Sunteți pe pagina 1din 319

Aceast realizare a lui Janet Dailey n

domeniul prozei moderne este dovada superb a


talentului i maturitii sale artistice. Subiectul este
unic iar modalitatea de tratare ncnttoare.
Capacitatea sa de-a imprima un personaj n
memoria cititorului este demonstrat cu
ndemnare, cci am gsit n aceast carte
femei curajoase, ptimae i extrem de vii...
(Affaire de Coeur)

Voi. I-II

V e i < fli i* i ace&t


leciu sia. cea mcU pn-t/U aU

p & n b iu o acaftJ

Lei 5300

jm

e t D m i& j

AriPi de argint
Volumul l
traducere de Mileta Mihai

Editura Colosseum 2000


Bucureti 1994

Editor:

Nataa Neoiu

Consilier editorial:

Adrian Niulescu

Redactor:

Doina Boieriu

Coperta:

Valentin Tnase

I.S.B.N. 973-96744-0-2
Janet Dailey
Silver Wirfes - Santiago Blue
Copyright 1984 by Janet Dailey
Toate drepturile asupra versiunii n
limba romn aparin
Editurii COLOSSEUM 2000
Editura COLOSSEUM 2000

PR O LO G

Sttea aezat cuminte, cu fusta-i lung legat n


jurul genunchilor, cu picioarele ntinse n fa i
nconjurat de cadre mari de pnz i srm. Fire
te, ritmul inimii ei concura cu trepidaiile motorului de
30 cai putere care nvrtea cele dou elice. Cnd
cablul ce inea maina zburtoare a frailor Wright
ancorat de o stnc, fu desprins, Zburtorul" se
lans n aer la o nlime de vreo cinci etaje i n acel
moment de euforie nestpnit, Edith Berg aproape
c uit s se in bine n scaun.
Alturi de ea, pilota Wilbur Wright, mbrcat ca de
obicei cu un costum gri, cu nelipsitul su guler nalt i
scrobit i cu o caschet de automobilist pe cap.
Traversarea n zbor a pistei de curse Hunaudieres n
Le Mans, Frana, dur dou minute i trei fecunde, i
Edith Berg intr n paginile istoriei aviaiei ca prima
femeie din lume care a urcat ntr-o main de zbor.
Totul nu fusese dect o gselni publicitar pus la
cale de soul ei, Hart O. Berg, reprezentant comercial
al frailor Wright, pentru a face reclam rezistenei
noului aparat de zbor al acestora.
Anul era 1908, iar Edith Berg deveni imediat
celebr, toat lumea aplaudndu-i curajul i ndrz-

Janet Dailey
neala. Presa mai ales fu ncntat de acest efort
ostentativ. Francezii ns cltinau din cap i-i op
teau: Nebuna aia de americanc! i-nchipuie-i c
brbatu-su a !sat-o!

Purta un costum de zbor nemaipomenit, din satin


vineiu, de la g[uga ce-i acoperea prul negru ca
pana corbului pn la pantalonii scuri, i nite
jambiere de pnz nfurate strns de la genunchi
pn la glezne. Nu era de mirare c la cartierul
general al Aero-Clubului America din Long Island,
membrii clubului, fr excepie brbai, se holbau la
tnra de douzeci i apte ani pe nume Harriett
Quimby, cu gurile cscate, mai ales c ndrznise s
cear brevetul de pilot o femeie! (La vremea aceea
guvernul nc nu se dumirise c trebuia s-i accepte
responsabilitatea de a acorda piloilor brevete i nici
n-avea s-o fac pn n 1925).
Ziaristul cu ochi verzi de la Leslies Magazine le
suger membrilor clubului s-o lase s-i demonstre
ze priceperea ntr-ale zborului. Cu o doz considera
bil de scepticism, ei o privir' pe Quimby cum se
urc n biplanul ei fragil i se ridic de la sol. Zbur pe
deasupra unui cmp de cartofi din apropiere, apoi se
ntoarse i ateriz nu mai departe de 2,50 metri de
locul decolrii, stabilind un nou record al clubului n
ce privete precizia aterizrii la punct fix.
La data de 1 august 1911, Quimby deveni prima
femeie din lume care primea brevetul de pilot. ntr-un
comentariu sarcastic adresat presei ea spuse: Se
pare c merge mai uor cu zborul dect cu votatul".
Pentru c abia n 1920 avea s fie ratificat Amenda
mentul 19, care acorda femeilor drept de vot.

Aripi de argint

edea turcete n dreptul deschizturii din fuselajul rou ca para focului al avionului Fokker cu trei
motoare pe nume Prietenia", pe cnd acesta, cu
aripile sale aurii, plutea lng ponton n micul port din
apropiere de Burry Port, n ara Galilor. Prul ei tuns
scurt i ciufulit avea culoarea ierburilor ce creteau
pe dealul Kill Devii, locul unde avusese loc primul
zbor ntr-un avion cu motor al frailor Wright'.
Cpitanul Hilton Railey vsli pe lng Prietenia"
i-i strig:
Ei, cum e s fii prima femeie din lume care a
traversat Atlanticul n zbor? Nu eti tulburat?
A fost o experien mrea, replic Amelia
Earhart, dei tia prea bine c nu ea zburase peste
Atlantic. Bill Schultz fusese pilotul i navigatorul
zborului. Eu am fost doar balast. Dar ntr-o bun zi
am s ncerc pe cont propriu".
Era n 18 iunie 1928.
Patru ani mai trziu, la 12 mai 1932, Amelia
Earhart ateriz cu aparatul su rou de 500 cai
putere, Lockheed Vega, n poiara unei ferme din
apropiere de Londonderry, n Irlanda. Epuizat, se
tr afar din carling pe brnci i i spuse ranului
care se holba prostit la ea: Vin din America"! Asta se
ntmpla la cinci ani dup ce Lindbergh traversase
Atlanticul.
n data de 12 ianuarie 1935, Amelia Earhart reui o
alt premier absolut n istoria aviaiei, devenind
primul pilot din lume care a zburat cu succes din
Hawaii pn pe teritoriul continental al Statelor Unite,
ateriznd cu Vega sa pe aeroportul Oakland n
California. Acest act de curaj fu urmat la foarte s

lexico \
timp de un altul, primul zbor non-stop pn la Mexico
City, i apoi de nc unul, din Mexico City la New
York.
n calitatea sa de consilier profesional al femeilor,
la Universitatea Purdue din Indiana, Amelia Earhart i
sftuia studentele: n ziua de azi, noi, femeile,
trebuie s credem cu trie n noi nine ca indivizi
independeni. Trebuie s nelegem de la bun nceput
c o femeie, pentru a se bucura de aceeai recu
noatere ca un brbat, trebuie s poat face orice
mai bine ca el. Trebuie s fim contiente de diversele
discriminri mpotriva femeii, care exist n lumea
afacerilor, fie ele reglementate prin lege sau nescri
se, innd de tradiie."
Amelia fusese deja confruntat cu aceste discri
minri n 1929, cnd compania Transcontinental Air
Transport care avea s devin mai trziu Trans World
Airlines, i propusese s o angajeze n calitate de
consultant de specialitate, alturi de Lindbergh. i n
vreme ce el zbura prin ar inspectnd noi rute
aeriene, ea cltorea doar ca pasager, discutnd cu
femei de pretutindeni i innd prelegeri la diverse
cluburi ale femeilor, despre sigurana i plcerea
zborului.
La ntrecerea aerian transcontinental Bendix,
din mai 1935, Amelia Earhart a avut ocazia s
cunoasc o debutant ntr-ale zborului, Jacqueline
Cochran, a crei poveste ar putea rivaliza cu orice
roman dickensian. Orfan, necunoscndu-i-se data
naterii i nici prinii, ea fusese crescut de prini
vitregi ntr-un orel forestier din nordul Floridei.
Duseser o via grea i plin de neajunsuri, micua
Jacqueline fiind deseori silit s umble descul.
Cnd avea 8 ani, familia sa adoptiv se mut

Columbus, Statul Georgia, ca s lucreze la o filatur


de bumbac, i chiar i Jackie se angaj acolo, n
schimbul de noapte de 12 ore. Un an mai trziu i se
ddeau n grij 15 copii n atelierul de control al
calitii esturilor.
Mai trziu, prsi filatura de bumbac pentru a se
angaja la un salon de nfrumuseare unde fcea de
toate.
Devenit coafez la numai 13 ani, Jackie a fost
printre primele care au nvat cum se face o ondulaie permanent. Ea ncepu s cltoreasc fcnd
demonstraii n saloane de nfrumuseare n Alabama
i Florida, pn cnd un client o convinse s mearg
la o coal sanitar dei nu avea dect dou clase
primare.
Ca sor, lucr pentru un doctor de ar din
Bonifay, n Florida, un orel forestier, foarte asem
ntor cu locurile unde copilrise. Foarte puin timp
mai trziu, dup ce asistase o natere n condiii
grele, abandon munca de sor i se ntoarse la
meteugul nfrumuserii. Deveni o coafez price
put i intr n salonul Saks Fifth Avenue al lui Antoine,
n New York, i apoi la cel din Miami. n 1932, ntr-un
club din Miami, Jacqueline Cochran l cunoscu pe
Floyd Bostwich Odlum, milionar cu afaceri financiare
la bursa din Wall Street. Ea i povesti de visul ei de
a-i deschide propria companie de cosmetic. Od
lum o avertiz c pentru a nvinge concurena i a
acoperi teritoriul necesar i-ar trebui aripi. Iar Jackie i
folosi concediul din anul acela pentru a obine un
brevet de pilot, i frecvent n consecin echivalentul
unui curs de antrenament de zbor al US Navy (Marinei
Statelor Unite).

Janet Dailey
n momentul cnd apru compania Jacqueline
Cochran Cosmetics, Inc., cu suportul financiar al lui
Odlum, se nscu i aviatoarea Jacqueline Cochran,
n 1934, aceast blond frapant cu ochi cprui i
fcu debutul n cercurile ntrecerilor aeriene n cadrul
competiiei Anglia Australii. Din cauza unor de
feciuni ale motorului, fu silit s aterizeze la Bucu
reti, n Romnia.
n cursa aerian transcontinental Bendix din
1935 la care concurar att Earhart ct i Cochran,
Earhart decol n toiul nopii, odat cii ceilali piloi
aliniai la start. Avionul Northrop Gamma al lui Coch
ran era urmtorul la ramp, pregtit de decolare,
cnd o cea deas se rspndi peste aeroportul
din Los Angeles. Avionul dinaintea ei rul pe pista de
decolare i dispru n ceaa compact, cu tunet de
motoare. Zgomotul unei explozii ndeprtate fu ime
diat urmat de o lumin stranie care rzbtea n
valurile de cea ca printr-un abajur. Reacia ei fu
instinctiv, pregtirea de sor ieind impetuos la
lumin. Jackie sri n maina sa i urm duba
pompierilor de-a lungul pistei de decolare. Dar ajun
ser prea trziu ca s-l mai poat ajuta pe pilot n
vreun fel. Pn s fie stins focul, pilotul murise deja.
Jackie sttea ncremenit lng avionul ei, n
vreme ce o camionet tra cu sine rmiele arse
i contorsionate ale celuilalt avion, elibernd pista.
Prbuirea mortal la care fuseser martori i nucise
pe toi, inclusiv pe ea. Un trimis oficial al guvernului
nlemnise i el mai ncolo i ea l auzi spunnd c a
decola ntr-o astfel de cea era sinucidere curat.
Cnd realiz c ea ar fi fost urmtoarea la rampa de
start, simi nevoia s-o rup la fug i se ascunse n
spatele hangarului, ca s nu fie vzut c vomit;
f10

Cnd n sfrit nu-i mai tremurar picioarele, ceru


o convorbire cu New York-ul i l ntreb pe cel care o
sprijinise cu ardoare i cu care ntre timp se logodise,
Floyd Odlum: Ce s fac?
Dar Odlum nu tiu ce s-i rspund; n ultim
instan fu de prere c totul s-ar reduce la un
principiu de via. n aceeai diminea*-la ora
trei, Jacqueline Cochran execut o decolare oarb.
Avionul, ngreuiat din cauza combustibilului se ridic
n ultima clip pe deasupra zidului mprejmuitor al
aeroportului, dar nu destul de repede, astfel nct
antena radio atrnnd pe pntecul avionului fu
agat i desprins. Dar avionul se nl n spirale
prin cea, orientndu-se doar dup busol i ctig
altitudinea necesar pentru a traversa munii nali de
peste 2000 m, care-i tiau calea spre coast.
Amelia Earhart termin a cincea, dar din cauza
motorului supranclzit i a unor vibraii periculoase
ale cozii avionului Northrop Gamma, Jackie fu silit
s se ntoarc la linia de start din Los Angeles.
Data de 10 mai 1936 fu ziua nunii cuplului Floyd
Odlum - cel cu prul de culoarea nisipului, cu
Jacqueline Cochran cea temerar i frumoas ca o
stea de cinema. Cminul pe care nu-l avusese
niciodat, copil fiind, deveni acum realitate i se
multiplic pe msur ce proaspt cstoriii i
cumprar o moie n Connecticut, o ferm n
apropiere de Palm Springs i un apartament n
Manhattan, cu vedere la East River. Odlum era
ndrgostit de aviaie de mult vreme i deci inte
resul su l fcea s depeasc rolul de simplu
sponsor i susintor al carierei nevestei sale. Printre
proprietile sale se numrau i corporaia CurtissWright precum i compania Convair Aircraft. Aadar

nu era de mirare c soii Odlum contribuir financiar


la pregtirea zborului Ameliei Earhart n jurul lumii.
La 1 iunie 1937, soii Odlum se deplaseaz la
Miami ca s-o nsoeasc pn la pornirea n aceast
ultim, fatal cltorie. naintea plecrii, Amelia i
drui lui Jacqueline un stegule american de mta
se, gest care deveni, n jargon militar, un simbolic
transfer de steag", mai ales cnd Amelia Earhart
dispru fr urm. Lund cuvntul la o ntrunire n
memoria acestei femei-pilot, Jacqueline spuse:
Chiar dac prin ultimul su zbor a intrat n eternita
te, putem deplnge dispariia sa, dar n-avem voie s
regretm efortul su. Amelia nu a fost nvins, pentru
c ultimul su zbor este fr sfrit. n aceast
tafet a progresului n care alergm toi, ea n-a
fcut dect s nmneze tora urmtorului, pentru
ca acesta s-o duc spre o nou izbnd i de-acolo
maj departe, i mai departe, de*a pururi."
n acel an, Jacqueline Cochran ctig trofeul
.feminin al ntrecerii Bendix i termin a treia la
clasamentul mixt. La 4 decembrie 1937 ea stabili
un nou record naional de vitez, parcurgnd distana
New York Miami n 4 ore i 12 minute, mbunt
ind recordul anterior stabilit de pilotul de curse
milionar Howard Hughes.n anul urmtor, Jacqueline
Cochran ctig cursa Bendix parcurgnd o dis
tan de peste 3200 Km. n opt ore, zece minute i
31 secunde, fr escal! Zburase cu un P-35, un
aparat suplu cu aripile nclinate, semnnd bine cu
un avion militar de urmrire. Stabili astfel un nou
record feminin de traversare a Statelor Unite, iar n
1939 dobor recordul feminin de altitudine. i fu
decernat pentru a doua or cel mai prestigios pre
miu pe care-l putea primi un aviator american, Trofeul

Harmon, pe care i-l nmn prima doamn a rii,


Eleanor Roosevelt. i continu s zboare, s stabi
leasc noi recorduri, s ncerce noi modele de avioa
ne i noi echipamente de zbor.
Dar evenimentele din Europa dominau scena
mondial. Axa deinea controlul asupra Cehoslova
ciei, Albaniei i Spaniei. n septembrie, Hitler trimise
trupe germane n Polonia. Pe 28 septembrie, a doua
zi dup cderea Varoviei, Jacqueline Cochran i
trimise o scrisoare Eleanorei Roosevelt prin care i
fcea cunoscut prerea c venise vremea ca femei
le pilot s fie luate n considerare de ctre aviaia
militar, chiar dac nu aveau s fie trimise direct n
lupt. De asemenea, se subnelegea din scrisoare c
aviatoarea ar fi fost dornic s se ocupe ndeaproape
de planificarea de perspectiv a unei astfel de
Organizaii. Dar, dincolo de a-i exprima mulumirile
pentru aceast sugestie i de a-i afirma credina c
femeile ar putea s-i aduc o nsemnat contribuie
la efortul de rzboi dac li s-ar cere aceasta, Eleanor
Roosevelt nu prea putea face cine tie ce.
Pe ntreg parcursul anului 1940 i n prima jum
tate a lui 1941, Jacqueline Cochran continu s-i
dezvolte ideea de a nfiina un corp de aviaie
feminin pentru a se putea dispune de ct mai muli
piloi brbai care s participe activ la lupt. Dup ce
lu masa ntr-o zi cu Generalul H.H. Hap Arnold,
eful Corpului Aviaiei din armata Statelor Unite i
Clayton Knight, care conducea recrutarea n America
de piloi pentru serviciul auxiliar de transport al
aviaiei britanice, Generalul Arnold i suger s trans
porte bombardiere peste ocean, la britanici, i n ace
lai timp s fac public nevoia acestora de piloi.
Knight fu de acord considernd ideea splendid.

Dar la cartierul general al aviaiei auxiliare de


transport* din Montreal ideea nu fu primit deloc cu
acelai entuziasm. Rspunsul primit suna astfel: V
cutm noi i, bineneles, n-o fcur.
Neclintit n ideea sa, Jackie lu legtura cu unul
din prietenii si britanici, lordul Beaverbrook, care
ntmplarea fcuse s fi fost recent numit ministrul
aprovizionrii, vechea denumire fiind de ministru al
produciei aeriene. n a doua sptmn a lunii iunie,
Jacqueline Cochran fu ntr-adevr contactat de la
Montreal i i se solicit s se prezinte la o prob de
zbor, ea, cea care deinea aptesprezece recorduri
de aviaie, ea, cea creia i se decernase de dou ori
Trofeul Harmon i ctigtoarea cursei Bendix n
1938.
Dup trei zile de examene epuizante, ce preau s
urmreasc a-i testa mai mult rezistena dect pri
ceperea ntr-ale zborului, Jackie fcu greeala de-a
glumi spunnd c o durea braul din cauza frnei de
mn; ea fiind obinuit cu cea de picior. i pilotulef specific n raportul su c, dei era calificat
pentru pilotarea bombardierului Hudson, el n-o putea
totui recomanda, de vreme ce era susceptibil de a
nu avea capacitatea fizic necesar acionrii frnei
ntr-o situaie de for major.
Obieciile acestea ns fur considerate minore i
de la cartierul general al aviaiei auxiliare de transport
se decise s nu fie luate n seam. Astfel Jacqueline
Cochran primi ordin s transporte un bombardier
Lockheed Hudson de la Montreal la Prestwick, n
Scoia, avnd un echipaj alctuit dintr-un copilot sau
navigator i un operator radio. Dar necazurile ei nu
Air Transport Auxiliary (ATA) n Ib. engl., n orig.

luaser nc sfrit. Piloii brbai ai aviaiei auxiliare


de transport protestar vehement, ameninnd s
intre n grev. Obieciile lor se agau de diverse
motive, ncepnd cu ngrijorarea c AAT va fi nvino
vit dac nemii o doborau pe cea mai celebr
femeie pilot a Americii, i pn la plngerea c
angajarea unui voluntar nepltit - i femeie pe dea
supra ca s piloteze un bombardier peste Atlantic
era n detrimentul prestigiului propriilor lor slujbe sau
nsrcinri. n cele din urm se ajunse la un compro
mis conform cruia Jacqueline Cochran avea s fie
pilotul comandant al traversrii Atlanticului dar copilotul ei va executa toate decolrile i aterizrile. La 18
iunie 1941, Jacqueline Cochran deveni prima femeie
dinjume care a traversat Atlanticul ntr-un bombardier.
n data de 1 iulie, se ntoarse din Anglia. inu o
conferin de pres, vorbind despre cltoria sa n
Marea Britanie, n holul uria al apartamentului ei din
Manhattan, printre frescele ilustrnd primele ncer
cri de a zbura ale omului, sub micul candelabru
creat cu scopul de-a semna cu un balon de ob
servaie, atrnnd din tavan. Dup plecarea reporte
rilor, Jackie primi o invitaie telefonic de a lua masa
cu cuplul prezidenial Roosevelt.
A doua zi, sosi escortat de poliie la Crum Elbow,
la celebra reedin din Hyde Park, cu intrarea sa
maiestuos ncadrat de coloane albe. Petrecu dou
ore cu preedintele. Rezultatul ntlnirii fu o scrisoare
de acreditare ctre Robert Lovett, ministru-adjunct
de rzboi, nsrcinat cu aviaia, n care preedintele
i expunea dorina ca Jacqueline Cochran s fie
asistat la elaborarea unui proiect prin care s fie
creat o organizaie de femei pilot n serviciul aviaiei
militare.

La nceputul lunii iulie a urmat interviul ei cu


ministrul adjunct, n urma cruia Jackie deveni
consultant tactic" nepltit, cu un birou numai al ei
i cu un personal n subordinea sa, la comandamen
tul trnsbordrii avioanelor peste Atlantic. Folosind
arhiva administraiei aviaiei civile, ea i colaboratorii
si gsir nregistrate peste 2 700 de femei pilot cu
brevet, din care 150 avnd experiena a peste 200
ore de zbor. Odat contactate, aproape toate fur
entuziasmate de posibilitatea de a zbura n serviciul
armatei.
Jacqueline Cochran naint o propunere celui cu
care cndva luase masa, Generalul corpului de
aviaie al armatei Hap Arnold, pentru a le folosi
nu numai pe cele 150 de femei pilot cu nalt
calificare, dar i pentru a oferi antrenament i per
fecionare pentru alte peste 2000. i aceast propu
nere a ei cu privire la femeile-pilot nu a fost singura
primit de forele armate. Nancy Harkness Love,
absolvent de la Vassar i pilot comercial la o
companie de aviaie din Boston, numit Inter-City
Airlines, pe care o deinea mpreun cu soul su,
contactase i ea comandamentul trnsbordrii avia
iei militare, cu un plan care s foloseasc femei-pilot
pentru a transborda aparate de zbor de la fabricant la
punctele de debarcare.
Dar n iulie 1941 astfel de msuri drastice i se
prur generalului Arnold premature. Statele Unite nu
erau nc n rzboi, i existau destui piloi brbai. i
nici nu credea generalul c erau anse s ajung att
de strmtorai nct s fie nevoii s recurg la femei.
i apoi se petrecu tragedia de la Pearl Harbour. n
primvara lui 1942 armata umbla dup piloi cu
lumnarea" i planurile celor dou femei fur recon-

Aripi de argint
siderate. Jacqueline Cochran era pe atunci n Marea
Britanie recrutnd femei dornice s zboare pentru
AAT britanic cnd afl c Nancy Love se ocupa de
alctuirea unui corp de elit de femei-pilot profesio
niste, recrutori i instructori de zbor pentru comanda
mentul trnsbordrii. Jacqueline Cochran veni ntr-un
suflet napoi acas pentru a pleda pe lng coman
dantul aviaiei militare, generalul H.H. Arnold, n
favoarea programului ei de perfecionare i antrena
ment, oferindu-i nu cteva, ci mii de femei-pilot i
asigurndu-l c se vor dovedi cel puin tot att de
pricepute, dac nu chiar mai bune ca brbaii.
Situaia era ntr-adevr grav. n septembrie 1942
aliaii pierduser confruntare dup confruntare, pe
toate fronturile. Generalul Arnold czu de acord cu
proiectul Jacquelinei Cochran. Toat luna urmtoare
ea cut o baz unde s-i poat antrena fetele". n
sfrit, fur asigurate toate condiiile pentru primele
dou clase de femei-pilot, la Howard Hughes Field, n
Houston, Texas, dar n curnd deveni evident c
baza Houston nu era destul de ncptoare pentru
planurile ei.
Fetele sale nvau s zboare, i mai ales o fceau
militrete".

Capitolul I
Spre sfritul lui ianuarie, 1943
n casa prinilor si din Georgetown, Cappy
Hayward edea ntre pernele sofalei, cu spatele
drept, cu minile mpreunate cuviincios n poal i
cu picioarele ei lungi ncruciate discret n dreptul
gleznelor. Pe o msu, ntr-un col, se afla fotografia
nrmat a tatlui ei, n pantaloni de clrie i cu
apc, alturi de calul su favorit cu care participa la
jocuri de polo. Imaginea brbatului mndru i chipe,
care surdea aparatului de fotografiat semna destul
de puin cu militarul de carier pe care l nfrunta
acum. Figura ei era lipsit de expresie fiindc i
supraveghea strict emoiile, aa cum o nvase
viaa n armat, n vreme ce a tatlui su i pierdea
aparena stpnit sub ochii ei, pe msur ce acesta
i ieea mai tare din fire.
n cdere, cuburile de ghea scoaser un clinchet
uor, lovindu-se de paharul de pe marginea barului,
nsemnele aurii de pe epoleii vestonului militar kaki al
maiorului Hayward, licreau n soarele de ianuarie ce
se revrsa pe fereastr. Maiorul Hayward nu era
deloc obinuit s i se pun la ndoial autoritatea, i
cu att mai puin de ctre un membru al pro
familii.

19

Credeam c am elucidat aceste probleme i c


am czut de acord c nu te vei lsa atras de acest
proiect, de acest experiment neserios. E o idee al
naibii de prosteasc s vrei s pregteti femei-pilot
pentru armat.
Destup carafa de whisky i stropi cu generozitate
cuburile de ghea din pahar.
Tu ai elucidat i ai czut de acord, l corect ea
cu voce monoton.
Prul i era ntunecat, aproape negru, ajungnd
pn la umeri, i contrasta plcut cu albastrul de
necrezut al ochilor. Atitudinea ei stpnit prea de
nezdruncinat, conferind prezenei acestei brunete
nalte, cu picioare lungi, un aer de autoritate i o
prestan plin de maturitate.
Te rog, Cappy, nu ncepe acum s-o faci pe
isteaa cu mine. Un deget mpunse aerul n direcia
ei, avertiznd-o.
Pe cnd era copil, venic se ruga si fie lsat s
poarte chipiul tatlui ei. Pe atunci el era cpitan. Ca
urmare, fusese i ea uns micul cpitan11, de unde
prescurtarea Cap, care, n cele din urm devenise
porecla Cappy.
Te neli, zise ea cu voce egal. Pur i simplu te
ncunotiinez c am fost admis la acest program de
pregtire pentru piloi i c am de gnd s-l frecven
tez.
Aa, pur i simplu, nu? Nemulumirea i aprinse
vocea, i fichiul acesteia putea plesni mai dureros
dect orice bici sau curea.
i ce ai s faci cu slujba?

Aripi de argint
n vreme de rzboi, n Washington D.C.* dactilo
grafele, chiar i cele mai puin pricepute, puteau
obine salarii neateptat de avantajoase, dar Cappy
nu putea privi o astfel de ndeletnicire ca pe o slujb
serioas. Nu i cerea aproape nici un efort i nici nu-i
oferea vreo ocazie de a-i mobiliza ambiia n vreun
fel. Lumea era n rzboi i ar fi dorit s fac i ea att
' ct i-ar fi stat n puteri, indiferent de ct de banal
suna asta. i nu simea c ar fi de cine tie ce folos
dactilografiind dri de seam i rapoarte pe care nu
le citea nimeni ntr-o cldire sordid, una din cele
peste o duzin de cldiri din prefabricate ridicate de
ctre guvern pentru a adposti temporar birourile
armatei. Dup ce toat vara se nbuise de cldur
ntre pereii cenuii de azbest, Cappy nu se simea n
stare s nfrunte o iarn ntreag de tremurat ntre ei.
Mi-am naintat deja demisia.
Se uit n jos la propriile-i mini, dar apoi iute i
zvcni brbia n sus pentru ca tatl su s nu cread
c se nclina sub fora dictatorial a argumentelor lui.
Nu intenionez s m rzgndesc, domnule**.
Recursese pe negndite la obiceiul din copilrie
de a-i spune domnule", o revenire la zilele de demult
cnd fetiei nefiresc de slbu i nltu pentru anii
ei, n orule alb i cu fundie roz n pr care se tot
inea dup tticu" cel nalt i chipe i se poruncea cu
severitate s i se adreseze cu domnule".
ntorcndu-i spatele lui Cappy, maiorul se rsuci
brusc spre femeia care, ntr-o tcere supus, urm* n Ib. engl. n orig. Washington, D.C. (District of Columbia) capitala SUA.
* * Obicei de origine englez, mai ales n familiile aristocratice, de a
privi relaia copil-printe ca pe un raport inferior-superior i de a suhlinin
aceasta printr-un limbaj de o politee rigid.

21

Janet Dailey
rea cu ngrijorare dialogul celor doi, aezat pe
scaun ntr-o parte. Ridic paharul i-l goli pe jum
tate, dintr-o nghiitur.
- Toate astea-s numai din vina ta, Sue, mormi el
ctre nevast-sa. N-ar fi trebuit s te las niciodat s
m convingi s-i dau voie lui Cappy s se mute din
casa noastr.
. - Nu da vina pe mama, rbufni Cappy. Ea n-are
nici un amestec n toate astea.
Cappy nu-i putea aminti de cnd era ea, nici
mcar de o singur mprejurare n care mam-sa s
se fi mpotrivit n vreun fel vederilor soului ei. Fusese
soia model, venic nsufleit de sentimentul datoriei
fa de brbatul ei, militarul, ntotdeauna gata s
mpacheteze pe loc i s plece, prsindu-i priete
nii fr s se plng. i de fiecare dat cnd el era
transferat ntr-un post nou, ea zugrvea, punea tapet
i aranja noua locuin ntr-o zon frumoas, i asta
doar pentru ca alii s se bucure de toate cnd ei le
vor prsi, pentru a se muta iar. Ea respecta cu sfin
enie toate regulile protocolului militar, tratndu-le pe
nevestele colonelului i generalului cu maximum de
atenie i respect i nghiindu-le toate reprourile
fr murmur, ori de cte ori o puneau la punct.
Mam-sa era o sfnt ori o fraier, dar Cappy nu
se putea hotr care din ele.
- Femei n carlinga aparatelor noastre de zbor
militare! Este, hotrt lucru, o idee absurd, perora n
continuare tat-su. N-o s mearg niciodat. Fe
meile nu sunt n stare nici mcar din punct de vedere
fizic s conduc avioane.
- Aa se spunea i despre sudur i despre nu
tiu cte alte meserii de care se presupunea c numai
brbaii sunt n stare. Dar Rosie-nituitoarea a dovedit

fr putin de ndoial c lucrurile nu stau deloc aa,


i reaminti Cappy. i ar trebui s te bucuri de asta.
Dac n-ar exista femei la Roie, n-ar iei aa prompt
din seciile de asamblare tot echipamentul vostru de
rzboi.
Meseria acestei Rosie-nituitoarea era exact anti
teza a ceea ce tatl ei considera potrivit pentru o
femeie. Dac trebuiau neaprat s munceasc,
femeile n-aveau dect s fie nvtoare, surori
medicale sau bone, secretare sau dactilografe. De
fapt, tatl su nu-i dorea dect ca fiic-sa s se
mrite i s-i fac un nepot n locul fiului pe care nu-1
avusese niciodat, Cappy fiind singurul copil. Ne
mulumit de opiunile ei, mersese pn acolo nct i
alesese chiar un viitor so, pe maiorul Mitch Ryan.
Cappy ura armata i viaa militar, mai cu seam
felul n care acestea uniformizau toate personalitile,
scufundndu-le ntr-o mare kaki, i-i puneau ap
stoarea amprent a disciplinei pe aproape toate
aspectele vieii ei. n ce-l privete pe tat-su, dup
el dreptatea era ntotdeauna de partea armatei. Era
drept s fie mutai la fiecare patru ani, nepermindu-li-se s se ataeze de oameni sau locuri, i era
drept ca formarea unor legturi mai strnse ntre fami
liile ofierilor i cele ale soldailor de rnd s nu fie
ncurajate. Pe cnd avea noua ani, fusese surprins
de tatl su srind coarda mpreun cu fetia unui
sergent. Cappy i mai amintea nc de Unda,de ct
de bine se simeau mpreun i cte feluri diferite de
srituri cunotea aceasta. Dar sistemul de cast al
armatei fusese nclcat i lui Cappy i se interzisese
s-i mai ntlneasc mica prieten i i se confisc i,
coarda. i mam-sa nu spusese o vorb n aprarea
ei, acceptnd totul aa cum venea, acceptnd me
reu.

Cappy fusese prea bine strunit de viaa militar


pentru a se rzvrti vreodat pe fa. Dar din clipa
cnd deveni major i putu locui separat de prinii
ei, se mutntr-un apartament pe cont propriu. Acest
gest fu ca o eliberare. De acum nainte lu singur
hotrrile care o priveau i-i fcu prieteni dup voia
inimii. i dac se ntmpla ca printre ei sa existe i o
Rosie-nituitoarea, nu-i mai psa, chiar dac pe tatl
ei prea s-l afecteze.
Nu-mi aduce argumente irelevante, rspunse
el fnos. nvarea unui meteug nu dovedete c o
femeie este capabil de coordonarea eforturilor fizice
i psihice necesare traversrii n zbor a unei distane
mari. De ce naiba oi fi vrnd tu s susii o astfel de
idee?,
- Poate nicr n-ar fi trebuit s m nvei s zbor,
murmur Cappy cu o und suav de sarcasm.
. Fusese singura dat cnd se simise i ea aproape
de tat-su, n vara n care mplinise 17 ani, pe cnd
trecea nc prin perioada aceea de stngcie, ar
tnd ca un mnz cu picioarele prea lungi. Ea i
mam-sa i priviser de la sol minunata i impresio
nanta demonstraie de acrobaie aerian. ntotdeau
na dup zbor prea mai relaxat, mai abordabil i mai
puin obsedat de disciplin i severitate. Cteva
ntrebri din partea ei fuseser de ajuns ca el s-o ia
cu el n avion.
Dintr-o dat, zeul copilriei ei ncepea s-o priveas
c cu bunvoin; tatl ei o nv s piloteze. i, o
vreme, avur ceva n comun, nite experiene de m
prtit i nite subiecte comune de discuie, pn
cnd noutatea situaiei se toci, i el i pierdu inte
resul. Fusese amuzant s-o nvee pe fiic-sa s pilo
teze, ca i cum ar fi dresat un cel, nvndu-l o

nou mecherie. Mai trziu ns, nu putu pricepe ce


ar putea s-o fac pe ea s vrea s continue a se
instrui ntr-un domeniu att de nefeminin. ntotdeau
na fusese o dezamgire pentru el, prea nalt i fra
pant pentru a se putea vreodat apropia de> imagi
nea ideal a fiicei mignone, n alb i roz, pe care i-o
nchipuise, i nici pe departe la fel de grozav cum ar
fi putut fi fiul dup care tia i ea c tnjise.
Caracteristic pentru reaciile lui, maiorul ignor
replica prin care ea i amintea ce rol jucase n des
chiderea apetitului fiicei sale pentru zbor, i strnse
din dini pe cnd ochii albatri att de asemntori cu
ai ei cptar reflexe de oel.
- Apariia unor femei tinere la bazele militare.va fi
ntmpinat cu priviri neruinate din partea oricrui
sergent sau caporal. Cum ar putea fiica mea s se
lase dezbrcat din priviri, tolernd s fie astfel
batjocorit i umilit?
- Am copilrit n baze militare, i reaminti ea. Nu
vd nici o deosebire de situaie.
- Bineneles c exist o blestemat de deose
bire! Gtul i se nroi din cauza izbucnirii de mnie.
Eti fata MEA! Orice brbat care ar ndrzni s ridice
mcar privirea la tine ar rspunde n faa mea! O
singur femeie n baza militar i orice fitecine ar
alerga dup ea.
- Asta spune multe despre brbai, nu? l provo
c Cappy.
- La dracu, nu vreau dect s ai simul realitii,
replic el. Dac vrei cu tot dinadinsul s-i foloseti
brevetul de pilot, intr n Patrula aerian civil, n loc
s te omori strbtnd jumtate de ar pentru a
DarticiDa la o sDecializare ntng ntr-un orel i

Janet Dailey
- Asta e o aiureal i tu o tii prea bine! i-o
ntoarse ea, scoas din srite. Mi-ai spus tu nsui
c e ridicol s presupui mcar c ar putea avea loc o
invazie a coastei rsritene. Iar anticiparea unui
bombardament e cu att mai ridicol.
- Fata mea nu va lua parte niciodat la nici o
perfecionare de pilotaj pentru femei! Nu-i permit s
te ncurci n iele unei oarecare organizaii pseudomilitare care are de gnd s trimit femei nensoite
pretutindeni n ar, n baze aeriene pline de brbai.
Pi, vei fi privite ca nite trfe!
Pe dinafar, ea prea de un calm oel it, toi anii
lungi de disciplinare a emoiilor intrnd n joc i
ferind-o de pericolul de a se lsa n voia furiei.
- Nu mai ai de mult nici un fel de autoritate n
ochii mei. Oi fi avnd-o tu nc pe mama sub papuc,
dar eu am ieit de mult de-acolo. N-am venit dect s
te ncunotiinez de inteniile mele. i acunr\ c am
fcut-o, i Cappy i culese de pe sptarul unui scaun
paltonul i fularul, nu vd de ce a mai zbovi.
- Cappy!
Sue Hayward se ridic n pjcioare ca mpins de
un resort,' nucit de aceast ruptur pe fa ntre
tat i fiic.
- Las-o s plece, Sue, porunci cu rceal Robert
Hayward. Dac are att de puin respect pentru
prinii si nct e n stare s acioneze deliberat
mpotriva dorinei noastre, nici nu mai vreau s-o vd
vreodat.
Cappy i arunc tatlui su o scurt privire cloco
tind de mnie pentru ndrzneala de a-i cere soiei
sale s fie complet de partea lui, apoi porni spre u,
tiind prea bine ce parte a baricadei avea s aleaa
mam-sa. Surprinse apelul mut din privirea pe

26

Aripi de argint
soia i-o arunc soului neclintit, nainte de a se
ntoarce spre fiic.
- Te conduc pn la u!
Ateptnd pn ieir din camer, Cappy zise:
- N-am de gnd s-mi cer scuze, mam. Nu-mi
pare ru de nici un cuvnt pe care l-am rostit.
- tii c e convins de ce spune. Femeia continua
s opteasc dei erau n faa uii de la intrare. Nu te
duce la cursurile astea doar ca s-l nfruni, Cappy.
- Este ceea ce vreau s fac, insist ea. Nu cred
c ai neles asta vreodat. Niciodat n-am fcut
nimic doar ntr-adins, ca s-l enervez. Exist lucruri
pe care vreau s le fac pentru c mi aduc o
satisfacie. Tu n-ai fcut niciodat ceva ce i-ai dorit
s faci? ntotdeauna ai fcut doar ce a vrut el, mam?
- Eu l iubesc. Nu vreau dect s fie fericit.
Orice discuie asupra acestui subiect aducea pe
faa mam-sii o expresie de uoar derut.
- Dar tu n-ai vrut niciodat s fii fericit? Dar
Cappy nu mai atept ur\ rspuns. Mam-sa deve
nise pn ntr-att o replic a soului su, nct i
reflecta pn i fericirea. Ce ai tu, mam? N-ai un
cmin, n-ai prieteni, nu i-ai mai vzut familia de ani
de zile.
- N-a fost posibil. Armata...
- Da, armata. Cappy se lupta s nu bat din
picior de mnie. La ce bun, mam? Situaia nu se
va schimba. Iar eu n-am s fiu niciodat ca tine.
Simi c femeia se crispeaz i-i ddu seama ce
dureroas fusese replica ei necugetat.
- mi pare ru.
- Asta e Ceea ce vrei? S zbori? ntreb mam-sa
Da.

27

Janet Dailey
Timp de o clip, femeia ezit privind-o pe Cappy
cercettor.
Atunci, du-te, zise apoi.
ncurajarea aceasta, orict de reinut, fu cu totul
neateptat. Cu ochii nceoai, Cappy o strnse
scurt n brae.
Mulumesc, zise cu glas moale, apoi brusc
expresia i deveni agasat de ceea ce se atepta s
urmeze. Dar i jur c nu mai pun piciorul n casa asta
pn cnd nu m va chema el.
Din sufragerie rzbtu vocea aspr i poruncitoa
re a brbatului, chemnd:
Sue, Susan!
Vin, Robert, promise ea peste umr, apoi o
mbri la rndul ei pe Cappy.
Cappy i ndes n hain capetele- fularului lung
de ln, lejer nnodat la gt i ntinse mna spre
clan.
La revedere, mam! mai spuse.
Afar, Cappy se opri o clip pe verand, apoi
cobor cu grij treptele curate de zpad pn
ajunse pe trotuar. Vizita decursese aproape exact
aa cum se ateptase. Prevzuse furia tatlui su,
precum i lipsa sa de nelegere. Trase adnc n piept
aerul rece i tios i.porni la drum.
Privind n jos, ddu colul n intersecia cu strada
mare i se ndrept spre staia de autobuz. Auzind
scritul unor pai n zpad i ridic privirea i se
crisp la vederea unui ofier ntr-o manta lung,
maiorul Mitchell Ryan.
Bun. Am ntrziat? Cred c maiorul mi-a spus
c cina va fi la ora ase, ast sear. Rsuflarea lui se
prefcu ntr-un vaporos norior alburiu iar el zmbi
puin ncurcat.

2a

Era un gest tipic tatlui ei, aceast invitaie la cin


fcut maiorului burlac, fr ca ea s fie prevenit. i
mai fusese i destul de toant s ias de cteva ori
cu maiorul dup ce tatl ei le fcuse cunotin.
Acum amndoi brbaii preau s cread c Mitch
Ryan avea oarecare drepturi asupra ei, de parc ar fi
fost proprietatea lui.
Cappy se opri cam fr voie, s-i vorbeasc. Se
lsa seara, trimind umbre piezie de culoarea
levnicii peste peisajul alb al oraului. Ea prefer
s-i arunce privirea spre grdinile i tufiurile aco
perite de zpad mai degrab dect s ntlneasc
ochii ntunecai i scormonitori ai brbatului.
N-a putea spune. Eu nu rmn la cin. Am
avut o discuie n contradictoriu cu tata n legtur cu
hotrrea mea de-a participa la programul de pre
gtire pentru femeile-pilot.
A, micul proiect recent al Generalului Arnold.
Da, parc mi-aduc aminte c mi-ai pomenit de el. i
i nclin capul nainte, studiindu-i expresia mpietrit
a feei. A fost ntmpinat cu o oarecare doz de
scepticism.
Eu am fost admis.
i ddu capul, pe spate pentru a-i ntlni direct
privirea, pentru c el era cu un cap mai nalt dect cei
168 de centimetri ai ei. Nuana de un brun adnc a
ochilor lui avea ceva de catifea, i ntotdeauna era n
privirea lui ceva ca o uoar mngiere, cnd se uita
la ea, aceasta constituind fr-ndoial o trstur
deconcertant a sa, i cu att mai mult un motiv
pentru ea s-l in la distan acum, cnd ultimele
luni i artaser din plin c s-ar fi putut cu uurin
ataa de el. Maiorul Mitchell Ryan era militar de
carier.

29
....................

Janet Dailey
i te duci? iar ochii si se ngustar impercep
tibil.
Sptmna viitoare trebuie s m prezint la
baza Avenger Field, n Sweetwater, Texas.
Ea porni din nou i Mitch Ryan se rsuci i intr n
pas cu ea, cu mantaua militar de stof groas
flfind n jurul picioarelor lungi. Ca i Cappy, privea
drept nainte.
Pentru ct timp?
26 de sptmni, dac reuesc s fac fa.
i-apoi?
Apoi voi aparine de Comandamentul transpor
tului aerian, bnuiesc, transportnd avioane dintr-o
parte n;alta a rii, zise ea.
'>i cum rmne cu noi doi, Cappy? i el ntoarse
capul ctre ea, privind-o pe sub cozorocul chipiului
su de ofier.
Nu tiam c-ar exista ceva ntre noi.
ncepuse s-i amoreasc gura de frig, dar asta se
potrivea perfect cu dispoziia n care era. Mna lui
nmnuat o prinse de bra, oprind-o i ntorcnd-o
cu faa spre el.
Nu te duce. El i susinu privirea. Rsuflrile
ngheate li se amestecau.
De ce?
Linia gurii lui se subie neprevestind nimic bun. Se
lupta s-i ascund frustrarea i agasarea.
Sunt sigur c maiorul te-a avertizat n legtur
cu aspectele negative asociate cu prezena femeilor
n cadrul militar.
Da, mi s-a inut toat prelegerea, dar ntm
plarea face s fie vorba de un grup civil. Muchii
obrazului i se crispaser. Ea rmase rigid n strnsoarea lui.

Aripi de argint
i bnuiesc c nu te-a pute; face s te
rzgndeti, s nu te duci.
Nu, rspunse Cappy cu voce plat, fara resen
timente.
De cte ori s se fi ntlnit cu Mitch de acum trei
luni cnd tat-su le fcuse cunotin? Poate de
vreo ase ori, nu mai- mult. Dar era sigur c respin
sese cel puin de trei ori pe attea invitaii din partea
lui. Dar refuzurile ei nu preau dect s-l ntrte i
mai mult n ambiia lui. Era cu att mai bine pentru ea
s plece acum, nainte ca perseverena lui s-o
oboseasc, i s-i cedeze, ncurcndu-se cu el n
ciuda sfaturilor bune ale raiunii.
Prin stofa groas a paltonului, i simea degetele
puternice ncletndu-i braele.
- E trziu, Cappy.
Washingtonul e plin de fete care alearg dup
brbai. Nu-mi vei simi lipsa cine tie ce, Mitch. Cel
puin nu n acest ora.
Zgomotul unui autobuz ce se apropia era o
ntrerupere bine venit a acestei scene ce devenea
din ce n ce mai neplcut pentru Cappy.
- Vine autobuzul pe care-l ateptam, domnule
maior. Bnuiesc c nu vom mai avea ocazia de a ne
revedea, aa c am putea foarte bine s ne lum
rmas bun acum. A fost distractiv.
El arunc o privire nelinitit n direcia autobuzului
ce se apropia, apoi i concentr din nou atenia
asupra ei.
Distractiv"! Asta e tot ce a nsemnat pentru
tine?
*
- Da.
Timp de nc o clip privirea lui ntunecat
moni pe a ei, n timp ce gura i se strmb

Janet Dailey
rictus. Cu o duritate pe care n-o mai artase
atunci, twitch o trase mai aproape i-i ddu capul pe
spate sarutnd-o cu fora. Un srut scurt i apsat,
care-i tiase rsuflarea puin. Cnd i ddu drumul cu
bruschee, Cappy l privi uluit.
Du-te, i porunci Mitch aspru, zvcnind din cap
ctre autobuzul care tocmai frna.
Asta nu schimb nimic, Mitch. Era o tactic
att de tipic militar: nti nvleti i apoi ii sub
control. i Cappy vroia ca el s tie c nu-i mersese.
O fi el ca tatl ei, dar ea nu era ca mam-sa.
Pi atunci nu te reine nimic aici, nu-i aa? i
sublinie provocarea strfulgernd-o cu privirea.
n spatele ei autobuzul se opri cu scrnet de
frne lng mormanul de zpad de la colul strzii.
Cappy nu ezit dect o frntur de secund. Se
hotrse de mult s nu-i ngduie s se lase
rnit. Era mult mai bine s tii ce vrei. n felul sta
aveai ntotdeauna mai puin durere de ndurat i
sfreai mai rar cu inima frnt. Fcu semn cu mna
ctre oferul autobuzului s-o atepte i-l ls pe
Mitch n zpad n urma ei.
&
Cappy privea cu ochi mari dealurile dinspre sud
ale Texasului, pe cnd n urechi i rsuna trepidaia
roilor de fier ale trenului. Aceste dealuri abrupte, dar
turtite n vrf erau singurele puncte de reper ntr-un
peisaj altfel monoton, cu tufiuri ghimpoase i p
mnt de un rou stins sub un cer cenuiu. Totui ea
observa cu atenie totul, stpnindu-i nerbdarea.
Surprinse cu coada ochiului nite siluete agitndu-se i le auzi apoi izbucnind n hohote de rs
rguit. Atenia lui Cappy fu distras de la fereastra

acoperit de praf a trenului, de grupul de militari din


captul vagonului. Trenul avea la bord o amestec
tur pestri de pasageri, predominnd soldaii, fie n
permisie i deci n-drum spre cas, fie ntorcridu-se
la datorie.
Cu toii ns aveau o int precis. De un an de zile
dura aceast stare de lucruri, de cnd se ntmplase
nenorocirea de la Pearl Harbour. Cappy arunc o
privire spre familia din Arkansas, aezat n faa ei.
Femeia i cei trei copii se ndreptau spre California. i
mrturisise lui Cappy ceva mai devreme c soul ei
i aflase o slujb fain la una din fabricile alea de
avioane11. Femeia se tot minuna cu ochii dilatai i
Cappy i ddu seama c brbatul ctiga mai muli
bani dect vzuse vreodat la un loc familia sa.
Mami, mi-e foame!
Copilul cel mai mare abia optise, dar Cappy l
auzi. Era o feti de vreo apte aniori, dei mama
nsi nu prea s fie cu mult mai n vrst dect cei
22 de ani ai lui Cappy.'
Fr voia ei, Cappy cltin uor din cap n ritmul
legnat al trenului, n timp ce observa cu o curiozitate
lene aceast familie. Cu toat aparenta lips de
experien a femeii, ochii aceia albatri ce se detaau
pe figura cu obraji osoi i scobii preau s cunoas
c adnc realittile eseniale ale vieii.
Fr a-l stnjeni pe pruncul care-f dormea n
poal, femeia scoase din traista de la picioare un
sandwich nvelit n hrtie cerat. Mijlociul, un bieel
de vreo cinci aniori, se holb la sandwich cu ochi
mari, dar nu scoase o vorb. Cnd femeia frnse
sandwich-u! n dou buci mai mult sau mai puin
egale, copilul mai mare gemu uor a mpotrivire.

>

...

- Hai, hai, Addie, mparte sandwich-ul cu frio


rul tu, l dojeni femeia cu o privire de avertisment
care o amui pe fat, dar lui Cappy nu-i scp privirea
ncrcat de resentiment pe care aceasta i-o arunc
lui frate-su.
Sandwich-ul nu prea demn de-a fi motiv de
ceart. Feliile groase de pine ascundeau aproape
complet felia strvezie de brnz prins ntre ele ca-n
capcan, i totui copiii mncar ncet, savurnd
fiecare nghiitur i culegnd cu grij orice firimitur.
Femeia se aplec din nou peste pruncul adormit ca s
scotoceasc n traist i de data aceasta scoase un
mr micu, cam zbrcit. Gnd se ndrept de spate,
bg de seam c era privit. Privirea i alunec rapid
i vinovat, parc spre mrul din mn.
- Vrei un mr? oferi femeia cu voce ezitant.
Sunt dintr-alea dulci, chiar din mrul nostru din curte.
Au inut foarte bine iarna asta n beci.
- Mulumesc, nu. Cappy observ slaba schim
bare de expresie de pe faa femeii uurate. Eu oricum
cobor la staia urmtoare.
Sandwich-uri cu brnz, mai mult pine dect
brnz, mere vechi i zbrcite, Cappy cltin din
cap n gnd cu un soi de auto-comptimire maliioa
s. Nu-i amintea s fi mncat vreodat n via pine
cu brnz, pur i simplu. Viaa militar o izolase de
dezastrul Marii Recesiuni. n familia ei ntotdeauna
fuseser mese ndestultoare i mncare din belug,
luat la preurile de la'magazia garnizoanei. Nu le
lipsise niciodat nimic.
Un brbat n uniform de marin se apropie,
ncercnd ostentativ s-i atrag atenia. E! se opri
lng locul liber de pe bancheta pe al crei Soc de la

fereastr sttea ea i proptindu-se ano pe picioa


re, zise:
E liber locul sta? i art ctre locul gol de
lng ea.
Cappy aprob din cap.
V rog.
Att de multe astfel de avansuri i se fcuser pe
parcursul lungii cltorii cu trenul, nct cptaser
un soi de monotonie. Dup ce tnrul marinar se
trnti n scaun, ea ntreb:
Mergei acas n permisie, sau v ntoarcei la
datorie?
Trebuie s m prezint la unitate n California,
zise el. Se zvonete c vom fi trimii pe mare n
cteva sptmni cu destinaia nu - tiu un
de", n Pacific. i gura i se strmb ntr-un rictus de
auto-comptimire trist, cu intenia de a trezi nele
gerea i simpatia tinerei femei.
Trebuie s se duc i pe mare cineva. Privirea
ei piezi imit ironic grimasa lui de auto-compti
mire.
El rse scurt i nesigur,, netiind dac ea glumea
pur i simplu, sau l lua pe el peste picior. O cntri
din ochi, uor intimidat de atitudinea de superioritate
pe care ea i-o pstra netulburat, i care se btea
cap n cap cu imaginea vibrant a prului ei negru
ondulat la capete i a ochilor ei intens albatri.
M numesc Andrews, Benjamin T. Pentru prie
teni, Ben.
ncerc s zmbeasc. De obicei le ddea gata pe
fete doar cu uniforma, dar acum putea bga mna n
foc c femeia asta nu era ctui de puin impresio
nat.

Janet Dailey
Hayward, Cappy, i imit ea felul militresc de a
se prezenta.
Cappy, deci.
El pru s caute un subiect care s-i asigure
superioritatea n conversaie.
Ei,i unde te duci tu, Cappy?
~ Trepidaia trenului deveni mai zgomotoas, cnd
ua de trecere dintre vagoane se deschise. Conduc
torul intr i o porni pe culoar.
Swee-eetwater! Urmtoarea oprire Swee-eetwaterl, anuna el cadenat strbtnd vagonul.
Aici ne desprim. Baza Avenger Field, Sweet
water, zise Cappy ctre marinar i arunc o privire
scurt pe fereastr.
Dealurile acelea abrupte i turtite n vrf care
dominaser privelitea de cnd trecuser de Abile
ne dispruser. Ct vedea cu ochii acum, se zrea
doar un peisaj cu denivelri aproape inexistente,
desfurndu-se sub un cer mohort i nceoat.
Trenul ncepu s frneze nc de la periferia
orelului texan. n captul vagonului, o alt tnr
femeie se ridic o dat cu Cappy i-i lu valiza din
plasa de sus. Pe deasupra capetelor celorlali pasa
geri, privirile lor se ntlnir i schimbar un fulger de
recunoatere a intei comune care le fcuse s bat
atta drum pn n acest orel din Texas.
V ajut eu. Marinarul se ntinse dup valiza
albastr cu iniialele lui Cappy i o ddu jos din plas.
Mulumesc, pot s m descurc i singur. Vru
s i-o ia din mn, dar el n-o ls.
Fr-ndoial c poi, czu el de acord cu un
umor neateptat care-i puse brusc pe picior de
eaalitate. Da mama m-a nvat s ajut doamnele
car greuti.

36

Cappy ridic din umeri i rse pentru c biatul i


devenise simpatic aa, deodat.
F cum vrei.
i croir drum ctre captul vagonului, Cappy
agndu-se de fiecare sptar de scaun ca s-i
menin echilibrul n pofida legnrii lenee a trenu
lui. Scrnetul trudit al frnelor fcu imposibil orice
continuare a conversaiei i trenul se opri huruind.
Mult noroc, Ben, i i ntinse cu prietenie mna
pentru a-i lua rmas bun.
Mda.
El i privi mna o clip, apoi o privi n ochi i lund-o
prin surprindere, se aplec brusc i-o srut pe gur.
Surznd uor ironic, i nmn valiza.
Nu se tie niciodat cnd voi mai avea ocazia
s fur un srut unei fete drgue.
Cappy zmbi din toat inima.
Mincinosule, i rspunse ea ironizndu-i replica
demonetizat, nepsndu-i c n vagon se strnise
un adevrat concert de fluierturi cu subneles din
partea celorlali militari.
Rzboiul avea un efect neobinuit asupra oame
nilor, mai observase ea asta i nainte. Foarte repede
devenea pentru ei o scuz pentru a lsa balt orice
convenie social i a se comporta dup bunul lor
plac.
Ua se deschise, i Cappy se ntoarse s plece.
Privirea ei o ntlni iar pe a celeilalte fete ce-i atepta
rndul la coborre. Aceasta avea un aer ndrzne i
provocator, un fel de entuziasm. i ddea lui Cappy
senzaia lmurit c ar fi n stare de orice, pur i
simplu ca s rspund unei provocri. Cam de
aceeai nlime cu Cappy, poate o idee mai scun
d, avea pr nisipiu, crlionat i spurt, o grmad de

bucle care se aranja de la sine, neavnd nevoie de


pieptene, iar privirea, ntr-o nuan neobinuit de
verde-cenuiu, era deschis i direct.
Conductorul le lu bagajele i le cobor pe trepte,
lsndu-le pe peronul grii Texas & Pacific i se n
toarse s le ajute i pe ele s coboare. Un vnt tios
le biciuia obrajii, pe cnd Cappy o urma pe cealalt
fat. Privi n urm, dar nimeni nu mai coborse odat
cu ele. Toi locuitorii oraului preau s fi fost izgonii
de pe strzi de rafalele de vnt ale acestei zile
posomorte de februarie. Privirile celor dou se
ncruciar iar cnd i culeser valizele de jos.
Te-am auzit spunndu-i soldatului din tren c i
tu mergi la baza Avenger Field.
Vocea fetei avea o asprime plcut, era deopo
triv rguit i plin de cldur, dar n acelai timp
ndrznea, ca i stpna.
De vreme ce mergem amndou n acelai loc,
am putea foarte bine smprim taxiul la singuratic.
i indic printr-o micare a capului limuzina albastru
nchis care tocmai trsese n faa grii.
De ce nu?
Cappy nu avu nimic mpotriva acestei propuneri
practice. De team ca vntul s nu le amoreasc n
curnd, renunar l orice alt dialog i se grbir spre
taxiul care atepta. oferul iei din main cu gulerul
ridicat la hain i cu plria de cowboy ndesat bine
pe frunte. Se ncovoia n btaia vntului, n timp ce le
lu valizele.
Eu zic c voi dou mergei la baza Avenger
Field, ca i celelalte muieri care mai venir, presupu
se el cntrindu-le cu o privire atotcunosctoare,
dup care slt valizele n portbagaj.

Aripi de argint
Aa-i, rspunse prompt vocea pai
whisky, pe cnd fata se arunc pe bancheta din
spate fr a mai atepta s i se deschid ua mainii.
Cappy o urm i trnti portiera. n sfrit la
adpost de vntul crncen, fata cea nalt i subirateci reprim un frison....
Da frig mai el ntotdeauna mi-am nchipuit c-n
Texas e cald, bombni ea.
n Texas, cele mai blestemate sunt vnturile
aspre din nord.
Cappy i deschise poeta i extrase o igar din- tr-un pachet desfcut.
Vrei i tu una?
Nu, mersi.
Privirea verde-cenuie o intui, pe cnd chibritul
scpr i flcruia lui cuprinse vrful igrii.
Eti din Texas?
Nu, dar am trit aici o vreme.
Dnd drumul unui norule de fum, Cappy se
afund n colul ei.
Apropo, numele meu e Cappy Hayward.
Marty Rogers din Detroit, Michigan.
Ultima mea adres a fost Washington, D.C.
Deschise scrumiera mainii, privindu-l pe ofer
cum se strecoar la volan.
Sunt fat de militar, aa c am locuit pe unde
vrei i pe unde nu vrei.
Cnd taxiul iei din gar, fata pe nume Rogers se
aplec spre ofer ntrebnd:
Ct de departe e baza?
Nu prea departe. i ridic din umeri de parc ar
*' "-ut s spun c distana nu conta i oricum nu
ita s se chinuie el s-o aproximeze.

39

- Civa kilometri, oferi Cappy rspunsul pe


care-l culesese din diverse informri militare.
- De unde tii? Ai mai fost la baza asta aerian?
- De fapt nici nu este o baz aerian militar.'
Este un teren al municipalitii transformat pentru uz
militar i anume pentru pregtirea piloilor. Trase din
nou din igar i slobozi fumul n timp ce continu.
Oraul a fost botezat anul trecut Avenger Field*,
pentru c aici au fost instruii piloi care s rzbune
atacul de la Pearl Harbour.
- Eti o adevrat min de informaii. i eu care
m simeam mndr c mcar am gsit Sweetwater
pe harta Texasului.
Inflexiunile aspre ale glasului ei erau ca o rosto
golire de prundi dar i senzuale, ca torsul pisicii i
mai ales aveau un usturtor ecou auto-ironic, o und
de sarcasm latent, mereu la pnd, zvcnind la prima
ocazie de a-i rde de ceva.
- Am mai avut pe-aici nite englezi, biei dintr-tia care zboar. Ultimul a plecat st-var.
oferul le ddu din proprie iniiativ aceast
informaie, azvrlind-o peste umr ctre bancheta
din spate.
- Acuma au nite biei americani pe-acolo,
complet el cu vocea nazal a celor de prin partea
locului. Nu mai au dect cteva sptmni pn la
terminarea pregtirii. i se zvonete c pe urm nu se
vor mai antrena la baza asta dect femei.
Cappy simi privirea ntrebtoare a celeilalte i
ntri:
- Am fcut nite verificri dup ce-am primit
telegrama de la Jacqueline Cochran, prin care mi
n Ib. engl. n orig. Avenger Field Cmpia rzbunrii.

Aripi de argint
se ordona s m prezint aici. Doar jumtate din
grupul nostru va fi antrenat la Avenger Field, cealalt
se prezint la Howard Hughes.Field n Houston.
Taxiul depise deja ultimele cldiri de la marginea
orelului. Att ct apucase s vad din Sweetwater
nu-i lsase lui Marty Rogers impresia unui loc plin de
via, pe cnd Houston mcar aducea n minte
imaginea unui ora mare. M rog, asta e, 6oncedie
ea nemulumirea ridicnd n gnd din umeri, doar
venise aici s zboare, nu s se in de petreceri. i
mai bine c nu venise s se distreze pentru c pe
fereastr, ct vedea cu ochii, nu se arta dect cerul
greu i plumburiu i pe sub el pustietatea.
Nu-mi pas. Nu vreau dect-.s zbor, afirm
Marty cu ceva mai mult trie dect era cazul.
Ca noi toate, murmur Cappy i stinse apsat
igara.
Presupun c tatl tu e pilot n aviaia militar.
Lucreaz la Washington, ntr-un birou. A fost
transferat la Pentagon noua cldire din Washing
ton pe care au ridicat-o pentru a adposti comanda
mentele militare. Zboar, dar n exclusivitate pentru
plcerea personsl.
Aa ai nvat?
Da.
Cappy nu se strdui deloc s dea un rspuns mai
amnunit primei ntrebri cu caracter ntr-adevr
personal, care-i fusese pus. Ar fi putut s-i spun
lui Rogers asta, c la ora actual tat-su blestema
ziua n care urcase prima dat ntr-un avion ca s-o
nvee s piloteze. Dar a da informaii era una, i a
face confidene unei strine spunndu-i povestea
vieii" din primele cinci minute era cu totul altceva..

De-a lungul anilor pierduse socoteala caselor n


care locuise, case noi, Orae noi, prieteni noi, pierdu
se i elanul demn de comptimire de a se face ct
mai plcut. Fcuse greeala de-a face dezvluiri
intime celor pe care i-i nchipuia prieteni, pentru ca
apoi ei s-i dea drumul la gur prin toat coala,
nvase din aceste dezamgiri aspre s-i pstreze
pentru ea propriile probleme, temeri i dorine. Era
mai bine s-i ajungi ie nsi; astfel oamenii nu te
mai puteau rni.
Dar tu cum ai nvat s zbori? reorient Cappy
tirul ntrebrilor lui Marty.
Cnd David, fratele meu mai mare, s-a apucat
de treaba asta,-am vrut neaprat s vd i eu cum e
n avion. i a fost destul s m urc o dat ca s m
molipsesc.
Gura ei cam mare se strmb sarcastic la aminti
rea acelor zile.
Ai mei i-au cumprat lui David un avion, un mic
Piper Cub. C doar el e ntiul nscut, cel mai grozav
fiu din lume i totul i se cuvine, nu-i aa? Eu se pare
c am fost doar o consecin neprevzut, n toate
sensurile posibile.
De cnd ncepeau amintirile ei, David fusese
ntotdeauna centrul ateniei. Ea crescuse n umbra
fratelui mai mare, uneori adorndu-l, alteori contestndu-l. ntre ei existase ntotdeauna o concuren
puternic, tot att de puternic pe ct era i dragos
tea freasc ce-i unea.
Oricum, Marty trase aer n piept i continu cu
ndrjire, David m-a lsat s folosesc i eu avionul lui
atta vreme ct mi plteam combustibilul i din
punctul meu de vedere era o afacere dat dracului.

njura cu naturalee i nonalan, reuind s


anihileze agresivitatea argotic.
S-l fi vzut cnd a aflat c am fost admis la
programul sta de pregtire pe care ni-l puse la
dispoziie armata! Se nverzise ca naiba de invidie!
De ce, oare?
Cappy tia ce ntrebri atepta cealalt s-i pun.
Pi cu avionul la al lui, i nchipuia c o s fie
cu un cap deasupra oricrui muritor de rnd, cnd va
intra n rndurile armatei. Credea c la experiena i
orele lui de zbor o s fie admis la programul de
pregtire pentru piloi fr.nici un fel de discuie,
dar n-a putut trece de proba fizic.
Pi cred c pe toi ne-au trecut nduelile la
proba asta.
Mda. Ei bine, David e acum n drum spre Fort
Bragg n Carolina de Nord, pentru antrenament de
parautism. i-a zis c dac nu poate pilota avioane
militare, mcar s sar din ele. S fiu eu a naibii dac
nu sunt un pilot de o mie de ori mai bun dect el i
tiu eu bine c aa e.
Marty se mpun fr jen.
Dar, bineneles, probabilitatea ca prinii mei
s remarce vreodat mcar a suta parte din ce fac eu
e minim.
Se opri o clip, i mnia ei plin de indignare iei la
lumin. .
Pi David a plecat la datorie cam acum dou
sptmni i cu o sear naintea plecrii, pentru cina
de rmas bun, mama i-a folosit toate cartelele
pentru raia de carne, ca s-i fac lui friptur! iar
eu, tii ce am mncat cu o sear nainte s plec?
Macaroane. Nu e drept!
Te neleg, zise Cappy cu simpatie.

