Sunteți pe pagina 1din 392

1

Brad Thor

LISTA NEAGRA

Traducere din limba englez CRISTINA TRIPON


prin LINGUA CONNEXION

BRAD THOR
Black List
Editura RAO
2014
2

PREFA
n 17 august 1975, senatorul Frank Church a aprut la
emisiunea Meet the Press, gzduit de postul de
televiziune NBC, s discute despre rezultatele anchetei sale
referitoare la puterea excepional a serviciului secret de
informaii.
Senatorul Church a dezvluit informaii surprinztoare i
a concluzionat cu un avertisment teribil pentru toi cetenii
Statelor Unite:
[Puterea Americii de colectare a informaiilor secrete]
poate oricnd s se ntoarc mpotriva poporului american
i nici un cetean american nu va mai avea drept la
intimitate ntr-att e de avansat tehnologia de
monitorizare: convorbirile telefonice, telegramele, orice.
Nimeni nu va avea posibilitatea de a se ascunde.
Dac actualul guvern s-ar transforma ntr-un tiran, dac
un dictator ar ajunge vreodat s conduc aceast ar,
puterea tehnologic cu care serviciile secrete au nzestrat
guvernul i-ar oferi acestuia posibilitatea de a instaura
tirania. Nu exist ci prin care s ripostezi, deoarece orice
micare de rezisten mpotriva guvernului, orict de
secret ar fi, va fi descoperit de ctre acesta. Att de
performant este aceast putere tehnologic.
Nu vreau ca aceast ar s ajung vreodat ntr-o astfel
de situaie. tiu ct de mare este aceast putere de a
instaura tirania n America, dar trebuie s avem grij ca
[Agenia Naional de Securitate], precum i celelalte
agenii care posed o astfel de tehnologie s funcioneze n
termeni legali i sub strict supraveghere, astfel nct s nu
cdem niciodat n acel abis. Un abis din care nu vom
putea iei niciodat
3

PROLOG
Pentagon City
Prezent
Multe erau locurile n care Caroline Romero i imaginase
c va fi omort pe o alee ntunecat, ntr-o parcare, chiar
i ntr-o rezervaie natural ns un centru comercial, n
plin zi, nu se numra printre acestea.
Echipajul care o urmrea prea s fie alctuit din trei
brbai. Pe unul dintre ei l recunoscuse: era nalt, cu o piele
alb, aproape transparent, cu pr bogat i crunt. Cei trei
fceau cu schimbul, aprnd i disprnd din raza vizual.
Nu aveai cum s te neli asupra inteniei lor. Rapiditatea cu
care descoperiser ce punea ea la cale i cu care se
mobilizaser era uluitoare. Orict ar fi fost ea de priceput,
ei o ntreceau.
Nu se rezuma totul la a fi cu bgare de seam sau a-i
acoperi bine urmele. Fcuse toate astea. Organizaia era
prea mare, prea extins pentru a-i putea scpa. Iar acum,
se afla pe urmele ei.
Trebuia s acioneze repede. Odat ce echipa va
interveni, nimeni nu va mai putea face nimic s o opreasc.
Mai nti o vor interoga, apoi o vor ucide. Nu i putea lsa s
o prind sau s ia ce avea asupra ei.
Centrul comercial era mare, cu multe magazine scumpe
i camere de supraveghere cu circuit nchis. Vor intra n
sistem ca s o urmreasc. tia asta pentru c i ea fcuse
acelai lucru, de nenumrate ori. Faptul c tia cum vor
proceda era singurul ei avantaj.
Mergea linitit, dar hotrt i far s se team. Dac ei
ar fi simit c i era fric, i-ar fi dat seama c i descoperise
ar fi strns rndurile imediat i ar fi pus mna pe ea. Nu-i
4

putea lsa s fac asta, nu nainte de a pune la punct un


ultim lucru.
n jurul ei, cumprtorii intrau i ieeau agale din
magazine, dureros de nepstori la ce se ntmpla n lumea
de afar. Dar era i lumea lor, iar ea voia s-i scuture. S-i
trezeasc la realitate. tia ns c se vor uita la ea ca la o
nebun. i, ntr-adevr, pn nu demult, probabil c le-ar fi
dat dreptate. Ceea ce descoperise ea era inimaginabil. Era
o nebunie, o nebunie nspimnttoare.
Treaba ei fusese destul de simpl, avnd un singur scop
direct: s lege capetele i s taie firele desfcute. Dar pe
parcurs comisese o greeal capital. n loc s taie firele,
ncepuse s trag de unul, iar acum urma s plteasc
scump.
n primul magazin n care intrase, pltise numerar i
cumprase mai multe articole ca s ascund ceea ce punea
la cale. i spuse pe un ton politicos vnztoarei c nu avea
nevoie de bonul de cas.
Dup ce iei din nou n centrul comercial, ea se amestec
n mulime, ncercnd s-i stpneasc nelinitea. Trase
adnc aer n piept i i stpni sentimentul de team ct
putu de bine. Mai am un pas de fcut, i zise ea.
ns nainte s fac pasul acela, trebuia s-i acopere ct
mai bine urmele. Dup ce plti din nou cu bani ghea n
alte dou magazine, iei crnd dou pungi pline cu
nimicuri, n sperana c va reui s i induc n eroare pe
urmritorii ei. Planul ei era s umple scena cu atta fum,
nct nimeni s nu descopere focul dect atunci cnd ar fi
fost prea trziu.
Ultimul magazin era cel mai important. Era cea mai mare
ans a ei. Totul depindea de el i, dac lucrurile nu
mergeau ca unse, ntregul su plan i toate riscurile pe care
i le asumase ar fi fost n zadar.
Caroline intr ntr-un magazin cu lenjerie intim i
cercet din priviri camerele de supraveghere. Erau trei
dou supravegheau magazinul, iar a treia era ndreptat
ctre tejgheaua unde se aflau casele de marcat.
Se plimb linitit printre rafturi, cercetnd articolele. n
5

tot acest timp, ea se uit s vad dac nu intrase cumva


vreunul dintre brbai dup ea n magazin. Puin probabil.
Chiar dac brbaii intrau s cumpere ceva pentru soiile
sau iubitele lor, nu ar fi zbovit prea mult. Nimic nu ar fi
atras mai mult atenia dect un brbat pierzndu-i timpul
ntr-un magazin cu lenjerie intim pentru femei.
Cei care o urmreau preau s-i fi dat seama de asta i
rmseser afar, exact cum sperase ea. Sosise timpul s
fac ultima micare.
innd n mn cteva articole, Caroline ntreb unde se
afl cabina de prob. Cnd vnztoarea o conduse n zona
respectiv, Caroline se simi uurat observnd c
deasupra nu erau camere de supraveghere.
Vnztoarea descuie ua uneia dintre cabinele de prob,
iar Caroline intr. Cnd auzi ua nchizndu-se n urma ei,
Caroline i aez pungile pe jos, scoase cteva obiecte i
se puse pe treab. Timpul era esenial. Organizaia care era
pe urmele ei nu agrea atunci cnd oamenii i ieeau din
vizor i nu i putea urmri.
Crpnd ua cabinei de prob, Caroline ntinse furoul i i
ceru vnztoarei s i aduc unul mai mare. Cnd auzi paii
vnztoarei ndeprtndu-se, Caroline nchise ua i,
vorbind n oapt, nregistr transmisia.
Acum venea partea mai grea s o transmit mai
departe. Hotr s apeleze ct mai puin posibil la
tehnologie. Era singura cale prin care putea trece
neobservat. Se rug lui Dumnezeu s funcioneze.
Ieind din cabina de prob, Caroline se ndrept cu pai
hotri ctre casa de marcat, strduindu-se s par
relaxat n timp ce atepta s plteasc. Fcu eforturi mari
s-i pstreze zmbetul i s rd mpreun cu vnztoarea
vorbrea. l zri cu colul ochiului pe brbatul crunt
trecnd prin faa magazinului.
Dup ce-i termin cumprturile, Caroline lu punga, i
ndrept umerii i iei din butic. Reuise.
n timp ce ieea afar, inima i btea s-i sar din piept.
Nu mai avea nimic de fcut i nici unde s mearg.
Cunotea finalul. naintnd agale prin mulimea de oameni
6

care se ndrepta ctre una dintre cele mai folosite ieiri, ea


observ irul de ui din sticl i ncepu s grbeasc pasul.
Dorina de a o lua la fug era copleitoare. Nu se mai
putea stpni. Urmritorii ei parc i ghiciser gndurile,
deoarece atunci atacar.
Acionaser ns prea trziu.

CAPITOLUL 1
Virginia Rural
Vineri
Patruzeci i opt de ore mai trziu
Kurt Schroeder arunc o privire la iPhone n timp ce
Nissanul su subcompact zdrobea sub roi pietriul din
parcarea proprietii. Fr semnal. La fel era i n cazul
sistemului de navigare. Nu era nevoie s porneasc radioul
prin satelit, nici acesta nu ar fi avut semnal. Semnalul
czuse cam la un kilometru i jumtate nainte s ajung la
pori exact cum trebuia s fie.
Nici unul dintre localnici nu fcuse vreodat legtura
ntre pierderea semnalului i faptul c fenomenul se
petrecea doar cnd proprietarii erau pe moie.
Unii l puneau pe seama condiiilor atmosferice, n vreme
ce ali localnici, adepi ai teoriei conspiraiei, nvinuiau
guvernul, n ciuda faptului c erau luai peste picior de
ctre vecini. De-ar fi tiut aceti adepi ai teoriei
conspiraiei ct de aproape erau de adevr.
O
companie
intitulat
ADAPTIVE
TECHNOLOGY
SOLUTIONS dezvoltase o tehnologie de blocare a
semnalului folosit de armata Statelor Unite n Afghanistan
i Irak. ATS era una dintre cele mai de succes companii
tehnologice americane, dar puini auziser de ea.
Fiind, practic, o ramur ascuns a Ageniei Naionale de
Securitate, ATS colabora strns i cu directoratul ageniei
naionale de informaii, CIA, cu Ministerul Aprrii, cu
Departamentul de Stat, cu FBI, cu Departamentul
Securitii Naionale, cu Ministerul de Finane, cu Ministerul
de Justiie, precum i cu o mulime de alte departamente,
inclusiv mai puin cunoscutul CYBER COMMAND al Statelor
8

Unite grupul care se ocup cu centralizarea operaiunilor


Statelor Unite din spaiul cibernetic.
Indiferent dac era vorba despre programe informatice,
hardware, personal sau pregtire special, guvernul
Statelor Unite nu fcea nici o micare pe internet far
implicarea ATS.
Att de ntreptruns era cu ADN-ul politic, militar i
informaional al Americii, nct nu se putea spune unde se
termina rolul Unchiului Sam i unde ncepea cel al
companiei ATS. Se tiau puine lucruri despre organizaie,
ceea ce le convenea efilor ATS. Dac ar fi fost publicat
lista cu membrii consiliului de administraie, nu s-ar fi tiut
exact cine mai era la putere n Washington. Pe lng doi
foti efi ai serviciilor secrete, din consiliu mai fceau parte
un fost vicepreedinte, trei judectori federali pensionai,
un fost procuror, un fost secretar de stat, un fost preedinte
al Rezervei Federale, doi foti secretari ai Ministerului de
Finane, trei foti senatori i un fost secretar la aprare.
Unii credeau c ATS era un paravan al ANS, n vreme ce
alii bnuiau c CIA-ul s-ar fi implicat n fondarea acestei
organizaii. Dar toate erau, desigur, pure speculaii. Cine
tia ceva despre ATS nu cunotea dect faa vzut a
activitii organizaiei, dar nici n acest caz nu existau prea
multe informaii. Aceast companie extrem de securizat
activase decenii la rnd reuind s ascund ct era de
extins i ce scop avea. Foarte puin din toate astea era la
vedere.
Organizaia era, de asemenea, extrem de atent pe cine
admitea nuntrul ei. Nu exista vreun proces de selectare
mai riguros ca la ATS. Membrii ei mprteau o viziune
aparte asupra lumii, precum i credina nestrmutat c
puteau i, mai mult, era de datoria lor s modeleze
evenimentele naionale i internaionale. Misiunile lor nu
erau de genul celor care s fie discutate n pres sau pe
internet. ineau foarte mult la anonimat.
Sediul central al corporaiei, cu msurile sale sofisticate
de contrasupraveghere i interceptare a comunicaiilor, se
ntindea pe mai mult de optzeci de hectare, ntr-o zon
9

deluroas, extravilan din Virginia. Era alctuit dintr-un


grup de cldiri, n mijlocul cruia se afla o cas mare, n stil
neoclasic, din crmid roie, cu coloane albe i groase la
intrare.
Proprietatea fusese denumit Walworth, dup ruinele
unei mici ferme, mprejmuit de ziduri, care se afla la
captul de sud al proprietii, cldire construit naintea
Rzboiului de Independen1. Dreptul de proprietate era
mascat de aa-numitele blind land trusts2 i de corporaii
din strintate. Nu existau nici evidene n registrul
administraiei districtuale, nici imagini ale proprietii care
s poate fi accesate prin satelit. Teoretic vorbind,
proprietatea nici nu exista, ntocmai cum i doreau
atotputernicele fore din spatele ADAPTIVE TECHNOLOGY
SOLUTIONS.
Kurt Schroeder fusese la Walworth de nenumrate ori,
deoarece supraveghease instalarea mai multor computere
i sisteme de securitate. Dar nu mai fusese niciodat
pentru o adunare a consiliului de administraie al firmei. i
vzuse pe membrii consiliului o singur dat, cnd fusese
invitat s l nsoeasc pe eful lui la ntrunirea de iarn, pe
proprietatea ATS din insula Grand Cayman.
Deinnd o avere inimaginabil, cei din ierarhia
companiei triau pe picior mare. Parcul auto al proprietii
din Virginia semna cu parcarea unui reprezentant de
maini de lux din Europa, plin de maini BMW, Audi,
Mercedes i Range Rover. Echipele de paz i parcaser
mainile lor negre i blindate, Chevy Suburban, n partea
lateral.
Schroeder observ un loc liber i parc. Se uit n oglind
i i terse broboanele de transpiraie de pe frunte.
Strngndu-i nodul de la cravat, inspir adnc. eful lui,
1

Rzboiul de independen al celor treisprezece colonii americane


fa de Imperiul britanic (1775-1783). (n.red.).
2
Un cont n care investiiile financiare ale unui oficial sunt
administrate exclusiv de ctre un curator, far implicarea oficialului,
pentru a evita conflictele de interes; beneficiarul nu poate fi acuzat c a
folosit banii publici n scopuri personale, (n.tr.).

10

cel care conducea ATS, semna mult cu defuncta lui mam.


Amndoi aveau un temperament extrem de capricios.
Schroeder cobor din Nissanul lui deloc impresionant, dar
eficient i, n timp ce traversa curtea, simi mirosul de fum,
care ieea pe unul dintre multele hornuri ale casei. Martin
Vignon, preedintele securitii interne a societii, l
ntmpin la u. Purta, ca i ceilali din echip, un costum
negru i avea n ureche o casc specific serviciilor secrete.
Era un brbat nalt, incredibil de palid, iar prul alb i era
pieptnat cu grij. Cnd nu era prin preajm, eful care
prea a avea cte o porecl jignitoare pentru toat lumea
i spunea lui Vignon Pudr. Ori de cte ori arunca ofensa,
majoritatea angajailor rdeau stnjenii sau se prefceau
c nu o auzeau.
Schroeder nu tia prea multe despre originea lui Vignon
sau cum ajunsese n aceast organizaie. Unii ziceau c
venea din structurile armatei, alii, c ar fi fcut parte din
serviciile secrete. Cu toate astea, prerea general era c
brbatul era prost-crescut i respingtor. Schroeder i
verificase odat trecutul, dar viaa omului era o gaur
neagr. Totul fusese ters. Circula o glum proast pe
seama comportamentului su rutcios, i anume c avea
puteri anormale: n loc s vad oameni mori, i crea.
El era singurul american din echipa de paz; restul erau
israelieni,
alei
pe
sprncean
chiar
de
eful
departamentului.
Vignon l salut scurt din cap pe Schroeder i i fcu semn
s se duc n locul unde se aflau doi dintre oamenii lui. Unul
inea n mn un detector de metale. Avnd n vedere ct
de implicat era n ATS, se simi ofensat c-l controlau.
Cretinii tia care se credeau ageni secrei exagerau.
Nedorind s fac scandal, Schroeder se supuse
percheziiei. eful lui i fcu apariia nainte ca paza s
apuce s termine verificarea.
Unde-ai fost? vru s tie brbatul.
Era o ntrebare idioat. tia unde fusese, iar Schroeder
nu se obosi s rspund.
Ar fi bine s nu-mi dai veti proaste.
11

Schroeder ddu s rspund, dar eful lui l ntrerupse.


Nu aici.
i fcu semn s-l urmeze i l conduse de-a lungul unui
vast coridor ctre un birou opulent. Pereii erau mpodobii
cu nenumrate trofee de animale exotice. Focul din
emineu alunga rcoarea de afar.
Schroeder atept ca eful lui s-l invite s se aeze, dar
cum aceast invitaie nu veni, rmase n picioare.
Ei bine? ntreb eful, ndreptndu-se ctre un minibar
s-i toarne ceva de but.
Schroeder inspir adnc, apoi expir.
mi pare ru. Nimic nc.
Cum adic, nimic nc?
Nu am putut localiza nimic.
Nu m lua pe mine cu noi, zise brbatul, ntorcnduse. Am fost ct se poate de clar. Pe tine te-am nsrcinat cu
asta, iar eecul nu intr n discuie.
Craig Middleton avea n jur de aizeci de ani, era zvelt,
iar prul lui crunt i crlionat semna cu un burete de
buctrie. n ciuda faptului c era mereu bronzat i i albea
dantura cu laserul, cea mai distinctiv trstur a nfirii
lui deloc deosebite erau ochii lui adncii, ncercnai.
Contrar propriei preri, nu era un brbat atrgtor.
Cu ochii la cravata mov din mtase, asortat de pedantul
su ef cu batista, se concentr asupra rspunsului,
ncercnd s-i ascund dezgustul.
E o chestiune de timp, zise el. Nu v facei griji.
Middleton i privi cu atenie subordonatul n timp ce lu
o nghiitur zdravn de whisky scoian.
i place ceea ce faci, Kurt?
Poftim?
Am zis: i place ceea ce faci?
Desigur, eu
Btrnul cltin din cap i i fcu semn s tac.
Puteam s iau pe oricine sub aripa mea, dar te-am
ales pe tine.
i v sunt recunosctor pentru
Nu cred c eti, Kurt. Cred c, la fel ca toi cei din
12

generaia ta de rsfai, iei totul de bun. Nu cred c tii ce


nseamn s munceti din greu. Mai ru este faptul c nu
cred c tii ce nseamn loialitatea. Ai vreo idee ct am
riscat ca s te aduc aici i s te ridic n ierarhie? Ai habar?
Schroeder tia foarte bine. Dac n-ar fi fost Craig
Middleton, s-ar fi aflat n continuare ntr-o nchisoare
federal, poate mai ru.
Cred c v-am artat loialitatea mea.
Btrnul mai lu o nghiitur, apoi se uit la ceas.
Oare? Eu sunt cel care trebuie s se nfieze n faa
consiliului n zece minute i s arate ca un tip incapabil s
controleze organizaia asta, i asta pentru c tu nu i faci
treaba.
Este ca i cnd am cuta acul n carul cu fn.
Nenorocitul la de car cu fn este al nostru! izbucni
Middleton. Fiecare pai, pn la ultimul. Fiecare piatr este a
noastr. Fiecare gaur de scurgere. Suntem stpni peste
toi copacii ia gunoi. La dracu, nu poi nici mcar s te
rzgndeti far ca noi s nu aflm. Aa c nu-mi spune
mie c nu ai nimic nc. i s-a pus la dispoziie tot ce ai
avut nevoie. Ceea ce nseamn c ar fi bine s-mi aduci
ceva, i ct mai repede. M-ai neles?
Schroeder ddu din cap.
S nu ndrzneti s dai din cap! strig Middleton.
Rspunde-mi!
Da, domnule, zise el. Am neles.
Apoi eful lui ridic o mn i-i art ua. Discursul de
ncurajare se ncheiase.
n timp ce Schroeder ieea din cas i se urca n main,
Middleton se duse la birou i lu o casc legat de telefonul
su codat, cunoscut ca ETS, prescurtarea pentru
echipament de telecomunicaii securizat. Vr o cartel
fals ANS Crypto n fant, apoi form numrul.
Dup ce telefonul sun de dou ori, cineva rspunse la
captul cellalt al firului.
Care-i verdictul?
Cred c minte, afirm Middleton.
Ce vrei s fac?
13

S-l urmreti.
i dac ntr-adevr minte? ntreb vocea.
Pune-l pe list.

14

CAPITOLUL 2
Paris
Luni seara
Arm! strig Scot Harvath, dnd nval n apartament
n timp ce o ploaie de gloane ciurui cadranul uii n jurul
lui.
O trnti pe Riley Turner la pmnt, apoi se rostogoli pe
spate i lovi ua cu piciorul, nchiznd-o.
Repede! Repede! Repede! ordon el n timp ce se
chinuia s se ridice n picioare, ns Riley nu se mic.
Coborndu-i privirea, Harvath vzu snge i materie
cenuie care curgea din locul unde unul dintre gloane i
strpunsese capul. Nu fu nevoie s-i verifice pulsul. Ar fi
fost n zadar. Murise. Pre de o fraciune de secund, totul
se opri n loc.
Dar n acea clip de nemicare, instinctul su de
supravieuire se impuse i, odat cu acesta, i pregtirea
de care avusese parte. Ascunse ntr-un ungher de minte
ocul de a o vedea pe Riley moart, n timp ce se concentra
pe aciunea de-aici i acum. O percheziion n cutarea
unei arme, dar nu gsi nici una.
Lsnd trupul nensufleit al partenerei lui ntins pe jos, n
antreu, sri n picioare i alerg nspre camera de zi. Totul
se reducea la supravieuire.
Toate adposturile Carlton Group erau aranjate la fel.
Alerg la cele dou canapele de dormit i arunc pernele de
pe prima, dar renun imediat cnd observ c salteaua era
tras. Trusa cu echipament trebuie s fi fost n cealalt
canapea.
Trusele cu echipament erau kituri Espionage 101. Cu
toate c puteau fi adaptate pentru misiuni speciale,
15

acestea conineau, n general, obiecte greu de obinut,


necesare unui agent secret ntr-o ar strin: bani, cartele
SIM sigilate, telefoane mobile, peracle, o cutie mic de
prim-ajutor, dispozitive de urmrire, ctue de plastic, un
pistol cu electroocuri, grenade fumigene OC, cuit de
supravieuire, briceag, o lantern cu infrarou i laser, o
arm de foc, amortizor, ncrctoare pline i muniie
suplimentar, precum i alte obiecte.
ndeprtnd pernele de pe cealalt canapea, Harvath
smulse placajul fals de dedesubt, lsnd s se vad o cutie
lung din metal. Dup ce introduse codul, o lumin verde
se aprinse, iar nchiztoarea electronic a cutiei se
dezactiv.
n timp ce deschidea capacul, nu fu nevoie s aud
zgomotul fcut de ghetele atacatorilor pe coridor ca s tie
c nu avea prea mult timp la dispoziie. Judecnd dup
amortizoarele armelor, far a mai meniona faptul c
localizaser ascunztoarea lor, acetia erau profesioniti.
De asemenea, nu se aflau ntr-un ghetou parizian unde
focurile de arm i actele de violen s fi putut trece
neobservate. Chiar i amortizoarele scoteau un sunet
distinct. Dup toate probabilitile, vecinii alertaser deja
poliia. Atacatorii se vor grbi s termine treaba i s
prseasc cldirea. Harvath trebuia s se mite repede.
Inima i btea cu putere, iar adrenalina i curgea prin
vene cnd nfac un pistol Glock 21, calibrul 45 i mont
amortizorul pe eava cu filet a armei. Dup ce l ncrc, i
vr n buzunar alte dou ncrctoare i lu cteva grenade
fumigene.
Singura lumin aprins era cea din camera de zi, iar el o
stinse repede. Trebuia s-i creeze un avantaj.
Aruncnd o privire n antreu, zri trupul lui Riley zcnd
n locul unde czuse. Pres vrful unei grenade fumigene
de coaps, apoi o arunc pe hol. Aceasta se rostogoli civa
centimetri cnd lovi pardoseala, apoi ncepu s uiere i s
pulverizeze n aer praf de piper. Nu i-ar fi mpiedicat pe
asasinii profesioniti s intre n apartament, dar era puin
probabil s fi venit pregtii pentru aa ceva. Oricine fusese
16

instruit pentru intrrile forate s-ar fi ateptat la mobil sau


alte obstacole, precum i la faptul c individul urmrit i-ar fi
putut atepta narmat. ns o grenad fumigen OC crea
confuzie, de aceea o aruncase Harvath.
n timpul instructajului, adevraii profesioniti sunt
supui probei cu pulverizatorul cu piper, dar dac acesta
este inhalat imediat, membranele mucusului se irit, ochii
ncep s-i lcrimeze, iar din gur ncepe s-i curg saliva.
i simi plmnii de parc ai fi nghiit mii de ace. n plus,
ochii ncep s te usture ngrozitor, iar vederea i slbete
Harvath miza exact pe aceste efecte. Acum se putea
concentra asupra uii de serviciu.
Nici un adpost nu are doar o singur intrare sau o
singur ieire. Trebuia s fie prevzut cu cel puin dou ci
de acces. Faptul c atacatorii nu numai c localizaser
apartamentul, dar i sttuser la pnd pn se ntorsese
el i spunea c acetia avuseser acces la mult prea multe
informaii i i fcuser bine treaba. Sigur blocaser toate
ieirile i intrrile n cldire, punndu-l pe Harvath ntr-un
dezavantaj evident.
Nu mai fusese niciodat n acel adpost, cu toate c mai
intrase n apartamente asemntoare din Paris. De obicei,
aceste cldiri vechi erau prevzute cu o intrare pentru
servitori prin buctrie.
Dac acel apartament avea o astfel de intrare, nu ar fi
fost lsat nepzit. De fapt, era probabil s fi existat o alt
trup de mercenari care se mobiliza acolo chiar n acel
moment, pregtindu-se s nvleasc n cas. Harvath nu
putea pierde vremea ncercnd s afle.
Intr n buctrie i rmase nemicat, ciulind urechile i
cercetnd din priviri ncperea. O suli de lumin
ambiental ptrundea prin nite ferestre franuzeti,
scorojite de vreme. Exact cum bnuise, la captul cellalt
se afla o u care servea drept ieire.
Controlndu-i respiraia, Harvath strnse mai tare arma.
Nu mai auzea pe nimeni dincolo de u, dar nici nu era
nevoie. Le simea prezena. Era asemenea unui animal de
prad de temut, aflat n vrful lanului trofic. Nu el era
17

vnat de alii, ci el era cel care i vna. Indiferent cine


hotrse s-i pun o cruce la cpti, fcuse o greeal
foarte, foarte mare.
Furindu-se spre stnga, el deschise masca chiuvetei i
scotoci nuntru pn cnd gsi ceea ce cuta. Scoase
capacul recipientului n care se afla detergent lichid pentru
vase, apoi se furi la u i l vrs pe jos. Dup ce l goli,
l aez n chiuvet i iei din buctrie.
Dei fumul emis de grenada fumigen atrna ca un nor
gros n antreu, Harvath l putea simi din locul unde se afla.
Ochii nu ncepuser s-i lcrimeze nc, dar nu mai era
mult.
Inspir adnc nc o dat, apoi i pregti cu snge rece
arma. Vor ataca din clip n clip.
Cinci secunde mai trziu, auzi pcnitul distinct dincolo
de ua apartamentului cnd temporizatorul automat stinse
lumina.
Unu, o mie. Doi, o mie, i zise el.
nainte s ajung la cinci, atacul se declan atunci cnd
att ua de la intrare, ct i cea de serviciu fur deschise cu
piciorul exact n acelai timp.

18

CAPITOLUL 3
Diversiunile create de Harvath luaser ambele trupe
inamice prin surprindere.
Cei doi brbai care ddur nval n buctrie ajunser
n locul unde pardoseala era alunecoas i czur grmad.
Intrnd dup ei, Harvath l mpuc pe primul brbat n cap,
iar pe al doilea n spate.
Ddu s ias, cnd brbatul pe care l mpucase n spate
i ridic arma i ncerc s trag. Harvath i trase dou
gloane n tmpl, iar trupul atacatorului su rmase
nemicat.
Harvath se apropie repede, ddu la o parte jacheta
brbatului i-i pipi pieptul cu mna. Vest antiglon.
Din direcia antreului, Harvath auzi o mpuctur
nfundat, semn c cineva mai trsese un glon n Riley
Turner ca s se asigure c murise.
tia c nu ar fi putut face nimic pentru ea. Chiar dac ar
fi fost n via, singurul mod n care ar fi putut-o ajuta ntrun schimb de focuri ar fi fost s i mpute pe atacatori.
Dac s-ar fi oprit s aib grij de ea, ar fi murit amndoi.
Riley fusese instruit la fel i ar fi fcut acelai lucru.
i ea i-ar fi pstrat sngele rece, ncercnd s gseasc
o cale de scpare, chiar dac partenerul ei tocmai fusese
ucis. Ar fi fost o conduit profesionist i responsabil, iar
Harvath tia c trebuia s procedeze ntocmai, ns furia
pusese stpnire pe el. Abordase o strategie periculoas i
violent i nu voia s plece pn nu avea s-i omoare pe
toi atacatorii.
Cu nc un as n mnec, el se furi prin camera de zi
ctre hol. Atacatorii tiau c el se afla n apartament, dar
habar nu aveau unde anume. ns el i localizase i ncepu
s ciuruiasc pereii.
19

La a patra mpuctur, l auzi pe unul dintre brbai


gemnd, apoi prbuindu-se. Partenerul su i ddu seama
ce se ntmpla i ncepu s trag la rndul lui prin perete.
ns Harvath i ncrcase deja arma i i schimbase
poziia.
n timp ce brbatul continua s ciuruiasc peretele,
Harvath apru la captul holului ca o nluc. Ochii ncepur
s-l usture de la gazul emanat de grenadele OC, ns
nainte s i fac efectul n totalitate, el i pregti arma i
trase.
Glonul i strpunse easta brbatului, iar acesta czu
secerat. Harvath se apropie de cellalt brbat, care fusese
mpucat prin perete i care zcea grmad pe jos, nc n
via. Acesta i ridic pistolul s trag, cnd Harvath i
ndeprt arma i l mpuc la civa centimetri deasupra
vestei antiglon, chiar n gt.
Atacatorul ls s-i cad arma pe jos n timp ce sngele i
nea din ran. Voia s deschid larg o fereastr i s
inspire aerul rece i curat, dar tia c nu putea face acest
lucru. Poate urmritorii lui mai aveau i ali oameni
poziionai afar, poate chiar un lunetist, aadar se inu
departe de ferestre i se mic prin apartamentul nvluit n
ntuneric ct putu de repede. Afar, n deprtare, se auzea
iptul sirenelor mainilor de poliie pariziene care se
apropiau.
Observ un rucsac negru Camelbak n care era
portmoneul lui Riley, un paaport i alte lucruri personale.
Vr celelalte obiecte din kit nuntru i trase fermoarul.
ntr-unul din dulapurile apartamentului se aflau mai
multe haine de diferite mrimi. mbrc repede o hain mai
mare care s-i acopere corpul musculos de 1,77 m i i
puse pe cap o apc de baseball ca s-i ascund prul
castaniu. Nu era cea mai meseria deghizare, dar era mai
bun dect nimic.
Dup ce i arunc pe umr rucsacul lui Riley, se ntoarse
n antreul apartamentului, unde zbovi ct s fac nite
poze lui Riley i celor doi atacatori mori, care preau a
avea n jur de douzeci de ani.
20

Le ntoarse buzunarele pe dos, dar nu gsi nici mcar o


bucat de hrtie. n afar de arme i de ncrctoare, nu
mai aveau nimic asupra lor. Ca s comunice, folosiser
walkie-talkie ieftine i cti procurate probabil de la
magazinele de electronice.
Neavnd timpul necesar s-i ia rmas-bun aa cum se
cuvine de la Turner, Harvath se ndrept ctre buctrie,
unde i percheziion pe cei care zceau ntini pe jos.
Ambii brbai preau s aib n jur de treizeci de ani i ceva
i nu aveau nimic n buzunare.
De obicei, atacatorii erau mai n vrst, uni cu toate
alifiile. n afar de faptul c erau tineri, acetia preau
profesioniti.
Dup ce lu un prosop de buctrie i o cutie de lapte din
frigider, Harvath i fotografie pe brbai i arunc nc o
grenad fumigen pe scrile din spate. Ciuli urechile
ateptnd vreo micare jos, dar cum nu auzi nimic,
ptrunse pe scara de serviciu i ncepu s coboare treptele
cu bgare de seam.
Cnd ajunse la parter, se ndeprt de grenada fumigen
i mbib prosopul cu lapte. Dup ce i terse faa i prul
ct putu de bine ca s diminueze efectele gazelor, el
arunc prosopul i i puse apca pe cap.
Apoi scoase bateria, precum i cartela de memorie i cea
SIM din telefon i le vr ntr-un buzunar al hainei. Proced
la fel cu amortizorul, dup ce l deurub de pe eava
armei. ndes pistolul Glock ntr-un buzunar mai ncptor
din partea dreapt, ca s-l poat ine n mn i trage prin
stofa, dac era cazul. Dup ce i lu aceste msuri de
precauie, iei pe strad.
Cldirea unde se afla apartamentul ales pentru
ascunztoare fcea parte dintr-un grup de cldiri care
formau un oval aproximativ, prevzut cu o curte comun.
Dup ce iei din cldire i travers curtea, Harvath ajunse
la holul de serviciu al unei alte cldiri care ddea nspre o
alt strad. Exista o singur cale prin care putea s afle
dac atacatorii acoperiser toate ieirile.
El i ridic gulerul hainei cu mna stng i iei afar.
21

Privi repede n susul i n josul strzii. Genul de oameni


pe care i cuta nu ar fi fost greu de reperat aveau o
constituie i o nfiare aparte. Erau civa oameni prin
zon, dar nici unul nu pru s-l observe. O lu nspre nord.
Trebuia s plece din Paris, i asta ct mai repede. Trebuia
s ajung ntr-un loc sigur, de unde s l anune pe Reed
Carlton, conductorul organizaiei Cartlon Group i eful lui,
c Riley fusese ucis, iar adpostul lor fusese ars.
Sirenele mainilor de poliie se auzeau practic din cea
mai apropiat vecintate i preau a veni din toate
direciile. n curnd, cartierul avea s fie nchis i securizat.
Harvath grbi pasul.
tia c, n cele din urm, vor verifica nregistrrile fcute
de camerele de supraveghere. Parisul, la fel ca Londra i
Chicago, era un ora riscant n care s desfori o
operaiune. Era prevzut cu nenumrate camere de
supraveghere, pe care autoritile le legaser n reea i
care nregistrau pe toat lumea i tot ce se petrecea.
inndu-i capul plecat i brbia n piept, ncerc s evite
s fie filmat.
n timp ce mergea, inventaria variantele pe care le avea.
Ar fi putut fura o main, dar asta n-ar fi fcut dect s
sporeasc ansele de a fi prins. Singura opiune era s
prseasc Parisul, apoi Frana, ct mai repede cu putin
i far s fie observat. Cea mai sigur cale era s ia trenul.
n Paris erau apte gri mari unde avea la dispoziie o
multitudine de rute locale i internaionale. Tot ce trebuia
s fac Harvath era s se hotrasc ncotro s o ia.
tia c trebuia s rmn deocamdat pe teritoriul
Uniunii Europene. Cu toate c avea un paaport italian fals,
dac ar fi trecut ntr-o ar care nu era membr UE, ar fi
fost supus probabil unui control la vam. Avnd n vedere
coninutul rucsacului lui Riley Turner, nu avea de gnd s
rite.
Trebuia s mearg undeva unde cunotea pe cineva care
s l ajute. i, pn cnd va afla ce se petrece, cel cruia i
va cere ajutorul nu trebuia s aib legtur cu viaa lui
profesional.
22

n timp ce trecea pe lng cimitirul Montparnasse, nir


n minte o list cu oameni pe care el i considera de
ncredere. Gare Montparnasse era cea mai apropiat gar
de el. De aici plecau trenuri ctre vestul i sud-vestul
Franei. Putea merge de-acolo n Spania sau n ara
Bascilor, unde cunotea pe cineva care l-ar fi putut ajuta.
Dar existau oare trenuri care s plece din Montparnasse la
acea or trzie?
Hotr c Gare dAusterlitz ar fi o variant mai bun. n
afar de nenumratele rute, existau trenuri care fceau
legtura direct cu Spania.
Harvath gsi un taxi lng Rue Boissonade i i spuse
oferului s l duc la Gare de Lyon, pe malul cellalt al
Senei, vizavi de Gare dAusterlitz. Cumpr un bilet la clasa
I la trenul de mare vitez TGV care mergea la Lyon i i
ddu casierei paaportul american cnd aceasta i ceru un
act de identitate. Nu avea nici o intenie s mearg la Lyon,
dar cu ct crea mai multe diversiuni, cu att mai bine.
Furindu-se afar din Gare de Lyon, el cercet din priviri
zona s se asigure c nu era urmrit. n cele din urm,
travers din nou Sena i intr n Gare dAusterlitz.
Pe orar aprea un tren de noapte care pleca nspre
Hendaye, un ora din inutul basc francez, la grani cu
Spania. Era cea mai rapid i mai direct curs disponibil,
aadar i cumpr un bilet la clasa a doua, pltind n
numerar. i pregtise paaportul italian pentru orice
eventualitate, ns casiera nu i-l ceru.
Odat biletul cumprat, nu mai avea altceva de fcut
dect s stea n umbr pn sosea timpul plecrii.
Urc n tren la ora 23.06, cu cinci minute nainte de
plecare.
Doar dup ce trenul trecu de periferia Parisului nchise i
el ochii. Dar i atunci se prefcu c doarme. Se
ntmplaser attea lucruri care nu aveau nici o noim. n
mintea lui se chinuia s fac legturile i s pun la punct
un plan de btaie.
Era nerbdtor s ia legtura cu eful lui, dar tia c
trebuie s respecte protocolul. Regulile erau clare ntr-o
23

astfel de situaie, nu stabilea nici o legtur pn nu


ajungea ntr-un loc sigur. Chiar i atunci, trebuia s aib
foarte mare grij cum proceda.
ntre timp, derula n minte scena din apartamentul
parizian. Nu-i venea s cread c Riley, pe care ncepuse
ncetul cu ncetul s o cunoasc i n afara relaiei lor
profesionale, era moart. Era drmat.
Cum naiba se ntmplase? Nimeni din afara grupului lor
nu ar fi trebuit s afle despre ascunztoare. Era doar una
dintre multele ntrebri pe care i le punea. Carlton l
trimisese la Paris s ndeplineasc un comision. Odat
ndeplinit, fusese instruit s mearg la adpost. Nu tia c
Riley va fi acolo, dar dup ce aceasta i deschise ua, a fost
ncntat s o vad. Apoi ncepuser mpucturile, iar ea
czuse secerat.
Ce cuta acolo? Ce planuri avea Carlton cu ei? Oare i
trdase cineva? Cineva din interiorul organizaiei? i
jurase ceva cnd prsise cldirea n care se afla
ascunztoarea, iar acum repet acel jurmnt. Chiar dac
ar fi s-i verse i ultimul strop de snge, va afla cine era
responsabil pentru acel atac i l va face s plteasc cu
preul vieii.

24

CAPITOLUL 4
Valea Rio Grande
Texas
O fie verde n captul cel mai sudic al Texasului, Valea
Rio Grande se afl pe malul nordic al fluviului Rio Grande,
care desparte Statele Unite de Mexic.
Localnicii i spun fie Valea, fie El Valle, n funcie de
limba vorbit i se ntinde peste patru districte, avnd o
populaie ceva mai mare de un milion de oameni. Cele
dou mari orae sunt Brownville i McAllen, iar principalele
ramuri industriale legale agricultura i turismul.
Principalele ramuri industriale ilegale sunt, de asemenea,
legate de agricultur i de turism, traficanii de droguri i
de carne vie trecnd zilnic prin aceast zon, n drumul lor
ctre nord.
Valea era o destinaie convenabil pentru familiile
mexicane bogate care doreau s scape de violena de
dincolo de grani, iar multe dintre acestea aveau o a doua
cas acolo. De asemenea, zona atrgea i muli texani
bogai, care i construiser ferme private uluitoare,
prevzute cu tot luxul posibil, inclusiv aerodromuri private.
Pe un astfel de aerodrom privat tocmai aterizase i un
Citation X3.
Avionul opri la captul pistei, unde atepta un Ford F-150
alb. Pe partea lateral a camionetei se afla o emblem pe
care scria Three Peaks Ranch. Sub aceste cuvinte aprea
simbolul fermei: trei triunghiuri niruite care semnau cu
nite piscuri abrupte.
Avionul trase lng camionet, motoarele fur oprite, iar
3

Avion privat folosit n cltoriile de afaceri, (n.tr.).

25

echipajul deschise ua din fa i cobor scara.


n Vale clima era subtropical, ceea ce nsemna c din
luna mai pn n septembrie era insuportabil de cald, cu un
nivel ridicat de umiditate i temperaturi de aproximativ 40
grade sau chiar mai mari pe timpul zilei i peste 21 grade
pe timpul nopii. ns n octombrie i noiembrie, Valea
devenea un loc cu totul diferit. n aceast perioad a anului,
cele mai ridicate temperaturi ajungeau pn la 21-26 grade
ziua, iar seara, n jur de 10-15 grade.
Afar erau exact 19 grade cnd pasagerii coborr din
avionul privat un pitic urmat de doi cini albi, uriai.
Cunoscut
de
ctre
ageniile
occidentale
de
contrainformaii sub denumirea de Traiul, piticul i
edificase o carier extrem de profitabil din vnzarea i
cumprarea de informaii secrete extrem de sensibile. Era
un hacker prin excelen, ctignd notorietate dup ce
inventase nite algoritmi foarte de sofisticai pentru
tranzacii i i vnduse n secret unora dintre cele mai mari
bnci din lume. Cobornd scrile n urma lui, cinii, Argos i
Draco, erau unici, nali de peste un metru n zona umerilor
i cntrind mai mult de 90 de kilograme fiecare, animalele
gigantice, cunoscute sub denumirea de oveharka din Rusia
sau ciobnescul caucazian, fusese rasa canin preferat a
armatei ruse i a patrulelor de frontier din fosta Germanie
comunist. Erau extrem de rapizi i de devotai, iar cnd
situaia o cerea, nspimnttor de feroce. Erau paznicii
perfeci pentru cineva care suferea de nanism congenital,
cineva care nu era mai nalt de un metru i care avea cei
mai de temut dumani de pe planet.
Stnd pe pista de aterizare, cu botul n aer i cu urechile
ciulite, cinii adulmecau mirosurile i ascultau zgomotele,
ncercnd s se familiarizeze cu noul mediu. La fel fcu i
stpnul lor. Distingea mirosul dulce adus far ndoial de
vnt din pdurile de mesquite4 pentru care era renumit
acea parte a Texasului. Nu mai fusese niciodat n acea
4

Face parte din familia leguminoaselor i crete n nordul Mexicului


pn n deertul Sonoran i deerturile Chihuahuan, ajungnd pn n
sudul Statelor Unite, (n.tr.).

26

zon a Americii, care era foarte diferit fa de locurile


unde crescuse.
Pe cnd era biat, prinii lui sovietici l abandonaser,
vnzndu-l unui bordel care se afla n staiunea Soci de la
Marea Neagr. Acolo fusese nfometat, btut i obligat s
participe la nite acte abominabile la care nici un copil nu
ar trebui s fie martor, darmite s fie parte.
Acolo nvase ns adevrata valoare a informaiei.
Conversaiile din aternut cu cei mai influeni clieni ai
bordelului, ale cror limbi se dezlegau dup cteva
phrele, se dovediser a fi o min de aur, odat ce
descoperise ce s asculte i cum s foloseasc informaia n
avantajul lui.
La fel ca i el, multe dintre femeile care lucrau n bordel
erau repudiate de societate, ns acestea l comptimeau.
Fuseser primele fiine umane care l trataser cu respect.
Deveniser singura familie pe care o cunoscuse, iar el le
rspltise buntatea ntr-o bun zi, ajutndu-le s-i
rectige libertatea. Iar pentru cruzimea inuman i pentru
anii petrecui n suferin din cauza lor, avu grij s se
descotoroseasc de matroan i de soul ei.
n ciuda faptului c izbutise s pun o distan fizic
semnificativ ntre el i atrocitile suferite n tineree, nu
reuise s fac la fel i din punct de vedere emoional.
Purta cu el povara apstoare a ruinii care i modelase
caracterul i fusese scuza lui pentru nenumratele lucruri
revolttoare pe care le fcuse dup ce prsise bordelul din
Soci.
Dar chiar i n strfundul sufletului su ntunecat exista o
umbr de umanitate. Nu fcuse numai lucruri rele. Pentru
c dispunea de o sum fabuloas de bani, adunat de-a
lungul anilor, el fcuse i nite fapte bune, vecine cu
mrinimia.
Avea o fire contradictorie, ns era o greeal fatal s
presupui c orice contradicie din caracterul lui avea
legtur cu vreo slbiciune ascuns. Oamenii sunt cele mai
de succes animale graie capacitii lor de a nva, iar un
animal abuzat nva foarte repede s se apere. nva, de
27

asemenea, s se ncread n foarte puini oameni sau n


nimeni.
Puinii oameni crora piticul le permisese s se apropie
de el l tiau de Nicholas. Nu era numele lui de botez, dar
pentru el era un nume ca oricare altul. Totui era ciudat
pentru cineva care fusese abandonat de mic s aleag ca
porecl numele ocrotitorului copiilor. Iari o contradicie.
Brbatul excela, de asemenea, i n arta neltoriei
unul dintre talentele primordiale, necesare pentru a
supravieui n acea breasl. Dac pentru grupul restrns de
prieteni era Nicholas, pentru restul lumii el era un ir
nesfrit de nume de mprumut i presupuse identiti.
esea minciun dup minciun, dup minciun, avnd
uluitoarea capacitate de a menine ntreaga estur
intact. Era expert cnd venea vorba s descopere
minciunile altora. Totui, n acel moment, nu mai avea
aceeai certitudine. Nu i putea da seama dac era sau nu
minit.
n timp ce cobora din avion, se gndea la femeia pe care
venise s o vad.
Din multe motive, mai exact din cauza staturii lui,
Nicholas ducea o via retras. Internetul fusese o
binefacere nu numai pentru afacerea sa, ci i pentru viaa
lui social. n lumea digital putea fi rege un zeu printre
oameni. Acolo era judecat nu dup statura lui, ci dup
puterea minii.
Muli dintre oamenii pe care i cunoscuse la nceput pe
internet aveau o viziune asupra lumii asemntoare cu a
lui. Erau inadaptai ca i el, oameni care se simeau mai
bine n faa tastaturii dect la o petrecere elegant.
Att de plcute erau prieteniile virtuale i att de
puternice legturile pe care i le formase, nct, dup mai
muli ani de refuz, czu de acord ntr-o zi s se ntlneasc
cu prietenii lui virtuali n persoan la una dintre conferinele
anuale ale hackerilor.
Se ntmplase cu muli ani n urm, iar evenimentul
fusese organizat la un hotel cunoscut, ntr-unul din marile
orae ale Americii. Nicholas nu-i amintea s fi fost
28

vreodat att de emoionat.


Ajunsese cu dou zile mai devreme ca s aib timp s-i
revin dup schimbarea fusului orar i nu ieise din camer.
Nu voia s-l vad nimeni, nu nc.
Participanii ncepuser s soseasc vineri dup-amiaza
trziu, iar cercul lui de prieteni virtuali hotrse s se
ntlneasc la barul hotelului nainte s participe la
ceremonia de deschidere.
Nicholas fusese att de preocupat de impresia pe care
avea s-o fac, nct i schimbase hainele de cinci ori
nainte s se hotrasc cu ce s se mbrace. Odat
mbrcat, se aezase pe marginea patului, ateptnd
momentul cnd trebuia s coboare.
Cnd sosi n cele din urm momentul, el i aranj din
nou hainele, uitndu-se n oglind, apoi se ntoarse i iei
din camer. Simi cum inima i btea cu putere n piept
cnd se deschise ua liftului. Pi nuntru i aps pe
butonul pentru foaier. Dup dou etaje, liftul se opri i un
grup de brbai tineri, care buser deja, ptrunse
nuntru. Judecnd dup mbrcmintea lor asemntoare,
fceau parte dintr-un contingent mai mare care se cazase
la hotel cu ocazia unui foarte ateptat meci de fotbal al
colegiilor.
n timp ce liftul cobora, acetia chicotir necontenit, ns
Nicholas i ignor, inndu-i privirea n fa. Cnd liftul
ajunse la parter, unul dintre cei aflai n stare de ebrietate
ntreb: Hei, amice, de unde eti?, dar uile liftului
ncepuser s se nchid, iar Nicholas se prefcu c nu
auzise ntrebarea. Salutnd politicos din cap, el iei din lift
i se ndrept ctre bar, acolo unde l ateptau prietenii lui
virtuali.
Era o adunare format din toate stereotipurile de hackeri
pe care i le-ar fi putut imagina cineva. Unii erau tineri, alii
erau btrni, iar civa erau de vrst mijlocie. Parcurgeau
ntreaga gam, de la obezi pn la periculos de slabi. Era
un ntreg amestec, de la punk, cu o mulime de cercei i pr
vopsit, pn la un individ cu plrie de cowboy neagr i
ochelari gen Buddy Holly.
29

Nicholas nu le artase prietenilor si nici o fotografie de-a


lui, astfel nct acetia nu tiau la ce s se atepte pn si fac apariia. Cnd ajunse n dreptul mesei, conversaia
ncet brusc.
Lui Nicholas i se puse un nod n gt n momentul n care
se prezent. ncremeni pre de o secund cnd se gndi c
fcuse cea mai mare greeal din viaa lui venind la
conferin. Apoi cineva sparse gheaa:
De fapt, eti mai nalt dect mi-am imaginat eu, zise
brbatul care purta ochelari gen Buddy Holly.
Restul grupului ncepu s rd, fcndu-i lui Nicholas loc
la mas.
Sporovir i se mprietenir i mai mult la un pahar
pn cnd ncepu recepia.
Era un eveniment inut ntr-o sal de bal nvecinat, la
care participa mult lume. Grupul reui s gseasc o mas
goal, care fu lsat n grija lui Nicholas, n timp ce restul
grupului se mpri pe echipe ca s aduc butur i
mncare de la bufet.
n ciuda faptului c lumea se zgia la el, Nicholas se
simea minunat n acea sear. Orict de mult i displcea s
socializeze, nimic nu se compara cu o companie uman
tangibil.
Cnd natura i ceru drepturile, el i ntreb pe ceilali de
la mas dac nu aveau nevoie s mearg la toalet. n acel
moment, nimeni nu dori s prseasc petrecerea, aa c
se scuz, cobor de pe scaun i se ndeprt de mas.
Ptruns de aburii buturii i de o stare de euforie,
Nicholas se opri lng ua slii i, fcnd o reveren
exagerat, se ddu la o parte ca s lase s ias naintea lui
o femeie atrgtoare, cu pr negru, tuns scurt, care purta
nite pantaloni de piele.
n loc s se holbeze la el, ca majoritatea oamenilor,
femeia i zmbi sincer i spuse Mulumesc.
Cum de reuea s se simt att de bine era peste
puterea lui de nelegere. Era o sear perfect. Tot ce mai
trebuia s fac era s gseasc toaleta domnilor.
La primul grup de toalete, n faa toaletei doamnelor era
30

o coad lung, ns el reui s gseasc toaleta domnilor.


Problema era c pisoarele erau prea nalte, iar singurul
separeu pentru persoane cu handicap era ocupat. Atept
ct putu de mult, dar cum vezica lui era pe punctul s
cedeze, el o porni n cutarea unei alte toalete.
Gsi una pe holul comun al altor sli de bal. Nu era
nimeni nuntru. Cel puin pn cnd termin el i iei din
separeul pentru persoane cu handicap.
Mi s fie! zise unul dintre beivii care coborser cu el
n lift. Unul dintre tovarii lui sttea lng el, legnndu-se
pe picioare i ncercnd s nimereasc pisoarul.
Nicholas zmbi i salut politicos din cap, dar cnd ddu
s treac, brbatul fcu un pas n spate, tindu-i calea.
ncotro, micuule? ntreb brbatul.
Nicholas nu rspunse. Descoperise c dac tcea,
oamenii nu l mai bgau n seam. Dac le-ar fi rspuns, nu
ar fi fcut dect s-i ncurajeze.
Te-am ntrebat ncotro? repet pe un ton ferm
brbatul.
Nicholas ddu s-l ocoleasc, ns brbatul fcu o
micare rapid, tindu-i din nou calea.
Care-i problema ta? vru s tie beivanul. Crezi c
scapi aa uor, piticanie impertinent?
Nu cred c i eti prea simpatic, Stu, zise cellalt
brbat.
Oare de ce?
Poate se teme s nu-i iei punga cu galbeni.
Asta eti? ngn beivul. Un spiridu?
Nicholas nu rspunse, pstrnd o min indiferent. Nu
avea de gnd s le dea celor doi nemernici satisfacia s
tie c l intimidau.
Ai galbeni la tine?
De ce naiba l ntrebi, Stu? zise brbatul din faa
pisoarului. Trebuie s-l prinzi mai nti.
Beivul czu o clip pe gnduri, apoi se npusti asupra
lui. Avnd picioarele prea scurte, Nicholas nu reui s se
mite la timp.
Brbatul l apuc de cma i-l ridic n aer.
31

Acum, s-mi dai galbenii, zise acesta, scuturndu-l.


D-mi galbenii, pitic nenorocit.
Las-l naibii jos, Stu! zise brbatul din faa pisoarului.
Taci! rspunse beivul, ndreptndu-i din nou atenia
asupra lui Nicholas. Ar fi bine s ai nite galbeni pentru
mine, rahat mic. Scuip-i!
Pentru c oamenii se mai luaser de el i nainte,
Nicholas cltorea ntotdeauna cu un as n mnec. De ast
dat asul era un brici, pe care ns nu l inea n mnec, ci
la curea. ns modul n care l imobilizase brbatul nu i
permitea s i mite minile ca s-l scoat de-acolo. Nu i
trecu prin minte dect un singur lucru.
Micndu-i buzele, el ncepu s mormie, iar acel iretlic
ddu rezultatul ateptat.
Ce naiba tot ndrugi acolo? strig beivul.
Deoarece Nicholas continua s mormie, brbatul l
apropie mai mult, n ncercarea de a nelege ce zicea.
Atunci Nicholas atac.
Ct ai clipi din ochi, el l lovi cu fruntea pe beivan n
podul nasului. Cartilagiul se rupse, iar sngele ni.
Beivul i ddu drumul lui Nicholas, ncepnd s ipe,
retrgndu-se cu pai mpleticii.
Ce naiba? ntreb cellalt brbat, privind peste umr
ca s vad ce se ntmplase.
Nicholas i scoase briciul de la curea i se ridic n
picioare tocmai n momentul n care brbatul de la pisoar se
ntoarse cu faa la el. Nu atept ca brbatul s
reacioneze. De ndat ce se aez pe poziie, Nicholas l
atac cu lama.
l nimeri pe brbat deasupra genunchiului, tindu-i
pantalonii. Nu reui ns s-l taie. Brbatul se nfurie.
Pitic la i ticlos! i art eu ie.
Omoar-l pe nenorocit! strig cellalt beiv, inndu-i
minile pe nas i ncercnd s opreasc sngerarea.
Nicholas inea lama pregtit, iar cnd brbatul pe care
ncercase s l taie fcu o fandare, el l atac din nou. Dar
nu fu dect o fandare simulat. Cnd lama tie aerul,
brbatul se roti i l lovi peste mn, fcndu-l s scape
32

lama. Apoi i aplic un pumn n tmpl, trimindu-l ct


colo, pe pardoseala din gresie.
Privirea i se nceo, iar urechea ncepu s-i iuie, n
timp ce sngele ncepu s-i curg pe partea lateral a
capului. Din moment ce fusese deposedat de arm, nu mai
era un mister pentru el ce urma s i se ntmple. Singura
ntrebare era ct de grav avea s fie.
l vzu pe brbatul cu nasul rupt i cu cmaa ptat de
snge pe piept ridicndu-se n picioare i apropiindu-se de
amicul su.
Acum vei plti, nenorocitule! zise acesta printre dini.
De ndat ce rosti aceste cuvinte, simir un curent de
aer cnd ua toaletei se deschise i intr cineva.
De unde se afla el, Nicholas nu putea vedea dect o
pereche de pantaloni din piele. Auzi plesnetul unui baston
pliabil cnd acesta fu desfcut, apoi ncepu atacul
adevrat.
Femeia l dobor mai nti pe brbatul cu nasul rupt,
aplicndu-i o lovitur cu bastonul n spatele genunchiului
drept. Cnd amicul lui se ntoarse ca s vad cine era acolo,
ea roti bastonul i i rupse mna dreapt. Cnd acesta ip
de durere, ea l lovi peste piciorul stng, trimindu-l la
podea, lng amicul lui.
Fr nici un cuvnt, femeia le scoase portofelele, le
verific actele de identitate i crile de vizit. Azvrlindu-le
napoi, ea zise:
Avei cinci minute s plecai naibii din hotelul sta.
Dac l mai vd pe vreunul dintre voi, am s spun lumii
ntregi c ai ncercat s m violai i c ai fost btui mr
de un brbat care este jumtate ct voi. i-acum crai-v
dracului de aici!
Femeia i accentu discursul apsndu-i cu cizma pn
cnd acetia ncepur s se trasc n patru labe spre
ieire.
Dup ce se ridicar n picioare i ieir chioptnd, ea
se ntoarse ctre Nicholas.
Te pui cu balaurii, ai?
Dei l durea ngrozitor capul, el i zmbi.
33

Las-m s te ajut.
Mulumesc, zise el cnd l conduse la chiuvet, nmuie
un erveel n ap rece i i-l nmn. Eu sunt Nicholas.
Eu, Caroline, rspunse femeia. Caroline Romero.
Asta se ntmplase acum mai bine de douzeci de ani, iar
de atunci, Caroline Romero nu i ceruse nimic altceva lui
Nicholas dect prietenie cel puin pn n acel moment.
L-ar fi putut contacta altfel. Cu toate acestea, metoda
aleas de ea fusese foarte neortodox, la fel i
avertismentul ei.
n timp ce maina de la ferm se apropia, iar echipajul i
descrca bagajele din avion, Nicholas se ntreba care era
motivul pentru care Caroline hotrse s-l scoat din
ascunztoare, n vzul lumii.

34

CAPITOLUL 5
Districtul Fairfax
Nordul Virginiei
Mari
Trezindu-se din somn n dormitorul invadat de fum, Reed
Carlton sri din pat i alerg la u. Vznd c nu reuete
s o deschid, se npusti la cea mai apropiat fereastr,
ns obloanele de siguran fuseser ncuiate.
i lu iPadul i scan planul electronic al casei lui. Fiecare
om din garda lui de corp purta o brar special care i
arta poziia pe proprietate. Cei care i pzeau casa i pe el
n timp ce dormea erau cei mai pregtii i mai loiali ageni
cu care lucrase vreodat. Nici unul nu se mica, ceea ce
nsemna un singur lucru. Erau mori, iar el era atacat.
Cel care declanase incendiul folosise, cel mai probabil,
un catalizator pentru ca focul s ard mai intens i mai
repede. Indiferent ct de prompi ar fi fost pompierii, nu ar
fi reuit s salveze casa.
Cnd intr n baie, observ c aspersoarele de deasupra
capului, precum i detectoarele de fum nu funcionau. Porni
toate robinetele ns apa nu venea cu presiune. Cineva l
ncuiase nuntru, ncercnd s l transforme n cenu att
pe el, ct i casa.
Cum reuise acest lucru, nu avea importan. Tot ceea ce
conta era s scape viu.
Dei dormitorul era asemenea unui seif blindat, Carlton
tiuse ntotdeauna c, pn i cele mai bune msuri de
siguran, puteau fi nlturate sau, mai ru, folosite
mpotriva proprietarilor. Tocmai de aceea adusese o echip
dintr-un alt stat care s construiasc o ieire ascuns din
dormitor i din cas. Nimeni nu tia despre ea, nici mcar
35

agenii de paz. n aceast privin, brbatul de aizeci i


cinci de ani era de mod veche, iar obiceiul lui de a ncerca
s anticipeze rul l inuse n via de-a lungul deceniilor,
ntr-una din cele mai periculoase profesii din lume.
Timp de treizeci de ani fusese unul dintre cei mai ludai
spioni ai CIA-ului i nvase s compartimentalizeze totul.
i pstr acest nrav cnd plec i l folosi n organizaia sa
particular de contrainformaii, Carlton Group. Existau
anumite deprinderi ale breslei care nu se demodau
niciodat. i, la fel ca atunci cnd era inundat un canal,
multe dintre ele i venir pe rnd n minte.
Focul putea crea panic, iar primul lucru asupra cruia
trebuia s se concentreze era s-i pstreze calmul. Nu era
uor. Era att de cald, nct prul de pe brae ncepuse s
se prleasc. n dormitor se auzea sfritul focului ca i
cnd s-ar fi spart un val uria. Fumul gros era nbuitor, iar
faptul c ptrunse prin dispozitivele de etanare ale seifului
su nsemna c nu avea prea mult timp la dispoziie.
Nemaiputndu-i salva oamenii, fcu singurul lucru care i
mai rmsese de fcut, i anume, s se salveze pe sine.
Pasajul care pornea din dormitorul lui ducea la un tunel
care se afla sub cas. Dup ce iei n aerul rece al nopii, la
o oarecare distan, se ntoarse i privi focul. Nu voia s se
gndeasc la toate lucrurile din interior pe care le pierduse
i care nu mai puteau fi nlocuite. Nu-i putea permite s se
preocupe de ceea ce nu mai era. Dac ar fi ngduit asta, sar fi nfuriat. Trebuia s rmn calm, imparial.
Lumea n care tria el era cea a unui joc de ah
tridimensional. Ca s reueti, trebuia s-i pstrezi mintea
limpede i s fii cu un pas naintea adversarului. Ultimul
lucru de care avea nevoie Carlton era s acioneze
nechibzuit. Ar fi fost o greeal, iar n acel moment nu i
permitea acest lucru.
Supravieuind atacului, el obinuse un avantaj, cel puin
pentru moment. Un incendiu att de devastator nu putea fi
stins prea repede, iar autoritilor le-ar fi luat i mai mult
timp s ptrund nuntru i s porneasc investigaiile.
Munca lor ar fi fost ngreunat de procesul de identificare a
36

cadavrelor. Asta nsemna c el avea ceva timp la dispoziie


cum l va folosi va face toat diferena.
Protocolul pentru o astfel de situaie era foarte clar. Mai
nti trebuia s se pun la adpost. Doar atunci putea s
nceap s pun cap la cap cele ntmplate i s-i
plnuiasc urmtoarea micare.

37

CAPITOLUL 6
Pirineii din ara Bascilor
Spania
Deoarece avea prul castaniu i ochii albatri, Scot
Harvath nu prea semna cu un localnic. De fapt, n ciuda
numelui de cod, Norvegianul, pe care i-l alesese n
tineree, cnd ieise cu mai multe nsoitoare de bord
scandinave, el aducea mai mult dect orice cu un neam.
Era un brbat chipe, n jur de patruzeci de ani, care
arta de treizeci i ceva de ani i care avea o conduit
exemplar. Unui necunosctor i s-ar fi prut c eman o
ncredere de sine relaxat. Un ochi format ns ar fi
observat felul n care cerceta mprejurimile, privind foarte
atent la tot i la toi, far a lsa s se vad acest lucru. n
limbajul agenilor secrei, era evident c se afla n alert,
iar aceast atenie sporit se datora fie unei pregtiri
militare solide, fie antrenamentului poliienesc.
i ntr-adevr, Harvath primise cel mai bun instructaj att
militar, ct i n aplicarea legii. Renunnd la o carier de
atlet amator ca s calce pe urmele defunctului su tat,
fusese supus unei pregtiri crunte i procesului de selecie
ca s fie admis n marina militar SEAL a Statelor Unite.
Mereu n cutarea unei provocri mai mari, el trecuse de la
echipa SEAL 2 la renumita echip SEAL 6, unde, pe lng
multele sale realizri remarcabile, participase i la o
misiune maritim prezidenial, fcndu-se remarcat de
ctre serviciile secrete.
Cei de la serviciile secrete l invitar s sprijine planul
antiterorism iniiat de Casa Alb. Cu toate c se simea
extrem de onorat de invitaie, pe Harvath nu-l prea
mulumea s stea pe tu, dup atia ani de activitate i
38

de lupt mpotriva bieilor ri. Nu i lu mult timp


preedintelui s i dea seama c talentele tnrului nu
erau folosite n totalitate.
Dorindu-i demult s duc o lupt egal cu teroritii care
ameninau cetenii i interesele Americii, preedintele
nfiin un program ultrasecret pentru Harvath, pe care l
numise Proiectul Apex. n esen, Harvath nu trebuia s
respecte dect o singur regul s nu fie prins.
Programul avu un succes incredibil, dar cnd preedintele
i termin cel de-al doilea mandat, succesorul lui avu o alt
viziune asupra lumii. n loc s-i ucid pe dumanii Americii,
acesta dori s duc tratative cu ei. Proiectul Apex fu
desfiinat, iar fondurile, direcionate n alte scopuri. Harvath
fusese marginalizat, rmnnd far activitate.
Se angaj ntr-o companie din Colorado, specializat pe
strngerea de contrainformaii i pe antrenamente extrem
de avansate pentru operaiuni speciale. La scurt timp dup
aceea, compania fusese cumprat de Carlton Group o
organizaie privat, obscur, finanat n ntregime din
bugetele secrete ale Ministerului Aprrii.
n perioada de dup 11 septembrie, calitatea,
promptitudinea informaiilor i capacitatea de a aciona n
baza acestora aveau o importan covritoare. Din cauza
birocraiei
nclcite
a
CIA-ului
i
a
blbielilor
Departamentului Aprrii Naionale, fusese nfiinat
organizaia Carlton Group ca s fac ceea ce politicienii
snobi care alergau dup voturi i birocraii lai care se
splau pe mini de orice responsabilitate erau prea timizi i
prea incapabili s fac.
Se baza pe Biroul de Servicii Strategice, sau BSS, agenia
de contrainformaii n vreme de rzboi, iar modus operandi
al Proiectului Apex era destul de asemntor. Pe lng
activitatea grupului de colectare a informaiilor, Carlton,
sau Btrnul, cum era cunoscut, adunase un grup mic de
ageni secrei cu experien militar i n contrainformaii
care s ndeplineasc misiuni de aciune direct.
Funcionnd sub deviza simpl Gsete, prinde i
lichideaz, Carlton i oferise lui Harvath un post care i
39

permitea s-i localizeze pe conductorii teroriti, s-i


gseasc i s i ademeneasc n anumite locuri, iar apoi s
prind i ucid ct mai muli. Apoi Harvath trebuia s
foloseasc orice informaie legat de plan i s duc la bun
sfrit urmtoarea misiune. Scopul era acela de a ine
constant sub presiune reelele teroriste i de a-i lovi att de
tare pe adepii acestora, nct s nu se mai poat redresa
ca s i continue aciunile. Harvath acceptase pe loc acest
post.
Carlton i petrecu urmtorul an instruindu-l personal pe
Harvath i supunndu-l celui mai complex program de
pregtire de care avusese parte vreodat acesta. n esen,
Carlton i mprti lui Harvath tot ce nvase de-a lungul
carierei sale de spion.
Ajuns la apogeul pregtirii sale ntr-ale spionajului,
Harvath trebuia s-i foloseasc cu acuratee miestria n
ceea ce privea aciunile sale antiteroriste. Urm cursuri
israeliene i ruseti de lupte corp la corp, mbuntindu-i
continuu tehnica de folosire a armelor, condusul i
cunotinele de limbi strine.
Fcu progrese excelente i, cu toate c mplinise
patruzeci de ani, avea cea mai bun condiie fizic pe care
o avusese vreodat. Toat instrucia pe care o primise
avusese scopul de a-l pregti pentru orice, ns incidentul
din Paris l nucise complet.
Riley Turner fusese un agent nemaipomenit. Se numra
printre primele femei recrutate de armata Statelor Unite
pentru unitatea Delta Force de elit, cu numele de cod
Proiectul Atena. Lucrase cu ea de nenumrate ori i i
respecta priceperea i profesionalismul de care ddea
dovad. Se simise atras de ea, ns ncercase s menin
relaia lor n limite strict profesionale.
Cu ani n urm se mpcase cu gndul c, dac voia ca
visul american s continue, cineva trebuia s-l apere.
nelesese c se numra printre acei oameni i c, aprnd
visul american pentru ca alii s se bucure de el, trebuia s
sacrifice ceva, i anume viaa sa personal. Se mpcase cu
acest gnd. Lumea era format din oameni care aveau
40

nevoie de cini de paz s-i in pe rufctori departe.


Harvath fusese cine de paz nc din coala primar, cnd
l aprase de btuii cartierului pe biatul din vecini, care
suferea de handicap mintal. Se pricepea foarte bine la asta.
l fcea s se simt util. Dar mai avea i alte dorine n
afar de cea de a fi cine de paz. i dorea o familie.
n ciuda faptului c trecutul lui era plin de relaii euate,
nu renunase niciodat s caute persoana potrivit: cineva
care s neleag cine era i motivul pentru care alesese
acea meserie, cineva care s accepte toate astea. Se
ntrebase dac Riley Turner ar putea fi acea persoan i
hotrse ca urmtoarea dat cnd avea s o ntlneasc s
ncerce s afle. Cu durere n suflet, nelese c nu va mai
avea ocazia.
Dup ce cobor din tren n oraul Hendaye, care era i
staiune balnear, Harvath ncerc s alunge acele gnduri
i s se concentreze asupra a ceea ce urma s fac.
Dac ar fi fost sear, ar fi putut fura o main dintr-o
parcare a hotelului, convins fiind c furtul nu ar fi fost
anunat dect dimineaa urmtoare, ba poate chiar cteva
zile mai trziu, cnd turistul cazat n hotel ar fi cerut n cele
din urm s i se aduc maina. Dar era 7.30 dimineaa, iar
el avea nevoie de un plan mai bun.
Se ndrept ctre o gar din apropiere, unde i cumpr
o cafea i ceva de mncare, nainte s se urce n trenul de
navetiti basci, cu care trecu grania n Spania.
Ajuns n Irun, lu autobuzul ctre Bilbao, ora pe care l
cunotea, deoarece i petrecuse vara acolo. Gsi un mic
hotel n cartierul medieval al oraului, Casco Viejo, i dup
ce art paaportul italian, plti n numerar pentru dou
nopi. Nu tia dac va avea nevoie de camer atta timp,
dar cel puin o rezervase.
Dup ce fcu un du i se mbrc cu hainele pe care i
le adusese cu el, mai rmnea s-i urmreasc inta.
Era mai cald n Bilbao dect fusese n Paris, prea cald ca
s poarte hain. Harvath se bucura c avea rucsacul lui
Riley. Nu numai c avea mereu la el cele necesare, dar nu
mai era nevoie s-i fac griji c trebuia s se plimbe cu
41

cmaa scoas din pantaloni, prin care s-ar fi putut observa


forma armei.
Proiectat de Camelbak pentru serviciile secrete, rucsacul
avea un compartiment pentru pistol ascuns chiar n zona de
la talia purttorului. Era un model ingenios care i permitea
accesul rapid la arm, n timp ce el arta ca oricare alt
turist care se pierde n mulime.
Ca s-i completeze deghizarea, lu un ghid turistic n
italian i o hart a oraului, pe care le consulta n mod
repetat n timp ce se plimba prin vecintatea
binecunoscutelor Siete Calles, sau apte Strzi, i i
continua supravegherea.
Cnd ajunse n spatele catedralei de pe Calle de la
Tenderia, intr ntr-un mic restaurant basc i alese aceeai
mas pe care o ocupase n cltoria sa anterioar, lng
fereastr, apoi lu loc.
Aezndu-se confortabil, se uit peste meniu, apoi
comand ceva de mncare. Nu avea de unde s tie cnd i
dac tutungiul avea s fac vreo micare.

42

CAPITOLUL 7
Avnd n vedere vrsta tutungiului, Harvath se bazase pe
faptul c era un spaniol care inea la tradiie i la siest.
Brbatul nu l dezamgi.
Harvath l urmri cum i nchide magazinul, i vr un
ziar sub bra, i aprinde o igar i ncepe s se
ndeprteze.
La acea or din zi, zona era destul de aglomerat, iar el
nu fu nevoit s ncerce s se ascund. Rmase la o distan
considerabil n urm, astfel nct, dac s-ar fi uitat n
spate, brbatul s nu l observe printre oamenii care se
plimbau pe strada ngust.
Deoarece mai avusese de-a face cu brbatul pentru o
perioad foarte scurt de timp, Harvath l catalogase ca
fiind un agent nu foarte priceput, iar aceasta era o
caracterizare destul de generoas.
l urmri pe tutungiu continundu-i drumul, ratnd
fiecare ocazie s se asigure c nu era urmrit. Nu era deloc
un profesionist.
Sper ca brbatul s locuiasc la civa pai de magazin.
Dac lua vreun mijloc de transport n comun sau dac i
parcase maina pe undeva i inteniona s mearg acas
pentru a-i face siesta, atunci avea s-l pun pe Harvath
ntr-o situaie dificil.
La dou cvartale distan, brbatul o lu la stnga i,
dup ce mai strbtu un cvartal, Harvath i ddu seama
ct de norocos era. La o fereastr de la etajul al doilea
sttea o femeie durdulie, cu prul rou ca focul. Prea s
aib jumtate din vrsta tutungiului. Cnd acesta se
apropie, ea i trimise prin aer un srut cu un gest seductor.
Harvath era destul de sigur c femeia nu era soia
brbatului.
43

ncetinind pasul, scoase harta oraului i se prefcu c se


uit peste ea cnd tutungiul intr n cldire, fcndu-se
nevzut. Zece minute mai trziu, Harvath intr dup el.
ncuietoarea era simpl, iar el o descuie cu uurin.
Odat ce ptrunse n micul apartament, se ndrept tiptil
ctre dormitor, de unde se auzeau gemete de plcere.
Rmase nemicat n prag pre de o secund, ateptnd
s fie observat, apoi i drese glasul.
Cnd se ntoarse i l vzu pe Harvath, femeia scoase un
ipt, i trase cearaful pn sub brbie i se ddu jos de
pe partenerul ei, lsndu-l pe tutungiu gol-puc.
nainte s gseasc ceva cu ce s se acopere, vzu
pistolul lui Harvath, iar furia lui se transform n team. i
spuse n spaniol femeii s tac:
Callate. Cierra la boca!
Brbatul art ctre cuvertura de pat, ntrebnd dac se
putea acoperi cu ea. Harvath ncuviin din cap i spuse:
Haide! ncet.
Englez? American? ntreb tutungiul n englez, cu un
accent puternic.
Harvath ignor ntrebarea.
Nu-i aduci aminte de mine?
Tutungiul l privi cu atenie o clip.
Nu.
Am cumprat nite igri de la tine n var.
Brbatul zmbi.
Senor, vnd igri turitilor ct e ziulica de mare.
Acelea erau igri ETA, zise el, fcnd referire la
organizaia separatist basc. Mi s-a spus s cer mrcile
voastre Argos i Draco.
Nu i putea da seama dac brbatul recunoscuse sau nu
parola, ns pe chipul acestuia apru pre de o clip o mic
grimas ct se poate de gritoare. Era un indiciu subtil pe
care Harvath nvase s l caute pe vremea cnd se afla n
serviciile secrete. Trda pe cineva care se afla sub presiune,
deoarece persoana respectiv ori nu spunea adevrul, ori
inteniona s fac ru.
Eu nu vnd igri ETA i, cu siguran, nici una dintre
44

aceste mrci. Cred c te neli.


Femeia, care nu i luase privirea de la Harvath, trebuie
s fi neles suficient englez ca s-i dea seama ce
vorbeau, deoarece se ntoarse ctre brbat i l ntreb:
Eso cierto?
Tutungiul o ignor i fcu semn cu capul ctre pachetul
lui de igri, care se afla pe noptier. Harvath ddu din cap
c nu are nimic mpotriv.
Brbatul scoase o igar din pachet, o aprinse, apoi i
potrivi perna cu cotul nainte s se ridice n ezut i s trag
cu sete din ea.
Fac unele favoruri uneori.
tiu asta. Iar acum am nevoie de o favoare.
Brbatul ridic din umeri.
Ce favoare i-a putea face?
Dup ce mi-ai vndut igrile i am ieit din magazinul
tu, am fost urmrit de doi brbai.
Doi brbai? Cum artau aceti brbai?
Harvath i-i descrise pe cei doi i trsturile lor distinctive.
Tutungiul fcu ochii mari.
Tu eti!
Aadar i aminteti de mine.
Ce fcusei i-a nfuriat foarte tare pe tipii tia.
Asta nu-i problema mea, rspunse Harvath. Acum ns
l vei contacta pe eful lor pentru mine.
Tutungiul fcu o grimas i trase din igar.
N-a fost prea ncntat cnd a aflat ce le-ai fcut
oamenilor lui.
Harvath i ridic arma i o ndrept ctre fruntea
brbatului.
n clipa asta ar trebui s te intereseze numai fericirea
unui singur om, i anume a celui care ine arma asta.
Tutungiul i ridic minile n semn de aprare.
N-am cum s-l contactez. El este cel care m sun.
Harvath observ verigheta de pe mna brbatului.
Soia dumitale tie unde te afli acum?
Ay, dios mioy, zise femeia, apoi ncepu o tirad despre
cum nu voia ca soia acestuia s afle.
45

Cierra la boca! i ordon nc o dat brbatul, nainte


s se ntoarc spre Harvath i s spun: Dup cum i-am
spus, n-am cum s-l contactez. Dar cunosc pe cineva care
ar putea s-i transmit un mesaj.
Harvath ls arma jos.
Are careva din voi o main?
Brbatul se uit la amanta lui, apoi la Harvath, dnd
afirmativ din cap.
Bine, rspunse Harvath. mbrcai-v! Mergem la
plimbare.

46

CAPITOLUL 8
Dup ce parc pe marginea unui drum ngust de ar, n
afara oraului Bilbao, Harvath i ls pe cei doi s coboare
din main. Chiar dac ar fi ncercat s fug, nu ar fi reuit
s ajung prea departe. Dup ce scoase cheia din contact,
Harvath o vr n buzunar.
Tutungiul i mai aprinse o igar n timp ce amanta lui
ntinse o ptur pe iarb. nainte s plece din apartament,
Harvath i sugerase s pun la pachet ceva mncare. Cei pe
care i ateptau nu aveau s se grbeasc s vin la
ntlnire.
Couleul de picnic nu coninea cine tie ce, avnd n
vedere graba cu care fusese ncropit. Femeia adusese
pine, brnz, cteva mere i civa crnai. Mai pusese o
sticl din plastic cu vin de cas, pe care Harvath l refuz.
Habar nu avea ce i spusese tutungiul femeii, ns
aceasta nu prea s se mai team de el, ba chiar ncerc
s-i zmbeasc o dat sau de dou ori lui Harvath.
Neavnd dispoziie de aa ceva, el nu i rspunse la
avansuri.
Se gndea la Riley i la cele ntmplate. Protocolul pe
care l urma era corect, ns era nnebunitor de lent. Trebuia
s ia legtura cu Carlton. Btrnul ar ti pe loc ce mutare
s fac i ar rsturna munii ca s afle cauza atacului.
Odat ce ar fi rezolvat toate necunoscutele, i-ar fi dat
dezlegarea lui Harvath s se rzbune.
ns pn atunci urmau s se ntmple mai multe lucruri,
aadar ncerc s se gndeasc la altceva. Din nefericire,
nu putea s-i scoat din minte imaginea lui Riley Turner.
n timp ce el era pierdut n gnduri, tutungiul observ
maina n deprtare.
Hei, zise btrnul, atrgndu-i atenia lui Harvath
47

asupra vehiculului.
Harvath l recunoscu imediat i se ntreb cine era la
volan. Nu dur mult timp pn s afle.
Cnd Peugeot-ul negru opri lng ei, Harvath i vzu pe
cei doi ageni separatiti basci cu care se ntlnise din
ntmplare n var. Erau nite brbai musculoi, cu gturile
groase. Unul din ei avea fruntea teit i sprncenele
groase ca nite burei de vase Brillo. Cellalt avea o
cicatrice subire care i brzda obrazul drept.
Vara trecut, brbaii fuseser trimii ca s se asigure c
Harvath ajungea cu bine pe teritoriul ETA. Nu trebuia s fie
vzui, ns Harvath i observase la cincisprezece kilometri
dup ce ieise din Bilbao. ntr-un loc de refugiu de pe
autopista5 acesta i atac prin surprindere i i oblig s o ia
pe un drum de ar ndeprtat. Dup ce i leg fedele, i
vr n portbagajul Peugeot-ului, iar el conduse mai departe.
Harvath i vzuse pentru ultima oar cnd fur dezlegai
i lsai s ias din portbagaj ntr-un stuc numit Ezkutatu.
Judecnd dup expresia de pe feele lor, acetia nu erau
prea bucuroi s-l revad. Puin i psa. Ei reprezentau
biletul lui ctre destinaia unde voia s ajung.
Scond din buzunar cheile de la main, le arunc
tutungiului, apoi se ndrept ctre Peugeot.
Stau n spate sau n portbagaj? l ntreb el pe
Scarface, fcnd un gest cu mna.
Nici unul dintre brbai nu vorbea engleza, ns tiau
cnd erau insultai. Nu aveau de ales dect s suporte,
deoarece primiser ordin s l ia pe Harvath i s l duc
napoi.
Sprncenatul aflat la volan, se holb la el i scoase un
mrit. Harvath nelese prin acest rspuns c era la
latitudinea lui i se puse pe bancheta din spate, aezndui rucsacul lng el.
Dup ce nchise portiera, se ls pe spate i spuse:
Cnd dorii dumneavoastr, doamnelor.

Autostrad, n limba spaniol (n.tr.).

48

Drumul care ducea n muni era mai lung dect i-l


amintea el. Dar i foarte frumos. i evoca Elveia. Singura
diferen erau cldirile din piatr, cu acoperiuri din igl
roie, care luaser locul cabanelor.
Trecur pe lng crue de lemn trase de boi i pajiti
pline de oi. Din cnd n cnd, Harvath zrea solizii cai
slbatici din zona Pirineilor.
Dup ce traversar mai multe orae i sate, strbtur n
cele din urm Ezkutatu. Harvath i aminti de cldirile
scunde i de turla nalt a bisericii, neatinse de trecerea
timpului. Nici nu intrar bine n sat c l i lsar n urm.
Urmtoarea poriune de drum Harvath o strbtuse doar
o singur dat, iar atunci fusese ntuneric bezn. I-ar fi fost
foarte greu s se descurce dac nu ar fi fost ajutat.
Drumul urca i cobora, erpuia i i schimba direcia pe
msur ce urca mai sus pe munte. Harvath simi presiunea
n urechi.
i continuar drumul pn cnd ajunser la un drum
acoperit cu pietri, mrginit de stnci nalte. Dac Harvath
s-ar fi aflat la volan i ar fi clipit, nici nu l-ar fi observat.
O luar pe acel drum i, dup vreo 250 de metri,
ajunser la o poart. Dincolo de ea se ntindea o pune
plin cu vite pzite de mai muli cini ciobneti din ara
Bascilor. Cnd maina se opri, doi dintre cini se apropiar
de gard i ncepur s-i latre.
De dup un plc de stnci nalte i fcur apariia doi
brbai solizi i se apropiar de main. Fiecare ineau n
mn ceea ce italienii numeau Lupara. Harvath nu
cunotea echivalentul n basc pentru puca de vntoare
cu eav dubl, retezat cu fierstrul i care avea mnerul
confecionat din lemn cu un caroiaj asemntor celui al
unui pistol. evile scurtate uurau disimularea armei,
precum i mnuirea ei n pdure sau n alte situaii de
urgen. Deoarece nu avea nici o opritoare pe evile
scurtate, puca de vntoare lansa o descrctur care
putea fi devastatoare din aproape.
Unul din paznici sporovi cu Sprncenatul i cu Scarface,
n vreme ce cellalt i liniti pe cini i deschise larg poarta
49

ca s poat trece vehiculul. Cnd Peugeot-ul naint,


Harvath vzu corpul de gard din lemn, n care se afla un
nclzitor cu propan i ali militari, narmai pn n dini i
mbrcai asemntor, cu haine impermeabile i beretele
negre, tradiionale n ara Bascilor.
Sprncenatul i Scarface erau vrul i cumnatul
comandantului ETA din acea regiune, iar aceea era ferma
lui. ns nu pe comandantul de district venise s-l vad
Harvath, ci pe alt brbat, la fel de respectat n acea zon,
dac nu i mai respectat.
Sprncenatul opri maina n faa grajdurilor i, mrind
din nou, i fcu semn cu capul ctre scri. Harvath tia ce
avea de fcut.
Dup ce cobor din main, i salut din cap pe cei doi
brbai i i urmri cu privirea cum acetia se ndreapt din
nou nspre poart.
Rmase o clip pe loc, cercetnd mprejurimile. Soarele
ncepuse s apun, iar temperatura, care era deja destul de
joas la acea altitudine, ncepuse s scad i mai mult.
Avea s fie o noapte foarte friguroas.
Urc scrile i deschise ua micului apartament care se
afla deasupra grajdurilor. Pe sob se afla aceeai mncare
tradiional care fusese lsat pentru el i data trecut,
fasole boabe gtit n stilul bascilor, asezonat cu unc i
chorizo6. n mijlocul buctriei, pe o mas veche din lemn,
se aflau un pahar ciobit i o sticl de vin plin pe jumtate.
Cu toate c petrecuse patru ore n acel apartament vara
trecut, aerul familiar l ajut s mai scape de ncordare.
Pentru moment, se afla n siguran.
Aez rucsacul lui Riley pe bufet, apoi lu sticla i i
turn un pahar de vin. Urmtorul pas avea s fie extrem de
periculos. nainte s ia o nghiitur, se rug n tcere ca
brbatul pe care venise s-l vad s fie capabil s fac
treaba.

Crnat din carne de porc (n.tr.).

50

CAPITOLUL 9
Texas
Existau foarte puini oameni pentru care Nicholas i-ar fi
riscat viaa, iar Caroline Romero se numra printre ei.
Asta nu nsemna ns c abandonase toate msurile de
precauie i se aruncase orbete n ajutorul ei. Trebuia s-i
ia aceste msuri. Mai nti de toate, trebuia s-i aleag
baza de operaiuni.
Ferma Three Peaks se ntindea pe o suprafa mai mare
de opt mii de hectare i aparinea unei familii texane
bogate, al crei cap era Peter Knight. Acesta avea interese
de afaceri peste tot n lume, pornind de la vite i
aerospaiale pn la minerit i biotehnologie, iar Nicholas
nlesnise multe tranzacii pentru el de-a lungul anilor.
Ferma era locul de refugiu preferat al familiei i era
ntreinut de personalul permanent. Angajaii nu aveau
grij doar de membrii familiei, ci trebuiau s-i serveasc i
pe oaspeii care veneau n vizit n timpul anului. nainte de
apariia lui Nicholas, acetia nu avuseser nici o idee la ce
s se atepte. Domnul Knight sunase din senin i i
anunase c urma s soseasc un oaspete foarte important,
care avea s stea acolo pe o perioad nedeterminat de
timp, iar angajaii trebuiau s i stea la dispoziie.
n ziua urmtoare, prima cerin a oaspetelui l atepta n
faa casei pentru oaspei: un Yukon Denali negru nchiriat
de la o firm de leasing din Brownsville i care fusese
modificat pentru oferi cu handicap. Arta i funciona ca
un SUV obinuit, doar c putea fi controlat manual, mai
exact, oferul putea accelera i frna far s ating
pedalele. La cererea lui Nicholas, angajaii vopsiser
geamurile i scoseser bancheta din spate ca s le ofere
51

cinilor ct mai mult spaiu cu putin.


