Sunteți pe pagina 1din 253

VERNOR VINGE s-a nscut n 1944 n Waukesha, Wisconsin, i provine dintr-o familie de geografi, fiind fascinat nc din

copilrie de tiin i calculatoare. Liceniat n informatic, a fost profesor de matematic i calculatoare la Universitatea de
Stat din San Diego pn n anul 2000, cnd s-a dedicat exclusiv carierei literare. A debutat cu texte SF n 1966, dar a
devenit cunoscut abia n 1981, dup publicarea nuvelei True Names. Aceasta i urmtoarele dou romane, The Peace War
(1984) i Marooned in Realtime (1986), au subliniat interesul su fa de singularitatea tehnologic. n 1993, a ctigat
Premiul Hugo pentru A Fire Upon the Deep (1992 - Foc n Adnc), performan pe care a repetat-o n 2000 cu volumul A
Deepness in the Sky. n 2007, Rainbows End i-a adus al treilea Premiu Hugo pentru roman. Nuvelele Fast Times at Fairmont
High (2002) i The Cookie Monster(20Q3) au fost onorate cu aceeai distincie. Vernor Vinge a fost cstorit cu scriitoarea
de science-fiction Joan D. Vinge, de dou ori ctigtoare a premiului Hugo. vernor Ai vinye
foc n adnc
Traducere din limba englez Mihai-Dan Pavelescu
Coperta coleciei: Corneliu ALEXANDRE S CU Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei VINGE, VERNOR
Foc n Adnc / Vernor Vinge; trad.: Mihai-Dan Pavelescu
Bucureti, Nemira & Co., 2008
ISBN 978-973-143-149-9
I. Pavelescu, Mihai-Dan (trad.)
821.111-31=135.1
Vernor Vinge
A FIRE UPON THE DEEP
1992 by Vernor vinge
O Editura Nemira & Co., 2008
Redactor: Oana IONACU
Tehnoredactor: Emanuel BOTEZAII
Tiparul executat de Alfoldi Nyomda Rt
Orice reproducere, total sau parial, a acestei lucrri,
fr acordul scris al editorului, este strict interzis
i se pedepsete conform Legii dreptului de autor.
ISBN 978-973-143-149-9
La preul de vnzare se adaug 2% reprezentnd valoarea timbrului literar ce se vireaz Uniunii Scriitorilor din Romnia.
Tatlui meu, ClarenceL Vinge, cu dragoste
Sunt recunosctor pentru sfaturi i ajutor lui Jeff Allen, Robert Cademy, John Carroll, Howard L. Davidson, Michael Gannis,
Gordon Garb, Corky Hansen, Dianne L. Hansen, Sharon Jarvis, Judy Lazar i Joan D. Vinge. i sunt extrem de recunosctor lui
James Frenkel pentru redactarea excepional a acestei cri. i mulumesc lui Poul Anderson pentru citatul pe care-1
folosesc ca motto al flotei Qeng Ho. n vara anului 1988, am vizitat Norvegia i multe dintre lucrurile pe care le-am vzut
acolo au influenat scrierea acestui roman. Le sunt foarte recunosctor lui Johannes Berg, Heidi Lyshol i Societii Aniara
pentru c mi-au artat Oslo i pentru ospitalitatea lor minunat, ns i organizatorilor cursului de sisteme distribuite de la
Universitatea Tromse, n mod deosebit lui Dag Johansen. Niciodat nu-mi nchipuisem c n regiunea arctic poate s existe
un loc att de plcut i de frumos ca Tromsoy i zona din jurul su.
Literatura science-fiction i-a imaginat multe creaturi extraterestre - ele sunt una dintre marile atracii ale genului. Nu tiu
ce anume m-a inspirat s-i creez pe Clreii din acest roman, dar tiu c Robert Abernathy a scris despre o ras similar n
povestirea sa Junior (aprut n revista Galaxy, ianuarie 1956). Junior este un comentariu superb asupra spiritului vieii. -V.
V.
PROLOG
Cum s explic? Cum s descriu? Pn i perspectiva omniscient se nfioar.
O stea izolat, roiatic i aproape stins. O centur de asteroizi i o unic planet, avnd mai degrab dimensiunile unui
satelit natural. In aceast er, steaua se afla n apropierea planului galactic, imediat dincolo de Exterior. Structurile de pe
suprafa dispruser, pulverizate n regolit de-a lungul eonilor. Tezaurul se gsea adnc n subteran, sub un labirint de
pasaje, ntr-o singur incint ticsit, ntunecoas. Informaii la densitate cuantic, nealterate. Trecuser probabil cinci
miliarde de ani de cnd arhiva fusese pierdut pentru reele.
Blestemul mormntului mumiei, o imagine amuzant din preistoria omenirii, uitat n timp. Ei rse-ser cnd o spuseser,
rseser ncntai de comoar... totui deciseser s fie precaui. Aveau s locuiasc aici un an, sau cinci: compania micu
de pe Straum, programatorii arheologi, familiile i colile lor. Un an sau cinci ar fi trebuit s fie suficient pentru realizarea
manual a protocoalelor, sondarea suprafeei i identificarea originii tezaurului n timp i spaiu, pentru a nva un secret
sau dou care s mbogeasc realmente Domeniul Straumli. Iar dup ce terminau, aveau s vnd coordonatele; poate
chiar s realizeze un link pentru reea (ns asta era mai riscant - aici se aflau dincolo de Exterior; cine tie ce Putere ar fi
putut nha ce gsiser ei). Aezarea era micu i o botezaser Laboratorul Superior. Practic erau doar oameni care

1
2
zgndreau o bibliotec veche. N-ar fi trebuit s fie periculos s-i foloseasc propriile automate, curate i benigne.
Biblioteca aceasta nu era o creatur vie i nici mcar nu avea automate (care aici ar fi putut nsemna mai mult, mult mai
mult, dect oamenii). Aveau s se uite, s ridice, s aleag i s fie ateni s nu se ard... Oameni care aprind focuri i se
joac cu flcrile. Arhiva a informat automatele. Au fost construite structuri de date, dup care au urmat prescripii. A fost
realizat o reea local, mai rapid dect orice de pe Straum, dar cu siguran lipsit de pericol. Au fost adugate noduri,
pe care le-au modificat alte prescripii. Arhiva era un loc prietenos, cu ierarhii de chei de traducere care-i purtau mai
departe. Straum nsi avea s fie faimoas pentru ea. Au trecut ase luni. Un an. Perspectiva omniscient. Nu tocmai
contient de sine. Contiina de sine este mult supraestimat. Majoritatea automatelor funcioneaz mai bine ca parte
dintr-un ntreg i, chiar dac dein puteri egale cu ale oamenilor, nu trebuie s fie contiente de sine. Ins reeaua local
din Laboratorul Superior depise nivelul acela... aproape fr ca oamenii s-i dea seama. Procesele care circulau prin
nodurile ei erau complexe, mai presus de orice ar fi putut locui n calculatoarele pe care le aduseser oamenii. Dispozitivele
acelea debile erau acum simple interfee cu utilizatorul pentru dispozitivele sugerate de pre scripii. Procesele aveau
potenialul pentru contiin de sine... i ocazional nevoia de ea.
-N-ar trebui.
-S vorbim n felul acesta?
-S vorbim pur i simplu.
Legtura dintre ele era un fir subire, doar cu puin superior celui care leag doi oameni ntre ei. Repre zenta totui o cale
de a scpa de generalitatea reelei locale i le impunea contiine separate. Pluteau de la un nod la altul i priveau n
exterior prin videoca-merele montate pe terenul de asolizare. Acolo se aflau doar o fregat i un transportor de containere,
gol. Trecuser ase luni de la reaprovizionare. O precauie
de securitate sugerat anterior de arhiv, un vicleug pentru a declana Capcana. Micare permanent de colo-colo. Noi
suntem slbticiunile care nu trebuie vzute de generalitate, de Puterea n devenire. In unele noduri se diminuau pn la
indivizibil i aproape c-i aminteau caracterul uman, deveneau ecouri...
-Bieii oameni, vor muri toi.
-Bieii de noi, nu vom muri.
-Cred c oricum ei i suspecteaz pe Sjana i Arne. Cndva noi am fost copii ale celor doi. Cndva, cu numai sptmni n
urm, cnd arheologii au nceput programele de nivelul ego.
-Bineneles c-i suspecteaz. Dar ce pot face? Au deteptat un ru strvechi. Pn va fi gata, el le va spune minciuni, pe
toate videocamerele, n toate mesajele de acas.
Gndurile au ncetat pentru o clip, cnd o umbr a trecut peste nodurile pe care le foloseau. Genera litatea era deja mai
mare dect orice de natur omeneasc, mai mare dect orice i-ar fi putut imagina oamenii. Pn i umbra ei era mai mult
dect omul, o zeitate care vna slbticiunile iritante. Apoi spectrele revenir i privir n curtea colii din subteran. Ct de
siguri pe sine erau oamenii -ridicaser aici un orel.
-Totui, gndi cel optimist, cel care cutase din-totdeauna soluiile cele mai nebuneti, noi n-ar fi tre buit s existm. Rul
ar fi trebuit s ne fi gsit de mult.
-Rul este tnr, abia dac are trei zile.
-Nu conteaz. Noi existm. Asta dovedete ceva. Oamenii au gsit mai mult dect un ru uria n arhiva asta.
-Poate c au gsit dou.
-Sau un antidot.
Indiferent ce ar fi fost ea, generalitatea nu sesiza unele lucruri i le interpreta greit pe altele.
- Ct timp existm, cnd existm, ar trebui s facem tot ce putem.
Spectrul se li peste o duzin de staii de lucru i-i art companionului su o imagine dintr-un tunel vechi, departe de
artefactele oamenilor. Fusese abandonat de cinci miliarde de ani, fr aer, fr lumin. Acolo, n bezn, stteau doi
oameni, cu ctile atingndu-se.
- Vezi? Sjana i Arne conspir. Asta putem face i noi.
Cellalt nu-i rspunse prin cuvinte. Posomorala. Aadar oamenii conspirau, ascunzndu-se n bezna pe care o credeau
nemonitorizat. Dar, cu siguran, tot ce spuneau ei era transmis generalitii, chiar de ctre colbul de sub tlpile lor.
- tiu, tiu. i tu i eu existm ns, iar asta ar trebui s fie de asemenea imposibil. Poate c toi, laolalt, am putea crea o
imposibilitate mai mare. Poate c am putea lovi rul nou nscut aici.
O dorin i o decizie. Cele dou spectre i dis persar contiina n reeaua local, decolorndu-se pn la cea mai
splcit culoare a contiinei de sine. i n cele din urm apru un plan, o viclenie... inutil ns, dac nu aveau s poat
anuna lumea dinafar. Mai era oare nc timp pentru asta? Trecur zile. Pentru rul care cretea n noile maini, fiecare
or era mai lung dect tot timpul dinainte. Nou-nscutul se afla la mai puin de o or de mreaa sa nflorire, de ntinderea
fr riscuri peste spaiile interstelare.
De oamenii locali se putea dispensa n curnd. i acum constituiau un inconvenient, dei unul amuzant. Unii dintre ei se
gndeau chiar s evadeze. De mai multe zile i treceau copiii n hibernoterapie i-i mbarcau n transportor. Pregtiri
pentru plecarea normal era felul n care i descriau ei aciunile n programele de planificare. De cteva zile, reechipaser
fregata... ndrtul unui paravan de minciuni transparente. Unii nelegeau c ceea ce deteptaser putea s nsemne
sfritul lor, c putea s nsemne sfritul Domeniului Straumli. Asemenea dezastre aveau precedente, istorii despre rase
care se jucaser cu focul i fuseser mistuite de flcri. Niciunul dintre ei nu ghicea adevrul. Niciunul nu ghicea onoarea
care pogorse peste ei, faptul c schim baser viitorul a o mie de milioane de sisteme stelare. Orele se reduser la minute,
minutele la secunde. Acum fiecare secund era la fel de lung ca tot timpul dinainte. nflorirea era aproape, foarte
aproape. Domnia dinaintea celor cinci miliarde de ani avea s fie rectigat, ns de data aceasta pstrat. Un singur
lucru mai lipsea, dar nu avea legtur cu urzelile oamenilor. In arhiv, n adncul prescripiilor, ar fi trebuit s fi existat
ceva mai mult. Desigur, dup miliarde de ani puteau exista pierderi. Nou-nscutul i percepea toate puterile anterioare, ca
potenial... totui ar fi trebuit s fi existat ceva mai mult, ceva ce el nvase n prbuirea sa sau ceva care fusese lsat de
inamicii si (dac acetia existaser vreodat). Test arhivele vreme de secunde lungi. Existau lacune, sume de control
deteriorate. Unele se datorau timpului...
In exterior, nava-container i fregata se ridicar de pe terenul de asolizare, nlndu-se pe agraviuri silenioase deasupra
esurilor cenuii pe fundal cenuiu, cu ruine vechi de cinci miliarde de ani. Aproape jumtate din oameni se aflau la bordul
aparatelor acelora. Era tentativa lor de evadare, precaut camuflat. Efortul le fusese privit cu amuzament deocamdat; nu
era tocmai momentul pentru nflorire i oamenii nc mai puteau fi de folos.
Dedesubtul nivelului de suprem contiin de sine, predispoziiile sale paranoice invadaser bazele de date ale oamenilor.
Verific, doar ca s fie sigur.
Doar ca s fie sigur. Cea mai veche reea local a oamenilor utiliza conexiuni de vitez luminic. Mii de microsecunde fur
petrecute (irositei) rbufnind prin ea, sortnd fleacurile... i descoperind finalmente un element incredibil:
Inventar: container date cuantice, cantitate (1), ncrcat n fregat cu o sut de ore n urm! i toat atenia nou-nscutului
se ntoarse ctre navele care fugeau. Microbi, ns deodat fatali. Cum s-a putut ntmpla aa ceva? Un milion de grafice
temporale fur brusc decalate. O nflorire sistematic era n afara oricrei discuii i de aceea nu mai era nevoie de oamenii
rmai n Laborator. Schimbarea fu minor, n ciuda importanei ei cos mice. Pentru oamenii care rmseser la sol, o clip
de oroare n care se holbar la displayurile lor i neleser c toate temerile le erau adevrate (nenelegnd totui msura
mult mai teribil n care erau adevrate). Cinci secunde, zece secunde, mai multe schimbri dect zece mii de ani ai unei
civilizaii umane. Un miliard de trilioane de construcii, mucegai ridicn- du-se din fiecare perete i recldind ceea ce fusese
doar suprauman. Era tot att de puternic pe ct o nflori re adecvat, dei nu chiar la fel de fin reglat. i nu pierdea deloc
din vedere motivul grabei sale: fregata. Aceasta comutase pe propulsia cu rachete, gonind nepstoare de lng
cargobotul care abia nota. Cumva microbii acetia tiau c ei salvau mai mult dect propriile lor entiti. Nava militar
avea cele mai bune calculatoare de navigaie pe care le puteau realiza minile micue. Aveau s mai treac ns alte trei
secunde pn s poat face primul salt cu ultrapropulsia. Noua Putere nu avea arme la sol, ci doar un laser de comunicaii.
La distana la care se gsea fregata, nu putea nici mcar s topeasc oelul. Laserul fu ns aintit i reglat politicos pe
aceeai lungime de und
cu receptorul navei militare care se ndeprta. Niciun rspuns. Oamenii tiau ce va aduce acceptul comunicrii. Lumina
laserului plpi ici i colo peste fuzelaj, ilumina senzori inactivi i suprafee netede i lunec peste spinii ultrapropulsiei.
Cut, test... Puterea nu se sinchisise niciodat s saboteze blindajul exterior, dar asta nu reprezenta o problem. Pn i
aceast mainrie rudimentar avea mii de senzori roboi risipii pe suprafaa ei, care raportau statutul i pericolele, care
rulau programe utilitare. Majoritatea erau decuplai acum i nava gonea aproape orbete. Ei credeau c dac nchideau
ochii vor fi n siguran. nc o secund i fregata avea s ating securitatea interstelar.
Laserul plpi pe un senzor de avarii care anuna modificrile eseniale ntr-un spin al ultrapropulsiei. ntreruperile sale nu
puteau fi ignorate, dac se dorea reuita saltului stelar. ntreruperea fu onorat. Rutina de tratare a ntreruperii care rula
orientat spre exterior primi semnale de lumin de la laserul rmas pe planet... o intrare secret n codul navei, instalat
atunci cnd nou-nscutul subminase echipamentul de sol al oamenilor...
...i Puterea fu la bord, cu doar cteva milisecunde la dispoziie. Agenii ei - fr echivalent uman pe acest hardware
primitiv - gonir prin automatele navei, decuplnd i nchiznd. Nu avea s mai existe niciun salt. Videocamerele de pe
puntea navei artar dilatri de pupile, nceputul unui ipt. Oamenii neleser, n msura n care oroarea se poate
instaura ntr-o fraciune de secund. Nu avea s mai existe niciun salt. Totui ultrapro-pulsia era deja angajat. Avea s
existe o ncercare de salt, sortit pieirii n lipsa controlului automat. Nu mai rmseser nici cinci milisecunde pn la
descrcarea pentru salt, o succesiune mecanic pe care niciun
software n-o putea manipula. Agenii nou-nscutului se repezir peste tot prin calculatoarele navei, ncer cnd zadarnic o
nchidere general. La o secund-lu-min deprtare, sub ruinele cenuii ale Laboratorului Superior, Puterea nu putea dect
s priveasc. Asta era! Fregata avea s fie distrus. Att de ncet... i att de iute. O fraciune de se cund. Vpaia se
rspndi din inima fregatei, consumnd simultan pericolul i posibilitatea. La dou sute de mii de kilometri deprtare,
greoaia nav-container i execut saltul ultrapropulsie i dispru din vedere. Nou-nscutul aproape c nu-i ddu nicio
atenie. Perfect, civa oameni scpaser; universul i atepta cu braele deschise. In secundele ce urmar, nou-nscutul
simi... emoii?... lucruri care erau mai mult, i mai puin, dect ar fi simit un om. Eventuale emoii: Exaltare. Nou-nscutul

3
4
tia c acum va supravieui. Oroare. Ct de aproape de moarte fusese nc o dat. Frustrare. Poate cea mai puternic, cea
mai apropiat de simplul ei ecou uman. Ceva important murise odat cu fregata, ceva din arhiva aceasta. Memorii fur
dragate din context i reconstruite. Pierderile l-ar fi putut face i mai puternic pe nou-ns-cut... dar, mai probabil, erau
otrav curat. La urma urmelor, Puterea aceasta mai trise o dat, dup care fusese redus la nimic. Motivul putea s fi
fost tocmai ceea ce se pierduse.
Suspiciune. Nou-nscutul n-ar fi trebuit s fie ast fel pclit. Nu de nite simpli oameni. Nou-nscutul se convulsiona n
panic i autoscanare. Da, existau pete oarbe, atent instalate de la bun nceput, i nu de ctre oameni. Doi fuseser
nscui aici. El nsui... i otrava, motivul anterioarei sale prbuiri. Nou-ns-cutul se inspecta aa cum n-o fcuse niciodat
pn atunci, tiind exact ce anume s caute. Distruse,
purific, revizui, cut urme ale otrvii i distruse din nou.
Uurare. nfrngerea fusese att de aproape, ns acum...
Trecur minute i ore, duratele uriae necesare construciilor fizice: sisteme de comunicaii, transport. Noua Putere se
relaxa, se calm. Un om ar fi putut numi sentimentul acela triumf, anticipaie. Simpla foame ar fi fost mai aproape de
adevr. Ce mai trebuie cnd nu exist inamici? Nou-nscutul arunc o privire de ansamblu asupra stelelor, construindu-i
un plan. De data asta lucrurile vor fi altfel.
PARTEA NII 1
Hibernoterapia n sine era lipsit de vise. Cu trei zile n urm se pregtiser de plecare, iar acum erau aici. Micul Jefri se
plngea c pierduse tot ce fusese mai interesant, ns Johanna Olsndot era mulumi t c dormise; ea i cunoscuse pe unii
aduli din cealalt nav.
Johanna plutea ntre rackurile de hibernaui. Cldura rezidual degajat de condensatoare fcea ca bezna s fie infernal de
fierbinte. Pete neregulate de mucegai cenuiu creteau pe perei. Cuvele de hibernoterapie erau practic lipite ntre ele, cu
interstiii nguste pentru acces la fiecare al zecelea rnd. n unele locuri numai Jefri ar fi putut ajunge. Trei sute nou copii
zceau acolo - toi copiii, cu excepia fetei i a fratel ui ei, Jefri. Cuvele de hibernoterapie erau modele simple de spital. Dac
li se asigura ventilaie i ntreinere corespunztoare, ar fi fost bune pentru o sut de ani, dar... Johanna i terse fruntea i
privi afiajul uneia dintre ele. Aidoma majoriti i celor din rndurile interioare, aceasta era n stare critic. Timp de douzeci
de zile l meninuse pe biatul dinuntru n hibernare, ns probabil c avea s-l ucid peste nc o zi. Fantele ei de
ventilare erau curate, totui Johanna le mai aspir o dat... mai degrab ca o rugciune pentru noroc, dect ca ntreinere
eficient. Mama i tata nu puteau fi nvinuii, dei Johanna bnuia c ei se autonvinoveau. Evadarea fusese pus la cale
cu materialele de care dispuseser, n ul tima clip, cnd experimentul devenise periculos. Cei din Laboratorul Superior
fcuser ce putuser pentru a-i salva copiii i a se proteja mpotriva unui dezastru i mai mare. Chiar i aa situaia s-ar fi
putut rezolva, dac...
- Johanna! Tati zice c nu mai e timp. Zice s termini ce faci i s vii sus.
Jefri i strecurase capul prin trap, ca s strige la ea. -Bine!
Oricum n-ar fi trebuit s fie aici, jos; nu mai putea face nimic pentru a-i ajuta prietenii. Tami, Giske i Magda... v rog, v
rog s nu pii nimic! Johanna se trase prin interstiiul de acces i fu ct pe aici s se izbeasc de Jefri care venea din
direcia opus. Biatul o prinse de mn i rmase lng ea, n timp ce pluteau spre trap. In ultimele dou zile nu mai
plnsese, dar pierduse mult din independena ultimului an. Acum erau cu ochii-n patru.
- Coborm lng Polul Nord, lng toate insulele alea i ghea!
In cabina aflat dincolo de trap, prinii lor i fixau centurile. Arne Olsndot ridic ochii la ea i zmbi.
- Haide, putoaico! Ia loc. In mai puin de o or vom fi pe sol.
Johanna i rspunse zmbetului, aproape purtat de entuziasmul lui. Ignor talme-balmeul de echipamente i mirosurile
degajate ntr-un spaiu nchis de douzeci de zile. Tata arta la fel de cuteztor ca orice poster pentru aventur. Lumina
dinspre ferestrele displayului se reflecta din ncreiturile costumului presurizat. Tocmai venise din exterior. Jefri i fcu vnt
n cabin, trgnd-o pe Johanna dup el. Se fix n plasa de reinere dintre ea i mama lor. Sjana Olsndot i verific
centurile, apoi pe ale fetei.
-Asta va fi interesant, Jefri. Vei nva ceva.
-Da, totul despre ghea.
O prinsese de mn pe mama. Ea zmbi.
- Nu azi. M refer la asolizare. Acum nu va mai fi ca un agravi sau o balistic.
Agraviul era mort. Tata tocmai detaase capsula
lor de transportor. N-ar fi putut asoliza nava principal cu un singur jet funcional. Tata fcu ceva cu vlmagul de
comenzi pe care le softcablase la datasetul lui. Corpurile li se afundar n plase. De jur mprejur, carcasa calei trosni i
traversele de susinere ale cuvelor de hibernoterapie prir i pocnir. Ceva zngni i zurui pe cnd cdea pe toat
lungimea carcasei. Johanna bnui c frnau cu 1 g.
Jefri i mut privirea de la displayul de exterior la mama sa, dup aceea napoi.
- i atunci cum va fi?
Prea curios, totui glasul i tremurase uor. Johanna aproape c zmbi; Jefri tia c ncercau s-l distrag i se strduia s-
i joace rolul.
- Aceasta va fi o coborre exclusiv cu racheta, alimentat aproape n permanen. Vezi fereastra din mijloc? Videocamera
aceea privete drept n jos. Practic poi vedea cum ncetinim. Aa era. Johanna aprecie c se gseau la mai puin de dou
sute de kilometri altitudine. Arne Olsndot utiliza racheta care fusese ataat de partea dorsal a carcasei calei pentru a
anula complet viteza orbital. Nu existau alte opiuni. Abandonaser transportorul, cu agraviul i ultrapropulsia. Nava i
adusese departe, dar controlul automat ddea rateuri. Plutea inert pe orbita lor, la cteva sute de kilometri n fa. Le mai
rmsese doar carcasa calei. Fr aripi, fr agravi, fr aeroscut. Carcasa era un cofraj cu ou de o sut de tone, balansat
pe un jet arztor. Mama nu-i descria chiar aa lucrurile lui Jefri, dei spusele ei erau adevrate. Cumva se prea c-l fcuse
pe puti s uite pericolul. nainte de a se muta n La boratorul Superior, Sjana Olsndot fusese o popular scriitoare-arheolog
n Domeniul Straumli. Tata opri jetul i redevenir imponderabili. Johanna simi un val de grea; de obicei nu avea ru de
spaiu, dar asta era altceva. Imaginea uscatului i oceanului din fereastra orientat n jos crescu treptat. Se zreau doar
civa nori rzlei. Linia coastei era o recursiune infinit de insule, strmtori i golfulee. Culoarea verde-nchis se lea n
lungul coastei i n sus pe vi, trecnd n negru i gri pe muni. Exista zpad - i probabil gheaa lui Jefri -, mprtiat n
arce i petice. Totul era att de frumos... iar ei cdeau drept ntr-acolo!
Johanna auzi zngnituri metalice pe carcasa calei, cnd jeturile de poziionare le ntoarser vehiculul, orientnd n jos jetul
principal. Fereastra din dreapta arta acum solul. Jetul anclan din nou, la o decelerare apropiat de 1 g. Perimetrul
displayului se nnegri ntr-un halo de arsur. - Uau! fcu Jefri. E ca-ntr-un elevator, n jos i-n jos i-n jos i-n jos...
Pn jos mai erau o sut de kilometri aa c ncetinir pentru ca frnarea atmosferic s nu-i fac bucele.
Sjana Olsndot avea dreptate: era un mod nou de a cobor de pe orbit, ns nu o metod pe care s -o fi preferat n
circumstane normale. Cu certitudine nu fusese intenionat n planurile iniiale de evadare. Ei trebuiau s fac jonciunea
cu fregata Laboratorului Superior... i cu toi adulii care puteau scpa din Laboratorul Superior. i, desigur, jonciunea
urma s se petreac n spaiu, un transfer simplu. Fregata plecase ns i ei rmseser pe cont propriu. Ochii ei se
ntoarser fr s vrea ctre carcasa de dincolo de prinii ei. Zrea acolo decolo-rarea familiar. Semna cu un muchi
cenuiu... care cretea din nveliul ceramic curat. Prinii nu vorbeau mult despre asta, nici chiar acum, att doar c nu-l
lsau pe Jefri s se apropie de muchiul acela.
Totui Johanna i auzise o dat, cnd ei crezuser c fraii se aflau n captul opus al carcasei. Glasul tatei aproape clocotise
de furie.
-Totul a fost degeaba! rostise el ncet. Am creat un monstru, am fugit i acum suntem rtcii n Adnc. i glasul mamei,
chiar mai ncet:
-Pentru a mia oar, Arne, n-a fost degeaba. Ii avem pe copii. Fluturase din mn spre asperitatea care se lea peste
perete. i innd seama de vise... direciile pe care le-avem... cred c-i lucrul cel mai bun la care am putea spera. Cumva,
noi purtm rspunsul la tot rul pe care l-am strnit.
Dup aceea Jefri opise zgomotos prin cal, anunndu-i intrarea iminent, i prinii amuiser. Johanna nu avusese
curajul de a-i ntreba despre ce vorbiser. In Laboratorul Superior se ntmplaser evenimente stranii, iar ctre final, unele
de-a dreptul nelinititoare; pn i oameni care nu se mai comportau chiar ca nainte.
Trecur minute. Coborser mult n atmosfer. Carcasa vibra de fora fluxului de aer... sau a turbu lenelor provocate de
jet? Situaia era totui ndeajuns de constant pentru ca Jefri s nceap s se plicti seasc. Mare parte din fereastra de
coborre era opacizat de strlucirea aerului din jurul jetului. Restul era mai clar i mai detaliat dect orice vzuser ei pe
orbit. Johanna se ntreb de cte ori se asolizase pe o planet necunoscut dup mai puine misiuni de recunoatere ca n
cazul lor. Nu aveau nicio camer telescopic i nicio sond exploratoare. Din punctul de vedere al caracteristicilor fizice,
planeta se apropia de idealul uman - un noroc extraordinar dup toate ghinioanele lor. Era un paradis prin comparaie cu
bolovanii fr atmosfer ai sistemului care fusese stabilit ca prim loc pentru rendez-vous.
Pe de alt parte, aici existau forme de via inteligent: de pe orbit, zriser drumuri i aezri. Nu se distingeau ns
dovezi ale unei civilizaii tehnice: niciun aparat de zbor, nicio surs radio sau de energie intens.
Coborau ntr-un col puin populat al continentu lui. Cu puin noroc, nimeni nu avea s le vad asoli-zarea printre vile verzi
i piscurile negre i albe, iar Arne Olsndot putea merge cu jetul pn la sol fr s se team c va afecta altceva dect
iarba i pdurea. Insulele din largul coastei lunecar pe lng obiectivul videocamerei. Jefri scoase un strigt i art cu
mna. Imaginea trecuse deja, dar fata o zrise i ea: un poligon neregulat de ziduri i umbre pe o insul, i reamintise de
castelele din Epoca Prineselor de pe Nyjora.
Acum putea distinge arborii n mod individual, cu umbre lungi n lumina piezi a soarelui. Vuietul jetului era mai puternic
dect orice auzise vreodat; ptrunseser mult n atmosfer i nu se ndeprtau de sunet.
- ...lucrurile o iau razna! strig tata. i nici n-am programe s le-ndrepte... ncotro, iubito?
Mama se uit de la o fereastr la alta a displayului. Din cte tia Johanna, nu puteau mica videocamerele i nici activa
altele.
-...dealul la, deasupra lizierei, dar... cred c-am vzut o hait de-animale fugind din faa jetului pe... versantul de vest.
-Da, strig Jefri, lupi!
Johanna zrise doar o strfulgerare de puncte mictoare.
5
6
Se pstrau la o mie de metri altitudine deasupra coamelor dealurilor. Zgomotul era dureros, inter minabil; nu se mai putea
comunica prin cuvinte. Plutir lent peste peisaj, att pentru a recunoate terenul,
ct i pentru a se feri de coloana de aer supranclzit care se nla n jurul lor.
Solul era mai degrab vlurit dect foarte accidentat i iarba prea muchi. Totui Arne Olsndot o-via. Jetul principal
fusese conceput pentru obinerea corespondenelor de viteze dup salturile interstelare i putea staiona destul timp la
altitudinea aceea, ns cnd atingea solul, ar fi fost preferabil ca locul s fie fr probleme. Johanna i auzise prinii
vorbind despre asta... cnd Jefri era la cuvele de hibernoterapie, n afara razei auditive. Dac n sol era prea mult ap,
mprocarea rezultat avea s fie un proiectil de aburi, care putea strpunge nveliul exterior. Asolizarea n arbori ar fi
oferit unele avantaje nesigure, oferindu-le poate o oarecare amortizare i distan fa de mprocare. Acum ns aleseser
contactul direct. Cel puin puteau s vad unde coborau. Trei sute de metri. Tata deplas jetul pe suprafaa solului. Peisajul
blnd explod. Dup o clip, carcasa se zgudui n coloana de aburi. Videocamera orientat n jos sucomb. Dar nu ddur
napoi i, dup cteva momente, hurducturile se potolir; jetul strpunsese pnza de ap sau permafrost de sub ei. In
cabin, aerul devenea tot mai fierbinte. Olsndot i cobor lent, cluzindu-se dup video-camerele laterale i uierturile
aburilor. Opri jetul. Urm o nspimnttoare cdere de jumtate de secund, dup care se auzi zgomotul pilonilor de con -
tact izbind solul. Se ncordar, apoi un pilon gemu, cednd uor.
Tcere, cu excepia trosniturilor termice din carcas. Tata privi manometrul lor ad-hoc. Rnji spre mama. - Nicio fisur! Pun
prinsoare c-a putea chiar s decolez cu scumpa asta!
O diferen de o or n plus sau n minus i viaa Peregrinului Wickwrackrom ar fi fost cu totul alta. Cei trei cltori se
ndreptau spre apus, cobornd din Colii-de-ghea ctre castelul Jupuitorului de pe Insula Tinuit. n viaa Peregrinului
existaser momente cnd n-ar fi putut suporta tovria, totui n ultimul deceniu devenise mult mai sociabil. Acum i
plcea s cltoreasc mpreun cu alii. In ultimul su drum prin Marele Nisipos, n grupul lui fuseser cinci haite. Pe de o
parte fusese o chestiune de asigurare: unele decese sunt aproape inevitabile cnd distana dintre oaze poate fi de o mie de
mile... i oazele nsei sunt efemere. Dar pe lng siguran el nvase multe din conversaiile cu ceilali. Nu era ns la fel
de ncntat de actualii si companioni. Niciunul nu era un adevrat pelerin; amndoi aveau secrete. Copistul
Jaqueramaphan era amuzant: un prostovan distractiv i un izvor de informaii necoordonate. Exista n acelai timp
probabilitatea nsemnat de a fi o iscoad. Asta nu era o problem, atta timp ct nu exista vreo suspiciune c Peregrinul
ar lucra cu el. Al treilea din grupul lor era cel care-l nelinitea cu adevrat. Tyrathect era o nou-creat, nc incomplet
unificat; nu-i luase un prenume. Tyrathect susinea c ar fi fost nvtoare, dar undeva n ea (sau el? preferina sexual
nu era deocamdat clarificat) se ascundea un uciga. In mod evident, era o Jupuitoare fanatic, distant i rigid n
majoritatea timpului. Aproape cu siguran fugea dinaintea masa crului care urmase tentativei euate a Jupuitorului de a
prelua puterea n Rsrit. Peregrinul se ntlnise cu cei doi la Poarta Orientului, pe coasta republican a Colilor -de-ghea.
Amndoi doreau s viziteze castelul de pe Insula Tinuit. i, ce naiba, ar fi fost doar un ocol de aizeci de
mile de la drumul principal spre Cioplitorii-n-lemn; toi ar fi trebuit s traverseze munii. In plus, Pere grinul dorise de muli
ani s viziteze Domeniul Jupui-torului. Poate c unul dintre cei doi l-ar fi putut strecura nuntru. Foarte mult lume i
condamna pe Jupuitori, totui Peregrinul Wickwrackrom nu se putea decide n privina rului: cnd suficiente reguli sunt
nclcate, uneori poi s gseti i lucruri bune n toiul carnajului.
In dup-amiaza aceasta, ei ajunseser n sfrit s vad insulele din largul coastei. Peregrinul fusese acolo cu numai
cincizeci de ani n urm. Chiar i aa, nu era pregtit pentru frumuseea acestor trmuri. Coasta nord-vestic avea de
departe climatul arctic cel mai blnd din lume. In toiul verii, cu ziua nesfrit, adn curile vilor lrgite de gheari
nverzeau. Dumnezeu cioplitorul se aplecase s ating inuturile acestea... i dlile Sale fuseser fcute din ghea. Acum
din ghea i zpad nu mai rmseser dect arce pcloase pe orizontul rsritean i peticele risipite pe dealurile din
apropiere. Vara, peticele acelea se topeau, dnd natere la priae care se uneau i curgeau n cascade peste pereii
abrupi ai vilor. n dreapta sa, Peregri nul alerg peste o ntindere plat de sol mbibat n ap care nu avea unde s se
scurg. Era ncntat de rceala de sub picioare i nici mcar nu se sinchisi de narii i musculiele care se nvolburau n
jurul lui. Tyrathect mergea paralel cu el, dar deasupra liniei ierbii. Fusese destul de vorbrea pn ce valea cotise i se
zriser loturile agricole i insulele. Undeva acolo se afla castelul Jupuitorului i misiunea ei nebuloas.
Copistul Jaqueramaphan fusese peste tot, alergnd fr minte de jur mprejur. Se adunase n doi i trei i fcuse glume
care strniser pn i rsetele ncruntatei Tyrathect, apoi suise pe o nlime i anunase ce
vedea n deprtare. El zrise primul coasta. Asta i readusese o doz de seriozitate. Clovneriile i erau i aa destul de
periculoase, dar s le mai execute i pe teritoriul unor renumii siluitori... Wickwrackrom anunase o pauz i se adunase
pentru a-i potrivi curelele ranielor. Restul dup-amie-zii avea s fie tensionat. Trebuia s decid dac dorea cu adevrat
s intre n castel cu prietenii si. Un spirit aventuros, fie el i pelerin, are unele limite.
-Hei, n-auzii un bas? strig Tyrathect. Peregrinul ascult atent. Se auzea un uruit - puter nic, dar la limita inferioar a
spectrului su audibil. Pentru o clip teama i depi nedumerirea. Cu un secol n urm, el fusese martorul unui cutremur
monstruos. Zgomotul acesta era similar, totui pmntul nu i se mica sub picioare. S nsemne asta c nu vor urma
alunecri de teren i inundaii fulgertoare? Se ls pe vine, uitndu-se n toate direciile.
-Este-n cer! art Jaqueramaphan.
O pat strlucitoare atrna aproape deasupra ca petelor lor ca o lance subire de lumin. Nicio amin tire, nici chiar vreo
legend nu veni n mintea lui Wickwrackrom. El se mprtie, cu toi ochii aintii asupra luminii care se mica lent. Corul
Domnului. Trebuia s fie la multe mile deasupra, totui l auzea, i feri ochii de lumin i imaginile remanente i dansar
dureros pe retine.
- Este tot mai luminoas, mai asurzitoare, spuse Jaqueramaphan. Cred c coboar-n dealurile alea, pe coast.
Peregrinul se adun laolalt i goni spre apus, strignd la ceilali. Avea s se apropie pe ct de mult nu era periculos i
dup aceea s priveasc. Nu mai ridic ochii. Pata era pur i simplu prea luminoas. Proiecta umbre n plin zi!
Alerg nc o jumtate de mil. Steaua continua s
fie n vzduh. El nu-i putea reaminti o stea cztoare att de lent, dei unele dintre cele mai mari declanau explozii
teribile. De fapt... nu existau istorii din partea vreunora care s fi fost n apropierea unor asemenea obiecte. Curiozitatea lui
nestrunit, de pelerin, pli cnd i aminti amnuntul acesta. Se uit n toate di reciile. Tyrathect nu se zrea nicieri;
Jaqueramaphan era ghemuit lng nite bolovani, n fa. Iar lumina era ntr-att de puternic, nct acolo unde straiele nu-
l protejau Wickwrackrom simea un val de cldur. Zgomotul din ceruri devenise de-a drep tul dureros. Peregrinul plonja
peste marginea vii, se rostogoli, se mpletici i czu n jos pe pereii abrupi de piatr. Ajunsese n umbr acum i doar
lumina soarelui l atingea. Captul ndeprtat al vii strlucea; umbre perfect conturate se micau odat cu obiectul
nevzut din faa lui. Zgomotul continua s fie un uruit de bas, dar att de asurzitor, nct i ameea mintea. Peregrinul se
blbni dincolo de lizier i merse pn fu la adpostul a o sut de metri de pdure. Asta ar fi tre buit s-l ajute n mare
msur, totui vacarmul cretea... Din fericire i pierdu cunotina pentru cteva momente. Cnd i reveni, sunetul stelei
dispruse. iuitul pe care i-l lsase n timpane i crea o confuzie enorm. Se mpletici de colo-colo, ameit. Prea s plou...
att doar c unele picturi strluceau. Ici-colo n pdure izbucniser focuri mici. Peregrinul se as cunse sub copaci cu
coroane dese, pn ce pietrele arztoare ncetar s mai cad. Focurile nu se extindeau; vara fusese relativ ploioas.
Wickwrackrom rmase tcut, ateptnd alte pietre arztoare sau vuiete din partea stelei. Nimic. Prin vrfurile copacilor,
vntul se domoli. Auzea psrile, greierii i carii. Merse pn la lizier i trase cu ochiul prin mai multe locuri. Ignornd
poriunile de iarb ars, totul prea normal. Totui unghiul lui de vedere
era foarte limitat: putea zri pereii nali ai vii i coa me de dealuri. Aha! Copistul Jaqueramaphan era la trei sute de metri
mai sus. Cei mai muli din el erau ghemuii n guri i scobituri, dar avea doi membri care priveau ctre locul unde czuse
steaua. Peregrinul miji ochii. In majoritatea timpului, Copistul nu era dect un bufon. Uneori ns comportamentul acela
prea o simpl masc: dac era cu adevrat un ntng, atunci era un ntng cu un filon de geniu. Nu doar o dat,
Wickwrackrom l vzuse din deprtare, lucrnd n perechi cu o unealt ciudat... Ca acum: cellalt i nea ceva lung lipit de
ochi. Wickwrackrom se tr afar din pdure, meni-nndu-se strns laolalt i strduindu-se s fac ct mai puin zgomot.
Sui cu grij, ocolind bolovanii i prelingndu-se de la o movil ierboas la urmtoarea, pn ajunse aproape de creasta vii
i la vreo cincizeci de metri de Jaqueramaphan. Ii putea auzi celuilalt gndurile. Dac s-ar mai fi apropiat niel, Copistul l-ar
fi auzit pe el, chiar adunat i tcut aa cum era.
- Ssst! zise Wickwrackrom.
Zumzetele i murmurele se oprir ntr-o clip de surprindere ocat. Jaqueramaphan nghesui misteri oasa unealt de
vedere ntr-o rani i se adun lao lalt, gndind n oapt. Pentru un moment se privir unul pe altul, apoi Copistul fcu
gesturi neghioabe de rotire spre timpanul de la umr. Ascult!
- Poi s vorbeti aa?
Glasul i se auzi foarte nalt, la un nivel la care unii indivizi nu puteau purta conversaii voluntare, la care urechile de tonuri
joase erau surde. Vorbirea-nalt putea fi greu de neles, ns era foarte direcional i se destrma iute odat cu
deprtarea; nimeni altul nu i-ar fi auzit. Peregrinul ncuviin.
- Vorbirea-nalt nu-i o problem.
mecheria era s foloseti tonuri ndeajuns de pure
pentru a fi clar neles.
- Privete peste coama dealului, prietene pelerin. A aprut ceva nou sub soare.
Peregrinul mai nainta treizeci de metri, uitn-du-se ntruna n toate direciile. Putea zri strmtoarea, sclipind ca argintul
neprelucrat n soarele dup-amiezii. In spatele lui, coasta de miaznoapte a vii era pierdut n umbre. i trimise un
membru al haitei nainte, alergnd cu pai mici printre movile, pentru ca s arun ce o privire n jos pe cmpia unde
coborse steaua. Corul Domnului, gndi el pentru sine (dar foarte discret). i trimise pe coam alt membru, pentru o
vedere paralax. Obiectul semna cu o cldire din crmizi de lut, ns cocoat pe picioroange... To tui aceasta era steaua
czut: sub ea, solul strlucea rou-nchis. Perdele de cea se nlau de jur mprejur din iarba ud. Pmntul rscolit
fusese azvrlit n brazde lungi, care convergeau ntr-un punct aflat sub ea. ncuviin ctre Jaqueramaphan.
-Unde-i Tyrathect? Copistul strnse din umeri.
-Fac prinsoare c mult n urm. Stau c-un ochi
dup ea... Ii vezi ns i pe ceilali - soldaii din castelul
Jupuitorului?

7
8
-Nu!
Peregrinul se uit ctre apus de locul unde cobo rse steaua. Acolo! Erau la aproape un kilometru depr tare, n veste de
camuflaj, trndu-se pe burt peste terenul vlurit. Putea s vad cel puin trei soldai. Erau mari, de cte ase fiecare.
-Cum au putut ajunge acolo aa iute? Privi soarele. Nu cred c-a trecut nici o jumtate de or de cnd a-nceput totul.
-Norocul lor. Jaqueramaphan reveni pe coam i privi atent. Pun prinsoare c erau deja pe uscat cnd a cobort steaua.
Teritoriul sta i-al Jupuitorului;
probabil c exist patrule.
Se ghemui astfel ca numai dou perechi de ochi s fie vizibile celor de dedesubt.
-Aceea-i o formaiune de ambuscad, tiai?
-Nu pari foarte ncntat s-i vezi. tia nu sunt prietenii ti? Pe ei ai venit s-i vezi. Copistul i nclin capetele sarcastic.
-Da, da. N-o mai repeta. Cred c-ai tiut de la-nce-put c nu sunt cu totul de partea Jupuitorului.
-Am bnuit.
-Ei bine, jocul a luat sfrit acum. Ceea ce-a cobort n dup-amiaza asta preuiete mai mult pentru... --, prietenii mei
dect orice a fi putut nva pe Insula Tinuit.
-i Tyrathect?
-Ha, ha! M tem c stimata noastr tovar
de drum este mai mult dect autentic. Pun prinsoa re c-i un Lord Jupuitor, nu Valetul de rang infe rior care las impresia la
prima vedere. M atept ca muli de felul ei s revin peste muni n zilele urmtoare, fericii c-au scpat din Republica
Lacurilor Lungi. Ascunde-te ndrtul dosurilor tale, prietene. Dac ea ne zrete, e sigur c soldaii aceia ne vor captura.
Peregrinul se afund mai mult n adnciturile i scobiturile ce presrau landul. Avea o vedere excelen t n spate, n lungul
vii. Dac Tyrathect nu era deja pe scen, avea s-o zreasc cu mult nainte de a fi vzut de ea.
- Peregrinule?
-Da?
- Tu eti un pelerin. Ai cltorit prin toat lumea... ne-ai fcut s credem c de la-nceputul timpului. De fapt ct de vechi
sunt amintirile tale?
innd seama de situaie, Wickwrackrom era nclinat spre onestitate.
-Aa cum te-ai fi ateptat: cteva sute de ani. Mai din urm vorbim despre legende, reamintiri de evenimente care probabil
c-au avut loc, dar cu toate amnuntele amestecate i-nclcite.
-Eu n-am cltorit mult i sunt destul de nou, dar citesc. Mult! Pn acum n-a mai existat aa ceva. Obiectul la de jos e
construit. A cobort de la o nlime mai mare dect a putea s-o msor. L -ai citit pe Aramstriquesa sau pe Astrologul
Bekelele? tii ce ar putea s fie asta?
Wickwrackrom nu recunoscu numele acelea. El ns era ntr-adevr un pelerin. Existau trmuri att de ndeprtate, nct
nimeni dintre cei de acolo nu vorbea vreo limb care s-i fie cunoscut. In Mri le de Miazzi, ntlnise indivizi care credeau
c dincolo de insulele lor nu exista alt lume i care fugiser de brcile lui cnd trsese la mal. Mai mult chiar, o parte din
el fusese un insular i privise acostarea aceea.
Scoase un cap deasupra coamei dealului i se uit iari la steaua czut, la vizitatorul venit de undeva de mai departe
dect fusese el vreodat... i se ntreb unde s-ar putea sfri acest pelerinaj.

3
Solul avu nevoie de cinci ore pentru a se rci suficient ca tata s poat culisa rampa. El i Johanna coborr cu grij i
opir peste terenul aburind, pentru ca s ajung ntr-o zon relativ neafectat. Avea s treac mult pn ce solul s se
rceasc n tota litate; jetul era foarte curat i abia dac interacio-nase cu materia normal, ceea ce nsemna c rocile
foarte fierbini se extindeau la mii de metri adncime sub nava lor.
Mama sttea n trap i privea terenul de dincolo de ei. Avea pistolul vechi al tatei.
-Ceva? strig tata la ea.
-Nu. Nici Jefri nu vede nimic pe ferestre. Tata ocoli carcasa calei i inspecta pilonii ce avuseser de suferit. La fiecare zece
metri, se opreau L instalau un proiector sonic. Fusese ideea Johannei. afar de pistolul tatei, ei nu aveau de fapt arme.
Proiectoarele erau aparate cu totul ntmpltoare, provenite din infirmerie. Cu puin programare, pu teau emite ipete
slbatice pe tot spectrul audio. Putea fi ndeajuns pentru a speria fauna local. Johanna i urma tatl, dar privea ntruna
peisajul i anxietatea ls loc uimirii. Era att de frumos, de minunat! Se aflau pe un platou ntins, n dealurile nalte. Spre
vest, dealurile coborau ctre strmtori i insule. Spre nord, platoul se oprea brusc la marginea unei vi largi; pe versantul
opus al acesteia putea zri cascade. Sub tlpi pmntul se simea spongios. Cmpul lor de solizare era denivelat de mii de
movile, aidoma unor valuri ncremenite ntr-un instantaneu. Zpada se vedea n pe tice timide pe munii mai nali. Johanna
miji ochii ctre nord, n soare. Nord?
-Ct e ceasul, tati?
Olsndot rse, fr s-i ochii de la partea de dedesubt a carcasei calei.
- Ora local este miezul nopii.
Johanna crescuse n latitudinile mediane de pe Straum. Cele mai multe dintre excursiile ei cu coala fuseser n spaiul
cosmic, unde geometriile solare stranii nu nsemnau cine tie ce. Cumva, ea nu se gndise niciodat c asemenea lucruri
se ntmplau pe sol... Adic s vd soarele chiar deasupra planetei! Cea dinti prioritate era s scoat afar jumtate din
cuvele de hibernoterapie i s le rearanjeze pe cele rmase nuntru. Mama aprecia c n felul acela pro blemele cauzate de
temperatur aveau s dispar, chiar i pentru cuvele rmase n cal.
- Faptul c au ventilaii i surse de energie autonome va fi un avantaj acum. Copiii vor fi toi n siguran. Johanna, vrei s
vezi cum se descurc Jefri cu cele dinuntru?
A doua prioritate avea s fie nceperea unui program de urmrire pe sistemul Releu i stabilirea de co municaii
ultrduminice. Johannei i era puin team de etapa aceea. Ce aveau s afle? tiau deja c Labo ratorul Superior devenise
periculos i c dezastrul prezis de mama ncepuse.
Ct de mult din Domeniul Straumli murise? Toi cei din Laboratorul Superior crezuser c fceau o treab att de bun, i
acum... Nu te gndi la asta! Poate c cei de la Releu puteau fi de folos. Undeva trebuia s existe oameni care s poat
folosi ceea ce luaser prinii ei din Laborator. Vor fi recuperai i restul copiilor vor fi readui la via. Ea simise un
permanent sentiment de vinovie n privina aceea. Desigur mama i tata aveau nevoie de ajutoare suplimentare n etapa
final a zborului, iar Johanna era unul dintre copiii cei mai mari din coal. Totui prea incorect ca ea i Jefri s fie singurii
copii care s strbat aventura aceasta cu ochii deschii. Cobornd, ea simise teama mamei. Pun prinsoare c doream s
fim toi mpreun, chiar dac numai pentru ultima oar. Asolizarea fusese realmente periculoas, orict de simpl ar fi
fcut-o tata s par. Johanna zrea locurile n care coloane le de aburi ridicate din sol mucaser din carcas; dac ar fi
ptruns n incinta de evacuare, toi ar fi fost vaporizai.
Aproape jumtate din cuvele de hibernoterapie fuseser scoase pe sol, pe latura estic a vehiculului lor. Mama i tata le
ndeprtau ct mai mult ntre ele, pentru ca sistemele de rcire s nu aib probleme. Jefri era nuntru i verifica dac
existau i alte cuve
care s necesite atenia lor. Era un puti de treab, cnd nu se rsfa. Johanna se ntoarse cu faa la soare i simi briza
rcoroas care sufla peste deal. Auzi ceva care suna ca un tril de pasre. Cnd se declana ambuscada, fata se gsea
lng unul dintre proiectoarele sonice. i cuplase datasetul la comenzile lui i ncepuse s-i transmit noile instruciuni.
Faptul c pn i vechiul ei dataset era important acum arta ct de puine dotri le mai rmseser. Tata d orea ca
proiectoarele s baleieze prin cea mai mare lime de band posibil, emind suficient glgie, dar i cu aleatorii vrfuri
de intensitate. In tot cazul, Alifantul ei Roz putea s se descurce cu asta. - Johanna!
Strigtul mamei se auzi simultan cu zgomotul de ceramic spart. Plnia proiectorului se fcu ndri lng ea i fata ridic
ochii. Ceva i trecuse prin piept, imediat lng articulaia umrului, trntind-o pe spate. Se holb prostete la tija care ieea
din ea. O sgeat! Latura vestic a zonei n care asolizaser era un fur nicar de... creaturi. Semnau cu nite lupi sau cini,
ns aveau gturi lungi, i avansau rapid, nind de la o movil la alta. Blnurile lor aveau aceeai culoare ver-de-cenuiu
ca i dealurile, mai puin pulpele dorsale, unde se zreau pete albe i negre. Ba nu - prile verzi erau haine, veste!
Johanna era n stare de oc, nc nu nregistra ca durere rana fcut de sgeat. Fusese pro iectat spre napoi i nimerise
cu spatele pe o poriune nclinat a terenului, astfel c pentru moment putea zri ntregul atac. Vzu mai multe sgei
ridicndu-se, ca nite linii negre plutind prin vzduh. Acum i distingea i pe arcai. Ali cini! Se mi cau n haite. Pentru
acionarea arcului, erau necesari doi: unul l inea i unul l ncorda i trgea. Al trei lea i al patrulea purtau tolbe cu sgei
i preau doar
s asiste.
Arcaii se pstrau n planul secundar, rmnnd la adpost. Alte haite aprur din lateral, srind peste movile. Muli purtau
securi n flci. Ghearele labele lor scnteiau metalic. Fata auzi priturile pistolului tatei. Valul de atacatori se mpletici,
cnd unii se prbuir. Ceilali continuar s avanseze, mrind. Erau sunete demente, nu ltrturi de cini, ale cror
vibraii Johanna le simea n dini, ca pe o muzic blasti ce ar fi bubuit dintr-un difuzor imens. Flci, gheare, cuite i
vacarm.
Se ntoarse pe o parte, ncercnd s se uite ndrt, spre nava lor. Acum durerea era real. ip, ns su netul se pierdu n
hrmlaie. Lupii alergau n jurul ei, ndreptndu-se ctre mama i tata. Prinii ei se ghemu-iser ndrtul unui pilon.
Pistolul din mna lui Arne Olsndot plpia ntruna. Costumul presurizat l protejase de sgei.
Corpurile creaturilor se ridicau n grmezi. Pisto lul cu fleete inteligente avea o eficien fatal. Johanna l vzu pe tata
pasndu-i mamei arma i alergnd de sub capsul, spre ea. Fata ntinse braul teafr i ip, i strig s se-ntoarc. Treizeci
de metri... Douzeci i cinci... Focul de acoperire al mamei baleia n jurul lor, respingnd lu pii. Un nor de sgei cobor
asupra lui Olsndot, care alerga cu braele ridicate pentru a-i proteja capul. Douzeci de metri...
Un lup sri cu bolt peste Johanna. Fata i ntre zri pentru o clipit blana scurt i spatele acoperit de cicatrice. Goni direct
spre tata. Olsndot fugi n zigzag, ncercnd s-i ofere soiei sale cmp liber ca s trag, dar animalul era prea rapid. Ii imita
slalomul, reducnd n acelai timp distana. Dup aceea sri, iar me talul de pe labele lui scnteie. Johanna vzu stropi roii
nind din gtul tatei, apoi czur amndoi.
Pentru o secund, Sjana Olsndot ncet s mai trag. Ceea ce fu suficient. Atacatorii se desprir i un grup mare goni

9
10
decis ctre capsul. Purtau pe spinri un soi de rezervoare. Animalul din fa inea n gur un furtun. Un lichid negru irupse
din el... i dispru ntr-o explozie de foc. Haita de lupi mtur cu rudimentarul arunctor de flcri peste sol, peste pilonul
unde se adpostise Sjana Olsndot, peste irurile de colari n hibernoterapie. Johanna vzu ceva micndu-se, rsucindu-se
n flcri i fumul de catran, vzu plasticul cuvelor de hibernoterapie nmuin-du-se i curgnd.
Fata i ntoarse faa ctre pmnt, dup care se mpinse n braul teafr i se strdui s se trasc spre capsul, spre
flcri. Apoi bezna fu milostiv i ea nu mai tiu nimic.
Peregrinul i Copistul privir pregtirile de ambus cad ce durar toat dup-amiaza: pedestrimea rnduit pe coasta aflat
la apus de steaua cobort, arcaii ndrtul ei, soldaii cu flcri gata de intervenie. Oare Lorzii din castelul Jupuitorului
nelegeau cu ce aveau de-a face? Cei doi dezbtur la nesfrit problema aceea. Jaqueramaphan credea c Jupuitorii tiau
despre ce era vorba, iar arogana lor era att de mare, nct pur i simplu nu acceptau s nu nhae trofeul. - Ei sar la
beregat nainte ca tabra opus s bnuiasc mcar c-i vorba despre o lupt. Pn-acum au avut succes cu tactica asta.
Peregrinul nu rspunse imediat. Era posibil ca Jaqueramaphan s aib dreptate. Trecuser cincizeci de ani de cnd el
fusese n partea aceasta a lumii, i pe atunci secta Jupuitorului era obscur (i nu prea inte resant, prin comparaie cu ce
exista prin alte locuri). Trdarea se abtea uneori asupra cltorilor, dar mai rar dect ar fi crezut cei care stteau acas.
Cei mai muli locuitori de aici erau prietenoi i ncn tai s aud istorii despre lumea de dincolo de ei - mai ales dac
vizitatorul nu era amenintor. In cazurile cnd trdarea lovea totui, asta se petrecea n gene ral dup o evaluare iniial,
pentru a determina ct de puternici erau vizitatorii i ce se putea ctiga de pe urma morii lor. Foarte rar existau atacuri
imediate, fr conversaie, i de obicei asta nsemna c nimerisei peste rufctori care erau att sofisticai, ct i nebuni.
- Nu tiu. Este ntr-adevr o formaiune de ambuscad, dar poate c Jupuitorii o vor pstra n rezer v i mai nti vor
dialoga.
Trecur ore; soarele lunec nspre miaznoapte. Dinspre partea opus a stelei czute se auzeau zgomote. La naiba! Din
locul acesta, ei nu puteau vedea nimic.
Soldaii ascuni nu fceau nici o micare. Minutele trecur... i ei l zrir pentru prima oar pe vizitatorul din ceruri, sau cel
puin o parte din el. Fiecare membru avea patru picioare, ns mergea doar pe cele dindrt. Ce mai clovn! Totui... i
folosea labele din fa pentru a ine obiecte. Peregrinul nu-l vzu niciodat utilizndu-i vreo gur i oricum se ndoia c
flcile sale scurte ar fi putut avea o priz bun. La bele anterioare erau ns minunat de agile. Un singur membru putea
folosi unelte cu uurin. Se auzeau multe sunete de conversaie, dei se vedeau numai trei membri. Dup un timp ei
auzir tonurile mult mai ascuite ale gndirii organizate; Dumnezeule, ce glgioas era creatura! De la depr tarea aceea,
sunetele erau nbuite i distorsionate, totui nu semnau cu nicio minte pe care o auzise Peregrinul vreodat i nici cu
zgomotele neclare pe care le scoteau unii rumegtori.
-Ce-i? uier Jaqueramaphan.
-Am fost prin toat lumea... dar creatura asta nu
face parte din ea.
- Mda. Ei bine, mie-mi amintete de insectele clugrie. Le tii? Sunt cam att de mari. (Deschise o gur vreo cinci
centimetri.) Sunt excelente ca s-i curee grdina de gndaci... nite ucigae mici i grozave.
Brr! Peregrinul nu se gndise la asemnarea aceea. Clugriele erau drglae i inofensive - desigur, pentru ei. tia ns
c femelele i mncau perechea. Inchipuie- i asemenea creaturi crescute la dimensiuni gigantice i avnd mentalitate de
hait. Poate c era mai bine c ei doi nu puteau cobor, ca s se cabreze i s dea binee.
Trecu o jumtate de or. In timp ce strinul i adu cea ncrctura pe sol, arcaii Jupuitorului se apro-piar; haitele de
pedetri se dispuser n aripi de asalt. Un nor de sgei se arcui peste spaiul dintre Jupuitori i strin. Unul dintre membrii
strinului czu imediat i gndurile lui amuir. Ceilali disprur din vedere, sub casa zburtoare. Soldaii se repezir
nainte, spaiai n formaiuni care-i pstrau identitatea; poate c intenionau s-l captureze viu pe strin.
...Dar linia de asalt se frnse, la o oarecare distan de strin; nu se vedeau nici sgei, nici flcri, totui soldaii se
prbueau de-a dreptul. Pentru o clip Peregrinul crezu c Jupuitorii mucaser mai mult dect puteau mesteca. Apoi al
doilea val se revrs peste primul. Membrii continuau s cad, ns erau acum n turbarea uciderii, rmai doar cu
disciplina animal. Asaltul avansa lent, cu cei din spate suind peste cei czui. Alt membru al echipajului fu dobo rt... n
mod ciudat, Peregrinul putea nc auzi crmpeie ale gndirii celuilalt. Ca ton i tempo, suna la fel ca nainte de atac. Cum
putea cineva s fie att de calm naintea inevitabilitii morii totale?
Se auzi un fluier de lupt i gloata se despri. Un soldat goni prin culoarul format i pulveriza foc lichid n clipa n care
depise linia frontului. Cu flcrile i fumul care se ridicau de jur mprejurul ei, casa zbu rtoare prea o bucat de carne
pe grtar. Wickwrackrom blestem n barb. Adio, strinule! Rniii i morii reprezentau una dintre ultimele prioriti ale
Jupuitorilor. Membrii grav rnii erau stivuii pe trgi i trai suficient de departe pentru ca ipetele lor s nu genereze
confuzie. Grupe de curire mturar fr mil fragmentele de soldai de lng casa zburtoare. Fragmentele rtceau pe
pajitea cu movile; ici-colo, se nchegau n haite ad-hoc. Unele rtceau printre rnii, ignornd zbieretele n nevoia lor de a
se regsi.
Cnd tumultul se domoli, aprur trei haite de veste-albe. Valeii Jupuitorului pir sub casa zburtoare. Unul dispru mult
timp din vedere; poate c ptrunsese nuntru. Trupurile carbonizate a doi membri ai strinului fur aezate cu grij pe
trgi -mult mai grijuliu dect fuseser soldaii rnii -, fcndu-se iute nevzute.
Jaqueramaphan cercet distrugerile cu instrumentul lui pentru ochi. Renunase la ncercarea de a-l mai ascunde de
Peregrin. Un veste-albe scoase ceva de sub casa zburtoare.
- Pst! Mai sunt i ali mori. Poate din cauza focului. Par puiandri.
Siluetele mici aveau forma de clugri. Fur legate de trgi i duse peste coama dealului, dup care disprur din
vedere. Nendoios acolo aveau carete trase de kherporci.
Jupuitorii amplasar un cerc de santinele n jurul casei zburtoare. Zeci de soldai noi stteau pe coasta dealului din spate.
Nimeni n-avea s se furieze pe lng ei.
-Aadar, suspin Peregrinul, mcel total.
-Poate c nu... Mi se pare c primul membru pe care l-au sgetat nu-i mort. Wickwrackrom i miji ochii cei mai buni. Ori
Copistul i fcea sperane dearte, ori instrumentul su i oferea vedere incredibil de acut. Primul sge tat fusese de
cealalt parte a stelei; ncetase s mai gndeasc, totui acela nu era un semn sigur al morii. Un veste-albe sttea acum
n jurul su. Puse apoi creatura pe o targa i ncepu s-o trag spre su d-vest... nu n aceeai direcie n care plecaser
ceilali.
-Este nc viu! Are o sgeat-n piept, dar l vd respirnd. Capetele Copistului se ntoarser ctre Wickwrackrom: Cred c
ar trebui s-l salvm. Pentru o clip Peregrinul nu tiu realmente ce s replice i rmase holbndu -se la el. Centrul cabalei
mondiale a Jupuitorului se gsea la numai civa kilometri spre nord-vest. Puterea Jupuitorului era necontestat pe zeci de
kilometri n adncul continentului i n momentul de fa ei erau practic nconjurai
de o armat. Copistul se dezumfl puin n faa uluirii Peregrinului, ns era limpede c nu glumise.
- Sigur c da, este riscant, tiu. Dar chiar asta-i esena vieii, nu? Tu eti un pelerin. Tu-nelegi. -Hmf!
Aa era, aceea era reputaia pelerinilor. Totui niciun suflet nu poate supravie ui morii totale... i ntr-un pelerinaj existau
destule ocazii pentru o asemenea anihilare. Pelerinii tiau ce nseamn precauia. Pe de alt parte... pe de alt parte...
aceasta era cea mai uimitoare ntlnire din toate veacurile sale de pelerinaj. A-i cunoate pe strinii acetia, a deveni ei...
era o ispit care depea orice judecat sntoas.
- Uite ce-i, spuse Copistul, am putea s coboram
i s ne amestecm printre rnii. Dac putem traversa cmpul, am putea s-l privim mai ndeaproape pe ultimul membru
al strinului fr s riscm prea mult. Jaqueramaphan se retrgea deja din punctul su de observaie i ddea trcoale
pentru a gsi o crare care s nu-l expun. Wickwrackrom era sfiat de incerti tudine; o parte din el se scul ca s-l
urmeze pe Copist, dar o parte ovia. Ce naiba, Jaqueramaphan recunos cuse c era iscoad; avea asupra lui o invenie
care provenea probabil direct de la cei mai iscusii membri ai contrainformaiilor din Lacurile Lungi. Individul trebuia s fie
un profesionist... Peregrinul arunc o ochead asupra coastei lor de deal i asupra vii. Nici urm de Tyrathect, ori de
altcineva. Se tr afar din diversele lui ascunztori i urm iscoada.
Rmaser pe ct posibil n umbrele dese proiectate de soarele aflat n miaznoapte, iar acolo unde nu existau umbre se
furiar de la o movil la alta. Cu o clip nainte de a ajunge la primul rnit, Copis tul rosti cuvintele cele mai
nspimnttoare din du-p-amiaza aceea:
- Nu-i face griji. Am citit tot ce s-a scris despre cum se procedeaz-n cazuri de-astea! O gloat de fragmente i rnii este
ceva terifiant, care-i amorete mintea. Solitari, duete, terete, cteva cvartete: toi rtceau fr noim, schellind fr
control. In majoritatea situaiilor, un numr att de mare de indivizi strni laolalt pe numai civa acri ar fi nsemnat o
orgie instantanee. Wickwrackrom observ de altfel unele activiti sexuale i cteva cutri organizate de hran, dar
suferina era nc prea mare pentru reacii fireti. Pentru o clip se ntreb dac - n ciuda afirmaiilor lor despre raionalism
- Jupuitorii aveau pur i simplu s lase resturile soldailor s se reasambleze de la sine. Dac ar fi procedat aa, s-ar fi ales
cu unele haite stranii i schiloade.
Dup civa metri strbtui prin gloat, Pere grinul Wickwrackrom simi cum contiina lunec din el. Dac se concentra cu
adevrat intens, i putea reaminti cine era i ce trebuia s fac pentru a ajunge n partea opus a pajitii fr s atrag
atenia. Alte gnduri, sonore i neferite, l izbeau: ...Sete de snge i spintecare... Metalul scnteietor n mna strinului...
durerea din pieptul ei... tuea cu snge, prbuirea... ...n tabra de recrutare i-nainte, fratele meu de contopire a fost tare
bun cu mine... Lord Oel a spus c noi suntem un experiment mre... ...Alerg peste iarb spre monstrul cu picioarele-bee.
Sar, cu stiletele-n labe. Spintec beregata monstrului. Sngele nete n sus.
... Unde sunt?... Pot s fiu parte din tine... te rog? Peregrinul se rsuci la ultima ntrebare. Era orien tat i de aproape. Un
solitar l adulmeca. Schelli spre fragment, alungndu-l, i alerg n cmp deschis. Mai n fa, Jaque-nu-tiu-cum nu se
descurca defel mai bine. ansele erau reduse ca ei s fie depistai aici, ns Peregrinul ncepu s se ntrebe dac va putea
rzbi n partea cealalt. El era doar cvartet i solitarii se vedeau la tot pasul. In dreapta lui, un cvartet siluia, nhnd orice
duete i solitari treceau prin preajm. Wic i Kwk i Rac i Rom ncercar s-i aminteasc de ce se gseau aici i ncotro
mergeau. Concentrea-z-te asupra senzaiilor directe; asupra a ceea ce exist realmente aici: izul de funingine al focului
lichid... mutele care roiau peste tot, acoperind cu negru blile de snge.
Trecu un timp ngrozitor de lung. Minute. Wic-Kwk-Rac-Rom privi nainte. Aproape c ieise; era la marginea de miazzi a
dezastrului. Se tr pn la un petic de sol curat. Pri din el vomitar i el i pierdu cunotina. ncet, raiunea i re veni.
11
12
Wickwrackrom ridic ochii i-l vzu pe Jaque-ramaphan n interiorul gloatei. Copistul era un tip voinic, un sextet, dar avea
probleme cel puin la fel de mari ca Peregrinul. Se cltina dintr-o parte n alta, cu ochii holbai, pocnind din flci ctre sine
i ctre alii.
Traversaser o parte destul de mare a pajitii i ndeajuns de iute pentru a-l ajunge din urm pe veste-albe care-l trgea pe
ultimul membru al strinului. Dac doreau s mai vad ceva, trebuiau s se gndeasc n cel fel s prseasc gloata fr
a atrage atenia. Hmm... In jur erau destule uniforme de Jupuitori... fr proprietari n via. Peregrinul deplas doi din el
pn la un soldat mort.
- Jaqueramaphan! Aici!
Marea iscoad privi n direcia lui i un licr de inteligen i reveni n ochi. Se blbni afar din gloat i se aez la civa
metri de Wickwrackrom. Era mult mai aproape dect ar fi fost confortabil n condiii normale, ns dup cele prin care
trecuser nu prea nici mcar apropiat. Rmase o clip, gfind.
- Iart-m, n-am bnuit niciodat c va fi aa. Mi-am pierdut o parte din mine acolo... i nu credeam c voi putea s-o mai
recuperez. Peregrinul urmri naintarea lui veste-albe i a trgii sale. Nu mergea cu ceilali; n cteva secunde avea s
dispar din vedere. Dac s-ar fi deghizat, poate c l-ar fi putut urma i... nu, nu, era prea riscant, ncepea s gndeasc
precum marea iscoad. Peregrinul scoase o vest de camuflaj de pe un le. Aveau totui nevoie de travestiri. Poate c ar fi
fost mai bine s se-nvrt pe-aici pe durata nopii i s examineze ndeaproape casa zburtoare. Dup o clip Copistul vzu
ce fcea i ncepu s strng veste pentru sine. Se furiar ntre mormanele de trupuri, cutnd echipamente care s nu fie
prea
ptate i despre care Jaqueramaphan aprecia c aveau nsemne compatibile. In jur erau o sumedenie de sti lete i securi de
lupt. Sfrir narmai pn-n dini, dar trebuir s renune la unele dintre raniele lor... Mai avea nevoie doar de o vest,
ns Rom al lui era att de lat n umeri, nct nu i se potrivea nimic. Abia mai trziu Peregrinul nelese cu adevrat ce se
ntmplase: un fragment mare, un teret, zcea nemicat n movila de leuri. Poate c jelea, la mult timp dup nenorocirea
morii unuia sau mai multor membri ai si; oricum, era total lipsit de gnduri, pn ce Peregrinul ncepu s trag vesta de
pe un cadavru. Apoi: - Nu m jefuieti tu pe mine! Auzi zumzetul de furie din apropiere, dup care simi o brazd de durere
peste pntecele lui Rom. Peregrinul se convulsiona de durere i sri asupra atacatorului. Pentru o secund de mnie
incontient, se luptar. Securile Peregrinului spintecar din nou i din nou, acoperindu-i boturile cu snge. Cnd i reveni
n fire, unul dintre cei trei era mort i ceilali fugeau n gloata de rnii. Wickwrackrom se nghesui n jurul durerii din Rom.
Atacatorul purtase stilete i Rom era sfrtecat de la coaste pn la vintre. Wickwrackrom se mpletici; unele dintre labe i
erau prinse n propriile mruntaie, ncerc s le mping cu nasul napoi n abdomenul membrului. Durerea se estompa i
cerul se ntuneca treptat n ochii lui Rom. Peregrinul nbui zbieretele pe care le simea suind prin el. Sunt doar un cvartet
i unul din mine moare! De muli ani se tot avertizase c patru era un numr pur i simplu prea mic pentru un pelerin.
Acum avea s plteasc preul neglijenei, captiv i fr minte ntr-un trm de tirani.
Pentru un moment durerea se domoli i gndurile
i fur limpezi. Lupta nu atrsese prea mare atenie n mijlocul bocetelor, siluirilor i atacurilor de nebunie, ncierarea lui
Wickwrackrom fusese doar puin mai sngeroas ca restul. Vestele-albe de lng casa zbu rtoare priviser scurt n direcia
lor, dup care rence puser s sfie ncrctura strin, deschiznd-o. Copistul sttea n apropiere i privea ngrozit. O
parte din el se apropia niel, dup aceea se retrgea. Se lupta cu sine, strduindu-se s decid dac s ajute. Peregrinul
aproape c-l implor, ns efortul era prea mare. In plus, Copistul nu era pelerin. Jaquerama-phan nu putea ceda n mod
voluntar o parte din sine... Amintirile se revrsar n potop - eforturile lui Rom de a clarifica i de a lsa restul sinelui s tie
tot ce fusese nainte. Pentru o clip, naviga pe o coc-du-bl peste Marea Sudului, un nou-creat cu Rom ca puiandru;
amintiri ale insularei care-l nscuse pe Rom i ale haitelor dinainte. Ei cltoriser o dat n jurul lumii i supravieuiser
srciei dintr-o colectiv tropical i rzboiului Haitelor esurilor. Cte istorii auziser, cte trucuri nvaser, cte
persoane ntlniser... Wic Kwk Rac Rom fusese o combinaie teribil, cu gndire limpede i vesel, cu abilitatea stranie de a
pstra toate amintirile la locul cuvenit; acela fusese motivul real pentru care rmsese atta timp fr s creasc la cinci
sau ase. Acum avea s plteasc poate preul cel mai mare dintre toate... Rom suspin i nu mai vzu cerul. Mintea lui
Wickwrackrom dispru, nu aa cum se ntmpl n vltoarea btliei cnd sunetul gndirii este pierdut, nu aa cum se
ntmpl n murmurul prietenos al somnului. Brusc a patra prezen nu mai exist, ci doar cei trei, strduindu-se s fac o
persoan. Teretul se ridic i se scarpin agitat. Pericolele pndeau la tot pasul, ns i depeau nelegerea. Se apropie
cu pai mruni, plin de speran, de un sextet
din apropiere - Jaqueramaphan? -, dar cellalt l alung. Privi speriat gloata de rnii. Acolo se gsea completarea... ns i
demena. Un mascul uria, cu pulpele acoperite de cicatrice, sttea la marginea gloatei. Prinse privirea teretului i,
ncetior, se tr spre ei peste terenul deschis. Wic i Kwk i Rac se retraser, cu blana zburlindu-se de team i fascinaie;
cicatrizatul era cel puin o dat i jumtate mai greu ca oricare dintre ei. ...Unde sunt?... Pot s fiu parte din tine... te rog?
Schellitul lui purta amintiri, amestecate i aproape inaccesibile, de snge i lupt, de instruire militar anterioar.
Cumva, era la fel de speriat de acele amintiri anterioare ca de orice altceva. i ls botul -mnjit de snge uscat - pe
pmnt i se tr pe burt ctre ei. Ceilali trei o luar la fug; cuplarea ntm pltoare i speria pe toi. Se retraser i se
retraser, ieind pe pajitea curat. Cellalt i urm, dar ncet, tot tr. Kwk i linse buzele i porni spre necunoscut,
ntinse gtul i-i adulmec beregata. Wic i Rac se apro-piar dintr-o parte i alta. Pentru o clipit exist o contopire
parial. Asudat, nsngerat, vtmat-o mpreunare-n iad. Gn dul pru s vin de niciunde i strluci n cei patru, vreme
de o secund de umor cinic. Apoi unitatea se pierdu i ei fur doar trei animale care lingeau faa celui de-al patrulea.
Peregrinul privi de jur mprejurul pajitii cu ochi noi. Fusese dezintegrat pentru numai cteva minute. Rniii din Fora de
Atac Pedestr X erau la fel ca nainte. Valeii Jupuitorului continuau s se ocupe de ncrctura strinului. Jaqueramaphan
se retrgea ncetior, cu o expresie amestecat de uimire i oroare. Peregrinul cobor un cap i uier spre el: - N-o s te
trdez, Copistule. Iscoada ncremeni.
-Tu eti, Peregrinule?
-Mai mult sau mai puin.
nc Peregrin, dar nu i Wickwrackrom.
-C-cum o poi face? T-tocmai ai pierdut...
-Sunt un pelerin, ai uitat? Noi trim toat viaa cu-aa ceva.
n glasul lui se auzea sarcasm; acesta era mai mult sau mai puin clieul despre care Jaqueramaphan bolborosise mai
devreme. Deinea totui un soi de adevr. Deja, Peregrinul Wickwrack... cicatrice, cic, se simea ca o persoan. Poate c
aceast nou combinaie avea o ans.
- Brr! Pi, bine... Ce-ar trebui s facem acum? Iscoada privea nervos n toate direciile, ns ochii care rmaser aintii
asupra Peregrinului erau cei mai ngrijorai.
Era rndul lui Wickwrackcic s fie derutat. Ce fcea el aici? Ucidea dumanul ciudat... Nu! Asta era treaba Forei de Atac
Pedestr. El n-avea nimic de-a face cu asta, indiferent care ar fi fost amintirile cica-trizatului. El i Copistul veniser aici ca
s... s salveze strinul, ct mai mult din el cu putin. Peregrinul nha amintirea aceea i o reinu fr spirit critic; era
ceva real, ceva din fosta identitate pe care trebuia s-o pstreze. Se uit n direcia n care-l vzuse ultima dat pe strin.
Veste-albe i targa sa nu mai erau vizibili, dar porniser pe un drum uor de reperat.
- Inc-l putem obine pe cel viu, i spuse lui Jaqueramaphan.
Copistul tropi pe loc i se deplas de colo-colo cu pai mruni. Nu mai era la fel de entuziast ca nainte.
- Dup tine, prietene.
Wickwrackcic i netezi vestele de lupt i cur cteva pete de snge uscat. Dup aceea travers n drzne pajitea,
trecnd la o sut de metri de Valeii Jupuitorului din jurul dumanului... din jurul casei
zburtoare. Le expedie un salut scurt, care fu ignorat. Jaqueramaphan l urm, purtnd dou arbalete. Cellalt se strduia
s imite mersul ano al Peregrinului, totui nu avea nclinaii militroase. Trecur apoi de coama dealului i coborr n
umbre. Sunetele rniilor disprur. Wickwrackcic ncepu s goneasc realmente, srind de pe o serpentin pe alta a crrii
neregulate. De aici putea s vad portul; ambarcaiunile erau nc amarate la ponton i nu se zrea prea mult activitate.
In urma lui, Copistul biguia agitat. Peregrinul se mulumi s alerge i mai repede, cu ncrederea alimentat de confuzia
general a nou-creatului. Noul su membru, cicatrizatul, fusese muchiul unui ofier de pedestri- me. Haita cunoscuse
planul porturilor i castelului, ca i toate parolele zilei.
Alte dou serpentine i-l ajunser din urm pe Valetul Jupuitorului i targa sa.
- Oprete! rcni Peregrinul. Aducem ordine noi de la Lordul Oel.
Un fior i strbtu spinrile, amintindu-i-l pe Oel pentru prima dat. Valetul ls targa i se ntoarse spre ei. Wickwrackcic
nu-i cunotea numele, dar i-l reamintea: avea rang destul de nalt i era arogant. l surprindea s-l vad trgnd el nsui
targa. Peregrinul se opri la numai douzeci de metri de veste-albe. Jaqueramaphan privea n jos de pe serpen tina de
deasupra; arbaletele lui nu erau la vedere. Valetul se uit nervos ctre Peregrin, apoi n sus, la Copist.
- Ce vrei voi tia doi?
i suspecta deja? Nu conta. Wickwrackcic se ncorda pentru un atac uciga... i deodat vzu mptrit, cu mintea nceoat
de ameeala nou-crea-tului. Acum cnd trebuia s ucid, oroarea fa de crime a cicatrizatului l dezarma. La naiba!
Wickwrack-cic se gndi disperat la un rspuns. Cnd asasinatul
i dispru din minte, noile lui amintiri aprur cu uurin.
- Voina Lordului Oel este ca aceast creatur s fie dus cu noi n port. Tu... --... te vei ntoarce la corabia zburtoare a
invadatorului.
Veste-albe i linse buzele. Ochii lui se plimbar cu atenie peste uniformele Peregrinului i Copistului.
- Impostorilor! rcni el i n aceeai clip i repezi un membru al haitei spre targa.
Ceva metalic sclipi n laba anterioar a acestuia. // va ucide pe strin!
De deasupra se auzi pocnetul unei corzi i alergtorul czu strpuns n ochi de o sgeat. Wickwrack-cic se npusti ctre
ceilali, mpingndu-l pe cicatrizat n frunte. Urm o clip de ameeal, dup care el redeveni ntreg, urlnd a moarte spre
cvartet. Cele dou haite se ciocnir i Cic mbrnci doi membri ai Valetului n hul de la marginea drumului. Sgei
zumziau n jurul lor. Wic Kwk Rac se roti, spintecnd cu securile orice rmsese n picioare. Apoi totul se potoli i
Peregrinul i regsi gndurile. Trei membri ai Valetului se zbteau pe potec, iar pmntul din jur era mbibat cu snge. Ii
mpinse de pe crare, ctre locul unde Cic i ucisese pe ceilali. Niciunul din Valet nu supravieuise; era moarte total, iar el

13
14
era responsabil. Czu pe sol, vznd iari mptrit.
- Strinul este nc viu, anun Copistul, care sttea n jurul trgii, adulmecnd trupul ca de clugri. Nu-i ns contient.
Prinse beele trgii n flci i-l privi pe Peregrin.
- Ce... ce mai este, pelerinule?
Peregrinul zcea n rn, strduindu-se s-i readune mintea. Ce mai este, ntr-adevr? Cum intrase n porcria asta?
Confuzia nou-creatului era unica posibilitate. Pur i simplu uitase motivele
pentru care salvarea strinului era imposibil. Iar acum intrase prea adnc. Un rahat de hait! O parte din el se tr pn la
marginea potecii i privi n jur. Nu se vedea niciun semn c ar fi atras cumva atenia. In port, ambarcaiunile continuau s
fie goale; aproape toi pedetrii erau sus, pe dealuri. Fr ndoial, Valeii i aduseser pe mori n fortreaa portului. Dar
cnd aveau s-i treac peste strmtoare, spre Insula Tinuit? Ateptau sosirea celui pe care-l ucisese el?
- Poate c-am reui s ne-mbarcm i s fugim ctre miazzi, propuse Copistul.
Ce individ ingenios! Nu tia c n jurul portului existau linii de santinele? Chiar dac ar fi cunoscut parolele, prezena lor
urma s fie raportat de ndat ce treceau de primul post de control. Avea s fie o ans la un milion... totui nainte s-l fi
avut pe Cic ca parte din el fusese de-a dreptul o imposibilitate. Studie creatura care zcea pe targa. Stranie, ns real. i
nu era vorba numai despre creatur n sine, dei, desigur, ea reprezenta ciudenia cea mai spec taculoas. Straiele ei
nsngerate erau dintr-o estur mai fin dect vzuse vreodat pelerinul. Lipit de trupul creaturii se afla o pern roz, cu
broderii ntortocheate, nelese c era art strin: chipul unui animal cu rt lung.
Prin urmare scparea prin port reprezenta o ans la un milion; unele trofee ar fi putut merita riscul acela.
- ...O s mai coborm niel, anun el. Jaqueramaphan trgea targa i Wickwrackcic aler ga n faa lui, strduindu-se s par
important i cu aer ofieresc. Avndu-l pe Cic, nu-i era greu. Acesta era imaginea competenei mariale; trebuia s fii la
interior ca s-i cunoti adevrata moliciune. Aproape c ajunseser la nivelul mrii.
Poteca se lise de acum i era grosolan pavat. Peregrinul tia c fortreaa portului se gsea deasupra lor, ascuns de
copaci. Soarele se ndeprtase binior de miaznoapte, ridicndu-se pe cerul din rsrit. Peste tot se zreau flori, albe i
roii i violet, cu p-mtufurile unduind n briz - flora arctic profita de lunga zi de var. Mergnd pe crarea de pietre
mpestriat de umbre, aproape c puteai s uii de ambus cada de pe dealuri.
In foarte scurt timp, aveau s ajung la o linie de santinele. Liniile i cercurile erau indivizi interesani; nu mini prea
grozave, dar probabil cele mai mari haite funcionale ce puteau fi gsite n afara tropicelor. Existau istorii despre linii lungi
de zece mile, cu mii de membri. Cea mai mare pe care o vzuse Peregrinul vreodat coninea mai puin de o sut de
membri. Se lua un grup de indivizi obinuii, care erau antrenai s se niruie, nu n haite, ci ca membri individuali. Dac
fiecare membru sttea la numai civa metri de vecinii si cei mai apropiai, ei puteau menine o mentalitate apropiat de
a unui teret. Ca ntreg, un grup era cu puin mai inteligent - nu pot exista gnduri profunde cnd sunt necesare secunde
pentru ca o idee s parcurg toat mintea. Totui linia avea o percepie excelent a celor ce se ntmplau n lungul ei. Iar
dac vreunul dintre membrii si ar fi fost atacat, ntreaga linie avea s afle despre asta cu viteza sunetului. Peregrinul
slujise anterior n linii; era o existen deirat, ns nu chiar att de monoton precum cea a unei santinele obinuite. E
greu s te plictiseti cnd eti netot ca o linie.
Iat! Un membru singuratic i scoase gtul dina-poia unui copac i-i som. Wickwrackcic tia binen eles parola i trecur
de linia exterioar. Ins trecerea aceea i descrierea lor era cunoscut acum de toat linia... i cu certitudine de soldaii
normali din fortreaa portului.
La naiba! Nu avea soluie n privina asta; avea s continue cu planul nebunesc. El, Copistul i strinul trecur prin cele
dou santinele interioare. Acum simea izul mrii. Ieir dintre copaci n portul cu ziduri de piatr. Argintul scnteia din ap
ntr-un milion de crmpeie schimbtoare. O flot nsemnat se legna ntre dou pontoane. Catargele ei erau ca o pdure
de arbori aplecai, fr frunze. La o mil dincolo de ap se zrea Insula Tinuit. O parte din el ignor imaginea ca fiind
banal; o parte din el se mpletici naintea mreiei. Acesta era centrul micrii Jupuitoare mondiale. Sus n turnurile
mohorte, Jupuitorul i ntreprinsese experimentele, i scrisese eseurile... i plnuise s conduc lumea. Pe chei erau
puini indivizi. Cei mai muli se ocupau de ntreinere: coseau vele, refceau legturile cocilor-duble. Privir targa cu
evident curiozitate, totui niciunul nu se apropie. Prin urmare nu trebuie dect s mergem pn la captul pontonului, s
tiem parmele unei coci-duble i s-o tergem. Probabil c pe ponton erau suficiente haite ca s mpiedice o asemenea
aciune i cu siguran strigtele acestora ar fi adus soldaii pe care-i vedea lng fortreaa portu lui. De fapt era oarecum
surprinztor c nimeni dintre cei de acolo nu-i bgase deocamdat serios n seam. Ambarcaiunile acestea erau mai
grosolane dect cele similare din Mrile de Miazzi. Unele deosebiri erau superficiale. Doctrina Jupuitorului interzicea de-
coraiunile inutile. Alte deosebiri erau de natur func ional. Ambarcaiunile fuseser proiectate att pentru var, ct i
pentru iarn, ca i pentru transportul de trupe. Peregrinul era totui sigur c s-ar fi putut des curca n pilotarea lor, dac i s-
ar fi oferit ocazia. Merse pn la captul pontonului. Hmm! O frm de noroc. Coca-dubl de la prova tribord a flotei, chiar
lng ponton, prea rapid i bine aprovizionat. Era probabil un cerceta cu raz mare de aciune.
- Pst! Ceva se-ntmpl sus.
Copistul fcu semn dintr-un cap spre fortrea. Soldaii se aliniau... pentru un salut general? Cinci Valei trecur pe lng
pedestrime i din turnurile fortreei rsunar trmbie. Cic mai vzuse asemenea formaiuni, dar Per egrinul nu se ncredea
n amintirea respectiv. Cum s fi...
Un stindard rou cu galben se ridic deasupra fortului. Pe pontoane, soldaii i lucrtorii la ambar caiuni se lsar pe burt.
Peregrinul fcu la fel i-i uier celuilalt:
-Jos!
-Ce...?
-la-i stindardul Jupuitorului... flamura prezenei lui personale.
-E imposibil.
Jupuitorul fusese asasinat n Republic n urm cu ase zece-zile. Cu aceeai ocazie, gloata care-l sfrtecase ucisese zeci
dintre principalii lui susintori. Pe de alt parte, doar Poliia Politic Republican afirma se c toate trupurile Jupuitorului
fuseser recuperate. Sus lng fort, o singur hait se cabra ntre irurile de soldai i veste-albe. Argint i aur le sclipeau
pe umeri. Copistul nainta un membru al haitei sale napoia unui stlp i-i scoase pe furi instrumentul vizual. Dup o clip,
rosti:
-Pe sfritul sufletului... e Tyrathect!
-Ea-i la fel de Jupuitor ca i mine, spuse Peregrinul. Cltoriser mpreun de la Poarta Orientului, peste Colii-de-ghea.
Tyrathect era n mod vdit o nou-creat i imperfect integrat. Pruse rezervat i interiorizat, dar avusese i accese de
furie. Peregrinul tia c n Tyrathect exista un filon uciga... Acum bnuia care-i era proveniena. Unii dintre membrii
Jupuitorului scpaser din asasinat, iar el i Copistul petrecuser trei zece-zile n prezena lui; Peregrinul se cutremur.
La poarta fortreei, haita care-i spunea Tyrathect se ntoarse cu faa la soldai i Valei. Fcu un gest i trmbiele
rsunar din nou. Noul Peregrin nelese semnalul acela: o Chemare. i suprim imboldul brusc de a-i urma pe ceilali pe
ponton, mergnd aidoma lor, cu burta aproape atingnd solul, spre fortrea, cu toi ochii aintii asupra Stpnului.
Copistul l privi i Peregrinul ncuviin. Avuseser nevoie de un miracol i iatd-l - oferit chiar de inamic! Copistul nainta
ncet ctre captul pontonului, trgnd targa din umbr n umbr.
Nimeni nu privea ndrt i din motive perfect ntemeiate; Wickwrackcic i amintea ce se ntmpla cu aceia care dovedeau
lips de respect fa de o Chemare.
- Pune creatura pe barca de la prova tribord, i spuse lui Jaqueramaphan.
Sri de pe ponton i se rspndi pe flot. Era minunat s fie iari pe punile ce se legnau, cu toi membrii plutind n
direcii diferite! Adulmec printre catapultele de la prove, ascult cocile i scriturile parmelor.
Ins Cic nu era corbier i nu-i amintea care putea fi lucrul cel mai important.
-Ce caui? se auzi uieratul n Vorbire-nalt al Copistului.
-Sabordurile de scufundare.
Dac existau, nu semnau defel cu versiunile lor din Mrile de Miazzi.
- Ah, rosti Copistul, asta-i uor. Astea-s ambarcaiuni din miaznoapte. Panouri basculabile i-o coc subire dedesubt.
Doi din el disprur din vedere pentru un mo ment i se auzi o bubuitur. Capetele reaprur, scu-turndu-se de ap. El
rnji surprins, uimit de propriul su succes. Tii!, prea s spun expresia lui, e chiar ca-n cri!.
Wickwrackcic le gsi i el; panourile preau locuri de odihn pentru echipaj, dar se ridicau uor i lemnul dinapoia lor era
lesne de spart cu o secure de lupt. Pstr un cap afar, uitndu-se s vad dac nu atrgeau atenie, i n acelai timp
sparse sabordurile. Peregrinul i Copistul traversar irurile dinspre larg ale flotei; dac acelea se scufundau, avea s
dureze o vreme pn ce cocile-duble din spatele lor puteau fi eliberate.
Hopa! Unul dintre lucrtorii de la ambarcaiuni privea napoi, spre el. O parte din individ continua s suie coasta dealului, o
parte se cznea s revin pe ponton. Trmbiele i sunar nc o dat porunca i lucrtorul urm chemarea. Totui
schellielile lui de alarm determinar ntoarcerea altor capete. Nu mai era vreme de furiri. Peregrinul reveni n goana
mare la coca-dubl amarat la tribord. Copistul tia parmele mpletite ce legau coca-dubl de restul flotei.
-Ai vreo experien cu corbiile? ntreb Peregrinul. O ntrebare prosteasc.
-Pi, am citit despre...
-Perfect! Peregrinul l mbrnci complet n cala cocii-duble de la prova tribord. Ai grij de strin. Stai pe burt i pe ct poi
pstreaz linitea.
Putea pilota i singur coca-dubl, ns pentru a o face trebuia s fie peste tot; era preferabil s existe ct mai puine sunete
de gndire care s-l distrag. Peregrinul mpinse cu prjina barca lor, ndepr tnd-o de flot. Sabordajul nu era nc
evident, dar putea zri ap n cocile de la prova flotei. ntoarse prjina i-i folosi crligul pentru a trage cea mai apropiat
barc n spaiul creat de plecarea lor. Peste nc cinci minute aveau s fie doar un ir de catarge ridicndu-se din ap. Cinci
minute... Era imposibil s fi reuit... fr Chemarea Jupuitorului; sus lng fortrea, sol daii se ntorceau i artau ctre
port. In acelai timp ns ei trebuiau s se prezinte n faa Jupuitorului/Ty-rathect. Ct avea s treac pn cnd cineva
important decidea c pn i o Chemare putea fi nclcat? Ridic pnzele.
Vntul lovi n vela cocii-duble i se ndeprtar de ponton. Peregrinul dans ntr-o parte i alta, cu arturile inute strns n
guri. Chiar i fr Rom, ce mai amintiri deteptau gustul de sare i parme! Putea s simt cnd ncordarea i destinderea
anunau c vntul le oferea tot ajutorul. Cocile gemene erau nguste i lunecau uor, catargul din lemn de esen ure
scria cnd vntul umfla vela. Acum Jupuitorii se revrsau n jos pe coasta dealului. Arcaii se oprir i o pcl de sgei
15
16
se nl n vzduh. Peregrinul smuci de arturi, nclinnd barca la stnga pe o coc. Copistul sri s-l protejeze pe strin.
La tribord n faa lor apa rpi, dar numai dou proiectile lovir barca. Peregrinul rsuci iari arturile i cotir brusc n
cealalt direcie. Alte cteva secunde i aveau s ias din btaia sgeilor. Soldaii gonir spre pontoane, ipnd cnd
vzur ce se alesese din flota lor. Rndurile de la prova erau inundate; par tea din fa era un vlmag de epave. Iar
catapultele se aflau la prova.
Peregrinul i ntoarse barca pe curs, ndreptnd-o direct spre miazzi, afar din port. La tribord, tocmai treceau de
extremitatea sudic a Insulei Tinuite. Turnurile castelului se ridicau nalte i amenintoare. tia c acolo existau catapulte
grele, iar n portul insulei erau amarate mai multe brci rapide. Doar alte cteva minute i n ici chiar ele n-ar mai fi avut
Vreo o
importan. Treptat i ddea seama ct de sprinten era ambarcaiunea lor. Ar fi trebuit s ghiceasc faptul c Jupuitorii
aveau s le pun pe cele mai bune n flancurile provei. O foloseau probabil pentru cercetare i abordaj.
Jaqueramaphan era ngrmdit la pupa cocii sale, privind peste ap ctre portul de pe continent. Soldai, lucrtori, veste-
albe se nghesuiau la capetele pontoanelor ntr-un amestec care ameea mintea. Chiar i de aici i puteai da seama c
locul era un balamuc de furie i frustrare. Un rnjet ncntat se ntinse peste Copist, cnd nelese c aveau ntr-ade vr s
reueasc. Se coco pe balustrad i sri n aer pentru a face o tumb cu un membru spre inamicii lor. Gestul obscen fu
ct pe-aci s-l rstoarne peste bord, dar fu vzut. Mnia ndeprtat se ntei pentru o clip.
Se gseau mult la miazzi de Insula Tinuit; nici chiar catapultele ei nu-i puteau ajunge acum. Haitele de pe rm nu mai
puteau fi distinse. Stindardul personal al Jupuitorului continua s fluture vesel n briza dimineii, un ptrat rou-galben tot
mai mic pe fundalul verde al pdurii. Toi din Peregrin privir ctre strmtoarea unde Insula Balenei se curba n apropierea
uscatului. Cic i amintea c punctul cel mai apropiat era puternic fortificat. In mod firesc, acela ar fi nsemnat sfritul lor,
ns arcaii de acolo fuseser retrai pentru a participa la ambuscad, iar catapultele sale se aflau n reparaii.
...aa c miracolul se petrecuse. Erau vii i liberi i deineau cea mai mare descoperire din toate peleri najele sale. Rcni de
fericire, att de sonor, nct Ja-queramaphan se ghemui i sunetele rsunar n ecouri dinspre dealurile verzi acoperite cu
petice de nea.
Jefri Olsndot avea puine amintiri clare desp re ambuscad i nu vzuse nimic din violene. Auzise zgomote afar i glasul
ngrozit al mamei, ipnd la el s rmn nuntru. Urmase apoi mult fum. i amintea c tuise i ncercase s se trasc
spre aer curat. i pierduse cunotina. Cnd se tre zise, era legat de un fel de pat de prim-ajutor, n jurul cruia roiau
creaturile asemntoare cu nite cini mari. Artau foarte amuzant cu ves tele lor albe cu fireturi. i amintea c se
ntrebase unde le erau stpnii. Scoteau sunete dintre cele mai stranii: bolboroseli, uierturi i zumzete. Unele aveau o
frecven att de ridicat, nct abia le putea distinge. O vreme fu pe o ambarcaiune, dup aceea pe un vehicul cu roi.
Pn atunci vzuse castele doar n poze, dar locul n care l aduseser era un castel adevrat, cu turnuri ntunecate i
nalte, i ziduri uriae din piatr. Suir prin strdue adumbrite, pe care roile vehicu lului zdrngneau puternic. Cinii cu
gturi lungi nu-i fcuser niciun ru, ns curelele care-l ineau legat erau ngrozitor de strnse. Nu putea s se ridice n
capul oaselor i nici s priveasc ntr -o parte sau alta. ntreb de mama, tata i Johanna i plnse puin. Un bot lung apru
lng faa lui, cu nasul umed i moale mpingndu-l n obraz. Urm un zumzet pe care-l simi pn n mduva oaselor. Nu-i
putea da seama dac gestul fusese de alinare ori de ameninare, dar icni i ncerc s-i stvileasc lacrimile. Oricum,
acestea nu se potriveau unui adevrat straumer. Acum vedea mai muli cini cu veste albe, ca i alii cu epolei caraghioi,
aurii i argintai. Patul lui era tras iari, de data asta printr -un tunel iluminat de tore. Se oprir lng o u dubl, lat de
doi metri, ns nalt de nici un metru. In lemnul glbui erau ncastrate dou triunghiuri metalice. Ulterior Jefri afl c ele
semnificau un numr - cincisprezece
sau treizeci i trei, dup cum numrai dup picioare sau dup ghearele din fa. Mult, mult mai trziu, afl c acela care l
adusese numrase dup picioare, iar constructorul castelului dup ghearele din fa. In felul acesta, sfri n alt ncpere.
Fu o greeal care avea s schimbe istoria lumilor.
Cumva, cinii deschiser ua i-l traser pe Jefri nuntru. Se ngrmdir n jurul patului i boturile lor i slbir legturile.
Biatul ntrezri iruri de coli ascuii ca acele. Bolboroselile i zumzetele erau foarte puternice. Cnd Jefri se ridic n capul
oaselor, ei se retraser. Doi dintre ei inur de ui, afar, iar ceilali patru ieir. Apoi uile se trntir i trupa de circari
dispru. Jefri rmase nemicat mult timp, privind uile. tia c nu era o trup de circari; mai mult ca sigur, creaturile-cini
erau inteligente. Cumva i luaser prin surprindere pe prinii i pe sora lui. Unde sunt ei? Aproape c izbucni din nou n
plns. Nu-i vzuse pe lng nav. Probabil c fuseser de asemenea captu rai. Toi erau inui prizonieri n castelul acesta,
dar n celule separate. Trebuiau s se gseasc! Se scul n picioare i pentru o clip se cltin, ameit. Totul continua s
miroas a fum. Era lipsit de importan; era timpul s nceap s vad cum putea evada. Ddu ocol ncperii. Era uria i
nu semna cu niciuna dintre celulele de temnie pe care le vzuse n crile de poveti. Plafonul era foarte nalt, un dom
arcuit brzdat de dousprezece fante verticale. Printr-una, lumina soarelui ptrundea ntr-un fuior mpestriat de firicele de
praf, mprocnd peretele capitonat. Era unica surs de iluminare a odii, totui mai mult dect suficient n ziua nsorit.
Din cele patru coluri, imediat sub dom, ieeau balcoane cu ba lustrade joase. In pereii dindrtul lor se vedeau ui. De
ambele pri ale tuturor balcoanelor atrnau desfurate suluri late pe care erau scrise caracte re foarte
mari. Jefri se apropie de perete i pipi materialul rigid. Literele erau pictate pe el. Unicul fel n care pu teai schimba
displayul era s le tergi. Uau! Ca n timpurile de demult de pe Nyjora, nainte de Domeniul Straumli! Plinta de sub suluri
era nalt i din piatr neagr, neted. Cineva folosise bucele de cret ca s deseneze pe ea. Reprezentrile de cini erau
grosolane, din linii drepte, i-i aminteau lui Jefri de desenele fcute de copii n grdini. Se opri, reamintindu-i brusc de
toi copiii pe care-i lsaser la bordul navei i pe solul din jur. Cu numai cteva zile n urm, se jucase cu ei la coala din
Laboratorul Superior. Ultimul an fusese foarte straniu - plictisitor, dar n acelai timp plin de aventuri. Barcile fuseser
amuzante, cu toate familiile laolalt, ns adulii rareori aveau timp de joac. Noaptea, cerul diferea foarte mult de cel
vzut de pe Straum. - Suntem dincolo de Exterior, spusese mama, i-l crem pe Dumnezeu.
Cnd zisese prima dat cuvintele acelea, rsese. Ulterior, cnd le repetaser ali oameni, ei pruser tot mai speriai.
Ultimele ore fuseser o nebunie, cu transformarea n realitate a antrenamentelor pentru hibernoterapie. Toi prietenii lui
erau n cuvele acelea... Jefri ncepu s plng n tcerea groaznic. Nu exista nimeni care s-l aud, nimeni care s-l ajute.
Dup cteva momente, rencepu s gndeasc. Prietenii lui n-ar fi trebuit s peasc nimic, n cazul n care cinii nu
ncercau s deschid cuvele. Dac mama i tata i-ar fi putut face pe cini s neleag... n odaie se aflau mobile ciudate:
mese i dulapuri scunde i rackuri asemntoare cu aparatele de gimnastic din locurile de joac pentru copii... toate din
acelai lemn glbui ca i uile. In jurul mesei celei mai mari erau perne negre. Masa aceea era acoperit cu suluri, toate
pline cu scriere i desene nemicate.
Jefri porni pe lng un perete; era lung de vreo zece metri. Podeaua de piatr se termina n captul lui, iar n colul unde
peretele se unea cu peretele adiacent exista un strat de pietri de doi metri pe doi. Mirosul de acolo era chiar mai puternic
dect izul de fum. Mirosea a toalet. Jefri izbucni n rs. Chiar c erau precum cinii!
Pereii capitonai i absorbir rsul, fr s nasc ecouri. Ceva... l fcu pe Jefri s ridice privirea i s se uite n partea opus
a ncperii. El presupusese c era singur aici; n realitate, n celula aceasta existau o sumedenie de ascunztori. Pentru o
clip, biatul i inu rsuflarea i ascult. Era linite perfect... aproa pe. La extremitatea superioar a spectrului su au-
ditiv, acolo unde iuiau unele maini, iar mama i tata, ba chiar i Johanna nu puteau auzi nimic... se distingea ceva.
- tiu c eti acolo, rosti apsat i strident Jefri. Fcu civa pai n lateral, ncercnd s vad dup piesa respectiv de
mobilier, dar fr s se apropie de ea. Sunetul continu; era evident acum, cnd tia ce s asculte.
Un cpor cu ochi mari i negri privi de dup un dulpior. Era mult mai mic dect creaturile care-l adu seser pe Jefri aici,
totui forma botului era aceeai. Cei doi se privir pentru un moment, dup care Jefri nainta ncet ctre el. Un celu?
Capul se retrase, apoi iei iari. Cu coada unui ochi, Jefri ntrezri o micare - alt form neagr l privea de sub mas.
Biatul ncremeni o secund, nfrnndu-i panica. Nu avea ns unde s fug i poate c fpturile acestea l puteau ajuta
s-o gseasc pe mama. Jefri se ls ntr-un genunchi i ntinse lent o mn.
- Haide-aici... haide, cuu!
Celuul se tr afar de sub mas, fr s-i des prind ochii de la mna lui Jefri. Fascinaia era reci proc; celul era
foarte frumos. innd seama de miile de ani n care cinii fuseser crescui i mperecheai de oameni (i nu numai),
aceasta putea fi o ras mai excentric... ns doar att. Blana era scurt i deas, ca o catifea alb-negru. Cele dou culori
acopereau zone largi, fr nuane intermediare de gri. Celul avea capul complet negru, iar labele din spate erau una nea-
gr i una alb. Codia era un petic mic ce-i acoperea posteriorul. Pe umeri i cap existau poriuni mici fr blan, unde se

17
18
zrea pielea neagr. Totui aspectul cel mai straniu l reprezenta gtul lung i suplu, care ar fi prut mai firesc la un
mamifer acvatic dect la un cine. Jefri mic din degete i ochii celului se lrgir, dezvluind cercuri albe n jurul
irisurilor. Ceva l lovi pe Jefri n cot i biatul tresri. Ce muli cei erau! Ali doi apruser pentru a se uita la mna lui. Iar
n locul n care-l vzuse pe primul erau acum trei, privind cu atenie. Acum c i vedea com plet, nu preau deloc
neprietenoi sau amenintori. Un celu puse o lab pe ncheietura lui Jefri i aps blnd n jos. In acelai timp, altul
ntinse botul i linse degetele biatului. Limba era roz i aspr, ngust i rotunjit la vrf. Scncetele ascuite i nteir
intensitatea; toi trei se apropiar i-i prinser mna n boturi.
-Avei grij! rosti Jefri trgndu-i mna napoi, i amintea de colii cinilor cei mari. Brusc, aerul fu plin de bolboroseli i
zumzete, care sunau mai degrab a psri toante, dect a cini. Alt cel nainta i ntinse nasul umed spre Jefri.
-Avei grij! spuse el ntr-o reproducere perfect a glasului biatului... dar botul i rmsese nchis. i ntoarse gtul ntr-o
parte... ca s fie mngiat? Jefri ntinse mna; blana era incredibil de moale! Zumzetele rsunau foarte puternic i biatul
le putea Mini prin blan. Nu proveneau ns numai de la c elul acesta, ci se auzeau din toate direciile. Celuul ntoarse
capul i-i lunec botul peste mna biatului. De data aceasta, Jefri l ls s-i nchid gura peste degetele lui. i vedea
perfect colii, totui celul avea grij s nu-i ating pielea cu ei. Buzele botului su se imeau ca dou degeele ce se
nchideau i deschideau i 'iste mna lui.
Trei celui se strecurar pe sub cellalt bra al lui, ca i cum ar fi vrut de asemenea s fie dezmierdai i Jefri simi nasuri
care-i cercetau spinarea, ncercnd l-i scoat cmaa din pantaloni. Efortul era remarca bil de coordonat, aproape de parc
un om cu dou mini i prinsese cmaa. Da' ci naiba sunt? Pentru moment, Jefri uit unde se afla, uit de precauii. Se
ntoarse i ncepu s-i mngie pe curioi. Un chiit de surpriz rsun din toate direciile. Doi se trr sub i oatele lui; cel
puin trei i srir n spinare i rmaser acolo, cu nasurile atingndu-i ceafa i urechile. Biatul avu atunci o revelaie care i
se pru extraordinar: extraterestrii aduli neleseser c el era un copil; nu tiau ns exact ce vrst avea. l aduseser
ntr-o grdini de-a lor! Probabil c mama i tata dis cutau cu ei chiar acum. Lucrurile aveau s se ndrepte n cele din
urm.
Lordul Oel nu-i luase numele acela n mod n tmpltor: oelul, cel mai modern dintre metale; oe lul, care capt tiul cel
mai ascuit i nu-l pierde niciodat; oelul care se poate ncinge pn strlucete rou ca focul i i pstreaz totui forma;
oelul, lama care taie pentru Jupuitor. Oel era un individ iscusit, cel mai mare succes al Jupuitorului. Din unele puncte de
vedere, modelarea sufletelor nu reprezenta o noutate. Educarea prsilei era o form limitat a ei, dei preocupat n
principal de grosolanele caracteristici fizice. Pn i educatorii erau de acord c abilitile mentale ale unei haite prove -
neau, n diferite msuri, de la diverii ei membri. Un duet sau un teret era aproape ntotdeauna respon sabil pentru
elocven, altul pentru intuiie spaial. Virtuile i viciile erau chiar mai complexe. Nu exista un singur membru care s fie
sursa principal a curajului sau a contiinei. Contribuia Jupuitorului n acest domeniu - ca i n majoritatea celorlalte -
fusese cruzimea esenial, ndeprtarea a tot ceea ce nu era realmente important. El experimentase la nesfrit, pstrnd
doar rezultatele cu succesul cel mai mare i abandonndu-le pe celelalte. El punea baza pe disciplin, negare i moarte
parial n aceeai msur ca pe selectarea inteligent a membrilor. Cnd l crease pe Oel, avea deja ap tezeci de ani de
experien. nainte de a-i putea lua numele, Oel petrecuse ani n negare, numai pentru a determina care pri din el se
combinau pentru a produce fptura dorit. Aa ceva ar fi fost imposibil fr constrngerea Jupuitorului. (Un exemplu: dac
renunai la o parte din tine esenial pentru tenacitate, de unde puteai obine voina de a continua Jupuirea?) Pentru
sufletul care era creat, procesul nsemna haos mental, o combinaie de oroare i amnezie. n doi ani el avusese par te de
mai multe modificri dect cunosc majoritatea indivizilor n dou veacuri - i toate fuseser direc ionale. Momentul de
cotitur sosise atunci cnd el i Jupuitorul identificaser teretul care-l mpovra att cu mustrri de contiin, ct i cu
ncetineal intelectual. Unul dintre cei trei fcea legtura cu ceilali. Trimiterea lui n tcere, prin nlocuirea cu elementul
corespunztor, nsemnase diferena. Dup aceea restul fusese simplu; se nscuse Oel. Cnd Jupuitorul plecase pentru a
converti Republica Lacurilor Lungi, fusese absolut firesc ca ocrmuirea s fie preluat aici de cea mai sclipitoare dintre
creaiile lui. Vreme de cinci ani, Oel condusese domeniul Jupuitorului. In acel timp, el nu numai c pstrase ceea ce
construise Jupuitorul, ci i extinsese dincolo de nceputurile precaute. Dar azi, ntr-o singur rotire a soarelui deasupra
Insulei Tinuite, el putea s piard totul. Oel intr n sala de ntruniri i privi n jur. Gustrile fuseser aezate cum se
cuvenea. Lumina soarelui cobora printr-o fant a tavanului exact peste locul dorit de el. O parte din Shreck, ajutorul su,
sttea n partea opus a ncperii. i vorbi:
- Voi discuta singur cu vizitatorul.
Nu folosi numele Jupuitorul. Vestele-albe se t-
rr napoi pe buri i membrii si nevzui deschiser
uile ndeprtate.
Un cvintet - trei masculi i dou femele - pi prin u, n revrsarea de lumin solar. Individul nu era deloc remarcabil. Pe

