Sunteți pe pagina 1din 408

1

PHILIP JOSE FARMER s-a nscut n 1918 n North Terre Haute, n


Indiana. A trit n Peoria, Illinois, de la patru ani, dar i n alte
localiti precum Syracuse, New York, Ann Arbor, Michigan,
Scottsdale, Arizona, Beverly Hills i Los Angeles, California. Pe
linie patern, descinde din baronii Greystoke din prezent, fr a-
i mai meniona i pe contele viking de Orkney, Thorfinn the
Skull-Splitter i un rege al Dublinului de pe vremea vikingilor,
Ivar the Boneless, i fratele acestuia Sigurd Snake-n-the-Eye.
Farmer a primit scrisori de recomandare pentru fotbal american
can i atletism de la Peoria High School. A urmat Bradley
University, absolvind n 1950; i obinnd diploma n literatur
englez. A lucrat ca funcionar la o companie de tramvaie, apoi
la o oelrie, la LeTourneau-Westinghouse, la o fabric de
produse lactate i ca referent tehnic la o ntreprindere din
domeniul aprrii i spaiului.
Prima sa lucrare de ficiune a fost publicat n 1945 de revista
Adventure. Prima povestire SF a fost o nuvel, The Lovers,
care a aprut n Startling Stories'm 1952 i care a nclcat
tabuul prin care revistele de SF nu publicau lucrri cu scene de
sex. Farmer a publicat aproximativ optzeci de povestiri i
aptezeci de cri, precum i dou biografii: Tarzan A/ive
DocSavage: HisApocalypticLife. Primul roman detectiv,
Nothing Burns n Hell, a fost publicat n 1998, iar primul
roman din seria Tarzan, The Dark Heart Offf Time, a aprut
n vara anului 1999. Lucrrile sale au fost traduse n douzeci
i una de limbi.
Seriile care s-au bucurat de cea mai mare popularitate sunt
saga Lumea Fluviului, ctigtoare a Premiului Hugo, i
Lumea Nivelurilor. Povestirile Tarzan cuprind A Feast
Unknown, Lord Tyger i Lord Offf the Trees. A ctigat trei
Premii Hugo: n 1953, pentru Cel mai promitor autor tnr
n 1952; pentru nuvela din 1967, Riders Offf the Purple vVage
n 1972, pentru primul roman din seria Lumea Fluviului, To
Your Scattered Bodies Goo napoi la trupurile voastre
rzleite, Nemira, 1997, i sub titlul de Fluviul VieiiNemira,
2006). De asemenea, a ctigat Premiul Burroughs Bibliophile
pentru contribuiile aduse la domeniul de ficiune inaugurat de
Edgar Rice Burroughs i a fost inclus n Lista Internaional
Whos Who a Intelectualilor. ntre pseudonimele folosite de
autor se numr Kilgore Trout, Nick Adams, Leo Queequeg
Tincrowdor, Paul Chapin, Rod Keen i John H. Watson, M.D.
2

S-a cstorit cu Bette Andre n 1941. Are doi copii, cinci nepoi
i patru strnepoi.





l a b i r i nt ul mag i c
Traducere din limba englez GABRIEL STOIAN
Coperta coleciei: Corneliu ALEXANDRESCU Ilustraia copertei:
David HO
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a Romniei FARMER,
PHILIP JOSE
Labirintul magic / Philip Jose Farmer; trad.: Gabriel Stoian,
Bucureti, Nemira & Co, 2007
ISBN 978-973-569-936-9
I. Stoian, Gabriel (trad.)
821.111(73)-31=135.1
Redactor: Nicoleta GHEMENT Tehnoredactor: Vasile ARDELEANU
Philip Jose Farmer THE MAGIC LABYRINTH O Philip Jose
Farmer, 1980 Editura Nemira & Co, 2007
Tiparul executat de Alfoldi Nyomda Rt.
Orice reproducere, total sau pariala, a acestei lucrri, fr
acordul scris al editorului, este strict interzis i se pedepsete
conform Legii dreptului de autor.
ISBN 978-973-569-936-9
Raiunea e singurul judector al vieii, a labirintului cheie...
Unde omul poate s vad ntreg ceea ce, pe Pmnt, doar din
cioburi percepe...
Kasidah-ul lui Haj Abdu al-Yazdi








Cuv nt nai nte al autorul ui
Seria Lumea Fluviului sfrete printr-un roman care strnge
laolalt toate iele ntr-un nod gordian rezistent la tiul spadei,
3

dezvluie toate misterele umanitii i, dup decenii de aventuri
i milioane de kilometri parcuri pe Fluviu, duce pn la capt
Marea Cutare.
SECIUNEA 1
Necunoscutul misterios
Fiecare trebuie s se team doar de sine.
Acesta era mottoul la care Operatorul inea n mod deosebit.
Tot el vorbise ndelung despre iubire, susinnd c persoana cea
mai temut trebuie s fie n acelai timp foarte ndrgit.
Omul cunoscut unora drept X sau Necunoscutul misterios nu
se iubea pe sine, i nici nu-i era fric de el nsui.
Existau trei persoane la care inuse mai presus de orice.
i iubise soia, acum decedat, dar nu la fel de intens ca pe
celelalte dou.
Mama vitreg i Operatorul se bucurau n mod egal de
dragostea lui, sau cel puin aa crezuse cndva.
Mama era la ani-lumin deprtare, aa c nu trebuia s-i mai
poarte de grij, nici acum i nici vreodat n viitor. Dac ea ar fi
tiut ce fcea el n aceste momente, ar fi chinuit-o remucarea i
ruinea. Iar pe el l ndurera nespus de mult faptul c nu putea
s-i explice de ce proceda astfel, justificndu-i faptele.
Pe Operator l iubea, dar, n acelai timp, l detesta.
Uneori rbdtor, alteori nelinitit sau mnios, X atepta sosirea
mult ludatului, dar adevratului vapor cu zbaturi. Ratase
ntlnirea cu Rex Grandissimus. i-mgura lui ans rmsese
Mark Twain.
Dac nu urca la bordul vaporului... ba nu, gndul era aproape
insuportabil. Trebuia s reueasc.
Cu toate acestea, odat ajuns pe vas, va avea probabil de
nfruntat cea mai periculoas situaie. tia c Operatorul se afla
n aval. Suprafaa potirului i indicase poziia lui, ns aceasta
fusese ultima informaie pe care i-o furnizase harta. Cu excepia
propriei persoane, satelitul urmrise micrile Operatorului, ale
Eticilor i ale agenilor din Valea Fluviului, transmind mesaje
ctre potirul care era deosebit de celelalte. Apoi harta dispruse
de pe suprafaa lui cenuie, astfel c X nelesese c n
funcionarea satelitului apruse o defeciune. De acum nainte,
Operatorul, agenii i ceilali Etici l puteau lua prin
surprindere.
X pusese cndva la punct un sistem de depistare i urmrire a
tuturor oamenilor din turnn i din ncperile subterane. i
4

ceilali trebuie s fi instalat dispozitive similare pentru a-l
supraveghea pe el, ns aparatul de perturbare a aurei pclise
acest mecanism. Acelai dispozitiv i ngduise lui X s mint n
faa consiliului celor doisprezece.
Acum devenise la fel de netiutor i neajutorat ca i ceilali.
i totui, doar Operatorul ar reui s fie acceptat la bord de
Clemens, chiar dac echipajul ar fi complet. O simpl privire ar
fi de ajuns ca Sam Clemens s opreasc vasul i s-l invite pe
punte.
La sosirea lui Mark Twain, n cazul n care c ar deveni membru
al echipajului, X va trebui s evite
ntlnirea cu Operatorul pn n clipa cnd l-ar putea lua prin
surprindere.
Deghizarea, suficient de bun pentru a-l pcli pe cellalt Etic
rtcit, nu-l va nela pe inteligentul Operator. El l-ar
recunoate imediat pe X, care nu va mai avea apoi nici o ans.
Deii X era puternic i rapid n micri, Operatorul l-ar fi nvins.
Pe de alt parte, Operatorul ar beneficia de un avantaj
psihologic. Rmas fa n fa cu fiina iubit i urt, l-ar fi
inhibat i probabil c nu va fi capabil s o atace cu vigoarea i
furia necesare.
Deii nu era la, ar trebui s-l atace pe Operator pe la spate,
chiar dac aceasta ar fi fost o fapt detestabil. De cnd se
dezlnuise mpotriva celorlali, X comisese multe fapte
reprobabile i putea aciona astfel. Cu toate c fusese educat
nc din copilrie s resping violena, descoperise c ea i
putea gsi justificarea cnd propria via i era primejduit.
Fora de resuscitare care-i fcuse practic indestructibili pe toi
oamenii din Lumea Fluviului ieea din calcul. Resuscitarea nu
mai funciona, dar chiar n perioada cnd era n vigoare, X
fcuse eforturi pentru a se arta violent. Chiar dac mentorii si
propovduiau altceva, scopul justifica mijloacele, n plus, cei
ucii nu rmneau venic mori, ori cel puin aa considerase el.
Dar nu anticipase situaia n care se afla acum.
Eticul locuia ntr-o colib cu acoperi din frunze de bambus,
aflat pe malul Fluviului, pe malul drept, dac priveai spre
izvoare. Nu era acolo de mult vreme. n acele momente sttea
pe iarba scurt i deas a cmpiei din preajma apei. Avea n jur
aproximativ cinci sute de oameni care ateptau s primeasc
masa de prnz. n alte condiii, ar fi trebuit s fie apte sute de
oameni aici, ns, de cnd procesul de resuscitare ncetase,
5

populaia sczuse numeric. Sinuciderile, crimele i accidentele,
majoritatea pricinuite de atacurile dezlnuite de petele uria
numit balaur de fluviu, care sfrma ambarcaiuni i-i nghiea
pe cei de la bord, se fceau rspunztoare pentru pierderile de
viei omeneti. Cndva, rzboiul provocase cele mai multe
victime, dar n zon nu mai izbucnise nici un conflict de muli
ani. Cei ce s-ar fi dorit cuceritori pieriser i probabil nu mai
fuseser transferai pe Fluviu pentru a provoca alte necazuri.
Pe de alt parte, rspndirea preceptelor Bisericii Celei de-A
Doua anse, ale Nichireniilor i Sufilor, precum i a altor
nvturi i religii pacifiste avusese ca rezultat pozitiv
nstpnirea pcii.
n apropierea mulimii se afla o structur dintr-un material cu
vinioare roietice, asemntor granitului, de forma unei
ciuperci. I se spunea piatr-potir, deii, n realitate, era fcut
dintr-un metal extrem de bun conductor de electricitate. Avea
piciorul gros, nalt de un metru i jumtate, iar diametrul
plriei atingea cincisprezece metri. Pe suprafaa acestuia se
vedeau apte sute de adncituri. n fiecare dintre ele se afla un
cilindru din metal cenuiu, un dispozitiv care transforma
energia descrcat de piatr n hran, butur i alte lucruri.
Aceste recipiente menineau n via ntreaga populaie a Lumii
Fluviului, estimat cndva ntre treizeci i cinci i treizeci i
ase de miliarde de oameni. Deii hrana oferit de potire putea fi
suplimentat cu pete, pine din ghind i muguri de bambus,
ea nu se dovedea suficient pentru locuitorii Vii, care se
ntindea pe aisprezece milioane de kilometri, ct inea Fluviul.
Oamenii care stteau lng piatr flecreau, fcnd glume i
amuzndu-se. Eticul nu li s-a adresat celor din apropierea sa;
era cufundat n propriile gnduri. l
frmnta ideea c defectarea satelitului era probabil nefireasc.
Mecanismul lui de detecie fusese proiectat s funcioneze mai
bine de o mie de ani fr nici o reparaie. Se defectase din
pricin c Piscator, japonezul care purtase cndva numele de
Ohara, deranjase ceva n turnn ? Teoretic vorbind, Piscator ar fi
trebuit s piar distrus de diversele capcane pe care el, X, le
instalase n turnn, ori s fie prins ntr-un cmp static instalat
de Operator. n calitatea sa de sufi, Piscator era probabil
suficient de inteligent i de sensibil s evite asemenea primejdii.
Faptul c reuise s ptrund n turnn dovedea c era foarte
evoluat din punct de vedere etic. Nici mcar unul din cinci
6

milioane de candidai, adic Teretri resuscitai, n-ar fi reuit s
treac de intrarea situat n partea superioar a turnului.
Despre intrarea de la baz, pregtit de X, tiuser doar dou
persoane, asta pn cnd expediia egiptenilor antici ajunsese la
ea. Rmsese surprins i se suprase cnd le descoperise
cadavrele n ncperea secret. Pe de alt parte, atunci nu tiuse
c unul dintre egipteni scpase cu via i, dup ce se necase,
fusese translatat napoi n Vale, dndu-i seama de asta doar
auzind relatarea supravieuitorului, ntr-o versiune oarecum
modificat prin transmiterea ei prin viu grai. Era limpede c nici
agenii nu aflaser evenimentul dect atunci cnd vestea nu mai
prezenta nici o valoare pentru Eticii din turnn.
Acum l ngrijora gndul c, dac Piscator provocase accidental
defectarea detectorului, atunci putea readuce Eticii la via. Iar
dac fcea asta... el, X, nu mai avea scpare.
S-a uitat lung spre cmpia care se ntindea pn la poalele
dealurilor, acoperit de iarba nalt, la copacii de diferite soiuri
i florile minunat colorate ale iederii crate pe arborii de fier,
apoi a nlat ochii spre munii

de netrecut ce nzideau Valea.
Teama i dezndejdea i-au strnit din nou un val de furie, pe
care l-a alungat imediat, apelnd la o tehnic de gndire. Din
cte tia, energia consumat ntr-un asemenea proces fcea ca
vreme de cteva secunde temperatura pielii s creasc cu o
sutime de grad Celsius. S-a simit ntru ctva uurat, dar a
neles c starea de iritare va reveni. Tehnica avea dezavantajul
c nu putea s nlture sursa cauzatoare de iritare. Nici nu avea
cum s o fac, deii i lsase pe mentorii si s-i nchipuie c e
capabil de aa ceva.
i-a dus mna streain la ochi i a privit ctre soare. Peste
cteva minute piatra avea s scuipe fulgere i tunete, la fel ca
alte cteva milioane ca ea risipite de-a lungul ambelor maluri. S-
a ndeprtat de ea i i-a vrt degetele n urechi. Zgomotul avea
s fie asurzitor, iar descrcarea brusc nc i fcea pe muli s
tresar, cu toate c tiau ce urmeaz.
Soarele ajunsese la zenit.
S-a auzit un bubuit cumplit, nsoit de izbucnirea unor fulgere
albstrui ctre cer.
Asta pe malul stng, nu pe cel drept.
Odat, demult, i pietrele de pe malul drept se defectaser.
Oamenii aflai pe malul drept au ateptat nelinitii, apoi cu
team crescnd, cnd au constatat c pietrele nu-i
7

descrcaser energia pentru pregtirea mesei de sear. Iar cnd
fenomenul s-a repetat la masa de diminea, consternarea i
nesigurana s-au transformat n panic.
Pn n zorii urmtoarei zile, oamenii flmnzi au invadat malul
stng.

SECIUNEA 2
La bordul vasului Nu se nchiriaz

Sir Thomas Malory murise prima oar pe pmnt n 1471 era
noastr
Cavalerul englez traversase primele sptmni de dup Ziua
Resuscitrii fr s se aleag cu rni grave, dar suferise n
schimb un oc spiritual greu de descris. i considera hrana din
micuul gral fascinant. i amintea de ceea ce scrisese n Cartea
Regelui Arthur referitor la Galahad i prietenii si cavaleri cnd
mncau bucatele oferite de Sangreal: ...v vei ospta la
aceast mas cu feluri din care ali cavaleri nici mcar n-au
gustat vreodat.
Existaser i momente cnd Malory crezuse c o va lua razna.
Fusese mereu pndit de nebunie, stare n care omul era atins de
sfinenie dumnezeiasc, devenind n acelai timp imun fa de
grijile i nenorocirile celor din jur, fr a mai aminti de cele
proprii. Dar un brbat care petrecuse atia ani n nchisoare pe
Pmnt fr s nnebuneasc, sigur era rezistent din punct de
vedere mintal. Scrierea primei epopei engleze n proz fusese
unul din lucrurile care reuise s-i menin mintea netulburat
n nchisoare. Deii tia c va avea puini cititori,
dintre care majoritatea probabil c nici nu i-o vor aprecia, nu se
sinchisise nici ct negru sub unghie. Spre deosebire de operele
sale precedente, care avuseser ca surs de inspiraie mari
scriitori francezi ai ciclurilor despre Regele Arthur al Angliei,
aceasta din urm vorbea despre alungarea i triumful suprem al
iubitului su Iisus. Spre deosebire de muli oameni care
fuseser cretini nfocai, Malory se agase de credina lui,
ignornd cu ndrtnicie realitatea, ceea ce constituia n sine
un semn c-i pierduse dreapta judecat, dac cineva ar fi dat
crezare criticilor literari.
Ucis n dou rnduri de pgni slbatici, Malory se trezise ntr-o
zon populat pe un mal de pri i de englezi pe cellalt.
8

Prii erau clrei ce triser n Antichitate i-i primiser
numele datorit obiceiului lor de a slobozi sgei n urm cnd
se retrgeau n goana calului. Cu alte cuvinte, ei ntotdeauna
trgeau o lovitur de rmas-bun, sau de desprire. Asta era
explicaia numelui lor, dup cum susinea un informator.
Malory bnuia c zmbreul individ l lua peste picior prin acea
explicaie, dar argumentele preau destul de solide, astfel c le
acceptase, pentru c oricum nu pierdea nimic.
Englezii aparineau, n marea lor majoritate, secolului al XVII-
lea i vorbeau o limb pe care Malory o nelegea cu dificultate.
Cu toate acestea, dup atia ani pe planet, acetia vorbeau i
esperanto, limba pe care misionarii Bisericii Celei de-A Doua
anse o foloseau ca mijloc universal de comunicare. ara,
cunoscut acum sub numele de Noua Speran, era panic,
deii nu fusese ntotdeauna la fel. Cndva, existaser o serie de
sttulee care purtaser rzboaie slbatice cu statele din nord,
populate de spanioli i germani din Evul Mediu. Acestea din
urm fuseser conduse de un
brbat pe nume Kramer, poreclit Barosul. Dup moartea lui, pe
acele meleaguri se instaurase o lung perioad de pace, iar ntr-
un trziu statele mrunte se uniser ntr-unul singur.
Stabilindu-se acolo, Malory i-o luase ca tovar de colib pe
Philippa Hobart, fiica lui Sir Henry Hobart. Cu toate c obiceiul
de a da pe cineva n cstorie nu mai exista, Malory insistase ca
el i Philippa s fie unii religios i gsise un prieten care fusese
preot catolic pentru a oficia bine cunoscutul ritual. Apoi, Malory
i-a reconvertit att pe soie, ct i pe fostul preot la credina lor
de nceput.
Rmsese totui oarecum descumpnit auzind c adevratul
Iisus Hristos apruse n acea zon nsoit de o femeie, evreic la
origine, care-l cunoscuse pe Moise n Egipt i n perioada
Exodului. Iisus mai fusese mpreun cu un brbat pe nume
Thomas Mix, american, urma al unor europeni care emigraser
pe continentul descoperit cu doar douzeci i unu de ani nainte
de moartea lui Malory. Iisus i Mix arseser mpreun pe rugul
ridicat de Kramer.
La nceput, Malory respinsese ideea c omul ce-i spunea Iosua
era adevratul Hristos. Poate c era un evreu ce trise n aceeai
epoc, dar aici era un impostor oarecare.
Apoi, dup ce culesese toate dovezile privind afirmaiile lui Iosua
referitoare la evenimentele legate de martirajul lui, Malory
9

socotise c apariia lui Hristos fusese real. De aceea
introdusese relatarea localnicilor n epopeea pe care o aternea
pe hrtie din bambus cu ajutorul unui toc a crui peni era
fcut dintr-un os de pete. Malory a hotrt, de asemenea, s-l
canonizeze pe american, astfel c Tom Mix a devenit Sfntul
Toma cel Neclintit cu Plrie Alb.
Dup o vreme, Malory i discipolii si au uitat c sfinenia era o
ficiune i aa au ajuns s cread c Sfntul Toma cutreiera cu
adevrat de-a lungul Vii n cutarea stpnului su, bunul
Iisus, n acea lume care era un purgatoriu, deii nu atinsese
chiar stadiul intermediar, situat ntre pmnt i rai, aa cum
fusese acesta descris de preoii de pe Pmntul disprut.
Ca episcop hirotonisit pe Pmnt i, prin urmare, urma direct
al Sfntului Petru n ale preoiei, fostul prelat care-i cstorise
pe Thomas i Philippa a simit c are dreptul s-i educe pe alii
i s-i ridice la rangul de preoi. Cu toate acestea, n comparaie
cu obiceiurile de pe Pmnt, membrii micului grup de Romano-
Catolici aveau, n anumite privine, o atitudine diferit fa de
aceea pe care o manifestaser pe vremea cnd triser pe
Pmnt. Se artau ngduitori; nu ncercau s renvie Inchiziia
i nici nu ardeau femeile pe care le bnuiau a fi vrjitoare. Dac
ar fi insistat s-i pstreze aceste vechi obiceiuri, ar fi fost exilai
fr ntrziere sau chiar ucii.
Trziu ntr-o noapte, Thomas Malory sttea ntins n pat i
cugeta la urmtorul capitol al epopeii sale. Deodat, a auzit
ipete puternice venind de afar i zgomotul fcut de oameni
care alergau. S-a ridicat n capul oaselor i a strigat-o pe
Philippa, care s-a trezit tremurnd nspimntat. Au ieit din
colib s vad ce nsemna toat agitaia aceea. Oamenii
ntrebai au artat cu degetul spre cerul senin, care strlucea ca
o lun plin datorit grupurilor de stele i a norilor de gaz
cosmic.
Sus de tot se vedeau dou obiecte stranii profilate pe cerul
parc aprins. Unul, mult mai mic, era alctuit din dou pri,
cea de deasupra avnd forma unei sfere. Deii de la sol nu se
putea depista nici o legtur ntre pri, oamenii au avut
impresia c ele erau conectate,
deoarece se deplasau cu aceeai vitez. Apoi o femeie, care mai
vzuse aa ceva, a afirmat c obiectul arta ca un balon. Malory
nu mai vzuse aa ceva, ns oameni din secolele XIX i XX i
10

povestiser despre aparate de zbor, iar cel de acum se potrivea
cu descrierile lor.
Cellalt obiect, mult mai mare, semna cu un trabuc uria.
Aceeai femeie i-a spus c era vorba de o nav de zbor sau
dirijabil, ori poate chiar de un aparat aparinnd necunoscuilor
care furiser planeta.
ngeri ? murmurase Malory. De ce-ar folosi o nav zburtoare ?
Doar au aripi.
Uitase imediat s continue i, alturi de ceilali, scosese o
exclamaie de mirare cnd nava uria pornise vertiginos spre
sol. Apoi ipase la unison cu ceilali n clipa exploziei. Arznd,
uriaul obiect czuse n Fluviu.
Balonul i continuase zborul spre nord-est i dup o vreme
dispruse, ns, nainte de asta, nava cuprins de flcri izbise
apa. Scheletul ei se scufundase aproape instantaneu, ns unele
poriuni din nveli au mai ars timp de cteva minute pn s
fie nghiite de ape.
n acea nav cereasc nu cltoriser nici ngeri, nici demoni.
Brbatul pe care Malory i soia l scoseser din ap i-l
aduseser la mal n barca lor arta la fel de uman ca i ei. Era
nalt i subire ca o lam de spad, cu nasul mare i brbia
puin proeminent, n lumina torelor, i fixase cu ochii mari i
negri i mult vreme nu scosese o vorb. Dup ce-l duseser n
cldirea comunitii, dup ce se uscase i se nvelise cu
pturi groase, i buse cafea fierbinte, spusese ceva n francez,
dup care s-a exprimat n esperanto.
Ci au scpat ?
nc nu tim, a rspuns Malory.
Cteva minute mai trziu, oamenii au adus la mal primul dintre
cele douzeci i unu de cadavre, unele aproape carbonizate.
Unul aparinea unei femei. Deii cutrile au continuat toat
noaptea i dimineaa urmtoare, n-au mai descoperit altceva.
Franuzul era singurul supravieuitor. Deii slbit i nc n
stare de oc, el a insistat s se ridice cu gnd s participe la
cutri. Cnd a vzut cadavrele n apropierea unei pietre, a
izbucnit n lacrimi i a suspinat ndelung. Malory a interpretat
gestul drept semn sigur c omul era sntos. Nu suferise
traume att de grave nct s nu-i poat exprima durerea.
Unde au disprut ceilali ? a vrut s tie strinul. Abia atunci
durerea lui s-a transformat n furie i a ameninat cu pumnul
spre ceruri, urlnd blesteme la adresa cuiva pe nume Thorn.
11

Dup un timp, a ntrebat dac vzuse cineva cellalt aparat de
zbor, un elicopter, l zriser muli.
ncotro a zburat ?
Unii afirmau c mainria care scotea un zgomot ciudat, ca un
toctor, se ndreptase spre aval. Alii ziceau c spre amonte.
Dup cteva zile, s-a zvonit c aparatul fusese vzut
scufundndu-se n Fluviu la trei sute de kilometri n amonte,
surprins de o furtun. Doar o persoan asistase la accident i
susinea c din aparatul grav avariat se salvase not un singur
brbat. Ctre zona respectiv s-a transmis un mesaj prin
intermediul tobelor, cu ntrebarea dac nu cumva apruse vreo
persoan necunoscut. Rspunsul nu ntrzie: nu sosise
nimeni.
Oamenii au descoperit n Fluviu numeroase potire pe care le-au
adus supravieuitorului. El a identificat unul ca fiind al lui i n
aceeai dup-amiaz a mncat din el. O parte dintre potire erau
containere gratis. Cu alte cuvinte, oricine le putea deschide; ele
au fost confiscate de autoritile statului Noua Speran.
Franuzul s-a interesat apoi dac prin dreptul malurilor trecuse
vreun vapor gigantic, propulsat de zbaturi. I se spuse c-l
vzuser pe Rex Grandissimus, comandat de infamul Rege Ioan
al Angliei.
Bun, fcu brbatul. A rmas puin pe gnduri, apoi a continuat:
A putea atepta aici pn sosete Mark Twain. Dar nu cred c-o
voi face. Plec n urmrirea lui Thorn.
ntre timp i revenise i ncepuse s vorbeasc despre sine. i
ce se mai luda...
Sunt Savinien de Cyrano al II-lea de Bergerac, a afirmat el.
Prefer s fiu numit Savinien, dar, din motive care-mi scap,
muli; mi se adreseaz cu Cyrano. Le ngdui aceast
nensemnat libertate. La urma urmelor, la cteva secole dup
moartea mea, criticii au fcut referire la Cyrano i, deii
greeau, m bucur de un asemenea renume nct oamenii nu se
pot obinui cu numele preferat de mine. Consider c tiu mai
bine. Nici nu am ndoieli c ai auzit de mine.
i-a msurat gazdele ca i cum acestea ar fi trebuit s se simt
onorate c au ca oaspete un astfel de om.
Cu tristee admit c nu am auzit de tine, spuse Malory.
Cum ? Am fost cel mai grozav spadasin al epocii mele, poate, ba
nu, fr nici o ndoial, al tuturor timpurilor. N-am motive s
fac pe modestul. Nu m ascund dup deget i nici dup altceva,
12

fiindc veni vorba. Am fost i autor al unor opere literare
remarcabile.
Am scris cri despre cltoria pn la Soare i Lun, satire
foarte ascuite i spirituale. Piesa mea, Pedantul tras pe sfoar,
a fost, din cte am neles, folosit cu unele modificri de un
oarecare Monsieur Moliere i prezentat ca fiind a lui. Ei, poate
exagerez niel. Sigur c s-a slujit de multe elemente din comedia
mea. Am mai priceput c i un englez pe nume Jonathan Swift a
mprumutat cteva dintre ideile mele n Cltoriile lui Gulliver.
Nu-i nvinuiesc, fiindc nici eu n-am rezistat tentaiei de a m
folosi de ideile altora, deii le-am prezentat ntr-o form
mbuntit.
Prea bine, domnule, a ncuviinat Malory, fcndu-se c uit s-
i menioneze propriile opere, ns, dac nu-i cerem prea mult
n starea n care te afli, ne-ai putea povesti cum ai ajuns aici cu
acea nav zburtoare i ce anume a fcut-o s izbucneasc n
flcri ?
De Bergerac a locuit cu familia Malory pn la eliberarea unei
colibe ori pn s poat mprumuta uneltele necesare pentru a-
i construi singur una. n acele momente, el i gazdele, la care
se adugau aproape o sut de oameni, stteau jos sau n
picioare n jurul unui foc stranic din faa colibei.
Au ascultat o poveste lung, chiar mai fantastic dect operele
povestitorului sau ale lui Malory. Cu toate acestea, Sir Malory a
avut senzaia c franuzul nu a relatat toate ntmplrile prin
care trecuse.
Cnd de Bergerac a ncheiat relatarea, Malory s-a mirat cu voce
tare:
Atunci e adevrat c exist un turnn n mijlocul acelei mri
polare de nord, de unde pornete Fluviul i unde revine ? i e la
fel de adevrat c nuntrul lui triesc fiinele care au furit
lumea asta ? M ntreb ce s-a ntmplat cu japonezul de care
spuneai, acel Piscator. Locuitorii turnului, care sigur sunt
ngeri, l-au invitat
s rmn cu ei, deoarece, ntr-un fel, el a trecut de porile
paradisului ? Ori l-au trimis altundeva, n vreun loc ndeprtat
de pe Fluviu? Iar n ce-l privete pe acest Thorn, cum se explic
purtarea lui condamnabil? Poate o fi fiind un diavol care se d
drept om.
De Bergerac a pufnit ntr-un hohot de rs zgomotos i
dispreuitor. Cnd s-a potolit, a spus:
13

Nu exist ngeri i diavoli, prietene. Acum nu mai susin, cum
fceam pe Pmnt, c nu exist Dumnezeu. Dar, recunoscnd
existena unui Creator, nu m vd silit s cred n poveti cu
ngeri i diavoli.
Malory a insistat plin de fervoare c astfel de fiine ar exista.
Asta a strnit o disput aprig n cursul creia franuzul i-a
prsit publicul. i-a petrecut noaptea, .A aflat Malory mai apoi,
n coliba unei femei care-i nchipuia c, dac Cyrano era un
spadasin att de renumit, atunci trebuia s fie i un amant ieit
din comun. Din relatrile ei rezult c nu se nelase, doar c
era prea fidel acelui mod de a face dragoste despre care muli
credeau c atinsese perfeciunea, ori culmea decadenei n
Frana. Malory nu i-a ascuns dezgustul, dar mai trziu n
aceeai zi, de Bergerac veni s-i cear iertare pentru
nerecunotina ce-o artase fa de omul care-l salvase de la
moarte.
N-ar fi trebuit s-mi batjocoresc salvatorul i gazda, i datorez o
mie de scuze n schimbul crora ndjduiesc s primesc
iertarea.
Eti absolvit, l-a asigurat Malory cu sinceritate. Chiar dac pe
Pmnt ai ocolit Biserica i ai pctuit n faa Domnului, n-ai
vrea s participi la slujba ce se va ine ast sear pentru
sufletele camarazilor ti disprui ?
Mcar atta pot s fac, a acceptat de Bergerac.
n timpul slujbei a plns nencetat, astfel nct dup aceea
Malory a profitat de adnca lui tulburare ntrebndu-l dac era
pregtit s se ntoarc la Dumnezeu.
Nici nu tiam c L-am prsit, n caz c exist, spuse franuzul.
Plngeam de durere pentru pierderea celor iubii de pe Parseval
i pentru cei pe care nu i-am ndrgit, dar i-am respectat.
Lcrimam de furie mpotriva lui Thorn, sau care i-o fi numele
adevrat. i am mai jelit fiindc oamenii sunt ndeajuns de
netiutori i superstiioi ca s cread toate aceste baliverne.
Te referi la slujb ? l-a ntrebat Malory pe un ton ngheat.
Da, i te rog s m ieri din nou! a exclamat de Bergerac.
N-o fac dect dac te cieti cu adevrat, i-a spus Malory, i
dac-i nali rugciunea ctre acel Dumnezeu pe care l-ai jignit
n mod att de nesocotit.
Quelle merde! s-a scpat de Bergerac, ns o clip mai trziu l-a
mbriat pe Malory i l-a srutat pe amndoi obrajii. Ce mult
14

a vrea ca aceast credin a ta s devin realitate! Iar de s-ar
ntmpla asta, cum l-a putea ierta pe Dumnezeu ?!
i-a luat rmas-bun de la Malory, zicnd c nu-l va mai vedea,
probabil, niciodat. A doua zi diminea, avea s porneasc n
susul Fluviului. Malory a bnuit c de Bergerac va trebui s
fure o barc pentru a-i pune planul n aplicare, i nu se nela
defel.
Malory s-a gndit deseori la brbatul care srise din dirijabilul
cuprins de flcri, dup ce ajunsese n preajma turnului
menionat de muli oameni, dar pe care, cu excepia lui i a
echipajului, nimeni altcineva nu-l vzuse. Or, dac era s dea
crezare istorisirilor, fusese vzut de un grup de egipteni din
Antichitate,
ntre care se gsea i o fiin subuman, proas i cu
O statur de uria.
Dup mai puin de trei ani, prin acele locuri a sosit i cel de-al
doilea vapor cu zbaturi. Mai mare dect Rex, acesta era mai
luxos i mai rapid, superior din punctul de vedere al blindajului
i armamentului aflat la bord, ns nu se numea Mark Twain.
Cpitanul su, americanul Samuel Clemens, l rebotezase Nu se
nchiriaz. Auzise, desigur, c Regele Ioan i numise vaporul,
adevratul Nu se nchiriaz, Rex Grandissimus. De aceea,
Clemens revenise la vechiul nume i-l vopsise cu mult respect
pe bordaj.
Vaporul a oprit s-i ncarce batacitorul i potirele. Malory nu a
avut ns norocul s discute cu cpitanul, dar l-a vzut avndu-
l alturi pe uimitorul su bodygaard. Joe Miller arta ntr-
adevr ca un cpcun, avnd
Trei metri nlime i cntrind peste trei sute aizeci de
kilograme. Corpul lui nu era chiar att de pros cum se
ateptase Malory. Nu arta mult diferit de ali brbai pe care-i
ntlnise, dar prul i era ceva mai lung. Pe deasupra, avea flci
masive i proeminente i nasul asemntor cu un castravete
gigantic, sau cu proboscisul unei maimue. Cu toate acestea,
avea o expresie inteligent.
Urmritorul i-a continuat drumul.
Mai era o or pn la amiaz, iar atunci fabulosul vapor avea s
rmn la ancor i, legat de batacitorul de pe punte, un cablu
foarte gros din aluminiu cu o calot la un capt urma s fie
aezat pe o piatr-potir. Cnd piatra i descrca energia uria,
batacitorul se
15

ncrca, iar potirele aranjate pe o alt plac din cupru se
umpleau cu hran, butur i alte bunuri.
Corpul vaporului era alb cu excepia cmilor roii, adic a
aprtoarelor de deasupra zbaturilor. Cu litere mari, pe ele scria
cu vopsea neagr: NU SE NCHIRIAZ. Imediat dedesubt, cu
caractere mai mici: Samuel Clemens, Cpitan. i mai jos, cu
litere i mai mrunte, se putea citi: n proprietatea i folosina
exclusiv a Rzbuntorilor, Inc.
Deasupra timoneriei se afla bastonul de pavilion prova pe care
flutura un drapel ptrat nfind o pasre fenix de culoare
stacojie pe un fond albastru-deschis.
La pupa, nclinat la patruzeci i cinci de grade fa de puntea
cea mai de jos, se afla un pavilion identic.
Vaporul lui Sam avea o lungime de aproximativ o sut optzeci
de metri, lime n dreptul cmilor roii de patruzeci de metri
i un pescaj de ase metri cu ncrctur complet.
Avea cinci puni principale. Puntea cea mai de jos, A, sau cea a
cldrilor, adpostea numeroase spaii de depozitare, uriaul
batacitor, care se ridica dintr-un pu al punii imediat inferioare,
cele patru motoare electrice care acionau zbaturile i un cazan
foarte mare.
Batacitorul era un dispozitiv electric avnd aptesprezece metri
lime i paisprezece metri i jumtate nlime. Unul dintre
inginerii angajai de Sam afirmase c era o invenie de la
sfritul secolului XX. Dar cum inginerul susinea c trise
dup 1983, Sam bnuia c omul (care murise cu mult timp n
urm) era agent.
Batacitorul (cuvnt derivat din baterie i condensator) putea
prelua uriaa tensiune eliberat de piatr ntr-o secund,
elibernd-o la fel de repede ori treptat, dup cum o impunea
situaia. Batacitorul era sursa de energie pentru cele patru
motoare mari ale zbaturilor
i pentru alte necesiti ale vaporului, inclusiv acionarea
instalaiei de aer condiionat.
Cazanul cu rezistene electrice avea douzeci de metri lime i
zece metri nlime i era folosit la nclzirea apei de la duuri, a
cabinelor, la producerea de alcool, la acionarea mitralierelor cu
abur i a catapultelor avioanelor de lupt, furniznd n acelai
timp aer pentru tunul cu aer comprimat i abur pentru sirenele
vaporului i pentru cele dou couri de fum. Acestea din urm
erau couri doar cu numele, ntruct nu fceau altceva dect s
16

elimine abur colorat ca s simuleze fumul atunci cnd Sam voia
s fac o impresie deosebit.
n partea posterioar a punii cldrilor, aflat la nivelul apei, se
gsea o u mare care putea fi ridicat, permind ieirea sau
intrarea a dou brci de desant i a unui bombardier-torpilor.
Puntea de deasupra, B, sau cea principal, era retras pentru a
asigura o trecere exterioar, numit punte de promenad.
Pe vapoarele de pe Mississippi, pilotate de Sam n tineree,
puntea cea mai de jos purtase numele de punte principal, iar
cea de deasupra, de punte a cldrilor. Dar cum cldrile de pe
Nu se nchiriaz porneau de la nivelul punii inferioare, Sam o
botezase a cldrilor. Iar pe cea de deasupra o numise punte
principal. La nceput, piloii obinuii cu terminologia de pe
Pmnt preau destul de nedumerii, dar cu timpul se
nvaser i cu asta.
Uneori, cnd vaporul era ancorat ntr-o zon panic, Sam
ngduia echipajului (mai puin grzilor) s-i petreac permisia
pe mal. Dup aceea, organiza un tur pentru notabilitile locale.
mbrcat cu o hain din piele de pete, un kilt lung din pnz
alb i
cizme albe, nalte pn la coaps, i purtnd o plrie mare i
alb de cpitan, i ducea oaspeii pn n strfundurile
vaporului. A, sigur, el i civa dintre oamenii si stteau cu
ochii pe vizitatori, fiindc obiectele de la bordul navei Nu se
nchiriaz se puteau dovedi foarte tentante pentru indivizii legai
de glie.
Pufind din trabuc n timp ce vorbea, Sam le explica totul, sau,
mai bine zis, aproape totul, curioilor vizitatori.
ntr-o astfel de prezentare, dup ce i-a plimbat pe puntea A, sau
a cldrilor, Sam i-a condus pe scara ce ducea spre puntea B,
sau principal.
Pentru marinari, acestea sunt treptele unei scri, a spus el. Dar
ntruct majoritatea oamenilor din echipajul meu nu clcaser
pn atunci pe puntea unui vapor, iar noi avem cteva scri
adevrate la bord, am hotrt s le numim casa treptelor. La
urma urmelor, pim pe trepte, nu pe scri. n acelai fel, n
ciuda protestelor vehemente ale marinarilor cu experien, am
ordonat ca pereii s nu fie numii de compartimentare, ci, pur
i simplu perei. Cu toate acestea, am ngduit o distincie ntre
ceea ce numii voi n mod obinuit u i bocaport. Acestea din
17

urm sunt ui etane care pot fi nchise cu ajutorul unui
mecanism bazat pe o prghie.
Ce arm e aceea ? a ntrebat un vizitator, artnd spre un
dispozitiv cu un tub lung din duraluminiu, semnnd cu un tun
i montat pe o platform. n dispozitivul lui de ochire
ptrundeau nite evi groase din plastic.
Asta e o mitralier cu abur, calibrul 20. Dispune de un
mecanism complicat care permite unui mare numr de gloane
din plastic, mpinse de jos printr-o conduct, s fie trase ntr-un
ritm rapid. Aburul furnizat de cazan asigur fora de propulsie.
Cu alt ocazie, o persoan care vizitase nava Rex, remarcase:
Vaporul Regelui Ioan avea cteva mitraliere de calibrul 17.
Sigur. Doar le-am proiectat eu nsumi. Dar ticlosul acela mi-a
furat vaporul, iar cnd l-am construit pe acesta, am fcut
mitralierele de calibru mai mare.
Apoi le-a artat irurile de ferestre, nu hublouri, ci ferestre
aliniate de-a lungul holului.
Unii dintre membrii echipajului, total nepricepui ori de-a
dreptul obraznici, ndrznesc s le spun coridoare, ori chiar
holuri. Desigur, i permit asta doar cnd nu sunt de fa.
Apoi i-a dus ntr-o cabin pentru a-i impresiona cu spaiul i
luxul dinuntru.
Exist o sut douzeci i opt de cabine, fiecare putnd adposti
dou persoane. V rog s remarcai paturile rabatabile, fabricate
din alam. S nu v scape toaletele din porelan, duurile cu
ap rece i cald, lavoarul cu evi din cupru, oglinzile cu rame
din alam, dulapurile din lemn de stejar. Nu sunt foarte mari,
dar la bord nu avem nevoie de prea mult mbrcminte.
Trebuie s observai rastelurile cu arme, n care se afl pistoale,
puti, sgei, sbii i arcuri. Mochetele sunt confecionate din
pr uman. Privii picturile de pe perei. Acela e un Motonobu
original, 1476-1559 era noastr, marele pictor japonez care a
ntemeiat stilul numit Kano. n cabina alturat putei admira
cteva pnze executate de Zeuxis din Heracleea. Sunt zece la
numr. La drept vorbind, aceea e chiar cabina lui Zeuxis. n caz
c nu tii, el a fost un mare pictor al secolului V naintea erei
noastre, nscut n Heracleea, o colonie greceasc din sudul
Italiei. Despre el se spune c a pictat un ciorchine de struguri
care preau att de reali, nct psrile
au ncercat s-l mnnce. Zeuxis nu va catadicsi s confirme ori
s infirme povestea asta. n ce m privete, prefer fotografiile,
18

dar am i eu cteva picturi n cabina mea. Una este de Pieter de
Hooch, un artist olandez din secolul al XVII-lea. Alturi de ea se
afl o alt pictur, executat de italianul Giovanni Fattori, 1825-
1907 era noastr Un nefericit. Probabil c este ultima sa oper,
fiindc n timpul unei petreceri a czut peste bord i a fost tocat
de zbaturi. Chiar dac ar fi resuscitat, lucru puin probabil, n-o
s gseasc pigmeni pentru pictur dect pe aceast nav sau
pe Rex.
Sam i-a dus pe oaspei pe puntea exterioar, numit i de
promenad, pn la prova. Aici era instalat un tun de 88 de
milimetri. Pn n acel moment, le-a explicat el, arma nu fusese
folosit, astfel c n curnd trebuia fcut praf de puc proaspt
pentru nlocuirea celui vechi din proiectile.
Atunci cnd o s l ajung din urm pe Rex, cu tunul sta o s-l
fac pe Scrbavnicul Ioan s zboare pn la cer.
Apoi a fcut un gest ctre bateriile de rachete de pe puntea de
promenad, unde se aflau proiectilele detectoare de cldur cu
raza de aciune de doi kilometri i jumtate i al cror focos era
nzestrat cu aproape douzeci de kilograme de explozibil plastic.
Dac dau gre cu tunurile, atunci astea o s-l fac praf i
pulbere.
Una dintre turiste, care cunotea ndeaproape opera lui
Clemens i biografiile scrise despre el, s-a adresat cu glas sczut
unei amice:
Nu tiam c Mark Twain era chiar att de nsetat de snge.
Doamn, a interveni Sam, care prinsese remarca din zbor, nu-s
nsetat de snge! Sunt omul cel mai

panic din lume. Detest violena, iar la auzul cuvntului rzboi,
simt c mi se ntoarce stomacul pe dos. Dac ai citit eseurile
mele despre rzboi i cei care-l iubesc, i-ai da seama de atta
lucru, dar am fost azvrlit n situaia asta i n altele
asemntoare. Pentru a supravieui, trebuie s mini mai abitir
dect mincinoii, s tragi pe sfoar mai bine dect escrocii i s
fii mai iute dect ucigaii. Pentru mine, e vorba de pur
necesitate, pe deplin justificat! Cum ai proceda dac Regele
Ioan i-ar fura vaporul dup ce-ai umblat ani de zile n cutarea
fierului i a altor metale pentru a-i mplini visul ? Sau dup ce-
ai luptat cu cei care voiau s i le ia dup ce le-ai gsit i ar
trebui s te confruni cu trdri i comploturi ndreptate
mpotriva ta? i ce-ai face dac Ioan i-ar fi ucis civa dintre cei
19

mai buni prieteni i soia, pentru ca apoi s plece, batjocorindu-
te ? L-ai lsa s scape nepedepsit ? Nu cred, mai ales dac ai un
dram de curaj.
A Mea este rzbunarea, a spus Domnul!, a rostit un brbat.
Da. Se poate. Dar dac exist Dumnezeu, iar El se va rzbuna,
cum are s-o fac fr a se sluji de oameni ca unelte ale Sale ? n
afara unei pure ntmplri, ai auzit vreodat ca vreun pctos
s fie lovit de trsnet ? i fulgerul ucide mii de nevinovai n
fiecare an, tii bine asta! Nu, 1 trebui s foloseasc oamenii ca
instrumente ale Sale i cine e mai priceput la asta dect mine ?
Cine a devenit, graie ntmplrii, unealta Sa ascuit i
neierttoare ?
Sam s-a suprat att de ru, nct a trebuit s trimit un
puca marin pn n salonul de recepii dup un pahar de
whisky pentru a se liniti.
Pn s-i soseasc butura, un turist a bolborosit:
Prostii!
Azvrlii-l peste bord! a rcnit Sam. i ordinul a fost executat
imediat.
Eti un om irascibil, a constatat femeia care-i cunotea opera.
Da, doamn, sunt. i pe bun dreptate. Pe Pmnt am trit
ntr-o revolt continu i aici am rmas la fel.
Pucaul i-a adus butura. Sam a dat-o imediat peste cap i,
recptndu-i buna dispoziie, a continuat turul.
A condus grupul pe scara care ducea n salonul de recepii. Au
zbovit o clip n ua acestuia, iar turitii nu i-au putut reine
exclamaiile de uimire. Avea aizeci de metri lungime i
cincisprezece lime, iar n centrul tavanului, aflat la o nlime
de ase metri, erau aliniate cinci candelabre uriae din sticl
lefuit. Numeroasele ferestre, precum i aplicele i lampadarele
nalte din alam frumos ornamentat fceau ca impuntoarea
sal s fie extrem de bine luminat.
La captul cellalt se gsea o scen despre care Sam a spus c
slujea interpretrii de drame i comedii, dar i concertelor
pentru orchestr. Scena avea n dotare i un ecran mare ce
putea fi cobort pentru proiecia de filme.
Pentru filmri nu folosim pelicul tratat chimic, a explicat el.
Avem camere electronice. Producem filme dup scenarii
originale, dar uneori reinterpretm opere cinematografice clasice
fcute pe Pmnt. Ast-sear, de pild, proiectm oimul
maltez. Din distribuia original n-o avem dect pe Mary Astor,
20

pe numele ei adevrat Luciile Langehanke, care joac rolul
secretarei lui Sam Spade. Din cte mi s-a spus, Astor a fost
distribuit greit n filmul original. Dar presupun c prea puini
avei habar la ce m refer.
Ba eu am, interveni femeia care constatase c e un om irascibil.
Cine interpreteaz rolul ei n versiunea voastr ?
O actri american, Alice Brady.
i rolul lui Sam Spade ? n rolul sta nu-l vd jucnd dect pe
Humphrey Bogart.
Howard da Silva, un alt actor american. Numele lui real a fost
Howard Goldblatt, dac-mi amintesc; eu bine. S-a artat foarte
recunosctor c a primit acest rol, susinnd c pe Pmnt nu i
s-a oferit niciodat ansa s-i arate adevratele caliti
actoriceti. i pare totui ru c are prea puini spectatori.
S nu-mi spui c l-a regizat John Ford.
N-am auzit niciodat de el, recunoscu Sam. l avem pe
Alexander Singer.
Mi-e total necunoscut.
Te cred. Dar neleg c era bine cunoscut celor de la Hollywood.
Iritat de ceea ce a considerat drept o ntrerupere fr rost, Sam
a artat ctre barul din lemn de stejar, lung de aproape
douzeci de metri, situat la babord, pe care se lfiau iruri
frumos aezate de sticle cu butur i pahare. Grupul a rmas
foarte impresionat vznd pahare i cupe fcute din sticl cu
plumb. Cele patru piane de concert i-au lsat cu gura cscat.
Sam le-a spus c avea la bord cel puin zece mari pianiti i
cinci compozitori. De exemplu, Selim Palmgren (1878-1951),
compozitor i pianist finlandez, care se numrase printre
ntemeietorii de marc ai colii muzicale naionale finlandeze.
Mai era Giovanni Pierluigi da Palestrina (1526-1594), renumit
compozitor de madrigale i motete.
Pe vapor l-am avut la un moment dat i pe Amadeus Mozart,
spuse Sam. ntr-adevr, bun compozitor, iar unii afirm c ar fi
cel mai mare. Dar ca om, prin prefctorie, desfrnare i
laitate, ne-a dezamgit pe toi n aa msur nct l-am alungat
de la bord.
Pe Mozart? exclam femeia. Dumnezeule, pe unul ca el! Bestie,
cum ai ndrznit s te pori astfel cu un compozitor minunat, cu
un geniu, un adevrat zeu al muzicii ?
Doamn, a spus Clemens, crede-m c am avut motive
ntemeiate s-l alung. Iar dac nu-i convine atitudinea mea,
21

poi pleca. Un puca te va nsoi pn la mal.
Nu eti nici pe departe un gentleman, a conchis femeia.
Ba nu; sunt.
Apoi au cobort ctre pupa, trecnd prin dreptul ctorva cabine.
Ultima fiind a sa, Clemens le-a artat-o. Exclamaiile de uimire
i ncntare ale vizitatorilor l-au uns pe suflet. De cealalt parte
a coridorului se afla cabina grzii sale de corp, Joe Miller, i a
femeii lui.
Nu departe de cabina lui era o ncpere mic unde se afla un
lift. Acesta ducea ctre compartimentele cele mai de jos ale
structurii timoneriei. Se numea puntea E sau camera de
observare, mobilat cu scaune tapiate, canapele i dotat cu un
mic bar. La ferestre fuseser montate trepiede pentru mitraliere
care trgeau cu gloane din plastic sau lemn.
Urmtoarea ncpere a structurii timoneriei era puntea F ori a
tunurilor, numit astfel deoarece aici se
amplasaser tunurile cu abur de 20 de milimetri. Acestea erau
alimentate cu proiectile prin intermediul unor benzi
transportoare dintr-un pu care pornea de pe puntea cldrilor.
Puntea cea mai de sus, timoneria sau E; era de dou ori mai
mare dect cea de dedesubt.
E ndeajuns de spaioas pentru a organiza o sear de dans, a
spus Clemens, pe care nu-l deranjau ctui de puin
exagerrile, mai ales cnd porneau de la el.
Vizitatorilor le-au fost apoi prezentai operatorii radio i radar,
primul-ofier, eful transmisionitilor i pilotul-ef. Acesta din
urm era Henry Detweiller, un francez care emigrase n Vestul
Mijlociu la nceputul secolului al XlX-lea i devenise pilot pe
Mississippi, apoi cpitan i n cele din urm proprietarul ctorva
companii de vapoare cu abur. Murise la Peoria, Illinois, n
conacul lui ct un palat.
Primul-ofier, John Byron (1723-1786), englez de origine, fusese
miciman n cursul faimoasei expediii navale n jurul lumii
conduse de Anson, dar naufragiase pe coastele statului Chile.
Cnd a devenit amiral, a fost poreclit Jack vreme-proast,
deoarece atunci cnd scotea flota n larg, avea parte de furtuni
puternice.
Tot el e bunicul faimosului, sau infamului, poet Lord Byron, a
explicat Sam. Nu-i aa, amirale ?
Byron, un brbat scund i blond, cu ochi albatri, ddu
aprobator din cap.
22

Amiral ? a exclamat femeia care nu-i ddea pace lui Clemens.
Dar dac tu eti cpitanul...
Dup ce pufi din trabuc, Sam a lmurit-o:
Da, eu sunt singurul cpitan de pe vapor. Urmtorul cel mai
mare n grad este amiral i aa mai departe n josul ierarhiei.
Comandantul forelor mele aeriene, compuse din patru piloi i
ase mecanici, are gradul
de general. La fel i comandantul pucailor marini. Apropo,
ultimul a ocupat pe vremuri funcia de general n armata
Statelor Unite n Rzboiul Civil. E indian american pur, ef de
trib n Seneca. Ely S. Parker sau, ca s folosesc numele lui
irochez, Donehogawa, ceea ce nseamn Aprtorul Porii de
Apus. A avut parte de o educaie deosebit i pe Pmnt a lucrat
ca inginer constructor. n timpul rzboiului a fcut parte din
statul-major al Generalului Ulysses S. Grant.
n continuare, Sam le-a explicat rostul manetelor i
instrumentelor folosite de pilot. Acesta sttea pe un scaun care
avea de o parte i de alta dou tije metalice ce ieeau din podea.
Micnd manetele de control nainte sau napoi, putea schimba
direcia, dar i viteza de rotaie a zbaturilor. Avea n fa un
tablou cu numeroase cadrane, indicatoare i osciloscoape.
Unul se numete sonar, le-a spus Sam. Citind indicaiile lui,
pilotul tie precis adncimea Fluviului i distana pn la mal,
i poate detecta prezena oricrui obiect periculos de mare n
ap. Acionnd acel comutator pe care scrie AUTOPILOT, nu
mai trebuie dect s stea cu un ochi la sonar i cu altul la mal.
Dac sistemul automat de pilotare nu funcioneaz satisfctor,
poate comuta pe un sistem de rezerv, n timp ce primul intr n
reparaii.
E uor de pilotat, a spus un brbat.
Da, ns doar un pilot cu experien poate rezolva situaiile
critice i tocmai de aceea majoritatea sunt veterani de pe
Mississippi.
Le-a spus apoi c puntea camerei de comand se afla la
aproximativ treizeci de metri deasupra Fluviului. Le-a atras
atenia asupra timoneriei care, spre deosebire de vapoarele de
pe Pmnt, era situat la tribord, nu n mijlocul punii.
Asta face ca nava Nu se nchiriaz s semene foarte mult cu un
portavion.
Vizitatorii i-au urmrit pe pucaii marini fcnd instrucie pe
puntea de apuntare, apoi pe femei i brbai nvnd arte
23

mariale i lupta cu spada, sulia, cuitul, toporica i tragerea
cu arcul.
Toi membrii echipajului, inclusiv eu, trebuie s stpneasc
tehnica de lupt cu orice arm. n plus, fiecare persoan are
datoria de a se califica pentru a putea ndeplini orice funcie.
Oamenii mei merg la coal s nvee despre electricitate,
electronic, instalaii, pilotaj i conducere. Jumtate dintre ei au
luat lecii de pian ori au deprins s cnte la alte instrumente. Pe
vapor avem mai muli indivizi instruii n diferite ndeletniciri
dect n orice alt zon a acestei planete.
Toat lumea ajunge s fie cpitan ? a ntrebat femeia care l
enerva mereu.
Nu. Asta e singura excepie, a rspuns Sam, ridicnd din
sprncenele groase i ncruntndu-se. N-a vrea s dau cuiva
idei de acest fel.
S-a apropiat hotrt de tabloul de comand i a apsat un
buton. Sirenele au pornit s urle a jale i primul ofier John
Byron a cerut ofierului transmisionist s lanseze semnalul de
Liberai punile pe sistemul general de amplificare. Sam s-a
ndreptat spre fereastra de la tribord i i-a ndemnat pe toi s
se strng n jurul lui. Au nlemnit cu toii cnd au vzut
grinzile lungi i groase din metal ieind prin glisare din cele trei
puni inferioare.
Dac n-o s putem scufunda nava Rex, a explicat Sam, o vom
saborda cu ajutorul acestor pasarele.
Foarte bine, a spus femeia, dar i echipajul de pe Rex poate
trece pe vaporul tu folosind propriile tale
pasarele. Sam a fulgerat-o cu ochii lui verzi cu irizri albstrui.
Cu toate acestea, ceilali vizitatori s-au artat att de
impresionai i uimii, nct, plin de mndrie, Sam i-a umflat
pieptul pros. ntotdeauna simise o fascinaie n faa
dispozitivelor mecanice i inea mult ca i ceilali s-i
mprteasc entuziasmul. Pe Pmnt, interesul pentru
invenii mecanice l dusese la faliment. Investise o avere ntr-o
main nefuncional de cules litere de tip Paige.
Dar de unde ai avut atta fier, aluminiu i alte metale? Planeta
asta e srac n minerale. Voi cum de-ai gsit ? a vrut s tie
femeia.
n primul rnd, a nceput Sam, ncntat c avea prilejul s-i
povesteasc aventurile, n Valea Fluviului a czut un meteorit
uria, compus din nichel-fier. V mai amintii, cu ani n urm,
24

cnd pietrele de pe malul drept au ncetat s funcioneze ? Asta
s-a ntmplat din cauz c steaua cztoare a ntrerupt
alimentarea lor. Dup cum tii, ele au fost repuse n funciune
douzeci i patru de ore mai trziu. Aa c...
Cine a fcut reparaiile? a ntrebat un brbat. Am auzit tot soiul
de istorii, dar...
Eu m-am aflat n zon, ca s zic aa, a explicat Sam. Iar valul
format pe Fluviu i suflul exploziei erau ct pe ce s ne ucid pe
mine i pe prietenii mei.
A simit o strngere de inim, nu pentru c fusese att de
aproape de moarte, ci fiindc i-a amintit ce fcuse ulterior
unuia dintre tovarii si, nordicul Erik Bloodaxe.
Uimitor, dar imposibil de tgduit, i sunt gata s jur c aa s-a
ntmplat, ns alimentarea s-a reluat peste noapte, iar terenul
sfrtecat a revenit la starea iniial. Iarba, copacii i solul
dezgolit au redevenit ca la nceput.
Cine-a fcut asta ?
Fiinele care au fcut Fluviul i ne-au resuscitat, mai mult ca
sigur. Am auzit c-ar fi fiine umane, ca i noi, Pmnteni, de
fapt, care au trit cu secole dup moartea noastr. i totui...
Ba nu-s fiine umane, l-a contrazis omul. Asta-i sigur.
Dumnezeu a fcut asta pentru noi.
Dac-L cunoti chiar aa de bine, a zis Clemens, d-mi i mie
adresa Lui. A vrea s-I scriu cteva vorbe. Apoi a continuat:
Grupul meu a ajuns primul la locul unde s-a prbuit
meteoritul. Craterul fcut, probabil la fel de adnc i de ntins
precum cel din Arizona, fusese deja astupat. Dar noi l-am
revendicat primii i am nceput s spm. Ctva timp dup
aceea am auzit c n subsolul altui stat din aval se gseau
zcminte mari de bauxit i criolit. Cu toate acestea, cetenii
de acolo nu aveau mijloacele necesare s fac spturi i s
foloseasc mineralele. Dup ce am fcut unelte din fier,
Parolando a reuit s fabrice aluminiu. Statul acela, numit Soul
City, ne-a atacat ca s ne ia fierul. I-am nfrnt i le-am
confiscat bauxita i criolitul. Am mai aflat c alte cteva state
din vecintate aveau zcminte de cupru i staniu. De
asemenea, puin vanadiu i tungsten. Am dat articole din fier pe
minereuri.
ncruntndu-se, femeia a ntrebat:
Nu i se pare ciudat c n zon era att metal, pe cnd n alte
pri nu exist nici urm ? S fie chiar o coinciden c voi
25

cutai metale i s-a ntmplat s ajungei n preajm exact
cnd a czut meteoritul?
Poate Dumnezeu ne-a ndreptat paii ctre acel loc, a spus Sam
rnjind.
Ba nu, i-a spus el, n-a fost Dumnezeu. Necunoscutul Misterios,
Eticul care-i zicea X, a aranjat totul i a tiut de mii de ani c
zcmintele trebuie s fie
concentrate n acea zon. Tot el a dirijat meteoritul, fcndu-l s
cad n preajm.
n ce scop ? Pentru a nlesni construirea unui vapor i
fabricarea de arme, astfel ca Sam s poat cltori n susul
Fluviului, cale de aisprezece milioane de kilometri, pn la
izvoare. Iar de acolo pn la turnul care se ridica printre ceurile
reci ale mrii polare de nord.
Iar apoi ?
Nu tia. Eticul urma s-l viziteze din nou n timpul unei furtuni
nocturne, aa cum procedase dintotdeauna. Dup toate
probabilitile, venea n asemenea momente deoarece fulgerele
interferau cu instrumentele de finee pe care Eticii le foloseau
pentru a ncerca s-l urmreasc pe renegat. El trebuia s-i dea
informaii suplimentare. n acest timp, ali oameni vizitai de X,
rzboinicii alei de el, aveau s-l caute pe Sam ca s urce pe
nav i s-l nsoeasc n cltoria spre izvoare.
Dar evenimentele o luaser razna.
Nu mai auzise i nici nu-l revzuse pe Necunoscutul misterios.
i construise vaporul, iar apoi partenerul su, Regele Ioan-
Fr-de-ar, i-l rpise. Pe de alt parte, micile resuscitri,
translatrile ncetaser, iar moartea permanent se instaurase
iari printre locuitorii Vii.
Cu oamenii din turnn se petrecuse ceva. Iar Necunoscutul
misterios pise i el ceva.
Clemens era ns ferm hotrt s mearg pn la captul
Fluviului i s ncerce s ptrund n turnn. tia ct de dificil
avea s fie escaladarea munilor care nconjurau marea. Joe
Miller, titantropul, vzuse turnul de pe o potec aflat pe coasta
irului impuntor de muni pe vremea cnd l nsoise pe
Faraonul Akhenaton. Joe zrise i un aparat de zbor cobornd
pe partea superioar a turnului. Iar apoi se mpiedicase de
un potir pierdut de un predecesor rmas necunoscut i czuse
n gol, pierzndu-i viaa. Dup ce fusese resuscitat undeva de-a
lungul Vii, l ntlnise pe Sam ii povestise ciudata ntmplare.
26

Ce-i cu dirijabilul despre care am auzit attea zvonuri ? a
ntrebat femeia. De ce n-ai plecat cu el ? Puteai ajunge la
izvoarele Fluviului n doar cteva zile n loc de treizeci sau
patruzeci de ani, ct are s-i ia cu vaporul ?
Acesta era un subiect despre care Sam nu voia s vorbeasc.
Realitatea era c nimeni nu se gndise s fac un aparat de zbor
dect aproape de pornirea n voiaj a vaporului Nu se nchiriaz.
Abia dup aceea apruse un specialist german n dirijabile, von
Parseval, ii pusese aceeai ntrebare.
Fostului astronaut Milton Firebrass, inginerul-ef al lui Sam, i
plcuse sugestia. De aceea rmsese n Parolando dup
plecarea vaporului i construise nava zburtoare. Meninuse
legtura prin radio cu vaporul i cnd dirijabilul a ajuns pn la
turnn, anunase c acesta avea o nlime de aproximativ un
kilometru i jumtate i un diametru de cincizece kilometri.
Parseval aterizase pe acoperi, dar numai un membru al
echipajului, un japonez priceput la aerostate i specialist n sufi,
care-i zicea Piscator, reuise s ptrund nuntru. Ceilali
fuseser oprii de o puternic for invizibil, nainte de asta, un
ofier pe nume Barry Thorn plasase o bomb la bordul
elicopterului n care cltoreau Firebrass i ali civa, pornii n
recunoatere. Declanase bomba cu ajutorul unui emitor
radio i apoi furase un elicopter i fugise de pe dirijabil. Dar
fusese rnit, iar elicopterul se prbuise la baza turnului.
Adus la bordul dirijabilului, Thorn fusese interogat, ns
refuzase s rspund. Se artase totui vizibil uimit auzind c
Piscator reuise s ptrund n turnn.
Clemens bnuia c Thorn era Etic ori vreun subordonat al lor,
pe care recruii lui X i numeau ageni. Avea de asemenea
suspiciuni c Firebrass fusese ori una, ori alta. Iar femeia care
pierise n explozia elicopterului, Anna Obrenova, aparinea
Eticilor sau agenilor.
Examinnd toate probele pe care le avusese la dispoziie, Sam
trsese concluzia c un accident nelmurit i aruncase n Valea
Fluviului pe civa ageni i Etici. Probabil c X era unul dintre
acetia. Asta nsemna c agenii i Eticii se vedeau silii s
foloseasc aceleai mijloace ca i locuitorii Vii pentru a reintra
n turnn. Prin urmare, pe vaporul su existau civa ageni sau
Etici care se ddeau drept locuitori obinuii. De aici rezulta c
i pe Rex situaia se prezenta la fel.
Nu-i putea explica de ce Eticii i agenii nu reui ser s-i
27

foloseasc propriul aparat de zbor pentru a reveni n turnn.
Ajunsese deja la o concluzie: toi cei care susineau c triser
dup 1983 era noastr aveau o legtur cu furitorii Lumii
Fluviului. Socotea c povestea cu ceea ce se petrecuse dup
1983 era o minciun, reprezentnd de fapt un cod care permitea
recunoaterea falilor resuscitai.
Unele dintre aceste persoane i dduser seama c recruii lui
X ghiciser aceast legend care, socotea Sam. Ca urmare,
aveau s renune sigur la povestea aceea neroad.
Dirijabilul trebuia s plece n recunoatere, i-a explicat Clemens
femeii, pentru a aprecia situaia la faa locului. Cpitanul lui
primise totui ordin s ptrund n turnn, dac acest lucru se
dovedea posibil. Apoi avea s revin la vapor pentru a m lua pe
mine i pe ali civa. Doar un filozof sufi pe nume Piscator a
reuit s intre n turnn i n-a mai ieit de acolo. n-drumul de
ntoarcere, cpitanul Jill Gulbirra, care a preluat
comanda dup moartea lui Firebrass, a trimis un elicopter ntr-
o expediie de pedepsire mpotriva lui Rex. Regele Ioan a fost
luat prizonier, dar a evadat, srind din aparat. Nu tiu dac a
scpat cu via ori nu. Elicopterul a revenit pe Parseval i i-a
continuat drumul spre Nu se nchiriaz. Dup aceea, Gulbirra a
raportat c a depistat un balon foarte mare i tocmai pornise
spre el cnd Thorn a evadat iar. Tot cu un elicopter. Bnuind c
Thorn plasase o bomb la bord, Gulbirra a fcut o percheziie
general. Nu a gsit nimic, dar nu se putea lsa n voia ansei,
care a trdat-o pn la urm. A pornit n picaj ctre sol. Voia s
debarce echipajul pentru a-l salva. Apoi a anunat c a avut o
explozie la bord. Altceva n-am mai aflat Parseval.
Noi am auzit c s-a prbuit la cteva mii de kilometri n susul
Fluviului. A scpat doar un om, a precizat ea.
Doar unul ? a exclamat Sam. Dumnezeule, brbat sau femeie ?
Brbat, dar nu-i tiu numele. Am auzit ns c ar fi un franuz.
Sam a scos un geamt. Pe nav se aflase un singur franuz:
Cyrano de Bergerac, de care se ndrgostise soia lui de pe
Pmnt. Cyrano era probabil singurul membru al echipajului
pentru care Sam nu ar fi vrsat nici o lacrim.
Se nserase cnd Sam a vzut fiina stranie care arta chiar mai
caricatural dect Joe Miller. Joe era mcar umanoid, ns
aceast artare sigur nu se nscuse pe Pmnt.
Sam tia c individul fcuse parte din micul grup originar de pe
planeta Tau Ceti. Cel care-l informase, Baronul John de
28

Greystock, l cunoscuse pe unul dintre ei. Dac era s dea
crezare istorisirii lui, la nceputul secolului XXI, tau cetanii
lansaser o navet pe orbita circumterestr, dup care
coborser pe Pmnt din nava-mam. Fuseser ntmpinai
cum se cuvine, dar Monat, unul dintre ei, afirmase n cadrul
unei discuii televizate c semenii si deineau mijloace pentru
prelungirea vieii pn la cteva secole. Pmntenii ceruser s
le fie oferit acest secret. Cnd taucetanii au refuzat, spunnd c
oamenii vor folosi n mod abuziv acest dar al longevitii,
mulimile dezlnuite i-au linat pe mai toi i apoi au atacat
nava spaial. Cu durere n suflet, Monat activase un scanner
de pe naveta-satelit, iar aceasta a transmis un fascicul care i-a
ucis aproape pe toi locuitorii Pmntului. Cel puin aa credea
Monat. El nu apucase s vad rezultatele aciunii sale, fiindc a
fost linat de mulime.
Declanase raza-morii deoarece se temuse c, folosind nava
spaial drept model, pmntenii vor construi altele la fel i vor
porni rzboi mpotriva planetei sale, pustiind-o. Nu tia cu
siguran dac vor proceda astfel, dar nu-i putea asuma un
asemenea risc.
Taucetanul sttea destul de nesigur ntr-o barc scobit dintr-
un trunchi i fcea semne disperate ctre oamenii de pe Nu se
nchiriaz. Era limpede c voia s fie primit la bord. Muli voiau
asta, gndi Sam, dar nu toi reueau s-i mplineasc dorina.
Acesta era, totui, dac nu un cal de o culoare neobinuit, un
biped care nu era nici om, nici pasre. De aceea Sam i-a
ordonat pilotului s fac o volt i s trag alturi de barc.
Fr s ezite, sub privirile membrilor echipajului care stteau
cu gura cscat de-a lungul pasarelei exterioare,
taucetanul s-a crat pe scar i a ajuns pe puntea cldrilor,
n urma lui a aprut i nsoitorul su, un brbat cu aspect
obinuit. Barca a alunecat dus de curent, pentru a intra n
proprietatea celui care avea s pun primul mna pe ea.
Escortat de doi pucai marini i de Generalul ElyS. Parker n
persoan, cei doi au ajuns curnd n cabina de comand.
Adresndu-li-se n esperanto, Sam le-a strns minile, a fcut
prezentrile cuvenite, apoi s-au prezentat i ei.
Sunt Monat Grrautut, a rostit bipedul cu o voce groas i
profund.
Iisuse Hristoase! a exclamat Sam. El, i nimeni altul!
Monat a surs, artndu-i dinii aproape umani.
29

Eti taucetanul de care am auzit, a spus Sam. Ani de zile am
cercetat malurile cutndu-te i nici mcar umbra nu i-am
zrit-o. Ce surpriz s dau de tine tocmai acum!
Nu-s de pe Tau Ceti, l-a lmurit Monat. Aa am spus cnd am
sosit pe Pmnt. n realitate, vin de pe o planet a stelei
Arcturus. I-am indus n eroare pe pmnteni fiindc ne temeam
de eventualele lor intenii ostile i atunci...
N-ai greit deloc, remarc Sam, deii, din cte-am neles, v-ai
purtat cam dur cu pmntenii. Dar de ce n-ai schimbat
povestea cnd v-ai trezit resuscitai aici, fr ngduina
voastr ?
Monat a ridicat din umeri. Ce gest uman, a gndit Sam.
Din obinuin, presupun. Pe de alt parte, voiam s m asigur
c pmntenii nu mai reprezentau o ameninare pentru semenii
mei.
Nu te acuz defel.
Cnd am priceput c oamenii nu mai reprezentau un pericol, le-
am dezvluit adevrata mea origine.
Da, sigur, a fcut Sam i pufni n rs. Hai. Luai fiecare cte-un
trabuc.
Monat era slab, avea un metru nouzeci i cinci i pielea rozalie.
Purta doar un kilt, lsnd la vedere majoritatea trsturilor
sale, dar ascunzndu-le pe unele mai interesante. Greystock
afirmase c penisul lui Monat putea trece drept uman, fiind
circumcis, ca al tuturor brbailor de pe aceast lume. i totui,
avea scrotul ca un scule coninnd mai multe testicule de mici
dimensiuni.
Avea chipul semiuman, easta ras i fruntea foarte nalt, iar
sprncenele groase, negre i ondulate coborau pn spre
pomeii proemineni, aproape acoperindu-i. Ochii i erau cprui-
nchis. Nasul prea mai atrgtor dect al multor oameni pe
care-i ntlnise Sam, doar c sub nri i atrnau nite franjuri
membranoi de civa milimetri lungime. Nasul se termina
printr-un cartilaj gros, despicat adnc. Avea buzele ca de cine:
subiri, membranoase, de culoare neagr. Urechile lipsite de lobi
posedau un desen departe de a fi uman.
Minile aveau trei degete, plus cel opozabil, ceva mai lung, iar
labele picioarelor aveau cte patru degete.
Nu cred c-ar speria pe cineva din cine tie ce cartier prpdit, a
socotit Sam. i nici n-ar arta nelalocul lui n sala Congresului.
nsoitorul lui era un american nscut n 1918, decedat n 2008,
30

cnd raza mortal de pe Cetan sau Arcturan mturase
Pmntul. Se numea Peter Jairus Frigate, un brbat de aproape
un metru optzeci, musculos, cu prul negru i ochi verzi, chipul
destul de atrgtor,
ns un profil destul de necizelat, cu falca inferioar scurt. Ca
i Monat, avea un potir i cteva obiecte personale, fiind
narmat cu un cuit din piatr, o toporic; arc i o chivr cu
sgei.
Sam avea ndoieli serioase c Monat spunea adevrul privind
locul naterii sale sau c Frigate i spusese numele real. Punea
sub semnul ntrebrii toate afirmaiile celor care pretindeau c
triser dup 1983. Cu toate acestea, nu inteniona s aduc
vorba despre asta dect dup ce apuca s-i cunoasc bine pe cei
doi.
Dup ce le-a oferit ceva de but, i-a condus personal pn la
cabinele ofierilor din apropierea apartamentului su.
ntmpltor, mi lipsesc trei oameni din efectiv, spuse el. Ne-a
rmas o cabin liber pe puntea cldrilor. Nu-i o poziie prea
fericit, aa c voi da ordin ca doi ofieri mai mici n grad s
elibereze o cabin. V putei instala n locul lor, iar ei vor cobor
n cabina aceea.
Brbatul i femeia care trebuiau s cedeze cabina nu s-au
artat prea bucuroi cnd au aflat ordinul lui Sam, dar au
eliberat-o imediat.
n aceeai sear, au mncat la masa cpitanului pe farfurii din
porelan pictate de un artist chinez antic i au but din cupe fin
cizelate din sticl cu plumb. Tacmurile erau confecionate din
aliaj de argint masiv.
Sam i ceilali, inclusiv uriaul Joe Miller, au ascultat cu mult
atenie istorisirile nou-sosiilor despre aventurile trite pe
Fluviu. Cnd a aflat c amndoi cltoriser mult vreme
alturi de Richard Francis Burton, renumitul explorator,
lingvist, traductor i autor din secolul al XlX-lea, Sam a simit
un fior prin tot corpul. Eticul i spusese c-l recrutase i pe
Burton.
N-avei idee unde se afl acum ? a ntrebat el, aparent
nepstor.
Nu, i-a rspuns Monat. Ne-am desprit n timpul unei btlii i
nu l-am mai gsit dup aceea, cu toate c l-am cutat ndelung.
Sam l-a ndemnat pe Joe s povesteasc despre expediia
egiptenilor. i pierduse rbdarea i nu se mai simea n stare s
31

joace rolul de gazd politicoas. i plcea s domine discuiile,
ns voia s vad ce efect va avea relatarea lui Joe asupra celor
doi.
Dup ce Joe a terminat de povestit, Monat a spus:
Aa, deci! La marea de la pol exist un turnn!
Da, e naiba, doar aza am jis ji eu, a ntrit Joe. Sam avea n
plan s-i dedice mcar o sptmn
pentru a asculta tot ce-ar fi fost dispui s povesteasc cei doi
despre ei nii. Abia dup aceea avea s le pun ntrebri
amnunite.
Dou zile mai trziu, la amiaz, cnd vaporul ancorase lng
malul drept pentru rencrcarea batacitorului, pietrele au rmas
mutte i reci.
Miculia ta Hristoase! s-a mirat Clemens. Alt meteorit ?
Era convins c nu aceasta era cauza defeciunii. Eticul i
spusese c n spaiu erau plasate dispozitive capabile s devieze
meteoriii de pe traiectorie i explicase c reuise s anihileze
aceast barier exact la momentul potrivit pentru a permite
trecerea celui care coninuse fier i nichel. Sistemele de protecie
sigur rmseser n spaiu, gata s-i fac datoria.
Dar dac nu czuse vreun meteorit, ce anume provocase
anomalia ?
S fi aprut alt defeciune a sistemelor creatte de Etici ?
Oamenii nu mai erau resuscitai, iar asta nsemna c n
mecanismul care transforma cldura planetei
n energie electric se stricase ceva care nu fusese reparat. Din
fericire, acestea erau dispuse n paralel, nu n serie; n caz
contrar, ar fi suferit de foame toat populaia, nu doar cei de pe
malul drept.
Sam a ordonat imediat ca vaporul s-i continue drumul nspre
izvoarele Fluviului. Cnd s-a fcut aproape ntuneric, a oprit
vaporul lng malul stng. Lucru destul de obinuit, localnicii
nu le-au ngduit s foloseasc vreo piatr. A urmat o lupt
cumplit, un mcel care i-a ntors stomacul pe dos lui Sam.
Lovit de o rachet mic, lansat de pe mal, Frigate i-a pierdut
viaa.
Apoi, flmnzi i disperai, oamenii de pe malul drept au invadat
cellalt mal. Veneau n grupuri masive ce nu puteau fi oprite
dect dup ce piereau ndeajuns de muli ct s rmn loc
suficient pentru ca potirele supravieuitorilor s poat fi aezate
pe pietrele-potir.
32

Sam a dat ordin de plecare spre amonte abia dup ce cadavrele
care mpnzeau suprafaa Fluviului au fost duse la vale de
curent. La cteva zile dup aceast ntmplare, a oprit vaporul
att ct s gseasc nlocuitori pentru oamenii pierdui n
sngeroasa lupt.