Crndu-se pe scaunul din dreapta cu un clete
multifuncional n mn, desprinse tapieria i smulse firele
care erau legate la celularul i sistemul de navigare
GPS/OnStar al vehiculului. Dup ce nlocui tapiseria, verific
fiecare centimetru al vehiculului s se asigure c nu existau
alte dispozitive de urmrire instalate. Era o activitate care
necesita timp trebuia s se bage sub vehicul i s
foloseasc un scunel ca s poat verifica motorul, ns nu
avea nici cea mai mic intenie s lase pe cineva s i
urmreasc micrile.
Odat satisfcut, Nicholas i ls pe cini s urce n
vehicul, iar dup ce aez un scaun pentru main pe care
l adusese cu el, fcu o plimbare cu Denali ca s se
familiarizeze cu ferma.
Familia Knight adusese pe moie tot felul de animale
slbatice i exotice. Dac Nicholas nu i-ar fi revenit n
ntregime dup zbor, ar fi putut crede cu uurin c
aterizase ntr-o rezervaie natural din Africa.
Ct timp conduse prin spaiul destinat acestor animale, el
vzu mai multe specii de antilope (addax, oryx, kudu i
impala), bivoli de ap, zebre, gazele i gnu. Cinii, care i
scoseser capetele pe geamul deschis, le observar i ei.
ncreztor c va putea conduce vehiculul i pe drumurile
publice aglomerate, Nicholas se ntoarse n cele din urm la
casa pentru oaspei.
Pe treptele din fa l atepta administratorul fermei, o
femeie atrgtoare, n jur de treizeci de ani, pe care o
chema Maggie Rose i care l salut prietenete atunci cnd
el se apropie cu maina.
Dup ce parc i opri motorul, Nicholas sri din main i
deschise din telecomand ua portbagajului ca s ias
cinii.
Cum merge camioneta? ntreb ea.
Bine, mulumesc, rspunse el.
Maggie avea o atitudine relaxat, iar lui i plcu asta. De
obicei, cnd l vedeau pentru prima oar, oamenii nu-i
ascundeau surprinderea, ns cnd ea l ntmpinase la
52

avion seara trecut ca s l conduc la casa pentru oaspei,


l tratase ca pe oricare alt oaspete. Se comportase ca o
adevrat profesionist, emannd suficient arm texan.
Sper s nu v suprai c mi-am permis s intru n
absena dumneavoastr ca s las alimentele pe care le-ai
cerut.
Nicholas se supr. Nu i convenea ideea c oricine putea
intra n cas n absena lui. Cu toate astea, nu putea spune
nimic. Era oaspete i era convins c ea fcuse asta din pur
curtoazie.
Mulumesc, rspunse el.
Cu plcere, zise Maggie, zmbindu-le lui Argos i lui
Draco. Am citit asear cte ceva despre cinii
dumneavoastr. Sunt o ras uimitoare.
Nicholas zmbi.
Este singura ras de cine pe care o voi avea
vreodat.
Bnuiesc c sunt cam costisitori cnd vine vorba de
mncare.
Astfel de animale sunt nepreuite, zise el, mngindu-l
pe fiecare n parte.
mi dai voie? ntreb Maggie, apropiindu-se.
Nicholas ncuviin din cap, iar Maggie se apropie de
Argos i de Draco. ntinse cte o mn nspre fiecare ca s
o miroas, apoi i scrpin n spatele urechilor.
V-ai putea recupera jumtate din banii cheltuii pe
mncare dac i-ai nchiria pe post de ponei la petrecerile
pentru copii.
Nicholas zmbi din nou.
Lsndu-i minile jos, Maggie fcu un pas n spate.
Dac mai avei nevoie de ceva, anunai-m. Numrul
meu se afl lng telefonul din buctrie.
Am neles, rspunse el.
O privi cum se apropie de camioneta ei i urc la volan.
n timp ce se ndeprt, claxon, i fcu cu mna i i zmbi
clduros. Nicholas i fcu i el cu mna.
Dup ce maina dispru, el urc scrile mpreun cu
cinii lui i intr n cas. Cinii trebuiau hrnii, ns el voia
53

s-i verifice mai nti echipamentul. Dei nimic nu-i ddea


motive s-o bnuiasc pe Maggie, n-avea nici motive s aib
ncredere n ea. Era o femeie amabil, ns mai ntlnise dea lungul anilor femei amabile care ncercaser s-i nfig un
cuit n spate.
Se duse n dormitorul principal, unde i verific
echipamentul. Toate valizele erau ncuiate, prnd a fi aa
cum le lsase el.
Dup ce despachet dou dintre ele, stabili legtura prin
satelit i i conect laptopul. Pn cnd acesta porni i i
stabili legturile, el le ddu cinilor ap i mncare. Cnd
termin cu toate astea, se conect la internet.
Se aez la masa din sufragerie i ncepu s navigheze
pe pagina pe care o folosea s comunice cu Caroline
Romero. i lsase un mesaj anunnd-o c sosise n Texas.
Avea i el un mesaj n ateptare. Zicea: n seara asta. 8 pm.
Casa De Palmas. McAllen. Parcarea suprapus. Ultimul etaj.
Mulumesc pentru ajutor.
Data trecut cnd i ceruse ajutorul, aceasta folosise
informaii extrem de personale, lucruri pe care doar cei doi
le tiau. El nu avu nici o ndoial c ea este autoarea i c
era la ananghie.
Fiind omul care era, voia s o ajute numaidect, s o
pun la adpost, ns trebuia s fie atent. Pentru moment,
nici nu ncpea vorb s i spun despre ferm i despre
locul unde se afla. Trecuse mult timp de cnd nu se mai
vzuser. S-ar fi putut ntmpla un milion de lucruri de
atunci. Plus c avea acel sentiment nelinititor c ceva nu
era n regul cu afacerea respectiv. O ntlnire n public
era cea mai bun variant.
i plcea, de asemenea, i faptul c urmau s se
ntlneasc ntr-un loc unde nu era nevoit s coboare din
main. i conferea un sentiment de linite c va merge n
McAllen.
Cut repede informaii despre Casa De Palmas i afl c
era un hotel de trei stele, situat n inima oraului. Apoi
scoase cteva imagini prin satelit i se familiariz cu planul
proprietii. Odat familiarizat cu locul, ncepu s i
54

plnuiasc itinerariile de plecare i de ntoarcere de la hotel


precum i posibilele zone unde ar fi putut avea loc o
ambuscad. Lua totul n serios.

55

CAPITOLUL 10
McAllen, Texas, este situat la doar opt kilometri de
grania cu Mexic, dincolo de care se afla Reynosa, un ora
mexican extrem de periculos. Nicholas furase, dar i
vnduse informaii unora dintre cele mai de temut
personaje din crima organizat din Mexic. Deoarece i
imagin nenumrate scenarii, nici unul cu sfrit fericit,
legate de ntlnirea de la Casa De Palmas, care putea fi
doar un iretlic prin care era momit s treac grania ctre
un sfrit nedorit, el i lu toate msurile de precauie
adecvate.
Din cauza staturii lui, pn i armele destinate copiilor
erau, de obicei, prea mari i prea grele s le manipuleze.
De asemenea, acestea funcionau doar cu muniie de
calibru mic, care nu avea suficient putere ct i-ar fi dorit
el. Ca s remedieze problema, Nicholas apelase la cei mai
pricepui armurieri i ingineri din lume ca s i personalizeze
echipamentul.
Arma lui preferat era un pistol de calibrul 45, cu un
mner micu i o eav perforat, care ajuta foarte mult la
reducerea reculului, n ciuda configuraiei sale ingenioase,
Nicholas era nevoit s apeleze la toat fora de care
dispunea ca s controleze arma i s o ndrepte, dup ce
trgea, din nou asupra intei. Cu toate astea, era un
revolver incredibil era mic, dar foarte puternic.
Nicholas mai avea o serie ntreag de alte echipamente
pe care le lua ntotdeauna n cltoriile sale. Le ncrc n
Denali far s se grbeasc. Dac nu se va mai putea
ntoarce la ferm, dac era nevoit s fug, dac s-ar fi
ntmplat orice altceva, era mereu pregtit, nc din
copilrie nvase c nimeni nu va avea grij de el. Doar el
singur i va purta de grij. i ca s supravieuiasc, trebuia
56

s se gndeasc la tot i s fie ct mai bine pregtit.


Problema era ns c nimeni nu putea fi pregtit pentru
orice.
Fie ce-o fi, Nicholas nu btuse atta drum ca s se lase
consumat de dubii. Venise s se achite de o obligaie.
Odat echipamentul ncrcat, Nicholas le ngdui cinilor
s alerge cteva minute nainte ca acetia s sar n
portbagaj. nchise ua, ocoli maina prin fa i se urc la
volan.
Un oim cltor descria cercuri pe cer cnd Denali
travers ferma i iei pe drumul de ar, lund-o nspre sud,
ctre McAllen.
Dac ar fi vrut, Nicholas ar fi putut apela la ajutorul
echipei de securitate a lui Knight, dar hotr c era mai bine
s nu fac asta. Era o chestiune personal. Prefera s nu
implice i alte persoane n treburile lui. Cu ct tiau mai
puini oameni despre el, cu att mai bine inclusiv echipa
de securitate a lui Knight.
Dei Caroline nu l rugase n mod expres s mearg
singur, mesajul ei fusese limpede. Avea probleme i nu voia
s afle nimeni c luase legtura cu el. Era mai convenabil
aa, iar el nelegea. Avea cinii cu el i civa ai n
mnec, pentru orice eventualitate.
n timp ce conducea, fu cuprins de o nelinite interioar.
Avea i o oarecare team, desigur. ntotdeauna se simea
astfel cnd ieea din zona lui de confort. Dar era i
nerbdtor. Nu o mai vzuse de mult timp pe Caroline. Nu
avea doar o minte sclipitoare, dar era i frumoas i, la fel
ca n seara n care avusese loc acea conferin a hackerilor,
cu muli ani n urm, el schimbase mai multe inute nainte
s se hotrasc asupra celei potrivite pentru ntlnire.
Pn i el tia c acea strdanie a lui era ridicol. Relaia
lor fusese mereu una platonic, cu toate acestea, ea era
important pentru el i voia s arate ct mai bine. Mnat de
impuls, el i rsese de tot barba lui mereu ngrijit n
sperana c, odat cu ea, va putea terge i civa ani.
Ciudat cum un suflet att de chinuit de cruzimile vieii
putea fi att de plin de speran; pentru apropiai,
57

nesigurana lui era i chinuitoare, dar i incredibil de


atractiv.
Nicholas nu era naiv. tia cum l privete lumea. Era
foarte contient de faptul c legturile amoroase nu erau
ceva cu care s-i bat prea tare capul. i, pe msur ce
cretea, ncepea s se mpace cu gndul c avea s-i
petreac tot restul vieii singur. Acest lucru l determinase
s pun i mai mare pre pe puinii prieteni pe care i avea.
Jucase, de asemenea, un rol important n decizia pe care o
luase s rspund strigtului de ajutor al Carolinei.
Mintea lui reveni la momentul prezent, cnd peisajul
slbatic de ar din sudul Texasului ncepu s fac loc
comunitilor rezideniale periferice din McAllen.
Vechi de doar o sut de ani, McAllen era una dintre
zonele rurale din Statele Unite cu cel mai fulminant ritm de
dezvoltare. Zona profitase din plin de Acordul nordamerican de liber schimb, sau NAFTA 7, precum i de
economia Maquiladora, care permitea fabricilor mexicane
s importe materie prim, scutit de taxe, i s produc
bunuri pe care s le vnd napoi n Statele Unite. McAllen
era oraul tuturor posibilitilor att pentru americani, ct i
pentru mexicani. Comerul internaional, comerul de
grani i serviciile medicale, care se adugau traficului de
droguri i de carne vie, le permiteau multor oameni din
Lower Rio Grande Valley s devin extrem de bogai.
i pentru fiecare mbogit n oraele de grani din sudul
Texasului se aflau nc o mie care ar fi fcut orice ca s se
mbogeasc. Exact de astfel de persoane se ferea
Nicholas cnd intr n McAllen.
n Mexic, una dintre cele mai rapide metode de a te
mbogi era rpirea. Aceast schem ncepuse s fie
adoptat i peste grani, n sudul Statelor Unite. Dac
victimele reinute pentru rscumprare aduceau venituri
substaniale, rpirile fulger ncepeau s fie la mod.
Rpirile-fulger erau aciuni ceva mai complexe dect jaful.
Rpitorii i goleau mai nti portmoneul, apoi te obligau s
7

NAFTA North American Free Trade Agreement (n.tr.).

58

mergi la cel mai apropiat bancomat, unde te fceau s


retragi suma maxim admis de banca la care aveai cont.
De obicei, victimele erau eliberate, cu toate c unele erau
inute ostatice pn n ziua urmtoare pentru o nou
extragere. Nicholas nu plnuia s cad victim unor astfel
de scheme.
Ori de cte ori trebuia s ncetineasc din cauza traficului
sau s opreasc la vreo intersecie, el se asigura c
pstreaz destul spaiu ntre vehicule, astfel nct s poat
vedea roile din spate ale vehiculului din faa sa. Astfel
putea ocoli vehiculul far s fie blocat de trafic.
Cunotea foarte bine accidentele minore pe care le
plnuiau hoii de maini ca s fure vehiculele de lux chiar
din mijlocul strzii, iar el era cu ochii n patru, monitoriznd
constant nu doar ce se ntmpla n faa SUV-ului su, dar i
n prile laterale i n spate.
Strada South Main era mrginit de felinare de mod
veche i magazine universale cu un singur etaj, care preau
s fi fost construite prin 1950 i ale cror firme erau scrise
n englez i n spaniol. Parcate n diagonal, de-a lungul
trotuarelor nguste din beton erau camionete, microbuze i
maini ieftine americane, alturi de BMW-uri, Porsche-uri i
Mercedesuri. Contrastul nu ar fi putut fi mai izbitor.
Trecerea de la South Main ctre North Main era
literalmente o trecere dintr-o lume ntr-alta. n locul
magazinelor cu un singur etaj, strada era mrginit de o
parte i de cealalt de palmieri impresionani. Exista un mic
petic verde, parcul Archer, dincolo de care se afla hotelul
Casa De Palmas.
Nicholas trecu ncet cu maina pe lng el, cercetnd cu
atenie totul, inclusiv structura parcrii adiacente.
Un aparat care era aezat pe cotiera de lng el scoase
un sunet, iar el privi ecranul pe care apruse urmtorul
mesaj: Primit semnal Wi-Fi Casa De Palmas. Zmbind, el
i continu drumul, familiarizndu-se cu mprejurimile i
diferitele rute pe care ar fi putut fi nevoit s le aleag la
plecare.
O jumtate de or mai trziu, intr n parcarea biroului de
59

turism i convenii din McAllen i gsi un loc cu vedere


nspre parcul Archer i hotelul Casa De Palmas. Sosise
timpul s treac la ceea ce se pricepea el cel mai bine s
fac.

60

CAPITOLUL 11
Hotelul Casa De Palmas fusese construit n stilul
Mission8, cu arcade, turn cu clopot, igle roii spaniole, iar
faada tencuit n crem i alb. Structura original data de la
nceputul anilor 1900, la fel i sistemul de securitate, din
cte observ Nicholas.
Folosind serviciul wi-fi al hotelului drept punct de acces,
el anihilat ct ai clipi din ochi paravanele de protecie din
sistemul informatic al hotelului. Odat ce obinu accesul,
puse stpnire pe tot ceea ce se afla nuntru. Tot ceea ce
avea legtur cu sistemul computerizat al hotelului Casa
De Palma i aparinea acum lui.
Nicholas trecu la urmtoarea etap i ncepu s verifice
registrul de oaspei. Cut numele Carolinei Romero, dar nu
gsi nimic. Cut nregistrarea plilor fcute cu crdul de
credit la barul hotelului i la restaurant, dar tot nu gsi
nimic. Intr n computerul recepiei, dar tot nimic. Din cte
i ddu seama, Caroline nu lsase nici o amprenta
electronic la Casa De Palma. Asta nu l mira.
Apoi i ndrept atenia ctre sistemul CETV al hotelului,
care nu era foarte complicat. Turnndu-i o ceac de
expresso din termosul pe care l adusese cu el, Nicholas lu
o gur de cafea n timp ce studia diverse imagini.
Toate camerele de supraveghere cu circuit nchis erau
plasate exact acolo unde se ateptase el. Erau imagini
surprinse n foaier, n zona de aprovizionare, la diferite
niveluri ale garajului i aa mai departe. Toate imaginile
erau nregistrate cu ajutorul a dou recordere video digitale
ieftine, activate de senzorii de micare i aflate n biroul de
securitate. Din cte observ Nicholas, nregistrrile erau
8

Stil de la finalul secolului XIX care revitalizeaz teme ale arhitecturii


misiunilor spaniole din California din secolele XVIII i XIX. (n.red.).

61

pstrate timp de o sptmn, apoi erau distruse, nu


nainte, probabil, de a fi salvate pe un DVD sau o unitate
detaabil. N-avea importan. O sptmn de nregistrri
i era mai mult dect suficient.
Dup ce studie imaginile pe care le surprindeau n acel
moment camerele, el acces aparatele video digitale i le
derul, ca s vad activitatea din ziua respectiv. Avea
timp berechet pn la ntlnirea cu Caroline, aadar nu
avea nici un motiv s se grbeasc. Cuta orice ar fi prut
neobinuit; orice i-ar fi putut trda faptul c i s-ar fi ntins o
capcan.
Dup ce termin de verificat nregistrarea din ziua
respectiv, el acces arhiva, cutnd imaginile surprinse cu
o zi n urm, foarte atent la cine sosise i cine plecase. Cu
toate c observ civa vizitatori care l puseser pe
gnduri, mai cu seam civa oameni de paz care le
nsoeau pe femeile bogate i pe prietenele acestora la
masa de prnz, nu exista nimic altceva care s-i fi atras
atenia. Pn acum toate bune.
Doar ca s fie sigur, Nicholas verific i nregistrrile
fcute cu dou zile n urm. Mulumit pentru moment, el
trecu la etapa urmtoare.
Mai toate afacerile actuale erau computerizate, iar Casa
De Palmas nu fcea excepie. Identificnd computerul
directorului departamentului de resurse umane, Nicholas
afl care paznic era de serviciu n acea sear i cnd pleca.
Avnd aceast informaie, putea s aleag nregistrarea din
parcare pe care o va folosi.
Odat ce avea s separe din arhiva video nregistrrile de
acum dou zile din parcare i le va copia, tot ce i mai
rmnea de fcut era s refac marcajul temporal i s se
asigure c atunci va avea loc schimbarea, totul se va
sincroniza. Nu i-ar fi folosit la nimic dac pe nregistrarea
real cu paznicul s-ar fi vzut c este noapte, iar pe cea
fals din parcare s-ar fi observat c afar este ziu.
n cel mai bun caz, treaba era plictisitoare, doar att. n
scurt timp, Nicholas i crease o mantie virtual, invizibil,
care acoperea parcarea. Partea cea mai bun era c
62

paznicul din oficiul de securitate al hotelului s-ar fi uitat,


far s tie, la imagini nregistrate n urm cu dou seri, n
timp ce Nicholas putea s monitorizeze imaginile live
surprinse de camerele de supraveghere din parcare. De la
ultimul nivel, din SUV-ul lui, va putea urmri acel du-te-vino
din parcare i va putea accesa i nregistrrile fcute de
celelalte camere de supraveghere din hotel. Asta i ddea
un avantaj, iar acel avantaj putea face diferena dintre
via i moarte.
Dup ce se uit la ceas, Nicholas i verific pe cei nouvenii la hotel. Autobuzul de legtur al hotelului Casa De
Palmas tocmai adusese un grup de oaspei, probabil de la
aeroport, iar din cteva maini sport foarte scumpe
coborr cteva femei atrgtoare, mbrcate elegant,
unele dintre ele prnd s se cunoasc, care ndreptar
ctre barul hotelului.
Urmrind din priviri o femeie de origine spaniol, cu prul
negru ca tciunele i care tocmai ajunsese la hotel, el i
ddu seama c habar nu avea ce cuta. Caroline putea
arta exact la fel ca i data trecut cnd o ntlnise sau
putea avea o nfiare complet diferit. Era uluitor ct de
repede i schimbau femeile aspectul fizic. Putea fi blond
sau putea arta exact la fel ca i celelalte femei care
intraser n hotel n ultima jumtate de or.
Faptul c reuise s pun stpnire pe sistemul de
monitorizare al hotelului folosindu-se de priceperea lui l
fcuse s se simt puternic ns dup ce i ddu seama c
nu tia ce cuta, ncepu s se neliniteasc.
Vru s-i mai toarne nite cafea, dar se rzgndi. Era i
aa mult prea agitat. Concentreaz-te, i spunea el n
timp ce continua s cerceteze chipurile celor care se aflau
n Casa De Palmas. Nimeni nu semna cu Caroline Romero.
Dac s-ar fi aflat acolo, ar fi trebuit s o recunoasc.
Urmri imaginile de pe camerele de supraveghere nc
patruzeci i cinci de minute, pn cnd sosi timpul s se
pregteasc. Scoase pistolul personalizat din cotier, l
aez n poal i l acoperi cu haina. ncepea spectacolul.
Bgnd maneta n mararier, ddu cu spatele i ndrept
63

vehiculul ctre strad. Ajuns la ieirea din parcare, el stabili


legtura cu monitoarele din oficiul de securitate al
hotelului. Apru o dung alb, apoi totul reveni la normal.
Dac paznicul s-ar fi uitat i nu ar fi fost ocupat cu hrtiile
sau cu trimisul de mesaje pe telefon, ar fi crezut c avusese
loc o pan foarte scurt de curent nainte ca totul s
funcioneze din nou normal. Dac nu privea cu atenie i nu
observa c valeii nu duceau aceleai maini din faa
hotelului n parcare, atunci totul avea s fie n regul.
Nicholas nu i fcea griji n privina paznicului. Avea
destule nregistrri video ct s l in ocupat, far ca
acesta s observe diferenele. i-apoi, dup cum scria i n
dosarul lui personal, paznicul era un burlac de douzeci i
opt de ani. Cu attea femei atrgtoare care coborau din
maini sport, joase la intrarea n hotel, nu era greu s-i dai
seama n ce direcie i va concentra atenia.
Dup ce examin rapid zona pentru a se asigura c nu
era urmrit, Nicholas vir dup col, trecu de intrarea n
Casa De Palmas i urc n parcarea suspendat.
Era cu ochii n patru la orice vehicul care prea suspect
sau care putea crea probleme, cum ar fi o furgonet sau o
dub mare, far geamuri. Nu observ nimic neobinuit n
timp ce urca spre cel de-al treilea nivel.
Cnd ajunse la ultimul nivel, naint ncet, verificnd
celelalte maini. Gsi un loc liber spre centru i parc acolo.
Soarele asfinise n urm cu o or. O mn de becuri
montate pe stlpii nali aruncau o lumin palid peste
acoperiurile mainilor parcate acolo.
Uitndu-se n oglinda retrovizoare, Nicholas vzu
pasarela pietonal care ducea napoi la hotel. n timp ce o
privea cu atenie, computerul lui scoase un sunet de
avertizare.
Privi ecranul i acces una dintre ferestrele pe care le
lsase deschise. Caroline tocmai i trimisese un mesaj:
Ies.
Nicholas privi n jur. Oare era ntr-una din maini? n
hotel? Nu era sigur.
Cum nici una dintre portierele mainilor nu se deschise,
64

presupuse c ea se referea la faptul c va iei din hotel.


Aducnd n prim-plan imaginile live din hotel, el ncepu s o
caute.
Lng barul de la parter se afla o femeie care atepta
liftul. Oare ea era? Nu sttea cu faa la camera de
supraveghere. i inea capul plecat i prea c se uit la
telefonul mobil. Avea statura potrivit, la fel ca toate
celelalte femei care intraser n hotel n seara aceea.
n mai puin de un minut, liftul ajunse la etajul al treilea,
iar femeia iei din el. Tot nu reuea s i vad faa. Femeia
prea s tie unde erau poziionate toate camerele de
supraveghere. Nicholas simi cum inima ncepe s i bat cu
putere, i nu pentru c era nerbdtor s o vad pe
Caroline Romero. Avea o presimire c ceva nu era n
regul.
Chiar i aa, ncerc s se liniteasc. Caroline era o
femeie extrem de inteligent. Dac se afla ntr-o situaie
att de dificil nct avea nevoie de ajutorul lui, atunci cu
siguran nu dorea ca faa ei s fie surprins de camerele
de
supraveghere.
Nicholas
voia
s
cread
n
profesionalismul ei, dar i era foarte greu. El nfac din
instinct mnerul pistolului su. Cinii simir nelinitea
stpnului lor i ncepur s se agite n spate, cercetnd cu
privirile parcarea i ncercnd s i dea seama ce se
ntmpla.
Femeia i fcu dintr-odat apariia pe pasarela pietonal.
Se opri cnd ajunse n dreptul parcrii i privi n jur, netiind
ncotro s o ia.
Nicholas inspir adnc i aps pedala de frn. Femeia
ncepu s vin nspre main.
Era mbrcat la fel ca celelalte femei pe care le vzuse
intrnd n acea sear n hotel tocuri nalte i rochie scurt,
mulat pe corp. inea pe umrul stng o poet elegant.
Nu mai avea telefon i ambele mini preau s-i fie libere.
El i ridic privirea de la mini la faa ei, pe care tot nu
reuea s o vad. Ea nainta cu capul plecat. Oare se
ferete de camere? Ori se ferete de mine?
Femeia se apropia de Denali, iar Nicholas ncepu s
65

tremure necontrolat. Pe msur ce ea se apropia, n mintea


lui se declanau o mulime de semnale de avertisment.
Toat fiina lui striga c se apropia pericolul. Pune maina
n mararier i pleac condu i nu privi n urm, i spunea
o voce interioar. Cu toate astea, el ignor acest semnal.
Argos i Draco ncepuser s mrie.
Timpul pe care l avusese la dispoziie ca s acioneze se
scursese. Femeia era att de aproape, nct putea atinge cu
mna vehiculul. Apoi, brusc, nu o mai vzu.
Cinii ncepur s latre i s sar pe geamul din spate.
Nicholas se rsuci la stnga i la dreapta, ncercnd s vad
unde dispruse. O capcan. Ar fi trebuit s tie.
Ambal motorul i se pregti s bage maneta n
mararier, cnd lng geamul din dreapta apru brusc un
cap. Fr s stea pe gnduri, Nicholas i ridic pistolul ca
s trag.
l ndrept ctre fruntea femeii i ncepu s apese ncet
pe trgaci. Dar nainte s declaneze focul, i smuci arma
la stnga.
Ltratul cinilor era att de puternic, nct Nicholas nu
reuea s-i aud propriile gnduri. Acetia se npustir n
fa, ncercnd s sar pe scaunul din dreapta ca s vad
silueta de afar. El strig la ei ca s i potoleasc.
Nu o mai vzuse niciodat pe femeia aceea. Nu era
Caroline, dar avea totui un aer familiar.
Ea puse mna pe mner i ddu s deschid portiera. Era
blocat. Se uit la Nicholas.
Purta pantaloni din piele, zise femeia prin geam. Pe
atunci avea prul negru tuns scurt, epos.
nainte ca el s se dezmeticeasc, femeia i bg mna
n geant. Din reflex, Nicholas i ndrept din nou arma
ctre ea, pregtit s trag.
ns ea nu i cuta arma. n schimb, scoase o fotografie
veche i o lipi de geam. Atunci i ddu el seama de ce
femeia aceea avea un aer att de familiar.
Lsnd pistolul jos, i ntinse n spate mna stng i
aps pe butonul de deblocare.
De ndat ce se auzi un declic, femeia deschise portiera
66

i sri n main.
O s-i explic totul, zise ea, nainte ca Nicholas s
apuce s scoat un sunet, dar trebuie s plecm. Acum!

67

CAPITOLUL 12
Pirineii din ara Basc
Spania
Miercuri
Soarele tocmai rsrea cnd se auzi o btaie n u.
E deschis! zise Harvath, care se afla lng sob. Nu se
obosi s se ntoarc. tia cine era.
Un brbat basc, de vreo patruzeci de ani ptrunse ncet
nuntru, nchiznd ua n urma lui.
Este nite cafea pe mas.
Brbatul se ndrept ntr-acolo i i trase un scaun. Dup
ce se aez, i scoase pachetul de igri din buzunar, i
lu o igar i o aprinse.
Se pare c am venit la anc.
Avea prul negru, iar faa i era proaspt ras. Chipul lui
senin se suprapunea alurii impecabile, militreti a corpului
i ochilor cprui care preau mult prea vigileni pentru
cineva care avea profesia lui.
Am auzit cinii cnd s-a apropiat calul tu, zise
Harvath, venind la mas cu o tigaie i o spatul n mn.
Sper c-i plac oule, printe.
Preotul trase cu sete din igar i inu o clip fumul n
plmni, nainte s i dea drumul i s ncuviineze din cap.
Dup ce servi mncarea, Harvath se duse i aez tigaia
n chiuvet, apoi se puse la mas lng musafir. Ddu s ia
prima nghiitur, cnd simi privirea fix a preotului.
Harvath i aez furculia pe mas i atept.
Aezndu-i igara pe marginea mesei, padre Peio i
plec fruntea i rosti tradiionala binecuvntare. Dup ce
termin, fcu semnul crucii i i ridic privirea.
Ar trebui, poate, s spun c sunt surprins s te vd,
68

dar bnuiesc c asta a fost i intenia ta.


Aveam nevoie de o ascunztoare.
Preotul i lu igara i fcu un gest cu ea.
Presupun c ai fi putut ajunge ntr-un loc mai ru dect
la ferma unui comandant ETA. ns cineva cu resursele tale
s-ar fi putut descurca mai bine.
Harvath i vr furculia n ou i ddu din cap.
Aveam nevoie de un loc unde s nu fiu uor de gsit.
Preotul cuget o clip nainte s rspund.
Ce s-a ntmplat?
Nu vreau s intru n detalii.
n regul, atunci s discutm generaliti.
Harvath tcu cteva momente n timp ce reflecta asupra
informaiilor pe care le avea despre Peio.
Brbatul nu fusese ntotdeauna preot. De fapt, el
provenea dintr-un mediu destul de neobinuit pentru cineva
care alege s i dedice viaa lui Dumnezeu.
Cnd era n primul an de liceu, Peio i familia lui
prsiser ara Bascilor i se mutaser n Madrid. Cu att
de muli membri ai familiei implicai n micarea
separatist, ei se ngrijoraser c el i fratele lui se vor
altura organizaiei ETA. i aveau toate motivele s se
team.
La un an dup terminarea liceului, fratele mai mare al lui
Peio se ntorsese n inutul basc i se alturase organizaiei.
Trei luni mai trziu, muri ntr-un schimb de focuri cu poliia.
Peio ns alese un alt drum.
i termin serviciul militar obligatoriu, dovedindu-se
foarte potrivit pentru serviciile de contrainformaii ale
armatei. Rmase n armat pn cnd i obinu licena,
apoi se transfer la Serviciul naional de contrainformaii al
Spaniei. Acolo o ntlnise i pe soia lui.
Amndoi erau foarte ndrgostii de munca lor i unul de
cellalt. i fcuser planuri s activeze nc cinci ani n
domeniul serviciilor de contrainformaii, iar apoi s i caute
de lucru ntr-un domeniu mai puin periculos, care s le
permit s-i ntemeieze o familie. Mai aveau ase luni
pn la ndeplinirea acestui scop cnd, ntr-o diminea
69

rcoroas de martie, n 2004, Alicia se mbarc ntr-un tren


de navetiti care mergea la Madrid.
La 7.38 dimineaa, tocmai n momentul n care trenul
ieea din gar, o bomb improvizat de teroritii
musulmani explod, omornd-o pe loc.
Incidentul fcuse parte dintr-un ir de explozii
coordonate, evenimentul devenind un 11 septembrie al
Spaniei. ntreaga naiune fusese n stare de oc, iar Peio
distrus. Fiind un agent al serviciului de contrainformaii,
specializat n extremismul musulman, Peio trise cu
sentimentul c nelase att ateptrile soiei sale, ct i
ale rii sale pentru c nu mpiedicase atacul. Acest
nebunesc sentiment de vinovie l fcu s se prbueasc
ntr-un abis emoional far fund.
Cnd ceruse s ia parte la investigaii, superiorii lui l
refuzar i l obligar s i ia concediu medical ca s i
revin n urma tragediei. Trei zile mai trziu, el dispruse.
Colegii care l vizitar pentru a-l vedea cum i mergea
presupuser c se ntorsese n ara Bascilor ca s scape de
Madrid i de locul unde fusese omort soia lui. Habar naveau ct de mult se nelaser.
n decursul a treizeci i ase de ore, Peio reuise s
prind i s interogheze ntr-un mod brutal civa extremiti
musulmani, ngreunnd serios investigaiile pe care statul
spaniol le fcea n legtur cu atentatele cu bombe.
Indiferent ce pist alegeau autoritile s urmeze sau ct
de proaspete erau informaiile, ajungeau s descopere c
le-o luase cineva deja nainte. Acel cineva era Peio.
n cele din urm reui s captureze doi membri-cheie ai
celulei teroriste care plnuise i sprijinise atacurile. Dup ce
i tortur timp de trei zile ntr-o cldire abandonat, i
execut pe amndoi. Nu fusese dect o treapt a iadului pe
care o coborse.
Dup ce i goli contul bancar, plec din Madrid,
ajungnd pe mica insul spaniol Cabrera. Acolo ncepu s
bea. Iar cnd butura nu reui s-i aline durerea, o ddu pe
heroin i astfel un nou iad se deschise pentru el. Deveni
dependent. Cnd i se terminar i banii, ncerc s se
70

sinucid.
Emoional era deja mort i, dac nu l-ar fi gsit preotul de
prin partea locului, ar fi murit i fizic.
Preotul de pe insul era dur, dar milos i l aduse pe Peio
napoi printre cei vii. Dumnezeu are alte planuri cu tine, i
spuse el, iar cnd veni vremea ca Peio s se hotrasc dac
se va ntoarce sau nu la Madrid i s i fac ordine n via,
Dumnezeu i vorbi, iar Peio afl care erau acele planuri.
I se confes lui Harvath cu toat sinceritatea la scurt
timp dup ce se cunoscuser, spunndu-i c marele lui
regret nu era legat de ceea ce fcuse. Nu regreta
interogatoriile brutale, torturarea i executarea teroritilor
pe care i capturase. Se cise pentru acele fapte i urma s
da socoteal pentru ele n faa lui Dumnezeu. i iertase
neputina de a opri atacurile care o rpiser pe soia lui de
lng el. Ceea ce regreta cel mai mult era faptul c nu
avusese copii cu ea. Nu putea s nu se gndeasc ct de
diferit ar fi fost viaa lui n zilele i lunile de dup moartea
soiei lui dac ar fi avut copii, mcar unul.
Harvath nu prea l credea. Orice brbat adevrat, mai
ales unul cu trecutul lui Peio, ar fi procedat exact la fel. I-ar
fi prins i omort pe ucigaii soiei lui. ns Harvath
descoperise c, om al bisericii sau nu, vorbele lui Peio
contraziceau faptele lui. i, orict de bine se pricepea
Harvath s citeasc oamenii, i era greu s-i dea seama
dac Peio se apropiase de el datorit pregtirii lor similare
sau pentru c preotul vzuse n el un suflet care trebuia
salvat.
Caracterul contradictoriu al lui Peio ieea la iveal atunci
cnd venea vorba despre brbatul care le fcuse cunotin
Nicholas, sau mai simplu Trolul, cum i se spunea n
lumea contrainformaiilor.
Peio i Nicholas se cunoscuser la un orfelinat n Belarus.
Nicholas era unul dintre susintori, iar preotul i
ndeplinea sarcina de misionar acolo, predicnd copiilor
abandonai, sau podkidysh, muli dintre ei parte a
motenirii nesfrite a Cernoblului.
Datorit activitii lor de la orfelinat, ntre cei doi brbai
71

se crease o legtur greu de imaginat, i totui foarte


strns.
Att de puternic era legtura dintre ei, nct atunci cnd
Nicholas avusese nevoie de o ascunztoare, un loc unde s
fie n siguran, acesta apelase la Peio, ntocmai cum
fcuse i Harvath.
Peio locuia la dou ore i jumtate distan, n creierii
munilor, ntr-o mnstire izolat dedicat sfntului
Francisco Xavier9. Comandantul ETA era un prieten al lui din
copilrie, iar ferma sa bine pzit servea drept baz de
operaiune i reprezenta o deschidere pentru mnstire.
Lui Harvath nu i venea s cread c el i Peio se
cunoscuser cu mai puin de un an n urm. ntlnirea lor
fusese intermediat de Nicholas, un om care se ataase de
amndoi i pe care i considera prieteni.
Acelai om l determinase pe Peio s intre din nou n joc
i s i reia vechiul stil de via, dei Harvath bnuia c
Peio nu se lsase rugat de dou ori.
Harvath luase parte la o misiune alturi de Peio i
avusese timp s l cunoasc. Era priceput; sttea bine cu
instinctul cnd venea vorba de bani. Ddea dovad de
profesionalism i prea c se potrivete perfect acelui
domeniu de activitate, astfel nct Harvath se ntreb n
sinea lui dac brbatul va rmne n continuare preot sau
Dumnezeu mai avea i alte planuri cu el.
Dac El avea sau nu alte planuri, nu era treaba lui
Harvath. n acel moment avea nevoie de Peio, iar acest
lucru nsemna c trebuia s aib ncredere n el.
Se ntinse dup cana cu cafea, ncercnd n tot acest
timp s gseasc cuvintele potrivite, apoi ncepu s i
povesteasc totul preotului.

Francisco de Jasso y Azpilicueta (1506-1552), misionar catolic,


student al lui Ignatius de Loyola i cofondator al Societii lui Iisus.
(n.red.).

72

CAPITOLUL 13
Padre Peio se ridicase de la mas o singur dat, ca s i
aduc o scrumier, dar i fcuse semn lui Harvath s
continue, ceea ce acesta i fcu. Dup ce termin de
povestit, preotul eliber un nor de fum i se ls pe
sptarul scaunului.
Regret sincer pierderea colegei tale, zise Peio. M voi
ruga pentru ea, cum m voi ruga i pentru ceilali oameni
pe care ai fost nevoit s i ucizi.
Ideea c Peio se va ruga pentru ucigaii lui Riley nu i
conveni deloc lui Harvath, ns prefer s nu spun nimic.
i-acum, continu preotul, cu ce te-a mai putea ajuta
n afar de adpost? Bnuiesc c vrei s iei legtura cu
superiorii ti?
Da.
Avnd n vedere situaia n care te afli, nici nu poate fi
vorba s foloseti telefonul de aici.
Sunt de acord, rspunse Harvath. Ar fi prea uor de
reperat, ns, dac a avea acces la un computer, a putea
face nite modificri ca s par c m aflu altundeva.
Exist vreunul pe-aici?
Da. Voi vorbi cu gazda ta i voi vedea ce pot rezolva.
Douzeci de minute mai trziu, Harvath edea n casa
mare n faa unui laptop mic. Dup ce stabili o lung
conexiune digital, trecnd prin servere din mai multe ri,
el intr n contul su de pe Skype. Dup ce acces iconia
lui Reed Carlton din lista lui de contacte, el concepu un
mesaj pe care doar Btrnul l-ar fi neles, pentru a-i da de
tire c se ascunsese n vizuin i c Riley fusese ucis:
Sunt pe drum. Tovara mea nu a putut veni.
Nu era nevoie s spun mai mult. Carlton avea mai mult
ca sigur deschis contul lui de pe Skype. Dac nu inea
73

legtura cu oamenii lui din teren prin computer, o fcea


prin smartphone. Harvath trimise mesajul, apoi se ls pe
sptarul scaunului i atept. Trecur patruzeci i cinci de
minute, dar tot nimic.
Iconia Btrnului arta c era conectat, dar cu toate
astea nu i rspunse. Singurul lucru care i trecu prin minte
fu acela c, probabil, se afla la vreo ntrunire. innd cont
ns de diferena de fus orar, aceast supoziie nu avea nici
o noim. Nu i convenea situaia, dar nu putea face nimic
altceva dect s atepte.
O or mai trziu, Peio btu n ua deschis i ntreb:
E totul n regul?
Harvath cltin din cap.
Nici un rspuns nc.
E miezul nopii n Statele Unite.
Nici cu Nicholas nu reuesc s iau legtura i el e
mereu conectat.
i eu tot ncerc s dau de el, zise preotul.
De cnd?
De ieri. Am ncercat s iau legtura cu el cnd am aflat
c m cutai.
Prin telefon sau prin internet? ntreb Harvath.
Prin internet, rspunse Peio.
Harvath intr din nou n lista lui de contacte s verifice
statusul lui Nicholas pe Skype. Nu era conectat. Nicholas
era mereu conectat. Ceva nu era n regul.
Cutnd n lista lui, Harvath l contact pe un alt agent cu
care lucra la Cartlon Group, un brbat pe care l chema
Coyne. Iconia arta c era conectat, dar acesta nu
rspunse. Harvath hotr s l sune pe Skype. Fcnd clic pe
numr, el iniie apelul telefonic i ascult cum sun pn
cnd intr csua vocal.
Apoi ncerc un alt agent, Moss, ns rezultatul fu acelai.
Trecnd prin lista sa de contacte, ncerc s ia legtura cu
vreo douzeci i patru de ageni. Nici unul dintre ei nu
rspunse. Era limpede c ceva nu era n regul. De fapt,
situaia era foarte grav.
Peio observ expresia de pe chipul lui Harvath.
74

Ce s-a ntmplat?
Nu reuesc s dau de nici unul. Nici pe conturile lor de
pe Skype. Nici pe telefoanele mobile. Nimic.
Oare de ce?
Harvath era convins c exista un motiv, dar cel care i
trecea prin minte n acel moment era att de cutremurtor,
nct nici nu voia s se mai gndeasc. Dar trebuia. Nu
existau coincidene, nu n domeniul lui de activitate. Trebuia
s ia n calcul i posibilitatea s se fi ntmplat ceva grav.
Trebuie s m ntorc.
n State?
Da. Acum. Ct mai repede posibil.
Crezi c este o alegere neleapt? ntreb Peio. Nici nu
tii n ce te bagi.
Brbatul avea dreptate. Ar fi putut intra direct ntr-o
capcan. Cu toate astea, nu putea sta cu minile n sn.
Trebuia s fac ceva.
ncerca s gseasc o variant cnd computerul scoase
un sunet de avertisment, iar pe ecran apru un mesaj de la
Btrn. Primit mesajul. Eti bine?
Peio auzi sunetul i vzu c expresia de pe chipul lui
Harvath se schimb.
Ce este?
Tocmai mi-a rspuns Btrnul, zise Harvath n timp ce
i rspundea lui Carlton. Sunt bine. Nimic grav.
Ar fi vrut s-i spun o mulime de lucruri superiorului su,
dar tia c nu putea, nici mcar pe Skype. n schimb,
atept.
Cteva clipe mai trziu, Btrnul i scrise: Eti la
adpost?
Da.
Bine. Rmi acolo. Ateapt alte instruciuni.
Era tipic pentru Btrn s i spun s stea i s atepte,
far s i dea i alte lmuriri. Faptul c nu l ntrebase pe
Harvath unde se afla sau nu ncercase s l mute ntr-o alt
ascunztoare a organizaiei Carlton era semn ru. Cineva
trebuie s se fi infiltrat foarte adnc n organizaie.
Recepionat, rspunse Harvath.
75

Nu comunica cu nimeni, adug Btrnul. Nu pn cnd


voi afla ce se ntmpl. Cu nimeni.
Era o interdicie la care Harvath ar fi trebuit s se
atepte. Tehnic, comunicase deja atunci cnd ncercase
s ia legtura cu ceilali membri ai echipei, ns nu mai
putea face nimic i prefer s tac.
Vru s-l ntrebe pe Btrn ce tia despre atacul din Paris,
dar se rzgndi. Carlton avea cunotine peste tot i luase,
probabil, deja legtura cu serviciile secrete franceze. Era
destul de gritor faptul c nu ceruse mai multe detalii.
Dac ar fi vrut ca Harvath s-i dea raportul, ar fi cerut asta.
Pn una-alta, Havarth trebuia s fac dup cum i se
ceruse.
neles, tast el, apoi vzu cum iconia Btrnului se
transform din verde n gri, semn c se deconectase.

76

CAPITOLUL 14
Sediul ATS
Intersecia Annapolis
Maryland
A meritat s m dau jos din pat, zise Craig Middleton,
btndu-l uor pe umr pe protejatul su. Bravo!
Kurt Schroeder ncerc s nu scrneasc din dini. Parc
ar fi lucrat pentru Sybil1. Individul trebuie s fi fost ori
maniaco-depresiv, ori suferea de tulburare bipolar, ori
ceva de genul sta. Trecea att de repede de la o extrem
la alta, nct nu tiai niciodat ce naiba avea s-i debiteze
mintea n continuare. De obicei, ns, se comporta ca un
ticlos veritabil, fr mustrri de contiin. Pe deasupra,
era i un scandalagiu care arunca tot ce apuca la mn.
Angajaii de la ATS l numeau n mod ironic Chuckles, eful
care rnjete, referindu-se la stilul lui ciudat de a njosi pe
cineva aplicnd metoda umilirii n public. Totui
Schroeder prea destul de priceput cnd avea de-a face cu
el, mai exact i ignora stilul mai puin profesional al acestuia
de a-i motiva angajaii.
Middleton nu reuise niciodat s aib un asistent mai
mult de un an, asta pn cnd l aduse pe Schroeder. Fie c
recunoteau sau nu, cei doi brbai erau fcui unul pentru
altul.
Colegii si se minunau cum reuea Schroeder s ignore
uvoiul nesfrit de injurii i vorbe grele pe care i le arunca
Middleton. Ca i cnd ai cra ap cu ciurul, ziceau ei, ns
se nelau. Insultele nu se scurgeau pur i simplu. Fiecare
insult i atingea inta, pe care Schroeder o nregistra n
tcere, apoi o ascundea ntr-un sertar al minii. Cnd
rbufnea, ncerca s fie ct mai departe posibil de privirile
77

iscoditoare ale celor din ATS i ale lui Craig Middleton. tia
prea bine pn unde era dispus eful lui s mearg ca s
obin informaii.
Faptul c l nelegea att de bine pe Middleton l ajuta s
colaboreze att de strns cu el. Nici nu i era greu s l
neleag pe Middleton. Nu trebuia dect s se gndeasc
la propria-i copilrie ca s i dea seama c felul lor de-a fi
era aproape identic.
Schroeder se nscuse i crescuse ntr-o lume extrem de
privilegiat, ns, ntr-o dup-amiaz, totul i fusese luat.
coala de fie, casa somptuoas, mainile, sigurana oferit
de conturile bancare cu fonduri nelimitate, totul. Cu toate
astea, cea mai mare suferin a lui Schroeder fusese
pierderea tatlui.
La vremea aceea, Schroeder avea paisprezece ani i era
n primul an de liceu. Scandalul luase o amploare colosal,
iar efectele fuseser devastatoare. Plouase nencetat n
toamna aceea, vremea prnd s oglindeasc durerea
copleitoare care nea din strfundul sufletului tnr al lui
Schroeder. Presa clcase n picioare gazonul din Greenwich,
Connecticut i hruise familia biatului, transformnd totul
n mizerie.
Pn n ziua aceea, familia fusese privit cu respect i cu
admiraie, chiar cu veneraie. Bogia i poziia nalt
ocupat n societate i defineau. Dar totul nu era dect o
minciun, totul. Presa avea i un termen pentru activitatea
tatlui lui Schroeder, un termen pe care nu l mai auzise
nainte. i spuneau schema Ponzi.
ntr-o clipit, tatl lui, omul pe care l idolatrizase, omul al
crui nume l purta, se transformase din vrjitor,
magician i geniu n mincinos, ho i escroc. n
timp ce erau niruite aceste cuvinte, el i simi inima
strns ca ntr-o menghin care nu o mai lsa s bat.
i iubea tatl i, chiar dac nu era dect un adolescent,
dorea cu disperare s i ia aprarea. Refuza s cread ce
spunea lumea. Era vorba despre tatl lui. Tatl lui era un
om bun. Era batjocorit, iar Schroeder i ura pe btui.
Cnd ncerc s se apropie de el n cutarea unei
78

explicaii, a unei asigurri c totul avea s fie n regul,


tatl lui se retrase. Apoi se trezi n cel mai cumplit comar
pe care i l-ar fi putut imagina.
Eliberat pe cauiune, n ateptarea procesului, tatl lui
Schroeder se sinucisese n cas. Menghina care pn atunci
i strnsese inima i-o zdrobise n ntregime. Din acel
moment ncepuse cderea liber nspre fundul abisului.
Toate bunurile familiei fur luate. Toate conturile bancare,
blocate. Toate lucrurile valoroase, toate mainile,
confiscate. Odat cu acestea pierdur statutul social i
identitatea, iar n locul lor nu le rmase dect o ruine
insuportabil.
Mama lui, o femeie nefericit, care se lupta deja cu
depresia i cu multe alte probleme, alunec n mlatina
buturii i ncepu s-i bombardeze psihicul cu pilule n
timp ce totul se prbuea n jurul lor.
Era deja o fire autoritar, ns n curnd se transform
ntr-o persoan abuziv i rea. Ea i fiul ei fur nevoii s
renune la traiul confortabil din Greenwich i s se mute
ntr-o garsonier ponosit din Hartford, unde ea continu s
bea i puinele economii pe care reuise s le ascund de
justiie.
n curnd ajunser s primeasc ajutor social. Puinii
prieteni care nu l abandonaser pe Schroeder n mijlocul
scandalului o fcur n acel moment. Nici unul nu l mai
vizit. Era ca i cum, dac prseai acea zon elegant,
ncetai s mai exiti.
coala public la care l nscrisese mama lui era mai mult
dect brutal. Pentru c ziarele publicau constant articole
despre suicid i despre vieile pe care le distrusese tatl lui,
elevii ncepur s fac legtura i i ddur seama cine
era. Ajunse s fie batjocorit far mil.
Elevii i spuneau sracul biat bogat i i jigneau tatl
mort. Schroeder cel blbit se strdui din rsputeri s
treac peste jigniri i gsise o cale de rzbunare care nu
fcuse dect s le dea ap la moar celor care l
batjocoriser. n curnd violena verbal se transform ntruna fizic, iar el fu btut n mod repetat la coal. Dup ce
79

i fusese rupt falca n trei locuri i urechea stng i se


umflase, Schroeder renun la coal.
Gsi o slujb n care trebuia s livreze mncare
thailandez. Mama lui fie nu observase, fie nu i psa c nu
mai mergea la coal. Cnd cei de la departamentul de
ajutor social ncepur s pun ntrebri, ea le spuse far
ocoliuri s dispar i c era dreptul ei s i educe
copilul acas. i fcea o deosebit plcere s fie rutcioas
cu oricine i ieea n cale.
Nutrea o satisfacie pervers s-i invoce drepturile n
faa aceluiai departament al guvernului care i subveniona
chiria, alimentele i facturile de utiliti. Puin i psa ce
credeau despre ea.
Nu i psa nici dac fiul ei avea parte de educaie. Nu era
dispus s i piard vremea cu el.
Nici pe Schroeder nu l deranja acest lucru. i pierduse
dorina de a fi printre oameni, iar cnd nu muncea, prefera
s fie de unul singur.
Se cufund n lumea crilor. Citea carte dup carte ori
de cte ori scpa de mama lui sau n timp ce ea dormea
dus pe canapea, dup o noapte de beie.
Cnd n viaa lui distrus nu apru nici o mbuntire, el
trecu de la faza n care i ducea dorul tatlui su la cea n
care l nvinuia. O condamna i pe aa-zisa lui mam. Cnd
sosi i ziua n care reui s economiseasc suficieni bani, el
plec.
Abuzurile ei deveniser insuportabile. Alcoolul i afectase
gndirea limpede i distrusese complet orice instinct
matern. Lipi un bileel pe o sticl de votc pe jumtate
goal, pe care scrisese doar trei cuvinte: Du-te naibii. Cel
puin tia c l va gsi.
n urmtorii doi ani el citi zilnic ziarele din Hartford pn
cnd ddu de necrologul ei. Dup aceea, nu mai citi
niciodat nici un ziar.
El trecu din lumea crilor n cea a computerelor i a
internetului. Acolo putea purta conversaii far s i fac
griji c blbiala lui, pe care se lupta zilnic s o in sub
control, ar fi atras atenia.
80

Pe internet gsi prieteni i un scop comun. El descoperi


c era i o metod excepional ca s i descarce furia. Cu
un IQ ridicat, far supravegherea vreunui adult i cu
principii morale distruse de loviturile pe care i le dduse
viaa, el deveni repede unul dintre cei mai activi hackeri ai
internetului.
Civa ani se ocup doar de chestii uoare, devenind
treptat din ce n ce mai priceput. Mult vreme se distr
sprgnd reelele computerizate ale mass-mediei, ns
dup o vreme se plictisi. n cele din urm, ddu peste o
provocare demn de inteligena i priceperea lui: s sparg
reelele computerizate ale guvernelor i ale forelor armate
din toat lumea.
Cu toate c Schroeder i concentra atenia asupra
simbolurilor puterii, nu ignora nici organizaiile nonprofit
sau cele de caritate care i jigneau simul ubrezit al binelui
i al rului. Organizaiile pe care el le considera
mincinoase sau care nu reueau s i respecte
promisiunile l nfuriau la culme. Era un singuratic mereu
furios, care avea un dinte mpotriva tuturor, ncepnd cu
Crucea Roie i terminnd cu Amnesty International. Cnd
fu, n cele din urm, identificat i localizat, deveni angajatul
perfect pentru ATS.
Schroeder nu avea doar impresia c era mai detept
dect toi, era convins de asta. Nimic nu l enerva mai mult
dect oamenii proti i, din punctul lui de vedere, aproape
toi cei pe care i ntlnea erau nite proti. Craig Middleton
iubea i exploata la maxim acest sindrom al elitismului de
care suferea Schroeder.
Cu ct i se acorda mai mult autoritate, cu att mai mult
cretea dorina lui Schroeder de a avea mn liber.
Middleton i oferise treptat aceast autoritate, urmrindu-l
constant s vad cum o folosea.
Cu toate c ncerca s nu lase s se vad, Schroeder
devenise dependent de autoritate ca de un drog, fiind
dispus s fac orice ca s o obin. Avea o minte
sclipitoare, dar din cte observase Middleton, nu avea deloc
curaj. n esen, Schroeder era un la. i dorea putere ca s
81

i poat pedepsi pe ceilali, astfel nct el s se simt bine.


Omul era un sadic. Era satisfcut atunci cnd i rnea pe
ceilali. Avea un caracter slab, iar cnd nu era de fa,
Middleton i spunea Renfield, muritorul trdtor din
romanul lui Bram Stoker, care l slujea pe Dracula.
Middleton i fcuse mari sperane c, ntr-o bun zi,
Schroeder va ocupa o poziie nalt n organizaie, dar dup
ce ncercase s-i dezvolte talentele manageriale, i
pierduse orice speran. Schroeder nu era prea sociabil i,
la fel ca muli din tagma lui, interaciona mai bine cu
computerul. i lipsea empatia i, ceea ce era i mai grav, nu
prea capabil s o mimeze.
Middleton se resemnase la gndul c Schroeder era
extrem de nzestrat, dar c acele talente erau limitate. De
acolo i se trgea i cealalt porecl, Rain Man. Uneori,
cnd se nfuria, Middleton i btea joc de Schroeder
legnndu-se n fa i n spate cu scaunul i strignd
replici din film. Deoarece blbiala i scpa de sub control
din cnd n cnd, Middleton se amuza, scond n eviden
acest defect: C-c-c-categoric sunt un ofer bun.
Schroeder se prefcea c nu nelege, dar aduga insulta
pe acea lung i nesfrit list de jigniri.
Ieind din contul de pe Skype al lui Carlton, Schroeder se
uit la eful lui i zise:
Credei c bnuiete ceva?
Firete c nu. De ce naiba ar bnui?
Deoarece indivizii ca el sunt pltii s fie suspicioi.
Cu toii suntem pltii s fim suspicioi. mpac-te cu
ideea. Aa facem bani.
Da, dar ncepu Schroeder.
Nu-i mai bate capul, l ntrerupse Middleton. I-ai izolat
contul ca s nu poat lua nimeni legtura cu el, corect?
Da.
n regul atunci. Ce-ai aflat despre amicul lui, piticul
informatician? Gnomul sau cum naiba i se spune?
Ce idiot, gndi Schroeder. Nu e n stare s rein un
simplu nume de cod.
I se spune Trolul, l lmuri Schroeder, i n-am reuit
82

s aflu nimic despre el. A disprut.


Suntem n secolul al douzeci i unulea i ai la
dispoziie toat tehnologia. N-are cum s dispar.
tiu. Fac tot ce pot.
Strduiete-te mai mult. Oamenii fug, dar nu se pot
ascunde. i raportul legistului pe care l ateptm?
N-a fost nc clasificat, rspunse tnrul. Identificarea
rmielor n urma unui incendiu, mai ales dup unul att
de devastator, necesit mai mult timp. Va ajunge n
serverul lor ct de curnd, iar cnd va aprea, l vom avea
i noi.
l vreau nainte s ajung n serverul lor. Ai priceput?
Schroeder voia s-i spun efului su c este un idiot sau
s apuce un creion i s i-l nfig n ochi, dar latura lui
raional gsi un rspuns mai potrivit.
Vi-l aduc de ndat ce este disponibil.
n regul, zise Middleton, ridicndu-se n picioare. Ct
va dura pn l vom localiza pe Harvath?
Schroeder se uit pe ecranul computerului.
Acum caut, zise el, analiznd o hart pe care apreau
toate serverele prin care fusese fcut legtura pe Skype.
Se pare c este n Bulgaria. Nu, stai. mi retrag afirmaia.
Nu este n Bulgaria.
Middleton ncepu s-i piard rbdarea.
Unde naiba e?
Aproape l-am localizat. O secund. Se pare c L-am
prins. Spania.
Spania? Eti sigur?
Da, rspunse Schroeder. Lng satul Ezkutatu.
N-am auzit de el.
Este n ara Bascilor. Lng Pirinei.
Trimite-mi totul pe ecran, ordon Middleton deschiznd
ua i ieind pe coridor. Apoi se opri i se ntoarse. Era s
uit, zise el. Referitor la informaiile pe care le-a furat
Caroline Romero.
Ce-i cu ele?
tiai c are o sor?
Schroeder i lu privirea de la computer.
83

O sor?
Nu nelegi engleza, idiotule? Da, o sor, repet el
apsat ca i cnd Schroeder ar fi fost ncet la minte. De
fapt, e sora ei vitreg. Aceeai mam, alt tat.
N-a vorbit niciodat despre ea.
Zu? fcu Middleton. N-a venit vorba niciodat despre
ea n timpul sesiunilor voastre de cumprturi sau cnd vai fcut manichiura mpreun?
Schroeder adug n tcere aceast insult n catalogul
su emoional i reveni cu un rspuns puin mai sarcastic
dect de obicei.
Suntei contient c dac nu m-a fi mprietenit cu
Caroline, nu am fi aflat niciodat ce pune la cale, nu?
Middleton i rse n fa.
Prostii! Nu urmreai dect s-o bagi n pat, ca toi
ceilali tipi de-aici. N-ai aflat nimic despre ea doar pentru c
i-ai fost prieten. Ai aflat pentru c i-ai urmrit fiecare
micare.
N-am urmrit-o. A fost drgu cu mine.
Eti un ntru dat dracului, tii asta? A fost drgu
cu tine pentru c lucrezi pentru mine, idiotule. O femeie ca
ea numete asta securitatea n munc. Citete despre
asta. i dac tot veni vorba, citete i despre alian
strategic. Eti un eunuc nenorocit. Dumnezeu nu te-a
nzestrat cu boae, ci cu nite stafide amrte. Probabil c
nu i-ai fi spus nimic dac nu i-a fi ordonat eu. i chiar i
atunci, probabil bnuia deja c eram cu ochii pe ea. Numai
Dumnezeu tie cte informaii i-ai dezvluit far s-i dai
seama ct timp ai fost prieteni.
Schroeder era indignat i ncerca s se abin.
Eu eu eu se blbi el.
Tu tu tu ce? zise Middleton zeflemitor. Haide,
spune!
Tnrul simi cum i ard obrajii i i strnse pumnii,
nfigndu-i unghiile n palme. Inspir adnc, apoi spuse:
N-n-n-nu i-am spus nimic. i, d-d-d-dac vrei s tii,
n-am vrut niciodat s-o bag n p-p-p-pat. N-n-n-nu e genul
meu.
84

Middleton izbucni n rs.


Ori eti idiot, ori mincinos. E genul oricui. De fapt, cred
c tipa aia sexy te-a fcut s-i pierzi minile.
Nu mi-am p-p-p-pierdut minile.
Dac tmpitul la de Pudr ar fi tiut s fac
diferena dintre o unitate flash i o nenorocit de ceac de
cafea, i-a fi ncredinat lui aceast misiune. Dar el nu are
nici cea mai vag idee despre ce facem noi aici, de aceea
te-am ales pe tine. Mare greeal am fcut.
N-n-n-nu a fost o g-g-g
nceteaz cu blbitul! izbucni Middleton.
Atunci nu m-m-m-m mai ---ngnai, rspunse
Schroeder. M-m-m-m facei s m blbi i m-m-m-mai
ru.
Middleton se uit la el, aruncndu-i o privire rece.
Ce e mai ru e faptul c nu pot avea ncredere n tine.
Nu este adevrat. V-am fost ntotdeauna l-l-l-loial.
Ar fi indicat s fii.
M-am i-i-i-implicat cu toat fiina.
i, cu toate astea, n-ai tiut despre sora ei.
Schroeder
i
cobor
privirea
ctre
monitorul
computerului.
A fi aflat despre ea n cele din urm.
Firete c ai fi aflat, zise btrnul, pe un ton plin de
compasiune. tii ceva, Kurt? Habar n-ai ce nseamn s te
bazezi pe cineva, iar acel cineva s te dezamgeasc
sistematic.
Schroeder tia asta prea bine i i dorea ca eful lui s l
lase n pace, s-i poat vedea de treab.
V-v-vrei s-o caut pe sor? se oferi el, dorind ca acea
discuie s ia sfrit.
Sor vitreg, replic Middleton. Nu. M ocup eu de ea.
Voiam doar s tii c exist i c eu trebuie s-mi pierd
timpul ncercnd s-o gsesc. Poate asta o s te motiveze s
te strduieti mai mult.
Nu exista dect un singur lucru care l putea motiva pe
Kurt Schroeder s se strduiasc mai mult dect o fcea
deja, dar nu avea s i-l spun lui Craig Middleton nici n
85

ruptul capului. nainte s apuce s rspund, eful lui ieise


deja din ncpere.

86

CAPITOLUL 15
Revenind n biroul lui, Craig Middleton nchise ua i se
aez la birou. Pe ecran l atepta un fiier cu coordonatele
lui Harvath, precum i un mnunchi de alte informaii
periferice. Middleton avea darul de a nelege datele, de a
le defalca i de a le face s i se dezvluie. Nu era doar
priceput, era un adevrat savant. n lume nu existau dect
civa oameni care tiau s intercepteze, s sintetizeze i
s manipuleze datele la fel de bine ca el. n lumea datelor i
a informaiilor, el era mai mult dect un rege, era practic un
zeu.
Middleton lucra la ATS de o venicie. Cei de la IBM i
descoperiser mintea sclipitoare nc de pe vremea cnd
era n liceu i i oferiser un cec n alb, care s-i acopere
cheltuielile
pentru
facultate
i
pentru
studiile
postuniversitare. Dup ce i termin studiile, el i ncepu
activitatea n divizia secret Fathom a IBM-ului, unde se
ocupa de proiecte inovatoare strict confideniale pentru
guvernul Statelor Unite.
Odat cu Fathom, se zvonea c IBM adunase cea mai
mare colecie de creiere de la Proiectul Manhattan
ncoace. Dup cum era de ateptat, mai ales cnd venea
vorba despre o astfel de colecie de inteligene, n divizia
respectiv existau cteva firi capricioase. Excentricitatea i
inteligena erau, de obicei, dou fee ale aceleiai monede.
ns mintea lui Craig Middleton era att de sclipitoare,
nct i nelinitea pn i pe excepionalii si colegi. Nu
exista un singur proiect n care s nu fie implicat vreunul
din ei i la care Middleton s nu gseasc o mbuntire
imediat. Nu se sfia s le spun ce omiseser sau s le
explice cum cel mai mic detaliu la care lucrau putea fi
mbuntit. Dac sugestiile lui erau mereu corecte, o fcea
87

totui pe un ton arogant, atrgndu-i asupra lui antipatia


tuturor celor cu care colabora, chiar i a superiorilor si.
Cu toate c nu ratau niciodat ocazia s l ridiculizeze
pentru comportamentul nepoliticos i grosolan de care
ddea dovad, nimeni nu putea nega geniul cu care era
nzestrat, care depea orice imaginaie. Pn i cei mai
nverunai detractori ai lui de la Fathom i invocau pe
Einstein sau da Vinci cnd l descriau. Dar rosteau i nume
precum Hitler i Mao.
n cele din urm, caracterul scoros al lui Middleton duse
la destrmarea legturilor cu colegii lui, iar conducerea IBM
fu nevoit s l izoleze departe de Fathom sau, mai precis,
s izoleze divizia de el. Detaat ntr-o cldire complet nou
din campus, lui Middleton i se aloc un buget nelimitat i fu
lsat s-l foloseasc singur n ce scop dorea. Alegerea lui
scutur din temelii IBM-ul.
n 1930, corporaia International Business Machines
ncepuse colaborarea cu Adolf Hitler i cu nazitii cu scopul
de a ajuta la organizarea i utilizarea datelor referitoare la
populaie, la o scar nemaintlnit pn atunci. Era o
perioad tabu din istoria companiei, pe care conducerea
IBM ncerca cu disperare s o uite. Middleton ns era
fascinat mai ales de metoda prin care nazitii foloseau
datele ca s supravegheze i s controleze masele.
Punnd la dispoziie un sistem patentat de cartele
perforate i mecanisme de sortare a acestor cartele, IBM i
ajuta pe naziti s parcurg fiecare etap din procesul lor
de persecuie i distrugere iminent a poporului evreu.
Totul ncepuse cu sortarea datelor de la recensmnt
pentru identificarea evreilor, cu scopul de a-i mpiedica s
aib acces n anumite domenii de activitate. n cele din
urm, prin acest procedeu, nazitii aflar adresele tuturor
evreilor i din ci membri era alctuit fiecare familie,
astfel nct i putur evacua din casele lor obligndu-i s
locuiasc n ghetouri.
Un american din Washington D.C., pe nume Herman
Hollerith, era cel care inventase sistemul de cartele
perforate. Cnd Al Treilea Reich atinse apogeul, IBM
88

nchiria, ntreinea i mbuntea deja performana a dou


mii de maini de sortare pentru Germania i alte cteva mii
pentru rile din Europa ocupat de naziti i fabrica 1, 5
miliarde de cartele perforate n fiecare an numai pentru
Germania.
Aproape n fiecare lagr de concentrare existau
departamente Hollerith care strngeau i triau datele
prizonierului, ncepnd cu data sosirii acestuia i terminnd
cu munca de sclav pe care trebuia s o fac i, desigur, cu
data la care trebuia s moar.
Parteneriatul cu IBM i ajut pe naziti s devin o main
de ucis incredibil de eficient, mult mai eficient dect
dac ar fi acionat pe cont propriu. Nu exista nici o
operaiune a nazitilor n care s nu fi fost implicat IBM-ul.
Cnd Hitler cut s i extind Al Treilea Reich, IBM nu
ratase ocazia de a-i mri cota de pia.
Cunoscnd politica corporaiei i faptul c nimic nu era
distrus, n special datele i informaiile indiferent ct ar fi
fost de incriminatoare sau de periculoase Middleton ceru
accesul la toate dosarele referitoare la programul nazist.
Conducerea IBM i respinse aceast cerere. De fapt,
merser i mai departe, susinnd c aceast arhiv nu mai
exista. Middleton tia c-l mineau i ceru din nou accesul
la acele informaii.
Cnd cererea i fu refuzat a doua oar, i se explic n
termeni foarte concii c, dac va formula din nou acea
cerere sau dac va vorbi mcar despre acel proiect,
contractul lui cu IBM va fi reziliat. Punct.
Dndu-i seama c nu va primi de bunvoie accesul la
arhiv, el puse la punct un plan s o fure.
Dup ce ls s treac suficient timp, ntocmi o serie de
proiecte, de care cei de la IBM, era convins, vor fi ncntai,
i ncepu s munceasc plin de elan n laboratorul lui privat
care se afla n cea mai ndeprtat cldire din campus.
Ceea ce nu tia conducerea IBM era faptul c el alesese
fiecare proiect drept paravan i c obinea treptat acces la
programul de genocid i la informaii.
Cnd superiorii lui aflar, din pur ntmplare, ce punea
89

la cale, Middleton fcuse deja progrese foarte mari.


Folosindu-se doar de calcule matematice simple i de
aparatul de calcul rudimentar pe care l folosiser IBM i
nazitii la vremea aceea, Middleton rennoise i
mbuntise n ntregime programul lor de genocid.
Obsesia detaliului cu care elaborase totul era mai mult
dect revolttoare. Mersul trenului mbuntit, studii
referitoare la capacitatea vagoanelor, construcia i
amplasarea lagrelor de concentrare, mijloacele de selecie
a prizonierilor, uciderea lor, precum i evacuarea
cadavrelor Viziunea lui Middelton, ca s nu mai vorbim de
jalnica sa admiraie pentru ntregul proces, care se afla la
limita respectului, erau dezgusttoare.
Conform calculelor sale, IBM ratase o oportunitate. Hitler
i nazitii ar fi putut fi cu cel puin 80 de procente mai
productivi n masacrarea evreilor i a tuturor celor pe
care i considerau dumani ai statului.
Cnd munca de cercetare a lui Middleton fu descoperit,
nu numai c acesta fu concediat, dar pentru prima oar n
istoria companiei, cei din conducere arser toate
documentele angajatului. i nu se oprir acolo. nainte s l
concedieze pe Middleton, i confiscar ecusonul, cheile,
apoi ordonar s fie escortat pn la ieirea din campus.
Dup aceea adunar toate dosarele i carneelele lui de
notie, toate crile i obiectele din biroul lui i le ddur
foc. Colegii nemulumii ai lui Middleton, care nu aflaser
niciodat despre munca lui de cercetare, nu fur surprini
s aud c, n cele din urm, fusese concediat. Ceea ce nu
aveau s afle niciodat era c avuseser mare dreptate
cnd l comparaser cu Hitler i cu Mao.
Fr s vrea, IBM l ajutase pe Middleton s deschid o
cutie care nu ar fi trebuit deschis niciodat. Spiritul, dac
putea fi descris n termeni att de blnzi, fusese eliberat din
sticl. Middleton i descoperise chemarea.
Lucrase pentru mai muli rivali ai IBM nainte s ajung la
EQUIFAX, cea mai veche agenie de credit din America.
Acolo se simi n elementul lui, notnd printre date i
nvnd cum s le foloseasc.
90

nfiin un departament care aduna, analiza i furniza


guvernului i organelor de drept date despre consumatori.
Devenise, astfel, unul dintre cei mai bogai i mai puternici
directori. n cele din urm, acel departament deveni, prin
externalizare, o companie intitulat ChoicePoint, o firm
descris ca fiind un serviciu privat de informaii. Aici se
colectau date transmise mai departe guvernului i
industriilor private. Dar orict de bine i mergea, tot nu era
mulumit. Nici mcar EQUIFAX i ChoicePoint nu erau o
ramp de lansare destul de mare pentru ceea ce voia el s
fac.
n scurt timp, aptitudinile lui atraser atenia celor de la
ATS. I-ar fi putut oferi un salariu simbolic de un dolar pe an,
iar el tot ar fi acceptat oferta. Vedea potenialul de care
dispunea organizaia. De asemenea, i ddu seama c nu-l
abordaser ntmpltor.
Ctre sfritul procesului de verificare, unul dintre
membrii consiliului de administraie l ntreb despre munca
sa legat de programul nazist, din cauza creia fusese
concediat de la IBM. Cu toate astea, ei aveau deja toate
informaiile, fiind incredibil de bine informai.
n timp ce le rspundea la ntrebri, Middleton nu
dezvlui nici o informaie; cel puin pn i ddu seama c
acetia nu era deloc indifereni fa de ceea ce fcuse el. n
acel moment nelese ct de bine se potrivea cu aceast
organizaie.
ATS avea nevoie de un om ca el, care s i coordoneze
operaiunile, iar el era suficient de inteligent nct s profite
de ansa vieii atunci cnd i se oferea. Pn n acel
moment, nici mcar nu tiuse c ATS exista, dar odat ce i
simi pulsul i scopul activitii, nelese c era rampa la
care visase ntotdeauna.
Educaia pe care o primise la IBM nici nu se putea
compara cu cea de care avu parte n momentul n care
ncepu activitatea la ATS. Avea impresia c i se
deschiseser uile de la arhiva secret a Vaticanului. Nu
exista nici un american important despre care ATS s nu
aib un dosar. Volumul de informaii la care avea acces
91

organizaia era uluitor.


Cnd ntreb de ce aveau dosare doar despre americanii
importani i nu despre toat lumea, ncepu iniierea lui n
cel mai adnc i secret cerc al ATS.
De fapt, ATS i propunea s deschid un dosar pentru
fiecare american n parte. Acesta era unul dintre motivele
principale pentru care fusese recrutat. Le plcea ceea ce
fcuse el pn atunci, inclusiv munca de cercetare din
cauza creia fusese concediat de la IBM.
Membrii ATS credeau c noiunea de naiune-stat era
destinat eecului, iar ei aveau de gnd s dea o mn de
ajutor. Credeau c informaia nsemna putere. Cu ct
strngeau mai multe informaii, cu att deveneau mai
puternici. Pn la urm, scopul lor era s ntocmeasc
dosare nu numai despre fiecare american, ci i despre
fiecare om de pe planet.
ns, n acel moment, atenia lor era ndreptat asupra
Statelor Unite i nu exista nici o sfer de influen pe care
ATS s nu o controleze. Cine era ales, ce legi erau votate,
ce sentine se ddeau n tribunale, activitatea pieei
bursiere, preul mrfurilor, cu cine se aliau Statele Unite n
rzboi i de ce, ascensiunea i declinul celor mai
vehemente
voci
din
spectrul
politic,
modificarea
materialului didactic n colile americane ATS reuise s
se infiltreze i n teologie, influennd ceea ce predicau
preoii n biserici. Aveau o viziune tioas, singular despre
lume, asupra creia se concentrau cu precizie. Cu ct
avansau mai mult n tehnologie, cu att puteau remodela
mai subtil ara i, ndat dup aceea, lumea, dup propriile
lor planuri.
Aveai impresia c te plimbai n bezn prin cas, convins
c tii unde se afl plasat fiecare articol de mobilier, ca apoi
cineva s aprind brusc lumina i s i arate c totul,
fiecare lucruor, fusese mutat din locul pe care l tiai tu.
Middleton bjbise toate viaa lui de adult. Abia atunci i
deschisese cu adevrat ochii. Profunzimea neltoriei era
att de uluitoare, complet i absolut, nct pn i un om
precum Craig Middleton nu reuea s o descrie. Tot ceea ce
92

dorise, tot ceea ce i imaginase se afla la ndemn. Era


acas.
Cu toate c era un as n strngerea de informaii,
mentorii lui de la ATS l ajutar s i perfecioneze
miestria i l nvar multe lucruri pe care nici nu-i
imaginase c le-ar fi putut realiza, mai ales cnd venea
vorba despre trafic de influen. i artar cum s
ngenuncheze persoanele cu autoritate i s le in aa.
Una dintre cele mai timpurii i mai ingenioase contribuii
aduse de Middleton organizaiei ATS fu inventarea unui
program de calculator care s ajute la sortarea indivizilor n
funcie de setea pentru putere. Dup modelul programului
pe care urmau s l vnd evaluatorilor, care monitoriza
constant imaginile prin satelit ca s gseasc mbuntiri
neautorizate aduse caselor, Middleton iniie un programparavan asemntor pentru guvern, serviciile secrete i
informaii militare. Cu ajutorul acestui program se cutau
nepotriviri, contradicii sau lipsuri n dosarele personale, n
foile de instructaj sau n rapoarte. Cnd se descoperea vreo
problem, se ridica un steag virtual, iar sistemul ncerca
atunci s descifreze i s rezolve problema.
Cu ajutorul acestui program reuise Middleton s l
identifice pe cel pe care urma s l sune.
Dup ce ridic ctile aparatului STE, Middleton introduse
o cartel Crypto n fant i form numrul.
tii ct e ceasul? ntreb brbatul care rspunse la
cellalt capt al firului.
i-am gsit cinele pierdut, rspunse Middleton. Dup
ce mai arunc o privire peste informaiile despre Harvath
care apreau pe ecran, el trimise fiierul prin e-mail. Nu i
psa ct de securizat era sistemul de comunicaie prin
telefon. ntotdeauna folosea un limbaj codat atunci cnd nu
se afla ntr-un context sigur, iar interlocutorul nu se afla n
faa lui. Tocmai i-am trimis fiierul.
M uit peste el diminea.
Acum este diminea. Uit-te peste el!
Te pun n ateptare, zise brbatul, apoi se ridic din
pat i cobor scrile, ndreptndu-se ctre birou. i porni
93

computerul i atept s ruleze programele iniiale. i


deschise e-mailul, citi detaliile care l interesau, apoi ridic
receptorul.
Informaia a fost confirmat?
Nu te-a fi sunat dac n-ar fi fost. Hai s bem o cafea.
Era codul lor pentru o ntlnire fa n fa.
Mai ncolo, rspunse vocea. Am destule pe cap azi.
Stai s ghicesc. Iei prnzul cu soia i cu amanta?
Du-te naibii!
Ne vedem ntr-o or, zise Middleton i nchise.

94

CAPITOLUL 16
Cnd Middleton ajunse la Pentagon, colonelul Charles
Chuck Bremmer l atepta deja.
Bremmer avea aproape aizeci de ani, iar prul lui
cenuiu era tuns periu. Era cu vreo treizeci de centimetri
mai nalt dect Middleton i rspndea o aur de vitejie i
integritate. Numai c acea aur care i nvluia cariera era
fals.
Grsuliu i diform, Chuck Bremmer fusese un soldat
mediocru, cu un intelect peste medie, care ajunsese la
rangul de colonel far s ia parte efectiv n vreo lupt. Era
ceea ce se numea n limbaj militar un ofier de birou. Era
un om care reuise n armat prin linguire, nu prin fapte.
Cea mai periculoas misiune la care luase parte avusese
loc cu mai mult de douzeci de ani n urm, n Kuwait City;
la o lun dup ce Statele Unite scoseser forele irakiene
afar din ar.
n timp ce l ducea cu maina pe Bremmer, locotenent
pe-atunci, oferul lui suferise un atac de cord. Pierduse
controlul SUV-ului n care se aflau, intrnd cu el ntr-o
cafenea shisha din Kuwait i prinznd dedesubt doi oameni.
Fusese un accident ngrozitor, nrutit de reacia lui
Bremmer. Vznd c rezervorul de benzin se sprsese i
temndu-se c acesta ar fi putut exploda n orice clip,
Bremmer travers strada ca s se pun la adpost,
lsndu-i oferul s moar acolo.
Cu toate c declarase ulterior c fusese n stare de oc
din cauza accidentului, dduse dovad, de fapt, de laitate.
ntr-un fel sau altul totui, creierul de reptil al lui
Bremmer ajunse s fie dominat de o alt parte eul lui. i
ddu seama c era un prost. Aceea era ocazia perfect s
fac pe eroul.
95

ntorcndu-se n fug la cafenea, se chinui s l scoat pe


ofer afar din main. Din nefericire, acesta i dduse
duhul. n acel moment Bremmer transformase situaia
aceea grav n ceva i mai grav.
Neobinuit cu nclinaia oamenilor din Orientul Mijlociu
ctre dramatism i netiind o boab de arab, Bremmer
nelese complet greit ipetele i vaietele localnicilor care
se chinuiau s-i scoat pe cei doi patroni ai cafenelei de sub
SUV. Datorit uniformei sale militare i aerului autoritar,
acetia ncepuser s l implore s i ajute, ns nu aa
percepuse Bremmer lucrurile. n mintea lui ngust, acetia
l nvinuiau pe el; iar oamenii de pe strad, care se adunau
n acel moment n cafenea ca s dea o mn de ajutor nu
erau buni samariteni, ci o gloat care ar fi putut foarte bine
s l fac buci dac nu aciona. i ntr-adevr acion.
n timp ce lumea se aduna, iar oamenii l trgeau de
mnec ncercnd s l conving s fac ceva, orice,
Bremmer i scoase pistolul i trase nu unul, ci patru focuri
de avertisment, care strpunser tavanul, ajungnd n
locuina de deasupra.
ngrozii, toi localnicii, inclusiv cei care ncercau s ridice
vehiculul i s i scoat de sub el pe brbaii care fuseser
grav rnii, se ddur n spate. Dar fu numai temporar.
Furia care cuprinse mulimea explod ca o reacie
nuclear. Dac Bremmer percepuse acel grup de oameni
care pe o gloat rzvrtit, n acel moment nu mai ncpea
nici o ndoial. Le era sete de snge al lui i erau foarte
hotri s l obin.
Cnd unul dintre brbai ddu s l loveasc cu piciorul
unui scaun rupt, locotenentul, care nu era un inta prea
priceput, trase dou gloane de 9 mm n inima brbatului,
omorndu-l pe loc.
Bremmer nu atept ca trupul nensufleit al brbatului
s se prbueasc; se ntoarse i o lu la fug.
Dup un cvartal, abia mai respira, iar plmnii parc i
luaser foc. Dup nc un cvartal, simi c i vine s vomite.
Dup nc un cvartal, vomit.
Dup ce i trecu primul val de grea, Bremmer privi n
96

jurul lui i simi altceva panic. Habar nu avea unde se


afla. Nu fusese deloc atent ct timp se aflase n maina
care l ducea la ntlnire i nici nu fusese interesat de harta
oraului. Iar acum era complet pierdut.
Trebuia s plece de acolo. Trebuia s se pun la adpost,
undeva unde putea s se gndeasc. Alese prima cldire de
apartamente i, dup mai multe ncercri, reui s deschid
cu piciorul ua de la intrare.
Era o cldire mic, cu dou apartamente pe etaj.
Bremmer trecu pe lng ele far s se opreasc n timp ce
urca scrile ctre acoperi. Trebuia s-i dea seama unde
naiba se afla.
Etajul superior era format dintr-un singur compartiment,
o mansard modest care ddea ntr-o grdin amenajat
pe acoperi. Bremmer mpinse ua cu umrul i o deschise
larg, speriind o femeie cu doi copilai care se aflau
nuntru.
nainte ca femeia s apuce s ipe, Bremmer i ndrept
arma nspre ea i i puse degetul arttor pe buze. Mesajul
lui nu ar fi putut fi mai gritor. i trase copiii mai aproape
de ea, dar nu scoase nici un sunet, cu toate c lacrimile i se
rostogoleau pe obraji.
Artnd ctre mncarea pe care copiii ncepuser s o
mnnce, Bremmer i fcu semn femeii s ia farfuria, iar
apoi i nchise pe cei trei n baie.
O firid din camera de zi ascundea un bar mic, plin cu
imitaii ieftine ale unor mrci de butur americane. n acel
moment, locotenentul Bremmer nu putea emite pretenii. n
ncercarea de a se calma, el lu o sticl care semna vag cu
o sticl de Jack Daniels.
Dup ce desfcu capacul, l arunc pe jos i iei pe
acoperi. Brusc, simi c i se nmoaie genunchii. Nu reuea
s recunoasc nici un reper. Ducnd sticla la buze, o ridic
i lu o gur sntoas de butur.
Butura contrafcut era ca dracu, ns simi cum l
inund pe loc un val de cldur. Mai lu alte dou
nghiituri, apoi ndes sticla ntr-un ghiveci. Se putea
mbta mai trziu. ns, n acel moment, trebuia s
97

nscoceasc o poveste.
Bremmer derul de o mie de ori n gnd tot ceea ce se
ntmplase. Avnd n vedere c oferul lui era mort, nu mai
exista un alt american care s i contrazic povestea.
Localnicii puteau spune ce voiau, se i atepta la asta,
deoarece el tia de partea cui avea s fie armata. Cheia ca
totul s funcioneze era s mint ct mai puin posibil. Dac
fcea asta, localnicii i vor susine povestea far s i dea
seama. i ce poveste mai era!
Cnd echipajul de recuperare sosi s l scoat de-acolo,
Bremmer avea deja povestea pregtit. Era att de simpl,
att de ingenioas, nct pn i el era surprins.
Armata nu numai c l crezu, dar investigaiile i i
susinur varianta. Bremmer primi pn i laude. Totul ar fi
decurs perfect, cu excepia unui singur lucru. Unul dintre
brbaii rnii de SUV era fratele unui agent local CIA, care
fcuse atta tam-tam, nct eful biroului CIA din oraul
Kuwait ncepu n secret propria lui investigaie ca s afle ce
se ntmplase. Dac vreodat cuvntul harababur ar fi
putut fi folosit pentru a descrie o ntmplare, atunci acesta
era termenul potrivit.
Cnd eful biroului ncerc s aduc la cunotin
comandamentului militar al Statelor Unite ceea ce
descoperise, i se spuse foarte rspicat unde s-i vre
dosarul. Comandamentul fcuse propriile investigaii i i
pstra acelai punct de vedere. Deoarece eful seciei i
nclcase jurisdicia, primi tot felul de acuzaii.
Bremmer nu avea de gnd le permit unor kuwaitieni
mori s i mproate cu noroi cariera sau chiar s i-o
compromit. eful seciei trimise dosarul napoi n Langley,
mpreun cu recomandarea de a nu se lua alte msuri. n
consecin, nu se luar alte msuri. Chuck Bremmer scp
basma curat, iar pe parcurs crease o poveste de aciune al
crei personaj era chiar el, poveste care era mereu
mbogit de fiecare dat cnd era spus.
Rsfat de lumina unei minciuni care l ajutase s urce
pe scara succesului, nu i fcuse niciodat griji c s-ar
putea ca ntr-o bun zi, toate faptele lui s ias la
98

suprafa. Totul lu o alt ntorstur n ziua n care Craig


Middleton intrase n viaa lui, narmat cu mult mai mult
dect adevrul legat de ntmplarea din oraul Kuwait.
Middleton adusese artileria grea.
Colonelul Bremmer ajunsese cel mai nverunat adept al
propriei sale minciuni sfruntate, ctignd pe nedrept
ncrederea superiorilor si. Tot mai orgolios, el ncepuse s
se angreneze n tot felul de plceri care considera c i se
cuvin, inclusiv relaii extraconjugale i trafic de influen n
sfera contractelor militare, cu scopul de a-i umple
buzunarele.
Cnd apru Middleton i arunc tot ceea ce tia asupra
lui ca o bomb atomic, Bremmer tiu c nu avea dect
dou variante s coopereze sau s piard totul. Se prea
poate s-i fi lipsit coloana vertebral, ns instinctul de
supravieuire l avea. Se supuse, devenind de atunci
proprietatea lui Middleton.
Cnd Middleton pi n biroul lui Bremmer, colonelul, care
putea fi oricnd chemat la Casa Alb, purta uniforma
militar albastr.
Artnd spre ua unitii SIS a lui Bremmer, sau Serviciu
Informativ Securizat, Middleton spuse:
ncepem?
Nu tu bun dimineaa, nu tu nimic, i zise colonelul,
lundu-i cana i ridicndu-se n picioare. Ce ticlos!
ndreptndu-se ctre u, el tast codul de acces pe o
tastatur mic. Cnd se deblocar ncuietorile, mpinse ua
i i fcu semn lui Middleton s l urmeze n sala de edine
securizat.
Odat ce se nchise ua, i reluar conversaia de unde o
lsaser.
Aadar, eti sigur c informaia referitoare la locul
unde se afl este corect?
Middleton trase unul dintre scaunele din piele i se aez
de parc ar fi fost stpnul locului.
i-am spus deja c e corect.
n regul. Oamenii mei trebuie s aib acces la
mecanismele de supraveghere.
99

i voi pune la dispoziie tot ceea ce pot. Ct de repede


i poi trimite acolo?
Am trimis deja o trup n Lyon. Harvath a cumprat un
bilet pentru trenul de mare vitez din Paris cu dou seri
nainte.
De ce n-am fost informat? ntreb Middleton.
Te informez acum.
E o tmpenie, avnd n vedere resursele de care
dispun.
Sunt
profesioniti,
zise
Bremmer,
ignornd
amabilitatea brbatului. i cunosc meseria.
De aceea se afl n Frana n cutarea unui brbat care
este n Spania?
Vor primi instruciuni noi. Altceva?
Da. Nu mi-ai spus dac ai gsit ceva despre Kurt
Schroeder?
Schroeder? Te referi la putiul din biroul tu?
Nu, la putiul din desenele animate Peanuts.
Bineneles c la putiul din biroul meu.
Bremmer i nclet flcile. Middleton era un ticlos
nesuferit.
Bnuiesc c nu ai auzit nimic pentru c oamenii care l
urmresc nu au descoperit nimic.
Aiureli! Trebuie s fie ceva. tiu asta.
Dac eti aa de sigur, zise Bremmer, atunci ar trebui
s-i interzici accesul nainte s avem de-a face cu o alt
Caroline Romero.
Middleton se gndi o clip la Caroline Romero nainte s
i ndrepte atenia din nou la Schroeder.
tie prea multe ca s-i interzic pur i simplu accesul.
Atunci adaug-i numele pe list. Dar hotrte-te
odat.
Lui Middleton nu i plcu tonul din vocea brbatului.
Este un ordin, domnule colonel?
Ia-l cum vrei. Am destule probleme pe cap, n-am
nevoie i de ale tale.
Ascult-m, Chuck. Problemele mele sunt problemele
tale, s nu uii asta. Este o problem de securitate
100

naional. Dac nu o rezolvm, vor exista oameni care o vor


mierli, inclusiv tu.
M amenini?
Eu? S amenin un colonel plin? Un consilier calificat al
Consiliului Naional de Securitate? Bineneles c nu. Hai s
spunem c i dau un sfat prietenesc care s te ajute n
carier.
l voi lua n considerare. Altceva?
N-am nchis cazul portarului. Portar era numele de
cod pentru Reed Carlton.
Eti paranoic, rspunse Bremmer. Ai vzut pozele de la
incendiu. A fost fcut scrum. Nimeni nu ar fi reuit s
supravieuiasc. Este mort. Crede-m.
O, te cred, zise Middleton. Cu oamenii ti am o
problem. Ar fi trebuit s trimii ageni adevrai.
Practic vorbind, chiar sunt ageni adevrai.
Pe naiba! Sunt nite criminali nenorocii. Poate pe
hrtie o fi fost o idee bun s aranjezi n secret permutri i
s i scoi la naintare ca s se alture bandei tale de
asasini, dar sunt un dezastru.
Lui Bremmer puin i psa c judecata lui era pus sub
semnul ntrebrii.
Dup cum i-am spus, grupul agenilor speciali este
unul restrns. Nu puteam trimite ageni adevrai dup ali
ageni. Riscurile ar fi fost prea mari s cunoasc intele i
s nu mai duc misiunea la capt. Nu-mi pas ce acuzaii ai
spus c li se aduc
Oricum nu mai conteaz. Oamenii pe care i folosesc
eu au primit un instructaj excepional iar dovada este
evident. S-au ocupat de Carlton i de toi cei aflai pe list.
De toi n afara lui Harvath, l corect Middleton.
Colonelul nu era interesat s revin asupra operaiunii
euate din Paris. i craser deja suficieni pumni pe tema
aceea.
O s-l prind i pe Harvath.
Ar face bine.
Bremmer schimb subiectul.
ntre timp, atept s-mi dai coordonatele piticului.
101

Le vei primi n curnd.