Janet Dailey
Mai ai vreun frate?
Nu, sunt singur la prini.
Norocoaso! Probabil c prinii ti sunt ncn
tai de orice gest al tu, ct de mic. Pi tii cum a
reacionat tata cnd i-am spus c am de gnd s
urmez acest program de pregtire? Mi-a inut o
ntreag prelegere despre tinerele femei bine-crescute care ar trebui s fie mulumite aici, pe pmnt,
nu s se urce n avioane. Pur i simplu nu pricepea c
am 24 ani i n-am nevoie de permisiunea lui.
i mie mi s-a interzis s vin, rspunse Cappy.
Glumeti! Pi eu credeam c un tat militar va fi
ntru totul de acord. Nu e cam ciudat? Se ls pe
spate. Ar trebui s-i auzi pe ai mei perornd despre
viciile mele: c fumez, c beau, c m ntlnesc cu
brbai... Da nici nepreuitul lor fiu nu e u de
biseric. De unde or fi creznd ei c am nvat eu?
La dracu, cred c nici eu nu sunt o fiic prea grozav.
Vocea i se stinse. Dar nici nu pot fi ceea ce nu sunt.
i-n afar de asta, e rzboi, i reveni Marty la poza ei
de dinainte, rguit i nepstoare. Nu e drept ca
David s se poat bucura de toat vltoarea vieii, iar
eu s trebuiasc s stau cuminte cu minile-n poal.
Taxiul ncetini i Cappy privi pe fereastr la ghereta
de paz ce marca intrarea pe teritoriul bazei.
Pare-mi-se c-am ajuns.
Taxiul trase n faa unei cldiri lungi cu acoperi
nclinat, joas i zugrvit n gri, parc special pentru
a se asorta cu norii de pe cer. Nu se gseau dect trei
culori de vopsea militar: gri-ul navelor de lupt,
verde stins i kaki. Mai n spate se vedeau barcile,
ase la numr, grupate dou cte dou, fa n fa,
o ax nord-sud. Se mai zreau acoperiurile
jate a dou hangare. Pe deasupra unuia

44

ele se profila un soi de turn cam ntr-o rn, la ua


cruia duceau cteva trepte.
A treia latur a amplasamentului triunghiular al
cldirilor, a crui baz o reprezentau hangarele, era
format din cldirile n care se aflau slile de curs,
sala de recreere i sala de mese. O cldire prelung i
spaioas se ntindea paralel cu una din cele dou
piste de rulaj ntretiate. La un capt, aceasta avea
ferestre, prin care se zrea camera de pregtire
piloilor nainte de zbor, locul unde cursantele aveau
s-i atepte rndul la zbor. Cellalt capt adpostea
sli pentru cursurile ce aveau s se in la sol. Toate
aceste cldiri cenuii de lemn drau ncadrate de
pistele de rulaj traversate de benzi de asfalt, care
uneau capetele pistelor de rulaj ntre ele precum i cu
pista de decolare i cu hangarele. Vzut de sus,
baza Avenger Field semna cu o hart stngaci
desenat a Texasului.
oferul le depuse valizele pe asfaltul dur, mpes
triat cu cteva smocuri ncpnate de iarb.
Cappy i Marty pltir pe din dou. oferul fcu
banii s dispar ntr-un buzunar i le arunc o privire
intrigat.
Nu pricep nici s m tai de ce cred nite ftuci
ca voi c ar putea s fac aa o meserie cum e asta
de pilot. Nu-i normal, vezi-bine.
Pi probabil c suntem cu toate niel cnite,
ripost Marty cu seriozitate ironic, prejudecii lui
masculine mpotriva femeilor-pilot.
Ironia nu-i atinse ns inta, care, netulburat, le
ntoarse spatele cltinnd din cap. Cnd Marty o privi
pe Cappy, regsi pe figura acesteia aceeai expresie
uor exasperat. Solidaritatea le aduse ns pe fee
acelai surs. O senzaie tulburtoare de aventur i

Janet Dailey

$&>>

ncinsese lui Marty sngele n vine. Pe cnd taxiul se \


ndeprta cu zgomot, ziua nenorocit i friguroas
ncet s mai conteze n ochi ei. Asta era ansa vieii
ei i nu avea s ngduie s-i stea n cale nici un
afurisit de obstacol. i i ddea seama c i Cappy
Hayward simea i gndea la fel.
Asta e. Marty privi la cldirea administraiei din
faa lor.
Hai s intrm. Cappy i nfc valiza grea i
porni spre u, cu o scnteiere intens n ochii de un
albastru profund.
Obinuit s aib ea iniiativa, Marty ezit o clip
nainte de-a o urma pe bruneta calm i decis. Cnd
Cappy deschise ua, o rafal de vnt ngheat
ptrunse nuntru anunnd sosirea lor numerosului
grup de femei deja strns n marea ncpere. Curen
tul neateptat de aer isc vrtejuri prin straturile de
fum albstrui ce pluteau pe sub tavan. Capetele se
ntoarser spre u pentru a protesta mpotriva palei
de aer rece, i rmaser ntoarse pentru a le inspecta
pe noile venite. Dar conversaiile fur reluate n
curnd, Marty i Cappy fur rapid asimilate, iar
rumoarea vocilor feminine reveni la nivelul anterior.
Prea de la sine neles c, de vreme ce veniser
mpreun, aveau s rmn mpreun. i croir drum
printre grupurile nghesuite de femei pn gsir un
petec de podea liber pe care i lsar valizele.
Pretutindeni n ncpere, bagajele erau folosite n
cele mai .neateptate moduri: ca proptele, pentru
haine, ca rezemtoare pentru cele aezate pe podea
i chiar ca banchete nguste pe care se edea. Marty
i lepd paltonul greu i-l aez pe valiz, privind la
un qrup de trei femei ce stteau n picioare la civa
metri mai ncolo.

46

Nu-i pierdea deloc vremea ateptnd prezentri


protocolare, nepsndu-i de Cappy Hayward, care
nu manifesta deloc acelai entuziasm.
Sunt Marty Rogers din Michigan.
Pi eu sunt din Chicago, ciripi o fat cu pr
negru. Pe unde ai zburat?
n general pe lng Detroit.
Dar tu de unde eti?
ntrebarea i era adresat lui Cappy, remarcndu-i-se prezena n marginea grupului.
Cappy Hayward, Washington, D.C.
Se prezent cu jumtate de gur i cu o rigiditate
cu care Marty ncepuse deja s se obinuiasc.
Acolo ti-ai fcut orele de zbor?
Nu. Majoritatea orelor le-am fcut n Macon,
Georgia, replic ea.
Da?
Femeia cu prul negru din imediata apropiere a lui
Marty ascultase cu interes, sprijinit de valiza ei. Din
cauza lui Marty n-o vedea pe Cappy, aa c se
ndrept ca s se uite n jur.
i eti de fel de pe-acolo?
Vocea dulce i trgnat, a fetei i trda originea
sudic, la fel i accentul ei moale, catifelat i preios.
Dar cel mai mult o surprinse pe Marty nlimea ei:
fata era cu mult mai scund dect toate celelalte.
S fiu a dracul exclam Marty n oapt. Abia
dac depete nlimea minim.
M-am strecurat la milimetru, rse fata. Am
civa milimetri peste 1,55 m. Bine c m-au msurat
dimineaa, c altfel n-a fi reuit.

Da cum de vezi peste panoul de comand?


Ba, la dracu dac e s ne gndim, cum de ajungi cu
picioarele alea scurte la paloniere?
Marty rdea de ea, bine dispus, fr rutate.
Trebuie c te aezi pe un maldr de perne.
Ei, nu, doar pe dou, rspunse cealalt i art
spre dou pernue bine legate de valiz.
Observnd pe valiz iniialele MLP, Marty nu se
putu abine s nu ntrebe:
i MLP ce nseamn, Mighty Little Pilot?*
Mary Lynn Palmer, corect cealalt, dei la
ironiile lui Marty obrajii i se rumeniser ca merele
prguite, ea reui s surd, cu un aer de fat bine
crescut.
Bun, Mary Lynn, i strngndu-i mna, Cappy
reui s impun un ton ceva mai politicos discuiei.
Tatl meu a funcionat n Macon acum 5 ani. Este
militar de carier, maior n Aviaia militar.
n cazul sta, vorbi Chicago, las-m s-i urez
n mod oficial bun-venit printre cele 319 femei ce
alctuiesc Detaamentul feminin de pregtire de
zbor al forelor aeriene militare, pe scurt cunoscute
i ca fiind cele 319 membre ale DFPZFAM.
Erau botezate Clasa 43-F-3 asta nsemnnd c
aveau s fie cea de-a treia clas de femei care va
absolvi cursurile de pregtire n 1943.
Dumnezeule, i se umple gura de consoane,
coment Marty, apoi le inform pe celelalte:
Dac v intereseaz dedesubturile acestei
afaceri, tot ce-avei de fcut e s-o ntrebai pe
Cappy. Ea tie aproape tot ce se poate ti.
^

n Ib. engl. n orig. Mighty Little Pilot pilotul cel mic dar nenfricat.

Ct de curnd crezi c nfe vor face o ramur a


armatei? Se vorbete c vor fi aduse n scen i
corpul de armat al femeilor, i cele din marin.
Fata din Chicago evident luase de bune vorbele lui
Marty. Lui Cappy i sttu pe limb s rspund: O s
fim noi considerate piloi militari cnd o nghea iadul,
cel puin dac e s m iau dup tata, dar i reprim
acest impuls i rspunse cu tact militresc:
Deocamdat nu suntem dect un experiment.
Cele dou clase de dinaintea noastr au nceput
acum trei luni la Houston i nici n-au absolvit nc.
Firete, pe hrie arat foarte frumos s pregteti
femei-pilot pentru transportul aparatelor de zbor
astfel nct brbaii s poat fi trimii n lupt. Dar,
pn cnd nu vom dovedi c suntem ntr-adevr
capabile de aa ceva, problema va tot fi ntoars pe
toate feele.
M doare cnd m gndesc c brbaii cred c
nu putem pilota la fel de bine ca ei, chiar cu aceeai
pregtire, se plnse Chicago, dar era o und de
reinere n glasul ei, de parc ar fi avut i ea nsi
unele dubii.
Cum, nu tii c femeile sunt mprtiate i
distrate i prea neserioase i capricioase pentru a
zbura? i-o ntoarse Marty.
M rog, eu sunt mulumit c mcar avionul nu
tie-dac e pilotat de-un brbat sau de-o femeie,
spuse cea de-a treia membr a grupului, o blond
atrgtoare care sttea ntr-o rn n ncercarea de
a-i diminua puin statura de 1,80 m.
Chiar atunci, psivirea lui Marty fu atras de o
femeie nalt i elegant, mbrcat dup ultima
mod, care-i urma drumul printre grupurile de
femei n ateptare. Marty crezuse ntotdeauna c se

49

mica destul de elegant, dar aceast femeie cu pr


rocat pea cu o graie i mreie aproape princiare.
Cine e? i Marty o art discret cu o micare a
capului pe impuntoarea rocat.
Este c e grozav? replic blonda cea timid,
cu o urm de invidie n voce.
Arat de parc ar fi ieit din paginile unei reviste
pariziene de mod, murmur Marty.
O clip mai trziu femeia se opri lng dou cufere
mari fie bagaje aezate lng perete. O hain din
blan de leopard, lung pn la glezne era aezat
neglijent de-a curmeziul unuia din ele. Femeia se
aez picior peste picior pe ea, ca pe o pern, lsnd
s i se vad ciorapii de mtase.
Mam-doamne! fu comentariul lui Marty.
Cnd femeia i fix o igar n portigaretul lung de
argint, Marty nu mai putu ndura.
Trebuie s fac cunotina cu ea, s m conving
c exist cu adevrat.
Le arunc celorlalte o privire, ateptndu-le reac
ia.
Vine cineva cu mine? le provoc ea, dar nu mai
zbovi s atepte un rspuns.
Curiozitatea le ndemn pe toate s se-nire n
urma ei, prefcndu-se a fi la largul lor. Prins la
ncheietura minii femeii, o brar lat arunca scn
teieri de pietre preioase, i blonda i opti celei din
Chicago:
Oare or fi diamante de-adevratelea?
Nici una din ele nu crezuse nici o clip c ar fi putut
exista ceva contrafcut, vreo imitaie, n legtur cu
femeia. Cnd le observ venind spre ea parc ntr-o
doar, n pas de plimbare, privirea i alunec n alt
parte, parc pentru a le face n ciud. Apoi reveni, si

brbia i se nl imperceptibil, n vreme ce un surs


rece i sigur de sine i subie buzele foarte roii.
- Bun, le ntmpin vocea,cultivat i catifelat.
- Salut, eu sunt Marty Rogers. tii, n-m putut s
nu te remarcm cum stteai singur n colul sta.
Privirea evident interogativ i se opri pe cufere.
- Eu sunt Eden van Valkenburg, din New York. i
ntinse o mn ngust, cu unghii atent ngrijite, lungi,
. avnd aceeai nuan de rou aprins ca a rujului.
O clip, Marty se ntreb dac femeia ateapt din
partea ei s fac o reveren, aplecndu-se asupra
minii ntinse pentru a o sruta. Dar cnd o strnse,
femeia i ntoarse strngerea sigur i hotrt. Asta i
oferi lui Marty un scurt rgaz.
- S facem prezentrile. Aceasta este Cappy
Hayward. Noi dou am venit cu acelai tren, explic
Marty. Tat-su e militar, aa c dac vrei s tii ceva,
ntreab-o pe ea.
Nu mai urmar alte strngeri de mini, ci doar
schimburi de zmbete curioase, dar politicoase.
- Mary Lynn e din Mobile, Alabama. i... Chica
go, nici nu tiu cum te cheam.
- Gertrude Baxter, dar toat lumea-mi spune
Trudy.
i trecu o mn prin prul lins, un gest intimidat,
provocat de femeia plin de stii i, evident, mult mai
rafinat, din faa ei.
- Eu sunt Agnes Richardson, Aggie.
Blonda cea neobinuit de nalt nclin scurt din
cap n semn de salut, dar apoi nemaiputndu-se
abine, rbufni:
- Ce combinaie adorabil! i privi cu invidie
taiorul de ln albstruie cu pernie la umeri i cu
fusta ampl i nvluitoare.

- Mulumesc. De fapt, m simt puin cam prea


elegant mbrcat.
Aceast recunoatere deschis le lu pe toate
prin surprindere. Nici una din ele nu se ateptase
ca femeia s spun cu glas tare ceea ce gndeau
toate n sinea lor, dar mndria ce strlucea n ochii
cprui ai lui Eden ar fi trebuit s le serveasc de
avertisment. Ea tia c e mai bine s dea glas
gndurilor lor, dect s le ofere prilejul de-a o brfi
pe la spate.
- Aa s fie? replic prompt Marty, cu vocea ei
asprit de whisky. Cred c portigaretul e de vin. E
puin prea mult, nu crezi?
Nu fusese o ironie nevinovat, ci o neptur cu
adres precis. Marty nu putuse niciodat s-i
nghit pe cei care-i nchipuiau c erau cumva mai
grozavi dect tot restul lumii. Timp de cteva secun
de atmosfera electrizat de aceast confruntare,
pru a sfri, plin de scnteioare.
Cuferele astea dou sunt ale dumitale, domni
oar van Valkenburg? strecur Cappy plin de calm
o ntrebare ntre ele.
Femeia i ntoarse cu greu atenia de la Marty.
Da, sun ale mele. ntlni privirea plcut intere
sat i nu descoperi nimic amenintor n ntrebarea
lui Cappy. M-am gndit s nu iau cu mine dect
strictul necesar.
O clip, cu rsuflarea tiat, nimeni nu putu
scoate o vorb. Pn i Marty ateapt ca rocata
s surd la propria-i glumit, dar nelese ntr-un
trziu c femeia vorbea ct se poate de serios.
Prur s-i dea seama de asta toate n acelai
timp. Lng Marty, Chicago abia i nbui un
f

nceput de hohot de rs pe care ncerc s-l mas


cheze cu o tuse.
Dar sper c i-ai adus mcar o rochie de sear,
nu? ntreab Marty fr s i se clinteasc un muchi
pe fa.
Nu.
Eden van Valkenburg pru surprins de ntrebare
i cercet ngrijorat din priviri chipurile celorlalte
femei.
Voi avea nevoie?
O, Doamne! mormi Marty ntorcndu-se ntr-o
parte i neprinznd astfel fulgerul de mnie din
privirea rocatei.
Tcerea se aternu ns ncetul cu ncetul de la un
capt la altul al marii ncperi. Cnd cuprinse i micul
lor grup, se rsucir toate s descopere cauza. Un
ofier n uniform militar ptrunsese n cldire.
Odat ce obinu atenia ntregii ncperi, se prezent
drept comandantul bazei i le spuse la ce s se
atepte n urmtoarele 26 de sptmni n care
aveau s nvee s piloteze ca-n armat". Nu era
un discurs prea ncurajator, de vreme ce le preveni,
cu glas de cobe, c dou cursante din trei se vor
pierde pe drum adic nu vor reui s absolve
cursurile. Deveni evident c urmau s se supun
normelor i disciplinei militare, fiind sancionate la
Orice nclcare a acestora.
Pe cnd nira posibile nclcri, ajunse i la ...nu
vor fi tolerate limbajul vulgar i njurturile..
Of, fir-ar al dracului, bombni Marty n oapt i
blonda Aggie Richardson izbucni ntr-un rs cristalin.

Capitolul II

Cnd n sfrit cele cinci i recuperar bagajele i


se alturar cozii de la ghieul de distribuire a lenjeriei
de pat, se trezir aproape ultimele. Femeilor li se
permitea s-i aleag colegele de camer, asta
constituind, dup prerea lui Cappy Hayward, o
abatere clar de la ceea ce nelegea ea prin tradiie
militar. De fapt, era vorba mai degrab de colege de
dormitor, de vreme ce barcile erau compartimentate
n dormitoare, fiecare cu cte ase paturi. Cele cinci,
Cappy, Marty Rogers, Mary Lynn Palmer, Trudy
Chicago" Baxter i Aggie Richardson, se hotrse
r s mpart un compartiment i s primeasc o a
asea la noroc.
- Cred c va trebui s ne obinuim s ne nghe
suim la afurisitele astea d cozi, bombni Marty.
- Aa e n armat, i rspunse Cappy.
Aggie se nghesui mai aproape;
- M ntreb pe unde o fi^bogtanca aia de van
Valkenburg? O cut cu ochii de-a lungu! cozii de
femei,
- Probabil ncearc s gseasc un hamal care
s- i care cuferele, glumi Marty i-apoi cltin din cap.

V vine s credei? Dac n-ar fi att de-al dracului de


comic, a zice c e demn de mil.
Ai fost cam drastice cu ea. Acuzaia fu rostit
cu accentul de Alabama, dulce i gngurit, al lui Mary
Lynn Palmer.
Marty s-ar fi rzvrtit mpotrii/a oricui i-ar fi fcut o
astfel de observaie,_ dar reproul acestei femeiuti
brune nu o ofens. n ciuda faptului c de-abia se
cunoscuser, Marty ar fi fost gata s jure c Mary
Lynn nu are strop de rutate-n ea.
Dup ce cntri bine acuzaia, Mafrty fcu o con
cesie:
M rog, poate c m-am grbit s-o judec. Dar
realitatea e c de fapt nici mcar nu ncercam s
glumesc pe seama ei.
Ce vorbeti? zise Chicago cu glas de clopoel.
Bine, poate c avei dreptate, dar situaia era
att de al dracului de amuzant! Marty se apra, dar
n acelai timp lsa s se neleag c uneori nu
rezista tentaiei de-a plasa ironii chiar fr s ia n
seam sentimentele persoanei care-i era cal de
btaie.
Poate vrea s scrie o carte despre cum s te
mbraci cnd pisc! !s rzboi, suger Chicago cu un
hohot scurt de rs.
n vreme ce coada nainta, fiecare din ele trecu pe
la ghieul cu aternuturi i-i primi cearaful, faa de
pern i ptura. Astfel ncrcate, se ndreptar spre
barci.
Toate dormitoarele sunt la fel, le inform Cappy
Hayward. Are cineva vreo preferin n privina ba
rcii? ^
n ce m privete, nu conteaz, zise Marty, i
celelalte aprobar din cap.

Janet Dailey

#$>-

Cluzete-ne, Cappy, rosti ea i apoi o cu


prinse un frison. i scap-ne dracu de vntul sta
blestemat!

Va trebui s ncepi s-i supraveghezi vocabu


larul, o avertiz Cappy. De mine intr n vigoare
regulamentul i sanciunile.
Barcile erau noi, construite la repezeal din
scnduri de lemn i acoperite cu carton gudronat,
zugrvite ntr-un gri militar lipsit de personalitate.
Colbul rou i uscat al Texasului ptrunsese n toate
crpturile, orict de mici, depunndu-se ca o mr
turie a propriei, persistene. Prin faa fiecreia din
lungile cldiri trecea cte un culoar ngust i acope
rit, cu perechi de ferestre-ghilotin alternnd cu ui
ce ddeau n compartimente".
Apropiindu-se de captul unui culoar, Cappy
deschise ua unui dormitor gol i celelalte o urmar
nuntru. Se oprir n mijlocul ncperii i-i lsar
privirile s cuprind ambiana auster. Pereii des
pritori din foi de carton tencuite erau vopsii n alb,
dar senzaia de nou i proaspt era compromis de
tot felul de scobituri i zgrieturi i mai ales de petele
glbui care avertizau n legtur cu fisurile din aco
peri, i asta dei toate cldiri'.G bzei fuseser
ridicate n decursul ultimului an.
ase paturi nguste de campanie erau aliniate
lng perete, desprite de intervale de aproape un
metru. Pe fiecare ram metalic se afla cte o saltea
subire i cte o pern plin de cocoloae i um
flturi, toate mbrcate ntr-o pnz cu dungi albe i
albastre. La picioarel e fiecrui pat era cte un dulpior ca de vestiar, destul de ncptdr, aezat direct
pe podeaua goal de lemn. Lng u, un ntrerup
tor comanda becul din plafon, mascat de un abajur

verde de metal. i la ferestre erau storuri verzi, dar nu


existau perdele.
De-ar fi chiar mai srccioas, i Marty sq
ndrept spre cel mai apropiat pat pentru a-i elibera
braele de aternuturi i a-i lsa valiza jos, nicieri
nu-i ca acas.
Cappy nu rspunse nimic n vreme ce-i alegea un
pat, i anume pe penultimul din captul cellalt al
camerei. ncepu s-i despacheteze lucrurile pe pat.
ncetul cu ncetul celelalte i urmar exemplul.
Ptucurile astea nguste nu sunt nici mcar ct
canapelua din antreul apartamentului meu de-acas, le inform Chicago cu voce stins.
Ai face bine s nu te ntorci de pe-o parte pe
alta n somn, ori ai s te trezeti pe jos, prezise Aggie.
Cu toatele auzeau podeaua scrnindu-le sub tlpi i
simeau praful fin pulverizat peste tot.
Mititica i nenfricata Mary Lynn e singura cu
noroc, fu de prere Marty. Piuuriie astea sunt exact
pe msura ei:
Nu sunt chiar aa de mic, protest aceasta,
instalndu-se pe cel de-al doilea pat, lng Marty.
Dar Marty era deja adncit n inspectarea dulpaului de la picioarele patului, care avea s ser
veasc att de dulap ct i de biroua, i nu auzi
replica. Slobozi din gt un hohot de rs aspru, o
scurt izbucnire de amuzament.
V-o putei nchipui pe tipesa aia, van Valkberg,
ncercnd s-i ndese hainele cu care i-a umplut
dou cufere n dulpaul sta?
se rspunse cu jumti de zmbet, ri vreme ce
fiecare ncerca s se adapteze condiiilor spartane ce
li se ofereau. Fiecare din ele venea dir}alt zon a rii
i din alt mediu. i totui, faptul c se aflau acum la

Janet Dailey
Avenger Field nsemna c probabil toate se bucura
ser de un trai ndestultor, cci altminteri n-ar fi
putut niciodat s obin un brevet de pilot sau s
acumuleze numrul de ore de zbor neoesar conform
standardelor. Pilotajul era o pasiune costisitoare.
Puine femei aveau aceast dorin de a zbura, i
mai puine nc i-o puteau permite.
Prefernd s exploreze noul ei cmin, mai degrab
dect s despacheteze, Marty i nchise dulpaul i
se ndrept de spate ca s cuprind ncperea cu
privirea. La captul cellalt al acesteia se afla o u.
Unde-o fi ducnd asta? ntreb ea, ndreptndu-se deja ntr-acolo ca s afle.
Probabil la baie, ghici Cappy, i o urm spre a
se convinge dac a avut dreptate.
Marty intr i ncremeni pe loc, speriat s vad o
femeie strin splndu-se pe mini la una din gele
dou chiuvete din porelan ieind din perete i cu
eviie d dedesubt la vsdsre.
Pardon, eu..., ncepu ea s se scuze.
Nici o problem. Am terminat. Fata i scutur
minile de surplusul de ap i se ntinse dup un
prosop pentru a se terge.
n afara celor dou chiuvete, baia comun mai
coninea dou duuri i dou toalete, luminate i
acestea de un bec n plafon, cu acelai abajur plat
de metal verde. Marty observ cea de-a doua u i
se ncrunt.
Credeam c asta e baia noastr.
Se vede treaba c va trebui s o mprim cu
fetele din dormitorul de alturi, zise Cappy.
Aa ni s-a spus i nou. Bruneta nalt i
slbu sfri s se tearg pe mini i arunc o
privire ironic instalaiilor srccioase.

58

Nu pot s cred!, protest Marty. Dousprezece


fete s mpart o SINGUR baie? i cu o SINGUR
oglind?!
. Absurd, nu-i aa?, zise cealalt fat cu o voce
plin de solidaritate pe cnd ieea pe ua ce ddea n
cellalt dormitor.
Nu absurd va fi cuvntul potrivit pentru a
descrie situaia cnd va veni dimineaa i ne vom
repezi toate la baie n acejai timp. Marty prevzuse
c ncperea avea s devin cmp de btlie, fiecare
fat rzboindu-se s-o ia naintea celorlalte. i Cappy
n-o contrazise cnd reintrar n dormitorul lor.
Ar fi bine s v punei ceasurile s sune
devreme mine diminea dac vrei s avei o
ans la baie nainte s nceap nvlmeala, le
preveni pe celelalte.
Erau toate prinse cu despachetatul sau cu fcutul
paturilor, numai Marty nu avea nc tragerea de inim
de a se apuca de ale ei. edea pe pat i, cu degetele
rsfirate, ncerca moliciunea saltelei cu dungi albas
tre. Mary Lynn Palmer ocupa patul de lng al ei.
Valiza i sttea deschis pe pat i Mary Lynn i golea
lucrurile n dulpior. Marty surprinse cu privirea o
fotografie nrmat ascuns prin lenjerie.
Cine e n poza aia, tipul tu?
Poi s-i spui i aa. Mary Lynn ridic fotografia
dintre haine ca s i-o arate lui Marty. E soui meu.
Cu o ntrziere, Marty observ verigheta de aur din
inelarul stng al lui Mary Lynn. Fotografiatei! ram
aurit reprezenta un pilot militar cu chipiu!*de ofier
pus mecherete pe-o urechtf, cu prul nea u; des i.
ondulat. Purta o jachet de pilot, din piele, cptuit
cu vatelin, cu fermoarul-deschis la gt s! ns figura
prelung i frumoas, ochii ntunecai rde i?

E dat dracului de artos. Marty citi inscripia


aternut n grab, de-a curmeziul, ntr-un col:
Soiei mele iubite, Mary Lynn, toat dragostea mea
de-a pururi, soul tu care te ador, Beau, apoi i
ddu fotografia napoi lui Mary Lynn. i el e pilot,
observ ea.
Beau e pilot militar, detaat n Anglia. Vorbea cu
o voce sczut i blnd, n care se simea intensi
tatea unei emoii profunde. Piloteaz bombardierele
acelea mari, B-17, cu patru motoare, crora li se
spune Prietenul-cel-mare.
Norocosul! Mi-ar plcea i mie s m car n
carlinga unuia dintr-alea ntr-o zi. Marty i odihni
minile pe marginea patului i se aplec nonalant,
remarcnd felul aproape mngietor n care Mary
Lynn apuc fotografia.
Datorit zborului ne-am cunoscut. Rse nce
tior i se corect. De fapt nu-i chiar aa. Pe un cmp
de lng Mobile avea loc o mare demonstraie de
zbor i tata m-a luat cu el s o vd. Acolo l-am vzut
prima oar pe Beau i am aflat c era instructor de
zbor. L-am convins pe tata s m lase s iau lecii ca
s-l pot cunoate. Nici nu tii ce greu mi-er s
pilotez avionul cnd mi vorbea el la ureche. Rsul ei
o fcu pe Marty s i se alture. Dup ce ne-am
cstorit, Beau avea obiceiul s m necjeasc
spunnd c nu sgeata lui Cupidon m-a atins pe
mine, ci microbul zborului.
De cnd suntei cstorii? Marty ghici c erau
probabil proaspt cstorii, de vreme ce Mary Lynn
nu-i pierduse nc privirea vistoare. Mai devreme
sau mai trziu, se va trezi ea, tia Marty bine. Dei,
fiind rzboi, era totui probabil s dureze mai mult.
De zece ani.

Zece... Pi stai puin. Ci ani ai tu? Ca trznit,


Marty se ncrunt nencreztoare. Te-a luat de copil,
sau cum?
Nu. Aveam 17 ani cnd ne-am luat. Mary Lynn
zmbi la reacia lui Marty i aez fotografia nrmat
pe dulpior. Dar am tiut din prima clip c el mi-e
ursitul.
Trebuie s fie tare bine s tii c aparii cuiva n
felul sta.
Marty se mpcase de mult vreme cu celibatul.
Se nscuse fr instinctul de a-i face un cuib,
lipsindu-i cu desvrire orice pricepere casnic
precum i zelul de-a se aeza la casa ei. Tnjea
prea mult dup agitaie i aventur. O dat, n primii
ani de liceu i ngduise unui brbat s ncerce s-i
mblnzeasc pornirile nestpnite i s-i demon
streze ce va s zic fericirea casnic. Singura parte
care n-o plictisise fusese dormitorul. n mai puin de-o
sptmn erau la cuite, el insistnd ca ea s se
cumineasc i s-o lase mai moale cu chefurile, iar
Marty refuznd s-i schimbe felul de via i firea.
Dup desprire, ea le spuse n,glum prietenilor c ar
fi trebuit s-i nchipuie ea nsi c n-o s mearg
niciodat. Chiar i n copilrie i plcuse, cnd se juca
de-a doctorul cu ali copii, s fie doctorul de familie
care umbl din cas n cas, dar niciodat s fie
pacientul care ateapt nchis n cas Aa c Marty
dusese o via de distracii. Privind-o pe Mary Lynn,
realiza c nu i-ar putea semna acesteia niciodat.
Mignon, brun i plin de o feminitate blnd i
cald, ea era genul de femeie dup care se omorau
brbaii, nu Marty.
Mi-e dor de el. Mary Lynn i trecu un deget
peste fotografie, ca o mngiere. Cnd l-au trimis pe

Janet Dailey
Beau peste ocean, n-am suportat s rmn fr el n
cas i m-am mutat napoi, la prini. i tare m tem
c asta a fost o mare greeal.
Nici tu nu te nelegi cu ai ti?
Nu e vorba de asta. Adic, tata e un scump. A
insistat s m conduc la gar cu mina, cnd a fi
putut s iau autobuzul i el ar fi economisit litri
preioi de benzin. i tia c mi-am pltit singur
biletul pn aici, la Sweetwater, aa c mi-a strecurat
cinci dolari, ca s fie sigur c am bani de buzunar pe
drum. M rsfa, pur i simplu.
Atunci ce n-a mers acas la prini? ntreb
Marty curioas.
Nu m-am neles prea grozav cu mama. Cred
c am stat prea mult desprite. Nu fceam, ntot
deauna totul, cum ar fi vrut ea. Avu o imperceptibil
ridicare din umeri. i pe deasupra n-aveam linite.
Voiam s fac i eu ceva, s contribui ct de puin la
efortul de rzboi, s pun i eu umrul. n afar de
ndatoririle de soie, singura mea calificare era aceea
de pilot. i tiam ce mare nevoie e de piloi... a c
mi-am zis c dac m primesc, m duc. Mama zict
c e o prostie.
De ce? ntreb Marty autoritar.
Ea e de prere c a putea contribui mult mai
mult angajndu-m la o uzin a industriei de rzboi i
n plus a fi i mai bine pltit. Uneori, Mary Lynn
avea impresia c mam-sa n-ar fi vrut ca ea s plece,
doar ca s nu piard banii cu care contribuia pentru
a-i acoperi partea ei din cheltuielile casei. Ea ns
tia ce permanent lupt financiar duceau prinii ei
i se simea vinovat c gndea ru despre mam-sa.
nu putuse niciodat s neleag ct de aprc

Ar/p/ de argint
de Beau o fcea zborul s se simt pe fie-sa. Cnd
pilota, parc era lng el.
- i ce prere are Beau despre toate astea? vru
Marty s tie.
- N-are nimic mpotriv ca eu s zbor, o asigur
Mary Lynn. tie ce nevoie are armata de piloi buni i
tie c eu fac parte dintre acetia, de vreme ce am
nvat de la el. El mi mprtete prerile. Vocea ei
sincer i trgnat urcase un ton, atrgnd atenia
lui Chicago care sttea pe patul urmtor. Toate
trebuie s facem tot ce ne st n puteri, ca s
scurtm acest rzboi i s ni se ntoarc brbaii
ct mai repede acas.
- Aa e, interveni Chicago n vreme ce Aggie,
ntr-un pat nvecinat urmrea i ea discuia. Cu ct
exist mai multe femei-pilot, cu att sunt mai muli
brbai disponibili pentru a.fi trimii peste ocean i,
deci, cu att vor fi trimise mai multe avioane n
Germania. Ce avem noi de fcut aici e de-o impor
tan vital.
- Sunt contient de importana acestui program
n cadrul efortului de rzboi. Aggie cea nalt i
slbu i privi colegele de camer oarecum ezi
tant, nefiind sigur c e binevenit n conversaie. Dar
pentru mine cel mai important e nsui zborul, ansa
de a face ceva /ce-mi place foarte tare. Cnd eti
acolo sus, singur cu norii i cerul, i exaltarea, i te
simi puternic, nu se aseamn cu nimic altceva. Era
prins ntr-o lupt de a-i exprima sentimentele. Nu
eti legat de nimic. Eti liber, absolut liber. E un soi de
amestec de euforie delirant i smerenie. Zborul este
o experien deopotriv fizic, emoional i spiritua
l. Abia cnd se opri remarc tcerea care se lsase

i felul n care o priveau toate celelalte femei. Brusc


i ls capul n piept, intimidat.
Probabil v nchipuii c sunt srit.
Trecur cteva clipe nainte s-i rspund cineva.
Nu ne nchipuim deloc, zise Mary Lynn linitit.
Cred c mprtim toiate simmintele pe care
tocmai le-ai descris. Dar unele dintre noi n-am mai
auzit niciodat o alt femeie vorbind despre ele.
M rog. Eu una nu sunt convins. Cred c
Aggie s-a aprins puin prea tare, suger Marty cu
prefcut'seriozitate. La urma urmei, dac e s ne
lum dup ea, s zbori e mai grozav chiar dect s te
srui.
Atmosfera se nvior imediat la lumina zmbetelor
ce le nflorir pe fee.
Ai dreptate, Marty, czu de acord Chicago.
Exist totui ceva pe lume mai grozav ca zborul.
Celelalte i fcur datoria de a rde la mica glum
a lui Chicago, dar n dosul hohotelor catifelate, lui
Mary Lynn parc i se strnse inima de vinovie.
Orict ar fi ncercat s-i justifice hotrrea de a se
nscrie la programul de pregtire, motivul adevrat
era acelai cu al lui Aggie: adora pur i simplu zborul.
Adora felul n care o ademenea cerul albastru, cum
se aga de sufletul ei ca un copil de fusta mam-sii,
i cum o ndemna s ptrund n lumea nlimilor
pentru a-i tri extazul. Cunotea intensitatea acestei
chemri, sentimentul de slbatic eliberare care
parc i insufla o nou via, i senzaia c Beau
era cu ea, chiar alturi de ea, zburnd cu ea printre
aceiai nori. Cnd era acolo sus, nu mai exista nimic
altceva, nici rzboi, nici spaimele ei legate de soarta
lui Beau, nici problemele prinilor ei, nimic. Cnd

zbura, putea lsa toate astea n urm, dei ele o


ateptau ntotdeauna la ntoarcerea pe pmnt.
Aproape de captul rndului de paturi, Cappy
Hayward se ridic n picioare.
Hai s despachetm i s ne facem paturile,
zise ea, ndemnndu-le astfel pe celelalte s se
ntoarc la ndatoririle lor, ntorcndu-se i ea ptre
valiza rmas deschis pe patul ei. Hainele mptu
rite cu precizie erau aezate ntr-o ordine impecabil.
De-a lungul vieii ei de pn acum, avusese tot timpul
s ctige experien n ce privete mpachetatul.
Cap! Ct ironie a soartei s i se dea o astfel de
porecl. Dar, firete, celelalte n-aveau de unde s tie
de oroarea i sila cu care privea ea viaa militar, rece
i impersonal, cernd fr drept de apel o supunere
oarba. Hotrt lucru, ea nu se va resemna niciodat
s duc viaa cu care se mulumise mam-sa. Ea
personal urse acea via de-a lungul creia nu
tiuse niciodat ce nseamn stabilitatea, nu avuse-se prieteni i nici un fel de control asupra propriei
existene. Poate c aceast senzaie de neputin o
fcuse s se ndrgosteasc de pilotaj. n avion ea
era stpn. Iar Aggie avea dreptate, nir^ic nu se
putea compara cu asta.
Un rpit sonor fcu ua dormitorului s tremure
din ni. Aggie schi intentia de-a rspunde, apoi
privi spre Cappy.
Sunt nite tipi n uniform la u. I-am-remarcat
acum cteva minute trecnd prin faa ferestrei. Vrei
s deschizi tu, Cap?
Ezitarea lui Cappy nu dur mai mult de-o fraciune
de secund. Ciocnitul se repet.
Sigur. Puse bluza mpturit napoi n valiz, i
travers camera ctre u. Cercet uniforma kaki a.

Janet Dailey
brbatului din faa uii, remarcnd nsemnele
dului.
Ce dorii, domnule sergent?
Stnd mai la o parte, n afara razei vizuale a
celorlalte, se vedea rocata cea nalt, n hain de
leopard. Pe culoar, un alt soldat rsufla greu slobo
zind noriori de aburi, lng unul din cuferele ei mari.
E loc n acest dormitor pentru nc o persoan?
Figura ltrea i plat a sergentului avea o expresie
care, mai ales datorit gurii subiate, sugera c
rbdarea i cam fusese pus la ncercare. Nici roca
ta nu prea a fi n toane prea grozave.
Da, avem un pat liber. Era ultimul din rnd,
alturi de al ei i cel mai apropiat de baie, avantaj
dubios, de vreme ce era ca i cum ai fi dormit lng
ascensor. Pereii despritori foarte subiri ai barci
lor nu reueau s estompeze duduitul evilor de ap,
vuietul toaletelor i trncneala ocupantelor.
Pe cnd Cappy se ddea la o parte din faa uii ca
s poat ceilali s intre, Marty Rogers se nghesui i
ea printre ei.
Ce vrea, Cap? Dar la o secund dup ce rosti
ntrebarea, Marty o vzu pe femeia cu pr rocat,
ascuns n mbriarea cald a hainei de blan.
Dac vrei s inei ua deschis, s aducem
cufrul sta nuntru. Sergentul i ignor ntrebarea
fcndu-i semn soldatului care atepta, s apuce de
captul cellalt al cufrului.
Cu minile n mnui costisitoare de piele fin,
Eden van Valkenburg i strnse gulerul hainei de
leopard n jurul gtului, aruncnd o privire spre Marty
i apoi ntorcndu-se spre sergent.
A vrea s mai vd i alt... dormitor. i trebui o
secund ca s-i aduc aminte cuvntul exact.

Exist aceleai faciliti n toate, domnioar. \


Vocea sergentului era ncrcat de exasperare. Apu
c de cufr.
- Eu cred c nu facilitile vrea dumneaei s le
schimbe, ci compania, sugera Marty ironic. Sergen
tului ns puin i psa de animozitatea dintre aceste
dou femei.
- V rog s facei loc, doamnelor. i din ordinul
su rzbtea o politee ncordat n vreme ce se
ndrepta spre u trnd cufrul. Marty n-avu deales, trebuia s se dea la o parte sau avea s fie
mbrncit.
Eden i urm nuntru pe brbaii care crau
cufrul, plin de ciud, dar totui acceptndu-i
soarta. Privirea ei ntunecat i sfidtoare trecu n
revist chipurile femeilor din ncpere, spunnd
lmurit, dei fr cuvinte, c nici ei nu-i prea mai
bine c trebuie s mpart dormitorul cu ele. Cappy
nelegea foarte bine acel sentiment de nstrinare,
acea senzaie c nu eti bine venit, ci nedorit, ca
orice intrus. n cte clase noi nu intrase ea n vremea
colii, ntmpinat doar de rceala unor strini cu
figuri inexpresive care se holbau la ea fr s-o vad?
n-prea multe.
Cei doi brbai depuser cufrul pe podea, lng
patul neocupat. Cnd se ntoarser s plece, Cappy
vzu cum femeia i deschise poeta, rscolind
nuntru. Cnd sergentul trecu pe lng ea, l opri
i-i strecur ceva n mn.
Mulumesc, spuse ea nchizndu-i poeta cu
un pocnet scurt, tresrirea surprins, de neplcere, a
omului cnd acesta descoperi c inea n mn o
;not mototolit.

67

Pstrai-v banii, domnioar. i i vr cu fora


n mna femeii, cu o privire dezgustat. N-ai venit
ntr-un apartament al hotelului Waldorf. Iei pe u
cltinnd din cap.
Sngele fierbinte i nvli n obraji mpurpurndu-i
de stnjeneal. Cappy i putu uor .nchipui ct de
obinuit era mondena cea bogat s dea baciuri
hamalilor i liftierilor care-i crau bagajele, dac i
dduse sergentului banii cu un gest reflex. i, pe
cnd soldatul de rnd i-ar fi primit probabil, sergentul
prea s se fi sturat pn peste cap de femei
sofisticate.
Cnd ua se trnti n urma sergentului, o tcere
grea se nstpni n camer, punctat doar de
staccato-ul tocurilor lui Eden care se ndrepta cu
mers nepat ctre cufrul su, scondu-i mnuile
de piele, deget cu deget.
Cu pretins nepsare vocea lui Marty atac pe
deasupra paturilor.
Ce s-a ntmplat cu cellalt cufr?
Am aranjat s fie trimis napoi acas cu vapo
rul. i scoase cu o singur micare plria, apu-.
cnd-o de boruri cu vrfurile degetelor i descoperindu-i astfel prul de un rou aprins. Nu se obosi s
se uite la Marty. Se pare c erau n el mult prea multe
articole pe care eu le consideram strict necesare dei
nu sunt, aici cel puin.
Trebuie c a fost o hotrre dificil, suger
Marty, ca o ironie ndeprtat.
Sub aparena rece i stpnit, ns, Eden cloco
tea de furie. Autoironia detaat era de fapt doar o
poz, destinat s ascund ct de dureros de
ntng fusese fcut s se simt. De acord, fcuse
o greeal cam mare, dar n-avea nici cea mai mic

intenie s-o lase pe aceast muiere cu pr blondiu i


voce aspr s-i vre nasul n treburile ei.
- De fapt n-a fost dificil deloc, i-o ntoarse ea,
surznd dulce. Un soldat m-a ajutat s sortez rapid
coninutul cuferelor i s nltur buruienile'1. Haina
de blan de leopard se altur plriei, mnuilor i
poetei care decorau deja salteaua neaternut.
- D i ce mai buruieni"... susur Aggie, privind
fix mantoul de blan care-i reluase rolul de pern,
cnd stpn-sa se aezase pe patul ngust de
campanie. Cappy trecu pe lng Marty i se ntoar
se la patul ei, aflat ntre cel al lui Aggie i cel al lui
Eden.
Toat istoria asta mi amintete de un basm,
declar Marty fluturndu-i mna n direcia lui Eden
van Valkenburg. Nu tiu de ce am aa o presimire c
prinesa se va trezi de diminea plngndu-se c a
dormit prost din pricina unui bob de mazre.
Eden deschise poeta de piele i scoase o taba
cher de aur. Decis s-o ignore pe Marty, scoase o
igar i o btu uor cu capetele de tabacher pentru
ca tutunul s nu se mprtie.
Are cineva un foc? se interes ea. Cappy i
zvrli o cutie de chibrituri. Eden scoase un b i
fosforul frecat pe fosfor scpr. Duse igara la gur
fr portigaretul elegant, acum dat uitrii, i i-o
aprinse. Strmbndu-se uor de neplcere, i cule
se cu vrful degetelor firele de tutun de pe buzele ei
roii.
Din pricin c nu nelesese ctui de puin ce fel
de nlesniri li se vor pune la dispoziie n cadrul
programului de pregtire i nici n ce condiii se va
desfura acesta, Eden tia c pise cu stngul att
n ce privea personalul militar al bazei, ct i colegele

/ de antrenament. Dar asta nu fcea dect s-o ndr


jeasc i mai tare s ndure totul fr crcnire. n plus,
s-o duc mai greu, n condiii mai spartane o vreme,
ar fi o binevenit schimbare. Doar n-avea s suporte
aceste condiii pentru totdeauna. Mai trase un fum
din igar, apoi o stinse i ncerc s-i culeag firele
de tutun de pe vrful limbii.
Celelalte se ntorceau la ndeletnicirile lor, pe
msur ce agitaia i interesul deteptate de sosirea
ei se potoleau. Lng patul de alturi, Cappy i
ntindea cearafurile peste saltea cu ndrjire. Eden
o urmri cteva minute apoi surse n sinea sa. Nu
fcuse un pat n viaa ei... i, de fapt, nici nu mai
fusese pus n situaia de-a trebui s-i despachete
ze singur lucrurile.
Hei, Cap! Chicago se ncruntase privind-o pe
brunet cum vr cu ndemnare colurile cearafu
rilor sub saltea. Tatl tu te-a nvat s faci patul
aa? Pun rmag c dac dai drumul unei monezi
de sus, pe cearaful la att de ntins, o s sar.
Chiar aa e, s tii.
Nu vrei s-mi ari i mie cum s-l fac pe-al
meu? ntreb ea.
Eden o urmri cu atenie pe Cappy pe cnd le
iniia pe celelalte n arta de a-i face patul ca-n
armat11, apoi ncerc i ea s-l fac pe al ei. Rezul
tatele ns nu erau prea ncurajatoare.
Vrei s te ajut? ntreb Cappy oferindu-se, fr
ns a o face pe rocat s se simt obligat s-i
accepte ajutorul.
Eden se ndrept de spate uor surprins de acest
gest prietenos i totui rezervat.
Da. Mulumesc, domnioar Hayward.
Un surs amar i juc lui Cappy pe buze.

Aripi de argint
Mai bine zi-mi Cappy, sau pur i simplu Hay
ward. n armat manierele elegante i politeea sfr
esc prin a disprea cam tot att de repede ca i
intimitatea, aa c ar fi mai bine s-nu te atepi s-i
in cineva scaunul cnd te aezi, sau ua cnd intri
i iei, o avertiz pe Eden,cnd i arta cum s ntind
mai bine cearafurile i ptura.
Am s in minte, replic Eden nclinnd hot
rt din cap, i se strdui s mptureasc exact
colurile. Dup ce stngcia de la nceput fu depi
t, Eden se ddu un pas napoi i-i admir cu
satisfacie patul, cu ptura militreasc de ln bine
ntins, cu marginea ntoars cu precizie, i cu perna
aezat exact n mijloc. ntinse mna dup poeta
care acurri se afla pe cufr, mpreun cu blana i cu
plria. Hai s vedem dac ine figura cu moneda.
Scoase o fis i i ddu drumul de sus pe pat.
Moneda lovi ptura i sri napoi n aer, apoi reczu
cu un zgomot slab. Senzaia de triumf a femeii fu ns
atenuat de un gnd care o dezmetici.
Presupun c se ateapt din partea noastr s
ne facem patul n fiecare zi.
n fiecare diminea i naintea fiecrei inspec
ii. Armata ador inspeciile, avertiz Cappy cu glas
sec. Motto-ul ei este: Un loc pentru toate i toate la
locul lor. i de asemenea, nu exist loc n viaa
militar pentru amintiri cu caracter personal, foto
grafii, mici suveniruri i altele de acest fel. Vor
pretinde ca acest dormitor s fie impecabil i-l vor
inspecta cu mnui albe, pentru a se convinge c e.
Bnuiesc c nu exist..., dar Eden se opri n
mijlocul frazei pe cnd se uita de jur mprejur la
dormitorul ngust i apoi i rspunse singur la
ntrebarea nepus. Nu, cred c nu exist n arn

71

femei de serviciu care s strng i s fac curat.


Cred c noi suntem acelea. Zmbi cu ironie i glumi
n continuare:
i mama care se plnge de criza de servitori,
de cnd a nceput rzboiul. Ii prsesc slujbele tot
mai des, ca s se angajeze pe la fabrici.
Gura lui Cappy se arcui ntr-un surs cald, plcndu-i acest umor autoironie i ceea ce mrturisea
el despre caracterul rocatei, n ciuda vieii ei privile
giate i pline de belug.
Toat lumea vrea s contribuie cu ceva la
efortul de rzboi.
Oh, Doamne, mie-mi spui? Mama venic m
nscria voluntar pentru cine tie ce nou proiect de-al
ei, declar ea. C era vorba de fcutbandaje pentru
Crucea Roie, c era vorba de donat haine ca s
alctuim boccelue pentru Marea Britanie, sau... o
dat chiar am ajutat-o s care pmnt cu trboana
sus, n apartamentul nostru de la ultimul etaj ca s
dea pe balcon un garden party n cinstea victoriei.
Dar donaii de snge, nu? zmbi Cappy mali
ios.
Ba bine c nu. Am donat eu, toi prietenii mei, i
chiar vreo cteva cunotine mai ndeprtate, o
asigur Eden. Drguul de Ham chiar ncepuse s
ne piseze c s-a anemiat de attea donaii de snge.
Ham*?
Hamilton Steele. Lui Eden i apru brusc n faa
ochilor chipul neatrgtor al brbatului aproape de
dou ori mai btrn ca ea, cu pr ntunecat i rrit i
ochelari cu rame de aur. Vlstar al unei vechi familii
de bancheri din New York, avea multe avantaje care
' n Ib. engl. n orig. ham, unc.

s-l fac util, orict de plicticos de prudent i con


servator ar fi fost. E un prieten vechi, un om tare bun.
Probabil c m-a fi mritat cu el dac n-a fi
cunoscut-o pe Jacqueline Cochran la petrecerea
de Crciun a prinilor mei. Fiindc, nu-i aa, ce-i
mai rmne de fcut la 25 de ani? Am fcut practic
ce era de fcut. Am debutat n societate, am absolvit
colegiul Vassar, i am fcut turul Europei. Lumea se
ateapt din partea unei persoane cu statutul meu
social s aib ca preocupri de cpti dorina de a
deveni soie i mam, n aceast ordine. Eram
plictisit de moarte i destul de,disperat, ca s m
arunc cu capul nainte.
Eden descria o via pustie. Cappy nelegea cu
uurin de ce era Eden profund nesatisfcut.
- Aa ai aflat de acest program de pregtire a
femeilor-pilot, de la Jacqueline Cochran?
- Da. De fapt, actele ei de curaj m ambiiona
ser s-mi iau i brevetul de pilot. Zborul este
singurul lucru care m face s simt c triesc.
- Cred c aici toate suntem de aceeai prere.
Pentru Eden, era o senzaie de care se aga cu
nverunare. Viaa ei fusese mult prea afectat de
cinism, fiindc trise n lumea banului. I se prea c
totul avea de fapt alt scop dect cel mrturisit pe
fa, chiar i atunci cnd era vorba de rzboi. Ca de
exemplu campania polielor Buy care de fapt nici
mcar nu era o ncercare de a strnge fonduri pentru
rzboi. Intenia cu care fuseser lansate poliele
Series E era, aa cum era obinuit s afirme tatlsu, de a absorbi banul omului de rnd i deci de a
atenua inflaia. Dar ea vzuse cum marile companii
profitau de pe urma contractelor ce le implicau n
industria de rzboi, cci n mna marilor patroni se

aflau fabricile, uzinele de asamblare precum i mna


de lucru deja angajat pentru a trudi la producerea i
asamblarea echipamentului de rzboi. Guvernul avea
de luat decizii pragmatice, iar Eden vzuse cum cei
bogai deveneau i mai bogai, iar cei sraci o
duceau ceva mai bine ca nainte.
Jacqueline Cochran mi-a descris proiectul su
n culori tulburtoare, la petrecere, i aminti Eden
aruncnd o privire plin de resentiment ncperii
rudimentare. M-a indus n eroare, pentru c m-a
lsat s neleg c voi urma cursurile de pregtire la
Houston, iar nu ntr-un biet orel de fermieri unde a
nrcat mutu iapa. Sptmna viitoare vine oferul
nostru s-mi aduc maina. Unde naiba o s m duc
eu cu maina?
Nu tiu. Dar poi s priveti problema i din alt
unghi: fr main n-ai mai puea s iei din cnd n
cnd de aici, i suger Cappy, cu un mic zmbet
mijindu-i pe la colurile gurii.
Ai perfect dreptate, czu Eden de acord,
rznd i plcndu-i din ce n ce mai mult femeia
alturi de care avea s doarm o bun bucat de
vreme.
Seara trziu, conversaiile se stinser aproape cu
totul. Femeile obosite de lunga cltorie stteau
tolnite pe paturile lor. Ieind de la du, Eden i
fcu apariia n dormitor ntr-un halat de satin tranda
firiu i cu papuci de interior asortai.
Din tot grupul, Cappy era singura care nu era
ocupat cu scrisul vreunei scrisori.
Cum, nu scrii acas? Eden i ddu drumul pe
pat i cu o bucic de plu ncepu s-i lustruiasc
unghiile lungi cu manichiura fcut la cine tie ce
salon de lux.

N-am cui s scriu. Cappy ridic din umeri cu


indiferen prefcut. i expediase mamei un bilet
scurt, informnd-o c ajunsese cu bine, dar prieteni
vechi crora s le scrie n-avea.
S nu fie chiar nimeni? Se ncrunt Eden, vag
curioas. Parc nelesesem c ai un tat militar.
Eu am tat, dar el n-are fiic, replic ea i se
opri pentru a ntlni privirea ncurcat a lui Eden. M-a
renegat.
Doamne sfinte, de ce?
Pentru c am vrut s vin aici. Cappy ezit, apoi
prefcndu-se c nu-i pas, continu. N-avea el fat
de lsat s fac pe pilotul ntr-o oarecare organizaie
pseudo-militar. Las c el nui m-a nvat s
pilotez.
O s-i treac. Prinilor ntotdeauna le trece.
Nu-I cunoti pe taic-meu, i-o ntoarse Cappy
cu voce seac. N-ar fi fost mai oripilat nici dac i-a fi
mrturisit c vreau s m angajez ntr-un bordel
ambulant.
Un surs fulger o clip pe buzele lui Eden.
Tatl tu nu e singurul care gndete astfel.
L-am auzit deseori pe taic-meu spunnd c Dum
nezeu a stricat orzul pe gte dndu-le femeilor
inteligen. Presupun c totul se reduce la acel crez
strvechi, conform cruia femeile nu trebuie luate n
serios, ca piloi sau n orice alt ipostaz. Brbaii ne
pot nva s pilotm, aa, ca pe-o noutate drgla,
cum ai dresa un cine s fac sluj, dar vor ca numrul
s fie executat numai la comanda lor.
Foarte adevrat, murmur Cappy avnd foarte
limpede n minte imaginea tatlui.su.
Iar ct despre militari, continu Eden, de bunseam c s-au molipsit i ei, pentru c, judecnd

dup ce mi-a ajuns la urechi n New York, o femeie n


uniform este cumva imoral. n ochii ei ntunecai
plpia o lumini maliioas. Pune aceste dou
atitudini una lng alta i ai s obii echivalentul
aproximativ al unui bordel ambulant n mintea foarte
multor brbai.
Cappy rse gutural, pierzndu-i parc ceva din
amrciunea pe care i-o provoca situaia ncordat
dintre ea i taic-su. i totui, ciocnirea lor fusese
inevitabil. Erau amndoi prea ndrjii i ambiioi,
iar tat-su era mult prea obinuit s-i impun
autoritatea asupra tuturor. Numai c ea nu mai era
de mult fiica supus orbete ordinelor sale, pe care
s nu le discute niciodat.
De pe patul ei, Marty se opri din scris pentru a privi
spre captul cellalt al rndului de paturi, unde
Cappy i Eden discutau amical. Acestea ns vor
beau cu voce sczut, aa nct nu putea auzi ce-i
spuneau. Ce mai grup, se gndea Marty. Trei paturi
mai ncolo, Aggie, stnd turcete, i punea prul pe
moae de crp improvizate, folosind o oglind
proptit n poal. ntre ea i Mary Lynn, Chicago
sttea ntins pe spate, picior peste picior, cel de
deasupra bindu-se n ritmul n care stpn-sa
sprgea balonae din gum de mestecat i um
plea pagin dup pagin la scrisoarea pentru cei
de acas.
Eden van Valkenburg, observ Marty, i lepdase
halatul de satin pe care l aruncase cu un gest
neglijent pe dulpaul de la picioarele patului. Dnd
la o parte ptura de pe patul ei, zvrli uor papucii de
cas cu pompon de puf. Cmaa de noapte, din
acelai satin trandafiriu ar fi putut uor trece drept o
V rochie de sear foarte decoltat. Cnd Marty o vzu

Aripi de argint
trgndu-i pe ochi o aprtoare din acelai
roz, plin de volnae nu piitu dect s clatine din cap.
Ce poate s poarte n pat o femeie elegant...,
bombni ea n oapt, fr a fi jenat de propria-i
pijama albastr, banal.
n patul de alturi, Mary Lynn Palmer, mignon i
feminin n pijamaua ei de ppuic, i ridic privirea
de pe mapa de coresponden sprijinit pe genunchi.
Ai spus ceva, Marty? se ncrunt ea uurel.
Nu. Vntul aprig dinspre nord se strecura
printre crpturile din jurul uii i ferestrelor, crend
curente brute .de aer ngheat.
Doamne, da curent mai e aici, se plnse Marty,
reprimndu-i un frison.
Cnd o s vin vara, probabil c o s fim
ncntate de rcoare, prezise Mary Lynn.
Ascult! Marty ciuli urechile pentru a prinde
murmurul de voci profunde al cror cntec era
purtat de vnt. Auzi i tu?
Da. Mary Lynn ascult o vreme. Trebuie s fie
cadeii din barcile de alturi.
Probabil, aprob Marty.
Timp ndelungat ascultar melodia abia auzit,
pn cnd nu mai putu fi distins i dispru dus
de vnt mai departe.
Att de departe de cas..., murmur Mary Lynn
ntr-o oapt stins. Marty nu prea nelese dac se
referea la soul ei trimis peste ocean n Anglia, la
soldaii de alturi sau chiar la ele, dar acesta i pru
un amnunt lipsit de importan.
Da, zise ea cu simplitate i i ndrept din nou
atenia asupra scrisorii scrise doar pe jumtate, ctre
fratele ei.

Capitolul III

Explozia de zgomot brusc i strident o smulse


pe Eden dintr-un somn adnc. Se ridic n capul
oaselor n 'pat i-i scoase dintr-o micare masca
de dormit din satin care-i acoperea ochii. Pentru o
clip, totul fiind complet necunoscut n jurul ei, e
simi dezorientat, habar rr-avu unde se afl. Cineva
aprinse lumina i o pern zbur de-a curmeziul
camerei cutndu-l pe vinovat, pe cnd Eden ncer
ca s-i fereasc ochii de violenta izbucnire de
lumin.
n patul alturat, Cappy Hayward se dezveli dintr-o
micare i cobor din pat.
- Hai, trup! Deteptarea! Ridic-te i umbl! Cnd Eden ncerc s se mite, fiecare fibr a
trupului su, amorit din pricina somnului chinuit pe
patul incomod, protest dureros. Clipind buimcit n
lumina intens i neclintit, i oblig trupul s se
rsuceasc, astfel nct s ad pe marginea patulur.
Dincolo de draperiile verzi, ntunericul nnegrea cercevelele.
nc nu s-a luminat afar. Bucica de mtase i
atrna din mn. Ct e ceasul? ncerc s-i mite

Aripi de argint
umerii i gtul, arcuindu-se pentru a-i alunga amor
eala.
ase i cincisprezece, rspunse cineva, dar
creierul lui Eden nu funciona nc destul de bine
pentru a recunoate vocea.
Gemu fr voia ei. Mri n oapt:
E de-a dreptul necivilizat. Dar ori n-o auzi
nimeni, ori fur toate de acord cu ea n tcere.
Baia! Chicago fu aceea care, intrat n panic,
emise strigtul destinat s le aminteasc de ame
najrile" pe care trebuiau s le mpart cu nc alte
ase femei.
Pe cnd, nc n pijama, Chicago lua baia cu asalt
alturi de blonda cea nalt, Eden nu-i putu stpni
gndul c bucelele de crp din prul lui Aggie
semnau cu nite mici elice albe vibrndu-i n jurul
capului.
Mai bine ai ncepe s te mbraci, o sftui Cappy
pe Eden care continua s ad pe marginea patului
su, ateptnd s-i treac odat ameeala care o
dezorienta. Trebuie s facem paturile i dormitorul
trebuie s fie n ordine pentru inspecie.
La ce or e asta? Cu o micare ostenit, Eden
fcu efortul de a-i da capul pe spate pentru a-i
arunca o privire nceoat brunetei pentru care
obiceiurile locului preau s n-aib secrete.
ncolonarea pentru micul dejun e la ase pa
truzeci i cinci.
i trebui ceva timp pentru a calcula.
Peste jumtate de or?! Fcu ochii mari. Bine,
dar mie mi ia o or doar ca s m machiez i s-mi
aranjez prul!
De-acum nainte nu-i va mai lua, rspunse
Cappy cU o privire nelegtoare.

de-a afirma c era pur i simplu barbar s te atepi


din partea cuiva s funcioneze normal la o astfel de
or a dimineii. Se ddu jos din pat. Nimeni nu se
plngea, aa c i se pru cel mai nelept s-i in
gura.
n sala cea mare de mese, cursantele fcur
coad n faa ghieelor de servit aburinde, pentru
a-i primi micul dejun n regim de cantin. ntindeau
pe rnd ajutoarelor de la buctrie tvile cu adncituri
speciale pentru mncare. Ducndu-i tava plin ctre
una din mesele lungi, Aggie Richardson se opri i o
atept pe mica Mary Lynn Palmer sTo ajung din
urm.
- E unt adevrat! s minun ea ctre colega de
dormitor. i nu exist raii n armat...
- tiu. Cred c i-am i uitat gustul. Mary Lynn i
aez tava pe mas i trecu peste banc pentru a se
aeza.
Celelalte din grupul lor erau doar la civa pai n
urm. Zgomotul de scaune i mese mpinse se stinse
abia cnd toate fur aezate. Chicago i arunc
privirile pe deasupra capetelor cursantelor ce um
pleau sala.
- Credeam c azi o s vedem i o parte din
cdei la micul dejun. Curiozitatea din glasul ei era
nvins de dezamgire.
- Chiar. Unde-or fi? i Marty la rndul ei trecu n
revist sala de mese cu o privire ncruntat.
- O s-i vedei voi, cnd mi-oi vedea eu ceafa
fr oglind, declar Cappy cu o maliie ngduitoare
fa de felul n care ele confundau dorina cu realita
tea.
De ce? vru Aggie s tie.
SO

Pentru c orarele vor fi aranjate de sus n aa fel


nct s ne menin separai. Putei s facei prin
soare c dac noi vom fi la un capt al bazei, ei vor fi
la cellalt, prooroci Cappy cu o lumini atottiutoare
n ochii ei albatri, ptrunztori.
N-am pomenit n viaa mea ceva mai al dracului
de ridicol. Protestul rguit i scp lui Marty nainte
ca ea s-i dea seama ce spusese. Strecur repede
o privire vinovat n jur, s vad dac fusese auzit
njurnd, dar nu se afla nici un superior destul de
aproape ca s-o aud.
E absurd s te dai peste cap pentru a ne
separa. Sfinte Sisoe, pi barcile lor sunt exact
vizavi de ale noastre, i continu Marty gndul.
Da, dar ntre ele e ara nimnui*, teritoriu
interzis, sublinie Cappy.
Da, mai ales pentru femei**, suger Chicago
rznd scurt.
Ha! Ha! Marty nfuleca omleta de pe tav
umplndu-i furculia pn la refuz.
Eden van Valkenburg sttea n faa ei la mas,
descntnd o can de cafea i fcndu-se c nu
vede felia singuratic de pine prjit de pe tav.
Asta e tot ce-ai luat?
Nu am poft de mncare dimineaa. Ridic din
umeri cu indiferen i apuc din vrful degetelor felia
nembietoare de pine prjit.
Aggie Richardson cea nalt i stngace se uita cu
ochi mari, neascunzndu-i invidia, la mondena
* n Ib. engl. n orig. No mans land".
* * Joc de cuvinte bazat pe dublul sens al cuvntului engl
,man, om n sens generic, dar i brbat.

ar

rocat i stilat, strlucind prosper i bine hrnit


ca un cal de ras bine ngrijit.
Mam, da ari nemaipomenit n dimineaa
asta.
Eden rspunse coYnplimentului cu un surs plcut
surprins.
- Mulumesc.
- Nici nu-i de mirare, interveni Marty. S fi vzut
voi cum arta chiuveta n urma ei, cnd mi-a venit
mie rndul...
mi pare ru, rsun puin cam brusc scuza lui
Eden. Curarea chiuvetelor murdare fusese ntot
deauna treaba fetei n cas. Dar aici se atepta din
partea ei nu numai s-i fac patul, realiz ea i
deveni grav dndu-i seama la cte situaii noi
trebuia s se adapteze.
N-aveau ns timp s se ncurce cu micul dejun,
cci ziua ncepea de-a binelea. La ncolonarea de
diminea, cele 75 de cursante fur mprite n dou
grupuri, numite escadrile. Pentru fiecare din acestea
fur alei n funcie de grad cte un locotenent,
comandant de escadril i cte un conductor de
formaie.
Datoria celor dinti era s-i cheme escadrila la
raport pentru inspecie, avnd de asemenea la
ordinele lor i pe conductorii de formaie care
rspundeau de ncolonarea i deplasarea n mar a
cursantelor pe teritoriul bazei, oriunde le-ar fi chemat
datoria.
Individualitatea fu nbuit n continuare de dis
tribuirea echipamentului regulamentar de zbor. Pe
lng jachetele de lupt din piele, paraute, casche
te i ochelari de protecie, primir i salopete de zbor
standard, de culoare kaki.

