Sunteți pe pagina 1din 436

douglas preston

codicele

Pentru Aletheia Vaune Preston


i Isaac Jerome Preston

Mulumiri
Exist cineva, mai presus de toi ceilali, cruia trebuie
s-i mulumesc pentru existena acestui roman, iar acesta
este bunul meu prieten i nepreuitul Forrest Fenn:
colecionar, nvat i publicist. Nu voi uit niciodat prnzul
nostru, cu muli ani n urm, n Dragon Room din Pink
Adobe, cnd mi-ai spus o poveste ciudat, dndu-mi astfel
ideea acestui roman. Sper c am folosit ideea respectiv la
adevrata ei valoare.
Dup ce l-am pomenit pe Forrest, consider c este necesar
s fac o precizare: personajul meu, Maxwell Broadbent, este
n ntregime fictiv. n ceea ce privete personalitatea,
caracterul, etica i valorile familiale, cei doi sunt complet
diferii, fapt pe care doresc s-l subliniez pentru oricine ar
avea impresia c recunoate un roman clef n aceast carte.
Cu muli ani n urm, un tnr editor a primit un
manuscris pe jumtate terminat, numit Relicva, de la un

cuplu de scriitori necunoscui; a cumprat manuscrisul i


le-a expediat scriitorilor o modest scrisoare editorial,
subliniind modul n care considera el c romanul trebuie
rescris i terminat, scrisoare care i-a propulsat pe cei doi
autori pe drumul autorilor de bestselleruri, precum i spre
un film de locul nti n box-office. Acest editor era Bob
Gleason. i datorez foarte mult pentru acele vremuri de
nceput i pentru faptul c a ndrumat terminarea acestui
roman. n aceeai msur, a dori s-i mulumesc lui Tom
Doherty pentru c a primit napoi cu braele deschise un fiu
risipitor.
A vrea s-i mulumesc aici incomparabilului domn
Lincoln Child, cu adevrat jumtatea cea mai bun din
parteneriatul nostru literar, pentru excelentele i pertinentele
sale critici asupra manuscrisului.
i datorez mult recunotin lui Bobby Rotenberg, nu
numai pentru ajutorul susinut dat n privina personajelor
i a povetii, dar i pentru marea i ndelunga sa prietenie.
Vreau s le mulumesc agenilor mei, Eric Simonoff, de la
Janklow & Nesbit din New York, i Matthew Snyder, din
Hollywood. i mulumesc lui Mare Rosen, pentru c m-a
ajutat s dezvolt unele dintre ideile acestui roman, i Lyndei
Obst, pentru felul n care i-a ntrevzut potenialul ntr-o
prezentare de apte pagini.
i sunt profund ndatorat lui Jon Couch, care a citit
manuscrisul i a fcut multe sugestii utile, mai ales n ce
privete instrumentele de lupt i armele de foc. Niccol
Capponi mi-a oferit cteva dintre ideile sale ntotdeauna
strlucite cu privire la mai multe scene dificile din carte. De
asemenea, i sunt dator lui Steve Elkins, care caut
adevratul Ora Alb n Honduras.
Mai multe cri mi-au fost de ajutor n timp ce am scris
Codicele, mai ales cea a lui Redmond OHanlon, n Trouble

Again (Din nou, probleme), i Sastun: My Apprenticeship


with a Maya Healer (Sastun: Ucenicia mea cu un tmduitor
maya), de Rosita Arvigo, o carte excelent, pe care i-o
recomand oricui este interesat de medicina maya.
Fiica mea, Selene, a citit manuscrisul de mai multe ori i
mi-a oferit observaiile ei de excepie, pentru care-i sunt
profund recunosctor. i vreau s-i mulumesc soiei mele,
Christine, i celorlali copii ai mei, Aletheia i Isaac. V
mulumesc tuturor pentru dragostea cu care m-ai
nconjurat tot timpul, pentru buntatea i sprijinul fr de
care aceast carte, ca i celelalte lucruri minunate din viaa
mea, nu ar exista.

1
Tom Broadbent trecu de ultimul col al aleii erpuite i-i
vzu cei doi frai care ateptau deja n faa uriaelor pori din
fier ale conacului Broadbent. Philip, nervos, i scutura
scrumul din pip, ciocnind cu ea ntr-unul dintre stlpii
porii, n timp ce Vernon apsa cu putere de cteva ori pe
sonerie. Casa se ntindea n faa lor, tcut i mohort,
nlndu-se de pe vrful unui deal precum palatul unui
pa, cu lucarnele, hornurile i turnurile aurite de lumina
bogat a dup-amiezii din Santa Fe, New Mexico.
Nu e n firea tatei s ntrzie, spuse Philip.
i strecur pipa ntre dinii albi, apucnd mutiucul cu un
uor clnnit. Aps i el pe sonerie, i privi ceasul, i
trase manetele. Philip arta aproape neschimbat, se gndi

Tom: pip din lemn de mce, privire sardonic, obrajii bine


brbierii i mbibai cu aftershave, prul pieptnat drept pe
spate, deasupra unei fruni nalte, un ceas din aur care-i
sclipea la ncheietur, mbrcat n pantaloni gri i sacou
bleumarin. Accentul su britanic prea s fie cu o idee mai
slab. Vernon, pe de alt parte, n pantaloni de gaucho, cu
sandale, prul lung i barb, aducea neobinuit de mult cu
Isus Hristos.
Iar joac unul dintre jocurile lui cu noi, spuse Vernon,
mpungnd soneria din nou de cteva ori.
Vntul optea printre pini, aducnd cu el un iz de rin
cald i de praf. Casa uria rmnea tcut.
n aer plutea mirosul de tutun scump al lui Philip. Acesta
se ntoarse ctre Tom.
i cum mai merg lucrurile acolo, printre indieni, Tom?
Bine.
M bucur s aud asta.
Tu ce faci?
Grozav! Nici nu se putea mai bine.
Vernon? ntreba Tom.
Totul e bine. Nemaipomenit!
Discuia se poticni, iar ei se privir, dup care-i
ntoarser capetele, stnjenii. Tom nu avusese niciodat
prea multe de vorbit cu fraii lui. O cioar zbur pe deasupra
lor, croncnind. O tcere stingheritoare se ls peste grupul
din faa porii. Dup o pauz ndelungat, Philip aps din
nou soneria de cteva ori i privi ncruntat prin fierul forjat,
apucndu-se de bare.
Maina lui e nc n garaj. Cred c soneria e stricat.
Trase aer n piept. Alooo! Tat! Alooo! Fiii ti asculttori sunt
aici!
Se auzi un scrit, n timp ce poarta se deschise un pic
sub greutatea lui.

Poarta e descuiat, anun Philip, surprins. El nu las


niciodat poarta descuiat.
E nuntru, ne ateapt, zise Vernon. Asta-i tot.
i proptir umerii n poarta grea i o deschiser, cu toat
mpotrivirea balamalelor. Vernon i Philip se ntoarser la
maini, pe care le parcar nuntru, n timp ce Tom intr pe
jos. Ajunse fa n fa cu casa: cminul copilriei lui. Ci
ani trecuser de la ultima sa vizit? Trei? Se simi nvluit de
senzaii ciudate i contradictorii, n pielea adultului care se
ntorcea pe scena copilriei sale. Era un conac din Santa Fe
n adevratul sens al cuvntului. Aleea cu pietri erpuia n
semicerc dincolo de o pereche de ui zaguan 1 masive, din
secolul al aptesprezecelea, legate ntre ele prin plci
sculptate n trunchiuri de mesquite2 , cioplite manual. Casa
n sine era o cldire joas din chirpici, cu ziduri curbate, cu
contraforturi sculptate, cu grinzi, traverse, nie, portaluri i
hornuri: o adevrat oper de art, din punct de vedere al
sculpturii. Era nconjurat de plopi i de o pajite ca de
smarald. Aezat n vrful unui deal, avea o privelite
cuprinztoare a munilor i a deertului nalt; luminile
oraului i norii de furtun de var se pierdeau deasupra
munilor Jemez. Casa nu se schimbase, dar prea diferit.
Tom se gndi c poate el era cel care se schimbase.
Una dintre uile garajului era deschis, iar Tom zri
Mercedesul Gelaendewagen verde al tatlui su parcat ntr-o
box. Celelalte dou boxe erau nchise. Auzi mainile frailor
si scrnind pe alee i oprindu-se lng intrarea principal.
Acetia trntir portierele i se alturar lui Tom, care sttea
n faa casei.
1

Stil de construcie a porilor, specific fermelor i conacelor de tip central-american.


Acestea sunt confecionate n general din lemn, din dou pri imobile, masive, n care sunt
ncastrate uile mobile, (n.tr.)

Nume purtat de mai multe specii nrudite de copaci, care triesc n zonele calde (chiar i
deertice). (n.tr.)

Tocmai atunci, fiorul unei neliniti ncepu s se fac simit


n stomacul lui Tom.
Ce mai ateptm? ntreb Philip, trecnd de intrare i
ndreptndu-se spre uile zaguan.
Trase apoi hotrt clopoelul de cteva ori. Vernon i Tom l
urmar.
Nu le rspunse dect tcerea.
Philip, mereu nerbdtor mai trase pentru ultima dat de
clopoel. Tom auzea sunetele profunde rspndindu-se prin
cas. Semnau cu primele msuri din Mame3 ceea ce, se
gndi el, era tipic pentru simul umorului tatlui su.
Alo! strig Philip prin minile fcute cu.
Nimic, n continuare.
Crezi c a pit ceva? ntreb Tom. Sentimentul
prevestitor de ru devenea mai puternic.
Bineneles c nu are nimic, replic Philip, suprat. E
doar unul dintre jocurile lui.
Btu cu pumnul strns n marea u mexican, bubuind
i zglind-o.
Privind n jur, Tom observ c grdina avea un aer
nengrijit, iarba nu era tuns, iar buruienile rsreau printre
straturile de lalele.
M duc s m uit pe fereastr, spuse Tom.
i croi drum printr-un gard viu de chamisa 4 tuns, pi pe
vrfuri peste un strat de flori i arunc o privire prin
fereastra salonului. Ceva nu era deloc n regul, dar i trebui
un timp ca s-i dea seama ce anume. Camera arta ca de
obicei: aceleai canapele i fotolii nalte din piele, acelai
emineu din piatr, aceeai msu pentru cafea. Dar
deasupra emineului, unde fusese un tablou mare, nu-i mai
3 Musical de mare succes pe Broadway, jucat pentru prima dat n 1966. (n.tr.)
4 Plant decorativ, care crete sub form de tufiuri, cu flori galbene sau
strlucitor, (n.tr.)

de un alb

amintea care anume, nu mai era nimic. i stoarse creierul.


S fi fost Braque sau Monet? Atunci, observ c statueta
roman din bronz, care nfia un biat i strjuia n stnga
emineului, dispruse la rndul ei. Rafturile pentru cri
ddeau la iveal spaii goale, acolo unde volumele fuseser
scoase. ncperea era n dezordine. n spatele uii care ddea
spre hol putea zri gunoi mprtiat pe jos, nite hrtie
mototolit, o band de folie protectoare, o rol de band
pentru mpachetat.
Ce se ntmpl, doctore? veni plutind vocea lui Philip de
dup col.
Ai face mai bine s vii i s arunci o privire.
Philip i croi drum printre tufiuri cu eleganii si pantofi
Ferragamo, cu o expresie de enervare ntiprit pe chip, iar
Vernon l urm.
Philip arunc o privire pe fereastr i rmase fr
rsuflare.
Tabloul de Lippi, zise el, cel de deasupra canapelei. Lippi
a disprut! i cel de Braque, de deasupra emineului! A luat
totul! Le-a vndut!
Vernon interveni:
Philip, nu te neliniti. Poate c doar le-a mpachetat.
Poate c se mut. De ani de zile i tot spui c e o cas prea
mare i prea izolat.
Chipul lui Philip se destinse brusc.
Da. Desigur.
Poate c despre mutare e vorba, cu ntlnirea asta
misterioas, zise Vernon.
Philip ncuviin i-i terse fruntea cu o batist din
mtase.
Cred c sunt obosit dup zbor. Vernon, ai dreptate.
Bineneles c le-au mpachetat. Dar ce mizerie au fcut! Tata
o s aib o criz, atunci cnd o s vad.

Cei trei fii stteau n tufri, n tcere, privindu-se.


Sentimentul de nelinite al lui Tom ajunsese la cote nalte.
Dac tatl lor se muta, o fcea ntr-un mod ciudat.
Philip i scoase pipa din gur.
Ce zicei, credei c e tot una dintre micile lui provocri
la adresa noastr? Un mic puzzle?
Eu intru cu fora, anun Tom.
Alarma.
La naiba cu alarma!
Tom ocoli cldirea, ndreptndu-se ctre spatele casei, iar
fraii si l urmar. Se cr pe un zid, dnd ntr-o grdini
nchis, cu fntn. Fereastra unui dormitor se afla la nivelul
ochilor. Tom se chinui s scoat o piatr din stratul de flori.
Merse cu ea n dreptul ferestrei, se propti pe picioare i o
ridic la nivelul umrului.
Chiar ai de gnd s spargi fereastra? l ntreb Philip. Ce
amuzant!
Tom arunc piatra, iar aceasta zbur prin fereastr. Ct
timp se auzi clinchetul sticlei sparte, cu toii ateptar,
ascultnd atent.
Tcere.
Nicio alarm, constat Philip.
Tom scutur din cap.
Nu-mi place asta.
Philip privea prin fereastra spart, iar Tom observ cum
faa i se lumineaz subit. Philip scoase o njurtur i, ntr-o
clip, se slt prin rama ferestrei sparte, cu tot cu pip i cu
pantofii Ferragamo.
Vernon privi spre Tom.
Ce l-a apucat?
Fr s rspund, Tom se cr pe fereastr. Vernon l
urm.
Dormitorul arta ca i restul casei: golit de toate operele de

art. Era mizerie: urme murdare de pai pe covor, gunoi, folie


protectoare i polistiren pentru mpachetat, pe lng cuie i
buci de mobila tiate cu fierstrul. Tom se duse pe hol,
dar acolo unde i amintea c se aflaser un Picasso, un alt
Braque i o pereche de stele maya nu mai era nimic. Toate
dispruser.
Cu un sentiment crescnd de panic, ndrzni s nainteze
de-a lungul holului, oprindu-se n dreptul arcadei dinspre
salon. Philip era acolo, stnd n mijlocul camerei, privind n
jur, cu chipul foarte palid.
I-am spus de attea ori c asta o s se ntmple. Era
extrem de neglijent, innd toate lucrurile astea aici! Al naibii
de neglijent!
Ce? strig Vernon, alarmat. Ce este, Philip? Ce s-a
ntmplat?
Philip rspunse, cu vocea n agonie abia auzindu-se puin
mai tare dect o oapt.
Am fost jefuii!

2
Detectivul locotenent Hutch Barnaby, de la Departamentul
de Poliie din Santa Fe, i puse o mn peste pieptul su
osos i se ls pe spate n scaun. Duse la buze o can cu
cafea proaspt de la Starbucks, a zecea pe ziua respectiv.
Aroma de cafea amar i prjit i invad nasul coroiat n
timp ce se uit pe fereastr la plopul singuratic. O zi
frumoas de primvar n Santa Fe, New Mexico, Statele
Unite ale Americii, se gndi el, strngndu-i i mai mult n

scaun membrele lungi. 15 aprilie. Idele lui Aprilie. Ziua


Impozitului pe Venit. Toi erau acas, numrndu-i banii,
trezii la realitate de gndurile despre moarte i despre
lipsuri. Pn i infractorii i luaser zi liber.
Sorbi din cafea cu un sentiment de imens mulumire. Cu
excepia sunetului nbuit al unui telefon dintr-un alt birou,
viaa era minunat.
Auzi, vag contient, vocea competent a lui Doreen
rspunznd la telefon. Sunetele nviortoare ale vorbelor ei
plutir prin ua deschis:
Numai un pic, scuzai-m, putei vorbi mai rar? Vi-l dau
pe sergentul
Barnaby acoperi tonul conversaiei cu o sorbitur
zgomotoas din cafea i-i ntinse un picior ctre ua
biroului, mpingnd-o ncet ca s se nchid. Binecuvntata
tcere se ntoarse. Atepta. Atunci se auzi un ciocnit n u.
La naiba cu telefonul la!
Barnaby i puse cafeaua pe birou i se ridic puin din
poziia sa comod.
Da?
Sergentul Harry Fenton deschise ua, cu o expresie
concentrat pe chip. Fenton nu era genul de om cruia s-i
plac o zi linitit. Numai privirea lui era de ajuns s-i spun
lui Barnaby c tocmai se ntmplase ceva important.
Hutch?
mmm?
Fenton continu, fr suflare:
Casa Broadbent a fost jefuit. Acum am vorbit cu unul
dintre fii la telefon.
Pe chipul lui Hutch Barnaby nu se mic niciun muchi.
Jefuit de ce anume?
De tot.
Ochii negri ai lui Fenton strluceau de ncntare.

Barnaby sorbi din cafea, mai sorbi o dat, apoi i ls


scaunul s cad cu un pocnet uor. La naiba.
n timp ce Barnaby i Fenton mergeau cu maina pe Old
Santa Fe Trail, Fenton povesti despre jaf. Colecia, auzise el,
valora o jumtate de miliard. Dac adevrul era mcar pe
aproape, spunea Fenton, o s fie o tire de prima pagin n
New York Times. El, Fenton, pe prima pagin n Times. Poi
s-i nchipui una ca asta?
Barnaby nu-i putea nchipui. Dar nu spuse nimic. Era
obinuit cu entuziasmul lui Fenton. Se opri la captul aleii
erpuite care ducea ctre domeniul Broadbent. Fenton cobor
pe partea cealalt, cu chipul strlucind de nerbdare, cu
capul nainte, cu imensul su nas ca o toporic indicnd
drumul. n timp ce mergeau, Hutch cercet din priviri
pmntul. Zrea urmele vagi ale unei dube, venind i
plecnd. Intraser cu mult ndrzneal. Aa c Broadbent
fie era plecat, fie l omorser; cel mai probabil, ultima
variant. Probabil c l vor gsi eapn n cas.
Aleea ocolea un col i apoi se ndrepta, o pereche de pori
deschise aprnd n raza vizual, pzind un conac mare de
chirpici, aezat n mijlocul unei pajiti ntinse, presrate cu
plopi. Se opri s cerceteze poarta. Era una mecanic,
prevzut cu dou motoare. Nu prea s fi fost forat, dar
cutia electric era deschis, iar nuntru vzu o cheie.
ngenunche i o examina. Cheia se afla ntr-o ncuietoare i
fusese rsucit pentru a dezactiva poarta.
Se ntoarse spre Fenton.
Ce crezi despre asta?
Au venit cu o dub pn aici, aveau o cheie de la
poart tipii tia erau profesioniti. Probabil c-o s gsim
cadavrul lui Broadbent n cas.
De asta mi placi, Fenton! Tu eti al doilea creier al meu.
Auzi un strigt i privi n sus, zrind trei brbai care

traversau pajitea, venind spre el. Cei trei fii, care treceau
chiar peste straturile de verdea.
Barnaby se ridic, furios.
Isuse Hristoase! Nu tii c sta e locul n care s-a comis
o infraciune!?
Ceilali se oprir, dar personajul din fruntea grupului, un
brbat nalt mbrcat n costum, continu s mearg.
i dumneata cine eti?
Vocea i era glacial, trufa.
Sunt locotenentul Hutchinson Barnaby, se prezent, iar
el e sergentul Harry Fenton. Departamentul de Poliie din
Santa Fe.
Fenton i arunc un zmbet rapid, abia dezvelindu-i
dinii.
Dumneavoastr suntei fiii?
Noi suntem, i rspunse tipul n costum.
Fenton le drui un alt zmbet neprietenos.
Barnaby i rezerv cteva clipe n care s-i evalueze n
postura de posibili suspeci. Acel hippy mbrcat n cnep
avea un chip deschis, cinstit; poate c nu era cel mai
strlucit din grup, dar nu era nici ho. Cel n cizme de
cowboy avea balig adevrat de cal pe cizme, observ
Barnaby cu respect. i mai era i tipul n costum, care arta
ca i cum ar fi fost din New York. n ceea ce-l privea pe Hutch
Barnaby, oricine din New York era un posibil infractor. Chiar
i bunicuele. i cercet din nou: nici nu se puteau nchipui
trei frai mai diferii. Ciudat cum de se ntmpla asta ntr-o
singur familie.
Acesta este locul n care s-a comis o infraciune, aa c
trebuie s v cer, domnilor, s prsii zona. Ieii pe poart,
stai pe sub vreun copac, sau unde vrei, i ateptai-m. O
s vin cam peste douzeci de minute, s vorbesc cu
dumneavoastr. Bine? V rog s nu umblai pe aici, s nu

atingei nimic i s nu vorbii ntre dumneavoastr despre


infraciune sau despre ceea ce ai observat. Se ntoarse, apoi,
la un alt gnd, se rsuci din nou. Lipsete ntreaga colecie?
Asta e ceea ce am spus la telefon, i rspunse tipul n
costum.
Cam ct valora, n mare?
Cam cinci sute de milioane.
Barnaby i atinse borul plriei i arunc o privire spre
Fenton. Expresia de plcere pur de pe chipul lui Fenton era
de ajuns ca s sperie i un proxenet.
n timp ce Barnaby se ndrepta spre cas, ajunse la
concluzia c ar fi mai bine s se poarte cu grij: se vor face
multe presupuneri n cazul acesta. Federalii, Interpolul i
Dumnezeu mai tie cine se vor implica. Se gndi c se
impunea o examinare rapid a locului, nainte de venirea
celor de la laboratorul criminalistic. i aga degetele mari de
curea i privi spre cas. Se ntreb dac fusese asigurat
colecia. A trebuit s se intereseze. Daca aa era, poate ca
Maxwell Brcadbent nu era chiar att de mort, n cele din
urm. Poate c Maxwell Broadbent sorbea mrgrita cu o
bucic bun pe o plaj din Phuket5.
M ntreb, oare domnul Broadbent o fi fost asigurat?
zise Fenton.
Hutch i zmbi larg partenerului su, apoi i ntoarse
privirea ctre cas. Privi fereastra spart, nvlmeala
urmelor de pe pietri, tufriul clcat n picioare. Urmele
proaspete aparineau fiilor, dar mai erau i multe urme mai
vechi. Vzu locul n care fusese parcat duba, locul de unde
pornise cu greutate cu spatele. Prea c de la jaf trecuse o
sptmn, poate dou.
Lucrul cel mai important era gsirea cadavrului, n cazul
n care exista vreunul. Intr n cas. Privi n jur, observnd
5 Cea mai mare insul din Thailanda, o foarte cutat zon turistic, (n.tr.)

banda adeziv, folia protectoare, cuiele, bucile de lemn


aruncate. Pe covor zri rumegu i mici adncituri.
Instalaser chiar o mas cu fierstru. Lucraser excepional
de competent. Dar i foarte glgios. Oamenii tia nu numai
c tiau ce fceau, dar nu se grbiser, ca s lucreze cum
trebuie. Adulmec aerul. Nu se simea mirosul dulce-acrior
al unui cadavru.
nuntru, jaful prea la fel de vechi ca i pe afar. O
sptmn, poate chiar dou. Se aplec i mirosi un
fragment de lemn de pe jos. Nu mai avea mirosul acela de
lemn proaspt tiat. Ridic un fir de iarb care fusese adus
n cas i l frmnt ntre degete: uscat. Cocoloaele de
noroi, purtate nuntru pe ghete, erau la fel de bine uscate.
Barnaby fcu un efort de memorie: ultima ploaie fusese cu
dou sptmni n urm. Atunci se ntmplase: la mai puin
de douzeci i patru de ore dup ploaie, cnd pmntul era
nc noroios.
Se plimb de-a lungul holului central imens i boltit. Erau
acolo piedestaluri cu plcue din bronz, pe care se aflaser
statui. Erau urme dreptunghiulare terse, cu crlige, pe
pereii tencuii, acolo unde fuseser tablouri. Erau cercuri
din paie i suporturi din fier, pe care fuseser vase antice, i
rafturi goale, cu urme n praf, unde se aflaser cine tie ce
alte comori. Erau crpturi ntunecate pe rafturile de
bibliotec, de unde fuseser scoase crile.
Ajunse la ua dormitorului i privi defilarea de urme
murdare care veneau i plecau. i mai mult noroi uscat.
Hristoase, fuseser cel puin jumtate de duzin! Fusese o
munc de amploare i durase o zi ntreag, poate dou.
O mainrie zcea n mijlocul dormitorului. Barnaby o
recunoscu: un aparat de spum pentru umplut coletele, de
genul celor folosite de UPS. ntr-o alt camer, gsi o main
pentru mpachetat etan, folosit la operaiuni importante.

Gsi grmezi de scnduri, role de psl, benzi metalice


pentru legat, boluri i piulie-fluture, precum i o pereche de
fierstraie mici. Echipament aruncat n valoare de dou mii
de dolari. Nu se deranjaser s ia altceva; n salon lsaser
un televizor de zece mii de dolari, mpreun cu un video, un
DVD-player i dou calculatoare. Se gndi la televizorul
amrt de acas i la aparatul su video i la ratele pe care
nc le mai pltea, n timp ce nevast-sa i noul ei prieten le
foloseau, fr ndoial, ca s se uite n fiecare sear la filme
porno.
Pi atent peste o caset video care zcea pe podea. Fenton
spuse:
Pariez trei contra cinci c individul e mort i doi contra
cinci c e o nscenare pentru asigurare!
Tu-mi rpeti toat distracia din via, Fenton!
Cineva trebuia s fi vzut toat agitaia de acolo. Casa,
aezat n vrful dealului, era vizibil din orice col al
oraului Santa Fe. Chiar el, dac s-ar fi deranjat s priveasc
pe fereastra casei sale din vale, acum dou sptmni, ar fi
putut s vad jaful, casa luminat toat noaptea, luminile
camionului cobornd dealul. Se minun din nou de
ndrzneala hoilor.
Ce-i fcuse att de siguri c-o s scape cu faa curat?
Prea o chestie mult prea neglijent.
Arunc o privire fugar spre ceas. Nu mai avea mult timp
nainte de sosirea mainii laboratorului criminalistic.
Se deplas iute i metodic prin ncperi, privind, dar fr
s-i ia notie. Notiele, nvase el, se ntorceau mereu
mpotriva ta. Fiecare camer fusese jefuit. Treaba fusese
dus pn la capt. ntr-o ncpere, o grmad de cutii
rmseser deschise, iar pe jos erau mprtiate hrtii.
Ridic o foaie: era un fel de chitan de primire, datat cu o
lun n urm, pentru vase i tigi franuzeti i cuite

germane i japoneze, n valoare de douzeci i patru de mii


de dolari. Ce fcea individul sta, i deschidea un
restaurant?
n dormitor, n fundul unui dulap ncptor, descoperi o
u imens din oel, ntredeschis.
Fort Knox6, coment Fenton.
Barnaby ncuviin. ntr-o cas plin cu picturi de
milioane de dolari, se ntreba ce ar fi putut s fie att de
valoros, nct s trebuiasc pstrat ntr-un seif.
Fr s ating ua, se strecur nuntru. Seiful era gol, cu
excepia gunoiului mprtiat pe jos i a unor suporturi din
lemn pentru hri. Scondu-i batista, o folosi pentru a
deschide un sertar. Catifeaua mai avea nc urme, acolo
unde fuseser odat aezate obiecte. l nchise i se ntoarse
spre u, cercetnd rapid ncuietoarea. Nu erau semne de
spargere. La fel, niciuna dintre cutiile ncuiate pe care le
vzuse n camere nu fuseser sparte.
Hoii au avut toate codurile i toate cheile, zise Fenton.
Barnaby ncuviin cu un semn din cap. Aici nu era vorba
despre un jaf.
Iei, dnd repede ocol grdinilor. Artau nengrijite.
Buruienile ncepuser s rsar. Nimic nu mai fusese
ntreinut. Iarba nu mai fusese tuns de vreo dou
sptmni. Locul prea prsit. Aceast neglijen, i se pru
lui, ncepuse cu mult mai nainte de cele dou sptmni
trecute de la aa-zisul jaf. Prea c locul czuse n paragin
de o lun sau dou.
Dac era vorba despre asigurare, era vorba i despre fii.
Poate.

Localitate n care este pstrat tezaurul naional al Statelor Unite ale Americii. Expresia
desemneaz un loc care beneficiaz de msuri de securitate la cel mai nalt nivel, (n.tr.)

3
i gsi aezai la umbra unui pin, cu braele ncruciate,
tcui i mohori. n timp ce Barnaby se apropia, tipul n
costum ntreb:
Ai gsit ceva?
Cum ar fi?
Brbatul se ncrunt.
Avei idee ce s-a furat de aici? Vorbim despre sute de
milioane. Doamne Sfinte, cum de se-ateapt cineva s scape
cu aa ceva? Unele sunt opere de art faimoase n ntreaga
lume. Este un Filippo Lippi, care valoreaz numai el patruzeci
de milioane de dolari. Cred c se afl pe drum spre Orientul
Mijlociu sau Japonia. Trebuie s-i sunai pe cei de la FBI, s
contactai Interpolul, s nchid aeroporturile
Se opri, ca s trag aer n piept.
Locotenentul Barnaby are cteva ntrebri, spuse
Fenton, prelund rolul pe care-l juca att de bine, cu vocea
curios de nalt i linitit, avnd o nuan de ameninare.
Spunei-v numele, v rog!
Cel cu cizme de cowboy pi nainte.
Eu sunt Tom Broadbent, iar ei sunt fraii mei, Vernon i

Philip.
Uite ce este, domnule ofier, continu cel numit Philip, e
clar c operele astea de art se ndreapt deja ctre
dormitorul vreunui eic. Nu pot spera s vnd tablourile n
mod deschis, la licitaie, sunt prea renumite. Fr suprare,
dar chiar nu cred c poliia din Santa Fe e suficient de
pregtit s se ocupe de asta.
Barnaby i deschise agenda i se uit la ceas. Tot mai avea
aproape treizeci de minute pn cnd dubia laboratorului
criminalistic urma s soseasc din Albuquerque.
Pot s pun cteva ntrebri, Philip? E vreo problem
dac o s v spun pe nume?
Bine, bine, numai dai-i drumul.
Ci ani avei?
Eu am treizeci i trei, zise Tom.
Treizeci i cinci, rspunse Vernon.
Treizeci i apte, spuse Philip.
Spunei-mi, cum se face c toi trei ai venit aici n
acelai timp?
i ndrept privirea spre cel care arta n stilul new age,
Vernon, fiindc prea cel mai puin priceput la minciuni.
Tatl nostru ne-a trimis o scrisoare.
Despre ce?
Ei bine Vernon privi nelinitit spre fraii si. Nu ne-a
spus.
Avei vreo bnuial?
Nu prea.
Barnaby i mut privirea.
Philip?
N-am nici cea mai vag idee.
i ndrept privirea ctre cellalt, Tom. i ddu seama
c-i plcea chipul lui Tom. Era o figur fr mecherii.
Tom, vrei s m ajui?

Cred c dorea s ne vorbeasc despre motenirea


noastr.
Motenire? Ci ani avea tatl vostru?
aizeci de ani.
Fenton se aplec n fa ca s intervin, pe un ton dur.
Era bolnav?
Da.
Ct de bolnav?
Se stingea din cauza cancerului, rspunse Tom, pe un
ton rece.
mi pare ru, zise Barnaby, punnd o mn pe Fenton,
ca i cum ar fi vrut s-l opreasc s mai pun alte ntrebri
fr tact. Are vreunul dintre voi un exemplar al scrisorii?
Toi trei scoaser cte un exemplar al aceleiai epistole,
scrise de mn, pe o hrtie de culoarea fildeului. Interesant,
se gndi Barnaby, c fiecare avea cte un exemplar. Asta
spunea ceva despre importana pe care o ddeau ntlnirii.
Barnaby lu una dintre foi i citi:
Draga Tom,
Vreau s vii la casa mea din Santa Fe, pe 15 aprilie, exact
la or 13.00, pentru o problem important cu privire la
viitorul tu. I-am chemat i pe Philip i pe Vernon. Am anexat
banii necesari pentru plata drumului. Te rog s vii la timp: unu
fix. F-i btrnului tu acest ultim hatr.
Tata
Avea vreo ans s se vindece de cancer sau era pe
duc? ntreb Fenton.
Philip privi spre Fenton, apoi se ntoarse ctre Barnaby.
sta cine mai e?
Barnaby i arunc o privire de avertizare lui Fenton, care
depea deseori msura.

Suntem toi de aceeai parte a baricadei, ncercm s


rezolvm infraciunea.
Din cte am neles eu, zise Philip morocnos, n-avea
nicio ans de vindecare. Tatl nostru a fcut tratamente cu
raze i chimioterapie, dar cancerul era n ultima faz i nu
mai avea cum s scape. A refuzat orice alt tratament.
mi pare ru, spuse Barnaby, ncercnd fr succes s
arate o urm de simpatie. ntorcndu-ne la scrisoare,
pomenete aici ceva despre nite fonduri. Ci bani au sosit
mpreun cu ea?
O mie dou sute de dolari, bani ghea, zise Tom.
Bani ghea? Sub ce form?
Dousprezece bancnote de cte o sut de dolari. Era
obiceiul tatei s trimit bani n felul acesta.
Fenton l ntrerupse din nou:
Ct mai avea de trit?
i adres ntrebarea direct lui Philip, azvrlindu-i capul
nainte. Fenton avea un cap urt, foarte ngust i ascuit, cu
arcade groase, ochii afundai n orbite, un nas enorm din ale
crui nri ieeau fire groase i negre de pr, dini ncovoiai i
maronii i o brbie retras. Avea pielea mslinie; n ciuda
numelui anglo-saxon, Fenton era un hispanic din oraul
Truchas, pierdut n munii Sangre de Cristo. Prea
nfricotor, dac n-ai fi tiut c era cel mai bun om n via.
Cam ase luni.
Atunci pentru ce v-a invitat aici? S-i mpart
lucrurile, una mie, una ie?
Fenton putea s fie ngrozitor, atunci cnd voia. Dar aa
obinea rezultate.
Philip rspunse cu rceal:
Ce mod de exprimare ncnttor! Cred c este posibil.
Barnaby interveni cu grij:
Dar cu o astfel de colecie, Philip, n-a fcut o nelegere,

s o lase unui muzeu?


Maxwell Broadbent dispreuia muzeele.
De ce?
Muzeele erau primele care criticau metodele de
colecionare mai puin ortodoxe ale tatlui nostru.
Cum ar fi?
Cumpra opere de art de provenien ndoielnic, avea
de-a face cu jefuitori de morminte i cu tlhari i fcea
contraband cu antichiti de-a lungul graniei. El nsui a
jefuit morminte. i pot nelege aversiunea. Muzeele sunt
bastioane ale ipocriziei, lcomiei i avariiei. Critic la toi
ceilali metodele pe care le folosesc chiar ele pentru a-i
aduna coleciile.
Dar dac lsa colecia unei universiti?
i ura pe academicieni. Zicea c sunt ca Tweedle-dum i
Tweedle-dee7. Academicienii, mai ales arheologii, l-au acuzat
pe Maxwell Broadbent c a jefuit temple n America Central.
Nu dezvlui niciun secret de familie: e o poveste binecunoscut. Poi s iei orice numr al revistei Archaeology i
vei citi c tatl nostru era diavolul n persoan, n versiunea
lor.
Plnuia s vnd colecia? insist Barnaby.
Buzele lui Philip se micar cu dispre.
S-o vnd? Tata a avut de-a face cu negustori de art i
case de licitaii de-a lungul ntregii sale viei. Ar prefera s
moar de o mie de ori nainte s le ncredineze spre vnzare
chiar i o pnz mediocr.
Prin urmare, plnuia s vi le lase vou pe toate?
Urm o tcere.
Asta presupunem, spuse Philip, n cele din urm.
7

Personaje din romanul Dincolo de oglinda, de Lewis Carroll: doi gemeni nedesprii, dar
care se ceart mereu. Numele au fost mprumutate dintr-un poem al lui John Byrom, On the
Feuds Between Handel and Bononcini (Despre vrajbele dintre Handel i Bononcini). (n.tr.)

Fenton interveni:
Religie? Nevast? Iubit?
Philip i scoase pipa dintre dini i, reproducnd la
perfecie stilul sec al lui Fenton, i rspunse:
Ateu. Divorat. Misogin.
Ceilali doi frai izbucnir pe loc n rs. Chiar i Hutch
Barnaby se trezi amuzndu-se de ncurctura lui Fenton.
Rareori reuea cineva s-l prind pe picior greit n timpul
unui interogatoriu. Individul acesta, Philip, n ciuda aerelor
lui, era un dur. Dar exista ceva trist pe chipul prelung i
inteligent, ceva pierdut.
Barnaby ntinse chitana de primire pentru articolele de
buctrie.
tii cumva despre ce este vorba sau unde au disprut
lucrurile acestea?
Cei trei frai o cercetar, cltinar din cap i i-o napoiar.
Nici mcar nu-i plcea s gteasc, zise Tom.
Barnaby ndes documentul n buzunar.
Spunei-mi cte ceva despre tatl vostru. Cum arat, ce
personalitate i temperament are, ce afaceri face, lucruri de
genul acesta.
Tom fu cel care rspunse:
E unic.
Cum aa?
Din punct de vedere fizic, e un uria, un metru i
nouzeci i cinci, chipe, cu umeri largi, niciun pic de
grsime, prul i barba albe, voinic precum un leu i cu o
voce tuntoare, pe msur. Unii spun c seamn cu
Hemingway.
Personalitatea?
E genul de om care nu greete niciodat, care trece
peste oricine i orice ca s ajung acolo unde vrea. Triete
dup propriile reguli. N-a terminat liceul, dar tie mai multe

despre art i arheologie dect cei mai muli dintre doctorii n


tiine. Colecionarea e religia lui. Dispreuiete credinele
religioase ale altora i tocmai de aceea i place att de mult s
cumpere i s vnd lucruri furate din morminte, ori s
jefuiasc el nsui mormintele.
Povestii-mi mai multe despre jefuirea acestor morminte.
De data aceasta, vorbi Philip.
Maxwell Broadbent s-a nscut ntr-o familie din clasa
muncitoare. A plecat n America Central de tnr i a
disprut timp de doi ani n jungl. A fcut o descoperire
important, a jefuit un templu maya i a fcut contraband
cu acele obiecte la ntoarcere. Aa a nceput. Era negustor de
opere de art i de antichiti de provenien ndoielnic:
orice, de la statui romane i greceti terpelite din Europa,
basoreliefuri khmere smulse din templele funerare
cambodgiene, pn la picturi renascentiste furate din Italia
n timpul rzboiului. Fcea nego nu ca s ctige bani, ci ca
s-i finaneze propria colecie.
Interesant.
Metodele lui Maxwell, zise Philip, erau n realitate
singurele prin care o persoan din zilele noastre putea
coleciona opere de art cu adevrat valoroase. Probabil c
nu exista o singur pies curat n colecia lui.
Vernon interveni:
Odat a jefuit un mormnt asupra cruia fusese
aruncat un blestem. l tot cita la petreceri.
Un blestem? Ce spunea?
Ceva de genul: Cel care deranjeaz aceste oase va fi
jupuit de viu i aruncat hienelor turbate. Apoi o turm de
mgari se va mperechea cu mama lui. Sau alte cuvinte cu
acelai neles.
Fenton ls s-i scape un hohot de rs.
Barnaby i arunc o nou privire de avertizare. i adres

urmtoarea ntrebare lui Philip, acum c tot l fcuse s


vorbeasc. Amuzant lucru, cum le place oamenilor s se
plng n legtur cu prinii lor.
Ce-l emoiona?
Philip se ncrunt, sprncenele sale groase fcnd cute.
Era cam aa. Maxwell Broadbent i iubea Madonna de
Lippi mai mult dect pe orice femeie n carne i oase. Iubea
portretul micuei Bia de Medici, semnat de Bronzino, mai
mult dect i-a iubit vreunul dintre copii. i iubea cele dou
tablouri Braque, un Monet i craniile maya din jad mai mult
dect pe oamenii adevrai din viaa lui. i venera colecia de
relicve franceze din secolul al treisprezecelea, format din
oasele unor pretini sfini, mai mult dect venera vreun sfnt
adevrat. Coleciile lui i erau amante, copii i religie. Asta l
emoiona: lucrurile frumoase.
Nimic din toate astea nu este adevrat, zise Vernon. Pe
noi ne iubea.
Philip pufni n semn de batjocur.
Ai spus c divorase de mama voastr?
Vrei s spui, de mamele noastre? Divorase de dou
dintre ele i fusese lsat vduv de cealalt. Au mai fost dou
soii cu care n-a avut copii i un ir fr numr de iubite.
Vreun proces pentru pensie alimentar?
Bineneles,
spuse
Philip.
Pensie
alimentar,
nealimentar, nu se termina niciodat.
Dar pe voi v-a crescut chiar el?
Philip se opri, apoi rspunse:
n felul lui unic, da.
Cuvintele rmaser n aer. Barnaby se ntreba ce fel de
tat ar fi putut s fie. Dar mai bine rmnea la subiect. Nu
prea mai avea timp. Bieii de la Criminalistic trebuiau s
ajung din clip n clip, iar dup aceea ar fi fost un noroc
dac mai putea reveni la locul infraciunii.

Exist vreo femeie n viaa lui acum?


Doar pentru ceva activitate nensemnat, seara, spuse
Philip. Ea nu va primi nimic, v asigur!
Tom interveni:
Credei c tatl nostru a pit ceva?
Ca s fiu sincer, n-am vzut nicio urm a unei crime
aici. N-am gsit niciun cadavru n cas.
L-ar fi putut rpi?
Barnaby scutura din cap.
Puin probabil. De ce s se ncurce cu un ostatic?
i privi ceasul. Mai rmseser cinci, poate apte minute.
Era timpul s lanseze ntrebarea.
Era asigurat?
Fcu ca ntrebarea s sune ct mai normal posibil.
O privire ntunecat umbri chipul lui Philip.
Nu.
Nici mcar Barnaby nu-i putu ascunde surpriza.
Nu?
Anul trecut am ncercat s-i intermediez o asigurare.
Nimeni n-a vrut s asigure colecia, atta timp ct era
pstrat n cas, cu acest sistem de securitate. Putei vedea
i dumneavoastr ct de vulnerabil este locul acesta.
De ce n-a mbuntit tatl vostru sistemul de
securitate?
Tata era un om foarte dificil. Nimeni nu-i putea spune
ce s fac. Avea o grmad de arme n cas. Cred c s-a
gndit c-i putea pune pe fug, n stilul Vestului Slbatic.
Barnaby i rsfoi notiele i-i privi din nou ceasul. Era
nedumerit. Piesele nu se potriveau. Era sigur c n-avea de-a
face cu un simplu jaf, dar fr asigurare, de ce s-i nscenezi
un jaf? Mai era apoi i coincidena scrisorii ctre fii, care-i
chema la ntlnire chiar n acest moment. i reaminti
scrisoarea: ... problem important cu privire la viitorul

tufoarte dezamgit dac nu vii... Era ceva foarte sugestiv


n felul n care-i alesese cuvintele.
Ce era n seif?
S nu-mi spunei c au ajuns i la seif!
Philip i terse faa transpirat cu o mn tremurtoare.
Costumul de firm i se boise i tulburarea de pe chipul su
prea autentic.
Ba da.
Of, Doamne! nuntru erau pietre preioase, bijuterii,
aur din America de Sud i Central, monede rare i timbre,
toate extrem de valoroase.
Se pare c hoii au avut cifrul de la seif, precum i toate
cheile. Avei idee cum a fost posibil?
Nu.
Poate tatl vostru avea un om de ncredere, un avocat,
de exemplu, care s dein un al doilea rnd de chei sau
combinaia de la seif?
N-avea ncredere n nimeni.
Aceasta era o observaie important. Barnaby privi spre
Vernon i spre Tom.
Suntei de acord?
Amndoi ncuviinar din cap.
Avea o menajer?
Era o femeie care venea zilnic.
Grdinar?
Un brbat angajat cu norm ntreag.
Altcineva?
Angajase un buctar cu norm ntreag i o asistent
medical, care venea trei zile pe sptmn.
Fenton l ntrerupse n acest moment, aplecndu-se nainte
i zmbind n felul lui fioros.
Te superi dac te ntreb ceva, Philip?
Dac trebuie

Cum se face c vorbeti despre tatl dumitale la timpul


trecut? tii ceva ce noi nu tim?
Ah, pentru numele lui Dumnezeu! izbucni Philip. Cine
m scap de imitaia asta de Sherlock Holmes?
Fenton? murmur Hutch Barnaby, aruncndu-i o
privire de atenionare.
Fenton i ntoarse capul spre el, vzu privirea aprig a lui
Barnaby i se strmb.
mi pare ru.
Barnaby ntreb:
Unde sunt acum?
Unde sunt cine?
Menajera, grdinarul, buctarul. Jaful a avut loc acum
dou sptmni. Cineva a scpat de ajutoare.
Jaful a avut loc acum dou sptmni? se mir Tom.
Exact.
Dar eu mi-am primit scrisoarea prin Federal Express
acum trei zile!
Asta era o informaie interesant.
A observat vreunul dintre voi adresa expeditorului?
Era ceva de genul unui depozit, un fel de csu potal,
spuse Tom.
Barnaby reflect o clip.
Trebuie s v spun, zise el, c acest aa-zis jaf miroase
de la o pot a fraud de asigurare.
i-am explicat deja c aceast colecie nu era asigurat,
spuse Philip.
Mi-ai explicat, dar eu nu cred.
Eu cunosc piaa asigurrilor de art, locotenente eu
sunt istoric de art. Colecia asta valora cam jumtate de
miliard de dolari, i sttea pur i simplu ntr-o cas de ar,
protejat de un sistem de securitate depit. Tata n-avea nici
mcar un cine. i, repet, colecia nu putea fi asigurat.

Barnaby l privi pe Philip ndelung, apoi se uit la ceilali


doi frai.
Philip ls s-i scape un uierat, apoi i verific la rndul
lui ceasul.
Locotenente, dumneata nu eti de prere c un
asemenea caz este prea greu pentru Departamentul de Poliie
din Santa Fe?
Dac nu era o fraud de asigurri, atunci ce era? sta nu
era un jaf. O idee nebuneasc ncepu s ia form, nc
nedefinit. O idee icnit. Dar ncepea s se contureze
aproape mpotriva voinei lui, nchegndu-se n ceva
asemntor unei teorii. l privi pe Fenton. Fenton nu
sesizase. Cu toate calitile lui, Fenton n-avea simul
umorului. Barnaby i aminti atunci de televizorul cu ecran
mare, de aparatul video i de caseta video aruncat pe jos.
Nu, nu aruncat: aezat pe jos, lng telecomand. Care era
titlul scris de mn? UIT-TE LA MINE.
Asta era. Precum apa care nghea, totul ncepea s se
lege. tia exact ce se ntmplase. Barnaby i drese vocea.
Venii cu mine.
Cei trei fii l urmar napoi n cas, n salon.
Stai jos.
Despre ce e vorba? Philip devenea nelinitit. Chiar i
Fenton l privea nedumerit pe Barnaby.
Barnaby ridic telecomanda i caseta.
Vom vedea un filmule.
Ddu drumul la televizor i puse caseta n aparatul video.
E cumva o glum? ntreb Philip, refuznd s stea jos,
aprins la fa.
Ceilali doi stteau n apropiere, ncurcai.
Blochezi ecranul, spuse Barnaby, aezndu-se pe
canapea. Stai jos!
E scandalos

Sunetul care se auzi brusc din aparatul video l amui pe


Philip, iar dup aceea chipul lui Maxwell Broadbent, mai
mare dect n realitate, apru pe ecran. Toi trei se aezar.
Vocea lui, adnc i rsuntoare, vibr n ncperea goal.
Salutri din viaa de apoi.

4
Tom Broadbent se holba la imaginea tatlui su, care se
focaliza ncet pe ecran. Camera video se trase napoi treptat,
artndu-l pe Maxwell Broadbent aezat la biroul uria din
camera lui de lucru, innd cteva foi de hrtie n minile
mari. Camera nu fusese golit nc; Madonna de Lippi era
nc pe peretele din spatele lui, rafturile nc gemeau de
cri, iar celelalte picturi i statui se aflau la locurile lor. Pe
Tom l trecu un fior. Chiar i imaginea electronic a tatlui l
intimida.
Dup salut, tatl su se opri, i drese glasul i-i ainti
privirea albastr asupra camerei. Hrtiile i tremurau uor n
mini. Prea s fie frmntat de o emoie puternic.
Maxwell Broadbent i ntoarse privirea ctre hrtii i
ncepu s citeasc:
Dragii mei Philip, Vernon i Tom. i n mare, i pe scurt,
lucrurile stau cam aa: mi-am luat averea cu mine, n
mormnt. M-am nchis, mpreun cu colecia mea, ntr-un
mormnt. Acest mormnt este ascuns undeva n lume, ntr-un
loc pe care numai eu l cunosc.
Se opri, i drese din nou vocea, i ridic privirea pentru
scurt timp cu o fulgerare albastr, apoi i ls ochii n jos i
continu s citeasc. Vocea lui cpt acel ton uor pedant

pe care Tom i-l amintea att de bine de la masa de sear.


De mai bine de o sut de mii de ani, fiinele umane s-au
ngropat cu cele mai de pre posesiuni ale lor. Obiceiul
nmormntrii decedailor alturi de comori are o istorie
ndelungat, ncepnd cu oamenii de Neanderthal, trecnd pe
la egiptenii antici i continund pn aproape de zilele
noastre. Oamenii se ngropau alturi de aurul lor, de argint, de
opere de art, cri, leacuri, mobil, mncare, sclavi, cai i
uneori chiar cu soiile i concubinele lor, cu orice credeau c le
va fi de folos n viaa de apoi. Doar n ultimele dou secole
oamenii nu i-au mai ngropat rmiele alturi de obiecte,
ntrerupnd astfel o tradiie strveche.
Este o tradiie pe care m bucur s-o reiau.
Adevrul este c aproape tot ceea ce tim despre trecut ne-a
parvenit prin intermediul obiectelor din morminte. Unii m-au
numit ho de morminte. Nu este aa. Nu sunt un ho, sunt un
reciclator. Mi-am ntemeiat averea pe bogiile pe care oamenii
aceia fr minte credeau c le iau cu ei n lumea de apoi. Am
hotrt s fac exact ce au fcut ei i s m nmormntez cu
bunurile mele lumeti. Singura diferen dintre mine i ei este
c eu nu sunt prost. tiu c nu exist o lume de apoi n care s
m bucur de averea mea. Spre deosebire de ei, eu mor fr
iluzii. Cnd ai murit, eti mort. Nu mai eti dect un sac de
carne putred, grsime, creier i oase Nimic mai mult.
Iau averea cu mine n mormnt dintr-un motiv cu totul
diferit. Unul foarte important, care v privete pe voi trei.
Se opri, apoi privi n sus. Minile nc-i tremurau uor, iar
muchii din jurul maxilarelor se ncordau.
Isuse Hristoase, opti Philip, ridicndu-se pe jumtate
din locul su, cu pumnii ncletai. Nu-mi vine s cred!
Maxwell Broadbent apropie hrtiile ca s mai citeasc, se
ncurc n cuvinte, ovi, apoi se ridic brusc i arunc foile
pe birou.

La naiba cu asta, zise el, mpingnd scaunul napoi cu o


micare violent. Ceea ce vreau s v spun este prea
important pentru un discurs.
Ocoli biroul din civa pai mari, silueta lui masiv
umplnd ecranul i, prin extindere, camera n care stteau.
Se plimb prin faa camerei video, agitat, mngindu-i
barba tuns scurt.
Nu este uor. Nu prea tiu cum s v explic asta. Se
ntoarse, pi napoi. Cnd eram de vrsta voastr, n-aveam
nimic. Nimic. Am venit n New York din Erie, Pennsylvania, cu
doar treizeci i cinci de dolari n buzunar i cu costumul vechi
al tatlui meu. N-aveam rude, prieteni, i nici diplom de
bacalaureat. Nimic. Tata era un om bun, dar era zidar. Mama
murise. Eram aproape singur pe lume.
Nu, iari povestea asta, gemu Philip.
Era n toamna lui 1963. Am tocit asfaltul pn cnd am
fcut rost de o slujb, o slujb de nimic, splam vase la Mama
Gina, la intersecia East 88 cu Lex. Un dolar i douzeci i
cinci de ceni pe or.
Philip cltina din cap. Tom se simea amorit.
Broadbent se opri din mers, se aez naintea biroului, cu
faa la camer, uor aplecat, rnjind spre ei.
Parc v vd pe toi trei acum. Philip, fr ndoial c tu
clatini cu tristee din cap, Tom, tu probabil c eti n picioare i
njuri, iar tu, Vernon, tu crezi c sunt de-a dreptul nebun.
Doamne, parc v vd pe voi trei! mi pare ru pentru voi,
chiar mi pare. Nu este uor. ncepu din nou s se plimbe.
Localul Ginei nu era departe de Muzeul Metropolitan de Art.
Am intrat acolo ntr-o zi, din ntmplare, i asta mi-a schimbat
viaa. Mi-am cheltuit ultimul dolar pe un abonament i am
nceput s m duc la muzeul acela n fiecare zi. M-am
ndrgostit de acel loc. Ce revelaie! Nu mai vzusem niciodat
atta frumusee, atta i flutur mna lui mare. Hristoase,

dar tii asta deja.


Sigur c tim, coment Philip, sec.
Ideea este c am nceput de la nimic. Nada. Am muncit
din greu, tiam ce s fac cu viaa mea, aveam un el. Am citit
tot ce mi-a czut n mn. Schliemann i descoperirea Troiei,
Howard Carter i mormntul faraonului Tutankhamon, John
Lloyd Stephens i oraul Copan, dezgroparea Villei Misterelor
din Pompei. Visam s gsesc astfel de comori, s sap dup
ele, s fie ale mele. Am privit n jur: unde, n lume, mai existau
morminte pierdute i temple de descoperit? Rspunsul era: n
America Central. Acolo nc mai puteai gsi un ora pierdut.
nc mai aveam o ans.
De data aceasta, se opri ca s deschid o cutie de pe birou.
Scoase un trabuc, l tie la capete i-l aprinse.
Isuse Hristoase, oft Philip. Btrnul e incorigibil.
Broadbent flutur chibritul ca s se sting, l arunc pe
birou i zmbi. Avea dini frumoi, albi, care strluceau.
Voi muri oricum, de ce s nu m bucur de ultimele luni?
Nu-i aa, Philip? nc mai fumezi pipa aceea? A renuna la
ea, dac a fi n locul tu. Se ntoarse i ncepu s se plimbe,
lsnd n urm noriori albatri. Aa c mi-am economisit
banii pn cnd am strns suficient ct s plec n America
Central. Am plecat acolo nu pentru c doream s fac bani,
dei conta i asta, recunosc, ci pentru c aveam o pasiune. i
l-am descoperit. Am descoperit oraul meu pierdut. Se rsuci,
se ntoarse, merse mai departe. Acesta a fost primul pas. Aa
am nceput. Am fcut comer cu opere de art i cu antichiti
doar ca s-mi finanez colecia. i iat. Se opri, fcnd un gest
cu mna deschis ctre colecia nevzut din spatele lui.
Iat. Aici este rezultatul. Una dintre cele mai mari colecii
particulare de art i de antichiti din lume. Acestea nu sunt
doar obiecte. Fiecare pies de aici are o poveste i reprezint
pentru mine o amintire. Cum am vzut-o prima dat, cum

m-am ndrgostit de ea, cum am obinut-o. Fiecare pies este o


parte din mine. Lu un obiect din jad de pe birou i-l ridic n
faa camerei. Precum acest cap olmec, pe care l-am gsit ntrun mormnt din Piedra Lumbre. mi-amintesc acea zi aria,
erpii i mi-amintesc cum l-am vzut prima dat, zcnd
acolo, n praful mormntului, unde se afla de dou mii de ani.
Philip pufni.
Bucuriile furtului!
Btrnul puse obiectul la loc.
De dou mii de ani se odihnea acolo un obiect de o
frumusee att de deosebit, nct te face s plngi. A vrea
s v pot descrie sentimentele mele din clipa n care am vzut
jadul acela fr cusur, aruncat acolo n praf. Nu fusese creat
ca s zac n ntuneric. Eu l-am salvat i l-am readus la via.
Glasul i se frnse de emoie. Se opri, i drese vocea, puse
capul de jad la loc. Apoi bjbi dup sptarul scaunului i se
aez, lsndu-i trabucul deoparte, n scrumier. Se
ntoarse cu faa la camer, aplecndu-se peste birou. Sunt
tatl vostru. V-am vzut pe toi trei crescnd. V cunosc mai
bine dect v cunoatei voi niv.
Nu prea cred, coment Philip.
Privindu-v cum cretei, am fost dezamgit s vd cum
trii cu impresia c totul vi se cuvine. C suntei privilegiai.
Sindromul unui copil de bani gata. Sentimentul c nu trebuie
s muncii prea mult, s nvai prea mult, s v chinuii,
pentru c suntei fiii lui Maxwell Broadbent. Pentru c ntr-o zi,
fr s ridicai mcar un deget, vei fi bogai. Se ridic din
nou, plin de energie. Uite, tiu c n mare parte este vina mea.
Am cedat la vicrelile voastre, v-am cumprat tot ceea ce ai
vrut, v-am trimis la cele mai bune coli particulare, v-am
plimbat prin toat Europa. M-am simit vinovat din cauza
divorurilor i a celorlalte lucruri legate de ele. Cred c n-am
fost croit s fiu brbat nsurat. Ce am fcut n schimb? Am

crescut trei copii care, n loc s triasc nite viei


extraordinare, i ateapt motenirea. Marile Sperane, ntr-o
nou versiune.
Prostii, exclam Vernon, suprat.
Philip, tu eti seminarist de istoria artei la un colegiu
oarecare din Long Island. Tom? Veterinar n Utah. Iar Vernon?
Ei bine, nici nu tiu ce faci acum. Trieti probabil n vreun
ashram8, pe undeva, druindu-i banii vreunui pclici de
guru.
Nu e adevrat! spuse profund jignit Vernon. Nu e
adevrat! Du-te dracului!
Tom nu putea vorbi. Simea o senzaie de grea undeva n
stomac.
i, peste toate astea, continu tatl, voi trei n-ai neles
nimic. N-ai nvat s cooperai, s fii frai. Am nceput s
reflectez: ce am fcut? Ce am fcut? Ce fel de tat am fost?
I-am nvat pe fiii mei s fie independeni? I-am nvat care
este valoarea muncii? I-am nvat despre ncrederea n sine?
I-am nvat s aib grij unul de cellalt? Se opri i strig dea dreptul: Nu! Dup toate astea, dup tot, colile, Europa,
excursiile de pescuit i mers cu cortul, am crescut trei
cvasieecuri. Hristoase, e vina mea c s-a terminat n felul
acesta, dar asta este. Apoi am aflat c eram pe moarte, i am
intrat n panic. Cum puteam s m revanez? Se opri i se
ntoarse. Acum respira greu, iar faa i era mbujorat. Nimic
nu te face s meditezi mai mult dect moartea, atunci cnd i
mpunge faa cu degetul ei putred. A trebuit s m gndesc ce
s fac n privina coleciei mele. Sub nicio form n-aveam de
gnd s-o druiesc vreunui muzeu sau unei universiti, ca s
se bucure de ea o aduntur de netoi. i nici nu voiam s las
vreo cas de licitaii sau vreun comerciant ho s se
8 Comunitate religioas nchis, derivat din hinduism, condus de un guru (n.tr.)

mbogeasc pe seama muncii mele, s-o mpart i s-o


mprtie n cele patru coluri, dup ce mi-am petrecut toat
viaa adunnd-o. Absolut deloc. i terse fruntea, mototoli
batista n pumn i gesticula ctre camer cu ea. Mereu am
plnuit s v las vou totul. Dar cnd am ajuns la asta, mi-am
dat seama c era cel mai mare ru pe care puteam s vi-l fac.
N-aveam de gnd s v las o jumtate de miliard de dolari,
bani pe care nu i-ai ctigat. Se duse napoi n spatele
biroului, i aez silueta masiv n scaun i scoase alt
trabuc dintr-o cutie nvelit n piele. Uitai-v la mine, nc
mai fumez. E prea trziu acum.
Tie captul i-l aprinse. Norul de fum dezorienta
focalizatorul automat al camerei i acesta se nceoa,
micndu-se nainte i napoi, ncercnd s capteze
imaginea, n clipa n care fumul se risipi, plutind, n stnga,
n afara cadrului, faa ptrat i artoas a lui Maxwell
Broadbent reapru n imagine.
i atunci mi-am dat seama. Era o idee strlucit. Toat
viaa dezgropasem morminte i comercializasem obiecte din
morminte. tiam toate mecheriile pentru ascunderea
mormintelor, fiecare capcan, totul. Mi-am dat seama dintrodat c i eu puteam s-mi iau comoara cu mine. i astfel,
puteam s fac ceva pentru voi care s nsemne cu adevrat o
motenire. Se opri, i mpreun palmele i se aplec nainte.
Va trebui s ctigai banii acetia. Am aranjat s m ngrop,
mpreun cu colecia mea, ntr-un mormnt undeva n lume. V
provoc s m gsii. Dac vei izbuti, putei s-mi jefuii
mormntul i s punei mna pe tot. Aceasta este provocarea
mea pentru voi, cei trei fii ai mei. Inspir i ncerc s rd.
V avertizez: va fi dificil i periculos. Nimic din ceea ce merit
fcut n via nu e uor. i iat care-i mecheria: nu vei reui
dect dac vei lucra mpreun. i ls pumnul masiv pe
birou. Asta este, pe scurt. N-am fcut prea multe pentru voi ct

timp am fost n via, dar, pentru numele lui Dumnezeu, voi


remedia asta prin moartea mea! Se ridic din nou i se
ndrept ctre camer. i ntinse braul ca s-o nchid, dar
atunci, rzgndindu-se, rosti, cu chipul nceoat strlucind
gigantic pe ecran: N-am fost un sentimental, aa c v spun
doar la revedere. La revedere, Philip, Vernon i Tom! La
revedere i noroc! V iubesc!
Ecranul se stinse.

5
Tom rmase pe canapea, incapabil pe moment s se mite.
Hutch Barnaby fu primul care reaciona. Se ridic i tui
delicat, ncercnd s sparg tcerea provocata de oc.
Fenton? Se pare c nu mai e nevoie de noi aici.
Fenton ncuviin, ridicndu-se stngaci, chiar roind.
Barnaby se ntoarse ctre cei trei frai i-i atinse politicos
borul plriei.
Dup cum vedei, nu e o problem de competena
poliiei. V lsm s s lmurii lucrurile singuri.
ncepur s se ndrepte spre arcada uii care ddea n hol.
De-abia ateptau s plece.
Philip se ridica.
Domnule ofier Barnaby?
Vocea i era pe jumtate necat.
Da?
Sper c nu vei pomeni nimnui despre asta. N-ar fi de
ajutor dac dac toat lumea ar ncepe s caute
mormntul.
Bun observaie. N-am de ce s pomenesc fa de

nimeni. Absolut deloc. i voi chema napoi chiar acum pe


bieii de la Criminalistic.
Se retrase i dispru. O clip mai trziu, auzir zgomotul
uii mari din fa, nchizndu-se.
Cei trei frai rmaser pe loc.
Ticlosul, rosti Philip cu glas pierit. Nu-mi vine s cred!
Nemernicul!
Tom privi chipul palid al fratelui su. tia c trise
oarecum bine din salariul su de asistent. Avea nevoie de
bani. i fr ndoial c-i cheltuise deja.
Vernon ntreb:
i acum?
Cuvintele lui plutir prin tcere.
Nu-l cred pe btrnul ticlos, spuse Philip. S ia o
duzin de picturi renumite n mormnt, n felul sta, fr s
punem la socoteal tot aurul i jadul maya, inestimabile. M
dau btut. Scoase o batist din mtase din buzunarul vestei
i-i tampon fruntea. N-avea niciun drept.
Atunci, ce facem? repet Vernon.
Philip l privi fix.
Plecm s gsim mormntul, bineneles!
Cum?
Un om nu se poate ngropa cu opere de art n valoare
de o jumtate de miliard fr s-l ajute cineva. Aflm cine l-a
ajutat.
Nu pot s cred, se mpotrivi Tom. N-a avut ncredere n
nimeni toat viaa!
Nu putea s reueasc singur.
E att de tipic pentru el, constata Philip, deodat.
Poate c a lsat indicii.
Vernon pi ctre sertarele din fa, smuci unul i-l
rscoli, n jurnd. Trase de altul i nc de unul, devenind
att de agitat, nct sertarul iei de tot, vrsndu-i

coninutul pe jos: cri de joc, Parcheesi 9, ah, dame


chinezeti. Tom i amintea de toate: vechile jocuri ale
copilriei lor, acum nglbenite i roase de vreme. Simi un
nod rece n gt: la asta se ajunsese. Vernon scp o
njurtur i trase un ut n grmada de pe jos, mprtiind
piesele prin toat camera.
Vernon, n-are rost s ntorci casa pe dos!
Vernon, ignorndu-l, continu s deschid sertarele,
aruncnd coninutul pe jos i trecnd mai departe.
Philip i scoase pipa din buzunarul pantalonilor i o
aprinse cu o mn tremurtoare.
i pierzi timpul. Eu zic s mergem la Marcus Hauser. El
e cheia.
Vernon se opri.
Hauser? Tata n-a mai luat legtura cu el de patruzeci de
ani.
El e singurul care l-a cunoscut cu adevrat pe tata. Au
petrecut mpreun doi ani, n America Central. Dac tie
cineva unde a plecat tata, el e acela.
Tata l urte pe Hauser.
Cred totui c s-au mpcat, tata fiind bolnav i aa mai
departe.
Philip deschise o brichet placat cu aur i duse flacra
spre cupa pipei cu un susur.
Vernon intr n camera ascuns. Tom auzea cum se
nchideau i se deschideau dulapurile, cum erau trase crile
de pe rafturi, cum se prbueau lucrurile pe podea.
i spun, Hauser e implicat. Trebuie s ne micm
repede. Am datorii am obligaii.
Vernon se ntoarse din camera ascuns, aducnd o cutie
9 Joc adaptat de americani dup Pachisi, aprut n India cu aproximativ cinci secole

nainte de Hristos, pionii de culoare roie, galben, albastr i verde nfind sclave de la
palatul maharajahului (n.tr.)

plin cu hrtii, pe care o trnti pe msua pentru cafea.


S neleg c deja i-ai cheltuit motenirea.
Philip se ntoarse ctre el, cu chipul ncremenit.
Oare cine a luat dou mii de la tata chiar anul trecut?
A fost un mprumut.
Vernon ncepu s rsfoiasc printre hrtii, golind dosarele,
mprtiindu-le pe jos. Tom zri carnetele lor din coala
general cznd dintr-un dosar. l surprindea c tatl lor
catadicsise s le pstreze, mai ales c nu fusese deloc
mulumit de notele lor, n primul rnd.
I-ai dat napoi? ntreb Philip.
i voi da.
Bineneles c-i vei da, spuse Philip sarcastic.
Vernon se nroi.
Dar cele patruzeci de mii pe care tata le-a cheltuit ca s
te trimit la facultate? Le-ai dat napoi?
Au fost un cadou. A pltit i pentru facultatea de
medicin veterinar a lui Tom, nu-i aa, Tom? Iar dac tu
te-ai fi dus la facultate, ar fi pltit-o i pe a ta. ns tu ai
plecat i ai trit cu Swami nu-tiu-cum la al tu, n India.
Se ls o tcere tensionat.
Du-te dracului, spuse Vernon.
Tom privea de la un frate la cellalt. Se ntmpla la fel cum
se ntmplase de o mie de ori nainte. De obicei, intervenea i
ncerca s joace rolul mediatorului. De fiecare dat, nu era
de niciun folos.
Du-te tu dracului, ripost Philip.
i puse pipa la loc ntre dini cu un clnnit i se rsuci
pe clcie.
Ateapt! strig Vernon, dar era prea trziu.
Atunci cnd Philip se nfuria, pleca, iar acum tocmai asta
fcea, iari. Ua cea mare bubui nchizndu-se, cu un
zgomot care se stinse treptat.

Pentru numele lui Dumnezeu, Vernon, nu puteai s


gseti alt moment ca s te ceri?
Lua-l-ar naiba! El a nceput, nu-i aa?
ntors la birou, Hutch Barnaby sttea pe scaunul lui, cu o
can de cafea proaspt rezemat de pntece, privind pe
fereastr.
Fenton sttea pe cellalt scaun, cu propria can, fixnd
mohort podeaua cu privirea.
Fenton, trebuie s ncetezi s te mai gndeti la asta.
Lucruri de genul sta se mai ntmpl.
Nu pot s cred.
tiu, e o nebunie ca tipul s se ngroape cu o jumtate
de miliard de dolari. Nu-i face griji. Cndva, cineva din
oraul sta va comite o crim demn de prima pagin din
New York Times, iar numele tu va fi acolo. De data asta, nu
i-a mers.
Fenton i ndrept atenia spre cafea, ntorcndu-se la
dezamgirea lui.
tiam, Fenton, chiar nainte s vd caseta video. Mi-am
nchipuit. Atunci cnd am neles c nu era un iretlic ca s-i
pcleasc pe cei de la asigurri, a fost ca i cum mi s-ar fi
aprins un bec n cap. Hei, ar fi un film grozav, nu crezi? Tipul
cel bogat i ia toate rahaturile cu el.
Fenton nu zise nimic.
Cum crezi c-o fi reuit btrnul? Gndete-te. Avea
nevoie de ajutor. Erau o mulime de lucruri. Nu poi s plimbi
cteva tone de opere de art prin lume, fr s te vad
cineva.
Fenton sorbi din cafea.
Barnaby privi n sus la ceas, apoi n jos, spre hrtiile
rnduite pe biroul su.
Dou ore pn la prnz. Cum se face c nimic

interesant nu se ntmpl n oraul sta? Uit-te la astea.


Droguri i iar droguri. De ce nu jefuiesc copiii tia o banc,
n schimb?
Fenton goli paharul.
E acolo, undeva.
Tcere.
Ce vrei s spui? Ce-ai vrut s spui cu comentariul sta?
E acolo, undeva. i ce dac? Multe lucruri sunt acolo,
undeva.
Fenton strivi paharul.
Nu sugerezi nimic, nu-i aa?
Fenton arunca paharul la gunoi.
Ai spus: Este acolo, undeva. Vreau s tiu ce ai vrut s
spui prin asta.
Mergem s-o lum.
i?
i o pstrm!
Barnaby rse.
Fenton, m uimeti! n cazul n care n-ai observat,
suntem ofieri n slujba legii. Amnuntul sta minor i-a
scpat? Ar trebui s fim cinstii.
Da, aprob Fenton.
Sigur, spuse Barnaby dup o clip. Cinste. Dac n-ai
aa ceva, Fenton, atunci ce mai ai?
O jumtate de miliard de dolari, rspunse Fenton.

6
Cldirea nu era o cas de epoc, aa cum ar fi fost ntr-un

film cu Bogart, ci o monstruozitate din sticl i oel, care


strpungea cerul de deasupra West Fifty-seventh Street, un
zgrie-nori urt din anii optzeci. Cel puin, reflect Philip,
chiria probabil c era piperat. Iar dac era chiria mare,
nsemna c Marcus Aurelius Hauser era un detectiv
particular de succes.
Mersul prin hol era precum o plimbare printr-un uria cub
din granit lustruit. Locul mirosea puternic a produse pentru
curenie. Un ghiveci cu bambus vetejit se nla ntr-un
col. Un ascensor l purt, smucindu-l, la etajul treizeci i,
foarte curnd, se afla n faa uilor viinii care ddeau spre
birourile lui Marcus Hauser, detectiv particular.
Philip se opri n pragul uii. Oricum i-ar fi imaginat el c
arat biroul unui detectiv particular, era contrazis de acest
interior postmodernist incolor, din ardezie cenuie, mochet
i granit negru lustruit. Cum de putea cineva s lucreze ntrun spaiu att de steril? Camera prea goal.
Da? se auzi o voce din spatele unui perete n forma de
semilun, din crmizi de sticl.
Philip ocoli peretele i se pomeni privind spinarea unui
brbat aezat la un birou n form de rinichi, care, n loc s
fie ndreptat ctre u, era orientat invers, ctre un perete
din sticl ce ddea spre vest, peste luciul ca de zinc al rului
Hudson. Fr s se ntoarc, brbatul gesticul spre un
fotoliu. Philip travers ncperea, se aez i se cufunda n
studierea lui Marcus Hauser: fost Beret Verde 10 n Vietnam,
fost jefuitor de morminte, fost locotenent n BATF11,
subunitatea din Manhattan.
10 Denumire sub care mai sunt cunoscute trupele de elit ale Forelor Speciale din armata
Statelor Unite, (n.tr.)

11

Bureau of Alcohol, Tobacco, Firearms and Explosives, organizaie federal din cadrul
Departamentului de Justiie, avnd ca scop prevenirea i investigarea infraciunilor federale
legate de deinerea i folosirea ilegal a substanelor alcoolice, a tutunului, a armelor de foc
i a substanelor explozive, (n.tr.)

n albumele cu fotografii ale tatlui su vzuse poze


decolorate i neclare ale lui Hauser tnr, mbrcat n haine
de camuflaj, sprijinind un fel de arm de old. Zmbea
mereu. Philip se simea puin tulburat s-l vad n carne i
oase. Arta chiar mai mic dect i-l imaginase Philip i era
mpopoonat cu un costum maro, cu ac la guler, vest i ceas
cu lnior din aur. Un om din clasa muncitoare,
maimurind burghezia. n jurul lui plutea un iz de ap de
colonie, iar puinul pr pe care-l avea era pomdat peste
msur i ondulat, fiecare uvi fiind aranjat pe rnd, ca
s-i acopere ct mai bine chelia. Inele din aur i strluceau pe
nu mai puin de patru degete. Avea manichiura fcut,
unghiile curate i lustruite, prul din nas tuns cu atenie.
Chiar i capul chel, strlucind sub stratul de uvie care-l
acoperea, lsa impresia c fusese cerat i lustruit. Philip se
pomeni ntrebndu-se dac era vorba despre acelai Marcus
Hauser care hoinrise prin jungl cu tatl su, n cutarea
oraelor pierdute i a mormintelor strvechi. Poate c fusese
o greeal, i drese glasul.
Domnule Hauser?
Marcus, veni rspunsul prompt, precum pocnetul unui
voleu rapid la tenis.
Vocea i era la fel de tulburtoare: nalt, nazal, cu un
accent necizelat, specific clasei muncitoare. Totui, ochii i
erau la fel de verzi i de reci precum cei ai unui crocodil.
Philip se simi agitat. i ncrucia din nou picioarele i,
fr s cear permisiunea, i scoase pipa i ncepu s-o
umple. Vznd asta, Hauser zmbi, i trase sertarul
biroului, deschise un humidor12 i scoase un Churchill13
enorm.
12 Cutie special pentru pstrarea trabucurilor sau a tutunului de pip, astfel conceput
nct s asigure permanent un anumit nivel de umiditate, (n.tr.)

13 Tip de igri de foi, numite astfel dup Sir Winston Churchill, prim-ministru al Marii
Britanii n timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial (n.tr.)

Sunt att de bucuros c fumezi, spuse el, rulnd


trabucul ntre degetele perfecte, scond un cuita din aur
cu monogram din buzunar i tind captul. Nu trebuie s-i
lsm pe barbari s preia conducerea. Dup ce aprinse
trabucul, se ls pe spate n scaun i, privindu-l printr-un
rotocol dens de fum, ntreb: Ce pot face pentru fiul vechiului
meu partener, Maxwell Broadbent?
Putem s vorbim n regim de confidenialitate?
Desigur.
Acum ase luni, tatl meu a fost diagnosticat cu cancer.
Philip se opri, urmrind chipul lui Hauser, ncercnd s vad
dac acesta tia deja. Dar chipul lui Hauser era la fel de opac
precum biroul su din lemn de mahon. Cancer la plmni,
continu Philip. L-au operat i a urmat tratamentul obinuit
cu raze i chimioterapie. A renunat la trabucuri i a intrat n
remisiune. Pentru o vreme, a prut c depise boala, dar
aceasta s-a reinstalat. A nceput din nou chimioterapia, ns
o detesta. ntr-o zi, i-a smuls perfuziile, a dobort un
asistent i a plecat. A cumprat o cutie de Cuba Libre n
drumul spre cas i nu s-a mai ntors niciodat. I-au mai dat
ase luni de trit, iar asta s-a ntmplat acum trei luni.
Hauser asculta, pufind din trabuc.
Philip se opri.
A luat legtura cu dumneata?
Hauser cltin din cap i mai trase un pufit.
Nu, de patruzeci de ani.
La un moment dat, luna trecut, zise Philip, Maxwell
Broadbent a disprut, mpreun cu toat colecia lui. Ne-a
lsat o caset video.
Hauser ridic din sprncene.
Era o ultim dorin i un fel de testament. n ea, a
spus c i-a luat colecia cu el n mormnt.
Ce a fcut?

Hauser se aplec, pe figura lui aprnd dintr-odat


interesul. Masca de pe chip i czuse pentru o clip: era cu
adevrat uimit.
A luat-o cu el. A luat tot. Bani, opere de art, colecia
lui. Exact ca un faraon egiptean. S-a ngropat ntr-un
mormnt, undeva n lume, iar dup aceea ne-a lansat o
provocare. Dac gsim mormntul, putem s-l jefuim.
Acesta, nelegi, este felul lui de a ne face s ne meritm
motenirea.
Hauser se ls pe spate i rse prelung i tare. Cnd n
sfrit i reveni, mai trase dou pufituri lenee din trabuc,
apoi se ntinse i scutur scrumul care se fcuse de vreo
cinci centimetri.
Doar Max ar putea inventa o schem ca asta!
Atunci, nseamn c nu ti nimic despre asta? ntreb
Philip Broadbent.
Nimic.
Hauser prea s spun adevrul.
Eti detectiv particular, zise Philip.
Hauser i mut trabucul dintr-un col al gurii n cellalt.
Ai crescut alturi de Max. Ai petrecut doi ani cu el n
jungl. l cunoti pe el i felul n care aciona mai bine dect
oricine. M ntrebam daca ai vrea, n calitate de detectiv
particular, s m ajui s-i gsesc mormntul.
Hauser sufla o coloan de fum albastru din gur.
Nu mi se pare c ar fi o sarcin dificil. O colecie de
art ca a lui nu cltorete neobservat, adug Philip.
Ba da, dac e urcat n avionul Gulfstream IV al lui
Max.
M ndoiesc c s-a ngropat n avion.
Vikingii se nmormntau n navele lor. Poate c Max i-a
strns comoara ntr-un container vidat, rezistent la presiune,
dup care i-a aruncat avionul n mare, deasupra gropii

abisale din Pacificul Mijlociu, unde s-a scufundat n ap la


peste trei mii de metri adncime.
i ntinse minile i zmbi.
Philip reui s spun:
Nu. i terse fruntea, ncercnd s alunge imaginea
tabloului de Lippi, la peste trei mii de metri adncime,
nepenit n mlul abisal. Nu crezi asta cu adevrat, nu-i aa?
Nu spun c asta a fcut. i art doar unde pot duce
zece secunde de gndire. Lucrezi alturi de fraii dumitale?
Fraii vitregi. Nu. M-am hotrt s gsesc mormntul de
unul singur.
Care sunt planurile lor?
Nu tiu i, sincer vorbind, nu-mi pas. O s mpart cu ei
ceea ce gsesc, desigur.
Povestete-mi despre ei.
Tom este, probabil, cel care trebuie supravegheat. El e
cel mai mic. Cnd eram copii, el era cel slbatic. E genul de
puti gata s sar primul de pe stnc n apa, primul care ar
arunca piatra n cuibul viespilor. A fost dat afar de la vreo
dou coli, dar s-a ndreptat n facultate i a fost corect i
atent de atunci.
Iar cellalt, Vernon?
Momentan, face parte dintr-un cult pseudobudist,
condus de un fost profesor de filosofie de la Berkeley. El a fost
mereu cel rtcit. Le-a ncercat pe toate: droguri, secte, guru,
grupuri de ntlniri. Cnd era copil, aducea acas pisici
oloage, celui lovii de maini, psrele aruncate din cuib
de suratele lor mai mari lucruri de felul acesta. Tot ceea ce
aducea acas, murea. n coal, era putiul de care celorlali
le plcea s se lege. S-a lsat de facultate i n-a fost n stare
s aib o slujb stabil. E un puti simpatic, dar s-a
dovedit incompetent la capitolul maturitate.
Ce fac ei acum?

Tom a plecat acas, la ferma lui din Utah. Ultima dat,


am auzit c renunase la cutarea mormntului. Vernon
spune c o s gseasc mormntul de unul singur, nu
dorete ca eu s particip.
Mai tie cineva despre asta, n afar de cei doi frai ai
ti?
Doi poliiti din Santa Fe, care au vzut caseta i tiu
toat povestea.
Numele?
Barnaby i Fenton.
Hauser i not. Un becule de pe telefon se aprinse o
singur dat, iar Hauser ridic receptorul. Ascult timp
ndelungat, vorbi ncet i repede, ddu un telefon, altul, apoi
nc unul. Philip se simi enervat de faptul c Hauser se
ocupa de alte afaceri n faa lui, irosindu-i timpul.
Hauser nchise.
Ceva soii sau iubite?
Cinci foste soii: patru n via, una decedat. Fr
iubite care s merite atenia.
O strmbtur uoar i ntinse lui Hauser buza de sus.
Max a fost mereu tipul cu femeile.
Din nou se ls tcerea. Hauser prea c se gndete.
Atunci, spre enervarea lui Philip, mai ddu un telefon,
vorbind pe un ton cobort. n cele din urm, ls jos
receptorul.
Ei bine, Philip, ce tii despre mine?
Doar c ai fost partenerul de explorri al tatlui meu,
amndoi ai colindat prin America Central vreo doi ani. i
c voi doi v-ai certat.
Aa este. Am petrecut aproape doi ani n America
Central mpreun, cutnd morminte maya ca s le
dezgropm. Asta se ntmpla la nceputul anilor aizeci, cnd
era mai mult sau mai puin legal. Am gsit cteva lucruri,

dar abia dup ce am plecat eu Max a dat lovitura cea mare i


s-a mbogit. Eu am plecat n Vietnam.
i cearta? Tata n-a vorbit niciodat despre asta.
Urm o scurt ezitare.
Max n-a pomenit niciodat despre asta?
Nu.
Abia dac-mi mai amintesc. tii cum este, cnd doi
oameni sunt mpreun o perioad prea lung de timp, ajung
s se calce pe nervi.
Hauser i ls trabucul ntr-o scrumier din cristal lefuit.
Scrumiera era la fel de mare precum o farfurie i cntrea,
probabil, zece kilograme. Philip se ntreb dac nu cumva
fcuse o greeal venind aici. Hauser prea prea puin
important.
Beculeul telefonului clipi din nou, iar Hauser ridic
receptorul. Aceasta fu ultima pictur: Philip se ridic.
M voi ntoarce cnd vei fi mai puin ocupat, rosti el, pe
un ton tios.
Hauser i flutur unul dintre degetele cu inel din aur ctre
Philip, ca s atepte, ascult un minut, apoi nchise.
Spune-mi, Philip, de ce este Honduras att de special?
Honduras? Ce legtur are cu restul?
Pentru c acolo a plecat Max.
Philip se holb la el.
Prin urmare, ai fost implicat n asta.
Hauser zmbi.
Deloc. Acesta era coninutul mesajului telefonic pe care
tocmai l-am primit. Cu aproape patru sptmni n urm,
pilotul lui l-a dus pe el i avionul plin de marf ctre un ora
din Honduras, numit San Pedro Sula. De acolo, a luat un
elicopter militar spre un loc numit Laguna Brus. Dup aceea,
a disprut.
Ai descoperit toate acestea chiar acum?

Hauser ddu drumul unui imens nor de fum.


Sunt detectiv particular.
i nu unul prost, se pare.
Meditativ, Hauser eliber alt nor.
De ndat dup ce o s vorbesc cu pilotul, o s aflu mai
multe. Ca, de exemplu, ce fel de ncrctur ducea avionul i
ct cntrea. Tatl tu n-a fcut niciun efort ca s-i
ascund urmele, mergnd n Honduras. tiai c noi doi am
fost acolo mpreun? Nu m surprinde c s-a dus n zona
aia. E o ar mare, cu cel mai inaccesibil teritoriu din lume:
jungl deas, nelocuit, muntoas, ntretiat de trectori
adnci i nchis de coasta Mosquito. Acolo cred c s-a dus:
spre interior.
E plauzibil.
Hauser adug, dup cteva clipe:
Accept cazul.
Philip se enerv. Nu-i amintea s-i fi oferit cazul lui
Hauser, deocamdat. Dar tipul i demonstrase deja
abilitatea i, pentru c acum tia povestea, probabil c i l-ar
fi dat.
N-am discutat despre onorariu.
Am nevoie de un avans. M atept ca, n cazul acesta,
cheltuielile s fie mari. De fiecare dat cnd ai treab ntr-o
ar mpuit din Lumea a Treia, trebuie s-i mituieti pe toi
de-alde Toms, Rico i Orlando.
Eu m gndeam la un comision, n funcie de
evenimentele neprevzute, spuse Philip repede. Dac
recuperm colecia, primeti, s spunem, un mic procent.
Trebuie s menionez c plnuiesc s-o mpart cu fraii mei.
Aa e corect.
Comisioanele n funcie de evenimente neprevzute sunt
pentru avocaii care se ocup cu accidentele de maini. Am
nevoie de un avans n bani lichizi chiar acum. Dac reuesc,

va mai exista o plat fix suplimentar.


Un avans? Cam ct?
Dou sute cincizeci de mii de dolari.
Philip aproape c izbucni n rs.
Ce te face s crezi c am atia bani?
Eu nu cred nimic, domnule Broadbent. Eu tiu. Vinde-i
tabloul de Klee.
Philip simi cum i se oprete inima o clip.
Poftim?
Vinde mica acuarel de Paul Klee pe care o deii, Blau
Kirk. E o frumusee. Eu a putea s-i obin patru sute pe ea.
Philip explod.
S-o vnd? Niciodat! Tata mi-a druit-o.
Hauser ridic din umeri.
i, oricum, de unde tiai despre tablou?
Hauser zmbi i-i deschise palmele albe i moi, precum
doi crini.
i doreti s-l angajezi pe cel mai bun, nu-i aa,
domnule Broadbent?
Da, dar asta e antaj.
Las-m s-i explic cum lucrez eu. Hauser se aplec
nainte. Loialitatea mea se manifest n primul rnd fa de
caz, nu fa de client. Atunci cnd iau un caz, l rezolv,
indiferent de consecinele sale pentru client. Pstrez avansul.
Dac reuesc s rezolv cazul, primesc un onorariu
suplimentar.
Discuia asta e inutil. Nu vnd tabloul de Klee.
Cteodat, clientul i pierde curajul i vrea s se
retrag. Cteodat, tot felul de lucruri rele se pot ntmpla
unor oameni buni. Eu le srut copiii, particip la
nmormntare i mi vd de treaba, pn cnd cazul este
rezolvat.
Doar nu crezi c o s vnd tabloul la, domnule Hauser!

E singurul lucru de valoare pe care-l am de la tatl meu.


Iubesc pictura aia!
Philip observ c Hauser l fixa ntr-un fel care-l fcea s
se simt ciudat. Ochii detectivului erau goi, chipul calm, fr
nicio urm de emoie.
Gndete-te n felul urmtor: tabloul e sacrificiul pe
care trebuie s-l faci ca s-i recuperezi motenirea.
Philip ezit.
Crezi c vom reui?
Da.
Philip l privi cu atenie. Putea oricnd s-i rscumpere
tabloul.
Foarte bine. Voi vinde pictura de Klee.
Ochii lui Hauser se ngustar i mai mult. Mai trase un
fum cu grij. Dup aceea, scoase trabucul din gur i vorbi.
Dac reuesc, onorariul meu va fi de un milion de
dolari. Apoi adug: N-avem mult timp, domnule Broadbent.
Am rezervat deja bilete pentru amndoi ctre San Pedro Sula;
plecm chiar la nceputul sptmnii viitoare.

7
Dup ce-i termina incantaia, Vernon Broadbent rmase
cteva clipe n camera rcoroas, ntunecat, cu ochii nchii,
pentru a-i reveni dup meditaia ndelungat. n timp ce se
ntorcea la starea de contien, ncepu s aud bubuitul
ndeprtat al Pacificului i s miroas aerul srat care abia
ptrundea peste tufiurile nmiresmate de mirt ce nconjurau
templul budist. Strlucirea lumnrilor pe pleoapele sale i

umplea vederea interioar cu o sclipire roiatic,


tremurtoare.
Deschise ochii, respir de cteva ori adnc i se ridic,
nc pstrnd sentimentul fragil de pace i linite pe care i-l
dduse or de meditaie. Se duse la u i se opri, privind
peste dealurile de la Big Sur, presrate cu stejari i
manzanita14, la oceanul ntins i albastru care se zrea
dincolo de ele. Briza rece a oceanului i ncurc faldurile
robei.
Tria n ashram de mai mult de un an, iar acum, n cel deal treizeci i cincilea an al vieii sale, credea n sfrit c
gsise locul n care voia s rmn. Strbtuse un drum
lung, trecnd, de la acei doi ani n India, prin meditaie
transcendental, teozofie, EST15, Izvorul Vieii16 i chiar un
pic de cretinism. Respinsese materialismul din copilrie i
ncercase s descopere un adevr mai adnc n via. Ceea ce
altora, mai ales frailor lui, li se prea o via irosit, pentru
el fusese o via de bogie sufleteasc i strduin. Care era
scopul vieii, dac nu acela de a afla de ce?
Acum avea ansa, cu motenirea lui, s realizeze ceva cu
adevrat bun. De data asta nu numai pentru sine, ci i
pentru alii. Era ansa lui s fac ceva pentru lume. Dar
cum? Ar trebui s ncerce s gseasc mormntul de unul
singur? Ar trebui s-l sune pe Tom? Philip era un nenorocit,
dar poate c Tom ar vrea s fac echip cu el. Trebuia s ia o
decizie ct mai repede.
i suflec roba din pnz de in i porni n jos pe crarea
care ducea la coliba nvtorului, o cldire vast din lemn de
sequoia, aezat ntr-o vlcea lin, cuibrit ntr-un plc de
14 Arbore mic specific zonei Americii de Nord i Centrale (n.tr.)
15 Abreviere de la Erhard Seminars Training, o micare new age, iniiat n anii aptezeci,
care promoveaz idei Zen i budismul occidentalizat, prin intermediul seminariilor i al
ntlnirilor de grup. (n.tr.)

16 Lifespring, micare new age foarte asemntoare cu EST (n.tr.)

stejari nali, cu vedere la Pacific. Pe drum, trecu pe lng


Chao, biatul asiatic voios care ndeplinea comisioanele
nvtorului, opind pe drum i ducnd un teanc de
scrisori. Era viaa pe care o cuta: linitit i necomplicat.
Pcat c era att de scump.
n timp ce nconjura coasta dealului, coliba i apru n
fa. Se opri era puin intimidat de nvtor , dar dup
aceea continu, hotrt. Ciocni la u. Dup un timp, o
voce joas, sonor, se auzi din adncul casei:
Intr, eti foarte bine-venit!
i scoase sandalele pe verand i pi nuntru. Casa era
n stil japonez, simpl i ascetic, cu paravane glisante din
hrtie de orez, podeaua acoperit cu rogojini bej i plci din
lemn lustruite. Interiorul mirosea a cear de albine i a
tmie.
Se auzea susurul blnd al apei. Printr-un ir de
deschizturi, Vernon putea vedea de-a lungul casei pn la o
grdin japonez aflat pe partea cealalt, cu fragmente de
stnc acoperite de muchi, nlate printre pietricele, i un
bazin cu totui nflorii. Nu-l vedea pe nvtor.
Se ntoarse i scrut un alt hol din stnga sa prin nite
deschizturi succesive, care scoaser la iveal o adolescent
descul, n rob, cu o coad lung i blond n stil
franuzesc atrnndu-i pe spate, mpletit cu flori ofilite.
Toca legume n buctria nvtorului.
Eti aici, nvtorule?
Fata continua s toace.
Pe aici, se auzi o voce joas.
Vernon porni n direcia sunetului i-l gsi pe nvtor
stnd n camera de meditaie, cu picioarele ncruciate pe o
rogojin, cu ochii nchii. i deschise, dar nu se ridic.
Vernon rmase n picioare, ateptnd respectuos. Silueta
viguroas, bine fcut, a nvtorului era drapat ntr-o rob

simpl din n nevopsit. O perdea de pr lung, cenuiu,


pieptnat drept n jos, cdea pe umeri, dndu-i o nfiare
ca a lui Leonardo da Vinci. Avea ochii albatri inteligeni,
ncreii sub muchiile foarte arcuite ale orbitelor, spate n
bolta larg a frunii. O barb crunt, tuns, completa
nfiarea. Atunci cnd vorbea, vocea i era linitit i
sonor, subliniat de un ton uor rguit, cu un slab accent
de Brooklyn, care-i trda originea umil. Avea cam aizeci de
ani; nimeni nu-i tia vrsta exact. Fusese odinioar profesor
de filosofie la Berkeley, primise titlul de Art Brewer, dar
renunase la funcie ca s se retrag i s-i triasc viaa
ntru spirit. Aici, la ashram, pusese bazele unei comuniti
dedicate rugciunii, meditaiei i creterii spirituale. Era
mbietor de nonconfesional, bazat doar n principiu pe
budism, dar fr disciplina excesiv, intelectualismul,
celibatul i fatalismul care tindeau s pun n primejdie acea
tradiie religioas deosebit. Mai degrab, ashramul era un
refugiu frumos ntr-un amplasament superb unde, sub
conducerea blnd a nvtorului, fiecare venera n felul lui,
la preul de apte sute de dolari pe sptmn, cazarea i
masa incluse.
Stai jos, spuse nvtorul.
Vernon se aez.
Cum pot s te ajut?
E vorba despre tatl meu.
nvtorul ascult.
Vernon i adun gndurile i trase aer n piept. i povesti
nvtorului despre cancerul tatlui su, despre motenire,
despre provocarea de a-i gsi mormntul. Dup ce termin,
se ls o tcere lung. Vernon se ntreb dac nvtorul i
va spune s renune la motenire. i amintea numeroasele
comentarii mustrtoare ale nvtorului despre efectele
malefice ale banilor.