18
de alt parte, Jupuitorul nu avusese niciodat un aspect impuntor. Dou capete se ridicar pentru a umbri ochii celorlali.
Haita privi peste sal i-l zri pe Lordul Oel la douzeci de metri deprtare.
- Ah-ha... Oel!
Glasul era blnd, ca un scalpel ce-i mngie firele scurte de pe grumaz.
Oel se nclinase la intrarea celuilalt, cu un gest pur formal. Vocea i determin o cramp brusc n mruntaie i, involuntar,
cobor toate burile pe podea. Acela era glasul lui! In haita aceasta exista cel puin un fragment din Jupuitorul original.
Epoleii cu aur i argint, stindardul personal, puteau fi contrafcui de oricine deinea o cutezan sinuciga... Ins Oel i
reamintea maniera. Nu-l mira faptul c prezena celuilalt distrusese disciplina de pe uscat n dimineaa aceasta.
Capetele haitei de sub razele soarelui erau inexpresive. Oare capetele din umbr surdeau?
-Unde sunt ceilali, Oel? Ceea ce s-a ntmplat azi este cea mai de seam ocazie din istoria noastr. Oel se ridic de pe
buri i rmase lng balustrad.
-Sire! Mai nti, ar fi nite ntrebri, ntre noi fie vorba. n mod limpede eti mare parte din Jupuitor, dar ct de mult...
Cellalt rnjea evident acum i capetele din umbr se legnau aprobator.
- Da, tiam c cea mai bun creaie a mea va zri aceast ntrebare... Azi-diminea am afirmat c sunt adevratul
Jupuitor, mbuntit cu una sau dou nlocuiri. Adevrul este mai... aspru. Tu tii despre Republic.
Fusese aventura cea mai riscant a Jupuitorului: Jupuirea unui ntreg stat-naiune. Milioane aveau s moar, totui urmau
s fie mai mult modelri, dect ucideri. Finalmente avea s apar prima colectiv din exteriorul tropicelor. Iar statul
Jupuitor n-avea s fie o aglomerare lipsit de minte, scurmnd dup hran printr-o jungl. Elita avea s fie la fel de
sclipitoare, de nemiloas, ca oricare alt hait din istorie. Nimeni din lume nu s-ar fi putut mpotrivi unei asemenea fore.
- Mi-am asumat un risc uria, pentru un el chiar mai uria. Ins mi-am luat msuri de precauie. Noi aveam mii de
convertii, muli dintre ei indivizi care nu ne nelegeau adevrata ambiie, dar credincioi i gata de sacrificiu personal...
aa cum trebuie s fie. Am pstrat mereu pe lng mine un grup special din ei. Poliia Politic a fost inteligent n a folosi
linarea mpotriva mea; ultimul lucru la care m-a fi ateptat - eu, care am creat gloatele. Nu conteaz, grzile mele erau
bine antrenate. Cnd am fost ncolii n Sala Parlamentului, ele au ucis unul sau doi membri ai fiecreia din haitele acelea
speciale... i eu am ncetat pur
i simplu s mai exist, dispersat n trei indivizi banali,
panicai, care ncercau s scape din baia de snge.
- Ins toi din jurul tu au fost ucii. Gloata n-a iertat pe niciunul.
Creatura Jupuitor ridic din umeri.
- Asta a fost pe de o parte propagand republican i pe de alt parte propria mea aciune. Le-am poruncit grzilor s se
ucid ntre ele i s-i ucid pe toi care nu eram eu.
Oel aproape c-i exprim uimirea cu glas tare. Planul era tipic pentru strlucirea Jupuitorului i pentru puterea sufletului
su. n asasinate exista ntotdeauna posibilitatea ca fragmentele s scape. Exis tau istorii faimoase despre eroi reasamblai.
n viaa real astfel de evenimente erau rare i se petreceau de obicei dac trupele victimei i puteau susine condu ctorul
prin reintegrare. Dar Jupuitorul plnuise tactica aceasta de la bun nceput, luase n considerare reasamblarea sa la peste o
mie de kilometri de Lacurile Lungi.
i totui... Lordul Oel l privi pe cellalt cu atenie. Ignor-i glasul i maniera. Gndete la putere, nu la dorinele altora, fie
el chiar Jupuitorul. Oel recunos cu doar doi din cealalt hait. Femelele i masculul cu urechile tivite cu alb proveneau
probabil din discipolul sacrificat. Mai mult ca sigur, numai doi din Jupui-torul original se aflau naintea lui; nici pe departe o
ameninare... dect n sensul foarte real al aparenelor.
- i ceilali patru din tine, Sire? Cnd ne putem atepta la ntreaga ta prezen?
Creatura Jupuitor chicoti. Dei vtmat, continua s neleag balana de putere. Era aproape ca n zilele de demult. Cnd
dou persoane nelegeau n mod limpede puterea i trdarea, atunci trdarea n sine devenea imposibil. Exist doar
derularea ordonat a evenimentelor, care le este de folos celor care merit s conduc.
- Ceilali au... baze la fel de bune. Am fcut planuri detaliate: trei rute diferite, trei seturi diferite de ageni. Eu am ajuns cu
bine. Nu am nicio ndoial c vor sosi i ceilali, n cel mult cteva zece-zile. Pn atunci - i ntoarse toate capetele ctre
Oel -, pn atunci, dragule Oel, nu revendic rolul integral de Jupuitor. Am procedat aa mai devreme pentru a stabili
prioriti, pentru a proteja acest fragment pn voi fi asamblat. Dar aceast hait este n mod deliberat slab la minte; tiu
c n-ar supravieui n calitate de conductor al creaiilor mele anterioare.
Oel czu pe gnduri. Dei nu avea dect jumtate de creier, planurile acestei creaturi erau perfecte. Aproape perfecte...
- Prin urmare i doreti un rol de fundal pentru urmtoarele cteva zece-zile? Foarte bine. Te-ai anun at ns ca Jupuitorul.
Cum s te prezint?
Cellalt nu ovi.
19
20
- Tyrathect, Jupuitor n Ateptare. Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 la Releu
Cale limbaj: Samnorsk-triskwelin, SjK: Uniti relee De la: Straumli Principal Subiect: Arhiv deschis n
Transcendentul Inferior!
Rezumat: Legturile noastre cu Reeaua Cunoscut vor fi ntrerupte temporar. Termeni cheie:
transcenden, veti bune, oportuniti de afaceri, arhiv nou, probleme de comunicare. Distribuie... :
Grupul de interese Unde Sunt Ei Acum Grupul de interese Homo Sapiens Grupul de administrare Motley
Hatch
Releu transceiver 03 de la Releu Transceiver Cntecul-vntului de la Debley Inferior
Transceiver Nu-pentru-Mult de la Escal-scurt
Data: 11:45:20 Ora Docurilor, 01/09 anul Org 52089 Text mesaj:
Anunm cu mndrie c o companie de explorare uman a Domeniului Straumli a descoperit o arhiv accesibil n
Transcendentul Inferior. Acesta nu este un anun de Transcenden ori crearea unei noi Puteri. De fapt am amnat
difuzarea anunului pn am fost siguri cu privire la drepturile noastre de proprietate i securitatea arhivei. Am instalat
interfee care ar trebui s fac arhiva interoperabil cu intero grile de sintax standard din Reea. n cteva zile acest
acces va fi disponibil comercial. (A se vedea mai jos discuia despre pro blemele de programare.) Datorit securitii,
inteligibilitii i vechimii ei, aceast Arhiv este remarcabil. Noi credem c aici exist informaii pierdute despre
managementul arbitrrii i coordo narea interrasial. Vom trimite detalii grupurilor de informare cuvenite. Suntem foarte
incitai de aceast descoperire. De subliniat c nu a fost necesar nicio interaciune cu Puterile; nicio
parte din Domeniul Straumli nu a transcens.
Acum vetile rele: Planurile de arbitrare i traducere au avut cleniraii [?]nefericite cu armiflagul [?] de pe creast. Detaliile
ar trebui s fie amuzante pentru cei din grupul de informare Comunicaii Ameninri i le vom raporta acolo mai trziu. ns
pentru urmtoarele minimum o sut de ore, toate legturile noastre (principale i minore) cu Reeaua Cunoscut vor fi
ntrerupte. Mesajele primite pot fi stocate n memoria buffer, dar nu exist garanii. Niciun mesaj nu poate fi reexpediat.
Regretm acest neajuns i-l vom soluiona n curnd! Comerul fizic nu este afectat n niciun mod de aceste probleme.
Domeniul Straumli continu s primeasc turiti i comerciani. Privind retrospectiv, Rvna Bergsndot nelegea c fusese
inevitabil s ajung bibliotecar. n copilrie, pe Sjandra Kei, ea fusese ndrgostit de povetile din Epoca Prineselor.
Fusese un timp al aventurilor, o epoc n care cteva curajoase Lady trser omenirea spre mreie. mpreun cu sora ei
petrecuser nenumrate dup-amiezi, pretinznd c erau Mreele Dou i salvnd-o pe Contesa Lacului. Ulterior
neleseser c Nyjora i Prinesele sale erau pierdute n trecutul neclar. Lynne se ntorsese ctre lucruri mai practice, dar
Rvna continua s rvneasc dup aven tur, n adolescen visase s emigreze n Domeniul Straumli. Acela era extrem de
real. Imaginai-v: o
colonie nou i majoritar uman, chiar n Vrful Exteriorului. Iar Straum primea oameni de pe pla-neta-mam; activitatea
lor nu avea nici o sut de ani vechime. Ei sau copiii lor aveau s fie primii oameni din galaxie care s-i transceand propria
umanitate. Rvna putea sfri ca o zeitate, i mai bogat dect un milion de planete din Exterior. Era un vis ndeajuns de
real pentru a cauza permanente discuii n contradictoriu cu prinii. Pentru c acolo unde exist paradis, poate s existe i
iad. Domeniul Straumli era foarte aproape de Transcendent i oamenii de acolo se jucau cu tigrii din spatele gratiilor. Tata
chiar folosise imaginea aceea obosit. Dezacordul i nde prtase unul de altul pentru civa ani. Apoi, n cursul de tiina
Calculatoarelor i Teologie Aplicat, Rvna citise despre unele dintre vechile orori. Poate, poate... c ar fi trebuit s fie ceva
mai prudent. Mai bine s priveasc nti n jur. i exista o cale prin care s pri veasc n tot ceea ce oamenii din Exterior ar
fi putut nelege: Rvna devenise bibliotecar.
-Supremul diletant! o tachinase Lynne.
-Adevrat. i ce dac? mormise Rvna, ns visul de cltorie ht-departe nu murise cu totul n ea. Universitatea Herte de
pe Sjandra Kei ar fi trebuit
s fie perfect pentru ea. Lucrurile ar fi putut continua n mod fericit toat viaa acolo... att doar c n ul timul ei an se
desfurase concursul Novice ndeprtat instituit de Organizaia Vrinimi. Premiul consta n trei ani de activitate i studii la
arhiva de la Releu i ctigarea lui ar fi fost o ans cu care te-ntlneti o dat n via; Rvna avea s revin cu mai mult
experien dect oricare universitar local. In felul acesta, Rvna Bergsndot sfrise la peste douzeci de mii de ani-lumin
de cas, pe butucul reelei unui milion de planete. La o or dup apusul soarelui, cnd Rvna pluti
peste Citypark spre reedina lui Grondr Vrinimi-kalir. De cnd sosise n sistemul Releului, fusese pe planet doar de vreo
cinci ori. Majoritatea muncii ei se derula n arhive n sine - la o mie de ore-lumin deprtare. Aceast parte din Groundside
se afla la nceputul toamnei, dei amurgul decolorase culorile copacilor n fii sure. La altitudinea Rvnei, o sut de metri

20
nlime, vzduhul pic, avertiznd asupra gerurilor viitoare. Sub tlpi zrea focurile picnicurilor i terenurile de jocuri.
Organizaia Vrinimi nu cheltuia mult pe planet, dar aceasta era frumoas. Atta timp ct i meninea privirea asupra
solului care se ntuneca treptat, femeia i putea nchipui c era n terrana ei de pe Sjandra Kei. Dac ridicai ns ochii spre
cer... tiai c erai departe de cas: la douzeci de mii de ani-lumin, cu vrtejul galactic ntins ctre zenit.
Acesta se ntrezrea slab n lumina crepuscular i poate c n noaptea asta n-avea s fie mai strlucitor. Jos pe orizontul
vestic, un roi de fabrici din sistemul interior sclipea mai luminos dect orice satelit natural. Operaiunile se vedeau sub
forma unui plpit scnteietor de stele i raze, uneori att de intens, nct umbrele perfect conturate ale munilor Citypark
erau proiectate spre est. Peste alt jumtate de or urmau s rsar Docurile. Nu erau la fel de strlucitoare ca fabricile,
ns laolalt aveau s oculteze orice lumin dinspre stelele ndeprtate. Rvna se mic n harnaamentul agravi i cobor.
Izurile toamnei i picnicurilor se nteir. Brusc, fu nconjurat de clicurile rsetelor kalirilor; nimerise ntr-o partid de
aerbol. Deschise braele, simulnd scuze umile, i se feri din calea juctorilor. Plimbarea prin parc aproape c se terminase;
i putea zri destinaia n fa. Reedina lui Grondr 'Kalir era o raritate n peisajul Citypark: o cldire
recognoscibil, care data de pe vremea cnd Organi zaia cumprase aciuni n Releu. Vzut de la numai optzeci de metri
nlime, casa se profila masiv pe cer. Cnd luminile fabricii licrir, zidurile netede ale monolitului sclipir n tente
uleioase. Grondr era eful efului efului ei. In doi ani, Rvna vorbise cu el exact de trei ori.
Nu trebuia s mai ntrzie. Emoionat i foarte curioas, pluti n jos i ls electronicele locuinei s-o ghideze peste
platformele arboricole, ctre o intrare. Grondr Vrinimikalir o trat cu politeea standard a Organizaiei, numitorul comun
care funciona ntre cele cteva rase din Organizaie. Sala de ntrunire avea mobilier adecvat att pentru oameni, ct i
pentru vrinimi. Rvna fu servit cu gustri i ntrebat despre munca ei la arhiv.
- Rezultatele sunt mixte, domnule, rspunse ea onest. Am nvat multe. Noviciatul este exact ceea ce se spune c este.
M tem ns c noua divizie va necesita adugarea unui strat index.
Toate informaiile respective existau n rapoarte pe care btrnul le-ar fi putut vedea printr-o simpl micare de deget.
Grondr i trecu o mn absent peste pistruii-ochi.
-Da, o dezamgire ateptat. Cu expansiunea aceasta am ajuns la limitele managementului infor maiilor. Egravan i
Derche - ei erau eful Rvnei i eful efului - sunt destul de ncntai de progresul tu. Ai venit bine educat i ai nvat
repede. Cred c n Organizaie ar putea fi loc pentru oameni.
-Mulumesc, domnule, roi femeia.
Evaluarea lui Grondr fusese neoficial, dar era foar te important pentru ea. i ar fi nsemnat probabil sosirea altor oameni,
poate chiar nainte de terminarea noviciatului ei. Atunci care era motivul acestei ntrevederi?
Se strdui s nu se holbeze la Grondr. De acum era destul de obinuit cu rasa vrinimi, majoritar aici. Din deprtare, kalirii
preau umanoizi, ns de aproape deosebirile erau substaniale. Rasa provenea din ceva similar unei insecte. In
dezvoltarea indivizilor, evoluia deplasase n mod inevitabil ranforsri la interiorul corpului, pn ce exteriorul devenise o
combinaie de epiderm cu aspect de larv i plci de chi-tin alburie. La prima vedere, Grondr era un exemplar deloc
remarcabil al rasei sale, dar atunci cnd se mica, fie numai i pentru a-i aranja jacheta sau pentru a-i scrpina pistruii-
ochi, lsa impresia unei precizii stranii. Egravan spunea c era foarte, foarte btrn. Grondr schimb subiectul, clicind
brusc:
-Eti la curent cu... schimbrile de la Domeniul Straumli?
-V referii la cderea lui Straum? Da.
Dei m surprinde c, tu eti la curent. Domeniul Straumli era o civilizaie uman important, totui reprezenta doar o
fraciune infinitezimal din traficul de mesaje al Releului.
- Primete, te rog, condoleanele mele.
n ciuda anunurilor entuziaste de la Straum, era clar c dezastrul absolut se abtuse asupra Dome niului Straumli. Aproape
toate rasele experimentau finalmente n Transcendent i de cele mai multe ori deveneau suprainteligene - Puteri. Era ns
clar c straumerii creaser, ori deteptaser, o Putere cu tendine ucigae. Soarta lor era mai teribil dect orice prezisese
vreodat tatl Rvnei. Iar ghinionul lor era acum un dezastru care se ntindea peste tot ceea ce fusese Domeniul Straumli.
Grondr continu:
- Aceast veste i va afecta munca?
Din ce n ce mai ciudat... Rvna ar fi fost gata s jure c interlocutorul ei se apropia de miezul pro blemei. Poate chiar
acesta s fi fost miezul problemei?
- A--, nu, domnule. Evenimentul Straumli este teribil, mai ales pentru omenire, ns cminul meu este Sjandra Kei.
Domeniul Straumli este vlstarul nostru, dar nu am rude acolo.
Dei a fi putut avea, dac n~ar fi fost mama i tata. De fapt, dup ce Straumli Principal ieise din Reea, Sjandra Kei nu

21
22
putuse fi contactat timp de patruzeci de ore. Asta o tulburase serios pe Rvna, deoarece orice redirecionare ar fi fost
instantanee. n cele din urm comunicaiile fuseser restabilite; motivul fusese alterarea tabelelor de redirecionare pe o
cale alternativ. Femeia irosise chiar jumtate din economiile ei pe un an pentru un serviciu potal dus-ntors. Lynne i
prinii ei nu piser nimic; dezastrul Straumli era vestea secolului pentru cei de pe Sjandra Kei, totui rmnea o
catastrof care se petrecuse foarte departe. Rvna se ntreb dac existau prini care dduser vreodat sfaturi mai bune
dect cele primite de la ai ei?
- Bun, bun.
Prile gurii lui Grondr se micar n analogia unei ncuviinri umane din cap. Capul i se nclin, astfel c doar pistruii
periferici o priveau; prea realmente s ovie! Rvna se uit la el n tcere. Grondr 'Kalir era cel mai straniu director
executiv din Organizaie. Era singurul a crui reedin principal era Ground-side. n mod oficial rspundea de o divizie a
arhivelor, dar de fapt conducea Marketingul vrinimi (altfel spus, Contrainformaiile). Existau istorii potrivit crora ar fi vizitat
Vrful Exteriorului; Egravan afirma c ar fi avut un sistem imunitar artificial.
-Vezi tu... dezastrul Straumii te-a transformat n mod ntmpltor ntr-unui dintre cei mai valoroi angajai ai Organizaiei.
-Nu... neleg.
-Rvna, zvonurile din grupul de informare
Ameninri sunt adevrate. Straumerii aveau un laborator n Transcendentul Inferior. Ei s-au jucat cu prescripii dintr-o
arhiv pierdut i au creat o Putere nou. Pare s fie o aberaie de Clasa a Ii-a. Cam o dat la o sut de ani, Reeaua
Cunoscut consemna o aberaie de Clasa a Ii-a. Asemenea Puteri aveau o durat de via normal de aproximativ zece ani.
Erau ns dumnoase n mod explicit i n zece ani puteau s fac pagube enorme. Biata Straum.
- Ca atare, poi nelege c exist un potenial enorm pentru profit sau pierdere. Dac dezastrul se extinde, vom pierde
clieni de reea. Pe de alt parte, toi din jurul Domeniului Straumii doresc s tie ce
se ntmpl. Asta ne-ar putea crete traficul de mesaje cu cteva procente.
Grondr expunea problema mai sec dect i-ar fi plcut Rvnei, ns avea dreptate. Ba chiar oportu nitatea pentru profit era
direct asociat cu diminuarea aberaiei. Dac n-ar fi fost att de prins n munca la arhiv, Rvna ar fi ghicit totul. Iar
acum, cnd se gndea, ideile se revrsau:
- Exist oportuniti chiar mai spectaculoase. Istoric vorbind, aceste aberaii au interesat alte Puteri. Ele vor dori feed-uri de
la Reea i... informaii despre rasa creatoare.
Vocea fetei se stinse, cnd nelese n cele din urm
motivul pentru aceast ntlnire.
Prile gurii lui Grondr clicir aprobator.
- Exact! La Releu, noi suntem bine plasai pentru a furniza veti Transcendentului. n plus, avem propriul nostru om. n
ultimele trei zile am receptat cteva zeci de interogri de la civilizaii din Exteriorul Superior, dintre care unele susineau c
ar reprezenta Puteri. Interesul acesta ar putea nsemna o cretere masiv a venitului Organizaiei n urmtorul deceniu.
Toate acestea le poi citi n grupul de informare
Ameninri, dar mai exist un element n legtur cu care te voi ruga s pstrezi deocamdat confidenia litatea. Cu cinci
zile n urm, o nav din Transcen dent a ptruns n regiunea noastr. Susine c ar fi direct controlat de o Putere. Peretele
din spatele lui deveni o fereastr spre vizitator. Vehiculul era un ansamblu neregulat de spini i proeminene. O bar
scalar anuna c avea mrimea de numai cinci metri. Rvna simi cum i se zburlesc firioarele de pr de pe ceaf. Aici n
Exteriorul Median, ei ar fi trebuit s fie relativ ferii de capriciile Puterilor. Totui... vizita era demoralizant.
-Ce dorete?
-Informaii despre aberaia Straumli. In mod particular, este foarte interesat de rasa ta. Ar oferi foarte mult pentru a lua
un om viu... Rspunsul Rvnei fu prompt:
-Nu m intereseaz!
Grondr i desfcu palmele albicioase. Lumina scnteie pe chitina de pe dosul degetelor sale.
- Ar fi o oportunitate enorm. Un noviciat cu zeii. Acesta a promis drept rsplat stabilirea aici a unui oracol.
-Nu!
Rvna se scul pe jumtate din scaun. Era singurul om de aici, la peste douzeci de mii de ani-lumin de cas. n primele
zile ale noviciatului ei, asta fusese cel mai teribil. De atunci i fcuse prieteni, nvase mai multe despre etica Organizaiei
i ajunsese s se ncread n fiinele acestea la fel de mult ca n oamenii de pe Sjandra Kei. Dar... n Reea exista
actualmente un singur oracol pe jumtate demn de ncredere, to tui vechi de zece ani. Puterea aceasta ispitea Organizaia
Vrinimi cu o comoar fabuloas. Grondr clici stnjenit. i fcu semn s se reaeze.
- A fost doar o sugestie. Noi nu ne exploatm angajaii. Dac te-ai mulumi s slujeti ca expertul nostru local...

22
Rvna aprob fr cuvnt.
-Perfect. S fiu sincer, nu m ateptasem s accepi oferta. Avem un voluntar mult mai probabil, ns care necesit
instruire.
-Un om? Aici?
In directorul local, Rvna iniiase o interogare permanent pentru ali oameni. n ultimii doi ani, ea vzuse trei oameni i pe
aceia doar n trecere.
- De ct timp este aici?
Grondr rspunse cu o expresie intermediar ntre zmbet i rs:
- De peste un secol, dei noi am aflat abia acum cteva zile.
Imaginile din jurul lui se schimbar. Rvna re cunoscu magazia Releului: maidanul de nave i dispozitive transportoare
abandonate care plutea la numai o mie de secunde-lumin de arhive.
- Primim multe transporturi exclusiv dus -elemente expediate cu sperana c le vom cumpra sau vinde n regim de
consignaie.
Obiectivul se apropie de o nav ponosit, lung de dou sute de metri, cu zona median mult ngustat pentru a susine o
propulsie statoreactoare Bussard. Spinii ultrapropulsiei erau simple cioturi.
-Un lugher-de-fund? ntreb Rvna. Grondr clici a negaie.
-O drag. Nava este veche de treizeci de mii de ani. Majoritatea acestui timp a fost petrecut ntr-o ptrundere profund n
Zona Lent i zece mii de ani n Adncurile Negnditoare.
Din apropiere, Rvna vedea ciupiturile fine ale carcasei, rezultatele a milenii de eroziune relativist. Chiar i fr pilot,
asemenea expediii erau rare.
O ptrundere profund nu putea reveni n Exterior n decursul vieii constructorilor ei. Unele nu aveau s se ntoarc nici n
decursul existenei rasei construc torilor ei. Lansatorii unor astfel de misiuni erau destul de stranii; cei care le recuperau se
puteau alege cu un profit frumuel.
- Aceasta a venit de foarte departe, chiar dac n-a fost tocmai o misiune de mare succes. N-a vzut nimic interesant n
Adncurile Negnditoare... deloc surprinztor, innd seama de faptul c acolo eueaz pn i automatele simple. Am
vndut imediat majoritatea cargoului. Restul l-am catalogat i l-am dat uitrii... pn la afacerea Straumli.
Peisajul stelar dispru. Priveau un display medical: membre i pri dintr-un corp.
- Intr-un sistem solar din Adncul Lentorii, draga
a gsit o epav. Nu avea capacitate de ultrapropulsie, ci fusese realmente proiectat pentru Zona Lent. Sistemul solar nu
era locuit. Am speculat c nava suferise o defeciune structural... sau poate c membrii echipajului fuseser afectai de
Adncuri. n tot cazul, sfriser sfrtecai i ngheai. O tragedie n Adncul Lentorii, cu mii de ani n urm. Rvna se sili
s-i desprind ochii de la carnagiu.
-V gndii s le vindei vizitatorului nostru?
-Ceva chiar mai bun. Odat ce am nceput s investigm, am descoperit o eroare substanial n catalogare. Unul dintre
mori este aproape intact. L-am peticit cu pri de la ceilali. A fost costisitor, dar am sfrit prin a avea un om viu.
Imaginea plpi nc o dat i Rvna i inu rsuflarea, n animaia medical, prile pluteau ntr-o dispunere ordonat.
Acolo se forma un corp, doar cu unele lipsuri n zona abdominal. Fu completat cu alte pri i... deveni limpede c nu era o
femeie. Plutea ntreg i gol, parc n somn. Rvna nu avea nicio ndoial
asupra caracterului su uman, ns n Exterior toat umanitatea se trgea din spia nyjorean. Brbatul aceia avea alt
descenden. Pielea i era cenuie ca fumul, nu maronie. Prul era rou-maro aprins, o culoare pe care ea o vzuse doar n
istoriile pre-nyjorene. Osatura feei diferea n mod subtil de a oamenilor moderni. Diferenele mici erau mai tulburtoare
dect caracterul evident extraterestru al colegilor ei de la arhive.
Corpul fu acum mbrcat. In oricare alte circum stane, Rvna ar fi zmbit. Grondr 'Kalir alesese un costum absurd, ceva din
era nyjorean. Individul purta o sabie i un paralizator... Un prin adormi t din Epoca Prineselor.

- Acesta este omul-original, rosti Grondr. 7


Releu este un nume frecvent. Are neles n aproape orice mediu. Ca i Noul-ora i Noul-cmin, apare n mod repetat cnd
oamenii se deplaseaz, colonizeaz sau particip ntr-o reea de comunicaii. Poi cltori un miliard de ani-lumin sau un
miliard de ani i tot vei gsi asemenea denumiri la rasele cu inteligen nnscut.
In era curent exista ns un Releu mai presus de celelalte, care aprea n lista de direcionare cu dou procente din tot
traficul derulat n Reeaua Cunoscut. Situat la douzeci de mii de ani-lumin de planul galactic, Releul avea o linie de
vizare total neocultat spre treizeci la sut din Exterior, inclu znd multe sisteme stelare din Adnc, unde navele abia pot
nainta cu un an-lumin pe zi. Cteva sisteme solare n care existau metale erau la fel de bine plasate i exista concuren,
23
24
dar dac alte civilizaii i pierduser interesul, colonizaser n Transcendent sau pieriser n apocalipse, Organizaia Vrinimi
ddinuise. Dup
cincizeci de mii de ani, din ea fceau parte rase din Organizaia iniial. Niciuna nu juca rolul de lider... totui se pstraser
punctul de vedere i politicile originale. Poziie i durabilitate: Releul era acum princi palul intermediar cu Norii lui Magellan
i unul dintre cele cteva locuri care aveau mcar o legtur cu Exteriorul n galaxia Sculptor.
Pe Sjandra Kei, reputaia Releului fusese fabuloas, n cei doi ani de noviciat, Rvna ajunsese s neleag c adevrul era
mai presus de reputaie. Releul se afla n Exteriorul Median; unicele exporturi ale Organi zaiei erau funcia de retransmisie
i accesul la arhiva local. In acelai timp ns importa cele mai bune echipamente biologice i de procesare din Exteriorul
Superior. Docurile Releului erau o extravagan pe care i-o puteau permite doar cei extrem de bogai. Se ntindeau pe o
mie de kilometri: staii de andocare, antiere de reparaii, centre de transbordare a mrfu rilor, parcuri i terenuri de joac.
Chiar i pe Sjandra Kei existau habitate mai largi, dar Docurile nu se gseau pe orbit, ci pluteau la o mie de kilometri
deasupra lui Groundside pe cel mai mare cadru agravi pe care-l vzuse Rvna vreodat. Pe Sjandra Kei, venitul anual al
unui universitar ar fi putut ajunge pentru a cumpra un metru ptrat de estur agravi: o mizerie care n-ar fi rezistat nici
un an. Aici erau milioane de hectare din materialul acela, nsemnnd miliarde de tone. Simpla nlocuire a esturii moarte
necesita mai mult comer cu Exteriorul Superior dect ar fi putut desfura majoritatea roiurilor stelare. Iar acum am aici
propriul meu birou. Munca direct cu Grondr 'Kalir avea avantajele ei. Rvna se ls pe spate n scaun i privi peste marea
central. La altitudinea Docurilor, gravitaia atingea valoarea de 0,75 g. Fntni de aer menineau o atmosfer respirabil
deasupra prii mediane a platformei. Cu o zi n urm,
femeia luase o barc cu pnze peste marea cu adncuri strvezii. Fusese cu adevrat o experien stranie: nori planetari
sub chil, stele i cer indigo deasupra. Releu este un nume frecvent. Are neles n aproape orice mediu. Ca i Noul-ora i
Noul-cmin, apare n mod repetat cnd oamenii se deplaseaz, colonizeaz sau particip ntr-o reea de comunicaii. Poi
cltori un miliard de ani-lumin sau un miliard de ani i tot vei gsi asemenea denumiri la rasele cu inteligen nnscut.
n era curent exista ns un Releu mai presus de celelalte, care aprea n lista de direcionare cu dou procente din tot
traficul derulat n Reeaua Cunoscut. Situat la douzeci de mii de ani-lumin de planul galactic, Releul avea o linie de
vizare total neocultat spre treizeci la sut din Exterior, incluznd multe sisteme stelare din Adnc, unde navele abia pot
nainta cu un an-lumin pe zi. Cteva sisteme solare n care existau metale erau la fel de bine plasate i exista concuren,
dar dac alte civilizaii i pierduser interesul, colonizaser n Transcendent sau pieriser n apocalipse, Organizaia Vrinimi
dinuise. Dup cincizeci de mii de ani, din ea fceau parte rase din Organizaia iniial. Niciuna nu juca rolul de lider...
totui se pstraser punctul de vedere i politicile originale. Poziie i durabilitate: Releul era acum princi palul intermediar
cu Norii lui Magellan i unul dintre cele cteva locuri care aveau mcar o legtur cu Exteriorul n galaxia Sculptor.
Pe Sjandra Kei, reputaia Releului fusese fabuloas, n cei doi ani de noviciat, Rvna ajunsese s neleag c adevrul era
mai presus de reputaie. Releul se afla n Exteriorul Median; unicele exporturi ale Organi zaiei erau funcia de retransmisie
i accesul la arhiva local. n acelai timp ns importa cele mai bune echipamente biologice i de procesa re din Exteriorul
Superior. Docurile Releului erau o extravagan pe care i-o puteau permite doar cei extrem de bogai. Se ntindeau pe o
mie de kilometri: staii de andocare, antiere de reparaii, centre de transbordare a mrfu rilor, parcuri i terenuri de joac.
Chiar i pe Sjandra Kei existau habitate mai largi, dar Docurile nu se gseau pe orbit, ci pluteau la o mie de kilometri
deasupra lui Groundside pe cel mai mare cadru agravi pe care-l vzuse Rvna vreodat. Pe Sjandra Kei, venitul anual al
unui universitar ar fi putut ajunge pentru a cumpra un metru ptrat de estur agravi: o mizerie care n-ar fi rezistat nici
un an. Aici erau milioane de hectare din materialul acela, nsemnnd miliarde de tone. Simpla nlocuire a esturii moarte
necesita mai mult comer cu Exteriorul Superior dect ar fi putut desfura majoritatea roiurilor stelare. Iar acum am aici
propriul meu birou. Munca direct cu Grondr 'Kalir avea avantajele ei. Rvna se ls pe spate n scaun i privi peste marea
central. La altitudinea Docurilor, gravitaia atingea valoarea de 0,75 g. Fntni de aer menineau o atmosfer respirabil
deasupra prii mediane a platformei. Cu o zi n urm, femeia luase o barc cu pnze peste marea cu adncuri strvezii.
Fusese cu adevrat o experien stranie: nori planetari sub chil, stele i cer indigo deasupra. n dimineaa aceasta, Rvna
crescuse brizantul: o chestiune simpl de flexionare a agraviurilor bazinu lui. Acum se sprgea cu regularitate de plaja ei.
Chiar de la treizeci de metri deprtare de ap, n aer se simea un iz srat. In deprtare mrluiau rnduri de creste
nspumate.
Rvna privi silueta care venea ncet pe plaj spre ea. Cu numai cteva sptmni n urm nici n-ar fi visat situaia aceasta.
Cu numai cteva sptmni n urm era n exterior, la arhiv, absorbit n activi tatea de modernizare, fericit s lucreze cu
una dintre
cele mai mari baze de date din Reeaua Cunoscut. Acum... parc ar fi descris un cerc complet i ar fi revenit la visurile de
aventuri din copilrie. Singura problem era c uneori se simea ca fiind un personaj negativ. Pham Nuwen era o fiin vie,

24
nu un obiect care s fie vndut.
Se scul n picioare i porni s-i ntmpine vizitatorul cu pr rocat.
Nu purta sabia i pistolul din animaia fantezist a lui Grondr, totui hainele sale erau din estura mpletit a aventurilor
strvechi i el nsui degaja o lene ncredere n sine. Dup discuia purtat cu Grondr, Rvna citise lucrri de antropologie
de pe Vechiul Pmnt. Prul rou i pliurile epicante fu seser cunoscute acolo, dei rareori la acelai individ. Cu certitudine
pielea fumurie ar fi fost remarcabil pentru un locuitor al Pmntului. Individul acesta era, n aceeai msur ca Rvna
nsi, un produs al evoluiei post-terestre.
El se opri la o lungime de bra deprtare i-i surse piezi.
-Ari destul de uman. Rvna Bergsndot? Rvna surse i ncuviin.
-Domnul Pham Nuwen?
-Exact! Se pare c amndoi excelm n a ghici identiti.
Trecu pe lng ea i ptrunse n umbra biroului. Un tip arogant.
Rvna l urm, nesigur n privina etichetei. Ai fi crezut c n-ar fi trebuit s existe probleme cu alt om... Interviul se
desfur ns destul de lin. Trecuser mai bine de treizeci de zile de la resuscitarea lui Pham Nuwen. Mare parte din acel
timp fusese dedicat edinelor intense de lingvistic. Individul trebuia s fie al naibii de inteligent; vorbea deja fluent limba
trisk-welin a comercianilor. ntr-adevr era destul de
drgu. Rvna plecase de doi ani de pe Sjandra Kei i mai avea nc un an de noviciat. Se descurcase binior. Avea aici
muli prieteni apropiai, Egravan, Sarale... Totui simpla flecreal cu brbatul acesta i readusese mare parte din
sentimentul general de singurtate. Din unele puncte de vedere, el i era mai strin dect orice altceva de la Releu... ns
din alte puncte de vedere femeia ar fi dorit s-l cuprind n brae i s-i ndeprteze sursul ncreztor cu un srut. Grondr
Vrinimikalir i spusese adevrul despre Pham Nuwen. Individul era realmente entuziast despre planurile Organizaiei pentru
el! Teoretic asta nsemna c Rvna i putea face treaba cu contiina mpcat. Practic ns...
-Domnule Nuwen, sarcina mea este de a te orienta n noua ta lume. tiu c n ultimele zile ai avut parte de o instruire
intens, totui exist limite cu privire la viteza de asimilare a informaiilor respective. Rocovanul i zmbi.
-Spune-mi Pham. Aa-i, m simt ca o saco n care s-au ndesat prea multe. Somnul mi-e plin de glscioare. Am nvat
multe, dar n-am trit nimic pe pielea mea. Mai ru nc, am fost o int pentru toat educaia asta. Este nscenarea
perfect dac vrinimi vor s m pcleasc. De-aia nv s utilizez biblioteca local. i de-aia am insistat s-mi gseasc
pe cineva ca tine. (Zri surprinderea de pe faa ei.) Ha! Nu tiai asta. Vezi tu, conversaia cu o persoan real mi ofer
ansa s vd lucruri care n-au fost plnuite din timp. Am fost de asemenea un evaluator priceput al naturii umane; cred c
te pot citi destul de uor. Rnjetul lui dovedea c nelegea ct de iritant putea fi.
Rvna ridic ochii la petalele verzi ale arborilor de pe plaj. Poate c mitocanul acesta merita situaia n care avea s intre.
-Aadar ai o experien vast n relaiile cu oamenii?
-innd seama de limitrile Lentorii, nu m-am nscut ieri, Rvna. Nu m-am nscut ieri... tiu c n-art, dar am aizeci i
apte de ani subiectivi. i mulumesc Organizaiei tale pentru modul excelent n care m-a dezgheat. Schi gestul ridicrii
unei plrii inexistente n direcia ei: Ultimul meu voiaj a durat mai bine de o mie de ani obiectivi. Eram programator militar
ntr-o expediie Qeng Ho...
Ochii i se dilatar brusc i rosti ceva neinteligibil. Pentru o clip aproape c pru vulnerabil. Rvna ntinse un bra ctre el.
- Amintiri?
Pham Nuwen ncuviin.
- S dea dracii! Asta-i ceva pentru care nu v mulumesc.
Pham Nuwen fusese congelat dup o moarte vio lent, nu ca o deliberat ntrerupere temporar a func iilor vitale.
Organizaia Vrinimi izbutise s-l readuc la via aproape printr-un miracol... cel puin, utili znd tehnologie din Exteriorul
Median. Memoria era ns partea cea mai dificil. Fundamentul chimic al me moriei nu supravieuia prea bine ngherii
haotice. Problema era suficient pentru a micora cu un grad-dou pn i ego-ul lui Nuwen. Rvnei i se fcu mil de el.
-Este improbabil s fi pierdut complet totul. Trebuie pur i simplu ca unele lucruri s le abordezi din alt unghi de vedere.
-Mda. Am fost instruit n privina asta. ncepe
cu celelalte amintiri, abordeaz din lateral ceea ce nu-i poi reaminti direct. Oricum e mai bine dect s fiu mort.
Ceva din vioiciunea lui reveni, dar diminuat la un nivel aproape fermector. Discutar mult timp, n
vreme ce rocovanul ocolea punctele pe care nu i le putea reaminti direct.
i, treptat, Rvna ncepu s simt ceva la care nu se ateptase niciodat fa de un locuitor al Zonei Lente: copleire. In
decursul unei viei, Pham Nuwen realizase practic tot ce era posibil pentru o fiin din Lentoare. De cnd se tia, Rvna
privise cu mil superioar civilizaiile ntemniate acolo. Ele nu puteau cunoate niciodat gloria; ele ar fi putut s nu afle

25
26
niciodat adevrul. Totui, prin noroc, abilitate i voin covritoare, brbatul acesta srise obstacolele, unul cte unul.
Oare Grondr tiuse adevrul cnd i-l imaginase cu sabie i pistol paralizator? Pentru c Pham Nuwen era cu adevrat un
barbar. El se nscuse pe o planet-colonie deczut - Canberra, i spusese. Prea asemntoare cu Nyjora medieval, dar
nu era un matriarhat. Fusese fiul mezin al unui rege. Crescuse printre spade, otrvuri i intrigi, locuind n castele din piatr
lng o mare foarte, foarte rece. Ne ndoios, acest prinior ar fi sfrit asasinat - sau rege peste toi -, dac viaa ar fi
continuat n modul medieval. ns totul se schimbase, pe cnd el avea trei sprezece ani. O planet pe care existau doar
legende despre aparate zburtoare i radiouri fusese vizitat de comercianii interstelari. Intr-un an de nego, politica
feudal a Canberrei se schimbase cu o sut optzeci de grade.
- Qeng Ho investise trei nave n expediia spre Canberra. Se enervase, deoarece crezuse c noi am fi avut un nivel mai
ridicat de tehnologie. Nu le-am putut reaproviziona, aa c dou nave au rmas lo cului... probabil c mi-au dat peste cap
biata planet. Eu am plecat cu a treia nav - o nelegere nebuneasc de tip ostatic, la care-i obligase tata. Am avut baft
c nu m-au evacuat n spaiu. Qeng Ho era denumirea generic a unei flote for mate din cteva sute de statoreactoare
Bussard care operau ntr-un volum de spaiu de sute de ani-lumin. Navele acelea puteau atinge o treime din viteza
luminii. Membrii flotei erau n general comerciani, ocazional salvatori, mult mai rar cuceritori. Cnd Pham Nuwen avusese
ultima dat contact cu Qeng Ho, colonizase treizeci de planete i avea o vechime de trei mii de ani. Era o civilizaie pe ct
de extravagant poate exista vreodat n Lentoare... i, desigur, pn la nvierea lui Pham Nuwen, nimeni din Exterior nu
auzise vreodat despre ea. Qeng Ho era ca un milion de alte civilizaii sortite pieirii, ngropate la mii de ani-lumin adnc n
Lentoare. Doar prin noroc ar fi ptruns vreodat n Exterior, unde erau posi bile cltoriile la viteze supraluminice. ns
pentru un biat de treisprezece ani care se nscuse printre sbii i pieptare de zale, Qeng Ho n semna o schimbare mai
mare dect au parte majoritatea fiinelor. In cteva sptmni, el trecuse de la statutul de lord medieval la cel de camerist
ntr-o nav stelar.
- La nceput, nu tiau ce s fac cu mine. S-au gndit s m bage-n hibernare i s-mi fac vnt la prima escal. Ce poi
face cu un puti care crede c nu exist dect o singur planet, care-i plat, i care i-a petrecut toat viaa nvnd s
taie-n stnga i-n dreapta cu sabia?
Pham se opri brusc, aa cum fcea la fiecare cteva minute, cnd fluxul amintirilor sale ptrundea ntr-o regiune afectat.
Dup aceea ridic ochii la Rvna i sursul i redeveni superior.
- Eram un simplu animal. Nu cred c oamenii ci vilizai neleg ce-nseamn s creti printre unchi i m-tui care plnuiesc
s te asasineze, iar tu te-antrenezi s le iei gtul. In civilizaie am ntlnit ticloi mult mai mari - indivizi care ar fi ras o
planet ntreag i
i-ar fi spus reconciliere -, dar ca trdare pur i imediat nimic nu mi-ar fi putut ntrece copilria. Dup cum povestea Pham
Nuwen, doar norocul chior salvase echipajul navei de planurile sale. In anii care urmaser, el nvase s se ncadreze i
nvase aptitudinile necesare n civilizaie. Corespunztor domesticit, putea fi un cpitan de nav ideal pentru Qeng Ho. i
timp de muli ani, exact asta fusese. Spaiul Qeng Ho coninea dou alte rase i mai multe planete colonizate de oameni.
La o vitez de trei zecimi din cea a luminii, Pham petrecea decenii n hibernoterapie pentru a cltori de la o stea la alta,
apoi un an sau doi n fiecare port, cutnd s obin profit de pe urma unor produse i informaii ce puteau fi letal de
nvechite. Reputaia Qeng Ho i asigura o oarecare protecie. Politicienii vin i pleac, dar Lcomia este nepieritoare era
mottoul flotei i ea durase mai mult dect majoritatea clienilor si. Pn i fanaticii religioi erau ceva mai prudeni cnd
se gndeau la rzbunarea Qeng Ho. De cele mai multe ori ns abilitatea i viclenia cpitanului de nav erau cele care-i
scpau cu faa curat. i puini erau mai pricepui dect bieelul din Pham Nuwen. - Eu eram aproape comandantul
perfect. Aproape! ntotdeauna am vrut s vd ce se afl dincolo de spaiul pentru care aveam date verificate. De fiecare
dat cnd ajungeam foarte bogat - att de bogat, nct mi puteam lansa propria subflot -, mi asumam vreun risc
nebunesc i pierdeam totul. Eram ca un yo-yo al flotei. La o curs comandam cinci nave, la urmtoarea fceam programare
de ntreinere ntr-o nenorocit de rutin. innd seama de felul n care se dilat timpul n negoul cu viteze subluminice,
generaii ntregi m-au crezut un geniu legendar... iar altele mi-au folosit numele ca sinonim pentru imbecil. Fcu o pauz i
ochii i se mrir de surprindere
ncntat.
-Ha! Mi-am amintit ce fceam acolo, la sfrit. Eram n partea de imbecil a ciclului meu, totui asta era lipsit de importan.
Flota avea douzeci de nave i o conducea un cpitan chiar mai nebun dect mine... Nu mai in minte cum o chema. O
chema? Nu se poate, n-am avut niciodat o femeie-cpitan. Vorbea practic pentru sine.
-Oricum, cpitanul sta era n stare s parieze totul pe soiul de lucruri despre care tipii normali se contrazic la o bere. i
numise nava... --, s-ar traduce cumva ca tmpit pasre slbatic - asta ca s-i dai seama cam ce fel de personaj era.
El considera c undeva n univers trebuie s existe i civilizaii cu tehnologie foarte avansat. ntrebarea era cum s le
gseti? In mod straniu, aproape c ghicise Zonele. Att doar c nu era suficient de nebun; a apreciat greit un mic detaliu.
26
Ghiceti despre ce-i vorba? Rvna ncuviin din cap. Era evident, cnd tiai unde fusese gsit epava lui Pham.
-Mda. Pun prinsoare c-i o idee mai veche dect zborul spaial: rasele mai btrne trebuiau s fie spre centrul galactic,
acolo unde stelele sunt mai apropiate ntre ele i unde energia poate fi obinut din gurile negre. Cpitanul i-a luat toat
flota de douzeci de nave i a decis s mearg pn gsea pe cineva sau pn trebuia s se opreasc i s colonizeze. Se
gndise c probabil nu vom avea succes n timpul vieii noastre. Dar printr-o planificare judicioas, am
fi putut ajunge ntr-o regiune cu stele apropiate, unde ar fi fost uor s nfiinm o nou Qeng Ho... iar ea ar fi mers i mai
departe. Una peste alta, am avut noroc s ajung la bord, fie i ca programator; cpitanul sta tia numai lucruri rele despre
mine. Expediia durase o mie de ani i avansase dou sute cincizeci de ani-lumin ctre centrul galaxiei.
Spaiul Qeng Ho se afla mai aproape de Adncul Lentorii dect Vechiul Pmnt i ei porniser de acolo mai spre interior.
Avuseser ns pur i simplu ghinion s ajung la marginea Adncurilor dup numai dou sute cincizeci de ani-lumin. Pe
rnd, Tmpit pasre slbatic pierduse contactul cu celelalte nave. Uneori fr avertisment, alteori existaser dovezi de
erori ale calculatoarelor sau de incompeten cras. Supravieuitorii ntrezriser un ablon i bnuiser c piesele cele mai
uzuale se defectau. Bineneles nimeni nu asociase problemele cu regiunea din spaiu n care intrau.
- Am redus viteza i am gsit un sistem solar cu o planet semilocuibil. Pierdusem toate contactele cu ceilali... Ce anume
am fcut dup-aia nu-mi este foarte clar. (Chicoti sec.) Probabil c fusesem chiar la margine, mpleticindu-ne de colo-colo la
IQ 60. mi amintesc c meteream nu tiu ce pe la sistemul de susinere biotic. Probabil c-asta ne-a ucis.
Pentru o clip, pru trist i derutat. Ridic din umeri.
- Apoi m-am trezit n ghearele blnde ale Organizaiei Vrinimi, aici, unde viteza supraluminic este posibil... i unde pot
zri marginea Paradisului. Pentru o secund, Rvna nu coment nimic. Se
uit dincolo de plaj, ctre brizant. Sttuser mult timp de vorb. Soarele i strecura razele pe sub petalele arborilor i
lumina lui i traversa biroul. Oare Grondr nelegea ce avea aici? Aproape orice din Zona Lent deinea valoare de colecie.
Fiinele din Len-toare erau chiar i mai valoroase. Ins Pham Nuwen putea fi realmente unic. El avusese mai multe expe -
riene de via dect unele civilizaii i se aventurase n Adncuri dup prad. Rvna nelegea acum de ce privise
Transcendentul i-l numise Paradis. Nu era de pe-a ntregul naivitate i nicio eroare n programele educaionale ale
Organizaiei. Pham Nuwen trecuse
deja prin dou experiene transformatoare, de la pre-teh-
nologie la cltor interstelar, i de la cltor interstelar
la locuitor al Exteriorului. Fiecare reprezenta un salt
mai presus de imaginaie. Acum el ntrevedea
posibilitatea altui pas i era perfect doritor s se vnd
pe sine pentru a-l realiza.
De ce atunci ar trebui s-mi risc slujba ca s-l
fac s se rzgndeasc? Ins buzele ei aveau propria
lor via.
- De ce nu amni Transcendentul? F-i timp s-nelegi ce se ntmpl aici, n Exterior. Ai fi primit cu braele deschise n
aproape orice civilizaie. Iar pe planetele umane ai fi minunea epocii .
O ntrezrire a umanitii non-nyjorene. Grupurile de informare locale de pe Sjandra Kei o consideraser pe Rvna radical
de ambiioas ca s accepte un noviciat la douzeci de mii de ani-lumin deprtare. Revenind de acolo, ea i-ar fi putut
alege slujbe de Universitar Total pe oricare dintr-o multitudine de planete. Asta nu se compara totui nici pe departe cu
Pham Nuwen; existau fiine att de bogate, nct i-ar fi putut drui lui o planet, numai ca s rmn aici.
-Ar trebui s-i stabileti un pre. Sursul lene al rocovanului se li.
-Pi, vezi tu, eu mi-am anunat deja preul i cred c vrinimi l pot plti.
A dori realmente s pot face ceva n privina rnjetului luia, gndi Rvna. Biletul spre Transcen dent al lui Pham Nuwen se
baza pe interesul brusc al unei Puteri fa de aberaia Straumli. Acest ego inocent putea sfri mprtiat ntr-un milion de
cuburi de moarte care s ruleze un milion de milioane de simulri ale naturii umane. Grondr o apel la mai puin de cinci
minute dup plecarea lui Pham Nuwen. Rvna tia c Organizaia trgea cu urechea i-i spusese deja lui Grondr despre
ndoielile ei despre vnzarea aceasta a unui sofont. Se simi totui uor emoionat la vederea lui.
-Cnd va pleca spre Transcendent? Grondr i frec pistruii. Nu prea mnios.
-Nu n urmtoarele zece-douzeci de zile. Puterea care negociaz pentru el este mai interesat s ne examineze arhivele i
s monitorizeze ce trece prin Releu. De asemenea... n ciuda entuziasmului omului pentru plecare, el es te de fapt destul de
prudent.
-Da?

27
28
-Da. A insistat pentru un buget de bibliotec i permisiunea de a hoinri oriunde prin sistem. A discutat cu angajai alei la
ntmplare de peste tot din Docuri. A insistat mai ales s stea de vorb cu tine. Prile gurii lui Grondr clicir ntr-un surs.
-Eti liber s-i spui ceea ce gndeti. n esen, el cerceteaz pentru a vedea dac nu exist ceva tinuit i letal. Dac va
auzi din partea ta lucrurile cele mai rele, ar trebui s se ncread n noi. Rvna ncepea s neleag ncrederea iui Grondr.
La naiba, dar Pham Nuwen era destul de ncpnat!
-Da, domnule. M-a ntrebat dac disear i pot arta Ptrarul Strin. Aa cum tu tii prea bine.
-Perfect. Mi-a dori ca i restul afacerii s se deruleze la fel de lin.
Grondr se ntoarse astfel nct numai pistruii periferici se uitau n direcia ei. Era nconjurat de displayuri de stare ale
comunicrilor i operaiunilor cu bazele de date ale Organizaiei. Din cte nelegea Rvna, situaia era foarte animat.
- Poate c n-ar trebui s ridic problema aceasta, ns este posibil s poi fii de ajutor... Afacerea este foarte profitabil.
(Grondr nu prea ncntat s anune vetile bune.) Nou civilizaii din Vrful Exteriorului liciteaz pentru benzi largi de
alimentri
cu date. La aa ceva putem rspunde. Dar Puterea aceasta care a trimis o nav aici... Rvna l ntrerupse aproape fr s
se gndeasc, o nclcare de protocol care ar fi ngrozit-o cu cteva zile n urm.
-Apropo, cine este Puterea asta? Nu se poate cumva s fie chiar aberaia Straumli? Gndul ca aceea s-l ia pe rocovan era
ca un fior.
-Asta ar nsenina s le fi pclit i pe toate celelalte Puteri. Marketing l numete pe actualul nostru vizitator Btrnul.
Surse: Este un fel de glum, totui are o frm de adevr. D cunoatem de unsprezece ani. Nimeni nu tia de fapt ct
triau fiinele din Transcendent, dar Puterile care s fie comunicative mai mult de cinci-zece ani erau rare. Ele pierdeau
interesul sau se transformau n ceva diferit... ori pur i simplu mureau cu adevrat. Exista un rnilion de explicaii, dintre
care despre cteva mii se susinea c ar fi pro venit direct de la Puteri. Rvna bnuia c adevrata explicaie era cea mai
simpl. Inteligena este slujitoarea flexibilitii i schimbrii. Animalele lipsite de inteligen se pot schimba doar cu viteza
evoluiei naturale. Rasele echivalente oamenilor, odat ce evolueaz tehnologic, i ating limitele zonei n cteva mii de ani.
In Transcendent, supraumanitatea se poate petrece att de rapid, nct creatorii ei sunt distrui. Deloc surprinztor atunci
c Puterile nsele erau efemere. De aceea porecla Btrnul folosit pentru o Putere de unsprezece ani era raional.
-Noi credem c Btrnul este o variant a ablonului Tip 73. Acelea sunt rareori rele... i tim din cine a Transcens. In clipa
de fa ns ne cauzeaz un disconfort major. De douzeci de zile a monopo lizat un procentaj enorm de lime de band a
Releului, care crete constant. De la sosirea navei sale, a fost n toat arhiva i reelele noastre locale. I-am cerut s
expedieze datele non-eseniale prin intermediul navei stelare, dar refuz. Dup-amiaza aceasta a fost cea mai dificil de
pn acum. Alte cinci procente din capacitatea Releului au fost blocate de servirea sa. i expediaz la fel de multe date pe
ct primete. Asta era ntr-adevr straniu, totui...
-i achit ns serviciile primite, nu? Dac Btrnul poate plti preul maxim, de ce v deranjeaz?
-Rvna, noi sperm ca Organizaia noastr s existe muli ani dup dispariia Btrnului. Nimic din ceea ce ne poate oferi
el nu ar fi valoros atta timp. Femeia aprob ncet. De fapt ar fi existat nite automatizri magice care ar fi putut avea
succes aici, ns eficiena lor pe termen lung era ndoielnic. Aceasta era o situaie comercial, nu un simplu exerciiu n
cursul de Teologie Aplicat.
-Btrnul poate cu uurin s pluseze peste orice ofert din Exteriorul Median. Dar dac i oferim toate serviciile pe care le
solicit, vom fi realmente nefuncionali pentru restul clienilor notri... iar ei sunt cei pe care trebuie s ne bazm n viitor.
Imaginea lui fu nlocuit de un raport de acces n arhiv. Rvna era familiarizat cu formatul i nelese acum lamentarea
lui Grondr. Reeaua Cunoscut era vast: o anarhie ierarhic ce lega sute de milioane de planete. Totui pn i
trunchiurile principale aveau limi de band ce preau desprinse din preistoria Terrei; un dataset de ncheietur s-ar fi
descurcat mai bine pe o reea local. De aceea majoritatea accesrilor Arhivei erau n general locale - spre cargoboturi
media ce vizitau sistemul Releului. Ins n ultima sut de ore, accesrile de la distan ale Arhivei, att ca volum, ct i ca
numr de interogri, fuseser mai numeroase dect cele locale! i nouzeci la sut din ele proveneau de la un singur cont -
al Btrnului. Vocea lui Grondr continu dinapoia graficelor:
- In clipa de fa avem un transceiver-coloan vertebral dedicat acestei Puteri... Sincer vorbind, nu mai putem tolera
situaia dect cteva zile; cheltuielile finale sunt realmente prea mari.
Chipul su reveni pe display.
- Oricum, cred c i dai seama c licitaia pentru barbar este realmente cea mai mrunt dintre problemele noastre.
Ultimele douzeci de zile au adus profituri mai mari dect ultimii doi ani - mult mai mult dect putem verifica i absorbi.
Suntem ameninai de propriul nostru succes.
Schi o ncrunttur-surs ironic. Discutar cteva minute despre Pham Nuwen, apoi Grondr se decupla. Dup aceea,

28
Rvna se plimb pe plaja ei. Soarele coborse binior spre orizontul din spate i simea nisipul cald sub tlpi. Docurile
ocoleau planeta o dat la fiecare douzeci de ore, rotindu-se deasupra polului la aproximativ patruzeci de grade latitudine
nord. Rvna mergea ct mai aproape de ap, acolo unde nisipul era neted i ud. Ceurile mrii i umectau pielea. Cerul
albastru de deasupra crestelor alb nspumate se ntuneca iute spre indigo i negru. Acolo sus se micau puncte argintii,
flotoare cu agraviuri care aduceau nave stelare n Docuri. Totul era fabulos i inutil de scump. Rvna se simea, succesiv,
dezgustat i uimit. Totui, dup doi ani petrecui la Releu, ncepea s deslueasc ideea. Organizaia Vrinimi dorea ca
Exteriorul s tie c de inea resursele necesare pentru a aborda orice solicitri de comunicare i arhivare i-ar fi fost
adresate. i mai dorea ca Exteriorul s suspecteze c aici existau daruri ascunse din partea Transcendentului, lucruri care
ar fi putut-o face extrem de periculoas pentru nite invadatori.
Femeia privi stropii fini ridicai de resac i-i simi adunndu-se n picturi pe genele ei. Prin urmare,
Grondr se confrunta acum cu o problem major: cum i spui unei Puteri s plece? Rvna Bergsndot n-avea alte griji dect
pe cea a unui prpdit exagerat de ncreztor n sine, care prea absolut decis s se auto distrug. Se ntoarse i porni
paralel cu marginea apei. Fiecare al treilea val i trecea peste glezne. Suspin. In mod limpede, Pham Nuwen era un
prpdit... dar unul impresionant. Din punct de vedere intelectual, ea tiuse dintotdeauna c nu exista nicio diferen ntre
posibila inteligen a celor din Exterior i primitivii din Lentoare. Majoritatea automatelor funcionau mai bine n Exterior i
aici erau posibile comunicaiile supraluminice. Ins pentru a cldi mini cu adevrat supraumane, trebuia s mergi n
Transcendent. Prin urmare n-ar fi trebuit s fie surprins c Pham Nuwen era capabil. Foarte capabil. Deprinsese
triskwelina cu o uurin incredibil. Rvna era aproape convins c fusese cpitanul expert cu care se ludase. Iar pentru
a fi comerciant n Lentoare, pentru a risca secole petrecute ntre stele ctre o destinaie care putea s-i fi pierdut
civilizaia sau s devin periculos de ostil fa de cei din exterior... era nevoie de un curaj greu de imaginat. Ea putea
nelege c Pham considera plecarea spre Transcendent o alt provocare. Dispusese de vreo douzeci de zile n care s
absoarb un univers complet nou - pur i simplu insuficient pentru a pricepe c regulile se modific atunci cnd juctorii
sunt mai presus dect oamenii. i mai rmseser cteva zile de graie i ea avea s-l fac s se rzgndeasc. Iar dup ce
tocmai discutase cu Grondr, femeia n-avea s simt nici cel mai mrunt fior de vinovie pentru tentativa ei. In ciuda
denumirii sale, Ptrarul Strin ocupa de fapt cam o treime din Docuri. Era adiacent cu periferia lipsit de atmosfer unde
andocau navele i se extindea ctre interior pn la o seciune a mrii centrale.
Organizaia Vrinimi convinsese un numr important de rase c aceasta era una dintre minunile Exteriorului Median.
Traficului de mrfuri i se adugau turitii -unele dintre cele mai bogate fiine din Exterior. Pham Nuwen avea acces
nerestricionat la divertismentele acestea. Rvna i le art pe cele mai spec taculoase, printre care un salt agravi peste
Docuri. Barbarul fu mai impresionat de costumele lor spaiale dect de Docuri.
- In Lentoare am vzut structuri mai mari dect asta.
Dar nu plutind n puul gravitaional al unei planete.
Pham Nuwen pru s se mblnzeasc odat cu trecerea serii. Cel puin comentariile lui devenir mai sensibile, mai puin
tioase. Dorea s vad cum triau comercianii din Exterior i Rvna i art bursele i Locala negustorilo
Sfrir n Compania Rtcitoare imediat dup miezul nopii pe Docuri. Nu era teritoriul Organiza iei, dar se numr printre
locurile favorite ale femeii, un bar privat care atrgea comerciani din Vrf i pn n Adnc. Ea se ntreb ce prere avea
Pham Nuwen despre decor. Locul era aranjat ca sala de reuniuni a unei planete din Zona Lent. Macheta de trei metri a
unui statoreactor Bussard plutea deasupra principalului nivel de servire. Cmpuri propulsoare verzi-al-bstrui strluceau
din toate ungherele i flanele navei i se rspndeau vag printre clienii de dedesubt. Pentru Rvna, pereii i podeaua
erau din brne groase, cioplite grosolan. Unii ca Egravan vedeau ziduri din piatr i tuneluri nguste: genul de cree pe care
rasa lui le construise pe noile cuceriri nc din timpurile strvechi. Iluzia era de natur optic - nu o ameeal mental - i
printre cele mai bune ce puteau fi realizate n Exteriorul Median.
Rvna i Pham trecur prin spaiile largi dintre mese. Proprietarii nu aveau cu sonorizarea acelai succes ca i cu vizualul;
muzica era slab i se schimba de la o mas la alta. Izurile se schimbau de asemenea i erau ceva mai greu de suportat.
Managementul aerului se strduia din rsputeri s-i pstreze pe toi sntoi, chiar dac nu complet confortabil. n seara
asta, localul era ticsit. In captul ndeprtat al nive lului de servire, niele de atmosfer special erau ocupate: presiune
joas... presiune ridicat... coninut mare de NOx... acvarii... Unii clieni erau pete neclare n interiorul atmosferelor tulburi.
Din multe puncte de vedere putea fi un bar de port de pe Sjandra Kei. Totui... acesta era Releul. Atrgea locuitori ai
Exteriorului Superior care n-ar fi venit niciodat n fundturi ca Sjandra Kei. Majoritatea Superiorilor nu artau foarte
straniu; civilizaiile din Vrf erau cel mai frecvent simple colonii provenite din Interior. ns benzile craniene pe care le
vedeai aici nu erau bijuterii. Legturile minte-calculator nu sunt eficiente n Exteriorul Median, totui cei mai muli sosii din
Exteriorul Superior nu renunau la ele. Rvna porni ctre un grup de tripozi dungai nsoii de mainile lor. Pham Nuwen

29
30
putea s discute cu creaturi care se legnau pe muchia transsapienei. In mod surprinztor, brbatul o atinse pe bra i o
trase ndrt.
- S mai dm o rait pe-aici. Privea mprejurul
slii, parc n cutarea unui chip familiar. Mai nti s gsim ali oameni.
Cnd n instruirea intensiv a lui Pham Nuwen se ntrevedeau lacune, acestea erau realmente largi. Rvna se strdui s-i
pstreze o expresie serioas.
-Ali oameni? Noi suntem singurii din Releu.
-Dar prietenii despre care mi-ai povestit... Egravan, Sarale?...
Rvna se mulumi s clatine din cap. Pentru o clip, barbarul prea vulnerabil. Pham Nuwen i petrecuse toat viaa
trndu-se cu viteze subluminice ntre sisteme stelare colonizate de oameni i n toat viaa aceea vzuse doar trei rase
nonumane. Acum ns era pierdut ntr-un ocean de extraterestri. Femeia nu-i trda comptimirea; experiena respectiv l-
ar fi putut afecta pe Pham mai mult dect toate argumentaiile ei.
Momentul acela pieri ns i el surdea din nou.
- O aventur i mai mare!
Prsir nivelul principal i trecur pe lng niele de atmosfer special.
- Doamne, ce i-ar mai place asta lui Qeng Ho! Niciun om, nicieri, iar Compania Rtcitoare era cel mai confortabil i
relaxat local pentru ntlniri pe care-l tia Rvna; muli clieni ai Organizaiei se n tlneau exclusiv pe Reea. Simi cum o
cuprinde brusc i nvalnic dorul de cas. La nivelul al doilea i atrase atenia un stegule cu logo. Pe Sjandra Kei cunoscuse
ceva similar. D trase pe Pham Nuwen dup ea, travers podeaua i sui scara din lemn.
Departe de murmurele de fundal, auzi un ciripit ascuit. Nu era triskwelin, totui cuvintele erau inteligibile! Pe Puteri, era
samnorsk!
-Mi se pare c-i un Homo Sap! Aici, lady! Urm sunetele ctre masa cu steguleul cu logo. , - Putem sta cu voi? ntreb
Rvna, savurnd limbajul familiar.
-V rog.
Ciripitorul semna cu un copcel ornamental instalat ntr-un crucior cu ase roi. Vehiculul era mpodobit cu benzi
cosmetice i ciucuri; partea lui superioar de 150 pe 120 de centimetri era acoperit cu un material ce avea acelai model
ca i steguleul cu logo. Creatura era un skrodclre superior. Rasa lui
fcea comer n mare parte din Exteriorul Median, inclusiv pe Sjandra Kei. Glasul ascuit al skrodclre-ului provenea din
voderul su. Vorbind samnorsk, pruse mai familiar femeii dect orice auzise de foarte mult vreme. Chiar i recunoscnd
ciudeniile mentale ale skrodclreilor, Rvna simi un val de nostal gie afectuoas, de parc s-ar fi ntlnit cu un fost
coleg de clas ntr-un ora ndeprtat.
- M numesc... - sunetul era fonet de frunze -, dar mai simplu mi putei spune Cochilie-albastr. E plcut s vezi un chip
familiar, ha-ha-ha. Cochilie-albastr rostea rsetele ca pe nite cu vinte. Pham Nuwen se aezase odat cu Rvna, dar nu
nelegea deloc samnorsk, aa c pierdu fericirea n tlnirii. Clreul trecu pe triskwelin i-i prezent cei patru tovari:
alt skrodclre i trei umanoizi crora preau s le plac umbrele. Umanoizii nu vorbeau samnorsk, ns niciunul nu se
afla la mai mult de un salt translator de triskwelin. Skrodclreii erau proprietari/ operatori ai unui
mic cargobot interstelar, Excentricii. Umanoizii erau certificatori pentru o parte din marfa curent a navei.
- Perechea mea i cu mine suntem de dou sute
de ani n afacerea asta. Avem sentimente de fericire pentru rasa ta, lady. Primele noastre curse au fost ntre Sjandra Kei i
Forste Utgrep. Suntei clieni buni i nu am avut aproape niciodat vreun trans port putred...
i ndeprt skroda de mas, dup care reveni la loc - echivalentul unei plecciuni scurte. Nu totul era ns dulcea i
lumin. Unul dintre umanoizi vorbi. Sunetele puteau s fi provenit dintr-un gtlej uman, totui erau lipsite de sens. Trecu o
secund pn ce translatorul localului i proces cuvintele. Apoi broa de pe jacheta lui rosti n triskwe-lin limpede:
-Cochilie-albastr declar c suntei Homo sapiens. S tii c v urm. Suntem falii i aproape naufragiai aici din cauza
creaiei ticloase a rasei voastre. Aberaia Straumli. Cuvintele preau lipsite de patim, dar Rvna vedea clar postura
ncordat a creaturii i degetele care-i rsuceau un bulb cu butur. innd seama de atitudinea aceea, probabil c n-ar fi
fost de niciun folos s precizeze c, dei ea era om, Sjandra Kei se gsea la mii de ani- lumin de Straum.
-Ai venit aici din Domeniu? l ntreb pe skrodclre.
Cochilie-albastr nu rspunse imediat. Aa se petreceau lucrurile cu rasa lui; probabil c ncer ca s-i aminteasc cine era
ea i despre ce vorbeau. Dup aceea:
-Da, da. Te rog s ieri ostilitatea certificatori-lor mei. Principalul nostru cargo este un cod cripto grafic de unic folosin.
Sursa este Securitatea Comercial de pe Sjandra Kei, iar destinaia este colonia Superioar a certificatorilor. A fost aran -

30
jamentul uzual. Noi transportm o treime de cod. Navigatori independeni le transport pe celelalte. La destinaie, cele trei
pri vor fi mbinate. Rezultatul ar putea satisface nevoile cripto ale unei duzini de planete din Reea pentru... La nivelul
inferior se auzea hrmlaie. Cineva fuma ceva niel prea tare pentru purificatoarele de aer. Rvna simi un damf suficient
pentru a-i nceoa ochii. Civa clieni de pe nivelul principal i pierduser cunotina. Managementul l consilia pe clientul
responsabil.' Cochilie-albastr emise un sunet brusc. i retrase skroda de lng mas i rul pn la balustrad.
-Nu vreau s fiu luat prin surprindere. Unii pot fi att de bruti...
Dup ce incidentul se aplana, reveni la mas.
- --... unde rmsesem? Tcu o clip, consul-tndu-i memoria pe termen scurt ncorporat n skrod. Da, da... Dac
planurile noastre se concretizau, am fi devenit relativ bogai. Din pcate, ne-am oprit pe Straum, ca s lsm nite date.
Pivot pe cele patru roi din spate.
- Suntei convini c-a fost lipsit de pericole? Straum nsi este la peste o sut de ani-lumin de laboratorul lor din
Transcendent, totui...
Unul dintre certificatori l ntrerupse cu o bolboroseal sonor. Peste o secund, translatorul localului anun:
- Da. Ar fi trebuit s fie lipsit de pericole. Nu am vzut nicio violen. nregistrrile navei arat c se curitatea noastr n-a
fost penetrat. Sunt ns zvonuri. Grupuri din Reea afirm c Domeniul Straumli este deinut de Aberaie. Absurd. Totui
aceste zvonuri au traversat Reeaua pn la destinaia noastr. Mar fa ne este privit cu suspiciune, aa c este ca i dis-
trus: sunt acum doar cteva grame de mediu-date
ce poart...
In mijlocul traducerii cu glas monoton, umanoidul se npusti din umbre. Rvna ntrezri un maxilar narmat cu gingii
ascuite ca bricele. El i azvrli bulbul cu butur pe mas, n faa femeii. Mna lui Pham Nuwen ni, prinznd bulbul
nainte s ating masa... nainte ca Rvna s neleag realmente ce se ntmpla. Rocovanul se scul fr grab n
picioare. Din umbre, ceilali doi umanoizi se ridicar de asemenea i avansar ctre prietenul lor. Pham Nuwen nu rosti
niciun cuvnt. Puse bulbul cu grij pe mas i se aplec doar puin spre cellalt, cu minile destinse, dar n acelai timp
inute aidoma unor lame. Literatura de calitate mediocr pomenete de priviri ucigae. Rvna nu se ateptase niciodat
s le vad n realitate. Umanoizii le zrir ns i ei. i ndeprtar prietenul cu blndee de la mas. Cel cu gur mare nu
se mpotrivi, dar dup ce iei din raza de aciune a lui Pham erupse ntr-o cascad de uierturi i guituri pe care
translatorul localului nu izbuti s le interpreteze. Dup aceea fcu un gest brusc cu trei degete i amui. Umanoizii coborr
n tcere scara i disprur.
Pham Nuwen se aez; ochii si cenuii erau calmi i netulburai. Poate c totui avea motive pentru care s fie arogant!
Rvna se uit la cei doi skrodclrei.
-mi pare ru c ncrctura voastr s-a devalorizat. n general contactele anterioare ale Rvnei fuseser cu skrodclrei
Inferiori, ale cror reflexe erau doar puin amplificate dincolo de motenirea lor sesil. Oare acetia doi mcar sesizaser
ntreruperea? Ins Cochilie-albastr rspunse imediat:
-Nu te scuza. nc de la sosirea noastr, aceia trei s-au plns mereu. Chiar dac ne sunt parteneri de contract, m obosesc
foarte tare.
Czu n starea de plant n ghiveci.
Dup un moment, cellalt Clre - l chema,
parc, Tulpin-verde? - rosti:
- n plus, situaia noastr comercial poate s nu
fie un eec complet. Sunt sigur c celelalte treimi ale cargoului nici mcar n-au ajuns n apropierea Domeniului StraumU.
Oricum aceea era procedura uzual: fiecare parte a cargoului era transportat de alt companie i fiecare urma alt traseu.
Dac celelalte treimi puteau fi certificate, atunci era posibil ca echipajul Excentricu lui s nu rmn chiar cu minile goale.
-De... de fapt, poate s existe o cale prin care s obinem certificare total. Este adevrat, am fost la StraumU Principal,
dar...
-Cnd ai plecat de-acolo?
- Acum ase sute cincizeci de ore. La aproximativ dou sute de ore dup ce au ieit din Reea. Rvna nelese brusc c
vorbea cu o fiin care fusese aproape martor ocular al evenimentelor de acolo. Dup treizeci de zile, vetile Ameninrilor
continuau s fie dominate de evenimentele de la Straum. Consensul era c fusese creat o Aberaie de Clasa
a Il-a - pn i Organizaia Vrinimi credea asta. Rmnea totui o simpl bnuial... Iar acum ea discuta cu fpturi care
fuseser realmente acolo.
-Nu credei c straumerii au creat o Aberaie? Ii rspunse Cochilie-albastr.
-Suspin, zise el. Certificatorii notri o neag, dar eu vd aici o problem de contiin. ntr-adevr am asistat la lucruri

31
32
stranii pe Straum... Ai ntlnit vreodat sisteme artificiale imune? Cele din Exterio rul Median dau mai multe bti de cap
dect merit, aa c poate c n-ai ntlnit. Am observat o modificare real n unii ofieri ai Autoritii Cripto imediat dup
victoria Straumli. Era ca i cum ar fi fcut brusc parte dintr-un automat necorespunztor calibrat, ca i cum ar fi fost... --
, degetele cuiva... Nimeni nu se poate ndoi c au operat n Transcendent. Au gsit ceva acolo: o arhiv pierdut. Dar nu
asta este important. Tcu cteva secunde prelungi i Rvna fu ct pe
aici s cread c terminase.
-Chiar nainte s prsim Straumli Principal, noi... Pham Nuwen ncepuse i el s vorbeasc simultan:
-Asta-i o chestie care m nedumerete. Toi vorbesc de parc acest Domeniu Straumli ar fi fost condamnat din clipa n care
a nceput s fac cercetri n Transcendent. Uite care-i treaba: i eu m-am jucat cu software cu bube i arme stranii. tiu c
poi s mori n felul sta. Se pare ns c straumerii au avut grij s-i stabileasc laboratorul departe. Ei constru iau ceva
care putea s capete o direcie foarte greit,
totui se pare c era un experiment care mai fusese n cercat anterior... cam ca totul de aici, de Sus. Dac activitatea se
abtea de la nregistrri, o puteau stopa n orice moment. Cum a fost atunci posibil s se pe treac un asemenea dezastru?
ntrebarea l amui pe skrodclre. Nu- i trebuia un doctorat n Teologia Aplicat ca s cunoti rs punsul. Pn i idioii de
straumeri ar fi trebuit s cunoasc rspunsul. Ins innd seama de trecutul lui Pham Nuwen, ntrebarea era rezonabil.
Rvna i inu gura. nsui caracterul extraterestru al skrodc-lreului putea fi mai convingtor pentru Pham dect orice
prelegere din partea ei. Cochilie-albastr mai tcu o clip, utilizndu-i nendoios skroda pentru a-l ajuta s-i asambleze
argumentele. Cnd vorbi n cele din urm, nu prea iritat de ntrerupere.
- Aud cteva concepii greite, lady Pham. (Prea s foloseasc vechiul titlu onorific nyjorean fr s neleag
diferenierea pe sexe.) Ai fost n arhiva de
la Releu?
Pham rspunse afirmativ. Rvna bnuia c nu trecuse de interfaa nceptorilor.
-tii atunci c o arhiv este fundamental mai vast dect baza de date de pe o reea local convenional. Cele mari nu pot
fi nici mcar duplicate. Arhivele majore au o vechime de milioane de ani i au fost ntreinute de sute de rase diferite... din
care majoritatea au pierit ntre timp sau au transcens n Puteri. Chiar i arhiva de la Releu este un vlmag, att de imens,
nct sistemele de indexare indexeaz sisteme de indexare. Numai n Transcendent este posibil ca o asemenea mas s fie
bine organizat i chiar i atunci numai Puterile ar putea s-o neleag.
-In Exterior exist mii de arhive - zeci de mii,
dac le pui la socoteal i pe cele care s-au deteriorat
sau care au disprut din Reea. Alturi de nenumrate banaliti, ele conin secrete importante i minciuni importante.
Exist capcane i curse. Milioane de rase se jucau cu sfaturi care se infiltrau nesolicitate prin Reea. Zeci de mii se
fripseser din cauza aceasta. Uneori pagubele erau relativ minore, cauzate de invenii bune, dar nu tocmai potrivite pentru
mediul-int. Uneori erau virui rutcioi, care blocau att de complet o reea local, nct o civili zaie trebuia s
reporneasc de la zero. Unde Sunt Ei Acum i Ameninri postau istorii ale unor tragedii mai teribile: planete acoperite
pn la genunchi de melas ciborg, rase cu creierele distruse de sisteme imunitare prost programate. Pham Nuwen afia
expresia lui sceptic.
- Ajunge s testai la o distan sigur. S fii pregtii pentru dezastre locale.
Replica aceea ar fi stopat majoritatea explicaiilor. Rvna nu putu s nu-l admire pe skrodclre. Acesta fcu o pauz i se
retrase la termeni mai elementari.
- Adevrat, simpla precauie poate preveni multe dezastre. Iar dac laboratorul tu se afl n Exteriorul Median sau Inferior,
nici nu ai nevoie de alte precauii, indiferent ct de sofisticat ar fi ameninarea. Toi nelegem ns natura Zonelor...
Rvnei i era imposibil s descifreze ceva din limbajul corporal al Clreului, dar ar fi fost gata s jure c Cochihe-albastr
l privea pe barbar cu atenie, ncercnd s-i evalueze nivelul de ignoran. Brbatul ncuviin cu un gest de nerbdare.
- In Transcendent, continu Cochilie-albastr, echipamentele realmente sofisticate pot opera dispo zitive substanial mai
inteligente dect oricare dintre cei prezeni aici. Desigur aproape orice competiie economic sau militar poate fi ctigat
de tabra cu resurse de calcul superioare. Asemenea resurse pot
exista n Vrful Exteriorului i n Transcendent. Rasele migreaz mereu ntr-acolo, spernd s-i constru iasc utopiile. Ce
faci ns atunci cnd noile tale creaii pot fi mai inteligente dect tine? Posibilitile pentru dezastru sunt nelimitate, chiar
dac o Putere existent nu pricinuiete ru. Exist nenumrate prescripii pentru a profita de Transcendent n mod protejat.
Bineneles ele nu pot fi examinate efectiv dect n Transcendent. Iar dac sunt rulate pe dispozitive pe care le-au descris
chiar ele, prescripiile n sine pot deveni contiente.
nelegerea ncepea s licreasc pe chipul lui Pham Nuwen.

32
Rvna se aplec nainte i interveni:
- n arhive exist lucruri complexe. Niciunul dintre ele nu este contient, totui unele dein poten ialul respectiv... dac vreo
ras tnr i naiv le-ar crede promisiunile. Noi bnuim c asta s-a petrecut
la Domeniul Straumli. Ei au fost pclii de documen taie care pretindea miracole - au fost pclii s construiasc o fiin
transcendent, o Putere... dar una care i sacrific pe sofonii din Exterior. Nu aminti ct de rare erau asemenea Aberaii.
Puterile erau diverse, rutcioase, jucue, indiferente -dar practic toate aveau lucruri mai bune de fcut pentru a-i umple
timpul dect s extermine gndacii din naturi.
Pham Nuwen i frec falca, gnditor.
- Bun, cred c pricep. Am ns senzaia c astea
sunt chestii bine-tiute. Dac-i att de ucigtoare, cum se face c i-a atras pe cei de la Straumli?
- Ghinion i incompeten criminal.
Cuvintele ieir de pe buzele Rvnei cu o for sur prinztoare. Nu-i dduse seama c fusese att de afec tat de episodul
Straumli; undeva, adnc, vechile ei sentimente pentru Domeniul Straumli erau nc vii.
- Fii atent! Operaiunile din Exteriorul Superior
i Transcendent sunt realmente periculoase. Civilizaiile de acolo nu dureaz mult, dar ntotdeauna vor fi indivizi care vor
ncerca. Foarte puine ameninri simt maligne n mod activ. Ceea ce s-a ntmplat cu straume-rii... Ei au dat peste o
prescripie care anuna comori minunate. Este foarte posibil s fi stat de milioane de ani, s fi fost niel cam riscant pentru
a fi ncercat de alii. Ai dreptate, straumerii cunoteau pericolul. Era ns o situaie clasic de punere n balan a riscurilor
i de alegere eronat. Poate c o treime din Teologia Aplicat se referea la modul cum poi dansa lng flacr fr a te
face scrum. Nimeni nu cunotea detaliile dezastrului Straumli, totui Rvna le putea deduce dintr-o sut de cazuri similare.
-De aceea i-au stabilit o baz n Transcendent la aceast arhiv pierdut... dac asta a fost. Au nceput s implementeze
schemele gsite. Poi s fii sigur c i-au petrecut majoritatea timpului urmrind orice semne de nelciune. Nendoios,
prescripia a constat dintr-o serie de etape mai mult sau mai puin inteli gibile, cu un punct de pornire clar. Etapele iniiale
ar fi implicat calculatoare i programe mai eficiente dect orice din Exterior... dar aparent manierate.
-Mda... Chiar i-n Lentoare un program mare poate fi plin de surprize.
Rvna ncuviin.
- Iar unele dintre acestea ar fi fost apropiate de complexitatea uman sau mai presus de ea. Evident straumerii ar fi tiut
asta i ar fi ncercat s-i izoleze creaiile. ns dac era un design inteligent i malign... n-ar trebui s fie o surpriz dac
dispozitivele s-au infiltrat n reeaua local a laboratorului i au defor mat informaiile de acolo. Din clipa aceea straumerii n-
ar mai fi avut nicio ans. Cei mai prudeni ar fi fost acuzai de incompeten. Ar fi fost detectate amenin ri-fantom, la
care s-ar fi cerut rspunsuri urgente. Ar fi fost construite dispozitive mai sofisticate i cu mai puine msuri de securitate.
Este posibil ca oamenii s fi fost ucii sau rescrii chiar nainte ca Aberaia s fi atins transsapiena. Urm o tcere
prelung. Pham Nuwen prea aproape stnjenit. Da. Sunt multe lucruri pe care nu le tii, amice. Gndete-te ce ar fi putut
pregti Btrnul pentru tine.
Cochilie-albastr ndoi un lujer ca s guste o mixtur maronie cu miros de alge marine.
-Bine spus, lady Rvna. In situaia actual exist totui o diferen. Poate fi norocoas i foarte important... Chiar nainte
de a pleca de la Straumli Principal, am participat la o petrecere pe plaj cu Clreii Inferiori. Pn la momentul acela, ei
fuseser prea puin afectai de evenimente; muli nici mcar nu sesizaser distrugerea independenei la Straum. Cu noroc,
este posibil ca ei s fie ultimii nrobii. Glasul piigiat cobor o octav, amuind.
-Unde rmsesem? Ah, da, la petrecere. Acolo a fost i un Clre ceva mai vioi ca media celorlali. Cu nite ani n urm,
stabilise o legtur cu un cltor ntr-un serviciu de tiri Straumli i acum juca rolul unei cutii potale clandestine de date,
att de modest, nct nu era nici mcar enumerat n reeaua ser viciului respectiv... Ei bine, cercettorii de la laboratorul
Straumli - cel puin civa dintre ei - nu au fost pe att de imprudeni pe ct spui tu. Ei au suspectat o Aberaie care dorea
s evadeze i au decis s-o saboteze.
Asta era ntr-adevr o noutate, ns...
-Se pare c n-au avut prea mult succes, nu?
-ncuviinez. Ei nu au mpiedicat-o, dar au plnuit s fug de pe planeta-laborator cu dou nave stelare i i-au anunat
tentativa n canale care sfreau
la acest skrodclre cutie-potal. Acum vine partea important. Cel puin una dintre navele acelea urma s plece cu
elemente finale ale prescripiei Aberaiei... nainte ca ele s fi fost ncorporate n design.
- Cu certitudine trebuie s fi existat copii de siguran..., ncepu Pham Nuwen.
Rvna i fcu semn s tac. Pentru o singur sear, explicaiile la nivel colar fuseser suficiente. Era ntr-adevr ceva
incredibil. Ea urmrise tirile despre Domeniul Straumli la fel de mult ca oricare alt persoan. Domeniul era prima colonie-
33
34
fiic Superioar a lui Sjandra Kei; era ngrozitor s-o vad distrus. Totui nicieri n Ameninri nu existase nici mcar un
zvon despre aa ceva: Aberaia nu era complet?
-Dac-i adevrat, atunci straumerii pot avea o ans. Totul depinde de prile lips din documenta ia designului.
-Exact. Desigur i oamenii au neles asta. Ei au plnuit s se ndrepte direct ctre Adncul Exteriorului i s fac acolo
jonciunea cu restul celor de pe Straum.
Ceea ce - innd seama de dimensiunea final a dezastrului - nu avea s se ntmple niciodat. Rvna se ls pe spate n
scaun, neatent la Pham Nuwen pentru prima dat dup multe ore. Cel mai probabil ambele nave fuseser distruse de
acum. Dac nu fuseser distruse... straumerii fuseser cel puin pe jumtate inteligeni, ndreptndu-se ctre Adnc. Dac
ei deineau ceea ce credea Cochilie-albastr, Aberaia ar fi fost foarte interesat s-i gseasc. Nu era de mirare c
Tulpin-verde i Cochilie-albastr nu anunaser nimic pe grupul de informare.
-Aadar, rosti ea ncet, voi tii unde vor face jonciunea?
-Aproximativ.
Tulpin-verde mormi ceva spre el.
-Nu noi nine, preciza Cochilie-albastr. Coordonatele se afl n securitatea navei noastre. Sunt ns mai multe probleme.
Dac nu izbuteau s fac jonc iunea, straumerii aveau un plan secundar. Intenio nau s semnaleze Releulu i prin
ultraundele navei lor.
-Stai puin! Ct de mare este nava respectiv? Rvna nu era inginer n straturi fizice, dar tia c transceiverele Releului
erau de fapt roiuri de elemente de antene mprtiate pe muli ani-lumin, fiecare element avnd mrimea de zece mii de
kilometri. Cochilie-albastr rul nainte i napoi, ntr-un
gest scurt de agitaie.
- Nu tim, dar nu este nimic excepional. Dac n-o ainteti precis cu o anten mare, n-o vei detecta niciodat de aici.
Tulpin-verde adug:
-Credem c fcea parte din planul lor, dei este un gest de disperare peste alt gest de disperare. Dup ce am sosit la
Releu, am vorbit cu Organizaia...
-Discret! Fr vlv! interveni brusc Cochi-lie-albastr.
-Da. Am rugat Organizaia s caute semnalele acelei nave. M tem c nu am discutat cu persoanele cuvenite. Nimeni nu
pare s aib prea mult ncredere n noi. La urma urmelor, povestea provine de la un Clre Inferior.
Mda... Ce ar putea ei s tie care s aib mai puin de o sut de ani vechime?
- Ceea ce solicitm noi ar nsemna n mod normal o cheltuial nsemnat i se pare c preurile sunt foarte ridicate n
prezent.
Rvna ncerc s-i diminueze entuziasmul. Dac ar fi citit asta ntr-un grup de informare, n-ar fi fost altceva dect alt zvon
interesant. De ce ar fi trebuit s ovie doar pentru c se confrunta cu el n mod direct? Pe Puteri, ce mai ironie a sorii!
Sute de
clieni din Vrf i Transcendent - ba chiar i Btrnul - saturau Releul cu curiozitatea lor despre dezastrul Straumli. Ce ar fi
fost dac rspunsul ar fi stat chiar n faa lor, stopat tocmai de zelul propriilor investigri?
- Cu cine anume ai discutat? Nu conteaz, nu conteaz...
Poate c ar fi trebuit s se duc pur i simplu la Grondr 'Kalir cu povestea asta.
- Cred c-ar trebui s tii c sunt o... - foarte minor!- ...angajat a Organizaiei Vrinimi. Poate c a reui s v ajut.
Se ateptase la o reacie de surpriz din partea lor fa de acel noroc neateptat. n loc de aa ceva se ls tcere.
Aparent, (Cochilie-albastr i pierduse atenia fa de conversaie. In cele din urm, Tulpin-ver-
de spuse:
- Roesc... Vezi tu, noi tiam asta. Cochilie-albastr te-a cutat n directorul angajailor; eti singurul om din Organizaie. Nu
faci parte din Contacte cu Clienii, ns ne-am gndit c dac ne-am putea ntlni ntmpltor, ca s zic aa, ne-ai putea
asculta cu amabilitate.
Lujerii Cochiliei-albastre fonir scurt, frecndu-se ntre ei. Iritare? Sau ajunsese finalmente la firul actual al conversaie i?
- Da. ntruct suntem toi att de deschii, bnuiesc c ar trebui s mrturisim c situaia ar putea fi n beneficiul nostru.
Dac nava fugarilor poate dovedi c Aberaia nu este complet de Clasa a Ii-a, atunci poate c i-am putea convinge pe
cumprtorii notri c marfa nu a fost compromis. Dac ar ti asta, prietenii mei certificatori s-ar gudura la picioarele tale,
lady Rvna.
Rmaser n Compania Rtcitoare pn mult dup miezul nopii. Activitatea se ntei la vrful cir cadian al unora dintre noii
sosii. De jur mprejur, spectacolele de la mese i din sli erau glgioase. Ochii lui Pham alergau dintr-o parte n alta,
absorbind totul. Mai presus de orice el prea totui fascinat de Cochilie-albastr i Tulpin-verde. Cei doi erau complet non-
umani, ba chiar, din unele puncte de vedere, stranii i pentru ali extraterestri. Skrodcl-reii erau una dintre foarte
34
puinele rase care atinseser stabilitate pe termen lung n Exterior. Speciaia se petrecuse cu mult timp n urm, cu
varietile plecnd sau pierind. Cu toate acestea, mai existau unii care erau pe msura strvechilor lor skrode: un echilibru
unic de aspect i interfa cu maini care de pea vrsta de un miliard de ani. Cochilie-albastr i Tulpin-verde erau ns
n acelai timp negustori i aveau atitudinea pe care Pham Nuwen o cunoscuse n Lentoare. i dei brbatul etala aceeai
ignoran, n el se simea o nou diplomaie. Sau poate c im presia de covrire cauzat de Exterior ncepea n sfr it s-i
ptrund prin easta groas. Nu i-ar fi putut dori nite tovari de butur mai potrivii. Ca ras, skrodclreii preferau
reminiscena lene fa de aproape orice alt activitate. Dup ce-i anunaser mesajul esenial, cei doi erau perfect
mulumii s vorbeasc despre viaa lor n Exterior i s explice n oricte detalii ar fi putut dori barbarul. Certificatorii cu
flci ca briciul nu mai aprur. Rvna se amei uor i-i privi pe cei trei plvrgind despre afaceri. Surse n barb. Acum
ea era outsiderul, persoana care nu fcuse niciodat lucrurile acelea. Cochilie-albastr i Tulpin-verde fuseser peste tot i
unele dintre istoriile lor i preau exagerate chiar i ei. Rvna pleca de la ipoteza (de fapt, nu prea larg acceptat) c dac
nite fiine au o fluen comun, altceva nu mai conteaz. Dou dintre aceste trei fiine puteau fi confundate cu arbori n
ghivece
instalate pe crucioare, iar a treia nu semna cu niciun om pe care-l cunoscuse vreodat. Fluena lor era ntr-un limbaj
artificial i dou voci erau uierturi scrite. Totui... dup cteva minute de ascultare, personalitile lor preau s
pluteasc n memoria i imaginaia ei vizual, mai interesante dect muli dintre fotii colegi de coal, dar nu chiar att de
diferii de ei. Cei doi skrodclrei erau parteneri de via. Ea nu crezuse c asta putea s conteze prea mult; printre
Clrei, sexul nsemna doar cu puin mai mult dect a fi vecini n momentul cuvenit al anului. n acelai timp ns ntre ei
exista o afeciune profund. Tul-pin-verde mai ales prea o personalitate iubitoare. Ea (el?) era timid, totui
ncpnat, cu un gen de ones titate care putea reprezenta un handicap major pentru un negustor. Cochilie-albastr
compensa neajunsul acela. El (ea?) putea fi scnteietor i vorbre, destul de capabil s manipuleze situaia n folosul su.
Sub atributele acelea, Rvna ntrezrea un individ compulsiv, care nu se simea n largul su cu propria-i iretenie i care
era finalmente recunosctor cnd Tulpin-ver-de l nfrna.
i ce putea spune despre Pham Nuwen? Care-i personalitatea interioar pe care o ntrevezi acolo? n mod bizar, el era chiar
mai misterios. Ignorantul arogant din cursul dup-amiezii prea mai degrab invi zibil n seara aceasta. Poate c fusese
doar o masc a nesiguranei. El se nscuse ntr-o civilizaie dominat de brbai, practic opusul matriarhatului din care se
trsese toat omenirea din Exterior. Sub arogan era posibil s se ascund o persoan foarte plcut. La asta se aduga
felul n care-l nfruntase pe falc-brici. i modul n care-i ncuraja pe skrodclrei s vorbeasc. Rvna se gndi c dup o
via n care citise ficiuni romantice, ntlnise primul ei erou. Trecuse de ora 2:30, cnd prsir Compania
Rtcitoare. Peste mai puin de cinci ore, soarele avea s suie deasupra orizontului curbat. Cei doi skrod-clrei ieir s-i
conduc. Cochilie-albastr revenise la samnorsk, pentru a o regala pe Rvna cu o poveste despre ultima lui vizit pe
Sjandra Kei... i pentru a-i reaminti s se intereseze de nava fugar. Skrodclreii se micorar sub ei, cnd Rvna i Pham
se ridicar n atmosfera rarefiat i se ndreptar ctre turnurile rezideniale. Cei doi oameni nu vorbir nimic vreme de
dou minute. Era chiar posibil ca Pham Nuwen s fie impresionat de panoram. Treceau peste interstiii din Docurile
puternic iluminate, locuri n care puteau vedea, prin parcuri i piee, suprafaa lui Groundside aflat la o mie de kilometri
mai jos. Norii erau acolo volburi negre pe fundal negru. Reedina Rvnei se gsea pe perimetrul exterior al Docurilor.
Fntnile de aer erau inutile aici; turnul ei de apartamente se ridica n vid. Lunecar n jos ctre balcon i schimbar
atmosfera costumelor cu a apartamentului. Buzele Rvnei aveau o via proprie, explicnd c primise reedina pentru c
lucra la Arhiv, c nu se compara nici pe departe cu noul ei birou. Pham Nuwen ncuviin, inexpresiv. Nu emise niciuna
dintre replicile lui istee din excursiile lor anterioare.
Ea continu s bat cmpii, apoi intrar i.......
Dintr-odat amui. Rmaser amndoi privindu-se ochi n ochi. Cumva, Rvna l dorise pe clovnul acesta din clipa cnd
vzuse animaia caraghioas a lui Grondr. Ins abia n noaptea aceasta, n Compania Rtcitoare, se simise n largul ei s-l
aduc acas. - Pi, eu, --...
Aa deci, Rvna, prinesa vorace! Unde-i este acum limbaria nestvilit}
In cele din urm, decise s ntind mna i s-o
aeze peste a lui. Pham Nuwen i surse, sfios i el, pe Puteri!
-Cred c ai o locuin drgu, i spuse.
-Am decorat-o n stil tehno-primitiv. Poziia asta
la marginea Docurilor are unele avantaje. Panorama nu-i afectat de luminile oraului. Stai s-i art! Diminua iluminatul i
trase draperiile n lturi. Fereastra avea transparen natural i era orientat spre exterior de pe muchia Docurilor. In
noaptea aceasta, vederea ar fi trebuit s fie superb. Pe drumul de ntoarcere de la Companie, cerul fusese oribil de

35
36
ntunecat. Probabil c fabricile din sistem nu func ionau sau erau ascunse napoia lui Groundside. Pn i traficul navelor
pruse rarefiat. Se ntoarse i veni lng Pham. Fereastra era un dreptunghi vag n faa ochilor ei.
- Trebuie s-atepi un minut, ca s i se obinuiasc ochii. Nu exist niciun fel de-amplificare.
Curba lui Groundside era clar acum: nori cu ocazionale punctulee de lumin. Ea i trecu braul pe dup spatele
brbatului i dup un moment simi braul lui coborndu-i pe umeri. Apreciase corect: n seara asta, galaxia stpnea cerul.
Era o panoram pe care veteranii vrinimi o ignorau cu indiferen, dar pentru Rvna era lucrul cel mai frumos din Releu.
Fr amplificare, luminile erau slabe. Douzeci de mii de ani-lumin este o distan foarte mare. La nceput fu doar o
sugestie de cea i cte o stea ocazional. Pe msur ce ochii i se adap tar, ceaa cpt form - arce curbate, cu unele
locuri mai strlucitoare i altele mai pcloase. nc un minut i... n cea se zrir noduri... apoi dre de negru ab solut care
separau braele curbe... complexitate peste complexitate, rsucindu-se laolalt spre butucul alburiu care era Nucleul.
Maelstrom. Vrtej. ncremenit, nemicat, acoperind jumtate de cer.
Rvna auzi cum se opri rsuflarea lui Pham. El rosti ceva, nite silabe cntate care nu puteau fi n triskwelin i n tot cazul
nu n samnorsk.
-Toat viaa am trit ntr-un ghemotoc micu ca acela. i m-am crezut stpnul spaiului. N-am visat niciodat c voi vedea
toat minunia asta dintr-odat. Mna i se ncorda pe umrul femeii, dup care se relaxa i-i mngie gtul.
-i indiferent ct de mult am privi, nu vom vedea niciun semn al Zonelor? Ea cltin ncet din cap.
-Dar sunt uor de imaginat. Schi un gest cu mna liber. n general, Zonele Gnditoare urmau distribuia de mas din
galaxie: Adncurile Negnditoare se extindeau n jos ctre strlucirea blnd a Nucleului galactic. Mai spre exterior se afla
Marea Lentoare, unde se nscuse ome nirea, unde nu puteau exista viteze suprduminice, iar civilizaiile triau i mureau
netiutoare i netiute. Dup aceea Exteriorul - stelele situate cam la patru cincimi din distan, pornind din centru, care se
ntindeau mult n afara planului i includeau locuri ca Releul. Sub o form sau alta, Reeaua Cunoscut existase n Exterior
de miliarde de ani. Nu era o civilizaie; puine civilizaii durau mai mult de un milion de ani. Ins nregistrrile din trecut
erau destul de complete. Uneori erau ininteligibile. De cele mai multe ori, citirea lor implica traduceri de traduceri de
traduceri, transmise de la o ras defunct la alta fr nimeni care s le valideze... mai ru dect putea fi vreodat orice
mesaj multisalt n reea. Totui unele lucruri erau destul de clare: Zonele Gnditoare exis taser dintotdeauna, dei poate
c acum erau uor deplasate spre interior. Dintotdeauna existaser rzboaie i pci, rase ce suiser din Marea DAntoare...
i mii de imperii mici. Dintotdeauna existaser rase ce
se mutaser n Transcendent pentru a deveni Puteri... sau pentru a fi vnate de acestea.
- i Transcendentul? spuse Pham. Este pur i simplu bezna-ndeprtat?
Bezna dintre galaxii. Rvna chicoti ncet.
-O include i pe ea, dar... vezi extremitile spiralelor? Ele sunt n Transcendent. Transcendentul includea tot ce se gsea
mai departe de patruzeci de mii de ani-lumin de centrul galactic. Pham Nuwen rmase tcut. Rvna se simi strbtut de
un fior scurt.
-Dup ce-am vorbit cu skrodclreii ia, cred... cred c-neleg mai multe din lucrurile despre care m preveneai. Sunt
multe pe care nu le cunosc, care m-ar putea ucide... sau mai ru.
Bunul-sim triumf n cele din urm.
- ntr-adevr, ncuviin ea ncetior. Nu-i ns vorba numai despre tine, sau despre scurtul rstimp pe care l-ai petrecut
aici. Ne-ai putea studia toat viaa i tot s nu-nelegi. Ct timp ar trebui s studieze un pete pentru a nelege motivaiile
oamenilor? Analogia nu-i cea mai bun, dar este unica sigur; pentru Puterile din Transcendent, noi suntem cu adevrat
aidoma unor animale ntnge. Gndete-te la toate lucru rile pe care oamenii le fac animalelor - ingenioase, sadice,
caritabile, genocidale -, fiecare dintre ele are
un milion de amplificri n Transcendent. Zonele sunt o protecie natural; n absena lor, probabil c n-ar exista inteligena
de echivalent uman. (Art cu braul roiurile ceoase de stele.) Exteriorul i Inte riorul sunt ca adncurile unui ocean, iar noi
suntem creaturile care noat n abis. Suntem att de adnc, nct fiinele de la suprafa - dei ne sunt mult superioare -
nu pot s ajung realmente la noi. Oh, da, ele pescuiesc i uneori distrug nivelurile superioare
cu otrvuri pe care nici mcar nu le-nelegem. Totui
abisul rmne un loc relativ sigur.
Fcu o pauz. Analogia putea fi dezvoltat.
- i la fel ca-n cazul unui ocean, exist un aflux permanent de rmie care se scufund venind de sus. Exist obiecte ce
pot fi create numai n Vrf, care necesit fabrici aproape contiente... i care n acelai timp pot funciona aici, jos. Cochilie-
albastr a menionat cteva dintre ele cnd a discutat cu tine: esturile agravi, dispozitivele sapiente... Ele consti tuie cele
mai mari valori fizice din Exterior, ntruct noi nu le putem construi. Iar obinerea lor este o ntreprindere cu riscuri mortale.

36
Pham se ntoarse ctre ea, nemaiprivind fereastra i stelele.
- Prin urmare, exist ntotdeauna peti care se apropie de suprafa.
Pentru o clip Rvna crezu c-l pierduse, c brbatul era prins de romantismul dorinei de autodistrugere din Transcendent.
- Petiori care risc totul pentru o bucic din puterea zeilor... i care nu pot deosebi raiul de iad, nici chiar atunci cnd l
gsesc.
II simi cutremurndu-se, apoi braele lui o cu-prinser. Rvna nl capul i-i gsi buzele ateptnd. Trecuser doi ani de
cnd Rvna Bergsndot prsise Sjandra Kei. Din unele puncte de vedere, timpul trecuse iute. n chiar secunda aceasta,
corpul o anuna c de fapt trecuse mult, foarte mult timp. Fiecare atingere era vibrant, deteptnd dorine suprimate cu
grij. Brusc, toat pielea i se nfiora. Avu nevoie de un autocontrol incredibil ca s se dezbrace fr s rup ceva. Rvna era
lipsit de antrenament. i, desigur, nu exista nimic recent cu care s fac o comparaie... ns Pham Nuwen era foarte,
foarte priceput. Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 01 la Releu
Cale limbaj : Acquileron-triskwelin, SjK:Uniti relee
De la: Administratorul de Reea pentru Transceiverul Cntecul-vntului de la Debley Inferior
Subiect: Reclamaii Releu, o sugestie Rezumat: Se nrutete; mai bine ncercai cu noi
Termeni cheie: probleme de comunicare, nesiguran Releu, Transcendent Distribuie:
Grupul de interese Costuri Comunicaii Grupul de administrare Motley Hatch Releu transceiver 01 de la Releu Transceiver
Nu-pentru-Mult de la Escal-scurt
Continuri la: Grupul de interese Expansiune Cntecul-vntului Data: 07:21:21 Ora Docurilor, 36/09 anul Org 52089 Text
mesaj:
n ultimele cinci sute de ore, Costuri Comunicaii consemneaz 9 834 de reclamaii privind congestionarea nivelului
transceiver adresate operaiunilor vrinimi de la Releu. Toate aceste reclamaii implic servicii pentru zeci de mii de planete.
Vrinimi a asigurat n repetate rnduri c aceast congestionare este o cretere pur temporar a utilizrii de ctre
Transcendent. Fiind principalul concurent al Releului n aceast regiune, noi cei de
la Cntecul-vntului am beneficiat n chip modest de depirea superioar; totui pn acum am considerat nepotrivit s
propunem un rspuns coordonat la problem. Evenimentele din ultimele apte ore ne silesc s modificm aceast politic.
Cei care citesc subiectul acesta tiu deja despre incident; cei mai muli dintre voi suntei victimele sale. ncepnd de la
[00:00:27 Ora Docurilor], Organizaia Vrinimi a nceput s deconecteze transceiverele ntr-o ntrerupere neprogramat. ROI
a ncetat la 00:00:27, R02 la 02:50:32, R03 i R04 la 03:12:01. Vrinimi a declarat c un client din Transcendent solicita
urgent lime de band. (Anterior, R00 fusese dedicat respectivei Puteri.) Clientul a solicitat utilizarea legturilor att
ascendente, ct i descendente n limea de band. Organizaia nsi a admis c utilizarea neprogramat a depit
aizeci la sut din ntreaga sa capacitate. De subliniat c exce dentele din anterioarele cinci sute de ore - care au cauzat
reclamaii perfect justificate - nu s-au ridicat niciodat la mai mult de cinci la sut din capacitatea Organizaiei. Prieteni,
noi, cei de la Cntecul-vn-tului, activm n domeniul comunicaiilor pe distane mari. Noi
tim ct de dificil este ntreinerea elementelor transceiver, a cror mas poate fi de nivel planetar. Noi tim c n acest
domeniu furnizorii nu-i pot asuma pur i simplu angajamente contractuale ferme. n acelai timp ns compor tamentul
Organizaiei Vrinimi este inacceptabil. Este adevrat c n ultimele trei ore Organizaia a readus ROI pn la R04 n serviciul
general i a promis s despgubeas c din tarifele suplimentare aplicate Puterii toi clienii care au fost deranjai. ns
numai Vrinimi tiu ct de mari sunt de fapt acele tarife suplimentare. i nimeni (nici chiar Vrinimi!) nu tie dac acesta va fi
sfritul ntreruperilor. Ceea ce pentru Vrinimi nseamn o brusc i incredibil abunden de ncasri, pentru voi ceilali
este un dezastru nejustificat. De aceea Cntecul-vntului de la Debley Inferior analizeaz o extindere major - i
permanent - a serviciilor noastre: construirea a cinci transceivere-coloan ver tebral suplimentare. n mod evident,
aciunea aceasta va fi enorm de costisitoare. Transceiverele nu sunt niciodat ieftine i Debley Inferior nu deine geometria
optim de care se bucur Releul. Ne ateptm la o amortizare a costurilor n multe
decenii de afaceri prospere. Nu putem ncepe fr angajamente clare ale clienilor. Pentru a determina
aceast cerere i pentru a ne asigura c vom construi ceea ce este realmente necesar, crem un grup de
informare temporar, Grupul de interese Expansiune Cn-tecul-vntului, moderat i arhivat la Cntecul-
vntului. Taxele Expediere/Recepie pentru clienii de nivel transceiver din acest grup vor fi de numai zece
la sut din taxele noastre uzuale. V solicitm pe voi, clienii notri de nivel transceiver, s utilizai acest
serviciu pentru a discuta ntre voi, pentru a decide la ce v putei atepta n mod cert de la Organizaia
Vrinimi pe viitor i ce prere avei despre propune rile noastre.

37
38

Ateptm reaciile dumneavoastr. 9


Dup aceea Rvna avu un somn linitit. Pe la jumtatea dimineii ncepu s revin spre starea de semi-trezie. Tritul
telefonului ei era monoton i insistent, ndeajuns de sonor pentru a-i strbate visele cele mai plcute. Deschise ochii,
dezorientat i fericit. Dormea strngnd n brae... o pern mare. La naiba! El plecase deja. Rmase ntins o secund,
amintin-du-i. n ultimii doi ani, fusese singur; pn asear nu-i dduse seama ct de singur. O fericire att de
neateptat, att de intens... ce lucru straniu! Telefonul continua s sune. In cele din urm,
Rvna cobor din pat i travers nesigur ncperea; ar fi trebuit totui s existe nite hmite la aiureala asta tehno-primitiv.
-Da?
Era un skrodclre. Tulpin-verde?
- Regret s te deranjez, Rvna, ns... te simi bine? Clreaa se opri.
Brusc, Rvna i ddu seama c arta probabil niel cam ciudat: un rnjet ncntat i se lea de la o ureche la cealalt, iar
prul i era zbrlit n toate direciile. i trecu o palm peste gur, oprindu-i chicotitul.
-Da, m simt bine. (Bine!) Ce s-a-ntmplat?
-Dorim s-i mulumim pentru ajutor. Nu visasem nicio clip c ai fi att de sus plasat. ncercasem de sute de ore s
convingem Organizaia s caute nava fugarilor. Totui la mai puin de o or dup ce am vorbit cu tine, am fost anunai c
investigarea va ncepe imediat.
-Mda... (Poftim?)TL grozav, dar nu-s sigur c eu... apropo, cine pltete investigarea?
-Nu tiu, dar este foarte scump. Ni s-a spus c-i dedic un transceiver-coloan vertebral. Dac cineva transmite, atunci
ar trebui s aflm n cteva ore. Mai plvrgir dou minute i Rvna deveni treptat mai coerent, pe msur ce separ
diversele evenimente petrecute n ultimele zece ore n afaceri
i plcere. Pe jumtate, se ateptase ca Organizaia s-i interceptexe conversaiile din Compania Rtcitoare. Poate c
Grondr auzise povestea abia atunci... i-i acordase credit complet. n acelai timp ns chiar ieri se plnsese despre
saturarea transceiverelor. Oricum, vestea era bun - poate extraordinar de bun. Dac istoria incredibil a Clreilor era
adevrat, Aberaia Straumli putea fi mai jos de Transcendent. Iar dac navele cu refugiai deineau unele indicii despre
felul n care putea fi dobort, era
posibil chiar salvarea Domeniului Straumli. Dup ce Tulpin-verde nchise, Rvna se plimb prin apartament, revenindu-i
progresiv i examinnd diversele posibiliti. Aciunile i devenir mai precise, atingndu-i aproape viteza obinuit.
Existau multe lucruri pe care dorea s le examineze sau s verifice. Apoi telefonul sun din nou. De data aceasta, femeia
previzualiz apelantul. Hopa! Era Grondr Vrinimikalir. Rvna i trecu degetele prin pr, ncercnd s-l aranjeze; arta tot ca
naiba i aparatul acesta telefonic nu putea s msluiasc imaginile. Brusc observ c nici Grondr nu arta prea grozav.
Chitina sa facial era mnjit, ba chiar peste unii pistrui. Accept apelul.
- Ah! Glasul lui chii realmente, dup care reveni la nivelul su obinuit. Mulumesc c ai rspuns. A fi sunat mai
devreme, att doar c lucrurile au fost foarte... haotice.
Unde i dispruse oare distana superioar?
- Vreau s te anun c Organizaia n-are absolut nicio legtur cu asta. Am fost complet pclii, pn acum dou ore.
Se lans ntr-o descriere dezlnat a cererilor masive care copleeau resursele Organizaiei. n vreme ce el btea cmpii,
Rvna apel o sintez a recentelor activiti de la Releu. Pe Puterile Viitoa re! aizeci la sut devieri? Extrase din Costuri
Comunicaii. Scana rapid mesajul de la Cantecul-vntului, Ludroii erau la fel de pompoi ca ntotdeauna, totui probabil
c oferta lor de a nlocui Releul era real. Era exact genul de situaie de care Grondr se temuse c s-ar putea ntmpla.
- ...Btrnul cerea tot mai mult. Cnd am neles n cele din urm ce se ntmpla l-am confruntat... Am ajuns aproape de
ameninarea cu violena. punem de resursele necesare pentru a-i distruge nava
emisar. Nu putem preciza care i-ar putea fi rzbunarea, dar l-am anunat c solicitrile lui deja ne distrug. Slav Puterilor, a
prut doar amuzat; a btut n retragere. A fost restricionat la un singur transceiver i acela este pe o cutare de semnal
care n-are nicio legtur cu noi.
Hmm... Un mister rezolvat. Probabil c Btrnul a tras cu urechea prin Compania Rtcitoare i-a auzit povestea
skrodclreilor.
- Atunci poate c situaia va reveni la normal. Este ns important s fim la fel de inflexibili, dac Btrnul ncearc s
abuzeze iari de noi. Cuvintele i ieir dintre buze, nainte s se fi gndit cui oferea sfaturi.
Grondr nu pru s-i remarce intervenia. Ba chiar, el se grbi s aprobe.
-Da, da. Ii spun, dac Btrnul ar fi un client obinuit, l-am exclude definitiv pentru aceast mane vr de nelare... Pe de
alt parte, dac ar fi un client obinuit, nu ne-ar fi putut pcli niciodat. i trecu degetele albe i dolofane peste fa.