SECIUNEA 3
La bordul lui Rex: firul logicii
Ajutai de Loghu i de Alice, Burton i ceilali ajunseser la
bordul navei Regelui Ioan.
Grupul cltorise mpreun n amonte pn n zona unde Rex
ancorase pentru reparaii i pentru o permisie la mal. Cnd
ajunseser la doc, cheiul era supraaglomerat, deoarece se
gsiser muli curioi, unii dornici s vad uriaul vapor de
aproape, alii nutrind sperana de a deveni membri ai
echipajului. Existau unele locuri vacante despre care se zvonea
c apruser cnd cpitanul pedepsise prea aspru ase oameni
pe care i socotise neglijeni n serviciu. Ioan nu prea din cale-
afar de grbit s-i nlocuiasc.
Ioan coborse pe mal nconjurat de doisprezece pucai marini
care lsau n jurul lui suficient spaiu de micare. Nu era totui
un secret c Regelui Ioan nu-i scpa nici o femeie frumoas. Aa
se face c Loghu, o blond tokarian antic deosebit de
atrgtoare, purtnd doar un kilt scurt, nu a trecut nebgat n
seam cnd a pit prin dreptul lui. Ioan fcuse semn pucai
lor s se opreasc i intrase n vorb cu ea. Nu trecuse mult i o
invitase la bord pentru un tur al navei. Deii
nu o spusese de-a dreptul, i dduse de neles c spaiosul lui
apartament ar merita o cercetare mai amnunit care ar cere
timp, i doar prezena amndurora.
Pufnind n rs, Loghu spusese c ar putea veni la bord, dar
numai nsoit de prietenii ei. n ceea ce privea discuia intim,
avea s ia o hotrre dup ce va vedea ntreaga nav.
Regele Ioan fcuse o mutr acr, apoi izbucnise n rs,
adugnd c-i va arta ceva ce nu muli aveau ocazia s vad.
Loghu nu era proast i pricepuse perfect aluzia lui. Cu toate
acestea, tia c trebuia s ajung la bordul lui Rex cu orice pre.
i astfel, Alice, Burton, Kazz i Besst fuseser invitai s viziteze
vaporul.
Burton spumega de furie, fiindc nu dorise s ajung n
preajma lui Ioan silind-o pe Loghu s se comporte ca o femeie
33

uoar. Era ns unica soluie. Declaraiile lui anterioare potrivit
crora, indiferent de obstacolele ntmpinate, tot avea s
gseasc o cale de a fi primit la bord, se dovediser doar vorbe
n vnt, foarte impresionante, dar fr acoperire. Orice alt
modalitate de abordare a problemei nu i-ar fi asigurat dect o
edere temporar pe Rex.
Prin urmare, Loghu alesese metoda cea mai veche din lume,
care nc ddea roade. Fr a-i lua vreun angajament, dduse
de neles c ar fi fost dispus s mpart aternutul cu Ioan.
Lui Burton nu-i czuse deloc bine asta. Se simea ca un codo
i, n acelai timp, l nfuria ideea c o femeie reuise ceea ce el
n-ar fi putut face niciodat. Nu mai era iritat aa cum i se
ntmpla cndva pe Pmnt. Lumea aceasta i oferise prilejul de
a se convinge ce erau n stare femeile odat cu nlturarea
inhibiiilor i restriciilor existente n societatea terestr. Pe
deasupra, el, i nimeni altcineva, scrisese:
Femeile din ntreaga lume sunt opera brbailor. Maxima ar fi
fost adevrat n societatea victorian, ns aici ea nu-i pstra
valabilitatea.
n timp ce mergeau spre vapor, Loghu i-a prezentat pe ceilali.
Cu excepia lui Burton, toi i foloseau adevratele lor nume.
Hotrse ca de ast dat s nu apeleze la vechiul su nume, pe
jumtate arbesc, pe jumtate patan, renunnd la Mirza
Abdullah Bushiri, Abdul Hassan sau ceva asemntor, nume de
mprumut pe care le mai folosise pe Pmnt ori aici. Acum ns,
din motive pe care nu le-a mai explicat camarazilor si, s-a dat
drept Gwalchgwynn, vel din Evul Mediu, care trise pe vremea
cnd bretonii se ridicaser ca unul s opun rezisten anglilor,
saxonilor sau iuilor nvlitori.
Numele nseamn oimul Alb, Maiestatea Voastr, a spus el
drept lmurire.
Chiar aa ? s-a mirat Ioan. Eti cam brunet pentru un oim alb.
Kazz, omul de Neanderthal, a bubuit:
Maiestate, e un foarte bun spadasin i inta. V-ar putea deveni
un lupttor de nenlocuit.
Poate-i voi oferi prilejul s-i demonstreze miestria, a spus
Ioan.
Apoi l-a msurat printre gene pe Kazz. Ioan avea un metru
aizeci, dar prea nalt fa de omul din Neanderthal, care,
asemeni tuturor oamenilor din Epoca de Piatr, era ndesat, cu
oase solide. Capul de forma unei pini mari, fruntea teit i
34

joas, sprncenele groase, nasul lat i turtit, precum i flcile
proeminente nu-l fceau nicidecum atrgtor. Dar nici nu
semna cu oamenii de Neanderthal care apruser ca ilustraie
n reconstituirile de nceput aflate n muzee. Era pros, dar nu-l
depea pe un Homo sapiens mai dotat din acest punct de
vedere.
nsoitoarea lui, Besst, era cu civa centimetri mai scund
dect el i la fel de neatrgtoare.
Ioan i-ar fi vrut totui pe amndoi. Chiar mici de statur, aveau
o putere ieit din comun, astfel c att masculul, ct i femela
ar fi putut fi lupttori foarte buni. Fruntea teit nu nsemna
neaprat un nivel sczut de inteligen, fiindc repartiia
aptitudinilor sclipitoare i a prostiei funciona la fel la oamenii
primitivi sau la oamenii moderni.
Jumtate din efectivul lui Ioan provenea din Paleoliticul
timpuriu.
Ioan, poreclit Fr de ar, deoarece mult vreme nu reuise s
intre n posesia teritoriilor al cror titlu; l pretindea, era fratele
mai mic al Regelui Richard Inim-de-Leu, monarhul cruia
legendarul Robin Hood i rmsese fidel ct timp Ioan domnise
n Anglia ca regent. Avea umeri largi i o statur atletic, solid,
prul rocovan, ochi albatri i un temperament insuportabil,
deii asta nu reprezenta o ciudenie la un rege medieval. Att
ct trise, ct i dup moarte, se alesese cu o reputaie foarte
proast, deii nu fusese cu nimic mai ru dect ali regi, ba
chiar fiind mai bun dect fratele su. Cronicarii contemporani i
de dup el preau s fi fcut front comun, descriindu-l n culori
nefavorabile. Era detestat n asemenea msur, nct a devenit
o tradiie ca nimeni din familia regal s nu mai fie numit Ioan.
Richard l desemnase pe nepotul su, Arthur de Brettania, drept
urma. Ioan refuzase s accepte aceast hotrre i, ntr-o
lupt, l capturase pe Arthur, ntemnindu-l n castelul de la
Falaise i apoi la Rouen. Nepotul lui Richard a disprut de acolo
n condiii care-i fcuser pe muli s cread c Ioan l ucisese i
apoi, dup ce-i legase greuti de picioare, l azvrlise
n Sena. Ioan nu respinsese acuzaia, dar nici nu o confirmase.
O alt pat pe obrazul lui, deii deloc mai mare ori mai
ntunecat dect altele aflate pe blazoanele altor monarhi, era
faptul de netgduit c i lsase s moar de foame pe soia i
fiul unui duman de-al su, Baronul de Braose.
Circulau numeroase alte poveti, unele dintre ele adevrate,
35

privind faptele lui mrave. Abia dup multe secole, istorici
obiectivi au recunoscut c el fcuse i destul bine Angliei.
Burton nu tia mare lucru despre viaa lui Ioan n Lumea
Fluviului, cu excepia faptului c el furase vaporul lui Samuel
Clemens. De asemenea, i ddea perfect de bine seama c n-ar
fi fost nelept s-i aminteasc lui Ioan despre asta.
nsui Ioan le-a fost ghid. Le-a artat aproape totul, de jos pn
sus, puntea cldrilor, cea principal, de furtun, de apuntare
i texasul, care era o prelungire a etajului nti de la timonerie.
Cnd au ajuns n timonerie, Alice i-a spus lui Ioan c era o
urma a lui, pe linia fiului su, John de Gaunt.
Serios ? s-a mirat el. nseamn c-ai fost prines sau regin ?
Nici mcar n-am aparinut nobilimii, recunoscu ea. Deii am
fcut parte din mica nobilime de ar. Tatl meu a fost rud cu
Baronul Ravensworth. Eu m-am nscut n Anul Domnului
1852, cnd regin era Victoria, o alt descendent de-a ta.
Regele a ridicat din sprncenele rocovane.
Eti prima descendent direct pe care-o ntlnesc. i nc
foarte atrgtoare.
Mulumesc, Sire.
Privirea lui Burton s-a aprins i mai tare. Oare Ioan nutrea
gnduri incestuoase, n ciuda consangvinitii diluate ?
Ioan luase destul de serios n considerare ideea de a-i accepta
pe toi la bord ca membri ai echipajului, ns rudenia cu Alice l-
a fcut s se hotrasc. Dup ce au trecut prin marele salon s
bea ceva, le-a spus c, dac doreau, puteau cltori pe Fluviu
alturi de el. Apoi le-a comunicat n detaliu ce ndatoriri aveau
ca membri ai echipajului i care era regulile de disciplin, dup
care le-a cerut s depun jurmnt de credin fa de el.
Deocamdat Ioan nu dduse de neles c voia ca Loghu s-i
devin tovar de pat, dar fr ndoial c nu uitase cu totul
de ea. Burton l-a ntrebat dac i permitea s se consulte cu
ceilali. Foarte ndatoritor, Ioan le-a ngduit, drept care s-au
retras ntr-un col.
Nu-mi pas, a spus Loghu. S-ar putea s-mi i plac. N-am avut
niciodat un rege n pat. n orice caz, de cnd ticlosul acela de
Frigate a ters-o n-am mai avut un brbat alturi. Ioan n-arat
deloc ru, chiar dac-i mai scund dect mine.
Pe Pmnt, o asemenea exprimare ar fi ngrozit-o pe Alice. Dar
vzuse destule, iar asta i schimbase considerabil modul de a
gndi; majoritatea prejudecilor victoriene dispruser de mult.
36

Atta vreme ct o faci din proprie voin, a zis, nu vd nimic ru
n asta.
A face-o i dac ar fi ru, a spus Loghu. Sunt prea multe n joc
pentru a face pe mironosia.
Nu-mi place ideea, a protestat Burton. Se simea uurat, dar n-
ar fi vrut s-o recunoasc. Dar dac nu reuim s ne mbarcm
pe acest vas, alt ans nu mai avem. A spune c ne-ar fi la fel
de greu s ajungem pe
Mark Twain precum unui politician s intre n Rai. Dac ns
nu te trateaz cum se cuvine...
Ei, pot s-mi port i singur de grij, l-a linitit Loghu. Dac nu
voi fi n stare s mtur cabina cu prpditul sta, atunci
nseamn c mi-am ieit din mn. Ca ultim soluie, i-a putea
zdrobi boaele.
Alice se schimbase, dar nu ntr-att ct s nu roeasc auzind
aceast replic.
Te-ar putea face chiar amanta Numrul Unu, a glumit Kazz. Ha-
ha! Iar aa ai ajunge regin! Triasc Regina Loghu!
M-ngrijoreaz mai mult actuala lui amant dect el, explic
Loghu. Ioan nu m-ar putea lovi, deii ar putea ncerca s m
aib pe din dos, dar aceast femeie mi-ar putea nfige un cuit
n spate.
Tot ca un proxenet m simt, a remarcat Burton.
De ce, m rog ? Doar nu-s proprietatea ta. Apoi s-au ntors la
Ioan i l-a anunat c doreau s
depun jurmntul.
Acesta a cerut de but pentru a marca evenimentul. Dup
aceea, i-a ordonat adjunctului su, un yankeu cu statur de
uria de la sfritul secolului XX, pe nume Augustus
Strubewell, s pregteasc ceremonia depunerii jurmntului n
aceeai sear.
Dou zile mai trziu, Rex a ridicat ancora i a pornit n susul
Fluviului. Alice a fost numit infirmier n personalul auxiliar al
lui Doyle, unul dintre doctorii de pe vapor. Loghu avea s
urmeze un curs de pilotaj, dup care ar fi devenit n mod oficial
pilot clasa a doua, de rezerv, urmnd s nlocuiasc un pilot
clasa a doua, n cazul indisponibilitii acestuia. Avea s se
bucure de mult timp liber, asta dac nu cumva Ioan o reinea n
vastul lui apartament, lucru care s-a i ntmplat o bun bucat
de timp. Femeia pe care o nlocuise prea s fie
suprat, dar, de fapt, doar juca teatru. Se sturase de Ioan,
37

dup cum i el abia ateptase s scape de ea.
Kazz i Burton au fost ncadrai ca soldai n rndul pucailor
marini. Kazz, ca halebardier, iar Burton, ca pistolar i spadasin.
Besst a ajuns printre femeile-arca.
La scurt vreme dup aceea, Burton s-a ngrijit n primul rnd
s afle cine anume de la bord susinea c trise dup 1983 era
noastr. Erau patru. Unul dintre acetia era Strubewell. Iar el
rmsese alturi de Ioan nc de pe vremea cnd furaser
vaporul.
Cnd Reverendul Dodgson, cunoscut mai curnd sub numele de
Lewis Carroll, scrisese Alice n ara Minunilor, o prefaase cu un
poem. Acesta ncepe cu versul; ntr-o dup-amiaz de-aur i
rezum acea cltorie bine cunoscut n susul Tamisei cnd
Dodgson fusese stimulat de adevrata Alice s scrie povestea pe
care o compusese pentru a le face pe plac celor trei copile
crude.
n acea zi de 4 iulie 1852, pstrat n amintire ca o zi de aur
doar pentru c era rcoroas i umed, Dodgson, care avea s
devin pasrea Dodo din Alice i Cavalerul Alb n Prin oglind,
era nsoit de Reverendul Duckworth care, bineneles, a devenit
Roiul. Lorina, n vrst de treisprezece ani, era Lori, iar Alice,
de zece ani, preferata lui Dodgson, era Alice, desigur. Edith, cea
mai mic dintre cele trei surori, era Vulturul.
Cele trei fetie erau fiicele Episcopului Liddell, al crui nume de
familie rima cu fiddle1, lucru evideniat
de o poezioar despre el, pus pe muzic de studeni zurbagii de
la Oxford. Versurile lui Dodgson se refer la fete n numerale
ordinale n limba latin, n funcie de vrstele lor. Prima,
Secunda i Tertia.
Acum, cnd sttea n mijlocul cabinei pe care o ocupa mpreun
cu Richard, Alice avea impresia c, n cursul vieii ei
pmntene, jucase de fapt rolul de Secunda. Iar pe lumea
acesta, sigur era Secunda. Richard Burton considera c puini
brbai i nici o femeie, nici mcar soia lui, sau poate n special
soia lui, i erau egali.
Ei nu-i psase. Era o fire vistoare, blnd i introvertit. Aa
cum scrisese i Dodgson despre ea:


Note:

38

Fantoma ei m urmrete. Pe sub cer cltorete Nevzut ea
triete.
Acest lucru se adeverise n mai multe feluri dect anticipase
Dodgson. Acum cltorea sub un cer pe care, chiar n lumina
lunii, putea vedea sclipirea slab, fantomatic, a ctorva stele
gigantice aproape de piscurile munilor. Iar n nopile fr lun
cerul strlucea orbitor datorit uriailor nori de gaze i a stelelor
enorme care aruncau lumin ct luna plin.
n aceast lumin a zilei i a nopii, fusese mulumit, chiar
dornic s accepte hotrrile luate de Richard. Acestea
presupuseser deseori folosirea violenei i, n ciuda firii ei, Alice
luptase ca o amazoan. Cu toate c nu avea fizicul unei
Pentesileea, dovedise curajul acesteia.
Viaa n Lumea Fluviului fusese deseori aspr, crud i
sngeroas. Dup ce murise pe Pmnt, se trezise goal-puc
i total lipsit de pr, avnd trupul de la douzeci i cinci de
ani, cu toate c murise la vrsta de optzeci i doi de ani. Nu se
trezise n locul unde murise, adic n casa din Westerham, Kent,
aparinnd surorii ei Rhoda. Descoperise n jur iruri
impuntoare i nentrerupte de muni, care preau s
mprejmuiasc dealurile i cmpiile, dar i fluviul aflat n
mijlocul vii. Ct putea cuprinde cu privirea, oamenii stteau pe
maluri, cu toii goi, fr pr, tineri i descumpnii, urlnd,
plngnd, rznd isteric ori amuii de groaz.
Nu cunotea pe nimeni i, dintr-un impuls rmas obscur, se
ataase de Burton. ntre lucrurile primite n potir se aflase i un
beior semnnd cu guma, care coninea o substan
halucinogen. Mestecase acel beior, iar apoi ea i Burton se
mpreunaser nebunete toat noaptea i mai fcuse i o serie
de lucruri pe care n acele momente le-a socotit perverse, dar i
unele pe care nc le practica.
A doua zi diminea se detestase, gndindu-se la sinucidere. Iar
pe Burton l urse aa cum nu mai urse pe nimeni pn atunci.
A rmas n continuare cu el pentru c, prsindu-l, risca s dea
peste cineva i mai ru. De asemenea, se vedea silit a
recunoate c i el se aflase sub influena gumei, i nu a silit-o
s rennoiasc legtura lor carnal, aa cum considerase ea
acea relaie. Burton ar fi folosit alte cuvinte pentru a descrie
acuplarea lor.
Cu vremea, Alice se ndrgostise de el de fapt, l ndrgise chiar
n acea noapte astfel c au nceput s convieuiasc. Acest
39

termen nu descria foarte bine si tuaia, pentru c ea sttea
jumtate din timp singur, n coliba lor. Burton era cel mai
nestatornic brbat pe
care l cunoscuse Alice. Dup o sptmn petrecut ntr-un loc
simea nevoia de a porni la drum. Din cnd n cnd, se
certaser, el dovedindu-se mai agresiv, pentru c ea nvase s-
i mai stpneasc furia. Pn la urm, el a disprut vreme de
civa ani, revenind cu o poveste care se dovedise a fi o
minciun de la un capt la cellalt.
Ea s-a simit jignit aflnd c el i ascunsese cel mai mare secret
al su ani n ir. ntr-o noapte fusese vizitat de o fiin mascat,
purtnd o mantie, care se prezentase drept Etic, o persoan din
acel Consiliu care guverna peste cei ce se ocupau de
resuscitarea celor treizeci i cinci de miliarde de oameni.
Se spunea c aceti Etici readuseser umanitatea la via
pentru a realiza o serie de experimente. Intenionau s lase
omenirea s moar, fr a o mai readuce la via. Acest etic,
acest om, membru al Consiliului, se opunea n secret unui
asemenea lucru.
Burton s-a artat rezervat. Dar cnd ceilali Etici au ncercat s-
l prind, Burton fugise. Ca s scape de urmritori, s-a vzut
obligat s se sinucid de cteva ori, apelnd la principiul
resuscitrii. Dup o vreme, a socotit c era preferabil s-i
continue viaa. Dup apte sute aptezeci i apte de sinucideri,
s-a trezit n sala Consiliului celor doisprezece. Acetia i-au spus
ceea ce el tia deja de la X, adic faptul c printre ei se gsea un
renegat. Pn n acel moment, nu reuiser s descopere
trdtorul. Dar era doar o chestiune de timp.
Acum, dup ce l prinseser, aveau s-l supravegheze
permanent. Amintirea vizitelor primite din partea Eticilor, de
fapt tot ce aflase de cnd l cunoscuse pe X, urma s-i fie
tears din memorie.
Cu toate acestea, cnd se trezise pe malul Fluviului, Burton
constatase c memoria i rmsese intact.
ntr-un fel sau altul, X reuise s-i pcleasc semenii,
mpiedicnd tergerea memoriei.
Pe de alt parte, Burton trsese concluzia c X se ngrijise ca
Eticii s nu-l poat gsi n orice clip ar fi dorit. Apoi Burton
plecase n amonte, cutndu-i pe ceilali oameni recrutai de X.
Acesta din urm nu a vrut s-i spun cnd i n ce mod l
puteau ajuta acei oameni, cu toate c i promisese c va
40

dezvlui totul ceva mai trziu.
Dar ceva nu mersese bine. X nu mai apruse de muli ani i,
brusc, resuscitrile ncetaser.
Apoi Burton aflase c Peter Jairus Frigate i taucetanul, care
fuseser alturi de el chiar de la nceput, erau Etici, ori ageni ai
acestora. Cei doi fugiser nainte ca Burton s-i poat prinde la
nghesuial.
Burton nu-i mai putea ine ascuns secretul de tovarii lui.
Alice a rmas ocat, ba chiar mpietrit, cnd auzise povestea.
Apoi s-a nfuriat. De ce nu-i spusese adevrul mai demult ?
Burton i-a explicat c ncercase s o protejeze. Dac ar fi tiut
adevrul, probabil c ar fi fost rpit de Etici i interogat, ori
supus la cine tie ce cazne.
Din acel moment, furia lui Alice mocnise. Suprrile reprimate
n diferite momente se aprinseser brusc, iar flcrile l prliser
bine pe Burton care, ntotdeauna pregtit s riposteze, se
certase cu ea. i, cu toate c dup certuri se mpcau
ntotdeauna, Alice i-a dat seama c n curnd avea s vin i
ziua despririi.
Ar fi trebuit s fac ea primul pas nainte de mbarcarea pe Rex.
ns voise mereu s dezlege misterele Lumii Fluviului. Dac ar fi
rmas, ar fi regretat mereu c nu a plecat. De aceea se
mbarcase cu Richard, iar acum se afla n cabina lui,
ntrebndu-se ce trebuia s fac n continuare.
De asemenea, trebuia s admit c prezena ei acolo era
motivat i de altceva dect dorina de a dezlega mistere. Pentru
prima oar n viaa sa pe acea lume, se bucura de ap curent,
cald i rece, i de o toalet confortabil, de un pat la care se
adugau aer condiionat i un salon mare, unde putea viziona
filme, regiza piese de teatru i asculta muzic, att uoar, ct
i clasic, interpretat de orchestre ce foloseau instrumente
cunoscute i pe Pmnt, i nu nlocuitori din lut, piele i
bambus, aa cum se utilizau pe maluri. Mai avea prilejul s
joace bridge, whist i alte jocuri. Se putea bucura de toate
aceste mngieri pentru trup i suflet, i nu numai att. I-ar fi
venit greu s renune la toate.
Pentru fiica unui episcop, nscut pe 4 mai 1852, n apropiere
de Westminster Abbey, era o situaie de-a dreptul ciudat. Tatl
ei nu fusese doar decanul de la Christ Church College, ci i co-
editorul renumitului Lexicon grec-englez al lui Liddell i Scott.
Mama ei fusese o femeie cultivat i frumoas, care arta ca o
41

spanioloaic. Alice Pleasance Liddell venise la Oxford cnd avea
patru ani i se mprietenise imediat cu clericul-matematician
care era sfios i blbit i avea un sim cam ciudat al umorului.
Amndoi locuiau n Tom Quad, aa c se ntlneau deseori.
ntruct erau fiicele unui episcop cu strmoi regeti i nobili,
lui Alice i surorilor ei nu li se ngduia s se joace prea des cu
ali copii. Au fost educate n principal de guvernanta lor,
domnioara Prickett, o femeie care se strduia din rsputeri s
le nvee pe fete, deii nici ea nu avea educaie suficient. Cu
toate acestea, Alice s-a bucurat de toate avantajele unei copilrii
privilegiate n epoca victorian. Profesor de desen i-a fost John
Ruskin. De multe ori, reuea s trag cu urechea la discuiile
purtate de cei invitai de tatl ei la
cin: Prinul de Wales, Gladstone, Matthew Arnold i muli ali
oameni de cultur i notabiliti ale vremii. Era o copil
atrgtoare, brunet, cu prul drept strns n codie, iar chipul
ei era o reflectare a sufletului ei discret i vistor cnd cdea pe
gnduri, dar vioi i avid atunci cnd era stimulat, ndeosebi de
povestirile absurde ale lui Dodgson. Citea mult i, n mare
msur, cuta s-i mbunteasc educaia prin fore proprii.
i plcea s se joace cu pisica ei de culoare neagr, Dinah, i s-i
spun poveti care ns nu erau niciodat la fel de bune ca
acelea ale reverendului. Cntecul ei preferat erau Steaua serii,
pe care Dodgson avea s-l satirizeze n Alice n ara Minunilor
drept cntecul estoasei, Sup de estoas:
Supa serii, frumoas sup! Supa serii, frumoas sup!
Adevrata Alice prefera fragmentul din carte referitor la Pisica
din Cheshire. Iubea pisicile i chiar i dup ce a crescut, cnd
nu era nimeni prin preajm, i vorbea pisicii de parc ar fi fost o
fiin uman.
Ajunsese o femeie atrgtoare, cu un fizic splendid, avnd n
acelai timp ceva special, o aur aburoas, greu de definit, care
l atrsese pe Dodgson cnd era copil, dar i pe Ruskin, ori ali
brbai. Pentru acetia, ea era copila cu fruntea senin i cu
ochi vistori i mirai.
Cu toate c a fost atrgtoare i ca femeie, s-a cstorit abia la
douzeci i opt de ani, ceea ce, n 1880, n plin epoc
victorian, o fcea s fie o fat btrn. Soul ei, Reginald Gervis
Hargreaves, care avea o proprietate la Cuffnells, n apropiere de
Lyndhurst, Hampshire, studiase la Eton i Christ Church,
devenind
42

judector de pace i ducnd un trai foarte linitit alturi de Alice
i cei trei fii ai ei. i plcea s citeasc, ndeosebi literatur
franuzeasc, s clreasc i s vneze i deinea o rezervaie
de copaci, unde puteai gsi pini Douglas i o anumit specie de
sequoia.
n ciuda unor inhibiii i stngcii de nceput, Alice ajunsese s
accepte relaiile sexuale i chiar s i le doreasc. i-a iubit
soul i a suferit profund la moartea acestuia n 1926.
ns pe Burton l iubise cu o patim ce o depise cu mult cea
pe care o avusese fa de Reginald.
Dar gata, i-a zis ea.
Nu mai era dispus s accepte nelinitea lui permanent, deii
lsase impresia c va rmne ntr-un loc vreme de mai muli
ani. ns ederea ntr-un loc l silea s se deplaseze. Accesele lui
de furie, dorina lui de a se certa, gelozia lui nemsurat
deveniser obositoare. Pn i trsturile care o atrseser la el,
iar asta pentru c ei tocmai acestea i lipseau, o fceau acum s
se ndeprteze.
Cea mai mare piedic n calea plecrii ei era faptul c el
pstrase pentru sine Secretul.
Din nefericire, dac l prsea pe Richard acum, nu avea unde
s se duc. Nu mai existau cabine libere. Unele erau ocupate de
brbai singuri, dar ea nu voia s se mute cu un brbat pe care
nu-l iubea.
Richard ar fi pufnit dispreuitor auzind de o asemenea hotrre.
El susinea c dorea la o femeie doar frumusee i afeciune.
Prefera blondele, dar n cazul ei fcuse abstracie de asta. El i
va spune s gseasc un brbat artos, care s fie ct de ct
manierat. Ba nu, nu-i va zice aa ceva. Va amenina c o va
ucide dac-l prsete. Alice nu era sigur. Dar probabil c
Burton se sturase de ea, aa cum i ea era stul de el.
S-a aezat i a fumat o igaret, un lucru pe care nici nu ar fi
visat s-l fac pe Pmnt, i s-a gndit cum s procedeze. Cum
nu a gsit nici un rspuns, dup o vreme Alice a plecat din
cabin i a ajuns n salonul mare. Acolo gsea ntotdeauna cte
ceva plcut ori interesant.
Ajuns acolo, s-a plimbat vreme de cteva minute admirnd
picturile i statuetele i ascultnd o pies pentru pian, compus
de Liszt.
Simindu-se foarte singur i spernd c va aprea pn la
urm cineva care s o scoat din acea stare, la un moment dat
43

s-a apropiat de ea o femeie. Avea n jur de un metru i aptezeci
i cinci nlime, era zvelt, cu picioare lungi i sni de mrime
medie i form uor conic i cu sfrcurile puin nlate,
acoperii de o estur subire, aproape invizibil. Trsturile i
erau frumoase, n ciuda nasului ceva mai lung.
Artndu-i dinii foarte albi i egali, blonda i-a zis n esperanto:
Sunt Aphra Behn, una dintre pistolarele i fostele amante ale
Maiestii Sale, deii uneori i place s revin pe unde a mai
fost. Eti Alice Liddell, nu-i aa ? Femeia velului cu aspect
fioros, nici urt, dar nici frumos, pe nume Gwalchgwynn.
Alice a confirmat acest lucru i a ntrebat-o imediat:
Iar tu eti autoarea crii Oroonoko ? Aphra a zmbit din nou.
Da, i a ctorva piese de teatru. E plcut s afli c nu am rmas
total necunoscut n secolul XX. Joci bridge ? Pentru c suntem
n cutarea unui al patrulea juctor.
N-am mai jucat de treizeci i patru de ani, a spus Alice. Dar mi-
a plcut jocul. Dac nu v deranjeaz o oarecare stngcie la
nceput...
Ei, nvei repede, deii s-ar putea s suferi niel, i-a zis Aphra.
A pufnit n rs i a condus-o pe Alice ctre o mas din
apropierea peretelui, sub un tablou uria. Pictura l nfia pe
Tezeu ptrunznd n inima labirintului minoian, unde l atepta
Minotaurul. Firul Ariadnei era legat de o erecie enorm a
eroului.
Vznd expresia de pe faa lui Alice, Aphra a surs.
Te ocheaz cnd l vezi pentru prima oar, nu-i aa ? Nu tiu
dac Tezeu va ucide taurul cu spada ori l va speria de moarte
cu scula aceea, ce prere ai ?
n acest ultim caz, o s rup firul, a spus Alice, i nu va mai
reui s gseasc drumul de napoiere pn la Ariadna.
Norocoas femeie, a spus Aphra. Poate chiar s moar spernd
c el o iubete, fr a ti c el plnuiete s o abandoneze cu
prima ocazie.
Aadar, aceea era Aphra Amis Behn, romancier, poet i
dramaturg, pe care Londra o numise Incomparabila Astrea,
dup divina fecioar a stelelor din religia clasic greac. nainte
de a muri, n 1689, la vrsta de patruzeci i nou de ani,
scrisese un roman, Oroonoko, sau sclavul regal, care a creat
senzaie la vremea apariiei i a fost republicat n 1930,
oferindu-i lui Alice prilejul de a-l citi cu puin timp nainte de a
muri. Cartea influenase foarte mult dezvoltarea romanului ca
44

gen literar, iar contemporanii o puseser pe Aphra alturi de
scriitori precum Daniel Defoe. Piesele ei erau pline de vulgariti
i limbaj obscen, dar spirituale, motiv pentru care i ncntaser
pe amatorii de teatru ai vremii. A fost prima femeie din Anglia
care s-a ntreinut exclusiv din scris. Ea a fost i spioan a
regelui Charles al II-lea n timpul rzboiului mpotriva
olandezilor. Purtarea ei a fost scandaloas, chiar i pentru
perioada Restauraiei, dar a fost nmormntat la Westminster
Abbey, o onoare refuzat Lordului Byron, o personalitate la fel
de scandaloas, dar mult mai cunoscut.
La mas ateptau doi brbai nerbdtori. Aphra a fcut
prezentrile, fcnd i o scurt trecere n revist a biografiilor
lor.
Brbatul de la captul vestic al mesei era Lazzaro Spallanzani,
nscut n Anul Domnului 1729, decedat n 1799. Fusese unul
dintre cei mai renumii natura liti ai vremii sale, i i ctigase
notorietatea n primul rnd prin experimentele fcute pe lilieci,
pentru a stabili cum puteau acetia s zboare printr-un
ntuneric deplin. Descoperise c reueau asta folosindu-se de
un fel de sonar, cu toate c pe vremea aceea termenul nu era
cunoscut. Era scund, zvelt, brunet i, evident, italian, deii
acum vorbea esperanto.
Brbatul aezat la captul nordic al mesei era Ladislas
Podebrad, un ceh. De statur potrivit (pentru mijlocul i
sfritul secolului XX), avea umeri largi, musculoi i gtul gros.
Avea prul blond, iar ochii i erau albatri i reci. Sprncenele
erau foarte groase i glbui. Nasul ca de acvil i era mare i n
brbia masiv avea o gropi adnc. n ciuda minilor mari ct
ale unui urs, a socotit Alice, care uneori manifesta tendina de a
exagera n aprecierile ei i a degetelor elativ scurte, omul
mnuia crile ca un cartofor de pe un vas ce naviga pe fluviul
Mississippi.
Aphra a povestit c el fusese luat la bord n urm cu doar opt
zile i c era inginer electromecanic, avnd i titlul de doctor. A
mai zis iar asta a fcut-o pe Alice s devin extrem de atent c
Podebrad i atrsese atenia lui Ioan cnd acesta l vzuse stnd
lng o epav a unei nave zburtoare de pe malul stng al
Fluviului.
Dup ce ascultase povestea lui Podebrad i aflase ce pregtire
avea acesta, Ioan l invitase la bord ca ofier mecanic la camera
motoarelor. Chila din duraluminiu i gondola dirijabilului
45

semirigid fuseser tiate i depozitate n magaziile de pe Rex.
Podebrad nu era prea vorbre, prnd unul dintre acei juctori
de bridge care acord toat atenia jocului. Dar cum Behn i
Spallanzani flecreau verzi i uscate, Alice a cptat curaj i i-a
adresat cteva ntrebri. El i-a rspuns monosilabic, dar nu a
dat de neles c asta l-ar deranja n vreun fel. Asta nu nsemna
c nu era deranjat; pe toat durata jocului, chipul i-a rmas
lipsit de orice expresie.
Podebrad a explicat c fusese eful unui stat situat foarte
departe n aval, numit Nova Behemujo, ceea ce n esperanto
nsemna Noua Boemie. Avea pregtirea necesar pentru acea
nalt demnitate deoarece fusese ef de guvern n Cehoslovacia
i membru marcant al partidului comunist. Acum nu mai era
comunist, ntruct acea ideologie era la fel de inutil i de
irelevant ca i capitalismul n condiiile din Lumea Fluviului.
Se simise atras foarte mult de Biserica celei de-A Doua anse,
cu toate c nu devenise membru al ei.
El visase mereu c n subsolul din Nova Bojemujo existau
zcminte foarte bogate de fier i alte substane minerale. Dup
multe insistene, reuise s-i conving poporul s se apuce de
spturi. Munca se dovedise de durat i extrem de obositoare,
implicnd folosirea multor unelte din cremene, cuar i lemn,
dar zelul su i convinsese pe oameni s continue. Pe de alt
parte, asta le oferea ceva de fcut.
V dai seama, sper, c nu sunt deloc superstiios, a spus
Podebrad cu glas de bas profund. Dispreuiesc oniromania, i
a fi ignorat acea serie de vise,
indiferent ct de clare i convingtoare ar fi fost ele. Cu alte
cuvinte, n alte condiii, aa a fi procedat. Mi s-a prut c ele
reprezentau expresii ale incontientului meu, un termen pe care
nu-l folosesc cu plcere, ntruct resping freudianismul, dar
care se dovedete util aici pentru a descrie fenomenele pe care
le-am experimentat. Ele au fost la nceput doar expresii ale
dorinei mele de a descoperi metale, sau cel puin aa am
crezut. Apoi am nceput s cred c ar putea exista i alt
explicaie, cu toate c la nceput nu a existat nici una. Probabil
c era vorba de afinitatea dintre metale i mine, vreun soi de
curent subteran care a stabilit un circuit prin mine, adic
metalul la un pol, iar eu la cellalt, astfel c am simit fluxul de
energie.
i mai spune c nu e superstiios, a gndit Alice. Sau i bate
46

joc de mine ?
Cu toate acestea, Richard ar fi dat crezare unor asemenea
baliverne. El credea c ntre el i argint exista o afinitate. Aflat
n India i suferind de oftalmie, i pusese monede de argint pe
ochi i, la btrnee, cnd se mbolnvise de gut, i le aezase
pe picioare.
Cu toate c nu cred n vise ca manifestri ale ncontientului,
consider c ele pot fi mijlocul de transmitere a telepatiei ori a
altor forme de percepie extrasenzorial, a spus Podebrad. n
Uniunea Sovietic s-au efectuat multe experimente n acest
domeniu. Indiferent de motiv, eu am simit cu trie c n
subsolul din Nova Bohemujo exista metal. i prerea mea s-a
confirmat. S-au descoperit fier, bauxit, criolit, vanadiu, platin,
tungsten i alte minereuri. Toate amestecate, nu ntr-un strat
natural. Evident, cei care au reformat aceast planet, n timpul
procesului, au ngrmdit acolo minereurile.
Podebrad spusese toate acestea ntre licitaii, desigur. Vorbea de
parc nu s-ar fi ntrerupt, continund de acolo de unde
rmsese.
Podebrad i industrializase statul. Oamenii lui fuseser
narmai cu sbii de oel, arcuri din fibr de sticl i arme de
foc. Construise dou vapoare cu abur, ambele blindate, dar nici
pe departe la fel de mari ca Rex.
Nu erau fcute pentru cuceriri, ci pentru aprare. Celelalte state
rvneau la bogiile noastre minerale i ar fi dorit s le posede,
dar nu au ndrznit s lanseze vreun atac. Scopul meu suprem
a fost, totui, s construiesc o nav cu elice pentru a cltori
ctre izvoarele Fluviului. La vremea aceea nu tiam c mai
existau dou vase uriae care urcau pe Fluviu. Chiar dac a fi
avut cunotin de asta, tot mi-a fi construit navele acelea. n
cele din urm, am cunoscut nite aventurieri care i
propuseser s ajung la izvoare cu ajutorul unei nave aeriene.
Ideea lor m-a intrigat i curnd am realizat dirijabilul cu care
am pornit la drum. Numai c a fost avariat n timpul unei
furtuni. Eu i echipajul am scpat cu via, apoi a aprut i
Rex.
Jocul s-a ncheiat cteva minute mai trziu, fiind ctigat de
Podebrad i Alice, iar Spallanzani a ntre( bat furios de ce
Podebrad preluase conducerea cu un caro; n loc de o trefl.
Cehul a refuzat s-i dea explicaii, dar i-a zis c o s-i dea
seama i singur de motiv. A felicitat-o apoi pe Alice pentru felul
47

n care jucase. Ea i-a mulumit, dar nu tia nici ct Spallanzani
cum reuise Podebrad s ctige jocul.
nainte de a se despri, Alice i-a zis:
Sijorino Behn a uitat s-mi spun cu exactitate unde te-ai
nscut i ai murit pe Pmnt.
El s-a uitat brusc spre ea.
Poate pentru c nu tie. Dar de ce vrei s afli ?
A, m intereseaz asemenea aspecte. El a ridicat din umeri i a
spus:
ntre 1912 i 1980.
Alice s-a grbit s discute cu Burton nainte de a intra n
schimb, unde trebuia s nvee cum trebuie aezate oasele i
cum se realizeaz mulaje din ghips. L-a gsit pe coridor, n
drum spre cabina lor. Transpirase, iar pielea lui negricioas
arta ca bronzul uns cu ulei. Tocmai terminase cele dou ore de
antrenament pentru lupta cu beele i spada i mai avea
jumtate de or la dispoziie pn s mearg la alt instrucie.
n drum spre cabin, Alice i-a povestit despre Podebrad. El a
ntrebat-o de ce o interesa cehul att de mult.
Chestia cu visul lui e o gogori, a zis ea. S-i spun ce cred
despre asta. Am impresia c e un agent care s-a rtcit i a tiut
unde se gseau zcmintele de minereuri. S-a slujit de vis ca de
o explicaie ca s-i pun poporul la treab pentru scoaterea
mineralelor la lumin. Apoi a construit dirijabilul i a ncercat
s ajung la turnn, nu doar la izvoare. Sigur aa a fost!
Serios ? a ntrebat-o Burton ironic, n stilul lui suprtor. Ce
alte dovezi, orict de nensemnate, mai ai ? La urma urmelor,
individul nu a trit pn dup 1983.
Aa a spus el! Dar de unde tim dac nu cumva unii ageni...
chiar tu ai zis... nu i-au schimbat povestea ? n orice caz...
A tcut, i ntreaga ei fiin a radiat dorina de a afla.
Daa?
Tu mi-ai descris Consiliul celor doisprezece. El pare a fi cel
numit Thanabur, ori poate cel pe nume Loga!
Asta l-a tulburat, dar dup o clip a zis:
Descrie-mi-l din nou pe acest om.
Dup ce a ascultat-o, Burton a cltinat din cap.
Nu. Loga i Thanabur au amndoi ochi verzi. Loga era rocovan,
iar Thanabur avea prul castaniu. Acest Podebrad este blond,
cu ochi albatri. S-ar putea s le semene, dar eu cred c exist
milioane care arat ca ei.
48

Richard, nelege! Culoarea prului se poate schimba! Nu purta
lentile din acelea de plastic, ce pot schimba culoarea ochilor,
despre care ne-a povestit Frigate. Dar nu crezi c Eticii ar avea
la ndemn mijloacele de a-i schimba culoarea ochilor fr
dispozitive att de evidente ?
Posibil. O s m uit i eu la acest om.
Dup ce a fcut du, s-a grbit s ajung n salonul mare. Cum
nu l-a gsit acolo pe Podebrad, a revenit n camera motoarelor.
Mai trziu, cnd a revzut-o pe Alice, Burton i-a zis:
Va trebui s ne convingem. Ar putea fi Thanabur sau Loga.
Dac unul se poate comporta ca un cameleon, atunci i cellalt
poate s-o fac. Au trecut ns douzecii opt de ani de cnd i-am
vzut, iar ntlnirea noastr a fost foarte scurt. Nu tiu dac-
mi voi da seama.
i n-ai de gnd s faci nimic ?
Doar nu-l pot aresta pe vaporul lui Ioan! Nu. Va trebui s-l
supraveghem, iar dac descoperim ceva care s ne confirme
bnuielile, atunci vom hotr ce avem de fcut.
Ai uitat de agentul Spruce. Cnd l-am prins, s-a sinucis doar
gndindu-se la un soi de cod prin care a eliberat otrav n
propriul sistem nervos din bilua aceea neagr pe care o avea
implantat n creier. Va fi foarte periculos dac acionm, i nu
trebuie s intervenim dect dac suntem siguri. Personal, eu
cred c este doar o coinciden. Acum... Strubewell... mai exist
cineva n privina cruia nu avem nici un fel de ndoieli. Adic,
nu prea multe, probabil. La urma urmelor, faptul c cei mori
dup 1983 ar putea fi ageni rmne doar o teorie. E posibil ca
noi s nu fii ntlnit muli dintre acetia.
Da, dac nu dau dovad de prostie la bridge, o s mai joc cu
Podebrad. O s stau cu ochii pe el.
Alice, fii foarte atent. Dac este unul dintre Ei, se va arta
foarte precaut. De fapt, n-ai procedat bine ntrebndu-l n ce an
a murit. Asta s-ar putea s-l fi pus n gard. Trebuia s fi aflat
asta de la altcineva.
N-ai niciodat ncredere n mine ? a zis ea i s-a ndeprtat.

9
Loghu nu mai era favorita regelui.
Regele Ioan se ndrgostise att de nebunete de o rocat foarte
drgu, cu ochi albatri, pe care o vzuse pe mal, nct
hotrse s mai rmn o vreme n zon. Vaporul a ancorat n
49

apropierea unui doc mare, construit de localnici cu mult vreme
n urm. Dup dou zile n care s-a asigurat c oamenii de acolo
erau prietenoi aa cum preau la prima vedere, Ioan a aprobat
o permisie la mal. La nceput, nu a spus nici o vorb nimnui
despre neateptata poft carnal care l cuprinsese, ns
purtarea lui nu lsa nici o ndoial asupra acestui lucru.
Loghu nu s-a sinchisit nicidecum c a trebuit s prseasc
apartamentul regal dup ce Ioan o convinsese pe femeie s se
culce cu el. Ea nu se ndrgostise de el. Pe de alt parte, se
simea atras de un localnic masiv i negricios, de origine
tokarian. Cu toate c nu aparinea secolului ei, el avea aceeai
naionalitate i, ntre partidele de sex, avuseser multe lucruri
despre care s
discute. Cu toate acestea, se simise umilit c petrecuse un
rstimp att de scurt cu monarhul, i cineva a auzit-o
mormind c ar dori s profite de o noapte ntunecoas pentru
a-l arunca pe acesta peste bord. Existaser, existau i aveau s
mai existe suficient de muli oameni care s-l vrea pe Ioan
disprut dintre cei vii.
Burton a stat de gard n prima noapte. n a doua, el s-a mutat
cu Alice ntr-o colib din apropierea docului. Oamenii de acolo,
majoritatea cretani din epoca minoic timpurie, erau ospitalieri
i amatori de distracii. Seara, dansau i cntau n jurul
focurilor de tabr pn cnd terminau rezervele de alcool din
licheni, iar apoi se duceau blbnindu-se la culcare sau s se
acupleze, ori, aa cum se exprima Burton s se pluralizeze. El
se declara fericit s rmn acolo vreme de cteva sptmni,
pentru c astfel avea ansa de a aduga o nou limb la cele pe
care deja le cunotea. A nceput s stpneasc gramatica de
baz i vocabularul foarte curnd, pentru c limba era foarte
apropiat de fenician i ebraic. Existau, totui, multe cuvinte
care nu erau de origine semit, acestea fiind mprumutate de la
locuitorii originari ai Cretei cnd cuceritorii din Orientul Mijlociu
i asimilaser. Cu toii vorbeau esperanto, desigur, cu toate c
limba folosit de ei se deosebea puin de limbajul artificial
inventat de dr. Zamenhof.
Lui Ioan nu i-a fost greu s o conving pe femeie s-i devin
amant. ns a ntmpinat o anumit problem. Nu exista nici o
cabin liber pentru Loghu, i n-o putea alunga de pe vapor fr
un motiv temeinic. Avnd n vedere spiritul autocratic ce-l
caracteriza, putea s-i ignore drepturile. Echipajul lui avea s se
50

ocupe de acest aspect. Amintindu-i de Magna Charta, nu a
ncurajat pe nimeni n acest sens, dar a ncercat
totui s gseasc o soluie pentru a se debarasa de Loghu ntr-
un mod care s par ntemeiat.
n a patra noapte de permisie pe uscat, n timp ce Ioan se afla n
apartamentul lui cu Ochi-albatri, iar Burton era cu Alice n
coliba mic, dar confortabil, din cerul nopii a cobort brusc
un elicopter pe puntea de aterizare a vaporului Rex.
Mult mai trziu, Burton avea s afle c atacatorii veneau de pe
nava aerian Parseval, i primiser ordin s-l captureze pe Ioan
dac puteau, iar dac nu, s-l ucid. n clipa n care a auzit
focuri de arm dinspre Rex, i-a dat seama c era vorba de ceva
grav. i-a pus o pnz n jurul taliei, pe care a prins-o cu
magneii aflai n interiorul materialului. Dup aceea, nfcnd
o spad i un pistol gata ncrcat de pe masa aflat lng pat, a
ieit n fug, n vreme ce Alice a nceput s strige dup el.
Burton a auzit brbai rcnind i urlnd, zgomote nsoite de
mpucturi i apoi de o explozie puternic, din cte se prea n
sala motoarelor. A alergat spre vapor ct a putut de repede. n
timonerie erau aprinse lumini; aadar, cineva preluase
controlul. Apoi zbaturile au nceput s se roteasc. Vasul a
nceput s se deplaseze napoi, dar Burton a reuit s sar pe
promenada punii cldrilor cu puin nainte ca parmele s
smulg pilonii din locurile lor, fcnd docul s se prbueasc.
Un moment mai trziu, de la etajul inferior al timoneriei a
cobort un strin. Burton i-a golit pistolul trgnd spre el, dar
nu l-a nimerit. Blestemnd, a azvrlit pistolul i a pornit spre
individ. Atunci, necunoscutul a aprut din nou, narmat cu o
sabie.
Burton nu se mai confruntase niciodat cu un lupttor care s
mnuiasc sabia ca un demon! Nici nu era de mirare. Diavolul
nalt i slbnog nu era altul
dect Cyrano de Bergerac! Pe un ton jucu, s-a prezentat n
momente n care lupta ncetinea, dar Burton nu vedea ce motiv
ar fi avut ca s se omoare cu firea. Amndoi aveau rni uoare,
o dovad clar c erau cam de aceeai valoare. Cineva a scos un
strigt, iar atenia lui Burton a fost distras o fraciune de
secund, iar acest lucru i-a fost fatal. Francezul a nfipt sabia
adnc n coapsa lui Burton.
Neajutorat, a czut pe punte. Durerea agonizant a venit cteva
secunde mai trziu, fcndu-l s strng din dini ca s nu urle.
51

De Bergerac era ns un cavaler. Nu a fcut nici cel mai mic
efort de a-l ucide.
Elicopterul s-a nlat la scurt timp dup aceea, iar cei de pe
punte au tras n el cu toate armele. Cu toate acestea, nu au
produs daune serioase, iar cnd aparatul a ajuns la treizeci de
metri nlime, un trup alb i dezbrcat a aprut n fasciculul
unui reflector, apoi a fost aruncat n bezn. Ori srise cineva, ori
se aruncase un cadavru din elicopter. Burton a bnuit c era
vorba de Regele Ioan.
Gemnd, Burton i-a pansat rana care sngera abundent cu o
bucat de pnz, a legat capetele i s-a silit s mearg ontcit
pe scara ce ducea spre baza timoneriei. Rex mergea n deriv n
josul Fluviului i nu se putea interveni pentru a opri vasul. Ioan
a fost tras la bord cteva momente mai trziu, incontient, cu o
mn i un picior rupte.
Dup ce a parcurs opt kilometri n aval, vaporul a euat pe mal
i, zece minute mai trziu, primul dintre oamenii care fugiser
de-a lungul malului, urmrind nava, a reuit s urce la bord.
Doctorul Doyle a aezat oasele frnte ale lui Ioan i i-a
administrat cafea irlandez drept tratament pentru oc.
Imediat ce i-a revenit, Ioan a nceput s blesteme i s
rcneasc. Era ns fericit c rmsese n via, iar motorul
putea fi reparat cu nepreuita srm de aluminiu depozitat n
magazie. Asta avea s dureze o lun, timp n care vaporul lui
Clemens avea s i ajung ncet, dar sigur, din urm.
Cum n acea lupt pieriser doisprezece gardieni, acum Loghu
avea o cabin liber n care s se instaleze. Regele trebuia s
gseasc nlocuitori pentru cei mori, ns nu prea s se
grbeasc. Dup cteva zile n care a examinat candidaii,
supunndu-i apoi la teste mentale i fizice suplimentare, a ales
doar doi oameni.
Nu e nici o grab, a zis el. Vreau numai dintre cei mai buni.
Localnicii sunt nite nevolnici.
n urma raidului, Ioan a nceput s in la Burton, cruia i-a
recunoscut meritele cele mai mari n salvarea sa. Nu-l putea
promova peste cei specializai n treburi marinreti, dar l
putea face gard de corp. i i-a promis c-i va oferi un comision
de fiecare dat cnd va fi posibil acest lucru. Burton i Alice s-
au mutat n cabina alturat apartamentului ocupat de Ioan.
ntr-un fel, Burton s-a artat nemulumit, deoarece nu-i plcea
s slujeasc pe nimeni. Totui, asta i oferea prilejul de a fi
52

aproape de Strubewell i de a-l studia. A ascultat cu atenie
modul lui de exprimare, cutnd s depisteze urme de accent
strin. Dac Strubewell era agent, trebuia s stpneasc
engleza vorbit n Vestul mijlociu american.
Alice a stat cu ochii i cu urechile pe Podebrad n timpul
partidelor de bridge i al altor activiti sociale. Loghu l plcea
pe unul dintre cei suspectai de a fi ageni, un brbat cu o
statur uria, pe nume Arthur Pal, de origine maghiar, care
susinea c fusese inginer electronist, mutndu-se cu el dup ce
perechea lui
l-a prsit. Suspiciunile lui Burton au sporit cnd Loghu a
observat c Pal i petrecea mult timp cu Podebrad. Eforturile ei
de a-l trage de limb s-au dovedit infructuoase, dar Burton a
spus c, odat cu trecerea vremii, va reui aproape sigur. Dac
agenii aveau s spun poveti asemntoare, nsemna c le
nvaser pe de rost. Cu toate acestea, ei erau (probabil)
umani, astfel c erau supui greelii. O singur contradicie ar fi
fost suficient pentru a lmuri lucrurile.
Alice tot nu reuise s-i fac ndeajuns de mult curaj pentru a
se despri de Burton. Spera n continuare c el i va schimba
atitudinea fa de ea n asemenea msur nct s justifice
ederea alturi de el. Faptul c ndatoririle i ineau mai toat
ziua departe unul de cellalt le venea n ajutor. El prea att de
ncntat s o vad la sfritul zilei, nct ea se simea mai bine
i a ncercat s spere c vor ajunge din nou la starea de patim
de la nceput. Preau o pereche cstorit de muli ani. nc
aveau o anumit afeciune fluctuant unul fa de cellalt, dar i
iritau din ce n ce mai mult trsturi caracteriale pe care alt
dat i le-ar fi trecut cu vederea.
ntr-un fel, erau btrni, deii trupurile tinereti le fuseser
refcute. Ea apucase s triasc pe Pmnt pn la optzeci i
doi de ani, iar el pn la aizeci i nou. (Avnd n vedere
preferinele mele sexuale, reprezint o vrst semnificativ
pentru a muri, spusese odat Burton.) O via lung osifica i
alte pri ale corpului, nu numai arterele; la fel se ntmpl cu
obiceiurile i atitudinile. Viaa lung fcea cu att mai dificil
adaptarea, modificarea n bine a sinelui. Impactul resuscitrii i
cel produs de Lumea Fluviului zdruncinaser din temelii
credinele multor oameni ii ajutase s se pregteasc pentru o
schimbare. i decalcifiase pe
muli, deii la unii fragmentarea era doar uoar, la alii, mai
53

mare, iar muli nu reuiser s se adapteze deloc.
Alice se schimbase n multe privine, dar caracterul ei de baz
rmsese acelai. Totul se afla acolo, n strfundurile sufletului,
n adncimile care fac distanele dintre stele s par nite pai
peste bltoace. Acelai lucru se ntmplase i cu Burton.
Aadar, Alice a rmas cu el, spernd n ceva ce tia c nu se va
mplini.
Uneori, visa s-l regseasc pe Reginald. Dar mai tia c aa
ceva era i mai lipsit de speran. Indiferent dac el se
schimbase ori nu, ea nu ar fi vrut s se ntoarc. Puin probabil
ca el s se fi schimbat. Fusese un brbat de treab, dar, ca orice
om bun, avusese i minusuri, unele grave, ntre care
ncpnarea, care sigur l-ar fi fcut s rmn acelai.
Nici o omid nu se poate metamorfoza n alt omid. Cealalt,
dac e s devin fluture, trebuie s fac pasul. Omul se
deosebete de omid prin faptul c insecta este programat, iar
omul trebuie s se reprogrameze singur.
Aa treceau zilele lui Alice, deii ele nu se limitau la astfel de
gnduri.
Apoi, ntr-o zi, cnd Rex i-a conectat batacitorul i cablurile
pentru potire la o piatr de pe malul drept, aceasta a refuzat s
produc descrcarea electric.

oc i panic.
n urm cu cincisprezece ani, pietrele-potir se mai defectaser o
dat. i reluaser funcionarea douzeci i patru de ore mai
trziu. Clemens i spusese Regelui
Ioan c un meteorit tiase cablul de alimentare, ns avaria
fusese reparat, iar cablul se reconectase ntr-o perioad
uimitor de scurt. Acel lucru fusese realizat de Etici, deii toi
oamenii din zon se simiser coplei-i de ceva probabil un gaz
i dormiser pe toat durata reparaiilor.
Se ntea, aadar, o ntrebare: Cablul avea s fie reparat din
nou? Apoi aprea alta: Ce provocase acel dezastru ? Un alt
meteorit ? Ori era nc un pas pe calea prbuirii i distrugerii
acelei lumi ?
Cu toate c a rmas descumpnit, Regele Ioan i-a revenit cu
repeziciune. i-a trimis ofierii s calmeze echipajul, apoi a dat
ordin s li se serveasc tuturor un amestec de alcool din licheni,
ap i pudr fcut din arborele de fier, butur care pe Rex se
numea grog.
54

Dup ce toat lumea s-a ndestulat cu butura care i-a fcut s
fie bine dispui i curajoi, a ordonat ca borna de alimentare din
cupru s fie retras pe vapor. Apoi Rex i-a continuat drumul
spre amonte, prin apa puin adnc din apropierea malului
stng. Batacitorul mai avea suficient energie pentru
propulsarea navei pn la urmtoarea mas. Cnd mai
rmseser dou ore pn la crepuscul, Ioan a dat ordinul de
oprire a vasului, dup care cablul cu borna din cupru a fost
conectat la o piatr.
Aa cum era de ateptat, localnicii au refuzat s le mprumute
o piatr. Una dintre mitralierele cu abur a slobozit un roi de
gloane de plastic peste capetele mulimii ce se strnsese pe
mal, iar aceasta a fugit nspimntat pn la jumtatea
cmpiei. Cele dou ambarcaiuni amfibii de asalt, numite
cndva Dragonul de Foc I i II, botezate acum Eleanor i Henry,
au acostat i au rmas de paz ct borna a fost fixat pe piatr.
Cu toate acestea, n decurs de o or, n dreptul vasului
s-au strns localnici de la pietre aflate chiar la un kilometru i
jumtate deprtare, de pe ambele maluri ale Fluviului, inclusiv
oameni ale cror pietre-potir se aflau la poalele dealurilor.
Scond strigte rzboinice, urlete, mii de brbai i femei au
atacat amfibiile i vaporul, n acelai timp, cinci sute de oameni
n ambarcaiuni au atacat dinspre ap.
Rachetele i proiectilele trase de pe Rex au ucis o sut de
oameni aproape imediat. Mitralierele cu abur au fcut alte dou
sute de victime. Pucaii marini i membrii echipajului s-au
aliniat de-a lungul bordajului i au tras cu puti, pistoale i
arcuri, ori au lansat mici rachete din arme bazuka.
Malurile i apa din jurul vaporului s-au nroit curnd de snge,
umplndu-se de cadavre i fragmente de trupuri. Atacul a mai
slbit n intensitate, dar nu nainte ca rachetele mari i mici
lansate de localnici s provoace unele daune la bord, ucignd i
civa oameni de-ai lui Ioan.
Cu toate c rnile se vindecau mult mai repede aici dect pe
Pmnt, Burton abia mai putea merge. Cu toate acestea, a
naintat cu greu pn la balustrada promenadei i a texasului i
a tras cu puca lui, calibrul 48, cteva cartue din lemn. A
nimerit cam o treime din cei luai la int, toi oameni de pe
partea dinspre Fluviu. Dup ce au fost scufundate toate vasele,
brcile cioplite, canoele, canoele de lupt i ambarcaiunile cu
pnze, s-a trt pn n partea cealalt a vaporului, ca s ajute
55

la alungarea atacatorilor.
A ajuns acolo la anc pentru a se opune celui de-al treilea i
ultim atac. Acesta fusese precedat de multe consultri ntre
ofierii inamici, duruit de tobe i iuituri din fluiere fcute din
coarne de pete, iar apoi, cu nc un urlet, localnicii au nvlit
spre vapor. De data
aceasta amfibiile i terminaser muniia i s-au retras n docul
aflat n partea din spate a navei-mam. Cu toate acestea, cele
dou avioane de lupt, cel de recunoatere, cu un singur loc,
bombardierul lansator de torpile i elicopterul s-au ridicat n aer
ca s participe la lupt.
Civa localnici au fost ct pe ce s ajung la ap. Apoi,
rndurile atacatorilor s-au nruit, s-au mprtiat i oamenii au
rupt-o la fug. La scurt timp dup aceea, pietrele au bubuit, iar
potirele i batacitorul s-au umplut i, respectiv, ncrcat.
Slav Cerului! a zis Regele Ioan, aruncnd priviri slbatice n
jur. A fost destul de ru! Dar mine ? Dumnezeu s ne apere!
Avea dreptate. A doua zi, nnebunii de foame, oamenii de pe
malul drept au sosit n hoarde. Toate brcile existente, inclusiv
veliere cu doi arbori, erau nesate la capacitate maxim cu
femei i brbai. n spatele acestora venea o alt armat de
nottori. Iar cnd a rsrit soarele, att ct se putea cuprinde
cu privirea, Fluviul gemea de ambarcaiuni i oameni care
notau. Primele rnduri de ambarcaiuni au fost ntmpinate cu
toate rachetele i sgeile pe care aprtorii le aveau la
dispoziie. Cu toate acestea, majoritatea ambarcaiunilor au
euat, iar din ele au srit lupttorii de pe malul drept.
Prini ntre dou fore, cei de pe Rex au luptat cu mult curaj.
Focul deschis de ei a creat spaii libere n jurul pietrelor-potir,
iar amfibiile, scond flcri, au naintat pe enile pn la pietre.
Ct i-au inut la distan deopotriv pe aprtori i pe atacatori,
macaraua de pe Rex a reuit s aeze borna pe piatr.
Pietrele au bubuit, iar imediat borna a fost ridicat de macara,
care a fost retras n interiorul lui Rex.
Dup ce amfibiile au revenit la vapor, Ioan a ordonat ridicarea
ancorei.
Iar dup aceea, cu vitez maxim nainte! Era mai uor de
ordonat dect de fcut, mbulzeala de vase din jur era att de
mare, nct
Rex nu s-a putut deplasa dect cu vitez foarte mic. n vreme
ce zbaturile s-au rotit n ap, iar prova a fcut buci brcile cu
56

pnze de dimensiuni mai mari, fcndu-le pe cele mici s se
ciocneasc i s se sfrme ntre ele, oamenii de pe malul drept
au nceput s lanseze rachete. Brbai i femei, n numr mare,
au reuit s se caere pe promenada punii cldrilor, dar nu au
putut rmne acolo mult vreme.
n cele din urm, Rex s-a desprins i s-a ndreptat spre cellalt
mal. Acolo a ptruns n curentul mai slab din apropierea
malului i a pornit rapid spre amonte. Dincolo de ap, btlia
continua cu ndrjire.
La amiaz, Ioan trebuia s decid dac mai era cazul s ncarce
batacitorul. Dup ce a stat cteva clipe pe gnduri, a ordonat ca
vaporul s ancoreze la un doc mare.
S-i lsm s se ucid ntre ei, a zis el. Avem suficiente alimente
afumate i uscate ca s rezistm pn mine. Vom face
rencrcarea dup aceea. Pn atunci, cred c i mcelul acesta
se va ncheia.
Malul drept oferea o privelite de-a dreptul stranie. Oamenii de
pe vas se obinuiser s vad malul gemnd de oameni n
grupuri mari, glgioi, flecrind, rznd, astfel c tot pmntul
acela rmas pustiu crea o impresie ciudat. Pe acea parte, n
afara ctorva oameni foarte nelepi, ori timizi, care preferaser
s nu-i umple burile pe socoteala celor de pe malul stng, nu
se mai vedea nici ipenie. Colibele i casele lungi, precum i
cldirile mari de stat rmseser fr locatari, i
la fel stteau lucrurile i pe cmpie, i la poalele dealurilor. Cum
pe planet nu existau animale, psri, nsecte ori reptile, doar
vntul care mica frunzele celor ctorva copaci din cmpie mai
scotea vreun sunet.
Oamenii ce se rzboiau pe malul cellalt i isprviser deja
praful de puc i proiectilele, astfel nct cei de pe Rex mai
puteau auzi doar murmurele slabe i glasurile nfundate ale
celor care-i exprimau furia, foamea, teama, ori durerea i
suferina n faa attor mori.
Pierderile nregistrate pe Rex n cele dou zile de lupt se ridicau
la treizeci de mori i aizeci de rnii, dintre care douzeci grav,
deii se putea spune c suferinzii luau n serios orice ran,
indiferent ct de mic. Dup o scurt ceremonie, cadavrele au
fost azvrlite, n saci din piele de pete n care s-au pus greuti,
tocmai n mijlocul Fluviului. Sacii aveau rostul doar de a liniti
contiinele supravieuitorilor, deoarece erau imediat sfiai de
petii rechin; care mncau carnea morilor nc nainte ca
57

acetia s ajung pe fundul apei.
De-a lungul malului stng, Fluviul gemea de cadavre, care se
ciocneau unul de altul, n vreme ce petii care se hrneau se
vnzoleau ca turbai n apa nsngerat. Vreme de o lun,
barajul alctuit din cadavre a blocat Fluviul, fcndul s arate
nfiortor. Btliile se purtaser pretutindeni, i avea s treac
ceva vreme pn s dispar toate cadavrele. Pn atunci, ns,
petii se ghiftuiau, iar colosalii dragoni de fluviu veneau din
adncuri i nghieau cadavrele umflate unul cte unul, pn i
umpleau burile. Iar dup ce le digerau i eliminau ce era de
eliminat, reveneau din nou la suprafa ca s se hrneasc i s
continue ciclul.
Trim Armaghedonul, Apocalipsa, i-a spus Burton lui Alice, apoi
a scos un geamt.
Avnd comaruri, Alice plngea de fiecare dat cnd i amintea
de mcel. Burton a ajutat-o att de mult s uite de durere, nct
ea a simit c erau din nou apropiai.
n dup-amiaza urmtoarei zile, Rex s-a aventurat spre malul
cellalt pentru a-i rencrca batacitorul. A revenit pe malul
drept. Trebuiau s produc praf de puc i s repare avariile.
Asta le-a luat o lun, timp n care rana lui Burton s-a vindecat
complet.
Cnd vasul i-a reluat marul, ctorva dintre membrii
echipajului li s-a dat sarcina de a face o numrtoare a
supravieuitorilor din diferite zone, alese la ntmplare.
Rezultatul: s-a apreciat c, dac luptele avuseser peste tot
aceeai intensitate, aproape jumtate din populaie murise. Asta
nsemna c n decurs de douzeci i patru de ore pieriser
aptesprezece miliarde i jumtate de oameni.
A trecut mult timp pn veselia a revenit la bord, iar oamenii de
pe mal se purtau ca nite fantome. Iar mai nspimnttor dect
urmrile mcelului era gndul ce nu le ddea pace: Ce avea s
se ntmple dac se defectau i celelalte pietre-potir ?
Acum era momentul s-i ia la ntrebri pe cei suspectai de a fi
ageni, i-a spus Burton. Dar dac erau ncolii, acetia se
puteau sinucide, chiar dac nu mai aveau ansa de a fi
resuscitai. i exista i posibilitatea ca oamenii ce decedaser
dup 1983 s fie nevinovai.
Trebuia s atepte. Nu putea face altceva.
ntre timp, Loghu l trgea de limb cu subtilitate pe tovarul ei
de cabin, iar Alice, cu mai puin subtilitate, se strduia s-l
58

descoas pe Podebrad. Iar Burton atepta ca Strubewell s fac
o greeal.
La cteva zile dup ce rencepuser voiajul, Ioan a hotrt s
mai recruteze oameni. A ordonat oprirea vasului n timpul mesei
de prnz i s-a dus pe mal ca s anune populaia c avea
cteva locuri disponibile, mpreun cu alii, Burton, n postura
de sergent Gwalchgwynn, avea sarcina de a umbla prin mulime
pentru a depista posibilii asasini. Cnd a ajuns la un om ce
provenea evident din Paleoliticul timpuriu, un individ scund, cu
oase masive, care arta ca un mongol i a nceput s vorbeasc
cu el, i-a uitat misiunea vreme de cteva secunde. Pe
Ngangchungding, cci aa l chema pe om, nu l-a deranjat
ctui de puin s-i prezinte cteva elemente fundamentale ale
limbii lui materne, pe care Burton nu o mai auzise pn atunci.
Vorbind apoi n esperanto, Burton a ncercat s-l conving s se
mbarce pe Rex. n acest fel, nu numai c se aducea la bord un
lupttor bun, dar Burton ar fi avut prilejul s nvee o nou
limb. Ngangchungding i-a refuzat oferta, spunnd c era
nichirenit, membru al acelei discipline budiste care punea
accent pe pacifism la fel de mult ca i Biserica celei de-A Doua
anse. Deii dezamgit, Burton i-a dat omului o igaret, ca s-i
demonstreze c nu-i purta pic pentru refuz, apoi a revenit la
masa Regelui Ioan.
Acesta tocmai discuta cu un om alb, pe care Burton nu-l putea
vedea, deoarece era parial ascuns de un negru nalt, cu picioare
subiri, brae lungi i umeri largi. Burton a trecut pe lng ei ca
s se aeze n spatele lui Ioan.
L-a auzit pe alb spunnd:
M numesc Peter Jairus Frigate.
Burton s-a ntors, s-a uitat atent i apoi, nfuriat, a srit asupra
lui Frigate. Acesta a czut la pmnt sub greutatea lui Burton,
care l-a prins bine de gt.
Te omor! a rcnit Burton.
Apoi a primit o lovitur puternic n ceaf.
Cnd i-a revenit, i-a vzut pe negru i pe cei patru brbai care
se aflaser n spatele lui luptnd cu grzile de corp ale lui Ioan.
Monarhul srise pe tblia mesei i, mpurpurat la fa, rcnea
ordine. Deruta a domnit vreme de cteva secunde, dup care
oamenii s-au domolit. Tuind, Frigate s-a ridicat n picioare.
Burton s-a adunat de pe jos, simind o durere n ceaf. Evident,
fusese lovit cu un baston pe care negrul l purta agat de
59

centur. Acum, acea arm zcea pe iarb.
Cu toate c mintea nc nu i se limpezise, Burton i-a dat seama
c fcuse o greeal. Acel brbat aducea cu acel Frigate pe care
l cunoscuse. Dar nici glasul, nici trsturile feei nu semnau,
i omul nu era la fel de nalt. Cu toate acestea... cum de purta
acelai nume ?
mi cer iertare, sinjoro Frigate, a zis el. Am crezut c... semeni
att de mult cu un om pe care am toate motivele s-l ursc...
mi-a fcut un ru imens... dar s lsm asta. mi pare sincer
ru i, dac pot s-mi repar cumva greeala...
Ce dracu'? a gndit el. Ori poate trebuia s fi gndit: Cine
dracu'?
Cu toate c acela nu era Frigate pe care-l tia, s-a uitat n jur, n
sperana c-l va zri pe Monat.
M-ai speriat de moarte, a spus omul. Dar, n fine, nu-i nimic.
Accept scuzele. Pe de alt parte, cred c ai pltit pentru greeala
comis. Umslopogaas tie s loveasc.
Abia l-am atins, ct s-l descurajez, a spus negrul.
Ai reuit, a recunoscut Burton i a izbucnit n rs, cu toate c-l
durea capul.
Tu i amicii ti considerai-v norocoi c nu ai fost ucii pe
loc! a rcnit Ioan. Apoi a cobort de pe mas i s-a aezat. Ia
spunei-mi, care e problema ?
Burton a explicat din nou, fericit n sinea lui c, dat fiind
situaia, cel care semna att de mult cu cellalt Frigate nu
avea cum s-i dezvluie adevratul nume al celui care-l
ameninase cu moartea. Ioan a primit asigurrile lui Frigate i
ale celor patru camarazi ai acestuia c nu aveau nici un
resentiment fa de Burton, apoi le-a poruncit oamenilor si s
i elibereze. nainte de a continua cu interviurile, a insistat ca
Burton s-i spun de ce l atacase pe Frigate. Burton a ncropit
o poveste care a prut s-l mulumeasc pe monarh, ntruct
acesta i-a spus lui Frigate:
Cum explici aceast asemnare ocant ?
Nu am cum, a rspuns Frigate, ridicnd din umeri. Mi s-a mai
ntmplat. Nu la atac m refer. Adic, am dat peste oameni care
au avut impresia c m mai vzuser, deii nu am o fa chiar
comun. Dac tatl meu ar fi fost comis-voiajor, ar fi fost mai
uor de explicat. Dar n-a fost. A lucrat ca inginer de construcii
civile i electronist i nu a plecat prea des din Peoria.
Frigate nu prea s posede aptitudini deosebite care s-l
60

recomande pentru a fi angajat pe vapor. Avea aproape un metru
i optzeci nlime i nu era prea musculos. Susinea c era un
arca bun, dar existau sute de mii de arcai dintre care Ioan
putea alege. L-ar fi respins dac Frigate nu ar fi menionat c
sosise cu un balon ntr-o zon aflat la o sut cincizeci de
kilometri n amonte. i vzuse un dirijabil uria. Ioan i-a dat
seama c Frigate se referise la Parseval. l interesa ns i
povestea cu balonul.
Frigate a spus c el i nsoitorii si cltoreau n susul
Fluviului cu intenia de a ajunge la izvoarele lui. Se sturaser
de ritmul anevoios al cltoriei ntr-o ambarcaiune cu pnze,
astfel nct, cnd au ajuns ntr-o regiune unde se gsea metal, l
convinseser pe eful statului respectiv s construiasc un
balon.
Aha! a fcut Ioan. i cum l chema pe acel ef de
Stat?
Frigate l-a privit cu un aer nedumerit.
Un ceh pe nume Ladislas Podebrad.
Ioan a rs pn i-au dat lacrimile. Dup ce s-a linitit, a zis:
Asta e bun. ntmpltor, acest Podebrad este n prezent unul
dintre mecanicii mei.
Da ? a zis unul dintre camarazii lui Frigate. Avem de reglat nite
conturi cu el.
Cel care vorbise era un brbat nalt de un metru aptezeci i
cinci. Avea un trup zvelt i musculos, ochi negri i prul la fel.
Cu o fa cu trsturi puternice, bine conturate, era atrgtor i
degaja un aer de distincie. Purta o plrie mare de cowboy i
cizme cu toc nalt, deii n rest purta doar un kilt din pnz.
Tom Mix, la dispoziia Maiestii Voastre, a spus el cu un accent
texan.
A pufit de cteva ori din igareta inut ntre buze i a adugat:
Sunt specialist n mnuirea lasoului i a bumerangului, Sire, i
cndva am fost o bine-cunoscut stea de film, dac tii ce
nseamn asta.
Ioan s-a ntors ctre Strubewell.
Ai auzit de el ?
Am citit despre el, a zis Strubewell. A trit cu mult naintea
mea, dar s-a bucurat de faim n anii douzeci i treizeci. A fost
stea n filme cu cowboy.
Burton s-a ntrebat dac vreun agent putea ti toate acele
lucruri.
61

Uneori facem cte-un film pe Rex, a spus Ioan, zmbind. Numai
c nu avem cai, dup cum bine tii.
Cum s nu!
Monarhul l-a invitat pe Frigate s mai relateze cteva dintre
aventurile sale. Americanul a spus c atunci cnd zriser
dirijabilul, se luptau s repare o scurgere ce apruse la aparatul
care se folosea pentru nclzirea hidrogenului din balon. n
vreme ce ncercau s lipeasc sprtura din conduct cu nite
adeziv cu uscare rapid, eliberaser gaz din balon ca s poat
cobor cu repeziciune spre zone cu aer mai dens i mai cald,
pentru a putea deschide hublourile gondolei.
Dup eliminarea pierderilor, fuseser lovii de un vnt care i
abtuse de la drum, iar bateriile care asigurau hidrogenul se
descrcaser. Atunci au hotrt s coboare la sol. Cnd au auzit
c Ioan trimisese un amfibiu ca s anune recrutri de personal,
porniser ct de repede putuser cu o ambarcaiune n josul
Fluviului.
Dar cu ce te-ai ocupat pe Pmnt ?
Cu o mulime de lucruri, ca toat lumea, de altfel. Pe la
jumtatea vieii, am nceput s scriu literatur SF i povestiri
poliiste. Nu am fost un scriitor chiar obscur, dar n-am ajuns
att de renumit ca el.
i a artat ctre un brbat de statur potrivit, dar musculos,
cu pr ondulat i un chip atrgtor, amintind de trsturile
irlandezilor.
El e Jack London, scriitor de la nceputul secolului XX.
Nu m dau n vnt dup scriitori, a zis Ioan. Am mai avut civa
la bordul vasului i, n general, mi-au dat multe bti de cap.
Cu toate astea... cine e negrul care l-a pocnit n cap pe sergent
fr ngduina mea ?
Umslopogaas, de origine swazi, btina din Africa de Sud, care
a trit n secolul al XlX-lea. E un rzboinic de temut, foarte
priceput n lupta cu securea, creia i spune Ciocnitoare. De
asemenea, se bucur de renume pentru c a constituit modelul
pentru mreul erou zulu, creat de un alt scriitor, H. Rider
Haggard.
Iar el ? a fcut Ioan, i a artat cu degetul spre un brbat cu pr
negru i tenul msliniu, cu nasul mare. Avea puin peste un
metru i cincizeci, i avea pe cap o pnz nfurat, ce amintea
de un turban.
El este Nur ed-Din el-Musafir, un maur iberic, renumit pentru
62

cltoriile lui, Maiestatea Voastr. A trit pe vremea ta i este
sufi. Din ntmplare, a ntlnit-o pe Maiestatea Voastr la curtea
de.la Londra.
Poftim ? s-a mirat Ioan i s-a ridicat n picioare. S-a uitat atent
la brbatul cel scund, apoi a nchis ochii. Dup ce i-a deschis, a
zis: Da, mi amintesc bine de el!
Apoi a dat ocol mesei cu braele desfcute i, zmbind, a
nceput s vorbeasc repezit n engleza timpului su. Ceilali au
rmas uimii vzndu-l cum l mbrieaz pe micuul brbat i
cum l srut pe ambii obraji.
Mam, Doamne, nc un franuz! a exclamat Mix, dar a zmbit.
Dup ce au sporovit o vreme, Ioan a spus:
Am aflat c Nur el-Musafir a cltorit mult alturi de voi i nc
v consider prieteni. Strubewell, s fie angajai cu toii, i s le
faci instructajul. Sergent Gwalchgwynn, s le asiguri cabine. Ei,
bunul meu prieten i mentor, vom mai discuta dup ce termin
cu interviurile.
Pe coridor, n timp ce se ndreptau spre locurile de cazare,
grupul condus de Burton a ntlnit-o pe Loghu, care s-a oprit, a
plit, dup care a roit la fa i a nceput s rcneasc:
Peter, ticlos ce eti! i s-a repezit la Frigate. Cei doi s-au
prbuit la podea, dar Loghu nu i-a
desprins degetele din jurul gtului lui Frigate. Rznd, negrul i
Mix au reuit s i despart, ridicnd-o pe Loghu.
Dar vd c mult lume te tie pe-aici, i-a spus Mix lui Frigate.
Iar ai fost luat drept altul, a zis Burton, apoi i-a explicat lui
Loghu ce se ntmplase.
Dup ce a scpat de accesul de tuse din cauza strnsorii,
pipindu-i gtul pe care i rmseser urme de degete, Frigate
a spus:
Nu tiu cine este cellalt Frigate, dar se vede de la o pot c nu
l-a iubit mult lume.
Cam fr chef, Loghu i-a cerut iertare. Nu era ferm convins c
acest Frigate nu era fostul ei iubit.
Se poate da oricnd la mine, dar numai de gt s nu m
strng, a mormit Mix.
Avnd urechile venic treze, Loghu l-a auzit i i-a zis:
Dac scula i-e la fel de mare ca plria, s-ar putea s m dau
la tine.
Lucru de mirare, Mix a roit. Dup ce ea s-a ndeprtat
legnndu-i oldurile, el a remarcat:
63

E prea ndrznea i autoritar pentru gustul meu.
Dou zile mai trziu, cei doi au nceput s triasc mpreun.
Pe Burton nu-l satisfcea ideea c asemnarea dintre cei doi
Frigate era doar o coinciden. Ori de cte ori i se oferea prilejul,
sttea de vorb cu acesta, trgndu-l de limb n legtur cu
trecutul su. A rmas surprins aflnd c acest Frigate, ca i
cellalt, studiase viaa sa, adic a lui Burton.
La rndul su, americanul l urmrise cu atenie pe Burton, dar
foarte discret. Din cnd n cnd, Burton l surprindea privindu-l
cu luare aminte. ntr-o sear, Frigate l-a ncolit n salonul
mare. Dup ce s-a uitat n jur s se asigure c nu-i putea auzi
nimeni, americanul i-a zis, n englez, fr nici o introducere:
tiu mai multe portrete fcute lui Richard Francis Burton. Am
avut chiar i o imagine mrit a lui de pe vremea cnd avea
cincizeci de ani; o ineam pe peretele din faa biroului. De aceea,
cred c l-a recunoate fr musta i barba despicat.
Poftim ?
mi aduc bine aminte de o fotografie de-a lui, fcut cnd avea
aproape treizeci de ani. Pe vremea aceea, avea doar musta, dar
foarte bogat. Dac a ndeprta n gnd prul de pe buza
superioar...
Poftim ?
Burton seamn surprinztor de mult cu un vel din Evul
Mediu, un om pe care-l cunosc. Numele cu care se prezint e
Gwalchgwynn care, tradus n englez, nseamn oim alb. Acest
Gwalchgwynn este o form timpurie a numelui vel ce avea s
devin cunoscut ulterior drept Gawain. Iar Gawain a fost
cavalerul care, n cadrul ciclurilor de nceput despre Regele
Arthur, a plecat primul n cutarea Sfntului Graal. Cornurile
abundenei din metal, crora noi le spunem potire, sunt
surprinztor de asemntoare cu turnul despre care se spune
c ar exista n mijlocul mrii polare de nord din cte am auzit
eu. S-ar putea afirma c este Marele Potir.
Foarte interesant, a spus Burton, dup ce a sorbit din paharul
cu grog. nc o coinciden.
Frigate s-a uitat lung la el, fcndu-l s se simt deconcertat.
Duc-se naibii. Individul semna suficient
de mult cu cellalt Frigate, putnd s-i fie frate. Poate c asta
era de fapt. Probabil c amndoi erau ageni, iar cel din faa lui
fcea un joc la fel ca i cellalt.
64

Burton sigur cunoate totul despre ciclurile arthuriene, dar i
despre povestirile populare pe care s-au bazat acestea. I-ar cam
sta n fire s se dea drept Gwalchgwynn, deoarece pe Pmnt i-
a fcut un renume deosebit din faptul c a adoptat multe
asemenea ipostaze. El sigur ar ti c semnific un cuttor al
Sfntului Graal, dar ar fi convins c nimeni altul nu este n
stare s neleag asta.
Nu sunt chiar att de redus la minte ca s nu-mi dau seama c
bnuieti c a fi Burton, acel individ despre care tot vorbeti.
Numai c eu n-am auzit niciodat de el i nu prea am chef s
insiti asupra acestei chestiuni, cu toate c, din cte se pare,
asta te amuz. Pe mine nu m distreaz defel.
A dus paharul spre buze i a but.
Nur mi-a zis c, n cursul unei vizite, un Etic i-a povestit c
unul dintre cei alei este Cpitanul Sir Richard Francis Burton,
exploratorul din secolul al XlX-lea.
Burton abia a reuit s se controleze, astfel c nu s-a necat cu
butura.
ncet, a pus paharul pe bar.
Nur?
l cunoti. Domnule Burton, ceilali ateapt n camera cu
recuzit. Ca s-i demonstrez ct de sigur sunt c nu m nel,
i voi dezvlui ceva. Mix i Jack London obinuiau s se dea
drept alii, dar, recent, au hotrt s renune la asta. Acum,
spune-mi, domnule Burton, vrei s mergi cu mine pn acolo ?
Burton a czut pe gnduri. Oare Frigate i tovarii lui erau
ageni? Se pregteau s pun mna pe el pentru a-l interoga, n
ideea de a rsturna situaia ?
S-a uitat n jur, la cei care populau salonul zgomotos. Vzndu-l
pe Kazz, a zis:
O s merg cu tine dac insiti asupra acestei absurditi. Dar o
s-l iau cu mine pe bunul meu prieten din Neanderthal. i vom
fi narmai.
Zece minute mai trziu, cnd a intrat n camera cu recuzit,
Burton era nsoit de Alice i Loghu.
Cnd Mix a vzut-o pe Loghu, a rmas cu gura cscat de
mirare.
Cum, i tu eti amestecat n treaba asta ?

Conveniser s nu discute niciodat n cabinele de pe vapor
despre Etic ori altceva legat de acesta. Se temeau c nuntru
65

sunt plasate microfoane. Urmtoarea lor ntlnire s-a desfurat
la o mas unde s-a jucat pocher. Au participat Burton, Alice,
Frigate, Nur, Mix i London. n acele momente, Loghu i
Umslopogaas erau de serviciu.
Dup ce a ascultat relatrile lui Nur i Mix privind vizitele
primite din partea lui X, a fost convins c acetia erau cu
adevrat recrui ai Eticului. Cu toate acestea, a fost foarte atent
la fiecare detaliu prezentat de fiecare dintre ei i abia dup
aceea i-a recunoscut adevrata identitate. Dup aceea, i-a
spus povestea, fr s ascund nimic.
Tocmai zicea:
Ca s-i vd crile, pltesc i plusez cu zece. Nu, nu cred c
trebuie s instalm dispozitive de ascultare
n cabinele vreunuia dintre suspeci. S-ar putea s aflm ceva
important, dar dac se gsete vreun microfon, atunci vor ti c
agenii lui X, cci aa am fi considerai, sunt pe urmele lor. i
devine prea periculos.
De acord, a spus micuul maur. Dar voi, ceilali ? Pn i Mix,
care propusese instalarea de microfoane, a dat aprobator din
cap. Cu toate acestea, a zis:
Dar ce facem cu Podebrad ? M ntlnesc destul de des cu el i
doar m salut, iar apoi trece pe lng mine satisfcut ca un
clugr care a preacurvit i a scpat neprins. Asta m scoate
din mini. Tare a vrea s dau cu el de pmnt.
i eu a vrea, a spus London. i nchipuie c va scpa basma
curat dup ce i-a btut joc de noi.
Dac l vei ataca, riscai s fii izgonii de pe vapor, a spus Nur.
Pe de alt parte, este foarte puternic. Cred c v-ar face bucele
dac v repezii la el.
Eu l pot bate mr! au spus n acelai timp Mix i London.
Avei motive ntemeiate s cutai rzbunare, le-a spus Burton.
Dar ar fi bine s le facei uitate, cel puin deocamdat. V dai
seama de asta ?
Dar de ce ne-a zis c ne va lua n balon, pentru ca apoi s ne
abandoneze de parc ne puea gura ?
M-am gndit la asta, a zis Nur ed-Din. Singura explicaie logic
este c, ntr-un fel sau altul, a bnuit c noi eram oamenii lui X.
Asta ar constitui nc o dovad c omul este agent al Eticilor.
Eu cred c e un individ sadic! a zis London.
Ba nu.
66

Dac v suspecteaz pe voi patru, atunci va trebui s fii
precaui, a spus Burton. Dar i noi, ceilali. Nu m-am gndit la
cele spuse de Nur, altfel nu v-a fi sugerat s ne ntlnim n
salon.
E prea trziu s ne mai facem griji din cauza as ta, a spus Alice.
n orice caz, dac este agent, nu va ntreprinde nimic dect
atunci cnd va ajunge la izvoarele Fluviului. La fel ca i noi.
Burton a ctigat potul cu trei valei i doi decari. Apoi Alice a
mprit crile. Burton s-a gndit c Nur se concentra asupra
altor lucruri dect la jocul de pocher. Maurul a ctigat aproape
jumtate din mini, iar Burton a bnuit c el putea s-i
adjudece mai multe dac avea chef. Micuul om prea s
ghiceasc ce avea fiecare dintre adversari n mn doar
uitndu-se la feele lor.
Eu propun s ne bucurm de cltoria asta pe care o facem pe
Fluviu, a spus Frigate.
Burton s-a uitat la el pe sub sprncene. Omul acela manifesta
aceeai adulaie fa de el ca i cellalt Frigate, dac nu cumva
se prefcuse. Ori de cte ori gsea prilejul, el l potopea pe
Burton cu ntrebri, majoritatea despre perioade din viaa sa
despre care biografii nu fcuser dect s lanseze speculaii.
ns, la fel ca i cellalt Frigate, el punea la ndoial atitudini i
credine la care Burton inea foarte mult. Atitudinea lui fa de
femei i de rasele de culoare, de pild, ori credina lui n
telepatie. Burton trebuise s explice de prea multe ori c ceea ce
crezuse pe Pmnt nu mai era valabil aici. Vzuse prea multe, i
trecuse prin nenumrate situaii. Se schimbase n multe
privine.
Acum socotea c sosise momentul potrivit s adnceasc
problema acestui pseudo-Frigate.
Trebuie s existe un motiv foarte justificat pentru apariia
acestei aa-zise coincidene.
i eu gndeam la fel, a spus americanul. Din fericire, am fost un
avid cititor de literatur SF i scriitor n acest domeniu. De
aceea, eu posed o anumit
flexibilitate a imaginaiei, lucru de care vei avea nevoie dac vrei
s m nelegi, deoarece eu cred c acel Frigate pe care nu l-ai
cunoscut printr-o coinciden este fratele meu James, care a
murit la vrsta de un an! S ne gndim doar la copi care au
murit pe Pmnt. O explicaie, i cea mai plauzibil, este c
dac ar aprea aici, planeta ar deveni suprapopulat. Nu ar
67

exista suficient spaiu pentru a convieui. De fapt, populaia de
copii decedai nainte de a mplini cinci ani ar reprezenta
segmentul de populaie de departe cel mai numeros. i atunci,
ce ar face Eticii cu acetia ? I-ar resuscita pe alt planet,
probabil una ca aceasta, cine tie ? Poate c ar trebui dou
planete ca s existe spaiu suficient. n orice caz, s
presupunem c aa stau lucrurile. Doar dac nu cumva, i a
ridicat un deget, din anumite motive, ei nc nu au fost
resuscitai. Poate c vor fi, dar dup dispariia noastr. Nu avem
cum s tim. Eu, unul, nu am idee. Dar pot face nite
presupuneri. S spunem c sugarii s-au rencarnat pe alt
planet. Asta nu s-ar putea face n cazul ntregii populaii n
acelai timp, deoarece ar trebui s existe aduli care s i
ngrijeasc. Iar n acest fel s-ar aglomera i o planet de
dimensiunile Pmntului. De aceea, probabil c ei sunt
resuscitai ntr-un anumit ritm, adic un anumit numr de copii
ntr-un anumit interval de timp. Acetia sunt crescui pn
devin aduli, apoi ei devin asistente medicale, educatori sau
prini adoptivi ai altor copii mici. i aa mai departe. Ori poate
c se face totul dintr-odat, pe mai multe planete. M ndoiesc
totui de asta. Energia necesar pentru refacerea planetei ar fi
enorm. Pe de alt parte, ei pot folosi planete care nu trebuie
reformate.
Continuai s dai crile, le-a recomandat London. Dac n-o
facei, oamenii se vor ntreba despre ce Dumnezeu vorbim!
Deschid eu, a zis Mix.
Au rmas tcui, vorbind doar ca s-i anune fiecare inteniile
de joc. Apoi, Frigate a continuat:
Dac ceea ce propun eu ar fi adevrat... n fine, hai s v spun.
Eu am fost cel mai vrstnic copil din familie. Cel mai mare n
via, mai exact. Pentru c fratele meu mai mare, James, a
murit cnd avea un an. Eu m-am nscut ase luni dup
moartea lui. Aa... s spunem c ar fi fost resuscitat. Iar cnd a
crescut, a devenit agent al Eticilor. A fost plasat aici de Ziua
Resuscitrii. I s-a dat sarcina de a-l supraveghea pe Burton. De
ce a primit aceast ndatorire ? Pentru c Eticii tiau c Burton
se nscuse n ncperea aceea uria cu trupuri ce pluteau
nainte de Ziua Resuscitrii, nainte de momentul cnd ar fi
trebuit s se trezeasc. Probabil i-au nchipuit c asta nu s-a
ntmplat accidental, c... hm... cineva l-a trezit dinadins. Ei
bine, nu trebuie s speculm asupra acestui punct. tim ce i-a
68

spus Consiliul Eticilor lui Burton cnd l-au prins. Trebuia ca
amintirile referitoare la acel episod s-i fie terse, ns X s-a
ngrijit ca ele s i rmn n memorie, n fine, Eticii s-au artat
bnuitori. De aceea l-au pus pe acest pseudo-Frigate, deii el e
un Frigate real, pe urmele lui Dick. Fratele meu trebuia s stea
cu ochii pe el i s anune orice aspect dubios. Dar, ca toat
lumea din Vale, a fost luat pe nepregtite.
Eu vreau dou cri, a spus Burton. Peter, problema este foarte
ciudat. Ideea pare absurd, dar ar putea fi adevrat. Cu toate
acestea, dac fratele tu ar fi fost agent, atunci ce era Monat,
taucetanul ori arcturianul, ori ce naiba mai era ? Sigur,
pesemne era agent, unul ciudat, i totui...
Poate-i Etic! a zis Alice.
Burton, cruia nu-i plcea s fie ntrerupt, a fulgerat-o cu
privirea.
Tocmai m pregteam s spun i eu asta. Nu cred c este Etic,
altfel ar fi fcut parte din Consiliu... ba nu, pe Allah, nu ar fi
fcut parte! Dac l-a fi vzut acolo, mi-a fi dat seama c era
unul dintre ei! i nu ar mai fi putut s stea n preajma mea. Dar
tot nu-mi dau seama de ce s-a ataat att de strns de mine. Cu
toate acestea, prezena lui Monat sugereaz c este vorba de
mai mult de o specie... de gen... de familie zoologic...
extraterestri... implicate n treaba asta.
Eu vreau o carte, a spus Frigate. Voiam s spun c...
Scuzai-m, a intervenit London. Dar de unde putea ti fratele
lui Peter de Burton ?
Presupun c aici copiii sunt educai, probabil mai bine dect pe
Pmnt. i poate c fratele meu tia c eu i eram frate. De unde
s tim ct de vaste sunt cunotinele pe care le posed Eticii ?
Uitai-v doar la fotografia lui Burton, pe care am gsit-o n
kiltul acelui agent, Agneau. Era fcut cnd Dick avea douzeci
i opt de ani i era subaltern n Armata Indiei de Est. Asta nu
dovedete c Eticii se aflau pe Pmnt n 1848? Cine tie ct de
mult au btut strzile Pmntului ca s culeag informaii? S
nu m ntrebai n ce scop au fcut asta.
Dar de ce a luat James numele tu ? a ntrebat Nur.
Pi, eu am fost un admirator fanatic al lui Burton. Am scris
chiar un roman despre el. Poate c asta a satisfcut simul
umorului lui James. Eu am aa ceva. ntreaga mea familie este
recunoscut pentru simul cam ciudat al umorului. De aceea, i
69

s-a prut amuzant s devin fratele lui, s se dea drept Peter, pe
care nu avusese cum s-l cunoasc. Poate c astfel putea retri
prin substituire viaa ce i fusese refuzat pe Pmnt. Poate s-a
gndit c dac va nimeri peste cineva care cunoscuse familia
Frigate, putea trece drept mine. Poate c sunt valabile toate
aceste explicaii. Oricum ar fii... Sunt convins c l-a pedepsit pe
Sharkko, editorul ticlos, ca s m rzbune pe mine, ceea ce
arat c a tiut multe despre viaa mea pe Pmnt.
Dar cum se explic povestea spus de agentul Acela, Spruce ? a
ntrebat Alice. El a spus c trise n secolul al aptezeci i doilea
naintea erei noastre, i a povestit ceva despre un cronoscop,
dispozitiv care putea vedea napoi n timp.
Probabil c Spruce a minit, a zis Burton.
n orice caz, a zis Frigate, eu nu cred c poate exista ceva de
genul cronoscopului, ori al cltoriei n timp. Poate c n-ar
trebui s vorbesc astfel. Cu toii cltorim n timp. nainte,
fiindc asta este singura direcie posibil.
Dar nimeni nu a zis de ce trebuiau resuscitai copiii, a intervenit
Nur. Poate nu erau oameni din secolul al aptezeci i doilea. Mai
curnd poporul lui Monat a fcut asta. S nu uitm c Monat i-
a adresat cele mai multe ntrebri lui Spruce. ntr-un fel, poate
c l dirija pe acesta.
De ce ? s-a mirat Alice.
Aceasta era o ntrebare la care nimeni nu putea rspunde dect
dac povestea Eticului era adevrat. n acele momente,
probabil c recruii lui l socoteau la fel de mincinos ca i pe
colegii lui.
Nur a ncheiat discuia lansnd ideea c agenii care ajunseser
pe vapor la nceputul voiajului i spuseser povestea lor de
dup 1983 i s-au vzut silii s nu o nege. Agenii care
apruser mai trziu i-au dat seama c povestea putea suna
dubios, de aceea evitaser
s aduc vorba de ea. De pild, galul acela uria, Megalos al
crui nume nsemna uria a susinut c trise pe vremea lui
Cezar. Fcnd o asemenea afirmaie, nu avusese cum s o
susin. Se pare c Podebrad i acceptase povestea, deii Nur nu
putea pricepe cum de fusese cineva n stare de o asemenea
naivitate. Probabil c i el era agent.
Pe Nu se nchiriaz: Noi recrui i comarurile lui Clemens


70

Ochii l-au convins pe de Marbot c mainria resuscitrilor nu
funciona perfect n toate cazurile.
Jean Baptiste Antoine Marcelin, Baron de Marbot, se nscuse n
1782, i avusese ochi cprui. La scurt vreme dup Ziua
Resuscitrii aflase c ei i schimbaser culoarea. Iar asta cnd
o femeie i se adresase cu Ochi-Albatri.
Dumnezeule mare! Este adevrat?
S-a grbit s mprumute o oglind fcut din mica abia adus
de un negutor cu barca pentru c mica era un mineral rar i
i-a vzut faa pentru prima oar dup zece ani de la
resuscitare. A descoperit o fa vesel prin rotunjime, cu un nas
scurt, cu un zmbet gata oricnd s apar pe buze, cu ochi
sclipitori. Nu tocmai lipsit de farmec.
ns ochii i erau albastru deschis.
Merde!
Apoi a revenit la esperanto.
Dac ajung la distana de o spad de nefericitul nenorocit care
mi-a fcut asta!...
A revenit spumegnd de furie la femeia cu care locuia, i a
repetat ameninarea.
Dar n-ai spad, i-a zis ea.
Pi, ce, trebuie s iei totul literal ? Nu-i nimic. O s am eu una
ntr-o bun zi; pe planeta asta din piatr trebuie s existe i fier
undeva.
n acea noapte a visat o pasre uria cu pene ruginii i plisc de
vultur, care mnca roci i ale crei ginauri erau granule de
oel. ns pe acea lume nu exista nici o pasre, iar dac ar fi
existat, n nici un caz nu ar fi fost una de fier.
Acum avea arme din metal, o sabie, un cuit de abordare, o
spad, un stilet, un cuit lung, o secure, o suli, pistoale i o
puc. Devenise general-brigadier peste pucaii marini, i avea
ambiia de a ajunge general plin. ns detesta politica, nu-l
interesa dezonoranta stratagem a intrigilor i nici nu deinea
aptitudinile necesare unui asemenea joc. Pe de alt parte, doar
prin moartea lui Ely S. Parker putea ajunge general pe Nu se
nchiriaz, iar acest lucru l-ar fi ntristat. inea foarte mult la
jovialul indian Seneca.
Aproape toi oamenii din post-Paleolitic care se aflau la bord
aveau peste un metru optzeci, unii dintre ei fiind chiar uriai.
Cei nscui n perioada paleolitic erau scunzi, dar acetia, cu
oasele lor masive i cu muchii impresionani, nici nu trebuiau
71

s fie att de nali. De Marbot era ca un pigmeu printre acetia,
avnd doar un metru aizeci, dar Sam Clemens inea la el i i
admira ndrjirea cineasc i curajul. Lui Sam i plceau de
asemenea povetile referitoare la campaniile lui de Marbot i s
aib n subordine oameni care fuseser cndva generali, amirali
i oameni de stat.
Umilina este bun pentru ei, le ntrete caracterul, obinuia
Sam s afirme. Franuzul este un comandant de prim rang, i
m amuz s-l vd dnd ordine maimuoilor acelora mari ct
casa.
De Marbot avea experien de lupt i era capabil. Dup ce, la
aptesprezece ani, intrase n armata republican, ajunsese
rapid aghiotantul Marealului Augereau, comandnd Corpul VII
n rzboiul mpotriva Prusiei i Rusiei n 1806-1807. A luptat
apoi sub comanda lui Lannes i Massena n rzboiul din Spania
i participase apoi la campania ruseasc din 1812, i la
ngrozitoarea retragere de la Moscova i, ntre altele, la
campania german din 1813. Fusese rnit de unsprezece ori,
mai grav la Hanau i Leipzig. Cnd a revenit din exilul de pe
Elba, Napoleon l-a ridicat pe de Marbot la rangul de general de
brigad, iar acesta a fost rnit n sngeroasa btlie de la
Waterloo. De Marbot a fost exilat de regele Bourbon, dar a
revenit n patria sa n 1817. Dup ce a luptat n armata
monarhiei din iulie n asediul Anversului, a fost recompensat
civa ani mai trziu prin numirea ca general-locotenent. Din
1835 pn n 1840 a participat la expediiile n Algeria, iar la
vrsta de aizeci i cinci de ani a fost rnit pentru ultima oar.
S-a pensionat dup cderea Regelui Louis Philippe, n 1848. i-
a scris memoriile, care l-au ncntat att de mult pe Arthur
Conan Doyle, nct le-a folosit ca baz pentru personajul su
fictiv, Brigadierul Gerard. Diferena principal ntre personajul
literar i cel real era c de Marbot se dovedise inteligent i
intuitiv, n vreme ce Gerard, deii galant, nu se artase prea
detept.
La vrsta de aptezeci i doi de ani, curajosul soldat al lui
Napoleon a murit la Paris, n patul lui.
Clemens i oferise msura afeciunii lui cnd i povestise despre
Necunoscutul misterios, Eticul renegat.
n acea zi, vaporul era tras n docuri, iar Clemens intervieva
civa voluntari pentru un post la bord. Evenimentele
72

ngrozitoare petrecute din cauz c pietrele de pe malul drept nu
funcionaser se petrecuser
n urm cu dou luni, iar Fluviul se curase acum de duhoarea
i aglomerarea de cadavre n putrefacie.
De Marbot, purtnd o cuiras din duraluminiu i o casc din
acelai metal, pe cretetul creia se afla o creast alctuit din
fii de piele de pete ntrite cu adeziv, i artnd ca o versiune
de popularizare a unui rzboinic troian, se plimba prin faa
candidailor. Sarcina lui era de a le lua un interviu preliminar.
n acest fel, se puteau elimina oamenii nepotrivii, scutindu-l n
acest fel pe cpitan de o corvoad ce-i solicita timp i efort.
Aproape n mijlocul irului a vzut patru brbai care preau s
se cunoasc bine unul pe altul. S-a oprit n dreptul primului
dintre ei, un om musculos i brunet, cu mini uriae. Dup
culoarea pielii i prul ondulat, se putea bnui c era vlstarul
nscut dintr-un alb i o mulatr, lucru ce i s-a confirmat
imediat.
La ntrebarea politicoas a lui de Marbot, omul a spus c-l
chema Thomas Million Turpin. Se nscuse n Georgia n jurul
anului 1873 nu era tocmai sigur dar prinii se mutaser la St
Louis, Missouri, cnd el era mic. Tatl lui a deinut; Sdver
Doouar; o tavern n cartierul prostituatelor. n tineree, Tom i
fratele lui, Charles, cumpraser o parte din mina Big Onion,
din apropiere de Searchlight, Nebraska, i au fcut prospeciuni,
dar, cum nu au reuit s dea de aur vreme de doi ani, au rtcit
ctva timp spre vest, dup care s-au ntors la St Louis.
Turpin se stabilise n cartier i a lucrat ntr-un bar, ntre altele,
ca om de ordine i pianist. Prin 1899 devenise cel mai important
om din zon, controlnd tot ce inea de muzic, alcool i jocuri
de noroc. Cafeneaua Rosebud, care i aparinea, centrul micului
su imperiu, ajunsese renumit n ntreaga ar. La parter se
gsea un restaurant-tavern, iar la etaj, un hotel, adic un
lupanar.
Cu toate acestea, Turpin nu a fost doar un mare ef politic.
Potrivit propriilor lui declaraii, a fost i un mare pianist, deii a
recunoscut c nu se ridicase la nivelul lui Louis Chauvin. Un
inventator n domeniul ritmului sincopat, contemporanii, i nu
numai, l-au considerat printele stilului de muzic ragtime din
St Louis, iar piesa Harlem Rag, publicat n 1897, a fost prima
melodie nregistrat de un negru. Tot el a compus i St Louis
Rag pentru inaugurarea Expoziiei Mondiale ce avea s se in
73

acolo, dar lucrarea lui nu a mai ajuns s fie cntat. A murit n
1922 i, de cnd se trezise pe lumea Fluviului, rtcise de colo-
colo.
Am auzit c avei un pian la bord, a zis el zmbind. Tare a vrea
s-mi plimb i eu degetele pe clapele acelea.
Avem zece piane, i-a zis de Marbot. Uite. Ia asta. i i-a ntins lui
Turpin o baghet din lemn, lung
de vreo cincisprezece centimetri, pe care erau sculptate
iniialele: M.T.
Cnd ajungi la mas, i dai asta cpitanului. Sam avea s fie
fericit. i plcea muzica ragtime, iar
cndva spusese c regreta c nu avea suficient de muli
interprei de muzic la bordul vaporului su. n plus, Turpin era
masiv i prea capabil de lupt. Doar trebuise s domine
cartierul de negri n care se aflau i casele de toleran.
Brbatul din spatele lui era un chinez cu un aspect
nspimnttor, pe nume Tai-Peng. Avea n jur de un metru
aptezeci i cinci, ochi mari i verzi, i o fa ca de diavol. Prul
negru i atrna pn n talie, iar n cretetul capului i prinsese
trei flori de arbore de fier. Susinea, cu un glas puternic i
strident, c fusese mare spadasin, amant i poet al vremii sale,
adic n timpul dinastiei T'ang, din secolul al ViiI-lea era
noastr.
Am fost unul dintre cei ase Trndavi de pe Rul Bambusului i
unul dintre cei Opt Nemuritori ai Cupei de Vin. Pot compune pe
loc orice fel de poezii n limba mea matern, turca, n chinez,
coreean, englez, francez i esperanto. Cnd vine vorba de
lupta cu spada, sunt la fel de iute ca un colibri i mortal ca o
viper.
De Marbot a pufnit n rs i a spus c nu el alegea recruii. Dar
i-a dat chinezului o baghet i a trecut la brbatul din spatele
lui.
Acesta era scund, ns oricum mai nalt dect de Marbot,
brunet, cu ochii negri, gras i avnd un pntec mare ca al lui
Buddha. Avea pleoapele uor umflate i nasul acvilin. Brbia
masiv avea gropi. A spus c l chema Ah Qaaq, i provenea
de pe coasta rsritean a unei ri pe care de Marbot o numea
Mexic. Oamenii lui i spuneau zonei n care locuiau ara Ploii.
Omul nu tia exact n ce perioad trise potrivit calendarului
cretin, dar din discuiile lui cu un savant, nelesese c asta se
ntmplase n jurul anului 100 era noastr Limba lui matern
74

era maiaa; fcea parte dintr-un popor pe care culturile
ulterioare l denumiser olmec.
A, da, a zis de Marbot. Am auzit vorbindu-se despre olmeci. La
masa cpitanului stau mereu oameni foarte nvai.
De Marbot nelesese c olmecii ntemeiaser prima civilizaie n
America Central i c toate celelalte civilizaii din vremurile
precolumbiene, precum maiaii, toltecii, aztecii, i altele, i
aveau rdcinile n ea. Dac era cu adevrat maia, brbatul nu
avea capul teit n mod artificial i nici ochii saii, trsturi
obinuite la acel popor. Gndindu-se mai bine, de Marbot i-a
dat seama ns c aceste amnunte vor fi fost probabil
ndreptate de Etici.
Eti o raritate, un brbat gras, a spus de Marbot. Noi, cei de pe
Nu se nchiriaz, ducem o via foarte activ, fiindc nu avem
nevoie de indoleni i mnccioi, iar n plus, le cerem
candidailor s posede caliti speciale care s-i recomande.
Ah Qaaq a spus cu glas ascuit, deii nu la fel de acut ca al
chinezului:
Chiar dac pisica gras pare pufoas, ea este foarte puternic i
iute. S-i art.
A scos mnerul securii lui cu cap de cremene, o bucat de stejar
lung de patruzeci i cinci de centimetri i groas de cinci i a
rupt-o ca pe un beior. Apoi a luat capul toporului i l-a ntins
franuzului s i simt greutatea.
Cam vreun kilogram, aa pare, a zis de Marbot.
Privete!
Ah Qaag a luat securea i a azvrlit-o de parc ar fi fost o minge
de baseball. Mirat, de Marbot a urmrit-o ridicndu-se mult n
aer, apoi cznd foarte departe pe iarb.
Mon Dieu! Doar puternicul Joe Miller ar mai putea arunca att
de departe! Te felicit, sinjoro. Poftim. Ia asta.
Sunt i un excelent arca i lupttor cu securea, a zis ncet Ah
Qaaq. N-o s regretai dac m luai la bord.
Brbatul din spatele olmecului avea aceeai statur i aceleai
trsturi fizice herculeene. Ba chiar, cu nasul acvilin i brbia
rotund i gropia din brbie, semna cu acesta. ns nu era
deloc gras i, deii aproape la fel de negricios, nu aparinea rasei
amerindiene. Spunea c-l cheam Ghilgame.
M-am ntrecut n skandenberg cu Ah Qaaq, a zis Ghilgame. Nu
ne-am putut dovedi unul pe cellalt.
75

Pe de alt parte, sunt un arca iscusit i bun lupttor cu
securea.
Foarte bine! Cpitanul meu va fi ncntat s asculte povestiri
despre Sumer, pentru c sigur cunoti mai multe dect oricine.
De asemenea, vom fi bucuroi s primim la bord un rege i un
zeu. Cpitanul a mai ntlnit regi, deii majoritatea l-au
dezamgit. Ei, n ce privete zeii, lucrurile stau altfel. Cpitanul
n-a mai ntlnit un zeu pn acum! Poftim. Ia asta!
A trecut mai departe, iar cnd s-a ndeprtat ndeajuns de
sumerian dac asta era el n realitate i nu mai putea fi vzut
ori auzit, s-a tvlit pe jos de rs. Dup o vreme, s-a ridicat, i-a
ters lacrimile i a continuat examinarea preliminar a
candidailor.
Cei patru au fost acceptai mpreun cu ali ase. Cnd au
mrluit pe pasarel ca s ajung pe puntea cldrilor, acetia
l-au vzut pe extraterestrul Monat stnd lng balustrad i
msurndu-i pe toi cu privirea lui ager. Au tresrit, dar de
Marbot i-a ndemnat s mearg mai departe. Avea s le explice
mai trziu despre acea creatur ciudat.
Recruii nu l-au ntlnit pe Monat n acea sear, aa cum li se
promisese. Dou femei s-au certat pentru un brbat, i s-au
apucat s trag una n cealalt cu arme de foc. Pn s se
aplaneze conflictul, una dintre ele a fost rnit grav, iar cealalt
a srit de pe vapor, avnd potirul ntr-o mn i o caset cu
bunuri personale n cealalt. Brbatul a hotrt s plece,
ntruct prefera s fie alturi de femeia care o mpucase pe
cealalt. Vaporul a fost oprit, i i s-a ngduit s coboare. Sam
s-a suprat att de ru, nct a anulat ntlnirea de prezentare a
noilor recrui din marele salon, reprogramnd-o pentru a doua
zi.
n cursul aceleiai nopi, Monat Grrautut a disprut.
Nimeni nu a auzit nici un ipt. Nimeni nu vzute ceva dubios.
Singurul indiciu era o pat de snge pe balustrada de la pupa a
punii de promenad A, dar se putea ca ea s fi fost uitat de
echipele care se ocupaser de curenia navei dup luptele duse
cu locuitorii de pe malul stng pentru accesul la pietrele-potir.
Clement a bnuit c unul dintre cei patru noi recrui ar fi putut
fi fptaul. Acetia a susinut sus i tare c dormiser n cabina
lor, i nimeni nu deinea dovezi care s le contrazic afirmaiile.
n timp ce Sam analiza cazul sii dorea s-l fi avut pe Sherlock
Holmes la bord, Nu se nchiriaz i-a continuat drumul. La trei
76

zile de la dispariia lui Monat, Cyrano de Bergerac a fcut semn
vaporului s opreasc. Sam a blestemat cnd l-a vzut. Sperase
s treac pe lng Cyrano n timpul nopii, ns el apruse, fiind
vzut de cel puin cincizeci de membri ai echipajului.
Numai zmbet, franuzul a urcat la bord i a nceput s-i
srute prietenii brbai pe obraji, iar prietenele femei pe gur,
zbovind cam mult. Dup ce a ajuns n cabina de comand,
aproape c a strigat:
Cpitane! Am o poveste cum n-ai mai pomenit!
Cu amrciune, Clemens s-a gndit c mai auzise asemenea
promisiuni i din gura altora.