Servete-te cu un ceai, l ndemn nvtorul, cu vocea


neobinuit de blnd, lsndu-i mna delicat pe cotul lui
Vernon.
Se aezar i cerur ceai, care le fu adus de fata cu pr
mpletit. Sorbir n tcere i atunci nvtorul ntreb:
Ct valoreaz cu exactitate aceast motenire?
Cred c, dup impozitare, partea ce mi-ar reveni ar fi de
o sut de milioane.
nvtorul pru s ia o nghiitur lung de ceai, apoi
alta. Dac suma l surprinsese, n-o arta.
S meditm.
Vernon nchise i el ochii. Nu putea s se concentreze
asupra mantrei, simindu-se agitat din cauza ntrebrilor pe
care le nfrunta, care preau s devin i mai complicate pe
msur ce se gndea la ele. O sut de milioane de dolari. O
sut de milioane de dolari. Fraza, nepotrivit cu ritmul
mantrei, se amestec n meditaia lui, oprindu-l s ating
pacea ori linitea interioare. O sut de milioane. Om mani
padme hum. O sut de milioane.
Se simi uurat n clipa n care nvtorul i nl capul.
Lu minile lui Vernon i le strnse n ale sale. Ochii lui
albatri erau neobinuit de strlucitori.
Puini au ansa care i-a fost dat ie, Vernon. Nu
trebuie s lai aceasta ans s treac pe lng tine.
Cum aa?
nvtorul se ridic i vorbi cu for i rezonan.
Trebuie s recuperm acea motenire. Trebuie s-o
recuperm acum.

Pn cnd Tom termin de ngrijit calul bolnav, soarele


apusese peste podiul Toh Ateen, aruncnd umbre lungi i
aurii peste tufriurile de salvie i chamisa. Dincolo de ele, se
nla un perete de trei sute de metri din gresie sculptat,
strlucind roiatic n lumina apusului. Tom i mai arunc
animalului o privire rapid i-l btu pe grumaz. Se ntoarse
ctre fata din tribul navajo, proprietara calului.
O s scape. E doar o colic din cauz c a nghiit nisip.
Ea afi un zmbet de uurare.
Acum e flmnd. Du-l s nconjoare arcul de cteva ori,
iar apoi d-i o linguri de psyllium 17amestecat n ovz. Dup
aceea, las-l s se adape. Ateapt o jumtate de or, apoi
d-i ceva fn. O s fie bine.
Bunica navajo care venise clare vreo opt kilometri pn la
clinica veterinar ca s-l cheme drumul era inundat, ca de
obicei i lu mna.
Mulumesc, doctore!
El se nclina uor.
n slujba dumneavoastr.
Se gndea deja cu nerbdare la drumul napoi ctre Bluff.
Era bucuros c fusese inundat, oferindu-i scuza unei partide
lungi de clrie. Pierduse o jumtate de zi, dar crarea l
dusese prin cel mai frumos inut din piatr roie din sudvest, printre straturile de gresie din jurasic cunoscute drept
Formaiunea Morrison, bogate n fosile de dinozauri. Erau
multe canioane ndeprtate care urcau ctre podiul Toh
Ateen, iar Tom se ntreba dac paleontologii exploraser
vreodat locul pn sus. Probabil c nu. Cndva, se gndi el,
17 Planta folosit n farmacologie, cu proprieti curative pentru aparatul digestiv. n

medicina veterinar este folosit ca un adaos natural de fibre n dieta animalelor, (n.tr.)

va face o mic excursie pn la unul dintre acele canioane


Ddu din cap i zmbi n sinea lui. Deertul era un loc
minunat dac voiai s-i limpezeti mintea, iar el avusese
multe de limpezit. ntmplarea asta icnit cu tatl su
fusese cel mai mare oc din viaa lui.
Ct i datorm, doctore? l ntreb bunica,
ntrerupndu-i visarea.
Tom privi n jur la coliba drpnat din carton gudronat,
la maina stricat, pe jumtate necat de buruieni, la oaia
slbnoag care rumega n arc.
Cinci dolari.
Femeia se cut n bluza din diftin i scoase cteva
bancnote soioase, numrnd cinci pentru el.
Tom i dusese mna la plrie i tocmai se ntorsese ca
s-i ia calul, cnd observ un nor subire de praf la orizont.
Cele doua femei navajo l vzuser i ele. Un cal i clreul
lui se apropiau rapid dinspre nord, din direcia din care
venise i el, mica pat ntunecat devenind tot mai mare n
imensa depresiune aurie a deertului. Se ntreb dac era
Shane, partenerul su. Intr n panic. Ar fi trebuit s fie
ceva foarte urgent pentru ca Shane s clreasc pn aici
ca s-l aduc.
n timp ce silueta se contur, i ddu seama c nu era
Shane, ci o femeie. i clrea pe armsarul lui, pe Knock.
Femeia intr la trap n mica aezare, plin de praf dup
drum, cu calul nspumat i gfind. Se opri i desclec.
Clrise fr a, fr fru, aproape treisprezece kilometri de
deert. Absolut, complet nebun. Ce cuta ea cu unul dintre
cei mai buni cai ai lui, i nu cu una dintre gloabele lui
Shane? O s-l omoare pe Shane.
Femeia veni ctre el.
Sunt Sally Colorado, se prezent ea. Am ncercat s te
caut la clinica, dar partenerul dumitale mi-a spus c ai

plecat ncoace. Aa c, iat-m!


Cu un fonet al prului auriu ca mierea, ntinse mna.
Tom, luat pe nepregtite, i-o apuc. Prul i se rsfirase pe
umeri, peste o cma alb din bumbac, acum pudrat cu
praf. Cmaa era suflecat pe talia subire, strns la rndul
ei ntr-o pereche de blugi. Se simea un iz uor de ment n
jurul ei.
Cnd zmbi, pru c ochii i schimbaser culoarea din
verde n albastru, att de luminos era efectul. Purta o
pereche de cercei cu turcoaze, dar culoarea ochilor ei era mai
intens dect cea a pietrelor.
Dup un timp, Tom i ddu seama c-i inea nc mna
i-i ddu drumul.
Trebuia neaprat s te gsesc, spuse ea. Nu puteam s
mai atept.
E o urgen?
Nu e o urgen veterinar, dac la asta te referi.
Atunci, ce fel de urgena e?
i spun pe drum, la ntoarcere.
La naiba, exploda Tom, nu-mi vine s cred c Shane
te-a lsat s-mi iei cel mai bun armsar i s-l clreti n
halul sta, fr a i fru! Ai fi putut s mori!
Nu mi l-a dat Shane. Fata zmbi.
Atunci, cum l-ai luat?
L-am furat.
Urm un moment de consternare, nainte ca Tom s
izbucneasc n rs.
*
Soarele apusese n timp ce ei se ndreptau ctre nord,
clrind mpreun napoi ctre Bluff. Pentru o vreme,
merser n tcere, dup care Tom spuse, n cele din urm:
Foarte bine. S auzim ce era att de important, nct a
trebuit s furi un cal pentru asta i s-i riti viaa.

Ei bine ezit ea.


Sunt numai urechi, domnioar Colorado. Dac
acesta este ntr-adevr numele dumitale.
E un nume ciudat, tiu. Strbunicul meu era actor de
vodevil. Vindea leacuri miraculoase, deghizat n indian, i
i-a spus Colorado, ca nume de scen. Era mai bun dect
vechiul su nume, Smith, i aa a rmas. Spune-mi Sally.
Foarte bine, Sally. S-i auzim povestea!
Tom se surprinse privind-o cum clrete cu un sentiment
de ncntare. arta ca i cum s-ar fi nscut n a. Muli bani
se duseser probabil pn ca ea s ajung s aib postura
aceea dreapt, lejer i echilibrat.
Sunt antropolog, ncepu Sally. Mai precis, sunt
etnofarmacolog. Studiez medicina indigen cu profesorul
Julian Clyve, la Yale. El e cel care a descifrat hieroglifele
maya, acum civa ani. O realizare cu adevrat
nemaipomenit. A aprut n toate ziarele.
Fr ndoial.
Avea un profil ascuit, frumos, un nas mic i un fel
amuzant de a-i scoate n afar buza de jos. Fcea o gropi
atunci cnd zmbea, dar numai pe o parte a gurii. prul ei
era auriu-nchis i fcea o curb strlucitoare peste umerii
nguti, nainte s-i cad pe spate. Era o femeie uimitor de
frumoas.
Profesorul Clyve a strns cea mai mare colecie de
nscrisuri maya din cte exist, o bibliotec n care intr
toate inscripiile cunoscute n vechea limb maya. E alctuit
din desene copiate dup inscripii n piatr, pagini din codice
maya i copii dup inscripii pe vase i tblie. Biblioteca lui e
consultat de savani din toat lumea.
Tom l i vedea pe btrnul pedagog abia inndu-se pe
picioare, rsfoind printre grmezile sale de manuscrise
prfuite.

Cele mai importante dintre inscripiile maya se gseau


n ceea ce numim codice. Acestea erau crile de cpti ale
populaiei maya, scrise cu pictograme pe hrtie obinut din
scoar de copac. Spaniolii le-au ars pe cele mai multe dintre
ele, ca fiind cri ale diavolului, dar cteva codice incomplete
au reuit s supravieuiasc ici, colo. Un codice maya
complet n-a fost gsit niciodat. Anul trecut, profesorul Clyve
a gsit asta n spatele unui dulap pentru acte, care-i
aparinuse unuia dintre colegii lui decedai.
Scoase o foaie de hrtie ndoit din buzunarul de la piept
i i-o nmn. Tom o lu. Era o fotocopie veche, nglbenit, a
unei pagini dintr-un manuscris cu cteva desene de frunze i
flori pe margini. Prea vag familiar. Tom se ntreb unde l
mai vzuse nainte.
Scrierea a fost inventat doar de trei ori, independent,
n istoria rasei umane. Pictogramele maya reprezint unul
dintre cazuri.
Cunotinele mele despre scrierea maya sunt cam
nvechite. Ce spune?
Descrie proprietile medicinale ale unei anumite
plante, gsite n pdurea tropical din America Central.
Ce face? Vindec i cancerul?
Sally zmbi.
Mcar de-ar fi aa. Planta se numete Kik-te sau
copacul-sngelui. Pagina asta descrie cum se fierbe scoara,
se adaug cenu ca baz i se aplic pasta, ca o
cataplasm, pe ran.
Interesant.
Tom i ntinse napoi hrtia.
E mai mult dect interesant: din punct de vedere
medical e corect. Exist un antibiotic uor n scoar.
Se gseau pe platoul de piatr alunecoas. O pereche de
coioi urla a jale ntr-un canion ndeprtat. Trebuiau s

mearg unul dup altul acum. Sally clrea n spate, n timp


ce Tom asculta cu atenie.
Pagina aceea provine dintr-un codice maya de medicin.
A fost scris probabil n jurul anului 800 dup Hristos, la
apogeul civilizaiei maya clasice. Conine dou mii de reete
medicale i preparate, nu numai din plante, dar din orice
produs al pdurii tropicale: insecte, animale i chiar
minerale. De fapt, s-ar putea s existe un remediu pentru
cancer acolo, sau cel puin pentru anumite feluri de cancer.
Profesorul Clyve mi-a cerut s-l gsesc pe proprietar i s vd
dac nu pot s aranjez ca el s traduc i s publice codicele.
E singurul codice maya complet, cunoscut. Ar fi o uimitoare
ncununare a carierei lui, deja extraordinare.
i pentru cea a dumitale, mi imaginez.
E o carte care conine toate secretele medicinale ale
pdurii tropicale, adunate de-a lungul secolelor. Vorbim
despre cea mai bogat pdure tropical din lume, cu sute de
mii de specii de plante i animale, multe nc necunoscute
tiinei. Vechii maya cunoteau fiecare plant, fiecare animal,
orice din pdurea aceea. i tot ceea ce tiau ei a fost trecut n
cartea aceasta.
i aduse calul lng al lui. Prul ei lsat liber se rspndi
i se legna, n timp ce-l ajungea din urm.
i dar seama ce nseamn asta?
n mod sigur, spuse Tom, medicina a evoluat mult de la
populaia maya antic.
Sally Colorado pufni.
Douzeci i cinci la sut dintre toate medicamentele
noastre sunt fcute din plante. i totui, numai jumtate
dintr-un singur procent din cele dou sute aizeci i cinci de
mii de specii de plante din lume au fost cercetate pentru
proprietile lor medicinale. Gndete-te la potenial! Cel mai
de succes i eficient medicament din istorie, aspirina, a fost

descoperit iniial n scoara unui copac folosit de indigeni ca


s vindece dureri. Taxolul, un important medicament
anticanceros, provine tot din scoara unui copac. Cortizonul
provine din cartofi, iar digitalina folosit pentru inim
provine din degeelul-rou. Penicilina a fost extras iniial din
mucegai. Tom, acest Codice ar putea fi cea mai mare
descoperire medical din toate timpurile!
neleg.
Atunci cnd eu i profesorul Clyve vom traduce i
publica documentul acesta, vom revoluiona medicina. i
dac asta nu te convinge, mai e ceva. Pdurea tropical
central-american dispare sub fierstraiele tietorilor de
lemne. Cartea aceasta o va salva. Pdurea tropical va valora
dintr-odat mult mai mult aa cum este, dect tiat.
Productorii de medicamente le vor plti acelor ri miliarde
pentru drepturi.
Fr ndoial, pstrnd un profit frumos pentru ele.
Aadar, ce are de-a face cartea asta cu mine?
Luna plin rsrea acum peste stncile Hobgoblin,
mbrcndu-le n argintiu. Era o seara ncnttoare.
Codicele aparine tatlui dumitale.
Tom opri calul i o privi.
Maxwell Broadbent l-a furat dintr-un mormnt maya
acum aproape patruzeci de ani. A scris la Yale, cerndu-le
ajutor ca s-l traduc. Dar scrierea maya nu fusese
descifrat pe atunci. Tipul care a primit scrisoarea a
presupus c era un fals i a aruncat-o ntr-un dosar vechi,
fr ca mcar s rspund. Profesorul Clyve a gsit-o,
patruzeci de ani mai trziu. A tiut imediat c era autentic.
Nimeni nu putea falsifica scrierea maya acum patruzeci de
ani, pentru simplul fapt c nimeni nu tia s-o citeasc. Dar
profesorul Clyve poate s-o descifreze: el e singurul om de pe
pmnt, de fapt, care poate s citeasc fluent scrierea maya.

Am ncercat s dau de tatl dumitale de sptmni ntregi,


dar se pare c a disprut de pe faa pmntului. n final, n
disperare de cauz, te-am gsit pe dumneata.
Tom se holb la ea n lumina amurgului, iar apoi ncepu s
rd.
Ce e att de amuzant? ntreb femeia, cu nsufleire.
Tom inspir adnc.
Sally, am veti proaste pentru tine.
Cnd termin de povestit totul, se ls tcere.
Sally spuse:
Cred c glumeti.
Nu.
N-avea niciun drept!
Avea sau nu, asta a fcut.
i ce vei face n privina asta?
Tom oft.
Nimic.
Nimic? Ce vrei s spui cu nimic? Nu renuni la
motenirea ta, nu-i aa?
Tom nu rspunse imediat. Ajunser n vrful platoului i
se oprir s admire privelitea. Nenumratele canioane care
coborau spre rul San Juan erau gravate precum nite
fractali ntunecai n peisajul luminat de lun; n spate,
putea vedea ciorchinele galben de lumini ale oraului Bluff i,
la marginea localitii, cele cteva cldiri care formau
modestul su cabinet veterinar. Spre stnga, se nlau
imensele vertebre de piatr ale Crestei Comb, oase
fantomatice n noapte. i reamintea din nou de ce se afla
aici. n zilele de dup ocul aflrii a ceea ce fcuse tatl lui
cu motenirea lor, luase una dintre crile sale preferate:
Republica lui Platon. Citise din nou pasajele despre mitul lui
Er, n care Ulise fusese ntrebat ce ar fi vrut s fie n

urmtoarea via. Ce alesese marele Ulise, rzboinic, iubit,


marinar, explorator i rege, s fie? Un brbat necunoscut,
care s triasc ntr-un col ferit, neluat n seam de
ceilali. Tot ceea ce-i dorea era o via linitit i simpl.
Platon l aprobase. La fel i Tom.
Acesta, i reaminti Tom, era motivul pentru care venise de
la bun nceput n Bluff. Viaa cu Maxwell Broadbent ca tat
era imposibil: o succesiune nesfrit de ndemnuri, de
provocri, de ntreceri, de critici i comenzi. Venise aici ca s
scape, s-i gseasc pacea, s lase toate acestea n urm.
Toate astea i, bineneles, pe Sarah. Cu Sarah se ntmplase
la fel: tatl lor ncercase s le aleag chiar i prietenele un
adevrat dezastru.
ndrzni s-i arunce o privire lui Sally. Adierea rcoroas a
nopii i rsucea prul, iar faa i era ntoars n lumina lunii,
buzele uor deschise de ncntare i uimire n faa privelitii
surprinztoare. inea o mn pe coaps, iar corpul subire i
se odihnea pe spatele fr a al calului. Doamne, era
frumoas.
i scoase asta din minte mnios. Viaa lui era acum n
mare parte aa cum i-o dorise. Nu reuise s devin
paleontolog, tatl lui distrusese asta, dar s fie veterinar n
Utah era aproape la fel de bine. De ce s strice totul? Mai
fusese pe drumul sta nainte.
Da, rspunse el, n cele din urm. Renun.
De ce?
Nu sunt sigur c pot s explic.
ncearc.
Pentru asta trebuie s-l nelegi pe tatl meu. De cnd l
cunosc, a ncercat s controleze tot ceea ce fceam eu i cei
doi frai ai mei. Ne conducea. Avea planuri mari pentru noi.
Dar, orice a fi fcut eu, orice ar fi fcut oricare dintre noi,
nu era niciodat suficient de bine. Nu eram niciodat

suficient de buni pentru el. Iar acum ne-a pregtit asta. ns


nu mai joc dup cum cnt btrnul. Mi-a ajuns.
Se opri, ntrebndu-se de ce-i spunea ei att de multe.
Continu, l ndemn Sally.
Dorea ca eu s devin doctor. Eu voiam s fiu
paleontolog, s caut fosile de dinozauri. Tata credea c era
ridicol infantil, spunea el. Am ajuns la un compromis, cu
coala veterinar. Bineneles, se atepta ca eu s plec n
Kentucky s ngrijesc cai de curse de milioane de dolari i,
poate, s ajung cercettor n medicina ecvestr, s fac
descoperiri importante i s aduc numele Broadbent n
crile de istorie. n loc de asta, eu am venit aici, n rezervaia
navajo. Asta este ceea ce vreau s fac; asta este ceea ce-mi
place s fac. Caii i oamenii acetia au nevoie de mine. Iar
peisajul sta, din sudul statului Utah, e cel mai frumos din
lume, cu unele dintre cele mai frumoase straturi fosile din
jurasic i cretacic de oriunde. Dar pentru tatl meu venirea
mea aici, n rezervaie, reprezenta un enorm eec i o
dezamgire. Nu se ctigau bani, nici renume, nu era nimic
nltor n asta. Eu i luasem banii ca s m duc la
facultatea veterinar i l-am nelat venind aici.
Se opri. Acum, chiar c spusese prea multe.
i asta e tot? Pur i simplu, vei lsa ntreaga motenire
s-i scape, cu Codice cu tot?
Exact.
Pur i simplu?
Cei mai muli dintre oameni i triesc viaa fr s aib
parte de vreo motenire. Cabinetul meu veterinar nu-mi ofer
un trai prea ru. Iubesc viaa asta, inutul acesta. Privete n
jur. Ce i-ai dori mai mult?
Observ c, n loc s priveasc n jur, Sally l privea pe el,
prul ei fiind un pic mai strlucitor n razele argintii ale lunii.
La ce sum renuni, dac pot s ntreb?

Tom simi o neptur, nu pentru prima dat, numai gndindu-se la mrimea sumei.
O suta de milioane, mai mult sau mai puin.
Sally fluiera. Urm o tcere ndelungat. Un coiot url pe
undeva prin canioanele de sub ei, primind ca rspuns un
urlet mai ndeprtat. n cele din urm, ea zise:
Dumnezeule, ai tupeu!
El ridic din umeri.
Dar fraii ti?
Philip s-a aliat cu vechiul partener al tatlui meu, ca s
gseasc mormntul ascuns. Vernon se va duce singur, din
cte am auzit. De ce nu te alturi unuia din ei?
Observ c ea l privea atent, prin ntuneric. n cele din
urm, femeia spuse:
Am ncercat deja. Vernon a prsit ara acum o
sptmn, iar Philip a disprut i el. Au plecat n Honduras.
Tu erai ultima mea ans.
Tom cltin din cap.
Honduras? Ce repede s-au micat! Cnd se vor ntoarce
cu prada, poi s iei Codicele de la ei. Ai binecuvntarea mea.
Alt tcere ndelungat.
Nu pot s risc. Niciunul din ei nu tie ce este, ct
valoreaz. S-ar putea ntmpla orice.
mi pare ru, Sally, nu pot s te ajut.
Eu i profesorul Clyve avem nevoie de ajutorul tu.
Lumea are nevoie de ajutorul tu.
Tom fix plcurile ntunecate de plopi din lunca rului San
Juan. O bufni strig dintr-un ienupr ndeprtat.
Sunt hotrt, zise el.
Femeia rmase privindu-l, cu prul czndu-i dezordonat
pe umeri i pe spate, cu buza de jos strns. Plopii proiectau
asupra ei o lumin pestri, petele argintii de lumin
ncreindu-se i schimbndu-se odat cu vntul.

ntr-adevr?
El oft.
ntr-adevr.
Mcar ajut-m puin. Nu cer mult, Tom. Vino la Santa
Fe cu mine. Poi s m prezini avocailor tatlui tu,
prietenilor si. Poi s-mi povesteti despre cltoriile lui,
despre obiceiurile lui. Druiete-mi dou zile. Ajut-m s
fac asta. Doar dou zile.
Nu.
i-a murit vreodat un cal?
Mereu.
Un cal pe care-l iubeai?
Tom se gndi imediat la propriul cal, Pedemal, care murise
mbolnvindu-se de o form de gurm18 rezistent la
antibiotice. N-o s mai aib niciodat un cal att de frumos.
Nite medicamente mai bune l-ar fi salvat? ntreb Sally.
Tom privi ctre luminile ndeprtate din Bluff. Dou zile nu
nsemnau mult, iar ea avea dreptate.
Foarte bine. Ai ctigat. Dou zile.

9
Lewis Skiba, director general la Lampe-Denison
Pharmaceuticals, sttea nemicat la birou, privind de-a
lungul irului de zgrie-nori de pe Avenue of the Americas,
din mijlocul Manhattanului. Ploaia de dup-amiaz adusese
nori negri deasupra oraului. Singurul sunet din biroul su
18 Boal infecioas la cai, n special la mnji, manifestat prin scurgeri nazale i abcese
ale ganglionilor limfatici (n.tr.)

izolat era murmurul unui foc adevrat de lemne ntr-un


emineu din marmur de Siena, din secolul al
optsprezecelea, o trist amintire a unor timpuri mai bune. Nu
era o zi friguroas, dar Skiba scosese din funciune aerul
condiionat ca s fac focul. I se prea linititor. i reamintea
oarecum de copilrie, de vechiul emineu din piatr al casei
din scnduri de lng lac, cu schiurile ncruciate deasupra
poliei de lemn i cufundrii care strigau de pe ap. Doamne,
dac ar putea s fie acolo acum
Aproape fr s-i dea seama, mna sa deschise micul
sertar al biroului i se strnse n jurul unei sticle reci din
plastic. Deschise capacul cu unghia degetului mare, scoase
un mic oval, uscat, l duse la gur i mestec. Amar, dar asta
mai scurta ateptarea. Asta, i un pahar de scotch. Skiba se
ntinse spre stnga, deschise un panou din perete, scoase o
sticl de Macallan vechi de aizeci de ani i un pahar pentru
whisky i-i turn o porie generoas. Avea culoarea
mahonului. Un deget de Evian rece trezi aroma, iar el duse la
buze paharul, lu o gur, savurnd gustul de turb, hamei,
ap de mare rece, mlatini din Highland i Amontillado 19
spaniol de calitate.
n timp ce un sentiment de linite se revrs asupra lui, se
gndi cu dor la marea croazier, o plutire n deprtri pe o
mare de lumin. Dac ajungea n punctul sta, nu mai avea
nevoie dect de nc dou duzini din tabletele acelea, urmate
de restul de Macallan i se va scufunda pe veci n adncul
albastru. Nu ar mai fi fost nevoit s invoce al Cincilea
Amendament20 n faa Congresului, s pretind c era doar
un alt director general amrt, indus n eroare i incompetent
19 Varietate de sherry (n.tr.)
20 Al Cincilea Amendament la Constituia Statelor Unite ii permite unei persoane aflate sub
jurmnt s refuze s rspund la o anumit ntrebare, dac prin aceasta se
autoincrimineaz. (n.tr.)

n faa SEC21, nimic din tot rahatul la cu Kenneth Lay 22. Va


fi propriul judector, juriu i clu. Tatl lui, un sergent de
armat, l nvase ce nseamn s ai onoare.
Singurul lucru care ar fi putut s salveze firma, dar care
pn atunci se dovedise un dezastru, era marea lovitur cu
medicamentul acela pe care crezuser c l aveau.
Phloxatane. Odat obinut, contabilii se gndiser c era o
strategie sigur s elimine fondurile pentru cercetare i
dezvoltare pe termen lung, ca s ridice profiturile curente.
Spuneau c analitii nu vor observa niciodat, i, ntr-adevr,
la nceput nici nu observaser. Mergea ca pe roate, iar preul
aciunilor lor crescuse pn la cer. Dup aceea, au nceput
s schimbe costurile curente de pia ca s amortizeze
fondurile pentru cercetare i dezvoltare, iar analitii tot nu au
observat, i aciunile au continuat s creasc. Apoi, au pus
pe seama partenerilor mruni i nenregistrai din Insulele
Cayman i din Antilele Olandeze o serie de pierderi, au
nregistrat mprumuturile ca profituri i au azvrlit banii care
mai rmseser ca s rscumpere aciunile companiei i s
le creasc preul i mai mult, ridicnd (normal) valoarea
opiunilor pentru stocul executiv. Stocul luase avnt; ei
ncasaser banii, fcuser milioane. Doamne, fusese un joc
detept! nclcaser toate legile, regulile i regulamentele din
cri i avuseser un geniu creativ pe postul de director
adjunct, care inventase altele numai ca s fie nclcate. i
toi brokerii aceia carieriti se dovediser la fel de
nelegtori precum Fratele Urs23. Un dola pe minut uo de
21 Securities and Exchange Commission, agenie guvernamental n Statele Unite, care
asigur respectarea legilor federale n domeniul securitii pieei bursiere, (n.tr.)

22 Fostul director general al companiei americane Enron, din 1986 pn n 2002.

Compania a fost implicat n 2001 ntr-un imens scandal economic i de corupie, care a i
dus la cderea ei. Numele lui Lay a devenit sinonim cu abuzul corporativ i frauda
financiar, (n.tr.)

23

Personajul unui film de animaie produs n 2003 de compania Walt Disney, Kenai, un
biat transformat de spiritele pdurii ntr-un urs (n.tr.)

ctigat.
Acum erau la captul liniei. Nu mai existau reguli de ocolit
sau de nclcat. n cele din urm, piaa se trezise, aciunile
se prbuiser, iar ei nu mai aveau trucuri disponibile n
plrie. Corbii devoratori de strvuri ddeau trcoale
deasupra cldirii Lampe de la numrul 725 de pe Avenue of
the Americas, croncnindu-i numele.
Cu o mn tremurtoare strecur cheia n broasc;
sertarul se deschise. Skiba mai mestec o pastil amar, mai
lu un pahar de scotch.
Se auzi un bzit, anunndu-l pe Graff.
Graff, director adjunct care-i adusese pn aici.
Skiba mai lu o nghiitur, apoi nc una. i trecu mna
prin pr, se ls pe spate pe scaun i-i compuse o fizionomie
linitit. Simea deja cum l cuprinde acea senzaie plcut,
nsoit de furnicturi, care-i pornea din piept i se deplasa
spre exterior, ctre vrfurile degetelor, nviorndu-l i
umplndu-l cu o lumin aurie.
i legn scaunul, ochii czndu-i pentru o clip pe
fotografiile celor trei copii frumoi ai lui, zmbind din ramele
din argint. Atunci, privirea i se mut fr chef de pe birou,
oprindu-se pe chipul lui Mike Graff, care tocmai intrase n
camer. Acesta sttea n faa lui Skiba, straniu de delicat,
mbrcat din cap pn-n picioare n ln toars impecabil,
mtase i bumbac. Graff fusese tnrul cruia i se protejase
ascensiunea n Lampe, intervievat n Forbes, curtat de
analiti i bancheri investitori, a crui pivni de vinuri
apruse n Bon Appetit, iar casa, n Architectural Digest.
Acum, protejatul lui nu mai urca: se inea de mn cu Skiba
n timp ce executau un picaj dincolo de marginea Marelui
Canion.
Ce este att de important, Mike, nct nu putea atepta
pn la ntlnirea noastr de dup-amiaz? i se adres Skiba

cu amabilitate.
E un tip afar, pe care trebuie s-l cunoti. Are o
propunere interesant pentru noi.
Skiba nchise ochii. Se simea dintr-odat obosit, aproape
de moarte. Tot sentimentul plcut dispruse.
Nu crezi c am avut destule propuneri de-ale tale,
drag Mike?
Aceasta e diferit. Crede-m.
Crede-m. Skiba i flutur mna a lehamite. Auzi ua
deschizndu-se i-i ridic privirea. Acolo, stnd n faa lui,
se afla un punga mrunt mbrcat ntr-un costum cu revere
largi, purtnd prea mult aur. Era unul dintre tipii aceia carei pieptnau cinci fire de pr peste toat chelia i credeau c
aa au rezolvat problema.
Isuse Hristoase, Graff
Lewis, spuse Graff, lundu-i-o nainte, dumnealui e
domnul Marcus Hauser, detectiv particular, fost angajat la
Biroul pentru Alcool, Tutun i Arme de Foc. Are ceva s ne
arate. Graff lu o bucat de hrtie din minile lui Hauser i
i-o ntinse lui Skiba.
Skiba i arunc privirea spre foaie. Era acoperit cu
simboluri stranii, marginile desenate cu vie ncolcite i cu
frunze. Era o nebunie. Graff o luase razna.
Graff insist.
Este o pagin dintr-un manuscris maya din secolul al
noulea. Se numete codice. E un catalog de dou mii de
pagini cu leacuri din pdurea tropical, despre cum s le
extragi i s le foloseti.
Skiba simi o senzaie de fierbineal pe piele, n timp ce
uor, uor nelegea ce i se spune. Pur i simplu, nu putea s
fie adevrat.
Exact. Mii de reete farmaceutice indigene, identificnd
substane medicale active gsite n plante, animale, insecte,

pianjeni, mucegai, ciuperci orice vrei. Toate cunotinele


medicale ale strvechilor maya, ntr-un singur volum.
Skiba privi n sus, mai nti la Graff, apoi la Hauser.
De unde ai asta?
Hauser sttea cu minile grsue strnse n faa lui. Skiba
era sigur c simea mirosul unui soi de aftershave sau ap de
colonie. Ieftin.
S spunem doar c am auzit despre ea indirect, pe
diferite ci, de la un profesor de la Yale cruia i place s-i
fac singur reclam, spuse Hauser.
Vocea lui era nalt i enervant, cu ceva ce suna a accent
de Brooklyn. Un Pacino copilros.
Domnule Hauser, zise Skiba, este nevoie de zece ani i
de o jumtate de miliard investite n fonduri pentru cercetare
i dezvoltare, nainte ca oricare dintre aceste medicamente s
poat fi fabricat.
Adevrat. Dar gndii-v cum va influena preul
aciunilor dumneavoastr acum. Din cte neleg eu, avei o
barc plin de rahat care plutete pe ruleul de aici.
Descrise cu o mn plinu un cerc, cuprinznd camera.
Skiba se holb la el. Nenorocit obraznic! Ar trebui s-l
arunce afar acum.
Hauser continu:
Vnzarea de aciuni Lampe s-a deschis azi-diminea la
paisprezece i trei optimi. n decembrie anul trecut, se
negociau la cincizeci. Dumneavoastr, personal, avei dou
milioane de aciuni cu opiune de cumprare la un pre de
contract ntre treizeci i treizeci i cinci, care va expira n
urmtorii doi ani. Toate sunt acum fr valoare, doar dac
nu cretei din nou preul aciunilor. Pe lng asta, noul
dumneavoastr
medicament
care
trateaz
cancerul,
Phloxatane, este un nimic i e pe cale s fie respins de

FDA24
Skiba se ridic de pe scaun, rou la fa.
Cum ndrzneti s-mi spui minciunile astea aa, n
biroul meu? De unde ai luat informaiile astea false?
Domnule Skiba, zise Hauser cu blndee, s lsm
vorbria. Eu sunt detectiv particular, iar acest manuscris va
ajunge n posesia mea n patru sau ase sptmni. Vreau s
vi-l vnd. i tiu c avei nevoie de el. A putea la fel de uor
s-l duc la Genedyne sau la Cambridge Pharmaceuticals.
Skiba nghii n gol. Era uimitor ct de repede i se limpezea
mintea.
Cum tiu c nu este vreo hoie?
Graff spuse:
Am verificat. E la fel de bun ca aurul, Lewis.
Skiba l fix pe speculantul n costum de prost gust. nghii
din nou, cu gura uscat. Att de jos ajunseser.
S auzim propunerea dumitale, domnule Hauser.
Hauser zise:
Codicele este n Honduras.
Prin urmare, vinzi cai verzi pe perei!
Ca s pun mna pe el, am nevoie de bani, arme i
echipament. mi asum un mare risc personal. A trebuit deja
s m ocup de o afacere urgent care privete cazul. Nu va fi
ieftin.
Nu m fora, domnule Hauser.
Cine este cel care foreaz? Suntei bgat i-aa pn-n
gt n nereguli contabile. Dac SEC afl cum ai procedat
dumneavoastr i domnul Graff, aici de fa, nregistrnd
costurile de pia drept cheltuieli pentru cercetare-dezvoltare
amortizabile pe termen lung, n ultimele trimestre, amndoi
ai pleca din cldire cu ctue la mini.
24

Food and Drug Administration, Administraia Alimentelor i Medicamentelor, agenie a


Departamentului Sntii din SUA (n.tr.)

Skiba privi spre detectiv, apoi spre Graff. Directorul


adjunct se albise la fa. n tcerea ndelungat, o bucat de
lemn pocni n foc. Skiba simi un muchi tresrindu-i undeva
n spatele genunchiului stng.
Hauser continu:
Atunci cnd v voi preda Codicele i-l vei autentifica,
aa cum n mod normal vei insista s facei, vei depune
cincizeci de milioane de dolari ntr-un cont dintr-o banc
strin, la alegerea mea. Acesta este trgul pe care vi-l ofer.
Fr negocieri: doar un nu sau un da va fi de ajuns.
Cincizeci de milioane? E o nebunie! Las-o balt!
Hauser se ridic i se ndrept ctre u.
Stai, spuse Graff, srind n sus. Domnule Hauser?
Nimic nu este btut n cuie.
Transpiraia se prelingea pe faa lui ferchezuit, n timp ce
alerga dup brbatul n costum ieftin.
Hauser continu s mearg.
Suntem mereu deschii domnule Hauser!
Ua se nchise n faa lui Graff. Hauser dispruse.
Graff se ntoarse ctre Skiba. Minile i tremurau.
Trebuie s-l oprim!
Skiba nu zise nimic pre de cteva clipe. Ceea ce spusese
Hauser era adevrat: dac puneau mna pe manuscris,
numai anunul acestui fapt le-ar fi repoziionat aciunile.
Totui, cincizeci de milioane nsemna un antaj. Era odios s
ai de-a face cu un om ca acesta. Dar unele lucruri nu puteau
fi evitate. Skiba rosti:
Dac exist doar un singur mod s plteti o datorie,
exist n schimb milioane de moduri ca s n-o plteti. Dup
cum bine tii, Mike.
Graff nu prea reui s zmbeasc prin stratul de sudoare
de pe fa.
Skiba vorbi n interfon.

Brbatul care tocmai a fost aici nu-l lsai s plece din


cldire. Spunei-i c suntem de acord cu condiiile sale i
escortai-l napoi aici.
Puse receptorul la loc n suportul lui i se ntoarse ctre
Graff.
Sper, de dragul amndurora, c individul sta spune
adevrul.
Aa este, zise Graff. Crede-m, am cercetat n detaliu.
Codicele exist, iar pagina-mostr e veritabil.
ntr-o clip, Hauser era n pragul uii.
i vei primi cele cincizeci de milioane, zise Skiba brusc.
Acum, stai jos i spune-ne care e planul dumitale.

10
Charlie Hemandez se simea sectuit. Slujba fusese lung,
iar nmormntarea propriu-zis, i mai lung. nc simea
scrnetul pmntului n palm. ntotdeauna era groaznic
cnd unul dintre ai lor trebuia ngropat, cu att mai mult
doi. i mai avea o nfiare la tribunal i o jumtate de
schimb de terminat. Privi spre partenerul su, Willson, care
se grbea s recupereze timpul pierdut cu problemele
birocratice. Detept tip, pcat c scrisul lui semna cu cel al

unui copil de grdini.


Telefonul sun, iar Doreen anun:
Dou persoane vor s-i vad pe pe Barnaby i
pe Fenton.
Hristoase, exact asta i trebuia!
De ce?
Nu vor s spun. Nu vor s stea de vorb cu nimeni,
dect cu Barnaby i cu Fenton.
El oft din greu.
Trimite-i nuntru.
Willson se oprise din scris i privea n sus.
Vrei s
Rmi.
Aprur n pragul uii: o blond uimitoare i un tip nalt n
cizme de cowboy. Hemandez se ncrunt, se ridic, i netezi
prul cu o mn.
Stai jos.
Suntem aici ca s vorbim cu locotenentul Barnaby, nu
tiu de ce suntei aici. V rog, stai jos!
Se aezar ezitnd.
Eu sunt ofierul Hemandez, spuse el, adresndu-i-se
blondei. Pot s ntreb ce problem avei cu ofierul Barnaby?
Vorbea cu o voce oficial, rar, indiferent i hotrt.
Preferm s ne adresm direct ofierului Barnaby, spuse
brbatul.
Nu se poate.
De ce nu? Se nfuriase.
Pentru c e mort.
Se holbar la el.
Cum?
Doamne, ct de obosit se simea Hemandez! Barnaby
fusese un om bun. Ce pierdere
Accident de main. Oft. Poate dac mi-ai spune cine

suntei i cu ce v pot ajuta?


Se privir reciproc. Brbatul vorbi:
Eu sunt Tom Broadbent i cam acum zece zile
locotenentul Barnaby a investigat o posibil spargere n casa
noastr din Old Santa Fe Trail. Barnaby a preluat apelul i
m ntrebam dac a completat un raport.
Hemandez privi spre Willson.
N-a fcut un raport, spuse Willson.
A spus ceva?
Ne-a spus c a fost un fel de nenelegere, c domnul
Broadbent a mutat cteva opere de art, iar fiii lui au crezut
din greeal c acestea fuseser furate. Aa cum i-am
explicat sptmna trecut fratelui dumneavoastr, nu
fusese comis o infraciune, aa c nu era nevoie s
deschidem un dosar.
Fratele meu? Care dintre ei?
Numele mi scap. Pr lung, barb, stil hippy
Vernon.
Exact.
Putem s vorbim cu partenerul lui, cu Fenton?
i el a murit n acelai accident.
Ce s-a ntmplat?
Maina a derapat pe drumul care duce ctre prtia de
schi, la Nuns Corner.
mi pare ru.
i nou.
Prin urmare, nu exista hrtii, nimic despre investigaia
de la casa Broadbent?
Nimic.
Se ls tcerea, iar Hemandez ntreb:
A mai putea s v ajut cu ceva?

11
Gunoiul ardea ntr-un ir de butoaie de cte optzeci i trei
de litri de-a lungul mizerabilei plaje de la Puerto Lempira,
fiecare dintre ele trimind cte un fuior de fum acru n ora.
O femeie gras gtea pe un comal25, deasupra unuia dintre
butoaie, mirosul de friptur de porc bine prjit fiind purtat
ctre Vernon de o briz fetid. Mergea mpreun cu
nvtorul pe strada murdar paralel cu plaja, urmrii i
mbrncii de o mulime de copii, urmai la rndul lor de o
hait prpdit de cini. Copiii i urmreau de aproape o or,
strignd:
D-mi dulce! D-mi dolari!
Vernon mprise mai multe pungi de bomboane i
renunase la toate bancnotele pe care le avea la el, ncercnd
s scape de copii, dar generozitatea lui nu reuise altceva
dect s ngroae rapid rndurile gloatei.
Vernon i nvtorul ajunser la un doc drpnat din
lemn care se ntindea n laguna noroioas, la captul lui fiind
legate mai multe pirogi cu motoare exterioare. Brbaii erau
ntini n hamacuri, iar femei cu ochi negri i priveau din
pragurile uilor. Un brbat naint ctre ei, cu un arpe boa
nfurat n jurul gtului.
arpe, zise el. Cincizeci dolar.
Nu ne trebuie arpe, zise nvtorul. Ne trebuie o
barc. Barca. Barc. Cutm biroul de nchirieri Juan
Freitag. Tu sabe26 Juan Freitag?
25 Un fel de grtar specific buctriei hispanice (n.tr.)
26 Cunoate n limba spaniol, n original

Omul ncepu s descolceasc arpele i-l ntinse de parc


ar fi oferit un ir de crnai.
arpe. Treizeci dolar.
nvtorul trecu pe lng el.
arpe! ip brbatul, urmrindu-i. Douzeci dolar.
Cmaa aproape i cdea de pe umeri, de cte guri avea.
l apuc pe Vernon cu degete lungi, maronii, n timp ce
trecea. Vernon, cutndu-se n buzunar dup mruni i
bancnote, nu gsi dect o moned de cinci ceni. I-o ntinse
omului. Copiii nvlir, nteindu-i urletele, revrsndu-se
ctre chei, din maldrele de gunoaie forfotitoare.
Du-te naibii, nu mai mpri bani, l cert nvtorul.
Vom fi jefuii.
mi pare ru.
nvtorul apuc un copil mai mare de ceaf.
Biroul de nchirieri Juan Freitag, strig el nerbdtor.
Unde? Donde? Se ntoarse spre Vernon. Cum ziceai c se
spune barc n spaniol?
Barca.
Barca. Donde barca?
Biatul, nspimntat, ndrept un deget murdar ctre o
cldire din blocuri de zgur, peste doc.
nvtorul i ddu drumul i se grbi de-a lungul cheiului
prfuit, cu Vernon n urm, hituii de copii i de cini. Ua
biroului era deschis, iar ei intrar. Un brbat din spatele
biroului se ridic, se duse la u cu un plici pentru gngnii,
alung copiii care-i urmreau pe cei doi i o trnti. Cnd i
relu locul, era numai zmbet. Capul i corpul i erau mici,
curate, i avea trsturi ariene, de blond. Dar atunci cnd
vorbi, o fcu cu accent spaniol.
V rog s v facei comozi.
Se aezar pe dou scaune de rchit, lng o mas
acoperit cu reviste despre scufundri.

Ce pot face pentru dumneavoastr, domnilor?


Vrem s nchiriem dou brci cu ghizi, spuse
nvtorul.
Brbatul zmbi.
Scufundri sau pescuit de tarpon?
Niciuna. Vrem s mergem n susul rului.
Zmbetul pru s se tearg de pe chipul brbatului.
n sus pe Patuca?
Da.
neleg. Suntei aventurieri?
nvtorul privi spre Vernon.
Da.
Ct de departe vrei s mergei?
Nu tim nc. Departe. Poate c pn la muni.
Trebuie s luai pirogi cu motor, pentru c rul este prea
puin adnc pentru brcile obinuite. Manuel!
Dup o clip, un tnr apra din spate. Clipi n lumina.
Avea snge de pete i solzi pe mini.
El e Manuel. El i vrul lui, Ramon, v vor conduce. Ei
cunosc bine rul.
Ct timp ne va lua pn n susul rului?
Putei merge pn la Pito Solo. O sptmn. Dup
aceea, urmeaz mlatina Meambar.
i mai departe?
Omul i flutur mna.
Nu vrei s traversai mlatina Meambar.
Ba din contr, zise nvtorul, este foarte posibil s o
facem.
Brbatul i nclin capul, ca i cum a le face pe plac
americanilor nebuni ar fi nsemnat totul ntr-o zi de lucru.
Cum dorii. Dup mlatin sunt muni, apoi ali muni.
Va trebui s luai provizii pentru cel puin o lun.
O viespe zumzi n camera vruit, lovindu-se de fereastra

crpat, nvrtindu-se i ciocnindu-se din nou de ea. Cu o


micare fulgertoare, brbatul o lovi cu pliciul pentru mute.
Viespea czu, zvrcolindu-se i nepenind n agonie. Un
pantof lustruit se ntinse de sub birou i-i curm viaa cu un
mic scrnet.
Manuel! Adu-l pe Ramon. Se ntoarse spre nvtor. V
putem aproviziona noi, seor, cu tot ceea ce v trebuie.
Corturi, saci de dormit, plase de nari, combustibil,
mncare, GPS, echipament de vntoare tot. Le pltii pe
toate cu cartea de credit. i puse mna respectuos pe un
POS conectat la o priz strlucitoare din perete. Nu trebuie
s v facei griji pentru nimic, pentru c ne ocupm noi de
toate. Suntem o afacere modern. Zmbi. V oferim aventur,
dar nu prea mult aventur.

12
Motorul zumzia n timp ce automobilul se ndrepta spre
nord, prin bazinul deertului San Juan, ctre grania cu
statul Utah, de-a lungul unei autostrzi largi i pustii, prin
preria de arbuti de salvie i chamisa. Shiprock se nla n
deprtare, o protuberan din piatr pe cerul albastru. Tom,
la volan, simea o mare uurare pentru c terminase cu
povestea asta. Fcuse ceea ce promisese, o ajutase pe Sally
s afle unde plecase tatl su. Ce fcea ea mai departe, o
privea. Putea fie s atepte pn cnd fraii lui se ntorceau
din jungl cu Codicele asta, dac gseau mormntul fie

s ncerce s-i prind ea nsi din urm. El, cel puin, era
acum n afara problemei. Putea s se ntoarc la viaa lui
linitit i simpl din deert.
Arunc o privire pe furi spre Sally, care sttea pe scaunul
din dreapta lui. Fusese tcut n ultima or. Nu-i vorbise
despre planurile ei, iar Tom nu era sigur c dorea s tie. Tot
ceea ce i dorea el era s se ntoarc la caii lui, la rutina de
la cabinet, la casa lui rcoroas din chirpici, umbrit de
plopi. Muncise din greu ca s-i construiasc viaa
nepretenioas pe care i-o dorea i era mai hotrt ca
niciodat s nu-i permit tatlui su, cu planurile lui
nebuneti, s i-o dea peste cap. Fraii si n-aveau dect s se
aventureze dac doreau, puteau chiar s pstreze toat
motenirea. El n-avea nimic de dovedit. Dup relaia cu
Sarah, nu va mai nota niciodat n ape adnci.
Prin urmare, s-a dus n Honduras, spuse Sally. nc
n-ai nicio idee pe unde?
i-am spus tot ceea ce tiu, Sally. Acum patruzeci de
ani, a petrecut ceva timp n Honduras cu vechiul lui partener,
Marcus Hauser, cutnd morminte i culegnd banane, ca s
ctige bani. Au fost pclii, din cte am auzit, s cumpere
un fel de harta a unei false comori, au petrecut cteva luni
hoinrind prin jungl i era ct pe-aci s moar. ntre ei a
avut loc un fel de ceart i asta e tot.
i eti sigur c n-a gsit nimic?
Asta a susinut el mereu. Munii din sudul
Hondurasului erau nelocuii.
Ea cltin din cap, privind deertul din faa lor.
Ce vei face? o ntreb Tom n cele din urm.
Plec n Honduras.
Singur?
De ce nu?
Tom nu zise nimic. Ce fcea ea era numai treaba ei.

Tatl tu n-a dat de necaz pentru c jefuia morminte?


FBI-ul l-a tot investigat de-a lungul anilor. N-au gsit
nimic. Tata era prea detept. mi aduc aminte odat, cnd
agenii ne-au percheziionat casa i au luat cteva figurine
din jad pe care tata tocmai le adusese din Mexic. Eu aveam
zece ani pe atunci i m-au speriat de moarte agenii care
bteau la u nainte de rsrit. Dar n-au putut s
dovedeasc nimic i au trebuit s returneze toate lucrurile.
Sally cltin din cap.
Oamenii precum tatl tu sunt o adevrat ameninare
pentru arheologie.
Nu sunt sigur c vd o diferen mare ntre ceea ce
fcea tata i ceea ce fac arheologii.
E o mare diferen, spuse Sally. Hoii distrug un sit.
mprtie obiectele care ncotro. Un prieten drag al
profesorului Clyve a fost btut n Mexic, n timp ce ncerca s
opreasc vreo civa steni s jefuiasc un templu.
mi pare ru s aflu asta, dar nu poi s nvinoveti
nite oameni muritori de foame pentru c ncearc s-i
hrneasc copiii i pentru c se opun unui norteamericano
care vine i le spune ce s fac.
Sally i scoase buza n afar, iar Tom i ddu seama c
era furioas. Maina bzia pe asfaltul lucios. Tom deschise
aerul condiionat. O s fie tare bucuros atunci cnd totul se
va termina. N-avea nevoie n viaa lui de o complicaie
precum Sally Colorado.
Sally i scutur prul auriu, greu, rspndind un miros
slab de parfum i ampon.
Ceva nu-mi d pace. Nu-mi iese din minte.
Ce anume?
Barnaby i Fenton. Nu i se pare ciudat c, imediat
dup ce investigheaz aa-zisul jaf de la tatl tu, ajung s
moar? E ceva legat de sincronizarea accidentului lor care

nu-mi place.
Tom i scutur capul.
Sally, e doar o coinciden ca oricare alta.
Mie nu mi se pare n regul.
Eu cunosc drumul spre prtia de schi, Sally. Nuns
Corner e o curb dat naibii! Nu sunt primii care mor acolo.
Dar ce fceau pe drumul ctre prtia de schi? Sezonul
de schi s-a terminat.
Tom oft.
Dac eti att de ngrijorat, de ce nu-l suni pe poliistul
acela, Hemandez, i afli despre ce e vorba?
Aa o s fac.
Sally i scoase telefonul mobil din geant i form
numrul. Tom ascult n timp ce femeia era transferat de
cteva ori, de la o secretar blazat la alta, pn cnd n
sfrit ddu de Hemandez.
Aici Sally Colorado, zise ea. V amintii de noi?
Pauz.
Voiam s v ntreb ceva despre moartea lui Barnaby i a
lui Fenton.
Alt pauz.
De ce s-au dus la prtia de schi?
O foarte lung ateptare. Tom se pomeni ncercnd chiar el
s asculte, dei simea c era o pierdere de timp.
Da, a fost o tragedie, spuse Sally. i unde voiau s se
duc, n excursia de pescuit?
O ultim tcere.
Mulumesc.
Sally nchise telefonul ncet i privi spre Tom. Tom simi un
nod n stomac; chipul ei plise.
S-au dus la prtia de schi ca s rspund unei
reclamaii despre un act de vandalism. S-a dovedit c era
fals. Frnele i-au lsat pe drumul de ntoarcere. Au ncercat

s ncetineasc lovindu-se de parapet, dar drumul era prea


abrupt. Atunci cnd au ajuns la Nuns Corner, aveau aproape
o sut patruzeci i cinci de kilometri pe or.
Dumnezeule!
N-a mai rmas mare lucru din main dup ce a czut
de la peste o sut douzeci de metri nlime i a explodat.
Nu se bnuiete c-ar fi fost o mn criminal. E cu att mai
tragic, cu ct a intervenit cu o zi nainte ca Barnaby i
Fenton s plece n excursia vieii lor, s pescuiasc tarpon.
Tom nghii i puse ntrebarea pe care nu voia s-o pun.
Unde?
n Honduras. ntr-un loc numit Laguna de Brus.
Tom ncetini, verific oglinda retrovizoare i, cu scrit de
cauciucuri, acionnd att frna, ct i acceleraia, ntoarse
la o sut optzeci de grade.
Eti nebun? Ce faci?
Merg spre cel mai apropiat aeroport.
De ce?
Pentru c acel cineva care a omort doi poliiti ar putea
la fel de bine s-i omoare pe cei doi frai ai mei.
Crezi c a aflat cineva despre motenirea ascuns?
n mod sigur. Tom acceler ctre punctul care disprea
la orizont. Se pare c mergem n Honduras. mpreun.

13
Philip Broadbent i schimb poziia, ncercnd s stea
confortabil n pirog, aranjnd grmezile de echipament mai
moi pentru a patruzecea sau a cincizecea oar, ca s
improvizeze un fel de scaun. Barca nainta n amonte printre
dou ziduri tcute de vegetaie verde, cu motorul bzind, cu
prova tind apa neted i neagr. Era ca i cum ar fi cltorit
printr-o peter verde, fierbinte, rsunnd de ipete pgne,
urlete i fluierturi ale animalelor junglei. narii formau un
nor iuitor permanent n jurul brcii lor, urmndu-i. Aerul
era dens, nbuitor, lipicios. Era ca i cum ar fi respirat
sup de nari.
Philip i scoase pipa din buzunar, scobi restul de tutun
neconsumat, o btu de marginea brcii i o umplu din cutia
de Dunhill pe care o depozitase ntr-unul dintre buzunarele
costumului su de safari Barbour. Zbovi aprinznd-o, apoi
sufl fumul n norul de nari, privindu-l cum decupa o
bucat n roiul bzitor, care se nchise la loc imediat n clipa
n care fumul pluti mai departe. Coasta Mosquito fcuse
cinste numelui27 ei i chiar i insecticidul pe care Philip l
pulverizase peste haine i piele nu avusese niciun efect. Pe
deasupra, era uleios i mirosea ngrozitor i probabil c-i
ptrundea n snge i-l otrvea pn n vrful unghiilor.
Murmur o njurtur i trase iar din pip. Tata i testele
lui ridicole.
Se mic, neizbutind s stea confortabil. Hauser, purtnd
un Diseman28, se ntoarse de la prora pirogii i se ls n jos
chiar lng el. Mirosea a ap de colonie n loc de insecticid i
27 Mosquito nseamn nar, n limba spaniol, (n.tr.)
28 Porecla data primului tip de CD-player portabil de la Sony, D-50, aprut n 1984 (n.tr.)

arta la fel de rece i de proaspt, pe ct se simea Philip de


fierbinte i de lipicios. i scoase ctile ca s poat vorbi.
Gonz a dat toat ziua peste urme ale trecerii lui Max.
Vom afla mai multe cnd vom ajunge mine la Pito Solo.
Cum poate s ia urma cuiva pe un ru?
Hauser zmbi.
Asta-i o art, Philip. O vi tiat aici, un loc de
debarcare colo, urma prjinii unui lep pe un banc de nisip
scufundat. Rul e att de lene, nct urmele de pe fund
rezist timp de sptmni.
Philip trase nervos din pip. Va ndura i aceast ultim
tortur a tatlui su, apoi va fi liber. Liber, n sfrit, s
triasc viaa pe care dorea s-o triasc, fr ca bgciosul
la btrn s se amestece, s critice, mprind cu zgrcenie
civa bnui, precum Scrooge29. i iubise tatl i, la un
moment dat, i pruse ru pentru c suferea de cancer i
pentru iminena morii lui, dar asta nu-i schimba opinia fa
de acest plan. Tatl su fcuse multe mgrii la viaa lui, dar
asta le ntrecea pe toate. Fcea parte din colecia Maxwell
Broadbent, acest beau geste de desprire.
Fuma i-i privea pe cei patru soldai din partea din fa a
brcii, jucnd poker cu un pachet soios de cri. Cealalt
barc, n care urcaser opt soldai, era la vreo cincizeci de
metri n faa lor, lsnd o urm mbcsit de gaze de
eapament albastre deasupra apei. Gonz, copoiul principal,
sttea ntins pe burt la prora, holbndu-se n apa
ntunecat, cteodat nmuind un deget n ap ca s-o guste.
Dintr-odat, se auzi un strigt dinspre unul dintre soldaii
din faa pirogii lor. Acesta se ridicase i arta, agitat, ctre
ceva care nota n ap. Hauser i fcu cu ochiul lui Philip i
sri n picioare, trgnd maceta pe care o inea legat la talie
29 Ebeneezer Scrooge, personajul principal din Un colind de Crciun, de Charles Dickens,
prototipul avarului antisocial (n.tr.)

i luptndu-se s ajung n fa. Barca vir ctre animalul


care nota, n timp ce Hauser se aez, cu picioarele deschise,
chiar la prora. n timp ce barca plutea paralel cu animalul
care acum nota disperat, el se aplec i, cu o micare
brusc, tie apa cu maceta, apoi se ntinse i trase afar
animalul care semna cu un obolan lung de vreo aizeci de
centimetri. Aproape c fusese decapitat n urma loviturii, iar
capul i atrna de o fie de piele. Mai tresri o dat
convulsiv, apoi rmase nemicat.
Philip privi cu un vag sentiment de groaz cum Hauser
arunc animalul spre el. Acesta ateriz cu o bufnitur pe
fundul brcii, cu capul legnndu-se liber, rostogolindu-se i
oprindu-se la picioarele lui Philip, cu gura deschis, cu dinii
galbeni de obolan lucind, cu sngele nc iroind.
Hauser i clti maceta n ru, o nfipse la loc sub curea i
se duse napoi la Philip, pind peste animalul mort. Rnji.
Ai mncat vreodat agouti30?
Nu, i nu sunt sigur c vreau s ncep.
Jupuit, eviscerat, porionat i fript pe crbuni, era unul
dintre felurile favorite ale lui Maxwell. Seamn un pic la
gust cu puiul.
Philip nu zise nimic. Asta avea de spus Hauser despre
toat carnea aceea revolttoare de vnat pe care fuseser
forai s-o mnnce: Seamn la gust cu puiul.
Ah, exclam Hauser, privind cmaa lui Philip. mi cer
scuze!
Philip i cobor privirea.
Un singur strop de snge proaspt srise pe cmaa lui,
iar acum se impregna n material. Philip l terse, dar nu fcu
dect s-l ntind.
A fi recunosctor dac ai fi mai atent atunci cnd o s
30 Roztor nrudit cu purceluul de Guineea, cu care seamn foarte mult, fiind doar puin
mai mare i cu picioarele mai lungi. Triete n pduri tropicale sau savane, (n.tr.)

mai arunci cu animale decapitate, zise el, nmuindu-i


batista n ap i frecnd pata.
E att de greu s te menii curat n jungl, spuse
Hauser.
Philip mai frec un pic, apoi renun. i dorea ca Hauser
s-l lase n pace. Tipul ncepea s-i dea fiori.
Hauser scoase dou CD-uri din buzunar.
Iar acum, pentru a diminua efectele slbticiei att de
copleitoare din jurul nostru, ai prefera s asculi Bach sau
Beethoven?

14
Tom Broadbent se desfta ntr-un fotoliu-sofa ndesat, n
apartamentul executiv din hotelul Sheraton Royale din San
Pedro Sula, examinnd o hart a rii. Maxwell zburase cu
toat ncrctura lui spre oraul Bras Laguna de pe Coasta
Mosquito, la gura rului Patuca. Apoi dispruse.
Presupuneau c urcase pe ru, care era singurul drum spre
interiorul vast, muntos i slbatic din sudul Hondurasului.
Urmri linia albastr erpuitoare a rului cu degetul pe
hart, printre mlatini, dealuri i platouri nalte, pn cnd
dispru ntr-o reea de aflueni curgnd dintr-o linie
zdrenuit de muni. Harta nu indica drumuri sau orae; era,
ntr-adevr, o lume pierdut.
Tom descoperise c erau cu cel puin o sptmn n urma
lui Philip i cu aproape dou n urma lui Vernon. Era foarte
ngrijorat pentru fraii lui. Era nevoie de snge rece ca s

omori doi poliiti i s-o faci att de repede i de bine.


Ucigaul era, clar, un profesionist. Cei doi frai ai lui erau mai
mult ca sigur urmtorii pe lista ucigaului.
Sally, nfurat ntr-un prosop, iei din baie murmurnd
ceva pentru sine i travers salonul, cu prul ud sclipind
revrsat pe spate. Tom o urmri cu privirea n timp ce
disprea n dormitorul ei. Era chiar mai nalt dect Sarah
Omor din fa acel gnd.
n zece minute Sally era napoi, mbrcat n pantaloni de
camuflaj, o cma cu mnec lung, o plrie de pnz cu o
plas de nari lsat peste fa i o pereche de mnui
groase, toate achiziionate n timpul unei expediii de
cumprturi din dimineaa aceea.
Cum art? ntreb ea, ntorcndu-se.
De parc ai purta iamac.
Ea rul plasa de nari i-i scoase plria.
E mai bine.
Arunc plria i mnuile pe pat.
Trebuie s recunosc c sunt foarte curioas n privina
tatlui tu. Cred c a fost un adevrat excentric.
A fost.
Cum era? Dac nu te superi c ntreb.
Tom oft.
Atunci cnd intra ntr-o camer, fcea s se ntoarc
toate capetele. Emana ceva autoritate, putere, siguran.
Nu sunt sigur ce anume. Oamenii erau ngrozii de el, chiar
dac nu tiau cine era.
Cunosc genul.
Oriunde mergea, orice fcea, ziaritii l vnau.
Cteodat paparazzii ateptau n faa porii casei noastre.
Vreau s spun c mergeam la coal, iar blestemaii de
paparazzi ne alergau pe Old Santa Fe Trail, de parc am fi
fost prinesa Diana, sau cam aa ceva. Era ridicol.

Ce greu trebuie s v fi fost!


Nu era mereu aa. Cteodat era chiar distractiv.
Cstoriile tatei reprezentau mereu tiri importante i toat
lumea se simea datoare s dezaprobe ntr-un fel. S-a nsurat
cu femei extraordinar de frumoase, pe care nimeni nu le mai
vzuse nainte; nu voia s-aud despre actrie sau manechine.
Mama mea, nainte ca el s-o fi cunoscut, era secretar la un
cabinet stomatologic. El adora s fie n centrul ateniei.
Cteodat, doar de dragul distraciei, lovea cte un
paparazzo, iar apoi trebuia s plteasc daune. Nu-i mai
ncpea n piele. Era precum Onassis, mai grandios dect
nsi viaa.
Ce s-a ntmplat cu mama ta?
A murit atunci cnd eu aveam patru ani. O form rar
i brusca de meningit. A fost singura dintre nevestele lui de
care n-a divorat cred c n-a avut suficient timp.
mi pare ru.
Abia mi-o amintesc, cu excepia modului n care se
purta cu mine. Era cald i iubitoare, lucruri de genul sta.
Ea scutur din cap.
Tot nu neleg. Cum a putut tatl vostru s le fac asta
fiilor lui?
Tom privi n jos la hart.
Tot ceea ce fcea i tot ceea ce avea trebuia s fie
extraordinar. Asta ne includea i pe noi. Dar noi n-am ajuns
aa cum i dorea el. S fug i s se ngroape cu banii lui a
fost ultima sa gselni, ncercnd s ne foreze s facem un
lucru care s rmn n istorie. Ceva care l-ar fi fcut
mndru de noi. Rse amar. Dac presa afl vreun zvon
despre asta, va fi ceva incredibil! Gigantic! O comoar de o
jumtate de miliard de dolari, ngropat ntr-un mormnt,
ascuns undeva n Honduras! Toat lumea ar veni aici s-o
caute.

Cred c a fost greu s ai un astfel de tat.


A fost. Nu mai tiu la cte partide de tenis am
participat, de la care el a plecat mai devreme, ca s nu m
vad pierznd. Era un juctor de ah nemilos, dar dac-i
ddea seama c-l va nvinge pe vreunul dintre noi, renuna la
joc. Nu suporta s ne vad pierznd, nici mcar n faa lui.
Atunci cnd veneam cu notele de la coal, nu spunea nimic,
dar puteai s citeti dezamgirea n ochii lui. Orice altceva
dect zece pe linie era o asemenea catastrof, nct nici
mcar nu putea s vorbeasc despre asta.
Ai avut vreodat zece pe linie?
O dat. i-a pus mna pe umrul meu i m-a strns cu
afeciune. Asta a fost tot. Dar a nsemnat mult.
mi pare ru, ct de ngrozitor
Fiecare dintre noi i-a gsit un refugiu. Eu l-am gsit pe
al meu mai nti n colecionarea de fosile doream s fiu
paleontolog , iar apoi, n animale. Ele nu te judec. Ele nu-i
cer s fii altcineva. Un cal te accept aa cum eti.
Tom tcu. Era uimitor pentru el ct de mult l durea s se
gndeasc la copilrie, chiar i acum, la vrsta de treizeci i
trei de ani.
mi pare ru, spuse Sally. N-am vrut s-mi bag nasul.
Tom flutur din mn.
Nu vreau s-l denigrez. A fost un tat bun n felul lui.
Poate c ne-a iubit prea mult.
Ei bine, zise Sally dup o clip, ridicndu-se, pentru
moment, trebuie s ne gsim un ghid care s ne duc n sus
pe rul Patuca, i n-am nicio idee de unde s ncepem. Lu
cartea de telefoane i ncepu s-o frunzreasc. N-am mai
fcut astfel de lucruri nainte. M ntreb dac exist o
categorie aici i pentru Cltorii de aventur, sau ceva de
genul sta.
Am o idee mai bun. Trebuie s gsim sursa local de

ponturi pentru jurnalitii strini. Ei sunt cei mai nelepi


cltori din lume.
Ai o bil alb pentru asta.
Sally se aplec i scoase o pereche de pantaloni pe care i-i
arunc lui, urmai de o cma, o pereche de osete i o
pereche de ghete de drumeie uoare. Toate aterizar
grmad n faa lui.
Acum poi s-i scoi cizmele alea macho de cowboy.
Tom i lu hainele, se duse n camera lui i se mbrc.
Preau s fie fcute mai mult din buzunare. n clipa n
care iei, Sally l msur dintr-o parte i spuse:
Dup cteva zile n jungl, poate c nu vei mai arta
att de caraghios.
Mulumesc!
Tom se duse la telefon i sun la recepie. Ziaritii, se
prea, se adunau ntr-un bar numit Los Charcos.
Tom fu surprins s afle c Los Charcos nu era bomba
ieftin pe care i-o imaginase, ci un local elegant, cu pereii
lambrisai cu lemn, n holul unui hotel vechi i respectabil.
Avea aer condiionat la temperaturi abia cu puin peste cele
arctice, iar atmosfera era plin de aroma trabucurilor.
Las-m pe mine s vorbesc, zise Sally. Spaniola mea e
mai bun dect a ta.
i ari i mai bine.
Sally se ncrunt.
Glumele cu tent sexual nu mi se par prea amuzante.
Se aezar la bar.
Hol31, i zise Sally voioas barmanului, un brbat cu
chipul foarte ncercnat. l caut pe tipul de la New York
Times.
Pe domnul Sewell? Nu l-am mai vzut de la uragan,
31

Salut n limba spaniol, n original

seorita.
Dar pe reporterul de la Wall Street Journal?
N-avem niciun reporter de la Wall Street Journal. Nu
suntem dect o ar srac.
Ei bine, atunci ce reporteri avei?
Este Roberto Rodriguez, de la El Diario.
Nu, nu, eu caut un american. Cineva care cunoate
ara.
Un englez ar fi de ajuns?
Bine.
Acolo, murmur el, artnd cu brbia, el e Derek Dunn.
Scrie o carte.
Despre ce?
Cltorii i aventuri.
A mai scris alte cri? D-mi un nume.
Apa linitit a fost ultima sa carte.
Sally ls o bancnot de douzeci de dolari pe bar i se
ndrept ctre Dunn. Tom o urm. Asta o s fie tare, se
gndi el. Dunn sttea singur ntr-un fotoliu, fcndu-i de
lucru cu o butur un brbat cu o claie de pr blond peste
o fa roie i crnoas. Sally se opri, art cu degetul i
exclam:
Hei, dumneata eti Derek Dunn, nu-i aa?
Se tie c rspund la numele sta, da, zise el.
Nasul i obrajii i erau colorai de un roz permanent.
Ah, ce emoionant! Apa linitit e una dintre crile mele
favorite! O ador!
Dunn se ridic, oferind privelitea unei siluete robuste,
ngrijite i viguroase, mbrcate n pantaloni kaki uzai i o
cma simpl din bumbac cu mneci scurte. Era un brbat
chipe, n stilul Imperiului Britanic.
Mulumesc foarte mult, zise el. Iar dumneata eti?
Sally Colorado. i strnse mna.

Deja l-a fcut s rnjeasc precum un idiot, se gndi


Tom. Se simea prost n noile sale haine, care miroseau a
magazin pentru haine brbteti. Dunn, dimpotriv, arta ca
i cum fusese pn la captul pmntului i napoi.
Stai cu mine la un pahar?
Ar fi o onoare, strig Sally.
Dunn o invit pe banchet, lng el.
Beau ce bei i dumneata, zise ea.
Gin tonic. Dunn i fcu semn barmanului, iar apoi i
ntoarse privirea spre Tom. Eti bine-venit s iei i dumneata
loc, s tii.
Tom se aez, fr s zic nimic. ncepea s-i piard
entuziasmul. Nu-i plcea domnul Dunn cel cu fa roie, care
o privea absorbit pe Sally i nu se mrginea doar la faa ei.
Barmanul veni la ei. Dunn vorbi n spaniol.
Gin cu ap tonic pentru mine i pentru doamna. i?
Privi la Tom.
Limonad, zise Tom, acru.
Y una limonada, adug Dunn, tonul su dezvluind
exact ceea ce gndea despre gustul n materie de buturi al
lui Tom.
Sunt att de bucuroas c te-am ntlnit! continu
Sally. Ce coinciden!
Prin urmare, ai citit Apa linitit, zise Dunn, schind
un zmbet.
Una dintre cele mai bune cri de cltorii pe care le-am
citit.
Chiar aa, spuse Tom.
i dumneata ai citit-o?
Dunn se ntoarse ctre el cu o privire plin de ateptare.
Tom observ c Dunn dduse deja gata jumtate din
butura lui.
Sigur c am citit-o, confirm Tom. Mi-a plcut mai ales

partea n care ai czut n rahatul de elefant. A fost amuzant.


Dunn fcu o pauz.
Rahat de elefant?
Nu era rahat de elefant n cartea ta?
Nu exist elefani n America Central.
Ah, cred c o confund cu alt carte. mi cer scuze!
Tom observ ochii verzi ai lui Sally care l fixau. Nu-i
ddea seama dac era suprat sau dac nu-i putea stpni
rsul.
Dunn se rsuci pe scaun, mutndu-i spatele ptrat n
faa lui Tom, dedicndu-i ntreaga atenie lui Sally.
Cred c ai fi interesat s afli c lucrez la alt carte.
Ce emoionant!
O voi intitula Nopi n Mosquitia. E o carte despre Coasta
Mosquito.
Ah, exact acolo unde mergem noi!
Sally btu din palme de ncntare, ca o feti. Tom sorbi,
regretnd butura aleas. Avea nevoie de ceva mai tare ca s
treac prin asta. N-ar fi trebuit niciodat s-o lase pe Sally s
vorbeasc.
Sunt mai mult de opt mii de kilometri ptrai de
mlatini i pdure tropical n zona muntoas din estul
Hondurasului care au rmas complet neexplorate. Unele
pri nu sunt nici mcar cartografiate din aer.
Habar n-aveam!
Tom mpinse limonada la o parte i privi n jur dup
osptar.
Cartea mea istorisete o cltorie pe care am fcut-o
de-a lungul Coastei Mosquito, prin labirintul de lagune care
marcheaz locul n care jungla ntlnete marea. Eu am fost
primul alb care a fcut o asemenea cltorie.
Incredibil! Cum naiba ai reuit?
Cu piroga cu motor. Singurul mijloc de transport prin

locurile acelea, n afar de mersul pe jos.


Cnd ai fcut cltoria asta uimitoare?
Cam acum opt ani.
Opt ani?
Am avut nite necazuri cu publicarea. Nu poi s
grbeti o carte bun. Termin butura i-i flutur mna
pentru alt rnd. E o ar dur, aici.
Adevrat?
Dunn pru s interpreteze asta ca fiind un ndemn s se
dezlnuie. Se ls pe spate.
Pentru nceput, sunt narii obinuii, puricii de nisip,
cpuele, mutele negre, tunii. Nu te omoar, dar pot s-i
fac viaa nesuferit. Odat am fost mucat de un tun, pe
frunte. Prea o neptur de nar la nceput. A nceput s
se umfle i s se nroeasc. Durea ca naiba! O lun mai
trziu a erupt, iar larvele lungi de doi centimetri i jumtate
au nceput s se zvrcoleasc i s pice pe pmnt. Odat ce
eti mucat, cel mai bine este s le lai s-i urmeze cursul.
Dac ncerci s le scoi, nu reueti dect s faci mizerie.
Sper sincer c experiena nu i-a afectat creierul,
interveni Tom.
Dunn l ignor.
Apoi mai este i boala Chagas.
Boala Chagas?
Trypanosoma cruzi32. O insect infestat care te muc
i defecheaz n acelai timp. Parazitul triete n
excremente, iar atunci cnd scarpini locul mucat te
infectezi. Nu-i dar seama pe loc c e ceva n neregul dect
zece sau doisprezece ani mai trziu. Mai nti, observi c i se
umfl stomacul. Dup aceea, nu mai poi s respiri, nu poi
32 Protozoar flagelat care provoac boala Chagas. Aceasta este transmisa oamenilor i altor
mamifere prin muctura unor insecte, dar i prin ingerarea hranei infestate sau prin
transfuzii de snge, (n.tr.)

s nghii. n cele din urm inima i se umfl i explodeaz.


Nu se cunoate niciun remediu.
ncnttor, zise Tom. Reuise n cele din urm s-i
atrag atenia osptarului. Whisky. S fie dublu.
Dunn continu s-l priveasc pe Tom, cu un zmbet
jucndu-i pe buze.
Ai auzit despre crotalul-fier de lance33?
N-a putea spune.
Povetile scrboase despre jungl, se prea, erau
specialitatea lui Dunn.
Cei mai otrvitori erpi cunoscui de oameni. Un
nemernic maroniu cu galben; localnicii i spun barba
amarilla34. Cnd sunt tineri, triesc n copaci i pe ramuri.
Cad peste tine, atunci cnd sunt deranjai. Muctura i
oprete inima n treizeci de secunde. Mai este apoi vipera de
tufi, cel mai mare arpe veninos din lume. Lung de aproape
patru metri i gros ct coapsa. Nu este nicidecum la fel de
letal ca fier de lance; cu o muctur a viperei de tufi
trieti, s zicem, cam douzeci de minute.
Dunn chicoti i mai lu o nghiitur.
Sally murmur ceva despre ct de ngrozitor suna.
Desigur c ai auzit despre petele-scobitoare, nu? Nu
este o poveste pentru doamne.
Dunn privi spre Tom, fcnd cu ochiul.
Povestete, zise Tom. Sally a mai auzit poveti din astea.
Sally i arunc o privire.
Triete n rurile de pe-aici. S zicem c te duci s faci
o mic baie matinal nevinovat. Petele-scobitoare noat
drept n sus prin jucria ta, apoi scoate un set de epi i se
ancoreaz n uretr.
33 Fer-de-lance. n limba francez; termenul se refer la mai multe specii de vipere din
genul Bothrops. (n.tr.)

34 Barba galben" n limba spaniol, n original

Paharul lui Tom se opri la jumtatea drumului spre gur.


Blocheaz uretra. Dac nu gseti un chirurg al naibii
de repede, vezica i explodeaz.
Chirurg? ngim Tom.
Dunn se ls pe spate.
Exact.
Gtul lui Tom se uscase.
Ce fel de operaie?
Amputare.
Butura ajunse n sfrit la gura lui Tom, iar acesta lu o
nghiitur, apoi alta.
Dunn rse tare.
Sunt sigur c ai auzit despre piranha, leishmania35,
ipari electrici, anaconda i alte lucruri din astea. Dunn i
flutur mna ntr-un gest dispreuitor. Pericolele lor au fost
extraordinar de mult exagerate. Piranha te vneaz doar dac
sngerezi, iar anaconde sunt rare i departe spre nord, i nu
mnnc oameni. Exist i un avantaj n mlatinile din
Honduras: nu sunt lipitori. Totui, avei grij la pianjenimaimu
mi pare att de ru, dar va trebui s lsm pianjeniimaimu pentru alt dat, spuse Tom, privindu-i ceasul.
i ddu seama de faptul c domnul Derek i inea mna
sub mas, odihnindu-se pe genunchiul lui Sally.
Doar nu te rzgndeti, amice? Asta nu este o ar
pentru mucoi.
Deloc, spuse Tom. Doar c a prefera s aflu cte ceva
despre ntlnirea dumitale cu un pete-scobitoare.
Derek Dunn l privi pe Tom fr s mai zmbeasc.
Asta-i o glum proast, prietene!
Spune-mi, interveni Sally, voioas. Ai fost singur n
cltorie? Noi cutam un ghid i ne ntrebam dac ne-ai
35

Parazii care provoac o boal cunoscut i sub numele de febra neagr, (n.tr.)

putea recomanda pe cineva.


ncotro v ndreptai?
Laguna Brus.
Chiar ieii de pe rutele turistice. Dintr-odat, ochii i se
ngustar. Nu eti scriitoare, nu-i aa?
Sally rse.
O, nu, sunt arheolog, iar el este medic veterinar, de cai.
Dar suntem aici ca turiti. Ne place s ne avntm n
aventuri.
Arheolog? Nu sunt prea multe ruine pe aici. Nu poi s
construieti ntr-o mlatin. i niciun popor civilizat n-ar tri
n munii aceia interiori. Nu exist pdure tropical mai
deas dect acolo sus, n Sierra Azul, iar dealurile sunt att
de abrupte, nct abia poi s te trti pe ele n sus sau n
jos. Nu exist un loc suficient de ntins ca s fixezi un cort
cale de sute de kilometri. Trebuie s-i croieti drum cu o
macet, iar ntr-o zi grea de cltorie eti norocos dac
strbai mai mult de un kilometru i jumtate. Un drum croit
cu maceta pe acolo se va nchide la loc ntr-o sptmn,
nct nici nu vei ti c a existat. Dac tot caui ruine, Sally,
de ce nu te duci la Copn? Poate c a putea s-i spun mai
multe n timpul cinei.
Mna era nc pe genunchiul ei, strngnd i frecnd.
Bine, accept Sally. Poate. S revenim la ghid. Poi s ne
faci vreo recomandare?
Ghid? A, da! Omul potrivit pentru voi este Don Orlando
Ocotal. Un indian tawahka. Absolut de ncredere. Cunoate
inutul ca-n palm. A fost cu mine n ultima mea cltorie.
Cum l gsim?
Triete pe rul Patuca, ntr-un loc numit Pito Solo,
ultima aezare de pe ru, nainte ca marea mlatin s
nceap. E pe la vreo aptezeci, poate optzeci de kilometri n
amonte fa de Brus. Rmnei pe canalul principal al

rului, altfel nu vei mai iei vii. n perioada aceasta a anului,


pdurile sunt inundate i exist nenumrate canale laterale,
care duc n toate direciile. ara asta e practic neexplorat,
de la mlatini pn dincolo de Sierra Azul, n jos pe rul
Guayambr. Patruzeci de mii de kilometri ptrai de terra
incognita36.
Nu ne-am hotrt cu adevrat unde mergem.
Don Orlando. El e omul vostru.
Apoi, Derek Dunn se rsuci pe scaun i-i ntoarse faa lui
mare i transpirat spre Tom.
tii, sunt un pic strmtorat momentan cecul pentru
drepturile de autor n-a sosit nc. Poate ne faci cinste cu nc
un rnd, ce zici?

15
Pe monitorul calculatorului, ascuns cu grij printre
panourile din lemn de cire din biroul su, Lewis Skiba
urmrea evoluia aciunilor Lampe-Denison Pharmaceuticals
la Bursa de Valori din New York. Investitorii licitaser
aciunile toat ziua, iar acum se negociau cu puin peste zece
puncte. Chiar n timp ce privea, valoarea aciunilor cobor cu
nc o optime de punct, fiind negociate fix la zece.
Skiba nu dorea s-i vad compania tranzacionat cu
numere dintr-o singur cifr. Stinse monitorul. Ochii i
alunecar ctre panoul de lemn care ascundea sticla de
Macallan, dar era prea devreme pentru asta. Prea devreme.
36 Pmnt necunoscut" - n limba latin, n original

Avea nevoie de o minte limpede pentru convorbire.


Circulau zvonuri c Phloxatane avea necazuri la FDA.
Speculanii de la burs viermuiau n jurul aciunilor precum
larvele asupra unui cadavru. Dou sute de milioane de dolari
investite n fonduri pentru dezvoltare i cercetare se duseser
pe acel medicament. Lampe lucrase cu cei mai buni
cercettori medicali i oameni de tiin de la trei universiti
din Ivy League. Testele prin metoda dublu-orb 37 fuseser bine
concepute, informaiile bine colectate i aranjate n cea mai
bun form posibil. Prietenii lor de la FDA fuseser scoi la
vin i la cin. Dar, n cele din urm Phloxatane nu a putut fi
salvat. Nu conta n ce fel aranjai datele, acest medicament
rmnea tot un eec. Iar el, iat, sttea pe ase milioane de
aciuni Lampe de care nu putea s scape nimeni nu uitase
ce se ntmplase cu Martha Stewart 38 , ca i peste dou
milioane de aciuni cu opiune de vnzare, pn acum att
de devalorizate, nct ar fi fost mai folositoare ca hrtie de
ters pe mini n baia lui din marmur de Carrara.
Mai mult dect orice pe lume, Skiba i ura pe speculanii
de la burs. Erau ca vulturii, larvele, mutele necrofage ale
pieei. Ar fi dat orice ca s vad cum aciunile Lampe se
ntorc mpotriva lor i ncep s creasc; i-ar plcea s le
contemple panica, n timp ce se vd forai s se replieze. I-ar
plcea s se gndeasc la toate telefoanele isterizate pe care
le-ar primi ei. Ar fi un lucru minunat. Iar atunci cnd va
pune mna pe Codice i va face anunul, acest lucru
minunat se va ntmpla. I-ar arde pe juctori att de ru,
nct ar trece luni, poate ani, nainte ca ei s revin pe pia.
37

Double-blind desemneaz o metod important de testare a unui produs, nainte de a fi


lansat pe pia. n acest caz, nici cercettorii, nici subiecii nu tiu care dintre ei fac parte
din grupul de control i care din cel experimental, (n.tr.)

38 Femeie de afaceri american, realizatoare de emisiuni de televiziune, a crei carier a


fost zguduit, in 2002, de implicarea intr-un scandal privind tranzactionarea ilegal de
aciuni. (n.tr.)

Un sunet moale veni dinspre telefonul de pe biroul lui. i


privi ceasul. Convorbirea prin satelit venea exact la timp.
Detesta s vorbeasc cu Hauser; dispreuia att omul, ct i
principiile lui. Dar trebuia s aib de-a face cu el. Hauser
insistase s l in la curent; chiar dac Skiba era, de
obicei, un director general implicat, de data asta avusese o
ezitare. Era mai bine ca unele lucruri s rmn netiute.
Dar, n cele din urm, fusese de acord, chiar dac numai
pentru a-l opri pe Hauser s fac vreo fapt prosteasc sau
ilegal. Ct timp Codicele va fi la el, l voia curat.
Ridic receptorul.
Skiba.
Vocea lui Hauser, semnnd cu cea a roiului Donald din
cauza dispozitivului de bruiaj, se auzi n receptor. Ca de
obicei, detectivul particular nu-i pierdu timpul cu politeuri.
Maxwell Broadbent a mers n sus pe rul Patuca, cu un
grup de indieni munteni. Suntem pe urmele lui. Nu tim nc
ncotro se ndrepta, dar eu cred c undeva, n munii
interiori.
Ceva probleme?
Unul dintre fii, Vernon, a fost mai grbit i ne-a luat-o
nainte pe ru. Se pare c jungla va avea grij s rezolve
lucrurile n locul nostru.
Nu neleg.
A angajat doi ghizi beivi din Puerto Lempira i s-au
rtcit n mlatina Meambar. E foarte probabil s s
nu mai vad soarele vreodat.
Skiba nghii n sec. Erau mai multe informaii dect dorea
s tie.
Uite, domnule Hauser, rmi la fapte i las
presupunerile pe seama altora.
Avem o mic problem cu cellalt, Tom. Are cu el o
femeie, o absolvent de etnofarmacologie din Yale.

Etnofarmacologie? tie despre Codice?


Poi s pariezi c tie.
Skiba tresri.
Nu e prea convenabil.
Da, dar nu e nimic care s ne ncurce.
Uite ce e, domnule Hauser, zise el tios, las totul n
minile dumitale capabile. Am o ntlnire la care trebuie s
m duc.
Trebuie s ne ocupm de oamenii aceia.
Lui Skiba nu-i plcea felul n care conversaia se ntorcea
la acest subiect.
N-am idee despre ce vorbeti i nici nu vreau s tiu. M
mulumesc s te las pe dumneata s te ocupi de detalii.
Se auzi un chicotit la cellalt capt.
Skiba, ci oameni mor n Africa tocmai n clipa asta,
pentru c dumneata insiti s ncasezi douzeci i trei de mii
de dolari pe an pentru acel nou medicament mpotriva
tuberculozei, care te cost o sut zece dolari la fabricare?
Despre asta vorbesc. Cnd spun s ne ocupm de ei, nu fac
dect s mai adaug civa la totalul sta.
Lua-te-ar naiba, Hauser, e revolttor ce spui
Skiba se ntrerupse i nghii n sec. l lsa pe Hauser s-l
momeasc. Nu erau dect vorbe, nimic altceva.
E minunat, Skiba! i vrei Codicele pe ci curate, legal,
vrei s nu apar nimeni care s pretind proprietatea i nu
vrei s fie rnit cineva. Nu-i face griji, niciun alb nu va fi
omort fr permisiunea dumitale.
Ascult-m. Nu voi ncuraja uciderea nimnui, alb sau
nu.
Convorbirea asta imprudent trebuie s se termine. Skiba
simea sudoarea alunecndu-i pe gt. Cum de-i permisese lui
Hauser s obin controlul situaiei n felul acesta? Mna lui
se juc uor cu cheia. Deschise sertarul.

neleg, zise Hauser. Aa cum spuneam


Am o ntlnire.
Skiba ntrerupse legtura, cu inima bubuindu-i. Hauser
era acolo, scpat de sub control, fr supraveghere, n stare
de orice. Individul era un psihopat. Muc dintr-o felie de
lmie, mestec, apoi i spl amreala cu un pahar de
Macallan i se aez la loc, respirnd adnc. Focul ardea
voios n cmin. Discuia despre omoruri l fcuse s se simt
agitat, ngreoat. Privi fix n flcri, cutnd efectul lor
linititor. Hauser promisese s-i cear permisiunea, iar Skiba
nu avea s i-o dea niciodat. Nici compania, nici chiar averea
personal nu meritau s fac un asemenea pas. Ochii i
rtcir ctre irul de fotografii argintii de pe birou, cu cei
trei copii ai lui, ntorcndu-i privirea cu zmbete pe chipurile
ciufulite. i regl respiraia. Hauser era plin de vorbe dure,
dar asta era tot: vorbrie. Nimeni nu va fi ucis. Hauser va
aduce Codicele. Lampe i va reveni i, n doi sau trei ani, el
va fi cel pentru care se va toasta pe Wall Street, pentru faptul
c i-a salvat compania de la ruin.
Skiba i privi ceasul: piaa bursier se nchisese. Cu un
sentiment de nelinite i de reinere, aprinse monitorul
calculatorului. Negocierile de ncheiere mpinseser aciunile
n sus n ultimele douzeci de minute. Se nchiseser la zece
i jumtate.
Skiba simi cum l cuprinde un val de uurare. Nu fusese o
zi chiar att de rea, pn la urm.

16

Sally privi nencreztoare spre rabla de avion pe care doi


muncitori o scoteau din hangarul drpnat.
Poate c ar fi trebuit s vedem avionul, nainte s
cumprm biletele, i spuse Tom.
Sunt sigur c e bun, zise Sally, ca i cum ar fi ncercat
s se conving pe ea nsi.
Pilotul, un expatriat american subirel, cu un tricou rupt,
pantalonii tiai, prul prins n dou cozi i barb, veni agale
spre ei i se prezent cu prenumele de John. Tom l msur,
apoi arunc o privire acr spre avion.
tiu, tiu. Arat ca naiba, spuse John, zmbind i
ciocnind fuzelajul avionului cu ncheieturile degetelor, ceea
ce-l fcu s zornie. Conteaz ceea ce se gsete sub capot.
Eu singur m ocup de ntreinerea lui.
Nici nu tii ct m linitete asta, i zise Tom.
V ducei aadar, la Brus?
Exact.
John scrut bagajele.
Vei pescui tarpon?
Nu.
E cel mai bun loc de pescuit tarpon din lume. Nu prea
mai exist altceva acolo, de fapt.
John deschise un compartiment din flancul avionului i
ncepu s ndese bagajele cu braele lui slabe.
Atunci, ce facei aici?
Nu tim sigur, spuse Sally repede.
Cu ct spuneau mai puin despre ceea ce fceau, cu att
mai bine. N-avea rost s declaneze o goan dup comoar
pe ru.
Pilotul ndes i ultimul sac nuntru, i ddu cteva
lovituri ca s-l aeze i trnti trapa, producnd un zgomot
puternic de tinichea ieftin. Avu nevoie de trei ncercri ca s

se nchid cum se cuvine.


Unde o s stai n Brus?
N-am hotrt nici asta.
Nimic nu se compar cu pregtirea unui plan, coment
John. Oricum, nu exist dect un singur loc unde putei sta,
iar acesta e La Perla.
Cte stele i-a dat Michelin?
John rse uor. Deschise trapa pentru pasageri i trase n
jos scrile, iar ei se urcar la bord. John i urm, iar n clipa
n care intr, Tom simi ceva care i se pru c era un iz de
marijuana. Grozav.
De cnd zbori? ntreb Tom.
De douzeci de ani.
Ai avut vreun accident?
O dat. Am lovit un porc n Paradiso. Indivizii nu
tunseser pista, iar al naibii animal dormea n iarba nalt.
i era un porc mare.
Ai calificare de pilot?
S spunem doar c tiu cum s-mi fac treaba. Nu sunt
prea multe cereri pentru evaluri oficiale pe aici n orice caz,
nu pentru zboruri n pustietate.
Ai completat un plan de zbor.
John scutur din cap.
Tot ceea ce trebuie s fac e s urmez coasta.
Avionul decol. Era o zi superb. Sally simi un fior n timp
ce avionul se nclina, iar lumina soarelui strlucea deasupra
Mrii Caraibilor. ntoarser, ca s urmeze linia coastei, joas
i plat, cu multe lagune i insule care artau precum nite
buci verzi de jungl care se desprinseser din continent i
pluteau pe mare. Sally putea s vad locurile de unde
drumurile o luau spre inima junglei, mrginite de cmpuri
neregulate sau de petice zdrenuite, acolo unde copacii
fuseser tiai de curnd. Adnc n interior, vedea un lan de

muni albatri, cu vrfurile acoperite de nori.


