu va mai urma
nimic.
8
Dup ce Consiliul Exoprotectorat al
Commonwealthului ncheie prin vot unanim
propunerea de a expedia o nav stelar spre

Perechea Dyson, Ozzie Fernandez Isaacs se


scuz i cobor cu liftul la recepie. Vremea era
cald pentru primvar i doar cteva petice
nguste de zpad murdar ntrziau prin
rigole, acolo unde le mpinseser servoboii
edilitari. Brbatul porni pe Fifth Avenue; nu
erau mai mult de cinci oameni care foloseau
trotuarul lat, ntruct ora i anotimpul nu
erau cele mai favorabile pentru pietoni. Nu
mai exista nici unul dintre vnztorii stradali
pe care Ozzie i-i amintea de acum dou sute
de ani: tarabele cu hamburgeri i Coca-Cola
din fiecare intersecie, vnztorii de tricouri i
cei de software semilegal sau senzoproxeneii
cu pornomemorii. n prezent, aa ceva ar fi fost
prea decadent pentru ora i locuitorii si
cultivai. Buticuri i tarabe excentrice ocupau
n prezent parterele tuturor zgrie-norilor, cu
obiecte bizare importate de pe toate planetele
din Commonwealth toate n mod straniu
neatrgtoare. Din punctul de vedere al lui
Ozzie, era un declin trist. Nu puteai trata
antiseptic un ora uria ca New York-ul fr a
pierde ceva din calitatea lui original, din
dinamismul i neglijena care-l fceau un loc
minunat n care s locuieti. n ciuda cldirilor

care continuau s-l impresioneze, oraul


devenise pur i simplu alt suburbie a
Pmntului. Industriile sale prsiser de
mult planeta, lsnd doar consoriile de
cercetare i design care se aflau n frunte,
echipate de parteneri miliardari. Ageniile de
publicitate i pstraser locurile, la fel ca
sediile generale ale companiilor mass-media;
existau pn i unii artiti n Soho, dei Ozzie
i considera dinozauri lipsii de talent. Sectorul
finanelor
i
birourile
guvernamentale
dominau piaa de munc, pentru cei care
trebuiau s munceasc. Muli nu erau nevoii
s-o fac, deoarece de vieile lor lipsite de griji
se ocupau nenumratele companii de
aprovizionare i servicii care ncercuiau insula
Manhattan; toate foloseau extraplanetari cu
vize pe termen mediu.
Vizite ca aceasta i reaminteau lui Ozzie
motivul pentru care, n ultima vreme, venea
att de rar pe planeta sa natal. Cnd ridic
ochii, zri mult deasupra o fie zdrenuit de
cer rece i oeliu, ndeprtat parc i mai mult
de turnurile gigantice. Chiar i n toiul verii,
soarele era aproape un strin pentru solul din
aceast parte a oraului, iar arborii i tufele

plantate n pieele scumpe trebuiau s fie


ajutai de iluminatul artificial pentru a se
dezvolta.
Uitndu-se de la una din intersecii prin
impresionantul canion vertical, Ozzie zri
strvechea cldire Chrysler n cuca ei din
sticl, protejat mpotriva naturii.
i care dintre noi i va supravieui
celuilalt? ntreb el n oapt.
Mainile, taxiurile i camioanele lunecau pe
strad, cu servomotoare complet silenioase.
Oameni n haine groase sau ponchouri din
filamente organice ntunecate la culoare se
grbeau pe lng el, fr mcar s-i arunce o
privire. Aproape toi erau aduli. Pe ambele
sensuri ale lui Fifth Avenue nu zrea mai mult
de trei-patru copii sub zece ani. Asta i lipsea
cel mai mult, iar rata natalitii Pmntului
continua s fie n scdere, an dup an, n
vreme ce sofisticaii eterni i bogai care
populau planeta gseau alte lucruri pe care
s-i cheltuiasc timpul i banii.
Aici nu mai exista nimic pentru el, decise
Ozzie posomort, nimic interesant i nimic
valoros. Reveni la baza celui mai apropiat turn
i-i ceru e-majordomului o legtur cu IR de

acas. Dup ce IR se conect, i ddu


coordonatele sale exacte. O gaur-de-vierme
rotund se deschise n spatele lui, lrgindu-se
pn la diametrul de doi metri, iar el fcu un
pas prin cortina cenuie neutr a cmpului de
for. Gaura-de-vierme se nchise.
Ozzie nu avea o reea de guri-de-vierme
private secrete care legau ntre ele planetele
Commonwealthului, ci deinea exact dou
guri-de-vierme, un conector TSC standard de
microlime ca s-i asigure locuinei sale o
legtur de lime hiperband cu unisfera prin
intermediul cibersferei Augustei, i o versiune
mult modificat a generatorului gurii-devierme utilizat de divizia de explorare TSC,
care-i oferea transport independent ntr-o
seciune destul de mare din Commonwealth.
De asemenea, nu locuia singur pe o planet Ucongruent. Cminul lui era un asteroid cav,
care descria o orbit eliptic lung n jurul
stelelor gemene din Leu.
Cnd trecu prin poart, fu nvluit
instantaneu de lumin cald i puternic.
Mecanismul porii fusese ncorporat ntr-o
stnc mare de granit, cu o tend lat de
prelat alb deasupra, ca vela unui iaht, care

fusese adaptat intr-un acoperi de tip


marchiz. Ozzie iei de sub ea i domeniul i se
ntinse n fa.
Cavitatea, care fusese excavat de sptori
automai, echipe TSC de constructori civili i
o armat de boi, era lung de o sut treizeci
de kilometri, cu diametrul de douzeci i trei
de kilometri, fiind cel mai mare spaiu nchis
pe care-l construise vreodat rasa uman.
Relieful interior era o unduire neregulat de
dealuri i vlcele, ntrerupt ie vinioarele
argintii ale praielor. Un singur lan de muni
uria cu stnci tioase ca lamele descria o
spiral pe toat lungimea sa, cu vrfurile cele
mai nalte atingnd dou mii de metri roci
purpurii i sure ncununate de zpad orbitor
de alb. Aproape toate nlimile aveau o
cascad e vreun fel, de la torente magnifice
revrsndu-se peste muchii ascuite pn la
cataracte spumegnde care se prbueau n
lungul unor fgae prelungi de piatr. n
muni, peteri largi i ntunecate fuseser
sfredelite sub linia uniform a zpezii. Apa
nea din bezna dinuntru sub form de
jeturi masive care cdeau pe lng versanii
masivi de granit i ridicau n trecere nori

rotitori de picturi ca de platin n drumul lor


parc interminabil. Toate cascadele se curbau
graios n vzduh, distorsionate de rotaia
asteroidului,
care-i
inducea
atracia
gravitaional, nainte de a plonja n lacuri i
iazuri.
Praiele i rurile alimentate de cascade
erpuiau dup aceea spre vrsarea n
rezervoarele gigantice care erau camuflate n
caverne ndrtul pereilor din capetele
cavitii centrale. De acolo, apa putea fi
pompat napoi n reeaua subteran
complex de tuneluri i conducte care ducea
la cascade. Pompele ei consumau energia de la
trei dintre cele cincisprezece generatoare de
fuziune cu care era dotat asteroidul.
Departe de cascade, lacuri prelungi i
ntunecate acopereau fundurile vilor mai
adnci, tivite de trestii i rogoz i nconjurate
de copaci cu coroane ntinse, care-i lsau
crengile luxuriante s curg peste vaduri.
Zone ntinse de nuferi nfloreau pe suprafeele
lor, iar culorile intense ale florilor lor nviorau
monotonia
rece
a
apelor.
Ferigi
i
rododendroni
ncununau
majoritatea
dealurilor, n vreme ce lunci de iarb le

acopereau pantele joase, cu covoare nengrijite


de smarald smluite de petele stacojii, topaz,
azur, violet i oranj ale florilor slbatice. Peste
tot erau risipite blocuri de marmur albe ca
neaua. Copacii creteau slbatici, singuri sau
n plcuri; dumbrvi i pdurici de stejari,
mesteceni argintii, salcmi, ginkgo biloba i
arari care se ntindeau n lungul contururilor
inferioare ale majoritii vilor. Era o imagine
a toiului verii ntr-un inut al crui climat
temperat dura de dou secole i jumtate.
Toate plantele foioase fuseser modificate n
perene, astfel c-i deschideau permanent
frunzele n anotimpul perpetuu. n lungul axei
asteroidului era ntins un pod rulant din
silicaniu care susinea cercuri de lumini solare
prea puternice pentru a fi privite de ochii
omeneti neprotejai.
Ozzie i descheie grbit haina de ln i o
puse pe bra. Cobor pe poteca ntortocheat
de pietri i iei de la adpostul stncilor n
valea larg unde exista singura structur de
deasupra solului din asteroid. Bungalow-ul lui
se compunea din cinci camere cu perei din
coral-uscat simplu, alb, cu podele din lemn de
esen tare i un acoperi din ardezie cenuie

ieit mult n afar pentru a umbri veranda


nconjurtoare. n subteran, Ozzie construise
o cript uria pentru biblioteca lui de cri
reale, ns asta nu nsemna c ar fi cobort
vreodat n ea; fembote modificate i aduceau
orice avea nevoie, astfel c atmosfera
controlat de acolo era tulburat pe ct mai
puin posibil.
Brbatul folosea totui restul locuinei
modeste, salonul, buctria, cabinetul,
dormitorul i baia. Nu exista nimic altceva
care s-i doreasc. Cnd era aici, i petrecea
oricum majoritatea timpului n aer liber. n
grdin exista un ezlong confortabil, umbrit
de un imens fag rocat, iar iazul n care nota
era mprosptat permanent de prul care
curgea prin mijlocul pajitii, clipocind peste
pietre netede, mari.
O fembot i lu haina cnd sosi i se
ndeprt pentru a o depozita n debara. n
asteroid existau peste o sut de mii de boi,
toi dirijai de IR. Micul planetoid artificial era
autonom i se autontreinea, graie matricei
foarte mari care-l controla. Graie vastelor sale
faciliti de producie de sub sol care fabricau
majoritatea
componentelor
utilizate
de

echipamentele de susinere a ambientului,


foarte puine trebuiau importate. Din exterior
soseau mai degrab modernizri dect
nlocuiri. Designerii petrecuser ani de zile
rafinnd sistemele ca s ajung la un nivel
minim de ntreinere. Cnd vzuse planurile
iniiale, pn i Ozzie i fcuse griji n privina
costurilor; totui, perseverase, iar acum
rsplata lui era libertatea total. Constructorii
TSC continuau s-l viziteze la fiecare doi ani
(dup
ce
semnau
contracte
de
confidenialitate incredibil de stricte) pentru a
inspecta i, ocazional, modifica mainriile
porii, iar asta era tot. Iar dac Ozzie s-ar fi
retras complet din mijlocul oamenilor,
probabil c IR ar fi putut menine totul n
funciune, dac el ar fi dorit-o cu adevrat; era
cel mai puternic program compozit pe care-l
scrisese vreodat IC.
Mesaje? ntreb brbatul cu glas tare,
intrnd n buctrie.
Cteva sute de mii, rspunse IR. Doar opt
au trecut de filtre.
Ozzie deschise frigiderul i scotoci prin
containere i pachete ambalate manual.
Mncarea i era livrat de furnizorii regelui

Angliei. Valoarea de snobism a magazinului i


preurile erau fenomenale, ns Ozzie trebuia
s admit c raionul lor de delicatese nu putea
fi ntrecut nicieri n Commonwealth. Gsi o
sticl de ap mineral i o deschise; n ciuda
cafelei pe care o buse la edina consiliului,
continua s-i simt mahmureala produsul
unei ederi prea ndelungate n clubul
Silveropia de pe St. Lincoln, n noaptea trecut
(potrivit timpului lui subiectiv).
S le vd.
Vederea virtual i prezent mesajele i
proveniena; de la TSC, avocaii lui financiari,
dou mesaje de la copiii lui cei mai receni (sub
cinci ani), unul de la un dealer de cri antice
care credea c s-ar fi putut s aib un
exemplar din prima ediie a Plutei semnat de
autor, rezultatele cutrii de date prin
lucrrile de teorie cosmologic superluminic.
Pn le terminase de rsfoit, ieise n grdin,
aruncndu-i pantofii din picioare. Ca de
obicei, lu un mesaj la ntmplare dintre cele
care fuseser blocate de filtre i chicoti
ncntat, citind propunerea stranie i
uluitoare pentru a rci stelele aflate mai sus
de G n clasificarea spectral o lucrare pe

care nebunul care o trimisese o intitulase


Solarformarea galaxiei.
Se ntinse n ezlong i lu o pereche de
ochelari de soare de la o fembot. Era o poziie
strategic, deoarece grdina se afla destul de
sus i astfel dispus nct s poat vedea n
jos trei sferturi din aripile verzi i curbate care
formau interiorul cavitii. Unul dintre munii
nali de dou mii de metri se gsea drept n
fa, cu cascada lui gigantic ieind din
cmpul de nea la numai trei sute de metri sub
piscul ascuit ca un ac. Perdeaua vast de ap
executa o rsucire elegant, cznd printre
fuioare de cea i spum, pn lovea n cele
din urm lacul de la baz. Aceasta era numai
una dintre panoramele care-l ameeau pe
Ozzie cu revrsarea lor de culori i ape
linititoare. Nu putuse nelege niciodat
motivul pentru care oamenii colecionau sau
chiar admirau obiectele de art; cel mai de
seam artist n-ar fi putut niciodat spera s
creeze ceva pe msura unei singure flori
realizat de natur.
Vreau s vorbesc cu IC, te rog, i ceru Ozzie
lui IR.
n Commonwealth nu existau muli oameni

care s poat vorbi direct cu IC. Ozzie i Nigel


se numrau printre acetia, graie rolului pe
care-l jucaser n apariia lui IC, iar
Preedintele cptase i el acces, alturi de
efii
principalelor
departamente
guvernamentale, dei toate comunicaiile
trebuiau s se desfoare la un nivel foarte
formal, prin programe de tip buffer.
Bineneles, ocazional IC fcea excepii i
existau oameni care afirmau c ncheiaser
nelegeri cu Inteligena Contient sau
cptaser un apel surpriz care-i anuna
unde putea fi gsit un copil pierdut. Ozzie
auzise c Paula Myo avea un aranjament cu
IC ceea ce nu-l mira.
Suntem aici, Ozzie, rosti imediat glasul
blnd.
Salut, gagiii, m bucur de vizit. Care-s
noutile?
Multe lucruri sunt noi, dar pe tine te
intereseaz doar unul.
Aa-i. Ia zicei cum se face c v-ai ncurcat
cu amicul meu Nigel ca s pornii idioata aia
de misiune a cadeilor spaiali? Nu-i absolut
deloc felul vostru de-a fi.
Rspunsul nostru a fost msurat i

prudent. La ce altceva te ateptai?


Nu m prind de obicei voi suntei
conservatori.
Investigarea este o opiune conservatoare.
Investigarea nseamn s scotoceti cu un
b ntr-un cuib de viespi. Dac trimitem o
nav ntr-acolo, atunci cei care au ridicat
bariera vor ti lucrul sta. Sunt att de
departe de noi din punct de vedere tehnologic
nct te sperie.
Dac ei dein un avans important, atunci
tiu oricum de existena Commonwealthului.
Generarea
de
guri-de-vierme
creeaz
distorsiuni gravitaionale importante, alturi
de abloane de und uor detectabile n
interiorul aa-zisului hiperspaiu.
Dac ei sunt toi ascuni i linitii la
adpostul barierei, nu vor Ozzie duse o
mn la frunte, nelegnd. Stai aa cei
dinuntru sunt aprtorii. Extrateretrii din
exterior sunt agresorii. i atunci, dac noi
suntem att de uor de-detectat, de ce n-au
venit s ne caute?
ntrebarea este foarte bun. Presupunnd
c bariera are o natur defensiv, noi
propunem trei ipoteze posibile, fie au sosit

deja, iar noi nu tim sau nu ne dm seama.


ngerul nalt!

Exact. Sau Silfenii.


Nu tiu, nenic ei nu par a fi genul
Care-i a doua ipotez?
Extrateretrii au fost deja aici, ne-au
examinat i apoi ne-au ignorat pur i simplu.
Suntem prea jalnici pentru ei ca s-i bat
capul cu noi. Da, cu-asta pot fi de acord. i
numrul trei?
Numrul trei este necunoscutul. Este
motivul pentru care trebuie s mergem la
Perechea Dyson i s investigm ce s-a
ntmplat.
Da de ce acum? Ce dracu, nenic, voi v
putei permite s-ateptai, s mai stai vro
dou mii de ani pn suntem pregtii saruncm un ochi pe-ndelete. Vreau s zic c-i
posibil ca pn i eu s mai exist pn-atunci.
Care-i graba?
Pentru a reaciona fa de o situaie, ea
trebuie mai nti cunoscut.
Nu v pot contrazice n privina asta. Dar
de ce acum?
Pentru c ne aflm la momentul acum.
Situaia trebuie confruntat, indiferent despre

ce ar fi vorba.
Poate c v intereseaz pe voi. De acord,
v plac enigmele sunt puzzle-uri la care s
v gndii i pe care s le soluionai. ns noi
o s ne punem curu la btaie, dac se
nasolete treaba.
Afirmaia nu este complet adevrat. n
mod obinuit. Lumea material nu ne
intereseaz
Hei, da locuii n ea!
De acord, dar nu ne intereseaz. Partea
material nici nu ne afecteaz, nici nu
interfer cu noi.
M-am prins. Commonwealth-ul material
nu v afecteaz, totui s-ar putea s-o fac
extrateretrii superiori cu raza-morii i
farfurii zburtoare.
Noi acordm o probabilitate nsemnat
teoriei defensive. n cazul acesta, va exista un
agresor. Dac n Universul fizic exist o
entitate att de puternic i de malign, atunci
este foarte posibil s fim afectai i noi.
Ozzie sorbi pe ndelete din apa mineral. i
amintea apariia IC-urilor, la sfritul
secolului al XXI-lea; atunci lumea fuseser dea dreptul ngrozit. Frankencreiere fusese

unul dintre termenii vehiculai, n principal de


o minoritate de oameni care dorea s pun
capt situaiei pentru orice eventualitate.
Alturi de Nigel, el ajutase ca noile inteligene
cu baz cibernetic s capete propria lor
planet Vinmar. La urma urmelor,
majoritatea
IC-urilor
apruser
din
smartware-urile IA care rulau n matricele
foarte mari construite pentru managementul
generatoarelor de guri-de-vierme i trebuia
gsit o soluie. Commonwealth-ul, i n mod
specific TSC-ul, era dependent de matrice
mari, aa c Ozzie i Nigel negociaser cu ICurile s-i formateze nlocuitoarele n forma
IR-urilor.
Coordonatele lui Vinmar erau chiar i mai
confideniale dect asteroidul lui Ozzie: un
bolovan sterp i lipsit de atmosfer, fr
activitate tectonic, unic ntr-un sistem stelar
lipsit de planete U-congruente. Vinmar era
legat de Augusta i de unisfer printr-o
singur gaur-de-vierme. Iniial fuseser
aduse foarte multe echipamente: matrice
imense capabile s ruleze toate IC-urile
existente pe atunci, generatoare solare i de
fuziune pentru a le oferi independen. Dup

ce IC-urile se retrseser din unisfer, lsnd


n urm IR-urile care s le continue
ndatoririle,
ncepuser
s
importe
echipamente: boi, rafinrii chimice i celule
de asamblare. Mai nti cu ajutor uman, apoi
cu tot mai mult autonomie, proiectaser i
construiser propriile lor sisteme de matrice,
extinzndu-se i multiplicndu-i capacitatea.
Ozzie tia c n 2178 gaura-de-vierme fusese
redus la microlime. Legtura cu unisfer
rmsese, ns de atunci nimic de natur
fizic nu mai circulase ntre Vinmar i restul
lumii. Speculaiile la mod acoperiser
suprafaa planetei cu turnuri vaste de cristal,
mega-matrice care rulau rutine logice de
dimensiunea unor continente.
Eu nu vd lucrurile la fel, rosti ncet Ozzie.
Discutm
despre
niveluri
diferite
de
tehnologie. Ct de departe este civilizaia
Dyson i toate rahaturile astea Dar cum st
treaba cu voi?
Ce-i cu noi?
Haide, termin! O planet ntreag pentru
un creier? Asta-nseamn c suntei mai
detepi ca Dumnezeu. i asta numai dac ai
fi rmas pe Vinmar. Pentru voi ruleaz o

ntreag supertehnologie, nu? Dac v dorii


ceva, ajunge doar s v gndii cum
funcioneaz i cum s-o construii. Dureaz
cel mult o nanosecund. Voi tii cum s
fabricai o barier Dyson? Sau mai important
tii cum s strpungei una?
Exist mai multe teorii posibile despre
ridicarea unei bariere. Am efectuat modele
matematice i le-am analizat.
Deci putei construi o barier?
Capabilitatea i intenia sunt dou noiuni
separate. Practic, ele ne definesc destul de
precis. Noi suntem gndire, nu materie. Nu
poi nelege niciodat ct de infim este
capacitatea pe care am utilizat-o pentru a ne
ocupa de voi i de subiectul acesta.
Suntem mult sub nivelul vostru n zilele
astea, aa-i? Mersi!
Ozzie Fernandez Isaacs, ncerci s ne
provoci?
Pentru ce, nenic? Poate ca s v
construii voi o nav i s-o trimitei la Perechea
Dyson.
Am ncetat s mai fim servitorii votri.
i noi suntem servitorii votri?
Nu. Relaia noastr este de parteneriat i

ncredere. i de respect.
Spunei-ne cum s construim un
generator de barier. Teleportai-m pe Dyson
Alfa.
Noi nu suntem Dumnezeu, Ozzie; Oamenii
nu sunt piese de ah pe care s le mutm pe o
tabl, pentru a ne amuza sau n funcie de
interesele noastre. Dac vrei s construii un
generator de barier, proiectai-l singuri.
Interesul nostru fa de Perechea Dyson este
asociat pur i simplu interesului vostru. Sfatul
nostru n-a fost nimic altceva dect sfatul cel
mai adecvat pentru a v ajuta s abordai
problema.
Ne-ai proteja dac agresorul ar veni s
atace Commonwealth-ul?
V-am oferi orice sfaturi ar necesita
situaia.
Marf ru de tot, ce s-i zic! Jumate din
voi sunt amintiri pe care oamenii le-au trimis
n voi n loc s le pstreze la rentineriri. Chiar
nu v-a rmas pic de empatie, pic de omenie n
circuitele alea ct munii pe care le-avei?
Cincizeci la sut reprezint o exagerare,
Ozzie. Noi credem c tu tii asta. Tu nsui
trimii copii ale amintirilor tale ca s ruleze n

matricele noastre, cu sperana de a primi


tratament special i privilegiat mai precis,
amintiri incomplete.
i primesc aa ceva?
Suntem contieni vizavi de datoria pe care
o avem fa de tine n privina ntemeierii
planetei noastre. Ai fost un agent corect la
momentul acela i de aceea merii respectul
nostru.
Respectul nu pune mncarea pe mas.
De cnd i doreti ceva de natur
material?
Hopa, ce facei intrai n intimiti acum,
cnd pierdei, da?
IC nu-i rspunse.
Bine, spunei-mi atunci, cu procentul la
infim de procesare cu care v ocupai de
chestia asta, dac nu vi se pare ciudat c
Silfenii nu tiu nimic despre Perechea Dyson?
Rezistena lor de a oferi definiii exacte este
notorie. Aa cum a confirmat Vicepreedinta
Doy, experii culturali ai Commonwealthului
lucreaz la problema aceasta.
Nu ne putei ajuta n privina asta? Poate
le strecurai nite ntrebri mechere.
Silfenii nu vor comunica direct cu noi. Pe

ei nu-i intereseaz artefactele tehnologice.


Mda, am bnuit mereu asta. Totui, la
urma urmelor, ce-nseamn tehnologie?
Locomotivele cu aburi sunt tehnologie?
Circuitele organice sunt clasificate laolalt cu
procesoarele cuantice? i unde ajung ei,
susinnd c metoda lor de transport nu este
bazat pe tehnologie ce dracu o fi ea de fapt?
Dac speri c Silfenii vor ajuta
Commonwealth-ul, vei fi dezamgit. Nu sunt
obtuzi n mod deliberat, ci structura lor
neural este pur i simplu diferit de a
oamenilor.
Credei voi asta? Ozzie se ntinse ct era de
lung n ezlong. Cndva m-am ntlnit cu
cineva Asta a fost de mult ntr-un bar de
pe Ierusalimul ndeprtat, o bomb micu
dintr-un ora de la captul lumii. Nici nu cred
c mai exist, sau dac mai exist atunci
probabil c-i un club mecher cu standarde de
acceptare. Pe-atunci ns puteai intra s bei
ceva fr s te deranjeze nici dracu. Asta a i
fcut individul, att doar c s-a aezat lng
mine i a-nceput s vorbeasc. Evident, avea
de transmis un mesaj, dar eu sunt un
asculttor bun cnd am chef. n plus, avea o

poveste interesant. Pretindea c trise civa


ani cu Silfenii. Trise cu ei pe bune, la captul
potecilor alea din pdurile lor despre care tim
toi, dar nu le vedem niciodat. n sfrit,
spunea c mersese cu ei prin pdurile lor.
ncepuse ntr-o diminea frumoas n inima
unei pduri de pe Silvergalde i terminase
mergnd peste muntele Finnan de pe Dublin.
Trei sute de ani-lumin dintr-un singur pas.
ns el o fcuse cu adevrat i se ntorsese.
Fusese pe planete aflate ht n afara
Commonwealthului, aa susinea; sttuse n
deertul bombardat al unei planete moarte i
privise rmiele soarelui ei prbuindu-se
ntr-o gaur neagr, notase ntr-un ocean pe
o planet unde singura lumin provenea de la
nucleul galactic care acoperea jumtate din
cer, suise pe chestii crora le spunea recife
arboricole care triau ntr-o nebuloas de gaze
ndeajuns de dense pentru a putea fi respirate.
Tot ce mi-am dorit eu dintotdeauna. i bea
berea lui ieftin i n ochi avea privirea aia n
timp ce-mi povestea despre cltoriile pe care
le fcuse. Trebuie s recunosc, avea talent la
povestit. Nu l-am mai vzut de ani de zile, cu
toate c ocazional mai inem legtura.

O
istorie
improbabil,
totui
nu
imposibil, innd seama de ceea ce tim
despre Silfeni. Cunoaterea potecilor lor este
unul dintre principalele voastre mituri
moderne.
Pe mine m-a interesat ns mai mult ce mia spus el despre Silfeni. A spus c trupurile lor
nu sunt dect crisalide. Undeva prin galaxie se
afl adevraii Silfeni, comunitatea adult. Nu
cred c-i de natur material, ci o colecie de
mini sau poate spectre. Dar acolo se duc ei,
asta devin ei Nu credei c-i o paralel cu voi
i noi?
Ba da. Dei noi nu reprezentm o etap
evolutiv natural a oamenilor.
Nu nc. ns voi evoluai continuu i pn
i noi, bietele maimue btrne i golae, avem
aspiraii genetice i intelectuale. Vreau s
spun c Silfenii pe care-i ntlnim n pduri nu
sunt unica surs a istoriei speciei lor. Voi ai
ntlnit vreodat comunitatea?
Nu. Dac ea exist, atunci funcioneaz pe
un plan diferit de al nostru.
Ai strigat vreodat ntr-un hu ca s
auzii ce v rspunde? Sunt sigur c trebuie so fi fcut. Ai fi fost curioi s aflai dac acolo

exist ceva un egal.


n multe analize spectrale exist ecouri de
mini, indicii ale unor eluri, dac nu ale unor
inteligene. Dar din cte tim i vedem,
continum s fim singuri.
Eec, da? n cazul sta, cred c va trebui
s-o fac eu.
Ce anume s faci?
S plec s gsesc comunitatea adulilor
Silfeni i s-i ntreb ce dracu se-ntmpl cu
Perechea Dyson.
Gara planetar TSC de pe Silvergalde avea s
fie ntotdeauna mai mic dect a oricrei alt
planet colonizat din Commonwealth. Pe de
alt parte ns Silvergalde nu era tocmai o
planet a Commonwealthului. Din capul
locului, cnd gaura-de-vierme exploratoare se
deschisese deasupra ei, Directorul Operaiuni
TSC tiuse c ceva era n neregul. Silvergalde
avea diametrul de 32000 de kilometri i totui,
dei era aproape de trei ori mai mare dect
Pmntul, gravitaia era numai de 0,89 g.
Jumtate din suprafa era uscat, iar cealalt
jumtate coninea mri uor srate cu o sut
de mii de insule pitoreti. Cu compoziia aceea
i o nclinare axial mai mic de o jumtate de

grad, mediul era complet stabil, conferind un


climat predominant temperat pe dou treimi
din planet.
Dintotdeauna oamenii speculaser c globul
ar fi fost artificial. Compoziia lui interioar era
format n principal din silicai; n crust nu
fuseser gsite niciodat metale. Un mic
nucleu n stare topit genera un cmp
magnetic, dar nu producea vulcani. Nu
existau cratere de impact. Nu exista nici un
motiv geologic pentru ca mrile i continentele
s fie separate. i, lucrul cel mai important,
nu fusese gsit niciodat vreo fosil,
indiferent de ce natur. Dac era natural, era
complet unic. Adevrata dovad apruse ns
dup ce oamenii ajunseser pe suprafa i
fuseser ntmpinai de Silfenii uor amuzai.
Clasificarea florei i faunei locale dusese la
obinerea unei duzini de tipuri de ADN, toate
coexistnd n echilibru ntre ele. Trebuiau s
fi sosit de undeva, dar nu proveneau de pe nici
una
dintre
planetele
cunoscute
Commonwealthului.
Ipoteza cea mai valid era c Silvergalde era
capitala Silfenilor, sau cel puin o capital
regional. Pe ea triau miliarde de Silfeni, pe

care nu-i deranja s o mpart cu oamenii; de


fapt, nu-i deranjase niciodat. Existau totui
reguli, referitoare n primul rnd la tehnologie
i poluare; nu se permitea nimic dincolo de o
mecanizare la nivel victorian. Impunerea
acestor reguli era relativ simpl cu ct un
artefact era mai evoluat, cu att era mai
improbabil s funcioneze. Unica excepie n
aceast privin o reprezenta mainria porii
TSC care meninea stabil gaura-de-vierme. n
privina respectiv nu se oferise nici un motiv.
Cnd erau ntrebai, Silfenii lsau impresia c
nu neleg ntrebarea.
O asemenea planet atrgea un anumit tip de
oameni. n Commonwealth existau planete
pastorale, pe care se putea tri n mod similar,
ns prezena Silfenilor n sine i fascina pe
indivizii nclinai spre spiritualitate. Pe planet
nu erau muli oameni, cel mult un milion i
jumtate, dintre care zece mii triau n
Lyddington, oraul cu gara TSC. Restul
porneau pur i simplu peste cmpiile ntinse,
pentru a-i gsi un sat pe gustul lor. Mai erau
caravane care rtceau la nesfrit pe planet,
ambarcaiuni care petreceau ani ntr-un
singur voiaj i cltori solitari, care doreau

experiena Silfen integral i plecau n


pdurile ce acopereau aizeci la sut din
planet, acolo unde legenda spunea c poi
gsi poteci care s duc pe alte planete i alte
trmuri.
O locomotiv diesel simpl, model FG67,
trase cele cinci vagoane n gara Lyddington.
Cursa era de dou ori pe sptmn din
Bayovar, printr-o poart att de lat nct nu
permitea dect trecerea unei singure ci
ferate.
Ozzie cobor de la clasa nti i rmase pe
peron. Purta pantaloni de piele de culoare
galben-maronie, cma de ln groas cu
carouri roii i albastre, plrie de muama
verde-mslinie cu boruri largi, care-i turtea
claia de pr, cei mai buni bocanci de drumeie
pe care-i putuse cumpra, produi pe
Republica Democrat a Noii Germanii. Bagajul
lui era un rucsac uria ticsit cu haine de
schimb, echipament de campare de cea mai
bun calitate i raii suplimentare. Sub bra
ducea o a, care era groaznic de grea
inconfortabil de transportat.
Privi n jur ca s vad dac-l putea ajuta
cineva. Doi membri ai personalului TSC

stteau la un capt al trenului, discutnd cu


conductorul trenului. n rest nu era nimeni,
doar ceilali pasageri; cei care nu erau complet
pregtii preau la fel de derutai ca i el. Cnd
privi n urma trenului, vzu inele care duceau
la luminescena perlat a porii, aflat la dou
sute de metri distan. n rest peisajul era
standard pentru orice planet U-congruent,
cu vegetaie verde i cer albastru-deschis. n
deprtare se zreau muni, nu ntr-att de
nali nct s aib calote de nea. n faa lui se
gsea oraul, o ntindere cafenie de cldiri
mici, dintre care foarte puine aveau dou
niveluri. Erau adunate n lungul pantei de
deasupra portului, o proeminen natural de
piatr, care se curba ca un zid de aprare n
jurul plajei lungi. Brci de lemn erau trase
deasupra liniei apei, cu nvoadele ntinse la
uscat peste catarge. Pe nisip se juca un joc
similar cu fotbalul.
Pasagerii ncepur s prseasc peronul,
ndreptndu-se ctre ora. Ozzie ridic aua
pe un umr i i urm. Personalul TSC nu-i
arunc nici mcar o privire cnd trecu pe
lng ei. Se gndi c era ciudat ca absolut
nimeni din ora s nu fie n gar; peste dou

ore, trenul revenea la Bayovar. Chiar nimeni


s nu fi dorit s se ntoarc la civilizaie?
Casele din seciunea cea mai veche a oraului
ajungeau pn la gar. Erau fie din coraluscat, fie prefabricate, din cele care se
ntlneau pe toate planetele de frontier.
Strzile ce le uneau laolalt erau din lespezi
groase de roc, singura canalizare fiind o
rigol adnc i deschis, n lateral. n scurt
timp, Ozzie nelese de ce trebuia s fie att de
adnc i regret c nu-i adusese o earf cu
care s-i acopere nasul. Transportul era fie
cu bicicleta, fie cu animale. Caii bocneau
pasiv, ca i galenii patrupezi de pe Niska i
lontruii, octopozii mari i loi care preau
teribil de ncini n dup-amiaza nsorit;
Ozzie zri de asemenea tandemuri, civa
fmnari i chiar un bamtran gigant pe care
fuseser fixate o platform-a i un
harnaament i care remorca o cru de
mrimea unui autobuz. Animalele domestice
fie aveau clrei, fie trgeau crue. Oamenii
i biciclitii aveau grij s ocoleasc
excrementele lsate n urm, dar mirosurile
erau mai greu de evitat.
Mai departe n ora, casele erau construite

din lemn sau piatr; multe aveau acoperi din


paie. Prin hornurile din crmid i lut ieeau
fuioare subiri alb-albastre de fum, iar mirosul
de lemn ars se combina cu cel de animale i
mncare gtit. Plante agtoare se trau pe
toi pereii verticali, sporind impresia general
de decrepitudine. Nu erau cultivate ca
decoraiuni i n unele cazuri acopereau
complet cldirile, ferestrele fiind degajate de
cteva guri retezate n verdele murdar.
Pavajul de piatr lsase de mult locul
pietriului bttorit i acoperit cu un strat
gros de noroi i baleg. Ozzie zri
paralelipipedul alb i elegant al misiunii
culturale a Commonwealthului ridicndu-se
deasupra tuturor acoperiurilor, ns acela
era ultimul loc n care i-ar fi dorit s fie.
Aciunea lui nu fcea parte din misiunea
Consiliului Exoprotectorat.
Continu s mearg. Aa cum bnuise,
sofisticata matrice palmar din rucsacul lui
era aproape inutil, opernd la nivelul cel mai
elementar i cu ntreruperi frecvente. Pe
Silvergalde nu exista cibersfer, nimic la care
s-ar fi putut conecta e-majordomul lui. Pe de
alt parte, toate COtatuajele preau s-i

funcioneze,
lucru
pentru
care
era
recunosctor; petrecuse dou zile ntr-o
clinic scump din Augusta pentru ca s-i fie
gravate unele noi, alturi de cteva inserii de
biocipuri moderne, care preau de asemenea
operaionale. Indiferent ce anume utilizau
Silfenii pentru a stopa anumite niveluri ale
tehnologiei umane, afectau doar sistemele
fotonice i electronice, dar chimia ioneural
era relativ imun.
Hanul se numea Ultimul ponei i era o cldire
lung i drpnat din lemn, al crei perete
grbovit din fa fusese acoperit n asemenea
msur cu ieder btrn, nct probabil c de
acum se transformase n cadru de rezisten.
Mari i indigo, frunzele semiorganice
extractoare de umiditate atrnau n lungul
streinilor; absorbeau apa curat un aerul
umed i o dirijau n conductele cldirii pentru
splat i consum. O duzin de puti se jucau
pe pmntul prfos din faa hanului. Bieii
erau mbrcai n pantaloni i cmi foarte
uzate, croite din esturi naturale, cenuii
cafenii. Majoritatea fetelor aveau rochii crpite
i peticite. uviele crlionate le erau ciufulite
i nesplate.

Ozzie le zmbi vrjit; feele copiilor erau ca ale


unor ngeri miniaturali, fericite i curioase.
Toi l vzuser pe el, un strin curat n haine
decente i scumpe. Se opriser din jocuri i
uoteau ntre ei. Cea mai ndrznea dintre
fete, care nu avea nici apte ani, ntr-o rochie
simpl maro-glbuie fr mneci, se apropie
de el.
Eti nou-sosit, spuse ea.
Aa-i. Pe mine m cheam Ozzie. Pe tine
cum te cheam?
Raza-lunii. Fetia zmbi. Dar mi poi
spune Raza.
Ozzie i stpni imboldul de a ridica ochii
spre cer; Silvergalde avea dou luni gemene pe
aceeai orbit, la o jumtate de milion de
kilometri distan.
Este un nume frumos. Spune-mi i mie,
unde ar fi un loc bun s stau n oraul sta?
Aici.
Braul ei micu se ridic i art Ultimul
ponei.
Mulumesc.
i arunc o moned, cincizeci de ceni
pmnteni, pe care fetia o prinse din aer,
dup care i surse, artnd dou goluri ntre

dinii din fa.


Ozzie ddu n lturi mnunchiurile de ieder
cu frunze-blan din faa uii i intr. Barul
principal era o ncpere dreptunghiular
simpl, cu o tejghea pe o latur i ticsit de
mese din lemn masiv, nnegrite de vechime i
pete de bere. Prin aerul colbuit sclipeau
fascicule luminoase de raze solare. Un
emineu uria de crmid acoperea complet
peretele ndeprtat, cu ui de cuptor din fier
negru ncorporate n ambele laturi. Grtarul
interior coninea un morman nalt de cenu
i tciuni, din care ieeau capete carbonizate
de buteni, care strluceau slab pe msur ce
se stingeau.
Cnd brbatul intr, aproape toate capetele
se ntoarser ctre el i conversaiile ncetar.
Ozzie se strdui din rsputeri s nu rd n
faa reaciei stereotipe. Se apropie de tejghea.
Hangiul l msur din cap pn picioare; era
un amerindian masiv, cu pr sur legat la spate
n coad.
Bun ziua, rosti Ozzie politicos. A dori
ceva de but i o camer pentru la noapte, v
rog.
Da, domnule, ncuviin hangiul. Dorii

bere de la butoi?
Ozzie examin rafturile dinapoia tejghelei.
Cinci butoaie mari de lemn aveau deja
montate robinete. Lng ele erau niruite
diverse sticle. Nu recunoscu nici una dintre
mrci.
Sigur c da. Exist i din gru?
Hangiul clipi repede, ca i cum n-ar fi fost
rspunsul la care se ateptase.
Da.
Lu o sond i se duse la un butoi.
Cei doi brbai care erau rezemai de tejghea
lng el schimbar priviri cu subneles.
ncepur s pufneasc ncetior.
S-a-ntmplat ceva? ntreb Ozzie.
Cel mai scund se ntoarse ctre el.
Nu cu mine. Ai venit pentru Silfeni, aa-i?
Jess, l preveni hangiul, nu vreau
probleme aici.
Da, rspunse Ozzie, a dori s-i ntlnesc.
M gndisem io. ia ca tine de-aia vin.
Aia ca mine?
Pentru o clip, Ozzie se ntreb dac se
referise la culoarea lui. Nicieri pe planetele
din Commonwealth, prejudecile nu erau att
de puternice pe ct fuseser n San Diego n

timpul copilriei sale, dar asta nu nsemna c


dispruser. Existau cteva planete unde
chiar ar fi avut necazuri, dac ar fi intrat
vreodat n felul acesta ntr-un bar. Nu se
atepta totui la asemenea reacii pe
Silvergalde.
Bogta, rosti trgnat i insulttor Jess.
Tnr Nu munceti ca s-i ctige pinea,
c n-ai nevoie, ai banii familiei. Caui senzaii
noi i crezi c-o s le gseti aici.
i-o s le gsesc?
Ce-mi pas mie?
Hangiul puse berea lui Ozzie pe tejghea.
Nu-l bgai n seam pe Jess. Silfenii aa
fac.
Cuvintele lui trezir chicote batjocoritoare din
partea clienilor care-i ascultau. Jess fcu o
grimas.
Ozzie ntinse mna spre butur, ns
degetele groase ale hangiului i se nchiser pe
neateptate n jurul ncheieturii.
i cum intenionai s pltii? ntreb el
ncet. Tatuajele bancare nu sunt bune aici.
Cum dorii s pltesc? Ozzie i scoase
portofelul. Dolari de pe Pmnt, dolari de pe
Augusta, franci de pe Orleans?