Colonelul l privi n ochi pe Middleton n timp ce i ridic
ceaca i lu o nghiitur. Antipatia dintre cei doi brbai
era palpabil. Lsnd ceaca jos, el se duse i dezactiv
mecanismul de securitate al uii.
Cred c asta e tot, zise Middleton, ridicndu-se de pe
scaun. ine-m la curent cu Spania.
Bremmer fcu un pas n spate, lsndu-l pe brbat s
treac. Middleton se opri nainte s ias din birou i schi
un zmbet.
Am auzit c echipa de hochei pe iarb a fiicei tale o
duce destul de bine anul sta. Studiaz la Academia
Fredericksburg, nu?
Privirea de ghea a colonelului se intensific.
Las-mi naibii familia n pace! zise el, trntind ua i
nchizndu-se nuntru.
Zmbetul de pe chipul lui Middleton se lrgi. i plcea s-l
calce pe nervi pe Bremmer. Colonelul fcea ntocmai cum i
se spunea. Avea prea mult de pierdut, iar Middleton l avea
la mna lui. antajul era o art, iar Middleton, un maestru.
ns ce urma s se ntmple n continuare era pur
realitate. Eliminarea grupului Carlton nu era dect primul
pas. America urma s fie martora unui atac far precedent.
Odat ce praful se va fi aezat, viaa nu va mai fi niciodat
la fel.

102

CAPITOLUL 17
Districtul Fairfax
Nordul Virginiei
Reed Carlton scpase din incendiu lund cu el doar o
hain verde Barbour, un rnd de haine i un rucsac gata
pregtit, pe care l ascunsese n spatele panelului din
dulapul din dormitor. Folosit pentru cazuri extreme, acesta
coninea o lantern, o carte de identitate fals i cri de
credit, un laptop nefolosit, un stick de memorie IronKey
parolat, trei celulare noi, hri, un amortizor i un pistol Les
Baer 1911.
inndu-se departe de osele, Carlton merse trei ore pe
jos pn ajunse la depozitul unde i inea jeepul verde
Cherokee din anul 1980, care era ncrcat cu alte provizii.
Numerele de nmatriculare duceau la o companie fals cu
rspundere limitat i preau a aparine unui avocat btrn
care profesa ntr-un birou de avocatur din Richmond.
Evitnd marile artere rutiere, Btrnul o lu nspre nordvest, ctre Winchester. Deoarece oraul era reedin
districtual i gzduia universitatea Shenandoah, era uor
s gseti locuine la un pre convenabil. Alese un hotel
ntr-un cartier de afaceri, se caz sub un nume fals i se
puse pe treab.
Internetul semna cu o piscin mare, iar cea mai bun
cale s nu te faci observat era s evii s iei la suprafa.
Carlton tia c era mai bine s se in la fund. Dac trebuia
s se arunce, era foarte contient c, pe msur ce nota
mai adnc, atrgea mai mult atenie asupra lui.
ncepu s citeasc paginile web ale ziarelor locale. Nu
introduse nici un cuvnt cheie, doar acces linkurile care l
duser de la o poveste la alta, de la o pagin de internet la
103

alta. n cele din urm, gsi ceva despre incendiu. Era un


articol scurt, de genul tire de ultim or, n care era
menionat doar oraul i se spunea cte detaamente de
pompieri fuseser chemate s sting flcrile. Avea nevoie
de mai multe informaii.
Cel mai simplu lucru ar fi fost s sune la birou, dar numai
un amator ar fi riscat s se expun. Cei care reuiser s i
omoare pe paznici, s l ncuie n propria lui camer
securizat i s dezarmeze alarma i aspersoarele de
incendiu i supravegheau cu siguran fiecare micare pe
care o fcea pn cnd aveau confirmarea decesului su.
Iar cnd vor afla c el nu murise n incendiu, atunci vor
strnge i mai tare laul. Pentru moment ns, era cu un pas
naintea lor, deoarece nimeni nu tia c era nc n via, iar
el trebuia s profite din plin de acest avantaj.
Dup ce se deconect de la computerul centrului de
afaceri, i turn nc o ceac de cafea n foaier i se
ndrept ctre jeepul lui. Conduse ctre sud pe I-81 pn
cnd gsi o parcare pentru tiruri suficient de aglomerat i
opri acolo.
Dup ce fcu plinul, parc maina i intr n restaurant,
unde se aez la o msu i comand micul dejun. n timp
ce atepta mncare, i deschise laptopul i introduse
stickul de memorie IronKey. Rapiditatea cu care avansa
tehnologia nu contenea s l uimeasc. IronKey era un
dispozitiv obinuit, pe care i-l permitea toat lumea,
fabricat pentru armat, cu un algoritm de criptare de 256
de bii i o caracteristic de autodistrugere care se activa
dac parola nu era introdus corect din zece ncercri. Pur
i simplu uluitor.
Deschiznd lista de numere de celulare etichetat club
auto, Carlton ncerc s se decid pe care dintre cei de pe
list s l sune primul. Se hotr asupra lui Frank Coyne, fost
sergent major din Delta Force. Frank se pricepea de minune
s strng informaii i activase sub comanda lui la CIA
nainte s fie angajat la Carlton Group. Scoase din rucsac
unul dintre telefoanele mobile nefolosite, l deschise i l
sun pe brbat acas.
104

Telefonul sun, dar Coyne nu rspunse, iar Carlton fu


ntmpinat de csua vocal. Era posibil ca Frank Coyne s
fi verificat telefoanele i, nerecunoscnd numrul, s nu
rspund. Btrnul nu se obosi s lase un mesaj verbal.
Accesnd iconia pentru mesaje, el tast un mesaj scurt
Blue # ca s-l avertizeze pe Coyne c urma s sune i c
ar trebui s rspund. Atept dou minute, apoi form din
nou numrul. Sun de cteva ori, apoi intr csua vocal.
Carlton nchise i verific lista.
ncerc un alt agent pe care l chema Douglas, dar
rezultatul fu acelai nu i rspunse nici acas, nici pe
celular. Dou ncercri nereuite i un presentiment ciudat
care ncepu s i provoace un gol n stomac. Nu numai c
devenise int, dar nu reuea nici s ia legtura cu doi
dintre cei mai buni oameni ai lui. Hotr s fac tot ce i
sttea n putin s reueasc.
Dovada de existen, sau DDE, era o sintagm folosit n
cazurile de rpire ca o condiie obligatorie pentru plata
rscumprrii. Carlton i instruise oamenii s foloseasc
aceast sintagm, dar o codificase ca s i protejeze
adevratul neles. Parcurse din nou lista i trimise
urmtorul mesaj agenilor lui: Raport venituri: iei, Petrol
& Lubrifiant. Era att un avertisment c exista un pericol
iminent, ct i un ndemn s ia legtura cu el pe acel
telefon mobil.
Telefonul ar fi trebuit s vibreze pe loc dac ar fi fost
apelat. Dar nu primi nici mcar unul; nici mcar de la Scot
Harvath, care, dei se afla de cealalt parte a oceanului,
avea telefonul la el n permanen.
Trecnd pe reeaua wi-fi din parcarea de tiruri, el activ
caracteristica de cutare a stickului. Folosind reeaua Tor,
cu caracter anonim, sau Onion Router cum era cunoscut,
ca s i ascund zona de conectare, el se log la mai multe
servere din lume, nainte s ajung la destinaia final,
Skype.
Carlton i introduse numele i parola, apoi aps pe
iconi ca s se conecteze. Fu ntmpinat de mesajul: Nu
v putei conecta. Parol greit. Mai ncerc de dou ori
105

nainte s ajung la concluzia c nu era o greeal. Cumva,


cineva l eliminase, respingndu-i accesul. n afar de cei
mai importani oameni, nimeni nu tia despre contul lui de
pe Skype i nici c era metoda principal prin care inea
legtura cu agenii lui. Asta nsemna c n organizaia lui
cineva se infiltrase foarte adnc.
Nu exista dect un motiv pentru care s-i fie interzis
accesul pe Skype. Cineva voia s elimine principalul mijloc
prin care acetia ineau legtura. Faptul c nici unul dintre
oamenii lui nu rspundea la telefon sau la mesaje l fcu si dea seama c cineva dorise s se asigure c acetia erau
izolai pentru a-i putea elimina. Era o noapte a cuitelor
lungi, iar Carlton se atepta la ce era mai ru.
Dar se pregtise dintotdeauna pentru cel mai sinistru
scenariu. PACU era acronimul pentru Primordial, Alternativ,
Contingen, Urgen. Carlton navig pe mai multe site-uri
matrimoniale prestabilite i ls cteva mesaje pentru
oamenii lui i acolo.
Dup ce i nchise computerul, plti nota i intr la
toalet dup doi oferi de tir. La pisoar, el fcu pe
pensionarul vorbre i astfel afl n ce direcie urma s
mearg fiecare, ce tiruri conduceau i care erau
destinaiilor lor finale. Avnd la dispoziie aceste informaii,
restul era floare la ureche.
Cei mpotriva crora lupta erau extrem de pricepui la
ceea ce fceau. La un moment dat, vor afla c se afl n
parcarea pentru tiruri. Fie c l vor localiza din cauza
ncercrii lui de a se conecta pe Skype, fie pentru c
folosise telefonul mobil, n-avea nici o importan. Nu avea
s se amgeasc c se afla n siguran. Avea nevoie de
mai mult timp sau mcar s i trimit pe o pist greit.
Gsi tirul brbatului care mergea la Bakersfield, vr
telefonul mobil ntr-o pung etan i l prinse bine cu
band adeziv dedesubt. Pn cnd va muri bateria sau va
fi descoperit, telefonul avea s lase n urm o dr de
firimituri digitale, care, spera el, i va trimite pe urmritorii
lui ntr-o cu totul alt direcie.
Odat ntors la hotelul din Winchester, Carlton i petrecu
106

restul zilei i seara la computer, n centrul de afaceri,


accesnd linkuri. Dar n loc s caute informaii despre
atacul asupra lui, el cut articole despre posibile atacuri
sau accidente n care ar fi putut fi implicai agenii lui. Fu
devastat cnd gsi mai multe referiri, inclusiv una despre
un schimb de focuri mortal la Paris, care, chiar dac nu erau
specificate nume, trebuie s fi fost despre Harvath i
agentul Delta Force pe care l trimisese s se ntlneasc cu
el, Riley Turner.
Tot ceea ce construise Carlton era distrus; baza lui
operaional coloana ei vertebral fusese smuls. Ar fi
trebuit s se simt norocos pentru c era n via, dar nu se
simea aa. Se simea pustiit, deoarece pierduse atia
ageni buni, pe muli considerndu-i propria sa familie. Era
i suprat, iar suprarea se transform n furie. Cunotea
mult prea bine acest sentiment i tia c, dac nu i inea
furia sub control, nu numai c l va controla ea pe el, dar l
va i mistui. Era prea btrn i prea experimentat ca s lase
emoiile s-i fac de cap i s-i dicteze ce s fac. Trebuia
s-i pstreze sngele rece i s fie calculat; poate mai
calculat dect fusese vreodat.
Dup ce se ntoarse n camera lui, fcu un du, se
brbieri, trase draperiile i se ntinse n pat. Nu mai dormise
de cnd izbucnise incendiul. Avea nevoie de odihn.
Era extenuat i, n curnd, adormi. Dar i n timpul
somnului subcontientul lui nu avea odihn, ncercnd s
gseasc rspunsuri, ncercnd s gseasc o soluie.
Se trezi puin dup ora patru dimineaa. Se simea mai
obosit dect cnd adormise, dar avea ceva ce nu avusese
cnd se ntinsese n pat. Avea un plan.
Privind ceasul detepttor de pe noptier, el i ddu
seama c trebuia s se mite repede. Nu avea prea mult
timp la dispoziie pentru ce-i propusese s fac.

107

CAPITOLUL 18
Texas
Nicholas nu ar fi trebuit probabil s o aduc la ferm. De
fapt, nu ar fi trebuit s o lase s urce n maina lui, dar
fotografia pe care ea o scosese din poet i o lipise de
geam schimbase totul.
n fotografie, ea o mbria pe sora ei mai mare,
Caroline, iar cele dou rdeau. ns nu numai fotografia l
fcu s se rzgndeasc, ci i expresia de pe chipul ei. Era
absolut ngrozit. Nu era o spaim prefcut, ci una real,
care l determin s deblocheze ua SUV-ului i s o lase s
intre.
Nina avea aceiai pomei proemineni i ochi verzi ca
sora ei, ns prul era negru ca abanosul. Era probabil
vopsit, i zise Nicholas. Femeia purta un mic cercel n nara
stng.
n timp ce ieea din parcare, el cercet repede zona ca s
se ncredineze c nu erau urmrii. Nina ncepu imediat s
vorbeasc, ns Nicholas o opri. Nu erau n siguran. Nu
nc.
O ntreb dac avea asupra ei aparate electronice. Nu
avea dect telefonul mobil; l scoase i i-l art. Cnd
trecur pe lng Donna Reservoir, i spuse s scoat
bateria i s l arunce pe geam n ap. Ea fcu ntocmai
cum i ceruse, n timp ce el continua s conduc.
nainte de Rio Grande, schimb direcia i o lu nspre
vest. La scurt timp dup aceea ntoarse din nou i se
ndrept ctre nord, traversnd Las Milpas i o lu napoi
ctre Three Peaks Ranch.
Pe drum, ei fcur conversaie, mai exact Nina, iar
Nicholas o ntrerupea din cnd n cnd ca s i pun
108

ntrebri.
Ea i povesti cum primise un colet de la un magazin de
lenjerie intim din zona D.C. i cum gsise nuntru cteva
sutiene i cteva perechi de chiloi, un stick de memorie i
o felicitare vocal care purta un mesaj de la sora ei.
n mesaj o avertiza pe Nina s nu conecteze stickul la nici
un computer, ci s atepte pn cnd l va gsi pe Nicholas,
apoi Caroline i explicase repede cum s ia legtura cu el.
Nu era prea mult spaiu de nregistrare, aadar trebuia s
vorbeasc repede. i spuse Ninei c avea probleme i c o
iubea. Atta tot.
Dup ce primise mesajul, Nina ncercase n repetate
rnduri s ia legtura cu sora ei, dar far succes. La scurt
timp dup aceea, ea avu impresia c era urmrit, nu doar
acas, ci i la serviciu, prin urmare hotrse s se ascund.
Dup ce sunase la munc spunnd c era bolnav, ea se
ascunse n casa unei familii mexicane bogate, de ai crei
cini avea grij uneori. Familia se ntorsese n Reynosa
unde urma s stea cel puin pn de Crciun, lsnd cheia
n ascunztoarea obinuit. tia din experien c acetia
nu se oboseau s acioneze sistemul de alarm.
Era o femeie inteligent, cu instincte bune, iar Nicholas
era impresionat. Fu la fel de impresionat cnd ea se uit la
cini i spuse:
Oveharka, nu?
De unde ai tiut?
Sunt tehnician veterinar.
Ai vzut muli ciobneti caucazieni n sudul Texasului?
ntreb el.
Chipul Ninei se nsenin, fie i pentru o clip, cnd i lu
gndul de la grija pe care o purta surorii ei i zmbi.
Nu prea, rspunse ea. mi plac cinii, atta tot. Mai
ales cei mari.
Dup ce l asigur c arsese felicitarea, dup cum i
ceruse Caroline, i scoase stickul din cupa stng a
sutienului, el hotr s discute despre altceva pn
ajungeau la destinaie.
i adres ntrebri personale n ncercarea de a-i distrage
109

atenia de la sora ei. Acest lucru funcion o vreme, pn


cnd el nu mai tiu ce s o ntrebe. Nu era prea priceput n
arta conversaiei, aa cum i-ar fi dorit, i se simea penibil
c nu reuea s gseasc un alt subiect de conversaie.
ntre ei se aternu o tcere stnjenitoare care dur tot
restul drumului. El se simi uurat cnd ajunser n cele din
urm la ferm i bnui c i ea se simea la fel.
Dup ce intrar n casa pentru oaspei, o ls pe Nina si aleag un dormitor i o sun pe Maggie Rose, rugnd-o
s i aduc un rnd de haine femeieti, mrimea 36.
Cincisprezece minute mai trziu, Maggie i aduse o pung
mic, zmbi i l ls singur pe Nicholas. Nu ntreb pentru
cine erau hainele sau cine fcea du n baie. El aprecie
profesionalismul de care ddu dovad.
Nicholas aez hainele n camera Ninei, iar apoi se
retrase n buctrie. ncercar s acceseze imediat stickul,
dar era criptat. n ciuda faptului c se strdui cteva ore s
gseasc o parol, nu avu noroc. Nicholas avea nevoie de o
pauz.
Gtitul era una dintre cele mai mari pasiuni ale lui, care i
oferea o stare zen n care putea s se relaxeze. De fapt,
cnd Nina iei din camera oaspeilor i intr n buctrie, el
nici mcar nu i simi prezena.
Urcat pe un scunel, cu ochii nchii i nasul vrt ntr-un
pahar de chardonnay, Nicholas oferea o imagine pe care ea
nu o mai vzuse niciodat. l privi pre de cteva clipe. n
cele din urm l ntreb:
Mure, caise sau mere verzi?
Poftim? rspunse Nicholas, surprins s o vad acolo.
Cineva mi-a spus cndva c, dac vrei s lai impresia
c te pricepi la vinuri, nu trebuie dect s spui c ai
descoperit un parfum lejer de mure, caise sau mere verzi
atunci cnd i-ai adulmecat aroma.
Nicholas zmbi i ls jos paharul.
N-o tiam pe asta.
O, da. Apoi continui cu termenii de horticultur.
Termeni de horticultur?
110

Nina czu o clip pe gnduri, apoi ncepu s i enumere.


Ierbos, lemnos, cu miros de muchi sau miros de
turb.
Cred c ultimii doi termeni sunt pentru scotch.
Pe bune?
Pe bune, afirm Nicholas.
Se vede treaba c nu m pricep.
i place vinul?
Da.
Ridicnd sticla de vin cu minile-i micue, el i turn un
pahar.
Asta conteaz, zise el, dup care aez sticla pe blat,
mpinse paharul ctre ea i apoi l ridic pe al lui. Pentru
Caroline.
Nina rmase nemicat.
Au omort-o, nu-i aa? I-a pus pe cei de la magazinul
de lenjerie intim s-mi trimit pachetul, apoi a ieit din
mall i a fost lovit de o main. Dar n-a fost un accident,
nu-i aa?
Nicholas nu avea nici cea mai vag idee. Vorbiser
despre moartea Carolinei de nenumrate ori dup ce se
ntlniser n McAllen, ns el nu avea destul informaii.
Nu se vor opri pn nu m vor omor i pe mine,
continu Nina.
Nu, zise Nicholas. Nu voi permite s i se ntmple
ceva. i promit. i vom da noi de capt. n regul? tiu c e
greu, dar trebuie s fii optimist.
Deoarece ea nu rspunse, omuleul repet toastul.
Ea lu ncet paharul i spuse:
Pentru Caroline.
Fiecare lu cte o nghiitur.
Nicholas atept puin, apoi ntreb:
Aadar?
Aadar ce?
Mure, caise sau mere verzi?
Pe buzele ei apru un zmbet ovielnic.
Nu tiu, mere verzi?
Cu siguran mere verzi, ncuviin el.
111

Fie era efectul vinului sau faptul c se simea n largul lui


n buctrie, Nicholas reui de ast dat s ntrein
conversaia. Vorbi despre dou dintre lucrurile lui preferate,
mncarea i vinul, iar Nina pru vdit interesat. nainte ca
ea s-i dea seama, cina fu gata.
Nina l ajut s o serveasc, apoi se aezar s se
nfrupte din puiul la cuptor cu cimbru i cartofi piure cu
usturoi. Mncare gustoas, de asta avea ea nevoie.
Dup cin, revenir la stickul de memorie, iar Nicholas
deschise nc o sticl de vin ca s-l ajute s gndeasc.
ncerca s l decripteze prin toate metodele, dar nenorocitul
de stick nu voia s le permit accesul.
Era convins c rspunsul se afla chiar n faa lui, doar c
nu l vedea. Era trecut de miezul nopii cnd, intrnd
mpleticindu-se n buctrie, avu o revelaie.
Se duse repede n dormitor, se urc pe scaunul de la
birou i ncepu s tasteze. Nina, care adormise pe patul lui,
se trezi din cauza zgomotului produs de tastatur.
Ce s-a ntmplat? ntreb ea.
Ce tii despre ocupaia surorii tale?
Era programator la o companie din Maryland numit
ATS. Se ocup cu o grmad de chestii pentru guvern. De
ce?
i nainte de asta? ntreb Nicholas, continundu-i
activitatea.
A lucrat la o banca renumit de pe Wall Street, unde
scria un program de tranzacionare sau ceva de genul.
Ct de apropiate erai?
Caroline este cu cincisprezece ani mai n vrst dect
mine. Era elev n clasa a zecea cnd m-am nscut eu.
Aceeai mam, tai diferii.
Deci n-ai fost prea apropiate, concluzion Nicholas.
Cnd eu aveam doi ani, ea era deja la facultate. Ne
vedeam vara puin i n vacane, dar cam att.
i-a povestit vreodat de ce a plecat de la banc?
Nina i ddea seama c ntrebrile aveau un scop, dar
nu tia care anume. Sprijinindu-se n cot, ea rspunse:
Mi-a zis c se sturase de atta stres. Mi-a mai spus c
112

nu-i plcea deloc s locuiasc n Manhattan.


Asta mi-a spus i mie. Apoi am aflat adevrata
poveste.
Cum adic adevrata poveste?
Nicholas se ntoarse ca s o poat vedea i-i rspunse:
Sora ta era o maestr a computerelor i a scris cteva
programe uluitoare. La fel ca orice programator din lume,
ea a creat o poli de asigurare, o modalitate prin care s
poat intra n secret n programul bncii, dac voia. Spune-i
ua secret dac vrei. Problema a fost c ua secret
pe care o crease ea se lovea de o alta din sistem, creat de
altcineva. Iar acel cineva s-a folosit de ea ca s i bage bee
n roate surorii tale.
Cum?
Un alt programator fura datele personale ale clienilor
bncii i le vindea pe piaa neagr. A nscenat totul n aa
fel nct s par c vinovata era sora ta.
Nu mi-a pomenit nimic despre asta, zise Nina.
Devine i mai interesant. Dup cum spuneam, un alt
programator, un individ pe care-l chema Sanjay, i-a ntins o
capcan surorii tale ntr-un mod foarte inteligent. Totui
Caroline a reuit s pun n eviden mai multe nepotriviri
care s i susin nevinovia. Cu toate astea, conducerea
bncii a concediat-o. Dou zile mai trziu, ea le-a atacat
sistemul i le-a deconectat bancomatele pentru o
sptmn.
Nina cltin din cap i zmbi.
nc din copilrie avea o fire nestpnit.
Ei bine, firea ei nestpnit i-a cauzat probleme
serioase. N-a trecut mult timp i s-a trezit cu autoritile la
u. La dou zile dup ce bancomatele au fost deconectate,
au sltat-o.
Stai puin. Ai spus c a deconectat bancomatele
pentru o sptmn.
Nicholas zmbi.
Este adevrat, dar nimeni n-a reuit s intre n
programul pe care l-a scris ea i s le reconecteze. Au
ameninat-o cu nchisoarea pe via, dar ea nu a cedat. A
113

fost o situaie far ieire. n cele din urm, cei din


conducerea bncii au fcut o micare. i-au cerut scuze c
au dat-o afar i i-au oferit o compensaie pentru
concediere. n ceea ce privete autoritile ns a fost cu
totul altceva. Fusese comis o ilegalitate i n-aveau de
gnd s o lase pe sora ta n libertate. Aveau de gnd s i
aduc toate acuzaiile posibile, aa susineau cel puin.
Ce voiau? ntreb Nina.
O voiau pe ea. tiind c nici o alt banc nu ar fi
angajat-o dup trenia asta, ea le-a acceptat oferta cu
condiia ca autoritile s renune la acuzaii, desigur. Aa a
ajuns ea la ATS, unde se afl, practic, programatori pentru
ntreg guvernul Statelor Unite.
Nu mi-a spus nimic din toate astea.
i mie mi-a luat ceva timp ca s o descos, crede-m,
zise Nicholas.
i ce legtur are povestea asta cu stickul de memorie
al Carolinei?
ntorcndu-se la computer, el aps din nou cteva taste.
Cred c pe acest stick se afl una dintre uile ei
secrete.
Zu? rspunse Nina, apoi se ridic de pe pat i se duse
la birou.
Da. i dac o voi descoperi, cred c l vom putea
accesa. Vreme de zece minute, Nina urmri cum Nicholas
continua s introduc iruri ntregi de coduri n computer.
Brusc, el i duse mna la frunte i cltin ncet din cap.
Ce s-a ntmplat? ntreb ea. Nicholas zmbi.
Ai gsit-o?
Da. Exist o u secret, dar nu vei ghici niciodat
care era parola.
Nina i aez mna pe umrul lui i l strnse
nerbdtoare.
Spune-mi.
Nicholas i art o fereastr mic pe ecran, apoi tast
parola format din ase litere care deschidea stickul:
S_A_N_J_A_Y.
114

CAPITOLUL 19
Nu mai vzuse un asemenea stick de memorie niciodat.
Volumul de informaii pe care l coninea era uluitor. Existau
practic mii de fiiere stocate pe el i mai avea destul
memorie ct s mai intre ali civa terabii. Nicholas auzise
despre descoperirile teoretice din domeniul stocrii de date,
prin folosirea de discuri nvelite n proteine obinute din
microbi prelevai din mlatini srate, dar nu mai lucrase
niciodat cu aa ceva.
Ce-s astea? ntreb Nina.
Nicholas derul directorul.
Nu tiu sigur.
Caroline a spus c vei ti ce trebuie s faci. A mai spus
c informaiile de pe stick i vor aduce moartea. Trebuie s
le descifrezi.
ncerc, dar e ca i cnd a fi primit un puzzle far
imaginea de pe capacul cutiei.
Atunci, ncepe cu marginile, rspunse Nina. F ce
trebuie s faci ca s l construieti. Trebuie s aflu ce s-a
ntmplat cu sora mea.
i eu vreau s neleg toate astea, dar nu este uor s
descifrezi aceste date.
N-a fost uor nici s i dai seama cum se acceseaz
stickul, dar ai reuit, zise ea, aezndu-i din nou mna pe
umrul lui. Ai s reueti i de data asta.
Lui Nicholas i plcea c ea avea ncredere n el.
Cu ce pot s te ajut? ntreb ea. Nu m pricep la
computere, dar trebuie s existe altceva. Nu trebuie dect
s-mi spui.
Ce zici de nite cafea? Cred c vom avea o noapte
lung.
Nina se ntoarse cu o cafetier i cu dou cni i ntreb:
115

Ce ai descoperit?
El rosese captul creionului, un tic care l ajuta uneori s
se concentreze.
tii ce sunt bulele de filtrare?
Nu.
Este un termen care descrie cum motoarele de
cutare, n special Google, monitorizeaz fiecare micare
pe care o faci pe internet i apoi aleg ce rspunsuri s ofere
cutrilor tale. Chiar dac tu i cu mine cutm exact
acelai lucru, Google poate genera rezultate complet
diferite. Dac tastm fiecare Egipt, tu ai putea primi
informaii despre excursii, n vreme ce eu a putea obine
informaii despre politic i primvara arab. Fiecare este
aezat n propria lui bul virtual de filtrare.
Dar ei nu primesc aceeai informaie, zise Nina.
Exact. Controlnd ceea ce vezi, ei pot consolida sau
modela felul tu de a gndi. Este ca i cum ai merge la
bibliotec, iar bibliotecara ar ascunde jumtate din fiele
crilor cnd te vede venind. Informaia este filtrat n
funcie de ce cred algoritmii computerului c vrei s citeti.
Problema este c tu habar nu ai ce a fost omis. Indiferent
cum percepi tu lumea, indiferent care are fi nclinaia ta
politic i convingerile tale, trebuie s depui eforturi ca s
descoperi informaiile contradictorii.
S-a zis cu internetul exist ca s uneasc oamenii,
rspunse ea.
De fapt, zise Nicholas, internetul a fost creat pentru a
servi drept reea de comunicare militar care s anticipeze
un posibil atac nuclear. A fost inventat n anii 1950, dar nu
a transmis primul su mesaj dect n 29 octombrie 1969. Ar
fi trebuit s fie cuvntul conectare, dar nu s-au transmis
dect litrele e i o, apoi sistemul a czut brusc.
Ce ciudat!
Aa e, rspunse el, nchiznd pagina de internet i
deschiznd alta. Bulele de filtrare sunt doar o modalitate
prin care Caroline a salvat articolele. Mai exist i alte
materiale referitoare la legislaia privind internetul,
neutralitatea
internetului,
actul
privind
protejarea
116

internetului ca bun naional


De ce le-o fi salvat pe toate astea? se ntreb cu voce
tare Nina.
Nu-mi dau seama.
Trebuie s aib o semnificaie. Ce este neutralitatea
internetului?
n esen, este o ncercare a unor membri ai
guvernului care doresc s aib autoritatea de a cenzura
internetul, rspunse Nicholas.
Asta nu e bine.
Nu, nu este, dar Actul PIBN este i mai ru.
N-am auzit nici de el.
Proiectul sta mai este denumit i butonul pentru
oprirea internetului.
De asta am auzit, rspunse Nina. Este legea care
permite ca n biroul preedintelui s fie instalat un buton
mare de oprire, nu?
Nicholas ncuviin din cap.
Iar n cazul unui mega-atac cibernetic, preedintele s
aib capacitatea i puterea de decizie personal de a
nchide internetul.
Pn dispare pericolul atacului?
Pn va crede preedintele de cuviin. Nu trebuie
dect s rennoiasc starea de urgen cibernetic.
Spui toate astea de parc ar fi uite-aa de simplu, zise
Nina, ridicndu-i mna i pocnind din degete. Odat
pericolul ndeprtat, preedintele va trebui s reporneasc
internetul. Nu poi s susii n continuare c exist o stare
de urgen cnd nu este aa.
Nicholas ridic o sprncean.
Oare?
S ncurajezi libertatea cuiva de a cenzura internetul
nu mi se pare o idee bun. Nu agreez cenzura de nici un fel,
nicieri. Vreau ca internetul s fie liber i deschis. Dar mi
vine greu s cred c un preedinte al Statelor Unite ar
susine c exist o stare continu de urgen i ar folosi
aceast scuz ca s-i mpiedice pe oameni s foloseasc
internetul cnd, de fapt, nu exist nici o stare de urgen.
117

La trei zile dup atacurile din 11 septembrie, zise


Nicholas, preedintele Statelor Unite a declarat stare de
urgen naional. Un deceniu mai trziu, nc este n
vigoare.
Poftim?
Statele Unite au fost ntr-o continu stare de urgen
din 11 septembrie pn n zilele noastre.
Iar Congresul nu face nimic n privina asta? ntreb
Nina.
Congresul nu are drept de vot ntr-o asemenea
situaie. Conform legii referitoare la starea de urgen
naional, preedintele nu trebuie dect s i informeze
despre decizia pe care a luat-o. Legea a fost creat ca s l
mpiedice pe preedinte s decreteze o stare continu de
urgen. Aceast situaie ar trebui s dureze doar doi ani.
Starea de urgen de dup 11 septembrie a fost rennoit
repetat de cnd a fost decretat.
i care-ar fi motivele?
Nicholas se uit la ea.
Terorism.
Dar terorismul a existat i nainte de 11 septembrie,
zise Nina, i va exista i n continuare.
La fel i starea continu de urgen naional n care
se afl America.
Dar tot nu neleg. De ce? Care este scopul? Cine le d
aceast putere?
Ai atins punctul nevralgic. Este vorba despre putere.
S presupunem c ar exista cinci sute de prevederi legale
care ar putea fi nclcate sau pur i simplu ignorate n
timpul strii de urgen naional.
Cum ar fi? ntreb ea.
Cele mai cunoscute sunt capacitatea de a suspenda
dou drepturi constituionale majore dreptul la habeas
corpus, care se refer la detenie ilegal, i dreptul
militarilor Grzii Naionale de a aprea n faa unui mare

118

juriu10.
Ce motiv ar avea un soldat din Garda Naional s
apar n faa unui mare juriu?
Nu sunt avocat, dar presupun c motivul ar fi acela c
exist ceteni-soldai care au dreptul de a apela la un
tribunal civil i nu trebuie s se supun neaprat unui
tribunal militar, zise Nicholas, ridicnd din umeri.
Rspunsul acesta nu este concludent.
Pi, n mod normal, cnd i se aduc acuzaii unui
membru al armatei?
Cnd ncalc legea.
Sau, sublinie Nicholas dup o clip de gndire, cnd
refuz s se supun ordinelor.
Expresia de pe chipul tinerei se schimb brusc.
Dac militarii Grzii Naionale refuz s lupte contra
concetenilor lor, ultimul lucru pe care i l-ar dori guvernul
ar fi ca acest caz s fie judecat de un tribunal civil.
De acord, zise el. Exist o coal de gndire care crede
c Patriot Act11 are cteva prevederi la care guvernul poate
apela numai ntr-o stare de urgen, de aceea a fost
prelungit. nc o dat, nu sunt avocat, dar puterea este un
drog care i se urc repede la cap. Numai cei puternici i pot
rezista. Cei care dein puterea vor adesea i mai mult
putere pentru a-i consolida statutul i a nu fi scoi din joc.
Aa trece o republic de la libertate la o form uoar de
tiranie i, n cele din urm, la despotism.
Dar tot nu neleg de ce ar fi interesat-o pe Caroline
toate astea?
Nicholas ridic din umeri.
Poate avea legtur cu activitatea ei de la ATS.
10

n Statele Unite, juriu nvestit de tribunal cu autoritatea de a


cerceta posibile acte criminale, stabilind dac sunt suficiente dovezi
pentru ca inculpatul s poat fi pus oficial sub acuzare, (n.red.).
11
Lege adoptat de Congresul american i semnat de preedintele
G.W. Bush n octombrie 2001 referitoare la urmrirea i destructurarea
terorismului prin metode care presupun interceptarea corespondenei i
monitorizarea suspecilor far aprobri speciale. A fost rennoit de
preedintele Barack Obama pentru patru ani, n 2011. (n.red.).

119

Dar astea sunt chestii care in de politic. Eu credeam


c se ocup de tehnologie, c lucreaz mpreun cu
Aprarea Naional, ceva de genul acesta.
Exist i astfel de informaii aici, zise el, deschiznd un
alt fiier, i pare puin mai logic, avnd n vedere c
Departamentul Aprrii Naionale este responsabil cu
securitatea virtual a comunitilor civile, militare i a
serviciilor secrete. Caroline a copiat o mulime de pagini
web ale DAN, precum i alte articole. Exist o list
nesfrit cu acronime i divizii NECIC, NESC, NERCG,
NESD, NPPD, CNCI, CS&C.
i totui, nimic care s ne spun ce urmrea.
Am gsit un articol interesant despre Centrul naional
de operaiuni al DAN i despre ceva intitulat Iniiativa de
monitorizare media, zise Nicholas. Din cte se pare, din
2010, Aprarea Naional a nceput s strng informaii
despre jurnaliti, moderatori TV i reporteri. Interesant este
i faptul c i consider pe toi cei care folosesc reelele
sociale, cum ar fi Twitter, Facebook sau orice alt site de
socializare, ca fcnd parte din media.
Cu alte cuvinte, spioneaz pe toat lumea, tot timpul.
Este exact ca n China. i cum de nu tie nimeni nimic
despre asta? ntreb ea.
Unii tiu, dar nu cred c i dau seama de amploarea
pe care au luat-o lucrurile. Sora ta pare s-i fi dat seama i
poate a vrut s ne avertizeze. Mai sunt i alte informaii
aici, dar ca orice puzzle, trebuie s lum fiecare pies pe
rnd.
Nicholas ncerc s fie ncreztor, ns volumul de munc
era copleitor. Nu exista nici un indiciu care s arate de ce
Caroline arhivase aceste materiale. Toate aveau legtur
ntr-o msur sau alta cu computerele i cu spaiul virtual,
dar de ce n-ar fi avut? Caroline era specialist IT. Nici un
material nu prea neobinuit, cu att mai puin s fie un
motiv pentru care s ucizi. Trebuia s existe o privire de
ansamblu. Oare ce-a vrut s observ? Nicholas ncepu s
ronie din nou captul creionului, oprindu-se doar ca s
mai ia o nghiitur de cafea.
120

Parcurse articol dup articol, ore n ir; deschise pagin


de web dup pagin de web. Arhiva de pe stick semna cu
un enorm album digital.
Album! i dac exact asta era? n mod evident, articolele
spuneau doar o parte a povetii, la fel ca i fotografiile.
Dac era scris ceva pe spatele lor ceva care s explice de
ce erau importante articolele?
Deschise din nou unul dintre articolele pe care le citise i
l privi dintr-o perspectiv nou. Majoritatea hackerilor pe
care i cunotea el aveau o minte incredibil de sclipitoare,
iar Caroline Romero nu fcea excepie. Multora le plcea
arta stenografiei digitale prin care disimulau mesajele sau
informaiile, dar le ascundeau la vedere. Puteau fi ascunse
printre milioanele de pixeli care alctuiau o imagine sau
chiar ntr-un fiier digital audio. Posibilitile erau nesfrite.
Procedeul era numit securitate prin obscuritate.
Totui, Caroline era o fire practic. Avnd n vedere ct de
mult se chinuise s poat decoda stickul, lui Nicholas nu i
venea s cread c ea i pregtise un alt set de provocri.
Analiznd cu atenie articolul de pe monitor, el i ddu
seama c textul respectiv, ca tot restul arhivei, era n
versiunea care putea fi imprimat. Ceea ce nsemna c nu
coninea imagini, dar punea la dispoziie linkuri.
Cu toate c tia c nici unul dintre aparatele lui nu era
conectat la internet, el verific nc o dat, ca s se
asigure.
Dup ce se convinse c era n siguran, i plimb
cursorul peste articolul pe care l citea i acces unul dintre
linkuri.
El fu trimis numaidect ntr-o zon cu totul nou a
stickului despre care nici nu bnuia c ar fi existat.

121

CAPITOLUL 20
Tehnologia folosit pentru stick era impresionant. Nu
numai capacitatea de stocare era uluitoare, ci i
capacitatea de divizare i de disimulare a unui volum
impresionant de date sub forma unui spaiu nefolosit.
Semna cu un cinematograf faada cldirii arta ct se
poate de real, dar dac deschideai una dintre ferestre sau
intrai pe una dintre ui, ptrundeai ntr-o cu totul alt
realitate.
Nicholas fu tentat s o trezeasc pe Nina, care adormise
din nou pe patul lui, dar hotr s continue s citeasc.
Accesnd articolele de suprafa i ceea ce ataase
Caroline, ncepu s neleag ce ncercase ea s fac. Era o
documentare complet, migloas i detaliat a fiecrei
afaceri i proiect n care fusese implicat compania ATS. De
la articole i pagini web ale Departamentului de Securitate
Naional la rapoarte de investigaii despre Agenia
Naional de Securitate (ANS), despre fiecare hardware,
fiecare program software, fiecare pachet de instruciuni,
fiecare ir de coduri scris vreodat, actualizat sau vndut,
totul era documentat. Legtura profund pe care ATS o
avea cu guvernul Statelor Unite l ului. Cu ct afla mai
multe informaii, cu att se afunda mai tare.
Avnd n vedere experiena lui n vnzarea i cumprarea
de informaii secrete pe piaa neagr, Nicholas era interesat
n special de dosarul pe Caroline l elaborase despre ANS.
Brusc, aproape toate bnuielile lui i fur confirmate.
La cteva sptmni dup atacurile din 11 septembrie,
capacitatea uluitoare de interceptare a ANS care fusese
ndreptat ntotdeauna n afara teritoriului Statelor Unite
fu dirijat ctre interior.
Ageniei i se ridicase interdicia de a urmri spionii i
122

teroritii strini, a cror supraveghere trebuia aprobat de


un judector de la Curtea federal de supraveghere a
informaiilor strine a Statelor Unite. Acum, n numele
securitii naionale, toi cetenii americani erau
considerai suspeci, far ca procesul pentru aprobarea
interceptrii s mai fie necesar.
n baza unui contract pe care ANS l semnase cu ATS,
angajaii celei din urm aveau acces n cldirile de
telecomunicaii din toat ara pentru a instala n secret
nite dispozitive numite separatoare de fascicule pe
comutatoare, astfel nct s poat fi transmise copii ale
tuturor liniilor interurbane, telefoanelor mobile, e-mailurilor,
mesajelor telefonice i ale traficului pe internet ctre
serverele strict secrete i extrem de securizate ale ANS,
rspndite n centrele ageniei din toat ara.
Acolo, activitatea electronic a fiecrui cetean era
sortat i studiat de analitii ANS. Folosindu-se de
programele i echipamentul pus la dispoziie de ctre ATS,
acetia cutau i marcau anumite cuvinte i fraze. Toat
lumea era vizat. Dreptul la intimitate fusese anulat.
Indiferent ct de repede evolua tehnologia sau ct de
securizat era aparatura, ATS i prin urmare ANS obineau
ntotdeauna tehnologie nou naintea publicului larg, graie
att directivelor secrete privind securitatea naional, ct i
unei campanii active privind spionajul industrial, lansat
chiar de ATS. Cu toate c suspectase toate astea de mult
vreme, Nicholas era uluit ct de repede se transformaser
Statele Unite ntr-un supraveghetor extrem de ocupat. n
numele securitii, libertatea cetenilor era ngrdit nu
numai anual, nici mcar zilnic, ci nentrerupt, 24/7.
Pe lng nregistrrile ilegale i nadele ntinse de ANS pe
internet, Caroline introduse n fiierele ei o mulime de alte
operaiuni pe care le catalogase cu denumirea de
Supraveghere total, dintre care multe nu fuseser fcute
cunoscute publicului larg, preau a fi inofensive sau, mai
mult chiar, folositoare.
Identificarea Frecvenelor Radio etichetele RFID era un
exemplu perfect. Puteau fi folosite s gseasc de la
123

jetoane folosite n cazinouri, vite i sticle de ampon din


Walmart, la oameni. De fapt, nenumrate cluburi de noapte
exclusiviste din Europa i ncurajau pe VIP-uri s se lase
etichetai cu ajutorul unui dispozitiv RFID de mrimea
unui bob de orez asemntor celui implantat n animalele
de companie ca s poat fi identificate n caz c se pierd
care era vrt sub pielea persoanei respective pentru a-i
nlesni accesul n club i pentru a plti buturile i a putea
aduga consumaia pe nota de plat. n schimb,
conducerea clubului reuea s i mpiedice pe angajai s
fure i putea s adune o mulime de date folositoare despre
cei mai buni clieni ai si.
n acest joc intraser pn i guvernele naionale. Biroul
Procuraturii
Generale
mexicane
etichetase
deja
optsprezece membri-cheie ai biroului cu scopul de a
controla accesul n baza lor de date secrete, iar Statele
Unite, care ncorporau deja dispozitive RFID n toate
paapoartele, luaser serios n considerare etichetarea
agresorilor sexuali. Abuzurile poteniale ale acelui tip de
tehnologie erau inimaginabile, iar Nicholas i aduse aminte
de numerele de identificare cu care erau tatuate victimele
din lagrele de concentrare naziste.
Telefoanele inteligente i sistemele de navigare auto i
spionau cu regularitate posesorii, iar datele erau vndute n
stnga i n dreapta sau predate guvernului la cerere, far
drept de apel. Muli americani fie nu tiau, fie nu i interesa
faptul c dispozitivele GPS fuseser inventate i erau
ntreinute de ctre Departamentul Aprrii, organizaie sub
a crei jurisdicie se afla ANS. Nu exista nici un dispozitiv
GPS pe care ANS s nu l poat localiza la orice or dorea.
Iar cnd ANS cuta un anume dispozitiv GPS, nu trebuia s
anune pe nimeni de ce fcea asta, ce informaii colecta
sau care era motivul.
La fel aciona i FBI, dup cum observase Caroline. Biroul
nu numai c dispunea de o baz de date pe care o inea
ntr-un seif la etajul al patrulea al sediului central din D.C.,
cu numele de cod Paznicul, coninnd dosarele a zeci de
mii de americani niciodat acuzai sau suspectai de vreo
124

ilegalitate, dar care dduser de bnuit la un moment dat


unui organ local de aplicare a legii, dar FBI instala cu
regularitate dispozitive GPS sub vehiculele suspecilor, far
s apar vreodat n faa unui judector sau s obin un
mandat.
Foloseau far mandat i ceea ce se numea Stingray
dispozitive noi care puteau urmri telefoanele suspecilor
chiar i atunci cnd acetia nu le foloseau pentru a da un
telefon. Pn i Departamentul de Securitate Naional
intrase n cercul vicios al supravegherii.
De fapt, Securitatea Naional ajunsese att de departe,
nct echipase dube nenmatriculate cu dispozitive de
scanare care treceau prin marile orae americane
monitoriznd orice i pe oricine doreau familii n maini,
furgonete care livrau pinea, autobuze de coal toat
lumea se afla n vizorul lor i totul era fcut far mandat.
Inspirndu-se din iluminatul stradal inteligent din
Olanda i din Marea Britanie, Homeland Security se
implicase ntr-un alt proiect de monitorizare al ATS i
ncepuse s l testeze deja n oraele mici din Statele Unite.
Felinarele nu ofereau doar lumin, ci erau prevzute, de
asemenea, i cu un sistem de monitorizare de la distan,
cum ar fi nregistrarea audio i video, precum i scanarea
tuturor trectorilor.
Chiar dac Nicholas era apolitic i ducea viaa unui ho,
era uluit c nimeni nu protestase, c nu se nregistrase nici
o revolt i nici o plngere din partea cetenilor care erau
spionai n fiecare zi. Singurii care strigau c e un abuz fi
erau, de obicei, o mn de adepi ai dreptului la via
privat. Cei mai muli oameni ns erau de prere c, de
vreme ce nu fceau nimic ru, nu aveau de ce s fie
ngrijorai, ceea ce era complet fals.
Nu se gndeau c era foarte posibil ca, ntr-o bun zi,
aceast tehnologie s se ntoarc mpotriva lor. Ca i n
cazul codului fiscal, corpul de legi care se referea la
securitatea naional i va transforma pn la urm pe toi
n nite infractori, indiferent ct de cinstii ar fi sau ct de
mult s-ar strdui s respecte litera acestor legi. Nu era
125

dect o chestiune de timp pn cnd erai luat n vizor.


Aceleai msuri care azi vegheau ca tu i familia ta s fii
n siguran ar putea fi folosite mine pentru a descoperi
i trimite n nchisoare pe oricine.
Oare americanii erau mai interesai s-i procure cele
mai noi i mai nemaipomenite aplicaii IT dect s lupte
mpotriva folosirii acestor aplicaii pentru a le monitoriza
fiecare micare, mesajele sau chiar, prin intermediul
cuvintelor folosite n cutrile lor pe calculator, fiecare
gnd?
Invadarea gndurilor oamenilor era o alt problem
ngrijortoare despre care Nicholas auzise vorbindu-se n
oapt, doar ca s descopere ulterior confirmarea n
notiele Carolinei. Pe lng algoritmii care ncercau s
foloseasc datele cu scopul de a anticipa comportamentul
clientului, ANS i Google se foloseau de miliardele de intrri
pe Tweets i Facebook, de numrul abonamentelor pentru
autostrad, de achiziiile de pe Amazon, de datele
telefoanelor mobile, de informaiile GPS, de cuvintele-cheie
introduse n motoarele de cutare pe internet, precum i de
alte mruniuri digitale generate n fiecare zi cu scopul de
a construi cel mai sofisticat sistem de inteligen artificial
care existase vreodat n lume. Purtnd numele de cod
AQUAINT Advanced Question Answeringfor Intelligence
sistemul fusese nvat nu numai s gndeasc precum o
fiin uman, dar i s prezic modul n care gndesc i se
comport oamenii.
Tehnologia era nspimnttoare, iar asta nu era tot.
Caroline indusese un articol despre o companie deinut n
secret de ATS, care ncheiase recent faza unu de testare,
finanat fiind de Homeland Security, iar n prezent lucra la
faza doi. Intitulat Future Attribute Screening Technology
(sau, mai simplu, FAST), era un dispozitiv care putea fi
instalat n secret pe stadioane, n aeroporturi, n centre
comerciale, precum i n alte locuri publice i al crui scop
era identificarea activitii teroriste nainte ca aceasta s
se petreac.
Dispozitivul scana, far autorizaie, fiziologia fiecrei
126

persoane care trecea prin dreptul senzorului i nregistra,


stoca i analiza respiraia, secreia de feromoni, activitatea
electrodermal i funciile cardiovasculare ale persoanei
respective, n ncercarea de a recunoate reaua-intenie i
a avertiza autoritile. Un sistem secundar de etichetare
se ocupa cu stabilirea identitii subiectului prin noua baz
de date a FBI-ului, NGI, sau Next Generation Identification.
Era ca i cum ai fi etichetat far rgaz fotografii n iPhoto.
Baza de date NGI era o versiune mbuntit i
atotcuprinztoare, n valoare de un miliard de dolari, a
arhivei de amprente digitale a Biroului, care coninea
amprentele digitale a peste o sut de milioane de oameni i
care era cunoscut ca fiind cea mai mare baz de date
biometrice din lume. n loc de amprente digitale i poze de
identitate, NGI coninea fotografii fcute cu ajutorul unei
tehnologii care recunotea chipul, scana irisul, amprentele
digitale i ale palmei, ADN-ul, nregistrrile vocale, stilul de
mers, fcnd i analize detaliate ale cicatricilor i ale
tatuajelor. Depea generaia urmtoare i se potrivea
perfect cu tehnologia FAST. Cu toate astea, etichetarea cu
ajutorul dispozitivelor FAST nu consta pur i simplu n
identificarea trectorilor netiutori cu ajutorul programului
NGI.
Fr s-i pun problema c aceste investigaii ar fi
nentemeiate, FAST scana subiecii pentru a stabili dac au
asupra lor aparate mobile. Dac aveau, echipamentul FAST
intra n contact cu ele i copia toate datele pe care le
conineau i care se aflau la dispoziie. De asemenea, FAST
cuta i dispozitivele RFID pe care persoana cu pricina le-ar
fi putut avea asupra sa, copiind i informaiile coninute de
acestea.
Toate aceste date erau stocate ntr-o uria baz de date,
administrat de Departamentul Securitii Naionale i de
ANS, iar fiecrui trector n parte i se ntocmea cte un
dosar.
Nu conta dac aveai vreo intenie criminal azi. La un
moment dat n viitor ai putea avea i, prin urmare,
informaiile adunate ar fi constituit un punct de plecare n
127

vederea incriminrii tale.


nfignd ferm un steag pe teritoriul crimelor cu
premeditare, guvernul Statelor Unite crease o scen care
prea decupat din Minority Report12 sau din romanul lui
George Orwell, 1984.
Aceste tehnologii nu numai c tiau exact unde te aflai i
ce fceai n orice clip, dar i monitorizau i gndurile,
anticipnd ce aveai de gnd s faci n continuare. Acelai
guvern care conducea Serviciul potal al Statelor Unite se
ocupa i de aceste tehnologii. Dup prerea lui Nicholas,
afirmaia cum c acestea vor fi folosite doar pentru
garantarea siguranei cetenilor americani era depit de
departe de abuzurile monstruoase pe care le comiteau.
Fiecare metod tehnologic abuziv i fiecare micare
fcut pentru a rpi libertatea ceteanului de rnd n
numele securitii aveau, ntr-un fel sau altul, legtur cu
ATS.
Nicholas continu s parcurg fiier dup fiier, accesnd
linkurile i aflnd despre toate activitile n care era
implicat organizaia ATS. Abia cnd descoperi un fiier n
care era descris istoria organizaiei el nelese c ajunsese
la surs, la imaginea de ansamblu, din cauza creia se
dorea moartea Carolinei.
La sfritul celui de-Al Doilea Rzboi Mondial, n perioada
de declin a Biroului de servicii strategice al armatei,
ncepuse organizarea Ageniei Centrale de Informaii (CIA).
ngrijorai de ideea c o agenie civil de informaii ar fi
putut fi supravegheat de politicieni, un grup secret din
cadrul BSS se desprinsese i formase propria organizaie.
O botezar Santinela i, n secret, membrii acestei
organizaii i stabilir un singur scop simplu s apere
Statele Unite n perioada postbelic, indiferent care ar fi
fost preul. Avur un mare succes la nceput, ns odat cu
succesul cptar o notorietate nedorit n Washington.
Unii i considerau nite justiiari periculoi, care nu
12

Raport special (2002), film inspirat de Philip K. Dick, regizat de


Steven Spielberg, cu Tom Cruise i Colin Farrell. (n.red.).

128

ddeau socoteal nimnui i care trebuiau clcai n


picioare. Alii i considerau o arm folositoare mpotriva
comunitilor n timpul Rzboiului Rece care lua amploare. n
timp ce adversarii lor fceau investigaii, simpatizanii
organizaiei secrete o ajutau s rmn ascuns,
furnizndu-i extrem de profitabile contracte cu guvernul.
Erau, n multe privine, deasupra legii. n esen,
organizaia nclca deseori legea pentru ca anumite agenii
guvernamentale s nu mai fi nevoite s-o fac. Scopul dorit
era atins, securitatea era consolidat, iar sponsorii
organizaiei aveau o plaj destul de larg pentru a putea
dezmini credibil implicarea n acele operaiuni.
Cum se ntmpl cu multe organizaii ns, Santinela
experiment fenomenul de depire a obiectivelor.
Angajaii mai tineri, recrutai pentru a-i asuma greutatea
unui flux operaional tot mai rapid, nu erau ntotdeauna de
aceeai prere cu fondatorii organizaiei.
Prin anii 1960, Santinela se ocupa deja cu colectarea
de informaii. Membrii acesteia vzur n Signals
Intelligence (sau SIGINT) o afacere de viitor n domeniul
informaiilor i astfel fcur trecerea la computere i satelii
moderni. n anii 1970, Santinela adopt o alt denumire:
Adaptive Technical Solutions (ATS). Omniprezena lor n
instituiile puterii, n special n ANS, i fcuse pe muli s
cread c ATS era, de fapt, un fel de entitate
cvasiguvernamental. Organizaia nu se prea grbise s
dezmint aceast teorie, ba mai mult, o promov i profit
de ea din plin.
Din notiele Carolinei, Nicholas afl c ATS era din ce n
ce mai puin interesat de America i din ce n ce mai
interesat de ea nsi. Tot ce-i propunea era s-i
consolideze o poziie sigur. Compania i elimina far mil
concurena i i descuraja pe furnizori. Se folosea de datele
strnse pentru a antaja pe oricine le-ar fi stat n cale,
indiferent c provenea din sectorul public sau din cel privat.
Aceast descoperire era ocant, dar nu se compara cu
ceea ce gsi Nicholas n fiierul urmtor.
Ani la rnd ATS se folosise de superioritatea sa
129

tehnologic pentru a coordona tranzacii uriae bazate pe


informaii privilegiate, nc de la nceputul anilor 1980,
compania ncepuse s i spioneze pe toi actorii lumii
financiare. Ascultau convorbirile telefonice, interceptau
faxuri i evoluau odat cu tehnologia, sprgnd reelele
interne de calculatoare i conturi de e-mail. Adunar muni
de dolari murdari pe care i splau prin intermediul
diverselor programe pe care le dezvoltau n baza unor
contracte secrete, ascunse de privirile curioase ale
Autoritii de Supraveghere Financiar.
Aceti dolari murdari erau investii n bunuri tangibile
din ntreaga lume, precum i n piaa bursier, prin
corporaii fictive, de tip off-shore13. Mai investeau banii i
ntr-o mulime de proiecte R&D14 promitoare, care n cele
din urm erau mbuntite i vndute Pentagonului i CIA.
Pe scurt, ATS i crease propria autorizaie de a tipri bani
i i asigurase o poziie dincolo de orice inspecie sau
acuzaii.
Nicholas era aproape convins c descoperise, pn la
urm, motivul pentru care Caroline Romero se temea
pentru viaa ei. Apoi deschise un fiier denumit Nisipul
albastru.
nc din primele dou paragrafe, el i ddu seama c tot
ceea ce fcuse ATS n trecut era nimic pe lng ce
inteniona s dezlnuie.
Trebuia s-i avertizeze pe oameni, ns nelese c nu
exista dect o singur persoan care putea s fac ceva n
acea privin.

13

Companie care nu desfoar activiti comerciale n ara n care a


fost nregistrat i care, din punctul de vedere al actelor comerciale
svrite, este considerat ca fiind firm strin. O companie offshore
nu nregistreaz venituri n ara n care a fost nmatriculat, (n.tr.).
14
Research and Development, activitate care presupune crearea de
noi produse sau tehnologii, (n.red.).

130

CAPITOLUL 21
Pirineii din ara Basc
Spania
Joi
Padre Peio avea de lucru la abaie i l invit pe Harvath
s mearg cu el. Era un drum de trei ore clare, pe munte.
Harvath mai fusese acolo. Era ntocmai cum trebuia s fie
un loc de refugiu religios: frumos, linitit i izolat. ns asta
era problema: era cam izolat. Contactul preoilor cu lumea
exterioar era unul limitat. Atunci cnd a stat acolo,
Nicholas i-a adus cea mai mare parte a echipamentului cu
el. Fusese distrus ntr-un incendiu, iar lui Peio nu i mai
rmsese aproape nimic. Harvath nu putea s l nsoeasc.
Trebuia s rmn unde reuise s stabileasc o conectare
bun la Skype. Trebuia s atepte alte instruciuni de la
Btrn.
i atept. i verific contul toat ziua, din or n or,
apoi din jumtate de or n jumtate de or, spernd s
primeasc un mesaj de la Carlton. Nu primi nici unul.
Neputndu-l evita pe Harvath, care edea n mijlocul
casei lui, comandantul ETA i vr capul nuntru i se
prezent. l chema Tello. Era un brbat corpolent, cu mini
mari i aspre i dini nglbenii. Avea o musta groas, cu
capetele rsucite n sus i o barb crescut de cteva zile
pe obraji, semn c fusese prea ocupat pentru a se rade.
Harvath habar nu avea cu ce se ocupa brbatul, dar nici nu
inea mori s afle. Poate c ETA renunase la toate actele
de violen. Dar, judecnd dup nfiarea lui Tello i a
oamenilor de la ferm, narmai pn n dini, se prea c
echipajul nu primise aceast ntiinare. Cu ct tia mai
puine despre gazda lui i colegii acestuia, cu att mai bine.
131

Colegi. Harvath repet ncet cuvntul. Oare era posibil ca


atacul asupra organizaiei s fi fost instrumentat nu de
vreun duman al Statelor Unite, ci, de fapt, de o for din
interior?
Era o idee nebuneasc, dar totui i trecu prin minte.
Orict de nesbuit prea, tia c n-o putea ignora. Fusese
instruit s ia n considerare toate variantele posibile i s-i
asculte instinctul.
Cu toate astea, posibilitatea ca vreun concetean
american s se fi aflat n spatele unei astfel de operaiuni
era aproape imposibil de crezut.
Harvath se uit la ceas. Trecuse de miezul nopii. Nu era
de mirare c nu mai reuea s gndeasc limpede. Trebuia
s doarm cteva ore. Gndurile lui o luaser razna n prea
multe direcii ciudate.
Dup ce i verific nc o dat contul de pe Skype i
vzu c nu primise nici un rspuns, el deconect i nchise
computerul.
O cea deas nvluise ntreaga ferm, iar Harvath lu o
lantern Surefire care se afla ntr-un compartiment al
rucsacului lui Riley ca s i lumineze drumul pn la
grajduri. Rceala umed i ptrundea prin hain. Fusese
instruit s reziste frigului extrem, dar asta nu nsemna c i
i plcea. De fapt, numrul mare de soldai SEAL care se
mutau n zone cu clim cald odat ce se pensionau l fcu
s se ntrebe dac marina nu inducea cumva agenilor si
de elit o ur crncen mpotriva frigului sau dac
rezistena la frig dura o perioad relativ scurt, soldaii
SEAL neputnd rezista mai mult timp.
Era un joc de cuvinte interesant pe care nu trebuia s l
analizeze n seara aceea. nainte de a urca scrile ctre
micul apartament de deasupra grajdurilor, l salut din cap
pe unul dintre paznicii narmai ai lui Tello. Acetia erau
mbrcai cu hanorace i aveau pe cap tradiionalele berete
negre basce, pe care le purtau toi simpatizanii ETA.
Dup ce intr, porni reoul din dormitor i i turn un
pahar cu ap. Se rezem de chiuveta din baie i privi
rucsacul lui Riley care se afla pe un scaun n dormitor. i
132

verificase toate lucrurile personale de mai multe ori, ns


nici unul dintre ele nu reuise s-l fac s-i dea seama ce
cutase ea n Paris sau de ce fusese trimis el s se
ntlneasc cu ea la adpost.
De ce naiba se ntmplase ceea ce se ntmplase? i mai
important, de ce ei? De ce femeilor la care inea li se
ntmplau lucruri rele? tia c viaa nu era dreapt, dar, la
naiba, avea impresia c o for superioar l pedepsea n
mod intenionat.
ntlnise foarte puine femei cu care putuse vorbi despre
munca lui sau care l neleseser i l sprijiniser atunci
cnd el fusese nevoit s plece i s se ocupe de treab.
Cunoscuse cteva femei n viaa lui care fuseser
minunate, dar, ntr-o form sau alta, ntre ei intervenise
munca lui, iar relaiile se destrmaser. Sperase ca lucrurile
s stea altfel cu Riley din moment i ea fcea parte din
breasl.
Se ntlniser pentru prima oar cu cteva luni nainte.
Btrnul o trimisese s preia un prizonier pe care el pusese
mna n timpul unei operaiuni n Elveia. Ea avea treizeci i
ceva de ani i era extrem de atrgtoare. Era nalt i avea
prul castaniu, cu tente rocate, ochii albatri i buze
crnoase. n momentul n care i strnser minile, el se
simise ca i cum ar fi fost lovit de fulger.
Ea fusese o schioar de performan nainte s se
retrag i s urmeze cursurile facultii de medicin. Cu
toate c i plcea s practice medicina, simea nevoia de
adrenalin, pe care nu o gsea n meseria ei. Riley ncepu
s fac cercetri pe internet, s-i sune prietenii rspndii
n toat ara, ba chiar s vorbeasc cu prieteni ai prietenilor
din Washington, D.C. Nu tia exact ce cuta, dar i spuse
c i va da seama pe parcurs.
Tocmai i pregtea dosarul pentru un post n strintate
n cadrul Biroului pentru Servicii Militare al CIA, cnd se
trezi la u cu doi reprezentani ai armatei Statelor Unite.
Erau pe punctul de a crea un proces de aplicare a unui
program care era de competena ei i o invitar s ncerce.
Riley nu numai c ncerc, dar i depi pe ceilali recrui i
133

deveni unul dintre primii membri ai Proiectului Atena.


Asemnrile dintre ea i Harvath erau evidente. n timp
ce i aducea aminte de ea, el tia c va ajunge s se
gndeasc i la celelalte femei din viaa lui. Era un drum
emoional ntunecat, presrat cu cicatrici lsate de trecutul
lui. tia ce se va ntmpla dac se va lsa prad emoiilor,
c va sfrit prin a-i neca amarul n prea multe pahare de
trie, din cea mai apropiat sticl. Hotr s se liniteasc
nainte s o apuce pe acel drum. Concentrndu-se asupra
plcilor de faian cu form ciudat, montate n jurul
oglinzii, el ncerc s numere ct mai multe n timp ce se
spla pe dini.
Dup ce termin n baie, el stinse lumina i se vr n pat,
ncercnd s ignore rucsacul lui Riley.
Aternuturile erau reci, iar reoul nu reuise s nving
rcoarea care se instalase n ncpere. Era una dintre acele
nopi cnd umezeala prea s ptrund peste tot.
Trgndu-i ptura pe piept, Harvath nchise ochii i
ncerc s se relaxeze. Nu avea nevoie s-i zboare
gndurile aiurea n acel moment. Avea nevoie de somn,
mcar pentru cteva ore.
El inspir lung i adnc de cteva ori i i goli mintea,
concentrndu-se numai asupra ntunericului. Contiina lui
se transformase ntr-o cutie de fier, n care nu reuea s
ptrund nici un gnd. Maimua fusese nchis n cuc. n
curnd adormi.
Ca mrturie a strii de extenuare n care se afla, el
ncepu s aib o serie de vise profunde i intense.
De fapt, erau att de intense, nct, trei ore mai trziu,
nu i putuse da seama dac auzise ntr-adevr ltratul
cinilor sau dac visase.
ncerc s-i scoat acest gnd din minte i s se
ntoarc la somn, cnd brusc auzi o mpuctur i i ddu
seama c nu mai era un vis.

134

CAPITOLUL 22
Apucndu-i arma, Harvath se rostogoli din pat i se
ntinse pe jos. Ce naiba se ntmpla? se ntreb el. Nu se
mai auzir alte mpucturi.
n timp ce sttea ntins, el i ciuli urechile ca s aud
alte zgomote din care s-i dea seama ce se ntmpla.
Cinii ltraser. Se auzise o mpuctur. Dar ct timp se
scursese ntre ele? Habar nu avea. Prea s fi trecut un
minut, dar ar fi putut fi i zece minute sau mai multe.
Trebuia s existe o legtur ntre ltrat i mpuctur.
Trebuia s existe vreun animal de prad prin apropiere. i
dac exista, atunci ntrebarea era urmtoarea: era oare din
specia cu patru picioare sau o specie mult mai periculoas,
care avea doar dou?
Harvath atept, dar nu se mai auzi nici un zgomot. Din
cte tia el, nu fusese nimic varianta basc a vreunui
coiot sau leu de munte care se rtcise pe proprietate i
care fusese mpucat. Dar dac nu se ntmplase asta?
Neavnd telefon i nici mcar o staie de emisie-recepie
prin care s ia legtura cu paznicii sau cu Tello, care se afla
n casa mare, Harvath nu avea de ales dect s
investigheze de unul singur.
Se mbrc repede i se furi far zgomot afar din
apartament. Aerul nopii era i mai rece dect atunci cnd
se dusese el la culcare, iar ceaa mai deas. Abia i zrea
mna dac i-o ntindea. Hotr s nu i scoat lanterna din
buzunar. Dac era cineva acolo n cea, lumina lanternei iar fi atras atenia.
Cnd iei afar, ceaa se despic, prnd s l trag
nspre ea. Cnd aceasta l nvlui, el ncerc s disting
zgomote, orice fel de zgomote. Nu se auzi nimic; nici mcar
cele fcute de vite.
135

Au o pune foarte ntins, i reaminti el. Poate


animalele se mutaser mai aproape de munte,
ndeprtndu-se de cldirile fermei atunci cnd ncepuse s
se nteeasc ceaa. Poate era asta sau poate exista un alt
motiv.
Cinii i vor simi prezena n orice clip. Erau obinuii cu
Tello i cu oamenii lui, dar cum Harvath era strin, acetia
reacionau cu precauie n preajma lui.
Nici unul dintre ei nu veni s l cerceteze cnd trecu de
grajd. Dac nu se aflau cumva cu vitele n captul
ndeprtat al punii, atunci ceva nu era n regul.
Se ndrept ctre casa mare, cu pistolul n buzunarul
hainei, innd mna pe mner i degetul pe trgaci. Voia s
fie pregtit dac era luat prin surprindere, dar nu voia s
surprind nici el. De cele mai multe ori, primul i singurul
lucru pe care l vedeau oamenii era arma. Nu voia s fie
mpucat de unul dintre oamenii lui Tello.
Pe la mijlocul distanei, fu ct pe ce s se mpiedice de o
pereche de ghete din piele. Se aplec prin cea i vzu c
aparineau unuia dintre brbaii pe care i salutase mai
devreme, nainte s urce scrile ctre apartament.
Lng el se afla o lupara, iar Harvath simi c se trsese
de curnd cu ea. i ntinse mna i verific pulsul
brbatului. Trupul lui era cald nc, dar inima ncetase s
mai bat. Cnd i retrase degetele, Harvath observ c
erau mnjite de snge. Brbatului i fusese tiat gtul de la
o ureche la cealalt. Haina i era ud din cauza hemoragiei.
Nu mai putea face nimic pentru el. Brbatul era mort, iar
ferma era atacat. Trebuia s i concentreze atenia asupra
pericolului.
n timp ce se ndeprta de trup i se apropia pe furi de
cas, i puse trei ntrebri. Cine intrase pe proprietate?
Ci erau? i de ce veniser?
De ndat ce i veni n minte ultima ntrebare, avu
presimirea c n curnd va primi i rspunsul.
Apropiindu-se de casa mare, el se ntreb dac bascul
mort trsese cu arma ctre un intrus sau ca s-i avertizeze
colegii. Oricare ar fi fost rspunsul, trebuia s fi declanat
136

agitaia. Faptul c ferma era cufundat n tcere nu era


semn bun. Din cte i observase pe oamenii lui Tello,
acetia erau profesioniti, nu genul care ar fi dat una-dou
bir cu fugiii.
Cnd ajunse n dreptul uii laterale pe care o folosea ca
s intre i s ias din cas, el o gsi ntredeschis, prnd
mult prea mbietoare. Hotr s mearg de-a lungul casei ca
s fac o cercetare rapid nainte s intre.
n timp ce se deplasa prin cea, pipi peretele exterior
ca s nu se rtceasc. Ferestrele erau ntunecate i nu
lsau s se vad nimic nuntru.
Ajungnd la colul casei, auzi ceva i se opri brusc. Prea
c cineva ncerca s-i nbue tuea, ns nu era sigur.
Cu arma n mn, Harvath i vr cealalt mn n
buzunar i scoase lanterna. Auzi din nou tuea, urmat de
un geamt.
innd lanterna n mna stng, o ridic n aer, ct mai
departe de corp. Apoi, dup ce inspir adnc, el eliber
aerul i iei de dup col.
Aps i eliber butonul care aprindea lanterna. Era un
exerciiu pe care l fcuse de mii de ori pe vremea cnd era
n SEAL i n serviciile secrete. Fulgerul de lumin dur doar
o secund sau mai puin, dar era uluitor cte informaii
putea nregistra creierul ntr-un timp att de scurt.
Din cauza ceii, avea impresia c ncerca s vad prin
vaselin, dar reui s observe suficient de multe.
Erau doi brbai. Purtau blugi, bocanci i hanorace care
nu preau potrivite pentru altitudinea i temperatura de
afar. Erau n form i aveau prul tuns scurt, n stil
militresc. Unul sttea n ezut, n timp ce al doilea,
ghemuit lng el, presa un fel de bandaj pe piciorul lui,
lng zona inghinal. Rnitul inea n mn un pistol cu
amortizor, i chiar dac Harvath nu l putea vedea,
presupuse c i cellalt brbat era narmat.
Presupunerea i se confirmase n momentul n care un
ropot de gloane mucar din piatra peretelui lng care se
afla Harvath.
El se retrase repede dup col. Acetia nu erau oamenii
137

lui Tello. De fapt, i aduceau foarte mult aminte de brbaii


din Paris.
Ghemuindu-se, ridic pistolul i trase pe dup col mai
multe focuri de arm, ntr-o succesiune rapid. Brbaii nu
aveau unde s se ascund, iar el profit de aceast ocazie.
Nu fixase amortizorul pe eava pistolului i, dei ceaa
nghiise o parte din sunet, mpucturile armei de calibrul
45 bubuir ca nite tunete.
Ridicndu-se n picioare, el se lipi cu spatele de perete i
schimb ncrctorul. Cnd fu pregtit, iei de dup col i
declan un nou ropot violent de mpucturi.
i retrase arma, schimb ncrctorul i atept, cu
urechea ct mai aproape de marginea peretelui, dar nu auzi
nici un zgomot.
Avnd grij s nu fac nici el vreun zgomot, i scoase
capul pe de dup col. Nu se ntmpl nimic. Fie nu reueau
s l vad prin cea, fie nu mai puteau trage. Harvath
trebuia s afle.
Dup ce i pregti arma, ddu s mai arunce o privire de
dup col, apoi se rzgndi i fcu un pas n spate. Dac l
ateptau, atunci aceea era direcia din care presupuneau c
ar fi venit. i aminti c singurul ajutor sigur pe care l
puteai cpta ntr-un schimb de focuri era s gureti inta.
Dac situaia ar fi fost invers, Harvath ar fi tras la rndul lui,
n timp ce i-ar fi dus partenerul la adpost. Apoi ar fi
ncercat s-i doboare adversarul.
n timp ce se mica, singurul gnd pe care l avea minte
era s anihileze pericolul. La o distan de cincisprezece
metri n faa lui, unul din brbaii care ncercase s l
omoare iei din cea, iar Harvath profit de ocazie ca s-l
elimine.
Brbatul nu se atepta s l vad, i chiar dac reacion
imediat, Harvath fu mai rapid.
Aducndu-i aminte de vestele antiglon pe care le
purtaser brbaii din Paris, Harvath aps pe trgaci i
eliber dou gloane n fruntea brbatului, care czu pe jos
secerat.
El ndeprt arma acestuia, lovind-o cu piciorul i l
138

percheziion repede. Exact cum se ateptase, brbatul


purta vest antiglon. Era tnr, spre treizeci de ani, la fel
ca i brbaii din Paris. i, la fel ca i brbaii din Paris, nu
avea asupra lui nici un act de identitate din care s afle
cine era, de unde venea sau de cine fusese trimis. Tot ce
avea asupra lui era o staie de emisie-recepie prins la
curea i nite cti pe care le lu Harvath.
Se ridic n picioare i i ciuli urechile, ncercnd s
disting prin cea zgomotul pe care ar fi putut s l fac
cineva care se apropia. Era linite peste tot. Prea linite.
Dup ce i puse ctile i i ascunse staia n hain, o
porni n cutarea celuilalt inta.
l gsi aproape n locul unde l vzuse ultima dat, ns
avea capul zdrobit. i acesta avea n jur de douzeci de ani.
Partea de sus a piciorului stng, precum i o parte din
stomac de sub vesta antiglon fuseser sfrtecate de ceea
ce prea a fi o rafal de gloane trase de aproape. Harvath
l percheziion repede, dar acesta, ca i partenerul lui, nu
avea nimic asupra lui.
ndeprtndu-se de cadavru, nconjur casa pe furi,
ndreptndu-se ctre ua lateral, care rmsese
ntredeschis. Pi nuntru i rmase nemicat pre de
cteva secunde, ascultnd. Abia dac reuea s disting
ceva.
n cele din urm, ncepu s nainteze uor. Din vestibulul
mic n care intrase, el se furi prin cmar i iei n
buctrie. Toate simurile i erau n alert maxim. Singurul
zgomot care se auzea era ticitul unui ceas vechi din lemn
din camera de zi, care se afla mai departe.
Din buctrie trecu n sufragerie, unde se opri. Simi cum
i se ridic prul pe ceafa. n camera de zi, observ masa
rsturnat, iar pe jos, ceva ce semna cu o balt de snge.
Era prea ntuneric ca s mai poat distinge altceva i nu
avea de gnd s aprind lanterna.
Cnd naint, vzu corpul masiv al lui Tello ntins pe
pardoseal cu faa n jos, lng canapea. Dup ce cercet
ncperea, se duse la el i i ntoarse cu grij trupul.
Brbatul primise un glon n frunte i unul chiar sub nas.
139

Avea ochii deschii, dar erau lipsii de via i priveau n


gol. Comandantul ETA era mort.
Asta s fie oare? Un atac? Lansat de un grup rival?
Poate vreo grupare de crim organizat? Oare era implicat
i guvernul spaniol?
Abia se materializ acest gnd n mintea lui Harvath cnd
acesta primi rspunsul.
S nu ndrzneti s faci vreo micare, se auzi vocea
unui brbat, undeva n spatele lui. Vorbea n englez, cu
accent american. Avea o tent de ngmfare, specific
orenilor. Arunc arma, ticlosule!
n ncpere era att de ntuneric, nct dac Harvath s-ar
fi ntors i ar fi ncercat s trag, brbatul din spatele lui ar
fi apucat probabil s l mpute primul. Nu avea de ales
dect s se conformeze i i aez arma pe jos, lng
trupul lui Tello.
n genunchi! i ordon brbatul. Acum!
Harvath se supuse.
Minile la ceafa! Cu degetele ncruciate.
Cine eti? vru s tie Harvath. Ce caui aici?
Taci! zise brbatul. Minile la ceafa! Acum!
Mai nti spune-mi cine eti i ce caui aici.
Brbatul lans dou gloane n canapeaua lng care
Harvath se afla ngenuncheat.
Havath i ridic minile i i ncruci degetele la ceafa.
Cred c ai ncurcat persoana, amice.
Taci! repet brbatul, deschizndu-i staia. Red Two
ctre Red One. inta n custodie. Cldirea B. Terminat.
Harvath avea ctile n urechi i putea auzi transmisiile
radio.
Recepionat, Red Two, rspunse o voce. Cldirea B.
Terminat.
Oare erau doar patru? Deocamdat nu auzea alte
transmisii.
Red Two ctre Red Three. D-mi un SITRER Terminat,
zise brbatul din spatele lui Harvath. SITREP era
prescurtarea pentru raport asupra situaiei.
Nu veni nici un rspuns.
140

Red Two ctre Red Three. M auzi? Terminat.


Trecur cteva secunde. Tot nu veni nici un rspuns.
Dac nu mai erau dect doi indivizi, atunci acetia erau
mori, deoarece Harvath i omorse pe amndoi.
Ar fi trebuit s-i aduci mai muli oameni, zise el.
Brbatul l ignor.
Red Two ctre Red Four. Terminat.
Atept, apoi ncerc din nou s ia legtura cu Red Four.
n cele din urm renun i lu legtura cu Red One.
Spune, Red Two. Terminat.
Proprietatea este securizat? Terminat.
Confirm. Terminat.
Vreau s i caui pe Red Three i pe Red Four. ncepe
de la cldirea B i apoi cerceteaz mprejurimile. Terminat.
Recepionat. Red One terminat.
Apoi brbatul i ndrept toat atenia i furia asupra
prizonierului su.
Ordinele primite spun doar att: c trebuie s mori. Nu
spun i ct de repede.
Ordine de la cine? rspunse Harvath.
Nu-i treaba ta, trdtorule.
Trdtor? Cuvntul l ului. Pre de o clip nu tiu ce s
rspund, n cele din urm zise:
Chiar c ai ncurcat persoana.
Nu, tu eti persoana, trdtor nemernic.
Parc primise un pumn n fa. Trdtor? Trdare?
Despre ce naiba vorbeti? Crezi c sunt trdtor?
Nu eu hotrsc. Eu ndeplinesc ordinele, zise brbatul.
Cine d aceste ordine?
Nu-i treaba ta.
Eu sunt trdtor, iar tu eti aici ca s m ucizi i nu-i
treaba mea?
Vorbeti prea mult, i-o retez brbatul.
Iar tu nu vorbeti ndeajuns. Faci o greeal foarte,
foarte mare. Ascult-m, ai ncurcat persoana.
Taci!
Harvath i ddu seama c brbatul nu mai avea mult
timp la dispoziie.
141

Eti din armat, corect? Sau cel puin ai fost n armat


la un moment dat. Ce ramur?
Brbatul l ignor.
Eu am fost n trupele SEAL nainte s m altur
serviciilor secrete.
i-am vzut dosarul, rspunse brbatul.
Atunci tii cte am fcut pentru ara mea. mi eti
dator cu o explicaie.
Nu-i sunt dator cu nimic, zise acesta, pornindu-i din
nou staia. Red Two ctre Red One. Ce-ai aflat? Terminat.
N-am aflat nimic nc, Red Two. Terminat.
Grbete-te! Red Two terminat.
Era ceva ilogic n comportamentul individului, iar Harvath
nu reuea s-i dea seama ce. Se comporta ca un militar,
dar, n acelai timp, avea ceva din mentalitatea gtilor de
cartier.
Ascult, zise Harvath, nu poi omor un concetean
american far ca acesta s nu fie judecat mai nti.
Ba pot dac apari pe list, trdtorule.
List? Care list? Despre ce naiba vorbeti?
Atenia brbatului fu distras de ceva i acesta nu i
rspunse. Cnd Harvath ncerc din nou s-i smulg un
rspuns, el i spuse pe un ton optit:
Taci dracului din gur.
Cnd brbatul i mic greutatea corpului, ntorcndu-se
spre dreapta, se auzi scritul slab, aproape imperceptibil
al podelelor.
Scritul fu urmat de o mpuctur asurzitoare care
fcu s-i iuie urechile lui Harvath. ntinzndu-se dup
arm, el se rsuci i o ridic tocmai n momentul n care
brbatul se prbuea cu faa n jos. Era mort. Un glon i
strpunse gtul pn la baza craniului.
n camera de zi, cu lupara fumegnd n mn, sttea
padre Peio.
nainte ca Harvath s apuce s scoat un cuvnt, zri o
umbr care se deplasa n spatele preotului din buctrie.
Peio! Arm! Jos! strig el.
Dar era prea trziu. n loc s se arunce la pmnt, Peio se
142

ntoarse.
Era greu de spus cine trsese primul, Harvath sau
brbatul care trebuie s fi fost vocea din staie, Red One.
Cnd Peio czu, Harvath aps pe trgaci iar i iar,
mpucndu-l pe atacatorul lui n partea de sus a pieptului,
n gt i ntre nas i gur.
Arma acestuia czu cu un zngnit pe pardoseala din
buctrie n timp ce brbatul se prbuea. Harvath se grbi
s sar n ajutorul prietenului su.

143

CAPITOLUL 23
Din fericire, rnile lui padre Peio nu i puneau viaa n
pericol. Primise dou gloane n umr. Unul trecuse prin el,
iar cellalt rmsese nuntru. Judecnd dup reacia lui,
atunci cnd Harvath i aplic un bandaj, rana era aproape
de os i l durea ngrozitor.
El ncerca ntruna s se ridice n picioare.
Trebuie s spun o rugciune pentru sufletul morilor.
S se roage pentru mori era ultimul lucru pe care dorea
s-l fac Harvath n acel moment. El voia rspunsuri mai
nti de toate, cine l catalogase drept trdtor i ordonase
uciderea lui? i de ce? Ce credeau c fcuse? Cum
dduser de urma lui?
Rspunsul la ultima ntrebare era cel mai uor prin
intermediul Btrnului. Mesajele lor de pe Skype erau
singura legtur cu locul n care se afla. ncercase s se
conecteze prin diverse servere din lume, dar cineva reuise
s i desclceasc reeaua.
Peio ncerc din nou s se ridice, iar Harvath i
concentr atenia asupra rnii preotului. Dup ce reui s-i
opreasc sngerarea, l ajut pe acesta s se ridice n
picioare.
Peio se duse la Tello i se rug pentru bascul mort, n
timp ce Harvath percheziiona trupurile celor doi atacatori.
La fel ca i ceilali, i acetia erau tineri i nu aveau asupra
lor nici un act de identificare. Putiul care fusese pe cale s
l ucid pe Harvath avea o mulime de tatuaje, dou dintre
ele erau nefinisate, n mod evident opera unui amator.
Dup ce se rug n gnd pentru cei doi atacatori, Peio l
ls pe Harvath s l ajute s ias pe u afar i s i arate
unde se aflau ceilali doi. Preotul rosti cteva cuvinte, apoi
merser mai departe.
144

Cnd se apropiar de bascul care zcea mort ntre casa


mare i grajduri, Harvath i ddu seama de unde fcuse
preotul rost de lupara. Ceea ce nu nelegea era motivul
pentru care se ntorsese.
l ntreb acest lucru pe preot, dar acesta refuz s-i
rspund. Voia s-i pstreze forele. Harvath nelese i l
ls pe Peio s se sprijine de umrul lui. Vor vorbi mai
trziu.
Cunotea ferma ndeajuns de bine nct s se descurce
prin ceaa care ncepuse s se ridice i s localizeze
trupurile. Indiferent cine fuseser acei oameni, i duseser
treaba pn la sfrit. Oamenii lui Tello erau toi mori,
inclusiv Sprncenatul i Scarface. Nici unul nu scpase cu
via. Ce naiba se ntmpla? De ce erau asasinii aceia att
de tineri i ce era cu lista pe care figura i el, dup cum i
spusese putiul? i, cel mai important, de ce l fcuse
trdtor? Nimic nu avea nici o logic.
n curnd gsir i cinii. Lui Harvath nu i plcea cnd
erau omorte animalele. nelegea ce rost avea n timpul
unui atac, dar tot ura acea idee. Chiar dac apreau
animale n atacurile lui, Harvath ncerca ntotdeauna s
gseasc o alt modalitate de a rezolva situaia far s le
omoare.
Dup ce Peio se art mulumit c-i binecuvntase pe
toi morii, Harvath ncerc s l conduc napoi ctre casa
mare ca s se odihneasc, ns el refuz.
n curnd va rsri soarele, zise Peio. Trebuie s pleci.
i tu? rspunse Harvath. Trebuie s te vad un doctor.
Brbatul cltin din cap.
Prin prile astea, un preot rnit de un glon va da
natere la destule vorbe ct pentru un secol. Nu trebuie s
am vreo legtur cu ce s-a ntmplat aici. Printele Lucas
va avea grij de rnile mele.
Ai idee ct de contaminate sunt rnile provocate de
gloane? De ndat ce ultimele cuvinte i ieiser pe gur,
Harvath regret c le rostise. Firete c Peio tia. Avusese
destul experien cu gloanele nainte s devin preot. Vei
145

avea nevoie de antibiotice.


Avem de toate la abaie. Nu-i face griji.
Peio era un tip rezistent.
Tot nu mi-ai spus de ce te-ai ntors.
Am primit veti de la Nicholas.
Harvath se opri i se ntoarse ca s se uite la preot.
Cnd? Cum?
Folosim pagina de web a orfelinatului din Belarus,
unde ne-am cunoscut, ca s ne lsm mesaje unul altuia.
Nicholas a aranjat-o n aa fel, nct s nu se observe faptul
c noi comunicm.
i Harvath avusese ncredere n comunicarea lui de pe
Skype cu Btrnul, dar dup tot ceea ce se ntmplase,
nimic nu mai era sigur.
De unde tii c ai comunicat ntr-adevr cu Nicholas?
De unde eti sigur?
Exist un proces de autentificare, rspunse Peio.
Seamn cu un fel de cutie potal. Mai exist o pagin
unde las un indicator general. Cred c Nicholas folosete
aceast metod i cu alte contacte ale lui: e un fel de ecran
de triere a mesajelor. Eu las un indicator acolo ca s l
atenionez c l ateapt un mesaj pe pagina orfelinatului.
El intr pe pagina orfelinatului, dar ca s poate deschide
mesajul i s mi rspund trebuie s foloseasc indicatorul
meu i s i dea seama cum a fost plasat pe post de
parol.
Ci oameni tiu despre sistemul vostru de
comunicare?
Peio l privi pe Harvath s vad dac vorbea serios.
Ai cunoscut pe altcineva mai interesat de sigurana
cilor lui de comunicare dect Nicholas?
Preotul avea dreptate i, cu toate c nici un sistem nu era
sut la sut sigur, Nicholas folosea unele dintre cele mai
greu de spart, ascunzndu-le deseori la vedere, cum era i
n cazul orfelinatului.
Ce-a spus?
Peio fcu o grimas cnd inspir.
Trebuie s m lai s te duc la spital, printe. N-ai s
146

reueti s ajungi clare pn la abaie.


Brbatul schi un zmbet.
Ba pot i aa voi face.
Peio, trebuie s stai trei ore n a.
i voi avea nevoie de fiecare minut ca s m mpac cu
Dumnezeu i s m pociesc pentru ce-am fcut.
Mi-ai salvat viaa. i mulumesc.
Preotul i ntinse mna.
Nu ai mult timp la dispoziie. Las-m s-i spun ce mia transmis Nicholas.
Harvath ncuviin din cap.
Cnd ai luat legtura cu mine prin tutungiu, am tiut
c ceva nu era n regul. Dup cum ziceam, i-am lsat un
mesaj lui Nicholas. Voiam s tiu de ce veneai. Acum
cteva ore, am primit n sfrit un rspuns. Mi-a spus c a
descoperit ceva i c trebuie s te ntorci ct mai repede
posibil.
i-a spus despre ce este vorba?
Nu. Cnd comunicm, vorbim despre generaliti. n
ciuda faptului c este de prere c a creat un sistem sigur,
Nicholas este n continuare precaut. Totul este codificat,
astfel nct s par c vorbim chestii legate de orfelinat. Mia spus totui s-i transmit un mesaj special.
Care?
Ai grij s nu promii sau s informezi pe nimeni cu
nimic. Ai neles ceva?
ntr-adevr nelesese. Mesajul se referea la dou
programe software folosite de ageniile de informaii din
lume. PROMIS era acronimul pentru primul program
Prosecutors Management Information System. Era
precursorul programului TIP Total Information Paradigm.
PROMIS funciona 24/7 i cuta corespondene ntre
oameni, locuri i organizaii. Era expert n accesarea
bazelor de date private, cum ar fi cele ale bncilor, ale
companiilor care emiteau cri de credit, ale furnizorilor de
e-mail, ale companiilor de telefonie, precum i ale altor
utiliti. Folosind algoritmi compleci, crea reele detaliate
de relaii care scoteau n eviden fiecare micare a
147

subiectului, pe care l cunoteau i cu care interacionau.