1
Un brbat sttea ntins n pat alturi de o femeie. Pielea lor se
atingea; visele lor erau la ani-lumin deprtare.
Sam Clemens visa din nou despre acea zi cnd l ucisese pe Erik
Bloodaxe. Ori mai curnd la ziua cnd i strnise la aciune pe
ali oameni, iar unul dintre ei vrse o suli n pntecul
nordicului.
Sam voise meteoritul ngropat pentru nichelul i oelul din el.
Fr el, nu i-ar fi putut construi marele vapor cu zbaturi pe
care i-l dorise att de mult. Acum, n vis, vorbea cu Lothar von
Richthofen despre ceea ce trebuia fcut. Joe Miller nu era de
fa, pentru c, prin trdare, ajunsese prizonierul celui care
fusese cndva rege al Angliei. O flot invadatoare se ndrepta
dinspre josul Fluviului ca s pun mna pe mormntul stelei
czute. Regele Ioan se afla n amonte, pregtind o flot pentru a
naviga n aval, ca s acapareze locul comorii ngropate. Armata
lui Sam se gsea ntre cele dou fore, fiind mai slab dect
oricare dintre adversare. Avea s fie mcinat i fcut frme
ntre cele dou armate, ce puteau fi asemuite unor pietre de
moar. Nu avea nici o ans de victorie dect dac ncheia o
alian cu Ioan. De asemenea, dac voia s-l salveze pe Joe
Miller, Sam trebuia s ncheie un trg cu cel care-l capturase,
Regele Ioan.
ns Erik Bloodaxe, partenerul lui Sam, refuzase s accepte
ideea alianei. Erik l ura pe Joe Miller, singura fiin uman de
care se temea deii Joe cu greu putea fi considerat uman.
Bloodaxe spunea c oamenii lui i ai lui Sam vor lupta cu
bravur ii vor zdrobi pe nvadatori ntr-o btlie glorioas.
77

Acesta era o ludroenie neghioab, deii probabil c nordicul
crezuse n propriile vorbe.
Erik Bloodaxe era fiul lui Harald Haarfager (Harold Finehair),
norvegianul care unise pentru prima oar ntreaga Norvegie, i
ale crui cuceriri au declanat migraii n mas spre Anglia i
Islanda. La moartea lui Harald, n jurul anului 918 era noastr,
Erik a devenit rege. ns nu s-a bucurat de sprijinul maselor.
Chiar ntr-o vreme cnd monarhii erau cruzi i nemiloi, el i
depea pe toi n rutate. Fratele lui vitreg,
I laakon, pe vremea aceea n vrst de cincisprezece ani, fusese
crescut la curtea regelui Athelstan al Angliei de la vrsta de un
an. Sprijinit de trupe engleze, el a pornit cu o armat norvegian
mpotriva fratelui su. I'rik a fugit n provincia Northumbria din
Anglia, unde i s-a dat coroana de ctre Athelstan, dar nu a
putut rezista mult vreme. Potrivit cronicarilor norvegieni, a
murit n anul 954 era noastr, n sudul Angliei, n timpul unui
mare raid ntreprins acolo. Vechea tradiie englez afirm c a
fost izgonit din Northumbria i ucis ntr-o btlie purtat la
Stanmore.
Erik i spusese lui Clemens c doar prima relatare reflecta
adevrul din punct de vedere istoric.
Clemens i se alturase nordicului deoarece acesta deinea o
secure din oel foarte rar i dorea s afle sursa minereului din
care se extrsese metalul. Clemens spera c va descoperi
suficient minereu ca s realizeze un mare vapor cu zbaturi, cu
care s poat ajunge pn la izvoarele Fluviului. Erik nu avea
cuvinte de laud pentru Sam, dar l-a luat ca membru al
echipajului su datorit lui Joe Miller. Erik nu-l plcea pe Joe,
dar tia c titantropul reprezenta un element foarte valoros n
orice btlie. Iar apoi Joe fusese luat ostatic de Regele Ioan.
Disperat, i temndu-se c Joe va fi ucis de Regele Ioan, i c
astfel va pierde meteoritul, Sam analizase problema cu Lothar,
fratele mai tnr al Baronului Rou. Fcuse o propunere.
Trebuiau s-i ucid pe Bloodaxe i pe vikingii care i erau grzi
de corp. Dup aceea, puteau sta de vorb cu Ioan, care avea s
neleag avantajul de a-i uni forele cu cele ale lui Clemens.
mpreun, cei doi puteau face fa forelor lui von Radowitz,
aflate n josul Fluviului.
Sam i-a ntrit raionamentele cu ideea c Bloodaxe inteniona
s-l ucid dup nfrngerea inamicilor. Aadar, confruntarea
direct era inevitabil.
78

Lothar von Richthofen s-a declarat de acord. Atacarea unui
trdtor nu nsemna trdare. Pe de alt parte, era singura
soluie logic ce se putea adopta. Dac Bloodaxe ar fi fost un
prieten adevrat, altfel ar fi stat lucrurile, ns nordicul prezenta
ncredere ct un arpe cu clopoei ntrtat.
i astfel se fptuise mrvia.
Chiar dac acea crim fusese justificat din toate punctele de
vedere, fapta tot mrav rmnea. Sam nu reuise s scape de
sentimentul de vinovie. La urma urmelor, putea s renune la
meteorit, dar i la visul su.
mpreun cu Lothar i civa oameni alei pentru acea treab,
se apropiase de coliba n care Bloodaxe i o femeie fceau amor.
Lupta a durat doar cteva clipe, deoarece grzile nordice
fuseser luate prin surprindere de o for mult mai puternic.
Gol-puc, i avnd securea ntr-o mn, regele viking se
npustise afar. Lothar l strpunsese cu sulia i-l intuise de
peretele colibei.
Sam fusese ct pe ce s verse, dar socotise c aciunea se
sfrise. Apoi se simise prins de glezn, i a crezut c va leina
de groaz. Privise n jos i l vzuse pe Bloodaxe, muribund, care
l inea strns de picior.
Bikkja! spusese nordicul, cu glas slab, dar limpede.
Asta nsemna trf, apelativ ce i s-a prut cam efeminat lui
Clemens.
Ginaii lui Ratatosk, continuase Bloodaxe. Cu alte cuvinte,
rahaii uriaei veverie, Ratatosk, ce gonea pe ramurile
copacului lumii, Yggdrasill, cenua cosmic, aceea care lega
laolalt pmntul, regatul zeilor i iadul.
Iar apoi, Bloodaxe fcuse o profeie, spunnd c Sam Clemens
va construi marele vapor. l va pilota n susul Fluviului, dar
construirea lui i cltoria vor aduce nenorociri i tristee
pentru el, i mai puine bucurii ilect sperase. Iar cnd va
ajunge n cele din urm la izvoarele Fluviului, Clemens va
descoperi c Bloodaxe l va atepta.
Sam inea minte perfect vorbele muribundului. Le .auzea din
nou venind dinspre silueta ntunecat, aflat ntr-o groap
adnc i strmt, care l inea de picior. Iar ochii siluetei
strluceau, parc sfredelindu-l.
Te gsesc eu! O s te atept cu un vapor i o s te ucid. i n-o
s mai ajungi la captul Fluviului, i nici nu vei ataca porile
Valhallei!
79

Chiar i dup ce strnsoarea slbise, Sam se simise prea
mpietrit de groaz ca s se ndeprteze. Moartea glgise n
gtlejul umbrei sinistre, iar Sam rmsese tot ngheat pe
dinafar, cu toate c pe dinuntru vibra.
Te atept!
Acelea fuseser ultimele cuvinte ale lui Erik Bloodaxe, iar dup
atia ani, ele nc i rsunau n urechi.
Sam dispreuise profeia ea se referea la ceva ndeprtat. Nimeni
nu putea anticipa viitorul. Asta era o superstiie ridicol. Poate
c Bloodaxe se gsea n amonte, dar, dac apruse acolo, asta
se datora doar ntmplrii. Exista o probabilitate de cincizeci la
sut ca el s se afle n aval. Pe de alt parte, chiar dac nordicul
l atepta ca s se rzbune, era puin probabil s treac la fapte.
Vasul fcea doar trei opriri pe zi, cu excepia permisiilor
ocazionale la mal, care durau cam n jur de o sptmn. Era
posibil ca Bloodaxe s se afle pe mal, iar vasul s treac prin
dreptul lui. Chiar dac ar fi alergat, vslit ori navigat cu ajutorul
vntului,
Erik tot nu ar fi reuit s ajung din urm vaporul foarte rapid.
Deii credea toate acestea, Sam tot nu reuea s-l alunge pe
Bloodaxe din comarurile lui. Pesemne c asta se datora
faptului c, n adncul fiinei lui, Sam se tia vinovat de crim.
Prin urmare, merita o pedeaps.
ntr-una dintre acele neateptate schimbri de peisaj pe care
Stpnul Viselor le realizeaz att de neltor, Sam s-a trezit
ntr-o colib. Era noapte, iar ploaia, fulgerul i tunetele biciuiau
ntunericul cu zgomote cumplite i lumini. Exploziile de lumin
din cer iluminau slab interiorul colibei. O siluet neclar s-a
aezat pe vine alturi de el. Silueta purta o mantie, semnnd
cu un dom uria, acoperit i ascunznd trsturile feei.
Cu ce ocazie mi faci aceast vizit neateptat ? a spus Sam,
repetnd cumva ntrebarea pe care i-o adresase Necunoscutului
misterios la cea de-a doua vizit a sa.
Eu i Sfinxul jucm pocher la vedere, i-a spus Necunoscutul.
Vrei s participi ?
Sam s-a trezit. Cifrele luminoase ale ceasului de pe peretele
cabinei artau ora 3.33. Ceea ce-ispun de trei ori este adevrat.
Aflat alturi de el, Gwenafra a gemut. A bolborosit ceva despre
Richard. l visa pe Richard Burton ? Deii avusese doar apte
ani cnd l cunoscuse, i sttuse mpreun cu el numai un an,
80

ea nc vorbea de el. Iubirea ei de copil fa de Burton nu
dispruse.
Nu se auzea nici un sunet, cu excepia respiraiei lui Gwenafra
i a clipocitului ndeprtat scos de zbaturile mari. Vibraiile lor
ciclice se transmiteau ntregului vapor. Cnd inea mna pe
cadrul din duraluminiu al patului, Sam putea simi trepidaiile
slabe. Cele patru
zbaturi nvrtite de uriaele motoare electrice mpingeau vasul
ctre int.
Nu tocmai departe, pe ambele maluri, oamenii dormeau. n
aceast emisfer domneau noaptea, iar aproximativ9 miliarde de
oameni se aflau n paturi, visnd. Ce viziuni neclare aveau ?
Unele se refereau la Pmnt, altele, la aceast lume.
Cel ce fusese pe Pmnt om al peterilor se rsucea nelinitit n
somn, gemnd i visnd un tigru cu dini spad ce d trcoale
dincolo de focul de la intrare ? Joe Miller visa deseori mamui,
acei leviatani proi, cu coli curbai, ce triau pe vremea lui i
care deveneau hran pentru pntecul lui ncptor, i din pielea
crora se fceau corturi ? Colii lor se foloseau la confecionarea
de cuie pentru fixarea corturilor, iar dinii slujeau pentru a face
coliere uriae. Mai visa totemul, strmoul i uriaul urs de
peter; silueta masiv cu blan lung i aprea noaptea i i
ddea sfaturi n chestiunile care l frmntau. i mai visa uneori
c dumanii l bteau cu ciomege la tlpi. Din cauza greutii
lui, aproape patru sute de kilograme, i a posturii lui bipede,
Joe suferea de platfus. Nu putea merge toat ziua, la fel ca
pigmeii Homo sapiens; trebuia s se aeze ca s-i odihneasc
picioarele ostenite.
Joe mai avea emisii nocturne, atunci cnd visa vreo femel din
neamul lui. Dormea cu concubina lui, o kasubian frumoas,
nalt de aproape doi metri, vorbitoare a unei limbi slave din
secolul al III-lea al erei noastre. i plceau masivitatea,
pilozitatea i nasul grotesc ale lui Joe, dar i penisul de
dimensiuni gargantuane, dar mai nti de toate sufletul lui
blnd de la natur. Poate c ea gsea o plcere pervers atunci
cnd fcea amor cu o fiin ce nu era tocmai uman. i Joe o
iubea, dar asta nu-l mpiedica s-i viseze amoros soaa
pmntean, dar i alte femele ale tribului su. Ori, ca i
brbaii de oriunde, o partener furit de Stpnul Viselor, un
ideal care exist doar n subcontient.
81

Fiecare brbateste ca luna, avnd o parte ntunecat pe care nu
o arat niciodat nimnui.
Aa scrisese Sam Clemens. i era ct se poate de adevrat. ns
Stpnul Viselor, acel maestru de ceremonii al ciudatelor
spectacole de circ, i scotea n fiecare noapte la vedere
animalele inute n cuti, artitii la trapez i pe cei ce mergeau
pe srm, precum i tot soiul de aschimodii.
n visul din noaptea precedent, el, Samuel Langhorne Clemens,
se trezise ncuiat ntr-o ncpere n care se gsea o mainrie
enorm, pe spatele creia clrea alter egoul su, Mark Twain.
Mainria era o creatur bizar i monstruoas, scund, cu
spinarea rotund, un soi de gndac de buctrie cu o mie de
picioare i o mie de dini. Dinii din. gura lunguia erau de fapt
sticlue de medicamente coninnd ulei de arpe. Picioarele
erau bare de fier cu labe rotunde, pe tlpile crora se gseau
imprimat literele alfabetului. Se apropia de el, cu dinii
clnnind, n vreme ce picioarele scriau de zor din cauz c
nu erau unse cu ulei. Aezat pe o a incrustat cu diamante i
placat cu aur, Mark Twain trgea de manete ca s dirijeze
dihania. Mark Twain era un btrn cu pr alb i des i o
musta alb, stufoas. Purta un costum complet alb. nti i-a
zmbit, apoi s-a holbat laSam, dup care a tras de manete,
conducnd mainria ntr-o parte i n alta, ncercnd s
dejoace ncercrile acestuia de a scpa.
Sam avea doar 18 ani, iar renumita musta nc nu-i crescuse
ntr-o mn inea o geant din pnz.
Sam fugea de jur mprejurul ncperii, n vreme ce mainria
scotea clinchete i scrituri, rsucindu-se i gonind spre el,
apoi se retrgea. Mark Twain urla necontenit la Sam: Uite-o
pagin din propria-i carte, Sam ori Editorul i transmite salutri,
Sam, i mai cere nite bani!
Sam, scrind la fel ca mainria, era ca un oarece ncolit de
o pisic mecanic. Indiferent ct de iute ar fi fugit, ct de repede
s-ar fi rsucit, nvrtit sau ar fi srit, pn la urm avea s fie
prins.
Pe neateptate, carcasa de metal a monstrului s-a ondulat i a
vibrat. Scond un geamt, s-a oprit. Din gura ei a ieit un
sunet ca un clinchet; s-a aezat jos, ndoindu-i picioarele.
Dintr-un orificiu aflat n partea din spate a nit un val de
hrtie verde. Erau bancnote de o mie de dolari, iar ele s-au
ngrmdit la perete, apoi au nceput s curg peste mainrie.
82

Mormanul a crescut nencetat, apoi a czut peste aua cu
baldachin, unde Mark Twain urla la main, spunnd c era
bolnav, ct se poate de bolnav.
Fascinat, Sam s-a strecurat nainte, urmrind cu un ochi
vigilent mainria. A ridicat una dintre bancnote.
n sfrit, a gndit el, n sfrit.
Dar hrtia din mna lui s-a transformat n fecale umane.
Apoi toate bancnotele s-au transformat rapid n fecale umane.
ns n zidul fr nici o fisur pn atunci s-a deschis o u.
Prin ea, H.H. Rogers a vrt capul n ncpere. Era bogtaul
care l ajutase pe Sam cnd avusese necazuri, cu toate c el
criticase aspru marile trusturi petroliere. Sam a fugit ctre el,
rcnind: Ajutor! Ajutor!
Rogers a pit n camer. Nu purta dect indispensabili, dar i
aceia trai doar pe jumtate. Pe piept, cu
litere aurii se vedea o inscripie: NOI CREDEM N COMPANIA
STANDARD OIL; RESTUL CRED N DUMNEZEU.
Henry, m-ai salvat! a spus Sam pe nersuflate.
Rogers i-a ntors spatele o clip, expunndu-i nscripia de pe
fese: VR UN DOLAR I TRAGE DE MANET.
ncruntndu-se, Rogers a zis:
Doar o clip.
A dus mna la spate i a scos un document.
Semneaz aici, i-i dau drumul de aici.
Dar n-am nimic de scris! a spus Sam.
n spatele lui, mainria ncepuse s se deplaseze iari. Nu o
putea vedea, ns i-a dat seama c se strecura spre el. Dincolo
de Rogers, prin u, Sam a vzut o grdin frumoas. Un leu i
un miel stteau alturi, iar n spatele lor se gsea Livy, care i-a
zmbit. Ea era dezbrcat i inea o umbrel uria de soare
deasupra capului. n spatele florilor i tufiurilor se zreau
multe persoane, care trgeau cu ochiul. Una dintre ele era Susy,
fiica lui preferat. Dar ce fcea ea ? Ceva ce sigur nu-i plcea lui
Sam. Susy ascundea piciorul dezgolit al unui brbat, ce ieea de
sub un tufi ?
Nu am nimic de scris, a repetat Sam.
O s-i iau umbra drept garanie, i-a zis Rogers.
Mi-am vndut-o deja, a spus Sam, i a gemut vznd ua care
se nchidea n urma lui Rogers.
Aici se terminase comarul lui.
83

Unde se gseau acum soia lui, Livy, Clara, Jean i Susy, fiicele
lui ? Ce fel de vise aveau ? Aprea i el n acele vise ? Iar dac
da, n ce postur ? Unde era Orion, fratele lui ? Rtcitorul care
nu era bun la nimic, dar optimistul Orion. Sam inuse mult la
el. Dar unde era fratele lui, Henry, srmanul Henry, care
suferise arsuri
cumplite cnd vasul cu zbaturi Pennsylvania explodase, i
zcuse zile n ir, ndurnd dureri nfiortoare, ntr-un spital
improvizat din Memphis ? Sam sttuse alturi de el, suferise
mpreun cu el, iar apoi l vzuse mutat n camera unde, fr
ndoial, erau dui muribunzii.
Resuscitarea refcuse pielea ars a lui Henry, dar nu avea cum
s lecuiasc rnile luntrice. Tot astfel cum nu reuise s le
vindece pe cele ale lui Sam.
i unde era srmanul vagabond mbibat de whisky, care pierise
cnd nchisoarea din Hannibal luase foc ? Sam fusese acolo, l
treziser clopotele de alarm din somn. Alergase pn la
nchisoare i-l vzuse pe brbat, agat de gratii, urlnd, o
siluet ntunecat pe fundalul rou al flcrilor mistuitoare.
Nimeni nu reuise s-l gseasc pe poliistul oraului, i el era
singurul care avea cheile de la ua celulei. Civa oameni
ncercaser s sparg uile din stejar. Dar nu reuiser.
Cu cteva ore nainte ca poliistul s-l aresteze pe vagabond,
Sam i dduse acestuia nite chibrituri s-i aprind pipa.
Pesemne c unul dintre acestea aprinsese salteaua de paie din
celul. Sam se simea vinovat pentru moartea n chinuri
groaznice a vagabondului. Dac nu i-ar fi fost mil de om i nu
s-ar fi dus pn acas pentru a-i aduce chibrituri, acesta nu ar
fi murit. Un gest caritabil, un moment de mil nsemnaser
condamnarea lui la moarte.
Dar unde era Nina, nepoata lui ? Se nscuse dup moartea lui,
dar aflase despre asta de la un brbat care citise anunul n
numrul din 18 ianuarie 1966 din Los Angeles Times.
CEREMONIE FUNERAR PENTRU NINA CLEMENS, ULTIMA
DESCENDENT A LUI MARK TWAIN
Individul avea o memorie foarte bun, dar interesul lui fa de
Mark Twain l ajutase s memoreze titlul articolului.
Avea cincizeci i cinci de ani i a fost gsit moart ntr-o sear
de duminic ntr-o camer de motel din North Highland Avenue
numrul 20 sau ceva de genul sta. n camer s-au gsit sticle
de butur i flacoane cu pastile mprtiate peste tot. Nu s-a
84

descoperit nici un bilet de adio, i s-a dispus efectuarea
autopsiei pentru a se descoperi cauza exact a decesului. Eu nu
am vzut raportul autopsiei. Murise peste drum de
apartamentul ei luxos, cu trei camere, situat la ultimul etaj al
cldirii Highland Towers. Prietenii au declarat c ea se ducea
deseori la hotel n cursul weekendului, cnd se plictisea s mai
stea singur. n articolul din ziar se spunea c i-a petrecut
singur mai toat viaa. Folosise numele de Clemens dup ce
divorase de un artist care se numea Rutgers. Fusese cstorit
scurt vreme cu el n anul... aha, n 1935, aa cred. Mai scria c
era fiica doamnei Clara Grabrilowitsch, singura ta fiic. Adic
singura fiic n via. Dup moartea primului ei so, Clara s-a
cstorit cu un anume Jacques Samoussoud. n 1935, sau aa
ceva. A fost membr a Bisericii cretine Scientologice, tiai ?
Nu, n-am tiut asta, a spus Sam.
tiind c Sam detesta Biserica Scientologic, pentru c scrisese
cndva o carte defimtoare despre Mary Baker Eddy, cel care l
informase a rnjit.
Crezi c era o form de protest mpotriva ta ?
Te rog s m scuteti de analize psihologice, i spusese Sam.
Clara m-a venerat. Toi copiii mei m-au iubit.
n fine, Clara a murit n 1962, la scurt timp dup ce a autorizat
o ediie din Scrisori ctre Pmnt, care nu se publicaser pn
atunci.
S-a publicat cartea asta ? a ntrebat Sam. i cum a fost primit
?
S-a vndut bine. Coninea material destul de nevinovat, nelegi
? Nimeni nu s-a scandalizat, i n-a fost socotit o blasfemie. A,
da, dar a fost tiprit i 1601, versiunea necenzurat. Cnd
eram tnr, nu se putea obine dect de la tipografii private. Dar
spre sfritul anilor aizeci, s-a tiprit pentru uzul general al
publicului.
Sam cltinase din cap.
Vrei s spui c o puteau cumpra i copiii ?
Nu, dar muli au citit-o.
Ct de mult se schimbaser lucrurile!
Orice, mda, aproape orice se putea vinde. Stai, s-mi aduc
aminte. Articolul mai afirma c nepoata ta era artist amatoare,
cntrea i actri. Era de asemenea ahtiat dup fotografii,
ii plcea s fac zeci de poze sptmnal cu prieteni, barmani
i chelneri. Fotografia chiar i necunoscui pe strad. Scria o
85

autobiografie. O via de singurtate, titlu care i spune multe
despre ea. Srmana. Prietenii ei spuneau c acea carte scris de
ea trda confuzia ei general, ns unele pasaje din ea
evideniau ceva din geniul tu.
Am spus mereu c eu i Livy eram prea ncordai ca s avem
copii.
nc ceva, n-a suferit din lips de bani. A motenit ceva bani de
la mama ei, n jur de opt sute de mii de dolari, aa cred. Bani
din vnzarea crilor tale. Cnd a murit, avea peste un milion i
jumtate. Cu toate acestea, era nefericit i singur. A, i nc
ceva. Rmiele ei pmnteti au fost duse la Elmira, New
York... pentru nhumarea ntr-un loc ce aparine familiei, alturi
de faimosul ei bunic, al crui nume l-a purtat.
Nu pot fi nvinuit pentru caracterul ei, spusese Sam. Clara i
Ossip poart rspunderea pentru asta.
Omul care l informase a ridicat din umeri i a con tinuat:
Tu i soia ta ai contribuit la formarea caracterelor copiilor
votri, inclusiv a celui al Clarei.
Da, iar caracterul meu a fost modelat de prinii mei. Iar al lor
de prinii lor, spusese Sam. Ne ntoarcem pn la Adam i Eva
ca s gsim vinovatul ? Nu, fiindc Dumnezeu le-a format
temperamentele cnd i-a creat. Nu exist dect o fiin ce poart
pn la urm toat rspunderea.
i eu sunt liber-cugettor, spusese omul.
Ascult, i zisese Sam. Cnd primul atom viu s-a trezit plutind pe
uriaa mare laurenian, prima aciune a acelui prim atom a dus
la cea de-a doua aciune a aceluiai prim atom, i aa mai
departe pn cnd, dac paii ar putea fi numrai, am vedea
cum acea prim aciune a acelui prim atom a dus n mod
inevitabil la existena mea n kilt n chiar aceast clip, vorbindu-
v. Paragraful face parte din Ce este omul?, uor parafrazat. Ce
prere ai de asta ?
E o prostie.
Spui asta pentru c ai fost determinat s vorbeti aa. Altceva
n-ai fi putut afirma.
Eti incorigibil, domnule Clemens, dar trebuie s i-o spun, dac
nu te superi.
Ba m supr. Dar nu tii s spui altceva. Ascult, ce profesiune
ai avut pe Pmnt ?
Brbatul pruse surprins.
86

Ce legtur are cu asta ? Am fost agent imobiliar. Dar muli ani
am fcut parte dintr-un consiliu colar.
O s m citez din nou, spusese Sam. n primul rnd, Dumnezeu
a fcut dobitoci. Asta, pentru a-i ntra n mn. Dup aceea a
fcut consiliile colare.
Sam a chicotit amintindu-i de expresia aprut pe faa omului.
Apoi s-a ridicat. Gwenafra a continuat s doarm. El a aprins o
lumin i a vzut c ea zmbea vag n somn. Prea nevinovat,
copilroas, ns buzele pline i rotunjimile snilor, aproape
expui vederii, l-au excitat. A ntins mna cu gnd s o
trezeasc, dar s-a rzgndit. i-a pus n schimb kiltul i a luat o
bucat de pnz drept cap, i apca cu cozoroc nalt, din piele
de pete. i-a luat un trabuc i a ieit din camer, nchiznd
ua ncet. Pe coridorul iluminat era cald. La captul ndeprtat,
ua era ncuiat; dou grzi narmate stteau n dreptul ei. Ali
doi stteau la captul apropiat, n apropierea uilor liftului. i-a
aprins trabucul i a pornit spre lift. A schimbat cteva cuvinte
cu grzile, apoi a intrat n cabina liftului.
A apsat butonul notat cu T. Uile s-au nchis prin glisare, dar a
apucat s vad o gard telefonnd ctre timonerie c La Bosso
(eful) urca. Liftul a urcat de la puntea D sau a hangarelor,
unde se aflau cabinele ofierilor, prin dou ncperi mici, de
form rotund de sub timonerie, iar apoi spre ncperea de sus.
A avut puin de ateptat ct cea de-a treia gard a verificat
cabina prin imaginile captate de camerele de televiziune cu
circuit nchis. Abia apoi s-au deschis uile, iar Sam a ptruns n
timonerie, ori camera de comand.
Stai linitii, biei, le-a spus el. Sunt doar eu, care m bucur
de o insomnie.
n camera de comand erau trei oameni. Pilotul de noapte, care
fuma un trabuc mare, i se uita calm la cadranele indicatoare.
Se numea Akande Erin, i era un om masiv din Dahomey, care
petrecuse treizeci de ani pe un fluviu din jungl, unde
comandase un vapor cu zbaturi. Era cel mai mare mincinos pe
care-l cunoscuse
vreodat Sam, i se putea spune c vzuse destui la viaa lui.
Apoi, ofier maritim trei Calvin Cregar, un scoian care lucrase
patruzeci de ani pe un vas costier cu abur, n Australia. i cel
de-al treilea era sublocotenentul Diego Santiago, un venezuelan
ce trise n secolul al XVII-lea.
87

Am venit s arunc o privire, le-a spus Sam. Continuai-v
treburile.
Cerul era senin i strlucea de parc acel mare ncendiator,
Dumnezeu, i dduse foc. n zona aceea, Valea era larg, iar
lumina era blnd, artnd discret cldirile i ambarcaiunile de
pe ambele maluri. Dincolo de acestea, era bezn. Cele cteva
focuri ntreinute de santinele preau nite ochi roii n noapte.
n rest lumea prea adormit. Dealurile se unduiau, acoperite
de copaci ntunecai, uriaii arbori de fier, nali de trei sute de
metri, fiecare parc voind s se ridice mai mult dect vecinii lui.
Dincolo de toate acestea se nlau munii negri. Lumina slab a
stelelor arunca scntei asupra valurilor slabe.
Sam a ieit pe u ca s stea pe pasarela de la babord care
mergea de jur mprejurul timoneriei, pe la exterior. Vntul era
doar rcoros, nu rece. Sam a avut senzaia c vntul i trecea
degetele prin prul lui bogat. Stnd pe punte, s-a simit ca o
parte vie, un organ, al vaporului. Acesta nainta vijelios, viteaz
ca un tigru, cu zbaturile nvrtejind apa, cu pavilionul fluturnd
n vnt, uria i zvelt ca un caalot, frumos ca o femeie,
ndreptndu-se contra curentului, avnd ca int Axis Mundi,
Buricul Lumii, turnul ntunecat. A simit c din tlpi i cresc
rdcini, fire ce trec prin podeaua de oel, prin corpul vasului,
ajungnd n apele negre, atinse de montrii adncurilor,
plonjnd n mlul aflat la peste cinci kilometri dedesubt,
crescnd lateral prin pmnt, rspndindu-se, nind cu
iueala gndului, dnd natere unor vie care erup din pmnt,
nfipte n carnea fiecrei fiine umane de pe aceast lume, apoi
pornind n spiral spre nalt, prin acoperiurile colibelor, gonind
ctre ceruri, ctre spaiul vrstat cu mldiele care se nfurau
n jurul fiecrei planete pe care existau via animal i
inteligen, nvluindu-le i penetrndu-le pe toate acestea, iar
apoi azvrlindu-i tentaculele exploratoare ctre bezna unde nu
exista materie, unde nu exista dect Dumnezeu.
n acel moment, Sam Clemens a devenit, dac nu chiar una cu
universul, mcar ntreg prin el. i, vreme de o clip, a crezut n
Dumnezeu.
i tot atunci, Samuel Clemens i Mark Twain au coexistat n
acelai trup, s-au amestecat i au devenit unul.
Dup aceea, viziunea emoionant a explodat, s-a contractat, s-
a micorat i s-a retras cu iueal n el.
88

A izbucnit n rs. Vreme de cteva secunde, cunoscuse un extaz
care l depea pn i pe cel sexual, cu toate c pn n acel
moment sentimentul dominant fa de soarta proprie i a
umanitii fusese de dezamgire, lucru ce i se ntmpla deseori.
Acum reintrase din nou n sine, iar universul rmsese n
exterior.
S-a ntors n camera de comand. Erin, pilotul de culoare, a
ridicat ochii spre el i a zis:
Domnule cpitan, ai fost vizitat de spirite.
Chiar aa de ciudat art ? s-a mirat Sam. Da, asta s-a
ntmplat.
i ce v-au spus ?
C sunt totul i nimic. L-am auzit cndva pe idiotul satului
spunnd acelai lucru.

SECIUNEA 5
Monologul lui Burton

15
Noaptea trziu, pe cnd ceaa extraordinar de deas i nalt
nvluia pn i timoneria, Burton umbla fr int.
Neputnd dormi, rtcea de colo, colo, fr s gseasc vreo
destinaie n minte dorind doar s evadeze din el nsui.
Lua-m-ar naiba! ncercarea asta stupid de a m autodepi!
Dac a avea deteptciunea unei vaci, a rmne s m iau cu
el la trnt. Dar el, care este ca un Iacov pentru ngerul meu,
m poate lsa n urm, m poate nvinge n lupt. Cu toate
astea... i eu sunt Iacov. n mine s-a rupt i un resort intim, nu
doar coapsa, sunt un Iacov robotizat, un nger mecanic, un
diavol-robot. Scara spre rai nc st rezemat de fereastra
cerului dar eu n-o mai pot gsi. Destinul este o ntmplare. Ba,
nu, nu este adevrat. Eu mi fac destinul. Dar eu nu sunt totui
n stare. Ceea ce m anim, diavolul care m mn. Ateapt
rnjind ntr-un col ntunecat, iar cnd ntind mna s iau
premiul, face un salt i mi-l rpete. Offf, temperamentul meu
nestpnit. Care m nal sii rde de mine, pentru ca apoi s-
mi vorbeasc fr neles i s fug, ascunzndu-se i revenind
n ziua urmtoare.
Offf, Richard Francis Burton, Dick Hoomanul, Dick Negrul,
dup cum mi spuneau n India. Ei! Nite mediocriti, nite
roboi care mergeau pe inele cii ferate Victoria... nu-i interesa
89

soarta btinailor dect pentru a se culca cu femeile lor i s
mnnce i s bea bine i s fac avere, dac se putea. Nici
mcar nu erau n stare s vorbeasc limba localnicilor, iar asta
dup ce ara devenise cea mai mare nestemat n coroana
reginei. O nestemat,Unde bntuiau holera i tot soiul de alte
boli! Ciuma neagr i cortegiul ei! Hindui i musulmani
chicotind pe la spatele domnilor englezi! Englezi, care nici s
satisfac o femeie nu erau n stare. Femeile rdeau de ei, i
ddeau fuga la amanii lor negri ca s le satisfac dup ce Sahib
pleca de acas.
Am avertizat guvernul cu doi ani nainte de izbucnirea Rscoalei
ipailor, iar ei i-au rs de mine! De mine, singurul om din India
care i cunoteam pe hindui i pe musulmani!
Ajuns pe palierul de sus al marii scrii, s-a oprit o clip. Lumina
a izbucnit orbitoare, iar zgomotul petrecerii a nvlit prin neguri
fr s le tulbure. Perdeaua ntunecat nu putea fi clintit de o
boare.
Offf! Lua-i-ar naiba! Rd i flirteaz, dar un sfrit ntunecat i
ateapt. Lumea se destram. Clreul de pe spinarea cmilei
negre i ateapt dup urmtorul cot al Fluviului. Nebunii! Dar
i eu sunt la fel de nebun.
Iar pe aceast Narrboot, aceast mare corabie a nebunilor, dorm
brbaii i femeile care, n orele lor de trezie, uneltesc mpotriva
mea, uneltesc mpotriva tuturor btinailor Pmntului. Ba nu,
suntem cu toii btinai ai universului. Ceteni ai cosmosului.
Scuip peste balustrad. n neguri. Fluviul curge pe sub mine.
Primete acea prticic din mine care nu se va mai ntoarce
dect sub alt form de ap. H2o. Iad de dou ori. Strin gnd.
Dar nu sunt toate gndurile strine ? Nu plutesc ele n deriv,
ca nite sticle n care se afl mesaje azvrlite n mare de Marele
Naufragiat ? Iar de se ntmpl s se opreasc n minte, n
mintea mea, mi nchipui c eu le-am dat natere. Ori exist un
magnetism ntre anumite suflete i anumite gnduri, i doar
cele cu rezonane de gndire sunt atrase de gnditori ?
Iar apoi, individul le reformuleaz pentru a se potrivi
caracterului su i, plin de mndrie asta dac gndete mai
mult dect o vac, n adevratul sens al cuvntului socotete c
el le-a creat ? Gndurile mele sunt gunoaie ce rmn la
suprafaa apei, iar eu sunt stnca de care ele se lovesc.
90

Podebrad! Ce visezi ? Turnul acela ? Cminul tu ? Eti un
agent secret, ori doar un inginer de origine ceh ? Ori i una, i
alta ?
M aflu pe vaporul sta de paisprezece ani, iar vaporul bate apa
cu zbaturile n susul Fluviului de treizeci
i trei de ani. Acum sunt cpitan al pucailor marini ce-l
slujesc pe ticlosul acela exaltat, cu aer princiar, Regele Ioan. O
dovad elocvent c m pot stpni.
nc un an, i vom ajunge la Virolando. Acolo, Rex se va opri o
vreme, iar noi vom vorbi cu La Viro, La l'ondinto, papa
papalitii Bisericii celei de-A Doua anse. A doua ans, pe
naiba! Cei care ne-au oferit o ans nu ne vor mai oferi nc
una. S-au prins n propria capcan! Zdruncinai de propria lor
petard. Aa cum spune Mix, nu avem nici o ans, e ca i cum
ai ncerca s-nvingi furtuna cu un pr.
i acolo, pe maluri. Miliarde care dorm. Unde e Edward, iubitul
meu frate ? Un brbat sclipitor, iar banda aceea de ticloi i-au
zdrobit creierul, dup care, vreme de patruzeci de ani, n-a mai
scos o vorb. Edward, n-ar fi trebuit s te duci la vntoare de
tigri n ziua aceea. Tigrii erau hinduii care au gsit prilejul de a
bate i prda un englez detestat. Cu toate c le fcuser asta i
celor de-un neam cu ei.
Dar acum nu mai conteaz, Edward. Suferina ngrozitoare i s-
a lecuit, i vorbeti ca i nainte. Poate c nu chiar acum. Lazr!
Trupul tu putrezete. Nu vei ajunge Iisus. Nu te vei mai scula
din mori.
i, mama! Unde este ea ? Femeia aceea proast, care l-a convins
pe bunicul s i lase viciosului ei frate, fiul lui, o bun parte a
averii lui. Bunicul s-a rzgndit i era pe drum spre avocat ca s
modifice testamentul i eu s primesc banii. Numai c-a picat
mort nainte de a ajunge la avocat, iar unchiul meu a risipit
toat averea n slile de jocuri din Frana. Iar eu nu am fost n
stare s-mi cumpr un post decent n armata regulat, i nici
nu mi-am putut finana explorrile aa cum ar fi trebuit, de
aceea n-am devenit ceea ce a fi meritat.
Speke! Dezgusttorul Speke! Tu, cu uneltirile tale, m-ai
mpiedicat s aflu adevratele izvoare ale Nilului, trtur
nepriceput, balig de cmil bolnav ce eti! Te-ai furiat
napoi n Anglia dup ce ai promis c nu vei anuna
descoperirile noastre dect dup ce ajung i eu acolo, dar tu ai
minit n ce m privea. i uite c-ai pltit: te-ai mpucat singur.
91

S-a trezit contiina n tine. i ct te-am jelit. Te-am iubit,
Speke, deii te-am i urt. Ct am mai plns!
Dar dac se va ntmpla s ni se ncrucieze drumurile ce facem
? O s fugi de mine ? Sunt convins c n-o s ai curajul dement
de a-mi ntinde mna s i-o strng. Iud ce eti! S te srut aa
cum Iisus l-a srutat pe trdtorul su ? Iud! Nu, o s-i trag
un ut n fund de o s ajungi pe povrniul munilor!
Boala, ghearele de fier ale bolii africane m-au oprit. Dac mi-a
fi revenit i a fi descoperit izvoarele Nilului ! Nu Speke, nu
hiena i acalul de Speke! V cer iertare Sor Hien i Frate
acal. Suntei singurele animale folositoare n marele plan al
lucrurilor. Speke nu era demn nici mcar s v pupe n fund.
Dar ce-am mai plns!



Note:
1
John Hanning Speke (1827-l864), ofier n armata
britanic din India, mpreun cu care Burton a efectuat
explorri n Africa, una dintre ele pn n oraul interzis
Harar din Somalia. Referirea se face la expediia celor doi
pentru a descoperi izvoarele Nilului; mpreun au descoperit
lacul Tanganika, dup care Burton s-a mbolnvit i nu a
mai putut continua cltoria. Speke a descoperit lacul
Victoria i, revenind n Anglia naintea lui Burton, a devenit
faimos afirmnd c Nilul izvora din lacul Victoria, ceea ce a
nrutit relaiile dintre cei doi, deoarece Burton s-a simit
furat de rezultatele expediiei i susinea c Nilul izvora din
lacul Tanganika. Cei doi urmau s aib o disput public n
aceast privin, ns cu o zi nainte Speke a murit ntr-un
accident de vntoare, presupunndu-se c s-a sinucis (n.
tr.).




Izvoarele Nilului. Izvoarele Fluviului. Dac n-am reuit s ajung
la izvoarele unuia, nseamn c mi se va ntmpla aici la fel?
Mama nu ne-a artat nou, mie, lui Edward, Mariei, nici o
afeciune. Ar fi putut la fel de bine s ne fie guvernant. Ba nu.
Doicile noastre ne-au artat mai mult dragoste, ne-au oferit
92

mai mult din timpul lor dect ea. Un brbat este ceea ce face
mama lui din el. Ba nu! Exist n suflet ceva ce se ridic dincolo
de lipsa iubirii, care m ndeamn nainte, ctre... ctre ce ?
Tat, dac te pot numi astfel. Ba nu. Nu tat. Zmislitor.
Ipohondru egoist i gjit, om lipsit de orice sim al umorului.
Etern cltor i exilat de bun voie. Unde ne era cminul ? ntr-
o mulime de ri strine. Te duceai ba ici, ba colo, cutndu-i
sntatea pe care nu credeai c o ai. i ne-ai trt i pe noi
dup tine. Femei netiutoare ne-au fost guvernante, iar preoi
irlandezi beivi ne-au fost instructori. Tuete pn mori, lua-te-
ar naiba! Dar nu mai este cazul. Ai fost lecuit de necunoscuii
care au fcut lumea asta. Aa e ? Nu i-ai gsit nici o scuz ca
s te refugiezi n ipohondria ta ? Sufletul tu, nu plmnii,
sufer de astm.
Lng lacul Tanganika, nsui, boala, m-a cuprins cu degetele
ei de diavol. n delirul meu m-am vzut batjocorindu-m,
lundu-m n rs, insultndu-m, strmbndu-m la mine
nsumi. Cellalt Burton care i bate joc de lume, dar n primul
rnd de mine.
Asta nu m-a mpiedicat, i am continuat... ba nu... nu atunci.
Speke s-a dus mai departe, i el... el... he-he! Rd, cu toate c
asta i face pe cheflii s tresar i pe cei ce dorm s se trezeasc.
Rzi, Burton, rzi, Paia

Prostnacul acela de yankeu, Frigate, mi-a zis c eu am devenit
cunoscut ca mare explorator, iar trdarea ta a ajuns s fie
dispreuit. Eu, eu, nu tu, fiin dezgusttoare ! Am fost
rzbunat.
Nefericirea mea a pornit din faptul c nu am fost franuz. N-a fi
fost obligat s m lupt cu prejudecile britanice, cu boenia
britanic i cu prostia englezeasc. Eu... numai c nu m-am
nscut franuz, deii descind dintr-un bastard al lui Ludovic al
XlV-lea. Regele-Soare. Asta se vede n snge.
Ce prostie monumental! Sngele de Burton, nu cel al Regelui-
Soare, va domina.
Avnd febra n picioare, am cltorit pretutindeni. Dar Omne
solumforti patria. Orice pmnt este patrie pentru brbatul
puternic. Am fost primul european care a pus piciorul n Harar,
oraul sfnt i interzis, i am reuit s scap cu via din acel iad
etiopian. Eu am fost acela care a mers n pelerinaj ca Mirza
Abdulla Bushiri pn la Mecca, scriind acea renumit,
93

amnunit i adevrat carte despre asta, i am riscat s fiu
sfi-at n buci dac cineva m-ar fi dat n vileag. Eu am
descoperit lacul Tanganika. Eu am scris pentru armata
britanic primul manual despre utilizarea baionetei. Tot eu
am...
De ce mai trec n revist ctre mine aceste fapte vane de glorie ?
Nu conteaz ce a fcut un brbat, ci ceea ce va face de aici
nainte.
Ayesha! Ayesha! Frumoasa mea persan, prima mea iubire
adevrat! A fi renunat la lume, la cetenia mea britanic, i
a fi devenit persan ca s triesc cu tine pn la moarte. Ai fost
ucis n mod mrav, Ayesha! Te-am rzbunat, pe cel ce te-a
otrvit l-am ucis cu mna mea, l-am strangulat i i-am ngropat
strvul n deert. Unde eti tu acum, Ayesha ?
Undeva. Iar de ne vom revedea ce se va ntmpla ? Acea iubire
devoratoare este acum ca un leu mort.
Isabel. Soia mea. Femeia aceea... oare am iubit-o vreo clip ?
Afeciune am avut fa de ea. Dar nu am iubit-o ca pe Ayesha
sau ca acum, pe Alice. Pltete, mpacheteaz i mergi mai
departe, i spuneam ori de cte ori plecam ntr-o cltorie, iar ea
fcea ntocmai, la fel de asculttoare, supus i tcut ca o
sclav. Eu eram eroul ei, zeul, spunea ea, i i alctuise o list
de reguli pentru a fi soia perfect. Dar cnd am mbtrnit i
am simit amrciunea vieii, fiind o epav neglijat, ea mi-a
devenit doic, ngrijitoare i temnicer.
Ce se va ntmpla dac o revd pe aceast femeie care a zis
odat c nu ar mai putea iubi un alt brbat pe Pmnt sau n
Rai ? Asta nu nseamn c lumea n care ne aflm este Raiul.
Cum a reaciona, i-a zice: Bun ziua, Isabel. Nu te-am vzut
de mult ?
Nu, a rupe-o la goan precum cel mai mare la. M-a ascunde.
i totui...
i iat intrarea n camera motoarelor. Podebrad e de serviciu n
noaptea asta ? Dar dac ar fi ? Nu-l pot provoca dect dup ce
ajungem la izvoare.
Uite o siluet, pierdut printre neguri. S fie un agent al eticilor
? Ori cel care se furieaz prin ntuneric este X, renegatul ?
ntotdeauna este ba aici, ba n alt parte, la fel de alunecos ca i
conceptele de timp, eternitate, nimic i ceva.
Cine se duce acolo ? s-ar cuveni s urlu. Dar el... ea... a plecat.
94

n timp ce m aflam n starea tranzitorie dintre somn i veghe,
ntre moarte i resuscitare, l-am vzut pe Dumnezeu. mi eti
dator pentru carne, mi-a zis El, btrnul domn cu barb, n
straie de pe la 1890, iar n alt vis mi-a zis: Hai, pltete.
Ce s pltesc ? i care este preul ?
Doar n-am cerut carne, n-am dorit s m nasc. Carnea, viaa, ar
trebui s fie pe degeaba.
Trebuia s-L rein. S-L ntreb dac omul are libertatea voinei,
ori dac toate aciunile, ori inaciunile sale sunt stabilite
dinainte. Trecute ntr-o carte, ca mersul trenurilor lumii . cutare
va ajunge n locul cutare la 10.32 a.m. i va pleca la 10.40 a.m.
De la linia 12. Dac m aflu ntr-un tren pe calea Lui ferat,
atunci nu rspund de nimic din ceea ce fac. Binele i ru nu
calific faptele mele. n realitate, nu exist nici bine, nici ru.
Fr liber arbitru, binele i rul nu exist.
ns el nu vrea s fie oprit. Iar dac ar fi, a nelege explicaiile
lui privind moartea i nemurirea, determinismul i
indeterminismul, ori determinarea i indeterminarea ?
Mintea uman nu poate nelege aceste lucruri. i dac nu
poate, e vina lui Dumnezeu dac exist Dumnezeu.
Cnd fceam lucrri de prospectare n zona Sind din India, am
devenit sufi, maestru sufi. Dar urmrindu-i n Sind i n Egipt,
i vzndu-i sfrind prin a se proclama ei nii Dumnezeu, am
tras concluzia c misticismul extrem era strns legat de
nebunie.
Nur ed-Din el-Musafir, care este sufi, spune c eu nu neleg. n
primul rnd, exist fali sufi ori amgii, degenerai ai acelei
discipline mree. n al doilea rnd, cnd un sufi spune c el
este Dumnezeu, el nu d un
neles literal afirmaiei. Spune c a devenit una cu Dumnezeu,
dar nu Dumnezeu.
Dumnezeule mare! Voi ptrunde pn la inima Lui, la miezul
Misterului i al misterelor. Sunt o spad vie, dar am atacat cu
tiul, nu cu vrful. Vrful este mai ucigtor, nu tiul. De
acum nainte, voi fi vrful.
Cu toate acestea, dac e s-mi gsesc drumul prin labirintul
magic, trebuie s am un fir ca s urmresc fiara cea mare care
triete n adncul lui. Unde e acel fir? Dar nici Ariadna nu este.
Eu voi fi i firul, i Ariadna, i Tezeu, tot astfel cum... dar de ce
nu m-am gndit la asta pn acum ? Tot eu sunt i labirintul.
95

Nu e tocmai adevrat. Dar ce este? ntotdeauna nu tocmai. ns
n treburile umane i divine, o lovitur aproape nimerit este
totuna cu una direct. Cu ct este mai mare obuzul care
explodeaz, cu att mai puin conteaz c nu lovete chiar n
centrul intei.
ns o spad nu slujete la nimic dac nu este bine echilibrat.
S-a spus despre mine, i l am pe Frigate, care are lecturi
extinse, drept autoritate n acest sens, c sunt unul n care
Natura a luat-o razna, c nu a avea doar unul, ci treizeci de
talente minunate. ns nu posed simul echilibrului, i nici pe
cel al direciei.
C a fi o orchestr fr dirijor, un vapor foarte bun, dar cu un
singur cusur: nu are busol. Aa cum am spus chiar eu despre
mine, o vlvtaie de lumin fr direcie.
Dac nu reuesc s fac ceva din prima, atunci nu fac deloc.
C m fascineaz anormalul, perseverena i slbaticul din
oameni, nu divinul din caracterul lor. C, deii am fost educat
profund, nu am neles niciodat c nelepciunea are puin de a
face cu cunoaterea i literatura, i nici o legtur cu nvtura
S-au nelat! Dac au avut dreptate o dat, gata, s-a terminat!
Burton a bntuit de colo, colo, cutnd ceva, nici el nu tia ce
anume. A pornit pe un coridor slab luminat i s-a oprit n
dreptul unei ui. nuntru trebuia s se afle Loghu, dac nu
cumva dansa n salonul cel mare, i Frigate. Erau din nou
mpreun, dup ce avuseser fiecare cte doi sau trei amani
sau amante n paisprezece ani. Ea nu reuea s-l suporte mult
vreme, dar pn la urm el o cucerise deii probabil c ea nc l
iubea pe cellalt Frigate iar acum mpreau aceeai cabin. Din
nou.
i-a continuat drumul, vznd o siluet ntunecat conturat
slab n lumina de deasupra uii de ieire. ? Altcineva suferind
de insomnie ?
A rmas n afara texasului i a urmrit grzile pind ncoace i
ncolo. Paznic, ce prere ai despre aceast noapte ? Hei, ia
spune.
A pit mai departe. Unde ai fost ? La plimbare, nu; pe lumea
asta gigantic, ci prin cosmosul acesta liliputan al vaporului.
Alice era din nou n cabina lui, dup ce l prsise cu mai puin
de paisprezece ani n urm i revenise de atunci n dou
rnduri. De data asta, vor rmne alturi pe vecie. Probabil.
ns l bucura ntoarcerea ei.
96

A ieit de pe puntea de aterizare i a ridicat privirea spre lumina
slab ce radia din camera de comand. Ceasul mare dinuntru
a btut de paisprezece ori. Deci, era ora dou dimineaa.
Sosise vremea s se ntoarc n pat i s ia din nou cu asalt
citadela somnului.
S-a uitat spre stele i, n timp ce fcea asta, un vnt rece s-a
pornit brusc dinspre nord i a alungat, temporar, negurile de pe
puntea superioar. Undeva spre nord
era turnul, nvluit de frig i de neguri cenuii. Iar n el se aflau,
ori se aflaser, Eticii, entitile care socoteau c aveau dreptul
de a-i scula pe mori din moarte, fr permisiunea acestora.
Oare ei deineau cheile misterelor ? Nu ale tuturor misterelor,
desigur. Misterele existenei nsi, al creaiei, al spaiului i
infinitului, timpului i eternitii nu vor fi niciodat descoperite.
Cine tie ?
Exista oare undeva, n turnn, ori adnc n subsol, vreo
mainrie care transforma metafizicul n fizic? Omul reuea s
manipuleze ceea ce inea de fizic, iar dac nu cunotea
adevrata natur a materiei de dincolo, ce dac ? El nu
cunotea nici mcar adevrata natur a electricitii, dar se
fcuse stpn peste ea pentru a-i atinge scopurile.
A nlat pumnul ctre nord i s-a dus la culcare.

SECIUNEA 6
Pe Nu se nchiriaz: firul logicii

La nceput, Samuel Clemens avusese tendina de a-l evita pe ct
posibil pe Cyrano de Bergerac. Foarte sensibil, franuzul i-a dat
seama imediat de acest lucru, dar nu a lsat impresia c i-ar fi
displcut. Iar dac l nemulumea asta, a reuit s n-o arate.
Zmbea i rdea tot timpul, se arta mereu politicos, dar nu
rece. Se purta ca i cum Clemens l-ar fi plcut i nu avea nici
un motiv s-l deteste.
Dup o vreme civa ani, mai precis Sam a nceput s se
apropie de brbatul care fusese amantul soiei lui de pe Pmnt.
Aveau multe n comun: un interes viu fa de oameni i de
dispozitivele mecanice, gustul pentru literatur, o druire pioas
fa de studiul istoriei, ura fa de ipocrizie i arogan,
detestarea aspectelor malefice ale religiei i un profund
agnosticism. Cu toate c Cyrano nu era din Missouri, ca Sam,
97

mprtea cu el atitudinea binevoitoare a omului dispus s
nvee.
Pe de alt parte, Cyrano constituia o atracie a oricrei petreceri,
fr a ncerca ns s domine conversaia.
Aadar, s-a ntmplat n ziua n care Sam a stat de vorb cu
cellalt sine al lui, Mark Twain, despre
sentimentele lui fa de de Bergerac n intimitatea
apartamentului su. Rezultatul fusese c acum Sam i ddea
seama deii, n adncul sufletului o tiuse dintotdeauna c
fusese nedrept cu Cyrano. Nu era vina lui c Livy se
ndrgostise de el i refuzase s-l prseasc pentru fostul so,
atunci cnd l gsise. Nu, chiar aa, nu era nici vina ei. Ea
putea face doar ceea ce o sileau temperamentul nnscut i
circumstanele prestabilite. Iar Sam acionase conform
caracterului su nnscut, al amprentei lui, iar situaia l silise
s procedeze astfel. Acum, ca urmare al altui aspect al
caracterului su, ce aprea din strfundurile fiinei lui, la care
se adugase presiunea inevitabil a evenimentelor, el i
schimbase atitudinea fa de Cyrano. La urma urmelor, era un
tip de treab, i nvase s fac du cu regularitate, s-i
pstreze unghiile curate i s nu mai urineze pe la capetele
coridoarelor.
Dac-i nchipuia c era un robot ale crui aciuni erau
programate, nsemna c Sam nu se cunotea pe sine. Uneori, se
gndea c propria lui credin n determinism constituia doar o
scuz pentru a scpa de rspundere i vin n legtur cu
anumite chestiuni. Dac era adevrat, nsemna c-i exercita
liberul arbitru atunci cnd ncropea explicaii cum c n-ar fi
rspunztor pentru nimic din ce fcea, fie bun, fie ru. Pe de
alt parte, un aspect al determinismului era c el oferea
oamenilor iluzia liberului arbitru.
n orice caz, Sam s-a bucurat c l avea din nou aproape pe
Cyrano, i l-a iertat pentru ceea ce nici nu era nevoie s-l ierte.
Aadar, n acele momente Cyrano fcea parte din grupul invitat
de Sam s discute despre unele trsturi derutante legate de
ceea ce el numea Cazul X. Ceilali erau Gwenafra (tovara de
cabin a lui Sam), Joe
Miller, de Marbot i John Johnston. Acesta din urm era uria,
avnd peste un metru optzeci i cinci i cntrind o sut treizeci
de kilograme fr s aib nici un gram de grsime mai mult
dect s-ar fi cuvenit. Prul din cap i de pe piept i era rocat,
98

avea brae extraordinar de lungi, iar minile preau la fel de
mari ca labele unui urs grizzly. Ochii de un albastru-cenuiu
erau deseori reci sau vistori, dar se dovedeau ndeajuns de
calzi cnd se afla alturi de prieteni de ncredere. Nscut n jur
de 1828 n New Jersey i avnd strmoi scoieni, n 1843
plecase spre Vest ca s vneze n muni, punnd capcane. Acolo
devenise o adevrat legend printre muntenii deja legendari, cu
toate c i-au trebuit civa ani ca s devin cunoscut. Cnd un
grup rtcitor de tineri din tribul Crow i-au ucis soia de origine
indian, i odat cu ea copilul nc nenscut, Johnston a jurat
s se rzbune. A ucis att de muli din tribul Crow, nct acetia
au trimis douzeci de tineri s-l gseasc i s-l omoare; acetia
nu aveau voie s revin la trib dect dup ce fceau ce li se
ceruse. Au ajuns unul dup altul n apropierea lui, dar au fost
ucii de Johnston, care le scotea ficatul i l mnca crud, fcnd
ca sngele s i se scurg n barba rocat. Aceste fapte l-au
fcut s-i ctige renumele de Mnctor de Ficai i Uciga de
Crow. Dar membrii acestui trib erau demni, onorabili i buni
rzboinici. De aceea, ntr-o bun zi, Johnston a decis s pun
capt aciunilor de rzbunare i i-a informat de asta pe cei din
trib, devenind bun prieten cu ei. Apoi a ajuns i cpetenie a
celor din tribul Shoshoni.
A murit n 1900 n Spitalul Veteranilor din Los Angeles i a fost
ngropat n cimitirul aglomerat de acolo, ns prin 1970, nite
oameni care tiau c Johnston nu putea rmne acolo, pentru
c fusese un om care se
supra i dac avea un vecin mai aproape de optzeci de
kilometri, i-au luat osemintele i le-au dus pe un munte din
Colorado, unde le-au nhumat.
De cnd se afla pe vapor, Johnston Mnctorul de ficai
spusese de cteva ori c nu fusese silit niciodat s ucid vreun
alb (ct trise pe Pmnt), nici mcar un franuz. Aceast
remarc i fcuse la nceput pe de Marbot i Cyrano s se simt
puin nelinitii, ns ei ajunseser s-l plac i s-l admire pe
uriaul muntean.
Dup ce au but cteva phrele i au fumat igarete i
trabucuri, discutnd alene, Sam a atacat subiectul pe care inea
s l analizeze.
M-am gndit la omul care-i spunea Odiseu, a zis el. V mai
amintii ce v-am povestit despre el ? Ne-a srit n ajutor cnd
luptam mpotriva lui von Radowitz i priceperea lui n mnuirea
99

arcului a fcut ca generalul i ofierii lui s fie ucii. Susinea c
era Odiseu cel din istorie, omul de care s-au legat ulterior
legende i basme i ale crui fapte i-au oferit material pentru
Odiseea lui.
Nu l-am cunoscut, a zis Johnston, dar te cred pe cuvnt.
Da. Ei bine, a spus c i el fusese contactat de un Etic i trimis
n aval ca s ne ajute. Dup btlie a mai stat o vreme pe lng
noi, dar apoi a plecat n amonte ntr-o expediie comercial, i a
disprut. S-a fcut nevzut, de parc nici n-ar fi existat.
Mi-am amintit n mod deosebit de el pentru c spusese o
poveste stranie despre Etic. Cel care a stat de vorb cu mine, X,
sau Necunoscutul misterios, era brbat. Adic vocea sigur i era
de brbat, cu toate c e posibil s se fi prefcut. n orice caz,
Odiseu mi-a spus c acest Etic era femeie!
Sam a scos un norior de fum verzui i s-a uitat la arabescurile
din alam de pe plafon ca la nite hieroglife care ar fi coninut
rspunsurile la ntrebrile lui.
Da, dar ce putea nsemna asta ?
C omul fie a spus adevrul, fie a minit, a zis Gwenafra.
Corect! Dai-i frumoasei doamne un trabuc mare! Ori exist doi
Etici care au devenit renegai, ori cel ce-i spunea Odiseu era un
mincinos. Dac a minit, atunci el ar trebui s fie X, Eticul meu.
Personal, cred c el a fost al meu, dar i al vostru, Cyrano i
John, i cred c el minea. n caz contrar, de ce nu ne-a spus X
c existau doi ca el i c unul era femeie ? Ar fi fost foarte
important s tim acest lucru. De acord, n-a avut mult timp s
stea de vorb cu noi pentru c ceilali Etici porniser pe urmele
lui, i-l puteau prinde. Dar sigur c nu ar fi uitat s ne
transmit aceast informaie.
De ce ne-ar mini ? a ntrebat de Marbot.
Pentru c... a nceput Sam i a fcut semn ctre arabescurile de
pe tavan. tia c am putea fi prini de ceilali Etici. i c ei ar
scoate de la noi aceast informaie fals. Atunci ar fi fost mai
derutai i mai alarmai. Cum adic? Doi trdtori printre ei?
Dumnezeule mare! Iar dac ne-ar pune la un detector de
minciuni, ar constata c nu minim. La urma urmelor, noi am
crezut ce ne-a povestit Odiseu. Adic ce ne-a spus X, de fapt. A
fcut asta ca s adnceasc confuzia. Ei! Ce prere avei de
raionamentul meu ?
S-a lsat tcere, dup care Cyrano a zis:
Dar dac este adevrat, l-am vzut pe Etic! i tim cum arat!
100

Nu este n mod obligatoriu adevrat, a spus Gwenafra. Sigur a
avut numeroase ajutoare ca s se deghizeze.
Fr ndoial, a spus Cyrano. Dar el i poate modifica statura i
trsturile? M gndeam la culoarea prurului i ochilor i
poate chiar alte lucruri. Dar nu...
Trebuie reinut c este scund i are un corp musculos, a spus
Clemens. Dar aa sunt probabil miliarde de ali oameni. Noi am
eliminat posibilitatea existenei unei femei n rndul Eticilor
care s fie de asemenea renegat. Cel puin aa cred.
Probabil c el a fost agent i a descoperit c noi fusesem
contactai de X, de aceea a ncercat s ne deruteze.
Nu cred asta, a spus Sam. Dac era un agent care tia att de
multe, i-ar fi asmuit pe Etici mpotriva noastr mai repede
dect un agent electoral i-ar vinde dilema ca s mai ctige
cteva voturi. Nu, acel Odiseu a fost domnul X.
Dar asta, a zis Gwenafra, asta... complic i mai mult lucrurile.
Cum rmne cu felul n care Gulbirra l-a descris pe Barry
Thorn? El semna cu Odiseu n anumite privine. El s fi fost X
? i ce putem spune despre acel aa-zis neam, Stern, care a
ncercat s-l ucid pe Firebrass ? El ce era ? Dac era agent, ar
fi fost coleg cu Firebrass. La urma urmelor, noi credem c
Firebrass a fost agentul, pe care l-a demascat X astfel nct s
nu poat ptrunde n turnn naintea lui. Firebrass ne-a minit
cnd ne-a spus c era unul dintre recruii lui X. El...
Nu, a intervenit Cyrano. Adic, da. El pare s fi fost agent al
celorlali Etici. Dar dac tia att de multe despre noi, de ce nu
i-a informat pe Etici, ca s ni-i aduc pe cap ?
Pentru c, din anumite motive, nu le-a putut spune Eticilor, a
gsit Sam explicaia. Cred c asta s-a ntmplat, pentru c la
vremea aceea ncepuser s apar
mari necazuri n turnn. Nu tiu de ce i cum. Dar mi se pare c
la data cnd a disprut Odiseu, adic a disprut X, i proiectul
eticilor a nceput s mearg prost. Noi n-am remarcat asta la
vremea aceea, dar la scurt timp dup aceea au ncetat
resuscitrile. Abia dup ce Nu se nchiriaz a pornit la drum am
nceput i noi s primim informaii c resuscitrile se opriser.
Cnd ne aflam n Parolando am observat asta, dar am socotit c
era vorba de un fenomen local.
Hm, a fcut Cyrano. M ntreb dac Hermann Goring,
misionarul omort de oamenii lui Hacking, a fost resuscitat.
Tare ciudat mai era omul acela.
101

Un scandalagiu, asta era, a spus Sam. n orice caz, poate
Firebrass le-a spus Eticilor c fusese reinut de nite recrui ai
lui X. Dar Eticii i-au zis c o vreme nu vor interveni. Firebrass
trebuia s afle ct mai multe de la noi, iar abia dup aceea
interveneau Eticii. Tot el trebuia s i informeze dac vedea pe
cineva care semna cu X, astfel ca ei s-l prind pe loc. Cine tie
? Dar... m ntreb dac Firebrass a instalat vreun microfon ca
s afle de la noi cnd va veni X din nou n vizit. Numai c el n-
a mai aprut.
Cred c el, X, a rmas pe undeva dup ce, n postura de Odiseu,
a plecat de la noi, a zis Cyrano.
Atunci, de ce nu a revenit la noi ca Odiseu ? Cyrano a ridicat
din umeri.
Pentru c a pierdut plecarea lui Nu se nchiriaz, s-a grbit s
intervin Sam. Am trecut pe lng el n timpul nopii. Dar
auzise c Firebrass construia un dirijabil ca s plece direct spre
turnn. Asta ar fi fost chiar mai bine pentru el dect cu vaporul
nostru. Dar ca Odiseu, un grec antic, nu ar fi reuit s capete
vreun post pe nava aerian. De aceea a devenit Barry Thorn,
aeronaut canadian cu experien.
Dar eu provin din secolul al XVII-lea, a protestat Cyrano, i tot
am primit postul de pilot pe Parseval. Iar John de Greystock
provenea dintr-un secol anterior, i totui a ajuns cpitan al
balonului.
Cu toate acestea, a spus Sam, X ar avea anse mai mari de a
ajunge pe Parseval dac ar avea experiena necesar. Doar c...
m ntreb de unde a cptat-o. De ce ar trebui ca un Etic s se
priceap la dirijabile ?
Dac trieti mult vreme, ori eti nemuritor, probabil c nvei
totul, doar ca s-i omori vremea, a spus Gwenafra.