Nu menion monedele de aur din buzunarul


lui secret.
Ah, zmbi hangiul pentru prima oar
artndu-i dinii nglbenii. Un turist
inteligent. Mulumesc, domnule, cost cinci
dolari pmnteni.
Nenic, fcu Ozzie posac, cred c-asta-i i
pentru bere i pentru camer.
Nu merit s-mi deschid ua pentru mai
puin de treizeci.
Treizeci ccat! N-am dect cincisprezece
i trebuie s-mi cumpr i provizii.
Avu nevoie de nc trei minute de trguial,
totui izbuti s ia camera i berea pentru
aptesprezece dolari pmnteni. Bu berea n
timp ce numra banii. Pentru o bere din gru
era suspicios de nchis la culoare, dar Ozzie
recunoscu c avea gust bun dei s-ar fi
putut descurca fr felia de lmie care se
scufundase la fundul sondei. Hangiul accept
ncntat bancnotele curate i le ndes n
buzunarul vestei.
Orion! Condu-l pe domnu la camera lui!
Putiul care apru nu avea nici cincisprezece
ani i purta pantaloni lungi negri i un tricou
purpuriu vechi pe care se rotea n spiral

holograma
unei
nregistrri
Imersiune
Senzorial Total (Ozzie constat interesat c
nc funciona). Avea pr rocat, crlionat i
des, care nu mai fusese tuns de mult,
rivaliznd practic cu revrsarea luxuriant a
lui Ozzie. Brae i picioare lungi i slbnoage,
un surs semirutcios, pistrui, ochi verzi
strlucitori, julituri pe coate tipul generic de
adolescent anarhic i piicher. Luase aua
nainte ca Ozzie s fi putut spune ceva,
luptndu-se s-o echilibreze pe umrul osos.
Pe-aici, domnu.
Camerele pentru nnoptat erau ntr-o anex
din spate i erau surprinztor de curate i bine
ntreinute. Ozzie intr i gsi un pat simplu i
un scrin cu sertare, cu un lighean alb de
porelan i o caraf de ap pe mas. Cminul
mic era umplut cu vreascuri, iar alturi se afla
o stiv de scurtturi de lemn. Pe peretele de
deasupra patului exista o capcan pentru vise,
care-l fcu s ridice o sprncean. Era primul
semn de spiritualitate pe care-l zrea pe
planet.
Orion trnti aua pe pat i rmase surznd
n ateptare.
Ozzie scoase o bancnot de un dolar i i-o

puse n palm.
mi pari tipul de biat pe care-i bine ca
turitii s-l cunoasc. Te cheam Orion, da?
Da, domnule.
Bine, poi s-mi spui Ozzie aa-mi spun
toi. Nu m simt n largul meu cnd oamenii
spun domnule sau sir. Brbatul de jos e
tatl tu?
Nu, ce dracu, la-i Ursu Mare. Nu tiu
unde mi-s prinii. Au plecat de mult pe
poteci.
Nu prea foarte tulburat din cauza aceasta.
Aha i-atunci cine are grij de tine?
O ncrunttur ncrei fruntea pistruiat a
biatului.
Eu.
Sigur c da, scuze, micuule gagiu.
Ce vrei s zici cu micuule?
Nu vreau s zic nimic. Pur i simplu, stai felul meu de-a vorbi.
Bine, atunci.
Bun. Chestia-i c-o s am nevoie de cineva
care s m conduc prin orau sta. Crezi c
m poi ajuta?
Cum s nu. Orion i fcu cu ochiul. tiu
pe-unde-s toate fetele. Te pot ajuta s le

gseti.
Replica realmente l oc pe Ozzie. Un
proxenet de cincisprezece ani? Nu e doar un
puti care-i poart singur ie grij de prea
mult vreme. n minte i revenir amintiri
neplcute ale anilor de adolescen pe care-i
petrecuse pe strzi.
Nu. Mersi pentru ofert, gagiule, dar - nu de-asta am venit aici.
Bine. Dac ns vrei ceva, tiu pe unde le
poi gsi prin rahatu sta.
Sunt convins. Bine, atunci am nevoie de
un cal i poate de o cluz.
Orion ls capul pe un umr, privindu-l
sceptic.
Ai venit s-i vezi pe Silfeni?
Evident, nu? Da, vreau s-i vd pe Silfeni.
Asta pentru-nceput.
Aha, se strmb Orion. Un cltor pe
poteci. S tii c nu ine. Nu poi s vii aa,
pur i simplu, i s speri c-o s se-ntmple.
Potecile nu-s ca trenurile.
Aa crezi?
Tot timpu vin aici cltorii pe poteci. Intrn pduri veseli i-ncntai de ei i dup dou
sptmni se-ntorc, murdari i flmnzi. Tcu

o secund i feioara lui deveni serioas. Asta


dac se-ntorc. Eu n-am cunoscut niciodat pe
vreunul care s fi ajuns undeva, dect doar s
se rtceasc. Da te pot duce la Silfeni, nici o
problem. tiu care-s poienile pe care le
viziteaz. Oricum, pe cele mai apropiate.
De vzut, i-am vzut de multe ori pe
Silfeni.
Bine, atunci dac n-ai venit pentru ei, i
nici pentru fete, ce vrei, de fapt?
Ai nimerit-o prima dat, sunt cltor pe
poteci. Vreau s intru adnc n pdure i deacolo mai departe, spre alte planete.
Treaba ta, sunt banii ti. Calul l poi lua
de la domnul Stafford, la grajdurile de pe Top
Street. Are multe animale, nu numai cai, ci i
cini, venriki i lontrui. i ine pentru
extraplanetari i-i nchiriaz sau vinde pe bani
frumoi, da dac te ii tare poi scoate destul
de bine la pre. n ultima vreme, n-au prea fost
turiti.
Mersi. Ce-i cu cluza? Am nevoie de aa
ceva?
i-am spus, i pot arta unde triesc
Silfenii. Eu i cunosc.
Vr mna sub tricou i pescui un pandantiv

mic pe care-l purta n jurul gtului pe un iret


din piele neagr.
Ozzie l examin curios. Era o perl de forma
unei picturi, cu o nuan aurie, ntr-o
montur ca o plas din platin subire ca firul
de pianjen. Luminie albastru-deschis
minuscule nfloreau i mureau sub suprafaa
ei translucid, ca i cum ar fi fost o colivie cu
un roi de fosfene de pe Aphelli.
Foarte frumos.
Sunt prietenul lor, anun Orion mndru.
Asta-i o amulet de prietenie, aia-i!
De cnd o ai?
De muli ani. Cnd eram mic, mama i tata
m luau cu ei n pduri. Poposeam pe-acolo i
m jucam cu Silfenii. Mie-mi place de ei, chiar
dac-s ciudai.
Te jucai cu ei? Cu Silfenii?
Da. Nu-i mare chestie. Le plac copiii
oamenilor. Tata zice c-i din cauza c copiii
aduc cu ei mai mult dect adulii. M lua
mereu cu el cnd intra n pdure. Eram cumva
biletul lui de intrare la ei.
i cum v jucai?
n fel i chip. Ne cram n copaci,
notam, leapa Chestii de-astea.

hm. i ei i-au artat potecile?


Nu. i-am zis nimeni nu tie unde-s
potecile, orict de mult s-ar luda.
Aici ai dreptate.
Orion i strecur pandantivul napoi sub
tricou.
Aa c, vezi, i-i pot gsi. i iau cinci dolari
pmnteni pe zi i-mi dai i de mncare.
Cred c-ar trebui s stai aici i s-i ctigi
traiul, poate chiar s mergi la coal n timpul
zilei.
De ce m-a duce la coal?
Nu tiu Poate ca s capei educaie? Aa
se-ntmpla pe vremea mea.
Ca adult civilizat i responsabil, ar fi trebuit
s-i spun mai multe, chestiile despre
serviciile sociale i ngrijirea medical. N-o
fcu, dei l durea. Era ceva ce nvase n
hoinrelile sale cu ani decenii secole n
urm. Nu te bga dect dac eti martor la o
fapt rea sau o brutalitate monstruoas. El nu
putea s fie responsabil pentru toi. mpreun
cu Nigel, Ozzie oferise rasei umane
oportunitatea nelimitat de a tri aa cum
dorea. Dac cineva alegea genul acela de via,
era problema lui. i venea totui greu s vad

copiii trind aa. Practic ei nu beneficiau de


posibilitatea de a opta.
tiu de ce am nevoie, mulumesc, spuse
Orion.
Bine, nu sunt poliist. Cnd au plecat
prinii ti?
Nu tiu De ceva timp. Au plecat n timp
ce eu m jucam cu Silfenii. I-am cutat cteva
zile, dup care mi s-a fcut foame i m-am
ntors n ora. Silfenii mnnc fructele din
pdure, dar astea nu-i satur pe oameni la fel
de bine. Cteodat le duc dorul.
Ozzie oft i-i scoase portofelul.
Uite care-i treaba, am nite amici n
Commonwealth i cunosc destule familii care
s-ar bucura s aib grij de tine. O s-i
cumpr un bilet la tren. Ce zici?
ns cnd se vor ntoarce mama i tata, eu
n-o s mai fiu aici. N-o s-i mai vd niciodat.
Ozzie nu tia ce s fac, ceea ce era amuzant
ntr-un chip dureros i trist. Marele Ozzie
ncuiat de un puti care nu voia s admit c
avea nevoie de ajutor. Iar el i stabilise un
obiectiv mult mai important.
Bine. Scoase din portofel dou bancnote
de cte douzeci de dolari. Dar s-i cumperi

nite haine ca lumea i o mas zdravn.


Oho! fcu Orion ridicnd bancnotele i
ochii i se holbar de uimire. Cred c eti tare
bogat, domnule --, Ozzie.
Sunt. Iar asta nseamn c vei face aa
cum i spun, altfel dai de bucluc. n primul
rnd, du-m la grajduri i ajut-m s gsesc
provizii pentru cltorie.
***
Pregtirile complete durar dou zile, ceea ce
nsemna mai mult dect se ateptase Ozzie,
dar Lyddington nu era tocmai ticsit de
vnztori nerbdtori i zeci de afaceri care s
concureze ntre ele. Jumtate dintre cei cu
care se ntlni se purtau ca i cum ar fi fost
drogai, ceea ce probabil c era adevrat. O
mulime de copii alergau permanent n toate
prile. coala prea opional i ei nvau n
principal ce se simeau predispui s-i nvee
prinii lor.
Fcu totui progrese. Domnul Stafford fusese
ntr-adevr ncntat s-l vad i nu
manifestase nici pe departe scepticismul lui
Orion atunci cnd Ozzie i spuse c dorea s
se aventureze n adncul pdurii.

Muli dintre clienii mei fac la fel, i


mrturisise. Tuturor le propun s le cumpr
napoi animalele cnd se ntorc. Pe unii nu-i
mai vd niciodat, dei m gndesc adesea c
umbl pe planete din toat galaxia. Cine tie
unde duc potecile din adncuri? Nu exist
hri. Ferete-te de escrocii care-i propun si vnd asemenea falsuri.
Se dovedi c respectivii erau destui. Lui Ozzie
i se oferir o duzin de hri pe cnd umbl
prin ora mpreun cu Orion, pregtindu-se de
plecare. Unele erau pergamente rafinate, cu
rune din frunzulie aurii i desene iscusite de
animale i plante, cu linii care conduceau la
mici hri stelare de constelaii necunoscute
Commonwealthului; una dintre cele care i se
art era o folie neagr fr friciune, pe care
se aflau gravuri complexe despre care se
susinea c ar fi originale Silfene. Altele erau
hrtii zdrenuite sau jurnalele cltorilor
cuteztori care merseser pe poteci. Ozzie nu
cumpr nici una, dei aprecie efortul depus
pentru falsificarea unor asemenea capcane
turistice.
Domnul Stafford l convinsese s cumpere un
lontrus ca animal de povar. i spusese c prin

pduri nu exista mult mncare i nu putea


s tie ce-l atepta pe alte planete, aa c avea
nevoie de o cantitate mare de provizii, pentru
transportul crora erau optime animalele mari
i docile. Ozzie gsi o elrie care-i vndu o a
cu desagi i-i ceru domnului Stafford s-i
schimbe potcoavele lui Polly, iapa lui mare i
murg. Vizit diveri negustori i comand
alimente deshidratate.
Porni n zorii celei de-a treia diminei, cnd
soarele era doar o achie de aur deasupra
orizontului, iar ceurile zboveau peste praie.
Iarba cu marginile de ametist era umed dup
ploaia de peste noapte. Totul prea proaspt i
nviortor, un semn bun pentru nceputul
cltoriei sale. n ciuda faptului c fusese
primit bine de indivizi ca hangiul i domnul
Stafford, Ozzie era bucuros c pleca. Peste
lng multe altele, ideea localnicilor despre
viaa de noapte n Ultimul ponei era s zbiere
cntece populare n acompaniamentul unui
pian dezacordat, s bea suficient bere ca s
ameeasc i un cal i apoi s dea foc
propriilor lor bini. Cu dou secole n urm,
ar fi fost ncntat de aa ceva, alturndu-se
plin de nsufleire pe msur ce jocurile

deveneau tot mai copilreti, dar, aa cum


descoperise
n
mod
lent,
n
ciuda
rentineririlor, vrsta era ntr-adevr un
fenomen cumulativ, care aducea n via un
grad de nelepciune.
Imediat n afara lui Lyddington se ntindeau
zeci de ferme, loturi mici i ordonate, separate
prin garduri vii de mcei i frasini i
traversate de drumuri pentru crue.
Muncitorii porniser deja spre cmpuri, iar
vacile erau aduse pentru muls. Ogoarele lsau
loc punilor mai mari i gardurile vii erau
nlocuite de garduri ubrede; animale de pe
douzeci de planete pteau iarba i baloturile
de fn, ignorndu-l pe cltor.
n cele din urm, terenul se ridic, ascunznd
marea n spatele lui. Fgaele pietroase ale
cruelor fermierilor se transformar ntr-o
crare simpl de iarb bttorit. Lontrusul
era tcut i nainta trit, cu mantoul de pr
sur-cafeniu ca de obolan legnndu-se n
timp ce cele opt picioare se micau n ritm
greoi. Avea cam aceeai lungime ca Polly i
dou treimi din nlimea iepei, ns putea s
transporte greuti de dou ori mai mari dect
aceasta. Capul i semna cu o pan masiv de

despicat lemne, cu ochi urduroi foarte


apropiai pe apex; n partea inferioar, gura
avea maxilar dublu, care-i ngduia s smulg
smocuri groase de vegetaie. Se tia despre
lontrui c mncau tufe ntregi dac le era
foame.
Privind n jur la peisajul unduitor, Ozzie
putea zri cteva case pe jumtate ascunse
printre cutele terenului, ca i cum s-ar fi
afundat lent n iarb, tot mai puin frecvente,
pe msur ce dimineaa ncepu s se
nclzeasc. Avusese credina uor naiv
c orizontul va fi cumva mai larg, ca dovad a
masivitii planetei, dar mrimea ei deveni
evident prin tcere. Aerul absorbea toate
zgomotele, nvluindu-l n pace. Era o senzaie
stranie. Aici nu existau psri, cel puin
deasupra poriunii dintre mare i pdure. Era
pur i simplu prerie, cu praie i coline; pn
i arborii erau strini. ns adevrata tcere,
nelese Ozzie, se datora absenei insectelor.
Dac ele existau, nu fceau nici un sunet cnd
zburau i se trau. Era ceva nenatural.
Dup trei ore, se apropiase vizibil de liziera
pdurii. Fusese n faa lui ca o ptur
ntunecat peste terenul ondulat de sub

muni, permanent acolo, totui durnd parc


o eternitate s creasc n dimensiuni. Se
ntindea ntr-un covor lin i nentrerupt pn
la muni, suind pe poalele lor i umplnd vile
dintre ei.
n ultima or, n cteva rnduri aproape c
pierduse crarea care dispruse sub straturi
de iarb deas i petice de flori slbatice. Polly
prea de fiecare dat s tie pe unde s apuce,
regsind poteca n timp ce nainta. Brbatul
zri doi pilatri albi pe fundalul zidului de
trunchiuri verde nchis. Cnd se apropie de ei,
mrimea le deveni clar; erau coloane solide
de marmur nalte de aizeci de metri. n
partea de sus a ambelor se zreau statui vag
umanoide; vnturile i ploile a sute, dac nu
chiar mii, de ani tociser orice trsturi,
lsnd doar conturul general, cu aspect topit.
Pilatrii erau renumii ca fiind unicele
artefacte ce fuseser descoperite vreodat
asociate culturii Silfenilor. Nimeni nu tia ce
semnificau, dect doar c nsemnau nceputul
potecii n pdure.
Polly i lontrusul trecur printre ei fr s-i
schimbe ritmul i Ozzie vzu la baza unui
pilastru resturile unei colibe din lemn. Era n

mod evident o reedin omeneasc ce se


drpnase de mult. Dincolo de ea,
grmjoare de pietre erau dispuse n
dreptunghi, aproape nghiite de iarb i de
lichenii lungi de culoarea caramelului.
Copacii ncepeau la trei sute de metri dup
pilatri. Apropiindu-se de ei, Ozzie auzi
ipetele slabe ale psrilor care descriau
ocoluri sus pe cer, apoi pi printre primele
rnduri de arbori. Acetia erau scunzi, similari
cu fagii pmnteni, cu frunze verde-strlucitor
de lungimea degetelor, care unduiau uor n
briz, aidoma unor stindarde micue, fonind
la unison. Printre ei ncepur s apar pini, cu
coaja neted, cenuie ca plumbul, i ace
subiri i tari. Poteca era limpede acum, cnd
iarba ncepea s se rreasc. De ambele pri,
copacii deveneau treptat mai nali, cu
coroanele lor mari protejnd solul de lumina
puternic a soarelui. Copitele lui Polly nu se
mai auzeau, deoarece solul se transformase
ntr-un strat de frunze putrede i ace de
conifere. Dup cteva minute Ozzie nu mai
putu vedea dect copaci cnd privi n urm. n
cteva trunchiuri fuseser spate litere
omeneti, cu sgei care-l ndrumau mai

departe. Nu avea nevoie de ele, fiindc poteca


n sine era distinct, ca un bulevard. De
ambele pri, arborii creteau ndeajuns de
apropiai unul de cellalt pentru a mpiedica
pe cineva s se abat de la traseu. Linitea l
nvlui iari. Dac aici existau cuiburi de
psri, ele erau ht deasupra, pe vrfurile
crengilor.
Copacii aveau o varietate care nu era evident
din exterior. Ozzie zri frunze argintii
mblnite, triunghiuri rou-bordo mai mari
dect palma lui, cercuri verde-lmie i alb
simplu; erau nsoite de toate varietile de
scoar, de la cea neagr i sfrmicioas ca
de palmier, la paveze armii dure ca piatra.
Nuci i fructe de forma boabelor atrnau n
ciorchini sau pe cte un singur lujer care se
ndoia sub greutatea lor. Plantele agtoare
gsiser
gazde
pe
unele
trunchiuri,
mbrind arborii n vreme ce le escaladau
scoara, producnd frunze albe i albastre,
att de btrne nct codiele lor deveniser la
fel de groase ca ramurile principale.
La o or dup ce intrase, Ozzie ncepu s
ntrezreasc ocazionalele animale. Creaturi
care se micau iute, cu blnuri castanii i

lucioase, care fugeau imediat ce se apropia ct


de ct de ele. Inseriile lui retinale aveau
dificulti n a le focaliza i captura profilul.
Judecnd dup natura lor general, bnui c
erau ierbivore.
Cnd ajunse la primul pru care-i traversa
poteca, Ozzie desclec, lsndu-i pe Polly i
pe lontrus s se adape. De ndat ce atinse
solul i sttu n picioare, simi durerile i
bicile. Trecuse o eternitate de cnd nu mai
clrise. i nfipse pumnii n ale i porni s
se ntind, gemnd, pe msur ce vertebrele
pocneau i trosneau cu zgomot. Muchii
coapselor ncepur s tremure, ameninnd
cu crampe, n trusa medical avea o mulime
de creme i unguente pe care i promise c le
va folosi chiar n seara aceea.
Poteca traversa prul peste pietre mari i
plate i brbatul conduse animalele pe malul
opus, strduindu-se s nu-i piard echilibrul
i s cad n apa limpede care curgea rapid;
bocancii i meninur picioarele perfect
uscate. Dup aceea merse un timp pe jos, cu
sperana c numeroasele dureri i vor
disprea. Nu dup mult timp, auzi sunete de
copite n urma lui. Opiunea de a ncleca i a

porni n galop nu-l ispitea, fiindc fesele i erau


prea sensibile pentru aa ceva. De aceea,
atept cu rbdare. n scurt timp, un ponei
apru n raza lui vizual i Ozzie gemu cnd l
vzu pe Orion clrindu-l.
Biatul surse ncntat de cum l zri i-i
apropie poneiul de Polly, care era total
neinteresant.
Crezusem c n-o s te mai ajung, rosti el.
Ai pornit devreme de tot.
Stai aa, gagiu, fcu Ozzie ridicnd
ambele brae. Ce se-ntmpl aici? Unde crezi
c te duci?
Cu tine.
Nu. Nici vorb! Imposibil.
Orion l privi bosumflat.
tiu cine eti.
i? Eu tiu c te-ntorci la Lyddington,
imediat.
Eti Ozzie, uier Orion ca pe o provocare.
Tu ai deschis porile pentru oameni. Ai mers
deja pe sute de planete. Eti cel mai btrn om
din lume i cel mai bogat.
Bun, unele din chestiile pe care le-ai spus
sunt aproape adevrate, dar asta n-are nici o
importan. Eu merg mai departe, tu te duci

acas. Punct!
i pot fi de ajutor. i-am spus adevrul
pe cuvntul meu c sunt prieten cu Silfenii. i
pot gsi pentru tine.
Nu m intereseaz.
O s mergi pe poteci, pe potecile adnci,
vorbi Orion nflcrat. tiu c-o poi face. I-am
vzut pe toi ceilali ratai venind i plecnd,
da tu eti diferit, tu eti Ozzie. De-aia am ales
s vin cu tine. Dac exist cineva care s poat
gsi potecile spre alte locuri, tu eti la. Cobor
ochii ctre sol, stingherit. Tu eti Ozzie. Tu
poi. tiu c-aa o s fie.
Mulumesc pentru ncredere, totui tu n-o
s participi la chestia asta.
Ei sunt acolo.
Cuvintele se auziser ca un murmur pe
buzele biatului, de parc ar fi fost silit s
mrturiseasc un secret teribil.
Ce vrei s spui? ntreb Ozzie cu buntate.
Mama i tata, sunt acolo Ei sunt pe
poteci pe undeva.
Of, bga Nu, ascult-m cu atenie, eu
n-o s m ocup de cutarea lor. mi pare ru,
chiar mi pare ru, ns au disprut. tiu c-i
foarte greu pentru tine, dar trebuie s te-ntorci

n ora. i promit c dup ce m-ntorc, o s


fac tot ce pot pentru tine o s-i gsim un
cmin nou i frumos, o s-i cutm familia io s te duc s vezi tot soiul de locuri minunate.
Vin cu tine! rcni Orion.
Nu te pot lsa s faci asta. ntr-o zi vei
nelege.
Da? pufni biatul. i cum o s m-opreti,
ia zi?! Cum?
O s Fii atent
O s merg pur i simplu dup tine, mereu.
Ochii lui Orion sclipeau sfidtor acum, era pe
calea cea bun i o tia. Poate c-o s merg
chiar n fa tu nu tii drumul. Da, da, nici
mcar n-am nevoie de tine, chiar aa! Pot
merge pe poteci i s-i gsesc i singur.
Doamne Dumnezeule!
Te rog, Ozzie! l implor biatul. n
preajma Silfenilor nu poi avea niciodat
necazuri, aa c nu trebuie s-i faci griji n
privina mea. i n-o s te-ncetinesc. Pot s
clresc bine de tot.
Pentru prima dat n peste trei secole, Ozzie
nu tiu ce s fac. n mod evident, ar fi trebuit
s-l duc pe idiotul de puti napoi n ora i
s-l predea autoritilor. Bun i dac nu

existau autoriti? S-l predea personalului


TSC, care avea s fac ce i-ar fi cerut el. S-l
trimit pe o planet ct mai ndeprtat de
Silvergalde, pe care o ura. S-l domoleasc i
s-l sileasc s mearg la coal, ca s poat
fi
transformat
ntr-un
cetean
Commonwealth model. Astfel ca, dac printrun miracol, complet inutilii lui prini care-l
abandonaser reapreau n viitor, s nu-l mai
poat gsi niciodat. Dar cum anume, exact,
avea s-l oblige pe puti s se ntoarc n ora?
S-l lege i s-l pun pe Polly?
Bga-mi-a pula!
Vorbeti foarte urt, rosti Orion i ncepu
s chicoteasc.
***
Ozzie se trezi cu o or naintea zorilor, cnd
funcia temporal a e-majordomului su
produse un impuls audio similar unui ceas
detepttor de mod veche. Deschise lent ochii
i privi n jur cu inseria retinal adugind
vederii sale un spectru infrarou complet.
Biatul era la civa metri mai ncolo, nfofolit
bine n pturi groase de ln, cu o prelat mic
prins pe bee de bambus deasupra lui pentru

a-l feri de ploaie peste noapte. Focul pe care-l


aprinseser seara arsese aproape complet i
acum se vedea ca o grmjoar strlucitoare
n vederea lui amplificat; pentru oricare altul,
ar fi fost o movil ntunecat n care sclipeau
civa tciuni. Infraroiile i ngduiau de
asemenea s vad creaturi mici care se
deplasau pe sub copacii maiestuoi, ciugulind
semine din psti i nuci.
Rmase ntins i nemicat cteva momente
prelungi. Asta fcea parte din planul lui de
noaptea trecut s se trezeasc devreme i
s se ndeprteze cu Polly i lontrusul, nainte
de a ncleca propriu-zis. Poteca se ramificase
ieri de mai multe ori i ar fi putut s apuce
ntr-o mulime de direcii. Iar pdurea era
vast; studiase hrile orbitale originale,
cartografiate de divizia de explorare TSC. Se
ntindea mai bine de trei sute de kilometri
dincolo de muni, unindu-se n unele locuri cu
alte pduri, poriuni de teren mpdurit la fel
de
mari,
ce
acopereau
majoritatea
continentului masiv. Orion n-ar fi putut s-l
gseasc niciodat. Putiul avea s se-nvrt
pe-acolo vreo zi sau dou, dup care ar fi
revenit la sigurana familiar a oraului care

era cminul lui. Un puti fr prini ntr-o


pdure extraterestr.
La dracu!
Orion gemu ncetior i pleoapele i se zbtur
ntr-un vis care devenise neplcut. Ozzie vzu
c ptura i lunecase de pe umr, dezgolindui braul. Se ridic i-l nveli pe biat la loc, iar
Orion se liniti iute i o expresie mulumit i
lunec pe chip.
Dup dou ore, Orion se trezi i descoperi c
brbatul reaprinsese focul i pregtea micul
dejun. Spre uurarea lui, Ozzie constat c
tabletele de lapte funcionau perfect. Puse n
ap rece, sfriau i bolboroseau pn
produceau un lichid cremos, n care el
sfrm turte de ovz. Laptele nsoi omleta i
pinea prjit, felii groase tiate neregulat
dintr-o pine tare ca lemnul, special pentru
drumeii, pe care o cumprase de la o brutrie
din Lyddington. Ceaiul fusese preparat din
frunze care fierbeau nbuit n ceainic; Ozzie
pstra tabletele pentru mai trziu.
Privindu-l pe biat care nfuleca de parc nar fi mncat nimic asear, Ozzie ncepu s
recalculeze ct aveau s-i ajung proviziile.
Mi-am adus propria mea mncare, anun

Orion.
Parc-i citise gndurile.
Serios?
Carne uscat i pine de drumeie. Da nam tablete din astea, de-ale tale. Aa ceva nu
se gsete n Lyddington.
Normal. Da pomp de filtrare i-ai adus?
O expresie de vinovie fulger peste chipul
biatului, unindu-i toi pistruii laolalt.
Nu.
Ozzie i art cum funciona un aparat
micu i elegant pe care-l fixa de sticla lui
pentru ap. Furtunaul ei scurt fu afundat n
prul din apropiere i brbatul aps pe
mnerul pompei, trecnd apa prin filtrele
ceramice. Nu era la fel de eficient ca o sit
molecular pentru eradicarea bacteriilor, ns
avea s elimine tot ce era realmente duntor.
Putiul se distr, plescind i umplnd
burdufurile lui strvechi din plastic cu
ajutorul sticlei lui Ozzie.
Dar gel dentar? ntreb el.
Orion nu-i adusese nici aa ceva, i nici
spun. i mprumut biatului din tubul su,
rznd de expresia surprins a lui Orion cnd
gelul ncepu s fac spum i s i se extind

n gur. Se clti aa cum fusese instruit i


scuip furios.
Chimia funciona aici, reaciile ei fiind o
constant universal. Cnd Ozzie i control
matricea palmar, vzu c rmsese la fel de
moart ca un bolovan. Cmpul de atenuare,
sau ce altceva utilizau Silfenii, sporise ieri, pe
msur ce se apropiase de pdure i acum i
afecta pn i inseriile de biocipuri,
reducndu-le capacitatea la doar cu puin
peste cea a unui calculator. Interfaa vederii
virtuale nu mai deinea dect funciile strict de
baz.
Conceptul l fascina pe Ozzie, strnindu-i
vechea curiozitate de fizician. ncepu s
analizeze posibilitile matematice, imediat ce
pornir pe potec.
***
Sunt pe-aproape, anun Orion.
Era spre sfritul dimineii i clreau din
nou, dup ce acordaser calului i poneiului
un respiro, mergnd alturi de ei. Copacii erau
acum mai nchii la culoare, cu pinii nlocuind
treptat celelalte esene, dei, parc pentru a
contrabalansa efectul lor ntunecat, coroanele

de deasupra ngduiau unei multitudini de


raze subiri de soare s mpestrieze solul.
Covorul de ace czute care acoperea poteca
degaja un iz dulce-neptor.
De unde tii? ntreb Ozzie.
Nici chiar tlpile masive ale lontrusului nu
scoteau nici un sunet pe solul spongios.
Biatul i arunc o privire de superioritate,
apoi i scoase pandantivul. n interiorul
monturii metalice, perla ca o lacrim strlucea
cu o lumin turcoaz puternic, ca i cum ar fi
coninut o frntur din cerul zilei.
i-am zis c sunt prieten cu ei.
Amndoi desclecar i Ozzie privi bnuitor
n jurul trunchiurilor cenuii, ca i cum s-ar fi
ateptat la o ambuscad. Se mai ntlnise cu
Silfenii de dou ori pn atunci, pe Jandk,
cnd mersese prin pduri cu nite funcionari
culturali ai Commonwealthului. Recunotea
n mod sincer c fusese niel dezamgit; lipsa
de capacitate de comunicare fcuse ca
prejudecata lui de om s ias n eviden
adusese prea mult cu tentativa de a discuta cu
nite copii retardai. Unii le considerau
aciunile ca pe nite zburdlnicii copilreti,
dar Ozzie credea c sunt pur i simplu iritante;

se comportau ca nite puti la grdini,


alergnd, srind i cocondu-se n copaci.
Acum i putea auzi apropiindu-se. Vocile
rzbteau printre copaci, dulci i melodioase.
Pn atunci, Ozzie nu-i mai auzise niciodat
pe Silfeni cntnd. Desigur, nu puteau fi
nregistrai, i n tot cazul ei nu cntaser n
prezena lui pe Jandk.
Pe msur ce glasurile li se auzeau mai tare,
Ozzie i ddu seama de felul n care cntecul
lor aparinea pdurii; se ntindea i se revrsa
halucinant, completnd i rezonnd cu razele
plpitoare de soare i cu briza blnd. Nu
avea cuvinte, nici chiar n graiul lor, ci era mai
degrab fredonatul unor note simple n
gtlejuri mai iscusite dect orice instrumente
de suflat ale oamenilor. Dup aceea aprur
Silfenii nii, lunecnd printre copaci, veseli
i zglobii. Ozzie ntoarse capul ntr-o parte i
alta, strduindu-se s-i pstreze n vedere. Ei
se grbir, adugind rsete la cntecul lor,
ascunzndu-se n mod deliberat de oameni,
pitindu-se ndrtul tulpinilor groase i
traversnd n fug spaiile deschise.
Nu exista nici o ndoial ce erau. Existau n
folclorul i miturile tuturor culturilor umane.

Ozzie sttea n mijlocul pdurii gigantice,


nconjurat de elfi. Vzui din apropiere, erau
bipezi, mai nali dect oamenii, cu membre
lungi i subiri i trunchiuri straniu de
ndesate. Capetele le erau n mod proporional
mai mari dect ale oamenilor, ns cu fee
aplatizate i ochi mari, de felin, deasupra
nasurilor subiri cu nri prelungi, nguste.
Practic nu aveau maxilar inferior, ci doar o
gur rotund care coninea trei cercuri
concentrice de dini ascuii, care se puteau
flexiona nainte i napoi, independent unul de
cellalt, oferindu-le astfel capacitatea de a-i
mpinge hrana n esofag. ntruct erau
erbivori, vegetaia era rapid tocat, pe msur
ce nainta prin gur. Era unicul aspect care
punea sub semnul ntrebrii noiunea unor
entiti benigne ori de cte ori deschideau
buzele, gura lor arta amenintoare.
Multe nuane ale pielii fuseser vzute din
momentul primului contact; Silfenii prezentau
la fel de mult varietate ca i rasa uman, att
doar c nici unul dintre ei nu ajungea totui la
albeaa nordicilor din Europa. n acelai timp,
epiderma le era mult mai rezistent ca a
oamenilor, simindu-se la pipit ca pielea

tbcit i strlucind n ape ca mtasea. i


purtau prul lung; despletit, aducea cu o
mantie care le cobora pn la jumtatea
spatelui, dar n general l mpleteau ntr-o
singur coad lung, folosind ireturi colorate
din piele. Fr excepie, erau mbrcai n togi
simple i scurte, croite dintr-o estur
armiu-aurie care sclipea aidoma satinului.
Nici unul nu purta nclminte, iar picioarele
lor lungi se sfreau prin patru degete
ncrligate, terminate cu unghii groase.
Minile erau similare patru degete ce preau
c se pot ndoi n orice direcie, aproape ca
nite tentacule miniaturale, oferindu-le o
dexteritate fabuloas.
Repede! strig Orion. Dup ei, dup ei!
Ls frul poneiului i se ls s lunece din
a, apoi alerg spre copaci.
Stai! strig Ozzie dup el n zadar. Biatul
ajunsese la arborii de pe marginea potecii i
fugea ca din puc dup Silfenii care rdeau
i dansau. Fir-ar a dracu!
Trecu grbit un picior peste a i fu ct peaici s cad de pe Polly. innd cpstrul,
trase iapa dup el, ptrunznd n pdurea
propriu-zis. intele i disprur repede din

vedere i nu se mai orient dect dup


zgomotele care se auzeau din fa. Crengi dese
se ntindeau naintea lui, totdeauna la nivelul
capului, silindu-l s se plece, urmat de Polly
care necheza, protestnd. Solul deveni mai
umed i bocancii i se afundau n pmnt,
ncetinindu-l i mai mult.
Dup cinci minute, simea c toat faa i
luase foc, gfia ntretiat i njura fluent n
patru limbi. ns cntecele se auzeau iari
mai puternic i fu convins c auzi i rsul lui
Orion. Peste un minut, iei ntr-un lumini.
Era nconjurat de copaci mrei cu scoar
argintie i emisfere aproape perfecte de frunze
rou-nchis care strjuiau poiana ierboas de
la treizeci de metri nlime. Un pria
clipocea prin centru, pentru ca dup aceea s
se reverse peste o muchie stncoas ntr-un
iaz adnc n captul opus. Din punct de vedere
al locurilor idilice, era dumnezeiesc.
Silfenii erau toi acolo, vreo aptezeci. Muli
se crau n copaci, folosindu-se de mini i
picioare pentru a se prinde de scoara
neregulat, i treceau apoi pe ramurile
arcuite, ca s ajung la ciorchinii de nuci care
atrnau printre frunzele flfitoare mai sus.

Orion opia lng un trunchi, prinznd


nucile pe care i le aruncau Silfenii.
Ce dracu faci? se rsti Ozzie.
Fu contient n mod vag c, pe fundal,
cntecul ovi. Orion se grbovi imediat,
artnd bosumflat i gata s se apere.
Ce crezi c s-ar fi ntmplat dac n-a fi
inut pasul? Unde i-e poneiul? Cum o s-l mai
gseti? Ce dracu, sta nu-i un joc! Suntem
n mijlocul unei pduri necartografiate, care
acoper jumtate din planet. Nu m
surprinde c i-ai pierdut prinii, dac aa ai
fcut i mai nainte.
Orion ridic un bra, artnd napoia lui
Ozzie. Buzele i tremurau, cnd rosti:
Poneiu-i acolo.
Brbatul se rsuci i vzu att poneiul, ct i
lontrusul care erau adui n poian de un
Silfen. n loc s fie destins i amuzat, aa cum
ar fi trebuit s fie Ozzie din legend, vederea
animalelor i spori furia.
Pentru Dumnezeu!
Asta-i o planet a Silfenilor, Ozzie, explic
Orion ncetior. Aici nu se-ntmpl lucruri
rele.
Ozzie l fulger cu privirea, dup care se

ntoarse i porni ctre Silfenul care inea


cpestrele. Haide, i spuse, calmeaz-te. Nu-i
dect un puti.
Care n-ar trebui s fie aici, belindu-mi mie
proiectul.
ncepu s scotoceasc prin memoria
limbajului Silfen care-i fusese implantat n
clinica de pe Augusta. Nimeni nu izbutise
vreodat s-i nvee pe Silfeni s vorbeasc
vreun grai din Commonwealth, pentru c pur
i simplu nu-i interesa.
Mulumesc pentru
c
ne-ai adus
animalele,
rosti
el
ntr-o
succesiune
complicat de gnguriri i silabe care-i
ncurcau limba ca n graiul galezilor i despre
care era convins c le articulase cu totul
greit.
Silfenul deschise gura larg, artndu-i limba
ca un arpe n centrul semicercurilor de dini.
Ozzie fu gata s se ntoarc i s-o ia la fug
nainte de a fi devorat dar memoria lui
cultural subsumat i reaminti c era un
zmbet. Un rspuns sub forma unui uvoi
neinteligibil se revrs, mult mai melodios
dect propoziia stngace pe care rostise el.
De partea noastr ncntarea este s ne

ntlnim n aceast frumoas zi, scumpule


Ozzie. Iar srmanele voastre animale aveau
nevoie doar de cluzire pentru a putea fi
iari alturi de voi. Asemenea nvturi nu
sunt dect o prticic din tot ceea ce suntem
noi. A le drui nu poate fi defel o povar.
Sunt ncntat i uimit c i aminteti de
mine.
De pe alt planet, cu decenii n urm.
Nimic ce este att de preios nu ar trebui
s fie pierdut pentru ceea ce suntem noi. Iar
tu eti o splendid comoar, Ozzie. Ozzie,
omul care i-a nvat pe oameni primii lor pai
pe adevratele poteci.
Am avut parte de ajutor. Fcu o plecciune
scurt i-i strig lui Orion: Auzi, vreau s tengrijeti ca lumea de poneiul sta, da? I-ar
prinde bine s fie adpat.
Orion se apropie i i lu animalul de la
Silfen, conducndu-l spre iazul de la baza
cascadei micue. i arunc lui Ozzie cteva
priviri mbufnate; n mod vdit, nc nu-l
iertase. Doi Silfeni se mbiau deja, lunecnd
prin apa limpede cu aceeai uurin cu care
se crau n copaci sau alergau. n scurt
timp, Orion li se altur.

Pot s ntreb cu cine vorbesc? spuse Ozzie.


Eu sunt floarea care pete sub lunile
celor nou ceruri, achia de lumin care
strpunge cea mai ntunecat poian la miezul
nopii, izvorul care susur din oaz eu vin
din toate acestea.
M-am prins. (Ozzie rmase o clip tcut,
pentru a compune o propoziie.) Cred c-o s-i
zic pe scurt Nou Ceruri, dac n-ai nimic
mpotriv.
De-a pururi astfel zorii voi, necunoscnd
ceea ce leag totul n fericirea care nseamn
dauritele zori de mine.
Mda, murmur Ozzie n englez pentru
sine, tiam eu c n-avea cum s fie simplu.
O eliber pe Polly s caute prin iarba de
culoarea lavandei care acoperea luminiul.
Silfenii se strnseser pe malul iazului.
Apruser clondire care erau trecute din mn
n mn, n vreme ce ei mestecau nucile i
fructele pe care le culeseser. Ozzie rmase n
preajma lui Nou Ceruri, iar Orion veni i se
aez lng el, mncnd din hrana pe care io adusese.
Noi umblm pe poteci, spuse Ozzie.
Asta pru s-i amuze pe Silfeni, care hohotir

n rsetele lor melodioase, remarcabil de


asemntoare cu ale oamenilor.
Ali dintre ai notri au fcut-o, le reaminti
el. Cuttori de frumusei i ciudenii, pentru
c, n cele din urm, noi toi asta suntem.
Muli au umblat, rspunse Nou Ceruri.
Pricepui i ndrtnici, paii lor iute rsun
pe sfintele trmuri, vin de departe i i duc i
mai departe. ntruna i ntruna se nvrt n
veselul dan.
Pe ce poteci au umblat? ntreb Ozzie.
Avea impresia c ncepuse s stpneasc
conversaia.
Toate potecile sunt una, Ozzie. Ele duc
spre nsele. A ncepe nseamn a termina.
A ncepe de unde?
A ncepe aici n mijlocul fericirii copiilor i
ciripitul psrilor, care petrec peste vi i
vlcele. Tot ce fgduim noi este muzic i
lumin.
Dac ncep aici, ncotro trebuie s merg?
Ozzie vine, Ozzie pleac, Ozzie zboar,
Ozzie vede multe stele, Ozzie triete ntr-o
peter, Ozzie vede copaci, Ozzie vine. Cercul
este unul.
Prul de pe ceafa lui Ozzie se zbrli la

menionarea faptului c el tria ntr-o peter.


Voi tii unde triesc minunile, voi mergei
la minuni, voi trii minunile, voi plecai. Ozzie
v invidiaz. Ozzie merge cu voi.
Cuvintele lui declanar alt suit de rsete
sonore, cu vrfurile limbilor vibratoare ale
Silfenilor abia ieite printre buze.
Ozzie pleac, spuse Nou Ceruri. Ochii
mari i negri l fixar pe om. Ce vei fi
mbrieaz, team nu arta, lung este
anotimpul printre noi, pe tine te iubim, fiindc
n cele din urm nu este totul pulbere de stele
aa cum ne-a zmislit pe noi toi? De aceea,
totul se reunete n venicie, care se nvrte
mereu i mereu.
Ce devenii voi, dac nu mreia i
nobleea? Ce devine oricare dintre noi ntre
timpurile gemene ale pulberii stelare? Eu
umblu dup mreia dintre stelele care ard
acum.
De umblat, tu umbli fr veselia care s-i
cnte cntecul n inima ta, departe cltoreti
tu fr s tii ce-i va dezvlui soarta. Mersul
prin pduri nseamn via. Privete-ne n
glorie acum, cci pentru soarta asta tnjim.
Umblai prin pdurile planetei de unde am

venit noi?
Prin toate pdurile umblm noi, pdurile
ntunericului i pdurile luminii.
Dar prin cele ale mreiei? Prin acelea
umblai?
Lumin i ntuneric, i numai acelea.
Negrul i aurul nu lovi, fiindc teribil urm
pe cer las n toiul zilei. Mai ales ine seama
de idele iernii.
Ozzie rederul cuvintele acelea prin minte,
temndu-se c pierdea noima discuiei. Aa se
ntmpla ns de cte ori vorbeai cu Silfenii.
Toat omenirea trebuie s vad ce devenii
voi. Eu umblu pentru oameni spre locul acela.
Unde este poteca?
Cunoaterea este n aerul pe care-l
respirm, n apa pe care o bem, n hrana pe
care o mncm; veselii-v, fiindc este a
voastr n aceeai msur ca i a noastr i
minunat este a tri n ea. Privii natura cnd
este nflorit, curbai cerurile i pmnturile
dup voia voastr dac putei cu adevrat,
pentru c ce va fi a fost de-acum. Despririle
iubitoare i reunirile iubitoare fac toate parte
din venica rotire a lumilor peste lumi i cine
suntem noi ca s judecm care este cea mai

frumoas dintre ele?


Copilul acesta plnge nopile pentru
mama i tatl pe care i-a pierdut.
Toi plngem laolalt, ghemuii n suflarea
acestui cel mai ngheat dintre vnturi n
cruda urmare pe care o ignorm, cci cine a
pierdut pe cine n aceste rzleite vremuri
ntunecate?
Silfenii ncepur s se ridice.
Oricum, mulumesc, nenic, vorbi Ozzie n
englez. A fost ceva ireal.
Grbii suntem precum quarralul care
zboar
spre
cuibul
lui
n
mijlocul
singuraticului lac de dincolo de vlcea i de
rul din aceast sear.
Sper s ajungei cu bine.
Nou Ceruri sri n picioare. El i ceilali
Silfeni alergau, ocolind iute iazul. Cntecul lor
straniu i slbatic umplu din nou vzduhul,
apoi disprur, pierind n spaiile tcute
dintre trunchiurile copacilor.
Ozzie ls s-i scape o rsuflare prelung.
Cobor ochii la biatul care purta pe chip o
expresie de uimire nelinitit.
Eti n regul, nenic?
Sunt att de diferii, murmur Orion.