Deoarece putea stabili consumul normal conform arhivei
furnizorilor de utiliti, cnd subiectul investigat ncepea s
foloseasc mai mult ap sau mai mult curent electric,
reieea c acesta gzduia n casa lui i alte persoane.
Atunci programul accesa desfurtorul telefonului i email-urile suspectului, cutnd contactele persoanei cu
consum sczut de utiliti. Accesa istoria crilor de credit
s vad dac persoanele cu consum sczut la utiliti
cumpraser bilete de avion sau de tren i, dac o
fcuser, ncotro. Gsea oraele la antena crora se
conectaser telefoanele mobile ale contactelor respective,
precum i locurile unde pltiser taxa de autostrad sau de
unde cumpraser benzin, numai ca s descopere cine se
aflase n casa subiectului i contribuise la creterea
consumului de curent electric i ap.
Acest program funciona nonstop, far ntrerupere, far
s se opreasc, fiind poreclit Terminatorul. Era o porecl
potrivit pentru vremurile sale, dar adevratul terminator a
fost succesorul acestui program TIP.
Total Information Paradigm a preluat PROMIS i l-a
nzestrat cu inteligen artificial. n acel moment, puterea
ageniilor de informaii din lume de a strnge informaii a
explodat ca o supernov. Era ca i cnd cineva ar trece de
la un Prius la un Lamborghini. TIP nu numai c raiona ca un
om, dar se zice c putea anticipa comportamentul uman.
Nu era nevoie ca Nicholas s l avertizeze c trebuia s
rmn neconectat. La urma urmei, el fusese cel care i
oferise o instruire temeinic lui Harvath despre programele
PROMIS i TIP. Pe lng faptul c monitorizau tranzaciile
clandestine, acele programe reprezentau motivul pentru
care Harvath alesese s ia legtura cu Peio aa cum o
fcuse. Preotul se afla practic n afara oricrei relaii ntre
arborii de relaionare i nici un program nu ar fi putut s l
gseasc.
Faptul c Nicholas decisese c trebuie s evite
programele putea nsemna c acestea l cutau cu
nverunare.
148

A mai spus i altceva? l ntreb Harvath pe preot.


Mi-a spus c trebuie s fac tot ce mi st n putin s
te ajut s te ntorci. Din nefericire, legturile mele nu mai
sunt cele care au fost. Va dura ceva timp pn voi reui s
i obin un paaport pe un alt nume.
Am deja unul, aa c nu-i face griji.
Peio ncuviin din cap.
Ar fi trebuit s tiu.
Trebuie ns s gsesc o cale s mi cumpr un bilet de
avion. Nu am dect numerar, iar asta ar atrage atenia
imediat.
Cunosc pe cineva la Iberia Airlines. Angajaii rezerv
deseori bilete prietenilor lor prin intermediul reelei interne.
Angajatul pltete cu cartea lui de credit, iar prietenul i
ramburseaz bani ghea.
Era evident c Peio l mai folosise pe acest prieten i
pentru alte aranjamente de cltorie similare. Fr ndoial,
rambursarea includea preul biletului plus un bonus
pentru omul lui Peio care fcea rezervarea.
Deoarece cltorea cu un paaport italian, Harvath dorea
s aleag un punct de intrare n Statele Unite bine cunoscut
printre italieni.
Ct de des are curse Iberia ctre oraul New York?
ntreb el.
Tocmai asta e, rspunse Peio. Cred c Nicholas are alte
planuri pentru tine.
De ce spui asta?
nainte s te ntorci acas, el a sugerat s te opreti pe
la un orfelinat cu care are legtur.
Cel din Belarus? ntreb Harvath.
Nu, cel din Mexico.

149

CAPITOLUL 24
Maryland
n Parcul naional istoric al canalului Chesapeake & Ohio,
lung de aproape trei sute de kilometri, se gseau peste 1
300 de locuri istorice. Multe dintre ele erau deschise
publicului larg, inclusiv ase barci, sau cartiere de
canal, dup cum erau cunoscute, pe care vizitatorii le
puteau nchiria ca s rmn acolo peste noapte i s
retriasc viaa de-a lungul unui canal odinioar extrem de
circulat, care curgea n paralel cu fluviul Potomac. Acestea
erau complet utilate cu tot confortul modern: buctrii,
dormitoare i bi cu du. Erau cunoscute ca fiind barcile 6,
10, 22, 25, 28 i 49. Baraca albastr, denumit astfel
datorit culorii n care erau vopsite obloanele i ua de la
intrare, era de asemenea faimoas i echipat pentru
gzduire, dar nu fusese niciodat deschis publicului
dintr-un motiv ntemeiat.
Baraca albastr era proprietatea Ageniei Centrale de
Informaii. Acolo fuseser interogai n timpul Rzboiului
Rece unii dintre cei mai valoroi trdtori ai Uniunii
Sovietice. Sintagma n spatele uii albastre devenise
sinonim cu interogatorii la cel mai nalt nivel. Majoritatea
agenilor care foloseau acea sintagm habar nu aveau unde
se gsea acea u albastr, cu att mai puin c avea
legtur cu o csu de pe malul canalului C&O. Muli
presupuneau c ua exista undeva n subsolul sediului
central, unde numai directorul i o mn de oameni
privilegiai aveau acces.
Reed Carlton vzu semnalul o tvi cu hran pentru
psri aezat pe verand i tiu c ua din fa era
deschis. Nu se obosi s bat; nu era nevoie.
150

Lng un mic emineu n care ardeau lemne, se afla un


scaun pe care edea un brbat care citea. Nu i ridic
privirea cnd intr Carlton. Prea mulumit s citeasc
cartea i s aud trosnetul lemnelor care ardeau.
Pe brbat l chema Thomas Banks. Cei care l cunoteau i
spuneau Tom. Cei care l tiau din rzboi i spuneau Tommy.
Carlton nu luptase cu el, dar i satisfcuse serviciul militar
sub comanda lui, apoi preluase conducerea CIA de la el i
i ctigase astfel dreptul de a-i spune Tommy.
Fiind unul dintre cei mai tineri oameni de aciune ai OSS
n timpul celui de-Al Doilea Rzboi Mondial, isprvile lui
Tommy Banks deveniser legendare. Fr nici un alt talent
de oferit dect lupta n stil indian, cum i plcea lui s
spun, Banks fusese de acord s ajute la nfiinarea
Ageniei Centrale de Informaii. i gsi locul n cadrul
Directoratului de Operaiuni, care avea s se numeasc,
ulterior, Serviciul Clandestin Naional ramura din cadrul
CIA care se ocupa cu recrutarea de ageni strini i care
desfur operaiuni clandestine n toat lumea.
Vreme de cteva decenii, Banks activase n acest
domeniu, apoi se retrsese ca s i creasc puii, cum i
numea el pe agenii tineri, i s i nvee cum s desfoare
operaiuni chiar mai bine dect o fcuse el. n cele din
urm, Banks ajunsese la conducerea diviziei, ocupnd
funcia de director-adjunct, pe vremea cnd aceasta era
cunoscut sub denumirea de directoratul de operaiuni.
Multe din cunotinele pe care Reed Carlton le avea
despre spionaj i activitatea clandestin le nvase de la
acest om incredibil, o vedet retras a serviciilor de
informaii i a arenelor politice din America. Cu toate c
majoritatea cetenilor nu i vor afla niciodat numele, nu
exista persoan influent n DC pe care s nu o poat
contacta la telefon n cteva minute.
Am auzit scrnetul pietriului sub picioare de la un
kilometru, zise brbatul cnd Carlton nchise ua. Se pare
c va trebui s-i fac un nou instructaj.
El cltin din cap.
Cred c sunt prea btrn pentru instructaje, Tommy.
151

Nu eti niciodat prea btrn, Frumuelule. Doar prea


lene.
Frumuelule. Carlton nu mai auzise acea porecl de
mult vreme. Nu i mai aducea aminte cine l poreclise
aa, dar avea legtur cu stilul lui de a interoga. Dei, n
general, pstra nfiarea i comportamentul unui
gentleman, cnd venea vorba s interogheze un prizonier,
putea fi de o cruzime inimaginabil. Dac erau n joc
poporul american sau interesele Americii, era n stare de
orice ca s obin informaia pe care o voia. Putea fi opusul
amabilitii, tocmai de aceea muli dintre colegii lui i chiar
i civa superiori agreau aceast porecl ironic.
C veni vorba de lene, continu Banks, cu un uor
accent de Tennessee, care se fcea nc simit cu toate c
i petrecuse cea mai parte a vieii n capitala naiunii, n-ai
adus un telefon mobil la aceast ntlnire, nu?
Am fost nvat ce s fac.
Banks fu de acord.
Tehnologia asta nenorocit este periculoas. N-ai
folosit un GPS ca s ajungi aici, nu?
Carlton cltin din cap.
Am venit cu vechiul meu jeep. Nu are GPS.
i nici un dispozitiv OnStar?
Nu. Fr OnStar.
Bine, rspunse Banks. Oamenii au devenit att de
comozi, nct mai degrab permit unei companii s le
urmreasc fiecare micare i s le asculte conversaiile
private dect s citeasc o hart.
Carlton i ag haina ntr-un cui de lng u.
Nu este chiar inutil. I-au descuiat portiera de la
main asistentei mele cnd i-a uitat cheile nuntru.
De aceea Dumnezeu ne-a dat bolovani, declar Banks.
Fr suprare, dar dac eti att de tntlu nct s-i
ncui cheile n main, poate c trebuie s atepi o or sau
dou s vin omul cu peraclul, timp n care poi s
meditezi asupra gradului tu de inteligen.
Brbatul era mai irascibil ca niciodat. Nu-i pierdea
timpul cu idioi sau lenei. Venea dintr-o epoc, la fel ca i
152

Carlton, n care oamenii trebuiau s se descurce singuri. Nu


stteau ateptnd ca alii s fac ceva pentru ei.
Mulumesc c ai acceptat s ne ntlnim, Tommy.
M-ai fcut curios, rspunse brbatul mai n vrst,
nchiznd cartea i fcndu-i semn musafirului su s se
apropie.
Carlton i se altur, ocupnd scaunul din faa lui.
N-ar fi trebuit s fie att de uor s dau de tine. Eti
previzibil. Asta este periculos.
Banks ncuviin din cap.
mi place s m plimb dimineaa.
Locuia ntr-o csu din Georgetown, iar n plimbrile lui
de diminea trecea pe lng multe cutii potale pe care
le folosise n timpul Rzboiului Rece. Erau aceleai cutii pe
care vechiul spion le folosise cu ani n urm ca s i
instruiasc pe Carlton i pe colegii lui mai tineri din CIA.
Am noroc c i cunosc traseul.
Btrnul prea momentan transpus ntr-o alt lume.
Cnd am vzut nsemnul cu cret, m-am trezit
transportat n trecut. La nceput am crezut c s-ar putea s
fie o greeal sau poate c altcineva mi folosea traseul ca
s se antreneze, apoi am verificat cutia i am gsit mesajul
de la tine. M-am gndit c fie i bai joc de mine, fie este o
chestiune serioas.
Nu-mi bat joc de tine, Tommy. Este ceva serios. Eti
sigurul cu care pot vorbi despre asta.
Dac sunt singurul cu care poi vorbi, atunci chiar ai
dat de belea. Despre ce e vorba?
Mnua a fost aruncat. Cineva mi-a ucis toi agenii i
ncearc s m elimine i pe mine.
Banks fcu ochii mari.
Cine? Cum?
Carlton i povesti totul. i spuse btrnului spion despre
incendiul care i mistuise casa, despre faptul c nu reuise
s-i acceseze contul de pe Skype i c nu reuise s ia
legtura cu nici unul dintre agenii lui prin nici unul dintre
protocoalele stabilite pentru astfel de situaii de urgen,
precum i despre numeroasele articole pe care le gsise pe
153

internet i care relatau despre moartea ctorva dintre


ageni.
Dup ce termin, se ls pe spate i i privi n ochi fostul
ef. Rotiele ncepuser s se nvrt deja n mintea
btrnului. i ddea seama.
Voi pune o ntrebare idioat, zise Banks. Exist ansa
ca vreo organizaie terorist s se fi infiltrat att de adnc
n grupul tu?
Carlton cltin din cap.
Imposibil. Nu au nici resursele ca s strpung reeaua
noastr, nici ndemnarea s-mi elimine toi oamenii aa
cum au fcut-o. Nu este vorba despre vreo organizaie
terorist.
Poate cineva din interiorul grupului?
O crti?
Sau cineva care a vrut s fac nite bani i nu i-a
psat de consecine.
Carlton reflect cteva clipe.
Toi oamenii mei sunt de ncredere, cu excepia
vocea lui rmase suspendat n aer.
Cu excepia cui?
A lui Nicholas.
Cine-i Nicholas.
Trolul.
Lui Banks nu-i venea s-i cread urechilor.
Am auzit de el. Chiar lucreaz pentru tine?
Mai ru, zise Carlton. l avem n persoan, n mijlocul
operaiunilor noastre. Ba chiar am elaborat un SCIF special
pentru el.
Eti nebun de legat. De ce naiba ai aduce o persoan
ca el n mijlocul operaiunilor tale?
Nu eu l-am adus, ci Harvath.
Banks l cunoscuse pe Harvath i l plcuse, dar totui.
Ce naiba tie Harvath despre ce nseamn s conduci
o organizaie de informaii?
tie multe, rspunse Carlton. La nceput n-am fost de
acord s-l aduc pe Nicholas
sta e numele lui adevrat? l ntrerupse Banks.
154

Nicholas?
Ce importan are?
Are o importan foarte mare. L-ai verificat mcar pe
micul impostor?
Da, l-am verificat, dar far rezultate palpabile. Nu
exist prea multe informaii despre el care s poat fi
verificate.
i-atunci te-ai gndit s deschizi uile larg i s l
pofteti nuntru. M surprinzi.
I-am blocat accesul la multe informaii, zise Carlton ca
s se apere. Ne-am asigurat c nu poate accesa dect
anumite lucruri.
Ar fi trebuit s-i dai seama c va gsi o metod s
obin accesul total.
La nceput a fost agentul lui Harvath, dar ar trebui s
tii cte a fcut pentru noi, pentru ar. Dac este un
escroc, atunci este cel mai priceput din ci au existat
vreodat.
Se poate s fi accesat dosarele agenilor ti? ntreb
Banks.
Dup prerea ta, ar fi trebuit s pornim de la premisa
c va gsi o metod s obin accesul la tot.
i ar fi putut gsi un cumprtor pentru ceea ce ar fi
vrut s vnd. Lupul nu i schimb blana. Un ho tot ho
rmne.
Carlton cltin din cap.
Nu spun c n-ai dreptate.
Unde-i acum? Ai luat legtura cu el de cnd s-au
ntmplat toate astea?
Nu.
Atunci, acesta este primul nostru pas, rspunse Banks.
Pasul urmtor ns va fi mai complicat. Oamenii ti au fost
toi ageni Tier One. Nu au fost ucii uor. A fost nevoie de
oameni foarte bine pregtii ca s i elimine.
Tocmai de aceea am venit la tine. Cine se afl n
spatele acestei aciuni are acces la personal militar i
ageni secrei.
Crezi c este o chestie intern? C Agenia i regleaz
155

conturile cu tine?
Sincer, nu mai tiu ce s cred, zise Carlton. Oare i-am
ncurcat pe cei de la CIA? Firete c i-am ncurcat, dar s
omori ageni americani doar ca s ne scoi pe noi din joc?
Imposibil. Cred c este vorba despre altceva.
Cum ar fi?
Nu tiu.
Nu te pot ajuta, Reed, dac nu-mi dai un punct de
plecare. Pe cine ai mai clcat pe coad? ntreb Banks.
Cine altcineva ar putea avea un dinte mpotriva voastr?
Aici e problema. Am avut cteva nenelegeri cu nite
investitori, iar n cadrul administraiei companiei au existat
cteva lupte de orgolii, dar m ocup de problem atunci
cnd apare. N-are legtur cu asta. Este altceva, ceva mai
important. i, sincer s fiu, nu mi vine n minte nimeni care
ar avea ceva de reglat cu noi.
Qui bono15 este ntrebarea atunci.
Exact, zise Carlton. Cine are de ctigat dac eu sunt
omort, dac agenii mei sunt omori, iar organizaia mea
este desfiinat? ntrebarea asta mi macin gndurile i de
aceea am nevoie de ajutorul tu. Trebuie s am mare grij
la ce ui bat.
Dac bai la una greit, te-ai putea trezi cu un glon
n cap.
Adevrat. Tu, pe de alt parte, nu ai problema asta.
Banks nelese ce i cerea fostul lui protejat.
N-o s dureze prea mult pn cnd o s se fac
legtura ntre noi doi.
Sunt contient de asta, dar cred c exist o modalitate
prin care s folosim totul n avantajul nostru.

15

Cui i folosete? (n latin, n.tr.).

156

CAPITOLUL 25
Intersecia Annapolis
Maryland
Vineri
Schroeder verific informaia de pe ecran de dou ori,
apoi o mai verific i a treia oar nainte s ridice receptorul
i s l sune pe eful lui acas.
Ce e? se rsti Craig Middleton cnd rspunse dup ce
telefonul sun a patra oar, deoarece fusese trezit din
somnul lui profund.
Sunt Kurt.
Ct e ceasul?
Patru i jumtate.
Dimineaa?
Da, domnule.
De ce nu poi lucra ziua ca oamenii normali?
Am lucrat far ntrerupere. Mi-ai spus s caut pn
gsesc ceva, zise Schroeder.
Ai gsit datele pe care le-a furat Caroline Romero?
nc nu.
Ei bine, sper c ai un motiv ntemeiat pentru care m-ai
trezit iar. Ce este?
Cred c am descoperit ceva.
Crezi c ai descoperit ceva? rspunse Middleton. Cred
c o s urc n main, o s vin la birou i o s te arunc pe
geam afar. Ce crezi despre asta? Treci la subiect, idiotule.
De ce m-ai sunat?
O cutare pe Google.
Middleton atept ca brbatul s dezvolte subiectul, dar
cum acesta n-o fcu, zise:
ncep s-mi caut cheile de la main, Kurt.
157

Cineva a cutat informaii despre ciobnescul


caucazian.
Ce dracu este ciobnescul caucazian?
Este o ras de cine, rspunse Schroeder. O ras de
cine foarte mare. Genul de cine pe care l are i Trolul.
i ce-i cu asta? Probabil c exist muli oameni n lume
care caut pe Google informaii despre rasa asta de cine.
Se poate. Dar ci oameni trec de la informaii despre
caucazianul ciobnesc la informaii despre nanismul
congenital?
n acel moment, Middleton se trezi de-a binelea i tonul
din vocea lui se schimb imediat.
Unde?
Texas. Cutarea a fost fcut acum dou zile.
Unde n Texas?
n sudul Texasului. Cel mai apropiat punct de pe hart
este o comunitate nenregistrat numit Agua Nueva.
La naiba! fcu Middleton. Ct de aproape se afl de
oraul McAllen?
Schroeder mri harta i fcu calculele.
Cam la o sut douzeci i opt de kilometri. De ce?
Acolo se afl sora.
A Carolinei.
Nu, a lui Wayne Newton, tmpitule. Bineneles c a
Carolinei.
Schroeder l ura din tot sufletul pe eful lui.
Dac a ti mai multe despre ce se ntmpl, poate a
reui s descopr ce informaii a furat Caroline i unde le-a
ascuns.
Ai toate informaiile necesare.
Adic mai nimic, cu excepia faptului c suntem pe
urmele unui grup secret de trdtori mercenari i cutm o
grmad nesfrit de informaii, chipurile, furate de
Caroline.
Middleton era furios, iar acest lucru se simea n tonul lui.
Nu-i place s stai pe ntuneric, Kurt?
Nu. M mpiedic s-mi fac treaba.
Ei bine, bun venit n clubul nostru! Nu este vorba
158

despre ce ne place sau ce nu ne place. Este vorba despre


securitatea naional. Tot ce trebuie s tii este c avem n
faa noastr cel mai grozav complot terorist intern urzit
vreodat mpotriva Statelor Unite, iar Carlton Group se afl
n spatele acestuia. Caroline Romero era o trdtoare i
avea de gnd s dezvluie informaii extrem de importante,
care i-ar fi ajutat pentru a lansa atacul.
Mda, i din ntmplare a fost lovit de o main n timp
ce se ndeprta de Pentagon City Mall.
Ai vzut nregistrarea, rspunse Middleton. S-a aruncat
singur n faa mainii. N-a mpins-o nimeni. A trdat i tia
c suntem pe urmele ei. ns, n loc s rspund pentru
faptele ei, s-a sinucis. Nu exist o dovad mai clar a
vinoviei ei.
ncurcate sunt cile Domnului.
Dumnezeu n-are nici o legtur cu asta. Dac s-ar
implica Dumnezeu ctui de puin, ne-ar ajuta s aflm cea furat Caroline ca s putem salva ara asta. Bag la cap
asta i poate vom reui s salvm poporul sta.
Schroeder se domoli.
Ce vrei s fac?
Vreau o adres i un raport complet care s-i cuprind
pe toi ce care au legtur cu locul de unde s-a fcut
cutarea pe Google.
n regul. i pe urm?
Pe urm du-te la culcare. Merii, zise Middleton.
Nu sunt obosit. Ce mai dorii s fac?
Ai fcut suficient, Kurt. Dup ce termini, du-te acas.
Era ceva n felul n care eful lui rostise ai fcut
suficient, care l fcu s se neliniteasc.
Voi deschide un fiier i voi pune acolo tot ce voi gsi.
l vei avea ntr-o or.
Bravo, biete! zise Middleton, apoi nchise telefonul.
Middleton vr una dintre cartelele false ANS Crypto n
fanta aparatului su telefonic STE i form numrul.
Cteva secunde mai trziu, i rspunse Chuck Bremmer.
Tu nu dormi niciodat?
Cred c l-am gsit pe liliputan.
159

Sun-m napoi cnd tii sigur c l-ai gsit.


L-am gsit, repet Middleton. La cafea n patruzeci i
cinci de minute. Nu te obosi s te speli pe dini. N-am chef
de drglenii.
Se ntlnir la Pentagon i nici unul nu vorbi dect dup
ce intrar n ncperea securizat SCIF.
Middleton i ntinse un dosar.
Trebuie s trimii numaidect o trup de mercenari.
Nu-mi spune mie ce trebuie s fac. Unde-i?
Texas. Cam la o sut douzeci i opt de kilometri nordvest de McAllen.
Vrei s trimit o trup de mercenari napoi n Texas? Am
alergat deja dup potcoave de cai mori cnd am cutat-o
pe femeia aia veterinar, care s-a dat la fund. Ceea ce,
apropo, ai susinut c este imposibil. Nimeni nu se d la
fund pur i simplu, ai zis. Nu-i face griji. O vom gsi.
Lui Middleton nu i plcea ca vorbele sale s fie
rstlmcite. Mai exact, nu avea timp s-i msoare
brbia. ncerc s nu se enerveze.
Avem motive s credem c Trolul o ajut.
Ce informaii ai?
Este complicat.
Este o tmpenie. Asta este, rspunse Bremmer. A
vzut cineva inta cu ochii lui?
Nu, nu nc, dar tiu c e acolo, ai ncredere n mine. i
cnd l vom gsi, cred c o vom gsi i pe ea. i-acum, ct
de repede crezi c-i poi trimite oamenii s-i prind i s-i
elimine?
Colonelul cltin din cap.
Middleton se uit la el.
S nu ndrzneti s clatini din cap, Chuck! Ct de
repede?
Efectivele astea nu cresc n copaci.
Nu, aa e. Cresc n baze militare i sunt transformate
n echipe de asasini supravegheai i comandai de tine.
Dup ce preedintele le citete dosarele i ia o
hotrre.
160

S-neleg c te-ai rzgndit brusc? ntreb Middleton.


Te cred i eu c da. Am pierdut patru ageni n Paris.
Patru. Cum naiba s explic asta?
Nu explici. La dracu, eti colonelul Chuck Bremmer!
Conduci unul dintre cele mai delicate programe secrete pe
care le-au avut vreodat Statele Unite. Puin mi pas dac
nsui ministrul aprrii intr la tine n birou s-i cear
explicaii. Nu trebuie s afle. Nimeni nu trebuie s tie.
Tocmai de aceea am apelat la influena noastr ca s
punem programul sta n practic. De aceea conducerile se
schimb mereu, n vreme ce tu rmi la Casa Alb. Chestia
asta este un co de evacuare dinadins conceput.
Bremmer tia prea bine cum funciona acel program.
Avocaii Departamentului de Justiie se consultau cu
preedintele i cu membrii-cheie ai consiliului, trecnd n
revist fiecare caz nainte s se emit un ordin de ucidere.
Era acelai proces prin care cetenii americani Anwar alAwlaki i Samir Sammy Khan, primul membru important
al gruprii al-Qaeda, cellalt co-editor al revistei despre
terorism a aceleiai grupri, fuseser pui pe lista neagr i
ucii n Yemen. Nimeni din administraie nu avea habar c
Bremmer fusese cel care ntocmise lista. Nevoia de a ti,
mai ales cnd lua nfiarea unor operaiuni antiterorism
continue, era o metod extraordinar pentru a nchide
gurile ntr-un ora precum D.C.
Deci, ct de repede? repet Middleton.
Colonelul se uit la ceas.
Mine pe vremea asta, cel mai probabil. Vor avea
nevoie de imagini. Fie din elicopter, fie prin satelit.
Se rezolv. Ar trebui s primesc un raport preliminar
cam ntr-o or. M voi asigura c vei primi o copie.
O s-l atept. Altceva?
Ce tii despre treaba din Spania? Ai primit vreo
confirmare?
Negativ. Nimic nc.
De ce dracu nu? E deja ziu acolo, zise Middleton.
Operaiunea ar trebui s fie deja ncheiat.
Sunt profesioniti i vor respecta protocolul. Nu vor lua
161

legtura cu nimeni pn nu vor prsi n siguran ara.


Middleton ar fi vrut s ntrebe dac erau mai pricepui
dect cei din prima echip de mercenari pe care o trimisese
colonelul la Paris, dar se abinu. Cuvntul protocol l fcu
s se ntrebe care ar fi protocolul la Casa Alb odat ce
avea s nceap Nisipul Albastru. tia c, dac voiau,
aveau suficiente resurse la ndemn ca s fac fa
situaiei o perioad, dar n-avea s se ntmple asta. Le va
lua n jur de zece minute ca s-i dea seama ce se
ntmplase de fapt i, odat ce vor nelege, se vor mbulzi
la u. Serviciile secrete vor dori s asigure continuitatea
guvernrii i l vor muta ct mai repede pe preedinte n
alt parte.
La nceput, preedintele se va mpotrivi, desigur, dar de
ndat ce rapoartele despre panica i haosul creat vor
ncepe s invadeze centrul operaional, ndrjirea lui se va
evapora. Numrul victimelor l va face s cedeze. Atunci i
va da seama c trebuie s-i adune familia i s plece.
Pentru o clip, Middleton se gndi s-i spun i lui
Bremmer, s-l avertizeze ca s aib timp s-i pregteasc
familia, dar acel imbold de altruism se stinse la fel de
repede pe ct se declanase. Nu-i psa dac Bremmer i
familia lui vor supravieui evenimentelor care urmau s se
ntmple.
Eliminarea lui Carlton i a oamenilor si era o misiune
delicat, care cerea o mn de lucru extrem de
specializat. Existau foarte puini oameni care ar fi putut
duce treaba la bun sfrit. Pn cnd lista nu avea s fie
nchis, Middleton nu avea alt variant dect s l suporte
pe Bremmer. Dar odat Nisipul Albastru lansat, totul avea
s se schimbe.
Ridicndu-se zmbind de la mas, Middleton se uit la el
i i adres un ultim cuvnt de avertisment.
Ai grij ca oamenii ti s n-o dea n bar n Spania.
Nu-i face griji n legtur cu oamenii mei, rspunse
colonelul, fcnd un pas n fa i descuind ua ncperii
securizate. Vor pune ei mna pe el.
162

CAPITOLUL 26
Monterrey, Mexic
Smbt
Cunotina de la compania de zbor a lui padre Peio se
ocup de aranjamentele de cltorie ale lui Harvath i i
rezerv biletele pe numele din paaportul lui italian.
Harvath lu maina Sprncenatului i a lui Scarface ca s
se ntoarc n Bilbao i o abandon lng gar. Merse cu
autobuzul pn la aeroport, unde l atepta un bilet pentru
prima etap al cltoriei lui.
Zbur de la Bilbao la Madrid, unde omul de legtur a lui
Peio, un btrn pe care l chema Gomez, l atept la
terminalul de sosiri, l conduse pe Harvath pn n barul din
salonul VIP, unde i fcu mbarcarea, apoi se retraser ca s
duc la bun sfrit tranzacia lor.
Gomez i aduse lui Harvath nite formulare i dou plicuri
FedEx tampilate, apoi l ls singur, n timp ce el merse s
aduc cafea. Cnd reveni, Harvath pregtise deja plicurile.
Primul plic coninea plata lui Gomez. Harvath sigilase
banii nuntru i scrisese pe plic o adres fictiv din
Barcelona. Al doilea plic coninea paaportul lui adevrat,
precum i al lui Riley Turner, mpreun cu cteva obiecte
personale pe care le gsise n rucsacul ei. Harvath scrisese
pe plic unul dintre numele sale fictive i adresa unuia dintre
prietenii si care se ocupa de o staiune de pescuit din
Alaska. Brbatul mai primise pachete de la Harvath. Cnd
va vedea numele de pe etichet, l va lua pur i simplu i l
va pune ntr-un loc sigur pn cnd Harvath i-l va cere.
Dup ce lu cele dou plicuri, Gomez i ddu o geant
mic pe roi, n care fuseser mpachetate cteva haine de
mrimea lui Harvath, precum i cteva obiecte de uz
163

personal. Una era s cltoreasc de la Bilbao la Madrid cu


un rucsac i alta s cltoreasc pn n Ciudad de Mexico
far un bagaj adevrat. Acest lucru ar fi dat de bnuit.
Gomez fusese de acord s fac rost de bagaj, probabil l
obinuse de la departamentul de bagaje pierdute al
aeroportului, i s se ocupe de livrarea celor dou plicuri
FedEx pentru civa bani n plus.
Peio i garantase lui Harvath c putea avea ncredere
deplin n Gomez, ceea ce era un lucru bun, avnd n
vedere c Gomez era singurul care i-ar fi putut face rost lui
Harvath de tot ce avea nevoie.
Odat treaba ncheiat, spaniolul i ur lui Harvath zbor
plcut i prsi salonul. Harvath i termin cafeaua i intr
n zona duurilor cu bagajul nou achiziionat, unde l
despachet i verific toate obiectele. Nu avea de gnd s
se mbarce ntr-un avion care fcea o curs internaional i
s ncerce s treac prin vama din Mexic trgnd dup el
un bagaj pe care i-l dduse altcineva.
Mulumit c nu gsise nimic care s-i creeze probleme,
Harvath ddu drumul la ap i fcu un du.
Cnd fu anunat zborul ctre Mexic, el iei din sala de
ateptare cu un ziar spaniol sub bra i se altur unui grup
de oameni de afaceri care se ndrepta nspre poart.
Dup ce urc n avion, Harvath ncepu s-i studieze pe
pasagerii din jurul lui, din seciunea business class, n timp
ce i aeza bagajul. Nimeni nu prea interesat de el, lucru
care-i convenea de minune. Dup ce le inform pe
nsoitoarele de bord c nu dorea s fie trezit pentru mas,
el i puse la urechi ctile care se aflau n buzunarul
scaunului.
Habar nu avea ce l atepta n Mexic, dar tia c trebuia
s fie odihnit n caz de orice eventualitate. Uor de zis, greu
de fcut. n timp ce avionul prindea vitez pe pista de
decolare, n mintea lui se nvrteau mereu aceleai
ntrebri care nu i dduser pace nc din Paris i care
fuseser strnite i mai mult de ntmplarea din Spania
cine l acuzase de trdare i de ce?
Dei ncerca s alunge gndul c se putea s fi fost
164

trdat, el se ntreb dac Btrnul era implicat. Oare i


nscenase totul? Prea aproape imposibil. Existau attea
modaliti prin care i-ar fi putut face de petrecanie dac ar
fi vrut. Dar Carlton i era ca un tat. Ideea c Btrnul i-ar
dori vreodat s-i fac de petrecanie era nebunie curat.
Indiferent de motivul pentru care ar fi fost acuzat, Btrnul
nu ar fi ordonat asasinarea lui aa pur i simplu. l cunotea
prea bine pe Harvath. Aveau un trecut mpreun, o
legtur.
Cu ct se gndea mai mult la asta, cu att se nfuria mai
tare. Nu avea nici o noim. Nu nelegea nimic, i de fiecare
dat cnd ncerca s fac nite legturi, devenea i mai
furios i mai confuz.
tia c, de obicei, alcoolul nu era o soluie, dar uneori
putea fi. Sub pretextul c i era fric de zbor, el reui s
conving o nsoitoare de bord s i lase cteva sticlue de
alcool i un pahar cu ghea. Pe msur ce cldura
lichidului i nvluia trupul, alcoolul ajunse n curnd i n
gndurile lui, fcndu-l s se deconecteze i s adoarm n
cele din urm.
Nu fu tocmai cea mai bun repriz de somn de care
avusese parte Harvath, dar era mai bine dect nimic. Se
trezi de cteva ori, simindu-se inconfortabil chiar i ntr-un
fotoliu de la business class, dar reui s adoarm la loc.
Cu o or mai nainte ca avionul s aterizeze n Ciudad de
Mexico, se trezi din nou cnd se aprinser luminile n avion,
iar echipajul ncepu s serveasc ultima mas. Lui Harvath
i era foame i dup ce mnc, bu dou ceti de cafea.
n ciuda somnului stranic, se simi mai obosit cnd
cobor din avion dect atunci cnd urcase la bord.
n timp ce traversa aeroportul, el i pstr apca pe cap,
gulerul ridicat i privirea n pmnt, ncercnd pe ct posibil
s evite camerele de supraveghere. tiau cel puin trei
oameni despre sosirea lui n Mexic i erau deja prea muli.
Agenii vamali i cei de la imigrri preau mai interesai
de oricine altcineva dect de Harvath i de paaportul lui
italian. i puser viza pe paaport i i fcur semn s
treac. Avea timp suficient pn la zborul ctre Monterrey,
165

Mexic.
n timp ce se plimba prin terminal, avu nenumrate
ocazii s uureze mai muli turiti neateni de telefoanele
mobile sau de laptopuri, dar rezist tentaiei. Nu merita s
rite ct timp se afla n trecere. Dac voia s treac
neobservat, atunci trebuia s nu ias deloc n eviden.
Spera s primeasc nite rspunsuri la ntrebrile lui ct de
curnd.
Dup ce i lu nc o cafea, se retrase n zona de
ateptare a porii alturate pn cnd se fcu ultima
strigare pentru zborul ctre Monterrey. i studiase pe toi
pasagerii din zborul lui, dar nici unul nu i acordase atenie.
Dup ce se urc n avion, i gsi locul, i puse bagajul n
compartimentul de sus i se aez lng o tnr
atrgtoare care prea mai interesat de vraful de reviste
mexicane de mod dect s nceap o conversaie cu
brbatul care se aezase lng ea. Se potriveau de minune.
La o or i douzeci de minute dup decolare, cnd avionul
ateriz la Monterrey, femeia era n continuare cufundat n
lectur.
Dup ce Harvath travers aeroportul mohort, se duse la
chiocul cu bilete pentru transportul comun i i lu unul
pn n ora, apoi iei din terminal i se ndrept ctre
staia de taxiuri. Numr vehiculele care erau niruite
acolo, cercetndu-le n timp ce se deplasa. n ultima clip,
ls dou familii s treac n faa lui i s se urce n
taxiurile care ateptau. Oamenii i mulumir pentru gest,
iar el zmbi. Nici unul din ei nu-i ddu seama c-i fceau o
favoare mai mare dect le fcuse el lor.
Dup ce art biletul, oferul debloc portierele, iar
Harvath urc cu bagajul n main. Aplecndu-se peste
scaun, i ddu oferului adresa pe care o primise de la Peio.
Brbatul se uit la bucata de hrtie, apoi se ntoarse i se
uit la clientul lui.
Con permisoy senor, zise el. Estas seguro de saber lo
que haces?
Cu toate c Harvath nu tia o boab de spaniol, ar fi
neles ntrebarea doar vznd expresia de pe chipul
166

brbatului. Era convins c voia s fie dus n acea parte a


oraului?
Si, rspunse Harvath. Vamonos.
Brbatul ddu din umeri, bg maneta n vitez i iei n
trafic.
Era o cltorie de douzeci de minute cu maina de la
aeroport n ora, care era unul dintre cele mai mari orae
din Mexic. Era greu de crezut c n 2005 fusese considerat
ca fiind cel mai sigur ora din toat America Latin. n acel
moment ns era controlat de carteluri extrem de violente
i de periculoase i devenea mai sngeros cu fiecare an
care trecea.
Harvath habar nu avea unde era adresa la care l ducea
oferul de taxi, dar avea impresia c nu se afla ntr-una
dintre zonele linitite ale oraului. Tocmai din acelai motiv,
Harvath nu se atepta la ceva spectaculos. Orfelinatele nu
ocupau, de obicei, proprieti imobiliare de prim-rang.
Jos plria ns n faa lui Nicholas. S fii conectat la
reeaua de orfelinate din lumea ntreag semna foarte
mult cu modalitatea prin care serviciile secrete se foloseau
de organizaiile nonguvernamentale. Acestea ofereau un
oarecare grad de acoperire la suprafa, permindu-i
accesul la ceea ce se ntmpla pe strzi mai bine dect la
orice alt nivel, cu excepia departamentului de narcotice i
a instituiilor care aplicau legea. De obicei, orfelinatele erau
afiliate instituiilor religioase, aadar nu erau nici criticate,
nici cercetate. Pe lng asta, dac primiser un tratament
adecvat, copiii crescui n orfelinat i ajuni aduli puteau fi
incredibil de loiali i se puteau dovedi a fi extrem de utili n
anumite situaii.
Harvath nu se ndoia de sinceritatea lui Nicholas, dar nici
de faptul c Nicholas nu nchega o relaie far s nu se
gndeasc i la un beneficiu subsidiar.
Cnd se apropie de ora, oferul care pn atunci se
inuse departe de autostrad, deoarece era controlat de
cartelurile de droguri ncepu s o ia pe strdue nguste,
lturalnice. Multe dintre cldiri erau drpnate i pline de
graffiti. La urmtorul semafor, un vnztor ambulant i
167

fcu apariia, iar oferul activ butonul de nchidere a


portierelor. Un mod subtil prin care brbatul i avertiza
clientul. Acelai lucru se ntmpl dup dou cvartale, cnd
un motociclist veni din spate, ncetini n dreptul lor i l privi
insistent pe Harvath, nainte s-i continue drumul.
Cinci minute mai trziu, taxiul se opri nu n faa unui
orfelinat, ci n faa unei taverne slab luminate. Dndu-i
seama de nedumerirea clientului, oferul i citi adresa de pe
bileel cu voce tare ca i cnd ar fi vrut s spun: Aici mi-ai
spus s te aduc, apoi i-l ddu napoi.
Harvath plti drumul i i ddu o bancnot de douzeci
de dolari americani baci, apoi i lu geanta i cobor din
taxi.
Privi faada deteriorat, n stil colonial, apoi verific nc
o dat adresa. Nu ncpea nici o ndoial, era cea pe care io dduse Peio. Taxiul rmase pe loc n timp ce Harvath
sttea pe trotuar i cerceta din priviri taverna. Dinuntru
rzbtea muzic pop mexican. Avu un presentiment. Nu se
putea abine s nu se ntrebe dac nu intra ntr-o
ambuscad.
Cu ct zbovea mai mult afar, cu att mai mult atrgea
atenia asupra lui, se decise aadar s intre. n timp ce se
apropia de u, l auzi pe ofer bgnd maina n vitez,
apoi taxiul se ndeprt.
Harvath era pe cont propriu.

168

CAPITOLUL 27
Vgun ar fi fost un compliment pentru taverna cu
pricina. Localul era, practic, o bomb. Reproduceri terse
din arta mexican a anilor 1960 mpodobeau pereii din
mortar, nvechii, care deveniser maronii de-a lungul
deceniilor, la fel ca i tavanul, din cauza fumului de igar.
O instalaie stil italian de Crciun, cu becuri roii, care
prea s fie lsat acolo tot anul, mpodobea oglinda
murdar din spatele barului.
Brbaii de la mese vorbeau ntre ei n timp ce
chelneriele duceau buturi de la bar i tvi cu mncare de
la buctrie. O namil care edea lng u i ridic
privirea cnd intr Harvath, dar i ntoarse din nou atenia
asupra ziarului pe care l citea ca i cnd turitii cu geni de
voiaj ar fi fost clieni regulai ai localului. Judecnd dup
cartier i dup reacia oferului de taxi, Harvath era
aproape convins c nici un gringo nu mai pise n acel
local de mult vreme sau poate c niciodat.
Alese o mas mai retras, departe de restul clienilor, de
unde putea supraveghea intrarea.
Dup cteva minute, veni o chelneri s i ia comanda.
La fel ca i namila aceea de om, nici chelneri nu prea
deloc surprins s l vad acolo.
Cerveza, senor?
Dorea de fapt o cafea, dar dac ar fi avut o sticl de bere
n faa lui n acel moment, ar fi fost mai avantajos din mai
multe puncte de vedere. Observ c aveau Bohemia la
sticl, aadar comand una. Cnd chelneri merse s-i
aduc berea, el vzu dincolo de bar i n buctrie, unde
ceva soi de carne era prjit la rotisor deasupra crbunilor
ncini, probabil cabrito, carne de ied. Era o mncare
popular n acea zon din nordul Mexicului, ca i
169

specialitatea numit discada, o combinaie de crnuri gtite


n bere n interiorul unei tigi mari nchise ermetic.
Poate c Harvath acorda puin cam mult atenie
buctriei. Dup ce i aduse berea, chelneria reveni cu o
farfurie de carne, garnisit cu ceap i sos salsa proaspt,
iar ntr-un alt recipient, tortillas fierbini. Cu toate c ncerc
s-i explice c el nu comandase aa ceva, ea i spuse s
mnnce, apoi se duse s se ocupe de ceilali clieni.
Netiind cnd va mai avea ocazia s mnnce, Harvath
lu o linguri de carne pe care o aez n tortillas, adug
nite ceap i sos salsa i ncepu s nfulece.
Era cabrito, i cum mncase mult carne de ied la viaa
lui, mai mereu prost gtit, putea s fac diferena. Carnea
aceea era foarte gustoas.
Dup ce termin, chelneria i aduse un fel de custard
drept desert, pe care Harvath l refuz politicos. Ea l
ntreb dac dorea cafea i dei nc mai avea bere, el i
rspunse afirmativ. Chelneria se ntoarse cu o ceac de
cafe de olla, o cafea rustic fcut cu scorioar, apoi lu
farfuriile de pe mas. Singurul lucru care lipsea era cuitul
de friptur pe care Harvath l ascunsese cu grij sub picior.
O or mai trziu, n local mai erau ocupate doar dou
mese. Harvath refuz cea de-a treia ceac de cafea i l
urmri pe barman cum i face semn namilei de lng u s
vin la el i cum i d dou foi de hrtie.
Namila aez pe fiecare mas cte o hrtie i rmase
acolo, n picioare, n timp ce grupul de clieni nemulumii
erau obligai s plteasc. Harvath i atept nota de
plat, dar aceasta nu veni. n schimb, namila i conduse pe
ultimii clieni afar din local, apoi ncuie ua.
Ridic-te n picioare, te rog, i zise barmanul n englez
cnd i se altur namilei la masa lui Harvath. Poi s lai
cuitul pe scaun.
Barmanul era un brbat cu pieptul lat i avea n jur de
cincizeci de ani. Nu era la fel de corpolent ca i paznicul,
dar prea c putea s-i poarte singur de grij i c o
fcuse de multe ori. Harvath nu voia s se lupte cu nici unul
din ei, darmite cu amndoi, dar ar fi putut-o face dac ar fi
170

trebuit. Pstreaz un zmbet pentru toi cei care i ies n


cale, dar f-i i un plan s-i ucizi, fusese una dintre
formulele sacre care i salvaser viaa.
Harvath scoase cuitul de sub picior, l aez pe mas i
apoi se ridic. Dac va fi nevoie, l avea la ndemn.
Barmanul se ddu doi pai n spate i i fcu semn lui
Harvath s vin n fa.
Aici, te rog.
Harvath iei de dup mas i pi ctre brbat.
Ajunge. Minile dup cap, te rog.
Despre ce este vorba? ntreb Harvath.
E doar o formalitate. Minile sus, te rog.
Harvath fcu ntocmai, dup care fu percheziionat cu
atenie de ctre namil.
Dup ce acesta termin, barmanul i spuse lui Harvath
s-i lase braele jos i adug:
Norberto i va percheziiona bagajul acum. Bine?
Suna ca o ntrebare, dar Harvath tia c e retoric i
ncuviin din cap.
n timp ce portarul i ndeplinea cu grij sarcina,
barmanul continu s vorbeasc.
Din cte ne-am dat noi seama, nu te-a urmrit nimeni
de la aeroport.
Care noi?
Eu sunt Guillermo, zise barmanul. n afar de asta, nu
cred c ar trebui s tim mai multe unul despre cellalt.
Corect?
Probabil c nu, rspunse Harvath, urmrind namila
care i cotrobia prin bagaj. ntr-att de periculos a devenit
Monterrey?
Peste tot este periculos acum, senor.
Adevrat, gndi Harvath.
Este interesant orfelinatul de care v ocupai.
Barmanul zmbi i i nclin uor capul.
Consider-l o poart. Mai nti trebuie s treci pe-aici
ca s intri acolo.
Harvath se ntreb n ce l bgase Nicholas.
Devotamentul cu care protejai copiii este de admirat.
171

Hai s spunem c am un interes personal s m asigur


c nu se va ntmpla nimic.
Nu era surprins. Dac exista ntr-adevr un orfelinat
acolo, iar Nicholas l folosea pentru propriile lui interese,
atunci de ce n-ar face la fel i un alt personaj dubios?
Era pe punctul s l ntrebe ceva pe barman, cnd namila
trase fermoarul bagajului i ddu afirmativ din cap.
Se pare c eti pregtit de drum, afirm Guillermo.
Ct v datorez pentru mncare?
E din partea casei.
Harvath scoase nc o bancnot de douzeci de dolari, o
ls pe mas pentru chelneri i l urm pe barman, ieind
prin ua din spate a tavernei.

172

CAPITOLUL 28
O strad mai ncolo, ajunser la o cldire cu trei etaje,
mprejmuit de un zid nalt din beton, prevzut cu o u
grea din lemn, care prea a fi veche de cteva sute de ani.
Guillermo scoase din buzunar un inel cu chei, n vreme ce
namila, Norberto, supraveghea strada.
Barmanul gsi cheia potrivit, o vr n ncuietoarea
veche din fier i o rsuci. Se auzi un pocnet puternic, iar
apoi ua se deschise larg. Harvath intr nuntru dup
barman, urmat ndeaproape de Norberto.
Ptrunser ntr-o curte dreptunghiular larg. Un loc de
joac aflat la o arunctur de b de statuia care o nfi
pe Fecioara Maria fu de ajuns ca s i dea seama unde se
aflau.
Pereii erau acoperii cu picturi reprezentnd copii care se
jucau i scene din viaa sfinilor. Deasupra intrrii se afla o
inscripie n latin: ALERE FLAMMAM VERITATIS. S
strluceasc flacra adevrului. Era un motto interesant
pentru un orfelinat, dar pentru Harvath avea logic. Dac
cineva avea nevoie de flacra adevrului n acel moment,
atunci el era acela.
Guillermo scoase o alt cheie pentru ua de sub inscripie
i le fcu semn celor doi s-l urmeze.
Ateptai aici, zise el dup ce intrar. M duc s o caut
pe sora Marta.
Interiorul i aminti lui Harvath de coala primar
pardoseala acoperit cu linoleum, dulapurile de lemn,
fotografiile alb-negru de pe perei, pn i mirosul slab de
dezinfectant erau aproape identice. Lund n calcul toate
aceste analogii i aducndu-i aminte ct de asemntoare
i se pruser clugriele n trecut, nu ar fi fost surprins
dac sora Marta ar fi semnat leit cu directoarea colii lui,
173

sora McKenna. Totui, sora Marta se dovedi a fi complet


diferit fa de sora McKenna.
Cnd i fcu apariia, era mbrcat ntr-o pereche de
blugi i o bluz de trening pe care scria Rutgers. Se
apropia de patruzeci de ani, avea prul negru pn la
brbie i chiar dac nu era machiat, era foarte frumoas.
Barmanul i spuse ceva repede n spaniol, ns Harvath
nu nelese. Tot ceea ce reui s prind era numele ei. Nu
era sora Marta, ci mai degrab Martita, adugnd -ita la
sfritul numelui ca un fel de alint. Clugria cea tnr,
drept rspuns, i se adres lui Guillermo cu Momo i l
srut pe obraz, nainte ca el i namila s plece.
Dup ce se nchise ua, sora Marta i ur bun venit lui
Harvath i i ntinse mna.
Eu sunt sora Marta.
mi pare bine de cunotin, sor, rspunse Harvath,
ncercnd s-i dea seama care era relaia ei cu barmanul.
Poi s-mi spui Marta dac vrei. Nu prea inem la
formaliti aici.
De aceea i-a spus Guillermo Martita?
Clugria rse.
Om fi noi apropiai, dar nu chiar att de apropiai.
Numai familia mi spune Martita. Guillermo Momo, cum i
spun eu este unchiul meu.
Vorbeti bine engleza. Ai fost acolo la coal? ntreb
Harvath, artnd ctre bluza de trening a universitii.
Nu. Primim multe donaii de haine aici. Hainele prea
mari pentru copii le dm celor sraci. Uneori, personalul
orfelinatului mai gsete unele articole de mbrcminte
care mi se potrivesc mie i le pun deoparte. Aa m-am ales
i cu bluza asta.
i engleza? ntreb Harvath curios.
Avea o aur care te fcea s o placi imediat. Era
puternic i, la fel ca i celelalte clugrie pe care le
cunoscuse el, putea fi destul de sever dac era nevoit,
dar era i foarte frumoas.
Familia mea ia educaia foarte n serios. Am nvat
engleza la coal, ca i franceza, de altfel. Predau ambele
174

limbi copiilor de aici.


Copiii dorm acum?
Da, rspunse sora Marta zmbind. La etaj. Este
singurul moment cnd pot spune cu mna pe inim c
seamn cu nite ngeri, n timpul zilei, e cu totul o alt
poveste.
Harvath zmbi.
Sunt convins c i se potrivete aceast activitate.
Ea i flutur mna de parc ar fi vrut s dea deoparte
acel subiect.
Este trziu, iar tu nu ai venit aici ca s afli cum se
conduce un orfelinat.
Ca s fiu sincer, sor, habar n-am de ce m aflu aici.
Eti aici deoarece aici vrea Dumnezeu s fii.
Sunt convins c este adevrat, zise Harvath, dar n
cazul acesta Dumnezeu a folosit un intermediar.
Te referi la Nicholas.
Da, i bnuiesc c sunt aici deoarece m poi ajuta s
ajung la el.
Sora Marta ncuviin din cap.
Am aranjat s urci la bordul unui avion special care te
va trece mine grania.
Harvath se uit la ea.
Nu e genul acela de avion, rspunse ea, simind c el
bnuia c ar avea vreo legtur cu drogurile. Totul este
perfect legal. Am o cunotin care se ocup cu zboruri
zilnice dus-ntors ctre Texas. i duce pe Regios bogai la
cumprturi.
Regios?
Regiomontanos Regios pe scurt le spunem noi
oamenilor din Monterrey.
Unde zboar? ntreb Harvath.
n McAllen.
Ce se ntmpl cu vama i cu biroul de imigrri?
Este un aeroport mic, rspunse ea, iar pilotul este
american. Duce i aduce oameni tot timpul. l cunosc toi
de-acolo.
Dar pasagerii acetia tot trebuie s treac pe la vam
175

i pe la biroul de imigrri, chiar dac stau doar o zi la


cumprturi, iar apoi se ntorc n Monterrey.
Adevrat, dar nu exist attea formaliti ca pe un
aeroport important. Atta vreme ct ai un paaport valabil,
vei primi viz i vei putea intra. Presupun c ai un paaport
valabil, nu?
Harvath ddu din cap.
Am.
Atunci n-ar trebui s ai probleme. Ar trebui s poi
intra, pur i simplu.
Nu neleg de ce faci asta.
Nu trebuie s nelegi.
De ce i-ai risca viaa pentru Nicholas? ntreb el.
Ce risc? i-am rezervat un loc pentru un zbor foarte
popular.
tii la ce m refer.
tiu? rspunse ea. Nicholas a fcut foarte multe
pentru orfelinatul nostru. Cnd a aflat c Momo avea
probleme cu cartelurile, cnd au vrut s i foloseasc barul
ca s spele bani i s nvrt arme i droguri, el a fcut ca
totul s dispar. Totul. Nu voia s existe aa ceva lng noi.
Este un om bun. Nu i cunosc trecutul i nici nu vreau. Asta
i privete pe el i pe Dumnezeu. Tot ceea ce tiu este c a
produs o mare schimbare n viaa copiilor de aici.
i faci multe servicii?
n toi aceti ani, nu mi-a cerut niciodat nimic pn
acum. Nu pot dect s-mi imaginez c eti foarte important
pentru el.
Harvath nu prea tia ce s rspund.
Mi-a spus c eti un om bun, continu ea. Mi-a spus c
i-ai dedicat cea mai mare parte din via ajutndu-i pe alii.
Att am vrut s tiu. De aceea te afli aici i de aceea te voi
duce la avion n cteva ore.
i cnd voi ateriza n McAllen?
Sora Marta scoase din buzunar un bileel i i-l ddu.
Mi-a zis s caui asta.

176

CAPITOLUL 29
Virginia
Reed Carlton voia s evite cu orice pre zona DC, inclusiv
Georgetown. Existau prea multe camere de supraveghere.
Riscase o dat cnd luase pachetul lsat de Tommy i cnd
stabiliser prima lor ntlnire, dar era suficient. Banks fu de
acord cu el.
Banks propuse s comunice prin rubrica de mic
publicitate a ziarului Washington Post pn cnd vor reui
s fac livrri n afara oraului. Era o veche tactic de
spionaj care le permitea s comunice far s fie
interceptai. Nu aveau nevoie dect de un card de debit
pltit n numerar la orice farmacie, aprozar sau Walmart.
Singurul inconvenient era intervalul de timp care se
scurgea de la publicarea anunului i pn cnd acesta
aprea efectiv pe internet.
Carlton i explic lui Banks cum funcionau anunurile pe
internet. Din fericire, brbatul mai n vrst se pricepea
bine ntr-ale internetului ct s aplice repede un sistem.
Cea mai bun metod s i ascund mijloacele de
comunicare era Craiglist, unde aleser dou orae-surs
aglomerate, dar care nu sreau n ochi. Mesajele erau
formulate sub forma unor anunuri pe lista din Oakland, iar
rspunsurile erau postate pe cea din Tampa. Astfel, erau
greu de interceptat. Dei comunicarea lor nu era
instantanee, se apropia oarecum de timpul real, avnd n
vedere faptul c nu voiau s rite prea mult.
La douzeci i patru de ore dup ce puseser totul la
punct, Banks post un anun codificat pe Craiglist din
Oakland, cernd o ntrevedere ct mai repede posibil.
Carlton i rspunse printr-un alt anun pe lista din Tampa,
177

iar cteva ore mai trziu, edeau la o mas ntr-un


restaurant care nchidea trziu, n afara oraului
Fredericksburg.
Ai probleme serioase, biete, zise Tommy dup ce
chelneria le turn cafea i se ndeprt. Biroul tu e
securizat mai ceva ca un seif din banc.
Despre ce vorbeti?
Este sigilat i pzit de gardieni.
Cine a fcut asta? ntreb Carlton.
Banks i ridic ceaca de cafea i lu o nghiitur.
FBI-ul, dei pare mna CLA-ului.
Aadar, ei sunt cei care se rzbun?
i mie mi se pare cam bttor la ochi. Am ncercat s
iau legtura cu civa oameni de-ai mei de la Agenie, dar
nici unul nu a vrut s vorbeasc cu mine. Nici unul.
Tu ce crezi?
Eu cred, rspunse Banks, c se pregtete ceva serios.
Mda.
Dac nu au vrut s vorbeasc cu mine, asta nu
nseamn c m-am dat btut. Cineva din acest lan a bgat
frica n ei i le-a ordonat s fac pe protii. Cineva face
presiuni serioase, aadar am hotrt s fac i eu la fel.
Carlton l privi ndelung pe cel care edea n faa lui.
Te iubesc, Tommy. Ai aplicat metoda lui Hoover, nu?
La fel ca i despre faimosul director al FBI-ului, J. Edgar
Hoover, i despre Thomas Banks se zvonise c ntocmise
de-a lungul anilor cte un dosar despre membrii conducerii
Ageniei pe care nu-i prea agrea. Nu era un antajist n
adevratul sens al cuvntului. El ntocmise acele dosare
doar ca s aib o plas de siguran, s le utilizeze ca
atuuri dac i cnd va avea nevoie s realizeze un obiectiv
cinstit prin nlturarea unui obstacol necinstit din calea lui.
Ar fi probabil mai bine s nu tii toate detaliile, dar da,
am scos un dosar al cuiva i l-am folosit. Conine ceva
chestii cam nasoale de prin anii 70. Nu tiu care este
termenul de prescripie, dar ajunge ct s-i provoace
respectivului o mulime de probleme i s i se rein pensia,
ca s nu mai vorbesc cte bti de cap i-ar da PR-ului de la
178

etajul al aptelea.
i sunt recunosctor pentru ceea ce faci pentru mine.
Nu-mi mulumi, rspunse Banks. Individul este un
escroc. O merit. Problema e c n-am reuit s obin prea
multe informaii de la el.
Pas cu pas. Sunt numai urechi. Ce-ai aflat?
Agenia nu i poate investiga pe cetenii americani pe
teritoriul Americii. De aceea munca de teren intern a fost
plasat FBI-ului. Totui, adevratul mecanism din spatele
acestei micri pare s vin de la altcineva. De la cineva
secret care deine un nivel nalt de autoritate.
Mai secret dect Agenia? Despre cine vorbim? Despre
directorul Ageniei de Informaii Naional?
Oricine ar fi, ei par a fi cei care au instrumentat cazul
mpotriva ta.
A mea? rspunse Carlton. Despre ce vorbeti?
De fapt, nu e vorba numai despre tine. Exist mai
muli juctori n organizaia ta.
Te referi la divizia mea de ageni secrei?
Individul n-a vrut s-mi spun.
Care sunt acuzele lor? Ce dovezi cred c au? Banks i
ridic din nou ceaca s mai ia o nghiitur, dar o inu n
aer.
Trdare, rspunse el, aproape n oapt. Carlton era
ocat.
Trdare? Cred c glumeti. Este o nebunie.
De acord. Mi-am dat seama din expresia de pe chipul
informatorului meu c nici el nu credea asta.
E cineva cunoscut?
Banks aez ceaca pe mas.
Dup cum ziceam, e mai bine dac nu cunoti detalii.
Carlton nelese i, lsndu-se pe spate, trase nspre el
ceaca i farfurioara.
Aadar, care sunt mai exact acuzele? Ce se presupune
c am fi fcut?
Asta ncerc s aflu. n clipa n care lumea aude
cuvntul trdare, e ca i cnd s-ar fi produs o scurgere de
deeuri toxice. Toat lumea face un pas uria n spate.
179

Nimeni nu vrea s se apropie. Dac te apropii prea tare, te


va afecta.
E mai mult dect att. Nu poi veni s ne acuzi pur i
simplu de trdare i apoi s comanzi eliminarea noastr.
Trebuie s existe un tratament echitabil.
Amndoi
tim
c
am
desfurat
activiti
extrajudiciare nc de la naterea acestui popor.
mpotriva dumanilor strini ai statului, zise Carlton,
nu mpotriva cetenilor americani.
Banks ridic din umeri.
De-a lungul anilor au fost ajutai civa americani s
primeasc o astfel de pedeaps.
Adevrat, dar foarte, foarte puini, i a existat
ntotdeauna un proces de verificare.
De unde tim c nu a existat unul i n acest caz?
Carlton se uit la el.
E ceva ce nu mi-ai spus?
Deloc. Fac doar pe avocatul diavolului.
Este imposibil ca vreun consiliu s ajung la concluzia
c eu sau vreunul din oamenii care lucreaz pentru mine
am putea fi capabili de trdare.
Banks cltin din cap.
Chiar c trebuie s fii reinstruit. Nu lsa sentimentele
s te copleeasc.
Ai habar ct de muli oameni ai mei, oameni
excepionali, patrioi excepionali au fost omori?
Da, am, i eu a fi al naibii de furios, dar a lsa asta
deoparte i a ncerca s aflu ce naiba s-a ntmplat.
Deoarece, dac n-a face asta, cel mai probabil a fi
omort.
Btrnul atept un moment, ca vorbele lui s-i fac
efectul, n timp ce mai lu o gur de cafea.
Eti detept, Frumuelule, zise el n cele din urm. Mai
detept dect am fost eu vreodat, dar vei avea nevoie de
fiecare neuron pe care l ai ca s iei din treaba asta. Ai fost
catalogat drept trdtor de ctre propriul tu guvern i, n
baza dovezilor pe care le au, ei consider c ameninarea
este att de mare, nct trebuie s te elimine. Nu vd ce
180

altceva ar putea fi mai serios dect asta. Aa c n-ai dect


s te nfurii ct vrei dup ce treaba asta va fi lmurit i vei
gsi o cale de scpare.
Reed Calton ddu ncet din cap.
Acum c tim cine se afl pe urmele voastre, trebuie
s aflm cum i de ce, zise Banks. Dac vor reui s
dezasamblm elementele, poate vei reui s duci o via
normal, ca nainte.
Nu-i va readuce la via pe agenii mei, rspunse
Carlton.
Dei verifica n continuare mesajele de pe site-urile de
matrimoniale de pe internet, pe care le foloseau pentru
mesaje urgente, nu primise nici unul. tia c muriser toi.
Aa e, nu i va readuce la via pe oamenii ti. Dar
odat ce i vom da de capt, eu voi face un pas n spate i
te voi lsa s dai fru liber furiei. Atunci vei face n aa fel
nct s te asiguri c toate persoanele implicate n afacerea
asta vor plti. Nu-mi pas despre cine e vorba, chiar dac
se ajunge pn la Biroul Oval.

181

CAPITOLUL 30
Texas
Harvath dormi cteva ore pe canapeaua din ncperea
personalului. La apte dimineaa, sora Marta, mbrcat n
veminte de clugri, btu la u i l invit la cantin s
serveasc micul dejun.
Parc ziceai c nu inei la formaliti aici? zise el n
timp ce se ndreptau spre cantin.
Aa este. De obicei port o fust i o bluz. Asear ai
vzut-o pe sora Marta n afara programului, mbrcat lejer.
Sunt i eu om normal, mai ales dup ce copiii merg la
culcare i mai am i alte lucruri de fcut.
i acum vemntul?
Te duc cu maina la aeroport, dup care trebuie s m
ocup de nite comisioane n afara oraului. Acolo sunt
cartelurile. Sunt pline de oameni ri, dar nu toi sunt
necredincioi. Dac sunt mbrcat n clugri este un
avantaj, mai ales pe drum.
Chiar era o femeie deteapt.
Cantina, care prea s fie i sal de clas, era zugrvit
n culori deschise. Pe perei se aflau literele alfabetului,
nsoite de imaginile corespunztoare A pentru ardilla
(veveri), R pentru raton (oarece), pentru jiraga (girafa).
Ai noroc, zise sora Marta, lund o tav i dndu-i-o lui
Harvath. Azi avem ou.
El lu tava i se aez la rnd n spatele ei. Zgomotul
copiilor umplea ncperea. Majoritatea zmbeau i rdeau.
Din cnd n cnd, unul sau doi dintre copiii mai mici se
certau sau se mpingeau. Harvath se atepta la o reacie
sever din partea sorei Marta, dar nu era nevoie, deoarece
cte un copil mai mare intervenea i rezolva cu calm
182

situaia.
Ce-am descoperit, zise clugria, este c toi copiii,
indiferent de situaia lor, i doresc dragoste, i doresc o
familie i nelegere. Cnd se comport ntr-un anumit fel,
fac asta deoarece vor s tie c existe reguli care se aplic
pentru ei. Ei neleg c exist reguli pentru c noi i iubim.
Micul dejun era alctuit din minuscule porii de orez i
fasole boabe i o omlet mic. Un angajat i oferi o ceac
de cafea, iar Harvath o accept bucuros.
El i sora Marta se aezar la o mas la care edeau nite
copii glgioi, care aveau ntre cinci i unsprezece ani.
Civa erau frai, iar clugria i spuse c politica lor era s
nu i despart dect atunci cnd erau nevoii. Cnd toat
lumea se aez la mas, spuser o rugciune, apoi
ncepur s mnnce. Harvath observ cum un bieel o
supraveghea pe surioara lui. Se asigur c are mncare
suficient, ba i mai puse n farfurie dintr-a lui.
Copiii erau ncntai c aveau un vizitator american, iar
cei care studiaser limba englez cu sora Marta ncercar
s-i exerseze cunotinele cu el. Greelile lor nevinovate i
ncercrile lui Harvath s le rspund n spaniol provocar
multe rsete la mas.
Ai avut succes la ei, zise Marta cnd se urcar n
Volkswagenul ei vechi ca s mearg la aeroport. i
garantez c numai despre tine vor vorbi tot weekendul.
Harvath zmbi cnd se gndi la copii. Nu se mai distrase
aa bine de mult vreme.
Ai copii? l ntreb ea.
Nu.
Te pricepi la ei. Ar trebui s te gndeti.
Chiar se gndise la asta sau cel puin obinuise s se
gndeasc.
Eti cstorit? continu ea.
Nu. Nu sunt cstorit.
De ce nu?
Harvath se uit la ea. i amintea de Peio. i el fusese
interesat de viaa lui personal de ndat ce l cunoscuse.
Lui Harvath nu-i plcea s vorbeasc despre el. Se simea
183

stnjenit. Cnd venea vorba despre subiectul respectiv, fie


l ignora, fie l schimba, fie fcea haz de necaz. Toate cele
trei metode de a se fofila euaser cu Peio, iar el bnuia c
va avea cam acelai succes i cu sora Marta.
Nu m prea pricep la relaii, sor.
mi vine greu a crede. Eti un brbat de treab. Eti
chipe, i plac copiii. Care-i problema? zise ea ezitnd. Nu-i
plac femeile?
El rse.
Nu, sor. Nu asta-i problema. mi plac femeile, credem.
Atunci?
Dac nu te deranjeaz, a prefera s nu vorbim despre
asta.
Ba da, m deranjeaz, zise clugria. i, dac te-ai fi
vzut lng copiii aceia cum te-am vzut eu, i pe tine te-ar
deranja. Este din cauz c nu reueti s ai o relaie
stabil? Asta-i problema?
Era convins c undeva, n Vatican, cineva organiza un
concurs prin care s i conving pe celibatari s se
cstoreasc. Nu l deranja ideea, doar c obosise s se
apere mereu.
Nu am o problem s intru ntr-o relaie.
Dar s o pstrezi, da.
Harvath ncuviin din cap.
Este nevoie de o anume categorie de femei care s mi
neleag cariera.
Cu ce te ocupi mai exact?
Hai s spunem c sunt mereu pe drumuri.
i femeia din viaa ta nu te poate nsoi n aceste
cltorii.
n minte i apru imaginea lui Riley Turner i o pstr
acolo n timp ce vorbea.
Ar trebui s fie o femeie foarte special.
Ai ntlnit vreodat o astfel de femeie? ntreb sora
Marta.
Da, am ntlnit.
Ce s-a ntmplat?
184

A fost ucis, rspunse el n timp ce imaginea lui Riley


Turner ncepu s-i dispar din minte.
mi pare foarte ru.
i mie, rspunse el.
Cel puin a tiut c ai inut la ea.
De fapt, sor, nu cred c a tiut vreodat.
Clugria intr pe o strad aglomerat, unde se afla un
indicator care arta c aeroportul se afla n fa.
A tiut, crede-m.
De unde tii?
Este foarte greu s ascunzi cnd ceva sau cineva te
face fericit. Chiar dac ai fi vrut, tot nu ai fi reuit s
ascunzi sentimentele pe care i le-au strnit copiii la micul
dejun.
Se nela, dar asta doar datorit faptului c habar nu
avea cine era brbatul care sttea alturi de ea n main.
Fusese instruit s i ascund orice emoie i s mint ca i
cnd ar fi spus cel mai mare adevr inut n cel mai ascuns
col al sufletului su. Dac ar fi vrut, ar fi putut convinge pe
oricine, chiar i pe sora Marta c nu i psa ctui de puin
de acei copii.
Asta, desigur, nu era adevrat. Ea l surprinsese ntr-unul
din acele rare momente cnd lsa garda jos ceva ce, de
obicei, nu le permitea strinilor s vad.
Nu sunt doar clugri, continu ea. Sunt i femeie.
Femeile vd multe lucruri la un brbat, lucruri pe care ei
nii nu le vd sau nu vor s le vad.
Pe buzele lui apru un zmbet slab. Ea era implacabil.
Ce vezi la mine, sor? Ce vezi tu i nu vd eu sau nu
vreau s vd?
Cred c ai o fire destul de complicat dar, ca muli ali
brbai, ceea ce doreti cu adevrat este destul de simplu.
Adic?
Eu cred c la fel ca i copiii pe care Dumnezeu i-a
lsat n grija noastr la orfelinat i doreti ceea ce ne
dorim cu toii. i doreti s fii neles. i doreti pe cineva
care s in la tine i i doreti propria familie.
A vrea i s ctig la loterie, glumi el.
185

Aa evii tu problemele, folosindu-te de umor? ntreb


ea.
Era un tic. i dduse seama c fcuse o glum abia cnd
rostise deja cuvintele.
Poate crezi c ansele ar fi cam aceleai, dar nu este
aa, continu sora Marta. Nu trebuie dect s ai credin.
Iar partea cea mai bun este c, atunci cnd Dumnezeu
aduce n viaa ta acea persoan, senzaia este c ai
ctigat la loterie.
Harvath nu voia s o contrazic. Era o femeie minunat
i bine intenionat.
Uite cum facem, sor. Dac mi promii c te vei ruga
mereu pentru mine, nu voi nceta nici eu s caut. Facem
trgul?
M voi ruga pentru tine oricum, afirm ea cnd
ajunser la sectorul privat al aeroportului.
Clugria i parc maina i l nsoi pe Harvath la
terminal, unde l prezent far s i rosteasc numele.
Pilotul nu pru deranjat de asta, ci l ntreb pe Harvath
dac avea paaport. Acesta btu uor cu mna rucsacul i
ncuviin. i lsase bagajul pe roi la orfelinat i i spusese
surorii Marta s fac ce crede de cuviin cu el. Trebuia s
arate ca un turist care zboar la Texas pentru o zi de
cumprturi, nu ca unul care are de gnd s rmn peste
noapte.
n timp ce pilotul fcea verificrile nainte de zbor, iar
ceilali pasageri, majoritatea prnd a se cunoate ntre ei,
se adunar, Harvath i mulumi surorii Marta i i spuse s
aib grij de ea. Cnd o ntreb unde trebuia s plteasc
pentru bilet, ea i spuse s nu-i fac griji, deoarece totul
fusese aranjat. Nu era sigur dac Nicholas se ocupase de
asta sau dac sora Marta pltise din buzunarul ei, dar
oricum, acei bani ar fi putut fi folosii pentru orfelinat.
El ncerc s o conving, dar n zadar.
Pstreaz-i inima deschis, i spuse ea zmbind i
schimbnd subiectul. Cnd Dumnezeu va trimite o
persoan special n viaa ta, apuc-o cu ambele mini i nu
i mai da drumul.
186

Harvath rse. Nu voia, dar nu se putea abine.


Mulumesc, sor, zise el. Credina ta n capacitile
mele n acest departament este poate uor deplasat, dar
totui apreciez asta.
Credina este domeniul meu de experien, rspunse
ea n momentul n care pilotul fcu semn ca pasagerii s
urce la bord. Sunt binecuvntat cu resurse nesfrite.
Decolarea din Monterrey i cam hurduc pe pasageri, dar
odat ajuns la altitudinea potrivit, avionul zbur lin pn n
Texas.
Aeronava Cessna Caravan ateriz pe aeroportul
internaional McAllen-Miller din McAllen, Texas, i se opri la
terminalul departamentului de imigrri. Pilotul sporovia
vesel cu personalul din zona mic de verificare n timp ce
paapoartele pasagerilor si erau scanate i vizate. Dup
ce fu scanat i vizat i paaportul lui, el i conduse clienii
napoi la avion ca s i transporte la zona general a
aeroportului.
Cnd ajunse n faa unei cldiri cu acoperi albastru pe
care era scris Aviaia McCreery, opri motoarele avionului,
iar trupa vesel de pasageri cobor. Harvath se amestec
cu restul mulimii, la fel cum fcuse la vam i la imigrri.
Era uimitor ci Regios aveau prul blond i ochi verzi sau
albatri. Printre ei erau i civa strini, ceea ce constituise
un avantaj pentru el la imigrri, deoarece dou femei aveau
prietene care veniser n vizit din Germania, iar o alta
avea un prieten venit din Spania. Paaportul italian al lui
Harvath nu atrase deloc atenia.
Dincolo de cldirea McCreery ateptau cteva limuzine
lungi. oferii lor ineau nite foi de hrtie pe care erau
scrise cu carioc nite nume: Melendez, Casas, Calleja i
Esquivel.
ns Harvath nu cuta nici un nume. El cuta un simbol:
trei triunghiuri care semnau cu nite piscuri abrupte sau
cu un ir de dini de rechin.
Dup ce un grup de pasageri urc ntr-una dintre
limuzine, iar aceasta porni de pe loc, el zri o camionet
Ford F-150 alb, care avea vopsite pe partea lateral trei
187

triunghiuri, lng care scria Three Peaks Ranch.


n timp ce nainta spre ea, verific din ochi parcarea ca s
depisteze un posibil pericol. Cnd ajunse la vreo cinci metri
de main, portiera oferului se deschise i de acolo cobor
o femeie atrgtoare, cu prul lung i blond, mbrcat ntro pereche de blugi albatri i cizme de cowboy.

188

CAPITOLUL 31
Maggie Rose i se prezent lui Harvath, iar cei doi ddur
mna. Prea s fie de aceeai vrst cu el sau poate cu
vreo civa ani mai tnr i vorbea cu un accent texan.
Ne ateapt o cltorie de o or, zise ea. Avei nevoie
de ceva nainte s pornim la drum?
ncotro o lum mai exact? ntreb el.
Maggie purta un tricou cu guler care avea brodat pe el
logoul Three Peaks Ranch. Ea i-l art.
Camera dumneavoastr este deja pregtit, la fel ca i
restul.
Prevztor, Harvath nu urcase nc n camionet.
Dac nu te superi, Maggie, cine te-a trimis dup mine?
efa fermei zmbi.
Unul micu care are doi dintre cei mai mari cini pe
care i-am vzut vreodat.
i-a spus cum l cheam?
Nu, domnule, nu mi-a spus.
Dar numele meu? ntreb Harvath. i l-a spus?
Nu, domnule, nici pe al dumneavoastr nu mi l-a spus.
Mi-a spus doar cnd va ateriza avionul i c m vei gsit
dumneavoastr.
Doar att?
Mi-a mai spus s v pun asta, zise ea, apoi sri n
main i ddu drumul la casetofon.
Harvath recunoscu numaidect cntecul Rubber Duckie
de Bootsy Collins. Nu mai exista nici un dubiu c Nicholas
fusese cel care o trimisese pe Maggie dup el.
Unul dintre primele lor momente de relaxare fusese n
Brazilia, n faa unor beri. Nicholas pusese muzic n
surdin, n timp ce gtea. Cntecul era Rubber Duckie.
Harvath avea albumul original Ahh The Name Is Bootsyy
189

Baby! Att pe vinii, ct i n varianta digital. Faptul c


amndurora le plcea muzica funk american fusese unul
dintre lucrurile pe care avea s le descopere despre pitic.
Harvath ocoli camioneta i se urc pe locul din dreapta.
Maggie se urc la volan i nchise portiera.
Astea-s toate pentru tine? ntreb el, uitndu-se la
pungile cu alimente de pe bancheta din spate.
Nu, domnule. Sunt pentru cellalt domn de la ferm.
Am venit mai devreme s fac nite cumprturi pentru el.
Multe dintre ingrediente nu se gsesc la noi. Puin cam
exotice.
i le-ai gsit aici, n McAllen?
Am gsit cteva, dar de cele mai multe ori oamenii sau uitat la mine de parc a fi vorbit n chinez.
Era evident c fcuse cumprturi pentru Nicholas.
De cnd st la ferm?
Nu de mult vreme, rspunse Maggie, ieind din
parcare i ncepnd s ruleze pe osea. De la nceputul
sptmnii.
Este un om ncnttor, nu-i aa?
Femeia ncuviin din cap.
Da, domnule. Este foarte politicos.
Poi s-mi spui Scot, Maggie. Nu trebuie s-mi spui
domnule.
n regul, Scot.
Spune-mi cte ceva despre ferma asta la care
mergem.
Pe drum, Maggie i spuse povestea prii de sud a
Texasului i a fermelor importante, insistnd asupra
faimoasei ferme King Ranch, care se ntindea pe o
suprafa de circa 340 de mii de hectare i cuprindea
regiuni din ase districte texane.
Dintre cele mai importante ferme din Texas, ea i povesti
despre Three Peaks Ranch cine fusese proprietarul nainte
de familia Knight i ce fel de vite fuseser crescute acolo.
Era o poveste fascinant, iar Harvath abia atepta s vad
cteva dintre animalele exotice pe care familia Knight le
190

adusese acolo.
Pe durata conversaiei, Harvath reui s scoat de la
Maggie cteva detalii despre sistemul de securizare al
fermei i despre angajaii acesteia. n afar de un sistem
simplu de alarm ADT i cteva camere de supraveghere,
nu mai existau alte msuri de securitate atunci cnd familia
era plecat.
Cnd familia Knight se afla la ferm, aducea cu ea
propriul echipaj de securitate, care fcea de gard la poart
douzeci i patru din douzeci i patru de ore, iar echipa de
patrulare i agenii supravegheau cu schimbul imaginile pe
care le surprindeau camerele de supraveghere. Insistnd
mai mult, el afl c la poart era instalat o camer care
verifica numerele de nmatriculare ale mainilor, precum i
o plac de presiune care i avertiza pe cei de la poart i pe
cei din casa principal atunci cnd cineva se apropia pe
alee. Spaiul de circa 1 200 de hectare rezervat animalelor
exotice era mprejmuit de un gard din srm ghimpat,
nalt de trei metri.
Pn s ajung la Three Peaks Ranch, Harvath stabilise
deja o bun relaie cu Maggie i i fcuse o prere de
ansamblu despre organizarea fermei, sistemul de
securizare i angajai.
n deprtare, el observ nite ulii-orecari plannd pe
deasupra unei mori de vnt.
Cineva i-a pierdut vitele pe-acolo.
Maggie i urmri privirea.
Aceea nu este proprietatea noastr. Aparine de ferma
nvecinat, dar acum nu pasc vite acolo. Deoarece moara
de vnt pompeaz ap ntr-un canal, atrage nc multe
animale. Un coiot sau ceva de genul sta o fi omort o
cprioar care-a venit s se adape.
Trebuie s fi fost o cprioar foarte mare de sunt atia
orecari deasupra.
Ea zmbi, opri lng o tastatur numeric i introduse
codul.
Dup cum se spune, totul este mai mare n Texas.
Porile din fier forjat, care purtau blazonul fermei cele
191

trei triunghiuri se deschiser, iar ei trecur printre ele.


n timp ce conducea, ea i art cldirile. Fuseser
construite din calcar de Texas, cunoscut sub denumirea de
Ol Yella, extras dintr-o carier de lng San Antonio i
transportat cu camioane-platform.
Mai exista i o cantitate considerabil de piatr de
Austin. iglele de pe acoperiuri erau din argil. Grinzile din
lemn, stlpii de susinere, cpriorii i podelele erau din
chiparos, n vreme ce uile sculptate manual, lambriurile i
ornamentele erau din mesquite texan. Pardoseala interioar
era acoperit cu gresie Saltillo, iar aleile de afar erau
pavate cu dale de piatr Oklahoma Sugarloaf.
Pe lng casa principal mai existau o cas pentru
oaspei, casa administratorului fermei, ase casitas mici
pentru angajai, un garaj pentru vehicule alturi de o
camer frigorific i o zon unde era tranat carnea,
grajduri i o cldire pentru activiti recreative, care
includea o buctrie, o sufragerie, un bar, o ncpere cu
jocuri i o sal de sport. Trecnd pe lng ele, Maggie i
vorbi despre vatra mincinosului, un cuptor cu margini din
piatr n jurul cruia se aduna familia Knight mpreun cu
musafirii lor la un pahar de butur.
Din momentul n care l luase pe Harvath, ea nu i pusese
nici o ntrebare personal, nici nu vruse s afle nimic despre
Nicholas. Ei erau oaspeii familiei Knight; pentru ea era
ndeajuns.
Trgnd maina n faa casei pentru oaspei, ea zmbi,
scoase maneta din vitez i spuse:
Am ajuns. Duc cumprturile astea nuntru i
Nu-i face griji n legtur cu cumprturile, rspunse
Harvath, ntinzndu-se i lund plasele. Le-am luat eu.
Dac mai ai nevoie de ceva, te rog s mi spui.
Numerele mele de telefon se afl pe frigiderul dinuntru.
Apar prima pe list, cu numrul de acas i cu cel de mobil.
Ar fi ceva. Voi avea nevoie de nite haine.
Familia Knight are un dulap plin de haine pentru
musafiri, n cldirea pentru activiti recreative. Dac nu
gseti nimic care s-i plac, i pot recomanda nite
192

magazine din apropiere sau, dac mi vei da o list, m voi


duce i i voi cumpra. Doar s-mi spui.
Aa voi face, zise el cobornd din camionet.
Mulumesc.
Cu plcere, rspunse ea, apoi, aducndu-i aminte de
CD-ul pe care i-l dduse Nicholas, ea aps pe buton i l
scoase afar. Nu uita de Rubber Duckie.
Pstreaz-l tu, rspunse Harvath. Eu am o grmad.
Maggie zmbi i bg CD-ul napoi n player, iar cnd
maina intr n mararier, el auzi acordurile cntecului.
Urc treptele casei, dar cnd se pregtea s bat la u,
aceasta se deschise din interior i fu ntmpinat de
Nicholas, care era nsoit de Argos i de Draco.
Ai ajuns. Mulumesc lui Dumnezeu.
Unde vrei s le pun? ntreb Harvath, artndu-i
pungile cu cumprturi.
Pune-le nuntru. Avem multe de discutat.

193

CAPITOLUL 32
Nicholas o prezent pe Nina lui Harvath, povestindu-i pe
scurt despre prietenia lui cu Caroline. Apoi o rug pe Nina
s i lase puin singuri. Aveau multe s-i spun, lucruri
prea sensibile pentru a le discuta de fa cu ea. Se strdui
s formuleze totul ca ea s nu se simt ofensat.
neleg, Nick, rspunse ea, lsnd deoparte cartea pe
care o citea. Cred c voi merge la plimbare.
Nina se ridic de pe canapea i, cnd trecu pe lng el, i
zmbi i l strnse uor de bra.
Ne vedem mai trziu.
Harvath era fascinat. Nu-l mai vzuse pn atunci pe
Nicholas s interacioneze cu o femeie. Odat ce ua de la
intrare se nchise, el se ntoarse i spuse:
i spune Nick?
Este complicat.
Mda, am observat.
Este o femeie incredibil. mi aduce aminte de sora ei.
Voi doi vocea lui Harvath se stinse treptat.
Piticul nu rspunse. Tcerea lui era ct se poate de
gritoare.
Nu tiam c te atrage stilul goth16!
Atracia n-are legtur cu nfiarea ei. ntre noi s-a
stabilit o chimie de necrezut.
Avea dreptate lui Harvath nu-i venea s cread. Singura
companie feminin de care avusese parte Nicholas fusese
nsoit de o etichet cu pre, dar brusc, n mijlocul unei
furtuni dezlnuite, acesta intrase ntr-o poveste de
dragoste nfloritoare cu o femeie atrgtoare, care avea pe
jumtate vrsta lui. Contrastul cu propria lui situaie era cu
16

Subcultur contemporan originar din Anglia i inspirat de


literatura gotic din secolele XVIII-XIX. (n.red.).

194

att mai izbitor.


Riley a murit, zise Harvath. Era o schimbare de subiect
brusc, poate chiar rece, dar, la drept vorbind, se ntmplau
lucruri mult mai importante dect relaia lui Nicholas cu
sora Carolinei Romero.
Avnd n vedere ns c n trupul mic al lui Nicholas
btea o inim mare, acesta nu se simi ofensat.
mi pare ru, Scot, zise acesta. Ce s-a ntmplat?
Din felul n care vorbise Harvath despre Riley n trecut,
Nicholas bnuise c era posibil ca ntre ei s fie ceva mai
mult dect respect profesional, iar cnd Harvath i povesti
ce se ntmplase n Paris, Nicholas i ddu seama c
prietenul lui avea anumite sentimente pentru ea.
Dup ce Harvath termin de povestit, veni rndul lui
Nicholas. nainte s nceap, se duse n buctrie, lu cte
o bere pentru fiecare, apoi reveni n camera de zi. i ddu o
sticl lui Harvath, apoi ncepu s vorbeasc.
Treptat, Nicholas l puse la curent pe Harvath cu ceea ce
descoperise. i povesti n detaliu despre prietenia lui cu
Caroline Romero i despre activitatea ei n cadrul ATS.
Deoarece Harvath nu cunotea prea multe informaii despre
ATS, Nicholas i povesti despre organizaie.
Apoi omuleul i povesti cum Caroline i trimisese surorii
ei n Texas un colet care coninea o felicitare vocal pe care
nregistrase instruciunile, mpreun cu un stick de
memorie superperformant. i spuse cum reuise s
acceseze stickul i ce aflase pn n acel moment.
Dup ce termin, Harvath se ridic i mai aduse un rnd
de bere. Cnd se ntoarse din buctrie, el spuse:
Ziceai c Caroline a caracterizat activitatea ATS ca
fiind un fel de panoptic digital. Ce nseamn?
Are la baz un concept dezvoltat la sfritul secolului
al optsprezecelea de un teoretician socialist britanic pe care
l chema Jeremy Bentham. Panopticul reprezenta o viziune
pentru nchisoarea perfect. Construcia semna cu o roat
ale crei celule ddeau nspre punctul central. n mijlocul
punctului central era prevzut un turn de paz ermetic i
circular, cu ferestre extrem de lucioase. Paznicii i puteau
195

supraveghea pe prizonieri far ca acetia s tie cnd


anume erau monitorizai.
Iar Caroline Romero credea c ATS fcea acelai lucru,
numai c digital? ntreb Harvath.
Da, i nu este vorba despre prizonieri, ci despre
cetenii americani. Ea a fcut o list a modalitilor n care
ATS i manipuleaz pe membrii guvernului Statelor Unite
care au aceeai viziune, pentru a crea un panoptic digital
total i extrem de funcional.
De aici denumirea de Supraveghere total.
Dar ce legtur are cu faptul c eu am fost fcut
trdtor, c n organizaia noastr s-a infiltrat cineva sau c
Riley a fost ucis? ntreb Harvath. N-are nici o logic.
Nu are logic, ai dreptate. Dac vom reui s
nelegem mai bine ce a descoperit Caroline, s-ar putea s
reuim s ne dm seama ce se ntmpl. A insistat foarte
mult asupra unui studiu fcut de Institutul Brookings.
Studiul se numete S nregistrezi totul: arhivarea digital
ca potenator al guvernelor autoritare i pornete de la
premisa c n vreme ce preul costurilor pentru stocare de
date scade, iar tehnologia nseamn s vezi, s auzi i s
nregistrezi tot ceea ce fac i spun cetenii, ar deveni mai
eficient din punctul de vedere al costului pentru guverne s
nregistreze fiecare informaie digital produs de
ceteni.
Cu ct este mai rentabil din punctul de vedere al
costurilor, cu att mai atrgtoare este ideea de
implementare a acestui sistem. Tehnologia nu numai c
nlesnete autoritarismul, dar l i ncurajeaz. Guvernele nu
rezist tentaiei atunci cnd li se ofer mai mult putere. i,
dup cum bine tim, informaia i, prin urmare, cunoaterea
nseamn putere.
Caroline a salvat o postare pe blog care explic totul
foarte bine. Fiecare e-mail, toat activitatea ta pe internet,
totalitatea convorbirilor telefonice, fiecare dat preluat de
GPS, toate interaciunile tale sociale electronice, toate
tranzaciile fcute cu cardul de credit, orice detaliu
electronic care are legtur cu viaa ta, c-i convine sau
196

nu, sunt depozitate ntr-un seif asupra cruia tu nu ai nici o


autoritate. La un moment dat, guvernul poate veni s
deschid seiful i s te investigheze retroactiv. Anchetatorii
pot crea un profil comportamental perfect i vor fi foarte
bine pregtii dac vor constata c atitudinea ta e n
contradicie cu interesele statului.
Cei de la Brookings estimau c nregistrarea convorbirilor
fiecrui cetean ar costa aptesprezece ceni pe an, n
vreme ce Caroline a demonstrat c ATS i ANS nu numai c
fac deja acest lucru, dar au sczut preul la cinci ceni pe
an. Astfel i stocheaz toate e-mail-urile, toate datele de pe
GPS, toate mesajele telefonice i activitatea de pe internet
la un pre i mai mic.
Exist date despre cetenii de rnd care nu sunt
colectate? ntreb Harvath.
Nicholas cltin din cap i i povesti despre testarea
sistemului de iluminat public din Michigan, care putea
nregistra audio i video, apoi i explic faptul c ATS, prin
intermediul ANS, produsese multiplicarea subit a
camerelor de supraveghere din Manhattan i din Chicago.
ATS agrea un nou gen de camere video japoneze care
nregistrau fiecare persoan care trecea prin faa lor i
stocau continuu informaiile ntr-o bibliotec digital. Cu
ajutorul unui program de recunoatere facial, camera
putea face legtura cu baza de date scannd 36 de
milioane de imagini pe secund, pn cnd identifica
persoana cutat.
Anticipnd o posibil rezisten din cauza costurilor pe
care le-ar presupune o astfel de tehnologie de
supraveghere, ATS comandase firmei sale de lobby de pe
lng guvern s instrumenteze pas cu pas un caz prin care
s arate Congresului cum ar putea impune o tax pentru
sigurana public, cetenii supravegheai suportnd ei
nii cheltuielile.
A fi prea blnd dac a spune c oamenii acetia sunt
diabolici, spuse Harvath.
Ai dreptate, zise Nicholas. Iar supravegherea actual
se face far mandat. Americanii habar n-au. i asta nu-i tot.
197

CAPITOLUL 33
Caroline credea c, dei ATS a construit acest sistem
uimitor i atotcuprinztor de supraveghere invocnd
sigurana naional, scopul su real nu are nici o legtur
cu securitatea naional, explic Nicholas. Scopul su este
controlul. Controlul complet i deplin asupra tuturor
brbailor, femeilor i copiilor din Statele Unite.
Cum naiba este posibil aa ceva? ntreb Harvath.
ATS seamn cu un parazit care se hrnete cu
sngele gazdei sale. n acest caz, gazda este reprezentat
de Statele Unite i de cetenii ei. ns ATS are nevoie de
politicieni, de judectori, de birocrai i de nenumrate alte
spie din cercul guvernului stuia supraponderal ca s
poat legaliza i s-i duc la bun sfrit planul. Pe cei pe
care nu i pot cumpra, i antajeaz.
n acelai timp, el era acuzat de trdare. Harvath cltin
din cap.
Totui, uneori exist i civa care nu vor s fac ceea
ce li se cere, continu Nicholas. Acetia sunt supui
presiunilor. intele sunt indivizi sau grupuri de ceteni care
pot fi gsii vinovai doar pentru simplul fapt c in la o idee
pe care statul o consider o ameninare pentru existena
sa.
Credeam c vorbim despre ATS.
Despre asta vorbim. Practic vorbind, ATS este statul.
Caroline spunea c, atunci cnd oamenii folosesc expresia
guvernul din umbr, se refer, de fapt, la ATS, fie c i
dau seama sau nu de acest lucru.
i plnuiesc s i vizeze pe americani doar pentru c
au idei la care in? ntreb Harvath.
Nu plnuiesc. Deja se ntmpl acest lucru.
Departamentul Securitii Naionale a elaborat de curnd
198

un raport prin care veteranii militari nemulumii din Irak


i din Afghanistan sunt identificai ca poteniali teroriti de
dreapta. Adepii politicienilor sau ai organizaiilor care cer
un guvern mai mic care s dea socoteal n faa cetenilor
americani au fost etichetai i ei ca poteniali teroriti. Dac
deii armament, muniie sau provizii pentru mai mult de o
sptmn, eti catalogat drept potenial terorist. Astzi
chiar i abibildurile cu caracter politic sau steagul galben
Gadsen17 pe care scrie Nu m clca n picioare te pot
plasa n categoria potenialilor teroriti. Indiferent ce-ai
face, guvernul tu te consider cea mai mare ameninare
mai mare dect al-Qaeda sau dect un duman strin i
va face tot ce i va sta n putin s se apere.
E o tmpenie.
Oare? ntreb Nicholas. Sub pretextul securitii
naionale, americanii sunt supui unei monitorizri
invazive i unui filaj intens n fiecare zi. TSA 18 nu mai
controleaz doar aeroporturile, ci i trenurile i staiile de
autobuz. Camerele sunt instalate chiar i n locurile de
odihn de pe autostrzi. i se spune c totul este pentru
binele tu, pentru sigurana ta, n vreme ce n jurul tu este
ridicat grilajul sta, cuca asta. Foarte curnd, aceast
construcie va fi gata, iar ua cutii va fi ncuiat. Cnd se
va ntmpla acest lucru, nu va mai fi cale de ntoarcere.
Trebuie s existe o modalitate s punem capt
nebuniei steia.
Au manipulat lucrurile n favoarea lor, ajungnd pn
la curtea federal care garanteaz imunitate penal pentru
companiile private care ajut guvernul, mai exact ANS, prin
urmare ATS, s-i spioneze pe cetenii americani.
Tot nu neleg de ce au luat Carlton Group n vizor.
17

Steag istoric american desenat de generalul Christopher Gadsden


n 1775, n timpul Revoluiei americane. Reprezint un arpe cu clopoei
pe fundal galben. A fost folosit i de forele continentale ale marinei
americane, (n.red.).
18
Transportation Security Administration, autoritatea care se ocup
n Statele Unite de verificarea antiterorist a liniilor de transport,
(n.red.).