SECIUNEA 7
Trecutul lui Goring


Hermann Goring s-a trezit gemnd i nclit de sudoare.
Ja, mein Fiihrer! Ja, mein Fiihrer! Ja, mein Fiihrer! Ja, ja, ja!
Urletele s-au stins. Fumul negru scos de exploziile proiectilelor,
ptruns prin ferestrele sparte i gurile din ziduri, se risipise.
Uruitul ca de bas al artileriei ruseti, care ripostase artileriei cu
glas ca de sopran de coloratur a Fuhrer-ului, a amuit, apoi s-
102

a ndeprtat, devenind o mormial mbufnat. Vuietul care
constituise o contraripost la iptul ascuit al nebunului, a
pierdut n trie i s-a stins. Zgomotul acela, i-a dat el seama
destul de nesigur, fusese scos de motoarele bombardierelor
americane i britanice.
Bezna comarului a fost urmat de noaptea Lumii Fluviului.
Linititoare i panic. Hermann a rmas ntins pe spate n
patul din bambus i a atins braul cald al lui Kren. Aceasta a
tresrit uor i a bolborosit ceva n somn. Probabil vorbea cuiva
dintr-un vis. Ea nu era niciodat disperat, uimit ori ngrozit.
Visele ei erau
ntotdeauna plcute. Era un Copil al Fluviului, care murise pe
Pmnt la vrsta de ase ani. Nu-i amintea nimic de planeta
natal. Cele dinti amintiri ale ei, i acelea neclare, erau legate
de trezirea ei n acea vale, cnd descoperise c rmsese fr
prini i c toate lucrurile familiare dispruser.
Atingerea aceea l-a fcut pe Hermann s simt o cldur
luntric, trezindu-i amintiri plcute privind anii petrecui
mpreun cu ea. S-a ridicat apoi din pat, a mbrcat
acopermntul de corp potrivit pentru diminea i a ieit pe
platforma din bambus. naintea i napoia lui existau multe alte
colibe, la acelai nivel cu a lui. Dedesubt, mai erau trei niveluri.
Toate erau puni nentrerupte, ce se ntindeau ct putea
cuprinde cu ochii spre sud i sfrind foarte departe spre nord.
Pilonii erau de obicei formaiuni nalte i subiri din roc sau
arbori de fier; fiecare poriune de punte rareori avea mai puin
de cincizeci de metri sau mai mult de o sut. Dac era nevoie, se
construiau piloni suplimentari din stejar sau din piatr ntrit
cu mortar.
n acea zon, Valea avea patruzeci i opt de kilometri lime.
Fluviul se lea, formnd un lac lat de cincisprezece kilometri i
lung de aizeci i cinci de kilometri. Munii aveau o nlime de
cel mult 1830 de metri, lucru benefic pentru locuitori, deoarece
Valea de aici era situat n emisfera nordic i ei aveau nevoie
de lumina soarelui ct mai mult timp n fiecare zi. La captul
vestic al lacului, muntele se arcuia, ajungnd pn la Fluviu.
Acolo, apele fierbeau trecnd printr-un defileu foarte ngust. n
orele mai calde ale dup-amiezii, vntul ce btea dinspre est
trecea prin acea strmtoare cu aproape douzeci i cinci de
kilometri pe or. Apoi i pierdea o parte din trie, dar topografia
specific l
103

silea s se nale, dnd natere unor cureni ascensionali de
care locuitorii profitau.
n acea zon se ridicau turnuri din roc i coloane nalte pe care
se vedeau figuri sculptate. ntre multe dintre ele existau
lonjeroane la numeroase niveluri. Acestea erau construite din
lemn: bambus, pin, stejar sau tis. La anumite intervale, n
funcie de greutatea pe care o puteau suporta lonjeroanele, se
aflau colibe. Pe vrful multor turle de piatr se vedeau planoare
i baloane mpturite.
Tobele bteau de zor, iar cornii din os de pete scoteau iuituri
ca nite planete. ntinzndu-se i cscnd, oamenii au nceput
s apar n uile colibelor. Ziua ncepea n mod oficial. Soarele
tocmai i iea cretetul peste munte. Temperatura avea s se
ridice la 15,5 C n aer, cu 7,8 C mai mic dect la zenitul
tropicului. Dup cincisprezece ore, soarele cobora dincolo de
munte, iar peste nou ore avea s rsar din nou. Durata
cltoriei lui pe cer aproape c reuea s compenseze lipsa de
trie a razelor sale, ce cdeau oblic.
Avnd dou potire n plasa de pe spate, Hermann a cobort cei
cincisprezece metri pn la sol. Kren nu avea nici o ndatorire n
acea zi, astfel c putea s doarm ct poftea. Ceva mai trziu,
avea s coboare pentru a-i lua potirul din magazia de
depozitare de lng piatra-potir, ca s mnnce un dejun
ntrziat.
n timp ce se ndrepta spre piatr, Hermann i-a salutat
cunoscuii. Trebuie spus c din cei 248000 de oameni ce
alctuiau populaia de acolo, pe 10000 i tia pe numele mic.
Lipsa hrtiei din Vale impusese dezvoltarea memoriei, cu toate
c i pe Pmnt Goring avusese o memorie fenomenal.
Saluturile adresate cunoscuilor erau trunchiate, n dialectul
prescurtat al limbii esperanto creat n Vivolando.
Bon ten, eskop (Bun dimineaa, episcopule.)
Tre bon ten a vi, Fenikso. Pass es via. (i doresc i eu o
diminea grozav, Phoenix. Pace ie.)
Ct a inut acest schimb de cuvinte, s-a artat serios i foarte
demn, dar cteva secunde mai trziu a oprit cteva persoane s
le spun o glum.
Hermann Goring era fericit n acele momente. ns viaa lui nu
fusese mereu aa. Povestea vieii lui era lung, presrat cu
momente de veselie i pace pe ici, pe colo, dar, n general, trist
i furtunoas, i n nici un caz edificatoare n toate aspectele ei.
104

Biografia lui terestr arta cam aa:
Se nscuse la Rosenheim, n landul Bavaria din Germania, la 12
ianuarie 1893. Tatl lui a fost funcionar colonial, de fapt primul
guvernator al Africii de Sud-Vest, colonie german. La vrsta de
trei luni, Goring s-a desprit de prini, care s-au dus n Haiti
vreme de trei ani, unde tatl lui a deinut postul de consul
general. Aceast ndelungat desprire la o vrst att de
fraged a avut un efect neplcut asupra lui Hermann. Durerea
i singurtatea acestei perioade nu au fost uitate niciodat. Pe
de alt parte, dndu-i seama nc de timpuriu c mama lui
avea o legtur amoroas cu naul lui, a simit un dispre
suprem, amestecat cu furie, fa de ea. A reuit, totui, s-i
reprime orice manifestare deschis a sentimentelor pe care le
nutrea. Pe tatl su l-a tratat cu un dispre mut, cu toate c
uneori l insulta direct. Cu toate acestea, Hermann a plns la
moartea lui.
La vrsta de zece ani a suferit de o boal glandular foarte
grav. n 1915, la o lun dup moartea tatlui, a devenit
locotenent n Regimentul 112 de Infanterie Prinz Wilhelm. La
vremea respectiv, tnrul ofier blond, cu ochi albatri, zvelt i
atrgtor, era o persoan
foarte iubit. i plcea s danseze i s bea i, n general,
atrgea mult lume n jurul lui. Naul su, un evreu convertit la
cretinism, i ddea bani pentru a-l ajuta.
La scurt timp dup declanarea Primului Rzboi Mondial, a fost
spitalizat din cauza unei artrite dureroase la un genunchi.
Dornic s intre n aciune, a prsit spitalul i a devenit
observator pe avionul unui prieten, Lorzer. Vreme de trei
sptmni a fost, neoficial, dezertor din armat. Cu toate c a
fost considerat inapt pentru infanterie, din cauza handicapului
su fizic, Goring a intrat n Luftwaffe. Limbajul lui neortodox i
plin de vigoare l-a amuzat pe prinul motenitor, care comanda
Detaamentul 25 al Aerului din cadrul Armatei 5. n toamna
anului 1915 a absolvit coala de Aviaie din Freiburg, devenind
cu uurin pilot. n 1916, cnd aparatul su a fost dobort, a
suferit rni grave i a stat departe de cmpul de lupt vreme de
ase luni. Cu toate acestea, a zburat din nou. Ascensiunea lui a
fost rapid, deoarece se dovedise nu doar un ofier excelent, ci i
un organizator remarcabil.
n 1917, a primit Ordre Pour le Merite (echivalentul german al
Crucii Victoria) n semn de recunoatere a calitilor de
105

conductor i pentru c doborse cincisprezece avioane inamice.
I s-a acordat i Medalia de Aur a Oamenilor Aerului. Pe 7 iulie
1918, a fost nlat la rangul de comandant al Gescbwader 1,
ntruct comandantul acesteia, Richthofen, fusese ucis dup ce-
a de-a optzecea victorie. Interesul deosebit acordat de Goring
detaliilor tehnice i problemelor referitoare la echipamentele de
lupt l-au fcut s fie omul cel mai potrivit pentru o asemenea
funcie. Cunoaterea aprofundat a tuturor aspectelor legate de
luptele aeriene l-au pus ntr-o situaie privilegiat n anii
urmtori.
Pn la data capitulrii Germaniei, Goring se putea luda c
doborse treizeci de avioane inamice. ns acest lucru nu i-a
slujit aproape deloc n perioada imediat urmtoare ncheierii
rzboiului. Aii aerului nu aveau nici o cutare.
n 1920, dup ce a petrecut o perioad tulbure n Danemarca i
Suedia, a ajuns ef de echipaj la Svenska Lufttrafik n
Stockholm, Suedia. Acolo a cunoscut-o pe Karin von Kantznow,
cumnata Contelui von Rosen, exploratorul suedez. S-a cstorit
cu aceasta, deii ea era divorat i avea un biat de opt ani. S-a
dovedit un so bun pn la moartea ei. n ciuda carierei
desfurate n cadrul unei organizaii recunoscute pentru
imoralitatea ei strigtoare la cer, el i-a rmas credincios lui
Karin i celei de-a doua soii. Din punct de vedere sexual, era
un puritan. Puritanismul l-a caracterizat i din punct de vedere
politic. Odat ce-i declara credina, nu-i mai schimba
alegerea.
Faptul c a ajuns ceva poate fi considerat o minune. Cu toate
c-i dorea cu ardoare s accead n funcii nalte i s se
mbogeasc, s-a lsat mereu purtat de evenimente. Fr s
aib o stea cluzitoare, ngduia unor oameni abia cunoscui i
ansei s-l duc mai departe n via.
A avut norocul, sau ghinionul, de a-l cunoate pe Adolf Hitler.
n timpul Puciului din 1923 de la Munchen, Goring a fost rnit.
A scpat o vreme de poliie, gsindu-i adpost n casa doamnei
lise Ballin, soia unui comerciant evreu. Goring nu a uitat
serviciul fcut. El a ajutat-o pe femeie n cursul persecutrii
evreilor, dup ce Hitler a ajuns ef al statului german, i a
aranjat ca ea i familia ei s se refugieze n Anglia.
nclcndu-i cuvntul de onoare c nu va revenii dup arestare
, Goring a fugit n Austria. Acolo, prostata grav infectat l-a silit
s se interneze ntr-un spital i s ia morfin pentru a putea
106

suporta durerile.bolnav i fr nici un ban, cu virilitatea
afectat de cele cteva operaii, a nceput s sufere de depresie.
n acelai timp, starea de sntate a soiei lui, car i aa nu
fusese Niciodat, bun, s-a deteriorat.
Devenit dependent de droguri, a plecat n Suiedia, unde a
petrecut ase luni ntr-un sanatoriu.Externat drept vindecat, s-a
ntors la soie. Prea s fi pierdut orice speran, ns, ajuns
ntr-o situaie fr ieire, a cptat curaj i a nceput s lupte.
Asta l caracteriza mereu. Nu se tie cum, a gsit energia
necesar Pentru a lupta ntr-un moment cnd totul prea
pierdut,
Revenit n Germania, s-a alturat lui Hitler despre care credea
c era singurul om care putea readuce mreia rii. Karin
murise n Suedia n octombrie .La acea dat, Goring se afla
alturi de Hitler n Berlin, participnd la ntlnirea cu
Hindetnburg, care hotrse ca Hitler s devin succesorul suj
ca ef de stat. Goring a trit mereu un sentiment de vinovie
pentru c alesese s rmn cu Hitler nloc s se afle cu
Karin, care era pe moarte. Decesul ei l-a determinat s apeleze
din nou la morfin. Apoi a cunoscut-o pe Emmy Sonnemann,
actri, cu. care s-a cstorit
Deii avea mare talent organizatoric, Goring aveanclinaii
sentimentale.Avea de asemenea un temperament vulcanic, care
l fcea s--i dea drumul la limb, fr s se mai controleze. n
timpul procesului atentat celor care incendiaser cldirea
Reichstagului, Goring a lansat tot felul de acuzaii nebuneti,
Dimitrov, comunistul bulgar, a dat n vileag dogmele ilegale i
lipsa de logic a acuzaiilor ce i s-au adus.
Eecul lui Goring de a influena procesele a stricat efectul
propagandistic al acestora i a distrus faada fals a mainii de
propagand nazist.
n ciuda acestei nereuite, lui Goring i s-a ncredinat misiunea
de a organiza noua for aerian a Reich-ului. Nu mai era un as
al aerului, zvelt, cci se ngrase mult. ns dubla sa
personalitate i-a adus nc dou apelative, Der Dicke (Grasul) i
Der Eiserne (Omul de fier). Durerile de picioare provocate de
reumatism, l-au determinat s ia medicamente (n special
paracodein).
Nu era savant ori scriitor, ns a dictat o carte, Germania
renscut, care a fost publicat la Londra. Era pasionat de
opera lui George Bernard Shaw i putea recita pasaje ntregi din
107

ea. Cunotea de asemenea bine clasicii germani Goethe,
Schiller, fraii Schlegel i nu numai. I se cunotea de asemenea
interesul fa de pictur, i plceau povestirile poliiste i
jucriile i dispozitivele mecanice.
Ajunsese deja s viseze o dinastie Goring, una care s dureze o
mie de ani i astfel numele su s rmn nscris n crile de
istorie. Era foarte probabil ca Hitler s nu lase urmai, i ca el
s-l numeasc pe Goring drept succesor. Acest vis s-a spulberat
cnd i s-a nscut primul i singurul copil, o fat, Edda. Emmy
nu mai putea avea copii i era de neconceput ca el s divoreze
de ea pentru a-i lua o soie care s-i ofere fii. Cu toate c
situaia l-a dezamgit profund, nu a lsat s se vad acest
lucru. O iubea pe Edda, aa cum i ea l-a iubit pn la moarte.
Un alt aspect al personalitii lui halucinante a ieit la iveal
cnd a vizitat Italia n cadrul unei misiuni diplomatice. Regele i
Prinul Motenitor l-au dus la o vntoare de cprioare. Cei trei
au luat loc pe o platform nalt, prin faa creia au fost silite s
alerge sute de
cprioare. Feele regeti le-au mcelrit, regele nsui dobornd
o sut treizeci de animale. Goring s-a artat att de dezgustat,
nct a refuzat cu desvrire s trag n ele.
Tot astfel, nu a agreat invadarea Cehoslovaciei i Austriei, i s-a
opus ndeosebi invadrii Poloniei. Ideea de rzboi l deprima:
aceeai stare de amrciune manifestat i nainte de izbucnirea
Primului Rzboi Mondial. Cu toate acestea, i-a urmat
necondiionat iubitul conductor, tot astfel cum nu protestase
public nici mpotriva persecuiei evreilor. ns, la rugmintea
soiei, a salvat zeci de evrei de nchisoare.
n 1939, Hitler l-a promovat pe Hermann la gradul de
feldmareal i l-a numit ministrul Economiei Reich-ului. Ca
ministru al Aerului, a devenit comandant suprem al Luftwaffe. A
ncercat construirea unui bombardier stratosferic, capabil s
zboare la treizeci i doi de kilometri altitudine i s ajung pn
n America, dar nu a reuit.
n ciuda naltelor funcii deinute, manifesta tendina de a fugi
de realitate. n 1939, el a declarat public: Dac va reui vreun
bombardier inamic s ajung deasupra Berlinului, s nu-mi mai
spunei pe nume. Putei s m numii Meier. (Meier era numele
unui personaj de bancuri, sugernd un om care fcuse numai
gafe i prostii toat viaa.)
108

Dup un timp, Goring a ajuns s fie numit Meier de mai-marii
partidului nazist i de ctre populaie, ns lui Meier i lipsea
nota de afeciune pe care o presupunea Der Dicke.
Bombardierele britanice i americane au distrus Germania n
mod metodic. Luftwaffe nu reuise s ngenuncheze Anglia,
facilitnd invazia, iar acum nu reuea s alunge hoardele de
psri de fier ce-i lepdau oule ucigae asupra Reich-ului.
Hitler
La acuzat pe Goring pentru ambele nereuite, deii fiuhrer-ul
luase hotrrea de a bombarda oraele englezeti n loc s
tearg de pe faa pmntului bazele Forelor Aeriene Regale,
care apoi au adus haosul n Geermania. Tot astfel cum tot lui
Hitler i-a aparinut hotrrea de a ataca Rusia neutr nainte de
nfrngerea Angliei, ceea ce a condus n ultim instan la
prbuirea Germaniei naziste.
Tot Hitler a vrut s invadeze Suedia dup ce ocupase Norvegia.
ns Goring, care iubea Suedia, ameninase cu demisia n caz c
era atacat Suedia. De asemenea, el i prezentase lui Hitler
avantajele oferite de neutralitatea Suediei.
Starea sntii lui se deteriorase nainte de izbucnirea
rzboiului. n cursul marilor btlii, strile lui de ru i
prestigiul tot mai sczut l-au fcut s apeleze la medicamente.
Suferea de anxietate, iritabilitate i era predispus la melancolie,
izbucniri necontrolate, astfel c nu a reuit s stvileasc
propria prbuire. Iar iubita lui ar se ndrepta ctre
Gotterdmmerung
1
, ceea ce l-a ngrozit mereu dar care, n mod
bizar, l-a ncntat pe Hitler.
Atunci cnd Aliaii naintau pe toate fronturile, ocupnd
Germania, Goring a socotit c venise vremea s preia puterea.
Fiihrer-ul i-a luat toate funciile i titlurile i l-a exclus din
partidul nazist. Iar inamicul lui cel mai nverunat, Martin
Bormann, a ordonat arestarea lui.
Spre sfritul rzboiului, n timp ce ncerca s fug din calea
ruilor, a fost prins de un locotenent de armat care, ca o ironie,
era evreu. n timpul procesului de



Note:
1
Germ. n original: Amurgul zeilor, semnificnd moartea
zeilor n btlia final mpotriva forelor rului (n. tr.).
109



la Nurnberg, s-a aprat fr convingere. n ciuda faptelor comise
de Hitler, i-a luat i acestuia aprarea, dovedindu-se loial pn
la capt.
Verdictul era inevitabil. A fost condamnat la moarte prin
spnzurare. Cu o zi naintea execuiei, 15 octombrie 1946, s-a
sinucis nghiind capsula de cianur pe care o inuse ascuns n
celul. A fost incinerat, iar, potrivit unor relatri, cenua i-a fost
azvrlit pe un morman de gunoaie de la Dachau. Potrivit altei
versiuni, cu ceva mai mult autoritate, cenua lui a fost
presrat pe un drum de ar noroios din apropiere de
Munchen.
Acela i-a fost sfritul. Goring a fost fericit s moar, bucuros s
scape de suferinele trupului i sufletului, de contiina
eecurilor lui i de stigmatul de a fi considerat criminal nazist
de rzboi. Singurul lucru pe care l-a regretat a fost c le-a lsat
fr nici o aprare pe Emma i pe micua Edda.

ns lucrurile nu se ncheiaser acolo. Chiar dac nu i-a plcut,
s-a trezit resuscitat pe acea planet. Era din nou tnr la trup.
Nu avea habar de ce i cum. Scpase de reumatism, de
inflamarea glandelor limfatice i de dependena de paracodein.
Hotrse s le caute pe Emma i Edda. i s o regseasc pe
Karin. Nici nu voia s se gndeasc la faptul c ar fi trebuit s
fac fa la dou soii. Cutarea avea s dureze suficient de
mult, astfel c avea rgazul necesar ca s se gndeasc la acest
aspect.
Nu a reuit s o gseasc pe nici una dintre ele.
n el nc slluia vechiul Hermann Goring, oportunistul foarte
ambiios i lipsit de scrupule. A fptuit multe lucruri de care s-a
simit ruinat, cindu-se pentru ca apoi, dup multe aventuri i
rtciri, s se converteasc la Biserica celei de-A Doua anse.
Acest lucru s-a petrecut brusc i spectaculos, semnnd cu
convertirea lui Saul din Tars pe drumul Damascului, avnd loc
n micuul stat suveran Tamoancan. Acesta este locuit n
majoritate de mexicani din secolul al X-lea, vorbitori de limba
nahuatl i indieni navaho din secolul XX. Hermann a locuit n
sala rezervat nou-veniilor pn a deprins perfect preceptele i
disciplina din cadrul acelei Biserici.
110

Apoi s-a mutat ntr-o colib abandonat. Dup o vreme, a
convieuit cu o femeie pe nume Chopilotl. Era membr a
aceleiai Biserici, dar a insistat s in n coliba lor un idol
cioplit din piatr-spun. Era o figurin hidoas, nalt de vreo
treizeci de centimetri, nchinat lui Xochiquetzal, patroana
divin a iubirii sexuale i a naterii. Adorarea de ctre Chopilotl
a acelei zeie semnifica patima ei pentru amor. Femeia dorea ca
ea i Hermann s fac sex n faa idolului, la lumina torelor ce
l flancau. Pe Hermann nu-l deranja asta, ns obosise din cauza
frecvenei cu care insista ea s depun ofrande pe altarul
idolului.
De asemenea avea impresia c nu se cuvenea s venereze o
divinitate pgn. S-a dus la episcopul lui, un indian navaho,
care pe Pmnt fusese mormon.
Da, tiu c are statueta aceea, i-a zis Episcopul Ch'agii.
Hermann, Biserica nu ncurajeaz idolatria ori politeismul. Doar
tii asta. Dar le permite membrilor ei s aib idoli, cu condiia
ca posesorul s neleag pe
deplin c acela este doar un simbol. De acord, acest lucru este
primejdios, ntruct credinciosul confund prea uor simbolul
cu realitatea. O asemenea slbiciune nu au manifestat doar
oamenii primitivi, s tii. Pn i popoarele aa-zis civilizate au
czut n aceast capcan psihologic. Chopilotl cam are obiceiul
s ia lucrurile literal, ns n rest este o persoan de treab.
Dac am fi prea inflexibili privitor la ideea ei fix i i-am cere s
arunce idolul, ar putea aluneca din nou spre politeism. Aici ne
ocupm de ceea ce s-ar putea numi nrcare teologic. Ai vzut
ci idoli se afl n preajma noastr, nu ? ntr-un moment sau
altul, majoritatea au avut nenumrai credincioi. ns noi am
desprins aceti susintori de ei, realiznd asta printr-o educaie
rbdtoare, fcut cu duhul blndeii. Acum, zeii din piatr au
devenit doar obiecte de art pentru majoritatea fotilor
credincioi. Cu timpul, Chopilod va ajunge s-i vad zeia exact
n acest mod. M bizui pe tine s o ajui s depeasc
atitudinea regretabil pe care o adopt n prezent.
Adic: s fac sex teologic cu ea? a ntrebat Hermann.
Episcopul l-a privit surprins, apoi a izbucnit n rs.
Mi-am luat doctoratul la Universitatea din Chicago, a zis el. Las
impresia c sunt cam cu nasul pe sus, nu ? Hai s bem ceva,
fiule, i s-mi povesteti cte ceva despre tine.
111

La sfritul anului, Hermann a fost botezat mpreun cu muli
ali neofii n pielea goal, care tremurau de le clnneau dinii.
Dup aceea, a ters cu prosopul o femeie, n timp ce ea l
tergea pe el. Apoi i-au pus toi straie pe ei, iar episcopul le-a
atrnat la gt cte un nur de care sttea agat osul vertebral
spiralat al unui
pete cu corn. Nu existau preoi cu titulatur; fiecare era numit
pur i simplu Instruisto, adic Educator.
Hermann se simea ca un escroc. Cine era el s-i nstruiasc pe
alii i s joace, de fapt, rolul unui preot? Nici mcar nu era
convins c manifesta o credin i-mcer fa de Dumnezeu ori
Biseric. Nu, nu era cinstit. era sincer n majoritatea timpului.
ndoielile au ca obiect propria ta persoan, i-a spus episcopul.
i nchipui c poi tri la nlimea idealurilor pe care i le-ai
propus. Socoteti c nu eti demn. Hermann, trebuie s treci
peste asta. Toat lumea are potenialul de a fi demn, ceea ce
conduce la mntuire. Ai acest potenial; i eu i toi copiii
Domnului l au, a zis el i a rs. S fii atent la dou tendine ce
se manifest n tine. Uneori te pori arogant, considerndu-te
mai bun dect alii. De cele mai multe ori, eti umil. Prea umil.
A putea afirma chiar c te pori greos de umil. Asta este o alt
form de arogan. Adevrata umilin este s-i cunoti
adevratul loc pe scara cosmic. Eu nc nv. i m rog s
triesc suficient de mult ca s m lepd de orice autoamgire.
Pn atunci, ns, eu i cu tine nu ne putem pierde tot timpul
explorndu-ne. Trebuie s i lucrm n rndul oamenilor.
Schivnicia; retragerea din lume, sihstria, toate astea sunt
prostii. Aadar, ncotro ai dori s pleci ? n amonte ori n aval ?
n realitate, n-a vrea s prsesc acest loc, i-a rspuns
Hermann. M simt fericit aici. Dup mult vreme, e prima oar
cnd m simt ca o prticic dintr-o familie.
Familia ta triete de la un capt la cellalt al Fluviului, i-a spus
Ch'agii. Adevrat, exist multe rude neplcute. Dar care familie
nu-i are uscturile ei? Treaba ta este de a-i ajuta s gndeasc
drept. i asta
este a doua etap. Prima este de a-i face pe oameni s
recunoasc faptul c gndesc strmb.
Tocmai aici e buba, a spus Hermann. Am impresi-a c nici eu n-
am depit prima etap.
112

Dac a mprti o asemenea prere, nu i-a fi permis s
absolvi instruirea. Aadar, ce alegi ? n susul ori n josul
Fluviului ?
n aval, a zis Hermann.
Ch'agii a ridicat mirat din sprncene.
Bine. Dar, de obicei, neofiii prefer s porneas c n amonte. Au
auzit c La Viro se afl pe acolo. i doresc foarte mult s-l
viziteze, s se plimbe i s stea de vorb cu el.
Tocmai de aceea am ales cealalt direcie, a spus Hermann. Nu
sunt demn.
Episcopul a oftat i a zis:
Uneori regret c ni se interzice orice act de violen, n aceast
clip, mi vine s-i dau un ut n fund. Prea bine, mergi n josul
Fluviului, Moise palid ce eti. Dar i poruncesc s transmii un
mesaj episcopului zonei unde te vei stabili. S-i spui c
Episcopul Ch'agii i trimite toat dragostea lui. i s-i mai spui
ceva: Unele psri se cred viermi.
i ce nseamn asta ?
Sper s afli singur ntr-o bun zi, i-a rspuns Ch'agii i a
fluturat din mna dreapt, innd trei degete ntinse, n semn de
binecuvntare. Apoi l-a strns n brae pe Hermann i l-a
srutat pe buze. Mergi, fiul meu, i-i doresc s transformi ka-u
n akh.
Fie ca z&A-urile noastre s zboare alturi, a rspuns Hermann
potrivit formulei oficiale.
Apoi a prsit coliba plngnd. Fusese mereu un om
sentimental. Dar i-a zis c plngea deoarece inea la brbatul
scund, care vorbea n sentine. Distincia
dintre sentiment i iubire i fusese inculcat n seminar. Aadar,
simea c l iubete pe acel om. Dar nu era
convins.
Aa cum le spusese episcopul n cadrul unei prelegeri, cursanii
lui nu-i vor da seama exact de diferena dintre cele dou dect
atunci cnd vor avea experiena necesar s neleag. Chiar i
atunci, n absena cunotinelor necesare, nu vor reui s le
deosebeasc ntre ele.
Pluta pe care urma s cltoreasc fusese construit de el i de
cele apte persoane care trebuiau s-l nsoeasc. Una dintre ele
era Chopilotl. Hermann s-a oprit la coliba ei ca s-i adune cele
cteva lucruri personale i s o ia pe ea. Chopilotl era afar cu
alte dou vecine i tra idolul pe o targ de lemn.
113

Doar nu te gndeti s iei cu tine lucrul acela, i-a zis el.
Ba da, i-a spus ea. Dac l-a abandona, ar fi ca i cum mi-a
lsa ka-u aici. i nu e un lucru, ci Xochiquetzal.
E doar un simbol, ori trebuie s-i repet asta pentru a suta mia
oar ? a spus el, strmbndu-se.
Atunci am nevoie de simbol. Dac a abandona statueta, a
avea ghinion. Iar ea s-ar supra foarte ru.
Goring s-a simit frustrat i nelinitit. Aceea era prima zi a
misiunii lui, i se confrunta deja cu o situaie pe care nu tia
sigur dac va reui s o rezolve cum se cuvenea.
Gndete-te la scopul final, fiule, fii nelept, le spusese episcopul
ntr-o prelegere, citnd trunchiat din Ecleziast.
Trebuia s acioneze n aa fel, nct rezultatul final al acelei
ntmplri s fie cel corect.
Aa este, Chopilotl, a zis el. Nu este ru s pstrezi idolul n ara
asta. Oamenii de aici neleg. Dar
cei din alte pri nu vor pricepe. Suntem misionari, care trebuie
s-i convertim pe alii la ceea ce noi considerm a fi adevrata
religie. Ne bizuim pe autoritatea nvturilor lui La Viro, care a
primit revelaiile de la unul dintre creatorii acestei lumi. Dar
cum s-i convingi pe alii dac unul dintre ai notri este un
idolatru care venereaz o statuet din piatr ? i nici mcar nu-i
frumoas, dac-mi dai voie s adaug, cu toate c asta nu are
nici o importan. Oamenii i vor bate joc de noi. Vor spune c
suntem nite pgni netiutori i nite superstiioi. Iar noi
pctuim grav pentru c le-am oferi oamenilor o imagine total
deformat a Bisericii.
Le spunem c este doar un simbol, a insistat Chopilotl, pe un
ton bosumflat.
El a ridicat glasul.
i-am spus c nu vor nelege! Pe de alt parte, i-am mini. Este
evident c pentru tine acest lucru este mai mult dect un
simbol.
Tu i-ai arunca osul spiralat ?
Asta e altceva. E semnul credinei mele, un nsemn al
apartenenei la Biseric. Dar nu-l venerez.
Ea i-a artat dinii ntr-un zmbet sardonic, evideniindu-i
trsturile feei negre.
Dac-l arunci, am s renun i eu la iubitul meu!
Prostii! a zis el. Doar tii c nu pot face asta! Eti absurd,
femeie.
114

Te-ai nroit la fa, a spus ea. Unde i-e nelegerea plin de
iubire ?
El a inspirat adnc i a zis:
Prea bine. Ia lucrul acela cu tine. i s-a ndeprtat.
Nu m ajui s-l trag ? l-a ntrebat ea. El a rmas pe loc i s-a
ntors spre ea:
i s fiu complice la o blasfemie ?
Dac i-ai dat acordul s o iau cu noi, ai devenit deja complice.
Chopilotl nu era proast dect n acea privin, dar i n acel caz
era vorba de prostie emoional. Zmbind vag, el i-a vzut de
drum. Ajungnd la plut, le-a spus celorlali la ce se puteau
atepta.
De ce ngdui asta, frate ? a ntrebat Fleiskaz. Acesta era un
brbat uria cu prul rocat, care avea
ca limb matern germana primitiv. Aceasta era una dintre
limbile Europei Centrale din mileniul al II-lea naintea erei
noastre Din ea se formaser limbile norvegian, suedez,
danez, islandez, german, olandez i englez. Porecla lui
fusese Wulfaz, nsemnnd Lup, pentru c era un rzboinic ce
inspira team.
ns pe Lumea Fluviului, cnd se convertise, se rebotezase
Fleiskaz. n limba lui natal, asta nsemna bucat de carne
rupt. Nimeni nu tia de ce adoptase un asemenea nume;
probabil se considerase o bucat de carne bun slluind ntr-
un trup ru. Acea bucic, smuls dintr-un trup ru, avea
posibilitatea de a se dezvolta ntr-un corp nou, spiritual vorbind,
un corp bun.
Fii atent la ce am de spus, l-a atenionat Hermann pe Fleiskaz.
Toat povestea se va rezolva imediat dup ce ajungem la vreo
cincizeci de metri de mal.
Au stat jos fumnd i discutnd, urmrind-o pe Chopilod
trgnd sania pe care se afla statueta din piatr. Pn s
traverseze cmpia larg, ea era roie ca focul la fa, transpirase
i abia mai respira. I-a aruncat cteva cuvinte urte lui
Hermann i a ncheiat prin a-i spune c din acel moment mult
vreme va dormi singur.
Frate, aceast femeie nu d un exemplu potrivit, a spus
Fleiskaz.
Ai rbdare, frate, i-a spus Hermann ncet.
Pluta sttea puin urcat pe mal i, pentru a nu fi luat de ap,
era prins de o ancor confecionat dintr-un bolovan legat de
115

un cablu fcut din piele de pete. Chopilotl i-a rugat pe cei deja
suii s o ajute s trag sania la bord. Toi i-au zmbit, dar nici
unul nu a fcut nici o micare. Blestemnd n surdin, ea a
reuit s aduc idolul la bord. Hermann i-a uimit pe toi
ajutnd-o s dea greutatea jos de pe sanie i s o aeze chiar n
mijlocul plutei.
Au ridicat ancora i au mpins pluta de la mal, fcnd semne
celor strni ca s le ureze cltorie sigur. Pluta avea un catarg
n partea din fa. Au ridicat vela ptrat i vergile s-au nclinat
uor pentru a-i propulsa spre mijlocul Fluviului. Acolo, curentul
i vntul au fcut pluta s alunece mai iute i au orientat vela
ca s beneficieze din plin de briz. Fratele Fleiskaz sttea la
crm.
Chopilod s-a retras n cortul aflat lng catarg, unde a rmas
mbufnat. Hermann a rostogolit idolul ctre marginea tribord a
plutei. Ceilali s-au uitat ntrebtori la el. Rnjind, el a dus un
deget la buze. Chopilotl nu i-a dat seama ce se petrecea, dar
cnd a ajuns chiar la margine, idolul a fcut pluta s se ncline
uor. Simind dezechilibrarea, a scos capul din cort i a privit n
jur. i atunci a scos un rcnet.
Hermann ridicase deja idolul, aezndu-l n picioare.
Fac asta pentru binele tu i al Bisericii! a strigat el spre ea.
A mpins capul monstruos, iar Chopilotl, rcnind, s-a repezit la
el. Idolul s-a rostogolit n ap i imediat a disprut sub luciul ei.
Ulterior, camarazii i-au spus lui Goring c ea l lovise n tmpl
cu potirul.
El i-a revenit att ct s o vad pe Chopilotl inut la suprafa
de potir, notnd spre mal. Bessa, femeia lui Fleiskaz, a notat
dup potirul lui Hermann, pe care Chopilotl l aruncase peste
bord.
Violena nate violen, a spus Bessa, i i-a ntins cilindrul.
Mulumesc c l-ai recuperat, a spus el.
Apoi s-a aezat ca s-i aline durerea de cap i mustrrile de
contiin. Era evident ce substrat avea remarca lui Bessa.
Aruncnd idolul, recursese la violen. Nu avea nici un drept s
o lipseasc pe Chopilotl de el. i chiar dac ar fi avut vreun
drept, nu trebuia s se foloseasc de el.
Trebuia ca lui Chopilotl s i se explice ce greeal fcea, iar apoi
exemplul s fermenteze n mintea ei pn ddea n clocot. ns
el nu fcuse dect s o nfurie att de ru, nct devenise
116

violent. i probabil c avea s gseasc pe cineva care s-i
ciopleasc alt idol.
Aadar, nu pornise deloc bine la drum.
Asta l-a fcut s se gndeasc mai mult la ea. De ce o curtase ?
Era frumoas, radia sexualitate. Dar era ndianc, iar el simise
o oarecare neplcere c se cupla cu o femeie de culoare. Se
apropiase de ea pentru c voise s-i demonstreze siei c nu
avea prejudeci fa de negri ? Acela s fi fost motivul nedemn
care l silise la aa ceva ?
Dac ea ar fi fost negres african, cu prul srmos i buze
foarte crnoase, s-ar mai fi gndit s se mpreuneze cu ea ?
Sincer, nu. Iar acum, c-i adusese aminte de aceast
problem, el cutase o evreic. ns existau doar dou n zona
aceea, i ele aveau deja brbai. Pe de alt parte, ele triser pe
vremea lui Ahab i Augustus i erau brunete ca arabii yemenii,
scunde, cu nasul mare, superstiioase i nclinate spre violen.
n orice
caz, nu aderaser la Biserica celei de-A Doua anse. Dar, dac
se gndea mai bine, i Chopilotl era superstiioas i avea un
caracter violent.
Cu toate acestea, faptul c era membr a Bisericii arta c avea
potenialul necesar pentru ndreptare spiritual.
i-a canalizat gndurile spre ceva ce voise s evite.
Cutase o evreic i se alesese cu o indianc pentru a-i alina
contiina. Pentru a-i demonstra c progresase din punct de
vedere spiritual.
Dar progresase ? Pi, nu o iubise, ci doar inuse la ea. Dup ce-
i reprimase repulsia de nceput fa de contactul sexual cu ea,
nu simise dect patim n timpul partidelor de sex.
Cu toate acestea, n timpul certurilor, rare, dar furtunoase, el
voise s-i arunce insulte ce ar fi putut fi considerate rasiste.
Adevratul progres, adevrata iubire vor veni cnd el nu va mai
trebui s-i reprime dorina de a folosi asemenea cuvinte
insulttoare. Nu vor mai exista nhibiii privind astfel de lucruri
pentru c el nici nu se va mai gndi la ele.
Hermann, mai ai mult pn s progresezi cu adevrat, i-a zis
el.
Iar dac progresa, de ce l acceptase episcopul ca misionar?
Doar Ch'agii i dduse bine seama c nu era nc pe deplin
pregtit.

117


Muli ani mai trziu, atunci cnd Goring a ajuns n apropierea
statului Parolando, alturi de el nu se mai afla nici unul dintre
cei cu care pornise la drum. Unii
fuseser ucii, alii se opriser n diverse locuri ca s-i
desfoare activitatea de misionari. Cnd se afla la cteva mii de
kilometri deprtare de Parolando, Goring a auzit zvonuri
referitoare la o stea mare, de fapt un meteorit, care czuse
undeva n aval. Se spunea c ciocnirea cu suprafaa planetei
ucisese sute de mii de oameni n mod direct sau indirect, i
produsese stricciuni vii pe o distan de aproape o sut de
kilometri n susul i-m josul Fluviului. Imediat ce s-a putut
ptrunde, multe grupuri s-au instalat n zon, dornice s
extrag nichel i oel din meteorit. Dup o lupt slbatic, dou
grupuri izbndiser. Ulterior, acestea s-au aliat, iar n prezent
luaser n stpnire acel loc.
Alte zvonuri susineau c meteoritul fusese exploatat i
materialul rezultat se folosise pentru construcia unui vapor
gigantic i c doi brbai faimoi conduceau toate operaiunile.
Unul era scriitorul american Sam Clemens. Cellalt era Regele
Ioan al Angliei, fratele lui Richard Inim-de-Leu.
Hermann nu tia de ce, dar acele zvonuri au fcut s-i tresalte
inima. A avut impresia c pmntul pe care czuse steaua
reprezenta inta lui dintru nceput, dar nu-i dduse seama de
asta dect acum.
La captul unei cltorii lungi, a sosit n Parolando. Sam
Clemens i Regele Ioan, poreclit i Fr-de-ar, domneau n
comun asupra rii care se afla deasupra comorii reprezentate
de meteorit. Fuseser extrase cantiti considerabile de metal,
iar zona arta ca regiunea Ruhr, dar n miniatur. Se gseau
acolo multe furnale, laminoare, fabrici de acid azotic, iar bauxita
i criolitul erau prelucrate pentru obinerea de aluminiu.
Minereurile din care se fabrica aluminiul se gseau totui n alt
stat. Iar acest lucru dduse natere unor tulburri.
Soul City era un stat situat la patruzeci i doi de kilometri n
aval fa de Parolando, deasupra unor uriae zcminte de
criolit, bauxit i cinabru, la care se adugau mici filoane de
platin. Clemens i Ioan aveau nevoie de aceste minerale, dar
negocierile cu cei doi conductori din Soul City, Elwood Hacking
i Milton Firebrass, erau foarte anevoioase. Pe de alt parte, se
118

vedea de la o pot c acetia ar fi vrut s pun mna pe
nichelul i oelul extrase din meteorit.
Hermann nu acorda prea mult atenie manevrelor politice
locale. Misiunea lui de cpetenie era s converteasc oamenii la
doctrina Bisericii celei de-A Doua anse. Misiunea lui
secundar, a hotrt el dup o vreme, era s mpiedice
construirea uriaului vapor cu zbaturi. Clemens i Ioan erau
obsedai de acel proiect. Pentru a-l realiza, erau dispui s
transforme Parolando ntr-un deert industrial, s distrug orice
vegetaie, cu excepia invulnerabililor arbori de fier. Ei poluau
aerul cu fumul i duhoarea azvrlit spre cer de courile
fabricilor.
Ba chiar mai grav, ei i poluau pn i ka-urie, iar aici era
treaba lui Hermann Goring. Biserica susinea c umanitatea
fusese resuscitat pentru a avea a doua ans de a-i salva ka-
u. I se oferiser tinereea i viaa fr de boal i lipsuri ca s se
concentreze asupra mntuirii.
La vreo sptmn dup sosirea n Parolando, Hermann i ali
civa misionari au organizat o mare ntrunire. Asta s-a petrecut
seara, dup crepuscul. n jurul unei platforme iluminate de
tore s-au nlat zeci de focuri de tabr. Hermann i episcopul
local se aflau pe platform, mpreun cu vreo doisprezece dintre
membrii de vaz ai organizaiei. Mulimea era alctuit din
aproape trei mii de oameni, dintre care civa convertii i
majoritatea venii acolo pentru distracie. Acetia din urm i
aduseser sticlele cu alcool i aveau chef de har.
Dup ce orchestra a ncheiat de cntat un imn, despre care se
spunea c fusese compus chiar de La Viro, episcopul a rostit o
scurt rugciune. Apoi l-a prezentat pe Hermann. Dup ce i s-a
pronunat numele, s-au auzit huiduieli. Evident c unii dintre
oamenii prezeni n mulime fuseser contemporani cu el, deii
poate c pur i simplu nu le plceau membrii Bisericii celei de-A
Doua anse.
Hermann a inut minile ridicate pn cnd s-a fcut linite,
apoi a vorbit n esperanto.
Frai i surori! Ascultai-m cu dragoste, cci eu v vorbesc din
iubire. Hermann Goring din faa voastr nu este acelai cu acela
care a trit pe Pmnt. Detest acea fiin respingtoare. Cu
toate acestea, iat-m n faa voastr astzi, un om nou,
renscut, o dovad vie c rul poate fi depit. O persoan se
poate schimba n bine. Am pltit pentru faptele mele. Am pltit
119

n singura moned care conteaz. Am pltit prin sentimentul
vinoviei, ruine i dispre de sine. Am pltit printr-un
jurmnt s ucid vechiul sine, s-l ngrop i s apar ca un om
nou. Dar nu m aflu aici ca s v impresionez spunndu-v ce
ticlos am fost. Am venit s v vorbesc despre Biserica celei de-
A Doua anse. Cum s-a nscut ea, care i este crezul, i ce
precepte o anim. tiu c aceia dintre voi care au crescut n ri
musulmane i iudeo-cretine, precum i orientalii care s-au
confruntat cu vizitatori ori ocupani cretini ori musulmani ai
patriei lor se ateapt la un apel la credin. Nici gnd! Pe
numele Domnului, care se afl printre noi, nu voi face aa ceva!
Biserica nu cere nimnui s mbrieze
doar credina. Biserica aduce nu credin, ci cunoatere! Nu
credin, repet. Cunoatere! Biserica nu v cere s credei n
lucruri ce trebuie s existe acum ori n viitor. Biserica v cere s
analizai faptele, iar apoi s acionai aa cum cer acestea. V
cere s credei doar n lucruri credibile. Gndii-v doar. Dincolo
de orice dubiu, cu toii ne-am nscut i am murit pe Pmnt.
Este cineva printre voi care m poate contrazice ? Nu ? Atunci,
gndii-v. Aa cum scnteile sar n sus, la fel este i omul
nscut s sufere i s fac ru. i mai amintete vreunul dintre
voi viaa lui de pe Pmnt i poate s resping afirmaia mea ?
Indiferent de religia mbriat pe Pmnt, ea promitea ceva ce
nu era adevrat. Avem dovada c nu ne aflm nici n Iad, nici n
Rai. Trecem prin rencarnri, doar c ntr-un neles limitat ni se
dau trupuri noi i o via nou dac murim. Prima resuscitare a
constituit un oc uria, aproape cutremurtor. Nici o persoan,
fie ea religioas, agnostic ori atee, nu a crezut vreodat c va
ajunge n acea stare dup ncheierea existenei sale terestre. Cu
toate acestea, fie c ne place, fie c nu, iat-ne. De pe lumea
aceasta nu exist scpare, aa cum se ntmpla pe Pmnt.
Dac suntei ucii ori v sinucidei, v trezii vii a doua zi
ntregi. Poate cineva s nege asta ?
Nu, dar mie nu-mi place ctui de puin! a strigat un brbat.
Vorbele lui au strnit un hohot general de rs, iar Hermann s-a
uitat la cel care fcuse remarca. Era Sam Clemens, care sttea
n mijlocul mulimii pe un scaun aflat pe o platform nlat
pentru acea ocazie.
Te rog, frate Clemens, f-mi hatrul i nu m ntrerupe, i-a spus
Hermann. Prea bine. Pn acum, doar fapte. Aa, poate cineva
120

s nege ideea c aceast lume nu este natural ? Nu vreau s
afirm c aceast planet,
soarele, stelele sunt artificiale. Planeta aceasta a fost c r eat de
Dumnezeu. Dar Fluviul i Valea nu sunt fireti. i nici
resuscitarea nu este un lucru firesc.
De unde tii asta ? a rcnit o femeie. Vd c te ndeprtezi de
fapte. Ai alunecat n presupuneri.
N-a alunecat doar n presupuneri! a strigat un brbat.
Hermann a ateptat ca hohotele s se sting.
Surioar, i pot dovedi c resuscitarea nu este ceva fptuit
direct de Dumnezeu. Acest lucru a fost nfptuit de oameni ca
noi. S-ar putea ca ei s nu fie pmnteni. Fr ndoial c ne
sunt superiori ca nelepciune i tiin. Dar seamn foarte
mult cu noi. Iar unii dintre noi am stat de vorb fa n fa cu
ei!
S-a produs rumoare. Nu pentru c oamenii nu mai auziser aa
ceva pn atunci, deii nu exact n acei termeni, ci pentru c
necredincioii voiau s se distreze puin, s mai alunge
ncordarea.
Hermann a luat o gur de ap i, pn s lase cana jos, s-a
fcut o linite aproape deplin.
Aceast lume i aceste resuscitri, chiar dac nu au fost
realizate de mini umane, s-au fcut cu mini ce semna cu
cele umane. Exist doi oameni care pot depune mrturie n
legtur cu asta. Din cte tiu, ar mai fi i alii. Unul dintre ei se
numete Richard Francis Burton. A fost destul de cunoscut, de
fapt chiar celebru, pe Pmnt, i asta n cursul vieii. A trit
ntre 1821 i 1890, i a fost explorator, antropolog, inovator,
autor i un extraordinar lingvist. Poate c unii dintre voi ai
auzit de el, nu ? Dac aa stau lucrurile, v rog s ridicai
minile.
Aha, am numrat cel puin patruzeci de persoane, printre care
se afl i consulul vostru, Samuel Clemens.
Clemens nu prea ncntat de ceea ce auzea. Se uita urt i
morfolea agitat captul unui trabuc.
Goring a nceput s relateze experiena pe care o avusese cu
Burton, punnd accentul asupra celor spuse de acesta.
Mulimea devenise atent; abia dac mai scotea cineva vreun
sunet. Asta era ceva nou, ceva ce nici un misionar al Bisericii
nu mai spusese.
121

Burton a numit acea fiin misterioas Etic. Potrivit lui, Eticul
care a vorbit cu el nu era de acord cu camarazii lui. Evident,
exist anumite nenelegeri chiar i ntre fiine pe care le putem
considera zei. Certuri i discordie n Olimp, dac mi ngduii
s fac o comparaie. Cu toate c eu nu cred c aa-numiii Etici
sunt zei, ngeri, ori demoni. Ei sunt fiine umane ca i noi, dar
avansate din punct de vedere etic. Sincer, nu tiu ce are la baz
dezacordul dintre ei. Probabil c mijloacele folosite pentru
atingerea scopului. Cu toate acestea, scopul este comun! S nu
v ndoii de asta. Dar care este acel scop ? nti, permitei-mi
s v vorbesc despre cellalt martor. i, din nou, ca s fiu
sincer...
Credeam c te cheam Hermann! i-a strigat un brbat.
Putei s-mi spunei Meier, a zis Goring, dar nu a catadicsit s
le explice gluma.
La aproape un an dup Ziua Resuscitrii, martorul sttea ntr-o
colib de pe marginea unei terase a unui deal foarte nalt, ntr-o
ar situat departe spre nord. Numele lui de natere este
Jacques Gillot, dar noi, cei din cadrul Bisericii, i spunem La
Viro. Brbatul, n englez. l mai numim La Fondinto, adic
ntemeietorul. Pe Pmnt a fost un om foarte religios, ns acum
credina lui s-a distrus, fiind discreditat total. Era uluit i
foarte tulburat. Acest om s-a strduit ntotdeauna s duc o
via virtuoas, n conformitate cu nvturile Bisericii, care
vorbea n numele lui Dumnezeu. Nu s-a socotit un om bun. La
urma
urmelor, chiar i Iisus a spus c nici un om nu este bun,
incluzndu-se i pe Sine printre acetia. Dar, practic vorbind,
Jacques Gillot a fost bun. Nu perfect; minise, dar numai pentru
a nu rni sensibilitile altora, dar niciodat pentru a scpa de
consecinele propriilor fapte. Nu vorbise niciodat pe la spate pe
cineva, prefernd s-i spun totul direct, de la obraz. Nu fuser
vreodat necredincios fa de soie. Le acordase soiei i copiilor
toat atenia i iubirea, fr a-i rsfa. Nu alungase nici o
persoan de la masa lui pe motiv de poziie social, preferine
politice, ras sau religie. Se .tratase nedrept n cteva rnduri,
dar din grab ori ignoran, i ntotdeauna i ceruse iertare,
fiind decis s-i repare greelile. Fusese prdat i trdat, dar a
lsat rzbunarea n seama lui Dumnezeu. i la moarte i sau
iertat toate pcatele i i s-a dat cuminectura de pe urm.
Aadar, ce cuta el aici, alturi de politicieni, trdtori, oameni
122

care au maltratat copii, afaceriti necinstii, avocai lipsii de
etic profesional, doctori rapace, adulteri, violatori, hoi,
ucigai, torionari, teroriti, ipocrii, mincinoi, oameni lipsii de
cuvnt, parazii, oameni meschini, apuctori, vicioi i
nesimitori ? Cum sttea el n coliba de sub munte, iar ploaia i
btea n acoperi i vntul urla, fulgerul exploda i tunetul
bubuia precum paii unui zeu furios, se gndea la aparenta
nedreptate. i, cu destul regret n suflet, a tras o concluzie. n
ochii cuiva, cu C mare, el nu era cu nimic mai presus dect toi
ceilaliNu se simea deloc mai bine gndindu-se c toi ceilali se
aflau n aceeai si tuaie. Cnd cineva se scufund odat cu
vaporul, nu simte nici o bucurie tiind c toi ceilali aflai la
bord se vor neca laolalt cu el. Dar ce putea face ? Nici mcar
nu tia ce se atepta din partea lui. n acel moment, cnd privea
focul mocnit, a auzit o ciocnitur n u.
S-a ridicat i a apucat sulia. Pe vremea aceea, ca i acum,
existau oameni ri, n cutare de przi uoare. Nu avea nimic s
merite furat, dar existau oameni crora le plcea s ucid doar
pentru c asta le producea o plcere nefireasc. A strigat n
limba lui natal: Cine e ? Nimeni cunoscut ie, i-a rspuns un
brbat. Vorbea franceza tipic pentru oraul Quebec, dar cu un
accent strin. Cineva care nu vrea s-i fac nici un ru. Nu ai
nevoie de suli. Asta l-a uimit pe La Viro, pentru c ua i
ferestrele erau nchise. Nimeni nu putea vedea nuntru. A
deblocat ua. n spatele necunoscutului s-a vzut izbucnirea de
lumin a unui fulger, dezvluind o siluet de statur medie,
nvemntat ntr-o mantie cu glug. La Viro s-a tras napoi, iar
dup intrarea necunoscutului, a nchis ua. Brbatul i-a tras
gluga de pe cap. n lumina focului, a vzut un brbat alb, cu
prul rocat, ochi albatri i trsturi atrgtoare. Pe sub
mantie avea un costum strmt, fr custuri, dintr-un material
argintiu. Iar de un nur de argint prins la gt i atrna o elice de
aur. Vederea hainelor l-a convins pe La Viro c nu avea n fa
un locuitor de pe Valea Fluviului. Brbatul arta ca un nger, i
probabil c asta i era. La o adic, n Biblie se spune c ngerii
arat la fel ca oamenii. Cel puin aa i spuseser preoii. ngerii
care le-au vizitat pe fiicele oamenilor n vremea patriarhilor,
ngerii care l-au salvat pe Lot i ngerul care s-a luptat cu Iacov
treceau drept oameni. Dar Biblia i preoii care i predicaser
aceste lucruri se nelaser n multe privine. Privindu-l pe
necunoscut, La Viro s-a artat temtor, dar n acelai timp s-a
123

simit ncntat. De ce, dintre atia oameni, s fie onorat tocmai
el de vizita unui nger ? Apoi i-a adus aminte c i Satana era
tot nger, c demonii sunt ngeri czui. Ce anume avea n fa ?
Ori nu era nici una, nici
.alta. La urma urmelor, n ciuda lipsei de educaie i a poziiei
lui sociale modeste, La Viro nu era deloc prost. A considerat c
exista i o a treia explicaie. Gndind asta, s-a simit uurat, dar
n nici un caz n largul lui. Dup ce a cerut permisiunea,
necunoscutul s-a aezat. La Viro a ovit, apoi a luat i el loc pe
un scaun. Cteva clipe s-au privit unul pe cellalt.
Necunoscutul i-a inut degetele mpreunate, nchipuind o turl
de biseric i s-a ncruntat ca i cum s-ar fi gndit cum s
nceap discuia. Lucru ciudat, pentru c tia ce voia, i sigur
avusese timp s-i pregteasc vizita.
La Viro i-a oferit o butur alcoolic. Necunoscutul a spus c
prefera ceai. La Viro s-a apucat s toarne praf de ceai n ap i
s-l amestece. Necunoscutul a rmas tcut pn cnd a primit
ceaiul i i-a mulumit lui La Viro. Dup ce a luat o nghiitur, a
spus: Jacques Gillot, dac i-a povesti n amnunt cine sunt,
de unde vin i de ce m aflu aici, ne-ar trebui o zi i o noapte.
Puinul pe care i-l voi spune este adevrul ntr-o form pe care
s o poi nelege n aceast etap. Aparin unui grup care a
pregtit aceast planet pentru voi, dup ce vei fi resuscitai.
Mai exist i alte planete reformate pentru ali pmnteni, dar
deocamdat asta nu v privete. Unele sunt folosite n prezent.
Altele ateapt s fie utilizate. Aceast lume este pentru cei ce
au nevoie de o a doua ans. Ce nseamn asta ? Care a fost
prima ans ? Cred c ai acceptat deja ideea c religia voastr,
de fapt nici una dintre religiile voastre nu au tiut precis cum va
arta viaa de dup moarte. Toate au lansat supoziii, iar apoi
le-au ridicat la rangul de articole de credin. Deii, ntr-un fel,
unele au fost ceva mai aproape de adevr, dac le acceptai
revelaiile ca fiind simbolice. Apoi, vizitatorul a spus c cei de-
un fel cu el i zic Etici, deii de fapt aveau alte nume. Se
gseau pe un plan superior de dezvoltare etic fa de
majoritatea pmntenilor. De remarcat c a spus majoritatea.
Asta demonstreaz c existau unii dintre noi care au atins
acelai nivel ca i Eticii. Vizitatorul a mai zis c neamul su nu
era alctuit din primii Etici. Primii fuseser o specie antic, non-
uman, care trise pe o planet mai veche dect Pmntul.
Acetia erau indivizi care, n mod deliberat, rmseser mai
124

puin dezvoltai, se pstraser n carne i oase, ca s zicem aa,
n loc s progreseze n continuare. Iar cnd au vzut c exista o
specie, de asemenea non-uman, capabil s continue Opera, ei
i-au artat acesteia cum s procedeze. i s-au dezvoltat mai
departe. Vizitatorul a numit aceast specie Anticii. Cu toate
acestea, n comparaie cu cei ce le fuseser mentori, acetia
erau tineri. Ei, vizitatorul a afirmat c asta aflaser Eticii de la
Antici. Creatorul, Dumnezeu, Spiritul Unic, ori cum ai dori s-l
numii, d form tuturor lucrurilor i fiinelor. El este universul;
universul este el. Dar corpul su este alctuit din dou esene.
Una este materia; cealalt, n lipsa unui cuvnt mai
cuprinztor, este non-materia. tim cu toii ce este materia.
Filozofii i oamenii de tiin au ncercat s o defineasc precis,
dar nu au reuit. O trim nemijlocit. Dar ce este aceast non-
materie ? Ce este ea ?


Vid! a strigat cineva din mulime, pus pe otii. Ceea ce ai n
trtcu!
Clemens s-a ridicat n picioare i a spus cu glas tuntor:
Linite acolo! Lsai omul s spun ce are de spus. Apoi, cu un
zmbet, a adugat: Chiar dac spune absurditi!
.i mulumesc, domnule Clemens, a zis Goring. Un vid perfect
este absena absolut a materiei. Cndva, un om nvat mi-a
zis c nu exist vid perfect. Nu exist dect conceptual. Pn i
vidul este materie. Non-materia este ceea ce vechile religii ale
Pmntului numeau suflet. ns definiiile sufletului au fost
mereu confuze, foarte abstracte. Popoarele din timpurile antice
i clasice, precum i strmoii lor nealfabetizai, l considerau
drept ceva semnnd cu o umbr, o entitate fantomatic ce
reflecta palid materia de care fusese legat nainte de moarte. Mai
trziu, popoarele cu o gndire mai evoluat l-au conceput ca pe
o entitate invizibil, de asemenea legat de trup. ns ea putea
cpta form trupeasc dup moarte, dndu-i-se un corp nou i
nemuritor. Unele religii orientale l socoteau drept ceva care va fi
reabsorbit n Zeu dup numeroase ncercri pe Pmnt, dup ce
se dobndea o karma bun. Toate acestea aveau un oarecare
adevr n ele; fiecare ntrezrea cte o prticic din adevrul
global. ns pe noi nu ne preocup asemenea tatonri filozofice.
Noi avem nevoie de fapte. Realitatea este c fiecare creatur vie,
de la cea mai simpl, pn la cea mai complex, i are perechea
125

geamn din non-materie. Pn i amiba are o geamn. Dar
nu in s abordez subiecte derutante ori prea amnunite. Asta,
deocamdat. Vizitatorul i-a spus: Non-materia este
indestructibil. Asta nseamn c trupul tu de pe Pmnt a
avut o pereche indestructibil din non-materie. n acel moment,
La Viro, care nu scosese nici un cuvnt pn atunci, l-a
ntrerupt: Ci gemeni are o creatur vie? Adic, omul i
schimb nfiarea. mbtrnete, pierde un ochi,
ori un picior. Se mbolnvete de ficat. Aceast imagine din non-
materie este ca o serie de fotografii fcute unui om ? Dac aa
stau lucrurile, de cte ori se face aceast fotografie ? n fiecare
secund, o dat pe lun ? Ce se ntmpl cu vechea fotografie,
cu vechile imagini ? Vizitatorul a zmbit i i-a rspuns:
Imaginea, aa cum o numeti tu, este indestructibil. Dar ea
nregistreaz modificrile din corpul fizic de care este legat. i
atunci, ce se ntmpl? a ntrebat La Viro. Nu rezult imagini
ale unui cadavru n putrefacie ? Aa cum v-am mai spus, a
continuat Goring, La Viro era analfabet i nu fusese niciodat
ntr-un ora mare, dar nu era prost.
Nu, i-a spus vizitatorul. S lsm pentru moment chestiunile
legate de materie i non-materie, cu excepia celei care
alctuiete umanitatea. Restul nu are legtur cu discuia
noastr. n primul rnd, totui, s-i dm alt nume acestei
entiti pe care o numeti suflet. Sufletul are prea multe
nelesuri incorecte pentru oameni, prea multe rezonane
verbale, prea multe definiii contradictorii. Cum rosteti
cuvntul suflet, necredincioii vor deveni n mod automat surzi
la ceea urmeaz. Cei care cred n suflet te vor asculta
ntotdeauna prin prisma construciilor mentale pe care i le-au
format pe Pmnt. S numim acest geamn din non-materie
altfel, de exemplu... ka. Acesta este un vechi cuvnt prin care
egiptenii defineau unul dintre cele cteva suflete din religia lor.
Doar c pentru egipteni nu va avea o conotaie deosebit ori un
neles aparte. i se pot adapta la el.
De aici se vede, a spus Goring, c vizitatorul tia destule despre
istoria pmnteasc. De asemenea, vorbea franceza canadian,
ceea ce nseamn c studiase ndelung pentru a se pregti n
vederea acelei ntlniri.
Tot astfel cum acel Etic care a discutat cu Burton nvase
englez. Acum, a spus vizitatorul, avem ka-ul. Din cte tim, se
formeaz n momentul concepiei, la unirea dintre spermatozoid
126

i ovul. Ka se schimb n concordan cu modificrile din trup.
Diferena dintre corp i ka n momentul morii trupului este
tocmai aceasta. n cursul vieii, corpul radiaz o aur. Aceasta
rmne invizibil pentru ochiul liber cu excepia ctorva
favorizai ai sorii i plutete deasupra capului persoanei vii. Se
poate detecta cu ajutorul unui instrument. Vzut prin acest
dispozitiv, aura seamn cu un glob alctuit din multe culori i
nuane, care se rotete, se umfl, se contract, i schimb
culorile, i prelungete braele, apoi i le strnge. Un lucru
slbatic i minunat a crui frumusee trebuie vzut pentru a fi
apreciat. Noi o numim wathan. O persoan i pierde wathan-
ul sau ka-ul n momentul morii, adic atunci cnd corpul nu
mai poate fi readus la via. Unde se duce ka ? Vzut prin
dispozitivul nostru, pe care l vom boteza kascop, de obicei
dispare imediat, dus de un soi de vnt eteric necunoscut nou.
Uneori rmne legat de un anumit loc, i nu tim de ce. Dar, n
cele din urm, se detaeaz i se ndeprteaz. Universul este
plin de astfel de ka, ns numrul lor nu poate ajunge niciodat
att de mare nct s ocupe tot spaiul. Se pot intersecta, pot
trece unul prin cellalt, i acelai punct poate fi ocupat de un
numr nelimitat de ka. Presupunem c acest ka nu are
contiin, deii conine inteligena i memoria persoanei
decedate. Aadar, ka-ul rtcete prin eternitate i infinit, ca un
vas pentru potenialul mintal al persoanei vii. Un suflet
congelat, dac vrei. Cnd se reproduce corpul unei persoane
moarte, ka-u se reataeaz la acel corp. ndiferent ct de departe
s-ar afla de corp, n termeni
spaiali vorbind, el revine din prima secund de via a
organismului reprodus. ntre cele dou exist o afinitate ce nu
cunoate granie. Dar cnd se produce reunirea, ka-ul nu are
amintiri nregistrate ntre momentul morii primului corp i
primul moment de contiin al celui de-al doilea corp sau al
corpului reprodus. Cu toate acestea, unii afirm c este posibil
ca acest ka s fie pe deplin contient pe durata ct nu este
ataat de trup. Dovada privind acest lucru a fost oferit de un
anumit fenomen de via de dup, care a fost documentat clar
n anii aptezeci, din cte neleg eu. i in minte relatri privind
un numr destul de mare de brbai i femei care, declarai
mori, au nviat. Aceste persoane au declarat c n timp ce erau
moarte, au experimentat momente de zbor n afara corpului, au
urmrit rudele bocind i apoi fuseser readuse napoi la via.
127

Chiar dac acest ka pstreaz sau nu amintirea acestor
momente, pe noi ne intereseaz doar ncarnrile sale, strile
cnd este una cu carnea. La Viro a rmas uimit i ntr-un soi de
extaz. ns l-a ntrerupt din nou pe necunoscut, cci se pare c
dorina de a ntrerupe este ceva tipic omenesc, un impuls
nnscut. Goring a fcut o pauz, apoi a continuat:
tiu prea bine treaba asta.
Din mulime s-au auzit hohote rzlee.
Cer iertare, a spus La Viro. i cum se realizeaz aceast copie
a unui corp ? i-a privit corpul i s-a gndit c acesta se fcuse
rn, iar acum redevenise ntreg. Avem instrumente care pot
detecta i analiza un ka, i-a rspuns vizitatorul. Acestea pot
stabili caracterul i localizarea fiecrei molecule de non-materie.
Dup aceea, totul este doar o chestiune de conversie ntre
energie i materie. i se poate duplica un ka n orice stadiu ? a
ntrebat La Viro. Altfel spus,
ce se ntmpl dac omul a murit la optzeci de ani ? Se poate
duplica acest ka avut la douzeci de ani .?Nu. Ka-ul de la
optzeci de ani este singurul existent. Apoi, ct timp mintea este
incontient, corpul fcut potrivit evidenelor este regenerat la
starea de la douzeci de ani. Se corecteaz toate defectele. Se
face o nregistrare a respectivului corp, apoi copia se distruge.
Pentru prima resuscitare pe suprafaa acestei planete, se
realizeaz o alt conversie energie-materie. n cursul acestui
proces, corpurile nu au contiin. Dar dac se ntmpl s se
fac dou copii ? a ntrebat La Viro. Simultan. Creia dintre ele i
se ataeaz ka-ulr n teorie, primului care se resusciteaz, i-a
rspuns vizitatorul. Indiferent ct de sincronizate sunt
resuscitrile, va exista o diferen de cel puin o microsecund.
Aparatele noastre nu pot aciona att de rapid nct s existe o
resuscitare absolut simultan. Pe de alt parte, nu se fac
asemenea experimente. Ar fi ceva ru. Lipsit de etic.
Da, a spus La Viro. Dar dac se ntmpl aa ceva ? Corpul
fr ka va elabora unul, aa cred. i, cu toate c al doilea trup
este copia primului, curnd va deveni alt persoan. Mediul
diferit, experienele diferite de via l vor face s se deosebeasc
de primul corp. Cu timpul, deii va arta la fel ca primul corp,
ar deveni o persoan diferit. Numai c am intrat n detalii
microscopice. Partea important este aceasta: majoritatea &a-
urilor fr trup rmn fr contiin. Cel puin aa sperm noi.
Ar fi ngrozitor s te trezeti prizonier ntr-un trup intangibil fr
128

posibilitatea de control asupra lui, fr putin de comunicare
cu altele, ns contient de tot ce se petrece. Rezultatul
inevitabil ar fi torturarea celui condamnat. O perspectiv prea
cumplit pentru a te gndi la ea. n orice caz, nici
o persoan resuscitat nu-i aduce aminte de intervalul dintre
moarte i a doua via.
i astfel, a continuat Goring, lui La Viro i s-a spus c dintre
miliardele de oameni care muriser pe Pmnt, doar un procent
nensemnat nu fceau parte acum din turma imens i
rtcitoare de ka-uri. Civa se stinseser. Dispruser.
Vizitatorul nu tia unde, i de ce. Anticii le spuseser Eticilor c
acetia merseser mai departe. Se uniser cu Creatorul ori
mcar i ineau tovrie. Vizitatorul i-a dat seama c La Viro
avea multe ntrebri de pus. A promis s-i rspund la cteva
dintre ele, ns ele trebuiau s se limiteze la miezul problemei.
Cum tiau Eticii c o parte foarte mic din ka-un continuaser ?
Cum se putea ine evidena fiecreia dintre miliardele de ka-uri,
cum puteau fi numrate i urmrite ? Ar trebui s nelegi
puterile nemsurate ale tiinei i tehnologiei noastre, i-a spus
vizitatorul. Pn i forele care au dat form acestei lumi i te-
au readus la via depesc imaginaia ta. ns ce percepi aici
reprezint doar o prticic din ceea ce ne st la dispoziie. Te
asigur c am numrat fiecare ka aprut pe Pmnt. Ne-a luat
mai bine de o sut de ani s realizm asta, dar am fcut-o.
nelegi, tiina a reuit ceea ce se considera drept posibil doar
pentru nite fore supranaturale. Mintea umanitii a realizat
ceea ce nici Creatorul nu a intenionat s fac. Pentru c,
presupun, Creatorul a tiut c fiinele nzestrate cu raiune vor
reui s fac asta. S-ar putea ca raiunea s fie ka-u lui
Dumnezeu. O s fac acum un mic ocol, deii el nu este chiar
lipsit de legtur cu restul. Am impresia c m consideri cel
puin nrudit cu zeii, dac nu chiar zeu. Aud cum respiri greu,
i miros spaima n transpiraie, vd groaza de pe chipul tu. Nu
te teme. Este adevrat c sunt avansat fa de tine din
punct de vedere etic. Dar nu m mndresc cu asta. Poi deveni
egalul meu. Ba chiar m poi depi. Am la dispoziia mea
oricnd puteri care fac tiina din vremea ta s par
rudimentar. Dar nu sunt cu mult mai inteligent dect cei mai
inteligeni dintre locuitorii de pe Valea Fluviului. Se ntmpl s
fac greeli. De asemenea, te rog s nu uii ceva. Cnd vei merge
s ii predici, ntotdeauna s pui accentul asupra unui aspect.
129

Cel ce urc poate aluneca napoi. Cu alte cuvinte, atenie la
regres. Nu cunoti cuvntul? Atunci, atenie la alunecarea n
spate. Abia dup ce a zburat sigur, slujindu-se de propriile
aripi, ka-u a scpat de regres. Cel fcut din carne triete n
primejdie. Acest sfat se potrivete amndurora.
n acel moment, La Viro a ntins mna spre vizitatorul su. A
simit dorina de a-l atinge, s se conving de faptul c era
alctuit din carne i oase. Acesta s-a dat napoi i a exclamat:
S nu faci asta! La Viro i-a tras mna napoi ns pe fa i-a
aprut o expresie de dezamgire i jignire. Vizitatorul i-a spus:
mi pare ru, mai ru dect i nchipui, dar te rog s nu m
atingi. Nu voi spune mai multe despre asta. Dar cnd vei ajunge
n punctul cnd te voi putea mbria, atunci vei pricepe.
i n acest fel, frai i surori, a spus Goring, vizitatorul a nceput
s-i explice lui La Viro de ce trebuie s ntemeieze aceast nou
religie. Numele organizaiei noastre a fost ideea lui La Viro, iar
vizitatorul nu l-a obligat s o nfiineze. El l-a rugat doar s
procedeze astfel. Dar probabil tia de ce este n stare, pentru c
La Viro a spus c va proceda aa cum sugerase vizitatorul.
Principiile Bisericii celei de-A Doua anse i tehnicile de a le da
substan nu constituie subiectul ntlnirii noastre de ast-
sear. Rmne pentru mine sear.
La sfrit, La Viro l-a ntrebat pe Etic de ce, dintre toi oamenii
de acolo, l alesese pe el pentru a deveni fondatorul Bisericii.
Eu sunt un metis netiutor, a spus el. Am crescut n adncul
codrilor din Canada. Tatl meu a fost vntor alb, iar mama,
indianc. Amndoi au fost privii cu dispre de britanicii care
domneau peste ara noastr. Mama a ajuns aproape o proscris
n ochii celor din tribul ei pentru c se cstorise cu un alb.
Tata a fost dispreuit ca franuz mpuit de ctre englezii pentru
care lucra. Cnd aveam paisprezece ani, fiind foarte dezvoltat
pentru vrsta mea, m-am fcut tietor de lemne. La douzeci de
ani, am rmas infirm n urma unui accident, i mi-am petrecut
restul vieii gtind pentru tietorii de copaci. i soia mea a fost
pe jumtate indianc, iar ea ctiga bani splnd rufe. Am avut
apte copii, dintre care patru au murit de mici, iar celorlali le
era ruine de prinii lor. Cu toate acestea, noi ne-am sacrificat
pentru ei i le-am oferit dragostea noastr i o cretere plin de
devotament. Cei doi fii ai mei s-au dus la munc n Montreal i
apoi au murit n Frana, luptnd pentru englezi, care i
dispreuiser. Fiica mea a devenit prostituat i a murit de nu
130

tiu ce boal cel puin aa am auzit. Soia mea a murit de inim
rea. Nu-i spun toate acestea pentru c a vrea s fiu
comptimit. in s tii cine sunt. Cum mi poi cere s in
predici dac eu nu mi-am putut convinge propriii copii de
justeea convingerilor mele ? Mai ales c soia mea a murit
blestemndu-l pe Dumnezeu. Cum pot vorbi n faa unor
oameni care au fost savani, oameni de stat i preoi? Vizitatorul
a zmbit i a zis: Wathan-u tu mi spune c vei putea.
Apoi, vizitatorul s-a ridicat. A scos nurul de argint de la gt i l-
a trecut peste cap, dup care l-a aezat pe dup gtul lui La
Viro. Acum, elicea de aur se
odihnea pe pieptul lui. A ta este, Jacques Gillot. S nu o
dezonorezi. La revedere. S-ar putea s nu ne mai vedem pe
lumea asta. Ba nu! Ateapt! Am multe ntrebri s-i pun! a
exclamat La Viro. tii ndeajuns, i-a zis vizitatorul. Dumnezeu
s te binecuvnteze.
Apoi a plecat. Ploaia, tunetele i fulgerele nc se ntretiau.
Gillot a ieit din colib o clip mai trziu. Nu a vzut nici urm
de vizitator, iar dup ce a cercetat cerul cuprins de furtun, s-a
ntors n colib. A stat acolo pn cnd au sosit zorile cu
bubuitul pietrelor-potir. Dup aceea, a cobort spre cmpie i
i-a spus povestea. Aa cum anticipase, cei crora le-a spus-o l-
au considerat nebun. Dar cu timpul, muli au nceput s-i dea
crezare.

SECIUNEA 8
Vasele miraculoase sosesc n Virolando

Sosise n Virolando n urm cu mai bine de treizeci i trei de ani.
Avusese intenia de a rmne acolo ct s stea de cteva ori de
vorb cu La Viro, dac avea s i se ngduie asta. Apoi avea s
plece oriunde l-ar fi trimis Biserica. ns La Viro l rugase s
rmn acolo, fr s-i spun de ce sau ct timp trebuia s
stea. Dup un an petrecut n acel loc, Goring adoptase numele
de Fenikso, care nsemna Fenix n esperanto.
Aceia fuseser cei mai fericii ani ai vieii lui. Nu avea nici un
motiv s cread c nu va rmne acolo n continuare.
Ziua aceea avea s semene foarte mult cu attea altele, dar
asemnarea era o plcere, cci avea s fie nsoit de mici
elemente de variaie.
131

Dup micul dejun, a urcat ntr-o cldire construit pe culmea
unei stnci de pe malul stng. Acolo le-a inut o prelegere
cursanilor de la seminar pn puin naintea amiezii. Apoi a
cobort cu repeziciune la nivelul solului i i s-a alturat lui Kren
lng o piatr-potir. Dup aceea, au urcat pe o alt culme de
piatr i s-au prins n legturile unor deltaplane i s-au lansat
amndoi de la marginea stncii, care se nla la o sut optzeci
de metri deasupra solului.
Aerul de deasupra rii Virolando gemea de miile de deltaplane
care urcau i coborau, se rsuceau, fceau volte, plonjau
spectaculos, se nvrteau larg ori dansau. Hermann se simea
ca o pasre, ba nu, ca un spirit liber. Avea iluzia libertii, orice
libertate era o iluzie, dar alta mai bun nu exista.
Deltaplanul lui era de un rou-aprins, vopsit astfel n amintirea
escadronului pe care l condusese dup moartea lui Manfred
von Richthofen. Stacojiul era de asemenea simbolul sngelui
martirilor Bisericii. Existau multe asemenea deltaplane pe cer,
amestecndu-se cu cele de culoare alb, galben, oranj, verde,
albastr i violet. Aceast ar era binecuvntat avnd hematit
i alte minereuri din care se puteau obine pigmeni. ara era
binecuvntat din multe privine.
Hermann a gonit pe deasupra podurilor i pe sub arcadele
acestora, pe care se aflau case, acestea unind golurile dintre
turlele de piatr. Trecea foarte aproape de pilonii de piatr i
lemn; uneori chiar periculos de aproape. Era un pcat s-i
primejduiasc viaa, dar nu se putea abine. Vechea plcere de a
zbura, deprins pe Pmnt, revenise, ducndu-l pn n
preajma extazului. Doar c acum nici un motor nu-i urla n
urechi, n nri nu-i ptrundeau pale de fum mirosind a ulei ars,
i nici nu tria senzaia c ar fi fost ncorsetat n carling.
Uneori zbura pe lng cte un balon i le fcea semne cu mna
celor aflai n nacela din rchit. n timpul vacanei, el i Kren
vor urca n nacela unui balon ca s ajung pn la o mie de
metri, pentru ca apoi s se lase dui de vnt n josul Vii. n
vacanele mai lungi, se lsau s pluteasc astfel vreme de o zi
ntreag, stnd de vorb, mncnd, iubindu-se n spaiul
restrns, n timp
ce se deplasau fr nici o zdruncintur, fr nici o atingere a
vntului, pentru c balonul se deplasa cu aceeai vitez ca i ei.
132

Elibernd hidrogenul la apusul soarelui, aterizau apoi pe mal,
puneau balonul pliat n nacel i a doua zi porneau n amonte
cu o ambarcaiune.
Dup jumtate de or, Hermann a plonjat la mic nlime de-a
lungul Fluviului, a cotit i a cobort pe mal unde a trebuit s
alerge pn a oprit aparatul de zbor. Alturi de alii, poate sute
de oameni, a dezmembrat deltaplanul, iar apoi a mers pe jos cu
greutatea stnjenitoare n spinare pn la coloana de pe care
plonjase.
L-a oprit un mesager purtnd o cunun de flori roii i galbene.
Frate Fenikso. La Viro vrea s stea de vorb cu tine.
i mulumesc, i-a spus Hermann, ns a simit un fior de emoie
strbtndu-l. Oare episcopul-ef hotrse c venise vremea s-
l trimit n misiune ?
Brbatul l atepta n apartamentele lui private din templul
construit din piatr neagr i roie. Hermann a fost condus prin
ncperile cu tavane nalte pn ntr-o camer mai mic, apoi
ua de stejar s-a nchis n urma lui. Camera era mobilat
simplu: un birou, cteva scaune mari din piele de pete; alte
cteva din bambus; dou paturi nguste; o mas avnd vase cu
ap i cteva cu alcool aromat, cni, cutii de trabucuri, igarete,
brichete i chibrituri; o oal de noapte; dou potire; cuiere
nfipte n perete, de care atrnau diferite articole de
mbrcminte; o mas alturi de o oglind din mic agat de
perete; nc o mas pe care se aflau rujuri, forfecue i piepteni,
care erau oferite cteodat n potire. Mai erau cteva covorae
din fibre de bambus i o piele de pete pe podea, avnd forma
unei stele.
ncperea era luminat de patru tore ale cror bee erau
nfipte n suporturi prinse de zid. Ua privat din peretele
exterior era deschis, ngduind ptrunderea .aerului i a
razelor de soare. Deschizturi aflate n tavan ofereau o ventilaie
suplimentar.
La Viro s-a ridicat imediat ce a intrat Goring. Avea o statur de
uria, avnd aproape doi metri nlime i fiind foarte brunet.
Nasul lui semna cu ciocul unui vultur uria.
Bine ai venit, Fenikso, l-a ntmpinat el cu glas baritonal. ezi.
Vrei s bei ceva, ori un trabuc ?
Nu, mulumesc, Jacques, a spus Hermann, aezndu-se pe
scaunul ce i se artase.
Episcopul-ef s-a aezat la loc.
133

Ai auzit de vasul acela gigantic ce urc pe Fluviu, nu ? Tobele ne
anun c se afl la opt sute de kilometri de grania noastr
sudic. Asta nseamn c va ajunge acolo peste dou zile. Mi-ai
povestit tot ce tiai despre acest brbat, Clemens i tovarul
lui, Ioan Fr-de-ar. Nu tiai ce s-a petrecut dup ce ai fost
ucis, desigur. Evident, cei doi au reuit s-i pun dumanii pe
fug i s construiasc vasul. Vor trece prin ara noastr foarte
curnd. Din cte am auzit, nu au intenii rzboinice, astfel c
nu avem a ne teme de tulburri. La urma urmelor, ei depind de
cooperarea celor care posed pietrele-potir aflate de-a lungul
Fluviului. Au fora necesar ca s ia tot ce vor, dar nu o folosesc
dect dac sunt silii. Cu toate acestea, am auzit unele tiri
tulburtoare despre purtarea unor membri ai echipajului atunci
cnd vasul oprete pentru aa-numitele cum se numesc ? a,
permisii la mal. Au avut loc tot felul de incidente neplcute, mai
toate legate de beii i femei.
Iart-m, Jacques. Nu cred c asemenea oameni sunt tolerai de
Clemens la bordul vasului su. Era
obsedat i a comis unele fapte necuvenite ca s poat construi
vasul. ns el nu este omul care s ngduie asemenea purtri.
Cine tie, poate s-a schimbat n toi aceti ani. Pe de o parte,
numele vasului nu mai este cel pe care mi l-ai spus tu. n loc de
Nu se nchiriaz se numete Rex Grandissimus.
Ciudat. Pare mai curnd un nume pe care l-ar alege Regele
Ioan.
Din ce mi-ai povestit despre Ioan, probabil c l-a ucis pe
Clemens ca s preia controlul asupra vasului. Oricare ar fi
adevrul, vreau s ntmpini vasul la grani.
-Eu?
i cunoti pe cei care au construit vaporul. Urci la bord cnd
trece grania. Vei afla astfel care este si tuaia, ce fel de oameni
se afl pe el. De asemenea, vei evalua potenialul militar al
vaporului.
Hermann a prut surprins.
Tu, Fenikso, mi-ai spus povestea pe care i-a istorisit-o uriaul
acela cu nasul lung Joe Miller parc l chema, nu ? lui Clemens
i pe care acesta a fcut-o cunoscut altora. Dac este
adevrat, n mijlocul mrii de la polul nord se gsete un mare
turnn. Aceti oameni intenioneaz s ptrund n turnn.
Consider c intenia lor este ruvoitoare.
Ruvoitoare?
134

Pentru c turnul este sigur opera Eticilor. Aceti oameni de la
bordul vasului doresc s ptrund n turnn, s-i descopere
secretele, poate chiar s captureze ori chiar s-i ucid pe Etici.
Nu ai de unde ti asta, a zis Hermann.
N-am, dar mi se pare logic s presupun asta.
Eu n-am auzit vreodat ca Sam Clemens s fi vrut putere.
Dorina lui e s mearg pn la izvoarele Fluviului.
Ceea ce afirm public i ceea ce gndete sunt dou lucruri
diferite.
Serios, Jacques, a zis Hermann. Ce ne pas nou ce vor face
dac reuesc s ajung la turnn? Doar nu crezi c mainriile i
armele lor ridicole ar putea s le aduc vtmri Eticilor ?
Umanii ar fi ca nite viermi pentru ei. n orice caz, noi ce le-am
putea face? Nu vom apela la for ca s-i mpiedicm.
Episcopul s-a aplecat peste birou, prinzndu-se de tblie cu
minile uriae i negricioase. i-a ndreptat privirea asupra lui
Hermann de parc era gata s-l dezghioace strat cu strat, ca s
vad ce se afl n miezul lui.
Pe lumea asta se petrece ceva ru, cumplit de ru! nti au
ncetat micile resuscitri. Asta s-a ntmplat, pare-se, la scurt
timp dup ultima ta resuscitare. ii minte consternarea pe care
a provocat-o aceast veste ?
Hermann a dat din cap i a zis:
i pe mine m-a nelinitit acea veste. Am avut un acces de
panic din cauza ndoielii i a disperrii.
La fel i eu. Dar, ca episcop, a trebuit s-mi linitesc turma. Cu
toate acestea, nu am avut la dispoziie nici un element care s-
mi dea vreo speran. Probabil c ni se acordase suficient timp.
i de el profitaser toi cei ce aveau s dobndeasc dreptul de a
Merge mai departe. Restul vor muri, iar -urile lor vor rtci prin
univers, fr vreo speran de mntuire. Dar eu nu am crezut
asta. Pe de o parte, mi-am dat seama c nu eram pregtit s
Merg mai departe. Mai am de mers, probabil foarte mult, pn
s am acel drept. i totui, m-ar fi ales Eticul ca s nfiinez
Biserica dac nu a fi fost un candidat serios la a Merge mai
departe ? Ori am dat
gre, i-i imaginezi suferina mea gndindu-m la aa ceva ?
Am fost ales pentru a le arta altora calea ctre mntuire i, cu
toate astea, am rmas n urm ? Ca i Moise, care i-a condus pe
evrei spre ara promis, dar nu i s-a ngduit s ptrund i el
acolo ?
135

Vai, nu se poate aa ceva! a murmurat Hermann. Imposibil!
Ba se poate, a zis La Viro. Sunt doar un om, nu zeu. O vreme
chiar m-am gndit s renun. Poate mi ngduisem s ignor
propriul meu progres etic pentru c am fost foarte ocupat s
conduc treburile curente ale Bisericii. Devenisem trufa; puterea
m transformase n ru, fr ca eu s-mi dau seama. Voiam s-i
las pe episcopi s aleag o nou cpetenie. Voiam s-mi schimb
numele i s plec n aval ca simplu misionar. Nu, nu protesta.
M-am gndit foarte serios la toate astea. Apoi mi-am spus c a
trda ncrederea investit n mine de Etici. i probabil c mai
exist o explicaie privind acest eveniment groaznic. Intre timp,
a trebuit s dau o explicaie public. tii care a fost aceasta,
pentru c ai fost printre primii care au auzit-o.
Hermann a confirmat cu un gest din cap. I se ncredinase
sarcina de a duce mesajul cale de peste trei mii de kilometri n
aval de Virolando. Asta nsemnase c sttuse departe de iubita
lui ar timp de peste un an. Dar fusese fericit s o fac pentru
La Viro i Biseric. Mesajul suna: Nu v temei. Pstrai-v
credina. Nu a sosit ziua de apoi. Judecata nc nu s-a ncheiat.
Ne aflm ntr-o perioad de ncercare ce nu va dura o venicie,
ntr-o bun zi, morii vor nvia din nou. Aa ni s-a fgduit. Cei
care au furit aceast lume i v-au acordat ansa de a deveni
nemuritori nu v vor prsi. Perioada de trecere este o
ncercare. Nu v temei. Credei cu trie.
Muli l ntrebaser pe Hermann n ce consta ncercarea. El le
rspunsese c nu tia. Poate La Viro aflase de la Etici care era
aceasta. Probabil c divulgarea scopului acelei ncercri ar fi
primejduit inta final.
Unii nu acceptaser asta. Acetia prsiser Biserica, acuznd-o
pe un ton amar. Cei mai muli rmseser ns alturi de ea.
Uimitor, se gsiser numeroi oameni care se convertiser
tocmai n acea perioad. Acetia veniser cu team, teama c
probabil chiar exista o a doua ans de a obine nemurirea, i
nu mai rmsese mult timp. Aceasta nu era o atitudine
raional, deoarece La Viro spusese c resuscitrile se vor relua.
ns oamenii nu doreau s piard acea ans.
Deii teama nu-i face pe oameni i credincioi pe termen lung,
ea a marcat un pas nainte n direcia corect. Poate c
adevrata credin avea s prind rdcin.
Singura afirmaie care nu a fost strict adevrat s-a referit la
perioada intermediar ca fiind o ncercare, a zis La Viro. Nu am
136

primit autorizarea direct, adic vizitatorul nu mi-a spus clar c
aa stteau lucrurile. Dar, ntr-un fel, declaraia mea nu a fost o
minciun. ncetarea resuscitrilor este o ncercare. Una de curaj
i credin. Ne pune pe toi la ncercare. Pe vremea aceea, mi-
am nchipuit c resuscitarea se fcea ntr-un scop bun de ctre
Etici. i poate c aa era. Dar vizitatorul mi-a spus c el i
colegii lui nu erau dect oameni, n ciuda puterilor uriae pe
care le aveau la dispoziie. Puteau face greeli. Ceea ce
nseamn c nu sunt invulnerabili. i lor li se pot ntmpla
accidente. Iar dumanii le pot face ru.
Hermann a tresrit i a ntrebat:
Care dumani ?
Nu le cunosc identitatea, n caz c ei exist. S ne gndim ns.
Acest sub-uman, ba nu, nu-l putem numi astfel, pentru c este
uman, n ciuda nfirii stranii.
M refer la uriaul acesta, Joe Miller, i la egiptenii care au
ajuns la marea polar n ciuda tuturor dificultilor. Au fost i
alii care le-au urmat. S-ar putea ca dup egipteni s mai fi
ajuns i alii acolo. Cum am putea afla dac unii dintre ei au
ptruns n turnn ? Comind acolo ceva ngrozitor, poate chiar
fr s intenioneze asta ?
Nu-mi vine s cred c Eticii nu au un sistem nvulnerabil de
aprare, a spus Goring.
Offf! a exclamat La Viro, ridicnd un deget. Uii de semnificaia
nfricotoare a tunelului i frnghiei pe care grupul lui Miller
le-au gsit acolo. Cineva a spat prin muni i a lsat frnghia
acolo. ntrebarea este: cine i de ce a fcut-o ?
Poate era vreunul dintre Eticii de rangul doi, un agent renegat, a
zis Hermann. La urma urmelor, vizitatorul i-a spus c regresia
e posibil chiar i n cazul lui. Dac li se poate ntmpla celor
din neamul lui, gndete-te c acest lucru era i mai plauzibil la
un agent.
La Viro s-a ngrozit.
Trebuia s m fi gndit la asta! Dar este att de... e de
neconceput... primejdios!
Primejdios ?
Da. Agenii ar trebui s fie mai avansai dect noi, i totui ei...
ia stai puin.
La Viro a nchis ochii, ridicnd mna dreapt cu degetul gros i
arttorul unite i formnd un o. Hermann nu a scos nici o
vorb. La Viro recita n gnd formula de acceptare, o tehnic
137

utilizat de Biseric i inventat chiar de el. Dup dou minute,
episcopul a deschis ochii i a zmbit.
Dac aa se prezint situaia, trebuie s facem fa tuturor
consecinelor i s ne pregtim, a zis el. Realitatea fie a Ta... i a
noastr. S revenim totui la
motivul pentru care te-am chemat. Te rog s urci la bordul
vaporului i s observi ct mai multe. Descoper n ce dispoziie
se afl cpitanul, acest Rege Ioan, i echipajul lui. Trebuie s
stabileti dac ei constituie i ameninare la adresa Eticilor. Cu
alte cuvinte, dac au dispozitive i arme care le-ar permite s
ptrund n turnn. La Viro s-a ncruntat i a mai zis: A sosit
momentul s intervenim n aceast chestiune.
Sper c nu te referi cumva la folosirea violenei.
Nu, nu fa de oameni. Dar non-violena i rezistena pasiv se
aplic doar persoanelor. Hermann, dac se impune, o s
scufundm vaporul! Dar vom face asta doar dac ne asigurm
c nimeni nu va pi nimic.
Nu... nu tiu, a zis Hermann. Mi se pare c dac facem asta, ne
lipsete credina n Etici. Ar trebui s fac fa oricror
ameninri din partea unor simpli oameni.
Ai czut pn i tu n capcana despre care Biserica ne previne
mereu, aceea despre care le-ai vorbit tu nsui susintorilor ei.
Eticii nu sunt zei. Exist doar un Dumnezeu.
Hermann s-a ridicat.
Prea bine. Voi pleca de ndat.
Ai cam plit, Fenikso. Nu mai fi att de speriat. Poate nu va fi
nevoie s distrugem vaporul acela. n orice caz, vom face asta
doar dac vom fi convini c nimeni nu va fi rnit ori ucis.
Nu asta m sperie, a zis Hermann. Doar c o parte din mine
abia ateapt s participe la o asemenea uneltire, atras de
ideea de a scufunda vaporul. E vorba de vechiul Hermann
Goring, care a rmas nc viu n adncul fiinei mele, cu toate
c-l socoteam alungat de acolo pe vecie.


Rex Grandissimus era cu adevrat un vas frumos i
impresionant. Despica viforos apele din mijlocul Fluviului,
nlndu-se impuntor i alb, cu coul nalt de fum, vopsit n
negru, i cu cele dou zbaturi rotindu-se maiestuos. Pe catargul
de deasupra timoneriei flutura pavilionul lui, pe care erau
nfiai trei lei aurii pe un cmp stacojiu.
138

Ateptnd pe puntea unei goelete cu trei arbori, Hermann
Goring a ridicat din sprncene. Pe pavilionul vasului sigur nu
figura fenixul pe care l concepuse Clemens.
Cerul era punctat de deltaplane care descriau cercuri n jurul
mreului vapor. i Fluviul se umpluse de ambarcaiuni de tot
felul, pe care se aflau persoane oficiale i admiratori.
Vasul ncetinea, deoarece cpitanul interpretase corect mesajul
transmis de pe goeleta lui Goring. Pe de alt parte, celelalte
ambarcaiuni alctuiau un obstacol de care vasul nu ar fi putut
trece dect strivindu-le.
n cele din urm, a oprit, rotindu-i zbaturile ct s fac fa
curentului.
Cnd goeleta a ajuns de-a lungul vasului, cpitanul ei a strigat
printr-o portavoce fcut dintr-un corn de pete dragon ctre cei
de pe Rex. Un om de pe puntea cea mai de jos s-a grbit s
ridice receptorul unui telefon fixat de un perete i a vorbit cu
cineva din timonerie. Imediat dup aceea, un brbat s-a aplecat
pe un hublou al timoneriei innd n mn o portavoce. Glasul
lui amplificat a bubuit din instrument, fcndu-l pe Hermann
s se cutremure. Dispozitivul acela sigur amplifica sunetele
printr-un mijloc electric, i-a spus el.
Poi urca la bord! a spus omul, folosind limba esperanto.
Deii cpitanul se afla la o nlime de cel puin aisprezece
metri deasupra apei, i la deprtare de treizeci de metri,
Hermann l-a recunoscut. Prul rocat, umerii largi i faa oval
erau cele ale lui Ioan Fr-de-ar, fost rege al Angliei, stpn al
Irlandei etc. Dup cteva minute, Hermann a urcat la bordul
vasului Rex, nsoit de doi ofieri narmai pn-n dini, cu
ajutorul unui mic lift, ajungnd pn pe puntea timoneriei. Pe
drum, a ntrebat:
Dar ce s-a ntmplat cu Sam Clemens ? Oamenii l-au privit
surprini, iar unul dintre ei a zis:
Dar de unde tii de el ?
Brfele circul mai iute dect vasul vostru, i-a rspuns
Hermann.
Acest lucru era perfect valabil i, chiar dac nu reflecta ntregul
adevr, tot nu constituia o minciun.
Au ptruns n camera de comand. Ioan sttea lng pilotul
aezat pe un scaun i privea afar. Auzind apropierea liftului, s-
a ntors. Regele avea un metru cincizeci nlime, era atrgtor,
cu ochi albatri deprtai de nas i prea destul de viril. Purta o
139

uniform neagr pe care o etala probabil doar ca s-i
impresioneze pe localnici. Haina, pantalonii i cizmele, toate
negre, erau confecionate din piele de dragon de fluviu. Haina
era mpodobit cu nasturi de aur, iar un cap auriu de leu rgea
mut de deasupra cozorocului epcii. Hermann s-a ntrebat de
unde procurase aur, un metal extrem de rar. Probabil c-l
furase de la vreun nenorocit pe care l atacase.
Avea pieptul dezgolit. Prul rocat, de o nuan ceva mai nchis
dect cel din cap, era crlionat i des, trecnd peste
deschiztura n V a hainei.
Unul dintre ofierii care l condusese pe Hermann a luat poziia
de drepi i a salutat.
Solul din Virolando, Sire! a anunat el. Aadar, a gndit
Hermann, adresarea era cu Sire,
nu Sir.
Evident, Ioan nu-l recunoscuse pe vizitator. L-a surprins pe
Hermann pind spre el, zmbindu-i i ntinzndu-i mna.
Hermann i-a strns-o. De ce nu ? Doar nu era aici ca s se
rzbune. Avea de ndeplinit o misiune.
Bun venit la bord, i-a spus Ioan. Sunt cpitanul, Ioan Fr-de-
ar. Deii, dup cum vezi, nu am ar, am ceva mai de pre,
acest vas. A rs i a adugat: Am fost cndva Regele Angliei i al
Irlandei, dac asta-i spune ceva.
Sunt Fratele Fenikso, sub-episcop al Bisericii celei de-A Doua
anse i secretar al lui La Viro. n numele lui, i doresc bun
venit n Virolando. i, bineneles, Maiestatea Voastr, am citit
despre tine. Eu m-am nscut n Bavaria, n secolul XX.
Ioan a ridicat din sprncenele rocate.
Am auzit multe despre La Viro, firete, i ni s-a spus c triete
n amonte, nu departe de aici.
Ioan i-a prezentat o parte din cei aflai la bord, dintre care
Hermann l cunotea doar pe secund, Augustus Strubewell.
Acesta era un american, foarte masiv, blond i atrgtor. El i-a
strns mna lui Hermann, gata s i-o striveasc, i i-a zis:
Bun venit, episcopule.
Nici el nu a prut s-l recunoasc. Goring s-a gndit c nu avea
importan. La o adic, nu sttuse mult vreme n Parolando,
iar asta se ntmplase n urm cu mai bine de treizeci i trei de
ani.
Vrei ceva de but ? l-a ntrebat Ioan.
140

Nu, mulumesc, a zis Hermann. Sper s-mi ngdui s rmn la
bord, cpitane. M aflu aici ca s te escortez pn n capitala
noastr. Te vom primi cu pace i iubire, i sperm c ai venit la
noi cu aceleai gnduri. La Viro dorete s te ntlneasc pentru
a-i da binecuvntarea lui. Poate doreti s rmi o vreme la noi
i s faci i civa pai pe uscat. De fapt, poi sta n ara noastr
orict de mult doreti.
Dup cum vezi, nu sunt membru al Bisericii voastre, i-a spus
Ioan, acceptnd o can cu whisky de la un subaltern. ns am
un mare respect fa de ea, n general. Ea exercit o influen
civilizatoare de-a lungul Fluviului. Lucru pe care nu-l pot afirma
despre biserica din care am fcut parte cndva. Asta ne-a fcut
cltoria mult mai lesnicioas, ntruct religia voastr a dus la
reducerea agresivitii. Cu toate acestea, nu muli oameni ar
ndrzni s ne atace.
M bucur s aud asta, i-a spus Hermann, socotind c ar fi fost
preferabil s nu aduc vorba despre ceea ce fcuse Ioan n
Parolando. Poate c acest om se schimbase ntre timp. Merita
s-i acorde dreptul la prezumia de nevinovie.
Cpitanul a dat ordin privind cazarea la bord a lui Goring. Urma
s primeasc o cabin n texas, o structur lung ce era o
prelungire a ncperii de sub timonerie i care se afla n fa, la
tribord, n apropiere de puntea de aterizare. Acolo erau cazai i
ofierii importani de pe vas.
Ioan l-a ntrebat ce fusese n cursul vieii pmnteti. Goring i-a
spus c nu merita s se discute despre trecutul lui. Important
era prezentul.
Mda, tot ce se poate, dar prezentul nsumeaz i trecutul, a
spus Ioan. Dac nu vrei s vorbeti despre tine, mi povesteti
cte ceva despre Virolando ?
ntrebarea era fireasc, deii Goring s-a ntrebat dac nu cumva
Ioan voia s afle cte ceva despre potenialul militar al statului.
Nu voia s-i spun c nu exista nici o arm. Trebuia s
descopere singur acest lucru. A explicat totui fr nconjur c
nimeni de pe Rex nu va avea dreptul s aduc arme pe uscat.
Dac mi s-ar cere aa ceva altundeva, nu a respecta regulile, i-
a spus Ioan cu un zmbet. Dar am convingerea c vom fi n
siguran aici, n inima Bisericii.
Aceast ar este unic, din cte tiu eu, a spus Hermann.
Topografia ei i cetenii sunt de neuitat. Primele elemente pot fi
141

vzute chiar acum, l-a anunat el pe Ioan i a fcut semn ctre
turlele din piatr.
Adevrat, este o ar plin de coloane, a recunoscut Ioan. Dar
ce-i face pe cetenii ei s fie att de deosebii ?
Majoritatea lor sunt Copii ai Fluviului. Cnd a avut loc prima
resuscitare, aceast zon era populat cu persoane care
muriser la vrste ntre cinci i apte ani, erau cam douzeci de
copii la un adult. N-am auzit ca aa ceva s se fi petrecut n alte
pri. Copiii preau s provin din multe locuri i perioade, fiind
de diferite naionaliti i rase. Aveau, totui, un lucru n
comun. Erau cu toi nspimntai. Din fericire, adulii
proveneau n principal din ri panice i progresiste, precum
cele scandinave, Islanda i Elveia secolului XX. Zona nu a fost
marcat de lupte slbatice pentru acapararea puterii, aa cum
s-a ntmplat n alte pri. Strmtoarea spre vest a mpiedicat
accesul titantropilor care au trit acolo. Popoarele care locuiau
imediat spre vest, n josul Fluviului, erau de acelai tip ca acelea
de aici. n acest fel, adulii au reuit s-i dedice suficient timp
pentru educaia i ngrijirea copiilor. Apoi, La Viro a anunat c
sttuse de vorb cu una dintre
misterioasele fiine care construiser lumea aceasta. Ar fi fost
primit la fel ca toi profeii cnd i-au nceput carierele. Fiind
alungai de toi i crezui doar de puini. ns La Viro avea ceva
substanial, ceva dincolo de cuvinte i convingeri. Deinea dovezi
de netgduit. Era vorba despre ceva ce nimeni altcineva nu mai
avea, ceea ce trebuia s fi fost produs de Etici. Acesta a fost
Darul, aa cum i se spune n general. l vei vedea n Templu. O
elice de aur. Aa se explic de ce La Viro i-a stabilit cminul
aici. Copiii au fost crescui n spiritul disciplinei i iubirii, i ei
au construit aceast cultur pe care o putei vedea n jur.
Dac cetenii sunt la fel de frumoi la spirit precum le este ara
pe care o vd, nseamn c arat i se poart ca nite ngeri.
Sunt umani, i-a spus Goring, pentru c aici nu suntem n
Utopia i nici n Paradis. Cred, totui, c nicieri nu vei putea
gsi oameni att de prietenoi, deschii, generoi i iubitori.
Este un loc foarte plcut n care s trieti, asta dac ai un
spirit nflcrat.
Poate c acesta ar fi locul potrivit pentru o permisie mai lung
pe uscat, a spus Ioan. Pe de alt parte, motoarele ar trebui
rebobinate, iar asta dureaz.
Doar de voi depinde ct vei rmne la noi, a spus Goring.
142

Ioan s-a uitat brusc la el.
Goring a surs. Oare Ioan se gndea cum s profite de locuitorii
din Virolando ? Ori socotea doar c acolo se putea odihni, fr
s-i mai fac griji c vasul i-ar putea fi rpit ?
n acel moment, n camera de comand a intrat un brbat. Avea
aproape un metru i optzeci, era foarte bronzat, cu umeri largi i
cu pieptul masiv. Avea prul drept, de un negru-nchis. Ochii
negri i ptrunztori
i erau adumbrii de sprncene la fel de negre. Iar chipul lui
exprima o trie cum Goring nu mai vzuse pn atunci.
Brbatul radia o aur care, pe vremea copilriei lui Hermann, s-
ar fi chemat magnetism animal. Surprinznd ezitarea lui
Goring, Ioan a spus:
A, acesta este Gwalchgwynn, eful pucailor marini. Trebuie
neaprat s faci cunotin cu el. Este un om extrem de
important pentru mine, nentrecut spadasi-m i pistolar, dar i
un foarte bun juctor de pocher. Dac nu cumva minte, este
vel, avnd rude cu snge regesc att pe linie matern, ct i
patern.
Goring a simit c inima i nghea n piept.
Burton! a murmurat el.

