Sunteți pe pagina 1din 212

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR

Edgar Rice Burroughs


Seria TARZAN

Tarzan
i nestematele din Opar
sau - Rzbunarea eicului Edgar Rice Burroughs Tarzan and the Jewels of Opar 1918

Ilustratia copertei: J. Allen St. John


Versiune electronic realizat dup volumul aprut la EDITURA EURO PONTIC CLUJ-NAPOCA, 1996

EDGAR RICE BURROUGHS

CAPITOLUL I Belgian i arab


Locotenentul Albert Werper trebuia s mulumeasc prestigiului numelui su, pe care-l dezonorase, faptul c scpase att uor de pedeapsa de a fi dat afar din armat. La nceput, chiar a fost prea mulumit c n loc s fie dat n judecat consiliului de rzboi, a fost trimis ntr-un post n Congo. Dar acum, dup ase luni de monotonie, de izolare i singurtate apstoare, s-a produs n el o schimbare neateptat. Tnrul ofier se gndea necontenit la soarta lui trist. Ziua ntreag era cuprins de o comptimire bolnvicioas pentru el nsui, ce sdise cu timpul, n mintea lui slab i ovitoare, o ur cumplit mpotriva acelora care l trimiseser acolo, adic tocmai mpotriva oamenilor crora trebuia s le fie recunosctor c l-au salvat de la o degradare ruinoas. Regreta viaa vesel din Bruxelles mai mult dect regretase vreodat greelile ce l-au smuls din cea mai frumoas i mai plin de distracii dintre capitalele Europei. Dar cu ct treceau zilele, a ajuns s-i concentreze ura mpotriva reprezentantului din Congo al autoritilor belgiene, asupra cpitanului care era comandantul lui. Acest ofier era un om rece, taciturn, inspirnd prea puin dragoste inferiorilor si direci. Totui era respectat i temut de soldaii indigeni de sub comanda sa. Werper obinuia s stea ore ntregi cu superiorul lui. edeau amndoi pe veranda locuinei lor comune, fumndu-i igrile dup cin, ntr-o tcere pe care nici unul nu prea c are dorina s o ntrerup. 3

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Ura fr nici un rost a locotenentului se transformase, n cele din urm, ntr-o adevrat obsesie. Considera firea tcut a cpitanului drept o atitudine voit de a-l njosi pentru greelile din trecut. i nchipuia c superiorul su l dispreuia, aa c se chinuia n sine, pn cnd ntr-o sear, mania lui a luat formele unei nebunii furioase. Mngindu-i patul revolverului de la old, ochii i s-au ngustat, iar sprncenele i s-au curbat. n cele din urm, nu a mai putut rbda i a izbucnit. E ultima oar c m mai insuli! a strigat el, srind n picioare. Sunt ofier i nobil i nu i voi mai suporta nimic fr a nu-i cere socoteal. Urtule! Cpitanul, cu o expresie de surpriz pe figura, s-a ntors ctre inferiorul su. Mai vzuse el oameni cuprini deodat de nebunia codrului: nebunia singurtii i a nencetatelor frmntri de gnduri i poate chiar atini puin de friguri. S-a sculat i a ntins o mn, ca s o pun pe umrul celuilalt, avnd pe buze cuvinte linititoare, sftuitoare, dar care nu au mai apucat s fie rostite vreodat Werper a considerat micarea superiorului su drept o ncercare de a-l ataca. A ridicat revolverul la nivelul inimii cpitanului, astfel c acesta abia a fcut un pas, cnd Werper a apsat pe trgaci. Fr s scoat mcar un geamt, cpitanul s-a rostogolit pe pardoseala verandei; dar chiar n acea clipa a disprut furia care a ntunecat creierul lui Werper i el a putut vedea fapta pe care o comisese n aceeai lumin cu care aveau s o vad cei care urmau s fie chemai sl judece. A auzit strigte din csuele unde erau soldaii i a vzut oameni alergnd n direcia unde se afla el. Desigur c-l vor aresta, iar dac nu-l vor ucide pe loc l vor duce ntr-o alt localitate din Congo, unde un tribunal militar 4

EDGAR RICE BURROUGHS

compus dup toate rnduielile va face cu toat sigurana acelai lucru, dar n mod legal. Werper ns nu avea chef s moar, nici o dat nu dorise mai mult s triasc dect n acest moment cnd i-a pierdut dreptul de a tri. Oamenii se apropiau acum de el. Ce era de fcut? Se uit mprejur, ca i cum ar fi cutat motivul unei scuze plauzibile pentru crima pe care o svrise. Dar nu a vzut dect corpul omului pe care-l mpucase fr nici un motiv. n disperare, s-a ntors i a fugit de soldaii care veneau spre el. A strbtut n fug curtea cazrmii, innd revolverul strns n mn. La poart a fost oprit de o santinel. Werper nu a mai stat s discute cu acesta sau s uzeze de autoritatea gradului su, ci a ridicat revolverul fr nici o somaie ca s l mpute pe negru, fr ca acesta s aib vreo vin. Dup cteva clipe, fugarul a deschis poarta i a disprut n ntunericul codrului, avnd grij nainte s-i nsueasc, de la santinela ucis, carabina i cartuiera acestuia. Toat noaptea a fugit tot mai departe, mai adnc n inima junglei. din cnd n cnd urletul vreunui leu l fcea s se opreasc, s asculte. inndu-i arma pregtit, cu cartue pe eava, mergea nainte, avnd mai mult team de oamenii de care era urmrit dect de carnivorele slbatice pe care lear fi putut ntlni. ntr-un trziu s-a luminat de ziu, dar el tot mai continu s mearg. Nu simea nici foame, nici sete, de spaima ce i pricinuia gndul c ar putea fi prins. Nu s-a gndit la nimic altceva dect la scpare. Nu ndrznea s se opreasc pentru a se odihni sau s mnnce, pn nu va mai fi nici o primejdie de urmrire 5

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR A mers aa mult vreme, pn cnd n cele din urm, a czut i nu s-a mai putut ridica. Nu tia ct timp a alergat, nici nu ncerc s afle. Cnd nu mai a putut s fug, nu a tiut c a ajuns la limita puterilor sale. Sfrit de oboseal, i-a pierdut cunotina. n starea aceasta a fost gsit de Ahmet Zec, banditul arab. Oamenii acestuia erau de prere s-l strpung imediat cu sulia pe acest inamic al neamului lor, ns Ahmet inea ca lucrurile s se petreac ntr-un alt mod. Mai nti dorea s ia cteva informaii de la acest belgian. Era mai uor, se gndea el pe drept cuvnt, s pui mai nti ntrebri unui om i dup aceea s-l ucizi, dect invers. A poruncit ca locotenentul Albert Werper s fie transportat n propriul su cort, iar doi robi s-l ndoape cu vin i cu mncare, pe rnd, n cantiti mici, pn cnd n sfrit prizonierul i veni n fire. Cnd a deschis ochii, a vzut figuri strine de negri mprejurul lui, iar afar lng ua cortului, silueta unui arab. Nicieri nu se vedea uniforma soldailor si. Arabul de afar i-a ntors capul i vzndu-l c a deschis ochii, a intrat n cort i s-a apropiat. Eu sunt Ahmet Zec, a zis. Tu cine eti i ce caui n inuturile mele? Unde i sunt soldaii? Ahmet Zec! Werper deschise ochii mari, dar inima i sa fcut ct un purice. Era acum n ghearele celui mai cunoscut dintre bandii, unul care i ura pe toi europenii, n special pe aceia care purtau uniforma Belgiei. Forele militare belgiene i declaraser rzboi de muli ani att lui, ct i tribului su, dar fr nici un rezultat. Era un rzboi fr cruare i dintr-o parte i din cealalt. Dar Werper a vzut imediat, chiar n ura cea mare a 6

EDGAR RICE BURROUGHS

acestui arab fa de belgieni o raz de speran pentru el. Era i el un fugar, scos de sub protecia legilor. Deci amndoi aveau cel puin un interes comun. Werper s-a hotrt s i joace ultima carte ct va putea mai bine. Am auzit de tine, rspunse el, dar de fapt te cutam. Ai mei mi sunt acum dumani i i ursc. Chiar n momentul de fa m caut soldaii mei, ca s m ucid. Am tiut c mi vei da ajutor, pentru c i tu i urti. n schimb, voi intra n serviciul tu. Sunt soldat vechi, tiu s lupt bine, iar dumanii ti sunt i ai mei. Ahmet Zec l privi pe european n tcere. Prin creierul lui se perindau o mulime de gnduri, din care cel dinti era c necredinciosul minte. Desigur ns c se putea prea bine s nu mint, iar dac spunea adevrul propunerea lui merita toat atenia. Lupttori nefiind nici o dat destui, mai ales albi cu deprinderea i cunotinele militare pe care le are un ofier. Dar Ahmet Zec s-a ncruntat i inima lui Werper s-a strns de spaim. Werper nu l cunotea pe Ahmet Zec, care era n stare s se ncrunte, atunci cnd altul ar fi zmbit i s zmbeasc, atunci cnd altul s-ar fi ncruntat. Dar dac m mini? a zis arabul. Pune-m la ncercare, i-a rspuns Werper. Aa-i, pot s te ucid oricnd. Dar ce mai vrei, pe lng viaa ce i-o las, n schimbul serviciilor tale? La nceput numai hran i adpost, a rspuns Werper. Mai trziu, dac merit mai mult, putem ajunge uor la o nelegere. Singura dorin a lui Werper n momentul acela era s-i pstreze viaa. Au ncheiat deci un acord i locotenentul Albert Werper a intrat ca membru n banda de hoi de filde i de sclavi, de sub comanda faimosului bandit arab Ahmet Zec. 7

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Luni ntregi ofierul belgian a clrit mpreun cu bandiii. Se lupta alturi de ei, cu un curaj slbatic i cu o cruzime la fel de mare ca i a acestor disperai. Ahmet Zec se uita la noul su recrut cu ochi de vultur i cu o satisfacie crescnd. ncredere i-a sporit n acest om ceea ce reprezenta o independen mai mare de aciune pentru Werper. ncrederea tot mai mare pe care arabul o acorda belgianului a ajuns pn acolo nct Ahmet Zec a gsit de cuviin s i mprteasc un plan pe care l-a conceput de mult vreme, dar pe care nu a avut nici o dat prilejul s-l pun n aplicare. ns cu ajutorul unui european, toate s-ar fi putut duce mai uor la ndeplinire. A nceput s discute cu Werper, pe ocolite. Ai auzit vreodat de un om cruia i se zice Tarzan? a ntrebat el. Werper a dat din cap afirmativ. Am auzit de el, dar nu l cunosc. Dac nu ar fi el, ne-am putea face comerul n linite i cu mari ctiguri, a continuat arabul. Ani ntregi a luptat mpotriva noastr, gonindu-ne din cele mai bogate pri ale acestor inuturi, hruindu-ne i narmnd indigenii ca s ne poat respinge, cnd veneam s facem comer cu ei. S-a oprit o clip uitndu-se la belgian. E foarte bogat, a reluat Zec. Dac am putea gsi mijlocul s l facem s ne plteasc aur mult, nu numai c am fi rzbunai pe el, dar i rspltii pentru tot ceea ce ne-a mpiedicat s ctigm de la indigenii protejai de el. Werper a scos o igar din tabachera sa de aur i a aprins-o. Ai vreun plan prin care l poi sili s plteasc? a ntrebat el. Are o soie, a replicat Ahmet Zec, despre care se 8

EDGAR RICE BURROUGHS

spune c este foarte frumoas. Am putea primi un pre bun pe ea n trgul de la nord, dac ne-ar veni prea greu s lum o rscumprare de la so. Werper i-a aplecat uor capul, rmnnd pe gnduri. Ahmet Zec atepta rspunsul. Puinul ce a mai rmas bun n Albert Werper s-a revoltat la gndul de a vinde o femeie alb ca sclav, trimind-o n mizeria unui harem arab. S-a uitat la Ahmet Zec. I-a vzut ochii ngustndu-se i a neles c bnuia intenia lui de a se mpotrivi. Dar ce-ar fi ajuns belgianul dac refuza? Viaa lui era n minile acestui barbar, care preuia viaa unui necredincios mai puin dect pe a unui cine, iar Werper inea mult la viaa lui. Dar la urma urmei, ce era pentru el femeia aceea? Era fr ndoial, o alb din lumea civilizat, aparinnd deci societii organizate din care el, ca proscris, nu mai fcea parte. Mna oricrui alb s-ar fi putut ridica mpotriva lui. Ea nu era prin urmare, dect un duman firesc, iar dac el refuz s fie de acord cu rpirea ei, Ahmet Zec l-ar fi ucis. Stai pe gnduri? a murmurat arabul. Nu, a rspuns Werper, cntream ansele noastre de reuit, precum i rsplata mea. Ca european pot fi primit n casa i la masa lor. Tu nu ai pe nimeni care ar putea face asta. Riscul ns este prea mare i ar trebui s fiu bine pltit, Ahmet Zec. Un zmbet de uurare a trecut pe faa banditului. Bine te-ai gndit, Werper, a exclamat arabul btndu-l pe umr. Merii s fii bine rspltit i voi avea grij de asta. Acum s stm i s facem un plan, cum e mai bine s acionm. S-au aezat pe un covor moale sub mtasea decolorat a cortului, odinioar plin de lucruri scumpe i au vorbit ncet pn noaptea trziu. 9

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Erau amndoi nali i purtau barb, iar soarele i vntul au fcut ca tenul belgianului s se apropie foarte mult de acela al unui arab. Werper a copiat fiecare amnunt al mbrcminii efului su, aa c la nfiare semna cu un arab. Trziu de tot s-a sculat i s-a retras n propriul su cort. A doua zi i-a petrecut-o refcndu-i uniforma de ofier belgian, lund de pe ea pn i cel mai mic semn care ar fi putut arta c a fost confecionat n scopuri militare. Dintr-o lad coninnd o mulime de obiecte furate, Ahmet Zec i-a dat o casc englezeasc i o a european, iar dintre sclavii si negri i oamenii si i-a alctuit o ceat de crui i vntori, care coninea toate elementele unei mici caravane a unui vntor de vnat mare. n capul acestei coloane, Werper a pornit din tabra banditului arab Ahmet Zec.

CAPITOLUL II - Pe drumul Oparului


Cu vreo dou sptmni mai trziu, John Clayton, lord de Greystoke, ntorcndu-se dintr-o inspecie a ntinselor sale domenii africane, a zrit o coloan de oameni care treceau peste cmpia situat ntre reedina sa i pdurea dinspre nord. i-a oprit calul ca s observe mica ceat de oameni care tocmai aprea de dup o ridictur de pmnt. Ochii lui ageri au observat reflexul soarelui pe casca alb a unui om clare i cu convingerea c un vntor european i caut ospitalitatea, a dat pinteni calului, ieind n ntmpinarea noului sosit. Peste o jumtate de or, erau pe scrile verandei din faa locuinei sale, recomandndu-l pe domnul Jules Frecoult doamnei de Greystoke. M-am rtcit, acesta este adevrul, a explicat 10

EDGAR RICE BURROUGHS

domnul Frecoult. Cluza mea nu a fost nici o dat prin prile acestea, iar oamenii pe care i-am luat din ultimul sat prin care am trecut, nu cunosc aceste locurile nici pe att. Au dezertat acum dou zile, aa c am fost foarte norocos c ntmplarea ne-a favorizat s dm peste ajutor. Nu tiu ce ne-am fi fcut dac nu v gseam. Au hotrt ca Frecoult i oamenii si s rmn acolo cteva zile sau pn cnd se vor simi odihnii. Dup aceea, lordul Greystoke le va da cluze care i vor conduce n siguran napoi n inuturile pe care cluza lui Frecoult se presupunea c le cunoate. Sub masca unui gentleman francez cu avere, Werper a avut prea puin greutate s-i nele gazda i s intre n graiile lui Tarzan i a soiei acestuia. Dar cu ct rmnea mai mult acolo, cu att i pierdea sperana c-i va putea ndeplini planurile cu uurin. Lady Greystoke nu se ndeprta nici o dat singur de locuina ei, iar devotamentul slbatic al rzboinicilor Waziri, care formau cea mai mare parte din oamenii lui Tarzan prea c nchide orice posibilitate unei ncercri cu succes de a o rpi. Iar s mituiasc pe vreunul dintre Waziri era cu neputin. A trecut o sptmn i Werper nu a progresat deloc n ndeplinirea planului su, dup cum socotea el, n afar de ziua sosirii lui acolo. Dar chiar n momentul cnd aproape c a ajuns la disperare, s-a ntmplat ceva care i-a rennoit sperana, fcndu-l s se gndeasc la o rsplat mai mare dect banii pentru rscumprarea femeii. La reedin a sosit un curier cu pota sptmnal i lordul de Greystoke i-a petrecut toat dup-amiaza n biroul su, citind i rspunznd la scrisori. Seara, la cin, prea distrat i imediat dup mas, s-a scuzat i s-a retras, urmat de lady Greystoke dup cteva 11

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR minute. De pe veranda unde rmsese, Werper a putut auzi vocile lor ntr-o discuie aprins i nchipuindu-i c se petrece ceva neobinuit, s-a ridicat uor din scaunul su. Ascunzndu-se n umbra tufiurilor de pe lng verand, s-a strecurat pn sub fereastra camerei n care vorbeau lordul i lady Greystoke. Acolo a tras cu urechea i a obinut un rezultat neateptat, deoarece de la primele cuvinte, o mare surescitare a pus stpnire pe el. Lordul de Greystoke vorbea cu lady de Greystoke. Nu am avut nici o dat ncredere n sigurana acelei societi, zicea ea, dar mi pare de necrezut s fi dat faliment cu o sum att de mare, doar dac nu au fost nite mainaiuni necinstite. Asta bnuiesc i eu, a rspuns Tarzan, dar oricare ar fi cauza, cert este faptul c am pierdut tot ce aveam i nu-mi rmne altceva de fcut dect s m ntorc la Opar i s mai iau ceva aur. John, a strigat lady Greystoke, nu este un alt mijloc? Nu pot suporta gndul s te ntorci n acel loc ngrozitor. Werper a simit un tremur n vocea ei. Mai bine triesc restul vieii n srcie dect s tiu c nfruni primejdiile din Opar. S nu ai nici o fric, a asigurat-o Tarzan rznd. Sunt eu n stare s am grij de mine, iar de nu, Wazirii care m vor nsoi vor avea grij s nu mi se ntmple nimic ru. Au mai fugit ei odat din Opar lsndu-te n voia soartei, i aminti ea. Nu mai fac ei aa ceva a doua oar, o liniti el. Chiar i atunci le-a fost ruine i veneau napoi cnd i-am ntlnit. Dar poate sunt alte mijloace, a insistat ea. 12

EDGAR RICE BURROUGHS

Nu exist nici un alt mijloc mcar pe jumtate att de uor de a obine o nou avere dect de a merge direct la comoara din Opar i a o aduce ncoace, a rspuns el. A continuat apoi cu gndul s o liniteasc: Iau eu toate msurile, Jane drag, aa c locuitorii de acolo nu vor ti nici o dat c m-am ntors acolo i leam luat o porie din comoara lor, de a crei existen nici mcar nu tiu. Tonul su categoric a ncredinat-o pe lady Greystoke c orice cuvnt mpotriva acestei idei ar fi fost de prisos, aa c a schimbat subiectul discuiei. Werper a mai rmas acolo ca s asculte, alte cteva minute, iar dup aceea, ncredinat c a auzit tot ce era necesar i fiindu-i team s nu fie descoperit, s-a ntors pe verand, unde a fumat cteva igri una dup alta. A doua zi de diminea, la cafea, Werper le-a comunicat intenia de a pleca n curnd i i-a cerut lui Tarzan permisiunea s vneze n drumul su animale mari n inuturile Wazirilor, drept pe care Tarzan i l-a acordat bucuros. Belgianul a avut nevoie de dou zile s se pregteasc de plecare, dar n cele din urm a plecat cu caravana lui, nsoit de un singur Waziri, pe care i l-a dat mprumut lordul de Greystoke. Ceata lui Werper a fcut doar un mar scurt, cnd el s-a prefcut bolnav i i-a anunat c va rmne unde se afla pn cnd se va nsntoi. Deoarece ajunseser numai la o mic distan de reedina lui Tarzan, a dat drumul rzboinicului Waziri, spunndu-i c va trimite dup el de ndat ce va fi n stare s-i continue cltoria. ndat ce acesta a plecat, belgianul l-a chemat n cortul su pe unul dintre oamenii de ncredere ai lui Ahmet Zec i l-a trimis s pndeasc plecarea lui Tarzan, cu ordinul ca acesta s se ntoarc imediat i s-i dea de 13

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR veste momentul, precum i direcia n care a pornit englezul. Nu a avut mult de ateptat, cci trimisul su s-a ntors chiar a doua zi cu vestea c Tarzan a plecat n dimineaa aceea n direcia sud-est, mpreun cu o ceat de cincizeci de rzboinici Waziri. Werper i-a scris o scrisoare lung lui Ahmet Zec i chemndu-i un om de ncredere, i-a nmnat-o. Trimite chiar acum un curier pn la Ahmet Zec cu scrisoarea aceasta, a spus Werper. Tu vei rmne aici n tabr, ateptnd noi ordine de la el sau de la mine. Dac vine cineva de la ferm, spune-i c sunt foarte bolnav i c nu pot s vd pe nimeni. A reluat discuia dup o mic pauz: Acum pregtete-mi ase sclavi i ase oameni narmai, cei mai puternici i mai curajoi din toat caravana. Eu m duc dup englez, s descopr unde este ascuns aurul su. Iat deci, c pe cnd Tarzan, rmas numai n pielea de cprioar peste olduri i narmat cu armele primitive ce i erau att de dragi, i conducea rzboinicii ctre cetatea moart a Oparului, Werper, renegatul, l urmrea pas cu pas, n lungile zile clduroase, fcndu-i noaptea tabra n apropiere de ei. Pe cnd ei naintau astfel, Ahmet Zec clrea cu toi oamenii lui spre sud, ctre ferma lui Greystoke. Pentru Tarzan aceast expediie era ca i o excursie fcut ntr-o zi de srbtoare. Civilizaia lui, n cel mai bun caz, se limita numai la strat subire, pe care l ddea jos odat cu mbrcmintea incomod european, de cte ori avea un pretext plauzibil. Numai dragostea sa nemrginit pentru soia sa l mai reinea s pstreze o aparen de om civilizat, situaie n care ura preteniile i ipocriziile din jurul lui. Cu viziunea clar a unei mini curate, ptrunsese 14

EDGAR RICE BURROUGHS

pn n miezul putred din inima lucrurilor: lcomia la pentru linite i confort i protejarea drepturilor de proprietate. tia c frumuseea vieii, arta, muzica i literatura, se datorau acestei civilizaii, dar mai tia c ele exist i n afara acestei civilizaii. Arat-mi mie, zicea adesea, dac vreunul din indivizii acetia grai i bogai a dat natere vreodat unui ideal frumos. Numai prin ncruciarea armelor, prin lupta pentru existen n mijlocul primejdiei i a morii, n faa lui Dumnezeu, care se manifest prin desfurarea forelor teribile ale naturii... numai atunci ia natere ce este mai frumos i mai bun n inima i creierul omenesc. De aceea Tarzan se ntorcea ntotdeauna la Natur, dup cum un ndrgostit s-ar duce la o ntlnire mult amnat, dup ce a stat un timp ntre zidurile unei nchisori. Waziri lui erau mai civilizai, n esen, dect el. Ei i gteau carnea nainte de a o mnca i considerau drept scrboase multe din felurile de mncare pe care Tarzan le mncase cu poft toat viaa lui. Dar att de perfid este virusul ipocriziei c pn i curajosul Tarzan ezita s dea curs poftelor sale fireti n faa lor. Mnca i el carne fript, dar ar fi preferat-o crud i nepreparat. Vnatul l ucidea cu sulia i cu sgei, cnd ar fi vrut s sar asupra lui din ascunztoare i s-i nfig colii n beregata animalului surprins. n cele din urm ns, vocea laptelui pe care-l supsese la snul slbaticei sale mame adoptive a fost mai puternic n el i nu a mai putut rezista poftei pentru sngele cald al vnatului proaspt ucis, iar muchii lui zvcneau de nerbdare s nfrunte codrul, n lupta pentru existen, care fusese singurul su drept din natere, n primii 15

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR douzeci de ani ai vieii sale.

CAPITOLUL III Nostalgia junglei


Tulburat de aceste porniri foarte puternice, Tarzan sttea ntins, fr s poat dormi, ntr-o noapte, n tabr nconjurat de mrcini care aprau oarecum mica ceat de eventualele atacuri ale marilor animale carnivore din jungl. Un singur rzboinic somnoros a rmas de gard lng focul care trebuia ntreinut n permanen i de care fiina cu ochi strlucitori se temea. Urletul i mritul marilor feline se amestecau cu nenumratele zgomote ale locuitorilor mai mici din jungl, parc numai pentru a aa flacra slbatic din pieptul lordului englez crescut n codru. Se zvrcoli fr somn pe patul su de ierburi, mai bine de o or, dar dup aceea s-a sculat ca o umbr, fr zgomot i pe cnd rzboinicul Waziri sttea ntors cu spatele spre el, a srit gardul de mrcini, fr s i pese de ochii nflcrai de dincolo. S-a aruncat tcut ntr-un copac i a disprut. Un timp oarecare a alergat prin copaci numai pentru plcerea ce o simea c se afl acolo, aruncndu-se distane mari prin aer, de la un copac uria al pdurii pn la altul. Dup aceea s-a urcat pe crengile uoare din vrful copacilor, unde luna lumina n toat splendoarea ei, iar un vnt uor rcorea aerul. Acolo s-a oprit ridicndu-i faa ctre Goro, luna. A stat un moment cu mna ridicat, tremurndu-i pe buze strigtul fioros al antropoidului, pe care ns l opri la timp, ca s nu-i strneasc pe Waziri care cunoteau destul de bine cumplita chemare a stpnului lor. A mers apoi mai ncet, furindu-se cu bgare de seam, pentru c acum dorea s ucid. 16

EDGAR RICE BURROUGHS

A cobort pe pmnt, n ntunericul de neptruns din jurul trunchiurilor de copaci, sub vegetaia care atrna de pe crengi n jos. Din cnd n cnd, se apleca cu nasul pn jos. A cutat i a gsit n curnd o crare larg pe care o fac animalele cnd merg de multe ori pe acelai drum ntr-un scop anumit: la un loc de adpat, de exemplu. Ateptarea i-a fost n curnd rspltit, simind mirosul proaspt a lui Bara, cerbul. A salivat i un mormit surd i-a scpat de pe buze. A disprut acum i ultimul rest al unei existene artificiale. Era din nou vntorul primitiv, primul om, pe treapta cea mai nalt a dezvoltrii antropoizilor. A urmrit n susul vntului urma mirosului specific cu un sim care ntrecea att de mult pe acela al unui om obinuit, c este cu neputin s l caracterizm cu o msur oarecare. El se inea fr gre dup urma mirosului plcut, ptrunztor, lsat de piciorul lui Bara, dei era des ntretiat de mirosul mai greu al carnivorelor i de duhoarea lui Horta, mistreul. n sfrit, mirosul cerbului l-a atenionat pe Tarzan c vnatul este pe aproape. S-a urcat din nou n copac, pe crengile cele mai joase, de unde putea s observe pmntul i s prind cu urechea i cu nasul cel mai mic semn c i-a ajuns prada. i nici nu a trecut mult pn cnd a putut s l vad pe Bara stnd atent la marginea unei poienie scldate n lumina lunii. S-a strecurat fr zgomot printre crengi pn a ajuns chiar deasupra cerbului. n mna dreapt avea cuitul lung de vntoare al tatlui su, iar n inim, pofta de a ucide a unui carnivor. O singur clip a stat nemicat sus pe creang, deasupra animalului care nu bnuia nimic, apoi s-a 17

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR aruncat asupra lui. Izbitura greutii corpului su a trntit cerbul n genunchi, iar nainte ca acesta s se poat scula, cuitul i-a i strpuns inima. Apoi Tarzan s-a sculat de pe corpul animalului pe care l-a ucis pentru a da drumul, n faa lunii, teribilului su strigt de victorie. ns vntul a adus pn la nasul su ceva care l-a fcut s rmn tcut i nemicat ca o statuie. Ochii lui slbatici au scnteiat n direcia de unde i-a adus vntul acel miros, iar dup o clip a vzut iarba de la marginea poienii desfcndu-se. Numa, leul, venea pind maiestuos. Ochii lui galben-verzui erau aintii asupra lui Tarzan, i oprindu-se la o mic distan, privi cu invidie vnatul, pentru c lui Numa nu-i mersese bine n seara aceea. De pe buzele omului izbucni un mrit puternic de prevenire. Numa a rspuns i el, dar fr s nainteze, stnd locului i btnd din coad ncet, n timp ce Tarzan, nclecat pe prada sa, i tia o porie bun din cerb. Numa l privea cu o mnie i furie crescnd, vzndu-l cum muc cu poft din carnea cald. A scos mrituri slbatice de ameninare. S-a ntmplat ca tocmai acest leu s nu fi venit nici o dat n contact cu Tarzan al maimuelor, aa c era buimcit de ceea ce vedea. Iat o fiin care dup nfiare i miros, prea a fi om. Numa mai gustase carne de om i tia c dei nu este din cele mai gustoase, totui omul este animalul cel mai uor de ucis. Dar mriturile feroce ale acestei fiine i aminteau de ali adversari ngrozitori de-ai si. Aceast impresie l-a fcut s se opreasc, cu toate c mirosul de carne proaspt de cerb i aa pofta pn la nebunie. Tarzan l pndea necontenit, ghicind ce se petrecea n micul creier al carnivorului i bine a fcut, deoarece, n 18

EDGAR RICE BURROUGHS

cele din urm Numa nu s-a mai putut stpni sa atepte. i plezni deodat coada dreapta i eapn, dar n aceeai clip, omul maimuelor, tiind ce nseamn acest semnal, a apucat ntre dini restul din pulpa de cerb i a srit pe creanga copacului din apropiere. Numa srise i el, venind cu o iueal asemntoare cu a unui tren expres. Retragerea lui Tarzan nu era o indicaie a vreunui sentiment de fric. Viaa din jungl este ntocmit dup alte rnduieli dect ale noastre i alte criterii domnesc acolo. Dac Tarzan ar fi fost flmnd, fr ndoial c ar fi stat locului i ar fi nfruntat atacul leului. O mai fcuse el i n alte ocazii, de multe ori, dup cum chiar el nsui atacase lei n trecut. Dar acum pe lng faptul c nu era flmnd, luase cu el mai mult carne crud dect ar fi putut mnca Cu toate acestea, privea cu, destul neplcere la Numa, care sfia carnea animalului ucis de altul. Acest Numa strin trebuia pedepsit. Tarzan s-a gndit s chinuie fiara. n apropiere se aflau mai muli copaci cu fructe mari, grele i tari. Tarzan s-a aruncat ntr-unui din acetia, cu uurina unei veverie. Dup aceea, a nceput un bombardament n toat regula, care l-a fcut pe Numa s scoat nite rcnete de se cutremura pmntul. Tarzan lovea ncontinuu leul cu fructele acelea tari. Era cu neputin pentru Numa s poat mnca sub ploaia aceea de fructe tari. Nu putea dect s urle i s mrie. n cele din urm, plecat de lng cadavrul lui Bara, cerbul. Porni rcnind i foarte furios, dar nu a ajuns dect pn la marginea poienii unde a amuit. Tarzan l-a vzut 19

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR aplecndu-i capul, lungindu-se cu corpul aproape de pmnt i cu coada tremurnd. n poziia aceasta, fiara s-a furiat spre copacii din partea opus lui Tarzan. Tarzan a devenit foarte atent. i-a nlat capul i a mirosit vntul uor dinspre pdure. Ce i-a atras oare atenia lui Numa, fcndu-l s plece tiptil, fr s mai arunce o singur privire spre locul nfrngerii sale? n timp ce leul disprea printre copacii din partea cealalt a poienii, vntul uor care btea nspre Tarzan i-a adus dezlegarea acestei enigme privind noua atitudine a leului. Mirosea a om. Agnd de creanga unui copac restul din pulpa cerbului, Tarzan i-a ters palmele pline de grsime pe pulpe, pornind n urmrirea lui Numa. O crare de elefant, larg i bine bttorit, ncepea chiar din marginea poienii. Numa s-a furiat paralel cu ea, n timp ce deasupra lui mergea Tarzan prin copaci, ca o umbr a rzbunrii. Marea felin slbatic i omul slbatic care o urmrea, au vzut prada aproape n acelai timp, dei amndoi tiau despre ea c e un om negru, cu mult nainte ca el s fi aprut naintea ochilor lor. Nrilor lor sensibile au detectat imediat mirosul, iar Tarzan i-a dat seama c este mirosul unui btina necunoscut btrn i de sex masculin, deoarece rasa, vrsta i sexul i au mirosul lor specific. Era ntr-adevr un btrn care mergea singur prin jungla ntunecoas, un om de statur medie, zbrcit, tatuat bizar i mbrcat sumar, cu o piele de hien pe umeri. Capul animalului era mpiat. Tarzan a recunoscut nsemnele unui vrjitor negru i a ateptat cu o plcere slbatic ca leul s atace, pentru 20

EDGAR RICE BURROUGHS

c lui nu i plceau vrjitorii. n momentul ns cnd Numa a atacat, Tarzan i-a adus aminte deodat c leul i furase vnatul cu cteva minute mai nainte, iar rzbunarea nu trebuia s ntrzie. Negrul nu a observat primejdia dect numai atunci cnd a auzit trosnetul crengilor sub labele lui Numa. i-a ntors capul s vad ce este, dar n clipa n care a zrit leul fioros cu coama neagr, era prea trziu. n acelai moment, Tarzan a srit de pe creang drept n spinarea leului, iar n momentul cnd a atins leul, i-a i nfipt cuitul, pn la plsele, sub umrul stng. Apoi i-a pus mna dreapt n coama lui stufoas, dinii n beregat, iar cu picioarele l-a cuprins de mijloc. Scond un urlet de durere i furie, fiara s-a ridicat pe picioarele din spate i s-a trntit pe spate. Dar Tarzan se inea bine de coam, mplntnd mereu cuitul ntre coastele leului. Numa se rostogolea furios, mucnd i lovind aerul, urlnd i mrind ngrozitor, n slbatica sa ncercare de a ajunge pn la omul pe care l avea n spinare. De mai multe ori Tarzan era ct pe aici s dea drumul leului. Era lovit i acoperit de sngele lui Numa i de praful de pe crare, dar nici o clip mcar nu i-a ncetat atacul slbatic i strnsoarea din spatele adversarului su. Dac ar fi ncetat lupta pentru o singur clip, ar fi ajuns imediat n ghearele sau colii puternici ai leului. i am fi asistat la sfritul acestei povestiri despre lordul englez crescut n jungl. Vrjitorul a rmas locului, acolo unde a czut sub greutatea leului, sfiat i sngernd. Nefiind n stare s se mite, se uita la ngrozitoarea lupt dintre aceti doi stpni ai pdurii. Ochii i sticleau ciudat, iar buzele zbrcite se micau pe gingiile fr dini, optind rugciuni stranii ctre zeii religiei sale. 21

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Un timp oarecare nu a avut nici o ndoial privind rezultatul luptei. Era sigur c strinul cel alb va fi ucis de teribilul animal. Cine a mai auzit ca un singur om, narmat numai cu un cuit, s poat ucide o fiar att de puternic? Dup puin timp ns, ochii i s-au dilatat i a nceput s aib oarecare bnuieli. Ce fel de creatur minunat era aceasta care se bate cu un leu i rezist acestei puternice fiare? Mintea lui a nceput s adune imagini din tinereea lui care se prea c au disprut cu totul. Amintirile s-au derulat ncet, pn cnd au dat peste un tablou aproape ters i nglbenit de anii care trecuser. Tabloul reprezenta un tnr mldios cu pielea alb, srind printre copaci, nsoit de o ceat de maimue antropoide enorme. Btrnul a clipit repede din ochi, de parc ar fi vrut s i alunge spaima care l-a cuprins, teama superstiioas a oamenilor care cred n stafii, n spirite i n demoni. n gndurile ce le depna, a ajuns din nou la rezultatul luptei din fata ochilor si, dar gndurile sale de la nceput au suferit o total schimbare. Acum tia c zeul din codru l va ucide cu siguran pe Numa. De aceea era i mai ngrozit de soarta ce l atepta din partea nvingtorului, cu mult mai rea dect moartea sigur i instantanee din partea leului feroce. L-a vzut pe leu slbind din cauza pierderii de snge. L-a observat cum i tremurau labele puternice, apoi n sfrit, a vzut fiara prbuindu-se fr s se mai ridice. Apoi s-a uitat la zeul sau demonul codrului ridicnduse deasupra nvinsului i punndu-i un picior pe cadavrul care se mai zbtea nc. Albul i-a ridicat fata spre lun i a scos un strigt att de cumplit nct btrnului negru i-a ngheat i puinul snge care curgea n vinele vrjitorului. 22

EDGAR RICE BURROUGHS

CAPITOLUL IV - Vrjitorul
Tarzan i-a concentrat acum toat atenia asupra btrnului. Nu l-a ucise pe Numa ca s-l salveze pe negru. Nu a fcut altceva dect se rzbunase pe leu, dar acum vzndu-l pe btrn c zace neajutorat i moare sub privirile sale, ceva care semna a mil a intrat n inima lui slbatic. n tineree l-ar fi ucis pe vrjitor fr cea mai mic ezitare, dar civilizaia l-a influenat mblnzindu-l, dup cum se ntmpl cu toate popoarele i rasele cu care aceast civilizaie vine n contact. n cazul lui Tarzan, aceast schimbare nu a mers att de departe ca s-i insufle sentimentul fricii sau s-l fac slab de nger. El nu a vzut dect un btrn suferind i n pragul morii. S-a aplecat pipindu-i rnile i a ncercat s i opreasc sngele care i curgea din rni. Cine eti tu? a ntrebat btrnul cu o voce tremurnd. Eu sunt Tarzan, Tarzan al maimuelor, a rspuns el cu ceva mai mult mndrie n voce dect dac ar fi spus: sunt John Clayton, lord de Greystoke. Vrjitorul s-a cutremurat i a nchis ochii. Cnd i-a redeschis, se citea n ei resemnarea fa de teribila soart ce l atepta din partea acestui demon temut din pdure. De ce nu m ucizi? a ntrebat el. De ce te-a ucide? a ntrebat la rndul lui, Tarzan. Nu mi-ai fcut nici un ru i n afar de asta, tot eti pe moarte. Numa, leul, te-a ucis. Nu m vei omor? O mare mirare i nencredere se simea n vocea tremurtoare a btrnului negru. .. . Desigur ca nu, chiar a vrea s te salvez dac a putea, dar nu se poate. Dar de ce crezi c eu te-a omor? 23

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Btrnul a tcut un moment, iar cnd a vorbit din nou, se vedea c face efort ca s-i adune curajul. Te cunosc de demult, zise el, din vremea cnd cutreierai jungla din inuturile satului Mong. Eu eram vrjitorul satului atunci cnd i-ai ucis pe Long i pe ceilali. Intrai prin colibele noastre i furai sgeile otrvite. Btrnul s-a oprit ca s i trag rsuflarea La nceput nu te-am recunoscut, dar pe urm miam adus aminte: erai maimua cu pielea alb, care triai cu maimuele acelea proase care ne fceau viaa insuportabil n satul Mong. Eti zeul pdurii, MunagoKeewati, cruia i puneam hran afar la porile noastre i care venea i o mnca. Spune-mi, a reluat el dup o clip de gndire, eti om sau drac? Lui Tarzan i venea s rd. Sunt om, a rspuns el. Btrnul a oftat i a cltinat din cap. Ai ncercat s m salvezi din ghearele lui Numa, a zis el, iar acum te voi rsplti, pentru c sunt un mare vrjitor. S-a uitat la Tarzan cu atenie, apoi a continuat. Ascult-m, albule! Vd zile negre naintea ta. Este scris aceast soart n propriul meu snge, cu care miam mnjit palma. Un zeu mai mare dect tine se va ridica mpotriva ta i te va nvinge. ntoarce-te de unde ai venit, Munago-Keewati! ntoarce-te pn mai este vreme. i nainte i napoia ta sunt primejdii, dar mai mare este aceea unde te duci. Vd... Btrnul s-a oprit deodat, scond un suspin adnc, apoi s-a ncolcit i a murit. Tarzan s-a oprit i l-a privit, ntrebndu-se ce mai vzuse vrjitorul. Era foarte trziu cnd Tarzan s-a ntors n tabra, culcndu-se din nou printre rzboinicii lui. Nimeni nu l-a vzut plecnd, nimeni nu l-a vzut venind. S-a gndit, pn s adoarm, la cele ce i-a spus 24

EDGAR RICE BURROUGHS

btrnul vrjitor i tot la acest lucru s-a gndit i dup ce s-a sculat, dar nu s-a ntors acas, pentru c nu tia ce este frica. i totui, dac ar fi tiut ce o ateapt pe aceea pe care o iubea mai mult dect pe oricine pe lume, ar fi zburat prin copaci pn la ea, lsnd aurul din Opar s rmn pe veci ascuns. Tot n dimineaa aceea, n urma lui, un alb se gndea la ceva ce auzise n timpul nopii i era aproape s uite de planul lui, hotrt s se napoieze de unde a venit. Era Werper, care auzise n tcerea nopii, departe pe drumul ce urma s l parcurg, un sunet care i-a umplut sufletul de groaz. A fost un sunet cum nu mai auzise nici o dat pn atunci, n toat viaa lui. Se prea c nu provenea din plmnii vreunei fiine create de Dumnezeu. A auzit strigtul de victorie al maimuoiului, aa cum i-a dat drumul Tarzan n faa lui Goro, luna. Dar belgianul s-a cutremurat, ascunzndu-i faa n mini. Acum chiar, n plina lumin a zilei, a tremurat din nou gndindu-se la acel sunet i ar fi fugit de primejdia necunoscut pe care prea c o prezice ecoul acelui sunet ngrozitor, dac n-ar fi avut o groaz i mai mare de Ahmet Zec, stpnul su. Tarzan al maimuelor i-a continuat drumul ctre zidurile ruinate ale Oparului, iar Werper se furia dup el, ca un acal. Numai Dumnezeu tia ce-i ateapt pe amndoi! Tarzan s-a oprit la marginea acelei vi uitate, de unde se vedeau turnurile aurite i cldirile din Opar. S-a hotrt ca fiecare pas al expediiei s se fac cu cea mai mare atenie, aa c se va duce mai nti el singur n recunoatere, n timpul nopii, pn la camera cu comoara. A pornit de ndat ce s-a lsat seara, iar Werper, care 25

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR urcase stncile singur n urma cetei lui Tarzan i a stat ascuns toat ziua dup bolovanii mari din vrful muntelui, l-a urmrit pe furi. Belgianul a putut s se ascund i s-l urmreasc pe Tarzan n valea plin de bolovani, pn la stnca cea mare de granit din afara oraului, unde era intrarea n tunelul ce ducea la comoar. L-a vzut pe Tarzan urcndu-se cu uurin pe peretele aproape neted al naltei stnci. Werper agnduse cu fric n timpul acelui urcu primejdios, transpirnd la tot pasul, aproape paralizat de groaz, dar mpins de lcomie, i-a urmat drumul n sus, pn cnd n cele din urm, a ajuns n vrful stncii. Tarzan nu se vedea niciunde. Un timp Werper a stat ascuns dup una dintre stncile mai mici, presrate pe muchia peretelui de granit. Nevznd i neauzind nici o micare din partea englezului, a ieit i el din ascunztoare. S-a gndit s fac o cercetare sistematic a locului, n sperana c va putea descoperi unde se afl comoara i va fugi mai nainte ca Tarzan s se ntoarc, din locul de unde dispruse. Dorina lui imediat era numai s tie unde se afl aurul, astfel c dup plecarea lui Tarzan, s vin cu oamenii lui i s ia cu el att aur ct vor putea duce. A gsit deschiztura ngust ce ducea n jos pn n inima stncii, pe scrile uzate ale intrrii de granit. A cobort scrile pn la gura ntunecoas a tunelului n care dispreau scrile, dar acolo se opri fiindu-i team s intre, ca nu cumva s se ntlneasc cu Tarzan, dac acesta s-ar fi napoiat. Lordul de Greystoke pipia peretele de-a lungul trectoarei stncoase, pn a ajuns la ua de stejar. A deschis-o imediat i a intrat n camera cu comoara, unde cu multe veacuri nainte fuseser aezate, n iruri 26

EDGAR RICE BURROUGHS

nalte, preioasele lingouri pentru cpeteniile acelui mare continent care zace acum inundat n apele Atlanticului. Nici un zgomot nu ntrerupea tcerea bolii subterane. Nu era nici un indiciu c altcineva ar mai fi descoperit acea avuie inutil, de cnd Tarzan o vizitase ultima dat. Satisfcut, a pornit napoi spre ieirea de pe culmea dealului stncos. Werper, ascuns dup un col de stnc, l pndea cu ncordare. L-a vzut aprnd din umbra scrilor, naintnd pn la marginea stncii, cu faa spre valea de unde Wazirii ateptau semnalul stpnului lor. Werper a ieit pe furi din ascunztoare i a pit n ntunericul scrii. A disprut pe drumul ce ducea la comoara ascuns. Tarzan, oprindu-se la marginea stncii, a dat drumul unui sunet fioros, asemntor rgetului de leu. nc de dou ori, la intervale regulate, i-a repetat chemarea, rmnnd s asculte cteva minute, dup ce ecourile celei de a treia chemri s-au stins n deprtare. De departe, de dincolo de vale, a ajuns pn la el un rspuns, apoi nc o dat, de dou ori, de trei ori. Basuli, cpitanul Wazirilor, l-a auzit i i-a rspuns. Tarzan s-a ntors i a pornit din nou ctre camera comorii, tiind c peste cteva ore vor sosi indigenii, gata s duc cu ei aceast avere, n forma ciudat pe care o aveau lingourile de aur din Opar. ntre timp ns, va duce el singur ct va putea mai mult din preiosul metal, sus pe stnc. ase dramuri a fcut el n cele cinci ore, pn cnd Basuli a ajuns la stnc, transportnd n total un numr de patruzeci i opt de lingouri pn la marginea stncii. De fiecare dat ducea o greutate care ar fi dobort ali doi oameni, dar corpul lui uria nu arta nici cel mai mic semn de oboseal. Mai trziu, i-a ajutat pe rzboinicii 27

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR si, negri ca abanosul, s se ridice pe stnc cu ajutorul frnghiei pe care au adus-o pentru acest scop. De ase ori s-a ntors Tarzan n camera comorii i de ase ori Werper, belgianul, s-a ascuns, tremurnd n umbra rece, ntr-un colt al intrrii. Englezul a mai venit i a aptea oar, dar de dat aceasta avea cu el cincizeci de lupttori, transformai n crui. Pentru nimeni n lume ei nu ar fi ascultat o comand pentru a cra asemenea greuti, n afar de acest alb cu suflet nobil i muchi de otel. Au mai scos cu acest prilej, nc cincizeci i dou de lingouri mari, fcnd un total de o sut, pe care Tarzan avea intenia s le ia cu el. n timp ce ultimul dintre Waziri ieea din camer, Tarzan s-a ntors s mai priveasc o dat fabuloasa avere, n care cele dou incursiuni ale sale abia c au lsat ceva goluri mici. nainte de a stinge singura luminare pe care a adus-o pentru a-i lumina calea i a crei flacr mic nltura ntunericul de neptruns n care zcuse de veacuri aceast camer uitat de oameni, gndurile lui au revenit la prima mprejurare care l-a adus n aceast camer a comorii. Dduse din ntmplare peste aceast camer, n timp ce fugea din subteranele templului unde fusese ascuns de La, marea preoteas a celor care se nchinau la soare. i-a amintit scena din templu, cnd zcea ntins pe altarul de sacrificiu. S-a gndit la marea preoteas La, care inea pumnalul ridicat deasupra lui. i-a adus aminte de irurile de preoi care ateptau ntr-un extaz isteric, plin de fanatism, prima nire a sngelui cald al victimei, pentru a-i umple cupele de aur i s-l bea n gloria Zeului nflcrat. Brutala i sngeroasa ntrerupere a lui Tha, preotul nnebunit, i trecu deasemenea pe dinaintea ochilor, ca i 28

EDGAR RICE BURROUGHS

fuga credincioilor n faa nebuniei acelei creaturi hidoase. S-a gndit apoi la atacul asupra lui La, precum i la partea pe care a, avut-o el n tragedia aceea, cnd se btuse cu furiosul oparian, lsndu-l mort la picioarele preotesei, pe care el ar fi profanat-o. Acestea i multe altele trecur prin mintea lui Tarzan pe cnd sttea lng mormanele de metal galben. Se ntreba dac La mai domnete n templul cetii ruinate ale crei ziduri drmate i aveau temeliile n jurul lui. Fusese ea oare, n cele din urm, silit s se mrite cu vreunul din urii ei preoi? Era ntr-adevr o soart cumplit pentru o fat frumoas ca ea! n sfrit, Tarzan s-a dus pn la luminarea ce plpia ntr-un col i i-a stinse lumina slab, pornind ctre ieire. n spatele lui, ateptndu-l s plece, era belgianul. Acum a aflat secretul pentru care venise i se putea ntoarce la oamenii care l ateptau. i va duce la comoar i vor lua cu ei tot aurul ce ar fi putut s-l duc. Wazirii au ajuns la captul exterior al tunelului i urcau scara spre aerul proaspt i lumina stelelor de pe muchia stncoas a dealului, nainte ca Tarzan s se fi scuturat de gndurile negre care l-au oprit acolo i s porneasc dup ei. nc odat, poate ultima dat, gndea el, a nchis ua masiv a camerei cu comoara. Dar n ntuneric, n urma lui, Werper s-a sculat n picioare, ntinzndu-i muchii amorii. A ntins o mn, mngind cu drag lingourile de aur din mormanul cel mai apropiat. Ridicnd bucata masiv de aur din locul unde sttuse neclintit de veacuri, l-a cntrit n minile sale. Putea s aib vreo zece sau dousprezece kilograme, cel puin, gndi Werper. Apoi l-a strns la piept ntr-un 29

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR extaz de lcomie. Tarzan visa acum la fericita primire ce l atepta acas, la acele scumpe brae n jurul gtului su i la un obraz catifelat lipit de al lui. Dar n aceeai clip acest vis frumos a fost alungat de amintirea cuvintelor rostite de btrnul vrjitor. i ntr-adevr, chiar n acele momente, viaa celor doi a fost schimbat de soarta necrutoare. Unul dintre ei a uitat pn i de lcomia sa cea mare, n panica de care a fost cuprins. Cellalt a fost aruncat ntr-o uitare total a trecutului de izbitura unei buci de piatr, care i-a provocat o tietur adnc n cap.