199

Din ce a descoperit Caroline, reiese c ATS va intra


ntr-o faz final a planului su de consolidare a puterii de
control.
Ce fel de plan? ntreb Harvath.
Aici devine interesant. Conform notielor ei, oamenii
influeni din spatele ATS sunt obsedai de internet. Ador
paginile sociale, deoarece i ajut s stabileasc relaii.
Cumprturile i cutrile pe internet, e-mail-urile, totul
este nepreuit. n acest sens, internetul a fost un avantaj n
opinia lor. Dezavantajul ns provine din accesul liber la idei
i la informaii. Pe vremea cnd nu existau dect
televiziunea, ziarele i radioul, informaia putea fi
controlat. Acum nu mai este cazul. ntr-un cuvnt,
informaia nu mai este inut n fru. Nu mai este
controlat. Ea a fost eliberat, iar acest lucru reprezint un
pericol pentru ATS. n nsemnrile ei, Caroline a pomenit
mai multe micri n diferite pri ale spectrului politic. ATS
crede c aceste micri nu ar fi putut avea sori de izbnd
dac internetul nu ar fi fost folosit ca mijloc de comunicare
ntre organizatori i participani. ATS preconizeaz ceva
pentru viitor i nu dorete ca cetenii americani s poat
comunica ntre ei despre asta. Vor s le ia americanilor
principalul mijloc prin care ar putea organiza o posibil
rezisten.
Ce?! l ntrerupse Harvath. Rezisten? Rezisten la
ce?
N-am aflat nc, rspunse Nicholas. Sunt aproape sigur
c nici Caroline nu a reuit s descopere. Tot ceea ce tiu
sigur este c ATS vede internetul n forma sa actual ca
fiind foarte periculos.
Ce nseamn n forma sa actual?
Am citit cteva articole pe care le-a salvat Caroline i
care vorbesc despre un fel de Pearl Harbor digital. Din cte
mi-am dat seama, ATS a fcut o promovare agresiv a
acestui concept.
Un fel de atac cibernetic catastrofal? zise Harvath.
Exact. Nu tiu dac ATS s-a folosit de asta ca s i
sperie pe clieni i s i determine s-i mbunteasc sau
200

mcar s cear consultan pentru computerele sau


programele de calculator pe care le foloseau. Dovezile
arat c organizaia a avut o activitate intens n culise ca
s impun ideea vulnerabilitii Americii n faa unui astfel
de atac. Ca s sublinieze gravitatea acestei vulnerabiliti,
ei au apelat la civa foti demnitari ai guvernului, care
activeaz n prezent n sectorul privat i care tiau despre
ce este vorba.
Nu crezi c America este vulnerabil n faa unui astfel
de atac?
Ba da, rspunse Nicholas. Directorul FBI, cel al CIA,
chiar i eful ANS au recunoscut public. Interesant ns este
c ATS i dorete cu disperare ca poporul american s tie
asta. Aceast dorin trece dincolo de dorina de a
convinge guvernul. Cred c n cazul celui din urm i-au
atins scopul. ns poporul american are nevoie de mai
mult for de persuasiune, de o campanie mai susinut ca
s acorde atenie acestei poveti. Aici intr n joc fotii
demnitari ai guvernului. Aceti oficiali au fost pui s scrie
despre vulnerabilitatea Americii fa de lumea virtual,
cri care s atrag atenia. Alii au aprut frecvent la
televizor sau au dat interviuri prin ziare. ATS a mers pn
ntr-att, nct a obinut o emisiune de dou ore la un post
important de televiziune. Emisiunea se intitula: Am fost
avertizai: cutremur cibernetic.
mi aduc aminte, zise Harvath. Era un fel de
enciclopedie a fotilor demnitari guvernamentali. Au
participat reprezentani ai Securitii naionale, de la CIA,
Departamentul de Securitate Naional, de la Casa Alb,
chiar i civa reprezentai ai cadrelor militare i nite
indivizi de la procuratur, nu?
Nicholas ncuviin din cap.
Au fost adunai cu toii ntr-un centru pentru situaii de
urgen improvizat n studioul tv, ca s rspund unui atac
cibernetic uria. Dup prerea Carolinei, scopul emisiunii cu
pricina era ct se poate de clar: s-i pregteasc pe
americani.
S-i pregteasc pentru ce?
201

n primul rnd pentru atac, iar n al doilea rnd pentru


extinderea autoritii guvernului ca s poat s-i fac fa.
S federalizeze Garda Naional, s naionalizeze
companiile de electricitate i alte companii de utiliti doar
ca s menin funcionalitatea ANS. S-au gndit la tot, chiar
i la o mulime de noi prerogative prezideniale, pe care leau adus n discuie sub pretextul c ar fi att necesare, ct
i justificate de constituie.
Vrei s spui c toat treaba asta a fost o pies de
propagand? ntreb Harvath.
O pies de propagand excepional de bine executat.
ntmplarea a fcut s coincid cu rspndirea unui virus
extrem de puternic care a infestat mai mult de aptezeci i
cinci de mii de computere din lumea ntreag i zece
agenii guvernamentale ale Statelor Unite. Asta da
sincronizare, nu? Oamenii s-au mbulzit s ia parte la
program.
Harvath nu credea n coincidene.
Aadar ATS a pregtit terenul pentru un atac real?
Da. i conform observaiilor Carolinei, va fi mult mai
grav dect acel scenariu parodic difuzat la televizor. Atacul
real nu se va concentra doar asupra coastei de est a
Statelor Unite, ci va cuprinde i paraliza ntreaga naiune.
De ce? Ce ar avea de ctigat din asta?
i mai aminteti toate acele schimbri care au
survenit n urma atacului din 11 septembrie? Vor prea o
nimica toat n comparaie cu schimbrile radicale pe care
le va suferi ara dup acest Pearl Harbor digital. ATS vrea s
introduc o versiune cu totul nou de internet. Ei i spun
Internet 2.0 i va fi controlat n ntregime de guvern.
De guvern? ntreb Harvath. Sau de ATS?
Nicholas zmbi trist.
Dac Washington DC este Oz, atunci ATS este omul din
spatele cortinei.
Harvath ddu din cap, iar Nicholas continu.
Dac vrei s foloseti Internet 2.0, n orice scop, orict
de nesemnificativ ar fi el, va trebui s ceri s te conectezi
folosind un numr de identificare de utilizator emis de ctre
202

guvern. Anonimatul va deveni o chestie din trecut. Totul va


fi monitorizat: ce spui, la ce te uii, totul. Guvernul, sub
deviza siguranei i securitii naionale, va avea dreptul
absolut s decid cine are voie s foloseasc internetul i n
ce scop. Va avea un buton mare de oprire pe care l va
putea folosi ori de cte ori va crede de cuviin i va avea
autoritatea s nchid vechea versiune de internet pe
perioad nedeterminat. Va fi ultima ctu cu care va fi
blocat capacitatea oamenilor de a comunica, sugrumnd
libertatea de circulaie a ideilor i informaiilor.
Harvath avu nevoie de o secund ca s cugete asupra
celor auzite. n cele din urm spuse:
Deci, dac vor controla internetul
Vor controla totul, Nicholas termin fraza n locul lui.
Ce se pregtete totui de au nevoie de atta control?
Dup cum am mai spus, habar n-am. Nici Caroline nu
cred c a tiut. Nu pot dect s fac speculaii.
D-i drumul! F speculaii!
Un atac de amploarea asta, adic s opreti internetul
ca s-l nlocuieti cu altceva, este ceva impresionant. Dar
ceea ce urmeaz trebuie s fie i mai impresionant.
i trebuie s fie ceva la care poporul american s
reziste cu drzenie, adug Harvath.
Nicholas ncuviin din cap.
Ceea ce a reuit Caroline s strng sugereaz c
oamenii de la ATS au prezis mai multe scenarii, inclusiv o
revoluie n adevratul sens al cuvntului. Ce i-ar face pe
americani s se revolte?
Nu era nevoie ca Harvath s se gndeasc la un rspuns.
Pierderea libertii, naiunea s distrug fiina
suveran a Americii, s o mpart vreunei entiti strine
sau internaionale cum ar fi Naiunile Unite.
Indiferent ce au pus la cale, nlocuirea internetului cu
Net 2.0 a fost ultima piesa din puzzle-ul lor.
De ce acum? De ce s atepte ca internetul s devin
att de nrdcinat n viaa americanilor? De ce n-au fcut
asta acum zece sau douzeci de ani?
Nici nu ncerc s neleg modul de a gndi al acestor
203

oameni. Observaiile Carolinei indic faptul c internetul a


evoluat mult mai repede dect au anticipat ei, c a cptat
o via proprie. A explodat att de repede, nct nu au
apucat s-i ia msuri de precauie. ncercrile ocazionale
de a pune o tax pe folosirea lui sau de a stabili diverse
metode de control, cum ar fi butonul de oprire din biroul
prezidenial, nu sunt dect cteva exemple. Pur i simplu
atta le-a luat s dezvolte i s perfecioneze Internet 2.0.
Iar pregtirea poporului american pentru atac este o
parte a strategiei lor, este campania PR cum s-ar zice, zise
Harvath. Am fost avertizai.
ntocmai. Este o form inteligent a dialecticii
hegeliene o unealt psihologic folosit pentru a
manipula masele. n cazul nostru, creezi o problem,
atepi reacia, iar apoi oferi soluia. Ceea ce oamenii n-au
neles de-a lungul istoriei este c aceia care ofer soluia
sunt chiar oamenii care au creat problema de la bun
nceput. De asemenea, oamenii nu-i dau seama c,
indiferent care ar fi soluia, aceasta le confer ntotdeauna
creatorilor mai mult putere.
tim cumva cum va arta acest Pearl Harbor digital
sau cum se va petrece?
Nicholas cltin din cap.
Nu. Dar avnd n vedere c internetul a fost recreat,
asta nseamn c impactul su va fi colosal i c va ntrece
orice atac pe care l-a vzut America vreodat.
Cnd mi-ai trimis vorb prin Peio, m-ai avertizat s nu
cad n capcana sistemelor PROMIS i TIP, zise Harvath.
Crezi c exist vreo legtur ntre ceea ce a descoperit
Caroline i atacul comandat de ATS asupra mea i a lui
Riley n Paris i apoi cel din Spania?
De data aceasta, Nicholas ncuviin din cap.
Hai s-i art.

204

CAPITOLUL 34
Maryland
Intr! strig Craig Middleton dup ce trnti receptorul
telefonului su STE. Vorbise cu Bremmer de cteva ori n
ultimele trei ore. Operaiunea din Spania fusese un fiasco.
Kurt Schroeder intr n birou i nchise ua n urma lui.
inea n mn un dosar.
Middleton se uit la el.
Ce naiba vrei?
E n legtur cu Reed Carlton.
Este raportul de la medicul legist?
Schroeder ddu din cap. Scoase raportul din dosar, se
apropie de biroul efului su i i-l ntinse.
Btrnul i-l smulse din mn i citi n josul paginii.
Ce naiba-i asta? Neconcludent?
Cadavrele sunt aproape complet arse.
Zici?
Schroeder i ignor tonul sarcastic.
Totul a fost fcut scrum. Au fost nevoii s compare cu
fiele dentare. Singura problem este c Carlton a fost n
CIA, deci dosarul lui este secret.
Prostii! Nimic nu este secret pentru noi. Noi conducem
agenia. F rost de dosar.
Am ncercat, dar este att de vechi, nct totul este pe
hrtie. A trebuit s cer o copie de la arhiva ageniei.
i-atunci de ce-mi iroseti timpul? ntreb Middleton.
Care-i concluzia?
Trupul lui Carlton nu se numr printre cele recuperate
de la locul incendiului.
Cuprins de un nou val de furie, btrnul se nroi la fa
ca un rac.
205

Schroeder i ddu seama c eful lui avea s explodeze


i ncerc s previn acest lucru.
Am pus deja la punct un dispozitiv de urmrire. Dac
Carlton i folosete telefonul, cartea de credit sau va
ncerca s ia legtura cu vreo cunotin a lui, vom afla.
Vom afla? url Middleton. Pe dracu! Nu va face nimic
folosindu-se de numele real.
Am introdus toate celelalte nume pe care le folosete.
i mai are alte o sut sau dou sute pe care nu le
cunoatem.
Schroeder avea impresia c eful lui exagera, dar nu era
convins.
Att de multe?
Exagerez, idiotule. N-are importan cte alte nume
folosete. Carlton are n spate zeci de ani de experien pe
teren. Dac cineva ca el nu vrea s fie gsit, atunci este
imposibil s l gseti.
Tnrul se zbrli cnd eful lui l fcu idiot, dar se
stpni.
Dumneavoastr suntei cel care spune mereu c toate
carele cu fn sunt ale noastre.
Faci pe deteptul?
Nu, domnule.
Nu conteaz c sunt ale noastre, spuse Middleton,
dac nu putem gsi acul la timp. Indiferent ce pune la cale,
tim c se va ntmpla ct de curnd.
Atunci s chemm pe cineva s ne ajute cu carul cu
fn, zise Schroeder, care nc nu nelesese n ntregime ce
credea eful lui c urma s se ntmple.
Middleton se uit la el.
Ce vrei s spui?
S punem forele de ordine locale s l caute pe
Carlton. Suspectat de incendiere i omucidere.
Btrnului i plcu ideea.
Bun idee. Cu ct caut mai muli oameni n carul cu
fn, cu att mai bine. Ai grij s nu afle nimeni de noi.
Nu v facei griji. O s fac n aa fel nct s par
implicat FBI-ul.
206

Atunci, la treab! Ce mai ai pentru mine?


Schroeder scoase un teanc de fotografii din dosar i i-l
ddu.
Astea ce naiba mai sunt? vru s tie Middleton.
Imagini surprinse de camerele de supraveghere.
Vd asta. Ceea ce vreau s tiu este la ce m uit.
Au fost surprinse azi diminea n aeroportul din
McAllen, Texas. Femeia din camioneta parcat n faa
terminalului aviaiei civile este Margaret Rose. Ea
administreaz ferma Three Peaks Ranch de lng Agua
Nueva. Ea a cutat pe Google informaii despre ciobnescul
caucazian i nanismul congenital, rspunse Schroeder.
Middleton deveni brusc interesat.
i cine-i individul pe care l ateapt? Nici una din
camere nu pare s-i fi surprins bine faa.
i eu am observat asta. A venit cu un avion particular
din Monterrey, Mexic, dar a trecut de vam i de imigrri cu
un paaport italian.
Middleton se uit mai atent la fotografii.
L-am cutat n baza de date mexican i se pare c
tocmai a ajuns n Mexic seara trecut.
De unde?
Din Bilbao. A ajuns n Ciudad de Mexico prin Madrid.
i ct de aproape este Bilbao de ultimul loc cunoscut
n care a fost Harvath?
n ceea ce privete aeroporturile comerciale, trebuie
s fi fost foarte aproape.
Middleton se entuziasm dintr-odat.
Vreau s descarci toate nregistrrile CETV din fiecare
aeroport prin care a trecut. Vreau s aflu fiecare pas pe
care l-a fcut, fiecare persoan cu care a vorbit.
M ocup deja de asta, zise Schroeder ndreptndu-se
ctre u.
Holbndu-se la ultima fotografie care l nfi pe
Harvath urcnd n camioneta pe care era lipit logoul Three
Peaks Ranch, Middleton zmbi i spuse: Te-am prins!,
apoi ridic receptorul.
207

CAPITOLUL 35
Texas
Era trziu. Stteau cu farfuriile de mncare neatinse n
fa, la biroul din camera lui Nicholas, n timp ce Nina
dormea n camera de la captul coridorului. n ncpere se
aflau o mulime de valize i piese pentru calculator. Harvath
se uit la cele trei monitoare conectate ntre ele n timp ce
omuleul l familiariza cu datele strnse de Caroline. n timp
ce vorbea, Nicholas manevra un mouse fr fir, deschiznd
fiier dup fiier i afind pe ecran articole i notie ca s
le citeasc Harvath.
Acesta este unul dintre cele mai interesante dosare pe
care le-am gsit pe stick, zise Nicholas, deschiznd un fiier
denumit ntrunirea. Ai auzit vreodat de noiunea de Main
Core?
Doar n treact, rspunse Harvath. Ce este?
n 1980 s-a zvonit c guvernul Statelor Unite deine o
baz de date activ n care apar ceteni americani pe care
acesta i consider a fi o potenial ameninare pentru
securitatea naional. Unii spun c exist mai mult de opt
milioane de nume pe acea list. Se presupune c ar face
parte dintr-un plan guvernamental ultrasecret. Ideea din
spatele Main Core este aceea c dac s-ar declara vreodat
stare de urgen naional, guvernul ar avea la dispoziie o
list de oameni care ar reprezenta o posibil ameninare i
ar putea ordona filaje suplimentare, interogatorii sau chiar
arestri. Pentru fiecare nume de pe list s-a ntocmit un
dosar complet, iar cu ajutorul bazei de date poate fi
identificat i localizat aproape instantaneu orice presupus
duman al statului.
Deci asta era, o list a dumanilor?
208

ntocmai, rspunse Nicholas, artnd ctre ecranul


monitorului. Dar mai exist ceva dincolo de Main Corey
ceva ce precede aceast baz de date cu cteva decenii i
care nu presupune declararea strii de urgen la nivel
naional pentru a intra n funciune. Se numete Lista
neagr. Lista nu cuprinde doar numele cetenilor simpli
pe care guvernul i urmrete, i interogheaz sau i reine.
Aceasta este o list cu execuii i, odat ce te afli pe ea,
numele tu nu va fi ters pn nu vei fi omort.
Acum neleg la ce se referea agentul special din
Spania cnd a spus c sunt pe list.
Conform informaiilor pe care le-a strns Caroline,
trdarea este unul dintre motivele pentru care poi s fii
trecut pe list.
Nu se fac revizuiri? Acioneaz complet n afara
procedurilor judiciare? E o nebunie! zise Harvath. Guvernul
american nu-i acuz far motiv pe ceteni de trdare sau
de terorism ca apoi s ordone uciderea acestora.
Nu asta spun i fiierele astea.
Atunci fiierele se nal. Pn i americanii care au
prsit ara i s-au alturat gruprii al-Qaeda ca s lupte
mpotriva Statelor Unite au trecut printr-un proces de
verificare nainte s devin inte.
Este adevrat, rspunse Nicholas. Dar asta este cu
totul altceva. Tu nsui ai fost trimis n multiple misiuni ca s
ucizi persoane ostile Statelor Unite. A fost vreunul dintre ei
avertizat?
Nu am nimic de comentat.
Vezi?
tii
prea
bine
cum
funcioneaz
compartimentalizarea. Seamn cu un dulap mprit n
mai multe sertare i compartimente. Programele de acces
care sunt controlate, precum i programele speciale de
acces exist nu numai ca s in secrete anumite lucruri, ci
i ca s i in pe politicieni i ageniile n ignoran. Nici
mcar acei puini utilizatori speciali din DC, care se
presupune c ar avea acces la tot, nu cunosc n ntregime
datele referitoare la ce se ntmpl, mai ales n lumea
clandestin.
209

Harvath cltin din cap.


Chiar i aa, cei mai muli oameni de care m-am
ocupat nu erau ceteni americani. Cei care au fost, au fost
judecai i sancionai.
Eu i spun doar ce a descoperit Caroline. Conform
informaiilor ei, Lista neagr este real. Exist cu adevrat.
Cine-i n spatele acestei afaceri? Cine ia deciziile
legate de stabilirea intelor i are ultimul cuvnt de spus?
Din ceea ce apare pe stick, rspunse Nicholas, decizia
aparine unuia dintre acele subcompartimente. Se ntlnesc
n secret i nimeni nu tie cine alctuiete consiliul.
Sunt oameni ai serviciilor secrete sau de la Ministerul
Justiiei? De la Casa Alb?
Par s fie de peste tot.
tii cumva ci sunt? ntreb Harvath.
Nu. Caroline nu spune.
Cnd cineva este gsit vinovat i este vizat, cine
ndeplinete misiunea?
O trup care aparine forelor speciale, rspunse
Nicholas. Toi membrii echipei au pregtire militar la
nivelul agenilor speciali.
Cine-i conduce? Sunt cadre militare active? tim unde
i au baza?
Nicholas ridic din umeri.
Habar n-am.
De ce sunt interesai de mine? ntreb Harvath.
Din cte am reuit s aflu, nu eti vizat tu n mod
special, ci Carlton Group n general pentru c angajeaz
foste cadre militare i ageni ai serviciilor secrete.
Dar sunt o grmad de grupuri private care fac asta.
De ce ar fi ATS pe urmele noastre?
Nici unul din aceste grupuri nu se compar cu voi n
ceea ce privete dimensiunea i nivelul de profesionalism.
Suntei o ameninare. Acionai n afara sistemului, iar ei nu
v pot controla.
Lui Harvath i era greu s cread.
Dar ei pot controla CIA-ul i FBI-ul?
Acestea sunt organizaii din interiorul sistemului i da,
210

le pot controla. Au destul putere nct s dirijeze orice din


DC n ce direcie doresc. Totul se face n secret, n culise,
dar se face.
Dar suntem nesemnificativi.
Nu este adevrat. Nu mai suntei, zise Nicholas. Ai
mpiedicat
cteva
atacuri
teroriste
internaionale,
desfurai propriile operaiuni unilaterale, clandestine i,
ceea ce este probabil mai periculos dintre toate, nu dai
socoteal n faa nici unui demnitar din guvernul Statelor
Unite. Ei tiu cine suntei i sunt contieni de problemele
pe care le-ai putea crea. Carlton Group este singura
organizaie al crei nume este pomenit n dosar. De aceea
am vrut s vii aici ct de repede i s m asigur c i se
pierde urma. N-am tiut nimic de cele ntmplate n Paris i
n Spania pn nu mi-ai spus tu.
M mir c n-au ncercat s ne nghit.
Au ncercat. ATS a vrut s cumpere Carlton Grup de
dou ori. n ambele di, Reed Carlton a refuzat, zise
Nicholas, deschiznd un memoriu salvat de Caroline. N-au
fost deloc mulumii poi citi aici cteva dintre impresiile
lor despre grupul vostru.
Harvath se apropie de ecran i citi cteva observaii cu
voce tare.
Un pericol pentru comunitatea serviciilor secrete
dac sunt lsai nesupravegheai, nu rspund n faa nici
unei forme de autoritate sau guvernamentale, o aduntur
de cowboy marginali crora li s-a insuflat un sim exagerat
al patriotismului, risc major pentru diplomaie i pentru
securitatea naional, dac acest grup nu poate fi inut sub
control, trebuie luate alte msuri Ajuns aici, se opri din
citit. Deci alte msuri nseamn s ne elimine pe toi?
Nu sunt sigur, rspunse Nicholas. Caroline a lsat de
neles c, la un moment dat, ATS i Carlton Group au avut
ceva de mprit, doar c Carlton nu i-a dat seama. Din
cte se pare, grupul vostru a incomodat unul sau mai multe
proiecte ale ATS.
Cum ar fi?
Ceva operaiuni speciale. Caroline ncerca s
211

descopere ce punea la cale ATS, dar a fost omort nainte


s-i dea de capt.
tia c lucrezi pentru noi? ntreb Harvath.
Nu i-am spus niciodat. Am inut secret. De fapt, n-am
spus nimic nimnui. Nici mcar nu am anunat-o pe
Caroline c sunt n ar. Dar ATS a aflat, iar numele meu
apare n dosarele lor, aadar Caroline a aflat i ea, n cele
din urm.
Harvath l privi ndelung pe interlocutorul su.
Se poate s-i fi ntins o capcan?
Mi-a trecut i mie prin minte, dar nu cred.
De ce a vrut ca Nina s-i aduc stickul?
Deoarece Caroline i cu mine eram prieteni, rspunse
Nicholas. Deoarece era convins c voi ti ce s fac cu el.
tia c i voi avertiza pe cei vizai i c voi ncerca s-i
opresc pe cei din ATS s-i pun planul n aplicare.
Era un rspuns rezonabil. De fapt, era mai mult dect
rezonabil. Era logic. Harvath i ddu seama c l jignise pe
Nicholas, aa c nu mai insist. Frecndu-i ceafa, se uit la
ceas.
E aproape miezul nopii.
Ce vrei s faci?
Ai ncercat s iei legtura cu Btrnul?
Nu, rspunse Nicholas, i dup ce-am aflat c ai
devenit inte, m bucur c n-am fcut-o.
Aadar nu tim sigur dac a murit sau mai triete.
Nu tim. Nu tim nici ci membri ai grupului au fost
ucii. Dar avnd n vedere c nu ai reuit s iei legtura cu
muli dintre ei, cred c trebuie s ne ateptm la ce e mai
ru.
Nicholas avea dreptate, dar Harvath nu voia s se
gndeasc la asta.
Exist un forum pentru mesaje pe care Btrnul l-a
indicat n caz de urgen. Dac reueti s gseti o cale
sigur ca s m conectez, a vrea s-l verific. Dup aceea,
nu tiu dac mai exist i alte informaii-oc n aceste
fiiere, dar a vrea s le discutm i s analizm ct mai
multe nainte s ne ducem la culcare.
212

M duc s fac cafea, zise Nicholas, dndu-se jos de pe


scaun. Artnd cu capul ctre farfuria lui Harvath, el
ntreb: Vrei s-i nclzesc mncarea?
De ndat ce rosti aceste cuvinte, lumina sczu n
intensitate, apoi se stinse. Alarma acumulatorului APU de
rezerv sun i ncepu s alimenteze cu curent computerul.
Ceea ce nu porni ns fu generatorul pe care Harvath l
vzuse afar, iar acest lucru ar fi trebuit s se ntmple
aproape instantaneu.
Pan de curent? spuse Nicholas.
Harvath i fcu semn s tac, apoi se ntinse i stinse
monitoarele. Cinii dormeau n apropiere, dar simind c
ceva nu era n regul, se ridicar n picioare i ncepur s
mrie. Nicholas le comand s tac.
Deoarece nu putea s cltoreasc cu arma asupra lui,
Harvath o lsase n Spania. El l ntreb n oapt pe
Nicholas.
Ai ceva arme cu tine?
Piticul ncuviin din cap.
Adu-le. Acum!

213

CAPITOLUL 36
Nicholas se duse repede la valiza de lng pat, dar cnd
se aplec s o deschid, lumina se aprinse din nou.
Trebuie s fi fost vreo supratensiune tranzitorie.
Poate, spuse Harvath. S vedem ce-ai adus cu tine.
Nicholas se ntoarse la valiz i scoase dou arme. Una era
un pistol mic, iar cealalt prea a fi o veche puc
mitralier M3, cu putere redus, sau arm cu grsime,
cum i se spunea prin anii 40. Ambele arme fuseser
personalizate pentru Nicholas.
Dup ce scoase dou ncrctoare lungi din valiz,
acesta nchise capacul i aez totul pe pat.
Asta-i tot ce am.
Pistolul este de calibrul .45, iar mitraliera de calibrul
22LR. Din punctul de vedere al lui Harvath, o mitralier 22
era doar puin mai evoluat dect o puc BB. Cu ct erau
mai mari gloanele, cu att mai grea era arma. O arm de
un asemenea calibru era potrivit pentru cineva de
mrimea lui Nicholas, mai ales dac voia s poat trage de
mai multe ori fr s o rencarce. Dac erai suficient de
priceput i de norocos, putea omor un om cu o mitralier
22. Dar putea fi extrem de incomod dac voiai s-i
imobilizezi dumanul n timp ce tu ncercai s scapi.
Ai nevoie de mai multe gloane pentru pistol? ntreb
el. Nicholas i vr mna n valiz, scoase o cutie mic cu
muniie i i-o ntinse lui Harvath. Acesta lu pistolul cel mic,
ncolcindu-i doar dou degete n jurul mnerului. Reui s
i vre degetul arttor prin blocajul trgaciului, dar avea
s i fie foarte greu dac va fi nevoit s trag.
Rmi aici, zise el, verificnd s vad dac arma era
ncrcat i vrnd n buzunar cteva gloane de calibru 45.
Trezete-o pe Nina i ine-i pe ea i pe cini lng tine.
214

Unde pleci? ntreb Nicholas.


Afar, s arunc o privire.
Crezi c cineva a ntrerupt intenionat curentul, apoi la repornit?
Probabil nu e nimic. Vreau doar s m asigur.
Nicholas avu impresia c nu i se spuse adevrul, dar nu
mai insist.
M ntorc imediat, zise Harvath. nchide uile i nu te
apropia de ferestre.
Piticul ncuviin, iar Harvath iei din dormitor. Apoi
Nicholas introduse un ncrctor n mitraliera M3, o arm,
i vr un al doilea ncrctor n brul de la pantaloni i se
duse dup Nina.
Harvath se furi afar, n ntuneric. Era o noapte rece,
iar pe cer atrnau nite nori grei, care acopereau stelele.
Nu exista nici un bec exterior care s lumineze casa
pentru oaspei, astfel nct avu nevoie de cteva secunde
pn cnd ochii lui se obinuir cu ntunericul. Ciuli
urechile, ncercnd s surprind vreun zgomot neobinuit.
Nu se auzeau dect cntecul ritmat al greierilor i o uoar
adiere care fcea s freamte frunzele nguste ale unor
mslini texani din apropiere. n afar de asta, totul prea n
regul.
Se deplas ctre partea lateral a casei, spre locul unde
se afla generatorul. Avnd n vedere c se afla pe o
proprietate privat, mprejmuit, nu se mir cnd l vzu
descuiat. Observ nite urme de cizme pe pmntul din
jurul acestuia. Nu proveneau de la cizmele de cowboy pe
care le purtau angajaii fermei. Semnau cu urmele lsate
de nite bocanci de munte sau de lupt. Mrime mare.
n timp ce l studia, Harvath ncerca s i dea seama cum
ar putea s ntrerup curentul nainte de un atac. nainte de
atacul propriu-zis, el folosea ntotdeauna o metod creia i
spunea plpitorul, mai exact, ntrerupea scurt curentul
ca s se asigure c totul era pregtit i gata de atac. Oare
asta fcuser i ei? Oare urmele de bocanci erau vreun
indiciu de ru augur al unei faze premergtoare atacului
215

sau aparineau unui meter care venise de curnd s


verifice generatorul?
Lumina era foarte slab, iar el ar fi vrut s fi luat o
lantern.
ngenunche n spatele generatorului, n partea cealalt i
verific firele de curent. La o prim vedere preau n regul,
ns el tia c aparenele puteau fi neltoare. Dac
reueai s deconectezi generatorul far ca cineva s
observe acest lucru, atunci cnd hotrai s opreti curentul
n casa pentru oaspei, puteai face acest lucru de la
deprtare. Era metoda cea mai bun.
Pe la mijlocul inspeciei, el simi prezena cuiva care se
mica cu grij n spatele mslinilor i care se strduia din
rsputeri s nu se fac auzit.
Harvath se opri i i potrivi mai bine arma mic pe care
i-o dduse Nicholas. Nu tia dac fusese vzut sau dac era
protejat de generator. Dar bnuielile lui n legtur cu pana
de curent erau confirmate.
Inspir adnc i expir n momentul n care se mic la
dreapta. Trebuia s-i in btile inimii sub control. Putea
s trag de trei ori nainte s rencarce pistolul i nu tia ct
de precis sau ct de imprecis avea s fie arma pe care o
inea n mn. Singurul lui avantaj era c avea o acoperire
ct de ct bun. i dac nu fusese nc reperat, atunci i-ar
putea lua pe atacatori prin surprindere.
Situaia se schimb ns cnd silueta se opri chiar n
spatele irului de mslini i atept. Dar ce ateapt? Ca
eu s fac o micare i s m demasc? Harvath era n stare
s atepte toat noaptea dac era nevoit.
Trecur cteva secunde. Era convins c, indiferent cine
se afla acolo n bezn, tia exact unde se afla el.
Linitea fu ntrerupt atunci cnd cocoul unei arme fu
tras. Totul fusese fcut foarte ncet, tocmai pentru a nu se
auzi nici un zgomot, ns Harvath l auzise, reuind astfel s
localizeze ascunztoarea intaului. Drept rspuns, i
pregti i el arma, gata de aciune, dar apoi ceva se
ntmpl.
Silueta i ordon ceva n spaniol, din spatele mslinilor.
216

Levantese! Ridic-te! Suelte el arma! Arunc arma!


Harvath nu tia dac ea l putea vedea, dar i scoase o
mn de dup generator i o flutur.
E n regul, Maggie, rspunse el. Sunt eu, Scot. Las
arma jos.
Se auzi cum cocoul armei era lsat jos, apoi Maggie
Rose i fcu apariia de dup mslini, innd n mn o
puc de vntoare Rossi.
Ce faci aici? ntreb ea, apropiindu-se cnd el se ridic
n picioare i iei de dup generator.
Am avut o problem cu curentul acum cteva minute.
Dar tu ce faci aici?
Am vzut ceva pe camerele de supraveghere i-am
venit s verific.
Ce-ai vzut? ntreb el.
Nite indivizi care au nclcat proprietatea. Dac
stpnii ar fi fost aici, paznicii lor ar fi mers i i-ar fi luat la
ntrebri. Problema e c nu avem o procedur pentru astfel
de situaii. Dac suntem aici numai noi, angajaii, nu avem
voie s intervenim. Trebuie s i lsm s treac. Dar
suntei voi aici, iar eu rspund de voi. Poate c n-ar trebui
s-mi fac griji, adug ea, aruncnd o privire la arma pe
care Harvath o inea n mn.
Cnd a fost verificat ultima oar? ntreb el,
nconjurnd generatorul.
Acum o lun, poate dou. De ce?
Harvath i fcu semn s se apropie i i art urmele de
bocanci.
Astea sunt proaspete. Poart cineva de la ferm astfel
de bocanci?
Ea se uit la urme cu atenie, apoi rspunse.
Nu. Nimeni.
M gndeam eu, zise el, ncercnd s strpung cu
privirea bezna care i nconjura. Vreau s tiu exact ce ai
vzut pe camere. Unde sunt acum?
Prea a fi un grup de patru indivizi, dar cnd i-am
observat eu, acetia prseau deja proprietate. N-am mai
vzut alii care s vin n urma lor, dar am vrut s m
217

asigur.
Aveau ceva la ei? Arme?
Dac a fi vzut vreo arm, l-a fi chemat pe erif.
Ct erau de nali? Cu ce erau mbrcai
Hai s vezi nregistrarea, zise Maggie, ntrerupndu-l i
artnd nspre casa cea mare. El prea ngrijorat i, cu
toate c nu i ddea seama de ce, ncepu s se ngrijoreze
i ea. Aruncnd o privire peste umr, ea adug: Nu tiu de
ce, dar nici eu nu m mai simt n largul meu aici, afar.

218

CAPITOLUL 37
Uite-i aici. Chiar aici, zise Maggie, dup ce derul
nregistrarea de pe camerele de supraveghere ctre
nceput.
Se aflau n sala monitoarelor care era situat la primul
etaj al casei, construit i decorat n acelai stil Tex-Mex
Mission ca i celelalte cldiri.
Mai am un monitor acas care surprinde imagini live,
continu ea, dar dac vreau s derulez vreo nregistrare,
trebuie s vin aici.
Harvath folosi un trackball19 ca s deruleze ncet
nregistrarea nainte i napoi.
Se ntmpl deseori ca oamenii s v ncalce
proprietatea?
Te referi la imigranii ilegali?
Oricine. Imigrani, braconieri, indiferent.
Cei mai muli dintre ei sub imigrani ilegali care vin din
Mexic. Se ascund i campeaz n timpul zilei, iar noaptea
trec peste terenurile fermelor din zona asta. Deoarece e
nnorat i nu e lun, noaptea asta este perfect pentru ei.
Noaptea aceea nu era perfect doar pentru asta.
i se ntmpl n fiecare noapte?
Maggie cltin din cap.
Poate de cteva ori pe lun.
Cnd s-a ntmplat ultima dat?
Ea ridic din umeri.
Trebuie s verificm toate nregistrrile. Nimeni nu
urmrete camerele dect atunci cnd este aici familia.
Dar tu le urmreai.
19

Este un dispozitiv constnd ntr-o bil aflat ntr-un soclu care


conine senzori ce detecteaz rotaia bilei pe cele dou axe asemntor unui mouse cu susul n jos, cu bila la vedere, (n.tr.).

219

Eram treaz i ceva mi-a atras atenia. Eu nu i-a


spune urmrit. Dup cum ziceam, am ieit doar ca s m
asigur c suntei n regul cu toii.
Harvath fcu stop-cadru pe o nregistrare. n ciuda
faptului c mergeau aplecai, nu reueau s-i mascheze
talia.
Tipii tia mi se par destul de corpoleni, zise el, sau
m nel?
Ea se apropie de el i se aplec nspre monitor.
Nu, ai dreptate. Chiar sunt corpoleni.
Grupurile astea sunt alctuite de obicei din patru
oameni?
Maggie cltin din cap.
Nu exist un standard. Pe lng cei pe care i vezi, mai
pot fi ali cinci sau zece.
i mbrcmintea? Aa arat de obicei?
mbrcmintea este perfect.
Chiar dac toi cei patru brbai poart epci de
baseball?
Nu e nimic neobinuit, dar lipsete ceva.
Harvath se uit la ea.
Ce?
De obicei, oamenii car cu ei tot ce le-a mai rmas.
Dar tia patru n-au nimic asupra lor. Nici mncare, nici
ap, nici pungi de cumprturi din plastic. Nimic.
Era o remarc foarte bun.
Cum apropii imaginea? ntreb el.
Ea i art, iar Harvath apropie imaginea ct putu de
mult.
Cu ce i se pare c seamn?
Indiferent ce sunt, rspunse Maggie n timp ce privea
cu atenie imaginea infrarou mrit, nu seamn deloc cu
cizmele de cowboy.
Avea dreptate. De fapt, n ciuda neclaritii imaginii,
bocancii pe care i purtau acetia erau identici cu cei care
lsaser urmele lng generator.
El micor imaginea i cercet i restul nregistrrilor din
acea noapte, ncercnd s i dea seama cnd i cum
220

ptrunser brbaii pe proprietate, ce fcuser ct timp


fuseser acolo, de asemenea cnd i cum plecaser.
Problema era c existau pauze mari. Brbaii fuseser
surprini doar de cteva camere, far a li se vedea ns
feele. Fie avuseser un noroc chior, fie tiuser exact ce au
de fcut, evitnd n mod intenionat camerele de
supraveghere.
n timp ce el revzu anumite nregistrri, Maggie spuse:
Oprete aici!
Harvath opri imaginea i se uit cu atenie la ea.
Ce vezi?
Acum, dac m uit mai bine, ceva nu e n regul cu
mbrcmintea.
Ce anume?
n perioada asta a anului, nopile sunt destul de reci.
Aceti oameni se mbrac, de obicei, cu mai multe straturi
de haine pe care le dau jos sau le iau pe ei dup cum simt
nevoia. n seara asta este cald, dar nici unul dintre indivizii
acetia nu are alte haine prinse la mijloc. Apropie imaginea
cu ultimul individ care apare n cadrul acela.
Ce caut?
Mnecile cmii. Observi ct de ridicate i sunt
manetele pe bra? Acum d mai ncolo i uit-te la toi
patru. Pantalonii i ghetele sunt pe msura lor, dar n rest,
nimic altceva.
Pentru c acelea nu sunt hainele lor, afirm Harvath.
Atunci, de unde au fcut rost de ele?
Harvath i aduse aminte de ulii care survolau moara de
ap i se ntreb dac era vorba ntr-adevr de o cprioar
care se oprise s se adape.
Cred c mi-a venit o idee, zise el.
nainte s ias din cas, Harvath o convinse pe Maggie s
deschid ncperea unde se aflau armele. Prea o imagine
decupat dintr-un castel britanic: rnduri de dulapuri din
mahon pline cu puti de vntoare extrem de scumpe,
vegheate de capete de animale exotice care ornau pereii.
n mijlocul ncperii se afla o mas lung din sticl, cu
221

sertare n care se aflau o gam variat de pistoale.


Unele dintre evi aveau filet, ceea ce nsemna c, pe
undeva, ar fi trebuit trebuia s existe i amortizoare.
Maggie i confirm acest lucru i i spuse faptul c acestea
se aflau ntr-un alt seif a crei combinaie o tiau doar
membrii familiei Knight.
I-ar fi fost de mare ajutor ns Harvath trebuia s se
descurce far ele.
Harvath i alese un pistol Heckler & Koch Mark, calibrul
23, lu cteva ncrctoare i alese un cuit marca Bench
din colecia domnului Knight. n mai puin de dou minute,
intr i iei din ncpere.
Se gndise s foloseasc telefonul mobil al lui Maggie ca
s l sune pe Nicholas, ns acesta era deja vigilent. i-apoi,
din cte tia el, telefonul lui Maggie era urmrit i, dac l-ar
fi sunat pe Nicholas, ar fi putut genera ceva nainte s
apuce s se ntoarc, prin urmare se rzgndi.
Netiind ci ochi supravegheau ferma, Harvath se
ntinse pe jos, n camioneta lui Maggie, n timp ce aceasta
ieea pe una din porile de serviciu.
Dup ce strbtu un kilometru i jumtate de drum de
ar, ea intr pe un drum de acces plin de gropi i fgae i
opri camioneta. Harvath cobor din spate i se aez pe
scaunul din dreapta.
Ct de departe am ajuns?
La mai puin de un kilometru.
El ncuviin, iar Maggie bg maneta n vitez i i
reluar drumul. Trebuia s verifice canalul de ap. Cnd
vzuse pe nregistrrile camerelor de supraveghere
persoanele clandestine mbrcate nepotrivit, ncepuse s
se alarmeze.
Cnd se apropiar de canalul de ap, Harvath i fcu
semn lui Maggie s se opreasc.
Ce este? ntreb ea.
Cred c este un vehicul n fa.
Unde? Nu vd nimic.
Stinge farurile. Oprete motorul.
Maggie fcu ntocmai.
222

Ai o lantern? ntreb el.


Administratorul fermei ddu din cap, ridic cotiera i i
ddu o lantern.
Cnd m voi ntoarce, zise el, te voi anuna c sunt eu
pentru c voi aprinde lanterna de trei ori; de dou ori lung
i o dat scurt. Dac vezi pe altcineva, mpuc-l.
Maggie se uit la el ca la un nebun.
Despre ce vorbeti?
Ai ncredere n mine, rspunse el.
Dup ce stinse lumina din main, el cobor din
camionet i se fcu nevzut.
n timp ce se furia ctre vehiculului pe care l vzuse n
btaia farurilor camionetei lui Maggie, se gndi cum ar fi
procedat dac i s-ar fi ncredinat misiunea s atace Three
Peaks Ranch. Filajul ar fi fost primul pe ordinea de zi, dar
nainte de asta, ar avea nevoie de un loc unde s-i
ascund vehiculul. Nu poi s-i lai maina parcat pur i
simplu pe un drum de ar, mai ales ntr-o zon ca aceea.
Ar atrage prea mult atenia.
Dac ai folosi o ferm care se nvecineaz cu cea vizat
de tine, ar fi ideal, mai ales dac proprietatea pe care ai
ales-o este prsit pentru moment. Moara de vnt
constituia un punct de reper bun; puteai reveni far
probleme.
naintnd prin ntuneric, el ajunse la un Dodge Durango
negru parcat n afara drumului i ascuns parial n spatele
unui plc de arbori pitici. Portierele erau ncuiate, iar
nuntru nu se afla nimeni. ntinse mna i atinse capota.
Era rece. Nu se tia de ct timp fusese lsat acolo SUV-ul.
La douzeci de metri mai ncolo se distingea silueta morii
de vnt. Sub ea trebuia s se afle canalul prin care curgea
ap.
Harvath rmase nemicat pre de cteva clipe, ncercnd
s disting zgomote care i-ar fi indicat c acolo se aflau
oameni. Neauzind nimic, el se ndrept cu grij ctre albia
apei. La vreo zece metri mai ncolo, ddu peste primul trup.
Prea a fi un tnr hispanic care fusese mpucat n
ceafa, mai degrab executat. Era mort de cel puin o zi,
223

poate i de mai mult timp, iar carnea lui fusese sfiat de


animale.
naintnd de-a lungul canalului, el ddu peste alte cinci
trupuri, brbai i femei. Toi fuseser mpucai de aproape
i aruncai ntr-o groap nu prea adnc. Cine se ocupase
de asta nu i dduse seama ct de repede vor fi
dezgropate trupurile i ct de repede vor deveni o mas
copioas pentru necrofagi.
Trecnd lumina lanternei deasupra carnagiului, Harvath
i imagin scena ndeajuns de bine nct s-i dea seama
ce se ntmplase. Muli dintre cei care treceau fraudulos
grania aveau la ei hri pe care erau marcate locurile
sigure unde puteau s i aeze tabra i unde gseau
ap. Judecnd dup scena din faa lui, altcineva se aflase
deja acolo cnd ajunser ei i totul se termin prost.
Patru dintre victime fuseser dezbrcate pn la bru. n
canalul de ap zceau mprtiate lucrurile celor mori,
majoritatea n pungi de cumprturi din plastic, ntocmai
cum spusese Maggie.
Studiind terenul, Harvath descoperi aceleai urme de
bocanci ca acelea din jurul generatorului de lng casa
pentru oaspei. Vzuse suficient.
Dup ce tie cauciucurile mainii cu cuitul, el se duse la
Maggie, avertiznd-o mai nti cu lanterna nainte s se
apropie mai mult.
Ce ai descoperit? ntreb ea.
Trebuie s te ntorci la ferm ct poi de repede,
rspunse el.
Privirea lui trebuie s fi fost destul de gritoare. Maggie
nu i mai puse i alte ntrebri. Porni motorul, ntoarse
camioneta i aps pe acceleraie. n tot acest timp
Harvath i ddea instruciuni.
Cnd ajunser la drumul de ar, Maggie o lu nspre
Three Peaks Ranch. Dup vreo cinci sute de metri, ea
ncetini, iar Harvath deschise portiera i sri din main.

224

CAPITOLUL 38
Harvath folosi cletele din camioneta lui Maggie ca s
taie srma gardului cu care era mprejmuit arcul
animalelor exotice i se furi nuntru. Era singurul unghi
de atac la care nu s-ar fi ateptat nimeni.
Netiind cu cine sau cu ce avea de-a face, singura soluie
era s-i imagineze cum ar putea conduce un atac similar.
Nu numai c existau condiii favorabile din punct de vedere
meteorologic, adic nori grei i lumin difuz, dar era i
smbt seara, iar majoritatea angajailor fermei ieiser n
ora.
Dac se gndea la incidentele din Paris i din Spania,
aceasta prea s fie o alt trup de mercenari format din
patru membri. Era un lucru confirmat i de nregistrrile
camerelor de supraveghere, precum i de cei trei brbai
mori pe care i descoperise n canalul de ap i care
fuseser dezbrcai pn la bru.
Nu tia de cnd filau ferma, ns identificaser corect
casa pentru oaspei, iar Harvath nu avea nici o ndoial c
aceasta reprezenta inta. Dei Maggie crezuse la nceput c
brbaii prsiser proprietatea, Harvath nu era prea
convins de asta. Fcuser testul cu curentul. Urma s stea
la pnd i s atepte s i duc la bun sfrit misiunea.
n afar de mslinii din fundal, nu mai exista nici un alt
soi de vegetaie care s ascund vederii casa pentru
oaspei. Existau doar dou ui cea de la intrare i cea de
la buctrie i multe ferestre. Dac Harvath ar fi condus
acea operaiune, nu ar fi riscat s-i trimit pe toi cei patru
brbai nuntru. L-ar fi aezat pe cel mai bun inta de la
distan ntr-un loc de unde ar fi putut avea o vedere
panoramic.
Cel mai potrivit loc era un plc de arari roii care se afla
225

la vreo patru sute de metri nord de casa pentru oaspei. De


acolo se putea observa aproape toat cldirea. Dac ar fi
trebuit s foloseasc un lunetist, exact acolo l-ar fi pus.
Adierea uoar a vntului nu l prea ajuta pe Harvath si regleze temperatura corpului n timp ce traversa n fug
arcul animalelor exotice. Alesese calea cea mai scurt,
tind plasa dintr-un col al gardului i alergnd pe
diagonal. Cnd ajunse la gardul din partea cealalt, fu
nevoit s foloseasc din nou cletele i trase o bucat de
plas ca s se poat furia prin deschiztur.
Nu se mir cnd nu ntlni n calea sa nici un animal
exotic. tiau c se afla acolo cu mult nainte ca s-l vad.
Vntul adiase din spate tot timpul, purtnd mirosul lui n
fa ca o trmb olfactiv aerian.
Cnd ocoli terenul, cam la vreo nou sute de metri de
arari, vntul i schimb direcia i ncepu s adie din fa.
Ascunzndu-se n iarba nalt, el continu s nainteze.
Se afla pe teritoriul arpelui cu clopoei i, n timp ce
ncerca s nu se gndeasc la asta, i dorea s fi avut la el
un echipament cu vedere nocturn. Ar fi trebuit s-i cear
lui Maggie. Dac aveau camerele de supraveghere
prevzute cu infrarou, probabil c aveau un alt fel de
echipament, mai ales pentru vntoarea nocturn. ns era
deja prea trziu. Trebuia s se bazeze pe aptitudinile-i
nnscute.
Pe msur ce nainta, iarba ofilit trosnea sub picioarele
lui i fonea ca tiuleii de porumb uscai. Se strdui s
reduc zgomotul ct mai mult, dar nu prea reui. n curnd
va fi nevoit s ias din ascunztoarea sa i s aleag o cale
mai silenioas.
La jumtatea distanei pn la arari, el iei din iarba
nalt, ncercnd s respire normal i ciuli urechile. Sunetele
erau aceleai ca i cele pe care le auzise cnd ieise din
cas n urm cu dou ore. Dac n-ar fi vzut nregistrrile
camerelor de supraveghere i n-ar fi descoperit cadavrele
de la ferma nvecinat, nu ar fi avut nici un indiciu c-i
pndete de undeva, din ntuneric, un pericol iminent.
Se puse din nou n micare, ns se opri dup treizeci de
226

metri, cnd i se pru c simte un miros. Era foarte slab i


cu ct ncerca s adulmece mai mult, cu att simea un
miros pregnant de pmnt, precum i alte miresme.
Expirnd pe nas, el renun i i continu drumul. naint
vreo zece metri, iar mirosul fu adus din nou de adierea
vntului. Fum de igar.
n timpul unei misiuni nu aveai voie s fumezi, ns era o
regul mereu nclcat. n acel moment, Harvath tiu c se
afla cineva n plcul de copaci. Indiferent cine sttea ascuns
la cel puin patru sute de metri de int, se gndise c
putea risca s i aprind o igar fr s atrag atenia
cuiva. Cel mai probabil folosea un truc militresc, i anume,
i inea igara ascuns n cuul palmelor ca s nu se vad
vrful aprins, dar nu avea importan. Harvath l localizase
deja.
Dac brbatul era ntr-adevr lunetist, era echipat cu un
dispozitiv cu viziune nocturn. Dac i inea igara n
cuul palmelor, nu putea face nimic n acel moment dect
s priveasc prin luneta putii. Nu putea s se uite n lateral
sau, mai exact, n spatele lui.
Grbind pasul, Harvath micor distana fa de crngul
de arari cu treizeci de metri, apoi se arunc pe burt i
ncepu s se trasc, ncet i cu grij.
Se afla la mai puin de zece metri distan cnd vzu
brusc punctul strlucitor din vrful igrii atunci cnd
brbatul i deschise palmele, arunc igara i o stinse cu
piciorul. Se auzi fonetul frunzelor uscate cnd lunetistul se
aez n spatele putii i privi prin lunet. Din poziia lui
aplecat, el ncepu s roteasc puca dintr-o parte n alta.
Apoi cu o voce aproape imperceptibil, el opti n cti:
Gold One, liber. Gold Two, la fel. Gold Three, gata de
atac. Harvath i scoase cuitul. Pipi cu mna cealalt n
jurul lui, cutnd o piatr de mrime potrivit. Nu voia
dect s-i distrag atenia brbatului pentru o clip.
Dup ce gsi ceea ce cuta, el inspir ncet, expir i sri
brusc n picioare.

227

CAPITOLUL 39
ncercarea lui de a crea confuzie nu avu efectul scontat,
deoarece atunci cnd lunetistul i ndrept atenia n
direcia n care fusese aruncat piatra, el pru s-i dea
seama imediat c era atacat.
Harvath se aruncase, ateptndu-se s aterizeze pe
spatele brbatului. Apucndu-l de frunte, i-ar fi tras capul
pe spate, i-ar fi expus gtul i i-ar fi tiat laringele,
reducndu-l pe loc la tcere. Apoi i-ar fi mpins capul n
brbie i i-ar fi nfipt cuitul n ceafa. Printr-o rsucire de
cuit i-ar fi rupt trunchiul cerebral, iar brbatul nu ar mai fi
reprezentat o ameninare. Numai c lucrurile nu se
petrecur ntocmai.
Lunetistul se rostogoli pe spate cu puc cu tot. Cnd
Harvath ateriz deasupra lui, tnrul legn patul putii,
care l lovi pe Harvath n clavicula stng, provocndu-i o
durere ngrozitoare.
Trupul lui voia s se ndeprteze de acea durere cumplit,
dar lupt s rmn pe poziie. Cercet dintr-o privire faa
i gtul tnrului lunetist; ntr-o fraciune de secund gsi
ceea ce cuta.
Deoarece se afla deasupra, fora lui Harvath era mai
mare. Ct ai clipi din ochi, apuc patul putii i se ls cu
toat greutatea pe ea.
Lunetistul i nclin capul ntr-o parte ca s nu fie lovit n
fa, iar micarea lui i oferi lui Harvath deschiderea la care
sperase, ntinzndu-se peste lunet, el lovi cu cuitul. Tiul
acestuia intr prin spatele urechii drepte a brbatului i iei
sub brbie, spintecndu-i carnea i tind firul de la casc.
Slbind puin presiunea pe puc, Harvath aps mai
tare lama cuitului ca s se asigure c aceasta va tia ct
mai adnc posibil. De ndat ce i tie laringele, el scoase
228

cuitul i i-l nfipse ntre coaste.


Purta vest antiglon, dar aceasta era moale i conceput
s opreasc un glon, nu i o lovitur de cuit. El nfipse
cuitul cu i mai mare for n inima brbatului.
Lunetistul se ncord, apoi se zvrcoli i n cele din urm
rmase nemicat. Scp puca din mn. Harvath o lu i
se ridic n picioare. ntreaga lupt nu durase mai mult de
cteva secunde.
Dup ce aez puca deoparte, lu staia radio a
brbatului de douzeci i ceva de ani, apoi i trase trupul n
spatele unui arar i l ls acolo. ntr-un scenariu perfect, lar fi luat ostatic ca s-l interogheze, dar nu avusese cum s
l captureze i nici cu ce s-l lege. Chiar i aa, i-ar fi fost
imposibil s l supravegheze pe prizonier i s ncerce n
acelai timp s-i dea seama unde se aflau tovarii lui.
Dac ar fi putut proceda altfel, ar fi fcut-o. Din punctul lui
de vedere, era alegerea cea mai potrivit.
Cu toate c mai fcuse treaba asta i nainte, lui Harvath
nu prea i plcea s foloseasc cuitul. Era un gest primitiv.
Era prea intim, prea murdar, prea personal. Prefera s
foloseasc o arm de foc; i permitea s pstreze o
oarecare distan psihologic.
Pierduse irul oamenilor pe care i omorse apsnd pe
trgaci. Nu feele acestora ncerca el din rsputeri s le in
departe, ntr-un col ndeprtat al minii.
Feele oamenilor pe care i omorse de aproape, de la
civa centimetri deprtare, i apreau mereu dinaintea
ochilor. Nu nelesese niciodat motivul. Meseria lui era
aceea de a ucide, iar el nu avusese nici o problem cu asta.
De ce ar fi o form de omor diferit de alta? Rezultatul final
era acelai.
Singura concluzie la care ajunsese era aceea c oamenii
civilizai aveau n ei o aversiune fa de crim. Povetile
despre moralitate i despre crim trecuser de la o
generaie la alta de-a lungul miilor de ani de istorie. nc
din copilrie, oamenii sunt ndoctrinai cu poveti despre
ct de nedrept este s iei viaa cuiva, iar faptele
considerate a fi cele mai condamnabile sunt cele comise cu
229

arme primitive cu pietre sau cuite, cu bte sau cu minile


goale de parc uneltele cel mai des asociate cu crima ar fi
cele care exist pe lume de cnd exist i crima.
Atunci cnd lua viaa cuiva cu ajutorul unei arme de foc,
Harvath reuea s se distaneze. Glonul era intermediarul
lui. Apsa pe trgaci, glonul pleca, glonul nimerea inta.
Era o treab curat, simpl i totul era stocat ntr-o sertar
etan, ascuns undeva, n strfundul minii lui. Indiferent
cte crime ar fi comis, ntotdeauna exista loc pentru mai
multe. Numai cteva crime, indiferent ct de justificate ar fi
fost, reuiser s scape din nchisoarea lui mintal i s i
bntuie contiina.
Determinarea i capacitatea lui de a compartimenta i de
a se concentra asupra misiunii pe care trebuia s o duc la
bun sfrit erau printre cele mai de pre caliti ale lui
Harvath. Nu se lsa prad dubiilor sau prejudecilor.
Dup ce scp de trupul lunetistului, potrivi puca la ochi
i se aez n spatele ei era un Remington model 700,
prevzut cu un amortizor de sunet i de flacr, precum i
cu un ncrctor detaabil. Habar nu avea ce calibru avea,
dar bnui c era destul de puternic, nct s i fac treaba
de la deprtare.
Deasupra armei era montat o lunet termic sensibil,
care vedea prin bezn. Harvath aez staia radio jos, i
potrivi volumul la minim i privi prin lunet.
Din comunicarea lunetistului, prea s fie vorba despre
trei indivizi, ceea ce nsemna c avea de-a face cu o trup
de patru mercenari, exact ca n Paris i n Spania.
Cnd ncepu s supravegheze zona cu luneta, luminile
din casa pentru oaspei se stinser brusc.
Haide. Unde suntei? opti el, sprijinindu-i mai bine
patul putii de umr.
Pentru o fraciune de secund, fu cuprins de un
sentiment de team c poate atacatorii purtau
echipamente care s le ascund temperatura corpului, dar
n curnd zri strlucirea unei siluete care se apropia de
casa pentru oaspei din flancul de nord-vest i care inea n
mn o arm tactic prevzut cu un amortizor.
230

Ca s poat trage de la o asemenea distan, Harvath


avea nevoie de anumite date, dar innd cont de condiii,
trebui s le ghiceasc n mare msur.
Trase de la distan, gloanele coborau, prin urmare el
ridic punctul de int ca s l coreleze cu cel de impact.
Adierea vntului ar fi schimbat uor traiectoria glonului,
plus c inta lui se mica, ceea ce nsemna c nu trebuia s
ocheasc locul unde se afla brbatul, ci locul unde avea s
fie n momentul n care sosea glonul.
Fcu aceste calcule instantaneu i i potrivi arma.
Expir, apoi aps pe trgaci. Glonul ni din eav, goni
nspre int i rat.
Habar nu avea unde lovise glonul, dar fu ndeajuns nct
s l fac pe brbatul care fugea nspre casa pentru oaspei
s se opreasc brusc, s-i ntoarc capul i s se uite n
direcia lui.
La naiba! zise cu voce tare Harvath, desfcnd
nchiztorul cilindric i vrnd nuntru un alt glon. Repet
procedeul, relu calculele, pregtindu-se s trag, cnd cel
vizat o lu la fug. La naiba! bombni el din nou.
Harvath expir i anticip unde se afla brbatul, apoi ochi
i trase. De data aceea glonul nimeri inta.
nainte ca trupul brbatului s apuce s se prbueasc
la pmnt, Harvath rencrc arma i i cut pe ceilali doi.
i alese cea de-a doua int, care era narmat i se
apropia de cas dinspre sud. Ochind, el expir nc o dat i
aps pe trgaci.
Glonul l nimeri pe brbat n plin, acesta cznd, dar
numai ntr-un genunchi.
Harvath trase nchiztorul, scoase cartuul gol i
introduse urmtorul glon.
Se uit prin lunet la prima lui int care zcea ntins cu
faa n jos i nu mica, apoi ncepu s l caute pe cel de-al
patrulea brbat. Secundele se scurgeau.
n staia radio nu se auzise nimic, ceea ce nsemna fie c
al patrulea brbat vzuse cum tovarii lui fuseser
mpucai, fie habar nu avea ce se ntmpla. Harvath l
cut n continuare, dar parc dispruse. Acest lucru nu
231

putea s nsemne dect c se apropia de casa pentru


oaspei din spate. Harvath trebuia s-l avertizeze pe
Nicholas.
Dup ce identific fereastra dormitorului principal,
Harvath inti n sus i trase un glon n camer, urmat
imediat de un al doilea.
Apoi desfcu luneta de pe arm i o lu la fug nspre
cas.

232

CAPITOLUL 40
Ascunde-te dup pat, ntinde-te pe jos i nu te mica,
zise Nicholas.
De ce nu-mi spui ce se ntmpl? l implor Nina. Sunt
cei care au omort-o pe Caroline, nu?
Nu tiu ce se ntmpl. Au existat fluctuaii de curent
cu puin timp n urm. S-ar putea s nu fie nimic.
De aceea ne-ai adus aici pe mine i pe cini i eti
narmat?
Ssst, fcu el. Trebuie s stai linitit, Nina. Te rog.
Tnra se conform, iar n camer se aternu tcerea.
Cinii tiau c ceva nu era n regul i se holbau la ua
nchis a dormitorului, cu urechile ciulite i cu boturile
ridicate, ncercnd s intercepteze vreun miros strin.
Draco fu primul care ncepu s mrie. Ceva i atrsese
atenia.
Cnd Argos i se altur, dou gloane ptrunser prin
partea de sus a ferestrei din dormitor. Nina ip, dar i
nbui repede iptul acoperindu-i gura cu ambele mini.
Nicholas se tr pn la ea.
M-am rzgndit. Ferete-te ct poi de bine i du-te n
baie. Intr n cad i rmi acolo. S nu te miti pn nu vin
dup tine.
Nina ncuviin din cap n timp ce el i ridic arma
ndreptnd-o ctre ua dormitorului. Cinii ncepur s
mrie i mai tare, iar el i ddu seama c cineva
ptrunsese n cas.
Stoy, le opti el cu fermitate n rusete. Stai! Tzeeha.
Linite!
Harvath tia c Nicholas era narmat. Nu ar fi intrat n
cas far s-l avertizeze. Altcineva intrase.
Piticul se uit repede n jurul lui i i veni o idee. Dup ce
233

i poziion cinii i le ordon s tac, se duse n


ascunztoarea lui. Cmpul lui vizual era groaznic, dar cel
puin era la adpost i spera s-l poat lua prin surprindere
pe atacator. i dorea s fi avut puca de calibrul 45 la el.
Strngnd n mn tocul micului su pistol, simi n piept
btile puternice ale inimii i ncerc s le regleze ritmul.
Inspir adnc, apoi nc o dat. Cnd inspir a patra oar, o
ploaie de gloane durui ua i peretele din spatele ei. Srir
scntei i se auzir uierturi i pocnituri cnd gloanele
mucar din reeaua de computere. mpucturile nici nu
ncepuser bine, c se i oprir.
Nicholas tia c trebuia s respire, ns nu reuea de
team s nu i dezvluie locul unde se ascunsese. n
schimb, apuc mai strns arma i se rug ca nici unul
dintre gloane s nu-i fi nimerit pe Nina sau pe cini.
Secundele se scurgeau, iar el se ntreb dac nu cumva
atacatorul trecuse la celelalte camere, ns tia c lucrurile
nu se opreau aici; mai ales c mnerul sferic ncepu s se
roteasc, iar ua se deschise uor.
Se pregti s fac fa unui dispozitiv cu ajutorul cruia
se crea confuzie. Auzise c efectele unei grenade
incendiare puteau fi diminuate dac nchideai ochii, i
bgai degetele n urechi i deschideai puin gura ca s
stabilizezi presiunea, ceea ce i fcu.
Numr pn la trei, dar cnd nu se ntmpl nimic,
deschise ochii i privi. Primul lucru pe care l vzu fu un
amortizor, urmat repede de o poriune de eav i apoi de
un dispozitiv pentru protejarea minilor. n curnd vzu
ntreaga arm, precum i persoana care o inea n mn.
Atacatorul se furi cu bgare de seam n ncpere,
micndu-i puca dintr-o parte ntr-alta.
nc doi pai, gndi Nicholas. nc doi pai.
Atacatorul fcu un pas, dar cnd s l fac i pe al doilea
ceva i atrase atenia.
Nu te opri. nc un pas.
Dar brbatul se opri, apoi o lu n alt direcie. Se ducea
ctre baie. Nicholas trebuia s acioneze.
Ridicnd puin capacul valizei goale n care se ascundea,
234

el i ridic arma. ntoarce-te aici, se rug el n tcere,


ns atacatorul nu se rzgndi.
Dac mai fcea trei pai, disprea din raza vizual a lui
Nicholas. O mpuctur din acel unghi nu i-ar fi fost fatal,
dar nu avea de ales. ncerc s se liniteasc, apoi i ridic
arma.
Gloanele de calibrul 22 nir din mica lui arm,
lovindu-l pe atacator n fese i n partea din spate a
piciorului stng. Acesta ip de durere i se ntoarse cu faa
la atacatorul lui. Cnd l vzu, Nicholas strig la cini n
rusete.
De ndat ce atacatorul se ntoarse i ncerc s l
repereze pe cel care l mpucase, cinii nvlir din baie.
Argos sri n aer i ateriz pe spatele brbatului n vreme
ce Draco i atac piciorul rnit. mpreun, reuir s l
trnteasc la pmnt i s l sfie.
n cdere, brbatul scpase arma din mn, iar Nicholas
iei din ascunztoarea lui tocmai n momentul n care
acesta scoase un cuit. Ridic arma i ncerc s inteasc,
ns cinii i obstrucionau vederea. Nu voia s mpute pe
careva.
Cnd brbatul i ridic mna ca s loveasc, Nicholas se
feri din faa lamei i par lovitura cu ajutorul armei lui. Se
auzi sunetul distinct scos de un metal care lovete un alt
metal. Din cauza impactului, Nicholas czu pe jos i ncepu
s bjbie dup arm.
Brbatul, care ipa n continuare n timp ce Argo i Draco
l sfiau, ridic n aer cuitul i se pregti s loveasc.
Nicholas se trezi brusc pe traiectoria acestuia. El ncerc s
i recupereze arma, ca s pareze mcar lovitura, dac nu
reuea mai mult, ns tiu c nu va fi ndeajuns de rapid.
Neavnd de ales, el apuc eava fierbinte a armei lui
tocmai n momentul n care se auzi o pocnitur nfundat.
Atacatorul scp cuitul pe jos, sngele ncepu s-i
neasc, iar acesta scoase un ipt sfietor.
Nicholas se ndeprt repede de atacator i i apuc
arma, apoi i ridic privirea i o vzu pe Nina, care, cu ochii
ngrozii de spaim, inea puca atacatorului n mn.
235

CAPITOLUL 41
Virginia
Carlton se uit cu ochii pe jumtate nchii la ceasul
detepttor ieftin din camera de motel, nainte s ridice
telefonul mobil care vibra lng pat. Dduse numrul unei
singure persoane i trebuia folosit doar n caz de maxim
urgen. El l deschise i l duse la ureche:
Spune.
Era Banks i vorbea codificat.
Se pare c cineva i-a dat seama c eti n zon i i-a
comandat una din acele cravate de cowboy elegante.
Fusese dat n urmrire general. Indiferent cine erau
oamenii acetia, se foloseau de forele de ordine ca s
lrgeasc raza de aciune.
Cnd?
Pe la miezul nopii, rspunse Banks. Tocmai am aflat.
Despre ce este vorba?
Banks i fcu un scurt rezumat. Aveau o poz recent cu
el, dar nu aveau o descriere a vehiculului pe care l
conducea sau a numerelor de nmatriculare. Asta nu l prea
ncnta, deoarece le vor descoperi n curnd. Vor ncepe cu
Virginia i vor mri aria de cutare. Deoarece forele de
ordine locale organizau filtre n diferite hoteluri i moteluri,
n cele din urm vor descoperi unde sttuse. Era doar o
chestiune de timp pn cnd i vor gsi jeepul. Trebuia s
scape de el.
Altceva? ntreb Carlton.
Coborse deja din pat i i ngrmdea cele cteva
lucruri ntr-o valiz mic. De ndat ce convorbirea se va
ncheia, el va dezmembra telefonul i va mprtia piesele.
Nu l mai putea folosi n siguran.
236

Am afla ceva. Atept doar confirmarea. Cnd o voi


avea, o voi lsa n cutie.
neles.
ntre timp pzete-i spatele, zise Banks. Acum sunt
mai muli ochi aintii asupra ta.
i tu la fel, rspunse Carlton. De ndat ce nchizi,
scap de telefonul de pe care m-ai sunat.
Carlton scoase bateria din telefon, lu cartela SIM i
rupse aparatul n dou n locul unde erau mbinrile. Dup
ce verific cu atenie camera, stinse lumina i se apropie de
fereastr. Ascuns n spatele draperiilor, arunc o privire n
parcare. Nu se vedea nici o micare.
Dup ce i vr Coltul 1911 la bru, mbrc haina, trase
fermoarul valizei i mai verific o dat parcarea nainte s
ias afar.
Singura modalitate prin care putea face rost de un alt
vehicul far s i se dea de urm era s fure unul. Se gndi
la puinele variante pe care le avea n timp ce descuie
portiera jeepului i sri nuntru. i porni laptopul i l
aez pe scaunul din dreapta. McDonalds oferea Wi-Fi
gratuit; exista unul la vreo trei kilometri mai ncolo. Iei din
parcarea motelului i o lu ntr-acolo.
nc de la nceputul carierei sale, Carlton nvase c
factorul cel mai important de care trebuie s ii cont cnd
furi o main este s furi una a crei dispariie s nu fie
observat de nimeni, cel puin nu imediat. De zeci de ani
spionii preferau s vneze parcrile cu plat. Nu trebuia
dect s atepi s apar cineva, s parcheze i s se urce
n autobuzul expres. De ndat ce autobuzul pornea din loc,
te apucai de treab. Dar asta se ntmpla mai demult.
Dac unii din breasl preferau aceast metod, Carlton
nu o agrea din mai multe motive. Avnd n vedere evoluia
tehnologiei, majoritatea mainilor erau prevzute cu
sisteme electronice sofisticate, care mpiedicau pornirea
motorului fr cheie dac nu aveai unelte speciale, pe care
Carlton nu le avea. Asta nsemna c trebuia s caute un
vehicul mai vechi. N-avea de unde s tie ct timp va fi
nevoit s atepte ntr-o parcare izolat pn s apar un
237

astfel de vehicul. Cu ct ar fi ateptat mai mult, cu att ar fi


fost mai tentat s aleag un vehicul care fusese deja lsat
acolo pentru o perioad nedeterminat de timp. Dac ar fi
cedat acestei tentaii, s-ar fi putut trezi c alege o main
al crei proprietar ar fi putut s se ntoarc n orice clip.
Cnd furai o main dintr-o parcare cu plat, cea mai
mare provocare o reprezenta securitatea. Spionii nu erau
singurii care preferau acest gen de parcri ca s
terpeleasc o main. Erau i preferatele hoilor
profesioniti, astfel nct administratorii acestor parcri se
strduiau din rsputeri s mpiedice furtul. Pe scurt, nu
merita osteneala. Cu att mai mult cu ct exista o alt
variant mai bun.
Dup ce opri ntr-o parcare peste strad de McDonalds,
Carlton se conect la reeaua lor Wi-Fi, deschise motorul de
cutare i introduse termenii de cutare. n mai puin de o
secund, primi rezultatele, mpreun cu o hart marcat cu
cinci pioneze digitale. El rsfoi paginile web cutnd
fiecare loc, apoi iniie o supraveghere virtual folosindu-se
de imaginile strzilor care apreau pe hart. Dintre cele
cinci, doar una ndeplinea toate criteriile de pe lista lui.
Dup ce i stabili ruta, el nchise computerul i o porni la
drum.
De la ultima lui ntlnire cu Banks, nu renunase deloc la
gndul c nu va reui s deconspire acea conspiraie n
care fusese vrt folosindu-i doar inteligena. ns era prea
vast i existau mult prea multe goluri, prea multe semne
de ntrebare. Indiferent cine-ar fi pus ochii pe el i pe
oamenii lui, deinea o influen incredibil la un nivel foarte
nalt. nc nu tia care era miza sau ce plnuiau s fac, dar
presimea c era ceva foarte important. Acest lucru
nsemna c toi cei implicai i vor lua msuri maxime de
precauie.
Cel mai probabil aveau i experien operaional n
acest domeniu. Banks fusese de acord cu el n aceast
privin. Pentru a crea i a ntreine o minciun de
asemenea amploare i pentru a o presra apoi cu
nenumrate crime, arhitecii acesteia trebuie s fi avut o
238

relaie extrem de apropiat cu Washingtonul. Acetia


trebuie s fi cunoscut toate dedesubturile. Trebuie s fi tiut
fiecare carte din joc, cum trebuia jucat fiecare i cum
puteau s i strecoare aii far ca altcineva s aib o mn
mai bun. Asta nu putea nsemna dect un singur lucru
oamenii acetia erau sau fuseser, la un moment dat,
implicai n cercurile puterii.
Acetia aveau nevoie de informaii la prima mn i de
legturi cu comunitatea serviciilor secrete i cu cele trei
ramuri ale guvernului. Apoi mai exista i componenta
militar.
Numai nite soldai extrem de bine pregtii i de
specializai i-ar fi putut elimina pe agenii lui secrei. Nu
erau simpli asasini pltii. Nu era imposibil de alctuit o
list, iar Carlton ncepuse deja s fac asta. Nu puteau
proveni dect dintr-un grup restrns de uniti-elit din
lume britanicii, poate ruii, posibil australienii. Pentru a
duce la bun sfrit misiunea cu atta precizie, trebuia ca
acetia s fie extrem de disciplinai, de aceea era aproape
convins c ucigaii aveau experien militar.
Trebuia s ia n calcul i varianta c fuseser implicate i
forele speciale operaionale americane dei acest lucru
era greu de digerat. Comunitatea FSO era mic i foarte
unit. Dac echipele speciale nu erau cumva formate din
oameni corupi care fuseser nlturai din comunitatea
FSO, atunci i era greu s-i imagineze c agenii secrei
americani ar fi putut lupta mpotriva propriilor compatrioi.
Nu avea nici o logic. Cu toate astea, trebuia s ia n calcul
toate variantele.
Aceste ntrebri nu i ddeau pace n timp ce conducea.
Anvergura acestei afaceri era att de vast, nct nu se
putea abine s nu se ntrebe dac nu cumva era vorba
despre vreo lovitur de stat sau de ceva de genul acesta.
Era singurul scenariu n jurul cruia putea aeza cele
cteva cioburi prnd s reziste unei examinri critice. Ce
alt motiv ar putea exista s-i asumi asemenea riscuri? Ce
alte motive ar exista ca lucrurile s se desfoare n acest
mod?
239

Carlton vzuse destule ca s tie c astfel de conspiraii


existau. Propria lui organizaie fusese implicat n
mpiedicarea celei mai complexe lovituri de stat de care
auzise el vreodat. Oare acest complot avea vreo legtur?
Sau era doar un atac pe care ei nu reuiser s-l
descopere?
Brusc avu sentimentul c poate nu era chiar att de
departe de adevr. Undeva n mintea lui lovise un diapazon
a crui vibraie ncepu s-o aud.
ncercaser s nimiceasc erpii care se trau afar din
ascunztoare; dar dac acei erpi nu erau nite erpi
oarecare? Dac erau parte integrant dintr-o hidr cu multe
capete?
Nu cumva Carlton i echipa lui avuseser atta succes
retezndu-i capetele, c monstrul nu avusese de ales dect
s i ntoarc atenia asupra lor i s-i atace? Cu ct se
gndea mai mult la asta, cu att ideea prea mai
verosimil. Dac avea dreptate, atunci nu avea dect dou
opiuni. Fie l obliga pe monstru s ias la lumin, fie intra
dup el n vgun i lupta cu el acolo. Indiferent ce
variant alegea, nu se ndoia de faptul c avea s fie una
dintre cele mai periculoase misiuni la care luase parte
vreodat.
Tot restul drumului imaginea hidrei nu i ddu pace.
ncerc s fac legtura ntre toi erpii pe care i
omorser oamenii lui i s gseasc un numitor comun.
Cnd ajunse la comunitatea pensionarilor de la marginea
oraului
Richmond,
i
concentr
atenia
asupra
mprejurimilor. Era o zon semirural. La un kilometru i
jumtate se zrea o pdure. Trecnd pe lng obiectivul lui,
intr n parcarea de lng pdure i opri.
Scoase apoi din cutia pentru scule, care se afla n
portbagajul jeepului, un ciocan, dou urubelnie, cleti,
mnui de cauciuc, un peraclu i o rol subire de band
adeziv. Aez sculele ntr-o rani mic, apoi o lu prin
pdure ctre comunitatea pensionarilor.
Era un centru care se ntindea pe cteva hectare i care
includea mai multe cldiri diferite. Nu semna cu un azil
240

dubios unde copiii nerecunosctori i abandonau prinii


btrni. Cu mprejurimile ngrijite i arhitectura elegant,
semna mai mult cu o staiune de lux.
Comunitatea oferea mai multe opiuni, de la vile la
apartamente, inclusiv ajutor n desfurarea activitilor de
zi cu zi i asisten medical. Per total, existau mai mult de
dou sute de uniti. Carlton era convins c va gsi acolo
ceea ce cuta. n mai puin de zece minute, gsi.
Din ziua n care oamenii cresc suficient de mult pentru a
conduce i pn n ziua n care mor, o main reprezint
pentru ei libertate i independen. Acesta era i motivul
pentru care multor oferi n vrst le era greu s renune la
mainile lor. Muli, fie c erau legai sentimental, fie c
refuzau s recunoasc faptul c mbtrniser, i pstrau
mainile mult timp dup ce renunau la condus. Dac va
face alegerea corect, vor trece luni nainte ca proprietarul
s i dea seama c maina lipsea i s anune poliia. Sau
poate nu va observa deloc.
naintnd printre irurile de vehicule parcate n garajul
deschis din spatele azilului, el observ un Cadillac vechi,
care avea geamurile uor fumurii. Vznd stratul de praf, el
i ddu seama c maina nu mai fusese condus de ceva
vreme bun. El fcu o examinare sumar. Presiunea din
pneuri era bun, iar numerele de nregistrare nc valabile.
Singura problem era dac bateria funciona.
Vr peraclul nuntrul garniturii de cauciuc de la
portiera oferului i dezactiv ncuietorile. Cnd deschise
portiera, lumina interioar se aprinse, ceea ce nsemna c
bateria funciona ntr-adevr. El urc nuntru, stinse
lumina, nchise portiera i scoase din buzunar o lantern
mic. Cut prin main s vad dac nu cumva
proprietarul lsase acolo o cheie de rezerv, dar nu gsi
nici una.
Dup ce i puse lanterna mic n gur i vr urubelnia
cu vrf lat n contact, Carlton i aplic o lovitur puternic
cu ciocanul, apoi ncerc s o nvrt ca pe o cheie. Chiar
dac se strica cilindrul contactului, de obicei era suficient
ca s porneasc o main veche. Totui, n acel caz,
241

metoda nu funcion, aa c scoase urubelnia i trecu la


planul B.
Folosindu-se de urubelnia cu capul n cruce, el desfcu
uruburile cu care erau prinse panourile de plastic din jurul
axului volanului i le ddu la o parte, lsnd s se vad
cilindrul contactului i firele care treceau prin el.
Se aplec i identific firele care erau legate la baterie,
precum i pe cele de la dispozitivul de pornire. i puse
mnuile din plastic, lu cletele i tie firele care erau
legate la cilindru.
Dezgoli capetele i le rsuci ca s faciliteze trecerea
curentului. Apoi tie firele care erau legate la dispozitivul de
pornire, dezgoli capetele i avu grij s nu le ating cu
minile, altfel s-ar fi putut electrocuta.
innd n mini cte un fir, inspir adnc i le uni.
Cadillacul gemu, dar cteva secunde mai trziu motorul lui
mare ncepu s huruie.
Carlton despri firele, rupse dou buci de band
adeziv i nfur capetele dezvelite.
Mont repede panourile din plastic n jurul suportului pe
care era fixat volanul, ascunse sculele n torpedo, bg
maneta n vitez i iei ncet din amplasament.
Cnd ajunse n zona mpdurit, i transfer
echipamentul din portbagajul jeepului n cel al Cadillacului,
apoi conduse jeepul pe un drum forestier, lung.
n lumina sltrea a farurilor, el zri o deschiztur
ngust printre copaci i o lu pe-acolo. Conduse ct putu
de departe, apoi opri motorul. Mzgli pe un bileel: n
drumeie. M ntorc n curnd, n cazul n care cineva ar fi
dat peste jeep.
O lu prin pdure pn ajunse la drumul forestier care
ducea napoi la Cadillac. Cnd iei din pdure, n minte i
apru din nou imaginea hidrei, iar el ncepu s plnuiasc
ceea ce trebuia s fac n continuare.

242

CAPITOLUL 42
Texas
Dup ce verific trupurile celor doi brbai de afar i se
ncredin c erau mori, Harvath se strecur n cas. Auzi
strigte de agonie din dormitorul principal. Din fericire,
vocea era prea groas ca s fie a lui Nicholas.
Furindu-se de-a lungul coridorului, privind prin luneta
termic i inndu-i arma pregtit, Harvath ajunse pe la
mijlocul distanei cnd Draco ni afar pe coridor i
ncepu s latre. Botul cinelui era plin de snge, iar privirea
slbatic, de parc nnebunise. Nu ddu nici un semn c lar fi recunoscut pe Harvath. De fapt, prea pregtit de atac.
Uurel, biatule, zise ncet Harvath, dar cinele
continu s latre i s vin spre el. Nu voia s-i fac ru
animalului, dar nici nu voia s strige i s se dea de gol.
Aceast confruntare fu ntrerupt de glasul lui Nicholas
care se auzi din camer.
Cine-i acolo? strig el.
Rubber Duckie, zise Harvath, tiind c nu trebuia s
rspunzi niciodat cu eu la ntrebarea care eti?
Piticul strig o comand n rusete, iar cinele se opri din
ltrat i se ntoarse n dormitor. Harvath i inu arma
pregtit i o apropie de piept, dup care l urm pe cine.
Se opri lng tocul uii i ls n jos luneta. Prin ua
deschis se revrsa o strlucire slab, iar el auzi din nou
vaietele brbatului.
Eti bine?
Da, rspunse Nicholas. Poi intra.
Harvath privi pe dup col nainte s i fac apariia n
cadranul uii. Un brbat de douzeci i ceva de ani zcea
ntins pe jos, acoperit de snge. Argos, al crui bot era plin
243

de snge, sttea n apropiere. Echipamentul computerizat


al lui Nicholas fusese distrus aproape n ntregime. Un
laptop extrem de avariat oferea destul lumin ct s poi
vedea njur.
Draco edea lng Nicholas, care l pzea pe atacatorul
rnit cu arma lui mic M3. Nina nu era nicieri. Harvath
ddu s ntrebe ce se ntmplase cu ea, cnd auzi pe
cineva vomitnd n baie.
Pi n camer i i ndrept pistolul ctre tnrul care
sngera pe jos. Cinii l sfiaser. Din cte putea observa,
Harvath se ndoia c avea s supravieuiasc.
Suntei bine? l ntreb din nou pe Nicholas.
Nina este n stare de oc, dar suntem bine.
Harvath scoase pistolul micu, calibrul 45 din buzunar i
i-l arunc lui Nicholas.
Poftim, zise el. Supravegheaz-l cu sta.
Nicholas lu acea arm care era mai puternic i fcu aa
cum i ceruse Harvath.
Cnd se apropie de putiul care zcea pe jos, el i fcu
semn lui Nicholas s l cheme la el pe Argos.
Nu, se mpotrivi Nicholas. A venit s ne omoare. Las-i
pe cini s-l termine pe nemernic.
Harvath i arunc o privire furioas.
ine-i cinii deoparte. Este un ordin!
Nicholas se domoli. Rosti o comand n rusete, iar cinii
se retraser lng el.
Harvath se uit la atacator i i ddu seama cu nu avea
nevoie de arm. O vr n spatele blugilor, apoi se aplec i
l ridic pe puti n ezut, rezemndu-l cu spatele de pat.
Era o treab neplcut. Cnd reui n cele din urm s-l
propteasc i i lu minile de pe el, acestea erau pline de
snge.
Atacatorul era foarte grav rnit. Avea faa desfigurat,
cinii i sfiaser membrele i coapsele, iar gtul semna
cu un hamburger din carne crud. Harvath se mir c
reuea s scoat vreun sunet. Cnd brbatul ncerca s
inspire, scotea un uierat care era acoperit de gemete. Era
incredibil c nu avea convulsii.
244

Eti grav rnit, i zise pe un ton blnd Harvath. Am o


trus de prim-ajutor i voi ncerca s te ajut, dar nainte de
asta, vreau s-mi rspunzi la cteva ntrebri. Cine eti?
Cine te-a trimis aici?
Putiul avea o privire rece, goal. ncepea s respire
ntretiat. Se auzi un glgit cnd tui i scuip snge.
Nu i va rspunde, zise Nicholas. Las-m s asmut
cinii pe el.
Argos i Draco ncepur din nou s mrie.
i spun nc o dat! izbucni Harvath. ine-i cinii sub
control. ntorcndu-i din nou atenia asupra prizonierului,
el spuse: De tine depinde. Am i calmante. Te putem
stabiliza i duce la un spital. Tu hotrti. Doar spune-mi
cine eti i cine te-a trimis.
Putiul avea aceeai mbrcminte ca i tovarii si
mori, de afar. Purta pantaloni 511, bocanci de lupt i o
bluz de trening prea mic pentru el, luat probabil de la
unul dintre brbaii pe care el i tovarii lui i omorser n
canalul de ap. La mn purta un ceas Suunto, versiunea
militar, preferatul soldailor din FSO. Avea prul negru,
tuns scurt i o construcie atletic. n alte circumstane, ar
fi putut fi un soldat tnr din trupele SEAL sau din trupele
de comando pe care le instruise Harvath i alturi de care
participase, la un moment dat n cariera sa, n anumite
misiuni.
Atept ca putiul s zic ceva, dar cum nu primi nici un
rspuns, Harvath continu:
Toi soldaii cu care am lucrat sunt soldai buni i
cinstii i i-au vrsat sngele pentru ar. Acum sunt mori,
ucii de aceleai persoane care v-au trimis s ne omori pe
noi.
Cu toate c putiul suferea cumplit, i nclin capul ntr-o
parte i se uit la Harvath. Nu mai gemea. Pupilele ncepur
s i se dilate.
Ceea ce v-au spus ei nu este dect o minciun, zise
Harvath. S-au folosit de voi. Totul trebuie s ia sfrit aici i
acum. Dac m vei ajuta, nu va mai muri nimeni.
Se scurser cteva clipe. Cnd putiul deschise gura ca
245

s vorbeasc, se auzi un horcit. Cuvintele care i se


formar pe buzele sfiate abia puteau fi nelese, iar
Harvath fu nevoit s se aplece ca s aud.
Bremmer, opti tnrul. Chuck Bremmer.
Lui Harvath i se pru cunoscut acest nume de pe vremea
cnd fcuse parte din Serviciul Secret prezidenial. Existase
un ataat al Ministerului Aprrii la Casa Alb cu numele de
Bremmer.
Te referi la colonelul Chuck Bremmer?
Nu primi nici un rspuns. Putiul intrase n fibrilaie i
ncepuse s gfie.
Harvath i repet ntrebarea, ncercnd s disting pe
chipul tnrului un semn de ncuviinare. Dar nu vzu dect
o privire rece, nensufleit. Cteva secunde mai trziu,
gfitul ncet.
Harvath i verific pulsul. Murise.