Mai trziu, odat revenite n dormitoare, Eden


ntoarse salopeta care i se dduse pe dos i cut
eticheta din interior.
- Astea sunt salopete brbteti! protest ea.
Aggie desfcuse deja fermoarul din fa al propriei
salopete pentru a o ncerca. Pe cnd i trase
pantalonii i o slt n sus ca s o mbrace pe
mneci, celelalte o urmrir cu atenie s vad cum
avea s-i ad la statura ei de 1,80 m. Custurile
umerilor atrnau cam cinci centimetri mai jos de
umeri iar materialul curgea pe lng picioarele i
oldurile fetei ca un balon dezumflat.
- E prea mare, zise Aggie surprins, n vreme ce
toate celelalte se zoreau s-i ncerce i ele salope
tele.
- Miculi, arat ca vemintele alea exotice i
trznite pe care le poart mexicanii n California, se
plnse Marty privind-o pe Eden cum se lupta s-i
strng centura salopetei nct cel puin s amin
teasc vag c are o talie.
Ce credei, oare-or intra la ap? suger plin
de speran Mary Lynn.
Poate c..., dar cnd Marty o vzu pe bruneta
cea mignon, explod de rs. Mnecile i erau cu
mult mai lungi ca minile, ascunzndu-le vederii, iar
turul pantalonilor atrna la nivelul genunchilor. Mary
Lynn ncerc s fac un pas, dar se mpiedic,
clcnd pe capetele atrnnde ale pantalonilor.
Doar nu se ateapt s purtm chestiile astea,
nu? se ntreb Eden dnd glas stupefaciei tuturor.
Dar numai cererea lui Mary Lynn prin care solicita
o salopet mai mic fu luat n seam. Restul
trebuiau s se mulumeasc cu ce li se distribuise.
Msura mai mic a salopetei, ns, nu contribui cu

r ------------------------- -

-------------------------------------

------- ^

Janet Dailey
nimic la mbuntirea aspectului llu al croielii,
cnd Mary Lynn o mbrc.

Spunei-ne simplu, superbele, glumi cu voce


stins Eden ncercnd s-i prind chingile parautei
care-i treceau incomod printre picioare.
Deocamdat tot ce puteau face era s mormie
c nu li se potrivesc salopetele, ns n-avur timp
prea mult nici pentru asta, cci fur chemate s se
ncoloneze din nou. Mrluir spre linia de zbor, n
coloane leampete, transformndu-se cu chiu cu vai
ntr-o unitate militar.
Un bazin circular mare se afla chiar n mijlocul
curii bazei. Ghizdurile sale joase erau fcute din
piatr, cu o bordur de ciment de jur mprejur. Din
centrul oglinzii apei se ridica o artezian cu soclu de
piatr- Printre rnduri circul rapid vestea c bazinu
lui i se spunea fntna dorinelor11*. Monezi mpr
tiate pe fundul apei scnteiau prinznd cte-o raz
de soare. Probabil cursanii brbai care trecuser
pe-acolo naintea lor aruncaser bnui pentru a-i
asigura norocul la vreo proba de zbor.
Dar cea mai mare tulburare se nscu la vederea
avioanelor nirate pe linia de zbor. Camera de con
trol, unde se adunar s atepte venirea instructorilor
care aveau s le ia n primire una cte una, avea un
perete numai ferestre care ddea spre avioanele
aliniate. O aduntur pestri de mese i scaune
era rsfirat prin camer pentru uzul celor treizeci i
ceva de femei din escadril, iar ntr-un col se afla un
automat cu Coca-Cola, probabil pentru a le mai
uura tulburarea care le usca gtlejurile. Lui Marty
* n lb. engl. n orig. Wishing Weli, mit englez ai fntnii vrjite r
jn bnu punndu-i o dorin, i aceasta se va ndeplini.

64

Aripi de argint
inima i zvcnea cu zgomot n piept, trdndu-i
nerbdarea. Nu mai pilotase niciodat un avion mai
puternic dect micul Piper Cub al fratelui ei, David.
Martha Jane Rogers! O voce profund, mas
culin, bubui rostindu-i numele i ea se ridic n
picioare, tresrind ca sub bici la auzul nesuferitului
su nume de-botez.
Marta Jane! rse Chicago i o nghionti uor n
picior cnd trecu pe lng ea.
Dar toate astea i pierdur orice importan pe
cnd travers cu pai mari i emoionai camera de
control ctre brbatul masiv, cu voce dogit, care o
strigase. El sttea n picioare lng u, cu o map n
mn, rumegnd captul unui trabuc neaprins. Aprtorile pentru urechi ale caschetei sale erau rsfrn
te n sus, cu bridele atrnnd, oferind o privelite
comic, dar expresia aspr i necrutoare a trs
turilor sale masive de buldog i putea nghea oricui
zmbetul pe buze.
Tu eti Rogers? O msur cu o privire glacial.
Da, domnule. Marty i mpinse brbia sfidtor,
refuznd s se lase intimidat de omul ursuz i
nepoliticos. Toat lumea mi spune Marty.
Eu nu sunt toat lumea, Rogers, trnti el sec.
Nu, domnule. i nclin capul o idee, dar
maxilarele i se ncletar ntr-un efort de a-i reine
rspunsul ce-i venise imediat pe limb.
Atenia brbatului pru a se ntoarce asupra
mapei.
Da de ce ai aa o voce hrit? Ai rcit, sau
ce?
- Nu, domnule. Aa e vocea mea, l inform
Marty.

85

El i arunc o privire scurt i grea, apoi reveni la


map.
M cheam Turner Sloane i voi fi instructorul
tu n aceast prim faz a instruciei. Ai vreo
obiecie?
Nu, domnule. Dar trase aer adnc n piept
pentru a-i pstra rbdarea i i oblig gura s
zmbeasc drgla cnd el i ridic iar ochii din
map.
Nici nu i-ar prinde bine s ai. i vr mapa sub
bra i i nfund minile n buzunare.
Aa m-am gndit i eu. Zmbetul lui Marty se
li i i pierdu drglenia, n timp ce l urmrea cu
o sil tcut cum i mut trabucul grosolan n cellalt
capt al gurii. Toi instructorii erau civili, majoritatea
piloi prea btrni pentru a mai fi admii la un astfel de
program, ca Turner Sloane, sau care nu trecuser de
severa prob fizic.
Tot fcnd pe deteapta cu gura aia mare, ai s
dai de bucluc, Rogers. Ii ls capul puin pe spate i
ochii.i se ngustar, iar Marty realiz c era cu vreo
civa centimetri mai nalt ca el.
Da, domnule. i era teribil de greu s-i in
gura. Chiar i acest ultim rspuns avu o und de
sarcasm. Marty avea bnuiala din ce n ce mai
marcat c omul o zgndrea cu bun tiin.
Eti gata? Din cauza trabucului inut ntre dini,
fiecare cuvnt rostit i ieea pe gur ntr-un soi de
rnjet.
. Da, domnule. Propriile ei rspunsuri militreti,
corecte, ncepeau s-o calce pe nervi. Dar voia s
piloteze, indiferent dac brbatul dorea sau nu s-o
nvee.

i extrase trabucul dintre dini ca s latre la ea


morocnos i necioplit:
Atunci, hai, d-i drumul! De parc toat aceas
t discuie ar fi fost gselnia ei.
nghiindu-i valul usturtor de furie, Marty i
folosi acea energie arztoare pentru a ni pe U
naintea lui, n rcoarea zilei de iarn texane. Afar, se
opri locului pentru a-l atepta, lsndu-i privirea s
alerge nerbdtoare peste rndurile de avioane cu
boturile ndreptate ctre cer, parcate n faa hanga
rului, aproape 30 de aparate din cte putea Marty
vedea. Zona forfotea de activitate, cu avioane rulnd
ncet ctre piste, cu instructori i cursani dnd ocol
avioanelor, inspectndu-le de la sol pentru a lua
cunotin de caracteristicile lor.
Cu un gest al minii, Turner Sloane indic avionul
de coal pe care urma s-l piloteze. Marty i
reprim impulsul irezistibil de-a o lua la fug spre
aparat i-i struni paii spre a se ncadra n ritmul mai
lent al instructorului, dar ochii ei mrii devorau
avionul.
Izbucnirea de mpotrivire pe care o avusese fa
de instructorul ei certre era uitat i ea i sorbi
cuvnt cu cuvnt explicaiile, pe cnd el i descria
caracteristicile aparatelor Fairchild PT-19, vitezele de
decolare i aterizare, caracteristicile de redresare,
viteza de deplasare n aer, consumul i capacitatea
stocrii de combustibil. Marty nu-i putea lua ochii de
la avionul cu aripile nclinate, cu carlingile deschise,
una n fa pentru pilot i una n spate pentru pasager,
sau, n cazul acesta, pentru instructor. O intens
ncrctur nervoas i fcea stomacul s fiarb i
palmele s o mnnce de dorul manei. i trecu

Janet Dailey
mna uor peste o arip. Metalul i se pru aproape
viu.
Ai de gnd s stai i s te holbezi prostete la
avionul sta toat ziua, sau ce? o provoc Sloane
pus pe har.
Ca ars de batjocura zvrlit atitudinii ei de
reculeas admiraie n faa avionului, Marty neg
violent.
- Nu.
- Atunci ce atepi? Treci i urc-te n fa. El
zvcni din mn ctre carlinga deschis.
nchiznd gura, Marty se cr pe aripa nclinat
i pi ctre locul din fa. Cu micri stngace,
mpiedicat de salopeta voluminoas i de chingile
parautei, reui pn la urm s se strecoare n
carling. Pn s apuce ea s-i prind centura de
siguran, Sloane era deja pe arip. Dup ce-i art
unde se gsesc diversele instrumente i recapitular
mpreun modalitatea de folosire a acestora i de
operare a comenzilor, se asigur c ea i-a pus casca
de protecie i ctile pe urechi, astfel nct s poat
auzi instruciunile din spate, n ciuda zgomotului
motorului.
- Dar dac vreau s spun i eu ceva? Pentru ea
nu exista nici un microfon.
- Eu sunt profesorul. Tu eti doar elevul. Eu
vorbesc i tu m-asculi, decret el i nici un muchi
nu i se clinti pe fa.
Marty i inu gura i privi fix panoul de comand,
ncepea s devin limpede c toat povestea n-avea
s se desfoare deloc amuzant. Dar dac Turner
Sloane i nchipuia c va reui s-o descurajeze i s-i
distrug entuziasmul pentru zbor, se nela ama
86

Aripi de ar0nt
Nici nu se aezase bine n locul lui n spate c
Turner Sloane i ncepu s-i latre n urechi. Cnd
motorul de 175 de cai putere se trezi cu tunete la
via, trepidaia acestuia se adug zumzitului
tulburat al propriilor ei nervi, pentru c pilota un
avion att de puternic, cum nu mai pilotase nicioda
t. Toate simurile i se nviorar, percepia i se ascui.
Pe cnd se deplasau ncet sub comanda lui
Sloane, ndeprtndu-se de terenul din faa hanga
rului, Marty simi sub picioare micarea pedalelor
palonierului. Avionul cu profundor avea o poziie
specific, cu botul orientat n sus, din cauza cruia
era aproape imposibil s vezi ceva n fa. El descrise
viraje largi n form de S la stnga i la dreapta pe
pista de deplasare, pentru a putea vedea ce se
ntmpl n faa lor.
Vocea tuntoare din urechile ei i amintea constant
c nu era acolo ca s se distreze. Dar ea oricum vibra
de ncordare, concentrat la maximum asupra ma
nevrelor lui de ncadrare a avionului pe pista de rulaj,
n tunetul motorului alimentat din plin, cu roile
hurducndu-se pe msur ce ctiga vitez, rulajul
ncepu. I se puse un nod n gt urmrind vitezometrul.
Apoi veni acel moment cnd trepidaia se curm i
motorul ncepu s toarc i avionul se desprinse de
pmnt. Toate, nelinitile i tensiunea rmaser n
urma ei. Marty sursef plin de ncredere n ea
nsi, i de un calm desvrit.
Senzaia de vitez nestpnit se diminu pe
msur ce avionul se nl fr efort n cerul nalt,
cenuiu, rmnnd totui sub plafonul de nori. Acul
altimetrului se rotea marcnd creterea altitudinii cu
zecile de metri. Micul i prfuitul orel Sweetwater
ntinzndu-se undeva spre est, rmase n ui

89

Marty prinse cu coada ochiului o fabrici de ipsos i o \


mic rafinrie de petrol, nsemne-vizibi 3 de departe
ale acestui inut texan presrat cu tufiuri ghimpoase
i arbuti.
Mana i atinse genunchiul, pe cnd avionul se
ls pe o parte ntorcndu-se spre nord. Dedesubt,
toate drumurile preau s fi fost trasate dup busol:
de la nord la sud sau de la est la vest. Era un inut
fcut s fie vzut de sus, ideal pentru pilotat, cu cerul
deschizndu-se asupra privelitilor de jos.
Dup ce avionul ajunse la altitudinea dorit, Turner
Sloane l ls s planeze. Ajunseser ntr-o zon de
manevre. Deja apruser prin preajm alte dou
PT-19, care exersau.
- Bun. Rogers, acum preiei tu comanda! i po
runci n urechi vocea zgrunuroas. Vreau s-mi
execui ncet un viraj simplu la dreapta.
Un val de adrenalin i urc n trup cnd mna
apuc strns mana. Senzaia tulburtoare de putere
deveni aproape mistuitoare cnd Marty nclin avio
nul cu blndee, ntorcndu-l spre dreapta, i-l simi
rspunznd imediat comenzilor. Cnd virajul se
termin, ea readuse uor aripile n poziia paralel
cu orizontul.
- Ce ai, Rogers? fcu vocea, caustic. A fost prea
greu pentru posibilitile tale? Ar pierdut aproape
zece metri n altitudine i nici virajul n-a fost centrat
ca lumea. Mai ncearc, i de data asta, folosete
palonierele.
i zborul continu tot aa, cu Turner Sloane
cutnd nod n papur, orice ar fi fcut ea. Marty
se simea nepriceput ca ultimul nceptor. Avea s
fie una din experienele cele mai ncrcate de frus
trare ale vieii ei.

Peste nici o or auzi Ajunge pentru azi, Rogers",


un ordin rostit cu o voce de om epuizat de ct i
fusese pus la ncercare rbdarea.
- la-o napoi spre baz.
Timp de o fraciune de secund, Marty nghe.
Capul ncepu s i se nvrt i intr n panic n
momentul cnd vru s se orienteze.
- Ce-i Rogers, te-ai rtcit?
&
- Cnd mi-a zis chestia asta, i minile lui Marty
se transformar n pumni strni pe cnd istorisea
colegelor ei de dormitor scena, am simit o dorin
npraznic s-mi smulg ctile i s i le vr n...
- Ai grij, Marty, o avertiz Mary Lynn.
- Popou, oferi ea concesia.
- tiai unde eti? vru Aggie s tie.
- tiam c baza trebuie s fie undeva spre sud,
aac am ntors avionul n direcia respectiv i mi-am
fcut cruce cu limba-n cerul gurii. Din fericire, am
vzut fumul de la rafinrie i am reuit s localizez
baza n funcie de asta, explic Marty cu un surs
ntristat la adresa ntregii ntmplri nefericite. Cred c
a fi apucat-o oriunde, mai degrab dect s recu
nosc fa de Sloane c nu sunt sigur n ce direcie e
baza. Nu pot s neleg de ce tocmai eU am avut noroc
de aa un instructor nemilos i afurisit.
- Instructorul meu mi-a zis rspicat s nu m
atept la vreun tratament special doar fiindc sunt
femeie. Cap scutur scrumul igrii. Probabil se vor
da peste cap i vor cdea n extrema cealalt, ca s
se asigure c nu vor fi acuzai c ne-au menajat.
Asta s fie explicaia? Eden i ndoi un picior
sub ea tolnindu-se pe pat. Eu m ntrebam dac nu

cumva problema e c nu ne pltim cursurile. Dac


am fi clieni, iar ei angajaii notri, am fi probabil
tratate cu mai mult respect.
Da, da asta tot nu ne-ar face s le fim mai
dragi, punct Marty.
Nu tiu... Chicago se ncrunt i se foi, prnd
puin stingherit. .Eu n-am avut nici o problem cu
domnul Lentz. A fost chiar drgu cu mine.
Da, las c te-am vzut eu cnd aduceai
avionul napoi la hangar. i Aggie i plas brunetei
tuns scurt un ghiont n coaste. Am vzut i cum te-a
ajutat s te dai jos de pe arip, m rog, tot tacmul,
spuse ea mai mult pentru celelalte, fcnd ostentativ
cu ochiul.
la uitai-v! Chicago a roit. Marty trase
atenia tuturor asupra rumenelii din obrajii fetei.
Hai, lsai, protest Chicago. A fost doar
politicos, atta tot.
Mi's-a prut c aveai o mulime de lucruri de
pus la cale, o tachin Aggie. Ai rmas n frigul la
vreo zece minute bune.
A trit n Chicago cnd era mic, chiar n aceeai
suburbie unde locuiesc eu! M ntreba de nite locuri
de demult de care i amintete nc.
E nsurat? ntreb Marty.
Nu... i Chicago se opri brusc cnd vzu
scnteierile de rs din ochii tuturor. Se nroi i mai
tare. A fost pur i simplu o ntmplare c a pomenit
despre asta, zu, insist ea.
O ntmplare pur i simplu, repet Marty,
tachinnd-o cu ironie. i cum arat acest ideal de
virtute cavalereasc? nalt, brun i chipe, pun pariu.
Cnd Chicago ddu semne c s-ar codi, Marty o
ndemn pe Aggie:

Spune-ne tu atunci.
Pi, s tot aib peste 1,70 m. i e bine cldit,
nici prea slbu, nici prea solid, ncepu Aggie. E greu
de spus mai mult, c avea casca pe cap, dar cred c
avea pr castaniu. i parc i ochii cprui... sau
albatri? Nu-mi pot aminti. Cum erau, Chicago,
cprui sau albatri?
Era o capcan evident. Chicago cuprinse nc
perea cu privirea i un zmbet ters i nflori n colul
gurii.
Albatri, zise ea i celelalte rser n cor. Dar
asta are atta importan nct ar putea fi i mov..
Doar ni s-a spus clar i rspicat azi c nu avem voie
s ntreinem nici un fel de relaii particulare cu
instructorii.
Regulile sunt fcute s fie nclcate, scumpo,
strecur Eden cu voce catifelat. mecheria e s nu
te lai prins.
. Ne spui asta din vasta experien personal? o
provoc Marty.
Bineneles. Eden i ddu capul pe spate,
lsnd s i se vad curba arcuit de culoarea
fildeului a gtului, i slobozi n sus un vrtej de fum
de igar.
E mult-mai simplu s intri n-bucluc dect s
scapi de el... bnuiesc. Afar doar dac nu mituieti
pe cineva s te scape de el, i-o ntoarse Marty cu o
dulcea muctoare.
Nu fi fnoas, Marty, interveni Cap plictisit.
Cum se face c i iei ntotdeauna aprarea? vru
s tie Marty.
Nu-i adevrat, replic ea pierzndu-i rbda
rea, apoi o vzu pe Mary Lynn luptndu-se s-i

mbrace salopeta de zbor. Profit de ocazie pentru a


schimba subiectul. Ce faci acolo? [
m de gnd s aflu dac srcia asta intr sau
nu la ap. i trase pn la gt fermoarul supradi
mensionatului vemnt i le privi ciudat pe celelalte.
Mai vrea cineva s fac du?
Hei, da, asta-i o idee grozav! Chicago prinse
ideea din zbor i se arunc asupra propriei salopete
pentru a o mbrca.
Ct ai zice pete, ase salopete atrnau pe
frnghia din spatele barcilor. i judecnd dup
numrul de salopete kaki iroind de ap, deja atr
nnd pe alte frnghii, ideea nu le venise numai lor.

Aripi de argint

Capitolul I V

3&S

Patru zile mai trziu, uile barcilor deschise


gemeau de tinere cursante. Tot aa i ferestrele,
date de perete. Rdeau, i zumzetul vocilor lor era
sczut, conspirativ, pe cnd glumeau i-i lsau
privirile s cuprind fiile de rn roie a Texasu
lui, presrate cu smocuri slbatice de iarb, ce se
ntindeau printre lungile barci cenuii.
Aceeai rumoare de voci, mai profunde ns,
venea i din direcia barcilor de vizavi. Acoperiuri
le barcilor prelungeau streini largi deasupra cr
rilor de beton dintre corpurile de cldire nvecinate,
ncercnd s creeze o-versiune militar a unor galerii
acoperite. Un grup ntrziat de cursani militari se
ndreptau abiatrndu-i picioarele ctre barcile lor,
n salopetele de zbor i cu parautele strnse atrnndu-le n spinare. Aveau aerul c sunt att de
istovii nct abia se mai trsc, dar asta nu-i mpie
dica s zmbeasc i s flirteze de la distan cu
grupul mare de femei care, la rndul lor, i treceau n
revist, cntrindu-i, pe brbai.
Auzii, fetelor! le strig un aviator nalt i subire
un ciuf de pr blonziu ieindu-i piezi de
;, i avnd nc ochelarii de protecie la <

95

Janet Dailey
/

Earfa alb i lung nfurat n jurul gtului i ddea


un aer vag de ndrzne. De ce nu venii pe la noi?
Invitaia fu secondat de civa din tovarii si.
Chiar aa, cine se-aseamn se-adun, strig
altul.
Un al treilea adug:
Nu vrei s ne-adunm?
Nu putem. Vocea aparte a lui Marty se ridic
deasupra rumorii generale pentru a le rspunde. Nu
ni se permite s avem relaii cu voi.
Fir-ar s fie, ce pcat! replic primul.
Da, al dracului de pcat..., fu ea de acord.
Lng ea, Cappy gemu cu voce stins.
Apoi, pe neateptate, o voce sever apostrof:
Tocmai i-ai ctigat prima sanciune, Rogers.
Marty se rsuci scurt pentru a descoperi n faa ei pe
unul din Ofierii bazei. Cursantele fur chemate la
ordine eh o btaie decisi din palme.
Gata, fetelor, ncolonarea! Mergem la volei!

Ctre sfritul primei sptmni ntregi, un orar


epuizant ncepuse s prind contur. Proaspetele
cursante aveau cinci ore zilnice de cursuri teoretice
la sol, care, n prima faz a programului constau n
cursuri de matematic, fizic, aerodinamic, studiul
motoarelor i navigaie. Alte patru ore zilnice erau
dedicate zborului. Iar timpul liber le era acaparat de
un regim aspru de gimnastic dentreinere, volei sau
baseball.
Oboseala istovitoare ncepuse s rpeasc deja
cte.ceva din strlucirea i noutatea aventurii, dar
entuziasmul lor pentru zbor era nesecat. Grupul
femeilor ce se odihneau n dormitor pregtinc

96

f .s se culce devreme, era tcut, acum c discuiile,


despre cursurile zilei luaser sfrit. Stinghereala
iniial care le mpiedica s se dezbrace unele n
faa altelor,,era deja de domeniul trecutului. Chicago
lipia prin dormitor descul, n desu-uri, purtnd pe
bra halatul pe care voise s-l mbrace i uitase. Mary
Lynn se cuibrise pe patul ei, absorbit de scrisoarea
pe care o scria brbatului ei, ca n fiecare sear.
Stnd turcete pe pat, Cappy i alegea uvie din
prul ei castaniu i mtsos, le nfur strns pe
degete ca pe bigudiuri i le prindea cu acele de pr,
att de preioase n vreme de rzboi, pe care le inea
ntre buzele strnse. Eden i adun prosoapele i
trusa de machiaj cu toate borcnaele cu creme i
loiuni i se ndrept spre baie pentru a-i face
obinuita toalet de noapte.
Marty i observ dispariia.
E att de catifelat i aa strlucete de
curenie, nct nu tiu cum de ne suport pe noi
stelalte. i cuprinsese cu braul un genunchi ndoit
i fuma. Apoi gndurile i se concentrar asupra
drguei" probleme care o agasa cel mai tare.
Credeam c aceast organizaie este civil, ce naiba
e cu tot tapajul sta pe chestia disciplinei militare?
mri ea, crtind de fapt, indirect, mpotriva a ceea
ce ncepuse deja s devin cunoscut sub numele de
sanciunile dracului". nainte mar ncoace, nainte
mar ncolo, regulamentul zice c asta, regulamentul
zice c ailalt". Tot timpul primim ordine.
Altfel cum ai vrea s ne in sub control? Fr
un sistem de pedepse? argument Cappy, scondu-i agrafele din gur ca s poat vorbi. Noi suntem
superioare numeric. Aa c au i ei nevoie de ceva cu
care s ne in n ah, ca s poat pstra ordinea.
y

Ursc logica. Marty, deja n pijama, se trnti pe


pern suflnd fumul ctre tavan.
Afar, la geam, se auzi un fonet, un zgomot de
pai repezi, furiai i oapte. Marty se propti n coate
i fix ua, cu capul nclinat uor, ca pentru a asculta.
i celelalte auziser i ciuleau urechile ncercnd s
ghiceasc ce-o fi. Cineva le btu jn u slab, cu un
singur deget parc. Marty fu n picioare ntr-o clip,
trgndu-i halatul pe mneci n drum spre u, cu
igara pe jumtate fumat atrnndu-i n colul gurii.
Cu mna pe clan, se lipi de tocul uii.
Cine e? ntreb ea abia murmurnd.
Stinge lumina i d-ne drumul nuntru, veni
rspunsul ntr-o oapt rguit.
Atenie, sting lumina, avertiz Marty nainte
de-a scufunda dormitorul n ntuneric. Aggie protest
miorlit.
, uier ea i crp ua cU precauie. Trei
siluete se desprinser din ntuneric i se strecurar
iute una dup alta prin deschiztura ngust.
Cine-i? Cine-i acolo? se impacient Chicago
i-i scoase lanterna a crei raz lumin pe cei trei
brbai care se ghemuiser la pmnt, chiar lng
u. Fasciculul se opri asupra feelor ntunecate din
cauza prafului a trei cdei zmbitori, fixndu-se pe
cel ce prea a fi capul rutilor, brbatul cu faa
prelung i ciuful de pr blonziu decolorat de soare.
Nu v speriai, fetelor. Ne-am gndit c ne-ar
prinde bine n cadrul acestui program s ne exersm
puin calitile de cercetai i s facem o recunoa
tere, ca nu cumva s ne trezim parautai pe terenul
inamicului.
Bine gndit. n vocea lui Marty vibra un rs
retinut.

Aripi de argint

<4^$*

Nu-i aa c suntem norocoi s fi dat peste


persoane prietenoase de la bun nceput? Sursul lui
ndrzne se accentu, fcnd s-i apar n obrajii
osoi nite cute adnci. Numele meu e Colin Flet
cher. Tipul din dreapta e Art Grimsby, cellalt e
Morley Tyndall.
Cnd primul val de surprindere trecu, fetele se
adunar i ele n jurul uii i al brbailor ghemuii pe
vine. Urm un moment de zpceal n care se
fcur prezentrile i se strnser mini, ntr-un
zumzet slab de voci.
' Am fcut o razie pe la buctrie nainte de-a
veni aici, zise Colin i ddu lauveal un co acoperit
cu o bucat de pnz. De vreme ce n-ai putut veni
cu noi la un pahar zilele trecute, ne-am gndit s
lum cte o gustare n compania voastr.
Pnza fu dat la o parte i din co se ridic un abur
cald, plcut mirositor. Chicago adulmec.
- Prjoale*! exclam ea dnd ochii peste cap i
mimnd ironic un lein.
Coul fu trecut ceremonios din mn n mn i
fiecare se servi.
De unde le-ai luat?'ntreb Marty dup ce lu
prima nghiitur.
Mama ni le-a fcut, rspunse Art Grimsby cel
brun i palid. E o dulcea de femeie. Ne zice bieii"
ei.
- Daa, o sufletist n toat puterea cuvntului,
czu Morley de acord. Ne-a daf chiar i nite Coca
* n Ib. engl. n orig. hamburger" - specialitate american foarte
popular asemntoare cu prjoalele, servit ntre felii groase de pine m
diverse garnituri de legume, mutar sau sos picant.

99

Cola. M tem ns c va trebui s bem din sticl Nu


s-a artat deloc dornic s ne dea i pahare.
- Poftim. CoNn destup o sticl i i-o nmn lui
Marty. Ochii si cprui-verzui preau s-o fi ales dintre
celelalte. i studiindu-i chipul mai ndeaproape n
raza pal de lumin a lanternei, interesul i fu i ei
strnit. De-a curmeziul frunii nalte, aproape ascunznd-o vederii, i cdea ciuful de pr aten decolorat.
Nasul i se desena drept, subire i prelung, potrivit cu
pomeii proemineni. Dar ceea ce o atrgea pe Marty
era sticlirea diavoleasc din privirea lui, mai degrab
dect trsturile lui aristocratice.
- Te ocupi des cu chestii din astea? Marty se
ntreba de fapt dac i alte dormitoare se bucuraser
de compania acestor soldai.
- N-am avut nici un motiv, pn ai venit voi la
baz, admise el. Cnd am aflat, nici nu ne venea s
credem ce norocoi suntem. Ci soldai pe lumea
asta ajung s mpart o baz aerian cu un lot de
cursante femei?
- Tocmai. Am i srbtorit evenimentul cnd am
auzit c venii, spuse Art Grimsby.
Se larisar ntr-o discuie despre avioane, tehnici
de zbor, instructori i cursuri teoretice la sol, cadeii
prevenindu-le pe fete n privina dificultilor pe care
aveau s le ntmpine' n fazele mai avansate ale
programului. Cnd nerbdarea lor de a mprti
cunotinele i a-i demonstra experiena, se mai
potoli, conversaia cpt un ton mai personal,
adncindu-se n poveti despre vieile lor i mediile
din care veneau fiecare.
- Eu sunt din Pensacola, rspunse Colin la o
ntrebare. Prinii mei triesc nc acolo... ntr-o cas
mare i veche n golf. Acolo am nvat eu s pilotez.

----.-------- .------.......................... .v "

Aripi de argint
Da tii cum e n armat. M-au trimis n Anglia, m-au
inut la sol n echipele de ntreinere, apoi, le-a dat
prin cap c poate le-ar prinde bine s m foloseasc
drept pilot i m-au trimis aici la pregtire.
Mary Lynn vorbi din umbr, de la marginea conului
de lumin. Se aplec n fa'ca s fie vzut, dar
trsturile ei nu exprimau dect apatie.
- Soul meu face parte dintr-o escadril detaat.
la o baz aerian undeva n Anglia. E pilot pe un
bombardier B-17.
Cum l cheam? Privirea lui atent se.ngust
cuprinznd-o pe micua sudist, iar n adncurile ei
luci o und de compasiune. Poate-I cunosc.
- Beau. Beau Palmer. i i ddu pe nersuflate
numele escadrilei.
El pru s caute n memorie, apoi cltin ncet din
cap.
mi pare ru, dar nu cred c-l cunosc.
Toat sptmna Mary Lynn fusese apatic, petrecndu-i marea parte a timpului privind pierdut
fotografia lui Beau. Dintre cele ase, ea suferea
fr-ndoial cel mai mult din pricina singurtii.
Dar, pe de alt parte, ea era singura care avea br
bat, chiar dac acesta era departe de ea. Nici una
dintre celelalte n-avea vreo relaie stabil cu vreun
prieten sau iubit. Poate doar Eden, dac Hamilton
Steele putea trece drept aa ceva.
Ua dinspre baie se deschise i lumina se revrs
n dormitor. Silueta nalt i atrgtoare a lui Eden van
Valkenburg se contura ncadrat n dreptunghiul
luminos, nemicat i probabil orbit de ntunericul
ista? Cine a stins lumina? vru ea s

101

Pentru numele lui Dumnezeu, nu striga, averti


z scurt i rguit vocea iui Marty. Vino-ncoa repede
i nchide ua aia odat.
De ndat ce Eden nchise ua fcnd astfel s
dispar lumina de la baie, Chicago ndrept fasciculul
lanternei spre ea, astfel nct s poat traversa
ncperea i s se alture grupului. Faa i era
eliberat de orice machiaj i prul ruginiu i era
ascuns de un turban nfurat n jurul capului. Marty
bombni n sinea sa c nu e drept ca Eden s arate
att de-al dracului de bine, pur i simplu frumoas n
halatul ei de satin lucind palid.
la te uit! De ce nu mi-ai spus c avem
musafiri? remarc Eden cu un surs ters pe cnd
se aez pe podea, cu o micare alunecat i plin
de graie, rezemndu-se de unul din paturile de
campanie. Se fcur prezentrile, apoi lui Eden i se
oferir scuze pentru c toat mncarea i butura se
terminaser. Fur reluate unele poveti, inclusiv a lui
Colin.
Ai fost n Anglia? remarc Eden.
Da, aprob Cotin din cap.
Ah, ador Londra! Cnd i scoase pachetulde
igri din trusa de cosmetic, cei trei soldai se
repezir s-i cotrobie prin buzunare n cutarea
unui foc.
Ai fost acolo? Art Grimsby iei pe locul nti,
aprinse chibritul i lumin brusc semintunericul.
Eden i nclin capul ctre flacr, apoi se redres
pentru a sufla fumul ntr-o parte.
De zeci de ori. Nu de curnd, bineneles. Cred
c ultima dat, se opri ea pentru a evoca amintirea, a
fost n perioada n care aproape c fugisem cu Nicky,
oferul nostru. Obinuiam s frecventez un bar de

noapte, o bomb* aiurit chiar pe malul Tamisei. Se


numea Mistreul i ogarul" sau aa ceva. O tii? l
ntreb ea pe Colin, cu o lumin nostalgic n priviri.
Aia cu un cap de mistre mpiat chiar n
spatele barului, pe perete? Cnd Eden ddu din
cap c da, el continu. Ce mai colat uria! Cred c
locul se chema pur i simplu Capul de mistre".
Ce coinciden de necrezut! Ai fost ntr-adevr
i tu pe-acolo! zise ea uimit. Obinuiam s plec
ultima de acolo, noapte de noapte...
Se CHEMA Capul de mistre"? sesiz Marty
trecutul din exprimarea lui Colin i seriozitatea de pe
faa lui. Eden s&opri i se uit la el fix, cu ochii mari,
pe msur ce sensul ntrebrii lui Marty devenea clar.
ntreg acel grup de cldiri de pe malul Tamisei a
fost bombardat de nemi, enun el plat.
n dormitor se ls tcere. Eden i reprim un
frison. Un fior de ghea i alunec pe ira spinrii.
Rzboiul cptase deodat o realitate mai intens
dect cea din titlurile ziarelor sau din peliculele cu
jurnale de actualiti, mai aproape chiar dect ne
numratele aciuni sociale ale mamei ei. Attea
amintiri fericite se nvluiau n imaginea acelei cr
ciumi englezeti. S afli c nu mai exista, c ntregul
grup de cldiri fusese distrus, c nu va mai putea s
mearg acolo niciodat, c nu mai rmseser dect
imagini n memorie, care, cu timpul, aveau s se
tearg i ele, era sfietor. Rzboiul ucidea.
Oameni, locuri, sentimente.
Colin se uit la ceas.
S-a fcut trziu. i privi amicii. E timpul s ne
ntoarcem la baraca noastr.
n Ib. engl. n orig., pub, de la public house", crcium.

Da, pn nu fac tia vreo inspecie de noapte


i descoper-c nu suntem acolo. Morley ncerca s
strecoare o und de veselie n atmosfera ce devenise
apstoare.
Marty i ntinse picioarele lungi, apoi se ridic.
Stai s vd dac nu-i nici un pericol s fii
vzui.
Stinser lanterna. Marty deschise ua i scoase
capul afar. Cerul strlucea de stele, mii de stele
scnteind ca nite giuvaeruri expuse pe-o catifea
albastr, Tcerea nopii se aternuse peste irul de
barci. Privi n sus i-n jos de-a lungul cldirilor
nirate fa-n fa. Singurele semne de via ce se
zreau erau petele galbene de lumin din dreptul
ferestrelor, petice izolate de strlucire printre umbrele
ntunecate ce apsau asupra coridoarelor acoperite.
Totul era neclintit.
Marty le fcu semn oaspeilor lor clandestini s i
se alture n dreptul uii. Pe furi, venir lng ea i
pndind n tcere, aruncar i ei priviri precaute prin
crptura uii. Unul cte unul se strecurar apoi afar
i se ghemuir imediat la pmnt. Colin rmase
ultimul. Trsturile lui prelungi nu se distingeau n
ntuneric, dar Marty simi c o privea cnd se opri n
prag.
Avei grij, i ndemn ea cu o oapt rguit.
Aa o s facem, murmur el. i, cu permisiu
nea dumneavoastr, vom mai trece i altdat.
Camarazii lui ncepuser s uiere uor, chemndu-l s-i urmeze fr ntrziere.
Sigur. Marty l mbrnci uor de la spate, apoi
intr napoi lng colegele ei de dormitor, nc
nghesuite pe podea. O msur curioas pe Eden.


Vorbeai serios cnd ziceai c ai fugit cu ofe
rul?
- Din pcate, da. Gura ei schi o umbr de
surs. Treceam prin ceea ce tatl meu numea faza
mea plebeian1'. Autoironia era att de evident,
nct celelalte se simir ncurajate s zmbeasc i
ele. Norocul meu c mi-am dat seama la timp c
voiam s m mrit cu el doar n segin de protest, ca
s comit un act de diziden n lumea banului n care
triam. Dar cu ct m gndeam mai mult, cu att mi
convenea mai puin s renun la contul meu de credit
de la Saks... aa c m-am rzgndit n legtur cu
fuga.
- i ce s-a ntmplat? Aggie era pasionat de
aceast dezvluire n legtur cu trecutul lui Eden.
- A aflat tticu i l-a dat afar.
- ! Oare nu exist nici o limit a insensibilit
ii? vru Marty s tie vag indignat. Bietul om i-a
pierdut i mireasa i slujba dintr-o singur lovitur.
- Oricum... i Eden expedie toat afacerea ridi
cnd dintr-un umr, dup aceast trist experien,
tticu m-a trimis n Europa.
- De una singur? ntreb Chicago.
- Da.
- M mir c a avut curajul, susur Marty sec.
- nti am zburat cu toii la Londra, ncepu Eden.
- Stai aa, o opri Marty. Pi tocmai ai zis c te-ai
dus singur. Care cu toii?
- Camerista i secretara, vezi bine, replic ea cu
nonalan, de parc ar fi trebuit s fie de la sineneles. Abia n clipa urmtoare i ddu seama ce
snoab trebuie c le prea celorlalte. ntotdeauna am
cltorit cu un mic alai... pn s vin aici. Numai pe

Janet Dailey
voi nu prea am reuit s v conving s m servii,
fetelor. Rse de propria-i glum.
Nu e chiar aa de nostim, afirm Marty pe cnd
celelalte rdeau. Mulumit ei, dormitorul nostru n-a
trecut cu bine de nici o inspecie, sau poate-ai uitat?
Venic i las cte ceva mprtiat pe undeva i se
ateapt s strngem noi dup ea.
Nravul din fire n-are lecuire. Rspunsul ei
neserios transform critica lui Marty ntr-o glum. i
cum spuneam, am plecat cu avionul la Londra, unde
l-am cunoscut pe Rinaldo, un conte italian expatriat.
Trei zile mai trziu m cerea de nevast. nc o
logodn care avea s dea gre, dar foarte distracti
v, att ct a inut.
Ai fost logodit cu un conte de-adevratelea?
Din nou ntrebarea veni de la Aggie care exprima
tipicul respect smerit al americanilor fa de titlurile
de noblee.
Da. Dar de data asta situaia era exact pe dos.
Vedei voi, proprietile lui Rinaldo i contul lui din
banc fuseser confiscate de guvernul fascist italian
sub nu tiu ce pretext nscocit. Iar el voia s se
nsoare cu mine ca s poat tri n stilul n care se
obinuise. Eden ddu drumul mucului arznd al
igrii ntr-o sticl de Coca Cola, i-l ascult sfrind
la contactul cu rmiele de lichid de pe fund.
Cam obraznic contele, nu? suger Cappy cu
voce uscat.
Ultima dat cnd am auzit de el era consortul
unei Lady din aristocraia britanic, al crei nume l
vom trece ns sub tcere, glumi Eden.
Sptmna urmtoare oferul familiei i aduse
maina, un automobil sport decapotabil, galben ca
un canar i tapiat cu piele alb n interior.

106

nefericire, nc n-aveau voie s ias din perimetrul


bazei, aa c nu putur s fac o plimbare. Cadeii
mai fcur i ei dou vizite nocturne n dormitorul
celor ase, ntrziind de fiecare dat mai mult. Dup
ultima dintre acestea, Mary Lynn bjbi pn la patul
su, abia micndu-se de oboseal.

Data viitoare s le spunei curtezanilor votri


nocturni s vin mai devreme, se plnse ea ctre
Marty. Unele dintre noi ar vrea s mai i doarm.
n dimineaa urmtoare cnd sun deteptarea,
Mary Lynn i trase perna peste urechi. Lui Cappy i se
pru c nu se scurseser mai mult de cteva minute,
cnd crp un ochi s se uite la ceas. Ddu alarma
strignd i sri ca ars din pat. Dar era deja prea
trziu. ntrziar cu toatele la ncolonare.
i, n ce-o privete pe Cappy, dup acest debut cu
stngul, toat ziua i fu stricat. Nu se pregtise
destul pentru examenul de fizic i era sigur c-l
picase. i cnd sosi pota, ea nu primi nici o
scrisoare. Mam-sa i scrisese o dat, dar atta tot.
Nimeni nu prea s-i mai aduc aminte de ea i
senzaia de singurtate era foarte acut, pe cnd
celelalte comentau zgomotos scrisorile de acas.
Dar ea nU lsa s se vad nimic i dac ghicea
cineva, aceea era doar Eden. Doar ele dou stteau
mai la o parte i fumau, ascultndu-le pe celelalte
citindu-i cu voce tare pasaje din scrisorile primite.
Situaia nu se mbunti deloc cnd ajunse la
orele de pilotaj. Folosea palonierele ori prea des, ori
prea rar n manevrele ei. Nu trgea ocul destul de
repede pentru ca motorul s se redreseze. Din partea
lui Rex Sievers, instructorul ei, nu primi dect critici;
nu ridic nici o clip vocea la ea, dar tonul su posac
i dezaprobator era destul de umilitor. Cnd decise

s scurteze lecia i i ordon s aterizeze i i


opreasc motorul, Cappy tiu c incompetena ei
sfrise prin a-l exaspera. Extrem de deprimat,
concluse avionul spre zona hangarelor.
Opri motorul i paletele elicei i ncetinir rotaiile,
n cele din urm oprindu-se i ele. Cappy trase de
timp ct putu fcnd verificrile necesare nainte de a
prsi avionul, nspimntat la gndul de-a da ochii
cu instructorul.
_
Cnd el pi pe arip pn n dreptul carlingii din
fa ocupat de ea, Cappy nu-i ddu timp s-i spun
ct de prost se descurcase.
Nu tiu ce se ntmpl cu mine, zise ea dez
gustat de propria-i persoan. Pot pilota i mai bine
de-att.
tiu c poi, Hayward, fu el de acord. i va
trebui s o faci ncepnd de-acum.
tiu, murmur ea dar cu capul plecat.
ncepnd din clipa asta, Hayward! i relu el
ultima fraz apsnd pe fiecare cuvnt.
Ea ridic privirea i se holb la el, nendrznind s
cread c a neles bine.
Singur? Luminia jucu din ochii lui i con
firm presupunerea. Toat poza care o apra de
obicei, dispru ns, dndu-i la iveal nesigurana.
tiu c poi, Hayward. El i fcu cu ochiul i
btu cu palma marginea carlingii, cum ai bate un cal
pe crup. De-acum e pe mna ta!
Un zmbet larg i nflori pe fa i fr s-i dea
seama ce face, i salut cu vioiciune.
Am neles, s trii!
Cteva minute mai trziu plutea n naltul cerului n
aparatul suplu de coal cu aripi lungi. Sngele i
pulsa n vine, sincronizat cu tunetul motorului, iar

vntul i cnta pe la urechi n carlinga descoperit.


Singur printre nori, Cappy ncerca o senzaie de
mplinire neasemuit.
Era ca un vis. Apsa palonierul drept, trgea de
man napoi i uor spre dreapta i aparatul PT-19
se avnta ntr-un viraj abrupt. La captul acestuia,
cnd aripile preau a se ngreuna i avionul a se
poticni, Cappy l redresa cu blndee lsndu-l s-i
reia poziia orizontal i s-i continue plutirea fr
efort prin vzduh. Lumnri". Optuff" lenee. Se
nla i se rsucea graios ca o frunz purtat de
vnt. Era singur, aici, sus, n carlinga deschis a
aparatului de antrenament, absolut singur, cu vntul
i soarele care-i mngiau faa pe cnd ea mngia
cerul. i solitudinea aceasta era plcut i mplinit,
nu ca singurtatea de la sol. Exjsta o intimitate ntre
ea i avionul ei cel suplu, care-i rspundea la cea mai
uoar atingere. Era n toate astea un extaz care nu
putea fi explicat, ci doar trit.
Cnd ncepur s se vad pistele bazei Avenger
Field, Cappy i opri un oftat i se nscrise n trafic. i
transpirar minile pe man i ea i le terse nti pe
una, apoi pe cealalt, de salopet. Cnd vir spre
baz, din poziia perpendicular pe direcia pistei, un
snop de buruieni uscate se rostogoli de vnt n calea
ei. Prefer s continue virajul mai degrab, dect s
rite s i se ncolceasc uscturile rtcitoare n
trenul de aterizare sau n elice.
La sol, girueta fcea un unghi cu direcia pistei,
indicnd direcia piezi a vntului. Pistele la baza
Avenger Field nu preau s fi fost amplasate innd
cont de curenii de aer predominani. Doar rareori se
puteau executa decolrile i aterizrile pe direcia
vntului. Acesta prea ntotdeauna s sufle piezi

109

acum. Apropiindu-se nc o dat de pist, Cappy


for avionul prin curentul de aer pentru a intra n linie
dreapt pe pista de aterizare. Era cu ochii-n patru s
nu apar cumva vreun vrtej de praf, vreunul din
acele minuscule cicloane n stare ns s-i dezechili
breze aparatul. Roile trenului de aterizare luar con
tact cu solul i avionul rul nezdruncinat pn cnd
coada se ls n jos i n cele din urm atinse pmn
tul ntr-o aterizare ca la carte.
Lng hangare, Rex o atepta. Zmbea cu gura
pn la urechi i chipul pistruiat i se luminase. Abia
stpnindu-i propria emoie, Cappy se strecur
afar din carlinga i sri de pe arip scondu-i
casca i ochelarii de protecie pentru a-i scutura
prul ntunecat n btaia vntului. Alerg cu pai mari
ctre instructor, radiind de satisfacia izbnzii.
Am reuit! Se opri n faa lui cu trupul ncordat,
tremurnd de imboldul de-a stabili un contact fizic.
- ntr-adevr, ai reuit. Felicitri, Hayward! i
apuc o mn ntr-ale lui i i-o strnse brbtete,
nedndu-i drumul un timp. Eti unul din cei mai
afurisii piloi din instinct pe care i-am ntlnit! Din
cnd n cnd te strduieti prea mult, dar vei deveni
sigur una dintre cele mai bune.
O usturau ochii din pricina lacrimilor. O clip
vederea i se nceo. i feri chipul ntr-o parte i
clipi de cteva ori ca s-i limpezeasc ochii. O
durea c n-are cui s-i mprteasc nici bucuria
acestei aprecieri, nici mndria aproape euforic pe
care o simea. N-ar nsemna nimic pentru mama ei,
iar tatlui su nici c i-ar psa. i totui, dac ar fi fost
biat, tat-su ar pocni acum de mndrie. Nu era
drept...

- Mulumesc. Dar vocea ei suna fals. Cu capul


sus, Cappy i mpinse brbia nainte i reui s
zmbeasc, ters i rece. O umbr de mirare trecu
pe faa lui Rex. ntotdeauna ns, cei crora li se
dezvluia prea mult din Cappy sau se apropiau prea
tare de ea, sfreau cu o u trntit n nas.
&
Mary Lynn zbura i ea singur n acea dupamiaz. Cnd restul colegelor aflar de realizrile lor,
cele dou femei fur scoase cu de-a sila din dormitor
i crate pn la Fntna dorinelor11, pentru botez.
Cappy fu prima creia i se ddu brnci n apa
adnc de aproape un metru unde plonj cu capul
nainte fr a-i mai psa de salopet sau altceva.
nfac i ceva bani! i strig una din fete pe
cnd se scufunda. Conform tradiiei, bnuii aruncai
n bazin ca s poarte noroc puteau fi recuperai doar
de cei care ctigaser privilegiul de-a fi mbrncii
sau azvrlii n ap. Cappy scoase n sfrit capul,
gfind din cauza ocului apei foarte reci. Cnd
deschise pumnul, un penny* de aram se ivi n
palma ud. Drdind, iei cu chiu cu vai din ap,
ajutat de aceeai Eden care i dduse brnci mai
devreme.
Apoi veni rndul lui Mary Lynn. n scrisoarea ei
ctre Beau din acea sear, ea scrise:
....Au venit s-mi arunce i cele dou pernue n
ap, dar Marty le-a salvat nainte de-a se uda. Am
reuit s nfac o moned de zece ceni** i o pee
* n !b. engl. n orig. penny", cea mai mic unitate monetar britanic.
* * n Ib. engl. n orig. dime, moned de zece ceni, unde cent, este
cea mai mic unitate monetar din SUA.

sau pence* sau cum le-o fi zicnd monezilor


britanice. Un cadet din Regatul Unit trebuie s-o^fi
aruncat n fntn nainte de vreo prob de zbor. M-a
fcut imediat s simt c mprteam momentul.cu
tine, dragul meu. Voi pstra aceast moned ca pe *
un talisman norocos, pentru mine i pentru tine.
Mine, n sfrit ni se va permite s ieim n ora.
Pn acum parc am fost prizoniere pe teritoriul
bazei. Am unele cumprturi de fcut i sper s
gsesc i nite suveniruri din Texas pe care s le
pot trimite acas.
Mi-a fost dor de tine, Beau.
Cu toat dragostea,
Mary Lynn.

n Ib. engl. n orig. pence", pluralul de la penny".

112

Capitolul V

Centrul orelului Sweetwater din Texas nu ocupa


dect cteva strzi i cursantele de la baza Avenger
Field invadaser cartierul comercial al micii comuni
ti de cresctori de animale, mprindu-se n gru
puri alctuite din colege de dormitor.
Tatl nostru carele eti n ceruri, rogu-te, f s
fie o coafez n oraul sta, murmur Eden pe cnd
cele ase coborr grmad din maina ei galbenaprins i o apucar n jos pe strad.
La dracu cu coafeza ta, se revolt Marty. Dac
tot te rogi pentru ceva, mcar s merite osteneala.
Ca de exemplu ce? Ceva de but? suger
Chicago rznd.
O fi sta un inut cam uscat, dar pun rmag
c se poate gsi ceva butur de contraband, dac
tii pe cine s ntrebi, declar Marty. Mi-a dat mie
Colin de-neles c aa e.
Eu vreau s intru aici. Mary Lynn se ndrept
spre-intrarea unei mici prvlii, iar celelalte o urmar
n pluton compact. Nu-i nevoie s venii cu mine,
dac nu vrei.
f

................^

unde gsesc pe cineva s-mi aranjeze prul,, zise


Eden.
Toate ase invadar aadar prvlia, rspndindu-se prin diverse raioane s cerceteze mrfurile.
Afar, un camion mare se opri la colul strzii,
trgnd prea aproape de curb i ocupnd prea
mult loc. Remorca avea banchete lungi de scndur
pentru transportul ncrcturii omeneti, iar pereii si
din ipci nguste de lemn cu spaii ntre ele pentru
aerisire i ctigaser porecla de camion pentru vite".
Pe cnd acesta i deert ocupanii pe trotuar, Marty
recunoscu un cadet nalt cu pr nisipiu.
. A venit i Colin! i cu o micare din cap i indic
lui Cappy grupul de cdei ce veneau ctre ele.
Colin se afla chiar n centrul grupului vesel i v
zgomotos, cnd acesta trecu prin faa prvliei.
Mergea cu minile nfundate n buzunarele pantalo
nilor. Marty ciocni n geamul vitrinei care-i desprea
atrgndu-i atenia i apoi i fcu cu mna. Acionnd
conform impulsului de moment, Marty nu se gndise
niciodat la posibilitatea c vreunul din gesturile ei
prietenoase ar putea s fie considerat prea ndrzne.
Nu putuse s priceap niciodat toate prostiile astea
despre cum trebuie s atepi s fac brbatul primul
pas.
Un surs strmb lumin faa lui Colin, de cum o
zri. Se opri brusc i fcu un pas-doi napoi lsnd
grupul s-l depeasc. Vocile celorlali se ridicar n
comentarii ironice, pe care ns Marty nu le prea
putea auzi, cnd Colin se desprinse de-a binelea
de grup i se ndrept spre intrarea prvliei.
Deasupra uii, un clopoel i anun intrarea cu un
clinchet. Marty se ntoarse spre el n ateptare, dar

pn s apuce el s fac vreun pas n direcia ei,


vnztoarea cu pr castaniu l i lu n primire.
Colin Fletcher, tare mai speram s treci pe aici!
Glasul i glgia efectiv de entuziasm i ncntare, iar
excesiva dulcegrie nsiropa i sonoritatea nazal
tipic texan, accentund-o.
Revenindu-i rapid din surprinderea iniial, Colin
i arunc fulgertor unul din zmbetele sale de
cuceritor.
Bun, Sally, zise el cu. cldur, dar bchii si
fugeau pe lng ea ctre Marty, iar privirea sa trda
efortul de-a rspunde cu o rbdare seac acestei
ntreruperi. Amuzat de situaie, Marty i arcui
sprncenele.
Mamei i-ar face plcere s vii s cinezi cu noi n
seara asta. Atta zel i dulcea pusese fata n
invitaie nct, dup prerea lui Marty, putea s i se
aplece. De aceea, tot ce putu face pentru a-i
ascunde reacia, fu s-i ndrepte privirea n alt
parte cu un gest brusc i hotrt, ca s nu izbuc
neasc n hohote de rs.
Mai vin i nite prieteni, la o ngheat de casr
Eu... Mama... tie ce mult i place i mi-a dat de grij
s nu uit cumva s te invit, dac te vd azi.
E foarte amabil din partea mamei dumitale,
admise Colin, i Marty l privi dintr-o parte s vad
cum avea s se descurce. Farmecul su de brbat
chipe i ndrzne strlucea chiar i n zmbetul de
circumstan pe care i-l adres fetei. Din pcate, unii
din noi i-au fcut deja alt program pentru disear.
Aa... Se bosumfl ea, dezamgit. Dar mine
dup slujba de la biseric ai s vii, ca de obicei, la
masa de duminic, nu?

Sigur c da. nclin afirmativ din cap, politicos


i binevoitor, dar destul de distant pentru a nu ngdui
prea mult familiaritate. Doar nu crezi c-a fi n stare
s las s treac un sfrit de sptmn fr plce
rea de-a gusta bucatele pregtite de mama ta, nu?
Nu. Dar era evident c explicaia lui nu era cea
pe care ar fi vrut ea s-o aud. Dup o scurt ezitare,
adug:
Dac totui te rzgndeti, eti oricum bineve
nit ast-sear.
Mulumesc.
Urm un moment de stnjeneal n vreme ce
vnztoarea atepta ca brbatul s mai spun ceva
pentru a continua conversaia, dar el rmase tcut,
privind-o cu o rbdare stpnit, i ostentativ. Mary
Lynn pi ctre cass, oferindu-i astfel i fetei un
pretext de^a se ndeprta. Colin privi n urma ei pre
de-o clip cu o expresie de ngduin amuzat,
nainte de-a se ndrepta agale ctre Marty.
La ghieu, Mary Lynn ntreba:
N-avei cumva o cutie sau ceva n care s pot
mpacheta cumprturile, ca s le expediez plin
pot?
Cnd se opri n faa lui Marty, n ochii cprui-verzui
ai lui Colin juca o strlucire plin de vino-ncoa.
n sfrit ne ntlnim i n plin zi, remarc el cu
voce catifelat. Fr coluri ntunecate pe care lan
terna nu le poate ajunge.
i fr micri furiate n umbr. Marty i cnt
n strun, dei era contient de privirea de-o gelozie
arztoare pe care i-o azvrli vnztoarea. Era evident
c Sally l considera pe Colin ca aparinndu-i i se
temea c Marty ncearc s i-l sufle.

Ii ade bine lumina soarelui. i zmbetul piezi


i strmb din nou gura.
De-ajuns cu lingueala, Colin, c am s ncep
s te cred.
De vreme ce aceasta este prima dat cnd
venii n ora... doamnele mele, i extinse el invitaia
pentru a le include i pe colegele ei de dormitor care-l
puteau auzi, se cuvine s avei un ghid care s v
nsoeasc i s v arate tot ce e de vzut.
mi pare ru. Eden fu prima care-i refuz
invitaia. Tocmai am fcut rost de numele unei
coafeze. Dac am noroc, s-ar putea s fie n stare
s se ocupe i de unghiile astea.
Mary Lynn se rug s fie iertat, dar mai avea nc
de fcut cumprturi. Aggie i Chicago mai aveau i
ele nite drumuri de fcut, aa c nu mai rmseser
dect Marty i Cappy care acceptar invitaia. Eden
ced presiunilor i promise s-i ntlneasc mai trziu
la hotelul Bluebonnet.
Unde e? ntreb ea.
Nu se poate s nu dai de el, i rspunse Colin. E
singurul hotel din ora.
Cappy i Marty l apucar fiecare pe Colin de cte
un bra i cei trei ieir din prvlie cu pas legnat,
salutai de clinchetul vesel al clopoelului. Turul
oraului, atta ct era, fu ntrerupt din cnd n cnd
de grupuri de cdei sau de cursante care le ieeau n
cale. Dimensiunile grupului lor era fluctuant n funcie
de cei care li se alturau nsoindu-i de-a lungul
ctorva cldiri, prsindu-i apoi spre a se ndrepta
spre alte destinaii.
* Firmele din centru erau grupate n jurul cldirii ce
adpostea birourile administrative ale inutului,
Sweetwater fiind capitala i deci centrul administra-

tiv al inutului Noian. Odat ce se plimbar de jur


mprejurul pieei i rtcir pe strduele ce ddeau
n ea, se oprir la Clubul USO, dar lui Marty i Cappy
nu li se permise accesul. Plecar atunci toi trei s
colinde zonele cartierelor de locuit. Dup ce Colin le
art ase din cele zece biserici din Sweetwater,
Marty propuse ca restul de patru s fie pstrate
pentru o ocazie viitoare. Apoi el le conduse n gr
dina public, ce se ntindea la marginea de nord a
orelului, pe malul lacului Sweetwater. Le asigur c
aveau s aib halucinaii n legtur cu aceast hidro-amenajare ieit din mna omului, cnd mercurul
termometrelor avea s se avnte ctre 35 C n aprilie,
pentru a rmne acolo pn n septembrie. Cnd
ajunser n marginea unde tufiurile ghimpoase n
cepeau s mute din terenul parcului, el le distr cu
istorii despre ntlniri clandestine n puterea nopii cu
contrabandistul local de buturi alcoolice, o bunicu
ofilit, dup cum spuriea el.
Soarele se odihnea pe buza orizontului, aprinznd
cerul cu o strlucire cald, roz-armie, cnd ajunser
la hotelul Bluebonnet. Unul din cdei nchiriase un
apartament la hotel, unde se puteau aduna cu toii.
Apartamentul se dovedi a consta din dou camere
alturate, comunicnd printr-o u.
Se rspndi vestea c acolo se desfura o pe
trecere. Foarte curnd, un flux constant de cursante
i cdei intra i ieea din ncperi, ntinzndu-se
pn pe hol. Fumul de igar nceoa aerul, sticlele
de Coca Cola se ciocneau cu zgomot metalic. Unul
din colegii de barac ai lui Colin sosi cu o sticl de
lichid limpede, ascuns n jachet. O ddu la iveal
cu un gest teatral n aclamaiile celor care recunoscuser butura de contraband. n timp ce sticla

fcea ocolul ncperii botezndu-le tuturor sticlele cu


Coca Cola, cadetul le spuse istoria dttoare de fiori
a straniei ntlniri pe care o avusese n tufiurile ghimpoase cu contrabandista cea btrn.
Cte opt-nou ini se nghesuiau pe fiecare pat de
hotel, acestea fiind aproape singurele locuri unde se
putea sta jos n cele dou camere. Alii se aezaser
direct pe podea, turcete sau cu genunchii la piept;
alii, nc, se rezemau de ziduri. Nu exista nici o
crare printre ei,e aa c orice micare nsemna
ocolirea unor trupuri omeneti. ntrecerea pentru
ocuparea locurilor mai moi de pe paturi era foarte
strns. A prsi patul, nsemna a-i pierde locul i
certuri zgomotoase la care luau cu toii parte izbuc
neau la rstimpuri, de cte ori se gseau mai muli
care rivalizau n revendicarea unui loc.
Zarva vesel a vocilor ridicate fcea s rsune
atmosfera ncrcat de fum de igar a camerelor de
hotel. Marty era una dintre persoanele destul de
norocoase care ocupase un loc pe pat. Sttea
ghemuit cu picioarele strnse i rezemat de ap
rtoarea de la capul patului. Perna dispruse de mult,
folosind cine tie cui pentru a atenua duritatea
podelei. Colin ocupase i el o fie ngust de pat
lng ea, i-i strnsese picioarele sub el.
Marty scotoci cu un deget n pachetul de igri dar
n zadar, acesta era gol.

La dracu! Mototoli pachetul cu un amestec de


iritare i dezgust. Niciodat n-am fumat aa mult,
pn s vin aici, i spunea ea lui Colin. Maic-mea
cred c nu s-ar opri trei nopi din moral dac m-ar
vedea n ce ritm pufi. Ea e foarte tradiionalist n
vederi. Dup ea, fetele cumsecade nu fumeaz.

Bineneles, dup ea, fetele cumsecade nu fac o


mulime de lucruri.
Aa sunt prinii Ar vrea s ne fac s credem
c ei n-au fcut niciodat dect ceea ce se cuvenea.
Se cut n buzunarul de la piept i scoase o igar
scurt i subire, stngaci fcut i cu hrtia rsucit
la capete. Vrei s fumm mpreun una din astea?
Sigur. Marty l privi cum prinse cu buzele igara
rudimentar i privirea i ntrzie lung pe gura lui cu
contur hotrt. Erau foarte aproape i trupurile li se
atingeau, spatele i umerii lui apasndu-i coapsa,
aa cum i mbriase genunchii strni sub brbie.
Nici unul din ei nu ncerca s-i fac mai mult loc pe
pat, prefernd contactul fizic.
Cu p sinceritate care o definea, Marty recunoscu
fa de ea nsi c gndurile i-o luaser razna ntr-o
direcie greu de'controlat, i c asta n-avea nimic
de-a face cu alcoolul tare botezat cu Coca Cola.
nclinaia ptima ctre plcere era un impuls
natural al trupului ei ca rspuns la apropierea fizic
de un brbat atractiv. Tatl ei, medic, fusese foarte
deschis i direct n discuiile despre sexualitatea
omului, pe care le avusese cu ea nc de timpuriu,
i de aceea ea i considerase ntotdeauna nevoile i
impulsurile drept ceva perfect normal. Dac i plcea
un tip i-l respecta, nu credea c e nevoie s fie
reinut. Atta vreme ct doi ini doreau amndoi
acelai lucru i i luau i precauiile necesare, nu
vedea nici un motiv care s-i mpiedice s fac
dragoste i s-i satisfac aceste nevoi i impulsuri
naturale. Aa c, dup ce sq bucurase de compania
lui Colin n marea parte a zilei, i se prea logic s se
ntrebe dac avea s se bucure i de mbriarea lui.
111

..... ....

ui -i

mi.

.................. ................ mifftH-M*

Dup ce flacra chibritului aprinse tutunul rsucit


n foi, Colin trase fumul adnc n piept i-l reinu,
trecndu-i igara lui Marty. Pe cnd trgea i ea un
fum, un surs i fcu buzele s tremure. i amintise
de un film vechi cu Bette Davis vzut cndva de mult.
Totul prea o variaie pe tema scenei de film de un
romantism tocit i banal.
Cnd mirosul ciudat i foarte dulceag al fumului i
umplu nrile, Marty ndeprt puin igara i o privi
ncruntndu-se sceptic.
- Ce-i asta?
- Smn de cnep. Ochii lui cprui-verzui o
studiar uor nedumerii. Un cowboy de pe la una din
fermele de la marginea oraului m-a nvat s fumez
aa ceva. i d o senzaie de relaxare i eliberare. E
un leac bun pentru a scpa de tensiunea nopilor de
dinaintea probelor de zbor.
- Nu, zu? Dincolo de gustul dulceag i amrui,
Marty nu simea nici un efect linititor.
- mecheria e s ii fumul n plmni i s-l expiri
ncet de tot. Colin i lu igara i demonstr proce
dura.
Marty ncerc din nou, ncreind din nas fiindc nu-i
plcea gustul. Fcu greeala de-a ncerca s nghit
fumul i un acces de tuse cu convulsii o tortur pe
cnd cu mna transformat n evantai, ncerc s
mprtie fumul din faa ei. Rznd de ea, Colin
insist. n sfrit, trgnd ultimul fum aproape prlindu-i degetele cu chitocul fierbinte, Marty reui.
n expectativ, Marty pndi tcut i-i verific
mental organismul. Dar n afar de o senzaie delicio'as de plutire, nu simi nimic.
- Din ce ziceai c e fcut? Smn de cnep?
l ntreb ea pe Colin.