CAPITOLUL V - Altarul "Zeului nflcrat"1


Nenorocirea s-a ntmplat tocmai n momentul cnd Tarzan, dup ce a nchis ua, a vrut s fac primul pas spre lumea din afar. Totul s-a petrecut repede fr s fie cineva prevenit. Linitea domnea n jurul lor, cnd deodat, ntreg pmntul a nceput s se clatine. Pereii din dreapta i din stnga a trectorii nguste s-au crpat i s-au prbuit. Blocuri ntregi de granit dislocate din tavan au czut, astupnd trectoarea, iar pereii s-au nclinat spre nuntru, deasupra drmturilor. Sub lovitura unui fragment din tavan, Tarzan s-a cltinat, cznd cu spatele pe ua camerei cu comoara, pe care greutatea lui a mpins-o. Ua s-a deschis, iar corpul i s-a rostogolit nuntru pe pardoseal. Consultai volumul II pentru detalii privind istoria i descrierea cetii Opar (n. t.) 30
1

EDGAR RICE BURROUGHS

n sala cea mare unde se afla comoara, pagubele produse de cutremur erau mai mici. Numai cteva lingouri czuser de sus de pe mormanele mai nalte, iar din tavan s-a desprins o bucat mare care a czut, sfrmndu-se de pardoseal. Zidurile au crpat, dar au rezistat, rmnnd n picioare. Nu a fost dect o singur zguduitur puternic, fr s mai fie urmat de alta, care s fi mrit pagubele provocate de prima micare a pmntului. Werper, aruncat la pmnt de violena i fora micrilor pmntului, s-a ridicat ameit. S-a cltinat, dar a vzut c nu este rnit deloc. Pipind drumul ctre captul cellalt al camerei, a cutat luminarea pe care Tarzan o lsase lipit n propria ei cear de unul din lingouri. Dup ce a aprins o mulime de chibrituri, a gsit n cele din urm, ceea ce cuta. Un moment mai trziu ntunericul de mormnt a fost luminat de razele slabe ale luminrii, iar Werper a scos un oftat nervos de uurare, pentru c ntunericul i-a mrit groaza. Dup ce ochii i s-au mai deprins cu lumina, i-a ntors privirile ctre u, singurul lui gnd fiind acum, s scape din acest mormnt cumplit. Dar cnd s-a uitat spre u, a vzut corpul uriaului alb ntins pe jos, chiar n dreptul uii. S-a dat napoi, speriat c va fi descoperit, dar o a doua privire l-a asigurat c englezul era mort. Dintr-o ran mare din capul lui a curs un lac de snge pe pardoseala de piatr. Belgianul a srit imediat peste trupul n nesimire al gazdei sale de acum cteva zile i fr s se gndeasc s dea cel mai mic ajutor omului n care poate tot ar mai fi existat via, s-a repezit n trectoare, spre libertate. Dar speranele sale au fost zadarnice. Abia a trecut 31

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR de u i a vzut c trectoarea era astupat complet de bolovani i sfrmturi de stnc, peste care ar fi fost imposibil s se mai treac. S-a ntors din nou n camera comorii. Lund luminarea de unde o lsase, a nceput o cercetare sistematic a camerei. Imediat a descoperit nc o u pe partea opus celeilalte, o u care s-a deschis scrind sub apsarea lui. Dincolo de aceast u era un alt coridor ngust. Werper a pornit de-a lungul acestui coridor, urcnd o scar cu trepte de piatr, pn la un alt coridor, la vreo apte sau opt metri mai sus de nivelul celuilalt. i-a luminat drumul cu flacra mic a luminrii pe care o inea n mn, mulumit c are la ndemn mcar aceast surs de lumin, dei cu cteva ore mai nainte, sar fi uitat cu dispre la mijlocul acesta primitiv de iluminat i care acum i era de mare folos. A vzut la timp gaura deschis a unei fntni n care, dup toate posibilitile, se termina tunelul pe care el l-a traversat. naintea lui era o scobitur circular. A inut lumnarea deasupra acesteia i s-a uitat n jos. La o adncime mare, a vzut lumina reflectat de suprafaa unei ape. A dat peste o fntn. Tot ridicnd lumnarea mai sus, a ncercat s vad n golul ntunecos dinaintea lui i a constatat c de partea cealalt a fntnii, tunelul n care se afla i continua drumul. Dar cum putea s treac peste spaiul acesta gol? i cum sttea acolo msurnd din ochi distana pn la partea cealalt i ntrebndu-se dac ar putea s fac o sritur att de mare, un strigt ptrunztor i-a ajuns la urechi, un strigt care a sczut treptat n intensitate, pn cnd a sfrit ntr-o serie de gemete. 32

EDGAR RICE BURROUGHS

Prea a fi o voce omeneasc, dar att de schimbat de parc ar ieit din trupul torturat al vreunui suflet pierdut, zvrcolindu-se n focurile iadului. Belgianul s-a cutremurat din cap pn n picioare, uitndu-se n sus, deoarece iptul prea c vine de deasupra lui. A vzut acolo, departe de tot, o deschiztur i un crmpei de cer, cu cteva stele strlucitoare. Ar fi dorit s strige dup ajutor, dar a renunat imediat ce a auzit strigtul acela nfiortor. Unde putea s existe o asemenea voce, nu puteau s existe i fiine omeneti! Nu mai ndrznea s se arate acum locuitorilor care triau acolo, oricine ar fi fost ei. i blestema ceasul cnd s-a gndit s plece ntr-o asemenea aciune nesbuit. Ar fi dorit s nu fi fost acolo, ci n sigurana, n tabra lui Ahmet Zec, gata s nfrunte orice primejdie. S-ar fi predat chiar i autoritilor militare din Congo, dac ar fi putut scpa de situaia ngrozitoare n care se afla acum. Atept cu spaima n suflet, ca strigtul s se mai repete. Dar n cele din urm, mpins de disperare, i-a luat inima n dini i s-a hotrt s sar peste prpastia din faa lui. S-a dat napoi vreo douzeci de pai napoi, pentru a avea loc s-i ia avnt. A alergat pn la marginea fntnii, a srit n sus i nainte, ntr-o ncercare nebun de a ajunge pe partea cealalt. n mn inea strns lumnarea aprins, dar cnd a srit, curentul de aer produs de sritur i-a stins-o. Spre surprinderea lui a nceput s zboare prin acel spaiu, n ntunericul cel mai mare. A ncercat s se prind cu minile de ceva, n cazul n care n-ar fi ajuns cu picioarele pe un loc sigur. S-a izbit cu genunchii de marginea pardoselei de 33

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR partea opus, n locul unde se termina tunelul din fa. A alunecat napoi, agndu-se disperat de o bucat de stnc. A rmas atrnnd n jos, cu jumtate din corp spre abis, dar totui era n siguran. Cteva minute nu a ndrznit s fac nici o micare, inndu-se numai cu o mn de bucata salvatoare din perete. n cele din urm s-a tras ncet n sus, pn a ajuns cu totul n tunel, iar dup aceea a mai stat puin timp ntins pe jos, pn s-i poat stpni nervii att de zdruncinai. Cnd s-a izbit cu genunchii de marginea tunelului, a scpat lumnarea din mn. Dup puin timp, creznd c lumnarea ar fi putut s cad mai degrab n tunel, dect n abisul din spatele lui, s-a sculat n patru labe i a nceput o cercetare amnunit a locului unde se afla. A pipit locul din jurul lui cutnd lumnarea. Acest obiect i se prea cu mult mai preios dect toat averea fabuloas a lingourilor de aur din Opar. Cnd a gsit n sfrit lumnarea, a strns-o la piept i a czut pe podea suspinnd, extenuat de atta ncordare. A rmas aa cteva minute, tremurnd din toate ncheieturile, apoi s-a ridicat. A scos un chibrit din buzunar i a aprins din nou captul de luminare ce i-a mai rmas. Avnd lumin, i-a fost mai uor s-i stpneasc nervii, aa c, dup puin timp, a pornit din nou de-a lungul tunelului, n cutarea unui drum de scpare. Memoria sunetului oribil ce ajunsese pn la el de sus, de pe coul cel nalt, tot l mai urmarea. Tremura de groaz pn i la zgomotul pailor si. Nu a apucat s mearg dect civa pai, cnd spre dezamgirea lui, a dat peste un perete care i-a mpiedicat orice naintare, nchiznd tunelul complet, de sus pn jos 34

EDGAR RICE BURROUGHS

i dintr-o parte n cealalt. Ce-ar fi putut nsemna aceasta? Werper era un om instruit i inteligent. Educaia sa militar l-a ajutat s-i pun la contribuie cunotinele primite, pentru atingerea scopului pe care l urmrea. Un tunel nfundat era o anomalie. Desigur c se continua dincolo de zid. Cineva, ntr-un timp oarecare, probabil c l-a astupat cu vreun scop oarecare. A nceput la lumina slab a luminrii s examineze zidria i a rmas ncntat descoperind c blocurile subiri de piatr cioplit, din care era construit zidul, erau aezate fr tencuial sau ciment. A nceput s trag de una din ele i mare i-a fost bucuria vznd c poate fi scoas de acolo cu uurin! A scos una dup alta multe blocuri de piatr, pn cnd a ajuns s aib o deschiztur destul de larg pentru a trece pe acolo. A trecut imediat ntr-o camer spaioas i joas. De partea cealalt a acestei camere era o u care i oprea trecerea, dar nici aceasta nu a rezistat ncercrilor sale, nefiind nchis cu vreo cheie sau zvor. n faa lui se deschidea un coridor lung i ntunecos, dar pn s fi ajuns la captul lui, lumnarea i-a ars pn la degete. Cu o njurtur din cauza arsurii, a aruncat restul de cear la pmnt, unde aceasta a plpit puin, apoi s-a stins. Se afla acum cu totul n ntuneric i groaza l-a cuprins din nou. Ce obstacole i primejdii se mai aflau n calea lui, nu putea ti. Dar c se afla nc departe de libertate era sigur, att de cumplit era lipsa de lumin n locurile acestea necunoscute. A nceput s nainteze ncet, pipind cu mna pereii reci ai tunelului i trgndu-i picioarele, cu bgare de 35

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR seam pe pardoseal, pn s peasc din nou. Ct timp s-a chinuit n acest mod nu a avut de unde s tie. Dar n cele din urm, prndu-i-se c lungimea tunelului este exagerat i zdrobit de eforturile fcute, de spaim i de nesomn, s-a hotrt s se aeze i s se odihneasc nainte de a merge mai departe. Cnd s-a trezit nu a intervenit nici o schimbare n ntunericul din jur. Probabil c a dormit foarte puin sau o zi ntreag, nu avea cum s tie. Dar faptul c dormise ctva timp o dovedea starea lui. Se simea mai proaspt i i era foame. A nceput s nainteze din nou pe pipite, ca i mai nainte, dar nu a mers mult i a ajuns pn la o camer care primea lumin printr-o deschiztur din tavan, de unde un ir de scri coborau n gol. Pe deschiztura aceasta de deasupra, Werper putea s vad lumina soarelui reflectat de coloane masive pe care crescuse ieder. S-a oprit s asculte, dar nu a auzit dect freamtul vntului printre crengile nfrunzite, strigte rguite de psri i urlete slabe de maimue Adunndu-i tot curajul, s-a urcat pe scar i a ieit ntr-o curte rotund. n faa lui se afla un altar de piatr plin de pete de un rou nchis. n momentul acela, el nu s-a gndit s dea o explicaie petelor din jur. Mai trziu ns i-a dat prea bine seama de adevrata lor originea. Pe lng deschiztura de jos de lng altar, prin care a intrat el n curte din camera subteran, belgianul a descoperit mai multe ui n zidul curii, la nivelul podelei. Deasupra acestora i n jurul curii era un ir de balcoane deschise. Printre ruinele pustii sreau de colo pn colo maimue mici, iar printre coloanele i galeriile de deasupra, zburau psri cu pene viu colorate. Totul prea pustiu, nesimindu-se deloc prezena 36

EDGAR RICE BURROUGHS

omului. Werper a rsuflat uurat. A oftat ca i cum i s-ar fi ridicat o mare greutate de pe umeri. A fcut un pas nainte ctre o ieire, dar s-a oprit, cu ochii holbai de uimire i de groaz, pentru c aproape n aceeai clip, vreo zece ui s-au deschis din zidurile curii i o ceat de oameni ngrozitori s-a aruncat asupra lui. Erau preoii Zeului nflcrat din Opar, aceiai oameni mruni, proi, diformi i uri care o trser pe Jane Clayton la altarul de sacrificiu, cu muli ani nainte, chiar din locul acela. Braele lor lungi, picioarele scurte i ncovoiate, ochii lor mici i ncruciai, precum i frunile lor joase, le ddeau un aspect bestial, care i inspira o spaim teribil belgianului cu nervii zdruncinai. A scos un ipt i s-a ntors s fug spre acele locuri ngrozitoare, dar mai uor de suportat, ale coridoarelor i camerelor ntunecoase de unde tocmai ieise. ns aceti oameni oribili i-au ghicit inteniile. I-au blocat drumul i l-au prins, dei Werper le-a czut n genunchi, implorndu-i s-i lase viaa. L-au legat i l-au aruncat jos la pmnt n curtea rotund. Restul nu a fost dect o repetare a scenelor prin care trecuser Tarzan i Jane Clayton2. Au sosit preotesele i mpreun cu ele marea preoteas La. Werper a fost ridicat i dus la altar. O sudoare rece i ieea prin toi porii, n timp ce La ridica deasupra lui cumplitul cuit de sacrificiu. Cntecul de moarte ajungea ca o tortur pn la urechile sale, iar ochii nu i se mai dezlipeau de cupele de aur din minile credincioilor, care n curnd urmau s-i potoleasc setea lor inuman cu sngele lui cald nc. Tocmai se ruga n sinea lui s-i piard cunotina cu
2

Vezi volumul II (n. t.) 37

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR o clip mai repede ca lama ascuit s i se mplnte n piept, cnd deodat se auzi un rcnet ngrozitor care a rsunat aproape de urechile sale. Marea preoteas a lsat cuitul n jos. Ochii i s-au dilatat de groaz. Preotesele i credincioii au nceput s ipe i au fugit speriai ctre ieiri. Preoii au scos urlete de furie i de spaim, dup temperamentul i curajul fiecrui. Werper i-a ntins gtul ct a putut mai mult pentru a vedea cauza panicii. A rmas ncremenit cnd a vzut un leu enorm n centrul templului, innd n gheare o victim. Regele animalelor a scos un nou rget, aruncnd o privire fioroas spre altar. Preoteasa La s-a cltinat pe picioare, s-a aplecat n fa i a czut leinat peste corpul lui Werper.

CAPITOLUL VI - Atacul arabilor


Dup ce le-a mai trecut spaima cauzat de zguduitura cutremurului, Basuli i cu rzboinicii si au dat fuga n coridorul subteran, cutndu-l pe Tarzan i pe ceilali doi dintre ei care lipseau. Au gsit drumul astupat cu blocuri de piatr czute unul peste cellalt. Dou zile au muncit s-i fac drum pn la prietenii lor ngropai acolo, dar dup o munc istovitoare, abia au reuit s disloce civa metri din zidul surpat, dnd peste cadavrul strivit al unuia dintre cei care l-au ajutat pe Tarzan s care ultimul transport de aur. Descoperirea aceasta i-a fcut s cread c Tarzan i cellalt Waziri sunt i ei mori, probabil puin mai departe, sub masa enorm de stnci sfrmate. Acolo nici un ajutor nu-i mai putea ajunge i nici nu le mai putea fi de folos. n timp ce lucrau, rzboinicii strigau tot timpul numele stpnului i al camaradului lor, fr s primeasc 38

EDGAR RICE BURROUGHS

ns nici un rspuns. n cele din urm au renunat la orice cercetare, aruncnd o ultim privire nlcrimat asupra mormntului de stnci sfrmate al stpnului lor. Au ridicat apoi pe umeri lingourile grele de aur care va aduce, dac nu fericire, cel puin confort stpnei lor iubite. Au pornit napoi peste valea uitat a Oparului, apoi mai departe prin pdurile de dincolo de dealuri, spre ndeprtata lor reedin. n timp ce mergeau n acea direcie, nici nu le trecea prin gnd ce soarta teribil i atepta n linitita i tcuta lor aezare. De la nord venea Ahmet Zec, grbit de scrisoarea scris de locotenentul su. Odat cu el venea ntreaga band de renegai arabi i de bandii, iar cu acetia un grup de indigeni la fel de ticloi, adunai de prin cele mai slbatice i uitate triburi de canibali, din inuturile prin care banditul Ahmet se plimba fr nici o grij. Mugambi, acest Hercule de abanos, care a participat la aventurile primejdioase i la drumurile iubitului su Buana, tocmai din Insula Junglei i aproape de izvoarele rului Ugambi, a fost primul care a observat apropierea sinistrei caravane. El era acela pe care Tarzan l-a lsat ca ef al rzboinicilor rmai s o pzeasc pe lady Greystoke. Nici nu se putea gsi un paznic mai curajos i mai devotat n lume. Uria de statur, rzboinic slbatic nenfricat, colosul negru avea sufletul i judecata proporionale cu trupul i puterea lui. Nici mcar un moment nu s-a ndeprtat de ferm, de cnd plecase stpnul su. Numai cnd lady Greystoke avea plcerea s se plimbe pe cmpia ntins sau cnd dorea s ntrerup monotonia singurtii prin cte o 39

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR scurt expediie de vntoare se ducea mai departe de ferm, fr ns s o lase singur. n asemenea mprejurri, Mugambi clrea pe un splendid cal arab, la doi pai n urma calului ei. Bandiii erau nc departe cnd ochii ageri ai rzboinicului i-a descoperit. A privit mai nti cu atenie cteva minute spre ceata care se apropia fr zgomot, apoi s-a ntors i a alergat spre colibele indigene, care erau la cteva sute de metri mai departe de reedin. Acolo i-a strigat imediat pe rzboinicii care se odihneau. mpri cteva ordine scurte, n urma crora rzboinicii i-au luat imediat armele i scuturile. Unii au alergat s-i cheme pe lucrtorii de pe ogoare i i-au prevenit pe cei care se ocupau de vite. Majoritatea l-au urmat pe Mugambi napoi la reedin. Praful ridicat de caii bandiilor se vedea nc departe de tot. Mugambi nu ar fi putut afirma precis dac acel nor de praf ascundea un inamic, dar el mai vzuse cete de oameni venind fr s se tie. Muli vizitatori au venit cu intenii panice, alteori erau grupuri de oameni cu intenii de furt i braconaj. Nu se putea tii ce doreau strinii care se apropiau. Cel mai bun lucru era s fie pregtii. Lui Mugambi nu i plcea graba cu care naintau acei strini. Reedina lui Greystoke nu era adaptat unei aprri mpotriva unor atacuri armate. Nu avea gard de aprare, pentru c fiind situat n mijlocul Wazirilor si devotai, stpnul lor nu anticipase nici un atac cu fore mari al vreunui duman oarecare. La ferestre erau obloane care se puteau nchide ca aprare mpotriva sgeilor ostile i tocmai cu acestea era ocupat Mugambi, nchizndu-le el singur, cnd lady Greystoke a aprut pe verand. 40

EDGAR RICE BURROUGHS

Ce s-a ntmplat, Mugambi, a exclamat ea, ce eti att de grbit? De ce nchizi obloanele? Mugambi i-a ntins mna spre cmpie, unde acum se vedeau bine clreii mbrcai n alb. Arabi, a explicat el. i nu vin cu intenii bune, tiind c marele Buana lipsete. Dincolo de poienia verde i de tufiurile nflorite din jurul csuei sale, Jane Clayton vzu corpurile lucitoare ale Wazirilor. Soarele lucea pe vrfurile de metal ale sulielor lor, iar penele viu colorate ale inutei lor de rzboi, se reflecta pe pielea lucioas de pe umerii lor largi. Jane Clayton se uita la ei, cu sentimente de mndrie i afeciune. Ce ru putea s se abat asupra ei cu asemenea rzboinici curajoi? Bandiii s-au oprit cam la o sut de metri, la marginea cmpiei. Mugambi s-a dus la rzboinicii lui. Vznd c arabii s-au oprit, Mugambi a naintat civa metri spre ei, ridicndu-i vocea, atrgnd atenia strinilor. Ahmet Zec sttea n a n faa oamenilor lui, drept ca o statuie. Arabule, a strigat Mugambi, ce caui aici? Am venit n pace, a rspuns Ahmet Zec. Atunci ntoarce-te i pleac n pace, a zis Mugambi. Nu te vrem aici i nici nu poate fi pace ntre arabi i Waziri. Mugambi, dei nu era nscut Waziri, fusese adoptat de trib. inea foarte mult ca tradiiile acestui trib s nu moar i s fie pstrate toate obiceiurile din strbuni. Ahmet Zec i-a tras calul mai la o parte din faa cetei sale, spunnd ceva ncet oamenilor si. Un moment dup aceea, o salv violent de gloane a czut asupra rzboinicilor Waziri. Vreo doi rzboinici au czut imediat, iar ceilali erau de prere s i atace pe nvlitori. ns Mugambi era un 41

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR conductor tot att de prudent, pe ct era de curajos. i-a retras forele n spatele tufiurilor din grdin. Pe unii i-a trimis n alte pri din jurul reedinei, iar vreo ase chiar n reedin, ordonndu-le s o rein pe stpna lor nuntru i s o apere cu vieile lor. Ahmet Zec, adoptnd tactica lupttorilor din pustiul de unde venise, i-a condus oamenii n galop, ntr-o linie ngust, formnd un cerc mare pe care l strngea treptat, din ce n ce mai mult, spre curajoii aprtori ai reedinei lui Tarzan. De partea aceea a cercului, care venea mai aproape de Waziri, arabii i descrcau necontenit carabinele n tufiurile dup care se ascundeau rzboinicii. Acetia la rndul lor, trgeau sgeile n cei mai apropiai dintre dumani Wazirii, arcai ndemnatici, nimereau clre dup clre. Unul dup altul, cte unul din clreii arabi ridicnd minile peste cap cdea din a. Totui lupta era inegal, numrul arabilor fiind cu mult mai mare dect al Wazirilor, iar gloanele lor strbteau tufiurile, gsind inta pe care pucaii arabi nici mcar nu o vedeau. Dup un timp, Ahmet Zec, ajungnd cu linia cercului la vreo apte sau opt sute de metri aproape de reedin, i-a strns clreii i a dat atacul decisiv. naintau ntr-un galop nebun peste cmpie, srind peste gardurile din drum. S-au repezit ctre puinii aprtori ai csuei n care se baricadase Jane Clayton. Mugambi i-a vzut venind i a nceput s strige rzboinicilor care au mai rmas, s alerge spre cas ca un ultim loc de rezisten. Arabii se apropiau, strignd i nvrtind lungile lor carabine pe deasupra capetelor. Au trecut n goana calului pe lng verand, 42

EDGAR RICE BURROUGHS

descrcnd salve ucigtoare asupra Wazirilor ngenunchiai, care au dat drumul la un stol de sgei de dup scuturile lor lungi i ovale, fcute s reziste sgeilor dumane sau s nlture lovitura unei sulii, dar care nu puteau opri gloanele de plumb ale arabilor. Iar pe sub obloanele ridicate numai de o palm, ali arcai trimiteau sgeile lor ucigtoare. Dup acest atac, Mugambi i-a retras forele n interiorul csuei. Arabii au mai atacat de cteva ori, iar n cele din urm s-au apropiat, formnd un semicerc n faa csuei, la o distan unde nu i puteau ajunge sgeile celor asediai. Din noua lor poziie, trgeau cu nverunare asupra ferestrelor. Wazirii cdeau unul dup altul. Din ce n ce mai puine erau sgeile care rspundeau focului ucigtor al arabilor, pn cnd Ahmet Zec a simit c este momentul s ordone atacul decisiv. Trgnd chiar din fug, sngeroasa band a nvlit spre verand. Vreo zece dintre ei au czut lovii de sgeile celor care o aprau, dar majoritatea au ajuns pn la intrare, unde au nceput s izbeasc cu paturile grele ale armelor. Trosnitur lemnului sfrmat al uii s-a amestecat cu pocnetul unei singure arme, cnd Jane Clayton a tras prin sprtur, asupra dumanului dezlnuit. Cdeau combatani de ambele pri ale uii, dar n cele din urm, a czut i aceast barier att de fragil. Cnd ua s-a prbuit, vreo douzeci de arabi au nvlit n camer. De partea cealalt a camerei era Jane Clayton, nconjurat de puinii care au mai rmas dintre curajoii ei aprtori. n fruntea rzboinicilor era uriaul Mugambi. Arabii au ridicat armele, s trag ultima salv care ar fi pus capt definitiv oricrei rezistene, dar Ahmet Zec a 43

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR dat un ordin, care opri degetele arabilor pe trgaciul carabinelor. Nu mpucai femeia! strig el. Cine i va face vreun ru, l omor. Trebuie s o lum vie! Arabii nvlir asupra Wazirilor, dar acetia i-au ntmpinat cu suliele lor grele. Sbiile au lucit, pistoalele au rpit, iar moartea era mprit cu o drnicie furioas. Mugambi i-a aruncat sulia n cel mai apropiat dintre agresori, cu atta for nct pn i captul minerului a ieit prin spatele arabului. Apoi smucind un pistol din mna altuia, l-a apucat de eava i a nceput s i loveasc pe toi cei care cutau s se apropie de stpna lui. mbrbtai de exemplul lui, putinii rzboinici care au mai rmas n via se luptau ca demonii alturi de el. Au czut ns unul cte unul, pn cnd nu a rmas dect Mugambi, ca s apere onoarea i viaa soiei lui Tarzan. Ahmet Zec sttea lng u, privind rece la aceast lupt inegal, dnd din cnd n cnd ordine scurte oamenilor si. ntr-o mn inea carabina lui cu patul de argint. A ridicat-o ncet la umr, ateptnd ca vreo micare a lui Mugambi s l pun n btaia armei. Trebuia s trag fr ca s pun n pericol viaa femeii sau a vreunuia din arabii si. n sfrit a venit i momentul cnd Ahmet Zec a apsat pe trgaci. Fr s scoat un sunet, bravul Mugambi s-a prbuit pe podea, la picioarele stpnei lui. O clip mai trziu, Jane a fost nconjurat i dezarmat. Fr s i adreseze vreun cuvnt, au trt-o afar. Un negru uria a ridicat-o n a i n timp ce ali bandii cotrobiau peste tot s fure ce puteau, negrul a trecut clare cu ea dincolo de pori, ateptnd sosirea 44

EDGAR RICE BURROUGHS

stpnului su. Jane Clayton i-a vzut pe bandii scond toi caii din grajduri. Deasemenea, arabii au adunat toate vitele de pe cmp. Au luat tot ce putea reprezenta valoare n ochii lor, iar la urm au aruncat tore. Flcrile au cuprins ce a mai rmas din cldire. n sfrit, cnd bandiii s-au strns la un loc, dup ce i-au satisfcut poftele de navuire prin jaf, au pornit cu Jane spre nord. Ea a mai vzut fumul i flcrile ridicnduse departe spre cer, pn cnd, la o cotitur a drumului, pdurea cea deas a ascuns privirilor ei acest trist tablou. n acest timp, n camera unde se desfurase ultima lupt, printre limbi lungi de foc care i fceau loc printre cadavre, cineva n al crui trup a mai rmas o frm de via a nceput s se trasc spre exterior. Era un negru uria, care s-a rostogolit pe o parte i pe alta, uitndu-se n jur cu ochii injectai de snge i plini de durere. Era Mugambi, pe care arabii l crezuser mort, dar care tot mai tria. n timp ce se ridica cu mult greutate, pe mini i pe genunchi, trndu-se ncet spre u, flcrile lacome i nemiloase au ajuns pn la el. A czut de cteva ori pe podea, din cauza slbiciunii, dar de fiecare dat se ridica din nou, continundu-i drumul ctre un loc ferit. Dup un timp, care lui i s-a prut c nu mai are sfrit, cnd deja flcrile au ajuns un adevrat cuptor de partea cealalt a camerei, uriaul negru a izbutit s ajung la verand, de unde s-a rostogolit pe trepte n jos. S-a trt mai ncolo pe iarba rece de sub un tufi nflorit. Toat noaptea a zcut acolo, uneori leinat de dureri, alteori rbdnd cu stoicism. 45

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR n starea aceasta din urm, privea cu o ur slbatic spre flcrile care tot se mai ridicau din magaziile cu cereale i fin. Un leu ieit la vntoare url undeva pe aproape, dar uriaului negru nu i era fric. Acum nu mai rmsese loc n creierul su slbatic dect pentru un singur gnd: Rzbunare!... Rzbunare!... Rzbunare!...

CAPITOLUL VII - Comoara de pietre preioase


Tarzan a rmas ctva timp ntins acolo unde czuse, pe pardoseala de piatr a camerei cu lingourile de aur. Zcea ntins i nemicat ca un cadavru, dar nu murise nc. n cele din urm, s-a micat, iar dup cteva clipe, a deschis ochii n ntunericul de neptruns de acolo. A ridicat o mn i a dus-o la cap. A vzut c era plin de snge. i-a mirosit degetele aa cum o fiar i-ar mirosi sngele de pe o lab rnit. S-a ridicat ncet, trgnd cu urechea, nici un sunet nu ajungea pn n adncimile ntunecate ale mormntului su. A mers cltinndu-se pe picioare. A pipit printre mormanele de lingouri de aur. Ce se ntmplase? Unde era? Numai capul l durea. Nu simea nici un alt efect mai ru dup lovitura care l trntise la pmnt. Nu-i mai aducea aminte de accident, precum nu i mai amintea de nimic din tot ce se petrecuse pn cnd s-a ntmplat accidentul. Se pipi cu mna, de parc nu ar fi tiut cine este. ia pus mna pe picioare, pe corp i pe cap. Mai pipi tolba cu sgei i cuitul de la old. 46

EDGAR RICE BURROUGHS

n creierul su era ceva care se zbtea pentru a fi adus la suprafa. Ah!.... tia acum: i lipsea ceva! S-a trt napoi, cutnd cu minile obiectul pe care instinctul i spunea c l-a pierdut. n sfrit a gsit sulia cea grea, care cu muli ani nainte, era unul din cele mai importante obiecte ale vieii sale zilnice, ba chiar al propriei sale existene. Cunotea aceast arm care fusese n legtur cu fiecare aciune a lui, ncepnd din momentul n care a smuls prima suli de la negrul care czuse victim dorinelor sale slbatice. Era sigur c mai exist o lume cu mult mai frumoas dect cea mrginit de ntunericul celor patru ziduri de piatr care l nconjurau. i-a continuat cercetrile pn cnd n sfrit a gsit ua care ducea nuntru sub cetate i templu. A pornit pe acest drum fr nici o fric. A ajuns pn la scrile de piatr care urcau la nivelul superior. Le urc, continundu-i drumul spre fntna adnc. Nimic nu i-a ajutat memoria ca s i poat aminti de ceva cunoscut lui din ceea ce era mprejur. Mergea nainte prin ntuneric, de parc ar fi strbtut o cmpie larg n plin lumin, sub razele soarelui de amiaz. Nu ddea importan nici unui obstacol, mergnd foarte calm, avnd deplin ncredere n instinctele sale animalice. Ajungnd la marginea fntnii, a pit nainte n gol, prbuindu-se n adncimea ntunecoas. Cum era cu sulia n mn, a lovit cu arma apa de sub el, scufundndu-se lent. Din fericire nu s-a rnit deloc n aceast cderea brusc i neateptat. Cnd s-a ridicat la suprafa i-a scuturat apa din ochi i a observat c putea s vad. Lumina zilei strbtea nuntru pe o deschiztur 47

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR ndeprtat deasupra capului su, luminnd slab pereii fntnii. Tarzan s-a uitat n jur i a vzut la acelai nivel cu suprafaa apei n zidul umed i alunecos, o deschiztur destul de mare. A notat pn acolo i s-a tras n sus. A gsit gura unui tunel ntunecos, pe care a pornit fr s mai piard vremea. Acum ns mergea cu bgare de seam pentru c Tarzan al maimuelor nva repede. Prpastia neateptat i-a artat c trebuie s fie atent cnd strbate trectori ntunecoase. Nu mai avea nevoie de o a doua lecie. Tunelul l-a dus civa zeci de metri drept nainte. Pe jos era alunecos de parc apa din fntn s-ar fi revrsat uneori, inundnd tunelul. Aceast situaie neplcut mpiedica mersul lui Tarzan, piciorul desprinzndu-se din loc cu mare greutate. A ajuns la o scar de piatr, unde se termina tunelul i pe care a urcat-o repede. Era o scar n zigzag. A mers la dreapta i la sting, pn cnd a ajuns n sfrit, ntr-o camer mic i rotund. O lumin slab ptrundea de sus, printr-un co de vreo doi metri n diametru, care ncepea din centrul tavanului camerei, ridicndu-se pe o lungime de treizeci sau patruzeci de metri, terminndu-se cu un grtar de piatr, prin care Tarzan putea s vad un petic de cer albastru luminat de soare. Curiozitatea l-a mpins s cerceteze peste tot n aceast ncpere. Aici erau mai multe lzi mari, strnse cu benzi late de aram. Tarzan i-a plimbat minile deasupra lor, pipind cercurile de aram trgnd de balamale. n cele din 48

EDGAR RICE BURROUGHS

urm, din ntmplare, a reuit s ridice capacul uneia din ele. O exclamaie de plcere i iei de pe buze la vederea minunatelor comori pe care le coninea. O tav mare, plin cu pietre strlucitoare, scnteia i strlucea n lumina palid a camerei. Ajuns din cauza accidentului la mintea copilriei, nu mai era n stare s-i fac o idee privind fabuloasa valoare a descoperirii sale. i-a nfipt minile n mormanul de pietre scumpe i le-a rsfirat printre degete. Apoi s-a dus la alte lzi, n care gsi alte depozite de pietre preioase. Aproape toate erau frumos lefuite, iar Tarzan i-a ales un pumn ntreg, umplndu-i punga de piele care i atrna la old. A aruncat napoi n lad pe cele care nu strluceau prea frumos. Fr s vrea, fr s tie, eroul nostru a nimerit n camera demult uitat, a nestematelor din Opar. Secole ntregi zcuse aceast odaie ngropat sub templul Zeului nflcrat, n mijlocul uneia din multele trectori subterane pe care descendenii superstiioi ai vechilor locuitori nu au ndrznit sau nu au avut voie s le exploreze. Obosit de aceast distracie, Tarzan a pornit pe coridorul care ducea din odaia cu nestemate, n sus, pe o pant foarte nclinat. Tunelul l-a dus din ce n ce mai aproape de suprafa, terminndu-se n cele din urm ntr-o camer joas, mai luminat dect toate celelalte peste care dduse pn acum. O deschiztur n tavan, deasupra lui, la captul de sus al unui ir de trepte de ciment, i-a artat o privelite frumos luminat de soare. Tarzan privi cu o mare mirare coloanele de piatr mbrcate cu plante agtoare i s-a ncruntat, n efortul 49

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR pe care l-a fcut s i aminteasc de ceva asemntor vzut de el mai demult. Nu era ns sigur de nimic. Era numai o obsesie tulburtoare de care nu putea s scape i anume c trebuia s tie o mulime de lucruri pe care ar fi trebuit s le cunoasc. Gndurile i-au fost ntrerupte de un rcnet nfiortor, care se auzi prin deschiztura de sus. Au urmat strigte i ipete de oameni. A urcat scrile, inndu-i sulia i mai strns n mn. O privelite stranie l-a ntmpinat la ieirea din semintunericul din pivni, n lumina strlucitoare a templului. Fiinele pe care le-a vzut, le-a recunoscut. Acolo erau oameni i un leu enorm. Oamenii alergau spre ieirile laterale ca s scape de fiorosul animal. Leul sttea chiar n mijlocul templului, deasupra corpului unuia care fusese mai puin norocos dect ceilali. Tarzan a mai vzut n faa lui o femeie alturi de un bloc de piatr, peste care era ntins un om legat. n timp ce el se uita la aceast scen, a observat cum leul arunca priviri, nfricotoare celor dou persoane care mai rmseser n templu. nc un rget tuntor a ieit din pieptul slbatic al fiarei, la auzul cruia femeia a leinat, cznd peste corpul omului ntins i nemicat pe altarul de piatr din faa ei. Leul a fcut civa pai i se pregtea s sar. Vrful cozii sale ondulate se zbtea nervos. Era pe cale s atace cnd privirile i-au fost atrase de Tarzan. Werper, legat i neputincios, l-a vzut pe carnivorul cel mare pregtindu-se s sar asupra lor. A vzut i schimbarea neateptat n expresia fiarei, ai crei ochi se 50

EDGAR RICE BURROUGHS

ndreptaser ctre ceva dincolo de altar i n afara unghiului de vedere al belgianului. Mai vzu formidabila creatur ridicndu-se aproape drept n dou picioare. Cineva a trecut precum o sgeat pe lng Werper. Un bra puternic s-a ridicat i o suli mare a fost aruncat spre leu. Aceasta s-a nfipt adnc n pieptul animalului. Werper a vzut cum leul, acum n patru labe se mica rupnd minerul suliei i a mai vzut, minunea minunilor, uriaul alb, aproape gol care aruncase arma, atacnd fiara, numai cu un singur cuit lung, gata s ntmpine ghearele i colii regelui junglei. Leul s-a ridicat i el n dou labe, s l ntmpine pe noul su inamic. Fiara mria ngrozitor, dar mirarea belgianului a fost i mai mare cnd a auzit mrituri la fel de slbatice cu ale leului ieind de pe buzele omului care atacase fiara. Dndu-se repede un pas napoi, Tarzan a evitat ghearele leului, care a btut aerul zadarnic. Repezindu-se apoi n spatele fiarei, i-a srit n spate, nconjurndu-i gtul cu braele i nfigndu-i colii adnc n carnea gtului, cutnd s ajung la beregat. Rcnind i srind, rostogolindu-se i zbtndu-se, uriaa felin a ncercat s l arunce de pe spate pe slbaticul su adversar, n timp ce o mn puternic, ncletat pe cuit, l lovea necrutor. n timpul acestei lupte, preoteasa La i-a revenit i a rmas extaziat de spectacolul din faa ei. Prea de necrezut ca o fiin omeneasc s l poat nvinge ntr-o lupt piept la piept pe regele animalelor, dar cu toate acestea, imposibilul se petrecea sub ochii ei. n cele din urm, cuitul lui Tarzan nimeri n inima leului i cu o ultim zvcnire n ghearele morii, leul s-a rostogolit mort pe pardoseala de marmur. 51

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Srind n picioare, nvingtorul i-a pus un picior pe cadavrul animalului ucis i ridicnd faa ctre cer, a dat drumul unui strigt att de nfiortor nct att La, ct i Werper s-au cutremurat. Apoi, Tarzan s-a ntors ctre ei i Werper l-a recunoscut pe omul pe care crezuse c l-a lsat mort n camera cu comoara.

CAPITOLUL VIII - Fuga din Opar


Werper era uimit. Era oare cu putin ca acest slbatic s fie una i aceeai persoan cu acel englez plin de demnitate, care l primise att de amabil n luxoasa sa locuin african? Se putea oare ca aceast fiar cu expresie animalic, cu ochii aprini, s fie n acelai timp un om? Era cu putin oare ca acel strigt ngrozitor de victorie, pe care nici nu-l mai auzise vreodat, s fi ieit dintr-un gt omenesc? Tarzan s-a uitat la brbatul i la femeia din faa lui cu o expresie de nedumerire, fr vreun indiciu c ar nelege ce se petrece. Parc descoperise o specie nou de fiine i se minuna de ceea ce gsise. Preoteasa La, la rndul ei, studia trsturile lui Tarzan i ncetul cu ncetul, ochii ei s-au dilatat. Tarzan! a exclamat ea. i a continuat imediat, n limbajul maimuelor antropoide, care datorit unei continue existene comune ntre locuitorii cetii i maimue a devenit limba oparienilor: Ai venit napoi la mine! La mine, care am nesocotit preceptele religiei mele i te-am ateptat mereu pe tine, Tarzan. La te-a ateptat fr s se mrite i acum ai venit! Spune-mi dar, spune-mi dac ntr-adevr ai venit pentru mine! 52

EDGAR RICE BURROUGHS

Werper asculta acest jargon de neneles, uitndu-se cnd spre preoteas, cnd spre Tarzan. Nu cumva i el nelege aceast limb ciudat? se ntreba el. Spre marea lui surpriz, l auzi pe englez rspunznd femeii n aceeai limb. Tarzan, repet el gndindu-se profund. Tarzan! Numele acesta mi este foarte cunoscut. Este numele tu, tu eti Tarzan! a strigat La. Eu sunt Tarzan? a zis el, dnd din umeri. A continuat dup o scurt pauz: Bine, numele mi place, nu tiu s am altul, aa c l voi pstra pe acesta. Dar pe tine nu te cunosc i nici nu am venit aici pentru tine. Nu tiu nici de unde am venit, nici pentru ce am venit. Poi s-mi spui? La a cltinat din cap cu tristee. Nu am tiut asta nici o dat, a rspuns ea. Tarzan s-a ntors atunci spre Werper, cruia i puse aceeai ntrebare, dar n limba marilor antropoizi. Belgianul a dat din cap, semn c nu a neles nimic. Nu neleg limba aceasta, a spus el n francez. Fr nici un efort i dup toate aparenele, fr s-i dea seama c a fcut vreo schimbare, Tarzan a repetat ntrebarea tot n francez. Werper i-a dat seama imediat de cumplita nenorocire a acestui alb. Acest om i pierduse memoria i nu mai putea s-i aminteasc evenimentele din trecut. Belgianul tocmai a vrut s i dea lmuririle necesare, cnd i-a venit deodat ideea c, inndu-l o vreme oarecare n netiin privind adevrata sa identitate, s-ar putea ca aceast nenorocire a lui Tarzan s i fie de folos. Nu i pot explica de unde vii, a zis Werper, dar uite ce i pot spune! Dac nu ieim repede din acest loc ngrozitor, vom fi amndoi ucii pe acest altar. A continuat apoi uitndu-se la marea preoteas. 53

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Femeia aceasta era aproape s-i nfig cuitul n pieptul meu, cnd leul le-a ntrerupt diabolica ceremonie. Hai, a mai zis Werper, s cutm un mijloc de scpare pn nu se linitesc dup spaima prin care au trecut i se adun din nou aici. Tarzan s-a ntors ctre La. Pentru ce, a ntrebat el, ai vrut s-l ucizi pe acest om? i-e foame? Marea preoteas a strigat cu dezgust: Nu, pentru c noi nu mncm carne de om. A vrut s te omoare pe d-ta? a continuat Tarzan. Femeia a rspuns negativ i la aceast ntrebare. Atunci de ce doreai s l omori? Dup cum se vede, Tarzan era hotrt s cunoasc toate amnuntele problemei. Preoteasa La a ridicat braul ei delicat i a artat spre soare. Voiam s i ofer sufletul su n dar Zeului nflcrat, a rspuns ea. Tarzan prea nedumerit. El era din nou acum o simpl maimu, iar maimuele nu neleg ce nseamn suflet i zei nflcrai. Vrei tu s mori? l ntreb el pe Werper. Belgianul la asigurat cu lacrimi n ochi, c nu dorea acest lucru deloc. Foarte bine, a zis Tarzan, nu vei muri. Vom pleca de aici, pentru c aceast femeie te va ucide, iar pe mine m va pstra pentru ea. Oricum, aici nu este de trit pentru un mangani. A muri n scurt vreme nchis printre zidurile acestea. S-a ntors apoi ctre La. Noi plecm, i-a mai spus. La auzul acestor vorbe, La s-a repezit la el i l-a prins de o mn. Nu pleca! s-a rugat ea, cznd n genunchi. Rmi 54

EDGAR RICE BURROUGHS

i vei fi mare preot. La te iubete. ntregul Opar i se va supune i vei fi servit de sclavi. Rmi, Tarzan al maimuelor i dragostea mea i va fi recompensa. Tarzan s-a uitat la femeia ngenunchiat din fata lui i fr vreun semn de nduioare a mpins-o. Tarzan nu te vrea, a zis el simplu. Dup aceea, s-a apropiat de Werper i tindu-i frnghia, i-a fcut semn s l urmeze. Suflnd greu, cu faa congestionat de furie, La a srit drept n picioare. Vei rmne! a strigat. La nu te va avea i dac nu va putea s te aib viu, te va avea mort! Ridicndu-i faa ctre soare, a scos acelai strigt cumplit pe care Werper l mai auzise odat, iar Tarzan de attea ori. Ca rspuns la strigtul ei, izbucni din camerele i coridoarele din jur, un zgomot aproape asurzitor de voci. La mine, paznici ai templului! a strigat ea. Necredincioii au profanat-o pe cea mai sfnt dintre sfinte. Haidei! Bgai groaza n inimile lor, aprai-o pe La, aprai altarul ei, splai templul cu sngele acestor profanatori! Cu toate c Werper nu tia ce spusese La, a neles imediat primejdia care i amenina. Tarzan, vznd c Werper nu este narmat, a prins-o pe La de mn i cu toat mpotrivirea ei slbatic, i-a smuls arma ntr-o clip. La ntins belgianului lungul ei cuit de sacrificiu. Ia-l, pentru c vei avea nevoie, l-a sftuit el. n aceeai clip, n templu nvli pe fiecare u lateral cte o ceat de oameni mruni i uri. Erau narmai cu mciuci i cuite. Erau ajutai n curajul lor de ur i fanatism. Werper a rmas locului ngrozit. Tarzan, drept ca un stejar, i privea dumanii cu mare dispre. 55

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR nainta ncet ctre ieirea pe care i-o alesese. Un preot vnjos i iei n cale, n spatele lui fiind nc vreo douzeci de ini. Tarzan i nvrti sulia ca pe un ciomag i l-a lovit pe preot, care s-a prbuit la pmnt cu easta sfrmat. Ciomagul improvizat al lui Tarzan se nvrtea mereu cu putere deschizndu-le drumul spre ieire. Werper venea n spatele lui uitndu-se mereu napoi, ctre mulimea amenintoare din spatele lor. ntr-o mn inea cuitul de sacrificiu, gata s loveasc pe oricine care s-ar fi apropiat de ei. La nceput se ntreba cu mirare de ce ei l atac doar pe uriaul alb, pe cnd asupra lui ezitau s se arunce, cnd de fapt, el era cu mult mai slab. tia bine c dac sar fi npustit asupra lui, ar fi czut de la primul atac. Tarzan a ajuns la u, peste cadavrele tuturor celor care i se mpotriviser, mai nainte ca Werper s fi putut ghici cauza imunitii sale. Preoii se fereau de cuitul de sacrificiu! Ar fi nfruntat moartea primind-o bucuroi, dac i ajungea n timp ce o aprau pe marea preoteas i altarul ei. Dar era clar c, dup credina lor, era o deosebire ntre o moarte i alta. Probabil c exista o superstiie stranie privind acea lam strlucitoare, de nici un oparian nu ndrznea s se lase ucis de ea, n timp ce mureau ucii de suli cea grea a lui Tarzan. Ajuni afar din curtea templului, Werper i-a spus lui Tarzan despre ciudatul amnunt. Tarzan a zmbit i l-a obligat s mearg nainte, nvrtind n aer cuitul sacru ncrustat cu aur i pietre scumpe. Oamenii din Opar s-au mprtiat n toate direciile, ca frunzele btute de furtun, iar Tarzan i belgianul au gsit liber trecerea prin coridoarele i camerele vechiului templu. 56

EDGAR RICE BURROUGHS

Ochii belgianului aproape c au ieit din orbite, cnd au trecut prin camera cu cei apte stlpi de aur masiv. Reuind cu greu s-i ascund uimirea, privea lacom la plcile din aur masiv aezate pe pereii camerelor i ale unora dintre coridoare. Pentru Tarzan ns, toat aceast bogie prea c nu nseamn nimic. Au mers nainte i ajutai de ntmplare, au ieit n strada cea lung, care trecea prin irul de cldiri pe jumtate ruinate i zidul interior al cetii. Maimue mari le clnneau n fa ameninndu-i, dar Tarzan le rspundea n propria lor limb: insult pentru insult, provocare pentru provocare. Werper a vzut un maimuoi pros aruncndu-se de pe una din coloanele sfrmate i naintnd spre uriaul alb. Rnjea scondu-i colii enormi i galbeni, mrind nfiortor i amenintor, printre buzele sale groase i mari care i atrnau. Belgianul s-a uitat la nsoitorul lui. Cu groaz l-a vzut aplecndu-se pn cnd a ajuns s se sprijine de pmnt n pumni, exact cum fcea i antropoidul. L-a vzut dnd ocol cu picioarele epene, n jurul celuilalt. Auzi aceleai ltrturi i mrituri ieind din gura omului, exact ca cele scoase de fiar. Daca ar fi stat cu ochii nchii ar fi crezut c nu sunt dect dou maimue uriae care se pregtesc de lupt. Dar nu a fost nici o lupt. S-a terminat aa cum se termin multe din asemenea certuri n codru: unul din ludroi i pierde rbdarea sau curajul, ncepnd s se intereseze de vreo frunz btut de vnt, de vreun gndac sau de purecii de pe pntecele su pros. n cazul de fa, antropoidul a fost acela care a btut primul n retragere, cu o demnitate tipic regnului animal, ca s examineze o omid nefericit pe care a i devorat-o 57

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR dup cteva clipe. n primul moment, Tarzan prea dornic s continue distracia S-a legnat cu putere pe picioare, i-a umflat pieptul i a rcnit, apropiindu-se i mai mult de maimuoi. Cu mare greutate Werper a reuit s l conving c trebuie s lase totul la o parte i s mearg pe drumul care i va scpa din oraul celor care se nchin soarelui. Au umblat aproape o or pn s gseasc ieirea ngust prin zidul interior. De aici drumul pn dincolo de fortificaiile exterioare le era cunoscut i astfel c au ajuns n valea pustiit a Oparului. Dup cte putea s observe Werper, Tarzan habar nu avea despre locul unde se afla i nici de unde venise acolo. Mergea fr rost, ntr-o direcie sau alta, cutndu-i hrana pe care o gsea sub pietre sau ascuns n umbra vreunuia din micile tufiuri care erau peste tot. Belgianul era ngrozit de meniul lui Tarzan. Gndacii, omizile i micile roztoare erau devorate cu mare satisfacie. ntradevr. Tarzan s-a transformat din nou n maimu. n cele din urm Werper a reuit s-i ndrepte nsoitorul spre dealurile din deprtare, care delimitau valea n partea de nord-vest, pornind mpreun ctre reedina lui Greystoke. Era greu de ghicit planul pe care l avea belgianul s-i conduc victima trdrii sale napoi ctre fosta sa locuin. Poate c socotea c fr Tarzan nu se putea primi nici o rscumprare pentru soia acestuia. n prima noapte i-au construit o mic tabr n valea de dincolo de dealuri. S-au aezat i au aprins un foc. Au fript un porc mistre, dobort de Tarzan. Uriaul alb era pierdut n gnduri. Prea c ncearc ncontinuu s prind o imagine oarecare, dar care i scpa mereu. n cele din urm i-a deschis punga de piele de la old i i-a turnat n palm pietrele preioase luate din cetate. Lumina focului care plpia deasupra lor a aruncat o 58

EDGAR RICE BURROUGHS

mulime de raze scnteietoare n jur. Belgianul privea fascinat, cu ochii mrii. Expresia feei sale arta c gsise un scop anumit n tovria slbaticului de lng el.