Din cte se prea, nimeni nu-l auzise.
Judecnd dup expresia de uimire pe care Burton i-a mascat-o
imediat, Goring i-a dat seama imediat c fusese recunoscut.
Cnd Hermann i-a fost prezentat drept Fratele Fenikso, sub-
episcop i emisar al lui La Viro, Burton a fcut o plecciune,
mormind: Reverena voastr, i a zmbit dispreuitor.
Cpitane, Biserica nu are asemenea rang, i-a spus Goring, dar
Burton tia acest lucru, bineneles. Era doar sarcastic.
Asta nu conta. Important era c Burton nu prea s
intenioneze s dezvluie faptul c Fenikso era de fapt Goring.
Nu proceda astfel pentru a-l ajuta pe Goring, pentru c nu-l
plcea defel. Dac Burton i divulga numele, atunci se putea
ntmpla ca Goring s procedeze la fel. Iar Burton avea mai mult
interes dect Goring s rmn nebgat n seam. Goring nu
avea,
de fapt, nici un motiv serios ca s-i ascund identitatea. Pur i
simplu nu avea chef s dea explicaii privind motivele ce-l
determinaser s devin membru al Bisericii. Povestea era lung
i ar fi cerut prea mult timp pentru a o istorisi, iar muli ar fi
143

refuzat pur i simplu s cread c fusese sincer cnd se
convertise.
Regele Ioan s-a purtat foarte frumos cu vizitatorul su. Se prea
c nu reuise nicidecum s-l recunoasc pe brbatul pe care l
lovise cndva cu tocul pistolului n cap. Goring i dorea ca
lucrurile s rmn astfel. Dac i nchipuia c va mai putea
viola i prda localnicii, tiind c o victim a faptelor lui din
trecut rmsese n via, Ioan trebuia s fie precaut. Dac
socotea c Fenikso era doar un episcop nevinovat, probabil c
va renuna la orice prevedere, i i va da n vileag inteniile.
Poate caracterul lui Ioan se schimbase n bine, desigur. L-ar fi
acceptat Burton ca stpn dac nu ar fi fost
Da, probabil c Burton ar fi ndurat orice, numai s ajung la
izvoarele Fluviului.
Dar probabil c Ioan nu se mai comporta ca o hien. Asta nu
nsemna c Goring dorea s desconsidere hienele.
Trebuia s atepte pentru a afla care era adevrul.
Ioan l-a invitat pe episcop s fac un tur al vasului, ncntat,
Goring a acceptat. l vizitase n Parolando, nainte de a fi gata i,
de aceea, chiar dup trecerea attor ani, tia cum arta. ns
acum l putea vedea complet echipat i narmat. n acest fel avea
s i prezinte lui La Viro un raport complet. Iar eful lui avea s
stabileasc dac ar fi fost posibil scufundarea vasului, n
situaia n care s-ar fi impus acest lucru. Goring nu luase n
serios afirmaiile lui La Viro n legtur cu aceast aa?
problem. Era convins c aa ceva nu se putea face fr vrsare
de snge. Cu toate acestea, avea s-i pstreze prerile pentru
sine, mprtindu-le doar dac va fi ntrebat.
Burton a disprut imediat dup nceperea turului. A aprut din
nou n spatele lor zece minute mai trziu i li s-a alturat
discret. Acest lucru s-a ntmplat nainte de a ajunge n salonul
mare. Imediat ce a intrat, Goring i-a vzut pe americanul Peter
Jairus Frigate i pe englezoaica Alice Hargreaves jucnd biliard.
A fost ocat, astfel c s-a blbit cnd a trebuit s rspund la
una dintre ntrebrile lui Ioan. A trit sentimentul de vinovie
cnd i-a amintit ce le fcuse celor doi, i n special femeii.
Aadar, identitatea lui avea s fie dezvluit tuturor. Ioan i va
aminti sigur de el. La fel i Strubewell. Iar dup aceea, Ioan nu
va mai avea deloc ncredere n el.
Goring a regretat c nu s-a prezentat sub vechiul su nume
imediat ce l ntlnise pe Ioan. Dar cine s-ar fi gndit c va
144

ntlni pe unul dintre cei treizeci i cinci ori treizeci i ase de
miliarde de oameni exact pe acel vas ? i cine i-ar fi imaginat
c la bordul vaporului nu se va afla doar unul, ci trei oameni
care l cunoteau ?
Dumnezeule! Oare mai erau i alii? Unde se afla Kazz, acel om
de Neanderthal, care l venera pe Burton ? Dar arcturianul care
susinea c ar fi venit din Tau Ceti ? Dar Loghu ? Ori evreul
Ruach ?
La fel ca cei mai muli dintre cei aflai n salon, ei au ridicat
privirea la intrarea grupului.
Pn i negrul care cnta la pian o pies de ragtime, numit
Kitten on tbe Keys, s-a oprit, rmnnd cu degetele deasupra
clapelor.
Strubewell a cerut cu voce tare s se fac linite i s i se acorde
atenie. L-a prezentat apoi pe Fratele
Fenikso, emisarul lui La Viro, i a spus c acesta va cltori
mpreun cu ei pn la Aglejo. A recomandat s fie tratat cu
politee, dar deocamdat s nu-l abordeze nimeni. Maiestatea Sa
l conducea ntr-un tur al navei Rex.
Pianistul i-a reluat cntecul, iar ceilali i-au continuat
discuiile. Frigate i Hargreaves l-au mai msurat o clip, apoi
i-a vzut de jocul lor. Nu-l recunoscuser. Pi, au trecut
aizeci de ani de cnd nu ne-am mai ntlnit. Probabil c ei nu
aveau o memorie la fel de bun ca a lui. Totui, experienele
trite de ei din pricina lui fuseser att de suprtoare, nct el
era convins c acei oameni nu-i vor uita niciodat faa. Pe de
alt parte, pe Pmnt, Frigate vzuse multe fotografii ale lui
Goring tnr, iar asta ar fi trebuit s-i remprospteze memoria.
Nu, nu se poate s-l fi uitat. Altceva se ntmplase: Burton
trecuse pe acolo, pentru c lipsise ctva timp din grupul celor
cu care Goring fcuse turul vaporului. El le spusese celorlali s
se poarte ca i cum nu l-ar fi ntlnit niciodat.
De ce?
Ca s-l scuteasc de sentimentul vinoviei, iar tcerea lor s
comunice, de fapt: Acum, c te-ai schimbat, noi te iertm. S
lsm lucrurile ca i cum ne-am vedea pentru prima oar ?
Acest lucru nu prea plauzibil dect dac i caracterul lui
Burton se schimbase. Probabil, adevratul motiv era c
divulgarea identitii lui Goring nsemna i divulgarea celei a lui
Burton. i, din cte tia el, Frigate i Hargreaves nu-i foloseau
adevratele nume.
145

Nu a avut prea mult timp s analizeze situaia. Jucnd rolul
unei gazde politicoase, Regele Ioan a insistat s-i arate aproape
tot ce se gsea pe Rex. L-a prezentat de asemenea multor
oameni, dintre care unii fuseser
faimoi, infami, ori bine-cunoscui n cursul vieii. n timpul
numeroilor ani de cltorie de-a lungul Fluviului, avusese
prilejul s adune astfel de persoane importante. Iar asta
nsemna c trebuise s i alunge pe cei lipsii de faim pentru a-
i lua la bord pe cei ce se bucuraser de renume.
Goring nu a rmas chiar att de impresionat pe ct ar fi voit
Ioan. Cum fusese adjunctul comandantului suprem al
imperiului german i, n acest fel, i ntlnise pe muli dintre
puternicii lumii, Goring nu s-a lsat impresionat cu una, cu
dou i nici dus de nas. Ba, mai mult, experiena acumulat n
prezena mrimilor i a celor din anturajul lor din ambele lumi,
l fcuse s fie contient de faptul c imaginea public i
persoana din spatele faadei erau patetic ori dezgusttor de
deosebite.
Cel care l impresionase cel mai mult n Lumea Fluviului era un
om pe care orice om de pe Pmnt l-ar fi socotit un nimeni i un
ratat. Acesta era Jacques Gillot, La Viro, La Fondinto.
n timpul existenei lui terestre, totui, persoana care l
impresionase cel mai mult, care de fapt l dominase, ba chiar l
transformase un sclav doar prin fora personalitii sale, fusese
Adolf Hitler. n numeroasele cazuri cnd i dduse seama c
Fiihrer-ul greea, i se opusese doar o dat, dar i atunci cedase
imediat. Acum, analiznd numeroii ani petrecui pe Lumea
Fluviului i innd seama de cunotinele cptate ca membru
de vaz al Bisericii cele de-A Doua anse, nu l mai respecta
deloc pe nebun. i nu mai avea pic de respect pentru acel
Goring din viaa pmnteasc. n realitate, l detesta.
ns nu se ura n asemenea msur nct s se considere
incapabil de mntuire. Dac ar fi gndit astfel, ar fi nsemnat s
se plaseze singur ntr-o clas deosebit, s
se mndreasc n mod criminal, s se lase dominat de o
arogan nemsurat, animat de o form aparte de fariseism.
Exista totui i primejdia ca el s simt attea feluri de trufie
pentru c nu era mndru. S se arate seme tocmai pentru c
era umil.
Acela era un pcat cretin, deii era considerat la fel i n alte
religii. La Viro, care fusese un catolic foarte contiincios n tot
146

cursul existenei lui terestre, nici nu auzise de un asemenea
pcat pe vremea aceea. Preotul lui nu l-ar fi menionat n timpul
predicilor care l fceau s adoarm. Gillot personal concepuse
acest pcat vechi, dar puin invocat, dup ce se trezise pe
aceast planet.
Cu toate c nainte de ncheierea rzboiului Goring recunoscuse
c Hitler era nebun, i rmsese fidel. Loialitatea era una dintre
virtuile lui Goring, deii n cazul lui, ea contrazicea att de mult
raiunea, nct devenea un defect. Spre deosebire de majoritatea
celor judecai la Niirnberg, Goring refuzase s se dezic i s-i
denune conductorul.
Acum regreta c nu avusese curajul de a se opune Fuhrer-ului,
cu toate c asta ar fi nsemnat propria prbuire mult mai
devreme i probabil chiar moartea. Dac ar fi putut s
retriasc acea perioad...
ns La Viro i spusese:
Acum trieti din nou, n fiecare zi. Doar condiiile difer, atta
tot.
Cea de-a treia persoan care lsase o impresie greu de ters
asupra lui fusese Richard Francis Burton. Goring nu se ndoia
c, dac ar fi fost n locul su, Burton nu ar fi ovit s-i spun
n fa lui Hitler: Nu! sau Greeti! Atunci cum de reuise
Burton ca vreme de atia ani s evite s fie aruncat peste bord?
Regele
Ioan era un tiran arogant, un om intolerant fa de oricine ar fi
ndrznit s-l contrazic.
Se schimbase Ioan? Ori se schimbase Burton? Atunci,
schimbrile au fost suficiente pentru ca ei s se poat nelege ?
Cei care joac pocher acolo sunt cei apte piloi ai forelor mele
aeriene, l-a anunat Ioan. Vino, vreau s i-i prezint.
Goring a rmas uimit cnd Werner Voss s-a ridicat s-i dea
mna. l mai ntlnise cndva, dar era clar c Voss nu l
recunoscuse.
Goring era un pilot bun, dar ar fi admis oricnd c nu l putea
egala pe Voss. Acesta nregistrase primele lui victorii n
noiembrie 1916, cnd doborse dou avioane ale Aliailor. Pe 23
septembrie 1917, la scurt timp dup ce mplinise douzeci de
ani, Voss a fost dobort dup o btlie purtat de unul singur
mpotriva celor mai buni piloi de lupt britanici. n mai puin
de un an, timp n care luptase, nregistrase patruzeci i opt de
avioane doborte, suficient ca s devin cel de-al patrulea as din
147

Serviciul Aerian Imperial German. i n acel scurt rstimp el
fusese mutat de cteva ori de pe front, pentru a ndeplini sarcini
administrative ori de alt natur. Nu a fost o coinciden c
acest lucru s-a ntmplat cnd era gata s egaleze numrul de
reuite al lui Manfred von Richthofen. Baronul avea mult
influen, i Voss nu fusese singurul pe care von Richthofen
reuise s-l retrag o vreme din aciune. Karl Schaefer i Karl
Allmenroder, piloi foarte abili, fuseser manipulai n mod
asemntor.
Voss era locotenent-major, avnd al doilea grad din cadrul
forelor aeriene, i-a explicat Ioan. Superior i era doar cpitanul
Kenji Okabe, unul dintre marii ai japonezi ai aerului. Numai
zmbet, micuul i negriciosul
Iiloc s-a nclinat n faa lui Goring, care i-a rspuns printr-un
gest similar. Nu auzise niciodat de acel OkaI ic, deoarece
Germania nu primise prea multe tiri din l.irtea aliatului su
din cel de-al Doilea Rzboi Mondial. Recordul lui trebuie s fi
fost impresionant dac Ioan i acordase un grad mai mare dect
lui Voss. Ori poate japonezul intrase n forele aeriene naintea
lui Voss i, deci, avea o vechime mai mare.
Goring nu auzise niciodat de ceilali aviatori, cei doi piloi de
rezerv pentru avioanele de lupt, cei de pe bombardierul
torpilor i de pe elicopter.
I-ar fi fcut plcere s stea de vorb cu Voss despre vremurile de
altdat i despre rzboi. Oftnd, l-a urmat pe Ioan pe scara ce
ducea la puntea C sau de furtun. La ncheierea turului, s-au
ntors n salonul mare pentru a bea ceva de la ghea. Goring a
acceptat doar un pahar. Ioan, a observat el, a golit dou pahare
ntr-un rstimp foarte scurt. S-a nroit la fa, dar limba nu i s-
a mpleticit deloc atunci cnd i-a pus o sumedenie de ntrebri
despre La Viro. Goring i-a rspuns cu simceritate. Ce avea de
ascuns ?
Episcopul i putea spune dac La Viro i va ngdui s trag la
mal pentru efectuarea unor reparaii majore i de durat ?
Nu pot vorbi n numele lui La Viro, i-a rspuns Goring. Dar cred
c va fi de acord. La urma urmelor, suntei poteniali prozelii ai
Bisericii.
Regele Ioan a zmbit i i-a zis:
Pe Dumnezeul meu, nu-mi pas pe ci dintre oamenii din
echipajul meu vei pune voi gheara dup ce scufundm vaporul
lui Clemens! Poate nu tii, dar Clemens a ncercat s ne
148

mcelreasc pe mine i pe oamenii mei cei mai buni, ca s aib
vasul doar pentru el i susintorii lui ticloii. S-l loveasc
Dumnezeu
cu un fulger pe dihorul acela! Numai c eu i oamenii mei
curajoi i-am dejucat planul i a fost ct pe ce s-l ucidem! i
atunci am pornit cu vasul n susul Fluviului, iar el a rmas pe
mal, urlnd ca turbatul i ameninndu-ne cu pumnul. Ce-am
mai rs, gndindu-m c era ultima oar cnd l vedeam. Dar
m-am nelat.
Ai idee ct de aproape este Clemens de voi ? l-a ntrebat Goring.
Cred c va fi doar cu cteva zile n urma noastr, i-a rspuns
Ioan, dup ce rebobinm motoarele. Ne-a mai ntrziat i faptul
c a trebuit s pierdem mult timp cu repararea daunelor
provocate de atacatori...
Iar asta nseamn c ?...
Lui Goring nu i-ar fi plcut s-i exprime gndul n cuvinte.
Ioan i-a surs cu un aer nfricotor.
Da, asta nseamn c ne vom bate!
Goring a neles fr putin de tgad c Ioan nteniona s
foloseasc acel lac lung i lat ca loc de desfurare a btliei
navale. Asta i-ar fi oferit suficient spaiu pentru manevre. Dar s-
a gndit c nu ar fi fost nelept s vorbeasc despre asta n
acele momente.
Ioan a nceput apoi s-l blesteme pe Clemens, acuzndu-l de
minciun, trdare, considerndu-l un monstru rapace i nsetat
de snge. Socotindu-se o victim inocent, Ioan l-a caracterizat
pe Clemens drept un criminal venit din iad.
Goring nu s-a lsat pclit. Deoarece i cunotea pe amndoi,
nutrea convingerea c Ioan era mincinos, trdtor i rapace. S-a
ntrebat cum de reueau cei care participaser la rpirea
vasului s ascund adevrul fa de cei care se alturaser
echipajului dup aceea.
Maiestatea Voastr, a spus Goring, ai avut un voiaj foarte lung,
fr de odihn i presrat de primejdii.
Cred c ai avut pierderi foarte mari. Ci v-au mai rmas din
primii membri ai echipajului ? Ioan l-a privit printre gene.
Ciudat ntrebare. De ce vrei s tii asta ? Goring a ridicat din
umeri i a zis:
Nu are importan. Eram curios. De-a lungul Fluviului triesc
numeroase popoare slbatice i sunt convins c muli au
ncercat s fure vaporul. La urma urmelor, el...
149

Este o comoar ce valoreaz mai mult dect greutatea lui n
diamante ? a spus Ioan cu un zmbet. Da. Este. Pe papucii lui
Dumnezeu, a putea s-i depn poveti despre btliile mree
pe care le-am purtat ca s-l pstrm Rex, ca s nu cad n
minile dumanilor. Acesta e adevrul, dintre cei cincizeci care
au plecat din Parolando, doar doi se mai afl pe vapor. Eu i
Augustus Strubewell.
Ceea ce nsemna c Ioan reuise s ajung n situaia n care
nimeni slobod la gur nu le-ar fi putut spune adevrul noilor
recrui, a gndit Goring. Un brnci dat pe ntuneric n timpul
vreunei furtuni, un plescit pe care nu-l mai auzise nimeni. O
ceart provocat de Ioan sau Strubewell, dup care urma
debarcarea respectivului pentru incompeten ori
insubordonare. Existau multe modaliti de a ucide i multe
scuze pentru a azvrli peste bord un brbat sau o femeie. Apoi,
accidentele i luptele, plus dezertrile, rezolvaser problemele n
cazul celorlali membri ai echipajului.
Goring a mai intuit un motiv pentru care Burton pstrase
secretul privind identitatea lui. Dac l-ar recunoate pe Goring,
Ioan ar ti c Goring i-a dat seama de minciun. i i-ar putea
aranja un accident acestuia nainte ca vasul s ajung la
Aglejo. n acest
fel, La Viro nu ar mai primi nici un raport defavorabil n ceea ce
l privea pe Ioan.
Poate devenise prea bnuitor, a gndit Goring. Dar, de fapt,
socotea c se cuvenea s fie suspicios.


Au prsit salonul mare i au ajuns n camera de la captul
prova al texasului. Aceasta avea o form semicircular i pereii
erau din sticl incasabil. Puul liftului care trecea prin camera
de deasupra, spre timonerie, alctuia o parte din peretele din
spate. Camera era dotat cu scaune i mese, cteva canapele i
un mic bar. Ca n multe locuri de pe vas, o staie central
transmitea i aici muzic. ns ea nu putea fi oprit. Dup ce au
vorbit despre rebobinarea motoarelor, operaiune ce avea s
dureze cel puin dou luni, Goring a ndreptat discuia spre
btlia ce se anticipa. S-a gndit la cteva ntrebri: La ce va
sluji acea lupt ? Ce scop ar avea? De ce trebuie ca oamenii de
pe vasele celor doi s rite moartea, mutilarea i suferine
cumplite doar din cauza unei ntmplri vechi de decenii? Cred
150

c att tu, ct i Clemens, suntei nebuni. De ce nu punei
capt nenelegerilor ? La o adic, Clemens are acum propriul
vapor. La ce i-ar sluji dou? Deii pe al doilea nu l-ar putea
avea, pentru c unul dintre ele va fi distrus i cred c asta se va
ntmpla cu vasul tu, Maiestate. Avnd n vedere dimensiunile
i potenialul vasului deinut de Clemens, nu m ndoiesc c
acesta va fi deznodmntul.
n loc de toate acestea, Goring a zis:
Poate nu va fi nevoie s luptai mpotriva lui Clemens. Dup
atia ani, credei c mai vrea s se rzbune ?
Vrei rzbunare pentru c a ncercat s v ucid ? Nu-l putei
ierta? Trecerea timpului potolete patimile i ngduie raiunii
reci s domneasc. Poate c...
Ioan i-a nlat umerii largi i a dus minile n sus palmele spre
cer.
Frate Fenikso, crede-m c i-a mulumi lui dumnezeu dac
Sam Clemens i-ar fi recptat nelepciunea i ar fi devenit un
om al pcii. Eu nu sunt adeptul rzboiului. Nu doresc dect
prietenie cu toat lumea. N-a ridica mna mpotriva nimnui
dac alii nu s-ar ridica mpotriva mea.
M bucur sincer s aud asta, a spus Goring. i tiu c La Viro
va fi foarte ncntat s acioneze ca mediator astfel ca
nenelegerile dintre voi s se soluioneze pe cale amiabil. La
Viro i noi ceilali dorim s evitm vrsrile de snge i s
aducem nelegerea i iubirea, dac se poate, ntre tine i
Clemens.
Ioan s-a ncruntat.
Nu prea cred c acea creatur sngeroas i posedat de diavol
va fi de acord s ne ntlnim... dect pentru a m ucide.
Ne vom strdui s organizm aceast ntlnire.
Pe mine m tulbur ceva, i cred c Sam Clemens m va ur pe
vecie pentru c soia lui, adic fosta lui soie, a murit accidental
n timpul btliei pentru vas. Cu toate c se despriser, el
nc o iubea. i m consider rspunztor de moartea ei.
Dar asta s-a ntmplat nainte ca resuscitrile s nceteze, a
spus Goring. Probabil c a fost translatat n alt parte.
Asta nu are importan. Probabil c nu o va mai vedea
niciodat, astfel c pentru el e ca i moart. n orice caz, era ca
i inexistent i nainte de a pieri.
Dup cum poate tii, era ndrgostit de franuzul acela nsos,
de Bergerac. Ioan a pufnit n rs.
151

Franuzul a fost unul dintre nvlitori. L-am lovit chiar eu n
ceaf dup ce am evadat din elicopter. Tot de Bergerac i-a
nfipt sabia n coapsa cpitanului Gwalchgwynn. Este singurul
om care l-a nvins vreodat pe Gwalchgwynn n mnuirea sabiei.
Acesta din urm pretinde c a fost cu gndul n alt parte, altfel
de Bergerac nu ar fi reuit s-i penetreze garda. Gwalchgwynn
n-ar fi deloc ncntat dac eu i Clemens am cdea la pace. i el
i dorete rzbunarea.
Hermann s-a ntrebat dac Gwalchgwynn Burton chiar se
simea astfel, dar, cnd a privit n jur, englezul dispruse.
n acel moment, n camer au intrat doi membri ai echipajului
aducnd butoiae cu alcool diluat. Goring l-a recunoscut pe
unul dintre ei. Se prea c pe vasul acesta se adunaser o
sumedenie de vechi cunotine.
Omul era atrgtor, de statur potrivit, cu un trup zvelt, dar
musculos. Prul tuns scurt avea o culoare nisipie, iar ochii i
erau uor migdalai. Se numea James McParlan, i ajunsese n
Parolando a doua zi dup sosirea lui Hermann, care discutase
cu el despre Biserica celei de-A Doua anse i constatase c,
deii politicos, omul se artase reticent.
Ceea ce-l fcuse pe Hermann s-i memoreze trsturile era
faptul c McParlan fusese detectivul de la compania Pinkerton
care se infiltrase i distrusese n cele din urm organizaia Molly
Maguire dup 1870. Molly Maguire era o organizaie terorist
secret avnd ca membri mineri irlandezi din comitatele
Schuylkill, Carbon, Columbia i Luzerne din statul
Pennsylvania. Nscut n secolul XX, probabil c Goring n-ar fi
auzit
niciodat de ea dac nu ar fi fost un cititor mptimit al
aventurilor lui Sherlock Holmes. Citise c personajele Scowrers,
Vermissa i McMurdo din romanul lui Arthur Conan Doyle,
Valea groazei, i aveau ca model pe adevraii membri ai
organizaiei, districtele miniere din Pennsylvania i pe McParlan.
Asta l-a fcut s citeasc i The Molly Maguires, cartea n care
Alan Pinkerton descrie isprvile lui McParlan.
n octombrie 1873, sub numele de James McKenna, McParlan a
reuit s se infiltreze n societatea secret. Tnrul detectiv s-a
aflat de multe ori n situaii primejdioase, dar a scpat graie
curajului, agresivitii i isteimii. Dup trei ani de pericole, el a
dezvluit modul de organizare intern a societii i identitatea
membrilor ei. Principalii teroriti au fost spnzurai; puterea
152

gruprii fusese anihilat. Iar proprietarii de mine au continuat
vreme de multe decenii s-i trateze pe mineri ca pe nite erbi.
n timp ce se ndrepta spre u, McParlan a trecut pe lng
Hermann i i-a aruncat o privire. Chipul i-a rmas lipsit de
expresie. Cu toate acestea, Hermann i-a dat seama c
McParlan l recunoscuse. i ndreptase ochii n alt parte mult
prea brusc. n plus, era detectiv cu experien i i spusese
cndva lui Goring c nu uita niciodat chipurile oamenilor.
Goring s-a ntrebat dac disciplina marinreasc l mpiedicase
pe McParlan s se prezinte din nou ori dac nu cumva era vorba
de alt motivaie.
Burton a intrat n ncpere i s-a alturat grupului. Dup cteva
minute, a intrat n toaleta de lng lift. Hermann s-a scuzat fa
de ceilali i l-a urmat. Burton se afla la cellalt capt al toaletei
i nu avea pe nimeni n preajm. Hermann s-a aezat lng el
i, n timp ce urina, i s-a adresat ncet n german:
i mulumesc c nu i-ai spus comandantului care mi-e numele
adevrat.
N-am fcut-o de dragul tu, i-a rspuns Burton. Apoi a dat
drumul kiltului s cad i s-a rsucit,
apropiindu-se apoi de un lavoar. Hermann l-a urmat fr s
ezite. Profitnd de zgomotul fcut de apa care curgea, i-a spus:
Nu mai sunt acel Goring pe care l cunoteai.
Tot ce se poate. Numai c nu-mi place nici unul dintre voi.
Hermann ardea de nerbdare s-i explice care era diferena
dintre cele dou faete ale personalitii lui, dar nu ndrznea s
mai zboveasc. S-a grbit s reintre n camera de observaie.
Ioan i-a spus c grupul se pregtea s ias pe punte. De acolo
puteau vedea mai bine lacul n care tocmai ptrundea vasul.
n fa, ct puteau cuprinde cu privirea, din ap se ridicau turle
de roc de diferite nlimi i forme. Majoritatea erau de culoare
trandafirie, dar existau i unele negre, cafenii, violet, verzi,
stacojii, oranj i albastre. Cam una din douzeci avea dungi
orizontale de culoare roie, verde, alb sau albastr, benzile
acestea avnd diferite limi.
Hermann le-a spus c la captul vestic al lacului munii
descriau un arc i formau o strmtoare ngust de aproximativ
aizeci de metri, iar pereii acesteia se ridicau pn la dou mii
o sut de metri. Fora curentului era att de mare, nct nici un
vas cu pnze sau vsle nu putea merge mpotriva lui. Traficul pe
153

calea apei se desfura ntr-un singur sens, n aval, i prea
puine vase se ncumetau s treac pe acolo.
Cu toate acestea, nite cltori tiaser demult o potec ngust
pe versantul sudic. Acea potec se afla
la o nlime de o sut cincizeci de metri deasupra apei i inea
cale de aproape doi kilometri, pn la captul cazanelor. Aadar,
exista un oarecare trafic, dar pe jos.
Dincolo de cazane se gsete o vale destul de ngust, deii
Fluviul are n acea poriune limea de cel puin un kilometru i
jumtate. Deii exist pietre-potir, acolo nu locuiete nimeni.
Cred c din cauza curentului, care este att de puternic, nct
mpiedic pescuitul sau navigaia, ce se pot face doar prin
cazane. Pe de alt parte, Valea nu se bucur de mult soare.
Exist, totui, un fel de golf la vreun kilometru n amonte, unde
pot ancora vasele. La civa kilometri n amonte de golf, Valea se
lrgete considerabil. Acolo ncepe ara uriailor proi cu
nasuri enorme, crora li se spune titantropi sau balauri. Din
cte am auzit, au fost ucii att de muli, nct jumtate din
populaia de acolo este alctuit din oameni de statur
obinuit.
Goring a fcut o pauz, tiind c ceea ce va spune n continuare
va fi, ori ar trebui s fie, extrem de interesant pentru asculttorii
si.
Se estimeaz c sunt doar treizeci i dou de mii de kilometri de
la cazane pn la izvoarele Fluviului.
ncerca s-i sugereze lui Ioan ideea c ar fi fost preferabil s-i
continue drumul. Dac izvoarele erau att de aproape, de ce s
se mai opreasc acolo pentru a purta btlia cu Clemens ? Mai
ales c exista riscul de a fi nfrnt. De ce s nu se duc pn la
izvoare, iar de acolo s lanseze expediia ctre turnul nvluit n
ceuri ?
Adevrat, a zis Ioan.
Chiar dac nghiise nada, Ioan nu a lsat s se vad acest
lucru. Prea interesat doar de strmtoare i de poriunea aflat
imediat dup ea.
Dup cteva ntrebri privind aceste aspecte, Hermann a neles
la ce se gndea Ioan. Golful putea fi un
loc excelent pentru rebobinarea motoarelor. Iar zona cazanelor
ar fi fost aproape ideal pentru a atepta i ataca vasul Nu se
nchiriaz. Dac l surprindea ct trecea prin zona ngust, Rex
putea lansa cteva torpile mpotriva lui. Acestea ar fi trebuit s
154

fie totui comandate de la distan, pentru c strmtoarea avea
cel puin trei coturi.
De asemenea, dac ancora n golf, Ioan i putea ine membrii
echipajului departe de influena pacifist a predicatorilor
Bisericii.
Speculaiile lui Goring privind gndurile lui Ioan s-au dovedit
corecte. Dup o vizit de o zi fcut lui La Viro, Ioan a dat ordin
de ridicare a ancorei i a trecut de cazane. A ancorat n golf i de
la mal pn la vas s-a construit un doc plutitor. Din cnd n
cnd, Regele Ioan i civa dintre ofierii lui, ori doar acetia din
urm, veneau cu alupa pn la Aglejo. Deii erau invitai s-i
petreac noaptea acolo, ei refuzau n mod sistematic.
Ioan l-a asigurat pe La Viro c nu avea de gnd s se aventureze
pe lac pentru a purta btlia.
La Viro l-a rugat insistent s negocieze o pace onorabil,
oferindu-se s slujeasc drept mediator.
n cursul primelor dou vizite fcute lui La Viro, Ioan a refuzat.
Apoi, la a treia ntrevedere, i-a uimit pe La Viro i pe Goring
acceptnd.
Dar cred c e o risip de timp i eforturi, a spus Ioan. Clemens e
monomaniac. Sunt convins c se gndete doar la dou lucruri.
S-i recapete vasul i s m omoare.
La Viro s-a bucurat c Ioan era cel puin dispus s fac acel
efort. Hermann nu era prea ncntat, deoarece de multe ori Ioan
una zicea, i alta fcea. n ciuda ndemnurilor lui La Viro, a
refuzat s le ngduie misionarilor
s stea de vorb cu membrii echipajului despre Biserica celei
de-A Doua anse. A postat grzi narmate la captul crrii ce
mergea de-a lungul stncii ca s se asigure c misionarii nu vor
ajunge n golf. Desigur, motivul invocat de el era c nu voia s
fie atacat prin surprindere de oamenii lui Clemens. La Viro i-a
spus lui Ioan c nu avea nici un drept s mpiedice libera
circulaie a celor ce nu-i erau dumani. Ioan i-a rspuns c nu
semnase nici un acord privind accesul pe potec. El o deinea,
aa c tot el fcea i legea n zon.
Au trecut trei luni. Hermann a tot ateptat sosirea lui Burton i
a lui Frigate n Aglejo ca s poarte o discuie personal cu ei.
ns ei veneau foarte rar, i niciodat nu rmneau singuri.
ntr-o diminea, Hermann a fost convocat la Templu. La Viro i-
a anunat vestea ce sosise prin intermediul tobelor. Nu se
nchiriaz avea s soseasc la Aglejo n cel mult dou
155

sptmni. Goring trebuia s ntmpine vasul n acelai loc
unde urcase i la bordul lui Rex.
Chiar dac nu se artase prietenos fa de Hermann cnd se
cunoscuser n Parolando, Sam Clemens nu voise s-l ucid.
Cnd a urcat n timonerie, Goring a rmas surprins constatnd
c se simea fericit s-i vad pe Clemens i pe uriaul titantrop,
Joe Miller. n plus, americanul l-a recunoscut la cteva secunde
dup ce i s-a prezentat. Miller a susinut c l recunoscuse
imediat, dar dup miros.
Deji, a zis Miller, nu mai mirozi ca alddad. Atungi mirozeai
mai bine.
Poate c acesta este mirosul sfineniei, a spus Hermann i a rs.
Clemens a zmbit i a zis:
Virtutea i viciul au, fiecare, propria chimie ? La o adic, de ce
nu ? Joe, eu cum miros dup aceti patruzeci de ani de cltorii
?
Gam ga bibiul de banter, a spus Joe.
Dup o perioad att de ndelungat, nu a fost chiar o ntlnire
ca ntre vechi prieteni. ns Goring a simit c, din anumite
motive, vzndu-l, ei erau la fel de ncntai ca i el. Pesemne
era un soi pervers de nostalgie. Ori poate sentimentul de
vinovie cntrea destul de mult. Exista posibilitatea ca cei doi
s se simt rspunztori pentru ce i se ntmplase n Parolando.
Nu era cazul, desigur, ntruct Clemens i dduse toat silina
s-l conving s prseasc statul nainte de a deveni victima
violenelor.
I-au povestit pe scurt ceea ce se petrecuse de la ultima lor
ntlnire. Iar el le-a relatat experienele prin care trecuse.
Au cobort n salonul mare pentru a bea ceva i pentru ca
Hermann s fie prezentat diferitelor notabiliti. Cyrano de
Bergerac a fost chemat de pe puntea de zbor, unde exersase cu
spada.
Franuzul i-a adus aminte de el, deii nu foarte bine. Clemens
i-a povestit din nou cu ce se ocupa Hermann, iar apoi Bergerac
i-a amintit de predica inut de el.
Trecerea timpului i fcuse pe Clemens i pe Bergerac s se
schimbe, a socotit Goring. Americanul prea s fi uitat
atitudinea dezaprobatoare fa de francez, i o uitase pentru
faptul c o luase pe Olivia drept concubin. Cei doi aveau o
relaie degajat, flecrind, glumind i rznd mpreun.
Dar a venit apoi i momentul ca buna dispoziie s fie uitat.
156

Ai auzit, cred, c vasul Regelui Ioan a sosit la Aglejo acum trei
luni, da ? i v ateapt dincolo de strmtoare, la captul vestic
al lacului.
Clemens a scpat o sudalm i a spus:
tiam c distana dintre noi se micora foarte repede. Dar n-am
tiut c s-a oprit din fug!
Hermann i-a povestit ce se ntmplase din clipa cnd urcase la
bordul vasului Rex.
La Viro nc mai sper c tu i Ioan vei putea s v iertai unul
pe cellalt. Spune c dup atta vreme, nu mai conteaz cui i-a
aparinut vina iniial. A mai...
Pe faa nfierbntat a lui Clemens a aprut o expresie sumbr.
Lui i vine uor s vorbeasc de iertare! a zis el cu trie. Pi,
poate vorbi despre iertare pn n ziua de apoi, c eu n-am de
gnd s-l mpiedic! Nimnui nu-i stric o predic, ba uneori
chiar prinde bine dac vrei s tragi un pui de somn. Dar n-am
btut atta drum, nfruntnd greuti, dureri, trdri i
necazuri, doar ca s-l bat prietenete pe Ioan pe umr i s-i
spun ce biat bun s-a fcut, cnd eu tiu ct de putred este pe
dinuntru, iar apoi s-l srut pe obraz i s m mpac cu el.
Bravo, Ioan, ai muncit din greu ca s-mi iei vaporul i ca s-l
fereti apoi de toi hoii i ticloii care au ncercat s i-I fure,
mai ales dup ce ai trudit att de mult. Ce naiba, Ioan, te-am
urt, te-am dispreuit i detestat, dar asta a fost demult. Eu nu
port dumnia mult vreme; sunt un biat cu inim larg. Ei,
pe dracu'! a ridicat el glasul. O s-i scufund vaporul, vaporul pe
care l-am iubit cndva att de mult. Acum nu-l mai vreau! L-a
dezonorat, l-a pngrit, l-a fcut s put! O s-l scufund, s nu-
l mai vd vreodat. i, ntr-un fel sau altul, o s scap lumea
asta de Ioan
Fr-de-ar. Dup ce o s termin cu el, o s-l cheme Ioan
Fr-de-Via!
Noi speram c dup atia ani, practic dup dou generaii,
dup cum se socotea pe Pmnt, ura dintre voi s-a rcit, sau
poate chiar a murit, a spus Hermann. i c...
Da, sigur c s-a ntmplat i asta, a spus Clemens pe un ton
sarcastic. Au existat minute, zile, sptmni, luni, chiar i cte
un an, cnd nu m-am gndit deloc la Ioan. Dar cnd oboseam
de cltoria asta etern pe Fluviu, cnd tnjeam s cobor pe
mal i s rmn o vreme acolo, ca s-mi scot zgomotul
zbaturilor din urechi i s uit de rutina nesfrit de a opri
157

vasul de trei ori pe zi pentru rencrcarea potirelor i a
batacitorului, discuiile nesfrite legate de stabilirea ntr-un loc
i nenumratele detalii administrative ce trebuiau rezolvate,
plus emoiile prin care treceam de fiecare dat cnd vedeam cte
o fa ce semna cu cea a iubitei mele Livy, ori Susy, ori Jean,
ori Clara, ca s descopr apoi c era faa unei necunoscute... Ei,
cnd oboseam i aproape c voiam s renun, spunnd: Uite,
Cyrano, preia tu funcia de cpitan. Eu plec pe mal s m
odihnesc i s m distrez, vreau s uit de frumuseea asta
monstruoas, aa c du tu vasul n susul Fluviului i nu te mai
ntoarce, mi aduceam aminte de Ioan, de ceea ce-mi fcuse i
de ce aveam de gnd s-i fac. i atunci mi adunam forele i
strigam: nainte, tot nainte, tot mai sus. S mergem pn-l
vom prinde din urm pe Ioan cel Ru ca s-l trimit la fundul
Fluviului! i gndul la datoria mea i la cea mai scump dorin
a mea, de a-l face pe Ioan s schellie nainte de a-i frnge
gtul, m-a ndemnat s merg nainte vreme de dou generaii,
cum spuneai tu!
M ntristeaz s aud asta, bigui Hermann. Era inutil s mai
insiste asupra acelui subiect.


Suferind din nou de blestemul insomniei, Burton i-a prsit
cabina fr s fac zgomot. Alice a continuat s doarm
netulburat. A mers pe coridorul luminat discret, ieind din
texas i ajungnd pe puntea de aterizare. Ceaa se ndesea sub
balustrada punii B. Puntea A era deja complet nvluit n
cea. Deasupra, cerul era plin de stele, dar spre apus norii se
deplasau cu repeziciune ctre vas. Pe ambele laturi ale Vii,
munii limitau mult privelitea cerului. Cu toate c Rex era
ancorat ntr-un golfule situat la vreo trei kilometri de
strmtoare, Valea se lrgea doar puin n acea zon. Era un loc
rece, ntunecat, care amplifica sentimentul de disperare. Ioan
fcuse multe eforturi pentru a menine ridicat moralul
membrilor echipajului.
Burton a cscat, s-a ntins, gndindu-se dac era cazul s-i
aprind o igaret ori un trabuc. La naiba cu insomnia aceea! n
aizeci de ani petrecui pe acea lume, trebuia s nvee cum s
scape de tulburarea care l chinuise i pe Pmnt vreme de
cincizeci de ani. (Avea nousprezece ani cnd a nceput s
sufere din cauza insomniei.)
158

I se oferiser nenumrate tehnici pentru a o combate. Numai
hinduii aveau o duzin, iar musulmanii, nc pe attea. Iar
cteva dintre triburile de slbatici africani aveau remedii
verificate. Nur el-Musafir, sufi-ul, l nvase o reet care i se
pruse mai eficient dect oricare alta. Dar dup trei ani,
treptat, naintnd centimetru cu centimetru la vreme de noapte,
Diavolul Insomnie
ocupase din nou un cap de pod. De ctva timp, se putea socoti
norocos dac reuea s doarm ca lumea dou nopi din apte.
Nur i spusese:
Poi nvinge insomnia dac tii ce o produce. Atunci o poi tia
de la rdcin.
Daa, i rspunsese Burton. Dac a ti care este cauza, a putea
nvinge nu doar insomnia. A putea nvinge ntreaga lume.
n primul rnd trebuie s te cucereti pe tine nsui, i-a zis
maurul. Dar dup ce vei reui asta, vei afla c nu merit s
cucereti i s conduci lumea.
Cele dou grzi de la intrarea din spate a texasului peau prin
semintunericul punii de aterizare, ntorcndu-se, mergnd
pn n mijlocul punii, fiecare prezentnd arma ctre cellalt,
rsucindu-se apoi din nou pe clcie i revenind la marginea
punii pentru ca apoi s o ia de la nceput.
Tom Mix i Grapshink executau acel cart de patru ore fcnd de
paz. Burton nu a ezitat s stea de vorb cu ei, ntruct erau
dou grzi n partea din fa a texasului, dou n timonerie i
altele n diferite pri ale vasului.
Burton a flecrit o vreme cu Grapshink, un amerindian, n
propria lui limb, pentru c se strduise s o nvee. Tom Mix li
s-a alturat i le-a spus o glum porcoas. Au rs, dar apoi
Burton a spus c auzise o variant diferit a acelei glume n
oraul etiopian Harar. Grapshink a recunoscut c auzise i el
alt versiune cnd trise pe Pmnt. Asta nsemna c respectiva
glum data din anul 30000 naintea erei noastre
Burton le-a spus celor doi c se duce s verifice celelalte grzi. A
cobort treptele ctre puntea B sau principal, i a pornit spre
pupa. n timp ce trecea pe
lng o lumini difuz cuprins de cea, cu colul ochiului a
surprins ceva micndu-se. Pn s se ntoarc, a primit o
lovitur puternic n cap.
Ceva mai trziu, s-a trezit stnd lungit pe spate i privind n
sus, spre cea. Sirenele urlau, unele dintre ele foarte aproape
159

de el. l durea foarte ru ceafa. i-a pipit cucuiul, s-a crispat de
durere, i i-a retras degetele umede i lipicioase. Dup ce s-a
chinuit s se ridice n picioare, reuind n cele din urm, dar
cltinndu-se ameit, a observat c toate luminile de pe vas erau
aprinse. Strignd, civa oameni au trecut n goan pe lng el.
Unul s-a oprit. Era Alice.
Ce s-a ntmplat ? a exclamat ea.
Nu tiu, i-a rspuns el, dar cineva m-a pocnit n cap.
A dat s porneasc spre prova, dar a trebuit s se opreasc
pentru a se rezema cu o mn de perete.
Stai puin, i-a zis ea. Te ajut eu s ajungi la infirmerie.
Las-m naibii cu infirmeria! Ajut-m s ajung la timonerie.
Trebuie s-i comunic ceva regelui.
Ai nnebunit, i-a spus ea. Ai suferit o comoie, i poate ai vreo
fractur de craniu. Nici nu cred c ai voie s mergi. Ar trebui s
fii luat cu targa de aici.
Prostii, a mrit el i s-a urnit de acolo. Ea l-a fcut s se
sprijine de umrul ei i au pornit mpreun spre prova. Burton
a auzit cum se ridicau ancorele, zngnitul fcut de lanuri. Au
trecut pe lng oameni instalai la mitralierele acionate cu abur
i la tuburile pentru lansarea rachetelor.
Ce s-a ntmplat ? l-a ntrebat Alice pe unul dintre oameni.
Nu tiu. Cineva a zis c s-a furat alupa cea mare. Hoii au
pornit cu ea n susul Fluviului.
Burton s-a gndit c dac acest lucru era adevrat, fusese lovit
de cineva pus acolo ca s se asigure c hoii nu vor fi surprini.
Era convins c hoii fceau parte din echipaj. Nu putea crede
c cineva reuise s se strecoare la bord fr s fie depistat.
Sonarele, radarele i detectoarele cu raze infraroii funcionau
noaptea i fuseser folosite n permanen dup ce fuseser
atacai. Operatorii acestora n-ar fi ndrznit s adoarm.
Ultimul care aipise n post, asta cu zece ani n urm, fusese
aruncat n Fluviu, la dou minute dup ce fusese prins.
Ajungnd la timonerie, Burton a trebuit s atepte cteva
minute, deoarece regele era ocupat cu altceva. Burton i-a
raportat ce pise. Ioan nu s-a artat ctui de puin
comptimitor; era din cale afar de furios i, blestemnd, ddea
ordine i btea din picior.
n cele din urm, i-a zis:
160

Du-te la infirmerie, Gwalchgwynn. Dac doctorul spune c eti
inapt pentru serviciu, Demugts o s-i preia sarcinile. Acum
pucaii marini oricum nu pot interveni.
Am neles, Sire, a spus Burton i s-a dus la spitalul de pe
puntea C.
Doctorul Doyle i-a fcut o radiografie la cap, a curat rana, a
bandajat-o i i-a recomandat s stea ntins o vreme.
Nu ai nici comoie, nici fractur. Ai nevoie doar de odihn.
Burton s-a conformat. La scurt timp dup aceea, a auzit vocea
lui Strubewell rsunnd din difuzoare. Lipseau dousprezece
persoane, apte brbai i cinci femei.
Apoi Ioan a preluat microfonul, evident prea turbat de furie ca
s-i permit secundului s dea citire numelor celor care lipseau.
Cu glas tremurnd, i-a declarat pe fugari cini trdtori, porci
rsculai, dihori mpuii, acali lai i hiene cu pntec galben.
O adevrat menajerie, a remarcat Burton ctre Alice.
Apoi a ascultat numele lor. Toi erau suspectai ca fiind ageni,
i toi susinuser c triser dup 1983.
Ioan a concluzionat c acetia dezertaser pentru c se temeau
de lupta ce se anticipa.
Dac n-ar fi fost prea furios ca s gndeasc logic, Ioan i-ar fi
amintit c cei doisprezece i dovediser curajul n multe btlii.
Burton tia de ce fugiser acei oameni. Voiau s ajung la turnn
ct mai repede, i nu voiau s fie implicai ntr-o lupt pe care o
socoteau absolut inutil. Aa c furaser alupa, iar acum
goneau n susul Fluviului. Fr ndoial, sperau c Ioan nu va
porni dup ei, deoarece l atepta acolo pe Clemens.
n realitate, Ioan se temea c Nu se nchiriaz ar putea aprea
prin strmtoare ct Rex urmrea alupa. Cu toate acestea,
grzile de pe versantul muntelui aveau un radioemitor i ar fi
raportat imediat dac vasul lui Clemens s-ar fi ndreptat ctre
canal. Cu toate acestea, dac Rex ar fi urcat prea departe pe
Fluviu, nu s-ar fi putut ntoarce la vreme ca s blocheze vasul
duman.
n ciuda acestor lucruri, Ioan a preferat s rite. Nu voia s le
ngduie dezertorilor s rmn cu alupa. Avea nevoie de ea n
lupta pe care avea s o poarte curnd. i inea cu disperare s-i
prind i pedepseasc pe cei doisprezece.
Pe vremuri, dac ar fi fost pe Pmnt, i-ar fi supus la cazne.
Probabil c i-ar fi fcut i acum plcere s i
161

trag pe roat i s-i treac prin foc, dar tia c membrii
echipajului, ori majoritatea lor, nu ar fi tolerat o asemenea
barbarie. Chiar dac a fi fcut-o fr nici o plcere, ar fi ngduit
ns mpucarea lor, deoarece trebuia pstrat disciplina. Pe de
alt parte, furtul alupei agrava situaia.
Brusc, Burton a scos un geamt.
Ce-ai pit, dragul meu ? l-a ntrebat Alice.
Nimic, a zis el. Doar un junghi.
Cum n jurul lor erau cteva asistente medicale, Burton nu i-a
putut spune lui Alice c tocmai i dduse seama c Strubewell
rmsese la bord. De ce ? Cum de nu plecase mpreun cu
ceilali ageni ?
i Podebrad! Podebrad, inginerul ceh, principalul suspect. Nici
numele lui nu aprea pe list.
nc o ntrebare pe lng multe altele pe care, ntr-o bun zi, le
va adresa unui agent. Poate nici nu va fi nevoie s atepte prea
mult. Ce-ar fi s se duc la Ioan i s-i spun adevrul ? Acesta
i-ar azvrli imediat n nchisoarea de la bord i i-ar lua la
ntrebri fr s pregete defel, pentru c nu era nevoie s
respecte proceduri legale i alte bazaconii birocratice.
Ba nu. Nu putea s fac asta acum. Ioan n-ar avea vreme de
aa ceva. Trebuia s atepte pn dup btlie. Pe de alt parte,
cei doi s-ar putea sinucide.
Ori poate c nu.
Dac resuscitrile ncetaser, agenii s-ar mai fi sinucis ?
Tot ce se poate, a gndit Burton. Simplul fapt c locuitorii Vii
nu mai erau resuscitai nu constituia o dovad c agenii nu
beneficiau, probabil, de alt tratament. Probabil c apreau n
alte zone, n ncperile subterane uriae, ori n turnn.
Burton nu credea acest lucru. Dac agenii erau resuscitai
altundeva, ei n-ar fi ezitat s apeleze la sinucidere. N-ar fi
cltorit acum cu vasul cu zbaturi ca s ajung la turnn.
Dac el i Strubewell i Podebrad vor supravieui btliei, avea
de gnd s-i ia pe cei doi prin surprindere, doborndu-i nainte
de a apuca s activeze codul mental care elibera otrava din
biluele aflate n creier, iar apoi i-ar hipnotiza imediat ce i-ar
recpta cunotina.
Vznd acest lucru cu ochiul minii, s-a simit satisfcut. Pn
atunci, ns, de ce o terseser cei doisprezece, iar cei doi
rmseser la bord ?
162

Strubewell i Podebrad rmseser pe vas ca s organizeze vreo
aciune de sabotaj n caz c Ioan ar fi fost pe punctul de a-i
captura pe fugari ?
Asta prea singura explicaie. Situaie n care Burton trebuia s
se duc la Ioan i s-i dea n vileag.
Dar l va crede Ioan ? Nu va socoti c lovitura primit n cap l
fcuse s aiureze ?
Probabil, dar se va convinge cnd Burton i va aduce ca martori
pe Alice, Kazz, Loghu, Frigate, Nur, Mix, London i
Umslopogaas.
Pn atunci, ns, exista posibilitatea ca Strubewell i Podebrad
s descopere ce se petrece i s fug. Ba chiar mai ru, puteau
arunca vasul n aer ori pune n aplicare cine tie ce plan
distrugtor.
Burton i-a fcut semn lui Alice s se apropie. I-a spus s-i duc
un mesaj lui Nur el-Musafir. Nur trebuia s plaseze pe unul sau
mai muli oameni din grupul su n sala cazanelor, unde se
gsea Podebrad, i n timonerie, unde se gsea Strubewell. Dac
vreunul dintre ei fcea ceva dubios, care ar fi putut amenina
vasul, trebuia lovit imediat n cap. Dac nu era posibil acest
lucru, atunci trebuia mpucat ori njunghiat.
Alice a fcut ochii mari.
De ce ?
O s-i explic mai trziu! a zis el apsat. Du-te ct nu este prea
trziu!
Nur i va da seama ce semnificaie avea acest ordin i se va
ngriji s l aplice ntr-un fel sau altul. Nu era uor s plaseze pe
cineva n camera cazanelor sau n timonerie. Pe moment, fiecare
avea cte o misiune de ndeplinit. Prsirea postului fr
aprobare constituia o infraciune grav. Nur va trebui s
gndeasc iute i inteligent pentru a trimite pe cineva s-i
supravegheze pe cei doi.
Apoi, Burton a exclamat:
Am gsit!
A ridicat receptorul telefonului aflat n infirmerie i a apelat
timoneria. Operatorul voia s-l cheme pe Strubewell, dar Burton
a insistat s discute cu regele. Ioan era foarte iritat, dar a fcut
aa cum l-a rugat Burton i a cobort n sala de observaii.
Acolo, a apsat un comutator care fcea imposibil
interceptarea discuiei de ctre cineva din timonerie, cu excepia
163

cazului n care linia fusese deja cuplat la un dispozitiv de
ascultare.
Sire, a nceput Burton, m-am gndit la ceva. Dac dezertorii au
plantat o bomb la bordul vasului ? Dac ar crede c-i vom
prinde, ar putea transmite un mesaj codificat ctre receptor, iar
explozivii ar fi activai.
Dup o scurt tcere, Ioan a ntrebat, cu glas isteric:
Crezi c exist o asemenea posibilitate ?
Dac m-am gndit eu la ea, de ce nu ar fi gndit-o i dezertorii ?
Voi da ordin s se organizeze o verificare. Dac te simi n stare,
te rog s participi i tu.
Ioan a nchis. Un minut mai trziu, din difuzoare s-a auzit
glasul bubuitor al lui Strubewell, dnd ordine ca fiecare colior
al vasului s fie scotocit n cutarea de bombe. Ofierii trebuiau
s organizeze imediat grupuri de cutare. Strubewell a stabilit
apoi cine rspundea de fiecare zon i le-a ordonat s nceap
imediat.
Burton a zmbit. Nu fusese nevoie s-i dezvluie nimic lui Ioan,
iar Podebrad i Strubewell se vor vedea obligai s caute
bombele pe care probabil chiar ei le plasaser.


Burton a dat s ias pe u. ntruct nu i se atribuise nici o
zon, s-a considerat agent liber. Avea s se duc n sala
cazanelor sau pe puntea A ca s verifice camera motoarelor i
depozitele de muniie.
Exact cnd a pornit s coboare treptele spre puntea B, a auzit
focuri de pistol i strigte. Preau s vin de jos, de aceea a iuit
coborrea, chircindu-se de durere la fiecare pas pe care l fcea.
Cnd a ajuns pe puntea A, a vzut numeroi oameni strni pe
la mijlocul vasului, n apropierea unei balustrade. S-a ndreptat
ntr-acolo, fcndu-i loc printre ei, i s-a uitat n jos, la ceea ce
constituia centrul ateniei lor.
Era un gresor, pe nume James McKenna. Zcea pe o parte, iar
un pistol se afla aproape de mna lui cu degetele desfcute.
ntr-o tmpl avea nfipt un tomahawk.
Un irochez cu o statur impuntoare, Dojiji, a fcut un pas n
fa, s-a aplecat i a smuls securea din capul celui mort.
A tras n mine, dar nu m-a nimerit, a explicat el.
Regele Ioan ar fi trebuit s dea ordinul de percheziie personal,
nu prin sistemul de amplificare. Atunci, McKenna ar fi fost prins
164

asupra faptului, exact cnd ndesa o pung cu cinci kilograme
de exploziv plastic ntr-un col al slii motoarelor. Acum nu mai
avea nici o importan. McKenna ieise din coliorul acela n
momentul cnd auzise ordinul privind cutarea de explozivi pe
nav. i pstrase calmul i se purtase cu nonalan. Numai c
un ajutor de electrician l vzuse ii strigase s se predea, de
aceea McKenna l mpucase. Dup aceea, fugise de acolo i, n
drum spre punte, mai ucisese un brbat i o femeie. Fugind
dup el, civa cuttori trseser n el, dar nu-l nimeriser. l
rnise pe unul dintre urmritori, dar Dojiji scpase nevtmat.
Acum McKenna zcea mort, i nu le mai putea spune de ce
ncercase s arunce vasul n aer.
Regele Ioan a cobort s se uite la bomb. Ceasul era legat cu
nite fire de capsa de detonare i de masa inform din plastic.
Limbile lui artau c mai erau zece minute i douzeci de
secunde pn la deflagraie.
Explozibilul ar fi suficient s fac o gaur mai mare dect
tribordul n corpul vasului, a spus vesel un expert n domeniu.
S o dezamorsez, Sire ?
Da. Nentrziat, a zis Regele Ioan cu rceal. Ar mai fi ceva,
totui. Asta nu are instalat un receptor radio, nu ?
Nu are, Maiestatea Voastr. Ioan s-a ncruntat.
Foarte ciudat, a zis el. Nu neleg ceva. De ce au lsat fugarii pe
unul dintre ai lor ca s fixeze dispozitivul cu ceas, cnd ar fi fost
mult mai uor s-l detoneze de la distan, prin radio ? Nu ar fi
pus n primejdie pe unul dintre ai lor. Nu are sens.
Burton, care fcea parte din grupul de ofieri care l nsoeau pe
Ioan, nu a zis nimic. De ce s se deranjeze pentru a-l lmuri,
asta n caz c ceea ce gndise el era cu adevrat lmuritor ?
McKenna apruse pe vas imediat dup raidul ntreprins de
Parseval, i se oferise s-l nlocuiasc pe unul dintre oamenii
care muriser atunci. Lui Burton i se prea evident, ori cel puin
foarte probabil, ca McKenna s fi fost parautat dintr-un avion,
ori de pe nava Parseval. Cum i numeau cei din secolul XX pe
aceti de oameni ? Hm... Coloana a cincea... aa li se spunea.
Clemens l infiltrase pe acest om pentru ziua n care Nu se
nchiriaz avea s-l ajung din urm pe Rex. I se ordonase s
provoace explozia n ziua potrivit. Dar de ce McKenna nu
plasase bomba dup ce fusese acceptat la bord ? De ce
ateptase patruzeci de ani? Mai ales c era probabil ca
McKenna, dup ce trise atia ani alturi de membrii
165

echipajului, s fi simit oarecare simpatie fa de ei. Rmsese
izolat de camarazii lui de pe Nu se nchiriaz i, aproape
inevitabil, n mod subtil, era posibil s nu le mai fie fidel celor
care deveniser o amintire ndeprtat i s arate credin fa
de cei alturi de care trise atta vreme.
Ori lui Clemens nu-i trecu prin minte o astfel de posibilitate ?
Puin probabil. Dup cum tia orice om care i citise opera,
Clemens era un foarte fin psiholog.
Poate Clemens i dduse ordin lui McKenna s distrug vasul
doar n caz de necesitate.
Regele Ioan a fcut un gest ctre cadavru, zicnd:
Aruncai mizeria aceea n Fluviu.
Oamenii au executat imediat ordinul. Burton ar fi vrut s
gseasc un pretext pentru ca mortul s fie dus
la morg. Acolo ar fi deschis cutia cranian, ca s caute n
cerebel o bilu neagr. Acum era prea trziu. McKenna avea s
fie deschis doar de peti.
Indiferent ce se ntmplase, totul se sfrise pentru McKenna.
i, cu toate c se gsise bomba, verificarea a continuat. ntr-un
trziu, s-a ordonat ncetarea cutrilor. Nu s-au mai gsit
dispozitive explozive nici pe vas, nici n exteriorul su.
Scufundtorii inspectaser fiecare centimetru al corpului navei.
Burton s-a gndit c, dac ar fi fost mai detepi, dezertorii ar fi
luat msuri pentru a scufunda vasul imediat dup fuga lor.
Atunci nici vasul, nici avioanele de pe el nu i-ar fi putut urmri.
ns acei oameni erau ageni, care detestau violena, deii i
puteau face fa atunci cnd situaia o impunea.
Existase doar o modalitate de a se afla dac McKenna era agent
al Eticilor, ori al lui Clemens.
Un lucru era cert. Podebrad i Strubewell nu fceau parte dintre
sabotori.
Dar de ce rmseser la bord ?
S-a gndit la aceast problem, ntorcnd ideile pe o parte i pe
cealalt, apoi a scos o exclamaie.
Cei doi erau voluntari. Preferaser s rmn pe vas pentru c
pe Nu se nchiriaz exista o persoan cu care voiau s ia
legtura. Aceast persoan putea fi inamic ori prieten, dar cei
doi aveau motive s o ntlneasc. Aadar, luaser hotrrea,
foarte riscant, de a rmne pe Rex i pe durata btliei. Cu
toate c ansele preau reduse, dac aceasta era ctigat de
166

Rex, n cazul n care ar fi supravieuit, cei doi ar fi putut s
ajung la persoana de pe vasul lui Clemens.
Dar... de unde tiau ei c persoana aceea se mai afla pe Nu se
nchiriaz?
Probabil aveau vreun mijloc secret de comunicare, deii Burton
nu avea idee care ar putea fi acesta.
S-a gndit apoi la agenii care fugiser de pe vas. tiau despre
ambarcaiunile aflate n petera de pe malul mrii polare i
despre ua de la baza turnului ?
Spera c acetia nu auziser relatarea lui Paheri. Din cte tia,
doar el, Alice, Frigate, Loghu, Nur, London, Mix, Kazz i
Umslopogaas tiau despre descoperirea egipteanului. Cu alte
cuvinte, tiau doar cei care se aflaser pe vas. Mai erau i alii,
muli la numr, probabil, care ascultaser povestirile lui Paheri,
la care se adugau cei care le aflaser de la alii.
Cu toate acestea, din cte tia Burton, X fcea parte dintre
dezertori. Iar asta nsemna c agenii tiau i despre intrarea
secret.
Dar nu neaprat. Probabil c X se ddea drept un agent prieten.
Fugise cu ei, dar plnuia s se foloseasc de ei pentru a ajunge
i ptrunde n turnn. Iar apoi, la fel ca Akhenaton i ceilali
egipteni din grupul su, se va ngriji s-i omoare ori s-i fac s-
i piard cunotina. Ori poate... Podebrad i Strubewell tiau
c X se afla la bordul lui Nu se nchiriaz. Dar... atunci oricare
dintre ei putea fi X. Burton a schiat un gest din umeri. Trebuia
s lase evenimentele s se desfoare pn ntrezrea o ans
de a le schimba cursul. Atunci se va repezi asupra lor ca o
bufni asupra unui oricel.
Nu era cea mai fericit comparaie. Agenii i Eticii aminteau
mai mult de tigri.
Pentru el nu avea prea mare importan. Trebuia s atace la
momentul potrivit.
S-a gndit din nou s-i comunice Regelui Ioan toate bnuielile
lui. n acest fel, s-ar asigura c agenii capturai nu vor fi
executai pe loc. Desigur, acetia vor
trebui imobilizai nainte de a apuca s se sinucid, ns avnd
de prins doisprezece ageni, ba chiar paisprezece, dac i
includea pe Strubewell i Podebrad, unul sigur va fi adus n
stare de incontien... n fine, va mai atepta puin. Poate nu
va trebui s-i spun nimic lui Ioan.
167

Vasul s-a oprit, ancornd din nou, iar scafandrii au inspectat
nc o dat coca. Dup aceea, Rex i-a continuat voiajul n
amonte cu vitez maxim. Dar a tras la mal nc o dat ca s se
fixeze borna metalic la o piatr-potir. n zori, pietrele au bubuit
i au fulgerat. Borna a fost tras pe vas, care a pornit iari n
mare vitez dup fugari. La scurt timp dup micul dejun, s-au
pornit motoarele celor trei avioane pentru a se nclzi. Voss i
Okabe au decolat cu biplanele lor de lupt, apoi bombardierul
lansator de torpile a ieit cu motoarele urlnd din seciunea
pupa, unde se afla platforma de lansare.
Peste o or sau dou, piloii urmau s zreasc alupa. Dup
aceea, ei trebuiau s ia o decizie n funcie de ordinele primite
de la Ioan. Acesta nu voia ca alupa mare s fie scufundat ori
avariat grav, deoarece tia c va avea nevoie de ea n btlia pe
care urma s o poarte. Dac era posibil, avioanele trebuiau s
deschid focul asupra ei ca s-i blocheze naintarea n amonte.
Aveau sarcina de a o reine pn cnd Rex o putea ajunge din
urm.
La o or i douzeci de minute de la decolare, Okabe a raportat
c zrise alupa i ncercase s ia legtura cu fugarii prin radio.
Nu primise nici un rspuns. Cele trei avioane vor cobor n ir
indian deasupra ambarcaiunii i vor trage cte o rafal de
mitralier. Nimic mai mult, pentru c gloanele din plumb erau
prea valoroase i necesare pentru lupta mpotriva lui Nu se
nchiriaz. n situaia cnd cele cteva gloane trase nu-i vor face
pe dezertori s se predea, s porneasc n josul Fluviului ori s
abandoneze alupa, atunci vor lansa cteva bombe n
apropierea ei.
Okabe a mai raportat c alupa se afla la civa kilometri
dincolo de punctul unde Valea se lrgea brusc. Aceea era o zon
n care alupa mai ptrunsese n urm cu dou luni, n
perioada rebobinrii motoarelor. Membrii echipajului vorbiser
cu muli titantropi, n esperanto, desigur, ncercnd s
recruteze aproximativ patruzeci dintre ei pentru a-i ncadra n
detaamentele de pucai marini. Regele Ioan dorea s se
apropie de Nu se nchiriaz i s-i trimit pe cei patruzeci de
cpcuni pentru a lua vasul cu asalt. n scurt timp, cei
patruzeci de lupttori de talia lui Joe Miller puteau face
curenie pe puntea vasului lui Clemens. Iar Miller, orict de
puternic ar fi fost, n-ar fi reuit s reziste atacului venit din
partea semenilor lui.
168

Spre dezgustul i dezamgirea lui Ioan, oamenii lui au
descoperit c fiecare titantrop intervievat era membru al
Bisericii celei de-A Doua anse, refuznd s lupte i ncercnd
s-i converteasc pe recrutori.
Probabil c existau i titantropi care nu cedaser predicilor
inute de misionari, ns nu avuseser timp s-i gseasc.
Avioanele au cobort ctre alup, n vreme ce oamenii de pe
mal, o parte dintre ei Homo sapiens de statur medie, iar o parte
uriai, se niraser ca s vad acele mainrii.
Brusc, s-a auzit glasul lui Okabe:
alupa se ndreapt ctre malul drept!
A intrat n picaj, dar nu pentru a deschide focul. N-ar fi putut
lovi alupa fr s doboare i muli dintre localnici, i primise
ordin clar s nu nfurie populaia
local. Ioan n-ar fi vrut s cltoreasc printr-o zon ostil dup
ce avea s scufunde vasul lui Clemens.
Fugarii sar din alup i merg spre mal prin ap, a anunat
Okabe. alupa a fost luat de curent.
Ioan a aruncat cteva blesteme, apoi i-a poruncit pilotului de pe
bombardier s coboare pe suprafaa Fluviului. Tunarul trebuia
s treac la bordul alupei i s o aduc pe Rex. Aciunea
trebuia s se desfoare fr ntrziere, pentru c se putea
ntmpla ca unii localnici s noate pn la ea i s o ia n
posesie.
Dezertorii s-au amestecat printre localnici, a zis apoi Okabe.
Cred c dup ce plecm noi, vor porni spre dealuri.
Blestemaii! a exclamat Ioan. Nu vom reui s-i mai prindem!
Aflat n timonerie, Burton a auzit toate acestea i nu a fcut nici
un comentariu. tia c agenii vor fura o barc sii vor continua
drumul spre izvoarele Fluviului. Iar Rex, dac nu va fi scufundat
ori prea avariat s navigheze mai departe, i va depi.
La cteva minute dup ce alupa a fost adpostit la bordul lui
Rex, iar cele dou avioane de lupt au aterizat, la aparatul de
radiorecepie din timonerie s-a aprins un becule oranj.
Operatorul de serviciu a fcut ochi mari i, de uimire, vreme de
un moment a rmas mut. De treizeci de ani, el i colegii lui
ateptaser s vad acel bec aprinzndu-se, deii nu crezuser
c asta se va ntmpla vreodat.
n cele din urm, operatorul a reuit s articuleze:
Sire, Sire! Frecvena lui Clemens!
169

Se cunotea, desigur, frecvena folosit de Nu se nchiriaz. Ea
putea fi schimbat de Clemens, cu toate c i ntr-o asemenea
eventualitate aparatul de radiorecepie de pe Rex ar fi depistat-o.
ns Clemens nu socotise
necesar s aleag alt lungime de und pentru transmisii, ci
preferase s le demoduleze. n cele cteva rnduri cnd cei de pe
Rex recepionaser transmisii de pe Nu se nchiriaz, mesajele
fuseser imposibil de neles.
Dar nu i acum. Mesajul nu era transmis ctre Parseval ori
avioanelor sau alupelor de pe Nu se nchiriaz, n clar, el era n
esperanto i avea ca int vasul lui Ioan.
Cel care li se adresa nu era Sam Clemens n persoan, ci John
Byron, secundul lui. Iar acesta nu dorea s vorbeasc cu Ioan,
ci cu secundul acestuia.
Ioan, care coborse n apartamentul lui s doarm sau s se
ocupe de actuala amant, ori pentru ambele, a fost chemat n
timonerie. Strubewell nu ndrznea s stea de vorb cu Byron
dect dac primea aprobarea comandantului su. La nceput,
Ioan a vrut s vorbeasc direct cu Clemens. ns acesta, prin
glasul lui Byron, a refuzat, fr s dea nici o explicaie.
Ioan i-a rspuns, tot prin secund, c, n acest caz, nu vor
comunica deloc. Dar, dup cteva clipe n care s-au auzit doar
parazii i pcnituri, Byron a spus c avea de transmis un
mesaj, o propunere. Comandantul lui nu ndrznea s
vorbeasc fa n fa cu Ioan. Clemens se temea c i va iei
din srite i-l va blestema pe Regele Ioan aa cum n-o mai
fcuse nimeni din univers pn atunci. Iar asta includea i
diatriba lui Iehova mpotriva Satanei nainte ca acesta din urm
s fie alungat din Ceruri.
Clemens voia s-i fac lui Ioan o ofert sportiv. Cu toate
acestea, aa cum trebuia s neleag Ioan, era necesar ca ea s
fie transmis prin intermediari. Dup ce a ateptat jumtate de
or pentru a-l face pe Clemens s se agite, s spumege i s
njure, Ioan i-a rspuns prin Strubewell.
Burton se afla tot n timonerie, auzind totul, nc de la nceput.
A rmas ca trsnit cnd a fost fcut prima propunere a lui
Clemens.
Ioan a ascultat-o i, dup ce stat puin pe gnduri, a zis c
trebuia s discute acest lucru cu Werner Voss i Kenji Okabe,
piloii lui de elit. Nu le putea ordona s accepte acele condiii.
170

i, pe de alt parte, voia s tie care vor fi cei doi piloi ai lui
Clemens.
Byron a spus c ei aveau s fie William Barker, un canadian, i
Georges Guynemer, un francez. Ambii erau ai din Primul
Rzboi Mondial. Prezentarea piloilor nu s-a oprit aici, lui Ioan
dndu-i-se i alte amnunte despre trecutul lor. Ioan i-a chemat
pe Voss i pe Okabe n timonerie i le-a spus ce se ntmplase.
Cei doi au rmas nmrmurii. Dar, dup ce i-au revenit, s-au
sftuit ntre ei, iar dup aceea, Okabe a zis:
Sire, zburm de douzeci de ani pentru tine. Am avut parte mai
mult de o activitate plicticoas, doar rareori presrat de
primejdii. Ateptam un asemenea moment; tiam c va aprea.
Nu ne vom confrunta cu conaionali i nici cu foti aliai, deii
neleg c ara mea a fost aliat cu Anglia i Frana n Primul
Rzboi Mondial.
O vom face. Suntem chiar nerbdtori. Ce-am ajuns ? s-a
ntrebat Burton. Cavaleri ai
Regelui Arthur ? Ori idioi ? Ori ambele ?!
Cu toate acestea, o prticic din el a aprobat pe deplin acea
propunere i s-a simit foarte emoionat.


Nu se nchiriaz fusese ancorat aproape de malul drept, la civa
kilometri de intrarea n lac. Goring a fost dus la Aglejo cu alupa
Afiajul interzis. Clemens
i-a transmis scuze lui La Viro pentru faptul c nu putea da curs
imediat invitaiei acestuia. Din pcate, a zis el, avea programul
prea ncrcat cu alte angajamente, ns a doua ori a treia zi va
merge la Templu pentru .A-l ntlni.
Goring l implorase pe Clemens s i propun pace lui Ioan. Aa
cum era de ateptat, acesta respinsese
ideea.
Actul final al acestei drame s-a amnat nepermis de mult. Pauza
dintre acte a durat patruzeci de ani. Acum, nimic nu va
mpiedica desfurarea lui.
Dar nu suntem la teatru, a spus Hermann. Va fi o vrsare de
snge. Oamenii vor suferi. Iar moartea nu va fi doar mimat. i,
pentru ce ?
Pentru ceea ce conteaz, i-a rspuns Clemens. Nu mai vreau s
discut despre asta.
171

Apoi a pufit din trabucul verde. Goring l-a binecuvntat
conform gestului obinuit n Biserica celei de-A Doua anse i a
prsit timoneria.
Vasul fusese pregtit toat ziua n vederea luptei. Deasupra
ferestrelor s-au fixat plci groase de duraluminiu, cu mici
hublouri. n exterior, la intrrile spre coridoare i pasaje s-au
instalat ui groase din acelai material. S-a verificat muniia. S-
au fcut trageri de prob cu mitralierele cu abur. De asemenea,
s-au verificat i testat mecanismele de direcie i de micare pe
vertical i orizontal ale tunurilor de 88 milimetri. n tuburile
de lansare s-au plasat rachete, iar dispozitivele pentru
transportul proiectilelor din adncul punii A au fost verificate.
S-a supus la teste i singurul tun cu aer comprimat. Dup ce au
luat la bord armamentul complet i muniia necesar, avioanele
au decolat pentru ncercri n condiii grele de zbor. Tot astfel,
au
fost verificate radarul, sonarul i detectoarele cu infraroii.
Punile de acostare au fost prelungite i retrase.
La fiecare post de lupt s-au fcut nenumrate cursuri de
instruire.
Dup ce, n cursul serii, batacitorul i potirele au fost ncrcate,
Nu se nchiriaz a fcut o deplasare circular de opt kilometri
pentru desfurarea altor manevre i pregtiri. Radarul a
verificat lacul i s-a raportat c Rex nu se afla n zon.
nainte ca echipajul s mearg la culcare, n salonul mare,
Clemens le-a vorbit aproape tuturor celor aflai la bord.
Cuvntarea lui scurt, serioas aproape de la un cap la cellalt,
s-a transmis prin sistemul de amplificare, ctre cei care erau de
serviciu n acele momente.
Am avut parte de o cltorie fantastic de lung n susul
Fluviului, probabil cel mai lung din univers. Am avut i zile
bune i zile proaste, tragedii, dureri, momente de plictiseal,
distracii, fapte eroice i de laitate. Am nfruntat moartea de
multe ori. I-am vzut pe cei dragi murind, deii am fost
recompensai ntr-o oarecare msur vzndu-i murind pe cei
pe care i uram. Am cltorit enorm. Am parcurs 11500000 de
kilometri. Asta nseamn aproape jumtate din lungimea
Fluviului, estimat la 23200000 de kilometri. O cltorie lung.
Dar dac ar fi trebuit s mergem pe jos, ne-am afla nc la
nceput. Am fi parcurs aproximativ 205000 de kilometri, adic
am mai fi avut de parcurs 11200000 de kilometri ca s ajungem
172

aici. Toi cei care s-au alturat echipajului i-au dat seama c
plimbarea cu cel mai mare i cel mai luxos vapor din lume i va
costa ceva. Tuturor li s-a spus care e preul biletului. Plata se
face la captul cltoriei, nu la nceputul ei. V cunosc bine pe
fiecare, att de bine ct poate o fiin uman s o cunoasc pe
alta. Ai fost cu
toii alei cu mare grij, i mi-ai confirmat aprecierea. Ai trecut
prin multe ncercri i le-ai depit pe toate cu succes. De
aceea, am ncredere deplin c vei trece ultimul i cel mai dificil
test, cel de mine. S-ar putea ca acest lucru s v par ca un
examen la matematic din liceu, ori s v aminteasc de vorbele
pe care le rostete un antrenor de fotbal nainte ca echipa lui s
intre pe teren. V cer scuze pentru asta. ns ncercarea, acest
meci, este mortal, iar unii dintre voi nu vor mai fi n via la
sfritul zilei de mine. Dar ai tiut preul atunci cnd v-ai
alturat echipajului, i nimeni n-ar trebui s ncerce s se
fofileze. Iar dup ce va trece ziua de mine...
A fcut o pauz i a privit n jur. Joe Miller, care sttea pe un
scaun uria plasat pe podium, avea o fa trist, iar pe obrajii
bolovnoi i curgeau lacrimi.
Micuul de Marbot a srit n picioare, a nlat un pahar cu
butur i a exclamat:
Trei urale i un toast pentru comandantul nostru! Toi cei
prezeni au ovaionat puternic. Dup ce
au but, lunganul cu nas lung i ascuit ca o spad, de
Bergerac, s-a ridicat i a zis:
i un toast pentru victorie! i s nu uitm: moarte i blestem pe
capul lui Ioan Fr-de-ar!
Sam a rmas treaz pn trziu n acea noapte. O vreme a
msurat timoneria n lung i-m lat. Cu toate c vasul sttea la
ancor, n sal toat lumea fcea de cart. Nu se nchiriaz putea
ridica ancora i porni ctre lac cu vitez maxim n mai puin de
trei minute. Dac Ioan ar fi ncercat un atac n vreme de noapte,
deii promisese c nu va face acest lucru, vasul lui Sam ar fi
fost pregtit de ripost.
Cei care fceau de veghe n timonerie nu aveau chef de vorb.
Sam i-a prsit cu un noapte bun i s-a
plimbat cteva minute pe puntea de decolare. Pe mal se vedeau
multe focuri aprinse. Cei din Virolando tiau ce avea s se
ntmple a doua zi i erau prea emoionai i temtori ca s se
culce la ora lor obinuit. Ceva mai devreme, pe mal apruse
173

ntr-o barc nsui La Viro, care ceruse permisiunea de a urca la
bord. Slujindu-se de portavoce, Clemens i spusese c ar fi fost
ncntat s stea de vorb cu el, dar nu n acele momente, ci a
doua zi. Regreta, dar aa trebuia s procedeze.
Brbatul ntunecat i masiv, cu trsturi lugubre, a plecat, dar
nu nainte de a-l binecuvnta pe Sam. Acesta s-a simit cuprins
de ruine.
Apoi Sam a mers de-a lungul fiecrei puni, pe ambele laturi ale
vasului, ca s inspecteze nivelul de pregtire a santinelelor. A
rmas ncntat de constatri, socotind c ar fost o nerozie s
mai piard timpul vizitnd vasul. Pe de alt parte, Gwenafra l
atepta la culcare. Probabil va voi s fac amor, pentru c se
putea ntmpla ca unul dintre ei sau chiar amndoi s nu mai
fie n via a doua zi spre sear. Sam nu prea avea chef de aa
ceva, ns ea se pricepea ca nimeni alta s-i trezeasc spiritul,
ntre altele.
Sam nu se nelase deloc. Gwenafra a insistat s fac dragoste,
dar cnd lipsa lui de entuziasm a devenit evident, iar ea nu a
mai reuit s-l strneasc, s-a lsat pguba. Cu toate acestea,
nu i-a reproat nimic. L-a rugat doar s o in n brae i s-i
vorbeasc. Rareori i se ntmpla lui Sam s nu-i gseasc timp
pentru a vorbi, astfel c au conversat cel puin dou ore.
La scurt vreme dup ce amndoi erau moleii de somn,
Gwenafra a zis:
M ntreb dac Burton se mai afl pe Rex. N-ar fi ciudat dac ar
fi rmas acolo ? Da, ieit din comun, nu ceva de rs. Dar cred c
ar fi i oribil.
N-ai uitat de iubirea ta copilreasc pentru el, nu-i aa ? a
ntrebat-o Sam. Cred c a nsemnat ceva pentru tine.
Nu, nu-i duc dorul, a spus ea, deii nu-s chiar si gur c nu l-a
mai plcea acum. i totui, ce s-ar ntmpla dac el ar fi unul
dintre oamenii Regelui Ioan, iar noi l-am ucide? M-a simi
cumplit. Sau dac ar exista la bordul lui Rex cineva care te
iubete ?
Puin probabil, a spus el. i n-am de gnd s m frmnt din
pricina asta.
Dar a nceput s se frmnte. A rmas treaz mult timp dup ce
Gwenafra a nceput s respire regulat, ca orice fiin ce doarme.
Dac Livy era cumva pe Rex ? Nu, imposibil. La urma urmelor,
unul dintre oamenii lui Ioan o ucisese n Parolando. Iar ea nu s-
ar fi urcat cu nici un pre pe vasul lui. Dect dac voia s se
174

rzbune pe cel care o ucisese. Dar ea era prea blnd pentru a
proceda astfel, cu toate c ar fi fost capabil s lupte cu
ndrjire pentru a-i apra pe cei iubii. Dar s se rzbune ?
Niciodat.
Clara ? Jean ? Susy ? Se putea afla vreuna dintre ele pe Rex ?
Probabilitatea ca vreuna dintre ele s fie acolo era foarte mic.
i totui... improbabiliti aproape matematice se materializau
uneori. Iar un proiectil lansat de pe vasul lui putea s o omoare
pe vreuna dintre ele. i s-o fac s dispar pe vecie, ntruct
resuscitrile ncetaser.
A fost ct pe ce s se ridice din pat i s mearg la timonerie ca
s-l pun pe operatorul radio s transmit un mesaj ctre Rex.
Un mesaj prin care s propun pace, s anuleze chemarea la
lupt, la ur i la rzbunare.
Ct pe ce.
Dar Ioan oricum nu va fi de acord.
De unde tia el, Sam, c aa stteau lucrurile, dac nu l pusese
la ncercare ?
Nu. Ioan era incorigibil. La fel de ncpnat ca i dumanul
lui, Sam Clemens.
Mi-e grea, a spus Sam. Dup o vreme, a adormit.
Eric Bloodaxe l urmrea n vis cu securea lui cu dou tiuri.
Sam alerga aa cum i se ntmplase n multe comaruri pe care
le avusese cu ngrozitorul nordic, n urma lui, Erik urla: Bikkja!
Rahai de Ratatosk! i-am spus c o s te atept aproape de
izvoarele Fluviului! Mori, ticlos care m-ai njunghiat pe la
spate! Mori!
Sam s-a trezit gemnd, transpirat, i cu inima s-i sar din
piept.
Ce ironie, ce justiie poetic, ce recompens dac, ntmpltor,
Erik s-ar afla la bordul lui Rex.
Gwenafra a murmurat ceva. Sam a btut-o uor pe spatele
dezgolit i i-a zis ncet:
Dormi, micu nevinovat. Tu n-ai fost silit s ucizi pe nimeni,
i sper s nu ajungi s faci aa ceva.
Dar, ntr-un fel, nu i se cerea s ucid ncepnd de mine ?
E prea mult, a zis el. Trebuie s dorm. Mine va trebui s fiu
ntr-o stare fizic i psihic perfect. Altfel... o eroare din partea
mea... oboseala... cine tie ?
175

ns Nu se nchiriaz era mult mai mare dect Rex, mult mai
bine narmat i mai blindat, ca s nu nving. Acum trebuia s
doarm.
S-a ridicat brusc n capul oaselor. Sirenele se tnguiau. Iar din
interfonul aflat pe perete, s-a auzit strigtul ofierului trei
Cregar:
Cpitane! Cpitane! Trezete-te! Trezete-te!
Clemens s-a rostogolit din pat i s-a dus la interfon. A ntrebat:
Da, ce s-a ntmplat ?
Oare Ioan lansase un atac-surpriz ? Ce ticlos nenorocit!
Operatorii de la sistemul de supraveghere cu infraroii au
raportat c apte persoane au srit peste bord, cpitane! S-ar
prea c sunt dezertori!
Aadar... mica lui cuvntare despre faptul c toi trecuser
testul, despre curajul dovedit n lupte, fusese o minciun.
Civa oameni, brbai i femei, i dovediser laitatea. Ori, s-a
gndit el, se treziser la realitate. i fugiser. Aa cum
procedase i el cnd izbucnise rzboiul dintre State. La dou
sptmni dup ce ntrase n trupele neregulate de voluntari din
Missouri, dup ce unul dintre camarazii lui ucisese un trector
nevinovat, el dezertase i fugise ctre vest.
Nu-i acuza de nimic pe cei apte. Desigur, nu putea dezvlui
nimnui adevratele sentimente pe care le avea. Va trebui s
afieze o fa hotrt, s se agite i s ipe puin, s i blesteme
pe obolanii ce o terseser i aa mai departe. Aa trebuia s
acioneze, de dragul disciplinei.
Nici nu a urcat bine n liftul care urma s-l duc spre timonerie,
c a avut o revelaie.
Cei apte nu erau lai, ci ageni.
Nu aveau nici un chef s rmn la bord i probabil s moar.
Aveau o misiune mai important dect s se arate loiali fa de
Clemens i Nu se nchiriaz.
A pornit spre timonerie. Luminile se aprinseser pretutindeni pe
vas. n lumina ctorva reflectoare, au observat femei i brbai
furindu-se pe mal cu potire n mn. Alergau ca i cum cele
mai cumplite temeri ale lor se materializaser i se pregteau s
i atace.
S tragem n ei ? a ntrebat Cregar.
Nu, i-a rspuns Sam, i-am putea nimeri pe localnici. Lsai-i s
fug. O s avem suficient timp dup btlie ca s-i prindem.
176