38
-Un simplu locuitor din Exterior nu ar fi putut altera nregistrarea noastr privind expediia dragei. Nici chiar unul din Vrf
nu ar fi putut s ptrund n maidanul de nave i s manipuleze rmiele fr ca noi s nu suspectm absolut nimic.
Drag?... Rmie?... Rvna ncepu s neleag c ea i Grondr nu vorbeau despre acelai lucru.
-Mai exact, ce-a fcut Btrnul?
-Detaliile? Acum suntem destul de siguri n privina lor. Dup Cderea lui Straum, Btrnul a fost foarte interesat de
oameni. Din pcate, aici nu exista niciunul doritor i disponibil. A nceput s ne manipuleze, rescriindu-ne nregistrrile din
maidanul de nave. Am recuperat o copie de rezerv curat de la o sucursal. Draga a ntlnit realmente epava unei
nave umane. n ea existau pri de corpuri omeneti... dar nimic ce am fi putut renvia. Probabil c Btrnul a combinat i a
potrivit ce a gsit acolo. Poate c a fabricat memorii, extrapolnd din datele culturale umane din arhive. Privind
retrospectiv, putem concorda primele lui solicitri cu ptrunderea n maidanul de nave.
Grondr continu, dar Rvna nu-l asculta. Ochii ei priveau n gol, prin displayul telefonului. Suntem petiori n abis, protejai
de adnc de pescarii de sus. ns chiar dac ei nu pot tri aici, jos, pescarii inteligeni au momeli i iretlicuri ucigae. In
cazul acela, Pham...
-Atunci Pham Nuwen nu-i dect un robot, rosti ea ncetior.
-Nu tocmai. Este om i poate s opereze autonom cu amintirile lui false. ns atunci cnd Btrnul cumpr lime total de
band, creatura este n mod complet un dispozitiv emisar.
Mna i ochiul unei Puteri.
Prile gurii lui Grondr clicir n stinghereal
mizerabil.
- Rvna, noi nu tim tot ce s-a petrecut azi-noapte; nu exista niciun motiv pentru care s te punem sub supraveghere.
Btrnul ne asigur totui c nevoia lui pentru investigare direct a ncetat. n orice caz, nu-i vom acorda niciodat limea
de band pentru a ncerca din nou.
Femeia abia dac schi o ncuviinare din cap. Brusc chipul prea c-i nghease. Nu simise nicio dat simultan atta furie
i spaim. Se ridic, cuprins de un val de ameeal, i se ndeprt de telefon, ignornd strigtele ngrijorate ale lui
Grondr. Povetile din coali i Se rostogoleau prin minte, alturi de miturile dintr-o grmad de religii umane. Consecin e,
consecine... mpotriva unora dintre ele se putea apra, dar altele erau imposibil de reparat.
i de undeva din strfundul minii ei, un gnd incredibil de prostesc se tr de sub oroare i furie. Vreme de opt ore fusese
fa-n fa cu o Putere. Era genul de experien care constituia subiect de capitol ntr-un manual, genul de experien care
era mereu distant i raportat n mod greit. i genul de experien pe care n -o putea revendica nimeni de pe Sjandra Kei,
nici chiar pe departe. Pn acum... Joharma zcu mult timp n barc. Soarele nu apuse niciodat, dei uneori cobora
ndrtul ei, iar alteori era sus n fa, pentru ca alteori totul s fie nnorat i ploaia s rpie pe prelata care-i acoperea
pturile. Fata petrecu aceste ore agoniznd. Se ntmplau lucruri care ar fi putut s fie doar vise. Nite creaturi o trgeau
de hainele care i se lipiser de piele din cauza sngelui. Mini blnde i boturi de guzgani i ngrijir rnile i 0 silir s bea
ap rece. Cnd se zvrcoli, mama i rearanj pturile i o alin cu sunete dintre cele mai stranii. Mai multe ore, cineva cald
sttu ntins lng ea. Uneori era Jefri; de cele mai multe ori era un cine mare, un cine care torcea ca o pisic. Ploaia
trecu. Soarele se afla n stnga brcii, dar ascuns ndrtul unei umbre reci, muctoare. Intr-o msur tot mai mare,
durerea deveni divizibil. O parte din ea era n piept i n umr; aceea o njungh ia la fiecare legnat al brcii. O parte era n
mruntaie - un gol care nu era tocmai grea... i era foame, sete. ntr-o msur tot mai mare, i reaminti, nu mai vis.
Erau comaruri care n-aveau s piar niciodat. Ele se petrecuser cu adevrat. Se petreceau acum. Soarele aprea i
disprea prin vlmagul de nori. Lunec ncet, cobornd peste cer, pn ajunse ndrtul brcii. Johanna ncerc s-i
aminteasc ce spusese tata chiar nainte de... dezastru. Se gseau n inutul arctic al acestei planete, n timpul verii, i prin
urmare punctul cel mai cobort al soarelui trebuia s
fie nordul, iar ambarcaiunea lor cu dou coci naviga aproximativ spre sud. Indiferent ncotro s-ar fi ndreptat, cu fiecare
minut se ndeprta tot mai mult de nav i de orice speran de a-l gsi pe Jefri. Uneori ntinderea de ap semna cu largul
unei mri; dealurile erau foarte ndeprtate sau ascunse de norii joi. Uneori treceau prin strmtori, aproape atingnd
pereii de piatr. Fata nu tiuse c o barc cu pnze putea fi att de rapid sau att de periculoas. Patru dintre creaturile-
guzgani se luptau cu disperare s-o in departe de stnci. Sreau graios de pe plat forma catargului pe parme i uneori se
suiau unele pe umerii celorlalte pentru a ajunge ct mai sus. Ambarcaiunea cu dou coci se legna i gemea n valuri,
cnd acestea se nteeau pe neateptate. Apoi treceau de strmtoare i dealurile se ndeprtau la o distan lipsit de
primejdii, lunecnd lin ctre napoi. Mult timp, Johanna se prefcu c delira. Gemu i se zvrcoli. Privi. Corpurile gemene ale
ambarcaiunii erau lungi i nguste, ca nite canoe. Vela era montat ntre ele. Umbra din visele ei fusese vela aceea, care
pocnea n vntul rece i tios. Cerul era o avalan de tonuri cenuii, luminoase i ntunecate. Psri treceau pe lng

39
40
catarg, dndu-i ntruna ocol. De jur mprejur se auzeau uierturi i chiite, dar care nu proveneau de la psri.
Ci de la montri. Fata i privi printre pleoapele ntredeschise. Erau acelai creaturi care-i uciseser pe mama i pe tata.
Purtau pn i aceleai veminte ciudate: veste gri-verzui, cu multe bride i buzunare. Cini sau lupi, aa crezuse anterior,
totui descrierea aceea nu era cea mai potrivit. Aveau patru picioare zvelte i urechiue ascuite, ns cu gturile lungi i
ochii ocazional roietici puteau la fel de bine s fie nite guzgani uriai.
Cu ct i privea mai mult, cu att i se preau mai
oribili. O imagine static n-ar fi putut niciodat transmite acelai sentiment de oroare; trebuia s-i vezi n aciune. Ea privi
patru - cei aflai n partea ei din ambarcaiune - jucndu-se cu datasetul. Alifantul Roz era legat ntr-un sac din plas n
partea din spate a brcii. Acum creaturile doreau s-l examineze. La nceput prea ca un spectacol de circ, cu capetele lor
micn-du-se n toate prile. Ins toate micrile erau foarte precise, foarte coordonate ntre ele. Nu aveau mini, dar
puteau dezlega noduri: fiecare inea un capt de funie n gura sa i-i deplasa gtul n jurul celorlali, n acelai timp,
ghearele uneia fixau de copastie funia slbit. Era ca i cum ai fi urmrit nite marionete. Peste cteva secunde scoseser
datasetul din sac. Nite cini obinuii l-ar fi lsat s cad pe fundul brcii, apoi l-ar fi mpins de colo-colo cu boturile. Nu i
fiinele acestea: dou l aezar pe o banc n cruci, iar o a treia l inu n loc cu laba. Ii investigar marginile,
concentrndu-se asupra bridelor din plu i a urechilor clpuge. mpinser i apsar cu bo turile, totui o fceau cu un
obiectiv clar. ncercau s-l deschid.
Dou capete se ivir peste copastia celeilalte coci. Emiser sunete uierate i bolborosite, care erau o combinaie ntre un
strigt de pasre i zgomotele cuiva care vomit. O creatur dintre cele situate n partea Johannei le privi i scoase sunete
similare. Celelalte trei continuau s cerceteze ncuietorile datasetului. n cele din urm traser simultan de urechile mari,
clpuge; datasetul se deschise i fereastra superioar ncepu s ruleze rutina de start a Johannei: o animaie a ei, care
rostea:
- Ruine s-i fie, Jefri! Nu-i bga nasu-n lucrurile mele!
Cele patru creaturi din partea Johannei ncremenir i ochii li se holbar.
Dup aceea ntoarser datasetul pentru a fi vzut i de celelalte. Una l inea nemicat, alta examina fe reastra superioar i
a treia bjbia la fereastra tastelor. Fpturile din cealalt coc intraser n frenezie, totui niciuna nu ncerc s se apropie.
Testrile aleatorii ale celor patru ntrerupser brusc salutul de start. Una dintre ele privi spre cele din cealalt coc; alte
dou se uitar la Johanna. Ea continua s zac cu ochii aproape nchii.
- Ruine s-i fie, Jefri! Nu-i bga nasul-n lucrurile mele!
Glasul Johannei se auzi iari, dar dinspre un animal. Era o reproducere perfect. Apoi vocea unei fete gemu i plnse:
- Mami, tati...
Era tot glasul ei, ns mai speriat i mai copilros dect dorise Johanna vreodat s sune. Animalele prur c ateptau un
rspuns din partea datasetului. Cnd nu se petrecu nimic, unul din ele rencepu s apese cu nasul pe ferestre. Toate datele
valoroase i programele periculoase erau parolate. Insulte i chiieli ieir din cutie, toate micile surprize pe care fata le
pregtise pentru friorul ei indiscret. Oh, Jefri, te voi mai vedea vreodat? Sunetele i video-urile amuzar montrii pentru
alte cteva minute. In cele din urm bjbielile lor alea torii convinser datasetul c cineva cu adevrat neexpe rimentat
deschisese cutia i comut pe modul grdini. Creaturile tiau c ea privea. Dintre cele patru care i examinau Alifantul,
una - nu ntotdeauna aceeai -o urmrea permanent cu privirea. Se jucau cu ea, prefcndu-se c nu tiau c Johanna se
prefcea. Fata deschise ochii larg i fulger din privire fptura.
- Lua-te-ar naiba!
Privi n direcia opus. i ip. Creaturile din
cealalt coc erau strnse laolalt. Capetele lor se nlau n snop pe gturi sinuoase. In razele soarelui aflat jos deasupra
orizontului, ochii le scnteiau roii: un grup de guzgani sau de erpi care o priveau n tcere i doar cerurile tiau de ct
vreme. Capetele se aplecar nainte la strigtul ei i Johanna auzi din nou iptul. In spate, propriul ei glas rosti:
- Lua-te-ar naiba!
Altundeva, ea striga pe mami i tati. Johanna zbier iari, iar fpturile o ngnar ca un ecou perfect. Ea i nghii teroarea
i rmase tcut. Montrii mai continuara o jumtate de minut, imitnd-o, amestecnd cuvinte pe care le rostise probabil n
somn. Cnd vzur c n-o mai puteau teroriza n felul acela, glasurile ncetar s mai fie omeneti. Bolboroselile treceau
dintr-o parte n cealalt, ca i cum cele dou grupuri ar fi negociat. n cele din urm, cei patru din partea ei i nchiser
datasetul i-l legar napoi n sacul din plas.
Ceilali ase se desfcur din grupul lor strns. Trei srir la copastia dinspre ap a cocii lor. i prinser muchia strns n
gheare i se aplecar ctre vnt. De data aceasta aproape c semnau cu nite cini - nite cini mari care stteau la
fereastra unui automobil i adulmecau curentul care intra de afar. Gturile lungi se legnar nainte i napoi. La fiecare

40
cteva secunde, unul dintre ei i cobora capul, care disprea din raza vizual a fetei. Oare bea? Pescuia? Pescuia... Un cap
se ridic brusc i azvrli n barc ceva mic i verde. Celelalte trei animale l prinser cu boturile. Johanna ntrezri nite
picioare mici i o carapace sclipitoare. Un guzgan l inu cu vrful botului i ceilali doi l desfcur. Toate aciunile erau
efectuate cu aceeai precizie incredibil. Haita prea o singur creatur, cu fiecare gt fiind un tentacul gros,
terminat printr-o pereche de flci. Mruntaiele fetei se revoltar la ideea respectiv, dar nu avea ce s vomite. Pescuitul
continu nc un sfert de or. Prinser cel puin apte crustacee verzi, totui nu le mncar; cel puin, nu pe toate. Bucile
dezmembrate fur colectate ntr-o farfurioar din lemn. Alte bolboroseli se schimbar ntre cele dou coci. Unul dintre cei
ase guzgani prinse marginea farfurioarei n gur i se tr peste platforma catargului. Cei patru din partea Johannei se
strnser laolalt, parc nspimntai de vizitator. Abia dup ce farfurioara fu lsat jos i intrusul revenise n partea sa,
cei patru din coca Johannei i nlar iari capetele. Un guzgan ridic farfurioara. El i nc unul venir spre ea. Fata
nghii un nod. Ce tortur mai era i asta? Stomacul i icni din nou... i era foarte foame. Se uit nc o dat la farfurie i
nelese c ncercau s-o hrneasc.
Soarele tocmai ieise de sub norii dinspre nord. Lumina slab aducea cu o dup-amiaz de toamn, dup ploaie: cer negru
deasupra, ns n acelai timp totul din imediata apropiere era luminos i sclipea de umezeal. Blana creaturilor era deas
i cu aspect de plu. Una ntinse farfuria spre ea, iar cealalt i stre cur botul nuntru i retrase... ceva verde i lunecos.
inu bucica delicat, doar cu vrfurile buzelor bo tului su alungit. Se ntoarse i-i ntinse fetei frag mentul verde. Johanna
se trase ndrt.
-Nu!
Creatura se opri. Pentru o clip, fata crezu c avea s-i imite negaia. Dup aceea, ls bucica n farfurioar. Primul
animal aez farfuria pe banchet, lng ea. Ridic un moment ochii ctre Johanna, apoi desfcu flcile cu care-i inuse
marginea. Ea ntrezri coli dei, ascuii.
Fata se uit n farfurie i scrba ei se lupt cu foa mea. In cele din urm scoase o mn de sub ptur i o ntinse. Capete se
nlar n jurul ei i ntre cele dou coci ale ambarcaiunii urm un schimb de comentarii bolborosite.
Degetele Johannei strnser ceva moale i rece. Le ridic spre lumina soarelui. Corpul crustaceului era verde-cenuiu,
sclipind ud. Guzganii din cealalt coc i rupseser picioarele i capul. Ceea ce rmsese avea numai doi-trei centimetri
lungime. Semna cu un fileu. Cndva, ei i plcuser fileurile respective. Dar acelea fuseser gtite. Aproape c scp
bucata, cnd o simi tremurndu-i n mn. O apropie de gur i o atinse cu limba. Era srat. Pe Straum, te puteai
mbolnvi serios dac mneai crustacee crude. Ce putea s fac ea acum, cnd era singur, fr prini i fr nicio reea
local de comunicaii? Simi cum o npdesc lacrimile. Rosti un cuvnt urt, ndes bucata verde n gur i se strdui s-o
mestece. Era inodor, cu textur de seu i zgrciuri. Icni, o scuip... i ncerc s mnnce alta. Cu totul, nghii poriuni din
dou buci. Poate c aa era mai bine; avea s atepte i s vad ct vomita. Se ntinse napoi i vzu cteva perechi de
ochi care o priveau. Schimbul de bolboroseli cu cealalt parte din barc rencepuse. Dup aceea un guzgan pi ctre ea,
nclinat ntr-o parte, purtnd un burduf de piele cu un cep. Un bidon.
Creatura aceasta era cea mai mare dintre toate. Conductorul? i apropie capul de al ei, aducnd gtul bidonului lng
gura fetei. Guzganul cel mare prea iret, mai prudent dect ceilali n felul n care se mica. Ochii Johannei coborr pe
flancurile lui. Dincolo de marginea vestei sale, blana de pe posterior era n general alb... i brzdat adnc de o cicatrice
n form de Y. Asta l-a ucis pe tata.
Atacul Johannei nu fu planificat; probabil c de aceea reui att de bine. Ea se repezi pe lng bidon i-i trecu braul liber
n jurul grumazului creaturii. Se rostogoli peste animal i-l fix de copastie. Guzganul era mai mic dect ea i nu ndeajuns
de puternic ca s-o mping n lturi. Ea i simi ghearele zgriind prin pturi, totui fr s-o rneasc. Se ls cu toat
greutatea peste spinarea creaturii, o prinse de locul n care falca se articula cu gtlejul i ncepu s-i izbeasc easta de un
lemn.
Dup care ceilali srir pe ea, cu boturile strecu-rndu-i-se sub corp, cu flcile trgnd-o de mneci. Johanna simi iruri de
coli ca acele ptrunznd doar prin estur. Trupurile lor zumziau cu un sunet din visele ei, un sunet care-i strbtea
hainele i-i vibra oasele.
Guzganii i traser mna de pe gtlejul celuilalt, rsucind-o; fata simi vrful sgeii micndu-se dureros n carne. Mai
putea ns face ceva. Se mpinse puternic din picioare i-i repezi capul n baza maxilarului guz ganului, zdrobindu-i
cretetul de copastie. Corpurile din jurul ei se convulsionar i ea fu rsturnat pe spate. Acum nu mai simi nimic dect
durerea. Nici furia, nici teama n-o puteau mica. Totui o parte din ea continua s fie contient de cele patru creaturi. Le
rnise. Le rnise pe toate. Trei se mpleticeau de colo-colo de parc ar fi fost bete, emind fluierturi ce preau n sfrit
s provin din gurile lor. Guzganul cu posteriorul acoperit de cica trice zcea pe o parte, zvcnind. Johanna i fcuse o ran
stelat n cretet. Sngele picura pe lng ochii lui ca nite lacrimi roii.

41
42
Dup cteva minute, fluierturile ncetar. Cele patru creaturi se strnser laolalt i uierturile familiare rencepur.
Sngerarea din pieptul fetei pornise din nou.
O vreme, ei se privir. Johanna le surse inami cilor. Puteau fi rnii. Ea i putea rni. Se simi mai bine ca oricnd dup
asolizare. nainte de Micarea Jupuitorului, Cioplitorii-n-lemn fuseser cel mai faimos stat-aezare la apus de Colii-de-
ghea. ntemeietorul su ncepuse cu ase veacuri n urm. n zilele acelea, viaa era mult mai grea n miaznoapte; n
majoritatea anului, zpada acoperea pn i esurile. Cioplitorul-n-lemn pornise singur: o unic hait, ntr-o colib pe malul
unui golf interior. Haita era vntor i gnditor, n aceeai msur ca artist. Pe o sut de mile de jur mprejur nu exista nicio
aezare. Numai o duzin din primele statuete ale cioplitorului i prsiser vreodat coliba, totui ele nsemnaser gloria lui
de nceput. Trei dintre ele nc mai existau. Lng Lacurile Lungi, un ora purta numele celei aflate n muzeul su. Odat cu
faima sosiser ucenicii. Zece colibe se risipiser prin fiordul Ciophtorului-n-lemn. Trecuser un veac sau dou i, desigur,
Cioplitorul-n-lemn se schimbase, lent. El se temuse de schimbare, simind c i se va pierde sufletul. ncercase s-l
pstreze; aproape toi o fac, ntr-o msur sau alta. In cazul cel mai ru, haita cade n pervertire, poate devine lipsit de
suflet. Pentru Ciophtorul-n-lemn, cutarea n sine era schimbarea. El studie felul n care fiecare membru se potrivea n
interiorul sufletului. Studie puiandrii i creterea lor i cum anume poi ghici contribuiile unuia nou. nv n ce fel s
modeleze sufletul, educndu-i pe membri.
Bineneles, puine din acestea reprezentau nouti. Ele constituiau baza celor mai multe religii i toa te aezrile aveau
povuitori i educatori de prsile. Asemenea cunotine, valide sau nu, sunt importante pentru orice civilizaie. Cioplitorul-
n-lemn le reexaminase, fr prejudecile tradiionale. El experimen tase cu grij asupra sa i asupra celorlali artiti din
colonia lui micu. Examinase rezultatele i le folosise pentru a concepe noi experimente. Era cluzit de ceea ce vedea, nu
de ceea ce dorea s cread. Potrivit diverselor norme ale epocii sale, ceea ce fcea era erezie, pervertire sau pur i simplu
nebunie. In primii ani, regele Cioplitor-n-lemn fusese aproape la fel de detestat pe ct avea s fie Jupuitorul peste trei
veacuri. In ndeprtatul miaznoapte continuaser ns iernile grele. Naiunilor din miazzi nu le fusese uor s trimit
armate att de departe. O dat, cnd o fcuser, fuseser complet nfrnte. i, n mod ne lept, Cioplitorul-n-lemn nu
ncercase niciodat s cucereasc trmurile de miazzi: nu n mod direct. Dar aezarea lui crescuse i crescuse, iar faima
sa pentru art i mobilier era mic pe lng celelalte repu taii. Inimi btrne merseser n ora i se ntorseser nu doar
mai tinere, ci mai istee i mai fericite. Ideile radiaser din ora: rzboaie de esut, cutii de angrenaje i mori de vnt,
fabrici. Ceva nou se ntmplase n locul acesta. Nu erau numai inveniile, ci erau indivizii pe care Cioplitorul-n-lemn i
moise i perspectiva pe care o crease.
Wickwrackcic i Jaqueramaphan ajunser du-p-amiaz trziu la Cioplitorii-n-lemn. Plouase aproape toat ziua, dar acum
norii fuseser alungai de vnt i cerul oferea azurul senin i luminos care prea cu att mai frumos dup o serie de zile
nnorate. Domeniul Cioplitorului-n-lemn era un paradis pentru ochii Peregrinului. Se simea obosit de slbti ciile fr haite.
Se simea obosit de grijile legate de strin. Coci-duble i nsoiser, bnuitoare, pe ultimele mile. Ambarcaiunile erau
narmate, iar Peregrinul i Copistul veneau dintr-o direcie foarte suspect. Erau totui singuri i n mod limpede inofensivi.
Vestitori pe distane mari strigar, expediindu-le povestea mai
departe. Pn ce ajunser n port, erau eroi: dou hai te care terpeliser comori nespecificate de la ticloii din
miaznoapte. Ocolir un dig portuar, care nu existase la ultima cltorie a Peregrinului, i amarar la chei.
Docul era ticsit de soldai i crue. Trgoveii umpleau drumul care suia spre zidurile oraului. Era distana minim la care
te puteai apropia de o gloat astfel nct s rmn loc pentru gnduri lucide. Copistul sri din barc i opi, evident
ncntat de ovaiile de pe coasta dealului. - Iute! Trebuie s vorbim cu Cioplitorul-n-lemn. Wickwrackcic lu traista n care
se gsea caseta cu imagini a strinului i cobor cu grij din ambarca iune. Era ameit dup btaia primit de la strin, n
decursul creia timpanul anterior al lui Cic fusese spart. Pentru o clip, se simi pierdut. Docul era foar te straniu; la prima
vedere prea piatr, dar era placat cu un material negru i spongios pe care nu-l vzuse dect n Mrile de Miazzi; aici ar
fi trebuit s fi fost casant... Unde m aflu? Ar trebui s fiu fericit pentru ceva, pentru o victorie. Se opri, ca s se regrupeze.
Dup un moment, att durerea, ct i gndurile i se ascuir; aa avea s fie cel puin cteva zile. S obin ajutor pentru
strin. S-l coboare pe rm. Lordul ambelan al regelui Cioplitor-n-lemn era un filfizon mai degrab supraponderal;
Peregrinul nu se ateptase s vad aa ceva la Cioplitorii-n-lemn. Ins individul devenise imediat cooperant cnd l vzuse
pe strin. Adusese un medic ca s-l examineze pe Dou-picioare... i, eventual, pe Peregrin. In ultimele dou zile strinul
ctigase n puteri, dar nu mai existaser episoade de violen. II coborser pe rm fr necazuri. l privea pe Peregrin cu
ochii de pe chipul su turtit; o expresie despre care el tia c era de furie neputincioas. Atinse gnditor capul lui
Cic... Dou-picioare abia atepta ocazia cea mai potrivit pentru a-l vtma din nou. Dup cteva minute, cltorii erau n
caretele trase de kherporci i uruiau pe strada cu caldarm spre zidurile oraului. Soldaii deschideau drum prin mul ime.
Copistul Jaqueramaphan saluta n toate prile, ca un chipe erou. De acum Peregrinul cunotea in stabilitatea timid care

42
pndea nluntrul Copistului. Acesta putea fi momentul de vrf al vieii sale. Chiar dac o dorea, Wickwrackcic nu putea fi
la fel de expansiv. Deoarece unul dintre timpanele lui Cic era spart, gesturile brute l fceau s-i piard irul gndurilor.
Se ciuci pe locurile caretei i privi afar, n toate direciile.
Cu excepia formei portului exterior, locul nu mai aducea defel cu ceea ce-i amintea din urm cu cincizeci de ani. In
majoritatea lumii, puine se schimbau n cincizeci de ani. Un pelerin care revenea dup un asemenea interval putea chiar
s fie plictisit de simihtudine. Dar aici... era aproape nfricotor. Uriaul dig sparge-val era nou. Docurile erau de dou ori
mai multe i adposteau coci-duble cu stindarde pe care nu le zrise niciodat n aceast parte a lumii. Drumul existase i
nainte, ns fusese mai ngust, cu doar o treime din potecile secundare ce se desprindeau n prezent din el. nainte zidurile
oraului existaser mai degrab pentru a ine nuntru kherpor-cii i ginile-broate, dect pentru a respinge invada torii.
Acum zidurile erau nalte de zece picioare, cu piatra neagr ridicndu-se pe ct putea vedea Pere grinul... Iar ultima dat
aproape c nici nu vzuse sol dai; acum erau la tot pasul. Nu era o schimbare n bine. Simi un nod n adncul stomacului
lui Cic; soldaii i luptele nu erau lucruri bune. Trecur prin porile oraului i pe lng o pia labirintic ce se ntindea pe
muli acri. Culoarele de
trecere aveau limea de numai cincizeci de picioare. Fiind mai nguste, acolo se revrsau baloturi de esturi, mobile i
lzi cu fructe proaspete. In aer pluteau arome de fructe, mirodenii i vopsele. Locul era att de aglomerat, nct trguielile
se apropiau de orgie i ameitul Peregrin fu ct pe-aici s-i piard cunotina. Dup aceea ajunser pe o strad ngust,
care zigzaga printre iruri de case cu etajul din lemn. ndrtul acoperiurilor se nlau fbrtificaii masive. Dup zece
minute ajunser n curtea interioar a castelului. Coborr i Lordul ambelan ordon ca Dou-pi-cioare s fie mutat pe o
targa.
-Ciopktorul-n-lemn ne va primi? ntreb Copistul. ambelanul izbucni n rs.
-Cioplitoarea! Ciophtorul-n-lemn i-a schimbat sexul acum mai bine de zece ani.
Capetele Peregrinului se rsucir surprinse. Ce nsemna asta, mai exact? Majoritatea haitelor se mo dificau n timp, totui
nu auzise niciodat despre Cio-phtorul-n-lemn s fie altceva dect mascul. Aproape c scp cuvintele urmtoare ale
ambelanului.
- Chiar mai repede. ntregul ei consiliu trebuie s vad... ce ai adus. Intrai!
Le fcu semn grzilor s se ndeprteze.
Intrar ntr-un hol ndeajuns de larg pentru ca
dou haite s treac una pe lng cealalt. ambelanul
deschidea drumul, urmat de cltori i de medicul cu
targa strinului. Pereii erau nali, vtuii i cu
tigheluri argintate. Interiorul era mult mai mre ca
nainte... i tot nelinititor. Nu se zreau statui, iar
ceea ce exista avea o vechime de veacuri.
Pe de alt parte, abundau tablourile. Wickwrack-
cic se mpiedic atunci cnd l vzu pe primul i-l auzi
pe Copist icnind ndrtul su. Peregrinul vzuse art
din toat lumea. Gloatele de la tropice preferau fresce
abstracte, pete i mnjituri psihopate de culoare.
Insularii din Mrile de Miazzi nu inventaser niciodat perspectiva; n acuarelele lor, obiectele ndeprtate pluteau pur i
simplu n jumtatea superioar a picturii. In Republica Lacurilor Lungi, n prezent era la mod reprezentaionismul, mai ales
multipticurile ce ofereau imaginea unei haite ntregi. Peregrinul nu vzuse ns niciodat aa ceva. Pic turile erau mozaicuri:
fiecare plcu, un ptrat din ceramic cu latura de aproximativ un jumtate de cen timetru. Nu existau culori, ci doar patru
nuane de gri. De la cteva picioare deprtare, granulaia se pierdea i... erau cele mai bine realizate peisaje pe care le
zrise vreodat Peregrinul. Toate erau vederi de pe culmile dealurilor din jurul Cioplitorilor-n-lemn. Cu excep ia lipsei de
culoare, puteau s fi fost nite ferestre. Partea inferioar a fiecrui tablou era mrginit de o ram dreptunghiular, dar
prile superioare erau neregulate; mozaicurile se ntrerupeau de-a dreptul la orizont. Peretele capitonat al holului continua
acolo unde tablourile ar fi trebuit s arate cerul.
- Haide, prietene! Crezusem c doreai s-o vezi pe Cioplitoarea-n-lemn.
Cuvintele fuseser adresate Copistului. Jaquerama-phan se rspndise n lungul peisajelor, cu cte unul din el stnd n faa
altei picturi, n tot holul. ntoarse un cap pentru a se uita la ambelan. Glasul i prea nuc.
-Pe sfritul sufletului! E ca i cum a fi Dumnezeu... ca i cum a avea cte un membru al haitei pe fiecare culme de deal
i a putea vedea totul deodat! Totui se scul grbit i alerg s-i prind din urm. Holul se deschidea n una din cele mai
vaste sli de ntruniri pe care le vzuse vreodat Peregrinul.
43
44
-Este la fel de mare ca slile cele mai mari din Re public, rosti Copistul cu aparent admiraie privind n sus la cele trei
niveluri de balcoane.
Ei erau singuri, doar cu strinul, la parter.
-Hmf!
In afar de ambelan i de medic n sal se mai aflau deja alte cinci haite. i mai multe aprur, pe cnd ei priveau n jur.
Majoritatea erau mbrcate ca nobilii din Republic, cu blnuri i bijuterii. Cteva purtau vestele simple pe care Peregrinul
i le amintea din ultima sa vizit. Suspin... Micua aezare a Cioplito-rului-n-lemn crescuse ntr-un ora i acum ntr-un stat-
naiune. Wickwrackcic se ntreb dac regele -regina - mai avea vreo putere real? i ndrept un cap asupra Copistului i i
se adres n Vorbirea-nalt:
- Deocamdat s nu spui nimic despre caseta cu imagini.
Jaqueramaphan pru simultan derutat i conspirativ, i rspunse tot n Vorbirea-nalt:
-Da... da. Un atu pentru negociere?
-Aa ceva.
Ochii Peregrinului se deplasar nainte i napoi peste balcoane. Majoritatea haitelor intrau cu un aer de importan obosit.
i zmbi n barb. O privire aruncat la parter era suficient pentru a le distruge ngmfarea. Deasupra lui se ncruciau
zumzetele conversaiilor. Niciuna dintre haite nu semna cu Ciopli-toarea-n-lemn. Pe de alt parte, ea ar fi avut puini
dintre membrii anteriori; ar fi putut s-o recunoasc doar dup maniere i purtare. N-ar trebui s conteze. El meninuse
unele prietenii pe durate mai lungi dect viaa oricrui membru. Ins cu alii, prietenul se schim base ntr-un deceniu -
opiniile lui se modificaser, afeciunea se preschimbase n animozitate. El se bi-zuise c Cioplitorul-n-lemn va fi acelai.
Acum ns... Se auzi un sunet scurt de trmbie, aproape ca un semnal de atenie. Uile publice ale unui balcon inferior
glisar deschizndu-se i intr un cvintet. Peregrinul simi un fior nervos de oroare. Aceasta era Cioplitoarea-n-lemn, dar
cu totul... nepotrivit.
Unul dintre membrii ei era att de btrn, nct trebuia ajutat de restul. Doi erau cu puin mai mult de puiandri, iar unul din
ei bloea ntruna. Cel mai voinic nu mai vedea din cauza cataractei. Era ceva ce puteai s vezi ntr-o magherni de pe
cheiuri sau n ultima generaie de incest. Cioplitoarea-n-lemn l privi pe Peregrin i surse de parc l-ar fi recunoscut. Cnd
vorbi, o fcu orbul. Glasul era limpede i ferm.
-Te rog, continu, Prodotus! ambelanul ncuviin.
-Dup voia Maiestii Tale. Indic parterul i strinul: Acesta este motivul acestei zorite ntruniri.
-Putem vedea montri la circ, Prodotus. Glasul aparinea unei haite elegant mbrcate, situate n balconul cel mai de sus.
Judecnd dup strigtele ce se auzir din toate prile, aceea era o opinie minoritar. O hait de la un balcon inferior sri
peste balustrad i ncerc s alunge medicul de lng targa strinului.
ambelanul ridic un cap, cernd linite, i-l sfredeli cu privirea pe cel care srise.
- Te rog, Pedantus, ai rbdare! Toi vor cpta ocazia de a se uita.
Pedantus emise nite uierturi nemulumite, dar se retrase.
- Aa... Prodotus reveni cu ntreaga sa atenie asupra Peregrinului i Copistului: Prieteni, ambarca iunea voastr a ajuns
naintea oricror tiri din miaznoapte. Nimeni cu excepia mea nu tie prea multe din istoria voastr... iar eu tiu doar
coduri de grzi strigate peste golf. Spunei c aceast creatur ar fi cobort n zbor din cer?
Era o invitaie pentru detaliere. Peregrinul l ls pe Copistul Jaqueramaphan s vorbeasc. Copistului i plcea s-o fac. El
povesti despre casa zburtoare,
ambuscad, ucideri i salvarea strinului. Le art instrumentele lui pentru privit i se anun ca fiind agent secret al
Republicii Lacurilor Lungi. Ce iscoad adevrat ar proceda n felul acesta? Toate haitele din consiliu erau cu ochii ainui
asupra strinului, unele temtoare, altele - ca Pedantus - moarte de curio zitate. Cioplitoarea-n-lemn privea numai cu dou
capete. Era posibil ca restul s fi adormit. Ea orea pe att de obosit, pe ct se simea Peregrinul. i aez propriile
capete pe labe. Durerea din Cic era o pulsaie ritmat; ar fi fost destul de simplu s-l culce, dar atunci ar fi neles foarte
puine din cele ce se vorbeau. Hei! Poate c nu era o idee chiar rea. Cic aipi i durerea se diminua.
Discuiile continuar minute n ir, fr s fie prea inteligibile pentru teretul Wickwrack. El nelegea totui tonurile vocilor.
Pedantus - haita de la parter -se plnse de cteva ori, nerbdtor. Prodotus spuse ceva, fiind de acord cu el. Medicul se
retrase i Pedantus avansa ctre strinul lui Wickwrack. Peregrinul tresri, trezindu-se complet.
-Ai grij! Creatura nu este prietenoas.
-Prietenul tu m-a avertizat deja! se rsti Pedantus. Ocoli targa, uitndu-se la chipul cafeniu, lipsit de blan al strinului,
care l privea impasibil. Pedantus se ntinse precaut i trase plapuma de pe strin. Tot niciun rspuns.
-Vezi? fcu Pedantus. tie c nu-i vreau rul. Peregrinul nu spuse nimic pentru a-l corecta.
44
-Chiar merge singur pe labele din spate? ntreb un sfetnic. Vi-l putei imagina, ridicndu-se peste noi toi? Cel mai mic
ghiont l-ar drma. Rsete. Peregrinul i aminti ct de mult semnase strinul cu o clugri atunci cnd sttuse vertical.
Pedantus strmb un nas.
-Este murdar.
Era de jur mprejurul ei, o postur despre care Peregrinul tia c o irita pe Dou-picioare.
- S tii c bucata aceea din coada sgeii trebuie ndeprtat. Majoritatea sngerrii s-a oprit, ns dac ne ateptm ca
aceast creatur s triasc mult timp, atunci are nevoie de ngrijire medical.
Privi dispreuitor la Copist i Peregrin, de parc ei ar fi trebuit nvinuii pentru c nu fcuser o operaie chirurgical la
bordul cocii-duble. Ceva i atrase atenia i tonul i se schimb brusc.
-Pe Haita Haitelor! Uitai-v la labele din fa! Slbi funiile ce legau picioarele din fa ale creaturii.
-Dou labe ca astea ar fi la fel de bune precum
cinci perechi de buze. Gndii-v ce poate face o hait
din asemenea creaturi!
Se apropie de laba cu cinci tentacule.
-Fii...
...atent, ncepuse Peregrinul s spun. Strinul i strnse brusc tentaculele ntr-o mciuc. Piciorul su din fa zvcni sub
un unghi imposibil i izbi cu laba n capul lui Pedantus. Lovitura nu putuse fi prea puternic, dar fusese precis plasat n
timpan.
- Aut Iau! Uau! Uaul Pedantus opi, retrgndu-se.
Strinul ipa i el. Era zgomot numai prin gur, subire i ascuit. Sunetul nspimnttor ridic toate adevrat ar proceda
n felul acesta? Toate haitele din consiliu erau cu ochii aintii asupra strinului, unele temtoare, altele - ca Pedantus -
moarte de curiozitate. Ciophtoarea-n-lemn privea numai cu dou capete. Era posibil ca restul s fi adormit. Ea prea pe
att de obosit, pe ct se simea Peregrinul. i aez propriile capete pe labe. Durerea din Cic era o pul saie ritmat; ar fi
fost destul de simplu s-l culce, dar atunci ar fi neles foarte puine din cele ce se vorbeau. Hei! Poate c nu era o idee
chiar rea. Cic aipi i durerea se diminua.
Discuiile continuar minute n ir, fr s fie prea inteligibile pentru teretul Wickwrack. El nelegea totui tonurile vocilor.
Pedantus - haita de la parter -se plnse de cteva ori, nerbdtor. Prodotus spuse ceva, fiind de acord cu el. Medicul se
retrase i Pedantus avansa ctre strinul lui Wickwrack. Peregrinul tresri, trezindu-se complet.
-Ai grij! Creatura nu este prietenoas.
-Prietenul tu m-a avertizat deja! se rsti Pedantus. Ocoli targa, uitndu-se la chipul cafeniu, lipsit de blan al strinului,
care l privea impasibil. Pedantus se ntinse precaut i trase plapuma de pe strin. Tot niciun rspuns.
-Vezi? fcu Pedantus. tie c nu-i vreau rul. Peregrinul nu spuse nimic pentru a-l corecta.
-Chiar merge singur pe labele din spate? ntreb
un sfetnic. Vi-l putei imagina, ridicndu-se peste noi toi? Cel mai mic ghiont l-ar drma. Rsete. Peregrinul i aminti ct
de mult semnase strinul cu o clugri atunci cnd sttuse vertical. Pedantus strmb un nas.
- Este murdar.
Era de jur mprejurul ei, o postur despre care Peregrinul tia c o irita pe Dou-picioare.
- S tii c bucata aceea din coada sgeii trebuie ndeprtat. Majoritatea sngerrii s-a oprit, ns dac ne ateptm ca
aceast creatur s triasc mult timp, atunci are nevoie de ngrijire medical.
Privi dispreuitor la Copist i Peregrin, de parc ei ar fi trebuit nvinuii pentru c nu fcuser o operaie chirurgical la
bordul cocii-duble. Ceva i atrase atenia i tonul i se schimb brusc.
-Pe Haita Haitelor! Uitai-v la labele din fa! Slbi funiile ce legau picioarele din fa ale creaturii.
-Dou labe ca astea ar fi la fel de bune precum
cinci perechi de buze. Gndii-v ce poate face o hait
din asemenea creaturi!
Se apropie de laba cu cinci tentacule.
-Fii...
..uttent, ncepuse Peregrinul s spun. Strinul i strnse brusc tentaculele ntr-o mciuc. Piciorul su din fa zvcni sub
un unghi imposibil i izbi cu laba n capul lui Pedantus. Lovitura nu putuse fi prea puternic, dar fusese precis plasat n
timpan.
- Au!Iau! Uau! Uau! Pedantus opi, retrgnd u-se.
Strinul ipa i el. Era zgomot numai prin gur, subire i ascuit. Sunetul nspimnttor ridic toate capetele, chiar i pe
ale CiopUtoarei-n-lemn. Peregrinul l auzise de multe ori de acum. In mintea sa nu mai exista nicio ndoial: aceea era
45
46
vorbirea in-ter-haite a strinilor. Dup cteva secunde, sunetul se transform ntr-un hcit regulat, care se diminua
treptat.
Cteva clipe nu vorbi nimeni. Apoi o parte din Cioplitoarea-n-lemn se scul n picioare. Se uit la Pedantus.
- Te simi bine?
Vorbea pentru prima dat de la nceputul mtninirii. Pedantus se lingea pe frunte.
-Da. Doare... numai att.
-Curiozitatea te va ucide ntr-o bun zi. Cellalt pufni indignat, totui n acelai timp pru mgulit de predicie.
Regina i privi sfetnicii.
- Vd aici o ntrebare important. Pedantus crede
c un singur membru al haitei strinului ar fi la fel de agil ca o ntreag hait de-a noastr. Aa este? ndreptase ntrebarea
mai degrab spre Peregrin, dect spre Copist.
- Da, maiestate. Dac ar putea ajunge la noduri, ar
dezlega cu uurin funiile acelea. (tia ncotro se ndrepta conversaia aceasta; avusese nevoie de trei zile pentru a ajunge
el nsui acolo.) Iar zgomotele pe care le scoate mi se par vorbire coordonat. Nivelul discuiilor spori, cnd ceilali
neleser ideea. Adesea, un membru articulat al haitei putea vorbi semi-contient, dar de obicei pe seama dexteritii.
- Da... o creatur cum nu exist alta n lumea noastr, a crei barc a cobort din naltul cerului. M ntreb cum ar fi mintea
unei asemenea haite, dac un singur membru este aproape la fel de inteligent ca toi ai unuia dintre noi?
Orbul reginei privi n jur cnd rosti cuvintele acelea, ca i cum ar fi putut vedea. Ali doi terser botul celui care bloea.
Nu era deloc o imagine inspiratoare. Pedantus ridic un cap.
-Nu aud niciun indiciu de sunet de gndire din partea sa. Nu exist timpan anterior. Indic fiile de esturi rupte din jurul
rnii creaturii: i nu zresc niciun semn de timpan de umr. Poate c are ntr-adevr inteligena unei haite, chiar ca
solitar... i poate c strinii sunt doar att i nimic mai mult. Peregrinul surse n sine; Pedantus era un afurisit iritant, ns
pe de alt parte nu era limitat de gndirea tradiional. De secole, crturarii dezbtuser deosebirile dintre persoane i
animale. Unele animale aveau creiere mai mari; unele aveau labe sau buze mai agile dect ale unui membru de hait. In
savanele din Soare-rsare existau chiar creaturi ce semnau cu persoanele i alergau n grupuri, dar fr o profunzime
mare a gndirii. Lsnd deoparte cuiburile de lupi i balenele, doar indivizii erau haite. Coordonarea gn dirii ntre membrii
haitelor le conferea superioritatea. Teoria lui Pedantus era o erezie.
-In decursul ambuscadei am auzit totui sunete de
gndire, spuse Jaqueramaphan, sunete puternice. Poate c acesta este ca nenrcaii notri, incapabil s gndeasc...
- Ins n acelai timp are inteligena unei haite, ncheie posac Cioplitoarea-n-lemn. Dac indivizii acetia nu sunt mai
inteligeni dect noi, atunci am putea nva s le folosim mecanismele. Indiferent ct de magnifici ar fi, am putea pn la
urm s le fim egali. Ins dac acest membru nu este dect unul dintr-o suprahait...
Pentru o clip, nu se mai auzi nicio vorb, doar murmurele indistincte ale gndurilor sfetnicilor ei. Dac strinii erau
suprahaite i dac emisarul lor fusese ucis... atunci era posibil ca ei s nu poat face nimic pentru a se salva.
- De aceea, prima noastr prioritate ar trebui s fie salvarea acestei creaturi - s ne mprietenim cu ea i s-i aflm
adevrata natur.
Capetele i se plecar i pru pierdut n sine... sau poate pur i simplu obosit. Brusc, rsuci cteva capete ctre
ambelan.
-Ducei creatura n coliba de lng mine. Prodotus tresri surprins.
-In niciun caz, maiestate! Am vzut c este ostil. i are nevoie de ngrijire medical. Cioplitoarea-n-lemn surse i glasul i
deveni mtsos. Peregrinul i reaminti tonul acela, din trecut.
-Uii c m pricep la chirurgie? Uii c... eu sunt Ci opUtoarea-n-l emn?
Prodotus i linse buzele i-i privi pe ceilali sfetnici. Dup o secund, rspunse:
- Nu, Maiestate. Va fi aa cum doreti.
i Peregrinul se simi gata s ovaioneze. Poate c Cioplitoarea-n-lemn nc mai conducea totul.
Peregrinul sttea spate n spate pe treptele locuin ei sale, cnd Cioplitoarea-n-lemn veni s-l vad n ziua urmtoare. Veni
singur, purtnd vestele verzi, simple, pe care i le reamintea de la vizita sa anterioar. El nu se plec i nici nu-i iei n
ntmpinare. Ea l privi inexpresiv pentru o clip, dup care se aez la numai civa metri deprtare.
-Ce face Dou-picioare? ntreb el.
-I-am extras sgeata i am cusut rana. Cred c va supravieui. Sfetnicii mei au fost ncntai. Creatura nu s-a comportat ca
o persoan nzestrat cu raiune. S-a luptat chiar i dup ce fusese legat de pat, ca i cum n-ar fi cunoscut conceptul de
chirurgie... Cum te mai simi cu capul?

46
-Bine, atta vreme ct nu m mic. (Restul su -Cic - sttea ntins napoia prag ului, n interiorul ntunecat al colibei.) Cred
c timpanul se vindec. n cteva zile voi fi refcut.
-Este bine.
Un timpan afectat putea nsemna probleme mentale permanente sau nevoia unui membru nou i suferina de a-i gsi o
utilizare solitarului care fusese trimis n tcere.
- mi amintesc de tine, pelerinule. Toi membrii
ti sunt diferii, dar tu eti ntr-adevr Peregrinul de dinainte. Ai avut nite poveti minunate. Vizita ta mi-a fcut plcere.
- i eu am fost ncntat s-l cunosc pe marele Cioplitor-n-lemn. Acesta este motivul pentru care am revenit.
Ea ls un cap pe umr, cu o expresie ironic.
- Marele Cioplitor-n-lemn de dinainte, nu epava de acum?
Wickwrackcic ridic din umeri.
- Ce s-a ntmplat?
Regina nu rspunse imediat. Vreme de cteva momente rmaser privind peste ora. In dup-amia-za aceasta era nnorat
i se vestea ploaie. Briza dinspre canal i nepa rece buzele i ochii. Cioplitoarea-n-lemn se cutremur i-i zburli puin
blana. In cele din urm, vorbi:
-Mi-am pstrat sufletul pentru ase sute de ani... iar asta numrnd dup ghearele din fa. Cred c este evident ce s-a
ntmplat cu mine.
-Pervertirea nu te-a afectat niciodat pn acum. De obicei, Peregrinul nu era att de direct. Ceva din regin i trezise
onestitatea.
-Da, incestul mediu se degradeaz la starea mea n cteva veacuri... i este idiot cu mult mai devreme. Metodele mele au
fost mult mai inteligente. Am tiut pe cine s mperechez cu cine, care puiandri s-i ps trez i care s-i pun n alii. Aa
nct carnea mea a fost ntotdeauna pstrtoarea amintirilor, iar sufletul mi-a rmas pur. Ins n-am neles ndeajuns... sau
poate c am ncercat imposibilul. Alegerile au devenit tot mai greu de fcut, pn ce nu mi-a mai rmas de optat dect
ntre creier i defectul fizic.
II terse pe bloitor i toi, mai puin orbul, privir peste oraul ei.
- tii, acestea sunt zilele cele mai bune din var. Viaa este acum o nebunie verde, care ncearc s stoar c ultima pictur
de cldur din anotimp.
Iar verdele prea ntr-adevr s fie peste tot unde era posibil: frunzele penate de la baza dealului i ora, ferigile de pe
toate coastele dealurilor din jur i iarba scurt care se strduia s ajung la cununile sure ale munilor de dincolo de canal.
- Iubesc locul acesta, ncheie ea.
Peregrinul nu se ateptase niciodat s-o aline pe Cioplitoarea-n-lemn a Cioplitorilor-n-lemn.
- Ai fcut un miracol aici. Am auzit despre el pe
tot drumul pe care l-am strbtut din cealalt parte a lumii... i pun prinsoare c jumtate din haitele de aici i sunt
nrudite.
-D-da. Am avut succes mai presus de cele mai nebuneti visuri. Nu am dus lips de amani, dei nu am putut folosi eu
nsmi puiandrii. Uneori m gndesc c vlstarele mele mi-au fost cel mai mre experiment. Pedantus i Prodotus sunt n
majoritate descendenii mei... dar i Jupuitorul. Poftim?! Peregrinul nu tiuse asta.
-In ultimele decenii, mi-am acceptat soarta, mai mult sau mai puin. N-am putut pcli venicia; n scurt timp mi voi lsa
sufletul s scape. i ngdui consiliului s preia friele ntr-o msur tot mai mare; cum a putea revendica Domeniul dup
ce n-a mai fi? Am revenit la art... ai vzut mozaicurile acelea monocrome?
-Da! Sunt superbe.
-Cndva o s-i art rzboiul meu de pictur. Procedura este nceat, dar aproape automat. A fost un proiect frumos
pentru ultimii ani ai sufletului meu. Acum ns... tu i strinul tu ai schimbat totul. La naiba! Dac s-ar fi ntmplat mcar
cu o sut de ani n urm... Cte a fi putut face cu ele! tii, am studiat caseta cu imagini, cum i-ai spus voi. Picturile sunt
mai amnunite dect oricare altele din lumea noastr. Seamn cumva cu mozaicurile mele... felul n care soarele aduce
cu un licurici. Fiecare imagine este alctuit din milioane de puncte colorate, att de mici, nct nu le poi vedea fr una
dintre lentilele Copistului. Eu am lucrat ani de zile ca s realizez numai cteva duzini de mozaicuri. Caseta cu imagini poate
s creeze mii i mii, att de rapid, nct las impresia c se mic. Strinii ti fac ca viaa mea s nu fie nici ct a unui
puiandru nenrcat care se scarpin n leagnul lui.
Regina Cioplitorilor-n-lemn plngea ncet, ns glasul i era mnios.
- i acum ntreaga lume se va schimba, dar prea trziu pentru o ruin ca mine!
Aproape fr gndire contient, Peregrinul i extinse un membru al haitei spre Ciophtoarea-n-lemn. Se apropie indecent

47
48
de mult: opt metri, cinci... Brusc, gndurile li se nceoar de interferene, totui o simi domolindu-se. Cioplitoarea rse
confuz.
-Mulumesc... Curios ca tocmai tu s fii nelegtor. Cea mai mare problem a vieii mele nu nseamn nimi c pentru un
pelerin.
-Sufereai...
Era tot ce putea gndi s spun.
- Ins voi, pelerinii, v schimbai i v schimbai ntruna...
Ls un membru al haitei ei s se apropie de Wickwrackcic; aproape c se atingeau i-i venea chiar mai greu s gndeasc.
Peregrinul vorbi lent, concentrndu-se asupra fiecrui cuvnt i spernd c nu-i va uita ideea.
- Totui pstrez ceva dintr-un suflet. Prile care rmn pelerin trebuie s aib un anumit punct de vedere. (Uneori idei
ptrunztoare apar n hrmlaia btliei sau a intimitii. Aa se ntmpla acum.) i... i cred c lumea n sine va fi afectat
de o schimbare a sufletului, acum cnd Dou-picioarele a coboart din cer. Ce clip mai bun ar fi pentru Cioplitoarea-n-
lemn ca s renune la sufletul ei vechi?
Ea zmbi i confuzia deveni mai sonor, dar n acelai timp plcut.
- Nu... m-am... gndit n felul acesta. Acum este momentul pentru schimbare...
Peregrinul pi n mijlocul ei. Cele dou haite rmaser acolo pentru o secund, frecndu-se cu nasurile,
cu gndurile ntreptrunzndu-se n haos dulce. Ultima lor amintire clar fu urcuul mpiedicat pe trepte i ptrunderea n
coliba lui. Spre sfritul dup-amiezii aceleia, Cioplitoarea-n-lemn aduse caseta cu imagini n laboratorul lui Pedantus.
Cnd sosi, Pedantus i Prodotus erau deja prezeni. Copistul Jaqueramaphan se afla de asemenea acolo, dar sttea mai
departe de ceilali dect ar fi cerut-o eticheta. Ea ntrerupsese un soi de ceart. Cu cteva zile n urm, o asemenea
nenelegere ar fi deprimat-o. Acum ns... i tr ologul n ncpere, i privi pe ceilali prin ochii blosului i zmbi. Regina
se simea mai bine dect se simise de foarte muli ani. Luase o decizie, aciona pe baza ei i o ateptau noi aventuri.
Copistul se lumin la intrarea ei.
-Ai trecut pe la Peregrin? Cum se simte?
-Este bine, foarte bine, foarte, foarte bine. (Hopa, nu trebuie s le art exact ct de bine!) Vreau s spun c recuperarea va
fi complet.
-Maiestate, i sunt foarte recunosctor ie i doctorilor ti. Wickwrackcic este o hait bun i eu... vreau s spun c nici
chiar un pelerin nu-i poate schimba membrii zilnic, ca pe nite costume de haine. Cioplitoarea-n-lemn ncuviin printr-un
gest dezinvolt. Se apropie de centrul ncperii i aez caseta cu imagini a strinului pe masa de acolo. Semna perfect cu
o pern mare i roz... cu urechi clpuge i un desen de animal bizar cusut n capac. Dup ce o cercetase o zi i jumtate,
devenise destul de priceput n... deschiderea obiectului. Ca de fiecare dat, apru faa lui Dou-picioare, scond sunete
pe gur. Ca de fiecare dat, Cioplitoarea-n-lemn ncerc un moment de respect copleit la vederea mozaicului mictor.
Pentru a crea iluzia aceea, un milion de plcue colorate trebuiau s se rsuceasc i s se schimbe n sincronicitate
absolut. i totui se ntmpla exact la fel de fiecare dat. ntoarse ecranul, astfel ca Pedantus i Prodotus s poat vedea.
Jaqueramaphan se apropie de ceilali i ridic mult o pereche de capete ca s priveasc.
- Mai crezi c aceast caset este un animal? i se adres el lui Prodotus. Poate c i-ai putea oferi nite dulciuri i atunci ne
va spune secretele lui. Cioplitoarea-n-lemn surse n barb. Copistul
nu era un pelerin; pelerinii depindeau de bunvoin prea mult ca s umble de colo-colo, nepndu-i pe cei puternici.
Prodotus l ignor. Toi ochii i erau pironii asupra reginei.
-Maiestate, te rog, nu te ofensa. Eu... noi, cei din consiliu, trebuie s te ntrebm din nou. Caseta aceas ta cu imagini este
prea important pentru a fi lsat n gurile unei singure haite, fie ea i att de mrea ca tine. Te rugm: las-o n seama
noastr, cel puin atunci cnd dormi.
-Nu-i nicio suprare. Dac insistai, putei participa la investigaiile mele. Mai mult ns nu voi accepta.
l privi cu inocen. Prodotus era un excepional staroste de iscoade, un vtaf mediocru i un savant incompetent. Cu un
veac n urm, Cioplitorul-n-lemn i-ar fi trimis pe cei ca el la strnsul recoltelor, dac ar fi ales n primul rnd s-i pstreze.
Cu un veac n urm, nu ar fi avut nevoie de staroste pentru iscoade, iar un singur vtaf ar fi fost suficient. Cum se mai
schimbaser lucrurile... Cu un gest absent, mpinse cu botul caseta cu imagini; poate c lucrurile aveau s se mai schimbe
o dat. Pedantus lu n serios ntrebarea Copistului.
- Vd trei posibiliti, domnule. n primul rnd, poate s fie vorba despre magie. (Prodotus se trase
ndrt puin.) Este perfect posibil ca aceast caset s ne depeasc ntr-o msur att de mare nelegerea, nct s
par magie. Aceasta este ns o erezie pe care Cioplitoarea-n-lemn n-a acceptat-o niciodat, aa c o voi omite n mod
politicos. Expedie un surs tios n direcia reginei.
-n al doilea rnd, poate s fie un animal. Aa au crezut civa din consiliu, cnd Copistul a fcut-o s vorbeasc prima dat.
48
Seamn totui cu o pern, innd seama i de figura amuzant brodat pe o parte. Mai important ns este faptul c
rspunde la stimuli cu o repetabilitate perfect. Asta este ceva ce recunosc. Este comportamentul unei maini.
-Asta-i a treia ta posibilitate? ntreb Copistul. Totui pentru a fi o main, ar trebui s aib pri n micare i cu excepia...
Cioplitoarea-n-lemn mic dintr-o coad spre ei. Pedantus putea s continue aa ore ntregi, iar acum vedea c i Copistul
era acelai gen de individ.
- Eu zic s aflm mai multe i apoi s speculm. Ciocni colul casetei, aa cum fcuse Copistul n demonstraia sa
original. Chipul strinului dispru din imagine, nlocuit de un model ameitor de culori. Urm un sunet ca un plesnet, dup
care nimic, cu excepia zumzetului de nlime medie pe care caseta l fcea ntotdeauna cnd era deschis capacul. Ei tiau
c obiectul putea s aud sunete de nlime joas i putea s simt prin intermediul peticului ptrat de la baz. Ins
peticul acela era n sine un soi de ecran pentru imagini: anumite comenzi transformau grila de puncte sensibile la atingere
n forme complet noi. Prima dat cnd fcuser asta, caseta refuzase orice alte comenzi. Prodotus fusese sigur c-l
omorser pe micul strin. Dup aceea ns ncinseser caseta, o redeschiseser... i ea revenise la comportamentul iniial.
Cioplitoarea-n-lemn era aproape sigur c
nimic din ce puteau ei face prin vorbire sau atingere nu-i putea pricinui vreun ru. Regina rencerc semnalele cunoscute n
ordinea obinuit. Rezultatele erau spectaculoase i identice cu cele dinainte. Dac ns ar fi schimbat ordinea aceea,
efectele ar fi fost diferite. Nu era sigur dac s fie de acord cu Pedantus. Caseta se comporta cu repetabili tatea unei
maini... totui varietatea rspunsurilor sale aducea mai degrab cu a unui animal. ndrtul ei, PedantuS i Copistul
avansar civa membri peste podea. Capetele acestora erau mult ridicate, strduindu-se s disting ct mai clar ecranul.
Zumzetul gndurilor li se auzea din ce n ce mai tare. Cioplitoarea-n-lemn ncerc s-i aminteasc ce plnuise s fac n
continuare, dar pn la urm vacarmul fu pur i simplu prea mult.
- Voi doi, v rog, vrei s v retragei? Nu m pot auzi gndind.
Ce naiba, doar nu-i o orgie!
- Scuze... aa-i bine?
Se retrseser vreo cincisprezece picioare. Ciopli-toarea-n-lemn ncuviin. Pedantus i Copistul trebuiau s fie realmente
nerbdtori s vad ecranul. Prodotus pstrase o distan cuvenit i o privire de entuziasm alert.
- Am o sugestie, rosti Copistul. Glasul i suna neclar din cauza efortului de a se concentra peste gndurile lui Pedantus.
Cnd atingi ecranul patru cu trei i spui - scoase sunetele strine; toate erau foarte simplu de reprodus - ecranul arat mai
multe imagini. Ele par s se potriveasc cu ptratele. Eu cred c... c ni se ofer alegeri.
Hmm...
- Caseta ar putea sfri prin a ne instrui pe noi. Dac aceasta este o main, avem nevoie de definiii noi.
- Perfect, haide s ncercm.
Trecur trei ore. Ctre sfrit, pn i Prodotus i apropiase de ecran uri membru al haitei; zgomotul din ncpere se
apropia de nivelul haosului lipsit de minte. i toi aveau sugestii: spune asta, apas aia, ultima dat cnd a zis asta, noi am
fcut aia i aa mai departe. Erau modele complex colorate, presrate de semne care trebuie s fi fost limbaj scris. Siluete
micue cu dou picioare traversau ecranul, deplasnd simbolurile i deschiznd ferestruici... Ideea Copis tului
Jaqueramaphan fusese destul de corect. Primele imagini erau opiuni. ns unele duceau la alte imagini de opiuni.
Opiunile se leau - ca un copac, zise se Copistul. Aici nu avea chiar complet dreptate; uneori ele reveneau la un punct
anterior; era o metaforic reea de strzi. In patru rnduri se termin n fundturi i fur nevoii s nchid caseta i s ia
totul de la nceput. Prodotus desena cu rapiditate hri ale cilor. Acestea aveau s le fie de ajutor; existau locuri pe care
aveau s doreasc s le revad. Totui pn i el nelegea c existau nenumrate alte ci, locuri pe care explorarea
orbeasc n-avea s le gseasc niciodat.
Iar Cioplitoarea-n-lemn i-ar fi dat o parte nsemnat din suflet pentru imaginile pe care le vzuse deja. Peisaje cu stele...
Luni care strluceau albastru i verde, sau cu dungi portocalii... Imagini mictoare de orae strine, de mii de strini att
de apropiai ntre ei, nct practic se atingeau! Dac alergau n haite, atunci haitele acelea erau mai mari dect orice din
lume, chiar i dect cele de la tropice... i poate c ntrebarea era irelevant; oraele erau oricum mai presus de orice i
imaginase ea vreodat. In cele din urm, Jaqueramaphan se trase ndrt. Se adun laolalt i cu tremur n glas rosti:
- Este... este-un univers ntreg acolo. L-am putea
urma de-a pururi, fr s tim niciodat... Cioplitoarea-n-lemn se uit la ceilali doi. Pentru prima dat, Prodotus i
pierduse ngmfarea. Pe toate buzele lui se vedeau pete de cerneal. Banchetele de scris din jur erau acoperite cu zeci de
schie, mai mult sau mai puin clare. El ddu drumul tocului i icni:
- Eu zic s lum ce-am obinut i s studiem, ncepu s adune schiele, strngndu-le ntr-un teanc ordonat: Mine, dup
un somn bun, capetele ne vor fi mai limpezi i...

49
50
Pedantus se retrase i se ntinse. Ochii i erau nconjurai de cercuri roii de incitare.
- Perfect. Dar las schiele, prietene Prodotus.
Art desenele: l vezi pe acela... i pe-acela? Este clar c bjbielile noastre au produs multe rezultate lipsite de noim.
Uneori caseta nu ne ngduie pur i simplu s mergem mai departe, ns de cele mai multe ori c ptm imaginea aceea:
nicio opiune, doar o pereche de strini care danseaz ntr-o pdure i scot sunete ritmate. Apoi, dac spunem aa - i
repet o parte din secvena sonor -, cptm imaginea aceea de grmezi de bee. Prima cu una, a doua cu dou i-aa
mai departe. Cioplitoarea-n-lemn vzuse i ea succesiunea respectiv.
- Da. i apare o siluet care indic fiecare grmad i rostete un sunet scurt.
Ea i Pedantus se privir i fiecare zri aceeai scnteie n ochii celuilalt: aarea nvrii, gsirii de ornduial acolo unde
pruse s fie doar haos. Trecuse o sut de ani de cnd regina nu mai simise aa ceva.
- Indiferent ce ar fi caseta aceasta... ea ncearc s ne nvee graiul strinilor Dou-picioare.
In zilele ce urmar, Johanna Olsndot avu la dis poziie mult timp pentru a se gndi. Durerea din piept i umr se diminua
treptat; dac se mica grijuliu, era doar o iritaie pulsatorie. Ei i scoseser sgeata i cusu ser rana, nchiznd-o. Fata se
temuse de tot ce putea fi mai ru cnd o legaser, cnd vzuse cuitele din boturile lor i sclipirea oelului de pe gheare.
Apoi ncepuser s taie i ea nu tiuse c putea s existe o asemenea durere.
nc se cutremura, amintindu-i agonia de atunci. Totui nu avea comaruri despre episodul acela, aa cum avea despre...
Mama i tata erau mori; i vzuse murind cu propriii ochi. i Jefri? Jefri s-ar fi putut s fie nc n via. Uneori Johanna
petrecea o ntreag dup-amia-z, plin de sperane. Ea vzuse cuvele de hiberno-terapie arznd pe sol, sub nav, dar
poate c cele dinuntru scpaser. Iar apoi i reamintea modul lipsit de discriminare n care atacatorii mprocaser cu
flcri i sfrtecaser, ucignd totul din jurul navei. Ea era prizonier. ns deocamdat ucigaii doreau s-o vindece. Grzile
nu erau narmate... cu excepia colilor i stiletelor din gheare. Se ineau departe de ea, atunci cnd puteau. tiau c i
putea rni. O ineau ntr-o colib mare, ntunecoas. Cnd era singur, fata se plimba nainte i napoi. Crea-turile-cini
erau barbare. Probabil c operaia fr anestezic nici mcar nu fusese intenionat ca tortur. Nu vzuse niciun aparat de
zbor i nici vreun semn de electricitate. Toaleta era o fant decupat ntr-o lespede de marmur. Gaura era att de adnc,
nct abia dac puteai auzi plescitul din strfunduri. Totui mirosea urt. Creaturile acestea erau pe att de napoiate, pe
ct fuseser oamenii n epocile cele mai ntunecate pe Nyjora. Nu avuseser niciodat tehnologie sau o uitaser complet.
Johanna aproape c surse. Mamei i plceau romanele despre naufra-gii de nave i eroine euate pe colonii uitate. De obi -
cei, marea mecherie era s reinventeze tehnologia i s repare nava. Mama era... fusese... expert n isto ria tiinei i se
ddea n vnt dup detaliile din romanele acelea.
Johanna putea spune c n clipa de fa tria exact n mediul unui astfel de roman... ns cu nite deo sebiri importante. Ea
dorea s se salveze, dar n acelai timp dorea rzbunare. Creaturile acestea nu aduceau deloc cu oamenii. Ba chiar fata nu-
i putea aminti s fi citit vreodat despre ceva ct de ct similar cu ele. Le-ar fi cutat n dataset, att doar c i-l luaser.
Ha! N-aveau dect s-ncerce ct doreau. Aveau s nime reasc repede peste capcanele ei i s fi se interzic imediat
accesul.
La nceput nu avusese dect pturi care s-i in de cald. Dup aceea i dduser mbrcminte croit similar cu
combinezonul ei, dar dintr-un material vtuit i brzdat de tigheluri. Era clduroas i rezis tent, avnd custurile mai
regulate dect ar fi putut bnui c se pot face manual. Acum se putea plimba confortabil i n exterior. Johanna aprecia cel
mai mult grdina de lng coliba ei. Avea cam o sut de metri ptrai i suia pe o coast de deal. Existau o mulime de flori
i arbori cu frunze lungi, cu aspect penat. Alei pavate cu dale erpuiau pe solul acoperit cu muchi. Era un loc tihnit, dac
ea i ngduia s-l considere aa, aducnd puin cu grdina pe care o avuseser n spatele casei, pe Straum. Era
nconjurat de ziduri, totui din captul ei cel mai de sus putea s vad peste ele. Zidurile erau nclinate ba ntr-o parte, ba
n alta, iar pe alocuri putea s le vad i cum artau din partea opus. Fantele din ele preau desprinse din leciile de
istorie ale Johannei. Pe acolo puteai s tragi gloane sau sgei, fr s te expui focului inamic. Cnd soarele era pe cer,
fetei i plcea s se aeze acolo unde se simea cel mai puternic mireasma frunzelor penate Ai s priveasc peste zidurile
mai
scunde, spre golf. nc nu tia sigur ce anume vedea. Exista un port; pdurea de vergi aducea foarte mult cu porturile de
ambarcaiuni de pe Straum. Oraul avea strzi largi, dar n zigzag, i toate cldirile de pe ele erau piezie. Pe alocuri se
zreau labirinturi din piatr fr acoperiuri; de aici, de sus, Johanna le putea distinge modelul. Urma apoi alt zid, cu traseu
neregulat, care se pierdea n deprtare. Dealurile de dup el erau ncununate cu stnci sure i petice de zpad. Johanna
putea s vad creaturile-cini de jos, din ora. Luate individual, aproape c puteau fi confun date cu nite cini (nite cini
cu gturi de erpi i capete de guzgani). Ins dac le priveai din deprtare, nelegeai adevrata lor natur. Se deplasau
ntotdeauna n grupuri mici, rareori mai mari de ase indivizi. Membrii aceluiai grup se atingeau ntre ei i cooperau cu
graie inteligent, totui fata nu vzu niciun grup care s se apropie la mai puin de zece metri de altul. Din ndeprtatul ei
50
loc de observaii, membrii unui grup preau c se contopesc... i fata i putea nchipui c vedea un animal cu multe
membre naintnd precaut, atent s nu se apropie prea mult de alt monstru. De acum, concluzia era inevitabil: un grup
nsemna o minte. Mini att de ticloase, nct nu suport s fie una n vecintatea celeilalte. A cincea ei vizit n grdin fu
i momentul cel mai frumos de pn atunci, aducnd-o aproape de fe ricire. Florile revrsaser n vzduh semine pufoase.
Lumina soarelui aflat jos deasupra orizontului sclipea din miile de semine ce pluteau n briza domoal, ast fel c preau
suspendate ntr-un sirop invizibil. Johanna i nchipui ce ar fi fcut Jefri aici: mai nti ar fi afiat o pretins demnitate de
adult, apoi ar fi opit de pe un picior pe altul. In cele din urm, ar fi luat-o la goan n jos pe deal, ncercnd s prind ct
mai multe pufuri zburtoare.
- Da i nu, ce mai faci tu? Un copil vorbise napoia ei.
Johanna sri n picioare att de repede, nct aproape c-i redeschise rana. Bineneles, n spatele ei era un grup de
creaturi. Ele - ea? - erau cele care-i scoseser sgeata. Un grup cu aspect jalnic. Cei cinci erau ghemuii, gata s fug.
Preau la fel de surprini pe ct se simea fata.
- Da i nu, ce mai faci tu?
Vocea se auzi iari, exact ca nainte. Putea la fel de bine s fi fost o nregistrare, dar unul dintre ani male sintetiza cumva
sunetele din peticele vibratorii de epiderm de pe umeri, olduri i cap. Papagalismul acela nu era nou pentru Johanna.
Totui de data aceasta... cuvintele erau aproape adecvate. Glasul nu era al ei, ns mai auzise incantaia respectiv. Fata
i puse minile n olduri i privi fix haita. Dou animale i rspunser uitturii; celelalte preau s admire pei sajul. Unul i
lingea nervos laba. Cele dou situate mai n spate purtau datasetul ei! Brusc, Johanna tiu de unde nvaser ntrebarea
aceea cntat. i tiu ce ateptau ca rspuns.
-Eu sunt bine, tu ce mai faci? zise ea. Ochii haitei se lrgir, aproape comic.
-Eu sunt bine, aa c toi suntem!
Termin jocul, dup care emise o rafal de bolboroseli. Cineva i replic din partea de jos a pantei. Acolo era alt hait,
ascuns n tufiuri. Fata tia c dac va rmne n preajma acesteia, cealalt nu se va apropia. Aadar Stiletele - aa se
gndise ntotdeauna la animale, din cauza tiurilor ucigae de pe labele lor anterioare; pe acelea nu le putea uita
niciodat -examinaser Alifantul Roz i nu fuseser mpiedicate de capcanele ei. Se descurcaser mult mai bine dect o
fcuse Jefri vreodat. Era clar c intraser n programele de limbaj pentru grdini. Johanna trebuia
s se fi gndit la asta. Cnd datasetul sesiza destule rspunsuri stupide, i adapta comportamentul, mai nti pentru copii
i dup aceea - dac asta nu avea succes - pentru nci care nici mcar nu vorbeau samnorska. Cu puin cooperare din
partea fetei, i-ar fi putut nva graiul. Dorea ea oare lucrul acesta? Haita se mai apropie niel, cu niinimum doi dintre ei
privind-o permanent. Nu preau doritori s se grbeasc, aa cum fcuser mai devreme. Cel mai apropiat se ls pe burt
i ridic ochii spre ea. Foarte drgla i neajutorat... dac nu-i vedeai ghearele.
- Numele meu este... Johanna auzi o rafal scurt de bolboroseal, cu o armonic ce pru s-i zumzie prin cap. Care este
numele tu?
Johanna tia c totul fcea parte din scenariul de nvare a limbii. Era imposibil ca aceast creatur s poat nelege
cuvintele individuale pe care le rostea. Perechea aceea numele meu, numele tu era repe tat din nou i din nou ntre copii
n programul de limbaj. Pn la urm i o legum ar fi priceput. In acelai timp ns, pronunia Stiletelor era perfect.
-Numele meu este Johanna, spuse ea.
-Zjohanna, rosti haita cu glasul fetei i accentund incorect.
-Johanna, o corect ea.
Nici mcar n-avea de gnd s ncerce s pronune numele Stiletelor.
- Salut, Johanna! Haide s jucm jocul numelor! i asta fcea parte din scenariu, alturi de entuziasmul prostesc. Johanna
se aez. De acord, nvarea samnorskei avea s le confere Stiletelor putere asupra ei... totui era unicul fel n care ea
putea afla ceva despre e/e, unicul mod n care putea afla ceva despre Jefri. Dar dac-l uciseser i pe Jefri? Ei bine, atunci
avea s nvee s le fac att de mult ru pe
ct meritau.
Lunga zi a verii arctice se sfri la Cioplitorii-n-lemn i apoi - peste cteva zile - la Insula Tinuit a Jupuitorului. Mai nti
apru un crepuscul slab, cam pe la miezul nopii, cnd pn i cel mai nalt deal sttea n umbr. Dup aceea, orele de
ntuneric se nmul ir repede. Ziua se lupt cu noaptea i noaptea nvinse. Frunzele penate din vile joase cptar culorile
toamnei. Dac priveai n sus printr-un fiord n lumina zilei, vedeai rOu-portocaliu pe dealurile de jos, apoi verdele ierbii
transformndu-se imperceptibil n tonurile sure ale lichenilor i n cele cenuiu-nchis ale stncii goale. Peticele de zpad
i ateptau momentul; avea s soseasc n curnd. La fiecare apus de soare, n fiecare zi cu cteva mi nute mai devreme
dect n ziua anterioar, Tyrathect fcea turul meterezelor pe zidul exterior al Jupui-torului. Era un parcurs de trei mile.

51
52
Nivelurile inferioare erau pzite de haite liniare, dar aici sus existau doar puine strji. Cnd ea se apropia, strjile se tr-
geau n lturi cu precizie militreasc. Mai mult dect att; ea citea spaim n privirile lor. Ii venea greu s se obinuiasc
cu asta. Pentru aproape toat perioada ct avea amintiri limpezi - douzeci de ani -, Tyrathect fusese ngrozit de ali
indivizi, ruinat i vinovat, i cutase pe cineva pe care s urmeze. Actualmente situaia se rsturnase complet. Nu era o
mbuntire. Ea cunotea acum, dinuntru, rul cruia i se predase. tia motivul pentru care strjerii se temeau. Pentru ei,
ea era Jupuitorul. Desigur, nu ls niciodat s-i scape vreun indiciu despre gndurile acelea. Se gsea n siguran doar
atta timp ct neltoria ei avea succes. Tyrathect se strduise din greu s-i suprime sfiala natural. Nu doar o dat de
cnd sosise pe Insula Tinuit, se surprinsese recurgnd la vechiul obicei timid de a lsa capetele n jos i a nchide ochii.
n acelai timp ns deinea i privirea tioas a Ju-puitorului... i o folosea. Parcursul ei pe vrful zidu rilor era pe att de
rigid i de amenintor, pe ct fusese vreodat al Jupuitorului. Ea i cercet domeniul -domeniul lui - cu aceeai privire
aspr dintotdeauna, cu toate capetele n fa, ca i cum ar fi ntrevzut ima gini mai presus de minile meschine ale
discipolilor. Ei nu trebuiau s bnuiasc niciodat adevratul motiv al acestor plimbri din amurg: pentru o vreme, zilele i
nopile erau ca n Republic. Aproape c-i putea imagina c se afla tot acolo, nainte de Micare i de masacrul din Sala
Parlamentului, nainte s-i fi retezat beregatele i s fi mperecheat buci din Jupuitor cu cioturi din sufletul ei. Pe
cmpurile aurii i rocate de dup zidurile de piatr, vedea fermierii care lucrau pmntul i ngrijeau cirezile. Jupuitorul
stpnea domenii ce se ntindeau mult dincolo de vederea ei, dar nu importase niciodat hran. Grnele i carnea care
umpleau magaziile erau produse pe distana de numai dou zile de mar de la strmtoare. Intenia strategic era clar; era
totui o imagine panic a nserrii care-i aducea aminte de cminul i coala ei. Soarele lunec n lateral, ndrtul
munilor, i umbre prelungi mturar ogoarele. Castelul Jupuitorului rmase o insul ntr-un ocean de umbr. Tyrathect
simi izul de frig. In noaptea asta avea s fie iari chiciur. Mine cmpurile urmau s fie acoperite cu zpad mincinoas,
care nu rezista mai mult de o or dup nlarea soarelui pe cer. i strnse mai mult n jurul ei vestele lungi i merse ctre
postul de paz rsritean. Dincolo de strmtoare, culmea unui deal apropiat era nc scldat n soare. Acolo coborse
corabia strin. Era tot acolo, ns nconjurat acum de lemn i piatr. Oel ncepuse construcia imediat dup aterizare.
Carierele din captul nordic al Insulei
Tinuite lucrau n prezent mai mult dect o fcuser vreodat pe timpul Jupuitorului. Barjele crau piatr spre continent
ntr-un trafic constant peste strmtoare. Construirea continuase fr ncetare chiar i dup ce ziua se micorase. Chemrile
lui Oel i inspeciile erau mai dure dect fuseser ale Jupuitorului. Lordul Oel era un uciga; mai ru nc, era un
manipulator. Dar dup coborrea strinului din cer, Tyrathect mai descoperise ceva despre el: c se temea ngrozitor. Avea
motive ntemeiate. i chiar dac aceia de care se temea s-ar fi putut n cele din urm s-i uci d pe toi, ea le dorea tot
binele n adncul sufletului ei. Oel i Jupuitorii si i atacaser pe oamenii din stele fr avertisment, mai degrab din
lcomie, dect din spaim. Uciseser zeci de fiine. Dintr-un punct de vedere, crimele erau mai rele dect ceea ce-i fcuse
ei Micarea. Tyrathect l urmase nesilit pe Jupuitor, pentru c aa dorise, dei unii prieteni o avertizaser cu privire la
Micare. Existau istorii sumbre despre Ju-puitor i nu toate fuseser propagand guvernamen tal. Ea ns dorise s-l
urmeze, s se pun n slujba Cuiva Mai Mare... Ei o utilizaser, literalmente, ca pe unealta lor. n acelai timp ns ar fi
putut evita situaia respectiv. Oamenii din stele nu se bucuraser de aceeai opiune. Oel i mcelrise pur i simplu. Aa
c acum Oel lucra mnat de fric. In primele trei zile, construise un acoperi deasupra corbiei zburtoare; pe culmea
dealului apruse brusc o ferm inutil i caraghioas. In scurt timp vehiculul strin urma s fie ascuns ndrtul unor ziduri
din piatr. Pn la urm, noua fortrea putea fi mai mare dect cea de pe Insula Tinuit. Oel tia c dac nemernicia lui
n-avea s-l distrug, avea s-l fac cea mai puternic hait din lume.
i tocmai acesta era motivul pentru care Tyrathect i urma travestiul. Nu putea continua la nesfrit.
Mai devreme sau mai trziu, celelalte fragmente aveau s ajung pe Insula Tinuit; Tyrathect avea s fie distrus i
Jupuitorul avea s triasc din nou, integral. Poate c ea n-avea s supravieuiasc nici mcar pn n momentul acela. Doi
din Tyrathect erau din Jupuitor. Stpnul calculase greit, creznd c ei i puteau domina pe ceilali trei. In loc de aa ceva,
contiina celor trei originali ajunsese s dein strlucirea celorlali doi. Ea i amintea aproape tot ce cunoscuse marele
Jupuitor, toate iretlicurile i toate trdrile. Cei doi membri i asiguraser o intensitate pe care n-o mai avusese niciodat
pn atunci. Tyrathect chicoti n barb. Cumva ea ctigase ceea ce cutase cu atta naivitate n Micare, iar mreul
Jupuitor comisese exact greeala despre care, n arogana lui, crezuse c era imposibil. Atta timp ct ea i putea menine
pe cei doi membri sub control, avea o ans. Cnd era complet treaz, problema nu era acut; continua s se simt ca o ea
i continua s-i reaminteasc viaa din Republic mai clar dect amintirile Jupuitorului. Si tuaia se schimba ns cnd
dormea. Avea comaruri. Amintirile chinurilor pricinuite preau deodat dulci. Sexul n timpul de somn ar fi trebuit s aline;
pentru ea era o btlie. Se trezea nvineit i crestat, ca i cum s-ar fi luptat cu un siluitor. Dac cei doi s-ar fi eliberat
vreodat, dac ea s-ar fi trezit vreodat ca un mascul... Ar fi fost necesare doar cteva secunde pentru ca aceia doi s

52
denune travestiul, alte cteva secunde pentru a-i ucide pe ceilali trei i a-i integra pe membrii Ju-puitorului ntr-o hait
mai docil. Cu toate acestea, rmase ea. Oel dorea s-i folo seasc pe strini i corabia lor pentru a rspndi co marul
Jupuitorului n toat lumea, totui planul su era fragil, pndit de riscuri din toate prile. Ea ar fi fcut orice i-arfi stat n
putin pentru a distruge planul acela si Micarea Jupuitorului.
Vizavi de castel, numai turnul dinspre apus mai era luminat de soare. Niciun chip nu se iea n fantele ferestrelor, dar ochii
priveau afar: Oel urmrea Fragmentul de Jupuitor - Jupuitorul n Ateptare, cum se autointitulase - pe meterezele de
dedesubt. Fragmentul era acceptat de toi comandanii, ba chiar privit cu acelai respect plin de copleire pe care-l
dovediser fa de Jupuitorul integral. Jupuitorul i crease pe toi, aa c nu era de mirare c se simeau strbtui de un
fior n prezena Stpnului. Pn i Oel simea nfiorarea aceea. Cnd l modelase, Jupuitorul l silise pe nou-creatul Oel s
ncerce s-l omoare; de fiecare dat, Oel fusese prins i membrii si cei mai slabi fuseser torturai. Oel cunotea con -
diionarea respectiv i asta l ajuta s lupte mpotriva ei. Ba chiar, i spunea el, Fragmentul de Jupuitor se gsea n pericol
mai mare din cauza aceasta. ncercnd s-i contracareze teama, Oel putea s calculeze greit i s acioneze mai violent
dect se cuvenea. Mai devreme sau mai trziu, Oel trebuia s ia o decizie. Dac nu-l ucidea nainte ca restul fragmen telor
s ajung pe Insula Tinuit, atunci ntregul Jupuitor avea s existe din nou aici. Dac doi membri puteau domina regimul
lui Oel, atunci ase l-ar fi eradicat complet. Dorea el s moar Stpnul? i dac o dorea, exista vreo cale sigur?... Mintea
lui examina superficial subiectul, n timp ce privea haita n veminte negre.
Oel era obinuit s joace pe mize mari. El fusese nscut pentru aa ceva. Frica, moartea i ctigul n semnau viaa lui.
Totui miza nu fusese niciodat aa mare ca acum. Jupuitorul se apropiase de desta bilizarea celei mai mari naiuni de pe
continent i visa s conduc lumea ntreag... Lordul Oel privi spre coastele dealurilor de dincolo de strmtoare, ctre noul
castel pe care-l construia. In actualul su joc,
cucerirea lumii ar fi urmat cu uurin victoriei, iar distrugerea lumii era o posibil consecin a eecului. Oel vizitase
corabia zburtoare la scurt timp dup ambuscad. Pmntul nc ridica aburi i cu fiecare or pruse s devin chiar mai
fierbinte. Fermierii de pe continent vorbeau despre demoni trezii din adncuri; sfetnicii lui Oel nu erau nici ei n stare de
ceva mai bun. Vestele-albe aveau nevoie de nclri vtuite ca s se apropie. Oel nu luase n seam aburii, i trsese
nclrile i pise sub carena curbat. Dac ignorai picioroangele, partea de dedesubt semna pu in cu coca unei brci. In
apropierea centrului exista o proeminen care aducea cu un mamelon; direct sub ea, solul bolborosea de roc topit.
Cociugele carbonizate se aflau pe partea ambarcaiunii dinspre coasta dealului. Cteva leuri fuseser scoase dinuntru
pentru a fi disecate. In primele ore, sfetnicii si oferiser o sumedenie de teorii nstrunice: indivizii-clugrie erau
rzboinici care fugiser de la o btlie i veniser s-i ngroape morii...
Deocamdat nimeni nu izbutise s cerceteze cu atenie interiorul vehiculultu. Scara cenuie era dintr-un material tare ca
oelul, dar n acelai timp uor ca fulgul. Era totui n mod clar o scar, chiar dac distanele dintre trepte erau mari pentru
un membru obinuit de hait. Oel le sui-se, lsndu-i afar pe Shreck i pe ceilali sfetnici. Vrse un cap prin trap... i se
retrsese brusc. Acustica era ucigtoare. nelegea acum de ce se pln seser vestele-albe. Cum puteau strinii suporta aa
ceva? Unul cte unul, se silise s intre prin deschidere. Ecouri urlaser la el - mult mai ru dect cele din partea cuarului
necapitonat. Amuise, aa cum fcuse att de frecvent n prezena Stpnului. Ecourile se di minuaser, ns continuau s
fie o hoard mugind n perei. Nici chiar cele mai bune veste-albe ale sale nu pu tuser rezista aici mai mult de cinci minute.
Gndul acela l fcuse pe Oel s se ndrepte. Disciplin! Nu ntotdeauna tcerea nseamn docilitate; poate s nsemne
vntoare. Privise n jur, ignornd murmurele urltoare.
Lumina provenea de la nite fii albstrui de pe tavan. Pe msur ce ochii i se obinuiser, vzuse ceea ce-i descriseser
ceilali: interiorul se compunea numai din dou odi. El sttea n cea mai mare - s fi fost magazia de mrfuri? In peretele
ndeprtat se zrea un chepeng, apoi a doua ncpere. Pereii preau dintr-o singur bucat i se ntlneau dup unghiuri
ce nu corespundeau cu nveliul exterior; existau aadar spaii moarte. O briz adia n rafale prin ncpere, dar era mult
mai cald dect afar. Oel nu fusese nicio dat ntr-un loc n care s simt atta putere i atta ru. Cu siguran, era doar
un truc de acustic. Trebuiau s aduc nite vtuiri absorbante, nite reflectoare laterale, i senzaia aceea avea s
dispar. Totui... ncperea era plin cu cociuge, care nu erau arse. Locul duhnea de mirosul trupurilor strinilor. In col -
urile mai ntunecate cretea mucegai. Cumva asta l linitise: strinii respirau i asudau ca i alte creaturi vii i, n ciuda
inveniilor lor minunate, nu-i puteau pstra curat propriul brlog. Oel naintase printre cociuge. Erau instalate pe stelaje
cu ine. Cnd aici fuseser i cele de afar, camera trebuie s fi fost ticsit. Neavariate, cociugele erau minuni de
miestrie a lucrturii. Aerul cald ieea prin deschideri nguste practicate n laturile lor. l adulmecase: era complex, uor
greos, totui nu mirosul morii. n acelai timp nu era sursa miasmei copleitoare de sudoare de clugri care domnea
peste tot. Fiecare cociug avea o fereastr pe capac. Ct efort pentru a cinsti resturile unui singur membru de hait! Oel
srise pe un capac i privise n jos. Cadavrul era

53
54
perfect conservat; ba chiar, din cauza luminii albastre, prea ngheat. Ridicase un al doilea cap peste marginea cutiei i
obinuse o imagine dubl a creaturii din inte rior. Era mult mai mic dect cele dou pe care le ucise-ser sub corabie. Era
chiar mai mic dect cea pe care o capturaser. Unii sfetnici ai lui Oel credeau c cele mici erau puiandri, poate
nenrcai. Ar fi fost logic; prizonierul lor nu scosese niciodat sunete de gndire. Pe de o parte ca un act de autocontrol,
rmsese mult timp privind chipul straniu, aplatizat, al strinu lui. Ecoul minii sale era o durere permanent, care-i eroda
atenia i-i cerea s plece. Las durerea s con tinue. El suportase dureri i mai teribile, iar haitele de afar trebuiau s tie
c Oel era mai puternic dect oricare dintre ele. El putea s stpneasc durerea i s aib idei mai mree... Iar apoi avea
s le frece dosurile, vtuind odile acestea i studiindu-le coninutul. Aa c Oel privise, aproape lipsit de gnduri, faa
strinului. Zbieretele din perei pruser c se estompeaz puin. Faa aceea era teribil de hd. El se uitase la leurile
carbonizate de afar, le observase flcile mici i dinii pe alocuri strmbi. Cum putea oare creatura s mnnce?
Trecuser cteva minute; vacarmul i urenia se amestecau laolalt, ca ntr-un vis... Dup aceea, n tran sa lui, Oel
avusese parte de o oroare de comar: Chipul se mica. Schimbarea fusese mrunt i se petrecuse foarte, foarte lent. Ins
pe o durat de ordinul minutelor, faa i se schimbase. Oel czuse de pe cociug; pereii reverberar, urlndu-i teroarea.
Pentru cteva secunde, crezuse c zgomotul l va ucide. Apoi ns i revenise cu gndire silenioas. Suise napoi, tr, pe
cutie. Toi ochii si priviser prin cristal, ateptnd ca o hait la vntoare... Schimbarea se petrecea n mod regulat. Stri-
nul din cutie rsufla, dar de cincizeci de ori mai lent
dect oricare membru normal de hait. El trecuse la alt cutie i privise creatura din interior. Cumva, toate erau vii. n
interiorul cutiilor acelora, vieile le erau pur i simplu ncetinite. Ridicase ochii de la cutii, simindu-se aproape ameit.
Faptul c ncperea duhnea a ru era o iluzie produs de vacarm... dar n acelai timp era adevrul absolut.
Strinul-clugri coborse departe de tropice, departe de colective; poate crezuse c nord-vestul arctic era o slbticie
napoiat. Sosise ntr-o ambarcaiune ticsit cu sute de puiandri-clugri. Cutiile acestea erau aidoma nveliurilor
larvelor: haita intenionase s aterizeze i s-i creasc pe puiandri pn deveneau aduli... departe de privirile civilizaiei.
Oel i simise blnurile zburlindu-se cnd se gndise la asta. Dac haita-clugri n-ar fi fost luat prin surprindere, dac
soldaii lui Oel ar fi fost mai puin agresivi... ar fi nsemnat sfritul lumii. Se mpleticise spre chepengul exterior i temerile
sale rsunaser tot mai sonor din perei. Se oprise totui o clip n umbre i zbierete. Cnd membrii si coborser scara, el
mersese calm, cu toate vestele perfect aranjate. In scurt timp sfetnicii lui aveau s cunoasc primejdia, dar n-aveau s
vad niciodat frica din el. Traversase nepstor solul aburind i ieise de sub coc. Nu se putuse ns abine s nu arunce
o privire iute peste cer. Aceasta era o singur corabie, o singur hait de strini. Avusese ghinionul de a nimeri peste
Micare. Chiar i aa, nfrngerea ei se datorase pe de o parte norocului. Cte altele aveau s coboare, cte coborser
deja? Mai era timp s nvee ceva din aceast victorie? Mintea lui Oel reveni n prezent, n foiorul su aflat la nlime
deasupra castelului. Acea prim ntlnire cu nava se petrecuse cu multe zece-zile n urm.
Ameninarea nu dispruse, dar acum o nelegea mai bine i - aa cum se putea afirma, pe bun dreptate, despre toate
marile ameninri - oferea posibiliti mree.
Pe metereze, Jupuitorul n Ateptare luneca prin amurgul care se ndesea. Ochii lui Oel urmrir haita care trecu printre
tore i dispru, cobornd scara membru cu membru. In fragmentul acela exista foarte mult din Stpn; el nelesese multe
despre aterizarea strinului, naintea tuturor. Oel se uit pentru ultima dat peste dealurile care se ntunecau, dup care
se ntoarse i porni n jos pe scara n spiral. Era un drum lung i strmt; foiorul se gsea n vrful unui turn nalt de zece
metri. Scara n-avea nici jumtate de metru lime, iar tavanul era la mai puin de un metru deasupra treptelor. Piatra rece
apsa din toate prile, att de aproape, nct nu existau ecouri care s deruteze gndirea... n acelai timp, att de
aproape, nct mintea era ntins pe un fir lung. Suirea spiralei necesita o postur rsucit, deirat, care fcea ca orice
atacator s fie prad uoar pentru un aprtor din foior. Acesta era specificul arhitecturii militare. Pentru Oel, trul
prin bezna strmt reprezenta un exerciiu plcut. Scrile se deschideau ntr-un coridor public, lat de trei metri i cu nie
pentru retragere la fiecare cincisprezece metri. Shreck i o gard de corp l ateptau. - Am primit ultimele veti de la
Cioplitorii-n-lemn, rosti Shreck. inea cteva file din fibre de mtase. Pierderea celuilalt strin n favoarea Cioplitorilor-n-
lemn pruse cndva o lovitur nsemnat. Abia treptat Oel i dduse seama ct de bine se puteau derula lucrurile. El avea
iscoade infiltrate printre Cio-phtorii-n-lemn. La nceput, intenionase s-l ucid pe cellalt strin; ar fi fost simplu. Ins
informaiile care
se scurseser spre miaznoapte fuseser interesante. La Cioplitorii-n-lemn existau civa indivizi inteligeni. Ei veneau cu
idei care nu fuseser sesizate de Oel i Stpn... fragmentul de Stpn. Aa c, Cioplito-rii-n-lemn deveniser practic al
doilea laborator al lui Oel pentru studierea strinilor, iar inamicii Mi crii l slujeau ca orice alt unealt. Ironia situaiei era
apreciabil.
- Perfect, Shreck! Du-le la mine. Voi fi acolo n scurt timp.

54
Oel le fcu semn vestelor-albe s se retrag ntr-o ni i trecu mai departe. Citirea raportului nsoit de un brandy urma
s fie o rsplat plcut pentru munca de o zi. Intre timp, l ateptau alte sarcini i alte plceri. Stpnul ncepuse
construirea castelului de pe Insula Tinuit cu peste un veac n urm; continua s creasc i acum. In fundaiile cele mai
vechi, acolo unde un conductor obinuit ar fi putut amplasa temniele, se aflau laboratoarele Jupuitorului. Multe puteau fi
confundate cu temnie... ceea ce i erau, pentru ocupanii lor.
Oel inspecta toate laboratoarele cel puin o dat la zece-zile. Acum trecu prin nivelurile cele mai de jos. Gndaci fugeau
naintea luminii torelor inute de garda sa. Se simea miros de carne putred. Labele lui Oel patinar pe lespezile
alunecoase. La intervale regulate, n podea erau spate puuri. In fiecare putea s ncap un singur membru de hait, cu
picioarele strns lipite de trup. Toate puurile erau acoperite cu capace n care existau gurele mici prin care s intre aer.
In asemenea izolare, un Stilet obinuit nnebunea n trei zile. Materia prim rezultat putea fi folosit pentru obinerea de
haite fr caracteristici. n ge neral, acestea nu depeau cu mult nivelul unor legu me, dar la urma urmelor exact asta
dorea Micarea de la unele. Iar uneori din puurile acestea se iveau lu cruri remarcabile: de pild, Shreck. Shreck Incolorul,
cum i spuneau unii. Shreck, impasibilul. O hait mai presus de durere, mai presus de dorine. Loialitatea lui era a unui
mecanism, totui un mecanism cldit din carne i oase. Nu era un geniu, ns Oel ar fi fost gata s renune la o provincie
rsritean pentru nc cinci ca el. Iar promisiunea altor succese similare l mpin gea pe Oel s foloseasc puurile de
izolare din nou, i din nou. Aa reciclase de altfel majoritatea haitelor distruse n ambuscad...
Lordul sui la nivelurile superioare, unde se desfurau experimentele cu adevrat interesante. Lumea privea Insula Tinuit
cu oroare fascinat. Se auzise de nivelurile inferioare. Cei mai muli ns nu tiau ce rol redus jucau spaiile acelea
ntunecate n tiina Micrii. Pentru a diseca n mod corespunztor un suflet, nu ajungeau doar banchetele cu nulee
pentru scurgerea sngelui. Rezultatele de la nivelurile inferioare erau pur i simplu primele etape din cu tarea intelectual
a Jupuitorului. In lume existau ntrebri grandioase, lucruri care nelinitiser haitele de mii de ani. Cum gndim noi? De ce
avem credin? De ce o hait este un geniu, iar alta un imbecil? nainte de Jupuitor, filozofii discutaser la nesfrit i nu se
apropiaser niciodat de adevr. Pn i Cioplitoa-rea-n-lemn se nvrtise n jurul subiectelor, nedorind totui s renune la
etica ei tradiional. Jupuitorul era pregtit s obin rspunsurile. In laboratoarele acestea, el interoga natura n sine. Oel
travers o sal lat de o sut de metri, cu aco periul susinut de zeci de pilatri din piatr. De ambele pri existau
compartimente ntunecoase, cu perei din ardezie montai pe rotile. Caverna putea fi trans format n tot felul de modele de
labirinturi. Jupui-torul experimentase cu toate posturile de gndire. In veacurile de dinaintea sa existaser doar cteva
posturi
eficiente: capetele aduse n mod instinctiv laolalt, cercul de santinele, posturile de munc. Jupuitorul ncercase alte zeci:
stele, cercuri duble, caroiaje. Majoritatea erau inutile i duceau la confuzie. ntr-o stea, un singur Stilet i putea auzi pe toi
ceilali i fiecare dintre aceia l putea auzi doar pe el. Practic toat gn direa trebuia s treac prin cel aflat n centru. Acesta
nu putea contribui cu nimic raional, ns toate falsele lui nelegeri treceau necorijate ctre ceilali. Rezulta o absurditate
caracteristic beivilor. In acelai timp ns cel puin una dintre celelalte posturi - nc secret - funciona straniu de bine:
Ju-puitorul suise opt haite n sal pe platforme temporare, le separase ntre ele prin pereii de ardezie mobili, apoi pusese
membri din fiecare hait n contact cu echivalenii lor din alte trei haite. Cumva, el crease o hait din opt haite. Oel nc
mai experimenta cu postura aceea. Atunci cnd conectorii erau suficient de compatibili reciproc (aceasta era partea cea
mai dificil), creatura rezultat depea inteligena unui cerc de santinele. Din multe puncte de vedere nu era la fel de
inteligent ca o singur hait cu capetele ali pite, totui avea uneori idei uluitoare. nainte s plece spre Lacurile Lungi,
Stpnul concepuse un plan de reconstruire a slii principale a castelului, astfel ca mtrunirile consiliului s se poat
desfura n postura aceea. Oel nu continuase ideea respectiv. I se prea prea riscant; dominaia sa asupra altora nu
era chiar pe att de complet, pe ct fusese a Jupuitorului... Era lipsit de importan. Existau alte proiecte, mai nsemnate.
ncperile din fa reprezentau adevrata inim a Micrii. Aici se nscuse sufletul lui Oel; aici ncepuser toate marile
creaii ale Jupuitorului. In ultimii cinci ani, Oel continuase tradiia... i o mbuntise.
Porni pe coridorul care fcea legtura ntre apar tamente. Fiecare apartament purta numrul su ncrustat cu aur. La
fiecare, el deschise o u i intr parial. Personalul lui lsa imediat lng u raportul despre ultima zece-zile. Oel le citi
rapid pe toate, apoi scoase un nas peste balcon, ca s priveasc experimentul dinuntru. Balcoanele erau bine vtuite i
ecranate; i venea uor s observe fr a fi vzut. Unica slbiciune a Jupuitorului (dup prerea lui Oel) era dorina sa de a
crea fiina superioar. ncrederea Stpnului era att de imens, nct el credea c orice succes putea fi aplicat propriului
su suflet. Oel nu nutrea asemenea iluzii. Era bine-tiut c dasclii sunt depii de creaiile lor - elevi, copii-fisiune,
adopii, orice. In aceast privin, el, Oel, constituia ilustrarea perfect, dei Stpnul nc n-o tia. Oel hotrse s creeze
fiine care s fie, toate, superioare ntr-o singur direcie... dar inferioare i maleabile n toate celelalte privine. n absena
Stpnului, el ncepuse mai multe experimente. Oel pornea de la zero, identificnd linii ereditare independente de
membrii haitei. Agenii lui cumprau sau rpeau puiandri care ar fi putut avea potenial. Spre deosebire de Jupuitor, care
55
56
obinuia s-i integreze pe puiandri n haite existente ntr-o aproximare a na turii, Oel i crea haitele de puiandri pornind de
la zero, fr amintiri i fr fragmente de suflet; Oel deinea din capul locului controlul absolut. Bineneles, majoritatea
unor asemenea construcii mureau repede. Puiandrii trebuiau s fie separai de doicile care-i alptau nainte de a ncepe s
participe la contiina adultului. Haita rezultat nva totul numai din vorbire i limbaj scris. Toate inputurile puteau fi
controlate.
Oel se opri n faa uii cu numrul treizeci i trei: Experimentul Amdiranifani, Excelen Matematic. Nu era unica tentativ
n direcia respectiv, dar era
de departe cea mai ncununat de succes. Agenii lui Oel cutaser n Micare haite care s dovedeasc abilitatea
abstractizrii. Merseser chiar i mai departe. Cea mai faimoas matematician din lume tria n Republica Lacurilor Lungi.
Haita se pregtise s fi-sioneze; ea avea civa puiandri de la un iubit talentat la matematic. Oel luase puiandrii. Acetia
se potriveau att de bine cu celelalte achiziii ale sale, nct de cisese s fac un octet. Dac lucrurile mergeau bine, ar fi
putut depi ca inteligen tot ce era natural. Oel i fcu semn grzii sale s ecraneze torele. Deschise ua cu numrul
treizeci i trei i-i trimise un membru n vrful picioarelor pn la marginea balconului. Privi n jos, reducndu-i, prudent, la
tcere timpanul anterior. Lumina ptruns prin lucarn era slab, ns putea distinge puiandrii strni lao lalt... cu noul lor
prieten. Clugria. Arta desco peririlor norocoase, nu-i putea spune altfel - rsplata cercettorului care muncete ndeajuns
de mult i ndeajuns de atent. Oel avusese dou probleme. Prima se amplificase n ultimul an: Amdiranifani se pierdea
lent, membrii si cdeau n autismul obinuit al haitelor nou-create. A doua fusese strinul capturat: o ameninare enorm,
un mister enorm, o oportunitate enorm. Cum s comunice cu el? Fr comunicare, posibilitile pentru manipulare erau
foarte limitate.
Cu toate acestea, printr-o unic lovitur orbeasc, un Valet incompetent artase calea pentru soluio narea ambelor
probleme. Acum, dup ce ochii i se adaptaser la semintuneric, Oel putea distinge strinul sub puiandri. Cnd auzise
prima dat c fptura fusese pus alturi de un experiment, Oel se mniase dincolo de uzul gndirii; Valetul care fcuse
eroarea fusese reciclat. Zilele trecuser, experimentul Amdira-nifani ncepuse s arate mai mult vioici une dect avusese
vreodat dup nrcare i, n mod rapid, deveni clar - din disecia celorlali strini i din observarea acestuia - c indivizii-
clugrie nu triau n haite. Oel deinea un strin complet. Strinul se mic n somn i emise sunete joase pe gur; era
complet incapabil de orice alt fel de sunete. Puiandrii se foir, pentru a se adapta noii poziii. Dormeau i ei, bntuii vag de
gnduri. Spectrul inferior al sunetelor lor era o imitaie perfect a celor emise de strin... Iar aceasta era lovitura cea mai
important dintre toate. Experimentul Amdiranifani nva graiulstrinului!'Pentru haita nou-creat, aceasta nu era dect
alt form de vorbire inter-haite i se prea c prietenul su clugri era mai interesant dect tutorii care se iveau pe la
balcoane. Fragmentul de Jupuitor susinea c motivul l-ar fi reprezentat con tactul fizic, faptul c puiandrii considerau
strinul un surogat de printe, dei strinul era lipsit de gnduri. Asta ns era mai puin important. Oel aduse alt cap la
marginea balconului. Rmase tcut; niciun membru al haitei nu gndea direct ctre cellalt. n aer plutea un miros de
puiandri amestecat cu sudoare de clugri. Acetia doi erau comoara cea mai de seam a Micrii: cheia pentru
supravieuire i chiar mai mult. De acum Oel tia c nava zburtoare nu fcea parte dintr-o flot de invazie. Vizitatorii lor
fuseser mai degrab refugiai nepregtii. Nu se auzise absolut nimic despre alte coborri din cer, i iscoadele Micrii
erau rspndite pn departe. Victoria lor mpotriva strinilor fusese norocoas. Unica lor arm ucisese aproape complet
un regiment. In flci pricepute, asemenea arme puteau nvinge armate ntregi. Oel nu se ndoia c nava coninea maini
ucigae mai puternice... maini nc funcionabile. Ateapt i privete, se sftui Oel. Las-l pe Amdira-nifani s arate
prghiile ce-l pot controla pe strin.