Da. Crete slbticit pe aici. i pironi privirea


n ochii ei ce cptaser o nuan neobinuit de
verde-cenuiu.
^
n curnd, petrecerea se sparse. Lumea ncepu s
plece n grupuri de cte trei sau patru, femeWsau
brbai, unii ajutndu-i prietenii mai ameii. Cappy
-se opri lng patul unde Marty i Colin fumau m
preun o nou igar stngaci rsucit.
Noi plecm, Marty. Vii i tu? ncerc ea s-o
pun n micare pe colega ei de dormitor.
V ajung eu din urm, o expedie Marty cu o
fluturare nerbdtoare a minii.
Cappy se ntoarse ridicnd din umeri ctre cele
lalte, i mpreun cu Eden i cu Mary Lynn i croir
drum spre ua care ddea n hol. Mulimea din dele
dou camere alturate sczuse la o mn de oameni.
Colin se rsuci pentru a edea lng Marty, folosind
i el aprtoarea de la capul patului drept speteaz. i
trecu igata i ea trase un fum lacom, nepsndu-i de
plecarea prietenelor ei.
Nu prea e igienic. i napoie igara pe care
tocmai o strnsese ntre buze i-l urmri pe Colin
cum o duce la gur.
Nici srutatul nu e, punct el.
Ea chicoti.
Acum tiu ce-a fost toat povestea asta.
ncerci s m zpceti ca s nu mai gndesc
limpede i s poi profita de rnine.
lat-m dat n vileag. i admise vina cu o
expresie adecvat de om pe care-l ncearc remucrile, dar n ochi i juca o scnteie deocheat. Ce
pcat, fir-ar s fie, i tocmai cnd lucrurile mergeau
att de bine...
Marty se ntoarse s-l studieze.

722

i-...- .......-...:

Aripi de argint
Chiar ai crezut c trebuie s recurgi la astfel de
tactici cu mine, Colin?
Eti att de-al dracului de direct, nct nici nu
tiu prea bine cum s te iau, mrturisi Colin cu un
surs trist de regret.
n mod sigur nu sunt o mironosi*. Dup
aceast aluzie piezi la fata de la prvlie, Marty
ddu drumul mucului igrii n restul de butur de pe
fundul sticlei.
Cred c tocmai asta e. El i ls capul pe spate
i privi n gol ctre tavan. Nu sunt interesat n a deveni
soul unei fete oarecare, i asta este exact ceea ce
caut toate fetele ca Sally din acest ora. Civa tipi
din seria mea i doresc soii pe care s le nsmn
eze pentru a-i asigura nemurirea nainte de a
decola spre ceruri inamice.
Dar ie nu-i trebuie nici csnicie, nici nimic din.
ce aduce aceasta cu sine. Marty i studie profilul
privindu-l dintr-o parte, capul rmnndu-i, ca i al
lui, rezemat de perete. Un nas prelung i aristocratic
i o brbie vag teit erau trsturile lui cele mai
pronunate, sub ciuful de pr nisipiu.
Cu tine, Marty, nu simt nevoia s m prefac c
a vrea s m-nsor, spuse el ntorcndu-i capul doar
att ct s-o vad.
Cnd eram la liceu, o fat care se culca cu un
biat, ncerca ntotdeauna s se conving pe ea
nsi c e ndrgostit nebunete de el, de parc
ar fi avut nevoie de justificarea asta ca s nu se simt
vinovat sau imoral. Oft n vreme ce urmrea cu
* n Ib. engl. n orig., Simpering Saiiy, mironosi, unde Sally
nume propriu cu valoare generic, iarsimpering - participiul verh"1" ' a
se smiorci.

123

degetele conturul alunecos al sticlei de rcoritoare,


scurt i groas. n ce m privete mi era de-ajuns
dac mi plcea tipul i ne respectam reciproc.
Marty nu-i jelise niciodat virginitatea pierdut i
nici nu bocise dup brbatul care o scpase de ea.
Nu i se prea nici neobinuit, Tiici imoral. La urma
urmei, frate-su nu practica n nici un caz celibatul.
David nu pierdea nici o ocazie de-a se culca cu o
fat. Nevoile ei sexuale nu erau att de diferite de ale
lui, iar dac el put,ea s-o fac, la fel de bine putea i
ea, doar c mai selectiv. i prea ru pentru lipsa de
discernmnt cu care aciona David, odat ce des
coperise pe pielea ei c era mult mai plcut s faci
dragoste cu un om dect cu un trup fr personali
tate.
ntoarse capul i-l privi n ochi.
i pe tine te respect, ceva de'sperit, Colin.
Nesigurana l fcu s nu se mite pe cnd nceca
s-i dea seama dac era vreun subneles n replica
ei. Ei ns i se fcu mil de nedumerirea lui ngrijorat
i rznd, se aplec i-l srut. Degetele lui alunecarn prul ei cuprizndu-i capul i meninnd astfel
presiunea buzelor ei pe gura lui.
n curnd se d stingerea, se plnse el mormind.
Mmrrim! Era un sunet concesiv cu care ea i
rspunse frecndu-i nasul de obrazul lui bine ras i
neted, ca o pisic sau ca un eschimos. Ar fi ngrozitor
s ntrziem.
Colin i ddu seama c era luat la vale. Cnd ea
cobor din pat cu o micare alunecat, el rmase
aezat, netiind ce a\/ea ea de gnd. Apartamentul
de hote! se golise. Mu mai rmseser dect doi
brbai care vociferau i se certau n legtur cu

meritele care fceau ca avioanele Spitfire s fie


superioare avioanelor Thunderbolt, ntr-un duel ae
rian cu un Fooke-Wulf sau un Messerschmidt. Cu
pai elastici de atlet, Marty travers camera pentru a
nchide i ncuia ua nspre cealalt camer, precum
i pe cea care ddea n hol. Apoi se ntoarse spre el, o
umbr de surs lene abia ntrezrindu-se pe la
colurile gurii. Colin avu impresia c vede o leoaic
apropiindu-se tiptil de prad, cu micri alunecoase,
cu blana neted i lucioas i torcnd contient de
puterea ei.
- Pe de alt parte, ar fi mare pcat s irosim
prilejul de-a folosi acest pat comod, suger ea cu
voce senzual rguit.
Buzele lui tresrir a zmbet.
Al dracului de pcat ar fi.
Cnd veni spre el prin ntuneric cteva secunde
mai trziu, i trupul ei gol cu forme prelungi se
strecur lng el, Colin recunoscu n ea o femeie
rar, cu totul aparte. ndrznea, cu o personalitate
puternic i sigur de ea, Marty tia ce voia. i n
vreme ce trupurile lor se ncordau ptima mpreun,
lui Colin i scp din vedere c era nevoie i de un
brbat cu totul aparte pentru a nu fi intimidat de
instinctele ei agresive.

n dormitor, Mary Lynn sttea pe pat, rezemat de


o pern i cu mapa de coresponden pe genunchi.
Nu reuise s scrie mai mult de dou rnduri la
scrisoarea ei de fiecare sear pentru Beau. Vorbele
pur i simplu nu voiau s vin. Reciti din nou ultima lui
scrisoare, auzindu-i inflexiunile vocii i exprirririle
binecunoscute rsunnd dincolo de cuvintele ater-

( nute pe hrtie. O sfia durerea singurtii, mereu


crescnd.
Seara asta fusese prima sear pe care o petrecu
se n compania altor brbai de cnd plecase Beau.
Rsese i vorbise mult i fusese flatat de ateniile
lor, dar se simise n permanen aprat de verighe
ta de aur din deget.
Cnd ncerc ns s-i povesteasc lui Beau n
scrisoare, stiloul aluneca pe deasupra hrtiei fr s
lase urme. Totul fusese perfect nevinovat i totui ea
avea senzaia c-l nelase simindu-se bine cu ali
brbai. Se distrase, dar acum seara luase sfrit, se
simea mai pustie i mai singur ca niciodat.
Auzi un fonet de pai la ua dormitorului, care se
deschise repede. Marty ni nuntru cu rsuflarea
tiat de fug, dar rznd. Scnteia jucu din ochii
ei verzi-argintii se potrivea perfect cu mina ei radioa
s.
- Eti nemaipomenit de bftoas. Cappy cltin
din cap aproape nevenindu-i s-i cread ochilor. Ai
reuit s ajungi la musta."
tiu. Marty travers ncperea i se trnti cu
zgomot pe pat cu o exuberan secret, nc strnit,
dei cam obosit. Un cowboy care mesteca tutun
ne-a repezit ncoace cu camioneta lui. A trebuit s fim
cu ochii n patru s ne lsm n jos de cte ori scuipa
n spate. A fost cea mai nebuneasc plimbare din
viaa mea.
Nimeni n-o ntreb cine o nsoise, ghicind toate n
tcere c era vorba de Colin. Cercetnd expresia
satisfcut de pe faa lucind ca mtasea a lui Marty,
Mary Lynn simi cum i se umple sufletul de frustrare i
singurtate. Cunotea acea expresie, o recunoscuse
de pe vremea cnd i zrea propria imagine n

oglind dup ce fcuse dragoste cu Beau. Dorina


fizic fusese ceva ce reuise cu succes s sufoce n
ea pn acum. Dar acum tnjea dureros dup
atingerea lui Beau, dup mngierea minilor lui pe
trupul ei i dup sigiliul fierbinte al buzelor lui pe
pielea ei.
nchise mapa cu zgomot i ncerc s-i alunge.
din minte zarva impulsurilor dinluntru. Cu o logic
eronat ddea vina pentru ce simea pe seara
petrecut n compania unor brbai strini, de parc
aceste nevoi n-ar fi mocnit n adnc de atta timp.
Beau era primul i unicul ei iubit.
- Hei, da cum de nu i-ai terminat scrisoarea
pentru Beau ast-sear? Marty observ modificarea
din ritualul de fiecare sear a lui Mary Lynn.
Sngele i Jntunec obrajii lui Mary Lynn i expresia
i deveni ncordat.
- Sunt obosit, afirm ea fnos i ddu mapa la
o parte, pregtindu-se s se culce.
Marty se tolni pe pat, ntinzndu-se ca o pisic
mulumit.
- i eu.
Mary Lynn nu rspunse, se vr sub ptur parc
pentrua se feri de Marty, i i ntoarse spatele.
&
n dimineaa urmtoare, muli cdei i multe
cursante eznd n strane la biseric fceau grimase
suferinde auzind sunetul orgii sau al pianului chinuit
de mini stngace, i capetele le plesneau de dure
rea mahmurelii n urma chefului din seara anterioar.
Majoritatea brbailor erau invitai la masa de dumi
nic prin casele localnicilor, dar prea puine dintre

femei se bucurau de astfel de invitaii, Se regrupar n


mare parte dup terminarea slujbei.
Vestea despre petrecere nu ocoli urechile supe
riorilor. Cursantelor li se inu o lung i sever
cuvntare n legtur cu conduita lor i li se reaminti
c reprezentau, indiferent de mprejurri, programul
de pregtire a femeilor-pilot. Comportarea lor putea
afecta reputaia ntregului program.
Din nou, se fcu ncercarea de-a descuraja pe ct
posibil stabilirea oricror relaii personale cu cadeii.
Cursurile i activitile lor n cadrul bazei Avenger
Field erau att de bine separate nct nu se vedeau
dect rareori. Nu li se ddea nici mcar prilejul de a
se amesteca la linia de zbor de vreme ce brbaii i
fceau toate orele de pilotaj la o baz auxiliar lng
Roscoe, un trguor din apropiere. Oda cu sporirea
acestor precauii, se rrir i apoi disprur cu
desvrire vizitele lui Colin n dormitorul fetelor.
Celelalte nu nelegeau, iar Marty nici nu ncerca s
le explice atitudinea nepstoare cu care ntmpin
vestea c-l va vedea mai rar. Ea i Colin erau nite
prjpteni buni care deveniser amani; dragostea
romanioas n-avea nimic de-a face cu relaia lor,
aa c nu fu nici deprimat i nici nu-i plnse de mil
cnd nu-l mai vzu.
Dup rgazul sfritului de sptmn, pregtirea
rencepu cu amploare i tempo sporite. Cursurile
teoretice la sol le fceau s li se nvrt capetele de
attea carburatoare i chiulase. Aveau de nvat,
memorat i transcris codul internaional de semnali
zare, care se schimba lunar, aveau de participat la
discuii i de dat teste i examene, aveau cursuri de
orientare i folosirea hrilor i graficelor. Apo*
:entau la linia de zbor pentru instrucie n c

128

decolarea simultan a dou sau trei PT-19 cu carlin


gile deschise, exerciii de zbor suprapus i pilotaj
solo, cel mai iubit exerciiu de zbor. Cursurile teore
tice i orele de zbor erau intercalate cu ore de sport i
gimnastic de ntreinere, iar serile n sala de recreer
erau petrecute n discuii de specialitate.
ntr-o sear, dup cin, i trr trupurile ostenite
pn-n mduva oaselor napoi n dormitor. Odat
intrate nuntru,, se tolnir pe paturi i ncercar
s-ncropeasc o conversaie.
Nu vi s-a prut c mncarea avea un gust
ciudat n seara asta? adres Chicago o ntrebare
ntregului grup. i prinsese minile sub cap, jucndu-se cu capetele prului ei scurt i ntunecat.
Mie nu, rspunse Eden ntins ct era de lung
pe patul ei, cu un bra peste ochi, ca s-i fereasc de
lumin. Unghiile i erau scurte i nelustruite iar prul
rocat i era ascuns sub un turban, fcut dintr-o,
basma colorat; mondena eleganta i plin de stil
pe care o cunoscuser cu trei sptmni n urm,
fusese n fine integrat i asimilat de grup. Dar
oricum nu cred c fusese pregtit cu intenia de-a
mngia cerul gurii. E cert c nu era) ragout*.
Da ce, tocnia nu mai e destul de bun pentru
domniile voastre? Lui Marty, obosit i irascibil nu-i
trebui mult pentru a da drumul unei ironii muctoare.
Nu ne-ar strica puin diversitate. Fr a se
clinti din poziia ei lene, Eden refuz s mute
momeala, ca de obicei.
Am auzit, Chicago se opri o clip pentru a le
atrage atenia i se slt ntr-un cot, c ne pun
bromur n mncare. .
*
n Ib. erigl. n orig. ragout", din fr. ragout mncare cu carne,
legume i sos.

Urm un moment de tcere pe cnd toate ncer


cau s priceap zvonul ciudat, tentate s-i dea
crezare. Eden i descoperi ochii i-i slt capul
pentru a o j>rivi pe Chicago cu ochi mari.
- Vorbeti serios? zise ea.
Hai, lsai-o balt. Tdnul batjocoritor l lui
Cappy avea n el i o und de umor blnd. N-au
nevoie s recurg la asta. Uitai-v i voi n ce hal
suntem. Suntem mult prea istovite ca s ne mai
treac mcar prin cap ideea de a face ceva ct de
puin obositor. Nu tiu ce-ai face voi, dar eu, dac
m-ar ine un brbat n brae, a adormi probabil foarte
repede.
Rsete aprobatoare se auzir dinspre paturi, nu
prea tare. Zmbetele cereau mai puin energie.

Aripi de argint

Capitolul VI

Unica preocupare mistuitoare a fetelor era zborul,


orice altceva sfrind prin a fi ndeprtat ca fiind de
mic importan. Universul lor era cerul de deasupra
bazei Avenger Field. Cnd nu zburau acolo sus, l
priveau consemnnd n minte automat direcia vn
tului i nlimea plafonului de nori, sau urmrindu-i
colegele nscriindu-se n traficul aerian, fcnd exer
ciii de decolare rapid imediat dup aterizare, sau
ateptndu-i rndul la manevre.
Dup aproape o lun, se familiarizaser cu obi
ceiurile i procedurile de rutin ale bazei. Cnd din
parcul de maini nea ca din puc un jeep i se
ndrepta n vitez spre hangarul vechi, toat lumea
tia c dispecerul din turnul de control fcea o
verificare de rutin a anemometrului msurnd vite
za vntului. Adevratul turn de control ns erancn
construcie; cel temporar aflat deasupra hangarului
de lng cldirea administrativ, adpostea prea
puin echipament n cabina de la etajul al doilea.
Plngerile i protestele mecanicilor de ntreinere
care trebuir s readuc n poziie normal un avion
care pur i simplu intrase n pmnt la aterizare,
ignorate cu desvrire. Tot astfel, era neglija

131

funcionarea arunctorului de rachete de semnaliza


re-. Venic ceva era n construcie pe cte undeva,
pistele i cile de acces devenind astfel impractica
bile. Cteodat, din cauza acestor antiere, ateriza
rea devenea extrem de riscant, dar n mod normal,
faptul c ridicau praful roiatic care sufoca oamenii
strecurndu-li-sen plmni i lipindu-li-se de piele i
se depunea peste tot, era suficient pentru a provoca
exasperarea tuturor.
Rareori existau rgazuri n acest ritm asiduu, dar
atunci totul prea aproape de perfeciune. Cerul
cpta atunci acea incredibil nuan de albastru,
ntinzndu-se la infinit. O linite neclintit i feeric se
nstpnea pretutindeni, anunnd totul n afar de
izvorul de cntec al ciocrliei.
Pe bolta cerului, lenee parc i pline de graie,
avioanele fceau manevre acrobatice, crndu-se
pn n nalt, cznd n vrie, redresndu-se apoi
parc fr efort i relundu-i plutirea. Pe pistele
drepte, piloii i. exersau virajele n form de S,
erpuind i nclinnd avionul cnd pe-o pafte cnd
pe alta, pentru a compensa schimbrile de direcie i
de intensitate ale vntului. De multe ori vreo moar
de vnt a vreunui fermier era aleas ca ax vertical
pentru manevre, constnd n dou rotaii complete
de 360, executate succesiv. Traiectoriile aeriene
preau descrise fr pic de efort, o serie nentrerup
t de viraje, cercuri i spirale lente, mpletindu-se lin.
i totui, toate erau manevre destinate s le salveze
piloilor viaa n caz de primejdie.
*
Apogeul tuturor acestor exerciii, al acestei per
fecionri a ultimelor aproape ase sptmni, era
pregtirea pentru ziu a probei de zbor. Ajunseser la
finalul primei etape a programului. Instructorii indivi-

duali le testaser deja zburnd cu ele, dar pentru a


promova n etapa urmtoare a pregtirii strict nece
sare i pentru a putea pilota puternicele BT-13,
trebuiau s zboare sub supravegherea unor piloi
militari, care s le verifice dibcia i priceperea.
Dac nu treceau acest test, totul se ncheia aici. Nu
exista ansa de-a mai ncerca o dat, i nici o alt
etap de pregtire. Erau excluse din program.
i pe msur ce se apropia ziua acestui acum ori
niciodat11, tensiunea devenea din ce n ce mai
evident printre piloi, provocnd descrcri tempe
ramentale sau amoreli necesare. Cnd sosir piloii
militari care aveau s fie examinatorii lor, nivelul
nelinitii i-al emoiilor atinse punctul culminant.
n sala de pregtire pentru zbor, toat lumea fuma
igar de la igar. Adunate nuntru se aflau un grup
de cursante aproape paralizate de emoie, discutnd
n murmure abia auzite sau cu voci devenite stridente
din cauza nervilor i a tracului. Privirile li se tot
rtceau nspre peretele cu ferestre al ncperii, ca
s priveasc decolarea i aterizarea avioanelor pilo
tate de colegele lor. n curnd vor fi i ele acolo sus,
dar agonia consta n a nu ti cnd i vine rndul.
Eden sfie hrtia pentru a-i deschide pachetul
de Lucky Strike mentolate, cu degetele tremurnde.
Reui cu mult stngcie s-i aprind o igar.
Expir fumul cu nerbdare si unghia degetului mare
i relu involuntar ciocnitul uurel n lemnul mesei.
Pentru numele lui Dumnezeu, nu vrei s termini
odat?
Scuz-m! Degetul i ncet micarea, dar
zgomotul mic i sacadat ca un tic-tac continu s-i
rsune pe dinuntru.

Prul armiu i era prins strns ntr-un coc pe


ceaf, iar nuana plin i strlucitoare de roiatic,
plise. Salopeta de zbor atrna pe trupul ei suplu,
dnd impresia unei siluete fr contur precis. Nici
odat nu-i venise ceva att de anapoda, i cu toate
acestea se obinuise pn ntr-att s-o poarte zilnic,
nct nici mcar nu-i mai trecea prin cap s se
gndeasc la cum aratDin cnd n cnd Eden devenea contient c
perspectiva i se modifica. ncepea s judece oamenii
din ce n ce mai puin dup aparene i aspect
exterior, i nva s le aprecieze din ce n ce mai
mult calitile ascunse. Tpat viaa ei n-avusese
dect s rosteasc o vorb i orice i-ar fi dorit era
al ei; viaa privilegiat i nstrit i asiguraser
accesul la cele mai prestigioase coli, numele i
poziia social i garantaser intrarea n cercuri de
elit; banii i puterea i permiseser s se complac
aproape n orice capriciu. Asta era prima dat cnd
trebuise s se strduiasc din greu pentru ceva,
prima dat n via cnd fusese tratat la fel cu cei
din jurul ei, i i plcea.
Firete, marurile, instrucia, inspeciile militare
erau o mare plictiseal. Ea tot nu putea pricepe cu
nici un pre de ce se ddeau sanciuni pentru c
existau resturi n coul de gunoi; pi unde altundeva
s le fi pus? Totui, camaraderia, intimitatea, faptul
c avea n comun cu colegele de dormitor aceleai
idealuri, rscumprau din plin sacrificarea confortului
personal i greutile pe care le nfruntase.
Trudise din greu ca s ajung aici, aa c putea
preui corect lupta prin care trecuser alte cursante.
Eden tia c era un pilot al naibii de bun. Totui, dei
avea ncredere n priceperea ei i dorea att de mult

Aripi de argint
s treac cu bine aceast prob de zbor, era un
pachet de nervi. Era pentru ntia oar n viaa ei
cnd ceva avea o nsemntate att de mare pentru
ea.
Doar cu cteva minute n urm, o privise pe Mary
Lynn, palid i tras la fa, ieind din ncpere dup
un ofier. Femeia cea micu i pierduse culoarea
natural care i lumina de obicei obrajii rotunzi. Ochii
ei ntunecai erau bntuii de nelinite. Dar Eden se^
uitase cu invidie la cele dou pernue pe care Mary
Lynn le strngea la piept ca pe un scut.
Uite c decoleaz numrul 37, observ Chica
go cu glas stins i ncordat, referindu-se la numrul
aparatului de zbor cu aripi nclinate PT-19. Nu e sta
avionul pe care-l piloteaz Mary Lynn?
- Aa cred. Cappy era singura din grup care nu
prea a fi czut victim intensei tensiuni ce le-apsa
pe toate. Aparent de un calm imperturbabil, fuma.
Eden ns zmbi n sinea sa cnd observ c n
scrumier mai era o igar aprins. Cappy nu era
nici ea aa de linitit cuhn prea.
' Mai devreme n cursul zilei i fcuser cu toate
vizita ritual pe la Fntna dorinelor" i aruncaser
monezi n bazin, punndu-i dorina de-a scpa cu
bine de proba de zbor. Unele chiar adugaser vreo,
rugciune adresat Fifinellei, gremlinul* de sex femi
nin creat de Disney ca mascot a femeilor-pilot. La
vremea respectiv, Eden glumise n legtur cu
jumtatea de dolar pe care o zvrlise n bazin,
rznd de propriul ei gest extravagant i declarnd
c i cumpra astfel mplinirea dorinei.
*
n Ib. engl. n orig., gremlin", creatur imaginar bucluca, c -
presupune c ar cauza defeciuni mecanice ori de alt natur.

135

Janet Dailey
Van Valkenburg! O voce plat, dar profund i
strigase numele.
Capul i zvcni, iar inima parc i se prbui,
prefcndu-i picioarele n plastilin. Nu se tie cum,
reui totui s-i striveasc igara n scrumier n
ciuda faptului c mna i tremura, i se adun cu
greu ridicndu-se n picioare, cu parauta strns
lovindu-i picioarele.
Ofierul de la u trecea n revist ncperea,
ateptnd un rspuns la numele pe care-l strigase.
Cnd Eden se ridic, privirea lui se opri,asupra ei. Cu
o arogan rece i obraznic, o privi de sus pn jos.
Cam de ct ar fi nevoie pentru a-l mitui? Bani, putere,
prestigiu, tot luxul care o protejase pe Eden toat
viaa ei nu mai valorau nimic n aceast situaie!
Acest gnd era ca o pedeaps educativ pentru
cineva obinuit s obin ceea ce dorete prin orice
fel de mijloace.
nlndu-i capul neobinuit de sus, ea travers
ncperea, oferind fr s tie, o privelite comic.
Toat graia inerent micrilor ei princiare prea
stngace i ridicol n salopeta de zbor prea mare,
flfind. Paii ei hotri i picioarele lungi aminteau
parc de galopul unei girafe. Era de neles rnjetul
amuzat de pe mutra locotenentului, cnd ea se opri
n faa lui.
- Eu sunt Eden van Valkenburg, zise ea.
Cnd l urm ctre linia de zbor, tremura toat de
nervi, ca o piftie. Pe cnd ddea ocol avionului
fcnd ultima verificare la sol a aparatului ce-i
fusese repartizat, Eden fu sigur c avea s fac
vreo greeal prosteasc. Toate ntrebrile lui preau
critice ntr-un fel indirect i parive, n vreme ce ti
rspunsurile ei sunau nesigur, chiar cnd era abs

136

sigur de ele. Voia oare s-o ncuie" cu orice pre, sau


doar i se prea ei?
n carlinga din fa a avionului-coal, Eden i
terse palmele asudate de cteva ori nainte de a-i
pune mnuile. Se simea att de nspimntat,
nct era pe punctul de-a plnge. Pe cnd fcea
verificrile de dinaintea zborului, ncepu s se adune
n ea furia. Da cine se credea acest brbat c e, de-i
permitea s-o intimideze n felul sta? Ea studiase i
se pregtise pentru acest moment ore ndelungate.
Trecuse prin prea multe i se strduise prea tare ca
s strice.totul acum. La dracu, doar era un pilot bun!
Mai trziu, dup c^ iei din carling mai mult pe
brnci i sri jos de pe aripa avionului de coal, l
nfrunt pe instructorul militar care o privea reticent,
i scoase casca i ochelarii de protecie i odat cu
ele i fileul n care-i prinsese prul. Scutur din cap
cu o senzaie exaltat de libertate i-i nfipse minile
n olduri ntr-o ipostaz provocatoare, dei neinten
ionat.
- Ei, bine? l sili Eden la o reacie. n ciuda
ncrederii ei n propria-i capacitate, ave nevoie s
aud confirmarea din gura cuiva fr prejudeci, sau
nc i mai bine, cu prea multe prejudeci n defa
voarea ei. Cum m-am descurcat?
fi dau o not satisfctoare, i, dei rosti
acestea ca s sune mai degrab de parc i-ar fi
fcut o favoare, dect i-ar fi dat o not pe care o
merita, nu putu s diminueze totui importana
faptului n sine.
Cu un chiot nereinut de bucurie, Eden l ls
propit la linia de zbor i porni ca din puc spre
marele clopot de alarm contra incendiilor care
atrna n fata cldirii administraiei. Smuci de frn-

ghie fcnd s rsune triumful n tradiia cursantului


mtului \
promovat, rznd i plngnd, mbtat parc.
Nu mult dup aceea, Eden afl c Mary Lynn
fcuse Lea s sune clopotul, naintea ei. Una cte
una, pe durata urmtoarelor dou zile, colegele ei de
dormitor decolar pentru proba de zbor. n cea de a
doua dup-amiaz, Marty Ju dormitorul cu asalt ca o
nebun i dans o parodie de dans rzboinic n
mijlocul ncperii, chiuind.
L-am pilotat pe-drguul la mic ct am putut
eu de bine. Nici mcar armata cea mare i rea* nu m
mai poate opri acum! Cnta i dansa n jurul unui
punct imaginar din podea, api se opri cu rsuflarea
tiat, mbtat de triumf, pentru a mprti 'mo
mentul victoriei cu celelalte. Am reuit!! De-acuma
m ateapt btrnul 13 norocos. Avansase de la
aparatul Fairchild PT-19, la mai puternicul BT-13.
Dar cnd privi n sfrit n juruJ ei, observ c nici
unul din chipurile coegelor de dormitor nu oglindeau
veselia ei dezlnuit. n schimb, toate preau stn
jenite i privirile lor alunecau rapid n lturi, ntr-un fel
posac i aproape jenat. Marty avu pentru o clip
senzaia c lui Eden i-ar fi fcut mare plcere s-o
strng de gt, dar nici chiar privirea acesteia nu
dur mult nainte de-a fi ferit n lturi i lsat n
jos.
Zpcit de reacia lor, Marty simi cum o tcere
apstoare pogoar n ncpere. Chicago i schimb
poziia lsnd-o pe Marty sa vad dincolo de ea.
Aggie sttea pe patul ei, mbrcat ntr-o fust i-o
bluz. Capul acoperit de bucle blonde i era plecat
*
n Ib. engl. n orig. the big bad Army, armata cea mare i rea,
la lupul cel mare i ru din povestea celor trei purcelui.

deasupra batistei pe care o tot rsucea cu minile n


poal. Marty deschise gura cu gndul s-o tachineze
pe Aggie pentru c purta hainele civile. Abia atunci
nelesul ntmplrii o izbi i ochii ei mrii de oc se
ndreptar fulgertor spre Mary Linn. Aceasta con
firm discret din cap c Aggie picase la proba de zbor.
- Aggie... Copleit de sentimentul de vinovie,
Marty se lupta s gseasc vorbele care s rscum
pere incontiena cu care pusese sare pe rana fetei.
Imi pare ru. Asta sun ns ca nuca-n perete. N-am
tiut, ncheie ea cu glas mic i neconvingtor.
- Cum e de cnd dai cu oitea-n gard, Rogers?
ntreb Eden mnioas.
Marty se npusti cu gura asupra ei, dezlnuindu-i furia clocotitoare:
- Cum dracu puteam eu s tiu c Aggie a picat?
- O, Dpamne, nu-mi vine s cred! i Eden i
ridic privirea ctre tavan de parc ar fi invocat cerul.
- Ar fi putut s m avertizeze i pe mine cineva
cnd am intrat, protest Marty, cu chipul nc apsat
de vin, pe cnd cuta o ieire din situaia penibil.
- Da ce-ar fi s-i ii pur i simplu gura? suger
Chicago.
Prea cea mai neleapt soluie. Buzele lui Marty
se strnser ntr-o dung subire. Smiorcindu-se
sonor, Aggie se ridic ncet n picioare, o siluet
nalt, adus de spate.
- E-n regul. tiu c Marty n-a avut nici o intenie
rea. Ochii i erau umflai i tivii cu rou de-atta
plns. E perfect ndreptit s se bucure c a
reuit. Toate suntei. Numai c... Aggie ^ i sufl
nasul, iar suspinele ncepuser deja s-i vibreze n
~ "> t cnd termin n sfrit fraza. Nu se poat
nu-mi par ru. Voiam aa de mult s...

Aggie i nbui restul vorbelor ntorcndu-se


brusc cu spatele la ele. Pre de o clip, nici una din
ele nu se mic, cuprinse toate de o stinghereal
paralizant. n cele din urm Mary Lynn se duse s-o
consoleze.
Marty se prbui pe patul ei, gndindu-se ce
ciudat era c Mary Lynn mai degrab dect Chicago
fusese Cea care se dusese s-o mngie pe Aggie,
dei aceasta din urm fusese cea mai apropiat
prieten a lui Aggie. O tcere neobinuit apsa
asupra ncperii pe cnd Aggie i scotea hainele
din dulpaul de la captul patului i le punea n
valiz. La fel ca oricare din ele, Agnes Richardson i
pltise singur costul cltoriei pn la Sweetwater
i avea s-i plteasc i ntoarcerea acas:- .
Cnd veni momentul s-i ia rmas bun, toate
simir o ciudat reinere n a se apropia de ea prea
mult, de parc le-ar fi fost team s nu se molip
seasc de ghinion. Aggie nelese i nu zbovi prea
mult. Oricum, locul ei nu era printre ele.
Patul rmas neocupat din dormitor le obsed zile
ntregi dup ce Aggie plecase. Existau paturi libere i
n alte dormitoare. Aproximativ 20% din seria lor se
cernuse de la prima prob; procesul de selecie
ncepuse. La sfritul sptmnii, Eden i schimb
patul, prelund fostul pat al lui Aggie i elibernd
locul zgomotos de lng baia comun. Fu o micare
neleapt.
Pentru Mary Lynn nu veni dect o singur scri
soare. Pota din Anglia era sporadic, n cel mai bun
caz. Uneori treceau chiar i dou sptmni fr ca
ea s primefec nici mcar o singur scrisoare de la
Beau, iar apoi vreo ase veneau ntr-o singur zi, cu
multe mesaje cenzurate. Faptul c i era citit i cen
zurat corespondena o scise vreme ndelungat.
Dar era rzboi, chiar dac acesta prea departe, att
de departe de Sweetwater, statul Texas.
r iM";.........

.......

Aripi de argint

te *

Reciti scrisoarea pentru a treia oar, aezat la o


mas din sala de recreere. Deseori, cursantele se
adunau aici seara ca s studieze, s scrie scrisori, s
discute despre pilotaj, s fie laolalt i s evadeze
astfel din dormitoarele "mici i spartane, att de
monotone n militria lor i att de golite de orice fel
de personalitate. Atmosfera era eliberat complet de
orice formalisme, scaunele erau permanent rearanjate pentru a forma grupuri ntmpltoare, fetele se
fiau de colo colo cu prul pe moae, reviste cu
paginile mototolite zceau mprtiate peste tot.
Numrul pe luna martie al revistei he Sweetwater
Reporter11 era deschis la cea mai recent list cu
vasele aliailor care fuseser scufundate n btlia
pentru Atlantic. ntr-un col trona mult folositul auto
mat Coca Cola, iar lng else aflau stivuite navete de
lemn pentru sticle goale. Pe un perete, se afla un
avizier cu anunuri despre ntruniri religioase sau alte
activiti, caricaturi de actualitate decupate din ziare
precum i alte mesaje.
ntr-unul din capetele slii tocmai se desfura un
disputat meci de ping-pong, cu Marty i Chicago
jucnd mpotriva unei perechi de cursante dintr-un alt
dormitor. Pcnitul paletelor i-al mingii punctau
plvrgeala din ncpere, pe msur ce jocul se
ncingea, devenind din ce n ce mai palpitant n lupta
pentru punctul final al victoriei. i lovitura fulgertoa
re, joas i imparabil a lui Marty fu decisiv.
mbujorate i exuberante, Marty i Chicago, se
ntoarser la masa unde stteau Mary Lynn, Cappy i
Eden. Cele cinci erau nedesprite. De cnd plecase
Aggie, luaser obiceiul de a-i spune Inseparabile
le11, spernd ntr-un fel cam superstiios c asta le-ar
niitea ine mpreun pn la sfritul program
tecul lui Aggie le ntristase pe toate i le deschis

747

Janet Dailey
ochii. De-atunci i luau pregtirea mult mai n serios,
iar hotrrea lor de-a izbndi devenise mai adnc.
Marty trase un scaun i se trnti pe ei; lsndu-se
pe spate i legnndu-se pe picioarele din spate ale
scaunului.
- Hei, tu, aia mic, ce citeti acolo? i se adres
ea lui Mary Lynn.
Dei Mary Linn era cea mai mare ca vrst dintre
ele, era tratat de parc ar fi fost mezina grupului, n
parte din cauza dimensiunilor ei i-a obrajilor ei de
heruvim, dar mai ales din cauza lipsei ei de experi- en. Se mritase la o vrst att de fraged, nct nu
mai apucase s triasc pe cont propriu pn atunci.
- O scrisoare de la Beau.
- Ar fi trebuit s-mi nchipui, declar Marty.
Cappy i ridic privirile din manualul de meteoro
logie i privi ctre mapa din faa lui Mary Lynn. Auzise
n tot acest timp scritul stiloului lui Mary Lynn pe
hrtie i crezuse c aceasta i lua notie din manualul
ei, abia acum vedea c era vorba de o scrisoare.
- Hei, ar trebui s nvei, i aminti Cappy. Ea era
cpitanul nenumit al grupului, prelund conducerea
i ocupndu-se de toate n mod firesc, de la verifi
carea dormitorului pentru inspecie, pn la a le trezi
dimineaa i a avea grij s nu ntrzie la cursuri.
- Aa am s fac, numai s termin scrisoarea ast
pentru Beau. Tocmai i povestesc despre noile avioa-
ne pe care le pilotm acum. Simea nevoia s-i
istoriseasc totul despre viaa ei, pn n cele mai
mrunte detalii, s mpart cu el tot ce i se ntmpla,
ca s simt c vieile le erau n continuare legate, n
ciuda sutelor de kilometri care-i separau.
i
Aa c i povesti totul despre avionul de coal
\ BT-13. Acesta era, ca i aparatele PT-19 pe

----- ---------

142
T------ ------ ----- -------

-------------

Aripi de argint
pilotaser n prima etap a programului de pregtire,
un avion cu profundor i aripile nclinate. Dar asem
nrile se opreau aici. Botezat Nenfricatul de ctre
fabricantul su, Compania Vultee, aparatul BT-13
prea enorm, cu motorul su puternic de 450 de
cai. Avea un loc n fa i unul n spate dar spre
deosebire de avioanele Fairchild care aveau carlingi
le deschise, acestea erau acoperite. O alt diferen
important, scria Mary Lynn, era faptul c aparatul
B-13 era dotat cu radio. Pentru prima oar cursan
tele puteau fi n legtur cu turnul de control.
Dispecerildin turn le ddeau piloilor instruciunile
de rulaj i poziiile de decolare i aterizare. Mary Lynn
i scrise lui Beau c, dei pentru multe dintre cursante
aceasta presupunea familiarizarea cu un nou mod de
comunicare, pe nici una n-o deranja s i se spun ce
i cnd s fac. n sfrit, aveau i un microfon ataat
ctilor i puteau transmite i ele.
- Las-o n pace, Cappy. Se putea pune ntot
deauna baz pe faptul c Marty i va lua aprarea lui
Mary Lynn, fiind invariabil de partea acestei fete loiale
i ncreztoare pe care aproape c o idolatriza. Era
absolut convins c nu exista nici un strop de reavoin, n micua Mary Lynn. Nimeni nu ndrznea s
rosteasc nici cea mai slab critic mpotriva ei, n
prezena lui Marty. Aa se cade s-i scrie nevasta lui
brbatu-su, cnd sunt departe, n fiecare zi.
- Dar n-am oprit-o. Cappy ridic din umeri, dar
gndurile i fugir la felul n care viaa militar des
prea cuplurile, i nu doar pe timp de rzboi. Cnd
se va mrita ea, soul ei avea s vin acas, la ea,
sear de sear. Nu vor tri desprii cu nici un pre.
- Te ntlneti cu Colin la sfritul sptmnii,
Marty? ntreb Chicago.

143

Sigur. I se prea firesc. ntotdeauna la sfrit de


sptmn se ntlneau ntmpltor n ora grupuri
de cdei cu grupuri de cursante, dar de obicei erau
ntlniri amicale. Erau puini cei care alctuiau n mod
invariabil perechi, aa cum fceau Colin i Marty. O
lumini rutcioas dans n ochii verzui-argintii ai
lui Marty, pe cnd o privea piezi pe Chicago.
Dar tu te ntlneti cu domnul Lentz la sfritul
sptmnii? Venic strnind buclucul, Marty nu
rezist tentaiei de-a o sci pe Chicago pomenindu-l pe fostul instructor de zbor al acesteia, din prima
etap de pregfire. tia prea bine c fata era ndr
gostit n secret i fr speran de el.
Nu. Chicago se nroi.
Negsindu-i locul din pricina inactivitii, Marty
i readuse scaunul pe toate patru picioarele cu o
bufnitur.
Hai s mai facem i altceva dect s nvm,
le ndemn ea.
Ai dreptate. Ar trebui nviorat atmosfera. Eden
fu de acord n mod surprinztor.
Astfel grit-a majestatea sa, declam Marty
maliioas. Cineva s mearg s-l aduc pe bufonul
curii. O lu pfeste picior pe Eden, inta ei preferat
cnd era pus pe har, pentru c Eden era singura
care-i ddea ap la moar.
Te descurci tu att de bine n aceast ipostaz,
Marty, nct nu mai avem nevoie de nc unul, i-o
ntoarse ea rece i-i nchise mapa cu conspecte.
Ridicndu-se n picioare, Eden se opri pentru a le
face semn s-o urmeze. Haidei!
Dup o ezitare de-o clip, Cappy ridic din umeri
i-i nchise i ea mapa. Restul fcur la fel i o
urmar pe Eden, care travers ncperea ctre

( pianina din col. Obinuit s fie centrul ateniei,


Eden se aez n faa claviaturii i ncepu s zdrn
gne un ritm de boogie-woogie care le fcu rapid pe
toate s se ngrmdeasc n jurul ei.
<>
Pn vin sfritul sptmnii, fetele descope
rir c aceast etap a pregtirii prezenta i alte
schimbri n afar de cursuri teoretice noi, aparate
mai puternice i comunicare radio. Dar cea mai mare
i mai epuizant tortur era concentrarea necesar
pilotrii numai pe baza instrumentelor de bord.
Carlinga le era acoperit cu o hus neagr eliminndu-se astfel orice sistem de referin. Era o adevrat
agresiune asupra simurilor i nervilor.
A fi putut jura c eram n toiul celui mai abrupt
viraj la dreapta pe care l-am pomenit. Marty zcea
prbuit n scaun, iar oboseala i era adnc ntiprit
pe chip. Colin o asculta comptimitor, aezat n faa
ei la masa din restaurantul hotelului, unde se ntl
neau de obicei la sfrit de sptmn. Afurisitele
alea de instrumente artau zbor planat pe o orizon
tal perfect, dar senzaia mea era att de intens,
nct a fi bgat mna n foc c se defectaser.
Atunci a nceput s-mi rcneasc n cti blestema
tul la de Frye. Slobozi un oftat istovit, ncrcat de
dezgust la adresa propriei persoane.
Vertijul e o senzaie pe care trebuie s te
obinuieti s n-o iei n seam. O s treci tu cu bine
i de asta, afirm Colin calm.
Mda.
Sunt de acord. Cappy se afla i ea la masa
mare, mpreun cu Mary Lynn, Eden i Chicago. Pilo
tajul sta orb nu e distractiv deloc. Dup doar dou

ore m simt de parc ochii mi-ar fi prini de cap cu


nite resorturi mititele l ar putea s-mi sar n orice
clip.
Fetelor, ar fi bine s v obinuii cu acest fel de
pilotaj, le sftui-Colin. Unul dintre biei a strecurat o
privire n programa voastr i se pare c o s avei
mai multe ore de zbor cu orientare doar dup
instrumente dect sunt necesare pregtirii unui ca
det.
Pi nu e drept, protest Marty.
Ca piloi de transport, e probabil s zburai n
condiii meteo mai rele dect noi, piloii de lupt,
ncerc el s fie logic. La noi se pune mai mult
accentul pe acrobaie aerian. E firesc.
Murmure sceptice se ridicar'de jur mprejurul
mesei. Pilotajul cu orientare doar dup instrumente
era n mod evident lipsit de popularitate printre cele
cinci care crezuser odinioar c orice avea legtur
cu zborul trebuie s fie o ncntare. n decursul
ultimelor luni se schimbaser multe, inclusiv ele,
dar le rmsese aceeai nverunare care cretea
pe msur ce pregtirea devenea tot mai dificil.
Vzndu-le expresiile, Colin adug:
Stai s vedei cum o s fie zborul nocturn. Abia
atunci o s aflai cu adevrat ce nseamn s te simi
dezorientat.
ncepem sptmna asta care vinie, zise Cap
py
nc n-am reuit s pricep cnd o s mai i
dormim, se plnse Eden.
i fr orele de somn preioase pentru frumu
seea ei, Eden va redeveni muma pdurii, o tachin
Marty, niciodat n stare s reziste tentiei de-a o lua
peste picior pe mai bogata ei coleg de dormitor.

Aripi de argint
A intrat vreuna din voi cu avionul n vrie pn
acum? ntreb Chicago, neinteresat de hruiala
permanent, dar lipsit de importan.
Da. Am crezut c mor de fric, confirm Marty
pe cnd celelalte nclinau din cap aprobnd. Cre
deam c o s mi se desfac avionul n buci. Vreau
s zic c se scutura aa de violent, nct mi-am zis
Pn-aici i-a fost.
Da, i mie mi-au trebuit peste 600 de metri
altitudjne ca s-l redresez, admise Cappy.
n loc de Nenfricatul", trebuia s-i fi spus
Vibratorul Vultee", suger Eden sec, scuturndu-i
igara n scrumiera din mijlocul mesei. O femeie cu
prul negru, ntr-o rochie mulat pe corp, trecu pe
lng masa lor. Legnarea exagerat a oldurilor i
atrase atenia lui Eden. Cu o sprncean arcuit, ea
murmur cu o ironie cinic i usturtoare:
C tot vorbeam de vibratoare...
Marty se rsuci n scaun i privi peste umr.
Se crede cea mai tare din parcare", nu? Nu
era prima dat cnd observase prin preajm o
practicant a acelei profesiuni, mai ales n hotelul
Bluebonnet.
Rochia e drgu, zise Mary Lynn admirativ.
Pcat c e aa de strmt.
Urm un scurt interval de tcere, n care toi se
uitar la Mary Lynn ca,S-i dea seama dac ob
servaia rostit cu glas blnd i trgnat fusese
serioas. Ochii ei ntunecai clipir nevinovat cnd
ea le ntoarse privirea.
Marty rse sacadat.
- Hotrt lucru pentru o doamn cstorit, ai
dus o via mult prea retras. S fie de vin educaia
nacu lat?

147

Mary Lynn i roti privirea n jurul mesei, simindu-se netiutoare, dar nefiind sigur de ce.
Am spus ceva ce nu trebuia?
Cu o mimic exagerat, Marty imit accentul
femeii din sud:
Scumpete, cred c ne-am putea referi la
femeia aceea ca la o doamn a nopii" sau poate
o porumbi ntinat".
Ochii ntunecai ai lui Mary Lynn se dilatar i ea i
rsuci capul ca s se holbeze dup femeia aceea,
dup care tcu i se uit lung la grupul n care se
oprise, ntrebnd:
Va s zic aa arat...?
Printre hohotele de rs ce urmar, Marty declar:
Tot te corupem noi pn la urm!

Baza Avenger Field nu avea lumin pe pistele de


decolare. Pe cnd umbrele prelungi ale asfinitului se
ntindeau peste cmp, devenise unul din obiceiurile
locului s vezi o camionet ncrcat cu recipiente
rezistente n care se ardea combustibil, cum nain
teaz pe piste, depunndu-le la intervale regulate.
Punnd la un loc pilotajul orb" cu carlinga opac,
orele petrecute la sol captive n simulatorul de zbor
unde erau obligate s fdloseasc instrumentele
pentru orientare, i zborurile pe timp de noapte,
fetele erau convinse c pregtirea lor n aceast
etap de baz a programului avea scopul de a le
testa mai degrab sntatea mintal i rezistena
fizic i psihic. Se ineau treze cu duuri reci i
cafea neagr ca la mama acas"; duurile nainte
de zborurile de noapte i cafelele n sala de pregtire

pentru zbor, n timp ce-i ateptau rndul, de obicei


pn spre dou dimineaa.
La decolare, Mary Lynn nc nu se obinuise cu
senzaia de prbuire pe care i-o ddea rulajul pe
pista scufundat ntr-o bezn de iad, cu flcrile
galbene ale recipientelor cu combustibil arznd,
fulgerndu-i la periferia cmpului vizual, n vreme ce
ea sttea cu ochii pe vitezometru ca s tie cnd s
trag de man. Dup desprindere, totul era nghiit
instantaneu n bezn. Asta o descuraja de fiecare
dat.
i aterizarea era pctoas, fiindc nu mai putea
percepe volumele din pricina ntunericului. Trebuia s
se bazeze doar pe altimetru i asta practic pn n
momentul contactului cu solul, i n acelai timp s-i
supravegheze viteza pentru ca motorul s nu se
poticneasc. Invariabil, se lovea de pmnt bufnind
i hurducndu-se pentru ca apoi s se ndeprteze
legnndu-se zpcit pe pista de aterizare, ca 6
ra rnit.
Ore nesfrite erau petrecute n traficul aerian din
mprejurimile bazei Avenger Field executnd decolri
n continuarea aterizrilor. Celelalte avioane nu mai
erau dect nite puncte luminoase, luminile de
navigaie roii i verzi de pe aripi i razele albe ale
farurilor strlucind ca nite ochi fr vedere la apro
pierea de pista de aterizare.
Dar odat ce prsir zboruln imediata apropiere a
bazei, pentru a exersa pilotajul dup semnal radio, n
Mary Lynn iei la lumin o adevrat pasiune pentru
zborul nocturn. Exista o anumit calitate magic n
bezna de neptruns a unei nopi texane, cu cerul
scnteind de stele. n lumina lunii, aripile avionului
preau suflate cu argint. Deasupra ei aprtoarea de

Janet Dailey
sticl a carlingii prea s rsfrng din cnd n cnd
razele lunii, scldnd-o ntr-o strlucire argintie.
Lumina ciudat a unei ferme plpind n ntuneci
mea fr sfrit de sub ea devenise o privelite
obinuit. Mary Lynn i nregistr coordonatele, ca
s poat regsi i n timpul zilei acea surs priete
noas de lumin. Trenurile de pasageri trndu-se
prin neantul ntunecat cu nenumratele lor ferestre
luminate, i aminteau lui Mary Lynn de nite omizi.
Zumzetul constant al semnalului de navigaie rsunndu-i n auz dinspre transmitorul radio, i con
firma c era pe traiectoria corect. Dac se ndeprta
de conul de transmisie, sunetul se schimba n sem
nalele codului Morse. Da-di, adic litera A, se
repeta dac devia la stnga fa de traiectorie; dida, adic litera N, dac se abtea n dreapta
acesteia.
Fiecrui transmitor radio i se repartizase o
anumit frecven de emisie. Localizarea lor, era <
marcat pe hri, astfel c pilotul putea zbura de la
un transmitor la altul, trecnd de la o frecven la
alta. Cnd un avion trecea chiar pe deasupra transmitorului, aprea un con de linite, care i permitea
pilotului s-i afle poziia exact pe hart. Dar ntre
ruperea semnalului sonor ocupa doar un prea scurt
interval. Trebuia s ai urechea antrenat ca s nu-l
treci cu vederea.
Zumzitul slab ncet timp de cteva secunde.
Mary Lynn schimb frecvena i execut virajul ctre
cel de al doilea transmitor, urmnd ordinele pe care
i le dduse mai devreme instructorul. Pe deasupra
semnalului da-di, da-di care-i iuia n urechi, in
structorul ip:

150

Aripi de argint
Unde te rezeti, Palmer? i-am spus s nu te
ndrepi spre cel de-al doilea emitor pn n-ai
trecut pe deasupra primului. Ai surzit?
Sarcasmul o fcu pe tnra femeie cocoat pe
cele dou pernue s se zburleasc n sinea ei.
- Da, domnule, i am recepionat conul de linite.
i-apoi foarte dulceag! Dumneavoastr nu?
Faptul c instructorul nu putu rspunde prompt i
ddu o satisfacie imens. Marty i spusese c unii
dintre instructori aveau la activ n plus, fa de ele,
doar cteva ore de pilotare a aparatelor BT-13. Orbii
cluzindu-i pe orbi, glumise ea. Mary Lynn o
suspectase pe Marty de exagerare, dar toat poves
tea ncepea s par adevrat. Cu alte dou ocazii
anterioare, ea urmase strict comenzile instructorului
i sfrise prin a se rtci.
n cele din urm, instructorul vorbi din nou ca s se
' apere, pretinznd:
A fost doar o verificare suplimentar.
Cu o senzaie cald de satisfacie, Mary Lynn i
avnt aparatul BT-13 n ntunericul intuit de stele.
Cteva minute mai trziu, o cuprinse o senzaie de
nelinite. Motorul nu mergea cum trebuie; era mai
degrab o intuiie dect o schimbare real de ritm.
ncepu s verifice indicatoarele de combustibil.
Defeciunea ncepu printr-o vibraie. Instructorul
se porni s zbiere la ea. Apoi o limb de foc ni din
rsucirea elicei, dans avntndu-se i disprnd.
Apoi apru din nou. Foc! Motorul luase foc. Instruc
torul ncepu s rcneasc obsceniti i i smulse lui
Mary Lynn comenzile; mana o lovi n genunchi. Mary
Lynn se lupta cu propriile-i valuri de panic (a vederea
acelei plli galbene, mortale, care se rev;

151

dinspre botul avionului spre carlinga din fa unde


sttea ea.
Q&)
Trecuse de dou dimineaa cnd Marty i Chicago
intrar mpleticindu-se n dormitor, extenuate fizic,
simind ca li se nvrt capetele nc mai vznd cu
coada ochiului fulgerele de lumin ale recipientelor cu
combustibil arznd. Cappy tocmai se urca n pat, iar
Eden era dejantins, cu aprtoarea de satin pe ochi.
A putea s dorm o sptmn ncheiat, se
plnse Marty. Se trnti pe pat, prinzndu-i capul
obosit n mini.
Ca noi toate. Cappy i trase ptura n jurul
umerilor i se ntoarse pe o parte, nfundndu-i
capul n pern.
Cu un efort, Marty i nl capul. Patul de lng al
ei era gol, cu ptura bine ntins pe deasupra.
Unde-i Mary Lynn? Se ncrunt.
Probabil c nc nu s-a ntors, zise Cappy fr a
se mai obosi s deschid ochii.
Lui Chicago nu-i trebuise mult ca s-i lepede
salopeta de zbor i s se strecoare n pijama. Con
versaiile nocturne trzii erau ultimul lucru care ar fi
putut-o interesa.
Noapte bun. Se arunc obosit n pat i se
strecur sub ptur.
Acum, Marty era singura care nu se culcase nc.
Mai cntri din priviri patul gol pre de cteva
secunde, scit de absena lui Mary Lynn. Apoi
ridic din umeri i anun fr adres precis:
Probabil c iar s-au rtcit din cauza idiotului
la de instructor al ei. Duse mna la fermoarul
salopetei de zbor. tii ceva, eu nu pricep de ce

ne-am mai fi chinuind noi s ne dezbrcm. Tot o sa


ne'trezim n cteva ceasuri.
Eden, care pruse a fi adormit adnc, zise n cele
din urm:
Mai taci, Rogers!
n dimineaa urmtoare patul era tot gol. Absena
lui Mary Lynn nu mai putea fi expediat cu o ridicare
din umeri. ngrijorarea li se rsucea tuturor n suflete,
ca un cuit.
Voi ce credei c s-a ntmplat? Marty le tatona
chipurile cu o privire aspr simindu-se nspimnta
t, dei nu voia s o arate.
Nu tiu. Cappy mprtea ngrijorarea i ne
linitea scris pe fetele colegelor ei de dormitor, dei
asta nu se vedea dect n plpirea confuz din ochii
ei albatri. Cum ai zis i tu^azi-noapte, Marty, se prea
poate s se fi rtcit. Poate au aterizat la o alt baz
i au hotrt s atepte s se lumineze ca s zboare
napoi, ncerc ea s fie logic. Pn cnd nu
primeau veti n alt sens, i se prea cfea mai ne
leapt soluie s menin o perspectiv optimist.
Zmbi ca s le ncurajeze. Probabil c ne facem griji
degeaba cu toatele.
Mda. Dar Marty nu era convins.
Dup ce se prezentar la inspecia de diminea,
renunar toate la micul dejun i merser direct la
biroul Operaiuni. Marty i fcu loc mpingnd cu
umrul pn iei n faa cvartetului i ceru s tie ce
se ntmplase cu Mary Lynn Palmer.
V rugm. Suntem colegele ei de dormitor, zise
Cappy, ncercnd s tempereze aragul lui Marty.
Din partea ofierului de personal apru mai nti o
ezitare care spunea multe.

mi pare ru, dar rmiele aparatului BT-13 pe


care-l pilota, au fost gsite azi diminea pe teritoriul
unei ferme ctre nord. Avionul pare s fi explodat la
impactul cu solul. La ora actual aciunea de cutare
a cadavrelor e n desfurare.
Nu! Mica negaie veni de la Marty, care nepe
nise de oc. Nu se putea. Era o greeal la mijloc,
insista mintea ei. Mary Lynn nu putea fi moart. Nu
ea! Marty primi vestea ca un refuz slbatic i drz de
a crede.
n vreme ce celelalte se cltinau sub lovitura vetii,
Cappy i pstr prezena de spirit.
Mulumim, murmur ea ctre ofierul cu figur
solemn. Ieir n grup compact, umr la umr,
inndu-se unele pe altele de talie, toate simind
nevoia unui contact fizic reciproc. Chicago era sin
gura care plngea, suspinnd uor, n vreme ce
lacrimile i alunecau pe obraji.
Afar soarele strlucea pe fundalul incomparabi
lului cer al Texasului. Primvara izbucnea n jurul lor,
psrile ciripeau. Era o zi perfect pentru zbor, adia o
briz blnd, dar cele patru erau prea uluite de
vestea primit pentru a mai bga de seam.
Nu cred, repet Marty. Expresia i era mpietrit
de oc, faa i era sectuit i palid. Dintre ele toate,
Marty primise cea mai grea lovitur; ea fusese cea
mai apropiat de Mary Lynn.
Stteau toate strnse una ntr-alta, suferind n
tcere. Dincolo de pierderea unei colege de dorrfiitor, se confundau cu ocul de-a realiza c sunt ele
nsele muritoare. Indiferent de cauz, defectarea in
strumentelor, a motorului, o eroare de pilotaj, i s-ar fi
putut ntmpla oricrei a dintre ele. Chicago ncepu s

plng iar, nbuindu-i suspinele cu o mn ncle


tat peste gur.
Dac mai stteau mult aa, Cappy se temea c
vor paraliza.
- Haidei, le ndemn ea linitit. Trebuie s ne
prezentm la linia de zbor. Dar ndemnul ei pru s fie
primit de urechi surde, aa c adug:
- Ai uitat? E rzboi.
Expresia de piatr pieri de pe chipul lui Marty cnd
o privi pe Cappy, clocotind de mnie.
- Hayward, m scrbeti! N-ai dect s-i iei
calmul tu imperturbabil i sobrietatea i s i le vri
undeva! i se ndeprt cu pas demn, rigid i
ndurerat, incapabil de-a gsi o supap de elibe
rare a durerii care-i ridica un nod n gt.
Mai trziu, Marty i-o tie scurt instructorului ei,
Bud Hanson, care ncerca s-i exprime condoleanele, pe cnd se ndreptau ctre avionul parcat la
ramp. Nu voia s-i aud vorbele, confirmri supli
mentare ale morii lui Mary Lynn.
' - Nu vreau s vorbesc despre asta, Bud, l
inform ea cu glas aspru i rece.
Privirea lui alunec pe deasupra ei.
- Sigur.
Urcarea n carlinga avionului de coal i prinde
rea centurii de siguran i ddur o senzaie ciudat.
Se surprinse ntrebndu-se ce simise Mary Lynn
cnd i se prbuea avionul. Mai avusese oare timp
de spaim... sau durere?
- FF optzeci i unu. Aps butonul microfonului
pentru a chema turnul de control. Aici aizeci i doi.
Sunt pe ramp. Solicit instruciuni de deplasare.
Terminat.

Janet Dailey
O lacrim i se prelinse pe obraz, urmat de o a
doua, apoi de o a treia. Marty auzi rspunsul, dar nu
prea a fi n stare s reacioneze. Lacrimile se trans
formar ntr-un uvoi constant, scldndu-i obrajii i
colurile gurii.
Marty? Vocea lui Bud Hanson se auzi n cti.
Turnul de control i-a dat cale liber ctre pista
aptesprezece. N-ai auzit?
Ba da, se smiorci ea. Pornesc imediat. Arun
cnd cte o privire de control n stnga i n dreapta
aparatului, Marty trase ocul i clc apsat pedala
dreapt a palonierului.
Zbur mai prost ca niciodat. Aproape c o
exaspera rbdarea pe care o manifesta Bud fa de
greelile ei, greeli tipice de nceptor. Pe dinuntru,
Marty se simea bolnav i amorit. La sol se opri o
clip s-l priveasc pe brbatul cu chip bonom, fr
a se uita ns n ochii lui.
mi pare ru, Bud, zise ea.
Toi avem dreptul la zilele noastre proaste.
Pe cnd traversa fia de asfalt din faa hangarului
avu senzaia c picioarele-i sunt*de plumb. O remar
c pe Chicago n picioare, lng un jeep parcat n
apropierea hangarului i ls brusc capul n los,
nedorind s dea semne c ar fi observat-o pe colega
ei de dormitor. Jalea i durerea erau prea proaspete,
prea noi. Nu vroia s dea ochii cu nici una dintre ele i
s le aud vorbind despre Mary Lynn. Era prea
dureros.
Hei! Marty!
Era prea trziu. Chicago o vzuse. Marty se gndi
s-i ignore chemarea, apoi i ntoarse privirea ctre
cealalt parc n ciuda propriei voine, i din nou se
uit n alt parte, cnd Chicago i fcu semn cu rr

156

Aripi de argint
s i se alture lng jeep. Nodul din gl deveni parc
i mai mare cnd Marty ghici c Chicago vroia
probabil s-i spun c fuseser gsite cadavrele.
Biata Mary Lynn, cea ct o ppu, dezmembrat
i sfiat...
Marty! O voce familiar o strig pe nume.
Dintr-o singur privire Marty o observ i pe fata
micu n salopet llie, care-i fcea semn cu mna,
i parauta ngrmdit n jeep, i zmbetul cu gura
pn la urechi de pe chipul lui Chicago.
Era Mary Lynn, ct se poate de vie, n ciuda
zgrieturilor pe care le dobndise trt fiind de
paraut, cnd aterizase. Rznd i plngnd, Marty
o rupse la fug. Cnd se mai potolir rsul i m
bririle, Mary Lynn povesti cum ea i instructorul ei
se catapultaser din avionul n flcri nainte ca
acesta s se prbueasc. Vntul o dusese pe ea
ceva mai departe, fiindc era mai uoar, desprindo astfel de instructor, care-i rupsese piciorul n
cdere. Dup ce i petrecuse toat noaptea dr
dind de frig, n zori Mary Lynn se pusese pe mers
i ntlnise un cowboy.
Cnd m-a sltat odat n aua Galului la i
animalul a nceput s se cabreze, am crezut c-mi
vd moartea cu ochii. Mary Lynn rse amintindu-i
scena. .Dar rsul i pieri cnd se uit la mnerul
parautei, un suvenir pe care nc-l mai inea n
pumnul ncletat. Bnuiesc c asta m face membru
oficial al Clubului Omizilor, nu-i aa? Acesta era un
club select care nu accepta ca membri dect piloi
care se catapultaser vreodat dintr-un avion n picaj
i puteau dovedi asta cu mnerul parautei.
Asta te face cea mai al naibii de norocoas
creatur din lume, i rspunse Marty.

Janet Dailey
- tiu. Avea s treac mult vreme pn cr)d va
putea uita senzaiile acelei nopi; cum a spart aco
periul carlingii i l-a mpins n spate, cum vntul
btea nemilos i aria fioroas a flcrilor se abtea
ctre ea, cum s-a zvrlit n neantul acela ntunecos i
a simit acea spaim abject, cum a tras de mnerul
parautei i cum a ateptat pre de cteva secunde,
agonizante, ca aceasta s se deschid, apoi vuietul
mtsii nvolburate i privelitea avionului arznd,
rsucindu-se ntr-o vrie mortal. Avea s treac
mult vreme....
- Fir-ar dracu-al dracului! Bine, da se cere s
srbtorim! declar Marty, clipind fr a-i putea opri
lacrimile. Haidei s le gsim pe Cappy i pe Eden i
s mergem la cantin. Fac cinste cu Coca-Cola!
- Da chiar c avem nevoie s srbtorim, cz.u
de acord Chicago. Inseparabilele sunt din nou m
preun!

-------------------------------------------------------------------------------------------- -k

Aripi de argint

Capitolul VII

Ceafa i umerii o dureau de ncordare, dar Cappy


nu putea irosi cele cteva secunde necesare pentru a
se relaxa i a se elibera de o parte din amoreala
dureroas. Toat atenia i era concentrat pe bordul
plin de instrumente din faa ei. Minile fi erau ncle
tate pe man, iar picioarele acionau palonierele pe
msur ce ea executa manevrele indicate de vocea
pe care o auzea n cti. nuntrul carlingii nchise,
aerul devenea de nerespirat i asta prea s se
adauge pulsaiei dureroase din tmplele ei.
Bine, pentru azi ajunge, zise vocea i apoi
adug de parc ideea i-ar fi venit pe loc, ai fcut
treab bun.
Toate instrumentele fuseser deconectate, dar lui
Cappy i trebui ceva timp pentru a-i relaxa mna
ncletat pe man. I se prea c mana face parte
din ea nsi. Oftnd, i arcui umerii i spatele i-i
relax ceafa ntr-un exerciiu de redresare i apoi
ntinse minile s deschid trapa.
ntotdeauna cnd scotea pentru prima dat capul
din carling tria acelai oc dezorientat. Se simea
cnd ar fi pilotat pe parcursul ultimei ore un
adevrat, dar ieind, pea ntr-o sal de clas. /

Cappy iei din simulatorul Link i pi pe podea.