Sally l privi pe Tom. Soarele i decolorase prul atendeschis, brzdndu-l cu auriu, iar el avea un fel de a se
mica agil, vnjos, tipic de cowboy, care-i plcea. Se ntreb
cum putea cineva, pur i simplu, s-i ia rmas-bun de la o
sut de milioane de dolari. Asta o impresionase mai mult
dect orice altceva. Trise suficient de mult nct s-i dea
seama de faptul c oamenilor bogai le psa de bani mult mai
mult dect oamenilor care nu-i avuseser niciodat. Tom se
ntoarse i o privi, iar ea zmbi repede i i arunc ochii pe
geam. n timp ce coasta se ntindea mai departe spre est,
peisajul de dedesubt devenea tot mai slbatic, lagunele mai
mari i mai ntortocheate. n cele din urm, cea mai mare
lagun de pn atunci apru la vedere, presrat cu sute de
insulie. Un ru mare se vrsa n captul ndeprtat. n timp
ce se nclinau ca s aterizeze, Sally vzu un ora acolo unde
rul se unea cu laguna, un mnunchi de acoperiuri din
tabl strlucitoare nconjurate de cmpuri neregulate,
aruncate n peisaj precum nite crpe rupte. Pilotul
nconjur o dat i se ndrept ctre un cmp care n timp ce
se apropiau, se transform ntr-o pist de aterizare acoperit
cu iarb. Execut coborrea, dar Sally avu impresia c
manevra se desfura ngrozitor de repede. Se apropiau tot
mai mult de pmnt, ns avionul prea doar s accelereze.
Sally se apuc de braele scaunului. Pista fulgera sub ei, dar
avionul tot nu cobora. Ea vzu peretele de frunzi al junglei
de la captul ndeprtat apropiindu-se cu vitez.
Isuse Hristoase, strig Sally, o s depeti pista!
Avionul se ridic uor, iar jungla dispru sub ei, vrfurile
copacilor fiind la vreo cinci metri mai jos de avion. n timp ce
urcau, Sally auzi rsul uscat al lui John n ctile ei.
Relaxeaz-te, Sal, fceam puin zgomot ca s eliberez
pista. Mi-am nvat lecia.

n timp ce avionul se nclina i se ntorcea din nou ca s


aterizeze, Sally se ls pe spate, tergndu-i fruntea.
Drgu din partea ta c ne-ai avertizat!
Doar i-am povestit despre porc, omule!
i lsar bagajele n La Perla, o aduntur de barci din
blocuri de zgur care-i zicea hotel, apoi plecar la ru ca s
caute o barc de nchiriat. Rtcir pe strzile noroioase din
Brus. Era dup-amiaz, iar aria fcuse ca aerul s devin
inert. Totul era tcut, iar din bltoacele de pe jos ieeau
aburi. Transpiraia i uda pe mneci, i picura pe spate i
ntre sni. Toi oamenii ntregi la minte i fceau siesta la or
asta, i se prea lui Sally.
Gsir rul la captul cel mai ndeprtat al oraului. Se
ntindea ntre maluri abrupte de pmnt, msura cam dou
sute de metri n lime i avea culoarea mahonului. Rul se
ondula ntre doi perei groi de jungl i mirosea a noroi. Apa
dens se mica lene, suprafaa i se ncreea cu vrtejuri. Ici,
colo, cte o frunz verde sau o rmuric i croia drum n
josul curentului. O potec format din buteni cobora malul
abrupt, terminndu-se cu o platform din bee de bambus
construit deasupra apei, formnd un doc ubred. Patru
pirogi erau legate. Fiecare avea o lungime de aproape zece
metri i o lime de un metru i douzeci i erau scobite ntrun singur trunchi gigantic, ascuindu-se la pror ca o lance.
Pupa fusese tiat drept i avea o plac deasupra, destinat
susinerii unui mic motor exterior. Nite scnduri erau
culcate de-a curmeziul n fa i la pup, n chip de
banchete.
O luar n jos pe terasament, ca s priveasc mai deaproape. Sally observ c trei dintre pirogi aveau motoare
Evinrude, de ase cai putere, lsate n afara pupei. A patra,
mai lung i mai grea, etala un motor de optsprezece cai

putere.
sta este bolidul local, spuse Sally, artnd-o. Asta e
pentru noi.
Tom privi n jur. Locul prea prsit.
Acolo e cineva.
Sally art ctre o coliba din bambus deschis pe o parte,
la cincizeci de metri mai jos pe mal. Un foc mic fumega lng
o grmad de cutii goale din tabl. Un hamac fusese atrnat
ntre doi copaci ntr-un loc cu umbr, iar n hamac dormea
un brbat.
Sally nainta.
Hol, zise ea.
Dup cteva clipe, omul deschise un ochi.
S?
Vrem s vorbim cu cineva despre nchirierea unei brci.
I se adresase n spaniol.
Cu un uvoi de mormieli i bombneli, omul se ridic din
hamac, se scrpin n cretet i rnji.
Eu vorbesc bine americana. Noi vorbim american, ntro zi, eu merg n America.
Foarte bine. Noi ne ducem la Pito Solo, zise Tom.
Omul ncuviin din cap, csc, se scrpin.
Bine. V iau.
Am vrea s nchiriem barca aia mare. Cea cu motor de
optsprezece cai putere.
El cltina din cap.
Aia proast barc.
Nu ne pas dac barca e proast, spuse Tom. Pe aceea o
vrem.
V iau n barca mea. Barca aia proast e a oamenilor
din armat. i ntinse mna. Ai bomboane?
Sally scoase o pung pe care o cumprase mai devreme,
special n acest scop.

Chipul brbatului se lumin cu un zmbet. i vr n


pung o mn zbrcit, scormoni printre bomboane, alese
cinci sau ase, le desfcu i le ndes pe toate n gur.
Imediat, i apru o umfltur n obraz.
Bueno, zise el, cu vocea nfundat.
Vrem s plecm mine, de diminea, spuse Tom. Ct
dureaz cltoria?
Trei zile.
Trei zile? Eu credeam c sunt vreo aptezeci sau optzeci
de kilometri.
Apa merge jos. Poate rmnem nepenii. Trebuie cu
prjina. Blceal. Nu pot s folosesc motor.
Blceal? ntreb Tom. Cum rmne cu renumitul
petele-scobitoare?
Omul l privi nedumerit.
Nu te ngrijora, drag Tom, zise Sally, poi s pori
lenjerie strmt.
A, s. Candiru! rse brbatul. Povestea aia preferat de
gringos39. Candiru. Eu not n ru n fiecare zi i tot mai am
chuc-chuc. Merge bine!
i plesci buzele vulgar, fcndu-i cu ochiul lui Sally.
Scutete-m, l opri Sally.
Prin urmare, petele la e doar o sperietoare? ntreb
Tom.
Nu, e adevrat. Dar trebuie pipi n ru mai nti.
Candiru miroase pipi n ap, noat i hap! Dac nu pipi
cnd noi, nu ai problem!
A mai trecut cineva pe aici n ultimul timp? Ali albi,
vreau s spun.
Noi foarte ocupai. Luna trecut, om alb vine cu multe
cutii i indieni din muni.
Ce indieni? ntreb Tom, agitat.
39

Denumire pe care hispanicii le-o dau strinilor, (n.tr.)

Indieni dezbrcai din muni, rspunse brbatul i


scuip.
De unde i-au luat brcile?
A adus multe pirogi noi din La Ceiba.
Iar brcile s-au ntors?
Brbatul zmbi, i frec degetele ntr-un gest universal, i
ntinse mna. Sally puse o bancnot de cinci dolari n ea.
Brcile nu ntorc. Brbai merg sus pe ru, niciodat
ntorc.
A mai trecut altcineva?
S. Apoi, sptmna trecut, Isus Hristos venit cu ghizi
bei din Puerto Lempira.
Isus Hristos? ntreb Sally.
Da, Isus Hristos cu pr lung, barb, cma i sandale.
Trebuie s fi fost Vernon, zise Tom, zmbind. Mai era cu
cineva?
Da. El cu Sfntul Petru.
Tom i ddu ochii peste cap.
Au mai fost i alii?
S. Apoi vine doi gringos cu doisprezece soldai n dou
pirogi, tot din La Ceiba.
Cum artau gringos?
Unul foarte nalt, fuma pip, suprat. Cellalt, mai
scund, cu patru inele din aur.
Philip, spuse Tom.
ncheiar repede o nelegere pentru o barc spre Pito Solo,
iar Tom i ddu un avans de zece dolari.
Plecm mine n zori.
Bueno. Eu gata!
n timp ce se ntorceau de la ru la barcile din zgur care
treceau drept hotelul local, fur surprini s vad un jeep
parcat acolo, cu un ofier din armat i doi soldai. n
apropiere, o mulime de copii, mbrncindu-se i uotind,

ateptau s se ntmple ceva. Proprietreasa sttea ntr-o


parte, cu minile ncletate, cu faa alb de fric.
Nu-mi place cum arat asta, zise Sally.
Ofierul, un brbat cu spatele foarte drept, cu o uniform
impecabil i ghete mici lustruite pi n fa. Fcu o
plecciune rigid.
Am onoarea s-i salut pe domnul Tom Broadbent i pe
domnioara Sally Colorado? Eu sunt locotenentul Vespn. Le
strnse minile, cte una pe rnd, apoi pi napoi. Vntul i
schimb direcia, iar Tom mirosi dintr-odat un amestec de
Old Spice, trabucuri i rom.
Care ar fi problema? zise Sally.
Omul zmbi larg, dezvluind un rnd de dini argintii.
Regret nespus s v anun c suntei arestai.

17
Tom se holb la micuul ofier de armata. Un cine mic,
care nu-l plcea pe unul din soldai, se ghemuise n faa lui,
artndu-i colii i chellind. Ofierul l ndeprt cu un
ut delicat, iar soldaii rser.
Conform cror acuzaii? se interes Tom.
Vom discuta asta napoi n San Pedro Sula. Acum v rog
s venii cu mine.
Urm o tcere ciudat. Sally zise:
Nu.
Seorita, s nu crem probleme.

Nu creez niciun fel de problem. Pur i simplu, nu merg.


Nu poi s m obligi!
Sally, zise Tom, pot n vreun fel s-i atrag atenia c
oamenii acetia au arme?
Bine. S m mpute, apoi s explice asta n faa
guvernului Statelor Unite.
i ntinse braele i se aez n faa armelor.
Seorita, v rog!
Cei doi soldai care-l nsoeau se foir, nervoi.
Haide, dai-i drumul!
Ofierul fcu un semn cu capul ctre cei doi oameni, iar
acetia i lsar armele jos, se repezir la ea i o nfcar.
Ea scoase un ipt i ncepu s se zbat.
Tom fcu civa pai nainte.
Luai-v minile de pe ea!
Cei doi brbai o ridicar i se ndreptar spre jeep
ncercnd s o domoleasc. Tom l lovi pe primul din ei i-l
arunc ntr-o parte. Sally se lupt s se elibereze, n timp ce
Tom se ocupa de cellalt.
Urmtorul lucru de care Tom fu contient era c zcea pe
spate, privind cerul albastru i fierbinte. Ofierul sttea
deasupra lui, cu faa roie, cuprins de furie. Tom simea o
zvcnire la baza craniului, acolo unde acesta l lovise cu
patul armei.
Soldaii l ridicar cu brutalitate n picioare. Sally nu se
mai zbtea i era palid.
Macho nenorocii, spuse ea. Vom raporta atacul vostru
Ambasadei americane!
Locotenentul i cltin cu tristee capul, ca i cum ar fi
deplns nebunia situaiei.
Acum, putem, v rog, s plecm n linite?
Se lsar dui la jeep. Ofierul l ndes pe Tom pe locul
din spate i o mpinse pe Sally lng el. Rucsacurile i

bagajele lor fuseser deja luate de la hotel i erau


ngrmdite n spate. Jeepul porni pe drumul care ducea la
pista de avioane. Acolo, un elicopter militar rablagit sttea pe
iarb. Un panou metalic de pe o parte a elicopterului era
ridicat, iar un brbat cu o cheie i fcea de lucra la motor.
Jeepul patin i se opri.
Ce faci? ntreb ofierul, pe un ton tios, n spaniol.
mi pare ru, teniente40, dar exist o mic problem.
Ce problem?
Avem nevoie de o pies.
Poi s zbori fr ea?
Nu, teniente.
Fecioar Maria, mam a lui Isus! De cte ori trebuie s
se mai strice elicopterul sta?
S-i chem prin radio, ca s trimit un avion cu piesa?
Pe boaele lui Iosif! Da, incompetentule, cheam-i prin
radio s aduc piesa!
Pilotul se urc n elicopter, efectu apelul radio, apoi iei.
O s ajung mine-diminea, teniente. E cel mai
devreme posibil.
Locotenentul i nchise ntr-o barac din lemn de lng
pist i-i post pe cei doi soldai afar, ca s-i pzeasc.
Dup ce ua se nchise, Tom se aez pe un butoi de dou
sute i ceva de litri i-i cuprinse capul ndurerat.
Cum te simi? l ntreb Sally.
Ca i cum capul mi-ar fi un gong care tocmai a fost
lovit.
i-a dat o lovitur urt.
Tom ncuviin.
Se auzi un zngnit, iar ua se deschise din nou.
Locotenentul se trase la o parte, n timp ce unul din soldai
arunc nuntru sacii lor de dormit i o lantern.
40 Domnule locotenent n limba spaniol, n original.

Regret sincer neplcerile pricinuite.


Vei regreta cu adevrat atunci cnd te voi raporta, spuse
apsat Sally.
Locotenentul o ignor.
V sftuiesc s nu facei nimic necugetat. A fi foarte
dezamgit dac ar fi mpucat cineva.
Sally spuse:
N-ai ndrzni s ne mputi, nazist de tinichea!
Dinii locotenentului Vespn lucir galben-argintiu n
lumina slab.
S-au mai ntmplat accidente, mai ales n cazul
americanilor care vin n La Mosquitia, nepregtii pentru
toate provocrile junglei.
O lu spre u, iar soldatul o trnti n urma lor. Tom auzea
vocea nbuit a locotenentului spunndu-le soldailor c,
dac adormeau sau se mbtau n timpul slujbei, le va tia
personal testiculele, le va usca i le va folosi ca mnere
pentru ui.
Al naibii nazist, zise Sally. Mulumesc pentru c mi-ai
luat aprarea mai devreme.
N-a servit la mare lucru.
Te-a lovit tare? i examin capul. E un cucui tare urt.
Sunt bine.
Sally se aez lng el. i simea cldura trupului. O privi
i-i zri profilul, abia subliniat n semintunericul barcii. Ea
l privi la rndul ei. Erau att de aproape, nct i simea
cldura feei, i vedea buza rsfrnt, gropia din obraz,
pistruii mprtiai pe nas. nc mirosea a ment. Fr s se
gndeasc la ceea ce face, se aplec nainte, cu buzele abia
atingndu-le pe ale ei. Pentru o clip, nu se ntmpl nimic,
apoi ea se trase brusc napoi.
Asta nu e o idee bun.
La ce naiba se gndise? Tom se retrase, suprat i umilit.

Momentul stnjenitor fu ntrerupt de un bubuit brusc n


u.
Cina, strig unul din soldai.
Ua se deschise scurt, lsnd s ptrund lumina, apoi se
trnti la loc. Auzir cum soldaii nchideau zvorul.
Tom lumin cu lanterna ntr-acolo i ridic tava. Cina
consta n dou Pepsi calde, cteva tortillas cu fasole i o
movil de orez cldu. Niciunul din ei n-avea chef de
mncare. Pentru un timp, rmaser acolo n ntuneric.
Durerea de cap i ddu pace lui Tom, iar el ncepu s se
enerveze. Soldaii n-aveau niciun drept. El i cu Sally nu
fcuser nimic ru. Simea c falsa lor arestare fusese,
probabil, pus la cale de inamicul necunoscut care-i omorse
pe Barnaby i pe Fenton. Fraii lui erau ntr-un pericol mai
mare dect crezuse el.
D-mi lanterna!
Lumin n jur. Baraca nu putea fi construit mai prost:
doar un cadru din stlpi, grinzi cu plci btute n cuie peste
el i un acoperi din tabl. O idee ncepu s capete contur:
un plan de evadare.

18
La or trei, n dimineaa aceea, se aezar la locurile lor:
Sally lng u, iar Tom, pregtit, lng peretele din spate. El
numr n oapt pn la trei, dup care amndoi lovir
simultan, bubuitura n u acoperind sunetul loviturii lui
Tom n plcile peretelui din spate. Loviturile combinate

preau ca una singur, rsunnd cu putere n spaiul


restrns. Placa ubred pocni aa cum spera Tom.
Cinii ncepur s latre n sat, iar unul din soldai slobozi
o njurtur.
Ce facei?
Trebuie s m duc la toaleta! strig Sally.
Nu, nu, trebuie s faci nuntru.
Tom opti din nou: unu, doi, trei, lovete. Sally ddu alt
lovitur uii, n timp ce el izbea o alt scndur.
Oprete-te! spuse soldatul.
Dar trebuie s merg la toaleta, cabron41!
Seorita, mi pare ru, dar trebuie s faci nuntru. Eu
am ordine s nu deschid ua.
Unu, doi, trei, lovete!
Cea de-a treia plac plesni. Deschiderea era acum suficient
de larg nct s se strecoare prin ea. Cinii din ora ltrau
isteric.
nc o lovitur i-l chem pe teniente!
Dar trebuie s merg la toalet!
N-am de ales.
Voi, soldaii, suntei nite barbari!
Acestea sunt ordinele noastre, seorita.
Aa au spus i soldaii lui Hitler.
Sally, las-o balt, uier Tom, fcndu-i semn n
ntuneric.
Hitler n-a fost un om att de ru, seorita. El a fcut ca
trenurile s ajung la timp.
la a fost Mussolini, idiotule! Voi doi vei sfri n
treang, i nimnui n-o s-i pese.
Sally! strig Tom.
Sally se ntoarse.
Ai auzit ce-au spus nazitii ia?
41 Ticlosule n limba spaniol, n original

El o mpinse prin deschiztur i-i nmn sacii lor de


dormit. Alergar, aplecai, pe crarea prin jungl, ctre ora.
Oraul nu avea electricitate, dar cerul era senin, iar lumina
lunii sclda strzile pustii. Cinii ltrau, iar ei putur s
treac fr s mai declaneze vreo alt alarm. n ciuda
zgomotului, nimeni nu iei s vad despre ce e vorba.
Oamenii tia au nvat s-i vad de treburile lor, se
gndi Tom.
n cinci minute, erau lng brci. Tom aprinse lanterna
peste piroga de armat, cea cu motorul de optsprezece cai
putere. Era n stare bun, cu dou bidoane mari cu benzin,
amndou pline. ncepu s dezlege funia de la prora. Dintrodat auzi o voce, vorbind ncet, din ntuneric.
Nu vrei s iei barca aia.
Era brbatul pe care-l angajaser ceva mai devreme, n
ziua aceea.
Ba sigur c vrem, uier Tom.
Las oamenii din armat proti s ia barca aia. Apa
scade. La fiecare cot, ei rmn nepenii. Tu iei barca mea.
Tu nu nepeneti. Aa scapi.
Omul sri ca o pisic pe doc i dezleg o pirog ngust, cu
un motor de ase cai putere.
Urcai acolo.
Vii cu noi? l ntreb Sally.
Nu. Eu spun oamenilor proti din armat voi jefuit la
mine.
ncepu s desprind bidoanele de benzin din barca
armatei i s le ncarce n spatele pirogii lor. Le mai ddu i
bidonul din cealalt barc. Tom i Sally urcar n pirog. Tom
cut n buzunar i-i ddu omului nite bani.
Nu acum. Dac soldai caut la mine i bani gsesc, eu
mpucat.
Dar cum s te pltim? ntreb Tom.

Dai la mine milion dolar mai trziu. Numele meu


Manuel Waono. Eu mereu aici.
Stai puin. Un milion de dolari?
Voi americani bogai, voi uor pltii la mine milion
dolar. Eu, Manuel Waono, salvez viaa voastr. Acum voi
plecai. Repede!
Cum gsim Pito Solo?
Ultimul sat pe ru.
Dar cum tim
Pe indian nu-l interesa s mai dea alte explicaii, i mpinse
cu un picior mare, descul, iar barca alunec n ntuneric.
Tom cobor motorul n ap, umplu rezervorul, acion
clapeta de pornire, apoi trase de man. Imediat, acesta se
trezi la via. Prin tcerea din jur, sunetul se auzea nalt i
puternic.
Plecai! zise Manuel de pe rm.
Tom conduse barca nainte. Deschise supapa pentru
benzin la maximum, iar micul motor se tngui i tremur.
Piroga lung din lemn ncepu s se mite prin ap. Tom
pilota, n timp ce Sally sttea la prora, cercetnd rul de
dinaintea lor cu lanterna.
Niciun minut mai trziu, n spate, pe doc, Manuel ncepu
s strige n spaniol:
Ajutor! Sunt jefuit! Barca mea, mi-au furat barca!
Hristoase, n-a ateptat mult, bombni Tom.
Foarte curnd, o cascad de voci agitate se auzi pe rul
ntunecat pn la ei. Apoi, lumina strlucitoare a unei lmpi
cu gaz apru sltnd pe mal, odat cu lanternele, luminnd
un grup de oameni adunai pe docul improvizat. Se auzir
strigte furioase i confuze, apoi brusc se fcu tcere. O voce
rsun n englez; vocea locotenentului Vespn.
ntoarcei, v rog, sau le ordon oamenilor mei s trag!
Vorbete prostii, zise Sally.

Tom nu era chiar att de sigur.


S nu credei c glumesc, strig teniente.
Nu va trage niciodat, prezise Sally.
Trei
Se ls linitea.
Ce i-am spus eu?
Deodat, o rafal de arme de foc automate se auzi peste
ap, ocant de tare i de aproape.
Rahat! ip Tom, aruncndu-se pe fundul pirogii.
n timp ce barca ncepu s se clatine, el ntinse iute o
mn i apuc maneta motorului meninndu-i echilibrul.
Sally sttea nc la prora, fr s se arate ngrijorat.
Tom, trag n aer. Nu vor risca s ne loveasc pe noi.
Suntem americani.
Urm o a doua rafal de arm. De data aceasta, Tom auzi
clar plesniturile gloanelor care loveau apa n jurul lor.
Imediat, Sally ateriza lng el.
Dumnezeule, chiar trag n noi! strig ea.
Tom se ntinse i mic ntr-o parte crma, fornd piroga
s fac o manevr brusc de evitare. Se auzir nc dou
rafale scurte. De data aceasta, el auzi gloanele deasupra i
spre stnga, bzind precum albinele. Era clar c inteau
spre locul de unde venea zgomotul motorului, ciuruind apa
n spate i n fa cu armele lor automate. i trgeau ca s-i
omoare.
Crmi barca pe un curs n zigzag, ncercnd s-i deruteze
pe trgtori. n momentele de acalmie, Sally i nla capul i
ndrepta fasciculul lanternei nainte, ca sa poat vedea
ncotro mergeau. Vor fi n siguran, cel puin temporar,
odat ce vor trece de cotul rului.
Se auzi o alt rafal, iar de data aceasta mai multe gloane
atinser marginea brcii, acoperindu-i cu achii.
Rahat!

O s va prindem! se nl vocea locotenentului, acum


mai slab. O s v gsim, iar atunci v va prea foarte ru
pentru foarte scurtul rest al vieilor voastre mizerabile!
Tom numr pn la douzeci i risc o alt privire
nainte. ncet, barca trecu de cotul rului, ajungnd afar din
linia focului. Tom crmi att de aproape de peretele de
vegetaie ct putea s ndrzneasc. n acest timp, luminile
de pe micul debarcader plpir printre frunze, apoi
disprur.
Reuiser.
Mai izbucni o rafal slab de arm. Tom auzi un trosnet i
o detuntur n jungla din stnga lor, n timp ce gloanele se
opreau n copaci. Sunetele se deprtar, stingndu-se n
ecouri, apoi rul rmase tcut.
Tom o ajut pe Sally s se ridice. Chipul i era palid,
aproape fantomatic n lumina slab. El roti lanterna n jur.
Dou ziduri de copaci se ridicau de fiecare parte a rului. O
singur stea arse o clip pe un petic de cer descoperit, apoi
clipi i plpi pe bolt, n timp ce se deplasau. Motoraul se
tnguia n continuare. Pentru moment, erau singuri pe ru.
Noaptea umed, ntunecat, i nvluia.
Tom i lu mna lui Sally. Observ c tremura, iar atunci
i ddu seama c i mna lui tremura. Soldaii trseser n
ei, ncercnd s-i omoare. Vzuse asta de mii de ori n filme,
dar s se trag n tine de-adevratelea era cu totul altceva.
Luna apunea n spatele peretelui de jungl, iar ntunericul
se lsa peste ru. Tom aprinse lanterna, ncercnd s vad
ceea ce era n fa, conducnd barca printre cioturi i valuri.
Un nor crescnd de nari zumzia n jurul lor. Preau s
atrag mii de insecte n timp ce treceau.
Nu cred c ai un insecticid, ntr-unul dintre buzunarele
alea ale tale, nu-i aa? ntreb Tom.
De fapt, chiar am reuit s-mi strecor borseta n jeep.

Am ndesat-o n pantaloni.
Scoase gentua dintr-un buzunar imens de pe coaps i
deschise fermoarul. ncepu s scotoceasc prin ea, scond
afar tot felul de obiecte: o sticlu cu tablete pentru
purificarea apei, cteva pachete cu chibrituri rezistente la
ap, un sul de bancnote de cte o sut de dolari, o hart, un
baton de ciocolat, cteva carduri de credit nefolositoare.
Nici nu mai tiu ce e pe-aici.
ncepu s scotoceasc prin talme-balmeul de lucruri, n
timp ce Tom inea lanterna. Nu era nicio sticl de insecticid.
Sally njur i ncepu s pun totul la loc. n timp ce fcea
asta, czu o fotografie. Tom ndrept lumina spre ea. nfia
un tnr izbitor de chipe, cu sprncene negre i o brbie
cizelat. Expresia grav care-i ncrunta sprncenele negre,
linia hotrt a buzelor, jacheta de tweed i felul n care-i
nclina capul, toate l trdau ca fiind un brbat care se lua
foarte n serios.
Cine este? ntreb Tom.
A, exclam Sally. E profesorul Clyve.
sta e Clyve? Dar e att de tnr! Mi-l imaginam ca
fiind un btrn neputincios, nfurat ntr-un pulover,
pufind din pip.
N-ar fi prea fericit s te aud spunnd asta. E cel mai
tnr titular din istoria departamentului. A intrat la Stanford
la aisprezece ani, a absolvit la nousprezece i i-a luat
doctoratul la douzeci i doi.
i vr cu grij poza napoi n buzunar.
De ce pori o fotografie a profesorului tu?
Pentru c, i rspunse Sally, pe un ton degajat, suntem
logodii. Nu i-am spus?
Nu.
Sally l privi, curioas.
N-ai vreo problem cu asta, nu-i aa?

Bineneles c nu.
Tom simi cum se nroete, spernd c ntunericul i va
ascunde reacia. Era contient de faptul c ea l fixa n
lumina slab.
Pari surprins.
Ei bine, am fost. Pn la urm, nu pori inel de logodn.
Profesorul Clyve nu crede n toate convenienele astea
burgheze.
i e de acord ca tu s vii n cltoria asta cu mine?
Tom se opri, dndu-i seama c spusese exact ceea ce nu
trebuia.
Crezi c trebuie s obin permisiunea brbatului meu
ca s plec ntr-o cltorie? Sau sugerezi cumva c nu sunt de
ncredere, din punct de vedere sexual?
i nclin capul, privindu-l cu ochii ngustai.
Tom i ntoarse privirea ntr-o parte.
mi pare ru c am ntrebat.
i mie. Credeam c tu eti mai emancipat.
Tom i fcu de lucru conducnd barca, ascunzndu-i
jena i confuzia. Rul era tcut; aria mocirloas a nopii
plutea pe lng ei. O pasre ip n ntuneric. n tcerea care
urm, Tom auzi un zgomot.
Opri imediat motorul, cu inima bubuindu-i. Sunetul se
auzi din nou: bolboroseala unui motor care tocmai pornea.
Linitea se aternu peste ru. Barca mergea de-a lungul
rmului.
Au gsit nite benzin. Vin dup noi.
Barca ncepea s alunece napoi, purtat de curent. Tom
scoase o prjin de pe fundul brcii i o nfipse n ap. Barca
se legn un pic n curent, apoi reveni pe linia de plutire.
innd barca nemicat n curent, ascultar. Se mai auzi un
bolborosit, apoi un bubuit. Bubuitul se transform n bzit.
Nu mai ncpea nicio ndoial: era sunetul unui motor de

barc.
Tom se duse s porneasc motorul.
Nu, spuse Sally. l vor auzi.
Nu putem s-i ntrecem dac folosim prjina.
Nici s naintm prea mult nu putem. Ne vor ajunge n
cinci minute, cu motorul acela de optsprezece cai putere.
Sally lumin cu lanterna de-a lungul peretelui de jungl de
fiecare parte a rului. Apa ajungea ntre copaci i se ntindea,
inundnd jungla. n schimb, ne putem ascunde.
Tom dirij barca cu ajutorul prjinii pn la marginea
pdurii inundate. Gsi o mic deschiztur: o potec ngust
de ap, care arta ca un ru pe timp de secet. O luar pe
acolo, iar barca se izbi imediat de ceva. Era un butean
scufundat.
Jos, zise Tom.
Apa era adnc doar de vreo treizeci de centimetri, dar sub
ea mai era nc de dou ori pe-atta noroi, n care se
afundar ntr-o rafal de bule. O duhoare grea de gaz de
mlatin se ridic. Partea din spate a brcii ieea n afar pe
ru, de unde putea s fie vzut imediat.
Ridic i mpinge.
Se luptar s aduc vrful brcii pe butean, iar apoi,
ridicnd mpreun, mpinser barca deasupra. Dup aceea,
se trr i ei peste butean i se urcar n pirog. Sunetul
motorului Evinrude se auzi mai tare. Barca soldailor venea
repede pe ru.
Sally folosi a doua prjin i amndoi mpinser nainte,
mai adnc, n pdurea inundat. Tom stinse lanterna, iar o
clip mai trziu o lumin puternic clipi printre copaci.
nc suntem prea aproape, zise Tom. O s ne vad.
ncerca s mping cu prjina, dar aceasta se adnci n
noroi i se nepeni. O smulse i o ls pe fundul brcii,
apuc nite liane folosindu-le ca s trag barca mai adnc n

pdure, pe jumtate ntr-un desi de ferigi i tufiuri.


Motorul Evinrude se auzea aproape de ei. Raza de lumin
strluci prin pdure tocmai n momentul n care Tom o
nfc pe Sally i o trase pe fundul pirogii, rmnnd ntini
unul lng cellalt, el cu braul n jurul ei. Tom se ruga ca
soldaii s nu le vad motorul.
Sunetul brcii cu motor deveni foarte puternic. Barca
ncetinise, iar fasciculul de lumin iscodea pdurea n care
erau ascuni ei. Tom auzea pritul aparatelor de emisierecepie, murmurul vocilor. Fasciculul lumin jungla din
jurul lor ca ntr-o scen de film i, dup aceea, trecu ncet
mai departe. Binecuvntatul ntuneric se ntoarse. Sunetul
motorului trecu i se pierdu.
Tom se ridica la timp ca s vad strlucirea razei de
lumin printre copaci, n fa, n timp ce barca disprea dup
cot.
Au plecat, anun el.
Sally se ridic, nlturndu-i prul ncurcat de pe fa.
narii se adunaser n jurul lor ntr-un nor gros, bzitor.
Tom i simea peste tot, n pr, intrndu-i n urechi i n nas,
strecurndu-se pe gt. Fiecare lovitur omora o duzin, care
era nlocuit imediat de o alta. Atunci cnd ncerca s
respire, respira nari.
Trebuie s ieim urgent de aici, zise Sally, plesnindu-se
cu palmele.
Tom ncepu s strng rmurele uscate din tufiurile de
lng ei.
Ce faci?
Fac un foc.
Unde?
Vei vedea.
Dup ce adunase o grmad de rmurele, se aplec peste
margine i adun noroi din mlatin. l bttori ca pe o

cltit pe fundul brcii, l acoperi cu frunze, apoi construi un


mic cort de bee i frunze uscate deasupra.
Chibrit.
Sally i ntinse un chibrit, iar el aprinse focul. De ndat ce
se ntei, adug cteva frunze verzi i rmurele. Un rotocol
de fum pluti n aerul nemicat. Tom culese o frunz mare
dintr-un tufi apropiat i o folosi pe post de evantai, ca s
dirijeze fumul spre Sally. Norul furios de nari se trase
napoi. Fumul avea un miros plcut, dulce i picant.
Ce mecherie interesant, aprecie Sally.
Tatl meu mi-a artat asta ntr-o excursie de canotaj n
nordul statului Maine.
Se ntinse, mai smulse cteva frunze din tufi i le puse pe
foc.
Sally lu harta i ncepu s-o cerceteze la lumina lanternei.
Se pare c exist o mulime de canale laterale care duc
la ru. Sunt de prere c trebuie s nu le prsim, pn
ajungem la Pito Solo.
Bun idee. Eu zic s folosim prjina, de acum nainte.
Nu putem risca s pornim motorul.
Sally ncuviin.
Tu ai grij de foc, spuse Tom. Eu mnuiesc prjina, apoi
schimbm. Nu ne oprim pn la Pito Solo.
De acord.
Tom mpinse barca napoi n ru i o dirij cu prjina fr
s se ndeprteze de pdurea inundat, cu urechea plnie
dup zgomotul de motor. Foarte curnd, ajunser la un mic
canal lateral, desprinzndu-se de cel principal, i-l urmar.
Ceva mi spune c locotenentul Vespn nu avea de gnd
s ne duc napoi la San Pedro Sula, zise Tom. Cred c
plnuise ca noi s cdem din elicopter. Dac nu reueam s
fugim, acum am fi fost mori.

19
Vernon privi imensa bolt a cerului care se arcuia
deasupra capului su i observ c se lsa noaptea n
mlatina Meambar. Odat cu ea, se fcu auzit bzitul
insectelor, iar o miasm ca un abur cu iz de putreziciune se
ridica din hectarele tremurtoare de nmol care-i nconjurau,
plutind ca un gaz otrvitor printre trunchiurile de copaci
gigantice. Undeva, n adncul mlatinii, auzi iptul
ndeprtat al unui animal, urmat de rgetul unui jaguar.
Era a doua noapte la rnd n care nu dduser de pmnt
uscat ca s fac tabra. n loc de asta, priponiser piroga sub
un grup de bromeliazi42 uriai, n sperana c frunzele lor i
vor apra de ploaia continu. Nu fusese deloc aa, pentru c
frunzele strngeau ploaia n uvoaie care nu puteau fi evitate.
nvtorul zcea pe fundul pirogii, n ploaie, ghemuit
lng movila de provizii, nfurat ntr-o ptur ud i
tremurnd n ciuda cldurii sufocante. Norul de nari carei nvluia ntr-o cea nchis era mai gros, n special n jurul
42

Plante tropicale din familia Bromeliaceae, care include i ananasul, (n.tr.)

feei sale. Vernon i vedea chiar trndu-se pe gura i pe ochii


lui. Vernon se ntinse i-l mai unse cu nite insecticid pe fa,
dar era un gest inutil. Dac ploaia nu-l spla, o fcea sigur
transpiraia.
i ridic privirea. Cei doi ghizi erau n faa brcii, jucnd
cri la lumina lumnrii i bnd. Abia dac fuseser treji de
la nceputul cltoriei, iar Vernon fusese ngrozit s
descopere c unul dintre bidoanele din plastic de treizeci i
apte de litri, n care credea c este ap, era de fapt plin cu
aguardiente43 preparat n cas.
Vernon se ncovoie, legnndu-se i cuprinzndu-se cu
braele. Nu era chiar ntuneric; noaptea prea s cad foarte
ncet. Nu exista apus n mlatin: lumina se transforma din
verde n albastru, n violet i apoi n negru. n zori, aceast
ordine se inversa. Chiar i n zilele nsorite, nu exista soare,
ci doar un semintuneric de un verde adnc. Era avid dup
un pic de lumin, dup o gur de aer proaspt.
Dup patru zile de hoinreal prin mlatin, ghizii lor
recunoscuser n sfrit c se rtciser i c trebuiau s se
ntoarc. i ntoarser brcile. Dar nu preau dect s se
afunde mai adnc n mlatin. Acesta, sigur, nu era drumul
pe care veniser. Era imposibil s te nelegi cu ghizii; cu
toate c Vernon vorbea spaniola destul de bine, iar ghizii
tiau ceva englez, erau adesea prea bei nct s vorbeasc
n vreo limb. n ultimele patru zile, cu ct situaia prea mai
disperat, cu att ghizii negaser mai tare i buser mai
vrtos. Iar dup aceea, nvtorul se mbolnvise.
Vernon auzi un blestem din fa. Unul din ghizi i arunc
jos crile i se cltin ridicndu-se n picioare, cu puca n
mn. Barca se legn.
Cabron!
Cellalt se nl balansndu-se i apuc o macet.
43

In spaniol, apa de foc", termen generic care desemneaz buturile alcoolice

Oprii-v, ip Vernon.
Dar, ca de obicei, l ignorar. njurar i se mbriar
ntr-o ncierare de beivi; puca se descrca fr s rneasc
pe nimeni, urm un val de mormieli, apoi ncierarea, iar
dup aceea cei doi ghizi, niciunul nvingtor n lupt, se
aezar la loc n barc, i adunar crile de joc aruncate i
le mprir, ca i cnd nu s-ar fi ntmplat nimic.
Ce a fost mpuctura aceea? ntreb nvtorul cu
ntrziere, deschiznd ochii.
Nimic, zise Vernon. Beau din nou.
nvtorul tremur, trgndu-i ptura mai strns.
Ar trebui s le iei arma aia.
Vernon nu zise nimic. Ar fi fost o prostie s ncerce s le ia
arma, chiar dac erau bei. Mai ales atunci cnd erau bei.
narii, opti nvtorul, cu vocea tremurnd.
Vernon stoarse mai mult insecticid n palme i-l ntinse cu
blndee peste faa i n jurul gtului nvtorului.
nvtorul oft de uurare, tremur brusc i-i nchise ochii.
Vernon trase de cmaa ud, simind ploaia deas pe
spate, ascultnd sunetele pdurii, strigtele strine de
mperechere i violen. Se gndi la moarte. Prea c
ntrebarea la care cutase rspuns toat viaa lui va primi
unul n curnd, ntr-un fel neateptat i destul de
nfricotor.

20
De dou zile, o mantie deas i protectoare de cea se
ntindea pe ru. Tom i Sally mpingeau cu prjina n

amonte, pe canalele laterale erpuitoare, ntr-o tcere


desvrit. Cltoreau zi i noapte, dormind cu rndul.
Aveau puin de mncare, cu excepia celor dou batoane de
ciocolat ale lui Sally, pe care le raionalizar, muctur cu
muctur, i a unor fructe pe care Sally le culesese pe
drum. Nu vzur nicio urm a soldailor care-i urmreau.
Tom ncepuse s spere c renunaser i c se ntorseser n
Brus sau c ntrziaser pe undeva. Rul era presrat cu
bancuri de nisip, bancuri de noroi i buteni scufundai, care
puteau s ncetineasc o barc. Waono avusese dreptate.
n dimineaa celei de-a treia zile ceaa ncepu s se ridice,
descoperind dou ziduri de jungl picurnd, care mrgineau
rul cu ap neagr. Curnd dup aceea, zrir o cas pe
piloni, construit deasupra apei, cu perei din nuiele i
acoperi din stuf. n spatele ei, rsrea malul rului cu
bolovani de granit i terasament abrupt: prima bucat de
pmnt uscat pe care o vedeau de cteva zile. Un doc apru
la marginea apei, precum cel din Brus: o platform ubred
cu stlpi din bambus, legat de trunchiuri subiri de copaci
scufundate n ml.
Ce crezi? ntreb Tom. Ar trebui s ne oprim?
Sally se ridic. Un biat pescuia de pe platform cu un arc
mic cu sgeat.
Pito Solo?
Dar biatul i vzuse i deja se pornise pe fuga,
abandonndu-i ustensilele.
S ncercm aici, zise Tom. Dac nu gsim ceva de
mncare, suntem terminai!
mpinse cu prjina spre doc.
Sally i Tom srir din barc, iar platforma scri i se
legna periculos de mult. n spate, o pasarela ubreda
conducea spre malul abrupt de pmnt care se nla din
jungla inundat. Nu se vedea nimeni. Se trr n sus pe

terasamentul lucios, alunecnd n noroi. Totul era mbibat cu


ap. n vrf se afla o colib, mic, deschis i un foc, iar un
btrn sttea ntr-un hamac. Un animal se rumenea pe o
frigare din lemn. Tom l privi, adulmecnd aroma delicioas
de carne fript. Pofta i se tie puin n clipa n care-i ddu
seama c era o maimu.
Hol, zise Sally.
Hol, i rspunse brbatul.
Sally continu n spaniol.
Aici e Pito Solo?
Urm o tcere lung, timp n care brbatul o privi lipsit de
expresie.
Nu vorbete spaniola, constat Tom.
n ce direcie e oraul? Donde? Unde?
Brbatul le art spre cea. Se auzi iptul ascuit al unui
animal, iar Tom sri n sus.
E o potec acolo, spuse Sally.
O pornir pe potec i, curnd, ajunser n ora. Se nla
pe o ridictur deasupra pdurii tropicale inundate, o
aduntura pestri de colibe din nuiele i tencuial, cu
acoperiuri din tabl sau din stuf. Pui de gin peau
ano ferindu-se din calea lor, iar cini costelivi se furiau
de-a lungul zidurilor, privindu-i dintr-o parte. Rtcir prin
sat, care prea prsit. Se termina la fel de repede cum
ncepuse, ntr-un zid solid de jungl.
Sally privi spre Tom.
i acum?
Batem la o u.
Tom alese o u la ntmplare, apoi ciocni.
Tcere.
Tom auzi un fonet i privi n jur. La nceput, nu vzu
nimic, dar apoi i Ddu seama c o sut de ochi ntunecai l
priveau pe furi din frunziul junglei. Toi erau copii.

Mi-a dori s am bomboanele la mine, zise Sally.


Scoate un dolar.
Sally scoase un dolar.
Bun! Cine vrea un dolar american?
Se nl un strigt i o sut de copii ddur buzna din
frunzi, ipnd i mbrncindu-se, cu minile ntinse.
Cine vorbete spaniola? ntreba Sally, ridicnd dolarul.
Cu toii strigar dintr-odat n spaniol. Ieind din
nvlmeal, o fat mai mare veni n fa.
Pot s v ajut? ntreb ea, cu mult demnitate.
Prea cam de treisprezece ani i era drgu, purtnd un
tricou imprimat, o pereche de pantaloni scuri i doi cercei
din aur. Cozi groase, castanii, i cdeau pe spate.
Sally i ddu dolarul. Un oftat adnc de dezamgire se
nl dinspre grup, dar se prea c suportau bine pierderea.
n sfrit, gheaa fusese spart.
Cum te numeti?
Marisol.
E un nume frumos.
Fata zmbi.
l cutm pe Don Orlando Ocotal. Poi s ne duci la el?
A plecat cu yanquis44 cu o sptmn n urm.
Care yanquis?
Gringo nalt i suprat cu mucturi pe toat faa i cel
zmbitor cu inele din aur pe degete.
Tom scp o njurtur i privi spre Sally.
Se pare c Philip ne-a luat ghidul.
Se ntoarse napoi spre fat.
Au spus unde se duc?
Nu.
Sunt oameni mari n sat? Mergem n susul rului i
44

Termen folosit de hispanici pentru desemnarea yankeilor, adic a nord-americanilor


[n.tr.)

avem nevoie de un ghid.


Fata spuse:
V duc la bunicul meu, Don Alfonso Boswas, care e
cpetenia satului. El tie tot.
O urmar. Emana siguran i pricepere, subliniate de
inuta ei dreapt. n timp ce treceau printre colibele
ncovoiate, se simi un miros de mncare care aproape c-l
fcu pe Tom s leine de foame. Fata i conduse ctre ceea ce
prea s fie cea mai amrt colib din sat, o grmad de
bee stnd s cad, aproape c nu mai avea nici noroi n
crpturi. Era construit lng un teren noroios care servea
drept pia a oraului. n mijlocul pieei se afla un plc
nnmolit de lmi i bananieri.
Fata se ddu la o parte din dreptul uii, iar ei intrar. Un
btrn sttea n centrul colibei, pe un scaun prea jos pentru
el, cu genunchii osoi ieind printre gurile mari din
pantaloni, cu cteva uvie de pr alb cobornd pe craniul
pleuv n diferite direcii. Fuma o pip din cocean de
porumb, care umpluse coliba cu un miros de gudron. O
macet zcea pe jos lng el. Era mic i purta ochelari care-i
fceau ochii s par mai mari, dndu-i un aer surprins. Era
greu de imaginat c el era cpetenia satului; n loc de asta,
prea cel mai srac om din sat.
Don Alfonso Boswas? ntreb Tom.
Cine? strig btrnul, ridicnd maceta i fluturnd-o n
jur. Boswas? Derbedeul la? A plecat! L-au alungat din ora
cu mult timp n urm. Trntorul la a trit prea mult i nu
fcea altceva dect s-i fumeze pipa toat ziua i s se uite
la fetele care treceau pe lng coliba lui.
Tom se holb luat prin surprindere la brbat, apoi se
ntoarse s-o caute pe fat. Aceasta sttea n prag,
nbuindu-i un chicot.
Btrnul ls jos maceta i rse.

Intrai, intrai! Eu sunt Don Alfonso Boswas. Aezai-v!


Sunt doar un btrn cruia i place s mai glumeasc. Am
douzeci de nepoi i aizeci de strnepoi, iar ei nu vin
niciodat s m viziteze, aa c sunt nevoit s spun glume
strinilor.
Vorbea ntr-o spaniol ciudat de formal, de mod veche,
folosind cuvinte ca usted45.
Tom i Sally se aezar pe dou scaune ubrede.
Eu sunt Tom Broadbent, se prezenta el, iar dumneaei
este Sally Colorado.
Btrnul se ridic, se nclin politicos i se aez la loc.
Cutm un ghid care s ne duc n susul rului.
Hmm, mormi el. Dintr-odat, yanquis tia sunt toi
nnebunii s mearg pe ru i s se piard n mlatina
Meambar, ca s fie mncai de anaconda. De ce?
Tom ezit, ncurcat de ntrebarea neateptat.
ncercm s-l gsim pe tatl lui, spuse Sally. Maxwell
Broadbent. A venit pe aici acum vreo lun, cu un grup de
indieni n pirogi. Probabil c aveau o mulime de cutii cu ei.
Btrnul l privi pe Tom scruttor.
Vino aici, biete!
ntinse o mn tbcit i apuc braul lui Tom ntr-o
strnsoare ca de menghin, trgndu-l mai aproape. l privi,
cu ochii mrii grotesc de ochelari.
Vd c tu i soia ta suntei flmnzi. Marisol!
Vorbi ceva cu fata ntr-un dialect indian. Apoi ea plec, iar
el se ntoarse ctre Tom.
Aadar, acela era tatl tu, cel care a trecut pe aici, nu?
Nu-mi pari nebun. Un biat cu un tat nebun este i el
nebun, de obicei.
Mama mea era normal, spuse Tom.
45

n spaniol, pronume pentru persoana a doua, singular i plural. Este echivalent cu


dumneavoastr, (n.tr.)

Don Alfonso rse zgomotos i se plesni peste genunchi.


Asta-i bun! i tu eti un glume! Da, s-au oprit aici ca
s cumpere mncare. Brbatul alb era ca un urs, iar vocea
lui se auzea la un kilometru. I-am spus c era nebun s intre
n mlatina Meambar, dar nu m-a ascultat. Sigur era o mare
cpetenie din America. Am petrecut o sear plcut
mpreun, cu multe rsete, i mi-a dat asta.
Se ntinse ntr-o parte, unde mai muli saci din pnz
groas erau mpachetai, rscoli i ntinse ceva ctre ei, n
palm. Razele soarelui atinser obiectul de culoarea sngelui
de porumbel, fcndu-l s sclipeasc, cu o stea perfect
strlucind nuntru. l puse n mna lui Tom.
O stea din rubin, opti Tom.
Era una dintre pietrele preioase din colecia tatlui su,
valornd o mic poate chiar o mare avere. Simi un val
brusc de emoie: era att de tipic pentru tatl lui s-i fac un
dar extravagant cuiva de care-i plcea! Odat, i dduse unui
ceretor cinci mii de dolari, pentru c tipul l amuzase cu o
observaie istea.
Da. Un rubin. Cu el, nepoii mei vor merge n America, l
ascunse cu grij printre sacii murdari din pnz. De ce face
tatl tu asta? A tot ocolit rspunsul precum un coati 46,
atunci cnd am ncercat s aflu.
Tom i arunc o privire lui Sally. Cum ar fi putut s-i
explice btrnului?
ncercam s-l gsim pe tatl meu. E bolnav.
Auzind asta, ochii lui Don Alfonso se deschiser larg. i
scoase ochelarii, i terse cu o crp murdar i-i puse la loc,
mai soioi dect nainte.
Bolnav? E contagios?

46

Coatimundi - denumire care se refer la trei specii de mamifere mici din genul Nasua,
ntlnite din sudul Arizonei pn n nordul Argentinei, (n.tr.)

Nu. Aa cum spui dumneata, e doar puin loco47, asta-i


tot. E un joc pe care a vrut s-l joace cu fiii lui.
Don Alfonso se gndi pentru un timp, apoi i scutur ferm
capul.
I-am vzut pe yanquis fcnd multe lucruri ciudate, dar
sta e mai mult dect ciudat. Tu mi ascunzi ceva. Dac vrei
s te ajut, trebuie s-mi spui totul.
Tom oft i privi spre Sally. Ea fcu un semn de
ncuviinare din cap.
Tata e pe moarte. A plecat n sus pe ru cu tot ce avea,
ca s fie nmormntat, i ne-a provocat: dac ne vrem
motenirea, trebuie s-i gsim mormntul.
Don Alfonso cltin din cap, ca i cum acesta ar fi fost cel
mai normal lucru din lume.
Da, da, e un lucru pe care i noi, indienii tawahka, l
fceam odinioar. Ne nmormntam cu averea noastr i asta
i nfuria mereu pe fiii notri. Dar au sosit misionarii i ne-au
explicat c Isus ne va da lucruri noi n Rai, aa c nu era
nevoie s ngropm nimic alturi de mori. n consecin,
ne-am oprit. Dar eu cred c vechiul obicei era mai bun. i nu
sunt sigur c Isus are pregtite toate lucrurile astea noi
pentru oameni, cnd mor. Icoanele l nfieaz ca pe un om
srac, fr vase de gtit, porci, pui, pantofi sau mcar o
nevast. Don Alonso pufni cu zgomot. Dar poate c e mai
bine s te ngropi cu averea ta, dect s-i lai fiii s se certe
pentru ea. Se ceart chiar nainte s mori. De aceea, eu
le-am dat deja tot ce aveam fiilor i fiicelor mele i triesc
precum un srman. Acesta este cel mai nelept lucru pe
care-l puteam face. Acum, fiii mei n-au pe ce s se certe i,
ceea ce este mai important, nu-i doresc s mor.
i termin discursul i-i vr pipa la loc n gur.
Au mai trecut ali oameni albi? ntreb Sally.
47

Nebun - n limba spaniol, n original

Acum zece zile, dou pirogi cu patru oameni, doi indieni


din muni i doi oameni albi s-au oprit. Am crezut c
brbatul cel mai tnr ar putea s fie Isus Hristos, dar cei de
la coala misionar au zis c era doar un fel de persoan
numit hippy. Au stat o zi i au plecat. Apoi, cu o sptmn
n urm, au sosit patru pirogi cu soldai i doi gringos. L-au
angajat pe Don Orlando ca s-i conduc i au plecat. De
aceea m ntreb: de ce toi yanquis tia nebuni se duc dintrodat n mlatina Meambar? Toi caut mormntul tatlui
tu?
Da. Sunt cei doi frai ai mei.
De ce nu mergei mpreun?
Tom nu rspunse.
Sally vorbi:
Ai amintit de indienii munteni care au trecut mpreun
cu primul brbat. tii de unde veneau?
Sunt indieni slbatici, dezbrcai, din muni, care se
picteaz n rou i negru. Nu sunt cretini. Noi suntem puin
cretini aici, n Pito Solo. Nu mult, suficient ct s ne
descurcm atunci cnd vin misionarii cu mncare i
medicamente nord-americane. Atunci, cntm i batem din
palme pentru Isus. Aa mi-am cptat ochelarii cei noi.
i scoase i i-i ntinse lui Tom, ca s-i admire.
Don Alfonso, zise Tom, avem nevoie de un ghid care s
ne duc pe ru i mai avem nevoie de provizii i de
echipament. Poi s ne ajui?
Don Alfonso pufi i iar pufi, apoi fcu un semn de
aprobare din cap.
V duc eu.
A, nu, spuse Tom, privindu-l alarmat pe btrnul
plpnd. Nu asta ceream. Nu te putem lua din sat, unde e
nevoie de dumneata.
Eu? S fie nevoie? Nimic nu le-ar face mai mare plcere

celor din sat dect s scape de btrnul Don Alfonso!


Dar eti cpetenia lor.
Cpetenie? Pfui!
Va fi o cltorie lung, grea, zise Tom, nepotrivit pentru
un brbat de vrsta dumitale.
nc sunt la fel de puternic precum un tapir! Sunt
suficient de tnr ca s m nsor din nou. De fapt, am nevoie
de o fat de aisprezece ani, care s se strecoare n locul
acela gol din hamacul meu, s m legene ca s adorm n
fiecare sear cu oapte i srutri
Don Alfonso
Am nevoie de o fat de aisprezece ani ca s m
tachineze i s-i vre limba n urechea mea, ca s m
trezeasc dimineaa i s m scol odat cu psrile. Nu v
mai facei attea griji: eu, Don Alfonso Boswas, v voi duce
prin mlatina Meambar.
Nu, refuz Tom, pe ct de hotrt putea. Nu vei face
asta. Avem nevoie de un ghid mai tnr.
Nu avei ncotro. Am visat c vei veni i c eu voi merge
cu voi. Aa c s-a hotrt. Eu vorbesc engleza i spaniola,
dar prefer spaniola. Engleza m sperie. Sun ca i cnd
cineva ar fi strns de gt.
Tom privi la Sally, exasperat. Btrnul acesta era
imposibil!
n acel moment, Marisol se ntoarse cu mama ei. Fiecare
din ele purta funduri din lemn aternute cu frunze de
palmier, pe care erau ngrmdite tortillas proaspete i
fierbini, banane prjite, carne i nuci prjite, i fructe
proaspete.
Tom nu fusese niciodat mai nfometat. El i Sally
nfulecar bucatele, alturi de Don Alfonso, n timp ce fata i
mama ei priveau cu satisfacie tcut. Discuia ncet pe
timpul mesei. Dup ce el i Sally terminar, femeia le lu n

tcere farfuriile i le umplu din nou, apoi nc o dat.


Cnd masa se termin, Don Alfonso se ls pe spate i se
terse la gur.
Uite ce este, spuse Tom ct de ferm putea, vis sau nu,
dumneata nu vii cu noi. Avem nevoie de un brbat mai tnr.
Sau de o femeie, spuse Sally.
O s iau doi tineri cu mine, pe Chori i pe Pingo. Eu
sunt singurul, pe lng Don Orlando, care tie drumul prin
mlatina Meambar. Fr ghid, vei muri.
Trebuie s-i refuz oferta, Don Alfonso.
N-avei prea mult timp. Soldaii sunt pe urmele voastre.
Au fost aici? ntreb Tom, alarmat.
Au venit n dimineaa asta. Se vor ntoarce.
Tom i arunc o privire lui Sally, apoi se ntoarse spre Don
Alfonso.
N-am fcut nimic ru. O s le explic
Nu trebuie s explici. Soldaii sunt oameni ri. Trebuie
s ncepem aprovizionarea imediat. Marisol!
Da, bunicule?
Avem nevoie de prelat, macete, petrol, ulei de motor n
doi timpi, unelte, o tigaie, vase pentru gtit, tacmuri i
bidoane pentru ap.
Continu s depene lista cu provizii.
Avei medicamente? ntreb Tom.
Avem multe medicamente nord-americane, mulumit
misionarilor. Am btut mult din palme pentru Isus ca s
primim medicamentele alea. Marisol, spune-le oamenilor s
vin cu ce au de vnzare la un pre corect.
Marisol Ddu fuga, cu cozile n vnt, i n mai puin de
zece minute se ntoarse, conducnd un ir de btrni, femei
i copii, fiecare ducnd cte ceva. Don Alfonso rmase n
colib, departe de activitatea njositoare de cumprare i
vnzare, n timp ce Marisol prea s se descurce de minune

cu mulimea.
Cumprai ce vrei i spunei-le celorlali s plece, zise
Marisol. Ei v vor spune preul. Nu v trguii; noi nu facem
aa. Doar spunei da sau nu. Preurile sunt corecte.
Vorbi tios cu oamenii ngrmdii ntr-o linie dezordonat,
iar ei se vnzolir, formnd un rnd.
Ea va fi cpetenia satului, i spuse Tom lui Sally n
englez, privind peste rndul ordonat de oameni.
Este deja.
Suntem gata, spuse Marisol. i fcu semn primului om
din linie. Acesta pi nainte i ntinse cinci saci vechi din
pnz.
Patru sute, zise fata.
Dolari?
Lempiras48.
Ct nseamn asta n dolari? se interes Tom.
Doi.
i lum.
Urmtoarea persoan veni n fa cu un sac mare cu
fasole, un sac cu boabe de porumb uscate i un vas din
aluminiu cu capac, n ultimul hal de uzat. Mnerul original
lipsea i n locul lui se gsea o bucat de lemn de esen tare
uns, minunat sculptata.
Un dolar.
Le lum.
Brbatul le puse jos i se retrase, n timp ce urmtorul se
apropie innd dou tricouri, dou perechi de pantaloni
scuri destul de murdari, o apc i o pereche nou-nou de
pantofi de sport Nike.
Iat i hainele mele de schimb, zise Tom. Privi
nclrile. i sunt tocmai mrimea mea. Imagineaz-i c am
gsit o pereche nou-nou de pantofi Air Jordan tocmai aici!
48

Moneda naional a Hondurasului, introdus din 1931 (n.tr.)

Aici i fac, i explic Sally. i aduci aminte de


scandalurile atelierelor de exploatare?
A, da.
Procesiunea de bunuri continu: prelat, saci cu fasole i
orez, cmuri uscate i afumate, pe care Tom se hotr s nu
le cerceteze prea ndeaproape, banane, un butoi de o sut
douzeci de litri cu petrol, o cutie cu sare. Destul de muli
veniser cu tuburi de Raid superputernic, insecticidul cel
mai bun, dar Tom le refuz.
Dintr-odat, se ls tcerea peste mulime. Tom auzea
huruitul slab al unui motor de barc. Fata vorbi iute.
Trebuie s m urmai n pdure. Repede!
Imediat, mulimea se mprtie, iar satul rmase tcut,
aparent prsit. Fata i conduse linitit pe drumul care
ducea spre pdure, mergnd pe o potec aproape invizibil.
Ceaa amurgului plutea printre copaci. Era mlatin peste tot
n jur, dar poteca se rsucea ncolo i ncoace, rmnnd pe
teren nalt. Sunetele satului se topir, iar ei erau ascuni n
mantia ocrotitoare a pdurii. Dup zece minute de mers, fata
se opri.
Ateptm aici.
Ct de mult?
Pn cnd pleac soldaii.
Cum rmne cu barca? ntreb Sally. Nu vor recunoate
barca noastr?
V-am ascuns deja barca.
A fost o idee bun. Mulumim!
Cu plcere!
Fata aceea att de stpn pe sine i ntoarse ochii negri
ctre potec i atept, la fel de nemicat i tcut precum o
cprioar.
Unde te duci la coal? ntreb Sally, dup o clip.
La coala baptist, mai jos, pe ru.

O coal misionar?
Da.
Eti cretin?
A, da, spuse fata, ntorcnd un chip serios ctre Sally.
Tu nu eti?
Sally se nroi.
Ei bine prinii mei erau cretini.
Asta e bine, zise Marisol zmbind. N-a vrea s ajungi n
iad.
Ei bine, interveni Tom, sprgnd tcerea neobinuit.
Sunt curios, Marisol, dac mai exist cineva n sat, n afar
de Don Alfonso, care s cunoasc drumul prin mlatina
Meambar.
Ea i scutur capul cu gravitate.
El e singurul.
E dificil de traversat?
Foarte.
De ce e att de nerbdtor s ne duc?
Ea doar i scutur capul.
Nu tiu. Are vise i viziuni, iar asta a fost una dintre ele.
Chiar a visat despre venirea noastr?
A, da! Atunci cnd a venit primul brbat alb, a spus c
fiii lui l vor urma curnd. i iat-te.
O ncercare norocoas, spuse Tom n englez.
O mpuctur ndeprtat rsun prin pdure, apoi alta.
Se rostogoli ca tunetul, distorsionat ciudat de jungl,
disprnd dup un timp ndelungat. Efectul asupra lui
Marisol era teribil. Se fcuse alb, tremura i se legna. Dar
nu zise nimic i nu fugi. Tom era ngrozit. Fusese cineva
mpucat?
Nu mpuc oameni, nu? ntreb el.
Nu tiu.
Tom vedea cum i se umpleau ochii de lacrimi. Dar n afar

de asta nu trd nicio alt emoie.


Sally apuc braul lui Tom.
S-ar putea s mpute oameni din cauza noastr.
Trebuie s ne predm!
Nu, zise fata, pe un ton tios. Poate trag n aer. Nu
putem face nimic, dect s ateptm.
O singur lacrim ls o dr pe chipul fetei.
N-ar fi trebuit niciodat s oprim aici, spuse Sally n
englez. N-aveam dreptul s-i punem pe oamenii tia n
pericol. Tom, trebuie s ne ntoarcem n sat i s-i nfruntm
pe soldai!
Ai dreptate. Tom se ntoarse s plece.
Sigur ne vor mpuca dac v ntoarcei, spuse fata. n
faa soldailor, suntem neputincioi.
Nu vor scpa nepedepsii pentru asta, promise Sally, cu
vocea tremurtoare. Voi raporta Ambasadei americane.
Soldaii aceia vor suporta consecinele.
Fata nu zise nimic. Rmsese tcut i sttea iar
nemicat, asemeni unei cprioare, abia tremurnd. Chiar i
lacrimile i se opriser.

21
Lewis Skiba rmsese singur n birou. Era nc dupamiaz devreme, dar i trimisese pe toi acas, vrnd s-i in
departe de pres. Scosese din priz telefonul i nchisese cele
dou ui exterioare ale biroului. Acum, n timp ce compania
se prbuea n jurul lui, era nchis ntr-un cocon de tcere,

nconjurat de un nimb auriu.


Comisia pentru Aciuni i Schimb nu ateptase nici mcar
pn la nchiderea negocierilor ca s anune investigaia
pentru nereguli n contabilitate la Lampe-Denison
Pharmaceuticals. Anunul czuse ca o lovitur de ciocan, iar
acum Lampe era cotat la apte i un sfert i scdea.
Compania era precum o balen muribund, paralizat,
zbtndu-se, nconjurat de o grmad furioas de rechini
fr minte vnztorii care o dezmembrau, bucat cu
bucat. Era o frenezie a ospului primitiv, darwinian. i
cu fiecare dolar pe care-l apucau din preul aciunilor se
smulgea cte o sut de milioane de dolari din capitalizarea de
pia a companiei. Era complet neajutorat.
Avocaii de la Lampe i fcuser treaba i declaraser, aa
cum se obinuiete n aceste situaii, c acuzaiile nu aveau
nicio valoare i c Lampe era dornic s coopereze i s-i
reabiliteze numele. Graff, directorul adjunct, i jucase rolul,
publicnd o declaraie n care afirma c Lampe urmase strict
principiile general acceptate de contabilitate. Auditorii care
verificaser compania i exprimaser ocul i consternarea,
spunnd c ei se bizuiser pe declaraiile financiare i pe
mrturisirile celor de la Lampe i c, dac existau nereguli, ei
fuseser la fel de grav nelai ca i ceilali. Toate clieele pe
care Skiba le auzise din partea tuturor celorlalte companii
corupte i de la legiunile lor de reprezentani fuseser etalate.
Totul era la fel de pompos i de programat precum o dram
japonez Eabuki. Cu toii i respectaser scenariul, cu
excepia lui. Acum, toi voiau s aud ceva de la el, marele i
teribilul Skiba. Voiau s se mai ridice o dat cortina. Fiecare
dorea s-l vad pe arlatanul care trsese sforile.
Dar aa ceva nu se va ntmpla. Nu atta vreme ct el mai
respira. Las-i s trncneasc i s dea trcoale; el va
rmne tcut. Iar apoi, cnd va sosi Codicele, iar aciunile lor

se vor dubla, tripla, mptri


i verific iar ceasul. Dou minute.
Vocea lui Hauser se auzi att de limpede, cu toate c
legtura era fcut prin satelit, nct tipul putea la fel de bine
s sune din camera de alturi; doar dispozitivul de bruiaj i
fcea vocea s sune ca a roiului Donald. Cu toate acestea,
fanfaronada de btu a tipului i familiaritatea sa insolent
se simeau din plin.
Hauser spuse:
Lewis! Ce mai faci?
Skiba ls s treac o clip de ghea.
Cnd voi avea Codicele?
Skiba, asta este situaia. Fratele mijlociu, Vernon,
credem c s-a rtcit n mlatin i probabil c nu o s mai
ias de acolo. Cellalt frate, Tom
N-am ntrebat de frai! Nu-mi pas de frai! Am ntrebat
de Codice!
Ar trebui s-i pese! i tii motivul. Oricum, aa cum
spuneam, Tom a reuit s se strecoare pe lng nite soldai
pe care i-am angajat ca s-l opreasc. l urmresc pe ru i
mai au anse s-l prind nainte s intre n mlatin, dar se
dovedete mai descurcre dect anticipasem. Dac va trebui
oprit, ultimul loc potrivit este la captul mlatinii. Nu pot s
risc s le pierd urma, lui i a fetei care l nsoete, n muni.
M urmreti?
Skiba reduse volumul vocii arogante, mcitoare. Nu
credea c mai urse vreodat un om att de mult, pe ct l
ura pe Hauser chiar acum.
O a doua problem este fiul cel mai mare, Philip. La un
moment dat, va trebui s m ocup de el. Voi mai avea nevoie
de el o perioad, dar dup asta, ei bine, nu ne putem permite
s apar (era expresia ta sau a mea?) i s-i pretind
dreptul asupra Codicelui. Nici Vernon sau Tom. Iar asta este

valabil i pentru femeia cu care cltorete Tom, Sally


Colorado.
Urm o tcere ndelung.
nelegi ce spun, nu-i aa?
Skiba atept, ncercnd s se controleze. Aceste
convorbiri erau o pierdere de timp colosal. Chiar mai mult,
erau periculoase.
Mai eti acolo, Lewis?
Skiba zise, nervos:
De ce nu termini odat? Ce rost au telefoanele astea?
Treaba ta este s-mi aduci Codicele. Cum faci asta este treaba
ta, Hauser.
Chicotitul se transform n rs.
A, e minunat! Nu vei scpa att de uor. tiai tot timpul
ce se va ntmpla. Sperai c voi avea grij de asta de unul
singur. N-ai norocul sta. Nu va fi nicio negare aici, nu-l vei
vinde pe tipul cel nensemnat, nu te vei trgui. Atunci cnd
va veni vremea, mi vei spune s-i omor. E singura cale, i tu
tii asta.
nceteaz imediat s vorbeti aa. Nu va fi niciun omor.
Of, Lewis, Lewis
Lui Skiba i se fcu ru. Simi cum greaa i strnge
stomacul convulsiv. Cu coada ochiului, vzu aciunile
scznd din nou. SEC nici mcar nu oprise negocierile,
lsase Lampe s se rsuceasc n vnt. Erau douzeci de mii
de angajai care depindeau de el, milioane de oameni bolnavi
care aveau nevoie de medicamentele lor, erau nevasta i copiii
lui, casa lui, dou milioane de aciuni proprii i cele ase
milioane de obligaiuni
Auzi un sunet strident pe fir: evident, un hohot de rs. Se
simi, dintr-odat, foarte slab. Cum de permisese s se
ntmple una ca asta? Cum de-i scpase brbatul acesta de
sub control?

Nu omor pe nimeni, zise el, nghiind chiar nainte de a


termina propoziia.
Stomacul avea s i se ridice n orice clip. Exista o metod
legal s fac asta; fiii vor aduce Codicele, iar el va negocia
cu ei, va ncheia o nelegere Dar tia c nu se va ntmpla
aa, nu cu Lampe hruit de acuzaii i cercetri, cu preul
aciunilor prbuindu-se
Vocea deveni dintr-odat blnd:
Uite, tiu c este o decizie grea. Dac tu chiar ii la asta,
m ntorc i uitm totul despre Codice. Serios.
Skiba nghii. Simea c nodul acela din gt l va sufoca.
Cei trei fii ai lui i zmbeau din ramele argintate de pe birou.
Spune doar cuvntul i o pornim toi napoi. Punem
punct afacerii.
Nu va fi niciun omor.
Uite, deocamdat nu trebuie luat nicio hotrre. De ce
nu te mai gndeti la asta?
Skiba se cltin pe picioare. ncerc s ajung la coul su
de hrtii florentin, aurit i acoperit cu piele, dar nu reui s
mearg dect pn la emineu. Se ntoarse la telefon, cu
voma pocnind i sfrind n foc n urma lui, l ridic s
spun ceva, apoi se rzgndi i-l puse ncet n furc, cu o
mn tremurtoare. Aceeai mn se furi ctre sertarul de
sus al biroului i cut flaconul rece din plastic.

22

Treizeci de minute mai trziu, Tom observ micare n


pdure i nu dup mult timp o femeie btrn, cu un al,
veni pe drum. Marisol se repezi nainte cu un suspin, apoi
cele dou vorbir iute n limba lor.
Marisol se ntoarse ctre Tom i Sally cu o expresie de
mare uurare.
E aa cum am spus eu. Soldaii au tras doar n aer, ca
s ne sperie. Dup aceea, au plecat. l-au convins c n-ai
venit n sat, c n-ai trecut pe acolo. Au plecat napoi, n josul
rului.
n timp ce se apropiau de colib, Tom l zri pe Don Alfonso
stnd afar, fumndu-i pipa, artnd la fel de lipsit de griji,
ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat. Chipul i se destinse
ntr-un zmbet larg n clipa n care-i vzu apropiindu-se.
Chori! Pingo! Venii aici! Ieii ca s-i vedei pe noii
votri efi yanquis! Chori i Pingo nu vorbesc spaniola,
vorbesc doar limba tawahka, dar eu ip la ei n spaniol ca s
le art cine e eful, iar voi trebuie s ipai la ei, de
asemenea.
Dou exemplare magnifice de brbai ieir aplecndu-se
pe ua colibei, dezgolii de la talie n sus, cu corpurile
musculoase lucind de ulei. Cel numit Pingo avea tatuaje n
stil vestic pe brae i tatuaje indiene pe fa i inea o macet
de aproape un metru lungime n mn, n timp ce Chori avea
o carabin veche Springfield azvrlit peste umr i ducea un
Pulaski, un topor de pompier, ntr-o mn.
Vom ncrca barca imediat. Trebuie s prsim satul ct
mai curnd posibil.
Sally l privi pe Tom.
Se pare c Don Alfonso va fi ghidul nostru.
Strignd i gesticulnd, Don Alfonso i ndrum pe Chori i
Pingo n timp ce duceau proviziile pn la marginea rului.
Piroga lor era la locul ei, artnd ca i cum n-ar fi fost

mutat din loc niciodat. ntr-o jumtate de or, totul era


aezat, proviziile ncrcate i adunate ntr-o grmad mare n
mijlocul pirogii i legate cu o folie de plastic. ntre timp, mai
muli steni se adunaser pe mal i fuseser aprinse focuri
pentru gtit.
Sally se ntoarse ctre Marisol.
Eti o fat minunat, zise ea. Ne-ai salvat vieile. Ai
putea face orice ai vrea n via, tii asta?
Fata o privi hotrt.
Vreau doar un singur lucru.
Ce anume?
S merg n America.
Fata nu mai zise nimic, dar continu s-o priveasc pe
Sally, cu figura ei serioas, inteligent.
Speri s ajungi n America, zise Sally.
Fata zmbi ncreztoare i-i ndrept i mai mult spatele.
Voi ajunge. Don Alfonso a promis. Are un rubin.
Malul rului era acum aglomerat de oameni. Plecarea lor
prea s se transforme ntr-o festivitate. Un grup de femei
gtea o cin comun la un foc. Copiii alergau, se jucau,
rdeau i alergau dup pui. n sfrit, cnd se prea c se
adunase tot satul, Don Alfonso trecu prin mulime, care se
ddu la o parte din faa lui. Purta o pereche nou-nou de
pantaloni scuri i un tricou pe care scria: Fr team. Era
tot numai zmbete n timp ce li se altura pe docul din
bambus.
Toat lumea a venit s-i ia rmas-bun, i spuse el lui
Tom. Vedei c sunt un personaj ndrgit n Pito Solo. Sunt
Don Alfonso Boswas al lor, cel special. Vedei aici dovada c
ai ales persoana potrivit ca s v ghideze prin mlatina
Meambar.
Cteva petarde pocnir n apropiere i urmar ipete
vesele. Femeile ncepur s mpart mncare. Don Alfonso i

lu pe Sally i pe Tom de mini.


Acum urcm n barc.
Chori i Pingo, nc dezbrcai pn la talie, i ocupaser
deja locurile, unul la prora i cellalt la crm. Don Alfonso i
ajut, n timp ce doi biei stteau la fiecare capt al brcii,
innd frnghiile, gata s le arunce. Atunci, Don Alfonso se
urc i el. Atent s nu cad, se ntoarse i nfrunt mulimea.
Se ls tcerea: Don Alfonso era gata s in un discurs.
Cnd linitea fu deplin, el ncepu, vorbind n spaniola lui
foarte formal.
Prieteni i conaionali, cu muli ani n urm a fost prezis
c oameni albi vor veni, iar eu i voi duce ntr-o cltorie
lung. Iar acum, ei sunt aici. Plecm ntr-o cltorie
periculoas prin mlatina Meambar. Vom trece prin aventuri
i vom vedea multe lucruri stranii i minunate, niciodat
vzute de om pn acum. V ntrebai, poate, de ce facem
aceast cltorie mrea! V voi spune. Acest american a
venit aici ca s-i salveze tatl, care i-a pierdut minile i ia abandonat nevasta i familia, lund cu el toat averea lor,
lsndu-i sraci. Biata lui soie a vrsat lacrimi pentru el n
fiecare zi i nu poate s-i hrneasc familia sau s-o apere de
animalele slbatice. Casa lor se prbuete i stuful a
putrezit, lsndu-i n ploaie. Nimeni nu se nsoar cu
surorile lui i n curnd vor fi silite s se prostitueze. Nepoii
lui au nceput s bea. Acest tnr, acest fiu bun, a venit s-i
vindece tatl din nebunia sa i s-l duc napoi n America,
unde poate s triasc pn la o vrst respectabil i s
moar n hamacul lui i s nu mai aduc dezonoare i
foamete familiei. Atunci, surorile lui i vor gsi soi, iar
nepoii i nepoatele lui vor avea grij de milpas49 pentru el,
iar el va putea s joace domino n dup-amiezile fierbini, n
loc s munceasc.
49 Cuvnt provenit din limba aztec, nsemnnd cmp sau recolt (n.tr.)

Satul era vrjit de discurs. Don Alfonso, se gndi Tom, tia


cu siguran cum s spun o poveste bun.
Cu mult timp n urm, prieteni, am avut un vis, c v
voi prsi n felul acesta, c voi pleca departe ntr-o mare
cltorie ctre captul pmntului. Am o sut douzeci de
ani i, n sfrit, acest vis devine realitate. Nu sunt muli
brbai care ar putea s fac un asemenea lucru la vrsta
mea. Mai am nc mult snge n vene, iar dac Rosita mea ar
mai tri, ar zmbi n fiecare zi. La revedere, prieteni, iubitul
vostru Don Alfonso prsete satul cu lacrimi de tristee n
ochi! Amintii-v mereu de mine i spunei-le povestea mea
copiilor votri i ndemnai-i s o povesteasc i copiilor lor,
pn la sfritul timpului!
Se fcur auzite aclamaii prelungi. Se declanar petarde
i toi cinii ncepur s latre. Civa dintre btrni ncepur
s loveasc nite bee unele de celelalte, ntr-un ritm
complicat. Barca fu mpins n curent, iar Chori porni
motorul. Barca, plin ochi, ncepu s spintece apa. Don
Alfonso continu s stea n picioare, fcnd cu mna i
trimind srutri ctre mulimea care ovaion slbatic,
mult timp dup ce piroga trecu de primul cot.
M simt de parc tocmai mi-am luat zborul ntr-un
balon cu vrjitorul din Oz, zise Sally.
Don Alfonso se aez n sfrit, tergndu-i lacrimile din
ochi.
Ah, vedei ct l iubesc pe Don Alfonso Boswas al lor!
Se aez confortabil pe grmada de provizii, i scoase pipa
din cocean de porumb, o ndes cu tutun i ncepu s fumeze
cu o expresie gnditoare pe chip.
Chiar ai o sut douzeci de ani? ntreb Tom.
Don Alfonso ridic din umeri.
Nimeni nu tie cu adevrat ce vrst are.
Eu tiu ce vrst am.

Ai numrat fiecare an pe care l-ai trit, de la natere?


Nu, dar au numrat alii pentru mine.
Aadar, nu tii cu adevrat.
Ba tiu. Este trecut pe certificatul meu de natere,
semnat de doctorul care m-a adus pe lume.
Cine e doctorul acesta i unde se gsete acum?
N-am idee.
i tu chiar crezi ce scrie pe o bucat de hrtie
nefolositoare, semnat de un strin?
Tom l privi pe btrn, nvins de logica sa nebuneasc.
Exist o profesie pentru oameni ca tine n America, zise
el. Noi le spunem avocai.
Don Alfonso rse zgomotos, plesnindu-i genunchiul.
E o glum bun! Eti ca tatl tu, Tomasito, care era un
om foarte amuzant.
Chicoti o vreme, pufindu-i pipa.
Tom scoase harta Hondurasului i o cercet. Don Alfonso o
privi critic, iar apoi i-o smulse din mn. O examina dintr-o
parte, apoi din cealalt.
Ce este asta? America de Nord?
Nu, e Hondurasul de sud-est. Acesta e rul Patuca, iar
aici e Brus. Satul Pito Solo ar trebui s fie aici, dar nu e
marcat. Se pare c nici mlatina Meambar nu e marcat.
Atunci, potrivit hrii, noi nu existm, iar mlatina
Meambar nu exist nici ea. Ai grij s ii aceast foarte
important hart uscat. Poate vom avea nevoie de ea, ca s
facem un foc, ntr-o zi.
Don Alfonso rse de gluma lui, gesticulnd ctre Chori i
Pingo, care pricepur semnele i ncepur s rd mpreun
cu el, cu ntrziere, chiar dac nu neleseser niciun cuvnt
din ceea ce spusese. Don Alfonso continu s rd tare,
lovindu-se peste coapse, pn cnd i ddur lacrimile.
Ne-am nceput cltoria bine, zise el, cnd i reveni.

Vom face mult haz de necaz i vor fi destule glume n


cltoria noastr. Altfel, mlatina ne va nnebuni i vom
muri.

23
Tabra fusese ridicat cu obinuita de-acum precizie
militar pe o limb ridicat de pmnt, nconjurat de
mlatin. Philip sttea lng foc, fumndu-i pipa i
ascultnd sunetele de sear ale pdurii tropicale. l
surprindea ct de competent se dovedise Hauser n privina
supravieuirii n jungl, organiznd, ridicnd o tabr i
mprind soldailor diferite sarcini. Hauser nu-i cerea nimic
lui Philip i-i respinsese toate ncercrile de a se face util.
Asta nu nsemna c Philip era nerbdtor s se trasc prin
noroi vnnd obolani gigantici pentru cin, aa cum se
prea c fceau acum. Dar lui Philip i displcea s se simt
nefolositor. Nu era asta ncercarea la care se gndise tatl lui,
s stea lng foc, fumndu-i pipa, n timp ce alii fceau
toat treaba.
Philip mpinse cu piciorul un b napoi n tciunii aprini.
La naiba cu provocarea! Era cea mai mare mgrie pe care
un tat le-o fcuse copiilor si, de cnd i mprise regele
Lear regatul.
Ocotal, ghidul pe care-l luaser din oraul acela amrt de
pe ru, sttea de unul singur, ngrijind focul i gtind orez.
Era un tip ciudat, acest Ocotal: mic, tcut, cu adevrat
demn. Era la el ceva ce merita admirat din perspectiva lui

Philip: prea s fie unul dintre oamenii aceia care au o


convingere interioar, neclintit, despre propria valoare. tia,
cu siguran, ce face, ghidndu-i printr-un labirint incredibil
de canale, zi dup zi, fr cea mai mic ezitare, fr s dea
atenie ndemnurilor, comentariilor i ntrebrilor lui Hauser.
Era impenetrabil la orice ncercare de conversaie, fie din
partea lui Philip, fie a lui Hauser.
Philip scutura tutunul ars din pip, bucuros pentru faptul
c se gndise s-i fac provizii de cutiue cu Dunhill Early
Moming, apoi i umplu pipa. Se gndi c ar fi trebuit s se
lase de fumat, mai ales din cauza cancerului tatlui su.
Dup cltorie. Deocamdat, fumul era singura modalitate
de a ine la distan narii.
Se auzir strigte, iar Philip se ntoarse i-l zri pe Hauser
revenind de la vntoare, cu un tapir mort atrnat de o
prjin, crat de patru soldai. Ridicar animalul cu ajutorul
unui trunchi i-l agar de o creang de copac. Hauser i
prsi pe oameni i veni s se aeze lng Philip. Se simea
un iz de loiune aftershave, amestecat cu fum de tutun i cu
miros de snge. Scoase un trabuc, l tie i-l aprinse. Trase
n piept un fum i-l sufl pe nas, ca un dragon.
Facem progrese mari, Philip, nu crezi?
Admirabil!
Philip plesni un nar. Nu nelegea cum reuea Hauser s
evite s fie mucat, n ciuda faptului c nu prea s
foloseasc vreodat spray contra insectelor. Poate c sngele
lui avea deja o concentraie mortal de nicotin. Philip
observ c i fuma trabucurile lui groase Churchill aa cum
cei mai muli dintre oameni trag din igri. Ciudat cum un
brbat moare din asta, iar altul triete.
Ai auzit de dilema lui Genghis-Han? ntreb Hauser.
N-a zice.
Atunci cnd Genghis-Han se pregtea s moar, voia s

fie nmormntat cu tot fastul cuvenit unui mare conductor,


cum se gsea: cu grmezi de comori, concubine i cai de care
s se bucure n viaa de apoi. Dar tia aproape sigur c
mormntul su va fi jefuit, ceea ce l-ar fi lipsit de toate
bucuriile care i se cuveneau pe lumea cealalt. S-a gndit la
asta mult timp i nu putea s gseasc un rspuns. n cele
din urm, i-a chemat marele vizir, cel mai nelept om din
regatul su. Ce s fac ca s mpiedic jefuirea mormntului
meu? l-a ntrebat el pe vizir. Vizirul s-a gndit la asta mult
timp i, n cele din urma, a gsit un rspuns. I l-a prezentat
lui Genghis-Han, iar marele conductor a fost mulumit.
Cnd Genghis-Han a murit, n cele din urm, vizirul i-a pus
planul n aplicare. A trimis zece mii de muncitori n
ndeprtaii muni Altai, unde au construit un mormnt
mre, tiat n piatr vie, pe care l-au umplut cu atu, pietre
preioase, vinuri, mtsuri, filde, lemn de santal i tmie.
Peste o sut de fecioare frumoase i o mie de cai au fost
sacrificai pentru plcerile Marelui Han n lumea de apoi. A
urmat o nmormntare mrea, un osp uria pentru
muncitori, iar apoi corpul lui Genghis-Han a fost nchis n
mormnt, iar intrarea pecetluit cu grij. Locul a fost
acoperit cu pmnt, apoi o mie de lupttori au clrit nainte
i napoi prin toat valea, tergnd urmele muncii lor. Iar
atunci cnd muncitorii i clreii s-au ntors, vizirul i-a
ateptat cu armata hanului i i-a ucis pn la ultimul om.
Urt.
Dup aceea, vizirul s-a sinucis.
Prostul! Putea s fie bogat.
Hauser chicoti.
Da. Dar era credincios. tia c nici chiar lui, celui mai
de ncredere dintre oameni, nu i se putea ncredina un astfel
de secret. L-ar fi putut rosti noaptea, n vis, sau i-ar fi fost
smuls prin tortur ori chiar propria lcomie l-ar fi nvins,

pn la urm. El era veriga slab n plan. Prin urmare,


trebuia s moar.
Philip auzi un zgomot i, privind ntr-acolo, i zri pe
vntori eviscernd animalul cu macetele. Mruntaiele se
vrsar pe jos cu un sunet umed. Philip tresri i se ntoarse.
i stilul de via vegetarian era de luat n consideraie,
reflect el.
sta-i necazul, Philip, slbiciunea din planul vizirului. i
cerea lui Genghis-Han s-i ncredineze secretul cel puin
unei alte persoane. Hauser expir un nor de fum neptor.
ntrebarea mea pentru tine, Philip, este: Cine a fost singura
persoan n care tatl tu a avut ncredere?
Era o ntrebare bun, una la care Philip se gndea de ceva
vreme.
N-a fost o prieten sau vreo fost soie. El se plngea
ncontinuu de doctorii i de avocaii lui. Secretarele lui
demisionau mereu. N-avea prieteni adevrai. Singurul om n
care avea ncredere era pilotul lui.
i am descoperit deja c n-a fost implicat n afacere.
Hauser nclin trabucul. sta este necazul, Philip. Avea tatl
tu un fel de via ascuns? O aventur secret? Un fiu
nscut nelegitim, pe care-l prefera?
Philip simi c nghea la aceast din urm sugestie.
N-am idee.
Hauser i flutur trabucul.
Ceva care i d de gndit, nu, Philip?
Rmase tcut. Apropierea l ncuraj pe Philip s pun o
ntrebare pe care atepta s i-o adreseze de mult timp.
Ce s-a ntmplat ntre tine i tata?
tiai c am fost prieteni din copilrie?
Da.
Am crescut mpreun n Erie. Jucam baseball mpreun
n cartierul n care locuiam, mergeam mpreun la coal, am

mers mpreun la primul nostru bordel. Credeam c ne


cunoteam reciproc destul de bine. Dar atunci cnd te duci
acolo, n jungl, atunci cnd lupi pentru a supravieui, se
ntmpl tot felul de lucruri. Descoperi n tine lucruri despre
care nu tiai c sunt acolo. Afli cine eti cu adevrat. Asta s-a
ntmplat cu noi. Am ajuns acolo, n inima junglei, pierdui,
mucai, nfometai, pe jumtate mori de febr, i am
descoperit cine eram cu adevrat. tii ce am descoperit eu?
Am descoperit c l dispreuiam pe tatl tu.
Philip l privi pe Hauser. Acesta i ntoarse privirea, cu
chipul la fel de calm, neted i impenetrabil ca ntotdeauna. i
simi pielea furnicndu-l. ntreb:
Ce ai descoperit n tine, Hauser?
i ddu seama c ntrebarea l luase pe Hauser pe
nepregtite. Acesta rse, arunc trabucul n foc i se ridic.
Vei afla destul de curnd!

24
Piroga se opintea n apa dens, neagr, cu motorul
tnguindu-se de efort. Rul se mprise i iar se mprise,
pn cnd se transformase ntr-un labirint de canale i de
bli stttoare, cu ntinderi de nmol negru, mpuit,
tremurtor, la vedere. Peste tot, Tom zrea nori nvolburai de
insecte. Pingo sttea la pror, fr cma, innd o macet
lung, cu care tia din cnd n cnd cte o lian care atrna
n ap. Canalele erau adesea prea mici pentru a folosi

motorul, iar Chori l ridica i mpingea cu prjina. Don


Alfonso rmnea la locul lui obinuit, cocoat n vrful
grmezii de provizii acoperite cu pnz, ca un nelept,
pufind cu furie din pip i privind nainte. De mai multe ori,
Pingo trebui s coboare i s taie cte-o bucat dintr-un
trunchi pe jumtate scufundat, ca s poat nainta.
Ce-i cu insectele astea ale naibii? strig Sally,
plesnindu-se furioas.
Mute-tapir, i explic Don Alfonso. Cut n buzunar ii ntinse o pip nnegrit din cocean de porumb. Seorita, ar
trebui s te apuci de fumat, asta descurajeaz insectele.
Nu, mulumesc, fumatul cauzeaz cancer.
Din contr, fumatul este foarte sntos, ajut la digestie
asigurnd o via lung.
Sigur!
n timp ce naintau mai adnc n mlatin, vegetaia prea
s apese din toate prile, formnd perei stratificai de
frunze lucioase, ferigi i liane. Aerul era ncremenit i gros i
mirosea a metan. Barca se opintea prin el, ca i cum ar fi fost
o sup fierbinte.
De unde tii c acesta e drumul pe care a mers tatl
meu? ntreb Tom.
Sunt multe crri prin mlatina Meambar, spuse Don
Alfonso, dar exist un singur drum prin ea. Eu, Don Alfonso,
tiu acest drum, i la fel l tia i tatl tu. Citesc semnele.
i ce citeti?
Au fost trei grupuri de cltori naintea noastr. Primul
grup a trecut acum o lun. Cel de-al doilea i cel de-al treilea
au fost doar la cteva zile distan i au trecut pe aici n
urm cu o sptmn.
Cum poi s spui toate astea? ntreb Sally.
Eu citesc apa. Vd o scobitur fcut ntr-un trunchi
scufundat. Vd o lian tiat. Vd un semn de prjin pe un

banc scufundat sau o groap fcut de o chil n fundul


noroios. Semnele acelea, n apa asta moart, dureaz
sptmni ntregi.
Sally art ctre un copac.
Uite, acolo e un copac gumbo-limbo, Bursera simaruba.
Poporul maya i folosea seva pentru mucturile de insecte.
Se ntoarse ctre Don Alfonso. S mergem acolo i s lum
un pic de seva.
Don Alfonso i scoase pipa din gura.
Bunicul meu obinuia s culeag frunze din copacul
sta. Noi o numim lucawa. O privi pe Sally cu un respect nou
descoperit. Nu tiam c eti curandera50.
Nu prea sunt, mrturisi Sally. Am petrecut ceva timp n
nord trind printre maya, cnd eram n colegiu. Studiam
medicina lor, sunt etnofarmacolog.
Etnofarmacolog? Pare o profesie foarte grea pentru o
femeie.
Sally se ncrunt.
n cultura noastr, femeile pot s fac orice face un
brbat. i invers.
Sprncenele lui Don Alfonso se ridicar.
Nu cred.
E adevrat, insist Sally, cu un aer sfidtor.
n America, femeile vneaz, iar brbaii fac copii?
Nu asta am vrut s spun.
Don Alfonso, cu un zmbet de triumf pe chip, puse coada
pipei la loc n gur, partida fiind ctigat. i fcu cu ochiul
lui Tom, cu o grimas exagerat. Sally i arunc lui Tom o
privire.
Nici de data asta n-am spus nimic, se gndi Tom,
enervat.
50

Curandero (la feminin, curandera) este un vindector care folosete metode tradiionale,
n America Latin, (n.tr.)

Chori conduse barca lng copac. Sally tie scoara cu


maceta ei i apoi jupui o fie vertical. Seva ncepu s se
scurg imediat n picturi roietice. Ea rzui un pic, i ridic
pantalonii i o ntinse peste mucturile de insecte, apoi se
frec pe gt, pe ncheieturi i pe dosul minilor.
Ari nfiortor, spuse Tom.
Ea mai rzui puin cu maceta seva lipicioas de pe scoar
i i-o ntinse.
Tom?
Nu pui chestia aia pe mine.
Treci ncoace!
Tom fcu un pas nainte, iar ea i ntinse substana pe
ceafa ru mucat de nari. Senzaia arztoare de
mncrime dispru.
Cum e?
Tom i mic gtul.
Lipicioas, dar bine. i plcea senzaia minilor ei reci pe
gtul lui.
Sally i ntinse cocoloul de sev cu maceta.
Poi s-i dar singur pe picioare i pe brae.
Mulumesc!
Se apuc s-i ntind peste tot seva, surprins de ct de
eficient era.
Don Alfonso se servi i el din sev.
E cu adevrat remarcabil, o yanqui care tie secretele
medicinale ale plantelor, o adevrat curandera. Am trit o
sut douzeci de ani i nc mai sunt lucruri pe care nu
le-am vzut.
n dup-amiaza aceea, trecur pe lng prima stnc pe
care Tom o vedea de zile ntregi. n spate, lumina soarelui se
filtra printr-un lumini fcut de mna omului, acum n
paragin, plasat pe o limb de pmnt.
Aici vom face tabra, anun Don Alfonso.

Aduser piroga de-a lungul stncii i o legar. Pingo i


Chori srir afar cu macetele n mini, se crar pe pietre,
apoi ncepur s taie buruienile care crescuser. Don Alfonso
se plimb n jur i cercet solul, frecndu-l cu piciorul,
ridicnd o lian sau o frunz.
E uimitor, spuse Sally privind n jur. Sunt aici i
zorillo51. Rdcina-sconcsului, una dintre cele mai
importante plante folosite de popoarele maya. Se face o
infuzie din frunze, iar rdcina se folosete pentru dureri i
ulcer. Ei o numesc payche. Iar aici este suprecayo. ncepu s
culeag frunze dintr-un tufi, fcndu-le sul i mirosind. Iar
acolo este un copac Sweetia panamensis. E uimitor! Aici e un
mic ecosistem unic. Se supr cineva dac m duc s culeg
plante?
Chiar te rugm, zise Tom.
Sally se duse n pdure s adune mai multe plante.
Se pare c i-a fcut cineva tabra aici naintea noastr,
i spuse Tom lui Don Alfonso.
Da. Zona asta ntins a fost tiat pentru prima dat
cam acum o lun. Vd vatra unui foc i rmiele unei
colibe. Ultimii oameni au fost aici poate cu o sptmn n
urm.
Toate astea au crescut ntr-o sptmn?
Don Alfonso ncuviin din cap.
Pdurii nu-i plac locurile goale.
Scormoni prin rmiele focului, apoi ridic un obiect,
nmnndu-i-l lui Tom. Era un capt de trabuc Cuba Libre,
mucegit i pe jumtate putrezit.
Marca favorit a tatlui meu, spuse Tom privindu-l.
i inspira un sentiment ciudat. Tatl su venise aici, fcuse
tabra chiar n acest loc, fumase un trabuc i lsase acest
mic indiciu. l puse n buzunar i ncepu s adune lemne
51 Un alt nume sub care e cunoscut sconcsul n America Latin, (n.tr.)

pentru foc.
nainte s ridici o crac, l sftui Don Alfonso, trebuie so loveti cu un b ca s alungi furnicile, erpii i veinte
cuatros.
Veinte cuatros?
E o insect care seamn cu o termit. O numim veinte
cuatros, douzeci i patru, pentru c, dup ce te muc, nu
poi s te miti timp de douzeci i patru de ore.
Ce drgu!
O or mai trziu, o vzu pe Sally ieind din jungl cu o
prjin lung atrnat de umr, de care erau legate
mnunchiuri de plante, scoar i rdcini. Don Alfonso i
ridic privirea de la papagalul pe care-l fierbea ntr-un vas, ca
s-o urmreasc sosind.
Curandera, mi-aminteti de bunicul meu, Don Cali,
care obinuia s se ntoarc tot aa din pdure, n fiecare zi.
Doar c tu eti mai drgu dect el. El era btrn i ridat,
pe cnd tu ai carnea tare i coapt.
Sally i fcu de lucru cu plantele ei, legnd ierburile i
rdcinile pe un b, ca s se usuce lng foc.
Exist o varietate incredibil de plante aici, i spuse ea
entuziasmat lui Tom. Julian va fi cu adevrat ncntat!
Minunat!
Tom i ndrept atenia ctre Chori i Pingo, care
construiau o colib, n timp ce Don Alfonso le striga
instruciuni i-i copleea cu critici. ncepur prin a nfige
ase stlpi solizi n pmnt, alctuind o structur de bee
flexibile, peste care legar prelata. Hamacuri erau agate
ntre stlpi, fiecare avnd o plas contra narilor, iar ultima
bucat de prelat fu atrnat vertical, formnd o camer
separat pentru Sally.
Cnd terminar, Pingo i Chori pir n lturi, iar Don
Alfonso examin coliba cu un ochi scruttor, apoi ncuviin

din cap i se ntoarse.