246

CAPITOLUL 43
Dup ce l ajut pe Nicholas s fac curenie, Harvath
ntocmi o list cu instruciuni nainte s plece cu Denaliul.
Era duminic, la primele ore ale dimineii, iar cei mai muli
dintre angajaii fermei se aflau nc prin barurile din ora. O
postase pe Maggie Rose pe drumul care ducea la
proprietate ca s se asigure c nici unul nu avea s intre
ntr-un potenial schimb de focuri. Deoarece pericolul
trecuse, voia s-i cear din nou ajutorul.
Camioneta ei era parcat pe marginea drumului, iar el
trase alturi ca s poat vorbi de la volan.
Ea ncepu s-l ntrebe impacientat.
Eti bine? Restul sunt bine?
Harvath i ntinse mna prin geamul deschis ca s i
ating braul.
Toat lumea e bine. Nu-i face griji.
Maggie atept s i se explice ce se ntmplase, mcar
un rezumat scurt, dar nu primi nici o explicaie. Trecur
cteva clipe pn se liniti.
Harvath i ddea seama c era nedumerit.
Maggie, ascult, zise el. Cu ct tii mai puin, cu att
mai bine. n regul? Brbaii care au venit la ferm nu mai
sunt o problem. Hai s lsm lucrurile aa cum sunt.
Ce vrei s spui?
El zmbi, ncercnd s o liniteasc.
Vreau s spun c n-ai de ce s-i mai faci griji. Bine?
nc nedumerit, Maggie ncuviin din cap.
n regul. i-acum, cunoti pe cineva care are un
computer pe care s-l putem folosi? Cineva care nu are nici
o legtur cu ferma?
Ea se uit la ceas nainte s rspund.
Cred c da.
247

Harvath cut o bucat de hrtie prin main i ceva cu


care s scrie. Dup ce gsi ceea ce cuta, el mzgli o
adres de web i mai multe niruiri de numere. i ntinse
bileelul i i explic ce trebuia s fac.
Maggie asculta n timp ce privea cu atenie ceea ce
prea a fi o list cu numere de serie, apoi repet
instruciunile pe care le primise de la el.
Att? ntreb ea.
Att, rspunse Harvath. Dup ce primeti confirmarea,
noteaz-o pe hrtie i apoi ntoarce-te la ferm.
Maggie se uit din nou la ceas.
Ce comanzi totui n toiul nopii? Nu neleg. De unde
tii c va fi cineva acolo ca s se ocupe de comand?
Va fi cineva acolo. Nu-i face griji.
Ea ridic din umeri i ddu din cap.
Barurile se vor nchide n curnd. Ce planuri ai cu
personalul care se va ntoarce?
Atta timp ct nu se vor apropia de casa pentru
oaspei, totul va fi n regul.
N-or s se apropie. Vor continua petrecerea ntr-una
din csuele lor, dar nu vei vedea picior de angajat pe
proprietate pn diminea.
i tu? Cnd te vei ntoarce?
Ea czu pe gnduri o clip.
Am nite prieteni care locuiesc aproape de ora. Cred
c voi avea nevoie douzeci de minute s ajung acolo i
douzeci de minute s m ntorc, plus ct va dura pn voi
reui s-i trezesc i s trimit comanda ta. Eti sigur c nu
pot s-i sun s-i anun?
Harvath cltin din cap.
Da. Nu folosi telefonul. De fapt, vreau s scoi bateria
din telefon chiar acum.
Maggie cltin din cap i fcu ntocmai.
Mulumesc, zise el. S nu te opreti pe drum. Ne
vedem ntr-o or.
Fr s atepte rspunsul, el bg n vitez, ntoarse
camioneta i o porni ctre ferm.
Ajuns acolo, parc n spatele cldirii unde erau inute
248

vehiculele. Trebuia s se mite repede.


Un set de ui duble, nalte ddea ntr-o hal mare din
beton, prevzut cu mese din oel neoxidabil. Deasupra
atrnau nite troliuri, un sistem de prindere cu crlige, iar
pe jos, n pardoseal, era spat un an ngust de-a lungul
cruia se aflau nenumrate guri. n partea lateral a zonei
unde era procesat carnea se afla camera frigorific.
Zri un crucior, iar ntr-un dulap de lng acesta, nite
saci mari n care era ambalat carnea. Dup ce gsi un or
i o pereche de mnui groase din cauciuc, el iei din
cldire, ncrc totul n Denali i se ndrept ctre casa
pentru oaspei.
Prima lui oprire fu la plcul de arari. Trupul lunetistului
se afla exact n locul unde l lsase el. Un cadavru era
ntotdeauna greu de manevrat din cauza greutii, iar el nu
reuise s parcheze camioneta mai aproape. Dup ce i
puse orul i mnuile din plastic, vr trupul ntr-un sac i
folosi cruciorul ca s l transporte pn la main.
Se aplec, azvrli trupul pe umrul drept, se ridic i l
cr pn la portbagaj. Celelalte dou cadavre de lng
casa pentru oaspei fur la fel de grele. Oprindu-se lng
fiecare trup, el le nfur ca pe nite mumii n saci, le
azvrli n SUV, apoi se asigur c strnsese toate armele
lor. Singurul de care mai trebuia s se ocupe era cadavrul
din cas.
Cnd intr n camer, el i gsi pe Nicholas i, spre
surpriza lui, pe Nina care ieise din stare de oc pui pe
treab.
Cei doi mpachetaser deja ceea ce mai putur recupera
din echipamentul lui Nicholas i l aezase lng peretele
dinspre miazzi. Lng noptier se aflau un mop, o gleat,
precum i alte produse de curat pe care le aduseser din
buctrie.
Nici unul nu se atinse de cadavrul ultimului atacator, dar
Harvath nici nu se ateptase la asta. Nicholas era prea mic,
iar Nina nu era fcut pentru aa ceva. Brbatul rmsese
exact n poziia n care murise, rezemat de pat. Unul dintre
ei l acoperise cu un cearaf. n zona unde se mbibase cu
249

snge, cearaful se lipise de trupul mortului.


Ce facem cu sta? ntreb Nicholas cnd l vzu pe
Harvath uitndu-se la cadavrul sfiat.
Harvath i ridic mna pe care avea tras mnua.
M ocup eu de el. Voi terminai-v treaba.
Ce facem cu echipamentul distrus?
Las-l. Lum cu noi doar ceea ce este necesar,
rspunse el. O voi ruga pe Maggie s arunce restul. Poate fi
detectat?
Nu, zise Nicholas. L-am golit i am scos unitile
centrale.
i stickul Carolinei?
Piticul se btu uor pe buzunarul din fa.
L-am salvat.
Harvath se duse la baie i inu ua pentru Nina.
Voi ncerca s m mic ct mai repede. Poate vrei s
atepi aici.
Nu fu nevoie s-i explice de ce voia ca ea s stea n baie
cteva minute. tia ce avea de gnd s fac n momentul n
care i vzu mnuile i orul.
Dup ce ea intr n baie, el nchise ua, se duse dup
cruciorul pe care l lsase pe coridor i l aduse nuntru.
Ce-ai de gnd s faci cu cadavrele? ntreb Nicholas.
Dac am avea timp, le-am transporta cu maina n cel
mai ndeprtat col al fermei, am spa o groap mare i am
astupa-o cu o strat gros de ciment.
i avnd n vedere c nu avem timp?
Trecem la planul B.
Nicholas nu se sinchisi s ntrebe care era planul B. n
schimb, fcu un pas n spate i l urmri pe Harvath cum
nvelete cadavrul n sac. Dup ce aez trupul n crucior,
acesta spuse:
Spune-i Ninei s te ajute s-i duci echipamentul lng
intrare. Dup ce terminai, frecai bine pardoseala. Avei
grij s nu rmn nici un strop de snge.
Piticul ncerc s i pstreze calmul, ns Harvath i
ddu seama c era la fel de nspimntat ca i Maggie.
Nicholas i ridic degetul mare, iar Harvath iei pe u,
250

mpingnd cruciorul n care se afla cadavrul.


Cnd ajunse la SUV, azvrli trupul n portbagaj, alturi de
celelalte, apoi intr din nou n cas. Dup ce Nicholas i
Nina aduseser valizele lng u, Harvath le lu i le
aez una peste alta pe acoperiul mainii. Le prinse cu
nite frnghii de barele portbagajului de deasupra. Dup ce
le mai verific o dat s se asigure c erau bine legate, se
urc n main i se ndrept ctre cldirea destinat
activitilor de recreere.

251

CAPITOLUL 44
Mai erau dou ore pn s se crape de ziu, cnd se
auzir primele zgomote produse de un avion Pilatus PC-12
cu turbopropulsoare care survola ferma.
Harvath aprinse farurile Denaliului. Maggie aps pe
ntreruptor ca s aprind luminile pistei de aterizare. Cei
doi i luaser deja rmas-bun, iar Harvath o instruise ce s
spun despre cadavrele din canalul de ap. Era destul de
inteligent nct s neleag de ce el nu voia ca ea s vad
ce ncrca n avion. Era pentru binele ei.
Dup ce avionul alb cu albastru ateriz, acesta ntoarse
la captul pistei i se ndrept nspre locul unde era adunat
micul grup.
Dup ce trase lng bagajele lor, avionul se opri, iar
singurul motor cu turbin ncet s se mai nvrt. Dup ce
ua principal se deschise, iar scrile fur coborte, din
avion iei un brbat proaspt ras, n jur de cincizeci de ani.
Avea prul castaniu i des. Era mbrcat ntr-o cma de
blugi, pantaloni crem i ghete. Acesta analiz grupul adunat
lng pist, echipamentul i cei doi cini uriai, apoi i fcu
cu mna lui Harvath.
Acesta l salut la rndul lui i l privi pe pilotul cel vnjos
cum coboar scrile.
Brbatul travers pista, iar Harvath i ntinse mna.
Mulumesc c ai venit, Mike.
Pilotul l mbri clduros, ridicndu-l n brae.
Pe cinstea mea c-am venit! Doar i-am spus asta
mereu. N-am crezut ns c voi veni n toiul nopii. Dup cel ls jos, brbatul fcu un pas n spate i i cercet i pe
ceilali. Dumnezeule, ce grup stranic de pasageri! i
cobor privirea ca s se uite la Nicholas, apoi adug: Ce
naiba mai faci? Eti pregtit de zbor?
252

Mike Strieber era o figur. Avea ntotdeauna o glum la


ndemn i privea orice situaie cu umor. Era de un
optimism molipsitor.
Nscut i crescut n San Antonio, el se nrolase n marin
dup ce i obinuse diploma de inginer, deoarece voia s
tbceasc funduri i s piloteze avioane. Pilot tot felul de
aeronave nainte s i dea seama c, de fapt, nu avioane
i dorea s piloteze, ci elicoptere. Strieber i urm vocaia
far s lase nimic s-i stea n cale.
Dovedindu-se un pilot de elicopter excelent, n cele din
urm ajunse n Marine Elicopter Squadron One, sau HMX-1,
escadrila
care
i
transporta
pe
preedinte,
pe
vicepreedinte, pe membrii cabinetului, precum i alte
personaliti de vaz. Cei doi se cunoscuser i se
mprieteniser pe vremea cnd Harvath fcea parte din
serviciile secrete ataate biroului prezidenial.
Cnd se retrase din marin i din HMX-1, Strieber hotr
s se ntoarc la prima sa dragoste, ingineria. Avusese
ideea unei lanterne tactice, proiect care i se prea destul de
util. nc o dat, el i urmri scopul cu toat determinarea
i deveni destul de cunoscut.
Lanternele lui Strieber, precum i o linie ingenioas de
cuite pe care ncepuse s o fabrice erau att de cerute de
ctre armat, poliie i cetenii de rnd, nct angajaii lui
Mike lucrau zi i noapte. Avnd n vedere c trupele Statelor
Unite i desfurau misiunile n zone orare diferite, avea
mereu grij ca pagina lor de web s fie verificat n
permanen, la fel i e-mail-urile. Era foarte strict cnd
venea vorba despre clieni. Aa era el, iar succesul lui nu
era dect o reconfirmare. Harvath nu avusese nici un dubiu
c avea s neleag mesajul codificat pe care i-l trimisese
prin Maggie. Poate pentru ea cuvintele nu avuseser nici o
noim, nici coordonatele de latitudine i longitudine, care
semnau cu nite numere de serie, ns Mike nu avusese
nici o problem s le descifreze.
ncotro? ntreb Strieber. O spuse pe un ton vesel, de
parc Harvath ar fi fost cel mai important client al lui i
dorea s-l mulumeasc.
253

Harvath fcu un gest ctre Denali i i art sacii din


portbagaj.
Trebuie s scap de tia.
Nu era nevoie s desfac sacii ca Strieber s-i dea
seama ce se afla nuntru.
Cnd i-am spus gluma aceea c un prieten te ajut s
te mui, dar un prieten adevrat te ajut s mui un
cadavru, nu vorbeam serios, tii asta, nu?
Nu a vrea s te pun ntr-o situaie jenant, Mike, dar
tipii tia au omort civa oameni n seara asta i au
ncercat s m elimine i pe mine. i-au meritat soarta.
Strieber tia destul de multe lucruri despre perioada n
care Harvath fcuse parte din trupele SEAL i tia i cu ce
se ndeletnicea de cnd plecase de la Casa Alb i din
serviciile secrete ca s nu pun prea multe ntrebri.
Atunci ar trebui s o iau ca pe o misiune oficial, nu?
Harvath ncuviin din cap.
n regul, rspunse Strieber. Dup ce scpm de rufele
murdare, ce mai pot face pentru tine?
Harvath art ctre locul unde se aflau Nicholas, Nina i
cei doi cini i spuse:
Sper s-i ascunzi o perioad. ntr-un loc sigur.
Cred c se poate rezolva. Dar tu?
i povestesc dup ce decolm.
Mike pru mulumit de rspunsuri. Dup ce msur din
priviri pasagerii, bagajele lor i tot ce avea Harvath n
main, Strieber ncepu s fac calcule legate de
distribuirea greutii i de decolare.
Harvath propuse ca Nina i Nicholas s urce la bord
mpreun cu cinii, iar el i Mike s se apuce de treab.
n douzeci de minute avionul fu ncrcat. Dup ce
Strieber termin verificrile premergtoare zborului, i fcu
semn lui Harvath c totul e n ordine. Acesta urc n avion
n spatele lui, trase scara i nchise ua aeronavei. Se
asigur c Nicholas, Nina i cinii erau pregtii de zbor,
apoi intr n cabin i se aez pe scaunul copilotului.
Cnd i puse ctile pe cap, Strieber l ntreb:
Gata?
254

Gata, rspunse Harvath.


Cteva minute mai trziu, se aflau la captul ndeprtat
al pistei, iar Mike porni motorul uria al aeronavei. Aveai
impresia c stteai clare pe un pursnge la linia de
plecare. Avionul masiv vibra i prea nerbdtor s
decoleze.
Decolm, zise Strieber i eliber frnele, aeronava
nind ca o sgeat pe pist.
Harvath privi aparatura de la bord n timp ce viteza
cretea din ce n ce mai mult. Strieber trase de manet, iar
pasrea lucioas se desprinse de sol.
O luar ctre sud, apoi schimbar traiectoria i se
ndreptar ctre est, n direcia oceanului.
Norii erau ndeajuns de sus nct s-i permit lui Strieber
s aplice RZV, sau Reguli de zbor la vedere, ceea ce
nsemna c nu era nevoie s completeze un plan de zbor
sau s anune unde fusese.
Harvath scoase o hart i o desfcu n poal. Folosind o
lantern cu filtru rou pe care i-o dduse Mike, ca s nu le
afecteze vederea nocturn, el i plimb degetul de-a lungul
litoralului i puse o serie de ntrebri.
Tu decizi, rspunse Strieber. Depinde de ct de repede
vrei s fie descoperite trupurile.
Harvath dorea ca trupurile s fie descoperite ct mai
trziu posibil, poate niciodat. Avea doar dou opiuni: fie le
arunca n mlatina de lng grani, cunoscut sub
denumirea de South Bay, fie n Golful Mexicului. Harvath nu
tia prea multe despre curenii oceanici i nu putea fi sigur
c, aruncnd cadavrele n ocean, acestea nu vor iei la
suprafa n apele de coast ale Texasului sau n cele ale
Mexicului. Orice variant ar fi ales, decesele vor fi ncadrate
n categoria omucideri. Singura diferen era c
autoritile americane vor declana o investigaie general,
n timp ce mexicanii nici nu i vor bate capul cu asta.
Harvath alese South Bay.
Mike i explic procedura i i ddu instruciuni cum s i
aeze pe Nicholas, pe Nina i pe cini, iar Harvath fcu
ntocmai. Dup ce i desfcu centura de siguran, se
255

ridic din scaun, se duse n spatele avionului i pregti


totul.
Folosind o parte din echipamentul lui Mike, el i ncropi o
curea de care leg o funie lung pe care o prinse bine de
interiorul avionului. La ferm, el tranase fiecare cadavru,
de la osul pubian i pn la stern i le spintecase
mruntaiele. Era singura metod s elibereze gazele din
cadavre. Dac n-ar fi fcut asta, acestea s-ar fi umflat i ar
fi plutit la suprafa. n timp ce se ocupa de ele, el observ
c doi dintre brbai aveau tatuaje grosolane asemntoare
cu cele pe care le observase la atacatorul din Spania.
Dup ce vr trupurile napoi n sacii pe care i leg bine
cu band adeziv, el nfur n jurul gleznelor acestora un
cablu gros din nailon.
n spatele avionului se aflau puse grmad opt greuti
de douzeci de kilograme fiecare, pe care Harvath le luase
din sala de antrenament de la ferm. Leg o greutate de
patruzeci de kilograme de glezna fiecrui cadavru, guri
sacii ca s permit gazelor n exces s ias afar, apoi i
fcu semn pilotului c era pregtit.
Strieber sczu altitudinea avionului i ncepu s descrie
un arc larg. Cnd se apropiar de golf, el i fcu semn lui
Harvath s deschid ua din spate.
Suflul elicei i huruitul motorului erau asurzitoare. Aerul
srat ptrunse n fuzelaj n timp ce aeronava cobora din ce
n ce mai mult. Harvath privea n fa n timp ce atepta
ultimul semnal. Douzeci de secunde mai trziu, Mike lu
lanterna, semnaliz repede de cteva ori, apoi Harvath
mpinse primul cadavru pe u afar.

256

CAPITOLUL 45
Intersecia Annapolis
Maryland
Informaia nsemna cunoatere, iar cunoaterea nsemna
putere. Avnd acces la toate informaiile, Craig Middleton
dispunea de o putere nelimitat. Informaia le conferea lui
i cercului restrns din cadrul ATS puterea de a controla
totul banii, politicienii, totul, fie c oamenii triau sau
mureau. Middleton se simise ntotdeauna stpn pe
situaie. ntotdeauna, mai puin n momentul de fa.
Totul se desfurase conform planului pn n momentul
n care apruse Caroline Romero. Fcuse o greeal cnd i
trimisese oamenii dup ea. Misiunea euase, ea fusese
ucis, iar oamenii lui nu reuiser s recupereze stickul.
Habar nu avea ct reuise s afle, ns trebuia s
presupun c indiferent ce descoperise, pentru el i pentru
ATS nsemna un dezastru total. Nu putea permite s se
ntmple una ca asta. Trebuia s recupereze stickul cu orice
pre.
Faptul c aflase c magazinul de lenjerie i trimisese un
colet surorii lui Romero fusese o mare descoperire, dar nu
aflaser acest amnunt la timp. Pn s-i trimit Bremmer
oamenii acolo, sora acesteia dispruse. Middleton avea
presimirea c n cutie nu se aflase doar lenjerie intim.
Caroline i trimisese i stickul.
De asemenea, o instruise pe aceasta cum s se ascund.
Nina Jensen i abandonase apartamentul, crile de credit
i telefonul. Nu luase legtura nici cu prietenii ei, nici cu
rudele. Dar din raportul pe care Bremmer l primise de la
oamenii lui reieea c ea reuise s l contacteze pe piticul
lui Carlton i pe Scot Harvath.
257

Middleton nu i-ar fi putut imagina niciodat c aceste


dou persoane s-ar putea intersecta. Legtura trebuie s fi
fost Caroline. La un moment dat, ea i Trolul trebuie s se fi
cunoscut. Aceasta i trimisese stickul surorii ei, iar micuul
hacker i fcu de ndat intrarea. Cel mai probabil, el
fusese cel care luase legtura cu Harvath i l chemase n
Texas. Faptul c reuiser s scape era un lucru important.
Dac administratorul fermei nu ar fi cutat informaii pe
Google, nu ar fi reuit s-i localizeze prin intermediul
internetului.
Dou echipe fuseser trimise pe urmele lui Harvath, dar
euaser amndou. De data asta ns Bremmer i
instruise echipa pe care o trimisese n Texas s plaseze un
om pe postul de lunetist. Middleton insistase s i se dea
detalii, ns colonelul nu deinea prea multe informaii.
Echipa urma s i ncheie filajul i s-i stabileasc propriul
plan de atac. Primiser instruciuni s nu ucid fata pn
nu aveau s obin stickul de la ea. Dac erau nevoii s o
tortureze ca s pun mna pe el, aveau und verde s-o
fac. Odat ce aveau s intre n posesia lui, toate cele trei
inte trebuiau eliminate.
Dup ndeplinirea misiunii, echipa trebuia s tearg
orice urm care s o incrimineze. La un moment dat, vor
lua legtura. Atunci Bremmer le va spune cum s
procedeze ca stickul s ajung la el.
Middleton nu reuise s doarm. tia c atacul urma s
aib loc cndva, n primele ore ale dimineii. Nu tia dac
sora ascunsese stickul undeva, ns se ndoia de asta. Cel
mai probabil se afla n posesia ei, la ferm. Spera ca a treia
ncercare de a-l elimina pe Harvath s fie cea norocoas,
dar vznd c orele se scurgeau fr ca Bremmer s l
sune, Middleton ncepu s se ngrijoreze.
n timp ce i turna nc un pahar de scotch, n minte i
apru o alt problem, Reed Carlton. Btrnul spion era
iret ca un vulpoi. Era de nenchipuit cum reuise s scape
din flcrile iadului care i cuprinseser casa. Oamenii lui
Bremmer sttuser la pnd, pregtii s l omoare dac
reuea s scape din dormitorul lui, care era ncuiat mai
258

ceva ca un seif. Nimeni nu l vzuse ieind din cas. Cu toii


crezuser c Carlton fusese mistuit de flcri. Cu toate
astea, cnd fumul se risipise, acesta fusese de negsit.
Parc intrase n pmnt.
Dei lui Middleton i plcea c fusese emis un mandat pe
numele lui Carlton, avea unele reineri n ceea ce privea
eficiena poliitilor n faa unui brbat care fusese instruit
de cei mai buni i care i petrecuse decenii ntregi intrnd
i ieind pe furi din rile ostile din lumea ntreag.
Carlton i Harvath preau a fi croii din acelai material.
Amndoi reuiser s scape de trupele criminale trimise de
Bremmer. Faptul c reuise s pun stpnire pe contul de
pe Skype al lui Carlton fusese o mutare inteligent ca s-l
localizeze pe Harvath, ns, ulterior, Middleton se ntreb
dac n-ar fi fost mai bine s atepte s i se confirme
moartea btrnului spion. Ar fi putut folosi contul ca s i
atrag pe amndoi n capcan.
i dduse seama de asta prea trziu. Avuseser toate
motivele s cread c Carlton murise n incendiu. Ar fi fost
o prostie din partea lor s nu profite de ocazie atunci cnd
Harvath i fcuse apariia pe Skype.
Lsndu-se pe sptarul fotoliului din piele din biroul lui,
Middleton nvrti butura din pahar. El i goli mintea i
ncerc s refac legturile. Caroline o contactase pe sora
ei. Aceasta l contactase pe pitic. Piticul l contactase pe
Harvath care ncercase s-l contacteze pe Carlton. i
Carlton pe cine contactase?
Cnd primise raportul medicului legist, el i adresase
aceleai ntrebri lui Schroeder. Era logic ca n caz de
urgen Carlton s se ascund ntr-un loc sigur i s ncerce
s ia legtura cu cei care puteau s-i ofere protecie, i
anume cu agenii lui secrei.
Schroeder se puse pe treab i n curnd se ntoarse. ATS
monitorizase telefoanele mobile ale agenilor lui Carlton. n
decurs de douzeci i patru de ore de la incendiu, fiecare
primise un mesaj care spunea: Raport venituri: iei, Petrol
& Lubrifiant. Nu era o coinciden. Trebuia s fie un cod.
Telefonul de pe care fusese trimis mesajul avea nc
259

semnal, iar Schroeder l localizase ntr-o parcare pentru


tiruri din Arizona. Anunase poliia din Arizona, care
trimisese cteva echipaje la locaia respectiv n cutarea
lui Carlton. ns Middleton presimise c ceva nu era n
regul.
Cnd semnalul se puse din nou n micare, Schroeder,
care se ddea drept topograf n cadrul FBI, reui s ajute
autoritile s-i localizeze sursa. Aceasta era, de fapt, un tir
care se ndrepta ctre Bakersfield, California. n cele din
urm, gsir telefonul mobil, care fusese vrt ntr-o pung
ermetic i lipit sub vehicul. Carlton era un ticlos detept.
Dei se presupuse c telefonul era curat i nu avea s
ofere alte piste, Schroeder aranj ca acesta s fie trimis cu
primul avion comercial, la prima or a dimineii.
Middleton trebuia s accepte c btrnul spion se
pricepea destul de bine la tehnicile de diversiune. Dar
descoperirea telefonului le ddea propriile indicii. Era
limpede c Carlton tia c, n cele din urm, telefonul va fi
gsit. l folosise o singur dat, apoi se descotorosise de el.
Asta l fcu pe Middleton s se gndeasc. Care era
urmtorul lui pas?
Refcu din nou legturile n minte Caroline la sora ei,
sora ei la Trol Trolul la Harvath, Harvath la Carlton i
Carlton la agenii lui. Dar cnd agenii lui nu i rspunser,
la cine apelase oare Carlton? Cui i-ar fi cerut ajutorul?
Faptul c scpase de telefon dup ce l folosise o dat i
apoi l lipise sub un tir care se ndrepta ctre vest
demonstra faptul c Carlton plnuise totul dinainte, c era
un tactician. Middleton nu era deloc surprins. Se atepta la
asta de la un om cu pregtirea lui. Trebuie s fi tiut c ei i
vor verifica toate relaiile, ceea ce i fcuser. Carlton
trebuie s fi cerut ajutorul cuiva. Avea nevoie de rspunsuri
i ajutor ca s le descopere. Fie luase legtura cu cineva
care nu aprea n schema lui de contacte, fie ca i n cazul
Carolinei sora, Trolul i Harvath gsiser un mod de a
comunica ntre ei far a declana alarmele ATS.
Se duse la birou, i aez paharul pe el i porni
computerul. Acces schema de contacte a lui Carlton i
260

ncepu s studieze pentru a suta oar diferitele ramuri i


legturi ntre acestea. Era sigur c rspunsul se afla chiar n
faa lui, doar c nu l vedea.
n cine avea ncredere? Mai important, presupunnd c
i dduse seama c toi agenii lui fuseser omori, n
minile cui i ncredina viaa? Fr s tie ce duman se
ridicase mpotriva lui, cui i-ar putea cere ajutor? Dac era
vorba doar despre o singur persoan, cine l-ar putea ajuta
s pun cap la cap acel puzzle att de complex, a crui
miz era att de ridicat?
Privind cu atenie schema, Middleton elimin candidat
dup candidat, pe msur ce studia mai amnunit cariera
profesional a lui Carlton. Cel mai probabil era vorba despre
cineva de-al locului, cineva care avea legturi puternice n
DC, care putea s fac spturi pentru el far s trezeasc
vreo suspiciune. Brusc, Middleton ncepu s gndeasc
dintr-o cu totul alt perspectiv cine putea face treaba
asta extrem de bine far s atrag atenia asupra lui?
Middleton cut camarazi ai lui Carlton cu care acesta se
certase, oameni cu care avusese anumite divergene
profesionale sau personale. Gsi civa, dar nu muli. Cu
toate astea, Middleton le not numele.
Ddu s nchid fiierul, cnd hotr s verifice din nou
lista i s ncerce s gseasc pe cineva care prea
candidatul cel mai puin probabil. Gsi un nume i, undeva
n mintea lui, se declan alarma.
Dup ce select fiierul, Middleton deschise dosarul
mentorului lui Carlton, Thomas Tommy Carver Banks.

261

CAPITOLUL 46
Texas
Lui Mike Strieber i plcuse ntotdeauna s se
murdreasc pe mini i s fie conectat cu pmntul. i
plcea s urmreasc cum cresc plantele i voia ca fiii lui
s neleag c mncarea nu aprea n magazine ca prin
minune. Pe lng toate celelalte lucruri pe care le fcuse n
via, i dorise ntotdeauna s se ocupe i de agricultur.
Prin urmare, dup ce gsi zona potrivit, i nfiin o ferm.
Pentru c i pilota propriul avion, putea s zboare de la
San Antonio la ferm ori de cte ori dorea. Era refugiul lui
despre care prefera s nu prea vorbeasc. Avea o ap mare
i se ntindea pe o suprafa de cteva sute de hectare.
Avea cai pentru soia lui, Angela, o piscin pentru copii i,
bineneles, un poligon de tragere, n afar de asta, nu prea
mai fcuse multe pe proprietate. Nu trebuia s fie un loc de
patru stele, ci s reprezinte momentele simple din viaa lui.
Lui Harvath i plcu locul de cum l vzu. i asta nu
pentru c era izolat, ci pentru oamenii pe care Mike i
angajase ca s l ntrein i s l administreze.
Cei trei pucai marini tineri erau toi veterani de rzboi
i luptaser n Afghanistan i n Irak. Stteau alturi de
doamna Strieber lng un Suburban alb i o camionet
albastr Ford Super Duty cnd Mike ateriz cu aeronava pe
pista de pmnt i se ndrept ctre ei. Fiecare fusese rnit,
dar nici unul nu i plngea de mil.
Cnd Harvath cobor din avion, Angela l mbri. Nu se
mai vzuser de aproape doi ani. Era jumtatea bun a lui
Mike, iar Harvath nu rata niciodat ocazia s-i aminteasc
asta. Era mai tnr, mai amuzant i mult mai frumoas.
i cel mai important, avea un suflet la fel de mare ca al lui
262

Mike, dac nu i mai mare.


Dup ce l salut, ea se ntoarse i l prezent pe Harvath
celor trei pucai marini Matt, Jason i Ryan; toi trei din
Texas. Matt fusese rnit n spatele urechii stngi n timpul
unei lupte lng Ramadi, Irak. Jason i Ryan fuseser
amndoi schilodii n atacuri diferite cu dispozitive
explozive improvizate, n provincia Helmand, Afghanistan.
Jason i pierduse braul stng, iar Ryan ambele picioare de
la genunchi n jos. Chiar i n haine de civili, tot aveau
nfiarea mndr i dreapt a pucailor marini.
Brbaii ddur mna cu Harvath, ns atenia lor se
ndrept imediat ctre ceilali pasageri care coborau din
avion. Ai fi crezut c trei brbai care lucreaz la o ferm
izolat ar fi fost mai captivai de o femeie tnr i
atrgtoare cum era Nina Jensen, ns acetia preau mai
preocupai de Nicholas i de cei doi cini uriai.
Angela i ntinse mna i l mpunse n umr pe cel de
lng ea, avertizndu-i astfel i pe ceilali, apoi ntreb cu
zmbetul pe buze:
Nu v-a spus nimeni niciodat c nu este politicos s te
holbezi?
Scuze, doamn, rspunser aproape la unison cei trei.
Ca o ospitalier doamn texan ce era, Angela se duse la
Nina, se prezent, apoi l ntmpin pe Nicholas nainte ca
acesta s apuce s coboare scrile i i ntinse mna.
Bine-ai venit la Ferma de cinci stele, zise ea. Eu
sunt soia lui Mike. Angela.
Nu tia dac ea o fcuse intenionat sau nu, dar lui
Nicholas i plcu faptul c ea se prezent nainte ca el s
apuce s coboare scrile. Astfel, ea nu trebuia s l
priveasc de sus, iar el s o priveasc de jos. Erau practic
la acelai nivel.
Eu sunt Nicholas, rspunse el, strngndu-i mna.
ncntat de cunotin.
Ai avut un zbor plcut?
A fost foarte confortabil, mulumesc. Avei un avion
frumos. N-am mai zburat pn acum cu un Pilatus. nuntru
arat ca un avion cu reacie privat.
263

Angela Strieber i duse degetul arttor la buze,


fcndu-i astfel semn s tac.
Nu folosim cuvintele astea aici.
Avion cu reacie privat? De ce nu?
Pentru c mi-ar plcea s se pensioneze ntr-o bun zi.
N-a vrea s l prind un astfel de virus.
Nicholas ncuviin subtil din cap.
Suntei o femeie inteligent. Exist muli brbai care
se identific doar cu cele mai fine i mai scumpe chestii de
pe asfalt. Dar, chiar dac l cunosc de puin timp pe soul
dumneavoastr, nu mi se pare c face parte din aceast
categorie.
Doamna Strieber i fcu cu ochiul i spuse:
Nici un brbat nu este imun. Credei-m.
Nicholas zmbi i cobor ultima treapt. Dup ce se
altur Ninei, el fu prezentat celor trei veterani, care
merser apoi s-i ajute pe Harvath i pe Mike s descarce
avionul i s transfere totul n Super Duty. Angela i conduse
pe Nicholas i pe Nina la Suburban i, dup ce urcar i
cinii, o luar nspre cas, unde urmau s se ntlneasc
toi.
Doamna Strieber pregtise deja cafeaua i i ndemn pe
cei care intrar n buctrie s i ia o can din bufet.
Nicholas i Nina se ocupar de cini, apoi se oferir s o
ajute cu micul dejun, ns Angela i refuz politicos i i
invit s ia loc la mas alturi de ceilali. Deoarece biscuiii
proaspei erau deja n cuptor, ea pregti unca, sosul i
prji nite ou.
n timp ce aromele micului dejun rustic umpleau
ncperea, Mike i puse deoparte cana cu cafea, se aez i
le ceru tuturor s fie ateni. El i Harvath purtaser o
discuie serioas pe drum, iar primul lucru din agend era
securitatea operaional. Mike le ceru s nu mai comunice
cu lumea exterioar pn nu vor primi alte instruciuni. Le
ddu un text pe care s l trimit prin e-mail i pe telefon
prietenilor i familiilor lor n care s le explice de ce nu vor
mai folosi internetul n urmtoarele zile. Dup ce mesajele
fuseser trimise, Mike i rug respectuos pe pucaii marini
264

s i predea telefoanele. Dei avea o ncredere oarb n ei,


acetia habar nu aveau ct de grav era situaia. Harvath i
povestise totul pe drum i, la drept vorbind, l speriase
cumplit. Paza bun trece primejdia rea.
i mai rug ca dup micul dejun s i predea i laptopurile
pe care le aveau la caban. Nici unul dintre brbai nu se
mpotrivi. tiau ce nsemna sigurana operaional. Din
punctul lor de vedere, Mike era comandantul lor. Vor face
cum li se va cere. Harvath i ddea seama din nfiarea
lor c nu aveau nici cea mai mic intenie s atrag
pericolul.
Odat stabilite detaliile referitoare la securitatea
operaional, Mike stabili schimburile de gard. Angela
urma s fac i ea un schimb, la fel i fiul lui, care venea cu
maina din San Antonio. Fiica lui mai mic tia s trag, dar
era prea tnr s fac de gard de una singur. Ar fi
putut-o ajuta fiica mai mare a lui Mike i a Angelei, dar era
plecat la coal.
Cu toate c Nicholas se oferi bucuros s fac de gard,
Harvath i spuse c voia ca el s se ocupe n continuare de
stickul Carolinei i s ncerce s afle noi informaii. n ceea
ce o privea pe Nina, aceasta nu se prea pricepea la arme,
aadar nu se calific. Angela Strieber i spuse s nu-i fac
griji. Va avea ce s fac.
Mike le spuse c l va duce cu avionul pe Harvath n alt
loc i c va face de gard de ndat ce se va ntoarce.
Doamna Strieber puse micul dejun pe mas, iar micul
grup ncepu s se nfrupte cu poft. Dup ce terminar de
mncat, Angela i ajut pe Nina i pe Nicholas s se
instaleze n cas n timp ce veteranii se duser s cerceteze
perimetrul, iar Mike i Harvath se ndreptar ctre unul
dintre hambarele pe stlpi.
Prins cu boluri de podeaua de ciment dinuntru era
aezat un seif pentru arme, marca Armag. Semna cu un
container de transport, fabricat din oel de calitate
superioar i vopsit n culoarea nisipului. Mike scoase un
set de chei din buzunar, descuie ua i aprinse lumina,
lsnd s se vad un mic arsenal.
265

Pe rafturi se afla o gam variat de arme: puti cu eav


lung, pistoale, puti-mitralier i dispozitive Taser. Mai
existau amortizoare, mai multe accesorii optice pentru
arme, cuite, binocluri, staii radio, cti, veste tactice i,
bineneles, lanternele lui Strieber. n cutiile pentru cartue
se aflau sute de mii de gloane de diferite calibre.
Dup ce arunc o privire, Harvath i ndrept atenia
ctre prietenul lui:
Cum? Nici un lansator de rachet?
Mike cltin din cap.
ntocmai ca un SEAL. Vrei s arunci totul n aer.
Harvath era de prere c pentru fiecare misiune trebuia
folosit un anumit tip de echipament. Singura problem era
c, deseori, nu tiai care era echipamentul perfect pn
cnd nu te trezeai n mijlocul tvlugului, iar atunci era
prea trziu s te ntorci i s iei ce aveai nevoie. Ideea era
s alegi ceva ce funciona bine n ct mai multe situaii.
Pe asta n-ai vzut-o nc, zise Mike i i fcu semn lui
Harvath s intre n seif. Tocmai am cumprat-o.
Alese o serviet mare i o aez pe mas.
Aceasta este noua puc de la LaRue Tacticul, zise el,
deschiznd valiza. nuntru erau aezate frumos toate
prile componente ale unei puti cu eav lung fabricat
de LaRue. Fii atent aici!
Harvath urmri cum, n mai puin de aizeci de secunde,
Mike asambl puca, filet amortizorul i mont luneta cea
mare.
Nu trebuie resetat. Trebuie doar s o montezi. Are o
raz vizual de pn la ase sute patruzeci de metri.
Grozav, nu?
Ce calibru are? 308? Harvath ntreb dac folosea
cartu de 308.
Strieber ncuviin din cap.
Se dezasambleaz foarte repede. Poi s ataci, s-i
faci treaba i s te cari nainte s-i dea seama cineva c ai
fost acolo.
Era grozav, ntr-adevr.
Mi le mprumui?
266

Strieber i flutur arma, fcnd un gest amplu cu ea.


Ia tot ce vrei.
Harvath ar fi vrut s ia cte un exemplar din fiecare
model, dar nu putea. Trebuia s aleag cu atenie. Urma s
ptrund de unul singur pe un teritoriu foarte ostil. Nu va
avea alte rezerve, ajutor, nimic. Nu voia s ajung n
situaia n care s regrete c nu alesese echipamentul
potrivit. Dar indiferent ct de atent ar fi plnuit totul, tia c
domnul Murphy, cel cu legile, avea s-i fac simit
prezena. Singurul lucru pe care te puteai baza cnd
pregteai o misiune era s fii pregtit pentru orice.
Harvath se baz pe experiena acumulat de-a lungul
anilor. Alese echipamentul care era cel mai uor de ascuns
i pe care l cunotea cel mai bine. Dup ce aez totul pe
mas, se ntoarse la rafturi i vr totul n rucsacul lui, plus
muniie din belug.
Asta-i tot? ntreb Strieber. Eti sigur? i-a putea
pregti un rucsac mai mare dac vrei.
Harvath cltin din cap.
mi ajunge.
n regul, atunci. nchid aici, apoi alimentez avionul i
l pregtesc de zbor. Angela sau unul dintre biei te poate
aduce cu maina la pist. Ne vedem n patruzeci i cinci de
minute, ce zici?
Mulumesc, Mike. Ne vedem acolo, rspunse Harvath,
lund valiza n care se afla puca i aezndu-i pe umr
rucsacul.
Dup ce se ntoarse la ferm, i rezerv cteva minute
s discute strategia cu Nicholas. Voia s intre pe site-ul de
matrimoniale s verifice dac Btrnul nu-i lsase cumva
un mesaj, ns nu ndrznea, nu de la ferma lui Strieber.
Nicholas fu de acord. Amndoi bnuiau c Harvath fusese
localizat n Spania prin Skype. Nicholas credea c ATS i
violase contul de pe Skype prin metode clandestine, dar
Harvath avea temeri i mai mari.
Teama lui era c cineva pusese mna pe Reed Carlton i
l torturase pn cnd obinuse de la el toate protocoalele
de comunicare. Acea persoan sau acele persoane se aflau
267

poate pe acel site de matrimoniale ateptnd ca el s dea


un semn de via. Asta l fcu s se gndeasc cum reuise
trupa de oc s gseasc Three Peaks Ranch.
Nicholas avusese mare grij cum utilizase internetul ct
timp sttuse acolo, dar cei de la ATS aveau o tehnologie
sofisticat, astfel nct nu putea s i dea seama cum
reuiser s i descopere. Trebuia s ia n calcul faptul c,
indiferent cum foloseau internetul, vor fi descoperii.
Stabilir ca Nicholas s se ocupe de informaiile de pe stick
far s acceseze internetul. Nu aveau voie s foloseasc
nici un alt gen de tehnologie, nici mcar telefonul fix al lui
Strieber. Nina i Nicholas trebuiau s se izoleze de lumea
exterioar. Singura lor legtur, chiar i n caz de urgen,
era Mike.
De mult timp nu m-am mai simit att de neputincios,
i mrturisi Nicholas prietenului su.
Nu eti neputincios, rspunse Harvath. Te vei ocupa n
continuare de informaiile primite de la Caroline. Trebuie s
aflm ce pun la cale oamenii tia ca s i putem opri.
Rspunsul trebuie s se afle undeva pe stick. Gsete-l!
Art nspre puca micu de calibrul 45 i adug:
ine-o ncrcat lng tine i fii cu ochii-n patru. Ai
neles?
Piticul zmbi.
Am neles.
ntre ei se aternu tcerea. Apoi, Nicholas fcu un pas n
fa i fcu ceva ce nu mai fcuse niciodat. i fcu semn
lui Harvath s se aplece, apoi l mbri. Avea o presimire
sinistr c nu avea s-i mai vad niciodat prietenul.

268

CAPITOLUL 47
Carolina de nord
Zborul ctre Carolina de Nord ar fi putut fi o idee bun.
Sau una rea.
Cnd Mike transporta clieni la Fort Bragg, ateriza
ntotdeauna pe aeroportul din districtul Moore. Oamenii de
acolo erau prietenoi, angajaii nu puneau prea multe
ntrebri, iar aeroportul nu era prevzut cu turn de control.
Era structura aviatic general perfect care se afla n
umbra principalei uniti antiteroriste din America.
Primul detaament operaional al Forelor speciale Delta,
cunoscut i sub numele de Delta Force sau, mai simplu,
Unitatea, denumire folosit de membrii si, i avea sediul
ntr-o zon izolat din Bragg. Acesta era mprejmuit de
ziduri nalte securizate, prevzute cu iruri ntregi de srm
ghimpat. Acolo, n spatele zidului, cum spuneau
oamenii, erau pregtii lupttorii de elit ai lumii, far a se
ine cont de cheltuieli.
Aceti lupttori excelau n mai multe tipuri de operaiuni
clandestine, cum ar fi: salvarea ostaticilor, antiterorism i
contrainsurgen, precum i atacuri n zone ostile, interzise
sau instabile din punct de vedere politic. Aceti lupttori
erau motivul pentru care Harvath considerase c venirea lui
n Carolina de Nord putea avea un deznodmnt fatal. Dac
colonelul Chuck Bremmer pregtea personalul militar
pentru trupele lui de oc, atunci era foarte posibil ca
acestea s aib legtur cu Unitatea.
Dar Unitatea mai avea ceva special, motiv pentru care
Harvath hotrse s rite i s fac aceast cltorie.
Niciodat mulumii s se culce pe lauri i mereu n
cutarea unor metode mai bune, mai mortale i mai
269

eficiente, n urm cu civa ani cei din conducerea Deltei


puseser una dintre cele mai directe i mai provocatoare
ntrebri: De ce s nu instruim i femei-agent?
Era o idee nemaipomenit de inspirat. Cnd se aflau n
vreo misiune, femeile atrgeau atenia mai puin dect
brbaii, iar cnd o fceau, motivele erau cu totul altele. Li
se permitea accesul n locuri unde brbaii nu aveau voie i
puteau iei din ncurcturi prin metode la care brbaii nici
nu ar fi visat. O femeie pregtit s i doboare ua cu
piciorul i s te mpute n cap sau s te imobilizeze i s te
arunce n portbagajul mainii era ultimul lucru la care se
ateptau bieii ri.
Primind aprobarea de la Direcia de operaiuni speciale a
armatei, sub egida creia se afla Delta, un grup de ageni
speciali fur de acord s se ocupe cu recrutarea pentru a
alctui un echipaj format doar din femei, n cadrul
Proiectului Atena.
Agenii
de
recrutare
cutau
femei
inteligente,
ncreztoare i cizelate, capabile s se adapteze culturilor
strine. Trebuiau s aib o structur atletic i s fie extrem
de competitive. Trebuiau s aib spirit de nvingtor i nervi
de oel i s fie hotrte s ctige cu orice pre. Succesul
trebuia s fie parte integrant din ADN-ul lor. Mai trebuiau
s fie i atrgtoare.
Oamenii reacioneaz diferit n funcie de aspectul fizic al
celorlali. Dac femeile-agent erau atrgtoare, puteau
obine tot ce-i doreau. Brbaii fceau lucruri pe care n-ar
fi trebuit s le fac, doar s ajung n preajma lor, le
ofereau tot felul de oportuniti, chiar i informaii pe care
nu le-ar fi oferit niciodat echivalentului lor masculin. n
esen, majoritatea brbailor erau nclinai s le
subestimeze i s se comporte prostete cnd erau n
preajma unor femei atrgtoare.
Agenii de recrutare de la Delta urmreau evenimentele
importante de atletism feminin, cutnd poteniale
candidate printre participantele la concursurile de triatlon,
la jocurile olimpice de iarn i de var, prin universiti i n
centrele de pregtire pentru olimpiad de pe teritoriul
270

Statelor Unite. De asemenea, se foloseau de nenumrate


societi-paravan. O astfel de societate reprezenta motivul
vizitei lui Harvath.
Dup ce fcuse aranjamentele necesare ca avionul lui s
fie alimentat, Mike Strieber mprumut maina serviciului
operativ, o dub alb Chevy Astro i, mpreun cu Harvath,
se ndrept ctre ora.
Cam lung drumul pentru o manichiur, zise Mike cnd
Harvath i scoase revolverul SIG-Sauer din buzunarul
ascuns al rucsacului i i-l vr la spate. Angela n-o s m
ierte pentru asta.
Harvath hotrse s fac acest ocol dup ce zburau deja
de o jumtate de or, iar Mike schimbase direcia. Nu avea
de unde s tie dac Riley Turner fusese i ea o int n
atacul de la Paris sau dac nu era cumva victima colateral
a unui atac ndreptat doar asupra lui. Cu toate c agenii
speciali din Proiectul Atena colaboraser n misiuni cu
Carlton Group, acetia nu erau angajai ai Btrnului.
ndeplineau misiuni pentru el doar cnd era nevoie.
Deoarece acesta era un grup secret, Harvath nu deinea
alte informaii de contact dect adresele lor de e-mail, pe
care le salvase n laptopul lui din Virginia. Acest lucru
nsemna c nu putea nici s i ntiineze despre moartea lui
Riley, nici s-i avertizeze c s-ar putea afla i ei pe lista
neagr.
Salonul de manichiur se afla ntr-un mall, nu departe de
centrul oraului Fayetteville. Aparinnd soiei unui fost
membru al Unitii, salonul era una dintre primele societiparavan pe care ncepuser s le foloseasc Delta i
Proiectul Atena atunci cnd ncepuser s caute recrui n
afara armatei. Pe lng faptul c reprezenta o surs
promitoare pentru recrutare, salonul oferea programului
un loc sigur n care s-i desfoare nestnjenit afacerile
secrete. Nimeni nu acorda atenie femeilor care intrau i
ieeau din salon. i mai mult, salonul era deschis apte zile
pe sptmn.
Harvath i art lui Strieber unde s parcheze i i spuse
la ce s fie atent. Trgndu-i pe frunte una din epcile de
271

baseball ale lui Mike, el cobor din dub, travers parcarea


i intr n salon.
Locul era ticsit. Toate mesele erau ocupate, la fel i
scaunele din sala de ateptare. Dan McGreevy i soia lui
preau s prospere.
Bun. Avei programare? ntreb casiera.
De fapt, am venit s-l vd pe Dan. E aici?
Fata ridic receptorul i aps butonul unui interior.
Cine l caut?
Spunei-i c un prieten comun din strintate mi-a
sugerat s vin i s-l caut dac voi trece prin ora.
Tnra prea s tie destule despre ocupaia actual i
cea din trecut a lui McGreevy ca s mai pun i alte
ntrebri. Nu era ceva neobinuit ca un agent secret s
sugereze altui agent secret s caute un prieten dac
ajungea n oraul n care locuia acesta. Probabil c Harvath
nu era primul care intrase n salon i i vorbise codificat
recepionistei.
Dei nu le vedea, tia c salonul era prevzut cu camere
de supraveghere, iar el ncerc s fac n aa fel nct nici
una dintre ele s nu i surprind faa. Se ntoarse cu spatele
la tnr i, rezemndu-se de recepie, se prefcu c
privete prin geamul slii de ateptare.
Casiera reproduse mesajul lui, apoi nchise telefonul.
Vine imediat.
Harvath i mulumi i se ddu la o parte cnd o femeie
veni s plteasc. Dup cteva clipe, apru i Dan
McGreevy.
Era un brbat robust, n vrst de patruzeci i ceva de
ani i mai scund dect Harvath cu civa centimetri. Era
blond, dar cu tmple crunte i avea gropi n brbie. n
clipa n care l vzu, Harvath i ddu seama c brbatul era
bnuitor.
V pot ajuta cu ceva? ntreb el.
Nu era tocmai genul de primire pe care o ofereai de
obicei prietenului unui prieten care trecuse s te salute.
Bun, Dan, rspunse Harvath, ntinzndu-i mna.
Kevin Kirk.
272

Brbatul ddu mna cu el, apoi i-o retrase repede.


Cu ce te pot ajuta?
Un prieten comun mi-a sugerat s trec pe la tine dac
ajung n ora.
Care prieten?
Am putea discuta ntre patru ochi?
Era destul de evident c McGreevy nu i prea agrea pe cei
care treceau pe la el neanunai.
De ce nu-mi spui mai nti numele acestui prieten?
rspunse el.
Harvath l privi n ochi i spuse:
Turner. Riley Turner.
O schimbare brusc a expresiei l ddu de gol.
N-am auzit niciodat de el.
Nu este un el, este o ea, dar cred c tii deja asta.
Ascult, vei vrea s auzi ceea ce am de spus. Nu voi sta
mai mult de cinci minute.
McGreevy i arunc degetul mare peste umr artnd
ctre spatele salonului.
Putem vorbi n biroul meu. i nu ai cinci minute la
dispoziie, ci trei.

273

CAPITOLUL 48
McGreevy i art unul din scaunele din faa biroului su
i i spuse lui Harvath s ia loc.
Cele trei minute ncep acum. Harvath hotr s treac
direct la subiect.
Acum ase zile, Riley Tuner a murit mpucat n Paris.
S presupunem pentru o clip c a ti cine este
aceast Riley Turner i c a fi interesat de informaie. De
ce te-a crede?
Pentru c am fost acolo, zise Harvath, observnd c
brbatul se dduse din nou de gol cnd rostise numele lui
Riley.
Tu ai fost cel care a mpucat-o?
Nu, dar i-am omort pe brbaii care au fcut-o.
Brbai? repet McGreevy.
Harvath ncuviin din cap.
Da. Au fost patru; o band de asasini.
Ai reuit s identifici o band de asasini i s i omori
cumva pe toi?
Da.
Te cheam Kevin Kirk, nu?
De fapt, nu.
N-ai de gnd s-mi spui cine eti, nu?
Harvath cltin din cap.
Numele meu de cod este Norvegianul. Ce zici de
asta?
N-am auzit de el, rspunse McGreevy.
Harvath anticipase reacia brbatului i scoase uor din
buzunar telefonul mobil al lui Mike Strieber. Cartela SIM
fusese scoas, iar crdul de memorie nlocuit cu cel pe care
l avusese la Paris Harvath. Dup ce gsi poza cu Riley, el i
ntinse telefonul lui McGreevy.
274

Iisuse! exclam brbatul, far s ncerce s se mai


prefac. Cine naiba a fcut asta?
Speram s-mi spui tu asta, rspunse Harvath atingnd
ecranul telefonului cu degetul ca s acceseze poza
urmtoare. Am poze cu fiecare atacator.
l urmri pe McGreevy cum cerceteaz atent fiecare
poz. Dac l recunoscuse pe vreunul dintre brbai, atunci
se pricepea foarte bine s ascund acest lucru. i ddu
telefonul napoi i i spuse:
mi pare ru. Nu te pot ajuta.
Eu cred c poi i a vrea s-mi faci o favoare.
Trebuie s ai mare curaj s vii aici, s-mi ari pozele
astea i apoi s-mi ceri o favoare.
Harvath nelese c brbatul avea unele rezerve.
Am neles. Nu m cunoti. Dar pe Riley Turner ai
cunoscut-o.
Brbatul ncepu s protesteze, ns Harvath i ridic
mna, ntrerupndu-l.
Fie vorba ntre noi, n-ai recunoscut nimic. Am tras
singur concluziile, ceva ce a vrea s te rog i pe tine s
faci.
Ce anume?
Cele trei minute au trecut deja, iar eu sunt tot aici,
aadar bnuiesc c i-ai dat seama c am spus adevrul.
Ceea ce nu tii nc este de ce parte a baricadei sunt.
McGreevy zmbi.
Bnuiesc c o s-mi spui c eti unul dintre bieii buni
i c ar trebui s am ncredere n tine.
Nu, zise Harvath, apoi rosti numele unui alt membru al
echipei Atena: i va spune Gretchen Casey.
Zmbetul de pe buzele brbatului dispru brusc.
Cine naiba eti? vru el s tie.
i-am spus deja numele meu de cod. Sun-o pe Casey.
Dac nu reueti s dai de ea, ncearc la Julie Ericsson,
Megan Rhodes sau Alex Cooper.
McGreevy arta de parc cineva l-ar fi lovit cu o rang.
Brbatul din faa lui tocmai nirase numele a patru ageni
secrei care fceau parte dintr-unul din cele mai secrete
275

programe din istoria armatei Statelor Unite.


Nu le cunosc pe aceste persoane, i chiar dac le-a
cunoate, de ce i-a spune ie? Nu vrei s-mi spui numele
tu real.
Din motive ntemeiate, rspunse Harvath. Cei care au
omort-o pe Riley Turner ncearc s m omoare i pe
mine. i, din cte mi dau seama, Casey, Ericsson, Rhodes
i Cooper s-ar putea afla i ele pe list. De aceea trebuie s
vorbesc cu ele.
Brbatul se ls pe sptarul scaunului i oft adnc.
Harvath i ddu seama c brbatul cugeta la cele auzite.
tiu la ce te gndeti, zise el.
McGreevy ridic o sprncean.
Zu? La ce m gndesc?
Cred c ncerci s iei o hotrre. Cred c, din punct de
vedere profesional, eti obligat s ridici receptorul i s suni
pe cineva din conducerea Unitii. neleg asta. n fond i la
urma urmei, trebuie s iei n calcul faptul c a putea fi o
ameninare i c am venit aici cu gnduri necurate. Nu vrei
s fii cel care i-a trdat pe toi. Nu aa stau lucrurile. Noi
avem grij unul de cellalt.
Noi?
Harvath ncuviin din cap.
Am luat parte la multe misiuni alturi de aceste femei.
M cunosc. Ar bga mna n foc pentru mine. Nu trebuie
dect s iei legtura cu una dintre ele, s m descrii, s
spui numele meu de cod sau s m lai pe mine s vorbesc
cu ea i totul va fi n regul. Totui, dac ai face asta, ar
nsemna s trdezi linia ierarhic de comand, iar mie, un
strin, mi-ai face o favoare.
Ai dreptate, i-a face o mare favoare, iar eu nu fac
nici mcar mici favoruri persoanelor pe care nu le cunosc.
Cred c n cazul meu vei face o excepie.
De ce a face asta?
Harvath l privi cu atenie pe brbat n timp ce se
pregtea s rosteasc i ultimul nume. n timpul verii, ase
ageni ai Proiectului Atena fuseser trimii s l ajute la
prinderea unui grup terorist extrem de periculos. Cnd se
276

apropiar de un grup de atentatori sinucigai, unul dintre ei


explodase. Drmturile se mprtiar peste tot, iar
cldirea n faa crei se afla acesta ncepuse s se
prbueasc.
Harvath i ridic minile i i le art lui McGreevy.
Am scos-o pe Nikki Rodriguez dintre drmturile unei
cldiri din Amsterdam cu propriile mini. i cnd am tras-o
afar, ea a tras la rndul ei pe altcineva, cu toate c avea
nfipt n piept o tij metalic ce i strpunsese plmnul
drept.
McGreevy se prinse de podul nasului.
Unde ai mers dup aceea?
Am urmrit celula terorist aici, n State.
Unde mai exact?
Chicago.
De ce nu vrei s afle cei din vrful ierarhiei despre
asta? ntreb McGreevy. Dac povestea ta este adevrat,
sunt convins c i vor face legtura cu oricine doreti. La
naiba, s-ar putea chiar s te ajute, ns eu trebuie s
raportez totul.
Harvath i acaparase atenia. Era convins de asta. Trebuia
doar s-l conving s fie complet de partea lui. McGreevy
nu avea nevoie dect de un motiv ntemeiat, iar Harvath i-l
ddu.
i dac acest raport va declana o reacie n lan care
o va pune pe Casey i pe celelalte ntr-un pericol i mai
mare? Nu ele ar trebui s decid care va fi urmtorul pas?

277

CAPITOLUL 49
Dan McGreevy le trimise simultan lui Casey i lui Rhodes
un mesaj concis, format din dou cuvinte: Venii aici. n
douzeci de minute, acestea stteau n pragul uii biroului
su.
Megan Rhodes fu prima care l vzu pe Harvath.
Uite cine-i aici, zise ea entuziasmat, dar tcu brusc
cnd zri expresia de pe chipul lui.
Gretchen Casey simi imediat c ceva nu era n regul.
Ce caui aici?
Este vorba despre Riley.
Cuvintele fur ct se poate de gritoare. Dan McGreevy
le invit nuntru i le puse biroul la dispoziie ca s
vorbeasc n particular. Anticipnd ce urma s spun
Harvath, el i ridic mna i l opri.
La un moment dat, cei din conducere vor trebui s afle
ce s-a ntmplat. Tot ce vreau s spun este c ar trebuie s
afle mai devreme dect mai trziu. n afar de asta, v las
pe voi trei s hotri.
Ce naiba s-a ntmplat? ntreb Casey. Riley e bine?
Unde este?
Gretchen Casey, Gretch pentru colegele ei, crescuse n
estul Texasului i studiase dreptul la Universitatea Texas
A&M. Mama ei era o artist destul de cunoscut, iar tatl ei,
un fost vntor de munte, care o nvase s trag din
prima zi n care reuise s in n mn o puc. n liceu
iubea terenurile accidentate i mnuia cu pricepere o arm
i deveni astfel una dintre cele mai bune atlete de biatlon
de var. Renunase la competiii dup ce se ndrgostise de
un administrator de fonduri de acoperire i se mut la New
York. Ea obinu diploma n drept la New York, dar se mut
napoi n Texas i i relu cariera de atlet de biatlon de var
278

cnd relaia lu sfrit. Practica deja sportul de opt luni,


cnd fu observat de un agent de recrutare de la Delta
Force, care i fcu o ofert greu de refuzat.
Prul aten cu uvie i ajungea pn la umeri, iar ochii i
erau verzi. La 1,67 m, era cea mai mic dintre cele dou
femei din ncpere, ns acest lucru nu-i influena n nici un
fel abilitile de conductor, datorit crora ajunsese la
conducerea Proiectului Atena.
Megan Rhodes era fata american tipic; pr blond i
ochi albatri. Mama ei murise cnd ea foarte tnr, iar
tatl ei, poliist de meserie, o crescuse n suburbiile oraului
Chicago.
Rhodes urmase cursurile universitii din Illinois, unde se
dovedise a fi o nottoare extrem de competitiv. Datorit
trsturilor sale nordice i a nlimii de 1,80 m, fusese
poreclit Prinesa viking, supranume care o nsoise i
cnd intrase n Delta. Celor care o cunoteau le plcea
aceast porecl. Era ct se poate de viking, ns nu avea
nimic de prines n ea. La nevoie, putea fi un uciga cu
snge rece, iar cnd se afla ntr-o misiune ndura cele mai
potrivnice situaii fr s se plng niciodat. La fel ca i
prietena ei Casey, Rhodes avea n jur de treizeci de ani, era
n form i foarte atrgtoare.
Harvath ar fi preferat s nu vorbeasc n biroul lui Dan
McGreevy. Nu avea de unde s tie dac era sau nu
supravegheat. Nefiind sigur de nimic, se gndea la ce era
mai ru.
Le spuse atunci ngrijorat:
Am putea vorbi altundeva?
Dup ce iei din salonul de manichiur, Harvath schimb
crdul de memorie i i napoie telefonul lui Mike Strieber.
Mike le ochi pe cele dou femei atrgtoare, dar foarte
serioase, care se aflau n parcare, ns nu spuse nimic. tia
c era o ntlnire profesional.
Deoarece Strieber avea destui clieni cu care putea s se
ntlneasc n Bragg, el i spuse lui Harvath s l sune de
ndat ce hotra ce voia s fac. Harvath i mulumi, iar
279

dup ce Strieber porni motorul i iei din parcare, acesta se


ndrept nspre maina cu care veniser Casey i Rhodes.
Un sfert de or mai trziu, se aflau n camera de zi a lui
Casey. Rhodes se ntoarse din buctrie i i ntinse o bere.
Cred c i-ar prinde bine.
Harvath o lu, o deschise i ncepu s le povesteasc
celor dou femei ce se ntmplase. Cnd Casey l ntrerupse
ca s l ntrebe despre fotografii, el scoase crdul microSD
i i-l ntinse.
n timp ce Casey introducea crdul n telefonul ei, Rhodes
se aplec n fa ca s priveasc imaginile. Dei erau tari
de inim, ambele femei preau vdit marcate de ceea ce
vedeau.
Nu tim cine a fcut asta? ntreb Casey.
Harvath cltin din cap.
Nu. Nu tiu dect numele persoanei care se presupune
c a trimis trupele de oc: colonelul Chuck Bremmer.
E cadru militar activ? ntreb Rhodes.
Din cte tiu eu, da. Cnd fceam parte din Serviciul
Secret prezidenial, era legtura special a Ministerului
Aprrii cu Casa Alb i cu consiliul Ageniei Naionale de
Securitate.
i atunci se ocupa de trupele de oc?
Noi doi nu prea aveam tangen.
Aadar, nu tim dac Riley a fost sau nu inta sau dac
s-a aflat n locul nepotrivit la momentul nepotrivit! interveni
Casey.
Harvath se uit la ea.
Ai vorbit cu Cooper i cu Ericsson?
Am vorbit cu amndou asear. Julie i petrece
concediul n vizit la familia ei n Hawaii, iar Cooper este
ntr-o baz de antrenament din New Mexico.
i Rodriguez ce face?
E bine; e nc n convalescen, dar se simte bine,
rspunse Casey.
Dac nimeni altcineva din echipajul vostru nu a
devenit int, atunci Riley trebuie s fi fost ucis din cauza
mea.
280

Dar ce cutai voi doi n Paris? ntreb Rhodes.


Carlton are acolo un om de legtur israelian. M-a
trimis s-i transmit nite informaii. La sfritul ntlnirii,
israelianul mi-a dat un plic. nuntru se afla adresa scris
de mna lui Carlton pentru adpostul din Paris. Cnd am
ajuns la cldire, Carlton mi-a trimis un mesaj pe telefon cu
numrul apartamentului. Am sunat la interfon, mi s-a
deschis i am urcat. Riley a deschis ua de la apartament i
atunci au nceput focurile de arm dinspre casa scrii.
tii de ce se afla acolo?
N-am avut ocazia s-o ntreb.
Casey scoase crdul din telefon i i-l restitui.
i Reed Carlton unde este acum? Poi lua legtura cu
el?
Da, dar nu cred c e sigur. Avnd n vedere cele
ntmplate, cred c este urmrit.
De ATS.
Harvath ncuviin din cap.
Megan Rhodes inea n echilibru sticla de bere pe coaps.
Deci, pe lng faptul c nu tim dac Carlton mai
triete sau nu, nu tim nici cine trage sforile.
Corect. Nu avem nici o idee.
Casey se uit la colega ei, apoi la Harvath.
Se pare c nu exist dect o singur persoan care near putea da un rspuns. Cred c trebuie s-i facem o vizit
lui Chuck Bremmer.
De acord, zise Harvath. Dar mai nti trebuie s ne
ocupm de altceva.

281

CAPITOLUL 50
Virginia
Reed Carlton tia c nu poate sta mai mult timp, poate o
zi, cel mult dou, i atunci ar fi fost prea riscant. Era fugar
i trebuia s se pun n micare. Dac rmnea prea mult
ntr-un loc, risca s fie descoperit.
n drumul su ctre nord, trecu prin oraele adormite ale
districtului Lancaster. Mulimea de turiti care mpnzea, de
obicei, acea regiune de lng Chesapeake Bay plecase
demult, iar multe magazine se nchiseser odat cu
trecerea sezonului. Gsi un mic magazin cu produse
tradiionale i cumpr o pung de provizii. Brbatul din
spatele tejghelei nu pru prea interesat de clientul lui,
deoarece era concentrat la o telenovel strin pe care o
viziona cu ajutorul unei antene parabolice instalate pe
acoperi. Nu existau camere de supraveghere, iar Carlton
plti cu bani ghea.
Cotitura care ducea spre casa de nchiriat era acolo
unde-i amintea el. n urm cu trei veri, o prieten a lui
nchiriase casa pentru o lun ca s i primeasc familia i
prietenii. Carlton conducea din DC ca s o viziteze n timpul
weekendurilor. i amintea de parc ar fi fost ieri.
Era n luna iulie. Toate orelele de pe rul
Rappahannock erau decorate n rou, alb i albastru. Parc
era o scen decupat dintr-un tablou de Norman Rockwell,
iar steagurile americane fluturau ct vedeai cu ochii.
Era canicul i, bineneles, umed, cum erau verile n
Virginia. ntr-o lun, Carlton mncase mai mult ngheat
dect o fcuse n ultimii zece ani. n timpul weekendurilor,
el nu se mai gndea cine era i ce fcea. Singurul ziar pe
care l citise fusese gazeta local, n care se afla programul
282

paradelor, al artificiilor i al micului dejun cu cltite. n cas


nu exista nici un televizor. De ani buni nu mai fusese att
de relaxat.
Cnd vzu casa galben, care avea o verand de jur
mprejur i obloane albe, se simi copleit de amintiri, ns
nu avea timp de aa ceva. i fcu un ocol ca s se asigure
c nu era nimeni nuntru. Abibildurile lipite pe geam de o
companie de securitate inexistent artau c proprietatea
era securizat. Carlton ignor cutia cu chei pe care
administraia companiei o agase de clana rotund care
se afla pe palierul intermediar i scoase un set de
instrumente cu vrf ascuit. Dup ce descuie ua, ptrunse
nuntru.
Mirosea a curat, dar i a prsit, ca i cnd casa a fi fost
sigilat pn la nceperea sezonului. Intr n buctrie i
verific frigiderul. Fusese golit i scos din priz. Nimeni nu
plnuia s foloseasc acea cas prea curnd.
Carlton verific garajul. Toate jucriile de sezon erau
aranjate frumos de-a lungul unui perete. Lng cellalt zid
se aflau ordonate pe-un rnd containere din plastic pentru
deeuri, o main de tuns iarba, greble, mturi, precum i
alte unelte. Mai era un grtar mobil i un sac de crbuni pe
jumtate gol.
Deschiznd ua garajului, merse la Cadillac i l parc
nuntru. Lu punga cu alimente de pe scaunul din dreapta,
precum i celelalte lucruri pe care le avea n portbagaj, apoi
nchise ua garajului i intr n cas.
i pregti ceva de mncare din proviziile cumprate,
apoi aez un ibric cu cafea pe soba veche. Aezndu-se la
masa din buctrie, scoase un blocnotes i ncepu s fac o
list.
ncepu s noteze fiecare misiune n care fusese implicat
organizaia lui de cnd o nfiinase. Desen organigrame,
detaliind fiecare persoan i fiecare agenie, strin sau
intern, cu care colaboraser sau cu care avuseser o ct
de mic tangen n timpul misiunilor. Era un exerciiu
extenuant, iar cnd termin de scris, avea n fa un teanc
de hrtii i o durere de cap cumplit. Hidra pe care o vedea
283

cu ochii minii avea attea capete, nct nu reuea s se


concentreze asupra nici unuia.
Carlton i mpinse scaunul, se ridic de la mas i se
duse n camera de zi. Pe polia de deasupra emineului,
exact cum inea el minte, se afla o mic flot viu colorat
de brci din lemn cu vele. El o lu pe cea albastr i i
aduse aminte cum nepotul gazdei lui o scpase i i rupsese
catargul.
Bieelul intrase n panic. Carlton i mai aducea aminte
ct de amarnic plnsese biatul, convins fiind c stricase
cine tie ce pies antic i c intrase ntr-o mare belea.
De fapt, copilul nu se opri din plns dect atunci cnd
Carlton l asigur c barca putea fi reparat i, mai mult, o
puteau face mpreun, acela fiind micul lor secret nimeni
nu trebuia s afle. Cei doi rmaser nedesprii pe toat
durata vizitei biatului. Att de mare era puterea secretului.
Secretele i puteau ndeprta pe oameni unul de cellalt,
dar dac erau mprtite, i puteau i uni. Trebuia s fii
ns foarte atent cu cine mprteai i, mai mult, ce
mprteai. Dintre toate vorbele de duh ale lui Benjamin
Franklin, puine i preau la fel de relevante ca
avertismentul din Almanahul bietului Richard: Trei oameni
pot pstra un secret dac doi dintre ei sunt mori.
ntr-o astfel de lume tria el. Avea ca unitate monetar
secretele i era populat de minciuni, nelciuni i jumti
de adevr. Pentru unii din acea lume, ncrederea era
imposibil, iar cei care nu ddeau dovad de ncredere nu
rezistau mult. Trebuia s fii n gard, dar trebuia i s fii
capabil s lai garda jos. Nimeni nu putea fi n alert
douzeci i patru de ore din douzeci i patru, apte zile pe
sptmn. La un moment dat, trebuia s i lai pe oameni
s se apropie de tine.
Carlton aez pe poli brcua cu secretul nc intact,
apoi se gndi din nou la vorba lui Franklin.
Chiar dac nu tia despre ce era vorba, Carlton era
prtaul unui secret, iar cineva ncerca s se asigure c
secretul rmnea nedescoperit, ncercnd s i omoare pe
el i pe oamenii lui. Secretul implica i ideea de trdare, iar
284

el cuget asupra acelei acuze.


Dac erai acuzat de un anumit gen de trdare, care
presupunea probleme serioase de securitate naional,
cazul putea fi revizuit n secret. Cei care pronunau sentina
rmneau, de cele mai multe ori, anonimi i nu erau date
publicitii prea multe detalii.
Problemele serioase de securitate naional te puteau
aduce i pe lista neagr. Rapiditatea cu care erau
pronunate sentinele depindea de ct de inevitabil era
ameninarea. Acesta era nucleul n jurul cruia ncepur s
se cristalizeze gndurile lui Carlton. Cei care erau pe
urmele lui se foloseau de acuza de trdare drept motiv
pentru eliminarea lui i a agenilor si.
Dar cei care l voiau mort trebuie s fi tiut c el i
oamenii lui nu vor fi uor de ucis. Pentru a reedita noaptea
cuitelor lungi, era nevoie de personal cu o pregtire
excepional i acces la informaii secrete foarte bine
pzite.
Carlton se ntreb care era motivul. De ce s vrea cineva
s moar el i oamenii lui?
Crima i impulsul de a comite crim existau de la Cain i
Abel. Primul rspuns care i veni n minte era acela c el i
oamenii lui tiau ceva ce nu ar trebui s tie, iar cineva
ordonase s fie redui la tcere, ns el ndeprt acest
gnd de ndat ce i veni n minte. El i inea intenionat
oamenii separai. Orict ncerca, nu reuea s gseasc
vreo informaie sau vreun detaliu operaional pe care s l
cunoasc att el, ct i oamenii lui i care s fie o
potenial ameninare.
S existe oare un alt motiv? Oare avea dreptate Tommy
Banks? S fie vorba despre rzbunare? Carlton ncepu s
ia din nou n calcul aceast posibilitate.
Da, oamenii lui i fceau bine meseria, chiar foarte bine,
dar orict de ncordat ar fi fost relaia lor cu CIA-ul, nu era
stilul Ageniei. Dac ar fi vrut s scape de ei, ar fi vndut
ponturi presei sau ar fi insistat s aib loc audieri n
Congres. Ar fi trmbiat c agenia lui Carlton era o
organizaie format din escroci, care nu ddea socoteal
285

nimnui i care respecta propriile-i reguli. Autoritile de la


Langley ar fi luat n vizorul lor contactele grupului din
Ministerul Aprrii i le-ar fi umilit public pentru a le strica
relaia.
Aa ar fi procedat CIA-ul. i dac nu era mna Ageniei?
Dac era vorba despre altcineva?
Cnd se ntoarse n buctrie la notiele lui, cu o can
proaspt de cafea n fa, n mintea lui Carlton era o
adevrat nvlmeal de gnduri. Dac nu era vorba
despre vreun serviciu secret care ncerca s i elimine
grupul pentru c intrase pe teritoriul lui, atunci nu i mai
rmneau prea multe alternative.
Carlton i oamenii lui se ocupaser doar de inamicii
Statelor Unite. Majoritatea acestor inamici fuseser teroriti
islamici. Era aproape inimaginabil ca undeva n lume s
existe o sfer de influen musulman att de puternic,
nct s tie despre Carlton Group i s foreze mna
Statelor Unite s l rad de pe suprafaa pmntului. Oare
lipsea o pies din acest mare puzzle?
De curnd, grupul lui reuise s destructureze dou
cercuri teroriste importante unul n Europa, iar cellalt n
Statele Unite dar nu nainte ca teroritii s ucid o
mulime de americani. Fusese o afacere sngeroas.
Se zvonise ns c acele atacuri pregtiser terenul
pentru un eveniment mult mai sofisticat care avea s
urmeze. Cineva l comparase cu apa care se retrage dintrun golf nainte s loveasc un tsunami.
Toate atacurile pe care le descoperiser oamenii lui
Carlton fceau parte dintr-un plan general, un proiect
intitulat Rzboi far limite. Atentatorii sinucigai i
trgtorii coordonai n stilul atacurilor din 2008 de la
Mumbai aveau ca obiectiv intimidarea Americii. Atacurile
urmtoare trebuiau s fie de o amploare i mai mare i s
provoace un dezastru de asemenea proporii, nct s-i
determine pe americani s implore restabilirea pcii i s
renune, n schimb, la libertatea lor.
Cel care orchestrase ntreaga conspiraie fusese redus la
tcere, iar complicii lui, prini i condamnai. Din cte se
286

prea, flagelul fusese ndeprtat complet. i dac nu


fusese? Oare era posibil s fi venit ziua rzbunrii? Era oare
posibil s fi omis pe cineva dintre cei contra crora
luptaser?
Lui Carlton i venea greu s cread. Cel de-al doilea pion
al operaiunii, persoana care controla toate micrile,
fusese interogat de nenumrate ori. Brbatul cedase i
oferise toate detaliile. Dei Carlton tia prea bine c era
necesar s ia n calcul toate posibilitile, trebuia, de
asemenea, s continue cutarea rspunsului.
Asta l fcu s se gndeasc la o teorie mai recent,
evident cea mai inconsistent: undeva, se urzea un alt
complot, iar ntr-un fel sau altul Carlton Group sttea n
calea celui care-l plnuia.
Era un gnd greu de digerat. Avnd n vedere
posibilitile nemrginite ale Americii de a obine informaii
i innd cont de existena attor agenii responsabile cu
aplicarea legii, cei care doreau s pricinuiasc vreun ru
naiunii ar fi avut motive s se team de mult mai multe
dect de nfloritoarea organizaie a lui Carlton. Un singur
lucru nu i ddea pace totui faptul c el i oamenii lui
erau acuzai de trdare, c pe urmele lor se aflau trupe de
oc i c el fusese dat n urmrire naional, toate acestea
preau s fi fost ordonate de cineva din interiorul
guvernului. Dac era aa, asta nu putea nsemna dect un
singur lucru: c se punea la cale o lovitur de stat. Acest
lucru explica i motivul pentru care organizaia lui era
perceput ca o ameninare.
n timpul unei lovituri de stat domnea haosul. n funcie
de influena pe care complotitii o aveau asupra ageniilor
gen FBI i CIA, acetia ar fi putut cu lejeritate s blocheze
serviciile secrete ntr-o ncrengtur birocratic, n timp ce
complotul s-ar fi desfurat nestingherit, iar ei ar fi reuit
s-i ating scopul. ntr-o astfel de situaie, Carlton Group
ar fi reprezentat, n mod evident, o piedic. Aciona n afara
legii i putea face lucruri pe care alte grupuri nu puteau s
le fac. Un singur telefon de la Ministerul Aprrii ar fi fost
de-ajuns, dei Carlton i putea organiza oamenii i far
287

cererea Ministerului Aprrii. Ideea era c puteau aciona


repede i eficient, dar fceau acest lucru numai mpotriva
inamicilor Statelor Unite.
Cu ct cugeta mai mult asupra acestui scenariu, cu att
devenea mai credibil. tia c era o posibilitate. Ultimul
complot pe care l mpiedicase avusese ca scop nlturarea
suveranitii Statelor Unite. Cu alte cuvinte, existau muli n
lume care considerau Statele Unite nu o for a binelui, ci o
barier, un obstacol care trebuia scos de pe scena istoriei
cu orice pre. Cu toate c nu avea toate piesele, cele pe
care le deinea ncepeau s prind contur.
Pn la proba contrarie, ipoteza lui era aceea c naiunea
se afla n faa unei ameninri serioase, coordonat din
interiorul guvernului, i cu sau far oamenii lui, trebuia s
fac ceva s o identifice i s o opreasc.
Avusese un presentiment c, n cele din urm, se va
ajunge la aa ceva. Acum era sigur. Era timpul s pun la
cale un plan de btaie i s-l execute. Se uit la ceas,
spernd c Tommy Banks era pregtit s fac fa
provocrii.

288

CAPITOLUL 51
Maryland
Aha! Vezi? exclam Middleton dup ce citi e-mailul. iam spus eu c Banks e tipul pe care trebuie s-l urmrim.
Schroeder era impresionat.
De unde tiai c va fi contactat de Carlton?
Pur i simplu. Dup atia ani n care am analizat
informaiile, am nvat s citesc oamenii.
Este un cont de e-mail cam obscur, zise tnrul,
btnd cu degetul pe monitor. Suntei sigur c este al lui
Carlton?
Sigur e al lui. Middleton l ddu la o parte cu cotul,
puse mna pe mouse i dup ce fcu clic de trei ori pe
ecran apru o diagram care nregistrase corespondena
din acel cont. E una din adresele acelea cu Rumbox.com din
Norvegia, pe care oamenii cred c nu le putem sparge. Nu a
fost folosit de prea multe ori, dar uit-te la interaciune;
toate conturile au legtur cu oamenii din organigrama lui
Carlton.
Dar mesajul ctre Banks nu are nici o logic.
Middleton i ddu ochii peste cap.
Mai ai multe de nvat. Cere o ntrunire. Are ceva
pentru Banks.
Schroeder fcu ochii mari.
Credei c face referire la stick?
N-am nici cea mai vag idee, dar trebuie s punem
mna pe ce are.
i dac nu-l are dect pe Harvath? l vrem?
Middleton i trase mna de pe mouse ca i cnd ar fi
vrut s-l plesneasc, dar se stpni. Dei Chuck Bremmer
nu era pregtit s admit eecul din Texas, nu primise nici o
289

veste de la oamenii si de mai bine de douzeci i patru de


ore. Era limpede ce se ntmplase. Un eec total. Bremmer
i trimise trupele de trei ori ca s l ucid pe Harvath i tot
de trei ori acestea euaser. Middleton l fcuse din nou
idiot pe colonel, iar cei doi fuseser ct pe ce s se ncaiere
n camera securizat de la Pentagon.
Schroeder avea totui dreptate. Dac Harvath era cu
Carlton sau dac acesta avea vreo informaie legat de
locul unde se afla agentul? i, mai important, dac stickul
Carolinei Romero era acum la Carlton? i Carlton apelase la
Banks ca s fac totul public i s-i spele onoarea?
Fiecare dintre aceste scenarii era plauzibil. Cea mai mare
problem a lui Middleton era aceea c nu tia cum s
procedeze n legtur cu ntlnirea dintre Banks i Carlton.
Misiunile clandestine nu erau punctul lui forte. i dup cum
stteau lucrurile, nici al lui Bremmer. Harvath reuise
cumva s miroas de la o pot venirea trupelor de oc.
Trebuia s se ocupe de treaba asta din interior.
Dac Harvath e prta, rspunse Middleton, atunci m
voi ocupa eu de el. tii unde este Banks acum?
Schroeder fcu un semn ctre mouse, iar cnd Middleton
i-l ddu, tnrul deschise o alt fereastr.
Se pare c este acas.
n regul. O s trimit civa oameni s-i supravegheze
casa. Tu monitorizeaz-i n continuare mijloacele de
comunicare. S m anuni de ndat ce Carlton stabilete
ora i locul ntlnirii.
Cnd Middleton se ntoarse n biroul lui, Martin Vignon,
eful departamentului de securitate, edea pe un scaun i l
atepta. Middleton i putea vedea venele albastre pe sub
pielea palid, aproape transparent, chiar dac se afla n
partea cealalt a ncperii.
Traversnd ncperea i aezndu-se la birou, Middleton
schi un zmbet fals. Nu i convenea faptul c brbatul se
fcuse comod.
Vignon i ncrei buzele, vrnd s zmbeasc, ns nu i
reui dect un rnjet, care dispru n momentul n care
Middleton i nclin capul nspre ua pe care o lsase
290

deschis intenionat i spuse:


nchide-o!
Era un joc de putere. eful departamentului de securitate
se holb o clip la Middleton nainte s se ridice i s
ndeplineasc ordinul.
Middleton observ c Vignon nu se ajut de mini ca s
se ridice de pe scaun. Chiar dac avea cincizeci de ani,
brbatul era n form.
Dup ce Vignon reveni la locul lui, Middleton ncepu s
vorbeasc:
Dac i voi cere s urmreti un btrn de optzeci i
opt de ani far s o dai n bar, crezi c vei face fa?
La ce s fac fa? S urmresc un octogenar sau la
cerina dumneavoastr de a nu o da n bar?
Middleton zmbi. De ast dat era un zmbet sincer.
Chiar dac nu-i psa prea mult de Vignon, cel puin
brbatul cu ten albicios avea respect de sine.
La amndou.
Ce anume dorii mai exact?
Middleton scoase dou dosare i i le ntinse n timp ce
vorbea. Unul era pentru Thomas Banks, iar cellalt pentru
Reed Carlton. Vignon le rsfoi n vreme ce Middleton i
ddea toate detaliile.
Dup ce termin de vorbit, el se uit la angajatul lui i
ntreb:
Cum procedm s nu se afle?
Vom implica ct mai puini oameni, evident.
Evident. Despre ci oameni este vorba?
Vignon fcu calculele n cap.
Pentru moment, vom fi foarte discrei. Doi oameni n
main, gata s-l urmreasc dac va conduce i ali doi la
o oarecare distan, care s-l urmreasc pe jos.
De ce nu-l urmresc cei din main dac va merge pe
jos?
Dac subiectul merge pe jos o oarecare distan, iar
apoi se urc ntr-o main care l ateapt acolo sau ntr-un
taxi, echipajul din main va trebui s porneasc imediat
pe urmele lui.
291

Lui Middleton nu i plcea s i se reaminteasc faptul c


nu era un tactician prea priceput n astfel de situaii.
Bine. Dou echipaje. Dar nu mai multe. i vreau s m
asigur c oamenii ti sunt de ncredere.
Vignon era acolo de prea mult vreme ca s nu neleag
ce voia s spun Middleton cnd accentuase cuvntul
ncredere.
M ocup eu de asta, zise el, nainte s schimbe
subiectul. Dac i prindem pe Banks i pe Carlton, ce vrei
s
Dac? repet Middleton, ntrerupndu-l.
Cnd i vom prinde pe Banks i pe Carlton, unde vrei
s-i ducem ca s fie interogai?
ntrebarea nu necesit mult timp de gndire. N-avea rost
s reinventeze roata.
Mai exist locul pregtit pentru Romero?
Am luat echipamentele de acolo, dar nc avem acces.
Atunci, folosii-l, rspunse Middleton, ridicndu-se de
pe scaun, semn c ntlnirea luase sfrit. Vom cuta, n
continuare, informaii i v vom ine la curent.
Vignon lu dosarele i se ridic n picioare.
nc o ntrebare.
Ce este?
Dac va aprea Scot Harvath sta, ce vrei s facem?
Middleton nu sttu mult pe gnduri. El strnse din dini,
ncletndu-i flcile i spuse:
Omori-l pe loc.