Vocea" edea la o mas. Putea comunica prin cti
cu pilotul" i putea supraveghea evoluia acestuia,
aa cum era ea nregistrat de acul ndicator auto
mat.
Simind podeaua sub tlpi, Cappy se uit la
simulatorul de zbor care o pclise nc o dat,
fcnd-o s cread c e real.
Simulatorul Link oferea o privelite att de absur
d! Era o njghebare ca un cufr, cu aripi boante i
coad ridicol. ntotdeauna amintea lui Cappy de o
caricatur de avion ca n desenele animate, care ar fi
fost mai la locul ei ntr-un carnaval. Nu-i lipsea dect
elicea. Dar, i zicea ea, n ciuda acestei aparene
comune, i atingea totui scopul, i anume de a le
oferi cursanilor ct mai multe ore de exersare a
^zborului bazat doar pe instrumente.
La sfritul unei ore de zbor pe simulator, Cappy
se simea ntotdeauna complet epuizat i extenua
t, de parc cineva i-ar fi fcuit creierul omlet i de
data asta era la fel. nc de diminea plouase
monoton, aa c nu se putuse zbura. i orele de
curs ale zilei odat terminate, cursantele nu mai
aveau nimic de fcut.
Ca o mic turm, cele cinci din dormitorul lui
Cappy se strnser n mod firesc ntr-un grup,
ndreptndu-se spre u. Toate aveau pe chipuri
aceeai expresie amorit i n ochi aceeai privire
incolor.
Precis c iadul e un simulator Link, declar
Marty. Se fcuse aa de nbuitor astzi acolo
nuntru, nct am crezut c o s m sufoc. Pi v
nchipuii voi cum o s fie la var, cnd temperatura o
s sar de 37C la umbr... i noi o s fim prizoniere

n sicriul la ore ntregi? Nu exist n tot trupul meu


nici mcar un muchi care s nu m doar. Pn i
capul, aa-mi vuiete pacostea, c mai bine m-a
lipsi de el.
Chiar te rugm. Sursul lui Eden era subiat de
sarcasm. Poate c atunci nu vom mai fi nevoite s te
ascultm vicrindu-te atta.
Marty fu pe punctul s-i rspund, dar se rzgn
di, n timp ce ieeau n ir indian pe u. Afar ploaia
cdea n perdele grele i compacte. Se nghesuir
sub streaina cldirii, rpitul constant al ploii cznd
deasupra lor i apa scurgndu-se de pe acoperi n
faa lor, ca un scut lichid.
Lng ghereta santinelei crescuse surprinztor un
brdu scurt i ndesat, ultimul din irul neregulat de
brdui mprtiai n faa cldirii cu sli de clas.
Brazii preau complet nelalocul lor n acest peisaj
texan roiatic.
La dracu, vreau s fumez o igar. Hai s'
mergem la cantin s fumm i s bem Coca Cola,
suger Marty i se uit spre Cappy s vad dac e de
acord.
Bine, dar cineva trebuie s se duc n dormitor
s goleasc ligheanele. Barcile nu erau celebre doar
pentru curentul permanent care bntuia prin ele ci i
pentru acoperiurile prin care ptrundea ploaia.
Felele reuiser s fac rost de vreo ase ligheane
i le poziionaser strategic n locuri unde apa se
scurgea prin acopri. Cappy pusese la punct un
sistem conform cruia fiecare din ele i punea ceasul
s sune la o alt or a nopii, astfel nct vasele s fie
golite la intervale regulate.
Eu le-am golit ultima, se lud Marty. E rndul
lui Chicago.

Chicago i accept soarta cu o strmbtur.


Ne vedem mai trziu, fetelor.
Nu vii cu noi la cantin? ntreb Cappy.
Nnnu. Am nite rufe de splat. i Chicago le
arunc o privire trist i preocupat, nainte de a le
ntoarce spatele acoperindu-i capul cu jacheta de
piele. Ne vedem mai trziu. Se repezi n ploaie uor
cocoat. Cappy simi un fior de compasiune pentru
Chicago privind-o cum se ndeprteaz.
Da ce-i cu ea? se ncrunt Marty.
Cred c zborul sta n simulator i face pro
bleme. i Cappy ridic din umeri ca s le dea de
neles c de fapt nu era treaba lor.
Toi avem zilele noastre proaste. Mary Lynn i
nl umerii i privi perdelele de ap. Pe jos se adunaudeja bltoace, iar stropii toreniali fceau bulbuci.
Mi se pare normal ca aa o zi infect s fac pe
oricine s-i piar cheful de via.
n orice caz mie mi distruge pieptntura.
Eden i prinse cu degetul ncrligat o uvi
atrnnd i apoi i ddu drumul, iar. la uite cum s-a
lsat! tii la ce visez eu tot timpul? Un tratament cu
balsam fierbinte pentru pr, o edin de cosmetic,
i apoi s m ntind pe o mas de masaj i s sorb
alene whisky vechi de doisprezece ani, n vreme ce
mini pricepute mi alung din muchi toat durerea
i ncordarea.
Sun grozav, murmur Cappy.
Da, mai ales partea cu whisky-ul, aprob Marty
amuzat, cu vocea ei rguit.
Ploaia asta nu vrea s se domoleasc de loc.
De ce-o'm fi stnd noi aici? Vru s tie Mary Linn.
Are dreptate. Hai s mergem. Marty i des jacheta i i-o trase peste cap.

162

Din spirit de imitaie fcur toate la fel i-o pornir


lipind i mprocnd ctre cantin. Ploaia le ud
leoarc.
- Hei, ia uitai-v. Marty art spre cldirea
administraiei lsnd ploaia s-i scalde faa. Taxiul
local era parcat n fa, iar pasagerele bine mbrcate
i dotate cir umbrele care cltoriser n el, ateptau
s-i primeasc valizele din port-bagaj, i ntorceau
capul n toate prile, holbndu-se la tot ce vedeau.
Femeile preau nucite, n mod clar nelalocul lor, dar
dornice de-a se integra. E noua serie de cursante.
Oare i nqj^om fi artat tot aa de necoapte?
Probabil, rspunse Cappy zmbind. Ziua
aceea cenuie de acum aproape o lun i jumtate,
cnd sosiser la baza Avenger Field, prea s fi
rmas departe cu ani n urm.
- Cred c va fi nevoie s le iniiem. O scprare
diavoleasc se aprinse n ochii lui Marty.
Cum adic? Mary Linn ntoarse capul pentru a
o privi pe Cappy i primi n obraz o rafal de ploaie.
Cappy ncerc s-i ascund zmbetul, constatnd
naivitatea lui Mary Lynn.
La apusul soarelui, norii se rostogolir departe i
curcubeul se lu la ntrecere cu strlucirea proaspt
limpezit a asfinitului nflcrat. Ligheanele fur
golite pentru ultima dat i puse bine de-o parte
pentru alte zile negre. Apoi Inseparabilele ateptar
pn cnd Marty decret c nu venise momentul.
Afar li se alturaser i alte cursante ale primei
serii de la Sweetwater, i lipir toate prin noroiul
rou, spre baraca noilor venite. Mary Lynn fu aproape
luat pe sus de valul haitei", cnd aceasta nvli n
primul dormitor. Marty era n fruntea asaltului, rcnind
ordine i fcnd pe dura.

Atenie! strig ea la cursantele speriate care se


tolniser pe noile lor paturi i-i scriau primele
scrisori ctre cei de acas. Dup ce se ridicar la
repezeal din paturi, ncepur s chicoteasc dndu-i seama c eraupersecutate de cele de la
clasa mai mare.
- Ce-i de rs? ceru Marty s tie fr a i se clinti
un muchi pe fa, dar cu ochii ei decolorai sclipind
de maliie. Drepi! Umerii napoi, pieptul n afar, suge
burta!
Spiritul aspru al iniierii venea mpotriva a tot ce
fusese Mary Linn nvat despre blnde^ i amabi
litate, mpotriva tuturor gesturilor manierate cu care
trebuie nconjurat o persoan pentru a o ajuta s se
simt binevenit. Dar noile cursante preau s pri
measc agresiunea i bclia uneori plin de cruzi
me, Cu bun dispoziie. Mrluir supunndu-se
unui ir confuz de ordine i ncercar s se aeze
pe scaune dei tiau c le vor fi trase de sub ele n
ultima clip. Cnd cteva fur selecionate pentru a fi
aruncate sub du, ipetele lor aduceau a rs.
Pentru nceput, Mary Linn nu fu deloc sigur c
aceast specie de umor e pe gustul ei; parc prea
ntrecea msura. Dar ncet-ncet, pe msur ce
teroarea" trecea de la un dormitor la altul, i ddu
de gust noului joc l se altur i ea farselor i
trznilor. n ultimul dormitor, ced unui impuls
drcesc i nchise robinetul de ap rece de la du.
Cineva rcni un avertisment i cursantele ude leoarc
i cu haine cu tot, reuir s evite la timp valul de ap
oprit.
Cnd totul se termin, se ntoarser agale la
ddrmitorul lor, rznd vesel. Mary Linn se tolni pe
pat, nelund n seam noroiul care-i stropise panta-

Aripi de argint
Ionii i i mnjise pantofii. Se simea fantastic de
relaxat, dispruser toate frustrrile i tensiunile
reprimate.
Ai vzut cum au srit toate ca arse cnd am
ntins eu mna spre robinetul de ap rece? Rse
amintindu-i i o privi pe Marty, una din instigatoarele
incursiunii din acea sear.
A fost cea mai a dracu de amuzant privelite
pe care mi-a fost dat s-o vd, Marty hohotea de rs.
Dar hazul pieri a doua zi de diminea cnd toat
seria lor fu aspru dojenit pentru bufoneriile lor de
cursante mai vechi". Ofierul comandant al bazei
anun c orice viitoare agresare a unor noi venite era
cu desvrire interzis. O fat dintr-o alt barac
suferise o fractur a coccisului n urma czturii pe
podea, cnd i se trsese scaunul de sub ea. Era nc
prea devreme pentru a ti dac fractura o va elimina
din program sau nu.
Mama mi-a spus c niciodat n-o s ias nimic
bun dac te bucuri de necazul altuia, i aminti prea
trziu, Mary Linn.
Nu credeam c va fi cineva accidentat, insist
Marty s apere aciunea lor, dar vocea i se nmuiase.

013, ai culoar liber pentru aterizare.


Eden aps pe butonul microfonului.
- Recepionat, FF 81. 013 are culoar liber pentru
aterizare.
Jos sub aparatul coal cu aripi nclinate, pmn
tul era presrat cu tufiuri ghimpoase i puiei de
cedru. Eden i poziion avionul BT-13 paralel cu
pista de aterizare i-i potrivi viteza de coborre.
Pmntul prea s se repead n sus spre ea, con-

tururile estompndu-se pe msur ce zbura mai jos.


Roile trenului de aterizare rular lin pe pist. tia c
scanteia de satisfacie pe care o simi executnd
aterizarea dup toate regulile artei era nepreuit.
Pe cnd frna pentru a vira spre pista de acces, o
voce se fcu auzit n cti.

Aici Jacqueline Cochran. Eden intr imediat n


alert. M nscriu n aterizare. Eliberai pista, ordon
vocea femeii.
Eden se ndrept cu avionul spre hangar, privind
spre cer. nlndu-se n aer s dea trcoale la o
distan respectuoas, avioanele se retrgeau rapid
din calea aparatului Beechcraft cu aripile ca pumna
lele, ce se apropia de baz, n vreme ce directoarea
programului de instruire a piloilor venea int spre
pista de aterizare.
Cnd avionul lu contact cu solul, Eden se crase deja afar din carling i srise pe pmnt.
Dup dou ore de pilotaj solo, timpul ei de zbor
pentru ziua n curs se ncheiase. Eden nu schi nici
o intenie de-a se ndrepta spre hangar, ateptnd n
schimb s-o ntmpine pe pelebra comandant i
ntrebndu-se dac Jacqueline Cochran i va mai
aminti c se cunoscuser la petrecerea din decem
brie trecut.
Vznd cerul de deasupra bazei i mprejurimile lui
aproape golite de trafic, Eden nu putu s nu se
amuze. I se inculcase de mult prin educaie con
tiina importanei un ei ntrri n scen. i nu ncpea
nici o ndoial c directoarea Detaamentului de
Instrucie de Zbor pentru femei i fcuse o apariie
de nalt clas.
Avionul cel mare rul pe lng ea, cu elicea
aproape atingnd asfaltul. Dup ce se opri fr-

Aripi de argint

nnd, motorul fu scos din funciune. Eden se apropie


de Beechcraft, nedndu-i seama c avea funingine
pe fa i prul ei rocat era prins n codie neglijente.
Aviatoarea blond, cu silueta i chipul att de cunoscutejei din carling.
Bun, ziua, domnioar Cochran.
Salutul ei abia dac fu gratificat cu o privire pe
cnd directoarea se ndrepta spre hangar.
Du-mi asta! i arunc lui Eden o hain luncj de
nurc.
Eden se poticni indignat, nevenindu-i s cread
c e tratat ca o servitoare. Privi clocotind de revolt
haina de nurc din braele 'fei. Dar tot atunci i vzu i
propriile haine mototolite i stratul de praf care o
acoperea de sus n jos. i atinse cu o mn codiele
ridicole i izbucni n hohote.
La auzul rsului ei, Jacqueline Cochrart ncetini
pasul i se ntoarse peste umr pentru a o privi pe
Eden cu o mreie poruncitoare.
Gseti ceva de rs?
Tocmai mi-am dat seama c probabil nici
propria mea mam nu m-ar putea recunoate
acum, replic Eden nestingherit.
O sprncean impecabil desenat se arcui inte
rogativ, fcnd o cut pe fruntea neted.
Ne-am mai cunoscut? ntreb ea, apoi se lans
imediat ntr-o explicaie politicoas i afabil, potri
vit rangului ei de comandant. Am discutat cu multe
fete. Nu mi se poate cere s mi le amintesc pe toate.
Sunt sigur c nelegi.
Bineneles, domnioar Cochran. ntlnirea lor
fusese memorabil pentru Eden, dar pentru aviatoa
r e blond nu fusese dect una oarecare, printre
e altele. M numesc Eden van Valkenb

167

Janet Oattey
Ne-am cunoscut n decembrie trecut la New York, la o
petrecere a prinilor mei.
Da, desigur. Semnificaia numelui fusese nre
gistrat, dei Eden se ndoia de-a binelea c
Jacqueline Cochran i amintea ntr-adevr de ea.
. Iar faptul c Eden era pe aceeai treapt social
cu comandanta sa avu prea puin efect, i temper
doar atitudinea arogant fcnd-o ceva mai con
descendent. Jacqueline Cochran se rsuci i-o
porni din nou ctre hangar, ateptndu-se ca Eden
s-o urmeze, deplasndu-se cu pai mari i lini,
aproape agale n comparaie cu graba de mai nainte.
Spune-mi, domnioar van Valkenburg, cum te
descurci? ntreb ea. Ceva probleme sau nemulu
miri?
Nu. Avea de fapt o list ntreag, ncepnd cu
acoperiirile sparte ale barcilor i pn la teroarea
pe care o exercitau civa dintre instructori, dar Eden
ghici c femeia nu vrea de fapt s afle. nc nevoit
s duc blana, i ngropase fr s-i dea seama
degetelen blana ntunecat, mngindu-i moliciunea
lucioas i savurnd senzaia aproape uitat. i-apoi,
domnioar Cochran, am nvat deja c rspunsul la
orice plngere e pur i simplu Da, e greu.
Cochran rse cu glas jos i melodios.
E adevrat, fu ea de acord i se opri fa n fa
cu Eden cnd ajunser la hangar. Sursul i nmuiase
trsturile i aducea aminte de educaia ei sudist.
Privirea cu care o studie pe Eden era grav i sincer.
Dac ai vreodat o problem serioas, vreau s vii
direct la mine. Tu, sau oricare dintre fete.
eles, s trii. Dar Eden era curioas n
leqtur cu scopul acestei vizite, dei tia prea bine
c directoarea vizita baza n mod regulat penti
168

verifica mersul activitilor. Ce v aduce aici de data


aceasta, domnioar Cochran? E doar o verificare de
rutin?
- Nu chiar. Un surs de satisfacie i lumin ochii,
n curnd o s avei musafiri, fetelor. Operaiunea
Houston se nchide i ntregul program se mut aici,
la Avenger Field. Cererea de piloi calificai e mai
mare dect oferta. E nevoie de mai muli brbai n
lupt i deci i de mai multe femei-pilot. Baza
Houston ne ofer posibilitatea unei extinderi, aa c
vom prelua ntreaga baz Avenger Field.
- ntreaga baz? fcu Eden ochii mari. Rz
boiul... aproape c uitase de el. S . zboare, s
zboare, tot timpul nu se gndise dect la asta.
Rzboiul era ceva ndeprtat care nici nu nsemna
cine tie ce pentru ea. Ziarele... cine avea timp s le
citeasc? Da, sigur, tia c Marty primea scrisori de
la frate-su, parautist n Divizia 101 Aeropurtat
ncartiruit n Carolina de Nord, i c Mary Linn
primea cu regularitate veti din Anglia de la soul ei,
pilot pe un bombardier. tia, dar totui n-o impre
siona.
- Ultima serie de soldai va pleca sptmna
viitoare, i n locul lor vom veni noi, cu cel, purcel
i avioane. Surse cu o nuan de mndrie. N-a
putea niciodat s subliniez destul importanta con
tribuiei voastre, fetelor, de a-i nlocui pe brbai
pentru ca ei s poat participa la lupte. - Da.
- Am s-mi iau haina acum. Afirmaia brusc o
dezmetici pe Eden din reverie.
- Bineneles. Strnsese haina de nurc att de
ptima i de prostete n brae nct acum blana era
rvit. ncerc s-o netezeasc cu o mngiere i

i-o napoie cam fr voie proprietarei. Qe caraghios!


Am i eu acas o etol de nurc, o scurt de nurc i
o hain ca asta, dar aproape c uitasem ce moale e
blana... ,
Jacqueline Cochran lu haina i rspunse acestui
comentariu doar zmbind.
- Zbor uor, i ur ea i se ndeprt.
cQp
ST

Lumina lunii pline se revrsa pe fereastra hotelului


cufundat n bezn i nvluia interiorul ntr-o licrire
difuz. Colin era ntins n pat pe o parte, cu un bra n
doit sub cap i cellalt odihninpiu-se de-a lungul cor
pului. Cearceaful i acoperea oldurile i i dezvluia
pieptul gol, cu muchii reflectnd lucirea pal a lunii.
ntins lng el, Marty ncepu s cnte persiflant:
- Stelele nopii... mari i aprinse....11 Btu din
palme ...Adnc n inima Texasului!11 i ngroase
vocea pentru a imita cntecul lui de mai devreme.
Destul. Colin i astup gura cu palma pentru a
mpiedica orice alt stlcire a cntecului.
Umerii ei se zguduir de rsul pe care i-l nbuise
el. i hohotele nfundate i rguite continuar i
dup ce reui s-i ndeprteze mna. Cearceaful
alunec descoperindu-i snii, dar Marty nu simi
nevoia s fac pe pudica n prezena lui Colin,
pinile i buzele lui i alintaser deseori. Ea i duse^
mna n adncitura dintre sni nu din dorina de-a fi
provocatoare, ci pentru c i se prea locul cel mai
firesc n care s se odihneasc mna lui.
Nu-mi vine s cred c tu chiar ai cntat acest
cntec orenilor de pe-aici. Al dracului ce tupeu ai
avut. Vocea ei continu s glumeasc rguit. Practic
a fost adoptat ca un imn naional al Texasului.

- Cred c gestul nostru le-a fcut chiar plcere, o


inform el, cu colurile gurii strnse, sugernd parc
un zmbet reprimat, la pnd, ca un avertisment
asupra revanei ce-avea s vin.
r Ce vorbeti? l persifl Marty din nou.
- Da. O scnteie cald i admirativ i apru
aproape fr voia lui n ochi. i-au dat seama c ne
exprimam recunotina pentru cldura cu care ne-au
primit n casele,..
- i n paturile lor, l ntrerupse Marty.
- Oh, adevraii cavaleri nu vorbesc despre aa
ceva.
- Interesant. Marty ntoarse capul pentru a-l
putea privi mai bine. Dar despre ce vorbesc adev
raii cavaleri?
- Despre altele, zise el. i retrase mna intuit
de greutatea minilor ei i se ntinse s netezeasc
uviele blond-armii ale prului ei, rsfirate pe faa
alb de pern. i rsuci captul unei bucle pe deget,
ncercndu-i parc moliciunea de mtase. Ochii ti
mi amintesc de culoarea apei n Canalul Mnecii. O
expresie ciudat i vag amuzat i atinse colurile
gurii. Bnuiesc c am s plonjez n ea mai devreme
sau mai trziu. O s-i scriu s-i spun dac e chiar
aceeai nuan.
- A vrea s pot merge n iocul tu. Nu o dat, pe
cnd zbura singur, Marty se ntrebase cum ar fi s fii
angajat fr scpare n chinurile unei confruntri
aeriene.
Dar asta era o experien la care i se refuza
accesul, pentru c avusese ghinionul s se fi nscut
femeie. I se ngduia doar s fac incursiuni n lumea
brbailor, i numai cu permisiunea acestora. ntot
deauna o agasase c fratele ei, David, putea tri

attea experiene n plus i putea face cu mult mai


mult dect ea. Nu era drept. Chiar i acUfn el se
instruia la Fort Bragg, srind cu parauta i avnd
prestigiul unui Vultur urltor aa cum i ziceau cei
din Divizia 101 Aeropurtat.
Cred i eu. Colin rse nfundat i se rostogoli pe
spate, surznd umbrelor ce se ntreeseau pe tavan.
Rsucindu-se pe-o parte cu faa la el, Marty se
ridic ntr-un cot. Cearceaful alunec, descoperind-o
pn spre talie.
Bnuiesc c-i nchipui c n-a fi n stare.
- Tu? Tu ai putea probabil s fii o Ioana dArc a
cerurilor, fecioara rzboinic i naripat, rspunse
Colin blnd i o prinse de mn pentru a-i sruta
podul palmei. Privirea sa deveni ceva mai serioas
cnd se uit fix la ea. O s-mi fie tare dor de tine,
Marty. Nu m ateptam s ajung s spun asta, dar e
adevrat.
- Te rog, hai s nu devenim prea siropoi i
sentimentali i s stricm totul, l ndemn ea.
- Nu. i jur c nu sunt. i ntoarse privirea lene
i surztoare asupra ei. Nu sunt pentru noi ncurc
turile sentimentale, noi suntem doar prieteni adev
rai. Dar oricum, dor tot o s-mi fie.
Ea se aplec s-l srute.
i mie o s-m "fie dor de tine. Ne-am simit bine
n astea cteva sptmni.
Snii ei plini, atrnnd ca merele coapte, parc i
invitau minile s-i alinte. Colin prinse unul n mna
fcut cu i-i trecu buricul degetului peste vrful
roz i tare ca un bob de zmeur.
Eti o femeie rar, Marty, i declar el. M
ndoiesc c-am s m ai am vreodat nor6cul extraor
dinar s ntlnesc o femeie ca tine.

Am fcut o echip grozav noi doi, nu? Ea i


mngie umrul cu un deget. M bucur c ne-am
putut ntlni o ultim dat pentru a ne lua rmas bun
fcnd dragoste.
Rsul urc n ea ca un vuiet, pe Cnd Colin o
apuc de talie i o rsuci napoi cu spatele pe saltea
nlndu-se deasupra ei. Un surs larg i luminos i
nflori pe fa.
i-a mai spus cineva vreodat c vorbeti ca
din cri? rse el ncetior. Ai un fel de-a merge direct
la esen fr s te ncurci n vorbe de prisos.
Minile ei alunecar de-a lungul pieptului su i se
strecurar sub cearceaf, trecnd uor peste olduri i
oprindu-se mai departe.
n cazul sta... Marty l privi printre gene cu
ochii ngustai provocndu-l deliberat n vreme ce
degetele ei ndemnatice l ncurajau mngindu-l
insistent. De ce atta vorb n seara asta, i att de
puine fapte?
Aa va s zic...? ntreb Colin i zmbetul i se
adnci. Mna lui i aps genunchiul pentru a-i
desface picioarele, apoi umplu golul cu trupul su
i se aplec asupra ei.
Ei bine iubito, dac vrei dragoste, dragoste o
s facem, i promise el cu glasul voalat de afeciune i
dorin.
Mna ei i cuprinse ceafa pentru a-i aduce gura
mai aproape de a ei. Marty l srut, simindu-se n
siguran n atmosfera de respect i de admiraie
reciproc pe care o mprteau. Relaia lor se baza
pe afeciune, i astfel niciunui din ei n-avea s
aib de suferit. Marty nici nu cuta ceva mai profund
de-att, i mcar de data asta, gsise un brbat care
s, vrea i el acelai lucru. Da, avea s-i lipseasc.

Janet Dailey
Mai trziu, luna plin de aprilie se riidic n naltul
cerului, poleind cu argint mprejurimile i luminndu-i
pe cei doi, aa cum stteau fa-n fa la poarta
bazei Avenger Field. Marty privea cu ochi mari i
gnditori n ochii aviatorului nalt.
Probabil n-o s mai am prilejul s te vd nainte
de-a pleca, zise el.
tiu. Nu curser lacrimi, exist doar un fior de
prere de ru pentru c desprirea era inevitabil. i
aa cum nu era nevoie de lacrimi, nu fu nevoie nici de
mbriri ptimae sau de un puhoi de vorbe. i
totui un gest de desprire, un cuvnt potrivit, o
und de apropiere prea necesar. Dup cteva
clipe lungi de tcere, Marty i ntinse mna.
- Zbor uor, Colin.
El i privi mna, o apuc plin de cldur i-i zmbi.
- i ie la fel, Marty.

Capitolul V i i i

n iruri, drepte, coloana de cursante n salopete


llie mrluiau spre linia de zbor. Desincronizat,
Chicago sri un pas pentru a intra n ritm cu celelalte
pe cnd conductorul de mar inea cadena cu glas
tare.
- Stng, doi, tre, pa. Stng. Stng.
Cineva ddu tonul, ncepnd cntecul Pantaloni
cu turul la genunchi". Devenise ceva foarte obinuit
s cnte n timp ce mrluiau. i aveau un potpuriu
de melodii la care i adaptaser propriile texte.
Paraute, salopete fistichii
Noi avem, i aripi argintii,
i-o s fim aviatoare, las,
Mai ceva dect la mama-acas!
n vreme ce cntau ultimul vers al cntecului,
Marty remarc formaia de avioane militare BT-13
care se apropiau de baz dinspre sud. Nu mai cnt
versul care sftuia s n-ai niciodat ncredere n
mngierile unui pilot dac trec cu un deget mai
sus de genunchi, fiind prea preocupat s urmreasc
aparatele de coal cum se desprind unul cte unul
din formaie pentru a intra pe culoarele de aterizare.

Cnd ajunser la linia de zbor, toat lumea ob


servase deja avioanele care se pregteau de ateri
zare. Se rupser rndurile i femeile ateptau n faa
slii de pregtire de zbor s vad avioanele ce
soseau.
Trebuie s fie cursantele de la Houston, zise
Cappy ctre celelalte patru care se regrupaser n
jurul ei. Am auzit c li s-a permis s-i piloteze
BT-urile pn aici ca s vad cum e s zbori de-a
curmeziul Americii.
Ce experien trebuie s fi fost asta..., mormi
Marty cu invidie.
Unul cte unul, avioanele coborr bubuind, piloii
fcnd parad de aterizrile lor line.
Pariez c se cred grozave. Nimeni nu contra
zise comentariul ruvoitor al lui Marty n vreme ce
avioanele fur conduse la linia de zbor i cursantele
se ivir din ele. Incontient, toate cursantele de la
Avenger Field se disociar de cele nou venite, dei
erau membre ale aceleiai promoii, instruite la baze
diferite.
Invazia de figuri necunoscute nu semna deloc cu
sosirea proaspetelor cursante n urm cu cteva sp^
tmni. Acelea fuseser novice, sub nivelul lor de
pregtire, dar aceste femei erau egalele lor, cealalt
jumtate a clasei 43-F-3. i n vreme ce Houston fu
sese baza unde demarase programul de instrucie de
zbor pentru femei, cu primele dou promoii care-i
executaser ntregul program acolo, jumtatea de la
Sweetwater a celei de-a trfeia promoii fuseser
primele ocupante ale bazei Avenger Field. Aveau un
sentiment de proprietate n legtur cu ea. i acum
se atepta din partea lor s fie dornice s-o mpart cu

nite strine, cu nite necunoscute venite din alt


parte. Rivalitatea era inevitabil.
Jimmy Ray Price, instructorul lui Cappy din aceas
t etap a pregtirii, se opri lng grupul lor cu mutra
lui lung i le pironi cu o privire ruvoitoare. la terminai cu holbatul i trecei n sala de
pregtire de zbor. De-asta stei aici, ca s pilotai.
Sau poate ai uitat?
Distrgndu-li-se astfel atenia de la cursantele
din Houston, obosite dar extaziate, care se felicitau
ntre ele dup zborul lung, Cappy, Eden, Mary Linn i
Chicago intrat una dup alta n sal alturndu-se
restului grupului de zbor. Dei partea fascinant cfe
zbor din ele simea nevoia s afle cum fusese s
traversezi n zbor distana de la Houston la Sweet
water, era totui la mijloc o doz de orgoliu care le
mpiedica's admit cu uurin c fetele de la Hous
ton reuiser ceva ce ele nici nu ncercaser. i n
plus, toate bisericuele erau deja formate, aa c
oricum nu mai era loc pentru strini.
Pe cnd grupul de la Houston fcea cunotin cu
baza Avenger Field nvnd s se orienteze la faa
locului, Inseparabilele zburau cu noii lor instructori,
exersnd iar i iar pilotajul pe baz de instrumente.
Noile venite nu se zreau pe nicieri cnd aterizar,
dar aparatele BT-13 erau parcate lng hangar, ca
dovad a prezenei lor pe teritoriul bazei.
Fur chemate la ncolonare i mrluir pn la
barci, apoi, li se ddu liber. Rupser rndurile n
zarv de voci, regrupndu-se n funcie de dormi
toare.
A fost ntr-adevr o privelite care merit s fie
vzut, formaiile alea dou de avioane gonind pe
cer, le declar Chicago.

Ua dormitorului fu deschis i ele ptrunser


nuntru una dup alta. Mary Linn nu observ cnd
celelalte se oprir n faa ei i se lovi de spatele lui
Cappy. n spatele ei ua se trnti brusc, lovind-o
peste fund.
*- Hei, ce se ntmpl? protest ea.
Fiind n spatele grupului i neputnd vedea nimic
din cauza celorlalte, Mary Linn nu nelegea ce
provocase consternarea colegelor ei. ntr-un trziu
Marty, care se poticnise prima, oprindu-le i pe
celelalte, se- ddu la o parte i Mary Linn vzu o
femeie nalt i supl dormind pe ultimul pat pe care l
ocupase cndva Eden. Prul ei pn la umeri avea o
nuan palid de blond, ciufulit i transpirat.
- Ce dracu caut asta aici? se rsti Marty cu o
furie uluit.
Grosolnia ei o fcu pe Mary Linn s pufneasc
de rs nbuindu-i chicotele cu mna. La privirea
de repro-pe care i-o arunc Marty, ncerc s
explice:
E exact ca-n Alb-ca-Zpada la faza cu Cine
a dormit n ptuul meu?...
Analogia ei ns nu pru s amuze pe nimeni
altcineva. Mary Linn i zise c probabil nu citiser
basmul de-attea ori ca ea, pentru c altfel ar fi
sesizat hazul situaiei. Oricum, n clipa de fa le
cunase pe strina ce apruse n mijlocul lor din
senin.
E probabil una dintre cursantele de la Houston,
presupuse Cappy pe cnd se apropiase de pat.
- O fi, da1 asta nu explic ce dracu caut aici.
Marty pi hotrt spre pat i o scCitur cir brutali
tate de umr pe femeia adormit. Deteptarea, Albca-Zpada.

O zvcnire violent a braului zvrli ct colo mna


lui Marty i vocea femeii mri amenintor:
- D-mi pace!
Da ce naiba caui aici? Marty pru s ia foc din
pricina mpotrivirii pe care o ntmpina pe cnd se
nvrtea n jurul patului.
De data aceasta capul blond se mic puin.
Dorm. Altceva ce dracu credeai?
Bine, da cine eti tu? o provoc Marty cu un
sarcasm usturtor.
O Dizef al naibii de obosit. Femeia ncerc
s-i nfunde capul i mai adnc n pern i se
ncolci i mai strns.
- O Dizef! repet Marty, apoi le privi inexpresiv
pe celelalte, nc sarcastic. Dumneaei e o Dizef, ce
mama dracu o mai fi i asta.
Femeia de pe pat pru s se dea btut. Cu
micri prelungi i unduioase se ridic n capul
oaselor i se aez pe marginea ngustului pat
militar, cu umerii adui desennd linii istovite i cu
capul plecat de oboseal. Dar vocea ei era pe deplin
combativ, iar ochii aveau o nuan att de intens
de violet nct preau aproape indigo.
- Detaamentul de Instrucie de Zbor pentru
Femei, toanto, i zise ea lui Marty. Dizefe. D-l-Z-F,
Dizefe,9 asa
ne zicem noi.
j
- Dizefe, ar fi trebuit s-mi dau seama, zise Marty
maliioas. Nou ne spune mai simplu: cursante.
Blonda o sget pe Marty cu o privire scormoni
toare.
Mi se pare normal.
Marty era gata s-i scoat cu ghearele ochii ia
neobinuit de ntunecai, dar Cappy interveni.

Nu vrei s fii amabil s ne spui i nou ce faci


aici? Tonul ei avea o rezonan autoritar, care ns
nu pru a avea mai mult succes la colega lor .din
Houston.
Mi-a fost repartizat un loc n acest dormitor i n
adest pat. Credei-m, nici mie nu-mi place mai mult
dect vou, enun ea plat.
Presupun c locul nu-i destul de bun pentru
tine, i-o ntoarse.Marty.
- De fapt, c tot veni vorba, locul sta e Taj Mahal
pe lng Condiiile pe care le aveam la Houston.
Stteam n nite foste hoteluri pentru turiti, igrasioa
se i infestate de gndaci, pn ne-au construit nite
barci. Mncarea pe care ne-o ddeau era bun doar
de dat la gunoi. Pn la urm ne-am amenajat i o
sal de recreere. Dar nainte de asta, cea mai
apropiat era la aproape un kilometru distan.
Purtam aceleai haine din zori i pn seara pentru
c n-aveam unde s ne schimbm, aa c toat ziua
mrluiam pline de praf, murdare i puind a propria
noastr sudoare. Privirea ei le cuprinse pe toate. Voi
habar n-avei ce grozav e locul sta.
Nu e minunat, fetelor? ciripi Marty sarcastic.
Acum avem expertul nostru personal n materie de
reedine. n loc s ne spun prinii notri prin ce-au
trecut ei, ne va spune o Dizef.
Tu nu m nghii i eu nu te nghit, o inform
femeia pe .Marty. Hai s-o lsm aa. ntmplarea a
fcut s traversez n zbor practic ntregul stat Texas,
aa c dac nu v deranjeaz, a vrea s m
odihnesc acum.
Marty se ddu civa pai ndrt eu o deferen
ironic.

Aripi de argint
S avem iertare c v-am deranjat. Faptul c din
ntmplare sta e dormitorul nostru, nu are de fapt
nici cea mai mic importan. De ce ne-ar psa cu
cine l mprim?
- Rachel Goldman din New York. Acum te simi
mai bine? zise ea sarcastic.
- New York, repet Chicago i o art pe Eden
cu o micare a capului. i Eden e din New York.
- Mda? O msur din ochi pe rocat, cnt
rind-o cu o privire obosit dar totui interesat.
- Locuim pe Fifth Avenue, chiar vis-a-vis de
parcul de la numrul 75, oferi Eden informaia.
Ei bine eu sunt din East Side, zise ea i se
pregti s se ntind iar. ndeprtase agresiv mna
prietenoas ce i fusese ntins cu ntrziere. Se lungi
din nou pe pat cu trupul ei prelung i felin i se
ntoarse cu spatele la ele. Picioarele n ciorapi de
mtase i erau lungi i, pe de-a-ntregul, era doar cu
civa centimetri mai scund de 180 cm, aa c
ocupa aproape toat lungimea patului.
ncetul cu ncetul se ndreptar toate ctre paturile
lor, deranjate de aceast intruziune neateptat a
unei strine printre ele. Ele cinci fuseser o echip,
complet, nu avuseser nevoie de o a asea i nici nu
i-o doriser.
Cineva a avut probabil ideea strlucit de a
ajuta pe noile strine s se integreze, suger Cappy
cu voce sczut.
Ei bine, e o porcrie! declar Marty.i
Mary Linn fcu o grimas cnd auzi remarca
sonor a prietenei ei.
- Marty, mai ncet, o sftui ea linitit. Fat
cearc s doarm.

731


Ei i? N-am de gnd s merg n vrful picioa
relor pe-aici din cauza ei! Pus pe har, Marty nu
trd nici o intenie de a-i domoli vocea, dar siluetei
de pe pat nu prea s-i pese.
Nu se putea spune c Rachel Goldman nu era
obinuit s se apere. Avea chiar i ghearele ascuite
necesare pentru asta. i le ascuise n anii lungi n
care tot lumea avusese tot timpul ceva mpotriva ei.
Fiind evreic, fusese de nenumrate ori fcut s
simt c e nedorit, czuse de nenumrate ori
victim persecuiilor uneori subtile, alteori dure.
Doar pe dou ci putuse vreodat scpa de ele,
chiar dac temporar: dansul i zborul. n ciuda
talentului ei nnscut i a anilor de pregtire, pur i
simplu nu existau prea muli balerini n stare s ridice
o balerin de aproape 1.80 cm, i aceast nlime o
mpiedicase i s-i gseasc o slujb ntr-cr trup de
dansatori de revist pe Broadway. Aa c dansase
mai mult n baruri de noapte.
Prima oar n viaa ei cnd zburase cu avionul,
Rachel se aflase la bordul untii zbor transatlantic cu
destinaia Austria, pentru a-i vizita bunica din Viena.
Bineneles, asta fusese cu ani n urm, nainte ca
Austria s fi fost ocupat, pe vremea cnd Hitler nu
era luat dect drept un biet fanatic ridicol scuipndu-i nfierbntat teoriile despre rasa superioar.
Petrecuse o lun de vis cu bunic-sa. S-au vzut
dup ce-i scrisese atia ani, mai nti la insistena
prinilor, apoi pentru c bunic-sa prea s nelea
g pasiunea ei pentru baletul clasic. Bunica ei fusese
garderobier ef a Operei din Viena. La nceput
comunicarea fusese dificil: bunic-sa tia foarte
puin englez. Rachel tia tot att de puin idi, iar
german de loc.

Cnd se ntlnir, ea era nc sub impresia zbo


rului, exaltat de senzaia pe care o trise. Vorbi
despre acest experien zile n ir pn cnd, n
cele din urm, bunic-sa conchise:
Dac iubeti, zborul att de mult, nva-l. Dar
din nefericire, pentru asta era nevoie de lecii, pentru
care era nevoie de bani, iar Rachel investise deja
destul de mult n dans.
Prinii ei nu fuseser entuziasmai de cariera ei
artistic, dar sprijinul bunicii restabilise ntotdeauna
echilibrul de fore. Cnd veni vorba de pilotaj, prinii
fur i mai puin ncntai s-o lase pe fata lor s
ncerce.
- Mrit-te, aeaz-te la casa ta, crete copii.
Uit toate prostiile astea, o ndemnase mama ei. Dar
Rachel prefer sfatul bunic-sii. n cele din urm,
prinii se dduser btui, lundu-i mna de pe ea,
Rachel i plti leciile de zbor cu banii ctigai de ea
nsi.
nvase cte ceva, cteva adevruri amare n
viaa ei. Dac vrei s fii acceptat n afara propriei
comuniti, s nu fii evreic; dac vrei s obii o slujb
ntr-un bar de noapte, s nu ari ca o evreic; dac
vrei prietenie i iubire n afara credinei tale, s nu te
pori ca o evreic, n unele cercuri, se afirma chiar c
evreii erau rspunztori pentru declanarea rzboiu
lui din care voiau Sa extrag profituri. Unele din
lucrurile pe care le spusese Lucky Lindy, Charles
Lindbergh, nc o mai fceau pe Rachel s i se
ncrnceneze carnea pe ea cnd i te amintea.
Din ziua blestemat a anului 1938, cnd Austria i
fusese pur i simplu oferit pe tav lui Hitler, posibi
litile de comunicare cu bunica ei deveniser spo
radice.

Janet Dailey
O scrisoare scoas ilegal afar din Europa de o
familie fugar, la scurt timp dup cderea Varoviei
fu ultima veste pe care o mai primi familia ei. Mai
trziu aprur i zvonurile ambigue despre persecu
ii, confiscri de proprieti, arestri, ridicri n mas,
apoi despre lagrele de munc; unii spuqeau lag
rele morii.
Cndva, de mult, la nceputul rzboiului, tat-su
fcuse presiuni asupra Congresului* i a Departa
mentului de Stat de la Washington pentru a permite
accesul n ar a mai multor refugiai evrei. Hitler se
oferise s-i trimit pe evrei oricrei ri care i-ar fi
primit, dar aproape nici una nu-i primi, nici mcar
Statele Unite.
nverunat. Da, era nverunat. i ura, cu o
patim care i-ar fi fcut pn i pe fanaticii zeloi
s fie mndri de ea. Aa c atunci cnd ndeprtase
cu agresivitate singura ofert prietenoas fcut de
Eden, o fcuse eu nelinitea unei pisici prea des
btute cu pietre, care acum ddea trcoale omului
atrgtor dar se inea la o distan bunicic de
presupusa cldur a acestuia. Trsturile lui Rachel
erau asprite ntr-un fel care spunea c nu-i fusese
deloc uor n cei douzeci i ase de ani pe care-i
trise pn acum. Dar Rachel era viguroas i
rezistent - era din aluatul celor care supravie
uiesc. i n clipa de fa, avea nevoie s trag un
pui de somn, exact ca o pisic.
n ziua urmtoare, ultima serie de cdei prsi
baz Avenger Field, i Colin Fletcher printre ei. i aa
cum programele zilnice fuseser plnuite pentru a-i
menine separai pe cdei de cursante, aa ,se
* n Ib. engl. n orig. The Congres Parlamentul SUA.

...................

ntmpl i cu plecarea lor. Fetele nu avur prilejul s


le ureze Noroc" i Zbor uor. De fapt, nici mcar
nu-i vzuses plecnd. Pur i simplu nu-i mai gsir
acolo.
Dup o dup-amiaz petrecut n ntregime pe
linia de zbor, se ntorseser ta dormitoare s fac du
i s se pregteasc pentru masa de sear. Barcile
de vizavi, acum goale, preau inexpresive i aban
donate. ntotdeauna existase o und secret de
tulburare doar la gndul c peste drum dorm brba
ii. Acum acea prezen dispruse i odat cu ea i
micile fioruri interzise pe care le isca. Dormitoarele
n-aveau s fie ocupate pn la sosirea noii serii de
cursante, peste cteva sptmni.
O s-mi lipseasc tipii ia. Chicago arunc o
privire n direcia barcilor de peste drum pe cnd
deschidea ua dormitorului.
Da, fu Eden de acord, adio vizite nocturne ale
lui Colin cu trupa lui. Adio conversaie la lumina
lanternei.
Chiar n u, Cappy se opri i se aplec s culeag
de jos o hrtie.
Ce e? Marty le-o lu nainte lui Mary Linn i lui
Chicago.
Un bilet. Curiozitatea i fu strnit lui Cappy.
Strbtu camera lung pe cnd tudia plicul din
mn. Adresat nou tuturor, adug ea cuprin
znd u-le cu privirea.
Pun prinsoare c-i de la Colin. Hai citete-l mai
repede, Cap, o ndemn Marty nerbdtoare, deschizndu-i fermoarul salopetei pn jos!
Ua dinspre baie se deschise i noua lor coleg de
dormitor, Rachel Goldman, ptrunse nuntru. Proas
pt ieit de sub du, era nfurat ntr-un halat

185
................ -............................

albastru de mtase. i freca energic cu prosopul,


prul nc iroind de ap, cafe prea argintiu. Avu o
uoar ezitare n micri cnd le vzu pe celelalte
-cinci, dar apoi continu s-i usuce prul cu proso
pul, ndreptndu-se spre patul ei.
Cappy extrase din plic biletul subire ca foia de
igar atrgnd astfel atenia grupului asupra sa.
E de la Colin, Gruisby i compania, zise ea
dup ce arunc o privire rapid pe semnturile de
la sfritul scurtului mesaj. Am vrut s,v mulumim, citi ea, pentru toate nopile n care ne-ai
ajutat s ne simim mai puin singuri i pentru
caldele amintiri pe care le lum cu noi. Mary
Lynn, promitem s fim cu ochii-n patru n ce-l
privete pe Beau al tu, dac ajungem n btrna
i vesela Anglie. Sperm c va nelege de ce i
vom transmite noi dragostea'ta".
Ai dracu, ntrerupse Marty cu un hohot nfun
dat de rs.
Doar nu...? Mary Lynn nu era sigur dac
trebuie s rd sau nu. Nimeni nu-i rspunse.
i ca s v dovedim c prietenia noastr nu-i
nici mcar pe jumtate o cacealma* dup care s
tragi apa, v-am lsat o ultim trataie de care s v
bucurai, o ultim cup a blndeii." ncruntarea
ncrei fruntea lui Cappy pe cnd, mpreun cu cele
lalte, ncerca s descifreze sensul mesajului. i de
vreme ce nu ne-am putut lua rmas bun de la voi, n-o
vom face nici acum. Zbor uor... Semnat: C&lin,
Arthur, Morley i Henry".
n Ib. engl. n orig. a four-flusher, not by half", unde four-flusher
cel care se folosete de cacealma la jocul de poker iar not by half nici
pe jumtate. Deasemeni, flusher" closet n limbaj familiar.

- Care ultim trataie? ntreb Chicago pe cnd


toate cutau cu privirea prin dormitor s descopere
dac le fusese lsat ceva, un pachet, o cutie. Dar nu
se zrea nimic.
- Auzi, Goldman? strig Marty cu arag. Cnd ai
intrat, nu era nimic pe jos pe-aici?
- Tot acolo ar fi i-acum dac-ar fi fost, rspunse
aceasta.
- Pariez c au ascuns-o undeva, i ddu Eden
cu prerea. Privi cu atenie prin dormitor, cutnd o
ascunztoare logic.
O cup a blndeii"... Asta e din Auld Lang
Syne*.
Dei derutat o clip de Eden care gndea cu
voce tare, Marty ncepu s fac unele conexiuni.
Doar nu cumva...? ncepu ea, apoi o idee care i
ncoli n cap i isc pe fa un nceput de zmbet.
Jumtate de cacealma dup care s tragi apa cred c tiu unde au ascuns-o. Venii ncoace.
Unde-au ascuns ce? Mary Linn uluit veni n
urma grupului condus de Marty care lu cu asalt
baia.
Marty se duse ntins la cele dou closete, neocu
pate pentru moment. Slt uor capacul primului
rezervor, dar abia n cel de-al doilea gsi sticla de
whisky sigilat. Ridic cu un gest triumftor sticla
ud pe cnd celelalte se strnser n jurul ei.
Nu-mi vine s cred! Eden aproape c alinta
sticla de butur veche. Pe cine or fi mituit ca s
pun mna pe aa ceva?
*
n dialect scoian n orig., Auld Syne", cntec simbolic pe versuri de
Robert Burns (poetul naional scoian) ce se cnt tradiional la orice
desprire, inclusiv de Revelion (desprirea de anul vechi) n rile de
limb englez.

Da cum au strecurat-o nuntrul bazei, asta a


vrea eu s tiu, murmur Cappy.
Ce mai conteaz? replic Marty.
Bine, dar dac ne prind cu ea aici, vom fi
automat excluse din program. Mary Lynn nu vedea
nici un motiv de bucurie n asta.
Aa e, aprob Marty, dar ochii ei gri-verzui
licreau pozna. Nu prea avem de ales, fetelor, zise
ea. Suntem obligate s bem dovezile.
Mary Lynn fu singura care primi soluia cu scepti
cism, restul aprobar planul din toat inima. Chicago
fu trimis n misiune dup un rnd de Coca Cola.
Toate sticlele fur golite pe jumtate n chiuvet
pentru a se face loc pentru whiskey. Strnse con
spirativ unantr-alta; reintrarn dormitor aducnd cu
ele i sticlele de Coca Cola botezate. Sticla de whis
key, bine astupat era ascuns n salopeta lui Marty.
Trecnd pe lng patul lui RacHel^ Marty i fcu
semn cu cotul lui Chicago i se opri. n absena lor,
Rachel se schimbase n pantaloni i-o bluz. Claia
bogat de pr blond era aproape uscat.
i-e sete, Goldman? Privind-o cu ochii rotunjii
de o inocen absolut, Marty i ntinse a asea sticl
de Coca Cola de parc i-ar fi oferit pipa pcii. Dac
vrei, poi s-o bei pe-asta. Mary Lynn nu vrea.
Pe punctul de-a refuza, Rachel pru s se rz
gndeasc i ovi sceptic pre de cteva clipe
nainte de-a primi eu precauie sticla.
Mulumesc.
)
Noroc. Marty i nl propria sticl nr-un
toast ironic i o urmri cu o veselie abia ascuns pe
Rachel cum duce sticla la gur pentru a lua o duc
de Coca Cola.

Aripi de argint
f

n clipa urmtoare, Rachel se nnecase cu whis- '


key-ul arztor, tuind i scuipnd lichidul pe care
muchii convulsionai ai gtului ei refuzau s-l nghi
t. In ciuda minii duse la gur, cteva picturi de
lichid se scurser pe bluza curat pe care tocmai o
mbrcase.
Toate chicotir, chiar i Mary Lynn. Rachel Gold
man fu singura care nu pru a sesiza partea comic a
farsei. Furia scpra n ochii ei violet-indigo pe cnd i
ntinse brusc sticla lui Marty.
Foarte nostim! Vocea nc-i mai era spart, ca
pe punctul de-a izbucni ntr-un nou acces de tuse.
Aa ziceam i noi. Vocea lui Marty suna natural,
dei rguit. Butura e a ta, dac-o vrei. i oferi din
nou sticla de Coca Cola. Mary Lynn nu bea dect
sirop de ment.
Pstreaz-o. Privirea ei le mtur pe toate cu
dispre. Voi poate ai venit aici ca s v inei de
chefuri, eu am venit ca s-mi vd de pilotat.
Pe cnd Rachel iei demn din dormitor, Marty i
arcui o sprncean, netulburat de acuzaie.
Micua Mary Lynn nu e singura abstinent
printre noi.
Chicago privi ngrijorat n urma colegei lor de
dormitor.
^ Dac ne prte?
N-o va face, replic Eden Calm. N-ar ndrzni.
Ameninarea implicit din replica ei era limpede.
Eu beau pentru bieii notri. Marty ridic
sticla. Fie ca ei s nu guste niciodat apa din Canalul
Mnecii.
,
Cnd se ddu stingerea dovada" fusese con\ sumat, iar sticla sfrmat n cioburi necompromi\ toare. Din etichet nu mai rmses# dect o t

Janet Dailey
grmjoar de cenu. Nici una dintre ele nu se
mbtase; erau destul de lucide ca s nu fac asta.
Dar n noaptea aceea dormir nentoarse, adnc.
Prea adnc. Nu auzir cnd sun deteptarea. i
dac Rachel Goldman n-ar fi ipat la ele cnd se
ndrepta spre u, ar fi pierdut ncolonarea pentru
micul dejun. Cu pleoapele ca de plumb, se mpleti
cir la aliniere i ncercar s se descotoroseasc de
senzaia de somnolen drogat. Se uitau la Rachel,
att de treaz i impasibil, cu un amestec de
recunotin i resentiment.
n faa slii de mese, la popota de diminea,
zbovir s se lamenteze nainte de a se altura
cozii din cantin. Dar aroma gogoilor* proaspete le
nvior simirile.
A ucide pentru ele, declar Marty pe cnd i
stivui vreo patru gogoi pe tav.
Cnd isprvir cu coada, Chicago se opri.
Uitai-v. Ne-au ocupat masa.
Ca trsnite de aceast veste se holbar la captul
mai ndeprtat al mesei lungi, pe care l ocupaser de
la prima lor mas luat la baz. O parte a seriei de la
Houston, inclusiv Rachel, ocupa acum locurile pe
care le considerau rezervate lor. Celelalte din seria lor
le respectaser ntotdeauna dreptul la acele locuri.
M ocup eu d e asta, anun Eden i pi
nainte, conducndu-le de-a curmeziul slii spre
masa lor. Sosirea lor nu fu ntmpinat nici mcar
cu o privire.
mi pare ru, dar aceasta este masa noastr.
Mreia ei distant ddea de neles c incidentul va fi
* n Ib. engl. n orig. dau<jhnuts diverse umpluturi i glazuri.

190

gogoi de form circular

uitat dac aveau s se retrag imediat; era tonul


garantat s fac un osptar s se ncline i nc
pn la pmnt
- Cum te cheam? Puse ntrebarea Helen Show,
o tnr femeie cu'ochii de cprioar i gropie n
obraji.
- Van Valkenberg. Eden van Valkenberg, rosti ea
evident contient de propria ei importan.
- Ciudat. Femeia privi de jur mprejurul mesei. Nu
vd numele tu scris pe nicieri. Celelalte din grupul
ei rser ncetior ca pentru ele.
Eden se crisp tremurnd de furie.
- Da, foarte ciudat, replic ea. ntmplarea face
ca asta s fie masa noastr. Noi am stat ntotdeauna
n acest col.
- Pi cred c-n dimineaa asta vartrebui s v
gsii alt loc, enuh Rachel. Pentru c acesta e
ocupat deja.
Marty i fcu loc n fa.
- Vrei s faci prinsoare, scumpete? amenin ea.
- Las-o balt. Cappy puse o mn linititoare pe
braul lui Marty.
- De ce s-o las balt? se scutur Marty. Noi am
fost primele aici. Ele sunt intrusele.
- Ba cred c ai priceput exact pe dos, o corect
Rachel cu rceal. Oi fi voi la Sweetwater naintea
noastr, dar seriile de la Houston au inaugurat acest
program cu mult naintea voastr. Noi, Difezele, am
fost cobaii.
- i v-hchipuii c asta v face mai grozave?
ntreb Marty ironic.
Controversa lor ncepuse s atrag atenia celor
lalte cursante din sal. Cappy i dduse seama de
mult c grupul de la Houston nu inteniona s

Janet Dailey
elibereze masa dect poate cu fora. Situaia nu avea
nici o soluie tactic.

Haide, Marty, ndemn ea linitit. Nu-i poi


permite s mai primeti sanciuni. Deocamdat,
trebuiau s bat n retragere.
Dar rzboiul fusese declarat. Posesiunea mesei
deveni miezul simbolic al disputei lor. Eden, Marty,
Cappy i celelalte le priveau pe cele de la Houston ca
pe nite bandite ptrunse ilegal pe teritoriul bazei, n
vreme ce acestea din urm se considerau moteni
toarele de fapt i de drept ale primelor serii ale
programului de instrucie de zbor pentru femei.
Ceea ce ncepuse n dormitor ca o nepotrivire de
caracter ntre Rachel i Marty, deveni doar o parte a
unei rivaliti mai ample. Jumtatea Sweetwater a
seriei manifesta o atitudine de proprietar n legtur
cu orice inea de baz, n vreme ce jumtatea
Houston contesta aceste drepturi de posesiune.
Faptul c o aveau pe Rachel n dormitorul lor fcu
situaia i mai spinoas. Exista totui un armistiiu;
prezena ei fu treptat acceptat. Dar n ce-o privete
pe Marty, ea nu putu accepta protestnd vehement.

r----------------------;-----------------------------^

Aripi de argint

Capitolul IX

Era o zi magnific: cerul scldat de soare se


ntindea lene ctre orizontul neted. La sol aerul era
fierbinte i uscat, dar la peste 1200 m altitudine era
cldu i plcut. Singur n avion i plictisit de-a mai
executa manevrele impuse, Eden se hotr s trag
puin chiulul i s se bucure de soarele acestei dupamiezi.
Deschise carlinga aparatului BT-13 primind nun
tru frumuseea zilei. Pregtindu-se pentru ce voia s
fac, Eden i echilibr avionul pn cnd acesta pluti
aproape de la sine. n jurul ei cerul era albastru i
pustiu cnd i descheie bluza i o lepd, innd
mana cu genunchii.
Sutienul de dantel era una din acele creaii
sumare care abia dac i acoperea snii pe jumta
te. Fusese creat pentru a fi purtat pe sub toalete cu
decolteuri adnci, dar Eden gsea c sutienul aa
strveziu i sumar, era ideal, cci moliciunea lui nu-i
irita pielea, iar dimensiunile lui i permiteau o mai
mare libertate de micare. i apoi, era perfect pen
tru plaj.
Odat bluza mpturit cu grij i pus bine, Eden
se ls pe spate i nchise ochii ferindu-i-

193

Janet Dailey
strlucirea soarelui. Cldura nvluitoare o relaxa,
fcnd-o aproape fericit. Aria plcut prea c-i
mngie pielea dezgolit, era att de alintoare i
senzual. Se sorea n cabin fr nici o grij, ascul
tnd torsul egal i linititor al motorului i fluxul
constant al aerului ce se revrsa peste avion.
Un vuiet puternic ntrerupse brusc aceast plutire.
Eden deschise ochii pentru a-i consulta instrumen
tele, dar sesiz cu coada ochiului, dincolo de aripa
stng, reflexul soarelui pe metal. Un alt avion de
coal zbura paralel cu ea, pilotat de un cadet
rnjind. Cu un oc brusc Eden i ddu seama c el
vedea perfect n carlinga avionului ei, i c sutienul
de dantel dezgolea mai mult dect ascundea.
Se ls ct putu de jos, ncercnd s se ghemuiasc pe ct posibil i nclin avionul ntr-un viraj
ca s scape de cellalt. Se ateptase s fie urmrit
dar nu se ateptase deloc ca el s primeasc i
ajutoare. n cteva minute era nconjurat de un soi
de avioane bzitoare, toate luptndu-se s obin o
poziie din care s vad ct mai bine n carliga ei.
Atitudinea ei obinuit, de un calm imperturbabil,
o prsi repede. Disperat, Eden ncerca s menin
avionul pe linia de plutire, sprijinind mana cu genun
chii n vreme ce se lupta cu bluza. Vntul biciuitor i-o
tot smulgea din mini sfidndu-i eforturile de-a nimeri
deschiztorile mnecilor. Tot mai des se vedea
nevoit s nface mana pentru a stabiliza unduirea
haotic a avionului. Deodat vntul i smulse de-a
binelea bluza din mini. ncerc s o nface nainte
ca aceasta s zboare fluturnd pe deasupra carlingii,
dar nu reui. n clipa aceea ar fi putut jura c i auzise
pe piloii din jur izbucnind n urale la aceast prive
lite.

Clocotind de furie i ruine, Eden se ghemui i mai


tare pe locul ei i execut un viraj brusc i abrupt,
repezindu-se cu disperare spre sigurana de dincolo
de limitele bazei Avenger Field. Pe msur ce se
apropia de destinaie, avioanele urmritoare rm
seser n urm, unul cte unul.
Aterizarea marc sfritul acestui calvar i nce
putul altuia. Cu toi mecanicii i instructorii de la sol,
cum Dumnezeu avea ea s poat iei demn din
avion dac era pe jumtate goal?
Furind priviri cercettoare, Eden i conduse
avionul spre zona hangarului i nchise carlinga.
Cnd strecur o privire precaut ntr-o parte, obser
v un^grup de cursante n faa slii de pregtire de
zbor. nghiindu-i mndria ou greu, le strig:

Hei! Una din voi, aduce-i-mi i mie o jachet,


ceva!. Mai risc o privire ca s se asigure c o
auziser, apoi se ghemui la loc.
n scurt timp, cineva se urc pe aripa avionului de
coal. Cnd umbra persoanei czu de-a curmeziul
carlingii, Eden privi n sus cu uurare. Dar expresia
feei nghe crispat cnd se trezi uitndu-sen ochii
migdalai ai lui Rachel Goldman. Orice sperane i-ar
fi fcut ea c acest incident umilitor ar putea fi inut
sub tcere, acum se schimbaser toate.

Mai trziu, n dormitor, dup masa de sear, Eden


i ddu fru liber mniei iscate de ironia soartei.

Nu era destul c a fost una din blestematele de


Difeze trebuia s fie tocmai Rachel? peror ea rstit
n faa celor patru colege de dormitor care abia i
puteau ascunde amuzamentul comptimitor. S-o fi
vzut cum triumfa cnd mi-a dat ptura.

Janet Dailey
Mcar i-a dat-o, punct Mary Lynn.
- Haide Eden, trebuie s recunoti c situaia e
hilar. Marty o vzuse pe rocata cu aer princiar cnd
traversa linia de zbor nfurat n ptur ca ntr-o
mantie imperial, cu capul neobinuit de sus i obrajii
dogorind. Dac Eden n-ar fi fost deja calul de btaie
al tuturor comentariilor Difezelor, Marty ar fi fcut i
ea puin haz de Eden.
Da, foarte nostim, n-am ce zice, replic ea
sarcastic. i colac peste pupz, a trebuit s fie
tocmai una dintre bluzele mele preferate. i m-a
mai costat i ochii din cap! Acum probabil o poart
cine tie ce tufi ghimpos...
Cnd Rachel intr n dormitor, o clip se ls
tcere. Blonda nalt i supl pi n camer i cnd
ddu cu ochii de Eden o sticlire pisiceasc i se
aprinse n ochi.
- Ce-i fac arsurile? se interes ea maliioas.
Nu am arsuri. Rspunsul lui Eden, rostit cu
voce dulce fu strecurat printre dinii ncletai.
- Nu, zu? Mi s-a prut ast sear la mas c
eti neobinuit de congestionat la fa; replic
Rachel cu o parivenie felin. Mi-am zis c sigur e
din cauz c ai stat prea mult la soare azi.
Eden se trezi n ghearele unuia din momentele
acelea iritante cnd ar fi vrut s dea un rspuns
ntr-adevr usturtor, dar mintea n-o ajuta pe loc. Pur
i simplu nu-i trecea nimic prin cap. Rspunsul avea
s vin abia n timpul nopii, cnd era prea trziu.

Etapa de pilotaj exclusiv pe baza instrumentelor, a


instruciei lor cpt o nou faet cnd cursantele
tura informate c urmau s zboare avnd d

196

copilot o amic la liber alegere. Perechile se


formar aproape de la sine. Mary Lynn i Marty se
aleser reciproc n vreme ce Cappy i Eden fcur
imediato echip, iar Chicago se hotr pentru Jo Ann
North, o cursant din dormitorul alturat.
Pe cnd se ndreptau spre aparatele BT-13, Cappy
nu acord prea mult importan aranjamentului.
Asta se ntmpl abia cnd i prinse centura de sigu
ran i fu instalat n locul din spate al carlingii. Apoi
fu scuturat de fiori de nervozitate. Toate orele ei de
zbor pe baza instrumentelor n carlinga acoperit cu o
hus neagr, se desfuraser sub supravegherea
instructorului. Acum va fi nevoit s aib ncredere n
Eden, care trebuia s-i corecteze orice greeal i s
fie cu ochii n patru la orice avioane care s-ar apropia
prea mult de ele, pentru a evita o coliziune n vzduh.
Viaa ei era literalmente n minile lui Eden.
Dup ce decolar, Eden pilot pn ajunser la
zona ce le fusese desemnat pentru manevre. Cappy
se lupt s-i nving crampele de nelinite care o
sgetau n stomac, cnd Eden se oferi s nceap ea
manevrele. Pe cnd trgeau husa neagr, Cappy
prelu comenzile. De ndat ce Eden fu gata, i le
ced din nou.
ncordat i emoionat, Cappy nu scp din ochi
instrumentele i cerceta permanent vzduhul din
preajma avionului, supraveghind n acelai timp
poziia botului avionului pe cnd Eden exersa viraje,
coborri i urcri. Simea o nevoie ciudat de a
prelua comenzile nainte ca Eden, nendemnatic,
s aduc avionul ntr-o poziie periculoas n care
motorul s-ar fi putut poticni i aparatul ar fi intrat n
vrie, dar treptat, Cappy ajunse s-i dea seama de
competena amicei ei. Zborul pe baza instrumentelor

era un meteug de precizie, necesitnd concentrare


absolut. Nervii ei ncrncenai ncepur s se cal
meze, cnd Cappy pricepu ca Eden era un pilot tot
att de bun ca ea.
Cnd veni vremea s fac schimb, Cappy trase
husa neagr peste partea ei de carling fr vreo
nelinite. Avea ncredere n capacitatea lui Eden de a
iei din orice situaie disperat. Era o experien
neobinuit s-i dea viaa pe mna altcuiva, s-i
ncredineze altcuiva propria ei siguran, i totui
exact asta fcea., i n plus, asta o umplea de o
senzaie aproape euforic de uurare.
Dup acel prim zbor mpreun, srind din avion,
se privir cu ali ochi.
i-a mai spus cineva vreodat c le ai pe-asta
cu pilotatul, Hayward?
i tu la fel, replic ea.
n clipa urmtoare rdeau i se ineau prietenete
de talie, ndreptndu-se spre sala de pregtire pentru
zbor. Lui Cappy mai-mai s-i dea lacrimile.
n rstimpul acestor ultime sptmni mncaser
mpreun, nvaser mpreun, se plnseser m
preun i mpriser acelai dormitor dar nimic nu
iscase o apropiere ca acee pe care o simea acum.
Erau respect i adm iraie, mpletite cu o ncredere
ctigat cu greu.
Furtunile de primvar aduseser haosul n ora
rele de zbor. Cursantele erau nevoite s zboare
oricnd vremea era destul de bun pentru asta,
pentru a-i completa necesarul de ore de zbor, ceea
ce nsemna c n aiprilie renunar la majoritatea
duminicilor.

n mai, conducerea bazei fu pus pe foc de vestea


c generalul George C. Marshall, eful de Stat Major
al Armatei S.U.A., mpreun cu Generalul Henry
Hap Arnold, Comandantul Forelor Aeriene ale
Armatei S.U.A. urmau s vin la baza Avenger Field
pentru a face o inspecie. Zvonul sosirii lor iminente
cuprinse barcile ca un incendiu.
Nu pricep de ce se face atta caz, ridic Eden
din umeri, neimpresionat de funciile celor doi.
Generalul Comandant al Forelor Aeriene i
eful Statului Major, nici mai mult nici mai puin! Da
ct de blazat poi fi? i zvrli Marty braele n aer
ntr-un gest ostentativ de exasperare.
Lui Eden trebuie s-i explici pe limba ei ca s
neleag, zise Cappy tachinndu-i amica fr ru
tate. Uite cum st treaba, Eden. Generalii se ateapt
s treac trupele n revist, i noi n-aveam ce pune
pe noi.
Cum adic? ntreb Eden precaut^
Pi guvernul ne-a compus o uniform cu
jachete de lupt i salopete fistichii, dar au uitat s
includ n chestia asta i o Clas A, sau n termeni
civili, o uniform de parad, explic rbdtoare
Cappy.
Ne vezi tu defilnd n pas de parad prin faa
podiumului de pe care Generalul ne va trece n revist,
n uniformele astea de tvleal? rse Mary Lynn.
n tot restul sptmnii, curser zvonurile despre
apelurile telefonice disperate care se fceau pentru a
obine o uniform standard pentru toate cursantele.
Cu doar trei zile nainte de presupusa sosire a
generalilor sosir i uniformele, constnd din panta
loni bej, cmi albe cu mnec scurt i chipiuri
uguiate. Era nevoie de retuuri, uniformele trebuiau

s fie ajustate la dimensiunile potrivite, i fiindc


rmsese att de puin timp, fetele trebuir s se
ocupe ele nsele de asta. i toate se zoreau cu
disperare s termine la vreme.
eznd n vrful patului, Eden se lupta cu un ac cu
a, ncercnd s-i tiveasc pantalonii bej. La colu
rile gurii i se vedea vrful limbii; era nsi ntruchi
parea concentrrii, de parc grimasele ar fi putut
ajuta n vreun fel acul nendemnatic.
Au! Se nepase n degetul mare pe care l duse
repede la gur i-l supse.
Pe faa ei se citea exasperarea pe cnd inspecta
rana s vad dac-i dduse sngele. Colegele ei de
dormitor, cu toatele ocupate cu propriile lor modifi
cri, abia de-i acordar un mormit amuzat.
Cred c degetul meu e mai ciuruit ca o perni
pentru ace, anun Eden cu amrciune, apoi privi
pantalonii din poal. Nu reuise s fac mai mult de
vreo ase mpunsturi. i n ciuda grijii i chinului ei,
erau neregulate i inegale. Dezgustat, zvrli panta
lonii ct colo i cobor brusc din pat. E ridicol. Eu nu
sunt fcut s cos. N-am cusut n viaa mea i n-am
de gnd s ncep acum.
N-avem fete-n cas pe-aici, i reaminti Marty
sec, luptndu-se cu propria ei nepricepere n tot ce
depea custura banal a unui nasture la o bluz.
Cineva trebuie s m ajute, insist Eden i privi
prin ncpere n cutarea unei candidate, dar toate
capetele erau aplecate asupra propriilor misiuni. Se
fix la Mary Lynn, singura din grupul lor care tia s
in un ac n mn.
Mary Lynn?
Te-a ajuta, zu, dar nti trebuie s-i termin
pe-ai mei. Munca lui Mary Lynn cuprindea modificri

importante ale taliei, ale lungimii i oldurilor, pentru


ca pantalonii s ajung sa^e potriveasc staturii ei
fragile.
La sugestia c s-ar putea s fie totui ajutat,
Eden se duse la patul lui Mary Lynn pentru a-i ntri
rugminile.
Te rog, fcu ea presiuni. i dau cinci dolari.
Zece.
S nu spui nimic Mary Lynn, o sftui Marty.
Poate urc la cinpe.
Cinpe, douzeci, puin mi pas, declar Eden
nerbdtoare. Pur i simplu pot s mtur jos cu
manetele pantalonilor stora. O s ies n eviden
ca mgarul ntre oi. i Eden i aminti brusc de
degetul pe care i-l mpunsese de attea ori, i l
duse iar la gur.
Toate prur s-i neleag problema, dar voiau s
se i amuze puin. Atunci, dinspre ultimul pat veni o
ofert neateptat.
Dac vrei, i-i tivesc eu.
De-atta vreme se obinuiser s-o ignore pe cea
de-a asea locatar a dormitorului lor, nct n primuP
moment, cnd Rachel Goldman se feri cam fr voia
ei s fie de ajutor, nu fur n stare dect s se holbeze
la ea. Dihonia nentrerupt dintre cele dou fraciuni o
fcu pe Eden s pun la ndoial oferta nainte de-a
se repezi s-o accepte.
Da tii s coi? i recuper pantalonii de pe
pat i se apropie nencreztoare de Rachel, care
tocmai termina de retuat proprii ei pantaloni.
M-a nvat bunica. Cu o serie de micri
ndemnatice din ncheietura minii fcu acul s
scnteieze rapid prin estur. Rachel fcu nod i

Janet Dailey
apoi rupse aa cu dinii. Eden fu impresionat de
ntreaga procedur.
Dar scepticismul i reveni cnd Rachel, dup ce-i
mpturise cu grij pantalonii la dung i-[ pusese
deoparte, se ntinse dup ,ai lui Eden. i apuc
hotrt.
Da de ce faci asta pentru mine? N-avea
absolut nici un motiv s se ncread n Rachel.
- Pentru tine? Pronumele fusese accentuat cu
dispre. Mie personal puin mi pas cum ari, dar
vom defila n aceeai escadril i n-am de gnd s te
las s ne strici imaginea artnd ca dracu!
Rspunsul suna foarte logic, dar gura lui Eden tot
se subie pe cnd i nmn celeilalte pantalonii.
- l-am nsemnat deja pentru lungimea potrivit.
Dup ce scp de pantaloni, Eden rmase lng
pat s priveasc, nevrnd s rite nimic.
Rezemndu-se cu umerii de perete, cu un picior
ndoit i sprijinindu-se pe cellalt, Eden i strnse
braele la piept. Nu-i lua ochii de la acul vioi care
trgea dup sine aa, lsnd n urm o custur
precis. Netiina de care dduse dovad ea nsi
mai devreme o fcu s aprecieze i mai mult nde
mnarea celeilalte.
Bunica ta e cumva croitoreas n New York? Se
gndea c ar putea s-i transmit maic-sii informa
ia. Ar putea fi o relaie extrem de util, mai ales acum
c modelele de la Paris nu ajungeau peste Ocean din
cauza ocupaiei germane.
Blonda silfid nu-i deturn atenia de la munca ei.
Unde lucreaz? Eden se ncpn s perse
vereze n culegerea de informaii, mai mult pentru a o
aqasa pe ursuza Rachel.
- LaViena.