Iat, v ofer o cas la fel de bun ca oricare alta din
America.
Data viitoare, zise Tom, i voi ajuta pe Chori i pe Pingo.
Cum doreti. Curandera are dormitorul ei, care poate fi
lrgit pentru un oaspete, dac are nevoie de companie.
Btrnul i fcu din nou acelai semn exagerat cu ochiul
lui Tom. Acesta se pomeni nroindu-se.
Sunt foarte mulumit s dorm singur, replic Sally, pe
un ton rece.
Don Alfonso pru dezamgit. Se aplec spre Tom, ca i
cum ar fi vrut s-i vorbeasc n particular. Totui, vocea lui
putea fi auzit perfect de cei din tabr.
Este o femeie foarte frumoas, Tomas, chiar dac e
btrn.
Scuz-m, am douzeci i nou de ani.
Ei, seorita, eti chiar mai btrn dect credeam!
Tomas, trebuie s te grbeti! Acum e aproape prea btrn
ca s se mrite.
n cultura noastr, ripost Sally, la douzeci i nou de
ani eti tnr.
Don Alfonso continu s scuture trist din cap. Tom nu-i
mai putu stpni rsul.
Sally se ntoarse spre el.
Ce este att de amuzant?
Micua ciocnire dintre culturi, spuse el, recptndu-i
rsuflarea.
Sally trecu de la spaniol la englez.
Nu apreciez acest tete--tete sexist dintre tine i btrnul
acela obscen. Se ntoarse ctre Don Alfonso. Pentru un
brbat care pretinde c are o sut douzeci de ani, dumneata
i petreci foarte mult timp gndindu-te la sex.
Un brbat niciodat nu nceteaz s se gndeasc la

dragoste, seorita. Chiar i cnd mbtrnete i membrul i


se usuc precum un fruct de yuco lsat la soare. Poate c am
o sut douzeci de ani, dar am la fel de mult snge ca un
adolescent. Tomas, mi-ar plcea s m nsor cu o femeie ca
Sally, doar dac ar avea aisprezece ani i sni fermi,
ridicai
Don Alfonso, l ntrerupse Sally, nu s-ar putea ca fata
viselor dumitale s aib optsprezece ani?
Atunci, s-ar putea s nu mai fie virgin.
n ara noastr, zise Sally, cele mai multe dintre femei
nu se mrit pn n-au cel puin optsprezece ani. Este
jignitor s vorbeti despre cstoria unei fete de aisprezece
ani.
mi pare ru! Ar fi trebuit s tiu c fetele se dezvolt
mai ncet n climatul Americii de Nord. Dar aici, o fat de
aisprezece ani
Oprete-te, strig Sally, punndu-i minile peste
urechi. Nu mai vreau! Don Alfonso, m-am sturat de
comentariile dumitale despre sex!
Btrnul ridic din umeri.
Sunt un om n vrst, curandera, ceea ce nseamn c
pot s vorbesc i s glumesc cum vreau. N-avei tradiia asta
n America?
n America, btrnii nu vorbesc ncontinuu despre sex.
Dar despre ce vorbesc?
Vorbesc despre nepoi, despre, vreme, despre Florida,
lucruri de genul sta.
Don Alfonso i scutur capul.
Ct de plictisitor este s mbtrneti n America!
Sally se ndeprt i nchise ua colibei, aruncndu-i lui
Tom o privire furioas chiar nainte s dispar. Tom o privi
plecnd, enervat. Ce fcuse sau ce spusese el? El fusese
etichetat pe nedrept ca sexist.

Don Alfonso ridic din umeri, i aprinse din nou pipa i


continu s turuie cu voce tare:
Nu neleg. Are douzeci i nou de ani i e nemritat.
tatl ei va trebui s plteasc o zestre enorm ca s scape de
ea. Iar tu, aproape un btrn, i n-ai soie. De ce nu te
nsori? Poate c eti homosexual?
Nu, Don Alfonso.
N-are nimic dac eti, Tomas. Chori te va primi. Nu e
pretenios.
Nu, mulumesc!
Don Alfonso i scutur capul cu uimire.
Atunci, nu neleg. Tomas, nu trebuie s lai s-i scape
ocaziile!
Sally, i explic Tom, e logodit cu alt brbat.
Sprncenele lui Don Alfonso se ridicar.
A! i unde e brbatul acela acum?
n America.
N-o iubete!
Tom tresri, privind ctre colib. Vocea lui Don Alfonso
avea calitatea de a se auzi foarte departe.
Vocea lui Sally se auzi din colib.
M iubete, iar eu l iubesc pe el, i v-a mulumiamndurora dac ai mai i tcea din gur!
Se auzi sunetul unei carabine n pdure, iar Don Alfonso
se ridic.
Acesta este felul doi.
i lu maceta i plec n direcia sunetului.
Tom se ridic i-i duse hamacul n colib, ca s-l agae. O
gsi pe Sally atrnnd cteva ierburi de unul dintre stlpii
dinuntru.
Acest Don Alfonso e un btrn desfrnat i un porc
sexist, spuse ea, nfierbntat. Iar tu eti la fel de ru.
El ne duce prin mlatina Meambar.

Nu-mi plac micile lui comentarii. i nici tu, rnjind n


semn de ncuviinare.
Nu te poi atepta ca el s fie la curent cu ultimele
principii feministe.
N-am auzit nimic despre faptul c tu ai fi prea btrn ca
s te nsori i eti mai n vrst dect mine cu patru ani
buni. Doar femeia e prea btrn ca s se mrite.
Relaxeaz-te, Sally!
Nu m relaxez!
Vocea lui Don Alfonso i ntrerupse rspunsul lui Tom.
Felul nti e gata! Papagal fiert i tocan de manioc. Este
foarte sntoas i delicioas. Nu v mai certai i venii la
mas!

25
Buenas tardes52, murmur Ocotal, aezndu-se la foc
lng Philip.
Buenas tardes, rspunse Philip, scondu-i pipa din
gur, surprins.
Era prima dat n care Ocotal vorbea cu el, de cnd
cltoreau.
Ajunseser la un lac mare la marginea mlatinii i-i
fcuser tabra pe o insul nisipoas care avea chiar i o
plaj. Insectele dispruser, aerul era proaspt i, pentru
prima dat ntr-o sptmn, Philip vedea la mai mult de
cinci-ase metri ntr-o direcie. Singurul lucru care strica
52

Formula de salut n limba spaniol, utilizat n perioada dup-amiezii (n.tr.)

totul era faptul c apa care clipocea pe rm avea culoarea


cafelei negre. Ca de obicei, Hauser era plecat la vntoare cu
doi soldai, n timp ce restul oamenilor stteau lng focul
lor, jucnd cri. Aerul era moleit de cldur i de lumina
verde-aurie a dup-amiezii trzii. Una peste alta, era un loc
plcut, se gndi Philip.
Ocotal se aplec brusc nainte i rosti:
I-am auzit pe soldai vorbind noaptea trecut.
Philip i ridic sprncenele.
i?
Nu reaciona la ceea ce voi spune. Te vor omor.
Vorbise pe un ton att de sczut i de iute, nct Philip
aproape crezu c n-auzise bine. Rmase acolo prostit, n timp
ce cuvintele i fceau efectul.
Ocotal continu:
M vor ucide i pe mine.
Eti sigur?
Ocotal ncuviin.
Cuprins de panic, Philip se gndi la cele auzite. Putea s
aib ncredere n Ocotal? Putea s fie o nenelegere? De ce
l-ar omor Hauser? Ca s fure motenirea? Era destul de
probabil. Hauser nu era vreun Domn Rogers 53. Cu coada
ochiului vedea c soldaii jucau n continuare cri, armele
fiind sprijinite de un copac. Pe de alt parte, prea imposibil.
Ca o scen dintr-un film. Hauser va ctiga oricum un milion
de dolari. Nu omori oameni pur i simplu, nu?
Ce ai de gnd s faci?
S fur o barc i s fug. S m ascund n mlatin.
Vrei s spui acum?
Tu vrei s mai atepi?
53

Referire la reverendul Frederick McFeely Rogers, cunoscut sub numele de Domnul


Rogers, nvtor american, preot i gazd a unui cunoscut spectacol de televiziune pentru
copii, prin intermediul cruia milita pentru educaia i binele copiilor, (n.tr.)

Dar soldaii sunt chiar acolo. N-o s scpm niciodat!


Ce i-ai auzit pe soldai spunnd, ca s crezi una ca asta?
Poate c e doar o nenelegere.
Ascult-m, idiotule, uier Ocotal. Nu mai e timp! Eu
plec chiar acum. Dac vii, vii acum. Dac nu, adios!
Se ridic uor, lene, apoi ncepu s mearg agale ctre
plaj, unde erau trase pirogile. nspimntat, Philip i
ntoarse privirea de la el la soldai: acetia mai jucau cri,
fr s prind nc de veste. De unde stteau ei, sub un
copac, nu puteau s vad brcile.
Ce s fac? Se simea paralizat. O decizie grea i fusese
aruncat pe umeri, fr avertisment sau pregtiri. Era o
nebunie! Putea Hauser s aib att snge rece? ncerca
Ocotal nsui s fac o mecherie?
Ocotal hoinrea acum pe plaj, uitndu-se din cnd n
cnd spre copaci. Sttea lng o barc, i, cu genunchiul,
ncet i fr s par c inteniona asta, ncepu s-o mping n
ap.
Se ntmpla prea repede. De fapt, totul depindea de ce fel
de om era Hauser. Era el, n realitate, capabil de crim? Nu
reprezenta un tip de treab, asta se putea spune cu
certitudine. Existau lucruri n neregul cu el. Philip i
aminti deodat plcerea cu care decapitase acel agouti,
zmbetul de pe faa lui n clipa n care vzuse pata de snge
de pe cmaa lui Philip, felul n care spusese: Vei vedea.
Ocotal mpinsese barca n ap i, cu o micare lin, se
urc n ea, ridicnd prjina n acelai timp i pregtindu-se
s mping.
Philip se ridic i se ndrept iute ctre plaj. Ocotal se
desprinsese deja de rm, cu prjina pregtit, gata s
mping barca n canal. Se opri suficient de mult ca Philip s
treac prin ap i s urce. Atunci, ncordndu-i cu putere
muchii spatelui, Ocotal nfipse prjina n fundul nisipos i,

n tcere, propuls barca prin mlatin.

26
n dimineaa urmtoare, vremea frumoas ncet. Se
adunaser nori, tunetele scuturau vrfurile copacilor, iar
ploaia se revrsa. Pn cnd Tom i ceilali izbutir s
porneasc, suprafaa rului era deja cenuie i spumega sub
fora unei averse, sunetul ploii ptrunznd prin vegetaie
fiind asurzitor. Labirintul de canale prea s devin chiar mai
ngust i mai ncurcat. Tom nu mai vzuse niciodat o
mlatin att de dens, att de ntortocheat i de
impenetrabil. Nu-i venea s cread c Don Alfonso tia pe
unde s mearg.
La amiaz, ploaia se termin brusc, ca i cum fusese pus
un cep. Timp de alte cteva minute, apa continu s curg pe
trunchiurile copacilor, cu un zgomot ca de cascad, lsnd
jungla nceoat, nmuiat i tcut.
Insectele s-au ntors, constat Sally, plesnindu-se.
Jejenes. Mute negre, explic Don Alfonso, aprinzndui pipa i nconjurndu-se de un nor albastru urt mirositor.
Iau cu ele cte o bucat din carnea ta. Sunt nscute din
nsi respiraia diavolului, dup o noapte de but
aguardiente.
Din cnd n cnd, drumul le era blocat de liane atrnate i
de rdcini aeriene care creteau de sus n jos, formnd
perdele groase de vegetaie, lsate chiar pn la suprafaa
apei. Pingo rmase n fa, doborndu-le cu maceta, n timp

ce Chori mpingea cu prjina din spate. Fiecare lovitur a


macetei alunga broate, insecte i alte creaturi care cdeau n
ap, asigurnd un osp pentru petii piranha de sub ei, care
se bteau i colciau n jurul fiecrui animal nenorocos.
Pingo, cu muchii spatelui su lat jucnd pe sub piele, tia
n stnga, n dreapta, apoi iar n stnga, scuturnd cele mai
multe liane i flori agtoare n ap. ntr-un canal deosebit
de ngust, n timp ce reteza, scoase dintr-odat un strigt:
Heculu!
Avispa! Viespi! strig Don Alfonso, ghemuindu-se i
punndu-i plria pe cap. Nu v micai!
Un nor compact, negru i fremttor cobor cu vitez din
vegetaia agtoare, iar Tom, ghemuindu-se i protejndu-i
capul, simi imediat pe spate nepturi de ace fierbini.
Nu le alunga, strig Don Alfonso. Le va nnebuni i mai
mult!
Nu puteau s fac nimic, dect s atepte, pn cnd
viespile vor termina s-i nepe. Viespile plecar la fel de
repede cum veniser, iar Sally trat nepturile cu o
cantitate mai mare din seva copacului gumbo-limbo. Merser
mai departe.
Pe la prnz, un sunet ciudat se ii pe bolta de deasupra lor.
Se auzea ca o mie de pocnituri, de glgieli, ca o mulime de
copii sugnd bomboane, doar c mult mai tare, nsoit de un
freamt printre crengi, care crescu n volum, pn cnd
ajunse ca o rafal. Urm strfulgerarea unor forme negre,
abia vizibile printre frunze.
Chori ls vsla n barc i imediat i aprur n mini un
arc mic i o sgeat, aintite ctre cer, ncordate i gata s
trag.
Mono chucuto54, i opti Don Alfonso lui Tom.
nainte ca Tom s spun ceva, Chori slobozise sgeata.
54

Maimu fr coad" - n limba spaniol, n original (n.tr.)

Deasupra se porni o vnzoleal i o maimu neagr czu


dintre crengi, nc pe jumtate vie, apucnd, strngnd i
alunecnd prin frunzi, ateriznd n cele din urm n ap, la
un metru i jumtate distan fa de pirog. Chori sri i
nfc grmada de blan neagr din ap, exact nainte ca
un vrtej larg de dedesubt s indice c mai era cineva care
avusese aceeai intenie.
Ehi! Ehi! spuse el cu un zmbet larg. Uakaris! Mmmm!
Sunt dou! exclam Don Alfonso, prad unei stri de
agitaie. A fost o lovitur foarte norocoas, Tomasito! E o
mam cu puiul ei.
Puiul de maimu se aga nc de mama lui, ipnd de
fric.
O maimu? A dobort o maimu? ntreb Sally, cu
vocea subire.
Da, curandera, nu-i aa c suntem norocoi?
Norocoi? E ngrozitor!
Chipul lui Don Alfonso se descompuse.
Nu-i place maimua? Creierul acestei maimue e o
adevrat delicates, prjit puin n craniu.
Nu putem s mncm maimue!
De ce nu?
Dar, e practic, e canibalism! Se ntoarse ctre Tom.
Nu-mi vine s cred c l-ai lsat s doboare o maimua!
Eu nu l-am lsat s doboare nimic.
Chori, nenelegnd un cuvnt i nc zmbind cu
mndrie, arunc maimua pe fundul brcii, n faa lor.
Aceasta se holba la ei, cu ochii nceondu-se, cu limba pe
jumtate afar. Puiul sri de pe cadavrul mamei sale i se
ghemui ngrozit, cu labele pe cap, scond un ipt ascuit.
Ehi! Ehi! zise Chori, ntinzndu-se s apuce puiul de
maimu cu o mn, n timp ce ridica maceta cu cealalt,
gata s-i aplice lovitura de graie.

Nu!
Tom l ridic pe micuul maimuoi negru n brae. Acesta
se cuibri i ncet ipetele. Chori, cu maceta pe jumtate
ridicat, l privea surprins.
Don Alfonso se aplec nainte.
Nu neleg. De ce ar fi canibalism?
Don Alfonso, i explic Tom, noi considerm maimuele
ca fiind aproape umane.
Don Alfonso i spuse ceva pe un ton tios lui Chori, al
crui zmbet se schimb ntr-o expresie de dezamgire. Don
Alfonso se ntoarse spre ei.
Nu tiam c maimuele sunt sacre pentru nordamericani. i e adevrat c sunt aproape umane, n afara
faptului c Dumnezeu le-a pus mini i la picioare. mi pare
ru! Dac-a fi tiut, n-a fi ngduit s fie omort.
i mai spuse ceva pe acelai ton tios lui Chori, iar barca
i continu drumul. Dup aceea, ridic trupul mamei i-l
arunc n ap; se form un vrtej i acesta dispru.
Tom simi puiul de maimu cuibrindu-i-se mai strns n
ndoitura braului, scncind i ncercnd s se afunde la
cldur. Privi n jos. Un chip mic, negru se iea la el, cu ochi
mari, iar o mnu se ntinse. Animalul era mic: nu mai mult
de douzeci de centimetri n lungime i cntrind cam dou
kilograme. Prul i era moale i scurt i avea ochi cprui
mari, un nsuc roz, urechi mici, de form aproape uman,
precum i patru mini miniaturale cu degete delicate, la fel
de subiri ca scobitorile.
Tom descoperi c Sally l privea cu un zmbet pe chip.
Ce este?
Se pare c i-ai fcut un nou prieten.
A, nu!
A, da!
Puiul de maimu i revenise din spaim. Se tr pe braul

lui Tom i ncepu s se mping n pieptul lui. Mnuele lui


negre ncepur s se ncurce i s trag de cutele
mbrcmintei lui, n timp ce scotea un plescit din buze.
Te puric, i explic Sally. Caut pduchi.
Sper s fie dezamgit.
Uite, Tomas, spuse Don Alfonso, crede c eti mama lui.
Cum putei s mncai o asemenea creatur minunat?
ntreb Sally.
Don Alfonso ridic din umeri.
Toate creaturile pdurii sunt minunate, curandera.
Tom simea cum puiul de maimu cuta i culegea ceva
de pe cmaa lui. Micul maimuoi se cr, folosind nasturii
ca sprijin, apoi slt clapa buzunarului su uria de la vesta
de explorator. Scormoni nuntru cu o mn, scoase un
plescit, apoi intr n el i se rsuci nuntru. Sttea acolo,
cu braele strnse, privind n jur, cu nasul uor ridicat.
Sally btu din palme i rse.
Ah, Tom, acum te place cu adevrat!
Ce mnnc? l ntreb Tom pe Don Alfonso.
Orice. Insecte, frunze, larve. Nu vei avea probleme ca
s-l hrneti pe noul tu prieten.
Cine spune c e responsabilitatea mea?
Pentru c el te-a ales, Tomasito. Acum i aparii.
Tom privi n jos spre puiul de maimu, care privea n jur
precum un lord n miniatur supraveghindu-i domeniul.
E un trengar mic i pros, spuse Sally.
trengar Pros. Aa l vom numi.
n acea dup-amiaz, ajungnd la un labirint de canale
care prea extrem de ntortocheat, Don Alfonso opri barca
i-i petrecu mai mult de zece minute cercetnd apa,
gustnd-o, scuipnd n ea i privind cum saliva se ducea
pn la fund. n cele din urm, se ridic.

A aprut o problem.
Ne-am rtcit? ntreb Tom.
Nu. Ei s-au rtcit.
Cine?
Unul din fraii ti i cei care-l nsoesc. Au urmat
canalul din stnga, care duce la Piaza Negra, Locul Negru,
inima putrezit a mlatinii, acolo unde triesc demonii.
Canalul erpuia printre trunchiuri de copaci enorme i
liane atrntoare, un strat de cea verzuie plutind exact
deasupra pnzei negre a apei. Prea un drum de ap ctre
iad.
Trebuie s fie Vernon, se gndi Tom. Vernon se pierdea
mereu, la propriu i la figurat.
Cu ct timp n urm?
Cel puin o sptmn.
Exist vreun loc pentru tabr aici?
E o insul mic, la vreo patru sute de metri mai n fa.
Oprim acolo i descrcm, zise Tom. i lsm pe Pingo i
pe Sally n tabr, iar eu, tu i Chori lum piroga i-l cutm
pe fratele meu. N-avem timp de pierdut.
Acostar pe o insul de noroi, mustind de ap, n timp ce o
ploaie de o intensitate att de mare nct prea o cascad se
revrsa peste ei. Don Alfonso gesticula i striga, supraveghind
debarcarea, reinnd proviziile de care aveau nevoie pentru
cltorie.
S-ar putea s lipsim dou sau trei zile, spuse Don
Alfonso. Trebuie s fim pregtii s petrecem mai multe nopi
n pirog. S-ar putea s plou.
Serios? zise Sally.
Tom i ddu puiul de maimu lui Sally.
Ai grij de el ct timp sunt plecat, bine?
Sigur.
Barca se ndeprt. Tom o privi prin ploaia torenial, o

siluet neclar, disprnd.


Tom, te rog s ai grij de tine, strig ea, exact cnd
silueta i disprea din raza lui vizual.
Chori mpingea prjina cu putere pe canal, piroga
nencrcat micndu-se iute. Cinci minute mai trziu, Tom
auzi un ipt ptrunztor printre crengile de deasupra brcii,
i un ghem mic i negru i fcu apariia, srind din creang
n creang, iar n cele din urm se ls s cad dintr-un
copac, ateriznd pe capul lui, ipnd ca un suflet pierdut.
Era trengarul Pros.
Ticlosule, nu i-a luat mult ca s fugi, exclam Tom,
vrnd puiul de maimu napoi n buzunar, unde acesta se
cuibri i tcu imediat.
Piroga nainta mai adnc n mlatina necat de ploaie.

27
Furtuna atinse culmea dezlnuirii, n timp ce piroga lor
ajungea la canalul care ducea la Locul Negru. Sclipiri de
fulgere luminau cerul i tunete puternice rsunau n pdure,
uneori doar la cteva secunde unul dup altul, ca nite
focuri de artilerie. Vrfurile copacilor, la vreo aizeci de metri
deasupra lor, se scuturau i se agitau.
Canalul se mpri curnd ntr-un labirint de brae puin
adnci, erpuind printre ntinderi tremurtoare de noroi
puturos. Don Alfonso se oprea din timp n timp, ca s caute
urme de prjin pe fundul nu prea adnc. Ploaia torenial
nu nceta deloc, iar noaptea sosi pe nesimite, nct Tom fu

uimit atunci cnd Don Alfonso hotr s opreasc.


Vom dormi n pirog, precum slbaticii, spuse Don
Alfonso. Aici e un loc bun de nnoptat, pentru c nu sunt
crengi groase deasupra noastr. Nu vreau s m trezesc n
mirosul putred al respiraiei de jaguar. Trebuie s avem grij
s nu murim aici, pentru c sufletele noastre nu vor gsi
niciodat drumul napoi.
Voi face tot ceea ce pot.
Tom se nfur n plasa lui contra narilor, i gsi un
loc n mormanul de echipament i ncerc s adoarm. Ploaia
ncet n cele din urm, dar tot era ud pn la piele. Jungla
rsuna de sunetul apei care picura, punctat de strigte,
gemete i ipete ntretiate de animale, unele dintre ele
sunnd aproape uman. Poate c erau umane, sufletele
pierdute despre care vorbise Don Alfonso. Tom se gndi la
fratele lui, Vernon, rtcit n mlatin, poate bolnav, poate
chiar pe moarte. i-l aminti pe biatul care avea mereu o
expresie de speran, prietenoas i permanent pierdut,
ntiprit pe chip. Se prbui ntr-o noapte frmntat de
vise.
Gsir cadavrul a doua zi. Plutea n ap, o movil cu dungi
roii i albe. Chori vsli ctre el. Movila era o cma ud,
umflata de gazele descompunerii. n timp ce piroga se
apropia, se ridic un nor de mute furioase.
Cu grij, Chori aduse piroga aproape. O duzin de piranha
mori pluteau n jurul cadavrului, cu ochii bulbucai
mpienjenii, cu gurile deschise. Ploaia burnia n
continuare.
Prul era scurt i negru. Nu era Vernon.
Don Alfonso spuse ceva, iar Chori nep corpul cu o
prjin. Gazul scp de sub cmaa ud cu un bolborosit i,
imediat, se simi un miros urt. Chori aez prjina sub
cadavru i, folosind fundul apei ca punct de sprijin, l

ntoarse. Mutele se ridicar. Apa fierbea i strlucea


argintiu, n timp ce petii care se osptau dedesubt neau
speriai.
Tom se holb ocat la cadavru, acum ntors cu faa n sus
n ap, dac se mai putea vorbi despre fa. Petii piranha i
devoraser chipul i toat partea din fa a trupului,
lsndu-i doar oasele. Nasul fusese ros pn la o bucat
zbrcit de cartilaj; buzele i limba dispruser, gura era
doar o gaur. Un petior, rmas ntr-o orbit, se zbtea,
ncercnd s scape. Mirosul de descompunere l lovi ca o
crp ud. Apa ncepu s se agite, n timp ce petii se
apucar s se nfrupte din partea proaspt. Buci de
material din cma plutir la suprafa.
E unul dintre bieii aceia din Puerto Lempira, zise Don
Alfonso. A fost mucat de un arpe veninos, n timp ce cura
poriunea asta. L-au lsat aici.
De unde tii c a fost omort de un arpe? ntreb Tom.
Vezi petii piranha mori? Sunt cei care au mncat
carnea din zona mucturii de arpe. Sunt otrvii, iar
animalele care-i vor mnca vor fi i ele otrvite.
Chori mpinse cadavrul cu prjina i pornir mai departe.
sta nu e un loc potrivit ca s mori. Trebuie s plecm
de aici pn la cderea nopii. Nu vreau s m ntlnesc cu
fantoma brbatului luia din Lempira la noapte, n vis,
ntrebndu-m pe unde s-o ia.
Tom nu rspunse. Vederea cadavrului l cutremurase,
ncerc s alunge o presimire. Vernon, care se speria i era
dezorganizat de felul lui, ca s nu spun mai multe despre el,
ar fi complet pierdut aici. Dumnezeu tie, putea s fie i
mort.
De ce nu s-au ntors i n-au prsit locul sta, nu pot
s spun. Poate c un demon s-a urcat cu ei n pirog i le
optete minciuni.

Continuar, avansnd ncet. Mlatina era nesfrit, barca


brzdnd fundul noroios i nepenindu-se des, forndu-i s
coboare i s mping. De multe ori, erau nevoii s reia
drumul, iar i iar, urmnd canale sinuoase. Ctre mijlocul
dup-amiezii, Don Alfonso i ridic mna. Chori ls prjina
i ascultar. Tom auzi o voce ndeprtat, nnebunit: cineva
care striga, isteric, dup ajutor.
Tom sri n picioare i-i fcu minile plnie.
Vernon!
Se ls o tcere brusc.
Vernon! Sunt eu, Tom!
Urm o avalan de strigte disperate care rsunar
printre copaci, distorsionate i de neneles.
El e, spuse Tom. Repede!
Chori mpinse barca nainte i Tom vzu n curnd
conturndu-se vag profilul unei pirogi n amurgul din
mlatin. O persoan sttea la pror, ipnd i gesticulnd.
Era Vernon. Era isteric, dar cel puin sttea pe picioarele lui.
Mai repede, strig Tom.
Chori mpinse nainte. Ajunser la barc, iar Tom l trase
pe Vernon n a lor.
Vernon se prbui n braele fratelui su.
Spune-mi c nu sunt mort, strig el.
Eti bine, nu eti mort, acum sunt aici.
Vernon izbucni n suspine. Tom, inndu-i fratele, avu un
sentiment de deja-vu, amintirea unei clipe: Vernon se
ntorsese ntr-o zi acas de la coal dup ce fusese hituit
de o gac de btui. Se aruncase n braele lui Tom n
acelai fel, apucndu-l i suspinnd dezlnuit, cu trupul lui
slbu tremurnd. Tom trebuise s ias i s se lupte el
nsui cu derbedeii; Tom, fratele mai mic, purtnd btliile
fratelui su mai mare.
Hai, ncerc s-l liniteasc Tom. Totul e bine. Sunt aici,

eti n siguran!
Mulumesc lui Dumnezeu! Mulumesc lui Dumnezeu!
Eram sigur c se apropia sfritul
Vocea i se frnse, necat.
Tom l ajut pe Vernon s se aeze. Era ocat de nfiarea
fratelui su. Faa i gtul i erau umflate de mucturi i de
nepturi i erau mnjite de snge n urma scrpinatului.
Hainele i erau incredibil de murdare, prul ncurcat i
nclit, iar el era i mai slab dect de obicei.
Te simi bine? ntreb Tom.
Vernon ncuviin.
n afar de faptul c sunt mncat de viu, sunt bine.
Doar speriat.
Vernon i terse faa cu o mnec murdar, care ls mai
mult mizerie dect tersese i-i nbui alt suspin.
Tom se opri pentru o clip s-i priveasc fratele. Starea
lui psihic l ngrijora mai mult dect cea fizic. De ndat ce
se vor ntoarce n tabr, l va trimite pe Vernon napoi la
civilizaie, mpreun cu Pingo.
Don Alfonso, zise Tom, s ntoarcem barca i s plecm
de aici.
Dar nvtorul zise Vernon.
Tom se opri.
nvtorul?
Vernon fcu un semn din cap ctre pirog.
Bolnav
Tom se aplec i privi n jos. Acolo, zcnd ntr-un sac de
dormit ud, pe fundul pirogii, aproape ascuns n ngrmdeala
de echipament i de provizii ude, se vedea faa umflat a
unui brbat, cu un cap de slbatic, cu pr alb i cu barb.
Era pe deplin contient i se holba la Tom cu ochii lui
albatri, nefericii, fr s spun nimic.
Cine este?

nvtorul meu de la ashram.


Ce naiba face aici?
Suntem mpreun.
Brbatul l privea neclintit pe Tom.
Ce-i cu el?
Are febr. A ncetat s mai vorbeasc acum dou zile.
Tom scoase trasa de medicamente dintre proviziile lor i
trecu n cealalt pirog. nvtorul i urmri fiecare micare.
Tom se aplec i-i pipi fruntea. Ardea; o temperatur de cel
puin 40 de grade. Pulsul i era puternic i rapid. l ascult
cu stetoscopul: plmnii se auzeau limpede, inima btea
normal, dei foarte repede. Tom i fcu o injecie cu un
antibiotic cu spectru larg i nc una mpotriva malariei. n
aceste condiii, fr teste de diagnostic, era tot ceea ce putea
s fac.
Ce fel de febr are? ntreb Vernon.
E imposibil de spus, fr un test de snge.
Va muri?
Nu tiu. Tom vorbi n spaniol. Don Alfonso, ai idee de
ce boal sufer omul acesta?
Don Alfonso se urc n barc i se aplec s-l vad mai
bine pe brbat. l btu pe piept, i privi ochii, i lu pulsul, i
examin minile, apoi i ridic privirea.
Da, cunosc bine boala asta.
Ce e?
Se numete moarte.
Nu, exclam Vernon, tulburat. Nu spune asta! Nu poate
s fie pe moarte!
Lui Tom i pru ru c-i ceruse prerea lui Don Alfonso.
l ducem napoi n tabr cu piroga. Chori va mpinge
piroga aceea, iar eu, pe cea a noastr. Tom se ntoarse ctre
Vernon. Am gsit un ghid mort mai devreme. Unde e cellalt?
Un jaguar a srit asupra lui ntr-o noapte i l-a trt

ntr-un copac. Vernon se cutremur. I-am auzit ipetele i


trosnetul oaselor. A fost Propoziia se termin ntr-un sunet
nbuit. Tom, scoate-m de aici!
Aa o s fac, spuse Tom. O s v trimitem, pe tine i pe
nvtorul tu, napoi la Brus, cu Pingo.
Ajunser napoi la tabr imediat dup cderea nopii.
Vernon ridic unul dintre corturile lor i-l duser pe
nvtor din barc n cort. Acesta refuz s mnnce i
rmase tcut, holbndu-se la ei n cel mai neplcut mod cu
putin. Tom se ntreb dac omul mai era ntreg la minte.
Vernon insist s-i petreac noaptea alturi de el, n cort.
n dimineaa urmtoare, atunci cnd soarele tocmai ajunsese
deasupra copacilor, Vernon i trezi pe toi cu un strigt de
ajutor. Tom sosi primul. nvtorul sttea n capul oaselor,
n sacul lui de dormit, foarte zbuciumat. Chipul i era palid i
uscat, iar ochii i strluceau ca nite buci de porelan
albastru, sgetnd slbatic n jur, fr sa se fixeze pe ceva.
Minile i sgetau aerul.
Dintr-odat. Vorbi.
Vernon! strig el, bjbind cu minile n jur. Of,
Doamne, unde eti, Vernon? Unde sunt?
ocat, Tom i ddu seama c omul orbise.
Vernon i lu mna i ngenunche.
Sunt aici, nvtorule. Suntem n cort. Te ducem napoi
n America. Te vei face bine.
Ce prost blestemat am fost! strig nvtorul, cu gura
rsucindu-i-se n efortul de a vorbi, mprocnd cu saliv.
nvtorule, te rog! Te rog, linitete-te! Ne ntoarcem
acas, napoi la Big Sur, napoi la ashram
Aveam totul! url nvtorul. Aveam bani! Aveam
adolescente cu care s m culc! Eram nconjurat de oameni
care m venerau! Aveam totul!
Venele i se umflau pe frunte. Saliva i se scurgea i-i atrna

de brbie. ntregul trup i tremura att de violent, nct Tom


crezu c-i aude oasele trosnind. Ochii orbi i rtceau
nebunete n cap, ca bilele mecanice.
Te vom duce la spital, nvtorule! Nu vorbi, totul va fi
bine, bine
Iar eu, ce am fcut? Ha! Nu era destul! Ca un prost,
voiam mai mult! Voiam cu o sut de milioane de dolari mai
mult! i uite ce mi s-a ntmplat!
Url ultimele cuvinte i, dup ce le rosti, czu napoi greoi,
corpul su scond un zgomot precum cel al unui pete mort
care lovete podeaua. Zcea acolo, cu ochii larg deschii, dar
strlucirea dispruse.
Murise.
Vernon privea n gol, ngrozit, incapabil s vorbeasc. Tom
i puse mna pe umrul fratelui su i-l simi tremurnd.
Fusese o moarte urt.
Don Alfonso era i el foarte afectat.
Trebuie s plecm, zise el. Un spirit ru a venit i l-a
luat pe omul acesta, iar el n-a vrut s plece.
Pregtii una din brci pentru ntoarcere, i ceru Tom lui
Don Alfonso. Pingo poate s-l duc pe Vernon napoi la Brus,
n timp ce noi continum dac n-ai nimic mpotriv.
Don Alfonso ddu din cap.
E mai bine aa. Mlatina nu e un loc potrivit pentru
fratele tu.
ncepu s strige mprind ordine lui Chori i Pingo, care
se grbir, la fel de ngrozii, dar foarte fericii c plecau.
Nu neleg, spuse Vernon. Era un om att de bun
Cum a putut s moar aa?
Vernon era mereu nelat de escroci, se gndi Tom;
financiar, emoional i spiritual. Dar acum nu era timpul s
sublinieze asta. Spuse:

Uneori credem c tim pe cineva, dar ne nelm.


Am petrecut trei ani cu el. l tiam! Trebuie s fi fost
febra. Delira, nu era n toate minile. Nu tia ce spune!
S-l ngropm i s mergem mai departe.
Vernon se duse s sape un mormnt, iar Tom i Sally i se
alturar. Curar un loc mic n spatele taberei, tind
printre rdcini cu toporul lui Chori i spnd n pmntul
de dedesubt. n douzeci de minute, fusese deja spat o
groap nu prea adnc, n argila tare. Trr corpul
nvtorului pn la groap, l puser nuntru, aezar un
strat de argil peste el, apoi umplur mormntul cu bolovani
rotunjii de pe mal. Don Alfonso, Chori i Pingo erau deja n
brci, fremtnd, ateptnd s plece.
Te simi bine? ntreb Tom, apucndu-i fratele dup
umeri.
Am luat o hotrre, spuse Vernon. Nu m ntorc. Merg
mai departe cu tine.
Vernon, totul a fost stabilit.
La ce s m ntorc? Sunt falit i n-am nici mcar o
main. n mod sigur, nu pot s m ntorc la ashram.
O s gseti tu ceva.
Am gsit ceva deja. Vin cu tine!
Nu eti n stare s mergi cu noi. Aproape c ai murit
acolo.
Este un lucru pe care trebuie s-l fac, insist Vernon.
Acum sunt bine.
Tom ezit, ntrebndu-se dac Vernon se simea bine, cu
adevrat.
Te rog, Tom!
Rugmintea din vocea lui Vernon era att de profund,
nct Tom fu surprins i, n ciuda propriei voine, un pic
bucuros. i apuc umrul lui Vernon.
Foarte bine. Vom face asta mpreun, ntocmai cum a

vrut tata.
Don Alfonso btu din palme.
Gata cu vorba? Plecm acum?
Tom ncuviin din cap, iar Don Alfonso porunci s se
mping barca.
Acum, c avem dou brci, interveni Sally, mi va veni i
mie rndul s mping cu prjina.
Pfui! Asta e treab de brbat.
Don Alfonso, eti un porc sexist!
Don Alfonso ncrunt din sprncene.
Porc sexist? Ce fel de animal e sta? Oare am fost
insultat?
n mod sigur, i confirm Sally.
Don Alfonso i mpinse barca printr-o micare viguroas,
iar aceasta alunec nainte. Apoi btrnul zmbi.
Atunci, sunt fericit. S fii insultat de o femeie frumoas
nseamn totdeauna o onoare.

28
Marcus Aurelius Hauser i examin pieptul cmii albe
i, gsind un gndac mic urcnd anevoie pe ea, l smulse, l
strivi ntre degetul mare i arttor, cu un pocnet care-l
satisfcu, apoi l arunc. i ndrept din nou atenia ctre
Philip Broadbent. Toat rigiditatea, toat acea indiferen
fals dispruse. Philip era ghemuit pe jos, cu ctue la mini
i la picioare, murdar, mucat de insecte, neras. Era ruinos
cum unii oameni, pur i simplu, nu puteau s-i menin

igiena personal n jungl.


Privi spre Orlando Ocotal, ghidul lor, care era inut de trei
soldai. Ocotal i fcuse destule necazuri. Aproape c-i
reuise evadarea, pe care Hauser o mpiedicase graie unei
urmriri nverunate. O zi ntreag fusese irosit. Ocotal
greise n mod fatal, creznd c un gringo, un yanqui, nu va fi
capabil s-l urmreasc n mlatin. Evident, nu auzise
despre un loc numit Vietnam.
Cu att mai bine. Acum, totul era dat n vileag. Aproape c
ieiser din mlatin, iar Ocotal nu mai era de niciun folos.
Lecia pe care i-o va da lui Ocotal va fi una bun i pentru
Philip.
Hauser inhal aerul fetid al junglei.
i aminteti, Philip, cnd ncrcam brcile? Atunci ai
vrut s tii ce vom face cu lanurile i ctuele astea.
Philip nu rspunse.
Hauser i aminti cum i explicase c, de fapt, acele ctue
erau un instrument psihologic important ca s se descurce
cu soldaii, un fel de carcer portabil. Bineneles, n
realitate nu le va folosi cu adevrat.
Acum tii, spuse Hauser. Erau pentru tine.
De ce nu m omori, ca s termini cu asta?
Toate la timpul lor. Nu-l ucizi pe ultimul din familie att
de uor.
Ce vrei s spui cu asta?
M bucur c ai ntrebat. n scurt timp, m voi ocupa de
cei doi frai ai ti, care sunt n urma noastr, n mlatin.
Atunci cnd ultimul din linia Broadbent va fi disprut, voi
lua ce este al meu.
Eti un psihopat!
Sunt un om raional, ndreptnd un mare ru care mi-a
fost fcut odat, mulumesc.
Despre ce ru vorbeti?

Eu i tatl tu am fost parteneri. Maxwell m-a lipsit de


partea mea de prad din prima lui descoperire important.
Asta s-a ntmplat acum patruzeci de ani.
Ceea ce agraveaz fapta! n timp ce eu m-am luptat timp
de patruzeci de ani ca s triesc, tatl tu s-a scldat n lux.
Philip se zbtu, zngnindu-i lanurile.
Cum se ntoarce roata! Acum patruzeci de ani, tatl tu
mi-a furat o avere. Eu am plecat ntr-un loc minunat, numit
Vietnam, n timp ce el a luat calea bogiei. Acum, sunt pe
punctul de a rectiga totul, ba chiar mai mult. Rzbunarea
sorii e dulce! i cnd te gndeti, Philip, c tu mi-ai adus
asta, pe o tav din argint
Philip nu zise nimic.
Hauser inspir din nou. Iubea aria i iubea aerul. Nu se
simea niciodat att de sntos i de viu ca n jungl. Tot
ceea ce lipsea era izul slab de napalm. Se ntoarse spre unul
dintre soldai.
Acum ne ocupm de Ocotal. Vino, Philip, n-ai vrea s
ratezi asta!
Cele dou pirogi erau deja ncrcate, iar soldaii i
mpinser pe Ocotal i pe Philip ntr-una din ele. Soldaii
pornir motoarele i o luar nainte prin labirintul de ochiuri
i canale laterale din captul ndeprtat al lacului. Hauser
sttea la pror, cu ochii n toate prile.
Pe acolo!
Brcile naintar pn cnd ajunser la un bazin cu ap
stttoare, desprit de canalul principal de apa sczut.
Petii piranha, tia Hauser, fuseser adui n balt de apele
retrase. Cu mult timp n urm, terminaser de mncat tot,
iar acum se devorau unii pe ceilali. Vai de animalele care
nimereau ntr-unul dintre acele bazine stttoare!
Oprii motorul! Aruncai ancora!
Motoarele se stinser, iar tcerea care urm fu spart doar

de cele dou plescituri uoare ale ancorelor din piatr.


Hauser se ntoarse i privi spre Ocotal. Va fi interesant.
Ridicai-l!
Soldaii l sltar pe Ocotal n picioare. Hauser fcu un pas
nainte i-l privi n ochi. Indianul, mbrcat n cma i n
pantaloni scuri occidentali, sttea drept i linitit. Ochii lui
nu artau nici fric, nici ur. Acest indian tawahka, se gndi
Hauser, se dovedise unul dintre cei mai ghinioniti oameni
animai de principii depite precum onoarea i loialitatea. i
Max se dovedise a fi o persoan asemntoare.
Ei bine, Don Orlando, spuse Hauser, subliniind ironic
tidul onorific. Ai ceva de spus n aprarea ta?
Indianul l fixa fr s clipeasc.
Hauser i scoase briceagul.
inei-l bine.
Soldaii l nfcar. Minile i erau prinse la spate, iar
picioarele legate nu foarte strns.
Hauser deschise briceagul i ascui lama pe o bucat de
gresie, cu un zgomot strident. ncerc tiul cu degetul mare
i zmbi. Apoi se ntinse, fcu o cresttur lung peste
pieptul lui Ocotal, tind prin materialul cmii pn la
pielea de sub ea. Nu era o tietur adnc, dar sngele
ncepu s curg, nnegrind cmaa kaki.
Indianul nici mcar nu tresri.
Mai fcu o tietur subire peste umeri. i nc dou pe
brae i pe spate. Indianul tot nu arta vreo emoie. Hauser
era impresionat. Nu mai vzuse atta trie de pe vremea
cnd i interoga pe prizonierii Viet-Cong55.
Lsai sngele s curg un timp, ceru el.
Ateptar. Cmaa se nnegrea de snge. O pasre ip,
55

Trupele militare ale Frontului Naional pentru Eliberarea Vietnamului de Sud, de


orientare comunist, susinute i conduse att de Vietnamul de Sud, ct i de Vietnamul de
Nord. Au dus un rzboi de gheril mpotriva forelor americane n timpul Rzboiului din
Vietnam, (n.tr.)

undeva, n adncurile pdurii.


Aruncai-l!
Cei trei soldai i fcur vnt, iar el czu peste margine.
Dup plescit, urm un moment de tcere, apoi apa ncepu
s bolboroseasc, mai nti ncet, apoi din ce n ce mai tare,
pn cnd balta ncepu s fiarb. Se vedeau strfulgerri
argintii n apa maronie, ca nite monede aruncate, pn cnd
un nor rou se ridic spre suprafa, fcnd apa s devin
opac. Zdrene de material kaki i fii de piele se ridicau la
suprafa i se unduiau, cioprite.
nvolburarea continu mai bine de cinci minute, nainte s
dispar. Hauser era ncntat. Se ntoarse s vad reacia lui
Philip i fu rspltit.
Pe deplin rspltit.

29
Timp de trei zile, Tom i grupul lui i continuar cltoria
prin inima mlatinii, de-a lungul unei reele de canale legate
ntre ele, fcndu-i tabr pe insule noroioase, gtind fasole
i orez cu lemne ude, deasupra focurilor fumegnd, deoarece
Chori nu putea s gseasc vnat. n ciuda ploii continue,
apa ncepuse s scad, dnd la iveal trunchiuri de copac,
care trebuiau tiate nainte ca ei s treac. Pretutindeni i
urma un nor bzitor, rutcios, de mute negre.
Cred c-o s fumez pipa aia acum, spuse Sally. Prefer s
mor de cancer, dect s suport una ca asta.
Cu un zmbet de triumf, Don Alfonso scoase pipa din

buzunar.
O s vezi, fumatul te ajut s ai o via lung i fericit.
Eu, unul, fumez de peste o sut de ani!
Se auzi un zgomot puternic dinspre jungl, precum un om
care tuete, dar mai puternic i mai lent.
Ce-a fost asta?
Un jaguar. Unul flmnd.
E uimitor ct de multe tii despre pdure, spuse Sally.
Da. Don Alfonso oft. Dar, n zilele noastre, nimeni nu
vrea s mai nvee nimic despre pdure. Nepoilor i
strnepoilor mei nu le pas dect de fotbal i de pantofii ia
albi care-i fac picioarele s putrezeasc, cei cu o pasre pe
margine care se confecioneaz n fabricile alea din San Pedro
Sula.
Fcu un semn spre pantofii sport ai lui Tom.
Pantofi Nike?
Da. Lng San Pedro Sula sunt sate ntregi de biei ale
cror picioare au putrezit i au czut dup ce i-au purtat.
Acum, trebuie s mearg cu cioturi din lemn.
Nu e adevrat!
Don Alfonso i scutur capul, plescind dezaprobator.
Barca nainta printre perdele de liane, pe care Pingo le tia.
Tom zri un petic de lumin n fa, o raz care venea de sus,
iar n timp ce se apropiau vzu un copac gigantic care czuse
de curnd, lsnd o gaur n bolt. Trunchiul zcea de-a
curmeziul canalului, blocndu-le calea. Era cel mai mare
copac pe care-l ntlniser pn acum.
Don Alfonso murmur o njurtur. Chori i lu toporul
Pulaski i sri de pe pror pe butean. Apucnd suprafaa
alunecoas cu picioarele goale, ncepu s taie, fcnd s
zboare buci de lemn. ntr-o jumtate de or, scobise
buteanul suficient de adnc nct s treac brcile prin el.
Coborr cu toii i ncepur s mping. n spatele

buteanului, apa deveni brusc adnc. Tom pi prin ea,


scufundat pn la bru, ncercnd s nu se gndeasc la
petii-scobitoare, la piranha, i la toate bolile care stteau la
pnd n apa ca o sup.
Vernon era n faa lui, innd piroga de ram, mpingnd-o
nainte, cnd Tom vzu o erpuire lent n apa ntunecat
din dreapta lor. n acelai timp, auzi iptul ptrunztor al lui
Don Alfonso.
Anaconda!
Tom se tr nuntru, dar Vernon fu cu o fraciune de
secund mai lent. Se vzu un vrtej de ap, o nlare
brusc, precum o cocoa, i, cu un strigt ntrerupt, Vernon
dispru sub apa maronie. Spatele lucios al arpelui alunec
pe lng ei, dnd la iveal pentru scurt timp un trup la fel de
gros ca un trunchi mic de copac, nainte s se scufunde i s
dispar.
Ehi! L-a luat pe Vernito!
Tom i trase maceta de la centur i sri n ap. Btu apa
cu picioarele, notnd ct de adnc putea. Nu vedea la mai
mult de cteva zeci de centimetri prin pcla noroioas,
ntunecat. Forfec din picioare, pipind cu mna liber,
ncercnd s gseasc arpele. Simi ceva rece, rotund i
alunecos, i-l tie nainte s-i dea seama ca era doar un
butean scufundat. Apucndu-l, se trase n fa, pipind
disperat n jur, dup arpe sau dup fratele su. Plmnii
erau pe punctul de a-i exploda. Se ridic la suprafa i se
scufund din nou, bjbind n fa. Unde era arpele? Ct
timp trecuse? Un minut? Dou? Ct timp putea s reziste
Vernon? Disperarea l mpinse nainte. i continu cutarea
nebuneasc, bjbind printre butenii scufundai, mloi.
Unul dintre buteni se ncord dintr-odat sub atingerea
lui. Era un tub musculos, la fel de tare ca lemnul de mahon,
dar i simea pielea micndu-se, simea valurile de muchi

contractndu-se.
nfipse maceta n pntecul moale, mpingnd-o ct de
adnc putea. Pentru o secund, nimic; apoi arpele se
zvrcoli ntr-o micare de biciuire, care-l arunca pe spate n
ap, lsndu-l fr aer ntr-o explozie violent de bule. i
croi drum ctre suprafa i trase mai mult aer n piept.
Suprafaa fierbea, n timp ce arpele se zbtea. i ddu
seama c nu mai avea maceta. Acum, inelele nervoase ale
arpelui se ridicar din ap ntr-un arc lucios i, pentru o
clip, apru mna lui Vernon, cu pumnul strns, urmat de
cap. Un suspin, apoi dispru.
Alt macet!
Pingo i arunc una cu mnerul nainte. El o apuc i
ncepu s taie inelele care plesneau suprafaa apei.
Capul! strig Don Alfonso din barc. Du-te dup cap!
Unde era capul, n ncolceala asta de arpe? Deodat lui
Tom i veni o idee i mpunse arpele cu mnerul macetei, o
dat, de dou ori, nfuriindu-l; iar atunci, ridicndu-se din
ap, apru capul bestiei, urt i mic, cu o gur plat i doi
ochi despicai, cutndu-l pe cel care-l chinuia. Se arunc
spre el, cu gura cscat, iar Tom nfipse maceta n
deschiztura roz, drept n gtul monstrului. arpele se
smuci, se rsuci i l muc, dar Tom, strngnd mnerul,
nu-i ddu drumul, chiar dac braul i era rnit, rsucind
maceta cu putere, iar i iar. Simea carnea dinuntru
cednd, izbucnirea brusc a sngelui rece de reptil; capul
ncepu s se smuceasc nainte i napoi, aproape
smulgndu-i braul din umr. Cu ultimele puteri, mai rsuci
o dat maceta, iar lama iei prin spatele capului arpelui. O
roti i simi un tremur spasmodic n flci, n timp ce decapita
reptila din interior. Deschise gura arpelui cu cealalt mn
i-i trase braul afar, cutnd disperat dup fratele lui,
prin apa nc nvolburat.

Vernon se ridic dintr-odat la suprafa, cu faa n jos.


Tom l prinse i-l ntoarse. Faa i era roie, ochii nchii.
Prea mort. Tom l tr prin ap pn la barc, iar Pingo i
Sally l traser nuntru. Tom se prbui n pirog i lein.
Sally era aplecat deasupra lui atunci cnd i reveni, cu
prul ei blond, ca o cascad, legnndu-se peste el,
curndu-i urmele de coli, frecndu-le cu bumbac nmuiat
n alcool. Cmaa i fusese smuls deasupra cotului i avea
urme adnci pe bra. Sngele nea.
Vernon?
E bine, spuse Sally. Don Alfonso l ajut. A nghiit doar
puin ap i are o muctur urt pe coaps.
ncerc s se ridice. i simea braul de parc i-ar fi luat
foc. Mutele negre zburau n jurul lui mai ru ca niciodat i
le nghiea cu fiecare gur de aer. Ea l mpinse napoi, cu o
mn blnd pus pe piept.
Nu te mica. Inhala fum din pip i-l sufl peste el,
alungnd mutele. Norocul tu c erpii anaconda au dini
mititei! mai spuse Sally i l terse.
Au!
Tom se ls pe spate, privind n sus, spre bolta care se
deplasa ncet. Nu vedea nicieri nici mcar un petic de cer
albastru. Frunzele acopereau totul.

30
Tom zcea n hamacul lui n seara aceea, avnd grij de

braul bandajat. Vernon i revenise i-l ajuta, vesel, pe Don


Alfonso s fiarb o pasre necunoscut pe care Chori o
vnase pentru cin. Era nbuitor n colib, chiar i cu
prelata ridicat.
Doar treizeci de zile trecuser de cnd Tom plecase din
Bluff, dar prea o eternitate. Caii lui, movilele din gresie roie
profilate pe cerul albastru, lumina nvluitoare a soarelui i
vulturii zburnd ctre San Juan Era ca i cum totul prea
c i se ntmplase altcuiva. Era ciudat Se mutase la Bluff
cu Sarah, logodnica lui. Ea iubea caii i spaiile libere la fel
de mult ca i el, dar Bluff se dovedise un loc prea tcut
pentru ea, aa c, ntr-o zi, i ncrcase maina i plecase. El
tocmai luase un mprumut mare de la banc i-i instalase
cabinetul veterinar, motiv pentru care n-avea cum s plece.
Dup plecarea ei, el i dduse seama de faptul c, avnd de
ales ntre Bluff i femeie, alesese s rmn n Bluff. Asta se
ntmplase acum doi ani, iar Tom nu mai avusese vreo relaie
de atunci. Chiar i spusese c n-ar avea nevoie de una. i
spusese c viaa linitit, frumuseea inutului erau
suficiente pentru moment. Activitatea la cabinetul veterinar
fusese intens, munca istovitoare, rsplata aproape lips. Lui
i se prea mulumitoare, dar nu putuse niciodat s renune
la pasiunea pentru paleontologie, visul su din copilrie, s
vneze oasele marilor dinozauri, nchise n piatr. Poate c
tatl su avea dreptate, poate c era o ambiie peste care ar fi
trebuit s treac la doisprezece ani.
Se rsuci n hamac, cu braul pulsnd, ntorcndu-i
privirea spre Sally. Peretele despritor era ridicat pentru
ventilare, iar ea era ntins n hamac, citind una dintre
crile pe care le adusese Vernon, un roman numit Utopia.
Utopia. Asta crezuse i el c gsise n Bluff. Dar n realitate
nu fcuse dect s fug de ceva ca, de exemplu, de tatl
su.

Ei bine, nu mai fugea de el.


n fundal, l auzi pe Don Alfonso dndu-le ordine lui Chori
i lui Pingo. Curnd, mirosul de carne gtit pluti prin
colib. Se ntoarse iari spre Sally i o privi citind, dnd
paginile, nlturndu-i prul de pe frunte, oftnd, dnd alt
pagin. Era frumoas, chiar dac era o mic pacoste.
Sally ls cartea jos.
La ce te uii?
E bun cartea?
Excelent! i zmbi. Cum te simi?
Bine.
A fost o salvare n cel mai pur stil Indiana Jones.
Tom ridic din umeri.
Nu puteam s stau degeaba, n timp ce un arpe mi
mnca fratele. Nu prea voia s vorbeasc despre asta.
Povestete-mi despre logodnicul sta al tu, profesorul Clyve.
Ei bine Sally zmbi amintindu-i. M-am dus la Yale ca
s studiez cu el. E ndrumtorul meu pentru teza de
doctorat. Noi doar Ei bine, cine nu s-ar ndrgosti de
Julian? E strlucitor. N-o s uit niciodat prima ntlnire, la
cocktailul sptmnal al facultii. Credeam c va fi doar alt
tip de academician, dar ce mai. Arta ca Tom Cruise!
Mi s fie!
Desigur, nfiarea nu nseamn nimic pentru el. Ceea
ce conteaz pentru Julian e mintea, nu corpul.
neleg.
Tom nu se putu abine s nu-i priveasc trupul:
transforma n minciun preteniile de puritate intelectual
ale lui Julian. Julian era un brbat ca oricare altul, poate
mai puin cinstit dect cei mai muli.
i-a publicat recent cartea, Descifrarea limbii maya. E
un geniu, n adevratul sens al cuvntului.
Ai fixat data nunii?

Julian nu crede n nuni. O s mergem la un judector


de pace.
Dar prinii ti? N-o s fie dezamgii?
N-am prini.
Tom simi cum faa i se nroete.
mi pare ru!
S nu-i par, zise Sally. Tata a murit atunci cnd
aveam unsprezece ani, iar mama, acum zece ani. M-am
obinuit cu asta, n msura n care poi s te obinuieti cu
aa ceva.
Prin urmare, chiar te vei cstori cu individul sta?
Ea l privi i urm un scurt moment de tcere.
Ce vrea s nsemne asta?
Nimic. Schimb subiectul, Tom. Povestete-mi despre
tatl tu.
Era cowboy.
Mda, sigur, gndi Tom. Un cowboy bogat, care cretea cai
de curse, probabil.
Nu tiam c mai exist aa ceva, spuse el, politicos.
Ba da, doar c nu e ceea ce vezi n filme. Un cowboy
adevrat e un muncitor care se ntmpl s-i fac munca de
pe spinarea unui cal, unul care ctig mai puin dect
salariul minim, care a renunat la liceu, care are probleme cu
butura i care se rnete grav sau moare nainte s
mplineasc patruzeci de ani. Tata era supraveghetorul-ef al
unei ferme de vaci deinute de o corporaie, n sudul Arizonei.
A czut de pe o moar de vnt pe care ncerca s-o repare i
i-a rupt gtul. N-ar fi trebuit s i se cear s se suie acolo,
dar judectorul a ajuns la concluzia c era vina lui, pentru
c buse.
mi pare ru. N-am vrut s-mi bag nasul.
mi face bine s vorbesc despre asta. Cel puin, aa
spune psihanalistul meu.

Tom nu era sigur dac trebuia s ia asta ca pe o glum sau


nu, dar se hotr s nu rite. Probabil c majoritatea
persoanelor din New Haven mergeau la psihanalist.
A fi crezut c tatl tu era proprietarul fermei.
Credeai c sunt o feti bogat?
Tom se nroi.
Ei bine, am presupus ceva de genul sta. Pn la urm,
uite c vii de la Yale i clreti att de bine
Se gndi la Sarah. Avusese destul de-a face cu fetele
bogate, ct s-i ajung pentru tot restul vieii, i presupusese
c ea era nc una dintre ele.
Sally rse, dar era un rs amar.
A trebuit s lupt pentru fiecare lucruor pe care-l am.
Asta include i Yale.
Tom simi cum se nroete i mai ru. Se grbise cu
presupunerile. Ea nu era deloc precum Sarah.
n ciuda defectelor lui, tata era un printe minunat. M-a
nvat s clresc i s trag cu puca, s conduc, s mn i
s sacrific vitele. Dup ce a murit, mama s-a mutat la
Boston, unde avea o sor. Servea la mese, la Homarul Rou,
ca s m ntrein pe mine. Am mers la colegiul de stat
Framingham, pentru c era singurul la care am putut s
intru dup ce am primit o educaie mizerabil la un liceu de
stat. Mama a murit n timp ce eram la colegiu. Anevrism. A
fost ceva foarte brusc. Pentru mine, a fost sfritul lumii. Iar
atunci, n cele din urm, s-a ntmplat ceva bun. Aveam o
profesoar de antropologie care m-a ajutat s descopr c
nvatul era distractiv i c nu eram doar o blond proast.
A crezut n mine.
Ea dorea s devin doctor. Eram n stadiul pregtitor, dar
curnd am devenit interesat de biologie farmacologic, iar
de acolo am trecut la etnofarmacologie. M-am pus pe nvat
i am intrat la Universitatea Yale. Iar la Yale, l-am ntlnit pe

Julian. Nu voi uit niciodat cnd l-am vzut prima dat.


Venisem la acel cocktail al facultii, iar el sttea n mijlocul
camerei, spunnd o poveste. Julian spune nite istorii
minunate! M-am alturat mulimii i am ascultat. Vorbea
despre prima lui cltorie la Copn. Arta att de chipe.
Exact ca unul dintre exploratorii din vechime.
ntocmai, zise Tom. Sigur.
Dar copilria ta? ntreb Sally. Cum a fost?
A prefera s nu vorbesc despre ea.
Nu e cinstit, Tom!
Tom oft.
Am avut o copilrie plictisitoare.
M ndoiesc.
De unde s ncep? Ne-am nscut n puf, ca s zic aa. O
cas gigantic, piscin, buctar, grdinar, menajer
permanenta, grajduri, patru sute de hectare de pmnt. Tata
ne-a druit totul. Avea planuri mari pentru noi. Avea un raft
ntreg cu cri despre creterea copiilor, i le citise pe toate.
ncepe cu ateptri nalte, spunea fiecare dintre ele. Atunci
cnd eram bebelui, punea Bach i Mozart i ne umplea
camerele cu reproduceri dup vechii maetri. Cnd am
nvat s citim, a mpnzit casa cu etichete pentru fiecare
lucruor. Prima chestie pe care-o vedeam atunci cnd m
trezeam dimineaa era Periu de dini, Robinet, Oglind,
etichete urmrindu-m din fiecare col al camerei. La apte
ani, fiecare dintre noi a trebuit s aleag un instrument
muzical. Eu doream s cnt la baterie, dar tata a insistat pe
ceva clasic, aa c am studiat pianul. Grdini de ar, o
dat pe sptmn, cu domnioara Greer cea cu voce
strident. Vernon studia oboiul, iar Philip a trebuit s aleag
vioara. Duminica, n loc s mergem la biseric tata era ateu
convins , ne puneam la patru ace i ddeam un concert n
faa lui.

Of, Doamne!
Of, Doamne, bine zici! i cu sportul era la fel. Nu-l
practicam pentru distracie sau exerciiu, nelegi, ci ca s
excelm la el. Am fost trimii la cele mai bune coli private.
Fiecare minut al zilei era programat: lecii de clrie,
meditaii, antrenori particulari de sport, fotbal, tabere de
tenis, tabere de informatic, excursii de Crciun la schi n
Taos i Cortina dAmpezzo.
ngrozitor! Iar mama voastr, cum era?
Cele trei mame ale noastre! Suntem frai doar pe
jumtate. Tata a fost ghinionist n dragoste, ai putea spune.
A obinut custodia pentru toi trei?
Max obinea tot ceea ce dorea. N-au fost nite divoruri
linitite. Mamele noastre n-au fost o parte important n viaa
noastr, iar a mea a murit oricum cnd eram mic. Tata dorea
s ne creasc de unul singur. Nu voia niciun fel de amestec.
Urma s creeze trei genii care vor schimba lumea. A ncercat
s ne aleag carierele. Chiar i iubitele.
mi pare ru. Ce copilrie ngrozitoare!
Tom se foi n hamac, un pic enervat de comentariul ei.
N-a numi un Crciun petrecut n Cortina ngrozitor!
Am ctigat ceva din asta, n cele din urm. Eu am nvat s
iubesc caii. Philip s-a ndrgostit de pictura renascentist. Iar
Vernon ei bine, el s-a cam ndrgostit de hoinreal.
i v alegea iubitele?
Tom i dorea cu adevrat s nu fi menionat acest detaliu
aparte.
A ncercat.
i?
Tom i simi faa mbujorndu-se. Nu se putea abine.
Gndul la Sarah, perfecta, frumoasa, strlucitoarea,
talentata, bogata Sarah, l coplei.
Ea cine era? ntreb Sally.

Femeile preau s tie ntotdeauna.


Doar o fat cu care mi-a fcut tata cunotin. Fiica
unui prieten de-al lui. Ironia sorii, a fost singura dat cnd
doream cu adevrat s fac ceea ce voia tatl meu s fac. Am
ieit cu ea. Ne-am logodit.
Ce s-a ntmplat?
O privi mai ndeaproape. Prea mai mult dect curioas.
Se ntreba ce nsemna asta.
N-a mers. Nu adaug partea despre el, despre cum o
gsise culcndu-se cu un alt tip, chiar n patul lor. Sarah
obinea, de asemenea tot ceea ce dorea. Viaa e prea scurt,
spunea ea, iar eu vreau s experimentez tot ce se poate. S
fie ceva greit n asta? Nu-i putea refuza nimic.
Sally nc l privea curioas. Atunci, i scutur capul.
Tatl tu era, ntr-adevr, o figura. Ar fi putut s scrie o
carte despre cum s nu creti copii.
Tom simi cum ncepe s se enerveze. tia c n-ar trebui
s-o spun, dar nu se putu abine. Zise:
Tata l-ar fi iubit pe Julian.
Urm o linite brusc. O simea pe Sally fixndu-l.
Ce ai spus?
Tom continu, fr s vrea:
N-am vrut s spun dect c Julian e exact aa cum ar fi
vrut tata s fim noi. Stanford la aisprezece ani, profesor
renumit la Yale, un geniu n adevratul sens al cuvntului,
aa cum ai zis tu.
Nu voi nvrednici comentariul acesta cu un rspuns,
rosti ea, nepat, cu faa aprins de mnie, n timp ce-i lua
din nou cartea i ncepea s citeasc.

31
Philip era nlnuit de un copac, cu minile legate la spate.
Mutele negre umblau pe fiecare bucic de piele expus de
pe corp, cu miile, mncndu-i faa de viu. Nu putea s fac
nimic n timp ce i intrau n ochi, n nas, n canalul auditiv.
i scutura capul, ncerca s clipeasc i s le scuture, dar
toate eforturile euau. Ochii i erau aproape nchii din cauza
umflturilor. Hauser vorbea cu cineva, cu voce joas, la
telefonul prin satelit. Philip nu auzea cuvintele, dar cunotea
prea bine acel ton linitit, intimidant, al vocii. nchise ochii.
Nu-i mai psa. Tot ceea ce-i dorea acum era ca Hauser s-i
curme suferina ct de curnd cu un glon rapid n cap.
Lewis Skiba sttea la biroul su, cu scaunul ntors spre
fereastr, privind ctre sud, peste vrfurile zgrie-norilor din
Manhattan. Nu mai vorbise cu Hauser de patru zile. Cu cinci
zile n urm, Hauser i ceruse s se mai gndeasc. Apoi,
tcere. Fuseser cele mai rele cinci zile din viaa lui. Aciunile
sczuser la ase; SEC trimisese citaii i confiscase
laptopurile i unitile centrale de la sediul corporaiei lor.
Ticloii luaser pn i calculatorul lui. Nebunia vnzrilor
continuase, neabtut. The Wall Street Journal anunase
oficial de acum faptul c FDA urma s resping Phloxatane.
Standard & Poors nu mai aveau mult i transformau
obligaiunile Lampe n hrtii fr valoare, i pentru prima
dat apruser dezbateri publice despre Capitolul 1156.
n dimineaa aceea, fusese nevoit s-i spun soiei lui c,
56

Capitolul 11 al Titlului 11 din Codul Comercial al Statelor Unite este cel care
reglementeaz regulile reorganizrii n urma falimentului, (n.tr.)

date fiind mprejurrile, trebuiau s vnd casa de la Aspen


imediat. Era, pn la urm, cea de-a patra cas a lor, i o
foloseau doar timp de o sptmn pe an. Dar ea nu
nelesese. Plnsese i continuase aa, i sfrise prin a
dormi n camera de oaspei. O, Doamne, ce va urma? Ce se
va ntmpla dac vor fi nevoii s-i vnd casa n care
locuiau? Ce va face ea, dac vor trebui s-i retrag copiii de
la coala particular?
i, n tot acest timp, nu primise veti de la Hauser. Ce
naiba fcea? I se ntmplase ceva? Renunase? Skiba simi
sudoarea ieindu-i prin toi porii i invadndu-i fruntea.
Detesta faptul c soarta companiei sale i a lui n aceeai
msur era n minile unui astfel de om.
Telefonul cu dispozitiv sun, iar Skiba sri n sus, la
propriu. Era zece dimineaa. Hauser nu suna niciodat
dimineaa. Dar, cumva, tia c era el.
Da? rspunse, ncercnd s nu par c are rsuflarea
tiat.
Skiba?
Da, da.
Cum merge?
Bine.
Te-ai mai gndit?
Skiba nghii. Nodul acela era din nou acolo, cu o apsare
ca de plumb. Nu prea reuea s vorbeasc, i bloca gtul, i
fcuse deja plinul, dar nc o sorbitur n-ar strica. innd
telefonul, deschise biroul, turn un pahar. Nici mcar nu se
obosi s adauge ap.
Lewis, tiu c e greu. Dar a venit timpul. Vrei Codicele
sau nu? A putea s renun chiar acum, s m ntorc. Ce
zici?
Skiba nghii lichidul auriu i-i regsi vocea, dar aceasta
se auzi ca o oapt spart.

i-am spus de attea ori, asta n-are nicio legtur cu


mine. Eti la opt mii de kilometri deprtare. N-am niciun
control asupra ta. Faci ce vrei. Doar adu-mi Codicele.
N-am neles, din cauza bruiajului i cu toate astea
F doar ceea ce trebuie s faci! url Skiba. Nu m
amesteca n asta!
O, nu, nu, nu, nu, nuuuuuu! Nu. i-am explicat deja,
Skiba. Suntem amndoi implicai, partenere!
Mna lui Skiba strnse telefonul cu o for nimicitoare. Tot
trupul i tremura. I se pru c l-ar fi putut strnge de gt pe
Hauser, dac strngea suficient de tare.
Scap de ei sau nu? continu vocea pe un ton jucu.
Dac nu i lichidez i eu o s fiu cel care pune mna pe
Codice, o s vin frumuel napoi i-o s fac o plngere
mpotriva ta i tii ce, Lewis? Partida asta nu poi s-o
ctigi. i vor lua Codicele. Mi-ai spus c l vrei, fr
complicaii, fr procese.
Le voi plti drepturi de autor. Vor face milioane.
Nu vor negocia cu tine. Au alte planuri pentru Codice.
Nu i-am spus asta? Femeia aceea, Sally Colorado, are
planuri, planuri mari.
Ce planuri?
Skiba tremura din tot trupul.
Nu implic i compania Lampe, asta este tot ceea ce
trebuie s tii. Uite, Skiba, asta e problema cu voi, afaceritii.
Nu tii cum s luai deciziile grele.
Vorbeti despre viei omeneti!
tiu. Nu e uor nici pentru mine. Pune n balan binele
i rul. Civa oameni vor disprea ntr-o jungl
necunoscut. Asta, pe de-o parte. Pe de cealalt parte, ai
medicamente care vor salva viaa a milioane, douzeci de mii
de oameni care vor avea n continuare de lucru, acionari
care te vor iubi, n loc s strige dup sngele tu, iar tu vei fi

mndria Wall Streetului, pentru c ai salvat Lampe de pe


buza prpastiei!
nc o nghiitur.
Mai d-mi o zi, s m gndesc la asta.
Nu pot. Lucrurile au ajuns la limit. i aduci aminte de
ceea ce i-am spus, c trebuie s-i oprim nainte s ajung n
muni? Lewis, pentru linitea sufletului tu, nici mcar n-o
voi face eu. Sunt civa soldai din Honduras aici, renegai,
pe care i-aa abia pot s-i in n fru. Tipii tia sunt
nebuni, gata s fac orice. Lucrurile astea se ntmpl mereu
pe-aici. Hei, dac ar trebui s m ntorc din drum acum,
soldaii tia i-ar ucide oricum. Aa c, Lewis, ce s fac?
Scap de ei i-i aduc ie Codicele? Sau m ntorc i uit de
asta? Trebuie s nchid. Care e rspunsul tu?
F-o odat!
Se auzi un bzit electric.
Spune-o, Lewis. Spune ce vrei s fac!
F-o! Omoar-i, du-te naibii! Omoar toat familia
Broadbent!

32
La dou zile i jumtate dup atacul arpelui, n timp ce se
deplasau mpingnd cu prjina pe nc un canal care nu se
mai sfrea, Tom observ c mlatina se lumina, iar soarele
se ntrezrea printre copaci; i apoi, uimitor de repede, cele
dou pirogi ieir din mlatina Meambar. Era ca i cum ar fi
intrat ntr-o lume nou. Se aflau la marginea unui lac uria,

cu apa neagr precum cerneala. Soarele dup-amiezii trzii


ieea printre nori, iar Tom simi un val de uurare, vznduse n sfrit ntr-un spaiu deschis, eliberat din nchisoarea
verde a mlatinii. O briz proaspt alung mutele. Tom
zrea dealuri albastre pe malul cellalt, iar n spatele lor, un
lan de muni ridicndu-se dintre nori.
Don Alfonso se duse la pror i-i ntinse braele, cu
coceanul de porumb strns n pumnul ridat, artnd ca o
sperietoare de ciori.
Laguna Negra! strig el. Am traversat mlatina
Meambar! Eu, Don Alfonso Boswas, v-am cluzit bine i cu
cinste!
Chori i Pingo coborr motoarele brcilor i le pornir.
Brcile ncepur s se deplaseze ctre cellalt capt al
lacului. Tom se odihnea pe mormanul de provizii i se bucura
de curentul de aer, n timp ce maimuoiul lui, trengarul
Pros, i ieise din buzunar i-i sttea pe cretetul capului,
cu ochii nchii, plescind i flecrind mulumit pe limba lui.
Tom aproape c uitase cum era s simi adierea vntului pe
piele.
i aternur tabra pe o plaj nisipoas, pe malul lacului.
Chori i Pingo se duser s vneze i se ntoarser, o or mai
trziu, cu o cprioar eviscerat i porionat, cu hlcile
nsngerate nfurate n frunze de palmier.
Grozav! strig Don Alfonso. Tomas, vom mnca friptur
de cprioar n seara asta i vom afuma restul pentru
cltoria prin inut.
Don Alfonso prji bucile de pe spinare pe foc, n timp ce
Pingo i Chori construiau o afumtoare deasupra unui al
doilea foc, n apropiere. Tom i privi cu interes cum tiau cu
pricepere fii lungi de carne, cu macetele, punndu-le apoi
n afumtoare, dup care ngrmdir lemn ud peste foc,
fcnd s ias nori mirositori de fum.

Friptura fu gata curnd, iar Don Alfonso i servi. n timp ce


mncau, Tom lans ntrebarea pe care voia de mult s-o pun.
Don Alfonso, unde mergem de-aici?
Don Alfonso arunc un os n ntunericul din spatele lui.
Cinci ruri se vars n Laguna Negra. Trebuie s aflm
pe ce ru a urcat tatl tu.
De unde izvorsc?
i au izvoarele n irurile de muni interiori. Cteva
curg din Cordillera Entre Rios, cteva din Sierra Patuca, iar
altele curg din Sierra de las Neblinas. Macaturi este cel mai
lung ru i izvorte din Sierra Azul, care se afl la jumtatea
drumului ctre Oceanul Pacific.
Sunt navigabile?
Se spune c unele poriuni, mai joase, ar fi.
Se spune? ntreb Tom. N-ai fost pe ele?
Nimeni din poporul meu n-a ajuns pe ele. inutul de
acolo e foarte periculos.
Cum aa? ntreb Sally.
Animalelor nu le e fric de oameni. Sunt cutremure,
vulcani i spirite rele. E un ora al demonilor, din care nu s-a
mai ntors nimeni.
Un ora al demonilor? ntreba Vernon, brusc interesat.
Da. La Ciudad Blanca. Oraul Alb.
Ce fel de ora e?
A fost cldit de zei, cu mult timp n urm, dar acum
zace n ruine.
Vernon roase un os, apoi l arunc n foc. Pe un ton
obinuit, spuse:
Acolo se gsete rspunsul.
Rspunsul la ce?
La ntrebarea: Unde s-a dus tata?
Tom l privi.
E prea vag. De unde tii?

Nu tiu. Dar e exact genul de loc n care s-ar duce tata.


I-ar plcea o poveste ca asta. Ar verifica-o, ca s fie sigur. Iar
povetile de felul sta sunt adesea bazate pe realitate. Pun
rmag c a gsit un ora pierdut acolo, vreo ruin uria i
veche.
Dar n-ar trebui s existe ruine n munii ia.
Cine spune? Vernon trase o alt bucat fript de pe
frunzele de palmier i ncepu s nfulece din ea.
Tom i aminti de Derek Dunn, Fa-foarte-roie, i de
afirmaiile lui glumee despre anaconda care nu mnnc
oameni. Se ntoarse spre Don Alfonso.
Oraul Alb e cunoscut?
Don Alfonso cltin ncet din cap, cu faa strns ntr-o
masc de riduri.
Se vorbete despre el.
Unde e?
Don Alfonso i legn capul.
N-are un loc fix, ci se mut pe cele mai nalte piscuri din
Sierra Azul, mereu nestatornic i ascund n ceurile
muntelui.
Prin urmare, e un mit.
Tom i ntoarse privirea spre Vernon.
O, nu, Tomas, e adevrat! Se spune c nu se poate
ajunge la el dect trecnd peste o rp fr fund. Cei care
alunec i cad, mor de fric, iar trupurile lor continu s
cad, pn cnd se transform n oase, iar oasele se
rostogolesc pn cnd se rup. n cele din urm, nu mai
rmne nimic, dect un pumn de praf de oase, care va
ajunge n ntuneric pentru eternitate.
Don Alfonso arunc o bucat de lemn n foc. Tom o privi n
timp ce fumega i lua foc, cu flcrile nghiindu-i marginile.
Oraul Alb.
Nu mai exist orae pierdute n zilele noastre i n epoca

asta, afirm Tom.


Aici greeti, l contrazise Sally. Exist zeci, poate chiar
sute, n locuri precum Cambodgia, Birmania, deertul Gobi
i, mai ales, aici, n America Central. Precum situl Q.
Situl Q?
Situl Q a tot fost prdat timp de treizeci de ani, spre
disperarea arheologilor. Ei tiu c trebuie s fie un mare ora
maya, probabil aflat pe undeva, prin cmpiile Guatemalei,
dar nu pot s-l gseasc. ntre timp, tlharii l distrug piatr
cu piatr i-l vnd pe piaa neagr.
Tata sttea prin baruri, spuse Vernon, fcndu-le cinste
indienilor, cherestegiilor i cuttorilor de aur, ascultnd
snoavele despre mine i orae disprute. nvase puin chiar
i limba indienilor. i aduci aminte, Tom, cum obinuia s
vorbeasc aceast limb la dineuri?
Mereu am crezut c inventa.
Uite, zise Vernon, gndete-te un moment. Tata n-ar
construi o imitaie de mormnt, ca s se ngroape n el. Pur
i simplu, ar refolosi unul dintre mormintele pe care le-a
jefuit cu mult timp n urm.
Nimeni nu zise nimic pentru o clip, apoi Tom spuse:
Vernon, e genial!
i i-a luat pe localnici ca s-l ajute.
Focul trosni. Urm o tcere de moarte.
Dar tata n-a pomenit nimic despre vreun Ora Alb,
spuse Tom.
Vernon zmbi.
Exact. tii de ce nu a vorbit niciodat despre el? Pentru
c acolo a fcut marea lui descoperire, cea cu care a nceput.
A venit aici lefter i a plecat cu o barc plin de comori, dup
care i-a nceput afacerea cu galeria.
Are sens.
La naiba, sigur c are sens! Pun pariu pe orice c acolo

s-a dus ca s fie nmormntat! E un plan perfect. Pot fi


nenumrate morminte deja construite n acest aa-zis Ora
Alb. Tata tia unde sunt, pentru c le-a jefuit chiar el. Tot
ceea ce avea de fcut era s se ntoarc i s se instaleze ntrunul dintre ele, cu ajutorul localnicilor. Acest Ora Alb e real,
Tom!
Eu, una, sunt convins, l susinu Sally.
i tiu i cum i-a convins tata pe indieni s-l ajute,
spuse Vernon, cu un zmbet crescnd.
Cum?
i aduci aminte de chitanele pe care poliistul din
Santa Fe le-a gsit n casa tatei, pentru toate obiectele alea
pentru buctrie, de calitate, franuzeti i germane, pe care
tata le comandase chiar nainte s plece? n felul sta i-a
pltit, cu vase de gtit.
Don Alfonso i drese glasul, tare i cu ostentaie. Dup ce
fu sigur c le captase atenia, spuse:
Toat discuia asta e prosteasc.
De ce?
Pentru c nimeni nu poate s mearg n Oraul Alb.
Tatl vostru n-ar fi putut s-l gseasc niciodat. Chiar dac
l-a gsit, acolo locuiesc demoni care l-ar fi ucis i i-ar fi furat
sufletul. Sunt vnturi care l-ar fi ntors din drum, sunt ceuri
care nal ochii i amgesc mintea, exist un izvor de ap
care te face s uii. i scutur capul cu putere. Nu, e
imposibil.
Pe ce ru o iei ca s ajungi acolo?
Don Alfonso se ncrunt. Ochii lui mari, n dosul lentilelor
murdare ale ochelarilor, artau foarte nefericii.
De ce vrei s tii un lucru att de nefolositor? Eu v
spun c e imposibil.
Nu e imposibil, i acolo ne ducem.
Don Alfonso petrecu un minut ntreg privindu-l pe Tom.

Apoi, oft i zise:


Rul Macaturi te va duce o parte din drum, dar nu poi
merge mai departe de cascade. Sierra Azul e la multe zile
dup cascade, n spatele munilor, al vilor i al mai multor
muni. E o cltorie imposibil. Tatl vostru n-ar fi reuit.
Don Alfonso, nu-l cunoti pe tatl nostru.
Don Alfonso i umplu pipa, preocupat, cu privirea
ndreptat asupra focului. Transpira. Mna lui, innd pipa,
tremura.
Mine, zise Tom, mergem n sus pe Macaturi i ne
ndreptm ctre Sierra Azul.
Don Alfonso sttea cu privirea ndreptat asupra focului.
Vii cu noi, Don Alfonso?
E soarta mea s vin cu voi, Tomas, rosti el ncet.
Desigur, vom muri cu toii nainte s ajungem la Sierra Azul.
Eu sunt btrn i sunt gata s mor i s-l ntlnesc pe
Sfntul Petru. Dar va fi trist pentru mine s v vd pe toi
murind, pe Chori i Pingo, pe Vernon i pe curandera, o
femeie att de drgu pe care o ateapt muli ani de fcut
dragoste. i va fi foarte trist pentru mine s te vd murind pe
tine, Tomas, pentru c tu eti acum prietenul meu.

33
Tom nu putea s doarm, pentru c se gndea la Oraul

Alb. Vernon avea dreptate. Totul se potrivea perfect. Era att


de evident, nct Tom se ntreba cum de nu-i dduse seama
mai devreme.
n timp ce se rsucea de pe o parte pe alta, trengarul
scheun nervos, iar n cele din urm se cr pe stlpul
hamacului i adormi pe un cprior de deasupra capului lui
Tom. La patru dimineaa, Tom renun. Se ridic din hamac,
fcu un foc n vatr i puse un vas la fiert. trengarul cobor,
nc suprat, se vr n buzunarul lui i-i ridic micuul
cap, ca s fie scrpinat sub brbie. Don Alfonso apru destul
de curnd, aezndu-se i acceptnd o can de cafea.
Statur n ntunericul junglei mult timp, fr s vorbeasc.
M ntrebam ceva, ncepu Tom. Atunci cnd am plecat
din Pito Solo, ai vorbit ca i cum n-aveai s te mai ntorci
vreodat. De ce?
Don Alfonso i sorbi cafeaua, ochelarii lui reflectnd
lumina dogoritoare a focului.
Tomasito, atunci cnd va veni timpul, vei afla rspunsul
la aceast ntrebare i la multe altele.
De ce-ai venit cu noi n cltoria asta?
Aa a fost prezis.
Nu e un motiv ntemeiat.
Don Alfonso i rsuci faa ctre Tom.
Destinul nu e un motiv. E o explicaie. N-o s mai
vorbim despre asta.
Macaturi era cel mai larg dintre cele cinci ruri care se
vrsau n Laguna Negra. Era un ru pe care se naviga mai
uor dect pe Patuca, adnc i curat, fr bancuri de nisip
sau cioturi ascunse. n timp ce se deplasau n susul rului,
soarele rsri peste dealurile ndeprtate, poleindu-le cu un
auriu verzui. Don Alfonso i ocupase tronul obinuit, n
vrful grmezii de provizii, dar starea lui sufleteasc se

schimbase. Nu mai fcea reflecii filosofice despre via, nu


mai vorbea despre sex, nu se mai plngea de fiii lui cei
nerecunosctori, nici nu mai numea psrile i animalele.
Sttea doar i fuma uitndu-se nainte, cu o privire suprat.
Cele dou brci continuar s pluteasc n amonte, n
tcere, vreo cteva ore. n timp ce coteau, un copac mare,
ntins de-a curmeziul rului, le sttea n drum. Czuse de
curnd, iar frunzele i erau nc verzi.
Tare ciudat, murmur Don Alfonso.
l strig pe Chori i ncetinir, ca s-i permit lui Pingo,
aflat n spatele lor, s-i prind din urm i s-i depeasc.
Vernon sttea la mijlocul brcii, ntins pe margine,
rsfndu-se la soare. Le fcu un semn cu mna n clipa n
care trecur.
Pingo ndrepta piroga spre cellalt mai al rului, unde
copacul dobort se subia, fiind mai uor de trecut.
Dintr-odat, Don Alfonso se ntinse dup crm i-o
mpinse spre dreapta pn la capt. Piroga lor se rsuci i se
ridic, aproape rsturnndu-se.
Lsai-v jos! strig el. Jos!
n aceeai clip, o rafal de arme automate rsun din
pdure.
Tom se arunc peste Sally i o trnti pe fundul brcii, n
timp ce un ir de gloane muc din lemnul pirogii,
acoperindu-i cu achii. Auzea gloanele lovind apa n jurul lor
i strigtele atacatorilor. i rsuci capul i-l vzu pe Don
Alfonso ghemuindu-se la crm, cu o mn pe mnerul
motorului, cluzindu-i ctre adpostul unui mal nalt.
Un ipt nepmntesc se nl din barca din spatele lor.
Cineva fusese lovit.
Tom era ntins peste Sally. Nu vedea nimic, dect coama ei
de pr blond i cadrul zgriat al lemnului. Strigtele
continuau s se aud din cealalt barc: o vicreal

neomeneasc, de groaz i durere. Tom se gndi: E Vernon.


Vernon a fost mpucat. Focul continu, dar acum gloanele
preau s treac pe deasupra capetelor lor. Barca zgrie
fundul de dou ori, elicea frecndu-se de pietrele rului.
Focul i ipetele se oprir n acelai timp. Ajunseser la
adpostul malului.
Don Alfonso se lupt s se ridice, ns privi napoi. Tom l
auzea strignd n limba tawahka, fr s primeasc vreun
rspuns.
Tom se nl grijuliu, ridicnd-o i pe Sally. Erau pete de
snge pe obrazul ei, acolo unde o tiaser achiile lemnului.
Eti bine?
Ea fcu un semn de ncuviinare din cap, pe mutete.
Barca lor mergea acum de-a lungul unui mal nalt
bolovnos cu tufiuri mari i dese, aproape czute peste
margine. Se ridic n picioare i se ntoarse spre piroga din
spate, strigndu-i fratele.
Vernon! Vernon! Eti rnit? Tom zrea o mn
nsngerat strngnd mnerul pirogii din spate. Vernon!
strig Tom.
Vernon se ridic, tremurnd, de pe fundul brcii. Arta
nucit.
Vernon! Doamne, eti bine?
Pingo e rnit.
Ct de ru?
Foarte ru.
Tuea unui motor de barc rsun mai sus pe ru, apoi un
al doilea. Tom auzea mpucturi ndeprtate.
Don Alfonso ndrept piroga ct mai aproape de mal.
Vernon preluase crma brcii n care se afla i venea dup el.
Nu putem s-i depim, zise Tom.
Sally se rsuci spre Chori.
D-mi arma ta.

Chori o privi fr s neleag.


Fr s mai atepte, Sally apuc arma, verific s vad
dac era ncrcat, trase cocoul napoi i se ghemui la
crm.
Nu poi s-i opreti cu aia, strig Tom. Ei au arme
automate.
Dar sunt sigur c pot s-i ncetinesc.
Tom vedea cele dou brci venind de dup cotul rului,
soldaii ochind cu armele.
Jos!
Tom auzi un singur foc din arma lui Sally, tocmai n clipa
n care o rafal de gloane sfie vegetaia de deasupra lor,
provocnd o ploaie de frunze. Sally czu lng Tom.
Don Alfonso crmea barca aproape de mal, elicea lovind
pietrele i gemnd n timp ce ieea din ap. Mai multe
gloane uierar deasupra lor i se auzi un clinchet metalic
atunci cnd unul dintre proiectile lovi motorul. Motorul se
nec i urm un zgomot sec cnd lu foc, barca ntorcnduse pe o parte n curentul lene. Focul se ntindea cu o vitez
incredibil, flcrile cuprinznd tuburile de benzin din
cauciuc, care se topeau. Prora brcii lui Pingo i Vernon se
ciocni de cadrul lor, n spate, nghesuindu-se, n timp ce
gazul arznd se ntindea rapid pe fundul brcii, prelingnduse pe rezervoarele de combustibil.
Afar! strig Tom. Explodeaz! Luai tot ceea ce putei!
Se aruncar peste margini, n apele puin adnci de lng
mai. Vernon i Chori l luar pe Pingo i-l duser sus pe
pmnt. O alt rafal de focuri de arm lovi malul lng ei,
aruncnd nisip i pietricele n jur, dar mpuctura lui Sally
i fcuse pe soldai s devin precaui, aa c pstrar
distana. Fugarii urcar malul de pmnt i se adpostir
sub o mas de vegetaie suspendat, oprindu-se pentru a-i
trage rsuflarea.

Trebuie s mergem mai departe, strig Tom.


Ajungnd n vrful malului, Tom privi n urm doar o dat,
i vzu pirogile lor plutind n curent, n flcri. Urm o
explozie nbuit, atunci cnd rezervorul de combustibil al
uneia din brci sri n aer, aruncnd o minge de flcri spre
cer. n spate, brcile cu soldai se apropiau, cu pruden, de
rm. Sally, nc ducnd arma lui Chori, se ls n genunchi
i trase pentru cea de-a doua oar prin perdeaua de
vegetaie.
Se retraser mai adnc n jungl, ducndu-l pe Pingo cu
rndul, croindu-i drum prin vegetaia deas. n spate, Tom
auzea mai multe strigte, urmate de unele ipete izolate prin
pdure i de scrnetul celui de-al doilea rezervor explodnd.
Cum era de ateptat, brbaii acostaser i acum i urmreau
fr tragere de inim. Dar, cu ct naintau mai adnc n
pdure, cu att focurile de arm deveneau i mai sporadice,
pn cnd sunetele disprur de tot.
Se oprir ntr-un lumini mic, cu iarb. Tom i Vernon l
lsar pe Pingo jos, iar Tom se aplec asupra lui, cutndu-i
disperat pulsul. Nu-l simea. Gsi rana. Era ngrozitoare. Un
glon l lovise pe Pingo n spate, ntre omoplai, dup care-i
ieise prin piept, lsnd o gaur cscat larg de
cincisprezece centimetri. Trecuse direct prin inim. Era
uimitor c trise chiar i cteva secunde, dup o ran ca
aceea.
Tom privi spre Chori. Brbatul avea pe chip o expresie
ngheat.
mi pare ru
Don Alfonso spuse:
Nu e timp pentru preri de ru. Trebuie s mergem!
i lsm cadavrul aici?
Chori o s stea cu el.
Dar soldaii o s vin, cu siguran

Don Alfonso l ntrerupse:


Da. Iar Chori va face ceea ce trebuie s fac. Se ntoarse
ctre Sally. Tu pstreaz-i arma i muniia. Nu-l vom mai
vedea pe Chori. S mergem!
Nu putem s-l lsm aici! protest Tom.
Don Alfonso l apuc pe Tom de umeri. Minile i erau
surprinztor de puternice, ca nite cleti din oel. Vorbi ncet,
dar cu intensitate.
Chori are nite treburi de dus la capt cu ucigaii
fratelui su.
Fr arm? ntreb Sally, n timp ce Chori i scotea din
sacul lui din piele o cutie ferfeniit de muniie i i-o
ntindea.
Sgeile nu fac zgomot i sunt mai eficiente n jungl. Va
ucide destui, ca s moar cu onoare. Acesta este felul nostru
de-a fi. Nu v amestecai.
Fr s mai priveasc n urm, Don Alfonso se ntoarse,
spintec un perete de vegetaie cu maceta i se avnt prin
deschiztur. Ei l urmar, luptndu-se s in pasul cu
btrnul, care nainta cu vitez, n tcere, ca un liliac. Tom
n-avea idee ncotro se ndreptau. Merser ore ntregi n susul
i n josul vlcelelor, traversnd praie iui, uneori croindu-i
drumul prin straturi dese de bambus sau de ferigi. Furnici
neptoare cdeau pe ei i le intrau pe sub cmi, iar de
mai multe ori Don Alfonso strpunse erpi mici cu maceta
i-i arunc ntr-o parte. Plouase un pic i erau uzi pn la
piele. Soarele apru, iar din hainele lor ieeau aburi. Nori de
insecte i urmau, mucndu-i cu rutate. Nimeni nu vorbea.
Nimeni nu putea s vorbeasc. Tot ceea ce puteau s fac era
s in pasul.
Cteva ore mai trziu, atunci cnd lumina ncepu s
pleasc peste vrfurile copacilor, Don Alfonso se opri. Fr
un cuvnt, se aez pe un copac dobort, i scoase pipa i o

aprinse. Tom privi chibritul plpind i se ntreb cte mai


aveau. Pierduser aproape totul n urma incendierii brcilor.
i acum? ntreb Vernon.
Facem tabra, spuse Don Alfonso. Art cu maceta.
Facei un foc. Acolo.
Vernon se puse pe treab, iar Tom l ajut.
Don Alfonso i ndrept maceta ctre Sally.
Tu: du-te la vntoare. Poate c eti femeie, dar tragi ca
un brbat i ai curajul unui brbat.
Tom o privi pe Sally. Avea faa murdar, prul lung rvit,
arma atrnat pe umr. Vedea pe chipul ei tot ceea ce simea
el: ocul i surpriza atacului, oroare n urma morii lui Pingo,
groaz pricinuit de pierderea tuturor proviziilor, hotrrea
de a supravieui. Ea ncuviin cu un semn din cap i
dispru n pdure.
Don Alfonso i ntoarse privirea spre Tom.
Noi doi vom construi o colib.
Un ceas mai trziu, se lsase noaptea. Stteau n jurul
focului, mncnd resturile tocniei fcute dintr-un roztor
mare, pe care-l mpucase Sally. O colib mic din stuf se
ridica alturi, iar Don Alfonso sttea n faa unei grmezi de
frunze de palmier, pe care le jupuia i le mpletea, fcnd
hamacuri. Fusese tcut, cu excepia comenzilor precise.
Cine erau soldaii ia? l ntreb Tom pe Don Alfonso.
Don Alfonso i fcu de lucra cu hamacurile.
ia erau soldaii care au venit pe ru cu cellalt frate al
tu, Philip.
Philip n-ar permite niciodat un atac asupra noastr,
spuse Vernon.
Nu, ncuviin Tom.
Simi cum i se strnge inima. Probabil c fusese o revolt
n snul expediiei lui Philip sau se ntmplase altceva.