CAPITOLUL IX - Furtul pietrelor scumpe


Dou zile la rnd a cutat Werper micul grup de oameni care l-a nsoit din tabr pn la dealurile de la marginea acestor inuturi. Abia pe nserat a doua zi, le-a gsit urma i aceasta ntr-o form att de dezgusttoare nct s-a cutremurat din cretet pn n tlpi de ceea ce a vzut. ntr-o poieni a dat peste cadavrele a trei dintre indigeni, mutilai ngrozitor. Nu era nevoie de mult putere de nelegere, ca s se explice uciderea lor. Din micul grup numai acetia trei nu fuseser sclavi. Ceilali, ispitii de sperana eliberrii din ghearele crudului lor stpn arab, au profitat de prilejul despririi de tabra principal, ca s i ucid pe cei trei reprezentani ai puterii pe care o urau i care i inea n robie. Apoi au fugit n jungl pentru a li se pierde urma. O transpiraie rece a aprut pe fruntea lui Werper cnd s-a gndit la soarta de care avusese norocul s scape. Dac ar fi fost i el acolo cnd a pornit acel atac i el ar fi fcut parte dintre victime. Tarzan nu s-a artat deloc surprins sau interesat de aceast descoperire a belgianului. n starea n care se afla i era indiferent ale cui erau aceste cadavre. Stratul subire de comportament civilizat pe care i la dobndit ntr-o perioad destul de scurt din viaa lui sa ters datorit recentului su accident. Nu avea n minte dect deprinderile pe care le-a dobndit n copilrie. Ceea ce nvase de la Kala, ce a vzut la Ciuk, Tub sau Koz, formau acum temelia fiecrui gnd i a fiecrei 59

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR aciuni. Franceza i engleza le vorbea n mod mecanic. Cnd Werper i s-a adresat n francez a rspuns n aceeai limb fr s observe trecerea de la limba antropoizilor n care a discutat cu La. Dac Werper ar fi vorbit engleza rezultatul ar fi fost acelai. n noaptea aceea ca i n celelalte dou precedente, amndoi edeau lng focul din tabra lor improvizat, iar Tarzan se juca cu pietricelele lui strlucitoare. Werper l-a ntrebat ce erau acelea i unde le-a gsit. Tarzan i-a rspuns c sunt pietre colorate din care el vrea s i fac un lnior. I-a mai spus c le-a gsit la mare adncime sub curtea de sacrificiu a templului Zeului nflcrat. Werper se simea foarte uurat cnd a vzut ignoranta lui Tarzan privind valoarea acelor pietre. n cazul acesta, i era mult mai uor s pun stpnire pe ele. Se putea ca Tarzan s i le dea la simpla sa cerere. Werper ntinse o mn spre grmada de pietre pe care Tarzan o aranjase pe o bucat de lemn, n faa sa. S le vd i eu, l-a rugat belgianul. Tarzan i-a pus palma pe comoar i a nceput s mrie. Werper i-a tras mna napoi mai repede dect a ntins-o. Tarzan i-a reluat jocul cu pietrele, precum i convorbirea cu Werper, de parc nimic nu s-ar fi ntmplat. De fapt nu fusese dect instinctul de aprare al fiarei pentru ceea ce posed. Cnd ucidea vnatul mprea carnea cu Werper, dar dac acesta ar fi pus mna din ntmplare pe poria lui Tarzan, ar fi strnit aceeai ieire slbatic. Din acel moment n sufletul belgianului s-a nscut o spaim teribil fat de acest alb slbatic. 60

EDGAR RICE BURROUGHS

El nu putea s neleag transformarea care s-a produs n Tarzan din cauza loviturii primite. Atribuia acest comportament doar unei forme de amnezie. ns netiind c Tarzan fusese ntr-o vreme cu adevrat un slbatic, o fiar de codru, nu i putea nchipui c acest om a revenit la starea n care i-a petrecut copilria i o parte din tineree. El nu vedea n englez dect un maniac primejdios, pe care cel mai mic accident neateptat ar fi putut s l fac s se arunce asupra lui. Totodat, nici prin minte nu i trecea c ar fi putut s se apere cu succes contra vreunui atac din partea lui Tarzan. Singura lui speran era s i poat nela vigilena i s fug spre ndeprtata tabr al lui Ahmet Zec. i asta ct mai repede! Dar narmat numai cu cuitul de sacrificiu, nu ndrznea s porneasc singur prin jungl. Tarzan constituia o ocrotire care nu era de dispreuit, chiar i n faa carnivorelor mai mari, fapt pe care Werper era silit s l recunoasc, n urma celor vzute n templul din Opar. Pe lng aceasta, gndul lui era mai mult la punga cu pietre preioase. Sufletul su era torturat de spaim, dar i de lcomie. Dar aceast lcomie ardea n pieptul lui cu mult mai mult putere, iar rezultatul a fost c a nfruntat toate primejdiile i a suportat groaza de a fi cu acela pe care l considera nebun. Nu a renunat la ideea de a pune mna pe averea pe care o reprezenta coninutul pungii. Ahmet Zec nu trebuia s tie nimic despre aceste pietre. Ele erau numai pentru el i de ndat ce i va realiza planul va porni spre coasta de vest a Africii, de unde i va cumpra bilet spre America. Acolo va putea s se ascund sub o nou identitate i s se bucure de fructul hoiei sale. 61

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Deja se gndea c America era att de provincial i c nu se gsete niciunde n lumea nou un ora pe care s l poat compara cu frumosul Bruxelles. A treia zi de la plecarea lor din Opar urechile agere ale lui Tarzan au perceput un zgomot de oameni n spatele lor. Werper nu a auzit nimic n afar de bzitul de insecte din jungl i de strigtele maimuelor mici sau ale psrilor. Tarzan a stat un timp nemicat ca o statuie, ascultnd, apoi cu nrile lui sensibile dilatate mirosind fiecare adiere trectoare de vnt. L-a tras pe Werper la o parte, ascunzndu-se amndoi ntr-un tufi des, unde au ateptat. Nu a trecut mult vreme i de-a lungul crrii fcute de animale, pe care merseser Tarzan i Werper, a aprut un rzboinic care privea n jur foarte atent. Dup el, ntr-un singur ir, urmau unul dup altul nc vreo cincizeci, fiecare ncrcat cu cte dou lingouri de metal galben legate de spate. Werper a recunoscut imediat grupul de oameni care l nsoise pe Tarzan n cltoria sa la Opar. S-a uitat la acesta, dar n ochii slbatici i ateni ai lui Tarzan nu a vzut nici un indiciu care s i arate c i-ar recunoate pe Basuli sau pe ceilali Waziri credincioi din ascunztoare, uitndu-se pe crare dup oamenii care trecuser. Apoi s-a ntors spre Werper. S i urmrim i s i ucidem, a zis el. De ce? a ntrebat belgianul. Sunt negri, a explicat Tarzan. Kala a fost ucis de un negru. Sunt dumanii tuturor manganilor. Lui Werper nu i surdea ideea de a se angaja ntr-o lupt cu Basuli i teribilii si lupttori. Pe de alt parte s-a bucurat foarte mult c i vzuse ntorcndu-se ctre reedina lui Greystoke, pentru c 62

EDGAR RICE BURROUGHS

ncepuse s se ndoiasc de abilitatea lui n a regsi drumul ctre ara Wazirilor. Despre Tarzan tia c nu l intereseaz n ce direcie merge. inndu-se la o distan scurt, dar sigur n spatele rzboinicilor, nu va fi nici o greutate s i urmreasc pn acas la ei. Ajuni la reedina lui Tarzan, putea foarte uor s se ntoarc spre tabra lui Ahmet Zec. Mai avea ns un motiv pentru care nu dorea s se amestece n treburile rzboinicilor Waziri. Acetia duceau o preioas comoar tocmai n direcia n care mergea i el. Cu ct Waziri duceau mai aproape aceast comoar de tabra lui Ahmet Zec, cu att mai puin efort urma el s depun la cratul aurului. Iat de ce s-a mpotrivit cu atta nverunare mpotriva planului lui Tarzan de a-i extermina pe aceti rzboinici. L-a convins s mearg linitit aproape de ei, spunndu-i c acesta era singurul mod de a iei din jungl, spre un inut bogat n vnat. Au mers astfel mai multe zile, de la cetatea Opar, pn la ferma lui Tarzan. Dar iat c a sosit i momentul n care aceast ciudat expediie a ajuns la ultimul deal mpdurit, nainte de a intra n inutul Wazirilor. Cam la doi kilometri nainte de ajunge la cmpia unde era ferma, rzboinicii s-au aezat ntr-o frumoas coloan ordonat. n jurul lor vedeau tapiri i zebre care pteau n linite. Lng ru, i-a ntmpinat un bivol slbatic, care s-a ascuns n nmolul rului. Tarzan privea aceast privelite cunoscut, fr ca n ochii lui s apar vreun semn c ar recunoate ceva. Vznd animalele pscnd, gura i-a lsat ap de poft. Werper l privea uimit. 63

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Apoi s-a ntors spre poiana unde tia c este ferma i s-a uitat foarte atent. ns nu i venea s-i cread ochilor: casa dispruse, odat cu magaziile i celelalte depozite. Grajdurile nu se vedea niciunde. ncetul cu ncetul, Werper a gsit explicaia acestei nenorociri, ale acestor schimbri. Ahmet Zec trecuse pe acolo! Basuli i ceilali Waziri au observat dezastrul imediat ce au intrat n poian. Se grbeau acum s ajung ct mai aproape de fosta aezare nfloritoare. Comentau aprins i i ddeau prerea cu privire la ce s-ar fi putut ntmpla. Au ajuns n sfrit la locul unde fusese grdina fermei i s-au oprit n faa ruinelor arse ale reedinei stpnului lor. i-au dat seama c totul a ars n urma unui atac narmat, urmat de un jaf crud. Pe pmnt, se aflau resturi de cadavre. Erau rmiele rzboinicilor, ale cror trupuri au fost devorate de hiene i alte carnivore care triau n jur. Printre aceste resturi omeneti, Basuli a vzut arme i obiecte din mbrcmintea lor de rzboi. i-a dat seama imediat de lupta care s-a dat i de ntreaga nenorocire care s-a abtut asupra celor pe care i-a lsat acas. Waziri au cercetat fiecare colior. n ochii lor se citea ur i furie. Peste tot ntlneau urme ale cruzimii atacatorilor, care n lipsa lui Buana au devastat ferma. Ce au fcut cu lady! Aa o numiser ei pe Jane Clayton. Au luat cu ei toate femeile i pe ale noastre i pe ea, a spus Basuli. Unul dintre rzboinici i-a nvrtit amenintor sulia n aer, scond un rcnet furios, plin de ur. Ceilali i-au urmat exemplul. Basuli ns i-a oprit. 64

EDGAR RICE BURROUGHS

Nu este timp s facem atta zgomot acum. Marele Buana ne-a nvat s nu acionm cu vorbe, ci cu fapte. Numai aa putem s ne dovedim curajul. S ne pstrm forele ca s i urmrim pe aceti criminali i s i pedepsim. Dac lady i femeile noastre triesc, trebuie s ne grbim. Rzboinicii care au plmnii obosii de strigte de rzboi, cnd nu este necesar s fac atta trboi, nu se pot deplasa repede n jungla deas n spatele unor copaci groi, Tarzan i Werper i urmreau pe rzboinici. Acetia s-au apucat s sape un an cu cuitele i cu minile goale. Aici au ngropat lingourile de aur pe care le-au adus din cetatea Opar. Au astupat locul cu mult grij pentru a camufla ascunztoarea. Werper a trebuit s i explice lui Tarzan, c ceea ce ascunseser rzboinici Waziri nu era de mncat. Tarzan a pierdut atunci orice interes fa de comoara ascuns. Nu la fel s-a ntmplat ns i cu Werper. Acesta ar fi dorit s i aib pe cei cu care pornise n expediie, pentru a dezgropa i a lua comoara, de ndat ce rzboinicii Waziri vor pleca n urmrirea celor care au devastat ferma lui Tarzan. Rzboinicii s-au ndeprtat de ferm unde mirosul de cadavre devenise foarte neplcut i s-au aezat s se odihneasc, nainte de a pleca n urmrirea arabilor. S-a lsat seara. Tarzan i Werper edeau pe pmnt i mncau cteva buci de carne, pe care le aveau cu ei, dintr-o vntoare a lui Tarzan care a avut loc cu o zi n urm. Belgianul era ocupat cu planurile pe care i le fcea n legtur cu aciunile care urmau s aib loc dup plecarea Wazirilor. Bnuia c aceti rzboinici vor pleca n urma lui Ahmet Zec, pentru a se rzbuna i a-i aduce femeile napoi. tia c arabii vor avea de nfruntat o for teribil, 65

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR care nu putea fi deloc desconsiderat. Werper se gndea s se duc mai repede dect Waziri spre tabra lui Ahmet Zec, pentru a-l preveni pe conductorul arabilor n legtur cu acest atac. Mai dorea s i spun i de comoara ngropat. Nu i psa ce va face arabul cu lady Greystoke, dac va vedea c soul ei este bolnav mintal i nu i mai aduce aminte de nimic. Pentru el era suficient s tie c exist aceast comoar, care este ngropat lng ruinele fermei i era cu mult mai valoroas dect orice recompens ar fi pretins arabul. Iar dac reuea s l conving pe banditul arab s i dea i lui o parte, ar fi fost pe deplin satisfcut. Dar cel mai mult aprecia acum comoara de o valoare incalculabil pe care o reprezenta punga lui Tarzan i pe care acesta o purta tot timpul la old. Dorea s pun neaprat mna pe aceast comoar! Era hotrt s obin cu orice pre aceast pung cu pietre preioase. S-a uitat la Tarzan i la punga de care acesta nu se desprea. Vedea ns i un brbat cu o statur uria, care era puternic i agil. Orice ncercare care ar fi implicat fora sau o lupt cu acest alb era exclus. ntr-o confruntare direct, Werper ar fi fost omort. S-a ntins pe pmnt neconsolat. i-a rezemat capul pe un bra, ntorcndu-i privirea de la Tarzan. l urmrea ns cu coada ochiului. A stat aa, n aceast poziie mai mult vreme, ncercnd s se gndeasc la un plan de a deveni posesorul acelor pietre preioase. ns a nlturat din minte imediat orice plan, dndu-i seama c fr o lupt cu acest alb uria, nu putea avea comoara. Tarzan s-a uitat la Werper ntrebtor, de parc n gndurile sale ar fi stat de vorb cu belgianul. Vzndu-se 66

EDGAR RICE BURROUGHS

studiat, Werper a nchis ochii, a nceput s respire mai rar, prefcndu-se c a adormit. Tarzan era nedumerit. i vzuse pe Waziri cum au ngropat acele lucruri grele pe care le-au adus cu ei. Werper i-a explicat c ei au vrut s ascund acele obiecte ca nu acest sistem de pstrare a lucrurilor i-a plcut foarte mult acestui om redus acum la stadiul gndirii marilor maimue antropoide. De cnd Werper i-a exprimat dorina de a avea i el pietricele din acelea colorate din pung, Tarzan a devenii foarte bnuitor. Acestea nu reprezentau o valoare pentru el, dar erau colorate i strlucitoare. A stat aa, privindu-l pe acest alb, dar n acelai timp gndindu-se la ascunderea acestei pungi cu pietre att de frumoase. Cnd s-a convins c belgianul a adormit, a scos de la bru cuitul su mare de vntoare i a nceput s sape o groap n faa lui. Cu lama cuitului spa, iar cu minile scotea pmntul, pn a reuit s aib o mic groap de vreo zece centimetri n diametru i vreo douzeci n adncime. A pus punga n aceast groap. Werper s-a prefcut c respir ca unul care doarme adnc, vznd printre gene ce se petrece n faa lui. Abia a putut s nu exclame de surprindere, dar i de satisfacie. Tarzan s-a ntors atunci spre el, pentru c nu mai auzea respiraia regulat a unui om care doarme. Privea int la belgian i era ncruntat. Werper a simit c totul este pierdut. Trebuia s ntreprind ceva foarte repede, altminteri viaa lui era n pericol. A scos un oftat i s-a ntors pe partea cealalt, mormind ceva de parc era cuprins de un comar. Apoi, dup cteva clipe, i-a reluat respiraia regulat, semn c adormise din nou. 67

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Acum nu mai putea s l urmreasc pe Tarzan, dar era sigur c uriaul alb l urmrete foarte atent cum respir. Dup cteva minute ns, a auzit cum nite degete scormoneau pmntul, apoi aceleai degete au bttorit pmntul uor, acoperind locul spat. A neles c punga a fost ngropat n acelai loc pe care l tia. A ateptat mai bine de o or, apoi s-a ntors uor spre Tarzan i a deschis ochii. Tarzan dormea ntr-un somn adnc i linitit. Werper i-a ntins mna spre locul unde Tarzan spase groapa i a i-a ntins mna spre locul unde Tarzan spase groapa i a pipit n jur. Apoi a mai stat aa nc un sfert de or. S-a ridicat apoi fr zgomot, ascultnd i uitndu-se tot timpul la cel care dormea lng el. A fcut intenionat mai mult zgomot ca s se asigure c Tarzan doarme adnc. Cu toate aceste zgomote nu a reuit s l trezeasc. i-a scos de la bru cuitul de sacrificiu i l-a nfipt uor n pmnt, n locul unde fusese spat groapa. Era atent i la Tarzan, dar acesta nu se mica. Belgianul a nfipt cuitul, pn a simit c a atins punga. Apoi a apsat pe mner i a scos pmntul ce acoperea comoara. Pmntul s-a ridicat, dar i punga a aprut n vrful lamei. Werper a luat repede mica pung de pietre preioase i a pus-o n sn. Apoi a acoperit groapa cu pmntul scos i a bttorit locul, fr s lase vreo urm c cineva ar fi luat comoara. Lcomia l-a mpins la un act necugetat i imediat i-a dat seama c fusese foarte norocos c Tarzan nu l-a auzit spnd n spatele lui. Se i vedea prins, iar colii albului nfigndu-se n gtul lui. S-a cutremurat de spaim. Mai departe, n poian, s-a auzit urletul unui leopard, iar apoi a auzit paii moi ale unei alte feline. i era fric de 68

EDGAR RICE BURROUGHS

aceti vntori nocturni, dar frica cea mai mare i-o inspira acest alb slbatic care dormea linitit lng el. ncet i cu foarte mult bgare de seam Werper s-a ridicat de jos. Tarzan nici nu s-a micat. Belgianul a luat-o spre cmpie, fcnd civa pai. Apoi s-a oprit, mngind cuitul su preios, pe care l avea la cingtoare. i-a ntors capul spre cel care dormea i l-a privit ndelung. De ce nu? a murmurat. n acest caz, voi fi i mai n siguran. S-a ntors i s-a aplecat asupra lui Tarzan. n mn inea strns cuitul de sacrificiu pe care Tarzan l-a luat din templul Zeului nflcrat, de la marea preoteas La.

CAPITOLUL X - Ahmet Zec i nestematele belgianului


Mugambi, slab i rnit, se tra pe marginea drumului pe care bandiii arabi au trecut spre tabra lor. Nu putea s mearg mai repede i trebuia s se odihneasc foarte des, ns o ur nprasnic de rzbunare l mpingea mereu nainte. Zilele treceau i rnile i se vindecau. Mnca destul de bine. n cteva zile i-a recptat fora de altdat. A putut s mearg mai repede, dar arabii mergeau clare, aa c distana dintre ei era nc foarte mare. Arabii condui de Ahmet Zec au ajuns la tabra lor i l ateptau pe Werper. Jane Clayton a suferit foarte mult n tot acest timp, din cauza oboselii, dar i mai mult din cauza gndurilor care o cuprindeau privind soarta ei. Nu a reuit s afle de la Ahmet Zec ce avea de gnd s fac dup ce vor ajunge n tabra arabilor. i nchipuia c arabii vor cere o recompens pentru ea, n care caz lucrurile s-ar fi rezolvat 69

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR foarte repede. Dar la fel de bine se putea ca rpitorii ei s aib alte gnduri. Auzise ea despre femei albe, care au fost vndute de ctre bandii, ca Ahmet Zec de pild, unor cpetenii africane, pentru haremurile lor. Sau la fel de bine, putea fi trimis n nord, unde cpeteniile arabe ar fi cumprat-o tot pentru haremurile lor. Jane Clayton nu era femeia care s suporte o asemenea via i era pregtit pentru orice fel de soart. Cnd orice mijloc de scpare se va fi irosit, nu va da napoi de la moarte ca s i apere onoarea. Atta timp ns ct Tarzan tria, avea toate motivele s spere i s se atepte la un ajutor, care s o scape din minile acestor arabi. Nu era fiin, om sau animal, pe acest continent negru, care s fie att de puternic i curajos ca soul ei. Pentru ea, Tarzan reprezenta ntruchiparea forei, care nu avea duman pe lume. Desigur c Tarzan va veni i ea va fi rzbunat. Era ncredinat de acest lucru, iar ntreaga ei via de captivitate i era mult mai uor de suportat, avnd acest gnd dttor de speran. Numra chiar zilele care trebuiau s treac pn la ntoarcerea expediiei din cetatea Opar, apoi mai calcula zilele ct ar fi avut nevoie Tarzan s vin pn n tabra lui Ahmet Zec. Nu avea nici cea mai mic ndoial c nu o va gsi. Orice urm, fie ea ct de nensemnat, era suficient pentru soul ei de a gsi drumul pn la ea. Iar urmele lsate de caravana arabilor erau foarte evidente, mai ales c erau clare. n timp ce ea nutrea aceste sperane, n tabr a sosit un om. Era ngrozit de drumul pe care l-a fcut prin jungla plin de animale primejdioase. Era Werper care era fericit c a scpat viu n drumul lui spre tabra arabilor. A fost atacat de peste zece ori de 70

EDGAR RICE BURROUGHS

carnivorele junglei i a scpat ca prin urechile acului, de a nu fi transformat n prnzul unuia dintre stpnitorii junglei. Era narmat numai cu cuitul de sacrificiul al preotesei din Opar, iar aceast arm era mult prea puin periculoas pentru marile feline ale nopii africane. A trebuit s doarm noaptea n copaci, iar ziua a mers tremurnd de spaim. Mergea aproape de copaci, iar la primul zgomot se urca s se adposteasc. n cele din urm a ajuns la gardul care nconjura tabra lui Ahmet Zec, bucuros c este viu. Dar n acelai timp cu el, a ajuns i Mugambi n faa taberei fortificate. Rzboinicul negru s-a ascuns s vad ce se ntmpl n tabr, cnd a aprut un alb, murdar i zdrenros, la civa pai de el. L-a recunoscut imediat pe oaspetele stpnului su, care a stat la ferm cteva zile, nainte ca stpnul lui s fi plecat spre cetatea Opar. Era ct pe aici s l strige pe belgian, dar s-a oprit la timp. nainte de a comite aceast impruden. Albul se ndrepta spre poarta principal fr nici un fel de team. Un om n toate minile, gndea Mugambi, nu se apropie de aezri de acest fel, din vestul Africii. Nu eti primit nici o dat cu prietenie de ctre aceti locuitori slbatici, care te ucid nainte de a te ntreba ce vrei. Doar dac nu le eti foarte cunoscut lor... Avea o bnuial deja i atepta ca evenimentele s se deruleze de la sine, pentru a-i face o prere. L-a auzit pe Werper strignd. Porile s-au deschis imediat, iar belgianului i s-a fcut o primire cordial, de parc ar fi fost o cpetenie militar. Mugambi i-a dat seama c fostul oaspete al lordului de Greystoke era un spion i un trdtor. 71

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Deci el era vinovat pentru atacul dat de aceti criminali arabi, care au profitat de absena lui Buana! La ura mpotriva clreilor arabi, n sufletul rzboinicului negru, s-a adugat i ura cumplit fa de acest spion alb. De ndat ce a intrat n tabra fortificat, Werper s-a ndreptat spre cortul lui Ahmet Zec. Arabul s-a ridicat la vederea albului i i-a ntins mna. Era ns foarte contrariat de starea jalnic a hainelor acestuia. Ce s-a ntmplat? a ntrebat el. Werper i-a povestit toate aventurile sale, cu excepia episodului cu punga de pietre preioase, pe care o inea legat sub cma. Ochii arabului luceau de lcomie, cnd Werper i-a povestit de enorma cantitate de aur ascuns de Waziri. ntreaga cantitate era ngropat lng ruinele fermei familiei Greystoke. Acum ne este foarte uor s mergem acolo i s dezgropm aceast comoar, a spus atunci Ahmet Zec. Mai nti i vom atepta pe Waziri s soseasc. i vom ucide, iar apoi vom merge s dezgropm comoara. Nimeni nu ne-o poate lua, pentru c cei care cunosc locul unde este ngropat acest aur, vor muri. Cu femeia, ce ai de gnd? a ntrebat Werper. Cu femeia, ce ai de gnd? a ntrebat Werper. Vreau s o vnd undeva n nord, a rspuns arabul. Ce s facem cu ea? Sper s primesc un pre bun pentru ea. Belgianul a dat afirmativ din cap: Gndurile sale au luat un contur mai precis. Dac ar fi putut s l nduplece pe Ahmet Zec s i dea comanda micii armate care urma s se deplaseze spre nord, care trebuia s o ia pe lady Greystoke, ar fi avut posibilitatea s scape de acest bandit arab i de oamenii si cruzi. 72

EDGAR RICE BURROUGHS

S-ar fi lipsit i de partea lui din grmada de aur, pentru c era mulumit de captura de nestemate. l cunotea prea bine pe acest arab, ca s tie c odat ce ai intrat n armata sa, nu iei viu de sub ordinele sale. Majoritatea care au dezertat au fost prini i executai. Belgianul i amintea de desele torturi la care erau supui aceti oameni, nainte de a fi omori. Werper nu dorea s rite s fie prins ca dezertor. La cine te-ai gndit s mearg cu femeia spre nord, a ntrebat el, n timp ce noi vom merge s dezgropm aurul? Ahmet Zec s-a gndit un moment. Aurul ngropat avea o valoare cu mult mai mare dect suma pe care o va primi pentru femeia alb. Era deci bine s scape de ea ct mai repede, dar la fel de repede dorea s aib i aurul n tabr. Dintre toi oamenii lui, singurul care ar fi putut duce o ceat de arabi spre nord era belgianul. Dac ar fi plecat un arab, acesta cunoscnd partea de nord a Africii, i-ar fi nsuit banii obinui din vnzarea femeii i ar fi fugit. ns Werper nu s-ar fi descurcat ntr-o ar unde toi i erau ostili i nu s-ar fi putut strecura prea uor i s scape de acolo. Dac ar fi avut intenia s dezerteze, Ahmet Zec era hotrt s l opreasc, trimind n nord, numai oameni care nu puteau fi corupi prea uor, cel puin nu majoritatea lor, pentru a permite o fug a ntregii caravane. Dup ce a analizat situaia n gnd, arabul a spus: Nu cred c este nevoie ca s mergem amndoi dup aur. Vei merge n nord cu femeia, ducnd i o scrisoare ctre un bun prieten al meu, care se pricepe la astfel de tranzacii. Eu voi merge cu oamenii mei dup aur. Ne ntlnim apoi aici, dup ce fiecare dintre noi a 73

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR terminat ce a avut de fcut. Werper abia i-a putut ascunde bucuria cu care a primit aceast hotrre a arabului, care parc i-a ghicit gndurile. Dar nu se tie dac a reuit s i ascund att de bine bucuria fat de un vulpoi att de viclean cum era Ahmet Zec. Au discutat apoi o mulime de amnunte cu privire la cele dou expediii, despre locul exact al comorii i alte detalii. Apoi Werper s-a scuzat i s-a dus pn la cortul su, unde dorea s fac o baie i s se brbiereasc, lucruri dup care tnjise atta vreme. Dup ce i-a terminat baia, belgianul a scos o mic oglind pe care a aezat-o pe o msu improvizat i i-a ras barba, care i-a crescut n multele zile ale cltoriei sale prin cetatea Opar i slbatica jungl african. Pentru orice brbat cruia i place s umble curat, una din plcerile sale este s se simt cu pielea obrazului, neted i curat. Werper care trise mult vreme ntr-o societate de oameni bine educai, nu fcea excepie de la aceast categorie de oameni Dup ce s-a curat i i-a mai revenit dup oboseala i spaima cltoriei pe care a ntreprins-o, s-a aezat comod pe un scaun i i-a aprins o igar. nainte de a se culca. i-a pus mna n bru, unde a simit punga prins de centura de la pantaloni. A tremurat de emoie, numai la gndul valorii pe care o reprezenta acea pung decolorat, despre care nu tia nimeni. Oare ce ar spune Ahmet Zec dac ar ti de existena acestei comori? s-a gndit el, zmbind, l-ar iei ochii din orbite, dac ar vedea aceste pietre strlucitoare! Niciodat nu a avut timp destul s priveasc aceste pietre preioase. Nici mcar nu le-a numrat, ca s i dea seama cam ct ar valora. i-a desfcut cureaua i a scos punga de la locul ei. Era acum singur, pentru c ceilali s-au culcat i nimeni nu 74

EDGAR RICE BURROUGHS

mai avea ce cuta la el n cort att de trziu. n cele din urm, s-a apropiat de mas, unde ardea o luminare i a vrsat coninutul pe acea mas. Razele strlucitoare au transformat lumina acelui cort srccios ntr-o splendoare de palat regal. Werper a nceput s se gndeasc la slile luminoase ale localurilor care i vor deschide porile n faa proprietarului acestei imense averi, care se afla pe acea mas murdar i scobit. Se gndea la miile de plceri pe care le va avea, la confortul i puterea pe care o asemenea valoare o poate da cuiva. n timp ce visa cu ochii deschii, privirea lui s-a ridicat de pe mas spre oglind. Spre marea lui mirare, vzu figura ncruntat a lui Ahmet Zec, printre fiile de pnz care serveau drept u a cortului. i-a nbuit o exclamaie de ciud i nu s-a mai uitat n acea direcie. Fr nici o grab i-a strns comoara i a pus-o napoi la curea. i-a aprins calm o igar i s-a sculat n picioare. i-a ntins minile lene n sus i a cscat. S-a ntors ctre intrarea n cort. Faa lui Ahmet Zec a disprut brusc. S spunem c Werper era ngrozit de ce s-a ntmplat este numai jumtate din ct putea s simt el acum. i ddea seama c att aceast comoar, ct i viaa lui sunt n pericol. Ahmet Zec nu era omul cruia s i scape o asemenea avere pe care o avea belgianul. Dar nici nu admitea s l ierte pe Werper pentru c nu i-a spus de existena acestor nestemate. O asemenea comoar trebuia s fie mprit cu eful belgianului, altminteri fapta sa trecea drept rzvrtire. Werper s-a pregtit s se culce. Dac cineva l-ar fi urmrit, nu i-ar fi dat seama ct de nervos i de furios era, pentru c simea c cineva l 75

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR privete i i impunea s par extrem de calm. S-a urcat n pat i a suflat spre lumnarea care se gsea pe mas. Peste vreo dou ore, crpele care ineau locul de u s-au dat la o parte, n cea mai mare linite. Un brbat mbrcat ntr-un costum, de culoare nchis, a trecut prin cort, apropiindu-se de pat. Umbla cu mare bgare de seam, avnd n mn un pumnal lung. A ajuns n cele din urm la patul pe care l cuta, pipind uor cu degetele. A simit o ridictur n grmada de pturi, dup care a ridicat braul cu pumnalul. Dup o secund, mna a cobort repede i pumnalul s-a nfipt n locul unde atacatorul credea c trebuie s fie Werper. Asasinul a lovit a doua oar i a treia oar strpungnd tot ce ntlnea n calea armei sale ascuite. Dar corpul pe care l-a strpuns nu a dat nici un semn c ar fi fost viu. Cu un tremur nervos, a smucit pturile i a nceput s caute acea pung pe care a vzut-o cu cteva ore mai devreme i despre care credea c se afl asupra victimei sale. Nu a gsit nici cadavrul belgianului, dar nici punga cu nestemate. S-a ridicat i a nceput un ir lung de blesteme. Era Ahmet Zec, care njura de se cutremura pmntul. n locul adjunctului su, gsise o grmad de pturi i perne, care erau aezate n form de om care doarme. Albert Werper fugise cu cteva ore mai devreme! Arabul a ieit repede din cort, strigndu-i suprat oamenii, care erau demult culcai. Au cotrobit peste tot, dar belgianul nu era n aezarea lor fortificat. Spumegnd de furie, Ahmet Zec a poruncit ca vreo douzeci de clrei s mearg n pdure i s l caute pe 76

EDGAR RICE BURROUGHS

fugar, n ciuda ntunericului de neptruns. n timp ce aceti arabi se deprtau de satul lor, lsnd poarta principal deschis, Mugambi s-a furiat din tufiul n care era ascuns, n interiorul satului. Vreo douzeci de negri erau ngrmdii la intrare, asistnd la plecarea clreilor. Cnd ultimul dintre clrei a ieit, aceti btinai au nchis porile, iar Mugambi le-a dat o mn de ajutor, de parc ntreaga sa via i-a petrecut-o cu ei n sat. n ntuneric, a trecut drept unul dintre oamenii arabului, iar dup ce porile s-au nchis, fiecare s-a dus s se culce n coliba sau n cortul lui. Mugambi s-a ascuns dup primul cort de dup intrare. A ateptat mai mult de o or, ca s se liniteasc locuitorii aezrii, apoi a pornit s cerceteze satul. Dorea s afle locul unde era inut prizonier lady Greystoke. A vzut o colib n fata creia era postat o santinel, iar acest om narmat a fost schimbat cu altul. Cel venit a ntrebat: Prizoniera este n colib? Totul este n regul? Da, a rspuns santinela, nimeni nu a trecut pragul uii de cnd am venit aici la post. Cel care venise s schimbe santinela s-a aezat n fata colibei. Cel schimbat s-a ndreptat spre una din colibe unde s-a culcat. Mugambi s-a apropiat de colib, pn a ajuns la colul ei. n mn avea o mciuc puternic. Era foarte calm, dar i bucuros c soia stpnului su era acolo i el era n locul unde trebuia s fie. Santinela era cu spatele ctre colul colibei unde se ascundea uriaul negru, aa c nu l-a putut vedea cum se apropie. Mciuca s-a ridicat i a cobort repede i cu putere. S-a auzit o bufnitur surd, un sunet de oase sfrmate, dup care santinela s-a prbuit la pmnt fr via. 77

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Peste cteva secunde, Mugambi a intrat n colib i a nceput s o cheme n oapt pe stpna lui: Lady, lady, murmura el. Ins nimeni nu i-a rspuns, pentru c dup o cercetare mai atent, Mugambi i-a dat seama c acolo nu era nici o fiin. Coliba era goal.

CAPITOLUL XI - Tarzan revine Ia viaa slbatic a tinereii lui


Am ntrerupt povestea noastr lsndu-l pe Tarzan dormind, n timp ce Werper ridica teribilul lui cuit, pentru a-i da lovitura decisiv. ns o fric de neneles a pus stpnire pe belgian. Dac nu l nimerea n inim de la prima lovitur? S-a cutremurat la gndul c ar trebui s i nfrunte pe uriaul alb, chiar dac acesta ar fi fost rnit grav. Dac s-ar fi trezit, acest om att de puternic, chiar dac ar mai fi avut de trit doar cteva minute, l-ar fi sfiat n buci. Din pdure s-au auzit pai de animal de prad, determinndu-l pe Werper s se ndeprteze de cel care dormea. Ce rost mai avea s se complice acum cu acest alb, de vreme ce avea asupra lui punga cu pietre preioase? S rmn acolo ar fi nsemnat s rite s fie atacat de Tarzan, sau s fie ucis de una din fiarele junglei, care i avea culcuul prin apropiere. Tarzan dormea fr s i pese de frmntrile omului de lng el. Unde erau acele fore protectoare miraculoase, care altdat l-ar fi trezit ca s nu fie surprins? A redevenit somnorosul i insensibilul Tarzan, din adolescen? Oare lovitura primit de stnc desprins de cutremur din zidul cetii Opar s-i fi amorit temporar 78

EDGAR RICE BURROUGHS

simurile? Cine putea ti! Dar de el se apropia i un animal fioros al junglei, care era mai periculos dect belgianul la, care dorea s l omoare n somn lovindu-l pe la spate. La civa pai de brbatul care dormea adnc, vegetaia nalt i deas s-a dat la o parte, iar n aceast deschiztur, a aprut capul unui leu enorm. Fiara a stat cteva clipe, privind cu atenie n jur. i-a tras picioarele sub burt, iar din coad btea ntr-o parte i n alta semn c peste cteva clipe va sri asupra victimei sale. ns la zgomotul produs de coada felinei, Tarzan s-a trezit brusc. Fiinele care triesc n jungl nu se trezesc treptat, ca oamenii, ci deodat. ntr-o singur secund ele i revin avnd un control perfect asupra tuturor muchilor i fibrelor din corp, iar creierul le funcioneaz perfect. Tarzan a srit n picioare, a pus mna pe sulia grea de lng el i s-a pregtit s ntmpine atacul animalului. Era din nou acelai Tarzan slbatic, dar n acelai timp vigilent. Nu se tie din ce motive, leul s-a rzgndit s l atace pe acest om. S-a ntors cu coada ntre picioare i a disprut n jungla deas. Uriaul alb a ridicat din umeri i s-a uitat s vad dac prietenul lui este pe aproape i n siguran. Werper nu se vedea nicieri. La nceput, Tarzan a crezut c belgianul a fost prins de vreun animal carnivor al pdurii i transformat n mic dejun, sau cel puin trt de acolo spre interiorul junglei. A examinat ns cu mai mult atenie terenul din jur i a observat c belgianul a traversat poiana i a disprut, plecnd pe jos. Tarzan nu tia ce s cread despre aceast dispariie, dar a tras concluzia c Werper a fugit de groaza leului, pe care l-a vzut apropiindu-se. Un zmbet dispreuitor i-a aprut pe buze, gndindu79

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR se c Werper s-a speriat i a fugit, fr ns a-l anuna pe Tarzan de primejdia care se apropia de ei amndoi. Foarte bine c a plecat! Dect cu un asemenea prieten care te prsete la greu, mai bine singur. Dac a vrut s plece, s-i fie de bine! Tarzan nu dorea s tie ce s-a ntmplat cu Werper, dar nici s l urmreasc nu avea chef. La o mic distan de unde s-a culcat cu cteva ore mai devreme, era un copac mare, care cretea singur, fr nici un alt copac n jur. Tarzan s-a suit n acest copac i s-a ntins lene pe o creang, unde a dormit pn a doua zi dimineaa. Dimineaa s-a trezit i a simit c nu i este foame. A hotrt s mai doarm cteva ore. Mintea lui era la stadiul copilriei lui i nu avea alt gnd dect s mnnce bine i s se pzeasc de animalele care l-ar putea omor pentru hran. Deci a dormit pn i-a venit foamea, singurul lucru pentru care merita s se deranjeze. i-a deschis ochii i i-a ntins minile, cscnd prelung. S-a ridicat i s-a uitat n jur, prin frunziul des al copacului care l-a adpostit. Prin poiana care a fost mai demult reedina lordului de Greystoke i a soiei lui, Jane Clayton, Basuli i rzboinicii lui i pregteau ceva de mncare, nainte de a porni n expediia de urmrire a celor care atacaser ferma. Tarzan i privea pe aceti rzboinici cu mult curiozitate, n creierul lui, ceva i spunea c aceast imagine nu i este complet necunoscut, dar nu putea face nici o legtur ntre el i alte lucruri sau fiine, de cnd a ieit din coridoarele ntunecate ale subsolului cetii Opar. ntr-o negur deas i aprea imaginea unei maimue enorme pentru care avea un sentiment cald, de duioie. 80

EDGAR RICE BURROUGHS

Amintirea acestei fiine l durea nespus, dar nu tia cine este. Mintea lui era din nou al lui Tarzan care nu era mai n vrst de zece ani. Imaginea acelui animal drag aparinea femelei Kala, care i-a fost mam atia ani. Rnd pe rnd i veneau n minte imagini ale unor fiine asemntoare, care i erau cunoscute i le tia i numele: Tub, Koz sau Ciuk. Mai era o femel drgu cu care tia c s-a jucat: Nita. Aceste imagini i dominau creierul, reuind s i adune un bagaj suficient de amintiri, care s l ajute s se identifice. Multe imagini din copilrie i-au revenit n minte, iar odat cu ele dorina puternic de a fi din nou n mijlocul lor. Btinaii pe care i vedea stingnd focurile i pornind la drum nu i trezeau nici o amintire, dei nu s-a desprit de ei dect de vreo dou sptmni. Dup plecarea Wazirilor, Tarzan a cobort din copacul unde dormise i a pornit s caute ceva de mncare. Nu departe de el, ptea o cireada de ierbivore. S-a ndreptat spre nite zebre grase, fcnd un ocol pentru a fi n direcia opus vntului, pentru a nu fi simit de sensibilele animale. A fcut aceast micare tactic, fr s se gndeasc de ce face acel ocol. Instinctul lui animalic i-a comandat s fac aa. Tot datorit acestui instinct, se tra sau se arunca pe burt pentru a nu fi simit de ierbivore i de a putea s se apropie mai mult de ele. Apropiindu-se mai mult de zebre a vzut un exemplar tnr, o femel. Lng aceast femel, ptea un mascul puternic i sprinten. Tarzan a fcut alegerea. S-a apropiat pn aproape de aceste dou animale i s-a ascuns dup un tufi care cretea la numai civa metri de victima lui. S-a ridicat ntr-o clip i a aruncat 81

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR sulia cea grea. n coastele femelei. Nu s-a oprit locului, ci a fugit imediat spre prad, avnd n mn cuitul su de vntoare. Cele dou animale au rmas ca mpietrite. Femela a nechezat de durerea produs de sulia lui Tarzan i s-a ntors s fug. Amndou animalele erau hotrte s plece din acel loc unde fuseser atacate. ns Tarzan era un vntor iscusit i sprinten. Zebra nici nu a apucat s fac mai muli pai, c a simit cum o fiar i sare n spate. Animalul i-a ntors capul, pentru a-l muca pe agresor i s-a rsucit, ncercnd s l loveasc cu copitele. Cellalt animal s-a uitat n urm s vad de ce nu vine cealalt zebr, dar apoi a pornit n galop spre restul cirezii, care deja pornise la o fug nebun de spaim. Tarzan era agat de gtul zebrei, izbind puternic n gtul i pieptul animalului, cu lungul su cuit de vntoare. Rezultatul acestei lupte inegale nu putea s fie pus la ndoial. Zebra s-a zbtut fr rost cteva secunde, fr nici o speran de scpare. A czut apoi, cu inima strpuns. Tarzan s-a ridicat i i-a pus piciorul pe cadavrul femelei de zebr i a scos strigtul de victorie al masculului din tribul de maimue antropoide. La o deprtare nu prea mare, Basuli s-a oprit n loc la auzul acestui strigt slbatic. S-a oprit cteva clipe. Maimue mari, a spus el rzboinicilor si. A trecut mult vreme de cnd nu au mai fost printre animalele inuturilor noastre. Oare ce le-a fcut s vin aici? Tarzan i-a dus prada pn la copacul care i-a servit ca adpost. Aici, i-a tiat o bucat mare din carnea animalului, mncnd cu poft carnea cald i plin de snge. Scurta vntoare a lui Tarzan a trezit interesul a dou hiene, care erau n poian. Cele dou animale de prad s82

EDGAR RICE BURROUGHS

au apropiat de Tarzan, oprindu-se la civa metri de el i de restul de zebr El s-a uitat la ele i a mrit amenintor. Hienele au fcut la fel, ca n semn de salut, apoi s-au aezat mai departe n poian. Nu au schiat nici un semn de atac, ci au pstrat o distan, care s nu l deranjeze pe cel care mnca. Ateptau ca omul alb s-i termine prnzul, pentru ca s se nfrupte i ele cu ceva resturi. Dup ce s-a sturat, Tarzan a tiat cteva buci din vnat, pe care le-a luat cu el spre ru, unde dorea s bea ap, pentru c i era o sete cumplit dup acea mas bogat. Drumul spre ru, trecea pe lng hiene, dar el nu i-a schimbat direcia de mers, din cauza unor animale. Mergea majestuos ca Numa, leul, regele pdurii, n timp ce hienele au nceput s mrie. Hienele nu aveau de gnd s l atace pe acest om puternic i s-au dat la o parte mrind cu blana zbrlit. Dup ce Tarzan a trecut pe lng ele ca un prin, hienele s-au aruncat asupra restului de zebr, mncnd cu poft. Tarzan s-a ndreptat spre ap, trecnd prin tufiuri de trestie. Apropierea lui a deranjat o turm de bivoli slbatici, care erau gata fie de atac, fie de fug. Un mascul puternic l-a vzut pe intrus i era gata s l atace pentru a-i apra semenii. ns Tarzan a trecut pe lng ei, fr s i bage n seam. Mugetul amenintor al bivolului s-a sfrit ntr-un scncet prelung. i-a ntors capul i a alungat roiul de mute care se aezase pe spatele su plin de noroi. Restul turmei i-a urmat exemplul, uitndu-se curioi dup Tarzan, care a disprut dup trestia nalt, care cretea pe malul rului. Ajuns la ap, a but pe sturate, apoi s-a gndit s se arunce n ru. Dup ce a notat aproape o or, s-a aezat la umbra unui copac stufos. 83

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Privirile i rtceau pe cmpia din faa lui, uitndu-se cu plcere la aceast natur slbatic. Era stpnit de o senzaie de fericire n lumea aceasta, singura pe care o cunotea. S-a gndit. c dup ce se va odihni destul, va strbate cmpia intrnd n jungl. Nu era nici o grab, avea suficiente zile de mine sau poimine, cnd nu avea altceva mai bun de fcut dect s-i caute hran i un loc plcut pentru somn. Nu avea nici un regret pentru trecut, pentru c nu l cunotea, iar de aspiraii pentru viitor nu se punea problema. Va sta aa, ct va avea chef, sau se va sui pe o creang groas, unde va dormi ct mai mult. Putea s stea n copaci ct mai mult, pentru c nu avea nici o grij. Nu i amintea de un alt mod de via dect foarte vag, ca i cum nite umbre i-ar fi trecut cu mult vreme n faa ochilor. Slbaticul Tarzan era foarte fericit, n timp ce lordul de Greystoke i-a ncetat existena. Tarzan se legna de mai multe ore n culcuul lui de frunze, pn cnd foamea i setea l-au obligat s se dea jos. A cobort lene i a pornit-o spre ru. Crarea era bttorit de animalele care veneau s se adape, de multe sute de ani. Pe mal, crescuser arbuti i plante agtoare, formnd un zid de vegetaie nclcit. Tarzan era aproape de locul unde crarea se deschidea n mai multe poteci mai mici, cnd a vzut c o familie de lei se ndrepta spre ru. Erau apte: un leu, dou leoaice i patru pui care erau aproape att de mari ca i prinii lor. Omul alb s-a oprit mrind, ceea ce i-a fcut pe lei s se opreasc. Leul cel mare, a rnjit i el scondu-i colii, semn de prevenire, dar i de ameninare. Dei era narmat cu sulia sa grea, Tarzan nu dorea 84

EDGAR RICE BURROUGHS

s se msoare cu apte lei deodat. A rmas totui locului, mrind i scond sunete amenintoare. Leii au fcut acelai lucru. Nu fceau altceva dect s se sfideze, ncercnd fiecare s i pun adversarul pe fug. Niciuna dintre pri nu dorea s dea napoi, dar nici s lupte. Leii erau stui i nu doreau s se lupte cu o fiin a crei putere nu o cunoteau. Tarzan nu fusese prea ncntat nici o dat de carnea de leu, aa c nu dorea nici el s nfrunte aceste fiine. Leii i Tarzan stteau fa n fa, scond tot felul de sunete amenintoare, insultndu-se reciproc, conform bunelor obiceiuri din jungl. Este greu de precizat ct ar fi durat aceast confruntare sonor, acest duel fr vrsare de snge. Dar a aprut ceva, care a pus capt acestei situaii fr ieire. Att leii ct i Tarzan fceau un zgomot asurzitor, nct nu au auzit apropierea unui animal enorm, pn cnd acesta nu a aprut chiar n spatele lui Tarzan. Simind totui c este ameninat de la spate, Tarzan s-a ntors brusc i l-a vzut pe Buto, rinocerul. Acesta avea ochi mici i aprini i se pregtea s l doboare. Reflexele lui Tarzan erau ns perfect coordonate i n clipa cnd s-a ntors i a vzut primejdia, a aruncat sulia drept n pieptul animalului care ataca. Sulia lui Tarzan era o arm grea, cu vrf de fier, lung i ascuit. Fora cu care a fost aruncat l-a mpins n fa pe Tarzan, care a fost nevoit s sar deasupra animalului, pentru a nu fi strpuns de cornul care era pregtit s l spintece. Sulia grea a intrat prin gtul rinocerului, pe la ncheietura umrului stng i a intrat adnc n corp. Rinocerul dup ce a vzut c fiina alb din faa sa a disprut, s-a ndreptat spre leii care edeau pe aproape. Tarzan a srit repede de pe spinarea animalului 85

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR furios i s-a adpostit n spatele peretelui de vegetaie nclcit. Unul dintre lei a fost azvrlit n aer, dar ceilali ase s-au azvrlit asupra atacatorului, rupndu-i buci mari de carne de pe spinare. La adpostul unor crengi groase, Tarzan privea acest spectacol interesant. Astfel de confruntri nu sunt prea dese n jungl, deci ele reprezint o distracie pentru cei din jur. Se prea c Buto va iei nvingtor din aceast ncletare pe via i pe moarte. Patru lei din cei apte erau deja ucii, iar ceilali trei erau grav rnii. ns rinocerul s-a prbuit deodat la pmnt. Sulia lui Tarzan i-a fcut datoria, dovedind c o arm a omului este cu mult mai puternic dect apte lei. Dei carnivorele au luptat eroic, dac rinocerul nu ar fi pierdut snge i nu ar fi murit, soarta lor nu era dintre cele mai plcute. Tarzan a cobort din ascunziul su i i-a scos sulia din corpul rinocerului. n jurul lui, leii rnii gemeau i se trau spre pdure. Slbaticul alb i-a tiat o bucat din carnea rinocerului i a disprut n jungla deas. Spectacolul a luat sfrit. De fapt, nu a fost dect o parte din viaa junglei. Un muritor de rnd ar fi avut ce povesti despre aceste scene, dar aceast lupt teribil a disprut din memoria lui Tarzan, fiind doar a prticic a existenei dure pe care o ducea, mpreun cu fiinele din jur.