202

Aripi de argint
Rspunsul sun att de incredibil nct
ncepu s rd.
Glumeti?
Capul blond se ridicase, iar ochii aceia de-un
violet intens ca nite panselue cu miezul ntunecat,
o pironir pe Eden, sfidtori i reci.
A fost garderobier ef a Operei din Viena. Se
ntoarse la cusutul ei.
Oprindu-se din rs, Eden i ddu seama c
Rachel vorbea serios,
A fost? ntreb ea ncruntndu-se uor.
Bunica mea se afl ntr-unul din lagrele de
munc naziste din Polonia. Rachel nu-i ridic privi
rea.
Celelalte auzir i ele discuia. Ultima fraz a lui
Rachel i strni curiozitatea lui Mary Lynn.
Ce-i cu lagrele astea de munc? Nu-mi amin
tesc s mai fi auzit de ele nainte.
Din cte am auzit eu, sunt versiunea lui Hitler la
lagrele noastre de detenie pentru japonezi, replic
Eden, apoi se ntoarse cu ntrziere spre Rachel. Nu-i
aa?
Poate or fi artnd la fel, pru Rachel s fac o
concesie batjocoritoare. Toate au garduri nalte de
srm ghimpat i paznici cu cini i mitraliere. Dar
evreii care au evadat spun c de acolo nu mai iei
dect mort. Cei care nu mor de foame sunt mcelrii
de naziti.
Ce tmpenie! sri Marty cu gura din colul
cellalt al dormitorului.
De ce? atac Rachel prompt. n ultimii 2000 de
ani au fost multe ri care au ncercat s le fac de
petrecanie evreilor. De ce-ar fi o surpriz c vrea i
Hitler s ncerce?

Janet Dailey
Cred c ai o perspectiv prea extremist, opin
Eden.
- Eu? Acul pru s-i nteeasc ritmul n care
intra i ieea din estur, mpungnd i npustindu-se. Atunci cum le spui Cmilor Albe, celor de
prerea lui Lindbergh i Henry Ford? Ce mai spui
atunci de printele Coughlin i Frontul lui Cretin? SaU
poate n-ai auzit de atacurile asupra copiilor evrei de
vrst colar dup manevrele Zilei Evacurii Irlan
deze de la Boston, nu mai departe dect acum dou
luni, n martie? Nu crezi c vederile lor antisemite sunt
extremiste?
Cuvintele ei nflcrate o determinar pe Cappy
s ncerce s inoculeze puin calm i raiune n
atmosfera nfierbntat.
- Eden n-a avut nici o intenie de-a te jigni.
- Nimeni,n-are niciodat. Glasul i suna mai
linitit, mai plat. Pur i simplu evreii sunt un ap
ispitor minunat. Putei s v vrsai toate spaime
le pe noi; putei s dai vina pe evrei pentru criz,
pentru rzboi, pentru toate.
O tcere ncurcat se ls dup vorbele ei amare.
Capul i rmsese aplecat asupra luciului. Jenat,
Eden urmrea minile lui Rachel, evitnd s-i pri
veasc faa.
- mi pare ru, ddu Eden glas sentimentelor
celor din ncpere, dei exprimarea prea nepotrivit.
- Prerile de ru nu valoreaz nimic. Fcu nod i
aa se rupse cu un mic pocnet. Apqi Rachel i ridic
privirea ctre Eden. mi amintesc cum 1 ascultam pe
tata fcndu-i rugciunea de diminea, cnd eram
copil. Unul din versetele Vechiului Testament pe care
l recita cteodat spunea aa: Binecuvntat fii Tu,
Domnul Dumnezeul nostru, mprat al lumii, can

204

m-ai fcut femeie11. Pe vremea aceea eram deja


obinuit cu regretul sfietor c sunt fat, pentru
c erau attea lucruri pe care nu le puteam face. Dar
regretul nu schimb nimic. Dac nu pot fi soldat s
m bat cu nemii, atunci mcar am s pjlotez
avioane, aa nct un brbat s poat merge n locul
meu. i n felul meu, am s lupt i eu.
Aa vom face toate, i rosti Mary Lynn acordul
pe un ton grav i ncordat.
Rachel i napoie lui Eden pantalonii terminai.
Mulumesc, zise Eden lundu-i. Mna lui Rachel
rmsese ntins.
Ai spus c plteti zece dolari, i aminti Rachel
cu rceal.
Timp de o clip Eden ncremeni de uimire c oferta
i fusese luat n serios. Reacia ei fu temperat ns
de cinism.
Pn aici a inut lesprit de corps'1*, murmur
ea i se ntoarse spre patul ei pentru a lua banii din
portofel.
&
Tot ateptnd sosirea iminent a marilor tabi,
reuir s fac loc n cadrul timpului liber rmas
dup cursurile teoretice la sol i orele de zbor, nu
numai modificrilor uniformelor ci i ctorva ore de
instrucie. Deplasarea n mar ncoace i ncolo spre
linia de zbor, popot sau barci, cpt o nou
semnificaie. Exersar pn ce coloanele lor erau
tot att de impecabile. ca dunga noilor pantaloni
bej. Apoi sosi vestea!
n Ib. francez n orig., Iesprit de corps -

solidaritate militar.

Janet Dailey
Nu mai vin? se jelui Mary Lynn. Dup ce m
chinuit att s-mi potrivesc afurisiii tia de panta
loni!
J, , ce vocabular..., o tachin Marty.
In ultima clip a intervenit o modificare de
program, le inform Cappy. n armat asta se ntm
pl des. Cappy tia prea bine acest lucru, i cu toate
astea se lsase i ea antrenat n vrtejul pregtirilor
tulburate.
Asta s fie oare? vru Eden s tie. Adic, nu
mai vin, aa, pur i simplu, fr scuze, fr explicaii,
fr niriic?
'
Aa, rspunse Cappy i ridic din umeri. Bine,
i am auzit vorbindu-se de un ofier de rang mai mic
care va fi trimis pe-aici n urmtoarele zile ca s
arunce o privire.
Eden i smulse turbanul n care i nfurase
prul rocat, i-l trnti pe pat, apoi se trnti i ea pe
pat, fierbnd.
M simt de parc m-ar fi lsat un brbat
plantat n strad, fr s vin la ntlnire. Nimeni
n-a mai ndrznit vreodat s-mi fac aa ceva.
mprteau toate acelai sentiment, i nici uneia
nu-i fcea mai mult plcere dect lui Eden.

Linitea din sala de curs nu era ntrerupt dect de


scritul creioanelor pe foile de examen, de ters
turile gumelor cnd un rspuns trebuia reconsiderat
i de fonetul uor al hrtiilor. Cappy era aplecat
asupra lucrrii de control la meteorologie, i-i simea
tmplele pulsnd de ncordare.
Definii diferenele dintre cirrostratus, cirrocumulus i stratocumulus i "tipurile de condiii meteo care

se asociaz fronturilor atmosferice legate de fiecare


din ele. Cappy citi enunul i aproape c-i veni s
geam cu glas tare.
Chiar cnd vrful creionului atinse hrtia, ua
clasei trosni cu zgomot n tcerea compact. Cei
din sal fur distrai o clip de deschiderea uii.
ntreruperea dur destul pentru a le permite tutu
ror s sesizeze c ofierul chipe, nsoit de un
membru al personalului de instrucie al bazei, era
tocmai maiorul trimis n inspecie neoficial. Zvonu
rile i anunaser deja sosirea la baza Avenger Field la
nceputul dimineii, aa c apariia sa nu fu o surpriz
total neateptat.
Dect pentru Cappy. Privirile i zbovir ndelung
asupra lui, fr a-i psa de profesorul de meteorolo
gie care i se altur lng u pentru a discuta n
oapt. Profilul acela ferm conturat i linia puternic
a brbiei, inuta aceea mndr, le-ar fi recunoscut i
dintr-o mie. Cappy n-avea nevoie s vad confirma
rea ecusonului pe care ofierul l avea prins pe piept.
Era maiorul Mitch Ryan.
O emoie pe care nu voia s-o numeasc i urcase
un nod n gt i aproape o sufoca. Pn s-l vad pe
Mitch stnd n picioare n faa ei, n aceeai ncpere
cu ea, nu-i dduse seama ct i fusese de dor de
acas i ct de singur se simise. Cappy simi graba
emoionat a propriului puls, simi cum urc n ea
bucuria.
.
Mitch era o parte din ceea ce lsase acas. i
aminti de cldura ochilor lui ntunecai i de mbri
area zdravn a braelor lui.
Degetele i se relaxar i scpat din ncletare,
creionul czu cu zgomot pe banc. Cappy simi un
imbold de-a traversa ncperea ctre Mitch, care

aproape c-o ridic de pe scaun, dar acesta se stinse


de ndat ce el i ntoarse privirea n djrecia ei i ea i
vzu expresia asprit i impersonal. i ddu seama
c zmbise cu gura pn la urechi i simi o mpun
stur de ciud pentru c-i exteriorizase emoiile n
public. El se afla aici n calitate oficial, se oblig ea
s-i aduc aminte i-i plec privirea.
Dispreul ei mascat pentru rigida disciplin cerut
de viaa militar iei din nou la lumin cnd Cappy i
relu creionul i ncerc s se concentreze asupra
textului de meteorologie, dar era nc prea contient
de tot ce se petrecea n faa uii slii de curs.
Recunoscu sunetul i ritmul familiar al pailor lui,
cnd el se plimb agale prin sal oprindu-se ici i
colo n spatele cte unei cursante.
Cnd Mitch se opri lng banca ei, ea se crisp cu
totul. Creionul i rmase aintit deasupra colii de
hrtie tot timpul ct zbovi el acolo. Mintea ei refuza
s lucreze i nu-i veni n cap nici mcar un rspuns la
ntrebrile uoare ale testului. Cu coada ochiului i
putea vedea dungile bine clcate ale pantalonilor i
luciul pantofilor maro bine lustruii. El rmase n
picioare n spatele ei att de mult nct Cappy
ncepu s se ntrebe dac nu cumva atepta ca ea
s-i dea de neles c i remarcase prezena. Fu pe
punctul de-a ridica privirea dar el i relu plimbarea
cu pas msurat, lsnd-o n urm.
Mitch mai schimb cteva vorbe n oapt cu
instructorul, apoi prsi sala. Cappy rmase timp
ndelungat privind fix ua, simindu-se lovit fr a
ti de ce.
Mai trziu, n sala de pregtire pentru zbor, Cappy
sttu aezat pe podea, ncovoiat asupra genun
chilor ndoii, apatic i tcut n agitaia de dup-

ajniaz din preajma liniei de zbor. Asculta doar cu o


ureche sporoviala colegelor ei de dormitor.
Nu neleg de ce nu ne-au dat un test cu rs
punsuri la alegere, se plngea Marty. Apoi nseninndu-se:
Dac a fi avut eu de ales de exemplu, l-a fi
ales pe maiorul la zdravn i viril. i n-a fi avut
nimic de obiectert dac ar fi vrut s inspecteze mai
ndeaproape trupele11.
Marty, eti incorigibil, protest Mary Lynn
rznd.
Ateniune, drepi! O voce url ordinul care le
fcu pe cursante s neasc n picioare.
Cnd Mitch Ryan pi n sal cu alaiul su de
membri ai personalului bazei, Cappy privi fix drept
nainte, mpotrivindu-se impulsului de a se uita la el.
Pe loc repaus! Glasul lui cu timbru catifelat le
permise s-i reia atitudinile relaxate de mai
na|nte.
n ciuda ordinului, Cappy nu se putu relaxa n
ntregime. Privirea ei nelinitit l tot cuta pe cnd
el rtcea prin sal la ntmplare, surznd aferat
privirilor admirative i cochete care-l ntmpinar i
apropiindu-se ncet dar sigur de captul de sal unde
se afla ea. i apoi iat-l aproape, copleindu-le cu
nlimea lui, cei civa centimetri suplimentari amplificndu-i aureola de om care tie s comande.
O igar? Scutur pachetul oferindu-le igri,
ncepnd cu Marty.
Mersi, accept ea. Mary Lynn refuz.
Pachetul i fu oferit lui Cappy i ea extrase o igar.
Ai zburat azi? Mitch adres ntrebarea n
general, scond din. buzunarul de la piept o cutie
de chibrituri.

Jonet Dailey
Nu nc, rspunse Mrty aprinzndu-i igara.
Dar pare a fi o zi bun pentru zbor.
Cu mna fcut cu apr flacra chibritului
oferindu-i foc lui Cappy. Ea se aplec spre flcruie
i privirea i alunec pe degetele lui lungi, contient
de fora lor. Cnd se redres ca s sufle fumul ntr-o
parte, i rspunse automat:
Mulumesc, Mitch.
Tcerea pru s se prbueasc asupra ei ca o
avalan, iar Marty i Mary Lynn se holbar la ea pre
de o clip fulgertoare. Dar Cappy simise deja
ofensiva sever i acuzatoare a privirii lui. I se uit
drept n ochi fr ezitare.
Pentru dumneata, domnioar, sunt maiorul
Ryan. Dojana aspr i brusc descuraj orice con
tinuare a vreunei familiariti.
A fost greeala mea, domnule maior. Cappy i
replic rapid, mnioas i distrat. Am avut impresia
c v cunosc.
Ddu drumul igrii i o strivi la pmnt cu clciul,
nainte de a se ndrepta cu un pas ctre linia de zbor,
cu privirea ngheat ntr-o expresie golit de orice
emoii.
nfrunt vzduhul, lsndu-se biciuit de vntul
fierbinte de mai.

210

Capitolul X

La cteva minute dup ce Cappy ajunse la linia de


zbor, Mitch iei din cldire nsoit de una din colegele
ei de serie. Traversar zona din faa hangarului
ndreptndu-se ctre un avion, i deveni astfel clar
c Mitch inteniona s zboare cu cursanta pentru a
constata personal ce fel de instrucie primeau femeile-pilot. n direcia lui Cappy nici nu catadicsi s se
uite.
Ea i dorea cu ardoare s fi zburat ea cu el n locul
acelei femei. Ce plcere ar fi fost s trag brusc de
man i s-i rup gtul lui de militar. Elicea rvi
aerul i ridic omniprezentul praf rou. Pe cnd
avionul se deplasa ctre pista de decolare, norul
urzictor de praf fu aruncat spre Cappy. Ea i
ngust ochii, clipind des pentru a scpa de praful
agresiv, pe cnd privea avionul care prsea zona
hangarului.
Versuriletjpuia din cntecele pe care mrluiau,
cele potrivite de ele pe melodia cntecului Georgia
Tech, i se nvrteau n cap. Preau a se potrivi
perfect cu resentimentele confu

21 J

Dac-a avea un instructor civil


tiu exact ce-a avea de fcut:
A trage de man i gtul i-a rupe
Chiar de-as sti c la test am czut.
Dar dac-a avea un controlor militar
A iei de pe asfaltul dur,
n iarb a propti aviojnul n bot,
Si pe instructor l-a trnti n... ah,
Halal!
Sunt al naibii de trist
i mai sunt i-un pilot bestial"...
Zgomotul de tunet al motorului aparatului BT-13
sczu pe cnd avionul se ndeprt de linia de zbor.
Marty i Mary Lynn ieir din sala de pregtire pentru
zbor i i se alturar lui Cappy n umbra hangarului. O
curiozitate avid se ascundea n spatele privirii atente
cu care Marty i studie colega de dormitor.
E clar c-l cunoti, Cap. Nu ne spui i nou?
tatona Marty.
v l cunotearh cndva. Toat atenia pru a i.se
ndrepta spre avionul care rula ctre ele. la care vine
ncoace e avionul meu. Ne vedem mai trziu.
Cu un mic salt, o lu uurel la fug pentru a iei n
ntmpinarea avionul ui de coal.
Ai vzut ce privire avea cnd a ieit? O ntreb
Marty pe Mary Lynn privind n urma colegei lor de
dormitor.
, Ce vrei s spui ?
i ieise din mini de furie. Marty prea gata s
parieze c are dreptate. S vezi i s nu crezi, nu?
Cappy cea calm i competent, ieindu-i din
pepeni, si nc zdravn!

Mary Lynn nu coment. Relaia dintre un brbat


'bat i \
o femeie era ceva de ordin personal, ceva ce nu
trebuia vnturat n public. Ea una respecta dorina lui
Cappy de-a pstra tcere asupra ntregii poveti.
Dac ea nu voia s vorbeasc despre maior, ele
n-aveau nici un drept s pun ntrebri.

Dup trei ceasuri de zbor n perechi, din care o


parte q u husa neagr peste carling, Cappy ateriz
i-i duse aparatul BT-13 la hangar, unde restul
avioanelor se prjeau n razele soarelui de dupamiaz trzie. Oboseala cauzat de ncordarea i
concentrarea permanente, o fceau s se simt
ameit acum, cnd iei din carling i pi pe aripa
avionului.
- Nu prea i-a stat mintea la pilotat azi. Admo
nestarea sever venea de la instructorul ei, Jimmy
Ray Price. i el tia prea bine c ea era n stare de
mult mai mult.
- tiu. Transpirat i istovit, i desfcu prul
castaniu din reeaua n care-l avusese strns coc i-i
trecu degetele prin el ciufulindu-l.
- Asta e o regul de cpti a pilotului: cnd
decolezi, las-i problemele la sol. Nu le cra dup
tine n vzduh. Acolo sus ai nevoie s-i ndrepi
puterea de concentrare asupra pilotajului. Era aspru
cu ea ca de obicei, cci el ntotdeauna cerea de la cei
mai buni s dea tot ce pot.
Lacrimile de exasperare i autocomptimire ame
ninau s se reverse, dar reui s i le rein. Oare de
ce toi brbaii pe care i cunotea - tat-su,
instructori, toi - erau att de mpietrii i cereau
att de mult?

213

Janet Dailey
Putea ea s ncerce orict s nege dar, la dracu,
de fapt i dorea preuirea lor. Numai c ei venic
preau a se atepta ca ea s strluceasc, i chiar
cnd reuea, nu primea dect laude vagi i necon
vinse, pentru asta.
Obosit i nenorocit, Cappy se ndrept spre
sala de pregtire pentru zbor, cu capul plecat. Ins
tructorul ei inea pasul cu ea, iar tcerea lui nu fcu
dect s fac i mai apstoare dojenile aspre de
mai nainte. S se termine odat ziua asta, i- repeta
ea. nainte de-a ajunge la cldirea, din fa, coman
dantul bazei cu adjunctul su i cu Mitch Ryan ieir
pe u i se oprir n calea lor. Cappy ncerc s evite
privirea cercettoare a lui Mitch. Ochii ei rtcir pe
vestonul su kaki nchis avnd pe umeri nsemnele
aurii ale gradului. Cozorocul rigid al chipiului de ofier
i umbrea ochii, dar expresia gurii i-a obrazului nu i
se mblnzise de loc.
Ai avut un zbor bun azi, Price? Comandantul
bazei adres intructorului ntrebarea pe un ton ncre
ztor. Apoi se ntoarse s-i ofere o informaie lui
Mitch, adresndu-i-se numai lui:
Tnra este unul din cei mai buni piloi ai notri.
Obligat s se opreasc, Cappy nepeni lng
instructorul ei, rigid i. ncordat. ncerc s-i
ntipreasc pe chip cu de-a sila o expresie plcu
t, de dragul Comandantului bazei Avenge Field i i
concentr atenia asupra lui, mai degrab dect
asupra lui Mitch.
Foarte bine ca de obicei, mini Jimmy Ray
Prince. Cappy fu convins c brbatul fcuse cel mai
frumos gest din viaa sa, chiar dac fusese destinat
s-o crue tocmai pe ea.

214

- M bucur s-aud asa, replic Mitch, i Cappy fu


la fel de convins c-i o minciun. Pn acum nimeni
nu i se adresase direct ei. i omisiunea nu fu corec
tat nici cnd Mitch se ntoarse ctre comandant:
- ntmplarea face ca aceast cursant s fie
fiica unui prieten al meu.
Surprins de opiunea lui de a o recunoate fi
tocmai n acest moment, Cappy l privi cu ochii mari.
El i rspunse cu o privire distant i vag sfidtoare.
- Cu permisiunea dumneavoastr, domnule
maior, continu Mitch respectnd ierarhia i proce
dura cuvenit, a vrea s-o invit pe domnioara
Hayward la cin n seara asta, n afara bazei. tiu
c locotenet-colonelul i soia dnsului sunt dornici
s afle cum i merge.
Locotenent-colonel! Vestea avansrii tatlui ei
abia dac o atinse. Sentimentul ei predominant era
o antipatie violent provocat de ndrzneala lui de
a-i nchipui c ea ar vrea s petreac o sear n
compania lui. Rspunsul lui Cappy fu ns temperat
de prezena comandantului bazei.
- Va trebui s m scuzai c v refuz, domnule
maior Ryan. Am avut o zi lung i foarte obositoare...
Vocea lui profund i retez refuzul politicos.
- Nu-mi amintesc s te fi ntrebat dac vrei s vii,
domnioar Hayward.
Ea simise nevoia s ipe la el, s se rsteasc i
s bat din picior, dezlnuit ntr-un protest necon
trolat, dar totul i se opri n gt. Fusese prea bine
instruit mpotriva unor astfel de izbucniri. Dup
cteva clipe de nesiguran i ezitare, comandantul
interpret tcerea lung a femeii drept o acceptare a

215

Dac domnioara Hayward e de acord, avei


bineneles permisiunea mea, rspunse el cumpnit,
oferindu-i lui Cappy posibilitatea de-a se mpotrivi.
Dar ea n-o fcu. Oricare ar fi fost nenelegerile dintre
ei doi, ea nu avea de gnd s le fac publice, iar
Mitch tiuse asta de la nceput.
Bine. Satisfacia i e aternu uor pe fa. Voi
avea nevoie de un vehicul din parcul de maini al
bazei.
Bineneles.
Poi fi gata la orele 18, domnioar Hayward?
El o mai privi odat n ochi, apoi de sus pn jos,
dnd de neles c era necesar ca ea s-i schimbe
toateta".
Da, sir. Nu putea dect s spun da, dar
privirea ei albastr i arunca fulgere.

Cu promptitudine militar, Mitch btu la ua


dormitorului exact la ora ase. Eden se duse s
rspund, pe cnd Cappy i ncheia colierul de os
sculptat pe ,care i-l adusese tatl ei din Alaska.
Prezena lui n ncpere pru s modifice atmosfera,
aducnd un curent subteran de tensiune. Cappy i
auzi glasul sacadat, n timp ce Eden fcea prezent
rile, dar nu privi n jur cnd i lu poeta.
Cnd n sfrit se ntoarse, l vzu pe Mitch chiar n
faa uii, -cu chipiul sub bra. Cu capul descoperit
arta mai matur i mai masculin, i semn mai puirt
cu un afi de reclam pentru nrolri reprezentnd un
ofier chipe i ndrzne.

Gata? ntrebarea extrem de scurt reui s dea


impresia unei provocri.

Cappy se mulumi s ncline din cap i-i cobor


pleoapele pentru a ascunde valul arztor de mndrie
rnit cu care ar fi vrut s-l nfrunte. Ocolind privirile
colegelor de dormitor, ea strbtu ncperea ctre
u i trecu razant pe lng el cnd el o deschise,
nainte ca aerul fierbinte i plin de praf s-l anihileze,
ea avu timp s simt parfumul ptrunztor al cine tie
crui after-shave pe care-l emana obrazul su proas
pt ras.
Apsarea impersonal a minii lui pe cotul ei o
cluzi spre jeep-ul kaki nchis parcat n faa barcii i
o ajut s se urce. Mitch ocoli vehiculul pe la spate ca
s ajung pe partea oferului i se instal la volan.
Mna lui zbovi pe cheia din contact n timp Ce
arunc o privire piezi.
Mi s-a spus c hotelul Bluebonnet este locul
unde trebuie s mergi dac vrei s te distrezi n
Sweetwater.
Au probabil cel mai bun restaurant din ora,
aprob ea rigid.
Deci n-ainimic mpotriv s mergem acolo?
Nu. Cappy i leg pe cap o earf de mtase
albastr ca safirul, astfel ca prul ei ntunecat s nu
tie rvit complet n vehiculul deschis.
Jeepul nu era deloc faimos pentru mersul lin.
Cappy se nclet de portier cnd cotir n drumul
principal i luar vitez.
Bubuitul motorului mpiedica orice discuie iar
curentul de aer, plesnindu-le feele, ar fi luat cu el
orice cuvinte ar fi ncercat s rosteasc. n tcere, cu
privirile aintite nainte, se deplasau n vitez pe
osea, strbtnd scurtul drum ctre Sweetwater,
hurducindu-se peste movilie i hrtoape.

217

.................^

Janet Dailey

4$^$*

Odat intrai n ora, ncetinir i Cappy l dirij


ctre singurul hotel din Sweetwater. ncordarea i
rigiditatea nefireti dintre ei nu disprur nici cnd
parcar n faa cldirii de ase etaje, din crmid
bej. Mitch o nsoi n holul cu perei roz i corpuri de
iluminat n stil art-deco* al hotelului. Pe lng mica
zon de ateptare din hol, cu cteva canapele i
birouae, mai exista o alta, mai mare, doar pentru
oaspeii hotelului, la care se ajungea urcnd trei
trepte.
Restaurantul e pe-aici, indic ea direcia i
Mitch o lu nainte.
Sala restaurantului repeta temele n "stil art-deco i
combinaiile de culori din hol. Mesele, acoperite cu
fee de mas, erau toate ncrcate de argintrie i
cristal, dar prea puin lume cina.
Nu prea au dever, remarc Mitch.
n timpul sptmnii e relativ linitit. Abia n
weekend se mai nvioreaz atmosfera. Cappy fu
foarte contient de aplecarea trupului su deasu
pra ei, cnd el i mpinse scaunul.
Vii des aici? i puse chipiul pe un loc alturat i
se aez n faa ei trecndu-i degetele prin pr
pentru a-l nfoia puin. v
Da, uneori. Ea deschise meniul i se prefcu a
studia lista de preuri, demult familiar.
Ce serveti? Dup ce i rspunse, Mitch ddu
comanda chelneriei. Avei un vin bun de Burgundia?
Osptria l privi inexpresiv, iar Cappy interveni
pentru a-l informa sec:
*
n Ib. engl. n orig. art deco, curent din arta decorativ
ue de
la la,
nceputul secolului XX, folosind modele geometrice i culori aprinse.'

Aici nu eti la Washington, Mitch. Aici e prohi


biie. Nu e nici bere, nici vin, nimic... n afar de alcool
tare de contraband, dac tii cui s ceri.
Cu o nclinare scurt a capului chelneria fu con
cediat i se ndeprt de masa lor. Cappy i simi
privirea intens scormonind-o.
i tu tii cui s ceri? o ntreb el laconic.
S zicem c am un prieten care tie, i-o
ntoarse ea, i-i deschise poeta pentru a-i scoate
o igar. Nelundu-I n seam cnd i oferi loc, Cappy
scpr ea nsi un chibrit i trase fumul adnc n
plmrii nainte de-a-l expira.
In cele din urm, Mitch i aprinse i el o igar.
Tcerea se ls asupra mesei lor minute lungi,
ntrerupt din cnd n cnd doar de scuturatul
igrilor n scrumier.
Nu ai de gnd s ntrebi de avansarea tatlui
tu? o interpel Mitch cu o expresie posac. S-a
ntmplat chiar sptmna trecut.
Te-a rugat el s-mi pomeneti despre asta?
Cappy i studia filtrul ptat de ruj al igrii.
Nu.
Atunci nu mai e nevoie s m obosesc s-i
transmit felicitri, nu? replic ea, cci sperana c
tatl ei i-ar fi trimis mesajul ca pe un gest de mpcare
se stinsese. Ce face mama?
Cred c i e foarte greu s fie prins la mijloc
ntre tine i Colonelul Hayward.
Nu e prins la mijloc. E de partea lui. Ddu de
neles c nu mai vrea s continue discuia despre
tat-su i despre cearta lor. Hai s vorbim despre
altceva. Conversaia, orict de poticnit, era prefe
rabil tensiunii unei tceri nentrerupte.

Janet Dailey
J

Dar discuia n loc s-i elibereze de tensiune, nu


fcu dect s-o amplifice. Pe msur ce timpul trecea,
schimburile lor de fraze deveneau din ce n ce mai
sacadate, de parc fiecare din ei ar fi ncercat s
dezmembreze replicile crpite ale celuilalt. Cnd
Mitch plti consumaia, Cappy aproape c ni de
pe scaun repezindu-se ctre u n nerbdarea ei
de-a ncheia odat aceast sear nenorocit.
Afar soarele apusese, lund cu el o parte din
cldura torid. Un pumn de stele abia rsrite
plpiau pe cerul albastai-vineiu n vreme ce o lun
palid deschidea un ochi somnoros asupra ocupan
ilor jeep-ului care zorea napoi spre baza aerian.
Paznicul de la poart le ddu semnalul de trecere
fluturnd din mn. Dar Mitch nu opri lng barci. n
schimb naint n continuare prin estura benzilor de
asfalt urmnd o cale de acces ctre captul nde
prtat al unei piste. Recipientele cu combustibil
arznd fuseser aezate pe o pist activ din apro
piere, pentru grupul de piloi ce-aveau s zboare n
noaptea aceea.
^Jeep-ul se poticni abrupt i Mitch opri motorul,
ncruntndu-se, Cappy se ntoarse s-l priveasc.
Minile lui erau ncletate pe volan iar privirea aintit
drept nainte, prin parbriz. n umbra din ce n ce mai
adnc a nopii, muchii obrazului su ieeau n
relief, abia luminai de lun i accentundu-i expre
sia posac i mnioas.
De ce m-ai adus aici? vru Cappy s tie,
impacientat.
ntrebarea abrupt pru s-l scoat din mpietrire,
i arunc o privire rapid i dur de parc i-ar fi
: tit brusc c era i ea acolo, apoi cobor din jeep.
Hai s ne plimbm.

Supunerea la ordin era aproape un reflex con


diionat. Pn s-i dea seama ce face, Cappy se
dduse deja jos din jeep i fcuse chiar primul pas
pentru a urma silueta nalt n uniform ale crei
mini erau nfundate adnc n buzunarele pantaloni
lor bine clcai.
Nu. Ea se opri. Nu sunt obligat s primesc
ordine de la tine. Mitch se opri i el i se ntoarse pe
jumtate pentru a o privi, cu faa umbrit de cozoro
cul chipiului. Tu n-ai dect s te plimbi dac vrei, dar
eu m ntorc la barci.
Odat ce-i anunase rzvrtirea, Cappy se rsuci
pe loc i porni n direcia grupului ndeprtat de cldiri
joase ce se zreau dincolo de curbele acoperiului
hangarului. Imediat ce-o apuc spre barci, auzi
zgomotul greu al pailor lui transformndu-se ntr-o
urmrire rapid. _
Cnd mna lui o prinse de cot, ea ncerc s se
scuture, dar degetele lui se ncletar mai tare i ea
se trezi rsucit i nfcat de umeri.
Nu pleci nicieri, Cap, pn nu aflu ce se
petrece aici. Te-ai schimbat i nu-mi place. Mitch
scrni aceste vorbe i dinii lui scnteiar albi n
jocul de umbre de pe chipul lui.
Eu m-am schimbat?! repet ea cu o mnie
uimit.
Ai recunoscut deschis ast sear c frecven
tezi hotelul Bluebonnet. Crezi c eu nu tiu ce se
petrece acolo? Crezi c zvonul nu s-a rspndit?
nti ea se ncrunt la el zpcit, apoi i pierdu
rbdarea.
Vorbeti aiurea. Cap i propti minile pe b
le de la piept ale uniformei lui pentru a-l respi

221

Minile lui o strnser i mai tare, scuturnd-o cu


duritate.
Nu e baz aerian n zon unde s nu se fi aflat.
La fiecare oprire pn s ajung aici, toat lumea, de
la mecanic la locotenent, mi-a spus c dac vreau
s m distrez, s m duc la hotelul Bluebonnet
din Sweetwater, unde una din drguele alea de
cursante o s... aib grij de mine.
E o minciun! rspunse Cappy cu emfaz.
Dac a fi auzit-o dintr-o singur surs, ba
chiar din dou, poate a mai fi pus-o la ndoial.
Glasul i era ncordat i sczuse cu cteva tonuri. Dar
am auzit-o peste tot, i civa erau chiar n stare s
garanteze personal c e adevrat.
Nu cred. Buzele ei se strnser ntr-o rezisten
drz fat
j de ce auzea.
*
Haida-de, Cap. Nu cumva ncerci s m con
vingi c nu tii ce se petrece? o ntreb el aproape
ironic.
Ea se trase napoi privi ndu-l fix.
Dar ce e n capul tu, Mitch? Crezi c sunt una
din aceste cursante care se presupune c-i d
ruiesc favorurile oricrui soldat care se ivete?
Trebuie c i-am prut tare caraghios. Cuvinte
le 'ieeau mcinate printre maxilaree ncjetate.
Venic aa de al dracului de respectabil i corect,
inndu-te de mn i srutndu-te n faa uii cnd
de fapt a fi vrut..., Mitch ezit o fraciune de
secund..., s te duc n patul meu i s fac dragoste
cu tine pn-n zori. De ce nu rzi; Cap? E foarte
caraghios.
Ce e caraghios, e c am putut s fiu att de
fericit s te vd cnd ai intrat n sala aia de curs.

Vocea i erannecat de amrciune. i acum, acum


abia atept s pleci odat.
La dracu, Cappy, spune-mi c nu-i adevrat! O
scutur de umeri dndu-i capul pe spate, i gtul -ei
alb se arcui.
Nu! Perfidia lui i umplur ochii de lacrimi
usturtoare. Ai venit aici cu un alai de acuzaii i
insinuri. E treaba ta s le i dovedeti, nu a mea.
Cappy simi c ncletarea minilor lui slbete, l
simi cum se ndeprteaz de ea i i mic uor
umerii pentru a se desprinde din strnsoarea lui. Apoi
se ndeprt i de data aceasta nu o mai urm, nici
un zgomot de pai. Furia i durerea i se amestecau n
suflet. Barcile preau att de departe, forme drept
unghiulare prelungi, ceva mai ntunecat dect funda
lul nopii. Ar fi vrut s-o ia la goan dar mndria p
pantofii cu toc n care n-ar fi putut s-ncerce s fug,
o fcur doar s mearg repede, cu umerii strni i
cu capul sus.
Dup ce parcursese aproape o sut de metri,
Cappy auzi motorul jeep-ului pornind. n curnd
lumina farurilor mtura drumul n faa ei, iar ea se
trase ntr-o parte la apropierea lui. Cnd trase lng
ea i ncetini aproape trndu-se, ea refuz s se uite
spre el.
Urc, Cappy, ordon Mitch, parc obosit.
Mulumesc, prefer s merg pe jos, rspunse
ea, fr a ncetini pasul sau a ntoarce capul.
O schimbare abrupt a vitezelor i o apsare
violent a pedalei de acceleraie, i jeep-ul ni n
faa ei i se opri cu frnele ipnd. Mitch se ridic din
locul su i se slt peste portiera joas pentru a-i
tia calea.
Vei merge cu jeep-ul, Cappy! zise el sec.

Da ce s-a ntmplat Mitch? i-e team s nu


cumva s m vad cineva ntorcndu-m singur pe
jos la barci? l acuz ea sarcastic. Ar putea s-i
nchipuie c te-ai dat la mine i cine tie ce-ar mai
zice atunci de domnul maior? La urma urmei, n-a
putut s ajung destul de departe nici mcar cu o
aa-zis curv.
Taci, Cap! i porunci Mitch printre dini.
Sper c nu te atepi s cred vreo secund c
eti ngrijorat pentru reputaia mea. Minile ei se
strnser n pumni rigizi, atrnndu-i pe lng corp.
Motorul jeep-ului mria constant, pe cnd farurile
aterneau dou crri subiri de lumin strpungnd
bezna de dincolo de ei.
Daca nu urci n main, Cappy, am s te ur<5eu.
O s te lupi tu cu mine, dar tot eu voi birui. Hai s rie
scutim reciproc de lupta corp la corp. Din nou glasul
su suna istovit.
Raionamentul su era fr cusur. Cu o nclinare
aproape insezizabil a capului, Cappy renun i se
ndrept spre locul ei, urcnd n jeep fr ajutorul lui.
Din nou la volan, Mitch schimb vitezele i jeep-ul
ni nainte. N-avur nimic s-i spun, nici atunci,
i nici mai trziu, cnd el o ls la barci.
- n dormitor, Cappy reui s evite majoritatea
ntrebrilor pretinznd c e prea obosit. Dup
deteptare, a doua zi, se adunar prea multe altele
de fcut care distraser atenia colegelor ei de
dormitor de la escapada" ei din seara anterioar.
La popot, la prnz, Marty ntrzie puin, aa c i
inur i ei rnd la c oad. Cnd li se altur, ochii
verzi-cenuii ai lui Marty strluceau ntrebtori.
Am auzit c maiorul tu mai rmne cteva zile
pe-aici, Cap.

Nu e maiorul meu, zise ea cu glas inexpresiv. E


un prieten de-al tatlui meu, nu de-al meu.
Multe sprncene se arcuir sceptic, dar nimeni nu
mai continu discuia. Rceala i atitudinea ei nchis
le ddur de neles c. maiorul era un subiect delicat,
aa c nu mai insistar.
n ziua urmtoare, zvonurile cutreierar baza.
Chicago le aduse vestea compatrioatelor sale:
Am auzit c o s ne interzic accesul la
Bluebonnet.
Ce face? Da de ce? protest Marty.
Au existat oarecari plngeri. Chicago ridic din
umeri dnd de neles c nu dispune de amnunte
mai precise. Cred c maiorul lui Cappy are o legtur
cu toat povestea asta.
Marty se ntoarse lsndu-i capul ntr-o parte.
uviele rebele de culoarea grului copt i ieiser de
sub earfa de pe cap.
tii ceva despre asta, Cap?
O scrut cu mare atenie pe bruneta care fusese
att de necomunicativ n legtur cu ofierul venit n
inspecie.
Nu. Dei era o negaie abrupt i ferm, Marty
nu se putu hotr s-o cread.
cQp

Cnd Cappy sosi la linia de zbor, n a treia zi a


vizitei prelungite a lui Mitch, zri suplul aparat AT-7 cu
dou motoare, care trecea prin verificarea final la
sol, de dinaintea zborului. Era avionul lui Mitch.
Duc-se nvrtindu-se, i zise ea, dar cu prere
de ru pentru iluziile pierdute n legtur cu brbatul
pe care i-l nchipuise cald i puternic.

Hayward. Mna instructorului ei, Jimmy Ray


Price i fcu semn s vin.
Pare a fi n apele lui, aa, prietenos ca de
obicei, nu? murmur Eden cu maliie seac.
Gura lui Cappy zvcni ntr-un surs aprobator
nainte de a se despri de grup pentru a se ndrepta
n pas alergtor ctre instructorul care o atepta. Era
nerbdtoare s zboare, spernd c asta ar ajuta-o
s se scuture de apatia pe care o resimea.
M-ai chemat, domnule Price? I se adres ea
laconic.
Nu. Dar domnul maior vrea s te vad nainte
de-a pleca. Art din cap n direcia avionului cu
dou motoare.
Privirea ei alunec pe lng brbatul scund i
ndesat ca un buldog, fixndu-se pe avionul parcat
mai ncolo. Cappy vru s refuze pe loc, dar toate
instinctele o prevenir mpotriva acestei reacii. Prin
cipiul ei de supravieuire era s nu-l lai pe cellalt s
afle c te-a rnit.
Trecu ns aproape un minut nainte ca ea s-i
dea seama de felul ciudat n care o fixa instructorul ei
i s realizeze de ct vreme ncremenise acolo.
Stingherit, i plec privirea.
Mulumesc, mormi ea i porni s traverseze
fia de asfalt din faa hangarului pentru a ajunge la
avion.
Pe cnd trecea prin faa botului aparatului, l
observ pe furi pe Mitch discutnd cu pilotul. Se
aplec s treac pe sub vrful aripii, contient de o
uoar accelerare a pulsului. Aproape n aceeai
clip, Mitch i remarc sosjrea i-i spuse ceva pilo-

a-i veni n ntmpinare, pe cnd pilotul se urca n


avion.
Am neles c ai dorit s m vedei, domnule
maior. i pstr privirea neclintit i expresia neutr,
dar avea dinii
9 nclestati.
> >
Privirea lui era ngustat i gnditoare, iar colurile
gurii se arcuir ntr-o expresie de regret adnc.
M-am nelat, Cappy. i datorez scuze, zise el.
Aflasem corect locul, hotelul Bluebonnet, dar m-am
nelat asupra femeilor implicate n toat povestea.
Se pare c nite... s le zicem parazite"... i-au
stabilit cartierul general n hotel. i le-au spus solda
ilor c fac parte din contingentul de femei-pilot care
se instruiesc aici, la baza Avenger Field. Iar eu m-am
pripit cu concluziile, Cappy i mi pare extrem de ru.
Scuzele v sunt acceptate. i pentru dumnea
voastr sunt domnioara Hayward, i replic ea cu un
calm de ghea.
Privirea lui deveni nelinitit.
Recunosc c am greit i mi pare ru. La
dracu, ce mai vrei mai mult de-att? ceru Mitch cu
violen s afle.
A putea ierta o simpl greeal, a putea chiar
s trec cu vederea c ai vrut s te ncrezi n vorbele
altor brbai. Dar nu pot s-i iert c ai vrut s crezi c
eu a putea fi implicat. Ea remarc uoara lui
tresrire care-i dovedi c nimerise inta n plin.
Rsucindu-se scurt pe loc, Cappy ncepu s se
deprteze. Aerul plpia de ari, iar asfaltul prea
ud n deprtare. Aa i simea i ea ochii, fierbini,
arztori i totui dureros de uscai. Nu fcuse nici
cinci pai cnd Mitch o ajunse din urm i o ntoarse
la el. Chipul i se aprinse de mnie.

227

Pi bineneles c am vrut s cred, fir-ar al


dracului! admise el. De cnd te cunosc nu m-ai lsat
niciodat s m apropii de tine. mi tot repetam c
dincolo de rceala ta se ascunde un temperament
ptima. i am fost gelos ca dracu la gndul c
cineva a ajuns acolo naintea mea. Poate c ai s m
crezi un ticlos nenorocit c gndesc aa, dar acum
nu-mi pas.
Cappy fu zpcit de sinceritatea lui absolut
neateptat. Se uit la el cu ochii mrii, uimit, pe
cnd o elice ncepu s taie aerul, se ambal i atinse
turaia maxim. Curentul puternic de aer se npusti
asupra lor, ridicnd n jurul lor nori de praf nneccios.
Mitch i trase chipiul mai pe frunte i o ncercui pe
Cappy cu un bra pentru a o ndeprta din raza
vntului, ctre extremitatea aripii.
- Nimic nu s-a schimbat, Cappy. Mitch aproape
c rcnea ca s se fac auzit pe deasupra zgomo
tului motoarelor. O s ne mai vedem.
Pe cnd ea ncerca s-i elibereze gura de uviele
de pr suflate de vnt, vrnd s nege, Mitch profit
de neatenia ei momentan i-i acoperi buzele cu ale
salentr-un srut prelung i apsat. Ea i simi foamea
i frustrarea, dorina de-a rmne i obligaia de-a
pleca. Pre de o clip doar, se lipi de el. Simi o
dorin aprins de-a se aga de el, dar nu vru s-i
cedeze, sfiat de sentimentele pe care i le strnea
el i de adevrurile amare pe care le tia. Armata era
o rival care avea s ias ntotdeauna victorioas. n
cele din urm se desprinse din mbriarea lui,
luptndu-se cu durerea din luntru. Cnd o privi,
ochii lui erau de catifea ntunecat.
Peste tunetul motoarelor se fcur auzite foarte
slab strigte admirative. Devenir amndoi contieni

Aripi de argint
de publicul alctuit din cfUrsante care-i manifestau
vocal aprobarea, n legtur cu scena romantic la
care tocmai fuseser martore. Mitch surse i-i fcu
cu ochiul, amuzat, dar Cappy se retrase, ferindu-i
privirea i repezindu-sen cutarea unui loc mai puin
populat.
Din umbra rcoroas, Cappy urmri puternicul
avion de transport cu dou motoare cum se ridic
de pe pist, cum i retrage n pntec trenul de
aterizare, cum i modific poziia ampenajului. Se
crisp auzind zgomot de pai care se apropiau din
spate. Privind peste umr, recunoscu culoarea aprin
s, roie-armie a prului strns n codie. Numai
Eden afia acea nuan.
Parc i-e dor deja, nu? Dar ochii ei ntunecai o
inspectau prea ptrunztor.
Nici vorb, rspunse Cappy cu un hohot scurt
de rs. Nici o femeie n toate mihile nu se ndrgos
tete de un militar.
Da, numai c te ndrgosteti cu inima, nu cu
capul, i aminti Eden.
Ba nu, dac eti destul de iste, nu. Cappy se
ndeprt de stlpul de care se rezemase pn
atunci. E timpul s zburm i noi un pic, nu-i aa?

Capitolul XI

Reprezentanii n ateptare ai presei primir de la


turnul de control mesajul c puternicele AT-6 i
aparatele AT-17 cu dou motoare s-au nscris n
traficul de aterizare i vor cobor n scurt timp. Mai
la o parte, siluete n prfuitele salopete fistichii
urmreau efervescena activitilor de la sol. Spre
deosebire de reporteri i fotografi, pe ele le interesau
mai mult avioanele dect piloii.
n curnd o s pilotm i noi aa ceva. Eden
urmri un avion coal de tip avansat, suplu i cu un
singur motor, care se repezea asupra pistei de
aterizare. Dincolo de sigurana din vocea ei, se mai
simea i o nuan de nerbdare.
Promoia 43-F-2 de femei-pilot care rmseser
la Houston pentru a-i ncheia programul de pregtire
dup ce grupul lui Rachel fusese transferat la Sweet
water, avea programat n ziua urmtoare festivitatea
de absolvire. Lungul zbor de-a curmeziul rii fusese
ultimul lor zbor de cursante. Mine aveau s devin
piloi calificai.
Nu toate dintre noi, corect Chicago cu o voce
plat. Toate schiar intenia de-a o contrazice, dar, '
din nu se tie ce surs, toate auziser de dificultile

230

i_________________ *

Aripi de argint

& >

pe care nc le mai avea n ce privete zborul cu


orientarea bazat exclusiv pe instrumente. tiau,
toate c aa e. N-o s trec niciodat proba de zbor.
- Nu poi fi sigur de asta, insist Marty, dar chiar
i ea avea impresia c ar fi fost nevoie de-o minune
pentru Chicago.
Avioanele cele mari rular spre hangare, cu mo
toarele tunnd, ridicnd i sfrtecnd nori de praf. Pe
cnd camerele de luat vederi ale reporterilor de
jurnale de actualiti surprindeau aceast secven
i fotografii i ndreptau obiectivele spre ele, una
cte una femeile-pilot sreau din avioane i se
descopereau eliberndu-i prul pentru a fi suflat
de vnt. Erau ntruchipri ale frumuseii i ndrznelii
cu chipurile lor strlucitoare i ochii scnteind.
Ce n-a da s fim noi n locul lor. Marty ddu
glas invidiei tuturor. Nu din cauza ateniei de care se
bucurau, ci pentru c i ncheiaser cu succes
programul riguros i exigent. i e o dorin att de
aprig, nct aproape c-i simt gustul. Glasul ei vibr
de jind.
Nimeni nu rspunse, nu coment. Era un senti
ment prea adnc pentru a putea fi pus n cuvinte.
Zborul era o pasiune mistuitoare pentru fiecare din
ele. i doreau s zboare cu atta patim nct, de la
bun nceput nclcaser conveniile sociale, nfrunta
ser dezacordul prinilor, i prsiser familiile i nu
luaser n seam mirarea prietenilor. Erau puin cam
ca mptimiii curselor de cai. Zborul nalt nu se putea
ns compara cu nimic prin frenezia de care te
molipsea. i prin faptul c n scurt timp nu mai
puteai tri fr el. Ar fi luat-o oricnd de la capt,
supunndu-se cu plcerea blestematului de sicriu
fierbinte al simulatorului Link i confuziei nucitoi

zborului orb, doar pentru a tri acele momente de


suprem exaltare n izolarea maiestuoas din vz
duh.
La puin timp dup ce ultima absolvent aterizase,
un Beechcraft cu aripile ca pumnalele veni n vitez
ctre pista de aterizare. Eden l cecunoscu i le
nghionti pe celelalte.
- Asta e Jacqueline Cochran.
Directoarea programului cobor din avion i se
ndrept spre cldirea administrativ. De data aceas
ta o nsoea o alt femeie, camerista ei franuzoaic,
dup cum aveau ele s afle mai trziu. Jacqueline
Cohran fu aproape imediat mpresurat de valul de
absolvente de la Houston care se adunaser n jurul
ei pentru a o omagia. Eden cltin din cap uor
amuzat de aceast nou i spectaculoas intrare
n scen.
Camioanele pentru vite sosir i ele pentru a
transporta grupul din Houston la Sweetwater, unde
urmau s nopteze la hotelul Bluebonnet. i astfel se
stinse i febra tulburrilor.
Festivitatea de absolvire a promoiei de ia Hous
ton le oferi cursantelor de la Avenger prilejul s-i
mbrace noile uniforme de gal regulamentare i s
fac parad de priceperea lor la mrluit, ctigat
pe cnd exersau pentru generalii care nu mai veni
ser. Un stegar i doi locoteneni, comandani de
escadril, veneau n fruntea coloanelor lungi i drepte
care defilau prin faa tribunei de onoare. n urma lor,
fanfara colii de piloi militari din Big Spring cnta cu
exuberan n bubuit de tobe.
De vreme ce absolventele nu fceau oficial parte
din armat, nu li se puteau oferi nsemnele regula
mentare. Un pilot fr nsemne era de neconceput,

aa c aripile n form de inimioar" ale piloilor


militari fur reconsiderate. O panglic i-un scut
miniatural pe care erau gravate numele escadrilei i
al promoiei 43-F-2, fur alipite perechii de aripi.
Exuberante, aproape euforice, Inseparabilele d
dur nval n dormitor, vorbind toate deodat,
fcnd ncperea s rsune de impresiile lor asupra
festivitii. Demonstraiile de absolvire, sublimaser
odat n plus importana programului de instruire,
nnobilndu-l cu sentimentul datoriei, al onoarei, al
mndriei. Pe frontul de lupt era nevoie de brbai, iar
ele aveau s ndeplineasc o misiune vital, eliberndu-i de ndatoririle de acas, aa nct s poat
participa la lupt.
Sporovind fr ntrerupere, ncepur s se
schimbe de uniformele alctuite din pantaloni bej i
cmi albe cu mneci scurte. Rtceau de colocolo prin dormitor, zbovind n diverse stadii de
dezbrcare, unele n sutiene i pantaloni, altele n
cmi i picioarele goale.
Pun pariu c mine o s apar un articol n The
Sweetwater Reporter".
Credei c-o s publice i poze? Sunt sigur c
aparntr-una. Fotograful era chiar n faa mea cnd a
fcut-o.
Depinde de ce-i n fundal. Nu au voie s publice
o fotografie, dac exist mai mult de dou avioane n
fundal. Nu permite cenzura. Nu se poate meniona
baza, localizarea acesteia sau numrul de cursante.
Sunt convins c inamicul abia ateapt s afle
totul despre noi, /muierile zburtoare. Suntem o
ameninare grozav!
Alturndu-se rsului celorlalte la acest gnd,
Mary Lynn se ls ntr-un genunchi gol n faa

dulpiorului de la captul patului ei, pe care-l des


chise pentru a-i lua un schimb de haine. Pe dulpa,
chipul zmbitor al lui Beau o privea din fotografia cu
ram aurie. Mary Lynn se simi zguduit. Zmbetul,
rsul, se stinser. Mary Lynn ntinse ncet mna s
apuce fotografia, apoi o lu cu ea n pat, unde se
aez i rmase privind-o fix, indiferent la zarva
continu de voci din spatele ei.
V-ai uitat vreodat n dulapul lui Eden? Marty
se opri lng dulpaul deschis i zri hainele i
lenjeria mototolite revrsndu-se. E mai ru ca la
hala lui taica Lazr. Nu-i mptureti niciodat hai
nele nainte de a le zvrli acolo?
Vezi-i de treab, Rogers. Eden o ddu la o
parte i se aplec pentru a dezgropa din hararabur
un rnd de haine, rvind i mai tare coninutul
dulapului.
Da ce e, domnioar van Valbenburg? o
mpunse Marty. Suntei geloas pe Cochrah c-i
poate aduce camerista cu ea i dumneavoastr, nu?
Se ntoarse ctre patul ei cu pai mari, rznd.
Doamne, Mary Lynn, ar.trebui s-i vezi dulapul...
Lipsa unui rspuns, absena oricrui semn c ob
servaia ei fusese recepionat, i atraser atenia lui
Marty. i nclin capul ntr-o parte, ncercnd s
zreasc chipul aplecat al brunetei. Hei, Mary Lynn,
s-a ntmplat ceva? ntrebarea mai direct pru s
strpung apatia femeii absorbite de fotografia so
ului ei.
Expresia i era tulburat, iar ochii aproape c i se
ntunecaser de panic.
Toat plvrgeala asta despre cenzura milita
r i inamic... Noi glumim, dar nu e deloc de rs. E
rzboi. Brbaii notri se lupt i mor.

N-a avut nimeni nici o intenie rea, se grbi


Marty s o asigure, negsind cuvintele potrivite
pentru ai consola i liniti prietena. Se aez lng
ea pe pat, mngind-o stngaci pe Mary Lynn pe
umrul ei micu.
Celelalte, inclusiv nalta Rachel Goldman, sesizar
modificarea tonului conversaiei i privir curioase la
cele dou femei aproape mbriate, trgnd discret
cu urechea.
Beau e acolo. Mary Lynn privea intens foto
grafia. Dac i se ntmpl ceva? Dac e rnit sau
ucis? Ce m-a face fr el? Trebuie s se ntoarc la
mine, Marty. Nu pot tri fr el. Era speriat pentru el
i ngrozit la gndul unui viitor fr el. Singurtatea
era i-acum oribil, dar mcar i putea lega speran
ele de scrisorile lui att de ateptate i de ndepr
tatul mine", cnd el se va ntoarce acas. Ar trebui
s fiu lng el. Nu aici e locul meu.
Asta nu-i adevrat, interveni Rachel. De obicei
includerea ei n conversaie ntmpina o oarecare
mpotrivire. Marty se crisp la aceast intervenie
neateptat, nelinitit n privina lui Rachel, dar
totui dispus s-o lase s vorbeasc atta vreme
ct spunea ceva potrivit. Suntem n rzboi, iar soul
tu se afl acolo ca s [upte i s apere toate
idealurile n care credem. n astfel de vremuri, toi
trebuie s facem sacrificii, s dm deoparte aspira
iile noastre personale i s facem ce se cuvine.
Mary Lynn i nl capui, parc hipnotizat de
argumentul att de puternic. Expresia militant a iui
Rachel o convinse de sinceritatea blondei.
Hitler i armatele lui fasciste trebuie distruse.
Toate trebuie s luptm aa cum putem pentru a ne
apra cminele i pe cei pe care i iubim, declar

Janet Dailey
Rachel. O poi face zburnd, disponibiliznd un pilot
brbat pentru lupt i poate ai s poi s zbori n
escorta de lupt a bombardierului soului tu. Sun
tem n rzboi, i sta e locul tu, pentru binele lui i al
tuturor.
Ecoul cuvintelor rsun n ncpere i n minile lor
momente ndelungate. Raionamentul i justificarea
erau exact ceea ce i era necesar lui Mary Lynn
pentru a-i reda ncrederea.
Mulumesc, murmur ea ctre Rachel, care era
deja stingherit din cauza izbucnirii ei ptimae.
Mai trziu, pe cnd ngnarea zilei cu noaptea
ptrundea prin ferestrele barcilor, Mary Lynn sta
ntins pe pat, ascultnd respiraia regulat a cole
gelor ei de dormitor. O senzaie de singurtate ngro
zitoare, dureroas o sfia pe cnd se ncorda s-i
aminteasc nopile'de apropiere conjugal cu Beau.
Aproape c simea pe buze apsarea srutului lui:
nchise ochii, ncercnd s fac senzaia fantomatic
s par mai real. Trecuser luni i luni de cnd n-o
mai inuse n brae. i pipi braele^Jncercnd s
regseasc tensiunea muchilor lui tari i arcuii.
Trecuse atta timp... i prinse buza de jos cu dinii
mucnd-o, pe cnd ncerca s-i domoleasc dorina.
Tremura de jind. Beau. i pronun mut numele i
i cuprinse un sn cu mna, simindu-i rotunjimea
ferm. Senzaia i detept o durere nnebunitoare. i
ntoarse faa nfundndu-i-o n pern, cutnd s-i
nbue orice sunet i-ar fi putut scpa. i nclet
ncheietura minii strnse pumn ntre coapse.
Amintirile unei copilrii de demult i nvlir n
minte. Auzi din nou vocea mamei ei, strident i

236
u_________ - ________

Ce faci acolo, Mary Lynn? la mna de-acolo


imediat!" Dojana i palmele usturtoare pentru o
greeal pe care n-o nelegea. Fetiele cumini nu
fac aa ceva. S nu te mai prind c faci asta!"
Cuvinte care o determinaser s tinuiasc totul,
n bezna nopii, la adpostul pturii, cuvinte care o
provocaser s caute uurarea acelei tensiuni in
tense.
Beau, opti ea aproape cerndu-i iertare n
vreme ce trupul i se relax linitit pe salteaua subire
a patului.

Veni i vremea probei de zbor care ncheia etapa a


doua a programului lor de instrucie. Cele care luau
proba dat cu instructorii civili, urmau s dea nc
una cu instructorii militari. Cnd totul lu sfrit,
rndurile seriei lor de cursante se rriser conside
rabil. i Chicago fu printre cele care picar.
Salteaua patului ei acum liber fu fcut sul, iar tot
ce-i aparinea dispru din ncpere.
Credei c a plecat deja? se ntreb Mary Lynn.
Da, rspunse Cappy.
Pun prinsoare c a plecat n maximum dou
ore. Ei nu prea le las s se nvrt pe-aici odat ce
au fost excluse din program. Prin omniprezentul ei,
Marty nelegea personalul din conducerea bazei
Avenger Field.
Bnuiesc c a picat zborul orb. Eden se ls
pe patul ei i-i strnse urv genunchi la piept.
Probabil. Cappy ridic din umeri oarecum
aprobator, contient c n-aveau s afle niciodat.
Unii dintre inspectorii militari erau deja celebri
pentru respingerea vreunei cursante fr alt motiv

mai serios dect credina pilotului c femeia nu era


destul de puternic s manevreze un avion n situaii
extreme.-Da, chiar simplul" fapt de-a fi femeie era un
motiv suficient pentru unii.

Mai inei minte cnd le-am prins pe fetele alea


dou mpreun n pat? i aminti Marty. n mai puin
de-o or aveau bagajele fcute i erau expediate
de-aici.
Eden aprob din cap, dar nimeni nu zise nimic.
Inseparabilele nu mai erau toate. Patul gol era
dovada mut.
Torida var texan gsi promoia 43-F-3 de
cursante din Houston i Sweetwater intrnd aproa
pe njumtit n etapa avansat a instruciei.
Aceasta era etapa final.
i luar rmas bun de la aparatele BT-13. Acum
pilotau avionul AT-6, cunoscut sub porecla Texanul, construit de Compania de Aviaie Nord-American. Acest aparat de coal avansat avea n plus
fa de cei 450 de cai-putere ai avionului BT-13, nc
150 de cai-putere. Pentru prima dat fetele aveau
de-a face cu trenuri de aterizare mobile-pliante, care
nu numai c fceau avionul cu un singur motor i
bot turtit s par extrem de suplu la decolare, dar i
mai asigurau i o vitez de deplasare de peste
200 km pe or.
Pregtirea se concentra acum pe navigaie pe
distane mari, pe zboruri de-a curmeziul rii care
urmau s constituie experiene nepreuite pentru
viitorii piloi de transport. De multe ori experienele
fur dure, aa cum o dovedeau i piloii roii la fa.
care bteau la poarta vreunei ferme dup ce, rm
nnd fr combustibil, executau o aterizare forat
pe punea sau plantaia de bumbac a cine tie cui.

Triunghiul ce unea Sweetwater, Odessa i Big


Spring fu parcurs de nenumrate ori de ctre
cursante, att singure, ct i nsoite de instructori.
Dup un timp, majoritatea erau n stare s jure c l-ar
putea parcurge i legate la ochi.
Fiindc soarele verii fcea cu regularitate mercurul
termometrului s se nale peste 37 C, era binevenit
orice prilej de-a te urca ntr-un Texan AT-6 pentru a
te ridica n vzduh. La fiecare 3 000 m ctigai n
altitudine, temperatura scdea aproximativ cam cu
1,5C. Curentul de aer suflnd prin sistemul de
ventilaie al avionului era cam tot att de rcoritor
ca un ventilator orientat pe o bucat de ghea.
La 2 500 m, Rachel i echilibr avionul de coal
n zbor planat i stabiliz indicatorul de echilibru pn
cnd acesta art zbor drept pe orizontal perfect.
Rafale de vnt rcoros nvleau peste ea, rvind
harta pe care se strduia s-o cerceteze. Abtndu-se
de la procedura de rutin, se decisese s zboare pe o
rut nou, ctre San Angelo, apoi ctre Abilene i
napoi la Sweetwater.
Zborul de la Sweetwater la San Angelo fusese
destul de banal. Dup ce Rachel virase spre nord,
ctre Abilene, ncepuse a avea dificulti n localiza
rea punctelor de reper. Scondu-i micul calculator
de zbor, i calcul din nou viteza i timpul de zbor
pentru a aproxima distana, apoi o msur pe hart.
Viteza vntului i modificase probabil viteza la sol, dar
chiar innd seama de aceast schimbare, Abilene ar
fi trebuit s se zreasc de ceva timp.
Lungindu-i gtul, Rachel se strdui s vad n
fa prin despriturile verticale de geam ale apr
torii crlingii. La orizont, n vzduhul nelmurit nu se
zrea nici urm de ora. nclin avionul pe-o parte ca
s vad n jos i n spate, n caz c-l depise. Nimic!