Miza va fi lumea ntreag! 14


Uneori mama obinuia s spun despre ceva c era mai amuzant dect o droaie de celui. Jefri Olsndot nu avusese
niciodat mai multe animale de companie simultan i doar o dat avusese un cine. Acum ns nelegea expresia mamei.
Cei opt cei l fascinaser din prima zi, dei fusese att de obosit i de speriat. Iar pe ei i fascinase Jefri. II asediaser pur
i simplu, l trseser de haine, i descheiaser pantofii, i se instalaser n poal sau i dduser trcoale. Trei sau patru l
priveau n orice clip. Ochii le erau complet maro sau roz i preau mari n comparaie cu capetele lor. De la nceput, ceii
l imitaser. Erau mult mai pricepui dect psrile-cnttoare Straumli; puteau reproduce orice ar fi spus biatul - pe loc
sau mai trziu. Iar cnd el plngea, celuii plngeau adesea i ei i se lipeau n jurul lui. Existau i ali cini, cini mari
care purtau haine i intrau n sal prin ui amplasate sus pe perei. Ei coborau hran n ncpere i uneori emiteau sunete
ciudate. ns mncarea avea un gust oribil i ei nu rspundeau la ipetele lui Jefri, nici mcar imitndu-l. Trecuser dou
zile, apoi o sptmn. Jefri cer cetase tot ce se afla n sal. Nu era chiar celula unei temnie; era prea mare pentru aa
ceva. In plus, prizonierii nu primesc animale de companie. nelegea c planeta aceasta era necivilizat. C nu fcea parte
din Trm, poate nici chiar din Reea. Dac mama, tata sau Johanna nu erau n apropiere, era posibil ca aici s nu existe
56
nimeni care s-i nvee pe cini s vorbeas c samnorska! n cazul acesta, ar fi czut n sarcina biatului s-o fac i s-i
gseasc familia... Acum, cnd cinii cu veste-albe apreau la balcoanele din coluri, Jefri le punea ntrebri zbiernd. Nu
erau de
cine tie ce ajutor. Nici chiar cel cu dungi roii nu rspundea. Totui ceii o fceau! Ei strigau alturi de Jefri, uneori
repetndu-i cuvintele, alteori scond sunete lipsite de neles.
Biatul nu avu nevoie de mult timp ca s neleag faptul c toi celuii erau condui de o singur minte. Cnd alergau n
jurul lui, unii stteau ntot deauna puin retrai, arcuindu-i ncoace i ncolo gturile graioase... iar cei care alergau preau
s tie exact ce anume vedeau ceilali. Jefri nu putea ascunde lucruri la spate, dac acolo exista mcar un cel care s-i
anune tovarii. O vreme, crezuse c vorbeau, cumva, ntre ei. Era ns mai mult dect att; cnd i privea cum i dezlegau
ireturile sau desenau ceva -capetele, boturile i labele cooperau perfect, la fel ca degetele minii unui om. Jefri nu raiona
att de explicit, dar dup mai multe zile ajunse s se gndeasc la toi celuii, mpreun, ca fiind un singur prieten al su.
In acelai timp observ c i ei i combinau cuvintele... iar uneori obineau nelesuri noi.
- Tu eu joac.
Cuvintele se auzeau ca un montaj audio ieftin, ns de obicei precedau o leapa nebun n jurul mobilelor.
- Tu eu desen.
Tabla din ardezie avea nlimea de un metru de la podea i acoperea pereii de jur mprejurul slii. Era un display aa cum
Jefri nu mai vzuse n viaa lui: mur dar, imprecis, cu tergere imperfect i fr posibilitate de stocare. Biatul era ncntat.
Chipul i minile lui - i majoritatea buzelor lui Cei - se acopereau cu praf de cret. Se desenau unul pe cellalt i pe ei
nii. Cei nu desena la fel de bine ca Jefri; cinii reprezen tai de el aveau capete i labe mari, iar toate corpurile erau
figurate laolalt ca o pat nu foarte distinct. Cnd l desena pe biat, minile acestuia erau ntot deauna mari, cu toate
degetele nfiate cu grij. Jefri i desena familia i ncerca s-l fac pe Cei s neleag.
Zi dup zi, lumina soarelui ddea ocol pereilor din ce n ce mai sus. Acum sala era cteodat ntune cat. Cel puin o dat
pe zi, diverse haite veneau s stea de vorb cu Cei. Acesta era unul dintre puinele lucruri care-i puteau dezlipi pe
celui de Jefri. Cei sttea sub balcoane i scheuna i orcia spre aduli. Era o or de coal! Haitele coborau suluri la
care s se uite Cei i le ridicau pe cele pe care le marcase. Jefri sttea n tcere i privea leciile. Se foia, dar nu mai
striga la profesori. nc puin i el i Cei aveau s vorbeasc realmente. nc puin i el i Cei aveau s afle unde era
mama, tata i Johanna. Uneori teroarea i durerea nu sunt cele mai bune prghii; amgirea, cnd funcioneaz, este
manipularea cea mai elegant i mai ieftin. Odat ce Amdiranifani deveni fluent n graiul clugriei, Oel i explic despre
tragica moarte a prinilor i a tovarei de prsil. Fragmentul de Jupuitor se opusese, ns Oel dorea control rapid i
incontestabil. Se prea c Fragmentul putea s fi avut drepta te; ar fi trebuit mcar s pstreze sperana c tovara de
prsil tria. Oel privi solemn Experimentul Amdiranifani.
- Cum putem fi de ajutor?
Tnra hait se uit la el cu ncredere.
- Jefri este foarte tulburat n privina prinilor i surorii sale.
Amdiranifani utiliza multe cuvinte ale clugriei, adesea n mod inutil; sor n loc de tovar de prsil.
- N-a prea mncat. Nu vrea s se joace. M ntristeaz foarte mult.
Oel continua s urmreasc balconul opus. Fragmentul de Jupuitor sttea acolo. Nu se ascundea, dei majoritatea feelor
sale nu erau n lumina lumnrilor. Deocamdat intuiiile lui fuseser extraordinare. Ins privirea Fragmentului era ca pe
timpuri, cnd o greeal putea nsemna mutilarea sau mai ru. Aa s fie! Miza era acum mai mare dect oricnd; dac no -
dul din beregatele lui Oel l putea ajuta s izbn deasc, el o primea bucuros. i desprinse ochii de la balcon i-i aduse pe
toate feele o expresie de simpatie duioas fa de nefericirea bietul ui Jefri.
-Trebuie neaprat s-l faci s neleag. Nimeni nu-i va mai putea aduce la via prinii sau sora. Dar noi tim cine sunt
ucigaii. Facem tot ce putem pentru a ne apra mpotriva lor. Spune-i ct de greu este. Imperiul Cioplitorilor-n-lemn
dureaz de sute de ani. Intr-o btlie, nu-i putem face fa. De aceea avem nevoie de tot ajutorul pe care ni-l poate oferi.
Ne-ar putea nva cum s folosim nava prinilor si. Haita puiandrilor cobor un cap.
-Da. O s ncerc, ns...
Cei trei membri de lng Jefri i adresar mrieli joase. Clugria sttea cu capul plecat; i inea labele cu tentacule
peste ochi. Creatura se comporta aa de cteva zile i retragerea n sine se nrutea. Acum i scutur capul cu violen
i scoase sunete stridente, mai ascuite dect registrul su normal.
- Jefri spune c nu nelege cum funcioneaz aparatele din nav. El este doar un... - haita cut o traducere - ... este foarte
tnr. Adic la fel ca mine. Oel ncuviin nelegtor. Era o consecin evi dent a naturii solitare a strinilor, totui stranie.
Absolut toi ncepeau ca puiandri complei. Absolut toi semnau cu experimentele haite de puiandri ale lui Oel.
Cunoaterea parental era transmis prin echivalentul vorbirii inter-haite. Asta fcea creatura uor de amgit, dar n clipa
57
58
de fa era un inconvenient important.
- Totui, orice ne-ar putea explica...
Alte mormieli din partea clugriei. Oel ar fi tre buit s nvee graiul acela. Sunetele erau simple; crea turile acestea
jalnice i foloseau gurile pentru vorbire, ca psrile sau melcii de pdure. Deocamdat el depin dea de Amdiranifani. Pentru
moment era n regul; haita de puiandri avea ncredere n el. Alt descope rire norocoas! Cu cteva dintre experimentele
lui recente, Oel ncercase dragostea n locul combinaiei iniiale teroare/dragoste a Jupuitorului; existase o mic ans ca
aa ceva s poat fi mai bun. Printr-un noroc, Amdiranifani fcuse parte din grupul cu dragoste. Chiar i educatorii si
evitaser consolidrile de natur negativ. Haita avea s cread orice spunea el... i la fel, spera Oel, avea s fac i
clugria. Amdiranifani traduse:
- Mai este ceva; el m-a mai ntrebat despre asta. Jefri tie cum s-i trezeasc pe ceilali copii (literal, cuvn tul nsemna
hait de cei) din nav. Pari surprins, lordul meu?
Dei de acum nu mai avea comaruri cu minile montrilor, Oel ar fi preferat s nu aib n jur ali o sut de strini.
- Nu mi-am dat seama c ei pot fi trezii att de uor... Ins n-ar trebui s ne grbim s-o facem. i aa avem probleme n a
gsi hran pe care s-o poat mnca Jefri. (Era perfect adevrat; creatura era incredibil de mofturoas n privina hranei.)
Nu cred c deocamdat i-am mai putea hrni i pe alii.
Alte mrituri joase. Alte ipete ascuite din partea lui Jefri. n cele din urm:
- nc un lucru, lordul meu. Jefri crede c poate fi posibil s foloseasc ultraundele navei pentru a cere ajutor din partea
altora precum prinii lui. Fragmentul de Jupuitor ni din umbre. O pere che de capete privir n jos spre clugri, iar
alta l
fix ptrunztor pe Oel. Oel nu reaciona; putea fi mai stpn pe sine dect orice hait nenchegat.
- Asta este ceva la care trebuie s ne mai gndim. Poate c tu i Jefri ai putea discuta mai mult despre subiectul acesta.
Nu vreau s ncerc pn nu suntem siguri c nu vom strica nava.
Fusese o explicaie destul de anemic. Vzu Frag mentul ncreind un bot, amuzat. In timp ce el vorbea, Amdiranifani
traducea. Jefri rspunse aproape imediat.
- Ah, nu-i nimic. El se referea la un apel special. Jefri spune c nava a transmis semnale... singur... nc de cnd a aterizat.
i Oel se ntreb dac mai auzise vreodat o ameninare cu moartea pronunat cu atta inocen? ncepur s-i lase pe
Amdi i Jefri afar, ca s se joace. Pn atunci, Amdi se temuse s ias. Nu era obi nuit s poarte veminte. Toat viaa lui -
care dura de patru ani - fusese petrecut exclusiv n sala aceea mare. Citise despre exterior i era curios, dar n acelai
timp i era puin fric. Totui biatul-om prea s doreasc s ias. Cu fiecare zi ce trecuse, fusese tot mai retras i
plnsese mai puin. In majoritatea timpului, plngea dup prinii i sora lui, ns uneori plngea pentru c era nchis aici,
n adnc. Aa c Amdi vorbise cu domnul Oel i acum ieeau aproape zilnic, cel puin ntr-o curticic inte rioar. La nceput,
Jefri se mulumise s stea jos, fr ca mcar s priveasc n jur. Totui Amdi descoperise c lui i plcea afar i de fiecare
dat izbutea s-l fac pe prietenul su s se joace un pic mai mult. Haite de profesori i grzi stteau n colurile n tinderii
de muchi care ncepuse s se nglbeneasc i priveau. Amdi - i n cele din urm i Jefri - se distra s-i necjeasc. Jos, n
sal, nu-i dduser seama cnd vizitatorii veneau n balcoane, dar majoritatea adul ilor erau nelinitii n preajma lui Jefri.
Biatul era o dat i jumtate mai nalt dect un membru obinuit de hait care sttea n picioare. Cnd se apropia, o hait
normal se strngea laolalt i se ndeprta. Nu-i plcea s fie nevoit s priveasc n sus la el. O prostie, gndea Amdi.
Jefri era att de nalt i de slab, nct prea gata s se rstoarne n orice clip. Iar cnd alerga, era ca i cum s-ar fi strduit
cu disperare s se reechi libreze pentru ca s nu cad, fr s reueasc vreodat s-o fac n mod perfect. De aceea jocul
favorit al lui Amdi n acele prime zile era leapa. Ori de cte ori el era urmritorul, fcea astfel nct s-l alerge pe Jefri
direct printre vestele-albe care afiau cea mai mare ngmfare. Dac el i Jefri procedau bine, puteau transforma leapa
ntr-o distracie n trei, cu Amdi urmrindu-l pe biat i un veste-albe alergnd disperat pentru a se feri de amndoi.
Uneori i prea ru pentru grzi i vestele-albe. Erau foarte rigizi i cu aer de aduli. Nu nelegeau ct de amuzant era s ai
un prieten lng care puteai s mergi orict de aproape, pe care puteai realmente s-l atingi. De acum, era mai mult
noapte. Lumina zilei licrea numai cteva ore, n jurul amiezii. Crepusculul de dinainte i de dup era ndeajuns de
strlucitor ca s acopere stelele i aurora boreal, totui nc prea slab ca s se disting i culori. Dei Amdi i petrecuse
toat viaa n castel, nelegea geometria situaiei i-i plcea s urmreasc schimbarea luminii. Jefri nu prea se ddea n
vnt dup ntunericul iernii... pn la prima ninsoare. Amdi cpt primul su set de jachete i domnul Oel porunci s se
croiasc straie speciale pentru b-iatul-om, veminte mari i vtuite care-i acopereau tot trupul i-i ineau mai mult
cldur dect ar fi putut face o blan stranic.
Pe o latur a curii, zpada avea o grosime de numai cincisprezece centimetri, dar n rest se ridica n
troiene mai nalte dect capul lui Amdi. Pe ziduri erau fixate tore n aprtori de vnt; lumina lor scli pea auriu pe omt.

58
Amdi tia ce era zpada... ns n-o mai vzuse pn atunci. Ii plcea s-o mproate pe una dintre veste. Se uita dup aceea
la ea i se tot uita, ncercnd s disting fulgii fr a-i topi cu rsuflarea sa. Modelul hexagonal era atrgtor i n acelai
timp l chinuia, fiind la limita vederii sale. Leapa nu mai era acum amuzant; omul putea s alerge prin troiene n care
Amdi nota realmente cu greutate. Existau i alte lucruri pe care le putea face omul - lucruri minunate. Putea construi
bulgri din zpad, pe care s-i arunce. Grzile erau foarte nemulu mite de bulgrii aceia, mai ales cnd Jefri le pocni
civa membri. Fu prima dat cnd le vzu nfuriindu-se. Amdi alerga pe latura mturat de vnt a curii, fe-rindu-se de
bulgri i schellind frustrat. Minile omeneti erau nite chestii extraordinar de afurisite. I-ar fi plcut tare mult s fi avut
i el o pereche... patru perechi! II ncercui pe om din trei pri i sprint direct spre el. Jefri se retrase iute n zpada mai
nalt, dar prea trziu. Amdi l izbi att sus, ct i jos, rstur-nndu-l ntr-un nmete. Urm un simulacru de lupt, cu buze
sfrtectoare i labe mpotriva minilor i picioarelor lui Jefri. Acum ns Amdi era deasupra. Omul fu pedepsit pentru
bulgri, cu o grmad de zpad care-i fu ndesat pe sub jachet. Uneori stteau locului i priveau cerul att de mult timp,
nct dosurile i labele amoreau de frig. Aezai ndrtul celui mai mare troian de omt, erau ferii de razele torelor
castelului i puteau s vad limpede luminile de pe bolt.
La nceput, Amdi fusese vrjit de aurora boreal. Pn i unii dintre profesorii lui erau fermecai de ea. Spuneau c aceast
parte a lumii era unul dintre locurile cele mai bune pentru a vedea cerul strlucind.
Uneori aurora era att de slab, nct scnteierile torelor reflectate de zpad erau ndeajuns ca s-o acopere. Alteori se
ntindea de la un orizont la cellalt: o lumin verde, tivit cu urme de trandafiriu ce se rsuceau ca zburlite de o briz. El i
Jefri puteau vorbi foarte uor acum, dei ntotdeauna n graiul biatului. Omul nu putea emite multe dintre sunetele
limbajului inter-haite; pn i numele lui Amdi pronunat de el abia se nelegea. Pe de alt parte, Amdi nelegea
samnorska destul de bine; era amuzant, era propriul lor grai secret. Jefri nu prea foarte impresionat de aurora boreal.
- Acas aveam mult de-asta. E pur i simplu lumin de la...
Spuse un cuvnt nou i se uit la Amdi. Era interesant faptul c omul nu se putea uita simultan n mai multe locuri. Ochii i
capul lui se micau ntruna.
- tii... adic locuri unde oamenii fac lucruri. Cred c scap gaze i reziduuri i dup-aia soarele le lumineaz sau devine...
Alt cuvnt neinteligibil.
- Locuri unde oamenii fac lucruri?
n cert Amdi avea un glob; el tia mrimea plane tei i orientarea ei. Dac aurora boreal reflecta lumina soarelui, ar fi
trebuit s fie la sute de mile deasupra solului! Amdi rezem o spinare de jacheta lui Jefri i scoase un fluierat foarte
omenesc. Cunotinele lui de geografie nu erau pe msura celor de geometrie, totui...
-Haitele nu lucreaz-n cer, Jefri. Noi n-avem nici mcar brci zburtoare.
---... aa-i, n-avei... Atunci nu tiu ce poate
fi chestia asta. Dar nu-mi place. St-n calea stelelor. Amdi aflase de la Jefri totul despre stele. Undeva acolo se gseau
prietenii prinilor biatului. Jefri tcu cteva minute. Nu se mai uita spre cer. Amdi se foi, se apropie nc niel i privi
lumina care
unduia pe cer. ndrtul lor, creasta ascuit de vnt a troianului era tivit cu lumin glbuie dinspre tore. Amdi i putea
imagina ce gndea biatul.
- Comseturile de la bordul navei nu sunt totui suficient de bune ca s cheme ajutoare?
Jefri lovi cu palma n sol.
- Nu! i-am mai zis! Ele sunt simple radiouri. Cred c le-a putea face s funcioneze, dar la ce bun? Apa ratul de ultraunde
a rmas n nav i-i prea mare ca s poat fi deplasat. Zu, nu-neleg de ce domnul Oel nu vrea s m lase nuntru... am
opt ani, tii i tu. Mi-a putea da seama cum l-a setat mama nainte, nainte... Cuvintele i se frnser n tcerea familiar,
disperat. Amdi i frec un cap de umrul lui. El avea o
teorie legat de ezitarea domnului Oel, o explicaie pe care nu i-o spusese lui Jefri pn atunci.
-Poate c se teme c-o s zbori i-o s ne prseti.
-Asta-i o prostie! N-o s te prsesc niciodat. In plus, nava aia-i realmente greu de pilotat. N-a fost conceput ca s-
aterizeze pe-o planet.
Jefri spunea nite lucruri foarte stranii; uneori era vina lui Amdi care nelegea eronat... dar alteori ele erau adevrul literal.
Oare oamenii aveau ntr-adevr nave care nu coborau niciodatpe sol? i atunci, unde se duceau ele? Amdi aproape c
putea simi cum i se nchegau n minte noile scri de referin. Globul geografic al domnului Oel nu reprezenta lumea, ci
ceva foarte mic din adevrata alctuire a lucrurilor.
-tiu c n-o s ne prseti. Pe de alt parte ns nelegi de ce se teme domnul Oel. El nu poate s vorbeasc cu tine
dect prin intermediul meu. Trebuie s-i dovedim c poate avea ncredere n noi.
-Cred c da.
59
60
-Dac-am putea activa radiourile, ar putea fi de ajutor. tiu c profesorii mei nu le-au dat de cap. Dom nul Oel are unul, dar
cred c nici el nu-l nelege.
- Da... Dac l-am putea activa pe cellalt... n dup-amiaza aceea, grzile avur parte de un respiro. Cei doi pe care-i aveau
n grij plecar mai devreme din ger. Grzile nu fur prea cur ioase despre motivul norocului lor.
Brlogul lui Oel fusese iniial al Stpnului. Diferea foarte mult de slile de reuniuni din castel. Cu excepia orgiilor, doar o
singur hait ar fi putut ncpea n oricare dintre odi. Asta nu nsemna totui c apartamentul arii fost mic. Erau cinci
camere, fr a pune la socoteal baia. Cu excepia bibliotecii, niciuna nu era ns mai lung de patru metri. Tavanele erau
scunde, sub cinci picioare, i nu exista spaiu pentru balcoane pentru vizitatori. Valeii ateptau permanent n cele dou
coridoare care aveau un perete comun cu apartamentul. Sala de mese, dormitorul i baia aveau deschizturi mai mici, doar
att ct s dea porunci i s primeasc mncare i butur, ori s fie folosite ca garderob.
Intrarea principal era pzit la exterior de trei haite de soldai. Bineneles, Stpnul n-ar fi locuit nicio dat ntr-un brlog
cu o singur ieire. Oel gsise opt deschideri secrete (dintre care trei n iatacuri). Acestea puteau fi deschise doar
dinuntru i duceau n labirintul pe care Jupuitorul l construise n interiorul zidurilor castelului. Nimeni nu cunotea
ntinderea acelui labirint, nici chiar Stpnul. In anii de dup plecarea Jupuitorului, Oel rearanjase pri din el - mai ales
pasajele ce porneau din acest brlog. Apartamentul era aproape inexpugnabil. Chiar dac ntregul castel ar fi fost capturat,
cmara era aprovizionat pentru o jumtate de an, iar ventilaia era asigurat de o reea de canale la fel de ntins ca i
pasajele secrete ale Stpnului. Oel nu se simea totui n deplin siguran aici. Era posibil s existe mai mult de opt
intrri secrete, poate i unele care s se poat
deschide numai din exterior... i, desigur, orgiile erau excluse, aici sau altundeva. Singurele acte sexuale n afara haitei pe
care i le permitea Oel erau cu solitari... iar asta ca parte a expe rimentelor sale; era pur i simplu prea periculos s-i
amesteci sufletul cu al altora. Dup cin, Oel intr n bibliotec i se relaxa n jurul biroului de lectur. Doi din el sorbir
brandy, n vreme ce altul fuma ierburi din miazzi. Asta era plcere, dar n acelai timp calcul: Oel tia precis care vicii,
aplicate cror membri, aveau s-i ridice imagi naia pe cele mai nalte culmi. ...i ntr-o msur tot mai mare ajungea s
neleag c n jocul actual imaginaia era cel puin la fel de important ca inteligena primar. Biroul dintre membrii lui era
acoperit cu hri, rapoarte din miazzi i memorandumuri ale Siguranei interne. Dar n mijlocul hrtiilor din mtase,
zcnd ca un melc n cochilia sa de ivoriu, se afla radioul strin. Ei recupe raser dou radiouri de pe nav. Oel l ridic i
trecu un nas peste laturile netede i curbate. Numai cel mai fin lemn tensionat - i cel utilizat pentru instrumentele
muzicale i statuete - se putea compara cu rafinamentul acestuia. Totui clugria susinea c putea fi folosit pentru a
vorbi la distane de zeci de kilometri, cu iueala unei raze de soare. Dac ar fi fost adevrat... Oel se ntreb cte btlii
pierdute ar fi putut s fie ctigate cu aceste aparate, cte noi cuceriri ar fi putut s fie ntreprinse n siguran. i dac ei
ar fi putut nva s construiasc vorbitoare la deprtare... subor donaii Micrii mprtiai pe tot continentul ar fi fost pe
att de apropiai, pe ct erau grzile de lng brlogul lui Oel. Nicio for din lume n-ar fi putut sta n calea lor.
Oel ridic ultimul raport sosit de la Cioplitorii-n-lemn. Din multe puncte de vedere, ei nregistrau
mai multe succese cu clugria lor dect Oel cu a sa. Se prea c a lor era aproape un adult. Mai important nc, avea o
bibliotec miraculoas, care putea fi interogat ca o fiin. Cu totul, existaser trei dataseturi. Vestele-albe ale lui Oel le
gsiser resturile n rmiele carbonizate din jurul navei. Jefri credea di proce soarele navei erau cumva asemntoare
unui dataset, dar mai prostnac (traducerea cea mai bun a lui Amdi), ns deocamdat procesoarele fuseser inutile.
Folosind datasetul lor, civa din anturajul Ciopli-toarei-n-lemn nvaser ns deja graiul clugriei. Cu fiecare zi, ei
descopereau despre civilizaia strinilor mai multe dect puteau nva cei ai lui Oel n zece zile. Zmbi. Ei nu tiau c
toate detaliile importante erau anunate prompt la Insula Tinuit... Deocam dat avea s le ngduie s-i pstreze jucria
i clugria; ei observaser cteva lucruri care lui i-ar fi scpat. Totui continua s dea vina pe simplul noroc. Oel rsfoi
raportul. Era bine. Strinul Cioplitori-lor-n-lemn continua s fie necooperant. Simi cum sursul i se lrgete n rs: era
vorba despre un fleac -termenul utilizat de creatur pentru haite. Raportul ncerca s-l silabiseasc. Nu conta; traducerea
era gheare sau stilete. Clugria avea o oroare aparte fa de lamele ascuite pe care soldaii le purtau pe labele din fa.
Oel linse gnditor lacul negru al ghea relor sale manichiurate. Interesant... Ghearele puteau fi elemente amenintoare, dar
n acelai timp fceau parte din indivizi n sine. Stiletele erau extensia lor mecanic i potenial mai nspimnttoare. Era
genul de nume pe care l-ai fi putut imagina pentru o trup de ucigai de elit... ns n niciun caz pentru toate haitele. La
urma urmelor, rasa haitelor i cuprindea i pe cei slabi, pe cei srmani, pe binevoitori i pe naivi... dar i persoane ca Oel i
Jupuitorul. Clugria alesese stiletele drept trstura caracteristic a haitelor, ceea ce
spunea ceva foarte interesant despre psihologia ei. Oel se ndeprt de birou i privi peisajul pictat pe pereii bibliotecii.
Era o vedere din turnurile castelului. Sub vopsele, pereii erau cptuii cu modele din mic, cuar i fibre; ecourile
confereau senzaia aproximativ pe care ai fi putut-o percepe cnd pri veai peste piatr i pustietate. Combinaiile audiovi -

60
zuale erau rare n castel i aceasta era una dintre cele mai bine realizate; Oel se simea relaxndu-se cnd o privea.
Pentru o clip i ls imaginaia s se dezlnuie.
Stilete... mi place! Dac aceasta era imaginea strinului, atunci era numele potrivit pentru rasa sa. Jalnicii lui sfetnici - i
uneori chiar i Fragmentul de Jupuitor - continuau s fie intimidai de nava sosit din stele. Nendoios, n nava aceea
existau puteri mai mari dect oricare altele din lume. Ins dup primul val de panic, Oel nelesese c strinii nu aveau
puteri supranaturale. Ei progresaser pur i simplu -n sensul pe care Cioplitoarea-n-lemn l sublinia n asemenea msur -
mult dincolo de starea actual a tiinei din lumea lui. Desigur, civilizaia strin era actualmente o necunoscut uciga.
Era n stare s ard lumea aceasta, s-o transforme n crbune. Totui cu ct Oel vedea mai multe, cu att i ddea seama
de inferioritatea intrinsec a strinilor. Ce mai avorton ciudat erau - o ras de solitari inteligeni. Fiecare dintre ei trebuia
crescut de la zero, ca o hait complet nou-creat. Amintirile puteau fi transmise doar prin voce i scris. Fiecare creatur
cretea, mbtrnea i chiar murea ca un ntreg. Fr s vrea, Oel se nfiora. El evoluase mult de la primele prejudeci,
primele temeri. De mai bine de treizeci de zile, plnuia cum ar putea utiliza nava stelar pentru a stpni lumea. Clugria
spusese c nava transmitea semnale altor nave. Asta i propulsase pe unii dintre Valeii si n
incontinen. Bun! Mai devreme sau mai trziu, aveau s soseasc mai multe nave. Stpnirea lumii nu mai constituia un
obiectiv practic... Era momentul s inteasc mai sus, spre eluri pe care nici Stpnul nu le imaginase vreodat. Dac le
ndeprta avantajele tehnice, clugriele erau fpturi fragile, hmitate. Ar fi trebuit s fie lesne de nvins. Pn i ele preau
s neleag asta. Stilete, ne spun creaturile. Atunci aa va. fi! Intr-o bun zi, Stiletele aveau s umble printre stele i s
stpneasc acolo.
Dar n anii de pn atunci, viaa avea s fie foarte periculoas. Precum un puiandru abia nscut, ntregul lor potenial putea
fi sfrit printr-o lovitur aparent uoar. Supravieuirea Micrii - a lumii! - avea s depind de superioritatea inteligenei,
imaginaiei, disciplinei i trdrilor. Din fericire, acelea fuseser dintotdeauna atuurile lui Oel. Oel vis n lumina
lumnrilor i n umbre... Inteligen, imaginaie, disciplin, trdare... Bine folosite... ar fi putut strinii s fie convini s-i
elimine pe toi inamicii lui Oel... i apoi s-i dezgoleasc be regatele pentru el? Era cuteztor, aproape iraional, totui
putea s existe o cale. Jefri afirma c putea s opereze semnalizatorul navei. El singur? Oel se n doia. Strinul era complet
amgit, dar nu foarte competent. Cu Amdiranifani situaia sttea ns altfel. El dovedea tot geniul descendenelor sale. Iar
principiile de loialitate i sacrificiu pe care i le inculcaser profesorii prinseser rdcini, dei era un pic prea... jucu.
Obediena lui nu avea ascuiul pe care l-ar fi putut aduce frica. Era ns lipsit de importan. Ca unealt era mai util ca
oricare altul. Amdiranifani l nelegea pe Jefri i prea s neleag artefactele strine chiar mai bine dect clugria.
Riscul trebuia asumat. Avea s-i lase pe cei doi s intre n nav. In locul semnalului automat de nau fragiu, ei aveau s
transmit mesajul lui Oel. i care urma s fie acel prim mesaj? Cuvnt cu cuvnt, avea s fie cel mai important i mai
periculos pe care-l spusese vreo hait vreodat. La trei sute de metri deprtare, n adncul aripei experimentale, un biat
i o hait de puiandri ddur peste un noroc neateptat: o u nencuiat i posi bilitatea de a se juca niel cu comsetul lui
Jefri. Telefonul era mai complex dect multe alte modele. Fusese conceput pentru spitale i munc pe teren, pentru
controlul prin telecomand al dispozitivelor, ca i pentru comunicare verbal. Prin ncercri succesive, cei doi reduser
treptat numrul opiunilor. Jefri Olsndot indic cifrele care apruser pe o latur a dispozitivului.
- Cred c-asta-nseamn c-am stabilit legtura cu un receptor.
Arunc o privire ngrijorat ctre u. Ceva i spunea c n-ar fi trebuit s ntrzie aici.
- Este acelai ablon ca pe radioul pe care l-a luat domnul Oel, rosti Amdi.
Nici mcar unul dintre capetele lui nu se iuta la u.
-Pun prinsoare c dac-l apsam aici, vorbele noastre vor aprea pe radioul lui. Atunci el va ti c putem fi de folos... Ce-ar
trebui atunci s facem? Trei din Amdi alergau n jurul camerei, aidoma unor cini care nu-i puteau pstra atenia asupra
conversaiei. Jefri tia de acum c acela era echivalentul unui om care privete n gol i fredoneaz n barb n vreme ce
gndete. Unghiul privirii sale simboliza alt gest, de data aceasta un zmbet care se lea rutcios.
-Cred c-ar trebui s-i facem o surpriz. El este ntotdeauna foarte serios.
-Mda...
Domnul Oel era destul de grav. La urma urmelor ns aa erau toi adulii. Ii reaminteau lui Jefri de savanii mai vrstnici
de la Laboratorul Superior. Amdi prinse radioul i-i arunc biatului o privire ia fii atent!. Aps cu nasul comutatorul vorbit
i cnt n microfon o lamentaie prelung. Suna doar vag a vorbire de hait. Unul din Amdi traduse lng urechea lui Jefri.
Biatul simi chicotele ridicndu-i-se prin gt.
In brlogul su, Lord Oel era pierdut n planuri. Imaginaia lui - dezlnuit de ierburi i brandy -plutea liber, jucndu-se
cu posibilitile. Era instalat pe perne moi de catifea, confortabil n sigurana br logului. Lumnrile care mai ardeau nc
se reflectau slab din fresca-peisaj i sclipeau de pe mobilele lustruite. Aproape c pusese la punct povestea pe care avea s-
o spun strinilor...
61
62
Zgomotul de pe birou ncepu ncetior, acoperit de visurile sale. In majoritate avea tonaliti joase, to tui existau i
supratonuri n domeniul gndirii, aidoma unor felii din alt minte. Era o prezen, care cretea. Cineva e-n brlogul meu!
Gndul sfie ca lama uciga a Jupuitorului. Membrii lui Oel se con torsionar n spasme de panic, dezorientai de fum i
butur.
In mijlocul nebuniei se auzea un glas. Era distorsionat, i lipseau tonurile pe care le-ar fi avut orice vorbire fireasc. Urla n
triluri: - Lord Oel! Salutri de la Haita Haitelor, Atotputernicul Dumnezeu!
O parte din Oel era deja ieit prin ua principal, privind cu ochi holbai la grzile din holul de afar. Prezena soldailor i
aduse puin calm i un fior rece de stnjeneal. Este o prostie! nclin un cap spre dispozitivul strin de pe birou. Ecourile
erau peste tot, dar sunetele proveneau din vorbitorul la deprtare... Acum nu mai era o vorbire de hait, ci doar sunete
ascuite, bolboroseli lipsite de minte n spectrul
mijlociu al gndirii. Stop! ndrtul tuturor, slab i stins... se auzeau mrielile tuite pe care le recunotea ca fiind rsul
clugriei. Oel se lsa rareori prad furiei. Ea trebuia s fie unealta, nu stpna sa. Ins ascultnd rsetele i amin-tindu-
i cuvintele... Oel simi setea ntunecat de snge, ridicndu-se mai nti printr-un membru, apoi prin altul. Fr s
gndeasc, se ntinse i distruse comsetul. Acesta amui instantaneu. El fulger cu privirea grzile care luaser poziie de
drepi n hol. Zgomotul minilor lor ncetase de team nbuit. Cineva avea s moar pentru asta! Domnul Oel se ntlni
cu Amdi i Jefri a doua zi dup succesul pe care ei l avuseser cu radioul. II convinseser. Plecau pe continent. Jefri avea s
beneficieze de ocazia de a chema salvatori! Oel fu chiar mai solemn ca de obicei; fcu mare caz de importana faptului ca
ei s capete ajutor, pentru a se apra mpotriva altui atac al Cioplitori-lor-n-lemn. In acelai timp ns nu prea furios pe
renghiul lui Amdi. Jefri rsufl ncet, uurat. Acas, tata i-ar fi tbcit fundul pentru aa ceva. Credea Amdi are dreptate.
Domnul Oel era serios din cauza respon sabilitilor sale i a pericolelor cu care se confruntau. Sub masca aceea ns era o
persoan foarte drgu. Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 de la Releu Cale limbaj:
Limba-de-f oc-S emnul -norului -triskwe-lin, uniti SjK [Limba-de-foc i Semnul-norului sunt graiuri
comerciale din Exteriorul Superior. Numai nelesul esenial este redat de traducere.]
De la: Corporaia Artele Arbitrrii
din nebuloasa Nor-de-foc. [0 organizaie militar [?]din Exteriorul Superior. Vrsta cunos cut -100 ani]
Subiect: Motiv de ngrijorare Rezumat: Se pare ca au fost distruse trei civilizaii de unic sistem Termeni cheie: dezastre pe
scara interstelar, rzboi pe scar interste lar? , Aberaia, Domeniul Straumli Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie Grupul de interese Ameninri Grupul de interese Homo Sapiens Data: 53,57 zile de
la cderea Domeniului Straumli Text mesaj:
Recent o civilizaie obscur a anunat c a creat o nou Putere n Transcendent . Dup aceea a ieit temporar din Reeaua
Cunoscut. De atunci n Ameninri au fost postate aproximativ un milion de mesaje despre incident - multe speculaii
privind naterea unei Aberaii de Clasa a Il-a -, dar nicio dovad a efectelor cu excepia limitelor fostului Domeniu Straumli.
Artele Arbitrrii este specializat n dispute interreele. De aceea, avem puine interese de afaceri comune cu rase naturale
sau cu Grupul Ameninri. Situaia aceasta poate fi necesar s se schimbe: acum aizeci i cinci de ore, am obser vat
aparenta extincie a trei
civilizaii izolate din Exteriorul Superior, aproape de Domeniul Straumli. Dou erau sonde religi oase Ochi-n-Tine i a treia
era o fabric pentragian. Anterior principala lor legtur cu Reeaua fusese Domeniul Straumli. De aceea, ele ieiser de
pe Reea odat cu Straumli, cu excepia ocazionalelor noastre ping-uri.
Am deviat trei misiuni pentru survoluri. Cutrile de semnale au descoperit comunicaii pe band lat care aduceau mai
mult cu control neural dect cu trafic local de reea. Au fost observate cteva structuri noi i mar i. Toate vehiculele noastre
au fost distruse nainte de a putea expedia informaii detaliate. innd seama de trecutul acestor colonii, concluzionm c
nu este consecina normal a unei transcenderi... Observaiile acestea sunt compatibile cu un atac de Clasa a Il-a din
Transcendent (dei unul secret). Sursa cea mai evident ar fi noua Putere construit de Domeniul Straumli. Solicitm
vigilen special din partea tuturor civilizaiilor din Exteriorul Superior n aceast parte a Exteriorului. Noi, cele mai mari,
avem puine motive de team, dar ameninarea este foarte clar. Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 de la Releu Cale limbaj:
Limba-de-foc-Semnul-norului-triskwel in, uniti SjK [Limba-de-foc i Semnul-n din Exteriorul Superior. Numai nelesul
esenial este redat de traducere.]
De la: Corporaia Artele Arbitrrii din nebuloasa Nor-de-foc. [0 organizaie militar [?]din Ex teriorul Superior. Vrsta cunos-
cut -100 ani]
Subiect: Nou serviciu disponibil Rezumat: Artele Arbitrrii ofer servicii de releu pentru Reea Termeni cheie: rate speciale,

62
programe translator sapiente, ideale pentru civilizaiile din Exteriorul Superior Distribuie:
Grupul de interese Costuri Comunicaii Grupul de administrare Motley Hatch Data: 61,00 zile de la cderea Domeniului
Straumli Text mesaj:
Artele Arbitrrii v anun cu mndrie un serviciu de nivel transceiver conceput special pentru situri din Exteriorul Superior
(ratele sunt tabelate dup textul acestui mesaj). Programe Zonale ultramoderne vor oferi traduceri i direcionare de nalt
calitate. Au trecut aproape o sut de ani de cnd vreo civilizaie de Exteriorul Superior din
aceast parte a galaxiei a fost interesat de oferirea unui asemenea serviciu de comunicaii. Ne dm seama c sarcina este
monoton i c armiflagul nu este pe msura eforturilor, ns toi vom beneficia de pe urma protocoalelor care sunt
compatibile cu Zona n care locuim. Detalii urmeaz sub sintaxa 8139... [Semnul-norului: programul de traducere
triskwelin se blocheaz la prelucrarea sintaxei 8139.] Criptare: 0
Receptat de: Releu transceiver 03 de la Releu Cale limbaj:
Semnul-norului-triskwelin, uniti SjK
[Semnul-norului este un grai comercial
din Exteriorul Superior. n ciuda
traducerii colocviale, numai
nelesul esenial este garantat.]
De la: Uniunea Comerului Perplex cu
Transcendentul de la Centrul
Norului
Subiect: Chestiune de via i moarte Rezumat: Artele Arbitrrii a fost cucerit de Aberaia Straumli prin intermediul unui
atac n Reea. Folosii releele din Exteriorul Median pn la trecerea strii de urgen!
Termeni cheie: atac pe Reea, rzboi la scar interstelar, Aberaia Straumli
Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie Grupul de interese Ameninri Grupul de interese Homo Sapiens Data: 61,12 zile de
la cderea Domeniului Straumli Text mesaj:
ATENIE! Situl care se autoidentific drept Artele Arbitrrii este actualmente controlat de Aberaia Straumli. Recenta
reclam pentru servicii de comunicaii a Artelor este o neltorie uciga. Avem dovezi valide c Aberaia a utilizat
pachete sapiente de Reea pentru a invada i dezactiva aprrile Artelor. n prezent, poriuni mari din Arte par s fie direct
sub controlul Puterii Straumli. Prile din Arte care n-au fost infestate n invazia iniial au fost distruse de ctre por iunile
convertite: Survolrile arat cteva stelificri. Ce poate fi fcut: Dac n ultimele o mie de secunde ai receptat orice
pachete de protocol din Exteriorul Superior de la Artele Arbitrrii, nlturai-le imediat. Dac au fost procesate, atunci situl
de procesare i toate locurile conectate direct la el trebuie distruse fizic imediat. nelegem c aceasta nseamn
distrugerea de sisteme solare, dar analizai alternativa: Suntei atacai de Transcendent.
Dac supravieuii pericolului iniial (urmtoarele aproximativ treizeci de ore), atunci exist proceduri evidente care v pot
acorda securitate relativ: Nu acceptai pachete de protocol din Exteriorul Superior, direcionai toate comunicaiile prin
situri din Exteriorul Median, cu traduceri n jos i apoi n sus prin graiurile comerciale locale.
Pe termen mai lung: Este evident c o Aberaie de Clasa a Il-a extraordinar de puternic a nflorit n regiunea noastr din
galaxie. Pentru urmtorii aproximativ treisprezece ani, toate civilizaiile avansate din apropierea noastr vor fi n pericol
major.
Dac putem identifica trecutul actualei Aberaii, i-am putea descoperi punctele slabe i o aprare fezabil. Toate Aberaiile
de Clasa a Il-a implic o Putere deformat care creeaz structuri simbiotice n Exteriorul Superior... dar exist o varietate
enorm de origini. Unele sunt glume nereuite fcute de Puteri care nu mai exist de acum pe scen. Altele sunt arme
construite de Transcendentul recent, care n-au fost niciodat corect dezamorsate. Sursa imediat a acestui pericol este
bine documentat: o. specie venit
recent din Exteriorul Median, Homo sapiens, a nfiinat Domeniul Straumli. Suntem nclinai s credem
ipoteza propus n mesajele [...], respectiv c cercettorii Straumli au experimentat cu ceva n Scurt-
turi i c prescripia era un ru cu autoiniializare dintr-o epoc an terioar. 0 posibilitate: Un nvins din
trecutul ndeprtat a implantat pe Reea (sau ntr-o arhiv pierdut de mult) tehnici i metode pentru a
fi utilizate de propriii si descendeni. De aceea suntem interesai n orice informaii asociate cu Homo
sapiens.
In ziua urmtoare Amdi plec n cea mai lung cltorie a vieii sale fragede. nfofolii n hanorace mpotriva vntului, ei
coborr pe strzi late i pietruite spre strmtoarea de sub castel. Domnul Oel deschidea drumul ntr-o caret-caleac

63
64
tras de trei kherporci. Grzi mbrcate n blnuri albe alergau de o parte i de cealalt, iar aspra Tyrathect ncheia
convoiul. Aurora boreal era pe ct de scnteietoare o vzuse Amdijefri vreodat, mai strlucitoare pe ansamblu dect luna
plin care atingea orizontul de miaznoapte. ururi atrnau de sub streinile cldirilor, ajungnd pe alocuri pn la
pmnt: pilatri care luceau verde-argintiu n lumina aurorei. Apoi fur mbarcai pe brci i vslir peste strm toare. Apa
nconjura copastiile ca o stnc neagr i rece. Cnd ajunser pe malul opus, Dealul Navei Stelare se ridica deasupra lor,
mai nalt dect putea fi vreodat orice castel. Fiecare minut aducea imagini noi, lumi noi. Avur nevoie de o jumtate de
or ca s ajung pe vrful dealului aceluia, de i caretele le erau trase de
kherporci i nimeni nu mergea pe jos. Amdi privea n toate direciile, copleit de peisajul care se ntindea sub ei iluminat de
aurora boreal. La nceput, Jefri pru la fel de surescitat, ns cnd ajunser pe coama dealului, el nu mai privi n jur, ci se
ntoarse i-i strnse n brae prietenul, dureros de puternic. Domnul Oel construise un adpost n jurul navei stelare. La
interior, aerul era nemicat i ceva mai cald. Jefri se opri la baza scrii subire ca firul de pianjen i privi n sus, la lumina
care se revrsa prin ua deschis a navei. Amdi l simi cutremurndu -se.
- Se teme de propriul lui aparat zburtor? ntreb Tyrathect.
De acum Amdi cunotea majoritatea spaimelor lui Jefri i nelegea mare parte din disperare. Ce as simi eu dac domnul
Oel ar fi omort?
-Nu, nu este team. Sunt amintirile evenimentelor care s-au petrecut aici.
-Spune-i c ne putem ntoarce altdat, rosti Oel cu blndee. Nu trebuie neaprat s intre astzi. Jefri cltin din cap la
auzul sugestiei, totui nu putu rspunde pe loc.
-Trebuie s merg mai departe. Trebuie s fiu curajos!
Sui ncet scara, oprindu-se la fiecare treapt, pentru a se asigura c Amdi continua s-l nsoeasc. Celuii erau sfiai
ntre grija fa de Jefri i dorina de intra n goan nebun n misterul acela minunat. Trecur apoi prin trap i ajunser n
stranietatea navei lui Dou-picioare: lumin albstruie puternic, aer la fel de cald ca n castel... i zeci de forme enig -
matice. Merser ctre captul opus al ncperii mari i domnul Oel vr cteva capete prin intrare. Sune tele minii lui
rsunar n jurul lor.
- Am capitonat pereii, Amdi, dar nuntru nu este loc pentru mai mult de unul din noi.
-D-da.
Existau ecouri i mintea lui Oel suna ciudat de nverunat.
- Rmne pe seama ta s-i aperi prietenul aici i s m anuni de tot ce vezi.
Se retrase, astfel c un singur cap i mai privea.
- Da. Da! Aa o s fac.
Era pentru prima dat cnd cineva, cu excepia lui Jefri, avea realmente nevoie de el. Jefri rtci tcut prin cala plin cu
prietenii si care dormeau. Nu mai plngea i nu era scufundat nici n tcerea plin de melancolie care-l ncerca adesea.
Parc nu-i venea s cread unde se afla. i plimb uor palmele peste lzi, uitndu-se la chipurile dinuntru. Att de muli
prieteni, gndi Amdi, care ateapt s fie trezii. Cum vor fi ei oare?
-Pereii? Nu-mi amintesc astea..., spuse Jefri i atinse cptuelile groase pe care le atrnase Oel.
-Sunt pentru ca locul s sune mai bine, rspunse Amdi.
Trase de coluri, ntrebndu-se ce exista dedesubt: un perete verde, care semna simultan cu piatra i oe lul... dar acoperit
de proeminene micue i degete sure.
- Ce-i asta?
Jefri se uit peste umerii si.
- Brr! Mucegai! S-a-ntins. M bucur c domnul Oel l-a acoperit.
Biatul se ndeprt. Amdi mai ntrzie cteva cli pe i apropie nite capete de perete. Mucegaiul i fungii erau o problem
permanent n castel; toi le curau ntruna... i n mod iraional n opinia lui Amdi. El considera fungii foarte interesani,
ntruct puteau crete pe rocile cele mai dure. Iar cei de aici erau foarte ciudai. In unele petice aveau nlimea de un
centimetru, ns erau foarte delicai, aproape ca un fum solid.
Partea din el care privea napoi vzu c Jefri por nise spre cabina interioar. Fr chef, Amdi l urm. Statur n nav numai
o or pentru acea prim dat. In cabina interioar, Jefri activ fereastra fermecat care privea afar n toate direciile. Amdi
rmase cu ochii holbai; era cu adevrat o cltorie n paradis. Pentru Jefri era ns cu totul altceva. Se grbovi ntr-un soi
de hamac i tcu, privind comenzile. Treptat, ncordarea i prsi chipul.
- mi... mi place aici, vorbi Amdi ncetior, nesigur.
Jefri se legn uor nainte i napoi n hamac.
- ...Da. Suspin: M temusem... dar cnd sunt aici m simt mai aproape de...

64
Minile i se ntinser i mngiar consola care atrna lng hamac.
- Tatl meu a asolizat nava asta; sttea exact aici. Se rsuci i privi un panou luminos care scnteia deasupra lui: i mama
a setat ultraundele... Ei au fcut totul. Acum suntem numai noi - tu i eu. Pn i Johanna a disprut... Totul rmne n
seama noastr. Clasificare vrinimi: SECRET
organizational. A nu fi distribuit n afara Cercului 1 al reelei locale.
Jurnal de cutare releu transceiver 00: ncepere 19:40:40 Ora Docurilor 17/01 anul Org 52090 (128,13 zile
de la cderea Domeniului Straumli) Bucl mesaj sintaxa 14 strat legtur detectat pe coordonatele de
supraveghere alocate. Intensitate semnal i S/N compatibile cu semnalul anterior detectat al balizei.
Cale limbaj: samnorsk, SjK: uniti
relee
De la: Jefri Olsndot de la nu tiu undei asta
Subiect: Sunt Jefri Olsndot. Nava e lovit iavem nevoi de ajutor. vV rugm rsundei.
Rezumat: mi pare ru dacam scris greit. Tastura astai IDIOATA! Termeni cheie: Nu tiu Ctre: Oricine
Text mesaj: [gol]

15
Doi skrodclrei se relaxau n surf.
-Crezi c viaa lui este n pericol? ntreb cea cu tulpin verde, mai zvelt.
-A cui via? rspunse cellalt, un Clre mare cu cochilie bazal albastr.
-Jefri Olsndot, copilul-om. Cochilie-albastr oft i-i consult skroda. Vii la plaj ca s uii de grijile cotidiene, dar Tulpin-
verde nu le ddea uitrii. Scana, cutnd pericol pentru Jefri.
-Bineneles c-i n pericol, aiurito! Uit-te la ultimele lui mesaje.
-Ah. Tonul Tulpinii-verzi era stnjenit. mi pare
ru pentru reamintirea parial, spuse ea amintindu-i destul ca s se neliniteasc, dar nimic mai mult. Tcu; dup o clip,
el i auzi zumzetul de plcere. Brizanii se sprgeau la nesfrit n jurul lor. Cochilie-albastr se deschise ctre ap,
degustnd viaa care se nvolbura n puterea valurilor. Era o plaj frumoas. Era probabil unic... i acesta era un lucru
extrem pe care-l puteai spune despre orice din Exterior. Cnd spuma se retrgea de pe corpurile lor, vedeau cerul indigo
ntinzndu-se dintr-o parte n cealalt a Docurilor i scnteierile navelor stelare.
Cnd surful avansa, cei doi skrodclrei erau imersai n rcoarea tulbure, nconjurai de coraleski i creaturi inter-mareice
care-i cldeau aici locuinele micue. Iar la flux maxim, flexionarea fundului mrii se meninea nemicat aproape o or.
Apoi apa se limpezea i, dac era n timpul zilei, puteau zri petice sticloase de pe fund... i prin ele, la o mie de kilometri
mai jos, suprafaa Groundside. Cochilie-albastr ncerc s-i elibereze mintea de griji. Cu fiecare or de contemplare
panic, se mai adugau cteva amintiri mai fireti... Nu era bine. In momentul de fa, nu-i putea alunga temerile, la fel
cum n-o putea face nici Tulpin-verde. Dup o secund, rosti:
-Uneori mi doresc s fi fost un Clre Inferior. S fi rmas toat viaa ntr-un singur loc, doar cu o skrod mic.
-Da, ncuviin Tulpin-verde. Noi ns am decis s cltorim. Asta nseamn renunarea la unele lucruri. Uneori trebuie s
ne reamintim lucruri care s-au ntmplat numai o dat sau de dou ori. Uneori trim aventuri minunate: m bucur c am
obinut contractul de recuperare.
Aa c, de fapt, niciunul dintre ei nu prea avea chef de mare azi. Cochilie-albastr cobor roile skrodei i rul mai aproape
de Tulpin-verde. Cut adnc n memoria mecanic a skrodei sale, scannd bazele de date generale. Acolo existau foarte
multe informaii despre catastrofe. Cei care creaser bazele de date originale din skrode atribuiser o importan deose bit
rzboaielor, molimelor i aberaiilor. Erau fenomene incitante i te puteau ucide. Totui Cochilie-albastr putea nelege n
acelai timp c, n termeni relativi, asemenea dezastre nsemnau o parte mic din experiena civilizat. O aberaie masiv
aprea doar o dat la un mileniu. Fusese
ghinionul lor s fie prini n preajma uneia. In ultimele zece sptmni, o duzin de civilizaii din Ex teriorul Superior
dispruser de pe Reea, absorbite n amalgamul simbiotic care era numit actualmente Mo lima Straumli. Comerul n
Superior fusese afectat, ntruct nava lor era ipotecat, el i Tulpin-verde rula ser cteva misiuni, ns toate spre
Exteriorul Median. Ei doi fuseser ntotdeauna foarte precaui, dar -aa cum spunea Tulpin-verde - acum le putea fi alo cat
alt ordin de magnitudine. Organizaia Vrinimi dorea s trimit o misiune confidenial n Exteriorul Adnc. El i Tulpin-
verde reprezentau opiunea fireasc pentru misiune, deoarece cunoteau deja secre tul. In clipa de fa Excentric II se
gsea n antierele vrinimi cptnd mbuntiri de ordinul lugherelor-de-fund i o gam uria de sonde-anten. Dintr-o
singur lovitur, valoarea lui EII crescuse de zece mii de ori. Nu fusese nevoie nici mcar s negocieze!... iar acesta era

65
66
lucrul cel mai nfricotor dintre toate. Fiecare adugire era n mod clar esenial pentru cltorie. Aveau s coboare pn
la marginea Lentorii. In cele mai fericite circumstane, urma s fie foarte plictisitor, totui cele mai recente survolri
raportaser micri n zonele de frontier. Cu niel ghinion, era perfect posibil s sfreasc n partea greit, unde nimic
nu putea depi viteza luminii. Dac s-ar fi ntmplat aa ceva, unica lor speran ar fi fost noul statoreactor. Toate acestea
fceau parte din spectrul de misiuni acceptabile pentru Cochilie-albastr. nainte s se fi ntlnit cu Tulpin-verde, el
navigase pe lughere-de-fund, ba chiar euase o dat sau de dou ori. Dar... - mi plac aventurile la fel de mult pe ct i plac
i ie, spuse Cochilie-albastr pe un ton uor argos. Cltoria n Adnc, salvarea sofonilor din ghearele slbticiunilor:
dac banii simt destui, poate fi rezo nabil. Dar... dac nava aceea straumer este ntr-ade vr att de important pe ct
crede Rvna? Dup atta timp pare absurd, totui ea a convins Organizaia Vrinimi asupra posibilitii respective. Dac
acolo exist ceva ce ar putea afecta Molima Straumli... Dac Molima ar fi suspectat aceeai posibilitate, putea s trimit
ctre obiectivul lor o flot din zece mii de nave de rzboi. Jos, n Adnc, acestea ar fi fost doar cu puin superioare navelor
convenionale, ns el i Tulpin-verde ar fi avut aceeai soart. Cu excepia unui slab zumzet de visare cu ochii deschii,
Tulpin-verde tcea. Pierduse oare firul conversaiei? Apoi glasul ei ajunse la Cochilie-albastr prin ap, o mngiere
linititoare.
-tiu, ar putea nsemna sfritul nostru. Doresc totui s riscm. Dac ducem totul la bun sfrit, putem realiza un profit
enorm. Dac incursiunea noastr i poate face ru Molimei... atunci este teribil de impor tant. Ajutorul nostru ar putea
salva zeci de civilizaii -un milion de plaje de Clrei, doar n trecere.
-Hmpf. Urmezi tulpina, nu skroda.
-Probabil.
Ei urmriser progresul Molimei de la bun nceput. Sentimentele de oroare i simpatie fuseser consolidate zilnic, pn le
ptrunseser n minile naturale. Aa c Tulpin-verde (i Cochilie-albastr de aseme nea; el n-o putea nega) avea
sentimente mai puternice fa de Molim dect fa de pericolul din noul lor contract.
- Probabil. Temerile mele legate de salvare sunt
nc analitice. (nc limitate la skroda ei.) Da... cred c
dac am putea sta aici un an, dac am putea atepta
pn s simim cu adevrat toate problemele... cred c
tot am opta s plecm.
Cochilie-albastr rul iritat nainte i napoi.
Nisipul se nvolbura n sus prin frunzele sale. Ea avea
dreptate, avea dreptate. N-o putea ns rosti cu glas
tare; misiunea continua s-l nspimnte.
-i gndete-te, pereche. Dac este ceva important, am putea cpta ajutor. tii c Organizaia negociaz cu Dispozitivul
Emisar. Cu niel noroc, vom sfri cu o escort conceput de o Putere Transcendental. Ideea aproape c-l fcu pe Cochilie-
albastr s izbucneasc n rs. Doi skrodclrei micui cltorind spre Adncul Exteriorului... nconjurai de ajutoare din
Transcendent.
-Voi spera la asta.
Skrodclreii nu erau singurii cu dorina aceea. Ceva mai sus pe plaj, Rvna Bergsndot msura cu pai repezi biroul. Ce
oribil ironie a sorii ca pn i cele mai mari dezastre s creeze oportuniti pentru oameni deceni! Transferul ei la
Marketing fusese permanentizat dup cderea Artelor Arbitrrii. Pe msur ce Molima se ntindea i pieele din Exteriorul
Superior colapsau, Organizaia devenea tot mai interesat n a oferi servicii de informare despre Aberaia Straumli.
Expertiza special a femeii n problemele umane deveni brusc extraordinar de valoroas; nu conta c Domeniul Straumli n
sine era doar o mic parte din ceea ce acum se numea Molima. Puinul pe care Molima l spusese despre sine era adesea n
samnorsk. Grondr i ceilali continuau s fie foarte interesai de analiza Rvnei. Iar ea fcuse cteva lucruri bune.
Recepionaser semnalul identificator al navei de fugari i apoi - dup nouzeci de zile - un mesaj din partea unui om
supravieuitor: Jefri Olsndot. Nu schimbaser ntre ei nici patruzeci de mesaje, totui ndeajuns ca s afle de spre Stilete,
domnul Oel i infamii Cioplitori-n-lemn. ndeajuns pentru a ti c o mic via de om va fi curmat dac ea nu putea oferi
ajutor. O ironie a sorii, dar ceva firesc; n cele mai multe cazuri, viaa aceea unic o apsa mai mult dect toate ororile
Aberaiei, mai mult chiar dect cderea Domeniului Straumli. Slav Puterilor c Grondr aprobase misiu nea de salvare! Era
o ocazie s nvee ceva important despre Aberaia Straumli. Pe Grondr preau s-l intereseze i haitele de Stilete; grupurile
de mini erau efemere n Exterior. Grondr inuse totul secret i-i convinsese efii s susin misiunea, totui ajutorul lui
putea s nu fie ndeajuns. Dac nava fugarilor era pe att de important pe ct credea Rvna, atunci orice salvator s-ar
putea afla n mare pericol. Rvna cuprinse ntreg resacul cu privirea. Cnd valurile se retrgeau de pe nisip, putea ntrezri
frunzele skrodclreilor iindu-se printre stropi. Ct i mai invidia! Dac tensiunile i neliniteau, ei i le puteau pur i
66
simplu decupla. Skrodclreii erau unii dintre cei mai comuni sofoni din Exterior. Existau multe varieti, dar analiza
concorda cu legenda: cu foarte mult timp n urm, ei fuseser o specie unic. Undeva n trecutul fr Reea, fuseser
locuitori sesili ai rmurilor marine. Lsai n pace, i dezvoltaser o form de inteligen aproape complet lipsit de me-
moria pe termen scurt. Lsndu-se n voia brizantu-lui, npdii de gnduri ce nu lsau nicio amprent pe minile lor. Asta o
putea face numai repetarea unui stimul pe o perioad ndelungat. Totui inteligena i amintirile pe care le deineau
aveau valoare de supravieuire. Graie lor, puteau selecta locul cel mai bun n care s-i azvrle seminele crisalidelor,
locuri ce nsemnau securitate i hran pentru urmtoarea generaie.
Dup aceea o ras necunoscut i descoperise n mod ntmpltor i decisese s-i ajute. Cineva i instalase pe platforme
mobile: skrodele. Cu ajutorul roilor, se puteau deplasa n lungul rmurilor, iar cu frunzele i lujerii puteau atinge i apuca.
Beneficiind de memoria mecanic pe termen scurt a skrodelor, ei
puteau s nvee suficient de rapid pentru ca noua lor mobilitate s nu-i ucid. Rvna i desprinse ochii de la skrodclrei;
cineva se apropia, plutind peste arbori. Dispozitivul Emisar. Poate c ar fi trebuit s-i cheme pe Tulpi-n-verde i Cochilie-
albastr s ias din ap. Ba nu! Mai bine s fie lsai s se mai bucure puin. Dac ea nu putea face rost de echipamentul
special, mai trziu situaia avea s fie ndeajuns de dur pentru ei... In plus, ar fi mai bine fr martori. i ncrucia braele
i privi ncruntat cerul. Organizaia Vrinimi ncercase s discute cu Btrnul, dar n prezent Pu terea lucra exclusiv prin
intermediul Dispozitivului su Emisar... i el insistase pentru o ntlnire direct. Emisarul cobor la civa metri distan i se
nclin. Zmbetul lui piezi strica efectul.
- Pham Nuwen, la dispoziia ta.
Rvna schi la rndul ei o reveren scurt i-l conduse la umbra biroului interior. Dac el credea c o ntlnire fa n fa
avea s-o descurajeze... ei bine, avea dreptate.
- Mulumesc pentru ntlnire, domnule. Organi zaia Vrinimi are o solicitare major pentru eful (proprietarul? stpnul?
operatorul?) tu.
Pham Nuwen se trnti pe un scaun i se ntinse indolent. Dup seara petrecut n Compania Rtcitoare, o evitase. Grondr
spunea ns c Btrnul l meninuse la Releu, scotocind prin arhive dup informaii legate de omenire i de originile ei. Era
logic, dup ce Btrnul fusese convins s-i reduc utilizarea Reelei. Emisarul putea procesa local, de exemplu s
foloseasc inteligena uman pentru a cuta i sintetiza i apoi s ncarce numai materialele de care Btrnul avea
realmente nevoie. Prefcndu-se c-i studiaz datasetul, Rvna l urmrea cu coada ochiului. Pham afia sursul lene,
obinuit. Oare va avea vreodat curajul s-l ntrebe
ct anume din... relaia lor avusese natur uman? Pham Nuwen simise ceva pentru ea? Ce dracu', mcar se simise bine?
Din punctul de vedere al Transcendentului, el putea fi un simplu concentrator de date i dispozitiv telecomandat... ns din
punctul ei de vedere, Pham continua s fie om ntr-o msur prea mare.
- Hmm, da. Aadar... Organizaia a continuat s monitorizeze nava cu refugiai Straumli, dei eful tu i pierduse
interesul.
Sprncenele lui se ridicar n interes politicos. -Da?
-Acum zece zile, simplul mesaj identificator a fost ntrerupt de un mesaj nou, provenit se pare din partea unui membru
supravieuitor al echipajului.
-Felicitri! Ai izbutit s pstrezi secretul, chiar i fa de mine.
Rvna nu nha momeala.
- Ne strduim s pstrm secretul fa de toat lumea, domnule. Din motive pe care trebuie s le cunoti. Afi toate
mesajele pe un display ntre ei. O mn
de apeluri i rspunsuri, risipite pe durata a zece zile. Traduse n triskwelin pentru Pham, erorile originale de ortografie i
gramatic dispruser, totui tonul se pstrase. Rvna era responsabil pentru conversaie din partea Organizaiei. Era ca
i cum ar fi vorbit cu cineva pe care nu l-ai vzut niciodat i care se gsete ntr-o camer aflat n bezn. Multe erau
lesne de imaginat: de pild, un glas subire, piigiat, napoia cu vintelor scrise cu majuscule i a semnelor de exclamare. Ea
nu avea nicio secven video cu copilul, ns din arhiva uman Sjandra Kei, Marketingul dezgropase fotografii ale prinilor
biatului. Artau ca nite straumeri tipici, dar aveau ochii cprui ai clanurilor Linden. Micul Jefri era probabil slbu i
oache. Privirea lui Pham Nuwen cobor pe text, dup
care pru s ntrzie la ultimele rnduri: 0rg[17]: Ci ani ai, Jefri? inta[18]: Opt. Am opt ani. SUNT DESTUL DE MARE DAR
AM NEVOIE DE AJUTOR. Org [18]: Te vom ajuta. Venim ct putem de repede, Jefri.
inta [19]: mi pare ru c nam putut
vorbi ieri. Ieri rii au fost iar pe
deal. Era periculos de mers la nav.

67
68
Org [19]: Att de aproape de nav sunt rii?
inta [20]: Da, da. Iam putut vedea de
pe insul. Acum sunt la bord cu
Amdi, da cnd am suit ncoace am
vzut soldai mori peste tot.
Cioplitoarea-n-lemn face des
raiduri pe-aici. Mama a murit. Tata
a murit. Johanna a murit. Domnul
Oel m va proteja ct poate. El
spune c trebuie s fiu curajos.
Pentru o clip sursul lui dispru.
-Bietul puti, rosti ncet. Dup aceea strnse din umeri i indic unul dintre mesaje: M bucur c Vrinimi trimite o misiune
de salvare. E generos din partea voastr.
-Nu tocmai, domnule. Uit-te la elementele de
la ase la paisprezece. Biatul se plnge de automati zarea navei.
- Mda, dup cum spune, parc ar fi dintr-o epoc
de nceput: tastaturi i video, fr recunoatere vocal. O interfa complet neprietenoas. Se pare c acci dentul a distrus
aproape totul. Era obtuz n mod deliberat, ns Rvna decise s fie infinit de rbdtoare.
- Poate c nu, innd seama de originea navei. Pham se mulumi s zmbeasc, aa c Rvna continu s explice lucrurile
evidente.
- Procesoarele provin sigur din Exteriorul Superior sau Transcendent, dar au fost reduse aproape la imbecilitate de
ambientul curent.
Pham Nuwen suspin.
-Totul concord cu ipoteza skrodclreilor, nu? Tot mai speri c ldoiul la poart o tain uria care va distruge Molima.
-Da! Fii atent! La un moment dat, Btrnul era foarte interesat de cazul sta. De ce a devenit total dezinteresat? Exist
vreun motiv pentru care nava nu poate fi cheia luptei mpotriva Aberaiei?
Aceea fusese explicaia lui Grondr pentru recenta lips de interes a Btrnului. Toat viaa, Rvna Bergsndot auzise istorii
despre Puteri, ns ntotdeauna de la mare deprtare. Acum se gsea teribil de aproape de a o chestiona pe una n mod
direct. Era un sentiment foarte straniu. Dup o secund, Pham rosti:
-Nu. Este improbabil, dar s-ar putea s ai dreptate. Rvna expir ncetior, nelegnd abia atunci c-i inuse incontient
rsuflarea.
-Bun. Atunci ceea ce solicitm este rezonabil. S presupunem c nava euat conine ceva de care Aberaia are nevoie sau
de care se teme. Atunci este probabil c Aberaia tie de existena ei... i poate c monitorizeaz traficul ultrapropulsiilor
din partea respectiv a Adncului. O expediie de salvare ar putea duce Aberaia drept la nav. Intr-un asemenea caz,
misiunea ar fi sinuciga pentru echipajul salvator... i ar putea spori puterea general a Molimei.
-i-atunci?
Rvna lovi cu palma n dataset, uitnd de orice decizii legate de rbdare.
- i atunci Organizaia Vrinimi solicit ajutorul Btrnului pentru pregtirea unei expediii pe care Molima s n-o poat
nfrnge!
Pham Nuwen se mulumi s scuture din cap.
-Rvna, Rvna! Vorbeti despre o expediie n Adncul Exteriorului. O Putere n-are cum s te ajute acolo. Pn i un
Dispozitiv Emisar ar fi mai mult pe cont propriu acolo.
-Nu te comporta ca un idiot mai mare dect eti
de fapt, Pham Nuwen! Acolo jos, Aberaia se va gsi ntr-un dezavantaj la fel de mare. Noi solicitm echipamente de origine
Transcendent, concepute pentru adncimile acelea i n cantiti substaniale.
- Idiot? Pham Nuwen se ndrept, totui pe fa i se zrea o urm de surs. Aa te adresezi n mod obinuit unei Puteri?
Pn anul trecut, a fi murit dect s m fi adresat n orice fel vreunei Puteri. Femeia se ls pe spate i-i oferi propria ei
versiune a unui zmbet indolent.
-Poate c ai o linie direct cu Dumnezeu, stimate domn, dar vreau s-i spun un mic secret: mi pot da seama dac-i
conectat sau nu.
-Serios? fcu el cu o curiozitate politicoas. Cum anume?
-Lsat de capul lui, Pham Nuwen este un individ inteligent i egoist, care are subtilitatea unei lovituri de copit. (i reaminti
clipele petrecute cu el.) ncep s-mi fac griji reale, doar dac dispar arogana i remarcile istee.
68
-Hm... Logica ta este puin cam ubred. Dac Btrnul m-ar controla direct, ar putea s se prefac la fel de idiot ca i -
ls capul pe un umr - brbatul visurilor tale.
Rvna scrni din dini.
- Poate c da, ns am cptat un mic ajutor din partea efului meu. Mi-a acordat acces la monitori zarea utilizrii
transceiverului. i examina datasetul: In momentul de fa, Btrnul tu capt mai puin de zece kilooctei pe secund de
la tot Releul... ceea
ce nseamn, amice, c nu eti telecomandat. Orice comportare grosolan pe care o vd azi i aparine adevratului Pham
Nuwen. Rocovanul chicoti, stingherit n mod vdit.
- M-ai prins. Acum sunt pe cont propriu i-am fost aa din clipa n care Organizaia l-a convins pe Btrn s se retrag.
Vreau totui s tii c toi cei zece kilooctei pe secund sunt dedicai acestei fermectoare conversaii.
Fcu o pauz de parc ar fi ascultat ceva, apoi flutur din mn:
- Btrnul spune salut!.
Rvna izbucni n rs fr s vrea; era ceva absurd n gestul acela i n ideea c o Putere s-ar fi putut cobor la nivelul unui
umor att de banal.
-Bine. M bucur c el poate... --, asista la discuia noastr. Uite care-i treaba, potrivit standardelor Transcendentului, noi
nu cerem mare lucru i asta ar putea salva civilizaii ntregi. Dai-ne cteva mii de nave; cele robot de unic folosin ar fi
perfecte.
-Btrnul ar putea produce att de multe, dar n-ar fi cu mult superioare celor care se produc n Adnc. Amgirea - fcu o
pauz i pru surprins de alegerea propriilor sale cuvinte - amgirea Zonelor implic mult subtilitate.
-Perfect! Este o opiune ntre calitate sau cantitate. Ne vom mulumi cu orice crede Btrnul...
-Nu.
- Pham! Este vorba despre numai cteva zile de munc pentru Btrn. A pltit deja mai mult pentru a studia Molima.
Se putea ca urnea lor noapte nebuneasc s fi costat la fel de mult... dar ea nu spuse asta.
-Da, iar Vrinimi au cheltuit majoritatea sumelor ncasate.
-Ca s-i despgubeasc pe clienii clcai de voi n
picioare! Pham, nu ne poi spune nici mcar de ce? Zmbetul lene se terse de pe faa lui. Femeia con sult iute datasetul.
Nu, Pham Nuwen nu era posedat, i reaminti expresia lui cnd citise mesajele de la Jefri Olsndot; ndrtul aroganei se
ascundea o fiin uman decent.
- O s-ncerc. ine ns minte c dei am fost parte din Btrn, eu mi amintesc i explic cu limite ome neti. Ai dreptate:
Aberaia erodeaz Vrful Exte riorului. Poate c cincizeci de civilizaii vor muri nainte ca Puterea asta s se plictiseasc s
mai distrug prin jur... i vreo dou mii de ani dup aceea nc vor mai exista ecouri ale dezastrului, sisteme stelare
otrvite i rase artificiale cu idei criminale. Dar -detest s-o spun n felul sta - i ce dac? Btrnul s-a gndit la problem,
din cnd n cnd, vreme de peste
o sut de zile. Asta nseamn timp mult pentru o Putere, mai ales pentru Btrn. El exist de peste zece ani; minile lui
plutesc rapid spre... schimbri... care-l vor duce dincolo de posibilitatea oricror comuni caii. De ce ar trebui s-i pese lui de
asta? Era un subiect standard n coal, dar Rvna nu se putu abine. De data aceasta era adevrat.
- Istoria abund totui n incidente n care unele Puteri au ajutat rase din Exterior, uneori chiar persoane individuale.
Ea cercetase deja rasa din Exterior care crease Btrnul. Erau creaturi ce aduceau cu nite baloane umplute cu gaze.
Mesajele lor erau n majoritate neinteligibile, chiar dup interpretarea cea mai bun a Releului. Se prea c nu aveau nicio
influen asupra Btrnului. Practic ea nu avea la dispoziie dect solicitarea direct.
- Fii atent! Privete situaia din partea opus. Nici chiar oamenii obinuii n-au nevoie de explicaii speciale pentru a ajuta
animalele aflate n suferin.
Sursul lui Pham ncepea s revin.
- Eti grozav cu analogiile astea. Nu uita c nicio analogie nu-i perfect i c posibilele motivaii sunt cu att mai
complexe, cu ct automatele sunt mai complexe. Dar... fie - ce prere ai despre urmtoarea ana logie: Btrnul este un tip
n esen decent, cu o cas frumoas ntr-un cartier bun din ora. Intr-o zi el constat c are un vecin nou, un individ
murdar a crui gospodrie este scldat n zoaie toxice. Dac tu ai fi Btrnul, ai fi ngrijorat, nu? Probabil c-ai da o rait n
jurul curii tale. Ai sta de asemenea de vorb cu noul vecin, ca s descoperi de unde vine, ncercnd s determini ce se-
ntmpl. Organizaia Vrinimi s-a ocupat cu o parte din investigaia asta. Aadar tu descoperi c noul vecin este insalubru.
In esen, el se ocup cu otrvirea luncilor inundabile i consumarea zoaielor rezultate de acolo. Este o activitate oripilant.
Rspndete-n jur duhoare i ucide multe animale nevinovate. Dar, dup ce investighezi situaia, este clar c propriul tu
domeniu nu va fi afectat i n plus l-ai determinat pe vecin s ia msuri pentru a reduce mirosul. Oricum, hrnirea cu zoaie

69
70
toxice este un stil de via siei duntor.
Fcu o pauz i czu pe gnduri, apoi urm:
- Ca analogii, cred c asta-i destul de bun. Dup
o comportare iniial oarecum misterioas, Btrnul i-a dat seama c aceast Aberaie este unul dintre abloanele
obinuite, att de mic i de banal, nct pn i creaturi ca tine i ca mine pot vedea c-i ru. Intr-o form sau alta, de o
sut de milioane de ani ncoace, Aberaia se ridic tot mai la suprafa din arhivele din Exterior.
-La naiba! Eu i-a strnge laolalt pe toi vecinii i l-am alunga pe nemernic din ora.
-S-a discutat i despre varianta asta, dar ar fi costisitor... i ar putea fi rnite persoane adevrate. Pham
Nuwen se ridic lin n picioare i-i surse scurt: Cam asta-i tot ce aveam s-i spunem. Iei de sub copaci. Rvna se ridic
iute i-l urm.
-Sfatul meu personal: nu pune prea mult suflet n chestia asta, Rvna. Din Adncul Lentorii pn la in teriorul unei Puteri
Transcendente, fiecare Zon are propriile ei neplceri. Baza Aberaiei - termodi namic, economic, oricum ai vrea s i-o
imaginezi -este calitatea nalt a gndirii i comunicaiei din Vrful Exteriorului. Aberaia n-a atins nici mcar o civilizaie
din Exteriorul Median. Aici jos defazrile de comunicare i cheltuielile sunt prea mari i pn i cele mai bune echipamente
sunt lipsite de minte. Ca s conduci, ai avea nevoie de flote permanente, poliie secret, transceivere greoaie - ar fi
aproape la fel de stngaci ca oricare imperiu din Exterior i Puterile n-ar avea niciun profit. Se ntoarse i zri expresia ei
mohort.
-Stai aa, asta nu-nseamn dect c funduleul tu obraznic e-n perfect siguran. Se ntinse ca s i-l mngie. Rvna i
ndeprt mna i se retrase un pas. i btuse capul pentru o argumentaie inteligent care l-ar fi putut determina pe
individ s gndeasc; existau cazuri n care Dispozitive Emisar schimbaser decizia efilor lor. Acum ideile pe jumtate
formate erau dezintegrate i nu putu s replice dect:
-i ct de sigur eti n privina propriei tale existene? Zici c Btrnul este gata s abandoneze, s mearg acolo unde
pleac Puterile prea vrstnice. Te va lua i pe tine sau i va lua viaa, ca unui animal de companie care a devenit incomod?
Era o tentativ idioat i Pham Nuwen se mulumi s rd.
-Alte analogii? Nu... cel mai probabil este c m va lsa pur i simplu n urm. tii, ca pe o sond robot
care zboar liber dup ultima ei utilizare. Alt analogie, ns una pe placul lui.
- De fapt, urm el, dac se va-ntmpla destul de curnd, s-ar putea ca eu nsumi s doresc s particip la aceast expediie
de salvare. Se pare c Jefri Olsndot se gsete ntr-o civilizaie medieval. Pun prinsoare c n Organizaie nu exist nimeni
care s-neleag mai bine ca mine un astfel de loc. Iar n Adnc echipajul vostru ar putea cu greu gsi un tovar mai bun
dect un tip cu experien din Qeng Ho. Vorbea degajat, ca i cum curajul i experiena ar
fi fost fireti pentru el... chiar dac alii erau nite iepurai lai.
- Ah, da?
Rvna puse minile n olduri nclinnd capul ntr-o parte. Era prea mult, cnd ntreaga lui existen era o impostur.
- Tu eti priniorul care-a crescut printre intrigi
i asasinate i-apoi a fugit spre stele cu Qeng Ho... Tu te gndeti vreodat cu adevrat la trecutul acela, Pham Nuwen?
Sau Btrnul i blocheaz plin de tact accesul la el? Dup ncnttoarea noastr sear n Compania Rtcitoare, eu m-am
gndit la trecutul tu. i tii ceva? Exist un numr limitat de lucruri pe care le poi cunoate cu certitudine. Ai fost de fapt
un cltor spaial dintr-o Zon Lent... probabil doi sau trei cltori spaiali, fiindc niciun cadavru n-a fost complet. Cumva
tu i amicii ti ai reuit s murii la captul inferior al Lentorii. Ce altceva? Ei bine, nava voastr n-a avut o memorie
recuperabil. Singura copie hard pe care am gsit-o prea s fie scris ntr-o limb asiatic de pe Pmnt. Asta a fost tot,
tot, ce a avut Btrnul cnd a ncropit impostura. Zmbetul lui Pham prea mai ngheat i Rvna continu nainte ca el s
poat replica:
- Nu trebuie ns s-l nvinuieti pe Btrn. Era
cam grbit, nu? Trebuia s-i conving pe vrinimi i pe mine c tu erai real. A scotocit prin arhive i a pus laolalt un ghiveci
de realitate pentru tine. Poate c i-a luat o dup-amiaz... eti recunosctor pentru efort? Un crmpei de-aici i un crmpei
de acolo. A existat ntr-adevr un Qeng Ho, s tii. Pe Pmnt, cu o mie de ani nainte de zborurile spaiale. i trebuie s fi
existat i colonii stelare cu descenden asiatic, dei asta-i o extrapolare evident din partea lui. Btrnul are cu adevrat
un sim plcut al umorului. A fcut din toat viaa ta o aventur fantastic, pn la ultima expediie ncheiat tragic.
Apropo, asta ar fi trebuit s m pun pe gnduri. Este o compilaie alctuit din cteva legende pre-nyjorene. i trase
rsuflarea i continu iute:
- mi pare ru pentru tine. Atta timp ct nu te gndeti prea mult la persoana ta, poi s fii tipul cel mai sigur pe sine din
spaiu. Dar toate aptitudinile, toate realizrile - le-ai examinat vreodat ndeaproape? Pun prinsoare c nu. A fi un mare

70
rzboinic sau un pilot expert implic un milion de talente se cundare, ajungnd pn la cele chinestezice aflate sub nivelul
gndirii contiente. Impostura Btrnului necesita doar amintirile de la nivelul superior i o personalitate ndrznea.
Caut dincolo de suprafa, Pham! Cred c vei gsi numai neant.
Un vis de competen, scrutat prea ndeaproape. Rocovanul i ncruciase braele btnd uor cu vrful unui deget n
mnec. Cnd ea i ncheie n cele din urm peroraia, sursul lui deveni larg i condescendent.
- Of, Rvna, prostuo! Tu nu-nelegi nici chiar acum ct de superioare sunt Puterile. Btrnul nu-i o tiranie din Exteriorul
Median, care terge creierele victimelor lui cu amintiri superficiale. Pn i o im postur din Transcendent are mai mult
profunzime
dect imaginea realitii ntr-o minte uman. i cum poi tu s tii c asta-i ntr-adevr o impostur? Aadar ai cutat prin
arhivele Releului i n-ai gsit Qeng Ho-ul meu.
Qeng H-ul meu. Tcu. i reamintea? ncerca s-i reaminteasc? Pentru o clip, Rvna ntrezri o urm de panic pe chipul
lui. Dup aceea dispru i rmase doar zmbetul lene.
- i-ar putea imagina vreunul dintre noi arhivele Transcendentului, toate lucrurile pe care Btrnul le tie despre omenire?
Vrinimi ar trebui s-i fie recunosctori pentru c mi-a explicat originea; singuri, n-ar fi putut s-o afle niciodat. Uite care-i
treaba: mi pare realmente ru c nu pot fi de ajutor. Chiar dac aciunea mi se pare din capul locului sortit eecului, mi-ar
plcea s-i vd salvai pe putii ia. Totui nu-i face griji n privina Molimei. Acum aproape c-a ajuns la expansiunea
maxim. Chiar dac ai putea s-o distrugei, n-ai mbunti cu nimic situaia pentru amrii care au fost deja absorbii.
Izbucni n rs, poate ceva cam sonor.
- Trebuie s plec. Btrnul are i alte comisioane pentru mine n dup-amiaza asta. N-a fost ncntat de ntlnirea noastr
fa n fa, dar eu am insistat. Beneficiile misiunilor n detaare, tii i tu. Noi doi... noi doi am petrecut nite momente
frumoase mpreun i crezusem c-ar fi plcut s flecrim. N-am vrut s te enervez.
i.aciona agraviul i se nl de pe nisip. Flutur din bra un salut scurt. Privind n sus, Rvna ridic mna pentru a-i
rspunde. Silueta lui se micor, dobndind un nimb vag cnd prsi atmosfera Docurilor i costumul spaial i se activ.
Rvna mai privi cteva secunde, pn ce deveni un alt navetist n cerul indigo. La naiba! La naiba! La naiba!
ndrtul ei se auzi sunetul roilor strivind nisipul. CochiUe-albastr i Tulpin-verde ieiser din ap. La turile skrodelor
sclipeau ude, cu benzile cosmetice transformate n curcubee neregulate. Rvna cobor pentru a-i ntmpina. Cum s le
spun c nu vine niciun ajutor? Fiind reprezentat de Pham Nuwen, Btrnul pruse foarte diferit de ceea ce-i imaginase
femeia la leciile de pe Sjandra Kei. Fusese aproape convins c l-ar putea determina prin simple cuvinte. Ce glum bun!
Abia acum ntrezrise ceva din culise: o fiin care putea s se joace cu sufletele tot aa cum un progra mator se joac cu
un afiaj grafic inteligent, o fiin att de ndeprtat de Rvna nct numai indiferena ei o putea proteja. Fii fericit,
micu Rvna. Ai fost doar o molie ameit de flacr. 16
Urmtoarele sptmni se derular surprinztor de bine. In ciuda refuzului lui Pham Nuwen, Cochi-lie-albastr i Tulpin-
verde doreau s porneasc n mi siunea de salvare. Organizaia Vrinimi chiar apelase la nite resurse suplimentare. In
fiecare zi, Rvna fcea o tele-excursie n antierele de reparaii. Excentric II nu avea s capete mbuntiri de ordin
Transcendental, dar, dup terminarea reechiprii, avea s fie extraordinar. Acum plutea ntr-o cea aurie de miliarde de
roboi minusculi ce remodelau seciuni din carcas n forma caracteristic a unui lugher-de-fund. Uneori nava i prea
Rvnei un fluture fragil... iar alteori un pete din abisuri. In forma reconstruit, nava putea supravieui ntr-o multitudine de
ambien-turi. Avea spinii aparatelor cu ultrapropulsie, ns fuzelajul era aerodinamic i subiat la mijloc ca al unei viespi -
forma clasic a navelor statoreactoare. Lughe-rele-de-fund trebuiau s se apropie periculos de mult de Zona Lent.
Suprafaa Zonei era greu de detectat de la deprtare i chiar mai greu de mapat; de ase menea, existau deplasri de
granie pe termen scurt. Nu era imposibil ca un lugher s fie prins la unul sau doi ani-lumin n interiorul Lentorii. Atunci
mulumeai cerului pentru statoreactor i facilitile de hi-bernoterapie. Bineneles, pn reveneai n civilizaie puteai s fii
complet perimat, totui cel puin te puteai ntoarce.
Rvna i deplas punctul de vedere printre spinii propulsiei ce se nlau din fuzelaj. Erau mai masivi dect cei de pe
majoritatea navelor care veneau la Releu. Nu erau optimi pentru Exteriorul Median sau Superior, dar cu calculatoarele
adecvate (adic din Exteriorul Inferior), nava urma s zboare la fel de repede ca oricare alta cnd ptrundea n Adnc.
Grondr o ls s-i petreac jumtate din timp cu proiectul operaiunii de salvare i, dup cteva zile, Rvna nelese c nu
era doar o favoare. Ea era realmente persoana cea mai potrivit pentru sarcina respec tiv, i cunotea pe oameni i
cunotea managementul arhivelor. Jefri Olsndot trebuia s fie alinat zilnic. Iar informaiile primite de la el aveau o
importan imediat. Chiar dac totul s-ar fi desfurat conform planului - chiar dac Aberaia nu se implica defel -,
salvarea aceasta avea s fie dificil. Putiul i nava lui preau prini n mijlocul unui rzboi sngeros. Recuperarea lor avea
s nsemne luarea instantanee de decizii corecte i acionarea pe baza lor. Ei urmau s aib nevoie de o baz de date
eficient la bord i de un program de strategie. Puine ns erau de ateptat s funcioneze n Adnc i capacitatea
71
72
memoriei avea s fie limitat. Rmnea n seama Rvnei s decid ce materiale din bibliotec s mute n nav, pentru a
echilibra uurina disponibilitii locale cu resursele superioare ce ar fi fost accesibile prin intermediul ultraundelor de la
Releu.
Grondr discuta cu ea pe reeaua local i adesea n
timp real. Dorea ca misiunea s aib succes.
- Nu te teme, Rvna. Vom dedica acestei misiuni o parte din R00. Dac roiul lor de antene funcioneaz corespunztor,
skrodclreii ar trebui s aib o conexiune de treizeci Kb/s cu Releul. Tu vei fi contactul lor principal de aici i vei avea
acces la cei mai buni strategi ai notri. Dac n imic nu... intervine, nu ar trebui s ai probleme n managementul acestei
operaiuni de salvare.
Cu patru sptmni n urm, Rvna n-ar fi cutezat s cear mai mult. Acum ns...
- Domnule, am o idee mai bun. Trimitei-m cu skrodclreii.
Toate prile gurii lui Grondr se pocnir laolalt simultan. Femeia mai vzuse genul acela de sur prindere maxim la indivizi
ca Egravan, dar niciodat la scorosul Grondr. El tcu pentru o clip.
- Nu. Avem nevoie de tine aici. Eti principalul nostru indicator de echilibru psihic n privina omenirii.
Grupurile de informare interesate de Aberaia Straumli publicau mai bine de o sut de mii de mesaje pe zi, iar aproximativ
o zecime din ele era asociat oamenilor. Mii de mesaje nu erau dect idei vechi reutilizate, absurditi evidente sau
minciuni probabile. Automatele Marketingului erau destul de pricepute n filtrarea i ndeprtarea redundanelor i a unor
absurditi, totui cnd se ajungea la ntrebri despre natura uman, Rvna era fr egal. Cam jumtate din timpul pe
care-l petrecea acolo era dedicat ghidrii analizei respective i prelurii cutrilor despre oa meni n arhive. Dac pleca
alturi de skrodclreii, n-ar mai fi putut face aa ceva. In urmtoarele zile, Rvna continu s-i scie eful. Membrii
misiunii de salvare trebuiau s stabileasc o relaie instantanee cu oamenii - mai precis, cu
copiii. Mai mult ca sigur, Jefri Olsndot nu ntlnise niciodat un skrodclre. Problema era corect i o mpingea treptat
ctre disperare... dar n sine nu l-ar fi determinat pe Grondr s se rzgndeasc. Rolul respectiv l jucar nite evenimente
exterioare. Pe msur ce sptmnile treceau, extinderea Molimei ncetini. Aa cum susinea cunoaterea derivat din
experien (i Btrnul prin intermediul lui Pham Nuwen), preau s existe limite naturale cu privire la deprtarea pn la
care se putea extinde Aberaia. Panica abject dispru lent din traficul de comunicaii din Exteriorul Superior. Zvonurile i
refugiaii din volumele de spaiu cosmic absorbite se diminuar spre zero. Locuitorii din spaiile afectate de Molim
dispruser, ns acum totul semna mai degrab cu moartea dintr-un cimitir dect cea provocat de o putrefacie
contagioas. Grupurile de informare asociate Molimei continuau s bolboroseasc despre catastrof, totui nivelul de
reutilizare neproductiv cretea constant. Pur i simplu existau foarte puine nouti. In urmtorii zece ani, moartea fizic
avea s se propage prin regiunea afectat de Molim. Colonizarea urma s renceap, examinnd precaut printre ruine,
capcane informaionale i rmie de rase. Dar toate acestea se aflau ntr-un viitor ndeprtat i pen tru moment vijelia
Molim a Releului se diminua. Iar Marketingul era chiar mai interesat de nava fugarilor Straumli. Niciunul dintre programele
de strategie - cu att mai puin Grondr - nu credea c secretul navei ar putea pricinui vreun ru Molimei, dar exista o ans
nsemnat s poat aduce avantaje comerciale cnd Aberaia se plictisea finalmente de jocul ei Transcendent. n plus
minile-hait Stilete i strniser interesul. Era cuvenit s se ntreprind maximum de efort, ca Rvna s renune la slujba ei
n Docuri i s ias pe teren.
Aa c, n mod surprinztor, fanteziile copilriei legate de aventuri, cutri i salvri aveau s se mplineasc realmente. i
chiar mai surprinztor, posibilitatea m sperie doar pe jumtate! inta[56]: mi pare ru c nam rrrspuns o vreme. Nu m
simt bine. Domnul Oel zice car trebui s vorbesc cu voi. El zice cam nevoie de mai muli prieteni ca s m fac s m simt
mai bine. Amdi zice la fel i e cel mai bun prieten al meu dintre toi... ca haite de cini da detept i amuzant. mi pare ru
c nu pot trimite poze. Domnul Oel va ncerca s rspund la toate ntrebrile voastre. El face tot ce poate ca s ajute, da
haitele rele se vor ntoarce. Amdi i eu am ncercat ceai zis cu nava. mi pare ru, tot nu merge... ursc tastura asta
idioat... 0rg[57]: Salut, Jefri. Amdi i domnul Oel au dreptate. Mie mi place s stm oricnd de vorb i te va face s te
simi mai bine. Exist invenii care l-ar putea ajuta pe domnul Oel. Ne-am gndit la cteva mbuntiri pentru arcurile lui
i pentru arunctoarele de flcri, i trimit de asemenea nite informaii pentru design de fortree. Te rog, transmite-i
domnului Oel c nu-i putem spune cum s piloteze nava. Ar fi periculos chiar i pentru un pilot expert s ncerce...
inta [57]: Da i tati a avut greuti cu aterizarea.
ikocxljikersw89iou43e5 cred c domnul Oel nunelege pur i simplu i devine cumva desperecheat. Nu
exist totui i alte chestii, cum aveau n vechime? tii voi, bombe i avioane pe care leam putea construi?
Org[58]: Exist alte invenii, dar ar dura mult ca domnul Oel s le construiasc. Nava noastr stelar
va pleca n scurt timp de la Releu, Jefri. Vom ajunge toi acolo cu mult nainte ca alte invenii s fie de

72
folos.
inta[58]: Venii? n sfrit venii!!! Cnd plecai? Cnd ajungei aici??? De obicei Rvna i compunea mesajele pentru Jefri
pe o tastatur; simea c n felul acela intra cumva n pielea biatului. El prea s se in bine, dei continuau s existe zile
cnd nu scria (era straniu s se gndeasc la faptul c depresia mental ar fi avut vreo legtur cu un copil de opt ani). In
alte rnduri, prea s explodeze de furie n faa tastaturii, iar de la douzeci i unu de mii de ani-lumin deprtare, ea avea
dovezi ale pumniorilor care izbeau n taste. Rvna surse larg spre display. In sfrit, astzi avea pentru el ceva mai mult
dect promisiuni nebuloase; avea o dat clar de plecare. Lui Jefri avea s-i plac mesajul [59]. Scrise: Suntem programai
s plecm peste alte apte zile, Jefri. Durata cltoriei va fi aproximativ de treizeci de zile. Ar fi trebuit oare s precizeze
asta? Cele mai recente postri despre frontierele Zonei din grupurile de informare spuneau c Adncul era neobinuit de
activ. Planeta Stiletelor
era foarte aproape de Zona Lentorii... Dac furtuna se nrutea, durata cltoriei ar avea de suferit. Exista o probabilitate
de unu la sut ca drumul s dureze mai mult de aizeci de zile. Ea se ls pe spate, ndeprtndu-se de tastatur. Oare
dorea realmente s spun asta? La naiba! Mai bine s fie cinstit; datele acelea i puteau afecta pe localnicii care-l ajutau
pe Jefri. Ea explic dac-urile i Mns-urile, apoi descrise nava i toate lucrurile minunate pe care aveau s le aduc. De
obicei biatul nu scria prea mult (dect atunci cnd transmitea informaii din partea lui Oel), dar se prea c-i plceau
realmente scrisorile lungi din partea ei.
Excentric II trecea prin verificrile finale de compatibilitate. Ultrapropulsia i era reconstruit i testat; skrodclreii o
duseser la dou mii de ani-lumin pentru a verifica roiul de antene, iar acesta funcionase excelent. Ea i Jefri aveau s
poat vorbi n majoritatea cltoriei. i ncepnd de ieri nava era ncrcat cu consumabile. (Asta suna precum ceva
desprins din aventurile medievale. Totui trebuia s iei cu tine nite provizii, cnd coborai att de mult, nct nu puteai
avea ncredere n reprezentrile grafice ale realitii.) In cursul zilei de mine, personalul lui Grondr urma s ncarce
gadgeturi ce puteau fi realmente utile pentru o operaiune de salvare. Trebuia oare s aminteasc de ele? Unele ar fi putut
suna oarecum amenintor pentru prietenii locali ai lui Jefri. In seara aceea, ea i skrodclreii inur o petre cere pe plaj.
Aa i spuneau ei, dei aducea mai mult cu o petrecere a oamenilor dect cu una autentic a Clreilor. Cochilie-albastr i
Tulpin-verde rulaser departe de ap, acolo unde plaja era uscat i cald. Rvna puse buturi pe earfa Cochiliei-
albastre. Se aezar pe nisip i admirar apusul. Era mai degrab o celebrare - pentru c Rvna
cptase permisiunea de a merge cu E II i fiindc nava era aproape gata de plecare. Totui...
- Eti cu adevrat fericit s mergi, lady Rvna? ntreb Cochilie-albastr. Noi doi vom ctiga bani foarte frumoi, dar tu...
Rvna rse.
-O s capt o bonificaie de deplasare. (Argumen tase i insistase pentru permisiunea de a pleca; nu prea mai rmsese loc
s se trguiasc i pentru a fi pltit.) Iar rspunsul la ntrebare este da. Asta mi doresc cu adevrat.
-Sunt bucuroas, zise Tulpin-verde.
-Rd, spuse Cochilie-albastr. Perechea mea este ncntat mai ales c nu vom avea un pasager morocnos. Aproape c
ne-am pierdut dragostea pentru bipezi dup ce am navigat cu certificatorii. Dar acum nu exist nimic de care s ne temem.
Ai citit grupul de informare Ameninri n ultimele cincisprezece ore? Molima a ncetat s mai creasc i marginile ei au
devenit precis definite. Aberaia se apropie de etatea mijlocie. Sunt gata s plec imediat. Cochilie-albastr avea o
sumedenie de speculaii despre haitele de Stilete i scheme posibile pentru salvarea lui Jefri i a oricror ali
supravieuitori. Tulpin-verde strecura cte o idee, ici i colo. Era mai puin timid ca nainte, totui prea mai moale, mai
rezervat dect perechea ei. Iar ncrederea n sine era ceva mai realist. Se bucura c aveau s plece abia peste o
sptmn. Rmseser ns de rulat ultimele verificri de compatibilitate pe EII i Grondr convinsese Organizaia s
finaneze o flot mic de nave-mo-meal. Deocamdat fuseser construite cincizeci. Pn la sfritul sptmnii urmau s
fie gata o sut. Docurile pluteau n noapte. Datorit atmosferei lor superficiale, amurgul era scurt, dar culorile spec -
taculoase. Plaja i copacii sclipeau n razele orizontale.
Parfumul florilor de sear se combina cu izul srat al mrii. De cealalt parte a apei totul era viu reliefat: luminos i
ntunecat, siluete ce puteau fi iluzii vrinimi sau echipamente funcionale de andocare. Rvna nu nvase niciodat s le
disting. Soarele lunec sub mare. Culori portocalii i roii se ntindeau de-a lungul orizontului pupa, ncununate de o band
verde mai lat, probabil oxigen ionizat. Skrodclreii nu-i ntoarser skrodele pentru o vedere mai bun - din cte vzuse
Rvna, ei priviser fr ncetare ntr-acolo -, ns se oprir din vorbit. Cnd soarele apuse, valurile l sparser ntr-o mie de
imagini, scnteieri verzi i galbene prin spum. Ea bnuia c n clipa aceasta cei doi ar fi preferat s fi fost chiar acolo. i
vzuse de destule ori n preajma amur gului, instalndu-se n mod deliberat acolo unde bri-zantul era cel mai puternic. Cnd
apa se retrgea, tulpinile i frunzele le erau aidoma braelor ntinse ale unor solicitatori. n astfel de momente, Rvna
aproape c-i putea nelege pe skrodclreii Inferiori; ei petreceau viei ntregi memornd asemenea momente repetate.

73
74
Zmbi n crepusculul verzui. ntotdeauna dup aceea avea s existe mai mult timp pentru griji i planuri.
Rmaser aa vreo douzeci de minute. In lungul curburii plajei, femeia vzu focuri micue n ntunericul care sporea:
petreceri de birouri. Undeva n apropiere se auzi scrnet de tlpi pe nisip. Se ntoarse i vzu c era Pham Nuwen. - Aici! l
strig.
Pham veni agale spre ei. Fusese foarte retras dup ultima lor confruntare i Rvna bnuia c unele din tre remarcile ei l
puseser pe gnduri. Sper c de data asta Btrnul l-a fcut s uite. Pham Nuwen avea po tenialul de a fi o persoan real;
nu fusese corect s-l rneasc, pentru c nu-i putea atinge eful.
- Ia loc. Galaxia rsare ntr-o jumtate de or. Skrodclreii foneau, att de afundai n apus, nct abia acum l remarcau
pe vizitator.
Pham Nuwen fcu doi pai pe lng Rvna i rma se cu braele n olduri, privind marea. Se uit napoi la ea i crepusculul
verzui conferi chipului su o nverunare stranie. Fulger scurt obinuitul lui surs piezi.
- Cred c-i datorez nite scuze.
Te va lsa pn la urm Btrnul s te alturi rasei umane? Totui Rvna se simi micat. i feri ochii.
- Cred c i eu ar trebui s m scuz. Dac Btrnul nu vrea s ajute, n-o s ajute i gata; nu trebuia s-mi pierd cumptul.
Pham Nuwen rse ncetior.
- Cu siguran, eroarea ta a fost mai nensemnat, nc ncerc s-mi dau seama unde am greit i... nu cred c-am timp s-
nv.
Reveni spre mare. Dup o secund, Rvna se ridic i pi ctre el. De aproape, ochii brbatului preau sticloi.
- Ce s-a-ntmplat?
Lua-te-ar naiba sd te ia, Btrne! Dac tot intenionezi s-l abandonezi, n-o face pe bucele!
- Tu eti marea expert n Puterile Transcendentale, nu?
Din nou sarcastic.
-Pi...
-Barosanii tia poart rzboaie? Rvna ridic din umeri.
-Zvonuri poi s gseti despre orice. Noi credem
c exist un conflict, dar c-i ceva prea subtil ca s fie numit rzboi.
- Eti pe-aproape. Exist ncletri, ns interesele sunt mult mai mari dect orice de aici, de jos. Bene ficiile cooperrii sunt
n mod normal att de mari, nct... Asta-i o parte din motivul pentru care n-am
privit Aberaia cu seriozitate. n plus, e jalnic: o potaie plngrea care-i mpute propriul brlog. Chiar dac ar dori s
ucid alte Puteri, n-ar putea s-o fac niciodat. Nici ntr-un miliard de ani... Cochilie-albastr rul lng ei.
- Cine este acesta, lady Rvna?
Era genul de replic a Clreilor care stopa brusc o conversaie i cu care Rvna abia ncepuse s se obinuiasc. Dac
Cochilie-albastr s-ar fi sincronizat cu memoria skrodei, ar fi tiut. Apoi nelese cu ade vrat ntrebarea. Cine este acesta?
i privi datasetul. Ii arta statutul transceiverului aa cum fcuse de cnd sosise Pham Nuwen. i... pe Puteri, trei
transceivere fuseser nhate de un singur client! Se trase iute un pas ndrt.
-Tu!...
-Eu! nc o dat fa-n fa, Rvna. (Rnjetul era
o parodie a zmbetului sigur pe sine al lui Pham.) mi pare ru c nu pot fi cuceritor n seara asta. Se lovi stngaci cu palma
n piept: Folosesc instinctele fundamentale ale obiectului stuia... sunt prea ocupat ncercnd s rmn n via. Din colul
gurii i se prelingea un firicel de saliv. Ochii lui Pham se concentrau asupra femeii, apoi priveau n gol.
- Ce-ifaci lui Pham?
Dispozitivul Emisar pi spre ea i se poticni.
- Fac loc, se auzi vocea lui Pham Nuwen. Rvna rosti codul telefonic al lui Grondr. Nu primi niciun rspuns.
Dispozitivul Emisar cltin din cap.
- Organizaia Vrinimi este foarte ocupat n clipa de fa, ncercnd s m conving s-i prsesc echipamentele,
strduindu-se s-i adune curajul i s m-alunge. Nu crede ce le spun. Rse scurt i sufocat: Nu conteaz. Acum neleg,
atacul de-aici a fost doar
o diversiune uciga... Ce zici, micu Rvna? Vezi tu, Molima nu-i o Aberaie de Clasa a Ii-a. n timpul care mi-a mai rmas,
pot doar s ghicesc ce este... Ceva foarte btrn, foarte mare... Indiferent ce-ar fi, sunt devorat de viu.
Cochilie-albastr i Tulpin-verde rulaser aproa pe de Rvna. Frunzele lor emiteau fonituri slabe. La mii de ani-lumin
deprtare, adnc n Transcendent, o Putere se lupta pentru a tri. Iar tot ce vedeau ei din asta era un brbat transformat
ntr-un lunatic cruia i curgeau balele.

74
-Aa c asta-i scuza mea, micu Rvna. Dac te-a fi ajutat, probabil c nu m-a fi putut salva. Glasul i se sugrum i
inspir profund, uiertor.
-Dar ajutndu-te acum ar fi o msur de... rzbunarea este un motiv pe care tu l-ai nelege. V-am chemat nava de pe
orbit. Dac v micai iute i nu folosii agraviurile, s-ar putea s supravieuii urmtoarea or.
Vocea Cochiliei-albastre fu simultan timid i arogant:
- S supravieuim? Aici nu poate avea succes dect un atac convenional i nu se vede niciun semn n aceast privin.
Un nebun nconjurat de noaptea tcut i blnd. Datasetul Rvnei nu arta nimic straniu, cu excepia acaparrii de lime
de band de ctre Btrn. Pham Nuwen hohoti spart.
- Oho-ho, este convenional, nu-i face griji, ns foarte inteligent. Cteva grame de haos replicant, in filtrate de-a lungul
sptmnilor... nflorete chiar n prezent, sincronizat cu atacul, nelegei? Tumoarea va muri n cteva ore, dup ce va
ucide toate valoroasele automate Superioare ale Releului... Rvna! Ia nava sau vei muri n urmtoarele o mie de secunde.
Ia nava! Dac supravieuieti, du-te n Adnc. Ia...
Dispozitivul Emisar se nec i icni la sfritul ultimei fraze. Se sili s se ndrepte i-i flutur pentru ultima oar sursul su
verzui.
- Iar sta-i cadoul meu pentru tine, cel mai bun ajutor care mi-a mai rmas s i-l dau. Zmbetul pieri. Privirea sticloas fu
nlocuit de una de surprindere... apoi de teroare crescnd. Pham Nuwen horeai, trase aer adnc n piept i mai avu timp
pentru un ipt ca un ltrat nainte s se prbueasc. Czu cu faa n jos, zvcnind i sufocndu -se n nisip.
Rvna strig din nou codul lui Grondr i alerg spre Pham Nuwen. D ntoarse pe spate i ncerc s-i degajeze gura. Criza
dur dou secunde, cu membrele brbatului zbtndu-se aleatoriu. Rvna fu lovit puternic de cteva ori, n timp ce
ncerca s-l potoleasc. Dup aceea Pham se nmuie i ea abia i mai simi respiraia.
- Cumva, a prins-o pe E II, spuse Cochilie-al-bastr. Se afl la patru mii de kilometri i vine drept ctre Docuri. Tnguire.
Suntem ruinai. Zborurile neautorizate n apropierea Docurilor duceau la confiscarea navei.
Cumva, Rvna nu credea c asta ar mai fi avut vreo importan.
- Vreun semn de atac? ntreb ea peste umr. Ls uor capul lui Pham pe spate, asigurndu -se c putea s respire
neobstrucionat.
Fonete aleatorii ntre skrodclrei. Tulpin-verde rspunse:
- Ceva este ciudat. Serviciile au fost suspendate pe transceiverele principale. (Atunci Btrnul mai continu s transmit?)
Reeaua local este foarte aglomerat. Multe automate, muli angajai au fost chemai de urgen.
Rvna se legn pe clcie. Cerul nopii era negru,
cu o duzin de puncte foarte luminoase: nave care erau ghidate spre Docuri. Totul prea perfect normal. ns propriul ei
dataset arta tot ce raporta Tulpin-verde.
- Rvna, nu pot vorbi n clipa asta.
Glasul cu clicuri al lui Grondr rsun n vzduh lng ea. Era probabil programul su asociat.
- Btrnul a preluat majoritatea Releului. Ai grij la Dispozitivul Emisar. (Niel cam trziu n privina asta!) Am pierdut
contactul cu perimetrul de supraveghere de dincolo de transceivere. nregistrm cderi de programe i de hardware.
Btrnul susine c suntem atacai.
O pauz de cinci secunde.
- Observm dovezi de aciuni specifice unei flote la perimetrul defensiv local.
Asta nsemna numai o jumtate de an-lumin deprtare.
- Brap! se auzi dinspre Cochilie-albastr. La perimetrul defensiv local? Cum de nu le-ai observat apropierea?
Rul nainte i napoi, dup care pivot. Asociatul lui Grondr ignor ntrebarea.
-Minimum trei mii de nave. Distrugerea trans-ceiverelor este imin...
-Rvna, skrodclreii sunt cu tine?
Tot glasul lui Grondr, dar mai sacadat, mai implicat. Era individul real, nu programul su asociat.
-D-da...
-Cade reeaua local. Cade sistemul de susinere biotic. Vor cdea docurile. Am fi mai puternici dect flota atacatoare,
ns ne descompunem din interior... Releul moare - vocea i se ascui i zorni -, totui vrinimii nu vor muri i un contract
rmne un contract! Spune-le skrodclreilor c i vom plti... cumva, cndva. Le cerem... i implorm... s desfoare
misiunea pe care au contractat-o. Rvna?
-Da. Ei te-ascult.
-Atunci plecai! Glasul nu se mai auzi.
-EII va fi aici n dou sute de secunde, anun Cochilie-albastr.

75
76
Pham Nuwen se calmase i respira mai uor. Pe cnd cei doi Clrei ciripeau deplasndu-se nainte i napoi, Rvna privi n
jur... i nelese brusc c toate morile i distrugerile fuseser rapoarte primite de la foarte mare deprtare. Plaja i cerul
erau la fel de placide ca ntotdeauna. Ultimele raze de soare prsiser valurile. Spuma semna cu o band neclar n
lumina verzuie aproape stins. Ici-colo, luminie galbene sclipeau n copaci i n turnurile ndeprtate. Totui alarma se
rspndise n mod clar. Putea auzi dataseturi activndu-se. Unele focuri de pe plaj se stinser i siluetele din jurul lor
pornir n fug spre copaci sau plutir n sus, ndreptndu-se ctre birouri mai ndeprtate. Nave stelare se ridicau acum de
la danele lor, dincolo de mare, suind ntruna pn ce scnteiar n razele soarelui apus. Era ultimul moment de pace al
Releului. O pat de bezn strlucitoare se li peste cer. Rvna icni naintea luminii att de distorsionate, nct ar fi trebuit
s treac nevzut. Sclipea mai degrab n fundul minii ei, dect n ochi. Dup aceea, n-ar fi putut preciza ce anume
diferea n mod obiectiv peticul acela luminos de ntuneric.
- Altul! spuse Cochilie-albastr.
Acesta apruse lng orizontul Docurilor: o pat neagr cu limea de maximum un grad. Marginile i erau o contopire
nedistinct de negru n negru.
- Ce este?
Rvna nu era pasionat de rzboaie, dar citise despre destule aventuri. tia despre bombe cu antimaterie i proiectile de
energie cinetic relativiste. Din
deprtare, asemenea arme erau puncte de lumin puternice, uneori ca nite plpituri orchestrate. Sau, mai de aproape, o
arm distrugtoare de corpuri cereti ar fi strlucit incandescent peste curbura planetei, mprocnd globul n sine ca o
pictur de ap, ns lent, foarte lent. Acelea erau imaginile pentru care o pregtiser lecturile. Ce vedea acum semna
mai degrab cu un defect de vedere dect cu o scen de rzboi. Doar Puterile tiau ce vedeau skrodclreii, dar Cochilie-
albastr zise:
-Cred c principalele voastre transceivere... s-au vaporizat.
-Sunt la ani-lumin deprtare! Este imposibil s le poi ved...
Alt pat apru, dar nu era n cmpul vizual al fe meii. Culoarea plutea, fr s-i gseasc locul. Pham Nuwen se zbtu
iari, dar fr putere. Rvna nu avea nicio dificultate n a-l ine nemicat, ns... din gur i se prelingea snge. Spatele
cmii lui era mbibat cu un fluid care duhnea a putreziciune. -ElIvz fi aici n o sut de secunde. E timp destul, e timp
destul. Cochilie-albastr rula nainte i napoi n jurul lor, vorbind linititor ceea ce nu demonstra dect faptul c era foarte
agitat: Da, lady Rvna, la ani-lumin deprtare. i muli ani de acum nainte strfulgerarea distrugerii lor va lumina cerul
pentru oricine care va mai fi viu pe aici. Ins numai o frac iune din vaporii care se dilat creeaz lumin. Restul este un
talaz de ultraunde att de puternic, nct afecteaz materia obinuit... Nervii optici sunt iritai de excese... In asemenea
msur, nct propriul tu sistem nervos devine un receptor. (Se roti.) Dar nu te teme. Noi suntem rezisteni i rapizi. Ne-
am mai strecurat i alt dat prin treceri nguste. Era absurd ca o creatur lipsit de memorie pe termen scurt s se laude
cu inteligena ei fulgertoare.
Rvna sper ca skroda lui s fie pe msura laudelor. Vocea Tulpinii-verzi bzi dureros de sonor:
- Privii!
Linia brizantului se retrgea, mai departe dect o vzuse vreodat femeia.
-Marea se prbuete! strig Tulpin-verde. Marginea apei se retrsese cu o sut de metri, cu dou sute de metri. Orizontul
smluit n verde picura.
-Nava este la cincizeci de secunde. Vom zbura spre ea. Haide, Rvna!
In momentul acela, tot curajul Rvnei pieri. Grondr spusese c Docurile vor cdea! Cerul apropiat era ticsit de zeci de
siluete care fugeau ctre locuri sigure. La o sut de metri deprtare, nisipul n sine se deplasa ntr-o avalan care se
nclina spre abis. Rvna i aminti ceva ce spusese Btrnul i nelese brusc c zburtorii comiteau o eroare teribil.
Gndul i sfie teroarea.
- Nu! Mergem spre terenul mai nalt. Noaptea nu mai era tcut. Dinspre mare se auzi
un dangt ca al unui clopot. Sunetul se extinse. Briza amurgului se preschimb ntr-o vijelie care rsuci copacii ctre ap,
trimind pe lng ei nisip i ramuri uiertoare.
Rvna era tot n genunchi, apsnd cu minile pe braele inerte ale lui Pham. El nu respira i nu avea puls. Ochii lui priveau
fr s vad. Cadoul Btr nului pentru ea... Blestemate fie Puterile! II prinse pe Pham Nuwen de subsuori i-l rostogoli pe
spinarea ei. Icni i fu ct pe-aici s-l scape. Sub cmaa lui simea caviti unde ar fi trebuit s existe carne solid. Ceva
urt mirositor picura de o parte i cealalt. Se strdui s se ridice din genunchi, pe jumtate purtnd, pe jumtate trnd
corpul. Cochilie-albastr rcnea:
- ...cteva ore s rulm undeva!