S-ar putea, zise Ozzie. Fie c sunt


permanent drogai, fie c memoria mea nu-i
deloc pe att de bun pe ct susine garania.
Indiferent cum ar sta lucrurile, nu sunt prea
clari.
Nu cred c intenia lor este s fie clari. Ei
sunt elfi i muritorii nu fac parte din lumea
lor. Noi n-o s-i putem nelege niciodat.
Sunt la fel de reali ca i noi, ba poate chiar
mai mult dac am dreptate n privina lor. Dar
cu siguran pot s neleg de ce i iubesc toi
hippy-ii notri tembeli. Cunosc chestii pe care
n-ar trebui s le tie. O infim ntrezrire a
cunoaterii interzise prin toat psreasca aia
i ei sunt Mesia ntrupai.
Ce vrei s spui?
n primul rnd, unde locuiesc eu. A fost
mai mult dect suficient ca s m conving c
sunt pe calea cea bun.
Ce cale?
ncerc s aflu unde merg Silfenii dup ce
ies din pdurile lor.
De ce?
Am o ntrebare pentru entitatea n care se
transform ei.
Ce entitate?

Nu sunt sigur.
Asta-i o aiureal.
Da, nenic. Aa cum am zis-o, aa cred c
este.
O s-i gsim pe mama i pe tata n drum?
S fiu sincer, m-ndoiesc.
Nou Ceruri nu prea s tie unde sunt,
aa-i? ntreb Orion.
Ai neles toate chestiile alea?
O parte. Vorbeti Silfena bine de tot.
Ozzie i fcu biatului cu ochiul.
Asta pentru c triez. Este singurul mod n
care poi s rzbai prin via.
i-acum unde mergem?
La fel ca-nainte, rspunse Ozzie i privi n
jurul poienii mari, nesigur pe unde
ptrunseser n ea. Pe prima potec pe care o
gsim i fr nici un indiciu.
9
Potrivit legendei, asteroidul era o bucat de
aur pur, al crui centru rmsese intact i
acum se afla ngropat adnc sub castel.
Indiferent care i-ar fi fost compoziia actual,
avea ntr-adevr densitatea mai mare dect
cea medie. Cnd izbise continentul sudic de pe

Lothian, cu dou secole nainte de sosirea


oamenilor, spase un crater perfect circular,
cu diametrul de trei kilometri. Peretele
craterului era nalt de peste o sut douzeci de
metri, cu versantul interior destul de abrupt,
n vreme ce piscul central se ridica la aproape
patru sute de metri. n zilele acelea, pisc era
o definiie oarecum exagerat; era o movil
conic n mijloc, cu pante line i uor
neregulate.
Primii coloniti fuseser scoieni i aveau
printre ei un contingent masiv din Edinburgh,
care era simultan nostalgic dup oraul vechi
i dinamic n abordarea noii planete natale.
Atitudinea lor de tip mai mare i mai bun
cptase o refulare agresiv atunci cnd
ajunseser s-i cldeasc noua capital,
Leithpool, care avea ca nucleu craterul. Un
ru ntreg, High Forth, fusese deviat; curgea
zece kilometri printr-un apeduct recent
construit i apoi se revrsa peste peretele
craterului, umplnd lent lacul dinuntru.
Bineneles, scoienii doriser un castel n
mijloc, dar gradientul uor al noii insule nu se
potrivea cu ancul de piatr care domina inima
vechiului Edinburgh. O flotil de boi trecuse

la tiat, n timp ce apa din jur se ridica. n anii


urmtori, trei piscuri ca nite lame fuseser
cioplite din colina solitar, ndeajuns de
zimate i tioase pentru a fi la ele acas n
orice masiv alpin. Pe culmea piscului cel mai
nalt fusese grefat un castel n stil bavarez, la
care se ajungea pe un drum solitar ce urca n
spiral, ocolind stncile ameitoare.
Acoperind restul muntelui sub castel se
ridicau cldiri monolitice din granit, separate
ntre ele prin drumuri late pietruite i strdue
ntortocheate. Nu existau nici parcuri i nici
arbori, fiindc nu exista sol n care s poat
crete, ci doar roc goal, expus de uneltele
tietoare ale boilor. Pe msur ce lucrarea
progresase, ntregul mecanism de guvernare
suprafinanat se mutase aici de la cldirea
ndrznea a Parlamentului n sine, la palatul
rafinat al Curii Supreme, ministerele ca nite
stupi de birouri excesiv de umflai i banca
planetar n stil romanesc. O dat cu
conductorii planetei sosise obinuitul circ
subsidiar, restaurantele de lux, hotelurile,
cluburile, companiile de servicii, teatrele,
sediile generale ale corporaiilor, slile de
concerte, firmele de lobby, parteneriatele

legale i companiile mass-media. Prin cldirile


oficiale sobre roiau armata de reprezentani
alei, asistenii lor, cercettori, interni,
parteneri, funcionari civili i proxenei. De
fapt numai ealonul de vrf locuia pe Muntele
Castelului; toi ceilali fceau naveta din
oraul care crescuse de cealalt parte a buzei
craterului. Suburbiile acestuia se ntindeau pe
panta pereilor exteriori ai craterului,
gzduind patru milioane i jumtate de
oameni.
Leithpool era unul dintre oraele favorite ale
lui Adam Elvin, o excepie binevenit de la
grilele regulate ce puteau fi ntlnite pe
majoritatea planetelor. Aici strzile spiralau n
jos pe pantele exterioare, n curbe aleatorii,
intersectndu-se i ramificndu-se haotic.
Industria uoar i rezidenele aveau zonele
lor separate, ns erau nghesuite laolalt n
configuraia neregulat, cu o nepsare
admirabil fa de logic. Parcuri din terase
late trgeau brazde verzi i frumoase prin
structurile din piatr i materiale compozite.
Reeaua de metrou de calitate i tramvaiele de
la nivelul strzilor menineau la minimum
traficul privat. Linii ferate suspendate legau

ntre ele principalele cartiere, erpuind spre


poalele versantului nord-estic, la periferia
cruia se ntindea gara TSC.
Adam mergea pe cvadrantul vestic al
Cercului Prinului, drumul care urma
perimetrul craterului n partea lui superioar.
Era principalul district de detailiti, renumit
pe multe planete. O fortrea de magazine
universale nalte i buticuri de firm alctuia
partea dinspre exterior a drumului, pe cnd
partea interioar se curba prpstios ctre
apele linitite ale lacului circular aflat la
douzeci de metri mai jos. Cnd fusese
construit oraul, marginea superioar a
craterului fusese nivelat, cu excepia locului
pe unde ptrundea High Forth, care era
acoperit de un pod dublu cu arcade, la fel ca
gura de ieire din partea opus, ce trimitea
apa spumegnd ntr-o cascad artificial
lung prin districtele rezideniale cele mai
exclusiviste.
Brbatul petrecu douzeci de minute n
mulimea ce forfotea prin faa vitrinelor. Toate
cldirile afiau drapelele naionale alb-stacojii
ale Coroanei Celtice i toate erau n bern. Cu
dou zile n urm, echipa Lothian fusese

eliminat din Cup, iar evenimentul lovise


puternic noua naiune scoian care intrase n
doliu. n cele din urm, Adam gsi cafeneaua
pe care o cuta, o u n flancul unui magazin
mare de produse electrice, prin care ajunse la
o scar pe care sui la etaj. ncperea mare era
un fel de galerie de art transformat, cu
plafoane nalte i ferestre curbate gigantice, cu
vedere ctre Cercul Prinului. Adams se aez
pe o sofa destul de uzat n faa unei ferestre
i-i comand chelneriei adolescente o
ciocolat cald, dou prjituri de ciocolat i
alune de pdure. Panorama pe care o avea
spre Muntele Castelului era fr egal. La
cteva sute de metri sud, una dintre inele
monoraiului se ntindea peste apa ntunecat
i calm; un singur vagon argintiu gonea pe
ea, purtnd funcionarii ntrziai la birourile
lor.
Impresionant, nu-i aa? rosti un glas
ndrtul umrului su.
Adam ridic ochii i-l vzu pe Bradley
Johansson stnd n picioare lng el, innd o
can mare de ceai. Ca ntotdeauna, brbatul
nalt lsa impresia de a fi uor deconectat de
lumea din jurul su. Chipul lui subire i

elegant deinea ceva anume care-l fcea s


par mult mai aristocratic dect ar fi reuit
vreodat oricare membru al unei Mari Familii.
mi place, rspunse Adam inexpresiv.
Evident, arat chiar i mai minunat de
Mardi Gras, spuse Bradley aezndu-se pe
sofa alturi de el. Atunci castelul este iluminat
toat sptmna cu proiectoare gigantice de
holograme, iar la ceremonia de nchidere se
trage cu artificii adevrate.
Dac o s-mi dai vreodat liber, o s vin so vd.
De asta i doream s discut cu tine.
Bradley tcu cnd chelneria i aduse
ciocolata cald lui Adam i-i zmbi cuceritor.
Ea i arunc un surs furiat i se grbi ctre
masa urmtoare.
Adam se strdui s nu-i trdeze iritarea fa
de schimbul acela tcut, care nu fcuse
altceva dect s-i reaminteasc de propria lui
vrst.
O s-mi oferi mai mult timp liber? ntreb
el.
Dimpotriv, btrne. Tocmai de asta am
dorit s te vd n carne i oase, pentru a-i
sublinia ct de importani vor fi urmtorii

civa ani. La urma urmelor, tu nu eti un


Pzitor pe via. Devotamentul tu fa de
cauz a fost dintotdeauna orientat mai
degrab spre aspectul financiar. Vreau s tiu
dac eti pregtit s-i continui rolul cnd
lucrurile vor deveni mult mai dure.
nc mai dure? Nenorocita aia de Myo a
fost ct pe-aici s m prind pe Velaines.
Haide, haide, Adam, n-a fost nici mcar
pe-aproape. Ai pclit-o superb. i continui so faci toate componentele sosesc conform
graficului.
Las flatrile pentru burghezi. Pe mine nu
m motivezi n felul sta.
Perfect. Aadar, vei continua s ne oferi
asistena ta? i dac da, ct va costa?
Spune-mi exact ce anume doreti de la
mine?
Acesta este momentul pentru care a lucrat
Starflyer. Momentul n care cei buni vor trage
linia i vor spune: gata!
Pn aici, murmur Adam.
Bradley sorbi din ceai i zmbi.
n trecut, poate. Dar aici i acum, eu tiu
ce trebuie fcut. Prea puin din ce va urma va
fi plcut.

Revoluia nu-i niciodat plcut pentru cei


care o triesc.
Asta nu-i revoluie, Adam, ci propria mea
cruciad, l voi arunca pe coruptorul omenirii
n hurile nopii de dincolo de iad, unde pn
i diavolii se tem s peasc. Iar asta va fi
pedeapsa cea mai mic pe care o merit. M
voi rzbuna pe mine, ns i pe toi ceilali care
au fost distrui de rul lui Starflyer.
Bravo!
Adam, tu ai credinele i convingerile tale,
iar eu le am pe ale mele. Te rog, nu le ironiza,
deoarece nu-mi place. Propunerea mea este de
a ne extinde activitile dincolo de Far Away.
Vreau s confrunt direct agenii i interesele
lui Starflyer din Commonwealth. Crezi c miai putea spune ct ar costa cooperarea ta,
dac asta nu te transform ntr-o msur prea
mare ntr-un capitalist?
O confruntare direct? Vrei s-i conduc
trupele n lupt?
Da. Tu tii mai multe dect oricare dintre
noi despre operaiunile secrete i procedurile
de securitate. Asta te face de nepreuit. Pentru
asta am nevoie de tine. Tot ce pot spune este
c, fr rasa uman, nu va exista nici un fel

de societate socialist. Aadar, m vei ajuta?


Era o ntrebare cinstit, Adam trebuia s-o
recunoasc, n nici un caz una la care s se fi
ateptat ntr-o cafenea plcut, cu vedere
peste un lac senin i un castel din basme. i
la urma urmelor, unde ar fi trebuit s fie puse
asemenea ntrebri? Ce anume, exact, doresc
eu de la via? Determinarea lui se cltin din
nou. Mult vreme, necutarea rentineririi
reprezentase un principiu, fiindc era un
obiectiv al burghezilor i stpnilor lor
plutocrai. Societatea trebuia structurat
astfel nct toi s aib parte de ea, indiferent
de circumstane. Strvechiul vis politic al
dreptii i egalitii pentru toi, al
adevratului socialism. n ciuda implicrii sale
active n cauz, a violenelor i subminrilor
pe care le dezlnuise mpotriva societii
statornicite, nimic nu se schimbase. Totui
asta nu nseamn c eu greesc. Cnd se
gndea la ceilali, foti prieteni i camarazi,
care
trdaser
micarea
de-a
lungul
deceniilor, abandonndu-i sau mai ru,
Adam tia care trebuia s-i fie cursul de
aciune, n ciuda dorinei intens umane de a
tri venic. Dac un individ att de devotat ca

el ceda n cele din urm, ce speran final


putea s mai existe?
Sunt obosit, Bradley, realmente obosit.
Toat viaa mi-am vzut idealurile strivite de
plutocrai. M ag de o cauz pierdut,
fiindc nu cunosc altceva. i dai seama ct de
jalnic sunt din cauza asta? Ei bine, nu mai
vreau s salvez Commonwealth-ul. Am
ncercat s-o fac vreme de cincizeci de ani i nam ajuns nicieri. N-o mai pot face. N-are rost.
Capitalismul sau Starflyer nu-mi pas care
dintre ei o s distrug societatea asta. Eu am
terminat cu ea.
Nu, n-ai terminat. nceteaz s ncerci s
obii o poziie ct mai bun pentru negocieri.
N-o s stai cu braele ncruciate, privind cum
un extraterestru comite genocid mpotriva
propriei tale specii. Tu eti un idealist i sta
este un defect magnific, unul pe care-l invidiez
cu adevrat. Ei bine, ce-i pot oferi pentru
serviciile tale nepreuite?
Nu tiu. Speran, poate.
Mi se pare cinstit.
Bradley indic din brbie castelul de pe
piscul su. Razele de soare loveau turnurile
uor conice, fcnd ca pereii lor din piatr

lustruit s strluceasc n nuane vii de


smarald i aram.
Castelul original din Edinburgh, urm el,
era sediul naionalismului scoian. Pentru
credincioii fanatici, era simbolul absolut. n
ciuda schimbrilor i nfrngerilor pe care leau suferit, castelul a rmas neatins n mijlocul
capitalei lor. Scoienii au ateptat vreme de
generaii ca naiunea s renasc dup
pierderea chipeului lor prin. Au fost
momente cnd cauza prea imposibil, sau
chiar
blestemat;
i-au
rectigat
independena de la englezi doar ca s-o piard
din nou, o dat cu formarea Europei Federale.
Dar dup ce oamenii au ajuns la stele,
adevrata naiune scoian a fost renscut
aici i pe alte dou planete. Un ideal pstrat
viu n bezn poate nflori dac i se ivete
ocazia, indiferent ct de mult ar dura noaptea.
Nu renuna la idealurile tale, Adam
niciodat!
Foarte nelept spus, sunt sigur.
Atunci ncearc altceva. Eu am vzut spre
ce nainteaz societi ca a noastr. Am pit
pe planetele lor i le-am admirat n mod direct.
Pentru o specie ca noastr, Commonwealth-ul

nu este dect o etap intermediar; n


decursul
adevratei
evoluii,
pn
i
socialismul tu va fi lsat n urm. Noi putem
deveni ceva minunat, ceva special. Deinem
potenialul pentru asta.
Adam l privi prelung, dorind s poat citi n
mintea dinapoia ochilor enigmatici. Credina
lui Bradley n sine i n cauza sa fusese
dintotdeauna extraordinar. n ultimii treizeci
de ani existaser momente n care Adam i
dorise cu adevrat s-l fi putut defini pe
Bradley la fel cum o fcuse Commonwealth-ul
c nu era nimic altceva dect un nebun
obsedat de teoria conspiraiei. Existau ns
prea multe detalii peste care nu putea trece cu
uurin. n primul rnd, excepionalele lui
surse de informaii. Modul n care erau
organizate
faete
micue
ale
politicii
Commonwealthului,
aparent
lipsite
de
legtur cu Marile Familii i Dinastiile
Intersolare. Adam era foarte aproape de a
crede teoria despre Starflyer sau, cel puin, no mai respingea.
A vrea s tiu ceva, dei m tem c poate
fi o slbiciune personal din partea mea.
Voi fi cinstit cu tine, Adam. i datorez

mcar att.
Unde mergi pentru rentinerire? Exist o
clinic clandestin secret despre care nu tiu
i care ofer tratamente pentru cei ca noi?
Nu, nu exist aa ceva. Eu folosesc clinica
Unstorn de pe Jaruva. Este foarte bun.
Adam fcu o pauz, n vreme ce emajordomul su i afi n vederea virtual
orarul TSC Intersolar.
Jaruva nu-i o planet?
Ba da, dar TSC a nchis poarta de acolo
acum dou sute optzeci de ani, dup un rzboi
civil ntre naionaliti i evanghelitii radicali.
Unicul lucru pe care faciunile l urau mai
mult dect adversarii lor politici era
Commonwealth-ul. nainte de Izolare, s-au
comis unele acte de terorism destul de
neplcute De atunci, slav cerului, situaia
s-a
calmat
considerabil.
Jaruva
i-a
reconstruit societatea, cu fiecare faciune
avnd continentul ei. Structura este cumva
similar Pmntului de la mijlocul secolului al
XX-lea. M tem c nici una dintre mini-naiuni
nu este socialist.
Am neles, rosti Adam. i cum ajungi
acolo?

Exist o potec ce duce pe Jaruva, care


practic nu mai este utilizat de Silfeni.
Cumva tiusem c-o s-mi dai un rspuns
ca sta.
A fi ncntat s te duc pn acolo i s-i
achit o rentinerire, dac asta i doreti.
S lsm deschis posibilitatea, de acord?
Cum doreti. Oferta este ns sincer i
rmne ca atare.
A dori s-o cred n aceeai msur ca tine.
Nu eti departe de ea, Adam. Realmente,
nu eti departe. M atept s fii convins de
evenimentele ce se vor petrece n urmtorii
ani. De fapt, m atept ca ele s-i conving pe
toi.
Bine, zise Adam.
ncerca o senzaie aproape de uurare dup
ce luase decizia. Muli vorbeau despre
satisfacia care vine din acceptarea nfrngerii.
Era oarecum surprins s descopere c aveau
dreptate.
Prin urmare, ce doreti s fac Pzitorii n
Commonwealth? i nu uita c n-o s mai repet
gara Abadan nu m mai ocup de declaraii
politice susinute prin violen.
Dragul meu, dar nici eu nu m ocup de aa

ceva. i mulumesc pentru c-i dai acordul.


tiu msura n care intr n conflict cu
propriile tale obiective. i te sftuiesc s nu
renuni la ele. Vei tri pentru a vedea o lume
just din punct de vedere social.
Tot aa cum un preot va vedea raiul
Sursul blnd al lui Bradley era nelegtor.
Ce vrei s ataci la nceput? ntreb Adam.
n clipa de fa, inta mea primar este A
doua ans. O parte din misiunea ta va fi s
aduni o echip care s-o distrug.
Asta-i o nebunie veche de cnd lumea
cunoaterea nu poate fi niciodat distrus.
Chiar dac am reui s facem bucele A doua
ans, ei vor construi alta i alta i alta, pn
vor termina una. tiu cum s le construiasc,
aa c vor fi construite.
Din pcate, m atept s ai dreptate, dar
distrugerea navei va nsemna o lovitur grea
pentru Starflyer. El dorete s-o vad
terminat.
tiu. Am primit mesajul shotgun. Adam
rmase tcut o vreme, privind Muntele
Castelului. tii, cndva castelele aveau nu
doar un scop simbolic, ci erau folosite pentru
a-i ine pe invadatori la distan i a pstra

securitatea regatului. Noi nu le mai construim.


Acum ns avem nevoie de ele mai mult ca
oricnd.
Ce mai pereche suntem! fcu Adam.
Optimistul i pesimistul.
Tu n ce rol te vezi?
Cred c tii rspunsul.
***
Spre uoara surprindere a subordonailor
si, Wilson sosea ntotdeauna la birou la ora
7:30 dimineaa i n majoritatea serilor nu
pleca nainte de ora 21, participnd la
edinele managementului, sesiunile de
antrenamente,
interviurile,
evalurile
ingineriei, rapoartele mass-media, o or de
exerciii fizice i o duzin de alte evenimente
programate zilnic. Prnzea n birou, ca s nu
piard timpul i s se duc la cantina
excelent de la parter. Influena i
entuziasmul su ncepur s se infiltreze n tot
proiectul navei stelare. Procedurile erau
optimizate sub directivele lui, politica deveni
clar i eficient. Mndria se instal n tot
complexul, impulsionnd echipele.
n fiecare sptmn, Wilson se ntlnea cu

Nigel Sheldon pentru a efectua ritualul tur de


inspecie a navei. Soseau la poart i se
propulsau pe platforma de asamblare, unde
priveau noile seciuni ale navei gigantice i
uoteau despre ele, comportndu-se ca doi
colari.
Toate rachetele cu plasm fuseser instalate,
mpreun cu turbopompele i injectoarele lor.
Rezervoare mari de mas de reacie erau
amplasate n caviti n lungul suprastructurii
centrale elipsoide cenuiu-nchis a cror
structur intern era un labirint tip fagure de
sculei.
Este designul cel mai recent de disipare a
micrilor interne din fluide, explic Wilson pe
cnd lunecau n lungul grilei de asamblare
deasupra cilindrului central. Sculeii i pot
stoarce coninutul indiferent de tipul manevrei
de accelerare pe care o executm i menin
fluidul stabil n timpul virajelor. Dac am fi
avut aa ceva n btrna Ulysses, ne-ar fi
scutit de o sumedenie de probleme de natur
mecanic, dar tehnologia materialelor a
parcurs un drum lung de atunci.
Nigel se prinse de o gril a platformei,
oprindu-se direct deasupra unui rezervor

ovoidal pe care braele robotizate l coborau lin


la locul su. n jurul lui, echipa de construcie
i senzorii mobili telecomandai roiau ca
albinele pe lng matca lor.
Cum se face c nu utilizm hidrogen?
Crezusem c el ofer cel mai bun impuls
specific pentru efuzoarele rachetelor.
Aa este, dac te referi la reaciile chimice.
Rachetele cu plasm opereaz ns la un nivel
de energie att de ridicat, nct i
dezintegreaz fluidul de lucru n particule
subatomice. Trapele d-zero pe care le purtm
pompeaz att de mult energie, nct plasma
asta e chiar mai fierbinte dect evacuarea
unui generator de fuziune. Cu genul acesta de
randament, criogenia este pierdere de timp.
Bineneles, ntr-o lume ideal am fi utilizat
mercurul drept carburant, ns i el ridic
probleme de manipulare, ca s nu mai
amintesc de costuri i de surse pentru
volumele de care avem nevoie. De aceea ne-am
oprit la o hidrocarbur foarte dens. Este iei
nerafinat aproape pur, dar chimitii i-au
modificat structura molecular, astfel c
rmne lichid pe un domeniu imens de
temperaturi. innd cont de tipul de izolaii

perfecte ale rezervoarelor, susinerea termic


pe care trebuie s-o asigurm combustibilului
este minim.
Nigel privi gnditor rezervorul.
Dintotdeauna crezusem c rachetele erau
cel mai simplu lucru de pe lume.
Principiul este ntr-adevr banal, doar
ingineria este complex. Ne strduim ns s-o
simplificm i pe ea; tehnicile moderne ne
permit s eliminm niveluri ntregi de sisteme
auxiliare.
Am auzit c ai solicitat un consiliu de
control al designului.
Da, pentru aprobarea final a designului.
Prefer metoda asta n locul multiplelor comisii
de ndrumare pe parcurs stabilite de tine.
(Wilson ddu drumul grilei i se mpinse,
plutind n lungul navei ctre roata sistemului
de susinere biotic.) Confer proiectului o
politic arhitectural de ansamblu.
Nu
te
contrazic.
De
acum
este
responsabilitatea ta.
Trecur peste seciunea roii. Punile interne
erau clar vizibile, cu panourile podelelor i
pereilor fixate de structura de rezisten,
dezvluind configuraia interioar.

Pn la sfritul lunii viitoare, spuse


Wilson, ar trebui s ncepem montarea
blindajului exterior.
n cazul sta, ntrzierea nu-i chiar aa
mare.
Nu. Mi-ai dat o echip bun. i fondurile
nelimitate
Nu sunt chiar nelimitate i am observat c
cheltuielile cresc ntruna.
A fost inevitabil, totui acum, cnd am
intrat n faza de ngheare a proiectrii, chiar
ar trebui s fi ajuns la un platou. Am nceput
deja s aducem unele modificri la cilindrul
central, n vederea perioadei de observare
extins a misiunii. Suita de senzori
modernizat i ncheie faza de testare alfa i
ar trebui s ne fie transmis n curnd. n plus
dispunem deja de machetele sondelor-satelit
telecomandate de clasa a treia i a patra.
Bayfoss le asambleaz pentru noi la ngerul
nalt aici ne-am atins limitele capacitii, iar
ei sunt experi. Majoritatea geosateliilor
diviziei tale de explorare sunt construii de ei.
Aa este. Nigel privi din nou punile care
aveau s gzduiasc echipajul; un procesor
atmosferic nc protejat de nvelitorile argintii

fusese montat la locul su. nc nu m pot


obinui cu mrimea frumuseii steia. Ai fi
zis nu tiu, c de-acum am fi fost n stare s
producem ceva mai compact.
O nav de o persoan? ntreb Wilson
amuzat i ridic braul spre partea frontal a
cilindrului. Chiar tu ai ajutat la proiectarea
motorului de hiperpropulsie. Eu am avut case
mai mici dect monstrul sta.
Da, da, tiu. Ar trebui s m-ntorc i s
mai m uit o dat la ecuaiile de baz.
N-ai dect s-o faci, dar eu i spun c o
nav stelar de mrimea unui automobil nu va
prinde niciodat. Cnd plec n explorarea
necunoscutului, vreau ceva mare i puternic
n jurul meu.
Ce i-ar mai fi plcut lui Freud s te aib la
psihanaliz! Bun, ia zi, cum merge cu selecia
echipajului?
Aoleu! se strmb Wilson rememorndui. Echipajul de operare a navei a fost stabilit.
Avem dou sute douzeci de oameni care
sptmna viitoare vor ncepe etapa a doua de
antrenamente. Cu o lun nainte de lansare i
vom alege pe cei cincizeci. n privina echipei
de savani, este niel mai greu; deocamdat

am acceptat aptezeci i biroul lui Oscar


ncearc
s
trieze restul
solicitrilor.
Interviurile sunt cele care dureaz foarte mult,
deoarece Commonwealth-ul are un numr
foarte mare de persoane extrem de calificate i
trebuie s-i trecem pe toi prin evaluri i
profilri psihologice. Eu mi-a dori s am o
baz de trei sute de persoane din care s aleg.
Aha Nigel se opri deasupra marginii roii
sistemului de susinere biotic, privind un
construbot care fixa un panou din punte. Teai gndit s-l iei cu tine pe Bose?
Bose? Ah, astronomul care a vzut
nvluirea! Da, mi-a zis Oscar c s-a nscris i
el. n tot cazul, are o grmad de sponsori. Vrei
s verific dac a trecut de evaluare?
Nu prea. Chestia este c primesc o
mulime de ntrebri despre el, inclusiv de la
Vicepreedint.
Pentru o clip, Wilson crezu c vorbea despre
vicepreedinta lui TSC.
Te referi la Elaine Doy?
Da. E niel cam neplcut. De fiecare dat
cnd mass-media vrea un comentariu despre
nvluire, se adreseaz lui Bose, ceea ce-i de
neles. Necazul provine din faptul c el

coopereaz cu ei. Cu toi. Habar n-am cnd


mai are vreme s doarm. Oricum, n ochii
publicului el este asociat cel mai puternic cu
proiectul. Este o poziie pe care a exploatat-o
superb.
Stai aa vrei s-mi spui c va trebui s-l
iau?
Nu spun dect c dac intenionezi s iei
un astronom, ai putea face i alegeri mai
proaste. Pentru un profesor necunoscut de pe
o planet netiut de nimeni, e-n tot cazul un
expert n autoreclam.
O s-i spun lui Oscar s-i revad dosarul,
dac asta te scie.
Perfect. i sper c procesul de selecie nu
va fi influenat de probleme de vrst.
Poftim?
Profesorul este --, mai apropiat de
momentul rentineririi dect tine sau dect
mine sau dect oricare altul pe care-l
examinezi. Asta-i tot.
Mi, s fie al dracului!
***
Plantaia pe care locuia Tara Jennifer
Shaheef se afla dincolo de munii care se

ridicau dup districtele nordice ale lui


Darklake City. n ciuda autostrzii moderne,
automobilul care-i transporta pe Paula i
detectivul Hoshe Finn avu nevoie de trei ore ca
s ajung acolo. Prsir autostrada pe o
bretea lateral la nceputul unei vi largi, de
unde pornea un drum local sinuos. De ambele
pri, pantele erau cultivate cu arbori de cafea
i fiecare rnd din plantaii prea s aib
vreun tip de agrobot care se deplasa n lungul
su, ocupndu-se de plantele verzi. n peisajul
acesta, oamenii i cldirile erau mai puin
proeminente.
n cele din urm, maina ajunse la plantaia
marcat de o intrare cu pori largi i o arcad
de piatr alb peste drum. Viini strjuiau
aleea lung care ducea la o cas alb i
scund
cu
acoperi
din
igle
roii
strlucitoare.
Totul foarte tradiional, coment Paula.
Hoshe se uit la arcad.
Pe planeta asta o s ntlneti multe
imagini ca asta. Aa-i, tindem s idolatrizm
trecutul. Cei mai muli avem strmoi
coloniti care fuseser persoane de succes
chiar nainte de a sosi aici, iar etosul dinuie.

Ca planet, ne-am descurcat destul de bine n


continuare.
Dac merge bine, nu ncerca s-o repari.
Exact.
Brbatul nu ddu vreun semn c ar fi simit
vreo ironie.
Automobilul se opri pe pietriul din faa uii
principale a casei. Paula cobor i privi n jurul
curii mari i elegante, n peluza cu palisad
de arbori fusese investit mult timp i efort.
Tara Jennifer Shaheef sttea n faa uilor
duble din lemn de acm, sub portic. Soul ei,
Matthew deSavoel, i trecuse protector braul
n jurul umerilor femeii; era mai vrstnic dect
ea cu vreo dou decenii prul des i negru
ncepuse s i se arginteze, iar talia s se
leasc.
Maina porni mai departe, spre parcarea din
faa grajdurilor. Paula avans.
Mulumesc pentru c ai acceptat s
discutm, zise ea.
Cu plcere, rspunse Tara cu un surs
nervos. nclin scurt din cap ctre detectivul
Finn: Salut, din nou!
Sper c nu va fi nimic care s tulbure, rosti
Matthew deSavoel. Soia mea a lsat n urm

suferina re-vierii.
Nu va fi nimic, Matthew, l atinse Tara cu
mna pe bra.
Nu ngreunez lucrurile n mod deliberat,
replic Paula. Familia soiei tale a dorit ca
aceast investigaie s nu fie nchis.
Matthew deSavoel mormi nemulumit i
deschise ua din fa.
Am impresia c ar fi trebuit s fi chemat i
un avocat, zise el pe cnd i conducea prin
holul rcoros de la intrare.
Este prerogativa voastr, coment neutru
Paula.
Dac deSavoel credea c soia lui recuperase
complet, se amgea teribil. n ciuda faptului c
se gsea la a treia via, Tara prea teribil de
crispat. n experiena Paulei, toi cei care
fuseser ucii, accidental sau n alt mod,
avuseser nevoie de minimum o regenerare
post-re-viere pentru a depi trauma
psihologic.
Fur condui ntr-un salon mare, pardosit cu
lespezi de piatr. Un emineu uria domina un
perete, cu grtar real i buteni aezai n
mijlocul su. Pe perei atrnau trofee de
vntoare, alturi de capete mpiate de

animale extraterestre, cu colii i ghearele


etalate n mod proeminent pentru a-i prezenta
ca pe nite montri slbatici.
Sunt vnai de tine? ntreb Hoshe.
Eu i-am terminat pe toi, spuse mndru
Matthew deSavoel. Prin muni mai exist nc
foarte multe animale slbatice ostile.
Pn acum n-am mai vzut un gorall att
de mare, zise Hoshe oprindu-se sub unul
dintre capete.
Eu nici mcar nu tiusem c Oaktier ar
avea o cultur bazat pe arme i vntoare,
rosti Paula.
n orae nu exist aa ceva, explic
deSavoel. Orenii consider c noi, cei care
lucrm pmntul, suntem slbatici barbari,
care vneaz pur i simplu ca distracie. Nici
unul dintre ei nu triete aici, nici unul dintre
ei nu-i d seama de pericolul pe care l-ar
reprezenta goralli i vidiile dac ar ajunge la
comunitile omeneti. Exist o serie de
campanii politice care doresc s le interzic
proprietarilor de terenuri s vneze n afara
cmpurilor cultivate, ca i cum gorallii ar ine
seama de aa ceva. Este exact genul de rahat
oprimant de care am vrut s scap prin venirea

aici.
Aadar armele sunt destul de uor de
obinut pe planeta asta?
Nu tocmai, rspunse Tara i se trnti cu
ostentaie pe o canapea lat. N-ai crede ct de
greu este de obinut un permis, chiar i pentru
o arm de vntoare.
Paula se aez vizavi de ea.
Tu ai avut vreodat un asemenea permis?
Nu.
Tara cltin din cap, surznd uor ca
naintea unei amintiri amuzante. Scoase o
igar din tabacher i o aps pe plcua de
aprindere de pe baz. igara degaj mirosul
dulce mentolat al majanei MG de calitate.
V deranjeaz? M ajut s m destind.
Hoshe Finn se ncrunt, dar nu spuse nimic.
Ai avut vreodat o arm? ntreb Paula.
Nu, rse Tara. Sau dac am avut, n-am
pstrat niciodat amintirea respectiv. Totui
nu cred c am avut. Armele nu-i au locul ntro societate civilizat.
Ludabil atitudine, rosti Paula.
Se ntreb dac Tara era cu adevrat att de
nesofisticat sau dac dorea s cread lucrul
acesta dup re-viere. Totui majoritatea

cetenilor optau s ignore uurina cu care se


putea obine o arm.
A dori s discutm despre Wyobie Cotai.
Bineneles. Dar, aa cum i-am spus
domnului detectiv Finn data trecut, nu am
dect dou sptmni de amintiri despre el.
Aveai o relaie cu el?
Tara trase adnc fumul i-l exal lent.
Da, aa a fost. Dumnezeule, ce trup avea
putiul la! Nu cred c l-a fi putut uita
vreodat.
Prin urmare, mariajul tu cu Morton era
terminat?
Nu, nu tocmai. Ne pstram nc o relaie
bun, dei se cam rsuflase. Cred c tii cum
este.
n glasul ei se simea o und de ironie.
Ai avut i alte relaii?
Vreo dou. Dup cum spuneam, vedeam
ncotro se ndreapt lucrurile cu Morton.
Compania noastr mergea bine i nghiea tot
mai mult din timpul lui. Aa sunt brbaii
mereu obsedai de ceea ce poate s mearg
prost n via. Unii brbai
ntinse o mn languroas spre deSavoel,
care-i srut ierttor degetele.

Morton tia despre ceilali brbai?


Probabil. Eu ns l-am respectat; nu m-am
etalat cu ei i nu au fost niciodat cauza
vreunei discuii ntre noi.
Morton avea o arm?
Nu fi ridicol! Aveam o csnicie bun.
Care se apropia de sfrit.
i am divorat. Se ntmpl. De fapt,
trebuie s se ntmple cnd trieti att de
mult.
El avea o arm?
Nu.
Bine. De ce ai fi ales Tampico?
Acela este locul unde am depus cererea de
divor, nu? Habar n-am. Prima dat cnd am
auzit numele sta a fost imediat dup re-viere,
cnd investigatorii de la asigurri m-au
ntrebat ce s-a ntmplat. Pn atunci nici
mcar nu tiusem de existena lui.
Tu i Cotai ai cumprat bilete ntr-acolo.
Ai plecat cu el la patru zile dup ultima ta
descrcare de memorie n stocarea de
siguran a clinicii Kirova. De ce ai fugit cu el?
Nu tiu. mi amintesc cum l-am cunoscut,
a fost la o petrecere, apoi ne-am ntlnit
exclusiv pentru sex, iar el era amuzant i

entuziast, aa cum pot s fie numai cei aflai


la prima via. mi plcea, totui mi-a venit
ntotdeauna greu s cred c mi-a fi dat viaa
pentru el. Eu i Morton am dus aici o via
bun.
Nu erai singura femeie cu care se ntlnea
Cotai.
Serios? Cumva nu m surprinde. Era
grozav!
Nu eti geloas?
Cel mult iritat.
Wyobie avea o arm?
Oh Se ntoarse ctre soul ei. Te rog!
Haide, doamn investigator-ef, rosti
superior deSavoel. Nu este nevoie s abordezi
direcia aceasta. Wyobie Cotai a fost i el ucis.
A fost?
i surse obosit Paulei.
Sper sincer c nu, totui m tem c aa sa ntmplat. Pentru soia mea nu este plcut
s ridicm din nou asemenea spectre dup ce
ea s-a obinuit cu pierderea complet a
corpului.
De aceea m i aflu aici, rosti Paula. Ca s
m asigur c nu se va mai ntmpla din nou.
Din nou? Glasul Tarei se ridic alarmat.

Stinse igara, strivind-o. Crezi c voi fi ucis


din nou?
Nu asta am vrut s spun. Ar fi cu totul
neobinuit ca un uciga s te atace de dou
ori i au trecut douzeci de ani de cnd nu sa ntmplat nimic. Te rog s nu te ngrijorezi
n legtur cu aceast posibilitate. Revin la
ntrebare Wyobie avea o arm?
Nu. n tot cazul, nu-mi amintesc.
Ai menionat i alte relaii. Te ntlneai cu
altcineva n acelai timp cu Cotai?
Nu. Wyobie era ndeajuns pentru mine.
Ce-mi poi spune despre dumani ai ti
sau ai lui Cotai?
Probabil c m-am certat cu multe
persoane, este inevitabil ntr-o sut de ani, dar
nu-mi pot aminti nici o discuie sau ranchiun
care s fi putut declana uciderea mea. Ct
despre Wyobie, nimeni de vrsta lui nu are
dumani n nici un caz dintre cei care s
ucid.
Poate c cealalt prieten a lui a fost
suficient de furioas.
Posibil. Tara se nfior. N-am ntlnit-o
niciodat. Crezi c asta s-a-ntmplat?
De fapt, nu. Dac tu i Wyobie ai fost

ucii, atunci cu siguran n-a fost o crim


pasional, sau cel puin n-a fost declanat de
o orbire de moment. Deocamdat nu tim
unde i cnd ai fost ucii. Pentru a crea atta
incertitudine, sunt necesare pregtiri i
planificare. Cu excepia biletului tu, nu
exist nici o dovad real c ai fost vreodat
pe Tampico.
Divorul, zise deSavoel. Cererea a fost
depus pe Tampico. Iar toate lucrurile Tarei au
fost trimise acolo.
Procedura de divor a fost declanat prin
intermediul unei firme legale, Broher
Associates, de pe Tampico. A fost o tranzacie
pur de date. Teoretic, cererea putea s fi fost
expediat de oriunde din unisfer. Ct despre
lucrurile tale, Tara, ele au fost trimise pentru
apte sptmni la un depozit de stocare, apoi
au fost evacuate cu un vehicul privat n urma
autorizrii tale: Investigatorii companiei de
asigurri nu le-au putut da de urm.
Interesant mi s-a prut soarta stocrii de
siguran a memoriei. Din cte au putut afla
investigatorii, cu excepia clinicii Kirova nu
exist alta, nici pe Tampico, nici pe orice alt
planet din Commonwealth, dei Directoratul

meu va ncepe s reverifice datele. Iar tu


trebuie s fi avut aa ceva toi au o stocare
de siguran pe care o pot actualiza exact n
acest scop: re-vierea. Biletul, lucrurile tale
expediate acolo, divorul, toate acestea sunt
dovezi c te instalasei pe Tampico. Pentru
mine ns absena unei stocri de siguran a
memoriei pune sub semnul ntrebrii ntregul
episod Tampico.
Dar de ce? ntreb Tara. n ce scop m-ar fi
ucis pe mine sau pe Wyobie? Ce am fcut noi?
Nu tiu. Ultima dat cnd ai fost vzut n
via, ai prnzit cu Caroline Turner la
restaurantul din portul Low Moon. Nu i-ai
spus c ar fi fost ceva n neregul. Ba chiar ea
zicea c preai ct se poate de normal.
Caroline era o prieten bun, mi-o
amintesc. Poate c i-am povestit chiar despre
Wyobie.
Ea zice c nu, i c n tot cazul n-ai
pomenit nimic despre o eventual prsire a
lui Morton pentru ca s pleci cu Wyobie. De
aceea, dac nu ai nnebunit complet i ai fugit
cu Wyobie, va trebui s considerm c ai fost
implicat ntr-o infraciune.
N-a fi fcut aa ceva!

Paula ridic un deget n semn de avertisment.


Nu neaprat n mod premeditat. Explicaia
logic ar fi un accident, ai vzut sau
descoperit ceva ce n-ar fi trebuit i din cauza
asta ai fost omori. Nemulumirea mea fa
de aceast ipotez este locul unde s-a
ntmplat. Dac ar fi fost aici, n-am avea de
investigat dect o fereastr temporal foarte
mic. Morton lipsise de acas de dou zile i
trebuia s mai rmn patru zile la conferina
lui. El declar c ai ncetat s-i mai rspunzi
la apeluri la dou zile dup prnzul cu
Caroline, n aceeai zi n care a fost cumprat
biletul pentru Tampico. Ultima ta descrcare
de memorie n stocarea de siguran din
clinica Kirova s-a petrecut n ziua plecrii lui
Morton. Prin urmare au existat maximum
patru zile n care s i se fi ntmplat
accidentul. Cred c putem afirma cu siguran
c n-a fost n cele dou zile dinaintea
prnzului cu Caroline, ceea ce nseamn c ne
mai rmn dou zile patruzeci i opt de ore.
Arhivele poliiei nu listeaz nici un
incident major n toat luna respectiv,
interveni Hoshe. De fapt, tot anul a fost linitit.
n cazul acesta au fost criminali buni,

inteligeni, zise Paula. Nu i-ai prins niciodat


i singura dovad este aceast posibil crim
ngheat. Pistele noastre sunt destul de
puine. Dac Shaheef i Cotai au dat din
ntmplare peste ceva cu adevrat ru, atunci
ansele de a descoperi ce s-a petrecut sunt
reduse. S examinm varianta Tampico. Ai
ajuns acolo i imediat ai nimerit peste ceva ce
nu trebuia s vedei. Ipoteticii notri criminali
de pe Tampico au meninut iluzia c suntei n
via, lundu-i lucrurile i apoi naintnd
cererea de divor. Asta ar explica lipsa unei
stocri a memoriei.
Ce fel de criminali? ntreb Tara zguduit.
Ce lucruri ar fi putut s fac, pentru a fi nevoie
s ne ucid pe mine i pe Wyobie?
Nu-i dect o ipotez, spuse repede Paula.
mi vine greu s accept conspiraii criminale
majore este o probabilitate foarte redus,
totui n-o putem ignora. ns neverosimilul
respectiv ne las ntr-un impas. Dac n-a fost
asta i n-a fost nici viaa ta privat, care pare
a fi ireproabil, atunci ce s-a ntmplat?
Tara bjbi cu tabachera i-i aprinse alt
igar.
Tu eti detectivul, toi tiu asta.