Oricum, Philip putea s fie n mare pericol dac nu cumva


era deja mort. De aceea, inamicul necunoscut trebuia s fie
Hauser. El era cel care-i ucisese pe cei doi poliiti din Santa
Fe, aranjase capturarea lor n Bras i se afla n spatele
acestui ultim atac.
ntrebarea este, zise Sally, dac mergem mai departe
sau ne ntoarcem.
Tom cltin din cap.
Ar fi curat sinucidere s continum, fu de prere
Vernon. N-avem nimic: nici mncare, nici haine, nici corturi
sau saci de dormit.
Philip e n faa noastr, zise Tom. i are probleme. E
destul de clar c Hauser e responsabil de uciderea celor doi
poliiti din Santa Fe.
Se ls tcerea.
Poate c-ar trebui s ne ntoarcem, s ne aprovizionm
cum trebuie i s venim napoi. Nu vom putea s-l ajutm
aa, Tom.
Tom privi spre Don Alfonso, care mpletea cu pricepere.
Simi, dup expresia studiat neutr de pe chipul btrnului,
c era de alt prere. Mereu arta aa, atunci cnd era gata
s contrazic pe cineva.
Don Alfonso?
Da?
Ce prere ai?
Don Alfonso ls hamacul jos i-i frec minile. l privi pe
Tom n ochi.
N-am o prere. Am, n schimb, o convingere.
i anume?
n spatele nostru este o mlatin plin de primejdii, n
care apa scade n fiecare zi. N-avem pirog. Ne-ar trebui o
sptmn, cel puin, ca s facem alta. Dar nu putem s
stm ntr-un loc timp de o sptmn, pentru c soldaii ne

vor gsi, iar construirea unei pirogi creeaz nori de fum, i


sta ar fi ca un semnal pe care l-ar vedea cu toii. De aceea,
trebuie s continum s mergem, pe jos, prin jungl, ctre
Sierra Azul. S ne ntoarcem nseamn s murim. Aceasta
este convingerea mea.

34
Marcus Hauser sttea pe un butean, lng foc, cu un
Churchill n gur, dezasamblnd o arm automat Steyr
AUG. Arma n-avea nevoie de asta, dar pentru Hauser era un
exerciiu fizic repetitiv care devenise aproape o form de
meditaie. Puca era fcut n mare parte dintr-un plastic
bine finisat, care-i plcea lui Hauser. Trase piedica, apuc
eava i, cu degetul mare de la mna stng, aps sigurana
n jos. Dup aceea, roti eava n sensul acelor de ceasornic i
o scoase. Aceasta iei foarte uor.
Din timp n timp, privea spre pdure, unde era legat Philip,
dar nu se auzea niciun sunet. Auzise un jaguar mrind mai
devreme, n cursul zilei, un mrit de frustrare i de foame,
i nu voia ca prizonierul lui s fie mncat, cel puin nu
nainte s-i dea seama unde se dusese btrnul Max.
ngrmdi mai multe lemne pe foc, ca s alunge ntunericul
i jaguarul care pndea. n dreapta lui, rul Macaturi trecea
pe lng tabr, scond un plescit i un bolborosit moale,
n timp ce se nvolbura i curgea. Era o noapte frumoas, cu
cerul catifelat mpnzit de stele, care se reflectau ca nite
lumini vagi, jucue, pe suprafaa rului. Era aproape dou

dimineaa, dar Hauser era unul dintre acei norocoi care au


nevoie doar de patru ore de somn pe noapte.
Mai arunc un butean pe foc, pentru mai mult lumin,
apoi fcu s alunece sigurana ncrctorului. Mna lui
mngie delicat piesele netede din plastic i metal, una cald,
cealalt rece, i savur mirosul uleiului de arm i clinchetul
prilor bine finisate, n timp ce le desprindea. Alte cteva
micri ndelung exersate, i arma sttea n faa lui,
dezmembrat n cele ase pri de baz. O lu pe fiecare,
cercetnd-o, curnd-o, trecndu-i minile peste ea, apoi
ncepu s le asambleze la loc. Lucra ncet, aproape ca n vis;
nu era niciun zor, nu se afla ntr-o tabr militar.
Auzi un sunet slab: geamtul brcilor care se ntorceau. Se
opri, ascultnd cu atenie. Operaiunea se ncheiase, iar
oamenii se ntorceau exact la timp. Hauser era ncntat. Nici
mcar un grup de soldai incompeteni din Honduras n-ar fi
putut s compromit o operaiune att de uoar.
Sau ar fi putut? Vzu piroga aprnd din valurile
ntunecate ale rului, dar cu trei soldai n loc de cinci, n ea.
Barca acost lng bolovanul uria care servea drept doc. Doi
brbai srir afar, siluete luminate de foc micndu-se n
ntuneric, apoi l ajutar pe un al treilea s ias. Acesta avea
mersul rigid i Hauser auzi un geamt de durere. Trei
oameni, iar el trimisese cinci.
Potrivi patul putii, mpinse percutorul napoi i mont
clichetul n stnga, lucrnd pe pipite, cu ochii fixai pe
siluetele care naintau spre foc. Oamenii se apropiau
nencreztori, nervoi, unul dintre soldai susinndu-i
camaradul rnit. O sgeat lung de vreo nouzeci de
centimetri i trecuse prin coaps, captul cu pene fiind nfipt
n spate, iar vrful metalic ghimpat strpungndu-l prin fa.
Cracul pantalonului fusese sfiat i era eapn din cauza
sngelui uscat.

Oamenii se oprir, fr s spun nimic, privind mai mult


n pmnt, trindu-i picioarele, ruinai. Hauser atept.
Enormitatea greelii sale s cread c aceti oameni vor
executa cea mai simpl operaiune era acum evident. Se
ntoarse la reasamblarea armei, rotind eava la loc, apoi
repoziionnd ncrctorul, mpingndu-l n loca cu un
clinchet. Dup asta atept, cu arma ntins peste genunchi,
foarte calm.
Tcerea era chinuitoare. Unul dintre brbai trebuia s
vorbeasc.
Jefe57 ncepu locotenentul.
El atepta scuzele.
I-am omort pe doi dintre ei, jefe, i le-am ars brcile i
proviziile. Cadavrele lor sunt n canoe.
Hauser ntreb, dup o pauz:
Pe care dintre ei?
Urm o ezitare nervoas.
Pe cei doi indieni tawahka.
Hauser rmase tcut. Misiunea era un dezastru.
Btrnul care era cu ei a vzut capcana nainte s
putem s deschidem focul, continu teniente. S-au ntors.
I-am urmrit n josul curentului, dar au reuit s acosteze i
s scape n jungl. Le-am incendiat brcile i proviziile. Apoi,
n timp ce-i urmream prin jungl, am fost atacai de unul
dintre tawahka. Avea un arc i sgei, cu att mai ru pentru
noi. nainte s-l localizm a reuit s omoare doi dintre noi i
s-l rneasc pe al treilea, dar dup asta l-am ucis. tii cum
sunt indienii tia din jungl, jefe, neauzii ca jaguarii
Vocea i se curm n mod jalnic. Se foi nervos, iar brbatul
cu sgeata n coaps ls s-i scape un geamt.
Aa c vezi, jefe, i-am omort pe doi dintre ei i i-am
alungat pe ceilali n jungl fr provizii, fr mncare, fr
57

efule - n limba spaniol, n original

nimic, unde vor muri sigur


Hauser se ridic.
Scuz-m, teniente, dar omul acesta are nevoie de
ngrijiri imediate.
S, seor.
Cu arma ntr-o mn, Hauser se ridic i-i petrecu braul
liber n jurul brbatului rnit, lundu-l de lng soldatul
care-l susinuse. Se aplec i-i spuse, cu blndee:
Vino cu mine. Las-m s am grij de tine.
Teniente atept lng foc, cu o fa lung.
Hauser l sprijini pe om i-l conduse departe de foc. Omul
gemu, chioptnd. Pielea i era fierbinte i uscat; avea
febr.
ncet, spuse Hauser. Te ducem aici i te vindecm.
l conduse pe brbat cam la cincisprezece metri de focul de
tabr, n ntuneric, i-l aez pe un butean. Omul se
mpletici, gemu, dar cu ajutorul lui Hauser reui s stea pe
trunchiul copacului. Hauser lu maceta brbatului.
Senor, nainte s tiai sgeata, dai-mi whisky. Omul
scncea, ngrozit de durere.
Nu dureaz dect o secund. l btu uor cu palma pe
umr. Te vindecm imediat. i promit, operaia va fi absolut
nedureroas.
Nu, seor, v rog, whisky mai nti
Hauser se aplec peste sgeat, cu maceta pregtit. Omul
se ncorda, strngnd din dini, uitndu-se cu groaz la
macet i neobservnd nimic altceva. ntre timp, Hauser
ridicase gura armei Steyr AUG la mai puin de doi centimetri
de ceafa brbatului. Puse arma pe foc automat, apoi trase o
rafal scurt. Proiectilele l lovir pe om oblic, fora lor
aruncndu-l de pe butean, n spatele cruia ateriz, ntins
cu faa n jos, nemicat. Dup aceea, nu se mai auzi nimic.
Hauser se ntoarse n tabr, i spl minile i se aez

la locul lui, lng foc. Ridic trabucul Churchill pe jumtate


fumat i-l aprinse din nou cu o rmuric arznd. Cei doi
soldai nu-l priveau, dar ceilali, auzind zgomotul, ieiser
din corturi. Aveau cu ei armele i se uitau n jur, dezorientai
i alarmai.
Nu e nimic, spuse Hauser, fcndu-le semn cu mna s
plece. Omul avea nevoie de o operaie. A fost rapid,
nedureroas i reuit.
Hauser scoase trabucul din gur, trase o duc din plosca
de la bru, apoi reintroduse captul umed al trabucului ntre
buze, inspirnd fumul. Se simea doar parial remprosptat.
Nu era prima dat cnd fcuse greeala s le ncredineze o
sarcin simpl acestor soldai din Honduras, doar ca s-o
vad eund. Din nefericire, el era doar unul singur i nu
putea s fac totul. Mereu avea aceeai problem, mereu.
Hauser se rsuci i-i zmbi lui teniente.
Sunt un chirurg foarte bun, teniente, dac vei avea
vreodat nevoie.

35
i petrecur urmtoarea zi n tabr. Don Alfonso ridicase
o movil uria de frunze de palmier i sttuse cu picioarele
ncruciate lng ele, mai toat ziua, tindu-le n fii
fibroase i mpletind rucsacuri din frunze de palmier i mai
multe hamacuri. Sally vn i se ntoarse cu o antilop mic,
pe care Tom o cur i o afum. Vernon adun fructe i
rdcini de manioc. Pn la sfritul zilei, aveau o mic
provizie de mncare pentru cltorie.

Trecur n revist proviziile. Printre ele, se gseau mai


multe cutii de chibrituri rezistente la ap, o cutie de muniie
cu treizeci de gloane, rucsacul lui Tom, care coninea o
maina de gtit Svea minuscul, cu un set de vase i tigi din
aluminiu, dou sticle cu gaz, un tub cu insecticid. Vernon
scpase cu un binoclu n jurul gtului. Don Alfonso avea un
buzunar plin de bomboane, trei pipe, dou pachete de tutun
de pip, o bucat mic de gresie i o rol de fir de pescuit, cu
crlige, toate ngrmdite n sacul lui unsuros din piele, pe
care-l nfcase din piroga incendiat. Cu toii aveau macete,
pe care le purtaser la curea n timpul atacului.
n dimineaa urmtoare, pornir. Tom cura drumul,
mnuind o macet proaspt ascuit, n timp ce Don Alfonso
era n spate, murmurnd n ce direcie s-o ia. Dup civa
kilometri de tiat tufiuri, ajunser la ceea ce prea s fie o
veche potec a animalelor, traversnd o pdure rcoroas de
copaci cu scoara neted. Lumina era slab i aproape c nu
exista vegetaie sub copaci. Linitea domnea asupra pdurii.
Era ca i cum ar fi mers printre coloanele unei vaste
catedrale verzi.
La nceputul dup-amiezii, poteca ajunse la poalele unui
lan de muni. Pmntul se nla deodat, transformndu-se
ntr-o pant nesat cu bolovani acoperii de muchi. Poteca
o lua aproape drept n sus. Don Alfonso o apuc pe acolo cu
o vitez uimitoare, iar Tom i ceilali se chinuir s in pasul
cu el, surprini de vigoarea btrnului. Pe msur ce urcau,
aerul devenea tot mai proaspt. Copacii impuntori ai junglei
le fceau loc rudelor lor mai pitice i rsucite de la munte, cu
ramuri acoperite de muchi. Dup-amiaza trziu, ajunser
pe o creast neted, la captul creia se zrea un afloriment
cu stnci n form de frunze. Pentru prima dat, aveau
posibilitatea s vad n spatele lor jungla pe care tocmai o
traversaser.

Tom i terse fruntea. Muntele se prvlea pe lng ei ntro pant fantastic de smarald, aruncndu-se la o mie de
metri n jos, n oceanul verde de via de dedesubt. Nori
cumulus uriai se micau deasupra capetelor lor.
Nu tiam c suntem att de sus, spuse Sally.
Mulumit Sfintei Mame, am cltorit att de departe,
spuse Don Alfonso, cu vocea stins, lsnd jos rucsacul lui
din frunze de palmier. E un loc bun pentru tabr.
Se aez pe un butean, i aprinse pipa i ncepu s dea
ordine.
Sally, tu i Tom mergei la vntoare. Vernon, mai nti
faci focul, apoi construieti coliba. Eu m voi odihni.
Se ntinse pe spate, pufind lene, cu ochii pe jumtate
nchii.
Sally i atrn arma peste umr i plecar, urmnd ceea
ce prea s fie o potec folosit de animale.
N-am avut ocazia s-i mulumesc pentru c ai tras n
soldai, spuse el. Probabil c ne-ai salvat vieile. Chiar ai
curaj.
Eti ca Don Alfonso: pari surprins c o femeie poate s
mnuiasc o arm.
Eu vorbeam despre prezena ta de spirit, nu despre
ndemnarea ta, dar da, trebuie s recunosc, sunt surprins.
D-mi voie s-i aduc la cunotin faptul c suntem n
secolul al douzeci i unulea, iar femeile fac tot felul de
lucruri surprinztoare.
Tom scutur din cap.
Toat lumea din New Haven este la fel de fnoas?
Ea ntoarse spre el o pereche de ochi verzi i reci.
Mergem s vnm? Vorbria ta sperie vnatul.
Tom i nbui orice alt comentariu i-i privi n schimb
trupul subire micndu-se prin jungl. Nu, nu era deloc
precum Sarah. Spontan, epoas, direct. Sarah era

plcut: nu spunea niciodat ceea ce gndea n realitate, nu


spunea niciodat adevrul, era ncnttoare chiar i cu
oamenii pe care nu-i suporta. Pentru ea, era ntotdeauna
mult mai distractiv s nele.
Merser mai departe, cu paii nfundai prin frunzele
umede, de primvar. n pdurea adnc era rcoare. Printre
copaci, Tom vedea rul Macaturi curbndu-se ca un iatagan
strlucitor, prin pdurea tropical de departe.
Un zgomot profund se auzi dinspre pantele mpdurite de
deasupra lor. Suna ca o tuse omeneasc, dar mai gutural.
Asta, zise Sally, sun a felin.
Felin, cum ar fi un jaguar?
Da.
Merser unul lng altul prin frunzi, ndeprtnd
frunzele i ferigile din drum. Versanii muntelui erau straniu
de linitii. Chiar i psrile se opriser din ciripit. O oprl
se furi pe un trunchi.
Mi se pare ciudat aici, spuse Tom. Ireal.
E o pdure tropical de munte, zise Sally. O pdure la
mare altitudine.
O lu nainte, cu puca pregtit. Tom rmase n urma ei.
Se mai auzi o dat tuea: adnc i rsuntoare. Acum,
era singurul sunet din pdure, care devenise nefiresc de
tcut.
Prea mai aproape, zise Tom.
Jaguarilor le este mult mai fric de noi dect ne este
nou de ei, i explic Sally.
Se crar peste o pant acoperit cu bolovani uriai
czui, strecurndu-se printre perei de stnc acoperii cu
muchi, i ajunser fa n fa cu un plc de bambui. Sally
i ddu ocol. Norii se lsau deja peste ei, iar tentacule de
cea pluteau printre copaci. Aerul mirosea a muchi ud.
Privelitea de sub ei dispruse n albeaa ceurilor.

Sally se opri, ridic arma i atept.


Ce este? opti Tom.
n fa.
Se trr nainte. n faa lor, se ridica o a doua grmad de
bolovani nvelii n muchi, rostogolii i adunai laolalt,
formnd un fagure de goluri i de fisuri.
Tom sttea n spatele lui Sally, ateptnd. Ceurile se
rostogoleau rapid, nghiind copacii. Ceaa absorbea verdele
fantastic al peisajului, transformndu-l ntr-un gri-albstrui
ters.
Ceva se mic printre pietrele alea, opti ea.
Ateptar, ghemuii. Tom simea ceurile adunndu-se n
jurul lui, absorbite de haine.
Dup zece minute lungi, un cap apra ntr-o deschidere de
piatr, cu doi ochi negri strlucitori, i un animal care
semna cu un purcelu de Guineea uria iei afar,
adulmecnd.
mpuctura rsun imediat, iar animalul gui puternic i
se ntoarse cu burta n sus.
Sally se ridic, neputnd s-i ascund un zmbet.
Bine tras, rosti Tom apreciativ.
Mulumesc.!
Tom i scoase maceta i se duse s cerceteze animalul.
Eu m duc nainte, spuse Sally.
Tom fcu un semn de ncuviinare din cap i ntoarse
animalul cu piciorul. Era un fel de roztor mare, cu incisivi
galbeni, rotund, gras i bine mblnit. Nu era prea nerbdtor
s-i nceap treaba. l despic, scormoni n pntecele
animalului i trase afar intestinele i organele interne, tie
labele i capul, apoi l jupui. Se simea un miros puternic de
snge. Ct era de nfometat, ncepu s-i piard pofta de
mncare. Nu era sensibil, ca veterinar vzuse destul snge,
dar nu-i plcea s ia parte la sacrificri de animale,

chemarea lui fiind s le vindece.


Auzi alt sunet, de data aceasta, un mrit puternic. Se
opri, ascultnd. Zgomotul fu urmat de o serie de icnete abia
auzite. Era greu de spus de unde veneau: de undeva din
susul pantei, n pietrele de deasupra lor. O cut pe Sally cu
privirea i o zri cam la douzeci de metri deprtare, sub
peretele de stnc, o siluet subire micndu-se neauzit
prin cea. Apoi, dispru din raza lui vizual.
Porion animalul i-l nfur n frunze de palmier. Era
deprimant ct de puin carne rmnea, de fapt. Abia dac
prea s merite efortul. Poate, se gndi el, Sally va vna ceva
mai mare, s zicem, o cprioar.
n timp ce termina de nfurat carnea, auzi un alt sunet,
un tors blnd i moale, att de aproape de el, nct tresri.
Atept, ascultnd, cu tot trupul ncordat. Dintr-odat, un
urlet care-i nghe sngele n vine strpunse pdurea,
stingndu-se ntr-un mrit nfometat. Sri n sus, cu maceta
n mn, ncercnd s-i dea seama de unde venise, dar
ramurile copacilor i pietrele erau goale. Jaguarul era bine
ascuns.
Tom privi n josul pantei, unde Sally dispruse n cea.
Nu-i plcea faptul c jaguarul nu fusese alungat de focul de
arm. Ridicndu-i maceta, ls roztorul tiat i se ndrept
n direcia n care dispruse Sally.
Sally?
Jaguarul url din nou i de data aceasta prea s fie chiar
deasupra lui. Instinctiv, se ls n genunchi, cu maceta
ridicat, dar nu vedea dect pietre nvelite n muchi i
trunchiuri de copaci.
Sally! strig el mai tare. Eti bine?
Tcere.
ncepu s alerge n jos pe pant, cuprins de panic.
Sally!

O voce ndeprtat rspunse:


Sunt aici, jos!
El continu s coboare, mpiedicndu-se i alunecnd pe
frunzele ude, fcnd pietricelele s se rostogoleasc pe panta
abrupt. Ceaa devenea mai deas cu fiecare pas. Auzi alt
serie de icnete mormite, n spatele lui, aproape omeneti.
Animalul l urmrea.
Sally!
Sally iei din cea, cu arma n mn i cu faa ncruntat.
Strigtele tale m-au fcut s pierd inta.
El se opri din scurt, apoi i strecur maceta napoi sub
curea, ruinat.
Am fost ngrijorat, asta-i tot. Nu-mi place cum se aude
jaguarul acela. Ne vneaz.
Jaguarii nu vneaz oameni.
Ai auzit ce a spus fratele meu c s-a ntmplat cu ghidul
lui.
Sincer, nu cred. Ea se ncrunt. Am putea s ne
ntoarcem. Oricum, nu mai gsesc nimic n ceaa asta.
Urcar napoi la locul unde Tom lsase corpul roztorului.
Bucile de carne dispruser, iar pe jos se vedeau cteva
frunze de palmier sfiate i nsngerate.
Sally rse.
Asta este tot ceea ce fcea: te alunga, ca s ne mnnce
mncarea.
Tom se mbujor de ruine.
N-am fost alungat, am venit s te caut.
Nu-i face griji, spuse Sally, probabil c i eu a fi fugit.
Tom reinu iritat cuvntul probabil, dar nu zise nimic.
Se abinu de la vreun comentariu caustic. Nu voia s-o mai
lase s-l ademeneasc. O pornir napoi spre tabr, urmnd
poteca pe care veniser. n timp ce se apropiau de prima
grmad de pietre, jaguarul url din nou, rgetul su

auzindu-se straniu de limpede i de vioi n pdurea


nceoat. Sally se opri, cu arma ridicat. Ateptar.
Picturi de ap se adunau i cdeau de pe frunze, ca o
rpial uoar.
Nu era naintea noastr pn acum, Sally.
Crezi c nc ne mai vneaz?
Da.
Prostii! N-ar face asemenea glgie dac ne-ar vna. n
plus, abia a mncat, spuse ea zmbindu-i ironic.
Merser cu pruden spre stnci. Erau goale, dar cu o
mulime de spaii ntunecate i fisuri.
S fim prevztori i s nu strnim o avalan de pietre,
spuse Tom.
Foarte bine.
ncepur s urce, ca s ocoleasc aglomeraia de stnci pe
sus. Ceaa devenea mai deas. Tom simea umezeala
ptrunznd prin singurul lui rnd de haine. Se opri. Se
auzea un fonet uor.
Sally se opri.
Sally, treci n spatele meu, spuse Tom.
Eu am arma. Eu ar trebui s fiu n frunte.
Treci n spatele meu.
Pentru numele lui Dumnezeu
Dar trecu n spatele lui.
El i trase maceta i merse nainte. Erau copaci peste tot
n jur, copaci aplecai, cu ramuri joase, pe care atrnau
muchi. Ceaa era att de deas, nct nu izbutea s le vad
vrfurile. Tom i ddu seama c acum erau n btaia
vntului i puteau fi simii de jaguar. Le ddea trcoale, ca
s-i poat adulmeca, chiar dac nu-i vedea.
Sally, simt c ne vneaz.
E doar curios.
Tom nghe. Acolo, cam la vreo zece metri n fa, sttea

jaguarul, artndu-se n toat splendoarea. Se odihnea pe o


crac deasupra crrii, privindu-i calm, rsucindu-i coada.
Mreia lui i tie respiraia lui Tom.
Sally nu-i ridic arma ca s trag, iar Tom nelese de ce.
Era imposibil s te gndeti s faci ru unui animal att de
frumos.
Dup un moment de ezitare, jaguarul sri fr efort pe o
alt ramur i merse pe ea, privindu-i tot timpul, cu muchii
jucnd sub blana aurie, micndu-se precum mierea lichid.
Uit-te ct de frumos este, opti Sally.
Era ntr-adevr frumos. Cu o micare de o agilitate
incredibil, animalul sri pe alt creang, mai aproape de ei.
Acolo se opri, lsndu-se ncet pe labe. i privea cu
ndrzneal, complet netemtor, nefcnd niciun efort ca s
se ascund, nemicat, cu excepia unei mici rsuciri a
vrfului cozii. Avea snge pe bot. Privirea din ochii
jaguarului, se gndi Tom, era dispreuitoare.
Nu-i e fric, spuse Sally.
Asta pentru c n-a mai vzut vreun om pn acum.
Tom se retrase ncet, iar Sally l urm ndeaproape.
Jaguarul rmase la locul lui, privindu-i, neslbindu-i din
ochi, pn cnd dispru n ceurile schimbtoare.
Cnd se ntoarser n tabr, Don Alfonso le ascult
povestea despre jaguar, cu chipul creol ridat de ngrijorare.
Trebuie s fim ateni, zise el. Nu trebuie s mai vorbim
despre acest animal. Altfel, ne va urmri ca s aud ce
spunem. E mndru i nu-i place s fie vorbit de ru.
Credeam c jaguarii nu atac oameni, spuse Sally.
Don Alfonso rse i o lovi peste genunchi.
Asta este o glum bun! Cnd se uit la noi, ce crezi c
vede?
Nu tiu.
Vede o bucat de carne slab, proast, lent, vertical,

fr coame, dini sau gheare.


Atunci de ce n-a atacat?
Ca tuturor pisicilor, i place s se joace cu mncarea.
Sally se cutremur.
Curandera, nu e tocmai plcut s fii mncat de un
jaguar. Ei mnnc mai nti limba i nu ntotdeauna dup
ce eti mort. Data viitoare cnd ai ocazia s-l omori, f-o!
n noaptea aceea, pdurea era att de tcut, nct Tom nu
reui s doarm. La ctva timp dup miezul nopii, spernd
c un pic de aer l va ajuta, se furi din hamac i iei din
colib. Fu uimit de privelitea care-l ntmpin. n jurul lui,
pdurea era fosforescent, ca i cnd o pudr strlucitoare ar
fi fost aruncat peste tot, conturnd butenii putrezii i
cioturile, frunzele moarte i ciupercile, un peisaj luminos
care se pierdea n pdure, preschimbndu-se ntr-o aur
ceoas. Era ca i cum raiul ar fi cobort pe pmnt.
Dup cinci minute, se strecur napoi n coliba improvizat
i o zgli ncet pe Sally. Ea se rostogoli, cu prul ntr-o
ncurctur de aur greu. Ca ei toi, dormea cu hainele pe ea.
Ce este? ntreb ea, cu o voce adormit.
Trebuie s vezi ceva.
Dorm.
Trebuie s vezi asta.
Nu trebuie s fac nimic. Pleac!
Sally, mcar de data asta, te rog s ai ncredere n mine.
Mormind, ea cobor din hamac i iei. Se opri i rmase
acolo n tcere, holbndu-se. Trecur minute ntregi.
Doamne, opti ea. N-am mai vzut ceva att de frumos.
E ca i cum te-ai uit n jos la Los Angeles, de la zeci de mii
de metri nlime.
Pulberea strlucitoare arunca o lumin slab pe chipul lui
Sally, care abia se distingea pe fundalul ntunecat. prul lung

i atrna pe spate ca o cascad de lumin, argint n loc de


aur.
Dintr-un impuls, i lu mna. Ea nu i-o retrase. Era ceva
uimitor de erotic doar n felul n care-i inea mna.
Tom?
Da?
De ce ai vrut s vd asta?
Ei bine, zise el, pentru c eu Se opri. Am vrut s
mprtesc asta cu tine, atta tot.
Asta-i tot?
Rmase privindu-l pentru mult timp. Ochii i preau
neobinuit de strlucitori sau poate c era doar un joc al
luminii. n cele din urm, zise:
Mulumesc, Tom.
Dintr-odat, rgetul jaguarului sfie noaptea. O siluet
neagr se mica ncet pe fondul luminos, ca o absen a
luminii nsi. n timp ce-i ntoarse capul lui mare spre ei, i
vzur lucirea slab a ochilor reflectnd milioane de puncte
n cele dou orbite, precum dou galaxii minuscule.
Tom o trase ncet pe Sally de mn, ctre grmada
ntunecat de crbune care fusese focul lor. Se aplec i puse
cteva smocuri de iarb deasupra. Atunci cnd flcrile
galbene se nlar, jaguarul dispru.
O clip mai trziu, Don Alfonso li se altur lng foc.
Tot mai vrea s se joace cu mncarea, murmur
btrnul.

36

n dimineaa urmtoare, atunci cnd plecar, ceaa era


att de deas, nct nu puteau s vad la mai mult de trei
metri n orice direcie. Urcar mai departe pe munte, fr s
prseasc poteca animalelor. Depir o a doua creast i
ncepur s coboare. Tom auzea tunetul unei ape, la capt.
n cteva clipe, ajunser la malurile abrupte ale unui ru
care strbatea versantul muntelui, nind peste bolovani, n
drum.
Tiem un copac, anun Don Alfonso. Cut n jur i
gsi un copac subire care era aezat astfel nct, dac era
dobort, se prbuea peste ru. Tiai aici, ordon el.
Fcur echip i, n cincisprezece minute, copcelul czu,
formnd un fel de pod peste cascada tuntoare, unde rul se
ngusta terminndu-se jos ntr-un bazin clocotitor, format de
cderea butenilor.
Don Alfonso ciopli apoi un copcel din apropiere; ntr-o
clip, fcu din el o prjin de aproape patru metri. l-o ntinse
lui Vernon.
Tu primul, Vernito.
De ce eu?
Ca s vedem dac podul e suficient de puternic, explic
Don Alfonso.
Vernon l privi o clip, iar atunci Don Alfonso rse,
btndu-l pe umr.
Trebuie s-i scoi pantofii, Vernito. Dumnezeu ne-a
lsat cu picioarele descule cu un scop anume.
Vernon i scoase pantofii, le leg ireturile i-i petrecu
dup gt. Don Alfonso i nmn prjina.
Mergi ncet i oprete-te, dac buteanul ncepe s se
legene.
Vernon pi pe butean, balansnd prjina ca un acrobat

pe srm, cu picioarele albe pe scoara verde-nchis.


E alunecos precum gheaa.
ncet, ncet, ngna Don Alfonso.
n timp ce nainta, copacul se lsa i se ridica. n cteva
minute, trecuse. Vernon arunc prjina napoi peste ru.
Rndul tu, zise Don Alfonso, ntinzndu-i prjina lui
Tom.
Tom i scoase pantofii i lu prjina. Se simea caraghios,
ca un circar. Precaut, se aventur pe butean, trgndu-i
picioarele peste scoara rece, alunecoas, un pas dup altul.
Fiecare micare prea s fac trunchiul s se legene i s
tremure. El nainta, atepta, nainta din nou. Pe la jumtatea
dramului, trengarul, care dormise n buzunarul lui, gsi de
cuviin s-i scoat capul ca s arunce o privire n jur; n
clipa n care vzu torentul de dedesubt, ip i se cra,
ieind din buzunar, pe faa lui Tom, ca s i se cuibreasc n
pr. Tom, luat prin surprindere, ls un capt al prjinii mai
jos. Cuprins de panic, ncerc s redreseze acel capt, care,
din cauza micrii brute, se ridic prea mult; fcu doi pai
iui, ncercnd s-i menin echilibrul, dar nu reui dect s
fac buteanul s se legene i mai tare.
Czu.
Pentru o fraciune de secund, pluti prin aer, apoi se simi
ca i cum ar fi fost nghiit de ceva negru i ngheat. Simi o
smucitur zdravn, n timp ce curentul l prindea ntr-un
iure ngrozitor, fr greutate, apoi auzi un muget brusc,
nucitor. i agit braele, ncercnd s se zbat ca s urce,
dar nu tia n ce direcie era suprafaa. Atunci simi curentul
izbindu-l de butenii scufundai. Bjbi mprejur, simind o
presiune teribil pe piept, aerul fiind mpins afar din
plmni. ncerc s se zbat i s se elibereze, dar butenii
care-l nconjurau erau alunecoi, iar presiunea era
insuportabil. Era ca i cum ar fi fost ngropat de viu. Vedea

fulgere de lumin n faa ochilor, i-i deschise gura ca s


strige, simind doar cum apa i invada gura. i rsuci trupul,
fr aer, ncercnd s ias din cuibul de crengi; se rsuci din
nou, dar i pierduse orice sim al direciei. Se rsucea i
lovea, dar simea cum l prsesc puterile; devenea mai uor,
fr greutate, alunecnd departe, departe.
i atunci simi un bra n jurul gtului, care-l aduse cu
brutalitate napoi la via; fu mpins prin ap, tras peste
pietre, aruncat. Se trezi pe pmnt, uitndu-se la un chip pe
care-l cunotea bine, dar tot avu nevoie de ceva timp pn si dea seama c era Vernon.
Tom! striga Vernon. Uite, are ochii deschii! Tom, spune
ceva! Dumnezeule, nu respir!
Sally era i ea acolo dintr-odat i simi o apsare pe piept.
Totul prea straniu i lent. Vernon se aplec peste el. i aps
pieptul i-i simi braele ridicate. Dintr-odat, presiunea
dispru, iar Tom tui cu violen. Vernon l rostogoli pe o
parte. El tui, tui din nou, i simi o durere de cap
neptoare, orbitoare. Acesta era preul ntoarcerii la
realitate.
Tom se strdui s se ridice. Vernon i strecur umerii pe
sub braele lui i-l sprijini.
Ce s-a ntmplat?
Prostul sta, Vernito, a srit n ru i te-a tras de sub
buteni. N-am vzut o asemenea nebunie n viaa mea!
Aa a fcut?
Tom se ntoarse i-l privi pe Vernon. Era ud pn la piele,
iar fruntea i era crestat. Sngele i apa i se scurgeau n
barb.
Vernon l apuc, iar el se ridic n picioare. Simi cum
creierul i se mai limpezete un pic, iar durerea care pulsa
ncepe s cedeze. Privi n jos, n cascada care se prbuea n
bazinul agitat, plin de trunchiuri de copaci rupte i de

ramuri. Se ntoarse din nou spre Vernon.


n cele din urm, pricepu.
Tu, rosti el, nencreztor.
Vernon ridic din umeri.
Mi-ai salvat viaa.
Ei bine, i tu ai salvat-o pe a mea, i rspunse Vernon,
pe un ton aproape defensiv. Ai decapitat un arpe pentru
mine. Eu n-am fcut dect s sar.
Don Alfonso zise:
Pe Fecioara Maria, nc nu-mi vine s cred!
Tom tui din nou.
Ei bine, Vernon, mulumesc!
Nu-i aa c Moartea e dezamgit azi? strig Don
Alfonso, artnd ctre puiul de maimu ud, nfricoat,
ghemuit pe o piatr aflat lng ap. Chiar i mono chucuto a
nelat Moartea.
trengarul, cu un aer nefericit, se sui napoi n buzunarul
lui Tom, relundu-i locul, n timp ce scotea tot felul de
sunete morocnoase.
Nu te plnge, zise Tom. La naiba, a fost vina ta!
Maimua i rspunse cu un plescit obraznic din buze.
Dup ru, poteca urca din nou, iar ei continuar s
nainteze mai sus n muni. ntunericul i rcoarea se
strecurar n aer. Tom era nc ud leoarc i ncepu s
tremure.
Don Alfonso rosti, pe tonul lui obinuit:
tii animalul despre care i-am vorbit ieri?
Lui Tom i trebui ceva timp pn s-i dea seama la ce se
referea.
E o doamn i nc e cu noi.
De unde tii?
Don Alfonso i cobor vocea.
Are o respiraie foarte urt mirositoare.

Ai mirosit-o? ntreb Sally.


Don Alfonso fcu un semn de ncuviinare.
Ct timp o s ne mai urmreasc?
Pn cnd mnnc. E gestant i flmnd.
Grozav! Iar noi suntem murturile i ngheata.
S ne rugm Fecioarei s trimit un animal epos n
drumul ei. Don Alfonso fcu un semn din cap ctre Sally.
Dac se poate, tot o femel.
Drumul continua s urce printr-o pdure de copaci
strmbi, care preau c se ndesea, pe msura ce urcau. La
un moment dat, Tom observ c aerul devenea mai
strlucitor. Prea s miroas diferit, cu un iz uor de parfum.
Iar atunci, pe neateptate, ieir din cea n lumina soarelui.
Tom se opri, uimit. Acum priveau peste o mare de alb. La
orizont, soarele se scufunda ntr-un ocean portocaliu de foc.
Pdurea era nvemntat n flori strlucitoare.
Suntem deasupra norilor, strig Sally.
Facem tabra n vrf, hotr Don Alfonso, pornind la
drum cu un mers sprinten.
Drumul urmrea creasta strjuit de o pajite larg, plin
de flori slbatice, unduit de briz, i dintr-odat erau n
vrf, privind ctre nord-vest peste un ocean nvolburat de
nori. La vreo optzeci de kilometri deprtare, Tom vedea o linie
de piscuri albastre, ascuite, strpungnd norii, ca un ir de
insule n cer.
Sierra Azul, anun Don Alfonso cu o voce pierdut,
ciudat.

37

Lewis Skiba privea focul plpitor, pierdut n contemplarea


culorilor schimbtoare. Nu fcuse nimic toat ziua, nu
rspunsese la telefon, nu acceptase ntlniri, nu scrisese
niciun memoriu. Singurul lui gnd era: O fcuse Hauser?
M-a transformat Hauser ntr-un criminal?. Se inea cu
minile de cap i se gndea la cldirile acoperite de ieder
din Wharton, la posibilitile nelimitate ale acelor vremuri de
nceput. Lumea ntreag era acolo, la picioarele lui, gata de
cules. Iar acum i reaminti c el era cel care crease locuri
de munc pentru mii de oameni, c i dezvoltase compania
i fabricase medicamente care vindecau oamenii de boli i de
maladii teribile. Avea trei fii reuii. Totui, n ultima
sptmn, primul gnd care-i venea n minte, atunci cnd
se trezea, era: Sunt un criminal". Ar fi vrut s-i retrag
cuvintele. ns nu putea, pentru c Hauser nu sunase, iar el
n-avea cum s-l contacteze.
De ce-i spusese lui Hauser s-o fac? De ce se lsase
intimidat? Skiba ncerc s-i spun c Hauser ar fi fcut-o
oricum, c el personal nu provocase moartea nimnui, c
poate era doar vorbrie. Existau oameni de felul sta, crora
le plcea s vorbeasc despre violen, s se laude cu armele
lor, lucruri din astea. Oameni bolnavi. Hauser putea s fie
unul dintre ei, doar vorb goal, fr s treac la fapte.
Interfonul sun i, cu o mn tremurtoare, aps
butonul.
Domnul Fenner de la Dixon Asset Management, pentru
ntlnirea de la or dou.
Skiba nghii. Era o ntlnire pe care nu putea s-o rateze.
Trimite-l nuntru.
Fenner arta asemenea celor mai muli dintre analitii de
pia pe care-i cunotea, mic, uscat, emannd prea mult

ncredere n sine. Aceasta era cheia succesului su: Fenner


era un om pe care, pur i simplu, doreai s-l crezi. Skiba i
fcuse o mulime de mici favoruri lui Fenner, i strecurase
nite informaii despre cteva prime vnzri fierbini, l
ajutase s-i nscrie copiii la o coal particular exclusivist
din Manhattan, donase vreo dou sute de mii de dolari
pentru aciunea caritabil preferat a nevestei lui. n schimb,
Fenner prezentase tot timpul aciunile Lampe ca pe o
investiie, ndrumndu-i clienii ghinioniti spre grmada
de blegar i mpingndu-i n ea cu capul nainte; ctigase
astfel milioane. Pe scurt, era analistul tipic de succes.
Ce mai faci, Lewis? spuse Fenner, aezndu-se lng
foc. Nu poate s fie prea distractiv.
Nu este, Stan.
S nu ne pierdem vremea cu politeuri n timpuri ca
acestea. Ne cunoatem de prea mult timp. Vreau s-mi dai
un singur motiv pentru care ar trebui s-mi sftuiesc clienii
s pstreze aciunile Lampe. Am nevoie doar de un motiv
bun.
Skiba nghii n gol.
Pot s te servesc cu ceva, Stan? Ap mineral? Sherry?
Fenner scutur din cap.
Comitetul de investiii m va clca n picioare. Este
timpul vnzrii la preuri mici. Sunt speriai i, sincer, la fel
sunt i eu. Am avut ncredere n tine, Skiba!
Ce escroc! Fenner cunotea adevrata situaie a companiei
de luni ntregi. Dar fusese prea tentat de toate bucelele pe
care i le aruncase Skiba i de afacerea de investiii bancare
pe care Lampe i-o oferise companiei Dixon. Ticlos lacom! Pe
de alt parte, dac Dixon trecea de la cumpr la stai sau
vinde, asta ar nsemna sfritul pentru Lampe. Ar nsemna
Capitolul 11.
Tui, curndu-i gtul. Nu reuea s scoat niciun

cuvnt i tui din nou, ca s-i mascheze neputina.


Fenner atepta.
n cele din urm, Skiba vorbi:
Stan, pot s-i dau ceva.
Fenner i nclin capul aproape imperceptibil.
Este un privilegiu, este confidenial, i dac acionezi n
sensul sta, ar fi un caz clar de negocieri n care beneficiezi
de informaii din interior.
Ar fi aa cum zici doar dac a negocia. Eu caut un
motiv s nu fac asta. Clienii mei sunt nfundai pn la gt
n aciuni Lampe, iar eu trebuie s le dau un motiv ntemeiat
s se in bine.
Skiba inspir adnc.
Lampe va anuna, n urmtoarele sptmni, achiziia
unui manuscris vechi de dou mii de ani, un exemplar unic,
aparinnd strvechilor indieni maya. Manuscrisul cuprinde
toate plantele i animalele din pdurea tropical, cu toate
proprietile medicinale mpreun cu reete despre cum s
extragi substanele active, dozajul, efectele secundare.
Manuscrisul reprezint suma tuturor cunotinelor medicale
ale poporului maya, lefuite de-a lungul a mii de ani de
istorie, n cea mai bogat zon ca biodiversitate de pe
planet. Va fi proprietatea companiei Lampe, n ntregime. Va
ajunge la noi liber i curat, fr negocieri pentru drepturile
de autor, parteneriate, litigii sau sarcini.
Se opri. Expresia feei lui Fenner nu se schimbase. Dac se
gndea mai bine, nu avea niciuna.
Cnd vei anuna asta? mi spui o dat?
Nu.
Ct de sigur este?
Foarte.
Minciuna era uoar. Codicele era singura lor speran i,
n cazul n care ar eua, oricum nu avea nimic de pierdut.

O tcere lung. Fenner ngdui ca o grimas, care ar fi


putut s fie interpretat ca un zmbet, s-i apar pe
trsturile frumoase, ascuite, ale feei sale. i lu servieta i
se ridic.
Mulumesc, Lewis! mi tai respiraia.
Skiba salut din cap i-l privi pe Fenner parcurgnd atent
drumul scurt spre ieire.
Dac ar fi tiut, mcar.

38
n timp ce coborau din muni, pdurea tropical se
schimba. Terenul era extrem de dur, un peisaj ntretiat de
rpe adnci i de ruri toreniale, cu creste nalte ntre ele.
Continuar s urmeze poteca pentru animale, dar era att de
npdit de buruieni, nct era nevoie s o curee cu rndul
ca s-i croiasc drum nainte. Alunecar i czur n timp
ce urcau pe poteca abrupt, se mpiedicau i cdeau atunci
cnd coborau.
Zile ntregi se luptar s mearg nainte. Nu gsir niciun
loc ntins pentru tabr i erau obligai s doarm pe pante,
cu hamacurile agate ntre copaci, dormind toat noaptea n
ploaie. Dimineaa, jungla era ntunecat i ceoas. ntr-o zi
grea de cltorie, puteau s strbat opt kilometri, iar seara
erau cu toii frni de oboseala. Vnatul aproape c nu
exista. N-aveau niciodat mncare ndeajuns. Tom nu fusese
niciodat att de flmnd. Noaptea, visa la fripturi i la
cartofi prjii, pe cnd ziua se gndea la ngheat i la

homari nmuiai n unt, iar n jurul focului, seara, nu


vorbeau dect despre mncare.
Zilele ncepur s treac de-a valma. Nici mcar o dat nu
se opri ploaia i nu se risipi ceaa. Hamacurile lor putrezir
i trebuir mpletite din nou, hainele ncepur s se
destrame, pduchii le npdir mbrcmintea i li se
nfipser n piele, iar custurile pantofilor se descusur. Naveau schimburi, iar jungla avea s-i lase n curnd
dezbrcai. Trupurile le erau acoperite cu nepturi,
mucturi, zgrieturi, tieturi, cruste i rni. Cnd urcau
printr-o rp, Vernon alunec i se prinse de un tufi ca s-i
opreasc alunecarea, fcnd s cad din el o ploaie de furnici
de foc; l mucar att de ru, nct avu febr timp de
douzeci i patru de ore i abia mergea.
Singurul lucru bun pe care l oferea jungla era vegetaia ei.
Sally gsi foarte multe plante medicinale i reui s
pregteasc un unguent din ele, care fcu minuni cu
mucturile de insecte, urticariile i infeciile pielii. Bur un
ceai fcut de ea, despre care pretindea c era un
antidepresiv, dar licoarea nu avu efectul scontat.
i tot timpul, noaptea i chiar ziua, auzeau icnetul i
simeau pnda jaguarului. Nimeni nu vorbea despre el, Don
Alfonso le interzisese asta, dar el era mereu prezent n mintea
lui Tom. Mai erau i alte animale de mncat n pdure. Ce
dorea? De ce-i urmrea i nu ataca niciodat?
n cea de-a patra sau a cincea noapte Tom ncepuse s
piard noiunea timpului fcur tabra pe o creast,
deasupra trunchiurilor unor copaci masivi, putrezii.
Plouase, iar aburul se nla din pmnt. Luar cina
devreme: o oprl fiart cu rdcini de matta. Dup cin,
Sally se ridic, lundu-i arma.
Jaguar sau nu, eu m duc la vntoare.
Vin i eu, se oferi Tom.

Urmar cursul unui mic torent, mai jos de tabr, printr-o


rp. Lumina era cenuie, iar pdurea din jurul lor era moale
i ud, cu plantele aburind. Sunetul apei care picura se
contopea cu ipetele sparte ale psrilor.
Timp de o jumtate de or, i croir drum n josul rpei,
peste bolovani plini de muchi i trunchiuri de copaci, pn
cnd ajunser la un pru iute. Merser de-a lungul lui,
unul dup altul, printre rotocoalele de cea. Sally avea ceva
de pisic, se gndi Tom, cu felul ei de a se strecura neauzit
printre arbuti.
Sally se opri, i ridic mna. ncet, nl arma, ochi i
trase.
Un animal se zbtu i gui n vegetaia mrunt, sunetele
ncetnd repede.
Nu-mi pot da seama ce a fost, tiu doar c era ndesat i
cu blan.
n tufiuri, gsir animalul, ntins pe o parte, cu cele patru
picioare nepenite.
Un fel de pecar, spuse Tom, privindu-l cu dezgust. Nu se
va obinui niciodat s mcelreasc animale.
Rndul tu, spuse Sally, aruncndu-i un zmbet.
El i trase maceta i ncepu s curee animalul, n timp ce
Sally privea. Aburul se nla din organele interne, n timp ce
Tom le trgea afar.
Dac l dm ntr-un clocot, n tabr, putem s-i
smulgem i prul, spuse Sally.
Abia atept, zise Tom.
Termin de eviscerat, tie o prjin i leg picioarele
laolalt. Traser animalul pe ea i-l ridicar mpreun. Nu
cntrea mai mult de cincisprezece kilograme, dar avea s fie
o mas bun, rmnnd i carne pentru afumat. Se
ndreptar spre rp, lund-o pe drumul pe care veniser.
Nu merseser nici douzeci de metri, cnd fur oprii de

jaguar, care sttea n mijlocul crrii, chiar n faa lor. i fixa


cu ochii verzi, vrful cozii micndu-se nainte i napoi.
D-te n spate, spuse Tom. ncet i cu grij.
Dar, n timp ce se retrgeau, jaguarul fcu un pas n fa,
apoi altul, pind pe labele cu pernue mari.
i aminteti ce a spus Don Alfonso?
Nu pot s-o fac, opti Sally.
Trage pe deasupra lui.
Sally ridic gura armei i trase un foc.
Sunetul fu n chip straniu amortizat de cea i de
vegetaia deas. Jaguarul tresri uor, dar n afar de asta
nu ddu niciun semn c auzise ceva, continund s-i
priveasc, vrful cozii rsucindu-i-se la fel de ritmic precum
un metronom.
l ocolim, propuse Sally.
Ieir de pe poteca animalelor, n pdure. Animalul nu fcu
nicio micare ca s-i urmeze, dar nu-i lu ochii verzi de la
ei, i curnd iei din raza lor vizual. Dup cteva sute de
metri, Tom ncepu s-o ia napoi spre creast. Auzir felina
mrind o dat sau de dou ori n stnga lor, i se
ndeprtar mai mult de creast. Continuar cale de aproape
o jumtate de kilometru i se oprir. Aici trebuiau s
ntlneasc rpa cu prul, dar nu era acolo.
Ar trebui s mergem mai mult spre stnga, zise Tom.
Cotir spre stnga. Pdurea deveni mai deas, mai
ntunecat, copacii mai mici i mai apropiai.
Nu recunosc zona asta deloc.
Se oprir s asculte. Jungla prea s fi devenit ciudat de
tcut. Nu se auzea zgomotul vreunui pru, nimic altceva
dect sunetul apei care picura de pe ramuri.
Un mrit, rsuntor se auzi chiar din spatele lor.
Sally se ntoarse furioas.
Pleac de aici! ip ea. Zt!

Pornir mai departe, mrind pasul, cu Tom n frunte,


croindu-i drum prin vegetaia mrunt. Din timp n timp,
auzea felina n stnga, innd pasul cu ei, torcnd uneori. Nu
era deloc un sunet prietenos: era jos i gros i suna mai
degrab ca un mrit. tia c se rtciser, c nu mergeau
n direcia bun. Aproape c fugeau.
Iar atunci, ca o fulgerare aurie, pru s se ntrupeze din
ceaa din faa lor. Sttea pe o ramur joas, ncordat.
Se oprir, se retraser ncet, n timp ce animalul privea.
Atunci, cu o micare fluid, acesta sri ntr-o parte, i din
trei salturi se aez pe o creang din spatele lor, tindu-le
astfel retragerea.
Sally inea arma aintit spre jaguar, dar nu trase. Se
uitau la animal, iar animalul se uit la ei.
Cred c a venit timpul s-l omori.
Nu pot!
Cumva, acesta era rspunsul pe care Tom dorea s-l aud.
Niciodat nu mai vzuse un animal att de plin de via, att
de suplu i att de minunat.
Dintr-odat, jaguarul se ntoarse i se ndeprt, srind
uor din creang n creang, pn cnd dispru n pdure.
Rmaser acolo tcui, iar Sally zmbi.
i-am spus c era doar curios.
Ct curiozitate, ca s ne urmreasc aproape o sut de
kilometri!
Tom privi n jur. n cele din urm, i puse maceta sub
curea i ridic prjina pe care inea pecarul mort. Se simea
tulburat, nelinitit. Nu se terminase.
Abia fcuser cinci pai, cnd jaguarul czu asupra lor cu
un urlet ptrunztor, ca o ploaie de aur, ateriznd n spatele
lui Sally cu un sunet nbuit. Arma se descrc n gol. Sally
se rsuci n timp ce cdea; lovir pmntul mpreun, iar n
urma izbiturii jaguarul se desprinse, nu nainte ns de a-i fi

smuls jumtate de cma.


Tom se arunc n spinarea animalului, strngndu-l ntre
picioare ca pe un cal nrva, cutndu-i ochii cu degetele
mari ca s-i scoat; dar, nainte s fac asta, simi corpul
masiv ncordndu-se i arcuindu-se ca o coard din oel sub
el. Animalul scoase un nou urlet, srind i rsucindu-i
corpul n aer, n timp ce Tom i trgea maceta. Dup aceea,
fiara era deasupra, o grmad nbuitoare de blan
fierbinte, deas, prbuindu-se peste el i peste maceta
ascuit; Tom simi carnea cednd; simea lama alunecnd n
jaguar. Un uvoi puternic de snge i inund faa. Jaguarul
url, se rsuci i, cu toat puterea, Tom smuci maceta ntr-o
parte. Lama probabil c perforase plmnii fiarei, pentru c
urletul jaguarului se transform ntr-o bolboroseal sufocat.
Animalul se ls moale. Tom l mpinse i trase maceta afar.
Jaguarul se mai zbtu o dat, apoi rmase nemicat.
Se grbi spre Sally, care se lupta s se ridice. Ea scoase un
ipt atunci cnd l vzu.
Doamne, Tom, eti bine?
Tu eti bine?
Ce i-a fcut?
ncerc s-i ating chipul, iar el nelese dintr-odat de ce
era speriat.
Nu e sngele meu, e al lui, rosti Tom slab, aplecndu-se
peste ea. Las-m s m uit la spatele tu.
Sally se rostogoli pe burt. Cmaa era zdrene. Vzu
patru zgrieturi care i se ntindeau pe umr. El i scoase ceea
ce mai rmsese din cma.
Hei, m simt bine, se auzi vocea ei nbuit.
Linite. Tom i scoase propria cma i nmuie un
capt ntr-un ochi de ap. O s doar.
Ea ip ncet de durere, n timp ce el cura rnile. Nu erau
adnci: era mai mult pericol de infecie. Tom lu o bucat de

muchi, fcu un soi de pansament din el i-l leg peste ran


cu cmaa lui. O ajut s-i mbrace cmaa i s stea n
capul oaselor.
Ea l privi din nou i tresri.
Doamne, eti scldat n snge! Se uit la jaguar, ntins
n toat frumuseea lui aurie pe jos, cu ochii pe jumtate
deschii. L-ai omort cu maceta?
Aveam maceta scoas, el a srit i a fcut singur toat
treaba. i petrecu un bra n jurul ei. Poi s te ridici?
Sigur.
O ajut s se ridice, iar ea se cltin puin, apoi i reveni.
D-mi arma.
Tom o aduse.
O duc eu.
Nu, o s-o duc pe cellalt umr. Tu duci pecarul.
Tom n-o contrazise. Leg din nou pecarul de prjin, l
atrn de umr i se opri s mai arunce o ultim privire la
jaguarul ntins pe o parte, cu ochii smluii, zcnd ntr-o
balt de snge.
O s ai de spus o poveste dat naibii la cocktailuri, cnd
o s scpm de-aici, spuse Sally, zmbind.
napoi n tabr, Vernon i Don Alfonso le ascultar
povestea n tcere. Atunci cnd Tom termin, Don Alfonso i
puse o mn pe umr, l privi n ochi i zise:
Eti un yanqui nebun, Tomasito, tiai asta?
Tom i Sally se retraser n intimitatea colibei. El i ngrijea
din nou rana folosind unele dintre antibioticele ei din plante,
iar ea sttea cu picioarele ncruciate pe jos, cosndu-i
cmaa cu un fir din scoar de copac, pe care-l fcuse Don
Alfonso. l tot privea cu coada ochiului, ncercnd s-i
stpneasc un zmbet. n cele din urm, ntreb:
i-am mulumit pn acum pentru faptul c mi-ai
salvat viaa?

N-am nevoie de mulumiri.


Tom ncerca s-i ascund roeaa de pe chip. Nu era
prima dat cnd o vedea fr cma, renunaser de mult
timp la preteniile de pudoare, dar, de data aceasta, simea o
intens tensiune erotic. Observ la ea o roea care-i urca
pe piept, rspndindu-se ntre sni, i sfrcurile ntrite.
Simea i ea la fel?
Ba da, ai nevoie.
Ea ls cmaa pe care o cosea, se ntoarse, i petrecu
braele n jurul gtului lui i-l srut, moale, pe buze.

39
Hauser i opri oamenii la ru. n spate, vedea versanii
albatri ai munilor Sierra Azul nlndu-se n nori, precum
lumea pierdut a lui Arthur Conan Doyle. Travers el nsui
luminiul i cercet poteca noroioas care ducea dincolo.
Ploaia nentrerupt splase cele mai multe dintre urme, dar
avantajul era c-i spunea c amprentele de picior descul pe
care le vzuse erau foarte proaspete: nu mai vechi de cteva
ore. Prea s fie un grup de ase oameni, poate o expediie de
vntoare.
Asta nsemna c urmele erau ale indienilor cu care se
aliase Broadbent. Nimeni altcineva nu mai tria n jungla
asta de munte, uitat.
Hauser se ridic din genunchi i se gndi o clip. Ar pierde
orice joc de-a oarecele i pisica, n jungla asta. N-ar obine
nimic de la ei, nici mcar prin negociere. Asta-i lsa o

singur cale posibil de aciune.


Le fcu semn soldailor s-o ia nainte, mergnd chiar el n
frunte. Se micau repede pe potec, n direcia n care
dispruser oamenii. l lsase pe Philip n spate, bine legat i
pzit de un soldat. Fiul lui Broadbent era de acum prea slbit
ca s mai evadeze, fiind i nctuat. Era pcat s renune la
serviciile unui soldat, mai ales c erau puini cei pe care se
putea baza, dar, cnd va veni timpul, Philip va fi o pies
important n negocieri. Niciodat nu trebuie subestimat
valoarea unui ostatic.
Totul se desfur exact aa cum bnuise. Indienii i
zriser venind la timp i se topiser n pdure, dar nu
nainte ca Hauser s observe ncotro dispruser. El era un
expert n urmrirea prin jungl i-i urmri cu vitez maxim,
o strategie de tip blitzkrieg58 care nu dduse gre niciodat,
ngrozindu-l chiar i pe cel mai antrenat inamic, darmite un
grup de vntori care nu bnuiau nimic. Oamenii lui se
desprir, iar Hauser i lu pe doi dintre ei pe o rut
ocolitoare, tindu-le calea indienilor.
Totul se desfur rapid, dezlnuit i asurzitor. Jungla se
cutremur. Atacul i reaminti cu mult claritate numeroasele
lupte la care participase n Vietnam. n mai puin de un
minut, se i terminase; copacii erau sfrmai i jupuii,
tufiurile fumegau, pmntul era spulberat, o cea acr
plutea spre cer. Un copcel avea ramurile acoperite cu
orhidee i organe interne.
Era uimitor, ntr-adevr, ce puteau face vreo dou simple
lansatoare de grenade.
Hauser adun bucile de trupuri la un loc i ajunse la
concluzia c muriser patru oameni. Doi dintre ei scpaser.
Mcar o dat, oamenii lui acionaser ca la carte. La asta
erau buni: uciderea direct, necomplicat. Trebuia s in
58 Rzboi-fulger", n limba german

minte asta.
N-avea mult timp. Trebuia s ajung n sat ct mai repede
dup cei doi supravieuitori, ca s loveasc n toiul confuziei
i groazei, nainte ca ei s poat s se organizeze.
i strig oamenii.
Ariba! Vamonos!59
Soldaii ncepur s aclame, ncurajai de entuziasmul lui,
simindu-se n sfrit n elementul lor.
Ctre sat!

40
Ploua necontenit de o sptmn ntreag. n fiecare zi
avansau, n sus i n jos prin canioane, pe lng stnci
periculoase, peste torente furioase, toate ngropate n cea mai
deas jungl din cte credea Tom c exist. Dac strbteau
ase-apte kilometri, nsemna c fusese o zi bun. Dup
apte zile din acestea, Tom se trezi ntr-o diminea i-i ddu
seama de faptul c ploaia ncetase, n sfrit. Don Alfonso era
deja treaz, avnd grij de un foc mare. Avea o fa serioas.
n timp ce-i mncau micul dejun, anun:
Am avut un vis noaptea trecut.
Tonul serios al vocii sale l fcu pe Tom s oviasc.
Ce fel de vis?
Am visat c am murit. Sufletul mi s-a nlat la cer i a
nceput s-l caute pe Sfntul Petru. L-am gsit stnd n faa
porilor Raiului. M-a salutat, atunci cnd am ajuns. Don
Alfonso, tu eti, pozna btrn? a ntrebat el. Aa este, am
59 Haidei! S mergem! - In limba spaniol, n original (n.tr.)

zis eu. Sunt eu, Don Alfonso Boswas, care a murit n jungl,
departe de cas, la vrsta de o sut douzeci de ani, i vreau
s intru i s-o vd pe Rosita a mea. Ce fceai att de
departe n jungl, Don Alfonso?" m-a ntrebat el. Eram cu
nite yanquis nebuni, mergeam ctre Sierra Azul, am zis. i
ai ajuns acolo? a ntrebat el. Nu, am zis eu. Ei bine, Don
Alfonso, poznaule, va trebui s te ntorci."
Se opri, apoi adug:
Aa c m-am ntors.
Tom nu tia sigur cum s reacioneze. Pentru o clip, se
gndi c visul era una dintre glumele lui Don Alfonso, pn
cnd vzu expresia serioas de pe chipul btrnului.
Schimb o privire cu Sally.
Ce nseamn un asemenea vis? ntreb Sally.
Don Alfonso i duse o bucat de rdcin de matta la
gur i mestec gnditor, apoi se aplec s scuipe pulpa.
nseamn c mai am doar cteva zile de trit alturi de
voi.
Doar cteva zile? Nu fi ridicol!
Don Alfonso i termin tocnia i se ridic, spunnd:
S nu mai vorbim despre asta i s mergem spre Sierra
Azul.
Ziua era chiar mai rea dect cele dinaintea ei, pentru c,
atunci cnd se opreau ploile, apreau insectele. Cltorii se
luptau s urce i s coboare o serie de creste abrupte pe
poteci afundate n noroi, cznd i alunecnd mereu, hruii
de roiuri. Ctre amiaz, coborr ntr-o alt rp rsunnd
de zgomotul apei curgtoare. n timp ce coborau, mugetul
devenea mai puternic, iar Tom i ddu seama c un ru
mare curgea n vale. Cum frunziul se rrea pe malurile
rului, Don Alfonso, care mergea n fa, se opri i se trase
napoi, buimcit, fcndu-le semn s rmn ntre copaci.
Ce s-a ntmplat? ntreb Tom.

E un om mort peste ru, sub un copac.


Un indian?
Nu, e o persoan care poart haine nord-americane.
Ar putea s fie o ambuscad?
Nu, Tomas, dac ar fi fost o ambuscad, acum eram
deja mori.
Tom l urm pe Don Alfonso pe mal. De cealalt parte a
rului, poate la cincizeci de metri mai sus de punctul de
trecere, era un lumini mic, cu un copac mare n mijloc. Tom
vedea doar un pic de culoare n spatele copacului.
mprumut binoclul lui Vernon ca s cerceteze mai deaproape. Un picior descul, umflat ngrozitor, era vizibil, cu o
parte dintr-un pantalon zdrenuit. Restul era ascuns n
spatele trunchiului. n timp ce privea, Tom vzu un fuior
albstrui de fum plutind din spatele copacului, apoi altul.
Omul acela e viu, doar dac nu cumva un mort poate s
fumeze, zise Tom.
Pe Maica Domnului, ai dreptate!
Prbuir un copac peste ru. Sunetul toporului rsun n
pdure, dar, oricine ar fi fost n spatele copacului, nu se
mic.
Dup ce copacul czu, servind drept pod, Don Alfonso
privi nencreztor peste ru.
Poate s fie un demon.
Traversar pe copacul care se cltina, folosindu-se de
prjin. Odat ajuni de partea cealalt a rului, nu-l mai
vedeau pe brbatul acela.
Trebuie s mergem mai departe i s ne prefacem c nu
l-am vzut, opti Don Alfonso. Acum sunt sigur c e un
demon.
E absurd, zise Tom, eu m duc s verific.
Te rog, nu te duce, Tomas! O s-i fure sufletul i-o s-l
duc pe fundul rului.

Eu vin cu tine, se oferi Vernon.


Curandera, tu rmi aici. Nu vreau ca demonul s v ia
pe toi.
Tom i Vernon i croir drum de-a lungul bolovanilor
lustruii de pe malul rului, lsndu-l pe Don Alfonso s
bombne, nefericit, de unul singur. Ajunser curnd la
lumini, apoi merser n jurul copacului.
Acolo, vzur epava unei fiine omeneti. Sttea cu spatele
sprijinit de copac, fumnd dintr-o pip din lemn de mce,
privindu-i fix. Nu prea s fie indian, cu toate c pielea i era
aproape neagr. Avea hainele ferfeni, iar faa i era zgriat
pn la carne i sngera de la mucturile de insecte.
Picioarele descule aveau tieturi i erau umflate. Era att de
slab, nct oasele i ieeau prin piele ntr-un chip grotesc,
ntocmai ca ale unui refugiat nfometat. Prul i atrna n
uvie i avea o barb scurt, plin de bee i de frunze.
N-avu nicio reacie la sosirea lor. Abia dac-i privi cu ochii
goi, fr expresie. Prea mai mult mort dect viu. Tresri,
mai degrab tremurnd. Pipa i iei din gur i vorbi, cu
vocea doar o oapt aspr.
Ce mai facei, frailor?

41
Tom sri n sus, att era de uimit s aud vocea fratelui
su Philip venind dinspre cadavrul acela viu. Se aplec,
cercetndu-i faa, dar nu gsi nicio asemnare. Se trase
napoi, cuprins de groaz privind larvele care colciau ntr-o

ran de pe gtul lui.


Philip? opti Vernon.
Vocea croncni a ncuviinare.
Ce faci aici?
Mor.
Vorbea pe un ton normal.
Tom ngenunche i privi chipul fratelui su mai
ndeaproape. Era nc prea ngrozit ca s vorbeasc sau s
reacioneze, i puse o mn pe umrul osos al lui Philip.
Ce s-a ntmplat?
Chipul nchise ochii o clip, apoi i deschise.
Mai trziu.
Desigur. La ce m gndeam? Tom se ntoarse ctre
fratele su. Vernon, du-te s-i aduci pe Don Alfonso i pe
Sally. Spune-le c l-am gsit pe Philip i c ne facem tabra
aici.
Tom continu s-i priveasc fratele, prea ocat ca s mai
spun ceva. Philip era att de calm ca i cum s-ar fi
mpcat deja cu ideea morii. Era anormal. Se citea
indiferena n ochii lui.
Don Alfonso sosi i, uurat s afle c demonul rului se
dovedise o fiin uman, ncepu s curee o poriune de
pmnt, ca s instaleze tabra.
Atunci cnd Philip o zri pe Sally, i scoase pipa i clipi.
Eu sunt Sally Colorado, se prezent ea, lundu-i mna
n ale ei.
Philip reui s-i ncline capul.
Trebuie s te curm i s te ngrijim.
Mulumesc.
l transportar pe Philip la ru, l ntinser pe un strat de
frunze de bananier i-l dezbrcar. Corpul lui Philip era
acoperit cu rni, multe dintre ele infectate i cteva n care
colciau larvele. Larvele, se gndi Tom cercetnd rnile,

fuseser de fapt o binefacere, pentru c mncaser esutul


infectat, reducnd riscul de cangren. Vedea c n unele
dintre rni, de unde se hrniser larvele, apruse deja un
nou esut. Celelalte nu artau la fel de bine.
ngrozit, i privi fratele. N-aveau medicamente, nici
antibiotice, nici bandaje, ci doar ierburile lui Sally. l splar
cu grij, apoi l duser napoi n lumini i-l ntinser pe jos,
gol puc, pe un strat de frunze de bananier, lng foc.
Sally ncepu s aleag grmezile de plante i de rdcini pe
care le adunase.
Sally e o vindectoare specializat n tratamentele cu
plante, zise Vernon.
Prefer o injecie cu amoxicilin, spuse Philip.
N-avem.
Philip se ntinse napoi pe frunze i nchise ochii. Tom
ngriji rnile, curnd carnea necrozat, splnd i
ndeprtnd larvele. Sally pudr rnile cu un antibiotic din
plante i-l bandaj cu fii de scoar sfrmat, care
fuseser sterilizate n ap fiart, iar apoi uscate la foc. i
splar i uscar hainele zdrenuite i-l mbrcar din nou
cu ele, neavnd altele. Terminar chiar cnd soarele ncepea
s apun. l aezar n capul oaselor, iar Sally aduse o can
de ceai din plante.
Philip lu cana. Arta mai bine. Spuse:
Rsucete-te, Sally, i las-m s vd dac ai aripi!
Sally se nroi.
Philip lu o sorbitur, apoi nc una. ntre timp, Don
Alfonso pescuise mai muli peti, iar acum i frigea. Mirosul
petelui fript pluti spre ei.
Ciudat c n-am poft de mncare, spuse Philip.
Nu e deloc ceva neobinuit, atunci cnd eti nfometat,
zise Tom.
Don Alfonso servi petii pe frunze. Pentru un timp,

mncar n tcere, iar apoi Philip vorbi:


Ei bine, iat-ne aici! O mic reuniune de familie n
jungla din Honduras. Privi n jur, cu ochii strlucind, apoi
zise: G.
Urm tcerea, apoi Vernon spuse:
H.
Tom zise:
O.
Philip adug:
S.
Se ls o tcere ndelungat, iar Vernon sfri:
T.60
Vernon spal vasele! zise Philip.
Tom se ntoarse spre Sally, ca s-i explice:
Este un joc pe care-l jucam noi, i zise el, cu un zmbet
ruinat.
Se vede c voi trei suntei frai.
ntr-un fel, rspunse Vernon. Chiar dac Philip este un
mgar.
Philip ls s-i scape un hohot de rs.
Bietul Vernon! Tu mereu ai ajuns la buctrie, nu-i aa?
M bucur s vd c te simi mai bine, spuse Tom.
Philip i ntoarse chipul supt spre el.
M simt mai bine.
Ai chef s ne spui ce s-a ntmplat?
Faa lui Philip deveni serioas, pierzndu-i toat
arogana.
E o poveste despre inima ntunericului, cu tot cu
domnu Kurtz61. Suntei siguri c vrei s-o auzii?
60

Echivalentul aproximativ al jocului cunoscut la noi sub numele de fazan", cuvntul


complet fiind ghost, adic fantoma" (n.tr.)

61

Referire la personajul principal al controversatului roman de aventuri Inima


ntunericului, de Joseph Conrad, publicat n 1902, a crui aciune se desfoar n jungla
din Congo. Kurtz este un negustor de filde, trimis al unei companii belgiene, care se

Da, confirm Tom. Vrem s-o auzim.

42
Philip i umplu grijuliu pipa dintr-o cutie din tabl de
Dunhill Early Moming i o aprinse, cu micrile lente i
deliberate.
Singurele lucruri pe care nu mi le-au luat au fost
tutunul i pipa, mulumesc lui Dumnezeu!
Pufi ncet, cu ochii pe jumtate nchii, adunndu-i
gndurile.
Tom profit de ocazie ca s cerceteze chipul lui Philip.
Acum c fusese curat, putea n sfrit s recunoasc
trsturile prelungi, aristocratice, ale fratelui su. Barba i
ddea o nfiare de vagabond care-l fcea s semene ntr-un
chip straniu cu tatl lor. n acelai timp prea schimbat: ceva
se ntmplase cu fratele lui, ceva att de ngrozitor, nct i
modificase trsturile feei.
Cu pipa aprins, Philip deschise ochii i ncepu s le
vorbeasc.
Dup ce v-am prsit pe voi doi, m-am ntors la New
York i l-am cutat pe vechiul partener al tatlui nostru, pe
Marcus Aurelius Hauser. M-am gndit c el ar ti mai bine
dect oricine unde ar fi putut s se duc tata. Era detectiv
particular, n plus. Mi s-a prut c era un individ mai
degrab durduliu, parfumat. Cu dou telefoane, a putut s
afle c tata plecase n Honduras, aa c mi-am imaginat c
transforma pe parcurs ntr-un semizeu charismatic pentru triburile din regiune, (n.tr.)

era competent i l-am angajat. Am zburat amndoi n


Honduras; el a organizat o expediie, a angajat doisprezece
soldai i a nchiriat patru brci. A finanat totul, forndum s vnd acuarela mic i frumoas de Paul Klee pe care
mi-a dat-o tata
Ah, Philip, exclam Vernon. Cum ai putut?
Philip i nchise ochii nefericit. Vernon tcu. Atunci, Philip
continu:
Aa c am zburat cu toii la Bras i ne-am ngrmdit n
pirogi, pentru o cltorie vesel pe ru. Am luat un ghid
dintr-un ctun de pe un canal nfundat i am pornit-o prin
mlatina Meambar. Atunci, Hauser a preluat conducerea cu
fora. Imbecilul parfumat plnuise asta tot timpul. E unul
dintre nazitii ia vicleni i ntreprinztori. M-au legat ca pe
un cine. Hauser l-a aruncat pe ghidul nostru ntr-un loc cu
peti piranha, iar apoi a aranjat ambuscada aceea ca s v
omoare.
Aici, vocea i se nec i trase din pip de cteva ori, cu
mna osoas tremurnd. Povestea era spus cu o anumit
bravad plin de haz, pe care Tom o cunotea bine la fratele
lui.
Dup ce m-a pus n lanuri, Hauser a lsat cinci soldai
n spate, n Laguna Negra, ca s v ia prin surprindere. M-a
luat pe mine i pe ceilali soldai n sus pe rul Macaturi,
pn la cascade. N-o s uit niciodat clipa n care s-au ntors
soldaii. Erau doar trei dintre ei, iar unul avea o sgeat
lung de nouzeci de centimetri n coaps. N-am auzit tot ce
au spus. Hauser era furios i l-a eliminat pe tip, l-a mpucat
drept n cap. tiam c omorser doi oameni i eram sigur c
unul din voi sau amndoi era mort. Trebuie s v spun,
frailor, c atunci cnd ai venit, am crezut c murisem i am
ajuns n iad iar voi erai comitetul de primire. Rse uscat.
Am lsat brcile la cascade i i-am luat urma lui tata pe jos.

Hauser ar gsi i un oarece n jungl, dac i-ar propune.


M inea la ndemn, pentru c-i venise ideea s m
foloseasc drept moned pentru trguiala cu voi. A dat peste
un grup de indieni din muni, i-a ucis pe mai muli dintre ei
i i-a vnat pe ceilali pn n sat. Dup aceea, a atacat satul
i a reuit s captureze cpetenia. N-am vzut nimic din toate
astea, pentru c m lsase n urm, legat fedele, dar am
vzut finalul. Se nfior. Dup ce a pus mna pe cpetenie i
l-a fcut ostatic, am mers mai departe n muni, ctre Oraul
Alb.
Hauser tie de Oraul Alb?
A aflat de la un prizonier indian. Dar nu tie unde
anume n Oraul Alb se gsete mormntul. Se pare c
numai cpetenia i civa btrni cunosc poziia exact a
mormntului.
Cum ai evadat? ntreb Tom.
Philip nchise ochii.
Dup rpirea cpeteniei, indienii au plecat la rzboi.
L-au atacat pe Hauser n timp ce era n drum spre Oraul
Alb. Chiar i cu armamentul lor greu, Hauser i oamenii lui
nu au fcut fa. mi luase lanurile, ca s le foloseasc
pentru eful de trib. n toiul atacului, am reuit s scap.
Mi-am petrecut ultimele zece zile mergnd, trndu-m, de
fapt, napoi aici, supravieuind mucturilor de insecte i de
oprle. Acum trei zile, am ajuns la acest ru. N-aveam cum
s-l traversez. Eram nfometat i nu puteam s mai merg.
Aa c m-am aezat sub un copac, ca s-mi atept sfritul.
Stteai sub copacul la de trei zile?
Trei, patru zile Dumnezeu tie. Au trecut una dup
alta.
Doamne, Philip, ce ngrozitor!
Din contr. A fost un sentiment nviortor. Pentru c
nu-mi mai psa. De nimic. Nu m-am simit niciodat n viaa

mea att de liber ca atunci cnd stteam sub copac. Cred c


am fost chiar fericit, pentru o clip sau dou.
Focul se stinsese. Tom adug cteva bee i-l rscoli ca
s-l aprind.
Ai vzut Oraul Alb? ntreb Vernon.
Am evadat nainte s ajung acolo.
Ct e de aici pn la Sierra Azul?
Ceva mai mult de cincisprezece kilometri, poate, pn la
dealurile submontane, i ali cincisprezece sau douzeci
pn la ora.
Se ls linitea. Focul pocnea, uiera. Cntecul de jale al
unei psri se auzea dintr-un copac ndeprtat. Philip
nchise ochii i murmur, cu vocea plin de sarcasm:
Drag tat, ce motenire grozav le-ai lsat copiilor ti
iubitori!

43
Templul zcea ngropat sub liane, colonada din fa fiind
susinut de stlpi ptrai de calcar vrgai cu muchi verde,
sprijinind o parte dintr-un acoperi din piatr. Hauser sttea
afar, privind hieroglifele ciudate sculptate n stlpi,
chipurile, animalele, punctele i liniile stranii. i reaminteau
de Codice.
Rmnei afar, le porunci oamenilor lui, apoi tie o
deschiztur n perdeaua de vegetaie.
Era ntunecos. Lumin cu o lantern n jur. Nu erau erpi
sau jaguari, doar o droaie de pianjeni ntr-un col i civa

oareci care fugeau care ncotro. Era uscat i adpostit: un


loc bun n care s-i instaleze cartierul general.
naint mai adnc n templu. n spate, se nla alt rnd de
stlpi ptrai din piatr, ncadrnd o u drmat care
ducea afar, ntr-o curte ntunecoas. Pi prin ea. Cteva
statui zceau rsturnate, mcinate de timp, ude de ploaie.
Rdcini mari de copaci erpuiau peste pietre ca nite
anaconda grai, ridicnd perei i acoperiuri, pn cnd
nii copacii deveneau una cu structura templului. De
partea cealalt a curii, o a doua u ducea ntr-o camer
mic, cu un brbat sculptat n piatr culcat pe spate, innd
un bol.
Hauser se ntoarse la soldaii care ateptau. Doi l ineau
ntre ei pe eful de trib captiv, un btrn cocrjat, aproape
gol, cu excepia unei crpe nfurate n jurul alelor i a
unei buci de piele legate peste umr i petrecute n jurul
taliei. Corpul i era o aduntur de riduri. Era cel mai btrn
om pe care-l vzuse Hauser vreodat; i, cu toate acestea,
tia c probabil nu trecuse de aizeci de ani. Jungla te
mbtrnete repede.
Hauser fcu un semn ctre teniente.
Rmnem aici! Pune-i pe soldai s curee camera asta
pentru patul i masa mea. Fcu un semn din cap ctre
btrn. Legai-l n camera mic din curte i punei un paznic
lng el.
Soldaii l mbrncir pe btrnul ef indian n templu.
Hauser se aez pe un bloc din piatr i extrase un alt tub de
trabuc din buzunarul cmii, deurub capacul i scoase
trabucul afar. Era nc acoperit n foi din lemn de cedru.
Mirosi hrtia, o mototoli n mn, mirosi din nou, inhalnd
aroma deosebit, apoi ncepu ritualul, pe care-l iubea att de
mult, de aprindere a trabucului.
n timp ce fuma, privea ruinele unei piramide, aflate chiar

n faa lui. Nu se compara cu Chichen Itz sau Copn62, dar,


la cum artau piramidele maya, era destul de impresionant.
Hauser era convins de faptul c btrnul Max refolosise un
mormnt pe care-l jefuise odinioar. Dac era aa, trebuia s
fie un mormnt important, care s adposteasc toate
lucrurile lui Max.
Scrile care urcau piramida fuseser dislocate de
rdcinile copacilor, care scoseser multe blocuri i le
mpinseser, fcndu-le s se rostogoleasc la poale. n vrf
era o camer mic susinut de patru stlpi ptrai, cu patru
ui i un altar din piatr nu prea mare, unde vechii maya i
sacrificau victimele. Ce privelite trebuie s fi fost, preotul
despicnd victima de la stern, desfcnd cutia toracic,
reteznd inima care nc btea i ridicnd-o cu un strigt de
triumf, n timp ce corpul se rostogolea pe scri, pentru a fi
cioprit de nobilii care ateptau jos, ca apoi s ajung
tocni cu porumb!
Ce barbari
Hauser fuma cu plcere. Oraul Alb era destul de
impresionant chiar i aa, acoperit de vegetaie. Max abia
trecuse de suprafa. Erau mult mai multe lucruri care
meritau s fie luate de aici. Chiar i o lespede simpl
sculptat cu, s spunem, un cap de jaguar, putea s aduc o
sut de mii. Trebuia s fie atent, ca s pstreze secretul
locului.
n perioada sa de nflorire, Oraul Alb trebuie s fi fost
uluitor. Hauser aproape c-l vedea cu ochii minii: templele
noi i strlucind albe, jocurile cu mingea (n care nvinii i
pierdeau capetele), mulimile hohotitoare de spectatori,
procesiunile de preoi mpodobii cu aur, pene i jad. i ce
s-a ales de toate astea? Acum, descendenii lor triau n
62

Situri arheologice situate n Mexic i Honduras, cu vestigii precolumbiene ale populaiei


maya (n.tr.)

colibe din scoar de copac, iar preotul lor era un brbat n


zdrene. Ciudat, cum se schimbau lucrurile.
Mai trase un fum. Era adevrat c nu totul mersese
conform planului. Nu conta. Experiena ndelungat l
nvase c orice operaiune era un exerciiu de improvizaie.
Cei care credeau c puteau s plnuiasc o operaiune i s-o
execute fr abatere, mureau ntotdeauna urmnd teoria. La
acest capitol excela el: improvizaia. Fiinele umane erau din
fire imprevizibile.
S-l lum drept exemplu pe Philip. La acea prim ntlnire,
pruse un ludros, n costumul lui scump, cu maniere
afectate i accentul fals de aristocrat. nc nu-i venea s
cread c tipul reuise s scape. Probabil c va pieri n
jungl; era deja cu un picior n groap atunci cnd fugise.
Totui, Hauser era ngrijorat. i impresionat. Poate c puin
din Max trecuse i n ticlosul la mic i rsfat, pn la
urm. Max. Ce rahat btrn i nebun se dovedise!
Important era s-i respecte prioritile. Codicele, mai
nti, iar restul lucrurilor, mai trziu. Apoi, n al treilea rnd,
Oraul Alb nsui. n ultimii ani, Hauser urmrise cu interes
jefuirea sitului Q. Oraul Alb va fi propriul lui sit Q.
Cercet captul trabucului, inndu-l n sus astfel nct
fuiorul de fum s-i gdile nrile. Trabucurile suportaser
bine cltoria prin pdurea tropical; se putea spune chiar
c deveniser mai bune.
Teniente iei i salut.
Gata, domnule!
Hauser l urm n templul n ruine. Soldaii se ocupau de
exterior, rzuind excrementele de animale, arznd pnzele de
pianjeni, stropind cu ap ca s nu ridice praful i acoperind
pmntul cu ferigi tiate. Se aplec pe sub intrarea joas din
piatr, travers curtea interioar, trecu pe lng statuile
prvlite i intr n camera din spate. Btrnul indian zbrcit

era legat de un stlp din piatr. Hauser l lumin cu


lanterna. Era un ticlos btrn, dar i susinu privirea, fr o
urm de fric pe chip. Lui Hauser nu-i plcea asta. i
reamintea de chipul lui Ocotal. Ai naibii indieni, erau precum
cei din Viet-Cong!
Mulumesc, teniente, i spuse el soldatului.
Cine va traduce? Nu vorbete spaniola.
M voi face neles.
Teniente se retrase. Hauser i ntoarse ochii spre indian, i
din nou indianul i susinu privirea. Nu sfidtor, nici furios,
nici temtor: doar observnd.
Hauser se aez pe colul altarului din piatr, scutur
atent cenua trabucului, care se stinsese, apoi l reaprinse.
Numele meu e Marcus, ncepu el, zmbind. Aproape c
simea c va avea mult de furc. Uite care e situaia, efule.
Vreau s-mi spui unde l-ai ngropat pe Maxwell Broadbent,
tu i poporul tu. Dac-mi spui, nu e nicio problem, noi
doar ne vom duce acolo, lum ceea ce vrem i te lsm n
pace. Dac nu, lucruri rele i se vor ntmpla ie i oamenilor
ti. Voi descoperi locul n care se afl mormntul i-l voi jefui
oricum. Aadar, pe ce cale vrei s mergi?
l privi pe brbat, pufind puternic din trabuc, fcnd s
se aprind bine captul rou. Omul nu nelesese niciun
cuvnt. Nu-i nimic. Nu era prost: tia ce dorea Hauser.
Maxwell Broadbent? repet Hauser ncet, subliniind
fiecare silab.
Fcu un gest universal, indicnd ntrebarea, ridicnd din
umeri cu minile ntoarse.
Indianul nu spuse nimic. Hauser se ridic i naint ctre
btrn, trgnd puternic din trabuc, obinnd o
incandescen la vrf. Atunci se opri, scoase trabucul din
gur i-l ndrept spre faa brbatului.
Vrei un trabuc?

44
Povestea lui Philip se terminase. Soarele apusese de mult,
iar focul se transformase ntr-o grmad stacojie de crbuni.
Lui Tom abia i venea s cread prin ce trecuse fratele lui.
Sally vorbi prima.
Hauser comite un genocid aici.
Urm o tcere nefireasc.
Trebuie s facem ceva.
Cum ar fi? ntreba Vernon. Vocea i suna obosit.
Mergem la indienii din muni, le oferim ajutorul nostru,
mpreun cu ei, putem s-l nfrngem pe Hauser.
Don Alfonso i ntinse minile.
Curandera, ne vor ucide nainte s deschidem gura.
Eu voi intra n sat, nenarmat. Nu vor ucide o femeie
nenarmat.
Ba da. i ce putem s facem noi? Nu putem lupta
narmai cu o puc mpotriva unor soldai profesioniti care
au arme automate. Suntem slbii. Suntem nfometai. Navem nici mcar haine de schimb i mai avem i un brbat
care nu poate s mearg.
Atunci, ce sugerezi?
S-a terminat. Trebuie s ne ntoarcem.
Ai spus c nu vom traversa niciodat mlatina.
Acum tim c i-au lsat brcile la cascadele Macaturi.
Mergem i le furm.
Iar apoi? ntreb Sally.
Eu m ntorc la Pito Solo, iar voi v ducei acas.

i-l lsm pur i simplu pe Hauser aici, s-i omoare pe


toi?
Da.
Sally era furioas.
Nu accept asta. Trebuie oprit! Vom contacta guvernul,
s trimit trupe ca s-l opreasc.
Don Alfonso arta foarte obosit.
Curandera, guvernul nu va face nimic.
De unde tii?
Omul sta a stabilit deja aranjamente cu guvernul. Nu
avem cum s facem ceva, dect s acceptm c suntem lipsii
de putere.
Eu nu voi accepta aa ceva!
Don Alfonso o privi cu ochi btrni, triti. i cur pipa
cu grij, scutur resturile, o umplu i o aprinse din nou cu
un beior din foc.
Cu muli ani n urm, spuse el, cnd eram copil, miamintesc c am vzut cnd a venit primul om alb n satul
nostru. Era un brbat mic, cu o plrie mare i barb
ascuit. Ar fi putut fi o stafie. A scos grmezile acelea
galbene de metal, precum ginaul, i ne-a ntrebat dac mai
vzusem vreodat ceva asemntor. Minile i tremurau i
avea o lucire de nebunie n ochi. Noi eram nfricoai i am
spus c nu. O lun mai trziu, n timpul inundaiilor, barca
lui putrezit a plutit napoi pe ru, i nu mai era nimic n ea
dect craniul i prul lui. Am ars barca i ne-am prefcut c
nu se ntmplase nimic.
n anul urmtor, un brbat n rochie neagr a venit pe ru.
Era un om bun, ne-a dat mncare i cruci, ne-a cufundat pe
toi n ru i a spus c ne-a salvat. A stat cu noi cteva luni,
a lsat o femeie nsrcinat, apoi a ncercat s traverseze
mlatina. Nu l-am mai vzut vreodat.
Dup asta, au venit mai muli oameni cutnd metalul

galben, pe care ei l numeau oro63. Erau cu toii chiar mai


nebuni dect primul, i ne-au violat fiicele, ne-au furat
brcile i mncarea i au plecat n sus pe ru. Unul s-a
ntors, dar nu mai avea limb, aa c n-am aflat niciodat ce
se ntmplase cu el. Dup aceea, au venit ali oameni cu
cruci, i fiecare spunea despre crucile celorlali c nu erau
bune, c ale lor erau singurele bune, restul erau gunoaie.
Ne-au vrt iar n ru, apoi ceilali ne-au cufundat i ei la
rndul lor, spunnd c primii n-o fcuser aa cum trebuia,
apoi cei dinti au venit i ne-au cufundat iar, pn cnd am
ajuns uzi de-a binelea i foarte nedumerii. Mai trziu, un om
alb a venit singur, a trit cu noi, a nvat limba noastr i
ne-a spus c toi oamenii cu cruci erau nite amatori. El i
spunea antropolog. i-a petrecut un an vrndu-i nasul n
toate treburile noastre, punndu-ne o mulime de ntrebri
prosteti despre lucruri precum sexul i despre cine era
nrudit cu cine, despre ce se ntmpla cu noi dup ce
muream, despre ce mncam i ce beam, despre cum
mergeam la lupt, despre cum gteam porcul. n timp ce
vorbeam, el scria totul. Tinerii pui pe otii din trib, printre
care eram i eu, i-au nirat multe bazaconii, iar el le-a scris
pe toate cu o fa foarte serioas i a spus c urma s le
adune ntr-o carte pe care o vor citi toi cei din America i
care ne va face vestii. Noi credeam c era un caraghios.
Dup aceea, oamenii au venit pe ru cu soldai, i aveau
arme i hrtii, iar noi toi am semnat hrtiile, apoi ei au spus
c fusesem de acord s avem o cpetenie nou, c fusesem
de acord s le dm tot pmntul i toate animalele i toi
copacii, toate mineralele i petrolul de sub pmnt, dac
existau, iar nou toate astea ni s-au prut amuzante. Ne-au
dat o fotografie cu noua noastr cpetenie. Era foarte urt, cu
un chip la fel de plin de bube ca un ananas. i, atunci cnd
63 Aur - n limba spaniol, n original

cpetenia noastr cea adevrat a protestat, ei l-au dus n


pdure i l-au mpucat.
Apoi, soldaii i oamenii cu serviete au venit i au spus c
se ntmplase o revoluie i c aveam o cpetenie nou, iar
cea veche fusese mpucat. Ne-au spus s facem semne pe
mai multe hrtii, apoi au venit mai muli misionari i au
fcut coli i au adus medicamente, i au ncercat s-i prind
pe biei i s-i duc la coal, dar n-au reuit niciodat.
n acele vremuri, aveam o cpetenie foarte neleapt, pe
bunicul meu, Don Cali. ntr-o zi, el i-a adunat pe toi. A spus
c trebuia s-i nelegem pe oamenii acetia care se purtau
ca nite nebuni, dar care umblau cu vicleuguri ca demonii.
Trebuia s nvm cine erau cu adevrat oamenii acetia. A
cerut voluntari dintre biei. Eu m-am oferit. Urmtoarea
dat cnd au venit misionarii, m-am lsat prins i trimis la
internat, n La Ceiba. Mi-au tiat prul i m-au bgat n
haine care m mncau i n pantofi care se nfierbntau, i
luam btaie pentru c vorbeam limba tawahka. Am stat acolo
timp de zece ani i am nvat s vorbesc spaniola i engleza,
i am vzut cu ochii mei cine erau oamenii albi. Asta era
treaba mea: s-i neleg.
M-am ntors i le-am povestit oamenilor mei ceea ce
nvasem. Ei au spus: E ngrozitor, ce putem s facem? Iar
eu le-am zis: Lsai asta n seama mea. Le vom rezista,
nelegndu-ne cu ei.
Dup aceea, tiam ce s le spun oamenilor care veneau n
satul nostru cu serviete i cu soldai. tiam cnd s semnez
hrtiile i cnd s le pierd i s-o fac pe prostul. tiam ce s le
spun oamenilor lui Isus ca s primim medicamente, mncare
i mbrcminte. Ori de cte ori aduceau fotografia unei noi
cpetenii i-mi spuneau s arunc poza celei vechi, eu le
mulumeam i agam poza nou n coliba mea, nconjurat
de flori.

i aa am ajuns cpetenie n Pito Solo. Aa c vezi tu,


curandera, eu neleg cum merg lucrurile. Nu putem s facem
nimic ca s-i ajutm pe indienii din muni. Ne vom irosi
vieile pentru nimic.
Dup ce-l ascult cu atenie, Sally zise:
Eu, personal, nu pot s le ntorc spatele.
Don Alfonso puse o mn peste a ei.
Curandera, eti cea mai curajoas femeie dintre cte am
ntlnit!
Nu ncepe iar cu asta, Don Alfonso!
Eti chiar mai curajoas dect cei mai muli dintre
brbaii pe care i-am cunoscut. Nu-i subestima pe indienii
din muni. N-a vrea s fiu unul dintre soldaii aceia, n
minile indienilor munteni, iar ultimul lucru pe care-l vd n
via s fie brbia mea prjit la foc.
Nimeni nu vorbi pre de cteva minute. Tom se simea
obosit, foarte, foarte obosit.
E vina noastr, Don Alfonso, c se ntmpl asta. Sau,
mai degrab, vina tatlui nostru. Noi suntem rspunztori.
Tomas, nimic din toate astea nu nseamn ceva,
problema asta cu vina ta, vina lui, vina mea. Nu putem s
facem nimic. Suntem lipsii de putere.
Philip fcu un semn din cap, ncuviinnd.
Mi-a ajuns cltoria asta nebuneasc! Nu putem s
salvm lumea.
Sunt de acord, zise Vernon.
Tom descoperi c toi ceilali l priveau. Avea loc un fel de
vot, iar el trebuia s hotrasc. Vzu c Sally l privea cu un
soi de curiozitate. Pur i simplu nu se vedea renunnd.
Ajunsese prea departe.
Nu voi reui niciodat s m mpac cu mine nsumi
dac ne ntoarcem. Eu sunt de partea lui Sally.
Dar erau, oricum, trei la doi.