Janet Dailey
Neavnd o frecvent
radio dup
car s se ia, nici
mcar nu putea s-i verifice poziia. Nelinitea i
crescu cnd ncepu s se ntrebe dac nu se abtuse
de la rut, rtcindu-se. Dar era prea devreme pentru
a intra n panic. Poate prin locurile astea curenii de
aer la nlime or fi mai puternici dect i se spusese
ei. Ar fi o prostie s se ntoarc, mai ales dac des
tinaia sa se afla n fa. Rachel se hotr s-i
menin traiectoria nc o vreme.
Dup nc 20 de minute n vzduh, i ddu seama
c se ntmplase ceva. Nu se tie cum, dar trecuse
de Abilene fr s-l vad, i acum se rtcise. Dede
subt nu se zreau dect tufiuri ghimpoase acope
rind pmntul rou nchis. Apoi zri inele unei ci
ferate care ducea spre un trguor. Rachel i aplec
de ndat aparatul AF-6 ntr-o coborre abrupt,
trecnd cu vuiet pe deasupra grii. FREDERIK,
spunea placa de pe ea.
Necunoscnd frecvena, nu putu comunica turnu
lui de control c se apropie, pe cnd se nscrise n
traficul de aterizare. Un amestec de nelinite n
legtur cu situaia ei de lips de experien, cu
acest aparat mai mare i mai puternic, o fcur s
aterizeze cu vreo treizeci de kilometri pe or peste
viteza recomandat. A fost o aterizare dur, de felul
celor executate de regul de piloi de lupt, cu mult
experien.
ncrederea n ea i plea treptat, mai nti din
pricin c se abtuse de la ruta stabilit, apoi pentru
c aceast baz aerian nu apreape hrile ei, i n
sfrit pentru c aterizarea n forj o fcuse s-i
pun la ndoial priceperea. Din cldirea administra
iei ieir brbai n uniform care se repeziser s-o
ntmpine, pe cnd Rachel rula spre linia de

Aria torid a dup-amiezii o izbi cnd iei din


carling i pi pe arip. Mutrele soldailor care o
ateptau nu prea erau prietenoase. Rachel respir
adnc i fr zgomot naint pe marginea aripii,
scuturndu-i coama blond.
Expresiile celor de jos devenir uluite cnd ea sri
pe pmnt n faa lor. Ofierul, un cpitan, naint
pentru a o msura cu suspiciune nelinitit i m
nioas.
Cine dracu mai eti i tu? i ce naiba faci cu
avionul la?
Rachel i-o ntoarse argos, aprndu-se:
De vreme ce eu sunt pilotul, l pilotez, nu?
Tocmai atunci un jeep ncrcat cu poliiti militari
i fcu n tromb intrarea n scen. Brusc, ea realiz
c nimeni n-avea nici cea mai vag idee despre cine
ar putea fi ea. Probabil c erau gata s-i nchipuie c
e vreo sabotoare, posibilitate care i se pru din ce n
ce mai probabil, cnd poliitii militari se nghesuir
n jurul ei i-al avionului, cu putile pregtite.
Pi la e un avion militar, sublinie cpitanul.
i iat-o n picioare lng avionul AT-6, mai nalt
dect toi ceilali cu cei aproape 180 cm, ai si, o
blond frapant cu ochii ca mura, ncercuit de mili
tari. Hotrt lucru, nu era momentul s fie amabil.
Da, s trii! Rachel i doz vocea ca s
rspund cu un calm laconic. M numesc Rachel
Goldman, sunt cursant a Detaamentului de In
strucie de Zbor al Corpului de Armat 319 al
Forelor Aeriene. Dar nu te atepi s te i cred, nu? O sfid el
brutal. Nu exist femei-pilot n armat.
M iertai, dar v nelai, domnule. n realitate
\^ u n te m cam dou sute de cursante la baza Avenger

Field, i toate pilotm aparate militare. Dac ai fi


amabil s-mi spunei unde sunt?... Rachel se lupta
s-i in firea. Sunt puin dezorientat pentru c
harta mea nu specific nici o baz aerian pe lng
FREDERICK, statul Texas...
Pentru c eti n Frederick, statul Oklahoma...
Tot ce mai putu face fu s nu rmn cu gura
cscat. Nu numai c deviase de la rut, se rtcise
de-a binelea. Nici mcar n-avea hri care s ajung
att de departe.
Acum tii de ce nu exist femei-pilot n armat,
se rsti cpitanul batjocoritor. Femeia n-are ce cuta
nici la volanul unei maini, darmite s piloteze un
avion. Fcu semn cu mna poliitilor militari. Verifi
cai avionul. Apoi se ntoarse ctre tnrul ofier de
lng el. la legtura cu ofierul comandant, Crawford,
i informeaz-l despre toate astea. i tu, se ntoarse
el iar cu faa Gtre Rachel i o apuc de bra, vii cu
mine.
Se smuci din mna Jui.
Ascultai-m, domnule cpitan. Reui s-i pro
nune rangul cu mult sarcasm, dar rezist ispitei de
a-l face ticlos nenorocit". N-avei dect s con
tactai baza Avenger Field din Sweetwater i ei pot
confirma cine sunt.
O s-i contactez, promise el, convins c astfel
o va face s se dea de gol.
Nu credei c-ar trebui s verificm dac e
narmat? suger unul dintre poliitii militari. Nu se
poate ti ce-ar putea ascunde n salopeta aia llie.
Avei dreptate, aprob cpitanul din cap.
Nervii ei ipar rzvrtii, dar Rachel nclet din
dini i nu spuse nimic. Neclintit ca o statuie, sttu
acolo supunndu-se umilinei controlului fizic. Toat

vremea ct mini strine i desfcur fermoarul


salopetei de zbor, i se strecurar sub brae, n jos
pe talie i olduri i peste snii bine strni n sutien, l
fulger pe cpitan cu o privire ncrcat de ur.
Nimic, domnule cpitan, conchise poliistul.
Voi avea grija s raportez despre asta, domnule
cpitan l asigur Rachel cu o rigiditate de ghea. i
totui tia c n credina lui c probabil ea era cine
tie ce agent inamic, el urma procedura militar
corect.
Fu escortat n biroul lui n cldirea administraiei,
unde fu din nou interogat i povestea i fu pus din
nou la ndoial. Eforturile ei repetate de-a-l determina
s contacteze baza Avenger Field nici nu fur luate n
seam. Totul avea s fie verificat, i spuse el.
Trecuse o jumtate de or de cnd rulase cu
avionul pn n faa cldirii. Cnd sun telefonul de
pe biroul cpitanului, Rachel ncepuse deja s cread
c urmau s-o nchid n cldirea pazei. Judecnd
dup atitudinea servil a cpitanului, la captul
cellalt al firului, era n mod evident ofierul coman
dant. La sfritul conversaiei, Rachel surprinse o
umbr de neplcere pe chipul lui.
Se pare c exist totui un fel da program de
instrucie pentru femei-pilot, la Avenger Field, admise
el nciudat pe cnd se ridica de pe scaun. Eti liber
s pleci, cursant Goldman. i-i recomand ca data
viitoare s te concentrezi pe ceea ce faci. cnd
pilotezi n loc s visezi la cai verzi pe perei, i poate
aa o s ai mai puine anse s te rtceti.
Nu urmar nici un fel de scuze i nici vreo tentativ
de-a-i ascunde dispreul pentru ideea prezenei
uneia de sex slab n carlinga unui avion. Lui Ra
ii toat capacitatea ei de stpnire pentru a

243

comunica ofierului care era prerea ei exact des


pre el.
Am neles, s triti.
Cu o satisfacie considerabil, Rachel se ndrept
de spate pentru a-l privi de la nlimea ei pe
cpitanul scund, apoi iei din biroul lui, contient
c era urmat. Un poliist militar sttea de paz lng
avionul ei AF-6, cnd ea iei din cldirea adminis
trativ. El schi intenia de-a-i bloca accesul la
avion, pn l observ pe cpitan fcndu-i semn
s-o lase s treac.
Rachel era deja n carling, cu centura de sigu
ran prins, cnd realiz c nu i se dduser nici o
hart, nici indicaii cum s ajung napoi n Sweet
water. Dar era decis s se prbueasc cu tot cu
avion mai degrab dect s-i cear ceva cpitanului.
La o parte! strig ea aplecndu-se ntr-o parte
a carlingii nc descoperite, i apoi rsuci ntrerup
torul care aduse la via paletele sfrtecnd aerul ale
elicei.
Dup ce decol de la baza aerian Oklahoma,
Rachel regsi inele de cale ferat care o cluziser
acolo, i le urm cu ncredere spre sud. nserarea
care o nvluia era pe cale de-a ascunde vederii
punctele de reper de la sol, din apropierea orelului
Sweetwater. Cteva clipe mai trziu zri pistele de la
Avenger Field, conturate de recipientele cu combus
tibil arznd.
Instructorul ei, Joe Gibbs, o atepta la linia de zbor
cnd ateriz. O fcu cu ou i cu oet, dar nu cine tie
ce, simind c trsese ea destul pentru propria
greeal. Rachel nu-i spusese tot ce s-a ntmplat.
Era de ajuns c se rtcise.
t

Dup ce se despri de el, prietena lui Rachel,


Helen Shaw i iei n ntampinare din sala de, pregtire
pentru zbor. Fosta actri de la Hollywood o msur
curioas.
- Ce s-a ntmplat?
Nici nu ncepu s vorbeasc, i se trezi povestindu-i colegei ei despre ntreaga ntmplare, despre
tratamentul pe care-l suportase fiind Ja discreia
cpitanului insolent i de bafta chioar pe care o
avusese ntorcndu-se la Sweetwater.
- Brbaii tia!, zise Helen, mprtind senti
mentele lui Rachel.
- Ca s parafrazm un vechi citat: Brbaii au
fost i vor rmne ticloi11,* replic ea convins.
La barci, Rachel i Helen se desprir pentru a
se duce fiecare la dormitorul ei. mbulzeala obinuit,
fiecare din ele vrnd s fac un du i s se schimbe
naintea cinei, era n plin desfurare cnd intr
Rachel. Sosirea ei trzie nu-i scp lui Cappy.
- Unde-ai fost, Goldman? se interes ea cu o
curiozitate lene. Ai avut necazuri cu avionul sau
ceva de felul sta?
Dup o ovire de-o clip, Rachel le istorisi
ntreaga poveste, cu nvmintele trase din aceast
experien, dar nc fierbnd de mnie la amintirea
felului n care fusese tratat:
- Reacia iniial a lui Marty fu s o umileasc:
Oklahoma?! Cum ai putut grei n halul sta?. Dar
cnd Rachel termin, ea se trezi zicnd:
- Ofier-neofier, eu cred c i-a fi tras un pumn n
nas.
*
n Ib. engl. n orig. Men are bastards ever", aluzie la un celebru vers
Shakesperean din piesa Mult zgomot pentru nimic", Men were dece
ivers eve, Brbaii au fost i vor fi neltori".

Janet Dailey

Capitolul XII

Nu exista scpare. Aria de peste 37 C n plin


iulie era nucitoare. Rndurile de barci erau aliniate
pe direcia nord-sud, aceeai cu a vntului predomi
nant pe perioada verii i nefcndu-se curent, nu se
aerisea deloc.
n tcerea sufocant-a nopii, Marty sttea ntins
pe patul ei, ncins i asudat. i desfcuse picioa
rele n lturi ca s nu i se ating coapsele lipicioase i
umede de transpiraie iar braele i erau ntinse n sus
pe pern ca s nu le simt pe lng corp. Dar nimic
nu prea s uureze aria ticloas, apstoare, nici
chiar prosopul ud n care se nfurase.
De afar se auzea oapta mbietoare i totui
ndeprtat a unei adieri. Dansa pe lng ferestrele
deschise i pe lng u. Dar niciodat nu ptrundea
nuntru. i Marty ciulea urechea, simindu-se att de
transpirat i de irascibil.
- Ah, la dracu. Se ridic n capul oaselor. Cum
naiba s dormi n groapa asta fierbinte?
- Gura, Rogers. Vocea lui Eden era pe jumtate
nnbuit de salteaua pe care era ntins cu faa n
jos, nemicat, cu braele deprtate de corp cum
fuseser i ale lui Marty.

Tu n-ai dect s stai aici dac vrei, dar eu plec.


Marty se ddu jos din pat i apuc de captul patului.
Picioarele acestuia scoaser un scrnet ngrozitor
cnd ncepu s-l trie pe podea. mi tine i mie
cineva ua?
Ce mama naibii faci acolo? Cappy se ridic
ntr-un cot privind-o apsat.
Vreau s dorm afar, unde mcar adie un pui
se vnt, declar ea.
n cteva minute, toate i trau paturile afar i le
instalau ntre barci. Pe msur ce zarva se rspndi
pn la celelalte dormitoare, tot mai multe cursante li
se alturar, pn cnd paturile se nirar pe toat
lungimea cldirilor. Adierea nu era cine tie ce, dar
mcar punea aerul *n micare i le mai nviora puin.
la uite ce de mai stele! Marty sttea ntins pe
spate i privea cu ochii mari la milioanele de cioburi
luminoase ale stelelor de pe cerul de catifea neagr,
fiecare cu strlucirea sa. i arunc lui Mary Lynn O
privire nsoit de o grimas ironic. Ei, unde e acuma
cowboy-ul la care voia s-mi arate mie Carul Mare?
Chicoti la amintirea vcarului amorezat pe care-l
cunoscuse la petrecerea cmpeneasc pe care un
fermier, de prin prile locului o dduse n cinstea
fetelor, pe 4 iulie*
E o noapte minunat, oft Mary Lynn i-i
sprijini capul pe brae.
De partea cealalt Cappy gndi cu glas tare:
Nu mai e mult pn o s ncepem s pilotm
aparate AT-17. Pilotarea avioanelor cu dou motoare
avea s fie ultma etap, avansat, a programului de
n Ib. engl. n orig. Fourth of July, patru iulie, srbtoarea naional
a S.U.A.

instrucie de zbor, oferindu-le o calificare superioar


naintea absolvirii care avea s aib loc n prima
sptmn a lui august.
- Drglaul Bombardier de bambus", glumi
Eden sec, fcnd aluzie la construcia de placaj a
avionului, poreclit Rsul" de fabricantul su din
Cessna.
Marty le auzi discuia.
- V referii cumva la Arztorul Bunson"? ironiz
ea. Nenorocirea aia arat gata s ard ca un chibrit n
orice clip.
ntins pe patul ei, tcut, Rachel asculta i ea
discuia n oapt despre avionul cu dou motoare,
i amintea ce spuneau Difezele din serii mai avan
sate despre AT-17. Avionul avea un loc n spatele
pilotului i al copilotului, care era foarte jos, ca i
scufundat ntr-o fntn. Chiar i cele care n-aveau
ru de nlime nfcaser pungile de hrtie cnd
sttuser pe locul acela.
De undeva din rndurile de paturi veni un ipt:
- Un arpe! Un arpe cu clopoei!
iptul se amplific.
- S-l omoare cineva!
mbulzindu-se slbatic, unele dintre fete cutar
adpostul barcilor, n vreme ce altele se cuibrir n
vrful paturilor trgnd cu ochiul peste margini, iar i
mai multe ncepur s caute o arm. arpele, care se
aventurase n drum att de prostete, sfri prin a fi
omort cu pietre.
- Bietul arpe, zise Marty cu o mil absent.
- Era un arpe cu clopoei, protest Eden.
Am auzit c tia umbl ntotdeauna n perechi,
le inform o cursant mai ndeprtat.

Urm un moment de tcere. Apoi zarva se porni


din nou odat cu cutarea perechii arpelui mort.
Unele dintre cursante renunar i-i crar paturile
napoi n dormitoare; Marty csc i se ntinse mai
vrtos n patul ei. Cel de-al doilea arpe nu fu nici
odat gsit, dar majoritatea cursantelor petrecur o
noapte agitat, cu urechea ciulit la cel mai mrunt
fonet al ierbii care ar fi putut trda prezena unui
arpe sub paturile lor.

nainte de absolvire, orice cursant trebuia s


execute un zbor lung de una singur traversnd ara
ctre o destinaie indicat de instructor. Din pur
ntmplare Mry Lynn primi nsrcinarea de a zbura
chiar n oraul su natal, Mobile, n golful Alabamei.
La jumtatea drumului se opri pentru realimentarea
cu combustibil a avionului AT-6 i pentru a telegrafia
acas ora aproximativ la care se atepta s soseas
c, astfel nct s poat strecura n program i un
popas de un ceas sau poate mai mult n familie.
n ultima etap a traseului vntul favorabil adug
nc o or rgazului care i se permitea la sol, n
Mobile. Ateriz i telefon anunnd c e pe drum;'
nelund n seam plngerile voalate ale mamei sale
n legtur cu somnul ei ntrerupt. Lucrnd n schim
bul de noapte, mam-sa dormea ziua, pe cnd tatl
su lucra n port, n mult-rvnitu! schimb de zi. Din
pcate, pe el n-avea s-l poat vedea de data asta.
Odat ieit din baza aerian, prinse un autobuz
ctre ora. Macaralele uriae ale portului se nirau
pe cer, transformnd prin prezena lor somnorosul
portule Mobile din golful Alabamei ntr-un ora n
cretere. Fumul plutea n straturi, susinut de briza

marii, mirosul su pngrind aerul srat. Trotuarele


oraului erau ncrcate de mulimea ce se revrsa.
Mary Lynn cobor din autobuz pentru a-l schimba
cu unul care ajungea n cartierul ei, i atept
nerbdtoare la stop. La nceput nu observ grupul
celor trei fete tinere care zboveau n faa prvliei
din colul strzii. Erau mbrcate cumva asemntor,
n bluze i fuste, osete i ghete de clrie i erau
machiate din gros: fard iptor pe chipurile tinere,
rou aprins, nemilos, pe buze. O msurar cu privirea
pe Mary Lynn, n pantalonii ei bej de gabardin, n
cmaa alb cu mnec scurt i cu chipiul ofieresc
pe sub care ieea prul ei negru ca noaptea, o
msurar cu nencrederea celui mai tnr fa de
cel mai btrn i al femeii fa de o alta de acelai
sex. Mary Lynn se ndoia c vreuna din cele trei i
serbase a aisprezecea aniversare.
ntorcnd capul, privi n josul strzii s vad dac
vine autobuzul i se ntreb dac nu cumva un taxi ar
fi mai rapid. Dup aproape ase sptmni n Texas,
se dezobinuise de clima fierbinte i umed a sudu
lui, de cldura aceea lipicioas pe care nici mcar
briza dinspre golful Mexic n-o domolea. i simea
apsarea sufocant pe cnd privea n lungul strzii
aglomerate. Nu se vedea nici un autobuz. Mary Lynn
se ntoarse din nou spre cele trei fete n osete.
Cnd urmeaz s vin urmtorul autobuz?
ntrebarea ei fu primit cu ridicri din umeri, iar una
dintre ele se miorli politicos:
Nu tiu, doamn. Cred c repede.
Mary Lynn zmbi scurt drept rspuns i-i reprim
un oftat adnc, resemnat s atepte pn cnd
autobuzul i va face apariia. Plimbndu-se agale,
apru un marinar, fcndu-le pe tinere s se por-

Aripi de argint
neasc pe chicotit i s se hlizeasc acoperindu-i
gurile cu mna, dar cntrindu-l din ochi cu un
interes pus pe flirturi. Mary Lynn, absent, fu oare
cum amuzat de ct erau de prostue adolescentele
n faa unui tnr soldat, pn cnd vzu felul plin de
tupeu n care l acostar.
De unde eti, marinare?
Vai, ce drgu eti! A fi onorat s-i in
companie dac eti singurel.
Nu faci cinste cu un suc?
Cele trei fete, aproape c se aruncar pe bietul
marinar, nghesuindu-l cu ndemnurile ncordate ale
trupurilor lor tinere. O astfel de comportare din partea
aparent bine-crescutelor tinere domnioare i se pru
lui Mary Lynn scandaloas. Se ofereau pur i simplu
marinarului, pentru ca el s aleag dintre ele. i
fiecare din ele prea c se topete cnd el o privea.
CUm te cheam ppuo? i-i trecu cu fami
liaritate braul n jurul taliei celei alese, lsndu-i
mna s alunece pn se odihni sugestiv pe curba
oldului fetei.
Donna May. Expresia i era marcat de adora
ie, lipsit complet de o ct de mic umbr de
mpotrivire fa de contactul prea intim.
Marinarul se aplec i opti ceva n urechea
Donnei May, apoi se ndrept din nou i zise:
Hai s te duc la un film? Ce zici?
Minunat. Ea prea s tremure din cauza unei
tulburri nestpnite, triumftoare, pe cnd celelalte
dou fete se ndeprtau, dezamgite, dar privind deja
n josul strzii n ateptarea unei alte ocazii.
Cnd tnra porni i ea n compania marinarului,
Mary Lynn nu mai putu tolera.

251
............. - .................................

Mama ta tie c faci asta? Ceru ea s tie. Ci


ani ai?
Fata se ntoarse mnioas, n defensiv, agndu-se strns de braul marinarului de parc i-ar fi fost
team s nu-l piard.
- Nu-i treaba ta, cucoan.
Mary Lynn i ntoarse privirea scprnd de
indignare spre marinar, gsindu-l i pe el la fel de
vinovat.
E aproape un copil. Dar marinarul nu pru
micat de protestul ei.
- Sunt destul de mare, insist Donna May i
zvcni din cap ctre autobuzul care se apropia.
Ce-ar fi s te urci n autobuzul tu i s ne lai n
pace! Nu i-a cerut nimeni s-i vri nasul unde nu-i
fierbe oala.
Frnele scrnir pe cnd autobuzul se hurducni
cu zgomot ctre staia de pe col. Mary Lynn mai
ezit o clip, neputndu-i lua ochii de la marinar i
de la fetican, apoi se rsuci i urc. Autobuzul
aglomerat trznea a trupuri transpirate i nesplate
i a fum sttut de igar, mirosuri pe care aerul
fierbinte i umed de iulie le fcea insuportabile. Pe
una din banchetele din fa era un loc liber i Mary
Lynn se strecur n despritura ngust dintre cei doi
pasageri, pe cnd autobuzul o lu brusc din loc.
Prin geamul acoperit de o pelicul de praf, Mary
Lynn i urmri pe marinar i pe fat pind agale pe
trotuar, comportndu-se ca doi amani mai degrab
dect ca nite necunoscui ce erau. Pe chipul lui
Mary Lynn, cu obrajii rotunzi i mbujorai ca merele
se aternuse o expresie sever i dezaprobatoare.
Femeia din dreapta ei, mbrcat ca o lucrtoare de
la uzin, i remarc expresia i nu-i scp nici motivul.

Dezgusttor, nu-i aa? i exprim ea acordul.


E prea tnr s-i dea seama ce face, sun
protestul ei de frustrare.
Patimakaki, aa i se spune, veni rspunsul sec
i cinic. Unele din putoaicele astea pur i simplu
nnebunesc cnd vd o uniform. Le-am vzut la ma
gazinul universal ncercnd s cumpere... ei bine,
tii... mijloace de protecie. Rzboiul sta ne-a dat
peste cap pe toi. i aprinse o igar cu ceva
brbtesc n felul n care expir fumul i scprchibritul. Nu tiu. Poate c au dreptate i ar trebui s
nu lsm s ne mai scape nimic ncepnd chiar de
azi.
Mary Lynn rmase tcut, nedorind s continue
conversaia deprimant. Atta vreme ct autobuzul
se mica, un curent de aer ptrundea prin ferestrele
deschise aducndu-le cltorilor oarecare uurare.
Dar n-avea via lung, murind la fiecare col de
strad pe cnd autobuzul slobozea pe unii, absorbindu-i pe alii, lsncT
totodataerul sufocant,
nnbuitor, s ptrund nuntru. Case vechi, cu
acoperiuri mansardate, cu garduri de fier forjat
sugrumate de vi i cu coloane nalte la intrare,
ddeau o elegan ponosit oraului ce nnebunise
o dat cu explozia economic a rzboiului, rzboiul
care i nghesuia oamenii pe strzi i i umplea
anurile i rigolele cu gunoi ce atrgea roiuri de
mute.
n faa unui cinematograf, ngrmdii la ghieul de
biiete^ erau copii de toate vrstele, de la un sugar
adormit inut n b)[ae cu greu de un puti de apte
ani, pn la dictatorul de nou ani, fumtor, supraveghindu-i atent alaiul de frai i surori. Nu prea se
zreau aduli.

Janet Dailey
ncuiai afar, majoritatea, zise femeia.
Poftim?
Sunt lsai pe-afar din casele lor ncuiate.
Mamele lor lucreaz pe undeva i nu vor s-i lase
copiii singuri acas aa c ncuie lsndu-i pe afar i
trimindu-i la filme, cinematograful fiind o guvernan
t ieftin, i explic femeia. Mai sunt de altfel, copiii cu
cheie. stora li se leag cheia casei de gt ca s n-o
piard. E trist. E tare trist.
Trecur pe lng teatru i vntul sufl nc o dat
prin geamuri. Autobuzul ntoarse lund-o pe o str
du umbrit de copaci i Mary Lynn se strdui s
vad casa cea alb cu veranda prelung.
Primirea pe care i-o fcu mama sa fu mai puin
dect clduroas, cnd Mary Lynn ajunse acas. O
expresie mai obosit i mai hituit se ntiprise pe
chipul mamei ei, dar ochii i rmseser ntunecai, ca
nite crbuni de lumin arznd mocnit, mnioi i
nsetai de ceva, Mary Lynn nu tia de ce. Acum
primea chiriai, folosind camerele libere.
Munceti prea mult, mam. Simi cum urc-n
ea mila pentru oboseala pe care simea c a acumu
lat-o mam-sa. Avem patru chiriai, aflase ea, ocu
pnd cu schimbul paturile libere. S-i pstrezi i
munca n schimbul de noapte plus s ii casa i sa
dai camere cu chirie.
Locurile de dormit valoreaz enorm n oraul
sta, declar mama sa. Dac mai ine rzboiul sta
nc vreo civa ani, tatl tu i cu mine o s putem
plti ipoteca pe casa asta i s ne mai rmn i ceva
economii pentru la btrnee.
Lcomia Ce rsun n vocea mamei sale o fcu pe
Mary Lynn s se simt rscolit. S-i doreti s
continue rzboiul doar pentru c din asta pul

254

iei bani, o izbi pe Mary Lynn ca o dovad de egoism


i mpietrire nesimitoare. i Beau lupta n acest
rzboi. Dac se prelungea! el ar continua s fie
expus pe aceeai durat.
Dar dei lcomia maic-sii o umplea de resenti
ment i amrciune, Mary Lynn o nelegea. Pe
vremea Crizei, prinii ei pierduser foarte mult,
reuind cu chiu cu vai s pstreze locuina familiei.
Mama ei urse ntotdeauna srcia i necesitatea de
a te descurca n pofida lipsurilor. O acrise i i crease
o obsesie a banilor.
Fr s se gndeasc, Mary Lynn i scoase o
igar din mica ei poet. O btu uor de mas pentru
a presa mai bine firele rzlee de tutun. Mam-sa o
urmri cu o privire rea.
Ce alte nravuri respingtoare ai mai cptat n
Texas, n afar de fumat i de purtatul pantalonilor
brbteti? ntreb ea cu repro.
Mam, e cam greu s urci i s cobori din avion
toat ziua n fust. Mary Lynn apra aspectul practic
al inutei ei, dar nu ncerc deloc s justifice igara pe
care ojinea n mn.
n orice caz nu ine deloc de comportarea unei
doamne.
i aprinse igara i trase din ea. Rspunse la
aceast remarc, slobozind dre de fum.
Poate ar fi timpul s te priveti n oglind,
mam.
Vizita la prini i compania mamei ei nu erau ceva
plcut. Cnd veni vremea s se ntoarc la baz
executnd lungul.zbor napoi la Sweetwater, se simi
aproape uurat. La urmtoarea vizit acas, avea s
stea mai mult, dar o pereche de aripi argintii avea s-i
nnobileze uniforma.

*
Vntul fierbinte i nepotolit i azvrlea lui Rachel tot
praful n obraz fcndu-i ochii s o usture din cauza
minusculelor particule, dar oferea totui i o vag
uurare, avnd n vedere temperatura dogoritoare a
acelei dup-amieze oprite de iulie trziu. Sttea n
ua de pregtire pentru zbor cu Helen Show i alte
dou difeze, ateptndu-i instructorii. Avioanele
Cessna Bobcat cu dou motoare erau parcate la
linia de zbor, pregtite pentru o dup-amiaz de
exersare a navigaiei pe baz de semnale radio.
Absolvirea era att de aproape acum, nct aproape
c-i simeau gustul.
Prinii mei vor veni cu trenul de Oklahoma,
cnd o s mi se prind la rever aripioarele alea de
argint, zise Helen i adug autoironic, bineneles
presupunnd c trec de proba de zbor.
O s treci, zise Rachel ncreztoare.
Un instructor n cma cu mnec scurt iei din
cldirea din spatele-lor.
Gata, hai s lsm plvrgela i s verificm
avionul.
Ordinul li se adresa lui Helen i partenerei ei de
zbor din acea zi, Caria Ellers.
Se pare c vom fi primele n vzduh azi. Poi s
ne urmezi n Arztorul Bunson al tu. Aa mcar
n-ai s rtceti calea spre Big Spring, o mpunse
Helen pe Rachel i-i fcu cu ochiul pe cnd se
ndrept spre avioanele cu fuselaj burduhnos din
placaj.
n ciuda avansului de cinci minute pe care-l
avusese Helen la start, Rachel i putu vedea avionul
AT-17 la foarte scurt timp dup ce decolase de la

baza Avenger Field. Ambele aparate reuiser cu


succes s prind semnalul radio ce le ndruma spre
Big Spring i murmurul nentrerupt al acestuia le
torcea n urechi. Avionul cu dou motoare al lui
Helen conducea. Se meninea permanent n raza
vederii lui Rachel pe cnd ea i pilota avionul'
ghidndu-se dup semnalul radio, cu instructorul
pe locul copilotului i cu o coleg de program,
Barbara Frye, ntr-o situaie deloc de invidiat ocu
pnd locul din spate.
Dealul scund de form neregulat, punctul de
reper pe care l asocia ntotdeauna cu Big Spring,
ncepu a se contura la orizont. Destinaia ei era chiar
n fa. Rachel se ntinse s reduc sonorul semna
lului radio aa nct s fie pregtit s perceap
scurtul rgaz, de tcere cnd avea s treac pe
deasupra emitorului.
Cu coada ochiului, surprinse o izbucnire de lumin
n vzduh, chiar n faa ei. Ridic privirea i vzu cum
aparatul AT-17, celebrul Arztor Bunson care zbura
naintea lor explod prefcndu-se ntr-o singur
minge de plli aurii dezlnuite, care la rndul su
se- schimb repede n fum i rmie sfrtecate,
arznd.

Oh, Doamna! oapta fu rostit de Joe Gibbs,


instructorul ei.
Rachel i simi gtul paralizat, nu putu scoate nici
un sunet. ntr-o tcere oripilat, privea frnturi i
schije n flcri fumegnd, mprtiindu-se prin vz
duh n vreme ce miezul avionului se prbuea n
spiral, o spiral lent, erpuit, a morii. Nu era
nevoie s te uii dup paraute, nu mai fusese timp
pentru catapultare.

Cutremurat de privelitea de comar a rmi


elor arznde prbuindu-se, Rachel se holba, ntor
cnd capul s le urmreasc pe cnd trecur pe
deasupra lor. Totul fusese mistuit de flcri n rstimp
de cteva secunde. Moartea ocupanilor avionului
survenise fulgertor, poate imediat dup ce auziser
explozia sau zriser primele flcri. Poate triser
doar o secund vibrnd de spaim, nconjurai de
foc, i-apoi totul luase sfrit.
Sudoarea i ieea prin toi porii, sectuindu-i
pielea. i era team s nchid ochii; putea deja
vedea- flcri nvluitoare opind n jurul ei cu o
bucurie rutcioas. Rachel ncepu s tremure de
spaim pe cnd primul suspin i se ridic n gt.
Gata, Goldman, potolete-te, ordon Joe
Gibbs cu asprime. Fii atent la ce faci. Te-ai nde
prtat cam mult de semnal. Ce fel de pilot oi fi fiind?
Nici nu m mir c te tot rtceti.
Critica lui sever o oblig s-i deturneze atenia
de la drele de fum ce se ridicau pe locul unde se
prbuiser rmiele. n cti auzea da-dit, dadit, confirmarea c se abtuse mult la stnga transmitorului, dar puin i psa. Se ntoarse cu o privire
ndurerat, nceoat de lacrimi.
n avionul la se afla prietena mea. Dinii i erau
ncletai ntr-o combinaie de durere intens i
mnie.
Ai de gnd s pilotezi avionul sta, sau nu? o
provoc el rece.
Da! l fulger Rachel, i -readuse revoltat
avionul pe traseul normal, localiznd semnalul, n
vreme ce el repeta prin radio, bazei din Big Spring,
despre accident.

Aripi de argint
Abia trziu n seara aceea i aminti Rachel c
instructorul lui Helen, Frank Lawson, fusese prieten
apropiat cu Gibbson. Dei aparent imperturbabil,
acesta rcnise la el nsui rcnind la ea, dar ea nu
putu totui s-i uite cinoenia din acele clipe, aa
cum nu putea uita rugul din vzduh.
Baza Avenger Field era zguduit i consternat de
moartea celor dou cursante i a instructorului lor.
Tragedia depi meschina dihonie dintre jumtatea
de la Houston a seriei i fetele de la Avenger Zborul
fusese ntotdeauna o experien provocatoare i
palpitant, ceva ce le ddea fiori. De data aceasta,
n ajunul absolvirii, erau obligate s se confrunte cu
realitatea i s realizeze c era i periculos. Putea
pilotajul s par o datorie rsuntoare i impresio
nant n slujba efortului de rzboi, dar i riscau i
vieile fcndu-i aceast datorie.
In noaptea aceea n dormitor, Cappy o mboldi pe
Rachel s le spun ce se ntmplase. n baz deja se
rspndise zvonul c fusese martor a ntregii ex
plozii aeriene.
Cnd termin, Rachel i plec fruntea i-i aminti
cu amrciune:
La linia de zbor, Helen i-a numit n glum
avionul Arztorul Bunson. Toate i ziceam aa,
parc. Dar maliia dispruse, fr urm, din ele.

n ziua absolvirii, seria 43-F-3 defil pe lng


avionul Texan cu un singur motor, spre podiumul de
onoare de unde le trecea n revist Jacqueline
Cochran, ateptnd s le prind la rever aripile
araintii, n vreme ce patru alte serii de cursante. n
diverse faze ale instruciei, priveau. Toate fenr

259
J

Janet Dailey
pilot, att innd de Forele Aeriene ale Armatei, sau
instruindu-se, ct i cele din divizia transbordrii a
Comandamentului de Transport Aerian, se aflau
acum sub unica jurisdicie a Directoarei femeilorpilot, Jacqueline Cochran, ale crei birouri se aflau
n recent construitul Pentagon. Nancy Harkness Love
urma s continue ca directoare a Forelor Aeriene
Feminine din Comandamentul de Transport Aerian.
La cinci august 1943, femeile-pilot pn atunci
cursante, primir n sfrit o denumire oficial: Femei-pilot n Serviciul Forelor Aeriene. De atunci
nainte, aveau s fie cunoscute sub numele de
W.A.S.P.*.

*
n Ib. engl. n orig. W.A.S.P. = Woman Airforce Service Pilot, femeiepiiot n serviciul forelor aeriene.

Aripi de argint

Capitolul XIII

Etalndu-i cu mndrie aripile de argint att de


greu ctigate, pe gulerul cmii albe, Marty ridic
valiza i se ndeprt de taxi pe drumul ctre cas.
Detroit-ul se schimbase. Numeroasele fabrici de
armament atrseser mii de muncitori ctre ora.
Pe drumul dinspre gar ctre centru, Marty observa-se mulimea tot mai mare de oproane i barci
acoperite cu carton asfaltat, pivniele umede ale
caselor care nu vor fi niciodat construite cu adev
rat, poreclite vizuini de oameni.
Urc scrile din fa ale casei cu dou etaje, din ce
n ce mai contient de zpuela nnbuitoare i
crescnd a zilei de august. Un steag militar spn
zura n fereastr, alb cu o dung roie i o stea
albastr, ceea ce nsemna c proprietarii aveau un
singur copil nrolat. Ua din fa se deschise sub
mna ei i Marty intr, cu valiza grea lovindu-i-se de
picioare.
Hei! E cineva acas?
Cine este? Se auzi ntrebtoare vocea unei
femei.
Surpriz! Eu sunt. Am venit acas, strig ea cu
o voce rguit dar vesel.

- Te ateptam abia disear. Mama ei apru in


holul de la intrare.
Am prins un tren mai devreme. i-aminteti de
fata aia bogat - de care v-am scris- - din acelai
dormitor cu mine? oferul ei i ducea maina napoi la
New York, aa c am fcut o curs ct se poate de
rapi pn n Dallas, i am reuit s iau alt tren. i
ls valiza jos la piciorul scrii i se ls studiat cu
atenie, pieptul nainte i boneta aezat peste
buclele-i scurte, de culoarea nisipului.
Ei, ce spui de ele?
Althea Rogers se opri brusc din mbriarea pe
care se pregtea s o dea fiicei sale, i se ncrunt.
- Ce spui?
- Aripile mele! spuse Marty exasperat i trase
de gulerul cmii. Uite!
- Sunt foarte drgue, spuse femeia micu i
zvelt, cu un oarecare entuziasm, dar Marty simi
nota de indiferen din tonul ei. Trecerea timpului
dduse prului ntunecat al mamei o umbr argintie
i l purta ntr-un coc sever, lungi uvie mtsoase
ncadrndu-i cu delicatee chipul nainte de a fi fost
strnse iar la ceaf. Ochi critici ntunecai studiar
mbrcmintea lui Marty.
Martha Jane, sper c nu ai cltorit n inuta
asta, nu-i aa? Cu pantalonii tia pe tine?
tii ct ursc numele sta. A fi vrut s nu mi-l fi
pus, protest Marty domolindu-i-se tot elanul. ^Si, da,
chiar aa am cltorit cu trenul. E uniforma noastr,
pn vom primi una oficial.
Chiar aa? Tatl ei doctorul apru n hol,
nalt i cu trupul eapn, un brbat cu chip sever,
obinuit s-i stpneasc emoiile i s nu se
implice prea mult n problemele altora.

262
i ----------:_______________________ i

Tat! Marty l'mbri i primi o srutare pe


frunte. Am fost numite n mod oficial W.A.S.P. de
ctre guvern continu ea s le explice adic
prescurtarea de la Serviciul Femeilor Pilot din
Armat. Aa c acum ai doi copii nrolai, deci poi
pune nc o stea pe steagul de afar.
Mi-e team c nu se poate i replic el cu o
privire afectuoas dar distant. Stelele acelea sunt
pentru cei nrolai ntr-unul din serviciile active. Tu eti
ntr-o organizaie civil alipit armatei, dar nu o parte
a ei.
Vom fi, insist Marty. Acum avem statutul unui
ofier cu toate privilegiile rangului. Dac David ar fi
fost acas, ar fi trebuit s m salute pentru c el este
doar un simplu soldat.
A fi vrut s fii i tu aici cnd a fost acas n
permisie, la sfritul lui iunie. Arta aa de bine n
uniform, spuse mama sa prinznd-o de bra. Vino,
vreau s-i art fotografiile fcute n concediul lui.
Avea aa multe nururi i insigne pe uniform tot
felul de medalii i alte lucruri.
O conduse pe Marty n camera de zi.
A avut un ghinion teribil. El venise n permisie i
voia s ias n ora s se distreze, iar Detroit-ul era n
stare de asediu, fr s poi prsi casa, plin de trupe
federale, patrulnd pe strzi, l-a dat peste cap tot
concediul.
Am auzit. Resentimente vechi se deteptau n
ea: ntotdeauna conversaia se rotea n jurul lui David
i nu trecuser nici cinci minute de cnd venise
acas.
i-a scris mama c David s-a mbarcat? Tatl ei
i ntinse trupul lung i usciv ntr-un fotoliu n timp

ce mama se aez pe canapeaua alturat i des


chise un album de fotografii legat n piele.
Toat Divizia 101 Aeropurtat a fost trimis
undeva n Anglia.
Bnuiesc c zvonul sta a ajuns i la Jacque
line Cochran la Pentagon. Cteva dintre noi am primit
aceleai ordine, aa c nu tim ce vom face. E mai
degrab misterios.
M atept ca David s intre n lupt destul de
curnd, spuse tatl ei.
Uit-te la fotografia asta, a lui David. Am fcut-o
chiar n ziua n care a venit n permisie. Mama ei i
ntinse albumul i scoase fotografia din el. Nu se vede
prea bine, dar deasupra uii de la intrare era un mare
Bine-ai venit acas!11
Paginile albumului erau pline de fotografii iar
fratele ei David, se afla n centrul fiecreia din ele.
Cu un gust amar, Marty realiz c poate Detroit-ul se
schimbase, dar acas totul rmsese la fel.

nconjurat de oglinzi, i perei albi, cada, din


marmur neagr se afla n mijlocul camerei, plin
cu ap fierbinte parfumat i spumoas.
Eden i ls corpul s alunece nuntru. Prul i
era strns n cretetul capului ntr-o legtur de bucle
rocate, pentru a nu se uda n apa parfumat.
Zri, printre pleoape, menajera intrnd, o femeie n
vrst cu prul grizonat, care nu prea s fie prea n
elementul ei n uniforma neagr, apretat. Se apropie
de cada de marmur, urcnd dou trepte pn la
platforma pe care se afla.
Butura dumneavoastr, domnioar.

Cu o micare plin de senzualitate, Eden lu


paharul cu Scotch de pe tav.

Mulumesc. Nu-i putea aminti numele servi


toarei.
n lipsa ei se perindase o adevrat armat de
servitori n apartamentul prinilor ei din Manhattan.
Lu o nghiitur din lichiorul vechi i i simi cldura
arztoare coborndu-i ncet pe gt.
Domnioar? Menajera continua s stea lng
baie i Eden deschise nemulumit un ochi s o
priveasc.
Un gentleman dorete s v vad. Ce s-i
spun?
Spune-i c nu m simt bine i s sune mai
trziu. Ba nu, ateapt! Eden ridic paharul cu Scotch
cu un gest reinut. Cine este?
^ Un domn Steele, domnioar.
Ham?! Poftete-I s intre, spuse ea ncntat
deodat Ja gndul de a-i revedea prietenul credin
cios.
Nu prea avea motive s-i bat inima mai repede
din cauza lui Hamilton Steele, dar oricum era un
prieten bun. Ignor dezaprobarea evident a servi
toarei, pentru felul n care l primea pe Ham lungit
n cada spaioas.
Eden mai lu o nghiitur de Scotch i i savur
gustul catifelat.
Trecur doar cteva minute nainte ca servitoarea
s se ntoarc cu descendentul unei vechi familii de
bancheri new-yorkezi.
Conservator prin educaie, Hamilton Steele era
mbrcat n costumul negru cu dungi subiri obi^
:herilor i cu cravat de mtase.

265

Scund, era bine construit n ciuda stilului su de


via i a celor peste patruzeci de ani, scoi n
eviden de prul rar i ochelarii cu rame de aur,
care-i aduceau sclipiri lumincJase n priviri.
Eden izbucni n rs vzndu-i expresia deconcer
tat cu care o privea, aa cum sttea lungit n cada
plin de spum.
Ham, dragule, intr. Mna n care se afla
paharul art ctre scaunul fragil, mbrcat n catifea
alb, din colul camerei.
Ezit doar cteva clipe nainte de a se ntoarce s-i
dea plria servitoarei.
Cnd vine maseuza, spune-i s atepte, i
spuse Eden menajerei, apoi i arunc lui Hamilton o
privire amuzat.
Vrei s bei ceva, Ham?
Nu. Nu cred. Privi n urma servitoarei care ieea
din baie, apoi ridicndu-i puin pantalonii se aez
pe scaunul fragil cu faa ctre cada de marmur.
Recptndu-i sigurana, ncerc s glumeasc:
Cunotinele mele de istorie s-ar putea s fie
nesatisfctoare, dar nu cred c doamnele se ntre
ineau cu domnii n budoarele lor ca s nu mai
pomenesc de baie nc din epoca Victorian.
Eden rse din nou i se ls i mai adnc n cad,
bucurndu-se de senzaia pe care i-o ddea spuma
i adncimea apei fierbini.
Dac ai ti ct de mult mi-am imaginat aceast
clip, dup ase luni de duuri cldicele, murmur
ea. Apoi, n mijlocul unei nghiituri:
Am i uitat s-i mulumesc pentru flori. M
ateptau ieri cnd am sosit. A fost cu att mai drgu
din partea ta, cu ct nici mama, nici tata nu erau
acas s-mi spun Bun-venit.

- Imi pare ru. Dac a fi tiut, a fi venit s te iau


de ia gar.
Ea l privea lung printre baloanele de spum fr
s-l mai aud. Era ciudat cum timpul aternea uitarea
peste memoria unui om. Prul lui ntunecat era mai
rar dect i amintea, dei era pieptnat cu grij
pentru a-i acoperi nceputul de chelie. De aseme
nea, se gndise c era mai scund, cnd de fapt era la
fel de nalt ca i ea. Ochelarii cu rame de aur i ddeau
un aer intelectual, dar aproape uitase felul n care
ochii lui sclipeau cteodat. n general, era un brbat
acceptabil. Cu siguran n-ar fi putut face o prostie mai
mare, dect aceea de a se mrita cu el. Eden
aproape c izbucni din nou n rs cnd i ddu
seama la ce se gndete.
Dac chiar ai fi vrut s-mi demonstrezi ce
nelept eti, Ham, m-ai fi ateptat cu o sticl din
cel mai bun Scotch New Yorkez, spuse ea. Nu-i poi
imagina, ct mi-au lipsit toate astea. L-am i avertizat
pe tata c am de gnd s m distrez ca niciodat, n
concediul sta. Mi-am ctigat cteva zile pe care s
le petrec n oraul sta i am de gnd s-o fac. La
teatru, la cele mai bune restaurante, s port cele mai
grozave haine i s dansez pn cnd o s cad jos.
Ridic paharul n semn de noroc, planurilor ei. Fr
tonomate, cizme texane sau tocan!
Mrturisirea ei i liniti ngrijorarea care-i mcinase
gndurile de cnd ea plecase.
Dragostea i pasiunea pentru zbor nu o fcuser
s uite felul ei de via obinuit. Ceea ce pierduse n
farmec i virilitate, ctigase n rbdare. Trecuse
peste afacerea cu oferul i peste acea aventur cu
contele italian falit i ali pretini iubii care nu aveau
puterea lui de a atepta. ntotdeauna se ntorsese la

Janet Dailey
el. Hamilton Steele era sigur c n cele din urm
mrita cu el. Dei prea egoist i rsfat, era
femeie grijulie. Hamilton tia asta, aa cum tia c
visul unei mari iubiri nc dinuia, chiar dac ea nu ar
fi recunoscut, l-ar fi putut spune c totul era aa de
romantic, irealizabil. Era mai mare cu aproape opt
sprezece ani dect ea i mai nelept, aa c tia s
aib rbdare. O csnicie solid, de durat, nu se
putea realiza dect ntre doi oameni cu aceleai
gusturi i din acelai mediu, aa cum erau ei, cu
personaliti suficient de diferite ca s nu se plicti
seasc mpreun. Firea ei neobinuit, l obliga s nu
devin prea plictisitor i fr simul aventurii, n timp
ce stabilitatea lui o fceau s fie mai prudent n
comportare. Fceau o pereche bun - maturitatea
i experiena iui cu vitalitatea i tinereea'ei.
- M bucur aa de mult s te aud vorbind astfel,
draga mea Eden. Hamilton cut n vesta costumului
i scoase un plic din buzunar: Tocmai se ntmpl s
am dou bilete lapremieradinsearaasta, Oklahoma1'!
Criticii au ridicat-o n slvi i speram s te pot con
vinge s m nsoeti.
- Ham, eti un scump! Bineneles c voi merge.
i dup aceea putem cina la Twenty One sau poate la
Stark Club, apoi s mergem la Copacabana i Car
tierul Latin... Sau de ce nu la Wedgwood Room?
Putem merge acolo. Vreau s mergem peste tot!
Eden ncheie cu un gest de nerbdare i entu
ziasm.
Privirile lui alunecar de pe faa ei, distras de
strlucirea corpului ei alb ca laptele. Era poate un
brbat rbdtor, dar nu un sfnt. Era imposibil s
rmi calm i s-i priveti nuditatea tot mai evident

fr s lai impresia asta, sau s te prefaci cu


nonalan c nu observi nimic.
mi pare ru c trebuie s-i atrag atenia asu
pra acestei chestiuni, Eden, dar... spuma care te
acoper ncepe s se topeasc, murmur el discret.
Sracu Ham, rse ea la auzul rugminii lui
pline de modestie, dar i ddu dreptate. Mai um
ple-mi un pahar n timp ce ies din baie.
Aproape n fiecare noapte a concediului su,
Hamilton Steek o nsoi undeva pe Eden - la tea
trele de pe Brodway sau la cluburile de noapte
excesiv de luxoase.
Reui s ignore mulimea de muncitori de la
fabricile de armament, ocupnd cele mai bune
locuri i acoperind ringurile de dans, fcnd fa,
cu siguran, mult mai bine dect el.
Dar att timp ct pltea preuri de necrezut, putea
obine bilete la orice spectacol din ora, i o hrtie de
o sut de dolari i asigura cea mai bun mas la orice
local de noapte. Se aflau ntr-un asemenea loc, n
mijlocul unor podele acoperite de covoare groase, cu
pereii mbrcai n catifea cei care nu erau aco
perii de oglinzi i perdele de mtase, toat
extravagana i risipa pe care i-o permitea i o
dorea o mulime flmnd de .clipa prezent.
Snobism! Eden sorbi din Scotch-ul vechi de
doisprezece ani n timp ce i spunea prerea despre
Victoria Aripilor" a lui Moss Hart. S ne ajute
Dumnezeu, dad piloii notri de rzboi sunt la fel
de neajutorai i lipsii de minte ca cei din piesa asta.
A putea s fiu de prerea nevestelor, ncepu
Hamilton. Mai ales cnd unele dintre ele se plng c
soii lor vorbesc doar despre avioane.
V

Vrei s spui c i eu fac asta? ntreb ea cu


inocen.
Draga mea, cu greu s-ar putea spune c ai
vorbit despre altceva. Probabil c acum i eu tiu la
fel de multe ca i tine despre idiosincraziile unui AT-6,
replic el sec. Pentru cineva care s-a plns i a
vociferat att de tare ca tine despre greutile pe
care le-ai ndurat, ari o afeciune remarcabil pen
tru astfel de lucruri. Dac ai ur asta att de mult pe
ct pretinzi, ar fi trebuit s renuni.
Iubesc ce fac, admise Eden. Nisip, soare i
cerul.
Cu o rar modestie, adug; Bineneles, tiam c
era doar temporar, ceea ce fcea s creasc senzaia
de aventur.
Asta-i adevrat. Hamilton se relaxa.
Nu-i place s zbori, nu-i aa? l studie cu o
privire piezi.
Dac omul ar fi fost fcut s zboare... Nu
ndrzni s termine gndul prea evident. Hai s
discutm despre altceva n seara asta.
Ce, de exemplu? Nimic n-o interesa la fel de
mult, aa c privi n jur, cutnd o diversiune. Privirea
i fu atras de o blond nalt, impuntoare, care
tocmai ieea din culise de dup o perdea lateral.
Fr salopeta familiar, trecu un minut ntreg nainte
ca Eden s o recunoasc pe femeia aceea strluci
toare. Rachel! O strig pe nume, relaiile lor, att de
puin cordiale, fiind uitate pentru moment n surpriza
de a ntlni o coleg de zbor.
Auzindu-i numele, Rachel se ntoarse i privi de
jur mprejurul luxosului local. Cnd o zri pe Eden,
p,ru s ezite nainte de a se apropia de masa lor.

Aripi de argint
Hamilton se ridic politicos, contient de sine, n
ce Rachel l privea de la nlimea celor 180 cm ai ei
Eden fcu prezentrile, apoi nu-i mai putu ine
curiozitatea fcnd o remarc inutil.
Nu m ateptam s te ntlnesc. Asta dove
dete c, n fond, New York-ul e un ora mic.
Am trecut pe la nite prieteni n culise. Rachel
era reinut i prudent sub privirea ntrebtoare a lui
Eden. Am dansat i eu n spectacolele de aici.
Vrei s bei ceva cu noi? Hamilton art scaunul
gol.
Sunt cu cineva. De parc l-ar fi chemat, un
brbat i fcea loc prin mulimea de mese spre
Rachel. Avea prul negru nchis i ochii albatri
ptrunztori; dei era mai scund dect Rachel cu
doi inchi, nu era pus n inferioritate.
Ali prieteni de-ai ti? ntreb, oblignd-o pe
Rachel s-l prezinte.
Ceea ce i fcu cu oarecare ovire.
Eden, Zach Jordan, un prieten al meu. Nu
prea prea sigur de asta.
Eden van Valkenburg. Rachel i cu mine zbu
rm mpreun la Sweetwater, adug Eden n timp ce
i privea admirativ pe brbatul brunet i artos,
mbrcat n uniform, un pic surprins de faptul c
era un simplu soldat, de vreme ce cel puin
teoretic fetele din W.A.S.R nu trebuiau s se ncurce
cu soldai.
El este Hamilton Steele.
ncntat.
Cu o anume arogan, Zach Jordan strnse mna
lui Hamilton, cu o mic nclinare.
Hamilton i repet invitaia de mai devreme.

Tocmai ntrebau dac n-ar trebui s bem ceva


iar eu le explicam c tocmai plecm, l ntrerupse
Rachel, n timp ce Zach Jordan prea s fie amuzat
de situaie.
- Alt dat, poate, suger el ncercnd s tem
pereze refuzul nepoliticos al lui Rachel.
Gnditoare, Eden i urmri cum i fceau drum
ctre ieire. Cnd disprur din privirea ei, sorbi
absent din pahar i observ cum o privea Hamilton.
- S-a ntmplat ceva? ntreb.
El ridic din umeri ca pentru a-i alunga gndurile,
apoi spuse:
- Este un soldat bine-fcut.
Peste buzele ei reii trecu un zmbet.
Ham, sper c eti gelos.
Gelos. Pru s mediteze asupra acestei posi
biliti. Poate. Dar tiu c va veni ziua n care vei
descoperi c m iubeti.
Un minut lung, doar l privi, gndindu-se la o
replic care s nu-i rneasc sentimentele. inea la
el, dar era acel gen de afeciune pe care o ai fa de
un cine. Cel mai bine ar fi fost ca relaia lor s se fi
ncheiat cu ani n urm, dar egoismul ei o fcuse s
nu renune la prietenia lui.
n spatele unei perdele diafane, se auzi nceputul
unui cntec, dnd semnalul pentru spectacolul care
trebuia s nceap, aa c nu mai avu nevoie s
rspund.
Afar, era o noapte cald de var n Manhattan. O
pal de vnt rtcit i cuta drumul printre con
struciile nalte.
Cu pasul suplu, al unei dansatoare, Rchel mer
gea singur pe trotuar, ignorndu-l pe soldatul care
abia tinea pasul cu ea. Oamenii stteau pe terasele

cldirilor tineri i btrni, bucurndu-se de aerul


nopii.
ntorcndu-i capul, Zach Jordan i studie frumu
seea profilului.
De ce m ignori?
Rachel se opri i se ntoarse spre el privindu-l
provocator.
Uite, nu te-am rugat eu s vii cu mine n seara
asta. Te-ai invitat singur. Tot ce faci este s vorbeti
despre Palestina. i tot ce face tata, e s se roage.
i apru imediat imaginea tatlui ei, cu alul de
rugciune alb cu negru pus pe umeri n timp ce se
ruga i vorbea cu Dumnezeul lui. Cu ct ajungeau n
Statele Unite mai multe istorii despre persecuiile lui
Hitler, sau veneau mai muli evrei, cu att tatl ei
prea s devin din ce n ce mai religios. Pentru
Rachel, mica senzaie de team, din inim, pentru
sntatea bunicii sale, cretea din ce n ce mai mult.
Fr poveti. Un zmbet grav i apru n colul
gurii strmbndu-i-o.
Tu i cu mine suntem la fel, Rachel. Ceea ce-l
face pe tatl tu s se roage, ne ndeamn pe noi s
luptm.
Brbatul o enerva, iritnd-o cu arogana lui, care-i
strlucea n ochi struitoare, i care i punea la
ncercare rbdarea.
Pe Zach Jordan l cunoscuse la dou zile dup ce
se ntorsese acas. Departe de cas, i petrecea
permisia la o familie de evrei cu al crui fiu era
camarad de arme.
Locuiau n aceeai zon ca i prinii lui Rachel. La
acea ntlnire absolut ntmpltoare, firile lor se
nfruntaser spunndu-i totul n fa.

Nu lupt. Pilotez avioane. Insistase asupra mi


cului detaliu pentru a desfiina orice cauz comun.
Armata nu e de prere c o femeie poate lupta.
N-am auzit niciodat de Deborah,* replic el
moale.
Ce importan are? Nerbdtoare, ar fi vrut s
plece mai departe, dar el o inea de umeri. Atingerea
lui era cald pe pielea ei ferm, fr s-i provoace
durere.
Comportarea lui o fora s nu poat face nici o
micare, prins ntre dou rspunsuri emoionale.
Are, spuse Zach. La terminarea rzboiului tu i
cu mine ne vom cstori.
Nu! Refuzul ocant, veni abrupt la aceast
cerere n cstorie venit de la un strin, aproape.
Dar el continu, ca i cnd ea n-ar fi spus nimic.
Vom merge n Palestina. Niciodat nu vom mai
fi evrei fr ar. Mna lui i prinse obrazul n palm,
mngind-o uor cu vrful degetelor, ntr-o alintare, n
timp ce privirea lui i cercet trsturile i se opri apoi
pe buzele ei. Copiii notri se vor nate acolo, adev
rai brbai.
O atrase ctre el cu putere. nainte ca buzele s Ir
se ntlneasc, Rachel simi cldura din respiraia lui
i brbatul. Apoi toate simurile i fur prinse n
vrtejul gurii lui care o apsa pe a ei. i plcea gustul
i senzaia pe care i-o ddea srutul, ardoarea care o
determina s-i rspund.
Cnd se deprt de ea, ochii lui i trecur peste
fa, pentru a-i prinde reacia. Un%zmbet mic de
satisfacie i apru pe buze, lumina ceea intens din'
* Deborah conductoare israelit n perioada judectorilor care a
nvins otile Canaanilor condui de labin.

274

Aripi de argint
ochii albatri ntunecndu-se puin. Zach Jordan era
aa de al naibii de sigur de el, nct Rachel ar fi vrut s
nu fi simit o plcere aa de mare n srutarea lui.
Voalul greu alunec la loc i-i acoperi din nou
vulnerabilitatea, n timp ce se ntoarse i ncepu s
mearg din nou pe strad, privind drept nainte.
Presupui un lucru ngrozitor, Zach Jordan,
spuse ea batjocoritoare. Ce te face s crezi c-mi
pas de vreunul din lucrurile astea?
El pea lng ea, cu privirea nainte, i zmbetul
nc-i plutea n colul gurii.
Pentru c amndoi suntem la fel. Vrem aceleai
lucruri inclusiv libertatea de a fi evrei i dorim s
luptm pentru asta.
Ce idealism! Dar tonul vocii ei era ntrtat de
el. i vrei s cred tot nonsensul sta?
Vorbesc serios, insist el moale.
Cu alte cuvinte Rachel i arunc o privire
oblic m ceri n cstorie?
Fr s in cont de privirea ei sceptic, Spuse
scurt:
- Da.
Surprins de rspunsul lui simplu, cnd se atepta
s-l ncoleasc, Rachel privi int, drept nainte.
Spui asta pentru c eti sigur c voi refuza?
Vocea ei l acuza.
n parte. Dar crede asta, ne vom cstori i-mi
vei purta fiii, spuse Zach cu o siguran calm.
Rachel era zguduit de ct de mult ar fi vrut s-l
cread. Cnd trecur mai departe, se deschise o u
aruncnd pentru o clip o raz de lumin asupra lor.
Privirea ei prinise culoarea cafenie a uniformei lui.
Eti un soldat care urmeaz s plece n rzboi,
linti ea.

275

Janet Dailey
El o prinse de mn n timp ce zmbetul
adncea.
i promit c n-am de gnd s mor.
O irita c trata n glum o asemenea posibilitate.
Glumeti, i repro Rachel.
Iar tu o iei prea n serios, replic Zach, cu
privirea aceea arogant.
Ruga lui, deodat, fu imposibil de negat.
Rachel, Rachel. i murmura numele cu o ase
menea ateptare plin de rbdare. Permisia mea se
va ncheia curnd, i va trebui s m ntorc la
compania mea. Hai s petrecem timpul care mi-a
mai rmas, mpreun.
Ferestrele ntunecate ale camerei de hotel erau
deschise, lsnd s intre orice suflare rtcit de
vnt. Cearafurile fonir cnd trupurile lor se mi
car, rsturnndu-i capetele pe pern, pentru a se
privi unul pe cellalt prin ntunericul nopii. Sunetele
din josul strzii un geam nchis sau un strigt n
noapte nu i deranjau.
Cercetndu-i faa, cu prul moale i negru, i ochii
neobinuit de albatri, Rachel simi toat cldura i
disperarea din sufletul ei. Clipa era plin de o
intimitate care depea apropierea sexual de care
se bucuraser puin mai devreme.
Nu i-am spus c va fi bine? opti Zach. Se
ntoarse s-i srute alunia de pe umr, apoi rmase
aa aproape, mna lui alintndu-i trupul n locurile
cele mai intime.
^
tii c nu-mi aduc aminte s fi fost de acord cu
nimic din toate astea? par ea, zmbetul de satis
facie neprsindu-i buzele.

Asta pentru c nu te-am ntrebat.


n acea clip att de plin de el, lui Rachel i era
imposibil s se supere pe vorbele maliioase ale
brbatului de lng ea. Mai ales cnd Zach ncepu
s-i alinte umrul cu buzele, cobornd mai jos, i mai
jos. Degetele ei se nfipser n prul lui negru pn la
piele, iar corpul i se arcui dup forma trupului lui.
Limba lui umed i mngie snul pn cnd inima lui
roz se ntri din nou. Greutatea trupului tare i
musculos o apsa iar, n timp ce picioarele lui i
cuprinser coapsele ntr-o mbriare plin de iubire.
Cuvintele erau de prisos, dar i murmurau nceti
or, nesfrite vorbe de dragoste, n timp ce minile
rtceau i mngiau cele mai intime locuri de pe
trupurile lor. Curnd dorina i mpinse iar spre o i mai
strns mbriare, trupuri, buze i mini arznd ca
focul. Umbrele ntunecate ale rzboiului fceau o
necesitate din orice. Fiecare clip de fericre trebuia
trit i savurat pn la ultima pictur. Lui Rachel
nu-i psa dac timpul urma s o loveasc. Cu toate
promisiunile lui, Zach n-ar fi putut garanta c va
supravieui rzboiului. Era doar o chestiune de zile
pn la plecarea lui fr ntoarcere, poate. Timpul
petrecut mpreun nu nsemna nimic ru.
Cnd ntunericul de afar ncepu s se risipeasc,
Zach o conduse pe Rachel acas.
- Am s-i vorbesc tatlui tu despre noi.
Nu. Rachel nu dorea s spere ntr-un viitor al
lor, mpreun. Crezi c te vor trimite n Pacific?
- Armata a aptea lupt n Sicilia, rspunse el
dup o mic pauz, apoi continu: Coastele din
Pacific aparin Marinei. Lupta de artilerie este un
rzboi al nervilor. Cea mai mare parte va fi trimis n
Europa. i lipi trupul de al ei, mngindu-i braul

ncetior, ntr-o alintare absent, care prea s spun


c nu se sturase nc de ea.
Ne-au mai rmas doar dou zile.
Aa de puin timp. Rachel ar fi vrut s plng, dar
era totui rzboi. n adncul sufletului ei, i dorea,
doar s plece odat cu Zach i s lupte alturi de el.
Privi o clip ctre casa prinilor ei, apoi spuse:
Hai s mergem s mncm undeva.
c&>
Washington D.C. era ngrozitor de aglomerat.
Hotelul Mayflower de pe Bulevardul Connecticut nu
fcea excepie. Clienii din restaurant erau umr la
umr; mesele i scaunele ocupau orice locor dis
ponibil, lsnd prea puin loc de trecere. Uniforme
militare de toate felurile i din toate armele colorau
ncperea, altdat populat de brbai mbrcai
sobru i elegant, o colecie asortat de oficiali din
guvern, oameni de afaceri i cinci procente".
Ultimii i ctigaser porecla datorit comisionu
lui pe care l percepeau din contractele guvernamen
tale pe care le negociau. Ceilali primeau salarii,
suplimentate de ei nii prin folosirea influenei n
scopuri personale, ori de cte ori li se ivea prilejul.
Peste tot se auzeau accentele strine ale demnitari
lor i diplomailor.
Cappy strivi igara n scrumier, dnd afar fumul
i privi peste mas ctre mama sa.
i eu pot fi la fel de ncpnat ca i el,
spuse, regretnd c mama ei se fia prins la mijloc
n acest rzboi dintre ea i tatl Su. Nu vin acas,
dect dac m invit.
E un om mndru.
O rug pe Cappy s fie nelegtoare.