CAPITOLUL XII - La dorete s se rzbune


Fcnd un ocol mare prin pdure, Tarzan s-a napoiat la ru, unde a but pe sturate. Apoi s-a ntors n pdure 86

EDGAR RICE BURROUGHS

pentru a-i continua viaa fr griji. n timp ce pornea din nou la vntoare, fr s-i aduc aminte de nimic din trecut i fr s l preocupe viitorul, n cutarea lui a pornit una dintre cele mai cumplite expediii. Cincizeci de oameni, cu corpuri proase i picioare rsucite i noduroase au plecat pe urmele lui, prin jungla ntunecat, prin poieni deschise i locuri unde pteau nenumrate ierbivore ale acestui continent misterios. Erau narmai cu nite cuite lungi i buzdugane grele, iar n fruntea lor mergea o femeie, aproape goal, dar foarte frumoas. Era La din Opar, marea preoteas a Zeului nflcrat, cu cincizeci de preoi din templu, care s-au hotrt s caute cuitul de sacrificiu, furat de cei doi albi. La nu a ieit nici o dat din perimetrul ruinelor cetii Opar, dar nici o dat nu a fost att de nverunat. Cuitul de sacrificiu dispruse! Trecut din mn n mn de secole, a ajuns la ea ca o motenire, ca un semn al religiei lor i al autoritii supreme. Cuitul provenea de la strmoii lor din pierduta i uitata Atlantida. Pierderea giuvaierurilor aparinnd coroanei Angliei nu ar fi provocat o mai mare consternare unui rege englez, ca aceast pierdere a cuitului sacru de sacrificiu al templului din Opar. Era cuitul marii preotese La, urmaa vechii civilizaii disprute n adncul Oceanului Atlantic. Cnd cu zeci de secole n urm, Atlantida s-a scufundat, ducnd cu ea puternice ceti, cmpii cultivate i roditoare, un comer nfloritor al unei civilizaii avansate. Au rmas doar civa oameni care lucrau n minele de aur din Africa. Dintre aceti oameni, de un rang social inferior i din sclavii care lucrau cu ei, a aprut aceast populaie de 87

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR degenerai. Printr-o ciudenie a naturii sau printr-o selecie natural ntmpltoare, vechiul snge al atlantizilor a rmas curat i nealterat la femeile, care descindeau dintr-o singur prines a casei regale, care era pe continent n timpul catastrofei. Una dintre aceste descendente era marea preoteas La. Era plin de ur acum, mpotriva lui Tarzan, care a respins-o i i-a profanat altarul. La era contient de frumuseea ei, nu numai dup modelul Atlantidei, dar i dup toate preteniile civilizaiei modeme. Avea un fizic perfect. nainte ca Tarzan s fi venit pentru prima oar n cetatea Opar, ea nu mai vzuse ali brbai, dect pe degeneraii ei preoi. Mai curnd sau mai trziu, ea va trebui s se mrite cu unul dintre ei, ca s aib descendeni care s slujeasc mai departe n templu. Dar ea se putea mrita cu cine dorea, fiind mare preoteas i putea s i aleag soul. nainte de venirea lui Tarzan, ea nu vzut alte fpturi de sex masculin, dect pe urii ei preoi sau masculii tribului de maimue antropoide care triau cu ei din timpuri imemorabile. Printre legendele Oparului, erau unele care povesteau de oameni albi i artoi, frumoi ca zeii. Mai existau relatri de existena unor oameni cu pielea neagr, nu departe de ei, dar acetia aveau faima de hoi i nu erau agreai. De fapt, btinaii erau privii ntotdeauna ca dumani periculoi, care furau i omorau. Deasemenea, printre legendele lor, erau unele care erau pline de sperana c acel continent din care veneau strmoii lor, se va ridica din apa mare de la apus, trimind din nou spre ei vapoare care s ncarce tot ce a rmas acolo, mpreun cu oamenii, descendenii atlantizilor. Venirea lui Tarzan, a declanat n sufletul marii 88

EDGAR RICE BURROUGHS

preotese aceast speran a venirii urmailor strmoilor lor. ns, fiind femeie, s-a ndrgostit de acest brbat puternic. n inima ei, nu au avut loc nici o dat vreunul dintre preoii care slujeau n templu, fiind mici i respingtori. S-ar fi mritat cu unul dintre ei, conform obiceiului, dar acest so nu ar fi beneficiat de dragostea ei. Devenise o femeie rece, urmaa a sute de femei frumoase i reci, care nu au cunoscut nici o dat dragostea. Cnd l-a vzut pe Tarzan, s-a ndrgostit nebunete de el, iar n ea au izbucnit pasiunile zvorite de sute de generaii. A devenit un vulcan viu, clocotind de pasiune. Cnd aceste dorini au fost nesocotite de brbatul alb, nflcrarea ei s-a transformat n ur i rzbunare. n aceast stare sufleteasc, La a pornit n fruntea micii ei armate, pentru a readuce cuitul de sacrificiu napoi n cetatea Opar i de a se rzbuna pe Tarzan. Pe Werper l ignora. Faptul c belgianul a avut cuitul n mn n timpul luptelor din templu, nu a afectat-o deloc, neavnd nici un gnd de rzbunare mpotriva lui. Dac l vor ntlni i pe el, l vor omor bineneles, dar moartea lui nu o va face mai fericit pe La. Plcerea cea mai mare va fi capturarea lui Tarzan i supunerea acestuia la torturi ngrozitoare. Moartea trebuie s vin ncet pentru acest alb, pe msura crimei comise. El a fost acela care a smuls cuitul din mna preotesei, el a atins-o i tot el a fost cel care a profanat altarul i templul sfnt al soarelui. Va muri deci, pentru aceste crime, dar i pentru c a dispreuit dragostea marii preotese i a respins-o. Trebuie s moar n cele mai mari dureri. Expediia celor cincizeci de oparieni condui de La, nu era lipsit de primejdii. Ei nu erau obinuii cu jungla, pentru c foarte rar au ieit din cetate. Erau ns muli i bine narmai. n cele din urm, au 89

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR dat de urmele vizibile ale celor doi fugari: Werper i Tarzan. Cei trei antropoizi pe care i-au luat cu ei, au simit urma fugarilor. Oparienii au luat cu ei aceste animale, pentru c tiau c ele au simuri cu mult mai dezvoltate dect ei. Aceste trei maimue erau de mare folos, n ntreaga lor deplasare prin jungl. Comanda general a expediiei o avea La. Ea alegea locul de tabr, ora de pornire sau de odihn. Dei nu prea avea experiena deplasrilor prin jungl, inteligena ei nativ o ajuta s se ridice deasupra celorlali, oparieni sau maimue. Era o comandant aspr mai ales pentru c i compara supuii cu Tarzan, n tot ce fceau ei. Se rzbuna pe ei, datorit durerii provocate de respingerea dragostea ei, de ctre uriaul alb. n fiecare sear, oparienii construiau o tabr puternic aprat de un zid de copaci dobori, iar toat noaptea ardea un foc mare, care nu avea voie s se sting. Cnd La obosea, era dus pe o targa improvizat de crengi elastice. Nici unul dintre supuii ei nu punea la ndoial supremaia ei i nici nu contesta dreptul ei de a comanda. De fapt, nici nu se gndeau la aa ceva. Pentru ei, marea preoteas La era o zei, pe care o iubeau toi, fiecare spernd s fie el alesul ei. Cu acest gnd munceau i ndurau cele mai aspre porunci, precum i dispreul ei fa de urenia lor. Au mers mai multe zile, pe urma pe care o lsase Tarzan, iar maimuele erau n faa micii armate pentru a-i preveni, dac l-ar fi zrit pe fugar. n timpul unui popas de prnz, unul dintre maimuoi s-a ridicat deodat n dou labe i a nceput s adulmece aerul. Le-a spus celorlali s fac linite, iar el s-a ndreptat tiptil ctre jungl, n direcia de unde a simit c 90

EDGAR RICE BURROUGHS

vine mirosul celui pe care l urmreau. La i preoii ei au rmas locului i fiecare a nceput s i verifice armamentul, pipindu-i cu nervozitate cuitele i buzduganele. Antropoidul s-a ntors i a pornit-o drept spre La, creia i-a spus n limba marilor maimue, care devenise i limba degenerailor din Opar: Marele tarmangani doarme acolo, a zis el artnd n direcia de unde tocmai venise. S mergem acolo i s l omorm. S nu l omori, a poruncit ea, cu o voce dur. Tarmangani cel mare, trebuie prins viu i nevtmat. Rzbunarea este a mea, a marii preotese La. Mergei la el, dar nu facei nici un zgomot! a dat ea porunc, punnd n micare ntreaga armat de degenerai. Au pornit toi spre pdure, n urma maimuei, pn cnd aceasta i-a oprit, ridicnd o lab i artnd ceva, care se gsea mai departe printre copaci. Au vzut statura uria a lui Tarzan, care era ntins pe o creang groas i dormea adnc. Era stul, cu stomacul plin, visndu-i de Numa, leul i pe Horta, mistreul, ducndu-i viaa lor alturi de celelalte vieuitoare din jungl. Simurile sale erau i ele adormite, aa c nu i-a simit pe oparieni apropiindu-se. Nu a simit nici mirosul celor trei maimue uriae care au srit lng el, fr s mite mcar o frunz. S-a deteptat numai dup ce a primit o lovitur puternic peste spate din partea uneia dintre maimue. A fost trntit de pe creang, direct pe pmntul umed, unde ameit de lovitur i cztur, a trebuit s nfrunte cincizeci de oameni mici i proi. Lupta s-a nteit, iar Tarzan a devenit un uragan n plin dezlnuire. Se lupta cu mult curaj, aa cum rar se mai luptase, dar numrul dumanilor si era prea mare. 91

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR L-au copleit prin numrul lor mare, prin armele lor, care l loveau necontenit. nici unul ns dintre atacatori nu a scpat fr s nu simt pe propria sa piele greutatea pumnului sau muctura colilor marelui slbatic alb.

CAPITOLUL XIII - Condamnat la tortur i la moarte


Marea preoteas a venit dup atacatori i cnd a vzut c au intenia de a-l omor pe Tarzan, le-a strigat c prizonierul trebuie capturat viu. A observat i c puterile slbaticului alb slbeau din ce n ce mai mult, fiind copleit de numrul foarte mare al atacatorilor. Dup cteva minute, puternica fiin din jungl zcea nemicat, bine legat de mini i de picioare. Tarzan a fost ntins la picioarele preotesei. Ducei-l n tabr! a poruncit ea. Oamenii ei l-au ridicat pe Tarzan pe umerii lor i l-au dus pn n tabra lor, unde poposiser cu o sear nainte. S-mi construii un adpost, a continuat ea cu ordinele. Rmnem aici peste noapte, iar mine, n faa zeului nostru, La i va oferi inima acestui profanator al templului nostru. Oamenii au nceput s pun ntrebri: Dar cuitul sacru? Unde este cuitul nostru? Cine la luat de la el? Nimeni ns nu a vzut cuitul de sacrificiu la acest slbatic i erau foarte siguri c nu l-a avut la el cnd l-au atacat. Prizonierul se uita la aceste fiine dumnoase din jurul lui i mria amenintor. i-a ntors ochii spre La i a zmbit. Pn i n faa morii nu i era team. Unde este cuitul? l-a ntrebat ea. 92

EDGAR RICE BURROUGHS

Nu tiu, a rspuns Tarzan. Cellalt om l-a luat cu el n timp ce dormeam i a fugit cu el. Vznd dezamgirea de pe faa ei frumoas, a continuat: Dac doreti att de mult s l primeti napoi, m duc bucuros s i-l aduc, dac m dezlegi. Dar dac m vei omor, nu l vei mai vedea. La urma urmei, nu este dect un cuit i dac vrei poi s i faci altul. Pentru asta ai fcut atta drum? Numai pentru un cuit? D-mi drumul i m duc s i-l aduc. Un rs rutcios a izbucnit din pieptul marii preotese, care tia n adncul inimii ei, c greeala lui Tarzan este cu mult mai mare dect profanarea cuitului de sacrificiu din Opar. Totui s-a uitat la el, aa cum zcea legat i neputincios i ochii ei s-au umplut de lacrimi. S-a ntors pentru a-i ascunde slbiciunea. Era ns neclintit n hotrrea ei de a-l face s plteasc. Trebuia s moar dup chinuri ngrozitoare, pentru c i-a respins dragostea. Dup ce adpostul a fost terminat, La a poruncit oamenilor ei s l duc pe Tarzan acolo. l voi tortura eu nsmi, toat noaptea, a spus ea preoilor. Mine de dimineaa, s ncepei s construii altarul pe care inima lui va fi jertfit zeului nostru. Adunai lemne cu rin i aezai acest altar n mijlocul cmpiei, aa cum este cel din templul nostru. Zeul nostru trebuie s fie mulumit de jertfa pe care i-o oferim Preoii s-au apucat ns imediat de lucru, fr s mai atepte venirea dimineii de a doua zi. n timpul lucrului intonau imnuri ciudate n vechea limb a acelui continent care zace pe fundul Oceanului Atlantic. Ei nu tiau ce nseamn cuvintele pe care le spuneau, dar repetau aceste versuri care le-au fost transmise de sute de generaii, pe vremea cnd n ara pe care acum o 93

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR numim Anglia, nu erau dect nite maimue din care a provenit neamul omenesc. n adpostul improvizat pentru La i prizonier, marea preoteas se plimba suprat, uitndu-se din cnd n cnd la Tarzan, care se resemnase cu soarta lui. tia c muchii lui puternici nu sunt n stare s rup funiile de la mini i de la glezne, pentru c a fcut de cteva ori efortul de a le ncerca rezistena. Nu se atepta ca cineva s i sar n ajutor, pentru c n jur erau numai dumani. Se uita zmbind la aceast femeie furioas, care se plimba n jurul lui. Ea i tot pipia cuitul i murmura cte ceva, dar nu l lovea cu aceast arm. La noapte, se gndea ea, l voi tortura. Se uita la corpul lui perfect proporionat i la faa lui zmbitoare. S-a ntors imediat gndindu-se cum acest om i-a respins dragostea. Acest om o profanase pe sfnta sfintelor. i ce este mai grav, de trei ori a furat jertfa de pe altarul zeului lor. Deci de trei ori, acest om l-a suprat pe Dumnezeul strmoilor ei. La acest gnd, preoteasa La s-a aezat n genunchi, naintea lui Tarzan, strngnd cuitul n mn. I-a pus vrful lamei n coast i a apsat uor. Tarzan s-a uitat la ea i a zmbit. Ce brbat frumos era! La s-a ridicat i l-a privit din nou drept n ochi. Ce corp perfect avea! l compara pe acest uria alb cu piticii noduroi ai neamului ei, dintre care trebuia s i aleag un so i s-a cutremurat. S-a lsat ntunericul. Un foc mare a fost aprins n mijlocul taberei. Flcrile luceau pe altarul ridicat pe jumtate, iar marea preoteas se gndea la spectacolul de a doua zi. 94

EDGAR RICE BURROUGHS

l i vedea pe Tarzan zvrcolindu-se n flcrile rugului de sacrificiu. i vedea arznd acest chip zmbitor, aceste buze frumoase. Vedea cum i arde prul acesta negru i lucios. La era lng obiectul uri ei, cu ochii nchii i cu pumnii ncletai. n faa ochilor ei, treceau imaginile sumbre ale sacrificiului de a doua zi. Dar ura ei era chiar att de mare? Tabra era acoperit de ntunericul nopii, fiind luminat doar de flcrile focului din mijlocul aezrii. Tarzan era lng ea, suferind de sete. Legturile de la mini i de la picioare erau foarte strns legate i simea dureri peste tot. Cu toate acestea, nu se plngea. Tarzan era o fiar din jungl i ndura totul asemenea unui animal captiv, care gndete cu mintea omului primitiv tia c este pierdut i c nu mai are nici o ans de scpare. Nu cerea ndurare, ci atepta rbdtor, fiind convins c suferinele lui nu vor fi de lung durat. n ntunericul colibei lor, La era aplecat asupra lui, cu un cuit ascuit n mn, iar n mintea ei, era hotrt ca s nceap tortura ct mai repede. O creang uscat s-a aprins deodat, luminnd puternic interiorul adpostului. Atunci, ca l-a vzut pe Tarzan n toat perfeciunea lui, iar inima ei de femeie a fost din nou rscolit de dragoste pentru acest brbat. Era din nou ndrgostit de el, cu aceeai pasiune pe care a simit-o la prima lor ntlnire. Marea preoteas La s-a ridicat cu privirea plin de ur, deasupra fiinei care a ndrznit s o refuze i s profaneze altarul templului din Opar. S-a hotrt brusc, c nu are nici un rost s l tortureze pe acest prizonier. Acest om nu mai are voie s 95

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR fie pus pe altarul zeului lor. O singur lovitur de cuit va fi suficient, apoi cadavrul va fi aruncat n focul de afar. A ridicat cuitul, ncordndu-se pentru aceast lovitur de graie, dar s-a prbuit fr vlag, peste corpul brbatului pe care l iubea. A nceput s l mngie peste pielea lui delicat. I-a acoperit fruntea, ochii i buzele cu srutri fierbini. nflcrate. L-a acoperit cu trupul ei, de parc ar fi vrut s l protejeze de soarta cumplit pe care ea singur i-a hrzit-o. Ore ntregi a fost stpnit de pasiune pentru acest om, pn cnd a czut leinat lng el. Tarzan nu a dat atenie acestei atitudini pline de dragoste i a adormit linitit, cuprins de braele acestei femei care l iubea. Dimineaa, preoii din Opar l-au trezit cu cntece religioase. Imnurile lor aveau tonuri joase, iar sunetul la nceput era slab, crescnd n intensitate, pe msur ce le cretea pofta de snge. La a tresrit n somn. l strngea nc n brae pe Tarzan i zmbea. Cnd s-a trezit ns de-a binelea, zmbetul i-a pierit de pe buze. Auzea imnurile care precede sacrificiul i ochii i s-au mrit de groaz. Iubete-m, Tarzan! a strigat. Iubete-m i vei fi salvat. Frnghia i producea mari dureri i suferea din cauz c sngele nu mai circula normal n membrele sale nepenite. A scos un mrit de suprare i s-a ntors pe partea cealalt, cu spatele la femeia care sttea lng el. Acesta era rspunsul lui. Marea preoteas a srit n picioare. O flacr de ruine i ardea faa. Apoi s-a fcut alb ca varul i s-a ndreptat spre ua adpostului. Venii i pregtii altarul pentru sacrificiu! a strigat 96

EDGAR RICE BURROUGHS

ea cu putere. Oamenii aceia mici i uri au venit spre ea i au intrat n adpost. L-au prins pe Tarzan n brae i au pornit spre ieire, cntnd i legnndu-se n ritmul sumbrului lor mar. Marea preoteas La venea i ea dup ei, legnnduse n ritmul cntecului. Era tras la fa, dar hotrrea ei era neclintit. Acest nemernic va muri! Cel care i-a respins dragostea va plti cu moartea, pe altarul acesta, care i atepta victima. Preoii au depus corpul lui Tarzan pe crengile aspre i epoase. S-a uitat la preotul cu cel mai nalt rang. Era urt, grbovit i gras. Acesta este cel cu care se va mrita. Figura proas a acestui preot s-a strmbat la plcerea ce va urma i i-a strns palmele cu pentru a primi sngele pe care urma s l bea. Era nectarul rou care n cetatea Opar era but din cupele de aur ale templului. La s-a apropiat de acest rug, cu cuitul ridicat. Faa ei era ntoars acum spre soarele ce strlucea deasupra lor, iar de pe buze i ieeau cuvintele unei rugciuni. Preotul de lng ea s-a uitat la marea preoteas cu ochi ntrebtori. n mna lui era o tor pe care dorea s o foloseasc, dnd foc rugului de crengi. Tarzan a nchis ochii, n ateptarea sfritului. tia c va muri ntr-o mare suferin, pentru c ntr-un trecut nu prea ndeprtat, a vzut i el astfel de sacrificii. Moartea este un element obinuit al traiului din jungl, toi locuitorii de aici sunt obinuii cu ameninarea ei. Tarzan dorea s se gndeasc la ceva frumos n aceste clip. I-a venit n minte punga cu acele pietricele frumos colorate. i-a deschis ochii i a vzut-o pe La deasupra lui. 97

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Faa ei era slbit, iar ochii i erau plini de lacrimi. Tarzan, iubitul meu! plngea ea. Spune-mi c m iubeti i c vrei s vii cu mine n cetatea Opar. Dac vrei s vii cu mine, vei tri. Voi nfrunta mnia poporului meu, dar te voi salva. Este ultimul prilej de a mai scpa cu via. Care i este rspunsul? n sufletul ei, femeia iubitoare a nlocuit-o pe preoteasa cea crud. Ea nu vedea pe altar sacrificiul nchinat zeului crud i sngeros, ci pe brbatul pe care ea l-ar fi iubit, mpotriva preceptelor poporului ei. Dar alturi de ea, era fanaticul mare preot, care ntr-o zi, va deveni soul ei, dei ea nu va putea gsi un alt brbat mai puin respingtor. Tora era aprins n minile acestui fanatic, care abia atepta s dea foc rugului. La era aplecat asupra lui Tarzan, palpitnd de emoie. A mai pus o dat ntrebarea urmat de o oapt: Da sau nu? De departe, s-a auzit un zgomot prelung, iar ochii lui Tarzan au nceput s sclipeasc. A ridicat i el capul, scond nite sunete nearticulate. La s-a ndeprtat de el cu team. Nerbdtorul preot, care privea aceast scen cu dispre, mormia tot timpul cte ceva. i-a apropiat tora de vreascurile uscate de sub Tarzan. Rspunde! a strigat La. Ce rspuns ai pentru preoteasa La din Opar, care i ofer dragostea ei? Sunetul care a atras atenia lui Tarzan cu cteva secunde mai nainte, s-a auzit acum mai aproape. Erau nite zgomote ascuite, scoase de elefani furioi, prin trompele lor subiri. Oparienii au auzit i ei aceste sunete teribile i i-au ntors capetele, ngrozii de zgomotul din pdure. La se uita cu priviri ntrebtoare la Tarzan, pentru a-i putea da seama dup faa lui, dac viitorul ei va fi fericit sau va fi distrus de rspunsul lui negativ. 98

EDGAR RICE BURROUGHS

Dar pe faa lui se citea ngrijorare. Abia atunci ea a ghicit ce a nsemnat acel strigt al lui: chemase elefanii n ajutor. Sprncenele ei s-au ncruntat i era foarte furioas. O refuzi pe La? Atunci vei muri! Tora! Tarzan s-a uitat n ochii ei. Vine, Tantor, a spus el ngrijorat, iar eu am crezut c m recunoate i m va salva. Dar dup vocea lui, mi dau seama c m va omor i pe mine i pe toi pe care i va ntlni n cale. Este n perioada de mperechere i vrea s doboare tot ce i st n fa. La cunotea i ea ferocitatea acestui animal n clduri, i ddea seama c Tarzan nu a exagerat. tia c elefantul i va urmri pe toi, fr s oboseasc pn i va ucide pn la unul. Nu exista nici o cale de scpare. Nu te pot iubi, La, a spus el ncet. i nu m neleg, pentru c eti foarte frumoas. Nu pot concepe s m duc s triesc cu tine n Opar, eu care iubesc jungla i s m plimb n voie, pe unde vreau. S-a oprit un moment pentru ca s aud sunetele elefanilor, apoi a spus: Nu, nu te iubesc, dar nici nu doresc s te vd ucis de colii ascuii ai elefantului furios. Taie-mi frnghia, pn nu este prea trziu. Vine Tantor i este turbat. Uite-l c a intrat n poian. Grbete-te ca s te pot salva. O spiral de fum a nceput s se ridice din rug, semn c preotul dduse foc vreascurilor. La sttea ca o statuie, privind flcrile care se apropiau de ea i de Tarzan. Peste cteva clipe focul i va cuprinde pe amndoi. Dinspre jungl s-a auzit un zgomot de copaci rsturnai i de crengi clcate n picioare. Elefantul venea spre ei ca o locomotiv n plin vitez Un sentiment de nelinite i-a cuprins pe preoii din Opar. Se uitau cu ngrijorare cnd la marea lor preoteas, 99

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR cnd la elefantul care se apropia. Fugii, a strigat ea. Apoi s-a aplecat i a tiat frnghia de la minile i gleznele lui Tarzan, care a srit de pe altarul improvizat. Preoii au rcnit de furie i de dezamgire, iar cel care inea tora n mn s-a ndreptat spre ea. Eti o trdtoare! a strigat el. Pentru ceea ce ai fcut vei muri. i-a ridicat mciuca i s-a repezit spre ea. Dar Tarzan s-a aruncat imediat asupra lui, i-a apucat arma i i-a smuls-o din mn. O mic ncierare a nceput ntre el i preotul fanatic din Opar. Tarzan l-a ridicat pe preotul oparienilor deasupra capului i l-a aruncat ntre ceilali, care s-au regrupat pentru a se repezi mpotriva celui, care cu cteva minute mai nainte, fusese victima lor. La sttea mndr, n spatele lui Tarzan, gata s se apere cu cuitul pe care l avea asupra ei. Nu se vedea nici urm de fric pe faa ei frumoas. Era stpnit de dispre fa de aceti preoi i de admiraie fa de slbaticul alb, care lupta pentru ca s o apere. Deodat toate privirile s-au ndreptat spre locul de unde venea elefantul furios. Acesta s-a hotrt s i atace pe oamenii din poian i venea spre ei uitndu-se cumplit la ei, cu ochii injectai de sngele unei furii cumplite. Preoii s-au oprit paralizai de fric, ns Tarzan a prins-o pe La n brae i a alergat cu ea, spre cel mai apropiat copac. Tantor i-a vzut i s-a repezit n urma lor. La se inea cu amndou braele de gtul lui Tarzan. A simit cum a srit cu ea n aer i s-a minunat de puterea lui i de agilitatea deosebit de care a dat dovad, urcnd att de repede n copac, n ciuda greutii pe care o purta. Tarzan s-a suit pn n vrful copacului pentru a fi ct 100

EDGAR RICE BURROUGHS

mai departe de trompa puternic a acestui animal furios. Elefantul era furios c nu a reuit s i loveasc pe aceti dumani rapizi i s-a ntors spre preoii care se uitau cu groaz la scena din faa lor. Dup mai multe momente de ezitare, toi s-au mprtiat cu groaz, n toate direciile. Ins unii din ei, care erau mai leni, nu au reuit s se mprtie att de repede i au fost aruncai n lturi de colii puternici ai lui Tantor. Pe unul dintre ei, l-a prins cu trompa i l-a zdrobit de un copac din apropiere, apoi s-a npustit spre ceilali. Pe doi dintre ei i-a omort clcndu-i n picioare. ntre timp, ceilali au putut s se ascund n pdure, urcndu-se n copaci. Tantor i-a ntors capul furios spre copacul unde erau ascuni Tarzan i La. Lucru ciudat, pentru c ntre elefani i Tarzan era o prietenie i o relaie extrem de cald, care nu a fost nici o dat ntunecat de scene de acest fel. Nici un elefant din jungla african nu ar fi dorit s i fac vreun ru acestui tarmangani. Dar acum, n furia perioadei de mperechere, acest animal nu putea s deosebeasc dumanul de prieten. Tantor era hotrt s i ucid pe cei doi, care s-au adpostit n copacul acela nalt. S-a suit cu picioarele pe trunchiul gros i i-a ntins trompa pentru a-i prinde. Tarzan, prevztor, s-a urcat ct mai sus posibil, iar elefantul nu i ajungea chiar dac se ridica n cele dou picioare din spate. Dar aceast prim nfrngere l-a ntrtat pe Tantor. Scotea sunete ascuite pe tromp i se plimba n jurul copacului, zguduind pmntul. S-a hotrt s doboare copacul unde erau aceti dumani. S-a dat civa pai napoi i a lovit copacul ubred cu capul lui enorm. Copacul ns nu a cedat. Atitudinea lui Tarzan era foarte ciudat i schimbat. 101

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Dac Numa sau Sabor ar fi procedat aa, ar fi ncercat s intervin s se lupte cumva, sau mcar s arunce cu crengi groase n atacator. Nici mcar nu i adresa obinuitele insulte din bogatul repertoriul al pdurii. Sttea tcut, iar pe fata lui era o expresie de adnc tristee i mil, pentru c dintre toate animalele junglei, pe Tantor l iubea cel mai mult. Chiar dac ar fi avut posibilitatea s l ucid, nu ar fi fcut aa ceva, pentru nimic n lume. Singura sa intenie era s scape de el. tia c dac i va trece furia perioadei de mperechere, va putea din nou s ncalece pe gtul lui puternic i va fi din nou docil i prietenos. Tantor ns era cumplit de suprat, vznd c acel copac pe care l izbea nu vrea s cad la pmnt. Apoi i-a schimbat tactica. i-a ncolcit trompa n jurul trunchiului i a ncercat s smulg copacul, care i adpostea pe cei doi inamici ai lui. A nceput s trag cu o putere nemaivzut de trunchiul copacului, care ncepea s cedeze, spre marea dezamgire a celor doi. Pmntul se ridica n grmezi n jurul rdcinii copacului, semn c rezistena lemnului va ceda n curnd. Tarzan a luat-o pe La n spate i n momentul cnd copacul s-a nclinat, poate chiar pentru ultima oar. s-a aruncat ntr-un alt copac din apropiere. Saltul a fost lung i periculos. La a nchis ochii i s-a cutremurat. Dar cnd a privit njur, i-a dat seama c Tarzan fugea cu o vitez nemaipomenit, deprtndu-se de acel animal nnebunit de furie. Tantor a reuit n cele din urm s scoat copacul din rdcini, dar i-a dat seama prea trziu c efortul a fost fcut n zadar. Cei doi pe care i dorea att de mult s i calce n 102

EDGAR RICE BURROUGHS

picioare erau departe de el. S-a hotrt s i urmreasc i s-a afundat n jungla deas.

CAPITOLUL XIV - Preoteas i femeie


Dup ce Tarzan a srit din copac, La i-a inut ochii nchii, cuprins de groaz. Se inea strns agat de el, dar nu a scos nici un sunet. Apoi, peste cteva minute, i-a deschis ochii i a avut curajul s se uite n jurul ei. A continuat s i tin ochii deschii, ca s vad pe unde merg. Se simea ntr-o mare siguran, pentru c avea ncredere n aceast fiin att de puternic, iar acum soarta ei depindea n ntregime de muchii i ndemnarea acestui slbatic alb. i-a ridicat ochii spre soarele care ardea puternic i a murmurat o rugciune de mulumire zeului ei, c nu a lsat-o s l omoare pe acest brbat cu o fa att de frumoas. Schimbarea care s-a produs n aceast fiin a fost dramatic, de la preoteasa crud i nsetat de snge, la femeia plin de tandree i buntate. i-a pus obrazul pe umrul lui Tarzan i i-a ntors uor capul spre trupul su puternic. i-a lipit buzele de pielea lui fierbinte. l iubea pe acest om i ar fi murit pentru el. Acum era foarte iubitoare, uitnd c n urm cu o or fusese gata s i nfig un cuit n piept i s i dea sngele acelor preoi mici i cumplii. n locul unde fusese altarul nu mai era nimeni. Unul dintre preoi i-a cutat loc unde s se ascund, dar elefantul furios l-a urmrit i l-a strivit cu picioarele. Dup ce s-a uitat njur i nu a vzut pe nimeni, Tantor s-a ndeprtat suprat spre sud. Scotea sunete teribile pe tromp, zgomot care s-a auzit nc mult vreme n timp ce 103

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR se ndeprta. Tarzan a cobort pe pmnt din copacul unde i-a gsit adpost i a ajutat-o pe La s vin lng el. Cheam-i oamenii, a spus Tarzan. M vor omor, i-a rspuns La. Nimeni nu te va omor nimeni, a replicat el. Nimeni nu se va atinge de tine, atta vreme ct sunt eu aici. Trebuie s vorbim cu ei. La a nceput s scoat sunete stridente, de parc ar fi suflat ntr-un flaut, din pdure, s-au auzit strigte de rspuns, care semnau mai mult a ltrturi de cine. Venim, venim! s-au auzit strigte din pdure, din toate direciile. La a repetat strigtul ei de cteva ori, iar preoii au nceput s se adune, unul cte unul sau n perechi, oprindu-se la o mic distant de marea preoteas i salvatorul ei. Erau ns ncruntai i aveau o atitudine amenintoare. Dup ce s-au adunat toi, Tarzan a nceput s le vorbeasc. La este salvat. Dac m-ar fi omort, ar fi fost i ca moart acum, ca de altfel muli dintre voi. Mergei napoi n cetatea Opar acum, mpreun cu ea, iar eu voi rmne aici n jungla mea. Trebuie s fie pace ntre Tarzan i La. Vreau s tiu rspunsul vostru! Preoii erau furioi i ddeau din cap. Au nceput s discute ntre ei, ns era foarte clar c nu erau nici pe departe de acord cu cele spuse de Tarzan. Nu doreau s o ia pe La napoi, iar cu Tarzan aveau aceeai intenie: s l sacrifice zeului lor. Tarzan a nceput s i piard rbdarea. Le-a spus: Dac nu vrei s facei aa cum v-am spus eu i s v ducei n cetate cu La, voi aduna toate fiarele junglei, care v vor ucide pe toi de nu rmne nimeni care s se ntoarc acas s povesteasc ce vi s-a ntmplat. La m-a 104

EDGAR RICE BURROUGHS

salvat pe mine, ca s v pot salva eu pe voi toi de animalul acela furios. Ce v fceai dac eram mort i nu era nimeni care s l fac pe elefant s se opreasc din furia lui. Sper c v duce mintea att s v dai seama c ar fi mai bine s v ducei linitii acas, mpreun cu La. S-a oprit ca s se uita la ei, apoi a continuat: Nu tiu unde este cuitul vostru sacru, dar sunt sigur c v putei face altul. Dac nu l-a fi luat de la preoteasa voastr, m-ai fi ucis, dar zeul vostru este mulumit acum c am putut s v salvez. Mergei sau nu acas cu ea? Preoii s-au strns din nou, discutnd i argumentnd. Se bteau cu pumnii n piept, ridicau capetele i minile spre soare, mriau, strigau, pn cnd Tarzan a observat c numai unul nu era de acord cu ce le-a propus. Era preotul cel mare, care dorea s i aprind rugul i era foarte gelos, pentru c La a recunoscut n faa celorlali c l iubete pe acest strin. Dragostea marii preotese i aparinea lui, iar el era cel ndreptit s fie soul ei. Dup aproape o or de discuii fr rezultat, unul dintre preoi a ieit naintea celorlali i ridicnd mna s-a adresat celor doi. Cadj, marele preot, a spus el ceremonios, dorete s v sacrifice pe amndoi zeului nostru, dar noi vrem s ne ntoarcem n Opar cu regina noastr. Suntei foarte muli contra unui singur om, le-a spus Tarzan. De ce nu v impunei voina, mpotriva lui. Plecai cu La n cetate, iar dac acest preot vi se opune, omori-l! Preoii din Opar au primit aceast hotrre cu urale i bucurie. Aceste cuvinte erau ca o inspiraie divin. De secole ascultau ce le spunea marele preot sau orice alt autoritate religioas, fr s conteste nici o 105

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR hotrre. Dar acum i-au dat seama c trebuie s i impun punctul de vedere. Erau fericii, ca nite copii crora li s-au adus jucrii noi. S-au repezit la Cadj, l-au prins de mini i au nceput s l amenine. i-au ridicat buzduganele i cuitele. Marele preot a cedat insistenelor lor, pentru c nu dorea s moar. Tarzan s-a ndreptat atunci spre el i i-a spus: S tii c La se ntoarce n cetatea Opar sub ocrotirea preoilor ei, iar eu v previn c dac cineva se va atinge de ea, va muri de mna mea. Voi veni din nou pe la voi, nainte ca marile ploi s vin, iar dac i se va ntmpla ceva marii preotese, va fi vai i amar de tine, Cadj! Cadj a promis c nu i va face nici un ru reginei lor. Voi trebuie s o aprai, a spus apoi Tarzan celorlali oparieni. Trebuie s o protejai, ca atunci cnd voi veni din nou pe la voi s o gsesc sntoas. Te voi atepta, a spus marea preoteas. Cnd vei veni, m vei gsi acolo. Dar trebuie s tiu c vei veni! Cine tie, i-a rspuns Tarzan, aruncndu-se ntr-un copac din apropiere, pornind spre rsrit. Marea preoteas din Opar a stat cteva clipe fr s schieze nici un gest. suspinnd adnc. Apoi s-a ntors ctre supuii ei i au pornit spre cas. Tarzan a mers prin jungl pn s-a ntunecat. S-a suit ntr-un copac mai nalt, unde s-a ntins i a adormit. Nu s-a mai gndit nici o clip la ce s-a ntmplat cu oparienii, iar amintirea preotesei La nu mai era dect o umbr a unui trecut ndeprtat. La numai civa zeci de kilometri mai la nord, lady Greystoke atepta ziua cnd puternicul ei brbat va descoperi crima lui Ahmet Zec i va porni ntr-o goan nebun ca s o salveze i s se rzbune. 106

EDGAR RICE BURROUGHS

Dar n timp ce n mintea ei era deja zugrvit scena sosiri lordului de Greystoke i a salvrii ei, Tarzan al maimuelor, pe jumtate gol, sttea aplecat, scormonind cu degetele murdare prin pmnt dup vreun gndac gustos sau o rim zemoas. Trecuser deja dou zile de la furtul pietrelor preioase, fr ca Tarzan s se fi gndit la ele. Dup cteva ore de cutri prin jungl, i-a venit un chef nebun s se uite la acele pietricele colorate. Nu avea nimic altceva mai bun de fcut aa c s-a sculat de pe pmnt, unde s-a odihnit cteva ore i a pornit spre marginea de pdure unde ascunsese punga cu nestemate. Dei nu a lsat nici un semn ca s gseasc mai uor acel loc, Tarzan s-a dus exact acolo unde spase acea mic groap pentru punga din piele de capr i-a scos de la bru cuitul de vntoare i a dat la o parte pmntul sub care ar fi trebuit s se afle punga. Dar dei a spat mai adnc fcnd o gaur cu mult mai mare, nu era nici urm nici de pung i nici de pietre. Fruntea i s-a ncreit i ochii i-au lucit de suprare, pentru c fusese jefuit de un om pe care nu l credea n stare s l i fure. Nici nu s-a gndit c altcineva ar fi putut fi fptaul, deoarece Werper a fost singurul om din jur care ar fi putut lua comoara. Tarzan era hotrt s porneasc pe urmele belgianului i dei houl a trecut prin acele locuri cu dou zile n urm, Tarzan al maimuelor mergea exact pe urmele pailor acestuia. Nici un om nu ar fi putut urmri un alt om care a trecut prin jungl cu cteva ore mai devreme. Un alb experimentat ar fi pierdut urma dup civa pai, iar un negru, care are o experien mare de vntoare ar fi mers cel mult un kilometru. ns Tarzan a fost obligat nc din copilrie s i 107

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR exerseze simul mirosului. Un om obinuit simte un miros, ca al usturoiului sau al alcoolului de exemplu, dar acest sim nu este att de dezvoltat ca la animale. Pe locul unde un om a pus piciorul sau un animal o copit, rmne multe zile un miros pe care un alt animal l simte. Animalele care vneaz sau care sunt vnate simt aceste mirosuri aa cum noi citim o revist. Tarzan ns nu se baza numai pe simul su dezvoltat al mirosului. Vedea i auzea cu mult mai bine dect orice alt om normal, pentru c, n primul rnd, supravieuirea sa depindea de perfecta funcionare a acestor simuri. Mergea pe urmele belgianului, ns fr grab pentru c tia c distana dintre ei este mare, dar c ntr-o bun zi se vor ntlni, pentru a pune la punct divergenele dintre ei. Se inea dup acea urm veche, aa cum ar face un cine, oprindu-se numai pentru a ucide vreun animal pentru a-i astmpra foamea, iar noaptea se urca ntr-un copac pentru a dormi adnc, fr nici o grij. De cteva ori, a observat cete de rzboinici btinai, ns i-a ocolit, cci nu dorea s se abat de la scopul pentru cate pornise n aceast urmrire. ns aceste cete de rzboinici erau cei din tribul Waziri, pe care Basuli i-a adunat pentru a forma o mic armat, pentru a porni mpotriva acelora care au atacat ferma lordului de Greystoke. Toi rzboinicii mergeau spre un loc comun de ntlnire, fixat cu dou zile n urm, pentru a se pregti pentru asaltul mpotriva fortreei lui Ahmet Zec Pentru Tarzan ns, aceti oameni erau dumani i nu inea minte s fi avut vreodat un prieten negru. A ajuns n cele din urm la marginea satului ntrit al banditului arab. Noaptea se lsase, aa c s-a hotrt s se urce ntr-un copac mai nalt pentru a putea observa cte ceva din cele ce se ntmpl n aezare. 108

EDGAR RICE BURROUGHS

Urma l-a adus pn aici, deci houl era ntr-una dintre aceste colibe. Dei era contient c este puternic, cunotea c aceast putere a sa, supraomeneasc, are limitele sale. tia c nu va putea nfrunta numrul mare de lupttori din acea aezare, aga c s-a gndit la un plan, cum ar proceda un animal din jungl n aceast situaie. A rmas n copac, roznd un os din piciorul lui Horta, mistreul, ateptnd prilejul favorabil ca s intre n sat, ctre care avea acum ndreptate privirile. Vedea un numr foarte mare de oameni mbrcai n alb, precum i negri goi pn la bru, dar nu vedea pe nimeni care ar fi semnat cu houl nestematelor. A ateptat cu rbdare, pn ce aleile s-au golit de locuitori. Doar cteva santinele se mai plimbau prin faa unor adposturi. Tarzan avea la bru pe lng acel cuit de vntoare i o funie din piele, o evoluie fireasc de la funia mpletit din ierburi pe care o folosise n copilrie. A desfcut acest colac i a fcut un ochi larg la un capt. A aruncat acest ochi de frnghie peste un stlp, din gard, care se ridica mai mult dect ceilali stlpi ai gardului de aprare. A smucit frnghia ca s se conving c aceast instalaie de escaladat este sigur. Satisfcut de soliditatea frnghiei, a urcat uor pe gard, innd strns ntre mini aceast funie subire. Ajungnd sus, a strns din nou colacul i l-a atrnat de old, aa cum era nainte de a urca gardul. A aruncat o privire spre aezare i convins c nimeni nu l-a observat, a cobort uor pe pmnt. Era acum n sat, iar n faa lui erau o mulime de colibe i corturi. Ca s cerceteze fiecare colib sau cort implica un risc foarte mare, dar cum primejdiile nu l-au nspimntat nici o dat, era hotrt s mearg pn la 109

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR capt n aceast expediie de gsire a acelui ho. De fapt, n ntreaga sa via a fost atras de riscuri, pentru c viaa plin de primejdii era cea care i punea la ncercare fora i ndemnarea. Dar nu a avut nevoie s intre n fiecare cort. Era suficient s se apropie de o u sau fereastr pentru a simi mirosul celor dinuntru. n cele din urm, a dat peste un cort, unde mirosul pe care l tia att de bine era puternic. S-a apropiat mai mult de cort i i-a lipit urechea pe pnza aspr. Nu se auzea nici un zgomot. A tiat o deschiztur i i-a bgat capul pentru a se convinge cu ochii de ceea ce simise cu nasul. Era linite i ntuneric. A intrat dup ce a lrgit cu cuitul crptura din pnza cortului. Mirosul era puternic, dar nimeni nu era nuntru. Tarzan a nceput s examineze interiorul cortului, dup ce s-a ncredinat c nu este nici o fiin acolo. ntr-un col a gsit un morman de pturi i de haine mprtiate, dar nici urm de punga cu pietre colorate. A cutat peste tot i s-a convins c mica sa comoar nu se afla acolo, unde fusese cu siguran houl. A observat ns c ntr-o parte a cortului, legturile erau slbite i i-a dat seama c Werper a ieit pe acolo. A pornit, din nou condus de miros, dup houl pungii cu nestemate. i-a dat seama c belgianul a plecat astfel ca nimeni s nu l vad i a plecat singur. Tarzan i-a nchipuit c Werper a trebuit s plece ntro misiune i nu putea s rite s fie vzut de cineva. A ajuns lng o colib, unde a observat o deschiztur fcut de curnd, printre nuielele, care nconjurau acea csu primitiv. Fr nici o team, Tarzan s-a strecurat nuntru prin aceast deschiztur. 110

EDGAR RICE BURROUGHS

Aici, nrile sale au fost izbite de o mulime de mirosuri, dar printre acestea, era unul care i aducea aminte de ceva dintr-un trecut plin doar de nite umbre: mirosul delicat al unei femei. n sufletul lui s-a pornit o furtun ciudat. Dorea neaprat s o cunoasc pe aceast femeie, fiind atras spre ea de un instinct foarte puternic i necunoscut lui. Mai simea i mirosul belgianului, care se amesteca delicat cu acel miros de femeie. Deodat a fost cuprins de o gelozie furioas, de neneles, dei memoria lui nu l ajuta deloc s i apar n fa imaginea acelei femei, pe care desigur c o cunotea. Ca i cortul pe care l-a cercetat mai nainte, aceast colib era deasemenea goal. Dup ce s-a ncredinat c nici aici nu se gsete punga lui, a ieit pe gaura din peretele colibei, pe acolo pe unde intrase. A mers pe urmele mirosului lsat de cei doi, apoi a trecut de gard, intrnd adnc n jungl.