Chiar nainte de rsritul soarelui, Don Alfonso era n


picioare i strngea tabra. Btrnul indian, de obicei
impenetrabil, era acum nfricoat de moarte.
A fost un indian din muni, nu mai departe de cteva
sute de metri de tabra noastr, asear. I-am vzut urmele.
Mie nu-mi e fric de moarte. Dar Pingo i Chori au murit din
cauza mea, i nu mai vreau alt snge pe minile mele.
Tom l privi pe Don Alfonso cum strngea puinele lor
lucruri. Se simea ru. Se terminase. Hauser ctigase.
Sally zise cu hotrre:
Oriunde se duce Hauser cu Codicele acela, orice ar face,
eu voi fi pe urmele lui. Nu va scpa niciodat de mine. Poate
c ne-om ntoarce la civilizaie, dar eu voi veni napoi. Nu s-a
terminat deloc!
Picioarele lui Philip erau nc infectate, mpiedicndu-l s
mearg. Don Alfonso mpleti un hamac ca s-l poat
transporta, ceva ce semna cu o targa avnd dou prjini
scurte, care se ridicau pe umeri. Nu le lu mult s
mpacheteze. Atunci cnd veni timpul s plece, Tom i Vernon
sltar targa. Pornir n ir indian prin coridorul ngust de
vegetaie, cu Sally n frunte, deschiznd calea cu maceta,
Don Alfonso venind la urm.
mi pare ru c sunt o asemenea pacoste, spuse Philip,
scondu-i pipa.
Chiar eti o pacoste a naibii, zise Vernon.
D-mi voie s-mi pun cenu n cap de remucare.
Tom i asculta cei doi frai. Aa fusese mereu, un fel de
tachinare mai n glum, mai n serios. Uneori se suprau,
alteori nu. Tom era bucuros, ntr-un fel, s-l vad pe Philip
suficient de ntremat nct s nceap s-l toace pe Vernon.
Sper s nu alunec i s te scap ntr-o groap cu noroi,
spuse Vernon.

Don Alfonso mai trecu o dat printre ei, verificnd


preocupat bagajele.
Trebuie s fim pe ct se poate de tcui, spuse el. i fr
fumat, Philip. O s simt mirosul.
Philip njur i ls pipa deoparte. ncepu s plou. S-l
duc pe Philip se dovedi mult mai dificil dect se ateptase
Tom. Era aproape imposibil s-l trag pe potecile alunecoase.
S-l care peste buteni aruncai peste ruri clocotitoare era o
experien groaznic. Don Alfonso era mereu vigilent i
impuse un regim strict de tcere; pn i folosirea macetei
era interzis. De-a dreptul extenuai, i fcur tabra, n
dup-amiaza aceea, pe singura bucat neted de pmnt pe
care o gsir, o balt de noroi. Ploaia cdea cu gleata, apa
curgnd n coliba ubred pe care o construise Vernon, n
timp ce noroiul acoperea totul. Tom i Sally plecar la
vntoare i rtcir prin pdure timp de dou ore, fr s
vad nimic. Don Alfonso interzise aprinderea focului, de fric
s nu se rspndeasc mirosul de fum. Cina lor n seara
aceea fu o rdcin care avea un gust de carton i vreo dou
fructe putrede, pline de viermi albi i mici.
Ploaia continu s toarne, transformnd praiele n torente
nvolburate. Zece ore de efort istovitor i duser doar cu vreo
cinci kilometri mai nainte. Ziua urmtoare i cea dup ea,
nu se deosebir prea mult. S vneze era cu neputin, iar
Don Alfonso nu putea s prind pete. Supravieuiau cu
rdcini, fructe de pdure i acele fructe ciudate i putrede
pe care le gsea Don Alfonso. n a patra zi, reuir s
parcurg mai puin de cinci kilometri. Philip, deja pe
jumtate mort de foame, slbea rapid. Avea din nou acea
privire goal. Neputnd s fumeze, i petrecea mare parte
din zi privind pe bolta junglei, abia rspunznd atunci cnd i
se vorbea. Slbiser din cauza efortului fizic depus pentru
transportul hamacului i erau nevoii s se odihneasc i

mai des. Don Alfonso prea s se zbrceasc i arta oribil,


oasele ieindu-i n afar, cu pielea ridat i atrnnd. Tom
uitase cum era s aib haine uscate.
n cea de-a cincea zi, pe la prnz, Don Alfonso ceru o
pauz. Se ntinse s culeag ceva de pe potec. Era o pan,
cu o bucat micu de nur mpletit agat de ea.
Indieni munteni, opti btrnul, cu voce tremurnd. E
proaspt.
Se ls tcerea.
Trebuie s ieim de pe potec imediat.
S urmeze drumul fusese destul de ru. Acum, mersul
devenise aproape imposibil. Se opinteau ntr-un zid de ferigi
i de liane att de gros, nct prea s-i mping napoi. Se
trau pe dedesubtul copacilor czui sau se crau peste ei,
se blceau prin bli mltinoase, cu noroiul uneori pn la
talie. Vegetaia era plin de furnici i de insecte neptoare,
care, atunci cnd erau deranjate, cdeau peste ei furioase,
miunndu-le prin pr, czndu-le pe gulere, nepnd i
mucnd. Philip suferea cel mai mult, atunci cnd hamacul
lui era trt i mpins prin tufiurile stufoase. Don Alfonso
insista s cltoreasc pe lng drum.
Era iadul, n adevratul sens al cuvntului. Ploaia nu
nceta niciodat. Fceau cu rndul ca s croiasc o potec
lung de o sut de metri prin pdure; dup aceea, doi dintre
ei l crau pe Philip, n hamacul lui, pe potec. Atunci se
opreau ca s taie alte cteva sute de metri prin pdure.
naintar n felul acesta, cu o vitez de dou sute de metri pe
or, nc dou zile, fr ca ploaia s se ntrerup mcar o
dat, scldndu-se prin noroiul pn la genunchi, alunecnd
i uneori trndu-se la deal, cznd i alunecnd napoi din
nou. Majoritatea nasturilor de la cmaa lui Tom czuser,
iar pantofii i se desfcuser att de ru, nct i tiase
picioarele de mai multe ori n bee ascuite. Ceilali erau la fel

de zdrenuii. Prin pdure nu se zrea nicio urm de vnat.


Zilele se amestecau ntr-o lupt lung prin desiurile obscure
i prin mlatinile pline de ap, unde erau nepai i mucai
n permanen, nct pielea lor se fcuse aspr ca pnza de
sac. Acum era nevoie de toi patru pentru a-l cra pe Philip,
iar uneori trebuiau s se odihneasc o or, doar ca s-l duc
doisprezece metri.
Tom ncepu s piard noiunea timpului. Sfritul se
apropia curnd, i ddu el seama: va veni momentul n care
nu vor putea s mearg mai departe. Se simea ciudat,
ameit.
Nopile i zilele se amestecau. Cdea n noroi i zcea
acolo, pn cnd l trgea Sally; apoi, o jumtate de or mai
trziu, trebuia s fac acelai lucru pentru ea.
Ajunser la o poriune deschis, unde czuse un copac
gigantic, fcnd o gaur n bolta pdurii. Pmntul din jurul
lui era, n sfrit, relativ neted. Copacul gigantic se prbuise
n aa fel, nct puteau s se adposteasc sub trunchiul su
uria.
Tom abia mai mergea. Printr-o nelegere tacit, se oprir
cu toii, ca s fac tabr. Se simea att de slbit, nct se
ntreba dac, dup ce s-ar fi ntins, ar mai fi putut s se
ridice din nou. Cu ultimele puteri, cei din grup tiar prjini
i le sprijinir de trunchi, acoperindu-le cu ferigi. Prea s fie
or prnzului. Se trr dedesubt i se adunar, ntini
direct pe pmntul ud, ntr-un noroi gros de cinci centimetri.
Mai trziu, Sally i Tom ncercar din nou s vneze, dar se
ntoarser cu mult nainte de lsarea ntunericului, cu
minile goale. Se ghemuir sub butean, n timp ce noaptea
cobora peste pdure.
n lumina palid, Tom l examin pe fratele su, Philip. Era
ntr-o stare deplorabil. Avea febr i devenise pe jumtate
incoerent. Avea guri mari acolo unde fuseser odat obrajii,

i cearcne grele sub ochi; braele i erau precum nite bee,


cu umflturi la coate. Cteva dintre infeciile pe care le
trataser cu atta grij se redeschiseser, iar larve noi i
fcuser apariia. Tom simi cum i se rupe inima. Philip era
pe moarte.
Tom tia, n sufletul lui, c niciunul dintre ei nu va prsi
luminiul acela mic i mizerabil.
Nepsarea proprie fazei de nceput a nfometrii i
cuprinsese pe toi. Tom zcu treaz aproape ntreaga noapte,
incapabil s adoarm. Ploaia se opri n timpul nopii, iar
atunci cnd se ivir zorii, apru i soarele peste vrfurile
copacilor. Pentru prima dat, dup sptmni ntregi, vedea
cerul: un cer albastru, fr pat. Lumina soarelui se revrsa
prin deschiztura fcut printre vrfurile copacilor. Razele
prindeau n drumul lor coloane de insecte, transformndu-le
n tornade ameitoare de lumin. Aburul se ridica din
trunchiul gigantic.
Era att de ironic: deschiztura ncadra privelitea, clar
ca un tablou, a munilor Sierra Azul. Ei se luptaser o
sptmn s mearg n direcia opus, iar munii preau
mai aproape ca niciodat: vrfurile care se ridicau printre
zdrenele de nori, la fel de albatri precum safirele lefuite.
Tom nu mai simea foamea. Aa se ntmpl cnd eti
nfometat, se gndi el.
Simi o mn pe umr. Era Sally.
Vino aici. Vorbea pe un ton grav.
Lui Tom i se fcu, dintr-odat, fric.
Philip a pit ceva?
Nu. E Don Alfonso.
Tom se ridic i o urm pe Sally de-a lungul trunchiului,
acolo unde Don Alfonso i ntinsese hamacul direct pe
pmntul umed. Zcea pe o parte, uitndu-se la Sierra Azul.
Tom ngenunche i-i apuc mna btrn i ofilit. Era

fierbinte.
mi pare ru, Tomasito, dar sunt un btrn nefolositor.
Sunt att de nefolositor, nct mor.
Nu vorbi aa, Don Alfonso. i puse mna pe frunte i fu
ocat de fierbineala ei.
Moartea a venit s m cheme, i nimeni nu-i spune
morii: Vino sptmna viitoare, sunt ocupat.
L-ai visat din nou pe Sfntul Petru, noaptea trecuta? l
ntreb Sally.
Omul nu trebuie s-l viseze pe Sfntul Petru ca s tie
cnd i-a venit sfritul.
Sally l privi pe Tom.
Ai idee ce a pit?
Fr teste de diagnostic, de snge, un microscop
njur i se ridic, luptndu-se cu un val de slbiciune.
Ne-a ajuns, se gndi el. l nfuria ntr-un fel nelmurit. Nu
era drept.
nltur gndurile acelea fr rost din minte i se duse s
vad cum se simea Philip. Dormea. Ca i Don Alfonso, avea
febr mare, iar Tom nici mcar nu era sigur dac se va mai
trezi vreodat. Vernon fcu focul, n ciuda rugminilor
murmurate ale lui Don Alfonso s nu-l aprind, iar Sally fcu
un ceai din ierburi. Toat faa i era pleotit ca i cum s-ar fi
prbuit, iar pielea i pierduse culoarea, cptnd o nuan
de cear. Respiraia i devenise anevoioas, dar era,
deocamdat, contient.
Beau ceaiul tu, curandera, zise el, dar nici mcar
leacul tu nu m va salva.
Ea ngenunche.
Don Alfonso, te-ai convins singur s mori. Poi s te
convingi i s n-o faci.
El i lu mna.
Nu, curandera, mi-a sosit timpul.

Nu tii asta.
Moartea mi-a fost prevestit.
Nu vreau s mai aud i alte absurditi! Nu poi s vezi
n viitor.
Atunci cnd eram biat, am avut febr mare, iar mama
m-a dus la o bruja, o vrjitoare. Bruja mi-a spus c nu-mi
venise timpul s mor atunci, dar c voi muri departe de cas,
printre strini, vznd muni albatri.
Ochii i se ridicar ctre Sierra Azul, privelitea pe care o
vedea n deschiderea format de vrfurile copacilor.
Poate vorbea despre ali muni albatri.
Curandera, vorbea despre munii aceia, care sunt la fel
de albatri precum nsui marele ocean.
Sally clipi ca s-i alunge o lacrim.
Don Alfonso, nu mai vorbi prostii!
Aici, Don Alfonso zmbi.
E un lucru minunat, atunci cnd un btrn are o fat
frumoas s-i plng lng patul de moarte.
sta nu e patul tu de moarte, iar eu nu plng.
Nu-i face griji, curandera. Nu e o surpriz pentru mine.
Am plecat n cltoria asta, tiind c va fi cea din urm.
Eram un btrn nefolositor n Pito Solo. Nu voiam s mor n
coliba mea, btrn, slab i prost. Eu, Don Alfonso Boswas,
voiam s mor ca un brbat. Se opri, inspir, tremur. Doar
c nu credeam c-o s mor sub un butean putred, n noroiul
sta mpuit, lsndu-v singuri.
Atunci, nu muri. Noi te iubim, Don Alfonso! La naiba cu
bruja aia!
Don Alfonso i lu mna i zmbi.
Curandera, asupra unui singur lucru s-a nelat bruja.
Ea a spus c-o s mor printre strini. Nu e adevrat. Eu mor
printre prieteni.
nchise ochii i mai murmur ceva, apoi se stinse.

45
Sally plngea. Tom se ridicase i privea ntr-o parte,
simind cum crete n el o furie iraional. Porni s se plimbe
puin prin pdure. Acolo, ntr-un lumini tcut, se aez pe
un butean, ncletnd i descletnd pumnii. Btrnul
n-avea niciun drept s-i prseasc. Se lsase prad
superstiiilor sale. Se convinsese c murea, doar pentru c
zrise nite muni albatri.
Tom i reaminti prima lor ntlnire: Don Alfonso stnd pe
scunelul din coliba lui, fluturnd maceta i glumind. Prea
c trecuse o via de atunci.
Spar un mormnt n pmntul murdar. Era un proces
lent, foarte obositor, iar ei erau att de slbii nct abia
puteau s ridice lopata. Tom nu se putu abine s nu se
gndeasc: Oare cnd o s fac asta i pentru Philip?
Mine? Terminar de spat mormntul n jurul amiezii,
nfurar trupul lui Don Alfonso n hamacul lui, l
rostogolir n groapa inundat i aruncar cteva flori umede
deasupra. Dup aceea, umplur groapa cu noroi. Tom
meteri o cruce rudimentar legat cu curmeie de vi i o
nfipse la capul mormntului. Rmaser n jurul lui dup
aceea, stnjenii.
A vrea s spun cteva cuvinte, anun Vernon.
Se ridic, legnndu-se un pic. Hainele i atrnau pe corp,
iar barba i prul i stteau vlvoi. Arta ca un ceretor.
Don Alfonso vocea i se stinse. Tui. Dac eti nc pe

aici, pe undeva, nainte s te nali la Porile de Mrgritar,


mai stai puin i ajut-ne, da, btrne? Nu suntem ntr-o
form prea bun.
Amin, zise Sally.
Nori negri ncepur s se rostogoleasc, punnd capt
scurtului, nsoritului lor rgaz. Se auzi un tunet i sunetul
mprtiat al stropilor n bolta de deasupra.
Sally veni la Tom.
Eu m duc la vntoare din nou.
Tom ncuviin. Lu firul de pescuit i hotr s-i ncerce
norocul n rul pe care-l traversaser cu doi kilometri n
urm. Vernon rmase s aib grij de Philip.
Se ntoarser dup-amiaza devreme. Sally nu prinsese
nimic, Tom aducea un singur pete care nu cntrea nici
mcar dou sute de grame. n timp ce fuseser plecai, Philip
fcuse febr mare i delira. Avea ochii deschii, strlucind de
fierbineal i-i cltina capul nainte i napoi ntr-o micare
nentrerupt, murmurnd frnturi de fraze. Tom era sigur c
fratele lui era de-acum pe moarte. Atunci cnd ncercar s-l
fac s bea ceaiul fcut de Sally, ncepu s scoat tot felul de
ipete i azvrli ceaca. Fierser petele ntr-un vas, cu
puin rdcin de manioc, apoi l hrnir cu linguria i, n
cele din urm, o accept, dup mai multe strigte i zbateri.
mprir restul ntre ei. Dup ce mncar, rmaser sub
butean, n timp ce ploaia cdea cu gleata, ateptnd s
vin ntunericul.
Tom fu primul care se trezi, chiar naintea zorilor. Febra lui
Philip crescuse peste noapte. Se rsucea i murmura,
trgnd n netire de guler, cu faa descompus i vlguit.
Tom era disperat. N-aveau medicamente i instrumente
medicale, nici mcar o trus medical. Leacurile din ierburi
ale lui Sally erau ineficiente n faa furiei febrei.
Vernon fcu focul i se aezar n tcere n jurul lui,

rvii. Ferigile ntunecate se conturau n jurul lor ca o


mulime amenintoare, cltinndu-i capetele sub loviturile
ploii, aruncnd o umbr verde asupra adpostului lor.
Tom vorbi n cele din urm.
Va trebui s stm aici pn cnd i va reveni Philip.
Sally i Vernon cltinar afirmativ din cap, dei cu toii
tiau c Philip nu-i va reveni.
O s facem cu toii un efort ca s vnm, s pescuim i
s adunm plante comestibile. O s folosim tot acest timp ca
s ne refacem puterile i s ne pregtim pentru cltoria
lung spre cas.
Din nou, cei doi ncuviinar.
Foarte bine, spuse Tom, ridicndu-se. S trecem la
treab. Sally se va duce la vntoare. Eu voi lua firul de
pescuit i crligele. Vernon, tu rmi aici i ai grij de Philip.
Privi n jur. Nu renunm.
Se ridicar cu toii, nesiguri, iar Tom fu bucuros s
observe c se nsufleiser. Strnse firul de pescuit i
crligele i ptrunse n jungl. Merse n linie dreapt,
ndeprtndu-se de Sierra Azul, fcnd crestturi n
marginile ferigilor n timp ce trecea, ca s-i marcheze
drumul, aruncnd cte o privire dup plante comestibile.
nc ploua continuu. Dou ore mai trziu, ajunse, extenuat,
la o cascad de ap noroioas, dup ce prinsese o oprl
mic pentru momeal. Ag n crlig reptila care se zbtea,
apoi o arunc n torentul nvolburat.
Cinci ore mai trziu renun, grbindu-se s ajung la
tabr pe lumin. Pierduse trei dintre cele ase crlige i o
bucat bun din firul de pescuit, fr s prind ceva. Se
ntoarse n tabr nainte de lsarea ntunericului, gsindu-l
pe Vernon ngrijindu-se de foc. Sally era nc plecat.
Cum se simte Philip?
Nu e deloc bine.

Tom l privi pe Philip i-l gsi rsucindu-se ntr-un somn


fr odihn, ntr-un fel de visare, murmurnd frnturi de
conversaie. Chipul i buzele sale lipsite de culoare l speriar
pe Tom; i reamintea de ultimele clipe ale lui Don Alfonso.
Philip prea s poarte un monolog cu tatl lor, un ir
ntrerupt de revendicri i acuzaii. Propriul su nume fu
amintit, i cel al lui Vernon, i cel al mamei lui Philip, pe care
n-o vzuse de douzeci de ani. Dup aceea, Philip pru s fie
la o petrecere aniversar, o petrecere de copii. Era cea de-a
cincea aniversare a lui, se prea, iar el deschidea cadouri i
exclama de bucurie.
Tom plec ndurerat i ntristat. Se aez lng Vernon, la
foc. Vernon i puse braul n jurul lui.
A fost aa toat ziua. i ntinse o can cu ceai.
Sally nu s-a ntors?
Nu, dar am auzit vreo dou mpucturi.
Ca la un semn, auzir fonetul vegetaiei i apru Sally. Ea
nu zise nimic, doar ls arma jos i se aez lng foc.
Fr noroc? ntreb Tom.
Am nimerit dou buturugi.
Tom zmbi i-i lu mna.
Niciuna dintre buturugile din pdure nu va fi n
siguran, ct timp marele vntor Sally i urmrete prada.
Sally i terse noroiul de pe fa.
mi pare ru.
Mine, zise Tom, dac plec dimineaa devreme, poate voi
reui s ajung la rul unde l-am gsit pe Philip. Voi rmne
acolo peste noapte, dar la era un ru mare i sunt sigur c
voi prinde o grmad de pete.
Bun idee, Tom, spuse Vernon, cu vocea ncordat.
Nu vom renuna.
Nu, zise Sally.
Vernon cltin din cap.

M ntreb ce-ar crede tata, dac ne-ar vedea acum.


Tom i scutur capul. ncetase s se mai gndeasc la
Maxwell Broadbent. Dac ar fi tiut ce fcuse, s-i trimit
cei trei fii ctre moarte Nu merita s se gndeasc la asta.
l dezamgiser n timpul vieii, iar acum l dezamgeau dup
moarte.
Tom privi spre foc o vreme, apoi ntreb:
Eti furios pe tata?
Vernon ezit.
Da.
Tom fcu un gest neajutorat cu mna.
Crezi c vom putea s-l iertm vreodat?
Mai conteaz?
Tom se trezi naintea zorilor cu o senzaie ciudat de
presiune la baza craniului. Era nc ntuneric i ploua.
Sunetul ploii prea s se furieze n capul lui. Se ntoarse, se
rsuci din nou pe pmntul umed, iar presiunea se
transform n durere de cap. i legn picioarele i se ridic
doar ca s-i dea seama, cu mare surprindere, c abia putea
s se in drept. Se ls napoi, cu capul nvrtindu-i-se,
holbndu-se n ntunericul care prea s se umple cu
vrtejuri de rou i maro i cu oapte. Auzi plvrgeala
nceat, ngrijorat, a trengarului lng el. Privi n jur i, n
cele din urm, n ntuneric, l zri pe puiul de maimu stnd
pe jos lng el, plescind nelinitit. tia c nu era ceva n
regul.
Era o senzaie complet diferit de cea a nfometrii. Tom i
ddu seama c era bolnav. O, Doamne, se gndi el, nu
acum.
i ntoarse capul i ncerc s-i caute pe Sally sau pe
Vernon, n ntunericul care-i ddea ameeli, dar nu vedea
nimic. Nrile i se preau pline de mirosul sios de vegetaie

putrezit, ploaie i hum. Sunetul ploii rpind pe frunzele


pdurii, peste tot n jurul lui, i ptrundea n craniu. Simi
cum alunec n somn, apoi deschise ochii i Sally era acolo,
luminndu-l cu o lantern.
M duc la pescuit azi, spuse Tom.
Nu te duci nicieri, zise ea. Se ntinse i-i pipi fruntea,
nereuind s-i ascund expresia de fric de pe chip. i aduc
nite ceai.
Se ntoarse cu o can aburind i-l ajut s-o bea pn la
capt.
Dormi, i zise ea.
Tom adormi.
Atunci cnd se trezi, era mai frumos afar, dar nc ploua.
Sally era aplecat asupra lui. Cnd vzu c deschide ochii,
ncerc s zmbeasc.
n ciuda cldurii sufocante de sub butean, el tremura.
Philip? reui Tom s ntrebe.
La fel.
Vernon?
i el e bolnav.
La naiba! O privi pe Sally i se simi ngrijorat. i tu?
Cum te simi? Chipul fetei se mbujora. Te mbolnveti i tu?
Sally i puse mna pe obraz.
Da, m mbolnvesc i eu.
Eu o s fiu mai bine, zise Tom. Iar atunci, o s am grij
de tine. Ieim noi din ncurctura asta.
Ea i scutur capul.
Nu, Tom, nu ieim.
Simpla enunare a strii de fapt pru s-i limpezeasc
durerea de cap. Asta era, atunci. Aveau s moar n ploaie,
sub buteanul sta putred, iar animalele slbatice i vor
sfia. i nimeni nu va ti vreodat ce se ntmplase cu ei.
ncerc s-i spun c, de fapt, febra vorbea aa, c n

realitate lucrurile nu stteau att de prost, dar n adncul lui


tia c era adevrat. i simea capul nvrtindu-se. Vor muri.
Deschise ochii.
Ea era tot acolo, cu mna pe obrazul lui. Se uit la el timp
ndelungat. Faa i era murdar, zgriat, mucat; avea
prul ncurcat i murdar, ochii dui n fundul capului. Dac
existase vreo asemnare cu fata care galopase dup el fr
a, n Utah, aceasta dispruse, cu excepia culorii intense de
turcoaz a ochilor ei i a felului n care buza de jos nc-i
sttea un pic rsfrnt.
n cele din urm, ea vorbi:
N-avem mult timp. Se opri, privindu-l hotrt. Trebuie
s-i spun ceva, Tom.
Ce anume?
Se pare c m-am ndrgostit de tine.
Se trezi brusc la realitate. Tom nu putea s mai vorbeasc.
Ea continu abrupt:
Oricum, uite-acum am spus-o.
Dar cum rmne cu?
Julian? El e brbatul perfect din vise, chipe,
strlucitor, cu toate prerile corecte. E tipul cu care prinii
ar vrea s te mrii. El este Sarah, pentru mine. Cine vrea
asta? Sentimentul pe care l-am avut pentru el nu este deloc
precum ceea ce simt pentru tine, cu toate Ezit i zmbi.
Imperfeciunile tale?
Odat cu aceste cuvinte, toate complicaiile disprur, iar
acum totul era clar i simplu. ncerc s vorbeasc; n cele
din urm reui s ngaime rguit:
i eu te iubesc.
Ea zmbi, i o scurt licrire a fostei ei strluciri iei la
suprafa.
tiu asta, i sunt bucuroas. mi pare ru c am fost
rutcioas cu tine. Eram n faza de negare.

Tcur pre de cteva clipe.


Cred c te-am iubit din clipa n care mi-ai furat calul i
ai venit clare dup mine acolo, n Utah, zise Tom. Dar am
tiut cu adevrat atunci cnd n-ai vrut s mputi jaguarul.
Te voi iubi mereu pentru asta.
Cnd m-ai dus afar ca s vd pdurea aceea
incandescent, spuse Sally, atunci mi-am dat seama c m
ndrgosteam de tine.
N-ai spus niciodat nimic.
Mi-a trebuit un timp ca s neleg. Dup cum probabil
ai observat, sunt ncpnat. Nu voiam s recunosc c m
nelasem.
El nghii. Capul ncepea s i se nvrt.
Dar eu sunt doar un tip obinuit. N-am mers la
Stanford la aisprezece ani
Obinuit? Un brbat care se lupt corp la corp cu
jaguari i cu erpi anaconda? Care conduce o expediie n
inima ntunericului cu vitejie i cu sim al umorului?
Am fcut lucrurile alea doar pentru c am fost nevoit.
Asta e o alt calitate a ta: eti modest. Fiind cu tine, am
nceput s vd ce fel de persoan e Julian. N-a vrut s vin
cu mine, deoarece i-a nchipuit c asta l-ar ncurca. I-ar fi
ntrerupt munca. Iar eu cred c, dincolo de toate astea, i-a
fost fric. Julian, mi-am dat seama, e genul de persoan care
nu ncearc nimic dect dac tie absolut sigur c va reui.
Tu, pe de alt parte, ai ncerca i imposibilul.
Capul lui ncepu s se nvrt din nou. Se lupt s-l in
nemicat. i plcea ceea ce auzea.
Ea zmbi trist i-i puse mna pe piept.
mi pare ru c amndoi ne-am irosit timpul.
El i trecu mna prin prul ei.
Al naibii loc ca s te ndrgosteti!
Nu glumeti.

Poate n alt via Tom se lupt s menin legtura


cu realitatea. Vom avea o alt ans, cumva undeva
Mintea ncepu s i se nceoeze. Ce ncerca s spun?
nchise ochii, ncercnd s scape de ameeal, dar nu reui
dect s se simt i mai ru. ncerc s deschid ochii, ns
nu vedea nimic, dect un vrtej de verde i maro, i se
ntreb n treact dac nu fusese doar un vis, totul, cancerul
tatlui su, cltoria, jungla, Sally, fratele lui muribund. Da,
de fapt fusese un vis, i ddu seama, unul lung i straniu, i
se va trezi iar n patul lui, din nou bieel, tatl su strignd
n susul scrilor: Bun dimineaa, bun dimineaa, ncepe o
alt zi!
Gndindu-se la asta, alunec n uitare, fericit.

46
Marcus Hauser sttea pe un scunel pliant, n faa intrrii
templului n ruine, contemplnd dimineaa. Un tucan ip i
opi ntr-un copac apropiat, cltinnd din ciocul enorm. Era
o zi minunat, cerul de un albastru limpede, jungla de un
verde tcut. Era mai rcoare i mai uscat n munii acetia,
iar aerul prea mai proaspt. Parfumul unei flori
necunoscute pluti pe lng el. Hauser simi cum ceva
asemntor linitii revenea. Fusese o noapte lung, iar el era
sectuit, golit i dezamgit.

Auzi pai fonind pe frunzele czute. Unul dintre soldai i


aduse micul dejun: unc, ou, cafea, banane prjite, pe o
farfurie smluit, cu o rmuric dintr-o plant garnisind
marginea. Lu vasul pe genunchi. Garnitura l enerv, aa c
o arunc, apoi i lu furculia i ncepu s mnnce, cu
gndul la ntmplrile din noaptea precedent. Venise timpul
s foreze lucrurile cu eful de trib sau s renune. La nici
zece minute dup aceea, tia c btrnul ef nu va ceda, dar
continuase oricum. Era ca i cum ar fi urmrit un film
pornografic: incapabil s-l nchid, dar blestemnd la sfrit
pierderea de timp i de energie. ncercase. Dduse tot ce avea
mai bun. Acum trebuia s se gndeasc la alt soluie pentru
problema lui.
Doi soldai aprur n prag, cu trupul efului de trib
atrnnd ntre ei.
Ce facem cu el, jefe?
Hauser art cu furculia, avnd gura plin de ou.
n defileu.
Ei ieir, iar el i termin dejunul. Oraul Alb era un loc
ntins, acoperit de vegetaie. Max putea s fie ngropat
aproape oriunde. Problema era c satul fusese att de agitat,
nct nu prea exista alt ans s ia un ostatic i s ncerce
s stoarc de la el poziia mormntului. Pe de alt parte,
n-avea chef s se vre el personal prin ruinele astea infestate
de obolani pentru urmtoarele dou sptmni.
Se ntrerupse, cut n buzunare i scoase un tub subire
din aluminiu. ntr-un minut, ritualul era ndeplinit i
trabucul, aprins. Inhal adnc, simind efectele calmante ale
nicotinei mprtiindu-se din plmni n tot corpul. Toate
problemele puteau s fie mprite n opiuni i subopiuni.
Iat dou dintre ele: putea s gseasc mormntul de unul
singur sau putea s lase pe altcineva s-l gseasc pentru el.
Dac lsa pe altcineva s-l gseasc, cine ar fi acea

persoan?
Teniente?
Locotenentul, care ateptase ordinele de dimineaa afar,
se apropie i salut.
S, senor?
Vreau s trimii un om napoi care s verifice ce fac
fraii Broadbent.
Da, domnule.
S nu-i atace i s fie ct mai discret. Vreau s tiu n
ce stare sunt, dac mai vin sau dac s-au ntors, orict de
multe poate afla.
Da, domnule.
Vom ncepe cu piramida n dimineaa asta. Vom
deschide captul acesta cu dinamit, lucrnd nuntru pe
msur ce naintm. Organizeaz i pregtete oamenii,
explozibilii s fie gata ntr-o or.
i ls farfuria jos i se ridic, lund pe umr arma Steyr
AUG. Pi n lumina soarelui, privind n sus la piramid,
calculnd deja unde s pun ncrcturile. Fie c l gsea pe
Max n piramid sau nu, cel puin i va ine pe soldai
ocupai i i va i distra. Toat lumea e ncntat n faa unei
explozii uriae.
Lumina soarelui. i dusese dorul dou sptmni. Va fi
plcut s lucreze n lumin, ca variaie.

47

Moartea venise dup Tom Broadbent, dar nu nvluit n


negru i ducnd o secer, ci sub forma unui chip hidos i
slbatic, dungat cu rou i galben, zbrlit cu pene verzi, cu
ochi verzi i pr negru i dini albi ascuii, cercetndu-i
chipul i mpungndu-l cu degetele. Moartea, aa cum i-o
imagina Tom, nu veni. n schimb, chipul ngrozitor i turn
un lichid fierbinte pe gt, apoi l for s mai ia o nghiitur.
El se lupt fr vlag, apoi l accept i adormi.
Se trezi cu o senzaie uscat n gt i cu o durere de cap
care pulsa. Era ntr-o colib din stuf, ntr-un hamac uscat.
Era mbrcat ntr-un tricou nou cu un buzunar pe piept i n
pantaloni scuri. Soarele strlucea n afara colibei, iar jungla
murmura, plin de sunete. Mult timp nu-i aminti nici mcar
cine era sau ce fcea acolo, apoi totul reveni, puin cte
puin: dispariia tatlui, testamentul ciudat, cltoria lor pe
ru, glumele i proverbele lui Don Alfonso, poienia lor cu
vedere spre Sierra Azul, somnul lui de moarte sub buteanul
putred, ploaie.
Totul prea c se ntmplase att de demult. Se simea
revigorat, renscut, la fel de proaspt ca un bebelu.
i nl capul cu grij, ridicndu-l doar att ct i
permitea durerea de cap. Hamacul de lng el era gol. i
simi inima strngndu-se. Cine sttuse n hamacul acela?
Sally? Vernon? Cine murise?
Hei? ntreb slab, ncercnd s se ridice. E cineva aici?
Auzi un zgomot afar i dup aceea intr Sally, ridicnd
copertina. Era ca o explozie brusc de aur.
Tom! Sunt att de bucuroas c te simi mai bine!
Ah, Sally, am vzut hamacul acela gol i am crezut
Sally se apropie i-i lu mna.
nc suntem cu toii aici.
Philip?
Tot bolnav, dar mult mai bine. Vernon ar trebui s fie

mai sntos mine.


Ce s-a ntmplat? Unde suntem?
Suntem n acelai loc. Poi s-i mulumeti lui Borabay
cnd se ntoarce. A plecat la vntoare.
Borabay?
Un indian din muni. Ne-a gsit i ne-a salvat. Ne-a
ngrijit i ne-a pus pe picioare.
De ce?
Nu tiu.
Ct timp am fost bolnav?
Am fost toi bolnavi aproape o sptmn. Am avut o
febr pe care el o numete bisi. Este un curandero. Nu ca
mine, ci un curandero adevrat. El ne-a dat leacuri, ne-a
hrnit, practic ne-a salvat. Vorbete chiar un fel de englez
caraghioas.
Tom ncerc s se ridice.
Nu nc. Ea l mpinse la loc. Bea din asta.
i ddu o can plin cu o butur dulce. El o bu toat i
simi cum i se face i mai foame.
Nasul mi spune c se gtete ceva bun.
Tocni de estoas a la Borabay. i aduc un pic. i
puse mna pe obraz.
El o privi, amintindu-i totul acum.
Ea se aplec i-l srut.
Mai avem mult de mers pn cnd se va termina.
Da.
S mergem pas cu pas.
El ncuviin. Ea i aduse nite tocan de estoas; Tom o
mnc i adormi butean. Cnd se trezi, durerea de cap
dispruse i reui s coboare din hamac i s ias,
cltinndu-se, din colib. i simea picioarele ca de cauciuc.
Se aflau n acelai lumini, lng acelai copac prbuit,
numai c locul fusese transformat dintr-un desi umed ntr-o

tabr deschis, vesel. Ferigile fuseser tiate i folosite ca


s acopere pmntul noroios, formnd un covor plcut,
primvratic. Erau dou colibe curate, din frunze de
palmieri, i o vatr pentru foc, cu buteni n loc de scaune.
Soarele se revrsa prin deschiztura de sus. Munii Sierra
Azul se ridicau prin sprtur, purpuriu intens pe cerul
albastru. Sally sttea lng foc, iar n clipa n care iei, sri
n picioare i-i lu braul, ajutndu-l s se aeze.
Ct e ceasul?
Zece dimineaa, spuse Sally.
Ce face Philip?
Se odihnete n hamacul lui. E nc slbit, dar va fi
bine. Vernon doarme, n ultima faz a febrei. Mai mnnc
tocni. Borabay a insistat c trebuie s mncm ct de
mult putem.
Unde e acest misterios Borabay?
La vntoare.
Tom mai mnc nite tocni de estoas; era un vas
uria care fierbea pe foc, umplut nu numai cu buci de
carne, dar i cu o varietate de rdcini i legume ciudate.
Dup ce termin, duse n cealalt colib, ca s-l vad pe
Philip. Deschise ua din frunze de palmier, se aplec i intr.
Philip zcea n hamacul lui, fumnd. Era nc ocant de
slab, dar rnile i se transformaser n coji, iar ochii nu-i mai
erau dui n fundul capului.
M bucur s vd c te-ai dat jos din pat, Tom, zise el.
Cum te simi?
Cu genunchii puin cam slbii, dar, n rest, binedispus.
Picioarele sunt aproape vindecate. O s pot s merg ntr-o zi
sau dou.
L-ai ntlnit pe individul sta, Borabay?
A, da. Ciudat om; pictat tot, discuri n urechi, tatuaje,
tot tacmul. Sally l-ar fi propus pentru canonizare, doar c

eu nu prea cred c e catolic.


Ari ca un om nou, Philip.
i tu la fel, Tom.
Se ls o tcere neobinuit, ntrerupt de un strigt de
afar.
Hei! Frailor!
A, s-a ntors Borabay, spuse Philip.
Tom iei din colib i-l zri pe cel mai uimitor indian,
micu de statur, venind peste pajite. Toracele i faa i erau
pictate n rou, cu cte un cerc negru n jurul ochilor i cu
dungi galbene fioroase vopsite n diagonal peste piept.
Penele se zbrleau pe benzile de pe antebrae i era gol, cu
excepia unei buci de crp peste ale. Dou discuri
imense i erau nfipte n lobii ntini ai urechilor, care se
legnau la fiecare pas. O cicatrice cu un model complicat i se
ntindea pe abdomen, iar dinii din fa fuseser pilii i
ascuii. Avea prul negru, tiat drept, iar ochii, de cel mai
neobinuit cprui, aproape verzi. Avea un chip izbitor de
frumos i bine modelat, pielea neted i sculptural.
Pi ctre foc, mic i demn, ducnd o sarbacan lung de
mai mult de doi metri ntr-o mn i un animal mort, o
specie necunoscut, n cealalt.
Frate, eu adus carne, spuse Borabay n englez i
zmbi.
Dup aceea, arunc animalul pe jos i pi peste el. l
mbria pe Tom de dou ori, depunndu-i cte un srut de
fiecare parte a gtului, un fel de salut ritual al indienilor.
Dup aceea, fcu un pas n spate i-i puse o mn pe piept.
Numele meu Borabay, frate.
Eu sunt Tom.
Eu, Jane, zise Sally.64
Borabay se ntoarse.
64

Referire la celebra replic din Tarzan: Eu, Tarzan, tu, Jane. (n.tr.)

Jane? Tu nu Sally?
Sally rse.
Era doar o mic glum.
Tu, eu, el, noi frai, concluziona Borabay, druindu-i lui
Tom o alt pereche de mbriri rituale i srutndu-l din
nou pe gt.
Mulumesc pentru c ne-ai salvat vieile, spuse Tom.
I se pru c sun neconvingtor imediat cum rosti
propoziia, dar Borabay pru ncntat.
Mulumescu, mulumescu! Tu mnnc tocan?
Da. Delicioas!
Borabay buctar bun. Mai mnnc!
Unde ai nvat engleza?
Mama mea nva la mine.
Vorbeti bine.
Eu vorbesc ru. Dar eu nv de la tine i atunci vorbesc
bun.
Mai bine, l corect Sally.
Mulumescu! Eu merg n America ntr-o zi cu tine, frate.
Tom fu uimit c tocmai aici, mai departe de civilizaie dect
oriunde altundeva pe pmnt, oamenii tot voiau s mearg n
America.
Borabay l privi pe trengar, care se afla la locul lui
obinuit, n buzunarul lui Tom.
Maimuoi sta plnge i plnge cnd tu bolnav. Care
numele lui?
trengar Pros, zise Tom.
De ce tu nu mncat maimua asta cnd nfometat?
Ei bine, m-am ataat de ea, spuse Tom. Oricum, n-ar fi
fost mai mult de o mbuctur.
i de ce tu chemat la el trengar Pros? Ce este
trengar Pros?
e doar o porecl pentru un animal cu pr.

Bine. Eu nv cuvnt nou, trengar Pros. Eu vreau


nv engleza.
Eu vreau s nv engleza, zise Sally.
Mulumescu! Tu spune la mine cnd greesc.
Indianul i ntinse degetul ctre maimuoi. trengarul l
prinse cu o lbu i-l privi, apoi scheun i se arunc la loc
n buzunarul lui Tom.
Borabay rse.
trengar Pros crede c eu vreau mnnc pe el. El tie
noi, Tara, place maimu. Acum fac mncare.
Se duse spre locul n care-i aruncase vnatul i-l ridic,
mpreun cu un vas. Se retrase la ceva distan de tabr, se
aez pe vine i ncepu s jupoaie i s traneze animalul,
aruncnd totul n vas, inclusiv organele interne i oasele.
Tom se altur lui Sally, lng foc.
nc sunt un pic zpcit, spuse Tom. Ce s-a ntmplat?
De unde a venit Borabay?
Nu tiu mai multe dect tine. Borabay ne-a gsit pe toi
bolnavi i pe moarte, sub buteanul la. A curat zona, a
construit colibe, ne-a mutat n ele, ne-a hrnit, ne-a ngrijit.
A cules un numr uria de ierburi i chiar cteva insecte
ciudate, le gseti legate pe rafturile colibei lui, i le-a folosit
ca s fac leacuri. Eu am fost prima care s-a nsntoit.
Asta s-a ntmplat acum dou zile i l-am ajutat s gteasc
i s aib grij de voi. Febra pe care am avut-o toi, aceast
bisi, pare s fie scurt, dar intens. Nu este malarie,
mulumesc lui Dumnezeu, iar Borabay mi-a spus c n-are
efecte de durat i nu revine. Dac nu mori n primele dou
zile, se termin. Se pare c bisi l-a omort pe Don Alfonso: el
zice c oamenii n vrst sunt mult mai expui.
Amintindu-i de tovarul lor de cltorie, Tom simi un
ghimpe de durere.
tiu, spuse Sally. i mie mi-e dor de el.

N-o s-l uit niciodat pe btrn i nelepciunea lui


extravagant. E greu de crezut c a disprut de pe lumea
asta.
l urmrir pe Borabay continundu-i munca, tind i
despicnd animalul i aruncnd bucile ntr-un vas. Cnta
o melodie ca o incantaie, care se ridica i cobora odat cu
briza.
A spus ceva despre individul sta, Hauser, i despre
ceea ce se ntmpl n munii Sierra Azul?
Nu. Nu vorbete despre asta. l privi i ezit. Pentru un
timp, atunci, am crezut c eram cu toii pe moarte.
Da.
i aminteti ce am spus?
mi-amintesc.
Ea se nroi zdravn.
Tom ntreb:
Vrei s-i retragi cuvintele?
Ea scutur din cap, fcnd s i se nvolbureze prul blond,
apoi l privi din nou, cu obrajii mbujorai.
Niciodat!
Tom zmbi.
Bine.
i lu mna. ntmplrile prin care trecuser i
sublimaser cumva frumuseea, i puseser n valoare latura
spiritual, ntr-un fel pe care nu putea s-l explice. Latura
rutcioas i defensiv dispruse. Ajungnd att de aproape
de moarte, se schimbaser cu toii.
Borabay se ntoarse cu cteva delicatese din carne crud
nfurate ntr-o frunz.
trengar Pros! strig el i scoase un plescit cu dinii,
care semna ciudat de mult cu cel al maimuei.
trengarul i i capul din buzunarul lui Tom. Borabay
ntinse mna, iar trengarul, dup ce se agit i chii un

pic, se ntinse, terpeli o bucic de carne i i-o ndes n


gur. Dup aceea, mai smulse una, i nc una, umplndu-i
gura cu amndou minile, chiielile de plcere fiindu-i
nbuite de mestecat.
trengar Pros i mine prieten acum, anun Borabay,
zmbind.
Febra lui Vernon ncet n seara aceea. El se trezi n
dimineaa urmtoare, lucid, dar slbit. Borabay se foia n
jurul lui, vrndu-i pe gt tot felul de infuzii de plante i alte
fierturi. Se odihnir toat ziua, iar Borabay plec s fac rost
de mncare. Indianul se ntoarse dup-amiaz cu un sac din
frunze de palmier, din care descrca rdcini, fructe, nuci i
pete proaspt. Restul zilei i-l petrecu prjind, afumnd i
srnd mncarea, apoi nfurnd-o n iarb uscat i
frunze.
Mergem undeva? ntreba Tom.
Da.
Unde?
Borabay zise:
Noi vorbire mai trziu.
Philip iei chioptnd din colib, cu picioarele nc
bandajate, cu pipa din lemn de mce n gur.
Minunat dup-amiaz, zise el. Veni lng foc i se
aez. n timp ce-i turna o can de ceai fcut de Borabay,
spuse: Biatul sta indian ar trebui s ajung pe coperta de
la National Geographic.
Vernon li se altur, aezndu-se nesigur pe butean.
Vernon, mnnc!
Borabay umplu imediat un castron cu tocni i i-l
ntinse. Vernon l lu cu mini tremurtoare, murmurnd
mulumiri.
Bun venit pe trmul celor vii, l salut Philip.

Vernon i terse fruntea i nu zise nimic. Era palid i slab.


Duse o alt lingur de tocan la gur.
Ei bine, iat-ne aici, spuse Philip. Cei trei fii ai mei65.
Era o asprime n vocea lui Philip, pe care Tom o observ cu
ngrijorare. O bucat de lemn pocni n foc.
i n ce necazuri ne-am bgat, zise Philip. Mulumit
dragului de tata! nl ceaca, ntr-un toast batjocoritor. n
cinstea ta, drag tat!
Apoi, vrs ceaiul pe jos.
Tom se uit mai bine la Philip. i revenise uimitor de bine.
Privirea i era n sfrit nsufleit, dar era aa pentru c se
nfuriase.
Philip privi n jur.
i acum, fraii mei?
Vernon ridic din umeri. Era palid, cu chipul tras, avnd
cearcne cenuii sub ochi. Mai duse o lingur de mncare la
gur.
Ne grbim napoi, cu coada ntre picioare? i-l lsm pe
Hauser sta s se serveasc din Lippi, Braque, Monet i
ceilali? Se opri. Sau ne ndreptm ctre Sierra Azul i poate
sfrim cu intestinele agate de tufiuri? i aprinse din nou
pipa. Asta e alternativa.
Nimeni nu-i rspunse, n timp ce Philip i ntorcea capul,
privindu-l pe fiecare pe rnd.
Ei bine? insist Philip. Pun o ntrebare serioas: l
lsm pe acel Cortes66 ndesat s se duc acolo i s ne fure
motenirea?
Vernon privi n sus. Chipul i era nc vlguit de boal, iar
vocea, slab.
65 Aluzie la un serial de televiziune american foarte popular ntre anii 1960-1972, despre
un brbat rmas vduv, care se vede nevoit s-i creasc singur cei trei fii (titlul original: My
Three Sons), (n.tr.)

66 Hernando Cortes, marchiz de Valle de Oaxaca, conchistador renumit, cunoscut mai ales
pentru cucerirea Imperiului Aztec (n.tr.)

Rspunde singur la ntrebare. Tu eti cel care l-a adus


pe Hauser aici.
Philip se ntoarse spre Vernon cu o privire rece.
Credeam c a trecut timpul nvinuirilor.
n ce m privete, timpul nvinuirilor abia a nceput.
Nu e nici timpul, nici locul, interveni Tom.
Vernon se ntoarse ctre Tom.
Philip l-a adus pe psihopatul la aici i trebuie s
rspund pentru asta.
Eu eram de bun-credin. Nu tiam c omul sta,
Hauser, se va dovedi un monstru. i am pltit pentru asta,
Vernon. Uit-te la mine!
Vernon i scutur capul.
Philip continu:
Adevratul vinovat, de vreme ce nimeni nu vrea s
recunoasc, e tata. Nu este nimeni de aici mcar un picu
furios pentru ceea ce ne-a fcut tata? Aproape c ne-a
omort!
Tom zise:
A vrut s ne provoace.
Nu-l aperi, sper.
ncerc s-l neleg.
Eu l neleg prea bine. Rahatul sta de Tomb Raider este
doar o alt provocare dintr-o list lung. V amintii de
antrenorii de sport, instructorii de schi, leciile de istoria
artei, de clrie, de muzic i de ah, de ndemnurile,
discursurile i ameninrile lui? V amintii de ziua cnd se
prezentau situaiile colare? El crede c suntem nite ratai,
Tom! Mereu a crezut asta. i poate c este adevrat. Uit-te
la mine: treizeci i apte de ani i tot suplinitor la colegiul DeTot-Rahatul, tu ngrijeti caii indienilor n Strnge-Fnul,
Utah, iar Vernon i petrece cei mai frumoi ani fcnd
incantaii cu Swami nu-tiu-cum! Suntem nite ratai!

Izbucni ntr-un rs aspru.


Borabay se ridic n picioare. Micarea n sine era simpl,
dar fusese executat att de lent, nct i amui.
Asta nu vorb bun.
Nu te privete pe tine, Borabay, spuse Philip.
Fr alt vorb rea.
Philip l ignor, vorbindu-i lui Tom:
Tata putea s ne lase nou banii, ca orice persoan
normal. Sau ar fi putut s-i dea. Foarte bine. M-a fi
mpcat cu asta. Erau banii lui. Dar nu, el a trebuit s
nscoceasc un plan cu care s ne tortureze!
Borabay l fix cu privirea.
Taci, frate.
Philip se ntoarse spre el.
Nu-mi pas dac ne-ai salvat vieile, nu te bga n
treburile noastre de familie!
O ven pulsa pe fruntea lui Philip; Tom l vzuse rareori
att de furios.
Ascult tu la mine, frate mai mic, sau eu tbcesc la
tine fundul!
Borabay i se adresase pe un ton sfidtor, uitndu-se de
sus, de la nlimea lui un metru i jumtate, innd pumnii
strni.
Dup o clip, Philip ncepu s rd i-i scutur capul.
ntregul trup i se relax.
Dumnezeule mare, omul sta e adevrat?
Cu toii suntem puin tensionai, spuse Tom. Dar
Borabay are dreptate. Nu e locul potrivit s ne certm.
n seara asta, zise Borabay, noi vorbim, foarte
important.
Despre ce? ntreb Philip.
Borabay se ntoarse la vasul cu fiertur i ncepu s
nvrt, cu chipul pictat de neptruns.

Tu vezi.

48
Lewis Skiba se ls pe spate n fotoliul din piele din
brlogul lui lambrisat i rsfoi Wall Street Journal pn la
pagina cu editoriale. ncerc s citeasc, dar ipetele
ndeprtate i hrmlaia strnit de fiul su care exersa la
trompet l mpiedicau s se concentreze. Trecuser aproape
dou sptmni de la ultimul telefon al lui Hauser. Era
evident c tipul se juca n continuare cu el, inndu-l n
suspans. Sau se ntmplase ceva? Oare o fcuse?
Ochii i se fixar pe editorialul principal, ntr-un efort de a
scpa de sentimentul de autonvinuire, dar cuvintele i
treceau prin faa ochilor fr s neleag ceva. Hondurasul
central era un loc periculos. Era posibil ca Hauser s alunece
undeva, s fac o greeal, s fac febr. O mulime de
lucruri ar fi putut s i se ntmple. Ideea era c dispruse.
Dou sptmni nsemnau mult timp. Poate c ncercase s-i
ucid pe fraii Broadbent, iar ei se dovediser mai buni dect
el i-l omorser, n schimb.

Skiba spera, n ciuda evidenei, c asta se ntmplase.


Chiar i spusese lui Hauser s-i omoare? La ce se gndise?
gemu fr s vrea. Mcar dac Hauser ar fi mort. Skiba tia
acum, prea trziu, c ar fi preferat s piard totul, dect s
se fac vinovat de crim. Era un criminal. O spusese:
Omoar-i. Se ntreb de ce insistase Hauser att de mult ca
el s spun una ca asta. Dumnezeule! Cum se fcea c el,
Lewis Skiba, juctor renumit de fotbal n liceu, absolvent la
Stanford i Wharton, bursier Fulbright, director general al
unei companii listate n topul 500 de Fortune, cum se fcea
c se lsase prins n capcan, intimidat i dominat de un
criminal mbrcat n poliester ieftin? Skiba se crezuse mereu
un om cu moralitate i greutate intelectual, un om cu
principii etice, un om bun. Era un tat bun. Nu-i nela
nevasta. Se ducea la biseric. Se ducea la mese de binefacere
i druia o bun parte din ctigurile sale pentru operele de
caritate. Cu toate astea, un ticlos de detectiv antajist cu
chelie l citise cumva, i smulsese masca, artnd cine era cu
adevrat. Asta nu putea Skiba s uite i s-i ierte vreodat.
Era valabil i pentru Hauser.
Gndurile i zburar din nou ctre verile copilriei sale, la
lac, la csua din lemn, la docul ncovoiat care strpungea
apa nemicat, la mirosul fumului de lemne i al pinului.
Mcar dac ar fi putut s dea timpul napoi, s se ntoarc
ntr-una dintre verile acelea lungi i s ia viaa de la nceput.
Ce n-ar da ca s-o ia de la capt!
Cu un oftat adnc, alung totul din minte, lund o
sorbitur din paharul de scotch de lng cot. Se dusese, se
dusese totul. Trebuia s nceteze s se mai gndeasc la asta.
Ceea ce fusese fcut nu mai putea fi ndreptat. Nu putea s
dea timpul napoi. Vor pune mna pe Codice i poate c va
exista un nou nceput pentru Lampe, i nimeni nu va afla
vreodat. Sau Hauser era mort i nu vor cpta Codicele, caz

n care tot nu va afla nimeni. Nimeni nu va afla. Putea s se


mpace cu asta. Trebuia s se mpace cu asta. Doar c el va
ti. El va ti c era un om capabil de crim.
Scutur nervos ziarul i relu lectura editorialului.
n acea clip, sun telefonul. Era telefonul de la firm, linia
securizat. mpturi ziarul, se duse ntr-acolo i ridic
receptorul.
Auzi o voce vorbind ca de departe, totui limpede precum
cristalul. Era propria lui voce.
F-o! Omoar-i, du-te naibii! Omoar toat familia
Broadbent!
Skiba se simi ca i cum ar fi fost lovit. i pierdu
rsuflarea dintr-odat; nu mai putea s respire. Urm un
uierat, iar vocea lui se repet, ca un ecou din trecut:
F-o! Omoar-i, du-te naibii! Omoar toat familia
Broadbent!
Vocea lui Hauser se auzi dup aceea, cu dispozitivul de
bruiaj activat din nou.
Ai auzit asta, Skiba?
Skiba nghii, apoi suspin, ncercnd s-i fac plmnii
s funcioneze.
Alo?
S nu m mai suni niciodat acas, orci Skiba.
Nu mi-ai spus asta pn acum.
Cum ai fcut rost de numr?
Sunt detectiv particular, i aminteti?
Skiba nghii n sec. N-avea niciun sens s rspund.
Acum tia de ce Hauser insistase att ca el s-o spun.
Fusese prins n capcan.
Suntem aici. Suntem n Oraul Alb.
Skiba atept.
tim c aici a venit Broadbent. A pus o mn de indieni
s-l ngroape ntr-un mormnt de aici, pe care l-a jefuit cu

patruzeci de ani n urm. Probabil, acelai mormnt n care a


gsit Codicele. Nu e ironic? Acum suntem aici, n oraul
pierdut, i tot ceea ce trebuie s facem este s gsim
mormntul.
Skiba auzi un zgomot nbuit, distorsionat de dispozitiv
ntr-un scrit prelung. Probabil c Hauser nchisese
dispozitivul tocmai la momentul potrivit ca s-i nregistreze
cuvintele. Nu avea cum s nu-i mai dea lui pe Hauser cele
cincizeci de milioane promise. Din contr, Skiba simea c va
plti mai mult, mult mai mult pentru tot restul vieii.
Hauser l inea din scurt. Ce prost afurisit fusese, manevrat
de fiecare dat! Incredibil!
Ai auzit? Este minunatul sunet al dinamitei. Oamenii
mei lucreaz la o piramid. Din nefericire, Oraul Alb este un
loc ntins, invadat de vegetaie, iar Max ar putea s fie
ngropat oriunde. Oricum, am sunat ca s-i spun c s-a
produs o schimbare. Dup ce gsim mormntul i lum
Codicele, ne vom ndrepta spre vest, peste muni, prin El
Salvador, ctre Pacific. Pe jos, iar apoi pe ru. Ne va lua ceva
mai mult timp. Vei avea Codicele ntr-o lun.
Ai spus
Da, da. Iniial, plnuiam s trimit Codicele cu
elicopterul din San Pedro Sula. Dar, din senin, trebuie s
dm explicaii pentru doi soldai mori din armata
Hondurasului. i niciodat nu se tie cnd vreun fanfaron de
general i va confisca posesiunile considerndu-le
patrimoniu naional. Singurele elicoptere de aici aparin
armatei i, ca s zbori de aici, trebuie s traversezi spaiul
aerian militar. De aceea, continum spre vest ntr-o direcie
neateptat, frumos i n linite. Crede-m, este cea mai
bun cale!
Skiba nghii din nou. Soldai mori? Convorbirea cu
Hauser i fcuse ru. Voia s-l ntrebe pe Hauser dac o

fcuse, dar nu reuea s rosteasc cuvintele.


n cazul n care te ntrebi, nu i-am ndeplinit ordinul.
Cei trei frai Broadbent sunt nc n via. Tenaci tipi. Dar
n-am uitat. i promit c o voi face.
Ordinul lui. Nodul acela i se forma din nou n gt. nghii,
aproape necndu-se. Triau.
M-am rzgndit, cri el.
Poftim?
N-o face.
Ce s nu fac?
Nu-i omor.
Se auzi un chicotit ncet.
Este mult prea trziu pentru asta.
Pentru numele lui Dumnezeu, Hauser, n-o face! i
ordon s nu-i omori, putem s rezolvm asta n alt mod
Dar linia era moart. Auzi un zgomot i se ntoarse, cu faa
scldat de sudoare. Fiul lui sttea n pragul uii, n pijamale
largi, cu prul blond ciufulit, cu trompeta atrnndu-i ntr-o
mn.
Pe cine s nu omoare, tati?

49

n noaptea aceea, Borabay le servi o cin compus din trei


feluri, ncepnd cu sup de pete i legume, urmat de
fripturi i o grmad de ou micue fierte, cu puii n ele, iar
apoi, la desert, un terci din fructe. i oblig s se serveasc i
a doua i a treia oar, forndu-i s mnnce, pn cnd
aproape c li se fcu ru. Dup ce se termin ultimul fel,
fumar din pipe, ca s alunge insectele. Era o sear senin i
o lun bombat rsrea n spatele liniei ntunecate a
munilor Sierra Azul. Stteau n semicerc n jurul focului, cei
trei frai i Sally, fumnd toi n linite, ateptndu-l pe
Borabay s vorbeasc. Indianul pufi un timp, apoi i ls
pipa i privi n jur. Ochii lui, lucind n vpaia focului, se
oprir pe fiecare chip n parte. Broatele de sear ncepuser
s se furieze i s orcie, amestecndu-se cu sunete mai
misterioase ale nopii: strigte, urlete, bti, ipete.
Iat-ne, frailor, zise Borabay. Ezit. Eu ncep poveste
chiar de la nceput, acum patruzeci de ani, n an nainte s
m nasc. n an acela, om alb venit pe ru i peste muni,
singur de tot. Sosit la sat Tara aproape mort. El primul om
alb cineva vzut. Ei luat n colib, hrnit, readus la via.
Omul acesta triete cu neamul Tara, nva s vorbeasc
limba noastr. Ei ntreab de ce a venit. El spune c s
gseasc Oraul Alb, care noi numim Sukia Tara. Este oraul
strbunilor notri. Acum noi mergem acolo doar s ngropm
morii. Ei l duc la Sukia Tara. Ei nu tiu atunci c el vrea s
fure din Sukia Tara. Omul acesta curnd luat femeie Tara de
soie.
Se potrivete, zise Philip cu un rs sarcastic. Tata n-a
fost niciodat genul care s rateze un strop de aciune n
plus.
Borabay l fix cu privirea.

Cine spune poveste, frate, tu sau eu?


Bine, bine, continu, flutur Philip din mn.
Omul acesta, spuneam, ia femeie Tara de soie. Femeia
aceea, mama mea.
S-a nsurat cu mama ta? zise Tom.
Sigur c el nsoar cu mama mea, spuse Borabay. Cum
altfel noi frai, frate?
Tom rmase fr cuvinte, ocat, n clipa n care nelese c
spusele lui Borabay cptau sens. Se holb la Borabay,
privindu-l cu adevrat pentru prima dat. i privi chipul
pictat, tatuajele, dinii ascuii, discurile din urechi, ca i
ochii verzi, fruntea nalt, linia ncpnat a buzelor,
obrajii fin sculptai.
Of, Doamne, opti el.
Ce? ntreb Vernon. Tom, ce este?
Tom i arunc o privire lui Philip i-i vzu fratele mai
mare la fel de uluit. Philip se ridic ncet n picioare,
holbndu-se la Borabay.
Borabay spuse:
Dup ce tata nsurat cu mama, mama nscut pe mine.
Eu numit Borabay, dup tata.
Borabay, murmur Philip, iar apoi Broadbent.
Se ls tcerea.
Nu nelegei? Borabay, Broadbent: este vorba despre
acelai nume!
Vrei s spui c e fratele nostru? ntreb Vernon cu
aprindere, nelegnd n cele din urm.
Nimeni nu rspunse. Philip, acum n picioare, fcu un pas
ctre Borabay i se aplec spre el ca s-i priveasc faa de
aproape, ca i cum ar fi fost vreo ciudenie. Borabay se foi,
i scoase pipa din gur i rse nervos.
Ce vezi, frate? Fantom?
ntr-un fel, da. Se ntinse i-i atinse faa.

Borabay rmase calm, fr s se mite.


Doamne, opti Philip. Eti fratele nostru. Eti fratele cel
mai mare. Doamne Sfinte, nu eu am fost primul nscut! Eu
sunt cel de-al doilea fiu i n-am tiut-o niciodat.
Este ce spun eu! Noi toi frai. Ce credei c spun cnd
spun frate? Credei eu glumesc?
Nu credeam c o spuneai de-adevratelea, zise Tom.
De ce credei c eu salvez vieile voastre?
N-am tiut. Preai un sfnt.
Borabay rse.
Eu, sfnt? Tu amuzant, frate! Noi toi frai. Noi toi avem
acelai tat, Masseral Borabay. Tu Borabay, eu Borabay, toi
Borabay. Se btu n piept.
Broadbent. Numele este Broadbent, l corect Philip.
Borabeyn. Eu nu vorbesc bine. Tu m nelegi. Eu fost
Borabay atta timp, rmn Borabay.
Rsul lui Sally izbucni dintr-odat. Se ridicase n picioare
i mergea n cerc n jurul focului.
Ca i cum n-am fi avut deja destui Broadbent pe aici!
Acum mai este unul! Patru la un loc! Lumea o fi pregtit
pentru aa ceva?
Vernon, ultimul care nelegea, fu primul care-i reveni. Se
ridic i se duse la Borabay.
Sunt foarte bucuros s te salut ca pe un frate, spuse el,
i-l mbri pe Borabay.
Borabay pru puin surprins, apoi i drui lui Vernon o
alt pereche de mbriri, n stil indian.
Dup aceea, Vernon se trase la o parte, n timp ce Tom
pea n fa i ntindea mna. Borabay i arunc o privire,
uimit.
Ceva ru cu mna, frate?
Este fratele meu i nu tie nici mcar s dea mna, se
gndi Tom. Cu un zmbet, l mbria pe Borabay, iar

indianul rspunse cu mbririle rituale. Fcu un pas


napoi, uitndu-se la chipul fratelui su, iar acum se vedea
pe sine n acel chip. Pe el, pe tatl lui, pe fraii lui.
Philip era la rnd. El i ntinse mna.
Borabay, mie nu-mi plac mbririle i srutrile. Noi,
gringos, ne strngem minile. Te nv eu. ntinde mna!
Borabay ntinse mna. Philip o apuc i o scutur bine.
Braul lui Borabay se cltin, iar atunci cnd Philip i ddu
drumul, Borabay i trase mna i o examin, ca i cum ar fi
cutat stricciuni.
Ei bine, Borabay, spuse Philip, bine ai venit n club!
Clubul fiilor-ratai-ai-lui-Maxwell-Broadbent. Lista membrilor
crete n fiecare zi.
Ce nseamn asta, clubul ratai?
Philip fcu un semn cu mna.
Nu conteaz!
Sally l mbria i ea pe Borabay.
Eu nu sunt din familia Broadbent, spuse ea, cu un
zmbet, slav Domnului!
Se aezar din nou n jurul focului i se aternu o linite
stnjenitoare.
Ce reuniune de familie, spuse Philip, cltinnd din cap
de uimire. Dragul de tata, plin de surprize, chiar i dup
moarte!
Dar asta vreau eu v spun, zise Borabay. Tata nu mort.

50

Se lsase noaptea, dar asta nu conta n adncurile


mormntului, acolo unde nu mai ptrunsese lumina de o
mie de ani. Marcus Hauser pi peste pragul distrus, n
spaiul adnc, apoi inhala pulberea rece a secolelor. Lucru
destul de ciudat, era un miros proaspt, curat, fr urma de
mucegai sau de putreziciune. Lumin n jur cu raza
puternic de halogen, iar lucirea mprtiat a aurului i a
jadului i fcu cu ochiul ca un fel de rspuns, amestecat cu
oase maronii i cu praf. Scheletul zcea pe o platform
mortuar din piatr, sculptat cu hieroglife, odinioar bogat
mpodobit.
Hauser pi peste el i lu un inel din aur, scuturnd osul
degetului pe care nc l nconjura. Era magnific, incrustat cu
o piatr de jad, sculptat n forma unui cap de jaguar. i-l
strecur n buzunar i scotoci printre celelalte obiecte rmase
pe oase: un colier din aur, cteva pandantive din jad, un alt
inel. i ndes n buzunar obiectele mai mici din aur i pe
cele din jad, n timp ce fcea ncet turul camerei mortuare.
Craniul zcea la captul ndeprtat al platformei mortuare.
Cndva, de-a lungul secolelor, mandibula se desprinsese i
atrna larg deschis, dndu-i craniului o nfiare de
uimire, ca i cnd nu-i venea s cread c era mort. Carnea
dispruse aproape de tot, dar o grmad de pr mpletit
atrna liber n vrful craniului. Se aplec i ridic tigva.
Mandibula se legn, atrnnd n firele putrezite ale
cartilajelor. Dinii din fa fuseser ascuii cu pila.
Vai, srmane Yorick.67
Plimb lanterna peste perei. Fresce tocite, nnegrite de
depuneri de calcar i de mucegai, erau pictate pe perei, ntrun col zceau vase, pline de praf, mpinse laolalt i sparte
de cine tie ce cutremur strvechi. Rdcini mici
67

Aluzie la o celebra replic din Hamlet, de William Shakespeare, in scena in care Hamlet
ine in mans craniul lui Yorick, fostul bufon al Curtii. (n.tr.)

ptrunseser prin tavan i atrnau formnd fire nclcite n


aerul mort.
Se ntoarse spre teniente.
E singurul mormnt de aici? ntreb el.
De pe partea asta a piramidei. Mai avem nc de
explorat partea cealalt. Dac aezarea e simetric, poate c
mai exist unul ca sta.
Hauser i scutur capul. Nu-l va gsi pe Max nicieri n
piramid. Era prea evident. Se ngropase precum regele Tut 68,
ntr-un loc neobinuit. Aa ar fi fcut Max.
Teniente, adun-i oamenii. Vreau s vorbesc cu ei. Vom
cerceta oraul sta de la est la vest.
Da, domnule.
Hauser descoperi c nc mai inea n mn tigva. Dup o
ultim privire, o arunc ntr-o parte. Craniul lovi podeaua de
piatr cu un pocnet sec, srind ca i cum ar fi fost fcut din
ghips. Mandibula se rostogoli, rotindu-se nebunete de
cteva ori, nainte s se opreasc n praf.
O scotocire agresiv a oraului, cu dinamit, templu cu
templu. Hauser i scutura capul. i dorea ca omul lui s se
ntoarc din urmrirea frailor Broadbent. Exista o cale mai
uoar ca s fac asta, o cale mult mai uoar.

51
Tata e nc n via? strig Philip.
68 Referire la faraonul Tutankhamon, al crui mormnt a fost descoperit n 1922 i, odat
cu el, o comoar fabuloas. n jurul acestui personaj istoric s-a creat o aur de mister
datorit zvonurilor conform crora ar exista un blestem mpotriva celor care i profaneaz
mormntul, (n.tr.)

Da.
Vrei s spui c n-a fost ngropat nc?
Eu termin poveste, te rog! Dup ce tata st cu neamul
Tara un an, mama nate pe mine. Dar tata, el vorbete
despre Ora Alb, se duce acolo zile ntregi, poate sptmni o
dat. Cpetenie spune c este interzis, dar tata nu ascult.
El caut i sap dup aur. Apoi gsete loc morminte,
deschide mormnt de rege Tara strvechi i jefuiete. Cu
ajutor oameni Tara ri, el fuge pe ru cu comoar i dispare.
Lsnd-o pe mama ta descul i cu un copil, coment
Philip pe un ton sarcastic, la fel cum a fcut cu celelalte
neveste ale lui.
Borabay se ntoarse i-l privi pe Philip.
Eu spun poveste, frate! Tu i pliciul pentru mute luai
pauz!
Pe Tom l izbi familiaritatea replicii. Tu i pliciul pentru
mute luai pauz era un maxwellism, una dintre expresiile
favorite ale tatlui su, iar acum uite cum ieea din gura
acestui indian nepmntean, tatuat, cu lobii urechilor
ntini, pe jumtate gol. Mintea i se nvrtea. Ajunsese chiar
la captul pmntului, i ce gsise? Un frate.
Eu nu mai vd tata vreodat pn acum. Mama
moare acum doi ani. Apoi, puin n urm, tata se ntoarce.
Surpriza mare. Eu foarte bucuros s ntlnesc pe el. El
spune el moare. El spune pare ru. El spune aduce napoi
comoar furat de el de la neam Tara. n schimb, el vrea s fie
nmormntat n mormnt rege Tara, cu comoar om alb. El
vorbit cu Cah, ef neam Tara. Cah spune da, n regul, noi
ngropm pe tine n mormnt. Tu te ntorci cu comoar, iar
noi ngropm pe tine n mormnt precum rege antic. Aa c
tata pleac i mai trziu ntoarce cu multe cutii. Cah trimite
oameni pe coast ca s transporte comoara.
Tata te-a inut minte? ntreba Tom.

A, da! El foarte fericit. Noi merge la pescuit.


Chiar aa? exclam Philip, iritat. La pescuit? i cine a
prins petele cel mai mare?
Eu, spuse Borabay mndru. Cu suli.
Eti un ludros!
Philip ncepu Tom.
Dac tata ar fi petrecut ceva timp cu Borabay, ar fi
ajuns s-l urasc, la fel de mult cum ne-a urt pe noi.
Philip, tii c tata nu ne-a urt, zise Tom.
Aproape c am murit acolo. Am fost torturat. Ai idee
cum este s tii c vei muri? Asta a fost motenirea tatei
pentru mine. Iar acum, l avem dintr-odat pe indianul sta
pictat, ca frate mai mare, care merge la pescuit cu tata, n
timp ce noi murim n jungl!
Borabay zise:
Ai terminat eti furios, frate?
Nu voi termina niciodat!
Tata om furios, de asemenea.
Poi s mai spui asta o dat!
Tu fiu cel mai mult ca tata.
Philip i ddu ochii peste cap.
Uite ceva nou, un indian din jungl psihanalist.
Pentru c tu cel mai mult ca tata, tu l iubeti cel mai
mult, iar el te rnete cel mai mult. Iar acum tu rnit din
nou, pentru c tu afli c nu tu cel mai mare fiu, n cele din
urm. Eu cel mai mare fiu.
Urm o pauz scurt, iar apoi Philip izbucni ntr-un rs
ascuit.
E prea mult! Cum a putea s m simt n competiie cu
un indian analfabet, tatuat, cu dinii pilii?
Dup o pauz, Borabay zise:
Eu continui poveste acum.
Eti invitatul meu!

Cah organizeaz totul pentru moartea i nmormntarea


lui tata. Cnd zi sosete, este osp mare de nmormntare
pentru tata. Osp mare, mare. Tot neamul Tara vine. i tata
acolo. Tata se distreaz la nmormntare foarte mult. El d
multe cadouri. Toi capt vase de gtit i tigi i cuite.
Tom i Sally se privir unul pe cellalt.
l-a plcut la nebunie asta, spuse Philip. Parc-l vd pe
ticlosul btrn orchestrndu-i propria nmormntare!
Tu dreptate, Philip. Lui tata plcut. El mnnc, bea
prea mult, rde, cnt. Tata deschide cutii ca s se uite toat
lumea la comori sacre ale om alb. Tuturor le place sfnta
Mam Maria innd pe copil Isus. Om alb are zei frumoi.
Tabloul de Lippi! strig Philip. Era n stare bun? A
supravieuit cltoriei?
Este cel mai frumos lucru eu vd vreodat, frate. Cnd
l privesc, vd ceva n om alb eu nu vzut nainte.
Da, da, este unul dintre cele mai frumoase lucruri
fcute de Lippi. S te gndeti la el nepenit ntr-un
mormnt igrasios!
Borabay continu:
Dar Cah pclete pe tata. La sfrit nmormntare, el
trebuie s dea tata otrav special s bea, ca s-l fac s
moar moarte fr durere. Dar Cah nu fcut asta. Cah d
tata butur ca s-l fac s doarm. Nimeni nu tie asta,
afar de Cah.
Sun de-a dreptul shakespearian, zise Philip.
Aa c tata adormit este dus n mormnt cu comoar.
Ei nchis u, ncuiat pe el n mormnt. Noi toi credem el
mort. Doar Cah tie c el nu mort, el doar doarme. Aa c,
mai trziu, el trezit n mormnt ntunecat.
Stai puin, zise Vernon, nu reuesc s neleg.
Eu da, spuse Philip calm. L-au ngropat pe tata de viu.
Linite.

Nu ei, spuse Borabay. Cah. Neam Tara nu tiut nimic


despre mecheria asta.
Philip spuse:
Fr mncare i ap Doamne, ce ngrozitor!
Frailor, zise Borabay, n tradiia Tara, mult mncare i
ap pus n mormnt pentru via de apoi.
Tom simi un fior pe ira spinrii, n timp ce nelegea
implicaiile. n cele din urm, vorbi:
Prin urmare, crezi c tata este nc viu, nchis acolo n
mormnt?
Da.
Nimeni nu scoase un cuvnt. O bufni ip a jelanie n
ntuneric.
De ct timp e nchis n mormnt? ntreb Tom.
Treizeci i dou de zile.
Lui Tom i se fcu grea. Era inimaginabil.
Acesta lucru teribil, frailor, zise Borabay.
De ce naiba a fcut Cah una ca asta? ntreb Vernon.
Cah furios c tata jefuit mormnt acum mult timp. Cah
era biat atunci, fiu cpetenie. Tata umilit tatl lui Cah cnd
jefuit mormnt. Aceasta este rzbunarea lui Cah.
N-ai putut s-l opreti?
Eu nu tiut plan Cah pn trziu. Atunci, eu ncercat s
salvez tata. La intrare mormnt este u uria din piatr.
Eu nu pot micat. Cah aflat c eu mers la Sukia Tara ca s
salvez tata. El foarte furios. Cah ia prizonier i vrea s
omoare la mine. El spune eu om murdar, jumtate Tara,
jumtate alb. Atunci, om alb nebun cu soldai venit i prins
Cah, dus n Ora Alb. Eu scpat. Eu aud soldai vorbit
despre voi, aa c ntorc dup voi.
Cum ai tiut c eram aici?
Eu auzit soldai vorbit.
Focul scpra n timp ce noaptea se aduna n jurul celor

cinci oameni tcui care stteau pe jos. Cuvintele lui Borabay


prur s pluteasc n aer mult timp dup ce le rostise. Ochii
lui Borabay se rotir n jurul focului, privindu-l pe fiecare
dintre ei n parte.
Frailor, este moarte teribil! Asta moarte pentru
obolan, nu pentru fiin uman. El tatl nostru.
Ce putem s facem? ntreb Philip.
Borabay vorbi dup o pauz lung, cu vocea joas i
rsuntoare:
Noi salvm.

52
Hauser examina schia oraului, pe care o desenase n
ultimele zile. Oamenii lui trecuser oraul n revist de dou
ori, dar era att de npdit de vegetaie, nct ntocmirea
vreunei hri corecte era aproape imposibil. Erau mai multe
piramide, zeci de temple i alte structuri, sute de locuri unde
ar fi putut s fie ascuns un mormnt. Miza pe noroc, altfel ar
fi avut nevoie de sptmni ntregi pentru a-l gsi.
Un soldat veni n pragul uii i salut.
Raporteaz!
Fiii sunt cu mai mult de treizeci de kilometri, domnule,
dincolo de trecerea peste rul Ocata.
Hauser ls harta jos ncet.
Teferi i nevtmai?
Se refac dup boal. Un indian Tara are grij de ei.
Arme?

O puc veche de vntoare, nefolositoare, care-i


aparine femeii. Arcuri i sgei i o sarbacan, desigur
Da, da.
Hauser, mpotriva voinei sale, simea o tresrire de respect
pentru cei trei fii, mai ales pentru Philip. Pe bun dreptate,
ar fi trebuit s fie mori. i Max fusese la fel, ncpnat i
norocos. Era o combinaie fericit. O imagine a lui Max i
trecu fugar prin minte: brbatul dezbrcat pn la talie,
croindu-i drum prin jungl, cu spatele transpirat presrat
cu achii, rmurele i frunze. Luni ntregi i tiaser drumul
prin jungl, mucai, zgriai, infectai, bolnavi, negsind
nimic. Iar atunci Max se descotorosise de el, plecase pe ru i
gsise premiul pe care-l cutau de peste un an. Hauser se
dusese acas falit i trebuise s se nroleze Scutur din
cap, ca pentru a nltura resentimentele. Acesta era trecutul.
Viitorul, i averea lui Broadbent, i aparineau.
Teniente vorbi:
S trimit napoi un detaament de soldai ca s-i
omoare? De data asta, vom fi siguri c-i lichidm, jefe. i
promit.
Nu, zise el. Las-i s vin.
Nu neleg.
Hauser se ntoarse spre teniente.
Nu-i ataca. Las-i n pace. Las-i s vin.

53
Philip i revenea mai ncet dect ceilali, dar, dup nc

trei zile petrecute sub ngrijirea lui Borabay, era n stare s


mearg. ntr-o diminea nsorit, ridicar tabra i plecar
spre satul Tara, situat ntre dealurile de la poalele munilor
Sierra Azul. Fierturile, alifiile i ceaiurile din plante ale lui
Borabay avuseser un efect remarcabil asupra tuturor.
Borabay mergea n fa cu maceta lui, impunnd un ritm
rapid. Pn la prnz, ajunseser la rul larg unde-l
descoperiser la nceput pe Philip, parcurgnd n cinci ore
distana pentru care avuseser nevoie de cinci zile ca s-o
strbat, n retragerea lor dezndjduit. Dup ce trecur
rul, pe msur ce se apropiau de Sierra Azul, Borabay
ncepu s mearg cu mai mult bgare de seam. Ajunser la
dealurile submontane i ncepur s urce. Pdurea prea s
devin mai nsorit, mai puin mohort. Ramurile copacilor
erau mpodobite cu orhidee, i petice vesele de soare
presrau drumul n faa lor.
Petrecur noaptea ntr-o tabr veche a tribului Tara, un
semicerc de adposturi din frunze de palmier, ngropate n
vegetaia luxuriant. Borabay cu maceta n mn nota prin
verdea pn la bru, cntnd, curnd o potec spre cel
mai trainic grup de colibe. Se aplec s intre, iar Tom auzi
loviturile macetei, zgomot de picioare i cteva blesteme
murmurate, mai nti ntr-o colib mic, apoi n alta.
Borabay apru cu un arpe mic, care se rsucea, strpuns
de vrful macetei. l arunc n pdure.
Colibe acum curate. Voi intrai, aezai hamacuri, va
odihnii. Eu fac cina.
Tom o privi pe Sally. i simea inima btndu-i att de
tare n piept, nct aproape c o auzea. Fr s schimbe vreo
vorb, tiau amndoi ce vor face.
Intrar n cea mai mic dintre colibe. Era cald nuntru i
mirosea a iarb uscat. Raze de soare strpungeau micile
guri din acoperiul de frunze de palmier, punctnd

interiorul cu stropi de lumin. Tom i ag propriul hamac,


apoi o privi aranjndu-l pe al ei. Petele de lumin erau ca un
pumn de bani din aur rspndii n prul ei, fcndu-l s
sclipeasc atunci cnd se mica. Dup ce vzu c a terminat,
Tom pi ctre Sally i-i lu mna. Tremura uor. O trase
spre el, i petrecu degetele prin prul ei i o srut pe buze.
Femeia veni mai aproape, cu trupul atingndu-l pe al lui, iar
brbatul o srut din nou. De data asta, buzele ei se
deschiser, iar el i gust limba, apoi i srut gura, brbia,
gtul, iar ea l trase aproape i-i strnse spatele n timp ce el
i sruta gulerul bluzei, mergnd mai jos, srutnd fiecare
nasture n timp ce-l descheia. i eliber snii i continu s-i
srute, mai nti prile moi, apoi n jurul sfrcurilor, tari i
ridicate, apoi i cobor minile pe abdomenul ei neted.
Simea cum minile ei i masau muchii spatelui.
Dup aceea, Sally l dezbrc i se ntinser amndoi n
ntunericul cald i fcur dragoste n timp ce soarele apunea,
bnuii de lumin devenind roii, apoi disprnd atunci cnd
soarele alunec n spatele copacilor, lsnd coliba n
ntunericul tcut, singurele sunete fiind strigtele slabe care
umpleau lumea stranie din jurul lor.

54
i trezi vocea vesel a lui Borabay. Se lsase noaptea, aerul
era mai rece, iar mirosul crnii care se frigea plutea prin
colib.
Cina!

Tom i Sally se mbrcar i ieir din colib, jenai. Cerul


era plin de stele, Calea Lactee arcuindu-se ca un ru de
lumin deasupra capetelor lor. Tom nu mai vzuse niciodat
o noapte att de neagr sau o Cale Lactee att de
strlucitoare.
Borabay sttea lng foc, ntorcnd frigrile i lucrnd la o
plosc, fcnd guri n ea i crestnd un an la un capt.
Dup ce termin, o duse la buze i sufl. Iei o not joas,
dulce, apoi alta i alta. El se opri i zmbi.
Vrei s auzii muzic?
ncepu s cnte, notele rtcite adunndu-se ntr-o
melodie rscolitoare. Jungla se liniti n timp ce sunetele
pure, limpezi, se revrsau din plosc, acum mai repede,
ridicndu-se i cobornd odat cu goana notelor, la fel de
limpezi i iui precum praiele de munte. Urmar clipe de
tcere, n timp ce melodia rmnea suspendat n aerul din
jurul lor, apoi cntecul fu reluat. Se termin cu o serie de
note joase, la fel de fantomatice precum geamtul vntului
ntr-o peter.
Cnd se opri, tcerea dur cteva minute. Treptat,
zgomotele junglei ncepur s invadeze golul lsat de melodie.
Minunat, zise Sally.
Cred c ai motenit talentul acesta de la mama ta,
spuse Vernon. Tata avea ureche de tabl.
Da. Mama mea cnt foarte frumos.
Eti norocos, spuse Vernon. Noi abia dac ne-am
cunoscut mamele.
Voi n-avei aceeai mam?
Nu. Tata ne-a crescut mai mult de unul singur.
Ochii lui Borabay se mrir.
Eu nu neleg.
Atunci cnd are loc un divor Tom se opri. Ei bine,
uneori unul dintre prini ia copiii, iar cellalt dispare.

Borabay cltin din cap.


Asta foarte ciudat. Eu mi doresc eu avut tata. ntoarse
frigrile. Spune-mi cum crete cu tata este.
Philip rse strident.
Doamne, de unde s ncep? Atunci cnd eram copil,
credeam c era nfiortor.
Vernon interveni:
Iubea frumuseea. Att de mult, nct uneori plngea n
faa unui tablou frumos sau a unei statui.
Philip pufni din nou, sarcastic.
Mda, plngea pentru c nu putea s-l aib. Dorea s
posede frumuseea. O voia pentru el. Femei, picturi, orice.
Dac era un lucru frumos, l voia.
Eti cam dur, zise Tom. Nu e ru s iubeti frumuseea.
Lumea poate s fie un loc att de urt. Iubea arta pentru ea
nsi, nu pentru c era la mod sau i aducea bani.
Nu i-a trit viaa dup regulile altor oameni, spuse
Vernon. Era un sceptic. Mergea n alt ritm.
Philip i flutur mna.
Mergea n alt ritm? Nu, Vernon, l pocnea pe cel care
mergea n alt ritm, i lua toba i conducea el nsui parada!
Aa aborda el viaa.
Ce facei cu el?
Vernon zise:
i plcea s mergem cu cortul.
Philip se ls pe spate i ltr un hohot de rs.
Excursii plcute cu cortul, cu ploaie i nari, n cursul
crora ne brutaliza cu munci de tabr.
Eu am prins primul meu pete ntr-una dintre excursiile
alea, spuse Vernon.
i eu la fel, zise Tom.
Cu cortul? Ce este cu cortul?
Discuia l depise pe Borabay.

Tata avea nevoie s fug de civilizaie, s-i simplifice


existena. Pentru c el nsui era att de complicat, avea
nevoie s creeze simplitate n jur, i fcea asta ducndu-se la
pescuit. Iubea pescuitul la musc.
Philip l lu n rs.
Pescuitul, pe lng sfnta comuniune, este poate una
dintre cele mai prosteti activiti cunoscute de om.
Observaia asta e ofensatoare, spuse Tom, chiar i
pentru tine.
Haide, Tom! Nu-mi spune c la btrnee te-ai apucat de
tmpeniile alea! Tu i Vernon, cu religia lui pe trei crri! De
unde vine toat religiozitatea asta? Cel puin, tata era ateu.
Un lucru bun pentru tine, Borabay: tata s-a nscut catolic,
dar a devenit un ateu cu bun-sim, cu scaun la cap i nervi
de oel.
Philip, exist mult mai multe lucruri pe lume dect
costumele tale Armani, zise Vernon.
Corect, spuse Philip, mai exist i Ralph Lauren.
Stai! strig Borabay. Toi vorbit acelai timp. Eu nu pot
neleg.
Ne-ai dat de lucru cu ntrebarea aia, spuse Philip, nc
rznd. Mai ai i altele?
Da. Voi cum ca fii? ntreb Borabay.
Rsul lui Philip ncet deodat. Jungla se foia n spatele
luminii focului.
Nu neleg prea bine ce vrei s spui, zise Tom.
Borabay spuse:
Voi zicei ce fel de tat el este pentru voi. Acum eu ntreb
ce fel de fii voi suntei pentru el.
Am fost fii buni, spuse Vernon. Am ncercat s
respectm programul. Am fcut tot ceea ce a vrut. I-am
respectat regulile, i-am inut concertele blestemate n fiecare
duminic, ne-am dus la toate orele i am ncercat s

ctigm jocurile pe care le jucam, poate nu cu mult succes,


dar am ncercat.
Voi facei ce cere, dar ce facei i el nu cere? l ajutai la
vntoare? l ajutai s pun acoperiul la loc dup furtun?
Facei pirog cu el? l ajutai cnd el bolnav?
Tom avu dintr-odat senzaia c era pclit de Borabay. La
asta dorise s ajung tot timpul. Se ntreba despre ce vorbise
Maxwell Broadbent cu fiul su cel mai mare, n ultima sa
lun de via.
Tata a angajat oameni ca s fac toate lucrurile astea n
locul lui, spuse Philip. Tata avea un grdinar, un buctar, o
menajer, oameni care s repare acoperiul. i avea i o
asistent medical. n America, cumperi ceea ce-i trebuie.
Nu asta vrea s spun, interveni Vernon. Vrea s tie ce
am fcut pentru tata cnd s-a mbolnvit.
Tom i simi obrajii nroindu-se.
Cnd el bolnav cu cancerul, voi ce fcut? V ducei la
casa lui? Stai cu el?
Borabay, zise Philip, cu vocea ascuit, ar fi fost de-a
dreptul inutil s ne ducem peste btrn. Nu ne-ar fi vrut.
Voi lsat strin s ngrijeasc tata cnd el bolnav?
N-am de gnd s ascult o predic de la tine sau de la
altcineva, despre ndatoririle mele de fiu, strig Philip.
Eu nu predic. Eu ntreb ntrebare simpl.
Rspunsul este da! Am lsat un strin s aib grij de
tata. Ne-a fcut vieile mizerabile atunci cnd creteam, i
abia ateptam s scpm de el. Asta se ntmpl cnd eti un
tat ru: fiii ti te prsesc. Pleac, i iau zborul. Abia
ateapt s scape de tine!
Borabay se ridic n picioare.
El tatl vostru, bun sau ru. El v hrnete, el v apr,
el v crete. El v face!
Philip se ridic i el, furios.

Aa numeti tu nirea aceea scrboas de lichide din


corpul lui? C ne face? Am fost nite accidente, fiecare dintre
noi. Ce fel de tat este cel care ia copiii de lng mamele lor?
Ce fel de tat este cel care i crete ca i cum ar fi un fel de
experiment care urmrete crearea geniului? Care i trte
prin jungl ca s moar?
Borabay i expedie o lovitur lui Philip, ceea ce se ntmpl
att de repede, nct pru c Philip dispare pur i simplu n
spate, n ntuneric. Borabay se ridic, un metru i jumtate
de furie pictat, cu pumnii ncletndu-se i descletnduse. Philip se ridic din praful din spatele focului i tui.
Ch!
Scuip. Buza i sngera i se umfla repede.
Borabay l fixa cu privirea, respirnd greu.
Philip i terse faa, apoi un zmbet se lrgi pe ea.
Mi, mi! Fratele mai mare i confirm n cele din urm
locul n familie.
Tu nu vorbeti despre tata aa.
Vorbesc despre el cum vreau i niciun slbatic analfabet
nu m va face s-mi schimb prerea!
Borabay i ncleta din nou pumnii, dar nu mai fcu vreo
micare spre Philip.
Vernon l ajut pe Philip s se ridice. Philip i terse buza,
dar expresia de pe chipul lui era triumftoare. Borabay ovi,
prnd s-i dea seama c fcuse o greeal, pentru c,
lovindu-i fratele, pierduse, ntr-un fel, cearta.
Bine, interveni Sally. S-au spus destule despre Maxwell
Broadbent. Nu ne permitem s ne certm ntr-o perioada ca
asta, i o tii cu toii.
i ntoarse privirea spre Borabay.
Se pare c mncarea s-a ars.
Borabay ndeprt n tcere frigrile nnegrite i ncepu s
le mpart pe frunze.