Cei apte aveau s-i caute salvarea n Templu. La Viro nu-i va
napoia lui Clemens.
Sam i-a ordonat lui Cregar s fac apelul. Dup ce au fost
identificai cei apte fugari, Sam s-a uitat la lista de nume pe
ecranul de mesaje. Patru brbai i trei femei. Toi susinuser
c triser dup 1983. Bnuielile lui privind acea pretenie erau
corecte. ns era prea trziu ca s mai fac ceva.
n acele momente nu putea aciona. Dar dup lupt trebuia s
gseasc o modalitate pentru a pune mna pe cei apte ca s-i
interogheze. tiau suficient de multe lucruri ca s lmureasc
cel puin jumtate din misterele care l nedumereau. Probabil c
tiau ndeajuns ca s le elucideze pe toate.
Oprete sirenele, i-a spus el lui Cregar. Anun-i pe membrii
echipajului c a fost o alarm fals i spune-le s se culce la loc.
Noapte bun.
ns el n-a avut parte de o noapte bun. S-a trezit de multe ori,
i a avut nite comaruri nspimnttoare.
Prima i ultima lupt pe via i pe moarte de pe Lumea
Fluviului


n Valea Virolando se fcuse de amiaz.
Vreme de treizeci de ani, cerul aflat sub soarele ajuns la apogeu
fusese un adevrat caleidoscop de planoare i baloane. n acea
zi ns, albastrul era limpede i curat ca ochii unui bebelu.
Fluviul, care fusese mereu strbtut de ambarcaiuni cu pnze
albe, roii, negre, verzi, violete, purpurii, oranj i galbene, era de
un albastru-verzui de la un mal la cellalt.
Tobele de pe ambele maluri au btut mesaje: Nu v lansai n
aer i pe ap i nu v apropiai de maluri.
Cu toate acestea, pe malul stng se strnseser nenumrai
oameni. Majoritatea stteau pe coloane sau pe punile dintre
acestea. Ardeau de nerbdare s asiste la btlie, iar
curiozitatea se dovedea mai puternic dect teama. n ciuda
apelurilor lui La Viro, care le ceruse tuturor s urce pe dealuri,
oamenii erau atrai irezistibil de acel anticipat spectacol,
ignornd paznicii care ncercau s-i ndeprteze pn la o
distan sigur, ntruct oamenii de acolo nu aveau nici pe
departe idee de armele secolului XX, ori de arme mai evoluate
dect cele din secolul I al erei noastre, ei nu tiau ce
177

avea s se ntmple. Puini dintre ei vzuser acte de violen,
dar i acelea de mic anvergur. De aceea, netiutorii se
ngrmdiser pe cmpie sau se craser pe turlele de piatr.
Rmas n Templu, La Viro sttea n genunchi i se ruga.
Dup ce nu reuise s-l consoleze pe La Viro, Hermann Goring a
urcat o scar, ajungnd n vrful unui turnn de piatr. Cu toate
c detesta slbticia, dorea s vad tot. i, se vedea el silit s
recunoasc n sinea lui, era la fel de emoionat ca un copil ce
ateapt primul numr dintr-un spectacol de circ. Lamentabil
situaie; mai avea mult de ateptat pn cnd trsturile
vechiului Goring aveau s dispar definitiv. ns nu reuea s
stea departe de btlie i de vrsarea de snge produs de
aceasta. Nendoielnic, avea s regrete amarnic, ns n Lumea
Fluviului nu se mai ntmplase ceva asemntor. i nici nu avea
s se mai ntmple vreodat.
Sub nici o form nu era dispus s piard spectacolul. De fapt,
vreme de o clip, a regretat c nu pilota unul dintre avioanele
implicate n btlie.
Da, mai avea mult de luptat cu sine. Pn una-alta, se putea
bucura de ceea ce avea s urmeze. Dup aceea, era dispus s
plteasc totul cu chinuri sufleteti.
Cele dou vase uriae, Nu se nchiriaz i Rex Grandissimus,
despicau apele, ndreptndu-se unul ctre cellalt. n acel
moment, se aflau la deprtare de zece kilometri unul de cellalt.
Conveniser s se opreasc imediat ce distana dintre ele va fi
de opt kilometri. Cu excepia situaiei n care btlia aerian s-
ar fi sfrit pn n acea clip. Dup aceea, totul era permis,
putndu-se folosi orice metode i mijloace, pn la victoria celui
mai bun.
Sam Clemens msura agitat puntea timoneriei. Vreme de o or
verificase toate posturile de lupt i repetase planul de lupt.
Oamenii desemnai la arma special se aflau acum pe puntea A
i ateptau. La primirea semnalului, ei trebuiau s o aduc i s
o monteze n spatele scutului masiv din oel, care protejase
cndva mitraliera cu abur din partea frontal a vasului. Aceasta
se demontase, iar platforma ei era pregtit s primeasc arma
special.
Servanii mitralierei cu abur rmseser uimii cnd primiser
ordin s-o demonteze. Puseser ntrebri la care nu primiser
rspuns. Zvonurile circulaser de la un capt la cellalt al navei
178

i de la o punte la alta. De ce fcuse cpitanul o mutare att de
ciudat ? Ce se petrecea ?
ntre timp, Clemens vorbise de trei ori cu William Fermor,
locotenent de pucai marini, care pzea servanii armei
speciale. Sam i atrsese atenia asupra importanei misiunii pe
care o avea de ndeplinit.
nc m ngrijoreaz agenii lui Ioan, i-a spus Sam. tiu c toat
lumea a fost verificat de nu tiu cte ori. Dar asta nu nseamn
mare lucru. Orice sabotor trimis de Ioan ar putea fi la fel de
duplicitar ca un juctor de cri din Missouri. Vreau s fie
verificai toi cei care se apropie de camera armei speciale.
Dar ce-ar putea face ? s-a mirat Fermor, referindu-se la
servanii armei speciale. Nici unul dintre ei nu este narmat. M-
am uitat pn i sub kilturile lor ca s m asigur c nu au
ascuns ceva acolo. Te asigur c nu le-a plcut asta. Oamenii
consider c ar trebui s se bucure de ncrederea tuturor.
S neleag starea de necesitate, a zis Clemens. Cronometrul
din camera de comand arta 11.30.
Clemens s-a uitat pe hubloul ce ddea spre pupa.
Puntea de decolare era pregtit. Aeroplanele fuseser aduse de
lifturi, iar unul dintre ele era montat pe catapulta cu abur de la
captul ndeprtat al punii. Dup ndelungatul voiaj
supravieuiser doar dou aparate de zbor, ambele cu un singur
loc, dar pn i acestea suferiser avarii grave i reparaii
masive n cteva rnduri.
Ambele monoplane originale, cu un singur loc, fuseser
distruse, unul n lupt, cellalt, ntr-un accident. Cele dou
aparate care le nlocuiser, construite din piesele de schimb
aflate n magazii, erau biplane, avnd motoare n linie, folosind
drept combustibil alcool i fiind capabile s se deplaseze cu
dou sute patruzeci de kilometri pe or la nivelul solului. La
nceput, alimentarea lor se fcuse cu benzin sintetic, ns
rezervele de astfel de combustibil fuseser epuizate de mult. Un
sistem de curele alimenta mitralierele de calibru 40 milimetri
montate n botul aparatelor, chiar n faa carlingii. Acestea
puteau trage n fiecare minut cinci sute de cartue cu glon de
plumb. Muniia fusese pstrat nc de la nceputul voiajului n
perspectiva evenimentului ce urma s aib loc. n urm cu
cteva zile, cartuele fuseser umplute cu praf de puc
proaspt, i fiecare dintre ele fusese verificat n ce privea
179

lungimea, grosimea i forma, pentru a nu se bloca n eava
mitralierelor.
Sam a verificat din nou cronometrul, apoi a cobort cu liftul
pn pe puntea de decolare. S-a deplasat cu un mic jeep pn
la avioane, unde l ateptau piloii i de rezerv i cei principali.
Cele dou avioane erau vopsite n alb, iar pe crm i pe
intradosul aripilor inferioare se pictase cte un fenix stacojiu.
Un strc rou aflat n zbor fusese pictat pe latura unuia dintre
aparate. Iar sub carling sttea scris cu
negru: Vi e ux Char l e s , Bt r nul Char l i e , aceasta
fiind porecla dat avioanelor cu care Georges Guynemer zburase
n Primul Rzboi Mondial.
De fiecare latur a carlingii celuilalt avion se vedea un cap de
cine care ltra.
Cei doi piloi erau mbrcai n costume din piele de pete.
Cizmele lungi pn la genunchi erau mpodobite cu rou, la fel
ca i pantalonii trei sferturi. Jachetele lor aveau cte un fenix
stacojiu pe partea stng. Ctile de piele ale aviatorilor aveau
n cretet cte o epu mic, extras de la petele cu corn.
Ochelarii de zbor aveau un tiv stacojiu. Mnuile le erau albe,
iar manetele, roii. Stteau lng Bt r nul Char l i e ,
discutnd nflcrat n timp ce Clemens a cobort din jeep.
Cnd cpitanul s-a apropiat, cei doi au luat poziia de drepi.
Clemens a rmas tcut cteva momente i i-a privit atent. Deii
isprvile celor doi se petrecuser dup moartea lui, Clemens le
cunotea n amnunt.
Georges Guynemer era un brbat slab, de statur medie, cu
ochi negri, arztori i o fa de o frumusee aproape feminin.
ntotdeauna ori, mai bine zis, cnd cobora din cabin, era
ncordat ca o strun de vioar. Francezii l botezaser Asul
ailor. Mai fuseser i alii: Nungesser, Dorme i Fonck, care
doborser mai muli frii n luptele aeriene. ns ei
participaser la mai multe aciuni, n vreme ce cariera lui
Georges se ncheiase relativ timpuriu.
Franuzul era unul dintre acei zburtori nnscui, care fac
automat corp comun cu mainria, nite adevrai centauri
zburtori. Era i un excelent mecanic i tehnician, la fel de atent
cnd i verifica avionul i armele sau proiecta mbuntiri ca i
faimoii Mannock i Rickenbacker. n timpul Marelui Rzboi,
lsase impresia c exista doar pentru a zbura i a purta btlii
180

aeriene. Din cte se tia, nu avusese nimic de a face cu femeile
ca iubite. Singura lui confident a fost Yvonne, sora lui. A fost
un maestru al acrobaiilor aeriene, dar rareori i-a folosit
talentele n aer. Se npustea n lupt folosind lansarea direct,
aa cum denumeau spadasinii francezi aceast metod. Era
nestpnit i lipsit de prevedere ca i omologul su englez,
marele Albert Ball. Ca i acestuia din urm, i plcea s zboare
singur i, cnd ntlnea o formaie de avioane inamice,
indiferent ct de multe erau, el ataca primul.
Rareori i se ntmplase s revin la sol cu aparatele Nieuport
sau Spad fr a fi ciuruite de gloane.
Acest fel de via nu inea mult ntr-un rzboi n care durata de
via a unui pilot era cam de trei sptmni. Cu toate acestea, a
nregistrat cincizeci i trei de victorii pn s fie dobort el
nsui.
Unul dintre camarazi a scris c, n momentul cnd urca n
carling pentru a decola, expresia de pe faa lui Guynemer era
ngrozitoare. Privirile pe care le arunca semnau cu nite
lovituri de glon.
Cu toate acestea, el fusese respins de serviciile de la sol ca inapt
pentru serviciul militar. Era fragil i rcea foarte uor, tuea
mult i nu se putea relaxa n atmosfera prieteneasc i
glgioas a camarazilor si dup ce se ncheia ziua de lupt.
Prea bolnav de tuberculoz i probabil c aa stteau lucrurile.
ns francezii au inut la el, iar n acea zi ntunecat de 11
aprilie 1917, cnd a murit, ntreaga naiune a intrat n doliu.
Vreme de o generaie dup aceea, colarilor francezi li s-a spus
c el se nlase att de mult, nct ngerii nu-l mai lsaser s
se ntoarc pe pmnt.
n realitate, din cte s-a putut constata n vremea aceea, el
fusese singur, ca de obicei, iar un zburtor mai slab,
locotenentul Wissemann, l doborse. Avionul

se prbuise n
noroiul terciuit de obuzele unui mare duel de artilerie. Cnd au
ncetat sutele de explozii, Guynemer i aparatul lui fuseser
fcui frme, amestecndu-se cu noroiul, disprnd complet.
Carnea, oasele i metalul deveniser noroi, nu rn.
Ajuns pe Lumea Fluviului, Georges lmurise misterul, n vreme
ce intra i ieea din nori, spernd s ia prin surprindere unul
sau mai muli frii pentru c-i era totuna l apucase un acces de
tuse. Convulsiile se nrutiser i, brusc, scuipase snge, care
i se scursese pe combinezonul din piele dublat cu blan.
181

Temerile c suferea de tuberculoz i se confirmaser acum. Dar
nu avea ce face.
n timp ce se simea slbit, realiznd c ochii nu-l mai ajut, a
vzut un avion german de lupt apropiindu-se. Deii pe moarte,
ori creznd c murea, a ntors avionul i a pornit spre inamic. A
tras cu mitralierele, dar fr s mai aib precizia lui de temut.
Neamul a nit spre cer, iar Guynemer i-a ntors aparatul ca
s-l urmreasc. Vreme de o clip l-a scpat din ochi. Apoi
gloanele i-au perforat carlinga, venind din spate. Dup aceea a
urmat bezna adnc.
S-a trezit n pielea goal pe malul Fluviului.
Acum nu mai suferea de moartea alb i se mai mplinise la
trup. i pstrase ns patima i ardoarea, deii nu se mai
ridicau la nivelul din 1917. Acum mprea patul cu o femeie
care plngea ascuns n cabin.
William George Barker, un canadian, era un zburtor nnscut,
care reuise performana de a pilota de unul singur doar dup o
or de instrucie.
Pe 27 octombrie 1918, ca maior din Escadronul 201 al Forelor
Aeriene Regale, zbura singur n noul aparat Sopwith Snipe. La
ase mii de metri altitudine deasupra pdurii Marmal, a dobort
un avion de observaie
cu dou locuri. Unul dintre ocupani s-a salvat srind cu
parauta. Barker s-a artat oarecum intrigat i probabil iritat
cnd a vzut acest lucru, deoarece piloilor aliai le era interzis
s foloseasc paraute.
Brusc, a aprut un avion Fokker care a deschis focul asupra lui
i a fost nimerit de un glon n coaps. Avionul lui a intrat n
vrie, ns a reuit s se redreseze, constatnd c era nconjurat
de cincisprezece aparate Fokker. A mitraliat dou dintre ele i s-
a ndeprtat. Un alt avion, lovit de la civa metri, a luat foc.
Barker a fost ns rnit din nou, de ast dat la piciorul stng.
i-a pierdut cunotina, recptnduio la vreme ca se
redreseze avionul dup o alt cdere n vrie. n jur avea ntre
dousprezece i cincisprezece avioane inamice. De la mai puin
de cincizeci de metri, a distrus cu foc de mitralier coada unuia
dintre ele, dar s-a ales cu cotul sfrmat de un glon tras de o
mitralier Spandau.
A leinat nc o dat, i-a revenit i s-a trezit ntre dousprezece
avioane germane. Din avionul su ieea fum. Socotind c
aparatul lui luase foc i c era pierdut, a hotrt s intre n
182

coliziune cu unul din piloii germani. Cu o clip nainte ca
aparatele s se ciocneasc, s-a rzgndit. A deschis focul i a
incendiat avionul duman.
Intrnd n picaj ca s se ndeprteze, a ajuns la liniile britanice
i a aterizat forat n apropiere de un balon de observaie, dar a
rmas n via.
Acela a fost ultimul zbor al lui Barker, considerat de autoriti
drept cea mai mare btlie aerian solitar din Primul Rzboi
Mondial, mpotriva unor dumani mult prea numeroi. A stat n
com vreme de dou sptmni, iar cnd i-a revenit, rzboiul
se terminase. I s-a acordat Crucea Victoria pentru faptele de
vitejie,
dar mult vreme dup aceea a mers n crje, avnd i un bra
imobilizat n fee. n ciuda durerilor chinuitoare, i-a reluat
zborurile, i a contribuit la organizarea Forelor Aeriene Regale
din Canada. mpreun cu marele as William Bishop, a nfiinat
prima mare companie aerian din Canada.
A murit n 1930, n timp ce efectua un zbor de testare cu un
nou tip de avion, prbuindu-se din motive neelucidate.
Recordul lui oficial a fost de cincizeci de avioane dumane
doborte, deii alte evidene ridic cifra la cincizeci i trei.
Guynemer susinea i el c doborse cincizeci i trei de aparate.
Clemens le-a strns mna celor doi piloi.
Dup cum bine tii, sunt mpotriva duelurilor, a nceput el. Am
luat n derdere aceast idee n crile mele, i v-am spus de
multe ori ct de mult am detestat ticloi-a sudic de a
soluiona nenelegerile prin moarte. Eu sunt de prere c acela
care e att de ntng s cread ntr-o astfel de soluionare a
litigiilor merit s fie ucis. Nu m-a fi opus ctui de puin
acestui duel aerian dac a ti c, murind azi, mine vei
renvia, aa cum se ntmpla pe vremuri. Dar de data asta se
moare cu adevrat. Am avut rezerve, aa cum i Sitting Bull i-a
spus Generalului Custer, dar voi doi prei att de dornici s
pornii, de parc ai fi nite cai de lupt care aud sunetul
trompetelor, nct nu mai pot refuza oferta lui Ioan. Cu toate
acestea, m ntreb ce se ascunde n spatele acestei provocri la
duel. Cred c Ioan cel Ru plnuiete ceva, o trdare. Mi-am dat
consimmntul pentru c am vorbit cu unul dintre ofierii lui,
dintre care pe unii i cunosc, iar de alii am auzit, iar acetia
sunt oameni cinstii, onorabili. Deii nu-mi dau seama ce caut
oameni ca William Goffe i Peder Tordenskjold
183

pe vasul acela, slujindu-l pe un astfel de nemernic. S-ar putea
s se fi schimbat, deii refuz s cred c omul luntric s-a
schimbat chiar ntr-att de mult. n orice caz, ei m-au asigurat
c totul e cinstit. Oamenii lor se vor nla de pe nav cam n
acelai timp cu voi. Avioanele lor vor fi dotate doar cu mitraliere,
nu cu rachete.
Sam, am mai discutat asta, a spus Barker. Cred c tu... tu ai
dreptate. La urma-urmelor, Ioan i-a furat vaporul i a ncercat
s te ucid. Noi tim c e un om ru. Pe de alt parte...
Pe de alt parte, voi doi abia ateptai ansa de a intra din nou
n aciune, a spus Sam. Suferii de nostalgie. Ai uitat ct de
brutale i sngeroase au fost acele vremi, nu ?
Guynemer a spus cu nerbdare:
Dac nu ar fi ri, nu s-ar afla pe Re x. n plus, noi am fi lai
dac nu am accepta provocarea lor.
Trebuie s ne nclzim motoarele, a zis Barker.
Da, n-ar trebui s vorbesc astfel, a spus Sam Clemens. Pe
curnd, biei. i noroc. S ctige cei mai buni, i sunt convins
c voi suntei cei mai tari.
Le-a strns din nou minile i s-a tras deoparte. Dovedise
deopotriv curaj i neghiobie, a gndit el, dar i dduse
consimmntul. Acea reanalizare de ultim moment a situaiei
se datora strii lui de agitaie. N-ar fi trebuit s spun nimic.
Dar, ca s recunoasc adevrul, abia atepta acel eveniment.
Amintea de turnirurile cavalerilor de altdat. i ura pe acei
cavaleri, deoarece, istoric vorbind, erau opresori i exploatatori
al ranilor i claselor de jos i se artau foarte primejdioi i
pentru propria clas. n realitate, fuseser o aduntur de
ticloi cu gnduri murdare. Asta era realitatea, ns exista i
mitul. Mitul punea ntotdeauna ochelari de cal oamenilor i
probabil c el avea i o parte bun.
Idealul era luminos, dar realitatea aprea umbrit. Avea n fa
doi brbai excepional de capabili i curajoi, care aveau s
lupte pn la moarte ntr-un duel aranjat de alii. Pentru ce se
bteau ? Nici unul dintre ei nu avea ceva de dovedit; amndoi
fcuser asta demult, cnd dovezile de curaj nsemnau ceva.
Despre ce era vorba ? Voiau s-i dovedeasc brbia ? Sigur
nu.
Indiferent ce motivaii aveau, cei doi l umpleau pe Clemens de o
bucurie secret. Pe de o parte, dac reueau s-i doboare pe
oamenii lui Ioan, puteau trece la mitralierea vasului Rex.
184

Desigur, dac pierdeau, atunci piloii lui Ioan vor ataca Nu se
nchiriaz. Prefera s nu se gndeasc la aceast din urm
posibilitate.
Principala surs de ncntare era s urmreasc lupta. O
copilrie ori, cel puin, ceva lipsit de maturitate. Dar, ca
majoritatea brbailor i a multor femei, i plcea sportul n
calitate de spectator. Iar acesta era un eveniment sportiv, chiar
dac fatal pentru participani. Romanii tiau ce fceau cnd
organizau lupte ntre gladiatori.
Sam a tresrit auzind un sunet brusc de trmbi. Acesta a fost
urmat imediat de mictoarea pies n albastrul ameitor,
compus de Gioacchino Rossini pentru forele aeriene ale
vasului. Muzica era realizat electronic.
n calitate de comandant, Barker a urcat primul n carling.
Elicea s-a rotit ncet, scond un scheunat, apoi a nceput s se
nvrt cu repeziciune. Guynemer a urcat i el n avionul su.
Oamenii aliniai pe marginea punii de decolare i ngrmdii n
timonerie au ovaionat. Brusc, urletul motorului avionului de
lupt al lui Barker a acoperit toate ovaiile i ncurajrile.
Sam Clemens a ridicat ochii spre camera de comand. Ofierul
executiv, John Byron, sttea la hubloul pupa al camerei de
comand, gata s-i fac semn cpitanului. Imediat ce
cronometrul indica ora 12.00, el trebuia s dea drumul unei
earfe stacojii pe hubloul deschis.
O femeie s-a desprins brusc din mulimea de la marginea punii
i a aruncat buchete de flori de arbore de fier n carlingi. Privind
prin ochelari, Guynemer a zmbit i a fluturat buchetul. Barker
a ridicat florile, lsnd impresi-a c le va arunca nspre oameni,
apoi s-a rzgndit.
Sam s-a uitat la ceasul de la mn. Earfa sngerie a cobort.
S-a ntors i a fcut semn servanilor s activeze catapulta. S-a
auzit un fsit de abur i aparatul lui Barker, slobozit din
catapult, a pornit vertiginos nainte. Cu cincisprezece metri
nainte de captul punii, s-a ridicat n aer.
Avionul francezului s-a nlat spre cer optzeci de secunde mai
trziu.
Mulimea s-a rspndit pe puntea de decolare, iar Clemens s-a
grbit spre timonerie. Din camera de comand putea urca o
scar printr-un tambuchi, ca s ajung n partea superioar a
structurii. Acolo l ateptau o mas i un scaun, ambele cu
185

picioarele prinse de podea cu uruburi. n timp ce va urmri
lupta pe via i pe moarte, va bea whisky i va fuma un trabuc.
Cu toate acestea, i era imposibil s alunge ngrijorarea n ceea
ce-l privea pe Regele Ioan. Era inevitabil ca un rgit dup o
bere c Ioan punea la cale ceva necurat.

29
Rex Grandissimus se afla n mijlocul lacului, cu prova n vnt,
cu zbaturile rotindu-se ncet, ca s i asigure
viteza de cincisprezece kilometri pe or. Acest lucru, la care se
aduga vntul din fa, le oferea avioanelor un vnt de douzeci
i patru de kilometri pe or pentru a urca n timpul lansrii.
mbrcat cu un kilt albastru, cap stacojie i cizme negre,
Regele Ioan se afla pe puntea de decolare. Le vorbea celor doi
piloi n timp ce echipajul de punte pregtea aparatele. Acetia
purtau uniforme din piele neagr, asemntoare cu acelea ale
zburtorilor inamici. Aproape de ei se gseau avioanele de lupt,
crora li se fceau ultimele revizii. i acestea erau biplane, deii
boturile lor erau mai boante dect ale adversarilor. Aripile i
fuzelajul unui avion erau acoperite cu un model pepit, n
albastru i argintiu, pe care fuseser imprimai cei trei lei aurii
ai Regelui Ioan. Pe botul lui de un rou aprins fuseser pictate o
east i dou oase ncruciate. Cel de-al doilea aparat era alb,
cu trei lei pe aripi i crm. Pe ambele pri ale burii carlingii
se vedeau cte o bil roie, soarele rsrind al Japoniei,
nsemnul personal al lui Okabe.
Dintre cei cteva sute de candidai intervievai n ultimii apte
ani, Ioan i alesese pe cei doi pentru aceast zi mult ateptat.
Kenji Okabe era un brbat scund i zvelt, care radia hotrre.
Totui, se arta mai tot timpul amabil, manifestnd interes fa
de ceilali, nu doar fa de sine. n acele moment, arta sumbru.
Voss i Barker, erau renumii pentru faptul c duseser cele
mai mari btlii solitare n faa unor fore net superioare
numeric, evenimente petrecute n Primul Rzboi Mondial.
La 23 septembrie 1917, Voss, care doborse patruzeci i opt de
aparate ale Aliailor, zbura singur pe unul dintre noile avioane
triplan de tip Fokker, cnd a trebuit s nfrunte apte avioane
de lupt SES ale escadronului RVC nr. 56. Piloii lor erau dintre
cei mai
renumii lupttori britanici. Cinci erau ai, McCudden, Rhys-
Davids i Cecil Lewis fiind cei mai cunoscui. Comandantul lor,
186

McCudden, i-a condus imediat oamenii ntr-un atac prin
ncercuire. intit de paisprezece mitraliere, se prea c Voss era
sortit s fie dobort imediat. Dar Voss i-a pilotat aparatul de
parc ar fi fost un oim rotitor. De dou ori, cnd fusese luat n
vizor de McCudden, Voss a intrat ntr-o semi-vrie plat, o
manevr pe care nici unul dintre britanici nu o mai vzuse pn
atunci. Realiznd trucuri uimitoare, ns perfect controlate, dar
i gurind cteva dintre aparatele britanice, Voss a reuit s
supravieuiasc atacului celor apte. Dar nu a putut sparge
ncercuirea. Apoi Rhys-Davids, un inta nentrecut, l-a inut n
vizor ndeajuns ct s goleasc un ncrctor de gloane de
calibrul 50 milimetri din mitralierele Lewis aflate la bord.
Aparatul lui Voss s-a prbuit, dar nsoit de regretele
britanicilor. Dac ar fi fost posibil, ei ar fi preferat ca pilotul s
rmn n via. Fusese cel mai bun pilot cu care se
confruntaser pn atunci.
O parte dintre strmoii lui Voss fuseser de origine evreiasc.
Deii se lovise de unele prejudeci n forele aeriene germane,
hotrrea i aptitudinile lui uimitoare de pilot i-au adus
recunoaterea pe care o merita. O vreme, luptase chiar sub
comanda lui Richthofen, Baronul Rou, care l numise
comandant de zbor i apoi i dduse sarcina de a asigura
acoperirea n cadrul formaiei.
Kenji Okabe, cpitan n forele aeriene ale Regelui Ioan, fusese
n timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial subofier i pilot
clasa nti n forele aeriene ale Marinei. A fost unul dintre cei
mai mari piloi de lupt ai rii sale i a stabilit recordul tuturor
timpurilor pentru Marin cnd, aflat deasupra insulei Rabaul,
din
arhipelagul Bismarck, doborse apte avioane americane ntr-o
singur zi. ns n timp ce ataca un bombardier deasupra
insulei Bougainville din arhipelagul Solomon, a fost luat prin
surprindere de un avion american care l-a atacat n picaj de la
mare altitudine. Deschiznd focul, acesta i-a retezat o arip a
aparatului su, Zero, care a fost cuprins de flcri. Arznd,
Okabe s-a prbuit.
Ioan a flecrit vreme de cteva minute cu cei mai buni piloi ai
si. Apoi i-a strns mna lui Voss i a rspuns nclinrii lui
Okabe, dup care cei doi au urcat n carlingi. Locul de ntlnire
era la o mie cinci sute de metri altitudine, ntr-un punct aflat la
187

jumtatea distanei dintre cele dou vase, unde se ridica o
coloan de piatr cu partea superioar de forma unei cepe.
Cele patru aparate biplan au urcat n spiral. Ajungnd la
nlimea stabilit, indicat de altimetre, ele au nceput s
zboare drept. Nici unul dintre piloi nu s-a gndit s nele,
ntruct erau cu toii brbai de onoare. Iar Ioan nu sugerase
piloilor si s urce mai mult pentru a fi n avantaj, pentru c i
cunotea prea bine.
Apoi au pornit direct unii spre alii. Soarele era n dreapta lui
Voss i Okabe i n stnga lui Barker i Guynemer. Toi ar fi
preferat s aib soarele n spate, iar dumanul s stea cu el n
ochi. Aceasta era metoda clasic de atac. Pilotul sttea la pnd,
ascuns de soare sau de vreun nor, apoi, dup ce depista victima
aflat mai jos, intra n picaj, lund-o prin surprindere.
Avioanele au ajuns la nlimea prevzut, de o mie cinci sute
de metri. Cele dou perechi, desprite de trei kilometri, au
pornit una spre cealalt, fiecare cu patru sute cincizeci de
kilometri pe or. Probabil c cel puin cinci mii de oameni
urmreau ultima lupt aerian dus de pmnteni.
Werner Voss s-a ndreptat spre Bill Barker, iar George
Guynemer spre Kenji Okabe.
Era o manevr aproape sinuciga. Avionul era pstrat pe curs
de coliziune. Focul se deschidea doar de la distana de cinci sute
de metri. Se apsa uor pe butonul de declanare a focului de
pe joystick. Se trag aproximativ zece gloane. n sperana c
unul va atinge o elice, descentrnd-o uor, sau poate perfornd
vreo conduct de ulei sau reteznd cabluri electrice. Poate chiar
s tearg capota motorului, sau s strpung parbrizul, lovind
pilotul.
Apoi, n ultima secund, ct mai trziu, o nclinare pe o arip i
un viraj spre dreapta. Dac apare o greeal de calcul, ori
pilotul cellalt nu a virat, ci a continuat drumul drept nainte,
buf!
Guynemer s-a uitat cu ochii negri i nflcrai prin ochelari i
prin inelul de vizare aflat n faa parbrizului. Avionul alb era cu
elicele n planul curentului, prnd turtit. Elicea ce se rotea i
oferea o imagine clar a adversarului; dinii lui albi sclipeau n
soare. Apoi, avionul a devenit uria, crescnd cu o repeziciune
care ar fi bgat groaza n oricine. Francezul a apsat pe buton.
n aceeai clip, gura evii de la mitraliera adversarului su a
scuipat ceva rou.
188

Cele dou avioane au descris tonouri simultan, iar trenurile de
aterizare au fost ct pe ce s se loveasc ntre ele. Ambii piloi
i-au nlat aparatele i au fcut o ntoarcere att de strns,
nct au simit cum din cap li se scurge tot sngele.
Vreme de o secund, ct a descris un cerc, Guynemer a avut
avionul pepit n vizor. ns nu a vrut s-i risipeasc gloanele,
pentru c acesta se deplasa prea repede.
Barker i Okabe s-au ncruciat, ct pe ce s se ciocneasc,
trecnd ns att de aproape nct i-au vzut faa unul altuia.
Acum se desfura o goan nebun, fiecare aparat urcnd cu
toat puterea ce i-o ddea motorul, la o nclinaie ce se apropia
de unghiul critic de vitez. Motoarele preau s geam de efort.
Apoi Okabe s-a desprins, cobornd brusc i, n timp ce prin
vizor i-a trecut Guynemer, a slobozit o rafal de patru gloane.
Francezul a plecat capul n mod involuntar i apoi a vzut o
gaur fcut n parbriz, nclinndu-se pe o arip, a cobort
odat cu Okabe, spernd s-l poat lovi n coad. Avionul pe
care era pictat soarele rou riscase i fusese ct pe ce s
reueasc manevra. ns acum ajunsese mai jos dect
Guynemer i trebuia s plteasc pentru ndrzneala acelui
atac.
Japonezul a revenit cu un luping strns care a fcut avionul s
stea aproape n coad. A urcat i Okabe, aflat cu capul n jos, a
tras cnd Guynemer i-a aprut din nou n vizor. Francezul a
nceput s execute un tonou. Gloanele au perforat fuzelajul, ct
pe ce s l ating. Un glon a lovit rezervorul de combustibil,
ns acesta avea sistem de autoetanare. O caracteristic pe
care vechiul avion Spad nu o avea. Okabe a ndreptat avionul i
apoi a urcat din nou. Guynemer a fcut o micare de rotire, a
accelerat, a rmas n nas vreme de cteva secunde i a tras
patru gloane. Unul a trecut prin carling, tergndu-i mna
japonezului. Gemnd de durere, Okabe a luat mna de pe
man. Avionul lui a deviat brusc spre dreapta, parc scpat de
sub control vreme de o clip.
Guynemer s-a prbuit n vrie, dar a redresat aparatul cu
rapiditate.
Francezul i germanul au ajuns, fr s fi plnuit asta, alturi
timp de cteva secunde, amndoi urcnd. Apoi Guynemer s-a
nclinat pe o arip spre Voss i, ca s evite coliziunea, acesta a
descris i el o nclinaie pe o arip. n loc s se ndeprteze, aa
189

cum se ateptase Guynemer, Voss s-a rsucit spre el, dar a
cobort, n loc s se nale.
Vrful aripii aparatului pilotat de Voss a trecut la doi centimetri
de profundorul lui Guynemer.
Germanul a cobort, apoi a urcat cu un luping, o manevr
nerecomandat cnd ai inamicul pe urmele tale. Ajuns n vrful
lupingului, a executat un tonou, apoi a intrat n picaj.
Guynemer s-a gndit c totul s-a terminat n momentul cnd
avionul n picele se ntorcea spre el. Revenindu-i repede,
nemaiavnd timp s ia n calcul alte modaliti de scpare, a
nceput s urce, privind peste umr. Vreme de o clip, nu a
vzut avionul pepit. Apoi, att acesta, ct i avionul lui Barker
au trecut fulgertor pe lng el. Prietenul su l urmrea pe
Voss, pentru c, nu se tie cum, reuise s ajung n coada lui.
Avionul pepit a intrat ntr-un tonou cu raza de rsucire mare, a
pierdut vitez n cursul acestei manevre, apoi a executat o
semivrie plat. Voss aciona comenzile cu repeziciunea unei
pisici. Brusc, a ajuns cu botul n direcie opus. Aparatul lui
Barker a trecut ca glonul pe lng el, iar vrfurile aripilor
aproape c s-au atins.
Guynemer nu a mai avut timp s se uite la altceva dect la
avionul japonezului. Acum, acesta se afla n spatele su, dar la
o altitudine mai mic, i urca la fel de repede ca i el, fr s
reueasc ns s reduc distana dintre aparate. Adversarul
su era la o deprtare de aproximativ dou sute de metri, dup
aprecierea lui Guynemer. ndeajuns de aproape ca s-l poat
atinge
cu vreun glon, dar prea departe pentru o tragere de precizie.
Cu toate acestea, japonezul a tras o rafal de mitralier spre el.
n timp ce se nla pentru a se ntoarce, pe aripa dreapt a
avionului au aprut guri de glon. Okabe s-a ntors i el,
dirijndu-i avionul astfel nct s aib n vizor omul din
carling. Guynemer a mpins maneta de gaze pn la capt,
lipind-o de panoul de comand. Dac motorul lui ar fi avut ceva
mai mult putere dect al japonezului, ar fi putut s se
ndeprteze ncet, chiar i n ascensiunea aceea abrupt, ns
degeaba i-ar fi dorit acest lucru. Din acest punct de vedere,
cele dou aparate erau aproape similare.
A tras mana napoi cu o satisfacie slbatic. A micorat
unghiul de urcare, permindu-i astfel lui Okabe s reduc
distana dintre ei. ns Guynemer nu a putut descrie curba n
190

ascensiune, ca s ajung pe spate, deoarece nu avea suficient
putere. A ncerca aa ceva fr s-i aplatizeze nclinaia fa de
orizont ar fi fcut ca avionul s intre n unghi critic de vitez.
Vreme de aproape treizeci de secunde, a trebuit s spere c
focul inamicului su nu va nimeri vreo poriune vital a
aparatului.
Okabe s-a apropiat, ntrebndu-se de ce Vieux Charles
ncetinise. Deja presupusese c la man se afla Guynemer. La
fel ca toi oamenii aerului, tia foarte bine trecutul acestuia. La
cteva secunde dup ce i-a vzut numele, a ncercat o senzaie
stranie. Ce cuta el aici, de ce ncerca s-l ucid pe renumitul
franuz, dobornd avionul botezat Btrnul Charlie ?
Okabe a privit prin dispozitivul de ochire. Cnd va ajunge la
cincizeci de metri distan, va trage. Acum l avea pe adversar n
raza de aciune a armelor de la bord. A apsat butonul de la
captul de sus al manei; avionul s-a cutremurat cnd
mitraliera sa a scuipat
gloane. Nu era ndeajuns de aproape ca s vad dac nimerise,
dar avea ndoieli. Iar acum, avionul alb, mpodobit cu strcul
rou, ncepea s ridice botul. Apoi s-a ridicat n coad, dup
care a executat un semitonou strns i a nceput s trag n el.
Dar Okabe schimbase deja direcia i acionase mana. La acea
altitudine, avionul nu reaciona la fel de rapid ca n zbor drept.
Dar a descris semitonoul, dup care a intrat n picaj. A privit n
spate i l-a vzut pe Btrnul Charlie ieind din vrie n direcia
opus.
A virat strns i s-a ndreptat spre el, spernd s-l prind
nainte ca acesta s poat ajunge deasupra lui.
Descoperind c avionul pe care era pictat capul de cine se afla
n spatele lui, Voss a avut prea puin timp pentru a hotr ce
manevr s fac pentru a scpa de urmritor. Se ndoia c l-ar
putea salva vreo acrobaie obinuit. Adversarul avea s
realizeze aceeai micare ori va rmne puin n urm i va
trage cnd va gsi momentul potrivit.
Cu o micare disperat, a smucit acceleraia pe jumtate napoi.
Barker a rmas uimit trezindu-se brusc att de aproape. ns n-
a mai stat pe gnduri. Avionul pepit era n vizor; distana era de
cincizeci de metri, i se reducea mereu. Apoi casca pilotului a
aprut n mijlocul catarii. A apsat butonul de declanare a
focului.
191

Ca i cum i-ar fi citit gndurile, pilotul avionului pepit a
accelerat brusc i, n acelai timp, a executat un semitonou.
Gloanele trase de mitraliera lui Barker au trecut prin locul
unde ar fi trebuit s se afle capul adversarului i au lovit partea
inferioar a fuzelajului, distrugnd bechia cu patine.
Imediat dup aceea, canadianul a executat i el un semitonou.
Dac trebuia s trag n timp ce era pe o arip, era dispus s o
fac.
Avionul pepit s-a ndreptat, dar a continuat semitonoul spre
dreapta. Barker a continuat s-l urmreasc. Voss a revenit la
poziia orizontal, iar canadianul a apsat din nou butonul de
declanare a focului.
ns Voss a iniiat imediat o manevr de picaj cu ntoarcere.
Cred c e disperat, i-a spus Barker. Pot s m ntorc i s
plonjez la fel de rapid. i el i-a dat seama c pilotul avionului
pepit era Voss. Altfel nu se putea.
Avionul pepit a ridicat botul cu rapiditate, a descris un tonou cu
raz mare de rsucire i a plonjat din nou. Barker a refuzat s
fac aceeai manevr. A mpins mana, innd degetul pe
buton, gata s apese, inndu-se la fel de aproape de Voss ca o
ruc de mama ei.
Ieind din picaj, Guynemer a intrat n linia de tragere a
avionului pepit. Iar Voss, apreciind ntr-o fraciune de secund
vectorii propriului avion i ai lui Charlie, precum i viteza
vntului i distana, a tras o rafal. Doar ase gloane, iar
Guynemer a trecut prin dreptul lui. ns unul l-a nimerit pe
francez n coaps, ptrunzndu-i n carne la un unghi
cobortor.
Barker nu i-a dat seama c Voss trgea dect n momentul
cnd l-a vzut pe Georges azvrlindu-i un bra n sus i dndu-
i capul brusc pe spate. Atunci a strns degetele deasupra
butonului de tragere, dar Voss trecuse n sus cu mare vitez,
intrnd apoi ntr-o semivrie, rsucindu-i aripile de jur mprejur
cu un gest criminal, astfel c Barker s-a vzut nevoit s-i
ncline avionul pe o arip pentru a evita coliziunea.
Cu toate acestea, a revenit, rsucindu-se la fel de repede ca un
leopard, ce se teme s nu fie atacat pe la spate
de un cine slbatic. Pentru o clip, Voss a scpat de urmritor,
dar trebuia s plteasc pentru asta. Silit s intre din nou n
picaj pentru a-i recpta viteza nainte ca Barker s-l atace, a
ajuns din nou dedesubtul lui.
192

Barker s-a strecurat n jos, ctre el, privind n acelai timp n
jur s vad unde se afla japonezul.
L-a vzut. Venea spre el de sus, sosind n ajutorul camaradului
su, mai ales c acum Guynemer era, pe moment, ori poate
pentru totdeauna, hors de combat.
Era esenial s-l abandoneze pe Voss n acele clipe. Barker a
ntors avionul, aliniind botul aparatului pe acelai plan i pe
aceeai direcie ca i celea ale celui pilotat de Okabe. Intrase pe
un drum de coliziune.
Totui, faptul c trebuia s urce i crea un dezavantaj. Inamicul
nu trebuia s rmn la acelai nivel, i nici nu a rmas astfel.
S-a nclinat uor pe o arip, rotindu-se spre stnga. Barker s-a
nclinat spre stnga. Okabe a descris un tonou spre dreapta,
apoi i-a aplatizat picajul. Evident, ncerca s descrie un cerc i
s-i cad n spate canadianului, care a privit n jos, i ntr-o
parte i n cealalt. Guynemer urca, ndeprtndu-se. Nu era
rnit foarte grav, dar era scos din lupt. Iar germanul se
ndrepta ctre francez, care se afla aproape la acelai nivel. Se
afla dedesubtul lui, ntr-o poziie perfect pentru ca Barker s-l
atace. Din nefericire, Barker era n aceeai situaie ca Voss fa
de Okabe.
n timp ce nc lua altitudine, Barker a rotit avionul. Peste mai
puin de treizeci de secunde, Okabe avea s coboare cu vitez
maxim, atacndu-l din spate.
La naiba cu Okabe. Avea s-l atace pe Voss, indiferent ce s-ar fi
ntmplat.
Aparatul lui Barker a descris un picaj pe o curb lung.
Aripile aparatului au nceput s vibreze din cauza vitezei mari
de coborre. A aruncat o privire la vitezometru. Avea patru sute
aisprezece kilometri pe or. nc zece kilometri pe or, iar aripa
va suferi un efort la care nu mai putea rezista.
A aruncat o privire n spate. Okabe l urmrea acum, dar nu
chiar att de aproape. Probabil c i aripile lui prezentau
aceleai tolerane. Barker a aplatizat curba de coborre,
reducnd viteza de coborre. Asta avea s-i permit lui Okabe
s reduc distana dintre el i Barker. ns acesta din urm voia
s l ntlneasc pe Voss la o vitez care s-i ngduie o rafal
mai lung.
Vzndu-l pe Barker intrnd n picaj, Voss i-a rsucit avionul
spre inamicul care se apropia. Vreme de cteva secunde, s-au
aflat pe aceeai linie, iar evile mitralierelor lui Voss au scuipat
193

flcri. Risca foarte mult, ansele lui de reuit fiind foarte
reduse, deoarece distana era de patru sute de metri, ns nu
avea de ales.
Dac, printr-un miracol, avionul fusese lovit, Barker a rmas
neatins. S-a nclinat pe o arip i s-a ndeprtat, modificnd
uor curba de deplasare. A accelerat i a privit n acelai timp n
spate. Okabe se apropia, dar se afla nc prea departe pentru a-
i folosi armele.
Despicnd aerul cu un muget, aparatul lui Barker a descris un
arc de cerc i a ajuns n spatele lui Voss. Germanul nu a privit
napoi, ns avea posibilitatea s-l vad pe Barker n oglinda
retrovizoare.
Evident, l vzuse, ntruct a executat un semitonou i a rmas
n urm, ndeprtndu-se. Barker a efectuat aceeai manevr,
apoi a observat c Guynemer avea s ajung n linia de tragere a
lui Voss cnd acesta urma s se redreseze. Vreme de o secund
sau dou, avionul lui Guynemer avea s se afle de-a lungul n
vizorul lui Voss. Se ntmplase de dou ori ca francezul s
ajung
n raza de aciune a armelor de la bordul avionului lui Voss, de
ambele ori accidental.
Barker nu tia nc dac tovarul lui fusese lovit ori nu. El i
Voss au trecut n mare vitez pe lng Guynemer; Barker a avut
ceafa lui Voss n vizor, la distana de doar cincizeci de metri i
se apropia cu repeziciune de el.
A aruncat o privire n oglind. Okabe se afla n spatele lui, la
aproximativ cincizeci de metri deprtare. i se apropia
vertiginos. Att de repede, nct va avea doar cteva clipe s
trag, doar dac rmnea n urm. Lucru pe care avea s-l fac,
desigur, dac nu era foarte sigur c va nimeri.
Barker a apsat pe butonul-trgaci. De-a lungul fuzelajului au
nflorit guri, ncepnd de la coad, trecnd peste pilot, al crui
cap a explodat ntr-o artezian de snge, i continund de-a
lungul motorului.
Spectatorii de pe mal au vzut apoi o privelite stranie. Trei
avioane se aflau n linie, iar apoi li s-a adugat nc unul.
Guynemer ajunsese n spatele lui Okabe. Nu era deasupra,
aceea fiind cea mai avantajoas poziie, i nici nu avea viteza pe
care o cptase japonezul dup picaj. Dar n timp ce easta lui
Voss s-a dezintegrat, n timp ce coloana vertebral a lui Barker
a fost retezat, iar calota cranian i-a fost smuls, Guynemer a
194

tras trei gloane. Unul dintre ele l-a lovit pe Okabe n ale de
dedesubt, pornind n sus la un anumit unghi, ricond apoi din
coloan i mergnd spre partea din fa a corpului, sfrtecndu-
i plexul solar.
Dup aceea, Guynemer nu a mai vzut nimic i s-a prbuit n
fa, mpingnd mana pn la capt, dar fr s-i mai dea
seama de asta, n timp ce sngele i se scurgea din bra i dintr-o
parte a torsului. Dou dintre gloanele trase de Voss i gsiser
inta.
Avionul pepit a intrat n vrie strns, trecnd la civa
centimetri de vrful unei turle de piatr de pe mal, prbuindu-
se prin mai multe niveluri de puni din bambus, i a czut peste
o colib. Din aceasta au izbucnit flcri, alcoolul aprins s-a
revrsat peste colibele alturate, iar vntul a dus flcrile ctre
alte locuine.
Aa s-a declanat primul dintre numeroasele ncendii care
aveau s pustiasc malul.
Avionul avnd capul de cine drept nsemn s-a izbit de o turl
de piatr i a czut arznd de-a lungul ei, sfrmnd multe
niveluri de puni i colibe, mprtiind buci incandescente de
metal i combustibil aprins pe o mare distan de jur mprejur.
Avionul japonezului s-a rotit ca un tirbuon, prbuindu-se pe
nisipul de pe mal, lovind zeci de spectatori care, urlnd, i
cutau salvarea prin fug, apoi a mers sanie, lovind ali oameni
i s-a oprit n peretele marii sli de dans. Flcrile au nceput s
se nale, srind, rsucindu-se i lingnd frontonul cldirii i
nvluind curnd ntreaga structur n vlvti oranj i stacojii,
imposibil de stins.
Btrnul Charlie a cobort ntr-o vrie abrupt, rsucindu-se
puin doar nainte de a atinge solul. Arznd, a izbit marginea
malului, a spat un an adnc prin pmntul acoperit de iarb,
a lovit cinci persoane care ncercau s fug din calea lui, i s-a
oprit la baza trunchiului unui arbore de fier.
Palid i tremurnd, Goring i-a dat seama c acea confruntare
nu dovedise nimic, ci doar faptul c ndemnarea i curajul nu
reprezentau garania supravieuirii, c Doamna Fortuna joac
un rol netiut n toate i c rzboiul devine ucigtor deopotriv
pentru soldai i civili, pentru beligerani i pentru cei rmai
neutri.
Armaghedon: Nu se nchiriaz versus Rex

195

30
Regele Ioan grbise lucrurile, nc nainte ca cei patru aviatori
s fi alctuit grupul sortit pieirii, Ioan a rostit n microfonul de
pe tabloul de comand din timonerie:
Taishi!
Da, Cpitane!
La atac! i Dumnezeu fie cu tine.
Cu un sfert de or mai devreme, bocaportul uria de la pupa se
deschisese. Un avion mare cu dou locuri, avnd aripile pliate,
alunecase pe o pist pn ajunsese n ap. Plutind pe flotoare, a
rmas n ateptare ct aripile i-au fost ntinse i blocate. Apoi
Sakanoue Taishi, aezat pe scaunul pilotului, plasat n faa
aripilor, a pornit cele dou motoare. n vreme ce Taishi urmrea
btlia aerian din carlinga deschis, a nclzit motoarele, n
spatele aripilor, pe locul mitraliorului, sttea Gabriel O'Herlihy.
Ambii erau veterani, japonezul fiind participant la cel de-al
Doilea Rzboi Mondial, iar australianul de origine irlandez fiind
poliist militar n Coreea. Taishi zburase pe bombardiere
torpiloare ale Marinei
Imperiale, ii gsise sfritul n Btlia din golful Leyte.
O'Herlihy fusese mitralior n infanterie. n ciuda lipsei lui de
experien n luptele aeriene, fusese preferat pentru acest post
datorit acurateei deosebite n tragere. Se spunea c putea face
mitraliera s cnte la fel cum Harpo Marx scotea acorduri la
harp.
Brusc, deii nu chiar pe neateptate, cpitanul i spusese lui
Taishi s intre n aciune aa cum se stabilise. Acesta a vorbit
prin microfonul cuplat la casc, iar Herlihy s-a aezat.
Japonezul a ambalat motoarele, apoi cei doi au pornit n susul
Fluviului, mpotriva vntului. Decolarea a fost dificil i a durat
destul de mult, ntruct aparatul transporta zece rachete,
fiecare avnd un focos de cincizeci de kilograme, plasate sub
aripi i o torpil sub fuzelaj. Aceasta din urm era acionat
electric i coninea trei sute cincizeci de kilograme de cordit.
n cele din urm, avionul masiv a prsit suprafaa. Taishi a
ateptat pn au ajuns la cincisprezece metri deasupra apei i
abia atunci a apsat pe butonul de eliberare a flotoarelor. Cele
dou flotoare mari i dispozitivele de prindere au czut, iar
aparatul a cptat vitez.
Privind napoi i spre cer, O'Herlihy a vzut cele patru avioane
de lupt prbuindu-se i strivindu-se de sol, dar nu i-a mai
196

spus acest lucru lui Taishi. Pilotul era prea concentrat ca s
ntoarc aparatul spre malul stng, pstrndu-l la o altitudine
joas. A zburat printre turlele din piatr, puin deasupra
punilor de lemn situate cel mai sus. Planul prevedea zborul
puin pe deasupra copacilor i, acolo unde se putea, printre
dealuri. Imediat ce ajungeau n apropierea munilor, trebuiau s
se ntoarc i s zboare cu vntul din spate. Rmnnd aproape
de vrfurile copacilor, trebuiau s zboare de-a lungul munilor.
Apoi vor vira dreapta i
vor zbura cu vitez peste dealuri, cobornd deasupra
complexelor din bambus. Apoi vor lovi vasul Nu se nchiriaz,
care va fi cu o latur spre avion.
Taishi tia c radarul lui Clemens i depistase imediat ce
prsiser Fluviul. Spera, totui, s-l pcleasc aprnd brusc
din spatele dealurilor.
Subofierul se strduia s-i atrag atenia lui Sam Clemens de
mai bine de un minut. Cu toate acestea, cpitanul nu ddea
semne c l-ar auzi. Acum sttea n picioare lng scaun, cu
trabucul aprins ntre buze, cu ochii nlcrimai. Murmura
aceleai cuvinte, incapabil s se opreasc:
Georges! Bill!
Alturi de el se afla Joe Miller. Titantropul era mbrcat cu
armura de lupt, o casc de oel cu o plas grea de srm peste
fa, o prelungire sub forma unui crnat care i apra nasul, o
cma de zale, mnui din piele de pete, o aprtoare de
plastic pentru vintre i aprtori din aluminiu pentru coapse i
picioare. n mna dreapt, de dimensiuni uriae, inea mnerul
unei securi cu ti dublu ce cntrea cel puin cincizeci de
kilograme.
i Joe avea ochii umezi de lacrimi.
Au fozt biezi buni, a bubuit el.
Cpitane! a repetat subofierul. Cei de la radar spun c de pe
Rex a decolat un avion de maridinensiuni.Poftim ? a fcut Sam.
A decolat un avion cu dou motoare, cu flotoare. Radarul afirm
c se ndreapt spre nord.
Sam s-a dezmeticit cu totul.
Spre nord ? Ce dracu' ? Aha! O s descrie un arc de cerc i va
ncerca s ne loveasc n travers!
A rcnit la ceilali s coboare. Un minut mai trziu, a cobort i
el scara, ajungnd pe punte. S-a rstit apoi la ofierul executiv,
John Byron.
197

Ai dat ordin ca Goose s decoleze ?
Da, domnule, i-a rspuns Byron. n momentul cnd cei de la
radar au descoperit avionul lor torpilor decolnd! Ei au nclcat
acordul!
Bravo, ai procedat bine, a zis Sam.
Apoi a privit pe hublou. Goose, un avion torpilor mare, cu
motoare jumelate, trecea de-a lungul vasului, aprnd n
dreptul hubloului. Imediat ce Sam l-a zrit, avionul s-a ridicat
n aer, iar apa a iroit de pe flotoare. Dup o clip, cele dou
flotoare au czut, lovind apa Fluviului, s-au rsucit cu un capt
n sus, dup care s-au aezat, fiind prinse de curent i duse la
vale.
Toat lumea la posturile de lupt! a strigat Clemens.
Byron a apsat un buton. Sirenele au nceput s urle, ns
oamenii strni pe punte ncepuser deja s se ndrepte spre
locurile lor.
Cu toat viteza nainte!
Detweiller, care sttea pe scaunul pilotului, a mpins cele dou
mane de comand la maximum. Giganticele motoare electrice
au nceput s se roteasc, iar zbaturile uriae au pornit s
frmnte apa. Vasul a lsat impresia c face practic un salt
nainte.
Ingenioas stratagem din partea btrnului Ioan, a spus
Clemens. Transmite prin radio ctre Goose s se poziioneze la
traversul lui Rex.
Byron s-a grbit s execute ordinul. Sam s-a ntors ctre de
Marbot. Micuul brbat purta o casc neagr din duraluminiu, o
cma de zale i kilt, precum i cizme din piele. La centura din
piele avea prins un toc
n care se aflau un pistol Mark IV i o teac adpostind un cuit
de abordaj.
Anun-i oamenii s pun arma special n funciune, i-a spus
Sam. Executarea imediat!
Francezul a apsat un buton care i-a fcut legtura cu
depozitul.
Mai avei avionul duman pe ecranul radar ? l-a ntrebat el pe
operator.
Deocamdat, nu, i-a rspuns Schindler. Se afl n spatele
dealurilor, prea aproape de muni.
198

Are s vin ca trsnetul chiar pe deasupra copacilor, a spus
Clemens. Nu vom avea prea mult timp la dispoziie pentru a
riposta.
De Marbot a scos un geamt. Clemens a observat c acesta
plise i l-a ntrebat:
Ce s-a ntmplat ?
Nu tiu, a zis de Marbot. Am auzit ceva semnnd a explozie. Iar
legtura s-a ntrerupt! Nimeni nu-mi rspunde!
Sam a simit c plete i el.
Offf, Dumnezeule! O explozie ? Coboar acolo i vezi ce se
petrece!
Byron vorbea la un alt interfon.
Postul 25 raporteaz o explozie la Postul 26. Francezul a srit n
lift i a disprut.
Domnule, am descoperit avionul inamic! a anunat operatorul
radar. Pe malul dinspre babord, puin deasupra structurilor, i
se apropie printre dou coloane de piatr.
Sam a fugit la hublou i a privit afar. O raz de soare a fost
reflectat de botul vrgat n argintiu i albastru al avionului.
Se apropie cu o vitez incredibil!
A strns pervazul ntre degete i s-a silit s-i pstreze calmul,
apoi s-a ntors. ns Byron transmisese deja ordine. Nici nu era
nevoie, de altfel, deoarece avionul atacator era vizibil.
Nu tragei dect atunci cnd aparatul va ajunge la o sut
cincizeci de metri, a ordonat Byron. Apoi lansai rachetele.
Tunurile i armele de calibru mic s atepte pn cnd va
ajunge la aptezeci i cinci de metri.
N-ar fi trebuit s atept, a mormit Sam. Trebuia s activez
laserul imediat ce au decolat bieii notri. Putea tia avionul n
dou nainte de a apuca s lanseze vreo torpil.
nc un regret ntr-o via plin de preri de ru.
Uite-l g viine! a exclamat Joe Miller. Avionul torpilor trecuse
prin dreptul podurilor ce
mergeau de-a lungul dealurilor. Acum aproape c tergea iarba
cmpiei. Indiferent cine era pilotul, acesta manevra avionul
masiv i mare de parc ar fi fost unul de lupt, cu un singur loc.
Imediat dup aceea, evenimentele au nceput s se precipite.
Avionul se deplasa cu cel puin dou sute douzeci de kilometri
pe or. Odat ajuns la Fluviu, mai avea de parcurs nc aproape
doi kilometri pn la int. ns urma s lanseze torpila de la o
sut optzeci de metri deprtare. Chiar mai de aproape, dac
199

pilotul avea curaj. Cu ct mai aproape fcea lansarea, cu att
scdeau ansele vasului de a evita proiectilul.
Ar fi fost mai bine dac vasul s-ar fi rotit cu prova spre atacator,
devenind astfel o int de mai mici dimensiuni. Dar dac s-ar fi
procedat aa, mijloacele de aprare s-ar fi redus la minimum.
Sam a ateptat. n momentul cnd arma argintie avea s fie
lansat de avionul purttor, el i va da lui Detweiller ordinul de
ntoarcere a vasului. Iar atunci
avionul va constitui o ameninare mai redus. n orice caz, dac
supravieuia furtunii de foc, avea s plece n mare vitez.
O sut cincizeci de metri, a anunat Byron, privind ecranul
radar peste umrul operatorului. Apoi a vorbit n interfonul prin
care se transmiteau ordine ctre baterie: Lansai rachetele!
Din douzeci de evi au nit tot attea proiectile argintii,
avnd vrful conic i scond flcri.
Dar pilotul avea reflexe excelente. Dousprezece rachete, mai
mici dect acelea pornite spre el, au nit de sub aripile
avionului su. Cele dou stoluri de rachete s-au ntlnit dup o
fraciune de secund i au disprut ntr-un nor de flcri,
nconjurat curnd de fum negru. Imediat dup aceea avionul a
strpuns norul. Acum era att de aproape de Fluviu, nct prea
c valurile i vor smulge partea inferioar a fuzelajului.
Lansai cel de-al doilea grup de rachete! a rcnit Byron. Tragei
cu tunurile i armele de mn!
Dinspre vas a pornit arcuit un nou grup de proiectile.
Mitralierele cu abur au tras folosind gloane din plastic de
calibrul 80, tunurile de 88 de milimetri de la babord au hmit,
scond flcri i nori cenuii de fum. Iar pucaii marini, aflai
ntre platformele grele, au tras cu putile.
Torpila lunguia, semnnd cu un rechin, a czut din avionul
aflat la o altitudine de treizeci de metri, a lovit luciul apei, a
sltat, apoi s-a scufundat. Acum nu se mai vedea dect siajul
lsat, artnd ca o fierbere.
Banda stnga! a ordonat Sam.
Detweiller a smucit brusc mana ctre babord. Zbaturile mari
ct nite montri de pe partea stng au ncetinit, s-au oprit,
apoi au nceput s vnture apa n direcie opus. ncet, vasul s-
a rotit.
Simind c avionul s-a uurat brusc dup ce scpase de povara
torpilei, Taishi a tras mana. Botul avionului s-a nlat cnd
cele dou motoare, ambalate la maximum, au ridicat avionul,
200

care a trecut peste vapor. Taishi s-a aplecat peste marginea
carlingii, iar vntul I -a izbit n fa cu toat fora. Cu toate c
apa era limpede, nu a reuit s vad torpila, deoarece avionul o
depise deja.
n faa lui, rachetele au sclipit scurt n razele de soare, lsnd n
urm dre de fum. Alt lansare! a gndit el. Tot rachete cu
detectori de cldur.
n alte condiii, Taishi ar fi zburat puin pe deasupra punii de
decolare, trecnd peste ea, ar fi descris un viraj i ar fi cobort
pentru a mitralia vasul. O'Herlihy se ridicase acum n picioare,
inndu-se cu o mn de marginea carlingii, ateptnd ca
avionul s ia o anumit altitudine pentru a ntoarce mitralierele
i declana focul. Numai c el nu avea s mai apuce acel
moment.
Avionul, Taishi i O'Herlihy au disprut ntr-un nor mare de
fum, iar fragmente de metal, carne i oase au nceput s zboare
imediat n toate prile.
Unul dintre motoare a descris un arc, prbuindu-se pe puntea
de decolare, n apropierea unui tun. S-a rostogolit de-a lungul
acesteia i a czut dincolo de margine, pe puntea de furtun,
strivind doi oameni.
Un membru al echipajului a cerut intervenia unei echipe de
pompieri.
Privind pe hublou, Sam Clemens a vzut explozia, apoi a
perceput un obiect ntunecat cu colul ochiului, i a simit
vibraia produs de impact.
Ce naiba a fost asta ?
A rmas cu ochii la siajul torpilei, care se apropia cu un aer
sinistru, la fel ca un rechin, dar naintnd mai repede.
Clemens i-a dorit ca vasul s se roteasc mai rapid, s o fac
nainte de a fi prea trziu.
Era un joc de geometrie, dar un joc mortal. Torpila descria o
linie dreapt, cea mai scurt distan ntre dou puncte cel
puin n cazul de fa. Vasul descria un cerc pentru a nu se mai
afla la captul acelei linii drepte imaginare.
Sam s-a prins de pervaz, a mucat din trabuc att de puternic,
nct l-a secionat, nu complet, ci att ct s-i atrne moale din
gur. Captul aprins i-a prlit brbia, fcndu-l s scoat un
rcnet de durere. n momentul cnd torpila s-a frecat uor de
coca vasului, preocupat de durere, nu a simit dect o mare
ngrijorare.
201

Apoi torpila a trecut mai departe, ndreptndu-se spre mal, i
atunci i-a dus palma la gt, arzndu-se la mn, i a azvrlit
ct colo trabucul.
ndreptai vasul, i-a spus el lui Detweiller. S ne relum cursul
de mai devreme, cu vitez maxim.
Privind pe fereastra de la tribord, Byron a zis:
Cpitane, torpila e pe jumtate scufundat n mal. Motorul nc
o propulseaz, dar s-a blocat n nmol, i s-a nclinat, btnd n
sus.
Alii s-i fac probleme din cauza ei, a spus Sam, referindu-se
la oamenii de pe mal.
Apoi a tcut. Vreme de cteva minute, uitase de explozia din
apropierea camerei n care se afla arma special.
Byron ? De Marbot nu a raportat nimic ?
Nu, domnule.
Interfonul plasat pe perete a scos un tril. Avndu-l pe Clemens
chiar n spate, Byron a ridicat receptorul.
Sunt de Marbot. Cpitanul e ocupat ?
Te ascult, Marc! a spus Sam. Ce s-a ntmplat ?
Arma laser a fost distrus! Cu totul! Toi membrii grzii, inclusiv
Fermor, au fost ucii, la fel ca i cei patru oameni din echipaj
care au ajuns la locul faptei. Grzile au fost aruncate n aer, iar
oamenii din echipaj au fost secerai cu gloane! Cpitane, la
bordul vasului se afl unul sau mai muli sabotori!
Sam a scos un geamt. Pentru o clip, a crezut c avea s
leine. Prinzndu-se cu o mn de perete, a reuit s-i recapete
echilibrul.
Domnule, ai pit ceva ? l-a ntrebat Byron. Acesta era la fel de
palid ca i Sam, dar nu ddea
semne de agitaie. Sam s-a ndreptat de spate, a inspirat adnc
i a zis:
N-am nimic. Mama tuturor dracilor! Trebuia s pun douzeci de
oameni s pzeasc arma aceea! i bine fceam dac o scoteam
de acolo mai devreme! Acum, am pierdut asul din mnec! Iar
Ioan nu ar fi avut nici o ans de scpare din faa acelei arme.
Byron, s nu pierzi niciodat din vedere factorul uman!
Am neles, domnule, a spus Byron. Acum, a sugera...
S trimitem echipe care s-l caute pe ticlos ? Sau pe ticloi ?
Probabil c s-au ntors deja la posturile lor. Posibil. i poate
plnuiesc s ne distrug generatoarele. Trimite oameni n
camera motoarelor s stea de paz. i s verifici peste tot. Vezi
202

dac cineva i-a prsit postul de lupt, indiferent din ce motiv.
S-ar putea ca muli s fie nevinovai, dar nu trebuie s riscm.
Oricine i-a prsit postul de lupt s fie azvrlit n nchisoarea
navei ! Nu-mi pas dac e vreun ofier i pare s aib un motiv
ntemeiat. Nu aveam cum s luptm mpotriva lui Ioan i s ne
temem n acelai timp c vom fi njunghiai pe la spate!
Am neles, domnule! a spus Byron i a nceput s apeleze
posturile de lupt pe numere.
Vasul duman se afl la opt kilometri deprtare, cpitane, a
anunat eful operatorilor radar. Se apropie cu nouzeci de
kilometri pe or.
Rex avea viteza maxim de aptezeci de kilometri pe or, n ap
linitit i fr vnt din fa. Ajutat de curent i vnt, vasul se
deplasa acum cu aceeai vitez ca i Nu se nchiriaz.
Avem vreun semn de la Goose ? a ntrebat Sam.
Nimic, domnule.
Sam s-a uitat la cronometru. Marele avion trebuia s zboare de-
a lungul munilor, razant peste coroanele copacilor, ct mai jos
posibil deasupra pdurii. ns el nu trebuia s atace singur pe
Rex. Pilotul primise ordin s atepte pn cnd acesta ncepea
lupta cu nava-mam. Dup aceea, ct echipajul lui Ioan era
ocupat s trag asupra dumanului, Goose avea s apar vuind
dintre copaci, npustindu-se deasupra Fluviului atacndu-l pe
Rex din travers. Dac Ioan ar fi avut ct de ct bun-sim, i-ar fi
pstrat avionul-torpilor pn cnd avea s nceap adevrata
btlie.
ns i Ioan sperase c oamenii de pe Nu se nchiriaz vor fi prea
ocupai s urmreasc lupta aerian, nct vor fi luai prin
surprindere.
Cpitane, nav inamic la ase kilometri i jumtate distan de
noi. Exact n fa.
Sam i-a aprins un nou trabuc i i-a cerut medicului s-i aplice
un unguent calmant pe arsura de pe brbie. Smollett i-a fcut
pe plac, dup care Sam a rmas lng hubloul tribord,
urmrind norii de fum ridicndu-se din incendiile de pe malul
stng, la aproximativ jumtate de kilometru n fa. Vlvtile
nghieau construciile din bambus; pin ori tis. Purtate de vnt,
poriuni din prjol au ajuns pe puni i case. Oamenii fugeau
care ncotro, crnd bunuri scoase din casele cuprinse de flcri
ori cobornd scrile nainte ca focul s le mistuie. Alii
alctuiser iruri, vrndu-i potirele i gleile din lut ars n
203

Fluviu, trecnd aceste vase pn la captul rndului, unde apa
era azvrlit la baza focului. Oamenii acionau, chiar dac nu
mai ntrevedeau nici o speran; nu se mai putea face nimic, n
afar de a ngdui focului s-i fac mendrele. Din cte se
prea, jumtate dintre locuitori hotrser s procedeze n acest
fel. Se strnseser cu toii pe cmpie, unde mai rmseser
ntregi o serie de cldiri i au continuat s atepte confruntarea
dintre cele dou vapoare.
S-ar prea c nainte de a ncheia lupta o s facem praf
Virolando, a spus Sam, fr s se adreseze cuiva anume. Nu
cred c o s fim prea iubii n acest loc.
Domnule, inamicul e la cinci kilometri distan.
Sam a pit spre interfon, unde Byron nc se adresa tuturor
posturilor de lupt. n spatele lui a aprut silueta mthloas a
lui Joe Miller, iar Sam a simit miros de whisky n respiraia
uriaului. Titantropului i plcea ntotdeauna s dea peste cap
cteva phrele naintea unei lupte. Joe spunea c nu avea
nevoie de falsul curaj dat de alcool. O fcea de dragul propriei
snti, i potolea frmntarea pe care o simea n stomac.
n bluz, Zam, am nevoie de muld enerjie. Iar tu ai zbuz:
algoolul zi d mult enerjie. Organijmul meu are nevoie de el ca
de un gombustibil. Ga z nu mai jic g am un trub mare.
Da, dar s bei o sticl ntreag ? Byron s-a uitat la el.
Deocamdat, s-a stabilit c nimeni nu s-a ndeprtat de postul
su.
Dar dag au trebuit s fag pipi ? a zis Joe. Eu ntotdeauna
trebuie z fag pipi nainte de o lupt. Nu are importanz gt de
gurazoz zunt, g eu tot ngordat zunt. Nu ajitat. Doar ngordat.
i, bineneles, butura nu are nici o legtur cu ncordarea ta,
a spus Sam. Dac a bea o sticl ntreag, nici n-a mai reui s
ies din toalet. La o adic, m-a considera norocos dac a
nimeri-o.
Whizkyul gurz rinijiul. Iar gine are rinighi gurazi, are ji gabul
limbede. La al meu m refeream, nu la ajela al vzului.
Amndou au o mulime de lucruri n comun, a spus Sam. Sunt
la fel de coluroase.
mi vorbejti urt doar bentru g ejti zubrat, a zis Joe, i l-a
btut amical pe spate pe Sam cu palma ale crei degete erau
groase ct bananele.
Nu te bate pe burt cu cpitanul, l-a prevenit Sam. Dar Clemens
se simea deja mai bine. Joe l iubea
204

i i-a fi srit oricnd n ajutor. I s-ar fi putut ntmpla ceva ru
ct vreme l apra acest monstru ? Da, bineneles. Vasul i
putea fi distrus i cu Joe i fr el.


Rex Grandissimus se vedea deja ca o mas alburie i neclar, ce
se apropia de el. Treptat, silueta lui a devenit tot mai precis.
Vreme de o clip, Sam Clemens a simit o durere luntric. Rex
fusese primul lui vapor, prima lui iubire. Luptase cu ndrjire
pentru a procura metalul necesar, ucisese, ba chiar i omorse
un tovar pentru el oare unde se afla acum Erik Bloodaxe ?
participase la proiectarea lui pn la ultimul bol, i toate
crimele i zbaterile se dovediser
inutil e cnd Regele Ioan i furase vasul. Iar acum i devenise cel
mai mare adversar. Era pcat s distrug un asemenea vas, mai
ales c pe planet nu mai exista dect unul care s-i semene.
l ura cu att mai mult pe Ioan pentru c l silea s scufunde
acea frumusee. Poate reuea s atace Rex i s-l cucereasc
fr a-l distruge. Dup aceea, ambele vapoare ar fi navigat pn
la izvoarele Fluviului.
Sam oscilase mereu ntre cel mai negru pesimism i optimismul
cel mai dezlnuit.
Distana, patru kilometri, l-a anunat operatorul rada-.
L-ai depistat pe Goose?
Nu... ba da, domnule! E la aproape cinci kilometri la tribord,
puin deasupra dealurilor!
Domnule, vasul inamic ntoarce la babord, a spuss operatorul
radar.
Sam s-a uitat pe hublou. ntr-adevr, Rex ntorcea. i n timp ce
Nu se nchiriaz se ndrepta spre el, Rex i expunea pupa.
Ce dracu' face ?
Doar nu vrea s fug! a exclamat Sam. Oricte pcate ar avea
ticlosul acela, laitatea nu e unul dintre ele. n plus, nici
oamenii lui nu i-ar permite o asemenea manevr. Nu, sigur a
clocit ceva urt.
Nu s-ar putea ca Rex s aib unele probleme mecan ice ? a
ntrebat Detweiller.
Dac ar fi adevrat, l putem prinde din urm, a zis Sam.
Radarul, ce vitez are ?
Vasul inamic se deplaseaz cu cincizeci i cinci de kilometri pe
or spre vest, domnule.
205

mpotriva curentului i vntului, asta este viteza ma_xim, a zis
Sam. Vasul funcioneaz perfect. Cel
puin, aa cred. De ce naiba d Ioan bir cu fugiii ? Doar nu are
unde s se ascund.
Sam a fcut o pauz i i-a rostogolit ochii n toate prile,
cutnd n acelai timp o explicaie. Apoi i-a venit o idee:
Operator sonar! Ai detectat vreun obiect strin ? N-ai observat
ceva ce ar putea semna cu o min ?
Nu, domnule. N-am depistat nimic, n afara ctorva bancuri de
peti.
l vd pe Ioan n stare s confecioneze cteva mine pe care s le
mprtie n calea noastr, a zis Sam. i eu a proceda aa dac
a fi n locul lui.
Da, dar el ztie g noi avem zonar.
Da, dar oricum a ncerca. Sparks, spune-i lui Anderson s
atepte pn ncepem lupta, ori pn la alte ordine.
Operatorul radio a transmis mesajul ctre Ian Anderson, pilotul
de pe Goose. Acesta era un scoian care zburase pe un
bombardier torpilor n cel de-al Doilea Rzboi Mondial. Tunarul
lui, grecul Theodore Zaimis, fusese mitralior pe un aparat
Handley Page Halifax al Forelor Aeriene Regale n raidurile
nocturne ntreprinse deasupra Franei i Germaniei n acelai
rzboi.
Anderson a transmis c nelesese ordinul. Radarul a urmrit
avionul Goose, care a meninut un curs cam la acelai palier,
ctre est.
n timp ce soarele se arcuia spre apus, Nu se nchiriaz a redus
distana ce l separa de Rex.
Poate Ioan nu tie ct de repede se poate deplasa vasul nostru,
a bolborosi Sam, n timp ce msura ncperea n lung i-m lat.
S-a uitat la mulimea de oameni strni pe ambele maluri, pe
coloanele de piatr i pe puni. De ce stau cu ochii cscai la noi
? Nu-i dau seama c s-ar putea ca rachetele ori obuzele s
cad
i printre ei? Mcar att putea s fac i Ioan, s-i avertizeze!
Marele templu din piatr roie i neagr a aprut n faa lor pe
mal, a devenit impuntor, dup care a rmas mic n urm.
Acum urmritorul se gsea la doar un kilometru n spatele
urmritului. Sam i-a ordonat lui Detweiller s scad viteza.
Nu-mi dau seama ce pune la cale. Dar n-a vrea s gonesc cu
toat viteza ntr-o capcan.
206

S-ar prea c se ndreapt spre strmtoare, a zis Detweiller.
tiam i eu asta, l-a pus Sam la punct.
Munii se apropiau, arcurile lor de pe o parte i cealalt aproape
mpreunndu-se la un kilometru i jumtate n faa lor. Aici,
pereii vrgai n negru, alb i rou alctuiau prpstii aproape
verticale, la baza crora Fluviul fierbea. Deii probabil se folosea
de ntreaga putere, Rex nainta doar cu treizeci i cinci de
kilometri pe or. Viteza lui de naintare avea s fie i mai redus
dup ce ptrundea n trectoarea strmt i ntunecat.
Chiar credei c Ioan o s traverseze cazanele ? a zis Sam. S-a
lovit cu pumnul drept n palma minii stngi. Pe Dumnezeul
meu, asta era! a exclamat el. Vrea s ne atepte dincolo, s ne
prind n momentul cnd vom iei din trectoare!
Doar n-o z vag o azemenea broztie, nu ? a zis Joe Miler.
Sam nu l-a luat n seam. A pornit spre operatorul radio.
F-mi legtura cu Anderson!
Pilotul de pe Goose i-a rspuns cu un pronunat accent scoian:
Da, o s facem un survol ca s vedem ce pregtete bezmeticul
acela, cpitane, dar o s-mi ia ceva timp pn ajung deasupra
trectorii.
Nu traversa munii; ptrunzi direct n trectoare, i-a spus Sam.
Iar dac poi profita de vreo ans, atac-l! Apoi s-a adresat lui
Byron. Ai auzit ceva?
Pe faa lui Byron a aprut o expresie de uoar nemulumire.
O s raportez imediat ce am ceva. Sam a pufnit n rs i a zis:
Iart-m, John. Dar ideea c cineva ar putea pune explozivi
acolo... ei, asta chiar m ngrijoreaz. Continu.
Cred c avem ceva, a zis Byron, dup ce a luat legtura cu
maistrul de marin Schindler de la postul de lupt 26. Sam s-a
apropiat de Byron.
Sublocotenentul Santiago a plecat din post acum vreo jumtate
de or, domnule, a zis Schindler. M-a lsat pe mine n locul lui,
spunnd c sufer de diaree din cauza stresului i voia s se
curee, ca s nu se fac de rs. A promis c se va ntoarce
repede. N-a aprut dect peste zece minute, dar n acel moment
nu am dat importan, domnule, pentru c a zis c nc nu se
simea bine. Prea c fcuse du, domnule, fiindc iroia de
ap. Cic se mnjise ru i a trebuit s se spele. Apoi, imediat
ce am auzit ordinul de apel general, s-a cerut din nou afar. Dar
de atunci nu s-a mai ntors.
207

Postul 27, raporteaz! a ordonat Byron i a ntors capul spre
Sam. S-ar putea s nu fie singurul.
Toate celelalte posturi de lupt au raportat c nimeni nu-i
prsise postul.
Aha, nseamn c se ascunde pe undeva, ori a srit peste bord,
a zis Sam.
Nu cred c a prsit vasul fr s-l vad cineva, .a spus Byron.
Sam l-a apelat pe de Marbot.
Mobilizeaz-i toi oamenii, dar toi, i cutai-l pe Santiago.
Dac opune rezisten, mpucai-l. Dar a prefera s-l
interoghez personal, dac s-ar putea. Apoi Sam s-a ntors spre
Byron i i-a zis: Santiago face parte din echipaj nc de la
nceput. Probabil c l-a plasat Ioan printre noi, deii nu-mi dau
seama cum de a aflat despre laser. Noi l-am conceput abia dup
ce el a furat vasul. i cum Dumnezeu a aflat Santiago de el ?
Nici mcar secretul privind viaa sexual a Reginei Victoria nu a
fost pstrat mai stranic dect cel legat de laserul nostru.
A avut timp berechet ca s afle orice secret, a spus Byron. E
foarte iret. Dar eu n-am avut niciodat ncredere n tuciuriul
acela.
Mie mi-a plcut, a zis Sam. Era ntotdeauna glume, i
ndeplinea foarte bine ndatoririle, i juca pocher al naibii de
bine.
Santiago era un navigator venezuelan din secolul al XVII-lea,
care comandase o corabie de rzboi vreme de zece ani. Dup ce
naufragiase n apropierea unei nsule necunoscute din Caraibe,
n timp ce se zbtea s ajung pe plaj, fusese rnit cu sulia de
un indian btina. Asta i-a grbit doar cu puin sfritul,
pentru c sifilisul oricum l-ar fi ucis foarte curnd.
Bineneles, a adugat Sam, i-a artat gelozia fa de femeile cu
care s-a nsoit, i se ddea coco, ca orice latino-american. Dar
dup ce una dintre femeile lui, o expert n judo din secolul XX,
a mturat pe jos cu el, Santiago i-a schimbat purtarea i a
nceput s trateze doamnele de parc ar fi valorat ct greutatea
lor n aur.
ns n acele momente aveau treburi mai presante de rezolvat
dect s analizeze personalitatea lui Santiago. De pild, cum
putea afla Ioan dac agentul su reuise ? Doar nu tiuse de
laser. Probabil c l nsrcinase pe venezuelan s distrug ceva
vital de pe vas printr-o explozie. Acel ordin nu fusese ndeplinit,
208

pentru c generatoarele i centrele de comand electromecanic
erau prea bine pzite.
De asemenea, cu excepia unei explozii spectaculoase, cum avea
Ioan s afle c agentul i fcuse treaba ? Pusese la punct vreun
sistem de semnalizare ? n acest caz, Santiago nu transmisese
nici un semnal.
Dect dac... nu cumva avusese vreun radioemitor ascuns
undeva pe vapor. i care s funcioneze pe frecven ce nu se
folosea de ctre...
Sam a simit sub tlpi o vibraie a punii, ce nu era justificat
de rotirea zbaturilor prin ap.
S-a ndreptat ctre hubloul pupa i a privit afar. Firicele de
fum se ridicau din latura tribord, i preau s apar de pe
puntea de promenad descoperit.
Sam s-a repezit la interfon i a rcnit:
Posturile 15 i 16! Ce s-a ntmplat? I-a rspuns o femeie cu
glas calm:
Sunt ofier Anita Garibaldi, de la postul 17! S-a produs o
explozie, domnule! S-a distrus un perete despritor! Cablurile
i firele adpostite n perete s-au retezat!
Detweiller a scpat o sudalm. Sam s-a ntors spre el.
Ce s-a ntmplat ?
Am pierdut controlul, a spus Detweiller, dar Sam i dduse deja
seama.
Zbaturile i ncetiniser rotaia i, cnd s-a uitat pe hubloul
pupa, Sam le-a vzut oprindu-se cu totul.
Treptat, botul vasului s-a ntors la babord, fiind apoi luat de
curent.
Detweiller a apsat un buton. Becul-martor de alturi s-a
aprins, dup care Detweiller a preluat manele. Zbaturile s-au
rotit din nou, cptnd vitez. Vasul a revenit pe vechiul curs.
A intrat n funciune sistemul de rezerv, a anunat el.
Sam a zmbit vag, dar nu se simea ctui de puin bine dispus.
Santiago nu avea cum s tie de asta, a zis el. Totui, Ioan are
meritul de a-mi fi spus s instalez un sistem de rezerv! L-am
btut cu propria lui arm!
Apoi, apsnd pe un buton pentru realizarea comunicrii ctre
toate posturile de lupt, a rcnit:
Gata, netoi microcefali, care nu v pricepei dect s ncurcai
lucrurile! Chiar dac v-ar crete creieraele de o mie de ori, tot
209

ar mai rmne suficient loc n scfrliile voastre ca s zornie!
Gsii-mi-l pe Santiago!
Domnule, strmtoarea se afl chiar n faa noastr, l-a anunat
Detweiller.
Pe deasupra vasului a trecut o umbr, i s-a auzit vuietul
motoarelor jumelate. Goose a nit cu vitez n faa lor, la o
altitudine de aproape aizeci de metri. Urca printre pereii
ntunecai de piatr, avnd reflectorul aprins, parc pipind
drumul, apoi a sczut n intensitate i a disprut cnd avionul a
fcut un viraj pe dup stnci.
Putem ine legtura radio cu Goose f l-a ntrebat Sam pe
operatorul radio.
S-ar putea, domnule. Undele lungi sunt cele mai recomandate,
avnd n vedere relieful.
Sam s-a uitat din nou pe hublou, dar, auzind exclamaia
operatorului, s-a rsucit brusc.
Iisuse! Pilotul tocmai a anunat: Am fost lovii ! Motorul dreapta
a luat foc! O rachet!... (Apoi s-a uitat spre Sam, care i-a vzut
faa devenit livid.) Asta e tot, domnule cpitan.
Sam a scpat un blestem.
Cred c Ioan a urmrit avionul. tia c voi trimite un avion ca
s descopere ce pune la cale.
De ce nu-l lsase pe Anderson s procedeze cum voise el, adic
s zboare peste muni ? Aa ar fi ieit din raza de aciune a
rachetelor, ori ar fi avut mcar timp s efectueze manevre de
evitare. Numai c Ioan l cunotea bine pe fostul lui partener, i
dduse seama cu ct nerbdare va aciona. De aceea,
ateptase, iar acum scosese din lupt avionul torpilor.
ns Rex nu pornise prin strmtoare doar ca s organizeze o
ambuscad pentru distrugerea avionului. Ioan...
Brusc, s-a auzit glasul nesigur al lui de Marbot:
Cpitane! L-am prins pe Santiago! Se ascunsese dup o seciune
de perete etan! A ncercat s scape fugind printr-un pasaj i
era ct pe ce s ajung la balustrada punii. Johnston l-a
mpucat drept n cap!
S-mi prezini detaliile mai trziu, i-a spus Sam. Continuai
cutarea celorlali ageni. Cutai i...
Rachete! a strigat Detweiller.