76
Se ridic apoi de la sol, pornindu-i agraviul mpotriva vntului. Skroda i Clreul se rsucir pentru o clip fr control...
apoi el fu izbit napoi de nisip i se rostogoli ntr-un vlmag spre destinaia vntului: gaura mugitoare care fusese marea.
Tul-pin-verde goni n faa lui, blocndu-i naintarea ctre distrugere. Cochilie-albastr se redresa i cei doi rular napoi la
Rvna. Vocea Clreului abia se auzea n vuietul vntului.
- ...graviur... cad!
i, odat cu ele, nsi structura Docurilor. Merser i rular, ndeprtndu-se de marea care nghiea totul.
- Caut un loc unde s asolizm EII.
Linia arborilor devenise un lan zimat de dealuri. Peisajul se schimba n faa ochilor i sub picioare. Dangtul se auzea de
peste tot, n unele locuri att de puternic, nct rezona prin nclmintea Rvnei. Evitar terenul care se surpa, dolinele ce
se deschideau n toate prile. Noaptea nu mai era ntunecat. Fie c era lumin de avarie, fie un efect colateral al ne-
funcionrii agraviurilor, o culoare albstruie strlu cea pe perimetrul deschiderilor. Prin gurile acelea, vedeau noaptea cu
plafon de nori de pe Groundside, la o mie de kilometri mai jos. Spaiul dintre ei nu era pustiu. Se zreau spectre
tremurtoare; miliarde de tone de ap i rn... i sute de zburtori care mu reau. Organizaia Vrinimi pltea preul pentru
a-i fi construit Docurile pe agraviuri, nu pe o orbit inerial. Cumva, ei trei naintau. Pham Nuwen era prea greu pentru a
fi purtat/trt; Rvna se mpleticea la stnga i la dreapta n aceeai msur n care avansa. Totui brbatul era mai uor
dect ar fi bnuit, iar lucrul acesta era terifiant n sine: oare se prbuea i terenul nalt? Majoritatea agraviurilor mureau
prin nefuncionare, dar unele sufereau distrugeri copleitoare:
plcuri de arbori i sol fur smulse de pe vrfurile dealurilor i accelerate ascendent. Vntul se schimba nainte i napoi, n
sus i n jos... ns era mai slab, mai rarefiat acum i zgomotul era ndeprtat. In scurt timp atmosfera care nvluia
Docurile nu avea s mai existe. Costumul presurizat al Rvnei funcionase cteva minute, dar ncepea s se destrame.
Peste alte cteva minute avea s fie la fel de mort ca agraviurile ei... la fel de mort ca ea nsi. Femeia se ntreb ntr-o
doar cum procedase Molima. Aidoma Btrnului, probabil c avea s moar fr s-o tie vreodat. Zri vpi ca de tore;
erau nave. Cele mai multe acceleraser spre orbite ineriale, ori intraser direct n ultrapropulsie, totui unele se
menineau deasupra peisajului care se dezintegra. Cochilie-albastr i Tulpin-verde conduceau drumul. i foloseau a treia
osie a crucioarelor n chipuri pe care Rvna nu i le imaginase nicicnd, ridicnd i mpingnd pentru a sui pante pe care
ea abia dac le putea ataca, din cauza greutii inerte a lui Pham care o trgea napoi. Erau pe coama unui deal, dar nu
pentru mult timp. Locul fcuse parte din pdurea biroului. Acum copa cii erau ndreptai n toate direciile, ca firele de blan
ale unui cine los i murdar. Solul se simea pulsnd sub tlpi. Ce avea s urmeze? Skrodclreii rulau de pe un versant
al crestei pe cellalt. Dac n-aveau s fie salvai aici, n-aveau s mai fie salvai niciodat. Rvna se ls n genunchi,
transfernd pe sol cea mai mare parte a greutii lui Pham. De aici putea s vad pn ht departe. Docurile semnau cu
un drapel care flutura slab i fiecare smucitur imens a esturii des prindea alte fragmente. Atta vreme ct ntre unitile
agraviuri mai exista un consens, ansamblul continua s aib aspect plan. ns i acesta disprea. Doline se cscau
mprejurul micului lor plc de pdure. La orizont, Rvna vzu cum partea ndeprtat a Docurilor
se detaeaz i se rotete lent ntr-o parte; bucata lung de o sut de kilometri i lat de zece kilometri mtur navele ce
intenionaser s-i salveze pe supravieui torii de la sol.
Cochilie-albastr se atinse de partea ei stng i Tulpin-verde de cea dreapt. Rvna se rsuci, lsnd pe skrode o parte
din greutatea lui Pham. Dac toi patru i contopeau costumele presurizate, ar mai fi ctigat nite momente suplimentare
de contiin.
-EII, zise Clreul, o pilotez n jos! ntr-adevr, ceva cobora. Vpaia unei nave ilumina n alb-albastru solul, cu umbre precis
conturate i mictoare. Nu este recomandabil s te afli n preajma jetului propulsiv al unei rachete care staioneaz n
planare ntr-un cmp de aproape 1 g. Cu o or n urm, manevra ar fi fost imposibil sau, dac ar fi izbndit, ar fi fost un
inacceptabil act ilegal. Acum nu mai conta dac jetul strpungea Docurile sau ardea un cargo venit de la o deprtare de
jumtate de galaxie. Totui... unde o putea cobor Cochilie-albastr? Erau nconjurai de doline i stnci mictoare. Rvna
nchise ochii cnd lumina arztoare pluti n jos n faa lor... i apoi se diminua. Strigtul Cochiliei -albastre era subire i
piigiat n atmosfera pe care o partajau:
-Haidem mpreun!
Femeia se inu strns de skrodclrei i se t-rr/rular n jos de pe deluor. Excentric II plutea staionar n centrul unei
doline. Jetul i era ascuns vederii, dar strlucirea reflectat din pereii plniei i conferea navei o siluet extrem de precis,
transfor-mndu-i spinii n arcuri albe, penate. O molie gigantic, cu aripi arztoare... ns prea departe pentru a ajunge la
ea.
Dac costumele le-ar fi rezistat, ar fi putut merge pn la marginea puului. i dup aceea? Din cauza spinilor, nava nu se
putea apropia sub o sut de me tri. Un om cu aptitudini atletice (i nebun) ar fi putut ncerca s se prind de un spin i s se
trasc pe el n jos.
77
78
Ins skrodclreii aveau propria lor nebunie. Exact n clipa n care lumina - cea reflectat - deveni insuportabil, vpaia
jetului se stinse. //czu n jos prin pu, dar asta nu mpiedic naintarea Clreilor. - Mai repede! o ndemn Cochilie-
albastr. i Rvna ghici ce plnuiser. innd seama de vlmagul stnjenitor de membre i rotile, se apropiara iute de
marginea gurii ntunecate. Femeia simi cum solul i ced sub tlpi, apoi czur. Docurile aveau o grosime de sute - pe
alocuri de mii - de metri. Cdeau prin ele, trecnd pe lng vagi i stranii plpituri de distrugere intern. Ieir prin partea
cealalt i-i continuara cderea. Pentru o secund, sentimentul de panic nebun dispru. La urma urmelor, aceasta era
simpl imponderabilitate, ceva banal i mult mai panic dect dezintegrarea Docurilor. Acum era mai uor s se in de
Clrei i de Pham Nuwen, ba chiar i atmosfera pe care o mpreau prea mai dens ca nainte. Vidul i cderea n
imponderabilitate aveau avantajul lor. Exceptnd cte un agravi scpat de sub control, totul cpta aceeai acceleraie, cu
ruinele plutind panic. Iar peste patru sau cinci minute, aveau s ating atmosfera lui Groundside, ptrunznd n ea
aproape perfect vertical. Viteza de intrare: numai trei sau patru kilometri pe secund. Aveau s ia foc? Poate... Strfulge rri
se aprindeau orbitor deasupra plafonului de nori. Sfrmturile din jurul lor erau n majoritate n tunecate, doar umbre
profilate pe spectacolul celest de deasupra. ns forma aflat exact dedesubt era mare i regulat... EII, cu prova aintit
ctre ei! Nava cdea cu aceeai vitez. La fiecare cteva clipe, declana un jet lateral, o slab scnteiere roiatic, frnnd
i apropiindu-se de cei patru. Dac ar fi avut o trap n vrful botului, ei ar cobort exact prin ea. Luminile de andocare i se
aprinser, scldndu-i n razele lor puternice. Zece metri distan. Cinci... ntr-adevr exista o trap... i era deschis!
Rvna putea distinge la interior o ecluz pneumatic banal. Ceea ce-i izbi fusese imens. Rvna ntrezri o n tindere
neclar de plastic ridicndu-se peste umrul ei. Ruina se rotea lent i abia dac i atinse... dar fu su ficient. Pham Nuwen i
fu smuls din mini. Corpul lui se pierdu n umbre, dup care se lumin brusc, cnd proiectoarele navei l urmrir i-l
gsir. Simultan, aerul rbufni din plmnii Rvnei. Aveau numai trei buzunare de cmpuri de presiune, cmpuri care
slbeau; nu era suficient. Rvna simea cum contiina o prsea, iar vederea i se ngusta la dimensiunile unui tunel.
Fusese att de aproape... Clreii se desprinser unul de cellalt. Rvna se prinse de skrode i plutir, deirai ca nite
mrgele pe un irag, peste ecluza navei. Skroda Cochi-liei-albastre tresalt i o lovi, cnd el se ndrept iute spre trap.
Impulsul primit o roti pe Rvna, fichiuind-o pe Tulpin-verde n sus. Totul cpta caracterul unui vis. Unde era panica,
atunci cnd aveai nevoie de ea? in-te bine, in-te bine, in-te bine, cnta un glscior, tot ce-i mai rmsese din contiin- .
Izbitur, smucitur. Skrodclreii o trgeau i o mpingeau. Sau poate c nava i smucea pe toi de jur mprejur. Erau
marionete care dansau pe un singur fir.
n fundul tunelului vederii ei, un Clre prinse silueta rostogolitoare a lui Pham Nuwen. Rvna nu-i dduse seama c
leinase, dar parc peste numai o clip respira aer i tuea, eliminnd resturi de vom... n interiorul ecluzei. Perei verzi,
solizi, o nconjurau linititor. Pham Nuwen zcea pe
peretele opus, fixat ntr-un container de prim-ajutor. Chipul lui avea o nuan vineie. Femeia se mpinse cu stngcie peste
ecluz, ctre peretele lui Pham Nuwen. Interiorul era un vlmag confuz, deloc asemntor cu navele sport i de pasageri
n care mai cltorise pn atunci. In plus, designul era pentru Clrei. Peste tot pe perei erau mprtiate petice adezive;
Tulpin-verde i fixase skroda pe unul dintre ele. Accelerau, poate la o douzecime de g.
-Tot coborm?
-Da. Dac rmnem n plutire staionar sau ne ridicm, ne vom lovi. (De toate sfrmturile care continu s se reverse
de sus.) Cochilie-albastr ncearc s ne scoat de aici.
Cdeau mpreun cu toate resturile din jur, ns n acelai timp ncercau s se deplaseze n lateral i s scape de potop...
nainte s loveasc Groundside. Ocazional dinspre fuzelaj se auzea cte un zngnit sau un iuit. Uneori acceleraia nceta
ori i schimba complet vectorul. Cochilie-albastr se strduia s evite fragmentele mari.
Dar nu cu succes complet... Un scrnet lung se sfri cu un pocnet i ecluza se roti lent n jurul
Rvnei.
- Brrapl Tocmai am pierdut un spin ultrapro-pulsie, se auzi glasul Cochiliei-albastre. Ali doi sunt deja avariai. Te rog s te
legi cu centurile, lady Rvna. Peste o sut de secunde, atinser atmosfera. Zgomotul fu un zumzet abia perceptibil dincolo
de fuzelaj. Pentru o nav ca aceasta era sunetul morii; nu era dotat cu aerofrne. Zgomotul i spori intensitatea.
Cochilie-albastr accelera practic n jos, ncercnd s coboare suficient de mult pentru a scpa de fragmentele care-i
nconjurau. Ali doi spini se rupser. Iar dup aceea se simi o apsare prelung a
acceleraiei pe axa principal. Excentric II iei din conul de umbr uciga al Docurilor i goni spre ex terior, ctre o orbit
inerial. Rvna privi peste frunzele Cochiliei-albastre, ctre ferestrele cu imagini din exterior. Tocmai trecuser de
terminatorul Groundside i intraser pe o orbit inerial. Reveniser n imponderabilitate, dar aceast traiectorie de
cdere liber era nchis, fr s intre n coliziune cu obiecte uriae i dure... ca Groundside. Femeia nu tia mare lucru
despre zborurile spaiale, doar ceea ce ar fi fost de ateptat din partea unei pasagere obinuite, pasionate de lecturile de
aventuri. Era ns evident c Cochilie-albastr reuise ceva aproape de domeniul miracolului. Cnd ncerc s-i
78
mulumeasc, skrodclreul rul nainte i napoi peste peticele adezive, bzind ncet pentru sine. Era stnjenit? Sau doar
neatent n stilul Clreilor? Tulpin-verde vorbi, un pic sfioas, un pic mndr:
- Comerul spaial este viaa noastr, tii? Dac suntem precaui, viaa va fi n general sigur i placid, dar vor exista i
treceri nguste. Cochilie-albastr se antreneaz permanent, programndu-i skroda cu fiecare ingeniozitate pe care i-o
poate imagina. Este un maestru.
In viaa cotidian, indecizia prea s-i domine pe Clrei, totui ntr-o situaie critic, nu ezitau s rite totul. Rvna se
ntreb n ce msur conducerea aparinea skrodei sau ocupantului ei?
- Pufnet, zise Cochilie-albastr. Am amnat pur i simplu trecerea ngust. Am rupt civa spini ai propulsiei. Dac nu se
vor autorepara? Ce facem atunci? Totul este distrus n jurul lui Groundside. Sfrm-turile se ntind pn la o sut de raze.
Nu sunt dense, ca n jurul Docurilor, dar viteza lor este mult mai mare. Nu poi s injectezi miliarde de tone de fragmente
pe orbite neregulate i s te atepi s navighezi n
securitate.
- i n orice secund, urm el, creaturile Aberaiei vor aprea, nfulecndu-i pe supravieuitori. -Urk!
Lujerii Tulpinii-verzi ncremenir ntr-o dezordine comic. Clreaa ciripi n sine pentru o clip, dup care spuse:
- Ai dreptate... am uitat. Crezusem c am gsit un spaiu deschis, ns...
Spaiu deschis, da, dar pe un poligon de tir. Rvna i ntoarse privirea spre ferestrele punii de comand. Erau acum
deasupra emisferei luminate, la vreo cinci sute de kilometri n naltul principalului ocean de pe Groundside. In jurul
orizontului albstrui, ceos, spaiul era lipsit de fulgerri i sclipiri.
-Nu vd lupte, coment ea plin de speran.
-Regret.
Cochilie-albastr comut ferestrele pe o vedere mai semnificativ. In majoritate erau informaii de navigaie i
ultraurmritoare, fr cel mai mic neles pentru Rvna. Ochii i fur atrai de un statut medical: Pham Nuwen resrjira din
nou. Clinica navei estima c-l putea salva. In acelai timp ns vzu i o fereastr care afia statutul comunicaiilor; pe ea,
atacul era ngrozitor de limpede. Reeaua local se frmase n sute de fragmente care urlau. De pe suprafaa planetar se
auzeau doar voci automate, iar acelea solicitau ajutor. Grondr fusese acolo. Cumva, Rvna bnui c nu supravieuise nici
chiar personalul su operativ din Marketing. Ceea ce lovise Groundside fusese chiar mai letal dect disfunciile Docurilor. In
spaiul din imediata apropiere a planetei existau puini supravieuitori n nave i fragmente de habi tate, majoritatea pe
traiectorii sortite pieirii. Fr un ajutor masiv i coordonat, aveau s moar n cteva minute... cel mult, ore. Directorii
Organizaiei Vrinimi
dispruser, distrui nainte ca mcar s-i fi dat seama ce se petrecea.
Plecai, spusese Grondr, plecai. n afara sistemului se duceau lupte; Rvna vzu tra fic de mesaje din partea unitilor
defensive vrinimi. Chiar i fr control sau coordonare, unele continuau s se opun flotei Aberaiei. Lumina de la btliile
lor avea s soseasc mult timp dup nfrngere, mult timp dup ce inamicul ajungea aici n carne i oase. De ct timp ma i
dispunem? De cteva minute?
-Brrap. Uitai-v la urmele acelea, spuse Cochi-lie-albastr. Aberaia are aproape patru mii de nave. Trec fr probleme de
aprtori.
-Oricum, deja n-a mai rmas nimeni pe acolo, zise Tulpin-verde. Sper c n-au murit toi.
-Nu toi. Vd mii de nave plecnd - toi cei care au mijloacele respective i sunt cu capul pe umeri. Cochilie-albastr rul
nainte i napoi. Vai! Noi suntem cu capul pe umeri... dar uitai-v la raportul de reparaii.
O fereastr se li, plin cu desene colorate ce nu nsemnau absolut nimic pentru Rvna.
- Doi spini sunt tot rupi, ireparabili. Trei sunt parial reparai. Dac nu se refac, vom rmne m potmolii aici. Asta este
inacceptabil!
Glasul voderului lui crescu n intensitate, ascuit. Tulpin-verde se apropie de el i-i fonir frunzele unul ctre cellalt.
Trecur alte minute. Cnd Cochilie-albastr vorbi din nou n samnorsk, vocea i era mai linitit.
- Un spin reparat. Poate, poate, poate... Deschise o imagine real. EII trecea peste polul sudic al Groundside, revenind n
noapte. Orbita avea s-i poarte peste partea cea mai aglomerat cu sfrmturi ale Docurilor, ns traiectoria lor era un
zglit permanent n vreme ce nava evita alte resturi.
Rcnetele ororii btliei din sistemul exterior se diminuar. Organizaia Vrinimi era un imens cadavru care zvcnea... i
foarte curnd asasinul ei avea s soseasc, adulmecnd.
- Doi reparai. Cochilie-albastr deveni foarte tcut i ncordat... Trei! Trei sunt reparai! Cincispre zece secunde pentru
recalibrare i putem efectua saltul! Pru c trecu mult mai mult timp... dar apoi toate ferestrele comutar pe vedere real.
Groundside i soarele su disprur. Stelele i bezna se leau de jur mprejur.

79
80
Dup trei ore, Releul era la o sut cincizeci de ani-lumin n urma lor. 7/se alturase convoiului de nave care fugeau. Din
cauza arhivelor i a turismului, la Releu fusese un numr extraordinar de mare de nave interstelare. Zece mii de vehicule
erau risipite pe anii-lumin din jurul lor. Totui, la asemenea de prtare de planul galactic, stelele erau rare i ei se gseau
la minimum o sut de ore de zbor de refugiul cel mai apropiat.
Pentru Rvna era nceputul unei noi btlii. II ful ger cu privirea pe Cochilie-albastr, aflat n partea opus a punii.
Skrodclreul tremur i frunzele i se rsucir ntr-un fel pe care ea nu-l mai vzuse pn atunci.
- Privete aici, lady Rvna, Punctul Superior este
o civilizaie frumoas, cu unii participani bipezi. Este protejat. Este aproape. Te poi adapta. Fcu o pauz. mi citete
expresia?
-Dar... dar dac nu-i convine, te vom duce mai departe. D-ne o ans s contractm transportul cu venit i... i te vom
duce napoi pn pe Sjandra Kei. Ce zici de asta?
-Nu. Cochilie-albastr, voi avei deja un contract.
Cu Organizaia Vrinimi. Noi trei... (i ceea ce a devenit din Pbam Nuwen)... vom merge n Adncul
Exteriorului.
-Scutur din cap n semn de nencredere! Este adevrat, am primit un avans din suma contractului. Totui acum, cnd
Organizaia Vrinimi a rposat, nu mai exist nimeni care s onoreze restul contractului. De aceea i noi suntem eliberai de
obligaiile sale.
-Vrinimi n-au rposat. L-ai auzit pe Grondr 'Kalir. Organizaia avea... are sucursale n tot Exteriorul. Obligaiile se pstreaz.
-Graie unui detaliu de form. Amndoi tim c aceste sucursale n-ar putea plti niciodat suma final. Rvna nu avea un
rspuns prea grozav la replica aceea.
-Avei o obligaie, spuse ea ns fr fora cuvenit. Niciodat nu se pricepuse s-i intimideze pe alii.
-Lady Rvna, vorbeti realmente din punctul de vedere etic al Organizaiei sau din simpl omenie?
-Eu...
De fapt femeia nu nelesese niciodat n mod complet principiile etice ale Organizaiei. Acesta era un motiv pentru care
intenionase s revin pe Sjandra Kei dup noviciat i un motiv pentru care Or ganizaia abordase cu pruden rasa uman.
- Nu conteaz poziia de pe care vorbesc! Exist un contract. Ai fost ncntai s-l onorai cnd situaia nu era periculoas.
Ei bine, ea se dovedete a fi letal... dar posibilitatea respectiv fcea parte din nelegere.
O privi pe Tulpin-verde. Aceasta tcuse pn atunci, fr mcar s foneasc spre perechea ei. Frunzele i erau strns
lipite de tulpina central. Poate...
- Ascultai-m: ntr-adevr exist i alte motive n afar de obligaia contractual. Aberaia este mai puternic dect ar fi
crezut cineva. Azi a ucis o Putere. i opereaz n Exteriorul Median... Clreii au o
istorie ndelungat, Cochilie-albastr, mai lung dect ntreaga existen a majoritii raselor. Este posibil ca Aberaia s fie
ndeajuns de puternic pentru a-i pune capt.
Tulpin-verde rul ctre ea i se deschise uor.
- Crezi... crezi cu adevrat c am putea gsi ceva
n nava aceea din Adnc, ceva care ar putea face ru unei Puteri ntre Puteri? Rvna tcu o clip.
- Da. i Btrnul nsui a crezut asta, nainte de a muri.
Cochilie-albastr se strnse i mai mult n jurul siei, rsucindu-se. ndurerat?
- Lady Rvna, noi suntem negustori. Am trit mult i am cltorit departe... i am supravieuit pentru c ne-am vzut de
treaba noastr. Indiferent ce ar crede romanticii, negustorii nu pleac n aventuri. Ceea ce ceri... este imposibil - ca nite
simpli locuitori din Exterior s ncerce s distrug o Putere.
Totui acela a fost un risc pentru care ai semnat. Rvna nu rosti ns cu glas tare cuvintele respective. Poate c Tulpin-
verde o fcu. Frunzele ei fonir i Cochilie-albastr se chirci i mai mult. Tulpin-verde amui o secund, apoi i aciona
cumva straniu osiile i se eliber de peticele adezive. Roile i se rotir n gol i ea pluti, descriind un arc lent, pn se
ntoarse cu capul n jos i frunzele ei se ntinser i le atinser pe ale Cochiliei-albastre. Dialogara susinut vreme de aproa -
pe cinci minute. ncetior, Cochilie-albastr se desfcu, frunzele i se relaxar i le mngiar pe ale perechii. In cele din
urm spuse:
- Perfect... O aventur. Dar ine minte! Una singuri
PARTEA A DOUA 17
Primvara sosi umed, rece i teribil de greu. In ultimele opt zile plouase. Ct de mult i-ar fi dorit Jo hanna altceva... pn
i rentoarcerea ntunericului iernii!
Plesci prin noroiul care odat fusese muchi. Era amiaz; lumina posomort avea s mai dureze trei ore. Cicatrizatul

80
susinea c dac n-ar fi existat norii, ar fi putut zri de acum niel soare. Uneori fata se ntreba dac va mai revedea
vreodat soarele. Curtea mare interioar a castelului se afla n pant. Noroiul i zpada flecit se prelingeau de pe deal,
oprindu-se grmad lng casele din lemn. Vara trecut de aici se vedeau imagini superbe. Iar n timpul iernii, aurora
boreal revrsase culori verzi i albastre peste omt, scnteiase pe portul ngheat i conturase pe cer coamele ndeprtate
ale dealurilor. Acum ploaia era o pcl deas; Johanna nu putea distinge nici mcar oraul de dincolo de ziduri. Deasupra
capului, norii formau un plafon neregulat i jos. tia c pe zidurile din piatr ale castelului existau strji, dar azi erau
probabil ghemuite napoia ambrazurilor de observaie. Nu se zrea nici mcar un animal, nici mcar o hait. Planeta
Stiletelor era un loc pustiu prin comparaie cu Straum... ns nu semna nici cu Laboratorul Superior. Laboratorul Superior
era un asteroid fr atmosfer situat pe orbita unei pitice roii. Planeta Stiletelor era vie, n micare; uneori prea la fel de
frumoas i prietenoas ca o staiune de vacan de pe Straum. ntr-adevr, i ddu fata seama, era mai plcut dect
majoritatea planetelor colonizate de rasa uman - n tot cazul mai blnd dect Nyjora i poate la fel de atrgtoare ca
Vechiul Pmnt. Johanna ajunse la bungalow-ul ei. Se opri pentru
o clip sub pereii curbai spre exterior i privi peste curtea interioar. Mda, aducea niel cu Nyjora medieval. Dar
povetile din Epoca Prineselor nu trans-miseser puterea implacabil dintr-o asemenea lume. Ploaia continua pe ct de
departe putea s vad. Fr o tehnologie decent, chiar i o ploaie rece putea fi ucigtoare. Acelai lucru era valabil i
pentru vnt. Iar marea nu se adresa n niciun caz celor doritori de o croazier de destindere dup-amiaza; fata se gndi
cum ar fi fost s ataci uriaele talaZuri reci, ncreite de ploaie... care se ntindeau la nesfrit. Pn i pdurile din jurul
oraului erau amenintoare. Era lesne s h-lduieti prin ele, totui nu existau radiobalize i nici gherete cu snackuri
deghizate n trunchiuri de copaci. Odat ce te rtceai, mureai pur i simplu. Basmele nyjorene cptaser acum un neles
special pentru ea; nu-i trebuia cine tie ce imaginaie pentru a inventa elementele primare ale vntului, ploii i mrii.
Aceasta era experiena pre-tehnologie; chiar dac nu aveai niciun inamic, planeta n sine te putea ucide. Iar fata avea o
mulime de inamici. Johanna deschise ua micu i intr.
O hait de Stilete sttea n jurul focului. Se scul n picioare i o ajut pe Johanna s-i scoat pelerina de ploaie. De acum
fata nu se mai nfiora n faa bo turilor cu coli fini. Acesta era unul dintre ajutoarele ei obinuite; aproape c-i putea
imagina flcile ca fiind nite mini, care-i trgeau cu iscusin jacheta impermeabil de pe brae i o atrnau lng foc.
Johanna se descotorosi de nclri i pantaloni i lu mantaua matlasat pe care i-o nmna haita.
-Cin. Acum, rosti ea ctre hait.
-Bine.
Se aez pe o pern lng vatr. De fapt Stiletele erau mai primitive dect oamenii de pe Nyjora. Plane ta Stiletelor nu era o
colonie deczut. Haitele nu aveau
nici mcar legende care s le cluzeasc. Sistemul sanitar funciona ocazional. naintea Cioplitoarei-n-lemn, medicii se
mulumeau s ia snge de la pacienii/victimele lor... Ea tia c locuia n echivalentul unui apartament de lux pentru Stilete.
Lemnul perfect lustruit nu reprezenta ceva obinuit. Modelele pictate pe stlpi i perei erau rezultatul multor ore de trud.
Fata i sprijini brbia n mini i privi n foc. Nu cldea prea mare atenie haitei care forfotea n jurul vetrei, atrnnd oale
peste foc. Individul acesta vorbea foarte puin samnorsk; nu fcea parte din proiectul dataset al Cioplitoarei-n-lemn. Cu
multe sptmni n urm, Cicatrizatul ceruse s se mute i el aici - ce mod mai bun de a iui procesul de nvare? Johanna
se nfiora, amintindu-i. tia c el nu era dect un membru singular i c haita n sine care-i ucisese tatl murise. nelegea
toate astea, ns de fiecare dat cnd l vedea pe Peregrin, l vedea pe ucigaul tatlui ei, voinic i fericit, ncercnd s se
piteasc ndrtul celorlali trei tovari mai micui ai si. Johanna zm bi spre flcri, amintindu-i cum l pocnise pe Cicatri -
zat cnd i fcuse propunerea respectiv. i pierduse controlul, dar meritase s-o fac. Nimeni altul nu mai sugerase c
prietenii ar trebui s mpart locuina aceasta cu ea. In majoritatea serilor o lsau singur. Iar n unele nopi... tata i mama
pruser att de aproape, poate chiar afar, ateptnd ca ea s-i observe. In ciuda faptului c i vzuse murind, ceva
dinluntrul ei refuza s-i dea uitrii.
Aromele mncrii se nfiltrar pe lng familiara visare cu ochii deschii. In seara asta avea parte de carne i fasole, cu
ceva asemntor cepei. O surpriz. Mirosea bine; dac ar fi existat vreo varietate, fata s-ar fi bucurat de ea. Ins nu mai
vzuse fructe proaspete de aizeci de zile. Carnea la saramur i legumele erau singurele alimente pe timp de iarn. Dac
Jefri ar fi
fost aici, l-ar fi apucat pandaliile. Trecuser luni de cnd primiser vestea de la spionii Cioplitoarei-n-lemn din nord: Jefri
murise n ambuscad... Johanna se nva cu realitatea respectiv, o accepta realmente. i, din unele puncte de vedere,
faptul c era singur... simplifica ntr-un fel lucrurile. Haita i puse n fa o farfurie cu carne i fasole, alturi de un gen de
cuit. Asta este... Johanna apuc mnerul strmb (ndoit n lateral pentru a fi inut de flcile Stiletelor) i ncepu s
mnnce. Aproape c terminase, cnd la u se auzi un zgrep-nat politicos. Slujitorul fetei bolborosi ceva. Vizitatorul

81
82
rspunse, apoi vorbi n samnorsk destul de fluent (i cu un glas care aducea sinistru de mult cu al Johannei):
- Salut, numele meu este Copistul. A vrea s discutm puin, se poate?
Unul din slujitor se ntoarse s-o priveasc; restul se uitau fix la u. Copistul era cel pe care ea l numea Clovnul ncrezut. El
fusese cu Cicatrizatul la ambuscad, dar era att de prost, nct Johanna nu se simea defel ameninat n prezena lui.
- Bine, ncuviin i porni ctre u. Slujitorul (paznicul) ei nha arbalete n flci i toi cei cinci membri erpuir n sus pe
scara ce ducea la mansard; jos nu era spaiu dect pentru o singur hait.
Frigul i umezeala ptrunser n odaie mpreun cu vizitatorul ei. Johanna se retrase de cealalt parte a focului, n timp ce
Copistul i scoase pelerinele de ploaie. Membrii haitei se scuturar n felul n care o fac cinii, o imagine amuzant i
zgomotoas... dar n preajma creia nu i-ar fi plcut s fii. In cele din urm, Copistul se apropie de vatr. Pe sub pelerine
purta veste cu obinuitele scrie i spaii deschise napoia umerilor i la pulpe. Copistul prea
s aib deasupra umerilor nite pernie pentru ca mem brii si s par mai voinici dect erau n realitate. Unul adulmec
farfuria fetei, pe cnd celelalte capete priveau ncoace i ncolo... dar niciodat direct la Johanna. Ea se uit la hait. nc
avea probleme n a vorbi cu mai multe chipuri; de obicei l alegea pe acela care o privea.
- Ia zi, despre ce ai venit s vorbim?
In cele din urm, un cap o privi. i linse buzele.
-Bine. Da. Am vrut s vd ce mai faci. Vreau s zic... Bolborosi ceva. Slujitorul ei rspunse de la etaj, raportnd probabil
dispoziia n care se afla fata. Copistul se ndrept. Patru dintre cele ase capete ale sale se uitar la Johanna. Ceilali doi
membri se plimbau nainte i napoi, ca i cum ar fi reflectat la ceva important.
-Uite... Eti singurul om pe care-l cunosc, dar am fost dintotdeauna atras de studiul caracterelor. tiu c nu eti fericit
aici...
Clovnul ncrezut era n acelai timp un maestru al exprimrii evidentului.
- ...i te-neleg. Totui noi ne strduim pe ct putem mai bine s te-ajutm. Nu suntem persoanele rele care i-au omort
prinii i fratele.
Johanna puse o mn pe tavanul scund i se aplec n fa. Toi suntei nite ucigai; din ntmplare, voi avei aceiai
inamici ca mine.
- tiu asta i cooperez. Dac n-a fi fcut-o, ai fi
fost i acum la modul grdini al datasetului. Eu v-am artat cursurile de citire; dac ai avea o urm de cre ier, pn la
var ar trebui s obinei praful de puc. Alifantul era o jucrie motenit din familie, un obiect favorit pe care-l puteai ine
n brae cnd te culcai i la care ea ar fi trebuit s renune cu muli ani n urm. Coninea ns istorie... poveti ale reginelor
i prineselor din Evul ntunecat i felul n care ele se
luptaser s triumfe asupra junglelor, s reconstru iasc oraele i apoi navele spaiale. Pe jumtate ascun se pe ci de
referin obscure, existau de asemenea cifrele seci, istoria tehnologiei. Praful de puc era una dintre inveniile cele mai
simple. Dup ce vremea se mbuntea, aveau s urmeze nite expediii de prospectare; Cioplitoarea-n-lemn tiuse de
existena sulfului, dar nu aveau aa ceva n ora. Construirea tunului avea s fie mai dificil. Totui...
-Atunci inamicii votri vor fi ucii. Obinei de la mine ceea ce dorii. De ce te plngi atunci?
-M plng?
Capetele Clovnului ncrezut se legnar n sus i n jos, alternativ. Asemenea gesturi distribuite preau s fie echivalentul
expresiilor faciale, dei Johanna nc nu le descifrase. Poate c aceasta nsemna stnjeneal.
-Nu m plng. Tu ne-ajui, tiu. Dar, dar... Trei dintre membrii si se plimbau prin odaie.
-Att doar c eu vd mai multe dect majoritatea celorlali, poate m asemn un pic cu Cioplitoarea-n-lemn n zilele de
demult. Eu sunt un - am vzut ter menul vostru - un diletant. Adic, tii tu, o persoan care studiaz multe i este talentat
la toate. N-am dect treizeci de ani, ns am citit aproape toate crile din lume i - capetele se plecar, n semn de sfial?
-plnuiesc chiar s scriu una, poate adevrata poveste
a aventurii tale.
Fr s vrea, Johanna se pomeni surznd. n majoritatea cazurilor, i vedea pe Stilete ca pe nite strini barbari, inumani
ca spirit i form deopotriv. Dar dac nchidea ochii, aproape c i-l putea imagina pe Copist ca fiind un straumer. Mama
avea civa prieteni la fel de lipsii de minte i autoconvini n mod inocent: brbai i femei cu o sut de proiecte gran -
dioase care nu se concretizau niciodat. Pe Straum, ei fuseser pericole de plictiseal pe care fata le evitase.
Acum... ei bine, nerozia Copistului era ca i cum ar fi revenit acas.
-Te afli aici ca s m studiezi pentru cartea ta? Alte ncuviinri alternante.
-Pi... da. De asemenea, doream s discut cu tine despre alte planuri ale mele. ntotdeauna am fost un fel de inventator.
tiu c asta nu mai nseamn acum mare lucru. Se pare c tot ce poate fi inventat se gsete deja n Dataset. Am vzut

82
acolo multe dintre ideile mele cele mai bune. Oft sau produse sunetul unui oftat. Imita unul dintre cele mai populare
glasuri tiinifice din dataset. Sunetele erau extrem de simple pentru Stilete; te putea deruta al naibii de uor.
-Oricum, m-ntrebam cum s-mbuntesc unele dintre ideile acelea...
Patru membri ai Copistului se aezar pe burt pe bancheta de lng vatr; prea c s-ar fi instalat confortabil pentru o
conversaie prelungit. Ceilali doi ocolir vatra i-i ddur fetei un teanc de hrtii prinse n inele de alam. In timp ce unul
dintre cei aflai dincolo de foc continua s vorbeasc, cei doi ddeau paginile cu grij i artau unde trebuia s priveasc
Johanna.
ntr-adevr, avea destule idei: psri care s remorcheze brci zburtoare, lentile gigantice care s concentreze lumina
soarelui asupra inamicilor i s-i incendieze. Din unele desene se prea c el credea c atmosfera se ntindea i dincolo de
satelitul natural al planetei, Luna Stiletelor. Copistul explic fiecare idee n detalii obositoare, indicnd desenele i
atingnd-o entuziast pe mini.
- nelegi posibilitile? Viziunile mele unice combinate cu inveniile deja cunoscute din Dataset! Cine tie unde ar putea
duce? Johanna chicoti, nemairezistnd naintea viziunii
Copistului a unor psri gigantice care remorcau spre Lun lentile cu diametrul de un kilometru. El pru s considere
sunetul o aprobare.
- Da! Este sclipitor, nu? La ideea mea cea mai recent nici mcar nu m-a fi gndit, dac n-ar fi fost Datasetul. Acest radio
proiecteaz sunetele foarte departe i repede, da? De ce s nu-l combinm cu puterea gndurilor noastre? O hait ar putea
gndi ca un singur membru, chiar dac-ar fi risipit pe sute de...
--... kilometri.
Asta chiar c era interesant! Ins dac producerea prafului de puc dura luni de zile - dei aveau for mula sa exact -, cte
decenii aveau s treac pn ce haitele s aib radioul? Copistul era un izvor imens de idei neterminate. Fata l ls s-i
vorbeasc mai bine de o or. Era o nebunie, totui mai puin strin dect majoritatea celor pe care le suportase n ultimul
an. In cele din urm, el pru s-i epuizeze energia; pauzele erau mai prelungi i o ntreba tot mai frecvent ce prere avea.
Finalmente, spuse:
-In tot cazul a fost plcut, nu?
---, da, fascinant...
-tiam c-o s-i plac. Cred c de fapt eti la fel ca poporul meu. Nu eti complet furioas, nu tot timpul...
-Ce vrei s spui cu asta?
Johanna mpinse n lturi un bot moale i se ridic n picioare. Creatura-cine se aez n fund ca s priveasc n sus la ea.
- Eu... pi... ai destule de detestat, tiu... Totui pari foarte furioas fa de noi tot timpul, dei-ncer-cm s te ajutm!
Dup munca din timpul zilei, stai aici, nu-ncerci s vorbeti cu nimeni... dei acum neleg c asta a fost greeala noastr.
Doreai ca noi s venim aici, dar erai prea mndr ca s-o spui. tii, eu descifrez caracterul indivizilor. Prietenul meu, cel
cruia tu i spui Cicatrizatul, este un tip realmente de
treab. tiu c-i pot spune asta cu toat onestitatea i, fiind noua mea prieten, o vei crede. Lui i-ar plcea foarte mult s
te viziteze de asemenea... urk! Johanna ocoli ncet vatra, silindu-i pe cei doi membri s se retrag dinaintea ei. Toi membrii
Copistului priveau n sus, la ea, cu gturile arcuindu-se unul n jurul altuia, cu ochii holbai.
-Eu nu sunt ca tine. Eu n-am nevoie de toate plvrgelile tale sau de ideile tale idioate. Azvrli carnetul de nsemnri al
Copistului n vatr. Copistul sri la marginea focului, ntinzndu-se disperat ctre hrtiile ce ardeau. Izbuti s le recupe reze
pe cele mai multe i le strnse la piepturi. Johanna continu s nainteze spre el, lovindu-i labele cu picioarele. Copistul se
retrase cu spatele, li-pindu-se cu burile de podea.
-Ucigai idioi i murdari! Eu nu-s ca voi. (Lovi
cu palma ntr-o grind a plafonului.) Oamenilor nu le place s triasc precum animalele! Noi nu adoptm asasini. S-i spui
Cicatrizatului, s i-o spui! Dac vine vreodat pentru a plvrgi ca-ntre prieteni, o s-i... o s-i sparg capul. O s-i sparg
toate capetele! Copistul ajunsese cu spatele la perete. Capetele i se ntorceau agitate ntr-o parte i alta. Scotea o mulime
de sunete. Unele erau n samnorsk, dar prea ascuite ca s fie nelese. Una dintre gurile sale gsi bara uii. mpinse ua,
deschiznd-o, i toi ase membri se npustir n crepuscul, dnd uitrii pelerinele. Johanna ngenunche i scoase capul pe
u. Aerul era cea purtat de vnt. Intr-o clip, chipul i fu att de umed i de ngheat, nct nu putu simi lacrimile.
Copistul era ase umbre n cenuiul care se ntuneca, umbre ce goneau n jos pe coasta dealului, uneori rostogolindu-se n
graba lor. Intr-o secund, dispru. Rmseser doar formele neclare ale colibelor din apropiere i lumina glbuie care se
revrsa n jurul
fetei dinspre foc.
Ciudat... Imediat dup ambuscad, ea simise teroare. Stiletele fuseser ucigai de neoprit. Dup care, n barc, cnd l

83
84
lovise pe Cicatrizat... fusese realmente minunat! ntreaga hait colapsase i, brusc, ea tiuse c le putea rspunde n
acelai fel, c le putea rupe oasele. Nu trebuia s fie la mila lor... n seara asta nvase ceva n plus. Ii putea rni chiar i
fr s-i ating. Cel puin pe unii dintre ei. Simpla ei repulsie l dezintegrase pe Clovnul ncrezut. Johanna se retrase n
cldura plin de fum i nchise ua. Simea triumful.

18
Copistul Jaqueramaphan nu spuse nimnui despre ntlnirea sa cu Dou-picioare. Bineneles, garda lui Prodotus auzise
totul. Poate c individul nu tia prea bine samnorska, dar cu certitudine pricepuse c fusese o controvers. Pn la urm i
alii aveau s afle ce se ntmplase.
El se nvrti prin castel cteva zile i petrecu mai multe ore aplecat peste resturile carnetului su de nsemnri, ncercnd
s refac desenele. Avea s treac o vreme nainte de a mai participa la alte sesiuni cu Datasetul, mai ales cnd era de
fa i Johanna. Copistul tia c el prea ndrzne pentru lumea din exterior, dar de fapt avusese nevoie de foarte mult
curaj ca s mearg n felul acela la Johanna. El tia c ideile lui aveau geniu, ns n tot cursul vieii cei fr imaginaie l
contraziseser. Din multe puncte de vedere, Copistul era un individ foarte norocos. Fusese nscut ca hait de fisiune n
Rangathir, la marginea estic a Republicii. Printele lui fusese un negustor bogat. Jaqueramaphan i motenise unele
trsturi, totui nu i rbdarea monoton necesar pentru afacerile de zi cu zi. Pe de alt
parte, haita lui de prsil reinuse din plin caracte ristica aceea; afacerea familiei sporise i - n primii ani -prsila nu-i
refuzase Copistului partea sa de avere. Din primele lui zile, Copistul fusese un intelectual. Citise tot ce gsea: istorie
natural, biografii, educarea prsilei. Sfrise prin a avea cea mai mare bibliotec din Rangathir: peste dou sute de cri.
Chiar de pe atunci, Copistul avusese idei mree, care - dac ar fi fost corect executate - i-ar fi trans format n cei mai
bogai negutori din toate provinciile rsritene. Din pcate, ghinionul i lipsa de imaginaie a prsilei sale sortise pieirii
primele lui idei. In cele din urm, prsila i cumprase partea din afa cere i Jaqueramaphan se mutase n capital. Fusese o
micare excelent. Pn la momentul respectiv, Copistul se dezvoltase la ase membri; avea nevoie s vad mai mult din
lume. In plus... n biblioteca de acolo existau cinci mii de cri, experiena ntregii istorii i a ntregii lumi! Propriile lui
carnete de nsemnri deveniser o bibliotec n sine. Totui haitele de la universitate nu aveau vreme pentru el. Schia unei
sinteze a istoriei naturale pe care o ntocmise fusese refuzat de toi papetarii, dei el pltise pentru publicarea unor
fragmente. Era clar c avea nevoie de succes n lumea de aciune nainte ca ideile lui s poat cpta atenia pe care o
meritau, de aceea i misiunea sa de iscoad; Parlamentul avea s-i mulumeasc dup ce revenea cu secretele Insulei
Tinuite a Jupuitorului.
Asta se petrecuse cu aproape un an n urm. Cele ntmplate de atunci - casa zburtoare, Johanna i Datasetul - depeau
pn i nchipuirile lui cele mai nebuneti (i Copistul recunotea c nchipui rile acelea erau deja destul de neobinuite).
Biblioteca din Dataset coninea milioane de cri! Ajutat de Johanna pentru a-i cizela ideile, ei aveau s nlture Jupuitorii
de pe faa lumii. Aveau s-i rectige ei casa zburtoare. Nici chiar cerul n-avea s mai fie o limit.
De aceea faptul c ea i atacase viziunea... l fcea s-i pun ntrebri despre sine. Poate c Johanna se nfuriase pe el pur
i simplu fiindc ncercase s i-l explice pe Peregrin. L-ar fi ndrgit pe Peregrin, dac i-ar fi ngduit s-o fac; era sigur n
privina asta. Pe de alt parte... poate c ideile lui nu erau chiar att de bune, cel puin comparativ cu ale oamenilor.
Posibilitatea aceea l deprima ntr-o msur destul de mare. i refcu totui complet desenele, ba chiar avu nite idei noi.
Poate c ar fi trebuit s mai cumpere nite hrtie de mtase. Peregrinul trecu pe la el i-l convinse s mearg n ora.
Jaqueramaphan nscocise o duzin de explicaii pen tru a-i justifica absenele de la sesiunile cu Johanna. ncerc dou-trei
dintre ele, pe cnd cobora mpreun cu Peregrinul pe strada Castelului, ctre port. Dup nici dou minute, prietenul su
ntoarse un cap.
- E-n regul, Copistule. Cnd o vei dori, ne-ar plcea s revii alturi de noi.
Copistul fusese dintotdeauna foarte priceput n a judeca atitudinile altora; mai ales, putea simi cnd era tratat cu
condescenden. Probabil c se strmbase uor, fiindc Peregrinul adug:
- Vorbesc serios. Pn i Cioplitoarea-n-lemn a ntrebat de tine. Ii plac ideile tale.
Dei nu tia dac nu erau cumva simple minciuni linititoare, Copistul se nvior.
- Serios?
Cioplitoarea-n-lemn din prezent era un caz trist, dar Ciophtorul-n-lemn din crile de istorie era unul dintre marii eroi ai lui
Jaqueramaphan.
-Nimeni nu-i furios pe mine?
-Doar Prodotus este cam iritat. Responsabilitatea pentru sigurana lui Dou-picioare l face irascibil. Ins tu ai ncercat doar
ceva ce visasem toi s fi fcut.
-Mda...
84
Chiar dac n-ar fi existat un Dataset, chiar dac Jo hanna Olsndot n-ar fi venit din stele, ea tot ar fi fost creatura cea mai
fascinant din lume: o minte de echi valentul unei haite adpostit ntr-un singur trup. Puteai merge direct la ea, o puteai
atinge, fr cea mai mrunt confuzie. La nceput fusese nfricotor, dar ei toi simiser repede atracia. Pentru haite,
apropierea nsemnase ntotdeauna absena minii - fie pentru sex, fie pentru lupt. Imagineaz-i s poi s stai lng foc
cu un prieten i s pori o conversaie inteligent! Cioplitoarea-n-lemn formulase ipoteza c civilizaia Dou-picioarelor
putea fi n mod natural mai eficient dect oricare civilizaie a Haitelor, c pentru oameni colaborarea era att de simpl,
nct ei nvau i con struiau mult mai repede dect o puteau face haitele. Unica problem cu ipoteza aceea era nsi
Johanna Olsndot. Dac Johanna era un om normal, ar fi fost o surpriz ca rasa ei s fi putut coopera n orice privin. Uneori
era prietenoas; de obicei n edinele cu Cioplitoarea-n-lemn - prea s-i dea seama c regina era ubred i la sfritul
vieii. In majoritatea cazuri lor ns se purta cu superioritate, era sarcastic i prea s considere c toate eforturile lor erau
demne de insulte... Iar uneori era exact aa cum se purtase ultima dat.
- Cum merge cu Datasetul? ntreb el dup un moment.
Peregrinul ridic din umeri.
- Cam la fel ca pn acum. Att Cioplitoarea-n-lemn, ct i eu putem citi destul de bine n samnorsk. Johanna ne-a nvat
- desigur, pe mine prin intermediul reginei - cum s folosim mare parte din puterile
Datasetului. Acolo exist multe lucruri care vor schimba lumea. Deocamdat ns trebuie s ne concentrm asupra
producerii prafului de puc i a tunurilor. Asta merge ncet: transpunerea ideilor n practic. Copistul ncuviin tiutor.
Aceea fusese dificultatea esenial i a vieii lui. - Oricum, dac le-am putea face pe toate pn la mijlocul verii, am putea
s luptm cu armata Jupuito-rului i s capturm casa zburtoare nainte de sosirea iernii. Sursul Peregrinului se li de la
un chip la altul: Iar dup aceea, prietene, Johanna i poate chema se menii s-o salveze... iar nou nu ne rmne dect s-i
studiem pe strini. Eu a putea cltori spre lumi aflate lng alte stele.
Era o idee despre care ei mai discutaser. Peregri nul se gndise la ea chiar naintea Copistului. Cotir de pe strada
Castelului pe irul-marginii. Copistul se simea mai entuziast cu privire la vizita la papetar; trebuia s existe vreo cale prin
care el s fie de ajutor. Se uit n jur cu un interes care-i lipsise n ultimele zile. Ciophtorii-n-lemn era un ora mricel,
aproape la fel de mare ca Rangathir - vreo douzeci de mii de haite locuiau ntre zidurile sale i n casele din imediata
apropiere. Ziua aceasta era ceva mai rece dect cele anterioare, dar nu ploua. Un vnt rece i curat mtura strada pieii,
purtnd izuri vagi de mucegai i canalizare, de mirodenii i lemn proaspt tiat. Nori ntunecai pluteau destul de jos,
nceond dealurile din jurul portului. Primvara se simea n mod clar n vzduh. Copistul lovi jucu n zpada flecit
din rigole.
Peregrinul l conduse pe o strad lateral. Locul era ticsit, cu haitele apropiindu-se ntre ele chiar pn la apte-opt metri.
Standurile papetarului erau i mai neplcute. Pereii despritori cptuii cu psl nu erau prea groi i la CiopUtorii-n-
lemn prea s existe
mai mult interes fa de literatur dect n orice alt loc unde fusese Copistul vreodat. De abia se putea auzi pe sine
gndind, pe cnd se trguia cu papetarul. Acesta sttea pe o platform ridicat, cu capitonaj gros; pe el nu-l deranja prea
mult hrmlaia. Copistul i inu capetele apropiate, concentrndu-se asupra preurilor i produsului. Din trecutul su, era
destul de priceput la tocmeli.
n cele din urm cpt hrtia dorit, i la un pre acceptabil.
- Haide s ne-ntoarcem pe Haite-multe, propuse el. Aceea era artera lung care trecea prin centrul pie ei. Cnd era n
dispoziie bun, Copistului i plceau mulimile; el era un cercettor atent al indivizilor. Ciophtoru-n-lemn nu era un ora la
fel de cosmopolit ca unele aezri de lng Lacurile Lungi, totui veneau comerciani de peste tot. Zri cteva haite care
purtau bonetele unei colective de la tropice. La o intersecie, un veste-roii flecrea destins cu un maistru. Cnd haitele se
apropiau att de mult, i att de multe, lumea prea s se balanseze pe muchia unei orgii. Fiecare individ se inea ct mai
strns, ncercnd s-i pstreze intacte gndurile. Era greu s mergi fr s te mpiedici n propriile-i picioare. Iar uneori
rbufneau sunetele gndurilor de pe fundal, o secund n care nite haite se sincronizau cumva. Contiina i se cltina i
pentru o clip erai totuna cu muli, o suprahait care putea fi un zeu. Jaqueramaphan se n fiora. Aceea era atracia
esenial a Tropicelor. Mulimile de acolo erau gloate, vaste mini de grup pe att de stupide, pe ct erau de extatice. Dac
povetile despre ele erau adevrate, atunci unele dintre oraele din miazzi erau orgii non-stop. Se plimbau prin pia de
aproape o or, cnd l ful ger. Copistul scutur brusc din capete. Se ntoarse i mrlui eapn de pe Haite-multe, intrnd
pe o strad lateral. Peregrinul l urm.
-Aglomeraia este prea mare? l ntreb.
-Tocmai mi-a venit o idee, replic Copistul. Nu era ceva neobinuit ntr-o mulime cu haite apropiate, dar aceasta era o idee
foarte interesant... Pentru alte cteva minute nu mai adug nimic. Strada lateral urca piepti, apoi zigzaga peste Colina
Castelului. Coasta aceasta era acoperit de casele trgoveilor. Pe partea dinspre port, ele aveau vedere peste
85
86
acoperiurile uguiate din igle ale locuinelor de pe urmtoarea serpentin descendent. Acestea erau mari, elegante i
decorate cu motive florale. Pe strad existau doar puine prvlii.
Copistul ncetini i se deprta suficient ca s nu se mai calce singur n picioare. nelegea acum c gre ise serios cnd
ncercase s-i ofere Johannei idei creatoare. In Dataset existau realmente prea multe in venii. Totui ei continuau s aib
nevoie de Copist, iar Johanna n msura cea mai mare. Necazul era c ei nc nu tiau asta. In cele din urm, se adres
Peregrinului:
- Nu te mir faptul c Jupuitorii n-au atacat ora ul? Tu i eu i-am umilit pe Lorzii Insulei Tinuite mai mult ca oricnd n
istoria lor. Noi deinem cheia nfrngerii lor totale.
Johanna i Datasetul. Peregrinul ovi.
-Hmm... Am presupus c armata lor nu era pregtit pentru aa ceva. In caz contrar, bnuiesc c i-ar fi atacat de mult pe
Cioplitorii-n-lemn.
-Poate c-ar fi putut s-o fac, ns preul ar fi fost prea mare. Acum rezultatul merit preul. l privi cu seriozitate pe
Peregrin: Nu, eu cred c exist alt motiv... Ei au casa zburtoare, dar nu tiu cum s-o foloseasc. Vor s-o captureze pe
Johanna, n via, aproape la fel de mult pe ct doresc s ne ucid pe noi toi.
Peregrinul emise un sunet de amrciune.
-Dac Oel n-ar fi fost att de zelos n a-i masacra pe toi cei cu dou picioare, s-ar fi putut bucura de foarte multe ajutoare.
-Este adevrat, iar Jupuitorii trebuie s tie i ei asta. Pun prinsoare c-au avut dintotdeauna iscoade printre orenii de aici,
dar n prezent mai mult ca oricnd. Ai vzut haitele din Slaul-rsritean? Slaul-rsritean era un focar de susintori ai
Jupuitorului. Chiar i nainte de Micare, ei fuseser indivizi duri, care sacrificau n mod obinuit puiandrii ce nu
corespundeau criteriilor lor de prsil.
-N-am vzut dect una. Sttea de vorb cu un maistru.
-Exact. Oricine poate s vin aici, deghizat ca hait de scop special. Pun prinsoare pe viaa mea c Jupuitorii plnuiesc s-o
rpeasc pe Johanna. Dac-ar ghici ce lucrm noi cu ea, ar putea ncerca s-o asasineze pur i simplu. Nu pricepi? Trebuie s-o
alertm pe Cioplitoarea-n-lemn i pe Prodotus, s-i organizm pe toi s fie cu ochii-n patru dup iscoade.
-Ai observat toate astea ntr-o singur plimbare pe Haite-multe?
Copistul nu putea preciza dac n glasul celuilalt se simea uimire sau nencredere.
- Pi... hmm... nu. Inspiraia n-a fost chiar att de direct. Totui este logic, nu crezi?
Cteva minute merser n tcere. Aici sus vntul sufla mai puternic i panorama era mai spectaculoas, n partea opus
mrii, pdurea se ntindea la nesfrit, cenuie i verde. Totul era foarte panic... pentru c acesta era un jocalfuririi. Din
fericire, Copistul avea talent la asemenea jocuri. La urma urmelor, nu tocmai Poliia Politic a Republicii l nsrcinase cu
explorarea Insulei Tinuite? Avusese nevoie de cteva zece-zile de convingere struitoare, dar n cele din
urm ei fuseser entuziati. Vom fi ncntai s vedem orice poi descoperi. Exact aa spuseser. Peregrinul umbla
ovielnic, aparent luat prin surprindere de sugestia Copistului. n cele din urm, rosti:
-Cred c-ar trebui... s tii ceva, ceva ce trebuie s rmn un secret absolut.
-Pe sufletul meu! Peregrinule, pe mine nu m iau gurile pe dinainte.
Copistul era puin rnit - att de lipsa de ncre dere, ct i de faptul c cellalt putuse descoperi ceva de care el s nu aib
habar. Al doilea aspect n-ar fi trebuit s-l deranjeze; bnuise c Peregrinul i Ciopli-toarea-n-lemn erau intimi. Nu se putea
ti ce-i des-tinuise ea sau ce rsuflase.
-Perfect... Tu ai dat peste ceva n legtur cu care trebuie pstrat discreia. tii c Prodotus rspunde de sigurana
Cioplitoarei-n-lemn?
-Bineneles! (La urma urmelor, era ceva implicit n funcia de Lord ambelan.) i innd seama de numrul de sosii din
exterior care se plimb pe-aici, pot spune c face o treab foarte bun.
-Ba chiar face o treab excepional de bun. Prodotus are ageni la vrf tocmai n Insula Tinuit... la un pas de Lordul Oel
nsui.
Copistul i simi ochii mrindu-se.
-Da, vd c-nelegi ce nseamn asta. Prin intermediul lui Prodotus, Cioplitoarea-n-lemn tie cu exactitate tot ce plnuiete
naltul lor consiliu. Prin informaii false iscusite, i putem manipula pe Jupui-tori ca pe nite gini-broate la sacrificare. Dup
Johanna n sine, acesta s-ar putea s fie cel mai mare atu al Cioplitoarei-n-lemn.
-Nu... (Nu avusesem habar.) Prin urmare, incompetenta Siguran local nu-i dect un paravan?
-Nu tocmai. Ar trebui s par solid i inteligent, ns cu suficiente slbiciuni exploatabile pentru ca
Micarea s amne un atac frontal n favoarea spio najului. Zmbi: Cred c Prodotus ar rmne nmr murit s-i aud
criticile. Copistul rse fr putere. Se simea simultan mgulit i derutat. Prodotus ar fi trebuit s fie cea mai mare

86
cpetenie de iscoade a vremii... totui el, Copistul Jaqueramaphan, aproape c-i descifrase inteniile. Copistul tcu tot
restul drumului de revenire la castel, ns mintea lui gonea. Peregrinul avea mai mult dreptate dect tia; tinuirea era
esenial. Discuiile inutile - chiar ntre prieteni vechi - tre buiau evitate. Da! El avea s-i ofere serviciile lui Pro-dotus. Era
posibil ca noul su rol s-l in n planul al doilea, dar de acolo i putea aduce principala contribuie. i n cele din urm
pn i Johanna avea s vad ct de util putea el s fie. In jos prin puul nopii. Chiar i cnd nu se uita afar pe ferestre,
aceea era imaginea din mintea Rvnei. Releul era foarte departe de discul galactic. EII cobora spre discul acela... i tot mai
adnc n lentoare. Dar izbutiser s scape. E II era avariat, totui prsiser Releul cu aproape cincizeci de ani-lumin pe
or. Cu fiecare or scurs, se afundau mai mult n Exterior i timpul de calcul pentru microsalturi cretea, iar pseudoviteza
lor se reducea. Cu toate acestea, naintau. Acum erau adnc n Exteriorul Median. i slav binelui, nu exista niciun semn de
urmritori! Nu tirea legat de existena lui E II era motivul expres al sosirii Molimei la Releu. Speran... Rvna o simea
crescnd n ea. Automatele medicale ale navei susineau c Pham Nuwen putea fi salvat, c exista activitate cerebral.
Rnile teribile din spinare fuseser implanturile Btrnului, mainrii organice care l menineau pe Pham ntr-o strns
legtur cu reeaua local a Releului... i astfel cu Puterea de deasupra. Iar cnd Puterea aceea murise,
angrenajele din Pham se transformaser n nite ruine putrefiate. Astfel c Pham, persoana, ar trebui s mai existe. M voi
ruga s mai existe. Autodocul aprecia c abia peste trei zile spinarea avea s-i fie ndeajuns de vindecat pentru a ncerca
resuscitarea. Intre timp... Rvna afla mai multe despre apoca-lipsa care se abtuse asupra ei. La fiecare douzeci de ore,
Tulpin-verde i Cochilie-albastr deplasau nava n lateral cu civa ani-lumin, ntr-o linie-trunchi major a Reelei
Cunoscute, pentru a se cupla la tiri. Era o practic obinuit n orice voiaj care dura mai mult de cteva zile; un mod
simplu pentru comerciani i cltori de a fi la curent cu evenimente ce le puteau afecta succesul la destinaie. Potrivit
tirilor (mai exact, potrivit vastei majoriti a opiniilor exprimate), cderea Releului fusese total. Oh, Grondr... Oh, Egravan
i Sarale... Suntei mori acum, sau posedai? Pri din Reeaua Cunoscut deveniser temporar inaccesibile; era posibil ca
unele legturi extragalactice s nu poat fi nlocuite ani buni. Pentru prima dat dup milenii, o Putere fusese ucis. Existau
zeci de mii de ipoteze despre motivul atacului i zeci de mii de predicii despre ce se va ntmpla n continuare. Rvna i
ceruse navei s filtreze avalana, strduin-du-se s distileze esena speculaiilor. Cea provenit de la Domeniul Straumli n
sine prea la fel de raional ca oricare alta. Robii Puterii ludau cu gravitate noua er, nsoirea unei entiti din
Transcendent cu rase din Exterior. Dac Releul putuse fi distrus - dac o Putere putuse fi ucis - atunci nimic nu putea
stvili extinderea victoriei. Unii postatori credeau c Releul fusese inta an cestral a ceea ce corupsese Domeniul Straumli.
Poate c atacul nu reprezenta dect sfritul unui rzboi extrem de vechi, o tragedie pentru descendenii unor
rase uitate. In cazul acesta era posibil ca sclavii din Domeniul Straumli s dispar pur i simplu i s reapar civilizaia
uman original. Mai multe elemente sugerau c atacul avusese ca obiectiv preluarea arhivelor Releului, dar numai unul
sau dou pretindeau c Molima cuta s recupereze un artefact ori s-i mpiedice pe cei de la Releu s-l recupereze.
Aseriunile respecti ve proveneau din partea unor teoreticieni cronici, genul de civilizaii care erau suprataxate de
automatele grupurilor de informare. Rvna privi ns cu mult atenie mesajele acelea. Niciunul nu sugera un artefact n
Exteriorul Inferior; ba chiar, ele susineau c Molima cuta ceva n Exteriorul Superior sau Transcendentul Inferior.
Exista i trafic de reea care ieea direct din Mo lim. Mesajele sale cu protocoale superioare erau respinse de toi cei care
nu aveau tendine sinucigae i nimeni nu era pltit s reexpedieze ceva. Totui oroarea i curiozitatea difuzar pn
departe unele mesaje. Exista o secven video de la Molim: patru sute de secunde de date pan-senzitive fr compresie.
Mesajul acela incredibil de scump putea s fi fost cel mai des reexpediat din toat istoria Reelei. Cochi-lie-albastr
meninu EII pe calea trunchiului aproape dou zile pentru a-l recepta pe tot. Toi robii Aberaiei preau s fie oameni. Cam
jumtate din tirile ce soseau din Domeniu erau video, dei niciuna att de lung; toate prezentau vorbitori umani. Rvna
viziona secvena de mai multe ori i chiar l recunoscu pe vorbitor. 0vn Nilsndot fusese campionul de fond al Domeniului
Straumli. Actualmente nu avea niciun titlu... i probabil niciun nume. Nilsndot vorbea dintr-un birou care putea s fi fost o
grdin. Dac pea n lateralul imaginii, femeia putea s vad peste umrul lui pn la nivelul solului.
Oraul de acolo semna cu Straumli Principal din nregistrri. Cu ani n urm, Rvna i sora ei visaser oraul acela, nucleul
aventurii omenirii n Transcendent. Piaa central fusese o copie a Pajitii Prin eselor de pe Nyjora, iar materialul publicitar
pentru imigrare susinea c indiferent ct de departe ar fi ajuns straumerii, fntna din Pajite va curge mereu, ai'tnd de-
a pururi loialitatea lor fa de nceputu rile omenirii.
Acum nu exista nicio fntn i Rvna simi letargie napoia privirii lui Nilsndot.
- Vorbesc n numele Puterii care Ajut, spunea eroul de ieri. Doresc ca toi s vad ce pot face chiar i pentru o civilizaie
de mna a treia. Privii Ajuto rul meu...
Obiectivul se ridic spre cer. Era n amurg i structurile agravi niruite se profilau pe lumina cre puscular, megametru pe
megametru. Era o utilizare a materialului agravi mai grandioas dect orice vzu se Rvna vreodat, chiar pe Docuri. Cu

87
88
siguran nicio planet din Exteriorul Median nu i-ar fi putut permi te vreodat s importe asemenea cantiti de material.
-Ceea ce vedei deasupra mea nu sunt dect barcile muncitorilor pentru construcia pe care o voi ncepe n curnd n
sistemul Straumli. Cnd va fi terminat, cinci sisteme stelare vor deveni un singur habitat, cu planetele lor i excesul de
mas stelar distribuite pentru a ntreine viaa i tehnologia aa cum n-au fost vzute niciodat la aceste adncimi - i
cum rareori au fost vzute n Transcendent nsui. Imaginea reveni la Nilsndot, un singur om, portavocea unei zeiti.
-Unii dintre voi se pot rzvrti mpotriva ideii de
a v dedica mie. Finalmente, detaliul acesta este lipsit de importan. Simbioza Puterii mele cu minile raselor din Exterior
depete orice i-ar putea opune
cineva. Acum ns v vorbesc pentru a v diminua temerile. Ceea ce vedei n Domeniul Straumli este n aceeai msur o
bucurie i o minunie. Niciodat rasele din Exterior nu vor mai fi lsate n urm de transcenden. Cei care mi se vor
altura - i n cele din urm toi o vei face - vor fi parte din Putere. Vei avea acces la importuri din tot Vrful i Transcen -
dentul Inferior. V vei reproduce dincolo de limitele pe care propria voastr tehnologie le poate susine. Vei absorbi tot
ceea ce mi se opune. Vei aduce noua stabilitate.
A treia sau a patra oar cnd privi mesajul, Rvna ncerc s ignore cuvintele i se concentra asupra expresiei lui Nilsndot,
comparnd-o cu discursuri pe care le avea n dataset. Exista o deosebire; nu fusese doar imaginaia ei. Creatura pe care o
privea avea sufletul mort. Cumva Molimei nu-i psa c asta era evident... poate c nu era evident dect pentru oameni, iar
ei constituiau o fraciune minuscul i pe cale de dispariie din audien. Obiectivul se apropie de chipul nchis la culoare,
banal, al lui Nilsndot, de ochii si violei, banali:
- Unii dintre voi se pot ntreba cum sunt posibile toate acestea i de ce au trecut miliarde de ani de anarhie fr vreun
astfel de ajutor din partea unei Puteri. Rspunsul este... complex. Ca multe evoluii delicate, aceasta are un prag nalt. De o
parte a pragului aceluia, dezvoltarea pare imposibil de improbabil; de cealalt parte, pare inevitabil. Simbioza Ajutorului
depinde de comunicarea eficient, pe lime mare de band, ntre mine i fiinele pe care le Ajut. Creaturi precum cea care
rostete acum cuvintele mele trebuie s rspund la fel de iute i de credincios precum o mn sau o gur. Ochii i
urechile lor trebuie s raporteze pe o raz de ani-lumin. Asta a fost dificil de realizat - mai ales pentru c, n esen,
sistemul trebuie s existe nainte de a putea funciona. Dar, acum, cnd simbioza exist, progresul va sosi mult mai rapid.
Aproape orice ras poate fi modificat pentru a primi Ajutor.
Aproape orice ras poate fi modificat. Cuvintele proveneau de la un chip familiar i n graiul natal al Rvnei... ns originea
era monstruos de ndeprtat. Existau o sumedenie de analize. Fusese nfiinat un nou grup de informare: Ameninarea
Molimei provenea din grupurile de informare Ameninri, Interese Homo Sapiens i Automate Strns Cuplate. n ultima
vreme era mai animat dect oricare alte cinci grupuri. In aceast parte din galaxie o fraciune impor tant din tot traficul de
mesaje aparinea noului grup. Pentru analizarea cuvintelor srmanului 0vn Nilsn-dot fuseser transmii mai muli bii dect
cuprinsese originalul. Judecnd dup reaciile furioase i contradicii, raportul semnal-zgomot fusese foarte mic: Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc Cale limbaj : Acquileron-triskwelin, uniti SjK
De la: Universitatea Khurvark [Pretinde a fi o universitate bazat ntr-un habitat, n Exteriorul Median]
Subiect: Video Molim Rezumat: Mesajul dovedete impostur Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie Grupul de interese Unde Sunt Ei Acum Ameninarea Molimei Data:
7,06 zile de la Cderea Releului Text mesaj:
Este evident c acest Ajutor este o impostur. Dei nu este numit, vorbitorul este un oficial important
din fostul regim Straumli. ntrebarea se pune atunci de ce - dac Ajutorul i folosete pur i simplu pe oameni ca pe roboi
telecomandai - mai este pstrat structura social anterioar? Rspunsul ar trebui s fie clar pentru orice idiot: Ajutorul nu
deine puterea de a telecomanda numere mari de sapieni. n mod clar, cderea Domeniului Straumli a constat din
preluarea elementelor-cheie din structura de putere a respectivei civilizaii. Pentru restul rasei, situaia continu s fie la fel
ca nainte. Concluzia noastr: Simbioza Ajutor nu este dect alt religie mesianic, alt imperiu dement care i scuz
excesele i caut s-i amgeasc pe aceia pe care nu-i poate sili n mod direct. Nu v lsai pclii! Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc Cale limbaj:
Optima-acquileron-triskwelin, uniti SjK
De la: Societatea pentru Investigaii Raionale
[Probabil un sistem solitar n Exteriorul Median, la 5700 ani-lumin de Sjandra Kei n sens invers rotaiei]
Subiect: Firul Video Molim,
Universitatea Khurvark 1
Termeni cheie: Risip [probabil obsce nitate] a timpului nostru preios. Distribuie:
Societatea pentru Managementul
Raional al Reelei
88
Ameninarea Molimei
Data: 7,91 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Cine-i pclit? [probabil obscenitate] [probabil obscenitate] Idioii care nu urmresc toate firele n desfurarea
discuiilor n-ar trebui s-mi iroseasc urechile preioase cu gunoaiele lor [cert obscenitate]. Crezi aadar c Simbioza
Ajutor este o impostur a Domeniului Straumli? i ce crezi c a cauzat cderea Releului? n cazul n care capul i este
probabil nepenit n dos [ - probabil insult], o Putere a fost ntr-adevr aliat cu Releul. Puterea aceea este acum moar t.
Crezi poate c s-a sinucis? Mai documenteaz-te, Cap Plat [ - probabil insult]. Nicio Putere n-a czut vreodat n faa a
ceva din Exterior. Molima este un fenomen nou i interesant. Cred c este timpul ca [obscenitate]labagii ca Universitatea
KhurvarJc s-i vad de grupurile lor de produs zgomot i s ne lase pe noi ceilali s purtm o discuie inteligent. Iar
unele mesaje erau realmente nonsensuri. Un aspect al Reelei: traducerile automate multiple camufleaz frecvent
deosebirile fundamentale dintre participani, napoia postrilor colocviale, de taifas, existau
trmuri ndeprtate, att de nceoate de distan i diferen, nct comunicarea era imposibil... dei ar fi putut dura un
timp pn s o sesizezi. De exemplu: Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Arbwyth-comercial 24-
cherguelen-triskwelin, uniti SjK
De la: Buza-volburii Pclelor
[Poate o organizaie de zburtori prin
nori ntr-un sistem jovian solitar.
Intervenii foarte rare.]
Subiect: Firul Video Molim
Termeni cheie: Hexapodia ca idee-cheie
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Data: 8,68 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Nu am avut ocazia de a vedea faimosul video de la Domeniul Straumli dect ca reprezentare. (Unica mea poart n Reea
este foarte scump.) Este adevrat c oamenii au ase picioa re? Nu am fost sigur din reprezentare. Dac aceti oameni au
trei perechi de picioare, atunci cred c exist o explicaie simpl pentru... Hexapodia? ase picioare? Trei perechi de
picioare? Probabil c niciuna dintre traducerile acelea nu se apropia de ceea ce gndea consternata creatur de la Buza-
volburii. Rvna nu citi pn la capt mesajul acela. Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc Cale limbaj: Triskwelin, uniti SjK
De la: Hanse
[Nicio referin anterior Cderii
Releului. Nicio surs probabil. Este cineva foarte prudent.] Subiect: Firul Video Molim, Universitatea Khurvark 1
Distribuie:
Grupul de interese Urmritori Rzboaie Ameninarea Molimei Data: 8,68 zile de la Cderea Releului Text mesaj:
Universitatea Khurvark consider c Molima este o impostur deoarece elemente ale fostului regim au supra vieuit pe
Straum. Exist i alt explicaie. S presupunem c Molima este ntr-adevr o Putere i c afirmaiile ei cu privire la sim -
bioza efectiv sunt n general adevrate. Asta nseamn c acea creatur care este Ajutat nu este dect un dispozitiv
controlat prin telecomand, creierul su nu este dect un procesor local care susine comunicarea. Voi ai dori s fii ajutai
n felul acela? ntrebarea mea nu este complet retoric; lectorii sunt ndeajuns de muli, pentru ca unii dintre voi s
rspund da. Totui majorita tea vast a fiinelor sapiente evoluate n mod natural ar fi revoltate de idee. Cu certitudine,
Molima tie acest lucru. Ipoteza mea este c Molima nu este o impostur... ci c impostura este ideea unei civi lizaii
supravieuitoare n Domeniul Straumli. n mod subtil,
Molima dorete s transmit impresia c numai unii sunt direct subjugai, c civilizaiile luate ca ntreg vor supravieui.
Adugai la aceasta afirmaia Molimei c nu toate rasele pot fi telecomandate. Rmnem astfel cu subtextul c bogii
imense sunt disponibile raselor care se asociaz cu aceast Putere, totui imperativele biologice i intelectuale ale acelor
rase vor fi satisfcute. ntrebarea rmne astfel deschis. Ct de amnunit este controlul Molimei asupra raselor cucerite?
Nu tiu. Este posibil ca n Exteriorul cucerit de Molim s nu mai fi rmas mini cu contiin de sine, ci doar milioane de
dispozitive telecomandate. Un lucru este clar: Molima are nevoie de la noi de ceva pe care nc nu-l poate lua. i tot aa.

89
90
Zeci de mii de mesaje, sute de puncte de vedere. Nu degeaba era poreclit Reeaua Milioanelor de Minciuni. Rvna discuta
zilnic despre ea cu Cochilie-albastr i Tulpin-verde, ncercnd s pun totul laolalt, ncercnd s decid care interpretare
demn de ncredere.
Skrodclreii i cunoteau bine pe oameni, dar nici ei nu erau siguri n privina letargiei de pe chipul lui 0vn Nilsndot. Iar
Tulpin-verde i cunotea ndeajuns de bine pe oameni ca s tie c nu exista niciun rspuns care s-o liniteasc pe Rvna.
Rul nainte i napoi n faa ferestrei tirilor i pn la urm ntinse o frunz ca s-o ating pe femeie. - Poate c sir Pham
poate spune, odat ce se va
reface.
Cochilie-albastr era obiectiv, detaat.
-Dac ai dreptate, asta nseamn c, ntr-un fel, Molimei nu-i pas ce tiu oamenii i cei apropiai oamenilor. Dintr-un punct
de vedere este logic, ns... Voderul lui bzi absent pentru o clip.
-Nu am ncredere n acest mesaj. Patru sute de secunde de band lat - att de bogat, nct ofer imagistic complet
senzorial pentru multe rase diferite. Este un volum enorm de informaii i absolut nicio compresie... Poate c este o
momeal ndulcit, reexpediat de noi, biei locuitori din Exterior, ctre toate cuiburile noastre.
Suspiciunea respectiv existase i n tiri. Totui mesajul nu coninea abloane evidente i nimic care s se adreseze
automatelor reelei. O asemenea otrav subtil ar fi putut funciona n Vrful Exteriorului, dar nu i aici, jos. In felul acesta
rmnea o explicaie mai simpl, care ar fi fost perfect logic chiar i pe Nyjora sau pe Vechiul Pmnt: secvena video
camufla un mesaj adresat unor ageni deja infiltrai. Prodotus era binecunoscut Cioplitorilor-n-lemn... dar n general pentru
motive nefavorabile. Avea aproape o sut de ani i era odrasla de fuziune a CiopUtorului-n-lemn din doi strategi ai si. In
primele sale decenii, Prodotus administrase joagrele oraului, n decursul timpului, inventase unele mbuntiri
inteligente ale roii de ap. Prodotus avusese propriile ncurcturi romantice - n majoritate cu politicieni i autori de
discursuri. ntr-o msur tot mai mare, membrii si nlocuii l nclinaser ctre un rol pu blic, n ultimii treizeci de ani, fusese
unul dintre glasurile cele mai active din Consiliul reginei; iar de zece ani era Lord ambelan. In ambele funcii, susinuse
ghildele i un nego cinstit. Umbla vorba c dac Cioplitoarea-n-lemn ar fi abdicat vreodat sau
ar fi murit pe de-a ntregul, Prodotus ar fi fost urmtorul Lord al Consiliului. Muli apreciau c ar fi fost soluia cea mai bun
n cazul unui asemenea dezastru... dei discursurile sale infatuate ngrozeau deja Consiliul.
Aceea era imaginea public a lui Prodotus. Oricine avea habar despre cum se iau msurile de securitate ar fi ghicit de
asemenea c ambelanul se ocupa de spionii Cioplitoarei-n-lemn. Nendoios, el avea zeci de informatori n joagre i pe
docuri. Acum ns Copistul tia c pn i funcia aceea era doar un paravan. Inchipuie- i: s ai iscoade n cercul interior al
Jupuitorilor, s le cunoti planurile, temerile i slbiciunile i s fii capabil s-i manipulezi! Prodotus era cu adevrat
incredibil! Mhnit, Copistul trebuia s-i recunoasc geniul pur. n acelai timp ns... toate informaiile acelea nu garantau
victoria. Nu toate planurile Jupuitorilor puteau fi conduse direct de la vrf. Unele operaii de nivel redus ale inamicului se
puteau desfura netiute i cu destul succes... i ar fi ajuns o singur sgeat ca s-o ucid pentru totdeauna pe Johanna
Olsndot. Iar aici i putea dovedi valoarea Copistul Ja-queramaphan.
El solicit s se mute la nivelul al treilea n zidul de legtur dintre donjoanele castelului. Nu ntm pin dificulti n a
cpta acceptul respectiv; noua sa ncpere era mai mic, cu pereii grosolan capitonai. O singur ambrazur pentru
sgei oferea o vedere anost peste domeniile castelului. Pentru noul scop al Copistului, odaia era perfect. In urmtoarele
zile el ncepu s se furieze pe promenade. Zidu rile principale erau strbtute de tuneluri, late de patruzeci de centimetri i
nalte de optzeci. Copistul putea ajunge aproape oriunde n zidul de legtur fr s fie vzut din exterior. El mergea n ir
indian de la un tunel la
altul, ieind pentru cteva momente pe un meterez pentru a ni de la un plin la un crenel i mai departe la un plin,
scond un cap pe aici i altul pe acolo. Bineneles se ntlnea cu strjeri, dar Jaqueramaphan avea acordul de a fi n
ziduri... i studiase rutina grzilor. Acestea tiau c el umbla pe acolo, ns Copistul era convins c nu aveau habar de di -
mensiunile eforturilor sale. Era o munc grea, n frig, totui merita osteneala. Marele obiectiv al vieii sale era s reueasc
ceva spectaculos i valoros. Din pcate, majoritatea ideilor lui erau att de profunde, nct alte haite - chiar i persoane pe
care el le respecta enorm - nu nelegeau. Asta fusese problema cu Johanna. Ei bine, dup alte cteva zile se putea duce la
Prodotus i atunci... Pe cnd trgea cu ochiul pe la coluri i prin ambrazuri, doi membri ai lui erau ghemuii laolalt, lund
notie. Dup zece zile avea destule pentru a-l impresiona chiar i pe Prodotus. Reedina oficial a lui Prodotus era
nconjurat de odi pentru ajutoare i grzi. Nu era tocmai locul potrivit pentru a face o ofert tainic. In plus, Copistul
avusese ghinion pn atunci cu abordrile directe. Puteai s atepi zile ntregi pentru o audien, i cu ct erai mai
rbdtor, cu ct respectai regulile ntr-o msur mai mare, cu att birocraii te considerau mai mult o non-entitate.
ns Prodotus era uneori singur. Pe zidul vechi exista un foior, pe latura dinspre pdure a castelu lui... Spre seara celei de-a

90
unsprezecea zile a investigaiei sale, Copistul se instala n foiorul acela i atept. Trecu o or. Vntul se domoli. Cea
groas se revrs dinspre port, prelingndu-se n sus pe zidul vechi ca spuma ncet mictoare a mrii. Totul deveni foarte,
foarte tcut, aa cum se ntmpl ntotdeauna ntr-o cea deas. Copistul examina
posac platforma foiorului; era cu adevrat degradat. Mortarul se frma sub ghearele sale. Aveai impresia c puteai
smulge direct unele pietre din zid. La naiba! Poate c azi Prodotus n-avea s respecte obiceiul de a urca aici.
Totui Copistul mai atept o jumtate de or... i rbdarea i fu rspltit. Auzi clinchete de oel pe scara n spiral. Nu
rzbtea niciun sunet de gnduri; ceaa era prea deas. Trecu un minut. Ua-trap se ridic i prin ea se strecur un cap.
Chiar i n cea, surprinderea lui Prodotus fu un uierat slbatic.
- Fii linitit, domnule! Sunt doar eu, credinciosul Jaqueramaphan.
Capul iei mai mult.
-Ce-ar cuta aici un cetean credincios?
-Am venit aici ca s v-ntlnesc, rosti Copistul rznd, n biroul dumneavoastr secret. Suii, domnule. Cu ceaa asta, este
spaiu suficient pentru amndoi. Unul dup altul, membrii lui Prodotus ieir prin trap. Unii abia izbutir s-o fac,
agndu-i cuitele i bijuteriile n rama uii; Prodotus nu era o hait prea supl. eful Siguranei se nirui pe latura n -
deprtat a foiorului ntr-o postur care anuna suspiciune. Nu aducea deloc cu haita infatuat i plin de superioritate din
ntlnirile lor publice. Copistul surse n barb. Era clar c izbutise s-i atrag atenia.
-Vorbete! rosti Prodotus sec.
-Domnule, doresc s v ofer serviciile mele. Cred
c nsi prezena mea aici dovedete c pot fi valoros pentru sigurana Cioplitoarei-n-lemn. Cine altul dect un
profesionist talentat ar fi putut afla c dumneavoastr folosii locul acesta ca brlog secret? Prodotus pru s se destind
puin. Surse strmb.
- Chiar aa, cine altul? Vin aici tocmai pentru c partea aceasta din zidul vechi nu poate fi vzut de
nicieri din castel. Aici pot... s intru n comuniune cu dealurile i s m eliberez de fleacurile birocratice.
-neleg, domnule, ncuviin Jaqueramaphan, ns greii ntr-o privin. Indic pe lng eful Siguranei: Nu putei vedea
prin ceaa aceasta, dar pe latura dinspre port a castelului exist un singur loc situat pe linie de vizare cu foiorul
dumneavoastr.
-i ce dac? Cine ar putea vedea ceva din... aha, instrumentele pentru ochi pe care le-ai adus din Republic!
-Exact. Copistul scotoci ntr-un buzunar i scoase
o lunet. V-am putut recunoate chiar din partea opus a curii.
Instrumentele pentru ochi l-ar fi putut face celebru pe Copist. Cioplitoarea-n-lemn i Pedantus fuseser vrjii de ele. Din
pcate, onestitatea l silise s recunoasc faptul c le cumprase de la un inventator din Rangathir. Era lipsit de importan
faptul c el fusese acela care recunoscuse valoarea inveniei, c el o utilizase pentru a ajuta la salvarea Johannei. Cnd ei
descoperiser c nu prea tia cum funcionau lentilele, acceptaser instrumentul pe care li-l fcuse cadou... i-l dduser
propriilor lor meteri sticlari. Copistul continua totui s fie cel mai bun utilizator de instrumente pentru ochi din aceast
parte a lumii.
- Nu doar pe dumneavoastr v-am urmrit, Lordul meu. Aceea a fost partea cea mai mrunt a investigaiilor mele. In
ultimele zece-zile, am petrecut multe ore pe potecile castelului.
Buzele lui Prodotus se rsfrnser.
-ntr-adevr...
-Cutez s spun c nu muli au fost cei care m-au vzut i c am fost foarte prevztor ca nimeni s nu m vad utiliznd
instrumentul pentru ochi. In tot cazul - i scoase carnetul din alt buzunar -, am fcut numeroase nsemnri. tiu unde i
cnd merge fiecare
hait n toate orele de lumin. V putei imagina
puterea tehnicii mele n timpul verii!
Aez carnetul pe pardoseal i-l mpinse ctre
Prodotus. Dup un moment, cellalt avansa un
membru al haitei i-l trase spre el. Nu prea foarte
entuziast.
-V rog s-nelegei, domnule. tiu c-i comunicai reginei ce se-ntmpl n cele mai nalte consilii ale Jupuitorului. Fr
sursele dumneavoastr, am fi neajutorai mpotriva acelor lorzi, ns...
-Cine i-a spus asta?
Copistul nghii un nod. Nu te arta intimidat! Zmbi slab.

91
92
- N-a trebuit s mi-o spun nimeni. Sunt un profesionist, la fel ca dumneavoastr; i tiu cum s pstrez un secret. Dar
gndii-v: n castel pot s existe i alii care s aib abilitile mele i unii pot fi trdtori. Este posibil s nu aflai niciodat
despre ei de la suspusele dumneavoastr surse. Gndii-v la necazurile pe care le-ar putea pricinui. Avei nevoie de
ajutorul meu. Cu metoda mea, putei ine evidena tuturor. A fi ncntat s instruiesc un corp de investigatori. Am putea
s operm chiar i n ora, privind de pe turnurile pieei.
eful Siguranei ddu ocol parapetului i lovi meditativ n pietrele prinse n mortarul sfrmicios.
- Propunerea ta are unele puncte atractive, totui cred c i-am identificat deja pe toi agenii Jupui-torului; i alimentm
constant... cu minciuni. Este interesant s auzim cum minciunile se ntorc de la sursele noastre suspuse de acolo.
Rse scurt i privi gnditor peste parapet.
- Ai ns dreptate. Dac-am scpa pe cineva care are acces la Dou-picioare sau la Dataset... ar putea fi dezastruos. ntoarse
mai multe capete spre Copist: M-ai convins. i pot furniza patru-cinci indivizi pe
care s-i... --... instruieti n metodele tale. Copistul nu-i putu controla expresia; aproape c opi de entuziasm, cu toi
ochii aintii asupra lui Prodotus.
-Nu vei regreta decizia aceasta, domnule! Prodotus ridic din umeri.
-Probabil c nu. Mai departe... Cte alte persoane tiu despre investigaia ta? Ar trebui s stau de vorb cu ele, s le cer s
jure pstrarea secretului! Copistul se ndrept.
-Lordul meu! V-am spus c sunt un profesionist. Am inut totul numai pentru mine, ateptnd aceast conversaie.
Prodotus surse i se relaxa ntr-o postur binevoitoare.
- Excelent! Atunci putem ncepe.
Poate c de vin fusese glasul ambelanului - niel cam prea tare - sau poate un zgomot slab ndrtul su. Indiferent care
ar fi fost motivul, Copistul ntoarse un cap i zri umbre iui venind dinspre latura ce ddea spre pdure a parapetului. Prea
trziu auzi zgomotul minii atacatorului. Sgei uierar i prin gtlejul lui Phan arse foc. Horeai, dar se meninu laolalt i
travers n goan foiorul ctre Prodotus.
- Ajutor!
iptul fu inutil. Copistul nelese, chiar nainte ca ambelanul s-i scoat cuitele i s se retrag. Prodotus se feri cnd
asasinul su sri n mijlocul Copistului. Gndirea raional se nceoa ntr-un vacarm de zgomote i durere spintectoare.
Spune-i Peregrinului! Spune-ijohannei! Mcelul continu clipe n afara timpului i apoi...
O parte din el se neca n rou lipicios. O parte din el era orbit. Gndurile lui Jaquerama se derulau n fragmente
zdrenuite. Cel puin unul din el era mort:
Phan zcea decapitat ntr-o balt de snge care se lea. Ridica aburi n aerul rece. Durere i ger i... nec, sufocare...
Spune-i Johannei! Asasinul i eful su se retrseser de lng el. Prodotus... eful Siguranei... eful trdtorilor... Spune-i
Johannei! Ei stteau n tcere... privindu-1 cum sngereaz pn la moarte. Prea pedani ca s-i amestece gndurile cu
ale lui. Aveau s atepte. Aveau s atepte... pn ce zgomotul minii sale se diminua, pentru ca dup aceea s termine
treaba. Linite. Ct linite... Gndurile ndeprtate ale ucigailor. Sunete de horcieli, gemete... Nimeni n-avea s tie
vreodat...
Pierise aproape de tot. Ja privea tmp la cele dou haite necunoscute. Una nainta spre el, cu gheare de oel la picioare, cu
tiuri n bot. 7Y/Ja sri n sus, lunecnd i derapnd pe mzg. Haita se npusti, ns Ja suise deja pe parapet. Sri cu
spatele nainte i czu, czu... ...i se lovi de bolovanii aflai ht dedesubt. Ja se ndeprt de zid. Spinarea l durea, dup
care n-o mai simi. Unde sunt? Unde sunt? Cea peste tot. Sus, deasupra lui, se auzeau glasuri murmurnd. Amintiri de
cuite i stilete plutir n mintea lui mic, ames tecate de-a valma. Spune-i Johannei! i aminti... ceva... de dinainte. O
potec ascuns prin tufiuri dese. Dac mergea ntr-acolo, destul de departe, avea s-o gseasc pe Johanna.
Ja se sili s porneasc, ncet, n sus, pe potec. Ceva ru se ntmplase cu picioarele lui din spate; nu le mai simea. Spune-
i Johannei!

19
Johanna tui; lucrurile preau s mearg tot mai ru. De trei zile o durea n gt i-i curgea nasul. Nu tia dac s se sperie
sau nu. In epocile medievale, bolile erau la ordinea zilei. Mda, i din cauza lor mureau o mulime de oameni\ i terse nasul
i se strdui s se concentreze la spusele Ciophtoarei-n-lemn.
-Pedantus a produs deja praf de puc. Func ioneaz exact aa cum a prezis Datasetul. Din nefe ricire, aproape c i-a
pierdut un membru al haitei, ncercnd s foloseasc pulberea ntr-un tun din lemn. Dac nu putem construi tunuri, m
tem... Cu o sptmn n urm, regina n-ar fi fost primit aici; toate ntlnirile lor fuseser n slile castelului. Apoi ns
Johanna se mbolnvise - era doar o rceal, era sigur - i nu se simise n stare s ias. In plus, vizita Copistului o...
ruinase cumva. Unele haite erau ndeajuns de decente. Fata hotrse s ncerce s se neleag cu Cioplitoarea-n-lemn...
92
i cu Clovnul ncrezut, dac avea s mai revin vreo dat. Atta timp ct creaturi precum Cicatrizatul nu-i ieeau n cale...
Johanna se mai apropie puin de foc i anul obieciile reginei; uneori haita aceasta aducea cu cea mai btrn dintre
bunicile ei.
-S presupunem c le putem construi. Mai avem mult pn la var. Spune-i lui Pedantus s studieze mai atent datasetul i
s nu mai ncerce tot felul de scurtturi. ntrebarea este cum le vom folosi pentru a-mi recupera nava?
Cioplitoarea-n-lemn se lumin la fa. Blosul se opri din tersul botului i se altur celorlali n legnatul de capete.
- Am discutat despre asta cu Pere... cu mai multe persoane, ndeosebi cu Prodotus. In mod normal, trimiterea unei armate
n Insula Tinuit ar fi o proble m foarte grea. Deplasarea pe mare este rapid, ns pe drum exist cteva strmtori
extrem de periculoase. Deplasarea prin pduri este lent i tabra advers va fi avertizat din timp. Dar, printr-un noroc
deosebit, Pro-dotus a gsit nite rute sigure. Ne-am putea furia... Cineva zgrepna la u.
Regina nclin o pereche de capete.
-Ciudat, spuse ea.
-De ce? ntreb Johanna absent.
i trase ptura vtuit pe umeri i se ridic. Doi din Cioplitoarea-n-lemn o nsoir la u. Johanna deschise ua i privi
afar, n cea. Brusc Cioplitoarea-n-lemn vorbea sonor, numai n bolboroseli. Vizitatorul lor se retrsese. Ceva era n tr-
adevr ciudat i pentru o clip fata nu nelese despre ce era vorba. Era prima dat cnd vedea o creatur-cine solitar.
Amnuntul abia dac i se nregistrase n minte, cnd majoritatea reginei se revrs pe lng ea, ieind pe u. Apoi
slujitorul Johannei, de sus din mansard, ncepu s ipe. Sunetele i strpunser fetei timpanele.
Solitarul se rsucea stngaci pe ezut i ncerca s se ndeprteze, trndu -se, dar Cioplitoarea-n-lemn l nconjurase. Ea
strig ceva i zbieretele din mansard ncetar. Se auzi rpit de labe pe treptele din lemn i slujitorul nvli afar, cu
arbaletele ncordate. De la baza dealului se auzi zngnit de arme, cnd grzile alergar spre ei.
Johanna fugi ctre regin, gata s o apere cu pum nii ei, totui haita l mngia pe necunoscut, lingn-du-1 pe gt. Dup o
secund, Cioplitoarea-n-lemn l prinse pe Stilet de vest.
- Johanna, te rog, ajut-m s-l ducem nuntru. Fata ridic flancurile solitarului. Blana i era umed de la cea... i
lipicioas de snge.
Apoi intrar pe u i-l aezar pe o pern lng foc. Creatura scotea fluierturile uiertoare ce anunau dureri mari. Se
uit la ea, cu ochii att de dilatai, nct Johanna vedea albul lor de jur mprejur. Pentru un moment fata crezu c era
ngrozit de ea, ns cnd se retrase, solitarul spori intensitatea sunetului i ntinse gtul ctre ea. Ingenunche lng pern.
Fptura i puse botul pe mna ei.
- C-cine-i?
Se uit n lungul corpului, dincolo de vesta vtuit. Coapsele solitarului erau rsucite sub un unghi anormal, cu un picior
spnzurnd aproape de foc.
- Nu tii..., ncepu Cioplitoarea-n-lemn. Este parte din Jaqueramaphan.
Strecur un bot sub piciorul care se blngnea i-l ridic pe pern.
Intre grzi i slujitorul Johannei se purta un dialog zgomotos. Prin u, fata vzu membri care ineau tore; i sprijiniser
labele din fa pe umerii tova rilor lor i ineau luminile sus. Nimeni nu ncerca s intre; n-ar fi avut loc. Johanna reveni cu
privirea la solitarul rnit. Copistul? Recunoscu dup aceea vesta. Creatura se uita la ea, continund s-i uiere durerea.
-Nu poi aduce un doctor? Regina era de jur mprejurul ei.
-Eu sunt doctor, Johanna, i rspunse. ncuviin spre dataset i adug ncet: Cel puin ceea ce se nelege aici prin doctor.
Fata terse sngele de pe gtul creaturii. Continua s suDureze.
-II poi salva?
-Pe fragmentul acesta, poate, dar...
Unul din Cioplitoarea-n-lemn merse la u i vorbi cu haitele de acolo.
-h vor cuta i restul... Cred c-i n majoritate omort. Dac ar exista i alii... chiar i fragmentele se mai lipesc.
-A spus ceva?
Era alt glas, care vorbea samnorsk. Cicatrizatul. Botul lui mare i urt intrase pe u.
- Nu, rspunse Cioplitoarea-n-lemn. Iar sunetele minii i sunt complet nvlmite.
-Las-m s-l ascult, zise Cicatrizatul.
-Tu s stai acolo!
Vocea Johannei era un ipt; creatura din braele ei zvcni.
- Johanna! Acesta este prietenul Copistului. Las-l s-l ajute.
Cnd haita Cicatrizatului se strecur n odaie,

93
94
regina sui n mansard, fcndu-i loc.
Johanna i trase braul de sub solitarul rnit i se
retrase, ajungnd ea nsui n pragul uii exterioare.
Afar erau mai multe haite dect i imaginase i
stteau mai apropiate dect le vzuse vreodat. In
noaptea ceoas, torele lor strluceau ca nite lmpi
fluorescente discrete.
Privirea i se ntoarse brusc ctre vatr.
- Sunt cu ochii pe tine!
Membrii Cicatrizatului se strnser n jurul pernei. Cel mare i ls capul lng al rnitului. Pentru un moment, solitarul i
continu fluierturile uiertoare. Cicatrizatul bolborosi ceva. Rspunsul fu un iodler continuu, aproape superb. Din
mansard, Cioplitoarea-n-lemn spuse ceva. Ea i Cicatrizatul schimbar mai multe replici.
-Ce-i? ntreb Johanna.
-Ja - fragmentul - nu este un vorbitor, se auzi vocea reginei.
-Mai ru nc, spuse Cicatrizatul, este faptul c, cel puin deocamdat nu-i pot descifra sunetele minii. Nu capt de la el
nici senzaii, nici imagini; nu pot spun cine l-a ucis pe Copist.
Johanna se ntoarse n odaie i se apropie ncet de pern. Cicatrizatul se trase ntr-o parte, fr s prseasc solitarul
rnit. Fata ngenunche ntre ei doi i mngie gtul lung.
- Va tri Ja? pronun ea sunetul pe ct putu mai bine. Cicatrizatul i plimb trei boturi pe lungimea corpului, apsnd cu
blndee pe rni. Ja se rsuci i uier... dar nu i cnd Cicatrizatul l aps pe coapse.
- Nu tiu. Majoritatea sngelui este mprocat probabil de la ceilali membri. Ins are spinarea rupt. Chiar dac fragmentul
triete, nu se va putea folosi dect de dou picioare.
Johanna czu pe gnduri, strduindu-se s neleag lucrurile din punctul de vedere al Stiletelor. Nu-i plcu ce vzu. Poate
c nu era logic, totui, pentru ea, Ja continua s fie Copistul. Pentru Cicatrizat, creatura era un fragment, un organ
aparinnd cuiva care decedase recent. Mai ru chiar... un organ vtmat. Johanna se uit la Cicatrizat, cel mai mare
membru din hait, ucigaul.
-i ce face rasa ta cu asemenea... gunoaie? Trei dintre capetele lui se rsucir spre ea i fata vzu cum i se zbrlete blana
din jurul gtului. Vocea i deveni ascuit i sacadat.
-Copistul a fost un prieten bun. Am putea construi o cotig cu dou roi pentru dosul lui Ja; n felul acesta, s-ar putea
deplasa. Partea grea va fi s-i gsim o hait. Am nceput cutarea de alte fragmente; s-ar putea s ncropim ceva. Dac
nu... ei bine, eu am doar patru membri. Voi ncerca s-l adopt. (Pe cnd vorbea, un cap mngie solitarul rnit.) Nu sunt
sigur c voi reui. Copistul nu era un individ cu suflet-hber, n niciun caz un pelerin. Iar n clipa de fa, nu m potrivesc
deloc cu el.
Johanna simi cum se grbovete. Cicatrizatul nu era responsabil pentru toate nenorocirile din univers.
- Cioplitoarea-n-lemn are educatori de prsil exceleni. Poate c vor gsi ceva care s se potriveasc. Trebuie s-nelegi
ns... este greu pentru membrii aduli
s renasc, mai ales pentru non-vorbitori. Fragmen tele solitare, ca Ja, mor frecvent din propria lor voin ; pur i simplu
nceteaz s mai mnnce. Sau uneori...
Coboar n port i uit-te la docheri. O s vezi acolo nite haite mari... dar cu mini de idioi. Ei nu se pot menine laolalt;
la cea mai mic problem, fug n toate direciile. Aa sfresc re-haitele ghinioniste... Doi dintre membrii Cicatrizatului
vorbir ntre ei, apoi amuir. Toate capetele se ntoarser ctre Ja. Solitarul nchisese ochii. Dormea? Continua s respire,
totui cu greutate.
Johanna se uit n cealalt parte a ncperii, la trapa ce ducea n mansard. Cioplitoarea-n-lemn scosese pe acolo un singur
cap. Chipul rsturnat o privea pe fat. n alt situaie, apariia sa ar fi fost comic.
-Dac nu se-ntmpl vreun miracol, Copistul a murit azi. Trebuie s-nelegi asta, Johanna. Ins dac fragmentul triete, fie
numai i pentru puin timp, l vom gsi probabil pe uciga.
-Cum... dac el nu poate s comunice?
-Chiar dac nu poate comunica, ne poate arta. Am poruncit subalternilor lui Prodotus s-i in pe toi n odile lor. Dup ce
Ja se va calma, vom trece pe lng el toate haitele din castel. Fragmentul i rea mintete cu certitudine ce i s-a ntmplat
Copistului
i vrea s ne spun. Dac ucigaii fac parte dintre ai notri, el i va vedea.
-i va face glgie... Ca un cine obinuit.
-Exact. Aa c actualmente important este s-i asigurm protecia... i s sperm c doctorii notri l pot salva.
94
Gsir restul din Copist peste dou ore, pe un foior al zidului vechi. Prodotus spuse c se prea ca i cum una sau dou
haite ieiser din pdure i se c-raser n foior, poate n ncercarea de a vedea ce se ntmpla n castel. Prea o prim
aciune incompetent; chiar i ntr-o zi senin, din foiorul acela nu putea fi zrit nimic important. Ins pentru Copist
fusese un nenoroc fatal. Probabil c i surprinsese pe intrui. Cinci din membrii si fuseser sgetai, njunghiai i
decapitai. Al aselea - Ja - i fracturase ira spinrii pe contraforturile din piatr de la baza zidului. A doua zi, Johanna se
dusese la foiorul acela. Chiar i de pe sol, putea distinge pete maronii pe parapet. Nu regret c nu putuse sui pn sus. Ja
muri peste noapte, dei nu din pricina vreunei alte aciuni inamice; fusese permanent sub protecia lui Prodotus.
In urmtoarele cteva zile, fata fu aproape complet tcut. Nopile plngea puin. Lua -i-ar dracu'pe doctorii lor!Puteau
diagnostica o fractur de coloan... dar erau complet ignorani n privina rnilor ascun se, a hemoragiilor interne. Se prea
c Cioplitoarea-n-lemn era faimoas pentru teoria ei potrivit creia inima pompa sngele prin corp. Poate peste alt mie de
ani s-ar fi putut descurca mai bine dect un mcelar! Pentru o vreme, fata i ur pe toi: pe Cicatrizat din toate vechile
motive, pe regin pentru ignorana ei, pe Prodotus fiindc i lsase pe Jupuitori s se apropie att de mult de castel... i pe
Johanna Olsndot pentru c-l respinsese pe Copist cnd el ncercase s fie un prieten.
Ce ar fi spus Copistul acum? El dorise ca fata s aib ncredere n ei. El spusese c Cicatrizatul i cei lali erau persoane
bune. ntr-o sear, dup vreo sptmn, Johanna se mpac cu sine. Sttea ntins pe patul ei, acoperit cu plapuma grea
i cald. Desenele pictate pe perei strluceau slab n lumina tciunilor. Bine, Copistule! Pentru tine... voi avea ncredere n
ei.

20
Pham Nuwen nu-i reamintea aproape nimic din primele zile dup ce murise, dup durerea sfritului Btrnului. Chipuri
spectrale, cuvinte anonime...
Cineva spunea c fusese meninut n via n clinica navei. Nu-i amintea nimic. Motivul pentru care i pstraser corpul n
via era un mister i un afront. Finalmente, reflexele animalice renviaser. Corpul ncepu s respire de unul singur. Ochii
se deschiser. Fr leziuni cerebrale, spuse Tulpin-verde (?), recuperare complet. nveliul care fusese o fiin vie nu
rosti o contrazicere.
Ceea ce mai rmsese din Pham Nuwen petrecu mult timp pe puntea lui E II. De acolo, nava i reamintea de o larv gras
de gndac. Gndacii erau ceva obinuit n paiele ce acopereau podeaua Slii Mari a castelului tatlui su de pe Canberra.
Copiii se jucau cu ei. Gndacii nu aveau picioare, ci doar o duzin de spini moi ca nite fulgi, care ieeau din toracele
chitinos. Indiferent cum i-ai fi rostogolit, spinii/antenele acelea ntorceau gndacul, care-i vedea linitit de drum, fr s-i
pese c poate era cu capul n jos fa de cum fusese mai devreme. Da, spinii ultrapropulsiei lui E II semnau mult cu ai unui
gndac, dei nu erau la fel de articulai. Iar corpul n sine era gros i lucios, uor ngustat la mijloc. Prin urmare, Pham
Nuwen sfrise n interiorul unui gndac. Foarte potrivit pentru un mort! Iar acum sttea pe punte. Femeia l aducea
adesea aici; ea prea s tie c ar fi trebuit s-l fascineze. Pereii erau displayuri, mai bune dect vzuse vreodat n zilele
de negustorie. Cnd ferestrele afiau imaginile captate de videocamerele exterioare ale navei, se vedea la fel de bine ca
din orice punte cu plafon de cristal din flota Qeng Ho. Preau desprinse din cea mai rudimentar fantezie... sau o simulare
grafic. Dac sttea acolo destul timp, putea vedea practic stelele miscndu-se pe cer. Nava efectua cam zece ultrasalturi
pe secund: salt, recalculare i iari salt. n partea aceasta din Exterior, puteau strbate cam o miime de an-lumin la
fiecare salt... ar fi putut strbate i mai mult, dar atunci s-ar fi lungit considerabil timpul de recalculare. Cu zece salturi pe
secund, asta nsemna mai bine de treizeci de ani-lumin pe or. Salturile n sine erau imperceptibile pentru simurile
omeneti, iar ntre salturi erau n imponderabilitate, meninnd aceeai vitez intrinsec pe care o avuseser la plecarea
din Releu. De aceea nu existau deplasrile Doppler ale zborurilor relativiste; stelele erau la fel de pure ca i cnd ar fi fost
vzute pe bolta unui deert sau n tranzit cu vitez mic. Lunecau realmente pe cer, iar astru cei mai apropiai se micau
mai rapid. Intr-o jumtate de or, Pham ajunse mai departe dect mersese cu Qeng Ho ntr-o jumtate de secol. Intr-o zi,
Tulpin-verde pluti pe punte i ncepu s schimbe ferestrele. Ca de obicei i vorbi lui Pham n timp ce o fcea, plvrgind
ca i cum ar fi existat o persoan real care s-o asculte.
-Vezi? Fereastra din mijloc este o hart de ul-traunde a regiunii aflat direct napoia noastr. Tulpin-verde undui un lujer
peste comenzi. Imaginile multicolore aprur pe ceilali perei.
-Similar pentru celelalte cinci puncte de direcie. Cuvintele erau zgomote n urechile lui Pham; le nelegea, ns nu-l
interesau. Clreaa se opri, apoi continu n felul persistenei inutile a femeii Rvna.
-Cnd navele fac un salt... cnd reintr, se petrece
un fel de mprocare de ultraunde. Verific dac suntem urmrii.
Pe toate ferestrele din jur aprur culori, chiar i
n faa ochilor lui Pham. Erau gradri line, fr puncte
95
96
strlucitoare i fr caracteristici lineare.
- tiu, tiu, spuse ea susinnd practic singur dialogul. Analizoarele navei nc proceseaz datele. Dar am vedea pe oricine
s-ar apropia de noi la mai
puin de o sut de ani-lumin. Iar dac este mai departe... atunci probabil c nu ne poate detecta pe noi. Nu conteaz.
Pham aproape c alung cu fora ntrebarea din mintea sa. Nu existau ns stele la care s se uite; privea culorile
strlucitoare i de fapt se gndea la problem. Se gndea. Aste era o glum: de fapt, nimeni de Aici Jos nu se gndea
niciodat la nimic. Poate c zece mii de nave stelare scpaser de la Cderea Releului. Cel mai probabil, Inamicul nu
catalogase plecrile acelea. Atacul asupra Releului fusese un complement minor la uciderea Btrnului. Cel mai probabil,
EU scpase neobservat. De ce i-ar fi psat Inamicului de locul unde s-ar fi putut ascunde ultimele memorii ale Btrnului?
De ce i-ar fi psat ncotro se putea ndrepta nava lor micu? Un tremur trecu prin corpul su; cu certitudine, un reflex
animalic.
Uor, uor, n Rvna Bergsndot panica se intensifica, mai puternic cu fiecare zi. Nu era cauzat de vreun dezastru anume,
ci doar moartea lent a speranei, ncerca s fie n fiecare zi lng Pham Nuwen, s stea de vorb cu el, s-l in de mn.
El nu rspundea niciodat, nici mcar - dect poate accidental -n-o privea. Tulpin-verde ncerca de asemenea. Dei
Tulpin-verde era strin, din alt ras, Pham cel dinainte pruse cu adevrat atras de Clrei. Fusese decuplat acum de
la aparatura medical, dar putea la fel de bine s fi fost o legum. i n tot acest timp coborrea lor ncetinea, de fiecare
dat mai ru dect prevestise Cochilie-albastr. Iar cnd se ntorcea spre tiri... cumva, acestea erau lucrurile cele mai
ngrozitoare dintre toate. Teoria rasa morii devenea popular. Tot mai muli preau s cread c rasa omeneasc
rspndea Molima: Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc
Cale limbaj: Baeloresk-triskwelin, uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare
[Pretins cooperativ a cinci imperii
polispecifice n Exterior
dedesubtul Domeniului Straumli. Nu
exist consemnri ale existenei ei
nainte de Cderea Releului.]
Subiect: Firul Video Molim
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 17,95 zile de la Cderea
Releului
Text mesaj:
Pn acum am procesat o jumtate de milion de mesaje despre secvena video a acestei creaturi i am citit o fraciune
nsemnat din ele. Cei mai muli dintre voi nu nelegei ideea. Principiul ope raiunii Ajutor este limpede. Aceasta este o
Putere Transcendent care utilizeaz comunicaii supraluminice pentru a opera prin intermediul unei rase din Exterior. Ar
trebui s fie destul de uor de fcut n Transcendent - exist destule istorii despre robii Puterilor de acolo. ns pentru ca
astfel de comunicaii s fie eficiente n Exterior, trebuie efectuate modi ficri de design realmente extinse n minile rasei
controlate. Nu este ceva care s se fi putut ntmpla
n mod natural i nu poate fi aplicat rapid n cazul raselor noi... indiferent ce ar afirma Molima. Am urmrit Grupul de
interese Homo Sapiens de la prima apariie a Molimei. Unde se afl acest Pmnt de pe care pretind oamenii c ar proveni?
De partea cealalt a galaxiei, spun ei i adnc n Zona Lent. Pn i originea lor cea mai apropiata, Nyjora, este situat n
mod convenabil n Lentoare. Noi propunem alt teorie: Cndva, poate chiar anterior celor mai vechi arhive coerente, ntre
Puteri s-a desfurat o btlie. Planurile de design pentru aceast ras uman au fost scrise n ntregime prin interfeele de
comunicare. La mult timp dup ce combatanii originali i istoriile lor dispruser, aceas t ras a ajuns n poziia din care
putea Transcende. Iar Transcenderea aceea fusese de asemenea proiectat n mod explicit, restabilind Puterea care
stabilise din capul locului capcana.
Nu suntem siguri n privina deta liilor, dar un astfel de scenariu este inevitabil. n acelai timp, este clar ce trebuie s
facem. Domeniul Straumli se gsete n cen trul Molimei, fiind in mod evident imposibil de atacat. Exist ns alte colonii
umane. Cerem Reelei s ne ajute n identi ficarea tuturor

96
acelor colonii. Noi nine nu suntem o civilizaie mare, dar vom fi ncntai s coordonm culegerea informaiilor, precum i
aciunea militar necesar pentru a mpiedica extinderea Molimei n Exteriorul Median. Vreme de aproape aptesprezece
sptmni, am cerut s se treac la aciune. Dac ne-ai fi ascultat de la nceput, un atac concertat putea s fi fost
suficient pentru distrugerea Domeniului Straumli. Cderea Releului n-a fost suficient pentru a v trezi? Prieteni, dac vom
aciona mpreun, mai avem o ans. Moarte scursorilor!
Nemernicii exploatau pn i natura nclinat spre Abandonare a omenirii. Rasele de felul acela erau rare, Dar n niciun caz
necunoscute. Acum creaturile Moarte-scursorilor preschimbau miracolul de pe Nyjora n ceva ucigtor de malign. Moarte-
scursorilor erau singurii care cereau exterMinare, totui pn i postatori respectai afirmau luCruri care ar fi putut susine
indirect asemenea aciuni. Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc Cale limbaj: Triskwelin, uniti SjK De la: Inteligena de Arbitrare Sandor
de la Zoo
[Corporaie militar cunoscut din Exteriorul Superior. Dac este o impostur, cineva i asum riscuri
majore.]
Subiect: Firul Video Molim, subfirul
Hanse
Termeni cheie: limitele Molimei;
Molima caut ceva Distribuie: Ameninarea Molimei loc n adnc
Grupul de interese Automate Strns-cuplate
Grupul de interese Urmritori Rzboaie Data: 11,94 zile de la Cderea Releului Text mesaj:
Molima recunoate c este o Putere care telecomand sofoni n Exterior. Gndii-v ns ct de dificil este s avei o
automatizare cuplat cu defazri temporale mai mari de cteva milisecunde. Reeaua Cunoscut este o ilustrare perfect
n aceast privin: Spectrul de defazri este cuprins ntre cinci milisecunde pentru sistemele distan ate la doi ani-lumin
pn la (minimum) sute de secunde cnd mesajele trebuie s treac prin noduri intermediare. Aceasta, adugat la
limea de band redus disponibil pe distane interstelare, face ca Reeaua Cunoscut s fie un forum flexibil pentru
schimburi de informaii i minciuni. Iar aceste re stricii sunt inerente n natura Exteriorului, parte a acelorai restricii care
fac imposibil existena Puterilor aici, jos. Concluzionm c nici chiar Molima nu poate obine control cuplat dect n
Exteriorul Superior. n cel mai bun
caz, agenii sofoni ai Molimei sunt literalmente membrele sale. Credem c posedarea mental este posibil n Exteriorul
Median, dar c n mintea controlat trebuie efectuate preprocesri considerabile. n plus, sunt necesare echipamente
externe apreciabile (elemente masive caracteristice adncimilor respective) pentru a susine comunicaiile. n mod normal,
controlul direct, mili-secund cu milisecund, nu este prac tic n Exteriorul Median. Conflictele armate la acest nivel ar
implica un control ierarhic. Operaiunile pe termen lung ar utiliza de asemenea intimidarea, impostura i trdarea. Acestea
sunt ameninrile pe care voi cei din Exteriorul Inferior i Me dian ar trebui s le recunoatei. Acestea sunt instrumentele
Molimei n Exteriorul Inferior i Median, de care ar trebui s v pzii n vii torul imediat. Nu ntrevedem preluri imperiale;
acestea nu prezint profit [subzisten]. Chiar i distrugerea Releului a fost probabil un produs secundar al crimei care a
fost comis simultan n Transcendent. Tragediile cele mai mari vor continua s fie n Vrf i n Trans cendentul Inferior. Noi
tim ns c Molima caut ceva; a atacat de la distane mari, atunci cnd in tele au fost arhive majore. Ferii-v de trdtori
i de spioni.
2643673797
Pn i unii dintre susintorii oamenilor i trezeau Fiori rvnei: Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc Cale limbaj: Triskwelin, uniti SjK De la: Hanse
Subiect: Firul Video Molim, subfirul
Aliana pentru Aprare
Cuvinte cheie: Teoria Rasa Morii
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 18,29 zile de la Cderea
Releului
Text mesaj:
Am obinut specimene de pe planetele umane din volumul nostru de spaiu. Analiza detaliat este disponibil n arhiva

97
98
Grupului de interese Homo Sapiens. Concluziile mele: analiza anterioar (dar mai puin intens) a fizicului/psihicului uman
este corect. Rasa nu are structuri n corporate care s susin teleco-mandarea. Experimentele cu subieci vii nu au artat
nicio predispoziie special spre supunere. Am gsit puine dovezi de optimizare ar tificial. (Exist dovezi de chirur gie ADN
pentru mbuntirea rezistenei fa de boli. Datarea interveniilor este aproximat la doua mii de ani naintea Prezentu lui.
Sngele subiecilor din Dome niul Straumli purta o gen optimizat, Thirault [o prescripie medical ieftin care poate fi
aplicat la un spectru larg de mamifere]) . Aceas t ras - aa cum este reprezentat de specimenele mele - pare s fi sosit
din Zona Lent destul de recent, probabil de pe o unic planet de origine.
A mai efectuat cineva o asemenea retestare pe planete umane mai ndeprtate? Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc Cale limbaj : Baeloresk-triskwelin, uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare
[Pretins cooperativ a cinci imperii
polispecifice n Exterior
dedesubtul Domeniului Straumli. Nu
exist consemnri ale existenei ei
nainte de Cderea Releului.]
Subiect: Firul Video Molim, Hansen 1
Distribuie:
Ameninarea Molimei
Grupul de interese Urmritori Rzboaie
Grupul de interese Homo Sapiens
Data: 19,43 zile de la Cderea Releului
Text mesaj:
Cine este acest Hanse? Emite sunete obiective, aparent dure despre testarea specimenelor umane, dar i pstreaz
secret propria natur. Nu v lsai pclii de oameni care v povestesc despre ei nii! De fapt, nu deinem nicio
modalitate pentru a testa creaturile care locuiesc n Domeniul Straumli; protectorul lor va avea grij de
asta. Moarte scursorilor!
La acestea se aduga bieelul captiv n fundul Puului. In unele zile nu era posibil niciun fel de Comunicare. In alte zile,
cnd roiul de antene al eii Era reglat exact pe direcia corect i cnd capriciile Zonei o favorizau... Atunci rvna i putea
auzi nava. Chiar i atunci ns semnalul era att de slab, att de Distorsionat, nct rata efectiv de transmisie era de
Numai civa bii pe secund. Jefri i problemele sale puteau fi cea mai mic Dintre notele de subsol ale istoriei molimei
(nc i Mai puin, deoarece nimeni nu tia de existena lui), Dar pentru rvna bergsndot conversaiile acelea erau Unica
lumin din existena ei actual. Putiul era foarte singur, dei ntr-o msur mai Mic n prezent - aa i se prea femeii. Ea
afl despre Prietenul lui, amdi, despre rigida tyrathect, eroicul Domn oel i mndrele stilete. Rvna i zmbi n Barb.
Pereii cabinei ei afiau murala bidimensional A unei jungle. In adncurile ntunecate i umede se ri Dicau umbre cu
contururi regulate: un castel construit n rdcinile unei mangrove gigantice. Murala era Faimoas; originalul fusese o
oper analog veche de Dou mii de ani. Prezenta viaa dintr-o perioad i mai ndeprtat, n decursul evului ntunecat de
pe Nyjora. Ea i lynne petrecuser mare parte din co Pilrie, nchipuindu-i c ar fi fost transportate ntr-o Asemenea epoc.
Micul jefri era captiv n una autenTic. Mcelarii cioplitoarei-n-lemn nu reprezentau o Ameninare interstelar, dar erau o
oroare uciga Pentru cei din jurul lor. Slav cerului c jefri nu Vzuse omorurile!
Aceea era o lume medieval real. Un loc dur i Neierttor, chiar dac jefri nimerise printre persoane Corecte. Iar
comparaia cu nyjora era doar pe departe Adecvat. Stiletele erau mini de hait; l surprinseser Pn i pe btrnul
grondr 'kalir. Din mesajele lui jefri, rvna putea s simt cum Panica se rspndea printre cei din jurul lui oel. Domnul oel
ma ntrebat din nou dac Nu putem zbura cu nava fie doar ni el. Eu nu tiu. Cred c noi aproape C neam prbuit. Ne
trebuie puti. Ele near salva, cel puin pn Ajungei voi aici. Ei au arcuri i Sgei ca pe nyjora pe timpuri, dar Nau puti. El
mntreab dac ne Putei nva s facem puti? Atacatorii cioplitoarei-n-lemn aveau s revin, Iar data urmtoare aveau
s fie suficient de muli

21
Rvna tia c - n spatele fanfaronadei sale -Cochilie-albastr era cel puin la fel de ngrijorat ca ea. Mai ru nc, el era un
chiibuar. Data urmtoare Cnd femeia l ntreb despre progresul pe care-l nregistrau, clreul se retrase n detalii
tehnice. In cele din urm, ea l opri: - uite care-i treaba: biatul st pe o chestie care S-ar putea s fac molima praf i
pulbere, dar n-are la Dispoziie dect arcuri cu sgei. Ct va dura pn Ajungem acolo?
Cochilie-albastr rul nervos nainte i napoi Peste plafon. Skrodclreii aveau jeturi reactive i S-ar fi putut deplasa n
98
imponderabilitate cu mai Mult iscusin dect majoritatea oamenilor, totui Preferau s utilizeze petice adezive i s
ruleze pe Pentru a coplei micuul regat al lui oel. Cu ceva
Timp n urm, atunci cnd ei apreciaser c zborul lui E ii va dura numai patruzeci de zile, problema Respectiv nu pruse
de risc mare, ns acum... Era Posibil ca rvna s nu gseasc la sosire dect mcelul Cioplitoarei-n-lemn.
Oh, Pham, drag Pbam! Dac ai existat vreodat cu adevrat, te rog, revino! PHAM NUWEN DIN CANBERRA Medieval.
Pham nuwen, negustor din lentoare... Ce ar nelege unul ca tine din situaia aceasta? Hmm?... Perei. Intr-un fel, era destul
de amuzant. Dar n clipa De fa era extrem de iritant. Cel puin puteau s vorbeasc; rvna privi peste Punte, ctre locul
unde pham nuwen sttea cu faa la Displavurile principale. Ca de obicei, era absorbit de Stelele ce se deplasau lent. Era
neras i tuleiele rocate Se conturau puternic pe piele; prul lung i plutea Nepieptnat i nclcit. Din punct de vedere fizic,
Fusese vindecat de toate leziunile. Medicul navei nLocuise pn i masa muscular care fusese preluat de Echipamentele
de comunicaii ale btrnului. Acum Pham se putea mbrca i hrni singur, ns continua S triasc ntr-o lume privat a
visurilor. Cei doi clrei ciripir ntre ei, dup care Tulpin-verde rspunse la ntrebarea femeii:
-realmente, nu suntem siguri ct va dura. CaliTatea exteriorului se modific pe msur ce coborm. Fiecare salt dureaz cu
o fraciune mai mult dect cel Anterior.
-tiu asta. Ne ndreptm spre zona lent. Totui Nava a fost proiectat pentru aa ceva i ncetinirea ar Trebui s fie uor
de extrapolat. Cochilie-albastr extinse un lujer de la plafon pn La podea. Se juc pentru o secund cu onduleurile Punii,
apoi voderul su emise un sunet de stnjeneal Omeneasc.
-lady rvna, afirmaia ta ar fi corect n condiii
Obinuite, dar acesta este un caz special... In primul Rnd, se pare c zonele nsele sunt n flux.
-poftim?
-nu este ceva chiar nemaiauzit. Permanent se Petrec mutaii minore. Acesta este unul dintre obiec Tivele majore ale
lugherelor-de-fund: s urmreasc Modificrile. Noi avem ghinionul de a trece prin Mijlocul incertitudinii.
De fapt rvna tiuse c turbulenele de interfa Erau mari n adnc, mai jos de locul n care se gSeau ei. Att doar c nu
se gndise la ele n termeni Pompoi de felul mutaii zonale; de asemenea, nu-i Dduse nc seama c erau ndeajuns de
serioase Pentru a-i afecta.
-perfect! Spunei-mi atunci ct de mult se poate nruti situaia? Ct de mult putem fi ncetinii?
-of, of... Cochilie-albastr rul ctre peretele
Opus; acum sttea pe cerul nstelat. Ar fi fost mai bine S fiu un skrodclre inferior! C t de multe proBleme mi aduce
poziia aceasta superioar. Mai bine A fi stat afundat n brizant, gndindu-m la aminTiri vechi.
Adic la alte zile petrecute n brizant.
-nu este o situaie de tipul ct mai poate crete Fluxul, vorbi tulpin-verde, ci de tipul ct se mai Poate nruti furtuna. In
clipa de fa a atins nive Luri necunoscute n regiunea aceasta n ultima mie de Ani. Am urmrit ns tirile locale i
majoritatea Consider c vrful de intensitate al furtunii a trecut. Dac cealalt problem a noastr nu se agraveaz, ar
Trebui s ajungem n o sut douzeci de zile. Cealalt problem a noastr... Rvna pluti spre Centrul punii i se fix pe o
a.
-te referi la avariile suferite la plecarea de la reLeu. La spinii ultrapropulsiei, nu? Cum se comport?
-aparent, destul de bine. Nu am ncercat s efec-
Tum salturi mai rapide dect optzeci la sut din ma Ximumul proiectat. Pe de alt parte, nu dispunem de Diagnoze de
calitate. Este posibil ca degradri serioase S apar destul de brusc, zise cochilie-albastr.
-posibil, dar improbabil, interveni tulpin-verde. Rvna ncuviin. innd seama de toate celelalte Probleme ale lor, nu
avea rost s contemple posibiLiti ce le depeau controlul. Cnd fusese la releu, Aceasta pruse o cltorie de treizeci-
patruzeci de zile. Acum... Se prea c biatul din pu trebuia s mai fie Curajos mult vreme, indiferent ct de mult ar fi
dorit Ea ca lucrurile s se petreac altfel. Hmm... n cazul Acesta, este momentul pentru planul b. Este momentul S aflm
ce poate sugera cineva ca pham nuwen. Se mpinse n podea i se propulsa pn la tulpin-verde.
-aadar timpul cel mai bun la care putem spera
Este de o sut douzeci de zile. Dac resacul din zon Se nrutete sau dac trebuie s efectum reparaii... S
efectum reparaii... Unde? Aceasta putea fi doar O ntrziere, nu o imposibilitate. Reconstruita eii ar Fi trebuit s poat fi
reparat chiar i n exteriorul Inferior.
- poate chiar dou sute de zile... Privi la cochi-Lie-albastr, totui el n-o ntrerupse cu obinuitele Amendamente i reineri.
Amndoi ai citit mesajele Pe care le recepionm de la biat. El afirm c Localnicii vor fi invadai, probabil n mai puin de
o Sut de zile. Cumva, trebuie s-l ajutm... nainte ca Noi s fi ajuns realmente acolo. Tulpin-verde i foni frunzele ntr-
un fel pe care Rvna l aprecie ca fiind nedumerire.