Fraza tioas a lui Philip rsuna n mintea lui Tom: Asta


se ntmpla cnd eti un tat ru: fiii ti te prsesc. Se
ntreb: asta fcuser?

55
Mike Graff se instala n fotoliul de lng foc, aezndu-i
ordonat picioarele unul peste cellalt, cu o expresie atent,
plcut, pe chip. Pe Skiba l uimea cum, n ciuda tuturor,
Graff reuea s pstreze aerul acela distins de coal bun,
de ncredere n sine. Graff ar fi putut s vsleasc chiar la
luntrea lui Caron, pe rul Styx, ctre porile iadului, i tot ar
fi afiat privirea aceea proaspt, convingndu-i pasagerii c
raiul era chiar dup col.
Ce pot s fac pentru tine, Mike? ntreb Skiba amabil.
Ce s-a ntmplat cu aciunile n ultimele dou zile? Au
crescut cu zece procente.
Skiba cltin din cap. Casa ardea, iar Graff sttea n
buctrie i se plngea c era cafeaua rece.

Fii mulumit c am supravieuit articolului din Wall


Street Journal despre Phloxatane.
Am cu att mai multe motive s m ngrijorez pentru
faptul c aciunile noastre cresc.
Uite, Mike
Lewis, nu i-ai spus lui Fenner sptmna trecut despre
Codice, nu-i aa?
Ba da.
Hristoase! tii ce ticlos e individul la! Avem i aa
destule necazuri, fr s mai adugm pe meniu i
furnizarea unor informaii interne.
Skiba l privi pe tip. Ar fi trebuit s scape de Graff mai
devreme. Graff i compromisese ntr-o asemenea msur pe
amndoi, nct demiterea era acum n afara discuiei. Ce mai
conta? Se terminase; pentru Graff, pentru companie i, mai
ales, pentru el. i venea s ipe, pentru c nimic nu mai avea
importan. O prpastie fr fund se deschisese sub el. Erau
n cdere liber, iar Graff tot nu-i ddea seama.
Voia s coboare Lampe pentru vnzare. Trebuia, Mike.
Fenner nu e prost. Nu va sufla niciun cuvnt. Ar risca el s-i
distrug viaa pentru cteva sute de mii n plus?
Glumeti? Ar mbrnci-o chiar i pe bunic-sa, ca s
culeag un bnu de pe jos.
Nu e vorba despre Fenner, sunt vnztorii pe termen
scurt care-i nchid poziiile.
Asta nu explic mai mult de treizeci la sut din tot.
Investitori care cumpr contra pieei. Speculani.
Vduve i orfani. Mike, de ajuns. De ajuns. Nu-i dar seama
ce se ntmpl? S-a terminat! Am dat faliment. Lampe este la
pmnt.
Graff l privi uimit.
Despre ce vorbeti? Vom trece peste asta. Odat ce
punem mna pe Codice, Lewis, vom nota n ape limpezi.

Skiba i simi sngele nghendu-i la menionarea


Codicelui.
Chiar crezi c problemele noastre vor fi rezolvate de
Codice? spuse el ncet.
De ce nu? mi scap mie ceva? S-a schimbat ceva?
Skiba cltin din cap. Ce mai conta? Mai prezenta oare
ceva importan?
Lewis, pesimismul sta nu-i st n fire. Unde e
renumita ta ncpnare?
Skiba era obosit, att de obosit Discuia asta era inutil.
Se terminase totul. Nu mai avea sens s vorbeasc. Tot ceea
ce puteau s fac acum era s atepte: s atepte sfritul.
Erau lipsii de putere.
Cnd vom scoate la iveal Codicele, continu Graff,
aciunile Lampe vor urca pn la cer. Nimic nu atrage mai
mult dect succesul. Deintorii de aciuni ne vor ierta, iar
asta i va tia tot elanul acelui Nea F-Dreptate de preedinte
al SEC. De asta m ngrijoreaz scurgerea de informaii
interne. Dac i-a spus cineva ceva cuiva despre Codice, care
i-a povestit soacrei sale, care i-a dat telefon nepotului din
Dubuque acuzaia va sta n picioare. E precum evaziunea
fiscal, cu ea i prind pe toi.69 Uite ce s-a ntmplat cu
Martha
Mike?
Ce e?
Iei dracului afar!
Skiba stinse luminile, nchise telefoanele i atept s se
lase ntunericul. Pe biroul lui se aflau doar trei lucruri:
sticlua din plastic cu pastile, Macallanul vechi de aizeci de
69

Aluzie la celebrul cap al lumii interlope. Al Capone, care a scpat de acuzaiile de


contraband cu buturi alcoolice sau de crim, fiind prins i nchis n cele din urm pentru
evaziune fiscal, (n.tr.)

ani i un pahar curat pentru whisky.


Era timpul s plece n marea croazier.

56
n ziua urmtoare prsir aezarea Tara abandonat i o
luar printre dealurile de la poalele munilor Sierra Azul.
Drumul ncepu s urce cu intermitene prin pduri i pajiti,
trecnd peste cmpuri roietice npdite de buruieni. Icicolo, ascuns n pdurea tropical, Tom zrea n treact cte
o colib din stuf abandonat, czut n ruin.
Intrar ntr-o pdure adnc, rcoroas. Borabay insist
dintr-odat s mearg n frunte i, dei de obicei pea cu
grij s nu fac niciun zgomot, acum clca apsat, cntnd,
lovind fr s fie nevoie vegetaia i oprindu-se deseori
pentru odihn, care i se prea lui Tom mai mult ca o
inspecie. Ceva l nelinitea.
n clipa n care ajunser la un mic lumini, Borabay se
opri.
Prnz! strig el i ncepu s cnte tare, n timp ce-i
despacheta grmezile de frunze de palmier.
Am luat prnzul acum dou ore, zise Vernon.
Lum prnz din nou!
Indianul i ls arcul i sgeile jos de pe umr, iar Tom
observ c le pusese la o oarecare distan de el.
Sally se aez lng Tom.
Ceva este pe cale s se ntmple.
Borabay i ajut pe ceilali cu rucsacurile i le ls alturi

de arc i sgeat, de partea cealalt a luminiului. Dup


aceea, veni la Sally i-i petrecu un bra n jurul ei, trgnd-o
aproape.
D-mi arm, Sally, zise el cu vocea joas.
Ea i ntinse arma. Dup aceea, Borabay le lu toate
macetele.
Ce se ntmpl? se interes Vernon.
Nimic, nimic, noi odihnim aici. ncepu s mpart cteva
banane uscate. Voi foame, frailor? Foarte bune banane!
Nu-mi place asta, zise Philip.
Vernon, ignornd starea de tensiune, se ospta din
bananele uscate.
Delicioase, zise el, cu gura plin. Ar trebui s mncm
cte dou prnzuri n fiecare zi.
Foarte bine! Dou prnzuri! Bun idee! zise Borabay,
rznd zgomotos.
i atunci se ntmpl. Fr s aud vreun zgomot sau s
observe vreo micare, Tom i ddu brusc seama de faptul c
erau nconjurai de brbai din toate prile, cu arcurile
ncordate la limit, o sut de sgei cu vrfuri din piatr
ndreptndu-se ctre ei. Era ca i cum jungla s-ar fi retras cu
o micare imperceptibil, lsndu-i pe brbai s ias la
iveal, precum stncile la reflux.
Vernon scoase un strigt i se arunc la pmnt, fiind
imediat nconjurat de brbai zburlii, cu muchii ncordai,
cu cincizeci de sgei pregtite i ndreptate la civa
centimetri de gtul i pieptul lui.
Nu micai! strig Borabay.
Se ntoarse i vorbi repede cu oamenii. ncet, corzile
arcurilor fur slbite i brbaii fcur civa pai napoi. El
continu s vorbeasc, mai puin repede i pe un ton mai jos,
dar la fel de serios. n cele din urm, brbaii mai fcur un
pas n spate i-i coborr sgeile.

V micai acum, spuse Borabay. Ridicai-v. Nu


zmbet. Nu scuturat mn. Privii toat lumea n ochi. Nu
zmbet.
Fcur aa cum li se spunea, ridicndu-se.
Mergei i aducei bagaje i arme i cuite. Nu artai voi
fric. Facei fa suprat, dar nu spunei nimic. Zmbii i
vei muri.
Urmar ordinele lui Borabay. Se auzi un freamt de sgei
ridicate n clipa n care Tom i ridic maceta, dar dup ce o
puse la bru, sgeile se lsar napoi n jos. Tom, urmnd
instruciunile lui Borabay, i msur pe rzboinicii de lng ei
cu o privire crunt, iar ei i rspunser cu cutturi att de
feroce, nct i simi genunchii nmuindu-se.
Borabay vorbea acum cu voce joas, dar prea nervos. i
explica unui singur brbat, mai nalt dect ceilali, cu un set
de pene strlucitoare ridicndu-se din inelele de pe
antebraele sale musculoase. Purta un nur n jurul gtului,
de care atrnau, n chip de bijuterii, vestigii ale tehnologiei
occidentale, un CD-ROM oferind ase luni de gratuitate la
AOL, un calculator de buzunar cu o gaur n el, un disc de la
un telefon vechi.
Brbatul l privi pe Tom i pi n fa. Se opri.
Frate, f pas spre brbat, spune-i cu voce furioas c
trebuie scuze.
Tom, spernd c Borabay nelegea latura psihologic a
situaiei, se ncrunt i pi ctre rzboinic.
Cum de ndrznii s aintii arcurile asupra noastr?
ntreb el.
Borabay traduse. Brbatul rspunse suprat, agitnd o
suli aproape de faa lui Tom.
Borabay vorbi.
El spune: Cine suntei voi? De ce voi venit n teritoriu
Tara fr invitaie? Spune-i, cu voce furioas, c voi venit s

salvai tatl vostru. Strig la el.


Tom se supuse, ridicnd vocea, fcnd un pas spre
rzboinic i strignd la civa centimetri de faa acestuia.
Omul rspunse cu o voce i mai furioas, vnturndu-i
lancea pe la nasul lui Tom. La micarea asta, muli dintre
rzboinici i ncordar din nou arcurile.
El spune tata provocat necaz mare pentru Tara i el
foarte suprat. Frate, tu trebuie s fii foarte nfuriat acum.
Spune-le s pun jos arcuri. Spune c nu vorbeti dect dac
pun sgei jos. F insult mare.
Tom, transpirnd acum, ncerc s-i nlture groaza care
l cuprinsese i s simuleze furia.
Cum de ndrznii s ne ameninai? strig el. Am venit
n inutul vostru cu pace, iar voi ne oferii rzboiul! Aa i
trateaz neamul Tara oaspeii? Suntei animale sau oameni?
Tom prinse o umbr de aprobare din partea lui Borabay n
timp ce traducea, nuannd, fr ndoial.
Arcurile coborr, i de data asta brbaii i scoaser
sgeile i le puser la loc n tolbe.
Acum zmbeti. Zmbet scurt, nu zmbet mare.
Tom schi un surs, apoi reveni la masca dur dinainte.
Borabay vorbi n cele din urm, apoi se ntoarse spre Tom.
Trebuie s mbriezi i s srui rzboinicul acela n
fel Tara.
Tom l mbri stngaci pe brbat i-i depuse o pereche
de srutri pe gt, aa cum fcuse i Borabay cu el de attea
ori. Se mnji cu vopsea roie i galben pe fa i pe buze.
Rzboinicul i ntoarse politeea, mnjindu-l i mai mult.
Bun, zise Borabay, aproape opind de uurare. Totul
bine acum! Mergem la sat Tara.
Satul era alctuit dintr-o pia deschis de pmnt
bttorit, nconjurata de dou cercuri neregulate de locuine

din stuf, de felul celor n care dormiser cu cteva nopi


nainte. Colibele n-aveau ferestre, doar cte o deschiztur n
vrf. Focuri pentru gtit ardeau n faa multor colibe, n grija
unor femei care, dup cum observ Tom, gteau folosind
vasele franuzeti, cratiele din cupru pentru nbuit i
cuitele din oel inoxidabil Meissen pe care le adusese cu el
Maxwell Broadbent. n timp ce urmau grupul de rzboinici
ctre centrul pieei, uile din stuf se deschideau i tot felul de
oameni ieeau ca s stea i s se zgiasc la ei. Copiii mai
mici erau complet dezbrcai; cei mai mari purtau pantaloni
murdari sau pnze n jurul coapselor. Femeile purtau o
bucat de pnz n jurul taliei i erau goale n partea de sus,
avnd snii i pieptul mnjite cu rou. Muli aveau discuri n
buze i n urechi. Doar brbaii purtau pene.
Nu avu loc o ceremonie oficial de ntmpinare. Rzboinicii
care-i aduseser se mprtiar, ducndu-se la treburile lor
cu o indiferen total, n timp ce femeile i copiii satului se
zgiau nc la ei.
Ce facem acum? ntreb Tom, stnd n mijlocul pieei
murdare i privind n jur.
Ateptm, spuse Borabay.
O btrn fr dini iei curnd dintr-o colib, ncovoiat
de vrst, sprijinindu-se ntr-un b; prul scurt i alb o
fcea s arate ca o vrjitoare. i croi drum spre ei cu o
ncetineal chinuitoare, ochii precum mrgelele nedezlipinduse de pe chipurile lor, sugndu-i buzele i bombnind
pentru sine. n cele din urm, ajunse n faa lui Tom i-i
ridic privirea spre el.
Borabay zise ncetior:
Nu face nimic.
Ea ridic o mn zbrcit i-l lovi pe Tom peste genunchi,
apoi l pocni peste coapse, o dat, de dou, de trei ori, lovituri
surprinztor de puternice pentru o femeie n vrst, tot

timpul bombnind. Dup aceea, i ridic bul i-l lovi peste


fluierele picioarelor i din nou peste fese. Arunc bul, se
ntinse i-l pipi ntr-un mod obscen ntre picioare. Tom
nghii i ncerca s nu tresar n timp ce ea i verifica
temeinic brbia. Dup aceea, femeia se ridic spre capul lui
Tom, fcnd o micare din degete. Tom se aplec uor, iar ea
l prinse de pr i-l trase att de tare, nct i ddur
lacrimile.
Femeia se trase napoi, inspecia prnd s fie ncheiat. i
arunc un zmbet tirb i vorbi n cele din urm.
Borabay traduse.
Ea spune c, mpotriv aparene, tu eti sigur brbat.
Ea invit tu i fraii ti stai n sat ca oaspei ai neamului
Tara. Ea accept ajutor de la tine pentru lupta mpotriva
oameni ri din Oraul Alb. Ea spune tu acum la conducere.
Cine e?
Tom se uit la ea. Femeia privea n sus i n jos, msurndu-l din cap pn n picioare.
Ea este nevast Cah. Ai grij Tom, ea place la tine. Poate
vine n coliba ta disear!
Tensiunea se risipi i izbucnir cu toii n rs, Philip fiind
cel mai zgomotos.
Ce voi conduce? ntreb Tom.
Borabay l privi.
Acum tu ef rzboi.
Tom era uluit.
Cum se poate? Sunt aici de zece minute.
Ea spune rzboinici Tara nu reuesc n atac mpotriva
om alb i muli omori. Tu tot om alb, poate tu nelegi
inamic mai bine. Mine, conduci lupt mpotriva oameni ri.
Mine? exlam Tom. Mulam frumos, dar nu-mi asum
responsabilitatea.
Nu ai alegere, spuse Borabay. Ea spune dac nu,

rzboinici Tara omoar noi toi.


n noaptea aceea, stenii aprinser un foc de tabr i se
strni un fel de petrecere, nceput cu un osp din mai
multe feluri, care sosi pe frunze, culminnd cu un tapir fript
n groap. Brbaii dansar, apoi oferir o ciudat
reprezentaie orchestral la flaut, emoionant, condui de
Borabay. Toat lumea se duse la culcare trziu. Borabay i
trezi dup cteva ore. Era nc ntuneric.
Mergem acum. Tu vorbeti cu oamenii.
Tom se holb la el.
Trebuie s in un discurs?
Eu te ajut.
Trebuie s-o vd i pe asta, zise Philip.
Butenii ardeau n focul de tabr, iar Tom vzu c tot
satul era n picioare, tcut i respectuos, ateptnd discursul
lui.
Borabay opti:
Tom, spune-mi iau zece cei mai buni rzboinici pentru
lupt.
Lupt? Care lupt?
Noi luptm Hauser.
Nu putem
Taci i f ce spun eu, uier Borabay.
Tom ddu ordinul, iar Borabay merse atunci prin mulime,
btnd din palme, lovind umerii unor brbai i n cinci
minute avea zece rzboinici aliniai lng el, mpodobii cu
pene, vopsea i coliere, fiecare cu arc i tolb.
Acum tu ii discurs.
Ce ar trebui s spun?
Vorbete mare. Cum vei salva tata, omori oameni ri.
Nu-i face griji, orice spui, eu aranjez bine.

Nu uit s promii cte un pui n fiecare oal 70, spuse


Philip.
Tom fcu un pas nainte i privi toate chipurile. Rumoarea
se stinse rapid. Acum, n ochii tuturor se citea sperana. Un
fior de fric l strbtu. N-avea nici cea mai mic idee despre
ceea ce fcea.
doamnelor i domnilor?
Borabay i arunc o privire dezaprobatoare i dup aceea,
cu o voce rzboinic, strig ceva care suna mult mai
convingtor dect introducerea lui fr vlag. Urm un
fonet, n clipa n care cu toii devenir ateni. Tom avu un
sentiment de deja-vu; i aminti de discursul lui Don Alfonso
ctre satul lui, atunci cnd plecaser din Pito Solo. Trebuia
s in un discurs precum acela, chiar dac era plin de
minciuni i de promisiuni goale.
Inspir adnc.
Prieteni! Am venit n inuturile Tara dintr-un loc
ndeprtat numit America!
La cuvntul America, chiar nainte ca Borabay s traduc,
se strni agitaie.
Am mers multe mii de kilometri, cu avionul, cu piroga,
pe jos. Patruzeci de zile i de nopi am cltorit.
Borabay recit toate acestea. Tom vzu c toat suflarea
era atent la el.
Un mare ru s-a abtut asupra neamului Tara. Un
barbar numit Hauser a venit din cealalt parte a lumii, cu
mercenari, ca s-i omoare pe oamenii Tara i s le jefuiasc
mormintele. V-au rpit marele preot i v-au ucis rzboinicii.
n timp ce vorbesc, ei sunt n Oraul Alb, pngrindu-l cu
prezena lor.
70

Aluzie la celebra fraz rostit de preedintele american Herbert Hoover n cadrul


campaniei sale electorale din 1928: A chicken in every pot and a car in every garage (Cte
un pui n fiecare oala i cte un automobil n fiecare garaj), (n.tr.)

Borabay traduse i se auzi un murmur puternic de


aprobare.
Suntem aici, cei patru fii ai lui Maxwell Broadbent, ca
s scpm tribul Tara de omul acesta. Am venit ca s-l
salvm pe tatl nostru, pe Maxwell Broadbent, din
ntunericul mormntului su.
Se opri ca s traduc Borabay. Cinci sute de chipuri,
luminate de foc, l priveau cu atenie neclintit.
Fratele meu de aici, Borabay, ne va conduce n muni,
unde-i vom pndi pe oamenii ri i vom face planuri de atac.
Mine, vom lupta!
La auzul acestor cuvinte, mulimea scoase nite sunete
ciudate, precum un mormit rapid sau un rs, echivalentul
n tradiia Tara, se prea, al ovaiilor i aplauzelor. Tom i
simea puiul de maimu, pe trengarul Pros, chircindu-se
pe fundul buzunarului, ncercnd s se ascund.
Borabay i vorbi atunci lui Tom, cu voce joas.
Cere-le s se roage i s fac jertf.
Tom i drese glasul.
Popor Tara, voi toi avei un rol important n lupta care
va veni. V cer s v rugai pentru noi. V cer s facei jertfe
pentru noi. V cer s facei asta n fiecare zi, pn cnd ne
vom ntoarce victorioi!
Vocea lui Borabay rsun traducnd aceste declaraii i
avu un efect electrizant. Oamenii se unduiau, murmurnd
agitai. Tom simi cum un val de speran absurd se revrsa
peste el; oamenii acetia credeau n el mult mai mult dect
credea el nsui.
O voce spart rsun, iar oamenii se traser imediat n
spate, lsnd-o pe btrn, pe soia lui Cah, s rmn
singur n fa, sprijinit de bul ei. Ea i nl capul i-i
opri privirea asupra lui Tom. Urm o tcere lung, dup care
ea i ridic bul, l aplec pe spate i-i ddu o lovitur

puternic peste coapse. Tom ncerc s nu tresar sau s se


strmbe.
Atunci, btrna strig ceva cu o voce ofilit.
Ce a spus?
Borabay se ntoarse.
Nu tiu cum s traduc. Ea vorbete o expresie Tara
puternic. nseamn ceva precum: Ucidei sau murii!

57

Profesorul Julian Clyve i sprijini picioarele i se ls pe


spate n fotoliul lui vechi, cu minile la ceaf. Era o zi de mai
vijelioas, vntul rsucind i chinuind frunzele sicomorului
de lng fereastra lui. Sally lipsea de peste o lun. Nu sosise
nicio veste. Nu se ateptase s afle ceva, ns Clyve era
oricum de prere c o tcere att de ndelungat devenise
suprtoare. Atunci cnd plecase Sally, amndoi se
ateptaser ca strvechiul Codice s aduc nc un triumf
academic n cariera profesorului Clyve. Dar, dup ce se
gndise la asta timp de o sptmn sau dou, Clyve i
schimbase prerea. Doar era ditamai academicianul din
Rhodes, profesor titular la Yale, cu un ir de premii, realizri
academice i publicaii pe care cei mai muli dintre profesori
nu le strngeau ntr-o via ntreag. Adevrul era c nu prea
mai avea nevoie de o alt realizare academic. Avea nevoie, ca
s fim cinstii, de bani. Valorile societii americane erau

total greite. Premiul adevrat, banii, nu l primeau cei care-l


meritau cel mai mult, motoarele i mainile intelectuale,
creierul central care controla, dirija i disciplina fiara uria,
proast i adormit care era vulgus mobile71. Cine fcea
banii? Starurile din sport, cntreii rock, actorii i directorii
generali. Iar el, n plin afirmare profesional, ctiga mai
puin dect un instalator obinuit. Era o ruine. Era nedrept.
Oriunde se ducea, oamenii i cutau prezena, i strngeau
mna, l ludau, l admirau. Toi oamenii bogai din New
Haven doreau s-l cunoasc, s-l invite la cin, s-l
colecioneze i s-l expun ca pe o dovad a bunului lor gust,
ca i cum ar fi fost un tablou al unui Vechi Maestru sau o
bucat de argint antic. Nu numai c era dezgusttor, dar era
i umilitor i scump. Aproape toi cei pe care-i cunotea
aveau mai muli bani dect el. Indiferent cte onoruri
obinea, indiferent cte premii ctiga sau cte monografii
publica, tot nu putea s achite nota de plat la un restaurant
rezonabil din New Haven. n schimb, ei achitau nota. Ei l
invitau n casele lor. Ei l invitau la cinele de caritate n
smoching i plteau pentru mas, respingnd ofertele lui
nesincere de restituire. i, atunci cnd se termina totul,
trebuia s se strecoare napoi n apartamentul su de dou
camere, revolttor de burghez, din ghetoul academic, n timp
ce ei se duceau acas la conacele lor din Heights.
Acum, n sfrit, avea mijloacele s fac i el ceva n
privina asta. Privi spre calendar. Era treizeci i unu mai.
Mine, prima tran din cele dou milioane de la Hartz,
marea companie farmaceutic elveian, trebuia s ajung.
Confirmarea codat, prin e-mail, trebuia s vin din Insulele
Cayman ct de curnd. Trebuia s cheltuiasc banii n afara
Statelor Unite, desigur. O vil confortabil pe Costiera
71 Oamenii de rnd, ptura de jos a societii (n limba latin) (n.tr.)

Amalfitana72 ar fi fost o bun investiie; un milion pentru vil


i cel de-al doilea pentru cheltuieli. Se spunea c Ravello 73
era frumos. El i Sally i-ar putea petrece luna de miere
acolo.
i reaminti discuia cu directorul general i cu consiliul de
la Hartz, fuseser att de serioi, att de elveieni. Erau
sceptici, desigur, dar atunci cnd vzuser pagina pe care
Julian o tradusese deja, gurile lor btrne i cenuii aproape
c salivaser. Codicele le va aduce multe miliarde. Cele mai
multe dintre companiile farmaceutice aveau departamente de
cercetare care evaluau leacurile tradiionale; dar aici era
vorba despre cartea de bucate suprem a medicinei, frumos
aranjat, iar Julian era cam singura persoan din lume, n
afar de Sally, care putea s-o traduc exact. Hartz va trebui
s ncheie o nelegere cu familia Broadbent pentru el, dar,
fiind cea mai mare companie farmaceutic din lume, avea de
unde s plteasc. Iar fr traducerea lui, de ce folos le va fi
Codicele celor din familia Broadbent, oricum? Totul trebuia
s fie fcut corect. Desigur, compania insistase asupra
acestui lucru. Aa erau elveienii.
Se ntreba cum va reaciona Sally, atunci cnd va afla c,
de fapt, Codicele va disprea n stomacul unei corporaii
multinaionale gigantice. Dup cum o cunotea, nu va
reaciona prea bine. Dar, dup ce vor ncepe s se bucure de
cele dou milioane de dolari pe care Hartz convenise s i le
plteasc lui ca onorariu pentru c fcuse aceast
descoperire, ca s nu mai menionm i rsplata generoas
pe care se atepta s-o primeasc pentru traducere, i va trece.
Iar el i va arta c procedase corect, c Hartz era cea mai n
msur s dezvolte aceste medicamente noi i s le aduc pe
72 Coasta Amalfi, zona din Italia, in provincia Salerno, cunoscut pentru peisajul deosebit
i orasele pitoreti (n.tr.)

73 Ora de pe coasta Amalfi (n.tr.)

pia. Era cel mai bun lucru pe care putea s-l fac. Era
nevoie de bani ca s se produc medicamente noi. Nimeni
n-o va face gratis. Profitul fcea lumea s se nvrt.
Ct despre sine, srcia fusese bun vreme de civa ani,
ct timp era tnr i idealist, dar va deveni de nesuportat
dup vrsta de treizeci de ani. Iar profesorul Julian Clyve se
apropia rapid de treizeci.

58
Dup zece ore de urcat prin muni, Tom i fraii lui trecur
o creast gola, btut de vnt. O privelite uimitoare a
munilor li se aternu n faa ochilor, o mare de piscuri i de
vi, ntinzndu-se spre orizont n nuane tot mai nchise de
mov.
Borabay le art cu mna.
Sukia Tara, Oraul Alb, zise el.
Tom miji ochii n soarele strlucitor al dup-amiezii. Cam
la opt kilometri deprtare, peste un hu, se nlau dou
stnci ascuite de piatr alb. Cuibrit ntre ele, se afla o a
plat, izolat, tiat n ambele pri de huri i nconjurat
de piscuri zimuite. Era un petic singuratic de verdea, o

bucat luxuriant de pdure tropical care arta ca i cum


s-ar fi rupt din alt parte, ca s se aeze ntre cei doi coli de
stnc alb, suspendat pe marginea unei prpstii. Tom i
imaginase oraul ca pe o ruin cu turnuri i cu ziduri albe.
n loc de asta, nu vedea altceva dect un covor gros, ndesat,
de copaci.
Vernon i ridic binoclul, examin Oraul Alb, apoi i
ntinse instrumentul lui Tom.
Promontoriul verde fcu un salt mrit de binoclu. Tom l
cercet ncet. Platoul era acoperit din belug cu copaci i cu
ceea ce prea s fie un covor impenetrabil de vie i de plante
trtoare. Indiferent ce ora n ruine ar fi zcut n valea aceea
ciudat, era bine acoperit de jungl. Dar n timp ce Tom l
cerceta, ici i colo, ridicndu-se din verdea, distingea
aflorimente albicioase care ncepeau s capete contururi vagi:
un col, un zid spart, un ptrat ntunecat care arta ca o
fereastr. Iar atunci cnd privi mai departe, spre ceea ce
credea c este un deal abrupt, i ddu seama c era o
piramid n ruine, npdit de vegetaie. Una dintre laturi
fusese spintecat o ran alb n verdele viu.
Podiul pe care fusese construit oraul era, cu adevrat, o
insul n cer. Atrna ntre dou piscuri, separat de Sierra
Azul prin stnci abrupte. I se prea izolat, pn cnd vzu
un fir galben curbndu-se peste unul dintre huri: un pod
suspendat, rudimentar. n timp ce-l examina mai departe,
vzu c podul era bine pzit de soldai, care foloseau o
fortrea din piatr, drmat, construit de vechii locuitori,
ca s apere Oraul Alb. Hauser i oamenii lui defriaser o
poriune mare de pdure la captul podului, ca s aib o
linie de foc bun.
De partea cealalt a Oraului Alb, nu departe de pod, un
ru mic izvora din muni i se vrsa n prpastie,
transformndu-se ntr-un fir alb graios, disprnd n

ceurile de dedesubt. n timp ce Tom privea, ceaa se ridica


din prpastie, acoperind podul suspendat i astupndu-le
vederea spre Oraul Alb. Ceurile se limpezeau, apoi se
nlau din nou i iar se limpezeau, ntr-un balet nesfrit de
ntuneric i lumin.
Tom se cutremur. Tatl lor, Maxwell Broadbent, sttuse
probabil n acelai loc, acum patruzeci de ani. Fr ndoial
c reuise s disting contururile vagi ale oraului, prin
haosul vegetaiei. Aici fcuse prima lui descoperire i-i
ncepuse munca de-o via; i tot aici sfrise, nchis de viu
ntr-un mormnt ntunecat. Oraul Alb era alfa i omega
pentru cariera lui Maxwell Broadbent.
i trecu binoclul lui Sally. Ea privi Oraul Alb timp
ndelungat. Dup aceea, cobor binoclul i se rsuci spre
Tom, cu fata mbujorat de emoie.
E tipic maya, zise ea. Exist o sal central pentru
ceremonii, o piramid i cteva pavilioane etajate. Aparine
perioadei maya clasice. Poporul care a construit oraul
acesta a venit din Copn, sunt sigur probabil c aici s-a
retras poporul maya, dup cderea cetii Copn, n anul 900
dup Hristos. nc un mare mister rezolvat.
Ochii i strluceau, soarele lucea n prul ei auriu. N-o mai
vzuse niciodat att de plin de via. Era surprinztor, se
gndi el, avnd n vedere ct de puin dormiser.
Sally se rsuci i privirea i se nclet de a lui, iar
brbatului i se pru c ea tia la ce se gndise. Obrajii i se
mbujorar uor i apoi privi ntr-o parte, zmbind n sinea
ei.
Philip lu i el binoclul i cercet oraul. Tom l auzi cum
i inea respiraia.
Sunt oameni acolo, spuse el. Taie nite copaci la baza
piramidei.
Se auzi un bubuit ndeprtat de la dinamit i un nor de

praf se ridic deasupra oraului, precum o floare mic i


alb.
Va trebui s gsim mormntul lui tata naintea lor, rosti
Tom. Sau
Ls fraza neterminat.

59
Petrecur restul dup-amiezii la adpostul copacilor,
supraveghindu-i pe Hauser i pe oamenii lui. Un grup de
soldai cura copacii de lng un templu din piatr de la
baza piramidei, n timp ce un alt grup spa i punea
explozibil ntr-o piramid mai mic din apropiere. Vntul
schimbtor aducea sunetele slabe ale fierstraielor i, cam la
fiecare jumtate de or, murmurul ndeprtat al
explozibililor, urmai de ridicarea unui nor de praf.
Unde e mormntul tatei? l ntreb el pe Borabay.
n stnci, sub ora, pe parte cealalt. Locul morilor.
Hauser l va gsi?
Da. Drum n jos ascuns, dar el gsete n sfrit. Poate
mine, poate dou sptmni.
La cderea nopii, o pereche de proiectoare se aprinser n
Oraul Alb, iar alt pereche lumin podul suspendat i zona
din jurul lui. Hauser nu lsa nimic la voia ntmplrii, i
venise bine echipat cu de toate, inclusiv cu un generator.
i mncar cina n tcere. Tom abia putea s guste
broatele sau oprlele, sau orice ar fi fost felul pregtit de
Borabay. Dup cte vedea, din observatorul lor de pe creasta,

Oraul Alb era bine aprat, aproape inexpugnabil.


La sfritul mesei, Philip ddu glas gndurilor tuturor.
Cred c ar fi mai bine s plecm naibii de aici i s ne
ntoarcem cu ajutoare. Nu putem face asta singuri.
Philip, zise Tom, cnd vor gsi mormntul i-l vor
deschide, ce crezi c se va ntmpla?
l vor jefui.
Nu, primul lucru pe care-l va face Hauser va fi s-l
omoare pe tata.
Philip nu rspunse.
Ne-ar trebui cel puin patruzeci de zile doar ca s ieim
de aici. Dac vrem s-l salvm pe tata, trebuie s acionm
acum.
Nu vreau s fiu eu cel care spune s nu-l salvm pe
tata, dar, Tom, pentru numele lui Dumnezeu, noi avem o
puc veche, poate zece gloane i civa rzboinici pictai, cu
arcuri i sgei. Ei au arme automate, lansatoare de grenade
i dinamit. Iar ei mai au i avantajul c apr o poziie
incredibil de sigur.
Nu i dac exist o cale secret de acces n ora, zise
Tom.
Nu drum secret, spuse Borabay. Doar pod.
Trebuie s existe un al doilea drum, spuse Tom. Altfel,
cum au construit la nceput podul?
Borabay l privi int, iar Tom simi un val de triumf.
Zei construit pod, spuse Borabay.
Zeii nu construiesc poduri.
Zei construit acest pod.
La naiba, Borabay! Zeii n-au construit podul sta,
oamenii l-au construit, i, ca s fac asta, trebuiau s se afle
pe ambele pri!
Ai dreptate, zise Vernon.
Zei construit pod, insist Borabay. Dar, adug el dup

o clip, oameni Tara tiu i ei cum construit pod de pe o


singur parte doar.
Imposibil!
Frate, tu mereu aa sigur c tu dreptate? i spun cum
Tara construit pod de pe o singur parte. Mai nti, Tara
trage sgeat cu frnghie i crlig. O nepenesc de copac de
partea cealalt. Apoi trimit bieel acolo n co pe roi.
Cum traverseaz?
El se trage.
Cum ar putea un brbat s trag peste o prpastie de
aproape dou sute de metri cu o sgeat de care sunt
atrnate o frnghie i un crlig?
Tara folosete arc mare special i sgeat special cu
pan. Foarte important s atepte zi cu vnt puternic n
direcie bun.
Continu.
Cnd bieel traversat, brbat trage a doua sgeat cu
frnghie. Bieel leag dou frnghii, pune frnghie pe
roti
Un scripete.
Da. Atunci, cu scripete, brbat poate trage multe
lucruri. Mai nti trage cablu greu n co, care descolcete
cum nainteaz. Biat fixeaz cablu greu de copac. Acum
brbat i biat de cealalt parte. Brbat folosete al doilea
scripete ca s treac nc trei cabluri, pe rnd. Acum, patru
cabluri peste canion. Acum, mai muli brbai trec n co
Destul, l ntrerupse Tom, am prins ideea.
Tcur cu toii, ncepnd s realizeze n ce situaie fr
ieire se aflau.
Rzboinicii Tara au ncercat s-i atace i s taie podul
pn acum?
Da. Muli murit.
Au ncercat cu sgei aprinse?

Nu pot ajung la pod.


S inem cont, zise Philip, c, dac podul este tiat, i
tata este prins nuntru.
Sunt foarte contient de asta. ncerc s vd care sunt
opiunile noastre. Poate facem o nelegere cu Hauser, s-l
lase pe tata s ias, iar el s pstreze mormntul i bogiile
lui. Semnm totul pentru el i asta este.
Tata n-ar fi niciodat de acord, zise Tom.
Chiar dac e vorba despre viaa lui?
Moare de cancer.
Sau despre vieile noastre?
Philip i privi fix.
Nici mcar s nu v gndii s avei ncredere n Hauser
sau s facei un trg cu el!
Foarte bine, zise Vernon, am eliminat intrarea n Oraul
Alb pe alt cale, i am eliminat i varianta atacului frontal.
tie cineva de aici cum se construiete un planor?
Nu.
Asta nseamn c ne-a rmas o singur cale de aciune.
i care-ar fi?
Vernon netezi un loc n nisipul de lng foc i ncepu s
deseneze o hart, n timp ce-i explica planul. Dup ce
termin, Philip vorbi primul, cltinnd din cap.
E un plan nebunesc! Eu zic s plecm, s lum ajutoare
i s ne ntoarcem. Ar putea s le ia luni de zile s gseasc
mormntul lui tata.
Borabay l ntrerupse.
Philip, poate tu nu nelege. Dac fugim acum, oameni
Tara omoar la noi.
Prostii!
Noi fcut promisiune. Nu se poate nclcat promisiune.
Eu n-am fcut nicio nenorocit de promisiune, Tom a
fost acela! Oricum, putem s ne strecurm pe lng satul

Tara i s disprem nainte s-i dea seama c lipsim.


Borabay cltin din cap.
sta fel la, frate. sta las tata moare n mormnt.
Dac Tara te prinde, moarte pentru la lung i urt. Ei
taie
Am auzit deja ce fac, spuse Philip.
Nu destul mncare i ap n mormnt s ajung mult
timp.
Focul trosni. Tom privi printre copaci. Mai jos, la aproape
opt kilometri deprtare, vedea un trio de lumini ca de
diamant adunate n Oraul Alb. Se auzi o alt explozie,
ndeprtat. Hauser i oamenii lui lucrau dup ceas. Erau
pui la zid. N-aveau nicio opiune, ci doar un plan mediocru.
Dar era tot ceea ce puteau s obin.
Destul cu vorba, zise Tom. Avem un plan. Cine este
pentru?
Eu sunt, zise Vernon.
Borabay fcu un semn din cap.
Eu sunt.
Eu sunt, spuse Sally.
Acum, toate privirile erau ndreptate asupra lui Philip.
Acesta fcu un gest furios cu mna, ca i cum ar fi vrut s-i
mture pe toi.
Pentru numele lui Dumnezeu, tii deja care va fi
rspunsul meu!
i anume? ntreb Vernon.
Oficial, este nu, nu, nu! E un plan demn de James
Bond. Nu va reui niciodat. N-o facei!
Trebuie, Philip, spuse Tom.
Nimeni nu trebuie s fac nimic! Poate c e o blasfemie,
dar ntr-o oarecare msur tata i-a fcut-o cu mna lui, nu?
Aa c-l lsm s moar?
V cer doar, v rog, s nu v punei vieile n pericol. i

ridic minile i dispru n ntuneric.


Vernon tocmai voia s-i rspund, dar Tom i atinse braul
i cltin din cap. Poate c Philip avea dreptate i era o
misiune sinuciga. Dar Tom, personal, n-avea de ales. Dac
el nu face ceva acum, nu va reui s se mpace cu sine mai
trziu. Era simplu.
Chipurile lor luceau n jurul focului n timp ce tceau de
ceva vreme, ovitori.
N-avem niciun motiv s ateptm, spuse Tom. Plecm n
noaptea asta la or dou. Ar trebui s ne ajung dou ore ca
s coborm acolo. Toi tiu ce au de fcut. Borabay, tu le
explici rzboinicilor ti ce s fac.
Tom se ntoarse spre Vernon. Planul fusese al lui, al lui
Vernon, fratele care nu lua niciodat iniiativa. Se ntinse i
prinse umrul fratelui su.
Bine gndit, zise el.
Vernon i zmbi n chip de rspuns.
M simt de parc am fi n Vrjitorul din Oz.
Ce vrei s spui?
Eu mi-am gsit mintea. Tom, tu i-ai gsit inima. Fratele
Borabay i-a gsit familia. Singura excepie este Philip. Nu
prea i-a gsit curajul.
ntr-un fel, mi vine greu s cred c o mn de oameni i
vor veni de hac lui Hauser, spuse Tom.
Nu, murmur Sally, nu i vor veni de hac.

60

Tom se ridic din hamacul lui la or unu. Noaptea era


neagr. Norii acoperiser stelele, iar un vnt obosit fonea i
murmura printre copaci. Singura lumin venea dinspre
grmada rumenit de buteni din vatra focului, care arunca
un luciu roiatic pe feele celor zece rzboinici Tara. Acetia
nc stteau ntr-un cerc n jurul focului, fr s se fi micat
sau s fi vorbit toat noaptea.
nainte s-i trezeasc pe ceilali, Tom lu binoclul i iei
dintre copaci, ca s mai arunce o privire la Oraul Alb.
Luminile erau nc aprinse la podul suspendat, iar soldaii
stteau n fortul lor ruinat. Tom se gndi la ce-i atepta.
Poate c Philip avea dreptate i urmau un plan sinuciga.
Poate c Maxwell Broadbent era mort, iar ei i riscau vieile
degeaba. Dar nu mai exista loc de ntors: trebuia s-o fac.
Tom se duse s-i trezeasc pe ceilali, dar i gsi aproape
pe toi n picioare. Borabay rscoli focul, ngrmdi nite
lemne i puse o oal la fiert. Sally li se altur curnd dup
aceea i ncepu s-i verifice carabina Springfield la lumina
focului. Arta tras la fa, obosit.
i aminteti de ceea ce spunea generalul Patton74, care
era prima victim a unei btlii? l ntreb ea pe Tom.
Nu.
Planul de lupt.
Deci crezi c planul nostru nu va funciona? ntreb
Tom.
Ea cltin din cap.
Probabil c nu.
i mut privirea, apoi reveni la carabin, lustruind-o, fr
s fie nevoie, cu crpa de curat.
Ce crezi c se va ntmpla?
74

George Smith Patton jr. (1885- 1945), general al armatei SUA, conductor, printre altele,
al campaniilor din nordul Africii, Frana, Sicilia i Germania, din cadrul celui de-al Doilea
Rzboi Mondial (n.tr.)

Ea i scutur capul fr cuvinte, vlurindu-i prul de


aur greu. Tom i ddu seama c era foarte suprat. i puse
mna pe umr.
Trebuie s facem asta, Sally.
Ea cltin iari din cap.
tiu.
Vernon li se altur lng foc, apoi cei patru i bur
ceaiul n tcere. Cnd ceaiul se termin, Tom i privi ceasul.
Ora dou. l cut din ochi pe Philip, dar fratele lui nici
mcar nu ieise din colib. Fcu un semn din cap spre
Borabay i apoi se ridicar cu toii. Sally i arunc arma pe
umr i luar n spate saci mici din frunze de palmier,
coninnd provizii de mncare, ap, macete, un aragaz de
campanie i alte lucruri necesare. Plecar n ir indian, cu
Borabay n frunte, rzboinicii n spate, mergnd prin
pdurice, apoi n cmp deschis.
La zece minute deprtare de tabr, Tom auzi pe cineva
alergnd s-i prind din urm i cu toii se oprir i
ascultar, rzboinicii cu sgeile pregtite. ntr-o clip, apru
Philip. Respira greu.
Ai venit s ne urezi noroc? ntreb Vernon, cu o urm de
sarcasm n voce.
Philip se opri pentru o clip, ca s-i trag rsuflarea.
Nu tiu de ce m-a gndi mcar o clip s m altur
planului stuia fr minte. Dar, la naiba, nu v las s
nfruntai moartea singuri!

61

Marcus Aurelius Hauser cut n borset un alt Churchill


i-i alese unul, rsucindu-l ntre degetul mare i arttor
nainte de a-l scoate. l trecu prin ritualul tierii, umezirii i
aprinderii, apoi l inu n ntuneric n aa fel nct s-i admire
vrful mare, gros, incandescent, n timp ce lsa satisfcut
aroma tutunului cubanez de calitate s-l nvluie cu
elegan. Trabucurile, medit el, ntotdeauna preau s
devin mai bune, mai parfumate, cu un gust mai intens, n
jungl.
Hauser era bine ascuns, deasupra podului suspendat,
ntr-un desi de ferigi, de unde avea o vedere bun asupra
podului i a soldailor n fortul lor micu din piatr, pe partea
cealalt. mpinse cteva plante i ridic un binoclu. Avea
senzaia clar c fraii Broadbent vor ncerca s atace podul
n seara aceea. Nu vor atepta; nu puteau s atepte. Era
necesar s ajung la mormnt naintea lui, dac voiau s
aib vreo ans n ncercarea de a pune mna pe cteva
opere de art.
Pufi mulumit, gndindu-se la Maxwell Broadbent. Crase
opere de art i antichiti n valoare de o jumtate de
miliard pn aici, totul pentru un moft. Orict de extravagant
prea, i sttea perfect n fire. Max era omul aciunilor de
anvergur, al spectacolului, al ludroeniei. Trise pe picior
mare i murise pe picior mare.
Hauser i aminti de cltoria aceea hotrtoare, de
cincizeci de zile, prin jungl, de zilele acelea de necazuri pe
care nu le va uit ct timp va tri. Auziser c exista un
templu maya undeva, sus, n Cerros Escondidos, n cmpiile
guatemaleze. Cincizeci de zile i cincizeci de nopi, tindu-i
drum pe potecile invadate de vegetaie, nepai i mucai, i
zgriai, nfometai i bolnavi. Atunci cnd se mpotmoliser
n satul acela, Lacandon, stenii refuzaser s vorbeasc.

Templul era undeva, sus, ntr-adevr. Nu era nicio ndoial.


Dar stenii erau mui. Hauser tocmai adusese o fat pe
punctul de a mrturisi, cnd Max l nfruntase. ndreptase o
arm chiar spre capul lui, ticlosul, i l dezarmase. Fusese
ruptura, ultima pictur. Max l izgonise ca pe un cine.
N-avusese de ales i trebuise s renune la cutarea oraelor
pierdute i s se ntoarc acas, n timp ce Max continuase i
gsise Oraul Alb. Jefuise un mormnt bogat aici, iar acest
mormnt, patruzeci de ani mai trziu, devenise chiar al lui.
Se nchisese cercul, nu-i aa?
Hauser trase din trabuc i savur prelung un alt fum. n
anii si din rzboi, nvase ceva important despre oameni:
atunci cnd lucrurile se nrutesc, niciodat nu tii cine va
rezista i cine va claca. Tipii uriai, gen Army Ranger, n
uniformele lor, cu pectorali umflai ca ai lui Amold
Schwarzenegger i vorbe de mecheri, cteodat se topeau
precum carnea ars, n timp ce tocilarul din companie, tipul
de la informatic sau netotul de la electronic, se dovedea a fi
adevratul supravieuitor. Aa c nu tiai niciodat. Aa era
i cu cei trei puti Broadbent. Trebuia s recunoasc. Se
descurcaser bine. Vor ndeplini i aceast ultim sarcin,
iar atunci vor ajunge la sfritul drumului.
Se opri, ascult. Se auzeau slab urlete, chiote i ipete.
Ridic binoclul. Departe, n stnga fortului de piatr, vedea o
ploaie de sgei venind din jungl. Una dintre ele lovi un
proiector, cu un zgomot surd.
Indienii atacau. Hauser zmbi. Era o diversiune, desigur,
gndit s distrag atenia soldailor lui de la pod. i vedea
propriii oameni ngrmdindu-se n spatele zidurilor de
piatr, cu armele pregtite, ncrcnd lansatoarele de
grenade. Spera c vor reui. n sfrit, aveau de mimat o
sarcin la care erau deja buni: eecul.
Mai multe sgei fur trase din pdure, urmate de o serie

de strigate care-i ngheau sngele n vine. Soldaii


rspunser cu o rafal panicat de foc, apoi cu o alta. O
grenad zbur fr nicio int nspre pdure, urmat de un
fulger i de un bubuit.
Mcar o dat, soldaii pricepuser.
Acum, cnd fraii Broadbent acionaser, Hauser tia exact
cum se va desfura totul. Era la fel de bine stabilit precum o
serie de micri forate n ah.
i iat-i, aprnd la momentul potrivit. i ridic din nou
binoclul. Cei trei frai i ghidul lor indian fugeau aplecai
peste terenul deschis din spatele soldailor, ndreptndu-se
ctre pod. Ct de detepi se credeau, aruncndu-se cu capul
nainte ntr-o capcan!
Hauser se amuza copios.

62
Sally se trse la dou sute de metri de soldaii care
pzeau podul. Se ntinsese n spatele unui trunchi de copac
dobort, cu arma ei Springfield odihnindu-se pe lemnul
neted. Totul era tcut. Nu-i luase rmas-bun de la Tom. Pur
i simplu, se srutaser i plecaser. ncerc s nu se
gndeasc la ceea ce se va ntmpla. Era un plan nebunesc
i se ndoia c vor reui vreodat s traverseze podul. Chiar
dac-l treceau, i reueau s-i salveze tatl, nu mai aveau
cum s se ntoarc.

Era exact lucrul la care nu dorea s se gndeasc. i


ndrept atenia ctre arm. Springfieldul 1903 data de
dinaintea Primului Rzboi Mondial, dar prea n stare bun
i ctarea era excelent. Chori avusese mare grij de ea.
Calculase deja distana din ascunztoarea ei pn la locul
unde erau ngrmdii soldaii n fortul de piatr drmat,
dou sute zece metri, i tocmai reglase tirul pentru a putea
trage pn acolo. Muniia pe care i-o dduse Chori era
standard, din cea folosit de armat. 30-06 cu un glon de
9,7 grame, aa c nu era necesar s calculeze apelnd la
tabelele de reglare, pe care oricum nu le avea. Calculase i
gradul de deviere pe baza celor mai bune estimri ale sale
legate de condiiile de vnt. De fapt, dou sute zece metri nu
nsemnau cine tie ce provocare pentru ea, mai ales cnd
avea int fix de mrimea unui brbat.
De cnd i ocupase poziia lng butean, se gndise ce ar
nsemna s omoare pe altcineva i dac putea s-o fac.
Acum, cnd mai erau cteva minute pn la nceperea
aciunii, tia c putea. Ca s-i salveze viaa lui Tom, ar faceo. trengarul Pros sttea ntr-o cuc mic fcut din vie
mpletite. Era bucuroas c-i inea companie, chiar dac se
agita i mormia pentru c Tom lipsea i pentru c era
nchis. Sally scoase un pumn de nuci, i ddu cteva
trengarului i mnc restul.
Trebuia s nceap.
Exact la timp, auzi un ipt ndeprtat din pdurea de pe
cealalt parte, unde se aflau soldaii, urmat de un cor de
chiote, strigte i urlete, slobozite parc de o sut de
rzboinici, nu de zece. O ploaie de sgei fulger din pdurile
ntunecate, intite sus, ca s cad asupra soldailor n unghi
ct mai drept.
Ea i potrivi repede ctarea la ochi, ca s urmreasc mai
bine aciunea. Soldaii se crau nspimntai, i ncrcau

lansatoarele de grenade i luau poziie n spatele zidului din


piatr. ncepur s rspund cu foc, n rafale haotice, intite
aiurea ctre liziera pdurii, dou sute de metri mai departe.
O grenad zbur fr rost ctre pdure, czu scurt i explod
cu un fulger i un bubuit. Mai multe grenade urmar,
explodnd deasupra copacilor i smulgnd crengile. Era o
demonstraie de ndemnare militar neobinuit de
incompetent.
n stnga ei, strfulgerarea unei micri i atrase atenia.
Cei patru Broadbent fugeau ghemuii prin zona descoperit,
ctre captul podului. Aveau dou sute de metri de tufiuri i
copaci czui de traversat, dar se descurcau de minune.
Soldaii preau ocupai din plin cu falsul atac din flancul lor.
Sally continu s priveasc prin ctare, gata s asigure foc
de acoperire.
Unul dintre soldai se ridic i se rsuci ca s aduc mai
multe grenade. Sally inti spre pieptul lui cu degetul pe
trgaci. El se strecur la loc, ferindu-se de valul de sgei,
mai lu dou grenade din cutie i se ntoarse, fr s fi privit
n sus.
Degetul lui Sally se relax. Fraii Broadbent ajungeau
acum la pod. Acesta se ntindea peste o prpastie larg de
aproape dou sute de metri i fusese bine construit, din
patru cabluri de fibr rsucit, dou deasupra i dou
dedesubt, pentru a susine greutatea. Corzi verticale, ntre
perechile superioare i inferioare de cabluri, formau un fel de
suport pentru balustrada podului, alctuit din buci de
bambus legate la mijloc, ntre cele dou perechi de cabluri.
Unul cte unul, fraii Broadbent alunecar sub pod,
crndu-se deasupra prpastiei pe unul dintre cablurile
inferioare, mergnd lateral i inndu-se cu minile de
cablurile superioare. Sincronizarea era perfect: ceurile se
ridicau din belug i, dup mai puin de cincizeci de metri,

cei patru frai disprur. Atacul continu nc alte zece


minute, cu mai multe ipete i valuri de sgei, nainte s se
sting. Era un miracol. Traversaser. Planul lor nebunesc
funcionase.
Acum, tot ceea ce trebuiau s fac era s se i ntoarc.

63
Podul ubred din bambus se ntindea n faa lui Tom,
legnndu-se i zngnind n curenii ascendeni de aer,
aruncnd fire i buci de lemn n prpastia care se csca
sub el. Ceuri groase se ridicau, iar Tom vedea doar la civa
metri n faa lui. Sunetul cascadei rsuna dedesubt precum
rgetul ndeprtat al unei fiare furioase, iar podul se cltina
la fiecare pas.
Borabay plecase primul, urmat de Vernon, apoi de Philip.
Tom rmsese la urm.
Mergeau lateral de-a lungul cablului inferior, neputnd fi
vzui de sub pod. Tom i urma fraii, naintnd pe ct de
repede puteau. Cablul principal era ud i alunecos din cauza
ceii care se ridica, fibrele rsucite, poroase i putrezite, iar
multe dintre cablurile verticale se rupseser, lsnd spaii
goale. De fiecare dat cnd o rafal de vnt rbufnea sub ei,
podul se legna i tremura, iar Tom trebuia s se opreasc i
s se agae de el pn cnd se potolea. ncerc s se
concentreze la doar cei civa metri de pod din faa lui i la
nimic altceva. Pas cu pas, i spunea n sinea lui. Pas cu

pas.
O frnghie, mai putred dect celelalte, ced n mna lui i
trecu prin clipe de groaz deasupra abisului, nainte s
apuce alta. Se opri, lsndu-i inima care bubuia s se
liniteasc. n timp ce fcea nc ali civa pai prudeni
nainte, ncepu s testeze fiecare frnghie cu o smucitur,
nainte s-o foloseasc drept mner. Privi nainte. Fraii lui
erau siluete neclare micndu-se n fa, pe jumtate
acoperii de cea, scldai ntr-un fel de semilumin
schimbtoare provenit de la proiectorul puternic, strlucind
n spatele lor, n negur.
Cu ct naintau mai mult, cu att podul se scutura i se
legna din toate ncheieturile, bambusul scrind, iar
cablurile gemnd i oftnd, de parc ar fi fost vii. La mijlocul
podului, curenii de vnt devenir mai puternici, lovindu-i
de-a dreptul cnd suflau n sus. Din cnd n cnd, o rafal
fcea podul s se scuture i s se rsuceasc nspimnttor.
Tom nu se putea abine s nu se gndeasc la povestea lui
Don Alfonso despre abisul fr fund, despre trupurile care
cdeau rsucindu-se pentru vecie, transformndu-se n praf.
Tremur i ncerc s nu priveasc n jos, dar, ca s
peasc, era forat s priveasc golul ameitor al abisului,
ntre coloanele de cea care dispreau ntr-un ntuneric fr
fund. Erau aproape la jumtate: vedea cum podul atingea, la
civa metri n faa lui, cel mai jos punct al curbei sale i
ncepea s se ridice, ca s ajung la captul cellalt al
prpastiei.
O rafal de vnt extraordinar de puternic btu, scuturnd
brusc podul. Tom i ncorda strnsoarea, aproape
alunecnd. Auzi un strigt nbuit i vzu, n fa, dou
buci de frnghie putred cznd n abis, rsucindu-se
slbatic n curent; Philip atrna, cu cablul nfurat de
ndoitura cotului, cu picioarele rsucindu-se i nvrtindu-se

deasupra vidului.
O, Doamne, se gndi Tom. Se grbi nainte, aproape
desprinzndu-se. Fratele lui n-avea cum s reziste aa mai
mult de cteva clipe. Ajunse n dreptul lui. Philip atrna n
tcere, ncercnd s-i arunce piciorul peste cablu, cu chipul
schimonosit, incapabil s vorbeasc, ngrozit. Ceilali
dispruser n cea.
Tom se ghemui, cu o mn petrecut dup cablu, iar cu
cealalt ncercnd s apuce braul lui Philip. Picioarele lui
alunecar deodat de sub el i se legn pentru o clip
deasupra abisului, nainte s se ndrepte. i simea inima
btnd s-i sparg pieptul; vederea i se ntunecase de spaim
i abia putea s respire.
Tom, zise sufocat fratele lui, cu vocea la fel de subire ca
a unui copil.
Tom se lipi de cablul de deasupra lui Philip.
Leagn-te, i spuse el lui Philip, cu o voce calm. Ajutm. Leagn-i corpul. ntinse un bra, gata s-i apuce
cureaua lui Philip.
Philip ncerc s se legene i s-i ridice picioarele pe
cablu, dar nu reui s-i ia avnt, efortul fcndu-i braul s
alunece. Ls s-i scape un strigt scurt. Tom vedea
ncheieturile albe ale lui Philip strngnd cablul, cu minile
ncletate. Scoase un ipt ascuit de groaz.
ncearc din nou, strig Tom. Leagn-i corpul! Sus!
Philip, schimonosindu-se de efort, se legn, iar Tom
ncerc s-i apuce cureaua, dar alunec din nou i, pentru o
clip ngrozitoare, i vzu piciorul atrnnd n gol, n timp ce
el se inea de un cablu putred. Se trase napoi, ncercnd
s-i potoleasc inima care bubuia. O bucat de bambus,
desprins din cauza micrii, czu, tot mai jos, rsucindu-se
ncet, iar i iar, pn cnd dispru din vedere.
Mai are cam cinci secunde, se gndi Tom. Era ultima

ans a lui Philip.


Leagn-te! mai f un efort, chiar dac trebuie s te
desprinzi. Fii gata! Unu, doi, trei!
Philip se balans, iar de data asta Tom i ntinse un bra,
inndu-se de frnghia putred cu cellalt, ceea ce-i ngdui
s se aplece suficient de mult nct s apuce cureaua lui
Philip cu mna. Timp de un minut, rmaser suspendai
amndoi, cu aproape toat greutatea susinut de frnghie.
Cu o sforare extraordinar, Tom l trase pe Philip napoi pe
cablu i czu peste acesta, agndu-se de el ca de un colac
de salvare.
Rmaser acolo, strngnd cablurile, amndoi prea
ngrozii ca s vorbeasc mcar. Tom auzea rsuflarea
accelerat a lui Philip.
Philip? reui el s spun n cele din urm. Eti bine?
Rsuflarea gfit ncepu s se liniteasc.
Eti bine. Tom ncerc s fac vorbele s sune ca o
afirmaie. E bine. S-a terminat. Eti n siguran.
Urm alt rafal de vnt, iar podul se scutur. Un sunet,
un gngurit, se auzi dinspre Philip, care avea ntregul trup
ncolcit n jurul cablului.
Trecu un minut. Un minut foarte lung.
Trebuie s mergem mai departe, zise Tom. Trebuie s te
ridici.
Veni o alt rafal, iar podul dans i oscil.
Nu pot.
Tom nelegea ceea ce voia s spun. El nsui simea o
nevoie puternic s se nfoare n jurul cablului principal i
s rmn acolo o venicie.
Ceaa se risipea. Mai multe rafale venir de sub ei, de data
asta i mai puternice, iar podul se legn. Nu era o micare
regulat, ci o legnare cu o rsucire la sfrit, un plesnet, n
aa fel nct de fiecare dat amenina s-i arunce n bezna de

dedesubt.
Scuturturile ncetar.
Ridic-te, Philip!
Nu.
Trebuie! Acum! Timpul era singurul lucru pe care nu-l
aveau. Ceurile se risipiser. Proiectorul strlucea puternic.
Ar fi fost suficient ca soldaii s se ntoarc i s priveasc,
ntinse mna. Apuc-mi mna i te ridic eu!
Philip ridic o mn tremurtoare, iar Tom o prinse i-i
trase fratele n sus, ncet. Podul se legn, iar Philip se prinse
de corzile verticale. Urm alt serie de rafale, iar podul
ncepu s tremure i s se legene n felul acela ngrozitor din
nou. Philip gemu de groaz. Tom nsui se inea din toate
puterile, cu trupul aruncat dintr-o parte n alta. Trecur cinci
minute n care podul tremur, cele mai lungi cinci minute
din viaa lui. Minile l dureau din cauza efortului. n cele din
urm, zgliturile se oprir.
S mergem!
Philip mic un picior, l puse delicat n fa, pe cablu, apoi
pe cellalt, i mic i minile, mergnd lateral. n cinci
minute, ajunseser de partea cealalt. Borabay i Vernon i
ateptau n ntuneric. Se afundar mpreun n pdurea
tropical, alergnd ct de repede puteau.

64
Borabay conducea drumul prin pdure, iar cei trei frai ai
lui l urmau, mergnd n ir indian. Drumul le era luminat de

fosforescena aceea stranie, pe care Tom o vzuse cu ceva


timp n urm; fiecare ciot putrezit i butean era nvluit ntro lumin difuz, verde, artnd ca nite duhuri n pdure.
Nu mai arta frumos, ci doar amenintor.
Dup douzeci de minute, un zid din piatr spart se ivi n
fa. Borabay se opri i se ghemui; dintr-odat se vzu o
vlvtaie, iar el se ridic, innd un mnunchi de trestii
aprinse. Zidul se vzu mai bine: era fcut din blocuri
gigantice de calcar, aproape ascunse de o perdea grea de vi.
Tom zri chipuri spate n basorelief, din profil, un rnd de
cranii, jaguari fantastici, psri cu gheare uriae i ochi
cscai.
Zidurile oraului.
Merser de-a lungul zidului o clip i ajunser la o intrare
scunda, cu vie atrnate peste ea ca o perdea de mrgele,
mpingnd viele la o parte, se aplecar s intre.
n lumina slab, Borabay se ntinse, apuc braul lui Philip
i-l trase ctre el.
Frior Philip, tu curajos!
Nu, Borabay, sunt un la ngrozitor i o piedic!
Borabay i lovi cu afeciune pe bra.
Nu adevrat. Eu speriat la naiba acolo!
Speriat ca naiba.
Mulumescu! Borabay fcu palma cu n jurul torei i
sufl peste ea, nviornd flacra. Faa i lucea, lumina fcnd
ochii lui verzi s par aurii, subliniindu-i brbia de
Broadbent i buzele fin cizelate. Mergem la morminte acum.
Mergem gsim tata.
Trecur prin u ntr-o curte drmat. O scar urca ntr-o
parte. Borabay travers curtea i urc scrile, iar ceilali l
urmar. El o lu la dreapta, merse pe creasta zidului, ferind
tora ca s ascund lumina i cobor o scar de pe partea
cealalt. Deodat se auzi un strigt n copacii de deasupra

unde era mare agitaie, vrfurile pomilor lovindu-se i


plesnind. Tom sri n sus.
Maimue, opti Borabay, dar se opri, cu chipul
ngndurat.
Dup aceea cltin din cap i continuar, trecnd printr-o
ngrmdeal de coloane rsturnate, ntr-o curte interioar.
Curtea era plin de blocuri din piatr prbuite, cteva
msurnd cte trei metri pe o latur, care alctuiser
odinioar un cap gigantic. Tom vedea un nas colo, un ochi
deschis dincolo, o ureche n alt parte, ieind la iveal
alandala prin urzitura de vegetaie i rdcini erpuitoare. Se
crar peste blocuri i trecur, printr-o intrare ncadrat de
jaguari din piatr, ntr-un pasaj subteran. Aerul care circula
prin coridor mirosea a rece i a mucegai. Tora licri. Flacra
le arta c se aflau ntr-un tunel din piatr, cu zidurile
acoperite de calcar, tavanul gemnd de stalactite. Insectele se
foiau i fugeau pe pereii umezi, ascunzndu-se din calea
luminii. O viper gras se arcui ntr-o bucl n form de S, cu
capul ridicat n poziie de atac. uier, legnndu-se ncet,
ochii ei reflectnd flacra portocalie. Ocolir pe departe
arpele i i continuar drumul. Prin sprturile din
acoperi, Tom vedea cteva stele mprtiate, dei vrfurile
copacilor se legnau, btute de vnt. Trecur pe lng un
altar vechi din piatr, la captul ndeprtat al tunelului, i
peste o platform presrat cu statui sparte, capete, brae i
picioare rsrind din nclceala de vie, precum o mulime de
montri necai ntr-o mare de liane.
Dintr-odat, ajunser pe marginea unei prpstii uriae:
cellalt capt al platoului. Dincolo de ea, se ntindea o mare
de piscuri zimate, negre, conturate vag de lumina stelelor.
Borabay se opri ca s aprind o alt tor. Arunc tora
folosit peste stnc, unde licri i dispru n ntunericul de
jos. i conduse pe un drum care dubla marginea, apoi printr-

o deschiztur ascuns ingenios ntr-o piatr care prea s


duc peste stncile abrupte. Dar, cnd trecur prin
deschiztur, apru un drum, spat n roc, devenind o
scar abrupt tiat n piatra muntelui. Se rsucea n jurul
stncii i se termina cu o teras un fel de balcon din piatr
pavat cu fragmente de roc bine mbinate, tiat n
stnc, ceea ce o fcea invizibil de sus. Pe o parte, se
nlau crestele zimate ale podiului Oraului Alb. De
cealalt parte, era o cdere abrupt de peste trei sute de
metri, prin ntuneric. Sute de intrri negre strpungeau
stncile de deasupra, cu drumuri abrupte i scri care
fceau legtura ntre ele.
Loc morminte, spuse Borabay.
Vntul tremura i btea n jurul lor, aducnd mirosul
dulce-greos al unei flori de noapte. Aici, n-auzeau sunetele
junglei de deasupra lor: doar nteirea i potolirea vntului.
Era un loc straniu, rscolitor.
Doamne, i spuse Tom, cnd te gndeti c tata e sus, n
stncile alea, undeva.
Borabay i conduse printr-o trecere ntunecat din stnc,
iar acum urcau o scar spiralat tiat n piatr. Peretele
stncos arta ca un fagure din cauza mormintelor, iar scara
trecea pe lng nie deschise, cu oase nuntru, un craniu
cu un pic de pr, mini osoase cu inele sclipind pe degete,
trupuri mumificate foind de insecte, oareci i erpi mici,
deranjai de lumina i retrgndu-se la ntuneric. Mai multe
nie pe lng care trecur conineau cadavre proaspete,
mprtiind un miros fetid din el; aici, fonetul animalelor i
al insectelor era i mai zgomotos. Trecur pe lng un
cadavru pe care erau ghemuii mai muli obolani mari, care
mncau din el.
Cte morminte din astea a jefuit tata? ntreb Philip.
Doar unul, spuse Borabay. Dar era cel mai bogat.

Cteva ui de morminte erau fcute zob, ca i cum ar fi


fost sparte de hoi sau distruse de cutremure strvechi. La
un moment dat, Borabay se opri i culese ceva de pe jos. n
tcere, i ntinse obiectul lui Tom. Era o piuli lucioas.
Scara se rsucea i sfrea pe o bordur, aflat la
jumtatea peretelui stncos i larg de vreo trei metri. Acolo
era o u din piatr masiv, cea mai mare pe care o vzuser
vreodat, care ddea spre marea ntunecat de muni i spre
cerul nstelat al nopii de deasupra. Borabay inu tora lng
u i rmaser privind afar. Toate celelalte ui de
morminte nu erau mpodobite; aceasta avea un mic basorelief
sculptat pe suprafa, un semn maya. Borabay ezit, apoi
fcu un pas n spate, spunnd ceva n propria limb, ca o
rugciune. Apoi, se ntoarse i opti:
Mormnt tata.

65
Btrnii cruni stteau aranjai ca nite mumii n jurul
mesei din camera de edine, deasupra oraului Geneva.
Julian Clyve i nfrunta pe deasupra mesei goale de lemn
lustruit, dincolo de care, prin peretele din sticl, se ntindea
lacul Geneva cu fntna sa imens, ca o floare mic i alb,
departe, sub ei.

Credem c ai primit avansul, zise preedintele.


Clyve fcu un semn de ncuviinare din cap. Un milion de
dolari. n zilele astea, nu nsemna prea muli bani, dar era
mai mult dect ctiga la Yale. Oamenii acetia ncheiau un
trg i o tiau prea bine. Nu conta. Cele dou milioane erau
pentru manuscris. Tot trebuiau s-l plteasc pentru
traducere. Sigur, mai erau i alii care tiau acum s traduc
limba maya antic, dar numai el putea s se descurce cu
dialectul arhaic dificil n care era scris manuscrisul. El i cu
Sally, de fapt. Nu discutaser nc detaliile onorariului
pentru traducere. Pas cu pas.
Te-am chemat aici, continu brbatul, pentru c a
nceput s circule un zvon.
Vorbiser n englez, dar Clyve hotr s rspund n
german, pe care o vorbea fluent, ca s-i descumpneasc.
Fac orice ca s v ajut.
Urm o foial stnjenit n zidul cenuiu, iar brbatul
continu s vorbeasc n englez:
Exist o companie farmaceutic n Statele Unite numit
Lampe-Denison. Ai auzit de ea?
Clyve continu n german:
Cred c da. Una dintre cele mari.
Brbatul ncuviin.
Se zvonete c ei achiziioneaz un Codice maya din
secolul al IX-lea, care conine dou mii de pagini de reete
medicale indigene.
Nu pot fi dou. Este imposibil!
Exact. Nu pot fi dou. i totui, zvonul exist. Preul
aciunilor Lampe a crescut cu mai mult de douzeci la sut
n ultima sptmn, ca urmare.
Cei apte brbai cruni continuau s-l priveasc pe
Clyve, ateptndu-i rspunsul. Clyve se foi, i ncruci
picioarele, apoi le ncrucia din nou. Simi un frison trector

de fric. Dac fraii Broadbent fcuser, cumva, aranjamente


pentru Codice? Dar nu fcuser. nainte s plece, Sally i
raportase n detaliu cum stteau lucrurile, iar de atunci fraii
Broadbent erau n jungl, incapabili s ncheie nelegeri.
Codicele era liber i curat. Iar el avea mare ncredere c Sally
i va ndeplini ordinul. Era deteapt, capabil i se afla
aproape cu totul sub influena lui. Ridic din umeri.
Zvonul este fals. Eu am sub control Codicele. Din
Honduras, va ajunge direct n minile mele.
Alt tcere.
Ne-am abinut deliberat s ne amestecam n treburile
dumitale, domnule profesor Clyve, continu brbatul. Dar
acum ai un milion din banii notri. Ceea ce nseamn c
suntem ngrijorai. Poate c zvonul nu este adevrat. Foarte
bine. A vrea o explicaie pentru nsi existena acestei
informaii.
Dac insinuai c eu am fost neglijent, v asigur c
nam vorbit cu nimeni.
Nimeni?
Cu excepia colegei mele, Sally Colorado normal.
Iar ea?
Sally este departe, n jungla din Honduras. Nu poate s
m contacteze nici pe mine. Cum ar putea s contacteze pe
altcineva? Iar ea este ntruchiparea discreiei.
Tcerea din jurul mesei inu timp de un minut. De asta l
chemaser pn la Geneva? Lui Clyve nu-i plcea. Nu-i
plcea deloc. Nu era servitorul lor. Se ridic.
Sunt jignit de nvinuire, zise el. Eu mi voi respecta
partea din nvoial, i asta este tot ceea ce avei nevoie s
tii, domnilor. Vei primi Codicele i mi vei plti al doilea
milion, iar atunci vom discuta despre onorariul pentru
traducere.
Cuvintele fur ntmpinate de tcere.

Onorariu pentru traducere? repet brbatul.


Doar dac nu intenionai s-l traducei dumneavoastr
niv.
Artau ca i cum ar fi mncat lmi. Ce aduntur de
idioi erau! Clyve i dispreuia pe oamenii de afaceri de genul
acestora, needucai, ignorani, cu lcomia lor nrobitoare
ascuns sub o faad rafinat din material scump croit.
Sperm, pentru binele dumitale, domnule profesor, c
vei face tot ceea ce ai promis!
Nu m ameninai!
Este o promisiune, nu o ameninare.
Clyve fcu o plecciune.
O zi bun, domnilor!

66
apte sptmni trecuser de cnd Tom i cei doi frai ai
lui se ntlniser la porile domeniului tatlui lor, dar prea o
via ntreag. n cele din urm, reuiser. Ajunseser la
mormnt.
tii cum s-l deschizi? ntreb Philip.
Nu.
Tata trebuie s fi prevzut asta, pentru c a jefuit
mormntul odinioar, zise Vernon.
Borabay aez cteva tore aprinse n niele din pereii de
piatr i, mpreun, fcur o inspecie a uii mormntului.
Era din piatr solid, aezat ntr-un cadru tiat n calcarul
alb al stncilor. N-avea broasc, butoane sau plci, ori

mnere ascunse. n jurul mormntului, stnca fusese lsat


n starea ei natural, cu excepia unui numr de guri spate
n piatr de ambele pri ale uii. Tom puse mna peste una
dintre ele i simi un curent rece de aer: erau, n mod
evident, guri de aerisire ale mormntului.
Spre rsrit, cerul era luminat uor, prevestind venirea
zorilor, n timp ce ei cercetau zona din jurul mormntului.
Btur n u, lovir i apsar, ncercnd totul ca s-o
deschid. Nimic nu funciona. Trecu o or i ua rmase de
neclintit.
n cele din urm, Tom zise:
Nu merge. Avem nevoie de alt abordare.
Se retraser lng un pervaz de stnc din apropiere.
Stelele dispruser, iar cerul se lumina n spatele munilor.
Era o privelite uimitoare, peste o ntindere fantastic de
piscuri albe zimate, precum dini rsrii din gura moale i
verde a junglei.
Dac ne uitm la una dintre uile acelea de mormnt
sparte, zise Tom, poate ne dm seama cum funcioneaz.
Se ntoarser pe propriile urme i, la patru sau cinci
morminte mai ncolo, ajunser la o u spart. Crpase la
mijloc, iar o parte czuse n afar. Borabay aprinse o alt
tor, apoi ezit n faa uii.
Se rsuci spre Philip.
Eu la, zise el, ntinzndu-i tora. Tu mai curajos ca
mine, frioare! Tu mergi!
Philip l strnse pe Borabay de umr i lu tora. Intr n
mormnt. Tom i Vernon l urmar.
Nu era un spaiu mare, poate s fi fost doi metri i
jumtate pe trei. n centru, era ridicat o platform din
piatr. Pe platform zcea o mumie mpachetat, nc
ntreag, cu picioarele aduse pn la brbie, cu braele
strnse n poal. Prul lung i negru era mpletit pe spate, iar

buzele uscate erau trase de pe dini. Gura se deschisese i


un obiect czuse din ea. Atunci cnd Tom privi mai
ndeaproape, vzu c era o bucat de jad sculptat n forma
unei crisalide. Mumia inea ntr-o mn un cilindru din lemn
lustruit, lung cam de patruzeci i cinci de centimetri, decorat
cu semne. n jurul ei era rspndit o colecie de obiecte
mortuare: figurine din teracot, vase sparte, cteva tblie
din piatr incrustate.
Tom ngenunche i cercet felul n care funciona ua.
Exista un an n podeaua de piatr; n an, erau aezate
rotie din piatr, pe care se odihnea ua. Erau desprinse, iar
Tom o ridic pe una dintre ele i i-o ntinse lui Philip. Acesta
o rsuci n mn.
E un mecanism simplu, zise el. Faci ua s se
rostogoleasc de una singur. mecheria este: cum faci ua
s alunece?
O cercetar de jur mprejur, dar nu gsir niciun indiciu
lmuritor. Cnd ieir din mormnt, Borabay i atepta, cu o
expresie nelinitit pe chip.
Ce gsit?
Nimic, zise Philip.
Vernon iei din mormnt, innd cilindrul din lemn pe
care-l inuse mumia.
Ce este asta, Borabay?
Cheie ctre lume de apoi.
Vernon zmbi.
Interesant! O lu cu el i se ntoarse la mormntul
tatlui lor. Ciudat c bul se potrivete att de bine n
gurile astea, zise Vernon, ndesnd bul n mai multe
deschizturi, aproape pierzndu-l ntr-una. Simi aerul ieind
prin gurile astea. Vedei? Merse de la o gaur la alta,
testnd cu mna curentul de aer. n cele din urm, se opri.
Aici este una fr curent prin ea.

nfipse bul. Acesta intr cam de treizeci i cinci de


centimetri i se opri. Vernon ridic o piatr grea, neted. l-o
ddu lui Philip.
Tu faci onorurile. Lovete captul bului.
Philip lu piatra.
Ce te face s crezi c va funciona?
O presupunere, asta-i tot.
Philip ridic piatra, se pregti, trase braul n spate i lovi
puternic captul ieit al bului. Se auzi un clmpnit, cnd
vr bul n gaur, apoi tcere.
Nu se ntmpl nimic. Philip privi n gaur. Pivotul din
lemn intrase pn la capt i se nepenise.
La naiba! strig Philip, pierzndu-i cumptul. Se
arunc pe ua mormntului i-i trase o lovitur zdravn de
picior. Deschide-te, la naiba cu tine!
Un zgomot brusc de frecare umplu aerul, pmntul vibr,
iar ua din piatr ncepu s se deschid. Apru o crptur
ntunecat i se lrgi treptat, pe msur ce ua se mica pe
an, pe rotiele din piatr. ntr-o clip, cu un clinchet, se
opri.
Mormntul era deschis.
Ateptar cu toii, holbndu-se n dreptunghiul cscat i
negru. Soarele tocmai rsrea peste munii ndeprtai,
turnndu-i lumina aurie peste stnci, ntr-un unghi prea
strns ca s ajung pn n mormnt, care rmase ntr-un
ntuneric absolut. Stteau neclintii, paralizai, prea
nfricoai ca s vorbeasc sau s strige. O miasm, mirosul
morii, veni din interior.

67

Marcus Aurelius Hauser atepta n lumina plcut a


zorilor, degetul lui mngind trgaciul armei Steyr AUG.
Arma era probabil cel mai familiar obiect pe care-l cunotea,
n afar de propriul trup, i niciodat nu se simea tocmai
ntreg fr ea. eava metalic, nclzit datorit contactului
prelungit, prea aproape vie, iar patul din plastic, lustruit de
minile lui de-a lungul anilor, era la fel de neted precum o
coaps de femeie.
Hauser se vrse ntr-o ni confortabil, undeva, de-a
lungul drumului care ducea la baza stncii. Dei nu putea
s-i vad pe fraii Broadbent din postul lui de supraveghere
de deasupra, tia c erau jos i c trebuiau s se ntoarc pe
acelai drum. l conduseser la mormntul lui Max. i nu
doar la un mormnt, ci la o necropol ntreag. De necrezut!
Ar fi gsit drumul acesta n cele din urm, dar i-ar fi luat
mult timp.
Fraii Broadbent i ndepliniser acum scopul. Nu era
nicio grab; era nc devreme i voia s le lase destul timp s
se simt bine, s se relaxeze, s cread c erau n siguran.
Iar el, Hauser, i acorda un rstimp s se gndeasc la
operaiunea lui. Una dintre cele mai bune lecii pe care le
nvase n Vietnam era cea despre rbdare. Aa ctigaser
cei din Viet-Cong rzboiul fuseser mai rbdtori.
Privi n jur cu ncntare. Necropola era uimitoare: o mie de
morminte pline cu obiecte mortuare, un pom ncrcat cu
fructe gata de cules. Ca s nu mai vorbim despre toate
antichitile valoroase, stelele, statuile, basoreliefurile i alte
comori din Oraul Alb. Peste toate, mai era jumtatea de
miliard n opere de art i antichiti aflat n mormntul lui
Broadbent. El ar scoate Codicele la lumin, mpreun cu

cteva dintre lucrurile mai uoare i i-ar finana ntoarcerea


la aceste morminte cu profiturile. Da, sigur s-ar ntoarce.
Erau miliarde de ctigat din Oraul Alb. Miliarde.
Cut n borset, dezmierd un trabuc i, cu regret, l ls
n pace. Nu trebuia ca ei s simt mirosul fumului de trabuc.
Era necesar s fac nite sacrificii.

68
Cei patru frai stteau ncremenii, holbndu-se n
dreptunghiul de ntuneric. Nu puteau s se mite, nu puteau
s vorbeasc. Secundele se transformar n minute, n timp
ce curentul de aer mpuit se mprtia. Nimeni nu schia
nicio micare ca s intre n mormnt. Nimeni nu voia s vad
ce oroare zcea nuntru.
i atunci, se auzi un sunet: o tuse. i altul: tritul unui
picior.
Erau paralizai, amuii de ateptare.
Alt trit. Tom tiu atunci: tatl lor era n via. Ieea din
mormnt. Totui, Tom nu putea s se mite, i nici ceilali.
Tocmai cnd tensiunea deveni de nesuportat, un chip
fantomatic ncepu s se materializeze. Alt pas trit, iar
acum o siluet apru n ntuneric. Alt pas i silueta deveni
real.
Era aproape mai ngrozitor dect un cadavru. Artarea se
opri n faa lor, nesigur, clipind. Era gol puc, ncreit,
aplecat, mizerabil, cadaveric, mirosind ca nsi moartea.
Nasul i curgea; gura i era larg deschis, ca a unui nebun.

Clipi, adulmec, clipi din nou n lumina zorilor, cu ochii


decolorai, abseni, lipsii de nelegere.
Maxwell Broadbent.
Secundele trecur i ei rmaser nepenii, fr cuvinte.
Broadbent se holba la ei, cu un ochi zbtndu-i-se. Clipi
din nou i se ndrept. Ochii descrnai, adncii ca nite
guri mari, se mutau de la fiecare chip la cellalt. Respir
ndelung, zgomotos.
Orict de mult ar fi vrut, Tom nu putea s se mite sau s
vorbeasc. Privi cum tatl lor se ndrepta de spate nc puin.
Ochii rtcir nc o dat peste feele lor, mai ptrunztor.
Tui, gura i se deform o idee, dar nu iei niciun sunet.
Broadbent ridic o mn tremurtoare i, n cele din urm,
un sunet spart i iei de pe buze. Ei se aplecar nainte,
ncercnd s neleag.
Broadbent i limpezi vocea, horci i fcu un pas, venind
mai aproape. Inspir din nou i, n sfrit, vorbi:
De ce naiba v-a luat att timp?
Sunetul bubui, rsunnd pe stnci, rspndindu-i
ecourile n afara mormntului. Vraja fu rupt. Era tot tatl
lor, n carne i oase, pn la urm. Tom i ceilali se repezir
nainte i-l mbriar pe btrn. El i strnse tare, pe toi
deodat i apoi pe fiecare la rnd, cu braele lui surprinztor
de puternice.
Dup un lung moment, Maxwell Broadbent pi napoi.
Prea s fi revenit la nlimea lui obinuit.
Isuse Hristoase, zise el, tergndu-i faa. Isuse, Isuse
Hristoase!
Cu toii l priveau, netiind cum s rspund.
Btrnul i cltin capul mare i crunt.
Hristoase Atotputernice, ct m bucur c suntei aici!
Doamne, cred c put. Uitai-v la mine. Sunt murdar. Gol,
mizerabil, respingtor!

Deloc, spuse Philip. Uite, i dau asta.


i scoase cmaa.
Mulumesc, Philip. Maxwell i trase pe trap cmaa lui
Philip i o ncheie, cu micri nendemnatice. Cine-i spal
rufele? Cmaa asta e o ruine!
ncerc s rd i sfri tuind.
Cnd Philip ncepu s-i scoat pantalonii, Broadbent
ntinse o mn mare.
Nu-mi voi dezbrca fiii!
Tat
M-au ngropat gol, m-am obinuit aa.
Borabay cut n sacul lui din frunze de palmier i trase
afar o bucat lung de pnz mpodobit.
Tu poart asta.
M transform n indigen, nu? Broadbent i-o potrivi
stngaci n jurul taliei. Cum o legai voi?
Borabay l ajut s i-o lege n jurul mijlocului cu o
frnghie de cnep nnodat.
Btrnul o leg i rmase acolo, fr s spun nimic.
Nimeni nu tia ce s mai zic.
Mulumesc Domnului c eti n via, spuse Vernon.
La nceput, n-am fost nici eu sigur, zise Broadbent.
Pentru un timp, am crezut c am murit i am ajuns n iad.
Cum, tu? Vechiul ateu crede acum n iad? fcu Philip.
El i ntoarse privirea spre Philip, zmbi i cltin din cap.
Att de multe s-au schimbat.
Nu-mi spune c L-ai gsit pe Dumnezeu!
Broadbent cltin din cap i-i puse o mn pe umrul lui
Philip. l scutur cu afeciune.
M bucur s te vd, fiule! Se ntoarse spre Vernon. i pe
tine, Vernon! Privi n jur, ntorcndu-i ochii albatri i ridai
spre fiecare dintre ei. Tom, Vernon, Philip, Borabay sunt
copleit. Puse mna pe capul fiecruia, la rnd. Ai reuit!

M-ai gsit! Apa i mncarea mea erau aproape pe sfrite.


A mai fi rezistat doar o zi sau dou. Mi-ai dat o a doua
ans. N-o merit, dar voi profita de ea. M-am gndit mult n
mormntul la ntunecat
Privi n sus, peste marea purpurie de muni, la cerul
auriu, se ndrept i inhal.
Te simi bine? ntreb Vernon.
Dac te referi la cancer, sunt sigur c este tot acolo,
doar c nu se manifest deocamdat. Mai am vreo dou luni.
Nenorocitul, a ajuns la creier Nu v-am spus asta niciodat.
Dar, pn acum, totul e bine: m simt minunat. Privi n jur.
S ieim naibii de aici!
Din nefericire, nu va fi att de simplu, spuse Tom.
Cum aa?
Tom i privi fraii.
Avem o problem, iar numele ei este Hauser.
Hauser!
Broadbent era uluit.
Tom fcu un semn afirmativ din cap i-i povesti tatlui lor
n detaliu despre cltoria fiecruia dintre ei.
Hauser! repet Broadbent, privindu-l pe Philip. Ai fcut
echip cu nemernicul la?
mi pare ru, spuse Philip. Mi-am imaginat
i-ai imaginat c tie unde am plecat. Vina mea; ar fi
trebuit s prevd posibilitatea asta. Hauser e un sadic fr
mil, aproape c a omort o fat odat. Cea mai mare
greeal din viaa mea a fost s fiu partener cu el. Broadbent
se aez pe un prag de piatr i-i cltin capul zbrlit.
Nu-mi vine s cred ct ai riscat venind aici. Doamne, ce
greeal am fcut! Ultima din multe, de fapt.
Tu tatl nostru, spuse Borabay.
Broadbent pufni.
Ce mai tat! S v trec printr-un test ridicol ca sta!

Prea o idee bun la momentul respectiv. Nu neleg ce m-a


apucat. Ce ticlos btrn, al dracului de prost, am fost!
Nici noi n-am fost tocmai Cei Trei Fii, spuse Philip.
Patru fii, complet Borabay.
Sau poate mai sunt i alii? ntreb Vernon, ridicnd o
sprncean.
Broadbent scutur din cap.
Nu, din cte tiu eu. Patru fii grozavi, mcar dac a fi
avut minte s-mi dau seama. i opri ochii albatri asupra lui
Vernon. Cu excepia brbii, Vernon. Dumnezeule, cnd o s
dar jos apendicele la pros? Ari ca un mullah75.
Vernon replic:
Nici tu nu eti proaspt brbierit.
Broadbent i flutur mna i rse.
Uit c am spus asta! Obiceiurile vechi mor greu.
Pstreaz-i barba aia blestemat!
Se ls o tcere ciudat. Soarele se ridica mai sus
deasupra munilor, iar lumina se transforma din aurie n
alb. Un crd de psri ciripitoare zbur pe lng ei,
cobornd, ridicndu-se i nclinndu-se la unison.
Tom se ntoarse spre Borabay.
Trebuie s ne gndim la planul de scpare.
Da, frate. Eu gndit la asta deja. Ateptm aici pn
ntuneric. Atunci ne ntoarcem. Privi spre cerul limpede.
Ploaie n seara asta, ne d acoperire.
Cum rmne cu Hauser? ntreb Broadbent.
El caut mormnt n Oraul Alb. El nc nu gndit
cercetat n stnci. Cred c trecem pe lng el. El nu tie noi
aici.
Broadbent privi n jur.
Ai adus ceva mncare cu voi, din ntmplare? Chestiile
alea pe care mi le-au lsat n mormnt nu erau potrivite
75

Preot musulman (n.tr.)

pentru o gustare frugal.


Borabay despacheta nite mncare din rucsacul lui de
frunze de palmier i ncepu s aranjeze masa. Broadbent i
tri paii ntr-acolo, un pic nesigur.
Fructe proaspete. Doamne! Lu un mango i muc din
el, cu sucul curgndu-i din gur i picurnd pe cma. E ca
n rai! ndes fructul de mango n gur, mai mnc unul,
apoi cur vreo dou fructe curwa i cteva fileuri afumate
de oprl. Borabay, ai putea s-i deschizi un restaurant!
Tom i privi tatl mncnd. Abia i venea s cread c
btrnul era nc n via. Era ceva ireal n legtur cu asta.
Totul i nimic se schimbase.
Broadbent i termin masa i se sprijini de zidul din
piatr, privind peste muni.
Tat, ntreb Philip, dac nu te deranjeaz s ne spui,
ce i s-a ntmplat n mormntul acela?
Philip, o s v spun cum a fost. Am avut o
nmormntare grandioas; fr ndoial, Borabay v-a povestit
totul despre ea. Am but licoarea infernal a lui Cah.
Urmtorul lucru pe care-l tiu este c m trezeam. Era
ntuneric ca smoala. Ca un bun ateu, am crezut din
totdeauna c moartea era sfritul contiinei. Asta era. Dar
iat-m, tot contient, chiar dac eram sigur c murisem.
N-am fost att de nspimntat n viaa mea. Iar atunci, pe
cnd m mpleticeam n ntuneric ntr-o panic absolut, mia trecut prin cap urmtorul gnd: Nu numai c am murit, dar
am ajuns n iad!
Doar n-ai crezut asta cu adevrat, zise Philip.
El i scutur capul.
Ba da. Nici nu tii ct de ngrozit am fost! Am plns i
am urlat ca un suflet pierdut. L-am implorat pe Dumnezeu.
M-am rugat n genunchi. M-am cit. Am jurat c voi fi bun
dac mi-ar da mcar o a doua ans. M-am simit ca unul

din acele biete suflete din Judecata de Apoi a lui


Michelangelo, strignd pentru iertare n timp ce sunt trase de
demoni ntr-un lac de foc. Iar atunci, cnd obosisem de plns
i de autocomptimire, am nceput s-mi recapt un pic din
sntatea mintal. Atunci m-am trt n jur i mi-am dat
seama c eram n mormnt i mi-a trecut prin cap c nu
eram mort, n cele din urm, c fusesem ngropat de viu de
Cah. Nu m iertase niciodat pentru ceea ce-i fcusem
tatlui su. Ar fi trebuit s tiu; Cah mi s-a prut
dintotdeauna un vulpoi btrn i perfid. Cnd am gsit
mncarea i apa, am tiut c m atepta o ncercare lung.
Plnuisem ca toat chestia asta s fie o ntrecere plcut
pentru voi trei. i, dintr-odat, viaa mea depindea de
succesul vostru.
O ntrecere plcut? repet Philip sceptic.
Voiam s v ochez, ca s facei ceva mai important cu
vieile voastre. Ceea ce nu am realizat atunci este faptul c
fiecare dintre voi face ceva important; adic, triete viaa pe
care el vrea s-o triasc. Cine sunt eu ca s judec? Se opri,
i drese glasul, apoi cltin din cap. Iat-m nchis cu ceea
ce credeam c era comoara mea, munca mea de-o via i
totul era o prostie! Era fr sens. n ntuneric, nu puteam
nici mcar s-o privesc. S fiu nmormntat de viu, asta m-a
cutremurat pn n adncul fiinei. M-am descoperit privind
napoi la viaa mea cu un fel de dispre. Fusesem un tat ru
pentru voi, un so ru, lacom, egoist, iar atunci mi-am dat
seama c m rugam.
Nu! exclam Philip.
Broadbent cltin din cap.
Ce altceva mai era de fcut? Atunci am auzit voci, un
bubuit, apoi un scrnet, iar lumina s-a revrsat nuntru i
iat-v! Rugciunile mele fuseser ascultate.
Vrei s spui, ntreb Philip, c i-ai descoperit credina?

Eti credincios?
Al naibii de sigur c mi-am descoperit credina! Se
cufund n tcere, privind vastul peisaj care se ntindea mai
jos, munii nesfrii i jungla. Se foi, tui. Ciudat, m simt
ca i cum am murit i am renscut.