292

CAPITOLUL 52
Virginia
Luni
Harry P. Davis Field din Manassas era un mic aeroport
regional, aflat la patruzeci i opt de kilometri de DC. Era
uor s aterizezi i s decolezi de pe el, iar sistemul de
supraveghere nu era la fel complex ca i cel de pe Dulles
sau de pe Regan National. Mike Strieber l folosea ori de
cte ori avea treab n Washington. Numrul de nregistrare
al aeronavei lui nu ar fi ridicat suspiciuni dac ar fi aprut n
arhivele lor.
Dup ce fcu toate aranjamentele pentru alimentarea
avionului, se duse la Hertz s i aleag o main de
nchiriat. Examin modelele expuse, apoi complet
formularul pe numele lui i plec ntr-un Chevy Suburban
negru.
Dup ce i lu pe Harvath, pe Casey i pe Rhodes,
Strieber parc undeva n afara razei vizuale a biroului cu
maini de nchiriat i a cldirilor aeroportului, astfel nct
Harvath s poat scoate plcuele cu numrul de
nmatriculare. Dup cinci minute reveni i prinse alte
plcue luate de la un alt Suburban negru, care se afla n
parcarea mic, nesupravegheat a firmei Hertz. Era o
soluie temporar, dar dac numele lui Mike era cutat n
baza de date a programelor PROMIS, TIP sau a altor
programe de verificare, acestea vor face legtura ntre
plcue i contractul de nchiriere i nu ntre plcue i
vehiculul pe care se aflau ele n acel moment. Dac, din
ntmplare, poliia ar fi verificat numrul de nmatriculare,
acesta ar fi artat un Suburban negru care aparinea firmei
Hertz. Harvath nu ntlnise niciodat vreun poliist care s
293

verifice numrul de nmatriculare al unui vehicul.


l lsar pe Strieber n centrul oraului Manassas, unde
plnuia s-i omoare timpul nainte s revin la aeroport cu
taxiul i s se ntoarc n Texas.
Cu o zi nainte, Harvath, Casey i Rhodes i petrecuser
dup-amiaza i seara cutnd informaii despre colonelul
Charles Bremmer. Nici nu intrase n discuie s apeleze la
sursele Ministerului Aprrii. Harvath nu avea nici o ndoial
c numele lui fusese marcat n sistemele lor. Asta nsemna
c Rhodes i Casey trebuiau s fac toat treaba, dar exista
riscul s fie descoperite. Harvath nu era dispus s rite.
Trebuiau s se limiteze la sursele deschise de informare.
Cnd i ncepur investigaiile, i ddur seama c
Bremmer era destul de priceput cnd venea vorba s-i
protejeze datele personale. Nici numrul lui de telefon, nici
adresa lui nu apreau n cartea de telefoane, iar numele lui
nu era pomenit n tirile de ziar. Harvath se gndi s
foloseasc ZabaSearch, dar se rzgndi, tiind c oamenii
i puteau instala de alarm i ar fi primit un mail dac
aprea cineva care ddea cutare dup numele lor pe
Zaba.
i continuar spturile, accesnd fiecare site militar
cunoscut. Chiar merseser ntr-acolo nct verificar i siteul pentru afaceri, Linkedin. Nu gsir ns nici cea mai mic
informaie despre Bremmer.
Harvath ncepuse s-i piard sperana, cnd Casey
descoperi o pist foarte promitoare. Era o list cu
binefctori care fcuser donaii unei coli private din
Virginia, intitulat Academia Fredericksburg. Printre cei
crora li se aduceau mulumiri pentru contribuiile lor,
cuprinse ntre 5 000 de dolari i 10 000 de dolari, se aflau i
domnul i doamna Bremmer.
S fi fost oare Charles Bremmer, cel pe care l cutau
ei? Posibil, dar, n ciuda faptului c nu era un nume prea
comun, ar fi putut fi oricare alt C. Bremmer din lume.
Harvath nu-l cunoscuse prea bine pe Bremmer. Nu tia dac
brbatul era absolvent al Academiei Fredericksburg sau
dac avea copil sau copii nscrii la coala respectiv.
294

Marea descoperire o fcur cnd ncepur s citeasc siteul instituiei.


Deasupra unor imagini cu campusul Academiei
Fredericksburg, scrise cu caractere frumoase, se afla o
pagin dedicat mrturiilor prinilor. O astfel de mrturie
aparinea unei Patricia Bremmer, printe FA 20. Era urmat
de descrierea cursurilor pe care le urma copilul ei, ceea ce
demonstra c ea i domnul Bremmer, oricine ar fi fost
acesta, erau prinii unui junior n anul III la Academia
Fredericksburg. Cercul cutrilor lor tocmai se restrnsese.
n scurt timp descoperir o anume domnioar Molly
Eileen Bremmer care, pe lng faptul c fcea parte din
echipa de hochei pe iarb a universitii, era i foarte activ
pe contul de Facebook. Aceasta postase pe pagina ei
fotografii cu casa i autoturismele familiei Bremmer, dar i
cu prinii ei.
De ndat ce Harvath vzu prima fotografie, spuse:
El este. Chuck Bremmer.
Pe lng fotografiile de familie, ei putur citi i postrile
puse de Molly i de prietenii ei. Astfel descoperir c
domnioara Bremmer urma s aib un meci important n
dup-amiaza urmtoare i c cea mai mare dorin a ei, pe
lng cea de a ctiga meciul, era ca tatl ei s se in de
promisiune i s nu ntrzie. nainte ca Harvath s apuce s
spun ceva, Casey gsise deja imagini prin satelit de pe
Bing i ncepuse s stabileasc posibilele rute pe care le-ar
fi putut folosi colonelul Bremmer ctre i de la meci.
i petrecur restul serii punnd pe picioare un plan de
btaie. Ultimul lucru pe care mai trebuiau s l fac pe
internet l lsar pentru dimineaa urmtoare, nainte de
plecare. n timp ce Strieber pregtea avionul, Casey l duse
cu maina pe Harvath la biroul FedEx din Fayetteville i l
atept n parcare.
Dup ce plti cu un card de debit nedetectabil, pe care
Rhodes l obinuse de la prietenul unui prieten cu o sear n
urm, Harvath intr pe internet i acces site-ul de
20

Fredericks Academy (n.red.).

295

matrimoniale pe care Btrnul l folosea n cazuri de


urgen absolut. tiind c majoritatea analitilor de
sisteme erau brbai i c acetia nu erau interesai s
caute printre anunurile de genul brbat caut brbat,
Carlton alesese ca mesajele lor s fie plasate tocmai n
aceast seciune.
Harvath se atepta la ce era mai ru. n timp ce citea
anun dup anun, avea impresia c parcurgea nite
necrologuri. Btrnul era mai mult dect un mentor. i era
ca un tat, iar Harvath pierduse deja unul.
Era un proces chinuitor, dar cnd Harvath vru s sar la
sfritul listei, un anun i atrase atenia n mod deosebit.
Se scurser cteva secunde. Nu clipi, nu respir; parc i
inima i se oprise n loc. Apoi, simi cum i crete pulsul.
Era anunul lui Carlton. Nu ncpea nici o ndoial. Fusese
postat n urm cu patru zile. Asta nsemna cu dou zile
dup atacul asupra lui n Paris i cu o zi nainte de cel din
Spania. Trebuia s fie Btrnul. Pn i codul secret era
exact. Orict de torturat ar fi fost, Harvath nu voia s
cread c Btrnul ar fi mrturisit codul lor secret, tiut
doar de ei doi.
Cu toate astea, Harvath era tulburat de faptul c un
anun personal fusese postat n aceeai zi n care crezuse
c vorbise cu Carlton pe Skype. La naiba! gndi el. Toat
chestia asta era greu de neles, ncepuse s reevalueze tot
ce se petrecuse. Era exact genul de nesiguran pe care el
i Btrnul preferau s o insufle inamicilor Americii. Nu i
plcea c rolurile se inversaser.
Existau trei genuri de status pe care Carlton le-ar fi putut
ncorpora n mesajele sale, codificate prin X, Y sau Z. Z
nsemna crbune, adic rul absolut; c era complet distrus
i c Harvath nu trebuia s ncerce s l gseasc sau s l
contacteze. Dar nu asta i transmisese Carlton. El alesese Y
situaie grav, dar era bine i ncerca s se regrupeze.
Harvath hotr s nu ia nici o msur pentru moment.
Asigurndu-se s foloseasc acelai limbaj pe care l
foloseau ceilali brbai n postrile lor, el formul cu grij
un rspuns scurt:
296

Interesat de postarea ta. Voi fi n ora cu afaceri. Mi-ar


plcea s ne vedem.
Apoi Harvath ncheie mesajul cu o fraz pe care o
cunoteau doar el i Carlton, ca acesta s tie c venea din
partea lui:
Hai s lum cina mpreun, dar nu sushi. Nu-mi plac
dect carnivorii.
Dup aceea, Harvath iei de pe site-ul de matrimoniale,
nchise computerul i iei din biroul FedEx.
Ei? ntreb Gretchen Casey cnd Harvath intr n
main. Vreo veste?
Dup ce i adun gndurile, Harvath rspunse:
Cred c, cel puin acum patru zile, era nc n via.
Casey i zmbi larg.
E minunat! Dac a reuit s scape atacului, nseamn
c s-a ascuns i c nimeni nu va reui s-i dea de urm.
Sper s ai dreptate, rspunse Harvath.
Asta se ntmplase cu mai multe de zece ore n urm.
Acum se aflau n Virginia, Harvath era ntins n spaiul de
bagaje din interiorul Suburbanului, iar Casey i descheia
nasturii de la cma. Sosise timpul s se destind.

297

CAPITOLUL 53
Deoarece nu aveau suficieni oameni ca s l urmreasc
pe Bremmer cu maina de la Pentagon la terenul unde se
inea meciul de hochei al fiicei lui, ncercar s gseasc
cea mai bun soluie ca s l prind n capcan.
Rhodes sugerase s atepte n parcare i s l nface
acolo. Harvath nu fusese de acord. Chiar dac era un meci
n deplasare, tot existau anse ca acesta s fie
recunoscut de ali prini. Dac ar fi fost vzut intrnd n
parcare, pentru a pleca de ndat cu un strin, ar fi putut
atrage atenia. n cel mai fericit caz, cineva ar fi putut-o
anuna pe doamna Bremmer, iar Harvath voia ca ea s nu
fie implicat.
ns Rhodes le reaminti un aspect cu care Harvath nu
putu s nu fie de acord. Din ce aflaser din postrile lui
Molly de pe Facebook, tatl ei avea obiceiul s ntrzie la
toate meciurile ei. Rhodes se folosi de aceast afirmaie
pentru a-i susine punctul de vedere. Mai mult ca sigur c
Bremmer avea s ntrzie. Dac era aa, atunci prezena
altor prini n parcare nu ar mai fi fost o problem.
Deoarece fcuse i el parte din echipa de atletism a
liceului, Harvath tia c existau mari anse ca Bremmer s
nu fie singurul tat care ntrzia. Nu puteau s-i pun
planul n aplicare n parcare i s spere c totul va trece
neobservat. Se puteau ntmpla multe lucruri imprevizibile.
ns faptul c Bremmer se va grbi, probabil, s ajung la
meciul fiicei lui putea fi n avantajul lor.
Dac Bremmer ar fi pe fug, ar alege, probabil, drumul
cel mai scurt de la biroul lui i ar fi mai concentrat s
ajung la destinaie dect s fie atent la ceea ce se
ntmpla n jurul lui.
ntr-o altfel de conjunctur, ar fi fost mult mai rapid, mai
298

curat i mai eficient s opreasc n dreptul lui cnd acesta


cobora din main, s-i trag o glug pe cap i s l vre cu
fora n Suburban. n situaia dat trebuiau s acioneze mai
ncet i mai puin curat, ns atta vreme ct erau eficieni,
scopul scuza mijloacele.
Dup ce verificar locul unde urma s aib loc meciul, o
lsar pe Rhodes singur, s se ocupe de rolul pe care avea
s-l joace ea n acea misiune. Casey i Harvath cercetar cu
mare atenie alte dou zone de care aveau nevoie, nainte
s se ntoarc la autostrad i la ieirea pe care erau
convini c o va alege Bremmer.
De ndat ce Harvath opri motorul, Casey relu discuia
pe care o ncepuser n momentul n care ea auzise pentru
prima oar numele de Bremmer.
Nu pot s neleg cum poi s crezi c vom fi de acord
cu aa ceva.
Este singura cale posibil, Gretch, rspunse Harvath.
Pe naiba!
nelegea de ce era furioas. Dac lucrurile ar fi stat
invers, ar fi fost i el de aceeai prere.
n legtur cu Rhodes zise el, schimbnd subiectul.
Casey tia la ce se referea.
O va face, rspunse ea. Nu i va conveni, dar o va face.
Trebuie s ai ncredere n mine.
S am ncredere n tine i s fiu de acord cu ceea ce
ne-ai cerut s facem sunt dou lucruri diferite.
tiu, zise Harvath cu toat sinceritatea.
O respecta pe Casey. Era un agent secret extrem de bine
pregtit i de versat. n ciuda acestor caracteristici sau
datorit acestora, tia c trebuia s fie cu ochii pe ea. Dac
se abtea de la planul lui, nu ar fi pentru prima oar cnd
un agent secret decidea c metoda lui de a rezolva o
situaie era cea mai bun. Harvath o fcuse de nenumrate
ori.
El reui s schimbe subiectul i sporovir pn cnd
unul dintre telefoanele nenregistrate ale lui Casey ncepu
s vibreze, anunnd-o c primise nite mesaje MMS, cu
fotografii ataate. Ea se uit la ele, apoi i ddu telefonul lui
299

Harvath. Sosiser Molly i mama ei.


Pn atunci, totul se desfurase conform planului.
Uitndu-se la ceas, el hotr c sosise timpul s se
pregteasc.
Dup ce desprinse telecomanda de cheia pe care o ls
n contact, el i Casey coborr din main. Scoaser
plcua cu numerele de nmatriculare din fa i se duser
n spatele vehiculului.
Harvath trase trapa i numr ct timp i lu s o
deschid i s sar n portbagaj. Odat nuntru, Casey
nchise trapa i l privi pe Harvath cum ncearc s o
deschid cu telecomanda din interior. Mulumit, el i ridic
degetul mare, iar ea reveni pe locul oferului.
Din locul unde se aflau nu aveau o vedere bun nspre
autostrad. Nu vor avea prea mult timp la dispoziie ntre
momentul n care vor identifica maina lui Bremmer i cel
n care vor porni n urmrirea lui. Uitndu-se n oglinda
retrovizoare, Casey i aranj cmaa.
Sper c nu mai trebuie s-i reamintesc s zmbeti i
s i foloseti farmecul, nu? ntreb el din spate, unde
sttea ascuns.
Dac e la fel ca toi ceilali brbai pe care i-am
ntlnit, nu la zmbetul meu se va uita, cu siguran.
Ai dreptate, rspunse Harvath. Ai grij la vitez, bine?
Oare cum am supravieuit far tine? zise ea pe un ton
ironic. tiu ct de repede trebuie s conduc ca s se
activeze airbagurile. Nu-i face griji.
Scuze. Doar anun-m din timp ca s m pregtesc
pentru impact.
Voi ncerca s nu uit.
Harvath cltin din cap i zmbi. Lui Casey nu i plcea
s i se spun ce s fac i ce s nu uite. Nu o condamna. i
el era la fel. ncepu s mai spun ceva, dar ea l ntrerupse.
Nu te aud. Sunt atent la drum.
Harvath zmbi din nou i se mulumi s atepte. Zece
minute mai trziu, Casey spuse:
Interceptat, apoi arunc binoclul pe scaunul din
dreapta i porni motorul.
300

Lui Harvath nu i plcea c trebuia s stea n portbagaj.


Ar fi preferat s se afle n spatele volanului, dar fusese
ideea lui. Era cea mai bun metod de a duce la bun sfrit
planul lor. Cu toate astea, nu i plcea sentimentul c nu
controla sut la sut situaia.
Nu uita, o avertiz el, ai grij la vitez i anun-m
cnd s m pregtesc.
ncerci s faci pe oferul din spate?
Am neles. Doar s nu uii c ai o ncrctur
valoroas.
tiu c nu vezi, rspunse ea, dar acum mi dau ochii
peste cap. nainte ca Harvath s apuce s rspund, ea
adug: Iese acum.
Eti sigur c e el?
Fii pregtit.
Secundele se scurgeau. Cnd maina lui Bremmer ajunse
n vrful rampei de ieire i vir la dreapta, Casey spuse:
L-am prins. El e. i iei pe strad.
Era o arter principal dintr-o suburbie din Virgina.
Printre copacii cu trunchiurile groase i terenuri pline de
vegetaie se vedeau case cochete. Lund n calcul viteza cu
care naintau, Harvath ncerc s i imagineze unde se
aflau i cnd vor ajunge la locul atacului. Vru s o ntrebe
pe Casey, ns aceasta era concentrat la drum, aa c se
hotr s tac. Problema era ns c ea continua s
accelereze, iar el i ddea seama din locul n care edea c
trecuse binior peste limita de vitez.
Ce naiba se ntmpl? ntreb el n cele din urm.
Cred c tticul nu vrea s-i dezamgeasc fiica.
Cu ce vitez naintm?
Nu vrei s tii, rspunse Casey, apoi adug: n felul n
care conduce, nu cred c va opri la indicator. S-l ag?
Agatul, jargon pentru manevra P.I.T, nsemna s
acroezi uor cu partea din fa a vehiculului tu partea din
spate a celui urmrit i s l faci s se dezechilibreze. Era o
micare eficient, dar putea fi i mortal dac vehiculul
urmrit se izbea de un copac, intra pe banda opus sau
intra ntr-un an i se nvrtea n aer. Harvath nu voia s
301

rite.
Nu, zise el din spate, nu-l aga.
Atunci ce vrei s fac? Nu pare s ncetineasc.
O s opreasc.
Nu cred. Disting deja indicatorul, i dac-l vd eu,
nseamn c l vede i el.
Ce distan este ntre noi i el?
Poate vreo ase maini, rspunse Casey.
N-o s rite s primeasc amend. O s fac o oprire
gen California. Va ncetini, se va uita n stnga i n
dreapta, apoi va apsa din nou pe acceleraie. Trebuie s-l
loveti nainte s apuce s accelereze.
Voi ncerca.
Harvath se mpinse n cel de-al treilea rnd de scaune i
se pregti pentru impact. Casey acceler vehiculul greu,
dar imediat aps pe frn, ncercnd s-i sincronizeze
sosirea la intersecie. Avnd n vedere viteza cu care nainta
Bremmer, lui Harvath i era greu s fac o apreciere.
Simi un tremur uor cnd se activ sistemul ABS n
momentul n care Casey aps brusc pe frn ca s
diminueze viteza. Cinci secunde mai trziu, ea aps
pedala de acceleraie, vehiculul ni, iar ea strig:
Pregtete-te!

302

CAPITOLUL 54
Colonelul Chuck Bremmer procedase ntocmai cum
preconizase Harvath. ncetinise n dreptul indicatorului
Stop. Gretchen Casey fcuse i ea ntocmai cum i
spusese Harvath i se sincronizase perfect cu momentul
impactului.
SUV-ul lovi din spate maina lui Bremmer chiar cnd
aceasta ptrunse n intersecie. Impactul fu suficient de
puternic nct s fac s se deschid capacul portbagajului
lui Bremmer i s-l zdruncine bine, ns datorit
ndemnrii lui Casey, nu pe att de puternic nct s
activeze airbagurile vehiculului ei.
S-a deschis capacul portbagajului, zise Casey, scond
maneta din vitez. Bremmer coboar. Nu vd nici un alt
vehicul care s se apropie de noi.
Recepionat, zise Harvath.
Cnd o auzi deschiznd portiera, el numr pn la cinci,
apoi activ trapa din spate. Nici nu apuc s se strecoare
afar din portbagaj, c l i auzi pe Bremmer ipnd.
Idioato! Ce naiba-i cu tine? Puteai s m omori! ip el
cnd ea sri afar din main. Cnd vzu ns la cine ipa, o
alt parte a anatomiei lui prelu controlul, iar el i schimb
tonul pe loc.
Suntei bine? Vai, Dumnezeule. mi pare att de ru,
zise Casey. V rog spunei-mi c n-ai pit nimic. Nu tiu
ce-a fost n capul meu. ncerc s ajung la meciul de hochei
al fiicei mele. Telefonul a nceput s sune i tiu c ar fi
trebuit s-l ignor, dar
Bremmer i ridic ambele mini cu palmele la vedere.
Sunt bine. mi cer scuze pentru limbajul folosit. Cred
c mergem la acelai meci de hochei i se pare c amndoi
suntem n ntrziere.
303

Casey, care i se alturase n spatele mainii, se aplec n


fa, prefcndu-se c verific paguba provocat. Nu era
nevoie s-i ridice privirea. i simea ochii aintii asupra
pieptului ei.
V-am cam stricat bara de protecie.
Suntei sigur? ntreb el.
Arat destul de ru. Bnuiesc c ar trebui s facem
schimb de date personale, zise ea, ridicndu-se.
Bremmer i ridic ochii de la pieptul ei i o privi.
Bnuiesc c ar trebui. Stai s iau un pix din main.
Cnd se ntoarse, ncremeni.
Nu cred c vei avea nevoie de el, zise Harvath, care se
furiase prin spatele lui i inea acum o arm ndreptat
ctre faa lui. Pune-i minile la spate.
Tu eti, zise Bremmer, abia optit.
Dac vrei s-i mai vezi soia i fiica, pune-i minile la
spate. Acum!
Bremmer se conform, iar Casey scoase o pereche de
ctue din plastic din buzunar i i leg minile strns.
Iisuse! M doare! zise el.
Taci din gur! l avertiz Harvath, trntind capacul
portbagajului mainii lui Bremmer, ns acesta se deschise
din nou.
M ocup eu, rspunse Casey. Nu-i face griji. S
plecm!
Harvath l conduse pe Bremmer n spatele Suburbanului,
i trase pe cap o glug i l puse s se ntind pe burt n
portbagaj. Dup ce i leg gleznele, imobilizndu-l, l
ntoarse pe o parte. i fcu semn din cap lui Casey, care se
ntoarse la maina lui Bremmer i leg capacul
portbagajului cu un alt set de ctue din plastic, ca s nu se
mai deschid, apoi se puser n micare.
Gonir nspre destinaia final pe care o cercetaser i
parcar destul de departe de drum, ca s nu fie observai.
Dup ce deschise trapa, Harvath i scoase cuitul i tie
legturile cu care i prinsese minile i gleznele lui
Bremmer. i scoase picioarele afar, dar nainte s l lase s
se ridice n picioare, l avertiz:
304

tii cine sunt, deci tii de ce sunt n stare. F exact


cum i spui i s nu m scoi din srite. Acum, ridic-te n
picioare.
Bremmer se conform.
Ce se ntmpl? ntreb el prin glug. Unde m ducei?
Vei vedea n curnd, spuse Harvath, mbrncindu-l.
Mic!
l conduse pe colonel printr-o zon mpdurit, spre vrful
unui deluor. Dup ce i smulse gluga de pe cap, lui
Bremmer i lu cteva clipe s se dezmeticeasc.
Vai, Dumnezeule! zise el cnd observ terenul de
hochei n deprtare. Ce-ai de gnd s faci?
Depinde de tine. Vezi acolo? ntreb Harvath artnd
n deprtare. n stnga? Cam la nouzeci de metri mai
ncolo, pe bolovanul la mare?
Bremmer miji ochii, ncercnd s vad ce i arta cel care
l rpise.
Cred c da. De ce?
Harvath ridic una dintre staiile Garmin pe care le
adusese Rhodes i vorbi n ea:
A-Unu.
Cteva secunde mai trziu, un galon cu lapte pe care l
puser acolo pe post de int explod, mprtiind o ploaie
alb. Puca cu amortizor a lui Mike Strieber nu produse nici
un zgomot.
Colonelul simi un fior pe ira spinrii cnd i ddu
seama c, undeva n apropiere, Harvath avea un lunetist cu
o arm cu amortizor.
Vrnd staia radio n buzunarul de la spate, Harvath
scoase telefonul mobil al lui Casey i i art pozele lui
Bremmer Patricia Bremmer, Molly Bremmer n uniforma
sportiv, maina cu care veniser la terenul de hochei.
Uite cum facem. Dac m mini sau dac voi avea
impresia c m mini, mi voi scoate staia radio, voi da un
ordin i se vor trage dou gloane.
Nu, spuse brbatul. Te rog, nu.
Harvath l ignor i continu:
Primul glon va fi ndreptat ctre tribune. O
305

mpuctur n cap care o va ucide pe soia ta. Al doilea


glon o va nimeri pe fiica ta i o va paraliza. Voi face n aa
fel nct s afle c mama ei a murit, iar ea a rmas
paralizat pentru c tatl ei s-a pus pe primul loc, naintea
familiei.
Nu. Te rog.
Apoi m voi asigura c vei fi demascat i judecat
pentru ce ai fcut. Totul va deveni public. Scandalul va lua o
amploare att de mare, nct nici cei de la Casa Alb, nici
cei de la Ministerul Aprrii nu i vor putea salva pielea. Nu
vor avea de ales i te vor jupui pe tine de viu ca s se
salveze pe ei. O s arzi n iad. i cnd se va termina
procesul i te vor trimite la Leavenworth sau unde vor alege
s te nchid pe via asta dac scapi de pedeapsa cu
moartea chinul tu abia va ncepe. Voi face n aa fel nct
fiecare zi de pucrie s fie un iad pentru tine. Scenele de
la duurile din pucrie pe care le-ai vzut n filme nici nu
se compar cu ce vei pi tu. Vei avea atia admiratori,
nct vor fi nevoii s pun o u rotativ la celula ta, iar tu
vei avea nevoie de o secretar care s i in n fru pe
vizitatorii ti.
Nu poi
Ce nu pot? zise Harvath, apropiindu-se foarte tare de
brbat. Nu pot s te fac s plteti pentru ceea ce ai fcut?
Pune-m la ncercare, trtur. Ai ucis oameni care mi-au
fost prieteni i abia m abin acum s nu te ucid i eu pe
tine. i cnd spun asta, nu m gndesc s i trag un glon
n cap. M gndesc s te trsc pn la o ferm la dracu-n
praznic i s te torturez luni n ir. S-ar dezlnui un iad pe
care nici nu i-l poi imagina. Eu nu mai am nimic de
pierdut. Tu, pe de alt parte, vei pierde totul. i ofer ansa
vieii tale de nenorocit. Nu o irosi.
Doar uitndu-se la Bremmer, i putea da seama c lucrul
cel mai periculos cu care se luptase brbatul fusese
capsatorul. Era un birocrat, unul care muta hrtiile de colocolo.
Harvath ura s se foloseasc de copiii i de familia cuiva,
ns uneori era cea mai eficient i mai rapid metod.
306

Ideea era s l intimideze imediat pe brbat i s i ating o


coard sensibil, ca el s nu aib timp s gndeasc i s
devin instabil din punct de vedere psihologic.
I-ai trimis deja dup mine pe cei mai buni i n-ai putut
s m opreti. Deci, cum se va termina povestea asta? i
vei ucide soia i schilodi fiica sau ai de gnd s cooperezi?
Bremmer privi ndelung terenul de hochei pe iarb. Apoi
se uit la Harvath i ddu uor din cap.
Ai trimis oameni s m omoare?
Da, rspunse Bremmer.
Harvath studie cu atenie faa brbatului n timp ce i
adresa ntrebri ale cror rspunsuri le cunotea deja.
Harvath voia s aib un punct de referin n caz c
brbatul ar fi ncercat s-l mint.
Unde au ncercat s m omoare?
Colonelul nghii cu noduri.
Paris, Spania i Texas.
n Paris eu am fost singura int?
Bremmer ridic din umeri.
Tu ai fost principala int.
Asta ce nseamn?
tiam c femeia va fi cu tine i c ar fi fost cel mai
bine s te atacm n apartament.
Aa c ai ordonat s fie i ea ucis?
Era o ameninare. Da.
Ai luat n vizor i ali oameni cu care lucrez eu, afirm
Harvath.
Da.
De ce?
Pentru c erai pe list, rspunse Bremmer.
Harvath detect o uoar schimbare n vocea brbatului,
nsoit de o mic grimas care dur ct bliul unui aparat
de fotografiat, ns nu ncpea nici o ndoial. Colonelul fie
minea, fie ascundea ceva.
Despre ce list vorbeti?
Se numete Lista neagr. Nu eu o alctuiesc. Eu
doar m ocup de numele care apar pe ea.
Harvath conducea interogatoriul precum un rechin, dnd
307

trcoale przii n cercuri mari, concentrice n timp ce


obinea informaii. Cu ct aduna mai multe informaii, cu
att se apropia mai mult de adevr i cu att cercul
devenea mai restrns.
ns n ap exista snge, iar acel snge era al lui
Bremmer. Ultimul lui rspuns fusese o minciun; semnele
aprur nc o dat. Cnd un subiect ncepea s toarne
minciuni, Harvath trebuia s se abin s nu-l loveasc.
Uneori, vederea unei aripioare brzdnd suprafaa apei era
mult mai ngrozitoare dect gndul mucturii propriu-zise.
Cine se ocup de list? Cine o alctuiete? ntreb el.
Nu pot s-i spun asta, rspunse Bremmer. Este secret.
Harvath zmbi.
Tu i cu mine nu mai avem demult secrete, domnule
colonel. De fapt, mie mi se pare c ncerci s m duci cu
zhrelul, iar eu i-am explicat deja ce vei pi n acest caz.
Scond staia din buzunarul de la spate, o duse la gur i
spuse: Nu coopereaz. Elimin ambele inte.
Bremmer fcu un pas n fa.
Nu, nu, nu. i voi spune.
Harvath i ridic pistolul i l ndrept ctre capul
brbatului. Cnd Bremmer fcu un pas n spate, Harvath
duse din nou staia la gur i spuse.
Nu trage. Nu inti. Rmi pe poziie.
Este un grup de oameni care se ocup de securitatea
naional i care sunt apropiai ai preedintelui. Este
implicat i procuratura.
Cine mi-a pus numele pe list?
Ai fost acuzat de trdare.
Nu asta te-am ntrebat, zise Harvath, observnd din
nou ezitarea brbatului. Cine mi-a pus numele pe list?
Nu tiu. ntrunirile sunt dincolo de statutul meu. Sunt
mai mult dect strict secrete. Nu iau parte la ele. Eu doar
m ocup de list. i spun adevrul. Trebuie s m crezi.
M mini i i-am spus ce vei pi dac o vei face. S
nu uii niciodat c ai fi putut opri asta, rspunse Harvath.
i ridic din nou staia la gur i spuse: Ai und verde.
Trage cnd eti gata.
308

Iisuse, nu! Te rog, Doamne! implor Bremmer.


Mare tupeu ai s-l rogi pe Dumnezeu s-i salveze
familia. Le-ai fi putut salva, dar ai ales s n-o faci. S nu uii
cte zile vei avea c au murit pentru c tu ai minit.
Lacrimile ncepur s-i curg pe obraji n timp ce
Bremmer bolborosi:
Eu am fcut-o. Eu i-am scris numele pe list. Spune-i
lunetistului tu s fie cuminte.
De ce?
n ochii colonelului se citea groaza.
Spune-i lunetistului tu s se retrag, pentru numele
lui Dumnezeu, i i voi spune totul.
Spune-mi acum!
Lui Bremmer nu-i venea s cread. Arunc o privire ctre
terenul unde avea loc meciul de hochei, apoi i ntoarse
privirea.
Craig Middleton, spuse el pe un ton rugtor. El este cel
care a vrut ca numele tu s apar pe list.
N-am auzit niciodat de el.
Te rog. Vorbete cu lunetistul tu. Spune-i s nu trag.
Te implor. Conduce o companie intitulat Adaptive
Technology Solutions. El se afl n spatele atacurilor. Nu am
avut de ales. Te rog nu-i face nici un ru fiicei mele. Ea nare nici o vin. Te rog!
Adaptive Technology Solutions fuseser cuvintele
magice. Cunoscnd toate informaiile pe care Nicholas le
gsise pe stickul Caroline Romero i i le artase i lui,
atunci cnd Harvath auzi numele companiei, tiu c
colonelul Chuck Bremmer spunea adevrul.
Urmtoarele patruzeci i cinci de minute le petrecu
interogndu-l n Suburban. Rhodes rmsese pe poziie n
cazul n care Bremmer avea nevoie s i se aduc aminte s
nu se ndeprteze de la noul angajament luat de a coopera.
ns nu fusese nevoie de aa ceva. Parc ar fi fost deschis
un robinet, iar apa ar fi nceput s curg.
Cu toate c nu fusese prea ncntat, el povesti cum l
cooptase Middleton i cum ajunsese s organizeze misiuni
de exterminare n numele lui Middleton. i spuse lui Harvath
309

c trupele de mercenari fuseser alctuite din militari


condamnai, alei datorit personalitii lor extrem de
agresive. Motivele condamnrii lor erau dezgusttoare.
Muli dintre ei fcuser sau mai fceau nc parte din
diferite bande. Astfel se explicau tatuajele pe care Harvath
le descoperise la atacatorul din Spania, precum i tatuajele
pe care le vzuse pe cele dou cadavre din Texas.
Lui Harvath i se fcuse grea numai la gndul c
omorse soldai americani, ns totul se schimb cnd afl
despre trecutul acelor brbai care fuseser trimii s-l
omoare.
n timpul interogatoriului, Bremmer i oferi lui Harvath o
informaie ct se poate de folositoare. El i explic faptul c
atacul iniial asupra lui Reed Carlton euase i c, din cte
tia el, Btrnul se dduse la fund, fcndu-se nevzut.
El i confirm c atacul asupra fermei Three Peaks Ranch
din Texas survenise ca urmare a cutrilor fcute pe Google
de administratorul fermei, cutri care i fcuser s cread
c Trolul se ascundea acolo. Supraveghind-o pe Maggie
Rose, ei aflaser despre sosirea lui Harvath, ceea ce i
determinase s lanseze atacul.
Bremmer tia c oamenii lui fuseser omori i c
Harvath fusese responsabilul. n mod surprinztor, el nu
ntreb ce fcuse cu cadavrele. Nu erau oameni pentru el,
ci nite pioni ca hotelurile din jocul Monopoly. Dac pierdeai
civa, puteai oricnd s cumperi alii. Era o trtur far
suflet, ns Harvath observase c brbatul vociferase mai
mult cnd l implorase s o crue pe fiic i nu pe soie.
Colonelul recunoscu c se ocupase de list n funcie de
ordinele primite de la Middleton. Cnd Harvath fcu
presiuni asupra lui ca s afle informaii despre misiunile pe
care le ndeplinise pentru directorul ATS, Bremmer
ncercase de cinci ori s se trguiasc pentru imunitate n
faa repercusiunilor. Lucrurile se nrutiser ntr-att,
nct Harvath o apelase din nou pe Megan Rhodes,
ameninnd c le va mpuca nu numai pe soia i pe fiica
lui Bremmer, ci i pe alte cteva coechipiere ale lui Molly.
Era uimit ct de repede i schimba dispoziia Bremmer
310

de la grija pe care i-o purta fiicei lui la grija pentru propria


persoan. Dac nu ar fi putut-o folosi pe fiica lui ca s l
poat controla emoional, Harvath ar fi fost nevoit s l
tortureze fizic ca s l fac s coopereze, ntr-att de
nspimntat era de Middleton i de puterea pe care acesta
o deinea.
Bremmer voia s tie cum l va apra Harvath de
rzbunarea lui Middleton. Harvath i promisese c nimic ru
nu avea s i se ntmple familiei lui, ns asta nu nsemna
c Middleton nu va ncerca s-l vneze. Cnd l ntreb pe
Harvath dac avea de gnd s-l omoare pe Middleton,
acesta schimb subiectul. Asta nu era treaba lui. Era
norocos c mai respira.
Odat ce afl cine dduse ordinul ca el s fie omort,
Harvath vru s tie i motivul.
Dup prerea lui Middleton, rspunse Bremmer, grupul
vostru schimbase tabra. Mi-a spus c organizaia voastr
este complicele unei entiti strine care plnuiete un atac
terorist iminent asupra Statelor Unite.
i a preferat s apeleze la tine, nu la FBI?
Susine c oamenii votri s-au infiltrat n fiecare
agenie, c numai aa poate fi rezolvat problema.
i tu l-ai crezut? ntreb Harvath, dei i ddea seama
dup expresia de pe chipul brbatului c nu era aa.
N-am avut de ales.
Lui Harvath i venea s-l strng de gt.
Eti cel mai josnic exemplar al speciei umane. N-ai
deloc coloan vertebral. Minile tale sunt mnjite cu
sngele celor nevinovai. tii asta? mi vine s-i rup gtul
cu propriile-mi mini. Cei pe care i-ai omort tu au fost
patrioi care au ajuns n mod repetat pn n cele mai
ntunecate coluri ale lumii s lupte mpotriva rului.
Middleton te-a minit, iar tu ai tiut c minte, dar, cu toate
astea, i-ai fcut jocul doar ca s-i salvezi pielea. Eti
dezgusttor.
Bremmer vru s-i coboare privirea n pmnt, ns
Harvath nu l ls.
S nu ndrzneti, ticlosule. Uit-te la mine cnd i
311

vorbesc.
Cnd brbatul i ridic privirea, Harvath continu s
arunce asupra lui o ploaie de injurii nainte s-i reia
interogatoriul. Cu ct i adresa mai multe ntrebri, cu att
mai inutil se dovedea a fi Bremmer. Habar nu avea de ce
voia Middleton s-i ngenuncheze pe cei de la Carlton
Group, iar sintagma Pearl Harbor Digital i consecinele ei
i erau complet necunoscute.
Bremmer i spuse ns cum putea ajunge la Middleton.
Era o sugestie ingenioas, venind de la un birocrat. Harvath
i mai adres cteva ntrebri, dar nu pru prea interesat de
sugestia brbatului.
nainte s-i dea drumul, Harvath l avertiz pentru ultima
oar pe colonelul cel corpolent.
I-ai trimis pe cei mai buni dup mine, dar nici unul nu
s-a ntors n via. Nu poi s-mi faci nimic. Nu pot fi prins
de nimeni. Am i muli prieteni, iar civa dintre ei vor fi cu
ochii pe tine i pe familia ta. Dac te abai ctui de puin
de la rutin sau ncerci s-i iei o vacan pe nepregtite,
au primit instruciuni explicite ce s fac cu tine. Dac vei
spune cuiva despre mica noastr discuie, dac vei ncerca
s iei legtura cu Middleton, nu o voi omor pe soia ta i
schilodi pe fiica ta, voi face altceva mult mai ru. Cunosc un
beduin foarte sadic cruia i-ar face o mare plcere s
mprospteze haremul cu o tnr ca Molly. Voi face n aa
fel nct s primeti o nregistrare video complet.
Nu. Promit. Nu voi sufla o vorb, spuse Bremmer pe un
ton rugtor.
i dac mi se va prea doar c vreunul dintre
mercenarii ti se afl pe urmele mele, nelegerea noastr
va cdea i m voi ocupa personal de tine i de familia ta.
S-a neles?
Colonelul ddu afirmativ din cap. Harvath l eliber i i
fcu semn s coboare din main. Casey privea de pe
scaunul din fa cum Bremmer se apropia de maina lui.
Crezi c putem avea ncredere n el? ntreb ea.
Harvath, care l urmrea i el cu privirea, cltin din cap.
Nu. Dar nu avem de ales.
312

Cnd l-am auzit vorbind, mi-a venit s-i trag un glon.


i acum vreau, ca s l fac s plteasc pentru ce i-a fcut
lui Riley.
Probabil n-a fi reuit s te opresc. De ce n-ai fcut-o?
Pentru c mi-ai spus c aa este mai bine s
procedm, iar eu am ncredere n tine.
Era o recunoatere direct i sincer, pentru care o
respecta.
Dar cnd totul va lua sfrit, adug ea, nu promit c-l
voi lsa s scape.
neleg.
Asta nseamn c vei fi nelegtor i dac Megan i cu
mine vom hotr s facem ceva n privina asta?
Harvath o privi n ochi o clip.
Oricum nu pot s-i spun ce s faci. Sunt de prere c
individul trebuie s plteasc? Absolut. Dar are o soie i un
copil.
Dar agenii secrei din grupul vostru care au fost ucii?
ntreb Casey. Ci dintre ei aveau soii i copii?
Cei mai muli dintre ei.
n concluzie?
n concluzie, cred c Bremmer trebuie s plteasc,
dar far a fi ucis.
Faci pe moralistul acum?
Poate, rspunse Harvath. De fapt, da. Fac pe
moralistul. Trebuie s existe un proces la un moment dat.
Dac i punem pistolul la tmpl i apsm pe trgaci, nu
vom fi cu nimic mai presus fa de el, fa de ce i-a fcut lui
Riley i celorlali.
Cel puin se va face dreptate.
Chiar crezi asta?
Casey privi n alt parte.
Nu mai vreau s vorbesc despre asta.
Era cea mai convenabil cale de a evita o discuie, iar
Harvath renun. n cele din urm, ea va face cum va
considera de cuviin.
Ceea ce conta n acel moment era s ajung la Craig
Middleton i s-i contracareze planurile. Dei riscant din
313

multe puncte de vedere, Bremmer le dduse o sugestie


relativ rezonabil n acea privin. Harvath nu trebuia dect
s vad cum s nu pice ei nii n capcan.

314

CAPITOLUL 56
Washington, DC
Nu s gseasc oamenii potrivii era marea provocare
pentru Reed Carlton, ci s i fac s nu bea, astfel nct si poat duce treaba la bun sfrit. Operaiunea era copia
fidel a celei pe care el i Tommy Banks o desfuraser cu
mai bine de treizeci de ani n urm.
Uitai-v dup jachetele Barbour era un sfat pe care l
primeau majoritatea agenilor secrei vestici, mai ales la
nceputul anilor 1980. Faimoasele jachete britanice de
culoare verde, pentru toate anotimpurile, erau prevzute cu
multe buzunare unde puteai s-i ascunzi echipamentul,
erau la mod far s atrag totui atenia i destul de
populare n rndul agenilor secrei. n caz de for major,
recruii fuseser instruii s se uite dup jachetele Barbour.
Existau mari anse s primeasc ajutor.
Se zvonea c sovieticii aflaser despre acest sfat i toi
agenii lor, de la Bangkok i pn la Berlin, fuseser instruii
s fie foarte ateni la acel articol de mbrcminte obinuit
i totui diferit. Banks nu era sigur dac acest lucru era sau
nu adevrat sau dac nu era cumva o simpl nscocire a
erei Rzboiului Rece, ns hotrse s se foloseasc de ea.
Ar fi putut fi util planului su. Duntoare cu siguran nu
putea fi.
El i Carlton se ocupaser de o operaiune extrem de
delicat n spatele Cortinei de Fier. Era vorba despre un
agent secret ungur foarte influent, care voia s treac n
tabra cealalt, iar ei fuseser trimii la Budapesta ca s ia
legtura cu el. Treaba lor era s se conving c ntr-adevr
era vorba despre el i, dac era aa, s-i estimeze valoarea
i s pun la cale o operaiune prin care s-l scoat din
315

Ungaria ajutndu-l s treac grania n Austria, unde urma


s fie interogat la Viena, apoi trimis cu avionul n Statele
Unite.
Cei doi ageni CIA ajunser separat n Budapesta, dar
fiecare era urmrit de echipe de ageni secrei unguri
crora li se alturase KGB-ul rusesc. Parc tiau dinainte c
vor veni. Ambii americani i dduser seama c era vorba
de o capcan, dar neavnd de ales, i continuar misiunea.
ncercar mai multe micri tactice ca s scape de
urmritorii lor, dar nici una dintre ele nu ddu roade.
Cineva, undeva, era foarte hotrt ca ei s eueze n acea
misiune. Banks fusese cel care se gndise la un truc care s
le permit s scape printre degetele urmritorilor lor.
Cteva decenii mai trziu, Carlton se gndea s se
foloseasc de acelai truc, dar nu s scape de urmritorii
si, ci s-i fac s ias la lumin.
Union Station din Washington, DC era un nod feroviar
extrem de important pentru navetiti. Era aglomerat att
dimineaa, ct i seara, ns cu aglomeraia de sear
lucrurile stteau puin diferit. n loc s ias din gar, grbii
s ajung la slujbele lor, oamenii intrau mai linitii,
extenuai dup o zi de munc. Dac unii se deplasau cu
pai energici i hotri, cei mai muli se micau ncet, n
mas, de parc cineva i-ar fi pus pe pilot automat.
Bnuind c fostul su mentor fusese izolat ntr-o reea de
capcane virtuale, Carlton hotrse s i trimit un e-mail.
Fusese foarte atent totui. Voia s trezeasc interesul
celeilalte tabere, dar fr a prea prea evident. n fond i la
urma urmei, el ntindea capcana. Ultimul lucru pe care i-l
dorea era s-i sperie. Trebuia s-i lase s cread c se aflau
n avantaj i c erau cu un pas naintea lui.
De asemenea, trebuia s se asigure c Banks nelegea
mesajul. Din cte se prea, nu avea de ce s-i fac griji.
Banks i aducea aminte de operaiunea din Budapesta de
parc s-ar fi ntmplat de curnd.
Carlton i gsi pe cei doi brbai n Baltimore, lng un
adpost pentru oamenii strzii. Ambii erau interesai s
ctige cteva sute de marafei, mai ales pe o cale att de
316

uoar. Dup ce i puse s se spele, Carlton le cumpr de


mncare, un rnd nou de haine i apoi i duse cu maina n
Washington ca s fac ceea ce trebuiau s fac.
El i puse s depun un pachet cu ultime instruciuni ntro ascunztoare pentru Banks. Dup aceea, Carlton i scoase
la o cafea, avnd grij la cantitatea de arom care le era
permis fiecruia dintr-o sticl de whisky pe care acetia o
cumpraser n drum spre Washington. El voia ca ei s
mnnce nainte s se apuce de treab, dar nici unul dintre
brbai nu prea interesat. Carlton se gndi c era norocos
c ajunsese pn acolo i c reuise s i in pe brbai
ndeajuns de treji ca s se poat folosi de ei.
La ora stabilit, purtnd o barb fals, o plrie i
ochelari de vedere, precum i haine care l fceau s fie mai
gras dect era n realitate, Reed Carlton intr n Union
Station, i ocup locul i atept.
Cei doi oameni ai strzii se dovedir a fi mai demni de
ncredere dect sperase el, urmndu-l la scurt timp. Fr
ndoial, brbaii erau nerbdtori s primeasc i restul de
bani, iar singura cale de a-i obine era s i joace rolurile
cum trebuia.
Din locul n care se afla, Carlton avea o privire de
ansamblu asupra a ceea ce urma s se ntmple. Singura
lui nelinite erau camerele de supraveghere. Dac cei doi
brbai nu mergeau ntocmai cum le artase el, iar cineva
care urmrea nregistrrile s-ar fi uitat mai atent la feele
lor, totul lua sfrit nainte s nceap. Deocamdat,
brbaii preau s fac totul ntocmai cum repetaser. Nu
trebuiau dect s atepte s soseasc vedeta.
Banks urma s-i petreac dup-amiaza cu complicate
manevre de disimulare. Dac nu-i pierduse ndemnarea,
iar Carlton avea toate motivele s cread c nu se
ntmplase asta, era posibil ca el s lase n urm echipele
de filaj de cteva ori. n cazul n care se ntmpla aa ceva,
planul era ca acestea s ncerce s-l intercepteze din nou,
dar n aa fel nct s par a fi fost greeala lor. Banks urma
s ajung la Union Station n ultimul moment. Nu i
permiteau luxul de a-i lsa rgaz celeilalte tabere s le
317

ntind o capcan. Singura metod prin care ar fi reuit acel


truc era ca ei s fie ntr-o continu micare i s nu-i lase
pe ceilali s se regrupeze. Urma s fie o zi extenuant att
din punct de vedere psihic, ct i fizic pentru toi cei
implicai n acea operaiune, mai ales pentru un brbat de
vrsta lui Banks.
Gara ncepea s se umple de navetiti cnd i fcu
apariia btrnul spion. Acesta purta pe cap o plrie Orvis
cu boruri largi, era mbrcat cu jacheta lui veche Barbour
Beaufort i cra n spate un rucsac din piele uzat. Conform
planului, i cumpr un bilet pentru linia de mare vitez
Acela ctre New York, apoi se amestec n mulime i se
ndrept ctre toalete.
Carlton observ doi brbai care o luar pe urmele lui.
Purtau costume negre i impermeabile crem. Aveau prul
tuns scurt, n stil militresc. Aveau piepturile largi i preau
n form. Purtau pantofi cu ireturi i cu talp confortabil.
Erau genul de persoane care i petreceau cea mai mare
parte din zi stnd n picioare. Erau dreptaci, iar el i ddea
seama c aveau o arm ascuns undeva la oldul drept sau
n spate, pe aceeai parte. Nu se grbeau; i micau mereu
capetele, urmrind alternativ prada, dar i ce se ntmpla n
jurul lor. Erau periculoi, iar Carlton nu se ndoia de faptul
c erau capabili de orice. Avu nevoie doar de cteva
secunde ca s observe ntreaga scen. Fcea parte de prea
mult timp din acest joc ca s nu asimileze i analizeze
informaiile ntr-o clipit. Numai aa reuise s
supravieuiasc atta timp.
Mulumit de descoperire, Carlton cercet mulimea n
cutarea altor ageni. Dac erau doi, ar fi putut s mai fie i
alii. Nu tia ns ci erau de fapt. Oare mai exista un
echipaj care atepta afar, n main? Oare mai erau i alii
care cercetau gara? Oare foloseau i femei? Oare apelaser
la forele de ordine locale? Lista necunoscutelor era infinit.
Sosise vremea s afle nite rspunsuri.
Uitndu-se la ceas, Carlton se ridic n picioare i ncepu
s se deplaseze ctre ieire. Douzeci de secunde mai
trziu, zri plria i jacheta verde a lui Banks ieind de la
318

toaleta brbailor. Un alt brbat, care purta tot o jachet


Barbour i care ducea rucsacul de piele a lui Banks, i se
altur. Cei doi brbai solizi, mbrcai cu impermeabile
crem, o luar pe urmele lor. Carlton trebuia s se conving
c nu i urmreau i alii.
Afar, brbaii fcur coad la taxiuri n vreme ce Carlton
rmase n urm. Mai erau naintea lor dou persoane. Cnd
brbaii n impermeabile ieir din gar, nu preau s tie
ce s fac. Carlton l observ pe unul ducndu-i butonul de
la cma la gur i vorbind ntr-un microfon ascuns. tiuse
c acetia nu acionau de capul lor, iar acum primise i
confirmarea. Trebuia s descopere cine se afl la captul
cellalt al firului.
i urmri pe cei doi brbai n impermeabile, care
rmaser pe trotuar i se prefceau c stau de vorb, far
a-i lua ns ochii de la cei doi brbai care se ndreptau
ctre standul cu taxiuri. n cele din urm, se apropie un taxi
albastru cu alb, iar cei doi brbai n jachete Barbour se
urcar n el.
Cnd taxiul o lu din loc, brbaii n impermeabile fugir
n strad, iar n dreptul lor se opri cu un scrit de roi un
Chevy Suburban negru. Acesta se opri doar ct s le
permit celor doi s sar nuntru, dar cnd lumina din
interior se aprinse, Carlton zri ali doi brbai nuntru,
unul cu prul foarte crunt, aproape alb i piele foarte
palid. Brbaii nici nu apucar s intre bine, c Suburbanul
o i lu pe urmele taxiului.
Carlton, care apucase s-i fac o idee despre ci
juctori se aflau n partea cealalt a terenului, pi n
strad i privi cum Suburbanul nainteaz cu vitez prin
trafic. Nu prea s mai fie i alte maini care s-l
nsoeasc. Era un echipaj format din patru oameni, cu un
singur vehicul. Mulumit de aceast situaie, Carlton o lu la
pas de-a lungul strzii.
Dup dou cvartale, la intersecia dintre strada F i
strada 2, el intr n cafeneaua Ebenezers. Un btrn
mbrcat ntr-un hanorac gri i purtnd pe cap o apc
inscripionat cu USS Ronald Reagan tocmai i pltise
319

cafeaua.
Au mucat momeala? l ntreb pe Carlton cnd acesta
se apropie de el.
Toate bune pn acum.
n regul, rspunse Tommy Banks lundu-i cana de
cafea i btnd uor cu palma peste arma pe care o avea
ascuns sub jachet. i-acum, s nceap distracia.

320

CAPITOLUL 57
S gseti un loc de parcare lng marile parcuri i
monumentele din Washington putea fi un adevrat comar.
Din aceste considerente, hotrr ca Banks s ia maina,
iar Carlton s mearg pe jos pn n parcul West Potomac,
care se afla lng bazinul Memorialului Lincoln i
monumentul naional dedicat celui de-Al Doilea Rzboi
Mondial.
Cei doi oameni ai strzii primiser o hrtie cu instruciuni
clare pe care s o dea oferului. Era o diversiune care fcea
s par c ocupanii vehiculului apelaser la o strategie
nainte s ajung la destinaia final. Dac cei din taxi ar fi
fost Carlton i Banks, ar fi cobort i ar fi schimbat taxiurile
i/sau mijloacele de transport de mai multe ori, ns Carlton
voia ca acea misiune s par ct mai simpl pentru
adversarii lor. i-apoi, Banks i petrecuse toat dup-masa
purtndu-i de colo-colo. tiau c se pregtea ceva serios,
iar ei vor fi concentrai doar asupra acelui lucru.
Cnd cei doi brbai ajunser n parc, Carlton lipise deja
ultimul plic cu bani sub una dintre bnci, iar n jurul braului
acesteia legase o pung alb din plastic. Nu mai trebuia
dect s atepte.
Oamenii strzii coborr din taxi i vorbeau ncet ntre ei
n timp ce naintau pe alee. ncepuse s se nnopteze, iar
Carlton, care scpase de barb i i schimbase apca i
haina, privea din deprtare. Problema lui era de cine i de
ce s se ocupe mai nti. Dac ansa era de partea lui,
echipajul de filaj l va ajuta s ia aceast decizie.
De ast dat, n loc s trimit doi oameni, trimiseser
trei. Toi erau brbai de vrst mijlocie, mbrcai n
impermeabile. Brbatul cu pr alb nu era cu ei, iar Carlton
presupuse c se afla undeva n apropiere i atepta n
321

main. Va trebui s acioneze repede.


Scondu-i telefonul nedetectabil, el l deschise i l sun
pe Tommy Banks, cruia i nir o list cu instruciuni
nainte s nchid i s l vre din nou n buzunar. Ca
misiunea s reueasc, trebuia ca totul s fie executat ca la
carte. Singura lui grij era dac Tommy i putea juca sau
nu rolul pn la capt.
Carlton i nsemnase deja pe cei trei brbai n
impermeabile. Urmau s moar. Nu exista alt cale. Nu el
ceruse acest rzboi, cineva alesese s l provoace. i
omorser oamenii. ncercaser s l omoare i pe el. n
seara aceea va ncepe rzbunarea lui.
Pe msur ce se ntuneca, aerul devenea din ce n ce mai
rece i mai umed. Puinii turiti care se aflau n zon preau
grbii s fac poze i s se ntoarc la cldura din
camerele lor de hotel. Mergeau repede i nu zboveau.
Cnd se ndeprt i ultimul grup de turiti, Carlton i
scoase pistolul 1911, potrivi pe eav amortizorul i
ascunse arma ntr-o exemplar mpturit al ziarului
Washington Post. Era o metod veche, dar eficient, i doar
asta conta.
Va trebui s scoat arma din ziar astfel nct cartuele
goale s poat fi eliberate corect, dar pn s apuce s
fac asta, cei trei brbai n impermeabile vor fi deja mori.
Aciunea ntrece reaciunea de fiecare dat.
Carlton i vzu pe cei trei apropiindu-se de cei doi brbai
n jachete Barbour care edeau pe banc. Nu le lu mult
timp s-i dea seama c fuseser pclii.
n vreme ce doi dintre ei i aruncar pe oamenii strzii la
picioarele lor, cel de-al treilea scoase nite fotografii din
hain i le compar cu feele celor doi brbai. Fuseser
demascai.
Ducndu-i mna la gur, el raport n microfon ce se
ntmplase, n timp ce verifica zona din priviri. Carlton se
aezase n aa fel nct s nu fie vzut i privi cum brbaii
i mbrnceau pe cei doi oameni ai strzii. Ambii primir
pumni n stomac, peste cap i n fa i lovituri cu piciorul.
Carlton voia s intervin i s-i ajute, dar nu putea, nu nc.
322

n cele din urm, oamenii strzii fur ridicai n picioare,


iar brbaii n impermeabile ncepur s i trasc nspre
Strada 17. Carlton trebuia s acioneze foarte repede dac
voia s reueasc.
Lund-o la fug, el i scoase telefonul i l sun pe
Banks, spunndu-i direcia n care se ndreptau brbaii.
Nici nu mai tia dac ntrerupsese convorbirea nainte s
vre telefonul n buzunar i s mreasc ritmul.
Ieind de dup monumentul dedicat celui de-Al Doilea
Rzboi Mondial, el o lu la pas pe trotuar, ndreptndu-se
ctre nord. ncerc s disting maina neagr Chevy
Suburban printre farurile care veneau din direcia opus.
Trebuia s soseasc din clip n clip.
Terminnd de vizitat i ultimul obiectiv turistic din acea
zi, un grup mare de turiti iei din monument i se ndrept
ctre dou autocare care erau parcate de-a lungul Strzii
17. Carlton se amestec printre ei, inndu-i privirea
aintit asupra locului de unde aveau s ias din parc
brbaii n impermeabile i cei doi oameni ai strzii.
n fa se vedea o alee goal i, dac brbaii nu
hotrser cumva s o taie peste spaiul verde, pe acolo ar
fi trebuit s ias. Asta nsemna c al patrulea brbat, cel cu
prul alb, va veni cu maina undeva n spatele autocarelor,
ceea ce se i ntmpl.
Cnd grupul de turiti se apropie de autocare i ncepu s
se mbarce, Carlton i zri pe brbaii n impermeabile.
Oamenii strzii, plini de snge, erau mbrncii nspre
strad. Habar nu avea unde era Suburbanul. Avea s
rmn descoperit, deoarece trecuse deja de primul
autocar, iar turitii crora li se alturase ncepuser s
ncetineasc pasul i s se aeze la rnd ca s urce n al
doilea autocar.
Brusc, Suburbanul ni de dup cel de-al doilea autocar
i opri. Vznd vehiculul, brbaii n impermeabile i grbir
pe prizonierii lor. Atunci interveni Carlton.
Ieind din grupul de turiti, el se aplec n fa i nclin
capul nspre umeri. Sub braul stng inea ziarul n care era
nfurat arma. El voia s par n ochii lor un anonim care
323

se ndrepta ctre un loc clduros.


Brbaii n impermeabile nu erau amatori. Cercetau n
permanen zona n cutarea unei poteniale ameninri.
Intrarea ntr-un vehicul putea fi deseori cea mai periculoas
parte a unei misiuni, iar ei preau s tie acest lucru. nc
patruzeci i cinci de metri i totul avea s ia sfrit. Cel
puin asta credeau ei. ns cnd mai aveau de parcurs doar
douzeci i doi de metri, se dezlnui iadul.
Din cauza mbrcmintei sale ponosite, a vrstei sau a
poziiei corporale, Carlton nu fusese considerat o posibil
ameninare. Aceasta fusese prima greeal pe care o
fcuser brbaii n impermeabile. A doua fusese aceea c
nu i inuser armele la ndemn.
Carlton scoase cu mna dreapt arma din ziarul pe care l
inea sub braul stng, o ridic n aer i trase piedica.
Primul glon ni n sus i la dreapta.
Arm! strig unul dintre brbaii n impermeabile,
dnd drumul omului strzii pe care l mbrncea ctre
strad i cutndu-i arma pe care o inea sub hain.
Ceilali doi se ntoarser i i scoaser i ei armele.
Carlton inti din nou, nimerindu-l n umr pe cel asupra
cruia ndreptase arma. Apoi i ndrept pistolul ctre
ceilali doi brbai n impermeabile.
Numrul doi primi un glon la baza gtului. Trase nspre
numrul trei, dar rat, dar cnd acesta i pregti arma,
Carlton ochi i reui s l mpute pe acesta n cap,
omorndu-l pe loc.
El avans n fug i ajunse n dreptul primului brbat,
care, nemaiputndu-i folosi mna dreapt, ncerca s-i
scoat arma cu cea stng. Carlton inti i l mpuc n
cap.
Cei doi oameni ai strzii erau n stare de oc.
Plecai naibii de-aici! strig Carlton, mbrncindu-i
nspre parc. Plecai! Fugii!
Turitii care ateptau s urce n autocar fugiser, ipnd
ct i ineau gurile. Carlton i ridic privirea i zri maina.
oferul cu prul alb era prbuit peste volan. De partea
cealalt a vehiculului, stnd ntr-o mare de cioburi, se afla
324

Tommy Banks. inea ntr-o mn un revolver 357 cu patul


cruia sprsese geamul din partea oferului. n mna
cealalt inea pistolul tip Taser X2 pe care i-l dduse
Carlton. Cele dou fire ale sale erau legate de dou sonde
de srm nfipte n pieptul brbatului cu pr alb.
Scoate toate lucrurile din maina noastr i arunc-le
n asta, zise Carlton, apoi lu Taserul din mna lui Banks,
aps pe trgaci i l fcu pe brbatul cu prul alb s
clreasc taurul din nou.
Carlton aprecie c aveau mai puin de un minut.
Trgndu-l pe ofer afar din main, i leg ncheieturile cu
ctue din plastic, apoi l trase n spatele SUV-ului.
Deschiznd trapa, pe jumtate l ridic, pe jumtate l
mpinse n portbagaj, unde i imobiliz i gleznele, legndui-le de ncheieturi, dup care l ntoarse cu faa n jos.
Dup ce Tommy transfer echipamentul lor, el l aez pe
btrn pe bancheta din spate pentru a-l supraveghea pe
prizonier cu taserul. Carlton sri la volan, bg n vitez i o
lu nspre Tidal Basin i Bulevardul Independenei, rugnduse lui Dumnezeu s-i ajute s prseasc oraul far s fie
prini.

325

CAPITOLUL 58
n timp ce treceau cu maina pe lng casa din crmid
deschis la culoare din cartierul Capitol Hill, i ddu seama
c Chuck Bremmer se inuse de cuvnt. Echipajul de filaj
care l urmrea pe Kurt Schroeder nu mai era acolo. i gsir
maina parcat la captul cvadratului urmtor, exact n
locul n care le spusese colonelul c o vor gsi.
Harvath se uit la ceas.
Zece minute, le spuse el lui Rhodes i lui Casey, dnd
nc o tur n jurul cvadratului, ca s cerceteze
mprejurimile, nainte s gseasc un loc de parcare.
Amndou femeile vrur s intre cu el, ns Harvath voia
s rmn cineva n main n cazul n care Schroeder ar fi
ncercat s fug. Harvath hotr s o ia pe Rhodes cu el i
s o lase pe Casey s atepte afar.
Bremmer le spusese tot ce i amintea despre Schroeder
i despre locul unde avea s se afle n acea sear. Neavnd
dosarul la el, nu reuise s i aminteasc mai multe. Era
suficient.
Casele artau de parc vecinii ar fi tras pe rnd cu sgei
ntr-o roat a culorilor, dintr-acelea de la Home Depot.
Acestea erau roii, albastre, portocalii, albe, iar inta lor o
cas vopsit n galben-deschis, cu menouri verticale, albe,
la ferestre. Dac cineva i-ar fi spus lui Harvath c tocmai
fusese transportat n vechiul San Juan sau n alt parte din
Caraibe, ar fi crezut.
Toate casele aveau n spate patiouri mprejmuite cu gard
care se nvecinau cu patiourile caselor din spatele lor. Dac
Harvath ar fi vrut s intre prin ua din spate, ar fi trebuit s
nceap de la captul cvadratului i s sar nenumrate
garduri ca s ajung la casa aflat la mijlocul rndului.
ansele s fie zrit sau s dea nas n nas cu un cine erau
326

prea mari ca s rite, aadar hotrse s intre prin ua din


fa. Dac avea dreptate, nimeni nu avea s observe.
Casey, dup cum i ddea seama Harvath, nu voia s
stea afar, n SUV. Voia s fie nuntru, unde avea loc
aciunea. Nu o condamna. Ei doi semnau foarte mult. Cu
toate astea, nu tia ct de mare era Schroeder sau cel care
se afla nuntru. Dac lucrurile scpau de sub control,
Casey putea s fac fa, nu se ndoia de asta, ns Rhodes
era mai nalt, avea mai mult for i putea s in piept
unui adversar mai puternic, dac era cazul Casey nu se
plnse. Dar nici nu fu nevoie; Harvath tiu c era suprat
pe el.
Era ceva ciudat n felul n care se purta fa de el, ns nu
i ddea seama ce anume. Harvath nu tia dac era din
cauz c i dduse drumul lui Bremmer, dac l considera
vinovat de moartea lui Riley sau dac era altceva. Sincer,
nici nu i psa. n cas se afla o int extrem de important
i tot ceea ce conta era s-o scoat afar n via.
Dup ce i verificar armele, Harvath inspir adnc.
Cnd el ddu din cap, cei doi coborr din main.
ine minte ncepu el s spun, dar Casey l
ntrerupse.
S dau semnalul dac vd ceva. Bun sugestie.
Mulam.
Cltinnd din cap, el nchise portiera i se ndrept ctre
cas alturi de Rhodes.
Luminile erau aprinse att la primul etaj, ct i la al
doilea, iar jaluzelele interioare erau trase.
Crezi c se va ntmpla? ntreb ea.
Harvath se uit din nou la ceas.
Probabil. S sperm.
Gardul din faa casei era ntrerupt de o poart joas din
fier. Trei trepte din beton duceau de la trotuar la o alee
ngust, curat i aranjat, care avea o lungime de circa
cinci metri pn la ua de la intrare.
Clasic, zise Rhodes, dar Harvath i duse un deget la
buze avertiznd-o s tac.
Cnd ajunser n faa uii, el scoase un set de
327

instrumente cu vrf ascuit pe care Casey l adusese cu ea


din Carolina de Nord i i spuse lui Rhodes s se aeze n
aa fel nct, dac s-ar fi uitat vreun vecin, s nu vad ce
fcea. i lipi urechea de u i ascult pre de cteva
secunde nainte s ncerce s descuie broasca.
Obinuit s foloseasc un deschiztor automat, el se
chinui s foloseasc acele instrumente subiri.
Ai nevoie de ajutor? l ntreb Rhodes n oapt, ns
Harvath cltin din cap.
Dup cteva secunde se auzi un clic, iar zvorul fu tras.
Harvath scoase instrumentele, le aez la loc n nvelitoarea
mic din piele, pe care o vr n buzunar. i lipi din nou
urechea de u i ascult pentru ultima oar.
Cnd fu convins c nu era nici un pericol, i fcu semn cu
capul lui Rhodes, aps pe clan i mpinse ncet ua.
Aceasta se deschise fr s scrie, iar Harvath i
Rhodes se furiar nuntru. i scoaser armele, apoi se
oprir pe loc, ncercnd s prind fiecare imagine, fiecare
sunet, chiar i mirosurile din interiorul casei.
Pardoseala era din lemn, iar pereii din crmid. Plintele
erau nclzitoare electrice, iar n locul emineului se afla
doar o poli fals. Mobila era de bun gust, dar nimic
deosebit. Pe perei atrnau cteva tablouri, dar nu exista
nici o fotografie personal. De fapt, nu existau deloc
obiecte personale, nici cri, nimic. Semna mai mult cu un
apartament de serviciu.
Micndu-se ct putur de ncet, se furiar prin
sufrageria mic, trecur de baie i intrar n buctria stil
cambuz, unde descoperir ua din spate care ddea n
curtea interioar. Rhodes art ctre dou pahare de vin pe
jumtate goale, care se aflau lng chiuvet.
Harvath art ctre o curea de brbat care se afla pe
tejgheaua din fa. Apoi, de la etajul de deasupra, se auzir
nite zgomote; avea loc o ceart. Un brbat ncerca s
vorbeasc, dar imediat era ntrerupt de o femeie care ipa
cu voce puternic la el. Harvath i fcu semn lui Rhodes c
ar trebui s urce la etaj.
Lui Harvath nu i plceau scrile din lemn. Indiferent ct
328

de mult ncercai s nu faci glgie, ntotdeauna exista o


scndur care scria i pe care o descopereai cnd era
prea trziu. Lsndu-i greutatea pe extremitatea fiecrei
trepte, el i fcu semn lui Rhodes s fac la fel, apoi
ncepur s urce cu grij la etajul al doilea.
Pe msur ce se apropiau de palier, cearta devenea tot
mai zgomotoas, dar era nbuit, probabil de o u
nchis. Femeia aceea, indiferent cine era, l trecea prin
focurile iadului pe brbat. Brusc, se auzi un zgomot, ca i
cnd cineva sau ceva ar fi fost lovit, iar Harvath se opri
brusc. Se ntoarse ctre Rhodes, i ridic degetul mare de
la mn i continuar s urce.
La captul scrilor, un hol ngust ddea nspre o u a
dormitorului de deasupra camerei de zi, nspre o baie i un
dormitor secundar, care se afla deasupra buctriei de
unde auziser strigtele.
Harvath se strecur ncet de-a lungul holului, cu arma n
mn, gata s trag. Nu trebuia s se uite n spate,
deoarece tia c i Rhodes fcuse la fel. Totul decurse
perfect pn cnd, la un metru de u, Harvath clc pe o
scndur ubred care scri sub greutatea lui.
El ncremeni pe loc. Femeia din dormitorul din spate tcu
aproape instantaneu. Brbatul rosti cteva cuvinte de
protest nbuite, ntrebndu-se ce se ntmpla, dar
acestea fuseser ntrerupte att de repede, nct ai fi crezut
c femeia i astupase gura cu minile.
Harvath nu se clinti din loc, dar creierul lui ipa. La
naiba! Trebuia s ia o decizie. Oare o convinsese brbatul
pe femeie c nu fusese nimic? Poate, dar se ndoia. Nu i
mai puteau lua prin surprindere. Sosise timpul s atace.

329

CAPITOLUL 59
Dup ce fcu doi pai n fa, Harvath i ridic un picior
i lovi ua dormitorului. Ceea ce descoperi nu era decorul
de temni la care se atepta.
Semna cu o celul, una care ar fi fost mai potrivit
pentru nchisoarea SuperMax sau n care s fie inut nchis
Hannibal Lecter. Pereii i tavanul erau capitonai cu fii de
oel inoxidabil de care erau prinse verigi nu puteai dect
s-i imaginezi utilitatea lor. Pardoseala era din beton i
avea o scurgere n mijloc. Fereastra era, de asemenea,
acoperit cu fii de oel inoxidabil, lsnd s se vad doar
o crptur ngust acoperit cu Lucite opac i iluminat
din spate de un bec care emana o lumin difuz,
fluorescent. Un alt bec fluorescent era atrnat de tavan.
ntr-un col se afla o cuc att de mic, nct singurul mod
n care un om putea s intre nuntru era dac se ghemuia
foarte strns n poziie fetal.
Cei doi ocupani ai ncperii mpingeau monstruozitatea
imaginii la extrem. Pe un scaun rotativ aezat lng o mas
din oel neoxidabil, suspendat de peretele opus, se afla o
femeie foarte nalt, n jur de aizeci de ani. Era mbrcat
ntr-un fel de uniform de poliie sau de armat, iar lng
ea se afla o tav pe care se aflau nite obiecte ciudate,
nedemne de a fi pomenite. Harvath nu inea s tie ce erau
acele obiecte sau la ce erau folosite.
n mn inea o pereche de foarfece chirurgicale pe care
le folosea s taie hainele brbatului legat de masa din faa
ei. Tocmai ncepuse s-i taie lenjeria intim lui Kurt
Schroeder cnd Harvath deschise cu piciorul ua.
Ce naiba nseamn asta? vru s tie femeia cnd
Harvath i Rhodes ddur nval n camer, cu armele
scoase. Cine naiba v credei?
330

Taci! i ordon Harvath, smulgndu-i din mn


foarfecele i rsturnndu-i cu piciorul tava.
Sper c avei mandat pentru c avocatul meu ador s
vneze poliiti idioi.
Elizabeth, f ce i-a spus brbatul, zise Schroeder.
Femeia fu luat prin surprindere i, pentru o clip, nu tiu
ce s rspund:
Ce?!
Nu sunt poliiti.
Tu de unde tii?
Unu la mn, au arme cu amortizor, iar doi la mn,
pe unul dintre ei l cunosc. Sau, mai corect, ar trebui s
spun c tiu cine este.
Atunci, pentru tine au venit? ntreb femeia, devenind
din ce n ce mai indignat. Oamenii dau buzna la locul meu
de munc, lovesc uile cu piciorul i-mi flutur prin fa
arma, iar eu ar trebui s nu spun nimic? Nu prea cred. De
fapt, cred c-ar trebui s-mi spunei ce naiba se petrece aici,
dac nu, sun la poliie.
Harvath se uit la Rhodes.
Scoate-o de-aici.
Pe naiba! zise femeia cnd Rhodes i puse pistolul
deoparte i se apropie de ea.
De bunvoie sau silit, zise Rhodes. Cum preferi?
Femeia pufni.
Nu mi-e fric de tine.
Rspuns greit, rspunse Rhodes, aplicndu-i un pumn
n fa i dobornd-o de pe scaun.
Lovitura fu menit s ameeasc mai mult dect s
rneasc i, nainte ca dominatoarea s ajung pe jos,
Rhodes se afla deja asupra ei i i puse ctuele de plastic.
Ai grij s tac din gur, zise Harvath lund un clu
cu bil din plastic care czuse din tav.
Rhodes i-l vr n gur, apoi o ridic de jos i o conduse
nspre u.
Cnd ajunse n dreptul ei, Harvath adug:
Afl dac exist vreun sistem CETV aici. Dac exist,
vreau s tiu unde se afl unitatea de nregistrare.
331

Rhodes ddu din cap, apoi iei. Harvath i Schroeder


rmaser singuri.
Ducndu-se la tava rsturnat, Harvath o ridic, apoi i
vr pistolul la spate. ncepu s-i goleasc buzunarele
hainei i s aranjeze cu grij obiectele pe tav: un cuit,
cleti, dou rachete de semnalizare rutier i un ciocan cu
cap sferic. La toate astea, adug i foarfecele chirurgical
al femeii.
Tnrul ncerc s par calm.
Nu vei avea nevoie de ele.
Harvath l ignor.
Am spus c nu vei avea nevoie de ele.
Dndu-i jos haina, Harvath o azvrli ntr-un col i i
suflec mnecile.
Tnrul ncepu s i piard controlul.
Vorbesc serios, nu vei avea nevoie de ele.
Harvath verific legturile tnrului, apoi trase scaunul
rotund i tava lng el, dup care se aez.
Nu auzi ce-i spun? zise Schroeder pe un ton rugtor n
timp ce Harvath i verifica instrumentele pentru ultima
dat. Nu ai nevoie de ele!
Zu? rspunse Harvath, cu atenia aintit n
continuare asupra instrumentelor. i de ce nu?
Pentru c nu vreau s fiu torturat.
Dup ce i plimb privirea agale prin ncpere, Harvath
se uit la el i zise:
Am crezut c-i place.
Schroeder nu-i pierduse simul umorului.
Ceva mi spune c noi doi nu vom avea o discuie
amiabil.
Da, aa este.
A putea uura situaia pentru amndoi. Nu dein
informaii pentru care s m torturezi. i voi spune tot ce
vrei. Dar, te rog, nu m rni.
Harvath era att de obinuit cu fanaticii ideologizai ai
jihadului, nct uitase cum era s interogheze un om care
era interesat doar de sine nsui. Oare putea avea ncredere
n el? Urma s afle.
332

Cum te cheam?
Kurt Schroeder, rspunse tnrul.
tii cine sunt eu?
Da. Scot Harvath.
Pentru cine lucrezi?
Lucrez pentru o companie care se numete Advance
Technology Solutions.
Pentru cine mai exact?
Pentru directorul executiv general Craig Middleton.
Harvath i cercet faa, cutnd vreun semn care s-i
arate dac l minea sau nu. Pn n acel moment, prea c
tnrul i spune adevrul. Chiar i aa, Harvath voia s se
asigure c rmnea motivat. Pentru cineva a crui ntreag
identitate era definit de o tastatur, nu exista dect o cale
s fac asta.
Lund ciocanul cu cap sferic, Harvath vorbi foarte rar.
Mna omului este alctuit din douzeci i apte de
oase. La prima minciun, i voi rupe toate oasele de la
mna dreapt. La a doua minciun, i voi rupe oasele de la
mna stng. Dac vei continua s m mini, fie i voi tia
degetele, fie i voi scoate ochii.
Schroeder era ngrozit, iar vocea lui tremura de fric.
Dar nu mint. i spun adevrul.
Spune-mi de ce a devenit int Carlton Group.
Din cauza atacului pe care l plnuii.
Ce atac?
Nu tiu, insist Schroeder. Nu mi s-au dat detalii.
Iar tu ai crezut far s verifici c noi ne aflm n
spatele unui atac terorist mpotriva Statelor Unite?
Aa mi s-a spus. N-am fcut dect s urmez ordinele.
De necrezut. Era scuza care justificase, mai mult dect
oricare alta, uciderea attor oameni de-a lungul istoriei.
Iar tu ce rol joci mai exact n toat povestea asta? vru
s tie Harvath.
Nici unul. Chiar n-am fcut ncepu el, ns protestul
lui fu ntrerupt brusc de ciocanul cu cap rotund care i
zdrobi mna dreapt.
Schroeder ip de durere, iar trupul i rmase eapn.
333

ncerc s-i retrag mna, dar nu reui din cauza


legtorilor.
Continu s m mini, i opti Harvath la ureche, iar
eu voi continua s lovesc pn cnd i voi sfrma toate
oasele de la mn, apoi voi trece la cealalt.
Atept dou minute ca Schroeder s se opreasc din
urlat. Fu nevoit s-i trag o palm ca s-l opreasc din
smiorcit i s l fac s se concentreze.
Harvath l ntreb din nou.
Tu ce rol joci?
De data asta, Schroeder i spuse adevrul.
M-M-M-Middleton m-a pus s ntocmesc d-d-d-dosare
pentru toi cei vizai, mrturisi el.
Care au fost date trupelor de mercenari.
Da. D-d-dar eu mi-am fcut doar treaba. Noi-noi-noi
urmrim oamenii. i g-g-g-gsim. Cu a-a-a-asta ne ocupm.
Harvath vru s-i striveasc easta ca pe un pepene copt.
Ce ai fcut tu, ticlosule, a fost s fii prta la uciderea
unor oameni nevinovai; oameni care au mai mult caracter
i mai mult integritate pe fundul cetii lor de cafea dect
vei avea tu vreodat. Cte dosare ale angajailor Carlton
Group ai ntocmit?
P-p-pe toate.
Le cunoteai trecutul, faptele, totul; i, n ciuda
informaiilor, ai crezut c sunt cu toii vinovai de trdare?
Eu-eu-eu se blbi el.
Harvath l ntrerupse cnd ridic ciocanul.
Dac mi mai spui nc o dat c nu ai fcut dect s
respeci ordinele, am s-i zbor toi dinii din gur. Ai
omort oameni la care eu in. Tu i-ai omort.
Schroeder i strnse buzele i nchise gura.
Detept biat, zise Harvath, aeznd ciocanul pe tav.
Cine este Caroline Romero?
Schroeder se temea s deschid gura, dar tia c trebuia
s rspund la ntrebare.
Ea-ea-ea ncepu el.
Harvath habar nu avea c brbatul era blbit. n ritmul
acela, interogatoriul ar fi putut dura sptmni ntregi.
334

Ultimul lucru de care voia s dea dovad era mil, dar nu


strica totui s-l liniteasc puin.
Kurt, vreau s inspiri adnc, zise el i atept ca
brbatul s se conformeze. Acum mai inspir o dat.
Dup ce Schroeder se conform, Harvath continu.
M-ai minit, de aceea ai mna rupt. Ai de gnd s m
mini din nou?
Schroeder cltin din cap.
Perfect. Mai inspir adnc nc o dat, relaxeaz-te i
spune-mi cine este Caroline Romero.
A l-l-lucrat pentru ATS. A murit.
Adic a fost omort.
A ieit n strad i a fost lovit de o-o-o main.
n timp ce era urmrit de mscricii de la ATS.
Schroeder ncuviin din cap.
tii de ce era urmrit?
A furat informaii de la ATS ca s ajute Carlton Goup n
pregtirea atacului.
Individul era un idiot.
Carlton Goup nu pregtete nici un atac, zise Harvath.
Caroline Romero a furat informaii ca s demate planul
celor de la ATS. Ei sunt cei care pun la cale un atac.
ATS plnuiete un atac?
Ce tii despre Pearl Harbor Digital?
Schroeder se uit la el.
Este u-u-unul dintre cele mai grave atacuri pe care leam p-p-putea ntmpina. O mare parte din a-a-a-activitatea
noastr este s-i ferim pe clienii notri de Pearl Harbor D-ddigital. Ar putea distruge internetul i ngenunchea ntreaga
ar.
Aadar, ATS tie precis nu numai cum se va desfur
un astfel de atac, ci i care sunt punctele slabe ale
infrastructurii cibernetice americane.
D-d-da, rspunse Schroeder, dndu-i seama ce punea
la cale Craig Middleton. Dar d-d-de ce? De ce ar v-v-vrea s
fac asta?
Aici intervine Caroline Romero, dar mai nti, unde-i
sunt hainele cu care ai de gnd s te ntorci acas?
335

n d-d-dulap. De ce?
Pentru c vom face o plimbare cu maina.

336

CAPITOLUL 60
Virginia rural
Hambarul drpnat i apartamentul ponosit avuseser
acelai chiria vreme de cincizeci de ani. n tot acest timp,
Tommy Banks nu spusese nimnui nimic despre acel loc,
nici nu adusese pe nimeni acolo, pn n acel moment.
Hambarul era ca o poli de asigurare; genul de poli n
care i ncurajase s investeasc pe toi elevii lui, de-a
lungul anilor. Unii i urmaser sfatul, alii nu. Cnd erau
transferai la munca permanent de birou din Langley sau
nu mai reueau s-i ntrein financiar familia, muli dintre
ei i desfiinau conturile-fantom din banc, lsnd s le
expire contractul de nchiriere pentru proprieti similare.
Dei Banks nu judeca pe nimeni n funcie de situaia
financiar, a avea o redut ascuns era ca i cnd ai fi avut
un stingtor de incendiu sau i-ai fi pus centura de
siguran poate nu vei avea niciodat nevoie de ele, dar
dac venea acea zi, i vei mulumi lui Dumnezeu c ai fost
prevztor. n seara aceea, sosise momentul pentru Banks.
Dup ce ieiser n siguran din DC, deconectar
sistemul de urmrire a vehiculului, deconectar telefonul
mobil al brbatului cu pr alb, apoi se ndreptar ctre
ferm.
Ascunser Suburbanul n hambar i, dup ce tiar
ctuele din plastic cu care i legaser gleznele brbatului
cu pr alb, ei i traser o glug pe cap, l smucir afar din
portbagaj i l mpinser ctre scara de lemn care ducea la
apartament, ameninndu-l c vor folosi pistolul cu
electroocuri dac nu se conforma.
Odat intrai n apartament, ei i legar minile i
picioarele de un scaun zdravn, iar Carlton folosi nite cleti
337

ca s scoat sondele de srm din pieptul acestuia.


Lng un televizor vechi se aflau un video la fel de vechi
i cteva rnduri de casete. Banks era fan al westernurile i
al documentarelor despre al Doilea Rzboi Mondial. Carlton
nu dorea dect zgomot de fundal, dar nu voia s pun ceva
care s-i dea idei prizonierului, aa c i continu cutarea.
Gsi o caset pe care apreau nite litere n alfabetul
chirilic i care era de pe vremea Rzboiului Rece. Cu
siguran cuprindea un material de cercetare fcut de
Banks ca s i mbunteasc cunotinele de limb rus.
i era de-ajuns. Carlton vr caseta nuntru, porni
televizorul i ddu volumul tare.
Carlton se afla cu Banks n baie i i explica ce trebuia s
fac, ns brbatul cu prul alb nu putea s le aud
conversaia din cauza televizorului.
Singura ntrebare pe care i-o adres btrnul fu:
Cu sau far glug?
Cu glug, rspunse Carlton. Privarea de vedere
sporete efectul.
E un tip bine fcut. M tem c nu-i voi fi de prea mare
ajutor dac vrei s-l scuturi.
Vei fi un punct de sprijin. Nu va fi o treab plcut, dar
va funciona. Nu-i face griji.
Asta este specialitatea ta, Frumuelule. Eu sunt aici
doar ca s m ocup de treaba mai uoar.
Dup ce se puser de acord, brbaii se ntoarser n
garsonier, la prizonierul lor. Carlton i strnse pumnul
drept i l lovi pe brbat peste urechea stng, prin glug.
Prima ntrebare, strig Carlton ca s se fac auzit
peste zgomotul de fundal. Cum te cheam i cine te-a
trimis?
Du-te naibii, spuse brbatul cu pr alb de sub glug.
Mai nti, tu, rspunse Carlton, apoi se aplec, l apuc
de testicule prin pantaloni i i le rsuci cu putere.
Urletul brbatului se transform dintr-un rcnet jos ntrun ipt ascuit.
Faci pe deteptul cu mine, nemernicule? ntreb
Carlton, dndu-i drumul. Eu pot s fac treaba asta toat
338

ziua i va fi din ce n ce mai ru.


Du-te naibii!
Doar nu vrei s m dezamgeti, nu? i ursc pe cei
care cedeaz din prima. Uitndu-se la Banks, el spuse:
nclzete fierul.
Du-te dracului! Du-te dracului! strig prizonierul de
sub glug.
Nu i-ai clcat niciodat costumul ct timp ai fost
mbrcat cu el? ntreb Carlton. Economiseti o grmad de
timp, ns este de fapt identic cu a fi ars de viu. Apropo,
sper c n-ai haine de poliester. Se lipete mai ru dect
napalmul.
Eti un om mort! O s te omor! M-ai auzit?
Ascult-m tu pe mine, labagiule. Le-am venit de hac
mai multor oameni dect i poi tu imagina i n-am nici o
grea s te ucid. Dar s-i intre bine n cap, ai s vorbeti
cu mine. Oamenii ti sunt mori i nimeni nu tie unde
dracu te afli. Tu alegi dac vrei s scapi cu via sau s
mori nainte s termin cu tine.
Du-te dracului!
Mda, ai mai spus asta, rspunse Carlton. ntorcndu-se
din nou la Banks, el spuse: Ia gleata i lzile alea de sub
chiuvet i urmeaz-m.
Carlton se duse n spatele scaunului pe care edea
prizonierul i, cu o for inimaginabil, l nclin pe
picioarele din spate, cu tot cu ocupantul su, i l trase n
baie.
Nu m sperii, zise prizonierul pe un ton zeflemitor.
Nu-i face griji, rspunse Carlton. O voi face.
Banks rmase afar, innd n mn gleata i lzile, n
vreme ce Carlton intr n cad i apuc o bucat de spun
galben prins de o frnghie groas, maro, care atrna de
capul duului. Apoi iei din cad, veni n faa brbatului cu
pr alb i ncepu s-l loveasc brutal cu el.
Brbatul era un nemernic rezistent i nu scoase nici un
sunet dect la a cincea sau a asea lovitur. Lui Carlton nici
c-i ps i continu s-l loveasc.
Nu scpase de sub control. Dimpotriv, deinea controlul
339

i tia exact ct s ntind coarda. Cnd ncet, prizonierul


era n stare de agonie.
Cum te cheam? ntreb Carlton.
Prizonierul nu rspunse.
Cum te cheam? repet el.
Primi i rspunsul, care era acelai, dar cu mai puin
energie.
Du-te dracului.
Mie-mi convine, rspunse Carlton. S trecem la
urmtorul cerc al iadului. ine-te bine. Fcndu-i semn cu
capul lui Banks, el spuse: Adu lzile.
Rezemnd scaunul de cad, Carlton se aplec, apuc
picioarele din spate i numr pn la trei. Cu aceeai for
inimaginabil, el ridic scaunul, proptindu-l de marginea
czii, astfel nct prizonierul s stea ntr-o poziie orizontal,
cu faa la tavan. Banks puse cele dou lzi una peste alta
sub picioarele scaunului, astfel nct Carlton s poat s-i
dea drumul.
Cu rsuflarea ntretiat i cu pulsul mrit, Carlton se
rezem pre de o secund de chiuvet. Vru s spun c
devenise prea btrn pentru aa ceva, dar i ddu seama
c probabil Banks nu l va comptimi, aa c prefer s
pstreze acea remarc pentru el.
Cnd se simi pregtit, el nfc un prosop care se afla
pe cel mai apropiat suport i i-l ddu lui Tommy n schimbul
gleii. Nu avea nevoie de ajutorul acestuia pentru etapa
urmtoare. Dup cum i plcea lui s spun, nu participa
pentru prima oar la rodeo. tia cum s aplice tortura cu
ap. i, n ciuda vrstei i a faptului c nu mai era att de
puternic, putea nc s imobilizeze capul unui om legat i
s-i acopere gura cu un prosop ndeajuns de mult timp
nct s obin ceea ce voia de la acesta.
n timp ce Banks aez prosopul peste faa acoperit de
glug, Carlton ddu drumul la robinet i umplu gleata cu
ap rece. Nici nu ncepur bine, c prizonierul lor ncepu s
se zvrcoleasc. tia ce l atepta.
ine-l bine, i zise Carlton lui Banks n timp ce umplea
gleata. Scaunul era rezistent, bine lucrat. Avnd n vedere
340

legturile de plastic cu care era imobilizat, Albiciosul nu


avea nici o ans s se elibereze i s fug.
Dup ce umplu trei sferturi din gleat, Carlton nchise
robinetul, se aplec la urechea prizonierului i i spuse ncet
s tac. Dup ce brbatul ncet s se mai agite, Carlton
atept puin, apoi ncepu s fluiere primele note din
Cntnd n ploaie. Brusc, brbatul ncepu din nou s se
zvrcoleasc. Era foarte posibil s fi fost pregtit s
vorbeasc. Carlton ns nu era interesat de posibiliti.
Voia s fie sigur.
Ridicndu-se n picioare, el se opri din fluierat i ncepu
s cnte n timp ce turna ncet ap pe prosopul care
acoperea nasul i gura prizonierului.
Dac nainte brbatul cu prul alb se agitase, n acel
moment acesta ncepu s se zvrcoleasc. Banks se ls cu
toat greutatea pe prosop, strduindu-se s-l mpiedice pe
brbat s-i ntoarc faa din calea puhoiului de ap.
n cele din urm, Carlton ncet s mai toarne ap, iar
Banks ndeprt prosopul ud i se ridic.
Imediat, prizonierul i ntoarse capul ntr-o parte i
ncepu s tueasc i s gfie. n tot acest timp, Carlton
porni din nou robinetul i ncepu s umple la loc gleata. De
data asta ns, el o umplu pn la refuz. tia ce efect
psihologic va avea asupra prizonierului sunetul apei care se
revrsa n cad.
Dup cteva clipe, el opri robinetul i ncepu din nou s
fluiere, i fcu semn cu capul lui Banks, care lu din nou
prosopul ud i se pregti s-l apese peste nasul i gura
prizonierului. ns acesta se oprise din tuit i apuc s
spun:
Vignon. M numesc Martin Vignon.