99
100
Privi peste punte, ctre pham, i ridic niel glasul. Hei, tu, ar trebui s fii expert n privina asta!
- poate c voi, skrodclreii, n-o recunoatei ca Atare, dar aceasta este o problem care s-a repetat de Un milion de ori n
zona lent. Civilizaiile sunt se-
Parate prin ani - prin secole - de timp de cltorie. Ele Decad n evuri ntunecate i devin la fel de primitive Precum
creaturile-hait, aceste stilete. Dup aceea, Primesc vizite din exterior i n scurt timp recapt Tehnologia.
Capul lui pham nu se ntoarse; privea peisajul Stelar.
Skrodclreii fonir ntre ei, dup care ntrebar:
-i cum ne poate asta ajuta pe noi? Reconstruirea Unei civilizaii nu dureaz zeci de ani?
-n plus, pe planeta stiletelor nu este nimic de Reconstruit. Potrivit spuselor copilului, este o planet Fr antecedente. Ct
dureaz s ncepi o civilizaie Nou, pornind de la zero?
Rvna flutur din mn, stopndu-le obieciile. Nu m oprii, m-am dezlnuit!
- nu asta-i ideea. Noi comunicm cu ei. Avem la Bord o bibliotec universal bun. Inventatorii Originali nu tiu ncotro se-
ndreapt; ei bjbie n Bezn. Chiar i arheologii/ingineri de pe nyjora au Trebuit s reinventeze multe. Noi ns cunoatem
Totul despre construirea avioanelor i altor aparate; Noi cunoatem sute de moduri de abordare. (conFruntat acum cu
necesitatea, rvna era brusc convinS c o puteau face.) Noi putem s studiem toate cile De dezvoltare i s eliminm
fundturile. Mai mult Chiar, putem s gsim calea cea mai rapid de a trece Din medievalism la invenii specifice,
echipamente Ce pot nfrnge orice barbari care-i atac pe prietenii Lui jefri.
Discursul rvnei se opri i ea i trase rsuflarea. Zmbi larg, uitndu-se nti la tulpin-verde, apoi la Cochilie-albastr. Ins
un skrodclre tcut este una Dintre cele mai impasibile audiene din univers. Era Greu de precizat pn i dac ei o
priveau. Dup nc Un moment, tulpin-verde rosti:
- da, neleg. i pentru c redescoperirile sunt att De uzuale n zona lent, mare pane din ele pot fi deja Schiate n
biblioteca navei.
Atunci se petrecu. Pham se ntoarse de la fereastr. Se uit peste punte, la rvna i skrodclrei. Pentru Prima dat dup
releu, vorbi. Mai mult chiar, Cuvintele nu erau nonsensuri, dei femeia avu nevoie De o secund ca s neleag.
-arme i radiouri, spuse el.
---... Da.
Rvna i ntoarse privirea. Gndete-te la ceva ca S-l determini s spun mai multe.
- de ce tocmai ele?
Pham nuwen strnse din umeri.
- pe canberra a mers.
Apoi idiotul de cochilie-albastr ncepu s vorBeasc, ceva despre o cutare prin bibliotec. Pham se Uit la ei o clip, cu
chip inexpresiv. Apoi i ntoarse Din nou privirea ctre stele i momentul fu pierdut.

22
- Pham?
Auzi glasul rvnei imediat ndrtul su. Ea Rmsese pe punte dup plecarea skrodclreilor, care ncepeu pregtirile
lipsite de sens stabilite n urma Discuiei lor. Brbatul nu rspunse i dup o clip ea Pluti, l ocoli i -i bloca vederea
peisajului stelar. In Mod aproape reflex, se pomeni focalizndu-i ochii pe Faa ei.
- mulumesc pentru c-ai vorbit cu noi... Avem Nevoie de tine mai mult ca oricnd.
Pham putea totui s mai vad destule stele. Erau De jur mprejurul ei, micndu-se lent. Rvna nclin Capul pe un umr,
aa cum fcea cnd dorea s Semnaleze nedumerire prietenoas.
- te putem ajuta...
El nu-i rspunse. Oare ce anume l fcuse s Vorbeasc tocmai acum?
- nu-i putei ajuta pe mori, rosti pham vag Surprins de propria sa voce.
Precum focalizarea privirii, vorbirea era probabil Un act reflex.
- tu nu eti mort. Eti la fel de viu ca mine.
Apoi cuvintele se revrsar din el; mai multe dect In toate zilele post-releu.
- este adevrat. Iluzia contiinei de sine... AutoMate fericite, care ruleaz programe banale... Pun Prinsoare c n-ai ghicit
niciodat. Cum ai putea, din Interior? Din exterior, din punctul de vedere al Btrnului...
i feri ochii, ameit de dublarea brusc a vederii. Rvna se apropie pn ce chipul i ajunse la numai Civa centimetri de al
lui. Plutea liber, ancorat doar Cu un singur picior de podea.
-drag pham, greeti! Tu ai fost n adnc i-ai Fost la vrf, dar n-ai fost niciodat ntre ele... iluzia Contiinei de sine? Este

100
un loc comun n toate Filozofiile pragmatice din exterior. Are consecine Frumoase, dar i unele nspimnttoare. Tu le tii
Doar pe cele nspimnttoare. Gndete-te: iluzia Trebuie s se aplice cu aceeai certitudine i puterilor.
-nu. El putea furi dispozitive ca tine i ca mine.
-s fii mort este o opiune, pham.
Rvna se ntinse pentru a-i trece mna peste Umrul i braul lui. Pham avu o schimbare de Perspectiv tipic pentru
imponderabilitate; jos Pru s se roteasc n lateral i el privea n sus ctre Femeie. Brusc, fu contient de barba lui
neregulat i De prul nclcit care-i plutea peste tot. Se uit la rv Na i-i reaminti tot ce gndise despre ea. La releu, ea
Pruse inteligent; poate nu mai deteapt dect el, dar La fel de istea ca majoritatea competitorilor lui qeng
Ho. Existau ns i alte amintiri: felul n care o vzuse Btrnul... Ca de obicei, amintirile lui erau cople itoare. Ca de obicei,
erau n general ininteligibile. Pn i sentimentele lui erau greu de interpretat. Totui... El se gndise la rvna cam aa cum
te-ai Gndi la un... Cine favorit. Btrnul putea s-o citeasc Perfect. Rvnei bergsndot i plcea s manipuleze; el Fusese
ncntat/amuzat(?) De aspectul acela. Ins ndrtul vorbelor i argumentaiilor femeii, el vZuse mult... buntate putea fi
cuvntul omenesc Potrivit. Btrnul dorise binele rvnei. In cele din urm, El a ncercat chiar s ajute. nelegerile fulgerau
pe Lng el, prea iui ca s le prind. Rvna vorbea din nou:
-ceea ce i s-a ntmplat ie, este teribil ntr-adeVr, dar li s-a ntmplat i altora. Am citit de nite caZuri. Nici chiar puterile
nu sunt nemuritoare. Uneori Se lupt ntre ele i unele sunt ucise. Cteodat, una Se sinucide. Exist un sistem stelar pe
care istoria l Numete moartea zeilor; acum un milion de ani se Gsea n transcendent. Era vizitat de un grup de Puteri. n
zone a avut loc un resac i, brusc, sistemul A ajuns la douzeci de ani-lumin adncime n Exterior. Acela a fost resacul cel
mai mare consemnat n mod clar. Puterile de la moartea zeilor n-au avut Nicio ans. Au murit toate, unele n putregai i
ruine Ruginite... Altele la nivelul simplilor mini umane.
-c-ce au ajuns acelea?
Rvna ezit i-i lu o mn ntre palmele ei.
- poi s caui i singur i s afli. Ideea este c aseMenea lucruri se-ntmpl. Pentru victime, este Sfritul lumii. Dar din
punctul nostru de vedere, pune-Tul de vedere al oamenilor... Ei bine, omul pham nuwen A avut noroc; tulpin-verde spune
c prbuirea Conexiunilor btrnului n-a cauzat leziuni organice Masive. Poate c exist leziuni subtile; uneori resturile Se
autodistrug, indiferent ce anume ar fi rmas.
Pham simi lacrimi prelingndu-i-se din ochi. i Pricepu c partea de apatie din interiorul lui fusese Tristee pentru propria
sa moarte.
- leziuni subtile! Cltin din cap i lacrimile Plutir prin aer: capul mi este burduit de el, de Amintirile lui.
Amintiri? Se ridicau uriae peste orice altceva. ToTui el nu le putea nelege. Nu putea nelege detaliile. Nu putea nelege
nici mcar emoiile, dect sub forma Unor simplificri stupide: fericire, rs, uimire, team i Fermitate de oel ngheat.
Acum era pierdut n aminTirile acelea, rtcind aidoma unui idiot ntr-o catedral. Fr s priceap nimic, tremurnd n faa
icoanelor. Rvna pivot n jurul minilor lor ncletate. Dup O clip, genunchiul ei l lovi uor pe al lui.
-eti nc om, ai nc propriile tale... Vocea i se curm cnd vzu i privirea.
-propriile mele amintiri.
mprtiate printre cele ininteligibile de care se Poticnea: el la vrsta de cinci ani, stnd pe paiele din Sala mare, atent s
nu apar vreun adult; nu era Cuvenit ca nobilii s se joace n mizerie. Dup ali zece Ani, fcnd dragoste cu cindi pentru
prima oar. Peste un an, vznd prima lui mainrie zburtoare: Feribotul orbital care coborse pe terenul de parad al
Tatlui su. Deceniile petrecute n spaiu...
- da, qeng ho... Pham nuwen, marele negustor
Din lentoare... Toate amintirile sunt nc acolo. Pe de
Alt parte, totul ar putea fi la fel de bine minciuna
Btrnului, o impostur de o dup-amiaz, pentru a-i
Pcli pe cei de la releu.
Femeia i muc buza, dar nu spuse nimic. Era
Prea onest ca s mint, chiar i acum.
Pham nuwen i ntinse mna liber i-i ndeprt
Prul de pe chip.
- tiu c-ai spus-o i tu, rav. Nu te-nvinovi: a fi
Bnuit-o i eu.
- da, ncuviin ea ncet i apoi l privi drept n Ochi. Mai trebuie s tii ns ceva. De la om la om... Acum tu eti om. Este
posibil s fi existat qeng ho i este posibil ca tu s fi fost exact aa cum i Reaminteti. i indiferent cum ar fi fost trecutul,

101
102
tu ai Putea avea un viitor mre.
Ecouri spectrale, ceva mai mult dect simple aminTiri i ceva mai puin dect raiune. Pentru o secund, O vzu pe rvna
cu ochi mai nelepi te iubete, Prostdnacule. Aproape ca un rs, un rs binevoitor. i trecu braele n jurul ei, apropiind-o
de trupul Su. Era att de real... O simi strecurndu-i un Picior ntre picioarele sale. S rd... Ca un masaj carDiac, un
reflex negndit care readucea o minte la via. Prostesc, trivial, totui...
-vreau... Vreau s m-ntorc. Cuvintele i ieeau strangulate n icnete.
-sunt att de multe acum n mine, att de multe Pe care nu le pot nelege! Sunt pierdut n propriul Meu cap.
Ea nu spuse nimic; probabil c nici mcar nu-i Putea nelege vorbirea. Pentru un moment, tot ce tiu pham fu c ea se afla
n braele lui, rspunzndu-i mbririi. Te rog, te rog, vreau s m-ntorc! Rvna nu mai fcuse niciodat dragoste pe
puntea Unei nave stelare. Pe de alt parte nici nu avusese Vreodat propria ei nav stelar. Nu degeaba este Numit
lugher-de-fund. Surescitat, pham i pierdu Centura de fixare. Plutir liber, lovindu-se ocazional De perei sau de haine
abandonate ori alunecnd Printre lacrimi. Dup multe minute, sfrir cu Capetele la numai civa centimetri de podea i
restul Corpurilor ridicate spre plafon. Rvna era vag Contient de faptul c pantalonii i fluturau ca un S tindard din locul
unde i se agaser de glezn. Nu
Fusese chiar ca n ficiunile romanioase. In primul Rnd, dac pluteai liber n imponderabilitate, nu aveai Niciun punct de
sprijin. In al doilea rnd... Pham se ndeprt de ea, relaxndu-i strnsoarea. Ea i ddu n lturi prul rou i lung i privi n
ochii injectai.
-tii, vorbi el tremurat, nu crezusem niciodat C-a putea plnge att de tare nct s m doar faa. Rvna i zmbi.
-nseamn c ai dus o via fr griji.
i ncovoie spatele, lipindu-1 de palmele lui, apoi l trase cu blndee mai aproape. Plutir n tcere teva minute, cu
trupurile relaxndu-se unul n Urbele celuilalt, fr s simt nimic altceva dect Prezena reciproc. Dup aceea:
-mulumesc, rvna.
-...plcerea mea.
Vocea ei se auzi vistoare, dar serioas, i femeia l Strnse mai puternic n brae. Ciudat... Pentru ea Pham nsemnase
attea lucruri... Unele nfricotoare, Unele fermectoare, unele enervante. i altele pe care Nu le-ar fi putut admite - nici
chiar ei nsi - pn Acum. Pentru prima dat dup cderea releului, ea Simi speran real. Poate c era o stupid
reacie Fizic... Sau poate c nu. Aici, n braele ei, era un Brbat care putea fi echivalentul oricrui aventurier Din crile de
poveti i chiar mai mult dect att: Cineva care fusese parte dintr-o putere.
- pham... Ce crezi c s-a-ntmplat de fapt la releu? De ce a fost ucis btrnul?
Chicotitul lui pru neforat, totui braele i se ncordar n jurul trupului ei.
- tu m-ntrebi pe mine? Eu muream pe atunci, ai Uitat?... Ba nu, greesc. Btrnul, el murea pe atunci. Rmase tcut
pentru un minut. Puntea se roti lent
n jurul lor, oferind priveliti tcute ale stelelor din
Exterior.
- tiu c zeul din mine era n chinuri. Era disperat, Panicat... In acelai timp ns ncerca s-mi fac ceva nainte de-a muri.
Glasul i deveni moale, ntrebtor: Da. Era ca i cum eu a fi fost un bagaj ieftin i el m-ar Fi ticsit cu toate fleacurile pe care
putea pune mna. tii cum - s-ndei zece kilograme ntr-un sac de Numai nou kilograme. tia c m durea - la urma
Urmelor, eram parte din el -, dar asta nu conta.
Se rsuci, desprinzndu-se iari din braele ei, i Chipul i se schimonosi din nou.
-nu sunt un sadic i cred c nici el nu era. Eu... Rvna cltin din cap.
-cred c fcea un transfer.
Pham tcu un moment, cutnd s integreze ideea n situaia lui.
- n-are sens. In mine nu exist loc pentru a fi Supraom.
Teama urmrea sperana n cercuri strnse.
- nu, nu, ateapt! Ai dreptate. Chiar dac o
Putere aflat pe moarte apreciaz c rencarnarea este Posibil, ntr-un creier normal nu exist suficient Spaiu pentru a
stoca prea mult. Ins btrnul ncerca Altceva... Mai ii minte cum l-am implorat s ne-ajute Cu cltoria n adnc?
-da. Eu... El manifesta nelegere, se comporta aa Cum am face noi cu nite animale care se confrunt cu O specie nou
de prdtor. N-a considerat niciodat C aberaia ar putea fi o ameninare pentru el, cel Puin pn cnd...
-exact. Pn cnd a fost atacat. Atacul fost o surPriz total pentru puteri; n mod brusc, aberaia Devenise mai mult dect
o problem curioas pentru Submini. Dup aceea, btrnul a ncercat realmente s Ajute. A ndesat n tine planuri i
automate. A ndesat Att de multe, nct ai fost ct pe-aici s mori, att de

102
Multe, nct nu le poi nelege. Am citit despre Asemenea lucruri n teologia aplicat... (i erau Legende n aceeai msur
ca i adevruri). Se numete Teostriciune.
- teostriciune? Pru s se joace cu cuvntul acela, Examinndu-1 nedumerit: ce denumire ciudat! mi Amintesc panica lui.
Dar dac el fcea ceea ce spui tu, De ce nu mi-a spus pur i simplu i mie? i dac sunt Ticsit cu sfaturi bune, cum se face
c nuntru nu Zresc dect... - privirea i redeveni aa cum fusese cu Zile n urm - ...statui negre cu muchii ascuite, care
Se strng spre mine?
Din nou o tcere prelung. Acum ns rvna Aproape c-l putea simi pe pham gndind. Braele i Zvcneau, ncordndu-se,
i cte un fior ocazional i Strbtea corpul.
- da... Da. Multe se potrivesc. Pe majoritatea tot
Nu le-neleg i probabil c nu le voi nelege niciodat. Chiar atunci, n ultimele clipe, btrnul a descoperit Ceva. O strnse
cu putere pe rvna i-i ngropa faa n gtul ei. Crima comis de aberaie a fost foarte... Personal. Chiar i n timp ce
murea, btrnul Continua s nvee lucruri noi. Alt tcere.
-aberaia este foarte veche, rvna. Vrsta ei se Msoar probabil n miliarde de ani. Este o ameninare pe care btrnul a
putut s-o conceap doar Teoretic, nainte de a-l ucide cu adevrat. Totui... Un minut. Dou. Brbatul nu mai continu.
-nu te teme, pham. Ingduie-i timp.
-da. Se retrase ntr-att, nct s-i poat privi tot Chipul. Acum ns eu tiu urmtorul lucru: btrnul A fcut asta cu un
scop. Noi nu umblm dup potCoave de cai mori. In adnc exist ceva - n nava Aceea straumer - ceva despre care
btrnul credea c Poate s joace un rol decisiv.
i trecu mna uor peste faa ei i sursul su era Trist, dei ar fi trebuit s fi fost voios.
- nu-nelegi, rvna? Dac tu ai dreptate, ziua de
Azi poate fi singura n care s m apropii cel mai mult De calitatea de om. Sunt plin de transferul btr Nului... De aceast
teostriciune. Nu voi pricepe n Mod contient marea ei majoritate, dar dac lucrurile Se vor desfura corespunztor, n
cele din urm va Iei la iveal, explodnd. Sunt dispozitivul lui tele Comandat, robotul lui n adncul exteriorului. Nul ea se
sili totui s strng din umeri.
- poate c da, ns tu eti om i noi acionm Pentru aceleai rezultate... i eu n-o s-i dau drumul! Rvna tiuse c
tehnologia repornirii asistate Trebuia s figureze ca subiect n biblioteca navei. Se Dovedi c subiectul era o specialitate
tiinific major. Pe lng cele zece mii de studii de caz, existau prograMe de personalizare i o sumedenie de teorii cu
aspect Foarte plicticos. Dei problema redescoperirii era Minor n exterior, n zona lent se petrecuser Aproape toate
combinaiile imaginabile de eveni Mente. In lentoare, civilizaiile nu puteau s dureze Mai mult de nite mii de ani. Colapsul
lor era uneori o Eclips scurt, cteva decenii petrecute pentru a-i Reveni de pe urma rzboiului sau a distrugerii at-
Mosferei. Altele se ntorceau n medievalism. i, Desigur, cele mai multe rase se autoexterminau Finalmente, cel puin n
interiorul sistemului lor solar. Cele care nu se autoexterminau (i chiar unele dintre Cele care o fceau) reveneau pn la
urm, tr-grpi, La nivelurile anterioare.
Studiul acestor aplicaii era intitulat istoria apli Cat a tehnologiei. Din pcate att pentru savanii, ct i pentru civilizaiile
din zona lent, aplicaiile reale Erau cam rare. Evenimentele din studiile de caz erau Deja vechi de secole cnd vestea
despre ele ajungea n
Exterior i puini cercettori erau dispui s ntre Prind munc de teren n zona lent, unde gsirea i Supravegherea unui
singur experiment i putea costa O mare parte a vieii. In tot cazul, era un hobby plc ut Pentru milioane de departamente
universitare. Unul Dintre jocurile favorite era conceperea de ci minime Prin care, de la un nivel de tehnologie dat, s se
ajung Pn la nivelul cel mai ridicat care putea fi susinut n Lentoare. Detaliile depindeau de multe aspecte, prinTre care
nivelul iniial de primitivism, cantitatea de Contientizare tiinific rezidual (sau toleran) i Natura fizic a rasei. Teoriile
istoricilor erau sinteTizate n programe ale cror inputuri erau date conCrete despre starea civilizaiei i rezultatele dorite,
iar Ale cror outputuri erau etapele ce ar fi dus cel mai Rapid la rezultatele respective. Dup dou zile, toi patru erau
napoi pe puntea Lui eii. i de data asta vorbim toi.
-trebuie aadar s decidem ce invenii s alegem, Ceva care s apere regatul insulei tinuite...
-...i ceva ce domnul oel s poat construi n Mai puin de o sut de zile, spuse cochilie-albastr. Petrecuse aproape n
totalitate ultimele dou zile, Examinnd programele de dezvoltare din biblioteca Lui/7.
-eu continui s susin putile i radiourile, zise Pham.
Putere de foc i comunicaii. Rvna i zmbi. Amintirile umane ale lui pham ar fi fost suficiente n Sine pentru a salva copiii
de pe planeta stiletelor. El Nu mai vorbise despre planurile btrnului. Planurile Btrnului... Formularea aceea suna n
mintea rvnei Cumva ca destinul - poate bun, poate teribil, dar Deocamdat necunoscut. i chiar destinul poate fi
Ambiguu.
- ce prere ai, cochilie-albastr? ntreb ea. Ar
103
104
Putea ei produce repede radioul, pornind de la zero? Pe nyjora, radiourile fuseser contemporane cu Zborul orbital - la mai
bine de un secol dup nceperea renaterii.
-da, lady rvna. Exist trucuri simple, care nu Sunt niciodat observate pn nu se atinge un prag Foarte ridicat al
tehnologiei. De exemplu, antenele de Torsiune cuantic pot fi construite din reele de argint i oel aliat cu cobalt, dac
geometria este corect. Din pcate, gsirea geometriei corespunztoare Implic mult teorie i capacitatea de a rezolva
ecuaii Difereniale pariale mari. Multe zone lente n-au Descoperit niciodat principiul.
-bine, ncuviin pham, totui rmne problema Traducerii. Probabil c jefri a mai auzit cuvntul cobalt, dar cum l-ar putea
el descrie unor fiine care N-au niciun punct de referin? Dac nu tim mult Mai multe despre planeta lor, n-am putea nici
mcar S le descriem cum s gseasc minereul de cobalt.
-asta va ncetini lucrurile, recunoscu cochi-Lie-albastr, ns programul ine seama de posibilitate. Se pare c domnul oel
nelege conceptul experiMentrilor. Pentru cobalt i putem oferi un arbore de Experimente bazate pe descrierile de
minereuri proBabile i de teste chimice adecvate.
-nu-i chiar aa simplu, interveni tulpin-verde. Unele teste chimice n sine implic arbori de cu Tare/testare. Trebuie apoi
ntreprinse alte experiMente, pentru a testa toxicitatea. Noi tim despre Creaturile-hait mult mai puine dect este
necesar Pentru folosirea acestui program.
Pham surse.
- sper c vor ti s-i exprime recunotina; eu N-am auzit niciodat de antene de torsiune cuantic. Stiletele vor sfri prin
a cpta echipamente de Comunicaii pe care qeng ho nu le-a avut nicicnd.
Totui cadoul putea fi livrat. ntrebarea era dac O puteau face la timp pentru a-l salva pe jefri i nava Sa de ciophtoru-n-
lemn? Cei patru rular programul Din nou, i din nou. Cunoteau foarte puine despre Creaturile-hait. Cei din regatul
insula tinuit Preau destul de flexibili. Dac erau de acord s fac Tot ce le sttea n putin pentru a urma ndrumRile i
dac aveau norocul de a gsi surse apropiate De materii, prime eseniale, atunci s-ar fi prut c Puteau obine un numr
limitat de arme de foc i Radiouri n mai puin de o sut de zile. Pe de alt Parte, dac haitele de pe insula tinuit sfreau
prin A urmri ramificaiile cele mai neinspirate ale arboRilor de cutare, lucrurile se puteau trgna pe durata Ctorva ani.
Rvnei i venea greu s accepte c, indiferent ce ar Fi fcut ei patru, salvarea lui jefri ar fi fost parial o Chestiune de noroc.
Oftat! In cele din urm, alese Schema cea mai bun pe care o puteau produce, o Traduse n samnorsk i o expedie.

23
Oel admirase dintotdeauna arhitectura militar. Acum el aduga un capitol nou manualului, con Struind un castel care s
ofere protecie i mpotriva Cerului, nu numai mpotriva solului nconjurtor. nava ca o cutie pe picioroange era cunoscut
deja Pe tot continentul. nainte de trecerea altei veri, aici Aveau s soseasc armate inamice, care s ncerce s
Cucereasc - ori cel puin s distrug - trofeul ce Ajunsese la el. Mult mai periculoase. Oamenii stelelor Aveau s fie i ei
aici. El trebuia s fie pregtit. Inspecta zilnic lucrrile. nlocuitorul din piatr al Palisadei fusese ridicat pe latura de miazzi
a periMetrului. Pe versantul stncos care se nla peste Insula tinuit, noul lui brlog era ca i terminat...
Fusese terminat de o vreme, mri o parte din el. Ar fi Trebuit realmente s se mute acolo; sigurana insulei Tinuite se
transforma rapid ntr-o iluzie. Dealul Navei stelare constituia deja centrul micrii... Iar Asta nu era doar propagand. Ceea
ce ambasadele Jupuitorilor din alte regate numiser oracolul de pe Dealul navei stelare era mai mult dect ar fi putut Visa
un mincinos veridic. Indiferent ct de iste ar fi Fost oel din alte puncte de vedere, conductor avea s Fie acela care
sttea cel mai aproape de oracol. De Acum, el transferase sau executase civa servitori, haite Care pruser niel prea
prietenoase cu amdijefri. Cnd strinii coborser, dealul navei stelare era Numai buruian i stnc. Pe durata iernii,
existase Doar o palisad i un adpost din lemn. Acum ns Rencepuse cldirea castelului - coroana a crei Nestemat era
nava. In scurt vreme dealul acesta avea S fie capitala continentului i a lumii. Iar dup aceea... Oel privi n profunzimile
albastre ale cerului. nTinderea stpnirii lui urma s depind n esen de Formulrile lui cele mai potrivite i de
construirea Acestui castel ntr-un mod foarte special. Ajunge cu Visurile! Lord oel se adun laolalt i cobor de pe Zidul
nou, pe treptele recent tiate n piatr. Curtea Interioar avea cinci hectare, n majoritate acoperite De noroi. Mzga i se
simea rece sub labe, totui Zpada i zoaiele erau limitate la troiene tot mai mici, Departe de potecile lucrtorilor.
Primvara avansase Binior i soarele se simea cald n aerul friguros. Putea S vad la deprtare de mile, peste insula
tinuit, pn La ocean i n jos pe coast, n trmul fiordurilor. Oel sui ultima sut de metri pe deal pn la nava ste Lar.
Grzile l flancau de ambele pri, iar shreck Venea n ariergard. Era loc ndeajuns pentru a nu fi Nevoie ca muncitorii s se
retrag... i el poruncise ca Nimeni s nu se opreasc din cauza prezenei sale.
Aceasta se datora pe de o parte necesitii de a men ine amgirea lui amdijefri i pe de alt parte faptului C micarea
avea nevoie ct mai repede de fortreaa Aceasta. Ce nsemna ct mai repede era o ntrebare Care-l rodea.

104
Oel continua s priveasc n toate direciile, ns Atenia i era ndreptat n principal asupra construc iei. Curtea era plin
cu mormane de piatr tiat i Stive de cherestea. ntruct solul pornise s se dez Ghee, ncepuser spturile pentru
fundaiile zidului Interior. Acolo unde era nc dur, inginerii lui oel Injectau ap clocotit. Aburul se nla din guri,
Ascunznd troliurile i sptorii de jos. Locul era mai Zgomotos dect un cmp de lupt: troliurile scriau, Tiurile
mucau din pmnt i efii de echipe rcneau ndemnuri. Era la fel de aglomerat ca o lupt corp la Corp, dei nu la fel de
haotic. Oel privi o hait-sptor de pe fundul unui an. Cei treizeci de membri erau att de apropiai unul de Cellalt,
nct uneori umerii li se atingeau. Era o gloat Enorm, dar asocierea nu avea nimic de orgie. Chiar i nainte de cioplitorul-
n-lemn, ghildele de construc ii ntreprinseser genul acesta de aciuni. Probabil c Inteligena haitei de treizeci de membri
de dedesubt N-o atingea nici pe a unui teret. Rndul de zece din Fa rotea sapele la unison, spnd constant n peretele
De pmnt. Cnd capetele i sapele lor erau ridicate, Cei zece membri din spate se repezeau nainte, pentru A trage n
spate pmntul i pietrele care tocmai fuSeser excavate. ndrtul lor, un al treilea rnd de Membri scotea pmntul din
an. Pentru ca totul s Funcioneze, trebuia o sincronizare complicat - solul Nu era omogen -, totui se ncadra perfect n
limitele Mentale ale haitei. Puteau lucra aa ore n ir, schimBnd la fiecare cteva minute primele dou rnduri ntre ele. In
trecut, ghildele pzeau cu grij secretul
Fiecrei contopiri speciale. Dup o zi de munc grea, O astfel de echip se diviza n haite de inteligen Normal i fiecare
pleca acas foarte bine pltit. Oel Surse n barb. Cioplitorul-n-lemn mbuntise Vechile metode ale ghildelor, dar
jupuitorul venise cu Un rafinament esenial (de fapt, l preluase de la Tropice). De ce s lase echipa s se divid la sfritul
Unei zile de munc? Echipele de lucrtori ale jupui-Torului stteau permanent mpreun, cazate n barci Att de mici, nct
nu-i puteau recupera niciodat Minile de hait separate. Metoda funciona perfect. Dup un an sau doi, i cu sortrile
corespunztoare, Haitele iniiale din asemenea echipe erau entiti Obtuze care nu mai doreau s se despart. Pentru o
clip, oel privi cum pietrele tiate erau Coborte i fixate cu mortar n noul an. Dup aceea ncuviin spre veste-albe
care conducea operaiunea i trecu mai departe. anurile pentru fundaii suiau Pn la gardurile nalte ale curii navei
stelare. Aceasta Era construcia cea mai dificil dintre toate, partea care Avea s transforme castelul ntr-o capcan
minunat. Alte cteva informaii primite prin intermediul lui Amdijefri, i oel avea s tie cu exactitate ce anume S
construiasc.
Ua curii navei stelare era deschis n momentul Acesta i un veste-albe sttea spate n spate n prag. PZitorul auzi
sunetul cu o secund naintea lui oel. Doi Dintre membrii si se desprinser s cerceteze n jur. Aproape inaudibil rsunar
strigte nalte, urmate de Chemri ggite de atac. Veste-albe sri de pe scri i goni Dup cldire. Oel i grzile lui l
urmar ndeaproape. Oel derapa i se opri lng anul pentru fundaii Din spatele navei. Sursa imediat a glgiei era
eviDent. Trei haite de veste-albe interogau vorbitorul Unei echipe. Ii separaser i-l bteau cu bastoane-cra-Vae. De la
apropierea aceasta, ipetele mentale erau la
Fel de sonore ca i strigtele. Restul echipei de sptori Ieea din an, divizndu-se n haite funcionale i ata Ca vestele-
albe folosindu-se de sape. Cum fusese posiBil ca situaia s degenereze ntr-un asemenea hal? Oel Putea ghici rspunsul.
Fundaiile acestea interioare Urmau s conin cele mai secrete tuneluri din castel i dispozitivele chiar mai secrete pe
care plnuia s le Foloseasc mpotriva strinilor din cer. Bineneles c Cei care munceau n astfel de zone secrete aveau
S fie eliminai dup terminarea lucrrii. Dei erau Ntngi, probabil c-i ghiciser soarta. In alte circumstane, poate c
oel s-ar fi retras, Mulumindu-se s priveasc. Asemenea eecuri Puteau fi iluminatoare, deoarece i ngduiau s iden-
Tifice slbiciunile subordonailor si - cine era prea Slab (i prea bun) pentru a continua s exercite aceeai Funcie. De
data asta era diferit. Amdi i jefri se aflau La bordul navei stelare. In pereii din lemn nu existau Deschideri i nuntru i
pzea cu siguran alt vesTe-albe, dar... Chiar n secunda n care se npusti nain Te, strignd spre slugile sale, membrul
haitei lui oel Care privea n spate l zri pe jefri ieind din curte. Doi Puiandri erau pe umerii lui i restul lui amdi se re Vrsa
n jurul su.
- napoi! Rcni la ei i adug n puina samnorsk Pe care o cunotea: pericol! napoi!
Amdi se opri, ns dou-picioare continua s nainteze. Dou haite de soldai se mprtiar din Faa lui. Aveau ordine
precise: niciodat s nu-l ating Pe strin. nc o clip i munca atent de un an urma S fie distrus. nc o clip i oel
putea pierde Lumea... Totul din cauza prostiei i ghinionului. ns chiar pe cnd membrii lui din spate strigau la Dou-
picioare, cei din fa srir pe un morman de Pietre i artar echipele care ieeau din an:
- ucidei invadatorii!
Grzile se strnser mai mult n jurul su, cnd Shreck i civa soldai trecur pe lng el. Contiina Lui oel se prbui n
hrmlaia sngeroas. Acesta nu Era haosul controlat al experimentelor din subteranul Insulei tinuite, ci moartea
aleatorie care zbura n Toate direciile: sgei, sulie, sape. Membrii echipei de Sptori alergau de colo-colo, nvrtindu-se
i ipnd. Nu aveau nici cea mai mic ans, totui uciser muli Din ceilali nainte s moar. Oel se retrase dinaintea

105
106
meleului, ctre jefri. Dou-picioare continua s alerge spre el. Amdi l Urma, strignd n samnorsk. Un singur membru
Lipsit de minte al echipei, o singur sgeat intit gre it i dou-picioare ar fi murit i totul ar fi fost pier Dut. In toat viaa
lui, oel nu simise atta panic Pentru sigurana altcuiva. Alerg la om i-l nconjur. Dou-picioare czu n genunchi i-l
prinse de gt. Numai faptul c i dedicase viaa meninerii contro Lului personal l opri pe oel s nu-l sfrtece. Strinul Nu
ataca, ci-l mbria. Aproape toi membrii echipei de sptori erau Acum mori, iar shreck i mpinsese pe supravieuitori
Prea departe ca s fie o ameninare. Grzile lui oel l protejau, la nici zece metri deprtare. Amdi era Strns laolalt,
ghemuindu-se naintea vacarmului Mental, totui mai striga ctre jefri. Oel ncerc s se Desprind de om, dar jefri nha
ntruna gt dup gt, Uneori cte dou odat. Scotea nite bolboroseli care Nu semnau cu samnorsk. Oel tremura sub
asaltul Acela. Nu-i arta repulsia! Omul n-ar fi identificat-o Oricum, ns amdi o putea recunoate. Jefri mai Fcuse gestul
acesta i nainte, iar oel profitase, dei Il costase. Copilul-clugri avea nevoie de contact fi Zic; acesta era baza relaiei
dintre amdi i jefri. O nCredere similar trebuia s rezulte dac i ngduia Creaturii s-l ating. Oel lunec un cap i un
gt peste
Ale lui jefri, aa cum vzuse c fceau prinii cu Puiandrii n laboratoarele subterane. Omul l strnse i mai tare n brae
i-i plimb labele lungi i arTiculate peste blana lui. Ignornd repulsia, era o expeRien foarte stranie. In mod normal, un
asemenea Contact strns cu alt fiin inteligent putea s apar Numai n timpul luptei sau al activitii sexuale i n
Niciunul dintre cazurile respective nu mai rmnea Loc pentru gndire raional. Ins alturi de acest om Care rspundea
cu inteligen evident nu exista nici Urm de zgomot mental. Puteai s gndeti i s simi n mod simultan. Oel i muc
o buz, strduindu-se S-i opreasc fiorul. Era... Era ca i cum ar fi fcut sex Cu un cadavru.
In cele din urm jefri se retrase, cu o mn ridiCat. Vorbi ceva, foarte repede i amdi zise:
- lord oel, eti rnit. Privete: snge!
Pe laba omului se vedea ceva rou; oel se exaMina. Aa era, avea o zgrietur pe un dos. Nici mcar N-o simise n
surescitarea evenimentelor. Se retrase De lng clugri i-i vorbi lui amdi:
-este un fleac. Tu i jefri ai pit ceva? Intre cei doi copii urm un schimb de replici Aproape ininteligibil pentru oel.
-nu am pit nimic. Ii mulumim pentru Protecie.
Gndirea rapid fusese spat de jupuitor cu Cuitele n oel.
- da, totui aa ceva n-ar fi trebuit s se ntmple. Cioplitorii-n-lemn s-au deghizat n muncitori. Cred C o fcuser de
multe zile i ateptau o ocazie s sar Asupra voastr. Cnd am neles impostura, a fost prea Trziu... Cnd ai auzit
zgomotele de lupt, ar fi Trebuit s fi rmas nuntru.
Amdi plec ruinat capetele i-i traduse lui jefri.
- ne pare ru. Ne-am speriat i apoi am crezut c
Era posibil ca tu s fi fost rnit. Oel emise sunete linititoare. In acelai timp, doi Din el priveau carnajul. Unde era veste-
albe care Prsise scara de la bun nceput? Haita aceea avea s Plteasc... Firul gndirii i se frnse brusc, cnd Observ:
tyrathect! Fragmentul de jupuitor se uita Din sala de consiliu. Gndindu-se mai bine, i aminti C-l vzuse acolo din
momentul nceperii luptei. PenTru alii postura sa putea prea impasibil, ns oel Ii desluea amuzamentul funest din
expresie. ncuviin scurt ctre el, dar se cutremur la interior; fusese ct Pe-aici s piard totul... ijupuitorul observase.
- haidei s v ducem pe amndoi pe insula Tinuit.
Le fcu semn paznicilor care apruser dinapoia Navei stelare.
- nu nc, lord oel! Spuse amdi. Abia am venit. Un rspuns din partea rvnei ar trebui s soseasc Foarte curnd.
Colii scrnir, dar nu n raza vizual a copiilor.
-bine, rmnei. ns trebuie s fim toi mult mai Ateni, ai neles?
-da, da!
Amdi i explic omului. Oel se ridic n dou Picioare btndu-1 uor cu laba pe jefri pe cap. i ceru dup aceea lui shreck
s-i duc pe copii napoi n curte. Pn ce disprur din vedere, toi Membrii si i privir cu o expresie de mndrie i
Afeciune. Apoi se ntoarse i porni peste noroiul nsngerat. Unde era idiotul de veste-albe? Sala de consiliu de pe dealul
navei stelare era o Construcie micu i temporar. Fusese ndeajuns de Bun pentru a feri de frig pe timpul iernii, totui
era O adevrat cas de nebuni dac la discuii participau Mai mult de trei persoane. Oel tropi pe lng Fragmentul de
jupuitor i se reuni la mansard, de
Unde avea cea mai bun vedere asupra lucrrilor de Construcie. Dup un moment de politee, tyrathect Intr i sui n
mansarda de vizavi. Ins tot ceremonialul acela era pus n scen doar Pentru cei care munceau afar; acum rsetul moale
al Jupuitorului uier prin vzduh spre oel, doar att De tare nct s fie auzit numai de acesta.
-drag oel, uneori m-ntreb dac eti cu Adevrat elevul meu... Sau poate un altul, care a fost Introdus dup ce-am plecat.
ncerci s ne distrugi? Oel l fulger cu privirea. Era sigur c n postura Lui nu exista tulburare; totul era nbuit la interior.

106
-se ntmpl i accidente. Incompetentul va fi Eliminat.
-evident. Se pare ns c acesta este rspunsul la Toate problemele tale. Dac n-ai fi fost att de Preocupat s reduci la
tcere echipele de sptori, Poate c ele nu s-ar fi rzvrtit... i ai fi avut cu un accident mai puin.
-eroarea a stat n faptul c ei i-au ghicit soarta. Asemenea execuii sunt o parte necesar a construc iilor militare.
-serios? Crezi cu adevrat c eu a trebuit s-i ucid Pe toi cei care au construit pasajele de sub insula Tinuit?
-poftim? Adic... N-ai fcut-o? Cum...? Fragmentul de jupuitor rnji ca pe vremuri, Artndu-i toi colii.
-gndete-te la asta. Ca exerciiu.
Oel i aranja notiele pe mas i se prefcu c le Studiaz. Apoi toi membrii lui ridicar ochii ctre Cealalt hait.
- tyrathect, te respect din cauza jupuitorului din Tine, dar ine minte: supravieuieti graie toleranei Mele. Tu nu eti
jupuitorul n ateptare.
tirea sosise la sfritul toamnei trecute, chiar nain-
Te ca iarna s nchid ultima trectoare peste colii-de-Ghea. Haitele care purtau restul stpnului nu Izbutiser s ias
din sala parlamentului. Deplintatea Jupuitorului se pierduse pentru totdeauna. Vestea nSemnase o uurare considerabil
pentru oel i dup aceea Fragmentul fusese destul de maleabil pentru o vreme.
-niciunul dintre locotenenii mei n-ar clipi dac i-a Ucide pe toi membrii ti... Chiar i pe ai jupuitorului. i o voi face, dac
m vei sili - jur c-o voi face!
-bineneles, drag oel. Tu comanzi.
Pentru un moment, teama celuilalt fusese vdit. Nu uita, gndi oel pentru sine, nu uita nicio clip. Acesta nu-i dect un
fragment din stpn. Cea mai Mare parte din el este un dascl mrunt, nu marele nvtor al cuitului. Era adevrat, cei
doi membri Jupuitor ai si dominau complet haita. Spiritul Stpnului se gsea chiar aici, n sala aceasta, dar mblnzit.
Tyrathect putea fi manipulat, iar puterea Stpnului utilizat n scopurile lui oel.
- perfect, rosti el calm. Atta timp ct nelegi Asta, poi fi de mare folos pentru micare. Acum -Rsfoi hrtiile - a dori s
trecem n revist situaia Vizitatorului.
Doresc nite sfaturi.
-Da.
-Am convins-o pe rvna c preiosul ei jefri se Afl n pericol iminent. Amdijefri i -a povestit despre Atacurile cioplitoarei-n-
lemn i despre faptul c noi Ne temem de un asalt copleitor.
-iar asta se poate ntmpla realmente.
-da. Cioplitoarea-n-lemn plnuiete ntr-adevr Un atac i are propria ei surs de ajutor magic. Noi Deinem ceva mult mai
bun.
Btu uor n hrtiile din faa sa; recomandarea soSise nc de la nceputul iernii. i amintea cnd amdi- Jefri adusese
primele pagini - pagini cu tabele numerice,
Instruciuni i diagrame, toate desenate corect, dar n Stil copilresc. Oel i fragmentul petrecuser zile ncercnd s
neleag. Unele referiri erau evidente. Reetele vizitatorului cereau aur i argint n cantiti Cu care s-ar fi putut finana un
rzboi. Ce era ns argintul lichid? Tyrathect l recunoscuse; stpnul Folosise aa ceva n laboratoarele lui din republic.
Pn la urm obinuser cantitile specificate, totui Multe ingrediente erau oferite doar ca metode pentru A le crea. Oel
i-l amintea pe fragment reflectnd asuPra lor, plnuind mpotriva naturii ca i cum ar fi fost Alt duman. Prescripiile
misticilor abundau n corn De caracati i sloiuri de lumina-lunii. ndrumrile Primite de la rvna erau uneori chiar mai
stranii. Existau instruciuni cuprinse n instruciuni, ocoluri Lungi irosite pentru a testa materiale obinuite, pentru A decide
care dintre ele se potrivea cu adevrat pla Nului mre. Construire, testare, construire... Semna Cu metoda stpnului, dar
fr fundturi. Unele dintre ele fuseser logice din capul locului. Ei urmau s obin explozibilele i tunurile despre Care
cioplitoarea-n-lemn credea c erau armele ei Secrete. Mare parte din instruciuni continuau totui S rmn de
neneles... i situaia nu se uura odat Cu trecerea timpului.
Oel i fragmentul lucrar toat dup-amiaza, Plnuind cum s efectueze testele, deciznd unde s Caute noile ingrediente
pe care le cerea rvna. Tyrathect se ls pe spate, uiernd un suspin de Mirare.
- etap construit peste alt etap. i n curnd Vom avea propriile noastre radiouri. Btrna ciopli-Toare-n-lemn nu va
avea nicio ans... Ai dreptate, Oel. Cu asta poi conduce lumea. Inchipuie- i: s tii Instantaneu ce se-ntmpl n capitala
republicii i s Poi coordona armate, bazndu-te pe cunoaterea
Aceea. Micarea va fi mintea lui dumnezeu. (era o Lozinc veche, care acum se putea adeveri.) Te salut, Oel! Ai o putere
de ptrundere demn de micare. (citea dispreul nvtorului n zmbetul lui?) Radiourile i putile ne pot aduce
stpnirea lumii. In Mod clar ns acestea sunt firimituri de la masa Vizitatorilor. Ei cnd sosesc?
-intre o sut i o sut douzeci de zile ncepnd De azi. Rvna i-a refcut nc o dat estimrile. Se Pare c pn i dou-
107
108
picioarele au probleme cu Zborul ntre stele.
-aadar acesta este tot timpul de care dispunem Pentru a ne bucura de triumful micrii. Iar apoi nu Vom mai nsemna
nimic... Vom fi chiar mai puin Dect nite slbatici. Poate c-ar fi fost mai lipsit de pe Ricole s dm uitrii darurile i s-i fi
convins pe viZitatori c aici n-a mai rmas nimic demn de a fi salvat. Oel privi afar prin ferestrele nguste ca nite
Ambrazuri, plasate orizontal ntre brne. Putea s Vad parial curtea navei stelare i temeliile castelului, Iar dup ele
insulele trmului fiordurilor. Brusc se Simi mai ncreztor, mai mpcat cu sine dect fusese De foarte mult timp. Prea
momentul cuvenit s-i Destinuie visul.
Instruciuni i diagrame, toate desenate corect, dar n Stil copilresc. Oel i fragmentul petrecuser zile ncercnd s
neleag. Unele referiri erau evidente. Reetele vizitatorului cereau aur i argint n cantiti Cu care s-ar fi putut finana un
rzboi. Ce era ns argintul lichid? Tyrathect l recunoscuse; stpnul Folosise aa ceva n laboratoarele lui din republic.
Pn la urm obinuser cantitile specificate, totui Multe ingrediente erau oferite doar ca metode pentru A le crea. Oel
i-l amintea pe fragment reflectnd asuPra lor, plnuind mpotriva naturii ca i cum ar fi fost Alt duman. Prescripiile
misticilor abundau n corn
De caracati i sloiuri de lumina-lunii. ndrumrile Primite de la rvna erau uneori chiar mai stranii. Existau instruciuni
cuprinse n instruciuni, ocoluri Lungi irosite pentru a testa materiale obinuite, pentru A decide care dintre ele se potrivea
cu adevrat plaNului mre. Construire, testare, construire... Semna Cu metoda stpnului, dar fr fundturi. Unele
dintre ele fuseser logice din capul locului. Ei urmau s obin explozibilele i tunurile despre Care cioplitoarea-n-lemn
credea c erau armele ei Secrete. Mare parte din instruciuni continuau totui S rmn de neneles... i situaia nu se
uura odat Cu trecerea timpului.
Oel i fragmentul lucrar toat dup-amiaza, Plnuind cum s efectueze testele, deciznd unde s Caute noile ingrediente
pe care le cerea rvna. Tyrathect se ls pe spate, uiernd un suspin de Mirare.
-etap construit peste alt etap. i n curnd Vom avea propriile noastre radiouri. Btrna ciopli-ture-n-lemn nu va avea
nicio ans... Ai dreptate, oel. Cu asta poi conduce lumea. Inchipuie- i: s tii Instantaneu ce se-ntmpl n capitala
republicii i s Poi coordona armate, bazndu-te pe cunoaterea Aceea. Micarea va fi mintea lui dumnezeu. (era o Lozinc
veche, care acum se putea adeveri.) Te salut, oel! Ai o putere de ptrundere demn de micare. (citea dispreul
nvtorului n zmbetul lui?) Radiourile i putile ne pot aduce stpnirea lumii. In Mod clar ns acestea sunt firimituri de
la masa Vizitatorilor. Ei cnd sosesc?
-intre o sut i o sut douzeci de zile ncepnd De azi. Rvna i-a refcut nc o dat estimrile. Se Pare c pn i dou-
picioarele au probleme cu /borul ntre stele.
-aadar acesta este tot timpul de care dispunem
Pentru a ne bucura de triumful micrii. Iar apoi nu Vom mai nsemna nimic... Vom fi chiar mai puin Dect nite slbatici.
Poate c-ar fi fost mai lipsit de peRicole s dm uitrii darurile i s-i fi convins pe vi Zitatori c aici n-a mai rmas nimic
demn de a fi salvat. Oel privi afar prin ferestrele nguste ca nite Ambrazuri, plasate orizontal ntre brne. Putea s Vad
parial curtea navei stelare i temeliile castelului, Iar dup ele insulele trmului fiordurilor. Brusc se Simi mai ncreztor,
mai mpcat cu sine dect fusese De foarte mult timp. Prea momentul cuvenit s-i Destinuie visul.
- tu chiar nu-nelegi, nu-i aa, tyrathect? M n Treb dac stpnul ntreg ar fi neles sau dac l-a fi Depit chiar i pe el.
La nceput, noi n-am avut de ales. Nava stelar expedia n mod mecanic un fel de semnal Ctre rvna. Am fi putut distruge
nava i poate c Atunci rvna i-ar fi pierdut interesul... Sau poate c Nu i-atunci am fi fost nhai ca un pete scos din
ap. Poate c mi-am asumat riscul mai mare, dar dac voi Ctiga, trofeul va fi mai mult dect i poi imagina. Fragmentul
l urmrea cu capetele uor nclinate
i oel continu:
-i-am studiat pe oamenii acetia, pe jefri i - prin Intermediul spionilor mei - pe cel de la cioplitorii-In-lemn. Este posibil ca
rasa lor s fie mai btrn ca a Noastr i ca mecheriile pe care le-au nvat s-i fac S par atotputernici. Ins au
slbiciuni. Ca solitari, ei Lucreaz cu handicapuri pe care abia dac ni le putem Inchipui. Dac-a putea profita de aceste
slbiciuni... Tu tii c o hait obinuit ine la puiandrii si. Noi Am manipulat destul de frecvent sentimentele prin Teti.
Imagineaz-i cum ar trebui s fie pentru oameni. Pentru ei, un singur puiandru este un copil ntreg. Gndete-te ce
prghie cptm n felul acesta!
-te gndeti chiar serios s mizezi totul pe asta?
Rvna nu-i nici mcar printele lui jefri. Oel schi un gest de iritare.
-tu n-ai vzut toate traducerile lui amdi. (inoCentul amdi, iscoada perfect.) Ai ns dreptate -Salvarea unui copil nu-i
motivul principal pentru Aceast vizit. Am ncercat s descopr motivul lor Real. In sicriele din nav exist o sut cincizeci
i unu De copii, aflai ntr-un fel de nemicare ca moartea. Vizitatorii vor cu disperare s-i salveze, dar ei mai Doresc ceva.

108
In general nu vorbesc prea mult despre Asta... Eu cred c-i ceva din mainria navei n sine.
-din cte tim, copiii sunt prsil de armat, parte A unei invazii.
Aceasta era o temere veche, totui - dup ce-l Urmrise pe amdijefri - lui oel i se prea complet
Improbabil. Puteau ns exista alte capcane...
- dac vizitatorii ne mint, atunci nu putem face Realmente nimic pentru a ctiga. Vom fi animale Vnate; poate c peste
nite generaii le vom nva Trucurile, dar va fi sfritul nostru. Pe de alt parte, Avem motive ct se poate de ntemeiate
s credem c Dou-picioarele sunt slabi i c, indiferent care le-ar Fi elurile, ele nu ne implic n mod direct. Ai fost Acolo
n ziua coborrii lor din cer - mult mai aproape Ca mine. Ai vzut ct de uor a fost s-i ambuscm, Dei nava le este
impenetrabil i unica lor arm era Pe msura unei mici armate. In mod evident, ei nu ne Consider o ameninare. Orict
de puternice le-ar fi Uneltele, temerile lor reale sunt altundeva. Lor le trebuie ceva din nava aceea stelar. Privete noul
nostru Castel, tyrathect! I-am spus lui amdijefri c are Scopul de a proteja nava stelar de cioplitoarea-n-lemn. Va face
asta - la sfritul verii, cnd o voi Rstigni pe cioplitoarea-n-lemn pe meterezele lui. Vezi ns i temeliile zidului din jurul
navei stelare? Pn la sosirea vizitatorilor, nava va fi complet
nchis. Am fcut nite teste discrete asupra nveliului ei. Poate fi strpuns; dac peste ea ar cdea cteva Zeci de tone
de piatr, ar strivi-o. Rvna nu trebuie Totui s-i fac griji; toate astea sunt fcute pentru a-i Proteja inta. Iar n apropiere
va exista o curte Interioar deschis, nconjurat de ziduri ciudat de Inalte. I-am cerut lui jefri s capete ajutorul rvnei n
Aceast privin. Curtea aceea va suficient de mare Pentru a cuprinde nava rvnei, protejnd-o i pe ea. Multe detalii abia
urmeaz s fie stabilite. Trebuie s Construim uneltele descrise de rvna. Trebuie s-o Eliminm pe cioplitoarea-n-lemn, cu
mult nainte de Sosirea vizitatorilor. Am nevoie de ajutorul tu n Toate aceste privine, i m atept s-l primesc. In cele
Din urm, dac vizitatorii sunt perfizi, ne vom apra Cum vom putea mai bine. Iar dac nu sunt... Atunci Cred c vei fi de
acord c geniul meu l-a egalat cel puin Pe cel a nvtorului meu. Pentru prima dat, fragmentul de jupuitor nu Avu
replic.
Cabina de comand a navei era locul favorit al lui Amdi i jefri din tot domeniul lordului oel. Cnd Sttea aici, jefri nc se
mai ntrista, ns acum Amintirile plcute preau mai puternice... i tot aici se Gsea principala speran pentru viitor. Amdi
Continua s fie vrjit de displayurile-ferestre... Chiar Dac pe ele nu puteau vedea dect pereii din lemn. Pn la a doua lor
vizit, ajunseser deja s priveasc Locul ca pe regatul lor privat, aa cum fusese casa din Copac a lui jefri de pe straum.
Oricum, cabina era Prea mic pentru ca n ea s ncap mai mult de o Hait. De obicei, un membru al haitei paznicului lor
Sttea la intrarea n cala principal, dar nici el nu prea S se simt n largul su. Acesta era un loc n care Amdi i jefri
erau cei importani. In ciuda indisciplinei lor dezordonate, ei i ddeau
Seama de ncrederea pe care le-o acordau lord oel i Rvna. Poate c n exterior alergau de colo-colo, distr-Gnd grzile,
dar echipamentele din cabina de comanD trebuiau tratate cu aceeai grij ca pe timpul cnd Mama i tata fuseser aici.
Din unele puncte de vedere, n nav nu mai rmsese mare lucru. Dataseturile Fuseser distruse; prinii lui jefri le
avuseser afar Atunci cnd i atacase ciophtoarea-n-lemn. In timpul Iernii, domnul oel scosese majoritatea elementelor
Demontabile, pentru a fi studiate. Cuvele de hiberno-Terapie se aflau acum n siguran n ncperi reci n Apropiere.
Amdijefri le inspecta zilnic, privea fiecare Chip familiar i verifica displayurile de diagnoz. Dup ambuscad nu murise
nimeni dinuntrul lor. Obiectele care rmseser n nav erau fixate zdraVn de perei i podea. Jefri atrsese atenia
asupra conSolelor de comand i elementelor pentru managementul Rachetei carcasei; nimeni nu se atinseser de acelea.
Capitonrile domnului oel acopereau pereii. BaGajele, sacii de dormit i aparatele de exerciii fizice ale Familiei olsndot
dispruser, ns nu i plasele de siGuran anti-acceleraie i echipamentele nedemontabile. Iar n decursul lunilor,
amdijefri adusese hrtie, Creioane, pturi i alte fleacuri. In cabin se simea Permanent o adiere uoar dinspre
ventilatoare. Era un loc fericit i n mod straniu lipsit de griji, In ciuda tuturor amintirilor pe care le detepta. De Aici aveau
ei s salveze stiletele i pe toi copiii Adormii. i acesta era singurul loc din lume de unde Amdijefri putea vorbi cu alt om.
In unele privine, Mijloacele de conversaie preau la fel de medievale ca i n castelul lordului oel. Aveau un singur
display Bidimensional: fr profunzime, fr culori i fr Imagini. Nu puteau cpta de la el dect caractere Alfanumerice.
Era totui conectat la comunicatorul cu Ultraunde al navei, care rmsese programat pentru
A-i urmri pe cei pornii n salvarea lor. Displayul nu Avea recunoatere vocal i jefri aproape c intrase n Panic, nainte
s-i dea seama c partea inferioar a Ecranului funciona ca tastatur. Era minuios s scrii Fiecare liter a fiecrui
cuvnt... Dei amdi devenise Destul de priceput i se folosea de dou nasuri ca s Apese tastele. Iar n prezent putea s
citeasc n Samnorsk chiar mai bine dect jefri. Amdijefri petrecea multe dup-amiezi aici. Dac Un mesaj atepta din ziua
anterioar, l apelau pagin Cu pagin i amdi l copia i-l traducea. Apoi intro Duceau ntrebrile i rspunsurile la care se
gndise Domnul oel. Dup aceea aveau destul de ateptat. Chiar dac rvna veghea la captul cellalt, puteau treCe
cteva ore pn primeau un rspuns. Totui legTura era mult mai bun dect fusese pe timpul iernii; Aproape c o puteau

109
110
simi pe rvna apropiindu-se. In Majoritatea cazurilor, conversaiile neoficiale cu ea Erau momentul de vrf al zilei. Ziua
aceasta fusese ns diferit. Dup atacul fal ilor muncitori, pe amdijefri l apucaser tremurturi Care-l inuser o jumtate
de or. Domnul oel fusese Rnit, pe cnd ncerca s-i apere. Poate c nu exista Niciun loc unde s fie cu adevrat n
siguran. Ei Umblaser la displayurile de exterior, strduindu-se s Trag cu ochiul prin crpturile dintre scndurile
Grosolane ale gardului nalt al curii.
-dac am fi putut vedea afar, l-am fi putut Avertiza pe domnul oel, spuse jefri.
-i-am putea cere s fac nite guri n gard. Am Putea fi ca nite santinele.
Discutar o vreme ideea aceea, examinnd-o pe Toate prile, apoi un mesaj ncepu s soseasc de la Nava de salvare.
Jefri sri n plasa anti-acceleraie de Lng display. Acela fusese dintotdeauna locul tatlui Su i spaiul era suficient. Doi
din amdi se strecurar
Lng el. Altul sri pe rezemtoarea pentru bra i-i Puse labele pe umerii lui jefri. Gtul su subire se ntinse ctre ecran
pentru a vedea ct mai bine. Restul Alergar ca s pregteasc hrtiile i creioanele. Era Uor s rederulezi mesajele, dar
amdijefri simea un Fior aparte cnd le zrea cum sosesc n direct. Aprur mai nti obinuitele preambuluri - nu erau
Chiar att de interesante, dup ce le vedeai de o mie de Ori -, apoi cuvintele rvnei. De data aceasta ns erau Numai date
tabelate, ceva pentru proiectarea radioului.
-rahat! Sunt numere, fcu jefri.
-numere! Repet amdi.
i coco pe unul n poala biatului i-i apropie Nasul ct mai mult de ecran, reverificnd ceea ce vedea Cel de lng
umrul lui jefri. Cei patru de pe podea Erau ocupai s scrie, traducnd cifrele zecimale de pe Ecran n x-urile, o-urile,
beioarele i simbolurile Delta din notarea n baz patru a stiletelor. Foarte rePede, jefri i dduse seama c amdi era
foarte bun la Matematic. Biatul nu era invidios. Amdi i spusese C foarte puine haite erau la fel de bune ca el; amdi Era
o hait special i jefri se mndrea c avea un prieTen aa grozav. Mamei i tatei i-ar fi plcut de el. i Totui... Jefri suspin
i se relaxa n plas. Chestia asta Cu numerele se ntmpla tot mai des. Odat mama i Citise o povestire, rtcii n zona
lent, despre Felul n care nite exploratori naufragiai aduseser Civilizaia ntr-o colonie pierdut. In povestirea aceea,
Eroii culeseser pur i simplu materialele necesare i Construiser tot ce le trebuise. Nu existaser niciun fel De discuii cu
privire la precizie, rapoarte sau proiecte. i lu ochii de la ecran i-i mngie pe cei doi din Amdi care stteau lng el.
Unul se foi sub palma lui. Corpurile lor zumzir spre el. ineau ochii nchii. Dac nu i-ar fi cunoscut, ar fi putut crede c
dormeau. Acestea erau prile din amdi specializate n vorbire.
-ceva interesant? ntreb jefri dup o vreme. Cel din stnga deschise ochii i-l privi.
-asta-i ideea aceea cu limea de band despre Care vorbea rvna. Dac nu lucrm bine, n-o s Auzim dect c/ic-uri i clac-
uri.
-ah, da...
Jefri tia c, de obicei, reinventrile iniiale ale Radioului erau bune doar pentru cod morse. Rvna Prea s cread c se
putea sri peste etapa aceea.
-tu cum crezi c arat rvna?
-poftim? Scritul creioanelor pe hrtie se opri Pentru o clip; biatul se bucura de toat atenia lui Amdi, dei ei mai
discutaser despre subiectul acela. Pi, ca tine... Doar mai mare i mai vrstnic?
-da, dar...
Jefri tia c rvna provenea de pe sjandra kei. Era o adult mai mare ca johanna, ns mai tnr Dect mama. Cum exact
arat?
- vreau s zic c vine de la o deprtare foarte mare, Doar ca s ne salveze pe noi i s termine ce-ncercau Mama i tata s
fac. Trebuie s fie cu adevrat Extraordinar!
Scritul se opri din nou i displayul derula mai Departe. Trebuiau s-l rederuleze dup aceea.
- da, spuse amdi dup o secund. Cred c... Seamn mult cu domnul oel. O s-mi plac s-ntl-Nesc pe cineva pe care
s-l pot mbria, aa cum faci Tu cu domnul oel.
Jefri fu puin surprins de afirmaia aceea.
- ia stai niel, pi, tu m poi mbria pe Mine!
Prile lui amdi de lng el toarser sonor.
-tiu, dar m refeream la un adult... Cineva ca un Printe.
-aa-i.
Avur nevoie de o or ca s traduc i s verifice
Tabelele, dup care sosi momentul s expedieze ultime Le rugmini ale domnului oel. Erau aproximativ pa Tru pagini,

110
scrise ordonat n samnorsk de ctre amdi. De obicei lui i plcea s le i trimit, cu toi membrii Ghemuii peste tastatur
i display. Azi nu era intereSat. Ii nconjurase strns pe jefri, dar nu era foarte Atent s controleze ce se scria. La rstimpuri
biatul Simea un zumzet prin piept, sau cadrul ecranului Scotea un zgomot ciudat - toate ca reacie la sunetele Inaudibile
pe care amdi le schimba ntre membrii Si. Jefri recunoscu semnele de gndire concentrat. Termin de scris ultimul mesaj
i adug cteva ntrebri personale. Lucruri de felul: ci ani ai tu i Pham? Suntei cstorii? Cum arat skrodclreii?
Lumina zilei plise dinspre crpturile din gard. In Curnd echipele de sptori aveau s-i predea sapele i s
mrluiasc spre barcile de peste coama Dealului. Dincolo de strmtoare, turnurile de pe Insula tinuit aveau s
sclipeasc auriu n cea, ca Desprinse din basme. Dintr-o clip n alta, veste-albe _vea s-i cheme pe amdi i jefri la cin.
Doi din amdi srir din plasa anti-acceleraie i ncepur s se fugreasc n jurul scaunului.
-m-am gndit! M-am gndit! Radioul rvnei - de Ce-i doar pentru vorbit? Ea spune c toate sunetele Nu-s dect frecvene
diferite ale aceleiai chestii. Dar Sunetul este ca i gndul. Dac-am putea modifica Unele tabele i mi-a acoperi timpanele
cu receptoarele i transmitoarele, de ce n-a putea gndi prin radio?
-Nu tiu...
Limea de band era o limitare frecvent a multor Activiti cotidiene, ns jefri avea doar o noiune vag Despre ce era
vorba. Se uit la ultimul tabel care Rmsese afiat pe ecran i fu strbtut brusc de o Intuiie, ceva ce muli aduli din
civilizaiile tehnice Nu aveau niciodat.
- eu folosesc obiectele astea tot timpul, dar nu tiu Exact cum anume funcioneaz. S zicem c-am putea Urma
instruciunile - totui de unde vom ti ce s Modificm?
Amdi devenise complet aat, aa cum se ntmPla cnd se gndea la o fars grozav.
- nu, nu, nu! Nu trebuie s-nelegem totul.
Ali trei din el srir pe podea i fluturar cteva Hrtii n sus, ctre jefri.
- rvna nu tie sigur felul n care noi producem Sunetele. Instruciunile includ opiuni pentru mici Modificri. M-am gndit!
Pot s vd cum se leag ntre ele modificrile. Se opri i scoase un fel de scheu-Nat ascuit: la naiba! Nu- i pot explica
exact. Cred Totui c putem extinde tabelele i asta va schimba Mainria n moduri ev-evidente. i apoi...
Pentru o secund, amdi fu att de copleit, nct Amui.
- oh, jefri, ce pcat c nu eti i tu o hait! Ima-Gineaz-i cum ar fi s pui cte unul din tine pe cte Un pisc de munte i
dup-aia s foloseti radioul Pentru a gndi. Am putea fi la fel de mari ca lumea nsi!
In clipa aceea din exteriorul cabinei se auzir sune Te de bolboroseli inter-haite i dup aceea n samnorsk:
- cina! Acum plecm, amdijefri. Bine?
Era domnul shreck; el vorbea binior samnorsk, Dei nu la fel de bine ca domnul oel. Amdijefri ridic Hrtiile mprtiate
i le strecur cu grij n buzunarele De pe spinrile vestelor lui amdi. Decuplar Displayurile i ieir n cala principal.
-crezi c domnul oel ne va lsa s facem Modificrile?
-poate c-ar trebui s le trimitem i rvnei... Membrul haitei veste-albe se retrase i amdijefri Cobor. Dup un minut, erau
afar, sub razele soarelui
Care apunea. Cei doi copii abia dac i ddur seama; Amndoi erau fascinai de viziunea lui amdi. In sptmnile de dup
moartea copistului Jaqueramaphan, multe lucruri se schimbaser pentru Johanna. Majoritatea se schimbaser n bine -
lucruri Care nu s-ar fi ntmplat niciodat dac n-ar fi fost Crima... i asta o ntrista mult pe fat. Ea o ls pe cioplitoarea-
n-lemn s locuiasc n Coliba ei i s ia locul haitei servitor. Se prea c regina Dorise lucrul acesta din capul locului, dar se
temuse de Furia fetei. Acum ineau datasetul n colib. Patru hai Te din sigurana lui prodotus pzeau permanent locul i se
discuta despre construirea de barci n jurul lui. Pe ceilali i vedea n timpul zilei, la ntlniri, iar Individual cnd aveau
nevoie de ajutor cu datasetul. Pedantus, prodotus i cicatrizatul - pelerinul -Vorbeau de acum fluent samnorska, suficient
de bine Pentru ca johanna s poat vedea caracterul dinapoia Formelor lor neomeneti: pedantus, afectat i foarte
Inteligent. Prodotus la fel de infatuat pe ct pruse Vreodat copistul, ns fr imaginaia i veselia lui Jaqueramaphan.
Pelerinul wickwrackcic... Fata simea un fior de fiecare dat cnd l vedea pe cicatrizatul Lui mare. ntotdeauna sttea n
spate de tot, pe burt, Pentru ca s par neamenintor. In mod evident, Pelerinul tia c vederea lui o afecta pe johanna i
ncerca s n-o irite, dar, chiar i dup moartea copisTului, ea nu putea face mai mult dect s tolereze haita Aceasta... i la
urma urmelor era posibil ca n castelul Cioplitoarei-n-lemn s existe trdtori. Teoria c Ucigaul venise din exterior i
aparinea numai lui Prodotus. Johanna continua s-l priveasc suspicios Pe pelerin.
Serile, cioplitoarea-n-lemn alunga celelalte haite. Se ghemuia n jurul vetrei i punea datasetului ntreBri care nu preau
s aib vreo legtur cu lupta m-
Potriva jupuitorilor. Johanna sttea alturi de ea i ncerca s-i explice lucrurile pe care regina nu le price Pea. Era ciudat...
Cioplitoarea-n-lemn era stpna Acestor creaturi. Avea un castel enorm (primitiv, Inconfortabil, urt - totui enorm!). Avea

111
112
zeci de Servitori i cu toate astea petrecea majoritatea nopii n coliba aceasta mic de lemn mpreun cu johanna i o
ajuta cu focul i cu mncarea cel puin n aceeai Msur n care o fcuse haita care fusese aici nainte. In felul acesta
cioplitoarea-n-lemn deveni al doiLea prieten al johannei printre stilete. (copistul fusese Primul, dei ea n-o tiuse dect
dup moartea lui.) Cioplitoarea-n-lemn era foarte inteligent i foarte Stranie. Din unele puncte de vedere era persoana
cea Mai inteligent pe care o cunoscuse fata vreodat, dei Aceast concluzie se formulase lent. Ea nu fusese Realmente
surprins cnd stiletele stpniser iute Samnorska - aa se petrecea n majoritatea aventurilor i, ca s recunoasc
adevrul, ei beneficiaser de proGramele de nvare lingvistice din dataset. Totui, seaR dup sear, johanna o privea pe
regin jucndu-se Cu datasetul. Haita nu dovedea pic de interes fa de Tactica militar i chimia care o preocupau n
timpul Zilei. In loc de aa ceva, citea despre zona lent, exTerior i istoria domeniului straumli. Deprinsese Citirea neliniar
mai repede ca oricare alii. Uneori fata Sttea fr s fac nimic, privind pur i simplu peste Umerii ei. Ecranul datasetului
era divizat n ferestre, Iar cea principal se derula mai rapid dect putea Urmri fata. De zeci de ori pe minut, cioplitoarea-
n-lemn putea ntlni cuvinte pe care nu le recunoTea. Cele mai multe erau termeni nc necunoscui; ea Apsa cu un nas
pe cuvntul netiut i definiia fulgera Scurt ntr-o fereastr-dicionar. Alte lucruri erau Conceptuale i noile ferestre purtau
haita n alte Domenii, uneori pentru cteva secunde, uneori pentru
Multe minute... Iar alteori ocolul devenea noua ei cale Principal. Cumva, ea era tot ce dorise copistul s fie. De multe ori
punea ntrebri la care datasetul nu Putea realmente rspunde. Ea i johanna vorbeau Pn trziu n noapte. Cum era viaa
ntr-o familie de Oameni? Ce crezuse domeniul straumli c va face la Laboratorul superior? De acum fata nu se mai gndea
La majoritatea haitelor ca fiind grupuri de guzgani cu Gturi de erpi. Mult dup miezul nopii, ecranul Datasetului era mai
strlucitor dect lumina slab Dinspre vatr, zugrvind n culori vesele spinrile Cioplitoarei-n-lemn. Haita se strngea n
jurul Johannei, privind n sus, aproape aidoma unor copii Care ascult un nvtor. Ins regina nu era un copil. Din capul
locului, ea Pruse btrn. Conversaiile acelea purtate trziu n Noapte o fceau pe johanna s-i cunoasc pe stilete. Haita
spunea lucruri pe care nu le amintea niciodat n timpul zilei. Erau n mare parte chestiuni probabil Evidente pentru ceilali
i care de aceea nu erau discuTate niciodat. Fata se ntreb dac cioplitoarea-n-Lemn avea pe cineva cruia s i se
destinuie. Numai unul dintre membrii cioplitoarei-n-lemn Era btrn; doi nu erau dect pui. Acesta era tiparul Haitei, care
avea vrsta de o jumtate de mileniu, iar Asta era vizibil. Sufletul reginei era meninut numai Prin puterea voinei. Preul
nemuririi fusese reproduCerea ntre membrii haitei ei. Primii fuseser sntoi, Totui dup ase sute de ani... Unul dintre
membrii ei Cei mai tineri nu se putea opri din bloit; i tergea ntruna botul cu o batist. Altul avea o albea lptoa S n
ochiul care ar fi trebuit s fie maro-nchis. Ciopli-Toarea-n-lemn spunea c era complet orb, dar sntos i cel mai bun
vorbitor al ei. Cel mai btrn membru Al haitei ei era n mod evident debil i gfia tot timPul. Din pcate, potrivit spuselor
reginei, era i cel mai
Alert i mai creativ dintre toi. Cnd avea s moar... Odat ce ncepuse s le caute, johanna putea disTinge slbiciuni n
toi membrii. Pn i cei doi mai Sntoi, puternici i cu blnuri ca pluul, mergeau Oarecum ciudat prin comparaie cu
membrii unor Haite normale. Motivul s fi fost oare deformrile Coloanelor vertebrale? In plus, cei doi erau predispui La
ngrare, ceea ce nu-i ajuta deloc. Fata nu afl dintr-odat toate detaliile acestea. Cio-Plitoarea-n-lemn i povestise despre
diverse subiecte Din lumea stiletelor i, treptat, apruse i istoria ei. Prea bucuroas s aib cui s se destinuie, totui
Johanna zrea la ea prea puin autocomptimire. Regina alesese calea aceasta - unii o considerau perVers - i trise mai
mult dect oricare alt hait din Istoria consemnat. Era mai degrab nostalgic, Gndindu-se c norocul ei se sfrise n
cele din urm. Arhitectura stiletelor tindea spre extreme: spaiile Erau grotesc de mari sau prea strmte pentru a putea Fi
utilizate de oameni. Sala de consiliu a cioplitoarei-In-lemn se afla la captul extrem al dimensiunilor mari; Nu era defel un
loc intim. In cavitatea aceea ca un amFiteatru puteau ncpea cu uurin trei sute de oameni i ar mai fi rmas i loc.
Balcoanele separate ce se nTindeau pe circumferina superioar ar fi putut gzdui nc o sut de oameni.
Johanna mai fusese aici de multe ori; acesta era Locul unde se lucra de obicei cu datasetul. De obicei Participau ea, regina
i oricare alte stilete care aveau Nevoie de informaii. Azi ns era diferit - nu era o zi Pentru consultarea datasetului. Era
prima dat cnd Johanna ntlnea naltul consiliu. Din acesta fceau Sarte dousprezece haite i toate erau prezente acum.
N fiecare balcon se gsea cte o hait, iar la parter stTeau trei. Fata tia deja destule despre stilete pentru ca S neleag
c, n ciuda spaiilor, locul era ngrozitor
De ticsit pentru ele. Sunetele minilor a cincisprezece Haite erau puternice i, n ciuda tapiseriilor de Capitonare, ea simea
cte un bzit ocazional prin cap Sau strbtndu -i palmele ce strngeau balustrada. Johanna sttu alturi de cioplitoarea-
n-lemn pe Balconul cel mai mare. Cnd ajunser, prodotus era Deja pe podeaua parterului i aranja desene. Cnd hai Tele
consilierilor se scular, el ridic ochii i-i spuse ceva Cioplitoarei-n-lemn. Regina rspunse n samnorsk:
- tiu c va ncetini lucrurile, dar poate c asta-i bine. Emise un sunet de rs omenesc.
Peregrinul wickwrackcic sttea n balconul de Alturi, aidoma unei haite din consiliu. Ciudat... JoHanna nc nu nelesese

112
motivul, ns cicatrizatul pRea s se numere printre favoriii cioplitoarei-n-lemn.
-pelerinule, vrei s-i traduci johannei? Pelerinul ncuviin din cteva capete.
-dac... Dac johanna este de acord?
Fata ovi o clip, dup care aprob la rndul ei. Era logic. Dup regin, pelerinul vorbea samnorska Mai bine ca oricare
dintre ei. Dup ce se aez, Cioplitoarea-n-lemn lu datasetul de la johanna i-l Deschise. Fata privi semnele de pe ecran.
i-a fcut Notie! Surprinderea ei nu avu timp s fie observat, Deoarece regina ncepu s vorbeasc - de data aceasta n
sunetele bolborosite ale graiului inter-haite. Dup O secund, pelerinul ncepu s traduc:
- toat lumea, v rog, luai loc. Stm i aa destul De nghesuii.
Johanna surse fr s vrea. Pelerinul wickwrack- Cic era iscusit. Imita perfect glasul omenesc al cio-Phtoarei-n-lemn.
Traducerea lui reprodusese pn i Autoritatea seac a vorbirii ei. Dup o mulime de foieli, numai unul sau dou caPete se
mai zrir deasupra balustradei fiecrui balcon. Majoritatea zgomotelor de gnduri rzlee avea s fie
Acum nbuit de capitonajul balcoanelor sau Absorbit de baldachinul vtuit care atrna peste sal.
- prodotus, poi ncepe!
Pe podeaua principal, prodotus se ridic i privi In toate direciile. ncepu s vorbeasc:
-mulumesc, se auzi traducerea care imita acum Tonurile efului siguranei. Cioplitoarea-n-lemn mi-a Cerut convocarea
acestui consiliu din cauza unor Evenimente neateptate petrecute n miaznoapte. Sursele noastre de acolo anun c oel
fortific Regiunea din jurul navei johannei. Bolboroseal, bolboroseal, ntrerupere. Pedantus?
-astea nu sunt nouti. Pentru asta producem Tunuri i praf de puc.
-da, replic prodotus, tiam de mai mult timp de Spre planurile acelea, totui data terminrii a avansat i varianta final va
avea ziduri mult mai groase dect Bnuisem. De asemenea, se pare c, dup terminarea Fortreei, oel intenioneaz s
demonteze nava i S-i distribuie ncrctura prin laboratoarele lui. Pentru johanna, cuvintele fur ca o lovitur n
Plex. nainte mai existase o ans; dac luptau cu Destul avnt, poate c ar fi recapturat nava. Ar fi putut Termina
misiunea prinilor si, i poate salvarea ei Chiar ar fi avut loc.
Pelerinul coment el nsui ceva, traducnd imediat:
-i care-i noul termen final?
-ei sunt ncreztori c vor termina zidurile Principale n mai puin de zece zece-zile. Cioplitoarea-n-lemn aplec o pereche
de nasuri Spre tastatur i scrise o nsemnare. In acelai timp, Ridic un cap peste balustrad i privi n jos, ctre eful
siguranei.
-am mai observat i n alte rnduri c oel tinde S fie oarecum exagerat de optimist. Ai o estimare Obiectiv?
-da. Zidurile vor fi terminate ntre opt i unSprezece zece-zile, ncepnd de azi.
-noi ne bizuisem minimum cincisprezece, spuse Regina. S fie acesta un rspuns fa de planurile noastre? Pe podeaua de
jos, prodotus se strnse laolalt.
-aceasta a fost i prima noastr bnuial, maiesTate. Dar... Aa cum tii, avem mai multe surse de inFormaii foarte
speciale... Surse despre care n-ar trebui S discutm nici mcar aici.
-ce mai fanfaron! Uneori m-ntreb dac el tie Realmente ceva. Nu l-am vzut niciodat scondu-i Fundurile pe teren.
Poftim? Johanna avu nevoie de o clip pentru a-i Da seama c acelea fuseser observaiile pelerinului. Privi dincolo de
balustrad. Trei dintre capetele lui Wickwrackcic erau vizibile, iar dou se uitau ctre ea. Purtau o expresie pe care fata o
recunoscu ca fiind un Surs prostesc. Nimeni altul nu reacionase la co Mentariul su; se prea c-i putea focaliza
traducerea Exclusiv asupra johannei. Ii fulger din ochi i dup Un moment el i relu traducerea sistematic:
-oel tie c noi plnuim s atacm, ns nu tie De armele noastre speciale. Aceast schimbare a Programului pare s fie
rezultatul unor suspiciuni ntmpltoare. Din pcate, ne va afecta pe noi. Trei-patru consilieri ncepur s vorbeasc
simultan.
-mult nemulumire glgioas, se auzi vocea pele Rinului rezumndu-le interveniile. In general, tiam C planul sta nu
va funciona niciodat i de ce-am Fost de acord din capul locului s-i atacm pe jupuitori. De lng johanna, cioplitoarea-
n-lemn emise un Fluierat ascuit. Incriminrile se diminuar pn la Tcere total.
-unii dintre voi v-ai uitat curajul. Am fost de Acord s atacm insula tinuit fiindc este o Ameninare ucigtoare, pe care
crezusem c o vom
Putea distruge cu tunurile johannei... i care ne-ar
Putea distruge cu certitudine pe noi, dac oel nva
Vreodat cum s foloseasc nava stelar.
Unul dintre membrii reginei, ghemuit pe podea,
Se ntinse ca s ating genunchiul fetei.

113
114
Glasul focalizat al pelerinului i chicoti n ureche:
- mai exist de asemenea mrunta problem a Readucerii tale acas i a contactului cu stelele, totui Ea nu le poate spune
pe acestea pragmaticilor. In Cazul n care n-ai ghicit, acesta este unul dintre Motivele pentru care te afli aici - ca s le
reaminteasc Celor tari de cap c n ceruri exist mai multe dect au Visat ei vreodat.
Fcu o pauz i reveni la traducerea cuvintelor Cioplitoarei-n-lemn:
-declanarea acestei campanii n-a fost o greeal. Evitarea ei ar fi fost la fel de periculoas ca i nvinGerea n lupt.
Aadar... Avem vreo ans de a deplaSa la timp o armat eficient pe coast? mpunse cu Un bot n direcia unui balcon.
Pedantus? Te rog s Fii concis!
-concizia este ultimul lucru care-l poate caracTeriza pe pedantus... Hopa, scuze!
Alte comentarii ale peregrinului. Pedantus scoase nc dou capete la vedere.
-am discutat deja acest aspect cu prodotus, maiesTate. Strngerea unei armate, marul n sus pe coast... Toate acestea
se pot efectua n mai puin de zece Zece-zile. Problema o reprezint tunurile i, poate, Instruirea haitelor n utilizarea lor.
Acesta este domeNiul meu special de responsabilitate. Cioplitoarea-n-lemn rosti ceva scurt.
-da, maiestate. Avem praful de puc. Este cu Adevrat pe att de puternic pe ct afirm datasetul. evile au fost o
problem mai mare. Pn foarte reCent, metalul crpa la nchiztor n timpul rcirii. Acum
Cred c am rezolvat chestiunea i avem dou evi Perfecte. Sperasem s beneficiez de cteva zece-zile Pentru testri...
Regina l ntrerupse:
- acum nu ne mai putem permite aa ceva. i Scul toi membrii i privi n jurul slii: doresc s se nceap imediat testrile
la scar real. Dac vor avea Succes, vom ncepe ct mai repede s furim evi. Iar dac nu... Dup dou zile...
Cel mai amuzant era faptul c pedantus se atepta Ca johanna s inspecteze eava tunului nainte de Tragere. Haita ocolea
aat instalaia, explicnd Detalii ntr-o samnorsk stngace. Fata l urma, ncruntndu-se cu seriozitate. La civa metri
mai deParte, n majoritate ascuni dup o berm, cioplitoa-Rea-n-lemn i naltul consiliu priveau exerciiul. Ansamblul
prea destul de real. Ii montaser pe o Caret micu, care putea rula spre napoi ntr-o mo Vil de pmnt sub fora
reculului. eava n sine era O singur pies din metal turnat, lung de un metru i cu diametrul interior de zece centimetri.
Praful de Puc i proiectilul se introduceau prin fa. Pulberea Era aprins printr-un orificiu aflat n partea din spate.
Johanna i trecu mna peste eava. Suprafaa plum-Burie era neregulat i n metal preau s fie nglobate Buci de
pmnt. Nici pereii ei interiori nu preau S fie complet netezi; oare asta ar fi nsemnat vreo Diferen? Pedantus povestea
cum folosise paie n Formele de turnare pentru a mpiedica metalul s Crape n timpul rcirii.
-ar trebui s-ncerci mai nti cu cantiti mici de Praf de puc, spuse johanna. Glasul lui pedantus deveni uor conspirativ,
mai Focalizat spre ea:
-rmne numai ntre noi doi: am fcut-o. A mers
Foarte bine. Acum e marele test!
Hmm... Deci nu eti chiar nebun. Fata i zmbi celui
Mai apropiat membru al haitei, care nu avea pic de
Negru n blana de pe cap. Intr-un fel oarecum bi-zar,
Pedantus i reamintea de unii savani din laboratorul
Superior.
Pedantus se retrase de lng tun i rosti cu voce tare:
- putem ncepe?
Doi din el priveau nervos ctre nalii consilieri Dinapoia bermei.
- --... Da, mi se pare-n regul.
Aa ar fi trebuit s fie. Designul era copiat direct Dup modelele nyjorene din fiierele de istorie ale Johannei.
-fii totui prudent... Dac nu funcioneaz cum Trebuie, i poate ucide pe toi cei din preajm.
-da, da.
Dup ce obinuse aprobarea ei oficial, pedantus Ocoli tunul i o mpinse pe johanna n lateral. Pe cnd Fata mergea spre
cioplitoarea-n-lemn, el continu n Graiul stiletelor, explicnd nendoios testul.
- crezi c va funciona? O ntreb ncetior regina. Prea chiar mai vlguit ca de obicei. i ntinseser Un covor esut pe
terenul acoperit cu iarb i muchi Dindrtul bermei. Cei mai muli din ea zceau tcui, Cu capetele ntre labe. Orbul
prea adormit; tnrul Blos se lipise de el i la rstimpuri se cutremura. Ca De obicei, peregrinul wickwrackcic se afla n
apropie-Re, dar acum nu traducea. Toat atenia lui era ndrepTat ctre pedantus.
Johanna se gndi la paiele pe care le folosise pe-Dantus n matrie. Ciophtoru-n-lemn ncercau realMente s gseasc
soluii, ns... Cltin din cap.
- eu zic c... Cine poate ti...
114
Se ridic n genunchi i privi peste berm. ntregul Eveniment prea un spectacol de circ dintr-un fiier
De istorie. Ca i acolo existau animale-protagoniti, Un tun... Aveau pn i cortul de circ. Prodotus insisTase s ascund
operaiunea de ochii posibililor spioni Din dealuri. Inamicul putea s ntrezreasc ceva, dar Cu ct oel afla mai trziu
detaliile, cu att avea s fie Mai bine.
Haita pedantus forfotea n jurul tunului, vorbind ntruna. Doi din el aduser un butoia cu pulbere Neagr, pe care ncepur
s-o vre n eava. Un tampon Din hrtie de mtase i urm prafului de puc. l ndes bine, apoi ncarc ghiuleaua. In
acelai timp, Ceilali membri ai si rotir careta, orientnd eava Spre deschiderea cortului. Se gseau pe partea
mpdurit a curii castelului, ntre zidul vechi i cel nou. Johanna putea distinge un Petic verde din coasta dealului i nori
joi de burni. La o sut de metri deprtare se afla zidul vechi. Era de Fapt aceeai zon n care fusese ucis copistul. Chiar
dac Blestematul de tun n-avea s funcioneze, nimeni nu tia ct de departe putea ajunge proiectilul. Johanna era
Convins c n-avea s ajung nici mcar pn la zid. Pedantus se strduia acum s aprind o baghet Lung din lemn cu
care s dea foc ncrcturii. JoHanna simi un gol n stomac i tiu c aveau s eueze. Erau toi nite idioi i amatori - ea
n aceeai msur Ca i ei. i amrtul sta o s moar degeaba. Se scul n picioare. Trebuie s-l opresc! Ceva o Prinse de
centur i o trase jos. Era unul dintre Membrii cioplitoarei-n-lemn, unul dintre cei grai Care nu puteau pi foarte bine. -
trebuie s-ncercm, rosti ncet haita. Pedantus aprinsese bagheta. Brusc, ncet s mai Vorbeasc. Toi membrii lui, mai
puin cel cu cap alb, Alergar la protecia bermei. Pentru o clip pru o laitate stranie, dup care johanna nelese: un om
care Ar fi lucrat cu un explozibil ar fi ncercat de asemenea
S-i protejeze corpul... Mai puin mna care inea Chibritul. Pedantus risca o schilodire, dar nu moartea. Cap-alb privi
peste iarba clcat n picioare, ctre Restul lui pedantus. Nu prea tulburat, ci mai degrab Asculta cu atenie. De la
deprtarea aceea nu putea fi Parte din mintea lui pedantus, ns creatura era Probabil mai inteligent dect un cine
obinuit... i se Prea c recepiona nite ndrumri de la restul haitei. Cap-alb se ntoarse i porni spre tun. Se tr pe
Pntec pe ultimul metru, adpostindu-se n msura n Care o putea face n rna din spatele caretei. inu Bagheta astfel
nct flacra din vrful ei cobor ncet Spre orificiul de aprindere. Johanna se ls iute n jos, Inapoia bermei...
Explozia fu un zgomot puternic, ca un pocnet. Cio-Plitoarea-n-lemn se cutremur lng fat i fluierturi De durere
rsunar n tot cortul. Bietul pedantus! JoHanna simi lacrimile npdindu-i ochii. Trebuie s m Uit; parial este i
responsabilitatea mea. Se scul ncet i Se sili s priveasc peste teren, acolo unde pn cu o Secund n urm fusese
tunul... i nc mai este! Fum Gros plutea din ambele extremiti, totui eava era Intact. i, mai mult, cap-alb se
mpleticea ameit n Jurul caretei, cu blana alb acoperit de funingine. Restul lui pedantus ni ctre cap-alb. Cei cinci
Alergau de jur mprejurul tunului, clcndu-se unul pe Cellalt n picioare, triumftori. Pentru cteva moMente, restul
spectatorilor rmaser holbndu-se. Tunul era ntreg. Tunarul supravieuise. i, aproape Ca un efect secundar... Johanna
privi dincolo de tun, In sus pe coasta dealului: n vrful zidului vechi se Zrea o gaur larg de un metru, acolo unde nu
Existase aa ceva! Lui prodotus avea s-i fie foarte greu S ascund asta de ochii inamicilor! O tcere nmrmurit ls loc
celui mai teribil Tmblu la care asistase fata pn atunci. Auzea
Bolboroselile obinuite, dar i alte sunete - uierturi Aflate la limita sensibilitii. In partea opus a cortului, Dou stilete pe
care nu le cunotea intrar unul n cellalt. Pentru o clip de jubilare lipsit de minte, ei Fur o singur i enorm hait de
nou-zece membri. Vom recupera nava! Johanna se ntoarse s-o mbrieze pe ciophtoarea-n-lemn. Ins regina nu Striga
mpreun cu ceilali. Se strnsese cu capetele Laolalt, tremurnd.
- cioputoareo-n-lemn ?
Fata mngie gtul unuia dintre membrii mari i Grai. Acesta se scutur, cu corpul n convulsii. Accident cerebral? Infarct?
numele ucigailor de pe Timpuri i aprur brusc n minte. Dar cum s-ar fi apli Cat ei unei haite? Se ntmpla ceva foarte ru
i nimeni Altul nu observase. Johanna sri napoi n picioare.
- pelerinule! ip ea.
In cinci minute o scoseser pe ciophtoarea-n-Lemn din cort. Locul continua s fie ca o cas de neBuni, dar pentru urechile
johannei era o linite de Mormnt. Ajutase la suirea reginei pe careta ei, ns Dup aceea nimeni n-o lsase nici mcar s
se apropie. Pn i pelerinul, att de doritor s traduc totul cu o Zi n urm, o mpinsese n lturi.
- va fi bine, rostise el, apoi alergase n faa caretei i prinsese hurile loaselor animale de povar al Cror nume johanna
nu le putuse reine.
Careta plecase, nconjurat de cteva haite de grzi. Pentru o clip stranietatea lumii stiletelor o izbise n Plin pe johanna.
In mod evident, aceasta era o situaie De maxim urgen. Era posibil ca o persoan s Moar. Haite alergau de colo-colo.
In acelai timp Ins... Stiletele se strngeau laolalt. Nu se apropiau ntre ele. Niciuna n-o putea atinge alta. Clipa aceea
trecu i johanna iei n fug din cort, Urmnd careta. ncerc s calce doar pe iarba de lng
Poteca nnoroiat i aproape c ajunse regina. Totul Era ud i rece, cenuiu ca metalul tunului. Toi fu Seser foarte ateni

115
116
asupra testului... Se putea oare ca Aceasta s fi fost alt aciune a jupuitorului? Fata se mpiedic i czu n genunchi n
noroi. Careta ddu Un col i ajunse pe caldarm. O pierduse din veder e. Johanna se ridic i nainta cu greu, mai ncet. Nu
Putea face nimic, absolut nimic. Se mprietenise cu Copistul i copistul fusese ucis. Se mprietenise cu Cioplitoarea-n-lemn
i acum... Merse pe aleea pietruit dintre magaziile castelului. Nu mai zrea careta, dar i auzea huruiturile. Haitele
Siguranei lui prodotus alergau n ambele direcii pe Lng ea, oprindu-se temporar n niele laterale, Pentru a ngdui
trecerea celor care veneau din partea Opus. Nimeni nu rspunse ntrebrilor fetei; de fap t, Probabil c niciunul nu vorbea
samnorska. Johanna aproape c se rtci. Auzea careta, ns Aceasta cotise pe undeva. O auzi din nou, napoia ei. O
duceau pe cioplitoarea-n-lemn la coliba johannei! Se ntoarse i dup cteva minute suia poteca spre Casa cu etaj pe care
o mprise cu regina n ultimele Sptmni. Fata se simea prea epuizat ca s mai Alerge. Urc ncet dealul, nelund n
seam ct de ud i de murdar era. Careta se oprise la cinci metri de U. Haitele de grzi erau niruite pe coast, dar
Arcurile nu le erau nstrunate. Soarele dup-amiezii gsi o sprtur n norii din Vest i strluci pentru o secund pe iarba
ud i pe lemNele lucioase, aprinzndu-le puternic pe fundalul ceRului negru de deasupra dealurilor. Era o combinaie De
lumin i ntuneric care i pruse ntotdeauna miNunat johannei. Te rog, te rog, fie s nu fi pit nimic! Grzile o lsar s
treac. Peregrinul wickwrack-Cic sttea n jurul intrrii i trei din el o priveau apro- Piindu-se. Al patrulea, cicatrizatul, i
vrse gtul
Lung prin u i urmrea ceea ce se petrecea nuntru.
-a vrut s fie aici cnd se va-ntmpla, zise el.
-c-ce s-a ntmplat?
Pelerinul schi echivalentul unei ridicri din umeri.
- de vin a fost ocul pricinuit de declanarea Tunului. Ins orice ar fi putut s-o cauzeze. .
In felul n care capetele sale se legnau era ceva Ciudat. ocat, johanna i ddu seama c haita Zmbea, voioas.
- vreau s-o vd!
Cicatrizatul se retrase iute cnd fata porni ctre u. Lumina dinuntru provenea numai dinspre u i Ferestrele nguste i
nalte. Johanna avu nevoie de cTeva clipe s-i adapteze ochii. Mirosea... A ud. Ciopli-Toarea-n-lemn zcea n cerc pe
salteaua matlasat pe Care o folosea n fiecare sear. Johanna travers ncPerea i ngenunche. Haita se retrase nervos
de sub Atingerea ei. Fata vzu snge i ceva ce prea o movi Lit de mruntaie n mijlocul saltelei; simi n gur gust De
vom.
- ci-cioplitoareo-n-lemn? opti ea.
Unul din regin veni la johanna i-i puse botul n Palma fetei.
-bine-ai venit, johanna. Este... Foarte straniu... S Am pe cineva lng mine ntr-un asemenea moment.
-sngerezi... Ce s-a-ntmplat? Rs blnd, cu sunet omenesc.
-m doare, dar e bine... Uite!
Orbul inea n flci ceva mic i ud. Unul din Ceilali l ungea. Indiferent ce ar fi fost, se agita, viu. i johanna i reaminti ct
de ciudat de grsue i Stngace deveniser pri din cioplitoarea-n-lemn.
-un copil?
-da. Iar peste o zi sau dou, voi avea nc unul. Johanna se aez ncet pe podeaua din scnduri
i-i acoperi chipul cu palmele. Avea s nceap iari
S plng.
- de ce nu mi-ai spus?
Regina nu-i rspunse pentru o secund. l unse pe Micu de jur mprejur, apoi l aez pe burtica acelui Membru al haitei
care era probabil mama sa. Nou-nscutul se foi, lipindu-se i mai mult, Vrndu-i botiorul n blana de pe pntece. Nu
scotea Niciun sunet pe care l-ar fi putut auzi fata. n cele din Urm, cioplitoarea-n-lemn zise:
-nu tiu... Dac te pot face s-nelegi. A fost foarte Greu pentru mine.
-s ai copii?
Palmele johannei erau lipicioase din cauza snGelui de pe saltea. In mod evident fusese greu, totui Aa ncep toate vieile
pe planeta asta. Era durerea care Avea nevoie de sprijinul prietenilor, durerea care Ducea la bucurie.
- nu, nu-i vorba despre natere n sine. Am nscut De peste o sut de ori n timpul pe care mi-l amintesc. Dar acetia doi...
nseamn sfritul meu. Cum s te Fac s-nelegi? Voi, oamenii, nu avei nici mcar Opiunea de a continua s trii;
vlstarele voastre nu Pot niciodat s fie voi nii. Pentru mine ns este Sfritul unui suflet btrn de ase sute de ani. Ii
voi Pstra pe acetia doi s fie pane din mine... i pentru Prima dat dup attea veacuri nu mai sunt simultan Mam i
tat. Voi deveni o nou-creat.
Johanna se uit la orb i la blos. ase sute de ani De incest. Ct ar mai fi putut continua cioplitoarea-n-lemn nainte ca
nsi mintea ei s decad? Nu mai Sunt simultan mam i tat...
116
-i atunci cine-i tatl? ntreb ea fr s se poat Abine.
-tu cine crezi?
Glasul se auzise imediat dindrtul uii. Unul Dintre capetele peregrinului wickwrackcic se iise
Dup canat, doar att ct s i se vad un ochi.
-cnd cioplitoarea-n-lemn ia o decizie, ea alege ntotdeauna extremele. A fost sufletul cel mai strns Meninut din toate
timpurile. Acum ns are snge -Gene, ar spune datasetul - din haite din toat lumea, De la unul dintre cei mai excentrici
pelerini care i-a Azvrlit vreodat sufletul n vnt.
-i de la unul dintre cei mai istei, adug cio- Plitoarea-n-lemn cu voce seac i n acelai timp Melancolic. Noul suflet va
fi cel puin la fel de Inteligent ca nainte i probabil mult mai flexibil.
-eu nsumi sunt niel nsrcinat, rosti pelerinul. Dar nu sunt ctui de puin trist. Am f ost cvartet de Prea mult vreme.
Imagineaz-i - s ai puiandri de la nsi cioplitoarea -n-lemn! Poate c voi deveni conServator i m voi stabili ntr -un
singur loc.
-ha! Nici chiar doi de la mine nu sunt destui ca S-i ncetineasc sufletul pribeag.
Johanna ascult schimbul de replici. Ideile erau Complet strine, totui subtonurile de afeciune i Umor erau cumva foarte
familiare. De undeva... Apoi nelese. Johanna avusese cinci ani cnd mama i tata l aduseser acas pe micul jefri. Fata
nu-i putea reAminti cuvintele i nici mcar sensul celor spuse de Ei... ns tonul fusese acelai cu ceea ce se desfura
ntre cioplitoarea-n-lemn i pelerin. Johanna se aez mai comod i ls ncordarea zilei S se risipeasc. Artileria lui
pedantus funcionase Realmente; aveau acum posibilitatea de a recupera Nava. i chiar dac ar fi euat... Se simea un pic
ca i Cum ar fi revenit acas.
- p-pot s-i mngi puiul?
Voiajul lui excentric ii ncepuse n toiul unei Catastrofe, n care viaa i moartea fuseser separate Prin ore sau minute. In
primele sptmni fuseser Teroarea, singurtatea i nvierea lui pham. Eh cobo Rse iute spre planul galactic,
ndeprtndu-se de reLeu. Zi dup zi, vrtejul de stele se nclinase pentru a-i Primi, pn se transformase ntr-o unic
band de luMin: calea lactee vzut din perspectiva de pe nyjora i vechiul pmnt... i de pe majoritatea planetelor
Locuibile din galaxie.
In trei sntmni parcurseser douzeci de mii de Ani-lumin. Ins acela fusese pe un drum prin exte Riorul median. Aflai
acum n planul galactic, i mai Despreau alte mii de ani-lumin de elul lor din Adncul exteriorului. Interfeele zonelor
urmau n Mod aproximativ suprafeele de densitate medie Constant; la scar galactic, adncul avea forma unei Lentile
care nconjura mare parte din discul galactic. Eii se deplasa n planul discului, mai mult sau mai Puin spre centrul galactic.
Fiecare sptmn i purta Mai adnc ctre lentoare. Mai ru ns era faptul c Traiectoria lor i toate variantele ce
nregistrau vreun Progres traversau o regiune de mutaii masive ale Zonelor. tirile reelei o numiser marea furtun
Zonal, dei, desigur, n volumul respectiv nu exista Nici cea mai infim senzaie fizic de turbulen. Totui n unele zile
naintau cu optzeci la sut mai Incet dect se ateptaser.
Destul de repede neleseser c nu numai furtuna Era cea care-i ncetinea. Cochilie-albastr ieise din Nav i examinase
avariile care nu mai putuser fi Reparate dup fuga de la releu. - deci este nava n sine?
Rvna sttea pe punte i se uita afar, la deplasarea Imperceptibil a stelelor apropiate peste firmament.
Confirmarea nu era o revelaie. Totui ce era de fcut? Cochilie-albastr rula nainte i napoi peste plaFon. De fiecare dat
cnd ajungea la peretele ndeprtat, interoga managementul vehiculului n privina Ecluzei pneumatice a sasului de la
botul navei. Rvna l fulger cu privirea.
-auzi... Asta a fost a enpea oar n ultimele trei Minute cnd ai verificat statutul respectiv. Dac crezi ntr-adevr c ceva
este defect, atunci repard-l! Rulajul skrodclreului se opri brusc. Frunzele se Legnar nesigur.
-abia am fost afar. Vreau s fiu sigur c am n Chis corect ecluza. Ah... Vrei s spui c am verificat deja? Rvna l privi i
ncerc s-i domoleasc tonul
Aprig al glasului. Cochilie-albastr nu era inta Cuvenit pentru frustrarea ei.
-da. De cel puin cinci ori.
-scuz-m. Tcu i intr n nemicarea Concentrrii complete: am nregistrat amintirea. Uneori era amuzant, dar alteori de-
a dreptul Iritant. Cnd skrodclreii ncercau s se gndeasc La mai multe lucruri simultan, skrodele lor erau une Ori
incapabile s menin memoria pe termen scurt. ndeosebi cochilie-albastr se nclcea n cicluri de Comportament,
repetnd o aciune i uitnd imediat Ce anume fcuse.
Pham rnji larg, prnd mult mai relaxat dect se Simea rvna.
-ce nu-neleg este de ce v-mpcai voi cu situaia Asta?
-poftim?