CAPITOLUL XV - Fuga lui Werper


Dup ce Werper a aranjat patul, astfel ca s par c cineva doarme acolo, s-a strecurat pe sub pnza cortului, pe care a slbit-o la o margine. A pornit drept spre coliba unde Jane Clayton era inut prizonier. n faa colibei edea un negru, care pzea prizoniera. Werper s-a apropiat cu ndrzneal i i-a optit ceva la ureche. Apoi i-a dat un pachet de tutun i a intrat. Ca unul dintre oamenii de ncredere ai lui Ahmet Zec, putea s mearg oriunde dorea prin aezarea fortificat sau n afara ei. Santinela nu i-a contestat dreptul de a intra n coliba unde era femeia cea alb, adus ca i captiv de stpnii lui. nuntru, Werper a nceput s opteasc n limba francez: Lady Greystoke! Sunt eu, domnul Frecoult. Unde 111

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR eti? ns nu a primit nici un rspuns. A nceput s o caute prin colib, pipind peste tot cu minile ntinse. Nu era nimeni n colib! Uimirea lui ntrecea orice msur. Era ct pe aici s ntrebe santinela, cnd ochii lui, deja deprini cu ntunericul, au descoperit o pat mare neagr la baza peretelui din spatele colibei. La o examinare mai atent, a vzut c acea pat era o tietur n perete. Tietura era destul de larg ca s ncap cineva prin ea, aa c Werper era ncredinat c lady Greystoke a ieit pe acea deschiztur, ca s poat fugi din sat. Nu a mai stat pe gnduri i a folosit i el aceeai cale de scpare. Viaa lui depindea acum de iueala cu care se putea deprta ct mai departe de Ahmet Zec, pn cnd banditul arab va descoperi lipsa lui. Din planul de evadare fcea parte i lady Greystoke, din dou motive foarte bine ntemeiate. Mai nti, dac o salva, va ctiga stima opiniei publice din Anglia, aa c perspectivele de extrdare se vor micora considerabil, dac cumva i s-ar fi descoperit adevrata identitate i va fi acuzat de crima comis asupra superiorului su. n al doilea rnd, tia foarte bine c exist doar o singur direcie n care putea merge n siguran. Spre vest nu putea merge din cauz c acolo se aflau posesiunile belgiene i ar fi riscat s fie arestat. Spre nord, deasemenea era imposibil de mers, din cauz c oamenii lui Ahmet Zec l-ar fi prins foarte uor. Spre sud nu putea risca o plecare din cauza slbaticului alb, cruia i furase punga cu pietrele preioase. Deci singura direcie n care putea merge era spre est, ctre coloniile britanice, unde era o posibilitate de scpare. Iar nsoit de o aristocrat din Londra, pe care el 112

EDGAR RICE BURROUGHS

a scpat-o din ghearele unor bandii arabi, era n deplin siguran, mai ales c lady Jane ar fi fost crezut c salvatorul ei este un francez cu numele de Frecoult. Dar acum c lady Greystoke evadase nainte de a veni el, acest plan a trebuit schimbat, deoarece aristocrata britanic trebuia scoas din combinaie. Pe de alt parte, din momentul cnd a fcut cunotin cu ea, a simit o pasiune puternic pentru aceast frumoas femeie. Dup ce Ahmet Zec i-a descoperit comoara i a fost nevoit s fug din aezarea banditului, s-a gndit c o va convinge pe lady Jane c soul ei este mort i folosindu-se de recunotina ei de a fi salvat-o, ar fi avut anse de a o cuceri. Ieind prin sprtura din spatele colibei, a ajuns pn la gardul care nconjura satul i a vzut doi stlpi care erau aezai oblic pe gard. Era o posibilitate de a trece gardul, destul de instabil, dar singura. i-a nchipuit c i lady Greystoke s-a folosit de aceti doi stlpi n evadarea ei din sat. Nu a stat pe gnduri i a pornit i el tot pe acolo. Odat ajuns n jungla deas, a pornit-o spre rsrit. La civa kilometri mai spre sud, Jane Clayton era aezat pe o creang a unui copac gros, tremurnd de emoie. Se urcase n mare grab, datorit unei leoaice nfometate care pornise la vntoare. Nici nu i-ar fi nchipuit c scparea din satul bandiilor arabi va fi att de simpl. Gsise un cuit nfipt ntr-unui dintre stlpii colibei, probabil uitat din ntmplare de unul dintre cei care locuiser acolo naintea ei. Nu a avut nevoie dect de cteva secunde ca s traverseze satul, mergnd prin spatele colibelor n ntunericul serii care se lsase. Gsise i acei doi stlpi, pe care s-a putut urca i astfel a putut trece gardul nalt de 113

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR aprare. A pornit-o spre sud imediat ce a ieit din sat. mergnd aproape o or pe o potec bttorit de animalele care mergeau fie la vntoare, fie spre locurile de adpat. La auzul unor pai de felin, s-a urcat imediat ntr-un copac, ca s vad ce fel de animal trece pe sub ea. sau dac ea este chiar vnatul acelui animal. Werper a fost mai norocos, mergnd fr oprire pn n zori. Dup cteva ore de mers, a auzit tropote de copite n spatele lui i a vzut un clre arab apropiindu-se de el. Era unul dintre oamenii lui Ahmet Zec, care au fost trimii n pdure pentru a-l captura pe belgian. Fuga prizonierei nu fusese descoperit nc de Ahmet Zec, cnd i-a trimis oamenii s l captureze pe Werper. Singurul om care l vzuse pe belgian nainte ca acesta s fi evadat din sat, a fost negrul care a fost postat ca santinel la ua colibei unde fusese inut prizoniera. Dar aceast persoan nu mai era n via de mult vreme, pentru c Mugambi l-a lichidat n momentul cnd a dorit s intre i el n colib. Negrul mituit de Werper a crezut c belgianul a ucis santinela la ieirea lui din colib, aa c nu ndrznea s spun nimic de aceast ntmplare, temndu-se de rzbunarea arabilor. El a fost i cel care a descoperit cadavrul santinelei ucise de Mugambi, cnd s-a dat prima alarm, dup ce Ahmet Zec a constatat fuga belgianului. Negrul a tras cadavrul celui ucis ntr-un cort din apropiere, apoi i-a reluat postul n faa colibei, unde mai credea c se afl prizoniera alb. De ndat ce l-a observat pe clreul arab, Werper sa ascuns dup nite tufe dese. Arabul venea pe un drum drept, ca ntr-un coridor de crengi i arbuti. 114

EDGAR RICE BURROUGHS

Cnd s-a apropiat la numai civa metri, Werper s-a dat civa pai napoi pentru a se pune mai bine la adpost. n spatele lui ceva s-a micat. Nu era pic de vnt aa c aceast micare a frunzelor din spatele lui, probabil c au fost provocate de un animal. Belgianul a privit cu mare atenie tufa care se afla la numai trei metri de el i care prindea via. O form mare i galben s-a ridicat, cu o coam enorm i cu doi ochi verzi strlucitori. Werper era ct pe aici s scoat un ipt de spaim, dar din partea cealalt venea tot o fiin care i dorea moartea. A rmas locului, paralizat de spaim. Arabul era ns deja foarte aproape. Leul i-a schimbat gndul i se pregtea s sar acum asupra clreului. Werper a vzut capul enorm al felinei carnivore ntorcndu-se spre arabul clare, iar inima lui a ncetat s i bat cteva clipe. Atepta rezultatul acestei ntoarceri de situaie. Clreul venea fr nici o team spre locul unde era Werper i leul. Dac animalul nervos pe care l clrea acest arab se sperie de mirosul leului i va fugi, Werper era servit ca mic dejun al regelui junglei! Calul ns era linitit i nici nu bnuia prezena leului. Se apropia agale cu frul ntre dini i cu gtul ncovoiat. Belgianul s-a ntors s vad reaciile leului. Clreul s-a apropiat acum chiar n faa leului, dar acesta nc nu era hotrt s atace. Nu cumva carnivorul atepta ca acetia s treac i apoi s l atace pe Werper? Belgianul s-a cutremurat i s-a ridicat puin ca s se mai ndrepte. n aceeai clip, leul a srit drept n pieptul clreului. Calul a scos un nechezat puternic de spaim i a srit n lturi, aproape s l doboare pe belgian. Leul l-a dobort 115

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR pe clre, iar calul a srit din nou pe potec, pornind ntr-un galop nebun spre vest. Dar nu a mers singur. Cnd s-a apropiat de Werper, acesta a observat imediat c nu mai este nimeni pe spinarea animalului i a profitat imediat de aceast ocazie. Punnd o mn pe a i cu cealalt prinznd coama calului, s-a urcat pe animalul speriat. Peste o jumtate de or dup aceast ntmplare, un slbatic alb cu o statur uria, venea azvrlindu-se pe crengile copacilor. S-a oprit i a adulmecat mirosurile din jungl. A simit imediat mirosul de snge amestecat cu cel al lui Numa i a nceput s asculte cu mare atenie. De la o foarte mic distan, dinspre potec, se auzea foarte bine, zgomotul fcut de leu, care i devora prada. Zgomotul zdrobirii oaselor, nghiirea unor buci enorme de carne i mritul de satisfacie artau c regele animalelor mnnc prin apropiere, cu mult poft. Tarzan s-a apropiat de leu, privindu-l printre crengile copacilor. Nu i-a dat nici o osteneal pentru a se ascunde i era convins c Numa l-a simit. Leul a nceput s mrie, prevenindu-l pe intrusul care l deranja de la mas. Tarzan s-a apropiat i s-a urcat pe o creang, chiar deasupra locului unde animalul mnca. Vedea ce mnca leul, dar forma aceea era oare omul pe care l urmrea? Nu prea i venea s cread i s-a hotrt s se apropie s fie sigur. Dup miros, belgianul a ajuns aici, deci trebuia s fie sigur c prnzul lui Numa era chiar fiina pe care o cuta. A trecut dincolo de locul unde se ospta leul, mirosind n jur. Mirosul omului pe care l urmrea nu trecea de locul unde nfuleca leul. S-a ntors n copac i a nceput s examineze de sus, 116

EDGAR RICE BURROUGHS

cadavrul sfiat de leu, n sperana c va putea zri punga cu pietricelele colorate. Nu era ns nici urm de pung! A nceput s strige la leu, ncercnd s l goneasc. Dar singurul rezultat pe care l-a obinut cu aceast tactic a fost s l nfurie pe leu. Atunci a ncercat s arunce cu crengi l el, ns Numa nu avea de gnd s se ridice de pe prada lui i s plece. Tarzan i-a scos atunci o sgeat, ntinznd coarda arcului su subire pn la refuz. A trimis o sgeat ascuit cu toat fora armei sale primitive. Sgeata a ptruns adnc ntre coastele leului, care a srit n sus cu un rcnet de furie, amestecat de un urlet de durere din cauza sgeii nfipte n el. S-a ridicat furios, ca s se repead la Tarzan, dar s-a oprit ca s trag cu dinii de sgeata care ieea din blana sa. Nu a reuit s o trag afar i s-a hotrt s l atace pe acest om. A srit pn la mijlocul potecii i a nceput s se plimbe furios sub creanga pe care era aezat cel care a tras cu sgeata. O alt sgeat a pornit din acelai arc elastic, oprindu-se n ira spinrii. Leul s-a cltinat i s-a oprit din micrile sale nervoase. S-a aplecat de parc ar fi but prea mult i s-a prbuit paralizat n praf. Tarzan a srit din adpostul lui, s-a repezit la Numa i i-a nfipt adnc n piept sulia sa grea. A scos sgeile din corpul leului i s-a apropiat de rmiele mutilate ale omului atacat de leu. Faa i era de nerecunoscut. mbrcmintea nu era nici un indiciu asupra identitii acestui nenorocit, pentru c belgianul s-ar fi putut mbrca n astfel de haine, trind mpreun cu arabi n aezarea fortificat. Tarzan era sigur c se afl n faa cadavrului celui care l prdase, nct a renunat s mai ncerce s se asigure de identitatea celui atacat de Numa. Nici nu i-a 117

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR mai folosit mirosul fin, mai ales c locul era plin de miros de snge i de leu. S-a gndit s caute punga, dar aceasta nu se gsea niciunde, nici asupra cadavrului, nici n jur. Tarzan era foarte dezamgit, dar nu de pierderea pungii, ci de faptul c Numa l-a privat de plcerea unei rzbunri. Tot ntrebndu-se cu mirare ce s-ar fi putut ntmpla cu punga lui, a pornit pe crare, n direcia de unde venise. n creierul lui, concepea un plan de a intra n tabra arabilor i de a cuta acolo punga, n fiecare cort sau colib. A luat-o spre sud acum, n intenia de a vna ceva i de a-i potoli foamea, nainte de a se face foarte cald. Apoi se gndea c se va adposti aproape de tabra arabilor, unde se va odihni ntr-un copac nalt i stufos, unde la fel de bine putea s trag i un pui de somn pn la lsarea serii. De ndat ce Tarzan a disprut de pe potec, printre copaci a aprut un rzboinic negru. nalt i voinic, care alerga ntr-un trap mrunt, mergnd spre rsrit. A observat cadavrul leului i o expresie de nedumerire a aprut pe faa sa. de ndat ce a nceput s examineze rnile care au pricinuit moartea regelui junglei. Dei Tarzan scosese sgeile, pentru Mugambi era clar ce a provocat moartea acestui animal feroce, de parc ar fi vzut sulia i sgeile nc nfipte n leu. Mugambi s-a uitat n jur cu mult atenie. Corpul leului era cald nc i deci cel care l-a dobort trebuia s fie pe aproape. ns nici o fiin omeneasc nu se vedea. Mugambi a dat din cap foarte ngrijorat i a mers mai departe, dar de data aceasta cu mai mult atenie, privind n jur de foarte multe ori. A mers aa toat ziua, oprindu-se din cnd n cnd, 118

EDGAR RICE BURROUGHS

pentru a o striga pe Jane Clayton. Spera c va fi auzit de stpna lui, ns n loc de rspuns, a dat peste un alt necaz. Dinspre nord-est, cu mai multe luni n urm. Abdul Murak, pornise n cutarea banditului Ahmet Zec, n fruntea unui detaament de soldai indigeni. Ahmet Zec l jignise pe mpratul Menelik, conducnd expediii de vntoare de sclavi n interiorul granielor conduse de acest mprat puternic. Tocmai n ziua aceea cnd s-au ntmplat cele povestite mai sus, Abdul Murak a fcut un scurt popas pe crarea pe care Werper i Mugambi au folosit-o n drumul lor spre rsrit. Nu mult timp dup ce clreii lui Abdul Murak au desclecat, belgianul, fr s bnuiasc ceva, a trecut cu calul chiar prin mijlocul taberei pe care Abdul Murak voia s o ridice. A fost nconjurat i dat jos de pe cal. Werper i-a spus lui Abdul Murak c este francez i c vneaz n Africa, dar c a fost atacat de nite bandii necunoscui, care i-au ucis ntreaga escort, el fiind singurul supravieuitor. Dup cteva minute de discuii. Werper i-a dat seama de adevrata destinaie a acestei mici armate i dndu-i seama c are de a face cu inamicii lui Ahmet Zec, inima i-a venit la loc. ns de teama de a fi dus din nou n apropierea banditului arab, l-a ncredinat pe Abdul Murak c Ahmet Zec comand nite fore foarte numeroase i puternic narmate i c acum este ntr-o expediie spre sud. Abdul Murak s-a gndit c i-ar trebui cam mult vreme pn s l gseasc pe banditul arab, iar ntr-o confruntare direct, rezultatul nu i-ar fi deloc favorabil, s-a hotrt s-i aeze tabra exact unde erau, iar a doua zi s porneasc spre cas. Spre prnz, cei din tabr au auzit nite sunete. 119

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Lady, lady, lady! se auzeau strigte din pdure. Soldaii lui Abdul Murak fiind foarte prudeni, s-au ndreptat spre jungl n direcia acelei voci. S-au ntors dup o jumtate de or, trndu-l pe Mugambi. Negrul l-a observat imediat pe oaspetele stpnului su, cel care intrase n tabra arabilor. ns a crezut de cuviin s nu vorbeasc despre el sau s arate prin vreun gest c l-a recunoate. I-a spus lui Abdul Murak c locuiete mai la sud i c a trecut prin acea pdure pentru a vna. I-a rugat pe soldai s i dea drumul, pentru a-i continua drumul spre cas. Abdul Murak ns a admirat fizicul acestui rzboinic i s-a hotrt s l ia cu el, pentru a-l drui regelui Menelik. Dup cteva minute, Werper i Mugambi au fost pui sub paz Cu aceast ocazie, Werper i-a dat seama c i el este prizonier i nu oaspete n acea tabr de rzboinici btinai. Zadarnic a nceput s protesteze, iar cnd a ridicat vocea, unul dintre soldai l-a lovit peste fa fr mil, spunndu-i c l va mpuca dac nu termin cu glgia. Mugambi ns nu era deloc ngrijorat, pentru c spera c n lunga expediie ce va urma, va gsi destule prilejuri de a evada. Dorea ca aceti soldai s i fac o impresie bun despre el, punndu-le o mulime de ntrebri despre ara lor i despre puternicul lor mprat. Manifesta o dorin vie de a ajunge ct mai repede n ara lor, n capitala lor, Addis Abeba, despre care soldaii povesteau c este un ora foarte bogat. Toi credeau c acest negru nu va ncerca s fug, aa c paza lui era de fapt inexistent Mugambi dorea neaprat s tie ct mai multe de soarta lui Tarzan i l ntreba de multe ori pe Werper cam ce tie despre stpnul lui sau despre autorii atacului 120

EDGAR RICE BURROUGHS

mpotriva fermei. Werper era la fel de convins c identificarea lui de ctre Mugambi i-ar aduce multe necazuri, ns nu i-a povestit prea multe, lsndu-l pe negru s cread, c habar nu are de atacul asupra fermei. Cel puin aa credea c Mugambi va fi nelat n legtur cu faptul c fcuse parte din banda de criminali ai lui Ahmet Zec. Dar ntr-una din zile, Mugambi a descoperit ceva care l-a surprins foarte mult. Detaamentul de soldai i-a instalat tabra n apropierea uni ru, ntr-una dintre cele mai clduroase zile ale acelui anotimp. Apa era limpede de se vedeau toate pietrele de pe fund n aceast parte a Africii, crocodilii erau mai puini, aa c soldaii au profitat de aceast ocazie, pentru a se spla i a-i cura echipamentul. i celor doi prizonieri li s-a dat voie s fac baie. Cnd Werper s-a dezbrcat, Mugambi a observat grija cu care albul inea ceva legat de cma i mai ales faptul c nu dorea ca acest obiect s fie vzut de cineva. Tocmai aceste precauiuni au strnit curiozitatea lui Mugambi. Deodat, Werper a scpat acel obiect din mn. Pe pmnt a czut o pung de piele din care au ieit cteva pietre preioase. Acest rzboinic negru nu era un slbatic netiutor, pentru c fusese cu stpnul lui n Anglia i cunotea valoarea pietrelor preioase i a banilor. i-a adus aminte c a stat multe minute n faa unor vitrine unde a vzut obiecte minunate fcute din astfel de pietricele frumos colorate. n clipa cnd a vzut nestematele rostogolindu-se pe malul apei i-a dat seama c ele reprezint o valoare imens Dar n acelai timp i-a dat seama i de altceva, care i-a atras atenia. De zeci de ori a vzut el acea pung atrnnd la 121

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR oldul lui Tarzan, n zilele cnd stpnul lui dorea s se duc n jungl i s i aminteasc de viaa slbatic pe care a dus-o atia ani. Atunci, se nconjura de rzboinicii lui dragi, se dezbrca de hainele lumii civilizate i i lua echipamentul de vntor slbatic, mergnd s vneze lei i leoparzi. Werper a vzut imediat reacia negrului, dar s-a aplecat i i-a adunat pietrele, punndu-le la loc n pung. S-a uitat la Mugambi cu un aer indiferent, dup care s-a dus s fac o baie. A doua zi, Abdul Murak era foarte furios c rzboinicul cel voinic pe care dorea s l duc n dar mpratului lor, a fugit n timpul nopii. Werper era i el ngrozit i imediat i-a pipit buzunarul n care era punga. Aceasta era acolo, la locul lui, cu coninutul intact.

CAPITOLUL XVI - Tarzan conductor al manganilor


Ahmet Zec, mpreun cu doi oameni de-ai lui, a fcut un mare ocol spre sud pentru a-i tia belgianului drumul de scpare. Ceilali s-au dispersat n diverse direcii, astfel c erau rspndii pe o arie foarte ntins pe care o micorau spre centru. Ahmet i cei doi clrei s-au oprit pe la amiaz s se odihneasc puin. Doreau s stea la umbr cteva ore la marginea unei cmpii. eful bandiilor era n toane foarte rele. Era furios c a fost ntrecut n iretenie de ctre un necredincios, dar n acelai timp a pierdut i punga aceea cu multe pietre preioase, pe care dorea neaprat s o aib. Allah avea tot dreptul s fie suprat pe el! Oricum, mai avea o ans de a face rost de bani. I-a 122

EDGAR RICE BURROUGHS

rmas acea prizonier, pe care va primi un pre bun la trgul de sclavi din nord i apoi era comoara ngropat lng ferma pe care au prdat-o. Un zgomot uor l-a trezit dintre gndurile acestea. A pus mna pe puc, fiind gata s o foloseasc la nevoie. Le-a fcut semn oamenilor si s fie pregtii pentru a se apra i s fac linite. Toi trei ateptau cu atenia ncordat s vad ce va apare de dup crengi. Peste cteva secunde crengile s-au dat la o parte i a aprut capul unei femei, care privea speriat n dreapta i n stnga. Dup cteva clipe, dup ce s-a asigurat c nu este nici un pericol, a ieit n poian. Ahmet Zec abia i-a putut nbui un strigt de surpriz. Era prizoniera pe care o credea bine pzit n tabra lui fortificat. Dup toate aparenele, femeia era singur, dar arabul a ateptat cteva minute ca s fie sigur. Abia dup aceea s-a hotrt s mearg i s o prind. Jane Clayton a pornit s traverseze cmpia. Pn atunci, scpase de dou ori de sub urmrirea unor carnivore, dar era hotrt s fac toate eforturile pentru a ajunge acas, la ferm. Dei era disperat, i-a pus n gnd c trebuie s ajung acas, altminteri o ateapt moartea. n acest timp, arabii o pndeau din spatele unor copaci, iar Ahmet Zec a observat cu satisfacie c Jane venea drept spre ei. ns o alt fiin privea la aceast scen cu acelai interes. Doi ochi o urmreau cu o privire tulburat de o imagine nedefinit c ar cunoate aceast femeie. Dinspre pdure a aprut deodat o maimu uria, care fcea un zgomot nemaipomenit. Crengile trosneau sub picioarele sale grele i mria amenintor. 123

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Femeia s-a ntors s vad ce sunt aceste zgomote i spre groaza ei a vzut maimuoiul enorm. Un alt exemplar, la fel de mare i de periculos era n urma primului. A ipat i a nceput s alerge mai repede n direcia pe care o avusese mai nainte. Cnd a ajuns la marginea poienii, a dat peste Ahmet Zec i cei doi clrei ai lui, care au prins-o. ns n acelai timp, un alb uria cu pielea bronzat, sri de pe crengile din apropiere, aproape gol. S-a ndreptat spre maimue i le-a strigat ceva cu o voce gutural i fr s atepte efectul acestor sunete asupra enormelor animale, s-a ntors, repezindu-se la arabi. Femeia se zbtea n braele atacatorilor ei i ntorcndu-i capul, l-a vzut pe Tarzan. Faa i s-a luminat de speran. John, a strigat ea, slav Domnului c ai sosit la timp! n spatele lui Tarzan veneau maimuele, mirate de cele ce se ntmpl, dar supunndu-se comenzii omului alb. Arabii i-au dat seama c nu mai au vreme s ncalece i s se pregteasc de plecare cu captiva lor. Omul alb i maimuele puternice erau lng ei. Ahmet Zec l-a recunoscut pe albul acesta i a ncercat s se gndeasc la un plan de a scpa. Dorea ca acum s l omoare pe acest om periculos, de care voia s scape de foarte mult vreme. Le-a strigat oamenilor si s ia armele i s porneasc la atac mpotriva slbaticului, care venea spre ei. Cei doi arabi, care l nsoeau pe Ahmet Zec, au tras aproape simultan asupra atacatorilor. Tarzan i dou dintre maimue au czut cu fata n jos, n iarba deas. Zgomotul armelor de foc le-a fcut pe celelalte 124

EDGAR RICE BURROUGHS

maimue s se opreasc i profitnd de aceast ntrerupere a atacului, arabii au nclecat i au luat-o cu ei i pe Jane, care era zdrobit de durere, cu toate speranele pierdute. Au ajuns din nou n aezarea lor fortificat, iar lady Greystoke a fost trimis n coliba bine pzit. De data aceasta ns a fost legat de un stlp. Unul cte unul, arabii trimii dup belgian se ntorceau cu minile goale. Cu fiecare care venea fr un rezultat, furia lui Ahmet Zec cretea, nct nici unul dintre oamenii lui nu mai dorea s dea ochii cu el. Amenina, njura i se plimba nervos prin cortul lui. Dar aceast furie nu i era de nici un folos. Werper era dus i odat cu el i punga cu nestemate. Dup ce arabii au nclecat i au fugit, maimuele iau ndreptat privirile spre cei care czur la pmnt. Unul era mort, dar cellalt i maimua alb mai respirau. Maimuele s-au adunat n jurul celor doi supravieuitori i au nceput s mormie i s se agite. Primul care i-a revenit a fost Tarzan. i-a ridicat capul i s-a uitat n jur. Apoi i-a examinat rana de la umr din care a curs snge foarte mult. Rana era adnc, iar sngele i mai curgea. Glontele l-a lovit, ns nu i-a provocat nici o leziune intern grav. S-a sculat cu greu n picioare i i-a ndreptat privirile spre locul unde dorise s fug i s o ia pe acea femel pentru care simea ceva foarte interesant i nefiresc. Unde este ea? Au luat-o tarmanganii cu ei, a rspuns unul dintre maimuoii de lng el. Dar tu cine eti de vorbeti limba manganilor? a ntrebat un alt maimuoi. Eu sunt Tarzan, cel mai mare i cel mai puternic dintre vntorii pdurii. Cnd strig eu, toate fiinele din jungl tac, tremurnd de groaz. Sunt Tarzan al 125

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR maimuelor. Am fost plecat, dar acum m-am ntors la poporul meu. Da, a nceput s vorbeasc unul dintre maimuoii btrni. l cunosc. Este Tarzan, regele pdurii. Bine c teai ntors. Acum vom avea vnat destul! Celelalte maimue s-au ntors spre Tarzan i au nceput s l miroas. Acesta sttea nemicat, cu colii pe jumtate rnjii, cu muchii ncordai, gata de atac. ns nimeni nu i-a contesta dreptul de a fi cu ei. Apoi i-au ndreptat atenia spre cellalt supravieuitor. i acesta nu a fost rnit dect foarte uor, glontele lovindu-l n cap i ameindu-l. Dup ce i-a revenit, a pornit dup ceilali de parc nu s-ar fi ntmplat nimic. Maimuele i-au povestit lui Tarzan c au pornit spre rsrit, cnd deodat au simit mirosul de femel tarmangani i au urmrit-o. Acum ns doreau s i continue drumul, dar Tarzan a spus c dorete s i urmreasc pe clrei i s le ia femela. Dup multe discuii, n care niciuna din pri nu a cedat, au ajuns la un compromis, c mai nti vor pleca s vneze cteva zile spre est, apoi vor merge n tabra arabilor pentru a lua femela. i cum timpul nu are mare importan la cei care triesc n jungl, Tarzan a consimit s vneze cu ei cteva zile. Apoi se gndea c rana din umr trebuie s se vindece nainte de a se putea duce s se lupte cu tarmanganii, care aveau armele lor de foc att de periculoase. i astfel, pe cnd Jane Clayton era mpins n nchisoarea ei i legat strns de mini i de picioare, singurul ei protector i salvator se plimba liber prin jungl, deprtndu-se de ea, n tovria a douzeci de maimuoi proi. Era ntre ei aceeai atmosfer prieteneasc, ca i 126

EDGAR RICE BURROUGHS

acea familiaritate cu care i nconjura pe prietenii lui de la Londra, din cele mai selecte cluburi de aristocrai. Dar n creierul lui circula acum o idee, care ncepea s prind rdcini foarte puternice, ideea c el trebuia s fie altundeva i printre altfel de creaturi i nu n mijlocul acestor maimue. Era obsedat i de gndul de a porni ct mai repede dup acei clrei, pentru a salva femela rpit de ei. pentru care avea acele sentimente ciudate. Dar pentru el era important prinderea ei, mai degrab dect salvarea ei. El nu era dect o fiar din jungl i dorea ca aceast femel s fie a lui i nu a altuia. Din primul moment cnd i-a simit mirosul din luminiul n care arabii au prins-o, a tiut c a regsit femela pentru care avea acea pasiune inexplicabil i att de puternic. Punga cu pietrele colorate i ocupa doar o mic parte din gnduri. ns ducndu-se n aezarea arabilor, o va cuta i o va lua mpreun cu femela lui. n aceeai zi, va fi posesorul pungii i a femelei! Apoi se va putea ntoarce printre maimuele lui, mpreun cu noua lui soie i cu jucriile acelea colorate i va pleca cu ei la vntoare, departe de inuturile oamenilor. Dorea s duc o via linitit, fr griji, vnnd i luptnd cu fiinele junglei. Le vorbi maimuelor despre aceste planuri, ncercnd s i conving s l nsoeasc. Au refuzat ns aproape toi, n afar de doi: Taglu i Ciule. Acesta din urm era tnr, puternic i nzestrat cu o inteligen superioar celorlalte maimue. Avea i o imaginaie foarte bogat. Aceast expediie l atrgea mult, mai ales prin ineditul ei. 127

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Taglu ns avea un gnd ascuns, despre care dac Tarzan ar fi aflat l-a fi ucis imediat ntr-un acces de gelozie. Maimuoiul acesta nu mai era tnr. Era ns un exemplar cu o musculatur puternic. Taglu era foarte iret, dar i crud, avnd o experien bogat de via de jungl plin de primejdii, la tot pasul. Mrimea lui excepional i greutatea sa cu mult peste media obinuit a speciei lui, l-a fcut nvingtor n multele confruntri cu masculi mai tineri i mai agili. Avea ns o fire suprcioas i era venic ncruntat. Fr ca Tarzan s bnuiasc, Taglu l ura cu o nverunare pe care i-o ascundea numai pentru c fora imens a acestei creaturi albe i impunea respect i o team inexplicabil. Acetia erau aadar cei cu care trebuia Tarzan s mearg n satul banditului arab Ahmet Zec. La plecarea celor trei, restul tribului le-a aruncat o ultim privire lung, apoi toi i-au reluat vechile ndeletniciri, dintre care cea mai important era cutarea hranei. Tarzan a avut multe necazuri ca s menin mintea maimuoilor lui concentrat asupra scopului expediiei lor. pentru c maimuele nu se pot concentra mult vreme asupra unui singur obiect sau asupra unui singur gnd. A porni ntr-o cltorie ca aceasta pe care a intenionat-o Tarzan i avnd o destinaie precis era un lucru cu mult mai simplu dect s ai n vedere numai acest scop cel puin pn ajungi acolo unde ai avut intenia. Iar ca s distragi atenia unei maimue n jungl este lucrul cel mai simplu! La nceput, Ciule a fost de prere s alerge imediat spre satul arabilor, de parc ar fi fost la o arunctur de b i nu la o distan de cteva zile de mers. Dar la numai cteva minute dup ce au pornit, atenia lui s-a 128

EDGAR RICE BURROUGHS

concentrat asupra unor rime care ieeau de sub un copac czut nu de mult vreme. Tarzan, care a observat imediat lipsa lui Ciule s-a ntors i l-a gsit aplecat sub trunchiul putred al copacului dobort, preocupat s sape guri adnci dup rme i viermi suculeni. Un astfel de meniu nu trebuie s mire pe nimeni pentru c viermii fac parte din delicatesele hranei din jungl. Tarzan nu l-a putut dezlipi pe Ciule de lng trunchiul czut i a trebuit s atepte pn maimuoiul s-a sturat. Nu dorea s se lupte cu el, pentru c fiecare minut era preios n aceast expediie. Cnd Ciule i-a terminat masa, a pornit cu Tarzan dup Taglu. Dar acesta a disprut n desiul junglei i nu era nicieri. Au mers cteva minute i l-au vzut distrndu-se cu o veveri rnit. Bietul animal ncerca s se scoale, iar cnd fcea civa pai, maimuoiul rutcios o lovea cu palma, dobornd-o din nou la pmnt. S-a jucat aa cteva minute dup care s-a plictisit i a devorat veveria pe care a chinuit-o nainte de a o omor. Din cauza attor ntrzieri, cltoria lui Tarzan spre satul lui Ahmet Zec s-a prelungit foarte mult. Dar el avea rbdare, pentru c n mintea lui i-a fcut un plan, n care avea nevoie de cei doi maimuoi puternici. Iar dup cum am mai amintit, nu era uor s menii ideea exact a acestei expediii n mintea unor maimuoi primitivi. Ciule era permanent nemulumit c drumul este prea lung, iar perioadele de odihn foarte scurte. Cu plcere ar fi renunat la aceast excursie aventuroas, dac Tarzan nu i-ar fi povestit tot timpul despre ademenitoarele depozite de alimente din satul tarmanganilor. Taglu era copleit de gndul lui secret i de multe ori 129

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR ar fi abandonat i el expediia, dac nu ar fi fost atras de acel lucru minunat la care se gndea mai tot timpul. ntr-o dup-amiaz fierbinte ale unei zile tropicale toride, simurile extrem de dezvoltate ale celor trei, le-au dat de tire c se gsesc n apropierea aezrii arabilor. Au nceput s se furieze ncet, la adpostul vegetaiei dese. nainte mergea uriaul tarmangani, cu pielea lui neted i ars de soare, lucind din cauza transpiraiei provocate de mersul rapid prin jungla fierbinte. Era urmat de Ciule i Taglu, care erau simple caricaturi ale staturii semee ale conductorului lor. Mergeau n tcere, ajungnd repede la gardul care nconjura aezarea. Aici, s-au urcat pe un copac mare, de unde se vedea n interior. Era un loc ideal pentru a ine sub observaie satul fortificat al lui Ahmet Zec. Un clre, mbrcat n alb i purtnd un turban mare a ieit pe porile satului. Tarzan le-a optit ceva celor doi i a pornit-o dup acest clre. Arabul clrea n trap uor, netiind de fiina care s-a hotrt s l urmreasc. Tarzan a fcut un mic ocol i a mrit viteza deplasrii sale printre copaci, ajungnd ntr-o poian, unde l-a ateptat pe arab. La marginea poienii, s-a oprit pe o creang, care atrna deasupra crrii. Victima se apropia fredonnd un cntec popular al inuturilor din nord. Tarzan era hotrt s ucid. Era aceeai persoan care cu ctva vreme n urm i-a ocupat locul n Camera Lorzilor de la Londra, ca un membru respectat i distins al acestei adunri de aristocrai onorabili. Arabul a aprut i a trecut pe sub creanga unde era ascuns Tarzan. S-a auzit un fonet uor, iar calul a simit c un alt clre i sare n spinare. Arabul a fost prins i smuls din a. Tarzan l-a trt 130

EDGAR RICE BURROUGHS

printre copaci, iar peste cteva minte s-a napoiat cu nite haine n mn. S-a apropiat din nou de cei doi maimuoi povestindu-le pe scurt ce s-a ntmplat. Cei doi maimuoi au pipit stofa, au mirosit hainele i le-au dus la urechi ca s le asculte fonetul. Tarzan ns le-a tiat cheful de joac, poruncindu-le s l urmeze. S-au ndeprtat puin de aezare, unde s-au ascuns din nou i au ateptat. Dar dup cteva minute, ali doi clrei, de data aceasta negri lui Ahmet Zec, mbrcai n haine de arabi, au aprut dinspre jungl, mergnd ncet spre sat. Rdeau i vorbeau zgomotos, dar viaa lor s-a sfrit foarte repede, fr s i mai termine povetile. Cele trei fiine puternice nu cunoteau mil pentru oameni. Tarzan le-a luat hainele i turbanele i le-a dus la locul unde ascunsese i primul rnd de haine furat de la clreul arab. I-a mbrcat pe cei doi maimuoi n hainele albe i s-a mbrcat i el la rndul lui. Preau ca trei oteni de-ai lui Ahmet Zec, care se odihneau pe creanga unui copac nalt. Au rmas acolo pn s-a ntunecat. Tarzan i-a concentrat toat atenia asupra colibelor i corturilor din sat, pentru a se putea orienta mai bine noaptea. Deasemenea, mai tia c exist i o colib unde simise acel miros de femel. A vzut dou santinele postate n faa cortului lui Ahmet Zec i ceva i spunea c acolo trebuie s fie punga cu pietricelele colorate. La nceput, cei doi maimuoi au fost ncntai de hainele lor. Pipiau stofa i o miroseau i se uitau unul la cellalt cu satisfacie i admiraie. Ciule, care era mai tnr i mai jucu, i-a ntins braul pros i i-a ndesat turbanul lui Taglu. Acesta s-a suprat pentru c nu avea chef de joac. Nimeni nu avea dreptul s pun laba pe el, doar dac 131

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR dorea s l caute de purici. Altminteri, acest gest nsemna un nceput de atac. Iar aceast apsare peste ochi a obiectului care mirosea a tarmangani nu semna nici pe departe cu un cutat de purici. Era atacat! Ciule l-a provocat. A nceput s mrie nfiortor i a srit la gtul celuilalt, fr s i mai ridice turbanul i s vad unde sare. Tarzan s-a aezat ntre ei doi i dup ce i-a apucai pe amndoi de unde a putut, i-a aruncat de pe creang, reuind s i despart. La strmoii omului, scuzele nu erau cunoscute, iar explicaiile inutile i zadarnice. Tarzan le-a distras atenia de la motivul ncierrii, ncepnd s le expun planul de atac asupra satului. Maimuoii sunt obinuii s se bat foarte des ntre ei. n aceste dispute se pierea mai mult pr dect snge, aa c astfel de altercaii erau repede uitate. Cei trei s-au aezat din nou pe o creang, ateptnd momentul cnd locuitorii se vor liniti i vor putea ptrunde n sat. Dup ce s-a ntunecat, Tarzan le-a fcut semn s coboare i fcnd un mic ocol au pornit spre gardul nalt. Tarzan mergea cu hainele ridicate, pentru a se putea deplasa mai repede. A fcut o mic sritur i a ajuns pn pe vrful gardului. i era team c maimuele i vor rupe hainele i i-a rugat s atepte pn se va gndi cum s se urce i ei pe gard. i-a ntins sulia spre Ciule i acesta apucnd vrful sa ridicat pn sus pe gard. ntr-o clip era lng Tarzan. La fel s-a urcat i Taglu. Apoi au srit toi trei n interiorul satului. Tarzan i-a condus pn lng coliba n care era nchis Jane Clayton. Deschiztura din spate fusese reparat, aa c a cutat un alt loc prin care s se strecoare. 132

EDGAR RICE BURROUGHS

Dar mai nti a trebuit s miroas locul, pentru a se ncredina c ea este acolo. Cei doi maimuoi au nceput s miroas i ei, mpreun cu conductorul lor Fiecare dintre cei trei a simit mirosul femelei din interiorul colibei, dar reaciile lor au fost diferite, n funcie de temperament, obiceiuri i intenii de moment. Pe Ciule mirosul nu l-a interesat n mod deosebit. Femela era pentru Tarzan. Tot ce dorea el era s se duc la depozitele de alimente ale tarmangani lor i s mnnce ct mai mult, aa cum le-a fgduit Tarzan. ns iretul Taglu i-a dat seama c este foarte aproape de ndeplinirea vechii sale dorini. Este adevrat c n timpul expediiei, ar fi dorit de multe ori s renune la gndul lui mai vechi, dar de fiecare dat Tarzan le aducea aminte de ce merg ei spre satul tarmanganilor i ce trebuie ei s fac acolo. i lingea buzele enorme, iar ochii i erau mici de satisfacie, c a reuit s ajung aici. Tarzan era mulumit c a gsit femela pe care o dorea, dar acum s-a ndreptat cu cei doi spre cortul lui Ahmet Zec. Un arab care trecea pe acolo i-a observat, precum i vreo doi negri care stteau de vorb lng o colib. Dar fiind ntuneric, iar hainele aveau mneci lungi, care acopereau labele proase ale maimuelor, nu au fost recunoscui, mai ales c toi trei s-au aezat pe pmnt, de parc ar fi vrut s nceap o discuie serioas. Apoi, s-au ridicat i s-au ndreptat spre cortul lui Ahmet Zec. Au trecut n spate i au nceput s asculte. Banditul arab vorbea cu mai muli dintre soldaii lui. Tarzan asculta cu foarte mare atenie.