69
Din ascunztoarea lui, Hauser auzea murmurul vocilor
purtate de vnt. Nu distingea cuvintele n sine, dar n-avea
ndoial de ceea ce se ntmpla: petreceau de minune jefuind
mormntul. Fr ndoial c plnuiau s scoat lucrurile
mai mici, inclusiv Codicele. Femeia, Colorado, tia ct
valoreaz. Acesta va fi primul lucru pe care-l vor lua.
n mintea lui, Hauser parcurse lista celorlalte comori din
mormnt. O mare parte din colecia lui Maxwell Broadbent
putea fi transportat cu uurin, inclusiv cteva dintre cele

mai valoroase obiecte. Erau cteva pietre preioase sculptate,


rare, originare din subcontinentul indian. Era o colecie mare
de artefacte din aur, incae i aztece, multe dintre ele fiind
mici, aa cum erau i monedele greceti din aur. Mai erau
dou figurine etrusce din bronz, extrem de valoroase, fiecare
cam de zece centimetri nlime, care cntreau mai puin de
zece kilograme bucata. Toate lucrurile acestea puteau s fie
duse n spate de un singur om. Valoarea lor: ntre zece i
douzeci de milioane.
Ar putea s duc tabloul de Lippi i pe cel de Monet.
Aceste dou picturi erau relativ mici: Lippi avea cam
aptezeci pe patruzeci i cinci centimetri, iar Monet, nouzeci
pe aizeci i cinci. Amndou fuseser mpachetate
nenrmate. Lippi, pictat pe lemn ghipsat, cntrea cinci
kilograme, iar Monet, patru kilograme. Cele dou cutii care le
adposteau nu cntreau mai mult de cincisprezece
kilograme bucata. Amndou cutiile puteau s fie legate
mpreun, fixate pe un cadru i duse n spate de o persoan.
Valoarea lor: pn la o sut de milioane.
Mai erau, desigur, multe comori pe care nu puteau s le ia.
Tabloul de Pontormo, valornd probabil treizeci sau patruzeci
de milioane, era prea mare. La fel era i portretul de
Bronzino. Stelele maya i bronzurile Soderini erau prea grele.
Dar cele dou tablouri de Braque erau portabile. Cel mai mic
dintre cele dou era una dintre capodoperele cubiste timpurii
ale lui Braque, care ar putea aduce cinci sau zece milioane.
Era o statuie din bronz a unui biat, din timpul Imperiului
Roman trziu, care cntrea vreo cincizeci de kilograme;
probabil prea mult ca s-o poat duce. Erau figurinele din
piatr din templele cambodgiene, dou urne din bronz din
China timpurie, cteva plcue maya din turcoaz incrustate
Max avusese ochi bun i cutase calitatea, nu cantitatea. Dea lungul anilor, multe opere de art i trecuser prin mini i

le oprise doar pe cele mai bune pentru sine.


Da, gndi Hauser, dac n-ar fi fost el, cei patru de
dedesubt ar putea s duc n spate opere de art valornd
pn la dou sute de milioane de dolari. Aproape jumtate
din valoarea ntregii colecii.
Se mic, ntinzndu-i picioarele amorite. Soarele era
strlucitor i fierbinte. i privi ceasul. Zece fr cinci. Se
hotrse s fac micarea la zece fix. Timpul nu avea cine
tie ce nsemntate aici, dar obiceiurile disciplinei i fceau
plcere. Era, se gndi el, mai mult o filosofie de via dect
orice altceva. Se ridic, i ntinse braele i inspir de cteva
ori adnc. i verific rapid arma Steyr AUG. Era, ca de
obicei, n stare perfect. i netezi prul din nou, i examin
cuticulele i unghiile. Era o dung de praf sub una dintre ele;
l ndeprt cu vrful pilei de unghii. Dup aceea, i cercet
dosul palmelor, care era curat, fr pr, i alb, venele de-abia
zrindu-se; erau minile unui om de treizeci de ani, nu ale
unuia de aizeci. Avusese mereu mare grij de minile lui.
Soarele strlucea pe inelele din aur greu cu diamante de pe
degetele sale. i flex minile de cinci ori, ncletndu-le i
deschizndu-le, apoi i scutur pliurile pantalonilor kaki, i
mic gleznele, i roti capul n jurul gtului de cinci ori,
deschise larg braele i inspir din nou. Va considera aceast
operaiune una de succes dac, la sfrit, cmaa i va fi
neptat. Era o adevrat ncercare s-i pstrezi hainele
curate n jungl.
Hauser i puse arma Steyr AUG napoi pe umr i porni n
jos pe potec.

70

Cei patru frai i tatl lor se odihneau la umbr, de-a


lungul pragului de piatr de lng ua mormntului.
Mncaser aproape toat mncarea, iar Tom trecuse din
mn n mn o plosc plin cu ap. Erau att de multe
lucruri pe care Tom ar fi vrut s i le spun tatlui lor, i nu
se ndoia c i fraii lui simeau la fel; i totui, dup
avalana iniial de cuvinte, rmseser tcui. Cumva, era
de ajuns s fie mpreun. Plosca fcea ture, glgind atunci
cnd bea fiecare, oprindu-se pn la urm la Tom. El i
nuruba dopul i o vr la loc n rucsacul mic.
n cele din urm, Maxwell Broadbent vorbi:
Prin urmare, Marcus Hauser e undeva acolo, ncercnd
s-mi jefuiasc mormntul. i scutur capul. Ce lume!
mi pare ru, spuse Philip din nou.
A fost vina mea, l opri Broadbent. Nu-i mai cere scuze.
Totul este din vina mea.
Era ceva nou, se gndi Tom: Maxwell Broadbent s admit
c se nelase. Prea s fie acelai btrn aspru, dar se
schimbase. n mod sigur, se schimbase.
Un singur lucru vreau acum, ca toi cei patru fii ai mei
s scape de aici n via. Voi fi o piedic pentru voi. Lsai-m
aici i mi voi purta singur de grij. l voi ntmpina pe
Hauser ntr-un fel pe care-l va ine minte.
Poftim?! exclam Philip. Dup tot ceea ce am fcut ca s
te salvm? Se simea de-a dreptul insultat.
Haide, haide! Voi muri ntr-o lun sau dou, oricum.
Lsai-m s m descurc cu Hauser, n timp ce voi fugii.
Philip se ridic, furios.
Tat, n-am venit tocmai pn aici ca s te abandonm
n minile lui Hauser!

Nu sunt att de nsemnat ca s v riscai vieile pentru


mine.
Fr tine, noi nu merge, spuse Borabay. Vnt vine de la
est, aduce furtun la noapte. Ateptm aici pn ntuneric,
apoi mergem. Trecem peste pod n timp furtun.
Broadbent expir i-i terse faa.
Philip i drese glasul.
Tat?
Da, fiule?
Nu vreau s ating un subiect sensibil, dar ce vom face
cu lucrurile din mormntul tu?
Tom se gndi instantaneu la Codice. Trebuia s-l scoat i
pe el, nu pentru sine, ci pentru Sally i pentru ntreaga lume.
Broadbent privi n pmnt o clip, nainte s vorbeasc:
Nu m-am gndit la asta. Pur i simplu, nu mi se mai
pare important. Dar m bucur c ai adus asta n discuie,
Philip! Cred c ar trebui s lum tabloul de Lippi i orice
altceva este mai uor de dus. Cel puin, putem s salvm
cteva lucruri din minile acelui ticlos lacom. Mi se face ru
numai la gndul c va lua majoritatea lucrurilor, dar cred c
nu putem s evitm asta.
Dup ce ieim de aici, vom anuna FBI-ul, Interpolul
Hauser va scpa, Philip, tii asta. Ceea ce-mi aduce
aminte de alt lucru. Era ceva ciudat la cutiile din mormnt,
ceva care m-a mirat. Orict de mult mi-ar displcea s m
ntorc, trebuie s le verific.
Te ajut eu, zise Philip, srind n picioare.
Nu. Trebuie s intru singur. Borabay, d-mi o fclie!
Borabay aprinse un mnunchi de trestii i i-l ntinse tatlui
su. Btrnul dispru prin intrare i Tom vzu sfera galben
micndu-se n mormnt printre couri i cutii. Vocea lui
Maxwell Broadbent se auzi pn afar.
Dumnezeu tie de ce toate porcriile astea erau att de

importante pentru mine odinioar!


Lumina naint mai mult n ntuneric i dispru.
Philip se ridic i merse ntr-un cerc strns, ntinzndu-i
picioarele. i aprinse pipa.
Ursc s m gndesc c Hauser ar pune mna pe Lippi.
O voce, rece i amuzat, pluti spre ei.
M ntreb, oare mi-a pronunat cineva numele?

71
Hauser vorbea ncet, linititor, cu arma ridicata i pregtit
s trag la cea mai mic micare. Cei trei frai i indianul,
stnd de cealalt parte a uii mormntului deschis, i
ntoarser capetele spre el, terorizai.
Nu v deranjai s v ridicai! Nu v micai deloc, cu
excepia ochilor. Se opri. Philip, este att de bine s vd c
i-ai revenit! Ai parcurs un drum lung de la rsfatul mic
care a intrat n biroul meu acum dou luni, cu pipa aia
ridicol din lemn de mce.
Hauser fcu un pas uor nainte, n alert, gata s-i
doboare la cel mai mic gest.
Ce drgu din partea voastr s m conducei la
mormnt. i mi-ai deschis chiar i ua! Foarte politicos!
Acum, ascultai cu atenie. Dac mi urmai instruciunile,
nimeni nu va fi rnit.
Hauser se opri s cerceteze cele patru chipuri din faa lui.
Nimeni nu-i pierduse controlul i nimeni nu inteniona s
fac pe eroul. Erau oameni rezonabili. Spuse, pe ct de ncet

i plcut posibil:
S-i spun cineva indianului c trebuie s lase arcul i
sgeile jos. ncet i cu grij, fr micri brute, v rog!
Borabay i scoase tolba i arcul i le ls s cad n faa
lui.
Prin urmare, indianul nelege engleza. Bine. Acum, l
voi ruga pe fiecare dintre voi, biei, s-i scoat maceta i
s-o lase jos, pe rnd. Tu primul, Philip. Stai jos!
Philip i scoase cuitul i-l arunc.
Vernon?
Vernon proced la fel, apoi Tom.
Acum, Philip, vreau s te duci acolo unde v-ai
ngrmdit bagajele, s le iei i s mi le aduci. ncetior.
Fcu un gest scurt cu arma.
Philip lu sacii i-i puse la picioarele lui Hauser.
Excelent! Acum, golii-v buzunarele. ntoarcei-le n
afar i lsai-le aa. Aruncai totul pe jos, n faa voastr.
Ei se supuser. Hauser fu surprins s constate c nu
ncrcaser comoara din mormnt, aa cum se ateptase el.
Acum, ridicai-v. Toi deodat, cu o micare lent. Bine!
Acum, micndu-v doar picioarele, de la genunchi n jos,
fcnd pai mici, inndu-v braele ct se poate de
nemicate, dai-v napoi. Stai n formaie, aa. Pas cu pas.
n timp ce ei triau n spate n felul acesta ridicol,
Hauser pea nainte. Se adunaser, instinctiv, aa cum fac
oamenii aflai n pericol; mai ales membrii unei familii,
mnai cu o puc. Mai vzuse asta nainte, astfel totul
mergea mai uor.
Totul este bine, zise el moale. Nu vreau s rnesc pe
nimeni; tot ceea ce vreau sunt obiectele mortuare ale lui Max.
Eu sunt un profesionist i, precum celor mai muli
profesioniti, mi displace s omor.
Sigur. Degetul lui mngie curba neted din plastic a

trgaciului, l gsi, ncepu s-l trag napoi pe poziie


automat. Ei erau la locul lor. Nu mai aveau ce s fac
deacum. Erau ca i mori.
Nimeni nu va fi rnit. Nu se putu abine s nu adauge:
Nimeni nu va simi nimic.
Aps cu adevrat acum, simi acea cedare imperceptibil
a trgaciului pe care o tia att de bine, acea eliberare de o
milisecund dup senzaia de rezisten i, simultan, Hauser
surprinse o micare agil cu coada ochiului, urmat de o
explozie de scntei i de flcri. Czu, trgnd la ntmplare,
n timp ce se prbuea, gloanele ricond din pereii de
piatr. ngrozit, vzu pentru o clip ce-l izbise, nainte s se
loveasc de solul stncos.
Fiina ieise chiar din mormnt, pe jumtate dezbrcat,
cu chipul palid ca al unui vampir, cu ochi nfundai, puind a
carne intrat n putrefacie, cu membrele osoase la fel de
cenuii i de goale ca moartea, vnturnd n aer o tor
aprins cu care tocmai l lovise, npustindu-se nc spre el i
strignd ct l inea gura plin de dini murdari.
La naiba, era nsi fantoma lui Maxwell Broadbent!

72
Hauser se rostogoli dup ce atinse pmntul, nc
inndu-i arma. Se rsuci, ncercnd s revin n poziia de
tragere, dar era prea trziu i spectrul rpnos al lui Maxwell
Broadbent czuse deasupra lui, urlnd, mpungndu-l i
croindu-l peste fa cu tora aprins; se strni o ploaie de

scntei, iar el simi miros de pr ars n timp ce ncerca s


pareze loviturile cu o mn, apucnd arma cu cealalt. Era
imposibil s trag n timp ce atacatorul ncerca s-i scoat
ochii cu tora aprins. Reui s se elibereze, apoi trase
orbete, de pe spate, mturnd slbatic cu eava armei
nainte i napoi, spernd s ating ceva, orice. Dar spectrul
se pare c dispruse.
Se opri din tras i se ridic, prudent. i simea faa i
ochiul drept ca i cnd ar fi luat foc. Smulse plosca din sac
i-i arunc ap pe fa.
Dumnezeule, cum mai durea!
i terse apa de pe fa. Crbuni ncini i scntei din
tor i intraser n nas, sub o pleoap, n pr, i-i arseser
obrazul. Monstruozitatea care ieise din mormnt putea s
fie, cu adevrat, o fantom? i deschise, cu un efort dureros,
ochiul drept. n timp ce-i pipia cu grij faa, cu vrful
degetului, i ddu seama c rana se ntindea numai pe o
sprncean i o pleoapa. Corneea era intact i nu-i
pierduse vederea. Turn puin ap n batist , o stoarse i-i
terse faa.
Ce naiba se ntmplase? Hauser, care se atepta mereu la
ceea ce prea neateptat, nu fusese att de ocat n toat
viaa lui. Recunotea acel chip, chiar i dup patruzeci de
ani; cunotea fiecare detaliu, fiecare expresie, fiecare tic. Nu
avea nicio ndoial: cel care ieise din mormnt urlnd ca din
gur de arpe era chiar Broadbent; Broadbent, care ar fi
trebuit s fie mort i ngropat. Alb ca varul, cu pr
dezordonat i cu barb, scoflcit, scheletic, slbatic.
Hauser njur. La ce se gndise? Broadbent era viu i chiar
n momentul sta scpa. Hauser i scutur capul, cuprins
de furie, ncercnd s-i limpezeasc mintea. Ce naiba se
ntmpla cu el? i ngduise s fie orbit, iar acum, stnd
aici, le druise un avans de cel puin trei minute.

i puse repede pe umr puca Steyr AUG, fcu un pas


nainte i se opri.
Era snge pe jos: o pat ademenitoare, ct o moneda. Iar
mai departe, alt pat mare. Hauser i mai veni n fire. Ca i
cum ar fi avut nevoie de alt confirmare, aa-numita fantom
a lui Maxwell Broadbent vrsa snge adevrat. Reuise s-l
nimereasc i poate i rnise i pe civa dintre ceilali, pn
la urm. Nu era de glumit cu o mpuctur razant dintr-un
Steyr AUG. Sttu o clip s analizeze modelul stropilor de
snge, cantitatea, traiectoria.
Rana nu era mic. Una peste alta, era nc n avantaj.
Privi n sus pe scara din piatr i o lu la fug, srind cte
dou trepte o dat. Se va duce dup ei, i va urmri i-i va
omor.

73
Alergar pe scara sculptat, sunetul mpucturilor nc
rsunnd din munii ndeprtai. Ajunser la drum n vrful
stncilor i o luar la fug spre pereii verzi de liane i plante

trtoare care acopereau fortificaiile n ruine ale Oraului


Alb. Cnd ajunser la umbra ocrotitoare, Tom l vzu pe tatl
lui mpiedicndu-se. iroaie de snge i curgeau pe un picior.
Stai! Tata este rnit!
Nu-i nimic. Btrnul se mpletici din nou i gemu.
Se oprir pentru puin timp la baza zidului.
Lsai-m singur! url btrnul.
Ignorndu-l, Tom cercet rana, tergnd sngele,
localiznd punctele de intrare i ieire. Glonul trecuse prin
dreapta abdomenului inferior, oblic, trecnd prin rectus
abdominus i ieind prin spate, unde se prea c nu atinsese
rinichiul. Era imposibil de spus deocamdat dac i cavitatea
peritoneal fusese lovit. Ls deoparte aceast posibilitate i
palp zona; tatl lui gemu. Era o ran grav i pierdea snge,
dar cel puin arterele sau vreo ven important nu fuseser
lovite.
Repede! strig Borabay.
Tom i scoase cmaa i, cu o smucitur, sfie o bucat
de material, apoi alta. Le leg pe ct de bine putea n jurul
abdomenului tatlui su, ncercnd s opreasc sngerarea.
Pune-i braul n jurul umerilor mei, l sftui Tom.
Eu l iau pe cellalt, zise Vernon.
Tom simi braul n jurul lui: era slab i tare, ca un cablu
din oel. Se aplec nainte ca s preia o parte din greutatea
tatlui su. i simi sngele cald curgndu-i pe picior.
S mergem!
Of, spuse Broadbent, mpleticindu-se puin n timp ce
plecau.
Alergar de-a lungul zidului, cutnd o trecere. Borabay se
arunc printr-o intrare acoperit de liane i se trr printr-o
curte, prin alt intrare i de-a lungul unei galerii prbuite.
Sprijinindu-se de Tom i de Vernon, Maxwell Broadbent fu n
stare s se mite suficient de rapid, sngernd i gemnd de

durere.
Borabay se ndrept direct spre cea mai nghesuit, mai
adnc zon a oraului n mine. Alergau pe sub galerii
ntunecate i prin camere subterane pe jumtate prbuite,
cu rdcini uriae strpungnd prin acoperiurile de piatr.
n timp ce alergau, Tom se gndea la Codice i la toate
celelalte lucruri pe care le lsau n urm.
Fceau cu rndul ca s-l sprijine pe Broadbent n timp ce
naintau, trecnd printr-o serie de tuneluri neluminate, cu
Borabay schimbnd brusc direcia i ntorcndu-se pe
propriile urme pentru a scpa de urmritorul lor. Ajunser la
un plc de copaci gigantici, nconjurat n dou pri de ziduri
din piatr masiv. Doar o lumin verde foarte slab se filtra
printre ei. Stele din piatr, decorate cu nsemne maya,
strjuiau anul precum nite santinele.
Tom auzi respiraia ntretiat a tatlui su i un blestem
nbuit.
mi pare ru c ai dureri.
Nu-i face griji pentru mine.
Mai merser alte douzeci de minute i ajunser ntr-un
loc n care jungla devenea luxuriant i deas. Plante
trtoare i crtoare sufocau copacii, dndu-le nfiarea
unor fantome mari, nfofolite cu verdea. n vrful fiecrui
copac, tentacule de vie, care cutau o nou victim, se
ntindeau drepte, ca nite fire de pr epoase. Flori grele
atrnau pretutindeni. Apa picura nencetat.
Borabay se opri, iscodind n jur.
Pe aici, spuse el, artnd ctre cea mai deas poriune.
Dar cum? ntreb Philip, privind zidul impenetrabil de
vegetaie.
Borabay se ls n genunchi i se tr nainte, printr-o
mic deschiztur. Procedar i ei ntocmai, Max gemnd de
durere. Tom vzu c, ascuns sub viele mpletite, se afla o

reea de poteci de animale, tuneluri ducnd n toate direciile


prin vegetaie. Se trr spre partea cea mai deas,
strecurndu-se prin tunelurile pe care le fcuser animalele.
Era ntuneric i mirosea urt. Li se pru c se trau de o
eternitate, dar probabil nu trecuser mai mult de douzeci de
minute. Strbtur un labirint fantastic de poteci care se
bifurcau i se rentlneau, pn cnd ajunser ntr-o zon
deschis, o peter n vegetaie, sub un copac nbuit de
liane ale crui ramuri creaser un spaiu asemntor unui
cort de neptruns.
Stm aici, spuse Borabay. Ateptm pn noapte.
Broadbent se ncovoie rezemndu-se de trunchiul
copacului, cu un geamt. Tom ngenunche lng tatl lui,
nltur bandajele scldate n snge i cercet rana. Nu arta
bine deloc. Borabay ngenunche lng btrn i o examin i
el cu atenie. Dup aceea, lu cteva frunze pe care le
smulsese n timpul retragerii lor, le zdrobi, le frec ntre
palme i fcu dou cataplasme.
Pentru ce sunt? opti Tom.
Opresc sngerare, ajut durere.
Aranjar cataplasmele peste rnile de ieire i de intrare.
Vernon i oferi cmaa, iar Tom o fcu fii, pe care le folosi
ca s lege cataplasmele.
Of, gemu Broadbent.
mi pare ru, tat!
Nu mai spunei c v pare ru, niciunul. Vreau s gem
fr s fiu obligat s v ascult scuzele.
Tat, ne-ai salvat vieile acolo, zise Philip.
Viei pe care eu le-am pus n pericol de la nceput.
Am fi fost mori dac n-ai fi srit pe Hauser.
Pcatele tinereii se ntorc s m bntuie, rosti btrnul
i tresri.
Borabay se ghemui pe clcie i privi n jur, la toi.

Eu acum plec. Eu ntorc n jumtate or. Dac nu


ntorc, cnd vine noapte ateptai pn ncepe ploaie i
traversai pod fr mine. Bine?
Unde pleci? l ntreb Vernon.
Dup Hauser.
Sri i dispru.
Tom ezit. Dac voia s se ntoarc dup Codice, trebuia
s-o fac acum sau niciodat.
Am i eu ceva de fcut.
Ce anume?
Philip i Vernon l privir nencreztori.
Tom scutur din cap. Nu gsea cuvintele, nici timpul, s-i
justifice hotrrea. Poate nici mcar nu putea fi justificat.
Nu m ateptai. M ntlnesc cu voi la pod n noaptea
asta, dup ce ncepe furtuna.
Tom, ai nnebunit? mormi Max.
Tom nu rspunse. Se ntoarse i se strecur n jungl.
n douzeci de minute, se trse afar din labirintul de
vie. Se ridic, ncercnd s vad unde se afla. Necropola se
afla la est, mcar att tia. Dei era att de aproape de
ecuator, soarele dimineii trzii se afla tot n partea de est, i
se putea ghida dup el. Nu voia s se gndeasc la hotrrea
pe care tocmai o luase: dac era bine sau ru s-i
prseasc tatl i fraii, dac era o nebunie, dac era prea
periculos. Totul se gsea n afara discuiei, pentru c
obinerea Codicelui era un lucru pe care trebuia s-l fac.
O lu spre est.

74

Ochii lui Hauser scrutar pmntul din fa, citindu-l ca


pe o carte: o pstaie cu semine apsat n pmnt; un fir de
iarb ndoit; roua tears de pe o frunz. nvase cum s ia
urma n Vietnam, iar acum fiecare detaliu i spunea exact
unde se duseser cei din familia Broadbent, la fel de clar ca
i cum ar fi lsat o urm din firimituri de pine. Urm
drumul lor rapid, dar metodic, cu arma Steyr AUG pregtit.
Se simea mai bine acum, relaxat, dac nu mpcat. Hauser
considerase dintotdeauna vntoarea o activitate ciudat de
captivant. i nimic nu se compara cu senzaia vnrii
animalului uman. Era, ntr-adevr, cel mai periculos joc.
Soldaii lui care nu erau buni de nimic nc spau i
aruncau n aer ziduri la cellalt capt al oraului. Bine. Asta
i va ine ocupai. Urmrirea i uciderea lui Broadbent i a
fiilor lui era o treab pentru un vntor singuratic,
strecurndu-se nevzut prin jungl, nu pentru un grup
zgomotos de soldai incompeteni. Hauser era avantajat. tia
c familia Broadbent era nenarmat i mai tia c trebuia ca
ei s traverseze podul. Era doar o problema de timp nainte
s-i ajung din urm.
Odat ce va fi scpat de ei, putea s jefuiasc mormntul
dup pofta inimii, s scoat Codicele i operele de art
transportabile, lsnd restul pentru mai trziu. Acum c-l
nmuiase pe Skiba, era destul de sigur c putea s stoarc
mai mult de cincizeci de milioane de la el, poate i mai bine.
Elveia ar fi fost o baz bun de operaiuni. Aa obinuia s
fac nsui Broadbent: spla antichiti dubioase prin
Elveia, susinnd c erau dintr-o veche colecie elveian.
Capodoperele nu puteau fi vndute pe piaa deschis, erau
prea faimoase i proprietatea lui Broadbent asupra lor prea
bine-cunoscut, dar puteau fi plasate n linite ici i colo.
Exista mereu cte un eic saudit, un industria japonez sau
un miliardar american care dorea s posede un tablou

frumos i cruia nu-i psa de unde provenea.


Hauser abandon aceste fantezii ncnttoare i-i ntoarse
atenia napoi, asupra pmntului. Mai mult rou tears
de pe o frunz; o pat de snge pe jos. Urmele l conduceau
ntr-o galerie drmat i-i aprinse lanterna. Muchi smuls
de pe o piatr, o urm imprimat n solul moale: orice idiot
ar fi putut s urmeze indiciile acestea.
Urm semnele ct de repede putea, mncnd pmntul,
cum se spune. n clipa n care intr ntr-o pdure mare, zri
o urm deosebit de clar, unde agitaser cteva frunze
putrezite n fuga lor precipitat.
Prea clar. nghe locului, ascult, apoi se ghemui i
cercet cu de-amnuntul pmntul din faa lui. Amatori. Cei
din Viet-Cong ar fi rs de asta: un pomior ndoit, un la
dintr-o lian ascuns sub frunze, un dispozitiv improvizat de
declanare a capcanei aproape invizibil. Fcu un pas prudent
n spate, ridic un b aflat la ndemn pe jos i-l arunc n
capcan. Se auzi un plesnet, pomiorul biciui aerul, laul se
smulse. Atunci, Hauser simi un curent brusc de aer i o
smucitur pe cracul pantalonilor. Privi n jos. nfipt ntr-un
pliu larg al pantalonilor se afla o sgeat mic, din vrful ei
ntrit n foc picurnd un lichid.
Sgeata otrvit l ratase cu mai puin de doi centimetri.
Timp de cteva minute, rmase ncremenit. Cercet fiecare
centimetru ptrat de teren din jurul lui, fiecare copac, fiecare
ramur. Satisfcut c nu mai era alt capcan, se aplec i
tocmai voia s-i smulg sgeata din pantaloni, cnd se opri
din nou, i tocmai la timp. Laturile sgeii aveau nfipte n ele
doi spini aproape invizibili, i ei nmuiai n otrav, gata s
nepe degetul oricui i-ar fi apucat.
Lu o surcea i arunc sgeata de pe pantaloni.
Foarte iste. Trei capcane combinate ntr-una singur.
Simplu i eficient. Era lucrtura indianului, fr ndoial.

Hauser pi nainte, ceva mai ncet acum, i cu un respect


proaspt dobndit.

75
Tom alerg prin pdure, viteza fiind mai important dect
pstrarea unei tceri absolute, abtndu-se mult de la
drumul lor de mai devreme, ca s evite s dea peste Hauser.
Poteca l ducea printr-un labirint de temple aflate n ruin,
ngropate sub covoare groase de vi. N-avea lumin i
cteodat trebuia s-i pipie drumul prin pasajele
ntunecate sau s se trasc pe sub pietrele czute.
Ajunse curnd la marginea estic a platoului. Se opri,
trgndu-i rsuflarea, apoi se tr ctre stnc i privi n
jos, ncercnd s se orienteze. I se prea c necropola ar
trebui s se afle undeva spre sud, aa c o lu n dreapta,
urmnd drumul care ocolea stncile. n alte zece minute,
recunoscu terasa i zidurile de deasupra necropolei i gsi
drumul ascuns. Alerg pe drum, ascultnd la fiecare
cotitur, n eventualitatea n care Hauser ar mai fi fost acolo,
dar se pare c dispruse. O clip mai trziu, ajunse la
deschiztura ntunecat care ducea ctre mormntul tatlui
su.
Sacii lor zceau nc ntr-o grmad, pe jos, acolo unde i
aruncaser. Tom i ridic maceta i o puse la bru, apoi
ngenunche, scormonind prin saci, scond cteva
mnunchiuri de trestii i o cutie de chibrituri. Aprinse un
mnunchi i pi n mormnt.

Aerul era pestilenial. Respir pe nas i se aventur mai


adnc. Un fior de groaz i se furi pe ira spinrii n clipa n
care-i ddu seama c aici i petrecuse tatl lui ultima lun,
nchis n ntunericul acesta infernal. Lumina plpitoare
descoperi o lespede funerar din piatr nchis la culoare,
sculptat cu cranii, montri i alte motive stranii, nconjurat
de cutii stivuite i de couri pline din oel inoxidabil i nchise
cu zvoare. Nu era mormntul regelui Tut. Arta mai degrab
ca un depozit aglomerat i mizerabil.
Tom veni mai aproape, nvingndu-i repulsia. n spatele
cutiilor, tatl lui aranjase un spaiu de locuit rudimentar.
arta ca i cnd ar fi adunat laolalt nite paie uscate i
pmnt, ca s alctuiasc un fel de pat. De-a lungul peretelui
din fund se afla un ir de vase din lut, care conineau evident
mncare i ap, o duhoare de putreziciune nlndu-se din
ele. obolanii srir din vase i fugir din faa luminii. Dintrun amestec de fascinaie i mil, Tom arunc o privire ntrunul i gsi rmie de banane uscate pe fund; mncarea
era plin de gndaci negri unsuroi, care se ciocneau i se
furiau speriai din lumina torei. obolani mori i oareci
pluteau n vasele cu ap. Lng un perete se afla o movila de
obolani intrai n putrefacie: evident, omori de tatl lui, n
ceea ce trebuie s fi fost competiia zilnic pentru mncare.
n fundul mormntului, Tom vzu ochii strlucitori ai
obolanilor vii, pndindu-l s plece.
Ct ndurase tatl lui aici, ateptndu-i n ntunericul ca
de smoal pe fiii lui, care ar fi putut s nu apar niciodat
Era mult mai ngrozitor dect i-ar fi putut imagina vreodat.
Faptul c Maxwell Broadbent ndurase i supravieuise, i
chiar sperase, i spunea lui Tom ceva despre tatl lui, un
lucru pe care nu-l tiuse nainte.
i terse faa. Trebuia s ia Codicele i s plece.
Cutiile erau marcate i etichetate, iar lui Tom i trebuir

doar cteva minute ca s descopere coul n care se afla


Codicele.
Tr coul greu afar, la lumin, i se odihni, trgnd n
piept aerul proaspt de munte. Cutia n sine cntrea
patruzeci de kilograme i coninea i alte cri n afara
Codicelui. Tom cerceta ncuietorile de o jumtate de
centimetru i uruburile care strngeau benzile de oel
folosite la nchiderea laturilor din lemn acoperit cu fibr de
sticl ale cutiei. uruburile erau bine strnse i tari. Avea
nevoie de o cheie ca s le deurubeze.
Gsi o piatr i lovi unul dintre uruburi cu o izbitur
puternic, desprinznd-o. Repet aciunea i, n cteva
minute, le desprinsese pe toate. Smulse benzile din oel.
Cteva lovituri puternice crpar stratul din fibr de sticl,
iar Tom reui s-l desfac. O jumtate de duzin de cri
preioase se revrsar, toate atent nfurate n hrtie fr
acid: o Biblie Gutenberg, manuscrise cu anluminuri, un
breviar. Ddu la o parte crile i cut nuntru, prinse
Codicele aflat n coperte din piele i-l trase afar.
Pentru o clip, l examin. i amintea att de limpede cum
sttea ntr-o cutiu din sticl din salon. Tatl lui obinuia s
descuie cutia n fiecare lun i s dea cte o pagin. Paginile
aveau desene mici i frumoase cu plante, flori i insecte,
nconjurate de semne. i aminti cum privea acele stranii
hieroglife maya, punctele i liniile groase i chipurile
zmbitoare, toate ncolcite unele n jurul altora. Nici nu-i
dduse seama c era un fel de scriere.
Tom goli unul dintre sacii lor abandonai i puse cartea n
el. Ridic pachetul pe umr i privi napoi ctre drum. Hotr
s-o ia ctre sud-vest, cu ochii dup Hauser.
Intr n oraul n ruin.

76
Hauser urma drumul mai atent acum, cu toate simurile
n alert. Simi un fior de incitare i de team. Indianul
reuise s ntind o capcan precum aceea n mai puin de
cincisprezece minute. Uimitor! Indianul era nc pe undeva
pe acolo, fr ndoial pregtind o alt ambuscad pentru el.
Hauser se minun de loialitatea foarte curioas demonstrat
de ghidul acesta indian fa de familia Broadbent. Hauser nu
subestimase niciodat calitile indigenilor n pdure, n
materie de ambuscade i de omor. Cei din Viet-Cong l
nvaser s-i respecte. n timp ce urmrea familia
Broadbent, i lua toate precauiile, mergnd pe o singur
parte i oprindu-se la cteva minute ca s cerceteze terenul
i vegetaia din fa, i chiar adulmecnd aerul dup iz de
om. Niciun indian cocoat ntr-un copac nu-l va surprinde cu
o sgeat otrvit.
Vzu c familia Broadbent se ndrepta ctre centrul
platoului, unde jungla era mai deas. Fr ndoial c sperau
s se ascund acolo pn la cderea nopii. Nu vor reui,
pentru c Hauser nu ntlnise aproape niciodat o urm pe
care s-o piard, mai ales una lsat de un grup de oameni
panicai, unul dintre ei sngernd din greu. Iar el i oamenii
lui exploraser deja temeinic tot platoul.
Curnd, pdurea tropical din fa ncepu s fie sufocat
de plantele trtoare i de liane. La prima vedere, prea
impenetrabil. Se apropie prudent i arunc o privire. Erau
poteci mici de animale care duceau n toate direciile;
majoritatea, poteci de coatimundi. Picturi de ap mari, care
se legnau, atrnau de fiecare frunz, vi i floare,

ateptnd cea mai mic vibraie ca s cad. Nimeni nu putea


s mearg printr-un astfel de cmp minat fr s lase urme
ale trecerii sale, sub forma frunzelor curate de rou.
Hauser vedea exact pe unde merseser. Porni mai departe pe
drumul lor prin vegetaia deas, unde prea s dispar.
Hauser scrut pmntul. Acolo, n salteaua moale a
solului pdurii, erau dou amprente aproape invizibile,
formate de o pereche de genunchi de om. Interesant. Se
furiaser n inima coloniei de plante trtoare, de-a lungul
potecilor de animale. Se ghemui i privi n ntunericul verde.
Adulmec aerul. Cerceta terenul. Pe care drum merseser?
Acolo, la aproape un metru n interior, era o ciupercu
zdrobit, nu mai mare dect un bnu, i o frunz deranjat.
Merseser pe pmnt n masa de vegetaie, ateptnd
cderea nopii. Fr ndoial, se gndi Hauser, indianul
organizase o alt ambuscad aici. Era locul perfect. Se ridic
din nou i examin frunziul pdurii tropicale. Da, indianul
s-ar ascunde undeva pe o creang, deasupra hiului de
poteci, cu sgeata otrvit pregtit, ateptndu-l s se
trasc pe sub el.
Ce avea el de fcut era s-l atace pe atacator.
Hauser se gndi o clip. Indianul era detept. Ar anticipa
asta. Ar ti c Hauser s-ar atepta la o ambuscad pe drum.
De aceea, indianul nu atepta s-l atace pe drumul acesta.
Nu. Mai degrab, se atepta ca Hauser s mearg n cerc i
s vin din partea cealalt. De aceea, indianul atepta de
partea cealalt a masei gigantice de vegetaie, ca s-l atace pe
Hauser.
Hauser ncepu s nconjoare ncet marginea coloniei de
plante trtoare, micndu-se la fel de tcut i de agil ca i
indianul. Dac bnuielile lui erau corecte, indianul ar trebui
s fie de partea cealalt, probabil undeva sus, ateptnd ca el
s treac pe dedesubt. l va elimina mai nti pe btina,

care era, de departe, cel mai mare pericol, iar apoi i va


scoate pe ceilali din ascunztoarea lor i-i va mna ctre
pod, unde vor fi ncolii i omori uor.
Hauser ddea ocol de la distan, oprindu-se la fiecare pas
ca s cerceteze ramurile de deasupra capului su. Dac
indianul fcuse aa cum credea el, ar trebui s fie n dreapta
lui. Se deplasa cu atenie sporit. i lua timp, dar cel puin
timpul era de partea lui. Avea cel puin apte ore pn la
lsarea ntunericului.
Merse nainte, scrut din nou. Era ceva ntr-un copac. Se
opri, naint puin, privi iar. Doar colul cmii roii a
indianului era vizibil, pe o creang aflat cam la cincizeci de
metri spre dreapta lui, iar acolo abia l vedea era vrful
unei sarbacane mici din trestie, intind n jos, ateptnd s-l
nimereasc pe Hauser cnd va trece.
Hauser se deplas lateral pn cnd putu s ia n btaia
armei cmaa indianului. i ridic puca, inti cu grija i
trase un singur glon.
Nimic. Totui, tia c l-a lovit. O spaim brusc l cuprinse:
era o alt capcan. Se propuls n lateral exact n momentul
n care indianul czu asupra lui ca o pisic, cu un b ascuit
n mn. Folosind o micare de jiu-jitsu, Hauser se arunc
nainte i ntr-o parte, folosind elanul atacatorului mpotriva
acestuia, proiectndu-l ct colo de pe el; n urmtoarea clip
era n picioare, trgnd cteva focuri spre locul n care ar fi
trebuit s se afle indianul.
Acesta nu mai era, dispruse.
Inspect locul. Indianul fusese i de data asta cu un pas
naintea lui. Privi n sus i vzu copacul n care era prins
bucica de material rou, vrful evii pentru sgei, toate la
locul lor, unde le pusese indianul. Hauser nghii n sec. Nu
avea timp s-i fie fric sau s fie mnios. Avea o treab de
fcut. Nu va mai intra n jocul de-a oarecele i pisica al

indianului, pe care Hauser avea acum impresia c-l va


pierde. Venise timpul s-i scoat pe cei patru Broadbent cu
fora.
Se ntoarse i merse pe marginea coloniei de plante
trtoare, i nepeni picioarele, inti cu arma Steyr AUG.
Mai nti o salv, apoi a doua, apoi continu, revrsnd focul
n vegetaia deas. Obinu exact efectul pe care-l ateptase: i
mpinse afar pe cei din familia Broadbent. Auzea cum fug
nspimntai, glgioi ca nite potrnichi speriate. Acum
tia unde se aflau. Alerg de-a lungul zidului de vegetaie ca
s le taie calea n timp ce ieeau i-i mn spre pod.
Se auzi un sunet brusc n spatele lui, iar el se rsuci
pentru a nfrunta pericolul mai mare, apsnd trgaciul i
dirijnd focul spre adpostul dens de unde venise zgomotul.
Frunze, vie i surcele sreau de pe crengi i zburau n toate
direciile, iar el auzea uierul i pocnetul gloanelor care
loveau lemnul peste tot. Vzu o micare i sfie din nou
vegetaia cu o salv, iar atunci auzi scheunat i zbatere.
Coatimundi, la naiba! mpucase un coatimundi!
Se ntoarse, concentrndu-i atenia n fa, i cobor
arma i trase n direcia familiei Broadbent care fugea. Auzi
animalul scheunnd de durere n spatele lui, trosnetul
rmurelelor i-i ddu seama, tocmai la timp, c nu era
niciun coati rnit, era indianul, din nou.
Czu, se rostogoli, trase, dar nu ca s ucid, pentru c
indianul dispruse ntre vie, ci ca s-l mne pe acesta spre
dreapta, ctre zona deschis din faa podului. l va mpinge n
aceeai direcie ca pe cei patru Broadbent. Acum l pusese pe
fug pe indian, mnndu-l laolalt cu ceilali. mecheria era
s-i in n micare, trgnd ncontinuu, mpiedicndu-i s
se ntoarc i s vin din spatele lui. Alerg, ghemuindu-se i
trgnd focuri scurte, la stnga i la dreapta, tind orice
posibilitate de ntoarcere n ruinele oraului. Trgnd din

stnga, i conducea mai aproape de prpastie, nghesuindu-i,


mpingndu-i ctre terenul deschis. Cu ncrctorul gol, se
opri s pun altul. n timp ce alerga, auzi cum familia
Broadbent trecea prin frunziul din fa, fugind exact n
direcia n care sperase el c vor fugi.
Erau la mna lui acum.

77
Tom era deja la jumtatea drumului de ntoarcere peste
platou, cnd auzi salvele ritmice ale armei lui Hauser. Alerg
instinctiv ctre locul dinspre care venea sunetul, fiindu-i fric
s se ntrebe ce nsemna, dnd la o parte ferigi i vie, srind
peste buteni czui, trndu-se peste ziduri prbuite. Auzi
a doua i a treia salv de foc, mai aproape i mai spre
dreapta lui. O vir nspre sunet, spernd ntr-un fel s-i
salveze fraii i tatl. Avea o macet, ucisese un jaguar i o
anacond cu ea. De ce nu i pe Hauser?
Pe neateptate, iei din frunzi n lumina soarelui; cincizeci

de metri mai departe, se ntindea marginea prpastiei, o


cdere abrupt de mai mult de un kilometru i jumtate,
ntr-un vrtej ntunecat de ceuri i de umbre. Era acum la
marginea marelui abis. Privi n dreapta i vzu silueta
graioas a podului suspendat atrnnd deasupra
canionului, legnndu-se ncet n btaia curenilor verticali.
Auzi mai multe focuri de arm n spatele lui i zri
micare. Vernon i Philip aprur dintre copacii din spatele
podului, sprijinindu-l pe tatl lor, fugind ct de repede
puteau. Borabay se ivi o clip mai trziu n spate, prinzndui din urm. O serie de gloane trecu pe lng ei, smulgnd
vrfurile ferigilor dinapoia lor i Tom i ddu seama, prea
trziu, c i el era prins n capcan. Tom fugi spre ceilali, n
timp ce alt sunet sacadat al armei se auzi dintre copaci. Tom
vedea acum c Hauser era la cteva sute de metri n spate,
trgnd spre stnga lor i mnndu-i ctre marginea abisului
i ctre pod. Tom alerg spre capul podului i ajunser cu
toii la el n acelai timp. Se oprir, ghemuindu-se. Tom vzu
c soldaii de pe partea cealalt, alertai de focurile de arm,
luaser deja poziii de acoperire i le tiaser calea.
Hauser ncearc s ne duc pe pod, strig Philip.
Alt rafal de arm smulse cteva frunze de pe o ramur a
unui copac de deasupra lor.
N-avem de ales! strig Tom.
n urmtorul moment, alergau pe podul care se legna,
mai mult trndu-l pe tatl lor. Soldaii de pe partea cealalt
ngenunchear, blocndu-le ieirea, cu armele aintite.
Continuai, url Tom.
Parcurseser cam o treime din drumul peste pod, cnd
militarii din fa traser o rafal de avertizare peste capetele
lor. n acelai timp, o voce rsun din spate. Tom se ntoarse.
Hauser i mai muli soldai le blocau retragerea la cellalt
capt al podului.

Erau prini la mijloc, toi cinci.


Soldaii traser un al doilea foc, de data asta mai jos. Tom
auzea gloanele zumzind ca nite albine peste capetele lor.
Ajunseser la mijlocul podului, iar acesta se legna acum i
se zglia sub paii lor. Tom privi n spate, apoi n fa. Se
oprir. Nu mai aveau ce s fac. Se terminase.
Nu micai, strig Hauser la ei, venind pe pod zmbind,
cu arma aintit asupra lor.
l privir apropiindu-se. Tom i ntoarse ochii spre tatl
lui. Acesta se uit la Hauser cu fric i ur. Expresia de pe
chipul tatlui su l nfricoa chiar mai mult dect situaia
disperat n care se aflau.
Hauser se opri la treizeci de metri de ei, ncercnd s-i
menin echilibrul pe podul instabil.
Mi, mi, zise el. Ce avem aici? Pe btrnul Max i pe cei
trei fii ai lui. Ce reuniune drgu de familie!

78
n timpul celor dousprezece ore n care Sally sttuse

ntins n spatele trunchiului de copac, gndurile i se


ndreptaser, dintr-un motiv anume, spre tatl ei. n ultima
var din viaa lui o nvase s trag cu puca. Dup ce
murise, ea continuase s mearg pe falez ca s-i exerseze
tirul n mere i portocale, iar mai trziu n monede i bnui.
Devenise un trgtor excelent, dar era o calitate nefolositoare,
pentru c n-o interesa competiia sau vntoarea. Pur i
simplu, i plcuse. Unora le place s mearg la popice, altora
le place s joace ping-pong. Ei i plcea s trag. Desigur, n
New Haven era cea mai condamnabil abilitate dintre toate.
Julian fusese ngrozit atunci cnd aflase. O fcuse s
promit c va pstra secretul; nu pentru c el era mpotriva
armelor, ci pentru c era ceva dclass. Julian. i-l terse din
minte.
i mic pulpele amorite i-i mic degetele de la
picioare, ncercnd s-i nclzeasc muchii nepenii. i
mai ddu nuci trengarului Pros, care sttea tot morocnos
n cuca lui din liane. Era bucuroas c el fusese acolo ca
s-i in companie n ultimele ore, chiar dac era prost
dispus. Bietul animal iubea libertatea.
trengarul scoase un chiit de alarm, iar Sally intr
imediat n alert. Atunci auzi mpucturile ndeprtate din
Oraul Alb, o rafal vag dintr-o arm automat, apoi alta.
Cu binoclul, scrut pdurea de partea cealalt a prpastiei.
Urmar mai multe mpucturi, nc i mai multe, auzinduse mai tare. Trecur cteva minute, apoi vzu o micare.
Era Tom. Apruse pe marginea stncilor, alergnd. Philip
i Vernon ieir din jungl n faa lui, sprijinind un om rnit
ntre ei, un btrn n zdrene, Broadbent. Borabay fu ultimul
care iei la iveal, cel mai aproape de pod.
Urmar mai multe mpucturi, iar acum ea l zri pe
Hauser ieind dintre copacii din spate, mpingndu-i i
mnndu-i ca pe un vnat nspre pod.

Ea ls la o parte binoclul i-i ridic arma, privind prin


luneta carabinei Springfield. Nu se putea imagina o situaie
mai rea. Familia Broadbent era pe punctul de a fi prins n
capcan pe pod. Dar n-aveau de ales, cu Hauser n spatele
lor i cu prpastia n fa. Ezitar la capul podului, apoi
alergar pe el. Hauser ieise dintre copaci i striga la soldaii
de pe partea cealalt, care ngenunchear i traser focuri de
avertizare.
ntr-o clip, toi cei cinci Broadbent fur prini la mijlocul
podului, cu Hauser i patru soldai la un capt, iar ali patru
la cellalt. Prini fr scpare. Focurile de arm se stinser i
nu se mai auzi nimic.
Hauser, cu o grimas pe fa, ncepu acum s mearg pe
podul ubred ctre ei, cu arma ridicat.
Sally i simi inima btnd s-i sparg pieptul. Venise
momentul s acioneze. Minile i tremurau, transpirate. i
aminti de tatl ei. Linitete-i respiraia. Las aerul s se
opreasc. Ascult-i ritmul inimii. Trage ntre dou bti.
Sally inti ctre Hauser n timp ce acesta mergea pe pod.
Podul se legna, dar simea c ansele ei s-l nimereasc
erau mai mari de jumtate. Ar fi fost i mai mari atunci cnd
el s-ar fi oprit din mers.
Hauser nainta cam pn la treizeci de metri de familia
Broadbent i se opri. Ar fi putut s-l omoare, l va omor.
Centr toracele lui n ctarea armei, dar nu aps pe trgaci,
n loc de asta, se ntreb: Ce se va ntmpla dup ce-l omor
pe Hauser?
Rspunsul nu era greu de gsit. Nu era n Vrjitorul din
Oz, iar soldaii din Honduras de pe fiecare parte a podului
nu-i vor pune armele jos, strignd: Triasc Dorothy! Erau
mercenari brutali. Dac ea l mpuca pe Hauser, soldaii mai
mult ca sigur c vor deschide focul i-i vor masacra pe cei
cinci Broadbent de pe pod. Erau zece soldai, patru pe partea

ei i acum ase de cealalt parte, i nu putea s spere c-i va


dobor pe toi, mai ales pe cei ase de dincolo de pod, care
erau teoretic n afara razei de tragere. ncrctorul armei
Springfield avea numai cinci gloane, iar atunci cnd se
terminau, trebuia s trag napoi piedica i s ncarce
manual alte cinci, un proces care lua timp. i, oricum, mai
avea doar zece gloane.
Orice fcea, trebuia s fac din cinci focuri.
Simi o senzaie de panic. Trebuia s se gndeasc la un
plan, o modalitate prin care s asigure un deznodmnt n
care toi s supravieuiasc. Hauser mergea ano spre ei cu
arma i era limpede c inteniona s-i ucid pe toi. Da, va
trebui s-l omoare, iar atunci totul se va termina pentru
familia Broadbent.
Capul i se nvrtea. Nu era permis nicio greeal, n-avea
o alt ans. Trebuia s-o fac aa cum trebuia. ntoarse pe
toate prile fiecare opiune pe care o avea, dar toate se
terminau n acelai fel, cu cei cinci Broadbent mori. Mna i
tremur; chipul lui Hauser tresri n lunet. Dac-l omor pe
Hauser, ei mor. Dac nu-l omor pe Hauser, ei mor.
Privi neajutorat cum Hauser fixa inta cu arma. Zmbea.
Arta ca un om pe cale s se distreze.

79
Tom privi cum mergea Hauser pe pod, cu un zmbet
arogant de triumf pe chip. Se opri la treizeci de metri de ei.
i ndrept gura armei spre Tom.

Scoate sacul i d-l jos!


Tom scoase atent sacul dar, n loc s-l pun jos, l inu
deasupra prpastiei de o bretea.
E Codicele!
Hauser trase un foc de arm, care fcu s plesneasc o
bucat de bambus din balustrad la mai puin de treizeci de
centimetri de Tom.
Las-l jos!
Tom nu se mic. Continu s in sacul deasupra rpei.
mpuc-m i o s cad.
Se ls tcerea. Hauser i ndrept gura armei spre
Maxwell Broadbent.
Foarte bine. Las-l jos sau tticul moare. Este ultimul
avertisment!
Las-l s m omoare, mri Broadbent.
i, dup tticul, urmeaz cei doi frai. Nu fi prost i
pune-l jos!
Dup un moment de ezitare, Tom l ls jos. N-avea de
ales.
Scoate i maceta.
Tom dezleg maceta i o arunc.
Mi, mi, spuse Hauser, cu chipul destinzndu-i-se. i
ntoarse privirea spre tatl lor. Max. Ne ntlnim din nou!
Btrnul, inndu-se de fiii lui ca s poat sta n picioare,
i nl capul i vorbi:
Rfuiala ta este cu mine, las-i pe biei s plece!
Zmbetul de pe faa lui Hauser cpt o expresie de
ghea.
Din contr, vei avea deosebita plcere de a-i vedea pe ei
murind nainte.
Capul lui Broadbent treslt un pic. Tom i ntri
strnsoarea. Podul se legn ncet, ceurile reci nlndu-se.
Borabay fcu un pas nainte, dar fu reinut de Philip.

Ei bine, atunci, cine e primul? Indianul? Nu, s ne


ocupm de el mai trziu. O lum n funcie de vrst. Philip?
Deprteaz-te de ceilali, ca s nu v omor pe toi deodat!
Dup o ezitare scurt, Philip pi ntr-o parte. Vernon se
ntinse spre el, i apuc braul i ncerc s-l trag napoi.
Philip se scutur i mai fcu un pas.
Vei arde n iad, Hauser, url Broadbent.
Hauser zmbi i ridic eava armei. Tom i ntoarse
privirea n alt parte.

80
Dar mpuctura nu veni. Tom i ridic privirea. Atenia
lui Hauser se ndreptase brusc ctre ceva din spatele lor. Tom
se ntoarse i zri o strfulgerare neagr. Un animal srea dea lungul unuia dintre cablurile podului, ctre ei, o maimu
alergnd cu coada n sus. Era trengarul Pros.
Cu un ipt de bucurie, trengarul sri n braele lui Tom,
iar Tom vzu c avea o canistr, aproape la fel de mare ct i
el, legata n jurul taliei. Era bidonul din aluminiu, plin cu
gaz, de la maina lor de gtit de campanie. Era ceva mzglit
pe ea:
POT S NIMERESC ASTA. S.
Tom se ntreba ce naiba nsemna asta, ce avea Sally de

gnd.
Hauser ridic arma.
Bine, toat lumea s se liniteasc. Rmnei toi
nemicai. Acum: arat-mi ce i-a adus maimua. ncet.
Dintr-odat, Tom ghici planul lui Sally. Dezleg canistra.
ine-o cu braul ntins. Las-m s-o vd.
Tom ntinse canistra.
E un litru de gaz.
Arunc-o peste margine.
Tom vorbi ncet.
Avem un trgtor de elit de partea noastr, care
intete sticla asta chiar n timp ce vorbim. Dup cum tii,
gazul e inflamabil i exploziv.
Chipul lui Hauser nu trda nicio emoie sau reacie. i
ridic doar arma.
Hauser, dac lovete canistra asta, podul arde. Vei fi
izolat. Vei fi prins pentru totdeauna n Oraul Alb.
Trecur zece secunde electrizante, iar atunci Hauser vorbi:
Dac arde podul, murii i voi.
Ne omori tu, oricum.
E o cacealma! spuse Hauser.
Tom nu rspunse. Secundele treceau. Chipul lui Hauser
nu trda nimic.
Hauser, ar putea s trag pur i simplu un glon n tine,
zise Tom dup un moment de tcere.
Hauser ridic arma i, n acea clip, un glon lovi
balustrada de bambus a podului la aizeci de centimetri n
faa ghetelor lui Hauser, aruncndu-i n fa un val de achii.
Ecoul veni puin mai trziu, rostogolindu-se peste prpastie.
Hauser i cobor grbit arma.
Acum, dac tot am stabilit c nu este o cacealma,
spune-le soldailor ti s ne lase s trecem.
i? zise Hauser.

Ai podul, mormntul i Codicele. Tot ceea ce vrem sunt


vieile noastre.
Auzind asta, Hauser i puse arma pe umr.
Complimentele mele, spuse el.
Tom, cu micri lente, lu canistra i, folosind o bucat
desprins din mpletitura podului, o leg n jurul unuia
dintre cablurile principale.
Spune-le oamenilor ti s ne lase s trecem. Tu rmi
acolo unde eti. Dac ni se ntmpl ceva, trgtorul nostru
nimerete canistra i podul tu preios va arde cu tine cu tot.
Ai neles?
Hauser fcu un semn de ncuviinare din cap.
N-am auzit ordinul, Hauser!
Hauser i fcu minile plnie n dreptul gurii.
Soldai! strig el n spaniol. Lsai-i s plece! Nu-i
atacai cnd trec! i eliberez!
Urm o pauz.
Hauser strig:
Vreau un rspuns la ordin!
S, seor, veni rspunsul.
Familia Broadbent se ndrept spre cellalt capt al
podului.

81
Hauser sttea n mijlocul podului, mintea lui trebuind s
accepte faptul c un inta de elit fr ndoial, femeia
aceea blond care venise cu Tom Broadbent l avea n vizor.

O arm veche i nefolositoare, i spusese soldatul. Sigur.


Trsese un glon la picioarele lui, de la trei sute cincizeci de
metri. Gndul c acum l avea n ctarea armei era neplcut,
dar ncerca n acelai timp o senzaie straniu de excitant.
Privi canistra legat de cablu. Distana de unde sttea el,
pn la canistr, era de mai puin de treizeci de metri. Podul
se legna din cauza curenilor. Ar fi dificil s loveasc o int
micndu-se n trei planuri. O mpuctur aproape
imposibil, de fapt. n zece secunde el ar ajunge la canistr,
ar smulge-o de pe cablu i ar arunca-o n prpastie. Dac
apoi s-ar ntoarce i ar alerga spre cellalt capt al podului,
ar fi reprezentat o int n micare ieind rapid din btaia
armei. Care era probabilitatea s-l nimereasc? El ar alerga
iute de-a lungul unui pod care se legna: din nou micnduse n trei planuri, n raport cu punctul ei de tragere. N-ar fi n
stare s-l nimereasc. n plus, era femeie. Evident c tia s
trag, dar nicio muiere nu tia s trag att de bine.
Da, totul putea s fie fcut repede, nainte ca familia
Broadbent s scape, iar ea nu-l va nimeri niciodat pe el sau
canistra. Niciodat.
Se ghemui i sri ctre canistra de gaz.
Aproape imediat auzi o bufnitura de la un glon tras n faa
lui, apoi ecoul. Continu s fug i ajunse la canistr tocmai
cnd un al doilea ecou i rsuna n urechi. Alt lovitur
ratat. Era prea uor. Tocmai pusese mna pe canistr, cnd
auzi un pocnet i vzu o explozie de lumin declanndu-se
n faa lui cu un fit, urmat de o cldur dogoritoare. Se
cltin napoi, fluturndu-i braul, surprins s vad flcri
albastre trndu-se peste tot pe el, pe brae, pe piept, pe
picioare. Czu i se rostogoli, lovindu-se, izbindu-i braul,
dar era ca un Midas76 n flcri, i tot ceea ce atingea lua foc.
76

Personaj din mitologia greac, rege pe care zeii l-au pedepsit pentru lcomia lui, fcnd
ca tot ceea ce atingea s se transforme n aur. n cele din urm, a murit de foame i de sete,

Lovi, url, ddu din picioare i, dintr-odat, se simi ca un


nger, plutind pe aripi de aer, apoi nchise ochii i se
abandon ntr-o cdere lung, rece, delicioas.

82
Tom se ntoarse tocmai la timp ca s vad meteorul uman
n flcri n care se transformase Hauser, cznd n prpastia
fr fund, licrind slab i ncet, n timp ce se izbea de norii
de cea nainte s dispar, nelsnd nimic altceva n urm
dect o dr subire de fum.
ntreaga seciune de mijloc a podului, unde sttuse
Hauser, era n flcri.
Plecai de pe pod! strig Tom. Fugii!
Ezit, apoi alerg napoi i smulse sacul care coninea
Codicele. O clip mai trziu, i prinse din urm fraii, care-l
sprijineau pe tatl lor, fugind ct de repede puteau spre
captul cellalt al podului. Soldaii care pzeau partea aceea
se retrseser pe teren solid, ntorcndu-se cu faa spre ei,
iar acum blocau drumul, prnd confuzi i nesiguri, n stare
s fac orice. Ultimul ordin al lui Hauser fusese s lase
familia Broadbent s treac, dar i-ar fi lsat s treac, pn
la urm?
Conductorul grupului, un locotenent, i ridic arma i
strig:
Oprii-v!
Las-ne s trecem! strig Tom n spaniol.
pentru c mncarea i butura se transformau, i ele, n aur. (n.tr.)

Continuar s nainteze.
Nu. ntoarcei-v!
Hauser v-a ordonat s ne lsai s trecem!
Tom simea podul vibrnd. Cablul aprins putea s cedeze
n orice clip.
Hauser e mort, spuse aspru locotenentul. Acum eu sunt
la conducere.
Podul arde, pentru numele lui Dumnezeu!
Un zmbet se furi pe chipul lui teniente.
Da.
Ca la un semn, ntregul pod se cltin, iar Tom, tatl i
fraii lui se pomenir aruncai n genunchi. Unul dintre
cabluri se rupsese, trimind o jerb de scntei n prpastie,
n timp ce podul erpuia sub eliberarea brusc de tensiune.
Tom se lupt s se salte n picioare, ajutndu-i fraii s-l
ridice pe tatl lor.
Trebuie s ne lsai s trecem!
Soldatul rspunse cu o salv de foc pe deasupra capetelor
lor.
Pierii odat cu podul. Acesta este ordinul meu! Oraul
Alb este al nostru acum!
Tom se rsuci; fum i flcri izbucneau din seciunea de
mijloc a podului, nteite de curenii ascendeni de aer. Tom
vzu un al doilea cablu ncepnd s se destrame, aruncnd
buci de fibre aprinse n aer.
inei-v! strig el, apucndu-i tatl.
Cablul se rupse cu un plesnet violent i ntreaga suprafa
a podului czu, precum o cortin. Ei se agar de cele dou
cabluri rmase, luptndu-se s-l susin pe tatl lor, slbit.
Podul se mica nainte i napoi, ca un arc.
Soldai sau nu, zise Tom, s ieim naibii de pe podul
sta!
ncepur s nainteze de-a lungul celor dou cabluri

rmase, cu picioarele pe cel de jos, inndu-se de cellalt cu


minile, ajutndu-l i pe Broadbent.
Teniente i cei trei soldai ai lui naintar cu doi pai.
Pregtii-v s tragei!
Se aezar n poziie stabil pentru tragere i intir.
Tom i familia lui erau acum la doar apte-opt metri de
pmnt, iar soldaii ar fi tras din plin n ei. tia c nu puteau
dect s nainteze spre oamenii care se pregteau s-i
omoare.
Cel de-al treilea cablu se rupse ca un arc, iar unda ocului
aproape c i arunc pe toi de pe pod. Rmiele podului
atrnau de un singur cablu, legnndu-se nainte i napoi.
Teniente i ndrept arma spre ei.
Murii acum, spuse el n englez.
Se auzi o bufnitur surd, dar nu venea din arma lui. O
expresie surprins apru pe chipul lui teniente, care pru c
face o plecciune n faa lor, cu o sgeat lung ieindu-i prin
ceaf. Asta provoc o confuzie de moment printre ceilali
cinci soldai i, n acea clip, un strigt care-i nghea
sngele se auzi de la marginea pdurii, urmat de o ploaie
uria de sgei. Rzboinicii Tara se revrsar din jungl i
ncepur s goneasc pe suprafaa neted, srind i urlnd,
trgnd cu sgei din fug. Soldaii, luai prin surprindere
din flanc, n cmp deschis, i aruncar armele, ncercnd s
se retrag panicai, dar fur transformai instantaneu n
pernue de ace, lovii n acelai timp de zeci de sgei; se
cltinar, ca nite porci spinoi bei, nainte s cad la
pmnt.
O clip mai trziu, Tom i fraii lui puneau piciorul pe
pmnt tocmai cnd ultimul cablu se rupea ntr-un nor
mare de scntei. Cele dou capete n flcri ale podului se
legnar lene spre pereii canionului i se izbir de ei cu un
trit i cu o cascad de resturi incandescente.

Se terminase. Podul dispruse.


Tom privi nainte i o zri pe Sally ridicndu-se din
tufiurile din fa i alergnd spre ei. naintar ctre ea,
sprijinindu-i tatl, ajutai de rzboinicii Tara. n cteva
clipe, ajunseser la ea. Tom o cuprinse n brae i se
mbriar, n timp ce trengarul Pros, acum din nou n
siguran n buzunarul lui Tom, chii prins la mijloc.
Tom privi n spate. Cele dou buci de pod atrnau
deasupra prpastiei, nc arznd. ase brbai fuseser
prini n Oraul Alb. Stteau pe marginea prpastiei,
holbndu-se la resturile care se legnau. Ceurile ncepur
s se ridice i, ncet, ncet, feele tcute, stupefiate,
disprur.

83
Coliba era cald i vag parfumat de fum i de ierburi
medicinale. Tom intr, urmat de Vernon, Philip i Sally.
Maxwell Broadbent zcea ntr-un hamac, cu ochii nchii.
Broatele orciau afar, n noaptea linitit. Un tnr vraci
Tara pisa ierburi ntr-un col al colibei, sub ochiul vigilent al
lui Borabay.
Tom i puse o mn pe fruntea tatlui su. Temperatura
cretea. Gestul l fcu pe tatl lui s deschid ochii. Chipul i
era tras, ochii i luceau de febr i de lumina focului.
Btrnul schi un zmbet.
Cum m fac bine, Borabay mi va arta cum s
pescuiesc cu sulia, n stil Tara.

Borabay l aprob cu un semn din cap.


Privirea nelinitit a lui Broadbent se plimb peste cei
prezeni, cutnd sprijin.
Ei, Tom? Ce zici?
Tom ncerc s spun ceva, dar nu reuea s scoat niciun
cuvnt.
Tnrul vraci se ridic i-i oferi lui Broadbent o can din
lut plin cu un lichid ntunecat i maroniu.
Nu nc una din astea, bombni Broadbent. E mai ru
dect uleiul din ficat de cod pe care mi-l turna mama pe gt
n fiecare diminea!
Bea, tat, spuse Borabay. Bun pentru tine.
Ce este? ntreb Broadbent.
Medicament.
tiu asta, dar ce fel de medicament? Nu te poi atepta
s nghit ceva, fr s tiu ce este.
Maxwell Broadbent se dovedea un pacient dificil.
Sally vorbi:
Este Una de Gato, Uncaria tomentosa77. Rdcina uscat
este un antibiotic.
Cred c nu stric. Broadbent lu cana, nghii. Se pare
c avem un exces de doctori pe aici. Sally, Tom, Borabay, iar
acum vraciul sta tnr i vrjitor. Ai crede c sunt grav
bolnav.
Tom i ntoarse privirea spre Sally.
Lucrurile pe care le vom face mpreun, cnd o s m
nsntoesc, spuse Broadbent.
Tom nghii n sec din nou. Tatl lui, vzndu-i stnjeneala
nimic nu-i scpa , se rsuci spre el.
Ei bine, Tom? Tu eti singurul doctor adevrat de aici.
Care e diagnosticul?
77

Specie de plant cu flori, rspndit in America de Sud, numit popular gheara-mei.


Are proprieti antiinflamatoare, ajutnd mai ales n infecii virale, (n.tr.)

Tom ncerc s schieze un zmbet. Tatl lui l privi mult


timp, apoi se ls pe spate, oftnd.
Pe cine pclesc eu?
Se ls o tcere ndelungat.
Tom? Deja mor de cancer. Nu poi s-mi spui nimic mai
ru dect asta.
Ei bine, ncepu Tom, glonul i-a perforat cavitatea
peritoneal. Ai infecie i de aceea ai fcut i febr.
i diagnosticul?
Tom ezit iar. Cei trei frai ai lui i Sally l priveau,
concentrai. Tom tia c tatl lui nu se va mulumi cu altceva
dect cu adevrul gol-golu, netrunchiat.
Nu este unul bun.
Continu.
Tom nu reuea s rosteasc.
Att de ru? zise tatl lui.
Tom ncuviin din cap.
Dar cum rmne cu antibioticele pe care mi le d
vraciul sta? i cu toate remediile alea minunate din Codicele
pe care tocmai l-ai salvat?
Tat, tipul de infecie pe care o ai, septicemie, nu poate
fi vindecat de niciun antibiotic. Nimic altceva dect o
operaie serioas n-o poate vindeca, iar acum este probabil
prea trziu chiar i pentru asta. Medicamentele nu pot s
fac totul.
Se ls linitea. Broadbent se ntoarse i privi n sus.
La naiba, zise el n sfrit, ctre tavan.
Ai ncasat glonul acela pentru noi, spuse Philip. Ne-ai
salvat vieile.
Cel mai bun lucru pe care l-am fcut vreodat.
Tom i puse mna pe braul tatlui su. Era extrem de
fierbinte.
mi pare ru.

Prin urmare, ct timp mai am?


Dou sau trei zile.
Dumnezeule! Att de puin?
Tom ncuviin din cap.
Se ntinse napoi cu un oftat.
Cancerul m-ar fi rpus n cteva luni, oricum. Dei ar fi
fost al naibii de bine s-mi petrec lunile alea cu fiii mei. Sau
numai o sptmn.
Borabay veni i-i puse mna pe pieptul tatlui su.
Eu pare ru, tat.
Broadbent i acoperi mna cu cea a lui.
i eu pare ru. Se ntoarse i se uit la fiii lui. i nici nu
pot s mai privesc Madonna lui Lippi o singur dat. Atunci
cnd eram n mormnt, m-am tot gndit cum, dac a mai
privi mcar o dat Madonna, totul ar fi bine.
i petrecur noaptea n colib, veghindu-i tatl
muribund. El era nelinitit, dar antibioticele, cel puin pentru
moment, controlau infecia. Cnd se crp de ziu, btrnul
era nc lucid.
Am nevoie de nite ap, spuse el, cu vocea aspr.
Tom iei din colib cu un urcior, ndreptndu-se spre
prul din apropiere. Satul Tara tocmai se trezea. Focurile
pentru gtit erau aprinse i frumoasele vase, tigi i supiere
franuzeti suflate cu nichel i cupru i fceau apariia.
Fumul se ridica n spirale spre cerul dimineii. Ginile
scurmau n piaa murdar i muli cini hoinreau, cutnd
resturi. Un copila iei legnndu-se dintr-o colib, purtnd
un tricou cu Harry Potter, i fcu pipi. Chiar i ntr-un trib
att de izolat, se gndi Tom, ajunsese civilizaia occidental.
Ct va dura pn cnd Oraul Alb i va oferi comorile i
secretele lumii?
n timp ce Tom se ntorcea ducnd apa, auzi o voce
ascuit. Btrna, nevasta lui Cah, ieise din coliba ei i

gesticula spre el cu o mn ncovoiat.


Wakha! spuse ea, agitndu-se.
Tom se opri, ngrijorat.
Wakha!
El fcu un pas prudent ctre ea, ateptndu-se ntr-o
msur s fie tras de pr sau s-i fie pipite testiculele.
n schimb, btrna l lu de mn i-l trase spre coliba ei.
Wakha!
El urm fr tragere de inim silueta aplecat n coliba
plin de fum.
i acolo, n lumina slab, sprijinit de un stlp, sttea
Madonna cu struguri de Fra Filippo Lippi. Tom se holb la
capodopera renascentist i fcu un pas nesigur spre ea,
apoi rmase locului, abia venindu-i s cread c era
adevrat. Discrepana dintre coliba drpnat i tablou era
prea mare. Chiar i n ntuneric, strlucea frumos, iradiind,
Fecioara cu pr auriu, doar o adolescent, inndu-i
copilaul, care ndesa un strugure n gur cu dou degete
roz. Un porumbel plutea deasupra lor, rspndind o lumin
aurie.
El se ntoarse spre btrn, uimit. Ea l privea cu un
zmbet larg pe chipul ridat, cu gingiile roz lucind. Se duse la
pictur, o ridic i i-o nfipse n brae.
Wakha!
Ea i fcu semn s-o duc n coliba tatlui su. Merse n
urm, mpingndu-l uor cu minile.
Teh! Teh!
Tom porni prin luminiul umed, strngnd tabloul n
brae. Cah probabil c-l pstrase pentru el. Era un miracol!
Intr n colib i ntinse tabloul. Philip l privi, scoase un
strigt i czu pe spate. Broadbent se holb la el, cu ochii din
ce n ce mai mari. La nceput, nu zise nimic, apoi se ls n
hamacul lui, cu o expresie de fric pe chip.

La naiba, Tom! ncep halucinaiile!


Nu, tat. i aduse tabloul mai aproape. E adevrat.
Atinge-l!
Nu, nu-l atinge, strig Philip.
Broadbent ntinse o mna tremurtoare i atinse suprafaa
tabloului.
Bun, murmur el. Se ntoarse spre Tom. Nu visez?
Nu, nu visezi.
Cum Dumnezeu ai fcut rost de el?
Era la ea.
Se rsuci spre btrn, care sttea n pragul uii, cu un
zmbet tirb pe fa. Borabay ncepu s-i pun ntrebri, iar
ea vorbi n cele din urm. Borabay ascult, cltinnd din
cap. Dup aceea, se ntoarse spre tatl lui.
Ea spus soul ei lacom, pstrat multe lucruri din
mormnt. Ascuns n peter din spate sat.
Ce lucruri? ntreb Broadbent, tios.
Ea nu tiut. Ea spus Cah furat aproape toat comoar
din mormnt. El umplut cutii cu pietre, n loc. El spus el nu
vrut pune comoar om alb n mormnt Tara.
Ca s vezi, spuse Broadbent. n timp ce eram n
mormnt, erau cteva couri care preau mai uoare dect
ar fi trebuit s fie, aproape goale. Dar nu puteam s le
deschid n ntuneric. Asta fceam n mormnt, chiar nainte
s apar Hauser, verificam s vd dac puteam s rezolv
misterul. Al naibii Cah, ce mecher! Ar fi trebuit s tiu. A
plnuit totul de la nceput. Dumnezeule, era la fel de lacom
ca i mine!
Broadbent i arunc ochii napoi la tablou. Reflecta vpaia
focului, lumina care plpia jucndu-se pe chipul tnr al
Fecioarei. Se ls o tcere ndelungat ct timp privi. Dup
aceea nchise ochii i spuse:
Aducei-mi un stilou i o hrtie. Acum am ceva s v

las. Voi face un testament nou.

84
i aduser un creion i o rol de hrtie din scoar de
copac lui Maxwell Broadbent.
S te lsm singur? ntreb Vernon.
Nu. Am nevoie de voi aici. i tu, Sally. Venii! Adunai-v
n jurul meu!
Venir i se aezar n jurul hamacului su. Atunci, el i
drese glasul.
Ei bine, fiii mei. i (i ntoarse privirea spre Sally)
viitoarea mea nor. Iat-ne mpreun. Se opri. i ce fii grozavi
am Pcat c mi-a luat att de mult pn s-mi dau seama,
i drese vocea. Nu mai am mult vlag, iar capul mi-l simt ca
un dovleac, aa c voi fi scurt.
Ochii lui, nc limpezi, se rotir n jurul camerei.
Felicitri! Ai reuit. V-ai ctigat motenirea i mi-ai
salvat viaa. Mi-ai artat ce tat neghiob am fost
Tat
Fr ntreruperi! Am cteva sfaturi la desprire. Hri.
Iat-m pe patul de moarte, cum s rezist tentaiei? Inspir
adnc. Philip, dintre toi fiii mei, tu semeni cel mai mult cu
mine. Am vzut, n ultimii ani, cum ateptrile tale la o
motenire mare i-au umbrit viaa. Nu eti lacom de la
natur, dar, atunci cnd atepi o jumtate de miliard de
dolari, asta are un efect coroziv. Te-am vzut trind peste
posibilitile tale, ncercnd s te pretinzi un cunosctor
bogat, sofisticat, n cercul tu din New York. Ai aceeai boal
ca i mine, nevoia de a poseda frumuseea. Uit de ea.

Pentru asta sunt muzeele. Triete o via mai simpl.


Preuieti cu adevrat arta, i asta ar trebui s-i fie rsplata,
nu recunoaterea i faima. i am auzit c eti un profesor dat
naibii!
Philip fcu un semn scurt de aprobare din cap, cu toate
astea nu prea ncntat.
Broadbent mai trase dou guri de aer, anevoios. Dup
aceea, se ntoarse spre Vernon.
Vernon Tu eti un cuttor, iar acum vd, n sfrit,
ct de important este aceast alegere pentru tine. Problema
ta este c te lai nelat. Tu eti un inocent. Exist o regul
general, Vernon: atunci cnd se cer bani, religia este un
rahat. Nu cost nimic s te rogi ntr-o biseric.
Vernon ncuviin, la rndul lui.
Iar acum, Tom. Dintre toi fiii mei, tu eti cel mai diferit
de mine. Nu te-am neles niciodat cu adevrat. Tu eti cel
mai puin materialist dintre fiii mei. M-ai respins cu mult
timp n urm, poate din motive ntemeiate.
Tat
Taci! Spre deosebire de mine, tu eti disciplinat n felul
n care i trieti viaa. tiu c tot ceea ce doreai s faci era
s devii paleontolog i s caui fosile de dinozauri. Ca un
prost, eu te-am mpins spre medicin. tiu c eti un
veterinar bun, dei n-am neles niciodat de ce-i iroseti
talentul tu nemsurat vindecnd cai n rezervaia indienilor
navajo. Ceea ce am neles, n sfrit, este c trebuie s-i
respect deciziile din via. Dinozauri, cai, orice. F ce vrei s
faci, ai binecuvntarea mea! Ce am mai vzut eu este
integritatea ta. Integritatea este un lucru pe care eu nu l-am
avut cu adevrat i m deranja s-l vd att de puternic ntrunul dintre fiii mei. Nu tiu ce ai fi fcut cu o motenire mare
i cred c nici tu nu tii. N-ai nevoie de bani i nu-i vrei cu
adevrat.

Da, tat.
Iar acum, Borabay Tu eti cel mai vrstnic i totui cel
mai nou fiu al meu. Te-am cunoscut pentru puin timp, dar
ntr-un fel ciudat simt c pe tine te cunosc cel mai bine. Team cercetat i-mi dau seama c eti un pic lacom, ca mine.
Abia atepi s-o tergi de aici, s mergi n America i s te
bucuri de o via bun. Nu-i prea gseti locul printre
rzboinicii Tara. Ei bine, nu-i nimic! Vei nva repede. Ai un
avantaj, deoarece ai avut o mam bun i nu m-ai avut pe
mine ca tat, s te stric.
Borabay voia s spun ceva, dar Broadbent i ridic
mna.
Nu poate omul s in un discurs pe patul de moarte,
fr s fie ntrerupt? Borabay, fraii ti te vor ajuta s ajungi
n America i s obii cetenia. Odat ajuns acolo, vei deveni
mai american dect americanii, n-am nicio ndoial.
Da, tat.
Broadbent oft i-i arunc privirea spre Sally.
Tom, aceasta este femeia pe care n-am ntlnit-o
niciodat, dar mi doresc s-o fi ntlnit. Ai fi un mare prost
dac ai lsa-o s-i scape!
Nu sunt un pete, spuse Sally, pe un ton tios.
Ah! Exact ce spuneam! Un pic nepat, poate, dar o
femeie uimitoare!
Ai dreptate, tat!
Broadbent se opri, respirnd greu. Acum, vorbitul nsemna
un efort; sudoarea i apruse pe frunte.
Sunt pe punctul de a-mi scrie testamentul. Vreau ca
fiecare s-i aleag un obiect din colecia din peter. Restul,
dac putei s-l scoatei din ar, mi-ar plcea s-l donai
unui muzeu sau muzeelor pe care le alegei. ncepem de la
cel mai mare la cel mai mic. Borabay, tu ncepi.
Dar Borabay zise:

Eu aleg ultimul. Ce vreau eu nu n peter.


Broadbent fcu un semn de ncuviinare din cap.
Foarte bine. Philip? De parc n-a fi ghicit. Ochii i
rtcir spre Madonna. Tabloul de Lippi este al tu.
Philip ncerc s zic ceva, dar nu reui.
Iar acum, Vernon?
Urm tcerea, iar Vernon spuse:
Mi-ar plcea tabloul de Monet.
M gndeam c asta vei spune. Cred c ai putea s iei
cincizeci de milioane sau mai mult pe el. i sper c-l vei
vinde. Dar Vernon, te rog, fr fundaii. Nu risipi niciun ban.
Cnd, n sfrit, vei gsi ceea ce caui, poate c atunci vei
avea nelepciunea s dai un pic din banii ti, un pic.
Mulumesc, tat!
Te voi mai trimite napoi cu un sac plin de pietre
preioase, ca s-l pltesc pe Unchiul Sam78.
Foarte bine.
Iar acum, Tom, este rndul tu. Care e alegerea ta?
Tom privi spre Sally.
Nou ne-ar plcea Codicele.
Broadbent ncuviin din cap.
Interesant alegere! Este al vostru. Iar acum, Borabay,
ultimul, dar nu cel din urm. Care s fie lucrul misterios
care nu se gsete n peter?
Borabay veni lng pat i opti la urechea lui Broadbent.
Btrnul ncuviin.
Excelent! Consider c s-a fcut!
i pregti creionul. Faa i era toat numai broboane de
sudoare, respiraia rapid i superficial. Tom vedea c nu
va mai fi pentru mult timp lucid. i tia cum era moartea
prin septicemie.
Acum, zise el, lsai-m zece minute singur, ca s-mi fac
78 Numele popular al statului american (n.tr.)

testamentul, apoi vom aduna martori i-l vom pune n


executare.

85
Tom sttea cu fraii lui i cu Sally sub nite copaci, ca ntro catedral, privind uriaa procesiune funerar erpuind pe
drumul spre mormnt, care fusese proaspt spat n stncile
de calcar, mult deasupra satului. Era o privelite uimitoare.
Duceau corpul lui Maxwell Broadbent n fruntea procesiunii,
purtat pe o targ de patru rzboinici. Fusese mblsmat
dup o strveche tehnic maya. n timpul ceremoniei
funerare, noul ef al satului transformase cadavrul n El
Dorado, Cel Aurit din legendele indiene, aa cum populaia
maya i nmormntase odinioar mpraii. Unseser corpul
cu miere, apoi l presraser cu praf de aur, nvelindu-l
complet, pentru a-i da forma nemuritoare pe care o va lua n
viaa de apoi.
n spatele trgii tatlui lor venea o procesiune lung de
indieni ducnd obiecte de pus n mormnt: couri cu fructe
i legume uscate, nuci, ollas79 cu ulei i ap, apoi un numr
mare de artefacte tradiionale maya, precum statuete din jad,
vase pictate, urcioare din aur btut, arme, tolbe pline cu
sgei, plase, sulie, toate lucrurile de care Maxwell
Broadbent ar fi avut nevoie n viaa de apoi.
Dup aceea, ontcind, veni un indian ducnd un tablou
79

Oale - n limba spaniol, n original

de Picasso cu o femeie dezbrcat cu trei ochi, cap ptrat i


coame, urmat de scena uria a Bunei Vestiri pictat de
Pontormo, dus de doi indieni transpirai, apoi portretul Biei
de Medici, de Bronzino, o pereche de statui romane, alte
cteva tablouri de Picasso, un Braque, dou Modigliani, un
Cezanne, mai multe statui, obiecte mortuare din secolul al
XX-lea. Procesiunea aceea bizar i croi drum pe coasta
dealului, spre mormnt.
n sfrit, veni i fanfara, dac se putea numi aa. Era un
grup de brbai cntnd la flaute fcute din tigve, suflnd n
trompete lungi din lemn i btnd cu bee, cu un biat care
ncheia irul, lovind ct l ineau puterile ntr-o tob mare
occidental, jerpelit. trengarul Pros, care fusese adoptat
de trib, mergea pe umrul biatului, urmrind spectacolul
cu o privire plin de dispre.
Tom simea un amestec de tristee i de eliberare. Era
sfritul unei ere. Tatl lui era mort. Era ultimul rmas-bun
spus copilriei lui. Vedea trecnd prin faa ochilor lui
lucrurile pe care le cunoscuse i le iubise, lucrurile cu care
crescuse. Erau lucrurile pe care le iubise i tatl lui. n timp
ce procesiunea intra n mormntul din stnci, ntunericul
nghiea tot, oameni i obiecte laolalt, iar apoi oamenii
ieir, clipind i cu minile goale. Colecia tatlui su va fi
nchis acolo, n siguran, uscat, pzit i protejat, pn
n ziua n care el i fraii lui puteau s se ntoarc i s cear
ceea ce era al lor. Comorile maya, desigur, vor rmne n
mormnt pentru totdeauna, ca s-i asigure lui Maxwell
Broadbent o via bun i fericit n lumea de apoi. Dar
comorile occidentale le aparineau, lsate n pstrarea
tribului Tara. Era o nmormntare de pomin. Doar mpraii
maya fuseser nmormntai aa, i nu n ultimii o mie de
ani.
La trei zile dup semnarea testamentului, Maxwell

Broadbent murise. Nu mai avusese dect o zi de luciditate


nainte s se cufunde n delir, com i moarte. Nicio moarte
nu era frumoas, se gndi Tom, dar aceasta avusese o
anumit noblee n ea, dac putea s foloseasc un
asemenea cuvnt.
Nu att moartea, ct ultima zi lucid din viaa tatlui su
era cea pe care Tom n-o va uit niciodat. Cei patru fii
sttuser cu el. Nu vorbiser mult, iar atunci cnd o fceau,
era despre lucruri minore: amintiri nensemnate, poveti,
locuri uitate, glume pe care le spuseser, oameni disprui
de mult. Totui, ziua aceea cnd vorbiser despre nimicuri
fusese mai valoroas dect toi anii de conversaii importante
despre lucruri nsemnate, predicile, ndemnurile de la tat la
fiu, sfaturile, filosofiile i discuiile din timpul cinei. Dup o
via de contraziceri, Maxwell i nelesese n cele din urm,
iar ei l neleseser la rndul lor. i abia puteau s stea de
vorb, att de extaziai erau. Era simplu i profund.
Tom zmbi. Tatlui su i-ar fi plcut propria
nmormntare. Ar fi fost ncntat s vad procesiunea uria
prin pdure, trompetele gigantice din lemn mugind, tobele
btnd, fluierele din bambus acompaniind, femeile i brbaii
cntnd i btnd din palme, pe rnd. Un mormnt imens
fusese proaspt spat n stnc, inaugurnd o nou
necropol pentru tribul Tara. Oraul Alb fusese izolat prin
arderea podului, lsndu-i pe ase dintre mercenarii lui
Hauser n urm. n cele ase sptmni, timp n care fusese
construit mormntul, satul zumzise zilnic cu tiri despre
soldaii prini n capcan. Veniser la capul podului din timp
n timp, trgnd cu armele, strignd, implornd,
ameninnd. Pe msur ce zilele i sptmnile treceau, cei
ase se mpuinaser, rmnnd patru, apoi trei, apoi doi.
Acum mai era numai unul, iar acesta nu mai striga i nu-i
mai agita arma. Doar sttea acolo, o siluet sfrijit, mic,

fr s spun nimic, ateptndu-i moartea. Tom ncercase


s conving tribul Tara s-l salveze, dar Tara erau
intransigeni; doar zeii puteau s refac podul. Dac zeii
doreau s-l salveze, ar fi fcut-o.
Bineneles c nu l-au salvat.
Bubuitul tobei mari l readuse pe Tom la spectacolul din
prezent. Toate obiectele mortuare fuseser ngrmdite n
mormnt, iar acum venise timpul s-l nchid. Brbaii i
femeile stteau n pdure, cntnd o melodie de jale,
rscolitoare, n timp ce un preot flutura o legtur de ierburi
sacre, fumul parfumat plutind pe lng ei. Ceremonia
continu pn cnd soarele atinse orizontul vestic, iar atunci
se opri. eful mplnt captul cheii din lemn, iar ua cea
mare din piatr a mormntului se nchise cu un bubuit
sonor, tocmai cnd ultimele raze dispreau. Totul era linitit.
n timp ce se ntorceau n sat, Tom spuse:
mi doresc doar ca i tata s fi vzut asta.
Vernon l lu dup umeri.
A vzut, Tom. Desigur c a vzut.

86
Lewis Skiba sttea n balansoarul de pe veranda ncovoiat
a cabanei din lemn, privind peste lac. Dealurile erau nvluite
n aureola toamnei, apa prea o oglind ntunecat care
reflecta bolta cerului de sear. Era exact aa cum i amintea
el. Docul nainta aplecat n ap, cu o canoe legat la capt.
Parfumul acelor nclzite de pin plutea n aer. Un cufundar

striga de pe cellalt mai, iptul lui jalnic pierzndu-se


printre dealuri, un alt cufundar rspunzndu-i de la mare
distan, cu vocea la fel de pal precum lumina unei stele.
Skiba sorbi apa proaspt de izvor i se legn ncet pe
spate, scaunul i veranda scrind amndou n semn de
protest. Pierduse totul. Prezidase prbuirea celei de-a noua
companii farmaceutice din lume, n ordinea mrimii.
Urmrise cum aciunile czuser pn la cincizeci de ceni,
nainte ca negocierea lor s fie suspendat pentru totdeauna.
Fusese obligat s invoce Capitolul 11, i douzeci de mii de
angajai i vzuser fondurile de pensii i economiile de-o
via disprnd. Fusese concediat de consiliu, calomniat de
acionari i de comitetele din Congres i ajunsese inta
emisiunilor trzii de televiziune. Era cercetat penal pentru
fraude n contabilitate, manipularea aciunilor, dezvluire de
informaii interne i autonegociere. Skiba i pierduse casa i
nevasta, iar avocaii aproape c terminaser s mestece din
averea lui. Nimeni nu-l mai iubea acum, cu excepia copiilor
si.
Cu toate acestea, Skiba era un om fericit. Nimeni nu-i
nelegea fericirea. Credeau c-i pierduse minile, c avea un
fel de cdere nervoas. Nu tiau cum era s fii scos chiar din
flcrile iadului.
Ce anume i ptase minile, acum trei luni, n biroul acela
ntunecos? Sau n cele trei luni care urmaser? Acele trei
luni de tcere din partea lui Hauser fuseser cele mai
nnegurate din viaa lui Skiba. Tocmai cnd i se prea c
acest comar nu se va mai termina vreodat, dintr-odat
primise veti. New York Times publicase un articol mic,
ngropat n seciunea B, care anuna crearea Fundaiei
Alfonso Boswas, o organizaie nonprofit dedicat traducerii i
publicrii unui anumit Codice maya din secolul al noulea,
gsit n colecia rposatului Maxwell Broadbent. Potrivit

preedintelui fundaiei, doctorul Sally Colorado, Codicele era


o carte maya despre vindecare, de o utilitate extraordinar n
cercetrile pentru noi medicamente. Fundaia fusese
ntemeiat de ctre cei patru fii ai rposatului Maxwell
Broadbent. Articolul meniona c acesta murise pe
neateptate n timpul unei vacane cu familia n America
Central.
Asta era tot. Nu se meniona numele lui Hauser, Oraul
Alb, mormntul pierdut, tatl nebun ngropndu-se cu banii
lui, nimic.
Cteva zile mai trziu, observase un alt articol curios n
Times, unul pe care aproape c-l trecuse cu vederea, nainte
ca semnificaia lui s-l loveasc. Se petrecuse un scandal
nensemnat la Yale, unde un profesor i pierduse funcia i
fusese dat n judecat de compania farmaceutic gigant
Hartz, care susinea c el fraudase compania cu un milion de
dolari, pentru un manuscris ierbologic maya inexistent.
Altcineva, se prea, sperase s se mbogeasc de pe urma
Codicelui.
Skiba se simise de parc ntreaga greutate a lumii i-ar fi
fost ridicat de pe umeri. Familia Broadbent era n via. Nu
fusese niciunul omort. Hauser nu reuise s ia Codicele i,
ceea ce era mai important, nu reuise s-i omoare. Skiba nu
va ti niciodat ce se ntmplase i ar fi prea periculos s
cerceteze. Singurul lucru pe care-l cunotea era c nu se
fcea vinovat de crim. Da, era vinovat de infraciuni teribile
i avea multe de ispit, dar luarea unei viei de om, chiar i
a lui, nu se numra printre ele.
Mai era ceva. Fiind deposedat de orice, bani, proprieti,
reputaie, putea, n sfrit, s vad din nou. Scara valorilor
se prbuise. Vedea la fel de limpede ca i cum ar fi fost copil
din nou, toate lucrurile rele pe care le fcuse, infraciunile pe
care le comisese, egoismul i lcomia. Putea s urmreasc

acum, cu o claritate exact, spirala decderii etice pe care


alunecase n timpul carierei sale de succes. Era att de uor
s devii ambiguu, s confunzi prestigiul cu cinstea, puterea
cu responsabilitatea, lingueala cu loialitatea, profitul cu
meritele! Trebuia s fii un om cu o excepional putere de
nelegere ca s-i pstrezi integritatea ntr-un sistem precum
acesta.
Skiba zmbi n timp ce privea peste oglinda lacului,
urmrind cum totul disprea n amurg, toate lucrurile
pentru care muncise, tot ceea ce fusese att de important
pentru el odinioar. La sfrit, chiar i cabana din lemn va
trebui s dispar, iar el nu se va mai uit niciodat la lacul
acesta.
Nu conta. Murise i renscuse. Acum putea s-i nceap
noua via.

87
Jimmy Martinez, din cadrul Departamentului de Poliie al
oraului Santa Fe, se aez pe scaun. Tocmai pusese
telefonul n furca. Frunzele din plopul de afar cptaser un
galben auriu, bogat, i un vnt rece cobora din muni. Privi
spre partenerul lui, Willson.
Reedina Broadbent, din nou? ntreb Willson.
Martinez fcu un semn de ncuviinare din cap.
Mda. Ar fi trebuit ca vecinii aceia s se fi obinuit pn
acum.
Bogtaii tia Cine i nelege?

Martinez cltin din nou din cap, n semn de aprobare.


Cine crezi c este cu adevrat personajul sta? Ai mai
vzut aa ceva? Un indian tatuat din America Central, plimbndu-se n costumele btrnului, fumndu-i pipa,
clrindu-i caii, prin ferma aia de cinci sute de hectare,
comandndu-le servitorilor, jucndu-se de-a nobilul de ar,
insistnd ca toat lumea s-i spun sir?
El deine domeniul, spuse Martinez. Am verificat, totul
este legal.
Sigur c deine domeniul! Dar ntrebarea mea este: Cum
naiba a pus mna pe el? Proprietatea aceea valoreaz
douzeci, treizeci de milioane. i, ca s-o ntreii, ce mama
naibii, ai nevoie de dou milioane pe an. Chiar crezi c un tip
ca sta are bani?
Martinez zmbi.
Da.
Ce vrei s spui cu da? Jimmy, individul are dinii pilii!
E un nenorocit de slbatic!
Nu, nu este. Este un Broadbent.
Ai nnebunit? Crezi c indianul la cu lobii urechilor
pn la pmnt este un Broadbent? Fugi de-aici, Jimmy, ceai luat?
Seamn cu ei.
I-ai ntlnit?
M-am ntlnit cu doi dintre fii. i spun, el este un alt fiu
de-al btrnului.
Willson se holb la el, uluit.
Btrnul avea o reputaie n sensul sta. Ceilali fii au
luat operele de art, el s-a ales cu casa i cu un sac de bani.
Simplu.
Un fiu al lui Broadbent indian?
Sigur. Pun pariu c btrnul s-a culcat cu o femeie din
America Central, ntr-una din expediiile lui.

Willson se ls pe sptarul scaunului,


impresionat.
Vei fi locotenent ntr-o zi, tii asta, Jimmy?
Martinez ncuviin din cap cu modestie.
tiu.

profund