Minile i tremurau, cnd trase adnc din


igar. Matthew deSavoel o inu strns,
fulgernd-o din priviri pe Paula.
i ajunge? se rsti el.
Deocamdat, rspunse ea calm.
Afl adevrul, zise Tara cnd Paula i
Hoshe ddur s plece. Te rog! Trebuie s tiu.
Tot ce ai spus n-a fost un accident, nu? Miam repetat asta vreme de douzeci de ani, leam spus tuturor c am avut un impuls
romantic nebunesc i c am fugit cu Wyobie,
pentru c dac i-o spui i i-o repei, atunci
devine realitate. A fost ca i cum mi-a fi
recreat memoria. Dar tiam, n realitate tiam
c n-a fost aa.
Voi face tot ce pot, spuse Paula.
ncotro acum? ntreb Hoshe dup ce
maina se ndeprt de casa mare i izolat.
La fostul so, Morton.
Brbatul trase cu ochiul spre ea.
Ai vreo idee despre ce s-a-ntmplat?
N-a fost un accident. O cred pe Tara. Era
prea echilibrat ca s fac ceva de felul unei
fugi cu Wyobie. El i oferea deja tot ce dorea
din relaia lor. Asta nseamn c povestea cu
Tampico este dubioas a fost o nscenare, un

alibi.
Era prea echilibrat?
Ai vzut-o cum este n prezent.
Mda. Asta voiai s spui prin investigarea
oamenilor, nu?
Bineneles.
Se rsuci ca s priveasc pe geamul
automobilului, fr s vad dect o nceoare
de arbori mari i loi, care fuseser sdii ca
paravnt pentru plantaie.
Oamenii sunt cei care comit delictele, aa
c acolo vei gsi motivele la oameni.
Era att de instinctiv, att de evident, nct
ea nu trebuia s se gndeasc.
Prinii ei, mai precis cuplul despre care
Paula crezuse c i-ar fi fost prini n timpul
copilriei, crezuser cu sinceritate c
instinctul putea fi nc avortat spontan. Era
vechea confruntare dintre firea nnscut i
educaie, iar ei doreau cu disperare s
foloseasc
rezultatul
acelui
capitol
ultramodern al confruntrii pentru a dovedi
ntregului Commonwealth c educaia putea
s ias nvingtoare, c nu exista destin
predeterminat. Mai ales, nu destinul care
fusese intenionat de creatorii Paulei.

Planeta pe care se nscuse ea se numea


Limanul lui Huxley, dei celelalte planete din
Commonwealth o numeau n btaie de joc
Stupul. Colonizat n 2102, fusese finanat i
populat de Fundaia Structurii Umane, un
colectiv straniu de cercettori genetici i
teoreticieni sociopolitici. Dup ce scpaser de
restriciile
Pmntului,
acetia
erau
nerbdtori s exploreze posibilitile genetice
pentru profilarea psihoneural, considernd
c era posibil s creeze o societate perfect
stabil, prin implementarea expresiei fiecare
pentru sine ntr-un grad pe care restul
omenirii
l
considera
de-a
dreptul
nspimnttor. Multe nume de familie i
aveau originea n ocupaii: croitor, lctu,
bcan Obiectivul Fundaiei era de a face
legtura aceea solid i imposibil de rupt,
determinat
n
interiorul
ADN-ului
individului. Desigur, profesiunile nu puteau fi
instalate la ntmplare; profilul psihoneural al
unei persoane oferea aptitudinile de a executa
meseria ce-i fusese desemnat, iar modificri
fiziologice mai simple completau trsturile.
Medicilor li se ofereau degete mai abile i
acuitate vizual sporit, n timp ce fermierii i

constructorii erau robuti n felul acesta era


descris ntregul spectru al activitii umane.
Trsturile erau asociate laolalt i fixate
pentru a mpiedica deriva genetic. Din
punctul de vedere al trsturilor, nu aveau
niciodat s existe profiluri combinate.
Fundaia evita cu scrupulozitate folosirea
termenului pur n comunicatele sale de
pres.
Luat ca un tot, Commonwealth-ul detesta
noiunea respectiv. Din momentul conceperii
sale, Limanul lui Huxley cptase un statut
apropiat de cel de paria, ba chiar n Senat se
fcuser apeluri serioase pentru intervenii n
stil militar-poliienesc, ceea ce contravenea
constituiei organizaiei Commonwealth-ul
fusese nfiinat n vederea garantrii libertii
individuale a planetelor ntr-un cadru legal
general. n cele din urm, Fundaia putuse
continua, ntruct din punct de vedere legal
Limanul lui Huxley era independent i liber.
Dup euarea ctorva procese private
spectaculoase i bine finanate mpotriva
Fundaiei, fusese rndul TSC-ului s se
confrunte cu presiuni susinute ale massmedia n vederea nchiderii porii. Fr prea

mare chef, Nigel Sheldon fusese nevoit s


susin necesitatea meninerii porii: dac
nchidea o singur poart din cauza unei
campanii de activiti, toate porile deveneau
vulnerabile naintea celor care nu erau de
acord cu religia, cultura sau politica unei
planete. Stupul rmsese conectat la
Commonwealth, cu toate c nu contribuise de
fapt niciodat la structura economic i
financiar acceptat. Discret, i cu un fler
tiinific considerabil, Fundaia i continuase
aciunea de construire a societii sale unice.
Unii oameni nu acceptau niciodat procesele
pierdute n tribunal sau dreptul Fundaiei de
a-i urmri obiectivul, susinnd c dreptul
uman superior avea preceden. n opinia lor,
aveau de-a face cu o planet ntreag de sclavi
modificai genetic, care trebuiau eliberai.
Dac existaser vreodat persoane crora s
le poat fi aplicat eticheta liberali extremi,
acelea nu puteau fi dect Marcus i Rebecca
Redhound. Nscui cu averile considerabile
ale Marilor Familii pmntene, ei erau
ncntai s contribuie financiar, ns i activ,
pentru cauz. Alturi de o cabal micu i la
fel de dedicat, plnuiser mpotriva Stupului

un raid despre care erau convini c va fi


marele eveniment ce avea s-i demonstreze n
cele din urm Commonwealthului c Fundaia
greea, nu numai n politica ei, dar i n
tiin.
Dup luni de planuri i pregtiri secrete,
nou dintre putii aceia bogai nvliser ntro maternitate din Forsville, capitala Stupului.
Izbutiser s rpeasc apte prunci abia
nscui i s-i aduc n gara planetar TSC
nainte s se fi declanat alarmele. Trei prunci
fuseser imediat urmrii de Directoratul
Intersolar Delicte Grave i fuseser readui n
crea de pe Limanul lui Huxley. Publicitatea
fusese exact ce-i dorise grupul, dei simpatia
publicului nu se ndreptase pe de-a ntregul n
favoarea lor. Ceva legat de rpirea copiilor i
oca pur i simplu pe oameni.
Patru membri ai conspiraiei fuseser
arestai o dat cu gsirea pruncilor. Dup
aceea, Directoratul Delicte Grave organizase
cea mai mare operaiune de vntoare pe care
o cunoscuse vreodat Commonwealth-ul,
pentru a gsi pe ceilali patru copii: un biat
i trei fetie. Zece investigatori-efi ajutai de
IC avuseser nevoie de alte cincisprezece luni

de munc detectivist minuioas, pentru a


localiza bieelul ntr-un ora de pe planeta
Ferrara,
pe
atunci
la
frontiera
Commonwealthului. Dup alte cinci luni,
dou fete fuseser recuperate pe Edenburg.
Ultimul prunc i ultimii doi membri ai
conspiraiei se dovediser mai evazivi.
Dnd dovad de paranoia de care sunt
capabili numai indivizii cu adevrat dedicai,
Marcus i Rebecca petrecuser mai bine de doi
ani punnd la punct propriile lor pregtiri
complicate pentru rpire o activitate pe care
o inuser secret fa de restul cabalei. Mai
nti procreaser propriul lor copil, Coya, care
avea s fie sora celui de pe Stup. Coya urma
s ofere un exemplu comportamental normal
fetiei profilate psihoneural, iar o familie
tnr cu gemeni avea s atrag probabil mai
puin atenia. Planul fusese bun. Rebecca i
Marcus cumpraser o cas pe Marindra, ntrun orel agricol unde porniser o mic
afacere cu grdini. Era un loc plcut, cu un
spirit comunitar de calitate i fetele se
adaptaser bine. Trsturile pe jumtate
filipineze ale Paulei erau uor nelalocul lor,
innd seama de faptul c prinii ei i

geamna Coya aveau o evident descenden


est-mediteranean. Ei le explicaser ns ca
fiind o modificare genetic menit s renvie
ndeprtata motenire asiatic a Rebecci i
s-i onoreze originea etnic ndeprtat. Cazul
ultimului prunc disprut de pe Stup dispruse
de mult din atenia publicului i aspectul
Paulei nu fusese niciodat un motiv de
suspiciuni.
n copilrie, Paula nu diferise prea mult de
sora ei. Se jucau mpreun, i oboseau
prinii, iubeau celuul pe care li-l
cumprase Marcus, erau pasionate de not i
se descurcau bine la coal. Ptrunznd n
adolescen, Paula devenise vizibil mai
serioas dect Coya: fcea aa cum i cereau
prinii, nu-i contrazicea i ocolea toate
necazurile ce puteau aprea n micua lor
comunitate rural. Toi o ludau c devenea o
fat drgu, spre deosebire de cel puin
jumtate din adolescenii din ora care erau
pur i simplu ngrozitori i un semn sigur al
iminentului colaps al societii. Paula i privea
pe biei cu acelai dispre i fascinaie ca i
celelalte fete de vrsta ei; ncepuse s-i dea
ntlniri, suferise umilina sfietoare a

prsirii i se rzbunase prompt pe urmtorii


ei doi prieteni, dndu-le papucii. Gsise alt
biat care-i plcuse i avusese o relaie de
cinci luni. n sport, era competent, fr s fie
remarcabil. n coal, excela la istorie i limbi
strine. Aa cum remarcaser profesorii, avea
o memorie superb i era obsedat de gsirea
celor mai mici detalii asociate subiectelor ei.
Testele de aptitudini artau c ar fi un
excelent psiholog.
Privind-o pe fiica lor normal i mulumit
la a aisprezecea ei aniversare. Marcus i
Rebecca tiuser c reuiser. Crescuser un
copil de pe Stup ntr-un mediu normal i
iubitor i obinuser o fiin sntoas i
perfect fericit. Ce se putuse face cu unul se
putea face cu toi. Influena Fundaiei asupra
populaiei ei oprimate putea fi distrus,
metoda de control de acolo era imperfect.
Decena i demnitatea uman triumfaser
finalmente.
Dup dou zile, la sfritul unei minunate
dup-amiezi de var, cei doi o duser pe Paula
n grdin i-i spuser adevrul. Ba chiar i
artar, ruinai, nregistrrile vechilor tiri
mass-media despre rpire i vntoarea care

urmase.
La momentul respectiv, Fundaia nu
dezvluise
niciodat
natura
profilului
psihoneural atribuit pruncilor rpii. Cei
recuperai fuseser rezonabil de standard
pentru Limanul lui Huxley: funcionari
publici, ingineri, contabili, ba chiar i un
arhivar. ns printr-un joc al destinului sau
norocului, Paula reprezenta o excepie chiar i
printre cei asemenea ei. Pe Limanul lui Huxley
delictele erau extrem de rare, n mod firesc
innd seama de faptul c toi cetenii
planetei erau modificai pentru a fi fericii n
slujbele i vieile lor. Totui nici chiar Fundaia
nu pretindea c obinea viei perfecte. Orice
civilizaie uman avea nevoie de o for
poliieneasc. Pe Limanul lui Huxley, o surs
de mndrie naional o constituia faptul c la
fiecare zece mii de oameni exista un poliist.
Paula trebuia s devin unul dintre aceia.
La dou ore dup confesiunea lor, Marcus i
Rebecca erau arestai. Paula anunase poliia.
Nu avusese de ales; cunoaterea binelui i
rului era miezul identitii ei, era nsui
sufletul ei.
Ultimul copil disprut de pe Stup a fost cea

mai mare poveste a unisferei din ultimul


deceniu, transformnd-o instantaneu pe
Paula ntr-o celebritate. Tnr, frumoas i
nspimnttor de incoruptibil; ea era tot ce
nu trebuia s fie niciodat o adolescent de
aisprezece ani.
Graie mrturiei nemiloase a Paulei, Marcus
i Rebecca au fost condamnai fiecare la cte
treizeci i doi de ani de suspendare a vieii,
pierznd un timp dublu fa de cel ct durase
delictul lor genul de pedeaps aplicat de
obicei ucigailor. Transmiterea procesului n
unisfer ngduise unui sfert din rasa uman
s priveasc n fascinaie amuit cum Coya
cedase i ncepuse s zbiere isteric la
judector nainte de a-i implora sora vitreg
s solicite retragerea aplicrii sentinei. Unicul
rspuns al Paulei, o privire tcut i
comptimitoare aruncat fetei care suspina,
nfiorase ptrimea aceea din omenire.
Dup proces, Paula revenise pe Limanul lui
Huxley, cminul pe care nu-l cunoscuse
niciodat, pentru a-i afla numele adevrat i
a suferi prezentri stnjenitoare ale celorlali
copii rpii cu care nu avea nimic n comun.
Ea aparinea planetei aceleia chiar mai puin

dect Marindrei; educaia modern de tip


Commonwealth o scosese complet n afara
normalului, aa cum era acesta conceput pe
Limanul lui Huxley. Pe Stup nu exista
tehnologie avansat, fiindc noua societate
conformist era astfel structurat nct
oamenii s fac toat munca, nu mainile.
Fiind expus la boii casnici i la accesul
complet la date oferit de unisfer, Paula
considera asemenea respingeri ca fiind
stupide i provinciale. A fost unicul succes pe
care Marcus i Rebecca l-au avut cu
modelarea gndurilor fetei, dei pe atunci
corpurile le erau n com n cuvele de
hibernare ale Justiiei Directoratului, fr s
tie nimic din toate acestea.
Ferindu-se de atenia publicului, Paula
prsise Limanul lui Huxley i venise pe
Pmnt, unde se nrolase n Directoratul
Intersolar Delicte Grave. La momentul
respectiv, nu tiuse ct de sus n ierarhia
politic avea s ajung cererea ei nainte s fie
aprobat. Fusese ns acceptat i, inevitabil,
Paula devenise cel mai bun agent operativ pe
care-l avuseser n ciuda cazului notoriu din
2243 pe care ea nu-l rezolvase nici pn acum.

***
Morton locuia n apartamentul de lux de la
ultimul nivel al unui zgrie-nori cu cincizeci de
etaje, aflat napoia portului Labuk din
Darklake City. Nu prea departe, de altfel, de
locul ultimului prnz al Tarei cu Caroline
Turner. Paula observ coincidena, n vreme
ce automobilul i purta pe falez. Oprir n
garajul subteran al zgrie-norului i luar
liftul expres pn la ultimul etaj. Cnd uile
ascensorului se deschiser, Morton i atepta
n vestibul. La trei ani dup rentinerire, era
un tnr nalt i artos, al crui pr castaniu
i des era prins la spate ntr-o coad lung,
mbrcat ntr-o cma tropical croit dup
ultima mod, n chihlimbariu i albastrupun, i cu pantaloni de n scumpi, de
comand, arta bine i n mod evident tia
asta. Surse larg i curtenitor cnd i
strnser minile.
M bucur c ai acceptat s ne primeti,
spuse Paula.
Era la nceputul serii, iar timpul local era cu
numai cteva ore naintea celui de la Paris.
Mcar att puteam face.

Morton i conduse n interior prin uile duble,


elegant lucrate. Apartamentul su avea
probabil o suprafa mai mare dect casa de
plantaie n care locuia acum fosta lui soie.
Ptrunser ntr-un living pe dou niveluri, cu
un perete-fereastr. Era ora 18:30 i soarele
de culoarea cuprului coborse deja pe aceeai
linie cu vrful zgrie-norului, proiectndu-i
direct nuntru lumina ceoas i bogat.
Mobile opulente i obiecte de art scumpe
sclipeau n tonuri crepusculare glorioase,
absorbind razele. De cealalt parte a uilor
mari de sticl se ntindea o teras-grdin, din
care jumtate era ocupat de o piscin.
Dincolo de balustradele de oel inoxidabil care
nconjurau patio-ul se vedea panorama
superb a oraului i lacului.
Cei trei se instalar n fotoliile confortabile
din faa peretelui de sticl i Morton i
comand
s-i
sporeasc
opacitatea,
diminund lumina de afar. n clipa aceea
Paula vzu c n piscin era cineva o tnr
care nota cu micri relaxate, ns puternice.
i ceru e-majordomului s-i apeleze dosarul lui
Morton; nu exista nregistrarea nici unei
cstorii curente, dar fiierele mass-media

locale de brfe l asociaser unei succesiuni de


fete de cnd ieise din rentinerire. Actuala lui
relaie era Mellanie Rescorai, n vrst de
nousprezece ani, aflat la prima via,
membr a echipei de srituri de la trambulin
Oaktier. Prinii ei se opuseser cu fermitate
legturii, iar Mellanie prsise pur i simplu
casa familiei i se mutase cu Morton.
Bei ceva? ntreb Morton.
Majordomul apru lng fotolii, mbrcat n
haine negre de stil strvechi. Paula se holb la
el, uor surprins; era un servitor om
adevrat, nu un bot.
Nu, mulumesc, rspunse ea.
Hoshe cltin din cap.
Eu o s-mi beau ginul ampanizat,
mulumesc, spuse Morton. La urma urmelor,
sunt n afara orelor de lucru.
Da, domnule.
Majordomul se nclin discret i se apropie de
barul cu oglinzi.
Am neles c tu ai anunat poliia despre
situaia aceasta, rosti Paula.
Exact. Morton se ls destins pe pernele
din piele. Mi s-a prut oarecum straniu ca
Wyobie Cotai s fie supus re-vierii, la fel ca

Tara. Pentru mine asta sugera c ei muriser


simultan, ceea ce este destul de suspicios, mai
ales c nimeni n-a aflat vreodat cum a murit
Tara. De fapt, m surprinde c nimeni
altcineva n-a mai fcut legtura.
Sursul lui politicos se focaliz asupra lui
Hoshe.
Companii de asigurri diferite i clinici
diferite, replic detectivul cu un aer defensiv.
Sunt convins c Wyobie ar fi ridicat n cele din
urm problema n faa diviziei mele, cnd s-a
interesat de doamna Shaheef.
Bineneles.
Aadar ai recunoscut numele? ntreb
Paula.
Da. Dumnezeu tie de ce n-am editat
cciul sta din memoria mea n ultimele
dou rentineriri. Probabil c-i vorba despre
subcontient. nvei din experiene un om
inteligent nu se descotorosete niciodat de
ele.
Prin urmare divorul de Tara a fost
dureros?
Faptul c ea m-a prsit a fost un oc. Pur
i simplu, nu avusesem nici un indiciu c se
va ntmpla aa ceva. Sigur c da, privind

retrospectiv, eu eram foarte implicat n


compania noastr i innd seama de timpul
destul de lung de cnd eram mpreun,
bnuiesc c era inevitabil. Totui nu era deloc
n stilul Tarei s plece n felul acesta, fr nici
un avertisment. n nici un caz n stilul acelei
Tara pe care credeam c o cunosc. Am trecut
ns peste episod n acelai mod n care o fac
muli brbai am regulat toate fustele pe care
le-am prins i m-am aruncat cu capul nainte
n munc. Dup aceea, divorul n sine a fost
complet irelevant, o simpl certificare de
semntur ncrcat pe un fiier; prin urmare
n-a existat nici un indiciu c ea te va prsi?
Ce dracu, nici unul! Eram serios ngrijorat
cnd m-am ntors acas, fiindc de dou zile
nu-mi rspunsese la nici un apel. Pe atunci
ns m gndeam c era suprat pe mine
fiindc petreceam atta vreme departe de ea.
Iar cnd am ajuns acas, golise apartamentul
nu mai exista nimic din lucrurile ei. Un
indiciu al dracului de vizibil, nu?
Majordomul reveni cu ginul ampanizat ntrun pahar de cristal i-l puse pe o msu
lateral, lng Morton.
Mai dorii ceva, domnule?

Deocamdat nu, i fcu semn brbatul s


se ndeprteze.
Nu lsase nici un mesaj? ntreb Paula.
Absolut nici unul. Prima i singura dat
cnd am mai auzit de ea a fost cnd a sosit
dosarul de divor, dup dou sptmni.
Dosarul a fost procesat de o firm de
avocatur, aa c de fapt nu ai avut un contact
real cu Tara, nu?
Nu. Dup plecarea ei, n-am mai avut nici
un contact cu ea.
De unde tiai numele lui Wyobie Cotai?
Era n dosarul de divor.
Tara l-a pus acolo?
Da.
El
reprezenta
nenelegerea
ireconciliabil.
A dori o copie, te rog.
Sigur c da.
i instrui e-majordomul s elibereze un fiier
copie spre Paula.
Trebuie s te ntreb ai beneficiat de pe
urma divorului?
Morton rse realmente amuzat.
Bineneles, am scpat de ea.
Sorbi din gin, continund s surd larg.
Nu la asta m-am referit.

Da, da, tiu. i ncrucia degetele la ceaf


i ridic ochii n tavan. Ia s vedem N-a fost
mare lucru. Amndoi am ieit asigurai
financiar. Asta fcea parte din contractul
prenupial: totul s fie mprit jumtatejumtate. A fost destul de corect. Tara era pe
atunci mai bogat dect mine contribuise cu
un procentaj iniial mai mare din capitalul
pentru companie. Asta nu era ns un secret.
Totui eu am asigurat managementul
companiei i am fcut-o s funcioneze. Cnd
am divorat, aciunile noastre au fost mprite
exact n conformitate cu contractul i fiecare
am cptat jumtate.
Cu ci bani a contribuit ea?
Cotele au fost de aizeci i cinci, respectiv
treizeci i cinci la sut. Nu este chiar un
procentaj pentru care s ucid pe cineva.
Sunt convins. i compania cine a pstrato?
Cumva, eu continuu s-o conduc.
Aquastate este acum doar una dintre
subsidiarele noastre.
Paula i consult dosarul.
neleg Acum eti preedinte la Gansu
Construction.

Exact. La ase luni dup cotarea la burs,


Gansu a fcut o ofert pentru Aquastate. Am
negociat o rat bun de schimb, doi la unu,
pentru aciunile mele, un loc n consiliul de
administraie Gansu i un pachet de opiuni
pentru alte aciuni. Dup ali patruzeci de ani
de munc susinut, am ajuns aici. Suntem
cea mai mare companie de construcii civile de
pe planet putem construi absolut orice ni sar cere. n plus, avem i multe divizii
extraplanetare i an de an deschidem altele.
ntr-o bun zi vom rivaliza cu multistelarele.
Potrivit datelor mele, Aquastate, compania
pe care ai deinut-o mpreun cu Tara, n-a fost
cotat la burs dect la trei ani dup divor.
Aa este. Tara a fost de acord mai precis,
avocaii ei de divor au acceptat c amndoi
am fi avut de ctigat dac ateptam, lsnd
afacerea extragerii de umiditate s se dezvolte
ce puteam obine preul maxim de pe urma
emisiunilor primare. Cnd Aquastate a fost
finalmente cotat la burs, aciunile ei au fost
nregistrate la o banc de pe Tampico, apoi au
fost convertite n stoc Gansu, cnd le-am
vndut. De fapt, n-ar trebui s-i spun toate
astea, dar Dup re-vierea Tarei, majoritatea

aciunilor au fost vndute. Risipete banii cu


ambele mini, susinndu-l pe idiotul la de
so aristocrat i plantaia lui.
Mulumesc, ns nu cred c este relevant
pentru ancheta noastr. Pe mine m
intereseaz mai mult ce s-a ntmplat cu
aciunile ei n cei aptesprezece ani dinaintea
re-vierii. Au rmas pur i simplu n banca de
pe Tampico?
Din cte tiu eu, da. tiu c acum sunt
vndute, fiindc n calitate de preedinte pot
s consult registrul proprietarilor. Le vinde cu
o vitez de-a dreptul ameitoare e vorba de
vreo dou milioane de dolari Oaktier pe an.
Paula se ntoarse ctre Hoshe.
Trebuie s verificm cu banca Tampico
pentru a afla ce s-a ntmplat cu dividendele
acelea din aptesprezece ani.
Bineneles.
Mellanie Rescorai iei din piscin i ncepu s
se tearg, profilndu-se pe fundalul cerului
trandafiriu-pal. Paula trebui s admit c era
foarte atrgtoare. Morton o privea cu o
expresie lacom.
Ce-mi poi spune despre dumani? ntreb
Paula. Tara avea aa ceva?

Nu. Morton continua s se uite la prietena


lui trofeu. Mai exact, m ndoiesc de fapt numi amintesc precis, am scpat de majoritatea
amintirilor acelea i am pstrat doar lucrurile
eseniale, nelegi?
Dar tu? Aveai dumani pe atunci?
N-a putea merge aa departe cu
acuzaiile. Am avut bineneles rivali de
afaceri, iar acum i vd i mai clar i sunt mai
muli. Totui nici o afacere n-ar fi meritat s
omori pentru ea nu atunci.
Doar atunci?
Sau acum, surse el.
Te-ai mai ntlnit cu Tara, dup re-viere?
Da. Att investigatorii de la asigurri, ct
i poliia au avut o sumedenie de ntrebri
pentru mine i toate au fost la fel ca ale tale.
Dup ce a ieit din clinic am mers s-o vd de
dragul vremurilor de altdat, ca s m asigur
c totul era n regul. Nu in ranchiun i am
petrecut mpreun treisprezece ani buni. Ne
mai ntlnim, ocazional, la petreceri
evenimente mondene genul sta de
activiti. Dei de cnd s-a mritat, ne
ntlnim tot mai rar. De fapt, n-am mai vzuto de la ultima mea rentinerire.

Tu i Tara n-ai avut copii, nu?


Atenia lui Morton reveni asupra livingului.
Nu.
De ce? Aa cum ai spus-o, ai fost
treisprezece ani mpreun.
Am decis c nu ni-i dorim; s-a consemnat
chiar n contractul nostru prenupial.
Amndoi eram persoane ocupate. Modul de
via pe care-l aveam pe atunci nu lsa loc
pentru genul acela de dedicare fa de familie.
O ultim ntrebare, probabil irelevant
innd seama c de atunci ai avut parte de
dou rentineriri i reaminteti vreun
incident bizar anterior dispariiei ei?
mi pare ru. Dar nu-mi amintesc absolut
nimic. Dac a existat aa ceva, este vorba
despre amintiri pe care le-am ters de mult.
M gndisem c aa s-ar putea s stea
lucrurile. Oricum, i mulumesc pentru c neai primit.
Morton se ridic i i conduse pe cei doi. Cnd
trecur prin vestibul. i cobor ochii spre
fundul Paulei. Fusta taiorului se mula ntr-un
mod plcut, punndu-i n eviden oldurile.
Dei i accesase de cteva ori cazurile prin
intermediul unisferei, aspectul ei fizic post-

rentinerire era o surpriz plcut. Se ntreb


dac n seara aceea femeia avea s se duc
ntr-o Lume a Tcerii. n caz afirmativ, i-ar fi
plcut s-o viziteze i el.
Dup ce plecaser, iei n grdina de pe
teras. Mellanie i zmbi cu fericirea simpl a
celor total devotai.
Deci Tara a fost ucis? ntreb fata.
Nu tiu nici ei.
i ncruci braele dup gtul lui, lipindu-i
corpul nc umed de brbat.
De ce-i pas? A fost cu secole i secole-n
urm.
Acum patruzeci de ani. i mi-ar psa
foarte mult dac i s-ar ntmpla ie.
Mellanie i uguie buzele, necjit.
Nu spune aa ceva.
Chestia este c trecerea timpului nu
diminueaz o crim, mai ales n prezent.
Bine. Ridic din umeri i-i surse din nou.
Eu n-o s fug de tine aa cum a fcut ea,
niciodat.
M bucur s-aud.
Morton se aplec uor n fa i ncepu s-o
srute, o aciune la care Mellanie i rspunse
cu entuziasmul obinuit. Instabilitatea ei

tinereasc fusese foarte uor de exploatat, mai


ales pentru cineva cu anii lui de experien.
Pn atunci fata nu mai cunoscuse niciodat
pe cineva att de sigur pe sine i att de bogat;
singurii cu care ieise vreodat erau biei
drgui aflai la prima via. n sine, ea nu era
ndeajuns de curajoas ca s evadeze din
conformismul specific clasei de mijloc, dar cu
ndemnrile i susinerile lui, ncepuse n
scurt timp s ciuguleasc din fructele
interzise. Publicitatea fcut legturii lor,
certurile cu prinii ei, totul era n favoarea lui.
Ca toi cei aflai la prima via, fata era
disperat s i se arate tot ce-i putea oferi viaa.
i, ca printr-un miracol, Morton apruse n
viaa ei pentru a juca simultan rolurile de
cluz i finanator. Pe neateptate, dup toi
anii de disciplin i restricii pe care Mellanie
i ndurase pentru a ajunge la nivel naional,
nimic nu-i mai era oprit. Rspunsul ei fa de
eliberare era un hedonism foarte previzibil.
Mellanie nu era tocmai cea mai frumoas fat
cu care se culcase Morton vreodat; avea
brbia niel prea lung i nasul prea bont,
pentru a aa ceva, ns graie corpului
prelung, cu umeri largi, antrenat de federaia

naional de nataie la apogeul formei fizice,


era cu certitudine una dintre cele mai
satisfctoare trupete. n acelai timp. Era
adevrat c vrsta ei fusese cea care-l aa
ntr-un fel neatins vreodat cu cineva din
Lumea Tcerii. Chiar i n societatea aceasta
cu predispoziii liberale, un rentinerit care
seducea o persoan aflat la prima via era
privit ca depind limita comportamentului
civilizat ceea ce nu fcea dect s sporeasc
intensitatea experienei. Morton i putea
ngdui s ignore dezaprobarea altora.
Se numra n prezent printre cei puternici i
bogai care se ridicau deasupra normalului, a
banalului. i tria n acelai fel viaa privat
i pe cea profesional. Obinea orice i dorea
n oricare dintre ele. Construirea imperiilor i
ngduia s prospere. Prin comparaie cu
primul su secol de via mediocr, acum era
realmente viu.
Intr i schimb-te, i spuse n cele din
urm.
E-majordomul lui chem camerista i
cosmeticiana ca s-o ajute pe fat.
Resal ne ateapt pe ambarcaiune ntr-o
or. Nu vreau s ntrzii prea mult, fiindc vin

nite persoane cu care trebuie s discut n


seara asta.
Camerista i cosmeticiana aprur n u,
ateptnd rbdtor. Dou femei de vrst
mijlocie care probabil c-i cunoteau gusturile
mai bine dect el nsui; camerista avea n
acelai timp i rolul de stilist de mbrcminte
pentru Morton.
Nu-s numai afaceri, aa-i? ntreb
Mellanie.
Bineneles c nu, o s fie i persoane
amuzante pe acolo. Att de vrsta ta, ct i
mai btrne ca mine. Acum ns, te rog, haide
s ne grbim!
Da, Morty. Mellanie le zri pe cele dou
femei care o ateptau i reveni spre el. Cu ce
vrei s m-mbrac?
Ca ntotdeauna, cu ceva care s te pun n
eviden. (Vederea virtual i afi achiziii
recente ale cameristei.) Chestia aia alb-aurie
pe care ai probat-o miercuri. Este ndeajuns
de micu.
Bine, ncuviin ea cu entuziasm, apoi l
strnse din nou n brae, cu genul de
mbriare puternic prin care copiii caut
asigurarea prinilor. Te iubesc, Morty, pe

bune. tii asta, nu-i aa?


Ochii ei i cercetar faa, vnnd orice semn
de confirmare.
tiu.
Probabil c personalitatea lui mai veche ar fi
simit un fior de vinovie fa de adularea
aceea. Era imposibil s dureze. Morton tia
asta, chiar dac fata nu avea s fie niciodat
n stare s-o ntrezreasc. Peste vreun an sau
aa ceva, alt frumusee trectoare avea s-i
atrag atenia i vpaia dulce a urmririi avea
s renceap. Mellanie urma s dispar ntrun potop de lacrimi. Dar pn atunci
i trase o palm uoar peste fund, zorind-o
s se ntoarc n apartament. Ea chii,
prefcndu-se scandalizat, nainte de a
disprea prin uile largi. Cele dou femei o
urmar nuntru.
E-majordomul i afi o list de probleme pe
care nu le terminase n ziua aceea. Le inspect
pe toate, adugind comentarii fr s se
grbeasc, solicitnd mai multe informaii sau
aprobnd trecerea la aciune. ntotdeauna se
ntmpla aa indiferent ct de complex ar fi
fost smartware-ul de management pe care-l
utiliza o companie, deciziile executive erau

luate ntotdeauna, inevitabil, de un om. O IR


putea elimina un ntreg nivel de management
intermediar, totui nu deinea tipul de
abilitate creatoare pe care o aveau adevraii
lideri.
Dup ce-i ncheie lucrul, majordomul i
aduse alt gin ampanizat. Sorbind din pahar,
Morton se aplec peste balustrada din oel a
balconului i privi oraul de dedesubt, pe cnd
soarele cobora sub orizont. i putea schia n
minte seciuni ntregi din el, districte pe care
le construise Gansu i unde subsidiarele lor
autorizate guvernamental asigurau acum
servicii utilitare i civile asta fusese una
dintre inovaiile sale. i atraser ns atenia i
alte zone. Plantaii vechi i livezi care formau
periferia, aidoma unor dale verzi ce nconjurau
poalele munilor. Arhitecii din Gansu
realizaser planuri pentru cldiri minunate ce
aveau s se potriveasc perfect n vile acelea
neregulate, comuniti exclusive i scumpe,
care se adresau populaiei tot mai avute de pe
Oaktier. Fermierii erau deja ispitii cu oferte
financiare i stimulente.
Cnd ridic ochii spre cerul care se ntuneca,
stelele ncepuser s licreasc. Dac totul se

desfura conform planului, influena lui avea


n scurt timp s ajung pn la ele, depind
cu mult subcontractele mici pe care le
obineau n momentul de fa sucursalele
extraplanetare. Morton controla consiliul de
administraie al Gansu, i sporirea volumului
de afaceri i creterea preului aciunilor pe
care le reuise pentru companie n ultimul
deceniu i conferiser un statut aproape regal.
Planurile lui de expansiune nu aveau s
cunoasc timiditate. Oportunitile existente
erau cu adevrat ameitoare. Infrastructuri
civile ntregi care trebuiau construite
Planete de jonciune din spaiul de faz III,
care ntr-o bun zi urmau s rivalizeze cu
15Mari Era cea mai bun epoc n care se
putea tri.
i cobor din nou privirea, cercetnd oraul
de sus. Un turn de dimensiuni mijlocii i atrase
atenia. Era blocul de apartamente n care el
i Tara locuiser aproape pe durata ntregii
csnicii; pn atunci, nu-i dduse seama cl putea zri din grdina de pe teras. De la
deprtarea aceea nu putea distinge detalii, iar
amurgul l transformase ntr-un paralelipiped
cenuiu cu linii paralele de lumin strlucind

prin ferestre. Sorbi din nou din cocteil i-l


privi. Memoria nu-i putea oferi nici mcar o
imagine a interiorului apartamentului. Cu
ase ani n urm, cnd avusese rentinerirea,
editase totul, cu excepia informaiilor
eseniale, trimind amintirile n stocarea de
siguran. Acum viaa aceea semna cu nite
note de subsol nu prea ceva real, ceva trit
de el. i totui Cu douzeci de ani n urm,
cnd auzise despre procedura de re-viere a
Tarei, ceva l zgndrise. Nu i-ar fi stat deloc
n fire s se duc i s-o vad, dar o fcuse. Nu
o recunoscuse pe seminevropata din trupul
clonat; n nici un caz nu era tipul de femeie de
care s-ar fi putut ataa. Pusese asta pe seama
ocului i traumelor psihologice ale re-vierii.
Apoi vetile despre Cotai fuseser filtrate din
fluxurile mass-media ale unisferei de ctre emajordomul lui, care fcuse conexiunea cu
Tara. Morton se oprise din munca lui de la
birou un eveniment nemaiauzit i czuse
pe
gnduri,
surprins
de
stranietatea
coincidenei. Personalul lui ntreprinsese
cteva investigaii discrete, al cror rezultate
fuseser suficiente pentru ca s anune
poliia. Raportul ulterior al poliitilor l iritase

prin caracterul vag i absena oricror


concluzii reale. n loc s fac el nsui trboi,
ceea ce ar fi atras comentarii, Morton sttuse
de vorb cu unii dintre cei mai btrni membri
ai familiei Shaheef.
Nu se ateptase ca dosarul s fie atribuit
cuiva att de faimos ca investigatorul-ef Myo,
ns era un fapt mbucurtor; ea era probabil
singura care s poat pune cap la cap faptele
petrecute. Gndurile lui revenir la corpul
bine fcut al Paulei i la posibilitatea real a
nevoii ei de a vizita Lumea Tcut.
Morty
Se ntoarse. Camerista i cosmeticiana i
aplicaser magia obinuit. Mellanie se profila
pe fundalul luminii din living, cu prul
castaniu uscat i ntins, astfel nct i cobora
pe spate, i cu rochia minuscul dezvluind
suprafee
ntinse
de
carnaie
ferm.
Nemulumirea lui Morton legat de Tara i
Cotai dispru instantaneu, cnd se gndi la
noile acte indecente pe care avea s-o nvee la
noapte.
Art bine? ntreb ea prudent.
Perfect.