Nu este doar el mndru, replic ea. Apoi scrise


pe nota de plat, numrul camerei ei. Cu cecul de la
restaurant i poeta n mn Cappy se ridic de la
mas.
Mergem?
Fr s atepte ncuviinarea mamei, ncepu s-i
croiasc drum prin labirintul de mese i scaune, spre
casier. Dup ce-i art acestuia cheia camerei i ls
nota de plat, Cappy se ndrept ctre holul somp
tuos al hotelului, ca de obicei plin de lume. Ajuns
aici, se opri s-i atepte mama.
Nu neleg cum de-i poi permite s locuieti
aici. Sue Hayward privi mprejur, cu o expresie plin
de ndoial.
De fapt nu putea, dar Cappy nu ar fi recunoscut
asta. Fusese norocoas c n primele dou spt
mni din concediu sttuse n apartamentul unei
prietene. Dar nimeni din Washington nu-i putea
permite s ntrein pe altul. Cappy contribuise cu
partea ei ct timp sttuse la Anny, dar apoi fusese
nevoit s vin la Mayflower.
E doar temporar, i aminti ea mamei. Trebuie s
m prezint la baza unde am fost trimis, peste dou
zile.
n realitate, faptul c locuia la hotel era mai
temporar dect i-ar fi nchipuit mama ei, de cnd
direcia hotelului limitase ederea fiecrui client la trei
zile. Cappy tocmai petrecuse aici ultima noapte.
Dac nu reuea s conving conducerea s fac
pentru ea o mic excepie, trebuia s-i gseasc o
camer ntr-un alt hotel.
mi pare aa de bine c vei fi ncartiruit n
apropiere, spuse mama ei.

-----------------------------------*

Janet Dailey
Mi-a fost team c te vor trimite n California sau
oriunde n alt parte.
tiu. Dei mama ei negase, Cappy i bnuia
tatl c intervenise pentru acest aranjament, la o
baz aerian chiar la periferia Washington-ului. Ca
i cnd ar fi vrut s o atenioneze c va fi cu ochii pe
ea\
n hol se crease o mic nvlmeal cnd o
siluet nalt cu un minunat pr rocat intr n hotel,
urmat de o adevrat curte compus dintr-un
brbat bine mbrcat i sigur pe el, o servitoare ce
cra cutii cu plrii i trei hamali aducnd fiecare cte
un cufr. Un zmbet de ncntare apru pe chipul lui
Cappy cnd o recunoscu.
Eden! O strig bucuroas i i tr mama de-a
lungul holului ctre femeia mbrcat elegant ntr-o
rochie de oland albastr.
Uite cum trebuie s-i faci o intrare, o
tachin Cappy, dup ce o strnsese, ntr-o mbri
are plin de surpriz. Arunc o privire la cuferele de
jos.
N-ai nvat nimic la Sweetwater, nu-i aa?
A, nu. Nu mai fac nc o dat greeala aceea, o
asigur Eden. Dou din cuferele astea, vor fi trimise
napoi la New York nainte de plecare. Ham i cu mine
am hotrt s venim cu cteva zile mai devreme, i
am vrut s fiu sigur c am suficiente haine, explic
ea cu un zmbet nepstor pentru extravagana ei.
Cine tie cnd voi mai avea ocazia s le port din nou.
Se fcur apoi prezentrile. Dup ce Cappy i
prezent mama, fi fu recomandat' brbatul care o
nsoea pe Eden. i aminti de numele lui Hamilton
Steele, i l privi curioas pe cel care, dup cum
spusese Eden, dorea s se nsoare cu ea. Cappy
.

se ntreba dac avea vreo semnificaie aceast


cltorie a lor dac nu cumva absena i fcuse
inima s bat mai repede. Dar Eden prea s-i
trateze nsoitorul foarte firesc.
V rog s m iertai, trebuie s m duc s vd
dac rezervrile noastre sunt n ordine. Hamilton
Steele zmbi politicos spre Cappy i mama ei, apoi
dispru.
Pare un om de treab. Dar privirea lui Cappy
ctre Eden era ntrebtoare.
Un umr se ridic cu o micare plin de elegan.
Toi- sunt sau prea tineri, sau prea btrni,
spuse ea. Dar cred c dac sunt mai n vrst, e
mai bine.
Asta nu-i prea politicos din partea ta. Era
surprins de atitudinea aparent rece a lui Eden.
Nu, fu ea de acord. Dar atunci nici eu nu sunt
prea drgu fa de Ham. '
Semnificaia acestui schimb de cuvinte pru s
scape doamnei Hayward al crui interes era ndreptat
ctre fiica ei.
/
i dumneavoastr, vei fi ncartiruit la aceeai
baz ca i Cappy, domnioar von Valkenburg?
Dup ce ai zburat mpreun la Sweetwater, ar fi
minunat s putei continua mpreun.
Nu tiu nimic n legtur cu angajamentul meu,
rspunse Eden. Totul este foarte secret i misterios.
Ordinul meu spune doar s m prezint la Jaqueline
Cochran, camera 4D957, la Pentagon. De fapt, toate
din dormitorul nostru cu excepia lui Cappy am
primit aceleai instruciuni.
Ce ciudat, murmur doamna Hayward.
Da. Ai mncat? ntreb Eden, schimbnd
subiectul.

Da, rspunse Cappy n timp ce mama ei se uit


la ceas.
E timpul s iau autobuzul spre cas dac vreau
s- evit aglomeraia din timpul prnzului. Mi-a fcut
plcere s v cunosc, domnioar van Valkenburg.
Cappy. i srut fiica pe obraz.
Dup ce se ndeprt, Eden ntreb:
Tot nu i-ai rezolvat problemele cu tatl tu?
Nu, recunoscu Cappy fr remucare.
Unde stai?
- Am avut aici o camer. Cappy i explic regu
lamentul hotelului, i faptul c habar nu avea unde
urma s doarm la noapte.
In ciuda considerabilei atenii fa de Eden i
prietenul ei, Hamilton Steele, direcia hotelului nu
ced, insjstnd asupra faptului c nu puteau face
excepii. n cele din urm, Cappy i fcu bagajul i
chem biatul de serviciu s i le duc n holul
hotelului.
Cunosc pe cineva din conducere, la Carlton,
se oferi Hamilton Steele cnd Cappy li se altur.
Dac doreti, eu...
Cappy!
Mnia i disperarea din vocea brbatului, cnd o
strig pe nume era evident. Cappy se ntoarse i-l
vzu pe Mitch Ryan n uniforma lui de maior, mpin
gnd mulime.a de oameni din hol pentru a ajunge la
ea.
n drum fu nevoit s se opreasc o clip pentru a
saluta un ofier superior. Iritarea i se'pstrase n voce
cnd ajunse n cele din urm lng ea.
Am ncercat s dau de tine n ultimele trei zile.
Ce faci aici? Trebuia s stai n apartamentul lui An ne

Aripi de argint
Kramer. n ceie din urm m-am dus la ea la serviciu i
mi-a spus c te gsesc aici.
Cappy i explic pe scurt situaia n care se gsea
i ntr-un trziu i aduse aminte s-i prezinte pe Eden
i Hamilton. Mitch i salut i apoi i potoli puin din
nerbdare.
Am fost ntr-o inspecie'n ultimele dou spt
mni, ncepu el. Privirea i se fix undeva dincolo de
Cappy, cnd se opri i salut un maldr de stele de
general pe o uniform militar cafenie. Apoi continu.
Te-am tot cutat de cnd m-am ntor.
N-am tiut, se apr ea.
sta-i bagajul tu? Art spre cteva valize de
lng Eden i ncepy s le ridice, cnd Cappy
ncuviin.
Sunt cu un jeep afar, spuse Mitch lund-o de
bra i scuzndu-se fa de Eden i Hamilton. n timp
ce se ndreptau ctre ieire, trecu prin faa lor un alt
ofier, un colonel de data asta, obligndu-l din nou pe
Mitch s se opreasc s-l salute.
Hai s ieim o dat de-aici, i opti la ureche.
N-am vzut niciodat attea caschete militare la un
loc.
Afar, Mitch o ajut s urce n jeep-ul deschis i
aez bagajul n spate.
N-am avut timp s-mi iau o camer la alt hotel,
l preveni Cappy.
Nu-i nimic. tiu unde poi sta. Sri n jeep i se
aez la volan, cu cascheta cobort pe frunte.
Aglomeraia de pe strzile capitalei i cereau lui
Mitch toat atenia. Iar Cappy nu-l incomodase cu
ntrebri asupra destinaiei lor n timp ce conducea
Drintre maini i tot felul de alte vehicule. Lsnd n
urm Memorialele Lincoln i Washington, traver

fluviul Potomac i se ndreptar ctre Cimitirul Naio


nal Arlington.
Artnd cu capul, Mitch i atrase atenia asupra lui.
Groparii tocmai i terminau treaba, un dreptunghi
ntunecat de pmnt, o groap tiat n iarba gal
ben.
O s fie i mai multe pn la sfrit, spuse el.
Cappy tia c aa e, dar replica lui nu cerea un
rspuns. Repede, trecur de cldirea uria a Pen
tagonului i apoi Mitch ndrept jeep-ul din bulevar
dul principal, pe o strad lateral. Cnd se oprir, se
aflau n faa unui bloc de locuine.
Cine locuiete aici? ntreb Cappy, privind
cldirea bine fcut, n timp ce se ddea jos din
main.
Eu. Lund bagajul ei sub bra, Mitch sendrfept ctre intrare.
Nu stau aici. l urm pn la ua apartamentu
lui, ncpnat i nu prea sigur de inteniile lui.
E mai bine dect la o camer de hotel costisi
toare, spuse el i descuie ua, mpingnd-o apoi eu
valiza.
Tu unde o s stai? ntreb Cappy n timp ce
intr n apartamentul compus din dou camere. Era
cald i nbuitor, nuntru, din cauz c fusese
nchis toat ziua, dar pru s fie foarte confortabil,
mai ales canapeaua mare, cu perne moi.
Dup ce-i las bagajele pe podea, Mitch ncepu
s-i descheie jacheta uniformei militare i o dez
brc.
De ce nu deschizi ferestrele s intre puin aer?
El i descheiase cmaa la gt i i scosese
cravata.

n cteva minute, sufla puin aer, Cappy inea un


pahar cu bere rece n mn iar Mitch i aprindea
igara. n timp ce ea trase primul fum, el se aez
pe canapea i i ntinse picioarele ct erau de lungi
pe msua joas din fa. De cte ori l vzuse pn
atunci, ntotdeauna fusese n uniform. Privirea ei se
ainti pe pielea cafenie care se vedea prin deschiz
tura cmii, i pe firele de pr de pe piept, care
ieeau din maieu. Gsea toate detaliile astea prea
familiare.
- Mai eti suprat pe mine pentru cele ntm
plate la Sweetwater?, dori Mitch s tie, tcut i
intens n felul n care o privea.
- Nu. Se uita la lichidul chihlimbariu din paharul
brumat.
- Am stricat totul, Cap? ntreb Mitch, conti
nund s o priveasc din poziia lui.
ntrebrile erau prea directe i prea aproape de
cele din mintea ei. Se ridic de pe canapea i se
ndrept spre fereastr.
- Ce este cu ordinul de transport care mi-a fost
dat, tii ceva?
n spatele su, Cappy l auzi punndu-i picioarele
pe podea, ridicndu-se i ndreptndu-se ctre ea.
Degetele ei se strnser i mai tare pe paharul cu
bere.
- Vei transporta generali, colonei... i chiar ma
iori... Minile lui i se aezar pe umeri i o mngie
absent... ctre diferite baze din zon. O s fie foarte
dur s stai n cele mai bune hoteluri i s mnnci
la Clubul Ofierilor.
- Tatl meu are vreo legtur cu asta?
- Ce te face s crezi aa ceva? Mitch i aplec
capul i ncepu s-i srute lobul urechii.

Respiraia pru s i se opreasc i Cappy se n


deprt de sub srutarea lui mngietoare, ca s-l
priveasc n ochi.
Are sau nu?
Insist, ncercnd s-i ignore btile inimii, deo
dat neregulate i repezi. Toat atenia lui prea s se
fi concentrat pe buzele ei. Cobor repede capul i se
ntoarse iar spre fereastr trgnd nc o dat din
igar.
A fi tiut dac ar fi fost aa, spuse Mitch. Doar
cei mai buni piloi sunt alei pentru astfel de misiuni,
Cap, iar tu te afli pe cel mai nalt loc dintre toate
absolventele de la Avenger Field.
De unde tii? Era din ce n ce mai contient de
respiraia lui care-i rsfira prul.
Asta-i treaba mea, s tiu. Oft lung. Cappy ce
trebuie s fac, ca s te uii la mine? Eram gata s
ntorc tot oraul pe dos, numai s te gsesc. Am
scos-o pe Annie dintr-o edin, i a trebuit.s-mi dau
puin osteneala.
Suprat, Cappy se ntoarse pentru a-l privi.
Mitch, oprete-te.
Nu. Nu vroia s mai aud nimic. i acoperi
buzele cu gura lui, srutnd-o apsat, nsetat de
dorin.
i lu din mini igara i paharul de bere pentru a o
putea cuprinde ntreag n braele lui. Cappy nu se
atepta la plcerea pe care i-o provoca srutul lui
apsat, dar nu vroia s pun stpnire pe simurife ei.
Cnd buzele lui se dezlipir puin de ale ei, i simi
respiraia nfierbntat de dorin.'
Cappy, te vreau. Vocea lui era rguit i
necat de pasiune.

Luat de valul tulburtor al emoiei Jui, al trupului i


al minilor care o cutau, se dezmetici deodat.
l mpinse cu brutalitate.
Tocmai mi-am amintit Cappy i ntoarse spate
le, cu capul aplecat ntr-o parte. Simea o ameeal i
n acelai timp ncordare nu mi-ai rspuns cnd
te-am ntrebat unde o s stai tu.
Mitch scrut zidul de ghea-pe care-l ridicase
ntre ea i lume. Pe dinuntru era numai foc, plin de
o pasiune nimicitoare. i nbui dorina potolindu-i
simurile.
O s gsesc eu un pat undeva.
Nu-i nevoie. Pot s fac rost de o camer la
hotel ncepu ea.
Nu. Mitch o nconjur iar cu braele, dar uor,
fr pasiune. Zmbetul aprut n colul buzelor avea
o urm de ncordare, de parc ar fi fost forat.
Rmi aici. Vreau s tiu unde te pot gsi.
Bine,, pru s accepte, dar precaut.
Deoarece tatl tu te-a dat afar din cuib, tot
ce pot s fac este s te iau sub 'aripa mea, n astea
dou zile ce-i mai rmn pn te prezini la datorie.
Era ceva ocrotitor n cuvintele lui, o grij de a vedea
lucrurile aranjate i de a-i ascunde motivele perso
nale i egoiste n spatele lor.
Privirea i deveni i mai albastr.
Dac n-ai observat nc, te anun c am propria
mea pereche de aripi.
Din nou manifestarea aceea de independen,
acea negare. Refuz al oricrei nevoi de o alt per
soan.
Iar ncepi. i studie chipul de aproape. ntotatunci cnd m-am apropiat

2B7

Nu e nici un mister, li rspunse direct, fr


ocoliuri. Nu vreau s m apropii prea mult de tine.
E rzboi i fiecare din noi avem o datorie de nde
plinit. Tonul ei era categoric.
Dar avem i timpul nostru liber, i aminti Mitch.
Ce-i ru dac l petrecem mpreun?
Nu-i nici un ru, presupun, att timp ct nu m
confunzi cu una din tipele astea din Washington
prinse n febra rzboiului, ameite de uniforma mili
tar i de gloria victoriei, trind doar pentru prezent i
lsnd pentru mine regretele.
Prea att de rece i de furioas pe el.
Toi regretm ceva. Cel mai trist lucru este s
nu te bucuri de via.
^
Mitch lovise mai aproape dect ar fi crezut. Plec
de lng ea s-i aprind o igar i nu vzu expresia
ei plin de regret.
Ce-ai zice s mncm? Unde ai vrea s mer
gem?
Cinar ia un restaurant italian, linitit i mai ferit,
unul din puinele locuri neaglomerate din capital.
Apoi se odihnir sub copaci i statur pe treptele
Memorialului Lincoln, discutnd i mprtind m
preun unele din rarele momente de linite. Era o
sear linitit, fr vorbe. Mitch se ndoia c va putea
ntreine o asemenea relaie platonic prea mult
vreme. i n timp ce Cappy se bucura de tovria
lui, se ntreba totui ct timp se va mulumi doar cu
att, nainte de a vrea mai mult.

capitolul XIV

Cnd intrar n cldirea nou a Pentagonului, cea


mai mare cldire afectat birourilor, cele dou duzini
de absolvente de la Avenger Field habar n-aveau ce
roluri trebuiau s joace n acest rzboi. Ultimele dou
zile i le petrecuser plimbndu-se prin Washington,
cu excepia cltoriei cu autobuzul la Bollig Field din
Virginia, unde fuseser testate n camera de nalt
altitudine i li se dduse acceptul de zbor la 3 800 de
picioare.
La intrare li se ddur legitimaii pe care le agar
de cmi, dup care un nsoitor le conduse n
coridorul lung. Pentagonul i merita renumele, de
vreme ce cuprindea ntre zidurile lui echivalentul
populaiei unui orel, treizeci i cinci de mii de
angajai.

E mai ru dect o vizuin de iepure, spuse


Marty pe un ton rguit. Privea cu atenie la tabloul
unui general complet necunoscut pentru ea i cltin
din cap. Privirea absent a lui Mary Lynn, fu singurul
rspuns la remarca ei.
Curiozitatea lor atinsese culmi aproape necontro
labile si le ntrise convingerea ca toate astea nu
s conduc dect la un lucru foarte im

289

Janet Dailey
tant. De-a lungul ultimelor dou zile, nu fcuser
altceva dect s ntoarc pe toate feele, toate
posibilitile, aa c acum se ateptau ia orice.
Undeva n fa, ritmul ncetini, ceea ce nsemna c
nsoitorul lor le prsise, sau c se apropiau de
destinaia lor, decise Eden confuz. Chiar n faa lor
se deschise o u i apru unt ofier. Atept cu o
urm de nerbdare, s treac grupuLde femei.
Dup ce trise atta vreme printre militari, Eden
era aproape convins c toi brbaii n uniform
semnau ntre ei. Dar era ceva familiar n inuta
rigid a acestuia, cu prul negru strlucitor.
Maiorul Ryan. Nu m ateptam s v ntlnesc
aici.
Eden se opri s-i vorbeasc, ochii ei ntunecai
sclipind interesai n vreme ce-l privea, asigurndu-se
n acelai timp c nu rmsese prea mulf n urma
grupului din care fcea parte.
Expresiile erau ncremenite pe faa lui, nedndu-i
la iveal sentimentele.
Domnioar van Valkenburg. nclin din cap,
politicos dar distant.
N-am mai avut veti de la Cappy. Am sperat s
m sune, s lum o dat cina mpreun. i-a gsit o
camer la un alt hotel?
A gsit o locuin potrivit. O parte a gurii lui
ncerc o urm de zmbet. Cred c grupul dumnea
voastr merge n sala de conferine. Poate ar rebui
s v alturai lor.
Mulumesc. Fcu un pas nainte, apoi se opri.
tii cumva despre ce e vorba, ddfrinule maior?
In spatele acestor ochi linitii i a disciplinei de
fier din armat, bnuia o inteligen ascuit i o
re care opera din culise. Trise prea m
290

preajma tatlui ei ca s nu-i dea seama de asta.


Poate c lucra la un birou oarecare, dar n orice caz
fcea mult mai mult dect s plimbe nite hrtii.
Aproape c-i prea ru c inea att de mult la
Cappy, dar oricum nu erau pentru ea, restriciile
militare.
Dar el, abia i rspunse la ntrebare:
Vei afla curnd.
Un rspuns tipic militar. Grbindu-se, Eden intr
odat cu ultimele din grup. Se aflau ntr-o sal de
edine, dominat de o mas mare i rotund n jurul
cruia fur aezate de directoarea programului lor,
Jacqueline Cochran. Scaunele tapiate n piele de
culoarea vinului rou preau o pat de culoare printre
culorile militreti obinuite. Linitea ce se lsase, fu
spart cnd intr generalul iar scaunele fur mpinse
repede napoi n timp ce se ridicar automat s
salute. nalt, cu o inut de invidiat generalul Hap,
Arnold avea un zmbet molipsitor care prea s Se
transmit tuturor. Ochii lui strluceau, plini de umor,
iar prul i era de un alb plin de distincie.
Dup ce le salut, generalul le felicit. Le inform
de asemenea c doar cei mai buni piloi dintre toate
cele care absolviser cursul, fuseser selecionate s
participe la acest program, fr s le spun n fapt, n
ce corista el. Eden nu se putu abine s nu se ntrebe
de ce Cappy fusese exclus dintre ele, dar nu era
timp pentru asta acum, cnd generalul tocmai i ddu
cuvntul lui Jacqueline Cochran, care acum purta
titlul de Directoare a Femeilor Pilot.
Cnd se ridic n picioare, i odihni minile pe
mas dorind s transmit fiecreia din ele importana
acelei clipe. Apoi ncepu s vorbeasc, spunndu-le
\ mai nti c era vorba de o misiune strict-secret,
v

--------------------- r

care se executa pe avioane mai mari i mai rapide


dect orice pilotase o femeie pn atunci.
Nu vor pilota aparate, cu care se obinuiser pn
atunci n ultimele ase luni. Noua lor misiune era una
dintre cele mai importante, organizat de Forele
Aeriene Armate.
De ct de bine se pregteau ele, depindea trimi
terea femeilor-piloi n alte baze aeriene pentru a fi
capabile s rite, elibernd n felul sta mai muli
brbai, care puteau fi trimii n lupt.
Mitch se afla n anticamer cu alte noi ordine n
mini, cnd generalul reveni n biroul lui la sfritul
acestei ntlniri. Cnd se aez la birou s se uite
peste ele, privirea lui Mitch trecu prin ua deschis i
le vzu pe tinere ieind. Generalul Arnold i urmri
privirea.
Mi-ai spus c pot zbura, domnule maior, spuse
el pe un tpn glume, ca i cnd ar fi cerut prea trziu
confirmarea acestui lucru.
Da, sir. Un zmbet slab i apru pe buze, dar
Mitch prea vag distrat, cu gndurile plecate n alt
parte i cu siguran nu prea concentrat asupra
acestui moment.
n orice caz nu este cea mai popular decizie
pe care am luat-o vreodat, oft generalul sever. S
tragi inte pentru antrenamentele nceptorilor i
artileriei nu este cea mai sigur treab, dar este una
din cele mai importante misiuni domestice pe care le
avem. Izbucni ntr-un hohot de rs scurt i strident.
Piloii tia avizi de lupt, cu visele lor de glorie, vor
resimi iadul i mai mult cnd vor;&fia c am nsrci
nat cu slujbele lor nite femei pilot.
Da, sir. Oricum ai da-o, pic prost sir, ncuviin

- Am nevoie de piloii aceia pentru misiunile de


lupt. Dac experimentul sta reuete, vom avea
mai muli brbai n tranee. Se opri, privindu-i
tnruL ofier. Nu prea ai ncredere n programul
sta, nu-i aa, domnule maior.
- Cred c e un program bun, sir, l asigur Mitch
dup o clip de surpriz.
- Am bgat de seam c ai exclus-o din grup pe
tnra aceea Hayward i i-ai schimbat ordinele. Era
una dintre cele mai bune din clasa ei. Este evident c
n-ai vrut s remorcheze intele astea n timp ce o
aduntur de recrui i ncearc ndemnarea.
- i transportul avea nevoie de un pilot calificat.
Cum ai spus, sir, tnra W.A.S.P. Hayward, este una
dintre cele mai bune din clasa ei, rspunse Mitch,
susinnd privirea generalului.
- Bineneles, spuse n cele din urm generalul,
cu o privire nelegtoare n ochi n timp ce i ddea
napoi ordinele lui Mitch i i ndrept atenia ctre
lucruri mai importante/
Os

Privelitea amurgului prin hublourile avionului


DC-3, varianta de pasageri a avionului militar cargo
de transport C-47, era spectaculoas, cmpurile
verzi, derulndu-se sub ele, amestecate cu tonurile
roii i aurii ale apusului de soare. Rachel se ntreba
asupra destinaiei lor n timp ce avionul zbura spre
sud cu cete dou duzini de femei W.A.S.P. la bord,
ndreptndu-se ctre noua lor datorie, de piloi ai
avioanelor ce remarcau intele. Chipurile tuturor ex
primau acelai entuziasm plin de speran pentru
ntrecerea-i aventura pe care aceast nou expe
rien le-o putea aduce.

Janet Dailey
ntotdeauna singuratic, Rachel sttea izolat fa
de celelalte, fr s se amestece n conversaiile lor.
Din cele douzeci i cinci de tinere W.A.S.R care
fuseser alese pentru aceast misiune, trei dintre ele
erau foste colege de dormitor - Marty Rogers, Eden
van Valkenburg i Mary Lynn Palmer. Dar niciodat
nu deveniser cu adevrat prietene, iar Rachel era la
fel de ncntat c Eden nu ncercase s se apropie
mai mult dup ntlnirea aceea ntmpltoare din
New York.
Tot timpul acelui zbor lung, Rachel ascult absen
t la discuiile aprinse din jur i privi prin hublou.
Cum cerul se ntuneca, observ apele scnteie
toare ale Atlanticului. Dedesubt se aflau Carolina de
Nord, cu rmurile ei neltoare care i luaser
partea lor, de la sute de nave, de-a lungul vremii.
Fia ngust de plaj de-a lungul coastei era ca
un deget subire n oceanul ntunecat i sclipitor.
Rachel cut silueta ntunecat a unui vapor urmndu-i drumul spre est dar nu vzu nimic.
Undeva dedesubt, se afla Kitty Hawk, locul n care
zburase prima dat un om. Rachel se uit, ntrebndu-se care din dealurile insulei fusese punctul de
decolare pentru maina zburtoare a frailor Wright.
Avionul se nclin, zburnd ctre destinaie i
ncepu s coboare.

Camp Davis chiar n fa, strig unul din piloii


din carling ctre pasagerele lui.
Nici o lumin de avertizare de pe pist nu era
aprins n aceast baz de pe rm, de lng Cape
Fear. Rachel abia putea s disting ceva. Avionul
uria cu dou motoare zbur iar, pe deasupra mla
tinilor, nainte s aterizeze pe pist.
Cred c asta este, spuse cineva.

294

Camp Davis era una dintre cele mai vechi i mai


mari baze de antrenament pentru artileria antiaeria
n. n interiorul teritoriului, de la Wrightsville pn la
Cape Fear, era aproape n ntregime nconjurat de
mlatini; Holly Shelter i Angola Swamp la nord, i
est, Green Swamp la vest i sud-vest. Dincolo-de
coast era Wolf Swamp.
ncartiruite n barcile infirmierelor, a doua zi
diminea, cnd se trezi, Marty sttea pe marginea
patului ei, ncercnd s-i alunge ameeala din cap.
Afar, zgomotul unui motor de avion se apropie din
ce n ce mai tare transformndu-se ntr-un adevrat
muget pn cnd fcu s vibreze ferestrele barcilor.
Marty sri din micul pat, sigur c avionul se va
zdrobi de cldire. Dar zbur pe deasupra acoperi
ului. '
O infirmier i vzu expresia uimit i zmbi
nelegtoare.
O s te obinuieti, o asigur pe Marty.
Prea ca i cnd...
Prea doar. Infirmiera i confirm bnuiala. Ne
aflm la captul unei piste.
Avnd acum statutul de quasi-ofieri, tinerele
W.A.S.P. luar micuL dejun la popota ofierilor, apoi
se prezentar la linia de zbor, gata pregtite. Brbaii
piloi din camera de pregtire pentru zbor le aruncar
priviri sceptice i amuzate.
Comandantul escadronului de remorchere a inte
lor cruia i fuseser repartizate era un brbat mic de
statur, scurt, cu un trup ndesat. Maiorul Stevenson
vorbea cu un pronunat accent sudist i toat atitu-

/ dinea lui era marcat de imaginea sudist asupra


femeii i a rolului ei tradiional.
Mary Lynn se ndoia c prerea lui despre ele ca
piloi era mai bun dect a celorlali brbai din baz.
n timp ce-l urmau pe comandant de-a lungul liniei
de zbor prin soarele strlucitor al acelei diminei din
statul Carolina*, trecur de bombardiere, i de cele
cu'dou motoare precum i de aparatele de trans
port. Cnd ajunse la rndul micilor Piper Cubs, el se
opri i le inform c dup ce vor zbura cu L-4 i L-5,
poate le va lsa s ndeplineasc cteva misiuni
administrative.
- Glumete, spuse Marty nevenindu-i s cread.
Nu prea cred, murmur Mary Lynn.
- Doamne, sta nu tie c am pilotat deja AT-6 i
avioanele cu dou motoare B-17? protest Eden.
Astea sunt avioane pentru copii.
Cred c a uitat cineva s-i spun n ce const
programul nostru, declar Marty i se ndrept ctre
cel mai apropiat aparat. S se certe, n-ar fi rezolvat
nimic. Se prea c vor trebui s-i demonstreze din
nou toate aptitudinile n faa altor militari, c de fapt
puteau pilota aproape orice avea aripi.
Simi o und de nostalgie cnd se urc n carlinga
avionului Piper Cub. Nu mai pilotase vreunul de cnd
i luase licena de pilotaj a unui L-4, unde o dusese
David, fratele ei. Observ c i alte W.A.S.P. o urmeaz,
se nscrise pe pista activ de lucru i-i lu zbdrul.
Dup rapidele aparate militare, micul avion prea
o jucrie. Rmase n traficul obinuit pentru a ncercui
baza i a face cteva exerciii.
Carolina stat n S.U.A.

J ^ Cnd veni la aterizare Marty aps cu piciorul pe


pedalele de direcie. Un mic semnal de avertizare i se
aprinse n minte, dar era ceva foarte vag. n clipa n
care roile atinser pista i Marty ncerca s direcioneze avionul cu crma de direcie, i aminti caracte
ristica neobinuit a acestui avion. Frnele n loc s
fie n vrful crmei de direcie, aa cum se ntmplase
cu toate aparatele pe care le pilotase, n ultimele dou
sute de ore de zbor, aici se aflau la baza pedalelor.
Pe ecranul bordului, corect greeala, stabilind
direcia i evitnd pedala de clci. Marty scoase
avionul din nou n afara pistei i fcu un viraj! Din zbor,
i privi prietenele cobornd cu avioanele lor, fr s
tie de aceast diferen major. Avioanele se smu
ceau, sltau, i se apropiau unele de altele gata s se
ciocneasc. Indiscutabil, ddeau impresia unui lot de
piloi neexperimentai. Marty le privi i gemu, dorindu-i s-i fi amintit de toate astea mai devreme
pentru a-i fi prevenit colegele.
Erau o colecie dezamgit i amrt de femei
care sejegrupau la linia de zbor. Brbaii piloi se
aflau n jurul lor, fcnd haz de ele fr s se ascund.
Cele mai multe dintre ele erau prea exasperate de
nendemnarea lor, dar Marty era amrt simind c
au fost triate. i ncletase dinii i pumnii erau
ndesai n buzunarele salopetei de zbor. Privirea din
ochii ei gri-verzui era la fel de violent ca i Atlanticul
n timpul furtunii, atunci cnd intr n camera de
pregtire de zbor cu Mary Lynn i Eden.
Se pare c avioanele astea Cubs sunt chiar i
ele peste puterile voastre,spuse un pilot pistruiat, un
bieandru, dup prerea lui Marty.
Se opri i se ndrept spre el, depindu-l bine cu
un inchi.

Janet Dailey
Pot s iau orice avion de aici i s zbor n jurul
tu oricnd doreti.
Dar el ddu napoi cu un respect batjocoritor i
rse mpreun cu ceilali.
Se pare c avem un pilot al naibii de bun printre
noi.
Luptndu-se cu o ngrozitoare senzaie de nepu
tin, Marty se ntoarse i spuse amrt spre Mary
Lynn:
- A vrea s-l pot lovi.
Dincolo de linia de zbor, vzur pe multe dintre
.colegele lor a nu fi n stare s stpneasc micul
avion. Se ateptaser s eueze ca piloi, i aa se
ntmplase, dar erau hotrte s ctige i s le arate
brbailor c erau la fel de bune ca i ei. ntre timp,
trebuiau criticile aspre, un amestec de rcnete de lupi
i batjocur masculin.
n a treia zi, Eden era aproape gata s izbucneas
c. Nu sta fusese motivul pentru care se nrolase n
W.A.S.P., i nu-i plcea s fie ridiculizat. Un alt L-5
se ndrepta ctre linia de zbor, aa c Eden atept n
cldura fierbinte i plin de praf, dect s se duc
singur n camera de pregtire pentru zbor i s
ndure remarcile pline de superioritate din partea
rivalilor brbai.
Dup ce Cub-ul se opri n linie cu celelalte, se uit
la blonda cu picioare lungi care ieea din carling.
- Frumoas treab, o compliment pe Rachel
Goldman pentru ndemnarea cu care i pilotase
avionul.
'
Rachel i arunc o privire scurt i surprins dup
trecu degetele prin prul lung, dezlegat din
i continu s mearg n direcia camerei de

Aripi de argint
pregtire, indiferent la faptul c Eden ncerca s in
pasul cu ea.
- Ar fi trebuit s m vezi, spuse Eden cu un scurt
gest de exasperare. M-am descurcat bine, de fapt
aproape perfect, n timp ce-l duceau la linia de zbor
nainte de a opri Cub-ul. i am ncercat s crmesc cu
degetele mari de la picior i s-l aduc napoi n linie cu
celelalte.
- Da, nu e prea grozav, spuse Rachel cu o urm
de simpatie.
n deprtare, puteau distinge zgomotul vag al
focurilor de artilerie trase n intele de pnz, trase
de avioane. Asta le amintea cu amrciune c
veniser la Camp Davis s fac altceva, nu s fie
forate s piloteze Piper Cubs, s ajung la ultima
treapt a ierarhiei piloilor.
Zumzetul unui motor puternic le atrase atenia
ctre pista de aterizare. Eden crezu c recunoate
aparatul cu elicea lui uria, care se apropia de sol, i
se opri. i prinse buza de jos cu dinii, cu un aer
gnditor, i ncerc s zreasc cine era pilotul care
ieea din carling.
- Dac este cine cred eu, i opti ea lui Rachel a
crei curiozitate era slab, s-ar putea s se schimbe
cte ceva pe aici.
Sigur pe ea, Jacqueline Cochran sri din avion.
Cnd le zri pe cele dou femei care ateptau, se
ndrept ctre ele, studiindu-le plin de interes cu
ochii ei mari cprui. Expresia ei era sever, dar
plcut, nclzindu-se uor cnd o recunoscu pe
Eden.
- Bun. Cum vrsimiri aici? Dar nu era pregtit
Dentru rspunsul direct al lui Eden.
- n orice caz, nu bine.

299

Greutile prin care trecuser la antrenamente,


condiiile spartane de via de la baza Sweetwater,
toate avuseser o strlucire i un grad de aventur.
Dar acum era cu totul altceva. Eden gsea c situaia
n care se aflau era degradant i uimitoare, i refuza
s fie njosit.
Ce vrei s spui? ntreb Directoarea Femeilor
Piloi.
Maiorul Stevenson ne-a dat pe mn Piper
Cubs. n acel moment un L-5 ateriz cu un scrnet
i rul de-a lungul pistei.
Tocmai vine cineva din grupul nostru, spuse
Eden i bg de seam privirea uor ntrebtoare din
ochii superioarei ei. Nici unul din avioanele militare nu
are frn de picior.
Buzele directoarei lor se ngustar pn cnd gura
deveni o finie subire.
Am s-i vorbesc, fu tot ce spuse Jacqueline
Cochran, dup care se ntoarse i se ndrept ctre
cldirea administrativ.
Cred c vom asista la nite modificri, mustci
Eden.
Un camion militar de transport se apropia de ele
zumzind i ncetinind. n spate era plin de soldai n
uniform. Cnd se opri n faa camerei de pregtire
pentru zbor, din cabin sri un ofier i intr nuntru.
Cnd Eden i Rachel se apropiar, le asurzir fluie
rturile celor din camion, care le nconjurau cu un
interes normal dei lasciv.
Nici una din fete nu reuise s se obinuiasc cu
atenia sporit pe care le-o acordau miile de brbai
din baz. Singurul lucru pe care puteau s-l fac i
cel mai bun, era s-i ignore. Eden ar fi fcut la fel i de
data asta, dar i se pru c recunoate pe unul dintre

soldai. l privi o clip, apoi se ntoarse uimit spre


Rac he|.
Tipul la din camion seamn cu prietenul cu
care erai n noaptea aceea la club. A putea s jur c
e el, spuse. l chema parc Zach... sau cam aa ceva.
Zach Jordan. Nu poate s fie el, pentru c s-a
mbarcat pe - Rachel se opri la jumtatea cuvntu
lui. Zach era n spatele camionului.
Vocea lui reui s treac printre bun, scumpe
lor", i ce facei disear, fetelor".
Rachel, ce faci aici?
Nu voia nu putea s-i rspund. La nceput,
pur i simplu se simise trdat. Apoi i ddu seama
c picase n capcana cea mai veche din lume. O
fcuse s cread c urma s se mbarce, c era
posibil s nu-l mai vad niciodat. Cum putuse s fie
att de naiv?
Cnd trecur de camion, Zach o strig din nou.
Hei, Rachel. Ateapt-m.
Rachel ncerc s-l ignore, contient de privirea
curioas a lui Eden. Se acuza tot tirrjpul c fusese
att de proast. n timp ce se ndreptau spre ua
camerei de pregtire, auzir zgomotul sec al unor
cizme srind din camion i apoi vocea lui foarte
aproape..
Rachel, pot s-i explic. Zach venea alergnd
dup ea, o prinse de bra i o ntoarse cu faa spre el.
D-mi drumul, soldat, l avertiz Rachel.
Jordan! Un ofier iei afar din sala de preg
tire, strignd numele lui Zach.
-- Urc napoi n camion.
Imediat, sir. Privirea lui ntunecat o scruta n
continuare pe Rachel.
Acum, soldat.

Domnule locotenent. E o prieten de acas.


Las-m doar cteva minute s-i explic ceva.
Nu n timpul instruciei. napoi n camion dac
nu vrei s te scot la raport.
Rachel nu spuse nimic cnd Zach, amrt, se
ntoarse i o porni spre camion. Cu amrciune, i
spuse din nou c fusese o proast. Era o zi fierbinte
de august, uscat i mizerabil. Iar durerea pricinuit
de incidentul umilitor nu fcea altceva dect ca totul
s par i mai ru.

Aripi de argint

Capitolul X V

Vizita lui Jacqueline Cochran la Camp Davis i


atinse scopul. Se terminase cu avioanele Piper Cubs.
Tinerele W.A.S.P. fur autorizate s zboare pe apa
ratele Douglas Dountless A-24. Eden avusese drep
tate. Carlinga din spate care de fapt, era locul tr
gtorului, nu avea instrumente de bord, aa c putea
doar s ghiceasc ce trebuia s fac pilotul i cnd
anume.
Capul o durea nc, acolo unde i-l lovise de locul
trgtorului, cnd avionul fcuse un salt neateptat
cu o clip nainte de aterizare. Acum sttea n
carling, familiarizndu-se cu poziia i mnuirea
instrumentelor de pe Dountless. Instructorul plecase
i o lsase acolo, fr s se oboseasc s-o ntrebe
dac avea vreo nelmurire.
Iritat, Eden privi n jur, dar singura fiin care
trecea pe lng avionul ei, era un mecanic militar
cu o pereche de pantaloni mnjii de ulei.
Hei! l strig mai tare. Vino puin!
El se opri, i privi nesigur n direcia ei.
- Vorbii cu mine? Vocea i era plcut, cu accent
texan, cnd art spre el nsui cu o expresie puin
sceptic.

Da, tu, ncuviin Eden, cu rbdarea ajuns la


capt. Dar era dificil s fie nervoas cu sergentul
acela nalt i frumos, care se slt pe aripa avionului
i veni spre carling. Totul n legtur cu el era
deschis - la fel de deschis ca i Texas7ul, obrajii,
gura i zmbetul. Iar cnd zmbea i punea toat
inima n acel zmbet. Rezultatul era grozav.
Ce po s fac pentru dumneavoastr, maam?
Politeea aceea cald i plin de respect, rezultat din
educaia primit, n-avea nimic n comun cu disciplina
militar.
Poi s-mi spui ceva despre avionul sta? Privi
din nou tabloul de bord, colurile gurii adncindu-i-se
i mai mult ntr-o exasperare plin de amrciune.
Mecanicul chipe, ncerc s nu-i arate Surpriza
dar ochii lui cprui se uitau la ea n timp ce-i explica.
Flapsurile acioneaz ca un fel de frn. Vedei,
avioanele astea au fost construite n special pentru
uzul Marinei cnd venii la aterizare, centrai botul
avionului chiar pe mijlocul pistei, i apoi l punei jos
puin mai nainte s mpingei mana.
i art cum acioneaz flapsurile hidraulice, ca o
extensie a aripilor, o inform asupra decolrii, ateri
zrii i a vitezei de zbor, precum i alte lucruri
importante. Atitudinea lui nelegtoare o fcur pe
Eden s pun i mai multe ntrebri n legtur cu
caracteristicile avionului Douglas Dountless.
Ai consultat Raportul de ntreinere al avionului
stuia? o ntrebmecanicul dup ce Eden i epuiz
ntrebrile.
Raportul de ntreinere? La Avenger Field,
instructorii le nvaser ca ntotdeauna s verifice
aparatul i s semnaleze orice reparaie necesar.

Aripi de argint
Era un lucru att de firesc, nct Eden nici nu-i
dduse atenie.
Era mai mult dect un procedeu de rutin, dar l
ascult pe mecanic.
Avei noroc, spuse el amuzat.
De ce? Eden simi c ceva nu e-n regul.
Avionul sta se prezint aproape bine. Multe
din cele aflate aici sunt marcate cu rou.
Cnd un avion era scos din folosin pe el se
marca un X rou. Dar jumtate dintr-un X sau doar o
linie roie diagonal, arta faptul c avionul, dei
avea ceva n neregul, se putea zbura cu el totui.
Cteodat dac aripile i coada sunt n stare
bun iar motorul merge, este totul n regul.
Mecanicul surse cu zmbetul lui ct toat faa.
Grozav. Eden nu tia dac s-l cread sau nu.
Putea s fie doar o ncercare de a o speria puin.
Brbaii de pe aici nu preau s fie prea receptivi la
imaginea unei femei n carling.
Asta-i tot, maam? O privi, ducndu-i minile la
buzunarele pantalonilor lui uzai.
Da, cred c da. Apoi i aminti nc un lucru, i
scoase un pachet din plastic pe care-l gsise ntr-o
parte a carlingii. Pentru ce e asta?
Nu avei nevoie de asta, maam. i lu punga din
mn i o ndes n buzunar, att de repede, nct nici
nu mai putuse aduga ceva.
Dar ce este? insist Eden.
Este o... este o valv de eliberare a presiunii,
mormi mecanicuf, jenat i nesimindu-sen largul lui,
iar apoi sri de pe aripa avionului nainte ca ea s-i
mai poat pune vreo ntrebare. n timp ce se nde
prta de avionul ei; i strig.
305

Aterizati ct mai uor cu putin, maam. Sunt


cam obosite 7aparatele astea.
Nu poi s faci unele noi?
Suntem n rzboi, maam, i aminti el rbdtor.
Aproape fiecare pies de schimb a fost trimis peste
ocean, pe front. Cel mai bine e s fii atent cu piesele la
avioanele astea.
Q&>
n seara aceea n barci, stteau de jur mprejurul
camerei comune i schimbau informaii, cteva din
ele. Eden fusese norocoas. Cu excepia unui zgo
mot ciudat la motor, zborul ei fusese fr incidente.
Altele nu fuseser aa de norocoase.
Motorul, meu n-a mers. A tuit un pic i apoi a
tcut. Cu greu am atins o altitudine suficient de mare
ca s m pot nscrie pentru aterizare.
Eu am apucat doar s aterizez. Pierdusem
controlul cnd, deodat, parc cineva mi-a redresat
avionul spre dreapta. Mi-am adunat toate forele i
am apsat cu putere pe pedala de direcie dar pur i
simplu nu mi-a rspuns la comenzi. M-am gndit
Asta este, am pit-o. Dar avionul s-a oprit n cele
din urm. Cnd m-am strecurat afar m simeam
extenuat pn la epuizare. M ntreb dac a mai fost
vreodat, cineva, att de speriat cum fusesem eu.
Avioanele astea nu sunt sigure protest Marty,
stnd pe scaun, sprijinindu-i brbia de speteaz,
ncep s neleg acum ce voia s spun comandantul
atunci cnd afirma c avioanele >sunt disponibile
aa suntem i noi. Doamne, nu ne-a vrut aici s
facem asta iar acum a gsit un mijloc s scape de

Aripi de argint
i brbaii zboar cu avioanele astea,
slab consolare.
Nu sunt piese de schimb. Avioanele de lupt au
prioritate ntotdeauna. Nici una nu fu impresionat
nici de justificarea asta.
Dac tot vorbim de piese se amestec Eden,
are vreuna din voi habar, cum funcioneaz o valv de
eliberare a presiunii? Nimeni nu tia despre ce
vorbete, aa c Eden descrise punga de plastic.
Marty izbucni n rs. _
Nu tii ce este? ntr-adevr este o valv de
eliberare a presiunii. Este un tub urinai pentru brbai.
Acum neleg de ce sracul mecanic era aa de
stnjenit cnd l-am ntrebat despre el. Eden i aminti
expresia lui i izbucni i ea n rs.
O infirmier i bg capul pe u.
Hei, este printre voi un pilot pe nume Rachel
Goldman?
Rachel ridic o mn, din locul n care sttea, de la
marginea cercului. Ce este? Sttea pe podea, cu picioarele ei
lungi ndoite ntr-o poziie semi-lotus.
M-a oprit un soldat afar i m-a rugat s-i
transmit" un mesaj, spuse infirmiera, iar Rachel se
ridic n picioare cu o micare plin de graie, fr s
bage n seam privirile pline de interes pe care le
strnise.
Probabil c soldatul era Zach. Sperase pfe jum
tate c va ncerca s ia legtura cu ea. Se gndise c
asta ar putea dovedi c simte ceva pentru ea, c nu
fcuse totul doar pentru a o aduce n patul lui: n ace
lai timp, era nc furioas i rnit,, incapabil s-i
ierte minciuna. Ultimul lucru pe care l dorea era ca
vreuna din colegele ei s afle cum fusese ea dus de

nas de acest Romeo evreu, i mai, ales fostele ei


colege de dormitor de la Sweetwater.' Aa c nu avea
nici o intenie ca mesajul lui Zach s-i fie transmis de
fa cu toate.
n pustietatea relativ a holului de afar, Rachel o
ntreb pe infirmier.
Ce voia?
' - Te ateapt afar, s-i vorbeasc. Infirmiera o
privi cu ochii uor dezaprobatori. Amndoi ai putea
s avei necazuri dac v gsete vreun ofier m
preun. Nu avei voie s ntreinei legturi cu soldaii.
Sunt nc civil, spuse Rachel, dei tia c este
un punct'slab.
Infirmiera continu:
N-am nimic mpotriv s te ntlneti cu tipul
sta dar mai sunt i alii, care nu vd lucrurile la fel ca
mine! V dau doar un sfat prietenesc - avei grij s
nu fii gsii mpreun.
Odat cu privilegiile ofiereti pe care le cuceriser
tinerele W.A.S.R, trebuiau respectate i anumite
restrictii.
j
Mulumesc.
Ferestrele barcilor erau acoperite de perdele
nchise la culoare. n ntreaga baz nu se vedea o
luWniriS. Rachel iei n noaptea de august, n cldura
umed temperat de briza mrii. Scrut umbrele
ntunecate de lng ea. Mlatina, copacii nali nce
peau chiar la marginea cmpului, umplnd aerul cu
ipetele psrilor de noapte. O umbr se ridic n faa
ei i Rachel izbuti cu greu s-i stpneasc surpriza.
Rachel. Vocea lui rsuna plcut n interiorul ei,
i trebui s-i repete c era toat, mpotriva lui.
Nu eram sigur c vei veni.

Aripi de argint
v.

- Nu? spuse; i ascunse satisfacia i ncrederea


ce-i rzbteau n voce.
- Mi-am spus c sunt trei posibiliti nu vei
veni, o s pui s m aresteze pentru c fac avansuri
unui ofier, sau... sau vei. veni s te ntlneti cu mine.
Zach fcu un pas pentru a o lua n brae, dar Zach l
respinse, iritat de arogana lui.
- Deci nu tiai unde-i vor trimite divizia, repet
ea batjocoritoare. Dar erai aproape sigur c va fi n
Sicilia. Ce. ciudat, dar locul sta nu prea seamn cu
Sicilia.
- N-am spus niciodat c m voi mbarca ime
diat, i reaminti Zach cu rbdare.
- Poate, nu aa de explicit, ncuviin furioas
Rachel. Dar ai lsat s se neleag. Plecai n rzboi i
era posibil s nu ne mai vedem niciedat.
- i-am promis c voi supravieui, i aduse amin
te aproape tachinnd-o, mai degrab amuzat dect
surprins de purtarea ei rece.
- Dar tiai c aa voi gndi, l acuz.
- Speram s faci asta, admise Zach.' Te doream,
Rachel. nc te mai doresc.
- Sunt sigur c vrei s relum din locul n care
am rma's. Nu l privea, de team c farmecul lui ar fi
putut-o ndupleca. Ct de proast crezi c sunt?
- Am trucat adevrul un pic, dar imediat ce
terminm cu exerciiile de tragere aici, vom pleca n
lupt.
- Zach, nici prin cap nu-mi trece s mai repet o
dat prostia pe care am fcut-o, l avertiz Rachel.
- M pregteam s-i scriu c voi fi trimis aici
pentru antrenamente, insist el.
- Cred i eu c te pregteai. ndoiala ei ere
rueptruns.

309

Cum s te conving c este adevrat? Un


zmbet i se juca n colul gurii n imp ce Zach o
implora s-l cread. Umbrele nopii i dezvluir
trsturile frumoase.
Din stnga ei se auzea un murmur de voci brb
teti i sunetul pailor. Cnd Rachel se ntoarse, abia
distinse contururile ntunecate a dou figuri. Cnd se
mai apropiar, conturul caschetelor o avertizar c
erau ofieri.
- Vine cineva, opti ea i l mpinse pe Zach n
ntunericul din afara drumului, clcndu-i pe urme.
Trunchiul gros al unui copac, le oferi adpost, dar
situaia, i oblig s se apropie unul de cellalt, umr
la umr. Cum se strduia s prind momentul cndv
aveau s treac ofierii, toate simurile i erau sensi
bilizate. Era contient de senzaia trupului lui mus
culos i de adierea vag a unui parfum pe pielea lui.
Chipul lui frumos, cu sprncenele i prul att de
negre, erau foarte aproape. i peste toate astea,
Zach se lipi de ea profitnd de avantajul acestei
apropieri forate.
- Nu eti att de suprat pe mine ct pretinzi, i
opti el la ureche.
- S... o s te aud, murmur Rachel.
Braele lui i nconjurar mijlocul, n timp ce Rache!
ncerca s stea ct mai eapn, dar Zach nu era
deloc ncordat. Mna lui i trecu peste bra i umr
pn la gt, urmrindu-i linia dulce a brbiei. Era
sigur c el era ncntat d e situaia n care se gseau.
n clipa n care ofierii nu-i mai puteau auzi, Rachel
i spuse:
- Vrei s-mi dai drumul? Vroia s-* dea un motiv
de a fi mai agresiv.
- ii ntr-adevr la mine, nu-i aa? ntreb el.

Sunt sigur c eti suficient de ncrezut ca s


crezi asta, i replic Rachel.
E adevrat. Dac chiar vroiai s scapi de mine
puteai s-i lai pe ofierii ia s ne gseasc. i poate
c, ncerc el, o s-mi explici de ce te-ai ascuns o
dat cu mine?
N-am s te las s-i bai joc de mine, nc o
data. Era singurul fel n care se putea apra de el, dar
era o aprare slab.
Of Rachel, prostu mic, Zach rse uor i se
apropie mai mult, pn ce trsturile lui deyenir
vizibile. Nu i-ai dat seama c te iubesc? Fetia mea
din Deborah.
Gura lui cobor asupra buzelor ei. Satisfacia
adnc, a srutului i consol mndria rnit. Simea
n trup un impuls, cald i plin de via. Nu era nimic
neadevrat n dragostea pe care o simea pentru el.
Era doar sincer i mndr de ceea ce simea.

Aezat n carlinga avionului Dountless, Eden


arunc o ultim privire tabloului de bord, contient
de o mic nelinite a nervilor. Deschise aparatul radio
i i aps degetele pe microfonul din dreptul
gtului.
Stai bine acolo? Cum te cheam? Frank? Eden
se strdui s-i aminteasc numele soldatului care i
fusese repartizat ca operator.
Da, sir, - maam. Se corect imediat.
Eden presupuse c rspunsul afirmativ era pentru
amndou ntrebrile sale, dar nu se obosi s mai
insiste. Soldatul se afla n spate, ntr-un separeu al
carlingii. tia totul despre imensa cerere de trans-

p------------------------------------^

Janet Daiiey
ferri a operatorilor, din clipa n care aflaser c vor
zbura n avioane pilotate de femei.
Decolm imediat Frank, spuse i i lu mna
de la gt.
Dup ce primi permisiunea de decolare, Eden
porni puternicul motor, Curtiss-Wright. Un om din
echipa de sol ndeprt penele de la roi i apoi fugi
ct l ineau picioarele.
Motorul porni cu zgomot i ncepu s vibreze
puternic dup care tot avionul pru s fie scuturat
de tremurturi. Lui Eden nu-i plcu zgomotul lui.
Cu aparatul radio deschis vorbi din, nou n mi
crofon.
Ceva nu-i n regul cu avionul sta. l duc napoi
n hangar, Frank.
Da, maam! Vocea ce ajungea la ea prin cti
era ca a unui om condamnat.
*
Se ntoarse napoi ctre linia de zbor i i ordon
operatorului s cheme un mecanic. Ls motorul s
mearg ca s vad dac nu se potolete, dar
zgomotul acela suspect continua. Frank se ntoarse
cu un mecanic tnr care mesteca gum i cruia
abia i ddeai douzeci de ani.
Care-i necazul? Sri pe aripa avionului, ndreptndu-se spre carling. Eden slt geamul i el se
ntinse nuntru aruncndu-i o privire fugar.
Ascult-i motorul. Aparatul oprit n loc vibra
att deJare, nct nu-nelegea de ce mecanicul mai
putea pune o asemenea ntrebare prosteasc.
E un pic cam zgomotos, fu el de acord, cu o
indiferen evident. Toate sunt la feU
Lui Eden nu-i venea s-i creadochilor, cnd i
vzu c se ntoarce s plece, fr s mp' ir,cic+Q

Aripi de argint

Vrei s spui c n-o s verifici ce este? protest ea.


Ascult, doamn, am lucruri mult mai bune de
fcut cu timpul meu liber. Daci-e prea fric s zbori
cu el aa, scrie n raport i gsete-i art avion. Sri
apoi pe pmnt. Furioas de atitudinea i insubor
donarea lui, Eden opri aparatul cu precizie i sri din
carling nainte ca elicea s se fi oprit din rotire.
Mecanicul se oprise s discute ceva cu operato
rul. Cnd o vzu pe Eden venind ctre el, prea amu
zat la culme de furia ei, mai mult dect orice alfceva.
n regul, doamn ncepu el. ^
. Nu aa te adresezi unui ofier. l privea de la
nlimea rangului pe care l avea.
Da, sir... maam, se corect el, repede.
Vreau s-mi verifici motorul, chiar acum. Art
cu degetul ctre Dauntless-ul parcat, cu picioarele
bine nfipte n pmnt i cu braele ncruciate.
Dar v-am spus c n-avei de ce s fii ngrijo
rat. Motorul doar face puin zgomot, asta-i tot. Imi
cunosc meseria.
Un pic, da? i-ai pune viaa n joc doar pentru
att? De ce nu te urci atunci n avion s zbori cu mine
puin, n jurul bazei? Eden l provoca.
Se vedea clar c invitaia nu era pe placul lui, dup
cum fcu un pas napoi, privind-o int pe femeia cu
prul rocat din faa lui, care era ct el de nalt, dac
nu chiar mai nalt.
- Asta nu pot s fac, maam, se mpotrivi el.
Vocile lor ridicate atraser atenia altor membri din
echipa de la sol. Dup ce se lmuriser despre ce e
vorba, unii i ignorar, dar cei mai muli priveau scena
cu un amuzament prost ascuns. Un mecanic ls
'""'nul la care lucra, n hangar i iei afar s afl^ ^
tmpl.

Janet Dailey
Ce s-a ntmplat, maam? Acea voce plin de
respect avea ceva familiar.
Cnd Eden se ntoarse, recunoscu chipul puter
nic, deschis; acum puin ncruntat, dar cu nelipsitul
zmbet texan. Era mnjit din cap pn-n picioare,
chiar i pe boneta de pe cap, dar l recunoscu fr
greeal pe mecanicul care o ajutase s se familia
rizeze cu avionul.
- A vrea s fie verificat motorul avionului stuia.
Iar soldatul acela care pretinde c e mecanic, nu vrea
s se uite la el. Afirm c nu are nimic.
Doar puin... ncerc bietul mecanic s se
apere.
De ce nu te duci s termini ce-ai nceput la
avionul din hangar, Simpson, n timp ce m uit eu la
motorul doamnei? Era mai mult un ordin dect o
invitaie.
- Da, sir. Scos din ncurctur, mecanicul se
ndrept n direcia hangarului.
De data asta texanul zmbea atunci cnd Eden l
privi.
- Nu pot deloc s-i bag n cap biatului sta c
ntotdeauna clientul are dreptate. Replica conciliant
aduse pe buzele lui Eden un zmbet.
Am s m uit eu la avionul dumneavoastr.
- Mulumesc. Eden avea de gnd s stea lng
el. Nu pentru c n-ar fi avut ncredere; pur i simplu
nu vroia ca cineva s cread c avea nevoie doar
s-i mprtie teama. nainte de a-l urma la avion, i
spuse operatorului ei.
^
Poi s atepi n camera de pregtire pentru
zbor i s bei o cafea. Spune-le c avem o defeciune
tehnic i c ntrziem puin.

314

El i art dezamgirea la auzul cuvntului


ntrziere", lsnd s se neleag c ar fi preferat
ca misiunea s se anuleze.
- Da, maam.
Priceputul sergent localiz rapid defeciunea, i
scoase mai mult de o can cu ap din carburator.
Cred c asta este, spuse el. Careva din echipa
de la sol o fi uitat s nchid rezervorul asear i
vaporii de ap au condensat. Sau poate au provenit
de la vreun rezervor golit, care ar fi putut avea ceva
ap condensat n ea, continu el.
Asta sun, ca o neglijen ngrozitoare. Dar
vzuse mai multe exemple de indiferen din partea
celor de la sol. Cu nici unul din avioanele astea nu eti
n siguran, acolo sus. Era un protest plin de mnie
n privina condiiilor n care erau obligate s zboare.
Instrumentele nu lucreaz cea mai mare parte din
timp, aa c nu poi avea ncredere n ele. Scaunele
sunt rupte. Aparatele radio sunt de obicei aa de
pline de parazii nct aproape ntotdeauna nu auzi
nimic. Lista era fr sfrit.
- Nu pot s v contrazic, maam, ncuviin
mecanicul. Chiar dac am avea toate piesele de
care avem nevoie, nu avem suficieni oameni s
inem avioanele n form. Tot ce putem face este s
inem motoarele n funciune, astfel ca misiunile
astea, s poat fi ndeplinite. N-avem nici mcar
suficient carburant. Cteodat suntem nevoii s
punem benzin cu o cifr octanic mai mic dect
recomand fabricantul pentru ca motoarele s func
ioneze bine.
Eden realiz deodat ct de periculoas era
misiunea n care se angajaser toate. Nu era de
mirare c piloii brbai evitau s se angajeze n

Janet Dailey
asemenea misiuni riscante, inute pentru exerciii de
artilerie cu avioane aproape nesigure.
- Cum te cheam? ntreb ea brusc.
El i arunc o privire scurt.
- Sergent William Jackson, dar prietenii mi spun
Bubba. Ochii lui o privir fix. De ce?
- Bubba, pe mine m cheam Eden van Valkenburg. Ddu mna cu el, apoi se terse pe mini, cu o
batist scoas din buzunar.
- A vrea s verifici tu avionul, de fiecare dat,
nainte de a m sui n carling, aa nct s tiu mcar
la ce s m atept i deci s pot hotr dac zbor cu
avionul acela sau nu. Cnd el ddu semne de ezitare,
Eden adug:
- Te asigur c-o s merite, Bubba.
- O s-o fac cu plcere, ma am. i nu trebuie
s-mi dai pentru astanici un ban. Nu cred c v dau
banii afar din cas, ca i pe mine, de altfel.
- Poi s fii sigur, c mi pot permite, Bubba. i
apoi izbucni n rs la gndul c ar fi n situaia s-i
numere fiecare bnu. Niciodat n viaa ei nu dusese
grija banilor. Rspunsul ei pru s-l ncurce.
- Nu tiu dac se cade s iau bani de la dum
neavoastr, maam.
- O s vorbim despre asta altdat, spuse ea i
numele meu e Eden.
- Da, maam, repet el n felul lui respectuos.

Era o diminea senin de august cu soarele


strlucind ca un diamant peste apele Atlanticului i
valurile rostogolindu-se pline de spum pe rm. Dar
totul era plin de prezena bateriilor antiaeriene care
se ntindeau pe. mai mult de o mil chiar pe plaj

316

Aripi de argint
Aflat nc destul de departe de bateriile antiae
riene, Rachel activ microfonul din dreptul gtului, cu
degetele.
E chiar n faa noastr, i spuse operatorului ei.
M duc s vd dac sunt pregtii pentru noi.
OK, veni rspunsul puin nervos.
Cu un zmbet uor, Rachel, i aminti din nou felul
n care o privise brbatul. Cu siguran i nchipuia
c fusese pus s zboare cu o amazoan. Se purtase
de parc i-ar fi fost fric de ea, de avion, i chiar de
umbra lui.
Deschise aparatul radio i stabili legtura cu
ofierul de artilerie, raportndu-i poziia i altitudinea
de opt sute de picioare. n timp ce se apropiau de
rndurile de artilerie, putea s zreasc deja siluetele
mici ale brbailor micndu-se n jurul tunurilor. Se
ntreb dac Zach era acolo undeva. Ofierul i rs
punse cu ordinul de a desfura inta.
Roger, rspunse ea i ddu un bobrnac la
poteniometru.
Am neles, rspunse.
Ai pregtit-o?
inta este gata, confirm operatorul ei.
inta era o fie lung de muselin, prins cu un
cablu pe care operatorul o nfurase innd cont de
restriciile iroliului! Cnd i ddu drurriul, avionul A-24
ncepu s ncetineasc. Rachel mri turaia pentru
a-i menine viteza, contient de fiorii dai de prima
ei misiune.
Din fericire, astzi condiiile de zbor erau ideale.
Trebuia s fac, totui cteva corecii din cauza
vntului. ncerc s-i alunge gndurile i s se
concentreze la linia lung de tunuri antiaeriene de
pe plaj. Tunurile mari de trei inchi erau primelp,

Janet Dailey
urmate de cele de 40 i de 35 milimetri ale artileriei,
iar ultimele iruri de soldai o obligau s zboare la
joas altitudine astfel ca trgtorii s poat lovi inta.
evile uriae, ale armelor grele aveau nevoie de
spaiu de manevr. Trgtorii puteau s tracteze
intele, n timp ce evile legnndu-se stngaci n
locaurile lor, cu ciocurile n aer la cincisprezece-20
de picioare. Fuseser nvai cum s-i urmreasc
inta i s trag puin n faa ei.
Cu inta alb desfurat n urma Dauntless-ului
Rachel zbur de-a lungul plajei. Privi gogoile de fum
alb al armamentului i auzi exploziile surde. Ochii ei
priveau pe altimetru pentru a se asigura c are
altitudinea optim.
Elicea avionului sfie aerul cu un mormit gros i
vibraiile lui puternice prur s i se transmit prin
mn nuntrul trupului.
Avionul ncepu s sar n sus i-n jos, turbulent.
Zgomotul armelor prea s devin mai puternic. Apoi
Rachel observ c noriorii albi de fum punctau
vzduhul din faa avionului. Asta era moarte sigur!
Gndul o lovi cu toat fora. Auzi ca un clopoel de
alarm interior atunci cnd descoperi cum e cnd
zbori pe un adevrat cmp de lupt. Odat cu gustul
fricii urc n ea un val de adrenalin i sentimentul
acela ciudat de excitare.
Cu degetele pe microfonul de la gt, i chem
comandantul de la sol.
Suntem atacai, l avertiz.
Cteva clipe mai trziu, aerul din jur se limpezi, i
apoi veni i explicaia.
?
mi pare ru. Civa dintre trgtori au crezut c
trebuie s trag n avion n loc de int, l-am oprit.
Am neles.

ncepur s trag i Rachel cobor avionul la o


altitudine mai mic pentru ca ele s poat atinge
inta, n timp ce exploziile tunurilor rmneau n urma
ei. Soldaii erau aliniai ca nite omulei de lemn n
nisip, ofierii supraveghetori stnd n spatele lor, unii
dintre ei mergnd n sus i-n jos. n jurul lor se aflau
dunele, nesate de stnci cu scoici de mare, i mai
jos, culorile oceanului de la acvamarin la umbre tur
coaz i verde mai n adnc. Pentru Rachel frumuse
ea Slbatic a coastei prea total nepotrivit cu
antrenamentul artileriei.
La captul irului de trgtori, efectu o ntoarcere
uoar. Apoi comandantul de la sol i ordon s
arunce inta n zona indicat. Misiunea ei luase
sfrit.
Zburnd jos, deasupra zonei de aruncare, i spuse
tcutului ei operator s dea drumul intei. Avionul avu
o uoar zmucitur cnd ddu drumul intei. Pe cnd
ntorcea avionul, Rachel vzu un jeep grbindu-se
de-a lungul plajei ctre zona de aruncare pentru a lua
inta i a verifica exactitatea i ndemnarea trgto
rilor. n cursul scris, aflase c fiecare arm era
ncrcat cu gloane marcate n diferite moduri,
astfel nct culoarea ca i numrul loviturilor s
poat fi verificate de ofieri.
Cum ai spus c te cheam? ntreb ofierul de
artilerie.
Goldman, W.A.S.P. Goldman. ncerc un mo
ment de mndrie c ntr-un fel trecuse de prima ei
misiune.
Da... ai fcut o treab bun, Goldman. Felici
trile erau cu parcimonie date, marcate de o und de
surpriz.
Mulumesc, sir.