CAPITOLUL XVII - Jane este n pericol


Locotenentul Albert Werper era ngrozit de soarta ce l atepta la Addis Abeba i ncepea s i fac planuri de 133

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR evadare. Dar dup fuga lui Mugambi, abisinienii i-au dublat paza, pentru a-l mpiedica pe belgian s urmeze exemplul negrului. O vreme s-a gndit s l miruiasc pe Abdul Murak cu o parte a coninutului pungii sale. Dar temndu-se ca abisinianul s nu pretind toate nestematele ca pre al eliberrii, Werper, stpnit de lcomie, a cutat o alt modalitate de a iei din ncurctur. n mintea lui ncepea s ia contur un plan, care putea s aib sori de izbnd, lsndu-l n posesia pietrelor scumpe, dar satisfcnd n acelai timp i lcomia africanului, care trebuia convins c belgianului i s-a luat tot ce putea oferi. Astfel c a doua zi dup evadarea lui Mugambi, Werper s-a dus n cortul lui Abdul Murak. Acesta era foarte suprat, iar faa i era ncruntat. Werper ns s-a ncurajat singur, gndindu-se c acest negru, chiar dac era suprat, nu s-ar da la o parte s se mbogeasc fr efort. Abdul Murak s-a uitat la el i l-a ntrebat scurt: Ce vrei? Libertatea, a rspuns la fel de scurt belgianul. Negrul a zmbit i s-a uitat apoi din nou suprat la el. nct acesta a dat un pas napoi i pentru asta m-ai deranjat tu acum, ca s mi spui o asemenea prostie? Pot s pltesc, a rspuns Werper Abdul Murak a nceput s rd cu poft S plteti? a strigat el. Cu ce? Cu crpele pe care le pori? Sau poate ai o mie de kilograme de filde sub cma. S-a ridicat furios i a continuat: Iei afar! Eti un dobitoc! S nu mai vii la mine cu minciuni din acestea, c te voi biciui! Dar Werper nu s-a speriat. Dac nu insista, libertatea 134

EDGAR RICE BURROUGHS

sau poate viaa lui va fi pierdut. Ascult-m! Dac vei avea atta aur ct ar putea cra zece oameni, m-ai duce spre coloniile britanice? Aur ct s duc zece oameni? a repetat uluit Abdul Murak. Eti nebun! Unde ai tu atta aur? tiu unde este ascuns, a continuat Werper. Dac mi promii s m ajui, te conduc eu acolo. i sunt de ajuns zece ncrcturi? Abdul Murak a ncetat s mai rd S-a uitat la belgian cu mai mult atenie. Individul din faa lui prea sntos la minte, dar totui... zece ncrcturi de aur! Abisinianul a rmas cteva clipe pe gnduri. Bine, te duc unde vrei i te eliberez. Ct de departe este aurul acesta? Este de mers cam o sptmn, spre sud, a explicat Werper. Dar dac nu mai este acolo unde zici tu, i dai seama ce te ateapt? Dac aurul nu este acolo, m poi ucide. tiu bine c este acolo, pentru c am fost de fa cnd a fost ngropat, ns este o cantitate cu mult mai mare dect iam spus. Este ncrctura pe care au dus-o cincizeci de oameni. Tot acest aur este al tu, dac mi promii c m eliberezi i m duci autoritilor britanice. Deci i dai garanie viaa pentru acest aur? a ntrebat Abdul Murak. Werper a dat afirmativ din cap. Foarte bine atunci, a zis abisinianul. i promit c dac voi gsi numai cinci ncrcturi de aur, tot te voi elibera, ns pn cnd acest aur nu va fi n posesia mea, vei rmne prizonierul meu. Sunt de acord, a spus Werper. Plecm deci mine de dimineaa? 135

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Abdul Murak a dat afirmativ din cap, iar belgianul s-a ntors spre locul de unde venise, unde l ateptau cei doi soldai care l pzeau. A doua zi, spre mirarea soldailor, s-a dat ordin de deplasare spre sud, n loc s se mearg spre nord-est, spre cas. Acestea s-au ntmplat n aceeai noapte cnd Tarzan i cele dou maimue au intrat n satul bandiilor lui Ahmet Zec. Tabra lui Abdul Murak era la numai civa zeci de kilometri mai la est. n timp ce Werper visa la libertate i se bucura de punga plin cu pietre preioase, iar Abdul Murak nu mai putea s adoarm gndindu-se la fabuloasa avere promis de belgian, Ahmet Zec ddea ordine pentru pregtirea unei mici armate de soldai i crui, pentru a pleca spre fosta ferm a lordului de Greystoke. Arabul dorea s dezgroape aurul i s l transporte la el n aezare. n timpul acestor pregtiri, n spatele cortului su, sttea cineva care asculta cu foarte mult atenie, ateptnd momentul cnd s poal intra i s caute punga cu pietre scumpe. Aceast idee era naintea tuturor altor gnduri n mintea lui Tarzan. n cele din urm cpeteniile lui Ahmet Zec au prsit cortul efului lor, iar acesta a ieit s fumeze o pip, cu ali soldai, pentru a mai discuta cele ce vor trebui fcute a doua zi. Dar de ndat ce a ieit, lama unui cutii a ptruns prin pnza cortului, cam la doi metri nlime i dintr-o singur micare, pnza a fost tiat n lungime, pn jos. Prin aceast tietur au intrat Tarzan i Ciule, iar Taglu a rmas afar s stea de paz. Dar de ndat ce a rmas singur afar, Taglu s-a ndeprtai de cort, mergnd spic coliba unde era femela pe care o dorea. n fata colibei unde Jane era legat strns, de mini i 136

EDGAR RICE BURROUGHS

de picioare, edeau dou santinele, care discutau. nuntru, tnra femeie era ntins pe o rogojin, resemnat de soarta ei trist, avnd acum un singur gnd: s i ia viaa. Nici nu se gndise la aa ceva nainte de ntmplarea din poian, cnd arabii l-au dobort pe Tarzan cu armele lor. O siluet mbrcat n alb, se strecura fr cel mai mic zgomot, ajungnd repede n spatele acestei colibe. Inteligenta lui redus nu i-a permis nici mcar s i dea seama de avantajele pe care le avea cu acele haine, care i ddeau nfiarea unui adevrat lupttor arab. Ar fi putut merge linitit pe aleile satului, chiar prin fata santinelelor, pentru c n ntunericul ce domnea, nimeni nu i-ar fi dat seama de adevrata identitate a acestei fiine. Ajuns n spatele colibei, s-a uitat de dup col, s vad dac santinelele l-au simit. Nu dorea s fie observai, pentru c i era o fric de moarte de acele bee care fac zgomot i cu care tarmanganii omoar pe oricine vor ei. Dorea s se strecoare fr s fie observat, pentru a scpa de neplcerea unei lupte cu santinelele. Ar fi dorit, ca deasupra colibei s fi fost un copac de pe care s se strecoare n colib. ns nu vedea nici o posibilitate de a intra n colib, fr s se lupte cu cei doi tarmangani de la u. S-a hotrt s se suie pe acoperi i de acolo s sar asupra negrilor i s i rpun cu mucturi adnci, n cea mai mare grab. S-a retras n spatele colibei, pentru a sta puin pe gnduri, nainte de a porni la atac. S-a aruncat pe acoperi, srind drept pe vrf. ns nu a inut seama c acel acoperi era din paie lipite cu lut. De ndat ce a vrut s mai fac un pas, s-a trezit alunecnd printr-o sprtur care se lrgea sub el, cu mult 137

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR zgomot. Dup cteva clipe, maimuoiul era pe podeaua colibei, ameit de aceast ntorstur de situaie. La auzul acestui zgomot, santinelele au srit n picioare i au intrat nuntru, cu cea mai mare grab. Jane Clayton era aezat nu departe de locul unde czuse maimuoiul i a simit imediat c cineva o apuc de haine trgnd-o de pe locul unde era legat. Maimuoiul a tras-o spre el, cuprinznd-o cu labele lui puternice. Jane a simit c acel cineva era mbrcat cu haine i a sperat, n culmea dezndejdii, c cineva a venit totui, s o salveze i s o scoat din tabra lui Ahmet Zec. Cele dou santinele, erau deja nuntru lng u i nu nelegeau ce a produs acel zgomot infernal de scnduri rupte i lut spart. Le era fric i ezitau s nainteze. Nu vedeau nimic, pentru c ochii lor nu s-au deprins nc bine cu ntunericul colibei, dar nu se mai auzea nici un zgomot, pentru c Taglu sttea linitit, ateptnd s fie atacat. S-a hotrt ns c mai bine ar fi s fug mpreun cu prada sa, pentru c nu putea s lupte cu femela n brae. A strns-o pe Jane puternic n brae i s-a repezit spre u printre cei doi care stteau nehotri. Fora lui i viteza pe care a avut-o n acele momente, i-a dobort pe cei doi soldai negri, trecnd ca o sgeat i pe lng celelalte colibe, fugind spre gardul de ntrituri. Jane Clayton era uimit de puterea i viteza acestei fiine, ncepnd s cread c Tarzan nu a fost ucis de gloanele arabilor i c a venit s o salveze n sfrit. Cine mai era n ntreaga jungl african, care ar fi putut duce pe cineva n brae cu aceast uurin? I s-a adresat, spunndu-i pe nume, dar nu a primit nici un rspuns. Totui, nu a pierdut nici o speran. 138

EDGAR RICE BURROUGHS

Dup ce a ajuns la gard, maimuoiul i-a luat avnt, srind pn sus, pe vrful stlpilor. Aici a stat cteva clipe, pentru a-i restabili echilibrul, apoi a srit jos cu o agilitate ieit din comun. Jane era sigur c fiina aceasta este soul ei, iar cnd maimuoiul a nceput s sar prin copaci, la fel cum fcea Tarzan, a fost convins c a fost salvat de acesta. Taglu a fugit cam la doi kilometri de tabra lui Ahmet Zec, apoi s-a oprit i a cobort din copaci. Aici a pus-o pe Jane pe pmnt. Erau ntr-o mic poian, luminat de luna care tocmai ieise din nori. Jane era surprins doar de faptul c fiina aceasta era mai greoaie i cu brae mai groase, dar aceste amnunte nu au deranjat-o, fiind sigur de identitatea salvatorului ei. I-a spus din nou pe nume, ntorcndu-se spre faa lui, dar n aceeai clip, maimuoiul plictisit de haina tarmanganilor, care l stnjenea n micri, s-a dezbrcat ntr-o clip, smulgndu-i i turbanul de pe cap. n faa femeii a aprut faa hidoas i corpul diform al unei maimue antropoide uriae. Cu un ipt jalnic de groaz, Jane Clayton a leinat, n timp ce, dintr-un tufi din apropiere, Numa i pndea, flmnd, lingndu-i botul de plcere. De ndat ce a intrat n cort, Tarzan a nceput s caute punga, cercetnd totul cu foarte mare atenie. A sfiat patul, mprtiind pturile n toate prile, ns punga nu era niciunde. Nici un loc, ct de mic, nu a rmas necercetat de ctre Tarzan, dar era totui mulumit c era acum sigur c acele frumoase pietre nu sunt aici. S-a hotrt s se ocupe de al doilea plan, adic de capturarea femelei. A ieit din cort cu mult dezinvoltur, ndreptndu-se spre coliba unde Jane era legat. 139

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR I-a fcut semn lui Ciule s l urmeze. Absena lui Taglu l surprindea, dar era sigur c maimuoiul i-a gsit ceva care l-a atras i a uitat de misiunea sa. Nu avea acum nevoie de el, aa c nu a dat mare importan absenei lui. S-a apropiat de colib, dar a observat imediat c acolo erau foarte multe persoane adunate n faa uii. Oamenii erau speriai i nervoi. Tarzan, temndu-se c deghizarea lui Ciule ar putea s l dea de gol, l-a trimis spre gard, pentru a nu fi descoperit de cineva din acea mulime, care cretea mereu. n timp ce Ciule se deprta spre gard, Tarzan s-a apropiat cu mult curaj de colib. Grupul de oameni era foarte agitat. Aici, a ncercat s i fac loc printre arabi i negri, uitnd ns c dintre toi, numai el avea suli, arc i sgei, iar n acest fel se deosebea de ceilali lupttori. i fcea loc prin mulime, pn cnd unul dintre arabi l-a remarcat, punndu-i mna pe umr. Cine eti tu? a strigat el. n timp ce punea aceast ntrebare, i-a smuls turbanul din cap. Tarzan, n timpul vieii duse printre maimue, nu s-a deprins s poarte discuii cu nimeni. Instinctul de aprare este constituit i din artificii i mecherii, dar discuia nu i are locul n comportamentul antropoizilor, indiferent de situaie, fie ea chiar foarte periculoas, ca i cea n care se gsea el acum. Nu a pierdut vremea s i explice arabului ce cuta el acolo, ci l-a prins de gt, strngndu-l cu putere. A nceput s mture cu el mulimea din faa intrrii, fcndu-i loc spre colib. Servindu-se de arab ca de o arm, a reuit s i doboare pe cei care i stteau n cale, intrnd n colib. 140

EDGAR RICE BURROUGHS

ntr-o singur clip i-a dat seama c nu este nimeni nuntru, dar a simit imediat c Taglu fusese pe acolo. A nceput s mrie furios, scond nite sunete nfiortoare. Mulimea care s-a regrupat n faa intrrii s-a dat la o parte, ngrozit de aceste sunete animalice. Se uitau unul la cellalt cu groaz. Nu vzuser dect un om, care a intrat acolo, dar din colib rzbteau sunete care dovedeau c este vorba de o fiar slbatic a junglei. Ce s nsemne aceste sunete? Oare a intrat prin spate vreo fiar slbatic pe care nimeni nu a observat-o? Era vreun leu sau leopard care s-a strecurat neobservat? Ochii ageri ai lui Tarzan au descoperit imediat sprtura prin care a czut Taglu. A neles imediat c maimuoiul a intrat sau a ieit pe acea sprtur. Fr s mai stea mult pe gnduri, a srit spre tavan, agndu-se de partea de sus a peretelui. S-a tras pn sus ieind i el tot prin sprtur. A srit pe pmnt, n spatele colibei uitndu-se atent n jur. Era i timpul, pentru c arabii prinznd curaj, i-au adus armele i au tras zeci de gloate nuntru, ciuruind ntreaga colib, nct nici o musc nu ar fi scpat vie. Apoi au intrat, dar nu au gsit pe nimeni. n acest timp, Tarzan a ajuns pn la gardul satului. Ciule nu era nicieri. Femela i-a fost furat, prietenii l-au prsit, nici peste pietricelele lui nu a dat i era foarte suprat. A srit gardul prad unei furii fr seamn i a disprut n ntunericul junglei. S-a gndit s amne cutarea pungii, pentru c acum ar fi fost o sinucidere curat s intre n tabr, unde toi erau vigileni i bine narmai. Peste tot prin tabr se auzeau comenzi aspre i toi 141

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR se narmau de parc ar fi ateptat un atac puternic din partea unui inamic extrem de numeros. Tarzan a ncercat s dea de urma lui Taglu, dnd ocol pdurii, mirosind peste tot, pe unde credea c maimuoiul ar fi putut fugi cu femela pe care o dorise el att de mult i care acum era n posesia unuia dintre prietenii lui. Ciule a rmas la postul lui de lng gard, pn cnd strigtele i mpucturile arabilor i-au umplut sufletul de spaim. Maimuelor le este o fric teribil de beele tuntoare ale tarmanganilor. A srit i el pe gard. apoi dintr-un salt a fost n pdure, la adpost. Mormia suprat i a nceput s i rup hainele care l incomodau. n acest timp, Tarzan cutreiera pdurea n cutarea femelei pe care Taglu o furase din tabra tarmanganilor. Dduse de urmele lor i se deplasa cu o vitez care l-a uimit foarte mult, nenelegnd ce for l mpinge spre acea femel. ntr-o poian mic, sub razele lunii, enorma maimu edea, cu trupul nemicat al femeii n braele lui proase. Fiara rupea cu dinii frnghia cu care fusese Jane legat de mini i de glezne. A reuit s rup aproape toate nodurile i s ndeprteze frnghia, care o imobilizase pe acea femel. Tarzan a trecut pe lng ei cam la vreo patruzeci de metri i nu i-a vzut i nici nu i-a mirosit pentru c vntul btea spre ei. i datorit acestui vnt neprielnic nu l-a mirosit nici pe Numa, leul, care pndea cele dou fiine care erau n poian. Tarzan a trecut la numai civa zeci de pai de locul unde se va desfura o mare tragedie, iar Jane a pierdut acum ocazia de a mai fi salvat.

142

EDGAR RICE BURROUGHS

CAPITOLUL XVIII - Lupta sngeroas pentru comoar


Dup ce s-a luminat de ziu, Tarzan i-a dat seama c a pierdut urma lui Taglu i a femelei. Dar nu voia s admit acest eec, tiind c pn la urm tot i va gsi pe fugari. i era foame i dorea s mnnce ceva. Apoi s-a gndit c cel mai bine ar fi fost s doarm puin i abia dup aceea s pornesc dup Taglu. Jungla era ntins i putea s vneze unde dorea i s i caute culcu n oricare dintre copacii din jur. Orict de departe ar fi fost Taglu, tot l va putea gsi, chiar dac va trebui s rscoleasc toate tufele pdurii. A simit mirosul lui Bara, cerbul, gsindu-i modul de a-i astmpra foamea. Timp de o jumtate de or, a urmrit cerbul dup miros, mergnd spre est. Spre mirarea lui, cerbul a aprut chiar n faa lui, fugind spre el, desigur din cauza unei spaime mari. Tarzan, care era foarte atent, s-a dat la o parte, aa c cerbul nici nu l-a observat. A fcut un ocol, pentru a putea ataca cerbul printr-un salt de pe o creang nalt. Acum se pregtea s sar asupra victimei sale care peste cteva clipe va trece pe sub el. Nu tia ce putea s sperie cerbul i s l fac s fug ngrozit, fr s se uite n lturi. Se gndea c probabil un leu sau o panter i-a ales ca mic dejun acest cerb, dar el era hotrt s nu mpart mncarea cu nimeni. Dac nu ar fi fost ajutat de fora muchilor si, desigur c inteligena sa l-ar fi ajutat s ias din orice ncurctur. Cerbul se apropia de locul de unde Tarzan dorea s se arunce asupra lui. Vntorul se pregtea de atac, 143

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR ncordndu-se, fiind pregtit s sar. tia exact ce va urma. i-a ndoit genunchii sub el, ncepnd s balanseze creanga pentru a putea sri mai bine, folosind i balansul pe care l imprima aceast creang saltului su. Asculta cu mare atenie zgomotul copitelor. Animalul speriat se apropia. Cerbul a trecut pe sub creanga unde era ascuns Tarzan, iar acesta a srit asupra victimei sale. Animalul a czut sub greutatea atacatorului, ncercnd s se ridice. ns aceast ncercare era zadarnic, pentru c Tarzan i-a prins coarnele i cu o smucitur rapid, i-a ntors capul, rupndu-i gtul. Totul nu a durat dect cteva secunde i acum Bara era mort. Tarzan nu a apucat s se dezmeticeasc din aceast aciune rapid, pentru c a auzit zgomote, care desigur erau sursa spaimei cerbului. A apucat iute animalul i ntr-o clip a fost sus pe creang, cu cerb cu tot. S-a uitat cu atenie pe poteca de unde venise Bara. Peste cteva secunde, a auzit zgomotul fcut de cai care mergeau n galop i a neles de ce era cerbul att de speriat. A luat vnatul de coame i s-a suit spre vrful copacului, pentru a nu fi vzut de cei care se apropiau. Apoi, fr s i pese de cei care urmau s apar pe potec, i-a tiat o bucat mare din piciorul cerbului i a ncepui s mnnce cu poft, nfigndu-i dinii n carnea nc aburind din care curgeau picturi mari de snge. ntre timp se uita cu interes, s vad dac va recunoate pe cineva dintre cei care urmau s vin pe crare. A vzut mai muli clrei dintre care l-a recunoscut imediat pe unul dintre ei. Era Albert Werper. Dar Tarzan era deprins s stea linitit, aa c indiferent ct de surprins a fost de apariia acestui alb, nu a scos nici un sunet. De sus din copac, Tarzan l-a examinat cu ochii si 144

EDGAR RICE BURROUGHS

ageri, uitndu-se dac nu cumva acest om are vreo umfltur prin hainele lui, cam de mrimea pungii cu pietrele lui colorate S-a hotrt s i urmreasc pe aceti clrei, pentru c era curios s vad unde mergeau, dar mai ales s l caute pe Werper de punga sa preioas. Astfel c abisinienii mai aveau un tovar de drum, un alb pe jumtate gol, care i urmrea la o distant mic, dar care nu dorea s fie descoperit. i-a luat i o mare bucat din cerbul vnat mai nainte, pentru c tia c nu va avea timp s plece la vntoare, n timpul urmririi acestor clrei. Nu dorea s se lupte cu aceti clrei, pentru a ajunge la Werper i era sigur c va avea prilejul s l ntlneasc singur i s l ntrebe de pung. Chiar dac acum gndea ca o fiar slbatic, inteligenta sa nativ l ajuta s nu rite prea mult pentru a nu-i pierde viaa. Werper i clreii abisinieni i continuau drumul lor spre sud, nsoii de foarte aproape de Tarzan care mergea n felul lui cel mai obinuit, adic aruncndu-se pe crengile copacilor din jungl. Au mers n ritm susinut dou zile, ajungnd n cele din urm la o cmpie ntins, nconjurat de nite muni golai. Tarzan i-a dat seama c aceste locuri i sunt foarte cunoscute, dar imaginile din mintea lui se ncpnau s rmn doar nite umbre fr contur precis. Clreii au trecut n partea opus a cmpiei, unde sau oprit lng ruinele unei case arse. Tarzan i-a urmat, ascunzndu-se dup tufe sau ridicturi de teren. Le pndea fiecare micare. Clreii au desclecat i au nceput s sape. Tarzan s-a apropiat de ei i s-a ntrebat dac nu caut oare ceva carne pe care s o fi ngropat-o mai nainte. 145

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Apoi i-a adus aminte c tot pe aici i-a ngropat i el punga cu pietricelele colorate, iar acum clreii sap n locul n care negrii au ascuns ceva, cu mai multe zile n urm. Dup cteva minute, clreii au scos nite vase mari i murdare, de care s-au bucurat cu toi, n special Werper i cel care prea s fie cpetenia clreilor. Clreii au spat mai mult, scond nite buci de metal galben, plin de noroi, depozitndu-le la o parte de locul spturilor, formnd o grmad mare, pe care Abdul Murak o mngia ntr-un acces de lcomie. Ceva nelmurit i aprea n mintea lui Tarzan, vznd aceste buci de metal galben. Era sigur c vzuse aceste obiecte undeva. Ce erau ns aceste obiecte? De ce doreau aceti tarmangani s le ia i de fapt ale cui erau aceste buci murdare de metal? i-a amintit de btinaii care ngropaser aceast ncrctur i i-a dat seama c acetia erau adevraii posesori ai metalului. Deci Werper le fura acestora metalul galben, aa cum i-a furat lui punga. Ochii au nceput s i luceasc de furie. Ar fi vrut s mearg s i gseasc pe negri i s i aduc aici i s lupte mpreun cu ei mpotriva acestor hoi. n timp ce mintea lui punea la cale aceast rzbunare, dinspre partea cealalt a cmpiei, o alt ceat de clrei se apropia de acelai loc unde erau cei care spaser cu cteva minute nainte. Abdul Murak care era ntotdeauna foarte vigilent, i-a observat imediat, dar destul de trziu, pentru c distana dintre ei nu era prea mare. A dat ordin oamenilor si s se pregteasc de lupt, pentru c n inima Africii, nu se poate ti dac cel care se apropie este duman sau prieten. Werper a srit pe cal i i-a ndreptat privirea spre cei 146

EDGAR RICE BURROUGHS

care veneau spre ei. Alb ca varul s-a ntors spre Abdul Murak i i-a spus: Este Ahmet Zec cu armata lui, vin i ei dup aur. Ahmet Zec s-a apropiat i a vzut grmada de aur scoas de clreii abisinieni i i-a dat seama c a sosit la timp, pentru c dac ar fi ntrziat, comoara ar fi disprut de sub nasul lui. Oare cine venise naintea lui s dezgroape aurul? Arabul turba de furie, pentru c n ultima vreme toate i mergeau pe dos: a pierdut punga cu nestemate, l-a pierdut pe belgian, iar prizoniera i-a evadat. Iar acum venise altcineva s i dezgroape comoara! Nu i psa cine sunt cei care au dezgropat aurul, el trebuia s i nfrng i se le ia comoara aceasta, chiar dac ar fi s i piard n lupt foarte muli oameni. A dat o comand scurt i cu un strigt rzboinic, a dat pinteni calului su. S-a repezit asupra soldailor abisinieni, urmat de o hoard de ucigai, care veneau njurnd, nvrtind deasupra capetelor sbii i puti. Oamenii lui Abdul Murak i-au ntmpinat pe arabi cu o salv de gloane, care a trntit pe muli arabi la pmnt, dar acetia s-au repezit imediat spre ei, ncepnd o lupt sngeroas. Ahmet Zec l-a observat pe Werper, dup cteva minute de la nceputul atacului i i-a ntors calul pentru a-l ataca. Belgianul i-a ntors i el calul, fiind ngrozit de soarta ce l ateapt. A fugit repede spre pdure. Cpetenia arab i-a strigat unuia dintre locotenenii lui s preia comanda i ameninnd cu condamnri la moarte, i-a ordonat s i nimiceasc pe abisinieni i s duc aurul n tabra lor fortificat. Apoi s-a npustit pe unele belgianului, pentru c dorea s se rzbune, dar s ia i punga de nestemate. n timp ce aceti doi clrei ieeau din poian, btlia s-a ncins. Nu se cerea mil i toi erau cruzi. 147

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Ucigaii lui Ahmet Zec nu erau mai prejos de cruzii abisinieni ai lui Abdul Murak. Tarzan s-a ascuns dup un tufi i urmrea lupta sngeroas, care acum s-a ntins pe ntreaga cmpie, neavnd nici un loc pe unde s treac s l urmreasc i el pe Werper. Abisinieni au format un cerc de lupttori care a nconjurat i tufiul n care se ascunsese Tarzan, iar n jurul lui galopau clrei feroce, rcnind i luptnd cu sbiile lor ncovoiate. Arabii lui Ahmet Zec erau mai numeroi, iar mica armat a lui Abdul Murak pierdea ncet ntreg efectivul su de oameni. Pentru Tarzan, rezultatul acestei lupte nu prezenta nici o importan. El avea doar un singur gnd: s scape de cercul de lupttori furioi i s plece dup belgian i s i ia punga. De ndat ce l-a zrit pe Werper, cu dou zile n urm, cnd a nceput urmrirea abisinienilor, dup vnarea cerbului, a nceput s l urmreasc pe belgian pentru a se convinge c este aceeai persoan cu care cutreierase el jungla cu cteva zile n urm. Se ntreba oare cine fusese atunci cel pe care Numa l-a devorat pe cmpia cu ruine. Dup ce i-a urmrit pe oamenii lui Abdul Murak dou zile ncheiate, aintindu-i mereu ochii asupra lui Werper, s-a convins c acesta este omul pe care l credea mort i care n mod sigur i-a luat punga lui preioas. Acum era ascuns ntre tufele, care cu cteva sptmni n urm erau pline cu flori frumos ngrijite i care au fost mndria soiei lui, de care nu i mai amintea nimic. Un arab i un abisinian s-au apropiat unul de cellalt, chiar lng tufa dup care era Tarzan. A nceput o lupt cu sbiile, n care arabul se prea c are sori de izbnd. 148

EDGAR RICE BURROUGHS

l mpingea pe abisinian, cu cal cu tot, spre pdure i erau gata s l calce pe Tarzan n picioare. O lovitur dibace a desprit capul abisinianului de trup, iar cadavrul a czut chiar lng Tarzan. n momentul cnd clreul mort cdea din a, Tarzan s-a gndit la o posibilitate de a scpa din mijlocul acelui loc periculos i plin de snge. Trebuia s prind calul celui dobort! Bietul animal nici nu a scpat bine de clreul care l purta n vrtejul luptei, c a simit c din nou are pe cineva n spinare, de data aceasta, un alb uria i gol, care l-a apucat de fru cu o micare dibace. Arabul era uimit de aceast apariie neateptat, care a rsrit chiar pe calul, pe care l uurase de povara sa, cu cteva secunde mai nainte. Dar acest duman nu avea sabie, iar armele sale, o suli i un arc, le avea prinse de spate! Revenit din surpriz, arabul a ridicat sabia i s-a repezit spre acest om ciudat, cu intenia de a-l ucide i pe acest strin care probabil c aparinea inamicului. i-a ndreptat sabia spre Tarzan, ncercnd o lovitur care s l despice n dou. Dar sabia a vjit n gol, despicnd aerul, pentru c Tarzan s-a aplecat, peste gtul calului, chiar cnd lovitura pornise. Dar n aceeai clip nainte ca arabul s i dea seama ce se ntmpl, a fost prins de mijloc de un bra puternic, smuls din a i transformat n scut viu. Tarzan a trecut n galop chiar prin mijlocul cmpiei unde arabii i-au nconjurat pe abisinieni. Dup ce a ajuns n mijlocul combatanilor, Tarzan l-a azvrlit pe arab la pmnt, pornind spre pdure ntr-o goan nebun. Lupta a mai durat nc vreo or i nu s-a terminat pn cnd abisinienii nu au fugit de la locul btliei, cel puin cei care au putut scpa cu via. Abdul Murak a scpat i el i acum clrea furios prin 149

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR pdure, nsoit de cei civa supravieuitori ai armatei lui. Arabii erau bucuroi c au nvins i au nconjurat grmada de aur, ateptnd ordine de la efii lor. Dar bucuria lor nu era foarte mare, pentru c toi l-au vzut pe albul gol, care s-a deprtat clare spre pdure, dup ce l-a aruncat pe unul dintre ai lor la pmnt. Acest arab era n via i povestind ce s-a ntmplat, exagera puterea lui Tarzan, bgnd groaza n soldai. Toi auziser de acest arab puternic i tiau c acesta nu i are la inim, pentru c i ura pe traficanii de filde i pe cei care ucid fr rost, fie animale, fie oameni. Culmea era c li s-a spus c acest alb periculos nu mai este n via i iat c acum a aprut n mijlocul btliei ridicndu-l pe unul dintre ai lor ca pe un fulg. Fiind foarte superstiioi, arabii credeau c de fapt acel clre a fost spiritul celui mort i se uitau cu groaz n jur s vad dac acest spirit nu vine din nou n poian. tiau c sunt vinovai, pentru c ei au devastat domeniile lui, ei i-au incendiat casa i i-au furat soia. Acum discutau n oapt c probabil spiritul albului cel crud st la pnd n pdure i le pregtete o rzbunare crunt, pentru c probabil i aurul era al lui. Erau foarte speriai i au nceput s se retrag spre marginea cmpiei unde creteau nite tufe foarte dese, care puteau s i protejeze de spiritul albului. ns de la numai civa zeci de metri, o ceat de btinai i urmrea cu mare atenie. Aceti negri au auzit zgomotul btliei dintre armatele lui Ahmet Zec i Abdul Murak i s-au furiat, cu mult precauie n josul apei. Au traversat rul i au naintat printre trestii, pn au ajuns n locul unde puteau s i urmreasc pe soldai, fr s fie vzui. Arabii ateptau ntoarcerea lui Ahmet Zec, de mai mult de o jumtate de or, timp n care spaima lor cretea necontenit. i nchipuiau c spiritul albului se va ntoarce 150

EDGAR RICE BURROUGHS

la ei. Teama de acest spirit depea groaza pe care o aveau fal de Ahmet Zec. Unul dintre ei, fiind poate mai curajos, a hotrt s plece n cutarea conductorului lor. La aceast idee bun, ceilali au hotrt s ncalece i s plece. Dup ce i-am omort i i-am pus pe fug pe abisinieni, aurul este n siguran aici, a strigat unul dintre ei. Cine s mai ia acum aurul de aici? Mai bine s mergem s l cutm toi pe Ahmet Zec! Dup cteva clipe, clreii au pornit spre partea opus a cmpiei, lsnd n urma lor un nor de praf. Dar de dup tufe, ceata de negri s-a apropiat de grmada de lingouri de aur i au nceput s se sftuiasc. ntre timp, Werper a ajuns la marginea pdurii, lundo mult naintea lui Ahmet Zec. Dar calul arabului era mai odihnit, aa c distana dintre ei se micora vizibil. Clrind n mare vitez, belgianul i ndemna calul ca s alerge mai repede, chiar dac intraser n pdure, iar poteca ngust mpiedica o deplasare mai rapid Ahmet Zec s-a apropiat destul de mult de belgian i ia strigat s se opreasc. Dar belgianul nici nu dorea s fac aa ceva i i-a ndemnat calul s mearg mai departe i mai repede. La vreo dou sute de metri n faa lui Werper era un copac dobort, care era chiar de-a curmeziul potecii. Pentru un cal odihnit, nu ar fi fost nici o problem s sar peste acest obstacol, dar calul lui Werper era foarte obosit. Calul, dup ce a fcut un efort de a depi acest copac printr-un salt nalt, s-a mpiedicat i nu i-a mai putut menine echilibrul. A czut pe crare, doborndu-l i pe clre. Werper s-a rostogolit civa metri pe pmnt. Nu s-a lovit aa c a putut s se ridice repede. 151

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR S-a ndreptat imediat spre cal. A apucat frul i a nceput s trag de cal, ca s l scoale n picioare. Dar animalul nu mai era n stare s se mite. Belgianul a nceput s njure i s loveasc bietul animal. Ahmet Zec a aprut din pdure, cam la o sut de metri de aceast scen. Werper i-a luat carabina, s-a adpostit dup calul czut i a tras asupra arabului care venea n galop. Glontele ns a izbit calul arabului n piept. Cal i clre s-au prbuit la pmnt. Ahmet Zec s-a ascuns i el dup calul su dobort, pentru c tia c belgianul va trage din nou. Au tras fiecare de cteva ori, njurndu-se reciproc. Tarzan s-a apropiat de arab urmrind cu interes aceast lupt. A dat drumul calului pe care l-a luat n btlie i a srit n copaci pentru a-i face un plan de atac. S-a adpostit apoi ntr-un loc de unde putea vedea cum se desfoar ostilitile dintre cei doi. Fiecare dintre combatani se ridica pe rnd descrnndu-i arma n direcia celuilalt, apoi se ascundea dup cadavrul calului su. Werper nu avea dect puin muniie pentru c luase arma unui abisinian czut n lupt i se gndea cu groaz la momentul cnd va trage i ultimul cartu, rmnnd la mila arabului, mil pe care tia c nu o avea acest bandit. Se gndea ce ar fi mai bine de fcut, dar se afla n faa pierderii att a comorii, ct i a vieii lui. ns singura posibilitate de scpare era s i lase comoara acestui arab nemilos. A tras toate cartuele n afar de ultimul, apoi n timpul unei pauze dintre salvele de gloane, i-a strigat arabului: Ahmet Zec, numai Dumnezeu tie care dintre noi doi va muri azi, dac mai continum aceast lupt 152

EDGAR RICE BURROUGHS

prosteasc. tiu c tu vrei pietrele preioase din punga mea, iar cu doresc s triesc i s fiu liber. Viaa mea este cu mult mai preioas dect aceste pietre. S aib deci fiecare dintre noi, ceea ce i dorete i s plecm de aici n pace, pentru c drumurile noastre trebuie s se despart. S-a oprit puin, apoi a continuat: Voi pune punga pe calul meu mort, ca s o poi vedea i tu. Dar i tu trebuie s i pui arma cu patul ndreptat spre mine. Dup ce eu m asigur c ai fcut aa cum doresc, voi pleca de aici. Eu vreau doar s fiu liber i n via. Arabul a stat i el cteva clipe s se gndeasc. Apoi a vorbit. Rspunsul lui era influenat i de faptul c trsese i el toate cartuele. Pleac dac vrei, a mrit suprat i las punga pe calul tu s o vd. Uite, mi pun arma aa cum ai cerut. Pleac! Belgianul i-a desfcut punga de la curea. A pipit-o trist i a privit-o cu drag. Mcar dac ar fi putut scoate cteva s i rmn i lui. Dar nu putea face nici o micare, pentru c arabul se uita atent la tot ce face. Cu mult regret, Werper a pus punga pe calul mort, apoi s-a ridicat i i-a luat arma. S-a retras pn la o cotitur, unde s-a oprit i a pndit s vad ce va face arabul. Cteva minute Ahmet Zec nu a schiat nici o micare, pentru c se temea c belgianul ar fi putut pune ceva la cale. Bnuielile sale erau ntemeiate, pentru c Werper s-a oprit dup un copac gros, putnd vedea tot ce se petrece n jurul calului care avea punga preioas pe pielea sa ciuruit de gloane. Werper i-a ridicat arma, pregtind s trag asupra arabului care trebuia s apar i s i ia comoara. Dar 153

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Ahmet Zec nu era att de naiv nct s se expun de bun voie unei primejdii de moarte. i-a luat puca sa lung i a pornit-o pe crare, ns nu s-a ndreptat spre cal. A ocolit locul, venind dinspre dreapta spre animalul mort. A ajuns pn foarte aproape de cal. Werper atepta nerbdtor i nervos ntrebndu-se de ce nu mai vine arabul s i ia punga. A vzut ns eava lung a armei arabului aprnd misterios deasupra calului, la numai civa centimetri deasupra pungii. Mai nainte de a-i da seama care este rolul armei n acest joc, vrful armei a agat punga, trgnd-o repede n sus, disprnd ntr-un tufi cu ramuri dese. Nimic din Ahmet Zec nu a aprut pentru a fi luat drept int de ctre belgian, iar acesta nu putea s i iroseasc ultimul cartu, fr s fie sigur c i va dobor inamicul. Rznd n barb, Ahmet Zec s-a ndeprtat de acel loc, fiind sigur c Werper l va atepta ca s l mpute. Pndea fiecare micare a frunzelor din jur. Werper ns nu s-a micat din loc i era cu privirea aintit spre potec. Dar mai era cineva prin apropiere care a recunoscut punga, cineva care s-a apropiat la fel de ncet ca i Ahmet Zec. Arabul s-a ndeprtat i s-a ascuns dup nite tufe mari, dorind s i admire prada. Tarzan s-a oprit i el deasupra capului arabului, la numai civa metri. n mare grab, Ahmet Zec a desfcut sforile care legau punga i i-a turnat coninutul n palm. S-a uitat la pietrele din mna sa i a tras o njurtur. Ochii i s-au micorat de furie i a aruncat pietrele ct colo. A golit ntreaga pung i s-a uitat la fiecare piatr, aruncndu-le suprat pe toate, apoi le-a clcat n picioare cu o furie slbatic. i-a ncletat pumnii i a blestemat clipa cnd s-a 154

EDGAR RICE BURROUGHS

hotrt s mearg dup aceast pung. Tarzan era i el curios s vad ce va face arabul, pentru c dorea s tie cum se va termina aceast lupt dintre cei doi. Dorea s tie ce va face arabul, ca s sar apoi asupra lui i s i ia pietrele, care de fapt i aparineau lui. L-a vzut pe Ahmet Zec aruncnd punga la pmnt i lundu-i puca de eava, ca pe o mciuc, pornind pe furi nspre locul unde era ascuns belgianul. De ndat ce arabul a disprut, Tarzan a cobort, ncepnd s adune coninutul pungii de pe pmnt. Dar imediat a vzut ce l-a nfuriat pe Ahmet Zec att de mult. n loc de pietre frumos colorate i strlucitoare, punga avea doar nite pietre obinuite, de care se gsesc pe malul nurilor.

CAPITOLUL XIX - Jane Clayton i fiarele junglei


Mugambi, dup ce a fugit din tabra abisinienilor, a avut cteva zile foarte grele. Drumul pe care mergea i era total necunoscut. Apa lipsea cu desvrire, iar din aceast cauz i vnatul era foarte puin. Dup cteva zile fr mncare era foarte slbit, de abia se mai putea mica. i era din ce n ce mai greu s i construiasc seara un adpost sigur i solid, iar n timpul zilei deplasarea era foarte anevoioas pentru c se oprea des pentru a dezgropa ceva rdcini cu care s se hrneasc. Cteva blti risipite pe marca ntindere pe care o strbtea l-au salvat de la o moarte prin sete. n cele din urm, norocul i-a surs i a dat peste un ru mare, unde a putut gsi i fructe proaspete. A gsit i vnat, astfel c i-a revenit din starea jalnic de slbiciune, din a crei cauz a trebuit s sufere 155

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR mai multe zile. i-a dat seama c se afl foarte departe de inutul Wazirilor i s-a hotrt s rmn acolo cteva zile pn se va ntri, pentru a putea continua apoi drumul napoi. Cteva zile de odihn, completate cu hran din belug, l-au refcut i era pregtit pentru drumul greu spre cas. n timpul acestor zile de odihn, i-a construit un adpost solid, din mrcini i crengi cu spini, apoi a ntrit aceast construcie cu lut. Putea s doarm n linite i siguran acum, lucru de care avea foarte mult nevoie pentru zilele care urmau. Ziua mergea la vntoare, pentru c doar carnea l putea ntri dup acele zile de foame i sete. ntr-una din aceste zile, o fiin a nceput s l urmreasc cu atenie, din spatele unui trunchi gros de copac. Erau nite ochi ai unei fee rutcioase, ale unui cap pros. Acesta era Ciule, care l urmrea pe Mugambi, cum acesta vna nite roztoare cu o mciuc primitiv. Apoi l-a urmrit pe negru cum se ntoarce spre coliba lui i cum se apuc s i pregteasc mncarea. Maimua era mai mult curioas s vad ce face acest tarmangani, dect s i fac vreun ru. Purtase hainele pe care i le-a dat Tarzan i i-a plcut foarte mult s fie astfel echipat. Dar acele haine l mpiedicau s se caere pe copaci i a nceput s le sfie. ns acest gomangani era mbrcat cu nite haine care i nlesneau micrile i erau i mai puine: o vest de piele peste olduri, cteva podoabe de aram i cteva pene pe cap. Aa o mbrcminte uoar i-ar fi plcut lui s poarte, care s nu l mpiedice la urcatul pe copaci sau la vntoare. Apoi i-a plcut i punga de la oldul negrului, care avea nururi frumoase. S-a hotrt s stea n preajma colibei ateptnd 156

EDGAR RICE BURROUGHS

prilejul s pun laba pe aceste obiecte frumoase, fie prin furt, fie prin for. Prilejul acesta nu a ntrziat s apar. Mugambi se simea n siguran n aezarea lui plin cu spini i i plcea s se ntind la soare sau la umbr i s doarm i ziua. i fcuse acest obicei, mai ales c i plcea s vneze seara sau chiar noaptea, pe rcoare. Ciule l-a pndit cnd s-a ntins ntr-una din dupamiezi, pentru a dormi la umbr. S-a urcat pe un copac, care i ntindea crengile deasupra colibei lui Mugambi i s-a lsat n jos, chiar lng negrul care adormise. A nceput s se uite la el, examinnd cu plcere acele obiecte pe care le-a vzut i care i-au plcut att de mult. Micrile sale erau lente, rar nici un zgomot. Orict de mare ar fi fost puterea sa, ceva l mpiedica s l trezeasc pe acest om, pentru a se lupta cu el. n instinctul animalelor din jungl exist ceva care le spune c omul le este superior, iar frica de om le stpnete aciunile i celor mai puternice fiare din pdure. Ca s l dezbrace pe acest om, fr s l trezeasc era ceva imposibil. Ceea ce putea lua ar fi fost mciuca lui i punga, care i s-a desprins de la cingtoare cnd s-a rsucit n somn. n cele din urm, Ciule s-a decis c sunt destule aceste dou trofee i cum nu dorea s plece cu mna goal, le-a apucat i s-a crat pe creanga pe care venise. Tot timpul a fost stpnit de o spaim instinctiv, fiind att de aproape de om. S-a ndeprtat de acele locuri ct a putut mai repede. Se gndea c i-ar fi plcut s se lupte, dar singur nu avea curajul s nfrunte omul. Dac ar mai fi fost careva dintre ai lui, ar fi avut mult mai mult curaj. Mugambi s-a trezit la scurt vreme dup acest furt i era mirat de ce acea pung pe care o purta mereu cu el, a 157

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR disprut inexplicabil. Oare unde putea fi punga lui, de care nu s-a desprit de atta vreme? Era sigur c o avusese la el cnd s-a culcat, mai ales c tia c a trebuit s l aranjeze puin pentru c l-a incomodat cnd s-a ntins s doarm. Era foarte sigur c punga fusese la el cu cteva ore mai devreme i c aceasta a disprut de lng el, cnd a dormit cele cteva ore. Fiind foarte superstiios i-a nchipuit c este vorba de stafii ale dumanilor sau ale prietenilor, care doreau s l sperie. Era foarte speriat mai ales c a observat c i lipsete i mciuca, singura lui arm. Dar fiind curajos, a nceput s cerceteze pdurea din jurul micii sale aezri i a vzut crengi rupte i urme de lab de maimu pe nisip. A pornit dup cteva urme, dar a pierdut drumul pentru c maimua ireat nu a lsat prea multe indicii ale faptei sale. Dac n locul lui ar fi fost Tarzan, acesta ar fi putut uor s ia urma maimuoiului, mai ales dup miros, dar Mugambi era doar un rzboinic negru, foarte nzestrat pentru vntoare n jungl dar fr a avea acele simuri supraomeneti pe care le poseda Tarzan. Negrul era ns mulumit c este odihnit i stul i s-a hotrt s porneasc ct mai repede spre inutul Wazirilor. i-a fcut o nou mciuc, pentru a avea o arm la ndemn, pentru a se apra sau pentru a putea dobor vnatul. A prsit locul unde s-a simit att de bine cteva zile, hotrt s se grbeasc acum, pentru a ajunge ct mai repede acas. Taglu se cznea s desfac frnghia cu care fusese legat Jane, iar Numa i pndea de dup tufiul de la marginea cmpiei. S-a hotrt s se apropie de cei doi. Maimuoiul era ntors cu spatele spre leu. Nu i-a 158

EDGAR RICE BURROUGHS

vzut capul enorm acoperit cu o coam stufoas. Nici nu avea de unde s tie c acest leu i-a strns labele sub burt, fiind gata de atac. Singurul sunet pe care l-a auzit a fost rcnetul pe care l-a scos animalul, cnd nu s-a mai putut stpni, s dea drumul unui urlet nainte de a sri pe prada sa. Taglu s-a ntors brusc i ntr-o zecime de secund s-a ridicat i a fugit n direcia opus locului de unde venea acel sunet teribil, care l-a nspimntat. A lsat femela leinat pe pmnt i s-a grbit s se ascund. ns leul era foarte aproape nct maimuoiul nu a putut ajunge prea departe i s-a trezit cu acesta c i sare n spinare. Maimuoiului nu i-a fost fric i ntorcndu-se, a pornit o lupt cu aceast for formidabil a junglei. Instinctul lui l conducea s i pun n valoare ntreaga for i isteime, pentru c cea mai puternic lege a naturii, legea conservrii, aciona foarte puternic n acele momente disperate. A prins leul de coam i i-a nfipt colii n gtul puternicului animal, mrind ngrozitor. A simit cum n gur i curge snge, lucru care l-a ntrtat i mai mult. Urletele de durere ale leului i de furie ale maimuoiului, rscoleau ntreaga jungl, speriind toate animalele care se odihneau pe acolo. Toate fiinele pdurii fugeau speriate, dorind s se ndeprteze de acele locuri, unde se ddea o btlie sngeroas. Cei doi combatani se rostogoleau n iarb, cu furie. n cele din urm, leul i-a eliberat o lab i cu ghearele sale puternice i-a sfiat pieptul potrivnicului su de la gt pn la stomac, cu o tietur adnc. Maimuoiul s-a cutremurat cteva clipe n spasmul morii, apoi a ncetat s se mai mite. Numa s-a sculat repede s vad dac nu mai sunt i ali dumani prin jur. 159

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Ochii lui ageri au descoperit doar corpul femeii leinate, nu mai departe de civa pai. Vznd c nu este nici o primejdie, i-a pus laba pe cadavrul maimuoiului i a urlat furios, pentru a-i anuna victoria. A stat aa cteva clipe, apoi s-a uitat din nou la femeia care era ntins n iarb. Un mrit puternic i-a ieit din gtlej. Flcile i tremurau, iar ochii nu i se dezlipeau de pe trupul ntins pe pmnt. Din poziia pe care a luat-o cnd a dat drumul urletului care anuna victoria asupra maimuoiului, s-a strns deodat i a pornit ncet, de parc ar fi clcat pe nite ou. Faptul c era leinat a ajutat-o pe Jane s nu vad monstruozitatea acestor clipe. Eu nu a tiut c leul s-a apropiat i a mirosit-o ndelung. Saliva i curgea din gura pe jumtate deschis gata s se nfrupte din aceast carne, pentru care nu trebuie s lupte. A prins-o uor cu o lab i a ntors-o de parc ar fi dorit s tie dac mai este n via. ns un zgomot care a venit din pdure i-a distras atenia pentru un moment. S-a rzgndit apoi i s-a ntors spre cadavrul lui Taglu i a nceput s mnnce cu poft. Jane Clayton i-a deschis ochii i a vzut scena ospului, unde singurul invitat era regele junglei. Deprins cu animalele pdurii, i-a pstrat sngele rece. n faa acestei surprize. Nu numai c nu a scos nici un sunet, dar nici nu s-a micat deloc. Privea n tcere la tot ce se petrecea n jur. Leul mnca linitit din maimuoiul pe care l-a sfiat, cam la cincisprezece metri de ea. De micat a observat c se poate mica, pentru c picioarele nu i erau legate att de strns. S-a hotrt s atepte, pn cnd Numa va termina masa i va digera n linite. Poate c atunci fie c va pleca, fie c o va mnca i pe ea. Dac nu se ntmpla 160

EDGAR RICE BURROUGHS

aa, hienele sau leoparzii, la fel de bine puteau veni s o atace. A ncercat s i ndeprteze frnghia de la picioare, reuind pn la urm s se elibereze. Era uimit prin ce minune, aceast frnghie nu mai era legat att de strns. S-a micat uor, pentru a se convinge c nu era legat strns. Nu avea de unde s tie c Taglu i-a ros legturile, nainte de a fi fost atacat de Numa. n primul moment a simit o mare bucurie, vznd c este liber. Dar la ce i putea servi aceast libertate, cnd o fiar ngrozitoare este lng ea i este gata s se nfrupte din ea n orice moment. Dac nu ar fi fost acest animal fioros lng ea, ar fi fost bucuroas c a scpat din tabra arabilor. Dar aceast libertate nu i oferea dect foarte puin. Dac ar fi ncercat s se scoale i s se furieze pn la copacii care erau destul de departe, i-ar fi atras atenia leului, care bineneles nu dorea ca aceast prad uoar s i scape. Dar totui mai exista o posibilitate, o ans care depindea de temperamentul acestui carnivor fioros. Fiind stul, leul s-ar fi putut uita cu indiferen la fiina care pleca de lng el. O ncercare de acest fel era riscant, dar trebuia verificat. Dar probabilitatea de reuit exista, deci trebuia s ncerce. Jane se uita cu mare atenie la acest animal feroce. Leul nu i vedea micrile fiind pe jumtate ntors cu spatele la ea. n aceast evadare trebuia s acioneze i cu inteligen. A nceput s se rostogoleasc n direcia celui mai apropiat copac, apoi s-a oprit ntr-o poziie asemntoare cu cea dinainte, ns cu un metru mai departe de animal. S-a oprit ca s i trag sufletul i s-a uitat la leu. Regelui pdurii se prea c nu i pas de aceast fiin ntins pe pmnt. Jane s-a rostogolit nc o dat, ctignd nc un metru, apoi s-a oprit din nou. A repetat 161

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR aceste micri de mai multe ori, pn a reuit s se ndeprteze destul de mult de animalul care mnca linitit i care nu i ddea seama c a doua prad i scap pe nesimite. Jane era foarte aproape de copacul care i-ar fi permis s se salveze i s-a rostogolit ncet n direcia dorit. Se gndea c se va ridica n picioare i se va urca n cea mai mare grab n copac. i-a ntors privirea spre leu pentru a se asigura c acesta este tot la fel de nepstor ca i mai nainte. Tocmai n acea clip, leul i-a ntors capul uitndu-se fix la ea. Jane a ncremenit i o transpiraie rece i-a trecut pe ira spinrii. Sperana ei de a scpa a disprut i perspectiva morii era iminent. Cteva secunde nici fiara i nici femeia nu au schiat nici un gest. Leul se uita la ea cu ochii aintii asupra ei, de la o distan de aproape cincizeci de metri. Jane abia putea s i nbue un ipt de disperare. ns leul i-a ntors capul nepstor, relundu-i masa ntrerupt pentru cteva clipe, ns cu urechile ndreptate n direcia femeii care era intuit locului de spaim. Jane i ddea seama c orice micare a ei ar fi schimbat atitudinea leului, dar era hotrt s ncerce toate ansele de a scpa. Trebuia s rite s se ridice n picioare i s fug pn la copacul cel mai apropiat i s se caere pn cnd credea c va fi n siguran. Deodat a srit n picioare cu un efort uria, dar n aceeai clip i leul a srit de lng mncarea sa, rsucindu-se i scond urlete fioroase. Fcea salturi mari pentru a parcurge distana pn la prada sa, ct mai repede. Cei care cunosc animalele din Africa probabil c tiu c leul are o vitez formidabil n alergare, mai ales cnd atac. Pe distane mici, acest animal cu greu poate fi 162

EDGAR RICE BURROUGHS

ntrecut: Distana pn la Jane Clayton era relativ scurt, dar frica de multe ori face minuni. Chiar cnd leul se pregtea s sar asupra ei, Jane a srit pe creanga salvatoare, astfel c leul nu a reuit dect s zgrie cizmuliele ei. Animalul s-a lovit de copacul salvator cu un zgomot infernal, apoi a nceput s se plimbe suprat, mrind nervos. Jane s-a urcat mai spre vrf respirnd greu i tremurnd de emoie. Era foarte surescitat i credea c nu va putea cobor nici o dat din acel copac, n jungla plin de primejdii, dei drumul pn la aezarea Wazirilor nu era prea lung. Leul i-a prsit postul de pnd dup cteva ore i s-a rentors la prada sa anterioar, care era nconjurat de hiene. Jane Clayton nu ndrznea s plece i atepta s se ntunece. ns nu a cobort pentru c oboseala a rpus-o i a ncercat s adoarm ntr-o poziie nu prea comod, ghemuit pe trunchiul copacului salvator. Nereuind s adoarm, a urcat i mai sus pn a gsit dou crengi paralele, care erau aproape lipite una de alta, formnd un loc tocmai potrivit pentru ea ca s doarm ntins la orizontal. Cnd s-a trezit, soarele era deja spre amiaz, iar n poian nu era urm nici de leu i nici de hiene. Doar cteva oase de maimu, aruncate n dezordine, au mai rmas dovad a ospului din scara trecut Totul era cufundat n linite. Jane a simit c i este foame i s-a hotrt s coboare. Trebuia s i ia inima n dini dac nu dorea s moar de foame. A cobort cu mult curaj, fiind hotrt s mearg ct mai repede spre Waziri. Dei tia c ferma i ntreg locul, care i fusese att de drag, au ars i probabil sunt doar nite ruine, spera s i gseasc pe rzboinicii ei credincioi i s refac aezarea aa cum fusese nainte de atacul arabilor. 163

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR A mers spre sud cam o jumtate de zi, cnd pe neateptate, a auzit o detuntur de arm, nu prea departe de ea. Apoi au rsunat alte mpucturi. Ce putea s fie? S-a gndit c arabii s-au rentors n acele locuri i se lupt cu Waziri din nou. Dar nu a ndrznit s se apropie mai mult de locul de unde veneau focurile de arm, de teama c va fi prins din nou de cruzii arabi. Dup cteva minute de ascultare, s-a convins ns c nu poate fi vorba de o lupt pentru c ambele au tcut i totul s-a cufundat n linite. Totui a ezitat s nainteze, pentru c nu dorea s rite nimic. S-a urcat ntr-un copac stufos pentru a vedea ce se ntmpl i s atepte pn ce lucrurile se vor liniti. A auzit i nite voci, dar nu nelegea nici un cuvnt, pentru c din nou au cteva focuri de arm. Apoi a auzit din nou acele voci, dar de data aceasta clar. Doi oameni vorbeau tare, probabil strignd unul la cellalt. A urmat o tcere lung, ntrerupt de civa pai. Cineva se apropia de copacul pe care era ca. Dup cteva clipe, a vzut un brbat, care venea spre ea, ns cu spatele, innd n mn o carabin gata pregtit de tras, privind cu foarte mult atenie napoi i n jur Jane Clayton l-a recunoscut pe domnul Jules Frecoult, care a fost oaspetele fermei lordului de Greystoke cu cteva zile n urm. A rsuflat de uurare i era ct pe aici s l strige. Dar l-a vzut srind la o parte, ascunzndu-se ntr-o tufa deas de la marginea potecii. Jane s-a hotrt s rmn linitit, ca nu cumva s atrag atenia inamicului domnului Frecoult i s deconspire locul unde acesta era ascuns. Era foarte clar c cineva l urmrea pe fostul ei oaspete. Abia a apucat Frecoult s se ascund, cnd pe crare, a aprut un arab nalt, mbrcat n alb. Din locul n care s-a ascuns, Jane Clayton putea s i vad foarte bine pe cei doi brbai. 164

EDGAR RICE BURROUGHS

L-a recunoscut imediat pe Ahmet Zec, conductorul bandiilor arabi, care i jefuiser casa i au luat-o prizonier n tabra lor. L-a vzut pe Frecoult ridicnd arma i ochind cu mult atenie asupra arabului. Inima ei a ncetat s bat i a nlat o rug pentru ca aceast lovitur s l ajute pe cel pe care ea l considera prieten. Ahmet Zec sttea pe crare i cerceta din ochi toate tufele. Era o int perfect pentru cel ascuns dup tufa deas. S-a auzit o detuntur scurt i un nor mare i albastru a ieit din eava armei belgianului. Ahmet Zec sa prbuit la pmnt, cu inima strpuns de glontele lui Werper. Belgianul a ieit din ascunztoare, dar imediat a auzit o voce vesel strigndu-l. S-a ntors i a vzut-o pe Jane, care cobora dintr-un copac din apropiere. Lady Jane Greystoke a alergat spre el. cu braele deschise, spunndu-i cuvinte de felicitare pentru succesul mpotriva acestui bandit arab.