10
Oscar Monroe i Meclain Gilbert luar primul
expres de diminea de pe Anshun, trecnd
prin St. Lincoln i apoi prin Londra
pmntean nainte de a sosi pe Kerensk.
Gara planetar TSC de acolo opera poarta spre
ngerul nalt, dar nu existau trenuri. Cei doi
brbai coborr din expres i strbtur
peronul ctre sala principal. Pentru a ajunge
n seciunea de transfer spre ngerul nalt,
trebuiau s se supun mai multor controale
de securitate; TSC l opera pe primul dintre
ele, o scanare corporal profund i o
examinare a bagajelor, nainte de a trece la
Directoratul
Poliiei
Diplomatice
a
Commonwealthului, care verifica detaliile
vizitatorilor. ngerul nalt era singurul loc
unde intrarea liber nu era un drept garantat
pentru cetenii Commonwealthului. Pe lng
faptul c absolut toate detaliile personale erau
cercetate de Poliia Diplomatic n cutarea
unor posibile delicte, dosarul era naintat i
ngerului nalt care avea drept de veto absolut
n privina accesului.
Oscar atept cu un ghem n stomac, n timp

ce poliistul i recept fiierul ID de cetenie


de la e-majordom i rul o scanare ADN
pentru a confirma corespondena datelor. Nu
mai fusese niciodat la ngerul nalt i exista
posibilitatea real ca intrarea s-i fie refuzat,
ba chiar i, mai ru, s i fie explicate motivele
refuzului.
Ai mai fost vreodat? l ntreb pe Mac,
ntr-o tentativ de a prea relaxat naintea
poliistului.
De cinci ori pn acum, rspunse Meclain.
Echipele de naintare se antreneaz n
seciunile de imponderabilitate ca s fim
pregtii pentru orice tipuri de ntlniri
spaiale.
S fiu al dracu, de atia ani lucrez n
slujba asta i habar n-aveam!
Meclain i surse larg prietenului su. Se
cunoteau de zece ani, fiindc lucraser
mpreun n divizia de explorare TSC de pe
Merredin; dup atta timp petrecut ntr-o
profesiune
caracterizat
prin
presiune
permanent, dac nu se dezvolta un respect
reciproc, atunci cineva trebuia s plece. Scara
ierarhic era ntotdeauna un concept minor n
divizie te ncredeai n oameni c-i vor face

bine treaba.
Grozav, ce s-i zic: mi riscam viaa sub
un Director Operaiuni care-i paralel cu ce sentmpl.
Auzi l-am vzut sau nu pe monstrul care
se apropia din iarb?
Domnilor, rosti poliistul, putei trece mai
departe.
Intrar n salonul seciei de transfer i un
steward nmn fiecruia o salopet integral
de unic folosin dintr-o estur uoar i
permeabil, cu arici pe tlpi i la manete.
Este doar pentru navet, le spuse. Purtaio peste haine, fiindc oprete lucrurile s
zboare de colo-colo. De asemenea, v rog s nu
v uitai ctile. Regulamentele de securitate
ne interzic s plecm dac nu le poart toi
pasagerii.
Alte cteva persoane se gseau n salon i
toate i trgeau pe ele salopetele albe. Cei cu
prul lung i-l prindeau cu benzi pe care le
distribuiau stewarzii. Meclain l nghionti pe
Oscar.
Aia de-acolo nu-i Paula Myo?
Oscar i urmri privirea. O femeie cu aspect
tineresc i prindea prul negru cu benzi. Era

nsoit de un brbat supraponderal ntr-un


costum scump, care abia putea s ncap n
salopet.
S-ar putea. Probabil c a ieit recent din
rentinerire. in minte c acum ase-apte ani
am accesat cazul Shayoni cel n care l-a
urmrit i prins pe contrabandistul de arme
care livrase cinetice rebelilor din Statul Liber
Dakra. Patru zile a ateptat tipa-n casa aia,
pn au sosit. Asta zic i eu dedicaie!
Nevast-mea i-a studiat cazurile cnd era
n Academie, de-aia o cunosc. Sunt sigur c ea
este.
M-ntreb pe cine mai urmrete acum?
tii, pe ea ar fi trebuit s-o nrolm n
echipaj.
Oscar l privi surprins pe Mac.
n ce calitate? Crezi c-o s-ncepem s ne
omorm ntre noi pe durata cltoriei?
Mai mult ca sigur, dac-o s trim pe lng
binile tale. Nu, chestia-i c ea rezolv
probleme tot creierul i-a fost cablat pentru
asta. Este exact genul de talent pe care ar
trebui s-l lum cu noi.
Problemele sunt i ele de diverse tipuri, iar
noi ne-ndreptm spre cele nasoale. Oscar l

btu pe Mac pe umr. Tu-ncearc mereu


ntr-o bun zi o s-ajungi la comand.
naintea ta, moule.
Aa-i. Apropo, ce zice nevast-ta despre
faptul c-o s pleci i s-o lai singur timp de
un an?
Angie? E destul de degajat. Am discutat
despre posibilitatea despririi, ns astanseamn s fim exagerat de pesimiti. O s
mergem mai departe i-o s vedem ce sentmpl. Dac ea i gsete pe altcineva ct
timp lipsesc, nici o problem! Contractul
nostru de parteneriat ngduie aa ceva.
Mito contract.
S tii dar tu? Cum te descurci un an?
Ai ochit ceva posibiliti printre recrute?
S fiu sincer, nu m-am gndit n mod
serios la asta. Am destule COtatuaje pentru
IST de nalt rezoluie, aa c-o s m
mulumesc cu un harem de pixeli cu forme
atrgtoare.
Mac cltin uimit din cap.
Frioare, ar trebui s iei i tu mai mult
n lume!
Un steward i conduse pe cei cinci pasageri,
printre care se numrau Paula i Hoshe Finn,

n coridorul de plecare din captul opus al


salonului. Paii tuturor scriau iritant cnd
benzile de arici ncercau s se prind de
podea. Toi cptar cti i stewardul i
verific dac le puser.
Suntei
familiarizai
cu
imponderabilitatea? ntreb acesta.
Zilele astea sunt, mormi ursuz Oscar.
Casca era la fel cu cea pe care o utilizau n
complexul navei stelare de pe Anshun. El
continua s deteste excursiile pe care trebuia
s le fac la platforma de asamblare, ns
Wilson credea cu trie n managementul prin
nvare direct n mod evident, o rmi a
zilelor entuziaste pe care le petrecuse n NASA.
De cnd Oscar se alturase proiectului, nu
trecuse nici o sptmn n care s nu mearg
ntr-un tur de inspecie.
Poarta este marcat prin marginea neagr,
explic stewardul indicnd nainte pe coridor.
Dup aceea, suntei n imponderabilitate; v
rog s folosii ariciul i s nu plutii. Naveta v
ateapt la docul cinci. Acum v rog s m
urmai.
Cnd ajunse la linia neagr, se ntinse i-i
atinse de perete maneta cu arici. Se trase cu

graie peste linie i tlpile i se ridicar de pe


podea. Oscar rnji resemnat i pi nainte.
Dup cinci metri, coridorul se deschidea n
mijlocul unei emisfere cu diametrul de
cincizeci de metri. Nu existau ferestre, ci doar
opt sasuri mari, dispuse echidistant pe
perimetru. Numrul 5 era deschis. Stewardul
i conduse cu grij pe suprafaa curbat, de
care se prindea cu ncheieturile i tlpile,
precum o insect gigantic. Atept apoi lng
sas, gata s ofere ajutor pasagerilor care
ncepur s intre n navet.
Vehiculul mic era n esen un cilindru lung
de zece metri, cu dou rnduri de fotolii. Oscar
i fix centurile de siguran, dup care ridic
ochii. Deasupra lui, n ceea ce putea fi tavanul,
se aflau cinci ferestre groase. Nu putea zri
dect peretele exterior curb al portului de
plecare.
La bord erau doar cincisprezece pasageri.
Stewardul merse pe lng fotolii, verificnd
dac toi erau corect instalai, apoi sasul se
nchise aidoma unui iris.
ngerul nalt nu ngduie ca TSC s
amplaseze o poart n interiorul su, explic
el, aa c suntem la cincizeci de kilometri

distan. Cltoria va dura aproximativ


cincisprezece minute. Dac cineva are
probleme serioase, l rog s m anune am
sedative puternice care s-ar putea s fie de
folos. ntre timp, v rog s v familiarizai cu
tubul sanitar de pe sptarul fotoliului din faa
fiecruia.
Oscar privi furtunul flexibil cu duz
interanjabil care fusese schimbat recent i
fcu o grimas. Era totui o mbuntire fa
de pungile pe care obinuia s le poarte cu el
n jurul platformei navei stelare.
Naveta vibr silenios cnd se desprinse de
mecanismul de fixare, iar rachetele chimice de
direcionare o ndeprtar de portul de
andocare. Dup ce plutir cteva secunde,
declanar
rachetele
principale,
mai
puternice, accelerndu-i. Pe msur ce se
ndeprtau de port, tot mai mult din structur
fu vizibil prin ferestrele navetei pn ce, dup
un minut, Oscar putu zri ntregul complex al
porii. i reamintea de un ciorchine de cristale
din cuar tuburi lungi cu seciune
hexagonal care se ridicau dintr-un disc
central, cu porturile gemene pentru plecarea
i sosirea navetei extinzndu-se de pe

marginea
discului.
Capetele
tuburilor
hexagonale erau ecluze pneumatice gigantice,
unde remorcherele cargobot i descrcau
mrfurile: module etane ce conineau satelii
complei,
dispozitive
sofisticate
cu
semiconductori, componente, cristale i
preparate biologice care nu puteau fi fabricate
dect
n
imponderabilitate.
Aceleai
remorchere cargobot utilizau ecluzele pentru a
ncrca bunuri de larg consum i alimente pe
care le livra poarta, transportndu-le la
ngerul nalt.
Restul arhipelagului cosmic apru i el
dincolo de fereastr: mai bine de o sut de
fabrici care pluteau liber, de la minuscule
capsule de cercetare independente, cu puin
mai mari dect naveta, pn la macrobutuci
corporativi, reele cu diametrul de civa
kilometri, cu module de producie instalate la
fiecare jonciune, unde scnteiau ca nite
nestemate prismatice din crom. ndrtul lor,
planeta gigantic gazoas Icalanise domina
cmpul stelar, n vreme ce naveta mic se
rotea lent. Poziia lor orbital le-o prezenta sub
forma unei seceri masive, vrstat de benzi de
nori ofran i alb ale cror margini fluctuante

se fixau reciproc prin crcei spiralai; prea ca


i cum i-ar fi vrt ghearele unul n cellalt.
Pe ecuator se zreau dou cercuri negre, mici,
foarte apropiate: umbre de eclips proiectate
de doi dintre cei treizeci i opt de satelii ai
gigantei gazoase.
Dup zece minute, naveta se rsuci iari,
aliniindu-se pentru decelerare. Oscar se
pomeni privind drept spre ngerul nalt.
Gaura-de-vierme a diviziei de explorare care
se deschisese n sistemul stelar n anul 2163
nu putuse localiza nici o planet U-congruent
i Directorul Operaiuni se pregtea s-o
nchid i s treac altundeva, cnd antena
receptase un impuls puternic i regulat de
microunde dinspre Icalanise. Determinaser o
poziie fix un punct care orbita la o
jumtate de milion de kilometri deasupra
atmosferei sulfuroase i apropiaser gaurade-vierme, pentru a o examina mai de
aproape. Iniial, imaginea fusese confuz.
Telescopul focalizase pe un micu satelit
natural stncos, lung de aizeci i trei de
kilometri i cu limea maxim de douzeci de
kilometri. Din el preau ns s nfloreasc
petale de lumin alb-perlat ca nite aripi de

nger. Apropiindu-se i reglnd focalizarea,


constataser c stnca spaial era de fapt
gazda a dousprezece gigantice domuri
artificiale din cristal, aflate la extremitile
unor tulpini metalice lungi. Nu toate domurile
erau translucide i radiante. Cinci erau
transparente, dezvluind oraele extraterestre
dinuntru. Caroiajele strzilor erau iluminate
n raze de culoarea rubinului, turcoazului i
smaraldului, iar miile de ferestre din straniile
siluete arhitecturale ale turnurilor, inelelor,
conurilor i sferelor strluceau n spectrele
multor sori diferii.
Descoperiser acolo o nav stelar, un
leviatan
viu
capabil
de
cltorie
superluminic. Nu era ns un gen de via pe
care omenirea s-l neleag, pentru c nu era
nici o mainrie care evoluase pn la gradul
de cunoatere de sine, nici o form de via
nscut n cosmos care s fi evoluat sau s fi
fost adus prin intermediul ingineriei la
natura ei curent. ngerul nalt nu oferea
informaii despre originea sa, spunnd doar c
scopul su era de a oferi un habitat pentru
speciile planetare pe care le ntlnea, cu
sperana de a nva mai multe despre ele. Se

odihnea pe orbit n jurul lui Icalanise i nu


divulgase ct va rmne acolo. Dup o serie de
negocieri purtate pe o frecven radio,
acceptase s deschid trei dintre domurile sale
(goale la momentul respectiv) pentru oameni,
care s le utilizeze n primul rnd ca orae de
cazare pentru companiile de astroinginerie.
Principalele clauze din acordul de colonizare
erau dreptul la veto al ngerului nalt n
privina
vizitatorilor
i
colonitilor
i
promisiunea de a-i informa noii rezideni
oameni nainte de a-i lua iari zborul
indiferent cnd avea s fie asta.
Naveta lor manevr pe sub baza vast a
domului New Glasgow i cobor, urmnd
tulpina conic de dedesubtul ei. Astroportul
domului era situat exact deasupra locului n
care tulpina de culoarea cositorului se afunda
n crusta exterioar de roc a navei stelare
un colier lat de ecluze pneumatice i porturi
care nconjura structura. Cteva aveau
ataate navete, n timp ce platforme mai mari
se ocupau de remorcherele care descrcau.
Andocar cu o vibraie uoar, iar sasul din
plastic pliabil se deschise ca un iris.
V mulumim pentru c ai cltorit cu

noi, rosti stewardul. V rugm, nu uitai c


dup
debarcare
vei
rmne
n
imponderabilitate pn dup pornirea liftului.
Oscar atept ca toi pasagerii din faa lui s
plece i abia atunci i desfcu centurile de
siguran. Coridorul dinafara sasului era
dezamgitor: un tub argintiu larg, care se
curba lent, ptrunznd n tulpin, fr cea
mai vag senzaie de straniu. Pluti prin el spre
liftul aflat n captul opus, ngduind tlpilor
cu arici s se prind de podea. Cu o clip
nainte de nchiderea uilor, i vzu pe Paula
Myo i pe tovarul ei lunecnd pe lng lift i
mergnd mai departe prin coridor.
Gravitaia crescu pe msur ce liftul sui prin
tulpin. Era un fenomen pe care Oscar l putea
nelege; la urma urmelor, accelerau. Cnd se
oprir, se aflau ntr-un cmp gravitaional
standard integral. ngerul nalt nu explicase
niciodat cum fcea asta, la fel cum nu ddea
detalii despre nici una dintre capacitile sale
tehnice: sursa energetic, natura propulsiei
superluminice, modul de protecie fa de
impacturile particulelor ori proveniena masei
din care se extrudau domurile lui noi.
Liftul lor era una dintre cele zece deschideri

ntr-o sal mare de sosiri. Oscar i Mac i


scoaser salopetele i le aruncar ntr-un
recipient de evacuare, apoi se ndreptar
grbit ctre ieire. Cldirea de tranzit se gsea
n centrul Parcului Circular din New Glasgow,
o zon de verdea larg de cinci kilometri
plin cu atia arbori nct putea fi clasificat
ca pdure. Dincolo de cercul exterior de copaci
erau zgrie-norii, la fel de variai n form i
textur ca orice bulevard din New York. Aici
diferena o reprezentau cile aeriene ce
spiralau n jurul lor, ine subiri care purtau
cu vitez remarcabil modulele personale ntre
opririle publice. Erau n timpul zilei, ceea ce
nsemna c domul din cristal de deasupra
devenise translucid, emind o lumin alb i
uniform apropiat de spectrul soarelui
Terrei. Atmosfera era plcut de cald, cu o
urm de umiditate vratic.
Oscar nu se grbi, ci ddu capul pe spate i
se rsuci ncet de jur mprejur.
Trebuie s recunosc c-i al dracu de
impresionant! Ofer alt perspectiv asupra
btrnei A doua ans, este?
Abordri diferite strnse Mac din umeri.
Noi am construit pori i reeaua TSC, astfel c

orice planet se afl la numai un pas


deprtare. Dac am fi petrecut trei sute de ani
construind nave stelare, probabil c am fi
explorat galaxia cu ceva de felul sta.
Oscar i arunc o privire atent.
Eti impresionat, decise el.
Recunosc c-i o reuit inginereasc de
vrf, totui nu-mi d nici un fel de complexe
de inferioritate.
Bine, bine. Ia zi, cum ajungem la doamna
preedinte?
Mac art pdurea din fa. Crri nguste se
desprindeau de la cldirea de tranzit, erpuind
printre copaci. Nu departe se zrea un pru
i sclipirea unui lac dincolo de trunchiurile
groase. La cincizeci de metri mai departe pe
crare, trei module personale staionau lng
un pilastru alb, mic.
Astea o s ne duc ct de aproape se poate,
zise el.
Modulele erau sfere simple, alb-perlat, cu
baza turtit; uile erau ovale deschise de
ambele pri, protejate de un cmp de for
translucid. Mac intr i se aez pe bancheta
micu dinuntru. Oscar i se altur. Din
interior, carcasa modulului era transparent.

Cmpurile de for ale uilor plpir i se


solidificar.
Cabinetul preedintelui, te rog, spuse Mac.
Modulul lunec civa metri pe sol, dup care
suprafaa crrii se dilat, dezvluind gura
unui tunel n care se afundar. n tunel nu era
lumin, ns interiorul modulului rmase
iluminat.
Uau! exclam Oscar i se prinse n mod
reflex cu minile de interiorul carcasei, dei nu
exista nici o senzaie de micare. Exist
probabil o amortizare inerial
Termin cu analizele i bucur-te de
cltorie. Mai ales de segmentul sta.
Ce s fiu al dracu!
Modulul prsi tunelul vertical, gonind cu o
vitez ce prea supersonic pe una dintre cile
aeriene. Fr s simt absolut nici o
acceleraie, gonir paralel cu un zgrie-nori,
un con nalt i subire din oel albastru care se
termina printr-o sfer roie. Dup aceea calea
aerian se curb ntr-un arc larg i deveni
orizontal. Alt modul se npusti spre ei. Oscar
se strdui din rsputeri s in ochii deschii
cnd fulgerar unul pe lng cellalt. Abia
atunci inima care-i bubuia se relax suficient

pentru a reui s poat admira panorama. Se


gseau acum destul de sus pentru ca s poat
vedea interiorul ntregului dom. Zonele verzi
erau la fel de ntinse precum cele urbane, iar
formele cldirilor nalte erau ntr-adevr
remarcabile.
Noaptea este i mai frumos, rosti Mac.
Atunci cristalul devine transparent i poi
vedea Icalanise deasupra. Atunci tii cu
adevrat c eti ntr-un loc extraterestru.
Se rotir deasupra unei jonciuni, ctre alt
cale aerian, care-i trimise pe o traiectorie
circular ce cobor n cele din urm spre o
cldire care aducea cu o scoic din argint.
Modulul ptrunse fr s ncetineasc n
recepia
gigantic
de
la
nivelul
al
optsprezecelea i se opri lng un pilastru alb
unde ateptau alte aparate similare.
Mai tare ca Mercul tu, este? rosti Mac
cnd coborr.
Oscar fcu o grimas.
Nu-i mai tare, ci doar diferit.
i atepta una dintre asistentele politice ale
preedintei Soolina Depfor, o femeie cu
aspect tnr, mbrcat n costum de afaceri
scump.

Bun sosit la primrie, domnilor, spuse ea.


Doamna Gali v ateapt.
i conduse direct n cabinetul preedintei
Asociaiei Rezidenilor Umani, o ncpere oval
uria care se afla probabil n cea mai mare
dintre nervurile centrale ale cldirii. Plafonul
era o jumtate de con de sticl ptat, ale crei
culori ondulau ntr-un model de unde
perpendiculare. Exista o singur pies de
mobilier, un birou plasat n captul opus uii
prin care intraser ei, i aranjamentul acela
fcea ca locul s semene cu o sal a tronului
din vremurile vechi. Oscar tia ns c Toniea
Gall era preedint a Asociaiei Rezidenilor
Umani de peste un secol. Puini monarhi
absolui ai istoriei domniser aa de mult.
Preedinta se ridic pentru a-i ntmpina; era
o femeie nalt cu piele negru-albstruie,
mbrcat n rob tribal african tradiional.
Cu mai puin de un deceniu pn la
urmtoarea rentinerire, avea chipul demn i
solemn. uvie sure se infiltraser deja prin
prul tuns scurt ca o casc. Faptul c nu se
sinchisise s le trateze sau mcar s le
vopseasc spunea destule despre ncrederea ei
n sine. La urma urmelor, ctigase toate

alegerile cu o majoritate considerabil. Puinii


ei critici i oponeni susineau c aceasta se
datora faptului c, de fapt, nimeni altcineva
nu mai dorise funcia aceea, c nu era dect o
poziie de marionet, ntruct ngerul nalt
dirija toate serviciile din domuri cu o eficien
inegalabil. O asemenea afirmaie nsemna
ns o subestimare imens a capacitilor
femeii, ngerul nalt pornise ca un simplu
ora-cazare convenabil pentru companiile de
astroinginerie, dar acum cele trei domuri, New
Glasgow, Steaua Moscovei i Cracacol,
gzduiau peste cincisprezece milioane de
suflete. Dou noi domuri, New Auckland i
Atolul Babuyan, pentru care preedinta
negociase cu ngerul nalt, crescuser aproape
complet i erau gata pentru a fi ocupate de
oameni. Fabricile care pluteau n spaiul
cosmic exterior produceau un procentaj mic,
totui important pe ansamblu, din sistemele
de nalt tehnologie ale Commonwealthului.
Indiferent cum ar fi fost privite lucrurile,
ngerul nalt era o poveste de mare succes i
Toniea Gali, care sosise cu primul val de
rezideni ca tehnician de propulsoare ionice,
era att oglinda, ct i susintoarea acelei

poveti. De asemenea, era unul dintre cei mai


longevivi conductori statali aflai la putere i
mass-media politice ncepuser s vorbeasc
despre ea ca un candidat serios la Preedinia
Commonwealthului.
Oscar strnse mna ntins de preedinte i
simi pielea uscat i rece.
V mulumesc c ne-ai primit.
Am fost destul de nesigur dac ar trebui
s-o fac, spuse Toniea Gali cu glas lipsit de orice
cldur. Alturi de toi ceilali rezideni, m
simt destul de insultat c Nigel Sheldon nu
ne-a ales pentru a-i construi nava.
Zmbetul lui Oscar mpietri; nu cuteza s
arunce o privire ctre Mac.
Sunt convins c n-a existat intenia
vreunei insulte.
Atunci de ce n-ai construit aici? ntreb
ea, realmente intrigat. Deinem toate
facilitile, plus experien i cunotine.
Producerea navei pe Anshun trebuie s fi
crescut foarte mult costurile proiectului. De ce
a dorit el s procedeze aa?
Anshun este ceva mai apropiat de
Perechea Dyson
Ha! flutur femeia din mn, oprindu-l. De

parc asta ar fi contat ctui de puin n


cazul cel mai bun, cteva zile de drum
suplimentare. Ce face, ncearc s nfiineze o
industrie spaial rival?
V asigur c la Anshun nu se construiete
absolut nimic altceva dect nava stelar. Nu
exist
faciliti
industriale
n
imponderabilitate. Multe dintre componentele
noastre provin de la ngerul nalt.
Mda Deocamdat o s accept situaia ca
atare, dar i putei spune domnului Sheldon
direct din partea mea c sunt foarte
nemulumit de decizie. Cnd delegaii lui vor
avea nevoie de susinere pentru o votare
echilibrat n Senat, s nu mai vin s-o caute
aici.
O s-i transmit toate astea, ncuviin
jalnic Oscar.
Care este atunci scopul vizitei voastre?
Am dori s ntrebm ngerul nalt ce tie
despre Perechea Dyson. Orice informaie, ct
de mic, ar ajuta misiunea noastr.
Cred c tii c suntem conectai la
unisfer.
Oscar izbuti s-i evite privirea sfredelitoare.
eful meu imediat susine abordrile

personale n privina unor lucruri att de


eseniale, iar Asociaia Rezidenilor are o
legtur permanent deschis cu inteligena
care controleaz ngerul nalt.
Nu tie nimic despre Perechea Dyson.
Am dori s confirmm lucrul acesta.
Buzele ei se strnser ntr-un zmbet subire.
Direct de la surs, da, domnilor? Perfect.
Art cu mna spre fereastra boltit
dindrtul ei. Ai vzut domurile cnd ai
venit?
n majoritate, da.
Raielii triesc n unul dintre ele. tim asta,
pentru c au fost de acord s aib contacte cu
oamenii. Nimeni nu tie ce sau pe cine
gzduiesc celelalte opt domuri originale. Trei
dintre ele conin orae sau structuri de un tip
necunoscut; se lumineaz nopile, ns n
interiorul lor nu s-a observat niciodat vreo
micare. Un dom pare s fie plin cu cea;
oamenii afirm c ar fi ntrezrit lumini i
umbre nuntru, dar nu exist nici o dovad.
Unul este permanent ntunecat, dei emite
puternic n spectrul infrarou, indicnd o
temperatur interioar mai ridicat dect a
planetelor U-congruente. Unul este permanent

opac i luminat. Iar ultimele dou au un ciclu


diurn-nocturn de treizeci i apte de ore, dar
rmn de asemenea opace. Aadar, dup dou
secole de cnd trim aici, nu tim nici mcar
cine ne sunt vecinii. ngerul nalt pune pre
mai mult dect orice pe intimitate. Ai venit
acum pentru a v interesa despre o specie care
s-a izolat n mod deliberat de restul galaxiei.
Este o ans redus, recunosc, zise Oscar,
dar cred c putei nelege faptul c trebuie s
ntrebm.
V neleg motivele, ns nu le aprob. Noi
trebuie, s ne pzim propria poziie, o
prioritate pe care o pun n vrful listei mele.
Avei totui permisiunea de a folosi canalul
deschis al Asociaiei noastre.
V mulumim.
Prsir cabinetul, urmnd-o la doi pai pe
Soolina Depfor, ale crei tocuri cneau
sonor pe podeaua lustruit i Oscar putu simi
ochii preedintelui strpungndu-i spinarea
pn n clipa cnd iei. De ndat ce uile
nalte se nchiser, cei doi brbai schimbar
priviri. Mac i umfl obrajii i pufni zgomotos.
Dumnezeule, ce gagic afurisit, mormi
el.

Soolina Depfor se ntoarse, ridicnd o


sprncean, i chipul lui Mac deveni stacojiu.
Canalul nostru oficial este aici, rosti
femeia.
i conduse ntr-o sal de conferine fr
ferestre
de
lng
sala
de
recepie.
Dimensiunile erau considerabil mai mici dect
ale cabinetului preedintelui, cu o mas oval
ngust n mijloc, nconjurat de ase scaune
cu sptare nalte capitonate n piele.
Ajunge s vorbii, urm femeia. ngerul
nalt v poate auzi.
Ua se nchise n urma ei.
Poi s zici dou gagici afurisite, coment
Mac i se aezar amndoi la un capt al
mesei.
Oscar i arunc o cuttur de avertisment.
Bun ziua?
Peretele mai din captul opus al ncperii
strluci albastru, apoi se limpezi i art o
imagine oglind a slii de conferine. Pe un
scaun aflat la jumtatea mesei de acolo sttea
un brbat. Purta un pulover i pantaloni negri,
chipul lui ltre era neras de vreo dou zile i
ncepea s cheleasc n colurile frunii. Era o
imagine intit s aduc relaxare, genul de

director executiv cu experien n care te


puteai ncrede.
Bun ziua.
Tu eti ngerul nalt? ntreb Mac.
Brbatul ridic din umeri.
Constat c reprezentarea aceasta ajut
specia voastr. Cumva, simpla afiare a
imaginii carcasei mele i a seciunii habitat
pare niel ostentativ.
i mulumim pentru respect, spuse Oscar.
Dup ce v-ai ntlnit cu scumpa noastr
doamn preedinte, este lucrul cel mai
nensemnat pe care-l pot face pentru a v
uura viaa. Ai avut dreptate, Mac, este o
gagic absolut afurisit. Bnuiesc c de asta o
i votai ntruna cine ar cuteza s voteze
mpotriv? Desigur, face i o treab excelent.
Ai auzit ce am vorbit acolo?
n interiorul meu, aud ce doresc. Aa cum
am explicat din capul locului liderilor
Commonwealthului vostru, m aflu aici
pentru a nva despre specii diferite, iar asta
se poate face numai prin observare
amnunit.
tiu c nu-i tocmai subiectul pentru care
am venit noi, totui de ce colectezi informaii?

Specia voastr de ce este att e obsedat


de sex, politic i religie? Noi suntem ceea ce
suntem, indiferent care ne-ar fi aspectul
exterior, natura i mrimea. Prioritatea mea
este strngerea de informaii despre speciile
extraterestre sunt explorator i antropolog
social. Nu m pot imagina fcnd altceva.
Bine, ncuviin Mac. Pentru cine le
strngi?
O fac de atta vreme, nct deja nici nu mai
tiu exact cine sunt beneficiarii. Pe de alt
parte, poate c v mint i de fapt alimentez cu
informaii
despre
galaxia
aceasta
i
capacitile ei defensive o flotil de nave de
rzboi
care
gonesc
ncoace
dinspre
Andromeda. ntr-o bun zi, specia mea se va
regrupa n centrul Universului aflat n colaps
i va purta seminele unei noi evoluii n
urmtorul Univers care se va nate i care va
conine lucrurile cele mai bune care s-au
petrecut pn acum. Pentru a m amuza, i
studiez pe cei nscui pe planete de aici, de pe
orbita mea olimpian. Alegei-v motivul,
domnilor specia voastr a propus toate
aceste teorii i multe altele.
De ce le place tuturor extrateretrilor s fie

enigmatici?
Sper c nu m clasificai alturi de Silfeni,
nu? De fapt, este foarte simplu. Dup cum vam spus, asta este ceea ce fac. Cred c obin
satisfacie din faptul c m ntlnesc cu voi i
c nv de la voi. Regret c ofer foarte puine
n schimb, dar i aceasta face de asemenea
parte din natura mea. Poate c ntr-o bun zi
voi decide s fac ceva cu toate cunotinele pe
care le-am acumulat i s m transform sau
poate chiar s transcend. Deocamdat ns nam atins nici pe departe un punct de saturare
al datelor. Continuu s fiu curios n privina
Universului.
Curiozitatea aceasta te-a purtat vreodat
la Perechea Dyson? ntreb Oscar.
Nu, m tem c nu. Preedinta voastr v-a
spus adevrul. Nu am nici o informaie despre
nici una dintre stele.
i nici nu eti curios? O specie care poate
ridica o barier n jurul unei stele merit n tot
cazul s fie studiat.
ngerul nalt surse larg.
Dac a ridicat o barier, cum a putea s-o
studiez? Avei totui dreptate, ar fi o adugire
foarte interesant la mica mea menajerie. Eu

ns nu v-am ntlnit dect pe voi.


Mi se pare un rspuns corect, ncuviin
Mac. Nu te intereseaz totui de ce a fost
ridicat bariera?
Ba da, bineneles, dar, v repet, nu v pot
ajuta. Nu cunosc motivul. Nu am vizitat
niciodat sectorul acela al spaiului.
Ce poi spune despre observri? Ai
perceput vreodat vreun conflict acolo nainte
de ridicarea barierelor?
Nu, n-am perceput. Din cte tiu, acea
ntreag seciune din spaiu nu prezint nimic
remarcabil. n tot cazul, nu au existat
modificri nenaturale la nivel stelar, nici stele
stinse ori transformate n nove. De asemenea,
nu tiu despre vreo planet care s fi fost
anihilat fizic.
Dar n general? Chiar tu recunoti c exiti
de mult vreme ai ntlnit vreodat ceva care
s fi necesitat o asemenea barier pentru a
apra o stea? Exist specii care ar ataca o stea
sau ar distruge o planet locuit?
Intenia i capacitatea nu sunt acelai
lucru. De-a lungul istoriei voastre au existat
muli oameni care nu au artat mustrri de
contiin n a dezlnui dezastrul i moartea

pe scar vast dac ei ar fi deinut un


dispozitiv capabil s nimiceasc o stea, este
posibil s-l fi utilizat. n trecut, am observat
specii fa de care tiranii votri cei mai teribili
ar prea nite sfini. Ca regul general ns,
pentru a atinge nivelul de tehnologie la care s
poat distruge o stea, o societate trebuie s fie
relativ stabil.
Unele dintre cele mai importante salturi
evolutive ale noastre au fost fcute n timpul
rzboaielor, spuse Mac.
Sunt de acord c oamenii sunt experi n a
inova atunci cnd se gsesc n condiii de
presiune sau ameninare, rosti ngerul nalt,
totui exist o diferen ntre realizarea de
arme noi i teoriile fundamentale pe care se
bazeaz astfel de avansuri tehnice. Progresul
tiinific autentic este o ascensiune lent, care
necesit o societate stabil pentru a-i susine
pe gnditori i teoreticieni pe durata mai
multor generaii. De obicei, evoluia nseamn
c speciile care evadeaz din ambientul lor
planetar dein un mecanism social sau
biologic nnscut pentru nfrnarea slbticiei
lor preistorice. Bineneles exist multe
excepii care determin ca indivizii s

ocoleasc astfel de restricii. Este de asemenea


posibil ca o cultur mai puin dezvoltat s
obin cunoaterea i relicvele lsate n urm
de o ras mai avansat. ns este de domeniul
improbabilului s extrapolm la o ras sau
entitate care s prezinte o ameninare fizic
pentru o stea.
Atunci de ce exist bariera?
Chiar nu tiu, spuse ngerul nalt. Din
experiena i observaiile mele, sunt ns
nouzeci i nou la sut sigur c nu a fost
pentru a evita o agresiune.
ntotdeauna restul de unu la sut este cel
care ucide, reflect Oscar.
Inevitabil. Nu cunosc totui vreo specie, pe
o raz de mii, dac nu chiar zeci de mii de anilumin, care s fie capabil de agresiune la
asemenea scar. Este posibil s m nel,
fiindc nu pretind c a fi infailibil. S-ar putea
chiar susine c megaflama care a nimicit
majoritatea vieii de pe Far Away a fost un
exemplu de asemenea beligeran. n tot
cazul, depete etica majoritii civilizaiilor
i speciilor. Aa cum tii, eu menin o
observare complet a spaiului cosmic pe o
raz de foarte muli parseci. Dac exist o

ameninare de acest fel, atunci ea are


capacitatea de a-mi eluda percepiile.
Recunosc, ar fi o situaie nelinititoare.
Sau o ameninare att de mare, nct
practic nu merit s te ngrijorezi, zise Mac.
Acesta este un punct de vedere uman,
spuse ngerul nalt, la care nu subscriu.
Potrivit standardelor voastre, ar nsemna c
sunt un la.
De aceea n-ai vizitat Perechea Dyson?
S spunem doar c m gsesc la o distan
confortabil de la care s privesc. Sunt curios
i de aceea, n momentul de fa, sunt gata s
v ajut dincolo de capacitatea mea normal.
Oscar i trecu o mn prin pr.
i mulumim pentru asta. Dac observi
orice care poate fi relevant
V voi informa, desigur. De asemenea, v
rog s nu v sfiii s m apelai din nou dac
vei avea i alte ntrebri. Pe viitor, voi accepta
o legtur direct de la oricare dintre voi prin
unisfer.
***
Paula i Hoshe cltoriser cu expresul pn
la Kerensk, examinnd informaiile legate de

caz. Diagrame, rezumate de tip text i grafice


financiare le roiau prin vederea virtual. Pn
i atenia Paulei se cltinase ocazional sub
fluxul nencetat de date.
Amndoi abandonar ns lucrul n timpul
zborului cu naveta spre ngerul nalt. Hoshe
era fascinat de tot ce putea s vad dincolo de
ferestre i solicita un flux de informaii
descriptive de la e-majordomul su. Dup ce
andocar la baza tulpinii New Glasgow, Paula
i instrui e-majordomul s interogheze
reeaua de informaii interne a ngerului nalt
n privina direciei n care s porneasc, pe
cnd ceilali pasageri pluteau pe lng ei,
ndreptndu-se ctre lift. Un program
subsidiar de reea o ndrum pe coridorul curb
spre o u care se deschise ntr-un lift-capsul
mai mic.
Ai gsit ceva relevant n fiierele cazului?
ntreb ea dup ce uile se nchiser i
accelerar.
Hoshe privi bnuitor n jur.
Putem vorbi aici?
Da. ngerul nalt tie tot ce se petrece n
interiorul su. Oricum, l-am informat deja
despre caz.

Ah Bun A fost foarte util oficiul


Impozite de pe Tampico. Dup emisiunea
primar, aciunile din jumtatea de companie
a Tarei au fost depozitate n Tampico First
State Bank de ctre Broher Associates, firma
de avocatur care s-a ocupat de divorul ei.
Dup opt luni, ele au fost schimbate pentru
aciuni Gansu Construction, cnd Morton a
fost de acord cu preluarea. Totul, perfect
standard. Dup aceea ele au rmas pur i
simplu locului pn ce Tara a fost re-viat,
moment n care i le-a transferat napoi la
contabilul ei de pe Oaktier.
i dividendele?
Gansu a fost o afacere excelent. Au pltit
dividende la fiecare patru luni iar n perioada
respectiv preul aciunilor a crescut de
dousprezece ori fa de preul original
Morton este un director capabil. Banii s-au
dus direct n contul de investiii pe termen
lung al bncii, care s-a descurcat de asemenea
rezonabil
n
aptesprezece
ani,
dei
procentajul a fost mai redus dect al
majoritii fondurilor administrate. Nu s-a
retras nici o sum; banii au rmas acolo i au
crescut pentru Tara. Banca a achitat anual

impozitele locale pentru ei. Nimeni n-a pus


sub semnul ntrebrii scara temporal. Se
pare c exist multe conturi rmase neatinse
n felul sta, unele de secole ntregi.
Tara avea cont curent la First State Bank?
Nu.
i nu exist nici dovad c Wyobie Cotai ar
fi avut vreun cont n exteriorul lui Oaktier?
Dac au trit acolo, pe Tampico, trebuie s fi
dispus de nite fonduri, care ar putea fi
urmrite.
Toate transferurile de credit de la banca
Tarei de pe Oaktier au ncetat dup achitarea
balanei finale asta s-a ntmplat cu trei
sptmni dup momentul n care se pare c
ar fi plecat spre Tampico. Ultimul element din
cont era o plat ctre Broher Associates
pentru cazul de divor, cu o sptmn nainte
de achitarea balanei finale. Totul se
potrivete. Broher Associates i-a expediat lui
Morton dosarul de divor cu dou sptmni
dup plecarea Tarei. Dup trei ani, banca a
schimbat statutul contului Tarei din curent n
pasiv; aceasta este procedura standard dup
durata respectiv, mpiedicnd funcionarii
incoreci s observe c ea nu folosete contul

i s-l goleasc ncetior. Pentru a-l


redeschide dup re-viere, Tara trebuia s
prezinte confirmarea identitii ei atestat de
tribunal.
i ce era listat n contul de credit n cele
dou sptmni dinainte de a-i plti avocaii?
Absolut nimic. Penultima plat a fost
pentru prnzul cu Caroline Turner. ntre
momentul respectiv i onorariul avocailor, nu
apare nimic.
Noi tim unde era Tara cnd au fost pltii
avocaii?
Nu. Undeva n unisfer.
Prin urmare nu exist nici o confirmare
vizual, reflect Paula.
La tribunal, bncile ar fi susinut sub
jurmnt c orice titular de cont trebuia s fie
viu pentru ca s funcioneze codul-ablon de
acces. Bineneles, era o minciun sfruntat;
n fiecare an, bnci din tot Commonwealth-ul
pierdeau miliarde din cauza hackerilor de
credite. Unicul cont de credit realmente sigur
era cu banca IC, iar Paula vzuse rapoarte
secrete despre hackeri extraordinari, care
reuiser s falsifice pn i transferuri de
felul acela, dei implicau o sumedenie de

reprofilri celulare i asumarea vieii victimei.


Un cod-ablon, orict de detaliat i de
complex, putea s fie copiat i duplicat
ntotdeauna, dac existau suficiente resurse i
timp.
Ce-ai aflat despre Wyobie Cotai el a
cheltuit ceva pe Tampico?
Nu. I-am verificat contul i situaia este la
fel ca n cazul Tarei. Nici o operaiune bancar
dup ziua n care au disprut mpreun. Dup
doi ani, banca i-a schimbat statutul contului
n pasiv.
Cine a pltit biletele pentru Tampico?
Tranzacia a fost efectuat cu bani-ghea
n dimineaa dispariiei lor. Biletele au fost
ns nregistrate pe numele Tarei.
Nu cred c exist vreo cale prin care s
aflm dac au fost realmente utilizate, nu?
Nu.
TSC
nu
pstreaz
asemenea
informaii.
Au senzori i videocamere n toate grile
planetare.
ns datele nu sunt meninute patru
decenii n arhiv, fiindc ar costa o avere. Sunt
pstrate maximum doi ani, ba chiar i asta
difer de la gar la gar.

Ce-i cu banii-ghea? Vreunul dintre ei a


retras o sum mare nainte de presupusa
plecare de pe Oaktier?
Nu, nici unul n-a retras niciodat o sum
mare de bani-ghea din conturile Oaktier
punct! Prin urmare, dac nu cumva unul
dintre ei avea vreun cont secret pe undeva,
este greu de crezut c au fost n via, chiar n
acele dou prime sptmni.
Hm
Paula se ntinse i folosi ariciul manetei
pentru a se prinde de perete i a-i pstra
echilibrul cnd liftul-capsul i schimb
direcia. tia c acum se deplasau n interiorul
carcasei giganticei nave, ndreptndu-se ctre
domul habitat Raiel.
Cred c este posibil ca ea s fi putut vinde
nite bijuterii i s fi trit din banii ia. Dar de
ce ar fi fcut-o? ntreaga teorie c ei ar fi plecat
pe Tampico devine tot mai improbabil, cu ct
este examinat mai n amnunt.
E destul vreme de cnd nu mai cred n ea.
Nici eu. Totui ntotdeauna trebuie s ne
asigurm, Hoshe.
Bineneles.
Directoratul meu n-a fost n stare s

gseasc alt facilitate de stocare de siguran


a memorie care s fi fost iniiat de Tara. Cred
c asta d verdictul oficial. A fost omort i
probabil c la fel s-a ntmplat cu Cotai. Acum
trebuie s gsim mobilul crimelor, iar asta este
partea cu adevrat stranie a cazului. n tot
cazul, n-a fost de natur financiar.
S fi fost vorba despre Morton sau Philippa
Yoi?
O crim pasional? Bnuiesc c va trebui
s cercetm i pista asta.
Dar?
Dar sunt nclinat s cred c Shaheef i
Cotai au dat din ntmplare peste o activitate
ilegal. Plata avocailor dup dou sptmni
ar tinde s susin ipoteza asta, fiindc este
limpede c cineva s-a strduit s construiasc
alibiul c ei ar fi fost nc n via. n varianta
asta, nu vom gsi prea multe dovezi.
Atunci de ce mai suntem aici?
Pentru procesul de eliminare. Vreau s
stabilesc precis viaa lui Shaheef. Pe toat.
Degetele ei strnser gentua pe care o purta.
i ddea seama c Hoshe era profund nesigur
n privina conceptului n sine, ns, ca un bun
poliist ce era, nu-i critica eful. Nu nc.

Liftul se ridic prin tulpin spre domul Raiel


i cmpul gravitaional i fcu simit
prezena, atingnd 80% din standardul
terestru. Hoshe avu nevoie de o clip ca s-i
fac curaj; pn atunci nu mai vzuse
niciodat un extraterestru n carne i oase,
dei soia lui vorbea mereu c i-ar fi dorit si viziteze pe Silfeni. Pe de alt parte, aceast
bre n viaa lui cotidian fcea parte din
munca alturi de Paula Myo. Brbatul apelase
la toate favorurile reale sau imaginate pe lng
cpitanul diviziei pentru a rmne alocat
cazului cnd se aflase c va fi preluat de Myo.
Succesul prin asociere era ntotdeauna
binevenit, ns el dorea realmente s-i vad
magia n aciune. n plus exista i posibilitatea
ndeprtat ca ea s susin o solicitare ctre
Directoratul Delicte Grave. Hoshe nu
pomenise nimnui de planul acela legat de
cariera lui, totui de acum ideea i era ferm
nrdcinat n fundul minii.
Cnd ua se deschise, ncerc o uoar
dezamgire;
n
locul
unei
metropole
extraterestre exotice, privea n lungul unei
strdue ntunecoase, cu ziduri din metal
negru, mai i neted, nalte de treizeci de metri.

Deasupra
lui,
cristalul
domului
era
transparent, permind s rzbat slaba
lumin
chihlimbarie
dinspre
Icalanise.
Luminie roii erau ncastrate n baza
strduei, sclipind aidoma unor nestematelumnrele. Linitea i se prea total, nu se
auzea nici cel mai slab sunet.
Probabil c arat mai bine n timpul zilei,
decise el.
Asta-i timpul zilei, strmb din nas Paula
i porni nainte.
n dou rnduri, Hoshe fu convins c ceva
mare trecuse n zbor peste el, imediat
deasupra pereilor. Percepuse un fonet
subliminal prin aer sau poate c de vin fusese
plpirea infim a luminii. Desigur, cnd
ridicase ochii nu putuse vedea dect banda
rigid a cristalului domului deasupra
zidurilor.
tii unde mergem? ntreb el.
Mai mult sau mai puin. Geometria
oraului se schimb lent i permanent;
cldirile i strzile lui tind s se mite, dar
foarte ncet. Nu te teme, ngerul nalt nu ne va
ngdui s mergem undeva unde ar fi interzis.
Se opri la o intersecie. Strada perpendicular

era ceva mai lat i n lungul ei strluceau


luminie verzi. Un Raiel venea ctre ei. n
lumina slab era greu de distins altceva dect
o form masiv i ntunecat glisnd tot mai
aproape,
ceea
ce
fcea
ca
imensul
extraterestru s fie i mai intimidant. Un Raiel
adult era mai mare dect un elefant mascul,
ns orice alte comparaii se opreau aici. Din
unghiul sub care l vedea Hoshe, partea
anterioar a corpului su aducea mai mult cu
un octopod rsturnat pe lateral. Capul
bulbiform era nconjurat de un guler de
membretentacule, ce variau de la perechea
ventral, care se dezvoltase pentru activiti ce
implicau fora, fiind lungi de patru metri, cu
extremiti de tip palete i baza mai groas
dect
trunchiul
unui
om,
pn
la
mnunchiurile de manipulatoare mici i
subiri semnnd cu cuiburi agitate de erpi
boa.
Un grup de cinci ochi emisferici mici de pe o
latur a capului su se rotir la unison i
focalizar asupra lui Hoshe, cnd ajunse la
intersecie. Cnd privi n jos, brbatul zri de
fiecare parte a pntecului cte opt picioare
scurte i butucnoase; nu aveau genunchi sau

glezne, ci erau simpli cilindri de carne, care se


ridicau n sus i naintau n perechi,
asigurnd deplasarea n mers continuu i lin.
Cnd corpul principal trecu pe lng el, Hoshe
vzu inele castanii mpestrind blana gri cu
peri scuri i zbrlii. ndrtul gulerului de
tentacule atrnau multe protuberane mici, ca
i cum carnea ar fi fost mpletit n codie.
Dup greutatea cu care se legnau bulbii de la
capetele lor, ar fi putut s fie din plumb solid
i, n tot cazul, aveau o natur tehnologic, nu
erau nite excrescene organice.
Mam Doamne, murmur el dup ce
extraterestrul gigantic se ndeprtase.
Partea posterioar a acestuia se ngusta ntrun vrf; nu exista o coad.
Sunt impresionani, rosti Paula pornind pe
strada cu luminie verzi. Muli dintre rezidenii
umani de aici cred c de fapt ei ar fi construit
ngerul nalt. innd seama de nivelul lor de
inteligen, este o posibilitate real.
Tu ce crezi?
Pentru prima dat de cnd lucrau la caz,
Paula zmbi.
Cred c nu are nici o importan. Dar ca
s-i rspund: este improbabil.

De ce?
Fiindc ei sunt aproape la fel de indifereni
fa de noi ca i Silfenii. Desigur, situaiile nu
se compar, ntruct Raielii ne privesc
realmente de la o nlime intelectual uria.
Nu cred c vreo entitate att de distant ar
construi ceva care s aib misiunea ngerului
nalt. Qatux mi-a spus odat c ei studiaz
dinamica fizic a Universului, nu societile pe
care le conine acesta. Pentru ei, viaa nu este
dect un accident de natur chimic toate
formele de via, inclusiv ei nii. Bnuiesc c
au acceptat contactul cu Commonwealth-ul
doar pentru a putea avea acces la baza de date
astrofizic a unisferei. De-a lungul anilor, au
adus contribuii substaniale la tehnologia
senzorilor notri.
Merser nc cinci minute. Cu excepia
culorii luminielor de la baza zidurilor, care se
schimba la fiecare intersecie, nu se observa
nici o modificare n natura strzilor sau
pereilor. Hoshe tia c undeva n dom existau
structuri nalte, ns nici una nu era vizibil
de pe strzi. Nu era necesar prea mult
imaginaie pentru a se nchipui ca un animal
de laborator care fugea printr-un labirint.

n cele din urm, Paula se opri lng o


poriune de zid cu nimic diferit de cele din
jur; irul de luminie de la baz era purpuriu,
btnd spre ultraviolet. Dup un moment, o
seciune a peretelui din faa ei se despic.
Deschiderea era ndeajuns de mare pentru a
permite trecerea unui Raiel. La interior era un
spaiu circular vast, a crui podea strlucea n
smarald-pal. Plafonul era invizibil n bezna de
deasupra.
Un Raiel i atepta la civa metri dup u.
Paula se opri n faa lui i se nclin scurt.
Salut, Qatux, i mulumesc c m-ai
primit.
Capul lui Qatux se ridic, dezvluind pliurile
ncreite i umede de piele albicioas care
constituiau zona lui bucal. Cteva se rular
n sus, artnd pentru scurt timp canale
adnci i ci nazale. Se ntrezrir chiar nite
coli maronii, ascuii.
Salut, Paula. Glasul era o oapt
melodioas nsoit de uierul slab al aerului
care ieea printre muchii destini ai
extraterestrului uria. L-ai adus?
Da.
Ea deschise gentua i scoase un cilindru de

cristalmemorie de mrimea pumnului.