32
210

Sam Clemens s-a ntors. Ceva semnnd cu un fulger argintiu a
venit de sus i a lovit baza timoneriei. Explozia a fost
asurzitoare, iar puntea s-a cutremurat. Apoi s-a auzit alt vuiet
de deasupra. Timoneria a vibrat. Vreme de cteva secunde,
fumul a nvluit
crestele din toate laturile, dup care a fost dus i mprtiat de
vnt.
Ce naiba ? a nceput s repete Sam la nesfrit.
Uite, de acolo, de sus, a spus Detweiller, i a ridicat mna de pe
o manet doar ct s arate n susul stncilor din partea dreapt.
Scoate vasul din zona asta! a strigat Sam la el. n aval!
ns dnd dovad de un calm glacial, pilotul accelerase deja la
puterea maxim.
S-a vzut din nou o fulgerare argintie. De ast dat, erau mai
multe rachete. Au urmat alte i alte explozii. O baterie de
rachete de la babord a disprut ntr-o furtun de foc i fum
gros. O lovitur direct din partea celui care lansa acele
proiectile cine tie de unde.
Mergi n zigzag! a ordonat Sam.
Vasul a mai primit cteva lovituri directe. Alte proiectile au
czut n ap, de o parte i de alta a vasului i la pupa.
Am pierdut radarul, a zis Byron, motiv pentru care a ordonat
servanilor de la bateriile de rachete s rspund cu foc pe baza
aprecierilor vizuale.
Dar unde sunt atacatorii ? a ntrebat Sam.
Sus, pe stnc! au rostit Byron i Detweiller n acelai timp.
Aholo! a ntrit i Joe, artnd pe hubloul dinspre pupa.
n timp ce Byron a solicitat raportarea daunelor i pierderilor
umane, Sam s-a uitat ctre locul indicat de titantrop. La
nlimea de o sut cincizeci de metri, unde prea s existe un
zid nentrerupt de piatr, acum exista o deschiztur. Avea
aproximativ o form dreptunghiular, fiind lung de vreo nou
metri i nalt de doi. n spatele lansatoarelor aflate acolo se
vedeau siluetele unor oameni, iar armele i proiectilele sclipeau
argintiu n btaia razelor soarelui.
Doamne, Dumnezeule mare!
Probabil c oamenii lui Ioan descoperiser o peter pe faada
muntelui i duseser rachetele i lansatoarele tocmai acolo. Un
ecran protector, probabil din hrtie, care simula o poriune
acoperit cu licheni, fusese tras peste deschiztura peterii. n
211

timp ce rachetitii lui stteau la pnd n peter, Ioan
ptrunsese cu mare vitez n strmtoare.
Ne-a tras pe sfoar! a spus Sam i a gemut.
Vreme de un minut, vasul a gonit n josul Fluviului. Apoi a
tresrit, deii era contient c avea s mai fie inta atacului,
cnd dousprezece proiectile mari au nit din peter, al crei
interior s-a iluminat o clip din cauza flcrilor de la duzele
rachetelor.
Banda stnga! a rcnit Sam.
Doar una din numeroasele rachete a lovit vasul. O mitralier cu
abur a disprut ntr-un nor de fum i flcri, iar explozia
azvrlit n toate prile fragmente de metal i de carne uman.
Dup ce fumul s-a destrmat, n locul unde mai devreme se
aflau platforma, mitraliera, trei brbai i dou femei se csca o
bort mare.
Vreme de un moment, Sam a rmas mut i mpietrit, incapabil
sse mite ori s gndeasc altceva dect: Rzboiul nu e
specialitatea mea. Rzboiul nu este mediul firesc al omului
nzestrat cu raiune. Trebuia s m art realist i s-i
ncredinez comanda lui Byron. Dar nu, mndria mea
nemsurat a vrut altceva. Ioan i-a dovedit viclenia, marea
viclenie, i l are i pe danezul acela uria, Tordenskjold, drept
consilier.
i-a dat seama ca prin vis c vasul se ndrepta vertiginos ctre
mal. Iar glasul lui Byron, parc venind de departe, rostea:
Cpitane, menin cursul ?
Zam, Zam, a bubuit Joe dinapoia lui. Iizuze Iriztoaze, o z ne
lovim de mal!
Sam s-a silit s acioneze s spun ceva.
Nu pstrm cursul. Crmii spre aval i trecei pe mijlocul
Fluviului.
Pe puntea principal zceau cteva cadavre. Younghlood,
Czerny i de Groot. i doar torsul frumoasei A nne Mathy, fost
stea hollywoodian. Arta ca o ppu din porelan, pe care un
copil dement o mutilase.
Sam mai vzuse snge i cadavre pn atunci, i nu mai era un
imberb care se juca de-a soldatul confederat. Iar acum nu mai
exista un Vest Slbatic unde s se refugieze, lsndu-i pe cei
crora le plcea s se rzboiasc s continue Rzboiul Civil.
Teama i s-a transformat curnd n furie. Cana cu whisky pe
care i-a dat-o Joe bunul lui prieten Joe! a alimentat furia lui.
212

Nemernicul de Ioan, i stratagemele lui pline de iretenie! l va
trimite pe acel om drept n Iad i, dac va fi necesar, va merge
pn acolo cu el de gt.
Crezi c i-am putea distruge cu un proiectil pe ticloii aceia din
peter ? l-a ntrebat el pe Byron.
Acesta a rmas puin pe gnduri.
Cred c da. Sigur, dac rezerva lor de proiectile se termin, nu
are rost s o risipim pe a noastr trgnd n ei.
Dar nu vd nici o rachet plasat n lansatoare, a zis Sam. S-ar
putea s le in ascunse, spernd c vom reveni s atacm. S
ne ntoarcem, pentru c vreau s m conving. N-a vrea ca
hienele acelea s-i bat joc de noi.
Byron a ridicat sprncenele a mirare. Evident, socotea c ar fi
fost o nesbuin s rite s fie lovii din nou.
Am neles, domnule, a spus el i a revenit la interfon.
Sam i-a zis lui Detweiller ce dorea. i, ct Nu se nchiriazntors
din nou, servanii bateriilor de rachete s-au pregtit de
misiune.
Byron a raportat cu glas glacial. Douzeci de mori.treizeci i doi
ru rnii grav. Unsprezece dintre cei rnii puteau fi pansai
pentru a reveni la posturile de lupt. Fuseser distruse o
mitralier cu abur, o baterie de rachete i un tun. Rachetele i
obuzele de tun explodaser iar acest lucru provocase mai multe
daune dect rachetele dumane. n puntea de zbor se fcuser
dou borte uriae, iar cabinele de la nivelul inferior al timoneriei
fuseser distruse. Din structura bazei se pstrase doar att ct
s asigure stabilitatea timoneriei, ns situaia se putea schimba
tragic dac structura ar fi fost lovit de nc un proiectil.
Aadar, fora de foc a vasului se redusese, ns performanele
nu fuseser afectate.
Cea mai ngrijortoare pierdere era cea a antenei radar.
Un observator l-a anunat pe Sam c oamenii din peter
plasaser alte rachete n tuburi.
Byron, s tragi cnd te anun eu! i-a ordonat Sam.
Acest a transmis ordinul de luare a intei. Vasul se gsea acum
la aproximativ opt sute de metri de baza peretelui de piatr.
Sam i-a cerut lui Detweiller s roteasc vasul, astfel ca el s
ajung cu tribordul ctre munte. Vasul trebuia lsat n voia
curentului pn cnd bateriile de tunuri de la tribord puteau
trage. Acestea erau un tun de 88 milimetri, mult mai precis
dect lansatoarele de rachete, i un tun cu aer comprimat.
213

La ordinul lui Sam, tunul de 88 milimetri a scuipat foc i fum i
s-a cutremurat cu un zgomot asurzitor,
and cellalt a scos doar un uierat. Un proiectil a lovit stnca
deasupra deschizturii, iar cel de-al doilea, puin dedesubtul
intrrii. Nu a mai fost nevoie de a doua tragere. Probabil c
rachetele din peter explodaser din cauza celei de-a doua
lovituri. Totul s-a mistuit ntr-un nor de fum, din care au fost
proiectaifragmente ce preau s fie cadavre.
Dup ce aerul s-a limpezit, n gura peterii s-au vzut doar
buci de metal contorsionat.
Nici nu ncape ndoial c i-am ras pe toi, a spus Sam,
simindu-se satisfcut.
Dumanii ncetau a mai fi fiine umane. Deveneau lucruri care l
puteau ucide i, prin urmare, trebuiau ucise nainte de a intra
n aciune.
Dirijai vasul ctre centrul Fluviului, la vreo patru sute de metri
de trectoare, a cerut Sam. Byron, d ordin s se scoat
elicopterul.
i Regele Ioan l folosete pe al lui, a spus Byron i a fcut semn
spre deschiztur.
Sam l-a vzut plutind la aproximativ ase sute de metri, ct un
punct de mic, ncadrat de poarta ntunecat a strmtorii.
Nu vreau ca Ioan s tie ce facem, a zis el. Cere-i lui Petroski s-
l distrug.
Sam l-a convocat pe de Marbot. I-au trebuit doar dou minute
ca s-i transmit instruciunile. De Marbot a salutat i a plecat
s pun planul n aplicare.
Petroski, pilotul elicopterului, a nclzit motorul i a decolat
avnd la bord doi mitraliori. Pe fuzelaj se fixaser zece proiectile
care se ghidau dup cldura intei dumane, sperndu-se c o
parte dintre ele vor dobor elicopterul inamic, iar restul vor lovi
vasul Rex.
Sam l-a urmrit pe Petroski urcnd ncet, din cauza greutii
ucigae pe care o transporta. A trecut mult timp pn s urce la
o altitudine superioar aparatului ce sttea de straj la intrarea
n trectoare. Sam l-a ntrebat pe francez cum se descurca. De
Marbot, aflat la pupa, l-a anunat c ambele lansatoare erau
armate cu rachete. Putea decola peste cteva minute.
O s te anun cnd e momentul cel mai potrivit, i-a spus Sam.
ntr-un trziu, aparatul lui Petroski i-a ncetat ascensiunea.
Cellalt elicopter a rmas n poziia iniial. Cnd pilotul su a
214

vzut elicopterul mare i multifuncional deplasndu-se pentru
a ajunge deasupra, i-a rsucit aparatul i s-a ndeprtat cu
vitez.
Operatorul radar, rmas acum pe post de observator, a anunat:
Aparatul inamic se deplaseaz cu o vitez de aproximativ o sut
patruzeci kilometri pe or.
nseamn c e mai rapid dect al nostru, a constatat Sam. Dar
nu transport nici pe departe o asemenea greutate. Byron,
anun-l pe de Marbot s intre n aciune.
Bocaportul uria sttea deschis de ctva timp. Cea mai mare
dintre alupe, Afiajul interzis, a alunecat din compartimentul
umplut cu ap, lsnd n urm un siaj alb. S-a rsucit apoi cu
botul spre mal. Imediat n urma ei a ieit Dup tine, gasconule.
Ambele erau ncrcate cu rachete, lansatoare nc neasamblate
i pucai marini.
Din difuzorul aparatului de radiorecepie s-a auzit vocea lui
Petroski:
Inamicul a disprut dup un cot al Fluviului. Eu mai urc ase
sute de metri, dup care revin.
Ct a ateptat urmtorul raport, Sam a urmrit cele dou
alupe. Acestea ajunseser cu botul pe malul jos, iar oamenii
ncepuser s sar n apa mic. Apoi au nceput s transporte la
mal armele i echipamentele.
fiecare om cra cte un proiectil de douzeci de kilograme, ori
cte o component de lansator.
Cred c Ioan i-a plasat oamenii pe peretele de piatr cu
frnghii i scripei, a spus Sam. Iar dup a cea a ridicat i
rachetele acelea grele tocmai de pe puntea lui Rex. A fcut asta
noaptea, bineneles, ca s nu-l vad locuitorii din Virolando.
Sigur a fost o misiune grea. Pcat c noi nu avem timp s
plasm acolo rachete mari. Dar i acelea uoare pot produce
suficiente daune dac lovesc unde trebuie.
i-a frecat minile i a slobozit un nor de fum din trabucul pe
care l inea ntre dini.
Nimic nu m ncnt mai mult dect s i-o pltesc lui Ioan cu
aceeai moned. S-l vd cznd n groapa pe care singur a
spat-o.
Dac avem vreme, a spus Byron. Ce ne facem dac Rex apare ca
o furtun din cazane nainte ca noi s terminm instalarea
armelor ?
215

E posibil, dar nu prea cred, a spus Sam, i s-a ncruntat. Dup
ce intr n cazane, Ioan nu mai poate merge dect nainte. Nu
are loc s ntoarc, nici mcar dac se rotete pe un zbat. i ar
bnui c-l ateptm imediat la ieirea din strmtoare, dar nu
ne-ar putea detecta nici cu radarul, nici cu sonarul. L-am putea
arunca n aer imediat ce ar scoate nasul de acolo.
Dah ar butea ribozta, a spus Joe.
Cu dou tunuri i cincizeci de rachete ndreptate spre timonerie
i patru torpile aintite spre coca lui ? a zis Sam i a pufnit
dispreuitor.
n orice caz, a vrea s te vd conducnd vasul cu spatele n
curentul de acolo i avnd un spaiu de manevr de maximum
zece metri de o parte i de alta. Detweiller n-a reuit asta. Nici
eu n-a fi n stare!
Au rmas n ateptare. Sam a urmrit irul lung de pucai
marini, fiecare dintre ei crnd cte un cilindru argintiu, ori o
component de lansator. Brusc, de Marbot a raportat:
Am gsit poteca.
Te vd cum fluturi braul, a spus Sam. O s v ia vreo or s
ajungei la peter. Nu e chiar att de sus, dar poteca sigur e
lung.
O s ne deplasm ct putem de repede, l-a asigurat francezul.
Dar dac poteca e ngust, n-o s ne putem mica prea iute.
Las la aprecierea ta.
Petroski raporteaz din nou, a anunat operatorul radio.
Sam l-a auzit pe pilot nainte de a ajunge la aparatul de
radiorecepie.
Am cobort spre luciul apei, a zis Petroski. Am decis s ajung
pn la nivelul camerei de comand. Ne vor detecta pe radar
imediat ce dau ultimul col. Dar sper c voi scpa de urmrire
ii voi face s greeasc tragerea. ase rachete sunt pentru
timonerie i ase pentru elicopter, fie c se afl n aer, fie pe
puntea de decolare.
Dup ton, Petroski prea bine dispus. Acesta era un polonez
plin de via, care luptase n Forele Aeriene Regale mpotriva
Germaniei. Dup rzboi, refuzase s triasc n Polonia
comunist, astfel c emigrase n Canada, unde-i ctigase
existena ca pilot pe avioane care zburau ctre locuri greu
accesibile i apoi ca pilot pe un elicopter al poliiei.
216

Mam, Doamne! a exclamat Petroski. Vasul e foarte aproape de
intrarea n cazane. St cu botul spre mine. Mai am doar patru
sute de metri. Urai-mi noroc!
Urletul motorului accelerat s-a auzit mai tare, dar pilotul a
reuit s ridice glasul, acoperind vuietul:
Tragei ase rachete! Dup dou secunde, s-a auzit un
comentariu: La fix! N-am nimerit camera de comand, dar am
fcut frmie coul de fum! Nu se vede nimic din cauza
fumului. Acum ne retragem! Se trage asupra noastr cu toate
armele de la bord. Ne nconjoar nori de fum. Aha! Uite i
elicopterul, pe puntea de decolare. O s-l...
Operatorul radio a ridicat privirea spre Sam.
mi pare ru, cpitane. Legtura s-a ntrerupt. Sam i-a stins
trabucul apsndu-i captul aprins
pe aparatul de radiorecepie i apoi a aruncat chitocul pe
punte.
L-o fi nimerit vreo rachet.
Tot ce se poate.
Ochii operatorului radio s-au umezit. Petroski i era prieten de
zece ani.
Nu tim dac a nimerit elicopterul lui Ioan, a zis Sam,
tergndu-se la ochi cu dosul palmei. La naiba, mi vine s m
duc peste el s-l pintenez, s-l fac s plteasc...
Byron a ridicat din nou privirea mirat spre Sam, mirat de
atitudinea lipsit de profesionalism a acestuia.
Da, tiu, a recunoscut Sam. Am cdea n capcana pe care ne-a
pregtit-o. S lsm asta. i tiu la ce altceva te mai gndeti.
Ar fi fost mai bine s ne fi pstrat capacitatea de observare, ca
s ne exprimm ntr-un limbaj militar, rece. Dac Petroski nu l-
a distrus, acum Ioan ne poate supraveghea cu ajutorul
elicopterului.
Noi am fcut o ncercare, i poate c a meritat, a spus Byron.
Poate c Petroski a lovit i elicopterul, i camera de comand. N-
a avut suficient timp la dispoziie ca s fac o evaluare precis.
Sam a pit agitat de colo-colo, pufind din trabuc att de
nverunat, nct sistemul de aer condiionat nu reuea s fac
fa fumului dens. n cele din urm, s-a oprit i a azvrlit
trabucul de parc ar fi vrut s nimereasc o idee. Lucru ce nu
era departe de adevr.
Ioan nu se ntoarce dect dac tie unde ne aflm. Aadar, va
ncerca s trimit cercetai, fie cu elicopterul, fie cu o alup. n
217

orice caz, noi nu vom deschide focul mpotriva acestora. Byron,
spune-i lui de Marbot s nu trag dac vede elicopterul ori
alupa ieind din cazane. i s stea ascuns.
Detweiller, mergi cu alupa spre o piatr-potir din apropierea
Templului. O s tragem acolo, i vom ncerca unele reparaii.
Hum ahta, Ham ?
Uite aa! Pentru ca spionii lui Ioan s ne vad acolo. n acest
caz, dac vrea s atace, va ti c nu este prins n ambuscad.
De fapt, ar putea crede c rachetele trase de pe stnc ne-au
provocat avarii att de grave, nct nava abia se mai ine. i va
considera c se va putea strecura n strmtoare fr ca noi s-l
putem ajunge din urm. i atunci vom avea ultima confruntare,
dar noi vom avea crile ctigtoare. Aa sper.
Da, Zam, dar dag Betrozghi a arungat n aer gamera de
gomand ? Dag l-a omort i pe Ioan cel Ru ? Boate nigi nu
mai e n ztare de lubt.
Eu nu vd pe nimeni aprnd cu steagul alb, capitulnd. Ne
vom retrage, n sperana c Ioan va iei la lupt. Pn atunci,
ns, o s facem unele cercetri. Byron, trimite Gascon n
misiune. Spune-i lui Plunkett s ptrund n strmtoare cu
vitez maxim, apoi s se ntoarc aici.
A avea o sugestie, a spus Byron. Gascon are torpile.
Nu, pe Dumnezeul meu! Nu vreau s mai sacrific oameni n
misiuni sinucigae! i aa este destul de periculos, dup cum i-
a spus burlacul fetei btrne care i-a propus s se cstoreasc.
S-ar putea trezi atacai de elicopter, deii cred c Gascon ar face
fa cu succes. De fapt, dac elicopterul ar porni n urmrirea
alupei, de Marbot ar trebui s deschid focul mpotriva lui.
Atunci, am obine informaii, iar Ioan s-ar ntreba ce naiba s-a
ntmplat cu aparatul lui. i de curiozitate, ar trimite o alup
n cercetare. Noi vom lsa alupa s se ntoarc pe Rex.
n orice caz, Ioan n-o s ias din ascunztoare dect dup
cderea ntunericului. Aa cred eu.
Byron a transmis mesajele. Imediat dup aceea, de un alb
strlucitor, Gascon s-a desprins de mal i s-a ndreptat spre
strmtoare. Comandantul ei era fiul mai mic al unui baron
englez, care ajunsese aghiotantul Regelui George al V-lea, iar
apoi amiral. Era veteran al btliei de la Heligoland, Dogger
Bank i Jutlanda i fusese decorat cu Marea Cruce, Ordinul de
Orange-Nassau al Olandei i cu Ordinul rusesc Sfntul
Stanislas, clasa a doua, cu spade. Era de asemenea rud
218

ndeprtat a marelui scriitor de romane fantasy, Lordul
Dunsany i, prin acesta, al renumitului explorator englez
Richard Francis Burton.
Domnule, a zis Byron, cred c am pierdut ceva din vedere.
Pucaii marini nc nu au apucat s plaseze rachetele i
lansatoarele. Dac elicopterul inamic ar porni n urmrirea lui
Gascon, nu ar fi ameninat deloc de focul lui de Marbot. i ar
putea vedea oamenii notri pe poteca de pe munte. i atunci i-
ar da seama c le pregtim o ambuscad.
Da, ai dreptate, a spus Sam, cam fr chef. Ai dreptate. Anun-
l pe lord s se ntoarc i s atepte
pn la poziionarea oamenilor lui de Marbot. Nu are rost s
risipeasc energie dnd trcoale.
Am neles, domnule, a spus Byron, apoi a vorbit prin radio cu
Plunkett i s-a ntors imediat spre Sam. Doar c... formula de
adresare cu lord ctre un amiral nu e tocmai potrivit. El a fost
fiul mai mic al unui pair, iar asta nseamn c nu are titlu de
noblee. i cum tatl lui a fost baron, cel mai mic titlu de pair, el
nici mcar nu a primit vreun titlu onorific.
Fcusem i eu o glum, a explicat Sam. S m fereasc
Dumnezeu de britanicii care in la etichet i la regulile privind
titlurile de noblee.
Micuul englez arta de parc umorul nu-i avea locul n camera
de comand. Probabil c avea dreptate, a socotit Sam. Numai c
el simea nevoia de a face haz de ceva. Era singura modalitate
prin care putea s se detensioneze. Dac nu ar fi reuit s fac
mcar asta, putea exploda nervos. Uitai-v la frumoasele
bucele ce zboar n jur. Acelea au fcut parte din Sam Clemens.
Byron rmnea inflexibil, netulburat n orice si tuaie, la fel de
calm ca unul ce i-a vndut toate aciunile la burs nainte de
prbuirea pieei.
Vasul se gsea nc spre mijlocul lacului, dar se apropia de mal.
Spre nord se zreau nori mari i ntunecai. Erau de fapt
produi de fumul incendiilor care cuprinseser aeroplanele
doborte. Iar a doua zi aveau s se ite i mai multe incendii cu
excepia cazului n care acestea ar fi fost stinse de ploaie. Cu
siguran c localnicii nu nutreau deloc sentimente amicale fa
de Regele Ioan ori fa de el. Era bine totui c acetia aveau o
atitudine pacifist, altfel ar fi putut obiecta cu violen cnd una
din pietrele-potir avea s fie mprumutat n acea sear de cei
pe care ei i considerau ucigai
219

incendiatori. Uriaul batacitor de pe Nu se nchiriaz trebuia
rencrcat, cu toate c nu se golise nc, iar echipajul trebuia
s-i ncarce potirele cu hran. Nu credea c n acest timp va
aprea i Rex, deii acesta avea aceleai nevoi.
Dect dac... dac nu cumva Ioan i nchipuia c-i va prinde n
timpul staionrii. Era posibil s ncerce aa ceva. Motoarele
lui nu consumaser toat energia acumulat; Rex nu se
deplasase deloc n acea zii. Probabil c mai avea suficient
energie electric.
Nu, Ioan nu avea s ncerce nimic. Cum nu tia c Nu se
nchiriaz rmsese fr radar, va socoti c vasul su va fi
detectat imediat ce avea s ias din strmtoare. i trebuia s
parcurg peste cinci kilometri ca s .ajung n apropierea lui Nu
se nchiriaz. Pn s strbat acea distan, borna enorm ce
se plasa pe piatr putea fi retras la bord, iar vasul putea s
porneasc n ntmpinarea lui Rex.
Dac ar mai fi avut vreun avion rmas care s-l anune cnd
rencrca vasul lui Ioan... Dac Rex ar fi fost conectat la o piatr
din apropierea intrrii n strmtoare, Nu se nchiriaz l-ar fi
putut ataca nainte de a apuca s ia msuri de aprare. Dar nu,
Ioan s-ar gndi la o asemenea eventualitate. Ar pleca ct mai
sus pe Fluviu, ca s aib timp de reacie. i i-ar da seama c
Sam Clemens i-ar lua msuri asemntoare de precauie.
Dar dac s-ar gndi la asta, de ce s nu ncarce complet i s
nu-l prind pe Ioan cu pantalonii n vine ?
O, dac ar cunoate topografia i limea Fluviului de cealalt
parte a munilor. ns Plunkett avea s-i procure informaiile
necesare.
Domnule, n-ar fi cazul s ngropm morii ? l-a ntrebat Byron.


Poftim ? a fcut Sam. A, da, ar trebui s rezolvm i treaba asta.
Mai trziu va fi mai greu. Avem destui pucai care s se ocupe
de ngropciune ?
Mai sunt patruzeci i doi, domnule, i-a spus Byron cu oarecare
satisfacie c anticipase ntrebarea cpitanului.
Foarte bine. nseamn c sunt suficieni pentru a-i ngropa pe
toi, inclusiv pe ei nii. De fapt, o s tragem o salv folosind
doar trei puti. Trebuie s economisim praful de puc.
Slujba religioas a fost scurt. Cadavrele au fost nirate la
pupa punii de zbor, nvelite n pnz i avnd pietre legate de
220

picioare. Se adunase jumtate din echipaj; restul rmseser la
posturile lor.
...pentru c acum tim c resuscitarea este posibil, cci am
trit cu toii adevrul su. De aceea ncredinm trupurile
voastre adncurilor Fluviului cu sperana c vei ajunge s mai
clcai pe faa acestei lumi sau a alteia. Pentru cei ce cred n
Dumnezeu, fie ca El s v binecuvnteze. Pe curnd!
S-a tras apoi salva de onoare. Unul dup altul, cadavrele vrte
n saci din piele de pete au fost ridicate de pe punte i aruncate
peste bord. Avnd greuti legate de picioare, trupurile se
scufundau, urmnd a fi mncate de petii mari i mici care
bntuiau n apa ntunecat, la sute de metri adncime.
Apoi, Nu se nchiriaz a tras la mal i a aruncat ancorele. Sam
a cobort pe uscat ca s-l ntlneasc pe La Viro, care era
furios. Brbatul masiv, brunet i cu chipul ca al unui oim,
spumega vznd prostia i cruzimea ambelor pri. Avnd o fa
parc mpietrit,
Sam a ascultat fr s spun nimic. Dar cnd La Viro i-a cerut
s prseasc zona, Sam a zis: ,
A fost imposibil s se evite acest conflict. Unul dintre noi trebuie
s dispar. Acum, mi dai aprobare s folosesc una din pietrele-
potir ?
Nu! a a strigat La Viro spre el. Nu! Nu-i dau voie!
mi pare extrem de ru, a zis Sam. Oricum voi folosi una. Dac
v amestecai, vom folosi armele mpotriva ta sau a poporului
tu.
Vreme de un minut, La Viro nu a scos nici un cuvnt, n cele
din urm, a nceput s respire mai calm, iar chipul i s-a
decongestionat.
Prea bine. Noi nu vom apela la for. tiai c asta se va
ntmpla. Nu pot dect s apelez la umanitatea ta. Dar i aici
am dat gre. Consecinele vor cdea n capul tu.
Nu vrei s nelegi, a spus Sam. Trebuie s ajungem la marea
polar. Misiunea noastr este vital pentru aceast lume. Nu-i
pot explica motivele, dar crede-m c spun adevrul.
A ridicat apoi ochii spre soare. Peste o or avea s ating vrful
irului vestic de muni.
n acel moment, Goring s-a alturat micului grup i s-a dus n
spatele lui La Viro. Cu glas sczut, i-a spus ceva efului su,
care a rostit cu voce tare:
Foarte bine. Evacuai-i.
221

Goring s-a ntors i a rostit cu puterea unei trmbie:
L-ai auzit pe La Viro! Vom pleca spre rsrit, ca s ne
ndeprtm de acest conflict diavolesc. Anunai pe toat lumea!
Toat lumea s plece spre est! Martin, trimite balonul de
semnalizare!
Apoi s-a ntors ctre Clemens.
Acum poi vedea, ori s-ar cuveni s vezi c am avut dreptate! M-
am opus construirii vasului tu deoarece ai avut un scop abject!
Nu am fost ridicai din mori i plasai aici pentru a ne auto-
glorifica ori pentru a ne deda unei senzualiti denate, urii i
vrsrii de snge! Noi...
Sam i-a ntors spatele. Urmat de Joe Miller, a cobort de pe
docul plutitor i a urcat pe pasarel pn pe puntea de
promenad.
Mare tiglos, Zam. Te-a fgut frmize.
Nici pe departe, i-a rspuns Sam. Am fost fcut frme de alii,
mai pricepui dect el. S-o fi auzit pe mama. Ori pe nevast-
mea. Ele i ddeau un avantaj de o mie de cuvinte i n zece
minute recuperau handicapul. Las-l n zeama lui. Ce tie el ?
Fac asta pentru el i pentru ceilali credincioi ai lui cu purtri
i vorbe dulci. Pentru toi oamenii, chiar dac merit sau nu.
Hm ? Eu gredeam c o fagi bentru tine doar.
Uneori te crezi prea detept, i-a zis Sam. S nu ndrzneti s-i
vorbeti astfel cpitanului tu.
Eu jic lugrurilor be nume, a spus Joe zmbind, n orije caj, eu
nu-zi vorbezg ga un marinar oaregare. Eu zi vorbezg ga un
brieten.
John Byron li s-a adresat imediat ce au intrat n camera de
comand.
Domnule, de Marbot a raportat c alupele sunt pregtite.
Bine. Spune-i s se ntoarc pe alup. i Plunkett poate s
treac la ndeplinirea misiunii.
Gascon a reacionat imediat, pornind spre strmtoare. Siluetele
minuscule ale pucailor marini abia se distingeau pe peretele
de piatr de culoare negru-albstruie i avnd n fundal algele
negru-verzui n timp ce coborau poteca tiat pe versantul
muntelui. Pn
s ajung jos vor trebui s se slujeasc de lanterne. alupa
Afiajul interzis se deplasa de-a lungul malului ctre zidul de
piatr de la vest.
222

Zgomotul fcut de lucrtorii care sudau suporturile de aluminiu
de la baza sfrtecat a timoneriei a rzbtut pn la Sam.
Aparatele de tiere cu flacr oxiacetilenic de culoare albstrie
artau c o echip se ocupa de ndeprtarea resturilor metalice
ale mitralierei cu abur de la prova. Ali oameni aduseser
rachete i tuburi pentru a fi instalate n locul mitralierei. Iar un
grup lucra cu ndrjire pentru a nlocui antenele radar.
A trecut astfel jumtate de or. Medicul-ef al vasului a raportat
c cinci rnii muriser. Sam a dat ordin ca trupurile lor s fie
ncrcate ntr-o barc pentru a fi aruncate n mijlocul Fluviului.
Acest lucru s-a fcut fr mult pomp, deoarece nu a vrut s
mai afecteze moralul echipajului. Nu a vrut nici s rosteasc
slujba. A cerut ca unul dintre medici s se ocupe de acest lucru.
Sam s-a uitat la cronometru.
Plunkett ar trebui s se afle deja la ieirea din strmtoare.
nseamn c ar trebui s-l vedem ntorcndu-se peste
aproximativ dou minute, a zis Byron.
Sam s-a uitat la pucaii ajuni la jumtatea potecii.
I-ai transmis lui de Marbot ordinul ca el i oamenii lui s se fac
una cu peretele de piatr dac din strmtoare apare elicopterul
ori alupa lui Ioan ?
Desigur, a spus Byron pe un ton nepat.
Sam a privit spre mal. Acolo se aflau mii de brbai i femei,
deplasndu-se ntr-o mas compact ctre est. Cu toii mergeau
n tcere. Majoritatea crau maldre de pnzeturi, vesel, vase,
statuete, scaune, undie, unelte
de dulgherie, deltaplane dezmembrate i, desigur, potirele
personale. S-au uitat lung la vasul impuntor cnd au trecut
prin dreptul lui, iar muli au ridicat minile fcnd semnul
binecuvntrii, mpreunndu-i trei degete, n afara celui mare
i mic. Asta l-a fcut pe Sam s se simt vinovat i furios.
Ia te uit ge balon frumoz, a exclamat Joe. Globul uria, de
forma unei pere, vopsit ntr-un
galben strident, s-a nlat de pe o cldire fr acoperi. A plutit
iute ntr-un anumit unghi, fiind dus de vnt spre est. Ajuns la
aproximativ o mie dou sute de metri, balonul prea foarte mic.
ns nu era att de mic nct Sam s nu observe explozia care a
produs flcri roii.
L-au fcut s explodeze! a spus el. Cred c acesta a fost
adevratul semnal!
223

Arznd, vizibil de pe ambele maluri ale lacului, i cale de muli
kilometri n susul i n josul Fluviului, balonul s-a prbuit,
ajungnd dup cteva minute n ap.
Ei, mcar nu va mai trebui s ne facem griji pentru victimele din
rndul civililor, a spus Byron.
Nu m intereseaz acest aspect, a zis Detweiller. Se pare c La
Viro i ali civa au rmas pe loc.
Era adevrat. ns grupul se ntorcea spre Templu.
Probabil se vor ruga pentru noi, a pufnit Sam cu dispre.
Se vede Gascon! a anunat un observator, ntr-adevr, alupa
venea cu vitez maxim, avnd
prova ridicat din ap i sclipind n ultimele raze ale soarelui.
i, la o sut cincizeci de metri altitudine, exact deasupra ei, a
aprut elicopterul inamic. Se rotise uor, nclinndu-se, pentru
ca mitraliorii s poat trage n jos.
Byron, cere-i lui de Marbot s deschid focul asupra
elicopterului! a zis Sam cu voce tare, ns n
.acel moment, vuietul scos de descrcarea electric a pietrelor-
potir i-a acoperit spusele. Dup ce vuietul s-a stins, a repetat
ordinul.
Am zrit alupa inamic! a anunat observatorul.
Poftim ? a fcut Sam.
Apoi a vzut prova ascuit i vopsit n rou a alupei Afiajul
interzis, furat de Regele Ioan. Apruse din strmtoare.
Din deschiztura aflat pe peretele de piatr a pornit doar o
rachet. A zburat drept, urmrind eapamentul nroit de
cldur al elicopterului. Strlucea ca o linie lung, parc trasat
pe fundalul muntelui cu un creion rou ca o flacr. Apoi ea i
elicopterul au devenit o minge de flcri sngerii.
Uite aa dispare i ultima main zburtoare de pe lumea asta,
a spus Sam.
La fel de imperturbabil ca de obicei, Byron a spus:
Ateptai, domnule, pn ce elicopterul lovete luciul apei, altfel
rachetele vor continua s-l caute. E cel mai cald obiect din zon.
Corpul elicopterului i fragmentele de metal desprinse din el au
czut cu o lentoare ce li s-a prut nefireasc. Apoi toate au atins
apa i au disprut.
Byron a vorbit n microfonul emitorului rezervat pentru
comunicarea cu de Marbot.
Lanseaz o serie de rachete mpotriva vasului inamic.
224

Domnule! a strigat observatorul. Apare i Rex! Byron a ridicat
imediat ochii i a apsat butonul de
declanare a alarmei. Sirenele au nceput s mugeasc.
Mulimea care sttuse pn atunci pe puntea de decolare a
disprut imediat.
Sam s-a silit s vorbeasc calm, deii inima i btea cu putere.
Eliberai conectorul de piatr-potir. Telescopai macaraua.
Byron le ordonaser marinarilor de pe punte s dezlege vasul.
Stnd cu minile pe mane, Detweiller atepta ordine.
Byron s-a uitat pe hublou.
Parmele au fost dezlegate, domnule!
Mainile napoi, pilot, a ordonat Sam. Detweiller a tras manetele
din punctul mort ctre
el. Zbaturile uriae au nceput s se roteasc, iar vaporul s-a
ndeprtat de doc.
alupa vasului Rex era nvluit de fum. Acesta s-a risipit
repede, scond la iveal o ambarcaiune nnegrit. Nu se mai
deplasa, ceea ce nsemna c fusese grav avariat. Avea o armur
groas de opt centimetri din duraluminiu, care putea rezista la
proiectile puternice. Probabil c echipajul fusese doar nucit de
explozii.
Rex Grandissimus ieise pe jumtate din cazanele nguste.
Strlucea alburiu, apoi a plit cnd soarele a cobort de tot n
spatele munilor. Deasupra lacului s-a lsat crepusculul. Cerul
s-a ntunecat. Masa de stele ngrmdite unele n altele i norii
de gaze de pe cer au nceput s lumineze tot mai tare, pe
msur ce puterea soarelui scdea. La ora cnd noaptea era
deplin, lumina de pe cer avea s fie mai puternic dect luna
plin pe Pmnt.
Cele dou alupe au devenit nite pete albicioase. Rex, mult mai
alb, prea o balen suferind de albinism, cu o clip nainte de a
sparge luciul apei.
Aadar, Ioan hotrse s atace n timp ce Nu se nchiriaz era
amarat pentru realimentare. Nu voia s renune. i avea s
primeasc o lecie.
Dar de unde tiuse Ioan c vasul lui Sam era amarat ? Uor de
explicat. Undeva pe munte, cocoat pe o
brn, se gsea un observator cu un aparat de radiorecepie.
Asta explica promptitudinea reaciilor vasului Rex fa de atacul
declanat de Petroski.
225

Sam i s-a adresat ncet pilotului. Detweiller a oprit vasul, apoi l-
a ntors ctre Rex i a pornit nainte cu toat viteza.
Ce ordin le transmit celor de pe Afiajul interzis ?
Sam a ateptat un moment pn s rspund, pentru c a
urmrit arcul descris de rachetele trase din peter, ns efectul
surprizei se pierduse deja. Ioan tia c proiectilele porneau din
petera pe care pn nu de mult o ocupaser oamenii lui.
nainte ca rachetele s parcurg jumtate din distan, de pe
Rex au nit cteva flcri, care au trasat dungi roietice prin
aer. Cele dou grupuri de proiectile s-au ciocnit la cincisprezece
metri deasupra vasului, iar vuietul nsumat al exploziilor a
cutremurat Valea Fluviului. Vasul a fost nvluit n fum, care s-
a dispersat repede.
De la acea distan nu-i puteau da seama dac Rex fusese
lovit.
Rachetele lui Ioan nu ar fi lovit att de multe dintre rachetele lui
Sam dect dac erau nzestrate cu detectoare de cldur. Ceea
ce nsemna c inamicul deinea asemenea dispozitive. Evident,
Ioan ceruse s se fabrice asemenea lucruri. Dar ct de multe
avea ? Indiferent de numrul lor, o parte dintre ele fuseser
sacrificate pentru a stopa atacul.
Dinspre peter a pornit un alt stol de rachete. De ast dat, ele
au fost ntmpinate la jumtatea distanei pn la Rex; n acel
loc a aprut un nor de flcri i fum, care s-a extins brusc,
dup care s-a risipit cu repeziciune. Aproape concomitent cu
aceast explozie, un al treilea stol de rachete a nit dinspre
Rex. Zborul arcuit s-a sfrit n zidul de piatr. Cteva proiectile
au izbit chiar intrarea n peter. Flcrile au nit ca din gura
unui dragon. Aa s-a ncheiat viaa a treizeci de femei i brbai.
Dup aceea, cele dou vase uriae au pornit unul ctre cellalt.
Sam a vzut o singur lumin, provenind din camera de
comand. Ca i pe vasul lui, cei de pe Rex stinseser toate
luminile, pstrndu-le doar pe cele strict necesare.
Observatorul a raportat c alupa inamic rencepuse s se
deplaseze.
Nici una dintre alupele lui nu a fost dotat cu lansatoare de
torpile, i-a spus Sam lui Byron. Dar probabil c Ioan le-a montat
i asemenea arme. Pariez c a fcut-o. Apropo, unde este
cealalt alup a lui ?
226

O clip mai trziu, observatorul a raportat c o zrise i pe
aceea. Tocmai ieise din compartimentul de lansare situat la
pupa.
alupa Afiajul interzis se deplasa cu mare vitez spre Rex.
Avea pregtite dou torpile gata de lansare i patru n ateptare.
Gascon gonea ctre vasul-mam, avnd ordin s ptrund n
compartimentul su i s preia torpile la bord. Sam se ndoia c
operaiunea se putea desfura cu mare rapiditate.
A aprut i alupa inamic de mici dimensiuni, domnule, a
anunat observatorul. Se ndreapt ctre Afiajul interzis.
Sam i-a spus lui Byron s dea ordin ctre Gascon pentru a sri
n ajutorul suratei.
Dinspre Rex au pornit patru rachete. O explozie a anunat c
una dintre ele i lovise inta. O clip mai apoi, amiralul
Anderson a transmis prin radio:
Racheta aceea ne-a lovit n plin i ne-a nucit, domnule. Dar ne
continum drumul. alupa n-a pit nimic cel puin aa tiu eu.
Lansnd rachete mpotriva alupei dumane, Gascon a descris
un arc de cerc. Flcri scurte artau c mitralierele lor
funcionau din plin. Cealalt alup duman a continuat s se
ndrepte neabtut ctre Afiajul interzis, trgnd cu rachete i
slobozind n acelai timp gloane de mitralier. Distana dintre
ambarcaiunile mai mari, apreciat din ochi, era de o sut
cincizeci de metri. Nici una nu trsese rachete. Era limpede c le
pstrau pentru momentul cnd se vor afla aproape una de
cealalt.
Gascon a dat roat, cznd n urma inamicului.
O pintenez! a anunat Plunkett.
S nu faci o asemenea nebunie! a strigat Sam, lund-o naintea
lui Byron, care ar fi trebuit s transmit ordinul de interdicie.
Domnule, e un ordin ? a ntrebat Plunkett cu glas stpnit. La
ordinul meu, echipajul a plecat, domnule. Cred c pot avaria
elicele navei inamice.
i vorbete cpitanul! a strigat Sam. i ordon s nu faci asta!
Nu vreau s te sinucizi!
Nu a mai primit rspuns. Cea mai mic dintre cele dou
ambarcaiuni alburii s-a strecurat spre pupa celeilalte. A prut
c se deplaseaz cu vitez redus. n realitate, mergea cu
douzeci i cinci de kilometri mai repede. Nu viteza conta, ci
greutatea blindajului care i conferea o energie
nspimnttoare.
227

Gascon i nava inamic se apropie, domnule, a anunat
observatorul.
Vd, dar i aud asta, a spus Sam, privind prin binoclul pentru
vedere nocturn.
Deplasarea alupei Gascon ncetase, ea fiind acum purtat doar
de curent. Cealalt ambarcaiune ncetinea. Apoi s-a oprit.
Pe Dumnezeul meu! a exclamat Sam. A fcut-o! Srmanul om!
Boate g-a zgbat ntreg, a spus Joe. Z-o fi legat de geva.
Afiajul interzis se apropia. A ajuns probabil la treizeci de
metri distan de int. Apoi a descris un viraj foarte brusc.
Cteva secunde mai trziu, alupa inamic s-a ridicat din ap, a
fost cuprins de flcri i a czut n buci.
A torpilat-o! a rcnit Sam plin de exaltare. Bravo btrnului
Anderson! A torpilat-o!
Da, o manevr reuit, a spus Byron cu rceal.
Nu se nchiriaz. Sunt Anderson! Ce ordin mai am de
ndeplinit ?
Afl dac Plunkett a pit ceva, i-a spus Sam. i dac mai
putem folosi alupa Gascon. Apoi recupereaz oamenii care au
srit n ap.
Domnule, Rex se afl la aproximativ 1500 de metri, l-a anunat
observatorul.
Bine, amirale, i-a spus Sam lui Byron. Preiei tunurile.
Am neles, domnule, a spus Byron, dup care s-a ntors ctre
interfon.
Sam l-a auzit transmind ordine ctre locotenentul care
rspundea de tunul de la prova babord, ns a rmas cu ochii la
alupe. n cazul n care mai funciona, Gascon putea fi folosit
pentru a-l hrui pe Rex cu rachetele sale mici, deoarece nu mai
era suficient timp pentru echiparea alupei cu torpile.
Rmas n apropierea interfonului, Byron a repetat distana
ce separa vasul lor de cel al lui Ioan, aa cum i era
raportat de observatorul tunarilor.
1 470 metri. 1 410 metri. 1 350 metri.
Ioan o s fie al naibii de surprins, i-a spus Sam lui Joe
Miller. Nu are habar c avem tunuri.
- Foc!
Sam a numrat secundele. Apoi a blestemat. Primul obuz
nu-i nimerise inta.
228

Al doilea proiectil a lovit la prova, din cte se prea, n
apropierea liniei de plutire. ns Rex a continuat s
nainteze cu ndrjire ctre inamicul su.
Virai ca s-i putem lovi n travers cu tunurile de la
babord, i-a spus el lui Detweiller.
De ast dat au tras ambele tunuri. De pe Rex s-au ridicat
coloane de fum. Pe puntea de decolare izbucnise un
incendiu de proporii. Cu toate acestea, vasul nainta. Iar
acum ajunsese suficient de aproape ca s-i lanseze
rachetele de mare putere.
Inamicul se afl la 780 de metri, a anunat observatorul
de la tunuri.
Sunt pregtite rachetele noastre? L-a ntrebat Sam pe
Byron.
Da, domnule, toate sunt gata.
Anun-i pe ofieri s trag imediat dup ce trag cei de pe
Rex.
Byron a transmis ordinul. Nici nu a terminat, c Sam a
vzut o mulime de flcri pe Rex. Cele dou grupuri de
rachete s-au confruntat la aproximativ o sut treizeci i
cinci de metri distan. Exploziile ce au urmat l-au asurzit
pe Sam.
Iizuze Griztoaze! a exclamat Joe Miller. Brusc, obuzele au
lovit nava Rex. Carcasa zbaturilor
de la tribord a luat foc, iar fumul a cuprins timoneria.
Imediat dup aceea, de-a lungul tribordului au aprut grupuri
de flcri. Obuzul lovise o baterie de rachete, iar detonarea
acestora declanase o serie de explozii i incendii.
Miculi! a strigat Sam.
Fumul din jurul timoneriei s-a ndeprtat, deii nu cu mare
rapiditate. Vntul se potolise, iar Rex pierduse mult din vitez.
Se ntoarce cu babordul spre noi! a spus Sam.
Din latura opus s-a nlat nc un roi de proiectile.
Contraproiectilele lansate de pe Nu se nchiriaz au lovit
iari, iar urmarea a fost o explozie n aer care a cutremurat
ntregul vapor. Cu toate acestea, nu s-au nregistrat avarii.
Apoi Sam i-a dat seama c Rex ntmpina dificulti serioase.
Punile sale de la tribord erau punctate de incendii, iar vasul
vira, ndeprtndu-se.
Vreme de cteva momente, Sam a crezut c Rex fugea de lupt.
Dar nu era adevrat. A continuat s vireze. Descria un mic cerc.
229

Zbatul de la tribord fie funcioneaz defectuos, fie e distrus, a
zis el. Nu au posibiliti de manevr.
Aceast constatare l-a fcut s se relaxeze ntr-o oarecare
msur. Acum, trebuia s ias din raza de aciune a rachetelor
i s-l loveasc nprasnic pe Rex cu tunul de 88 milimetri i cu
cel cu aer comprimat.
A transmis imediat ordine n acest sens. Detweiller a fcut nava
s vireze pentru a se ndeprta att ct era necesar de victima
sa.
Bun, ne-am descurcat onorabil, a zis Sam ncntat, adresndu-
se lui Byron.
Deocamdat, domnule.
Pi, practic, i-am terminat! Domnule, nu te lai niciodat
cuprins de sentimente umane ?
Nu atunci cnd sunt la postul de lupt, a spus Byron.
Iizuze! a exclamat Joe Miller.
Ce s-a ntmplat ? l-a ntrebat Sam, prinzndu-l de braul
enorm.
Cu ochii holbai i scond nite sunete stranii din gura cscat
larg, titantropul a fcut semn n sus i spre babord. Sam a fcut
un pas n acea direcie, dar nu a apucat s nainteze.
Explozia a smuls foaia de geam armat din cadrul ferestrei din
spate i l-a izbit din plin pe Sam.


oarecele ntinsese o curs pisicii.
n vreme ce Nu se nchiriaz se afla nc la deprtare de dou
zile de mar, echipajul de pe Rex scosese de la magazie
anvelopa unei mici nave aeriene construite n urm cu doi ani
din nveliul intestinal al petelui dragon. Echipamentul
generator de hidrogen a fost nstalat pe mal, iar anvelopa s-a
umflat n interiorul hangarului din pin i bambus construit cu
dou sptmni nainte.
Azazel, aa cum o botezase Ioan, era o nav aerian semirigid.
Anvelopa depindea de presiunea gazului care o umplea, dar de
ea se legase o chil metalic. Cabina de comand i dou
gondole motoare, recuperate de pe epava dirijabilului condus de
Podebrad, fuseser fixate de chil. Se fcuser apoi legturile
electrice i mecanice dintre gondola de comand i cea motoare,
precum i cu profundoarele i crma. Rezervoarele de
combustibil au fost umplute cu alcool metilic. Bomba
230

i torpila s-au fixat de mecanismele de eliberare situate pe
partea inferioar a navei.
Servantul mitralierei i pilotul au urcat la bordul navei aeriene
i au pornit ntr-o curs de dou ore, ntr-un zbor de prob.
Totul a funcionat fr cusur. Iar cnd Rex a intrat n lupt cu
Nu se nchiriaz, dirijabilul s-a ridicat la altitudinea dorit i a
nceput s se roteasc deasupra lacului. Abia dup cderea
ntunericului avea s treac prin poriunea nalt a strmtorii.
n timp ce Rex descria cercuri, mimnd c a suferit avarii
serioase, dirijabilul se afla n josul Fluviului, n spatele vasului
inamic. Venise deasupra cazanelor, iar apoi virase spre dreapta,
deplasndu-se n lungul munilor, dar nu foarte aproape de ei.
Fiind negru, nu putea fi observat cu ochiul liber de ctre inamic.
Exista riscul ca radarul duman s l detecteze. Ioan spera ns
c radarul va fi concentrat asupra lui Rex. Clemens va socoti c
Rex nu mai avea aparate de zbor, prin urmare nu ar mai fi
cercetat spaiul aerian cu radarul.
Ioan jubilase cnd fusese distrus radarul de pe Nu se
nchiriaz. Deii nava i echipajul su suferiser cumplit, el a
opit de bucurie. Acum, Azazel se putea strecura pn n
apropierea inamicului, fr a putea fi detectat dect prin
observaie vizual. Iar n acea lumin sczut, cnd ochii
tuturor stteau aintii doar asupra lui Rex, nava aerian avea
anse mari de a ajunge pn la o distan de unde putea lovi.
Planul funcionase bine. Dirijabilul se apropiase de muni spre
nord, cobornd uneori sub coamele dealurilor celor mai nalte.
Apoi se deplasase spre est, dup care pornise pe deasupra
vrfurilor copacilor, ctre Fluviu. i ulterior gonise folosindu-se
de toat fora motoarelor, avnd partea inferioar a gondolei de
comand
la doar treizeci-patruzeci de centimetri deasupra luciului apei.
Totul mergea bine, iar acum Azazel se afla n spatele lui Nu se
nchiriaz. Corpul su era ascuns de vasul inamic, neputnd fi
detectat de radarul navei-mam.
Aflndu-se lng Ioan, Burton l-a auzit pe acesta mormind:
Pe tot ce-am mai sfnt! Acum vom vedea dac dirijabilul este
suficient de rapid ca s in pasul cu vasul lui Sam! Sper ca
inginerii mei s nu se fi nelat! Ar fi o ironie ca dup attea
planuri i eforturi s se dovedeasc prea lent.
Salvele trase de vasul duman l-au lovit pe Rex n punile de la
tribord. Burton s-a simit nucit, deoarece bubuiturile
231

exploziilor l-au asurzit, cutremurnd puntea sub tlpile lui i
distrugnd un hublou de la tribord. Ceilali preau la fel de
zdruncinai ca i el. Imediat dup aceea, Ioan i-a cerut urlnd
lui Strubewell s prezinte un raport privind avariile i pierderile
umane. Cel puin aa se prea dup cum ddea din gur, cci
nu se auzea mare lucru. Cu toate acestea, Strubewell a neles.
A rostit ceva n interfon, dar era greu s-l aud cineva, ns la
scurt timp dup aceea, a putut primi cteva rapoarte ca s-i
prezinte situaia cpitanului su. n acele momente, Burton
reuea s aud satisfctor, dar nu att de bine pe ct ar fi
vrut.
Aceea fusese cea mai puternic lovitur primit de vas. Pe toate
punile apruser borte uriae. Exploziile nu avariaser doar
punile i coca, ci sfrtecaser i cteva coridoare unde se
ngrmdiser numeroi membri ai echipajului. Explodaser i
cteva mecanisme de lansare a rachetelor, ce fuseser ncrcate
cu proiectile, ceea ce sporise haosul i distrugerile. O serie de
turele
ale mitralierelor cu abur fuseser smulse din suporturile lor.
Caseta sau carcasa zbatului de la tribord fusese smuls aproape
complet de dou obuze. ns zbatul funciona cu eficien
maxim.
Clemens sigur a vzut obuzele acelea care au czut pe carcasa
zbatului, a spus Ioan. L-am putea face s cread c ne-a
provocat avarii grave. i, pe Dumnezeul meu, o s-l facem s
cread asta!
A dat ordin ca vasul s descrie un cerc larg. Zbatul tribord, sau
interior, a fost lsat s se roteasc lent, n vreme ce zbatul
exterior s-a nvrtit cu dou treimi din fora maxim.
Are s se apropie n goan, cu limba scoas ca un cine ca s
dea lovitura final unei cprioare rnite! a spus Ioan, frecndu-
i minile i chicotind satisfcut.
ntocmai, se va repezi la noi ca fiara din Apocalips! a mai zis
Ioan. Dar el nu tie c pe urmele lui a pornit un monstru i mai
nspimnttor, gata s scuipe moarte i foc diavolesc asupra
lui! Aceea este rzbunarea Domnului!
Burton s-a simit dezgustat. Ioan chiar se compara cu Creatorul
su ? Ori creierul i fusese afectat ntr-o oarecare msur de
exploziile obuzelor i rachetelor ? Ori crezuse mereu c el i
Dumnezeu erau parteneri ?
232

Vor trebui s estimeze distana din ochi, iar lumina asta le va
juca feste, a zis Ioan. Sonarul lor nu va reui s calculeze
distanele!
Inamicul va recepiona i altceva dect pulsuri de reflexie de la
fasciculele de unde ndreptate spre Rex. Va vedea pe ecrane
pulsuri provenind de la patru inte diferite. Trei vor proveni de la
ambarcaiuni minuscule, telecomandate, care ddeau roat
lacului, fiecare emind pulsuri sonore pe aceeai frecven ca
aceea a
emitorului inamic. Micuele vase vor avea generatoare de
zgomot care vor simula btaia unor zbaturi uriae care vntur
apa.
Burton a reuit s disting structura superioar a lui Nu se
nchiriaz profilndu-se spre est, pe cerul nstelat i pe norii de
gaze de la orizont.
Iar apoi a vzut un semicerc ntunecat, partea superioar a lui
Azazel, conturndu-se pe iluminarea celest, puin deasupra
lui Nu se nchiriaz.
Lansai torpila! a spus Ioan cu glas puternic. Lansai-o acum,
netrebnicilor!
Peder Tordenskjold, ofierul-ef al tunarilor, a zis:
Domnule, acum e greu de apreciat distanele. Dar cred c
aerostatul i-a lansat deja torpila.
Toat lumea a rmas cu privirea aintit la cronometrul de pe
tabloul de comand. Dac avea s nimereasc inta, torpila
trebuia s explodeze n decurs de treizeci de secunde. Asta dac
dirijabilul ar fi fost aproape de vas, aa cum lsase impresia.
Azazel urma s-i lanseze torpila cnd se afla la doar civa zeci
de centimetri deasupra Fluviului. Uurat de lansarea
proiectilului foarte greu, s-ar fi ridicat apoi cu repeziciune n
aer. Iar viteza lui ar fi crescut considerabil prin debarasarea de o
asemenea greutate. Aadar, dac dirijabilul ar fi fost deasupra
inamicului, nsemna c torpila avea s explodeze n cteva
secunde.
Nu se nchiriaz trebuia deja s ntreprind o aciune de
evitare a loviturii ucigae. Chiar dac dirijabilul nu fusese
depistat cu ochiul liber, torpila avea s fie detectat de sonarele
inamicului. Localizarea i viteza ei aveau s fie cunoscute
instantaneu, la fel ca i dimensiunile. Inamicul i va da seama
c torpila gonea ctre pupa vasului, intind direct spre fundul
lui
233

Clemens, dup cum se exprimase Ioan, nu tocmai elegant.
Ioan s-a oprit. Faa lui exprima o furie de nedescris.
Ce Dumnezeu, a exclamat el, cum de-a ratat de la o distan
att de mic ?
Imposibil, a spus Strubewell. Probabil c n-a funcionat. A
refuzat s explodeze.
Indiferent ce se ntmplase, inamicul scpase de torpil. n
spatele acestuia, semicercul care reprezenta dirijabilul, care
dispruse pentru o clip, a reaprut. Probabil c pilotul i
mitraliorul sriser deja, ori se pregteau s o fac. Parautele
lor, echipate cu un dispozitiv cu gaz comprimat, aveau s se
desfac total n momentul n care sreau din gondol. Fr acel
dispozitiv, parautele nu se puteau deschide pn cnd oamenii
atingeau suprafaa apei.
Burton a estimat c cei doi abandonaser deja dirijabilul
semirigid, lsndu-l pe pilot automat, astfel c ceasul
mecanismului de declanare a exploziei pornise. Un alt
mecanism trebuia s elibereze hidrogenul, astfel nct dirijabilul
s coboare. La cderea bombei, dirijabilul avea s se ridice din
cauza pierderii de lest, dar nu prea mult, deoarece, la cteva
secunde dup aceea, dac explozia nu incendia gazul, un al
patrulea mecanism trebuia s detoneze o bomb de mici
dimensiuni.
Burton s-a uitat pe hubloul dinspre babord. Punile lui Rex
continuau s fie iluminate n vreo zece locuri de incendiile
provocate de obuze i rachete. mbrcai n costume de
protecie, pompierii ncercau s sting flcrile cu ap i spum.
n cteva minute toate incendiile aveau s fie lichidate.
Burton l-a auzit pe cpitan scond o exclamaie.
S-a ntors. Cu excepia pilotului, toi se uitau pe hubloul
babord. Semnnd cu un crnat, dirijabilul se
afla deasupra lui Nu se nchiriaz. Botul lui avea s ating n
curnd partea din spate a timoneriei.
Incredibil! a spus Burton.
Poftim ? l-a ntrebat cpitanul.
Incredibil faptul c nimeni de pe vas nu a vzut nc dirijabilul.
Dumnezeu ine cu mine, a zis Ioan. i chiar dac l-ar fi vzut, ar
fi fost prea trziu. Nu poate fi dobort fr a pune n primejdie
vasul.
234

S-a ntmplat ceva cu mecanismul de eliberare a torpilei, a spus
Tordenskjold. Nu funcioneaz. Dar cnd va exploda bomba, va
detona i torpila.
Pregtete-te s ntorci vasul, i-a spus Ioan pilotului. Iar cnd i
voi da ordin, s porneti direct ctre inamic.
Cele dou alupe se ndreapt spre noi, domnule, a anunat
eful operatorilor radio.
Acum sigur l vd pe Azazel! a zis Ioan. Ba nu, nu l-au vzut!
Probabil c radioul lui Nu se nchiriaz s-a defectat, a spus
Burton.
Atunci Dumnezeu chiar este de partea noastr! a spus Ioan.
Burton a fcut o strmbtur.
Domnule! A intervenit un observator. alupele inamice se
apropie dinspre babord.
Cei de la radar au raportat c ambele alupe se gseau la o
distan de o sut douzeci de metri. Se aflau la o distan de
aproximativ patruzeci de metri una de alta.
i-au propus s ne loveasc n tribord cnd efectum cealalt
parte a cercului, a spus Strubewell. i nchipuie c, pn
atunci, nava-mam va trage asupra noastr.
mi dau seama i singur, a zis Ioan, destul de iritat. Am
impresia c deja ncearc s semnalizeze ctre Nu se
nchiriaz. Cred c i sistemul radio a czut, dar nseamn c
vor transmite cu ajutorul rachetelor luminoase.
A, uite una chiar acum, a spus Strubewell, artnd cu degetul
ctre strlucirea alb-albstruie aprut brusc pe cer.
Acum l vor vedea i pe Azazel! a strigat Ioan. Dirijabilul se afla
la nou metri deasupra punii de
zbor a vasului duman, sau cel puin aa se prea. nc nu
ajunsese n dreptul timoneriei. Asta se vedea clar, pentru c, n
caz contrar, ar fi atins structura.
Prin spaiul de cer strlucitor dintre dirijabil i Nu se
nchiriaz a czut ceva mic i de culoare nchis.
Aha, uite i bomba! a exclamat Ioan.
Burton nu avea cum s fie sigur, dar a avut impresi-a c bomba
czuse la babordul punii de decolare, probabil pe marginea
acesteia. Probabil c mitraliorul fixase mecanismul automat de
declanare, dup care el i pilotul sriser n ap. ns
sincronizarea nu fusese perfect. Declanarea ar fi trebuit
activat cnd bomba ajungea n mijlocul punii. Ori, mai
curnd, ct de aproape se putea de timonerie.
235

Explozia a nvemntat puntea de decolare n flcri i a
iluminat timoneria i siluetele minuscule dinuntrul acesteia.
Dirijabilul a pornit brusc n sus, ndoindu-se de la mijloc,
deoarece chila lui fusese rsucit de explozie, nveliul su a
fost cuprins de flcri, iar hidrogenul aprins a format o minge
uria de foc.
Torpila! a strigat Ioan. Torpila! De ce nu a czut ? Probabil c se
produsese acest lucru, ns nu se putea vedea de pe Rex.
ns ar fi trebuit s explodeze deja.
Burton a urmrit dirijabilul cobornd i lund foc. Partea din
fa s-a prbuit peste partea pupa lui Nu se nchiriaz, apoi a
alunecat n Fluviu printr-o gaur mare fcut de o bomb de
douzeci de kilograme. Nu se nchiriaz a continuat s
nainteze, lsnd n urm incendiul i nveliul moale al
dirijabilului. Pupa era cuprins de flcri, iar puntea de
decolare, din lemn, ardea cu vlvti nalte i furioase.
S-i sfrtece Dumnezeu pe cei doi i s-i arunce n cele mai
adnci guri ale Iadului! a strigat Ioan. Au fost nite lai!
Trebuiau s mai atepte cteva secunde!
Burton a socotit c pilotul i mitraliorul dduser dovad de
mare curaj. Ateptaser probabil pn n ultima clip i abia
dup aceea sriser. n asemenea condiii i presai de timp,
nimeni nu avea dreptul s i nvinuiasc pentru c greiser n
vreun fel calculele. i nu era vina lor c torpila nu explodase. Se
fcuser cteva testri cu un model de torpil, iar mecanismul
de eliberare funcionase. Se ntmpla deseori ca dispozitivele s
nu funcioneze n condiii reale i, din nefericire, acest lucru se
ntmplase i acum.
Cu toate acestea, exista nc posibilitatea ca torpila s
explodeze. Cu excepia cazului n care ea se scufundase sub
pupa, mpreun cu epava dirijabilului.
Ioan s-a mai calmat cnd a vzut c explozia smulsese cele
dou puni inferioare ale structurii timoneriei, mai puin cele
dou traverse metalice verticale de sprijin i puul liftului. Iar
acestea se ndoiser uor n fa sub greutatea camerei de
comand.
Cumva, o mic parte din oamenii aflai n camera de comand
supravieuiser. Acetia se vedeau ca nite siluete profilate pe
iadul de flcri de pe puntea de decolare.
Maic, miculi! a exclamat Ioan. Dumnezeu l-a cruat pe
Clemens, pentru ca s-l pot lua prizonier! A fcut o pauz, dup
236

care a zis: Acum nu vor mai putea s crmeasc! i avem n
ghearele noastre! Apoi s-a adresat pilotului: Du-ne la babordul
vasului inamic, la o distan potrivit pentru folosirea armelor
de mn!
Pilotul a fcut ochii mari de mirare, dar a zis:
Am neles, domnule.
Ioan s-a sftuit cu Strubewell i Tordenskjold, spunndu-le s
pregteasc echipajul pentru atacul din travers, iar apoi pentru
abordaj.
Burton i-a exprimat sperana c i se va ordona s se alture
pucailor marini. Acetia sttuser pn n acea clip n
interiorul punii de promenad, ateptnd. Pe durata ntregii
btlii nu li se spusese nimic din cele ntmplate. tiau doar c
vasul pe care se aflau fusese zdruncinat de cteva ori, iar n
afara pereilor camerei lor explodaser bombe. Fr ndoial c
toi erau ncordai, agitai, transpirai, ntrebndu-se cnd vor
intra n aciune.
Rex a pornit pe Fluviu ctre Nu se nchiriaz, care primise o
lovitur cumplit. Distana dintre cele dou vase s-a micorat
cu rapiditate.
Bateriile B2, C2 i D2 s inteasc spre puntea superioar a
timoneriei, a ordonat Ioan.
Strubewell a repetat ordinul, dup care a zis:
Domnule, bateria C2 nu rspunde. Ori s-a ntrerupt
comunicaia cu ea, ori a fost scoas din lupt.
Atunci, ordon bateriei C3 s inteasc spre camera de
comand.
Domnule, s-ar prea c ai pierdut ceva din vedere. C3 a fost
distrus. A disprut dup ultima salv.
Atunci B2 poate rezolva situaia, a zis Ioan, dup care s-a ntors
spre Burton. n lumina sczut a nopii, faa lui prea vineie.
Cpitane, adun-i oamenii, i-a zis el. Pregtete-te s conduci o
grup de asalt n zona de la mijlocul babordului.
Burton a salutat i s-a grbit s coboare scara n spiral. A
ajuns la puntea de furtun i a pornit n fug pe un coridor.
Oamenii lui, brbai i femei, se gseau ntr-o ncpere din
apropierea armurriei. Locotenentul Gaius Flaminius sttea n
faa ncperii mpreun cu dou grzi. Chipul i s-a luminat cnd
l-a vzut pe Burton.
Intrm n aciune ?
237

Da, i-a rspuns Burton. Foarte curnd. Scoate-i pe toi pe
coridor.
n vreme ce Flaminius a dat ordine cu glas puternic, Burton a
rmas n colul dintre cele dou coridoare. Urma s-i conduc
forele pe coridor, pn afar. Oamenii lui vor trebui s atepte
acolo pn venea ordinul de abordaj al vasului Nu se
nchiriaz. Ori, dac sistemul de comunicaii nu funciona,
trebuia s stabileasc momentul n care trebuia s atace.
n timp ce pucaii marini se aliniau pe coridor, a venit i
lovitura dat n travers de Nu se nchiriaz. Exploziile au fost
asurzitoare; urechile lui Burton au nceput s iuie. Un perete
despritor ce constituia o latur a coridorului a cedat,
curbndu-se spre interior. De undeva a ptruns fum, care i-a
fcut pe toi lupttorii s tueasc. S-a mai auzit apoi un urlet
care a cutremurat punile i le-a afectat tuturor urechile.
Sus, pe puntea principal, Ioan s-a prins de balustrad i s-a
cutremurat odat cu ntreaga nav. De la distana de doar nou
metri, se nfruntaser bateriile
de rachete aflate pe patru puni ale vasului Rex, precum i
bateriile de rachete, de tunuri i de mitraliere cu abur ale navei
Nu se nchiriaz mai precis, cele care nc mai funcionau.
Buci masive din corpurile navelor zburaser nvrtindu-se
prin aer. Baterii ntregi de rachete, mpreun cu servanii lor, se
dezintegraser n flcri i fum. Cele dou tunuri care
rmseser pe nava lui Clemens fuseser smulse din
postamentele lor, iar rezervele de obuze aflate n spatele lor
explodaser din cauza suflului rachetelor. Dou turele ale unor
mitraliere cu abur, cte una pe fiecare dintre cele dou vase, se
prbuiser, cscndu-se ca nite cutii de conserve sub lovitura
unei mnui de oel, apoi se desprinseser cnd rachetele sau
obuzele ptrunseser printre deschizturile din metal.
Marile vapoare erau ca nite animale rnite, cu carnea
sfrtecat, cu mruntaiele scoase, sngernd din greu.
n plus, unele baterii de pe fiecare vas intiser spre camerele de
comand, spre creierele animalelor de prad. Multe proiectile
nu-i nimeriser inta, ajungnd n ap, unde explodaser, ori
lovind alte pri ale vapoarelor. Cteva explodaser pe mal,
declannd noi incendii. Nici unul nu lovise direct timoneria.
Era imposibil de explicat cum de se trsese att de imprecis de
la o asemenea distan, ns n lupte se ntmplau frecvent
238

asemenea lucruri. Lovituri imprecise nimeriser inta, iar
lovituri aproape sigure se duseser aiurea.
Prova ascuit a lui Nu se nchiriaz a virat, ns Ioan nu a
reuit s-i dea seama dac acest lucru s-a petrecut intenionat
sau accidental. n acest fel, prova a despicat aprtoarea
zbatului babord al lui Rex, smulgndu-l, ridicndu-l n aer, n
ciuda faptul c avea cteva tone, i azvrlindu-l n Fluviu. Prova
a ptruns mai adnc, strivind zbaturile, ndoind cadrul roii,
fcnd apoi
axul masiv al roilor cu zbaturi s plesneasc. n vacarmul
produs de exploziile asurzitoare, de scrnetele scoase de
metalul care se sfi-a ori rupea, de urletele brbailor i
femeilor, de vuietul hidrogenului ce ardea, ambele vase s-au
oprit. ocul produs de coliziune i-a azvrlit n ap pe toi cei
care nu se legaser bine de punte. Prova s-a strivit, prnd a se
ridica spre cer, iar apa a nceput s ptrund n cal prin
numeroasele sprturi aprute n coc.
n acelai timp, timoneria de pe Nu se nchiriaz s-a rostogolit
spre nainte. Celor aflai nuntrul ei, Miller, Clemens i Byron,
singurii rmai prizonieri, li s-a prut c structura s-a prbuit
ncet. ns adevrul era altul, deoarece fusese dobort de fora
gravitaional ca orice alt obiect. Timoneria s-a prbuit pe
puntea amovibil a punii hangarului, azvrlindu-i n fa pe
Clemens i Miller. Sam a aterizat peste uria, a crui cdere
fusese ntructva amortizat de uniforma vtuit i izolat,
precum i de prezena ctii.
Au rmas ntini vreme de cteva minute, ameii, plini de
vnti, asurzii, sngernd, prea amorii ca s-i mai dea
seama ct noroc avuseser s rmn n via.


Sam Clemens i Joe Miller au cobort scara care ducea de pe
puntea hangarului. n urma lor, incendiul mistuia totul. Apoi au
ajuns pe puntea de promenad. Joe avea colosala lui secure
ntr-o mn.
Ai bzit geva, Zam ?
Sam nu i-a rspuns. L-a prins pe titantrop de un deget i l-a
tras dup un col. Un glon a izbit peretele
despritor, iar fragmentele lui din plastic au zburat vjind n
jurul lor. Din fericire, nici unul dintre ei nu fusese atins.
Rex s-a poziionat n paralel cu noi! a remarcat Sam.
239

Da, am vhut ahta, a zis Joe. Chred h vor s vhin la bhord.
Iar eu nu mai pot controla vasul! a strigat Sam, artnd de
parc ar fi fost gata s plng.
n faa acelor distrugeri, Joe prea calm i imperturbabil ca un
munte. L-a btut pe Sam pe umr.
Nu te ngrizora. Vzul va bluti n deriv bn la mal. El nu
gndejte. Iar noi o z-l fajem braf be Ioan.
Apoi amndoi s-au trezit azvrlii pe punte. Sam a rmas ntins
o vreme, gemnd i netiind c Nu se nchiriaz sfrtecase
caseta zbatului i axul lui Rex. n cursul schimburilor de focuri
ce au izbucnit dup ce vasele se opriser, el a continuat s
rmn ntins, cu faa lipit de metalul rece al punii. Cineva l-a
prins de umr i l-a ridicat, fcndu-l s scoat un rcnet de
durere.
Zguze, Sam, a bubuit Joe. Am uitat g trebuia z fiu deligat.
Sam s-a inut de umr.
Ntrule, nici n-o s mai pot folosi braul sta!
Egzajereji ca de obigei, i-a rspuns Joe. Ai rmaz n viaz gnd,
de fapt, trebuia s fii mort. Zi eu la fel. Aza g laz vigreala,
Zam. Avem treab.
Clemens a msurat din ochi puntea de decolare. Flcrile
cuprinseser nu doar acea punte, ci i puntea hangarelor, ns
nu mai erau multe lucruri care puteau s ia foc. Butoaiele de
metanol care se pstrau de obicei acolo fuseser transferate pe
puntea cea mai de jos nainte de declanarea btliei. Cu toate
c incendiat
ddea mult cldur, hidrogenul avea s ard foarte repede.
n timp ce se gndea la toate acestea, a vzut cum puntea de
decolare se scufund. Din poziia n care se afla, a reuit s
disting doar c marginile acesteia ieeau n afar. ns
zgomotul care a nsoit cderea acelor pri l-a lmurit c cel
puin jumtate din structur se prbuise. Iar prin crpturi i
guri au izbucnit flcri, amintind de rsuflarea aprins a unui
balaur.
Joe a fcut un salt n fa, rcnind:
Iizuze Griztoaze!
L-a cules pe Sam de pe jos i a continuat s nainteze pn a
ajuns la puntea de promenad. Apoi l-a lsat jos pe Sam.
Gred g-am luat fog!
240

ntoarce-te, s vd, i-a zis Clemens. Dup ce i-a examinat
spinarea, a zis: Caraghiosule! Te-a salvat armura. Probabil c i-
o fi cald pe sub guler, dar ai scpat teafr.
Joe s-a ntors s-i recupereze securea pe care o scpase pe jos.
Sam s-a uitat la silueta masiv i impuntoare a lui Rex, ajuns
foarte aproape de vasul su. Babordul lui Rex era lipit de
tribordul lui Nu se nchiriaz. Oamenii de la bordul fiecrui
vas, mai ales cei aflai pe cele trei puni inferioare, aruncau
gheare de abordaj i parme, iar pasarelele de abordare erau
deja prelungite. Ct putea cuprinde cu privirea, brbai i femei
nesaser pasarelele, ieirile i bocaporii. Toi oamenii trgeau
de aproape n dumani, ori se pregteau s atace imediat ce se
legau parmele. Punile de abordare aveau s fie plasate peste
scurt vreme.
Sam nu avea arm. Din fericire, pe puni erau destule arme
abandonate de cei czui. A ridicat una, i-a verificat
ncrctoarele, a scos o bandulier de pe un
cadavru, i-a pus-o pe dup gt i a scos gloanele de la centur
pentru a le introduce n ncrctorul pistolului. De dup un col
a aprut silueta uria a lui Joe, ceea ce l-a speriat. Nu i-a
reproat lui Joe faptul c se deplasa att de silenios, pentru c
aa i trebuia. ns avusese senzaia c i se oprise inima n loc
atunci cnd uriaul s-a materializat lng el.
Zam, agum je fagem ?
Ne alturm oamenilor notri, ca s tie c am rmas n via, i-
a rspuns Clemens. Asta le va ntri moralul.
Au sosit la vreme ca s vad un grup masiv nvlind pe puntea
de promenad, venind de pe Rex. Dedesubtul lor, ns, oamenii
lui Ioan i respingeau pe atacatorii de pe Nu se nchiriaz. n
realitate, oamenii lui Ioan, folosind unele pasarele, urcau la
bordul vasului lui Sam.
Sam s-a aplecat peste balustrad, golindu-i pistolul n
ariergarda celor care nvliser la bordul navei sale. Doi brbai
s-au prbuit, unul dintre ei cznd n spaiul ngust dintre
corpurile celor dou vase. ns unul dintre atacatori, aflat nc
pe Rex, a ridicat privirea i a tras cu pistolul n sus. Sam s-a
lsat brusc n jos, iar primul glon i-a trecut vjind pe la
ureche. Cel de-al doilea s-a dezintegrat lovindu-se de balustrad
ori de corpul navei.
241

Joe tocmai se pregtea s se uite peste balustrad, dar Sam a
rcnit la el s se opreasc, altfel avea s se aleag cu un glon n
cap.
Dup ce a ateptat s se asigure c pasarelele de abordaj se
goliser, s-a uitat n jos. Puntea de jos era nesat de oameni
ncletai n lupt care urlau. Sam i-a spus lui Joe ce plan i
fcuse. Acesta a dat aproba-
tor din cap, ridicndu-i i proboscisul care semna cu un
butean purtat de marea nfuriat.
Au traversat n fug pasarela de abordaj, iar Joe a rcnit la
oameni anunndu-i de sosirea cpitanului.
De o parte i de alta a grupului lor se gseau civa oameni din
echipajul lui Rex, care se retrgeau cu repeziciune n faa forei
superioare. Inamicii s-au speriat la vederea capului uria i a
umerilor mari ai titantropului care domina grupul condus de
Clemens. Dumanii au rupt-o la fug, unii refugiindu-se n
magaziile de mrfuri, alii srind n Fluviu peste balustrad sau
prin gurile din bordaj.
Hai, g nu ne-a luat mult z-i bgm n sberiezi, nu-i aja, Zam ?
Adevrat, a confirmat Sam. Ce bine-ar fi dac toate ar merge la
fel de uor. Bravo, Joe, acum transmite-le ordinul.
Titantropul a rcnit ct l inea gura ctre oamenii lui Sam.
Glasul lui tuntor a fost auzit de toi cei care se aflau de o parte
i de alta a celor dou vase. De fapt, auzindu-l, pn i cei de pe
puntea de jos au ncetat pentru cteva clipe lupta.
Oamenii din faa lui Joe s-au tras deoparte. Titantropul a urcat
pe cea mai apropiat scar, avndu-l n spate pe Sam, care a
fost urmat de ceilali. Au cobort ctre puntea de promenad i
au mers de-a lungul ei pn au ajuns la pasarelele de abordare.
Acolo, oamenii s-au dispersat, alctuind iruri de cte doi la
fiecare dintre cele opt pasarele.
Sam a verificat dac toi erau pregtii. I-ar fi plcut s-i atace
pe oamenii lui Ioan pe la spate, pe propriul lor vapor. Acetia se
vor speria cnd l vor vedea pe titantrop nvrtind deasupra
capului securea de dimensiuni nemaivzute, venind din spatele
lor.
Gata, Joe! a strigat Sam. Treci la treab!
Scond un rcnet de lupt n limba lui matern, titantropul a
traversat n goan pasarela metalic. Sam l-a urmat
ndeaproape. Nici nu ncpea o alt persoan pe lng Joe. Pe
de alt parte, era mai prudent s rmn n urma lui.
242

Apoi, lucrurile s-au petrecut cu atta repeziciune, nct Sam nu
a reuit s le explice dect reamintindu-i evenimentele pas cu
pas.
Un zgomot ngrozitor l-a asurzit, iar pasarela a fost cutremurat
de un oc puternic ce l-a azvrlit n genunchi. Aproape imediat
dup aceea, captul ndeprtat al pasarelei s-a nlat,
ndoindu-se i rmnnd fixat cu ghearele de balustrad, apoi
desprinzndu-se cu un scrnet metalic.
Rmas agat de marginea pasarelei, cu braele ntinse, cu
degetele strnse de margine, Sam a privit n sus.
Joe scpase din mn securea enorm, care a alunecat de-a
lungul pasarelei ce se nclinase ntr-o parte, i a czut n spaiul
liber dintre vase.
Titantropul nu czuse, ns acum urla de mnie. Ori de spaim?
Nu avea importan. Urla pentru c avea ambele brae prinse pe
lng corp de un la.
Cellalt capt al funiei era legat de o balustrad de pe puntea
aflat deasupra. Brbatul care l prinsese pe Joe cu lasoul purta
un sombrero de culoare alb, aproape orbitoare n lumina
palid. Pe sub borul larg, Sam a reuit s-i vad dinii
strlucind, semn c omul surdea.
Apoi Joe czuse de pe pasarel. ns, n loc s se prbueasc
n golul dintre vapoare, s-a dus n jos o poriune, iar apoi s-a
izbit de coca lui Nu se nchiriaz. n acea clip, Joe a ncetat
s mai urle. Capul i s-a legnat ntr-o parte i a rmas atrnat
ca o musc uria prins de un pianjen pe msur.
Joe! Joe! a strigat Sam.
Prea imposibil s i se ntmple ceva grav lui Joe Miller. Era
att de mare, att de musculos, nct ddea impresia de
invincibilitate. Un brbat de mrimea unui leu de peter, ori a
unui urs Kodiak nu trebuia s fie muritor... ori vulnerabil.
ns nu era momentul potrivit pentru asemenea gnduri.
Pe msur ce Rex s-a deplasat, pasarela a continuat s se
ncline. Sam s-a prins cu minile de marginile pasarelei, avnd
acum capul ntors, astfel c nu-l mai vedea pe Joe. A observat
ns brbaii i femeile de pe alte pasarele cum nu reuesc s se
mai in de ele i, urlnd de groaz, cznd n spaiul ngust i
ntunecat dintre corpurile celor dou nave.
Ce ironie ca fabulosul vas Rex s-i ucid chiar constructorul.
Ce glum ca Rex s-l prind ntre corpul su i al lui Nu se
243

nchiriaz ca s-l striveasc. inndu-l agat ca pe Mahomed,
ntre cer i pmnt.
Apoi i dduse drumul i alunecase napoi pe pasarel, czuse
n unghiul fcut de puntea vertical i peretele orizontal de
compartimentare, se trsese puin n sus, dup care glisase cu
faa n jos pe corpul navei. Apoi s-a ridicat, nici el nu a neles
cum, i a fugit ctre Fluviu. Dup aceea, a alunecat i s-a
rostogolit n josul curbei, ajungnd n Fluviu.
S-a scufundat tot mai mult, i n acest timp s-a zbtut s se
debaraseze de cuiras. i pierduse casca ceva mai devreme n
timpul luptei. Acum era ngrozit c nu-i putea scoate armura la
vreme ca s evite suciunea produs de scufundarea lui Rex.
Corpul acela de dimensiuni colosale avea s dea natere unui
vrtej uria care, mergnd spre adnc, va trage dup sine toate
resturile, fragmentele plutitoare, obiectele i oamenii.
Iar dac era mpovrat de armur i arme, i Sam avea s fie
tras la fund. Se putea scufunda chiar i dac scpa de orice
obiect de mbrcminte.
n cele din urm, a reuit s scoat de pe el banduliera, cmaa
de zale i cmaa de protecie. Apoi s-a ridicat, simind c-i
plesnete pieptul din cauza presiunii i a retrit vechea spaim
c se va neca, astfel c inima a nceput s-i bat gata s
explodeze, iar urechile au pornit s-i iuie din cauza adncimii
la care se afla. Trebuia s respire, dar nu ndrznea. Acolo, n
adnc, era nmolul, la fel de ntunecat i ru ca acela din
Mississippi, iar n jurul lui era ap, strivindu-l ca o fecioar de
fier fcut din chit, iar deasupra dar la ce deprtare ? se gsea
aerul.
Era prea ntuneric pentru a vedea ceva. Din cte tia, se
scufunda mereu, ndreptndu-se ctre bezn. Ba nu, urechile l-
ar fi durut dac s-ar fi scufundat n loc s se ridice spre
suprafa.
Nu mai putea rezista. Cel mult cteva secunde. Apoi... felul de
moarte de care, din cauza copilriei petrecute pe Mississippi, se
temea mai mult dect orice. Cu o excepie. Dac era s moar,
prefera apa focului.
Pentru o fraciune de secund, ori att ct dureaz asemenea
gnduri, i l-a imaginat pe Erik Bloodaxe.
Bine mcar c nu-l va ajunge rzbunarea acestuia. Vikingul, ca
profet i nemesis, o main a rzbunrii, dduse gre. Toate
comarurile trite vreme de atia ani se dovediser o tortur
244

inutil. Faptul c acel om putea vedea viitorul, ba chiar
materializarea lui, era o superstiie.
Iar toi acei oameni din Hannibal care profeiser c el va muri
spnzurat se nelaser cumplit.
Ciudat cum asemenea idei amuzante puteau trece prin mintea
cuiva care trebuia s se gndeasc doar la o
gur de aer binecuvntat. Ori chiar se neca, fiind aproape mort,
i uitase de oroarea de a trebui s-i desfac nrile i s nghit
ap, nutrind gnduri de moarte, avnd corpul lipsit de vlag i
scufundndu-se, ochii lipsii de strlucire, gura deschis ca
orice locuitor al adncurilor, cu o minuscul scnteie de
electricitate n cteva celule ale creierului reprezentnd ultimul
semn de via ?
Apoi a scos capul la suprafa, i a tras hulpav cteva guri de
aer, fiind fericit, ncntat c nu murise.
n micarea dezordonat a minilor, degetele au atins o parm,
s-au deplasat napoi, au pipit-o i au prins-o strns. Se
agase de un odgon legat de un ponton de pe puntea principal
a vaporului su. nc dou, trei secunde, i nu ar mai fi ajuns
pe vas.
Avusese noroc s ating acel odgon din prima ncercare. Fluviul
l trgea, silindu-l s se in strns de el, aa cum se agase i
de pasarel. Rex dispruse, dar scufundarea lui crease o
adncitur larg i mare, n care apa se rotea i cobora. A simit
o smucitur i mai puternic n momentul n care vrtejul acela
s-a prbuit
De ce se scufundase Rex ? Fusese lovit de o torpil lansat de
Afiajul interzis ?
A ridicat ochii. Nu a vzut trupul lui Joe atrnnd de frnghia
lasoului. Poate era tot acolo, dar punile se aflau mult prea
departe n spate ca s-l vad pe Joe de la nivelul luciului apei.
Oare rmsese agat? Ori brbatul care l prinsese tiase
frnghia ? Dac procedase astfel, pesemne c Joe czuse pe
puntea de dedesubt, o cztur lung i dur, dar preferabil
cderii n ap. Probabil c murise ori agoniza. Legnarea aceea
lung spre interior, ncheindu-se n peretele etan din metal, i-
ar fi putut rupe coastele ori sparge easta.
ns nu era momentul potrivit s se gndeasc la Joe. Trebuia
s se salveze pe sine.
O vreme, ct urletele i mpucturile au continuat deasupra
lui, i, cnd i cnd, vreun brbat ori vreo femeie cdea peste
245

balustrad i se prbuea cu un pleoscit n ap lng el, el a
rmas agat de parm. Cnd zgomotele btliei s-au mai stins
n imediata apropiere, a nceput s urce pe parm. Nu-i era
uor, pentru c era epuizat. n cele din urm, a atins corpul
vasului cu picioarele i, stnd aplecat spre exterior deasupra
apei, s-a tras gfind i icnind, simind cum l dor muchii,
pn cnd, ajuns aproape de balustrad. S-a lsat uor n jos
pn cnd a atins corpul vasului cu obrazul i a nceput s se
ridice slujindu-se doar de brae. n acele momente a regretat c
evitase att de frecvent s exerseze n fiecare zi. Timp de cteva
minute, ct s-a odihnit, incapabil s se mai trag n sus dect
dup ce-i recptase suflul, a crezut c minile ncordate i se
vor dezmembra i va cdea iari n Fluviu, ceea ce va nsemna
sfritul lui.
n cele din urm, a ridicat o mn i a prins ntre degete stlpul
balustradei. i-a petrecut i cealalt mn pe dup ea. A
nceput apoi efortul cumplit i dureros de a se trage n sus. Apoi
a reuit s-i azvrle un picior pe dup marginea punii.
Respirnd sacadat, zvrcolindu-se, a reuit s ajung cu
jumtate din trup pe punte. Apoi s-a putut rostogoli pe punte,
rmnnd acolo, cu faa n sus, ncercnd s trag n plmni
tot aerul din lume.
Dup un timp, pieptul lui supt nu s-a mai ridicat i cobort att
de abrupt, amintind de o pereche de foale uzate ale unui fierar.
S-a rostogolit i a privit napoi, de-a lungul punilor. Nu a reuit
nici de ast dat s-l zreasc pe Joe.
Probabil se afla prea departe, iar raza lui vizual era prea mic.
Trebuia s mai nainteze, lucru imposibil, ori s ajung pe
aceeai punte.
Deocamdat avea nevoie de arme. Dar i mcar de un kilt. n
timp ce se chinuise s urce la bord, hainele prinse doar cu
magnei i se desprinseser de trup. Gol am venit pe lume, i tot
gol... ce prostie. Doar nu avea de gnd s prseasc lumea.
nc nu.
S-a ridicat n picioare i s-a legnat nesigur. Pretutindeni
zceau cadavre ori pri de trupuri umane. Din bocapori se
ieau membre, capete, ori picioare. Iar pe punte zceau arme de
tot felul. i buci de pnz.
Tremurnd de oboseal ori de spaim, ori i de una, i de alta, a
dezbrcat un cadavru. Din bucile de pnz i-a ncropit un
kilt lung i o cap scurt. i-a petrecut peste mijloc o centur,
246

apoi i-a agat o bandulier pe umr; a mai gsit un pistol cu
toc, iar n mn a luat o sabie de abordaj. Era narmat, dar asta
nu nsemna c era i pregtit de lupt. Luptase n acea zi ct
pentru toat viaa, chiar de ar fi fost s triasc o mie de ani.
Voia cu orice pre s ajung napoi la Joe. mpreun ar fi reuit
s strng n jurul lor un grup mare de oameni. i s-ar simi din
nou n siguran, ori att de sigur pe ct se putea n condiiile
acelea.
Vreme de o clip s-a gndit s-i caute refugiul ntr-o cabin.
Putea s se ascund acolo, ieind doar cnd oamenii si i-ar fi
lichidat pe toi cei de pe Rex.
Frumos gnd, unul care i-ar veni n minte oricrui om cu bun-
sim i cu idei logice.
Ceva mai jos, pe o punte, ceva s-a lovit de metal. Apoi s-a auzit
un blestem strecurat printre dini; altcineva a vorbit apoi la fel
de ncet, dar pe un ton de repro. Sam s-a oprit, sprijinindu-se
cu umrul de
peretele de etanare i simindu-i rceala. n apropiere de prova,
siluetele neclare ale unor brbai coborau treptele punii de
promenad. Preau s fie vreo douzeci la numr.
Sam s-a furiat napoi, rmnnd cu umrul lipit de metal. i-a
dus mna stng n spate i a pipit. Cnd a atins marginea
tambuchiului deschis, s-a ntors cu repeziciune i a intrat. S-a
trezit ntr-un alt pasaj neluminat care ducea direct spre
tambuchiul de pe partea cealalt. Acesta era deschis prezentnd
un dreptunghi palid, luminat doar de stele i de licrul flcrilor
unui incendiu de pe puntea de decolare. Sam a decis s ajung
n partea cealalt i a pornit cu pas hotrt n acea direcie.
Apoi s-a oprit.
Trebuia s stabileasc precis cine erau acei oameni i ce fceau.
S-ar fi simit ridicol dac erau membri ai propriului su echipaj.
Iar dac nu erau, trebuia s descopere ce puneau la cale.
Desigur, ei vor verifica orice u deschis nainte de a trece de
ea. A deschis ua unei cabine i a pit nuntru, lsnd ua
ntredeschis. Din acel unghi, i putea vedea pe acei oameni, dar
ei nu aveau cum s-l vad n ntuneric. Apoi a deschis o alt
u a unei cabine, ca s se poat ascunde acolo dac ar fi fost
nevoie. Nu voia s fie ncolit.
Cu toate acestea, momentan nu putea face nimic. Primul om din
grup a trecut prin deschiztur i s-a oprit n ua tambuchiului,
unde abia era vizibil, i a ndreptat pistolul nainte. Un al doilea
247

a intrat cu un salt i s-a zvrlit spre cealalt parte a
tambuchiului, avnd de asemenea pistolul pregtit.
Sam nu a tras, spernd c necunoscuii se vor mulumi s se
uite de-a lungul pasajului. Aa s-a i ntmplat. Dup cteva
secunde, unul dintre ei a zis:
Putem merge mai departe.
Ambii au plecat spre pasarel, iar siluetele au nceput s treac
prin dreptul uii. Cnd a trecut cel de-al patrulea brbat, Sam a
tresrit. Umbra dat de lumina indirect a stelelor era a unui
brbat scund, cu umeri largi. Iar mersul i inuta i l-au adus n
minte pe Ioan. Nu-l mai vzuse pe fostul monarh de treizeci i
trei de ani, dar nu uitase defel cum arta.