CAPITOLUL XX - Din nou prizonier


Cu toate c avea mbrcmintea sfiat i prul nengrijit, Albert Werper a spus n sinea lui c nu a vzut nici o dat o femeie mai frumoas. Era un tablou impresionant, pentru c Jane credea c l-a ntlnit pe prietenul de la care se atepta s i vin salvarea. Speranele ei nviaser i bucuria i era fr margini. Werper nu avea nici o ndoial c Jane Clayton nu tie de faptul c el a fost implicat n atacul mpotriva fermei. Era nlturat orice bnuial, pentru c femeia era sincer n bucuria i fericirea ei. I-a povestit belgianului pe scurt, tot ce s-a ntmplat, de cnd a fost fcut prizonier, pn la tristul incident n care soul ei a fost ucis. Ochii i erau plini de lacrimi pe care nu putea s i stpneasc. mi pare ru, a spus Werper, lund un aer de comptimire. Dar tot ce mi-ai spus nu m surprinde. Acest 165

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR bandit, a continuat artnd spre cadavrul lui Ahmet Zec, a terorizat ntreaga Afric de vest. Rzboinicii votri Waziri probabil au fost exterminai sau gonii de pe teritoriile lor. cu mult mai departe, spre sud. Armata lui ocup acum cmpia din jurul fostei voastre ferme. n direcia aceea nu arc nici un rost s mergem. Singura noastr ans de scpare din acest inut slbatic este s mergem ct mai repede spre nord i s ajungem n tabra bandiilor arabi, nainte de se afla de moartea conductorului lor. Trebuie s le cerem o escort, care s ne nsoeasc spre nord. spre drumul caravanelor. Din nou, Werper s-a oprit pentru a vedea dac Jane nu cumva se opune ideilor sale. Am fost oaspetele acestui arab criminal, dar nu iam cunoscut perfidia dect mai trziu Cei din tabr m stimeaz i nu tiu c i-am descoperii toate planurile criminale i l-am omort. Trebuie s ne grbim nainte ca oamenii lui s i descopere cadavrul i s dea alarma. Lund o atitudine solemn a continuat: Lady Greystoke trebuie s ai ncredere n mine, dac vrei s scpm vii de aici! S-a ntors spre cadavrul lui Ahmet Zec vorbind n timp ce mergea: Acest nemernic mi-a furat punga i vreau s mi recuperez avutul. Zicnd acestea s-a aplecat peste mort, cutnd febril punga cu pietre scumpe. Dar spre marea lui consternare nu a gsit nimic asupra arabului! S-a sculat i s-a dus spre crare, n sperana c va gsi acolo mica lui avere. din nou, nici aici nu a vzut nimic care s semene cu punga sa valoroas. A nceput s examineze ntreaga zon a potecii i a locului unde a stat Ahmet Zec n timpul luptei lor. A cutat n jurul calului mort care i-a servit arabului drept pavz, dar tot nu a gsit nimic. Era foarte mirat i dezamgit n acelai timp. S-a ntors spre Jane Clayton i i166

EDGAR RICE BURROUGHS

a spus: Nu mi gsesc punga, dar nu mai pot pierde vremea s l mai caut. Neaprat trebuie s ajungem n tabra arabilor, pn nu se napoiaz clreii. Jane Clayton nu avea nici o bnuial privind adevratele intenii ale lui Werper. Nu a gsit nimic ciudat n prietenia acestui om cu banditul arab. S-a agat de aceast speran de scpare i a fost de acord cu planul de a porni spre tabra arabilor. Mergeau spre locul unde fusese inut prizonier cteva zile. Abia a doua zi, spre sear, au ajuns la destinaie, nainte de a intra, Werper i-a spus c va trebui s nsceneze o mic poveste, cu care ea trebuia s fie de acord i s nu se mpotriveasc la nimic ce va urma. Le voi spune, c te-am prins dup ce ai fugit din tabr i te-am dus lui Ahmet Zec. El ns era ocupat ntro btlie sngeroas cu Waziri i m-a trimis napoi n tabr cu tine, pentru a mi se da o gard pentru cltoria spre nord. Acolo urma s fii vndut unui agent de-al lor care se ocup cu astfel de comer. Jane a fost de acord i s-a lsat minit cu bun tiin. Aparenta sinceritate a acestui om a nelat-o. Erau ns ntr-o situaie disperat i dei i tremura inima pentru c trebuia s intre din nou n tabra arabilor, s-a gndit c Werper a expus un plan foarte bun. Acesta a strigat ceva oamenilor care pzeau poarta, apoi a strbtut poiana cu Jane prins de mna lui puternic. Oamenii din tabr au fost foarte surprini vzndu-l pe belgianul dup care fugise eful lor i a ordonat attor clrei s l urmreasc. Erau i mai uimii vznd-o pe Jane cu el. Rspundeau salutului lui ns cu respect, tiind c belgianul fusese unul dintre oamenii importani ai taberei. Werper l-a cutat pe cel care o pzise pe Jane i ia predat prizoniera. I-a dat cteva explicaii arabului, iar acesta l-a crezut. Chiar i unul dintre locotenenii lui 167

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Ahmet Zec, pe nume Mohamed Beid l-a acceptat ca pe unul dintre fotii si camarazi de arme, dei cu o jumtate de or mai nainte l-ar fi ucis, dac l-ar fi ntlnit n pdure. Aadar, Jane Clayton a fost din nou dus n coliba care i-a servit drept nchisoare. Era ns convins c aceast situaie se va schimba i c este doar o parte a planului lui Frecoult, pentru a ctiga ncrederea bandiilor. A intrat n coliba cu mirosuri urte cu alte sperane dect cele pe care le-a nutrit nainte cu cteva zile, tot n acele locuri. Minile i picioarele i-au fost din nou legate strns, dar nu s-a mpotrivit, mai ales c la intrare, Frecoult i-a optit cteva cuvinte de mbrbtare. Belgianul a pornit apoi spre cortul lui Mohamed Beid, ntrebndu-se oare ct vreme va trece pn cnd arabii din ceata lui Ahmet Zec se vor ntoarce cu cadavrul conductorului lor. Se gndea c trebuie s i fac prieteni pe care s se sprijine cnd va avea nevoie. Dac ar fi fost bnuit de uciderea efului arabilor ar fi fost pierdut, iar dac ar fi fugit acum, nu nsemna dect s i prelungeasc agonia, pentru c deznodmntul fatal tot lar fi ajuns din urm. Arabii lui Ahmet Zec erau clrei curajoi i rezisteni i ar ii dat peste el, chiar dac ar fi ncercat s se ascund printre cele mai ntunecoase coluri ale acelei pri ale continentului negru. Frmntat de aceste gnduri, a ajuns pn la cortul lui n care edea Mohamed Beid cu picioarele ncruciate, fumnd linitit. i-a ridicat privirile spre cel care se apropia i l-a ntmpinat vesel. Te salut, frate! a spus el. i eu te salut, frate! a rspuns Werper. S-a aternut o mic pauz, ns arabul a rupt tcerea, punnd urmtoarea ntrebare: i stpnul meu, Ahmet Zec era bine i sntos, cnd l-ai vzut ultima oar? Nici o dat nu a fost mai departe de primejdia 168

EDGAR RICE BURROUGHS

morii, i-a rspuns Werper. M bucur, a mai spus Mohamed Beid, scond un nor albastra de fum de pip. Din nou s-a aternut tcerea ntre ei. Dar dac ar fi mort? a ntrebat belgianul, hotrt s ajung ct mai repede la adevr, ncercnd s l ctige pe arab de partea lui. Mohamed Beid i-a ntors capul, iar ochii i s-au micorat, uitndu-se fix n ochii lui Werper. M-am gndit foarte mult, a nceput el, de cnd teai ntors pe neateptate n tabra omului pe care l-ai nelat i care te-a cutat cu o ur de moarte. Am trit alturi de Ahmet Zec muli ani i l cunosc foarte bine. Nici mama lui nu l-a cunoscut att de bine ca i mine. Ahmet Zec nu uit nici o dat. Iar n cel care l-a trdat nu mai are ncredere. Asta o tiu foarte bine. Cum i-am spus, m-am gndit foarte mult i sunt sigur c Ahmet Zec este mort. Altminteri nu ai fi avut curajul s te ntorci aici nici o dat, doar dac nu eti cu mult mai curajos dect mi-am nchipuit. Sau poate i-ai pierdui minile cu totul! Iar dac raionamentul meu nu este bun, atunci trebuie s i spun c adevrul l-ai rostit cu cteva secunde mai nainte. Nu mi-ai spus c Ahmet Zec nu a fost nici o dat att de departe de primejdia morii? Ahmet Zec este mort i nu trebuie s negi! Dar eu nu i-am fost nici mam i nici iubit, deci nu trebuie s te temi c te voi deranja cu bocetele mele. Arabul s-a uitat fix n ochii belgianului, apoi a reluat: Dar trebuie s-mi spui de ce te-ai ntors aici. Sau mcar spune-mi, de ce nu vrei s vii cu mine n nord i vom mpri nestematele din punga ta, apoi vom vinde i femeia. Ce zici? Werper s-a simit imediat mai uurat cnd a observat atitudinea arabului. Calmul cu care acesta a intuit moartea lui Ahmet Zec, i-a ridicat o mare piatr de pe 169

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR inim. ns l deranja pretenia acestui om la jumtate din coninutul pungii cu nestemate. Dar cum s i spun c pietrele preioase nu mai sunt la el. Dac i-ar fi mrturisit lui Mohamed Beid lipsa acestora, i-ar fi strnit furia sau bnuiala, nct ar fi putut pune n pericol aceast fragil prietenie. Singura speran care i-a mai rmas era s l ncredineze pe arab c nc mai este n posesia acelei comori, lsnd lucrurile s curg de la sine, pn cnd soarta i va oferi o nou ans de scpare. Dac vor sta mpreun, va putea gsi un mijloc de a scpa de acesta, n timpul marului spre nord, nlturnd orice primejdie. Oricum, merita s ncerce, mai ales c nu avea nici un alt mijloc care s i uureze situaia. Da. Ahmet Zec este mort. A czut n lupt. L-au atacat nite clrei abisinieni, care m ineau i pe mine prizonier. S-a uitat la arab ca s vad dac acesta l crede apoi a spus: Chiar acum, clreii abisinieni vin spre tabr, trimii de regele lor Menelik. ca s i pedepseasc pe Ahmet Zec i pe oamenii lui, pentru incursiunile lor n teritoriile acestui rege puternic, mai ales pentru jefuirea i incendierea unor sate. Abisinienii au o armat numeroas i dac nu ne grbim, vom avea toi soarta lui Ahmet Zec. Mohamed Beid asculta n tcere. Nu tia ct din ce spunea acest necredincios este adevrat, dar pentru c era un motiv plauzibil de a pleca spre nord, nu a mai cerut alte amnunte. Deci dac merg cu tine n nord. mi dai jumtate din pietre i jumtate din preul femeii? a ntrebat scurt. Da, a acceptat Werper. Bine, atunci merg s dau ordine pentru ca tabra s se ridice i s plecm mine de diminea. Zicnd acestea, arabul s-a ridicat, vrnd s ias. 170

EDGAR RICE BURROUGHS

Werper ns l-a prins de bra i l-a oprit. Ateapt puin, i-a spus. Mai nti trebuie s hotrm ci vor veni cu noi. Nu este bine s i lum pe toi cu noi mai ales, femeile i copiii. Am merge foarte ncet, iar abisinienii ne vor ajunge din urm. Eu spun ca noi s mergem cu o mic gard, dintre cei mai curajoi lupttori pe care i ai, iar la plecare s le spui c noi plecm spre apus. Cnd vor veni abisinienii i vor ntreba unde sunt soldaii pe care doresc ei s i extermine, vor fi ndrumai pe un drum greit. Cred c aa ne vor pierde urma. Nici arpele nu este mai viclean dect tine, Werper, a spus Mohamed Beid, zmbind mulumit. Toate vor fi tcute aa cum vrei. Vor merge cu noi vreo douzeci de clrei, iar cnd ieim de aici o vom apuca spre apus. pentru a lsa urme n acea direcie. Bine, a aprobat belgianul. Ne-am neles! A doua zi, devreme, dup o noapte de nesomn, Jane Clayton a fost trezit de un vacarm de voci de afar, care rzbteau prin ua colibei. Doi arabi i Frecoult au intrat, au dezlegat-o i au ridicat-o n picioare. I-au dat o felie de pine neagr, apoi au condus-o afar, la lumin. Jane s-a uitat ntrebtoare la Frecoult, iar ntr-un moment cnd arabii erau ocupai cu altceva, belgianul s-a aplecat spre ea, optindu-i c toate sunt n ordine. Srmana femeie s-a linitit i simea cum i revine dup o noapte lung i neplcut n acea colib care i-a fost de attea ori nchisoare. Jane a fost urcat pe un cal i nconjurat de o gard de arabi. Au ieit din sat i au luat-o spre apus. Dup o jumtate de or ns, acest cortegiu i-a schimbat brusc direcia de deplasare, cotind spre nord, mergnd apoi numai n aceast direcie. Belgianul se apropia rar de Jane, dar ea credea c acest om. n care avea atta ncredere, i amgete pe arabi cu aceast purtare. 171

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Considera c ca trebuie s par n continuare prizoniera arabilor pentru a putea scpa de aceti clrei slbatici. Chiar dac vedea c relaiile belgianului cu arabii sunt foarte amicale, nu bnuia c acest alb poate avea alte intenii dect cele prezentate ei cu o zi n urm. Werper nu s-a apropiat apoi de ea multe ore, ns era cufundat n gndurile sale n legtur cu aceast femeie. De sute de ori s-a uitat la ea i a admirat-o. Cu fiecare or care trecea, patima lui cretea, uitndu-se cu pasiune la aceast femeie frumoas. Imaginea ei l copleea, aducndu-l ntr-o stare apropiat nebuniei. Dac Jane Clayton sau Mohamed Beid i-ar fi nchipuit ce i trece prin cap acestui om, cu siguran c ar fi ntrerupt relaiile amicale pe care fiecare n parte le avea cu acest nemernic. Werper nu a reuit s aib acelai cort cu Mohamed Beid, aa c planul de a-l ucide n somn pe arab, a trebuit modificat. Gndurile belgianului erau ndreptate acum spre alte posibiliti de a scpa de acest arab periculos. A doua zi, Mohamed Beid i-a apropiat calul de cel al prizonierei. Pn acum, nu a dat nici o atenie acestei femei, ns acum a ncepui s o priveasc cu ali ochi. i admira frumuseea i curajul. i-a dat scama c aceast patim este mai veche, chiar din momentul n care a vzut-o dup atacul asupra fermei familiei Greystoke, ns fiind ocupat, nu a avut timp s se gndeasc la ea. De altfel, Ahmet Zec nu ar fi ngduit nimnui s se apropie de prizoniera lui. Dar acum lucrurile s-au schimbat. Ahmet Zec era mort, iar acest belgian nu putea s l mai opreasc. Ct de uor ar fi pulul s l ucid pe acest necredincios i s i ia punga cu nestemate i s plece cu aceast femeie unde dorea! Dac ar fi avut punga, nu ar mai fi fost necesar vnzarea femeii i era ncntat la gndul de a avea o 172

EDGAR RICE BURROUGHS

asemenea fiin lng el. Da! i-a spus Mohamed Beid n sinea lui, lund o hotrre. l voi ucide pe Werper i i voi lua punga cu nestemate. Apoi o iau i pe femeia aceasta frumoas cu mine. i-a ntors capul spre Jane i a admirat-o. Ct este de frumoas! Pumnul arabului s-a nchis apoi s-a deschis. Degetele sale brune, osoase i puternice, simeau deja carnea victimei sale care tremur sub strnsoarea sa ucigtoare. Va ucide fr nici o mustrare de contiin. Sa apropiat de Jane Clayton. tii dumneata, a nceput el, aplecndu-se spre ea, unde te duce omul acesta, acum? Jane a dat afirmativ din cap. Mergi de bunvoie ca s devii jucria unui sultan negru sau arab? Jane s-a ntors ctre arab i s-a uitat cu dispre. ns nu a rspuns. Se temea ca nu cumva s l deconspire pe Frecoult i s trdeze planul lor. Arabul a continuat, vznd c nu primete nici un rspuns. Dar ai putea scpa de aceast soart nedreapt, ia mai spus. Trebuie s tii ns c numai Mohamed Beid te poate salva. Zicnd aceste cuvinte, i-a ntins mna i a prins degetele femeii ntr-o strnsoare puternic, plin de pasiune. S-a dat de gol cu acest gest, care a valorat mai mult dect cteva zeci de cuvinte. Jane Clayton s-a smucit, ncercnd s se elibereze. Bestie! a strigat ea. Pleac de aici sau l chem pe domnul Frecoult! Mohamed Beid s-a dat napoi strmbndu-se de furie. Buza de jos i s-a lsat n jos, dezvelind dou rnduri de dini albi i strlucitori. Domnul Frecoult? a mrit el batjocoritor. Nu este nimeni aici cu acest nume. Cinele acela necredincios se 173

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR numete Werper. Este un mincinos, ho i trdtor. i-a mpucat cpitanul n Congo i a fugit de acolo. S-a pus sub protecia lui Ahmet Zec. El a fost cel care l-a convins pe Ahmet Zec s v jefuiasc aezarea. Tot el l-a urmrit pe soul tu i a pus la cale furtul aurului. Mi-a spus c l consideri salvatorul tu, pentru a-i ctiga ncrederea, dar te va duce spre nord. Acolo te va vinde unui sultan. Trebuie s tii c singurul care te mai poate scpa este Mohamed Beid. Spunnd acestea s-a ndeprtat, lsnd-o pe Jane s se gndeasc la toate cte i-a dezvluit. A dat nervos pinteni calului, trecnd mai aproape de restul clreilor narmai. Jane Clayton nu putea s i nchipuie cte din aceste vorbe sunt adevrate i cte din ele au fost spuse pentru a se rzbuna pe albul care i promisese salvarea. Vorbele arabului ns i-au micorat speranele i a nceput s se gndeasc la toate evenimentele din trecut, n legtur cu acest om, care s-a dat drept protectorul ei, n mijlocul unei lumi ostile i pline de primejdii. n timpul nopii, i s-a dat un cort, care a fost amplasat ntre cortul lui Werper i al lui Mohamed Beid. Cortul ei era pzit cu strnicie de doi soldai, unul la intrare, altul n spate. Aceste msuri suplimentare de protecie au fost luate pentru a o scuti de umilitoarele frnghii din jurul minilor i picioarelor. n seara zilei n care arabul i-a fcut aceste dezvluiri cutremurtoare, Jane Clayton a rmas mai mult vreme la intrarea n cort, pentru a urmri activitatea din restul taberei. A mncat cina pe care i-a adus-o un sclav negru: o plcint de bostan slbatic i o fiertur n care au fost amestecate, fr rost i fr gust, carne de veveri, de maimu i restul de carne dintr-o zebr mpucat n ziua plecrii din tabr. Cu mai muli ani n urm, nu ar fi mncat o asemenea cin pentru nimic n lume, sau nici mcar nu i174

EDGAR RICE BURROUGHS

ar fi nchipuit c cineva poate pregti i mnca o asemenea mncare. ns acum a mncat fr s i pese de gustul i compoziia acelei fierturi oribile. Privirile ei treceau de la corturi la oamenii care erau n jur, glgioi i murdari. Nu i psa de ei i de nimic din jurul ei. n mintea ei se contura o mic aezare, cu o grdin de flori n jur. Ochii i s-au umplut de lacrimi i a devenit foarte trist. Vedea un om nalt i puternic, venind clare pe un cal frumos, iar ea l atepta fericit. inea n brae un buchet mare de flori frumos colorate i cu parfumuri dintre cele mai fine. Nimic dintre acele lucruri nu mai existau. Totul a disprut, mturat de gloane i de flacr, de aceti oameni ngrozitori. A suspinat i s-a cutremurat uor. A intrat n cort, ndreptndu-se spre grmada de pturi murdare, care i serveau drept pat. S-a aruncat pe aceast grmad de crpe i a nceput s plng. A plns pn a adormit. Somnul a linitit-o puin. ns n timp ce dormea, o siluet omeneasc s-a furiat dintr-un cort. S-a apropiat de santinela de la intrarea cortului i i-a optit ceva. Acesta a dat afirmativ din cap i s-a ndeprtat de cort, pornind spre locul unde i avea culcuul, pentru a se culca linitit. Vizitatorul nocturn s-a dus apoi n spatele cortului, unde era a doua santinel. i acestuia i-a optit ceva, care a plecat i el s se culce. Dup ce amndou santinelele au plecat, omul acesta a dezlegat sfoara care inea pnza de cort de la intrare i a ptruns nuntru, uor i pe nesimite.

CAPITOLUL XXI - Urmrirea din jungl


Albert Werper nu putea s doarm i se gndea la 175

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR femeia care i-a strnit attea pasiuni, la femeia care era foarte aproape de el, ntr-un cort de lng cel al lui. nc de seara, observase interesul pe care Mohamed Beid l-a artat acestei frumoase femei. A neles imediat de ce s-a schimbat brusc atitudinea acestui arab. n sufletul lui a rsrit o gelozie puternic i o team cumplit c ar putea pierde ocazia de a duce la ndeplinire planul pe care l avea cu Jane. n mintea sa, se credea mai degrab un protector al acestei femei, dect un rufctor care avea intenia s o foloseasc n scopuri josnice. Se gndea c dac lordul de Greystoke era mort, ar fi putut s i ia locul n inima acestei femei frumoase. Spre deosebire de arab, el ar fi avut ansa de a fi acceptat ca so, deci era firesc ca Jane s l resping pe Mohamed Beid, fa de care desigur c avea repulsie, ncet s-a convins n gndurile sale bolnave c prizoniera s-ar fi ndrgostit de el, iar atitudinea ei amical desigur c era o mprtire a acestei iubiri. Atunci a luat o hotrre de-a dreptul eroic. i-a aruncat pturile de pe el i s-a sculat brusc n picioare. Dup cteva clipe de gndire, i-a tras cizmele, i-a ncins revolverul i s-a dus pn la ieirea din cortul lui. A dat la o parte pnza care servea drept u i a privit afar. Santinela de la ua cortului unde era inut Jane prizonier a disprut. Ce putea s nsemne asta? Probabil c providena l ajuta pe cel care nu dorea altceva dect binele acestei femei. A ieit tiptil din cort i a mers pn n spatele celuilalt cort. Lipsea i santinela care n mod obinuit era n spatele acestui cort. Werper s-a dus atunci cu mult curaj pn la intrarea n cort i a pit nuntru, dnd la o parte pnza care servea drept u. Lumina lunii ptrundea uor nuntru luminnd slab interiorul cortului. O siluet se vedea apropiindu-se de fundul cortului, aplecndu-se 176

EDGAR RICE BURROUGHS

peste grmada de pturi. S-a auzit o oapt i o alt form omeneasc s-a ridicat, n fata primei siluete. Ochii lui Werper au nceput s se obinuiasc i percepea cte ceva din micrile acestor siluete. Umbra care s-a strecurat ncet era un brbat, iar belgianul l-a recunoscut imediat pe vizitatorul nocturn. A fost cuprins deodat de o gelozie cumplit i a naintat spre cele dou persoane din cort. A auzit iptul de spaim al femeii care l-a recunoscut pe atacator. Dar n aceeai clip Mohamed Beid a prins-o de gt, mpingnd-o napoi n pat. Belgianul a vzut rou n faa ochilor, simind c o pierde pe femeia speranelor sale. Era hotrt s nu o cedeze arabului, pentru c i aparine lui, n exclusivitate. Nu va permite nimnui s l jefuiasc! A mai fcut nc doi pai i s-a aruncat n spatele arabului. Acesta surprins de atacul mielesc, s-a ntors mirat. ns deloc speriat de atacator. Degetele belgianului s-au nfipt n gtul arabului, dar acesta s-a scuturat i s-a ridicat pentru a rspunde atacului. Werper i-a tras un pumn zdravn n falc. Arabul s-a cltinat de parc ar fi fost beat i s-a dat civa pai n spate. Werper nu a profitat ns de aceast clip de slbiciune a arabului. Belgianul a ncercat s scoat pistolul, ns arma s-a agat de curea, dnd posibilitate arabului s i revin i s se arunce din nou asupra belgianului. Werper l-a izbit din nou, ns de data aceasta arabul s-a dat napoi i a ripostat la rndul lui. Se loveau orbete, luptnd slbatic. Jane Clayton urmrea aceast lupt, fr s scoat un cuvnt. Belgianul se cznea s scoat revolverul, lucru care nu i reuea. Mohamed Beid, care nici nu s-a gndit c va ntmpina vreo rezisten n inteniile sale josnice, venise nenarmat, avnd doar un cuit lung, pe care acum l trase din teac. Sttea pregtit s ntmpine un nou atac al belgianului. Lupta s-a oprit cteva clipe, iar cei doi 177

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR combatani rsuflau din greu. Cine de cretin, opti arabul. Privete bine la acest cuit din mna lui Mohamed Beid. Uit-te bine la el, pgnule, pentru c este ultimul lucru pe care l mai vezi sau l simi n viaa ta. Cu acest cuit, Mohamed Beid va spinteca inima ta neagr. Dac ai i tu un Dumnezeu, roag-te acum la el, pentru c peste un minut vei fi mort Dup ce a spus aceste cuvinte, arabul s-a npustit asupra belgianului, ridicndu-i cuitul deasupra capului. Werper tot nu reuea s i scoat pistolul, care se ncpna s rmn agat de curea, iar din cauza ntunericului, nu i ddea seama ce aga de fapt arma. Vzndu-l pe arab c atac din nou, s-a dat la o parte punndu-i piedic. Aceast stratagem a reuit, pentru c arabul s-a npustit orbete asupra victimei sale. Mohamed Beid, purtat de avntul atacului su decisiv, s-a mpiedicat de piciorul belgianului, cznd ct era de lung. S-a ridicat ns imediat, ca fulgerul. S-a rsucit pentru a-i continua atacul furibund, dar belgianul a reuit s i scoat arma de la centur i a ridicat mna pentru a inti. Mohamed Beid s-a repezit cu capul nainte spre dumanul su, dar s-a auzit o detuntur puternic, iar din eava pistolului inut de Werper, a nit o flacr albastr, strlucitoare. Mohamed Beid s-a rostogolit la pmnt i dup cteva zvcniri s-a oprit din ultima sa micare din via, chiar lng patul femeii pe care o atacase cu cteva minute mai nainte. Imediat dup acest zgomot puternic, s-au auzit voci i ntreaga tabr s-a trezit din amoreal Se auzeau strigte, care cereau lmuriri n legtur cu detuntura de arm. Au pornit cercetri, iar n jur se auzeau paii celor care cutau locul unde s-a tras cu arma. Jane Clayton s-a ridicat i observnd c arabul este mort. s-a apropiat de Werper, cu minile ntinse. Nu tiu cum s i mulumesc, prietene, a zis ea. i 178

EDGAR RICE BURROUGHS

cnd m gndesc c azi am fost gata s cred minciunile acestei bestii despre trecutul tu i despre perfidia cu care acionezi. Te rog domnule Frecoult, s m ieri. Trebuia s mi dau seama c un alb i n acelai timp un gentleman nu poate fi dect protectorul unei femei din aceeai ras cu el, pe acest pmnt plin de primejdii i oameni ri. Werper a rmas locului cteva clipe. Se uita lung la Jane Clayton, dar nu i putea gsi cuvintele potrivite pentru aceast situaie. Dar nici nu putea s spun nimic despre acuzaiile aduse de arab, pentru a nu lungi vorba. Iar despre adevratele sale intenii nu putea discuta acum, fa de aceast femeie care l credea salvatorul ei. Afar, arabii cutau cortul unde s-a tras cu arma, dar mai ales pe autorul acestei detunturi care i-a trezit i care poate c l-a ucis pe unul dintre ei. Cele dou santinele care au fost trimise s se culce i s nu mai stea lng cortul prizonierei, s-au trezit i au propus s se intre n cort, pentru a vedea dac acolo sunt toate n regul. Unul dintre ei zicea c femeia ar fi pus mna pe o arm s se apere i l-ar fi putut mpuca pe conductorul lor. Werper i-a auzit apropiindu-se. Dac ar fi fost descoperit i acuzat de uciderea lui Mohamed Beid, ar fi fost condamnat la moarte fr prea multe discuii. Slbaticii de arabi l-ar fi sfiat n buci pentru uciderea conductorului lor, mai ales c era cretin. Trebuia s gseasc ceva, care s le ndrepte atenia n alt parte i nu spre cadavrul lui Mohamed Beid. i-a pus revolverul napoi n toc i s-a grbit spre ua cortului, unde ridicnd pnza care servea drept u, i-a ntmpinat pe oamenii care s-au adunat acolo pentru a intra n ultimul cort care a rmas necercetat. Strduinduse s zmbeasc cu mult calm, Werper i-a ridicat mna, pentru a le opri naintarea. A spus: Femeia cretin s-a opus conductorului vostru, iar 179

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR acesta a tras asupra ei. Prizoniera nu este moart, ci este doar uor rnit. Mohamed Beid i cu mine vom avea grij de ea! Zicnd aceste cuvinte s-a ntors foarte linitit i a reintrat n cort. Arabii au fost satisfcui de aceast explicaie i s-au ntors i ei la rndul lor n corturi pentru a-i continua somnul. Ajuns din nou n faa femeii pe care dorea s o ocroteasc, dar numai pentru a-i rezolva problemele sale foarte ncurcate, Werper a simit c este cuprins de pasiune pentru Jane. Era i foarte nervos din pricina micului discurs pe care l-a rostit n faa arabilor furioi, care la fel de bine ar fi putut s l dea la o parte i s vad dac spune adevrul. Aceast stare de nervozitate i-a transformat pasiunea latent ntr-o for care l mpingea de la spate spre femeia din faa sa. Orict de bine educat ar fi cineva, n anumite momente, instinctele primare l cuprind i sunt deasupra tuturor celor nvate. Iar faptul c Jane a recunoscut c el este totui un gentleman, i-a ntrit convingerea c ea l iubete i l consider ca un urma al soului ei. Pentru prima oar se gsea n faa ei, ntr-o situaie n care ea l considera pe drept cuvnt un protector. Adevratele sale intenii erau ascunse de ntmplrile de acum cteva minute, iar situaia era ct se poate de favorabil. Werper uitase cu desvrire c luase parte la elaborarea planului, n urma cruia Jane Clayton i-a pierdut averea i soul. Inteniile sale criminale au fost imediat date uitrii. A nceput s i joace rolul de binefctor, ncepnd s cread c acesta este de fapt destinul lui. Dorea neaprat s ndrepte rul care s-a abtut asupra acestei femei att de frumoase. Sttea cu spatele la ua cortului, prefcndu-se c ascult paii arabilor care se duceau la culcare. n realitate medita la ntreaga situaie. Jane Clayton s-a apropiat de el. 180

EDGAR RICE BURROUGHS

Ce este de fcut? a ntrebat ea. Werper nu a rspuns imediat. Crima va fi sigur descoperit mine dimineaa, a spus ea ncet, artnd spre cadavrul lui Mohamed Beid. Te vor omor, dac te vor gsi aici. Werper continua s tac. Deodat s-a ntors spre Jane zicnd: Am un plan, a nceput el. Dar trebuie s fii foarte curajoas. Dar sunt sigur c nu te vei pierde cu firea, pentru c mi-am dat seama ct eti de curajoas, n situaiile grele. Crezi c mai poi face fa unor greuti? Pot s ndur orice, pentru a scpa de aici, a rspuns ea ferm. Belgianul a nceput s i spun planul pe care l credea el cel mai bun n aceste clipe. Va trebuie s te prefaci moart. Voi explica santinelelor c ai murit dup ce Mohamed Beid te-a mpucat. Le voi spune c tot conductorul lor mi-a spus s te arunc undeva n pdure. Le voi mai spune c Mohamed Beid nu dorete s vad pe nimeni, pentru c sa ndrgostit de tine i c acum sufer c te-a omort. Le mai spun c Mohamed Beid dorete s rmn o vreme singur, pentru c sufer din cauza pierderii femeii iubite. Jane Clayton a ridicat o mn, vrnd s l opreasc Un zmbet i flutura pe buze. Trebuie s fii nebun domnule Frecoult! Cum crezi c oamenii arabului vor crede o asemenea poveste de adormit copiii? Se pare c nu i cunoti pe arabi. Dei par nite criminali din natere, fiecare dintre ei este un sentimental, aa cum nu mai gseti n toat lumea. Romantismul pe care l caut ei, i duce s se adune n asemenea armate i s lupte, doar de dragul de a ucide. Te rog s m crezi, c acest plan al meu va reui pe deplin. 181

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Jane Clayton a dat din umeri resemnat. Nu ne rmne dect s ncercm, dac vor crede povestea ta. Dar apoi ce ne vom face? Te voi ascunde n jungl, a continuat belgianul, apoi m voi ntoarce s te iau, aducnd cu mine i doi cai. Dar cum vei explica moartea lui Mohamed Beid, a ntrebat Jane Clayton. Cadavrul va fi descoperit mine dimineaa nainte de a te ntoarce n tabr. Nu voi da nici o explicaie. Mohamed Beid va avea grij i de asta. Explicaia trebuie s o las pe seama lui. Eti gata pentru aventura ce urmeaz? Da! Ateapt-m puin aici, s i aduc o arm i cteva cartue. Werper a ieit din cort, dar s-a ntors peste cteva minute, innd n mn un revolver i o cartuier. Eti gata? a ntrebat. Sunt gata! a rspuns Jane. Atunci vino s te pun pe umr i va trebui s atrni ct mai moale, o sftui belgianul, lsndu-se pe un genunchi, ca s o ajute. Dup ce a prins-o de mijloc, s-a ridicat mulumit zicnd: Aa! Acum putem merge. Trebuie s i lai minile, capul i picioarele foarte moi. Nu uita c eti moart. A ieit apoi din cort, naintnd spre ieirea din tabr, cu femeia trntit pe umrul drept. n jurul taberei, arabii au construit un zid de aprare din crengi groase i pline cu epi, pentru a mpiedica animalele slbatice s ptrund pn la corturi. La ieire, erau dou santinele care se plimbau n jurul unui foc mare, pe care aveau grij s l ntrein, ca s fie vzut de la mare distan, dar i s descurajeze carnivorele mari, care vnau mai ales noaptea. Cea mai apropiat santinel, s-a uitat la belgian. 182

EDGAR RICE BURROUGHS

Arabul era surprins vzndu-l venind, mai ales cu acea povar ciudat. A strigat instinctiv: Cine eti? Ce naiba ai pe umr? Werper a ridicat capul pentru a fi mai bine recunoscut i a spus foarte calm: Este cadavrul prizonierei, a nceput s explice. Mohamed Beid m-a rugat s i duc trupul mai departe n pdure, pentru c nu a mai putut s ndure s o vad pe femeia pe care a iubit-o att de mult i pe care din nefericire a omort-o. Acum sufer cumplit i nimeni nu l poate consola. Abia am reuit s l mpiedic s nu se sinucid. Pe umrul belgianului, atrnnd moale, dar foarte speriat, Jane atepta rspunsul arabului. Era sigur c acesta va rde de povestea aceasta incredibil, descoperind imediat minciuna albului i amndoi vor fi pierdui. ncepea s se gndeasc ce va avea de fcut, dac se va ncinge o lupt ntre Frecoult i arabi. ns arabul a ntrebat foarte simplu: Te duci singur, sau vrei s trezesc pe careva s te ajute? Tonul arabului nu era deloc schimbat i nu era mirat c Mohamed Beid a devenit pe neateptate att de romantic. Werper a rspuns: Pot merge i singur! A trecut de cei doi arabi care pzeau intrarea n tabr, pierzndu-se printre copacii groi ai pdurii. Cnd a ajuns ntr-un loc unde era sigur c nu va fi vzut de nimeni din tabr, a lsat-o pe Jane la pmnt, fcndu-i semne ca s nu cumva s scoat vreun cuvnt care s i deconspire. Au mers n linite mai departe, oprindu-se cteva minute, timp n care Werper a ajuta-o s i ncing centura cu revolverul i cartuiera. Apoi a ajutat-o din nou, de aceast dat s se urce ntr-un copac stufos. 183

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Mine, a optit el, de ndat ce voi scpa de arabi, m ntorc aici. Curaj, lady Greystoke! Avem toate ansele de a scpa!, i mulumesc, a rspuns femeia optind. Ai fost foarte bun cu mine. Eti un brbat curajos. Belgianul nu i-a rspuns, ns ntunericul nopii a ascuns culoare roie a obrajilor si, semn de mare ruine. S-a ntors i a pornit-o napoi spre tabr. Santinela l-a vzut intrnd n cortul lui, dar nu a mai observat c iese prin spatele aceluiai cort, trndu-se spre cortul unde fusese prizoniera. Werper a ridicat pnza cortul i s-a furiat nuntru, apropiindu-se de cadavru. Cu repeziciune a prins mortul de ncheietura minilor i l-a sltat n spate, ducndu-l pn la locul unde a intrat, cu cteva clipe mai nainte. Apoi a ieit din cort, ridicndu-se n picioare. A nceput s se uite n jur pentru a fi sigur c nu l vede nimeni. Apoi s-a aplecat, a ridicat cadavrul i a traversat n fug tabra, ducndu-se la cortul n care sttuse mortul. A aezat mortul pe pmnt, rmnnd nemicat cteva secunde, ascultnd zgomotele nopii. Zmbind mulumit, c nu l-a vzut nimeni, a intrat n cort, trgnd mortul dup el. A nceput s caute revolverul lui Mohamed Beid. Dup ce l-a gsit, a luat toate pturile din cort, nfurndu-i mna cu arma. A intit capul arabului i n timp ce a tras, a tuit mai tare. Detuntura nfundat a armei nu s-a auzit, sau cel puin nu a fost mai tare dect tuitul cuiva, care doarme adnc ntr-un cort. Werper era pe deplin satisfcut. Un zmbet enigmatic i flutura pe buze, cnd a scos revolverul de sub pturi i covoare, aezndu-l cu mult atenie n mna dreapt a mortului, aeznd trei degete n jurul patului armei, iar cel arttor pe trgaci. A mai stat cteva secunde, pentru a face ordine printre pturi i covoare. 184

EDGAR RICE BURROUGHS

Apoi a ieit pe unde a intrat, avnd grij s lege pnza de la intrare pe dinuntru. A mers apoi spre cortul prizonierei i a nlturat orice urm, care ar fi putut s l dea de gol. A ieit prin spatele cortului, ntorcndu-se n cortul lui. S-a aezat linitit, s-a acoperit i a adormit foarte linitit. A doua zi, a fost trezit de glasul speriat al unui negru, care striga de la intrarea cortului lui Mohamed Beid. Venii repede, Buana! Venii aici, v rog! Mohamed Beid este mort! S-a omort singur! Werper a dat repede la o parte pturile care l acopereau, micndu-se ct mai repede. Pe fata lui era ntiprit o spaim fireasc. Aluzia negrului, c ar fi fost o sinucidere, i-a produs o mare uurare i un zmbet uor a nlocuit expresia de spaim. Ateapt-m c vin imediat, a strigat el negrului. i-a tras cizmele i a ieit din cort. Arabii i negrii alergau din toate prile spre cortul conductorului lor. Cnd a intrat Werper, o mulime de arabi erau n jurul cadavrului, care era rece i eapn. Belgianul i-a fcut loc printre ei i s-a oprit n faa mortului. A privit n tcere faa acestuia, apoi s-a ntors extrem de furios: Cine a fcut asta? Cine l-a ucis pe prietenul meu cel mai bun? Tonul lui era amenintor. ns un cor de voci i-a rspuns, pentru a scpa de orice acuzaie. Mohamed Beid nu a fost ucis. A murit de propria lui mn. Allah din cer ne este martor. Uitai-v, arma este nc n mna lui. Toi au artat spre mna lui Mohamed Beid, care nc mai avea arma ucigtoare. O vreme belgianul s-a prefcut c nu crede aceast versiune, dar n cele din urm s-a lsat convins. A spus c probabil arabul s-a sinucis, fiind chinuit de remucrile provocate de moartea frumoasei 185

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR femei albe, pe care a iubit-o att de mult, lucru pe care nu l-a dezvluit nimnui. Werper a nfurat singur cadavrul lui Mohamed Beid, avnd grij ca rana provocat de glonul tras de el s nu se observe. A ordonat unor negri s ia cadavrul i s l ngroape n poiana care se afla lng tabra lor. Corpul lui Mohamed Beid a fost aezat ntr-o groap adnc doar de cteva palme, spat n grab cu iatagane i cuite. Cnd bulgrii de pmnt au acoperit toate urmele crimei, Albert Werper a scos un suspin de uurare. Planul su a reuit cu mult mai bine dect ar fi ndrznit s spere cu o zi n urm arabii rmnnd fr conductor, au hotrt, dup o scurt adunare, s se napoieze fiecare la tribul lui. Locurile lor de batin erau rspndite la nord de tabr. Werper, dup ce a auzit ce au hotrt, le-a spus c are intenia s plece spre rsrit. Arabii, tiind c nu are nimic preios asupra sa, l-au lsat s plece n linite. Erau foarte bucuroi c lucrurile au luat o ntorstur favorabil i c nimeni nu a fost acuzat de moartea conductorului lor. n timp ce arabii se ndeprtau, Werper s-a uitat dup ei cum dispar unul cte unul n slbticia acelui inut neospitalier. i mulumi lui Dumnezeu c a scpat din situaia aceea att de periculoas. A ateptat pn nu a mai auzit nici un zgomot fcut de clreii care s-au ndeprtat. i-a ntors calul i a intrat n pdure, mergnd spre locul unde a lsat-o pe lady Greystoke. i-a oprit calul sub copacul unde a ajutat-o s se adposteasc. S-a uitat n sus i a strigat cu o voce vesel, plin de sperane: Bun dimineaa! De sus ns nu a venit nici un rspuns. S-a uitat n jur, dar nu a vzut pe nimeni i nici o urm nu dovedea c Jane s-ar fi dat jos din copac i c ar fi plecai. A desclecat i s-a urcat numaidect n copac, pentru a vedea ct mai bine ntreaga zon a pdurii. Jane Clayton 186

EDGAR RICE BURROUGHS

dispruse n cele cteva ore ct au durat cele petrecute n tabr.