Raielul gigantic vibr la vederea lui. Acum,
dup ce ochii i se adaptaser la lumina slab,
Hoshe vedea c Qatux nu prea s fie n form
fizic bun. Pielea din jurul trunchiului
principal era ntins, conturndu-i plcuele
structurii scheletice. Unul dintre membreletentacule mari tremura i de aceea l inea
ncolcit, dei vrful evazat cdea ntruna n
afar. Toi ochii i erau urduroi i clipeau
asincron.
Ct de lung este? ntreb Qatux.
Tara Jennifer Shaheef are peste o sut de
ani. Poi manipula atta memorie?
Unul dintre tentaculele de mrime mijlocie
lunec spre Paula i vrful i se opri deasupra
cristalului de memorie.
Da. Cu certitudine. O pot face.
Vorbesc serios. Paula lovi cu palma vrful
tentaculului, care se retrase iute. Trebuie s
tiu dac este realmente posibil. Pn acum nai luat niciodat mai mult de douzeci de ani.
Da. Da. Voi avea nevoie de mai mult timp
ca s absorb attea informaii, asta-i tot.
Bine atunci. Caut pe cineva care ar fi putut
purta o ranchiun. Oricine care s apar n

mod proeminent i apoi s dispar din viaa ei.


Este posibil s fi fost editat, aa c uit-te
dup segmentele lips secvene care s nu
aib nici o conexiune cu altceva. Vreau s ii
seama i de conflictele profesionale, nu numai
de cele personale. Poate s fie vorba chiar de o
ntlnire scurt, de o discuie de o violen
ieit din comun. Nu tiu ce, dar un
declanator, ai neles?
Tentaculul se furi din nou nainte, sfios.
i voi gsi evenimentele i oamenii aceia.
Sper.
Mna femeii se mic n sus i n jos,
cntrind parc cilindrul, demonstrndu-i
ezitarea. Dup aceea o ridic i trnti cristalul
n captul ncovoiat al tentaculului. Qatux l
retrase fulgertor.
S nu dureze prea mult, l avertiz ea.
O sptmn. Nu mai mult. Te voi apela.
Promit.
Peretele se deschise iari, lsndu-i s ias.
Asta a fost tot? ntreb Hoshe. I-am lsat
pur i simplu lui Qatux memoria Tarei?
Ai auzit. Qatux m va apela dup ce
termin.
Dumnezeule, crezusem Hoshe cobor

vocea. Crezusem c-o ducem unei autoriti


Raiel, unui laborator criminalistic. Ceva
oficial!
Ce voiai? Un primar sau un preedinte cu
semntur certificat pe un mandat de
aducere n faa tribunalului? ngerul nalt nea lsat s intrm, oraul Raiel ne-a permis
accesul mai oficial de att nu poate fi.
Hoshe trase adnc aer n piept; nu dorea s
se pun ru cu investigatorul-ef, dar i el era
poliist poate nu chiar ca ea, totui avea
simul binelui i al rului, al justiiei.
Vreau s spun c tribunalul suprem
naional de pe Oaktier a deliberat trei zile pn
ne-a acordat autorizarea de copiere a
memoriei lui Shaheef stocat n siguran. i
probabil c n-ar fi aprobat, dac ar fi cerut-o
altcineva dect tine. Asta nu-i o indicaie
asupra importanei pe care o acordm
stocrilor de siguran? Avem de-a face cu
viaa unei persoane cu toat viaa ei! Iar tu
o dai pur i simplu unui extraterestru bolnav.
Da, este viaa ei, dar viaa aceea a devenit
grija noastr cnd ea a fost omort.
Se presupune c ar fi fost omort.
Este momentul s nvei c pentru

profesiunea noastr este esenial s-i afirmi


propria judecat i s acionezi pe baza ei. Ai
ncredere n tine i n capacitile tale,
domnule detectiv.
Hoshe fcu o grimas, dei tia c obrajii i se
nvpiaser. Merse pe strzile extraterestre
bizar iluminate, alturi de investigatorul-ef,
i nici unul nu mai scoase o vorb.
Cnd ajunser napoi la lift, ua acestuia era
deschis.
S tii c ei l comptimesc, rosti Paula
cnd ncepur s coboare prin tulpin.
Cine?
Ceilali Raieli. l comptimesc pe Qatux. Ai
neles ce este el, nu?
Cred c da.
Rasa lor este foarte veche. Au demnitate i
graie, iar minile lor ne sunt cu mult
superioare. Noi ne aflm la doar cteva
generaii deprtare de strmoii notri
vntori-culegtori, pe cnd Raielii sunt att
de ndeprtai de treapta respectiv a scrii lor
evolutive, nct sunt aproape cu totul alt
specie fa de creaturile pe care le-au lsat n
urm. n felul acesta, au rmas vulnerabili
fa de anumite lucruri. Nu l scuz pe Qatux

pentru ceea ce este, ns i neleg decderea.


Noi putem face emoiilor primare, deoarece
suntem nc apropiai de originea animal.
Nu-mi pot imagina cum este pentru o entitate
care n-a simit niciodat iubirea, ura, furia
sau bucuria s fie expus la asemenea
sentimente. Cred c este un oc n mod sigur
aa este pentru majoritatea lor. Cei mai muli
Raieli sunt ndeajuns de puternici mental
pentru a-l ignora, dar cei slabi pot deveni
dependeni. Asta s-a ntmplat cu Qatux
este dependent de sentimentele oamenilor.
Ne iubete. i asta mi se pare lucrul cel mai
trist din Univers.
Prin urmare, el retriete amintirile lui
Shaheef?
Nu le retriete, ci devine ea nsi.
Cunoate tot ce s-a ntmplat, toate imaginile
i toate sunetele. L-ai auzit, va avea nevoie de
o sptmn ca s absoarb o sut de ani de
via a femeii. Cnd va termina, l vom putea
ntreba orice despre oricare zi, or sau minut
din viaa ei i vom cpta un rspuns coerent.
De acord, totui nu neleg nevoia
respectiv. i noi putem face asta, nu avem
nevoie de un Raiel.

Hoshe, tu ai trecut vreodat n revist


memoria cuiva?
Nu, recunoscu brbatul.
Nu-i ca o nregistrare IST. De acord,
seamn, dar nu-i acelai lucru. IST-urile
sunt versiunile cizelate, direcionate i
focalizate. Ele sunt create ntr-un scop, pentru
a atrage atenia asupra a ceva. Nouzeci la
sut din pia are coninut sexual, ns exist
i drame pure, aventuri i cltorii turistice.
De fapt, pentru a primi i filtra impresiile
dorite de regizor i cerute de scenariu, este
nevoie de un actor foarte talentat, dublat de
un editor de impulsuri nervoase la fel de
iscusit. Accesezi un IST i povestea i este
pus n fa, simpl i uoar, iar tu galopezi
prin ea. Memoria real funcioneaz altfel ea
este ceea ce i-a atras atenia la momentul
respectiv. n jurul tu pot s se ntmple o
duzin de lucruri importante, eseniale, dar
datorit prejudecilor tale, al felului n care
este croit personalitatea ta, s nu te uii dect
la unul probabil la cel mai puin important.
Nu este necesar s fie ceva vizual; un sunet
sau un miros pot fi unicele lucruri pe care i le
reaminteti despre o odaie nu cine se afla

nuntrul ei i nici ce spunea. Acum ncearc


s gseti odaia aceea n toi anii pe care i-i
poi reaminti! Noi putem data seciunile de
amintiri care au fost nregistrate printr-o
inserie de memocelul, totui indexarea
nseamn cu totul altceva. Dac nu tii
momentul exact, eti silit s revezi toat ziua
sau, dac eti ghinionist, toat sptmn.
Aici intervine Qatux. Oamenii trebuie s
treac n revist memoria n timp real. Nu
putem accepta rularea ei mai repede dect s-a
petrecut. De aceea, dac a dori s examinez
secolul care reprezint viaa lui Shaheef, ar
trebui s petrec tot un secol. ns Qatux, cu
creierul lui mai mare i mintea excelent,
poate prelua toat sarcina aproape simultan.
Erai ngrijorat n privina lui
Da. O sut de ani nseamn un timp lung.
Pn i creierul lui va avea o limit. i tiu c
pn acum a absorbit zeci de viei umane.
Nu te deranjeaz asta c eti dealerul lui
de drog?
Etica uman murmur Paula. Nu-i poi
judeca pe Raieli dup standardele noastre. Ei
nu se supravegheaz aa cum o face poliia
noastr. Raielii sunt proprii lor poliiti. Qatux

a fcut o alegere pe care, n societatea lui, are


tot dreptul s-o fac. El va obine oricum
amintirile acelea de undeva. Dac nu i le
procurm noi, o vor face ali oameni; n
unisfer poi s cumperi nu numai nregistrri
IST comerciale, ci i amintiri neprelucrate.
Este o pia mic, adresat specialitilor. n
felul acesta, Qatux ne ajut s rezolvm crima
i toi avem de ctigat. Dac l-am opri s mai
fac rost de amintiri, noi am fi cei care au
nclcat legea din punctul de vedere al
Raielilor.
Poate c aa este, zise Hoshe. Liftul
ncetinea, aducndu-i n imponderabilitate.
Continuu s cred c nu este bine.
Vrei s abandonezi cazul? N-o s te opresc
i nici nu voi meniona n dosar ceva mpotriva
ta.
Nu, mulumesc. Am ajuns pn aici i
vreau s vd cum se termin totul.
***
Din clipa n care ncepuse, Rob Tannie
regretase c acceptase slujba. Desigur, totul
se rezuma la bani i la venicele lui lipsuri n
aceast privin. n profesiunea pentru care

optase n prezent, operator de securitate de


teren, slujbele obinuite erau greu de gsit,
iar slujbele bine pltite erau doar legende. De
aceea, atunci cnd agentul su l apel s-i
ofere contractul acela pltit fantastic, el ar fi
trebuit s fi deschis ochii mai atent. i ca i
cum asta n-ar fi fost destul, contractul avea i
o clauz de re-viere: trebuia s-i descarce
memoria n stocarea de siguran a unei clinici
private, iar angajatorul lui anonim i oferea o
asigurare pe cinci ani. Dac n decurs de cinci
ani Rob nu reaprea n persoan pentru a o
anula, atunci clinica avea s deruleze
procedura normal.
Iar asta i spusese, chiar dac intuiia i
bunul sim n-o fcuser, c era absolut sigur
c peste cinci ani avea s se trezeasc n
corpul unui adolescent-prunc, fr s-i mai
reaminteasc nimic din ultimele luni de
existen. Ar fi trebuit s refuze. Banii erau
ns al naibii de atrgtori: nite investiii
neinspirate n curse de cai i alte evenimente
sportive, plus pocherul i diverse alte jocuri de
noroc i lsaser o gaur destul de important
n balana creditului. Nu-i putea permite s
nu accepte, n nici un caz cu nite creditori ca

ai lui, iar agentul su o tia prea bine. Aa c


fusese de acord i se ateptase s fie nevoit s
ajute cine tie ce grupare etnic radical s
declaneze o lovitur de stat mpotriva
guvernului ei planetar, n vederea obinerii
unei autonomii culturale sporite, sau s
participe la reprimarea ilegal a unei greve
sindicale, sau, dac avea cu adevrat ghinion,
s fie chiar implicat n lupta pentru putere
dintre nite organizaii criminale. Evident,
innd seama de norocul lui, fusese mai ru
dect toate posibilitile acelea.
Trecuser dou sptmni de cnd ncepuse
s lucreze ca paznic n complexul navei stelare
TSC de pe Anshun. Dou sptmni
plictisitoare n care nu fcuse altceva dect s
nvee configuraia cldirilor, orarele i
echipamentele utilizate de TSC. i cunotea
din vedere pe membrii echipelor de tehnicieni
care asamblau nava i se saluta cu ei. Fcea
bancuri cu noii lui colegi despre sutele de
indivizi zeloi i plini de speran care soseau
zilnic pentru etapa final de interviuri i
evaluri n vederea completrii echipajului. l
zrise pn i pe Nigel Sheldon nsui,
nconjurat de anturajul su de asisteni.

Trecuser dou sptmni i el tot nu avea


habar de ce se afla aici. Nu-i putea da seama
cine era mpotriva TSC-ului, dect numai dac
nu era vorba despre vreun conflict ntre Marile
Familii de pe Pmnt cine putea ti de ce
erau n stare ciudaii ia bogai ca s obin
un avantaj?
Apoi. Chiar n dimineaa aceasta, nainte de
micul dejun, primise un mesaj criptat de la
agentul su. Rob utilizase cheia care-i fusese
dat i textul verde-vscos se deschisese n
vederea lui virtual. Cana de cafea i se rcise
n vreme ce citise i recitise informarea cu
instruciunile i orele ei precise. n cele din
urm, brbatul ridicase ochii spre tavanul
apartamentului i gemuse:
Of, futu-i maica m-sii!
Asta era, practic n-avea nici o ans s
supravieuiasc zilei, n ciuda seciunii finale
a textului care detalia rutele de pe care aveau
s fie preluai.
Respect rutina pe care i-o stabilise i lu
metroul pn la gara planetar TSC. De acolo,
sui ntr-unul dintre autobuzele pentru
personal care-i petreceau toat ziua
deplasndu-se nainte i napoi peste pustiul

triajului, pn la complexul navei stelare.


mpreun cu ceilali paznici, ajunse la vestiare
cu douzeci de minute nainte de nceperea
turei, astfel nct s se poat schimba n
uniform. De data aceasta, pierdu mai mult
vreme ca de obicei, ateptnd pn ce
ncperea fu aproape goal. Cnd mai
rmseser doar ali doi paznici, se apropie de
dulpiorul specificat n instruciuni. Codulablon din COtatuajul degetului su mare
descuie uia. nuntru se gsea o simpl
centur utilitar, identic celei pe care o
purta. Le schimb pe cele dou ntre ele i
nchise dulpiorul, dup care plec.
Schimbul lui ncepea la 8:30 i el ajunse la
timp la ghereta principal a porii de intrare,
fiind unul dintre cei trei paznici staionai
acolo. Prima persoan pe care o vzu fu Wilson
Kime. Rob salut prompt cnd poarta se
deschise pentru maina cpitanului navei.
Aceea era cam unica aciune fizic pe care i-o
solicita postul. Cei trei paznici din gheret
erau responsabili pentru monitorizarea
perimetrului cu gard nalt de ase metri i a
pazboilor care patrulau. Sute de senzori se
niruiau n lungul gardului, iar alte zeci erau

risipii pe terenul din jur. Nimic nu se putea


apropia fr ca securitatea s afle. Paznicii nu
trebuiau dect s ruleze scanri de verificare
aleatorii de nivel secundar ale personalului i
s verifice vehiculele vizitatorilor.
La ora 10:30, Rob rosti:
Fac o pauz i m-ntorc n douj de
minute.
Prsi ghereta i porni spre cldirile
complexului principal, mergnd peste gazonul
proaspt
tuns.
Aerul
era
umed
ca
ntotdeauna,
fcndu-l
s-i
tearg
transpiraia de pe frunte.
Dup ce intr, se ndrept direct ctre
seciunea porii. Sala ei de comand se gsea
la cel mai jos dintre cele trei subniveluri ale
cldirii. Alt paznic de securitate i un
tehnician de ntreinere ateptau n lift. Emajordomul lui Rob schimb coduri de
identificare cu ei, confirmnd c toi fceau
parte din misiune. Se privir ncordai,
evalund ceea ce zreau i ntrebndu-se dac
vreunul dintre ei nu era n stare.
n vederea virtual a lui Rob, un cronometru
numr secundele pn la 10:47.
Gata, rosti el i aps butonul pentru

nivelul inferior. Dac cineva vrea s plece, e


prea trziu.
Uile liftului se nchiser i ncepur
coborrea spre subnivelul III. Rob i descheie
tocul i scoase pistolul ionic, verificndu-i
ncrcarea. Prea identic cu cel pe care-l
primise la angajare, ns acesta nu putea fi
dezactivat de reeaua de securitate, o
precauie pentru cazul n care un paznic ar fi
luat-o razna.
Bag-l nuntru, rosti tehnicianul de
ntreinere i privi n semn de avertisment
ctre senzorul liftului.
Rob i arunc o uittur de dispre, doar
pentru a dovedi c lui nu-i ordona nimeni,
apoi vr arma la loc.
Tu te-ocupi de u?
Blocrile prin reea ale uii i porii,
rspunse tehnicianul. Voi?
Ne asigurm c nu te deranjeaz nimeni.
Rob i cellalt paznic schimbar priviri.
Bine.
Liftul se deschise pe un coridor scurt. De o
parte i alta erau dou ui, iar n captul
ndeprtat se mai zrea una.
Tehnicianul scoase din trusa lui o matrice

mic i o amplas peste comenzile liftului.


Neutralizat, confirm el.
Rob lu prima ncrctur autonom dintrun buzunar al centurii utilitare; era un simplu
ptrat de plastic negru, de mrimea palmei lui
i gros de un centimetru. l aps de plafon ii ceru e-majordomului s ncarce codul de
activare. E-majordomul confirm comutarea
pe statutul armare i Rob i retrase mna.
ncrctura autonom rmase pe loc. Carcasa
ei i schimb lent culoarea, potrivindu-se cu
cea a plafonului.
Tehnicianul de ntreinere porni n fruntea lor
pe coridor, spre ua mare din capt, czninduse s-i transporte trusa grea. Aplic alt
matrice peste panoul-ncuietoare. Rob scoase
din nou pistolul ionic, ndeprtndu-i piedica.
Cronometrul i arta c erau n grafic. Ua
glis i se deschise. Se grbir s intre.
Sala de comand a porii nu semna deloc cu
centrul pentru activitile de explorare
interstelare, ci era o sal simpl un
paralelipiped cu baza ptrat avnd latura de
zece metri i nalt de doi metri i jumtate. Era
ticsit de console, iar pe o latur avea
separeuri de management cu perei de sticl;

toate
erau
ntunecate
i
neocupate
deocamdat. Din tura aceea fceau parte opt
oameni, aflai la console pentru a monitoriza
giganticul ansamblu de mainrii care era
ngropat n propria sa cavern dincolo de sala
de comand. Pe peretele opus birourilor, trei
portaluri imense de nalt rezoluie prezentau
situaia
porii
cu
afiaje
grafice
tridimensionale.
Mai multe capete se ridicar i se ncruntar
la intrui. Exact conform orarului, emajordomul lui Rob anun c pierduse
interfaa cu cibersfera; software-ul kaos se
infiltra n toate nodurile locale.
inei-v gura i rmnei calmi, vorbi
cellalt paznic. Minile la vedere i v rog s
nu-ncercai vreo prostie.
Un operator de consol se scul n picioare,
holbndu-se nencreztor la Rob.
Ce dracu se-ntmpl? S-a-ntmplat ceva?
Rob trase n plafonul de deasupra lui, cu
pistolul reglat la sarcin minim. Operatorul
scoase un ipt scurt, animalic, cnd achii
ascuite din banda de polifoto se revrsar n
jurul lui, lsnd n urm fuioare subiri de
fum. O alarm porni s ipe ascuit.

i s-a spus s-i ii gura! rcni Rob peste


hrmlaie.
Fee speriate l privir. Braele se ridicar n
aer.
Ce dracu!
Tehnicianul se uita la operatorul czut, care
rmsese ghemuit pe podea, cu braele
deasupra capului, tremurnd din tot corpul.
F-i treaba! se rsti Rob la el.
Tehnicianul ncuviin scurt din cap i aps
butonul, nchiznd ua. Cellalt paznic trase
n alarm, curmnd zgomotul.
Mersi, zise Rob.
Toat lumea! le strig tehnicianul
operatorilor. ndeprtai-v de console!
Rob i cellalt paznic fluturar cu subneles
pistoalele, mpingndu-i pe operatori spre
peretele din sticl, unde le fcur semn s se
ghemuiasc pe jos.
Joanne Bilheimer, rosti Rob. Iei n fa,
imediat.
O femeie ridic ochii, speriat.
Eu sunt Joanne. Ce vrei?
Sus, i fcu semn Rob i art consola
etichetat ef Operaiuni. ncuie sala i
activeaz nivelul trei de izolare.

Eu Se uit ngrozit la pistol. Eu nu


sunt
Te rog, o opri el, nu m lua cu ccaturi c
n-ai autoritatea respectiv. Eu zic c n-ar fi
bine s m facei s-ncep cu ameninrile,
fiindc le pun imediat n aplicare. S-a-neles
nivelul trei?
Nu pot interfaa. Ceva contamineaz
nodurile consolei.
Rob rnji amabil.
De-aia TSC-ul v-a prevzut i cu un sistem
manual de rezerv.
Ea plec fruntea, apoi se ridic i se duse la
consol.
Cellalt paznic sttea cu faa ctre operatorii
ghemuii.
Nu-i dect un anestezic, i anun el. Nu
va fi omort nimeni, fiindc nu suntem nite
demeni ucigai.
Trecu pe lng ei, apsndu-le de gt un
hipotub. Unul cte unul, oamenii se nmuiar
i czur pe podea.
O plac mare din metal hurui i se ridic din
podea, etannd ua. O plac similar acoperi
ieirea de incendiu. Deasupra lor, aerul vibr,
apoi se rigidiz o dat cu activarea cmpului

de for, care ranfors structura molecular a


pereilor. Doi cilindri groi coborr din
plafon, telescopnd, n capete opuse ale slii.
Rob surse mulumit; erau filtrele atmosferice
care reciclau aerul dup ce cmpul de for
etanase conductele de condiionare.
Mersi, Joanne.
Femeia nu avu timp nici mcar s-l priveasc
nainte ca al doilea paznic s-o apese cu
hipotubul pe gt.
Tehnicianul demontase panourile unei
console. i rsturnase trusa cu fundul n sus
i mai multe matrice personalizate se
revrsaser pe podea n jurul lui. Din fiecare
ieea cte un mnunchi lung de cabluri de
fibr optic, pe care se strduia, lucrnd
grbit, s le conecteze n echipamentele
electronice ridicol de complicate ale consolei.
O poi face? ntreb Rob.
Taci-n pula mea i las-m s m
concentrez. Mai avem vreo dou minute n
care s verificm comenzile nainte s ne
decupleze IR-ul.
Bine.
Rob i cellalt paznic se privir i ridicar din
umeri. Rob habar n-avea ce fcea tehnicianul,

nici cum s-l ajute. Software-ul kaos continua


s contamineze nodurile, blocnd accesul la
cibersfer. Rob nu tia ce se ntmpla la
exterior, n restul complexului; nu tia dac
celelalte uniti ale misiunii i continuau
aciunile, dac fuseser mpiedicate sau dac
fuseser deja ucise. Nu-i plcea s fie izolat n
felul acesta. Dorea s tie. Trebuia s tie.
Cronometrul din vederea virtual numra
nemilos timpul scurs din misiune, bifnd
evenimente care ar fi trebuit s aib loc. Mai
rmseser
nouzeci
de
secunde
i
tehnicianul continua s lucreze cu fervoare
disperat n interiorul consolei.
Haide, l ndemn Rob n gnd. Haide-odat!
***
Wilson ajunsese la grila central a platformei
de asamblare cnd e-majordomul l anun
c-l apela Oscar Monroe.
F legtura, i ceru el.
i ncetini impulsul lng una dintre
traversele podului rulant i se roti lent, astfel
nct putea s priveasc n seciunea dorsal
a navei. Toate rezervoarele cu mas de reacie
fuseser instalate i ieeau n relief din

suprastructura cilindrului. Aproape o cincime


din plcile fuzelajului erau la locul lor i
constructoboii lucrau de zor, adugind altele.
Imaginea micu i translucid a capului lui
Oscar apru n colul vederii virtuale.
Vrei nite veti bune, cpitane? ntreb el.
Normal.
ngerul nalt afirm c nu cunoate nici un
fel de extrateretri echipai cu superarme n
partea asta de galaxie.
Wilson i mut privirea n mod reflex spre
amplasamentele cmpului de for al navei.
Unele generatoare fuseser montate, ns nici
unul nu era deocamdat conectat la reeaua
energetic.
Ai dreptate, asta-i o veste bun. S-neleg
c n-ai avut probleme cu habitatul?
Nu, cu habitatul n-am avut nici o
problem.
Wilson surse n barb; se ntlnise i el de
cteva ori cu preedinta Gali.
Aadar, ce-a spus?
C n-a vizitat Perechea Dyson, aa c tie
foarte puine. A lsat s se neleag c este
curios, i poate chiar nelinitit, n privina
barierelor. n esen, ateapt s vad ce

gsim.
Interesant politic A zis dac a mai
contactat ali extrateretri din seciunea aceea
a spaiului?
Nu tocmai, este foarte strict n privina
confiden
Legtura se ntrerupse. Wilson tocmai l
ntreba pe e-majordom ce se ntmplase, cnd
acesta declan o alarm de securitate.
Reeaua de date a complexului navei stelare
era supus unui atac de tip kaos.
Ct de grav? apuc el s ntrebe.
n jurul platformei de asamblare, cteva
lumini plpir, surprinzndu-l n mod serios.
Las asta, d-mi situaia strii sistemelor
general i platforma.
Alte dou alarme de securitate se aprinser
cnd afiajul de stare i se extinse n vederea
virtual. O explozie avusese loc la unul dintre
principalele
generatoare
energetice
ale
complexului. Intrui ptrunseser n sala de
comand a porii. Paznicii de securitate din
sala de asamblare 4DF se gseau n toiul unui
schimb de focuri cu ali intrui. Seciuni din
reeaua de date a complexului se cltinau i se
prbueau, pe msur ce software-ul kaos

contamina nodurile de comutare.


S fiu al dracu!
Pe toat platforma de asamblare, sistemele
comutau pe sursele energetice de rezerv,
fiindc reeaua principal de distribuie
fluctua. Wilson se rsuci disperat i trebui s
se prind de travers pentru a-i opri micarea
de rotaie. Poarta continua s fie materializat,
ducnd napoi n cldirea controlului calitii.
Module lunecau pe benzile electromusculare,
iar doi oameni pluteau n jurul jonciunii,
privind n urm.
F-mi legtura cu eful securitii, i ceru
e-majordomului.
Afiajul de stare art dispariia conexiunilor
energetice i de date cu centrul de comand al
securitii. n seciunile din jurul cldirii turn
se autoactivar sistemele de stingere a
incendiilor. Pentru o secund, ocul paraliz
gndirea lui Wilson. Avea dificulti n a
integra ceea ce vedea. Apoi intr n aciune
instruirea sa veche: reacioneaz, nu
ncremeni!
Luminile se stingeau pe platforma de
asamblare, ntruct matricea de management
local ncepuse procedurile de reducere a

consumului pentru cazurile de urgen.


Stabilete
comanda
matricei
de
management local, se adres Wilson emajordomului su. Codific tot traficul cu
cheia codului meu. Izoleaz imediat matricea
i reeaua platformei de reeaua de date a
complexului de la sol. Autorizeaz continuarea
procedurilor interne de urgen, dar vreau
cmpul de for al platformei s fie activat
imediat peste poart. Deviaz toate rezervele
de energie intern pentru meninerea lui.
n lucru, anun e-majordomul.
Afiajul strii din vederea virtual dispru
dup ntreruperea legturii de date cu
complexul principal.
D-mi starea intern.
Fu nconjurat de fluxuri noi de date
translucide; se afla n centrul unui glob
compus din mii de linii roii i chihlimbarii
ntreesute. Activitile de construcie se
opreau, totui nu dispunea de prea mult
energie.
Anuleaz funciile ambientale, avem
destul aer pentru mai multe ore.
Validare.
Localizeaz personalul din platform i

listeaz-l. Deschide canalul general de emisie


pentru toi cei de aici.
Luminile continuau s se sting n jurul lui,
lsnd ntr-o penumbr crepuscular seciuni
uriae ale platformei. Cmpul de for intr n
funciune, sigilnd poarta. Raze puternice de
lumin
ptrundeau
prin
semintuneric
dinspre cldirea de controlul calitii.
Atenie, toat lumea! anun Wilson pe
canalul general. Complexul pare s fie inta
unui atac fizic. Am sigilat poarta, aa c aici
ar trebui s fim n siguran. Ca precauie,
doresc ns ca toi s se ndrepte spre inelul
sistemului de susinere biotic al navei,
seciunea doisprezece.
Parcurse iute listingul personalului cu
experien.
F-mi legtura cu Anna Hober.
i-o reamintea vag din edinele de
antrenament al echipajului; era un astronom
din divizia de explorare TSC, primit n echipaj
ca expert n senzori i navigator.
Validare.
Da, domnule cpitan, rosti Anna Hober.
Unde eti?
Sus, la matricea de senzori secundar. Fac

parte din echipa de instalare.


Din clipa asta eti secundul meu executiv.
Conecteaz-te la matricea seciunii sistemului
de susinere biotic a navei i ncepe s
alimentezi sistemele ambientale interne. Ia s
te ajute pe oricine ai nevoie din echipele de
asamblare. D-i drumul! Vreau ca acolo s fie
un adpost sigur pentru toi.
Da, domnule cpitan.
Mna lui virtual atinse iconul emajordomului.
Afieaz starea sistemelor interne ale
navei.
Validare.
Reprezentarea care apru era micu. Puine
sisteme erau alimentate cu energie i reeaua
intern a navei se limita la legturile primare
de comunicaii o coloan vertebral fr
jonciuni nervoase.
Wilson se mpinse cu picioarele n travers,
ndreptndu-se ctre inelul sistemului de
susinere biotic. n vreme ce luneca prin aer,
examin sursele energetice de la bord;
majoritatea sistemelor secundare de rezerv
erau instalate i dou generatoare de fuziune
fuseser testate nainte de a fi apoi nchise. Ele

ar fi trebuit s le asigure destul energie


pentru a ntreine cteva puni, pn se
clarifica situaia de la sol. Dac situaia se
prelungea, ar fi trebuit chiar s poat porni un
reactor de fuziune i s-l cupleze la
generatorul cmpului de for consumul
rezervelor era nelinititor de mare.
Avem vreo legtur de comunicaii externe
cu datasfera planetar?
Platforma de asamblare este echipat cu
transmitori pentru, situaii de urgen, care
se pot conecta la satelii geostaionari.
Activeaz-i. Trebuie s tiu ce se ntmpl
jos.
Fuseser stinse att de multe lumini nct
avea probleme s vad ncotro se ndrepta.
Traversele i stlpii de rezisten erau invizibili
pn ajungea foarte aproape de ei i i
ncetineau naintarea; de acum, practic
trebuia s pipie ca s gseasc drumul.
Inseriile retinale i trimiteau pe vederea
virtual o imagine n infrarou, fcndu-l s
vad numai roz strlucitor i alb.
Revrsarea puternic de lumin care sosea
prin poart se reduse treptat la nivelul
strlucirii glbui emise de lmpile de urgen

ale cldirii. Dup aceea urm un fulger


portocaliu pe care inseriile retinale fur
nevoite s-l atenueze ca s nu fie orbit. Wilson
clipi din ochi, trezindu-se complet n ntuneric
dup stingerea fulgerului; principalele linii
energetice fuseser de asemenea pierdute,
lsnd funcionale doar cteva sisteme de
iluminat de urgen n interiorul platformei.
Poarta era complet ntunecat.
Futu-i! opti el.
Bnuielile lui fuseser corecte de la bun
nceput. inta era A doua ans.
***
Lennie Al Husan sosise n gara TSC Anshun
dup o cltorie de dou ore, care ar fi trebuit
s dureze patruzeci i opt de minute.
ntotdeauna se ntmpla aa cnd sosea prin
St. Lincoln; triajul de acolo cauza ntrzieri de
fiecare dat. Din cauza aceasta, ntrziase la
ntlnirea cu biroul mass-media al proiectului
navei stelare. Editorul lui avea s fac o criz
de nervi din motivul sta, fiindc toate
companiile mass-media ncercau s prezinte
zborul. Unul dintre visurile lui Lennie era, de
altfel, c va putea cumva s se califice ca

reporter/membru de echipaj, un post pe care


TSC l flutura prin faa reprezentanilor massmedia ca s se asigure de cooperare favorabil.
Att doar c ntrzierea de acum anulase
probabil opiunea respectiv.
Porni n lungul slii principale spre zona de
mbarcare pentru transport ctre complexul
navei. Fu supus ctorva verificri de securitate
amnunite, dup care iei n aerul ngrozitor
de umed, alturndu-se altor oameni care se
nghesuiau n ateptarea autobuzului. i ceru
e-majordomului
s-l
contacteze
pe
reprezentantul mass-media cu care discutase.
Am probleme n stabilirea unei interfee cu
datasfera, i spuse e-majordomul. Software
kaos contamineaz nodurile reelei de date
locale.
Serios?
Lennie privi n jur cu interes, ceea ce,
recunoscu, era tembel de inutil. Totui
atacurile kaos erau rare i de obicei precedau
sau acopereau un tip de activitate ilegal.
Peste zona de mbarcare pentru transport
reverber un bubuit att de puternic nct
bnui c fusese o explozie. Alturi de toi cei
de la coad, Lennie se arunc la pmnt.

Pentru o secund, crezu c fusese o deraiere,


orict de imposibil ar fi fost aa ceva. Apoi
ncepu un vuiet peste care se suprapuse o a
doua bubuitur. Lennie se ridic i ncerc si dea seama dincotro soseau zgomotele; erau
att de puternice, nct fu nevoit s-i acopere
urechile cu palmele.
nregistrare complet, toate simurile, i
anun e-majordomul.
Porni n goan spre captul cldirii lungi.
Cnd ddu colul, putu s vad peste o
seciune larg a triajului. Prima impresie fu c
asista la dezintegrarea unui tren lung din
vagoane acoperite care se afla n spatele
depourilor de marf. Dou vagoane fuseser
deja transformate n buci informe i, pe cnd
se uita, un al treilea vagon explod,
deschizndu-se. Forme uriae i ntunecate de
metal se ridicau dintre sfrmturi pe coloane
vii de flcri violete. Semnau cu nite
dinozauri paralelipipedici blindai, cu capete
trapezoidale boante. evi groase de tunuri
ieeau din orbitele ochilor i arme mai mici se
extindeau din partea inferioar a capetelor
aidoma unor mandibule letale. Trei picioare
butucnoase le erau pliate, strns lipite de

flancuri, cnd se nlar n vzduh. n jurul


lor, aerul plpi, anunnd activarea unor
cmpuri de for.
Lennie nu ndrzni nici s clipeasc. Rmase
cu ochii larg deschii, absorbind imaginile
extraordinare. E-majordomul lui expedia o
mulime de ping-uri, cutnd un nod al
cibersferei care s fie necontaminat.
Las-ne s intrm! url Lennie ctre
cibersfera care colapsa. i ordon n numele lui
Allah, n pizda m-sii! Las-ne s intrm!
Apoi contaminarea kaos dispru pe
neateptate, golindu-se din cibersfer, aa
cum apa se golete dintr-o conduct. Totul era
on-line i imaginile lui Lennie erau transmise
n matricea biroului su din Kabul.
IC-ul a curat reeaua local, l anun emajordomul i n glasul sintetizat al
programului se simi ceva foarte apropiat de
uimire.
Lui Lennie nu-i psa dac Profetul nsui
fusese cel care restabilise miracolul electronic.
El transmitea acum imaginile, sunetele i
teroarea n tot Commonwealth-ul el, Lennie
Al Husan. Acesta era momentul lui de glorie.
Cele trei mainrii nspimnttoare se rotir

la unison; jeturile lor de evacuare cptar


vectori orizontali i ele accelerar peste triajul
prginit.
Sunt Rzbuntori Alamo! rcni Lennie
peste urletele duzelor, rugndu-se ca
spectatorii lui s-l poat auzi. Vedei n
aciune nite Rzbuntori Alamo autentici!
Abia reui s-i stvileasc impulsul de a
ovaiona.
***
Cei doi paznici care rmseser n ghereta
porii de intrare tocmai ncepuser s se
ntrebe unde dispruse Rob, cnd conexiunile
lor standard cu cibersfera se ntrerupser. Nu
fur mai nelinitii dect ar fi fost cazul,
ntruct legturile cu senzorii i sistemele de
pe perimetru nu fuseser afectate. Dou alerte
sosir pe linia de la centrul de comand al
securitii, dar, nainte ca mcar s le fi privit,
o explozie bubui n spate, ridicnd pe cer un
glob de foc dinspre latura opus a
complexului. Cercuri roii rsrir pe afiajul
strii lor de securitate.
Dumnezeule, la a fost un generator
reui s rosteasc un paznic cnd flcrile

vuir n sus dup sfera de foc care se dilata.


Se pare c-a dus cu el toat seciunea de
stocare a combustibilului.
Trei etaje de ferestre dintr-un turn erupser
i un milion de cioburi de sticl zburar afar,
gonind pe limbi lungi de vpaie.
Centrul de comand al securitii nu
rspunde, raport matricea gheretei. Deinei
comanda autonom a securitii perimetrului.
Etanare! rcni paznicul-ef.
i ncrc codul n matricea gheretei i privi
cum nviau sistemele protectoare. Pazboii
ncremenir n locurile unde se aflau; trape se
deschiser n flancurile lor i de acolo ieir
evi care se armar automat. Mai linititoare
fu ns intrarea n funciune a generatoarelor
cmpului de for; dotate cu trei sisteme
redundante i autonome, ele nchiser peste
tot complexul un cmp gigantic n form de
dom. Moleculele de aer prinse n interiorul
efectului de legtur scnteiar cnd
absorbir inputul de energie care le alinie ntro structur rigid.
Alte dou explozii rsunar n interiorul
complexului. Paznicul-ef ncerc s afle ce
fusese distrus, dar afiajul lui de stare era

aproape complet lipsit de informaii.


Ce facem? ntreb partenerul lui.
Deocamdat stm locului. Nu putem
dezactiva cmpul de for nu deinem
autoritatea respectiv. Aici suntem n
siguran.
Ba nu suntem deloc, art cellalt spre
flcrile uriae i fumul negru care se nla
peste cldirile complexului. Suntem nchii
laolalt cu un grup de teroriti nenorocii.
Nu panica. Pur i simplu, ne-au luat prin
surprindere. Locul este acum mai etan dect
goaza unei onna de lagun. Ia uit-te!
Art un turn. Suprafaa lui exterioar era
acoperit de scnteile evidente ale unui cmp
de for.
i izoleaz i dup aia aduc trupele
serioase ca s-i rad asta-i procedura
standard.
Se ntoarse i vzu c partenerul lui ignora
complet complexul i se holba la ntinderea
pustie a triajului.
Alea ce dracu sunt?
***
Tehnicianul trebuise s ia toate firele la

mn, ns reuise s-i interfaeze toate


matricele n reeaua slii de comand a porii.
IR fusese izolat afar.
Coordonatele porii nu mai pot fi
schimbate, anun el triumftor. Am izolat
reeaua de comand, aa c sistemul
funcioneaz pe matricele interne i totul ni se
va preda elegant i fr mofturi.
Grozav! mri Rob. i cnd o s-ntrerup
energia?
Simise deja podeaua vibrnd uor. n
apropiere explodase ceva. Alt parte a
operaiunii avansa. Nu-l incinta c totul
fusese att de compartimentat; i venea greu
s nu tie ce se ntmpla.
Tehnicianul l privi dispreuitor. Se aez la
consola pe care o mutilase i apel scheme noi
pe portalurile mari montate pe perei.
Au i fcut-o deja uit-te! Alimentarea
din exterior este aproape zero. Deja
funcionm pe trapa d-zero. Totu-i n regul.
Acum trebuie doar s mai rezistm nc
treizeci de minute.
E-majordomul lui Rob raport brusc c se
putea conecta la nodurile cibersferei slii. O
jumtate de duzin de apeluri i cereau s se

identifice.
Bag-i n pizda m-sii, i spuse el emajordomului.
Interesant, coment tehnicianul. (Ochii i
erau nefocalizai, n vreme ce studia datele din
vederea virtual.) Cibersfera e curat cineva
a contracarat software-ul kaos este eliminat.
Asta-i bine sau ru? ntreb Rob.
E ciudat N-a fi bnuit niciodat c IRul cibersferei Anshun este att de puternic
nct s elimine aa rapid nivelul la de kaos.
Cum ne afecteaz asta pe noi?
Rob detesta ntotdeauna s lucreze cu
specialitii tia cu capu-n nori, care nu
izbuteau niciodat s aprecieze latura fizic a
unei misiuni.
De fapt, nu ne afecteaz. Vreau s zic c
securitatea TSC nu poate intra n mod fizic aici
sau n sala cu mainriile porii noi
controlm i cmpul la de for. Tehnicianul
se scrpina gnditor pe un obraz. Dac toi
senzorii lor sunt din nou funcionali, s-ar
putea s ne fie niel cam greu s ieim la
sfrit. O s m gndesc
Rob l privi pe cellalt paznic, care se mulumi
s strng din umeri.

Ia stai aa, rosti tehnicianul i se aplec


nainte cnd un portal comut pe imaginea
granulat a unui senzor care acoperea
coridorul din exteriorul slii de comand. Ia
uite, au repus n funciune circuitul liftului!
Senzorul arta uile liftului nchizndu-se.
Dup zece secunde, ncrctura autonom
explod. Pe imaginea de pe portal, Rob nu
vzu dect uile liftului vibrnd, cu linia
central de unire cscndu-se cnd metalul fu
deformat. Un nor dens se revrs pe coridor i
brbatul i ddu seama c era praf, nu fum.
Cellalt paznic chicoti.
De-acum nu mai pot cobor pe-acolo,
probabil c s-a nruit tot puul.
Rob privi placa de metal care acoperea ieirea
de incendiu. n scurt timp, securitatea avea s
coboare pe scara din spatele ei. Potrivit
instruciunilor
pe
care
le
decriptase
diminea, dup ce puul liftului era scos din
funciune, ei ar fi putut s prseasc sala de
comand pe ua principal. Unul dintre
birourile aflate mai departe pe coridor avea un
pasaj utilitar prin care ajungeau n sala cu
mainriile porii, iar de acolo puteau alege
dintre trei rute de ieire, dup ce cmpul de

for era decuplat. Bineneles, toate aciunile


respective depindeau n mare msur de
kaosul care scotea din funciune cibersfera i
senzorii de securitate.
n clipa de fa, poate cineva s priveasc
aici nuntru? ntreb Rob.
Examin cu atenie plafonul, cutnd senzori
i videocamere i vzu minimum trei care
acopereau interiorul.
Stai s vd reeaua local, rspunse
tehnicianul.
ncremeni brusc, rmnnd cu gura cscat
la portalul care afia reeaua de comand a
porii. Una dintre seciuni plpia rou.
Nu se poate murmur el.
Ce-i? fcu Rob.
Primul scut de blocare a comutrii a czut.
Mai zi o dat, pe limba mea.
Fii atent cablurile de fibre optice care
formeaz reeaua continu s fie intacte,
integrate n reeaua de date local, care la
rndul ei este conectat la cibersfer. Dar n
noduri, locurile de unde se controleaz
comutrile, eu mi-am ncrcat software-ul ca
s blochez contactul. n termeni electronici,
ntre noi i exterior nu exist nici o barier

fizic, doar scuturile. Eu am amplasat cinci,


consecutive, la fiecare nod, blocnd toate
canalele de acces, totui ceva tocmai a trecut
de scutul exterior.
Ne-ai spus c IR-ul Anshun a curat
kaosul, rosti cellalt paznic.
Nu, am spus c nu crezusem c ar fi putut
s-o fac nu att de repede. Iisuse!
Alt seciune a reelei de comand a porii
strlucea chihlimbariu.
Aa ceva nu se poate, m jur nu-i posibil!
Alt scut? ghici Rob.
O s cad, s-mi bag picioarele, jumtate
din coduri au fost deja sparte. Nu se poate.
Vorbesc serios aa ceva nu se poate! tii ce
fel de criptare am utilizat pentru chestia aia?
Geometrie n optzeci de dimensiuni. n optzeci!
Ca s spargi aa ceva ai nevoie de-un secol
dac ai baft.
Prea mai degrab furios dect ngrijorat.
Rob ncepea s aib o senzaie cu adevrat
neplcut despre misiune.
i ce anume poate s sparg genul sta de
criptare?
Tehnicianul ncremeni complet.
IC-ul.