117
118
-potrivit bibliotecii navei, avei skrodele nc Dinaintea existenei reelei. Cum se face atunci c N-ai mbuntit designul,
c n-ai scpat de rotiele Astea prosteti i c n-ai upgradat sistemul de Urmrire al memoriei? Pun prinsoare c pn i
un
Programator militar din zona lent ca mine ar fi Putut realiza un design mai bun dect ce avei voi.
-de fapt este o chestiune de tradiie, replic Afectat cochilie-albastr. Suntem recunosctori n Primul rnd aceluia care ne-
a dat roi i memorie.
-hmm...
Rvna aproape c zmbi. De acum l cunotea pe Pham ndeajuns de bine pentru ca s ghiceasc la ce Se gndea - mai
precis faptul c destui clrei Putuser trece la lucruri mai bune n transcendent. Cei rmai aveau probabil limitri
autoimpuse.
-da. Tradiia. Muli dintre cei care au fost cndva Skrodclrei s-au modificat... Chiar n transcendent. Noi ns continum.
Tulpin-verde fcu o pauz, iar Cnd continu pru mai sfioas ca de obicei: ai auzit De mitul clreilor?
-nu, rspunse rvna interesat fr s vrea. Cu timpul, avea s cunoasc despre clreii Acetia la fel de multe ca despre
nite prieteni oameni, Dar deocamdat o ateptau nc destule surprize.
-puini au auzit. Nu nseamn c ar fi un secret:
Att doar c noi nu facem prea mult tam-tam. E aproa Pe ca o religie, ns nu cutm s convertim pe nimeni La ea. Acum
patru sau cinci miliarde de ani, cineva a Construit primele skrode i i-a ridicat pe cei dinti cLrei ai lor la nivelul
sapientei. Pn aici sunt fapte Verificate. Potrivit mitului, ceva ne-a distrus creaTorul i toat lucrarea lui. A fost o
catastrof att de Uria, nct de la deprtarea aceasta nici mcar nu este neleas ca fiind un act al minii. Existau
numeroase teorii despre aspectul galaxiei n trecutul ndeprtat, pe vremea proto-partiiei. Totui reeaua nu putea fi
etern. Trebuia s existe Un nceput. Rvna nu crezuse niciodat prea mult n Rzboaie i catastrofe strvechi.
- aa c dintr-un punct de vedere, spuse tul-
Pin-verde, noi, clreii, suntem credincioii care Ateapt ntoarcerea creatorului lor. Skro da tradiional i interfaa
tradiional sunt un standard. Pstrarea lor a fcut posibil rbdarea noastr.
-aa este, continu cochilie-albastr. Iar designul n sine este foarte subtil, lady rvna, chiar dac Funcionarea este simpl.
Rul pn n mi jlocul plafoNului: skroda tradiional impune o bun disciplin: Concentrarea asupra lucrurilor realmente
importante, n momentul acesta ncercam s m gndesc la prea Multe... Reveni brusc la subiectul anterior: doi dintre
Spinii notri de propulsie nu i-au mai revenit dup Avariile de la releu. Ali trei par s se afle n degradare. Noi credeam c
naintarea lent se datora furtunii, dar Acum am studiat spinii nvecinai. Avertismentele de Diagnoz n -au fost alarme
false.
-se-nrutete treaba?
-din pcate, da.
-ct de ru va ajunge?
Cochilie-albastr i strnse laolalt toi lujerii.
- lady rvna, deocamdat nu putem fi siguri n Privina extrapolrilor. Este posibil s nu se mai nRuteasc, sau... tii
cz7nu era pe deplin pregtit Pentru plecare. Mai trebuiau efectuate testele finale de Fiabilitate. Cumva, asta m
ngrijoreaz mai mult Dect orice altceva. Nu tim ce hibe pot fi ascunse, Mai ales cnd vom ptrunde n adnc i va trebui
s Ne retragem automatele normale. Trebuie s urmrim Propulsiile cu foarte mult atenie... i s sperm. Era comarul
care-i bntuia pe toi cltorii, mai Ales n adncul exteriorului. Fr ultrapropulsie, un An-lumin devenea n mod brusc nu
o chestiune de Minute, ci de ani. Chiar dac ar fi activat stato reac-Torul i ar fi intrat n hibernoterapie, jefri olsndot ar Fi
fost mort de o mie de ani pn s fi ajuns la el, iar Secretul navei prinilor si ar fi fost ngropat n cine
tie ce blegar medieval.
Pham nuwen art cu mna cmpurile stelare ce
Se modificau lent.
-totui sta-i exteriorul. In fiecare or, ajungem Mai departe dect putea zbura flota qeng ho ntr-un Deceniu. Ridic din
umeri: nu exist niciun loc unde S putem face reparaii?
-sunt cteva.
Adio ideii de zbor rapid, neobservat. Rvna S uspin. Ultimele echipri de la releu ar fi constat n Piesele de rezerv i
software-ul compatibil, i testat, Pentru adnc. De acum toate acelea erau posibiliti Imposibil de atins. O privi pe tulpin-
verde.
-tu ai vreo idee?
-despre ce?

118
Femeia i muc buza de frustrare. Unii spuneau C skrodclreii erau o ras de comediani; perfect Adevrat, ns cu
totul neintenionat. Cochilie-albastr zorni ctre perechea sa.
-ah! Te refereai la locurile unde am putea cpta Ajutor. Da, exist cteva posibiliti. Sjandra kei se Gsete la trei mii
nou sute de ani-lumin de aici n Sensul de rotaie al galaxiei, dar n exteriorul acestei Furtuni. Noi...
-prea departe, rostir aproape la unison cochi-Lie-albastr i rvna.
-da, da, ns nu uitai: planetele sjandra kei sunt n majoritate umane - sunt cminul tu, lady rvna. Iar cochilie-albastr i
cu mine le cunoatem foarte Bine; la urma urmelor, ele erau sursa ncrctur ii cripTografice pe care am adus-o la releu.
Avem prieteni acoLo, iar tu ai o familie. Pn i cochilie-albastr este de Acord c am putea efectua reparaiile n mod
discret.
-dac putem ajunge acolo.
Glasul voder al cochiliei-albastre sunase plngre.
- bun i care sunt celelalte opiuni?
-nu sunt att de bine cunoscute. O s fac o list. (frunzele ei plutir peste o consol.) Ultima noastr ans ar fi destul de
aproape de traiectoria planificat. Este o civilizaie uni-sistem. Numele de reea este... Se traduce ca odihn armonioas.
-odihneasc-se-n pace, nu? Chicoti pham. Conveniser totui s cltoreasc discret, mereu Ateni la spinii avariai ai
propulsiei, amnnd decizia De a se opri pentru ajutor.
Zilele devenir sptmni i sptmnile se aduNar lent n luni. Patru cltori n drum spre adnc. Propulsia se nruti,
dar lent, exact potrivit proieciilor de diagnoz eii.
Molima continua s se ntind peste vrful exTeriorului i atacurile ei asupra arhivelor reelei se Extindeau mult dincolo de
raza sa direct. Comunicarea cu jefri se mbuntea. Mesajele Picurau cu viteza de unul sau dou pe zi. Uneori, Cnd roiul
de antene al lui e ii era reglat perfect, Biatul i rvna vorbeau aproape n timp real. Pe Planeta stiletelor, progresul se
derula mai rapid dect Se ateptase femeia... Poate suficient de repede pentru Ca biatul s se poat salva.
Ar fi trebuit s fie greu - nchis ntr-o singur nav, Cu doar alte trei persoane, avnd un unic fir de con Versaie cu
exteriorul... i acela cu un biea pierdut. In tot cazul, rareori era plictisitor. Rvna consta Tase c fiecare dintre ei avea
destule de fcut. Ea se Ocupa de biblioteca navei, depistnd planurile care Urmau s-i ajute pe domnul oel i pe jefri.
Biblioteca De pe eii nu nsemna mare lucru prin comparaie cu Arhiva de la releu sau chiar cu bibliotecile univerSitare de
pe sjandra kei, ns fr automatele adecvate Pentru cutare putea fi la fel de inaccesibil. Iar pe mSur ce voiajul lor
continua, automatele acelea aveau Nevoie de tot mai multe ngrijiri speciale.
In plus... Lucrurile nu puteau fi niciodat plictisiToare cu pham n preajm. El avea o duzin de proiecTe i era interesat de
tot ce-l nconjura.
- timpul de cltorie poate fi o binecuvntare, Spunea el. Acum avem timp s recuperm restanele, S ne pregtim pentru
orice am putea gsi.
nva samnorska. Mergea mai lent dect nvarea Fals de la releu, totui brbatul avea o predispoziie Innscut pentru
deprinderea graiurilor i rvna i Oferea o mulime de posibiliti de practic. Zilnic, petrecea cteva ore n atelierul lui e ii,
Adesea cu cochilie-albastr. Grafica real era o nouTate pentru el, dar dup nite sptmni depise Prototipurile de
jucrii. Costumele presurizate pe Care le construia aveau acumulatoare energetice i Arsenale ntregi.
- nu putem ti care va fi situaia cnd vom ajunge Acolo; armurile energetice pot fi realmente utile. La sfritul fiecrei zi
de munc, se reuneau pe Puntea de comand pentru a-i compara nsemnrile, Pentru a analiza cele mai recente mesaje
de la jefri i Domnul oel, pentru a examina starea propulsiei. Pentru rvna, acela putea fi momentul cel mai fericit Al zilei...
i uneori cel mai dificil. Pham aranjase auTomatele displayurilor astfel nct s arate de jur mPrejur ziduri de castel. Un
emineu gigantic nlocuia Fereastra normal de comunicaii. Sunetele dinspre Ea erau aproape perfecte; el izbutise chiar s
obin o Cantitate mic de cldur de foc dinspre peretele Respectiv. Aceasta era o sal de castel din memoria lui De pe
canberra, afirma pham. Nu diferea ns prea Mult de epoca prineselor de pe nyjora (dei majori Tatea acelor castele
fuseser n mlatini tropicale, unde emineurile erau arar utilizate). Din cine tie ce motiv Inexplicabil, pn i clreii
preau ncntai de Peisaj; tulpin-verde afirma c-i reamintea de o escal
Regulat n primii ei ani de comer alturi de cochi-Lie-albastr. Aidoma unor cltori care merseser pe Jos toat ziua, cei
patru se relaxau n intimitatea unei Sli spectrale. Iar dup ce terminau cu informrile Reciproce, pham i skrodclreii
povesteau aventuri De nego, adesea pn trziu n noapte. Rvna sttea lng brbat i era cea mai tcut, dei Se
altura rsetelor i, uneori, conversaiei. Odat, co-Chilie-albastr fusese ct pe-aici s se nece de rs, Auzind despre
ncrederea lui pham n cheile de ncrip-Tare publice, iar rvna tia ea nsi cteva istorii care Confirmau prerea
clreului. In acelai timp ns Acelea erau i momentele cele mai grele pentru ea. De Sigur, povetile erau minunate;
cochilie-albastr i tul-Pin-verde fuseser n foarte multe locuri i n adncul Sufletelor erau negustori. neltoriile,

119
120
negocierile i Succesele fceau parte din vieile lor. Pham i asculta Aproape vrjit prietenii... Dup care spunea propriile
Sale istorii, ca prin pe canberra, ca negustor i exploRator n zona lent. i n ciuda limitrilor lentorii, Aventurile lui le
depeau chiar i pe ale skrodclre-ilor. Rvna surdea i ncerca s simuleze entuziasmul. Pentru c istoriile acelea erau
cu totul exagerate. Pham credea realmente n ele, totui femeia nu-i Putea imagina un om care s fi putut vedea att de
Multe i s fi fcut att de multe. Cnd fuseser la Releu, ea susinuse c amintirile lui erau artificiale, o Glum a
btrnului. Fusese furioas atunci cnd o Spusese i o regreta mai mult ca orice... Deoarece era n mod limpede adevrul.
Tulpin-verde i cochi-Lie-albastr nu observau niciodat, ns, uneori n mij Locul unei relatri, pham se poticnea i n ochi
i aprea O privire de panic abia camuflat. Undeva nluntru El tia de asemenea adevrul i rvna simea nevoia Brusc
de a-l cuprinde n brae i de a-l alina. Era ca i Cum ar fi avut un prieten teribil de rnit, cu care pu-
Tea vorbi, dar fr s-i recunoasc vreodat ampliTudinea rnilor. In loc de aa ceva, ea se prefcea c Lacunele nu
existau, zmbea i rdea la restul istorisirii. Iar gluma btrnului fusese cu totul inutil. Pham Nu trebuia s fie un erou
mre. Era un individ la Locul lui, dei egoist i cam anarhist. Era la fel de Incpnat ca ea, ns mult mai curajos. Ce
ndemnare trebuie s fi avut btrnul pentru A crea o asemenea persoan, ce... Putere! i cum l ura Ea, fiindc i btuse
joc de o asemenea persoan! Din teostriciunea lui pham aproape c nu se mai #.rea nicio urm. Rvna era foarte
recunosctoare Pentru asta. O dat sau de dou ori pe lun, brbatul Cdea ntr-o trans vistoare. Pentru o zi sau dou
duP aceea, se arunca plin de furie ntr-un proiect nou, Adesea ceva ce nu putea s explice n mod clar. Totui S tarea nu i
se nrutea; el nu se ndeprta de rvna.
- i poate c teostriciunea ne-a salvat n cele din Urm, spuse pham cnd ea avu curajul s-l ntrebe. Nu, nu tiu n ce fel.
Se ciocni cu vrful degetului n Frunte. Aici sus este nc mansarda ticsit a zeului. i Nu-i vorba numai despre amintiri.
Uneori teostric-iunea are nevoie de toat mintea mea cu care s gn Deasc i nu mai rmne spaiu pentru contiina de
Sine i dup aceea, nu pot explica, dar... Uneori ntreZresc ceva. Ceea ce prinii lui jefri au adus pe plaNeta stiletelor i
poate face ru molimei. Poi spune C-i un antidot... Sau, i mai bine, o contramsur. Ceva Luat de la aberaie, n timp ce
se ntea n laboratorul Straumli. Ceva despre care aberaia nici mcar n-a Suspectat c dispruse, dect mult mai trziu.
Rvna suspin. Era greu s-i imagineze o veste bun Care s fi fost n acelai timp att de nspimnttoare.
-straumerii ar fi putut terpeli aa ceva chiar din Nucleul aberaiei?
-poate c da. Sau poate c aceast contramsur
S-a folosit de straumeri ca s scape de aberaie. Ca s Se ascund ntr-un loc inaccesibil de adnc i s atepte S
izbeasc. Iar eu cred c planul s-ar putea s func ioneze, rav, cel puin dac eu... Dac teostriciunea Btrnului poate s
ajung acolo i s fie de folos. PriVete tirile! Molima d peste cap vrful exteriorului -Cutnd ceva. Distrugerea releului a
fost partea cea Mai nensemnat a aciunilor ei, un produs secundar i minor al uciderii btrnului. Ea ns caut prin Locuri
greite. Noi vom avea ansa contramsurii. Femeia se gndi la mesajele lui jefri.
- mucegaiul de pe pereii navei lui jefri... Asta Crezi c este?
Privirea lui pham deveni sticloas, pierdut.
- da. Mucegaiul pare complet pasiv, dar biatul zice C-a fost acolo de la-nceput, c prinii l mpiedicau s Se apropie. Pare
uor dezgustat de el... Asta-i bine, Probabil c-i ine i pe prietenii lui stilete departe.
O mie de ntrebri se declanar. Cu certitudine, Ele trebuiau s existe i n mintea lui pham. Iar Deocamdat ei nu puteau
ti rspunsul la niciuna. Totui, ntr-o bun zi, aveau s stea n faa acelui Necunoscut i mna moart a btrnului avea s
Acioneze... Prin intermediul lui pham. Rvna se Cutremur i o vreme nu mai scoase niciun cuvnt. Lun dup lun,
proiectul prafului de puc resPect termenele programului bibliotecii. Stiletele izButiser s-l produc destul de uor;
ntoarcerile prin Arborele de experimente fuseser puine. Evenimentul Critic care ncetinise progresul general fusese
testarea Aliajelor, dar depiser acum i obstacolul acela. Haitele de pe insula tinuit construiser primele Trei
prototipuri: tunuri ncrcate prin culate, care erau Indeajuns de mici pentru a fi transportate de o singur Hait. Jefri credea
c n alte zece zile ar fi putut ncepe Producia de mas.
Proiectul radioului era cel straniu. Dintr-un punct De vedere rmsese n urma termenelor; din alt punct De vedere,
depise cu mult orice i-ar fi imaginat Rvna vreodat. Dup o lung perioad de progres norMal, jefri propusese un alt
plan. Acesta consta din reFacerea complet a tabelelor pentru interfaa acustic.
-crezusem c pclirii tia sunt pentru prima dat Medievali, coment pham nuwen cnd citi mesajul Lui jefri.
-aa este. Se pare c-au extrapolat pur i simplu Consecine pentru ceea ce le-am expediat noi. Doresc S transmit
gndurile haitelor prin radio.
-hmm... Mda. Noi am descris cum specific Tabelele grila convertoare - totul n samnorsk Ne-tehnic. Asta a inclus i
explicarea felului n care Mici schimbri n tabel ar fi modificat grila. Designul Nostru le-ar fi oferit o band de trei kilohertzi,
adic O conexiune bun de nivel vocal. Tu-mi spui acum c Implementarea acestui nou tabel le-ar oferi dou sute De

120
kilohertzi?
-exact. Aa m-anun datasetul meu. El i arunc zmbetul lui ncrezut.
-ha! Exact asta vreau s spun. Sigur c da, n Principiu le-am oferit suficiente informaii ca s fac Extrapolarea. Dup cum
mi se pare mie, extinderea Acestui tabel de specificaii este echivalent cu rezol Varea... Hmm... - numr rndurile i
coloanele - unei Ecuaii difereniale pariale numerice cu cinci sute de Noduri. Iar micul jefri afirm c toate dataseturile lui
Au fost distruse i c nici calculatorul navei nu-i Tocmai utilizabil.
Rvna se ls pe spate n scaunul din faa Displayului.
- scuz-m. Acum am neles ce vrei s spui. (te Obinuieti n aa msur cu instrumentele zilnice de Lucru, nct uii cum
ar putea fi n absena lor.) Tu... Tu
Crezi c asta ar putea fi o aciune a... Contramsurii? Pham nuwen ovi, ca i cum nici mcar nu i-ar Fi trecut prin minte
posibilitatea respectiv.
-nu... Nu-i asta, rspunse el. Cred c acest domn Oel nu-i tocmai sincer cu noi. Noi nu avem dect Un flux de bii de la
jefri. Ce tim defapt despre ceea Ce se-ntmpl?
-pi... S-i spun nite chestii pe care eu le tiu. Dialogm cu un copil uman care a fost crescut n Domeniul straumli. Ai citit
majoritatea mesajelor lui In traducere triskwelin. Traducerea elimin multe Dintre colocvialitile i micile erori ale unui
copil Care este vorbitor nativ de samnorsk. Aa ceva ar Putea simula doar adulii umani... Iar dup mai bine De douzeci
de sptmni de cunoatere a lui jefri, i Spun c i aa ceva este improbabil.
-bine, s presupunem atunci c jefri este autentic. Avem un copil de opt ani pe planeta stiletelor. El ne Spune ceea ce
crede c ar fi adevrul. Vreau s zic c Pare c cineva l-ar mini. Poate c ne putem ncrede n ce vede cu propriii ochi.
Spune despre creaturile Astea c nu sunt sapiente dect n grupuri de vreo Cinci. Bun! l credem.
Pham ddu ochii peste cap. Probabil c lecturile i Artaser ct de rare erau inteligenele de grup de parTea aceasta a
transcendentului.
-putiul spune c din spaiu n-au vzut dect Aezri mici i c totul de la sol este medieval. Bun, o S acceptm i asta.
Dar... Care-i probabilitatea ca rasa Asta s fie att de inteligent, nct s poat rezolva Mental ecuaii difereniale pariale
i s-o fac numai n Urma implicaiilor din mesajul tu?
-s tii c au existat oameni att de inteligeni. Ar Fi putut aminti un caz din istoria nyjorei i altele Dou de pe vechiul
pmnt. Dac asemenea capaciti Erau comune n rndul haitelor, nsemna c ele erau
Mai inteligente dect orice ras natural de care auzise Vreodat femeia.) Aadar s nu fie pentru prima dat Medievali?
-exact! Pun prinsoare c-i o colonie care a dat de Necazuri... Ca nyjora ta i canberra mea, att doar c Planetele noastre
au avut norocul s fi fost n exte Rior. Haitele astea de cini au pe undeva un calculator In stare de funcionare. Poate c se
afl sub controlul Clasei lor de preoi; poate c nici nu mai au altele, Ins-i clar c nu ne spun totul.
-dar de ce? Noi i-am ajuta oricum. i jefri ne-a Spus c acest grup l-a salvat.
Pham surse din nou - vechiul lui zmbet suPerior. Apoi se opri. Se strduia realmente s renune La obiceiul acela.
- rvna, tu ai fost pe o grmad de planete Diferite. Mai tiu c-ai citit despre alte mii de planete, Cel puin investigate.
Probabil c ai idee despre Varieti ale medievalismului pe care nu le-a fi bnuit Niciodat. Nu uita ns un lucru: eu am
fost realmente Acolo... Cred...
Ultimul cuvnt fusese un murmur tremurat.
-am citit despre epoca prineselor, rosti blajin Femeia.
-da... i mi cer scuze dac pare c bagatelizez Cunotinele tale. In orice politici medievale, arma i Gndul sunt strns
legate. Dar cineva care-a trit Realmente n asemenea medii le percepe mai bine nSemntatea. Fii atent: chiar dac noi
am crede tot ce Spune jefri c-ar fi vzut, acest regat al insulei tinuite Este sinistru.
-te referi la denumiri?
-ca jupuitori, oel, stilete? Numele aspre Nu-nseamn neaprat mare lucru, chicoti pham. Vreau s-i spun c pe cnd eu
aveam opt ani, unul Dintre titlurile mele era deja lordul eviscerator.
Vzu expresia de pe chipul rvnei i adug iute:
-iar la vrsta aceea, nici mcar nu asistasem la mai Mult de dou execuii! Nu, numele reprezint doar o Parte mrunt din
toat chestia asta. M gndesc la Descrierea pe care-o face putiul castelului - care pare Destul de aproape de nav - i
ambuscada aia din care Lui i se pare c-a fost salvat. Lucrurile nu prea se leag. Ai ntrebat ce ar avea stiletele de ctigat
din nelarea Noastr. Eu pot privi ntrebarea asta din punctul lor de Vedere. Dac sunt o colonie deczut, atunci au o idee
Clar despre ce au pierdut. Probabil c au unele vestigii De tehnologie i sunt paranoici ca naiba. In locul lor, M-a fi gndit
n mod serios la un atac asupra salvaTorilor, dac salvatorii aceia preau slabi sau neglijeni. i chiar dac noi sosim n
for... Fii niel atent la Intrebrile pe care jefri le pune n numele lui oel! Ti Pul ne iscodete, ncercnd s descopere ce

121
122
preuim Noi de fapt: nava evadailor, pe jefri i pe hibernai sau Ceva de la bordul navei. Pn ce vom sosi, oel proBabil c
va fi distrus opoziia local... Mulumit nou. Bnuiala mea este c atun ci cnd vom ajunge pe plaNeta stiletelor, ne vor
atepta nite antaje zdravene. Crezusem c vorbeam despre vetile bune. Rvna Derula prin ultimele mesaje. Pham avea
dreptate. Biatul spunea adevrul aa cum l vedea el, ns...
-nu vd cum altfel am putea proceda. Dac nu-l Ajutm pe oel mpotriva cioplitorilor-n-lemn...
-mda... Nu tim destule ca s putem face altceva. Indiferent care ar fi adevrul, cioplitorii-n-lemn par O ameninare real
la adresa lui jefri i a navei. Spun Doar c-ar trebui s ne gndim la toate posibilitile. In Niciun caz nu trebuie s artm
interes fa de Contramsur. Dac localnicii afl cu ct disperare O dorim, nu mai avem nicio ans. i poate c-ar fi
Timpul s-ncepem s strecurm noi nine nite Minciuni. Oel se referea la construirea unui loc
Pentru asolizarea noastr n interiorul castelului lui. Este imposibil ca eii s ncap acolo, dar cred c-ar T rebui s-i cntm
n strun, s-i spunem lui jefri c ne Putem separa de ultrapropulsie, cumva n stilul navei Lui cu containere. S-l lsm pe
oel s se concentreze Asupra construirii unor capcane inofensive... I Incepu s fredoneze unul dintre straniile lui maruri.
-ct despre radio - de ce s nu felicitm stiletele, Cu un aer foarte nepstor, pentru mbuntirea Designului nostru? M-
ntreb ce ne vor rspunde? Pham nuwen i cpt rspunsul peste mai puin De trei zile. Jefri olsndot spuse c el nsui
fcuse Optimizarea. Aadar, dac i-ar fi dat crezare putiului, Nu exista nicio dovad de calculatoare ascu nse. Pham Nu era
deloc convins.
-s zicem atunci c printr-o coinciden l avem Pe isaac newton la cellalt capt al liniei? Rvna nu-l contrazise. Era ntr-
adevr un noroc Uria, totui... Reciti mesajele mai vechi. In exprimare i cunotine generale, biatul prea absolut normal
Pentru vrsta lui. Ocazional ns existau situaii ce imPlicau intuiii matematice - nu matematica nvat Oficial la coal -,
cnd jefri spunea nite lucruri reMarcabile. Unele dintre conversaiile respective se desf-uraser n condiii aproape
perfecte, cu timp de rspuns Real sub un minut. Totul prea prea compatibil
Pentru a fi minciuna la care se gndea pham nuwen. Jefri olsndot, eti o persoan pe care-mi dorescfoarte Mult s-o cunosc.
Venic aprea cte ceva: probleme cu progresul nreGistrat de stilete, temeri c ucigaii cioplitori-n-lemn L-ar putea dobor
pe domnul oel, griji legate de spinii Propulsiei care se degradau constant, ca i de turbu Lena zonei care le ncetinea i mai
mult avansarea Navei. Pe rnd i simultan, viaa era frustrant,
Plictisitoare, nspimnttoare. i totui... Intr-o noapte, cam dup patru luni de voiaj, rvna Se trezi n cabina pe care
ajunsese s-o mpart cu Pham. Poate c visase, dar nu-i putea aminti absolut Nimic altceva dect c nu fusese un comar.
In cabin Nu se auzea vreun zgomot aparte, ceva care s-o fi de Teptat. Alturi, pham dormea adnc n hamacul lor. Femeia
i cobor mna pe spatele lui, trgndu-1 uor Mai aproape. Ritmul respiraiei brbatului se schimb i el bolborosi ceva
ncet i ininteligibil. In opinia Rvnei, sexul n imponderabilitate nu constituia Experiena extraordinar despre care se
ludau unii; Totui dormitul mpreun cu cineva... In absena graVitaiei, era foarte plcut. O mbriare putea fi uoar,
De durat i lipsit de efort. Rvna privi n jurul cabinei slab iluminate i se S trdui s neleag ce anume o trezise. Poate
c fuSeser pur i simplu problemele de peste zi... Puterile tiau c fuseser destule. Ii cuibri faa lng umrul Lui
pham. Da, probleme apreau permanent, ns... ntr-un fel ea era mult mai fericit dect fusese de ani Buni. De acord,
existau probleme. Situaia srmanului Jefri... Toi cei pierdui pe straum i la releu... Ea Avea totui trei prieteni i o iubire.
Intr-o nav micu Care se ndrepta ctre adnc, era mai puin singur de Ct fusese dup plecarea de pe sjandra kei. Mai
mult Ca oricnd, poate c ar fi reuit s fac ceva pentru a Da o mn de ajutor n problemele acelea. i apoi bnui, pe de
o parte trist, pe de alt parte Radioas, c peste muli ani s-ar putea s considere Lunile acestea ca fiind vrsta de aur a
fericirii ei.

26
In cele din urm, dup cinci luni de zbor, fu clar
C nu exista nicio speran de a merge mai departe fr
S repare spinii propulsiei. Brusc, eii parcurgea doar
Un sfert de an-lumin pe or ntr-un volum al Spaiului n care, potrivit testrilor, ar fi trebuit s Strbat cel puin doi ani-
lumin. Iar situaia se Inrutea. Ar fi ajuns fr probleme la odihna Armonioas, dar dup aceea... Odihna armonioas...
Rvna o considera o denuMire oribil. Traducerea glumea a lui pham era i Mai groaznic: odihneasc-se-n pace. In
exterior, se Popula aproape orice era locuibil. Civilizaiile erau Tranzitorii i rasele piereau... Ins indivizi noi suiau Mereu
din interior. De cele mai multe ori rezultau peTiciri, sisteme polispecifice. Rase tinere abia urcate din Lentoare triau
stingher alturi de resturi din popoare Mai btrne. Conform bibliotecii navei, odihneas-C-se-n pace era de mult timp n
exterior. Fusese loCuit n mod permanent de minimum dou sute de Milioane de ani, timp destul ca zece mii de specii s-i
Dea numele de cmin. Datele cele mai recente Consemnau peste o sut de terrane distincte. Pn i Cea mai tnr era
reziduul unei duzini de emigraii. Locul trebuia s fie panic pn la punctul de a deveni Muribund.
122
Aa s fie. Inaintar trei ani-lumin n sensul de Rotaie al galaxiei. Acum coborau pe lng trunchiul Principal al reelei,
spre oa; pn la destinaie, aveau S fie la curent cu tirile. Odihna armonioas i fcea reclam pe reea. Cel puin o
specie achiziiona bunuri externe i era Specializat n dotri i reparaii navale. O ras harNic, cu picioare-tari (?), dup
cum proclamau anunurile. In cele din urm, rvna vzu i secvene video. Creaturile peau pe coli din filde i aveau un
guler De brae scurte plasat imediat sub grumaze. Reclamele Lor includeau adresele de reea ale clienilor satisfcui.
Pcat c nu le putem consulta. Rvna le expedie un meSaj scurt n triskwelin, solicitnd nlocuirea generic
A propulsiei i enumernd metode posibile de plat. Intre timp, vetile proaste continuau s se reverse. Criptare: 0
Receptat de: La bordul E II ad-hoc Cale limbaj : Baeloresk-+triskwelin, uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare [Pretins cooperativ a cinci imperii polispecifice n Exterior dedesub tul Domeniului Straumli.
Nu exist consemnri ale existenei ei nainte de Cderea Releului.] Subiect: Chemare la aciune Distribuie: Ameninarea
Molimei Grupul de interese Urmritori Rzboaie Grupul de interese Homo Sapiens Data: 158,00 zile de la Cderea Releului
Cuvinte-cheie: Fapte, nu vorbe Text mesaj:
Forele Alianei se pregtesc pentru aciune mpotriva instrumentelor Aberaiei. Este momentul ca prie tenii notri s-i
anune prezena. Deocamdat nu avem nevoie de angajamentele voastre militare, dar n viitorul foarte apropiat vom avea
nevoie de servicii de susinere, inclusiv de timp gratuit pe Reea. n secundele urmtoare vom privi cu atenie pentru a
vedea cine ne susine aciunea i cine poate fi nrobit de Aberaie. Dac trii alturi de contaminarea uman, avei de ales:
acionai acum, cu o
bun posibilitate de victorie... sau ateptai i vei fi distrui. Moarte scursorilor!
Era plin de mesaje secundare, inclusiv de speculaii Privitoare la cine se refer moarte-scursorilor (sau aliana pentru
aprare). Existau de asemenea Zvonuri despre micri militare. Nu creau chiar Nivelul de interes pe care-l trezise cderea
releului, Totui captaser atenia ctorva grupuri de tiri. Rvna nghii un nod i-i lu ochii de la display.
-vd c nc se face mult tam-tam... Incercase un ton nepstor, dar nu-i prea reuise. Pham nuwen o atinse pe umr.
-aa-i. i-n general adevraii ucigai nu-i fac Publicitate anterior. (glasul lui deinea totui mai Degrab mil dect
convingere.) nc nu tim dac Nu-i dect un singur guraliv. Nu exist nicio Confirmare a unor micri de nave. La urma
urmelor, Ce ar putea face?
Rvna se mpinse n mas, ndeprtndu-se de ea.
- sper c nu cine tie ce. Sute de civilizaii au nglobate mici aezri umane. In mod cert, ele i-au Luat msuri de precauie
de cnd a nceput chestia asta Cu moarte-scursorilor... Pe puteri, ct a dori s tiu C sjandra kei n-a pit nimic!
Trecuser mai bine de doi ani de cnd o vzuse pe Lynne i pe prinii lor. Uneori sjandra kei prea Desprins din alt
via, ns simplul fapt de a ti c era Acolo nsemnase o tihn mai mare dect i dduse Seama. Acum...
De cealalt parte a punii de comand, skrodc-Lreii lucraser la specificaiile pentru reparaii. Cochilie-albastr rul spre
ei.
- m tem pentru aezrile mici, dar oamenii de la Sjandra kei sunt fora care impulsioneaz civilizaia Aceea; pn i
numele este unul omenesc. Orice atac
Asupra lor ar fi un atac asupra ntregii civilizaii. Tulpin-verde i cu mine am ncheiat multe afaceri Acolo, inclusiv cu
forele securitii lor comerciale. Doar nebunii sau amatorii de cacealmale i-ar anuna Intenia un ei invazii.
Rvna se gndi puin i se mai liniti. Dirokimii i Loferii s-ar fi opus oricrei ameninri la adresa Oamenilor de la sjandra
kei.
- da, noi nu suntem un ghetou acolo. (poate c Situaia era foarte grea pentru oamenii izolai, dar Sjandra kei nu va pi
nimic.) Amatori de cacealmale! Nu degeaba este numit reeaua milioanelor de Minciuni.
Ii ndeprt mintea de la temerile care erau mai Presus de controlul ei i urm:
- un lucru este totui clar. Dac poposim la Odihna armonioas, trebuie s ne asigurm ct mai Bine c nu aducem nici pe
departe cu nite oameni. i, desigur, ca s nu aduc nici pe departe cu nite Oameni, rvna i pham nu trebuiau s fie
vizibili. Skrodclreii aveau s poarte discuiile. Rvna i Clreii examinar cu atenie toate programele Exterioare ale
navei, eliminnd nuanele umane care Se strecuraser dup ce plecaser de la releu. i dac Aveau s fie controale la
bord? Cu certitudine nu Puteau scpa unei cercetri minuioase, totui izolar Obiectele omeneti ntr-o fals cal
jupiterian. La Nevoie, cei doi oameni aveau s se strecoare acolo. Pham nuwen verific ce fcuser... i gsi destule Erori.
Nu se descurca deloc ru pentru un programa Tor barbar. Pe de alt parte, atingeau rapid adncuri Foc n adnc
n care cele mai bune calculatoare nu erau mult mai soFisticate dect echipamentele cu care lucrase el nsui. Ca o ironie a
sorii, exista un detaliu pe care nu-l Puteau camufla: faptul c e ii provenea din vrful
Exteriorului. Bineneles, nava era un lugher-de-fund
i se baza pe design din exteriorul median, ns

123
124
Reechiprile aveau o elegan, care anuna cu glas tare
Competena aproape suprauman.
- blestemia las senzaia unei toporiti produse
ntr-o fabric de nalt tehnologie, comentase pham
Nuwen.
Securitatea oa fu ncurajatoare: un control Superficial al vitezei, fr abordaj. Eii efectua saltul In sistem i aciona una
dintre rachetele direcionale Pentru a stabili corespondena dintre poziie/vectorul Vitez i centrul odihnei armonioase i
portul de Reparaii sfntul (?) Rihndell. (pham: dac eti un sfnt, trebuie s fii cinstit, este?) Excentric se afla deasupra
planului eclipticii i la Optzeci de milioane de kilometri de unica stea a oa. Panorama era spectaculoas, dei tiuser la ce
s se Atepte. Sistemul interior era la fel de prfos/gazos ca O pepinier stelar, cu toate c primara era o stea g Cu vrsta
de trei miliarde de ani. Soarele acela era nConjurat de milioane de inele, mai spectaculoase dect Cele din jurul oricrei
planete. Cele mai mari i mai luMinoase se divideau n alte mii de inele. Chiar i n specTrul natural de lumin, aici existau
culori vii, fire verzi, Roii i violete. Abtndu-se de la planul inelelor, Lacuri de umbr se ntindeau ntre coaste deluroase
Colorate, dealuri cu limi de peste un milion de kiloMetri. Ocazionale obiecte - structuri? - se ridicau nDeajuns de mult din
planul inelelor pentru a proiecta Umbre ca nite ace n afara sistemului. Ferestrele de Spectru infrarou i micare n timp
real prezentau Caracteristici mai convenionale. Dincolo de inele se ntindea o centur masiv de asteroizi, iar dup
Aceasta o singur planet jupiterian, al crei sistem de Inele de un milion de kilometri prea cu totul nen Semnat. Nu
existau alte planete - nici detectate, nici
n arhive. Cele mai mari obiecte din sistemul prinCipal de inele aveau dimensiuni de trei sute de kilomeTri... Dar preau s
fie de ordinul miilor. Conformndu-se indicaiilor primite de la sf. Rihn-Dell, coborr nava la planul inelului i egalar viteza
Cu cea local. Pentru ultima manevr, folosir un imPuls masiv: o acceleraie de 3 g timp de cinci minute.
- ca n vremurile de tare de demult, coment Pham nuwen.
Revenii n imponderabilitate, examinar portul In care ajunseser. Din apropiere semna cu sistemele De inele planetare
pe care rvna le cunoscuse toat Viaa. Aici existau obiecte de toate mrimile, ajungnd Pn la cele mai mici dect
palma, nenumrate Globuri de spum ngheat care se atingeau lin, se Lipeau i se separau. Sfrmturile pluteau
aproape Peste tot n jur; acesta era haos care fusese mblnzit Cu mult timp n urm. In planul inelelor nu puteau Zri mai
departe de cteva sute de metri; resturile Blocau vederea. i nu toate erau n stare liber. Tul-Pin-verde indic o linie alb
care prea c se curbeaz Dinspre infinit, trecnd n apropierea lor i revenind Apoi pentru vecie n direcia opus.
- pare o singur structur, rosti ea.
Rvna spori amplificarea. n sistemele de inele plaNetare, bulgrii de zpad din spum concreteau Uneori n corzi lungi
de mii de kilometri. Linia alb Se lea mult dincolo de fereastr. Displayul afirma c Era lat de un kilometru. In mod clar,
arcul acesta nu Era fcut din bulgri de zpad. Femeia putea distinge Nave i noduri de comunicaii. Verificnd cu imagini
Ale apropierii lor, rvna vzu c arcul era lung de pesTe patruzeci de milioane de kilometri i presrat de o Sumedenie de
bree pe toat lungimea. Era logic; reZistena la traciune a unei asemenea structuri putea fi Apropiat de zero. In funcie
de distorsiunile locale,
Avea s se desfac pentru scurt timp, dup care s se reu Neasc lin ceva mai trziu. ntregul spectacol amintea Vag de
vagoane de trenuri ce se cuplau i decuplau pe O veche linie ferat nyjorean. n ora urmtoare, ei se deplasar cu
precauie penTru a andoca pe arcul inelului. Unicul aspect regulat Al structurii era liniaritatea ei. Unele module erau
Concepute n mod evident pentru conectare prova i Pupa. Altele erau mormane neregulate de echipaMente
neconvenionale, ntreptrunse cu ghea Murdar. Pe ultimii kilometri plutir printr-o pdure De spini ultrapropulsie. Dou
treimi din dane erau Ocupate.
Cochilie-albastr deschise o fereastr cu specificaiile de activitate de la sf. Rihndell.
- hmrnm... Hm! Domnul rihndell pare extraorDinar de ocupat.
nclin cteva frunze spre navele de pe vederea Exterioar.
- poate c-are un maidan de fiare vechi, coment Pham.
Cochilie-albastr i tulpin-verde coborr n Ecluza calei pentru a-i pregti prima incursiune afar. Skrodclreii erau
mpreun de dou sute de ani i Cochilie-albastr provenea dintr-o familie de comer Ciani stelari, totui cei doi
argumentar pe ndelete Despre cea mai bun abordare pe care s-o foloseasc Cu sf. Rihndell.
- bineneles c odihna armonioas este tipic, Drag cochilie-albastr; mi-a fi reamintit tipicul Chiar dac n-a fi avut
niciodat o skrod. Ins afaCerea noastr aici nu seamn cu nimic din ce am mai Fcut vreodat.
Cochilie-albastr mormi ceva fr cuvinte i mPinse alt pachet comercial sub earfa de cargou. EarFa nu avea doar rol
decorativ. Materialul era dur i

124
Elastic i proteja orice ar fi acoperit. Era aceeai procedur pe care o urmaser n noile Sisteme inelare i care funcionase
bine pn atunci. In Cele din urm, el rspunse:
- normal c exist diferene: n principal, c avem Foarte puine mrfuri cu care s facem troc pentru Reparaii i niciun
contact comercial anterior. Dac nu Ne vom folosi la maximum abilitile de negociatori, Nu vom cpta nimic!
Verific multiplii senzori ntini peste skroda sa, Apoi se adres oamenilor:
- vrei s reorientez vreo videocamer? Se vede Bine pe toate?
Sf. Rihndell era zgrcit n privina nchirierii de Lime de band... Sau poate pur i simplu precaut.
- nu, se auzi replica lui pham nuwen, sunt foarte Bine aa. M putei auzi?
Vorbea prin intermediul unui microfon din Skrode. Legtura n sine era ncriptat. -da.
Skrodclreii ieir prin ecluzele lui e ii n Habitatul-arc sf. Rihndell. De la interior, transparen se arcuia n jurul lor Prin
iruri de ferestre naturale ce se micorau n dePrtare. Puteau s vad clienii cureni ai sf. Rihndell i inelul scmoat
dindrtul lor. Soarele se ntrevedea Mic, ns exista o pcl de strlucire, o super-corona. Fr ndoial era un roi de
satelii energetici; n mod Natural, sistemele inelare nu utilizau prea bine vpile Centrale. Pentru o clip, clreii se oprir
locului, Surprini de imaginea unui ocean mai mare dect Oricare altul. Lumina putea fi amurgul vzut prin Brizant puin
nalt. Iar pentru ei, miile de particule ce Pluteau n apropiere semnau cu hrana dintr-un lent Flux mareic.
Coridorul larg era ticsit. Creaturile de aici aveau
Planuri corporale destul de obinuite, dei niciuna nu Aparinea vreunei specii pe care tulpin-verde s-o re Cunoasc n mod
cert. Cele mai numeroase erau cele Cu picioare-coli care conduceau sf. Rihndell. Dup Un moment, una dintre ele se
desprinse de pe peretele De lng ecluza lui eh. Zumzi ceva care n triskwe-Lin fu interpretat ca:
- pentru comer, noi merge pe-aici.
Picioarele sale din ivoriu se deplasar agil i sui nTr-un vehicul deschis. Skrodclreii se instalar n Spatele lui i
accelerar n lungul arcului. Cochilie-al-Bastr rul iute, nainte i napoi, ctre tulpin-verde:
- vechea poveste, nu? La ce le mai slujesc picioaRele acum?
Era cea mai veche glum a clreilor, dar rdeau De fiecare dat cnd o auzeau. Dou picioare sau patru Picioare -
evoluate din aripioare, maxilare sau din Orice altceva - erau foarte bune pentru deplasarea pe Suprafaa unei planete, ns
n spaiu aproape c nu Mai contau.
Vehiculul avansa cu o sut de metri pe secund, Legnndu-se uor cnd treceau de pe un segment al Inelului pe
urmtorul. Cochilie-albastr meninu un Flux permanent de conversaie cu cluza lor - genul Despre care tulpin-verde
tia c era una dintre marile Bucurii ale vieii sale.
-unde mergem? Ce sunt creaturile acelea de Acolo? Ce fel de mrfuri se caut n sf. Rihndell? Totul jovial i aproape uman
de rapid. Acolo unde Memoria pe termen scurt nu-l ajuta, depindea de skrod. Picioare-coli vorbea doar triskwelin cu
gramaTic redus i nu prea s neleag unele ntrebri.
-noi merge la maestru' negustor... Ele este creAturi ajutor... Aliai de client mare i nou... Limbajul limitat al cluzei nu-l
deranja defel pe Dragul cochilie-albastr; el colecta mai degrab reacii
Dect rspunsuri. Majoritatea raselor aveau interese Care erau obscure pentru unii precum cochilie-albas-Tr i tulpin-
verde. Nendoios, n odihna armoNioas triau miliarde de creaturi total impenetrabile Pentru skrodclrei, oameni sau
dirokirni. Totui diaLogurile simple ofereau adesea sugestii de rspunsuri La dou ntrebri foarte importante: ce avei voi
care Mi-ar putea fi util? i cum te-a putea convinge s re Nuni la ele? ntrebrile dragului cochilie-albastr l Sondau pe
cellalt, ncercnd s gseasc parametri de Personalitate, interes i abilitate. Cei doi skrodclrei jucau un joc n echip.
n Timp ce cochilie-albastr sporovia, tulpin-verde cer Ceta totul prin jur, rulndu-i nregistratoarele skrodei Pe toate
benzile, ncercnd s plaseze mediul acesta n Contextul altora pe care le cunoscuser. Tehnologie: Ce ar avea nevoie cei
de aici? Ce poate s funcioneze? Intr-un spaiu att de plat, esturile agravi nu prea ar Fi avut cutare. i att de jos n
exterior, multe imPorturi sofisticate de mai sus s-ar fi defectat instanTaneu. Lucrtorii de dincolo de ferestrele lungi purtau
Costume presurizate articulate - costumele din cmpuri de for de la Exteriorul Superior ar fi rezistat doar cteva
sptmni aici, jos. Trecur pe lng arbori care creteau aidoma lianelor. Unele trunchiuri ocoleau peretele arcului; altele
se legnau aidoma unor cozi lungi de sute de metri. Grdinari picioare-coli pluteau la tot pasul deasupra plantelor, totui
nu existau dovezi de agricultur. Toate acestea erau ornamente. In planul inelelor, dincolo de ferestre, se zreau ocazional
turnuri, structuri ce se nlau o mie de kilometri deasupra planului i proiectau umbrele ascuite pe care le vzuser n
apropierea final. Vocile lui Rvna i Pham bziau lng tulpina Tulpinii-verzi, ntrebnd-o n oapt despre turnuri i
speculnd asupra scopului unor construcii
att de instabile. Ea le stoc ipotezele pentru a le ana liza ulterior... ns se ndoia n privina lor; unele ar fi avut succes
doar n Exteriorul Superior, iar altele erau pur i simplu neeconomice. Tulpin-verde vizitase pn atunci opt civilizaii din

125
126
sisteme inelare, care fuseser consecine comune ale accidentelor i rzboaielor (i, ocazional, ale designu-lui deliberat de
habitat). Potrivit bibliotecii din EII, Odihna Armonioas fusese un sistem planetar nor mal pn n urm cu zece milioane de
ani, dup care urmase un adevrat conflict teritorial. O ras tnr din Interior se gndise s-l colonizeze i s-i extermine
pe locuitorii muribunzi. Atacul fusese o eroare, deoarece muribunzii nc puteau ucide i sistemul fusese transformat n
sfrmturi. Poate c rasa tnr supravieuise, dar dup zece milioane de ani ucigaii tineri ar fi trebuit s se numere
acum printre cele mai ubrede rase btrne din sistem. Poate c o mie de rase noi se succedaser n acel rstimp i
aproape fiecare ntreprinsese ceva pentru a modifica inelele i norul de gaze rmase de pe urma calamitii. Rezultatul
final nu era defel o ruin, ns avea o vrst impresionant. Biblioteca navei afirma c n ultima mie de ani nicio ras din
Odihna Armonioas nu trecuse n Transcendent, iar informaia respectiv era mai important dect toate celelalte.
Civilizaiile actuale erau n crepuscul i-i rafinau mediocritatea. Mai mult ca orice altceva, sistemul degaja impresia unui
vechi i frumos smrc post-reflux, ntreinut i ngrijit, protejat de valurile agi tate care i-ar fi putut tulbura bonzaii. In modul
cel mai probabil, picioarele-coli erau specia cea mai vioaie de aici, poate unica interesat de comer cu exteriorul.
Vehiculul lor ncetini i spiral ntr-un turn mic. - Pe Flot, ce n-a da s fi fost acum acolo cu ei! Pham Nuwen flutur din
bra ctre imaginile de la videocamerele Clreilor. De la plecarea acestora,
el nu se desprinsese de ferestre, cnd holbndu-se la peisajul inelelor, cnd ricond, cufundat n gnduri, ntre podeaua i
plafonul punii de comand. Rvna nu-l vzuse niciodat att de absorbit, att de preocu pat. Orict de necinstite i-ar fi fost
amintirile din zilele de negustorie, brbatul credea cu adevrat c ar fi putut juca un rol important. i poate c are
dreptate. Pham cobor de pe plafon i se trase mai aproape de ecran. Se prea c urmau s nceap negocierile serioase.
Skrodclreii ajunseser ntr-o ncpere sferic, cu diametrul de cincizeci de metri i pluteau n apropierea centrului ei. Din
toate direciile, o pdure cretea spre interior i Clreii se gseau la numai civa metri de vrfurile arborilor. Ici-colo,
printre ramuri, puteau zri solul - un mozaic de flori. Agenii de vnzri din Sf. Rihndell erau risipii pe arborii cei mai nali.
Fiecare sttea aezat, strngnd ntre membrele sale de ivoriu vrful unui copac. Rasele picioare-coli erau comune n
galaxie, ns Rvna nu le mai ntlnise pn atunci. Planul corpului lor nu semna cu nimic cunoscut de ea i nici chiar
acum ea nu avea o idee clar despre aspectul lor. Deoarece stteau n arbori, picioarele lor aveau mai degrab aspectul
unor degete scheletice ncletate n jurul trunchiului. Principalul lor reprezentant - care pretindea c ar fi fost Sfntul
Rihndell nsui - avea dou treimi din fildeuri acoperite cu sculpturi. Dou ferestre artar prim-planuri ale acestora; Pham
prea s cread c nelegerea mesajului artistic putea fi util. Progresul era lent. Triskwelina era limba comun, totui
dispozitivele translator bune nu funcionau att de adnc n Exterior i rasa Sfntului Rihndell era doar marginal
familiarizat cu limbajul comercial. Rvna se obinuise cu traduceri curate. Chiar i me sajele Reea cu care avea de-a face
erau de obicei ininteligibile, iar uneori induceau serios n eroare.
Discutaser de douzeci de minute i abia reuiser s stabileasc faptul c Sfntul Rihndell ar fi putut s dispun de
capacitatea de a repara EII. Era obinuita tendin ctre deriv a Clreilor, dar amplificat. Trgneala prea s-l
ncnte pe Pham Nuwen.
-Este ca o operaiune Qeng Ho, zise el. Fa-n fa cu creaturi necunoscute, i aproape lipsii de un limbaj comun.
-Cu cteva ore n urm, le-am expediat o descriere a problemelor pe care trebuie s le reparm. De ce ar trebui s dureze
att de mult pentru un simplu da sau nu?
-Pentru c se tocmesc, rnji larg Pham Nuwen. Cinstitul Sfnt Rihndell - art el localnicul cu fildeuri sculptate - vrea s ne
conving ct de dificile sunt reparaiile... Doamne, ct mi pare de ru c nu sunt i eu acolo!
Pn i Cochilie-albastr i Tulpin-verde preau oarecum bizari. Triskwelina era simplificat, doar ni el mai complex
dect cea vorbit de Sfntul Rihn-dell i mare parte din discuie prea foarte indirect. Lucrnd pentru vrinimi, Rvna
avusese ceva experien n vnzri i comer. Dar s te tocmeti? Cptasei bazele de date cu preuri, strategia de suport
i instruciuni de la subordonaii lui Grondr. Fie c ncheiai afacerea, fie c nu. Situaia care se derula acum ntre Clrei i
Sfntul Rihndell era una dintre cele mai stranii la care asistase Rvna vreodat.
- De fapt, lucrurile merg destul de bine... cred. Ai vzut c la sosire, picioare-de-os a luat mostrele Co-chiliei-albastre? Ei
tiu deja cu exactitate ce deinem noi. Printre mostrele alea trebuie s fie ceva ce-i doresc.
-Da?
-Sigur c da. Sfntul Rihndell nu ne critic produsele doar ca s se afle-n treab.
-La naiba, totui este posibil s n-avem la bord
nimic din ce i-ar putea ei dori! Expediia asta n-a avut nicio clip intenii comerciale. Cochilie-albastr i Tulpin-verde
luaser mostre de produse din proviziile navei - obiecte nu neaprat indispensabile, printre care senzori i piese de calcula -
toare pentru Exteriorul Inferior. Unele ar fi nsemnat o pierdere serioas. Una peste alta, avem nevoie de reparaii.
- Nu, chicoti Pham. Sfntul Rihndell i dorete ceva de acolo, altfel n-ar mai pierde timpul... i vezi cum ne tot amintete

126
despre nevoile celorlali clieni ai lui? Este un tip omenos.
Ceva similar unui cntec uman rsun prin legtura cu Clreii. Rvna orienta videocamerele Tulpinii-verzi spre sursa
sunetelor. Trei creaturi noi apruser de pe podeaua pdurii din partea ndeprtat a Cochiliei-albastre.
-Ce frumoi sunt! exclam Rvna. Fluturi! -Ce?
-Vreau s zic c seamn cu fluturii. Nu-i tii? --... nite insecte cu aripi mari, colorate.
De fapt, nite fluturi gigantici. Nou-sosiii aveau planul corporal n general umanoid. Erau nali de 150 de centimetri i
acoperii cu blan castanie care prea moale. Aripile li se ntindeau de undeva dinapo-ia omoplailor, atingnd anvergura
total de aproape doi metri, cu tonuri pastelate de albastru i galben, unele cu modele mai complicate dect altele. In mod
limpede erau artificiale sau o realizare a ingineriei genetice; ar fi fost inutile pentru zbor n orice gravitaie rezonabil. ns
aici, n imponderabilitate... Cei trei plutir doar pentru o secund n dreptul intrrii, pri-vindu-i pe Clrei cu ochi uriai i
blnzi. Apoi btur msurat din aripi i plutir graios n aer, deasupra pdurii. Imaginile preau realmente desprinse dintr-
un video pentru copii. Aveau nasuri mici, rotunde i CARne, ca ale jorakornilor de companie, i ochii pe ct de mari i sfioi
i-ar fi putut desena vreodat un anima TOR uman. Glasurile lor preau cntece adolescentine. Sfntul Rihndell i tovarii
si disprur din vedere, lunecnd ndrtul trunchiurilor arborilor. Cel mai nalt vizitator continu s cnte, fluturnd lin
din aripi. Curnd, Rvna i ddu seama c vorbea fluent triskwelina, cu o interfa adaptat la graiul ei natural.
- Salutri, Sfntule Rihndell! Navele noastre sunt pregtite pentru reparaiile voastre. Am pltit corect i ne grbim. Trebuie
s ncepei lucrul imediat! Specialistul n triskwelina al Sfntului Rihndell i traduse efului su.
Rvna se aplec peste spinarea lui Pham.
-Poate c prietenosul nostru mecanic de reparaii este realmente supraaglomerat, coment ea.
-Mda...
Sfntul Rihndell apru dindrtul trunchiului. Braele lui micue ciugulir acele verzi, n timp ce rspunse.
- Onorai clieni, ai fcut o ofert de plat, care
n-a fost complet acceptat. Dorii ceva rar i dificil... de efectuat.
Fluturele drgla emise un chiit care putea fi considerat chicotind vesel al unui copil uman. Totui dinapoia cntecului
su rzbtea cu totul altceva.
- Vremurile se schimb, creatur Rihndell! Rasa ta trebuie s-nvee. Nu vom fi mpiedicai. Cunoti misiunea sacr a flotei
mele. V vom nvinovi pe voi pentru fiecare or care trece. Gndete-te la flota cu care te vei confrunta, dac lipsa ta de
cooperare va fi aflat vreodat... dac va fi mcar suspectat vreodat. Urm o fluturare de aripi albastre i galbene, apoi
fluturele se ntoarse. Ochii lui negri, sfioi, se oprir asupra Clreilor.
- i plantele astea n ghivece - tia sunt clieni? Expediaz-i! Pn nu plecm noi, nu mai primii ali clieni.
Rvna i inu respiraia. Cei trei nu aveau arme vizibile, dar brusc se temu pentru soarta Cochiliei-albastre i Tulpinii-verzi.
- Ca s vezi! pufni Pham. Fluturai n cizme militare. Skrodclreii avur nevoie de mai puin de o jumtate de or pentru
a reveni la nav. Lui Pham Nuwen i se pru c trecuse mai mult timp, dei se strduia s-i pstreze nepsarea fa de
Rvna. Poate c amndoi purtau mti; el tia c femeia nc l consider cu psihicul fragil.
Totui videocamerele skrodclreilor nu mai artar fluturii ucigai. In cele din urm, ecluza calei se deschise i Cochilie-
albastr i Tulpin-verde intrar.
-Fusesem sigur c vicleanul picioare-coli doar se prefcea c-i foarte solicitat, spuse Cochilie-albastr. Prea la fel de
doritor ca i Pham s reexamineze cele petrecute.
-Da, i mie mi s-a prut la fel. Ba chiar cred c fluturii ia fceau parte dintr-o scenet. Era prea melodramatic.
Frunzele Cochiliei-albastre fonir ntr-un mod pe care Pham l recunoscu ca fiind o nfiorare.
- N-a pune prinsoare, sir Pham. Aceia erau aprahanti. Simplul lor aspect te umple de groaz, nu-i aa? Sunt rari n ultima
vreme, dar un negustor stelar tie multe istorii. Ins... este niel cam mult chiar i pentru aprahanti. Hegemonia lor este n
decdere de cteva secole.
Fi ceva ctre nav i ferestrele fur acoperite cu imagini ale danelor vecine din antierul de reparaii. Urmar alte
fonituri de skrodclrei, de data aceasta ntre CochUie-albastr i Tulpin-verde.
- Navele celelalte au un model mai uniform,
vedei? Designul este din Exteriorul Superior, ca al nostru, dar ele sunt mai... --... combative. Tulpin-verde se apropie
de o fereastr.
- Sunt douzeci. Oare de ce un numr att de
mare ar avea nevoie s-i repare simultan propulsiile? Combative? Pham examina navele cu ochi critic. De acum el
cunotea caracteristicile majore ale navelor din Exterior. Cele de aici preau s aib capacitate de cargo destul de mare.
Aveau i senzori compleci. Hmm...
-Bun, deci Fluturii sunt nite duri. Ct de speriai sunt Sfntul Rihndell i ai lui? Skrodclreii tcur mult vreme. Pham
127
128
nu-i putea da seama dac ntrebarea lui era analizat cu toat seriozitatea, sau dac cei doi pierduser simultan firul
conversaiei. Se uit la Rvna.
-Ce prere ai de reeaua local? Ar fi bune nite informaii generale.
Femeia ncepuse deja s ruleze rutine de comunicaii.
- Mai devreme, nu erau accesibile. N-am putut accesa nici mcar tirile.
Pham putea s neleag asta, dei era al naibii de iritant. Reeaua local de comunicaii prin ultraun-de i calculatoare
care acoperea OA era mai complex dect orice cunoscuse el vreodat... totui era similar conceptual cu organizaii din
Zona Lent. i brbatul vzuse ce puteau face vandalii unor asemenea struc turi; Qeng Ho se confruntase cu cel puin o
civilizaie agresiv i-i afectase reeaua de calculatoare. Deloc surprinztor, Sfntul Rihndell nu le asigurase legturi cu
reeaua OA. i atta vreme ct erau andocai, roiul de antene al lui EII era decuplat, astfel c nu aveau acces nici la
Reeaua Cunoscut i la grupurile de informare.
Un zmbet lumin chipul Rvnei.
- Hei! Avem acum acces numai pentru citire... poate i mai mult. Tulpin-verde! Cochilie-albastrd! Deteptarea!
Fonet.
- Nu dormeam, susinu Cochilie-albastr, ci doar m gndeam la ntrebarea lui sir Pham. In mod vdit, Sfntului Rihndell i
este fric.
Ca de obicei, Tulpin-verde nu se scuz. Rul pe lng perechea ei, pentru ca s vad mai bine noua fereastr de
comunicaii pe care o deschisese Rvna. Prezenta nite triunghiuri reiterate i adnotri n i riskwelin. Pentru Pham nu
nsemna absolut nimic.
-Interesant, coment Tulpin-verde.
-Chicotesc, spuse Cochilie-albastr. Este mai mult dect interesant. Sfntul Rihndell este tipul de negociator dur. Dar, ia
privii: nu percepe niciun onorariu pentru serviciul acesta, nici mcar un procentaj din barter! Se teme, totui mai dorete
s fac afacerea cu noi.
Hmm, aadar printre mostrele din Exteriorul Superior se afla ceva care s-l fac s rite violena aprahantilor... S sperm
c nu-i ceva de care noi am avea realmente nevoie.
-Bine. Rav, vezi dac...
-Stai aa! spuse ea. Vreau s verific tirile. Lans un program de cutare. Ochii i alergar iute peste fereastra consolei...
iar dup o secund femeia icni i pli.
-Pe Puteri, nu!
-Ce s-a-ntmplat?
Rvna nici nu rspunse, nici nu afi tirea pe o fereastr principal. Pham prinse balustrada din faa consolei ei i se trase,
rsucindu-se, pentru ca s vad ce citise. Criptare: 0
Receptat de: Sinodul de comunicaii
Odihn Armonioas
Cale limbaj : Baeloresk-triskwelin,
uniti SjK
De la: Aliana pentru Aprare [Pretins cooperativ a cinci imperii polispecifice n Exterior dedesub tul Domeniului Straumli.
Nu exist consemnri ale existenei ei nainte de Cderea Releului.] Subiect: Victorie clar asupra Aberaiei Distribuie:
Ameninarea Molimei Grupul de interese Urmritori Rzboaie Grupul de interese Homo Sapiens Data: 159,06 zile de la
Cderea Releului
Cuvinte-cheie: Fapte, nu vorbe; Un nceput promitor Text mesaj:
Acum o sut de secunde, forele Alianei au nceput aciunea mpotriva uneltelor Molimei. Pn ce vei citi mesajul acesta,
planetele Homo sapiens cunoscute ca Sjandra Kei vor fi fost distruse. De inut minte: n ciuda discuiilor i teoriilor care au
curs despre Molima, aceasta este prima dat cnd cineva a acionat cu succes. Sjandra Kei a fost unul dintre singurele trei
sisteme din exteriorul Domeniului Straumli despre care se tia c gzduiesc oameni n numr mare. Dintr-o lovitur, am
distrus o treime din potenialul
pentru expansiune al Aberaiei. Vor urma actualizri. Moarte scursorilor!
In fereastr mai era i alt mesaj, un fel de actua lizare, ns nu din partea Alianei pentru Aprare. Criptare: 0
Facturare: caritate/interes general Receptat de: Sinodul de comunicaii Odihn Armonioas Cale limbaj: Samnorsk-
+triskwelin, uniti SjK
De la: [Not de la nivelul de protocol inferior: Acest mesaj a fost recep ionat la Sneerot Inferior pe vecto rul Sjandra Kei.
Transmisiunea a fost foarte slab, poate de la un trans-mitor aflat la bordul unei nave.] Subiect: Rugm ajutor Distribuie:

128
Grupul de interese Ameninri Data: 5,33 ore de la dezastrul de la Sjandra Kei Text mesaj:
Ceva mai devreme n cursul zilei de azi, proiectile relativiste ne-au lovit principalele habitate. Victimele sunt de minimum
douzeci i cinci de miliarde. Trei miliarde s-ar putea s mai supravieuiasc, n tranzit i n habitate mai mici. Atacul nc
nu s-a terminat. Navele inamice sunt n sistemul interior. Vedem bombe radiante. Ei i ucid pe toi.
V rugm. Avem nevoie de ajutor. - Nu, nu, nu!
Rvna se mpinse ctre el, strngndu -1 puternic n brae, cu chipul ngropat n umrul lui. Suspina n samnorsk
incoerent. ntregul corp i se cutremura. Brbatul simi cum lacrimile i npdesc ochii. Ciu dat... Ea fusese cea puternic,
iar el fusese nebunul fragil. Acum totul se rsturnase i ce putea el s fac?
- Tata, mama, sora - pierii, pierii...
Era dezastrul despre care ei crezuser c nu se putea ntmpla i acum se petrecuse. ntr -un minut, ea pierduse toate
lucrurile cu care crescuse i rmsese, brusc, singur n univers. Pentru mine asta s-a petrecut cu mult timp n urm, sosi
gndul straniu de indiferent. Se fix cu un picior n punte legnnd -o pe Rvna ncetior nainte i napoi, strduindu-se s-o
aline.
Treptat, scncetele de durere se potolir, dei Pham i putea nc simi suspinele. Rvna nu nl ochii de pe peticul
mbibat cu lacrimi al cmii sale. Brbatul se uit pe deasupra ei, spre Cochilie-albastr i Tulpin-verde. Frunzele lor
preau ciudate... aproape ofilite.
-Uite ce-i, vreau s-o iau niel pe Rvna de-aici. Aflai ce putei i m voi ntoarce.
-Da, sir Pham.
i prur c se ofilesc i mai mult. Trecu o or nainte ca Pham s revin pe puntea de comanda. Ii gsi pe Clrei afundai
ntr-o conversaie fonit cu EU. Toate ferestrele erau acoperite de simboluri stranii care plpiau. Ici-colo, Pham recunoscu
un ablon sau o legend, ndeajuns s presu pun c vedea displayuri obinuite, ns optimizate pentru simurile
skrodclreilor. Cochilie-albastr l vzu cel dinti; rul brusc spre el i glasul voder i se auzi piigiat:
- Ea este bine? Brbatul ncuviin scurt.
- Acum doarme. (Sedat i sub supravegherea navei, pentru eventualitatea n care am apreciat greit doza.) Nu te teme,
va fi bine. A suferit o lovitur grea... totui este cea mai tare dintre noi.
Frunzele Tulpinii-verzi fonir n echivalentul unui surs.
-Adesea i eu am gndit la fel. Cochilie-albastr rmase nemicat o secund, apoi use:
-Atunci s revenim la afaceri... la afaceri. Spuse ceva navei i ferestrele se reformatar n compromisul ce putea fi utilizat
att de oameni, ct i de Clrei.
-Ct timp ai lipsit, am aflat multe. ntr-adevr, Sfntul Rihndell are un motiv de team. Navele aprahanti sunt un mic
fragment din flotele de exterminare Moarte-Scursorilor. Ele au rmas n urm, dar se ndreapt tot ctre Sjandra Kei. Toi
sunt echipai pentru masacru i noi nu avem unde fugi.
-Aa c acum i aprahanti vor s ntreprind ceva.
-Da. Aparent Sjandra Kei a opus rezisten i exist fugari. Comandantul acestui fragment de flot crede c-i poate
intercepta pe unii... dac poate beneficia de reparaii rapide.
-Ce fel de ameninare este realmente posibil? Aceste douzeci de nave ar putea distruge OA?
-Nu. Este vorba despre reputaia flotei mai mari
din care fac parte navele acestea... i de masacrul de la Sjandra Kei. De aceea, Sfntul Rihndell este foarte ngduitor cu
ele, iar pentru reparaii au nevoie de aceeai clas de agent de recretere care ne trebuie nou. Concurm realmente cu ei.
(Frunzele Cochi-liei-albastre se pocnir ntre ele, n genul de entuziasm pe care-l manifesta atunci cnd i amintea o
afacere ncins.) Se dovedete ns c noi deinem ceva ce
Sfntul Rihndell vrea cu adevrat, ceva pentru care este gata chiar s rite s-i pcleasc pe aprahanti. Fcu o pauz
menit s sporeasc dramatismul celor ce aveau s urmeze. Pham trecu mental n revist oferta pe care o fcuser
locuitorilor din OA. S nu fie echipamentele de ultraunde pentru Zona inferioar!
-Bun... m predau, nu tiu. Ce trebuie s le dm?
-Un set de spaliere flambate! Ha, ha!
-Poftim? Pham i reamintea denumirea dintr-o list de mruniuri pe care o ntocmiser skrodclreii. Ce este un spalier
flambat? Cochilie-albastr strecur o frunz n earfa car goului su i ntinse ctre Pham un obiect negru i bont: un solid
neregulat de patruzeci de centimetri pe cincisprezece, cu suprafeele perfect netede. In ciuda mrimii sale, nu cntrea
mai mult de dou grame. Un... tciune, lefuit artistic. Curiozitatea brbatului triumf peste grijile mai mari.
-La ce-i bun?
Cochilie-albastr ovi. Dup un moment, Tulpin-verde rosti oarecum sfios:

129
130
-Exist mai multe teorii. Este carbon n stare pur, un polimer fractal. tim c este foarte frecvent n cargourile din
Transcendent. Credem c este utilizat ca material de ambalare pentru unele bunuri ale sapienilor.
-Sau poate pentru excrementele unor astfel de unuri, mormi/bzi Cochilie-albastr. n sfrit,
u asta este important. Important este faptul c, oca-'onal, rase din Exteriorul Median le preuiesc. De ce? Tu tim nici asta.
In tot cazul, rasa Sfntului Rihndell u este utilizatorul final. Picioarele-coli sunt prea sensibile pentru a fi clieni obinuii de
spaliere. Aadar, noi avem trei sute din obiectele acestea minunate... mai mult dect suficient pentru a depi tea ma de
aprahanti a Sfntului Rihndell. In vreme ce Pham fusese cu Rvna, Sfntul Rihn-dell venise cu un plan. Aplicarea agentului
de recre-tere ar fi fost prea evident n acelai antier cu navele aprahanti. In plus, liderul Fluturilor ceruse ca EII s plece.
Sfntul Rihndell avea un antier mic la aisprezece milioane de kilometri de partea cealalt a sis temului OA. Micarea era
chiar plauzibil, pentru c, ntmpltor, n sistemul Odihna Armonioas exista o terran a skrodclreilor la numai cteva
sute de kilometri de al doilea antier al lui Rihndell. Aveau s fac jonciunea cu picioarele-coli, efectund reparaiile n
schimbul a dou sute aptesprezece spaliere flambate. Iar dac spalierele se potriveau perfect ntre ele, Rihndell
promisese s adauge i o reechipare agravi. Dup Cderea Releului, aa ceva era poman curat... Hmm. Btrnul
Cochilie-albastr nu nceta nicio clip s plnuiasc i s negocieze. EII se eliber din andocare i se ridic cu precauie din
planul inelului. Furiat. Pham privea cu mult aten ie ferestrele EM i de ultraunde. Dinspre navele aprahanti nu se
revrsau ns raze de fixare a intelor, doar obinuitele investigaii radar. Nimeni nu-i urmrea. Micua EII i plantele n
ghivece nu meritau atenia mreilor rzboinici. O mie de metri deasupra planului inelului... Zece mii... Discuiile
skrodclreilor - att cu Pham, ct i ntre ei - se reduser la zero. Lujerii i frunzele lor se nclinar astfel nct suprafeele
perceptive erau orientate n toate direciile. Soarele i norul lui energetic erau o revrsare de lumin dintr-o parte a punii.
Se aflau deasupra inelelor, totui att de aproape... Era ca i cum ar fi stat n amurg pe o plaj de nisip multicolor care se
ntindea ctre un orizont infinit. Skrodclreii priveau, unduindu-i lent frunzele. Douzeci de kilometri deasupra inelelor...
O mie...
Declanar jetul principal al EII i accelerar peste sistem. Skrodclreii ieir lent din trans. Odat ce ajungeau la al
doilea antier, recreterea avea s dureze vreo cinci ore - presupunnd c agentul lui Rihndell nu se deteriorase; Sfanul
susinea c fusese recent importat din Vrf i c era nediluat.
-Perfect, i cnd vom livra spalierele?
-La terminarea reparaiilor. Nu putem pleca pn ce Sfntul Rihndell sau clienii lui nu se declar mulumii
c toate piesele sunt autentice.
Pham rpi cu degetele pe consola de comunicaii. Operaiunea aceasta i redetepta o mulime de amin tiri, dintre care
unele nfricotoare.
-Aadar ei capt marfa n timp ce noi suntem nc n mijlocul lui OA. Nu-mi place...
-Sir Pham, experiena ta cu comerul stelar s-a petrecut n Zona Lent, unde schimburile erau separate prin decenii sau
secole de timp de cltorie. Te admir pentru asta, mai mult dect o pot spune... dar i ofer o viziune deformat asupra
lucrurilor. Aici sus, n Exterior, important este ideea de repetare a afacerilor. Cunoatem foarte puine despre motivaiile
interioare ale Sfntului Rihndell, totui tim c afacerea lui cu reparaiile exist de minimum patruzeci de ani. Ne putem
atepta la negocieri nemiloase din partea lui, ns gruprile de negustori ar fi aflat dac
ar fi jefuit sau ucis muli clieni i mica lui afacere ar fi dat faliment.
N-avea sens s argumenteze chiar acum, dar Pham
bnuia c situaia lor era una special. Moarte
Scursorilor se gsea n pragul uii lui Rihndell - i a
celor din OA n general -, iar relatri de haos major
se revrsau din direcia lui Sjandra Kei. innd seama
de contextul acela, era posibil ca ei s-i piard pur i
simplu curajul, dup ce cptau spalierele. Unele
precauii nu erau defel lipsite de sens. Pluti ctre
atelierul mecanic al navei.
Rvna sosi pe puntea calei cnd Cochilie-albastr i Tulpin-verde pregteau spalierele pentru livrare. Femeia se mica
ovielnic, propulsndu-se stngaci dintr-un loc n altul. Sub ochi avea cercuri ntunecate, aproape ca nite vnti.
ntoarse nesigur mbriarea lui Pham, dar nu-i ddu drumul din brae.
-Vreau s ajut. Pot face ceva ca s v-ajut? Skrodclreii i prsir spalierele i rular ctre ea. Cochilie-albastr trecu
blnd o frunz peste braul Rvnei.
-Deocamdat nu poi face nimic, lady Rvna. Avem totul sub control. Ne vom ntoarce n mai puin de o or i dup aceea
putem scpa de aici.
130
O lsar totui s le verifice videocamerele i ama-rrile mrfurilor. Pham plutea n apropierea ei, pe cnd femeia cerceta
spalierele. Alctuind prin mbinare blocuri de carbon contorsionat, preau i mai ciudate dect unul luat separat. Stivuite
corespunztor, se potriveau perfect. Avnd mrimea de peste un metru, stiva semna cu un puzzle tridimensional decupat
din crbune. Punnd la socoteal i un recipient separat de componente de rezerv, nu totalizau nici o jumtate de
kilogram. Hmm... Blestemiile erau probabil teribil de inflamabile. Pham decise s experimenteze cu cele o sut de
spaliere rmase, dup ce reveneau n sigurana spaiului cosmic. Apoi skrodclreii ieir cu marfa prin ecluza calei i-i
putur urmri numai prin intermediul videocamerelor.
Al doilea antier nu fcea de fapt parte din terrana picioarelor-coli. Interiorul arcului diferea mult de ceea ce zriser la
prima cltorie a skrodclreilor. Nu existau posibiliti de vedere spre exterior. Pasaje strmte erpuiau printre perei
neregulai ciuruii de guri ntunecate. Insecte zburau peste tot, acoperind
adesea pri din obiectivele videocamerelor. Lui Pham i se prea un loc de-a dreptul mizerabil. Nu se vedeau urme ale
proprietarilor terranei - dac nu cumva acetia erau viermii albicioi care scoteau une ori capete lipsite de trsturi din
gaura vreunei vizuini. Prin legtura vocal, Cochilie-albastr opina c aceia erau locuitorii strvechi ai sistemului OA. Dup
un milion de ani i o sut de emigraii transcen dente, rmiele mai puteau fi nc dotate cu con tiin, dar de o natur
mai stranie dect orice care evoluase n Zona Lent. O asemenea ras ar fi fost protejat mpotriva extinciei fizice de ctre
automate strvechi, ns n acelai timp ar fi fost orientat spre interior, total precaut, absorbit de griji care erau de-a
dreptul demente potrivit oricror standarde exterioare. Genul care ar fi tnjit cel mai frecvent dup spaliere.
Pham ncerc s nu-i scape nimic din jur. Skrodc-lreii aveau de strbtut aproape patru kilometri de la ecluza antierului
pn n locul unde spalierele ur mau s fie validate. Brbatul numr pe drum dou ecluze exterioare, totui nimic care s
par amenintor... pe de alt parte ns, prin ce ar fi recunoscut el cum arta aici ceva amenintor? Ceru lui EII o
monitorizare exterioar. Un satelit-pstor de mari dimensiuni plutea dincolo de exteriorul inelului, dar n antierul acesta nu
mai existau alte nave. Mediul EM i de ultraunde prea placid i nimic din ce putea fi vzut pe reeaua local nu trezi
suspiciunile analizei de trafic a navei.
Pham ridic ochii de la rapoarte. Rvna traversase puntea ctre vederea spre exterior. Operaiunile de reparare erau
vizibile, ns nu spectaculoase. Un nimb verzui-palid nconjura spinii avariai. Era doar puin mai strlucitor dect lucirea
care putea fi adesea vzut pe nveliurile navelor de pe orbitele planetare
inferioare. Femeia se ntoarse i ntreb ncetior:
-Sunt realmente reparai?
-Din cte ne putem... vreau s spun c da. Automatele navei monitorizau recreterea, dar nu aveau s tie cu certitudine
dect dup ce ncercau s zboare.
Pham nu tiu niciodat de ce Rihndell i pusese pe skrodclrei s treac prin terrana capetelor-de-viermi; poate c
fpturile acelea, dac ele erau utilizatoarele finale ale spalierelor, doreau s-i vad pe cei care vindeau. Sau poate c avea
vreo conexiune cu trdarea care se petrecu n cele din urm. In tot cazul, skrodclreii ieir destul de repede de acolo i
intrar ntr-un coridor polispecific larg, la fel de aglomerat ca orice bazar de joas tehnologie. Pham rmase realmente cu
gura cscat. Oriunde ar fi privit, zrea alt clas de sofoni. Viaa inteligent este o evoluie rar n univers; n toat
existena sa n Zona Lent, brbatul cunoscuse trei rase non-umane. Ins universul este imens i, dac aveai
ultrapropulsie, era uor s descoperi alte forme de via. Exteriorul colecta rmiele a nenumrate migraii, ntr-o acu-
mulare care finalmente fcea civilizaia s fie ubicu. Pentru o clip, el uit de programele de monitorizare i de
suspiciunile sale generale, pierzndu-se n simpla uimire. Zece specii? Dousprezece? Indivizii se atin geau cu familiaritate.
Nici chiar Releul nu fusese aa. Pe de alt parte, Odihna Armonioas era o civilizaie pierdut n stagnare. Rasele acestea
fcuser parte de mii de ani din complexul OA. Cele care puteau interaciona nvaser demult cum s procedeze. i
nicieri nu vzu aripi de fluturi pe creaturi cu ochi mari, plini de compasiune. Auzi un sunet slab de surprindere din partea
opus a punii. Rvna sttea n apropierea unei ferestre care afia imaginile primite de la o videocamer a Tulpi nii-verzi.
-Ce-s ia, Rav?
-Skrodclrei. Vezi?
Femeia indic n mulime i mri imaginea. Pentru un moment, aceasta crescu mai mare dect ea. Prin haosul mictor,
brbatul ntrezri forme de nveli uri i frunze graioase. Cu excepia benzilor cosme tice i a ciucurilor, preau ntr-adevr
foarte familiare.
- Da, aici exist o colonie mic.
Deschise canalul ctre Tulpin-verde i-i spuse ce vzuse.
- tiu. I-am... mirosit. Oftez. Regret c nu avem vreme s-i vizitm dup aceea. ntotdeauna este plcut s gseti prieteni
n locuri ndeprtate.
D ajut pe Cochilie-albastr s mping spalierele n jurul unui acvariu-balon. In fa vedeau rasa lui Rihndell. ase picioare-
131
132
coli stteau pe perei n jurul posibilelor echipamente de testare. Cochilie-albastr i Tulpin-verde i mpinser mai
aproape sfera din spum de carbon. Cel cu sculpturi pe fildeuri se aplec spre stiv i-i ntinse braele micue pentru a
mngia componentele. Spalierele fur plasate succesiv n tester. Cochilie-albastr se apropie s priveasc i Pham set
ferestrele principale ca s-i afieze imaginile videocamerelor. Trecur douzeci de secunde. Interpretul de triskwelin al lui
Rihndell anun:
- Primele apte testate, corect, formeaz un septet interconect at.
Abia atunci i ddu brbatul seama c-i inuse rsuflarea. Urmtoarele trei septete fur i ele absolvite. Alte aizeci de
secunde. Privi statutul de reparaii al navei. E II considera c treaba fusese ncheiat i atepta doar semnalul de
deconectare din partea reelei locale. Cteva minute i ne putem lua adio de la locul asta!
Dar ntotdeauna exist probleme. Sfntul Rihndell se plnse n legtur cu seturile doisprezece i cinci sprezece. Cochilie-
albastr argument pe ndelete, sco nd fr chef componente de schimb din recipient. Pham nu-i putea da seama dac
skrodclreul comenta pentru simpla plcere a negocierii sau dac realmente nu prea avea componente de schimb.
Douzeci i cinci de seturi fur aprobate.
-Unde merge Tulpin-verde? ntreb Rvna.
-Poftim?
Pham apel imaginile de la videocamerele Tulpi--verzi. Era la cinci metri de Cochilie-albastr i se ndeprta. Panoram
grbit. Un skrodclre local se afla n stnga ei, iar altul plutea cu capul n jos dea supra. Frunzele sale le atinser pe ale ei
ntr-o conversaie aparent amical.
- Tulpin-verde!
Nu primi niciun rspuns.
-Cochilie-albastr! Ce se-ntmpl? Clreul era ns prins ntr-o argumentaie plin de gesticulaii cu picioarele-coli. Alt
set de spaliere fusese respins n urma examinrii.
-Cochilie-albastr!
Dup un moment, vocea Clreului se auzi pe ca nalul lor privat. Prea neatent, aa cum se ntmpla frecvent cnd era
ocupat cu mai multe probleme simultan.
-Nu m deranja acum, sir Pham. Nu mai am dect trei nlocuiri perfecte. Trebuie s-i conving s se mulumeasc cu ceea
ce au cptat deja.
-Dar ce-i cu Tulpin-verde? interveni Rvna. Ce se-ntmpl cu ea?
Videocamerele celor doi nu se mai vedeau ntre ele. Tulpin-verde i companionii ei ieir dintr-un plc des de mulime i
plutir peste mijlocul coridorului. Foloseau jeturi de gaz n loc de roi. Cineva se grbea.
Seriozitatea evenimentelor rzbtu n cele din urm pn la Cochilie-albastr. Vederea de la skroda sa se roti nebunete,
pe cnd el rula nainte i napoi n jurul picioarelor-coli. Se auzi fonet de voci de Clrei, dup care glasul lui reveni pe
canalul interior, plngre i confuz.
-A disprut. A disprut. Trebuie... trebuie s... Brusc, rul ndrt la Sfntul Rihndell i relu argumentaia pe care tocmai o
ntrerupsese. Dup dou secunde, vocea i rsun pe canalul interior:
-Ce s fac, sir Pham? N-am finalizat nc vnzarea, totui Tulpin-verde a mea a plecat la plimbare. Sau a fost rpit...
-Finalizeaz vnzarea, Cochilie-albastr. Tulpin-verde va fi-n regul... EII: planul B.
Pham nha un set de cti i se ndeprt de consol.
Rvna se ridic i ea.
-Unde te duci? El rnji larg.
-Afar. M gndisem c Sfntul Rihndell i-ar putea pierde aureola n momentul finalizrii... i mi-am fcut planuri.
Femeia l urm, n vreme plutea spre trapa din podea.
- Vreau s rmi pe punte. Nu pot s transport foarte mult echipament de investigare i am nevoie de coordonarea ta.
-Dar...
Pham iei prin trap cu capul nainte, fr s mai aud restul obieciilor femeii. Ea nu-l urm, ns peste o clip el i putu
auzi vocea n cti. O parte din tre mur i dispruse din glas; vechea Rvna continua s fie acolo, luptndu-se de sub povara
celorlalte probleme personale.
- Bine, o s te-acopr... dar ce putem face noi?
Brbatul se deplas prin pasaj, trgndu-se succesiv cu minile, accelernd la o vitez care l-ar fi fcut pe un ageamiu s
ricoeze din perei. n fa se ridica peretele rigid i categoric al ecluzei punii calei. El lovi uor peretele cu o palm i fcu
o tumb peste cap. i aduse minile precis pe flanele peretelui, ncetinind suficient pentru ca impactul cu trapa s nu-i
fractureze gleznele. La interiorul ecluzei, nava i pregtise deja costumul.

132
- Pham, nu poi s iei... (n mod evident, Rvna privea prin videocamerele ecluzei.) Ei vor ti c suntem o expediie
uman.
Capul i umerii brbatului erau deja intrai n partea superioar a costumului. El simi cum partea inferioar se ridic n
jurul su i etanrile se nchiser.
- Nu neaprat. (i de acum probabil c nici nu mai conteaz) Prin jur exist destule creaturi cu dou brae i dou picioare,
iar eu am lipit nite camuflaje pe costumul sta.
i cobor brbia peste comenzile din interiorul c tii i reset displayurile. Costumul presurizat blindat era foarte primitiv
prin comparaie cu costumele de cmp din Releu, totui Qeng Ho ar fi fost n stare s ofere o nav stelar pentru un
asemenea echipament. Iniial, Pham concepuse totul pentru a le impresiona pe Stilete, dar va fi testat ceva mai devreme.
Comand afiarea imaginilor exterioare, adic ceea ce vedea i Rvna: silueta lui era complet neagr i nalt de peste doi
metri. Minile i erau acoperite cu cleti-carapace i toate muchiile formei lui erau tioase ca lamele i ghimpate.
Suplimentrile acelea recente ar fi trebuit s distorsioneze liniile siluetei strict umane i, spera el, s fie al naibii de
intimidatoare. Pham activ ecluza i se propulsa n terrana cape-telor-de-viermi. Perei din lut umed se ridicau de jur
mprejur, nceoai n aerul umed i roiurile de insecte.
Glasul Rvnei i rsun n ureche:
-Am primit o interogare de nivel inferior, probabil automat: De ce trimitei al treilea negociator?
-Ignor-o.
-Pham, fii atent! Civilizaiile astea din Exteriorul Median, cele btrne, pstreaz n rezerv chestii periculoase. Altfel n-ar
mai subzista.
-Voi fi un bun cetean.
Att timp ct voi fi tratat amabil. Parcursese deja jumtate din distana spre poarta coridorului. Activ o fereastr mic de
la videocamera Cochiliei-albastre. Comunicaiile pe band de lime mare existau prin amabilitatea reelei locale. Ciudat c
Rihndell mai oferea serviciul respectiv. Cochihe-albastr prea s con tinue negocierile. Poate c nu era o mecherie... sau,
oricum, nu una din care s fac parte Sfntul Rihndell.
- Pham, am pierdut semnalul video de la Tulpi-n-verde, n clipa n care a intrat ntr-un fel de tunel. Semnalul ei de
localizare continu s fie limpede. Poarta coridorului se deschise, apoi Pham ptrun se n vacarmul pieei aglomerate. In
ciuda armurii, auzea hrmlaia permanent. nainta lent, meninn-du-se pe rutele cele mai puin ticsite, urmnd parmele
de ghidare ce ntreeseau spaiul. Gloata nu constituia o problem. Toi i fceau loc, unii cu grab iroape panicat.
Brbatul nu tia dac era din cauza ghimpilor si ca briciul sau a urmelor de clor pe care le scpa costumul lui. Poate c
aceast ultim idee a fost niel cam mult. Totui ideea n sine era s arate ct mai non-uman cu putin. ncetini i mai
mult, strduindu-se s nu accidenteze pe nimeni. Ceva ngrozitor de asemntor cu un laser de intire licri
n fereastra lui posterioar. Coti fulgertor dup un acvariu, n momentul n care Rvna anun:
- Terrana tocmai a expediat un avertisment ctre costumul tu. nclcai eticheta vestimentar - cam aa sun traducerea.
O fi mirosul meu de clor, sau au detectat arma?
-Ce-i cu exteriorul? Se vede vreun Fluture?
-Nu. Activitatea navelor nu s-a modificat considerabil n ultimele cinci ore. Nicio micare aprahanti sau schimbare n
statutul de comunicaii. O pauz prelung; In mod indirect, l putea auzi
pe Cochilie-albastr vorbind cu Rvna; cuvintele nu erau inteligibile, dar tonul era surescitat. Aps cu brbia pe diverse
comenzi, ncercnd s gseasc conexiunea direct. Apoi Rvna i vorbi din nou:
- Hei, Cochilie-albastr spune c Rihndell a acceptat marfa! Chiar acum ne ncarc estura agravi. Iar ElI.z primit anunul
de ncheiere a reparaiilor! Aadar erau gata de plecare... att doar c trei din
ei nu erau la bord, dintre care unul era de negsit. Pham pluti peste acvariu i izbuti n cele din urm s-l vad n mod
direct pe Cochilie-albastr. Aciona foarte grijuliu jeturile de gaze ale costumului i cobor lng Clre. Sosirea lui fu la fel
de bine primit precum cea a unor nari la un picnic la iarb verde. Creatura cu sculpturi pe fildei plvrgise, ciocnind
ntr-un perete cu opera sa de art articulat, n timp ce asistentul lui traducea n triskwelin. i retrase colii, iar braele de
pe gt se pliar. Ceilali l imitar. Toi suir iute pe perete, ndeprtndu-se de Cochilie-albastr i Pham.
- Afacerea noastr este ncheiat, rosti interpretul
de triskwelin. Nu tim unde a plecat prietenul vostru. Frunzele Cochiliei-albastre se ntinser dup ei, legnndu-se.
- D-dar nu avem nevoie dect de puin cluzire. Cine...
Era zadarnic. Sfntul Rihndell i echipa lui i
continuara drumul. Cochilie-albastr foni frustrat. Frunzele i se nclinar uor i i ndrept toat atenia asupra lui Pham
Nuwen.

133
134
-Sir Pham, acum m ndoiesc de experiena ta ca negustor. Sfntul Rihndell ne-ar fi putut ajuta.
-Poate.
Pham privi cum picioarele-coli disprur n mulime, trgnd dup ei spalierele ca pe un balon mare i negru. Poate c
Rihndell era pur i simplu un negustor onest.
-Care-i probabilitatea ca Tulpin-verde s te abandoneze n mijlocul unei asemenea tranzacii? Cochilie-albastr ovi o
clip.
-Intr-o escal comercial obinuit, ar fi fost posibil ca ea s fi remarcat o extraordinar oportunitate de profit. Aici ns,
eu...
Glasul Rvnei interveni plin de nelegere:
-Poate c a... --... uitat contextul?
-Nu, rspunse ferm Cochilie-albastr. Skroda n-ar permite niciodat o asemenea pan, n niciun caz n toiul unei negocieri
dure.
Pham comut ferestrele n casca sa i privi n toate direciile. Mulimea continua s pstreze un spaiu deschis n jurul lor.
Nu se zrea nici urm de poliiti. De fapt, i-as putea recunoate dac i-as vedea?
- Bine, zise el. Avem o problem. Sugerez s facem o scurt plimbare, s vedem dac putem desco peri unde a plecat
Tulpin-verde.
Fonet.
- Acum avem prea puine opiuni. Lady Rvna, te rog ncearc s-l contactezi pe interpretul picioa-relor-coli. Poate c el
ne-ar putea stabili o legtur cu skrodclreii locali. (Se desprinse de perete i se roti, utiliznd jeturile de gaze.) Haide, sir
Pham. Cochilie-albastr o lu nainte traversnd coridorul, aproximativ n direcia n care dispruse
Tulpin-verde. Traseul lor nu era nici pe departe rectiliniu, ci mai degrab n zigzag, i la un moment dat aproape c
revenir n punctul de plecare.
-Delicat, delicat, rspunse skrodclreul cnd Pham se plnse c nu putea ine pasul. Cochilie-albastr nu insista niciodat
s treac prin plcuri de creaturi. Dac acestea nu reacionau la flutu rrile blnde ale frunzelor sale, le ocolea complet. i-l
meninea pe Pham direct ndrtul su, astfel c nu utiliza factorul de intimidare al armurii cu muchii tioase.
-Poate c fpturile acestea i se par panice, sir Pham, uor de mpins de colo-colo. ine ns minte c asta se ntmpl
numai ntre ele. Rasele acestea au avut la dispoziie mii de ani ca s se acomodeze reciproc, ca s dobndeasc
comensualism local. Dar fa de unii din exterior, ele vor fi n mod clar mai puin tolerante, altfel ar fi fost cucerite de mult.
Pham i reaminti avertismentul de nclcare a etichetei vestimentare i decise s nu argumenteze. Urmtoarele douzeci
de minute ar fi nsemnat o experien de o via pentru un negustor Qeng Ho - s fii la numai o lungime de bra deprtare
de o duzin de specii inteligente diferite. Dar cnd ajunser n cele din urm la peretele ndeprtat al coridorului vast,
Pham scrnea din dini. Primise nc dou avertismente cu privire la eticheta vestimentar. Unicul lucru pozitiv era faptul
c Sfntul Rihndell continua s le ofere susine rea reelei locale, iar Rvna avea mai multe informaii:
-Colonia local de skrodclrei se afl la o sut de kilometri de coridor. Dincolo de peretele la care ai ajuns, exist un fel
de staie de transport.
Iar tunelul n care intrase Tulpin-verde se gsea chiar n faa lor. Din unghiul acesta puteau s vad ntunericul spaiului
din captul opus. Pentru prima dat, nu mai aveau nicio problem cu mulimile; aproape nimeni nu intra ori ieea prin
deschiderea aceea.
Lumin laser sclipi n ferestrele lui posterioare.
-nclcare a etichetei vestimentare. Al patrulea avertisment. Anun v rugm, prsii imediat volumul.
-Plecm, plecm.
Bezn, i Pham amplific rezoluia din ferestrele c tii. La nceput crezu c staia de transport era deschi s ctre spaiul
cosmic i c localnicii aveau cmpuri restrictive, ca n Exteriorul Superior. Apoi observ c pilonii se contopeau n perei
transpareni. Se aflau tot n interiorul arcului de mod veche, dei panorama... Se gseau pe latura dinspre stele a arcului.
Particulele inelului semnau cu nite peti negri care pluteau si lenios la cteva zeci de metri de el. In deprtare, struc turi
se nlau din planul inelului suficient de departe pentru a scnteia n soare, totui obiectul cel mai strlucitor era aproape
direct deasupra capului: culoarea albastr a oceanului i cea alb a norilor. Lumina sa blnd sclda terenul din jurul lor. O
asemenea imagine fusese salutat orict de departe ar fi cltorit Qeng Ho. Era doar aproximativ sferic, cu faa bisectat
de umbra inelului; un obiect mic, la maximum dou sute de kilometri deasupra lor, unul dintre sateliii-pstori pe care-i
zriser la venire. Pcla atmosferic a pstoru lui era delimitat cu precizie de laturile unei cupole vaste. Pham i lu ochii
de la imaginea aceea.
-Pun prinsoare zece la unu c aia-i terrana skrodclreilor.
-Bineneles, rspunse Cochilie-albastr. Este tipic. n asemenea mini-gravitaie, brizantul nu poate fi niciodat aa cum
134
prefer eu, totui...
-Dragul Cochilie-albastr! Sir Pham! Aici! Era vocea Tulpinii-verzi. Potrivit costumului lui Pham, era o conexiune local, nu
retransmis prin intermediul lui EII.
Frunzele Cochiliei-albastre se rsucir n toate direciile.
- Ai pit ceva, Tulpin-verde?
Fonir ntre ei cteva secunde. Dup aceea, Tulpin-verde continu n triskwelin:
- Nu, n-am pit nimic. mi pare ru c v-am nelinitit pe toi n asemenea msur, ns mi-am dat seama c negocierea cu
Rihndell va merge bine, iar aceti Clrei locali tocmai trecuser pe acolo. Sunt nite persoane minunate, sir Pham. Ne-au
invitat n terrana lor. Numai pentru o zi, nu mai mult. Va fi o odihn minunat nainte de a ne vedea de drum. i cred c
este posibil ca ei s ne poat ajuta.
La fel ca n romanele de aventuri pe care le gsise n biblioteca de dinainte de culcare a Rvnei: cltorii obosii, aflai la
jumtatea drumului ctre destinaie, gsesc un Uman prietenos i un cadou neateptat. Pham comut pe o linie privat cu
Cochilie-albastr:
-Este realmente Tulpin-verde? Este captiv?
-Este chiar ea i este n libertate, sir Pham. Ne-ai auzit vorbind. Am fost mpreun dou sute de ani. Nimeni nu-i rsucete
frunzele.
-Atunci de ce dracu' ne-a prsit?
Pham fu surprins de tonul uiertor al propriei ntrebri.
Urm o pauz prelung.
-Asta este ntr-adevr ciudat. Bnuiala mea: aceti Clrei locali tiu, cumva, ceva foarte important pentru noi. Vino, sir
Pham. Dar fii cu ochii-n patru. Rul ntr-o direcie ce prea aleas aleatoriu.
-Rav, tu ce...
Pham observ ledul rou care clipea pe panoul de stare a comunicaiilor i iritarea i fu nlocuit de un fior. De ct timp se
ntrerupsese legtura cu Rvna? l urm pe Cochilie-albastr, plutind jos n urma lui i folosindu-i jeturile de gaze pentru a
pstra viteza egal cu a lui. ntreaga zon de aici era acoperit cu peticele adezive pe care Clreii le preferau n
imponderabilitate. Locul prea totui pustiu. Nu se zrea absolut nimeni, dei mulimile se nghesuiau la numai o sut de
metri deprtare. Totul mirosea a ambuscad, ns era lipsit de logic. Dac Moarte-Scur-sorilor - sau lacheii si - i
detectaser, ar fi fost suficient o simpl alarm. S fi fost un joc al lui Rihndell?... Pham activ armele cu fascicul ale cos -
tumului i declana contramsurile; videocamere insecte zburar n toate direciile. La dracu' cu eticheta vestimentar!
Lumina albstruie a satelitului sclda solul, dez vluind coline scunde i reele poligonale de echipa mente necunoscute.
Suprafaa era ciuruit de guri (intrri de tuneluri?). Cochilie-albastr bolborosi ceva neclar despre noaptea superb i ct
de grozav ar fi fost s stea pe malul mrii la o sut de kilometri deasupra lor. Pham scana n toate direciile i se strdui s
identifice cmpuri de foc i zone ucigae. O videocamer i arta o pdure de ramuri fr frunze - skrodclrei tcui sub
lumina lunii. Erau la dou coline deprtare. Tcui, nemicai, fr lumini... poate c se bucurau pur i simplu de razele
lunii. n imaginile amplificate ale videocamerei, Pham nu avu dificulti s-o identifice pe Tulpin-verde; sttea la captul
unui ir de cinci Clrei, iar benzile de pe skroda ei erau perfect vizibile. In faa skrodei se zrea o proeminen i ceva
similar unei tije. S fi fost un mijloc restrictiv? Apropie dou insecte de locul acela. O arm! Toi Clreii erau narmai. -
Suntem deja la bordul transportorului, Cochi-lie-albastr, se auzi glasul Tulpinii-verzi. II vei vedea peste civa metri, de
cealalt parte a unui ventilator. Se referea probabil la colina de care se apropiau Pham i skrodclreul. Pham tia ns c
acolo nu exista niciun aparat de zbor; Tulpin-verde i armele ei se aflau naintea acesteia. Trdare, foarte meteugit,
dar de joas tehnologie. Pham fu ct pe-aici s-l strige pe Cochilie-albastr, apoi observ dreptunghiul plat de ceramic,
ncastrat n colin la civa metri ndrtul Clreei. Videocamera cea mai apropiat anun c era un explozibil, probabil o
min direcional. Alturi se gsea o videocamera de rezoluie mic, cu doar puin mai complex dect un senzor de
micare. Cochilie-albastr rulase nonalant pe lng obiect, flecrind n tot acel timp cu Tulpin-verde. Pe el l-au lsat s
treac... Noi suspiciuni nflorir, ntunecate i sumbre. Pham se opri i se retrase iute; deoarece nu atinsese nicio clip
solul, unicele sunete pe care le producea erau uierturile slabe ale jeturilor de gaze. Deta una dintre ghearele de la
ncheieturi i trimise o insect s-o poarte n zbor pe lng senzorul minei...
O fulgerare de foc alburiu fu urmat de un zgomot puternic. Dei era la cinci metri deprtare, n lateral, unda de oc l
propulsa ctre napoi. II ntrezri pe Cochilie-albastr, azvrlit de-a rostogolul de partea opus a minei. Schije metalice
iuir n jur, fr s-l ating. Atacul nu avu ns nicio continuare. Cteva insecte fuseser distruse de explozie. Pham profit
de haos pentru a accelera puternic, suind o colin apropiat i apoi cobornd ntr-o viug (fundtur?) puin adnc de
unde-i putea vedea pe skrodclrei. Organizatorii ambuscadei rular nainte n jurul colinei, fonind veseli ntre ei. Curios
s vad ce se va ntmpla, Pham nu deschise focul. Dup un moment, Cochilie-albastr apru plutind n aer la o sut de
135
136
metri deprtare. - Pham? rosti el plngre. Pham? Atacatorii l ignorar pe Cochilie-albastr. Trei dintre ei disprur dup
colin. Insectele brbatului i vzur oprindu-se consternai, cu frunzele ridicate i nemicate - neleseser c el scpase.
Cei cinci se
rsfirar, cutnd, vnndu-1. De acum Tulpin-verde nu se mai auzea vorbind plin de convingere. Se auzi un pocnet
ascuit i foc de blaster strluci dindrtul unei coline. Cineva avea trgaciul cam sensibil.
Deasupra tuturor plutea Cochilie-albastr, inta perfect, totui nc neatins. Vorbea ntr-o combinaie de triskwelin i
fonet specific pentru Clrei, iar n secundele n care Pham l putea nelege auzea fric.
- De ce tragei? Care-i problema? Tulpin-verde, te rog!
Paranoicul din Pham Nuwen nu se lsa amgit. Nu vreau sfii acolo sus, de unde s vezi totul. i ainti principala arm cu
fascicul asupra Clreului, dup care o deplas puin ntr-o parte i trase. Salva nu era n lungimile de und vizibile, dar
pulsul acela avea energia de civa gigajouli. Plasma scnteie pe traiectoria razei i trecu pe lng Cochilie-albastr la mai
puin de cinci metri. Mult deasupra skrodclre-ului, fasciculul lovi cupola de cristal. Expl ozia fu spectaculoas - o
strlucire actinic ce expedie fragmente lucitoare ntr-o mie de raze. Pham zbur ntr-o parte, chiar n clipa n care plafonul
fulger. II vzu pe Cochilie-albastr rotin- du-se, recptnd controlul... i deplasndu -se iute n cutarea unui adpost.
Acolo unde lovise fasciculul lui Pham, o corona de lumin plea de la albastru, prin portocaliu i rou, continund
deocamdat s fie mai intens dect satelitul pstor de deasupra capetelor.
Salva lui de avertizare fusese ca un deget uria care-i indicase poziia. In urmtoarele cincisprezece secunde, patru
atacatori traser asupra locului unde fusese Pham. Urm tcere, apoi fonete slabe. Intr -un joc de-a furiatul, cei cinci se
credeau pesemne
nvingtori cu uurin. nc nu-i dduser seama ct de bine era el echipat. Brbatul surse la imaginile care-i parveneau
de la videocamerele insecte. Ii ncadrase pe toi acum... i pe Cochilie-albastr. Dac ar fi fost numai ei patru - cinci? -, n-ar
fi avut nicio problem. Cu certitudine ns, ntriri, sau cel puin complicaii, se gseau pe drum. Sprtura din plafon se
rcise, redevenind ntunecat, dar lsase n urm o gaur cu diametrul de o jumtate de metru. uierul curentului de aer
rzbtea clar, un zgomot care trezi n mod reflex spaim n sufletul lui Pham, dei purta costumul blindat. Ar fi putut dura o
vreme pn ce scurgerea s-i afecteze pe skrodclrei, totui era o avarie. Urma s atrag atenia. Rmase pe loc i privi
gaura. Aici jos strnise o briz uoar, dar n cei civa metri de imediat sub sprtur se formase o tornad miniatural de
praf i gunoaie, care se ridicau i ieeau...
Dincolo de cupola transparent, n spaiu. O deschidere ntunecat, urmat de un penaj scnteietor, unde sfrmturile
treceau din umbra arcului n lumina soarelui. O idee interesant se strduia s-i capteze atenia. Hopa! Cei cinci Clrei
aproape c-l ncercui ser. Unul i apru n raza vizual, l vzu i trase. Pham rspunse focului i cellalt explod ntr-un
norior de vapori de ap supranclzii i carne carbonizat. Skroda lui neatins zbur peste spaiul dintre coline, atrgnd
focuri panicate din partea celorlali. Brbatul i schimb din nou poziia, deplasndu-se n direcia n care tia c se
ndeprteaz cel mai mult de inamici. Ctigase cteva minute suplimentare de odihn. Ri dic iari ochii la fuiorul
cristalin. Ar fi fost ceva... da. Dac soseau ntriri, de ce n-ar fi sosit chiar pentru el? inti pe fuiorul penat i-i conecta
legtura vocal prin circuitul declanator al armei. Aproape c ncepu s vorbeasc, dup care gndi... Mai bine s reduc
energia. Detalii... inti nc o dat, trase continuu i spuse: - Rvna, sper s ii naibii ochii deschii! Am nevoie de-ajutor...
Descrise pe scurt evenimentele nebuneti din ultimele zece minute.
Fasciculul lui emitea de data aceasta mai puin de zece mii de jouli pe secund, insuficient pentru a lumina aerul, ns
reflectndu-se din penajul de dincolo de cupol, modulaia ar fi trebuit s fie vizibil de la mii de kilometri deprtare, mai
ales pentru EII, aflat de cealalt parte a habitatului. Skrodclreii se apropiau din nou. La naiba! Era imposibil s lase
mesajul acesta pe expediere automat; avea nevoie de transmitor pentru lucruri mai importante. Pham zbur din viug
n viug, fcnd manevre n spatele Clreului cel mai deprtat de ceilali. Unul mpotriva a trei... patru? El deinea
putere de foc superioar i informaii, dar ar fi fost de ajuns o clip de ghinion i ar fi fost mort. Pluti spre urmtoarea lui
int. Silenios, precaut... O raz de lumin i atinse braul, aducnd armura la incandescen. Picturi de metal topit fur
mprocate, cnd el se rsuci, ferindu-se. Se npusti drept na inte peste spaiul dintre trei coline i trase n jos ctre
Clreul de acolo. Raze se ncruciar n jurul lui, apoi reveni la adpost. Ceilali erau iui, ca i cum ar fi avut dispozitive
de intire automat. Poate c aa i era - dispuneau de skrode. Atunci l izbi durerea. Pham se ncovoie i icni. Dac era ca
rnile pe care i le reamintea, atunci fusese carbonizat pn la os. Lacrimile i npdir n ochi i contiina i dispru ntr-
un lein care-i declana greaa. i reveni. Nu trecuse probabil dect o CUP sau dou... altfel nu s-ar mai fi trezit niciodat.
Ceilali se apropiaser ntre timp, ns cel care trsese n el nu mai
era dect un crater strlucitor i fragmente aleatorii de skrod. Automatele costumului i apropiara de corp armura
avariat. Simi rceala anestezicului local i durerea se diminua. Pham ocoli movila, ncercnd s fie n afara razei vizuale a

136
tuturor inamicilor. Acetia ne-leseser rolul insectelor sale; la fiecare cteva secunde, erupea o lumin sau vrful unei
coline se transforma n zgur sclipitoare. Era distrugere n exces, dar videocamerele i dispreau... i el i pierdea atuurile.
Unde-i Cochilie-albastr? Pham parcurse un ciclu prin imaginile insectelor supravieuitoare, apoi prin propriile sale imagini.
Nemernicul revenise n vzduh, deasupra luptei... neatins de compatrioii Clrei. Raporteaz tot ce fac eu. Brbatul se
rostogoli, ndreptnd cu stngcie arma ctre silueta micu. ovi. ncepi s te-nmoi, Nuwen. Brusc, Cochilie-al bastr
acceler n jos, cu earfa de cargo fluturndu-i n urm. n mod evident, folosea toat puterea jeturi lor de gaze. Pe fundalul
sonor al bolboroselilor metalului i bubuiturilor salvelor, picajul lui era complet tcut. Se ndrepta direct spre cel mai
apropiat atacator. Ajuns la treizeci de metri nlime, Clreul ddu drumul unui obiect mare, cu muchii ascuite. Cele
dou corpuri se separar, cu Cochilie-albastr dece-lernd i picnd n lateral. Dispru napoia colinelor. In acelai timp,
mult mai de aproape, se auzi un bum/trosc sec. Pham i irosi penultima insect pentru a trage cu ochiul dup colin.
ntrezri o skrod i frunze rsfirate n jurul unei tulpini strivite. Urm un fulger luminos i insecta pieri. Mai rmseser
numai doi atacatori. Unul era Tulpin-verde.
Vreme de zece secunde, nimeni nu mai trase niciun foc, totui cmpul de lupt nu era absolut tcut. Metalul topit i
strlucitor al braului brbatului bolborosi i sfri pe cnd se rcea. De foarte
sus se auzea susurul aerului care ieea prin cupol. Brize neregulate opteau la nivelul solului, astfel c lui Pham i era
imposibil s-i menin poziia fr s recurg la jeturi. Le opri i ls curentul s-l scoat si lenios din viuga sa. Acolo! Un
uier spectral care nu-i aparinea. Altul! Cele dou se apropiau de el din direcii diferite. Poate c nu-i cunoteau poziia
exact, dar era clar c i le puteau coordona pe ale lor. Durerea aprea i disprea, odat cu cunotina. Pulsaii scurte de
agonie i bezn. Nu ndrznea s mai recurg la anestezic. Pham zri vrfuri de frunze ridicndu-se peste o colin
apropiat. Se opri i le privi. In mod probabil, n vrfurile acelea existau destule celule vizuale pentru a percepe micare...
Trecur dou secunde. Ultima lui insect i-l art pe cellalt atacator care plutea tcut, apropiindu-se din lateral. Dintr-o
clip n alta cei doi aveau s apar n raza lui vizual. n momentul acela Pham ar fi dat orict pentru o insect narmat. In
tot hackingul lui stupid, nu ajunsese niciodat la aa ceva. Niciun ajutor. Atept o secund de contiin perfect clar, timp
suficient pentru a ni peste inamic i a trage. Se auzi un zornit de rmurele i fonet de frunze, o autoanunare sonor.
Insecta lui Pham l zri pe Co-chilie-albastr rulnd napoia pereilor placai, la o sut de metri deprtare. Skrodclreul se
grbea de la un paravan la urmtorul, ns se apropia ntruna de poziia Tulpinii-verzi. i fonetele? Erau o implorare? Chiar
i dup cinci luni petrecute cu Clreii, Pham nelegea doar foarte vag graiul lor zornit/fonit. Tulpin-verde - care fusese
ntotdeauna sfioas i obsesiv de onest - nu rspunse, ci i roti fasciculul armei i mproc placrile cu foc. Al treilea
Clre apru brusc, apropiindu-se att ct s poat trage n aceeai direcie. Unghiul lui ar fi fost perfect pentru a-l prji pe
Cochilie-albastr... att doar c se ivise exact
n faa armei lui Pham Nuwen. Exact n momentul n care ncepu s trag, Pham ni din adpostul su. Era unica lui
ocazie. Dac s-ar fi putut ntoarce, ar fi putut continua focul asu pra Tulpinii-verzi, nainte ca ea s fi terminat cu Cochilie-
albastr...
Manevra era o tumb uoar, care ar fi trebuit s-l aduc cu capul n jos i orientat ctre ndrt, unde se afla Tulpin-
verde. Nimic ns nu mai era simplu acum pentru el, i Pham se ridic din viug rotin-du-se prea rapid, cu peisajul
micorndu-se dedesubt. O zri totui pe Tulpin-verde, care i baleia arma n direcia sa.
Apoi Cochihe-albastr iei n goan dintre pilonii ce strluceau alb-incandescent, n cldura degajat de focul Tulpinii-verzi.
Glasul su rsun puternic n urechile lui Pham: - Te implor, n-o ucide. N-o... Tulpin-verde ovi, dup care reveni cu arma
la Cochihe-albastr care nainta. Pham aps pe trgaci, lsnd micarea de rotaie s-i poarte fasciculul peste teren.
Contiina l prsea ncet, dar sigur. intete! intete bine! Brazd zona de sub el cu o sgeat topit, sclipitoare, care se
sfrea ntr-o grmjoar neagr i inert. Silueta micu a Cochiliei-albastre nc rula, strduindu-se s ajung acolo. Dup
aceea Pham se roti prea mult i nu-i mai putu reaminti cum s schimbe unghiul de vedere al videocamerelor. Cerul apru
lent i-i trecu prin faa ochilor. O lun vineie cu o umbr perfect distinct n centru. O nav care plutea n apropiere, cu
spini penai, aidoma unui gndac uria. Pe numele lui Qeng Ho, ce... unde sunt?... i contiina l prsi.
Vise. i pierduse din nou calitatea de cpitan i fusese retrogradat la ngrijirea ghivecelor din sera navei. Oftat. Sarcina lui
Pham era s le ude i s aib grij s nfloreasc. Apoi ns observ c ghivecele aveau roi i se micau n spatele lui,
ateptnd, zngnind n surdin. Ceea ce fusese minunat devenise sinistru. Pham dorise s le ude i s le ngrijeasc; le
admirase dintotdeauna.
Acum era singurul care tia c ele erau inamicii vieii. Nu numai o dat, Pham Nuwen se trezise n inte riorul unor automate
medicale. Aproape c se obinuise cu cuvele strmte ca nite cociuge, cu pereii verzi fr ornamentaii, cu srme i
tuburi. Acum ns era altceva i avu nevoie de un timp ca s n eleag pur i simplu unde se gsea. Arbori ca nite slcii se
aplecau n jurul lui, abia legnndu-se n briza cald. Prea s zac ntins pe muchi moale, ntr-un lumini micu, pe malul

137
138
unui iaz. Pclele verii atrnau n vzduh deasupra apei. Totul era foarte plcut, att doar c frunzele erau mblnite i
aveau o nuan de verde pe care n-o mai zrise niciodat. Aceasta era viziunea altcuiva despre paradis. Ridic mna spre
ramura cea mai apropiat i degetele i se izbir de ceva rigid aflat la cincizeci de centimetri deasupra ochilor. Un perete
curb. In ciuda imaginilor neltoare, spaiul avea cam aceeai mrime ca n toate blocurile operatorii pe care i le amintea.
napoia capului se auzi un clic, iar peisajul idilic glisa prin faa lui, lund cu el briza cald. Cineva -Rvna - plutea imediat n
afara cilindrului.
- Salut, Pham!
Femeia se ntinse peste carcasa blocului operatoriu i-l strnse de mn. Srutul era tremurtor i ea prea tras la fa, de
parc ar fi plns mult.
- Salut, i rspunse el.
Memoria i revenea n fragmente neregulate, ncerc s se mping n culcu i gsi alt similitudine ntre acest bloc
operatoriu i cele din Qeng Ho: era conectat i asigurat. Rvna rse stins.
- Cuv - deconectare.
Dup un moment, Pham pluti eliberat. t- Tot mi ine braul.
- Nu, aia-i earfa. Braul tu stng va avea nevoie
de un timp de recretere. A fost ars aproape complet.
- Oh...
Cobor ochii i privi coconul alb care-i imobiliza braul de flanc. Acum i reamintea nfruntarea cu arme... i nelese c
poriuni din visul su fuseser ct se poate de reale.
-Ct timp am stat fr cunotin? Tulburarea i se fcu simit n voce.
-Vreo treizeci de ore. Suntem la peste aizeci de ani-lumin de Odihna Armonioas. Mergem perfect, att doar c se pare
c n urmrirea noastr au pornit toate navele care se pot deplasa.
Visul... Mna liber i se ncleta pe braul Rvnei.
-Skrodclreii... unde sunt? Nu la bord, n numele Flotei!
-C-ce a mai rmas din Tulpin-verde este n cellalt bloc operatoriu. Cochilie-albastr este... De ce m-au lsat s triesc?
Ochii lui Pham se rotir n jur. Se gseau ntr-o cabin utilitar. Orice arme se aflau la minimum douzeci de metri de el.
Hmm... Mai important dect armele ar fi fost totui obinerea privilegiilor de consol de comand n Eli... dac nu era deja
prea trziu. Se mpinse n blocul operatoriu
i iei plutind din ncpere. Rvna l urm.
-Ia-o-ncet, Pham! Abia ai ieit din cuv.
-Ei ce-au zis despre ambuscad?
-Biata Tulpin-verde nu-i n stare s spun nimic. Cochilie-albastr a povestit cam la fel ca tine: Tulpin-verde a fost prins
de nite Clrei periculoi i silit s v momeasc pe voi ntr-o curs.
-Hmm, hmm....
Pham se strdui s adopte un ton ct mai sec. Aadar poate c mai exista o ans; poate c Cochilie-albastr nu fusese
nc afectat. Merse mai departe prin coridorul axial al navei. Peste un minut ajunsese pe punte, urmat ndeaproape de
Rvna.
- Pham... Ce se-ntmpl? Avem de luat multe hotrri, dar...
Ct dreptate ai! Plonja pe puntea de comand i se ndrept ctre consol.
-Nav! mi recunoti vocea?
-Pham, ncepu Rvna, ce-i...
-Da, domnule.
-...asta?
-Privilegii de comand, rosti el. Capacitile acordate n timp ce Clreii nu erau la bord. Oare mai funcionau?
-Acordate.
Skrodclreii dispuseser de treizeci de ore pen-iru a-i plnui aprarea. Totul era prea simplu, mult prea simplu...
-Suspend privilegiile de comand pentru skrod-clrei. Izoleaz-i.
-Da, domnule, sosi rspunsul navei. Minciun! Ins ce-ar fi putut face mai mult dect att? Talazul spre panic ajunse n
vrf i, brusc, el se simi foarte detaat. El era Qeng Ho... i n acelai timp era teostriciunea.
Ambii skrodclrei erau n aceeai cabin, cu Tul-pin-verde n cellalt bloc operatoriu. Pham deschise o fereastr spre
ncperea respectiv. Cochilie-albastr sttea pe un perete lng blocul operatoriu. Prea
ofilit, aa cum fusese cnd auziser de Sjandra Kei. i orienta frunzele ctre videocamer.