CAPITOLUL XXII - Tarzan i revine din amnezie


Dup ce Tarzan a aruncat pietrele fr valoare din punga pe care a regsit-o, gndurile i-au zburat la lingourile din metalul acela galben pentru care arabii i abisinienii s-au luptat pe via i pe moarte. Oare ce legtur exist ntre acele grmezi de metal murdar de pmnt i frumoasele lui pietricele, care fuseser mai demult n pung? Dar metalul acela ce era de fapt? n mintea lui a ncolit ideea, dup un efort al creierului su, c acel metal avea legtur cu trecutul lui sau poate c i aparinuse. Imaginile unor persoane i reveneau mai des n minte. ns nu putea face nc nici o legtur clar ntre oameni i evenimente. Totui, imaginea unei femei frumoase i revenea foarte des n minte, cu mult mai des dect orice alt imagine sau chip. Cine era aceast femeie? Ce a nsemnat ea pentru Tarzan al maimuelor? I se prea c o vede lng groapa unde abisinienii au ascuns grmada de metal galben. Ins mprejurimile nu semnau cu imaginile care i trecea acum prin faa ochilor minii. I se prea c i aduce aminte de o cldire sau de mai multe cldiri... Era parc i o grdin cu flori multe i frumoase, garduri i anuri. Tarzan nu nceta s se minuneze de noile amintiri pe care creierul lui i le nfia. Se strduia s neleag tot ce i aducea aminte, ns simea c i lipsesc mai multe legturi ntre oameni i fapte, pentru a-i aduce aminte n totalitate de trecutul su. O clip i s-a prut c va putea dezlega misterul, dar totul s-a topit ca ntr-o cea de diminea, din nou se vedea n mijlocul maimuelor, lund parte la viaa lor, 187

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR dansnd i vnnd cu aceste animale proase. Tarzan i-a scuturat din nou capul i a oftat. Ce l mpiedica s i aduc aminte de tot ce i s-a ntmplat n via? De un lucru era ns din ce n ce mai sigur: exista o legtur ntre grmada de metal galben, locul unde se afla el acum i mirosul acelei femei pe care o urmrea i care i scpa mereu. Aceast enigm trebuia elucidat. Dac femeia aceea locuise acolo, oare nu era acesta cel mai bun loc unde s o caute sau s o atepte, pentru a vorbi cu ea i s fie n stare s i recapete memoria? Aceasta era singura rezolvare a tuturor dilemelor! Cel puin aa credea el n acele momente. i-a pus punga dup cap i a pornit n direcia cmpiei. La marginea pdurii, i-a vzut pe arabii care veneau s l caute pe Ahmet Zec. S-a ascuns i i-a lsat s treac. Apoi a pornit din nou spre ruinele acelea arse pentru a-i continua planul. n drum, a ntlnit o mic cireada de antilope. Aceast ntlnire cu animalele pdurii i-a adus aminte c nu mncase de mult vreme carne proaspt. S-a aezat la pnd, apoi a nceput s se trasc spre un mascul tnr, care nu prea avea intenia s fie prnzul nimnui. ns dup o jumtate de or. Tarzan se ospta cu cea mai bun carne de antilop, apoi s-a hotrt c ar fi bine s bea ap rece din ru S-a ndreptat spre ru pe crarea cea mai scurt i a but pe sturate. Era deja ser i Tarzan a pornit s caute un loc unde s doarm n siguran. S-a hotrt ns c cel mai bine ar fi s doarm chiar n locul pe care dorea s l vad, adic acolo unde era ngropat metalul galben. Aici ar fi putut s o ntlneasc pe femeia care i aprea mereu n minte i pe care dorea s o ntrebe cine este. Era ns obosit i dorea s doarm. Era la numai un kilometru de acele locuri, ns cei crescui n pdure nu prea au noiunea timpului i a unui plan 188

EDGAR RICE BURROUGHS

riguros, aa c Tarzan s-a rzgndit i s-a culcat pe una din crengile unui copac de la marginea rului. Animalele pdurii nu se grbesc, dect dac sunt urmrite sau dac le este team sau foame! A doua zi, mereu aceeai neschimbat zi, care se repeta la infinit, Tarzan a dorit s i continue drumul spre locul unde credea c putea s gseasc rspunsuri la toate ntrebrile pe care i le punea. nainte de a porni la drum, a cobort din nou la ap, pentru a-i potoli setea. Aici era ns Numa, leul, care sosise i el doar cu cteva clipe n urm. Enorma fiar i-a ridicat uor capul i a mrit, dorind s arate c este furios i c trebuie lsat n pace s bea ap. Din pieptul felinei, mritul venea din ce n ce mai puternic, prevenindu-l pe intrus c dac nu va pleca n curnd, l ateapt o mare primejdie. ns Tarzan, ca i oricare alt animal al pdurii, fiind stul, nu dorea o confruntare inutil, care i-ar fi rpit timp. A fcut un mic ocol i s-a ndreptat spre ap, oprindu-se la civa metri de animalul care mria suprat. Cteva momente animalul a continuat s se uite la om. Dar i-a reluat adpatul, iar astfel, om i animal, i alinau setea aproape cot la cot, n aparen, frecare ignornd prezena vecinului. Numa a terminat primul de but. i-a ridicat capul i a stat cteva secunde nemicat, privind dincolo de ru, ntr-o stare de ateptare, att de caracteristic acestui animal superb. Dac nu i s-ar fi micat coama n btaia vntului, oricine care l-ar fi vzut, ar fi crezut c este o statuie turnat n bronz, nfind un animal ateptnd. Dar aceast atitudine s-a schimbat imediat, animalul apropiindu-se de om, mrind amenintor. Mritul nu a ncetat, nici cnd majestuosul animal i-a schimbat gndul i s-a ndreptat spre crarea care ducea spre pdure. Tarzan a continuat s bea ap din ru, ns cu coada 189

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR ochiului urmrea fiecare micare a leului, pn cnd regele animalelor a disprut n jungl. Nu s-a oprit din ascultarea zgomotelor pdurii, dect atunci cnd a fost pe deplin convins c a trecut orice primejdie de a fi atacat. Apoi a srit n ap i a notat cteva minute. A ieit din ru i a mncat cteva ou gsite ntr-un cuib, dup care a privit n susul rului, spre ruinele casei sale, unde se gseau barele acelea de metal. Urmele btliei nu s-au ters. Dar spre marea lui consternare, a vzut c groapa era spat, iar comoara nu era niciunde. Metalul galben dispruse! Pmntul era clcat n picioare de oameni i de cai, neputnd lua urma celor care furaser lingourile. Iar mai departe, nu se vedea nici urm de ea. Dac era vreo legtur ntre femeia aceea i metalul galben, atunci nu mai avea nici un rost s mai atepte aici. Acum totul a devenit i mai confuz. Toate preau att de ncurcate: pietrele colorate, metalul galben i femeia din gndurile sale. Era foarte deprimat. Mai bine s-ar fi ntors n jungl i l-ar fi cutat pe Ciule. A mai aruncat o privire i a pornit agale spre pdure. Apoi i-a mrit ritmul i a traversat cmpia ntr-o fug uoar, apoi ntr-un ritm mai alert. Ajungnd n pdure, s-a urcat n primul copac cu agilitatea unei maimue puse pe joac. Din nou mergea fr nici o int, mpins numai de plcerea de a cutreiera, de a fi liber. Iar sperana de a-l ntlni pe Ciule, sau de a o vedea pe ea, au trecut pe un al doilea plan. A petrecut astfel dou zile prin jungla slbatic, ucignd i mncnd, apoi dormind prin copaci. Abia n a treia zi i-a ntrerupt aceast hoinreal fr rost, cnd a simit n aer apropierea unui cal i a unui om. Calul i clreul erau departe, ns Tarzan i-a dat imediat seama din ce direcie vin. A luat-o pe nesimite, prin copaci, n direcia din care venea mirosul. 190

EDGAR RICE BURROUGHS

Peste cteva minute a zrit un clre singuratic, care mergea spre rsrit. Dup ce s-a apropiat de clre, i-a dat seama c nu s-a nelat; clreul era cel care i furase pietrele lui frumoase. O flacr de furie a izbucnit pe obrazul lui. A cobort din vrful copacului unde s-a postat s l atepte pe clre i a trecut deasupra lui Werper, care nici nu bnuia ce primejdie l ateapt. A urmat un salt scurt i precis, iar belgianul a simit cum cineva, cu o greutate impresionant, sare n spatele lui, izbindu-se de spatele calului. Animalul s-a speriat i sa repezit nainte, de parc ar fi fost ndemnat de o sut de pinteni. Dou brae puternice l-au prins pe clre i ntr-o clip a fost trntit la pmnt. Werper s-a trezit n faa unui uria alb, aproape gol, care l intuia la pmnt, cu genunchiul n piept. Imediat l-a recunoscut pe atacator, devenind palid. O culoare nesntoas de mort i s-a ntins pe fa. Gtul i-a fost cuprins de degete puternice, ca de fier. Belgianul a ncercat s i vorbeasc, s l roage s i lase viaa, ns strnsoarea l mpiedica s vorbeasc Pietrele mele! a strigat uriaul de pe pieptul belgianului. Ce ai fcut cu pietrele mele frumoase, cu pietrele lui Tarzan? Strnsoarea a slbit puin, ca s i permit belgianului s rspund. Acesta ns nu a putut face altceva dect s tueasc i s se nece. n cele din urm a putut vorbi: Ahmet Zec, arabul, le-a luat de la mine. M-a obligat s i dau i pietrele i punga. Am vzut ntreaga scen, i-a rspuns Tarzan, dar pietrele din pung nu erau acele pietre frumoase ale lui Tarzan. Erau nite pietre de pe fundul rului. Tarzan s-a uitat ncruntat la belgian, apoi a continuat: Nici arabul nu a avut ce face cu ele i le-a aruncat furios, dup ce a vzut i el c nu sunt frumoase. Vreau pietrele mele frumoase! Unde le-ai ascuns? 191

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Nu tiu, nu tiu! a strigat Werper. Le-am dat lui Ahmet Zec, pentru c altminteri m-ar fi ucis. M-a urmrit apoi cteva minute, pentru a-mi lua viaa, cu toate c mia promis c m va lsa n pace. Eu l-am mpucat, ns punga nu mai era la el, cu toate c am cutat-o apoi mult vreme. Am gsit-o eu, i-a spus Tarzan, mrind suprat. Dar n pung erau doar acele pietre pe care i Ahmet Zec le-a aruncat dezgustat. Eu cred c le-ai ascuns tu undeva. Dac nu mi spui unde sunt pietrele mele frumos colorate, te omor! Zicnd aceste cuvinte amenintoare, s-a repezit din nou asupra belgianului, ca s l strng de gt. Acesta s-a zbtut pentru a-i mai spune uriaului alb ceva. Pentru Dumnezeu, lord de Greystoke, vrei s comii o crim pentru o mn de pietre? Degetele de la gtul belgianului au slbit strnsoarea, n timp ce pe faa lui Tarzan a aprut o expresie de nedumerire. Privirea nu i-a mai fost att de fioroas. Lord de Greystoke? Lord de Greystoke? a repetat el. Unde am mai auzit eu de acest nume? Dar omule, tu eti lordul de Greystoke! a strigat belgianul Ai fost lovit i rnit de cderea unei stnci, atunci cnd cutremurul a surpat trectoarea spre camera subteran n care tu i Wazirii ti ai fost dup lingourile de aur, pe care doreai s le duci la reedina ta. Lovitura te-a fcut s i pierzi memoria. Dar eti John Clayton, lord de Greystoke! Nu i aduci aminte? John Clayton? Lord de Greystoke? a repetat Tarzan, rmnnd cteva momente tcut, de parc ar fi meditat adnc la cele zise de belgian. Apoi, dup cteva clipe, i-a dus mna tremurnd la frunte, n timp ce ochii i s-au umplut de o expresie de mirare, dar i de nelegere a situaiei. Numele su, pe 192

EDGAR RICE BURROUGHS

care l uitase, i-a redeteptat memoria, care s-a luptat att de mult s i revin, n ultimele zile. I-a dat drumul belgianului i a srit drept n picioare. Dumnezeule! a exclamat. Dup cteva secunde a strigat: Jane! Deodat s-a repezit la Werper care s-a ridicat i el. Soia mea! a strigat Tarzan. Ce s-a ntmplat cu ea? Ferma este n ruine, dup cte vd. Dar se pare c tii i de asta. Probabil c ai fost i tu amestecat n aceast afacere murdar. Mai ales c m-ai urmrit pn n Opar. apoi mi-ai furat nestematele. Eti un ho i un escroc! Nu ncerca s negi! Este mai ru dect un escroc! s-a auzit o voce n spatele lor. Tarzan s-a uitat n spate i a vzut un om nalt, n uniform, stnd pe crare la civa pai de ei. n spatele lui se adunau nite soldai negri, n uniforma statului Congo. Este un uciga, domnule, a continuat ofierul. l urmresc de mult vreme, ca s l duc napoi. Trebuie s fie judecat pentru uciderea superiorului su. Werper era alb ca varul i drdia de fric. Vedea unde l-a dus ntreaga sa aventur n jungl. Instinctiv, a ncercat s scape prin fug, dar Tarzan al maimuelor a ntins o mn puternic i l-a prins de umr. Ateapt! Acest domn vrea s te aresteze, dar i eu vreau s tiu cte ceva de la tine. Nu poi pleca, dect dac lmurim anumite lucruri! Spune-mi, ce s-a ntmplat cu soia mea? Ofierul belgian privea cu mare curiozitate la acest uria, aproape gol, avnd arme primitive, vorbind ns o francez corect, demn de nalta societate. Nu tia unde se termin omul primitiv i unde ncepe omul civilizat. Nu putea nici s i dea seama de poziia social a acestei 193

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR persoane ciudate, dar ceea ce nu i plcea, era sigurana cu care acest om credea c poate s l rein pe prizonierul lui. Pardon, a obiectat atunci ofierul, pind nainte i punndu-i o mn pe umrul lui Werper. Acest om este prizonierul mei i va veni cu mine. Numai dup ce voi termina eu discuia cu el, i-a replicat linitit Tarzan. Ofierul s-a ntors i le-a fcut semn soldailor care stteau n spatele lui. ntreaga companie de negri n uniform a fcut un pas nainte, apoi i-a nconjurat pe cei trei albi. Att legea ct i puterea de a o aplica sunt de partea mea, a spus ofierul. Dac ai ceva mpotriva acestui om, poi veni cu mine i s l acuzi n faa unui tribunal autorizat. Nu pun la ndoial drepturile tale, drag prietene, i-a rspuns Tarzan. Dar un drept de a aplica anumite ordine este numai aparent i nici pe departe real. n primul rnd, i-ai permis s calci teritoriul unui englez, teritoriu care de fapt aparine Marii Britanii. Unde i este autorizaia pentru o asemenea invazie? Unde sunt actele de extrdare care i permit s l arestezi pe acest om? Dar cum de eti att de sigur, c nu te voi ataca mpreun cu o armat cu mult mai puternic dect cei civa soldai pe care i ai i cu care vrei s te napoiezi n Congo? Ofierul belgian i-a pierdut rbdarea i sngele rece. Nu am chef s discut cu un slbatic dezbrcat. Dac vrei s i fie bine, nu te amesteca n treburile mele. Sergent! Aresteaz-l pe criminal! Werper i-a apropiat buzele de urechea lui Tarzan i i-a optit. Nu m lsa s m aresteze! Ia-m cu tine i i voi arta locul unde am vzut-o pe soia ta asear. Este imposibil s fi plecat departe de aici! 194

EDGAR RICE BURROUGHS

Sergentul a dat soldailor o comand scurt i acetia s-au apropiat de Werper. Tarzan ns nu a ateptat mult i l-a prins pe belgian de mijloc l-a apucat bine i a srit spre soldai, ncercnd s le strpung rndurile. Cu pumnul drept, l-a izbit pe primul care i-a stat n cale. Soldatul a czut pe spate, lovind cu arma de cel de lng el. Apoi, uriaul alb i-a continuat drumul, fcndu-i loc printre soldaii speriai, care se ddeau la o parte din faa acestui slbatic periculos i puternic. Soldaii nu puteau trage pentru c fcuser un cerc n jurul albilor i nu doreau s se mpute ntre ei sau s l rneasc pe ofierul lor sau pe ceilali doi albi. Tarzan era pe punctul de a trece de ultimii soldai, cnd unul dintre ei s-a strecurat n spatele lui i aplecndu-se, l-a prins de picioare, fcndu-l s i piard pentru un moment echilibrul. Acest moment de ezitare a fost suficient ca soldaii s i revin din spaim i uluial i s l doboare. Peste cteva secunde, douzeci de soldai au srit asupra celor doi fugari, iar peste un minut cei doi erau legai cu funii groase i pui n imposibilitatea de a se mai mica liber. Dup acest succes, ofierul belgian era vesel i dispus s i bat joc de prizonierii lui. De la Tarzan nu a reuit s scoat nici un cuvnt, ns Werper i-a spus c de fapt, slbaticul alb este un lord englez. Ofierul a nceput s rd de cele spuse de belgian, pe care l-a sftuit s i pstreze prerile pentru judecata la care va fi supus. Dup o scurt pauz de odihn, ofierul belgian a dat ordinul de pregtire pentru plecare. Pe cei doi prizonieri i-a aezat ntre patru soldai negri i trupa a pornit spre est, spre grania statului Congo. Spre sear, ntreaga coloan s-a oprit lng un ru, unde s-a instalat tabra pentru noapte. Imediat au nceput pregtirile pentru cin. La marginea luminiului, o pereche de ochi fioroi privea cu foarte mare curiozitate 195

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR ntreaga activitate a oamenilor n uniform. Vedea cum soldaii i construiesc adposturi pentru noapte, cum aprind focurile i cum pregtesc mncarea. Tarzan i Werper erau legai mpreun i aezai n spatele unei grmezi de ranie. Dup ce soldaii au terminat de mncat, santinela postat lng ei le-a ordonat s se scoale i s treac lng foc. Aici li s-au dezlegat minile, pentru a putea i ei s mnnce. Cnd Tarzan s-a ridicat n picioare, fiara care pndea din jungl a nceput s mrie, iar n ochi i-au aprut umbre ce i aduceau aminte de vremuri grele. Uriaul alb s-a oprit s asculte i a vrut s rspund semnalului primit din pdure. ns imediat s-a oprit ca s nu atrag asupra sa atenia soldailor. Deodat a avut o inspiraie. i-a ntors capul spre Werper i i-a optit la ureche: i voi vorbi tare, ntr-o limb necunoscut, pe care nu o nelegi. Pref-te c nelegi ce i spun i mormie i tu ceva, de parc mi-ai rspunde. Probabil c vom reui s scpm de aici, dac mi reuete aceast stratagem. Werper a dat afirmativ din cap, dnd de neles c a priceput ce are de fcut. De pe buzele lui Tarzan au nceput s ias sunete, ntr-un jargon ciudat, care semna mai degrab a ltrat de cine, dect a limb omeneasc. Soldaii care se aflau n apropiere s-au uitat surprini la Tarzan. Unii dintre ei au rs, ns alii s-au dat la o parte, dnd dovad de o team superstiioas. Ofierul s-a apropiat de prizonieri, n timp ce Tarzan continua s vorbeasc n acea limb ciudat. S-a oprit i a ascultat cu interes sunetele scoase de uriaul alb. Dar cnd i Werper a rspuns n acelai jargon ciudat, curiozitatea ofierului a depit orice limite i i-a oprit, ntrebndu-i ce limb vorbesc. Tarzan a apreciat corect inteligena acestui ofier n timpul marului. Succesul ntregii farse depindea acum de acest dialog 196

EDGAR RICE BURROUGHS

dintre ei. Greaca, a rspuns Tarzan. Aa mi-am nchipuit i eu, i-a rspuns ofierul. Sunt foarte muli ani de cnd am studiat i eu aceast limb, de care nu eram sigur c o voi recunoate. ns n viitor v rog s discutai ntr-o limb pe care o cunosc i eu mai bine. Werper i-a ntors capul spre Tarzan, zmbind ironic. Apoi a optit: Adevrat c a fost greaca pentru el, ns i pentru mine a fost o limb necunoscut. ns unul dintre soldaii negri a mormit speriat la urechea vecinului su: Eu am mai auzit astfel de sunete. Odat, m-am rtcit n jungl i am auzit maimuele uriae i proase vorbind n copaci, tot n aceast limb. Cuvintele lor semnau cu cele spuse de prizonier. Ce poate s fie atunci? l-a ntrebat cellalt speriat. Nu tiu, dar foarte mult mi-ar fi plcut s nu l lum cu noi. Mi se pare c nu este om, ci este un duh ru. Ne va aduce ghinion, dac nu l lsm s scape, a sfrit soldatul superstiios, uitndu-se cu team n jur. Camaradul lui a rs nervos, ca s se mbrbteze singur, apoi s-a ndeprtat. A repetat cele auzite i altora, bineneles cu mici modificri i mbuntiri, astfel c ntreaga poveste sinistr a fcut ocolul micii tabere. Peste puin vreme, lui Tarzan i se atribuiau puteri supranaturale, fiind considerat un vrjitor periculos, care va aduce moartea printre soldaii negri. n tot acest timp ns, o fiin proas a urmrit ce se petrece n tabr, apoi a cobort din copac i s-a ndreptat spre sud, ntr-o misiune care i-a fost ncredinat de albul care i-a rspuns n aceeai limb.

197

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR

CAPITOLUL XXIII - O noapte de groaz


Jane Clayton a rmas n copac pn s-a luminat de ziu. I s-a prut c noaptea este fr sfrit. La numai o or dup ce soarele a rsrit, a vzut un clre singuratic care venea pe crare. Inima i-a tresrit de bucurie, creznd c belgianul a terminat tot ce trebuia s mai fac n tabra arabilor i vine s o caute. Mantia lung, port specific arabilor i turbanul clreului ascundeau faa acestui personaj. Jane tia c aceast persoan nu poate fi dect Frecoult, pentru c i belgianul purta aceleai haine ca i arabii din tabr. Imediat a uitat de grijile de peste noapte i l-a strigat pe clre. Acesta i-a nlat capul i i-a oprit calul. Jane cu groaz a vzut c nu era belgianul pe care l atepta, ci un ofier abisinian. Era Abdul Murak. Jane Clayton a ncercat s se ascund dup crengile copacului, dar era prea trziu. Abisinianul a vzut-o i i-a ordonat s coboare. ntre timp, soldaii abisinieni care l urmau pe conductorul lor au ajuns i ei lng copacul unde era Jane. Ea a refuzat s coboare. Imediat unul dintre soldai a nceput s se urce n copac, cu intenia evident de a o cobor. Jane Clayton i-a dat seama c orice mpotrivire este zadarnic i a cobort. S-a oprit n faa abisinianului i n numele dreptii i omeniei l-a rugat s o lase s plece. Abdul Murak era nc foarte suprat din cauza nfrngerii i a pierderii aurului i a prizonierilor i nimic nu l putea ndupleca. Sentimentele pe care le evoca femeia i erau ns cu totul strine, astfel c n orice situaie s-ar fi gsit, tot nu ar fi neles la ce apeleaz aceast nenorocit i de ce l roag s o lase n pace. n mintea lui era o confuzie i un amestec de temeri. Fusese trimis ntr-o expediie de rzbunare i a dat gre. Putea fi degradat sau chiar executat pentru insubordonare 198

EDGAR RICE BURROUGHS

sau desconsiderarea ordinelor. Nu tia ce i va spune regelui Menelik, cum s ntoarc situaia, ca dintr-o nfrngere ruinoas, s ias cu faa curat. Iat ns c acum avea ocazia de a-i duce regelui un dar frumos, o femeie alb, ca o floare, pe care regele ar fi apreciat-o i ar fi uitat de campania n care i trimisese armata. La rugminile acestei femei albe, i-a rspuns c poate s-i asigure protecia contra dumanilor sau a animalelor din jungl, dar c trebuie s o ia cu el. Jane nu l-a mai ntrebat ce are de gnd cu ea, pentru c i-a nchipuit imediat c va fi dus ca o sclav, la curtea unui conductor local, sau rege al vreunui mic popor din Africa. S-a resemnat i s-a lsat urcat pe un cal, n spatele unui soldat. ntreaga trup a luat-o spre est, spre locul de unde ea tia foarte bine c nu va mai scpa. Abdul Murak neavnd nici o cluz, s-a rtcit din drumul cel mai scurt care l-ar fi dus acas i a fcut un mic ocol spre nord. Dar aceast deviere, a fost i intenionat pentru a scpa de orice urmritor, care nu s-ar fi ncumetat s ptrund n jungla deas, chiar i pentru a urmri un tlhar att de feroce ca abisinianul. Trupa ns era departe de a fi o primejdie pentru cineva, pentru c soldaii erau foarte deprimai, descurajai. De mncat nu prea au avut ce, pentru c n graba lor de a scpa de arabi, nu aveau timp s vneze sau s i procure alimentele necesare. De but ap nici att, pentru c locurile prin care au trecut, erau lipsite de ruri sau de alte surse de ap. Dup cteva ore de mers, ntreaga trup s-a oprit pentru odihna de noapte. Mirosul cailor a tras leii din jur, care au nceput s dea trcoale micii tabere. Mrituri fioroase au nceput s se aud njur, amestecndu-se cu nechezatul cailor. Nimeni nu putea dormi n acel vacarm. Santinelele au fost dublate pentru a se putea da alarma n caz de atac din 199

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR partea unui animal carnivor, care ar fi dorit s se nfrupte din carnea oamenilor sau a cailor. Un foc mare ardea n centrul taberei cu acelai scop de a apra tabra de fiarele nopii i de a alunga orice animal mare care s-ar fi ncumetat s intre n tabr. n jurul taberei s-au adunat mrcini, care puteau mpiedica trecerea unor animale mai mici, dar la fel de periculoase. Trecuse de miezul nopii, iar Jane Clayton nu reuea s adoarm, dei era foarte obosit dup drumul fcut clare prin jungl. Avea impresia unei primejdii iminente care urma s i schimbe complet cursul vieii. Nici ceilali din tabr nu erau mai linitii. Zgomotele sinistre ale nopii i ineau pe majoritatea dintre ei fr somn i ntr-o stare de tensiune. Abdul Murak s-a sculat de peste zece ori din patul su improvizat, plimbndu-se cnd n cort, cnd n faa focului. Prizoniera lui i vedea statura uria cum trece prin faa focului i ghicea din micrile lui c i era team de ceva, sau de cineva. Urletele leilor s-au intensificat, iar pmntul junglei a nceput s trepideze de zgomotele furioase din jurul taberei. Caii nechezau nervos i trgeau de curelele cu care fuseser legai, ntr-o ncercare disperat de a scpa din acest infern. Unul dintre soldai, mai curajos dect ceilali, s-a repezit la cai ncercnd s liniteasc animalele speriate, nnebunite de groaz. Un leu furios i ndrzne, a srit spre cai, iar umbra sa a devenit enorm la lumina focului din centrul taberei. Una dintre santinele i-a ridicat arma i a tras, iar acest glonte a dezlnuit iadul asupra tuturor care erau n acea parte a junglei. Glontele a lovit leul n pulp, provocndu-i o ran dureroas, care a dezlnuit o furie i mai mare, n atacul acestei feline. Puterile ns i-au rmas intacte, iar ntregul su corp era pregtit s fac ravagii. Dac nu ar fi fost rnit, probabil c ar fi abandonat 200

EDGAR RICE BURROUGHS

ideea acestui atac asupra unei tabere cu oameni, care mai ales c aveau i un foc mare n centru. Cu un urlet fioros a srit peste gardul viu care nconjura tabra i ntr-o clip a ajuns n mijlocul cailor. Ceea ce fusese mai nainte un zgomot al junglei, care se aude n mod obinuit noaptea, a devenit un tumult de nedescris. Calul care a fost atacat primul a nechezat ntr-o agonie fr de scpare. Civa cai au reuit s i rup curelele i au fugit care ncotro. Oamenii au srit din locurile unde s-au adpostit, pregtindu-i armele pentru aprare sau atac. Mai muli au alergat dup cai pentru a-i domoli. Ca la un semnal, vreo zece lei care se aflau n apropiere, au alergat spre tabr pentru a ataca. Felinele veneau zburdnd fr nici un fel de team. Civa lei care au ajuns n tabra au srit asupra oamenilor i cailor. Abisinienii blestemau i strigau, ncercnd s scape de aceti montri cu ochi galbeniverzui. Odat cu intrarea primului leu n tabr, Jane Clayton a srit n picioare, iar acum privea ngrozit slbatica scen care se dezlnuise. Un cal, care ncerca s scape din ghearele unei feline a lovit-o, trntind-o la pmnt. Leul care urmrea bietul animal a srit peste femeia czut, nedndu-i nici o atenie. Printre detunturile de arm i urletele leilor, se auzeau ipetele de agonie ale oamenilor i animalelor. Felinele nu fceau nici o deosebire, atacnd orice fiin care le ieea n cale. Soldaii au uitat de prizoniera lor i fiecare se gndea la modul cel mai rapid de a scpa cu via din acest infern, n acest timp, Jane ncerca s se strecoare printre oameni, cai i lei. Viaa i era ameninat de leii care atacau pe cine ntlneau n cale, de caii care alergau clcnd totul n picioare i de oamenii care trgeau cu armele lor, fr nici o int, fiind ngrozii de acest atac diavolesc. Dnd dovad de o inteligen ieit din comun, leii 201

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR au nconjurat prada, strngnd att oameni, ct i cai, ntr-un cerc care se micora foarte periculos, din cnd n cnd, un leu se repezea direct la oameni i cai, semnnd groaza printre cei din centrul taberei. Civa cai au reuit s scape srind peste victime i atacatori, dar o asemenea performan nu era la ndemna soldailor sau a prizonierei lor. Jane Clayton era ntins la pmnt, iar lng ea zcea un cal mpucat de un glonte rtcit. Un leu a srit n pieptul unui soldat care se afla foarte aproape de ea. Negrul, narmat cu un ciomag zdravn, lovi zadarnic animalul, care dintr-un salt l-a trntit ct era de lung. Animalul s-a aezat apoi pe victima sa care se zbtea fr scpare, ncercnd s ndeprteze flcile felinei care se deschiseser deasupra lui. Leul nu a dat atenie acestei inutile micri de aprare i cu o micare iute a prins capul negrului. Oasele au trosnit scurt, curmnd viaa celui ntins la pmnt, fr speran. Animalul i-a prins victima mai bine ntre dini i a nceput s trag de cadavru, peste un morman de oameni i cai n agonie. Jane Clayton privea nmrmurit la aceast scen oribil. Vedea cum teribilul animal pleac cu victima sa n gur, mpiedicndu-se de cadavre sau muribunzi. Povara era prea mare pentru leu i n curnd s-a plictisit s mai trag de bietul mort. i-a abandonat victima srind asupra oamenilor sau animalelor vii, asupra crora i-a revrsat furia. Dintr-o privire a zrit-o pe femeia care era ntins pe pmntul mnjit cu snge. Cu un mrit furios s-a pregtit s atace aceast nou fiin care i-a aprut n cale. n tabra n care Werper i Tarzan zceau legai, era o linite de mormnt. Soldaii dormeau sau se odihneau fiind contieni c a doua zi i ateapt un drum lung i obositor. Dou santinele stteau de paz scrutnd cu privirea ntunericul nopii. Ceilali dormeau sau ncercau s doarm, toi, n afar de Tarzan. Acesta trgea de 202

EDGAR RICE BURROUGHS

curelele cu care fusese legat. Muchii puternici s-au ncordat sub pielea bronzat a braelor i umerilor si. Vinele de la tmple s-au umflat de efortul ce-l fcea. Una din curele s-a rupt, apoi altul i altul, pn cnd a izbutit s-i elibereze o mn. Atunci se auzi din codru un sunet gutural, ncet, iar Tarzan a devenit deodat la fel de tcut i nemicat ca o statuie, strduindu-se, cu ochii i urechile s ptrund ntunericul, din nou s-a auzit sunetul, nenchipuit de straniu, dinspre verdeaa deas de dincolo de tabr. O santinel s-a oprit brusc, ncordndui ochii n ntuneric. Prul lui cre s-a fcut mciuc. Soldatul s-a adresat, ntr-o oapt rguit, camaradului su: Ai auzit? a ntrebat. Cellalt s-a apropiat, tremurnd de spaim. Ce s aud? Atunci, sunetul nfiortor s-a repetat, urmat aproape imediat de un sunet similar, ca rspuns, chiar din tabr. Santinelele s-au apropiat una de alta, privind punctul negru de unde prea c vine vocea misterioas. n acel loc, care era opus lor, atrnau crengile groase ale ctorva copaci. Cei doi nu ndrzneau s se apropie de acest loc. Groaza i-a mpiedicat s i trezeasc din somn pe camarazii lor. Nu erau n stare s fac nimic dect s stea ngheai de spaim, pentru ca fiina pe care o ateptau din moment n moment s i atace. N-au avut ns mult de ateptat. O fptur enorm a srit cu agilitate n tabr de pe crengile unui copac. Cnd a vzut-o, una dintre santinele i-a rectigat controlul asupra muchilor i vocii. Strignd din rsputeri, ca s trezeasc ntreaga tabr, s-a repezit ctre foc aruncnd repede cteva brae de vreascuri uscate. Ofierul mpreun cu soldaii negri de sub comanda lui, au srit din aternut cu iueala obinuit oamenilor 203

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR care au trit printre primejdii. Flcrile focului reaprins sau ridicat i mai puternic, luminnd ntreaga tabr, n timp ce oamenii deteptai din somn se retrgeau, cuprini de o groaz superstiioas. Peste zece fpturi enorme i proase se puteau vedea destul de bine acum, de partea cealalt a gardului de mrcini. Uriaul alb, avnd o mn liber, a reuit s se ridice n genunchi i ia chemat pe teribilii vizitatori nocturni, printr-o serie de ltrturi i mrituri. Werper, care s-a ridicat i el, a vzut feele slbatice ale antropoizilor care se apropiau i abia mai tia dac trebuie s se sperie sau s se bucure. Mrind nverunat, maimuoii au srit nainte, spre Tarzan i Werper. n fruntea lor se gsea Ciule. Ofierul belgian a ordonat oamenilor si s trag asupra fiarelor, dar soldaii nu ndrzneau nici s se mite, din cauza fricii superstiioase care i stpnea fa de proii oameni ai copacilor i convini c uriaul alb, care putea s cheme n ajutorul lui fiarele din codru, era mai mult dect o fiin omeneasc. Scondu-i revolverul, ofierul a tras a tras, dar Tarzan le-a strigat antropoizilor s se grbeasc s-i ndeplineasc ordinele. Cteva maimue s-au ntors i au fugit la auzul detunturii, dar Ciule i ali ase sau apte maimuoi s-au apropiat iute de Tarzan i ascultnd de ordinele lui, l-au ridicat. L-au apucat i pe Werper, fugind apoi n pdure. Prin ordine scurte i energice, ofierul belgian a reuit s-i nduplece pe soldai s trag o salv dup maimuele care se ndreptau spre desiul junglei. Salva a fost ns tras mai mult n aer, dar totui un glonte i-a nimerit inta, pentru c n clipa n care jungla i nghiea pe atacatori, Ciule, care l ducea pe Werper pe unul din umerii si puternici, s-a cltinat i a czut Cu toate c s-a ridicat imediat, dup mersul nesigur al maimuoiului, ofierul i-a dat seama c animalul este rnit grav. A rmas cu mult n urma celorlali, aa c au 204

EDGAR RICE BURROUGHS

trecut cteva minute ca s i ajung din urm ns nu dup mult timp a czut. Werper a czut i el, iar corpul maimuei a rmas ntins peste el. n poziia aceasta, belgianul a simit c l apas ceva pe mini, care tot i mai erau legate la spate. Era ceva care nu fcea parte din corpul pros al maimuoiului. A pipit cu degetele obiectul: era o pung moale, plin cu obiecte mici tari. A ncremenit de mirare la gndul ce l obseda. I se prea de necrezut i totui, era adevrat! Cuprins de friguri, a ncercat s ia punga de la maimuoi i s o treac la el. Curelele cu care era legat l mpiedicau s ias din strnsoare, dar pn la urm a reuit s ndese punga preioas sub cureaua pantalonilor. Tarzan, la civa pai de el, era ocupat cu dezlegarea minilor sale. Dup ce a reuit s scape de toate curelele s-a ridicat n picioare i apropiindu-se de belgian, a ngenunchiat lng el. Cteva clipe a rmas aa, examinnd maimua. A murit! a spus. mi pare ru... era o creatur util. Apoi l-a ajutat i pe Werper s scape de curelele strnse. Fac eu restul, a zis belgianul. Am un briceag pe care nu l-au gsit cnd m-au percheziionat, a explicat el. n felul acesta a reuit s scape de Tarzan i a putut s taie sforile lungi ale pungii care treceau peste umrul lui Ciule. A ascuns imediat totul sub cma. Dup aceea s-a apropiat de Tarzan. Werper nu nelegea cum a ajuns punga la acest maimuoi. Probabil c a asistat la lupta lui cu Ahmet Zec i a luat punga de la acesta. De un lucru ns era sigur i anume c aceast pung coninea pietrele scumpe din Opar i era singurul lucru care l interesa acum. Acum, i-a spus Tarzan, trebuie s i ii promisiunea. Du-m acolo unde ai spus c ai vzut-o pentru ultima oar pe soia mea. Maimuoii s-au inut dup cei doi albi civa kilometri, 205

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR dar dup un timp interesul lor pentru aceast activitate a slbit. S-au oprit i au rmas la marginea unui lumini. Werper i Tarzan i-au continuat drumul singuri. Nu au apucat s mearg mult prin pdure, de acolo de unde au rmas n urm maimuele, cnd s-au auzit urlete i rcnete de lei n deprtare. Tarzan nu a dat atenie acestor sunete cu care era familiarizat, pn cnd nu a auzit din aceeai direcie o mpuctur, urmat de o serie de mpucturi mai dese, amestecate cu urletele mai multor lei. Cineva este n pericol, i-a zis el lui Werper. Trebuie s m duc s vd... Poate c sunt prietenii mei. Poate i soia ta este cu ei, a spus belgianul. n sufletul lui intrase din nou o team fa de Tarzan, iar acum se gndea la un plan pentru a scpa de acest englez uria, care era deopotriv i salvatorul i dumanul su. La spusele lui Werper, Tarzan a srit ca ars. Dumnezeule! a strigat el. S-ar putea s fie i ea acolo, iar leii atac tabra. Au i cai acolo. Ai auzit? A fost strigtul unui om n agonie. Stai aici! M ntorc eu la tine! Acum trebuie s merg eu acolo. Srind ntr-un copac, silueta sprinten a lui Tarzan sa pierdut n noapte, naintnd repede i n tcere ca o fantom. Werper a rmas un moment pe loc. Apoi, un zmbet i-a luminat faa. S stau aici? s-a ntrebat. S stau aici s te atept s-mi iei punga? Asta nu se va ntmpla, prietene, nu, nu! i zicnd acestea, a pornit imediat spre rsrit disprnd... pentru totdeauna.

CAPITOLUL XXIV - Acas


Cu ct nainta Tarzan prin copaci, cu att auzea mai distinct zgomotul luptei abisinienilor cu leii, convingnduse c situaia era foarte critic. n sfrit, lumina flcrilor focului din tabr a ajuns pn la el, att ct permitea 206

EDGAR RICE BURROUGHS

frunziul des al junglei. Ochii lui ageri au cercetat ntregul lumini i s-au oprit asupra unei femei care sttea ncremenit la civa pai de un leu, gata de atac. Numa se gsea aproape de Tarzan care era nenarmat. Totui nu a ezitat nici o clip. Jane uitase de leu, de pericol i nu i venea s cread c cel care srise din copac era chiar soul ei. Tarzan! Tarzan al ei tria! Un strigt de bucurie a izbucnit de pe buzele ei, dar numai ca s nghee de groaz, vznd lips de aprare a soului ei. Fiara, revenindu-i din izbitur, s-a ntors mpotriva lui Tarzan, ntr-o furie aprig de rzbunare. Jos, la picioarele acestuia, se afla carabina pe care o scpase abisinianul ucis, al crui cadavru mutilat zcea ntins acolo unde l lsase Numa. Privirea sa ager care cercetase n grab tabra, a descoperit carabina, iar cnd leul s-a ridicat n dou picioare s atace noul venit, patul greu al armei s-a nvrtit n aer i s-a sfrmat n buci de fruntea lat a fiarei. Lovitura dat de Tarzan nu a fost numai o lovitur pe care ar fi putut-o da orice muritor de rnd, ci a fost dat cu furia nebuniei unei fiare, ajutat de fora muchilor si. n clipa n care leul s-a prbuit fr via la pmnt, Jane Clayton s-a aruncat n braele soului ei. Tarzan a prins-o pe Jane de mijloc i a ridicat-o pe umrul lui puternic. Abisinienii care i-au observat prezena au rmas uimii, cnd au vzut c dispare din nou, cu prizoniera lor. ns erau prea ocupai cu propria lor situaie disperat ca s mai ncerce s-i opreasc. Astfel, nempiedicat de nimeni, Tarzan s-a ndeprtat de tabra abisinienilor, iar zgomotul luptei de acolo l-a urmrit n adncul junglei. Cu bucuria n suflet, nlocuind durerea i tristeea care l-a copleit n ultimele zile, Tarzan a mers pn la locul unde l-a lsat pe Werper, cu hotrrea s l ierte i s l ajute s scape cu bine din inuturile acelea. Dar cnd a ajuns acolo, nu l-a mai gsit i cu toate c 207

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR l-a strigat de cteva ori, nu a primit nici un rspuns. Convins c belgianul a ncercat intenionat scape de el, John Clayton a socotit c nu mai are nici un rost ca s i expun soia la alte primejdii. Prin fuga lui i-a recunoscut vina, drag Jane, zise el. S l lsm deci s doarm aa cum i-a aternut. Au plecat spre ruinele i pustiul care a fost nu demult centrul vieii lor fericite. Aveau intenia s refac totul cu ajutorul negrilor, care erau fericii c i-au regsit stpnul i stpna pe care i plngeau. Drumul lor trecea prin dreptul satului lui Ahmet Zec i au vzut acolo rmiele arse, nc fumegnd, ale colibelor indigene, ca dovad a rzbunrii unui inamic puternic. Wazirii, explic Tarzan, cu un zmbet de satisfacie. Dumnezeu s-i binecuvnteze! exclam Jane Clayton. S tii c nu sunt departe, a zis Tarzan. Trebuie s fie Basuli cu ceata lui. Jane drag, aurul i pietrele scumpe din Opar sunt pierdute; dar ne avem unul pe altul i pe Wazirii notri... Avem iubire, credin i prietenie, care valoreaz mai mult dect tot aurul din lume. Numai de-ar fi trit i srmanul Mugambi, a rspuns ea, mpreun cu ceilali ai lui. Au fost curajoi i i-au sacrificat viaa n ncercarea lor zadarnic de a m apra. i-au continuat drumul prin jungl, iar cnd s-a nserat, Tarzan a auzit din deprtare zgomot de voci. Ne apropiem de Waziri, Jane. i aud. Suntem aproape de ei. Probabil c se pregtesc s i fac o tabr unde s doarm . ntr-adevr, dup o jumtate de or, au dat peste o ceat de rzboinici negri, pe care Basuli i-a adunat pentru campania de rzbunare mpotriva bandiilor. mpreun cu ei erau i femeile care le-au fost furate i pe care le-au 208

EDGAR RICE BURROUGHS

gsit n satul lui Ahmet Zec. Printre ei, mai nalt dect toi, se vedea o figur cunoscut lng Basuli. Era Magumbi, pe care Jane l crezuse mort printre ruinele carbonizate ale reedinei sale. Ce ntlnire fericit! Pn trziu dup miezul nopii, jungla a rsunat de ecoul cntecelor, rsetelor i dansurilor Wazirilor. i povesteau unii altora diferitele aventuri, luptele ce le-au avut cu oamenii i fiarele, pn cnd i-au apucat ziua. Basuli a trebuit s repete de vreo patruzeci de ori cum el, cu o mn de rzboinici ascuni n trestiile de dup malul rului, pndiser btlia pe care abisinienii lui Abdul Murak au dat-o mpotriva bandiilor lui Ahmet Zec pentru aur. Apoi a mai povestit c dup fuga nvingtorilor, s-a dus cu oamenii lui i au luat aurul, ngropndu-l ntr-un loc unde nu mai putea fi gsit de bandii. Adunnd toate cele spuse, crmpeie care l priveau pe belgian, a ieit la iveal i adevrul asupra trdrii lui Albert Werper. Numai lady Greystoke a mai gsit un cuvnt de laud, pentru c i venea foarte greu s pun attea fapte rele n faa dovezilor de cavalerism i onoare ale belgianului. n adncul sufletului fiecrui om, a zis Tarzan, trebuie s existe smna dreptii. Nu starea disperat n care te aflai, ci propria ta virtute a fost aceea care a deteptat o clip buna cuviin adormit n sufletul acelui degenerat. i totui, numai prin aceast fapt bun e cu putin ca Dumnezeu s i ierte toate celelalte pcate. Amin! a optit cu cldur Jane Porter. Au trecut luni de zile de la evenimentele de mai sus. Munca Wazirilor i aurul din Opar au recldit i completat din nou locuina devastat a familiei de Greystoke. Viaa simpl de pe ntinsa ferm african i-a reluat mersul ei normal, aa cum a fost nainte de sosirea belgianului i a arabilor. Uitate erau acum nevoile, durerile i primejdiile. 209

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR Pentru prima dat dup luni de zile, lordul Greystoke i-a permis s guste plcerea unei zile de srbtoare, organiznd o vntoare, pentru ca i credincioii si Waziri s poat srbtori revenirea la vechiul lor mod de via. Vntoarea a avut un succes desvrit i a durat zece zile. n a zecea zi, Tarzan a dat ordin de ntoarcere acas. n capul unei coloane de btinai, ncrcai cu trofee, clreau lordul i lady de Greystoke, mpreun cu Basuli i Mugambi, rznd i vorbind, ntr-o prietenie sincer date de interesul comun i respectul dintre oamenii inteligeni i cinstii de toate rasele. Deodat calul pe care clrea Jane Clayton s-a speriat de ceva pe jumtate ascuns n iarba nalt dintr-o poian prin care treceau. Ochii lui Tarzan au cutat imediat o explicaie a neateptatei atitudini a calului. Uitai-v! a strigat el, srind de pe cal. Iar dup o clip, toi s-au adunat n jurul unui craniu omenesc i a ctorva oase care zceau sub iarb. Tarzan s-a aplecat i a ridicat o pung de piele, care se gsea ntre oase. Coninutul l-a fcut s scoat o exclamaie de surpriz: Pietrele preioase din Opar! a strigat el, artnd punga tuturor. Iar acestea, a continuat el artnd cu degetul oasele de la picioarele sale, este tot ce a mai rmas din Werper. Magumbi a nceput s rd: Uit-te Buana s vezi ce fel de comori are belgianul i pentru ce i-a pierdut el viaa. De ce rzi? l-a ntrebat Tarzan. Pentru c eu am umplut punga belgianului cu pietricele de pe malul rului mai nainte de a fugi din tabra abisinienilor, unde eram amndoi prizonieri. I-am lsat belgianului nite pietre fr valoare, lund cu mine nestematele pe care i le furase. Mi-e ruine s mrturisesc c i mie mi le-a furat cineva mai trziu.. Totui, belgianul nu le-a mai putut folosi... Deschide 210

EDGAR RICE BURROUGHS

punga i vei vedea. Tarzan a dezlegat curelele cu care era legat punga de piele i a rsturnat o parte din coninut n palm. Pietrele mele preioase din Opar! a exclamat Tarzan. Dar cum au ajuns din nou n mna lui Werper? Nimeni nu a putut s rspund, pentru c att Ciule ct i Werper erau mori i nimeni altul nu tia. Srmanul! a zis lordul de Greystoke, nclecnd din nou. Pn i mort a trebuit s restituie ceea ce a furat... Dumnezeu s-l ierte! Sfritul volumului V

CUPRINS

211

TARZAN I NESTEMATELE DIN OPAR

212