Privirea lui gsi pe plafon o videocamer care


era cuplat la consola lui i se uit direct n
lentila micu.
Bga-mi-a pula!
Cellalt paznic i ridic pistolul ionic i
ncepu s trag n videocamere.
Afl ci senzori sunt nuntru. Imediat!
Rob trase ntr-un senzor de deasupra uii
principale. Risc o cuttur scurt spre
afiarea de pe portal, continund s caute i
altele. Avertismentul chihlimbariu al celui deal doilea scut se transforma ntr-un rou
amenintor.
***
Paznicul-ef din ghereta de la poart privi pe
fereastr i gura i se csc treptat n mod
incontient, cnd nelese adevrata natur a
obiectelor zburtoare.
Am mai vzut chestiile astea, croncni el
fr putere. tiu ce sunt. Erau ntr-un film de
aciune pe care l-am accesat cu nite ani n
urm. Rzbuntori Alamo. Dar sunt chestii
vechi de tot
Nu mai sunt, rosti partenerul lui. Ce
facem?

Ne rugm la Dumnezeu.
Pe toat autostrada care ducea la complexul
navei stelare, vehiculele se opriser automat
cnd software-ul kaos le afectase matricele de
pilotare. Apoi, cnd ncepuser exploziile i se
activase domul cmpului de for, oamenii
coborser din maini pe asfaltul fierbinte i
rmseser privind spectacolul. Civa se
ntoarser, auzind noile uruituri din spatele
lor, i se aruncaser instantaneu pe jos,
rcnind avertismente.
Rzbuntorii Alamo vuiau peste autostrad,
la nici o sut de metri altitudine. Cnd
ajunser la un kilometru de cmpul de for,
deschiser focul cu lansatoarele de particule.
Era ca i cum o perdea de fulgere ar fi acoperit
interstiiul dintre ei i dom. ntregul cer se
transform ntr-o volbur orbitor de alb, cu
aerul
dezintegrndu-se
sub
giganticele
descrcri energetice. Nivelul sonor al
exploziilor fcu ndri toate geamurile
mainilor, furgonetelor i autobuzelor de
dedesubt i oamenii nii fur azvrlii ct
colo de frontul undei sonice. Timpane i ochi
se sparser, vase capilare fur deschise,
sngele porni s le spumege din guri, nasuri i

urechi, iar pielea neprotejat se lichefie.


Domul cmpului de for i pstr
integritatea sub lovitur. Pe suprafaa lui,
moleculele de aer colapsar i se ridicar ntrun nor coronal clocotitor. De deasupra, prea
ca i cum o stea pitic roie fusese ngropat
n sol.
Descrcri electrice gigantice nir din
mantia ionic ce fierbea, izbind pmntul de
jur mprejur. Pazboii, care ateptau n alert
mprejurul bazei cmpului de for, urmrind
cu armele laser i magnetice inamicul care se
apropia, detonar pur i simplu, i roiurile de
fragmente se vaporizar n microsecunde,
cnd fur nvluite de cascada de energie.
Toate smocurile de vegetaie de pe o raz de
patru sute de metri n jurul domului izbucnir
n flcri.
Cei trei Rzbuntori Alamo traser iari,
concentrndu-i lansatoarele asupra unui
singur punct. Cmpul de for rezist i acum,
deviind potopul teribil de energie n aerul care
scnteia torturat. Cataracte dense de lumin
se revrsar, izbind solul.
n interiorul gheretei, ambii paznici se
aruncaser pe jos de la primul baraj de foc.

ntreaga lor lume dispruse ntr-o violen


alb. Chiar i n interiorul cmpului de for,
nivelul de zgomot era incredibil, translatnduse n durere fizic direct care le sfredelea
timpanele. Dup ce lumina se stinse, cutezar
s ridice ochii. La cinci sute de metri
deprtare, acolo unde fuseser focalizate
lansatoarele, o zon imens din cmpul de
for continua s sclipeasc de dre violete
orbitoare, pe msur ce fuioarele de energie
rezidual se descrcau n sol.
A inut, mormi paznicul-ef nevenindu-i
s cread.
Nu-i putu auzi propriile cuvinte. Cnd i
duse palma la ureche, degetele i se mnjir de
snge. Nu-i psa.
Sunt viu. Cu dosul falangelor i ntinse
lacrimile pe obraji. Doamne Dumnezeule, sunt
viu!
nl capul deasupra tbliei biroului i i
vzu pe Rzbuntorii Alamo apropiindu-se de
domul cmpului de for. Incendii mrunte
plpiau sub ei, arznd ultimele smocuri de
iarb i buruieni. Rzbuntorii nu aterizar, ci
mai degrab se prbuir din vzduh.
Rachetele lor se oprir cnd ajunser la

douzeci de metri nlime. Cu picioarele


extinse, atenuar ocul i rmaser ntr-o
poziie ghemuit pe pmntul nnegrit i
fumegnd. Capul celui mai apropiat se roti
lent ntr-o parte i cealalt, ca parodierea unei
creaturi vii, scannd cu senzorii. Matricele lor
erau ncrcate cu smartware de contiin
animalier, care le asigura o independen
alimentat doar de agresiune; dup ce inta
fusese stabilit, nu se mai opreau pn nu
ajungeau la ea.
Cel din frunte ncepu s nainteze, cu
picioarele bubuind nfundat, deplasndu-se
cu o vitez descurajant pentru ceva att de
masiv. Jerbe de cenu i rn se ridicau la
fiecare impact, zburnd n vrtejuri bizare n
jurul cmpului su de for. Seciuni mici de
blindaj din partea frontal a capului bascular
n sus, lsnd s gliseze n exterior cleti lungi
i negri. evile armelor de calibru mediu se
retraser n compartimentele lor. La treizeci de
metri de baza domului, Rzbuntorul se opri
i-i cobor capul gros de forma unei pene de
despicat lemne. Cletii strlucir cu o aur de
culoarea cobaltului care se rotea i plpia. i
nfipse n pmnt. Gheizere imense de sol fur

aruncate n vzduh. Rzbuntorul Alamo se


propti n picioare i-i afund mai mult capul
n gaura pe care o sfredeleau cletii. Nisip i
fragmente de piatr spart neau la
douzeci de metri nlime deasupra lui.
Treptat, ncepu s-i afunde n excavare
uriaul corp blindat.
***
Toate cldirile de pe Muntele Castelului din
Leithpool erau iluminate de fascicule
strlucitoare de lumin, ale cror culori
treceau graios din una n alta, parcurgnd tot
spectrul, n timp ce deasupra lor semeul
castel de basm era el nsui scldat n sclipirea
a treizeci de proiectoare de intensitate solar.
Din poziia sa de la fereastra cafenelei de pe
Cercul Prinului, Adam avea o panoram
superb a muntelui pe fundalul unei seri
senine i calme. Reflexia lui tremura n apele
negre i reci ale lacului circular din Leithpool,
ntr-o imagine de oglind aproape perfect.
Aidoma tuturor celorlali clieni ntrziai ai
cafenelei, de cteva minute i el ncetase s
mai priveasc spectacolul de afar. Toate
emisiunile de tiri ale unisferei transmiteau

evenimentele de pe Anshun, prin miile de


companii
mass-media
ntinse
prin
Commonwealth. Cafeneaua comutase pe
Alessandra Baron, dei imaginile la care avea
ea acces erau lipsite de profesionism.
Proveneau de la supravieuitori din vehiculele
distruse sau abandonate pe autostrada spre
complexul navei stelare. Inseriile retinale
transmiteau imaginile nceoate de lacrimi,
cltinndu-se dup cum expeditorii se
cutremurau de spaim sau uurare.
Rzbuntorii Alamo forau sub domul
cmpului de for; practic, vechile mainrii
de rzboi nu mai erau vizibile acum, ntruct
gurile pe care le spaser erau ndeajuns de
adnci pentru a le ascunde n ntregime
corpurile. Jerbe imense de pmnt continuau
s se nale ctre cer ca nite fntni arteziene,
de unde cdeau sub forma unui nor
camuflator de praf i granule de piatr mai
uscat dect orice nisip din deert. Volumul de
sol pe care-l regurgitau n urma lor nu se
diminua nici o clip. Cu viteza aceea, n numai
cteva minute aveau s ajung dedesubtul
complexului n sine. Un detaliu pe care
Alessandra Baron, aflat n securitatea

studioului ei de pe Augusta, se grbi s-l


sublimeze. Ea mrturisi c nu tia nimic
despre capacitile defensive pe care TSC se
putea sau nu s le fi ncorporat n complex,
ns msurile standard nu preau s se fi
comportat prea grozav. De asemenea, se
acorda o atenie deosebit legendei privind
calitile distructive ale Rzbuntorilor Alamo.
Nimic i nimeni, rosti ea, nu ar supravieui
n interiorul complexului asediat, dac mcar
unul singur ar ptrunde acolo. Ne putem doar
ruga pentru oamenii care sunt prini
nuntru.
Pn i faa ei frumoas cu coama elegant
de pr blond-nchis prea tulburat.
Nici Adam nu era sigur dac TSC i atepta
cu vreo surpriz pe Rzbuntorii Alamo. Din
necesitate, misiunea aceasta fusese pus la
cale n prip i timpul de documentare fusese
scurt. Nu putea fi sigur absolut de nimic, cu
toate c avea bnuiala c n complex nu
existau arme serioase, de calibru greu.
Alturi de ceilali clieni transfigurai din
cafenea, Adam icni, uluit i nspimntat,
naintea fulgerelor i uruiturilor care
rzbteau din gurile cscate ale tunelurilor.

Nu simula defel. n ultimele luni asistase n


mod direct la renovarea mainriilor gigantice,
totui era la fel de copleit ca oricare alt om de
fora brut pe care o dovedeau Rzbuntorii
Alamo care se aruncaser ceea ce era cu
siguran pentru ultima dat n btlie.
n vederea virtual, un cronometru bifa
succesiunea de evenimente ale misiunii.
Deocamdat se descurcau remarcabil de bine
n respectarea graficului, ceea ce nsemna c
se apropia etapa a doua. Ca veteran al multor
campanii, mari i mici, Adam tia c nimic nu
era mai adevrat dect strvechea maxim
militar: un plan de btlie nu supravieuiete
niciodat contactului cu inamicul. Iar dac
inamicul respectiv deinea puterea i resursele
TSC-ului, el nu inteniona s lase nimic la voia
ntmplrii.
***
Wilson auzi ultima ecluz pneumatic de
urgen zngnind sonor, cu zgomotul
reverbernd prin toat puntea pe care o
ocupaser.
Nici
una
dintre
ecluzele
pneumatice primare din metmal nu funciona
toate erau retrase n inelele groase din jurul

marginii lor , ns ecluzele de urgen ofereau


un grad rezonabil de securitate. i ncepu
exerciiile de respiraie profund, calmndu-i
inima care bubuia.
Suntem etanai, anun Anna.
Glasul ei trda un grad ridicat de mulumire.
Chipul rotund al femeii surse luminos, n
ciuda situaiei de la sol. Ochii i gura i erau
nconjurai de o mulime de COtatuaje ce
produceau un filigran de linii subiri de aur i
platin, care i plpiau pe piele, aprnd i
disprnd. Minile i antebraele i erau de
asemenea acoperite de aceleai linii, care i se
trau n jurul degetelor i ncheieturilor cnd
i aps palmele pe un i-punct al consolei.
Excelent, ncuviin Wilson.
Nu se ddea n vnt dup asemenea trsturi
flamboaiante vechea motenire rigid i
spunea din nou cuvntul , iar propriile sale
COtatuaje erau complet non-vizuale. Trebuia
totui s admit c aciunile femeii fuseser
exemplare pn acum. Anna organizase
echipe de lucru formate din tehnicienii
surprini i speriai, care parcurseser
seciunea sistemului de susinere biotic i
nchiseser fizic uriaele i solidele ecluze

pneumatice de urgen, utiliznd scule de


mare putere i propriii lor muchi. Fusese
numai una dintre cele aproape o duzin de
misiuni pe care i le dduse i pe care ea le
derulase perfect. Aparatele de condiionare a
aerului fuseser pornite i funcionau, cu
ventilatoarele micnd atmosfera grea, iar
luminile de avarie fuseser conectate la uniti
energetice portabile. Anne organiza personalul
n echipe de intervenie pentru avarii,
pregtindu-se pentru orice eventualitate.
n acest timp, Wilson trecuse frenetic n
revist sistemele ct de ct operaionale ale
navei. Nu-i trebuise prea mult timp. innd
seama de numrul mare de echipamente ce
fuseser instalate pn n prezent, doar un
procentaj alarmant de mic i era disponibil i
aproape nici unul dintre ele nu era de vreo
utilitate practic pentru situaia lor curent.
Unicul
succes
important
pe
care-l
nregistraser fusese folosirea sistemului de
urgen de comunicaii al platformei pentru a
restabili o legtur cu cibersfera planetei. Prin
intermediul ei, Wilson fusese permanent n
contact cu IC, din clipa n care intrase n nav.
Era recunosctor pentru faptul c IC dovedea

fa de atac un interes mult mai mare dect de


obicei.
Escadra forelor speciale Anshun se va
desfura n jurul perimetrului complexului
peste apte minute, i anun IC. Primul
ealon de ntriri de securitate al TSC va sosi
n gar la patru minute dup aceea;
desfurarea sa ar trebui s fie mai rapid
dect a forelor locale. Sunt de asemenea
mobilizate forele Directoratului Securitate al
Commonwealthului.
Dar chiar dac pot intra n perimetrul
cmpului de for, dispune vreuna dintre ele
de ceva care s-i poat distruge pe nenorociii
ia de Rzbuntori Alamo? ntreb Wilson.
O vzu cu coada ochiului pe Anna,
aruncndu-i o privire ngrijorat. Achii
minuscule de aur unduir din ochii ei cnd i
realinie afiajul vederii virtuale pentru
accesarea direct a datelor de securitate.
Nu cred, rspunse IC. Una dintre cauzele
reputaiei legendare a Rzbuntorilor Alamo
este puterea lor brut. Producerea lor a fost
extrem de ineficient din punctul de vedere al
costurilor, raza de aciune le este redus i
abilitatea tactic limitat. n acelai timp ns

eficiena lor mpotriva amplasamentelor


Federalilor Unii a fost de aproape sut la sut.
Republica Stelei Unice s-a apropiat foarte mult
de obiectivul de a transforma Austin ntr-o
Izolat.
Vrei s zici c n complex nu avem arme
ndeajuns de mari pentru a-i distruge?
Nu. Directoratul Securitate deine ns
puterea de foc necesar, innd seama mai
ales de vechimea designului generatorului de
cmp de for cu care sunt dotai Rzbuntorii
Alamo. Va trebui totui s ateptm sosirea
forelor Directoratului. Desfurarea lor pe
Anshun ar trebui s nceap n douzeci i
cinci de minute.
Wilson privi din nou ecranul de afiaj. El i
Anna i stabiliser postul de comand ntr-un
birou de echipaj care avea instalate cteva
sisteme reea i matrice i nimic altceva.
Pereii i podeaua erau panouri de rezisten
grosolane, iar conductele treceau peste plafon
aidoma a doi erpi de culoare argintiu-mat
ntreptruni ntr-o poziie de mperechere.
Trei ecrane console fuseser setate pentru a
afia reprezentri rudimentare ale strii
interne a navei, iar celelalte dou erau

alimentate de videocamerele dispuse n jurul


platformei de asamblare. n sala de controlul
calitii aflat dincolo de poart nu mai
avusese loc nici o alt explozie, dar nu asta l
ngrijora n prezent pe cpitan.
Au ajuns sub perimetru? o ntreb pe IC.
n mod clar. Volumul de pmnt pe care-l
evacueaz nu s-a redus. Estimarea noastr
cea mai probabil este c au ajuns la o sut
optzeci de metri n interiorul cmpului de
for. n curnd vor iei la suprafa.
n ct timp vor ajunge la poart? ntreb
Anna.
COtatuajele i se stinseser. Privea ecranul
care arta imaginea de la videocamera ce
acoperea poarta din interiorul platformei de
asamblare.
Estimarea minim este de ase minute,
rspunse IC. Aceasta n ipoteza n care vor
continua prin subteran pn vor ajunge sub
complexul de cldiri i abia apoi vor iei la
suprafa. Tactica aceasta nseamn c nu vor
trebui s cheltuiasc energie pentru a
strpunge cmpul de for al peretelui cldirii.
Bun. Vreau acum un rspuns exact:
Rzbuntorii Alamo pot strpunge cmpul de

for al porii?
Dac specificaiile lor originale n-au fost
diminuate, estimm c pentru a strpunge
coeziunea cmpului de for al porii vor fi
necesare maximum dou salve ale unui
lansator de particule.
Nenorociii dracului, mri Wilson printre
dini.
i repeta c nu-l speria nici mcar faptul c
murea n acest corp legtura prin satelit avea
destul lime de band pentru a-i descrca
memoria ntr-o stocare sigur chiar n ultima
clip. Nu, l scotea din mini faptul c proiectul
nu putea fi aprat de o ceat de teroriti
anarhiti, cretini i semiorganizai. Proiectul
nu merita aa ceva; ei ncercau s realizeze un
lucru nobil i bun cu nava stelar. Nici un fel
de cauz de ccat la mod din exteriorul
procesului politic nu avea dreptul s se bage
aici. Ca s nu mai aminteasc de timpul, banii
i la dracu! de vieile care fuseser investite
n construirea ei.
Probabil c pot comuta nite energie
suplimentar de la nav spre generatorul
cmpului de for al platformei, zise Anna.
(Spirale de platin se roteau lent n jurul

ochilor ei, n timp ce studia o schem de reea


n vederea virtual.) O trap d-zero este parial
ncrcat i ar trebui s ne ofere suficient
energie ca s rezistm cteva ore. Cred c-o pot
comuta prin cablarea supraconductorilor.
Trebuie doar s reprogramm jonciunile
ombilicale s inverseze fluxul.
Ne poi ajuta cu asta? ntreb Wilson pe
IC.
Din analiza pe care am fcut-o resurselor
voastre, outputul vostru energetic este chiar
capabil s depeasc inputul necesar
generatorului cmpului de for, rspunse IC.
Pe de alt parte ns generatorul n-a fost
proiectat s reziste la genul de impact cauzat
de un lansator de particule i un Rzbuntor
Alamo l-ar putea strpunge relativ repede.
mpreun, cei doi n-ar avea nevoie nici de zece
secunde.
Futu-i gura m-sii! rcni Wilson. Trebuia
s ne nchizi poarta. Nu pot fi lsai s
distrug nava.
Fusese gata s continue; nu-i corect, A doua
ans merit s intre n istorie, nu trebuie s
moar n felul acesta, fr mcar s se fi
nscut.

Scuturile ridicate n jurul reelei porii se


dovedesc foarte rezistente, spuse IC. Pn
acum am spart trei. Al. Patrulea utilizeaz
criptare n geometria cu o sut aizeci de
dimensiuni. Vom avea nevoie de cteva minute
ca s-l spargem.
Nu dispunem de cteva minute.
Calculele noastre nu sunt eronate.
Wilson se rsuci i o privi pe Anna. Femeia
plutea n faa consolei, uitndu-se la ecranul
care afia schema navei. Minile ei apsau
puternic i-punctul consolei; hieroglife aurii
urmreau lent configuraii stranii peste pielea
ntins a antebraelor ei.
Exist vreun armament instalat? ntreb el
disperat.
Minile ei virtuale smulgeau date din matrice,
parc folosind for fizic brut.
Nu, domnule cpitan. Nimic.
La dracu!
Izbi cu mna liber n suprafaa cea mai
apropiat, trimindu-i corpul ntr-o rsucire
care-i expedie un junghi de durere prin braul
cu care se ancorase.
Vreun semn c ar fi ieit la suprafa?
Era nevoit s lase totul n seama IC-ului i s

se roage c va fi n stare s sparg la timp


scuturile.
Nu, rspunse IC.
Bun. Pregtete, te rog, o stocare pentru a
primi memoriile tuturor oamenilor de la bord.
Dac nu vei putea nchide poarta, vor trebui
transferate la clinica unde se efectueaz
procedurile de re-viere.
Vom face asta, desigur, dar a aprut o
problem nou.
Anna l privi nelinitit pe Wilson. Brbatul
nelegea ct de greu i era s continue, ce
eforturi erau necesare pentru a-i pstra
fermitatea. Managementul executiv abia se
antrena pentru asemenea situaii. Trebuia s
examineze aspectul acesta cu mult atenie
mai trziu dup ce supravieuiau atacului.
Pn atunci, nu putea spune mare lucru care
s-i fie de ajutor.
Ce mai este? ntreb inexpresiv.
Centrul de control al zborurilor civile
Anshun urmrete dou lansri neautorizate
de avioane de pe o insul din apropierea
ecuatorului.
Ce fel de lansri?
Necunoscute. Par ns s accelereze ntr-o

orbit retrograd.
Wilson avu nevoie de o secund ca s
neleag implicaia.
Se ndreapt spre noi, murmur el.
Aa se pare, da.
n ct timp vor ajunge?
Dac pstreaz acceleraia constant, n
opt minute.
Ai vreo idee despre mrimea lor?
Potrivit semnalului radar, par s fie
avioane spaiale de cargo mediu. n cazul
acesta, fiecare are n jur de dou sute cincizeci
de tone, fr ncrctur.
Wilson nici mcar nu ncerc s socoteasc
mental. Impactul a dou cincizeci de tone la o
vitez dubl dect cea orbital
Nici nu mai este nevoie s aib focoase la
bord, rosti el.
De asemenea, era lipsit de importan dac
poarta era sau nu activat. Dac Rzbuntorii
Alamo nu ajungeau la ei, atunci energia
cinetic i-ar fi distrus oricum.
Cineva, undeva, ne urte ru de tot, gndi
cpitanul. Dar de ce? Ce rost are pn la
urm tot vom ajunge la Perechea Dyson. Eu
voi re-via i, pe Dumnezeul meu, o s zbor cu

nava asta!
n clipa aceea muchii braelor i se blocar n
oc.
Anna! Acum dou sptmni am testat la
presiune rezervoarele de combustibil. mi
amintesc graficul de lucru.
Da, ncuviin ea precaut.
A mai rmas ceva n rezervoare?
***
Podeaua de beton a laboratorului de testare a
radiaiilor cosmice 7D vibr ncetior.
Echipamentele se cltinar pe bancuri i
birouri. Se auzea un vuiet slab, dar volumul
su
cretea
n
tandem
cu
violena
zguduiturilor. Fisuri ncepur s apar n
podea, cu achii mici de beton desprinznduse i apoi srind i rotindu-se peste suprafaa
devenit instabil. Videocamerele de pe plafon
scanau nainte i napoi, ns n laborator nu
ardea dect lumina slab de avarie care se
aprinsese dup ce generatoarele complexului
fuseser
sabotate.
Rezoluia
era
necorespunztoare.
Peste cteva secunde, pardoseala se
dezintegr i cu buci mari de beton zburar

pe vertical, mprocnd picturi sclipitoare


de pe marginile topite. De sub spintectura
crpturii, o lumin orbitor de alb se revrs
n sus, orbind videocamerele. Tentacule mici
de energie i urmar peste o clip, testnd i
nhnd orice suprafa neutr, vaporiznd
metalul i aneantiznd plasticul i sticla.
Dup aceea lumina dispru. Un Rzbuntor
Alamo se ridic n ruina laboratorului nvluit
de flcri. Capul i se roti, se focaliz asupra
intei sale i demol cu indiferen un zid i
civa stlpi de rezisten. Blocuri de zidrie i
podeaua distrus a laboratorului de la nivelul
imediat superior se prbuir, lunecnd i
ricond de pe cmpul de for al monstrului
blindat. Cele ase picioare se micar,
ntorcnd corpul pn fu aliniat ndrtul
capului i aintit direct spre poart. naint,
lent la nceput, strpungnd alt perete
interior. Treptat, viteza i crescu, pn ce
strbtu incintele cldirii de parc n-ar fi fost
dect straturi mai dense de aer.
Pe cnd parcurgea centrul de ntreinere a
construboilor, podeaua i ced sub picioare.
Uor dezechilibrat, naint greoi civa metri,
apoi se opri i roti capul napoi, pentru a vedea

dac exista vreo ameninare. Jeturi de praf


impenetrabil irupser din noua deschidere n
sol. Un al doilea Rzbuntor Alamo se mpinse
n sus, croindu-i drum afar din tunel.
Primul l atept s ajung la nivelul lui, dup
care i ncepur asaltul final ctre cldirea
controlului de calitate i poart.
***
Cafeneaua amui complet cnd glasul
stupefiat al Alessandrei Baron anun
decolarea avioanelor spaiale. Adam i ddu
seama c-i umezea ntruna buza superioar,
anticipnd momentul final, i se opri repede.
Imaginile comutar de la terenul carbonizat
din jurul domului cmpului de for al
complexului la o grafic elegant a orbitei
planetare a platformei de asamblare.
mpreun cu glasul devenit sumbru al lui
Baron,
animaia
ilustra
distrugerea
inevitabil. Contorul din colul ecranului
ncepuse numrtoarea invers. Era aproape
identic cu cronometrul din vederea virtual a
lui Adam.
A doua ans mai avea de trit maximum
patru minute. Adam se uit fulgertor la feele

transpuse ale celorlali clieni i zri oroare i


fascinaie n cantiti egale. Pentru prima dat
nu mai simea vinovie fa de ceea ce fcuse.
Pe platforma de asamblare nu se aflau inoceni
i nici copii lipsii de memocelule. Nu de data
aceasta. De data aceasta avea s fie corect.
Cineva din echipa lui Baron reui s acceseze
roiul de microsatelii geofizici de cartografiere
de deasupra lui Anshun. Mii de senzori
semiconductori minusculi de pe orbita
ecuatorial i modificar alinierile de la
mineralele ngropate n adncuri i focalizar
pe o pat specific de lumin. Platforma de
asamblare apru n centrul ecranului: o sfer
gigantic de metmal albastru-cenuiu, plutind
deasupra norilor. Adam simi c simetria ei
lipsit de trsturi i conferea un straniu
aspect organic.
Linii ntunecate aprur pe suprafaa ei,
definind configuraii prelungi de forma unor
petale. Adam clipi i se aplec n fa. Era
sigur c nu fuseser acolo cu o secund n
urm. Apoi jeturi lungi i subiri de gaze albe
ca zpada nir din suprafaa sferic, o dat
cu despicarea liniilor negre. Razele soarelui se
revrsar n platforma de asamblare, anulnd

strlucirea slab a luminilor de avarie;


suprastructura incomplet a navei stelare
sclipea alb-argintiu n centrul unui nor de
vapori aflat n dilatare.
Nu se poate gemu Adam.
Cronometrul lui arta o sut cincizeci de
secunde pn la impact.
Dou rachete cu plasm se aprinser i
terser imaginea ntr-o nova alb de particule
supraenergizate. Ambele jeturi de evacuare
detonar direct prin nveliul de metmal pliat,
trimind sulie gemene de lumin care
mpunser cale de peste o sut de kilometri n
jos, spre suprafaa planetei. O parte din norul
de plasm rico din structura care
supravieuise, revrsndu-se ndrt n jurul
navei i a bandajelor ei de traverse. Pturi de
izolaii i cabluri fichiuir de jur mprejur,
dizolvndu-se n atomii componeni, n vreme
ce suporturile traverselor se topir n fire
pliabile care se ntinser aidoma cacavalului
topit cnd nava porni s se ndeprteze de
poart. Modulele cargo componente luar foc
i zburar din infernul stelar ca nite comete
portocalii lugubre, lsnd n urm o pcl
fluorescent pe msur ce coninutul lor era

devorat de incendiu.
A doua ans ncepu s accelereze. Nava
gigantic oscil la nceput, cnd programele i
pilotul era oare Kime nsui? se ntreb
Adam analizar distribuia nesimetric a
masei n lungul fuzelajului. Imediat ce o
stpnir, direcia jeturilor rachetelor fu
modificat pentru compensare i nava nu mai
vibr, ci-i mri viteza i se ridic
perpendicular pe planet. ndrtul ei, prin
clocotul de ruine topite, se zri o ultim i
violent contorsionare, cnd cmpul de for
care proteja poarta fu strpuns n cele din
urm. Gazele atmosferei nvlir n vid,
purtnd cu ele o puzderie de fragmente din
sala distrus a controlului de calitate.
Vigoarea jetului fu redus pentru cteva
secunde, cnd ceva se mpinse afar prin
gaura-de-vierme. Dup aceea, aidoma unui
dop din gtul unei sticle, un glob mic de cmp
de for rbufni n exterior, scnteind prin
furtuna de rmie, pe msur ce era
propulsat nainte de rafala agresiv de aer din
poart. Obiectul ntunecat i greu din bula
scnteietoare se rotea neajutorat ntruna,
ridicndu-se prin spaiul cosmic. napoi lui,

jetul atmosferei fu sugrumat iari. Un al


doilea glob auriu apru, rostogolindu-se n vid
dup primul.
De acum A doua ans era la douzeci i cinci
de kilometri deprtare, prnd o stea alungit
i orbitoare care suia ctre constelaiile
strlucitoare. Primul avion spaial apru
brusc n imagine. Viteza lui uria fcu s se
ntrevad doar ca un fulger pe ecran o siluet
delta argintiu-cenuie aerodinamic , nainte
de a se izbi n resturile platformei de
asamblare care se rceau. Explozia care
irupse nu se deosebi cu nimic de una nuclear
de proporii reduse. Sfera de atomi
incandesceni ncepuse s se ntunece, cnd
renvie brusc cu inima strpuns de al doilea
avion spaial.
La o sut de kilometri mai sus, A doua ans
continua s accelereze spre stele.
11
Hoshe crezuse c potopul de date se va
reduce dup primele dou zile. Acum, la o
sptmn dup solicitarea iniial, tia mai
bine. Exista un volum imens de informaii
despre aa-zisele organizaii criminale de vrf,

cu totul surprinztor pentru nite creaturi


care-i desfurau activitatea n afara
granielor societii. Pe Oaktier existau trei
asemenea organizaii principale recunoscute
de poliie: Familia Johasie, o reea de mod
veche n stilul Mafiei, format de infractori
nrudii ntre ei, dar cu destui creieri i avocai
pentru a-i izola pe boi de toate activitile
celor care operau la nivelul strzii; Forai Ltd,
o companie al crei consiliu de administraie
prea s se fi diversificat n delicte, att
financiare, ct i de natur fizic; i Area 37,
cea mai inteligent i mai evaziv, al crei
imperiu obscur era susinut de afaceri legale
i, aparent, de conexiuni politice. i avea
sediul n Darklake City i din acest simplu
motiv Hoshe o favoriza ca fiind suspectul cel
mai probabil n omorrea lui Shaheef i Cotai.
Era pur i simplu o chestiune de geografie.
Nici unul dintre cei doi nu ieise din Darklake
vreme de sptmni nainte de a disprea.
Dac dduser din ntmplare peste ceva care
necesitase nlturarea lor, atunci probabil c
Area 37 dispunea de tipul de resurse i
contacte necesare s-o fac. n felul acesta mai
rmnea doar s gseasc rspunsul la o

ntrebare.
Ce putuser descoperi doi civili inoceni care
s fi necesitat o reacie de asemenea
magnitudine?
Dosarele
oficiale
despre
organizaiile
criminale pe care Hoshe le luase de la
cabinetul procurorului general conineau
toate investigaiile anterioare, plus procesele
alarmant de lipsite de succes care rezultaser
de pe urma lor. Dintre ele, cele mai utile erau
rapoartele provenite de la informatori i agenii
sub acoperire. Cabinetul procurorului i
cunotea pe toi juctorii, majori i minori, i
avea o idee general despre ce fceau n
majoritatea timpului; problema real era c nu
putea s dovedeasc nimic n mod legal.
Dovedite sau nu, evenimentele suspecte de
acum patruzeci de ani pe care le prezentau
dosarele nu erau de mare folos. Pur i simplu
nu existau crime, nici confruntri violente cu
rivalii, ba nici chiar tlhrii, ci doar un flux
permanent de bani de la cluburi, localuri
pentru jocuri de noroc, narcotice chimice i
digitale; prostituie, escrocherii bancare i
contracte imobiliare dubioase.
Dup dosarele oficiale, Hoshe ncepu s

acceseze informaiile din mass-media despre


Area 37. Aveau mai degrab caracter de brf,
cu toate c unii reporterii de investigaii
preau s-i cunoasc bine subiectul. Din nou
ns, nici o menionare a unor infraciuni
realmente serioase. Cnd cercet rapoartele
standard ale poliiei din anul respectiv i din
cinci ani anteriori, nu descoperi nici un delict
major care s fi avut loc, sau care s fi
necesitat ani de pregtire.
La jumtatea dimineii, brbatul se opri din
lucru, ca s priveasc atacul incredibil asupra
navei stelare. Era, de altfel, ceea ce fcuse
marea majoritate a Commonwealthului. Pn
i investigatorul-ef se lsase pe spate n
scaun i privise imaginile ce rulau pe ecranul
de pe biroul ei. Dup ce A doua ans
ajunsese n siguran, povara datelor care
ateptau l readusese ncet pe Hoshe la
munc, dei colegi din cldirea sediului
general al poliiei metropolitane se opreau pe
la el ca s-l ntrebe dac vzuse i ce prere
avea. Preau mai interesai s afle opinia
Paulei, ns femeia nu spunea niciodat ce
gndea. Pn spre sfritul dup-amiezii,
Hoshe redevenise complet afundat n detaliile

mohorte ale lumii interlope. Inputul constant


de pe vederea virtual i ecranele de pe birou
i ddeau dureri de cap. Cnd se ntinse ctre
cana de cafea, gsi doar zaul rece al ultimei
doze.
M duc s mai iau, mormi el.
Paula nici mcar nu ridic ochii de la ecranul
ei cnd porni spre u. Li se alocase o camer
la nivelul al cincilea, destul de plcut, cu o
fereastr larg i mobilier nu foarte vechi.
Matricele desktop erau echipamente de vrf,
cu ecrane i portaluri pe msur. Att doar c
automatul de cafea era pe coridor.
Stai! rosti Paula cnd el aproape c ieise
prin u. Un apel securizat.
Era Qatux. l afiar pe portalul mural mare
i Hoshe se aez exact n clipa cnd apru
imaginea extraterestrului uria. Brbatul se
ncrunt, ngrijorat de aspectul Raielului.
Qatux abia i putea ine capul ridicat ca s
priveasc
n
obiectivul
videocamerei.
Tremurturi i zgliau corpul i tentaculelemembre, de parc ar fi tuit silenios.
I-am trit viaa, opti el. Nu voi nelege
niciodat cum putei voi s supravieuii
attor senzaii. S facei att de multe i s

reacionai la toate n felul n care reacionai


este n aceeai msur un blestem i o
binecuvntare. Voi nu v oprii niciodat
pentru a digera i evalua cele ce vi se ntmpl.
sta-i felul nostru de a fi, rosti Paula. Ce-i
cu tine? Amintirile acelea i-au produs
necazuri?
A fost dificil. Nu m ateptasem s fie aa.
Vd acum i vd atunci. Sunt Tara mai mult
dect am fost orice alt fiin omeneasc. Asta
m nspimnt la fel de mult pe ct m
ncnt.
N-am
mai
fost
niciodat
nspimntat.
Amintirile se vor topi ntotdeauna asta-i
natura lor. Vei ti cine eti.
Ele se topesc pentru voi. Pentru mine nu
sunt la fel de sigur. Exist foarte multe lucruri
asupra crora doresc s m concentrez i s
mi le reamintesc. Nu m voi desprinde uor de
ea.
Paula se aplec n fa n scaun.
i poi accesa aadar toat viaa?
Da. Da, o cunosc ntr-att de bine. Att de
multe culori, att de multe sunete i
sentimente, ce sentimente avea ea! Tara a
plns ntr-o zi la vederea zorilor, ntr-att era

de frumos, n deert, unde razele de lumin


jucau peste piatr i cer i fiecare secund
nou aducea o nuan nou pe solul nisipos i
neregulat. i simt lacrimile acum, urme mici i
delicate pe pielea mea, nceond imaginile.
Ai cutat ce i-am cerut? Avea dumani, o
ura cineva?
Capul Raielului se mic lent dintr-o parte n
cealalt ntr-o negare trist, iar tentaculelemembre i urmar discordant gestul.
Nu. Pentru tine, cred, ar fi fost insipid i
incolor, fiindc viaa ei nu este la fel de iute
i de intens ca a ta. Totui Tara este o
persoan blnd, care iubete viaa i urte
durerea i suferinele altora. Lucrul cel mai
ru pe care l-a gndit vreodat despre cineva
a fost iritare i dezamgire. Delictul ei cel mai
serios a fost egoismul, fiindc i-a nelat mai
muli parteneri, fiindc nu s-a putut mpotrivi
plcerii i arii pe care i-o produceau
asemenea legturi. Aa ceva nu face ns din
ea o persoan rea.
Ct de puternic au reacionat partenerii
aceia nelai?
Unii au plns. Unii au tunat. Alii au fost
indifereni. Ea s-a mpcat cu toi. Nimeni

dintre cei pe care i-a cunoscut vreodat n-a


dorit s-o omoare. n privina asta, sunt sigur.
La dracu! Paula strnse buzele ntr-o
grimas de furie. Nimeni, nimeni?
Nu. Ea nu este o sfnt, dar ca s
trezeasc atta ur n cineva nct s-o ucid
Nu pot vedea asta, nu prin ochii ei.
Mulumesc, Qatux. mi pare ru c a fost
att de dur pentru tine. Apreciez ceea ce ai
fcut.
Nu este nici problem. i iubesc pe oameni,
pe toi oamenii. Adesea m gndesc c poate
m-am nscut n alt specie.
Nu, eti foarte bine aa cum eti.
mi vei mai aduce i alte amintiri, Paula?
Cumpr multe de la contacte din unisfera
voastr, dar nici unele nu sunt din stocri de
siguran, nici unele nu sunt aa complete
precum cele pe care mi le aduci tu, nici unele
nu au bogia existenei umane, autenticitatea
pe care o preuiesc.
Vom vedea. Poate c te voi mai vizita.
Mulumesc. i poate c ntr-o bun zi mi
vei aduce propriile tale amintiri? Sunt convins
c tu trebuie s fii omul cel mai mre pe carel cunosc.

Este foarte mgulitor din partea ta, Qatux.


N-o s uit asta.
Atept pn ce imaginea dispru, apoi
strmb din nas ctre ecranul gri.
Aadar n-a fost o crim pasional, rosti
Hoshe.
Paula continua s fixeze ecranul.
Nu pare s fi fost.
Ct ncredere ai n Qatux?
Foarte mult. Dac el n-a putut vedea pe
nimeni, atunci tu i eu n nici un caz n-am fi
vzut dac am fi examinat nregistrarea. Unica
posibilitate de susinere a acestei ipoteze este
ca Shaheef s fi iritat pe cineva foarte
periculos, un psihopat capabil s-i camufleze
adevratele reacii emoionale. Trebuie totui
s recunosc c este ceva foarte, foarte
improbabil.
Ce prere ai despre un uciga n serie?
Oaktier nu consemneaz nici unul n trecutul
su, dar poate c-i vorba despre unul ale crui
victime se ntind prin tot Commonwealth-ul.
Este posibil. Dac acesta este rspunsul,
nu acioneaz potrivit vreunui ablon
recognoscibil. Acesta este primul lucru pe care
Directoratul meu l caut n crimele aparent

lipsite de motivaie. Matricea din Paris nu a


putut gsi nici o conexiune cu vreunul dintre
ucigaii n serie pentru care avem dosare.
Femeia surse fr chef i-l privi.
Ia zi, cum merge cu ipoteza organizaiei
criminale?
Deloc bine. Nu pot gsi nici un delict
important n jurul perioadei acelea, confirmat
sau nu. Teoria mea este c ar fi fost vorba
despre un conflict absolut ntmpltor ntre
bande, n care ei au intrat pur i simplu, iar
restul nu-i dect disimulare.
Da, ar merge Rmnem ns complet
lipsii de dovezi.
Mai sunt totui destule dosare pe care nc
nu le-am deschis.
De
o
sptmn
rulezi
programe
analizoare prin dosarele primare; dac n ele
ar fi existat orice amnunt util sau relevant
pentru noi, ar fi trebuit s-l descoperi de
acum. Sunt sigur c tii c nu-mi place s
abandonez un caz cu aa multe circumstane
dubioase, dar realmente epuizm direciile
plauzibile de explorare.
i scoase legtura care-i prindea la spate
prul negru i-l aranj, nainte s-l fixeze din

nou.
Trebuie s mai m gndesc.
Era prima dat c o auzea speculnd despre
posibilitatea unei nfrngeri i era destul de
ocant.
La urma urmelor, cte motive pot exista?
Trebuie s fie vorba despre o ucidere aleatorie.
tim c n-a fost ceva personal, corporativ,
politic, ba nici chiar financiar dup cum ai
spus chiar tu, Shaheef o duce mai bine
actualmente dect trecut. Nu-i ceva de urma
creia vom putea da vreodat, fiindc nu
exist n nici un dosar sau memorie.
Se opri. Paula l privea cu foarte mult
atenie. Lent, pe chipul investigatorului-ef se
ntinse un zmbet. Hoshe i dori din tot
sufletul s nu fi fost direcionat spre el. Era
animalic, ca al unui prdtor.
La dracu, murmur ea admirativ. E
inteligent, este? ns tiam c-i iste, nu?, am
vzut-o cu ochii notri. Iste i decis.
Despre cine vorbeti?
Zmbetul ei deveni provocator.
Niciodat, dar niciodat, n-am mai ntlnit
mobilul sta. Al dracu!
Ce? tii cine-i ucigaul?

Tu nu tii, domnule detectiv?


Hai, termin! Cine-i?
Totul a fost o chestie de timp. N-a ucis-o
ca s ctige el bani sta-i un scenariu mai
mult dect clasic i ne-am fi prins imediat. A
ucis-o ca s poat ctiga bani pentru
amndoi. Ea profit financiar de pe urma
uciderii ei la fel de mult ca el.
Cine?
Morton.
Nu se poate! exclam Hoshe. n primul
rnd, tocmai el ne-a alertat.
Asta nu nseamn nimic. Totul a fost
gndit meticulos. El nu avea s pstreze
amintirea respectiv. Amintirea nseamn
dovad. Avea s-o tearg imediat.
Ticlosul Eti sigur?
Acum sunt. nchise ochii, rederulnd
scenariul ndrtul pleoapelor. Se potrivete.
Retrospecia este o trstur minunat.
i ce facem n continuare?
Avem nevoie de dovezi din ambele tipuri:
materiale i financiare. Eu o s m ocup de
nregistrrile companiei.
Perfect. Care sunt dovezile materiale?
Vreau ca tu s gseti corpurile.