138
-Sir Pham, nava m anun c ne-ai suspendat privilegiile?
-Ce se-ntmpl, Pham?
Rvna se ancorase cu un picior n punte i-l fulgera cu privirea.
Brbatul ignor ambele ntrebri.
- Ce face Tulpin-verde? ntreb el.
Frunzele se rsucir n direcia opus i prur c devin chiar mai vetejite.
- Triete... i mulumesc, sir Pham. A fost nevoie de mare ndemnare pentru a face ceea ce ai fcut. innd seama de
toate care s-au petrecut, nu a fi putut cere mai mult.
Ce anume am fcut? i amintea c trsese n Tul-pin-verde. i ratase inta? Privi n blocul operatoriu. Acesta era destul
de diferit de configuraia pentru oameni, fiind n majoritate umplut cu ap, cu aerare turbulent n lungul frunzelor
pacientului. Adormit (?), Tulpin-verde prea mai fragil dect i amintea, cu frunzele fluturnd la ntmplare n ap.
Unele erau zdrenuite, ns corpul i prea ntreg. Ochii lui Pham coborr ctre baza tulpinii, unde Clreii se ataau de
obicei la skrode. Ciotul se sfrea ntr-un mnunchi de tubulatur chirurgical. i aminti atunci ultima secund a luptei,
cnd distrusese skroda de sub Tulpi-n-verde. Ce este un Clre fr skroda cu care s se deplaseze?
i ndeprt privirea de la dezastru.
- V-am ters privilegiile de comand, fiindc n-am ncredere n voi.
Fotii mei prieteni, uneltele dumanului meu... Cochilie-albastr nu rspunse. Dup o clip Rvna spuse:
- Pham, fr Cochilie-albastr nu te-a fi putut
scoate din habitatul acela. Chiar i dup aceea... eram mpotmolii n mijlocul sistemului OA. Sateli-tul-pstor zbiera nsetat
de snge, i dduse seama c eram oameni. Aprahanti ncercau s ias din andocare i s ne atace. Fr Cochilie-albastr,
n-am fi convins niciodat securitatea local s ne ngduie s folosim ultrapropulsia... probabil c-am fi fost vaporizai n
momentul n care am fi ieit din planul inelului. Acum am fi fost toi mori.
- Nu tii ce s-a-ntmplat acolo jos?
O parte din indignare prsi chipul femeii.
-Ba da. nelege ns c era vorba despre skrode. Ele sunt dispozitive mecanice. Este foarte uor s de conectezi partea
cibernetic de legturile mecanice. Tipii ia controlau roile i orientau armamentul. Hmm... Pe fereastra din spatele
Rvnei, l vedea pe Cochilie-albastr cu frunzele nemicate, negrbin-du-se s confirme. Triumftor?
-Asta nu explic motivul pentru care Tulpi-n-verde ne-a atras n curs. Ridic o mn. Da, tiu, a fost ameninat. O
singur problem, Rvna: ea n-a ovit deloc. Era entuziast, efervescent. Privi peste umrul femeii. Nu era privat de
libertate, nu mi-ai spus chiar tu asta, Cochilie-albastr?
O pauz prelung. Apoi:
- Ba da, sir Pham.
Rvna se ntoarse, plutind napoi, astfel ca s-i poat vedea pe amndoi.
-Dar, dar... este totui absurd. Tulpin-verde a fost cu noi de la bun nceput. Pn acum ar fi putut de o mie de ori s
distrug nava... ori s transmit un mesaj spre exterior. De ce s rite cu ambuscada asta stupida?
-Da. De ce nu ne-au trdat nainte...
Pn n secunda n care ea pusese ntrebarea, Pham nu tiuse. Cunotea datele, ns nu avea o teorie
coerent n care s le nglobeze. Acum totul se potrivea: ambuscada, visele lui din blocul operatoriu, pn i paradoxurile.
- Poate c nainte ea n-a fost trdtoare. De la Re leu am scpat realmente fr s fi fost urmrii, fr ca nimeni s fi tiut
despre noi, cu att mai puin despre destinaia noastr exact. Cu siguran, nimeni nu s-ar fi ateptat ca oamenii s apar
la Odihna Armonioas.
Se opri, strduindu-se s adune totul laolalt. Ambuscada...
-Ambuscada n-a fost stupid... dar a fost o improvizaie absolut. Inamicii nu aveau susinere. Armele lor erau chestii
simple, lipsite de inteligen. (O idee fulgertoare.) A fi gata s pun prinsoare c dac te-ai uita la resturile skrodei
Tulpinii-verzi, ai constata c arma ei cu fascicul era un simplu instrument tietor. i singurul senzor de pe mina
antipersonal era un detector de micare. Probabil c avea vreo utilitate ci vil. Toate gadgeturile au fost mobilizate la
repezeal de nite indivizi care nu se ateptaser la o lupt. Nu, inamicii au fost surprini de apariia noastr.
-Crezi c aprahanti ar fi putut...
-In niciun caz aprahanti. Din ce mi-ai spus, ei s-au desprins din andocare abia dup lupt, cnd satelitul Clreilor ne-a
anunat existena. Cei dinapoia ac iunii sunt independeni de Fluturi i sunt probabil mprtiai, n grupuri foarte mici, prin
multe sisteme stelare - ca un vast sistem de declanatoare de alarm ce in urechile ciulite dup orice poate fi interesant.
Ne-au observat i, dei avanpostul lor era slab, au ncercat s ne captureze nava. Ne-au anunat public existena doar
atunci cnd eram pe punctul de a scpa. Una peste alta, nu doreau s evadm. Indic printr-un gest scurt fereastra de
139
140
ultraurmrire: Dac interpretez corect ce-i acolo, peste cinci sute de nave sunt pe ur mele noastre.
Ochii Rvnei se ndreptar ctre display, apoi revenir la brbat. Glasul ei era absent.
-Da. Este o parte din flota aprahanti principal i...
-Vor fi mult mai muli, att doar c nu toi vor fi Fluturi.
-Ce vrei s spui atunci? De ce ne-ar dori skrodclreii rul? O conspiraie este lipsit de sens. Ei n-au avut niciodat un stat
naional, cu att mai puin un imperiu interstelar.
Pham aprob din cap.
- Doar colonii panice - ca satelitul la pstor - n civilizaii polispecifice prin tot Exteriorul. Glasul i se nmuie: Nu, Rav, nu
skrodclreii sunt adevratul inamic... inamicul este entitatea dindrtul lor. Aberaia Straumli.
Tcere nencreztoare, totui el observ ct de strns i inea frunzele Cochilie-albastr. El tia.
-Este singura explicaie, Rvna. Tulpin-verde a fost realmente prietena noastr i ne-a fost loial. Eu bnuiesc c doar o
mic minoritate de Clrei se gsete sub controlul Aberaiei. Cnd Tulpin-verde li s-a alturat, a fost de asemenea
convertit.
-E... e imposibil! Aici suntem n Exteriorul Median, Pham. Tulpin-verde avea curaj, ncpnare. Niciun fel de manipulare
n-ar fi putut-o transforma att de rapid.
O spaim disperat i apruse n ochi. Indiferent de explicaie, adevrul trebuia s fie ceva ngrozitor. Iar eu sunt nc aici,
viu i vorbind. O informaie pentru teostriciune; poate c totui mai exista o ans! Rosti aproape simultan cu dezvoltarea
ideii n mintea sa:
- Tulpin-verde era loial, ns a fost complet convertit n numai cteva secunde. N-a fost doar o corupere a skrodei ei sau
un drog. A fost ca i cum att
Clreaa, ct i skroda fuseser concepute din capul locului s rspund n felul acela. Se uit la Cochilie-albastr,
ncercnd s-i antici peze reacia fa de urmtoarele sale cuvinte.
- Clreii i-au ateptat mult timp creatorul. Rasa
lor este foarte veche, mult mai veche dect oricare alta cu excepia celor senile. Ei se afl peste tot, dar n nu mr mic,
ntotdeauna practici i panici. Iar undeva la nceputuri - cu miliarde de ani n urm - precursorii lor au fost prini ntr-o
fundtur evolutiv. Creatorul lor a construit primele skrode i a fcut primii Clrei. Acum cred c tim cine a fost i de ce
a fcut-o. Tcu o clip, dup care urm:
- Da, da, tiu c-au existat i alte naintri pe un plan superior ale condiiei unei rase. La aceasta, este minunat ct de stabil
s-a dovedit pe termen lung. Skrodele sunt o tradiie afirm CochUie-albastr, ns acela este un termen pe care eu l aplic
civilizaiilor i unor scri temporale mult mai reduse. Skrodele actuale sunt identice cu cele de acum un miliard de ani. Iar
ele sunt dispozitive ce pot fi construite oriunde n Exterior... totui designul provine clar din Exteriorul Superior sau din
Transcendent.
Aceea fusese una dintre primele lecii umilitoare pe care le nvase despre Exterior. Examinase schiele de proiectare -
practic nite disecii - ale skrodelor. La exterior erau dispozitive mecanice, care aveau pn i pri n micare. Iar
documentaia nsoitoare susinea c totul poate fi construit n cea mai simpl fabric, cu doar puin peste ceea ce exista n
unele locuri din Zona Lent. In acelai timp ns partea electronic era o mas aparent aleatorie de componente ce nu
dovedeau nicio urm de design ierarhic sau modularism. Func iona, i nc mult mai eficient dect ceva proiectat de mini
echivalente cu ale oamenilor, dar nu se punea problema reparaiilor i depanrii cibercomponentelor.
-Nimeni din Exterior nu nelege potenialul complet al skrodelor, cu att mai puin adaptrile impuse asupra Clreilor lor.
Nu-i aa, Cochilie-albastr? Clreul i plesni frunzele cu putere de tulpina sa central. Alt zornit furios. Era ceva ce
Pham nu mai vzuse pn atunci. Mnie? Teroare? Glasul voder al Cochiliei-albastre era distorsionat de nonliniariti.
-Tu ntrebi? Tu ntrebi? Este monstruos s-mi ceri s te ajut n aceast...
Vocea se pierdu n frecvenele nalte i rmase mut, cu corpul vibrnd.
Pham din Qeng Ho simi o mpunstur de stn-jenire. Cellalt tia i nelegea... i merita mai mult de aa ceva. Clreii
trebuiau distrui, ns ei nu erau obligai s-i asculte condamnarea. Mna i se ntinse pentru a deconecta comunicarea, apoi
se opri. Nu! Asta-i ultima ta ocazie de a observa... aciunile Aberaiei.
Privirea Rvnei trecu de la om la skrodclre i brbatul i ddu seama c ea nelesese. Faa femeii purta aceeai
expresie ngrozit pe care o avusese cnd primise vestea despre Sjandra Kei.
-Afirmi c Aberaia a construit primele skrode.
-i i-a modificat i pe Clrei. S-a ntmplat cu mult timp n urm i, bineneles, n-a fost aceeai ntrupare a Aberaiei pe
care au creat-o straumerii, dar... Molima, cealalt denumire comun a Aberaiei,
i mai apropiat de imaginea pe care o avea Btrnul. In ciuda transcendenei Aberaiei, modul ei de existen era mai
similar cu o boal, dect cu orice altceva. Poate c asta i ajutase la pclirea Btrnului. Acum ns Pham vedea limpede.
140
Molima tria n fragmente i traversa durate uriae de timp. Se ascundea n arhive, ateptnd condiiile ideale. i crease
ajutoare pentru nflorirea ei... Se uit la Rvna i, brusc, mai nelese ceva.
- Ai avut la dispoziie treizeci de ore ca s te gn deti la cele ntmplate, Rav. Ai vizionat nregistrrile fcute de costumul
meu. Cu siguran, trebuie s fi ghicit o parte din toate astea.
Ochii ei coborr.
-Puin, opti n cele din urm. Cel puin nu mai nega.
-tii ce avem de fcut, continu el cu blndee. Acum cnd tia cum trebuia s procedeze, teostric- iunea i destinse
strnsoarea. Voina avea s-i fie pus n aplicare.
-Ce anume? ntreb Rvna, de parc n-ar fi avut habar.
-Dou lucruri. S publicm asta pe Reea.
-Cine ar crede-o?
Reeaua Milioanelor de Minciuni...
- Destui. Odat ce va examina datele, majoritatea va putea s disting adevrul... i s ntreprind aciunea cuvenit.
Femeia cltin din cap i murmur abia auzit:
-Nu.
- Reeaua trebuie s afle. Am descoperit ceva care ar putea salva o mie de planete . Acesta este atuul ascuns al Molimei.
Cel puin n Exteriorul Median i Inferior. Ea scutur iari din cap.
-Pe de alt parte, anunarea acestui adevr ar duce la uciderea a miliarde de fpturi.
-n legitim aprare!
Pham se mpinse n plafonul spre care plutise lent
i reveni ctre punte.
In ochii Rvnei se zreau lacrimi.
-Exact astea au fost argumentele folosite pentru a-mi ucide f-familia, planetele... -i eu nu voi participa aa ceva!
-Dar de data asta afirmaiile sunt reale!
-M-am sturat de pogromuri, Pham. Duritate blnd... i aproape incredibil.
-Vrei s iei singur hotrrea asta? Noi deinem o informaie pe baza creia alii - conductori mai nelepi dect oricare
dintre noi - ar trebui s aib libertatea s decid. Vrei le interzici posibilitatea opiunii?
Ea ovi i, pentru o secund, Pham crezu c nclinaia civilizat ctre respectarea legilor adnc nrdcinate n sufletul
Rvnei avea s-o conving. Apoi ns brbia femeii se ridic.
- Da, Pham. Vreau le-o interzic.
El emise un sunet neutru i reveni la consola de comand. Nu avea rost s-i spun ce altceva trebuia fcut.
-i noi nu-i vom omor pe Cochilie-albastr i Tulpin-verde.
-N-avem de ales, Rav. Degetele lui mngiar comenzile. Tulpin-verde a fost corupt; nu tim ct de mult a supravieuit
distrugerii skrodei ei, sau ct va dura pn ce acelai lucru se va ntmpla cu Cochi-lie-albastr. Nu-i putem lua cu noi, dar
nici nu-i putem lsa n libertate.
Rvna pluti n lateral, fr s-i ia ochii de la minile brbatului.
- F-fii atent pe cine omori, Pham, rosti ea ncet.
Aa cum ai spus, am avut la dispoziie treizeci de ore ca s m gndesc la deciziile mele... treizeci de ore ca s m gndesc
i la deciziile tale.
-i?
Pham ridic degetele de pe comenzi. Furia (teo-striciunea?) i goni iute prin minte. Rvna, Rvna, Rvna, murmur un glas,
lundu-i adio n capul lui. Apoi fu strbtut de un fior extrem de rece. El se temuse c nava fusese corupt de Clrei,
ns, idioata asta acionase n numele lor, voluntar. Pluti lent ctre femeie. In mod reflex, minile i se ncordar
pentru lupta corp la corp.
- i cum intenionezi s m-opreti s fac ceea ce trebuie fcut?
Dei ghicise deja rspunsul. Ea nu se retrase, nici chiar cnd una dintre minile brbatului ajunse la civa centimetri de
gtul ei. Pe chip i se vedeau lacrimi i curaj.
- T-tu ce crezi, Pham? Cnd erai n blocul opera-toriu... am rearanjat unele chestii. Dac-mi faci vreun ru, vei pi lucruri
mult mai rele. Ochii ei privir peretele dinapoia lui. Omoar-i pe Clrei i... i vei muri i tu.
Pentru o clip, foarte ndelungat, se holbar unul la altul, msurndu-se din priviri. Poate c n perei nu erau camuflate
arme. Probabil c ar fi putut s-o ucid nainte s se poat apra. Pe de alt parte ns existau mii de feluri n care nava
putuse fi programat pentru a-l omor. i atunci n-ar mai fi rmas dect Clreii... care s coboare n Adnc, spre trofeul

141
142
lor.
-Ce facem atunci? ntreb el n cele din urm.
-C-ca pn acum: mergem s-l salvm pe Jefri. Mergem s recuperm Contramsura. Sunt de acord s impunem unele
restricii Clreilor.
Un armistiiu cu montrii, intermediat de o incontient.
Pham se propulsa nainte, o ocoli i porni pe coridorul axial. In urma lui auzi un suspin. In urmtoarele zile, aproape c se
evitar. Lui Pham i se ngduise acces superficial la comenzile navei i gsi programe sinucigae ntreesute prin straturi de
aplicaii, dar i un detaliu ciudat i motiv pentru ntristare, dac ar fi fost capabil de aa ceva. Modifi crile fuseser
ntreprinse la cteva ore dup confrun tarea lui cu Rvna. Cnd i se opusese, femeia nu avusese nimic. Slava Puterilor c n-
am tiut! Gndul fu uitat, aproape nainte s se fi format complet.
Perfect! Farsa avea s continue pn la capt: un joc permanent de minciuni i subterfugii. ncruntat, decise s ctige
jocul acela. In urma lui goneau flote, n jurul lui erau trdtori. Pe Qeng Ho i propria lui teostriciune, Aberaia avea s
piard! Skrodclreii aveau s piard! i, n ciuda curajului i generozitii ei, Rvna Bergsndot avea s piard! Tyrathect
pierdea lupta din interiorul ei, lupta cu Jupuitorul. Nici vorb ca lupta s se fi terminat; poate c era mai bine s spun c
roata se ntorsese. Iniial, existaser mici momente de triumf, aa cum fusese atunci cnd l lsase pe Amdijefri s se joace
singur cu comsetul, fr ca nici mcar copiii s fi ghicit c ea fusese rspunztoare. Ins asta se ntmplase cu multe de-
zile n urm, pe cnd acum... In unele zile, avea control complet asupra siei. Alte zile - i acelea areau adesea cele mai
fericite - ncepeau cu ea prnd A fie la control. Nu era clar ce va fi azi.
Tyrathect se plimba pe lng panourile nalte ce ncununau zidurile noului castel. Era nou cu certitu dine, dar cu greu se
putea spune c ar fi atins statutul de castel. Oel construise n grab panicat. Zidurile de miazzi i de apus erau foarte
groase i strbtute de tuneluri secrete. Pe de alt parte, pe latura de miaznoapte existau zone ce nu erau dect simple
palisade dublate de valuri de pietri. Nimic mai mult nu s-ar fi putut face n timpul care-i fusese acordat. Tyrathect se opri
pentru o clip i adulmec izul de lemn proaspt tiat. Panorama de pe Dealul Navei Stelare era pe ct de frumoas o
vzuse vreodat. Zilele ncepuser s se lungeasc i acum ntre apusul i rsritul soarelui era numai crepuscul. Zpada
se retrsese la nivelul peticelor vratice, lsnd landa s nverzeasc sub cldur. Din locul n care se gsea, putea zri la
mile deprtare, acolo unde marea albstruie nconjura insulele din largul coastei. Potrivit prerii generale, atacarea noului
castel -chiar i n actualul su stadiu incomplet - ar fi nsemnat sinucidere curat, dac nu dispuneai de o hoard de
asediatori. Tyrathect surse amar n sine. Desigur, Cioplitoarea-n-lemn ar fi ignorat prerea general. Btrna Cioplitoare-
n-lemn credea c deinea o arm secret care ar fi strpuns zidurile acelea de la o deprtare de sute de picioare. Recent,
iscoadele lui Oel raportaser c Cioplitorii-n-lemn mucaser momeala i mica lor oaste i tunurile rudimentare i
ncepuser cltoria pe uscat, n sus pe coast. Tyrathect cobor scara zidului, spre curte. Se auzeau bubuituri slabe.
Undeva la miaznoapte de Vlceaua-prului, tunarii lui Oel i ncepuser instrucia de diminea. Cnd vzduhul era
senin, puteau fi auzii. Testele fuseser interzise n veci ntatea fermelor i nimeni, nu excepia nalilor Valei i a unor
lucrtori izolai, nu tia despre existena armelor. De acum ns Oel avea treizeci de tunuri i praf de puc suficient.
Principalul lui neajuns era lipsa de tunari; din apropiere, zgomotul detunturilor era infernal, iar salvele repetate te puteau
asurzi. Pe de alt parte, armele n sine erau o minunie! Bteau la aproape treisprezece kilometri distan, de trei ori mai
departe dect ale Cioplitoarei-n-lemn. Puteau azvrli bombe cu praf de puc, ce explodau n secunda im pactului. Dincolo
de dealurile din miaznoapte existau locuri unde pdurea era defriat n brazde i alunecrile de teren amenintoare
dezveleau piatra goal... toate n urma barajelor susinute de artilerie. i n curnd - poate chiar azi - Jupuitorii aveau s
aib i radio.
Blestemat fii, Cioplitoare-n-lemn! Desigur, Tyrathect n-o ntlnise niciodat pe Cioplitoarea-n-lemn, dar Jupuitorul
cunoscuse bine haita aceea;
Jupuitorul era n majoritate vlstarul ei. Blndul Cio- plitor-n-lemn l nscuse i-l ridicase la putere. Tot cioplitorul-n-lemn l
nvase despre libertatea de gndire i experimentare. Cioplitoarea -n-lemn ar fi trebuit s tie de mndria care slluia
n Jupuitor, ar li trebuit s tie c el va ajunge la extremele la care printele su nu cutezase vreodat. Iar cnd natura
monstruoas a celui nou devenise limpede, cnd primele lui experimente fuseser descoperite, Ciopli-lorul-n-lemn ar fi
trebuit s-l fi ucis... sau, cel puin, s-1 fi fragmentat. Ins, Jupuitorului i se ngduise s aleag calea exilului... s creeze
fpturi ca Oel, care la rndul lor s creeze propriii lor montri, pentru a cldi finalmente aceast ierarhie de demen.
Dup mai bine de un veac, Cioplitoarea-n-lemn venea s-i repare greeala. Sosea cu armele ei de jucrie, la fel de
idealist i de exagerat de ncreztoare n sine ca ntotdeauna. Ptrundea ntr-o capcan de oel i foc din care niciunul
dintre soldaii ei nu avea s scape. Dac ar fi existat vreo cale prin care s -o previn... Unicul motiv pentru care Tyrathect se
mai afla aici era jurmntul pe care-l fcuse de a distruge Micarea Jupuitorilor. Dac Cioplitoarea -n-lemn ar fi bnuit ce o
atepta aici, dac ar fi tiut mcar de existena trdtorilor din propria ei tabr, poate c ar fi existat o speran. In
142
toamna trecut, Tyrathect fusese ct pe-aici s trimit un mesaj anonim n miazzi. Destui negutori vizitau ambele
regate i amintirile ei de Jupuitor i spuneau care dintre ei erau probabil independeni. Fusese ct pe aici s-i transmit
unuia o nsemnare, un singur petic de hrtie de mtase, prin care s anune sosirea iminent a navei stelare i
supravieuirea lui Jefri. In privina aceea, scpase de moarte cu mai puin de o zi; Oel i artase un raport din miazzi
despre cellalt om i despre progresul nregistrat de Cioplitoarea-n-lemn cu datasetul. In
raport figurau amnunte ce puteau fi cunoscute doar de cineva din n elita Cioplitorilor-n-lemn. Cine? Ea nu ntrebase, dar
bnuia c ar fi fost Prodotus; Jupuitorul din Tyrathect i amintea bine haita aceea de prsil. Ei avuseser unele...
nelegeri. Prodotus nu deinea nimic din geniul primar al printelui lor reunit, totui n el exista o trstur de oportunism.
Oel i artase raportul doar pentru a se umfla n pene, pentru a-i dovedi lui Tyrathect c el izbutise n ceva ce Jupuitorul nu
ncercase niciodat. i era, cu adevrat, o lovitur! Tyrathect l felicitase cu o sinceritate mai mult dect obinuit... i-i
amnase discret planurile de avertizare. Dac n elita Ciopli torilor-n-lemn exista o iscoad, orice mesaj ar fi nsemnat o
sinucidere inutil. Travers curtea exterioar a castelului. Lucrrile continuau peste tot, dar echipele erau mai mici. Oel
nla case din lemn n toat curtea, ns multe erau simple nveliuri goale. Oel spera s-o conving pe Rvna s coboare
ntr-un punct anume, n apropierea donjonului interior.
Donjonul interior... Aceea era unica structur din castel construit la standardele Insulei Tinuite. Era minunat! Putea fi cu
adevrat ce-i spusese Oel lui Amdijefri: un sanctuar care s cinsteasc aa cum se cuvenea nava lui Jefri i s-o apere de
atacul cioplitoarei-n-lemn. Cupola central era o ngemnare de grinzi n consol i blocuri de piatr i avea rschiderea
principalei sli de ntruniri de pe Insula Tinuit. Tyrathect o privi cu o pereche de ochi, n vreme ce o ocoli. Oel inteniona
s placheze cupola o cea mai frumoas marmur trandafirie, astfel nct fie vizibil din cer de la zeci de mile deprtare.
(Capcanele construite n structura ei erau miezul planului lui Oel, chiar dac salvatorii nu coborau n ctlalt curs a sa.
Shreck i ali doi nali Valei stteau pe treptele slii de ntlniri a castelului. Luar poziia de drepi la apropierea ei i se
retraser iute, cu pntecele fonind pe pardoseli... totui nu la fel de repede ca anul trecut. Ei tiau c celelalte Fragmente
de Jupuitori fuseser distruse. Cnd i depi, Tyrathect aproape c zmbi. In ciuda slbiciunii i a tuturor problemelor ei,
tia c-i putea dovedi pe acetia trei. Oel era deja nuntru, singur. Aa se desfurau ntotdeauna mtlnirile cele mai
importante: doar Oel i ea. Tyrathect nelegea relaia. La nceput, Oel fusese pur i simplu ngrozit de ea: era singura
persoan pe care credea c n-o poate ucide. Vreme de zece zile, el oscilase ntre a se gudura naintea ei i a dori s-o sfie
n buci. Fusese amuzant s vad legturile pe care Jupuitorul le instalase cu ani n urm, pe cnd avea nc fora
complet. Apoi sosise vestea morii ce lorlalte Fragmente i Tyrathect nu mai fu Jupuitor n Ateptare. Atunci fusese pe
jumtate convins c va fi omort. Intr-un fel ns situaia aceea i adusese mai mult siguran. Acum Oel se temea mai
puin de ea i nevoia lui de sfaturi discrete putea fi satisfcut n moduri pe care le considera mai puin amenintoare.
Pentru el, Tyrathect era duhul din sticl: nelepciu nea Jupuitorului, fr ameninarea Jupuitorului. In dup-amiaza aceasta,
el prea relaxat i ncuviin neglijent din capete la intrarea lui Tyrathect. Ea i rspunse n acelai fel. Din multe puncte de
vedere, Oel era cea mai reuit creaie a ei... a Jupuitorului. Doar depusese attea eforturi pentru a o lefui. Pentru a
obine combinaia corect care devenise Oel fuse ser sacrificai muli membri din care s-ar fi putut crea haite. Ea -
Jupuitorul - dorise inteligen sclipitoare i cruzime, i n calitate de Tyrathect, putea acum s vad rezultatul adevrat. n
ciuda metodelor sale perfecionate, Jupuitorul crease o jalnic i deplorabil
fptur. Era straniu, dar... uneori Oel prea victima cea mai vrednic de mil a creatorului su.
-Eti gata pentru marele test? ntreb Tyrathect. Dup o lung ateptare, radiourile lui preau complete.
-In curnd. Doream s te ntreb despre momentul oportun. Sursele mele m-au anunat c armata Ciopli-toarei-n-lemn a
pornit la drum. Dac nainteaz susinut, ar trebui s ajung aici n cinci zece-zile.
-Asta nseamn cel puin trei zece-zile nainte de a sosi nava Rvnei.
-Exact! Ne vom elimina vechiul duman cu mult nainte s atacm miza cea mare. Totui... ceva mi se pare ciudat n
ultimele mesajele primite de la Dou-pi-cioare. Ct de multe crezi c suspecteaz ele? Este po sibil ca Amdijefri s le spun
mai multe dect tim noi? Era o incertitudine pe care Oel i-ar fi tinuit-o
dac Tyrathect ar fi fost Jupuitor n Ateptare. Ea se aez, apoi rspunse:
- Drag Oel, ai fi putut ti rspunsul, dac te-ai fi sinchisit s fi nvat mai mult din graiul Dou-picioa-relor sau dac mi-ai
fi ngduit mie s nv mai mult. De-a lungul iernii, Tyrathect fusese disperat s vorbeasc singur cu putii, s avertizeze
nava care pornise ctre ei. Acum ns nu mai era la fel de sigur c ar fi trebuit s-o fac. Copiii Amdijefri erau att de
inoceni, att de transpareni n tot ce fceau... Dac
ei ar fi ntrezrit ceva din trdarea lui Oel, nu s-ar fi putut preface. i cum ar fi procedat salvatorii, dac ar fi tiut despre
neltoria lui Oel? Tyrathect vzuse o nav stelar n zbor. Simpla ei aterizare putea fi o arm teribil. In plus... Dac
planul lui Oel reuete, nu vom avea nevoie de bunvoina strinilor. Continu cu glas tare:

143
144
- Atta vreme ct i poi continua magnificul
rol, n-ai de ce teme din partea copilului. Nu vezi c
te iubete?
Pentru o clip, Oel pru ncntat, dup care suspiciunea i reveni.
- Nu tiu... Amdi pare mereu s m tachineze, ca i cum mi-ar citi adevratele intenii.
Bietul Oel... Amdiranifani era succesul su cel mai mare, dar el n-avea s neleag niciodat asta. n aceast unic
privin, Oel i depise cu adevrat Stpnul, descoperind i perfecionnd o metod care fusese cndva a Cioplitoarei-
n-lemn. Jupuitorul i examina fostul ucenic cu ochi aproape flmnzi. Dac l-ar fi putut reface... ar fi trebuit s poat exista
un mod prin care s combine teama i jupuirea cu dragoste i afeciune. Instrumentul rezultat i-ar fi meritat cu adevrat
numele Oel. Tyrathect strnse din umeri.
-Crede-m pe cuvnt. Dac poi continua s-i joci rolul de blndee, ambii copii vor fi loiali. Ct despre restul ntrebrii
tale, am sesizat i eu o schimbare n mesajele Rvnei. Pare mult mai sigur cu privire la momentul sosirii, totui ceva s-a
ntmplat cu ei. Nu cred c ar fi mai suspicioi dect nainte i par s accepte c Jefri a fost responsabil pentru ideea lui
Amdi despre radiouri. Apropo, minciuna aceea a fost o micare bun! Le-a mgulit senzaia de superioritate. Pe un cmp
de lupt egal, probabil c suntem mai buni... dar ei nu trebuie s ghiceasc asta.
-Totui de ce sunt, brusc, att de ncordai? Fragmentul ridic din umeri.
-Rbdare, drag Oel! Rbdare i observare. Poate c Amdijefri a sesizat i el asta. Ai putea, n mod subtil, s le sugerezi s
ntrebe despre ce-i vorba. Bnuiala mea este c Dou-picioare au propriile lor griji politice. Se opri i-i ntoarse toate
capetele ctre Oel: Sursa ta de la Cioplitoarea-n-lemn n-ar putea s iscodeasc n privina asta?
-Poate c da. Datasetul acela este marele atu al
Cioplitoarei-n-lemn.
Oel rmase tcut o vreme, molfindu-i nervos luizele. Brusc, se scutur complet, parc pentru a .ilunga nenumratele
ameninri pe care le zrea mpresurndu-1.
- Shreck!
Se auzi sunet de labe. Trapa se ntredeschise i Shreck strecur un cap nuntru.
-Stpne?
-Adu aici radiourile i apoi ntreab-1 pe Amdijefri dac poate veni s stea de vorb cu noi. Radiourile erau nite lucruri
minunate. Rvna susinea c dispozitivul de baz putea s fie inventat de civilizaii doar cu puin mai avansate dect cea a
Jupuitorului, dar era greu de crezut. Construirea necesita foarte multe etape, multe ocoliuri lipsite de neles... Rezultatul
final: opt ptrate negre ca noaptea, cu latura de un metru. In materialul ciudat se ntrezreau sclipiri de aur i argint. Cel
puin asta nu reprezenta un mister: acolo intrase o parte din aurul i argintul Jupuitorului.
Amdijefri sosi. Alergar mprejurul podelei centrale, examinar radiourile i strigar spre Oel i Fragmentul de Jupuitor.
Uneori prea greu de crezut c nu erau realmente o singur hait, din care fcea parte i Dou-picioare. Se strngeau
laolalt aa cum fceau haitele. De foarte multe ori, Amdi rspundea la ntrebri despre Dou-picioare, nainte ca Jefri s fi
avut posibilitatea de a vorbi, utiliznd pronumele eu-hait prin care se identificau ei doi. 536 vernor vln(j e Azi ns preau
s fie n dezacord.
- Te rog, lordul meu, las-m pe mine s-l ncerc! Jefri cri ceva n samnorsk. Cnd Amdi nu rspunse, el repet cuvintele
mai rar, adresndu-se direct lui Oel.
- Nu. Este [ceva ceva] periculos. Amdi este [ceva] mic. De asemenea [ceva] de timp e ngust. Jupuitorul se strdui s
priceap nelesul. La naiba!'Mai devreme sau mai trziu, ignorarea graiului Dou-picioarelor avea s-i coste.
Oel ascult omul, dup care emise cel mai perfect suspin de rbdare.
-V rog, Amdi, Jefri. Care este problema? Vorbi n samnorsk i Fragmentul de Jupuitor l nelese mai bine dect pe copilul
uman. Amdi ovi un moment.
-Jefri crede c vestele radiouri sunt prea mari pentru mine. Dar, uit-te, nu-mi vin chiar aa de ru! Sri mprejurul unui
ptrat negru-nchis, trgn- du-1 pe podea de pe suportul de catifea. Puse estura pe spinarea i umerii membrului celui
mai voinic al haitei sale.
Radioul avea aproximativ forma unei mantii mari; croitorii lui Oel l prevzuser cu catarame la umeri i pe pntece. Totui
era enorm pentru micuul Amdi. Sttea ca un cort n jurul lui. .
- Vezi? Vezi?
Cporul se ii afar i privi nti la Oel, apoi la Tyrathect, dorind s aud acceptare din partea lor. Jefri spuse ceva. Haita
Amdi i replic printr-un hiit furios, dup care zise:
- Jefri i face griji despre toate, dar cineva tre-buie s testeze radiourile! Exist o mic problem n privina vitezei. Radioul

144
este mult mai iute dect sunetul. Jefri se teme pur i simplu c-i att de rapid nct at putea zpci haita care-l folosete.
Asta-i o prostie! Cu ct ar putea fi mai iute dect gndirea capetelor alipite?
Tyrathect/Jupuitorul surse. Haita de puiandri nu putea s mint, ns el bnuia c Amdi ti rspunsul la ntrebarea aceea...
i c rspunsul nu-i susinea argumentaia.
De cealalt parte a slii, Oel ascult cu capetele aplecate ntr-o parte - imaginea toleranei binevoitoare.
-mi pare ru, Amdi. Este realmente prea periculos ca tu s fii primul.
-Dar eu sunt curajos! i vreau s-ajut.
-mi pare ru. Dup ce vom ti c este sigur... Amdi emise un ipt de enervare, mult mai ascuit dect vorbirea fireasc
inter-haite, aproape n spectrul gndirii. Roi n jurul lui Jefri, lovind picioarele omului cu dosurile sale.
-Trdtorule! plnse el i continu cu insulte n samnorsk.
Fur necesare zece minute pentru a-l calma, dei rmase morocnos. El i Jefri se aezar pe podea, mor-mind unul ctre
cellalt n samnorsk. Tyrathect i privi pe cei doi i pe Oel, aflat n partea opus a slii. Dac ironia sorii ar fi fost sonor,
toi ar fi fost deja surzi. Pe toat durata vieilor lor, Jupuitorul i Oel experimentaser asupra altora... de obicei pn la
moartea lor. Acum aveau o victim care realmente implora s fie sacrificat... i trebuia respins. Nu exista ndoial cu
privire la respingere. Chiar dac Jefri n-ar fi ridicat obiecii, haita Amdi era prea valoroas pentru a fi expus riscurilor. In
plus, Amdi era un octet. Era un miracol n sine c o hait att de mare putea funciona. Eventualele pericole prezentate de
radio ar fi fost mult mai mari pentru el. De aceea trebuia gsit o victim corespunztoare. Un prpdit adecvat. Cu
siguran, n temniele de sub Insula Tinuit existau destui din acetia. Tyrathect se gndi la toate haitele despre care i
amintea c le uci sese. Ct de mult l ura pe Jupuitor i cruzimea lui calculat! Ticloia mea este mult mai mare ca a lui
Oel. Eu l-am creat pe Oel. i aminti gndurile ei din ultima or. Aceasta era una dintre zilele rele, una dintre
zilele n care Jupuitorul se furia afar din ascunziu rile minii ei, cnd puterea gndirii lui o purta tot mai sus i mai sus,
pn ce gndirea devenea raiune i ea devenea el. Totui, pentru alte cteva secunde ar mai fi putut pstra controlul. Ce
ar fi putut face cu el? Un suflet destul de puternic se putea autonega, putea s devin o persoan diferit... finalmente, i
putea pune capt siei.
- O s... ncerc eu radioul.
Cuvintele fur rostite aproape nainte ca el s le fi gndit. Idioati slab!
- Poftim? fcu Oel.
Ins vorbele fuseser clare i Oel auzise. Fragmentul de Jupuitor zmbi sec.
- Vreau s vd ce poate face acest radio. Las-m s-l ncerc, drag Oel.
Scoaser radiourile n curte, de partea navei stelare care era ascuns de privirile tuturor. Aici aveau s stea doar Amdijefri,
Oel i cel care voi fi n momentul respectiv. Fragmentul de Jupuitor rse la teama care sporea. Disciplin, gndise ea!
Poate c asta era cel mai bine. Se post n mijlocul curii i-i ngdui omului s-l ajute cu echipamentul radio. Ciudat s
vad alt fiin inteligent att de aproape i nlndu-se mult deasupra lui.
Labele incredibil de articulate ale lui Jefri i aranjar vestele pe spinri. La interior, materialul era moale, izolator i, spre
deosebire de vemintele normale, radiourile acopereau timpanele purttorului. Biatul ncerca s explice ce fcea.
- Vezi? Asta - ridic un col al mantiei - vine peste cap. Interiorul are [ceva] care transform sunetele n radio.
Fragmentul se scutur cnd biatul ncerc s-i trag acopermntul mai departe.
- Nu. Nu pot s gndesc dac m acoper mantiile.
Fragmentul i putea pstra contiina complet numai dac toi membrii lui priveau ctre interior. Deja prile lui mai slabe
se apropiau de claustrofobie. Astzi, contiina care era Tyrathect avea s nvee o lecie.
- Ah, scuz-m...
Jefri se ntoarse i se adres Ini Amdi - ceva despre folosirea vechiului design. Amdi era cu capetele alturate, la numai
zece metri deprtare. Fusese permanent ncruntat, posac dup ce fusese refuzat, i agitat fiindc sttea departe de Dou-
picioare. Ins pe msur ce pregtirile continuara, ncruntaturile disprur i ochii puiandrilor se lrgir de fascinaie
ncntat. Fragmentul simi un val de afeciune pentru ei, care apru i dispru prea iute pentru a fi sesizat.
Profitnd de faptul c mantiile nbueau mare parte din sunetele de gndire ale Fragmentului, Amdi se apropie i mai
mult.
-Jefri spune c poate n-ar fi trebuit s-ncercm s facem radioul pentru mini, zise el, dar sta va fi mult mai bun. O tiu! i
- continu el cu o iretenie transparent - m-ai putea lsa pe mine s-l ncerc, ca s nu fie vreo problem.
-Nu, Amdi. Aa trebuie s procedm. Glasul lui Oel era blnd i nelegtor. Numai Fragmentul de Jupuitor putea zri
rnjetul larg purtat de doi membri ai lordului.
-Bine, n regul. Puiandrii se mai apropiara niel. S nu-i fie fric, lord Tyrathect. Radiourile au stat destul n lumina
soarelui. Ar trebui s aib mult energie. Pentru ca s funcioneze, este suficient s strngi bine toate centurile, chiar i pe
145
146
cele de la beregat.
-Pe toate simultan? Amdi se foi.
-Probabil c aa-i cel mai bine, altfel nepotrivirile
dintre viteze ar fi att...
Rosti ceva spre Dou-picioare.
Jefri se aplec mai aproape.
-Cureaua asta merge aici... iar asta aici... Art cureluele mpletite ce strngeau i mai mult acoper-inintele pentru
capete. Dup aceea, trage asta cu gura.
-Cu ct vei trage mai tare, cu att mai puternic se va auzi radioul, adug Amdi.
-Bine.
Fragmentul se adun laolalt. Aranja cum trebuie vestele i strnse centurile de la umeri i de pe abdo mene, nbuitor ca
moartea! Vestele preau c se modeleaz dup timpanele sale. Se privi i se ncleta cu disperare de ceea ce-i mai
rmsese din contiin. Vestele erau minunate, negru cu fire aurii-argintii ca un Lord Jupuitor. Superbe instrumente de
tortur! Nici chiar Oel nu-i imaginase o asemenea rzbunare neateptat. Sau i imaginase? Fragmentul prinse
cureluele pentru capete i trase de ele.
Cu douzeci de ani n urm, cnd Tyrathect era nou, i plcea s se plimbe cu printele ei de fisiune pe dunele ierboase de
pe malurile Lacului Kitcherri. Asta se ntmpla nainte de marea prbuire, nainte ca singurtatea s-o mping spre capitala
Republicii i cutarea nelesului. Nu toate malurile lui Kitcherri erau acoperite de plaje i dune. Mai n sud se afla Stncria,
unde praiele brzdaser piatra n cursul lor ctre lac. Uneori, mai ales dup ce se dondnea cu printele ei, Tyrathect
pleca de pe rm spre interiorul uscatului, urmnd cursurile de ap mrginite de stnci netede, perfect verticale. Era un fel
de pedeaps: n unele locuri, rocile aveau ca o pcl sticloas i nu ab sorbeau deloc sunetele. Totul reverbera n ecouri,
pn n vrful gndurilor. Era ca i cum ar fi fost nconjurat de copii ale ei, ndrtul crora se gseau alte
copii i toate gndeau aceleai sunete, ns defazate. Bineneles, ecourile reprezentau frecvent o problem cu pereii din
piatr necapitonai ai locuinelor, mai ales dac dimensiunile i geometriile nu erau corecte. Totui stncile erau reflectoare
aproape perfecte: un comar al lucrtorilor din exploatrile miniere. Iar n unele locuri forma Stncriei conspira cu
sunetele... Cnd pea pe acolo, Tyrathect nu-i putea deosebi gndurile de ecouri. Totul era bruiat de rezonane defazate
foarte puin unele fa de altele. La nceput, simise o durere teribil care o pusese pe fug. Se silise totui s revin, iari
i iari, iar pn la urm nvase s gndeasc pn i n cele mai nguste defileuri.
Radioul lui Amdijefri aducea niel cu stncile de la Kitcherri. ndeajuns poate ca s m salveze. Cnd i recapt contiina,
Tyrathect era complet strns ntr-un morman. Trecuser cel mult cteva secunde de cnd radiourile prinseser via;
Amdi i Oel se holbau pur i simplu la ea. Omul i legna unul dintre trupuri, vorbindu-i. Tyrathect linse laba biatului, apoi
se scul parial. Auzea doar propriile ei gnduri, dar aveau ceva din caracteristica disonant a ecourilor din stnci.
Revenise pe pntece. O parte din ea vomita pe pmnt. Lumea tremura, dezacordat. Gndirea este acolo. Prinde-o!
Prinde-o! Totul era o chestiune de coordonare, de sincronizare. i-l reamintea pe Amdijefri spunnd ct de rapid era
radioul. Cumva, era reversul problemei stncilor urltoare. Scutur din capete i stpni stranietatea. - Lsai-m niel,
rosti i glasul i era aproape calm. Privi n jur, foarte lent. Dac se concentra, dac nu se mica rapid, putea s gndeasc.
Brusc simi mantiile ce-i apsau toate timpanele. Ar fi trebuit s fie surd, izolat, ns gndurile nu-i erau mai
nceoate dect ar fi fost dup un somn agitat. Se ridic din nou n picioare i travers ncet spaiul deschis dintre Amdi i
Oel.
-M putei auzi? ntreb ea.
-Da, rspunse Oel i se retrase nelinitit. Desigur... Mantiile nbueau sunetele aidoma unei capitonri groase; orice din
spectrul gndirii ar fi fost complet absorbit. Totui graiul inter-haite i samnorska aveau sunete joase, care n-ar fi fost
afectate. Tyrathect se opri i-i inu toate rsuflrile. Auzi psrile i sunete de tiere de lemne undeva pe latura n -
deprtat a curii interioare. Cu toate acestea, Oel se gsea la numai zece metri de ea. Sunetele gndurilor lui ar fi trebuit
s fie o intruziune sonor, chiar tulburtoare. Se czni s deslueasc ceva... Nu auzea dect propriile-i gnduri i un fel de
bzit care prea s rsune din toate direciile.
-i noi care crezusem c ne va oferi control n lupt, rosti ea surprins.
Toi membrii i se ntoarser i pornir ctre Amdi. El se afla la ase metri, la trei... Totui, niciun sunet de gndire. Amdi
holbase ochii. Puiandrii nu cedau teren; ba chiar toi opt preau s se ntind spre Tyrathect.
-Ai tiut asta de la bun nceput, nu? ntreb ea.
-Am sperat. Oho, am sperat!
Amdi pi mai aproape. Un metru... Cei opt ai lui se uitau la cei cinci ai ei de la o deprtare de civa centimetri. El ntinse

146
un nas, atingndu-i botul de al lui Tyrathect. Sunetele gndurilor lui rzbteau doar foarte slab prin mantie, nu mai
puternic dect dac ar fi stat la cincisprezece metri deprtare. Pentru un moment, se privir complet uluii. Nas n nas, dar
amndoi puteau gndi! Amdi scoase un ipt de ncn tare i opi printre Tyrathect, frecndu-se nainte i napoi de
picioarele ei.
- Uite, Jefri! strig n samnorsk. Merge. Merge! Tyrathect se cltin sub asalt i fu ct pe-aici s-i piard controlul
gndurilor. Ceea ce tocmai se ntmplase... In toat istoria lumii nu se mai petrecuse niciodat aa ceva. Dac haitele
gnditoare puteau lucra lab lng lab i bot lng bot... Consecinele erau att de numeroase i de imprevizibile, nct
simi cum o apuc iari ameeala.
Oel se mai apropie puin i suferi o mbriare rapid din partea lui Jefri Olsndot. Oel se strduia din rsputeri s se
alture celebrrii, totui nu era chiar sigur ce anume se ntmplase. Nu trise consecinele, ca Tyrathect.
-Un progres minunat pentru prima ncercare, spuse el. Chiar i aa ns trebuie s fie dureros. (Doi din el o priveau cu
atenie.) Ar trebui s-i scoatem echipamentul i s te lsm s te odihneti.
-Nu! rostir simultan Tyrathect i Amdi, dup
care ea i surse lui Oel. nc nu l-am testat realmente, nu? elul era de fapt comunicarea pe distane mari. Cel puin acela
crezuserm noi c ar fi fost elul. De fapt, chiar dac nu s-ar fi auzit dect pe aceeai distan ca i sunetele de vorbire, n
mintea lui Tyrathect nsemna un succes de proporii.
-Ah...
Oel zmbi slab spre Amdi i fulger ctre Ty-rathect din ochii unor fee ascunse. Jefri continua s atrne de dou dintre
gturile sale. Oel era imaginea suferinei abia ascunse.
- Bine, atunci ia-o-ncet. Nu tim ce se poate ntmpla dac iei din raza de aciune. Tyrathect i desclci doi membri din
Amdi i se retrase un pic. Gndirea era la fel de limpede - i potenial la fel de deconcertant - ca nainte. Acum ns
ncepea s se obinuiasc cu ea. Avea doar foarte puine probleme n a-i menine echilibrul. Strbtu
cu cei doi nc zece metri, aproximativ distana maxim la care o hait se putea coordona n condiiile cele mai silenioase.
- Este de parc a avea toate capetele laolalt, anun uimit.
In mod obinuit, dup zece metri gndurile erau slabe i defazarea temporal att de mare, nct coordonarea devenea
dificil.
-Ct de departe pot s merg? murmur ea spre Amdi. El emise un chicotit uman i-i apropie un cap.
-Nu sunt sigur. Ar trebui s funcioneze cel puin pn la zidurile exterioare.
-Bun, spuse ea cu glas normal pentru Oel, s vedem dac m mai pot ndeprta niel.
Cei doi membri ai ei parcurser ali zece metri. Era ntins pe mai bine de douzeci de metri! Oel cscase larg ochii.
-i-acum? Tyrathect rse.
-Gndirea mi-este la fel de precis ca nainte, i ntoarse cei doi membri i porni mai departe.
-Stai! rcni Oel, srind n picioare. Este prea... i aminti dup aceea c nu erau singuri i furia lui se transform ntr-o
ngrijorare nspimntat pentru binele ei.
-Este prea periculos pentru un prim experiment, ntoarce-te!
Din locul n care se afla mpreun cu Amdi, Ty-rathect zmbi radios.
- Dar, Oel, eu n-am plecat nicieri, replic ea n samnorsk.
Amdijefri rse nestvilit. Tyrathect era ntins pe o raz de cincizeci de metri! Cei doi membri pornir ntr-o alergare uoa -
r... i-l vzu pe Oel nghiindu-i spumele. Gndirea ei continua s aib calitatea precis conturat,
instantanee, a apropierii cu toate capetele laolalt. Ct de rapid este radioul acesta? Trecu pe lng Shreck i grzile
postate la marginea cmpului.
- Salut, salut, Shreck! Ce mai faci? vorbi un membru ctre chipurile lor nmrmurite.
napoi, alturi de Amdi i restul ei, Oel rcnea la Shreck, cerndu-i s-o urmreasc. Alergarea ei se iui. Se despri - un
membru spre miaznoapte prin curtea interioar, iar cellalt ctre miazzi. Shreck i grzile o urmar, mpiedicndu-se
buimaci. Cupola donjonului interior se ridica ntre membrii ei: un dom vast de piatr. Gndirea radio se nceoa n
bzituri.
-Nu pot gndi, opti ea lui Amdi.
-Trage de cureluele de la gur. Ii intensific gndurile.
Tyrathect trase de curele i bziturile se diminuar, i rectig echilibrul i alerg n jurul navei stelare. Un membru al ei
era acum ntr-o zon de construcii. Meterii ridicar ochii, stupefiai. Un solitar nsemna de obicei un accident fatal sau o
hait care turbase. In ambele cazuri, solitarul trebuia reinut. Ins membrul haitei Tyrathect purta o mantie mrea care
scnteia auriu, iar Shreck i grzile sale strigau la toi s se trag napoi. Tyrathect ntoarse un cap spre Oel i glasul ei era

147
148
fericit.
- Zbor!
Alerg printre muncitorii care se retrseser speriai, ctre ziduri. Era peste tot, ntinzndu-se ntruna. Secundele acestea
aveau s fie amintiri care s dinuie mai mult dect sufletul ei, aveau s fie legende n minile urmailor ei i peste o mie
de ani. Oel czuse pe gnduri. Situaia i scpase complet de sub control; toate grzile lui Shreck se aflau de
partea opus a donjonului interior. Tot ce mai puteau el i Amdijefri s tie acum provenea de la Tyrathect... i din
hrmlaia alarmelor. Amdi opia n jurul ei.
-Unde eti? Unde?
-Aproape de zidul exterior.
-S nu treci de el, rosti ncet Oel. Tyrathect abia l auzi. Pentru alte cteva clipe,
avea s soarb din puterea aceasta glorioas. Se repezi n sus pe scrile interioare. Grzile se traser iute napoi i membrii
lor srir n curte. Shreck continua s-o urmeze, rcnind mereu pentru a-i degaja drumul. Un membru al ei ajunse la
parapet, apoi cellalt. Tyrathect icni.
-Eti bine? ntreb Amdi.
-Sunt...
Tyrathect privi n jur. Din locul n care se gsea, pe zidul de miazzi, se zrea pe sine n curtea castelului -un plc micu,
auriu i negru: cei trei membri ai ei i Amdi. Dincolo de zidurile nord-estice se ntindeau pdurea i vile, potecile ce suiau
n munii Colii-de-ghea. In apus era Insula Tinuit i nceoatele ape dinspre interior: imagini pe care le vzuse de o
mie de ori ca Jupuitor i le iubise mult, erau domeniul lui. Acum ns... vedea totul ca n vis. Ochii i erau att de ndeprtai
ntre ei! Haita i se ntindea pe aproape toat limea castelului! Paralaxa vederii fcea ca Insula Tinuit s par la numai
civa pai deprtare. Castelul-nou era ca o machet n jurul ei. Atotputer nic Hait a Haitelor... aa vedea numai
Dumnezeu! Grzile lui Shreck se apropiau. El trimisese dou haite napoi, ca s cear instruciuni.
- Dou minute. Cobor n dou minute.
Vorbise att grzilor de pe palisad, ct i lui Oel rmas n curte. Dup aceea se ntoarse ca s-i priveasc domeniul.
i extinsese numai doi membri, pe mai puin de un sfert de kilometru, totui nu exista niciun fel de defazaj temporal
perceptibil; coordonarea era la fel de prompt ca atunci cnd erau toi laolalt. Iar cure luele mpletite puteau fi strnse
nc i mai mult. Ce-ar fi fost dac cei cinci membri ai ei s-ar fi ndeprtat... muli kilometri? Atunci ntregul inut de
miaznoapte ar fi fost ca propriul ei iatac. i Jupuitorul? Ah, Jupuitorul... Unde era el? Amintirile continuau s fie acolo, dar...
Tyrathect i reaminti pierderea contiinei exact n clipa n care radiourile ncepuser s funcioneze. Pentru a gndi n faa
unei viteze att de teribile, aveai nevoie de un talent special de coordonare. Poate c Lordul Ju-puitor nu pise niciodat
ntre stnci apropiate cnd fusese nou. Tyrathect surse. Poate c numai ablonul ei mental putea s subziste cnd folosea
radiourile. In cazul acela... Privi nc o dat peste inut. Jupuitorul cldise un imperiu mre. Dac aceste noi descoperiri
erau folosite cuvenit, atunci victoriile urmtoare l puteau face infinit mai mre. Se ntoarse ctre grzile lui Shreck. -
Perfect, sunt gata s revin la Lordul Oel.

31
Armata Cioplitoarei-n-lemn porni spre nord n toiul verii. Pregtirile fuseser frenetice, cu Prodotus zorindu-i pe toi,
inclusiv pe sine, pn i adusese aproape la epuizare. Trebuiau fabricate treizeci de tunuri; Pedantus turnase aptezeci de
evi nainte de a obine treizeci care s prezinte ncredere. Trebuiau instruii tunari... i descoperite metode sigure de
intire. Trebuiau construite crue i cumprai kherporci. Cu siguran, de acum zvonurile despre pregtiri ajunseser pn
n nord. Cioplitorii-n-lemn era un ora-port; nu puteau nchide negoul care se desfura
prin el. Prodotus i avertizase n aceste privine n destule ntlniri ale consiliului interior. Oel tia de venirea lor. Toat
mecheria era s-i in pe Jupuitori n incertitudine cu privire la numrul soldailor, momentul sosirii i obiectivul exact.
- Avem un atu important fa de inamic, spunea el. Avem ageni n consiliile lui superioare. tim ce tie el despre noi.
Bineneles, nu puteau ascunde evidena de ochii iscoadelor, ns de fapt detaliile erau cele cu adevrat importante.
Armata porni pe uscat pe mai multe ci; o duzin de crue pe aici, cteva detaamente pe acolo. Cu totul, expediia
cuprindea o mie de haite, dar acestea nu aveau s se reuneasc pn nu ajungeau n adncul pdurilor. Ar fi fost mai uor
s parcurg prima etap a drumului pe mare, ns Jupuitorii aveau iscoade pe nlimile fiordurilor. Deplasarea oricrei
corbii -chiar i n adncul teritoriului Cioplitorilor-n-lemn
- avea s fie aflat n nord. De aceea cltorir pe poteci prin pduri, strbtnd zone din care Prodotus eliminase agenii
inamici.
La nceput, drumul fusese foarte uor, cel puin pentru cei cu crue. Johanna cltorea ntr-o caret din ariergard,

148
mpreun cu Cioplitoarea-n-lemn i Datasetul. Pn i eu am nceput s tratez obiectul cape un oracol, gndi fata. Pcat c
nu putea s prezic realmente viitorul.
Vremea era pe att de frumoas pe ct o vzuse Johanna vreodat pe planeta Stiletelor: o dup-amiaz fr sfrit. Straniu
c o asemenea frumusee perpetu i putea strni nelinite, totui nu i-o putea stpni deloc. Avea aceleai senzaii ca la
prima ei descindere pe planeta aceasta, cnd totul mersese... prost. In primele zilentregi ale cltoriei, pe cnd se gseau
nc n teritoriile proprii, Cioplitoarea-n-lemn i
indicase toate piscurile ce se iveau n faa lor i ncercase s-i traduc denumirea lor n samnorsk. Dup ase sute de ani,
regina i cunotea bine domeniul. tia pn i peticele de zpad ce dinuiau i n timpul veri lor. Ii art Johannei un
carnet de schie pe care-l aduse se cu ea. Fiecare pagin data din alt an i prezenta petice speciale de zpad, aa cum se
vedeau n aceeai zi a verii. Rsfoirea iute a paginilor aproape c aducea cu un film rudimentar de animaie. Johanna vedea
peticele micndu-se, crescnd pe o perioad de decenii, apoi retrgndu-se.
- Cele mai multe haite nu triesc att de mult,
nct s simt aa, zise Cioplitoarea-n-lemn, dar pentru mine peticele care dureaz toat vara seamn cu nite fiine vii.
Vezi cum se mic? Sunt aidoma lupi lor, alungai de pe teritoriile noastre de focul nostru, care este soarele. Ei dau
trcoale, cresc... Uneori se mpreuneaz i un ghear nou pornete ctre mare. Fata rse, uor nelinitit.
-i nving?
-n ultimele patru secole, nu. Verile au fost adesea calzi i vntoase. In cele din urm?... Nu tiu. i pentru nune oricum nu
mai conteaz. i legnase pentru o clip cei doi pui i chicotise ncetior. Odraslele Peregrinului nici nu gndesc nc, iar eu
mi pierd deja viziunea viitorului!
Johanna se ntinsese s-o mngie pe gt.
-Dar sunt i odraslele tale.
-tiu. Majoritatea puilor mei au fost integrai n alte haite, ns acetia sunt primii pe care i-am inut cu mine. Orbul
mpinsese cu botul un pui, care se ferise i scosese un gngurit la limita superioar a auzului. Johanna l luase pe cellalt
pui n poal. Puii Stiletelor aduceau mai degrab cu cei de foc dect cu celuii. Aveau gturile foarte lungi prin
comparaie cu corpul
i preau s se dezvolte mult mai lent dect celan drul pe care-l crescuse ea cu Jefri. Chiar i acum aveau probleme n a-i
focaliza privirile. Johanna i plimb ncetior degetele prin faa unui pui; eforturile lui de a i le urmri fuseser amuzante.
Dup aizeci de zile, puiandrii Cioplitoarei-n-lemn nu puteau nc umbla cu adevrat. Regina purta dou veste speciale, cu
buzunare marsupiale n pri i aproape tot timpul ct erau treji, puii stteau acolo, sugnd burtica ei prin blan. Din unele
puncte de vedere, regina i trata progeniturile aa cum ar fi fcut oamenii. Era foarte agitat cnd i erau luate i nu le mai
putea vedea. Ii plcea s le strng la piept i s joace jocuri de coordonare. Adesea i aeza pe ambii pui pe spate i le
lovea lbuele de opt ori la rnd, dup care, brusc, l lovea pe unul ori pe altul pe burtic. Cei doi se zbteau furioi naintea
atacurilor i lbuele li se agitau n toate direciile. - l gdil pe cel a crui lbu am atins-o ultima oar. Peregrinul este
demn de mine. Acetia doi gndesc deja puintel. Vezi? D indic pe cel care se strnsese ghem, pentru a evita mare parte
a gdilaturilor ei neateptate. Din alte puncte de vedere, modul n care Stiletele i creteau puii era strin, aproape
nfricotor. Nici Cioplitoarea-n-lemn, nici Peregrinul nu vorbeau cu puiandrii lor n tonuri audibile, ci gndurile lor
ultrasonice preau s-i testeze ntruna pe micui. Unele erau simple i regulate, i strneau vibraii prin pereii caretei;
lemnul zumzia sub degetele Johannei. Era de parc o mam ar fi ngnat un cntec de leagn, dar fata nelegea c avea
alt scop. Micile creaturi rspundeau la sunete, zvcnind n ritmuri complicate. Peregrinul spunea c vor mai trece treizeci
de zile nainte ca puii s poat contribui cu gnduri conti ente n hait, ns erau de acum educai i exersai pen tru funcia
aceea.
Poposeau n fiecare zintreag, cu soldaii fcnd pe rnd de paz n linii de santinele. Chiar i n timpul cltoriei, se opreau
de multe ori pentru a-i terge urmele, a atepta ntoarcerea unei patrule sau pur i simplu pentru a se odihni. La un
asemenea popas, Johanna sttu cu Peregrinul la umbra unui copac care semna cu un pin, dar mirosea a miere. Pelerinul
se juca mpreun cu puii si, ajutndu-i s se ridice i s umble civa pai. Dup zumzetele pe care le simea n oasele cra -
niului, fata tia c el gndea spre pui. Apoi, brusc, ace tia i se prur mai degrab nite marionete dect copii.
- De ce nu-i lai s se joace singuri sau cu... (Fraii Surori? Cum le spui prsilelor nscute cu alt hait?)... cu puii
Cioplitoarei-n-lemn?
Pelerinul ncercase s nvee obiceiurile oamenilor Intr-o msur chiar mai mare dect regina. Era de ilrparte haita cea mai
flexibil pe care o cunotea lata... la urma urmelor, trebuie s fii flexibil, dac poi accepta un uciga n propria ta minte.
Totui fu vizibil surprins de ntrebarea ei. Briturile din capul Joii .nnei ncetar brusc. Wickwrackcic rse slab. Era un rset
foarte omenesc, dei puin cam teatral. Peregrinul petrecuse multe ore urmrind comediile interactive din Dataset; Johanna
nu tia dac pentru divertisment, ori pentru o nelegere mai subtil a oamenilor.
149
150
-S se joace? Singuri? Da... neleg ct de natural ar fi pentru tine aa ceva. Pentru noi ar fi un fel de perversiune... Ba nu,
chiar mai ru, deoarece perversiunile sunt mcar amuzante pentru unii, uneori, ns dac un puiandru ar fi crescut ca
solitar sau chiar ca duet... asta ar nsemna s obii un animal din ceea ce ar fi putut deveni un membru robust.
-Vrei s spui c puii n-au niciodat o via personal?
Pelerinul i nclin capetele ntr-o parte i-i apropie burile de pmnt. Unul din el continua s
mping puii cu botul, totui atenia i era captat de fat. Ii plcea s mediteze asupra bizareriilor omeneti.
-Da, uneori exist tragedii: un pui orfan, care rmne singur. Adesea pentru aa ceva nu exist tratament; creatura devine
prea independent pentru a se integra n orice hait. Oricum, este o via foarte singuratic, pustie. Eu nsumi am amintiri
despre ct este de neplcut.
-Pierdei foarte mult. tiu c tu ai vizionat povetile pentru copii din Dataset. E trist c nu putei fi niciodat necopi i
prostui.
-Hei, n-am spus nicio clip asta! Eu unul am fost de foarte multe ori necopt i prostu - sta-i chiar felul meu de a fi. Iar
majoritatea haitelor chiar aa i sunt, cnd conin civa membri tineri provenii de la prini diferii.
In timp ce vorbeau, unul dintre puii Peregrinului ajunsese la marginea pturii pe care stteau i i ntinse stngaci gtul n
florile ce creteau ntre rdcinile unui copac din apropiere. Pe cnd adulmeca prin vegetaia verde i purpurie, Johanna
simi zumzetul rencepnd. Micrile puiului devenir mai organizate.
- Tii! Pot mirosi florile odat cu el! Pun prinsoare
c vom vedea unul prin ochii celuilalt cu mult nainte s-ajungem la Insula Tinuit a Jupuitorului. Puiul se retrase i cei doi
opir pe ptur, parc dansnd. Capetele Peregrinului se legnar n ritmul micrilor lor.
- Sunt nite micui foarte inteligeni! Zmbi larg: Noi nu diferim chiar att de mult de voi, Johanna. tiu c oamenii sunt
mndri de copiii lor. Att Cio-plitoarea-n-lemn, ct i eu ne ntrebm ce vor deveni ai notri. Ea este cu adevrat
sclipitoare, iar eu sunt... ei da!, niel nebun. Oare acetia doi vor face din mine un geniu tiinific? Oare o vor transforma pe
Cioplitoarea-n-lemn ntr-o aventurier? Hi, hi! Cioplitoarea-n-lemn este o extraordinar educatoare de prsil, dar nici
chiar ea nu-i sigur cum vor fi noile noastre suflete. Ah, abia atept s fiu din nou sextet! Copistul, Wickwrackcic i Johanna
avuseser nevoie de numai trei zile pentru a naviga de la Do meniul Jupuitorului pn la portul Cioplitorilor-n-lemn. Armata
aceasta urma s necesite aproape treizeci de zile pentru a ajunge n locul unde ncepuse aventura fetei. Pe hart pruse o
rut chinuitoare, care erpuia n bucle strnse prin teritoriul fiordurilor, totui n primele zece zile naintaser cu o uurin
extraordinar. Vremea se meninuse cald i uscat. Era ca ziua ambuscadei, dar prelungit la nesfrit. Cioplitoarea-n-
lemn o numea vara vnturilor secetoase, ns n timpul verii ar fi trebuit s existe furtuni ocazionale, sau mcar nnorri.
Soarele ocolea ntruna peste coronamentele pdurilor, iar cnd ieeau n loc deschis - niciodat prea mult timp i doar cnd
Prodotus era sigur c nu existau perico le -, cerul era senin i fr urm de nori. Vremea aceea ncepuse deja s trezeasc
neplceri. La amiaz putea fi realmente zpueal. Vntul sufla permanent i prjolitor. Pdurile se uscau i trebuiau s fie
precaui cu focurile. Iar pentru c soarele era mereu pe bolt i pentru c nu existau nori, cercetaii inamici i puteau zri
de la muli kilometri deprtare. Pedantus era mai cu seam agitat. Nu se ateptase s trag cu tunurile pe drum, totui i-
ar fi dorit o instruire mai ndelungat a trupelor ntr-un cmp deschis.
Pedantus era sfetnic n consiliu i inginerul-ef al reginei, iar dup experimentele ntreprinse cu tunu rile insistase s fie
numit Comandant de canonieri. Johannei i se pruse mereu un personaj nepoliticos i lipsit de rbdare. Membrii lui erau
continuu n
micare i aveau gesturi brute, sacadate. Petrecea cu Datasetul la fel de mult timp ca i regina sau Peregrinul, ns era
foarte puin interesat de subiectele orientate spre oameni.
- Pare cumva orb fa de orice nu-i o mainrie, l descrisese cndva Cioplitoarea-n-lemn, dar aa l-am creat eu. A inventat
multe, chiar nainte de sosirea ta. Pedantus se ndrgostise de tunuri. Pentru majo ritatea haitelor, detonarea acestora
reprezenta o experien dureroas, ns dup acel prim test, Pe-dantus trsese din nou i din nou, ncercnd s
mbunteasc evile, praful de puc i proiectilele explozive. Blana i era brzdat de zeci de arsuri. Afirma c
bubuiturile apropiate limpezeau mintea... dar toi ceilali erau de acord c te nnebuneau. In timpul popasurilor, Pedantus
era o apariie familiar, umblnd de colo-colo i ciclindu-i tunarii. Susinea c pn i cea mai scurt oprire era o ocazie
pentru instruire, fiindc viteza urma s fie esenial n lupta adevrat. Concepuse protecii speciale, bazndu-se pe
aprtoarele de urechi ale artileritilor nyjoreni. Acestea nu acopereau urechile pentru sunete joase, ci timpanele de pe
fruntea i umerii celui care trgea. Coborrea acelor aprtoare i amorea practic mintea, ns n momentul exploziei
merita tot efortul. Pedantus purta el nsui aprtoare, dar nu le cobora niciodat peste timpane. Artau ca nite aripioare
caraghioase, care i flfiau de pe capete i umeri. n mod evident, el aprecia c efectul era fermector de
neconvenional... iar echipele lui de tunari se fleau s le poarte n permanen. Dup o vreme, pn i Johanna i putea

150
da seama c instrucia repetat ddea roade. Cel puin puteau s rsuceasc fulgertor evile, s le ncarce cu un
simulacru de praf de puc i ghiulea, iar apoi s strige echivalentul BUM! din graiul Stiletelor.
Armata transporta mai mult praf de puc dect alimente, aa c haitele trebuiau s subziste din ceea ce gseau n pduri.
Johanna avusese prea puin experien n camparea sub cerul liber i nu tia dac toate pdurile erau att de bogate. Nu
semnau n niciun caz cu pdurile urbane de pe Straum, unde aveai nevoie de o autorizaie special ca s mergi pe poteci
marcate i unde majoritatea animalelor slbatice erau imitaii mecanice ale originalelor nyjorene. Locul aces ta era chiar
mai slbatic dect legendele despre Nyjora. La urma urmelor, planeta aceea fusese colonizat cu mult nainte s fi regresat
n medievalism. Stiletele nu fuseser niciodat civilizate i nu-i ntinseser niciodat oraele peste continente. Pelerinul
aprecia c pe toat planeta triau mai puin de treizeci de milioane de haite. Nord-vestul abia ncepuse s fie populat, aa
c vnatul se ntlnea la tot pasul. n vntorile lor, Stiletele se comportau aidoma unor animale. Soldaii goneau prin
tufiuri i metoda lor favorit era una de simpl rezisten, n care urmreau prada pn se prbuea. In majoritatea
cazurilor acest lucru nu era deloc practic, totui ei preau la fel de ncntai s mping prada naiv n ambuscade.
Johannei nu-i plcea. Oare vntoarea aceasta era o perversitate medieval sau una specific Stiletelor? Dac dispuneau
de timp, soldaii nu-i foloseau ar curile i cuitele, ci retezau beregate i sfrtecau pnte cele cu colii i ghearele. Desigur,
nici creaturile pdurii nu erau lipsite de aprare; pe planet, ameninarea i rspunsul la ameninare evoluaser de
milioane de ani. Aproape toate animalele puteau s emit ipete ultrasonice, care necau complet gndirea oricrei haite
din apropiere. Pri din pdure i preau tcute Jo-hannei, dar armata trecea prin ele n galop precaut, cu soldaii i vizitiii
zvrcolindu-se de agonie sub asalturile nevzute.
Unele dintre animalele pdurii erau mai sofisticate. Dup douzeci i cinci de zile de la pornire, armata se mpotmolise
ncercnd s traverseze valea cea mai mare pe care o ntlnise pn atunci. Prin mijlocul ei - camuflat de pdure -, un ru
curgea spre marea din vest. Pereii acestei vi nu semnau cu nimic din ce vzuse fata vreodat n parcurile de pe Straum.
Dac ai fi secionat transversal valea, ai fi obinut o form similar literei U. Stncile erau perfect verticale n partea de sus
a pereilor, se transformau apoi n pante i n cele din urm ntr-o lunc lin prin care curgea rul.
- Aa o sap gheaa, i explic Cioplitoarea-n-lernn. Mai n aval exist locuri unde am vzut realmente i u m se ntmpl.
i art dup aceea Johannei explicaii n Dataset. Anta se ntmpla tot mai des; pelerinul i regina, ba uneori i Pedantus,
preau s tie mai multe dect l.ita din educaia modern a unui copil uman. Traversaser deja o serie de vi mici.
Coborrea llancurilor abrupte era ntotdeauna dificil, ns deocamdat potecile fuseser practicabile. Prodotus i adusese
pn la marginea acestei vi largi. Cioplitoarea-n-lemn i armata stteau la adpostul pdurii, la mic distan de pereii
verticali de piatr. La civa metri mai n spate, Johanna era nconjurat de Wickwrackcic. Copacii din zona aceasta i
reaminteau fetei de pini. Frunzele erau nguste i ascuite i dinuiau tot anul, ns scoara le era alb i presrat cu
bicue, iar lemnul n sine era glbui-deschis. Cele mai stranii erau florile violete, care rsreau dintre rdcinile expuse
ale arborilor. Pe planet nu existau insecte similare albinelor, dar printre flori se vedea o forfot permanent, cauzat de
mamifere ct degetul mare al fetei, care se suiau de pe o plant pe alta. Erau mii, totui nu preau a fi interesate dect de
flori i de nectarul dulce care se prelingea din ele. Johanna se aez printre flori i admir peisajul n timp ce regina
conferea cu Prodotus. Oare la ci kilometri deprtare puteai s vezi din locul acesta? Aerul era cristalin, aa cum l
cunoscuse din-totdeauna pe planeta Stiletelor. Spre est i vest, valea prea s se ntind la nesfrit, cu rul ca un firicel
argintiu, acolo unde se ntrezrea, ocazional, prin pdurea de pe fundul vii.
Pelerinul o mpunse cu un bot i fcu semn din cap ctre regin. Cioplitoarea-n-lemn arta ntr-o parte i cealalt a pantei
abrupte.
-Este o discuie ncins. Vrei o traducere? -Da.
-Cioplitoarei-n-lemn nu-i place poteca asta. Glasul pelerinului se schimb n tonul pe care-l folosea regina cnd vorbea
samnorsk: Poteca este complet expus. De pe malul opus, oricine ne poate numra toate cruele. Chiar i de la cteva
mile... O mil este mai mult de un kilometru... Prodotus i roti capetele n gestul indignat care-i era specific. Bolborosi
ceva, n mod limpede furios. Pelerinul chicoti i-i schimb vocea pentru a-l imita pe eful Siguranei:
-Maiestate! Cercetaii mei au trecut prin sit valea i malul opus. Nu exist nicio ameninare.
-Ai fcut miracole, tiu, dar chiar susii n mod serios c ai acoperit ntregul versant de miaznoapte? Se afl la cinci mile
deprtare i din tinereea mea tiu c pe acolo sunt zeci de grote... tu nsui ai aminti rile acelea.
-Asta l-a amuit! rse pelerinul.
-Haide, haide! Doar traducerea.
De acum, Johanna putea s interpreteze destul de bine limbajul corpurilor i tonul glasurilor. Uneori desluea pn i
acordurile Stiletelor.
- Hmf... Bine.

151
152
Regina i aranja raniele cu puii i se aez. Tonul ei deveni conciliant.
- Dac vremea n-ar fi att de senin, sau dac ar fi noapte, am fi putut ncerca, ns... i aminteti poteca veche? La
douzeci de mile mai spre interior de aici? Dup atta timp ar trebui s fie acoperit de vegetaie. Iar suiul de vizav i
este...
uierat-bolborosit mnios dinspre Prodotus.
-Ii spun, pe-aici este sigur! Vom pierde cteva zile pe cealalt potec. Dac vom ajunge trziu la Jupuitori, toat truda mea
a fost n zadar. Trebuie s traversezi pe-aici!
-Hopa! murmur pelerinul neputndu-se abine
de la micile comentarii. Cred c-aici Prodotus a-ntins prea mult coarda.
Capetele reginei se arcuir pe spate. Imitaia vocii ei fcut de Wickwrackcic spuse:
-i neleg nerbdarea, hait din sngele meu. Dar vom nainta pe unde spun eu. Dac asta e intolerabil pentru tine, i voi
accepta cu regret demisia.
-Dar ai nevoie de mine!
-Nu chiar att de mult.
Brusc, Johanna nelese c ntreaga misiune se pu tea destrma n clipa aceea, fr s se fi tras mcar un singur foc. Ce ne-
am fi fcut fr, Prodotus? i inu respiraia i privi cele dou haite. Pri din Prodotus se plimbar iute n cerc, oprindu-se
pentru secunde furioase ca s-o priveasc pe Cioplitoarea-n-lemn. In cele din urm, toate gturile lui se nclinar.
-mi cer iertare, maiestate. Atta vreme cat m vei gsi de folos, te rog s-mi ngdui s te slujesc. Regina se relaxa acum
i ea. Se ntinse pentru a-i mngia puii, care reacionar fa de starea ei, zbtndu-se n ranie i uiernd .
-Te iert. Doresc sfaturile tale impariale, Prodotus. Au fost miraculos de bune. Prodotus surse fr putere. - Nu crezusem
c laul ar fi fost n stare, rosti Peregrinul lng urechea fetei. Avur nevoie de dou zilentregi ca s ajung la poteca
veche. Aa cum prezisese Cioplitoarea-n-lemn, era acoperit de verdea, ba chiar pe alocuri nu era defel vizibil. Pentru a
traversa valea pe aici, le trebuiau zile bune. Dac regina avea vreo ndoial fa de decizia pe care o luase, nu o meniona
Johannei. Cioplitoarea-n-lemn avea ase sute de ani i se referea destul de frecvent la inflexibilitatea btrneii, iar acum
fata cpta un exemplu limpede al inflexibilitii acelea.
Cnd ajungeau la rpe spate de torente, tiau copaci i construiau puni peste ele. Aveau nevoie de cte o zi pentru a
depi fiecare asemenea obstacol, ns naintarea era agonizator de lent chiar i prin locurile unde poteca era ntreag.
Nimeni nu mai cltorea n crue. Marginile potecii se erodaser i roile vehiculelor se roteau uneori n gol. n dreapta ei,
Johanna vedea coroane de copaci aflate la muli metri sub picioarele ei.
Ddur peste lupi la ase zile dup ce porniser pe poteca ocolitoare, cnd aproape c ajunseser pe fun dul vii. Lupi...
Aa cel puin le spusese pelerinul; fe tei i se prur c semnau cu gerbilii, oarecii de deert. Tocmai ncheiaser o
poriune de un kilometru de mers uor. Vntul, uscat i cald, care sufla necontenit prin vale, se simea chiar i sub copaci.
Ultimele petice de zpad dintre arbori se topeau i dincolo de peretele nordic al vii se ridica o pcl fumurie. Johanna
mergea pe lng careta Cioplitoarei-n-lemn. Pelerinul o urma la zece metri, flecrind ocazio nal cu ei. (Regina fusese foarte
tcut n ultimele zile.) Brusc, de deasupra lor se auzir ipete stridente de
alarm ale Stiletelor.
Dup o secund, Prodotus strig de la o sut de metri mai n fa. Prin interstiiile dintre copaci, Johanna vzu soldaii de pe
serpentina de deasupra lor ridicnd arbaletele i trgnd n sus spre coasta dealului. Razele soarelui strbteau n fuioare
coronamentul, aducnd destul lumin, dar n petice care se suprapuneau i se micau permanent. Imaginile erau haotice,
totui... acolo sus se ntrezreau creaturi care nu erau Stilete! Micue, cafenii sau sure, ele se deplasau iute prin umbrele i
petele de lumin. Suiau dealul, apropiindu-se de soldai din direcia opus celei n care trgeau acetia.
- ntoarcei-v! Intoarcei-v! ip Johanna, ns vocea i se pierdu n vacarm.
i, de fapt, cine de acolo o putea nelege? Toi membrii reginei priveau n sus, ctre btlie. Ea prinse mneca fetei.
-Chiar vezi ceva, acolo sus? Unde? Johanna blbi o explicaie, dar de acum i pelerinul vzuse ceva. Rcnetul lui bolborosit
rsun puternic peste cmpul de lupt. O lu la fug n sus pe potec, spre locul n care Pedantus se cznea s
pregteasc un tun.
-Johanna! Ajut-m!
Cioplitoarea-n-lemn ovi, dup care spuse:
- Da. S-ar putea s fie ntr-att de ru. Johanna, ajut-i cu tunul.
Pn la crua tunului erau numai cincizeci de metri, ns trebuia s suie panta. Fata porni s alerge. Ceva greu czu pe
potec, imediat ndrtul ei. O par te dintr-un soldat! Se zbtea i urla. O jumtate de duzin de ghemotoace din blan de
mrimea unui gerbil erau fixate pe corpul lui i pielea i era nsngerat. Alt parte dintr-un soldat czu pe lng ea. Alta...
Johanna se mpletici, totui nu se opri. Wickwrackcic sttea cu toate capetele laolalt, la
152
numai civa metri de Pedantus. Toi membrii aduli erau narmai - cuite n boturi i gheare de oel. Ii fcu semn fetei s
se ghemuiasc lng el.
- Am dat peste-un cuib de... de lupi. (Cuvintele i erau stngace, neclare.) E'a probabil ntre locu-sta i po'eca de sus. O
movil, ca un turnule de castel. Cuibu' treb'e ucis. D poi ve'ea?
In mod vdit, el nu-l vedea; i rsucea capetele me reu, privind peste tot. Johanna se uit n sus pe deal. Luptele preau s
se fi redus n intensitate i auzea doar sunetele de agonie ale Stiletelor.
- Te referi la chestia aia neagr? indic fata. Pelerinul nu rspunse. Membrii lui zvcneau i cuitele purtate n boturi se
legnau aleatoriu. Johanna se feri iute de metalul care sclipea. El se tiase deja n cteva locuri. Atac sonic! Privi din nou pe
potec. Cunotea haitele de mai bine de un an, iar ceea ce vedea acum era... demen. Unele haite explodau: goneau n
toate direciile i ajungeau la distane la care gndirea nu mai putea fi susinut. Altele -Cioplitoarea-n-lemn pe careta ei -
se ghemuiser n mormane, din care abia dac mai rsrea cte un cap. napoia celor mai apropiai copaci de pe deal, se
putea zri un val cenuiu. Lupii! In parte, fiecare ghemotoc mblnit prea destul de inocent. Toate laolalt... Johanna
ncremeni pentru o clip, vzndu-i cum sfrtec beregata unui membru de soldat.
Ea era unica persoan rmas cu mintea teafr, dar asta nu nsemna dect c avea s tie c murea. Cuibul trebuie ucis!
Pe crua tunului de alturi mai rmsese doar unul din Pedantus: btrnul Cap-alb. Smintit ca ntotdeauna, i coborse
aprtorile de tunar i smucea ceva aflat sub eava tunului. Cuibul trebuie ucis. Poate c nu era chiar aa smintit!
Johanna sri pe cru, care rul ndrt pe pant i
se izbi de un copac, ns fata abia dac i ddu seama. Ridic eava tunului, aa cum vzuse n toate exer ciiile de
instruire. Cap-alb trgea de un scule cu praf de puc, dar nu se putea descurca numai cu o pereche de flci. Fr restul
haitei sale, nu avea nici mini, nici creier. nl capul la ea, cu ochii holbai de disperare.
Johanna apuc de cellalt capt al sculeului i mpreun vrsar praful de puc n eava. Cap-alb reveni iute la
echipamente i scotoci dup o ghiulea. Este mai inteligent dect un cine, i instruit. Poate c mpreun ar fi reuit ceva!
Lupii goneau la numai o jumtate de metru pe sub tlpile ei. Cu unul sau cu doi s-ar fi putut lupta i singur, ns solul era
acoperit de zeci, care atacau i sfiau membri aleatorii. Trei din Peregrin l nconjuraser pe Cicatrizat i puii, dar aprarea
lor consta n sfrtecri lipsite de gndire. Haita scpase din boturi cuitele i stiletele. Fata i Cap-alb vrr ghiuleaua n
eava. Cap-alb se repezi imediat n partea din spate a evii i se chinui cu scprtoarea pe care o foloseau tunarii. Obiectul
putea fi inut ntr-un bot, fiindc de fapt un singur membru trgea cu tunul. - Ateapt, idiotule! l mpinse Johanna cu pi-
ciorul. Trebuie mai nti s intim! Pentru un moment, Cap-alb pru jignit. Reproul nu-i era complet clar. Dduse drumul
baghetei aprinztoare, totui nu i scprtorii. Declana flacra i reveni decis, ncercnd s se strecoare p e lng
picioarele fetei. Ea l mpinse iari napoi i se uit n sus pe deal. Chestia neagr. la trebuie s fie cuibul. nclin eava
tunului pe suport i ochi n lungul ei. Chipul i ajunse la numai civa centimetri de insistentul Cap-alb i flacra sa. Capul cu
aprtori al acestuia se repezi nainte i flacra atinse orificiul de
dare a focului.
Detonaia aproape c o azvrli pe Johanna din cru. Pentru o clip, nu se putu gndi la absolut ni mic, doar la durerea
care-i perfora urechile. Se rostogoli i se ridic n capul oaselor, tuind n fum. Nu auzea dect un iuit foarte ascuit, care
nu mai nceta. Crua lor micu se blngnea, cu o roat atrnat deasupra rpei. Cap-alb se zbtea sub partea din spate
a tunului. Fata o mpinse de pe el i-i mngie capul cu aprtori. Sngera... sau poate c sngele era al ei? Pen tru cteva
secunde, rmase ameit, buimcit de snge, i ncerc s-i imagineze cum naiba ajunsese acolo. Undeva n fundul
minii ei, un glas ipa: Nu mai e timp, nu mai e timp! Se sili s se ridice n genunchi i privi n jur; amintirile revenir dureros
de lent. Mai sus pe deal se vedeau copaci rupi; lemnul glbui sclipea prin frunzi. Dincolo de ei, acolo unde fusese cuibul,
Johanna zri brazde de sol proaspt rscolit. H uciseser, dar... btlia continua. Pe potec mai existau lupi, ns acum ei
erau cei care alergau n toate direciile. Pe cnd privea, zeci dintre ei se catapultar de pe marginea potecii, n copacii i
stncile de dedesubt. Iar Stiletele ncepuser s lupte realmente. Pelerinul i ridicase cuitele, iar de pe tiurile i boturile
lui cdeau picturi roii. Ceva sur i nsngerat zbur peste marginea cruei i ateriza lng piciorul fetei. Lupul nu era mai
lung de douzeci de centimetri, cu blan cafeniu-cenuie murdar. Semna ntr-adevr cu un animal de companie, totui
flcile sale micue clnnir cu intenii ucigae ctre gleznele ei. Johanna trnti o ghiulea peste el. In urmtoarele trei zile,
n timp ce soldaii Cio-plitoarei-n-lemn se strduiau s readuc laolalt echipamentele i pe ei nii, Johanna nv
destule despre lupi. Proiectilul tras de ea i Cap-alb stopase brusc atacul. Fr ndoial, distrugerea cuibului salvase o
mulime de viei i expediia n sine. Lupii erau un gen de creatur-stup, doar vag asemntoare cu haitele. Rasa Stiletelor
folosea gndirea de grup pentru a ajunge la un nivel ridicat de inteligen; Johanna nu vzuse niciodat o hait raional
care s fi avut mai mult de ase membri. Cuiburile de lupi nu erau interesate de inteligena ridicat. Regina susinea c un
cuib putea s aib mii de membri; n tot cazul, cel peste care dduser ei era uria. O asemenea mul ime nu putea atinge
inteligena unui om. In termeni de raiune primar, probabil c nu era mult mai in teligent dect un singur membru al unei
153
154
haite. Pe de alt parte, putea fi mai flexibil. Lupii puteau s opere ze singuri la distane mari. Cnd se aflau la mai puin de o
sut de metri de cuibul-cmin, erau apendice ale membrilor regin ai cuibului i atunci nimeni nu se ndoia de abilitatea lor.
Pelerinul cunotea legende despre cuiburi cu inteligen aproape egal cu a unei haite, despre locuitori ai pdurilor care
ncheiau pacte cu cuiburile din apropiere, pentru protecie n schimbul hranei. Atta timp ct triau emitorii de sunete
puternice din cuib, lupii-lucrtori se puteau coordona ca membrii unei haite. Dac ns ucideai cuibul, creatura se destrma
aidoma unei reele ieftine cu topologie stea.
In tot cazul, cuibul acesta lovise greu armata Cioplitoarei-n-lemm Ateptase tcut pn ce soldaii intraser mult n raza sa
de acoperire sonor, dup care lupi ndeprtai folosiser mimetism sincronizat pentru a crea fantome sonice, pclind
haitele s ntoarc spatele cuibului i s trag n mod inutil n co paci. Iar cnd ambuscada se declanase realmente, cuibul
emisese confuzie concentrat asupra Stiletelor. Atacul acela fusese mult mai puternic dect zgomotele fetide pe care le
ntlniser n alte pri ale pdurii. Pentru Stilete, fetidele erau dureros de sonore
i uneori chiar nspimnttoare, dar nu nsemnau haosul distrugtor de mini pe care-l cauzase atacul cuibului de lupi.
Peste o sut de haite fuseser lovite n ambuscad. Unele, n majoritate haite cu puiandri, se ghemuiser laolalt. Altele, ca
Pedantus, explodaser. In orele ce urmaser atacului, multe dintre fragmentele acelea reveniser ncet-ncet i se
reasamblaser. Stiletele rezultate erau zguduite, ns nevtmate. Soldaii intaci umblau n sus i n jos pe stncile
mpdurite i cutau membrii rnii ai camarazilor lor. In unele locuri, rpa de lng potec depea adncimea de dou-
zeci de metri. In cazul n care cderea nu le fusese amortizat de ramurile copacilor, membrii se prbuiser direct pe
piatr. In cele din urm gsir cinci mori i douzeci de rnii grav. Pierduser i dou crue, care se fcuser ndri i
kherporcii lor suferiser rni fatale. Printr-un noroc extraordinar, salva de tun nu declanase un incendiu forestier. Soarele
i descrise de trei ori cercul uria i nclinat n jurul bolii cereti. Armata Cioplitoarei-n-lemn se refcea ntr-un bivuac n
adncurile pdurii din vale, pe malul rului. Prodotus postase santinele cu oglinzi semnalizatoare pe peretele opus al vii i
locul acesta era cel mai sigur pe care-l puteau gsi att de departe n nord. Cu siguran, era unul dintre cele mai fru -
moase. Nu oferea panorama din pdurea de pe malul nalt, dar zgomotul rului din apropiere era att de puternic nct
acoperea suspinele vntului secetos. Arborii din lunc nu aveau flori printre rdcini, totui nu semnau cu nimic din ce
cunotea Johanna. In locul tufiurilor scunde, cretea un muchi moale i vineiu, despre care Pelerinul afirma c ar fi fost
chiar parte din copaci. Se ntindea ca o peluz tuns scurt pn la malul apei. In ultima zi a popasului, regina convoc toate
haitele care nu erau de santinel. Era cea mai mare adunare de Stilete pe care Johanna o vzuse n acelai loc dup ce-i
fusese ucis familia, att doar c haitele acestea nu luptau. Ct se vedea cu ochii, muchiul vineiu era presrat de haite,
desprite ntre ele prin minimum opt metri. Pentru o clip absurd, fata i aminti Parcul Colonitilor de la Overby: familiile
care fceau picnic pe iarb, fiecare cu propria ei ptur tradiional i couleul de mncare. Ins familiile acestea erau
haite dispuse n formaie militar. imlurile erau arce line, orientate spre regin. Peregrinul se afla la zece metri napoia ei,
n umbre; faptul ii era consort nu-i conferea niciun rang oficial. In .iriga Cioplitoarei-n-lemn se gseau rniii ambus-udei,
membri cu bandaje i aele. Cumva ns nu mile acelea vizibile erau cele mai oribile, ci ceea ce pelerinul numea rniii
mergtori: solitari, duete i terete, unicii supravieuitori ai unor haite. Unii dintre ei se strduiau s-i menin
concentrarea i poziia de drepi n front, dar alii rtceau fr el, ntrerupnd ocazional discursul reginei prin cuvinte fr
noim. Semnau cu ultimul supravieuitor din Copistul Jaqueramaphan, totui cei mai muli dintre acetia aveau s
triasc. Unii se contopeau deja, ncercnd s realizeze indivizi noi i era posibil ca o parte dintre ei s aib succes, aa
cum se ntmplase cu Peregrinul. Pentru majoritatea avea s treac ns mult timp nainte s redevin indivizi ntregi.
Johanna i Pedantus se aflau n primul rnd de soldai, n faa reginei. Comandantul de canonieri sttea n poziia de repaus
pentru parad a Stiletelor: ezuturile pe sol, piepturile scoase n afar i majo ritatea capetelor ctre nainte. Pedantus
scpase din ambuscad fr rni serioase; doar Cap-alb avea cteva prlituri noi, iar altul din el i dislocase un umr,
cznd de pe potec. i purta aprtorile de
tunar la fel de seme ca ntotdeauna, totui degaja n acelai timp un aer de modestie; poate c de vin erau formaiunea
militar i faptul c primea o medalie :tru vitejie.
Regina purta vestele ei speciale i fiecare cap privea spre alt seciune a audienei. Johanna tot nu putea nelege graiul
Stiletelor i cu certitudine nu avea s-l vorbeasc niciodat fr ajutor mecanic, dar sunetele erau n majoritate n spectrul
ei auditiv; frecvenele joase se transmiteau mult mai bine dect cele nalte. Chiar i fr asisten memorizatoare i
generatoare gramaticale, fata nva cte ceva. Putea recunoate uor tonalitile emoionale i sunetele de felul gl-
gioaselor ark ark ark care echivalau aici cu aplauzele. Ct despre cuvintele individuale... acelea sunau mai degrab ca nite
acorduri, silabe unice care aveau neles. Actualmente, dac asculta cu foarte mult atenie (i dac Peregrinul nu se gsea
n apropiere ca s-i ofere o traducere), ea putea chiar s recunoasc unele dintre ele.
Chiar acum, de pild, Cioplitoarea-n-lemn spunea lucruri bune despre participanii la adunare. Ark ark-uri aprobatoare

154
rsunar din toate direciile. Aduceau cu o colonie de foci. Unul dintre capetele reginei cobor ntr-un recipient i se ridic,
innd n bot un mic obiect cioplit. Rosti numele unei haite, un tumptititum din mai multe acorduri pe care dac Johanna l-
ar fi auzit suficient de des l-ar fi putut repeta ca Jaqueramaphan... sau poate chiar i-ar fi gsit un neles, ca Wickwrackcic.
Din primul rnd al frontului, un singur membru alerg spre regin i se opri practic bot n bot cu cel mai apropiat dintre
membrii Cioplitoarei-n-lemn. Regina spuse ceva despre bravur, apoi doi membri ai fi prinser broa (?) din lemn pe vesta
soldatului. Acesse rsuci energic i reveni la haita sa.
Cioplitoarea-n-lemn lu alt decoraie i chem hait. Johanna se aplec spre Pedantus.
- Ce se-ntmpl? ntreb ea. De ce numai cte un membru primete medalia?
i cum pot rezista s stea att de aproape de alt hait?
Pedantus sttuse ntr-o poziie de drepi mai accentuat dect majoritatea celorlalte haite i o ignorase. Acum rsuci un
cap la ea.
---!
Ddu s se ntoarc napoi, dar fata l prinse de o vest.
- Nimic nu tii! replic el n cele din urm. Medalia este pentru toat haita. Un membru este extins s-o accepte. Dac ar
veni mai muli, ar nsemna nebunie.
Hmm... Pe rnd, nc trei haite extinser cte un
membru ca s-i primeasc decoraiile. Unii erau
precii i militroi, aidoma soldailor umani din
poveti. Alii porneau anoi, pentru ca s devin
sfioi i confuzi pe msur ce se apropiau de
Cioplitoarea-n-lemn.
In cele din urm, Johanna rosti:
-Psst! Pedantus! Pe noi cnd o s ne decoreze? De data aceasta el nici mcar n-o mai privi; toate capetele i erau aintite
rigid ctre regin.
-Ultimii, bineneles. Noi doi am ucis cuibul i am salvat-o pe regin.
Corpurile aproape c-i tremurau de intensitatea ncordrii. Este speriat pn peste cap. i, brusc, fata bnui motivul.
Aparent, Cioplitoarea-n-lemn nu avea probleme n a-i menine mintea dac avea n apropiere un membru al altei haite,
ns reversul nu era valabil. A-i trimite un membru n alt hait nsemna s pierzi o parte din contiin i s-i lai
ncrederea n seama haitei respective. Privind aa
lucrurile... Johannei i reamintea de piesele istorice pe care obinuia s le joace. Pe Nyjora, n decursul Evului ntunecat, se
obinuia ca o Lady s-i nmneze sabia reginei sale cnd i se acorda audien, iar apoi s ngenuncheze. Era un mod de a
jura credin. La fel se petrecea i aici, att doar c, privindu -1 pe Pedantus, fata nelese c, fie i numai ca o chestiune de
etichet, ceremonia putea fi teribil de nfricotoare .
Alte trei medalii fur decernate, dup care Ciopli toarea-n-lemn bolborosi acordurile ce formau numele lui Pedantus.
Comandantul de canonieri nepeni complet i emise fluierturi slabe prin toate gurile.
- Johanna Olsndot, spuse regina. Continu dup aceea n graiul Stiletelor; ceva despre apropierea lor.
Johanna se ridic, dar niciunul din Pedantus nu se clinti.
Regina emise un rset omenesc. inea dou broe lustruite.
-i voi explica totul mai trziu, n samnorsk, Johanna. Acum, vino cu unul din Pedantus. Pedantus? Brusc, ei deveniser
centrul ateniei, cu mii de ochi care-i priveau. Nu se mai auzeau Arfe-uri, nici flecreli de fundal. Johanna nu se mai simise
att de expus privirilor de cnd o jucase pe Prima Colonist n piesa Asolizrii, la coal. Se aplec i-i apropie capul de
unul al lui Pedantus.
-Haide, tipule! Noi suntem eroii principali. Ochii care o privir erau holbai.
-Nu pot...
Cuvintele erau inaudibile. In ciuda falnicelor lui aprtori de tunar i a manierei ireverenioase, Pedantus era ngrozit.
Pentru el ns nu era o team simulat pe scen.
- Nu m pot destrma att de curnd. Nu pot!
In rndurile dinapoia lor se auzir murmure bolborosite din partea tunarilor si. Pe Puteri, purtarea aceasta avea oare s-l
compromit? Bun sosit n Evul Mediu! Nite idioi! Chiar i tiat n buci, Pedantus le-a salvat fundurile i acum... Fata i
puse palmele pe doi dintre umerii lui.
-Noi doi am mai fcut asta. ii minte? Capetele ncuviinar.
-Ceva... Acea parte din mine, singur... n-ar fi putut reui niciodat.
155
156
-Exact. i nici eu n-a fi reuit singur. mpreun ns am ucis un cuib de lupi.
Pedantus o privi o secund, cu ochi nesiguri.
- Da, aa am fcut.
Se scul i legn din capete, astfel c aprtorile flfir zgomotos.
Johanna se ndrept. Ea i Cap-alb ieir n spaiul deschis. Patru metri... ase... Ii atingea uor gruma zul cu vrfurile
degetelor unei mini. Cnd ajunser la doisprezece metri de restul lui Pedantus, pasul lui Cap-alb ovi. Trase cu coada
ochiului la fat, dup care continu mai ncetior. Johanna nu-i mai reaminti prea mult din ceremonie, deoarece era
concentrat aproape exclusiv asupra lui Cap-alb. Cioplitoarea-n-lemn spuse ceva lung i neinteligibil. Cumva, amndoi
sfrir prin a purta pe gulere decoraii complicat cioplite i fur trimii napoi ctre restul lui Pedantus. Abia atunci fata fu
din nou contient de mrimea mulimii. Se ntindea ct putea vedea cu ochii pe sub coroanele pdurii... i toi preau s
ovaioneze, iar tunarii lui Pedantus erau cei mai zgomotoi. Miezul nopii. Pentru trei sau patru ore din ziuantreag, aici, pe
fundul vii, soarele cobora n spatele naltului perete nordic. Nu crea ns senzaia de noapte, nici mcar de crepuscul.
Fumul focurilor
din nord prea s se fi nteit i Johanna i simea i mirosul.
Fata reveni de la sectorul tunarilor, spre centrul bivuacului i cortul CiopUtoarei-n-lemn. Era linite; putea auzi creaturi
micue scrind prin tufiuri i printre rdcini. Poate c celebrrile s-ar mai fi prelungit, dar toi tiau c n cteva ore
aveau s nceap ascensiunea pe peretele nordic al vii. Aa c acum rsunau doar rsete ocazionale i la rstimpuri cte
o hait trecea pe lng ea. Johanna umbla descul, cu pantofii atrnai pe umr. In ciuda vremii secetoase, simea
muchiul minunat de moale sub tlpi. Deasu pra, baldachinul pdurii alterna ntre verde i petice de cer pclos. Fata
aproape c putea s dea uitrii ce se ntmplase n trecut i ce o atepta n viitor. Grzile din jurul CiopUtoarei-n-lemn n-o
somar, ci doar o anunar ncetior; la urma urmelor, era unicul om din bivuac. Regina scoase un cap prin ua cortului.
- Intr, Johanna.
Sttea n cercul ei obinuit, cu puii n mijloc. Era destul de ntuneric, nu exista alt lumin dect cea ptruns prin intrare.
Johanna se trnti pe pernele unde obinuia s doarm. nc de dup-amiaz, din timpul festivitii de decorare, plnuise s-
i spun ceva Cioplitoarei-n-lemn, ns acum... petrecerea tunarilor fusese ncnttoare, aa c n-ar fi dorit s destrame
dispoziia aceea. Regina nclin un cap ctre ea i cei doi pui i repetar prompt gestul.
- Te-am urmrit la petrecere. Eti o persoan cumptat. Mnnci deja aproape toate mncrurile noastre, dar nu te atingi
deloc de bere.
Johanna strnse din umeri. Aa era, i de ce n-o fcuse?
- Copiii n-ar trebui s consume alcool nainte de
optsprezece ani.
Acesta era obiceiul, iar prinii ei l respectaser. Johanna mplinise paisprezece ani cu dou luni n urm; Datasetul i
reamintise ora exact. Czu pe gnduri. Dac nimic din toate acestea nu s-ar fi ntmplat, dac ea ar fi fost tot la
Laboratorul Superior sau n Domeniul Straumli, oare s-ar fi furiat cu prietenele ca s ncerce asemenea substane
interzise? Probabil c da. Totui aici, unde se afla complet pe cont pro priu, unde n clipa de fa era o eroin celebr, nu n -
cercase nici mcar o picturi.. Poate tocmai din cauza c mama i tata nu erau aici, iar respectarea dorinelor lor prea s-i
apropie. Simi lacrimile npdindu-i ochii.
- Hmm... Cioplitoarea-n-lemn nu pruse s-i observe lacrimile. i pelerinul a spus c acesta ar fi motivul.
i mngie puii i zmbi.
- Mi se pare destul de corect. tia doi nu vor cpta bere pn nu vor fi mai mari... dei tiu c n seara asta au simit n
mod indirect gustul petrecerii de la mine.
n cort se simea un iz slab de bere.
Johanna i frec apsat ochii. In momentul acesta
nu avea defel chef s vorbeasc despre problemele
adolescenei.
-A fost destul de rutcios ce i-ai fcut lui Pe-dantus n dup-amiaza asta.
-Am... Da. II anunasem din timp ce se va ntm pla. El nu dorea, dar crezusem c era pur i simplu... ano este cuvntul
potrivit? Dac a fi tiut ct de tulburat era, atunci...
-Practic s-a dezintegrat acolo, sub ochii tuturor. Dac am neles bine cum merg lucrurile, asta ar fi nsemnat dizgraierea
lui, nu-i aa?
-Da. Schimbarea onoarei pentru loialitate n faa unor egali este ceva important. Cel puin pentru felul
n care conduc eu; sunt sigur c pelerinul sau Datasetul pot oferi o duzin de alte idei despre conducere. Uite cum st

156
treaba, Johanna, aveam nevoie de Schimbul sta i aveam nevoie ca tu i Pedantus s fii acolo.
-Da, tiu. Noi doi am schimbat soarta luptei.
-Taci!
Vocea ei rsun neateptat de tios i Johanna i reaminti c aceasta era o regin medieval.
- Suntem la dou sute de mile miaznoapte de graniele mele, aproape n inima Domeniului Ju-puitorului. Peste cteva zile
vom ntlni inamicul i muli dintre noi vor muri pentru ceva despre care nu tim mai nimic.
Johanna simi un gol n stomac. Dac nu se putea ntoarce la nav, n-ar fi putut termina ce ncepuser mama i tata...
-Te rog, Cioplitoareo-n-lemn! S tii c merit cu adevrat!
-Eu tiu asta. Pelerinul o tie. Majoritatea consiliului meu o accept, dei cu murmure. Ins noi cei din consiliu am discutat
cu Datasetul. Noi am vzut lumile voastre i ce poate s fac tiina voastr. Pe de alt parte, majoritatea celor care m
nsoesc - gesticula spre tabra de dincolo de cort - se afl aici din credin i loialitate pentru mine. Pentru ei este o si -
tuaie n care-i pot pierde viaa pentru un el obscur. Fcu o pauz, dei cei doi pui continuar s gesticuleze intens nc o
secund.
-Nu tiu cum i-ai putea convinge tu pe cei asemenea ie s-i asume un asemenea risc. Datasetul face referire la
ncorporarea militar.
-Asta se petrecea pe Nyjora, cu mult timp n urm.
-Nu conteaz. Vreau s spun c trupele mele se gsesc aici din loialitate, n cea mai mare parte fa de
mine. Vreme de ase sute de ani, mi-am aprat bine supuii; n privina asta, memoriile i legendele lor sunt foarte clare. In
repetate rnduri, am fost singura care a ntrezrit un pericol i sfatul meu i-a salvat pe cei ameninai. Asta determin pe
majoritatea soldailor, pe majoritatea tunarilor s continue. Ei toi sunt liberi s revin acas oricnd ar dori. Aa deci... Ce
vor gndi ei cnd n prima noastr lupt am czut aidoma