341

CAPITOLUL 61
Intersecia Annapolis
Maryland
Pe toate canalele de tiri nu se vorbea dect despre
schimbul de focuri de la monumentul dedicat celui de-Al
Doilea Rzboi Mondial. Craig Middleton nu avea nevoie de
identificarea cadavrelor ca s tie despre cine era vorba. De
asemenea, nu avea nevoie s atepte ca trupul lui Martin
Vignon s fie descoperit ntr-un canal pe undeva, ca s tie
c el fusese brbatul din Suburbanul negru care fusese
rpit i dus cu maina. Middleton reuise s gseasc
destule nregistrri de pe camerele de supraveghere a
traficului ca s fac legtura.
nregistrarea era destul de slab i pn ncerc el s
localizeze SUV-ul, toate sistemele GPS ale acestuia fuseser
deja dezactivate. Nu reui nici s activeze de la distan
telefonul mobil al lui Vignon. Reed Carlton i Thomas Banks,
care ar fi trebuit s joace table undeva n Florida, i
omorser trei oameni din echipa de securitate, l rpiser
pe eful acestora i reuiser s scape neprini. Era mai
mult dect furios.
Nu-i fcea iluzii n legtur cu tratamentul la care
probabil era supus Pudr n acel moment, bietul idiot. Era
destul de curajos, dar n cele din urm toi cedau. Mai
devreme, mai degrab dect mai trziu, Vignon avea s
clacheze, tocmai de aceea trebuia s acioneze repede.
Luase deja o decizie. Se apropiaser deja prea mult. Nu
tia dac Harvath luase sau nu parte la ambuscad, dar n
acel moment nici nu mai conta. Trebuia s lanseze atacul.
Era singurul lucru care mai conta.
i scoase telefonul mobil, form din nou numrul lui
342

Schroeder, dar fu ntmpinat iar de csua vocal. Tocmai


n seara asta l-am trimis acas. Numai Dumnezeu tia pe
unde umbla i ce fcea Kurt, iar Middleton se cutremur la
acest gnd. Viaa personal a lui Schroeder nu numai c
era un dezastru, dar era i dezgusttoare.
Dup ce copie nite fiiere pe stick, lu un teanc de bani
din seiful pe care l avea n birou i l aez n serviet,
alturi de stick i de laptopul lui securizat. Apoi i ntoarse
atenia asupra computerului su i se gndi la efectele pe
care le vor avea faptele sale.
Odat atacul lansat, haosul s-ar fi instaurat n toat ara,
inclusiv n capital. tiind acest lucru, membrii comitetului
de administrare programaser o excursie comun ntr-un
loc retras pentru ei i familiile lor, astfel nct s se afle n
siguran n momentul n care avea s se dezlnuie iadul.
Muli aveau copii i nepoi peste tot n ar i urmau s-i
aduc cu ei. Acest lucru le conferea paravanul perfect i
posibilitatea s poat justifica far s strneasc ndoieli
cum se face c cei dragi au supravieuit. Puteau urmri
descompunerea rii din sigurana i confortul din
Walworth, far s aib motive de mirare, de vreme ce totul
se desfura conform unui plan stabilit cu multe luni
nainte.
ns n acel moment, Middleton trebuia s acioneze de
unul singur. Celor din comitet nu le va plcea i vor fi
nevoii s se adapteze. Holbndu-se la ecran, el ncerc s
gseasc o soluie prin care s-i mobilizeze cu toii
familiile i, n acelai timp, s nu dea n vileag faptul c
tiau dinainte de atac.
n timp ce ncerca s gseasc o variant, n mintea lui
lu natere un cu totul alt gnd. i dac membrii
comitetului nu vor fi de acord? Dac nu vor vrea s lanseze
atacul imediat? Dac vor vrea s mai atepte o sptmn,
poate dou? Ar fi un dezastru, iar el nu putea lsa s se
ntmple una ca asta.
i stoarse creierii o vreme, apoi i veni o idee. Cea mai
bun cale prin care putea obine ceea ce voia era s fac n
aa fel nct s nu par el de vin. Nu exista nici un motiv
343

pentru care atacul s nu fie lansat mai devreme atta timp


ct exista un ap ispitor. Desigur, el i membrii
comitetului procedaser la fel cu Carlton Group, cel puin
public. ns acum avea nevoie de un ap ispitor din
interiorul ATS. Cineva care s se fac vinovat pentru
lansarea prematur a atacului. Se gndise deja la cineva. O
persoan care nu va putea contrazice niciodat povestea
care i venise repede n minte. Acesta era marele avantaj
cnd venea vorba despre oamenii decedai sau, mai exact,
despre femeile decedate nu mai puteau vorbi.
Tot ce trebuia s fac era s aranjeze lucrurile n aa fel
nct s par c Caroline Romero descoperise ce puseser
la cale i ncercase s-i opreasc ascunznd un program
creat de ea n planul lor de atac. Membrii comitetului nu
dispuneau de tehnologia necesar ca s cerceteze o
asemenea acuzaie. Dac el le va spune c aa se
ntmplase, ei l vor crede pe cuvnt.
Le va explica faptul c ea inserase n programul lor
software ceea ce considerase ea a fi o bomb cu ceas, dar
care se dovedise a fi, n realitate, o canistr de dou sute i
ceva de litri de catalizator i o cutie cu chibrituri aprinse. n
ncercarea de a opri planul ATS, ea nu fcuse dect s
grbeasc atacul. Programul fusese conceput n aa fel
nct, odat declanat mecanismul, nu mai era cale de
ntoarcere.
Era o idee genial, iar pe chipul lui Middleton nflori un
zmbet. Dup ce i turn un pahar de scotch, el se aez
la biroul lui, i ndoi degetele, apoi acces staia de lucru a
Carolinei Romero de pe computerul lui. Tot ce trebuia s
fac era s antedateze cteva dovezi digitale. Odat ce
programul de atac ncepea s ruleze, se autodistrugea,
astfel nct, chiar dac cineva ar fi ncercat s-l stopeze
cutnd calul troian al Carolinei, nu ar fi gsit nimic. Era ca
i cnd ai fi cutat o cutie cu chibrituri prin ruinele unei
fabrici de nitroglicerin. Odat volatilizat, nu o mai gseai.
ntr-o or, Middleton reuise s insereze cantitatea
necesar de urme, majoritatea ngropate att de adnc,
344

nct nici nu aveau s fie descoperite probabil. Nu c ar fi


avut vreo importan. Odat ce i va anuna pe membrii
comitetului c atacul fusese lansat, acestora nu le va psa
de nimic altceva dect s se adposteasc mpreun cu
familiile lor pe proprietatea din Virginia.
Dup ce i mai turn nite scotch, el nchise cteva emailuri i verific scenariul pe care l pregtise. Apoi, dup
ce introduse una din cartelele Crypto n telefonul de pe
birou, el l apel pe primul membru al comitetului.
Allan, sunt Craig, zise el dup ce se fcu legtura.
Trebuie s stm de vorb.

345

CAPITOLUL 62
Washington, DC
Apartamentul lui Kurt Schroeder se afla n Columbia
Heights, la nord de cldirea Capitoliului. Avea grinzi din
lemn neprelucrat, perei din crmid, semnnd foarte
mult cu apartamentul unui burlac de vreo douzeci i ceva
de ani. nuntru se mai afla un televizor uria, cu ecran
plat, mai multe sisteme de jocuri video i un aparat de
jocuri mecanice, dar nici o mas de sufragerie.
Canapeaua, precum i celelalte cteva articole de
mobilier fuseser comandate din catalogul IKEA, la fel ca i
aternuturile neschimbate de pe pat i prosoapele din baia
mare, care arta cam murdar. Harvath nu vzu ns nici
un computer; asta pn cnd Schroeder descuie ua unui
dormitor mai mic.
Ua i cadranul acesteia erau confecionate din oel
armat, menite s arate ca o u obinuit de interior. n
spatele uii se afla o ncpere total diferit de restul
cocinei. Era foarte curat nu vedeai nici un bol de cereale
gol, nici o pung Doritos pe jumtate goal, nici o hain
aruncat aiurea sau vreo sticl de bere goal. Camera era
imaculat.
Mai multe monitoare plate erau atrnate ca un paravan
de o serie de suporturi din nichel lustruit, lsnd impresia
c pluteau deasupra biroului din sticl al lui Schroeder. Jurmprejur se aflau rafturi cu echipamente electronice, ale
cror lumini plpiau n mii de culori. Semna cu un centru
de control spaial n miniatur.
Uneori lucrez de acas, zise Schroeder, trgnd un
scaun de birou i invitndu-l pe Harvath s ia loc.
Dup ce acesta se aez, Rhodes intr, innd n mn o
346

pung de plastic plin cu ghea.


Asta e tot ce am gsit, zise ea, aruncndu-i-o.
Harvath prinse punga i i-o ddu lui Schroeder, care i-o
aez pe mna umflat. Folosindu-se de mna stng,
navig pe pagina de logare a ATS i parcurse etapele
necesare pentru a accesa serverele lor de la deprtare. n
tot acest timp, Casey aduse dou scaune de bar din
buctrie pentru ea i pentru Rhodes.
Odat conectat, un ir de iconie i fcur apariia. Fcu
clic pe a doua din partea stng, iar pe ecran apru o poz
cu un brbat slbnog, deghizat ntr-un clovn ru, cu dini
ascuii.
Ce-i asta? ntreb Casey, strmbnd din nas.
Este avatarul pe care l folosesc pentru Middleton. I se
potrivete perfect. Chuckles, eful care rnjete.
Harvath i roti degetul arttor, fcndu-i semn lui
Schroeder s treac la treab.
ncep, ncep, rspunse Schroeder, tastnd alte cteva
parole.
Cum ai reuit s intri n computerul lui? ntreb
Rhodes. Am crezut c este paranoic n ce privete
securitatea.
Aa este, dar tipul nu mai nceteaz cu e-mail-urile. mi
trimite cu sutele n fiecare zi. Prin urmare, odat, am inclus
n rspunsul meu un mic troian, opera mea. L-am instalat n
aa fel nct s nu l descopere nici el, nici cei care verific
n mod constant sistemele noastre, n cutare de virui i
alte chestii de genul acesta. Restul coincide cu ce v-am
povestit n main.
Le povestise c Middleton era un fetiist cnd venea
vorba despre informaii, chiar i despre cele personale.
Brbatul nregistra i analiza totul. Dac Harvath voia s
afle unde se ducea Middleton, cnd va ajunge n locul
respectiv i cine l va fi nsoi, cea mai bun metod era s
se uite la el n agend. Astfel putea s afle tot ce l interesa,
totul.
Ciudat, zise brusc Schroeder.
Harvath se aplec n fa ca s vad la ce se uita.
347

Ce este?
Middleton i-a ters agenda n urm cu dou ore.
A ters-o?
Mda. A ras toate ntlnirile viitoare. Tot.
De ce-ar fi fcut asta?
Schroeder ddu din umeri.
Habar n-am.
S fie o greeal?
Middleton nu face nimic din greeal. E genul de
individ care salveaz tot.
Atunci trebuie s fi avut un motiv. Ce-a fcut nainte
de asta? ntreb Harvath.
Schroeder aps repede tastele cu mna stng, fcu
clic de trei ori, apoi deschise o fereastr de conectare. i
analiz coninutul pre de cteva clipe.
Hmmm fcu el.
Ce s-a ntmplat?
Nu tiu. Se pare c a ptruns n coluri ascunse, n
zone unde nici mcar eu nu am acces, ns ciudat este
faptul c a fcut-o prin staia de lucru a Carolinei Romero.
Zu?
Schroeder ncuviin din cap.
i a antedatat totul astfel nct s par c ea s-a
ocupat de asta nainte s moar.
ncearc s dea vina pe ea pentru ceva.
Ce alt motiv ar avea s fac asta?
Harvath ncuviin din cap.
ntrebarea este care este motivul pentru care ncearc
s dea vina pe ea?
Tnrul cercet din nou coninutul, apoi fcu clic pe ceva.
Stickul acela pe care Caroline l-a furat de la ATS.
Spuneai c include un nume de cod pentru acel Pearl
Harbor Digital pe care l pun ei la cale?
Nisipul Albastru, rspunse Harvath. De ce?
Pentru c a strecurat i termenul sta n istoricul
cutrilor interne ale Carolinei.
Prin intern te referi la cutrile pe care le-a fcut n
serverele ATS?
348

Corect. Nu este vorba despre o cutare pe internet, ci


despre una strict intern.
Dar e moart, spuse Rhodes. Ce importan mai are ce
anume cuta?
Harvath avea aceeai ntrebare. Mai exact, Middleton
crea indicii astfel nct s par c nu numai Caroline
Romero tia despre atac, ci i ATS. De ce?
Harvath nu reuea s neleag. Creai indicii atunci cnd
voiai ca cineva s fie acuzat de crim. Ce crim ncerca s-i
nsceneze Middleton Carolinei? C tia pur i simplu despre
atac? Era moart. La ce ar fi folosit?
ncerca s o acuze c ea l provocase? Nu, nu acesta era
motivul. Acest rol l juca Carlton Group. Ei erau cei crora li
se rezervase rolul de api ispitori. i-apoi, ATS nu ar fi
vrut sub nici o form s fie asociat cu atacul. Indiferent ce
s-ar fi vrut s se cread c a fcut Caroline Romero, nu era
o chestiune extern, ci una intern.
Aadar, ce putea fi? De ce avea nevoie Middleton de un
ap ispitor pentru un atac dorit att de el, ct i de
membrii influeni ai ATS? De ce trebuia s dai vina pe
cineva i de ce-ar fi fost apul ispitor perfect cineva care
murise i nu se mai putea apra?
Cel mai simplu motiv care i veni n minte era dac atacul
eua. Asta s fie oare? Oare Middleton se rzgndise i
ncerca acum s saboteze planul i s dea vina pe Caroline?
Harvath nu era prea convins de asta. Altul trebuia s fie
motivul.
Harvath ncerca s gseasc o variant la care s se
potriveasc informaiile pe care Nicholas i le dduse despre
Caroline Romero. Nici una nu indica motivul pentru care
Middleton ar vrea s dea vina pe ea. n cele din urm
renun i l ntreb pe Schroeder:
Asta-i tot sau mai e ceva?
Tnrul se uit la ecran i rspunse:
O vreme nu a fost activ. Poate a primit un telefon sau a
fost ntrerupt, deoarece a revenit, a trimis trei e-mailuri,
apoi s-a deconectat.
Poi s le vizualizezi?
349

Schroeder ncuviin din cap i ncepu s le vizualizeze


pe rnd.
Primul are ca subiect Walworth. Este numele unui
adpost al companiei care se afl n Virginia. Este adresat
planificatorului de securitate, cruia i spune trimit urgent
un ntreg contingent la proprietate. Al doilea e-mail este
intitulat tot Walworth i este trimis administratorului
proprietii. Zice c s-a anunat o ntrunire urgent a
comitetului i c membrii acestuia vor veni n scurt timp
nsoii de familiile lor.
i cel de-al treilea e-mail?
Schroeder l deschise.
Ultimul este pentru mine. Subiect: Hei, cap de bou. E
un nemernic. Zice c a ncercat s m sune dar c
nenorocitul la de telefon e nchis. De ndat ce citesc emailul, s-mi fac bagajul i s merg la proprietate ct mai
repede. Apoi adaug: P.S.: Pstreaz tcerea. Nu spune
nimnui unde pleci. Grbete-te.
Ai mai rmas acolo peste noapte?
Eu? rspunse Schroeder, cltinnd din cap. Nu. Este
doar pentru membrii comitetului.
i pentru familiile lor, clarific Harvath.
O dat pe an, vara, ies mpreun cu familiile lor, dar
niciodat cnd are loc o ntrunire a comitetului. Astea sunt
ntotdeauna cu uile nchise. Nu vor s fie deranjai de copii
i de nepoii care alearg de colo-colo. Nici soiile lor nu au
acces. Tocmai de aceea nu are logic. De ce i-ar duce
familiile la o ntrunire de urgen a comitetului?
Pentru c au de gnd s-i lanseze atacul, zise Casey.
Dar urmtoarea ieire cu familiile pe proprietate urma
s aib loc peste vreo trei sptmni, rspunse Schroeder.
Harvath se uit la el.
Credeam c ies cu familiile doar o dat pe an, vara.
Aa este, dar anul acesta au adugat un seminar de
echip, iar membrii comitetului urmau s-i aduc i
familiile. Au nceput s i fac apariia pe proprietate.
Crezi c atunci vor lansa atacul? ntreb Casey.
Harvath ncuviin din cap.
350

Atunci ce s-a schimbat? De ce ar vrea s devanseze


data lansrii? Ce i-o fi speriat att de ru?
Ridicndu-i degetul arttor, Harvath i-l duse la piept i
spuse:
Eu.

351

CAPITOLUL 63
Virginia rural
Carlton l inea pe Martin Vignon legat de scaun i l
interoga n baie.
Brbatul cu prul alb i tenul palid primise attea lovituri
peste fa i peste cap cu bucata de spun legat de
frnghie, nct umflturile l fceau s semene cu Omulelefant. Cnd vorbea, era greu s-l nelegi. Buzele, precum
i un ochi i erau umflate. i pierduse i civa dini. Din
gur, din nas i dintr-o ureche i curgea sngele.
Btaia fusese una eficient, ns ceea ce l convinsese s
vorbeasc fusese tortura cu ap. Era imposibil s-i reziti, i
unui om pe care puine lucruri reueau s-l sperie, acest
gen de tortur i declana un val de panic necontrolat,
slbatic. Pe scurt, era nspimnttoare, o tortur la care
nu mai voia s fie supus niciodat.
Dup ce lu nite hrtie igienic pe care o vr n nrile
prizonierului, Carlton i ncepuse interogatoriul. Banks
edea pe hol, cu fierul de clcat ncins i pregtit n caz c
era nevoie.
Vignon nu avea prea multe rspunsuri. Era un simplu
uciga, ns deinea o informaie-cheie pe care o mprti
numele celor pentru care lucra. Att Carlton, ct i Banks
auziser de Craig Middleton i de ATS, dar nici unul nu l
cunoscuse.
Una dintre multele ntrebri la care Vignon nu avea un
rspuns se referea la cine omorse echipajul de securitate
al lui Carlton i cine ncercase s-l fac scrum n propria-i
cas. Vignon jur c nu fuseser nici el, nici oamenii lui i
c nu tia nimic despre asta. Carlton l crezu.
l crezu i cnd brbatul cu prul alb i spuse c habar nu
352

avea cine i omorse agenii secrei de la Carlton Group.


Dei recunoscu c avea pregtire paramilitar, treaba lui
era s se ocupe de securitatea companiei ATS.
Carlton i mai adres alte cteva zeci de ntrebri, dar
Vignon nu se dovedi folositor. Cnd veni vorba despre
afacerile interne ale companiei i despre motivul pentru
care Middleton voia s-l elimine pe Carlton i pe oamenii
lui, brbatul cu prul alb nu tia absolut nimic.
Carlton hotr s ia n considerare ceea ce tia brbatul i
s ncerce s afle ceva din toate cele auzite. ncetul cu
ncetul, Carlton reuise s l fac pe brbat s-i povesteasc
despre misiunea n care fusese implicat i care se
terminase cu capturarea lui.
Pe la jumtatea povestirii, Carlton l ntrerupse, fcu un
pas n spate i repet ceva:
Ci oameni trebuia s eliminai?
Trei, rspunse Vignon.
Dar noi n-am fost trei, doar doi.
Brbatul cu prul alb ncuviin din cap.
Middleton a crezut c poate vei lua legtura cu o a
treia persoan.
Cu cine? Care a treia persoan?
Vignon tcu o clip, ncercnd s-i aminteasc numele,
apoi zise:
Harvath. Scot Harvath. Un fost soldat SEAL. Middleton
a spus c, dac va veni i Harvath, s-l omorm.
Lui Carlton nu-i venea s-i cread urechilor. De o
sptmn l jelea pe Harvath. l crezuse mort. Nu i
ngduia nici cea mai mic speran de team ca aceasta
s nu se risipeasc. n orice caz, era prima veste bun pe
care o primise de cnd ncepuse toat povestea aceea, iar
inima i tresrea de bucurie, cu toate c ncerca s-i
stpneasc emoiile.
Harvath triete?
Brbatul cu prul alb ncuviin din cap.
Dup spusele lui Middleton, triete i este extrem de
periculos. Asta-i tot ce tiu.
Iar Middleton credea c el ar fi putut aprea la
353

ntlnirea din DC?


Vignon ddu afirmativ din cap.
Ieind din baie, Carlton se ndrept ctre buctrie i i
fcu semn lui Banks s-l urmeze.
Ce veste bun! zise btrnul.
Trebuie s ajung la un computer, rspunse Carlton.
Acum. N-ai cumva un laptop?
Banks cltin din cap.
N-am aa ceva aici. Dac vrei s nu fi gsit, trebuie s
foloseti ct mai puin electricitate.
Carlton ddu la o parte draperiile de deasupra chiuvetei
i privi nspre cas.
Dar proprietarul? E cam ntuneric acolo acum.
Sunt plecai din ora.
Este probabil s aib un computer i o legtur la
internet, nu?
Banks ridic din umeri.
Poate. Merit s aruncm o privire.
Carlton nu se mai obosi s rspund. Ajunsese aproape
de u cnd Banks strig ca s-i atrag atenia. Cnd
Carlton se ntoarse, el i arunc un set de chei.
Una dintre ele deschide ua din spate. Doamna are un
birou sub scri. S-ar putea s gseti acolo un computer.
Ar fi trebuit s tie c Tommy fcuse rost de o cheie de la
casa proprietarului i c cercetase mprejurimile. La urma
urmei, era cel mai bun spion pe care l cunoscuse Carlton
vreodat.
Cobor scrile n grab i iei din hambar, apoi travers
spaiul verde, ndreptndu-se ctre cas.
ncerc patru chei pn o gsi pe cea potrivit, apoi
intr. Era recunosctor pentru pontul de a cuta sub scri,
deoarece era un loc n care nu s-ar fi gndit s caute dup
un computer. Dar l gsi.
Se dojeni pentru c i lsase stickul IronKey n hambar.
Chiar dac nu era perfect, era folositor dac voiai s-i
ascunzi adresa IP i locaia. Dar nu era singura cale prin
care puteai face asta, iar dup ce petrecu cteva minute s
se ascund i s-i acopere urma, Carlton reui s intre pe
354

site-ul de anunuri matrimoniale pe care el i Harvath l


aleseser drept ultima surs de comunicare.
El i inu respiraia cnd fcu clic pe anunul lui.
Nenorocita aceea de pagin se ncrca foarte greu, dar
cnd se deschise n cele din urm, el vzu printre
nenumratele rspunsuri i pe cel al lui Harvath. Carlton
rsufl uurat i, de bucurie, lovi biroul cu palma att de
tare, nct afiierul din spatele lui czu.
El l ag repede pe perete, apoi fcu clic pe bara de
deasupra rspunsului primit de la Harvath, invitndu-l la o
discuie privat. Odat ce acces csua privat, el i ls
un mesaj codificat lui Harvath prin care l ntiina c el era
cel care i scria i o fcea de bunvoie, fr s-i in cineva
un pistol la tmpl. n ncheierea mesajului, el i ls
numrul telefonului su mobil nedetectabil.
Prsi pagina electronic, opri computerul, i mpinse
scaunul i nchise ua micului birou care se afla sub scri.
Dup ce ajunse la hambar, i scoase telefonul din
rucsacul pe care l lsase pe bancheta din spate a
Suburbanului i l porni. Nu trebuia dect s atepte.

355

CAPITOLUL 64
Washington, DC
Cnd Bremmer i-l livrase pe Kurt Schroeder ca s ajung
la Craig Middleton, n mintea lui Harvath se ngrmdiser
un milion de gnduri unul dintre acestea era acela c
Bremmer era un nemernic destul de alunecos. Un altul era
acela c Harvath i Schroeder nu vorbeau aceeai limb,
dar c avea pe cineva n echipa sa care o vorbea
Nicholas.
Era un risc, i nc unul foarte mare s-l ia de la ferma lui
Strieber din Texas i s-l aduc n DC, ns nimeni nu se
pricepea la tehnologie i la informaii att de bine ca
Nicholas. Nu numai c voia ca acesta s fie de fa cnd l
va interoga pe Schroeder, dar voia s-l aib aproape i n
cazul n care ATS ar fi lansat Pearl Harborul lor digital.
Dup ce i dduser drumul lui Bremmer, care era vdit
uluit i zdruncinat, s plece la meciul de hochei pe iarb al
fiicei sale, Harvath folosi unul dintre telefoanele
nedetectabile ale lui Casey ca s l sune pe Strieber. n
ciuda faptului c brbatul aterizase n Texas doar cu cteva
ore n urm, el i spuse lui Harvath s nu-i fac griji,
deoarece l va aduce pe Nicholas cu urmtoare curs
aerian a lui ctre Manassas.
Cnd acesta ateriz pe aeroport, i trimise un mesaj pe
telefon lui Harvath, iar acesta o trimise pe Rhodes s i ia
pe toi cu Suburbanul i s i aduc la apartament.
Deoarece lsaser vehiculul lui Schroeder dup colul casei
unde locuia dominatoarea, puteau veni i pleca prin
parcarea subteran a cldirii, parcnd pe locul lui.
Elizabeth, dominatoarea, reprezentase o alt problem. O
aduseser din casa ei sub ameninarea armei, iar acum se
356

afla legat i cu clu n gur n dormitorul lui Schroeder.


Rhodes i Casey o nsoiser cu rndul la toalet, ns el va
avea nevoie de ele ca s l ajute s l prind pe Middleton.
Procedase bine cnd l chemase pe Strieber, cruia i era
recunosctor pentru c aducea ntriri.
Cnd ieir din lift Rhodes, Strieber, Nicholas, Nina i
cinii, parc sosise circul n ora. ns, judecnd dup
valizele cu echipament pe care le avea asupra lui, acest circ
prea s aduc i o frntur din iad.
Harvath, care nu voia s-l lase nesupravegheat pe
Schroeder nici o secund, i prinse minile la spate cu
ctue din plastic, iar cnd echipajul i fcu apariia, l
trase dup el afar din camera cu computere. Schroeder nu
i adres nici un cuvnt Ninei, dar felul n care o privea l
fcu pe Nicholas s ia foc. Ducndu-se int la el i lovindu-i
cu piciorul pantoful ca s i atrag atenia, Nicholas i
ridic privirea, aruncndu-i o privire amenintoare, de
genul s nu ndrzneti s te pui cu mine i spunndu-i
amenintor:
Nici s nu te gndeti. E a mea.
Schroeder fu att de surprins, nct nu tiu ce s spun.
Ddu doar din cap.
Nedorind s l submineze pe prietenul lui, Harvath i
nbui rnjetul, l ls pe Schroeder n grija lui Casey i i
fcu semn piticului s l urmeze n camera cu computere
pentru a putea sta de vorb.
Harvath nu lungi prea mult vorba i i povesti despre
Bremmer, despre Schroeder i despre Middleton. Nicholas
prefer s nu se aeze, ci s inspecteze camera cu
echipamente n timp ce asculta.
Dup ce Harvath termin de povestit, prima ntrebare a
lui Nicholas fu legat de Caroline.
A fost omort de una din trupele de mercenari ale lui
Bremmer?
Nu. Schroeder mi-a spus c n ziua n care a murit, era
urmrit de oamenii ATS. A alergat n strad i a fost lovit
de o main.
Lui Nicholas nu i plcu rspunsul, dar pru mulumit
357

pentru moment.
Schroeder tie c Nina este sora Carolinei?
Harvath cltin din cap a negaie.
Bine. Aa s rmn. Ceva despre atac?
Bremmer nu tie nimic, iar Schroeder pare s fi fost
inut i el la distan. Middleton i oamenii lui sunt foarte
ateni.
Poate nu ndeajuns de ateni.
Harvath se uit la el.
Ai gsit i altceva pe stick?
Nicholas ddu afirmativ din cap.
Ceva intitulat Centrul Naional de Studii Strategice de
Aprare i Securitate.
Ce naiba mai e i asta?
Cred c este rspunsul la ntrebarea de ce acum? pe
care ne-am tot pus-o, mecanismul de declanare a atacului
cibernetic Pearl Harbor.
Nu neleg.
Nicholas i ridic degetul arttor i explic.
Centrul Naional de Studii Strategice de Aprare i
Securitate este cunoscut dup acronimul su CNSSAS sau,
mai exact, dup porecla sa, Centrul de spionaj. Varianta
oficial este c Agenia Naional de Securitate a adunat
attea informaii i a folosit atta energie ca s le sorteze,
s le analizeze i s le stocheze, nct au ajuns s
depeasc de departe capacitatea de la Fort Meade. Prin
urmare, trebuia construit o alt cldire.
Ateapt o clip, zise Harvath. Trebuia construit o
instituie complet nou? Atunci care este scopul fermelor de
servere pe care le construiesc n prezent, cum e cea din
San Antonio, de exemplu?
Nicholas i fcu cu ochiul.
Deii prea multe informaii pentru binele tu i ar
trebui s fii mai atent cnd adresezi astfel de ntrebri.
Ideea este c ai dreptate. ANS sau, mai important, ATS prin
intermediul ANS, a reuit s insufle nevoia pentru o
instituie nou-nou. ANS nu mai face fa la Fort Meade.
Este ca o gaur neagr; nu au suficient electricitate acolo.
358

i aici devin lucrurile interesante. Au fcut o list cu treizeci


i apte de posibile amplasamente i i-au dat fiecreia un
nume de cod. Camp Williams, care se afl n regiunea
muntoas din afara oraului Salt Lake City, a primit numele
de cod Aezarea albastr.
Nisipul albastru! exclam Harvath.
Nicholas ddu afirmativ din cap.
i ghici care loc a fost ales n cele din urm?
Camp Williams, cunoscut i sub denumirea de
Aezarea albastr.
ntocmai. Acolo, Agenia Naional de Securitate a
nceput proiectul su de construcie n valoare de dou
miliarde de dolari. Centrul de spionaj ocup o suprafa de
aproape zece hectare pentru stocarea datelor, suport
tehnic i spaiu administrativ este de cinci ori mai mare
dect Capitoliul Statelor Unite. Deine propriile-i centrale
electrice, generatoare i rezervoare uriae pentru
combustibil i ap. Aici apare cea mai impresionant
caracteristic. Conform notielor Carolinei, CNSSAS nu
nseamn doar colectarea i stocarea de informaii. Scopul
su real este acela de a deveni nucleul unui internet nounou, controlat de guvern. Aadar, ca s-i rspund la
ntrebarea de ce acum?: pentru c ATS este pregtit. n
sfrit, are la ndemn toat tehnologia. Singurul lucru de
care mai are nevoie ca s fac schimbarea
Este o criz, zise Harvath, terminnd fraza n locul lui,
ndeajuns de exploziv nct s o justifice.

359

CAPITOLUL 65
Asta era, i zise Harvath. Nu avea importan cum
plnuiau s o fac, tot ce conta era ce plnuiau s fac.
Totul ncepu s prind contur n mintea lui.
Cderea internetului ar avea repercusiuni mortale
avioanele i trenurile s-ar ciocni, reeaua electric ar cdea,
bncile i serviciile financiare ar deveni nefuncionale,
serviciile de utiliti i de urgen s-ar opri, la fel i
furnizarea de combustibil, mncare i medicamente. Zeci
de mii, dac nu sute de mii sau chiar milioane de oameni ar
muri. i, n vreme ce societatea se va prbui, Craig
Middleton i comitetul su de directori al ATS se vor afla n
siguran, pe proprietatea lor de optzeci de hectare din
Virginia i vor ine totul sub control. ns Harvath nu avea
de gnd s permit aa ceva.
Chiar dac oprea atacul nainte s se declaneze, criza
politic ar fi depit limitele maxime. Directorii care
alctuiau comitetul ATS erau printre cei mai influeni
oameni ai guvernului. Politica i diplomaia nu fuseser
niciodat punctele lui forte. Acestea erau un domeniu n
care Btrnul excela. Ceea ce i aduse aminte de ceva.
ntorcndu-se ctre Nicholas, el art ctre peretele de
ecrane i ntreb:
Poi deschide pentru mine o conexiune pe internet de
pe unul din ecranele astea?
Piticul se urc pe scaunul lui Schroeder i se puse pe
treab. Cteva clipe mai trziu spuse:
Gata.
Harvath i spuse URL-ul pe care voia s-l conecteze.
Nicholas se opri i arunc o privire peste umr.
Pe bune?
Poveste lung. F-o, te rog.
360

Nicholas se ntoarse i fcu ce i se spuse. Dup ce navig


pe pagina de web, el se ridic de la birou i l ls pe
Harvath.
Acesta i trase scaunul, apuc mouse-ul i ncepu s dea
clic pe anunuri pn cnd ajunse la cel al Btrnului.
Primise un rspuns! Nu-i venea s cread. Rspunsul l
invita la o discuie privat. Harvath hotr s acceseze
linkul.
Avnd n vedere exprimarea, era mai presus de orice
ndoial c mesajul fusese scris de Btrn. Era el i tria. i
lsase i un numr de telefon.
Harvath presupuse c era un telefon de doi bani pe care
Btrnul putea s-l arunce dac era cazul. ntrebarea era
dac ATS i dduse de urm? Dac l-ar fi sunat pe Btrn, iar fi adus la apartamentul lui Schroeder pe btuii
acestora?
Harvath se gndi s coboare, s urce n Suburban i s
conduc pn ntr-un loc de unde s poat suna, dar dac
cineva asculta convorbirile i ncerca s-i dea de urm, vor
folosi probabil una dintre multele camere de supraveghere
care mpnzeau oraul ca s i localizeze vehiculul i s l
urmreasc la ntoarcere.
Pe de alt parte, dup spusele lui Schroeder, el era
singurul pe care l nsrcinase Middleton s i localizeze pe
Harvath i pe Btrn. Nu exista nici o armat de analiti de
la ATS care s se ocupe de treaba asta zi i noapte.
Avea logic. Pe Middleton nu l interesa dect
compartimentalizarea. Cu ct angajaii lui tiau mai puine,
cu att mai bine. Schroeder se dovedise a fi destul de
capabil. i dduse de urm lui Harvath n Paris, Spania i
Texas ca s nu mai vorbim despre ceilali ageni pe care i
urmrise. Dac ar fi implicat mai muli angajai, indiferent
ct de puine informaii le-ar fi dat, Middleton ar fi riscat s
se demate. Harvath hotr c merita osteneala.
Cnd telefonul sun a treia oar, Reed Carlton rspunse.
Dup cteva schimburi de replici prin care i stabiliser
identitatea, Btrnul spuse:
Nici nu-i pot spune ct m bucur s-i aud vocea.
361

i eu, rspunse Harvath. Trebuie s ne ntlnim. Exist


multe lucruri pe care trebuie s i le spun.
Eti n ora?
Da. Dar tu?
Nu. Am vrut s m deconectez puin, zise Carlton.
Este o idee bun. Ce-ai zice s vin la tine?
Btrnul fu de acord i, odat conversaia ncheiat, el i
trimise coordonatele.
O or i jumtate mai trziu, cei doi brbai se ntlnir n
parcarea unei taverne, nu departe de apartamentul lui
Tommy Banks, care se afla deasupra hambarului. Carlton l
mbri clduros pe Harvath.
Am crezut c-ai murit.
i eu am crezut la fel despre tine, zise Harvath,
mbrindu-l la rndul lui, extrem de bucuros c Btrnul
tria. Dispoziia lui se schimb ns dup ce se desprinse
din mbriare i ncepu s-i povesteasc lui Carlton. S-a
ntmplat att de repede. N-am mai putut face nimic pentru
Riley.
Btrnul cltin din cap.
O s-i facem pe nenorocii s plteasc. Mi-a fi dorit
s avem mai mult ajutor.
Nu suntem singuri, rspunse el. Scond lanterna, el i
fcu palma cu n jurul lentilei i o aprinse scurt de dou
ori.
Harvath le lsase pe cele dou membre ale Proiectului
Atena la opt sute de metri mai sus, iar ele strbtuser
distana pe jos pn la locul ntlnirii. Casey iei prima din
ntuneric, urmat de Rhodes, care inea n mn o hus din
nailon n care se afla mitraliera LaRue Predat AR, prevzut
cu o lunet cu viziune nocturn, pe care Strieber o adusese
cu el pentru orice eventualitate.
Femeile nu l mai ntlniser pe Carlton n persoan.
Dup ce fcur prezentrile, el le suger s i continue
convorbirea la ferm. Harvath fu de acord i urcar n cele
dou vehicule. Odat ce Btrnul iei n strad, Harvath
ls o oarecare distan ntre ei.
362

Cnd ajunser la ferm, Banks rmase s l pzeasc pe


Martin Vignon n apartamentul de deasupra hambarului, n
vreme ce Carlton pregti nite cafea pentru echipa strns
n buctria din casa mare. Tommy i spuse s nu-i fac
griji pentru c va lmuri el lucrurile cu proprietarii atunci
cnd acetia se vor ntoarce din cltoria lor.
Harvath i povesti lui Carlton tot ceea ce se ntmplase,
apoi veni i rndul lui Carlton. ncepu prin a-i explica de ce
o trimisese pe Riley la Paris. Un bancher francez ajutase
cteva naiuni s se sustrag de la sanciunile financiare i
ncepuse s se implice i n traficul cu arme. Apruser
temeri c departamentul CIA din Paris ar fi putut fi
compromis, aadar Carlton fusese rugat s trimit acolo o
echip. ns atacul s-a petrecut nainte s apuce s-i
anune pe Riley i Harvath de aceast nou misiune.
Btrnul i povesti apoi tot ceea ce se mai ntmplase. n
stilul su propriu i caracteristic, i dezvlui lui Harvath doar
acele fapte pe care considera c trebuie s le tie acesta,
pstrnd restul doar pentru el. Casey i Rhodes ascultau n
linite, atente la toate detaliile.
Dup ce Carlton termin, iar ei i adresar tot felul de
ntrebri despre ATS, Btrnul se uit la Harvath i zise:
Ai dreptate n legtur cu efectul politic. O singur
acuzaie, far a apela la corpus delicti, nu va ajunge ca s i
doboare.
Dar informaiile de pe stick?
Chiar dac a fi citit tot materialul, nu cred c m-a
baza doar pe ele.
Dar declaraiile? ntreb Harvath. l ai pe Vignon. Noi l
avem pe Schroeder, iar pe Bremmer l putem contacta
oricnd.
Toi trei au fost rpii de noi la un moment dat de-a
lungul acestui proces, iar ei vor refuza s depun mrturie
ca s nu fie incriminai. Vor vorbi doar dac vor primi
imunitate. Ca s obinem aa ceva, vom fi nevoii s
mergem la preedinte sau la procurorul-general i s le
oferim ceva substanial ceva tangibil i incriminator.
Asta n-ar fi o problem, dar nu avem timp pentru aa
363

ceva. Atacul este pe punctul de a se declana i tii ceva?


Puin mi pas de efectele politice. Vreau s mpiedic
atacul. Ne vom ocupa de efectele politice mai trziu.
Carlton lu o gur de cafea, cugetnd n tot acest timp.
Sunt de acord. Indiferent ce dovezi le-am oferi
preedintelui i Procuraturii Generale, avnd n vedere
juctorii implicai, vor face n aa fel nct s investigheze
pe toate prile povestea asta nainte s fac o micare.
Cu alte cuvinte, paralizie.
Nu, nu paralizie. Vorbim despre sfritul carierei
politice din cauza unui pas greit sau a unei erori. Cred c o
atenie extrem de sporit ar fi cuvntul de ordine. Dar ai
dreptate. Se vor mica foarte ncet. Vor face totul ca la
carte, vor fi extrem de minuioi.
Dar asta-i bine. Cu ct vor aduna mai multe dovezi, cu
att mai bine. ns tot ce m intereseaz pe mine este s
opresc atacul.
Btrnul mai lu o gur de cafea. Se ls tcerea.
Singurul sunet care se auzea era ticitul unui ceas de
perete, care se afla n hol.
n cele din urm, Carlton se uit la el i spuse:
Ce vrei s faci?
Harvath nu trebuia s se gndeasc la un rspuns. tia
exact ce voia s fac.
Vreau s m duc acolo. n seara asta. Acum.

364

CAPITOLUL 66
Mike Strieber fu o adevrat man cereasc. Cnd fcuse
cursa de seara, el luase iniiativa s aduc i noua
mitralier pe care o folosea Rhodes, precum i un
echipament de vedere nocturn pentru Harvath. Era una
dintre multele valize cu echipament pe care Harvath, Casey
i Rhodes le ncrcar n Suburban nainte s plece din DE
ca s se ntlneasc cu Reed Carlton. Iar acum, cnd
Harvath nainta noaptea de-a lungul lizierei pdurii, care se
afla la nord de proprietatea ATS, i era foarte recunosctor.
Schroeder i schiase tot ceea ce tia despre proprietate,
ns Vignon, eful departamentului de securitate, fusese cel
care le oferise cea mai bun privire de ansamblu. Oferise
aceste informaii constrns fiind, desigur, dar informaiile
erau suficient de amnunite nct s alctuiasc un plan
ct de ct onorabil.
ns cele mai folositoare informaii fuseser cele legate
de angajai i structura ierarhic, despre pregtirea
acestora i despre ct de dispui ar fi fost s se pun n
calea un intrus dac l-ar fi considerat o ameninare. Vignon
vorbise pe leau, mai ales cnd veni vorba despre ultimul
aspect. Agenii de securitate ai proprietii erau foarte bine
pregtii i aveau und verde s ucid orice intrus care ar fi
opus rezisten. i cum Harvath nu era biatul cu bicicleta
care mprea ziare, nu avea nici un dubiu n ce categorie lar fi ncadrat dac l-ar fi prins. Ideea era s nu se lase prins.
n timp ce nainta prin pdure, i aduse aminte de Riley
Turner. Nu i putea permite s se gndeasc la ea, nu n
acel moment. Trebuia s se concentreze. Aezndu-i
amintirea n acea cutie din fier pe care o pstra ntr-un
colior prfuit al minii, trnti capacul i l ncuie. Va sosi i
vremea s se mpace cu moartea lui Riley; ns nu era
365

momentul potrivit. Concentrndu-i atenia asupra a ceea


ce l atepta, el revizui n minte tot ce aflase despre
cldirea ATS.
Dup spusele lui Vignon, pe proprietate nu existau cini,
ceea ce era o mare uurare. ns din spusele lui Schroeder,
ntrite de altfel i de Vignon, existau nenumrate sisteme
specifice pentru detectarea intruilor. Din fericire,
Schroeder ajutase la instalarea i la centralizarea acestora.
Din apartamentul lui din DC, sub stricta supraveghere a lui
Nicholas, Schroeder crease zone moarte prin care Harvath
putea s se strecoare i s se apropie de cldirea
principal. De asemenea, fcuse n aa fel nct unda
staiilor lor de emisie-recepie s strpung scutul
antisemnal care acoperea, de obicei, proprietatea.
Cnd Harvath intercept prima patrul, exact cam pe
unde Vignon le spusese c va fi, el o avertiz ncet pe
Rhodes despre amplasarea lor.
Overwatch. Aici Norvegianul. M auzi? Terminat.
Aici Overwatch, rspunse ea. Te aud, Norvegianule.
Terminat.
Am doi paznici pe jos, la est de locul unde m aflu. i
vezi? Terminat.
Negativ, Norvegianule. Rmi pe poziie.
Trecur cteva secunde nainte ca Rhodes s vorbeasc
din nou n casca lui Harvath:
Norvegianule, aici Overwatch. I-am reperat. Terminat.
Mike Strieber adusese i o carabin M4, prevzut cu o
puternic lunet cu viziune nocturn. Harvath era foarte
contient de faptul c urma s lanseze o operaiune foarte
similar cu cea pe care o lansase ATS mpotriva lui n Texas.
Reflectnd asupra acestui aspect, el o avertizase pe Rhodes
s aib grij s nu fie prins n mijlocul unei ambuscade.
n vreme ce Rhodes l acoperea pe Harvath de undeva
din spatele proprietii, Casey se apropia de proprietate
prin fa. Sarcina ei era s creeze o diversiune, astfel nct
Harvath s poat scpa dac era cazul.
Era o noapte potrivit pentru atac. Afar era frig, iar cerul
era acoperit de nori grei. Vntul scutura ramurile copacilor,
366

iar frunzele vetejite se aterneau pe pmnt. Era genul de


noapte care fcea s amoreasc simurile celor care erau
de gard. Cu ct era mai aspru vntul, cu att erai mai
predispus s pui totul pe seama lui. n astfel de nopi se
puteau ntmpla multe lucruri neprevzute, iar Harvath
conta pe asta.
Ascuns n spatele copacilor, se deplas nspre sud-est.
Ideea era s stea ct mai puin timp posibil pe teren
deschis. Problema era c n jurul cldirii principale se
ntindeau ct vedeai cu ochii peluze frumos amenajate. Un
intrus ar fi putut trece neobservat doar dac se apropia din
partea lateral, unde se aflau cldirile anexe. ns i cei de
la ATS tiau acest lucru i securizaser i acea latur.
Pentru Harvath nu tehnologia folosit era o problem, ci
numrul de angajai.
Unul dintre avantajele sale era elementul-surpriz. Un alt
avantaj era acela c nici unul dintre paznicii din noaptea
aceea nu se atepta la aa ceva. Decizia lui Middleton de ai convoca acolo fusese una de ultim moment. Drept
rezultat, unii dintre ei erau probabil obosii i mai puin
entuziati. Asta nu nsemna, ns, c nu constituiau o
ameninare. Harvath ar fi rezistat mai mult dect
majoritatea far s doarm. i chiar dac nu i plcea
starea n care se afla, aceasta nu l fcea mai puin
periculos. Din contr, adesea, lipsa somnului i crea o
dispoziie proast.
Teroritii l indispuneau profund, iar n ochii lui, Middleton
i toi cei care aveau legtur cu ATS nu erau altceva. n
afar de soiile i membrii familiilor, pe proprietate nu era
nimeni nevinovat. La aceasta se gndea odat ajuns la
marginea pdurii, la o sut de metri fa de locul unde
ncepeau cldirile auxiliare.
Din locul unde sttea ghemuit, zri o alt patrul format
din doi oameni. O apel din nou pe Rhodes i i spuse:
Overwatch. Aici Norvegianul M auzi? Terminat.
Norvegianule, aici Overwatch. Te aud. Terminat.
Mai vd o patrul. Doi paznici n lateralul meu, lng
magazia lung. I-ai reperat? Terminat.
367

Recepionat, Norvegianule. Overwatch i-a reperat. Doi


paznici, la nord de magazia lung. Terminat.
Mai vezi ceva? Terminat.
Negativ, Norvegianule. Am sesizat micare lng
grajduri, posibil o alt patrul, dar a plecat. Ai und verde.
Terminat.
Recepionat, rspunse Harvath. Rmi pe poziie.
Era narmat cu o mitralier OBR, cu eav scurt i
extrem de precis, prevzut cu amortizor, calibrul 5.56.
Deasupra era fixat un vizor holografic de arm, EOTech
XPS3, iar n spate, un monoclu PVS-14 cu viziune nocturn.
Harvath cercet ntunericul cu ajutorul lui, descoperind
astfel primele dou patrule. Controlndu-i respiraia, el
privi nc o dat prin lentile, mturnd ncet zona i apoi
vorbi n staie:
Overwatch, aici Norvegianul. Ai und verde s i
mputi pe paznicii de lng magazie. Terminat.
Recepionat,
Norvegianule.
Overwatch
are
permisiunea de a trage. Ochete paznici din partea de nord
a magaziei n trei doi unu
Harvath privi cum prima santinel fu lovit n cap,
urmat imediat de cea de-a doua. nainte ca cele dou
trupuri s se prbueasc la pmnt, el o luase deja la
fug.
Era una dintre cele mai rapide curse de o sut de metri
pe care le strbtuse vreodat. Oprindu-se prin alunecare
n pietriul i praful din spatele magaziei, fu ct pe ce s-i
piard echilibrul.
Dup ce cercet zona n vederea unei poteniale
ameninri, el trase un cadavru, apoi pe al doilea mai
aproape de magazie, astfel nct trupurile paznicilor s fie
ascunse de umbra construciei.
Se afla ntr-o zon unde Rhodes nu l putea urmri. Erau
prea multe cldiri i diverse piese de echipament de care el
se va folosi ca s se ascund, fapt care i va bloca ei
cmpul vizual. Abia n ultima sa curs ctre cas va putea
s l vad.
Overwatch ctre Norvegian. Succes. Overwatch
368

terminat.
Harvath inspir adnc, expir, apoi ciuli urechile. Vntul
sufla cu putere i i mulumi din nou lui Dumnezeu c nu
existau cini pe proprietate. L-ar fi mirosit de la deprtare,
mai ales acum cnd ncepuse s transpire.
inndu-i spatele lipit de peretele magaziei, se strecur
ctre colul ndeprtat al cldirii. Pregtindu-i arma,
numr pn la trei i iei de dup col, gata s trag. Nu
era nimeni acolo. ncepu s urce ncet deluorul,
ascunzndu-se n umbra magaziei ca s nu poat fi reperat
din cldirea principal. Deocamdat, totul mergea conform
planului.
La captul magaziei se ntindea o fie lung de vreo
patruzeci de metri de spaiu deschis pn la cldirea
urmtoare. Parcat ntre cele dou cldiri, cam la dou treimi
din distan, se afla unul dintre vehiculele utilitare ale
proprietii. Dup ce folosi echipamentul pentru viziune
nocturn ca s scaneze zona, Harvath o porni din loc.
Oprindu-se din nou brusc, el se ascunse n spatele unui
bloc motor i ascult. Nu deslui nimic n afar de uieratul
vntului.
Aruncnd o privire de dup partea din fa a vehiculului,
el cercet zona prin vizor i, nevznd nimic, se ridic n
picioare i ni din nou din loc.
Urmtoarea cldire era grajdul. Acolo spusese Rhodes c
depistase micare. Lund-o prin spatele grajdului, Harvath
nconjur peretele exterior.
Pe jumtate ridicat, el clc pe ceva i fu ct pe ce s se
mpiedice, dar i recuper repede echilibru. Nu apuc bine
s se redreseze, cnd i fcur apariia doi brbai.
Vorbeau ntre ei i fur luai prin surprindere. nainte ca
acetia s apuce s-i pregteasc armele i s inteasc,
Harvath aps pe trgaci, mpucndu-l pe primul brbat,
apoi l ucise i pe al doilea.
Paznici dobori, opti el n staie, n timp ce se
strecura ctre terenul pentru echitaie. Dincolo de manej se
afla un ir de garaje, iar n spatele acestuia sprintul final
pn la cas.
369

Harvath trecu de arena de echitaie i ajunse n spatele


garajelor far alte incidente. Nu mai avea de parcurs dect
o singur zon descoperit, pe care o numiser podul,
nainte s ajung la cldirea principal.
Norvegianul ctre Overwatch. M auzi? Terminat.
Recepionat, Norvegianule. Te aud. Terminat.
Pregtit s traversez podul. Care este situaia?
Terminat.
O patrul tocmai a trecut pe-acolo. Ar trebui s ajungi
nainte s se ntoarc. Terminat.
Recepionat, rspunse Harvath. Rmi pe poziie.
Cercet zona prin vizorul armei, inspir adnc de trei ori,
apoi spuse: Acum!
nind din spatele garajelor, o lu la fug nspre spatele
casei. Era o curs de o sut i ceva de metri. Fugi ct putu
de tare.
Ajunsese pe la mijlocul distanei cnd observ micare cu
coada ochiului. Erau dou santinele, iar el nu avea cum s
se ntoarc i s le mpute.

370

CAPITOLUL 67
nainte ca Harvath s se ntoarc i s trag, el o auzi pe
Rhodes n casc: Ferete-te! urmat de un alt Ferete-te!
cnd trupurile se prbuir n stnga lui.
Rhodes era uimitoare. i acoperea spatele, iar el continu
s se mite ct putu de repede.
Cnd ajunse n cele din urm la cas, plmnii parc i
luaser foc. Se lipi de perete, ascunzndu-se i inspir
adnc pn cnd sngele i se oxigen, iar inima ncepu s-i
bat regulat. n tot acest timp nu mic arma, care era
ndreptat ctre ua din spate a casei.
De ndat ce pulsul i btile inimii i revenir la normal,
se pregti s ptrund n cas.
Dup spusele lui Vignon, agenii de securitate intrau i
ieeau prin buctrie, astfel nct ua rmnea mereu
deschis. Strecurndu-se ctre ea, Harvath roti ncet de
mnerul rotund i descoperi c ua era ntr-adevr
deschis. El opti n staie:
Norvegianul intr n trei, doi, unu.
Deschise ua i ptrunse ncet n buctrie. La mas
edeau doi paznici, iar un al treilea era ocupat la chiuvet.
i mpuc de cte dou ori n cap i scp o njurtur n
oapt cnd brbatul de lng chiuvet scp cana cu
cafea pe care o inea n mn, aceasta sprgndu-se de
chiuvet.
Oare mai auzise cineva? Lui i se pruse un zgomot
asurzitor i nu doar pentru c se afla n alert maxim sau
pentru c nu suporta glgia. Fusese un zgomot puternic.
Prea puternic. La naiba. Trebuia s intre n aciune.
Pind nspre captul ndeprtat al ncperii, ajunse la
nite scri care duceau ctre dormitoare. Vignon i spusese
cine ocupa fiecare camer, toate botezate dup personaje
371

din literatur. Dar nainte s urce la etaj, Harvath voia s


cerceteze parterul.
Traversnd buctria, el verific o ncpere mic unde se
servea micul dejun, apoi oficiul majordomului, care se afla
alturi. Ptrunse n sufrageria oficial i o cercet repede,
dup care se ntoarse n buctrie i travers holul destinat
servitorilor, care ducea n partea frontal a casei. Auzi ns
un zgomot undeva n spatele lui.
Lipindu-se de peretele de lng intrarea n sufragerie, el
i ciuli urechile, ncercnd s i dea seama ce era. Era un
zgomot de pai. Un mers ncet i metodic, ba chiar prudent.
Avnd n vedere faptul c dduse n buctrie peste trei
paznici, Harvath era dispus s pun rmag c auzea paii
celui de-al patrulea paznic, care probabil ieise la o igar
sau folosise una dintre toaletele din cas.
Atrnndu-i arma de umr, Harvath scoase din teac un
pumnal cu lama subire i se pregti.
Cnd silueta i fcu apariia n prag, el i nltur brusc
pistolul i i nfipse pumnalul n gt. mpinse lama n sus,
apoi o trase nspre urechea dreapt a brbatului,
despicndu-l pn la urechea stng.
Lsndu-l uor pe brbat pe jos, el i scoase pumnalul, l
terse i l vr napoi n teac.
Se strecur apoi prin sala destinat jocurilor de cri,
apoi printr-o bibliotec destul de bogat, iar la urm prin
camera de zi. Nu se vedea nici ipenie de om. Cel puin
pn cnd nu iei prin partea cealalt a ncperii, unde pe
hol se revrsa lumina printr-o u deschis. Harvath se
ndrept cu mare grij ntr-acolo.
Furindu-se ntr-o camer de studiu, ai crei perei erau
decorai cu capete de animale i care avea un emineu
uria, Harvath l gsi pe Craig Middleton. Acesta edea ntrun fotoliu din piele cu sptar nalt, la un birou din lemn
ornat. Pe nas avea o pereche de ochelari de vedere prin
care studia un set de hri desfurate n faa lui. Avea
mnecile de la cma suflecate, iar sacoul i cravata se
aflau pe un scaun din apropiere. n mna dreapt inea un
pahar cu ghea, iar coninutul acestuia prea a fi scotch.
372

Nu mica, zise Harvath cnd intr n ncpere.


Middleton i ridic ochii de pe hrtii. Pe faa lui aspr apru
un zmbet.
Ia te uit! n sfrit, a venit muntele la Mohamed.
Cnd zic nu mica m refer i la gur.
Middleton agit cuburile de ghea din pahar, de parc iar fi tremurat mna dreapt.
Cine din conducere se mai afl n cas?
Ce-ai zice de un pahar mai nti?
Harvath rspunse trgnd dou gloane n partea de sus
a sptarului, de o parte i de alta a capului su.
Patru, rspunse Middleton. Cu toate c am auzit o
main acum o or, deci s-ar putea s fie cinci. Am fost
cam ocupat.
Te cred i eu. Ridic-te. Vii cu mine.
Middleton i zmbi i se ls pe sptarul fotoliului.
i-a oferi un post foarte cldu la noi, dar tiu c nu lai accepta. Pcat. Ne-ar fi de folos un om cu priceperea ta.
Lumea se schimb, i chiar destul de repede. Indivizii ca
tine vor fi nevoii s se adapteze, altfel vor fi strivii de
progresul pe care l face ara noastr.
Harvath mai trase dou gloane n birou, ratnd
milimetric genunchii lui Middleton.
Am zis s te ridici.
Middleton se ndeprt de birou i lu o nghiitur
zdravn de butur.
Sper c acolo unde vom merge, va fi aa ceva din
belug. Aeznd paharul pe birou, el zmbi, apoi adug: i
place scotch-ul, domnule Harvath? M refer la un scotch
foarte, foarte bun. Am o sticl special pe care am pstrato pentru mine.
Harvath vru s-i spun s tac din gur i s ias de
dup birou, cnd se auzi o pocnitur, iar apoi simi cum
dou sonde cu srm i se nfipser ntre omoplai.
Cnd curentul electric i strbtu corpul, muchii i
cedar, iar el czu n fa ca un trunchi de copac care
tocmai fusese tiat. Se izbi de pardoseal cu faa, iar
sngele i ni pe nas.
373

l ntoarser pe spate i i luar pistolul i mitraliera. Dup


ce i recpt cunotina i reui s neleag ce se
ntmpla, fu uluit s l vad pe Chuck Bremmer stnd lng
Middleton, cu un pistol cu electroocuri n mna dreapt.
Ne-a luat toat noaptea, zise el cu dispre, dar am
tiut c, n cele din urm, vei veni aici.
Zicnd acestea, el aps din nou pe trgaciul pistolului
Taser, ndreptndu-l n jos i l electrocut crunt pe Harvath.
Dup ce se opri, iar Harvath i recpt din nou
cunotina, Bremmer naint i l lovi ct putu de tare cu
piciorul n coaste.
Asta-i pentru c ai pus un lunetist s o inteasc pe
nenorocita de nevast-mea. Lovitura fu foarte dureroas,
dar nu la fel de dureroas ca cea pe care acesta i-o aplic
sub brbie, fcndu-l s se simt ca i cnd un fulger i-ar fi
strbtut easta. i asta-i pentru c ai vizat-o pe fiica mea.
Pe fiica mea! Nemernicule!
Cnd Bremmer se retrase, Middleton privi n jos la
Harvath.
Ai reuit s-l pcleti pe btrnul Chuck o vreme.
ns, n cele din urm, s-a gndit c merit s mai fac o
ncercare i s scape de tine. A fost o vntoare pe cinste.
Nu crezi?
Harvath scuip snge pe covorul persan pe care era
ntins, apoi i mic falca ntr-o parte i n cealalt.
Din moment ce i-ai prins pe Vignon i pe Schroeder,
ne-am gndit c ar fi inutil s ncercm s te oprim s intri
pe proprietate. De fapt, a fost ideea lui Chuck s te lsm
s intri. Dac te-ar fi prins agenii de securitate, perfect.
Dac nu, ne-am gndit c planul acesta va funciona, i
chiar aa a i fost. i-acum, s ncheiem socotelile.
Harvath privi cum Middleton fcu semn s i se dea
mitraliera. Bremmer verific s vad dac exista glon pe
eav, apoi i-o ntinse.
El o ridic, apoi o ls n jos de cteva ori, iar n cele din
urm propti patul armei de umr. ndeprtndu-se de
Harvath, el ridic arma i o ndrept ctre capetele de
animale agate de perete. Bremmer jubila, rnjind cu toi
374

dinii.
ns rnjetul i dispru cnd Middleton ndrept arma
ctre el i aps pe trgaci.
O pcl rozalie atrn n aer, asemntoare unui halo
dezgusttor, cnd glonul i retez jumtate din cap
brbatului.
Foarte frumos, zise Middleton, ducndu-se i ridicnd
pistolul Taser. Chiar foarte frumos. i-acum s ne ocupm
de celelalte socoteli. A vrea s tiu unde i ii pe Kurt
Schroeder i pe eful departamentului de securitate,
domnul Vignon.
Harvath i ridic privirea, zmbi i cltin din cap.
Strngea deja din dini, tiind ce urma s se ntmple.
Apsnd pe trgaciul pistolului Taser, Middleton i
electrocut din nou pe Harvath.
Trupul lui deveni rigid ca o bucat de lemn, apoi ncepu
s se ncovoaie cnd i arcui spatele i se sprijini n umerii
ncordai.
Cnd efectul electrocutrii dispru, Middleton repet
ntrebarea.
Plimb ursul, rspunse Harvath.
Directorul ATS fu vizibil nemulumit de acest rspuns i i
induse din nou lui Harvath o stare de agonie cu ajutorul
dispozitivului.
Aps pe trgaci nc de dou ori doar ca s-i arate cte
de departe era dispus s mearg.
Cnd ochii lui Harvath, care i se ntoarser n cap,
revenir la starea lor iniial, iar el reui s-i concentreze
privirea, Middleton se aplec deasupra lui i fcu din nou
presiuni asupra lui.
Ascult-m, ticlosule. Ultima ans. Dup asta, iau
arma i ncep s-i vr gloane n nenorociii ia de
genunchi. Unde sunt oamenii mei? i ce-i mai important,
unde naiba sunt Banks i Carlton?
Chiar aici, tmpitule, se auzi o voce din pragul uii.
Middleton se ntoarse n momentul n care Reed Carlton
mim un srut i expedie dou gloane din pistolul su
personalizat 1911.
375

EPILOG
Cu toate c Reed Carlton cunotea destule persoane
influente n Washington, Tommy Banks fu cel care reui s-i
adune pe toi efii FBI, CIA, ANS i ai Ministerului Aprrii
ntr-o ncpere, ntr-un timp att de scurt. Harvath nu avea
nici un chef s participe la ntlnire, aa c refuz politicos.
Carlton nelese de ce dorea s rmn n umbr. l rug
doar ca el i Nicholas, care se ntorsese n Texas s stea
alturi de Nina, s fie disponibili printr-un sistem de
comunicare sigur, n caz c vor exista ntrebri.
i, ntr-adevr, ntrebrile fur multe, cele mai multe
intite ctre directorul Ageniei Naionale de Securitate. Toi
efii ageniilor considerau ATS un monstru care scpase de
sub controlul ANS. Acetia bnuiau de mult timp ce punea
la cale acea companie semiprivat, iar acum, cele mai mari
temeri ale lor erau confirmate.
Deoarece n ncpere nu exista nici un angajat, directorul
ANS nu avea pe cine s ntrebe sau de la cine s cear
explicaii. Nu c ar fi avut vreo importan. Dac ce
spusese Carlton despre ATS era pe jumtate adevrat, i nu
aveau nici un motiv s se ndoiasc, aveau de-a face cu o
problem extrem de serioas indiferent ct influen
avea sau nu ANS asupra ATS. ntr-un ora ca Washington,
percepia nsemna realitate, i asta era tot ce conta.
O alt problem cu care se confrunta ANS era cea a
legturilor concrete dintre agenie i ATS, mai ales cnd
venea vorba despre Centrul de date din Utah. Vor fi nevoii
s l nchid de urgen, cel puin pn cnd va fi efectuat
o anchet amnunit. Trebuiau s afle cum plnuise ATS s
lanseze atacul i s ntreasc paza, astfel nct s nu se
mai ntmple aa ceva n viitor.
Dup ce participanii la ntrunire obosir s l mai atace
376

pe directorul ANS, i ntoarser atenia asupra msurilor pe


care ar fi trebuit s le ia. Toi cei de fa czur de acord c
existau dou msuri care trebuiau luate de urgen. Prima,
trebuia trimis o echip de oameni care s curee mizeria
de pe proprietatea ATS i s le nlocuiasc pe Casey i pe
Rhodes.
La sugestia lui Reed Carlton, CIA se va ocupa de asta i
va nscoci o poveste din care s reias c Chuck Bremmer
avusese probleme financiare serioase. Pe lng faptul c
fiica sa urma s mearg la un colegiu sportiv n anul
urmtor, el ntreinea i nenumrate relaii extraconjugale.
Hotrse s prseasc Ministerul Aprrii i s treac n
sectorul privat pentru a face mai muli bani. n acest scop,
acceptase un post n cadrul ATS, dar cnd lucrurile luaser
o turnur neateptat, l apucaser pandaliile i omorse
civa angajai ai ATS la casa de vacan a companiei din
Virginia, inclusiv pe directorul general al acesteia, Craig
Middleton. Indiciile de la faa locului vor arta c Middleton
apucase s trag n timpul luptei nainte s moar,
ucigndu-l pe Bremmer.
Dup cum raportar Casey i Rhodes, nici unul dintre
membrii comitetului nu ajunsese nc la proprietate. Era n
avantajul lor faptul c puteau controla ce se ntmplase pe
proprietate, ns trebuiau s acioneze repede.
O alt msur care trebuia luat era s l informeze pe
preedinte. Cea mai grea parte ns era s limiteze numrul
de persoane din ncpere. Directorul CIA fu destul de direct
i l inform pe preedinte c singurele persoane care
puteau fi n ncpere erau procurorul-general i secretarul
Trezoreriei. eful staffului i ceilali consilieri cu care i
plcea preedintelui s se nconjoare nu aveau acces. Chiar
dac era o stare de urgen naional, cercul de oameni
trebuia s fie ct mai restrns.
Spre cinstea lui, preedintele respect sfatul directorului
CIA i se conform. Cnd Reed Carlton ajunse la Casa Alb
nsoit de efii CIA, ANS, FBI i ai Ministerului Aprrii,
preedintele i atept n sala de edine, ntovrit doar
de secretarul Trezoreriei i de procurorul-general.
377

Carlton vorbi pre de cincisprezece minute, urmat de


directorii ANS, FBI i CIA, precum i de ministrul aprrii.
Procurorul-general i secretarul Trezoreriei fur ocai de
cele auzite. Preedintele, cu toate c era ngrozit i el, i
pstr calmul.
Dup ce vorbir toi i puser ntrebri, preedintele
aduse n discuie problema diminurii pagubelor. Aceast
poveste ar duna att de mult contiinei americanilor i ar
scdea att de mult ncrederea poporului n guvern, nct
preedintele voia ca totul s fie muamalizat. efii
serviciilor secrete l avertizar c problema era una extrem
de delicat. Dac ar ncerca s ngroape totul, ar sugera c
ATS acionase cu tirea i susinerea guvernului Statelor
Unite, ceea ce nu era adevrat. Dac aceast idee ar
ptrunde n contiina americanilor, ar duce la o cdere
liber din care nu s-ar mai fi putut redresa.
efii serviciilor secrete l rugar pe preedinte s cear
mai nti o anchet detaliat i s i ntiineze care erau
cele mai bune variante. Preedintele fu de acord.
n acelai timp, preedintele voia s treac un ru prin
inima ATS. Voia ca agenia s fie complet fragmentat, iar
afacerile sale murdare, demascate. Dac vor avea acces
direct la nregistrrile contabile ale ATS, spunea secretarul
Trezoreriei, acestea vor deveni prioritatea lor numrul unu.
Procurorul-general adug c Departamentul Justiiei va
susine Trezoreria n toate demersurile sale. ntrebarea era
urmtoarea: puteau supravieui guvernul i nenumratele
agenii i departamente care primeau suport tehnic de la
ATS n cazul n care compania se prbuea?
Directorul ANS i ministrul aprrii se sftuir o clip
ntre patru ochi. n tot acest timp, preedintele not ceva
pe un blocnotes, subliniind trei chestiuni legislative pe care
le dorea introduse de urgen n agenda Congresului:
1. O stare de urgen naional nu putea dura mai
mult de un an. Orice prelungire a acestei perioade
trebuia aprobat prin votul a dou treimi dintre
membrii Congresului.
378

2. Supravegherea neautorizat a cetenilor


americani trebuia s nceteze imediat. Mai mult, fr
un control jurisdicional adecvat i far autorizaie
scris, supravegherea cetenilor americani reprezenta
o ofens capital.
3. Pentru a mpiedica folosirea neloial a
informaiilor interne, li se interzicea membrilor
Congresului, precum i angajailor federali care activau
n sectoarele aprrii, tehnologice i informaionale ale
guvernului s investeasc n piaa bursier.
Preedintele se gndea la o a patra msur referitoare la
supravegherea mai atent a programelor secrete, astfel
nct conductorii naiunii s nu rmn neinformai, cnd
directorul ANS i ministrul aprrii i ncheiar consftuirea
i rspunser ntrebrilor preedintelui.
n opinia lor, compania ATS putea fi dezmembrat i
vndut mai multor firme contractante care puteau pstra
nelegerile existente referitoare la prestarea serviciilor.
Apoi subiectul discuiei se abtu asupra lui Craig
Middleton i a complicilor si. Cele dou persoane reinute
erau Kurt Schroeder i Martin Vignon, dar nici unul dintre ei
nu prea s tie ceva despre presupusul atac sau despre
complot n general. ns amndoi se fceau vinovai de alte
infraciuni, la fel i ali angajai simpli ai ATS. Cnd ncepur
s pun la cale o strategie juridic, toat atenia se
concentr asupra procurorului-general.
Se gndise deja la mai multe variante i nu avu nevoie
de timp ca s i adune gndurile. Toate acuzele aduse
angajailor ATS puteau fi preluate de tribunalul federal. Nu
asta l ngrijora. Ceea ce l nelinitea era consiliul de
administraie alctuit din cincisprezece membri. Din cauza
faptului c erau persoane proeminente, un proces public ar
fi fost ca i cnd departamentul relaiilor publice ar fi
aruncat o grenad. Dac aceasta exploda, rezultatul ar fi
fost devastator. tirea c multe persoane notorii i de
ncredere conspiraser mpotriva propriei lor ri ar fi
provocat mai multe pagube pe termen lung dect i-ar fi
379

putut imagina cineva vreodat. Chiar dac s-ar fi


demonstrat c Statele Unite descoperiser i opriser n
cele din urm complotul, mpiedicndu-l, procurorul-general
nu era convins c naiunea ar fi suportat acest oc.
Citnd din Patriot Act i din Legea de autorizare a
aprrii naionale, procurorul-general afirm c se putea
formula un argument pentru obinerea unei detenii
nelimitate n cazul membrilor consiliului de administraie
sau pentru judecarea lor n cadrul unui tribunal militar. Mai
exista o variant, dar era decizia preedintelui. Lista
neagr.
Cnd aduser n discuie lista, secretarului Trezoreriei i se
ceru s prseasc sala i s atepte afar. Discuia despre
Lista neagr nu fcea parte din sfera sa de activitate.
Se dezbtu problema ca singurele persoane care s
rmn n sal s fie doar directorul CIA i ministrul
aprrii, ns preedintele i rug pe Carlton, precum i pe
directorii FBI i ANS s rmn. Se aezar toi n jurul
mesei de conferin, iar preedintele l rug pe fiecare n
parte s-i exprime prerea n legtur cu folosirea Listei
negre.
Directorul FBI se opuse vehement. Nu agrea ideea ca
guvernul Statelor Unite s aib libertatea de a ucide
ceteni americani fr s le ofere un tratament echitabil.
Procurorul-general aduse imediat contraargumentul c
exista un proces, doar c, pur i simplu, nu se desfura
ntr-o sal de tribunal.
Directorul FBI i ncheie pledoaria zicnd c, dac nu te
puteai confrunta cu acuzatorii ti s rspunzi personal
acuzaiilor care i se aduceau, atunci nu era vorba despre
tratament echitabil, ceea ce nu era deloc intenia prinilorfondatori ai Statelor Unite.
Nici directorul CIA, nici directorul ANS sau ministrul
aprrii nu fur de acord cu colegul lor de la FBI. Ei
afirmar c ATS plnuise s distrug Statele Unite.
Nereuind s-i ating scopul, membrii consiliului de
administraie nu puteau veni acum s cear drepturile
depline i msurile de protecie pe care se strduiser s le
380

distrug.
Pe msur ce dezbaterea avansa, directorul FBI rmase
ferm pe poziie. Nici un argument nu l fcu s se
rzgndeasc. n cele din urm, preedintele i mulumi i l
pofti afar din ncpere.
Ultima persoan creia preedintele i ceru prerea n
legtur cu Lista neagr fu Reed Carlton. El i spuse
punctul de vedere cu mare bgare de seam.
Din punctul lui de vedere, preedintele nu avea de ales.
Era de acord cu procurorul-general un proces public ieea
din discuie.
Detenia pe perioad nedeterminat a membrilor
consiliului de administraie sau judecarea lor ntr-un
tribunal militar ieea, de asemenea, din discuie. Dac se
afla i avea s se afle c figuri ale politicii naionale,
cndva demne de respect, fuseser prtae la un complot
al crui scop fusese s distrug naiunea, efectul va fi
ireversibil. Trebuia folosit Lista neagr. Toi cei adunai n
jurul mesei ncuviinar din cap.
Singurul punct sensibil, dup prerea directorului ANS,
era acela c, i n cazul n care asasinatele ar fi fost comise
n secret, pn la urm tot s-ar fi gsit cineva care s fac
legtura. Ar fi existat prea multe accidente nct s nu
atrag bnuieli.
Directorul CIA se uit la Carlton, care se uit la
preedinte i spuse:
Ar mai exista o modalitate.

Patruzeci i opt de ore mai trziu


Avionul privat Gulfstream G550, proprietate a ADVANCE
TECHNOLOGY SOLUTIONS, ajunse la nlimea de zbor i
ncepu s traverseze oceanul.
Toi cei cincisprezece pasageri din aeronav primiser un
telefon de la Martin Vignon, un om pe care l cunoteau de
muli ani i n care aveau ncredere. Invocnd probleme de
securitate, el pstr conversaia scurt.
Cu Reed Carlton care asculta fiecare convorbire, Vignon
381

dezvlui dou informaii. Prima era c Craig Middleton


reuise s scurtcircuiteze atacul. Cum toi aflaser c
acesta era iminent, dar c nu reuise s se materializeze,
afirmaia lui Vignon prea logic. Acest lucru fcu cea de-a
doua informaie i mai credibil.
Conform spuselor lui Vignon, Middleton crease un plan de
rezerv care necesita atenia imediat a consiliului de
administraie. Deoarece proprietatea din Virginia constituia
locul crimei, iar sediul central al ATS era mpnzit de
anchetatori, Vignon aranjase transportul membrilor
consiliului la proprietatea companiei din Grand Cayman.
Dup ce nsoitoarea de bord servise i cel de-al doilea
cocteil, pilotul o chem n cabin. Dup ce intr, Gretchen
Casey nchise ua n urma ei, apoi o ncuie.
n timp ce pilotul CIA ncepu s reduc oxigenul din
aeronav, Scot Harvath, mbrcat n uniform de copilot, i
ntinse echipamentul lui Casey. Acetia se echipar pe rnd
n cabina cea strmt. La semnalul pilotului, ei i aezar
ctile pe cap i ddur drumul la oxigen n mti. Zece
minute mai trziu, ei deschiser ua cabinei.
De unde se aflau, i ddur seama c se instalase
hipoxia. Harvath i Casey fcur repede o verificare i
confirmar c fiecare membru al consiliului de administraie
ATS era mort.
Dup aceea, Harvath se ntoarse n cabin i l anun i
pe pilot, fcndu-i semn cu degetul mare. n timp ce pilotul
CIA punea avionul pe pilot automat, Harvath i Casey i
verificau pentru ultima oar echipamentele de parautism,
apoi fcur acelai lucru i cu echipamentul pilotului n
momentul n care acesta intr n aeronav.
Harvath se uit la cronometrul de la ncheietura minii
sale i i anun pe ceilali doi c mai rmseser dou
minute. Apoi fcu un pas n fa i se pregti s deschid
ua aeronavei.
Cnd mai rmase doar un minut, el fcu semn echipei
sale, apoi deschise ua din fa a aeronavei.
n timp ce alarma porni n cabin, iar suflul motoarelor le
urla n urechi, Harvath ncepu numrtoarea invers a
382

secundelor rmase, apoi le fcu semn s sar. Pilotul CIA


sri primul, urmat de Casey, apoi, dup ce mai arunc o
privire n aeronav, sri i Harvath.
Aeronava i continu zborul deasupra oceanului nspre
locul unde o atepta mormntul adnc i plin de ap.
Ziarele vor scrie despre cum membrii consiliului de
administraie al ATS, luai prin surprindere de moartea
tragic a directorului general, descoperiser c acesta
sustrase fonduri substaniale din conturile companiei. Se
aflau n drum spre o ntlnire de urgen cu bancherii lor
din Grand Cayman cnd avionul se prbui. Nici unul dintre
trupuri nu fusese gsit.
Harvath i dirij pe Casey i pe pilotul CIA nspre zona de
aterizare din largul oceanului, unde i atepta o nav a flotei
militare a Statelor Unite. O flotil de brci pneumatice
Zodiac veni n vitez nspre ei. i pescuir din ap i i
duser pe nav.
De acolo, un elicopter Sikorsky SH-60F Seahawk i
transport la aerobaza militar din Key West, de unde
pilotul CIA lu un avion spre DC. Harvath i Casey aveau
ns alte planuri.
Cnd ajunser, primir nite bani, un rnd de haine de
schimb i un vehicul din parcul auto. Dup ce urcar n
main, ei o luar nspre nord pe autostrada US-1 care
ducea la Little Torch Key. Deoarece conduceau cu geamurile
deschise, n main ptrunse mirosul oceanului. Cu toate c
i fceau griji c erau n ntrziere, amndoi zmbir cnd
la radio se auzi o melodie a lui Jimmy Buffett. Aveau
impresia c, ntr-un fel sau altul, Riley Turner le trimitea un
mesaj.
Fiind supuse la acelai antrenament ca i soldaii de la
Delta Force, femeile din cadrul Proiectului Atena urmau
cursurile de calificare pentru scafandri din cadrul Forelor
speciale ale armatei americane, din Key West. Dar, spre
deosebire de brbaii din Delta i din Forele speciale, care
preferau s-i petreac timpul prin barurile din Key West,
femeile din Proiectul Atena preferau s se relaxeze n Little
Torch Key.
383

Riley Turner fusese cea care descoperise staiunea Little


Palm Island din Little Torch Key, declarnd-o ca fiind
destinaia ei preferat. Era locul potrivit ca Harvath i
Casey s-i ia rmas-bun unul de la cellalt.
Se cazar, apoi, dup ce fur condui la bungalourile cu
vedere la ocean, acetia rmaser singuri. Vrndu-i capul
n bungaloul lui Harvath, Casey ntreb:
Ce zici? Bem o Mrgrit?
Harvath cltin din cap, se duse la msua de cafea i lu
frapiera, sticla de ampanie i dou pahare pe care le
comandase dinainte.
Trebuie s ne lum rmas-bun n stil mare.
Casey zmbi. Mai avea de nvat cte ceva n
departamentul relaiilor cu oamenii de sub comanda lui, dar
se gndea la tot. Din cauza asta se nfuriase pe el, i nu o
dat. Mai tia c l acuzase pe nedrept pentru ceea ce se
ntmplase n Paris. l nvinuise i pentru c o lsase pe
Riley s moar, cu toate c tia c ar fi fost dispus oricnd
s schimbe locurile. Era pregtit s l ierte.
Cnd el ridic frapiera i sticla de ampanie, ea zmbi i
spuse:
Perfect.
Ieir afar pe nisipul fin din faa bungalourilor i, n timp
ce soarele ncepea s asfineasc lene la orizont, Harvath
scoase dopul i turn ampanie n pahare.
Cnd soarele atinse apa, ei nchinar n amintirea lui
Riley, apoi luar o gur sntoas de ampanie. Cum
edeau pe plaj, cu bungalourile acoperite de stuf n
spatele lor i cu valurile sprgndu-se uor la mal, ei
neleser de ce adorase ea acel loc. Harvath umplu
paharele.
Rmaser tcui i bur pn cnd golir sticla. Abia
atunci Harvath arunc o privire peste umr i observ c
angajaii aprinseser torele care luminau crarea nspre
restaurant.
i-e foame? ntreb el.
Casey, cu ochii nchii i sprijinit pe palmele afundate n
nisip, zmbi.
384

Am terminat toat ampania?


Toat.
Crezi c mai este n minibar?
Probabil, rspunse Harvath. Vrei s m duc s verific?
Casey ncuviin din cap, inndu-i n continuare ochii
nchii.
Revin, zise Harvath, ridicndu-se n picioare i
ndreptndu-se descul ctre bungalou.
Cnd intr, ls ua deschis, apoi se ndrept ctre
minibarul care se afla n partea cealalt a ncperii,
deschise ua i privi nuntru. Lu o sticlu, dar tiu c nu
ajungea. i luau rmas-bun de la cineva special. Aveau
nevoie de o sticl de dimensiuni normale.
Harvath se duse la noptier i ridic receptorul ca s
sune la recepie. Ddu s formeze numrul cnd observ o
prezen n ua bungaloului. Briza mrii sufl perdelele n
interior. Era Casey.
Tocmai voiam s mai comand o sticl, zise el.
Las-o balt, rspunse ea.
Nu mai vrei s bei?
Desfcndu-i nasturii de la cma, ea o ls s-i cad
de pe umeri.
Nu. n clipa asta, amndoi avem nevoie de altceva.

385

POSTFA
Noiunile de supraveghere total" i adunarea tuturor
informaiilor posibile m fascineaz de muli ani.
n timp ce am scris aceast carte, nu a trecut o zi fr s
gsesc materiale noi. Mi-a fost foarte greu s decid ce fel
de tehnologie s includ i ce fel de tehnologie s omit.
Uneori aveam impresia c ncercam s beau ap dintr-un
furtun de incendiu.
Am ntocmit o list cu bibliografia folosit pe pagina de
internet BradThor.com.

386

MULUMIRI
mi amintesc de perioada cnd locuiam n Paris,
ncercnd s scriu primul meu roman de aciune i
gndindu-m ct de singuratic era viaa de scriitor. Habar
nu aveam atunci c aceasta va fi una dintre multele
minciuni nevinovate pe care mi le voi spune, de team s
nu dau gre. Abia civa ani mai trziu, dup ce am
terminat de scris primul roman, am neles ct de mult mam nelat. Scrierea unei cri i editarea acesteia sunt
sporturi de echip, iar eu sunt fericit c lucrez cu cei mai
buni din acest domeniu.
Mai nti de toate, mulumirile mele merg ctre voi,
cititorii mei. Datorit vou pot s dezvolt o carier pe care o
iubesc. Tot datorit vou m strduiesc s-mi mbuntesc
stilul i s scriu cri din ce n ce mai bune. V mulumesc
pentru susinerea voastr i pentru cel mai important
ingredient care alctuiete succesul unui scriitor recenziile
minunate.
Mulumirile mele se ndreapt ctre minunata reea
mondial a librarilor care mi achiziioneaz crile, le vnd
i le recomand. Fr ei, n acest moment, nu ai mai ine n
mn aceast carte (indiferent ce form ar avea ea).
Dragul meu prieten Barrett Moore continu s fie un
uimitor izvor de idei, inspiraie i cunoatere. Sprijinul pe
care l-a adus la scrierea acestei cri, la stabilirea
conceptului, precum i a detaliilor este nepreuit. i
mulumesc, Barrett, pentru tot.
Un alt prieten drag, James Ryan, a fost prezent (ca
ntotdeauna) ori de cte ori am avut nevoie de-a lungul
procesului de scriere. i mulumesc pentru tot ceea ce ai
fcut pentru mine i pentru ceea ce continui s faci pentru
poporul nostru minunat.
387

Ali civa prieteni buni au contribuit la acest roman, fiind


foarte prompi. Mulumirile mele se ndreapt ctre: Sean
Fischer, Dr. Scott F. Hill, Rodney Cocs, Roland Moore,
Steve Tuttle, Jeff Chudwin i Mitch Shore. Apreciez
faptul c m-ai susinut.
A dori s le mulumesc Katarinnei McBride i lui Clark
Polland pentru detaliile pe care m-au ajutat s le autentific,
precum i lui Jerry Saperstein, care a fost mereu pregtit
s m ajute cu tot ceea ce ine de computer. Dac apare
vreo greeal n roman este 100% numai a mea.
Exist cteva persoane care m-au rugat s nu le
pomenesc numele n Mulumiri. Tot ceea ce pot s spun
este c v mulumesc, dar i c v admir att pentru
prietenia de care dai dovad, ct i pentru dragostea
nepreuit i dedicarea fa de ara noastr. V mulumesc
pentru tot ceea ce facei pentru noi.
i acum, a sosit momentul s i mulumesc i minunatei
mele echipe editoriale. Acesta este primul meu roman
publicat sub noua egid Atria/Simon & Schuster a
redactorului meu principal, Emily Bestler. Emily, i doresc
s cunoti un succes imens cu Emily Bestler Books i abia
atept s publicm multe alte romane bestseller mpreun.
Cele mai profunde mulumiri merg ctre minunaii mei
editori, Carolyn Reidy, Louise Burke i Judith Curr. Cine
tie ce nseamn editarea, tie ct sunt de binecuvntat s
colaborez cu Carolyn, Louise i Judith. La muli ani plini de
succes!
Reclama ajut la elaborarea unei cri minunate i nimeni
nu se pricepe mai bine s fac reclam aa cum o face
minunatul meu publicist, David Brown. Remarcabil ar fi
prea puin ca s l descriu, iar cuvntul mulumesc nu
este ndeajuns ca s exprim ct de mult l apreciez.
A dori s mai mulumesc la superlativ personalului
departamentului
de
vnzri
al
Atria/Pocket,
departamentului audio, precum i departamentelor de
art i producie. Fac o treab excelent i le sunt extrem
de recunosctor pentru tot.
Dac tot vorbim despre treab minunat, a dori s le
388

mulumesc i urmtoarelor persoane minunate: Michael


Selleck, Gary Urdar, Kate Cetrulo, Caroline Porter,
Sarah Branham, Irene Lipsky, Ariele Fredman i Lisa
Keim. Sper ca fiecare dintre ei s tie ct de norocos m
simt c lucrez cu ei.
Ziua n care l-am ntlnit pe senzaionalul meu agent
literar, Heide Lange, de la Sanford J. Greemburger
Associates, Inc., a fost una dintre cele mai minunate zile din
viaa mea. De atunci, fiecare zi a mea a devenit din ce n ce
mai frumoas i pentru asta i datorez lui Heide mulumiri
din suflet. Spre s tii ct de mult nsemni pentru mine i
ct de mult te apreciez.
Pe lng Heide, a dori s mulumesc i echipei incredibil
de talentate de la SJGA, n mod special minunatelor
Rachael Dillon Fired i Jennifer Linnan.
De partea cealalt a continentului, pe coasta de vest, cel
mai bun ambasador al ospitalitii, Scott Schwimer nu
contenete s m uimeasc cu puterea sa de ptrundere,
dar i cu simmintele sale puternice de prietenie.
Mulumesc, Scottie.
Ca s pstrez tradiia, am lsat cele mai bune mulumiri
la sfrit. Cele mai mari realizri ale mele sunt acelea de a
fi tat i so. ncerc s fiu prezent la cin n fiecare sear,
dar n chinurile creaiei, acest lucru nu este ntotdeauna
posibil. De-a lungul acestui proces, primesc dragostea
nermurit i nelegerea nepreuit a minunatei mele
familii. Nu a putea face ceea ce fac fr ea. Pentru asta le
mulumesc din suflet frumoasei mele soii, Trish, i
minunailor mei copii. Acum c am terminat cartea, a sosit
timpul s ne distrm!

389

CUPRINS
PREFA.....................................................................................................3
PROLOG......................................................................................................4
CAPITOLUL 1.............................................................................................7
CAPITOLUL 2...........................................................................................13
CAPITOLUL 3...........................................................................................17
CAPITOLUL 4...........................................................................................23
CAPITOLUL 5...........................................................................................32
CAPITOLUL 6...........................................................................................35
CAPITOLUL 7...........................................................................................40
CAPITOLUL 8...........................................................................................44
CAPITOLUL 9...........................................................................................48
CAPITOLUL 10........................................................................................52
CAPITOLUL 11........................................................................................56
CAPITOLUL 12........................................................................................62
CAPITOLUL 13........................................................................................67
CAPITOLUL 14........................................................................................71
CAPITOLUL 15........................................................................................80
CAPITOLUL 16........................................................................................87
CAPITOLUL 17........................................................................................94
CAPITOLUL 18........................................................................................99
CAPITOLUL 19......................................................................................106
CAPITOLUL 20......................................................................................113
CAPITOLUL 21......................................................................................122
CAPITOLUL 22......................................................................................126
CAPITOLUL 23......................................................................................134
CAPITOLUL 24......................................................................................140
CAPITOLUL 25......................................................................................147
CAPITOLUL 26......................................................................................153
CAPITOLUL 27......................................................................................159
CAPITOLUL 28......................................................................................163
CAPITOLUL 29......................................................................................167
CAPITOLUL 30......................................................................................172
390

CAPITOLUL 31......................................................................................178
CAPITOLUL 32......................................................................................183
CAPITOLUL 33......................................................................................187
CAPITOLUL 34......................................................................................194
CAPITOLUL 35......................................................................................197
CAPITOLUL 36......................................................................................203
CAPITOLUL 37......................................................................................207
CAPITOLUL 38......................................................................................213
CAPITOLUL 39......................................................................................216
CAPITOLUL 40......................................................................................220
CAPITOLUL 41......................................................................................223
CAPITOLUL 42......................................................................................230
CAPITOLUL 43......................................................................................234
CAPITOLUL 44......................................................................................239
CAPITOLUL 45......................................................................................244
CAPITOLUL 46......................................................................................249
CAPITOLUL 47......................................................................................256
CAPITOLUL 48......................................................................................261
CAPITOLUL 49......................................................................................265
CAPITOLUL 50......................................................................................269
CAPITOLUL 51......................................................................................275
CAPITOLUL 52......................................................................................279
CAPITOLUL 53......................................................................................284
CAPITOLUL 54......................................................................................289
CAPITOLUL 56......................................................................................300
CAPITOLUL 57......................................................................................305
CAPITOLUL 58......................................................................................310
CAPITOLUL 59......................................................................................314
CAPITOLUL 60......................................................................................320
CAPITOLUL 61......................................................................................325
CAPITOLUL 62......................................................................................328
CAPITOLUL 63......................................................................................333
CAPITOLUL 64......................................................................................337
CAPITOLUL 65......................................................................................341
CAPITOLUL 66......................................................................................346
CAPITOLUL 67......................................................................................352
EPILOG....................................................................................................357
POSTFA..............................................................................................366
391

MULUMIRI............................................................................................367
CUPRINS.................................................................................................370

392