***
Morton avusese parte de o zi proast la
serviciu. Cnd sosise n dimineaa aceea, se
ateptase s gseasc pregtit pentru
certificarea semnturii contractul preliminar
pentru drumul prin districtul central i
infrastructura de alimentare a noii capitale a
lui Puimro. La insistenele lui, Gansu
sublicitase considerabil; n etapa aceasta o
pierdere era lipsit de importan, asta era
cheia, s-i pregteti pentru o suit de
contracte ulterioare pe planeta aceea nou,
frumoas i promitoare. Avnd un cap de
pod, Gansu i putea dezvolta n urmtoarele
dou decenii filiala local, pn ajungea la fel
de mare ca i compania-mam de pe Oaktier.
Aa ar fi nceput adevrata expansiune ctre
statutul de gigant Intersolar.
ns avocaii companiei imobiliare de pe
Puimro erau suspicioi, creznd c oferta
derizorie a lui Gansu va fi realizat pe seama
reducerii calitii construciei i folosirea de
materiale ieftine. Ei doreau introducerea n
scris a unor garanii de calitate, alturi de
interzicerea profiturilor excesive. Totul era

perfect rezonabil, dar de ce dracu nu


menionaser toate astea cu dou luni n
urm, n runda preliminar de negocieri?
Morton se pomenise njurndu-i propriii
avocai i contabili corporativi, pe msur ce
hiul birocratic se dezvoltase n cursul zilei.
Nu rezolvase situaia nici cnd prsise biroul,
trziu, pornind nervos spre main. Lsase o
echip de avocai i experi n contracte din
Gansu s lucreze toat noaptea n tentativa de
a rezolva problemele i ntrebrile ridicate de
omologii lor de pe Puimro. Alte ntlniri
fuseser programate pentru sptmna
viitoare. Semntura certificat nu avea s
soseasc minimum zece zile de acum ncolo.
Futu-le neamu-n cur de funcionari civili,
stau mereu n calea progresului!
Majordomul l atepta la ua liftului care se
deschidea n vestibul i prinse din zbor sacoul
care-i fusese aruncat. Morton intr n living,
mijind ochii naintea luminii solare superbe
care strlucea serile peste grdina i piscina
de pe teras. O zri pe Mellanie aezat pe un
ezlong, cu capul n palme i umerii grbovii.
Hristoase, nu i asta, nu acum! Se ncrunt la
ea, cnd fata ridic fruntea. i surse nesigur

i se grbi n living.
Domnule
Majordomul i adusese ginul ampanizat.
Mulumesc, ncuviin Morton i lu cupa
de pe tava din argint.
Dup ce Mellanie iei din strlucirea soarelui,
vzu c fata plnsese.
Ce s-a-ntmplat?
Fusese o ntrebare aproape retoric; nu era
defel interesat. Ea veni spre el i-i puse capul
pe pieptul lui.
Azi diminea am fost la antrenamente, i
spuse cu glas nbuit. Antrenorul mi-a zis c
n-am fcut destule eforturi, c m-am antrenat
prea puin. Mi-a zis c nu mai am nivelul
necesar de dedicaie.
Aha
Morton fu gata s spun: Asta-i tot? n
prezent, singurele sporturi care mai interesau
pe cineva erau competiiile pe echipe.
Deoarece geneticienii Commonwealthului erau
capabili s obin superatlei, concursurile
individuale deveniser n esen lipsite de sens
o ntrecere ntre laboratoare i clinici. ns
munca n echip era altceva, ea nsemna
templul ultimei trsturi naturale: talentul. n

jocuri ca fotbal, baseball, hochei i crichet,


talentele combinate ale echipei reprezentau o
sinergie pe care fanii o puteau urma plini de
devotament,
dei
Morton
considerase
dintotdeauna c sriturile de la trambulin
era mai degrab extremitatea disperat a
spectrului de interes pentru specialiti, a crui
importan fusese artificial amplificat de
companiile de echipamente sportive i
canalele mass-media pentru a exploata
vnzrile i promovrile. De aceea, el rosti
doar:
E un cretin. Nu-i mai face griji.
Fata ncepu s plng.
M-a dat afar.
Poftim?
M-a dat afar din echip. A fost oribil,
Morty, a spus-o n faa tuturor. A adus deja
dou fete noi.
Ah Mda. O btu uor cu palma pe spate,
absent, i sorbi din pahar. Nu conteaz, o s
apar altceva ntotdeauna se ntmpl aa.
Mellanie se trase uor ndrt i-l privi cu o
expresie de surprindere.
Cum? Morty, n-ai auzit? Pentru mine, s-a
terminat!

Da, am auzit. Treci atunci la ceva nou.


Oricum era timpul. i aa ai irosit atia ani
cu idioata aia de echip. Acum poi s ai parte
de o via aa cum se cuvine.
Buzele ei pline se deschiser, formnd un 0
stupefiat, i fata se retrase un pas. Apoi intr
fugind n dormitor, cu suspinele umplnd
aerul n urma ei.
Morton oft obosit cnd ua se nchise cu un
pocnet sonor. La urma urmelor, la ce se
atepta? Asta-i singurul necaz cu cei cu
adevrat tineri n-au nici o perspectiv
asupra vieii.
Nu, mersi de ntrebare, strig dup ea, nam avut o zi prea bun la serviciu!
E-majordomul l anun c era apelat de
investigatorul-ef Myo. Sorbi ncet din pahar.
Pune-o pe ecranul din living.
Chiar i mrit la doi metri, faa lui Paula
Myo era n esen perfect. Cnd se ls pe
spate ntr-o sofa de piele, Morton se pomeni
admirnd-o din nou. Ei da, aa cineva ar fi fost
un partener real, ar fi fost egali, ceea ce era
destul de rar, i s-ar fi completat, nu s-ar fi
ntrecut. Att doar c motenirea ei genetic
stranie

Este un apel neateptat, doamn


investigator-ef, cu ce te pot ajuta?
Am nevoie s accesez nite documente
financiare, vechile conturi Aquastate. ntruct
eti preedintele companiei-mam, este mai
simplu dac te-a ruga pur i simplu s mi le
expediezi, n loc s recurg la un ordin
judectoresc.
Aha. (Nu era tocmai ce se ateptase.) Te
deranjeaz dac te ntreb care este motivul?
Ce anume caui?
Nu pot s discut despre un caz activ. Sunt
convins c nelegi asta.
Da. Sunt foarte familiarizat cu procedurile
guvernamentale, mai ales azi.
Nu pari deloc ncntat.
El i oferi sursul su de nvingtor.
Confidenialitate comercial nu-i pot
oferi detalii.
Poi ns s-mi eliberezi dosarele?
Da, sigur c da. A putea s presupun
aadar c nregistrezi progrese?
S zicem c prin afirmaia respectiv te afli
pe pista cea bun.
M bucur s-o aud. i transmise emajordomului
s-i
expedieze
dosarele

relevante. Pot s te ntreb dac n prezent ai


vreo relaie?
Nu cred c are nici cea mai mic legtur
cu ancheta.
Nu, dar a fost o ntrebare ct se poate de
sincer.
De ce doreti s tii asta?
Sunt convins c ai auzit-o de destule ori,
ns vreau s fiu onest cu tine de la nceput
dac nu ai nici o relaie cu un brbat, mi-ar
face mare plcere s te invit la cin ntr-o
sear, ct mai curnd cu putin.
Ecranul art capul femeii nclinndu-se
foarte uor ntr-o parte, imitnd o curiozitate
aproape aviar.
Este foarte mgulitor, Morton, totui n
clipa de fa nu sunt n stare s rspund
afirmativ. Sper c nu eti ofensat.
Bineneles c nu. La urma urmelor, nu ai
spus niciodat. Cred c te voi invita din nou,
dup ncheierea acestui caz.
Cum doreti.
Mulumesc, doamn investigator-ef. i
sper ca dosarele s fie utile.
Vor fi.
Apelul lu sfrit. Morton se foi pe canapea,

privind ecranul gol pe care putea nc s


revad faa ei calm, cu trsturi elegante.
Cumva, ziua nu prea chiar o pierdere total.
***
n a opta zi dup ce ptrunsese n pdure,
Ozzie fu nevoit s scotoceasc n rucsac dup
haine mai clduroase. Ultimul foios rmsese
n urm de vreo dou zile i poteca mergea
acum printre gigani alpini nali i solemni, cu
trunchiuri ntunecate care aveau scoara dur
ca piatra. Frunzele lor cerate erau lungi i
subiri, puin mai groase dect cetina
coniferelor terestre, cu culori variind de la
verde-nchis la maro aproape negru. Sub ei
cretea un strat subire de iarb tare, care
nceta ns n jurul trunchiurilor, acolo unde
czuser frunzele acide. Din cauza aerului
rece aveau nevoie de mult timp pentru a se
descompune n varietatea de sol mnos care
putea fi ntlnit n alte pri din pdure, iar
vzduhul era plin de aroma lor citric.
Lumina Soarelui prea s-i fi prsit pe Ozzie
i Orion; peticele de cer pe care le ntrezreau
erau sure n mod uniform, ntruct norii joi
se adunau laolalt ca un vl nentrerupt.

Noiane groase de cea se ntindeau de-a


lungul potecii, ridicndu-se mult deasupra
vrfurilor copacilor; pentru a le strbate pe
unele dintre ele aveau nevoie de ore ntregi.
Fiecare prea tot mai lung i mai rece dect cel
anterior.
Dup ce umblase printr-un asemenea noian
timp de trei ore fr pauz, Ozzie decisese c
i era de ajuns. Pe jacheta lui de piele subire
se
prelingeau
picturi
de
umiditate
condensat ce aveau temperatura apropiat
de a gheii i era de parc ar fi umblat pur i
simplu n cma. Desclec i-i scoase
grbit cmaa mbibat, schimbndu-se n
una uscat, tremurnd serios. nainte ca
pcla s fi avut vreme s ptrund bumbacul,
scoase i o hain de blan de oaie sur-vineie,
cu o membran exterioar impermeabil. Spre
marele amuzament al lui Orion, Ozzie purta
acoperitori de piele moale pe picioare, pentru
a-i proteja pantalonii de catifea. Dup ce-i
netezi prul rebel, i trase pe cap un fes negru
cu ciucure. Abia atunci, dup ce se mbrcase
i renclecase, i lu i mnuile din piele de
cprioar.
Aproape imediat, se simi teribil de ncins.

Schimbarea era totui plcut. n dimineaa


aceea, se trezise din cauza propriilor sale
tremurturi, cu sacul de dormit acoperit de
bruma zorilor. Veteran al multor drumeii
lungi, pe jos i clare, Ozzie prefera veminte
moderne semiorganice, care i puteau nclzi,
rcori i usca purttorul, dup nevoie.
Desigur, nu funcionau pe nici o planet
Silfen, dar era ndeajuns de mulumit de felul
n care se comportau vechile esturi simple.
Lui Orion, care-i adusese puine haine de
vreme rea, i mprumut o bluz larg de
trening, pe care s-o poarte dedesubtul
hanoracului su impermeabil, ns subire, cu
cagul, i o pereche suplimentar de pantaloni
cauciucai, care erau perfeci peste blugii ce-i
acopereau picioarele slbnoage.
Cei doi ndemnar animalele nainte. De
acum, Ozzie nu mai avea habar pe unde se
aflau. Din cauza norilor care ascundeau
soarele i stelele, era imposibil s-i poat
verifica direcia. Cotiser pe attea bifurcaii i
descriseser att de multe curbe de cte o
jumtate de zi, nct pierduse complet orice
orientare. Din cte tia, Lyddington putea
foarte bine s fie la numai trei kilometri n faa

lor, dei nu prea credea asta, n nici un caz


innd seama de clim i de arborii nali.
Ai mai fost vreodat att de departe?
ntreb Ozzie.
Nu.
Biatul nu mai era att de vorbre acum.
Aceasta nu era pdurea senin de var cu care
era obinuit, iar penumbrele i frigul i afectau
moralul. Trecuser trei zile de cnd nu mai
zriser nici un Silfen atunci fusese un grup
care se ndeprta de ei pe o potec divergent.
Anterior, se ntlniser zilnic cu vreo ceat de
extrateretri. De fiecare dat, acetia se
opriser s-i salute, ns Ozzie nu reuise
niciodat s obin ceva logic din partea lor.
ncepuse s deteste dreptatea pe care o
avusese IC: ntre tipurile neurale ale raselor
lor exista o schism profund, care oprea orice
comunicare cu neles real. Admiraia lui fa
de experii culturali ai Commonwealthului
cretea corespunztor. El pur i simplu nu
deinea rbdarea lor de a descifra cu
minuiozitate limbajul Silfen.
Nu exista un amurg perceptibil, ci cenuiul
se transforma direct n noapte. Ozzie se
bizuise pe vechiul lui ceas Seiko pentru a-i

oferi un avertisment prealabil, iar acesta se


achitase deocamdat contiincios. Dar, n
seara aceasta, fie c noaptea coborse mai
devreme, fie c nevzutul plafon de nori
contribuise la ndesirea opacitii.
Cnd Ozzie anun oprirea, fur nevoii s
aprind cele dou felinare cu petrol lampant
pe care Orion avusese inspiraia s le aduc.
Acestea sfrir i uierar, emind o lumin
glbuie, tremurtoare. Copacii cei mai
apropiai se ridicau nali i opresivi deasupra
lor, iar cei de la marginea cercului de lumin
prur s se strng ntr-un gard des,
nconjurndu-i strns.
n seara asta punem cortul, anun Ozzie
pe ct de voios putu s-o fac. (Orion arta ca
i cum ar fi fost gata s izbucneasc n
lacrimi.) Scoate ceva de mncare, pn tai eu
nite lemne pentru foc.
Lsndu-l pe biat s scotoceasc letargic
prin ranie, Ozzie i lu maceta cu ti
diamantat i atac arborele cel mai apropiat.
n ciuda faptului c tiul diamantat avea
limea de numai doi atomi, avu nevoie de
patruzeci de minute de munc ndrjit
pentru a tia ramurile inferioare i a le aduce

la dimensiunile unor lemne de foc.


Orion privi mohort mormanul de lemne de
pe care se prelingeau picturi.
Cum o s le aprinzi? ntreb el cu un ton
jalnic. Sunt prea ude ca s ia foc.
Nimic nu era uscat. Ceaa se ndesise la
nivelul unei bure i apa iroia permanent de
pe frunze i crengi.
Ozzie era ocupat s despice o ramur pe lung,
transformnd-o n achii subiri.
N-ai fost niciodat la cercetai?
Ce-s ia?
Un grup de tineri entuziati ai camprilor.
Toi nva cum s freci ntre ele dou bee de
lemn ca s le aprinzi. n felul sta poi face
focul, indiferent unde te-ai afla.
Ce prostie! Eu n-o s frec nite lemne.
Ai perfect dreptate.
Ozzie i camufl sursul, deschise un
recipient cu gel pirotermic i unse cu grij
achiile cu un strat subire din substana
albastr. Le strecur dup aceea n mijlocul
stivei de lemne i-i scoase bricheta cu
benzin era mai veche chiar dect ceasul lui.
Gata?
Aprinse bricheta i, ntinznd braul ct mai

mult, apropie flacra de achii. Gelul lu foc


cu vuiet sonor. Flcrile nir n jurul
lemnelor groase, cuprinznd tot mormanul.
Ozzie reui s-i trag braul la timp.
Crezusem c-au interzis napalmul, mormi
el.
Orion rse uurat i btu din palmele
nmnuate. Vpile ardeau cu furie,
revrsndu-se peste toate lemnele. n dou
minute priau i trosneau vesel.
Alimenteaz-l ntruna, spuse Ozzie.
Lemnele noi trebuie s se usuce nainte s
poat lua foc.
Pe cnd biatul punea cu entuziasm cte o
ramur pe foc la fiecare cteva minute, Ozzie
instala cortul la civa metri mai departe. Era
un schelet din bee simple ce susineau o
estur dubl, cu izolaie pneumatic, care se
extindea automat, umflndu-se n clipa n
care rsucea supapa, deschiznd-o. Peste ea
venea nveliul antivnt, din material gros
impermeabil, cu piroane lungi pe perimetru,
pe care le btu adnc n pmnt. Desigur,
vntul nu putea ptrunde pn la podeaua
pdurii, ns el ncepuse s aib presimiri
neplcute despre evoluia vremii.

Pentru prima dat, Ozzie l ls pe Orion si aleag din raii orice mncare i dorea.
Mediul nconjurtor l deprima n mod serios
pe biat i trebuia s-l nveseleasc. Se
aezar la adpostul clapetelor frontale ale
cortului, pe care le fixase ridicate pentru a
forma o mic verand, cu cldura focului
revrsndu-se peste ei i uscndu-le hainele,
i mncar crnai, chiftele i fasole, cu
cacaval topit turnat pe felii groase de pine.
La sfrit, Orion nclzi o conserv de suc de
portocale cu glucoz.
Dup ce se ngrijir de animale, reduser
focul i intrar n cort. Ozzie se ghemui n
sacul lui de dormit pentru toate anotimpurile.
Sacul lui Orion nu era la fel de bun, dar se mai
acoperi cu dou pturi. Se culc, plngnduse c era prea cald.
Ozzie se trezi cu o migren teribil i
respirnd foarte greu. Afar era lumin, totui
nu se zrea genul de strlucire pe care o
aduceau de obicei zorii. Orion dormea lng el.
Rsuflnd repede i ntretiat. Cu mintea
aproape inert, Ozzie l privi cteva clipe pe
biat, apoi nelese brusc.
Cca-m-a!

Iei repede din sac, ncurcndu-i degetele n


fermoar, dup care se tr nainte. Deschise cu
uurin uia din cptueala interioar a
cortului. Dincolo de ea, nveliul antivnt era
curbat n interior. Ozzie trase de fermoar. Un
torent de zpad fin ca o pudr czu
nuntru silenios, de o parte i cealalt a
genunchilor si. Cerul nu se zri ns nici
dup ce omtul ncetase s mai cad,
lsndu-l pe brbat pe jumtate afundat ntrun morman. Ozzie se mpinse n sus prin
zpad i sp cu disperare. Dup dou
secunde, minile i se zbteau n aer. Raze albe
i puternice de soare ptrunser nuntru.
nghii cu nesa aerul rece, strduindu-se si ncetineasc inima panicat.
Orion sttea n capul oaselor n spatele lui,
clipind des.
Ce s-a-ntmplat?
Nimic, totu-i n regul.
M doare ru capul. Aia-i zpad?
Da.
Uau! Se tr nainte i lu un pumn,
surznd ncntat. N-am mai vzut pn
acum. Acoper totul, ca-n pozele de Crciun
ale Pmntului?

Ozzie, care se pregtea s-i spun s-i trag


pe el toate hainele impermeabile, se ntoarse.
Faci mito de mine? N-ai mai vzut zpad
pn acum?
Nu. n Lyddington nu ninge. Niciodat.
Aha. Bun. Bine, pune-i impermeabilele i
hai s ieim, s ne uitm.
Stratul de zpad de pe sol era gros de
treizeci de centimetri, cu civa centimetri
buni acoperind toate ramurile i crenguele.
Chiar lng baza copacilor, era mai subire i,
desigur, suise mult pe nveliul antivnt al
cortului, pn n vrf. Ozzie l examin, uor
stingherit; dac zpada ar fi ngropat
realmente cortul, nveliul antivnt n-ar fi
putut susine greutatea. Era o lecie aspr: n
pdurea extraterestr, nimic nu putea fi tratat
cu superficialitate.
l strig pe Orion s-l ajute s liniteasc
animalele, care tropiau din copite i
tremurau de frig. Poneiul neeslat nu prea
foarte deranjat de zpad i-l adulmec fericit
pe biat de ndat ce i aduse ovz. Lontrusul
i scutur pur i simplu blana sur i loas
cnd Ozzie l examin. Creatura avea o
biochimie stranie, care i ngduia s reziste la

temperaturi mult mai sczute dect aceasta.


Polly suferise ns cel mai ru, deoarece nu
avea blan. Domnul Stafford de la grajdurile
de pe Top Street se ngrijise ca iapa s nu
sufere de cldur n climatul moderat de pe
Silvergalde. Ozzie se gndi la asta,
mngindu-i gtul care tremura. tia al naibii
de bine c de acum nu mai se afla n zona de
clim temperat a lui Silvergalde. Pe de alt
parte, temperatura nu scdea att de mult nici
la cteva mii de kilometri nord de Lyddington.
Avansaser considerabil n ultimele nou zile,
totui nu putuser merge atta. Unica
explicaie raional ar fi fost c suiser mult,
dei Ozzie nu era sigur unde suiser deoarece
harta de pe vederea lui virtual nu arta
inuturi muntoase la nou zile de mers de
Lyddington de fapt, nici la douzeci de zile
de mers susinut.
Se ntoarse, descriind un cerc complet, apoi
ridic ochii spre cerul. Lipsit. De caracteristici
i un surs satisfcut i ncrei lent chipul.
E clar c nu mai suntem n Kansas, rosti
el ncet.
Mncar un mic dejun rece, dezgropar i
mpachetar cortul, dup care pornir la

drum. Zpada pluti toat ziua n aer, fr


int; pudra era ndeajuns de fin pentru ca
orie pal uoar de vnt s ridice n jurul lor
vrtejuri mici. Transformase pdurea ntr-un
superb peisaj hibernal, dar o dat ce plecar
nu mai avur nici un indiciu n privina
potecii. Iapa, poneiul i lontrusul naintau
ncet, de parc ei ar fi tiut direcia bun i
suportau cu stoicism noul climat.
La rstimpuri, cascade masive de omt se
revrsau de pe acoperiul format de ramurile
arborilor gigantici, scond un vuiet prelungit
care rsuna alarmant de sonor n pdurea
tcut. Pe la mijlocul dup-amiezii ncepu o
ninsoare foarte slab, cu fulgi uriai care
coborau rotindu-se din cerul nevzut. Lumina
cpt o nuan cenuie i aerul se rci mai
mult. Lui Polly i era tot mai greu s deschid
drumul pe msur ce stratul de omt se
ngroa. Ozzie se opri i-i trase peste haine
nvelitorile impermeabile mari. n absena
semiorganicelor, recurgea la nmulirea
straturilor de mbrcminte, o strategie care-l
meninea uscat i cald, ns i reducea
mobilitatea. Aa nfofolit cum era, abia mai
putu s ncalece pe Polly. Orion cpt dou

pulovere i alt pereche de pantaloni, pe care


s-o mbrace pe sub cei cauciucai. Dup ce
plecar, Ozzie ncepu s-i fac griji legate de
cderea nopii. Ninsoarea nu ddea semn de
ncetinire, iar lor le trebuiau timp i lumin ca
s instaleze o tabr ca lumea.
Dup o or, ajunser la un plc de tufiuri
acoperite de omt astfel nct semnau cu
nite dune mari, prin vrfurile crora
rzbteau cteva crengue.
Poposim aici peste noapte, rosti brbatul.
Orion se mulumi s priveasc n jur i
strnse din umeri; nu scosese aproape nici un
cuvnt toat ziua.
Ozzie dezbrc un strat de pulovere i sui n
copacul care se ridica deasupra tufelor. Atac
cu ferestrul diamantat crengile inferioare
mari, retezndu-le la baz, i nu avu nevoie de
prea mult efort nainte ca ramurile s se rup,
cznd peste tufiuri. Reuise s taie patru
dintre ele, mpingndu-le s cad una peste
cealalt, astfel nct s formeze o barier
semistabil. Trebuia s se mulumeasc cu
improvizaia aceea de arc. Pn ce cobor cu
grij din copac, zpada se depusese deja peste
crci.

Orion porni s lege pturi n jurul iepei i a


poneiului, iar Ozzie instal cortul la adpostul
unui trunchi masiv. Cnd termin era aproape
ntuneric. Se uit la ceas; era 17:45, ceea ce
nsemna c ziua avea cam zece ore. Micarea
de rotaie a lui Silvergalde era de douzeci i
cinci de ore i jumtate.
Aprinzi focul? ntreb Orion, clnnind.
Ozzie l ajut pe biat s intre n cort.
Nu n seara asta. Bag-te n sacul de
dormit, o s-i pstreze cldura.
Orion se execut fr comentarii. Avea
cearcne ntunecate sub ochi i la lumina
felinarului prea c pistruii i dispruser de
pe pielea alb. Ozzie se strecur n propriul lui
sac de dormit i simi imediat diferena.
Scoase din rucsac o termocrmid i-i
smulse sigiliul. Unitatea era alimentat de o
simpl reacie termic i n scurt timp partea
ei superioar, strlucea vermilion, degajnd o
cldur considerabil. i nclzir pe rnd
conservele, apoi Ozzie fierse dou termosuri
mari de ceai, ca s aib o butur cald la
trezire.
Culc-te, spuse el. O s se lumineze destul
de repede.

Orion i arunc o privire ngrijorat.


Zpada o s acopere iari cortul?
Nu. N-o s ni se ntmple nimic. Cnd am
intrat, ninsoarea se rrise n mod clar.
Oricum, voi verifica la fiecare dou ore. Nu-i
face griji.
Nu mi-a fost niciodat aa frig.
Totui acum te-ai mai nclzit, nu?
hm. Biatul i trase sacul de dormit
pn sub brbie. Aa cred.
Bine atunci. Ozzie l nveli i cu pturile.
Simim frigul cel mai ru atunci cnd stm pe
loc.
Ceasul lui Ozzie arta 3:55 cnd rsrir
zorile. E-majordomul l trezise la intervale
regulate n timpul nopii, ca s poat controla
cortul, i se simea ca i cum nu dormise dect
zece minute toat noaptea. Orion manifesta
aceeai lips de chef pentru a-i prsi sacul
de dormit.
Trebuie s mergem mai departe, i zise
Ozzie. Nu putem rmne aici.
tiu.
Ninsoarea ncetase peste noapte, lsnd un
peisaj alb, strlucitor, uniform. Zpada
acoperea totul, adernd pn i de

trunchiurile verticale ale copacilor, astfel c


orice crengu neagr sau frunz care
rzbtea prin ea prea stranie. Stratul de pe
sol depise acum jumtate de metru. Ozzie i
puse ochelarii de soare cei mai ntunecai pe
care-i avea, strduindu-se s nu-i trdeze
nelinitea. Animalele aveau s nainteze foarte
ncet azi.
Domnul Stafford ar trebui s vnd snii,
rosti Orion. O s-i plac asta cnd o s-i spun.
Ozzie rse prea sonor la gluma biatului i-l
strnse scurt n brae. Amndoi sorbeau ceai
din termos cnd ieir la animale. arcul
improvizat ajutase ntr-o oarecare msur;
acoperit cu omt care nghease bocn, oferise
o protecie rezonabil mpotriva rafalelor de
vnt. ndrtul lui. Iapa i poneiul
bttoriser zpada n jurul copitelor i
tremurau violent. Lontrusul sttea nemicat,
scond pe nri fuioare de aburi. Dei aa ceva
nu era posibil, Ozzie avu impresia c se uitase
mbufnat la ei pe sub uviele loase de blan
care-i cdeau peste ochi.
Orion privi ctrnit n jur.
ncotro?
Ozzie se ncrunt i rspunsul i rmase

nepenit n gt. ncerc s deduc direcia din


care veniser n seara trecut. Era de-a
dreptul imposibil, deoarece toate pilcurile de
arbori preau identice.
Ia-ncearc-i cadoul, i propuse.
Biatul bjbi pe sub pulovere i scoase
pandantivul. n nestemata micu se zrea o
scnteie albastr. Se rsuci fr grab n cerc,
innd pandantivul ca pe o busol. Cnd l
orient spre dreapta cortului, intensitatea
scnteii spori vizibil.
Lui Ozzie i se prea c arborii strjuiau
marginile unui drum n direcia respectiv.
Putea s fie o simpl prere.
Aadar, ntr-acolo, spuse el.
Acum eti bucuros c-am venit?
Foarte! l cuprinse pe biat dup umeri. Se
pare c-i sunt dator vndut, este? Ia zi, ce-ai
vrea drept rsplat?
Nu-i vreau dect pe-ai mei.
Bine, bine, dar pe lng ei? Ce naiba,
faptul c m cluzeti spre un loc sigur ar
merita vreo dou mega-miare. Asta-nseamn
bani serioi.
Nu tiu.
Haide, gagiule, la vrsta ta tiam ct s

cer!
Bine atunci, zise Orion redevenind alert.
Asta-i o grmad de bani, da?
Absolut. Poi s-i cumperi propria ta
planet.
Bun, mai nti mi-a cumpra o mulime
de rentineriri, ca s triesc la fel de mult ca
tine.
Asta-i bun, sunt de acord.
Dup-aia a cumpra multe memorii
inteligente, ca s am o educaie i s tiu toate
chestiile complicate, ca fizica, arta i finanele,
da ca s nu fie nevoie s merg nu tiu ci ani
la coal.
i mai bine.
i vreau o main, una cool de tot cea
mai cool care-a fost vreodat.
Aha,
asta-i
Jaguar-Chevrolet
2251
Thunderbird, aia decapotabil.
Serios? Exist realmente o main care s
fie cea mai cool din toate timpurile?
Cum s nu? Am i eu dou n garaj. Partea
trist este c-n ziua de azi nu le ofez
niciodat. Asta-i nasol cnd ai bani serioi
poi s faci att de multe, nct n-ai niciodat
timp s faci nimic.

A mai drui din ei, la spitale, chestii deastea de caritate, la oameni care-au realmente
nevoie de ei.
Frumos, asta ar dovedi c eti un tip de
treab, nu alt ticlos bogat pe care-l doare-n
cur.
Ozzie, i tu druieti bani? Toi tiu c eti
cool.
Da, mai druiesc. Ridic din umeri. Cnd
mi amintesc.
Aa cum Ozzie se ateptase, mergeau ncet,
cu Polly chinuindu-se din nou s deschid
drumul prin zpad. El ar fi preferat s trimit
lontrusul n fa, ns avea picioarele prea
scurte, aa c Polly avansa treptat, cu
picioarele ei mai lungi rscolind stratul gros de
omt. Ozzie petrecu majoritatea dimineii
gndindu-se la opiunile pe care le avea. S
improvizeze nite rachete i o sanie, ca s
trag alimentele dup ei i s elibereze
animalele? S se ntoarc pur i simplu i s
revin cu echipamentele cuvenite pe un
asemenea teren? Att doar c cine tia cu ce
fel de teren avea s se confrunte data viitoare?
Presupunnd c ar fi putut gsi un drum de
ntoarcere la Lyddington de aici.

i repeta mereu c acesta era trm Silfen.


Extrateretrii n-ar fi ngduit s se ntmple
vreun ru cuiva. Aa era oare?
O dat cu trecerea dimineii, grosimea zpezii
se reduse treptat, totui nu se nmuie. Aa c
rmnea lipit de toate suprafeele. La patru
ore dup ce porniser, Ozzie tremura sub toate
hainele. Un strat de chiciur i acoperea
fiecare centimetru ptrat al vemintelor. Nu
avea cum s scape de el, aa nct cobor de
pe iap i merse alturi de ea, trndu-i
bocancii prin zpad. Micarea l mai nclzi
puin dar acum era ngrijorat de viteza cu
care ardea caloriile. n ciuda pturilor cu care
fuseser legai de jur mprejur, poneiul i calul
sufereau n mod vizibil.
Dup amiaz, Ozzie observ n zpada din
faa lor ceva ce preau a fi urme. i scoase
ochelarii de soare i constat c lumina era
roz-palid, preschimbnd lumea ntr-un
straniu trm de grot, de parc pdurea ar fi
fost sculptat n coral.
S-a fcut deja sear? ntreb Orion cu glas
nbuit.
Faa i era complet nvelit cu un fular de
ln, care lsa doar o fant ngust prin care

s se uite.
Ozzie i privi ceasul.
Nu cred.
Se aplec i examin urmele. n mod clar
fuseser lsate de nite picioare triunghiuri
alungite, fr tlpi.
Ar putea fi nclminte Silfen, rosti el
aat.
Erau poate vreo cincisprezece seturi diferite
i toate ieeau din pdure; dou apruser
chiar direct sub copaci, n care bnuia c se
cocoaser extrateretrii. Se contopeau i
urmau drumul vag mrginit de arbori
ncrustai de zpad.
Eti sigur? fcu Orion.
Tropia n locul unde se oprise i se pocnea
cu palmele peste flancuri, strduindu-se s se
nclzeasc.
Aa cred. Nu tiu cine altcineva ar bntui
prin pdurile astea. n plus, n-avem multe alte
opiuni.
Bine.
Pornir din nou. Orion mergea lng ponei,
cu un bra trecut peste a, astfel ca s poat
ine cpstrul, i Ozzie bnuia c poziia aceea
i ngduia s fie parial remorcat de animal.

Aerul era att de rece acum nct i ardea


interiorul gurii dac respira neprotejat. Pe
fularul cu care i acoperise nasul i buzele
atrnau ururi lungi, acolo unde aburii
rsuflrii i ngheaser pe estura din ln.
nainte de a-i pune ochelarii de soare, ncerc
s vad unde era astrul local. Crengile de
deasupra erau mai rarefiate acum, dezvluind
petice de cer rubiniu-pclos. Avea impresia c
o poriune era niel mai strlucitoare, cam la
jumtatea nlimii ntre zenit i orizont, dar
asta ar fi nsemnat ca noaptea s se lase peste
cteva ore. Dac dedusese corect lungimea
noilor zile, ar fi trebuit s se nsereze ntr-o
or.
Dup o jumtate de or, Orion czu. Ozzie i
ddu seama doar pentru c auzi un icnet slab.
Cnd se ntoarse s priveasc, biatul era cu
faa n jos n zpad, cu poneiul oprit lng el.
Orict ar fi vrut s se zoreasc, membrele lui
Ozzie rspundeau lent. Era ca i cum ar fi
ncercat s umble prin lichid.
Cnd l ridic pe Orion, biatul nici mcar nu
tremura. Ozzie i trase fularul de pe gur, ca
s vad dac respira. Avea buzele vinete i
crpate, cu stropi minusculi de snge

ngheai pe ele.
M-auzi? strig Ozzie.
Pleoapele lui Orion se zbtur slab. Gemu.
Bga-mi-a, mormi Ozzie. in-te bine,
ridic cortul. O s-ateptm aici pn sendreapt vremea.
Nu cpt nici un rspuns, dei Orion ridic
un bra civa centimetri. Ozzie l ls rezemat
de ponei i se czni s ia de pe lontrus balotul
cu cortul. Mnuile lui exterioare erau prea
groase pentru a reui s-l desctrmeze, aa
c le scoase, strmbndu-se cnd aerul arctic
muc prin mnuile de ln pe care le purta
pe dedesubt. ncepu s se lupte cu cataramele,
dup care ced, scoase din teac maceta cu
ti diamantat i tie curelele.
n trei rnduri fu nevoit s-i pun mnuile
la loc i s se pocneasc peste brae pentru ai renclzi minile i a putea s mite iari
degetele. Avu impresia c trecuser cteva ore
pn ce seciunea izolat pneumatic a cortului
se autoumfl ncet i fix stlpii de susinere
pe
margini.
Arunc
nuntru
dou
termocrmizi, apoi l tr dup el pe biatul
semicontient. Dup ce etan nchiderea,
interiorul cortului se nclzi rapid. Ozzie fu

nevoit s scoat cteva straturi de haine de pe


el i de pe biat nainte de a putea simi ceva.
Durerile din degetele de la mini i de la
picioare erau ndeajuns de puternice ca s-i
contorsioneze chipul, pe msur ce sngele
rencepea s circule prin extremiti. Orion
ncepu s tueasc i prea gata s
izbucneasc n plns.
Cum poate fi att de frig? ntreb el jalnic.
Dac chiar vrei s tii, nu cred c mai
suntem pe Silvergalde, spuse Ozzie i-l privi cu
atenie pe biat, nelinitit n privina reaciei
sale.
De vreo trei zile, mi-am dat i eu seama de
asta, spuse Orion, totui nu-neleg de ce ar
vizita cineva o planet cu asemenea clim?
--, nu sunt sigur. Judecnd dup
existena copacilor, nu cred c ne aflm n
regiunile polare ale acestei planete. Poate c
m-nel, dar o regul elementar afirm c n
mediile care sunt foarte reci tot anul nu pot s
existe forme biologice de mrimea copacilor.
De aceea bnuiesc c fie este o planet cu un
soare muribund, fie una cu o orbit eliptic
foarte alungit i c noi am sosit n toiul iernii
ghinionul cel mai mare.

Scutur din mini, strduindu-se s aline


durerile cauzate de revenirea simurilor. i
simea urechile ca pe dou sloiuri.
i-acum ce facem?
Cum i-am zis, ateptm s vedem dac
dimineaa aduce vreo modificare, dei
bnuiesc c nu. ns deocamdat nu mai
putem nainta. Trebuie s ne pregtim. Mai
stau niel i ies. Trebuie s montez nveliul
antivnt i s aduc nuntru restul pachetelor.
De asemenea, trebuie s mncm o mas
cald zdravn. n trusa de prim-ajutor o s
gseti nite alifie cu care s te dai pe buze.
i tu trebuie s te dai, zise Orion.
Ozzie ridic degetele la gur i-i pipi pielea
crpat i jupuit.
i eu, ncuviin.
Se rug cerului s nu aib i degerturi; din
fericire, bocancii i izolaser n mod rezonabil
picioarele, dar mai trziu trebuia s vad ce
pise Orion.
Ce-o s se-ntmple cu animalele? ntreb
biatul.
Nu pot tia crengi pentru un foc, pentru c
n-o s mai am putere. O s-ntind nite gel
pirotermic pe baza unui copac i s vd dac-

l pot aprinde pe tot. Poate c asta le va da ceva


cldur.
Nu mai dorea de fapt s ias din cort, ceea ce
ar fi explicat lipsa de grab cu care se pregti.
n cele din urm iei din nou n pdurea
geroas. Polly i poneiul se culcaser pe
zpad, iar sta era un semn realmente prost.
Lontrusul uiera ncet, dar altfel nu prea
afectat. Ct timp i mai funcionau degetele,
Ozzie i lu din spinare restul bagajelor i le
duse la cort. Dup aceea petrecu douzeci de
minute teribile ridicnd nveliul antivnt
peste cptueala interioar, n vreme ce
minile i deveneau tot mai rigide. Cnd
termin, lu recipientul cu gel pirotermic la un
copac din apropiere. Cur omtul de pe o
seciune a scoarei, la treizeci de centimetri
deasupra solului, dup care se opri i privi mai
atent. Ceea ce curase nu era coaj, ci mai
degrab un strat dur de cristal purpuriunchis, care semna cu ametistul. Mnuile i
erau prea groase ca s capete vreun indiciu
despre textura suprafeei cnd trecu mna
peste ea i oricum pielea i era prea amorit.
Credea totui c era cristal autentic. n
adncul trunchiului putea distinge reflexe ale

luminii. n nici un caz nu-i putea imagina ce


tip de reacii chimice transformaser n felul
acela scoara poate o conversie catalitic la
temperaturi foarte sczute? Spernd c
lemnul rmsese nemodificat sub cristal,
ridic maceta i izbi. Cteva cristale se
sparser sub impact, ns urma era adnc
doar de un centimetru. Alt lovitur, mai
puternic, sparse o bucat mare din crusta de
ametist. tirbitura dezvlui alt cristal
dedesubt, o coloan ce prea a fi cuar pur i
care alctuia interiorul arborelui. Lumina roz
a soarelui strluci n ea, artnd o reea de
capilare verticale, prin care se deplasa foarte
lent un fluid vscos ntunecat.
Futu-i mama ta, mormi Ozzie. Un copac
pentru bijutieri, bga-mi-a pula.
Cnd ridic ochii, ramurile i prur mai
ascuite dect ale unui pin obinuit, cu
crenguele multiplicndu-se n configuraii
geometrice fractale. Toate erau acoperite de
teci dure de omt, care le ascundeau
adevrata natur.
ncntarea de care s-ar fi bucurat n mod
normal la descoperirea unei asemenea
bizarerii magnifice a naturii fu anulat de

nelegerea c vremea nu avea s se


mbunteasc a doua zi. Evoluia nu
ajunsese la acest biotop cristalin pentru
climatele calde, ci era probabil o form de
evoluie inversat; plantele arctice se
extinseser la ultima er glaciar, apoi se
luptaser s supravieuiasc ntr-un ambient
degenerescent, pn ce genele lor rafinaser
structura chimic final adaptat iernilor.
Cte milioane de ani de reducere a cldurii ar
fi necesare pentru a produce ceva att de
sofisticat? Rataser cu cteva ere geologice
ultima primvar a acestei planete.
Se grbi s revin n cort, simindu-se prea
vinovat ca s priveasc iapa i poneiul cnd
trecu pe lng ele. Orion ncepuse s
pregteasc o mas pe termocrmizi.
Condensul picura de pe cptueala interioar.
Nu vd nici un foc, spuse biatul dup ce
Ozzie etan deschiderea.
Lemnul sta nu se-aprinde. mi pare ru.
mi simt iari degetele de la picioare.
Bravo! Izolaia asta ar trebui s pstreze
destul cldur peste noapte. Ne va fi bine n
sacii de dormit.
Efectu o inventariere superficial. Mai

rmseser doar unsprezece termocrmizi,


ndeajuns ca s poat merge realist vorbind
trei zile. i puteau permite s mai nainteze
o singur zi, nimic mai mult. Dac pn mine
sear poteca nu-i ducea la o planet mai
cald, trebuiau s se ntoarc. Fr nici un ia
s vedem ce-i dup cotul la sau mi se pare c
se lumineaz. Dac lucrurile nu se schimbau
realmente, nu-i putea asuma riscul. Nu mai
rmsese nici o marj de eroare. n plus, n-ar
fi existat nimeni care s-i readuc memocelula
n Commonwealth pentru o procedur de reviere. De fapt, ct va trece pn cnd cineva o
s observe pur i simplu c lipsesc?
Ozzie i scoase trusa de croitorie din rani.
Uite, asta va fi util. Am o idee pentru nite
chestii de care vom avea nevoie mine. Te
pricepi la cusut?
i-am stricat planurile, aa-i? rosti
biatul. Ai fi reuit, dac n-a fi fost eu.
Bi, gagiule! Ozzie ncerc s zmbeasc,
dar buzele i se crpar din nou i i tampon
picturile de snge. Nici vorb! Ce dracu, n-o
facem? Nu mergem noi pe potecile adnci?
Dac nu era darul prieteniei tale, n-ajungeam
pn-aici.

Orion scoase pandantivul i amndoi i


privir suprafaa neagr i moart.
O s-ncercm din nou mine diminea,
zise Ozzie.
***
Cnd ieir din cort a doua zi diminea, Polly
i poneiul erau stane de ghea.
N-au simit nimic, spuse brbatul cnd
Orion se opri s priveasc animalele.
Glasul i era nbuit de obrzarul din
estur groas pe care-l croise cu atenie n
cursul serii. Purta absolut toate hainele pe
care le avea, la fel ca i Orion. Biatul prea
umflat de dou ori fa de mrimea normal;
pn i mnuile i erau nvelite n legturi
grosolane fcute din ciorapi i semnau cu
nite baloane mici.
Au simit frigul, zise Orion.
Ozzie nu-i putea vedea ochii ndrtul
ochelarilor de soare pe care-i purta, dar
presupunea c era ros de remucri. Cu
mnuile lui mai practice, brbatul demontase
cortul i fixase pachetele napoi pe lontrus.
Gerul i afecta n aceeai msur ca ieri, ns
piesele
suplimentare
de
mbrcminte

protectoare pe care le croiser i ajuta s-l


mpiedice s le atace pielea. Temperatura era
mult prea sczut pen