Furia a copleit spaima, o furie n care se concentraser toate
ieirile de furie pe care le avusese pe Pmnt i pe acea planet.
Nici mcar nu a luat n calcul consecinele, n sfrit! O avea la
ndemn! Rzbunarea!
A ieit din cabin i a traversat puntea fr s fac zgomot.
Deii exuberana l fcuse s se simt ameit, nc nu-i
pierduse simul msurii i dorina de a trece neobservat. Nu
voia s i alerteze pe intrui, care l-ar fi putut mpuca nainte
ca el s pun mna pe Ioan.
Partea proast era c ar fi trebuit s-l mpute n spate pe Ioan.
Iar aa ticlosul nu ar mai ti cine l-a ucis. Dar nu poi obine
tot ce-i propui. A regretat ptima c nu-l poate striga pe Ioan
pe nume, s se prezinte, iar apoi s apese pe trgaci. Asta
pentru c oamenii lui Ioan l-ar fi mpucat n chiar clipa cnd ar
fi devenit contieni de prezena lui.
Imediat ce a ajuns la ua tambuchiului, afar a izbucnit un
adevrat iad. S-a auzit un zgomot asurzitor de mpucturi,
astfel c s-a lipit de peretele de etanare att de strns, nct
semna cu un fluture cu dou picioare. Inima care-i flfia
speriat era pe post de aripi.
Au urmat alte serii de mpucturi. Apoi strigte i urlete. n
pasaj a ptruns un brbat care se legna pe picioare. Sam a
fcut un salt pe ua deschis a cabinei, s-a rsucit, a nchis
ua, apoi a deschis-o. S-a uitat prin deschiztura ngust, exact
la vreme ca s-i vad i pe alii ptrunznd n pasaj. Una dintre
siluete era a lui Ioan, pe care o identificase cu certitudine, n
clipa cnd se profilase n lumina ce venea de afar.
248

Sam a deschis ua complet (slav Cerului c aceasta era bine
uns!), s-a aplecat n afar i l-a izbit pe Ioan n tmpl cu tocul
pistolului. Ioan a scos un geamt i s-a prbuit. Sam s-a
aplecat, a dat drumul pistolului pe pieptul brbatului czut, l-a
prins de prul lung i l-a tras n cabin. Dup ce picioarele i-au
trecut de prag, a nchis ua i a apsat butonul de blocare a
ncuietorii. De afar au rzbtut exploziile mpucturilor, dar
nici un glon nu a izbit ua. Rpirea conductorului lor se
petrecuse att de fulgertor i ntr-un ntuneric att de
derutant, nct nimeni nu-i remarcase nc absena. Probabil c
n momentul cnd cineva i va descoperi lipsa, se va bnui c
fusese dobort pe coridor.
Sam a nceput s tremure de ncntare. Viaa i era n mare
primejdie, dar n acele momente asta nu mai avea nici o
nsemntate. Potrivit Providenei care nu exista, evenimentele se
desfuraser cum nu se putea mai bine. Indiferent de
suferinele ndurate, merita da, ori aproape c merita. Era
extraordinar s-l aib n mn pe cel mai mare duman al su,
singura persoan pe care o urse cu adevrat! i chiar n acele
circumstane ! Cnd se va dezmetici, nici mcar Ioan nu va fi
att de surprins ca el. Adevrul se dovedea mai straniu dect
ficiunea, i putea continua cu citarea unor cliee similare.
A apsat placa ntreruptorului de lumin cu o mn, innd
pistolul n cealalt. Globurile de pe tavan au dat o lumin
nesigur. Ioan a gemut i pleoapele i-au tresrit. Sam l-a lovit
din nou, fr nici o reinere, n cap. Nu voia s-l ucid ori s-i
provoace vtmri cerebrale majore. Ioan trebuia s aib toate
simurile vii n clipa suprem. n caz contrar, nu ar fi realizat pe
deplin ce i se ntmplase.
Sam a deschis sertarele unei comode fixate de peretele de
etanare. A scos cele cteva esturi semitransparente ce se
foloseau ca sutiene. Cu acestea, i-a legat minile la spate lui
Ioan, iar apoi picioarele. Pufnind i mormind, l-a trt pe Ioan,
care nc nu-i recptase cunotina, pn la un scaun prins
cu uruburi n podea. Dup ce a reuit s ridice trupul greu pe
scaun, a legat minile lui Ioan de sptar. Apoi s-a dus pn la
cellalt capt al cabinei, a but dou cni de ap de la robinet,
i a umplut din nou cana. Ct timp a fcut toate acestea,
dinspre instalaia de ap s-a auzit un glgit, iar jetul de ap s-
a subiat, ajungnd ct un fir de a. Pompa de ap cedase.
249

Sam s-a ntors n cabina principal i a azvrlit apa n obrazul
lui Ioan. Acesta a scos un geamt i a deschis ochii. Vreme de o
clip, nu i-a dat seama unde se afla. Apoi, recunoscndu-l pe
Samuel Clemens, a deschis ochii complet i a inspirat att de
zgomotos de parc ar fi fost lovit n capul pieptului. S-a albstrit
la fa, asta n poriunile care nu erau nnegrite de fumul
btliei.
Da, Ioan, eu sunt, a spus Sam i a rnjit cu generozitate. Nu-i
vine s crezi, nu-i aa ? Dar o s te obinuieti cu ideea foarte
curnd. Deii n-o s-i plac deloc.
Ap! a spus Ioan cu glas hrit.
Sam s-a uitat la ochii injectai. n ciuda urii pe car o nutrea fa
de Ioan, i s-a fcut mil de el. Nu era vorba de comptimire, ci
de mil. La urma urmelor, nu avea s lase un cine turbat s
sufere, nu-i aa ?
A cltinat din cap.
Nu mai avem ap.
Mor de sete, a spus Ioan cu glas rguit.
Doar la asta i-e gndul dup cte mi-ai fcut? s-a rstit Sam la
el. Dup atia ani ?
Potolete-mi setea, i eu i voi satisface curiozitatea, i-a rspuns
Ioan.
Dup ce i-a recptat culoarea fireasc n obraji, Ioan s-a uitat
drept n ochii lui Sam. Cunoscndu-l pe Ioan, Sam i-a dat
seama la ce strategie se gndise iretul rege. Voia s i
vorbeasc raional celui care l capturase, s i se adreseze ncet
i logic, apelnd la buntatea lui i, n cele din urm, va evita
execuia.
Sam i-a dat seama c, din nefericire, Ioan avea s izbndeasc.
Furia ncepuse s i se risipeasc. Cei treizeci i trei de ani n
care i imaginase cum se va rzbuna se mistuiser ca un fum
n vnt.
Nu mai rmsese dect un cretin, cu toate c el i proclamase
ateismul cu surle i trmbie, ca s folosim o expresie ce i
fusese adresat de unul dintre inamicii lui pmnteti.
Ar fi trebuit s-l mpute pe Ioan n cap din clipa cnd aprinsese
lumina. Ar fi trebuit s tie ce se va ntmpla dac nu o va face.
Dar nu-l lsase inima s mpute un om care era incontient.
Nici mcar pe Regele Ioan, dup sngele cruia tnjise n toi
aceti ani i pe care, n visele lui cu ochii deschii, l torturase
250

cu o extraordinar ingeniozitate. Asta nu se ntmplase, ns, n
visele lui nocturne. n acele momente, doar Ioan se
pregtea s-i fac diverse lucruri urte lui Sam Clemens, care se
simea ncolit, paralizat i lipsit de orice speran ori ans.
Ori, de cele mai multe ori, Erik Bllloodaxe era acela care se
rzbuna pe el.
Sam s-a strmbat i a revenit n zona buctriei i bii. Dup
cum bnuia, evile duului conineau suficient ap pentru a
umple cteva cni. A but una i a umplut-o pe a doua.
Revenind n cabin, a dus cana la buzele prizonierului i a
nclinat-o ct acesta a but. Ioan i-a lins buzele i a suspinat.
Se mai poate una ? Te rog.
nc una ? Te rog ? a repetat Sam. Ai nnebunit! i-am dat o
can ca s poi suporta ceea ce am de gnd s-i fac!
Ioan a surs discret. Semn c nu se lsa nelat de aparene,
lucru pe care l simea i Sam.
Dndu-i seama de asta, Sam s-a nfuriat att de ru, nct
aproape c s-a simit capabil s-i pun n aplicare
ameninrile. Suprarea i-a crescut pe dat, fcndu-l s ridice
pistolul, gata s loveasc.
Zmbetul de pe faa lui Ioan s-a ters, dar numai pentru c nu
dorea s l irite prea mult pe Sam.
Cum de eti att de sigur de tine i de felul cum voi reaciona ?
l-a ntrebat Sam. Crezi c nu te-a fi fcut s sari n aer, c nu
te-a fi scufundat pn n iad, c nu te-a fi urmrit n timp ce
te necai, sau c nu te-a fi mpins n ap dac ai fi ncercat s
urci la bord ?
Bineneles, i-a rspuns Ioan. ns asta s-a ntmplat n toiul
btliei. Nu m vei tortura, deii i-ai dori foarte mult acest
lucru. i nici n-o s m mputi cu snge rece.
Dar tu mi-ai face toate astea, nu-i aa, ticlos lipsit de inim ?
Ioan i-a surs.
Sam a dat s adauge ceva, apoi a nchis gura. Hrmlaia din
pasaj se stinsese brusc. i Ioan a vrut s spun ceva, dar, la
semnul lui Sam, s-a oprit. i dduse seama, evident, c dac ar
fi ncercat s strige dup ajutor, avea s-i par ru. Inamicul lui
nu era chiar att de moale pe ct prea.
Au trecut cteva minute. Sam a rmas lng u, cu urechea
lipit de ea, dar cu un ochi aintit spre Ioan. A reuit s
perceap vocile slabe ale unor brbai. Cabinele acelea erau
izolate fonic, astfel c nu avea cum s stabileasc deprtarea la
251

care se aflau oamenii aceia. S-a ntors la Ioan i i-a petrecut o
crp peste gur, legnd-o n spate.
Pentru orice eventualitate, a precizat el. Dar dac ncerci s
strigi dup ajutor, voi fi silit s te mpuc. S nu uii asta.
Deii sper s strigi, a gndit el.
A stins lumina, a descuiat ua i a deschis-o ncet, innd
pistolul n cealalt mn. A avut nevoie doar de cteva secunde
ca s-i adapteze ochii la ntunericul de afar. A constatat c pe
coridor erau mai multe cadavre dect vzuse mai devreme. S-a
uitat cu fereal pe dup u i n lungul coridorului. Cadavre
peste cadavre. Se prea c lupta se dusese de-a lungul
coridorului ctre captul acestuia i apoi afar. La un moment
dat n cursul luptelor, armele de foc tcuser. Zgomotul
acestora fusese luat de zngnitul sbiilor. Iar n vuietul ce
venea de departe se percepeau doar voci i zngnit de arme de
mn. Se prea c ambele armate rmseser fr muniie.
Nu i-a putut da seama ct vreme mai puteau rezista dumanii
ajuni pe punile vasului n faa oamenilor si. Trebuia s mai
atepte o vreme ca s se asigure c putea iei cu prizonierul su
fr s se team.
Apoi s-a ntrebat dac nu cumva ncepuse s despice firul n
patru. Nu cumva datoria lui era de a iei de acolo pentru a-i
conduce oamenii ? Bine, dar cum s procedeze n privina
prizonierului ?
Problema se putea rezolva cu uurin. Folosindu-se de cheia ce
atrna lng u, l va ncuia pe Ioan n cabin. Apoi i va
cuta propriul echipaj. Nu-i va fi greu s-l gseasc. Muli
dintre oamenii lui se gseau n zona din care rzbteau
zgomotele.
S-a ntors n cabin, a nchis ua i a aprins lumina. Ioan s-a
uitat curios la el.
S-ar prea c totul s-a sfrit, a spus Sam. Echipajul tu a fost
eliminat aproape n ntregime. Eu plec, dar o s m ntorc destul
de curnd. i nu peste mult vreme o s ai parte de un proces.
A fcut o pauz. Expresia de pe faa lui Ioan nu s-a schimbat.
Din cauza cluului, acesta nu a putut scoate dect nite
mormieli. Evident, voise s spun ceva. Dar ce anume ? La ce
bun s-i mai piard timpul ?
N-a vrea s se spun c nu am procedat cinstit, sau c
implicarea mea este prea mare ca s rmn imparial, a spus
Sam. De aceea, vei beneficia de un proces. Nu vei fi judecat de
252

pairii ti. Ci regi poi gsi departe de tronurile lor ori de ara
pe care o stpnesc ? ns eu voi gsi un juriu format din
doisprezece oameni drepi i cu frica lui Dumnezeu. A, s nu
uit, din juriu vor face parte i femei. n fine, o s-i ofer un
proces cinstit i vei avea dreptul s-i alegi singur avocatul. Iar
eu voi respecta verdictul, i nici mcar nu voi aprea ca
judector. Voi respecta n totalitate hotrrea juriului.
Dinapoia cluului s-au auzit alte mormieli.
Vei avea dreptul s-i spui versiunea la momentul potrivit, i-a
zis Sam. Pn atunci, ns, rmi aici ca s te gndeti la
pcatele tale.
A nchis ua i apoi a ncuiat-o, a avut o ezitare de o clip, apoi
a deschis-o i, vrnd mna nuntru, a stins lumina. Ioan avea
s sufere mai mult dac rmnea pe ntuneric.
Ar fi trebuit s jubileze, ns adevrul era altul, ntr-un fel greu
de definit, vechiul lui inamic triumfase.
Mai toate ntmplrile produc dezamgiri, ns acest eveniment
ar fi trebuit s fie cel mai fericit din viaa lui. Victoria devenise la
fel de neapetisant ca o baleg de vac oferit pe o tav aurit.
Unde s ascund cheia ? A, n prima cabin a crei u
rmsese descuiat. A gsit o asemenea cabin la trei ui mai
ncolo. A azvrlit cheia pe podea i a nchis ua. Acum trebuia
s-l gseasc pe Joe. Iar pentru asta, trebuia s gseasc un
numr suficient de susintori.
A pornit pe un coridor ce mergea de-a lungul vasului. Luminile
erau stinse, dar i-a fcut curaj i le-a aprins pentru scurte
perioade de timp. A mers de-a lungul lui aproximativ treizeci de
metri, apoi s-a oprit n dreptul altui coridor. Acolo se gsea o
scar ce ducea spre puntea de promenad. Dup ce a stins
luminile, ajutat de dreptunghiul de lumin din capul scrilor, a
urcat treptele. Ajuns pe puntea de promenad, a cobort n
grab pasajul ce ducea ctre tribord. A auzit zgomote, dar ele
preau s vin de departe. S-a uitat dup col, ctre pasarel.
Joe trebuia s fie prin apropiere.
De ce pierzi vremea pe aici, Joe ? N-ai altceva mai bun de fcut?
Aztebt un bub, Sam.
-Dar cine crezi c e dispus s-i srute mutra aceea hidoas?
Eu origum aztebt unul, ntrule! Bentru g merit. Goboar-m
de aiji, g altfel m zubr zi te fac bugzi, fraiere.
Aa s-a desfurat conversaia imaginar, modelat pe
calapodul attor alte discuii dintre cei doi. Sam nu a vzut pe
253

nimeni atrnnd neajutorat de o parm. Pe punte se vedea
totui o bucat de parm avnd un la la un capt.
Sam a zmbit de bucurie. Aadar, Joe rmsese n via. Era
liber i probabil c fcea ravagii printre dumani.
S-a rsucit s plece mai departe, dar s-a oprit. Dinspre Fluviu
se auzise un rcnet. Era un rcnet care, dac s-ar fi auzit pe
Pmnt, ar fi fost pus pe seama unui leu sau tigru. Dar Sam i-
a dat seama despre ce era vorba. A fugit ctre o scar i a
cobort-o, srind cte dou trepte, dar innd o mn lipit de
balustrad. Ajuns pe puntea principal, s-a oprit o clip.
Trebuia s se fereasc de orice duman potenial. ns singurele
zgomote de ncierare veneau de departe, dinspre prova i
dinspre pupa. Nu se mai foloseau armele de foc, pentru c se
auzea doar zngnitul sbiilor i spadelor.
A dat fuga spre balustrad i s-a aplecat peste ea.
Joe! Unde eti ?
Zam! Zunt aiji, Zam!
Joe, nu te vd! a strigat Clemens, chinuindu-se s deslueasc
ceva n ntuneric. Pe Fluviu pluteau tot felul de lucruri, buci
de lemn ori de cadavre, i multe altele. Cu toate c vasul plutise
n deriv, dus de curent, iar malul sudic era luminat de focuri,
tribordul se afla acum spre malul de nord, lipsit de orice
lumin. Lumina stelelor nu-i era de ajuns s vad ceva n ap.
Nigi eu nu te vd, Zam!
Clemens s-a uitat n toate prile ca s se asigure c nu se
furiase nimeni pn aproape de el. Dup ce s-a ntors spre
Fluviu, a strigat:
Nu poi s te ntorci pe vas ?
Nu! a bubuit vocea lui Joe. Dar blutezg! M-am agzat de un
lemn! Sam, mi-am rubt un braz!
Te scot eu, Joe! Mai rezist puin! O s te salvez! Nu avea habar
cum l-ar putea ajuta pe Joe, ns era
hotrt s gseasc o modalitate. Ideea c Joe se putea neca i
producea fiori.
Joe, mai ai armura pe tine ?
Nu, cum pozi fi att de brostovan? Dac aj fi bzdrat tot fierul
ajela pe mine, agum eram hran pentru pezti. Am arungat-o
imediat je am gzut n ab, dar brazul rubt m-a ugis! Iizuze! Je
durere! Zam, te-a lovit gineva vreodat n boaje ? Azta niji nu se
gombar cu durerea pe gare o ai cnd zi-e brajul rubt.
254

Am neles, Joe! a spus Sam i s-a uitat din nou n jur,
temndu-se s nu fie atacat.
Urmrit de doi brbai, cineva alerga n direcia lui, venind
dinspre prova. Oamenii aceia erau prea departe ca s-i poat
identifica. n rest, se lsase linite.
Cei trei din apropierea provei au continuat s se bat, deii se
prea c lupta era pe sfrite.
Jineva a tiat odgonul de gare m zineam! a rcnit Joe. Zi am
gjut. Am gzit o secure zi-am fgut gurat n zurul meu,
azungnd be buntea bringibal. Iar agolo al naibii z fiu dac nu
m-a arungat jineva beste balustrad, uite-aza! Gred g-a fozt
unul tare pbuternig!
Joe a continuat s vorbeasc, dar Sam nu l-a mai ascultat. Fr
s tie nc ce trebuie s fac, s-a ghemuit lng balustrad.
Deii cei care fugeau spre el erau destul de aproape i
continuau s nainteze, el nu reuise s-i identifice din cauza
ntunericului. Asta l f-
cea s sufere cumplit. n derut i grab, putea fi atacat chiar
de oamenii lui.
Avnd sabia de abordaj n mna dreapt, a ridicat mna stng
n care inea pistolul i l-a ndreptat ctre cei care alergau.
Putea trage cu ambele mini, deii nu la fel de bine. n orice caz,
de la mic distan nu putea rata. Dar chiar trebuia s trag ?
Nu a mai ajuns s ia o asemenea decizie. n timp ce atepta
ncordat, privind nainte i cu degetul nepenit pe trgaci, s-a
simit ridicat n aer i azvrlit peste balustrad.
Vreme de o clip, a rmas att de nucit, nct nici nu i-a dat
seama ce se petrecuse. Era n ap, tuind i scuipnd,
zbtndu-se s rmn la suprafa. Dar cum ajunsese acolo ?
i de ce ?
S-a ciocnit de ceva. A ntins minile n fa i a simit carne
rece. Un cadavru. L-a mpins deoparte i i-a scos banduliera.
Uriaul vapor se afla n faa lui, dar la aproape douzeci de
metri deprtare. Cum de ajunsese att de departe de el ? notase
pn acolo ? Ori fusese purtat de ap? Nu avea importan. Se
afla acolo mpotriva voinei lui. Trebuia s noate pn la vapor.
Era a doua oar c se trezise n Fluviu. nc o dat, i se putea
considera botezat.
n timp ce nota dezordonat ctre vas, a observat c balustrada
punii cldrilor era mai aproape de nivelul apei dect ar fi
trebuit. Vaporul se scufunda!
255

i-a dat seama ce l azvrlise de pe punte ca pe o musc de pe
crupa calului. Doar c el nu avea aripi. Sub linia de plutire
avusese loc o explozie. n camera cldrilor se depozitase
muniie. Iar aceasta fusese detonat de oamenii lui Ioan.
Trecuse prin multe evenimente dureroase. Acum ns, nici
mcar pierderea frumosului su Nu se nchiriaz nu-l mai
afecta prea mult, deii acest lucru ar fi trebuit s-l fac s
plng. Se simea mult prea obosit i la captul disperrii. De
fapt, i-a zis el, era prea obosit ca s mai fie disperat.
A notat ctre vas. Brusc, a lovit ceva tare cu mna dreapt. A
scos un ipt de durere, apoi a ntins mna n fa. A descoperit
ceva din lemn, cu form rotunjit. Chiuind bucuros, s-a prins
de obiect i s-a mpins nainte cu picioarele. Nu tia ce era,
probabil o bucat de canoe sau de barc scobit, dar era de
ajuns ca s-l in la suprafa.
Dar unde era Joe ?
L-a strigat. Nu a primit nici un rspuns. A mai ncercat o dat,
dar n zadar.
Oare Joe fusese atins de suflul exploziei ? Detonaia
transmisese unde puternice prin ap, a socotit el. Cei din
apropierea locului exploziei fuseser probabil ucii. ns Joe nu
se aflase chiar att de aproape. Nu tia cu siguran. n orice,
caz explozia avusese o for extraordinar.
Ori Joe i pierduse cunotina din cauza durerilor cauzate de
fractur i se dusese la fundul Fluviului.
L-a mai strigat o dat. De departe a auzit un ipt ascuit, scos
de o femeie. Un alt suflet chinuit care era dus de ape.
Se vedea clar c vasul se scufund. Existau totui numeroase
compartimente, mari i mici, care rmseser etane. Probabil
c n interiorul vasului erau spaii nchise care,vor ajuta la
meninerea flotabilitii. Cu puin noroc, dus de curent, putea
ajunge la mal; ori putea fi remorcat de brcile cu pnze ori cele
cu vsle ale localnicilor.
Deii pesimist din fire, de ast dat era incredibil de optimist.
A avut senzaia c nu va reui s ajung la bord. Vasul, purtat
n deriv cu spatele, a trecut cu prova pe lng el. Apoi a vzut
alupa, Afiajul interzis. Se deplasa foarte ncet, semn c
pornise n cutarea supravieuitorilor care notau. Reflectorul de
la bord mtura apele; brusc, micarea lui s-a oprit i fasciculul
a revenit asupra unui obiect aflat n ap. Dar Sam se gsea prea
256

departe ca s-i dea seama ce descoperiser cei de pe alup,
care nu puteau s-i aud strigtele.
Brusc, i-a adus aminte de Ioan. Acesta rmsese legat i lipsit
de ajutor ntr-o cabin ncuiat. Dac nu-l scotea cineva de
acolo, era sortit pieirii. Chiar dac ar fi strigat, cu toate c era
puin probabil s se afle cineva suficient de aproape, dinuntru
nu rzbtea nici un sunet, datorit izolaiei fonice foarte bune.
Dar chiar de l-ar fi auzit cineva, nu exista cheie. Da,
ncuietoarea putea fi spart cu un glon, dar... la ce bun attea
speculaii ? Ioan era sortit morii. Probabil c st acolo fr s
tie c vasul se duce la fund. Chiar dac apa ar inunda puntea
principal, el tot nu ar avea cum s afle. Cabinele acelea erau
etane. i va da seama c s-a petrecut ceva ru abia cnd aerul
va deveni irespirabil. Atunci se va zbate, se va zvrcoli, se va
rsuci, strignd dup ajutor prin cluul legat la gur. Iar aerul
se va mpuina, iar el, treptat, se va sufoca i va muri.
Ultimele momente de via i vor fi ngrozitoare.
Cndva, Sam i-ar fi imaginat acea scen cu o plcere
deosebit. Acum nu-i dorea dect s ajung mai repede pe vas
ca s-l salveze pe Ioan. Dar nu pentru a-l lsa s plece liber ca
pasrea cerului. Se va ngriji s i se intenteze un proces, aa
cum a promis. Dar nu voia ca Ioan s sufere att de mult ori s
aib parte de o
moarte att de ngroazitoare. Sam n-ar fi vrut ca cineva s
treac prin aa ceva.
Da, era slab din fire, iar Ioan s-ar fi bucurat dac l-ar fi pus pe
Sam ntr-o asemenea situaie. Nu avea importan. El era altfel
dect Ioan, i asta l umplea de ncntare.
A uitat de Ioan n momentul n care alupa s-a pus din nou n
micare. S-a ndreptat ctre cellalt bord al vasului, apoi a
disprut. Anderson avea intenia de a culege supravieuitori de
pe vasul pe cale s se scufunde ? n acest caz, ar trebui ca mai
nti s-i elimine pe ultimii lupttori venii de pe Rex, ticloii
care uitaser s mai plece. Poate acum vor avea suficient bun-
sim s se predea.
Zam!
Urletul venea din spatele lui. S-a ntors, rmnnd prins cu un
bra de obiectul plutitor.
Joe! Unde eti ?
Aici, Zam! Am lejinat! Abia mi-am revenit, Zam, dar nu gred c
mai rej ist mult!
257

Nu te da btut, Joe! i-a strigat Sam. O s ajung la tine! Dar
strig! S strigi, ca s tiu unde eti!
Nu era uor s rsuceasc bucata de lemn de care sttea agat,
pentru a o face s mearg drept spre mal. A trebuit s se in cu
o mn i s vsleasc cu cealalt. A dat i din picioare. Din
cnd n cnd s-a vzut silit s se opreasc pentru a-i trage
sufletul. Atunci striga:
Joe! Unde eti ? Joe! ip, c nu tiu unde eti!
Tcere. S fi leinat din nou ? Dac aa se ntmplase, nsemna
c se legase de ceva. Sigur aa procedase, altfel, s-ar fi dus la
fund prima oar cnd i pierduse cunotina. Probabil sttea
ntins pe ceva. Poate...
ntruct trebuia s se odihneasc, s-a uitat n urm. Vasul
fusese purtat mai departe. Apele Fluviului ajun-
seser s clipoceasc lovindu-se de pereii punii principale.
Peste scurt vreme, cabina lui Ioan avea s se afle sub nivelul
apei.
A nceput s mping lemnul ctre mal. Focurile de acolo
iluminau luciul apei. Cu toate c vedea n jur o mulime de
resturi de toate dimensiunile, nu l-a putut zri pe Joe Miller.
A observat apoi c oamenii de pe mal lansau la ap brci i
canoe. Se aprinseser sute de tore care scoteau o strlucire vie.
Veneau s-i recupereze pe supravieuitori, deii Sam nu a
neles de ce sreau n ajutorul unor oameni care le prjoliser
aproape un sfert din locuine.
Greea. Acei oameni fceau pentru cei ce le distruseser casele
ceea ce ar fi fcut i el pentru Ioan, dac ar mai fi ajuns pe vas.
i, n realitate, locuitorii din Virolando nu aveau motive s-i
deteste pe cei de pe vas aa cum avea el ca s-l deteste pe Ioan.
n acel moment i-a dat seama c fusese dus de curent mult mai
aproape de mal dect crezuse. Mai avea aproape un kilometru
pn la uscat. Siluetele ntunecate ale ambarcaiunilor de
salvare se apropiau cu repeziciune, n ciuda faptului c erau
toate propulsate de lopei sau padele. Cu toate acestea, nu se
apropiau att de repede pe ct ar fi vrut el. ncepuse s-i fie frig.
Apa era mai cald dect aerul, dar lui i se prea deja rece. Avea
aproape 10celsius n acea zon, dac mai inea el bine minte.
Fluviul pierdea mult cldur cnd traversa polul nord, i nc
nu o recuperase n cursul lui de pn atunci. Iar Sam suferea
acum de epuizare, ca urmare a ocului produs de lupte i de
258

apa nu tocmai cald. Ar fi fost o ironie s moar tocmai acum,
cnd ajutoarele erau att de aproape.
Aa era viaa. Tot astfel i moartea.
Ar fi fost att de plcut s nu mai dea din brae i picioare. Att
de uor s renune, s se lase purtat de curent i s-i lase pe
alii s munceasc n locul lui. ns trebuia s-l gseasc pe
Joe. Pe de alt parte, dac renuna s mai fac micri, i
pierdea cldura corporal mult mai repede. Ar fi att de
comod... a scuturat din cap, a respirat adnc i a ncercat s-i
conving membrele s se trezeasc la via.
Pe neateptate ori poate c nu tocmai, dar ct timp i trebuise
acesteia s ajung lng el ? a constatat c alturi de el apruse
o barc. Era luminat de mai multe tore. A fost prins de cteva
brae puternice i ridicat pe punte, unde a nceput s tremure.
Imediat a fost nvelit cu pnze groase i clduroase. Apoi i s-a
dat cafea fierbinte. S-a ridicat n fund i a renceput s tremure,
deoarece pnzele au alunecat de pe el i a fost cuprins de aerul
rece.
Joe! a spus el. Joe! Gsii-l pe Joe!
Ce spune ? a ntrebat cineva n esperanto.
A vorbit n englezete, a explicat o femeie. Ne roag s-l gsim
pe Joe.
Apoi a vzut chipul unei femei aproape de faa lui.
Cine e Joe ? l-a ntrebat ea.
Cel mai bun prieten al meu, a spus Sam cu glas slab. i nici
mcar nu e uman. Poate tocmai de asta in la el, a adugat el,
rznd ostenit. Ha-ha, ha-ha. Poate tocmai de aceea.
i unde este acest Joe ? a zis femeia, care arta bine.
Flcrile torelor i-au evideniat o fa ca o inimioar, ochi mari,
o frunte nalt, nas delicat, buze pline i mari, cu brbia i falca
proeminente. i pr lung i blond.
Ce se ntmplase cu el de admira o femeie n asemenea
momente ? Probabil c se gndea la... Gwenafra.
A avut un sentiment nelmurit de ruine pentru c de la
nceperea btliei nu-i artase ngrijorarea fa de soarta lui
Gwenafra. Unde era ea acum ? i de ce nu se gndise la ea ?
Doar o iubea cu adevrat.
i acest Joe ? l-a ntrebat femeia din nou.
E un titantrop, un om-maimu. Un uria pros cu un nas de
toat frumuseea. E undeva pe acolo, nu departe. Salvai-l!
259

Femeia s-a ridicat n picioare i a zis ceva n esperanto. Un
brbat de lng ea a nlat o tor i a scrutat ntunericul. Se
vedeau multe tore, dar lumina lor nu prea s ajute. Cerul se
nnora cu repeziciune, iar lumina stelelor se stingea.
S-a uitat i el n jur ca s-i dea seama unde se afla. Sttea pe
puntea nlat a unei brci lungi. Dedesubtul lui, de fiecare
latur a brcii, se vedeau cam doisprezece vslai.
Vd ceva plutind, a anunat brbatul cu tora. Pare ceva masiv.
Poate e titantropul acela.
Brbatul care sttea cu spatele s-a ntors ctre Sam. Purta un
costum de eschimos din pnz alb, care i acoperea capul,
corpul i picioarele. Nu era nalt, ns avea umerii foarte largi.
Iar glasul lui suna oarecum familiar. Sam mai auzise acea voce
demult.
Brbatul a strigat ctre brcile din zon i a spus ce trebuia
cutat. La scurt vreme dup aceea, s-a auzit un ipt. Sam s-a
uitat n direcia din care venise sunetul. Civa brbai de pe
alt barc se chinuiau s ridice la bord ceva enorm.
Joe! a rostit Sam cu glas hrit.
n aceeai clip, brbatul cu costum alb s-a ntors spre el. inea
n mn o tor din pin, astfel c faa i-a fost luminat complet.
Sam i-a vzut limpede trsturile feei, sprncenele groase, de
culoarea paiului, falca ptroas i masiv, dinii albi i
regulai. Avea un rnjet rutcios pe fa.
Bloodaxe!
Ja, a zis omul. Eirik Bllodaxe. Apoi, n esperanto: De cnd te
atept, Sam Clemens...
Scond un urlet, Sam s-a ridicat i a srit din barc.
Apa rece i ntunecat l-a nghiit. S-a afundat mult, apoi s-a
ndreptat puin i a nceput s noate. Ct de departe putea
ajunge fr s ias la suprafa ca s respire ? Se putea
ndeprta ndeajuns de acea for rzbuntoare, ca s ajung pe
alt barc ? Probabil c oamenii din Virolando nu i vor ngdui
lui Erik s l ucid. Asta ar fi nclcat principiile lor. Dar Erik
avea s atepte pn cnd ansa i va surde, iar atunci va lovi.
Joe! Doar Joe l putea proteja! El ar putea face chiar mai mult.
L-ar ucide pe nordic.
Abia trgndu-i sufletul, scuipnd ap, Sam a scos capul la
suprafa s respire. n faa lui se vedea o barc plin de
oameni. Torele le luminau chipurile. Cu toii se uitau spre el.
Din spate a auzit pleosciturile fcute de un nottor.
260

Sam s-a rsucit. Erik se afla la civa metri de el.
Sam a scos un rcnet i a plonjat din nou. Dac reuea s ias
la suprafa de cealalt parte a brcii, dac ar fi fost tras la bord
nainte ca...
S-a simit prins de glezn.
S-a ntors s lupte, dar nordicul era mai masiv i mult mai
puternic. Sam i-a dat seama c nu avea nici o ans. Avea s
fie necat fr s fie vzut de nimeni, iar
Erik va susine c ncercase s-l salveze pe srmanul nebun
care srise din barc.
A simit un bra care l-a apucat de gt pe la spate. S-a zbtut ca
un pete prins n nvod, dar a neles c-i putea lua adio de la
via. Dup atta vreme, dup ce scpase de attea ori ca prin
urechile acului, s moar astfel...
S-a trezit pe puntea brcii, tuind i sughind. Din gur i nas
i se scurgea ap. i era susinut de dou brae tari.
A ridicat privirea. Eric Bloodaxe l inea ntre brae.
Nu m ucide! s-a milogit Sam.
Erik era gol i ud. Picturile de ap de pe trupul lui sclipeau n
lumina torelor. Licrul acestora a czut pe un obiect alb legat
cu o sfoar de gtul lui Erik.
Era un os spiralat de la un pete cu corn, simbolul purtat de
membrii Bisericii celei de-A Doua anse.


Doi oameni ajunseser la aceeai concluzie.
Se sturaser de toat acea vrsare de snge fr rost. Acum
fiecare avea s fac ceva ce ar fi fcut dac nu ar fi fost sigur de
prezena celuilalt pe alt vas. ns, n timpul btliei, nici unul
nu l vzuse pe cellalt. Acela nici nu se aflase pe vas, ori
avusese nelepciunea s l prseasc nainte de lupt, ori
fusese fcut buci.
Fiecare credea c dac va muri, marele proiect era sortit
eecului, cu toate c fiecare nelegea eecul n felul su.
n acele momente, ei au gsit prilejul de a evada, n
nfierbntarea i confuzia btliei, nimeni nu avea s bage de
seam dezertarea lor. Ori, dac ar fi fost
observai, nimeni n-ar fi putut face nimic. Aveau s sar n
Fluviu i, ajuni not pn la mal, i vor continua cltoria. Nu
mai aveau potire, fiindc acestea rmseser ncuiate, unul pe
Rex, care se scufundase, iar cellalt, ntr-o magazie de pe Nu se
261

nchiriaz. Vor fura potire gratis de la locuitorii din Virolando i
vor urca Fluviul cu o ambarcaiune cu pnze.
Unul dintre ei i-a lsat armura i i-a aruncat arma pe punte i
prinsese bara balustradei ca s sar peste bord, cnd cellalt,
aflat n spatele lui, i-a vorbit. Primul s-a rsucit, s-a aplecat i a
ridicat sabia de abordaj. Cu toate c nu mai auzise glasul
celuilalt de patruzeci de ani, l-a recunoscut imediat.
Dup ce s-a ntors, totui, nu a recunoscut faa i trupul aa
cum le tia.
Brbatul care apruse din tambuchiul aflat n spatele lor i s-a
adresat ntr-o limb care era neleas doar de ei doi. El i s-a
adresat celuilalt pe un ton aspru.
Da, eu sunt, deii mult schimbat.
De ce ai fcut-o ? De ce ? a ntrebat cel aflat lng balustrad.
N-o s nelegi niciodat de ce, i-a rspuns cellalt. Eti ru. La
fel au fost i ceilali, chiar dac...
Au fost! a zis cel de lng balustrad.
Da. Au fost.
nseamn c sunt mori. Am bnuit asta.
A aruncat o privire spre casca i sabia aflate pe punte. A
regretat c nu fusese oprit nainte de a le fi aruncat. Acum,
inamicul avea un avantaj asupra lui. Brbatul de lng
balustrad i-a dat seama c dac ar fi ncercat s sar peste
balustrad, cellalt ar fi fost ndeajuns de iute i de iscusit ca s
l strpung cu arma, aruncnd-o dup el.
Aadar, plnuieti s m ucizi i pe mine, a zis el. Ai ajuns la
limit; acum eti pierdut pe vecie.
A trebuit s-l ucid pe Operator, a spus primul fr nici o emoie
n glas.
Nu mi-ar fi trecut niciodat prin minte un asemenea gnd
perfid, a spus omul de lng balustrad.
Dar nu sunt ru! a strigat cellalt. Tu eti acela care...
A dus o btlie luntric, apoi a gsit cuvintele potrivite:
Nu are nici un rost s mai discutm. Brbatul de lng
balustrad a spus:
Acum e prea trziu s te rzgndeti ? Vei fi iertat, i vei fi
trimis pe Planeta Grdin ca s te tratezi. Te-ai putea altura
mie i agenilor, ca s munceti mpreun cu noi ca s ajungem
la tur...
Nu, a spus primul. Nu fi ridicol.
262

A ridicat sabia i a naintat ctre cellalt, care a luat o poziie
defensiv. Duelul a fost scurt i slbatic, ncheindu-se cnd
brbatul fr armur, sngernd din mai multe locuri, a czut
mpuns n gt cu sabia.
Ucigaul a trt cadavrul pn la balustrad, l-a ridicat n
brae, l-a srutat pe gur i l-a aruncat n ap. Pe obraji i se
rostogoleau lacrimi i plngea cu sughiuri.







SECIUNEA 11
Duel ul suprem: Burt on versus Ber ger ac

Evenimentele de dup explozia din camera cldrilor, provocat
de grupul lui Burton, s-au petrecut fulgertor i au fost
derutante i confuze. O vreme, Burton a vnat ori a fost vnat,
atacnd ori retrgndu-se. Mai mult se retrsese, ntruct
inamicii i depiser numeric. Cnd a fost silit s ptrund n
armurrie, grupul lui Burton era mai numeros dect la nceput.
Deii pierduse opt oameni, i se alturaser destul de muli,
ajungnd acum s aib sub comand treisprezece brbai i
zece femei. Din cte tia, acetia erau singurii supravieuitori de
pe Rex.
Nici una dintre pri nu mai avea muniie pentru armele de foc.
Din acel moment, singurele arme rmneau cele cu lama din
oel. Inamicul se retrsese ca s se odihneasc i s-i trag
sufletul. Dar i pentru a se sftui. Intrarea n armurrie era
ngust, prin ea putnd ptrunde doar doi oameni o dat, astfel
c luarea acelei ncperi cu asalt ar fi fost foarte dificil.
Burton s-a uitat la irurile de arme expuse pe perei i a decis
s arunce sabia lui de abordaj i s aleag o spad. Avea lama
de form triunghiular, fr
ti, i era lung de aproape un metru. Aprtoarea avea forma
unui clopot; mnerul uor curbat avea dou nervuri pentru o
priz mai bun. Burton a ncercat s cleasc lama proptindu-i
vrful de o grind de lemn i ndoind-o. Lama a format un arc,
lsnd liber doar treizeci de centimetri ntre capete, apoi a
263

revenit la forma dreapt dinainte cnd presiunea asupra ei a
ncetat.
n armurrie duhnea a sudoare i snge, ba chiar i a urin i
fecale. Pe de alt parte, era uimitor de cald. i-a scos armura,
mai puin casca, i i-a ndemnat pe ceilali s-i urmeze
exemplul, dar nu le-a ordonat acest lucru.
Cnd o s ne ntoarcem pe punte, nu vom avea timp s
aruncm fiarele de pe noi, a zis el. Va trebui s srim n Fluviu
imediat ce ajungem sus. Ne va fi mai uor s ne scoatem
armurile acum dect atunci cnd vom fi n ap.
Una dintre femeile din grup era frumoasa Aphra Behn, dar nu
mai era chiar att de atrgtoare. Avea faa mnjit de praf de
puc, pielea nnegrit i era brzdat de dre de sudoare i
snge, avea ochii nroii de fum i oboseal, iar unul i clipea
nervos.
Vasul sta se scufund, a spus ea. Dac nu ieim curnd de
aici, ne ducem la fund odat cu el.
innd seama de circumstane, avea glasul destul de calm.
Da, tiu, a zis Burton alene.
Apoi a rmas pe gnduri cteva clipe. Se aflau pe puntea B, i
puntea A fusese probabil deja inundat. Peste o vreme, i
puntea pe care se aflau avea s fie acoperit de ap.
A pit spre tambuchi i a aruncat o privire afar. Pe coridor
nc ardeau lumini. Nu aveau s se sting curnd, deoarece
erau alimentate de batacitor, care funciona chiar i sub ap.
Pe coridor nu se mai vedea nimeni n via. Dumanul se
ascundea probabil n ncperile din apropiere, ateptnd pn
cnd invadatorii de pe Rex vor ncerca s o tearg.
Sunt cpitanul Gwalchgwynn, comandantul pucailor marini
de pe Rex! a spus el cu glas puternic. A vrea s stau de vorb
cu comandantul vostru!
Nu i-a rspuns nimeni. A strigat aceeai cerere, dup care a
ieit pe coridor. Chiar dac se afla cineva n vreuna din
ncperile ale cror ui erau deschise, nu a vzut pe nimeni.
Plecaser cu toii la cele dou capete ale coridorului,
ateptndu-i dup col, spernd s-i ia prin surprindere ?
Abia dup aceea a vzut apa curgnd spre el. Era doar o
pelicul subire, dar ea avea s se ngroae curnd. A strigat
ctre grzile de la gura bocaportului:
Spune-le celorlali s ias! Oamenii lui Clemens au plecat!
264

Nu a fost nevoie s le explice oamenilor si ce se ntmplase. i
ei vzuser firicelul de ap.
Salvai-v care cum putei, le-a spus Burton. Ajungei la rm
fiecare cum reuii. Ne vedem mai trziu.
I-a condus pn la balustrad s-i ia rmas-bun i s le ureze
noroc tuturor, nainte ca ei s plonjeze n Fluviu.
Dick, de ce rmi ? l-a ntrebat Aphra.
O caut pe Alice.
Dac vasul se va scufunda brusc, o s fii prins nuntru.
tiu.
Nu a mai ateptat s o vad srind, ci i-a nceput de ndat
cercetarea. A alergat pe coridoare strignd-o, oprindu-se din
cnd n cnd ca s asculte vreun eventual
rspuns. Dup ce a terminat cutarea pe puntea aceea, a urcat
scara ctre salonul mare. Acesta ocupa un sfert din zona pupa a
punii de promenad, la fel ca i marele salon de pe Rex. ns
era mult mai spaios. Acum era luminat ca ziua, cu toate c
exploziile distruseser o parte dintre candelabre, stingndu-le.
n ciuda avariilor provocate de lupte i a celor ctorva cadavre
mutilate, salonul era impresionant.
A pit nuntru i a privit n jur. Alice nu era acolo dect dac
se ascunsese n spatele barului foarte lung, ori sub vreun pian
de concert ori mas de biliard. Nu avea nici un motiv s mai
zboveasc acolo, ns a fost reinut cteva secunde de
grandoarea acelei ncperi. Ca i corespondentul ei de pe Rex,
cunoscuse ani muli de rsete, povestiri umoristice, flirturi,
intrigi, jocuri de noroc, deseori luate n glum, dar uneori
reflectnd disperarea, frme de iubire i ur, muzic scris i
interpretat de unii dintre maetrii de pe Pmnt, drame i
comedii jucate pe scena de acolo. Iar acum... Din pcate totul se
pierduse, i acest lucru era regretabil.
A dat s traverseze salonul, dar s-a oprit. Pe ua de la captul
cellalt ptrunsese un brbat, care s-a oprit cnd l-a vzut pe
Burton. Apoi, zmbind, a pornit n pas sltre spre el. Era cu
civa centimetri mai nalt dect Burton, slab ca un ogar de
curse, i avea brae extraordinar de lungi. Pielea i era nnegrit
de fum, avea nasul foarte mare i brbia rotund. n ciuda
acestui amnunt, zmbetul l fcea s par aproape atrgtor.
Prul buclat i negru i cdea pn pe umeri. Purta doar un kilt
negru i cizme lungi din piele de dragon de fluviu, iar n mna
dreapt inea o spad.
265

Burton a avut un sentiment de deja vu, o senzaie c acea
ntlnire mai avusese loc cu mult timp n urm, n circumstane
similare. Sigur l mai ntlnise pe acel
brbat i sperase c-l va revedea ntr-o bun zi. Amintindu-i, i
s-a prut c rana din coaps, de mult vindecat, l arde.
Brbatul s-a oprit cnd a ajuns la ase metri de Burton. Apoi i
s-a adresat n esperanto. n glasul lui s-a perceput un accent
franuzesc, n ciuda efortului de a pronuna cu o intonaie
american.
Aha, sinjoro, tu erai! Spadasinul foarte talentat, poate chiar
nzestrat cu geniu, cu care am avut onoarea de a ncrucia sabia
n timpul raidului pe care l-am organizat mpotriva vasului tu
cu muli ani n urm! Atunci m-am prezentat ca un adevrat
gentleman. Tu ns, cu un aer morocnos, ai refuzat s te
prezini. Ori poate n-ai fcut-o nchipuindu-i c nu-i voi
recunoate numele. Acum...
Burton a avansat un pas; sabia i atrna aproape vertical spre
podea. I s-a adresat celuilalt n franceza vorbit la Paris n anul
1650.
A, monsieur, cnd te-ai prezentat, nu eram sigur c erai cu
adevrat acel ilustru spadasin. Am crezut c eti un impostor.
Recunosc acum c eti marele spadasi-m Savinien de Cyrano al
II-lea de Bergerac, ori cineva care ar putea fi egalul su n ceea
ce privete mnuirea sabiei.
Burton a ovit. Acum putea s-i spun adevratul nume. Nu
mai era cazul s se foloseasc de acel pseudonim.
Afl, monsieur, c sunt cpitan Richard Francis Burton i
comand pucaii marini de pe Rex Grandissimus. Pe Pmnt
am fost ridicat la rangul de cavaler de ctre Maiestatea Sa,
Regina Victoria a Imperiului Britanic. Asta nu pentru c am
fcut avere din comer, ci drept recunoatere a explorrilor mele
n unele zone ndeprtate ale Pmntului i a serviciilor aduse
rii
mele i umanitii. Tot astfel, m-am bucurat de notorietate
printre spadasinii vremii mele, n secolul al XlX-lea.
Helas, nu cumva ai fost renumit i pentru exprimarea lung i
ntortocheat ?
Nu, n nici un caz pentru c aveam nasul lung, a rspuns
Burton.
Bergerac a zmbit larg, artndu-i dinii albi.
266

A, sigur, mereu aluzii la nasul meu. Ei bine, afl, monsieur, c,
deii nu am fost inut n mare stim de suveranul meu, Ludovic
al XlII-lea, o regin mai mrea dect a ta, adic Mama Natur
nsi, m-a considerat geniu. Am scris cteva lucrri filozofice
despre care am neles c au fost citite vreme de multe secole
dup moartea mea. i, dup cum sigur tii, m-am bucurat de
renume ntre marii spadasini ai veacului meu, care a dat lumii
cei mai nzestrai lupttori din lume.
Brbatul slbnog, a zmbit din nou, iar Burton a zis:
Eu i-a sugera s-mi predai sabia. Nu a dori ctui de puin
s te ucid, monsieur.
Tocmai m gndeam s-i sugerez acelai lucru, monsieur, i s
te consideri prizonierul meu. Vd ns c, la fel ca mine, nu ai
tri satisfacia de a afla care dintre noi este mai priceput la
mnuirea sbiei. Cpitane Burton, de cnd mi-am nfipt vrful
armei n coapsa ta, m-am gndit deseori la tine. Dintre sutele,
ba poate chiar miile, de oameni cu care m-am duelat, tu te-ai
dovedit cel mai bun. Sunt dispus s recunosc c nu tiu cum s-
ar fi ncheiat confruntarea noastr dac atenia nu i-ar fi fost
distras. A spune mai curnd c m-ai fi reinut ceva mai mult
dac nu ar fi aprut acel moment de neatenie.
Vom vedea, a spus Burton.
Da, desigur, dac vasul nu se va scufunda prea curnd, vom
vedea. Ei bine, monsieur, mi-am amnat plecarea ca s mai
rostesc un toast pentru sufletele acelor brbai i femei de curaj
care au murit luptnd astzi pentru acest vas, cndva splendid,
ultima dintre marile realizri frumoase ale tiinei i tehnologiei
umane. Quel dommage! ntr-o zi voi compune o od n amintirea
lui. n francez, bineneles, pentru c esperanto nu este o limb
cu rezonane poetice i, chiar de-ar fi, tot nu s-ar ridica la
nivelul limbii mele materne. S bem ceva i s toastm
mpreun spre cinstirea celor la care am inut, dar au pierit.
Prietene, nu vor mai exista resuscitri. Vor rmne cu toii
mori.
Tot ce se poate, a zis Burton. n orice caz, accept propunerea ta.
Uile numeroaselor i uriaelor dulapuri cu buturi din spatele
barului fuseser ncuiate nainte de nceperea btliei. Cheia era
ns ntr-un sertar aflat n partea de jos a unui dulap, iar de
Bergerac s-a dus la bar i a deschis sertarul. A descuiat o u,
dnd la iveal un ir de sticle dintre care a extras una aezat n
rastelul special.
267

Acest vin a fost fcut n Parolando, a spus de Bergerac, i a
rmas netulburat n aceast sticl pe durata multor btlii. Este
un vin de Burgundia ce ni s-a oferit ocazional n potire, dar nu a
fost but, ci turnat n aceast sticl pentru a fi folosit ntr-o
ocazie festiv. Iar aceast ocazie este, sper eu, festiv, deii are
un spirit destul de macabru.
A deschis un alt dulap n care se gseau un ir de pocale din
sticl cu plumb, a luat dou i le-a aezat pe tblia barului.
i-a lsat spada pe bar. Burton a aezat-o pe a lui tot acolo, n
apropierea minii drepte. Francezul a turnat vin, umplnd
pocalele pn la buz, i l-a ridicat pe al lui. Burton l-a imitat.
Pentru dispruii pe care i-am iubit, a propus el.
Pentru ei, a zis Burton.

Apoi amndoi au luat cte o nghiitur.
Nu m omor dup butur, a spus de Bergerac. Alcoolul l
aduce pe om la un nivel animalic, iar eu in s-mi reamintesc
mereu c sunt o fiin uman. ns aceasta este... o ocazie
deosebit. nc un toast, prietene, i apoi vom ncepe lupta.
Pentru aflarea misterelor acestei lumi, a spus Burton.
Au but din nou.
Cyrano i-a lsat cupa pe bar.
Iar acum, cpitane Burton, ef al pucailor marini de pe
regretatul Rex. Detest rzboiul i vrsarea de snge, dar cnd
trebuie, tiu s-mi fac datoria. Amndoi suntem oameni de
isprav, i ar fi pcat dac vreunul dintre noi ar muri pentru a
dovedi c este mai presus dect cellalt. Nici o persoan de bun-
sim nu ar recomanda obinerea cunoaterii prin moarte.
De aceea, sugerez s-l declarm ctigtor pe primul care l face
pe cellalt s sngereze. Iar dac, mulumit Creatorului, care
nu exist, prima ran nu este fatal, ctigtorul l va lua
prizonier pe cellalt. De aceea propun ca, n mod onorabil, s ne
grbim cu lupta, pentru a putea prsi vasul nainte de a se
scufunda.
Pe onoarea mea, aa se va face, a spus Burton.
Prea bine! En garde!
S-au salutat, iar apoi au luat poziia clasic de lupt cu spada,
cu piciorul stng inut la unghi drept fa de dreptul i puin n
spate, cu genunchii ndoii, corpul
rsucit ntr-o parte, pentru a prezenta adversarului o suprafa
de int ct mai redus, cu braul stng ridicat i partea sa de
268

sus inut paralel cu solul, cu cotul ndoit, astfel ca antebraul
s stea vertical, iar ncheietura minii moale, iar braul drept
cobort, cu lama armei formnd o prelungire a braului. n
aceast poziie, garda armei, numit i coquille, protejeaz
antebraul.
De Bergerac a rostit n francez echivalentul unui ndemn, apoi
a atacat. S-a dovedit aproape orbitor de iute, lucru pe care
Burton l tia din felul cum fusese descris franuzul i din
duelul avut cndva cu el. Cu toate acestea, i Burton a
reacionat extrem de rapid. i cum att pe Pmnt, ct i acolo,
i petrecuse muli ani exersnd, rspunsul su la orice atac
venea n mod reflex.
Fr s fenteze, de Bergerac intise cu vrful floretei spre partea
de sus a braului. Burton a parat lovitura i apoi a ripostat sau,
mai precis, a contraatacat. De Bergerac a parat atacul, apoi a
mpuns pe deasupra lamei lui Burton, care a ncercat o
mpunstur de oprire, folosind garda spadei pentru a devia
vrful armei adverse i, n acelai timp, ncercnd s mpung
antebraul lui de Bergerac.
ns acesta a contraparat i apoi a ncercat s ocoleasc garda
spadei, avnd ca int antebraul. Aceast manevr se numea
ciupitur.
Burton a deviat din nou vrful spadei, dar corpul acesteia i-a
ters apsat antebraul. A simit o usturime, dar nu a sngerat.
Duelul cu spada seamn cu ncercarea de a coase cu un ac
aflat n micare. Vrful lamei adversarului este firul, iar vrful
lamei proprii seamn cu ochiul acului, n rstimp de o secund
sau chiar mai puin, captul cu fir devine ochiul acului cnd cel
care se apr
trece la atac. Cei doi spadasini i ofereau unul celuilalt spaii
foarte mici care se nchideau instantaneu, iar apoi se
redeschideau cnd vrful armelor se micau descriind un mic
cerc.
n duelurile de competiie, inta este doar corpul, excluzndu-se
capul, braele i picioarele, dar incluznd zona inghinal. n
duelurile pe via i pe moarte, ns, inta este reprezentat de
tot corpul, inclusiv de cap. Dac, de exemplu, apare o
vulnerabilitate la degetele picioarelor, ea poate fi folosit, asta n
cazul n care cel care atac se poate feri de vrful spadei
adversarului.
269

Exist o axiom conform creia floretistul cu o aprare perfect
nu poate pierde. Dar ce se ntmpl dac ambii lupttori se
apr perfect ? Asta este cumva si tuaia n care un lupttor
irezistibil l nfrunt pe unul de neclintit ? Departe de asta.
Fiinele umane nu sunt nici irezistibile, nici de neclintit. Unul
dintre lupttori va obosi naintea celuilalt, ori poate ceva din jur
i creeaz un dezavantaj mai mare sau mai mic. Acesta ar putea
fi vreun obiect de pe podea, care l face s alunece ori, ca n
situaia de fa, un obstacol, o pies de mobilier, o sticl, sau
un cadavru de care lupttorul se poate mpiedica. Ori, aa cum
se ntmplase cnd de Bergerac luptase mpotriva lui Burton n
cursul raidului, un strigt al cuiva l putea distrage atenia
duelistului o fraciune de secund, suficient pentru ca
adversarul cu ochi de vultur i iute ca o pisic s-i nfig arma
n el.
Burton s-a gndit la toate acestea, rmnnd totui concentrat
asupra dansului executat de lamele armelor. Oponentul su era
mai nalt, avnd i o alonj superioar. Acest lucru nu i crea
neaprat un dezavantaj, n lupta de aproape, n care alonja
superioar a
francezului nu mai reprezenta un atu, Burton avea un avantaj.
De Bergerac era contient de acest lucru, dup cum tia totul
despre scrim, astfel c pstra distana potrivit pentru a
rmne n avantaj.
Armele ce se loveau una de alta cu repeziciune zngneau, n
vreme ce adversarii respirau uiertor. Meninndu-i poziia cu
braul ntins drept, de Bergerac i-a concentrat atacurile asupra
ncheieturii i antebraului lui Burton, ca s rmn n afara
razei de aciune a armei lui.
Englezul a adoptat o poziie cu braul ndoit ca s dea lovituri
mpunse piezi, ca s angajeze lama adversarului, i pentru a o
nvlui. Angajrile erau mpinse cu lama fa de arma celuilalt,
ca s o fac s mearg de pe o parte pe alta. nvluirile erau
angajri continue n care vrful armei descria cercuri complete.
n tot acest timp a examinat stilul franuzului, ncercnd s-i
descopere slbiciunile, la fel cum proceda de altfel n acele clipe
i de Bergerac. Nu a constatat nici un punct slab. A sperat c
nici de Bergerac nu va observa nici un punct slab n modul su
de a lupta.
La fel ca n cazul primei ntlniri dintre ei, au stabilit un ritm
clar de lovituri i parri, de ripost i contraripost. Pn i
270

eschivele au devenit o parte din acea estur fin a luptei,
pentru c nici unul nu se lsa nelat, permind astfel apariia
vreunei bree.
Fiecare dintre ei atepta o asemenea fisur care s nu se
nchid suficient de repede. Sudoarea curgea pe faa lui de
Bergerac, lsnd dre mai deschise la culoare, ntruct
ndeprta o parte din stratul de praf acumulat n timpul btliei.
Transpiraia i ptrundea n ochi lui Burton, usturndu-l. S-a
retras brusc pentru a-i terge fruntea i ochii cu dosul minii
libere. Franuzul a
profitat de aceast ntrerupere ca s-i tearg i el faa cu o
bucat de pnz pe care o inea ntre centur i captul
superior al prosopului ce-i slujea drept kilt. Aceste ntreruperi
au nceput s fie tot mai dese, nu doar pentru a-i terge feele,
ci i pentru a-i mai trage sufletul.
n cursul unei asemenea pauze, Burton a tras o pnz ce-i
slujise ca sutien unei femei moarte, i s-a ters de sudoare.
Apoi, urmrindu-l pe de Bergerac ca s se asigure c acesta nu
va recurge la un fleche, adic un atac din alergare, i-a legat
pnza n jurul capului. De Bergerac s-a aplecat la rndul lui i a
smuls o pnz similar de pe cadavrul altei femei, ca s-i fac
o legtur la cap.
Burton i-a simit gura uscat. A avut senzaia c limba i era
mare i ntrit ca un castravete. Abia a reuit s rosteasc:
Un armistiiu de o clip, monsieur de Bergerac. S bem ceva
nainte de a muri de sete.
De acord.
Burton s-a dus n spatele barului, dar conductele ce alimentau
chiuveta de acolo erau goale. S-a ndreptat ctre dulapul pe
care-l deschisese francezul i a scos o sticl de pasiune
purpurie. A scos dopul din plastic cu dinii i apoi l-a scuipat. I-
a oferit lui de Bergerac prima nghiitur, dar acesta a refuzat. A
but cu sete, iar apoi i-a ntins sticla peste bar lui de Bergerac.
Lichidul i-a ars gtlejul i i-a nfierbntat pieptul i ntestinele.
A alungat setea ntr-o oarecare msur, ns nu avea s fie
mulumit dect dup ce avea s gseasc ap.
De Bergerac a ridicat sticla spre lumin.
Aha! Ai dat de duc o sut de mililitri, amice. Voi proceda
ntocmai, ca s fiu la fel de ameit. N-ar fi frumos s te ucid doar
pentru c ai fi mai cherchelit dect mine. ntr-un asemenea caz
271

te-ai plnge de lips de fair play, iar ntrebarea cine este un
spadasin mai bun ar rmne fr rspuns.
Burton a rs n stilul lui ciudat, inndu-i dinii ncletai.
De Bergerac a tresrit, apoi a spus:

Vorbeti ca un motan, amice.
A but, iar cnd a aezat sticla jos, a fost cuprins de un acces
de tuse i ochii i-au lcrimat.
Mordioux! sta sigur n-a fost vin franuzesc! E pentru barbarii
din Nord ori pentru englezi!
N-ai gustat niciodat aa ceva ? s-a mirat Burton. Dup ce ai
strbtut atta cale pe Fluviu ?
i-am spus doar c am but foarte puin. Helas! Niciodat nu
m-am duelat dect atunci cnd eram perfect treaz. Iar acum mi
simt sngele cntnd, puterea parc mi-a revenit, cu toate c
tiu c e o fals impresie, fiindc alcoolul mi amgete
simurile. Nu-i nimic. Dac sunt oarecum ameit i astfel
reflexele mi vor fi ntrziate, iar judecata nesigur, tu te vei afla
n aceeai situaie.
Asta depinde de reacia fiecruia la alcool, a spus Burton. S-ar
putea prea bine ca eu, ntruct mi place alcoolul tare, s fiu
mai obinuit cu efectele lui. Prin urmare, voi avea un avantaj
fa de tine.
Vom vedea, a spus de Bergerac i a zmbit. Acum, monsieur, te-
a ruga s iei de dup barul acela ca s ne relum mica
noastr disput.
Cu plcere, i-a rspuns Burton.
A pit de-a lungul barului i a ieit pe la capt. S-a gndit s
ncerce un fleche, un atac din alergare. ns dac glisarea lui
din alergare era greit ori parat, putea fi prins dezechilibrat i
expus ascuiului spadei lui de Bergerac. Cu toate acestea, ar fi
avut posibilitatea de a se apropia, blocnd astfel lovitura
franuzului.
Nu. Ar fi luat n calcul o asemenea aciune dac nu ar fi avut n
snge alcoolul coninut de pasiunea purpurie ? n nici un caz.
Trebuia s renune la o astfel de idee.
Dar dac ar fi ridicat sticla i ar fi azvrlit-o, n timp ce
ntreprindea atacul fleche ? Adversarul ar fi trebuit s se aplece
pentru a nu fi lovit de sticl, iar asta l-ar fi dezechilibrat.
272

S-a oprit cnd a ajuns n faa sticlei de vin. S-a uitat la ea vreme
de o secund, iar de Bergerac l-a ateptat. Apoi a desfcut
palma stng i a scos un oftat.
Franuzul a zmbit i a fcut o mic plecciune.
Complimentele mele, monsieur. Am sperat c nu vei ceda ispitei
de a ncerca vreo manevr dezonorant. Aceasta este o
chestiune ce trebuie soluionat doar cu ascuiul spadei. Te
felicit pentru c ai neles acest lucru. i te salut drept cel mai
mare duelist pe care l-am nfruntat, pentru c am ncruciat
sabia cu muli. M ntristeaz din cale afar, i mi se pare
regretabil c acest duel, cel mai minunat dintre toate, care nu
va fi egalat de nimeni, niciodat, este vizionat doar de noi doi.
Mare pcat! Ba nu, nu e pcat. E o tragedie, o pierdere
ireparabil pentru ntreaga lume!
Burton a observat c pronunia franuzului devenise uor
nesigur. O asemenea situaie era de ateptat. Nu era ns
posibil ca iretul francez s exagereze efectele alcoolului pentru
a-l face pe Burton s aib o ncredere nemsurat n sine ?
n principiu, sunt de acord cu tine, a spus Burton, i-i
mulumesc pentru complimente. De asemenea, m vd silit s
spun c eti cel mai mare spadasin pe care l-am ntlnit. Cu
toate acestea, monsieur, acum ceva timp te-ai referit la tendina
mea de a vorbi prea mult. Deii probabil eti egalul meu n
mnuirea spadei, cred c m depeti n ceea ce privete
limbuia.
Franuzul a surs.
Limba mi-e la fel de vioaie ca i sabia. Celor care mi-au citit
crile le-am oferit la fel de multe plceri ca i celor ce mi-au
ascultat vocea ori mi-au vzut performanele ca spadasin. Am
uitat c eti britanic, monsieur, deci o persoan reticent, tipic
anglo-saxon. De aceea, ncepnd cu acest moment, voi lsa
spada s vorbeasc n numele meu.
Pariez c aa vei proceda, a spus Burton.
En garde!
Spadele lor s-au confruntat din nou prin fandri, parri, riposte
i contrariposte. ns fiecare dintre ei s-a aprat perfect,
pstrnd distana cuvenit, sincronizarea, calculele, hotrrea
i coordonarea.
Burton a simit otrava oboselii i a buturii i i-a dat seama c
acestea l fceau s aib reacii mai lente, afectndu-i i
273

judecata. ns toate exercitau un efect egal sau mai mare
asupra adversarului su.
Iar apoi, n vreme ce para o lovitur ndreptat spre braul su
stng, rspunznd cu o mpunstur spre pntecul lui de
Bergerac, Burton a vzut ceva aprnd pe u dinspre scara
principal. De aceea, a fcut un salt napoi i a strigat:
Stop!
De Bergerac observase c Burton se uitase la ceva aflat n
spatele lui. A fcut un salt napoi pentru a se si tua suficient de
departe de Burton, n caz c acesta ar
fi ncercat s l pcleasc. Apoi a vzut apa curgnd ntr-o
pojghi subire pe sub u. Respirnd precipitat, a zis:
Poftim, monsieur Burton! Nava s-a scufundat pn la nivelul
punii noastre. Nu mai avem vreme. S-ar cuveni s punem ct
mai curnd capt acestei lupte.
Burton se simea foarte obosit. Respira sacadat. i simea
coastele de parc cineva i-ar fi nfipt vrfuri de cuit n ele.
A avansat mpotriva franuzului, cu intenia de a face o fandare
cu strpungere. ns de Bergerac a fost acela care a executat
manevra. A explodat, prnd s fi invocat din trupul lui slab un
impuls de energie. Pesemne c, n sfrit, descoperise un punct
slab n aprarea lui Burton. Ori aa socotise. Ori considerase c
era mai iute acum, dup ce oboseala ncetinise micrile
adversarului su mai mult dect pe ale sale.
Indiferent de motive, fcuse un calcul greit. Ori poate
executase o micare perfect. ns judecnd dup limbajul
trupului evideniat de de Bergerac, dup anumite micri
musculare i dup o uoar alunecare a privirii, Burton a intuit
instantaneu intenia franuzului. A neles asta deoarece voise
s procedeze la fel, dar reuise s-i ascund limbajul trupesc,
semnalele exterioare, care aveau s-l informeze pe adversar
privind urmtoarele sale micri.
De Bergerac s-a repezit spre el s-l mpung din fug, o lovitur
alunecat de-a lungul armei adversarului, nsoit de o uoar
apsare. Era o manevr menit s surprind, i ea ar fi reuit
dac Burton n-ar fi fost pregtit, ntr-un anume fel, ca i cum ar
fi privit ntr-o oglind i ar fi tiut ce presupunea acea micare.
Rspunsul reuit impunea o iueal surprinztoare, precum i
capacitatea de a stopa arma adversarului.
274

De Bergerac a dovedit iueala necesar, ns micarea
surprinztoare a lipsit, semn c nu mai avea stpnirea de sine
dinainte.
Un spectator avizat ar fi spus c de Bergerac deinea avantajul
prin controlul asupra propriei inute. Sttea mult mai drept
dect Burton. Mna lui sttea mai sus, permind astfel ca
partea rezistent a spadei, ncepnd de la gard pn la mijlocul
lamei, s ia contact, i astfel s pun stpnire pe partea
superioar a armei lui Burton, cea slab, care inea de la mijloc
pn la vrf.
ns Burton a reuit s ridice partea rezistent, ntorcnd lama
i fcnd arma lui de Bergerac s coboare, dup care a fcut un
pas n lateral i i-a strpuns umrul stng. Chiar sub stratul de
praf de puc i murdrie, s-a vzut c faa lui de Bergerac s-a
fcut cenuie, ns nu a scpat arma din mn. n acea clip de
derut, Burton l-ar fi putut ucide.
Legnndu-se pe picioare din cauza ocului, de Bergerac a
reuit totui s surd:
Monsieur, ai reuit s m faci s sngerez. Ai ctigat. Te
recunosc drept ctigtor. i nu mi-e ruine...
D-mi voie s te ajut, a spus Burton, dup care cineva a tras o
lovitur de pistol dinspre ua deschis.
De Bergerac s-a aplecat n fa i a czut greoi pe burt. Rana
cscat n spate, n apropierea taliei, arta pe unde ptrunsese
glonul.
Burton s-a uitat spre u.
n cadrul ei a vzut-o pe Alice, avnd n mn pistolul a crui
eava fumega.
Dumnezeule! a exclamat el. Alice, nu trebuia s faci asta!
Ea s-a apropiat alergnd de el, strnind stropi, deoarece apa i
ajungea pn la glezne.
Burton a ngenuncheat i l-a rsucit pe franuz, dup care i-a
aezat capul n poal.
Alice s-a oprit n apropierea lui.
Ce s-a ntmplat ? E duman, nu-i aa ?
Da, dar tocmai se predase. tii cine e ? Cyrano de Bergerac.
Vai de mine, Dumnezeule!
De Bergerac a deschis ochii, privind-o pe Alice.
Doamn, trebuia s atepi pn aflai care era adevrata
situaie. Dar asta... puini i-ar fi dat seama.
275

Nivelul apei cretea cu repeziciune, iar puntea se nclina treptat.
n acel ritm, apa avea s ajung n curnd peste capul lui de
Bergerac.
Acesta a strns din pleoape, apoi a redeschis ochii.
Burton ?
Da, a rspuns acesta.
Acum mi-am amintit. Ce... ce proti am fost amndoi. Cred c
eti acel Burton despre care Clemens vorbea mereu... Te-a ales
Eticul acela ?
Da, a spus Burton.
Atunci... de ce am mai luptat ? Eu... nu in minte... dar e prea
trziu... trebuia s mergem pn la turnn ... mpreun...
Acum... eu...
Burton s-a aplecat ca s aud vorbele slabe ale muribundului.
Ce-ai spus ?
~ ...urt rzboiul. ...neghiobia...
Burton a avut senzaia c de Bergerac a murit imediat ce a
rostit acele cuvinte, ns o clip mai trziu a auzit o oapt a
franuzului:
Constance!
A suspinat scurt, apoi a murit. Burton a nceput s plng.

SECIUNEA 12
Ul ti mi i tr ei zeci i ci nci de ki l omet r i


mpreun cu ceilali supravieuitori, Burton i Hargreaves s-au
vzut obligai s asiste la dezlnuirea de mnie a lui La Viro.
Plimbndu-se ncoace i ncolo prin faa criminalilor, brbatul
nalt, brunet i cu nasul mare, a tunat i fulgerat vreme de un
ceas mpotriva lor. Acetia au rmas n picioare n faa
templului plin de funingine, o construcie cu o arhitectur
ciudat, avnd un portic grecesc i coloane ionice, un acoperi
oval, ca o ceap, deasupra cruia se nla o spiral uria,
cioplit din piatr. Aceste caracteristici constituiau simboluri ale
Bisericii celei de-A Doua anse, ns, cu toate acestea, Burton i
muli alii au considerat templul urt i bizar. Lucru ciudat,
prostul-gust dovedit de La Viro, proiectantul construciei, l-a
ajutat s ndure tirada acestuia. n multe privine avea dreptate,
ns n rest, totul suna ridicol. Cu toate acestea, supravieuitorii
depindeau de bunvoina lui pentru potire, mbrcminte i
276

gzduire. De aceea, nici nu au ncercat s se apere, ci au gsit o
oarecare uurare, fcnd uitat furia, rznd pe mutete de
templul hidos i de cel care l nlase.
n cele din urm, La Viro a obosit s evidenieze cu detalii
convingtoare i sugestive ct de neghiobi, brutali, criminali i
egoiti se artaser cei din faa lui. i-a azvrlit braele spre cer
i a spus c i era grea de ei. Voia s se retrag n sanctitatea
templului ca s se roage pentru ka-urile locuitorilor din
Virolando pe care veneticii i uciseser. i, de asemenea, cu
toate c nu meritau o asemenea onoare, avea s se roage pentru
cei vinovai de asta, fie ei vii ori mori. Apoi i-a ncredinat pe
supravieuitori lui Frato Fenikso, adic Fratelui Fenix, cunoscut
cndva sub numele de Hermann Goring.
Artai ca nite copii dojenii, le-a spus Goring, i sper c aa v
i simii. Cu toate acestea, pentru moment cel puin, nu v pot
da sperane prea mari. Asta pentru c m-ai mniat. O s trec
peste asta, iar apoi voi face tot ce-mi st n putin s v ajut
pentru a v schimba n bine.
I-a condus apoi spre partea din spate a templului, unde i-a dat
fiecruia cte un potir gratis i suficiente haine ca s reziste i
la cele mai sczute temperaturi.
De voi depinde dac vei mai cpta ceva ce v trebuie ori v
dorii, le-a spus Goring. Apoi i-a trimis s-i vad de ale lor, dar
l-a chemat deoparte pe Burton.
Ai auzit c Samuel Clemens a murit de un atac de inim ?
Burton a confirmat printr-o cltinare a capului.
Din cte se pare, a crezut c Frato Eriko nc voia s rzbune o
jignire mai veche. Dup toate suferinele btliei, n-a mai
ndurat i asta, a fost pictura care a umplut paharul ori, n
cazul lui, lovitura care i-a frnt inima.
Am aflat toat povestea azi-diminea, de la Joe Miller, a spus
Burton.
Da. n fine, dac nu se gsete cineva s-l ajute pe titantrop, i
el are s moar de inim rea. L-a iubit cu adevrat pe Clemens.
Goring l-a ntrebat pe Burton dac voia s-i continue drumul
ctre izvoarele fluviului. Acesta din urm a spus c nu mersese
att de departe ca s renune tocmai acum. Voia s porneasc
spre turnn ct mai curnd posibil.
Va trebui s-i construieti o ambarcaiune cu pnze. Desigur,
oamenii lui Clemens nu-i vor ngdui s mergi cu ei pe Afiajul
interzis.
277

nc nu tiu cum voi proceda, a zis Burton.
S presupun c, dac te refuz, vei ncerca s le furi alupa ?
Burton a rmas tcut.
Nu vrei s ncetai cu violenele ?
N-am zis c m voi sluji de for, a spus Burton. Vreau s stau
ct mai curnd de vorb cu Anderson despre aceast cltorie.
Anderson a fost ucis. Burton, te avertizez, nu mai vrem vrsare
de snge!
Voi face tot ce pot s evit acest lucru. Ca i vou, nici mie nu-mi
place violena. Doar c, spre deosebire de voi, eu sunt realist.
alupa cea mic, Dup tine, gasconule, dispruse, mpreun cu
tot echipajul su. Nimeni nu tia ce se ntmplase cu ea, deii
unii martori din Virolando susinuser c aceasta explodase.
Dac forezi alupa, ai putea ajunge la izvoare n aproximativ
treizeci de zile, i-a spus Goring. ns agenii Eticilor vor ajunge
acolo naintea voastr.
Burton a rmas uimit.
i tu tii despre ei ?
Da. Seara trecut am stat de vorb cu Frigate i Miller,
ncercnd s-i ajut s treac peste momentul de ntristare.
tiam mai multe dect i nchipui, i bnuiam o mulime de
lucruri. i nu m-am nelat, dup cte mi-am dat seama. Nici
unul dintre ei nu a considerat c mai are rost s pstreze
tcerea despre Eticul renegat. I-am spus lui La Viro, iar el
analizeaz profund toat situaia. Vestea l-a ocat, dar nu i-a
clintit nicidecum credina.
i care e situaia cu tine ?
Nu vd nici un motiv s-mi schimb credina. N-am crezut
niciodat c persoanele care au creat lumea asta sunt ori ngeri,
ori demoni. Cu toate acestea, n cele dou versiuni pe care le-am
auzit, apar o serie de lucruri derutante. Ceea ce m intrig cel
mai mult, dar m i irit, este misterul legat de non-umanul de
pe vasul lui Clemens. Cred c-l chema Monat.
Poftim ? Eu n-am auzit de aa ceva! a spus Burton. Goring i-a
povestit cele spuse de Miller i a adugat:
i spui c i tovarul lui, cel numit Frigate, a disprut ?
Acel Peter Jairus Frigate era agent, a zis Burton. Nu era chiar
dublura lui Frigate de care ai adus vorba, dar semna bine cu
el. Probabil era fratele acelui Frigate.
Poate c ajungnd la turnn vei afla, a spus Goring.
278

O s aflu mai curnd dac i ajung din urm pe agenii aceia
plecai cu alupa, a spus Burton pe un ton amenintor.
Dup ce a mai discutat o vreme cu Goring, Burton a plecat. Nu
i-a spus neamului ce semnificaie avea tirea referitoare la
Monat i la cel ce se ddea drept Frigate. Eticul X, Necunoscutul
misterios, renegatul, nu se aflase pe Nu se nchiriaz. i el
scpase de Monat la aproximativ opt ore dup ce urcaser la
bordul vasului.
De ce ? Probabil c Monat l recunoscuse. Chiar dac ar fi fost
deghizat, Monat tot l-ar fi recunoscut n cele din urm. De
aceea, trebuise s acioneze nentrziat, i aa procedase.
Burton nu avea habar n ce fel.
X se aflase pe vasul lui Clemens.
Supravieuise luptei ? Dac da, nsemna c era printre puinii
supravieuitori de pe Nu se nchiriaz, i se afla acum n zona
aceea.
Probabil c plecase n amonte imediat, ori ajunsese cumva pe
cellalt mal.
Burton s-a ntors dup Goring i l-a ntrebat dac auzise despre
vreun supravieuitor ajuns pe cealalt parte a lacului ori care
strbtuse poteca de deasupra strmtorii.
Nu, i-a rspuns Goring. Dac ar fi existat vreunul, ni s-ar fi
semnalat prezena lui.
Burton s-a strduit s nu-i trdeze emoia. Zmbind, Goring i-
a spus:
Crezi c X este acolo, nu ? Aproape, dar deghizat ?
Eti al naibii de iste, i-a zis Burton. Da, aa cred, doar dac nu
cumva a fost ucis. Strubewell i Podebrad erau ageni, nu m
deranjeaz s-i spun asta acum, iar ei au murit. Probabil c i
X a avut aceeai soart.
I-a vzut cineva pe Strubewell i Podebrad murind ? a ntrebat
Goring. tiu c Joe Miller l consider mort pe Strubewell pentru
c nu l-a vzut ieind din timonerie dup ce aceasta s-a
prbuit. Dar Strubewell putea iei mai trziu. Despre Podebrad
tim doar c nu a mai fost vzut dup ce vasele s-au ciocnit.
mi pare ru c nu mai este nici unul dintre ei, a zis Burton.
Poate a stoarce adevrul de la ei. Cred, totui, c au murit toi.
Iar faptul c oamenii ti nu i-au vzut ntrete bnuiala mea.
n ce-l privete pe X, ce s spun...
i-a luat rmas-bun de la Goring i s-a dus la docul parial ars
unde era amarat alupa Afiajul interzis. Arta ca o estoas
279

neagr i monstruoas. Corpul ei nalt i rotunjit semna cu
carapacea, iar prova lung i ngust amintea de capul cu gtul
ntins. eava mitralierei ce nea din partea cea mai avansat a
provei semna cu limba, iar mitraliera de la pupa cu coada
broatei estoase.
Burton aflase de la un membru al echipajului c alupa era
nzestrat cu un batacitor de mare capacitate i putea gzdui
cincisprezece persoane n condiii confortabile, sau douzeci n
condiii de oarecare aglomeraie. Putea naviga cu cincizeci i
cinci kilometri pe or mpotriva unui curent de aisprezece
kilometri pe or i a unui vnt cu aceeai vitez. Poseda o
armurrie de cinsprezece puti i cinsprezece pistoale ce
foloseau cartue cu praf de puc i zece puti cu aer
comprimat, precum i numeroase alte arme.
Avnd braul enorm pus n ghips, Joe Miller, civa membri ai
echipajului i supravieuitori de pe Nu se nchiriaz stteau pe
doc. Cum cpitanul i fusese descris, lui Burton nu i-a venit
greu s-l identifice. Kimon era un brbat scund i voinic, cu
ochi iscoditori i migdalai, un grec ce trise n Antichitate, a
crui via Burton o studiase la coal i nu numai. Fusese un
mare general, comandant de nav i om de stat, unul dintre
principalii furitori ai imperiului atenian de dup rzboaiele cu
perii. Dac pe Burton l mai ajuta bine memoria, se nscuse n
505 naintea erei noastre
Kimon fusese un conservator care se pronunase n favoarea
alianei cu Sparta, intrnd astfel n contradicie cu politica
promovat de Pericle. Tatl lui fusese celebrul Miltiade,
nvingtorul din btlia de la Maraton, n care grecii alungaser
hoardele lui Xerxes.
Kimon a participat la btlia naval de la Salamina, n care
grecii au scufundat dou sute de corbii dumane, pierznd
doar patruzeci de ambarcaiuni, i au distrus pentru totdeauna
puterea naval a Persiei.
n anul 475, Kimon i-a alungat pe piraii din Skiros, iar apoi a
descoperit i adus la Atena osemintele lui Tezeu, legendarul
ntemeietor al statului numit Atica i cel care ucisese
Minotaurul din labirintul de la Knossos. Kimon a fost unul
dintre judectorii care i-au acordat lui Sofocle premiul nti ntr-
o competiie inut la Dionysia n 468.
280

n anul 450, Kimon a condus o expediie mpotriva Ciprului,
unde a murit n timpul asediului cetii Kitium. Rmiele lui
au fost aduse i nhumate la Atena.
Acum arta ct se poate de viu i de amenintor. Kimon i o
serie de admiratori ai lui Clemens se certau zgomotos.
Purtndu-se ca orice alt cetean din Virolando, Burton s-a
aezat i a ascultat cu atenie.
Evident, disputa se nscuse pentru c trebuia hotrt care
dintre oamenii lui Clemens aveau s mearg n susul Fluviului
i care va fi rangul acestora. n afara celor unsprezece membri ai
echipajului alupei, de pe Nu se nchiriaz supravieuiser zece
oameni. Kimon era depit ca rang de trei dintre acetia, ns el
susinea c era comandantul alupei i cei care se vor mbarca i
vor deveni subordonai. Pe de alt parte, nu voia s ngduie
mai mult de unsprezece persoane la bord i considera c
echipajul alupei avea ntietate. Era totui dispus s ia civa
de pe nava-mam n cazul n care vreunul dintre membrii
echipajului nu voia s continue voiajul.
Dup o vreme, Kimon i ceilali au cobort n interiorul alupei.
Chiar i aa, glasurile lor certree rzbteau prin hublourile
deschise.
Titantropul nu urcase la bord. Rmsese afar, i vorbea singur,
foarte ncet. Avea ochii nroii i prea s fi suferit mult pentru
pierderea lui Sam.
Burton s-a prezentat.
Vorbind n englez, cu glas gros ca din butoi, Joe Miller i-a
rspuns:
Da, am aujit desbre tine, domnule Burton. Zam mi-a boveztit
desbre tine. Gnd ai azunz aiji ?
M aflam pe Rex, a recunoscut Burton fr mult tragere de
inim.
He dracu' ai gutat pe Rex ? Ai fozt unul dintre oamenii lui X,
nu ?
Da, a zis Burton. Dar n-am aflat dect ieri c unii dintre recruii
lui se aflau i pe Nu se nchiriaz. Deii, ca s fiu sincer, am
bnuit c unii dintre ei erau oamenii lui.
Jine zi-a jis azta ?
Cyrano de Bergerac. Joe s-a luminat la fa.
Jyrano ? Triejte ? Gredeam g-a murit. Unde e ?
Nu, a fost ucis. Dar m-a recunoscut i mi-a zis c el i Sam
Clemens au primit vizita acelui Etic.
281

Burton a socotit c era preferabil s nu-i spun lui Miller c
femeia lui l ucisese pe de Bergerac.
n titantrop prea c se duce o lupt luntric. Apoi a ncetat s
se mai frmnte, i-a zmbit vag lui Burton i i-a ntins mna
uria.
Uite. Nu zi-o iau n nume de ru. Am fozt cu tojii nijte brojti.
Zam jpunea g aa sunt zorzii rjboiului.
Apoi i-a prins mna lui Burton, fcnd-o s dispar ntr-a lui, i
i-a strns-o, nu tare, dup care i-a eliberat-o.
S-au dus apoi spre povrniul din spatele Templului. Acolo,
Alice i alii construiau colibe. Burton i-a chemat
deoparte pe Alice, Frigate, Nur i Aphra Behn. Dup ce l-a
prezentat pe Miller, Burton i-a cerut s le povesteasc celorlali
ce tia despre X i cei pe care acesta i recrutase. A urmat o
istorie lung, punctat de multe ntrebri, care s-a ncheiat abia
dup ora cinei. Cum colibele rmseser neterminate, au dormit
pe porticul Templului, nfofolii n haine. Dup dejun, s-au
apucat din nou de construit. Spre sfritul dup-amiezii, au
terminat dou colibe. Miller s-a dus pn la alup s mai afle
ce se ntmpla acolo. Cnd a revenit, Burton i-a spus povestea
lui. ns a trebuit s se opreasc, deoarece au participat la
funeraliile celor care nu se duseser la fundul Fluviului.
Cadavrele fuseser conservate n alcool pn la ceremonie, iar
acum stteau ntinse pe nslii din lemn. Miller a plns la
cptiul lui Sam Clemens i al colegei lui de cabin, o rocat
uria de origine cimerian. Dup ce Burton, reprezentnd
vasul Rex, i Kimon, reprezentnd Nu se nchiriaz, au rostit
cteva cuvinte despre camarazii lor mori, La Viro a inut o
cuvntare scurt, dar plin de patim, despre inutilitatea morii
lor. Apoi cadavrele au fost aezate pe un rug uria i arse.
Burton i oamenii lui nu au isprvit cu povetile dect a doua zi
dimineaa la ora ase, cnd a nceput ploaia.
La njebut nu am vrut s merg mai debarte, le-a zis Miller. De
fabt, voiam z mai merg doar pujin n amonte. Iar gnd gzeam
zara boborului meu voiam z m opresc agolo. Boate. Nu mai
jtiu zigur dag asj fi ferijit gu ei agum. Am vjut brea multe, am
gltorit brea mult, ji am devenit brea givilijat ga z fiu ferijt gu
ei. n orige gaz, renunzazem z mai merg bn la turnn. Nu
merita, zbuneam eu. Dar acum, gnd v-am ntlnit be voi, boate
g o z v njozesc. Dag n-ai
282

faje-o, moartea lui Zam, suferinzele i moartea gelorlalzi oameni
ar fi n jadar. Be de alt barte, vreau z aflu jine ezte agezt X.
Dag zi-a btut zoc de noi, dezi eu ji zam nu gredem g a fgut
azta, atunji o z-l rub n bugzi, uite-aza, pielizic cu pielizic.
Cum adic pielicic cu pielicic ? s-a mirat Burton. Ce
nseamn asta ?
E o vorb a boborului meu. Trebuie s ezplic ?
i ci membri ai echipajului vostru tiu de X ? l-a ntrebat
Burton.
Pi, e franzejul azela mig, Marthelin, cunozgut i sub numele
baronul de Marbot. Dar Sam i-a poveztit despre X. A zogotit c
boate avea ngredere n el. Apoi mai e slbatigul agela de ghinez,
Tai-Peng, doar c numele lui adevrat e Li Po. i prietenul lui
negru Tom Turpin, gel care se prigepe ca nimeni altul s
mngie clabele pianului. X nu l-a recrutat pe Tom, dar Tai
Peng s-a ludat cu azta faz de Tom ntr-o noapte, cnd era
beat, c Zelestul azela trebuia s fi murit de giroz a ficatului gu
ani n urm, de aia am grezut g e mai bine z-l lum cu noi.
Pentru g e biat bun. Iar apoi ar mai fi ji Ely Parker, care nu a
fozt regrutat de X, dar Zam l-a gunozgut pe Bmnt, ori jtia de
el, ji i-a jis, fiindg era bun brieten cu Ulyzzes E. Grant i
general n armata gondus de Grant n timpul Rzboiului Givil.
Era injiner pe Nu se nghiriaj. E indian american, iroghez din
tribul Zeneca. Zi ar mai fi un zumerian din Antighitate, care-i
zbune Ghilgamez.
Ghilgame ? a ntrebat Burton.
Pi aja am zis zi eu. Sam zijea g ar butea fi rejele cetzii
sumeriene de la Uruk, gare a trit gndva brin brima zumtate
a mileniului III nainte de Griztoz. Nu brea foarte probabil z
gzim pe gineva care s-l fi gunozgut pe adevratul Ghilgamez,
dar nu se
jtie nigiodat. Zi mai este un maiaj din Antighitate, Al Qaaq. E-
al naibii de puternig, adig pentru gineva cu nazul zgurt, serios.
Ah Qaaq, a repetat Burton. Asta nseamn foc n maia.
Da. Dar el nu e o minje de fog. Seamn mai mult gu una din
unt. E graz ca un porg. Dar e foarte puternig, aza gum am zbuz.
Zi boate traje cu argul mai departe degt orijine, cu egzepzia
mea, binenzeles. Ghiar mai departe degt Btrnul Arcaz pe
gare l-am avut pe vaz. Are o mustaz tatuat pe buj, care l
fage z semene gu un zlbatig din Borneo.
283

Atunci, Kimon i ceilali supravieuitori nu tiu despre X i
ageni ? a ntrebat Burton.
Dac ar jti, v-aj fi zbuz.
E posibil ca unii dintre ei s fie totui ageni, a spus Nur el-
Musafir.
A vrea s vorbim cu toi cei pe care i-ai menionat, a spus
Burton care, dup o pauz, a continuat: Dac toi cei ce tim de
Etic vom ajunge pe alup, atunci ceilali trebuie ndeprtai.
Vor trebui s renune la locul lor. Avem vreo ans s reuim
asta ?
Zigur, a spus titantropul. A privit n jos spre Burton i i-a
zmbit, artndu-i dinii uriai, ca nite pietre de ru. Zigur.
Egzist janze. Gam gte are un gub de gheaz azvrlid n fog.
Atunci va trebui s punem mna pe alup. O vom fura.
Aja m-am gndit ji eu, a spus Miller. Gum ze faje g nc de la
ngebut trebuie s fagem att de multe lugruri libzite de etig
pentru a-l azuta pe Etig ?


40
Grupul era alctuit din unsprezece persoane. Dintre acestea,
Eticul renegat recrutase cinci n mod nemijlocit. Acestea erau
Richard Francis Burton, Nur ed-Din el-Musafir, Tai-Peng,
Ghilgame i Ah Qaaq. Toi susineau c primiser vizita lui X.
Cu toate acestea, Burton putea bga mna n foc doar pentru
sine. Se putea ca unul sau mai muli s fie ageni ori chiar Etici.
Joe Miller aflase de X de la Sam Clemens. Alice tia despre el de
la Burton. Aphra Behn nu aflase dect cu o zi n urm, dar inea
foarte mult s-i nsoeasc pe ceilali n acea expediie. De
Marbot auzise de la Clemens despre Necunoscut, i el i
povestise despre acesta lui Behn. Cum francezul i englezoaica
fuseser cndva amani, iar acum triau din nou mpreun,
ceilali au fost de acord c ea putea veni cu ei.
Ely Parker, indianul din tribul Seneca, aflase despre X tot de la
Clemens, i inuse s-i nsoeasc. ntre timp, se rzgndise.
La naiba cu Eticii, turnul lor i toate celelalte, i-a spus el lui
Burton. Vreau s rmn aici i s ncerc scoaterea la suprafa
a lui Nn se nchiriaz. n locul unde s-a scufundat, apa are doar
cincisprezece metri adncime. Dup ce-l scot la lumin i-l
repar, plec cu el n josul Fluviului. Nu in s mor doar pentru a
dovedi ceva ce nu poate fi dovedit. Eticii nu vor ca noi s ne
284

vrm nasul n treburile lor. Cred c ntreruperile n
funcionarea pietrelor-potir au intervenit pentru c ne-am
amestecat. Probabil c Piscator a zpcit lucrurile n turnn. Iar
Podebrad i-a spus lui Sam c oamenii pe care i-a lsat n Nova
Bohemujo ar putea fi responsabili de problemele aprute pe
linia de pe malul drept. A zis c nainte de a decola cu dirijabilul
de acolo,
civa dintre ofierii lui au vrut s sape adnc n jurul unei
pietre-potir ca s poat obine o surs continu de energie. El i-
a avertizat s nu sape, iar nainte de a pleca, a obinut
promisiunea lor c nu-i vor pune ideea n aplicare. A zis c
probabil oamenii i-au nclcat cuvntul i au spat,
ntrerupnd astfel circuitul. Dac aa s-au petrecut lucrurile,
zona din jur a srit n aer. Acolo se putea forma o groap
ndeajuns de mare ca s dea natere unui nou lac pe partea
dreapt a Fluviului. Iar explozia putea s tearg de pe faa
planetei ntregul stat Nova Bohemujo de pe malul acela. Acolo se
aflau i zcmintele de minerale, iar dac este adevrat ce a
spus Podebrad, nseamn c s-a sfrit cu minele de acolo i cu
locuitorii din Noua Boemie. n orice caz, n-am chef s am de a
face cu Eticii. Nu sunt la, iar asta v-o poate spune oricine m
cunoate. ns consider c nu e bine s te vri n lucruri despre
care nu tii nimic.
Pe de alt parte, a gndit Burton, ai vrea s fii cpitan al
vasului i s o duci regete.
Nu o s primeti prea mult ajutor din partea localnicilor, i-a zis
Burton.
A fcut un gest ctre maluri i Fluviu, artnd spre nenumraii
oameni care se pregteau s plece din acel loc cu ambarcaiuni
de tot felul.
Aceast zon se va goli aproape complet n mai puin de o lun.
La Viro i trimite aproape pe toi n josul Fluviului ca s
restaureze credina susintorilor Bisericii celei de-A Doua
anse, s ndrepte abaterile de la dogma lor teologic i s fac
noi convertiri. Defeciunile pietrelor-potir au zdruncinat credina
multora.
Da, a confirmat Parker, i faa lui lat s-a schimonosit ntr-un
rnjet rutcios. Da, pn i La Viro e zdruncinat. Am neles
c-i petrece o bun bucat
din zi rugndu-se. Acum nu mai pare la fel de sigur pe sine.
285

Burton n-a ncercat s-l conving pe indian s li se alture.
nainte de desprire, i-a urat lui Parker noroc, deii norocul nu
avea cum s-i surd. Nu se nchiriaz avea s rmn unde
era pn cnd curentul avea s-l disloce de pe platforma
continental, azvrlindu-l la fundul aflat la nou sute de metri
adncime.
Iar prin scufundarea ori imposibilitatea de a mai repara alupa
Afiajul interzis avea s se ncheie i epoca de tehnologie
avansat de pe Lumea Fluviului. Puinele unelte i arme din
metal se vor uza i vor disprea. Dup aceea, locuitorii Vii se
vor considera norocoi i dac vor mai beneficia de artefacte
confecionate din piatr. ntreaga planet va ajunge s triasc
n Epoca de Lemn.
tirea despre povestea lui Podebrad prezenta interes, desigur.
Chiar dac cei din Nova Bohemujo provocaser ori nu
defeciunea liniei de pietre-potir, Podebrad fusese agent ori Etic.
Doar unul dintre acetia putea ti c zcmintele de metale se
aflau n acea zon. Doar unul dintre ei putea ti c ncercarea
de a fura energie din acea linie de alimentare putea da natere
unei catastrofe.
Dar Podebrad, ori indiferent cum l chema n realitate, era mort.
Burton s-a ntrebat dac nu cumva el fusese X.
Auzind un glas familiar strigndu-l, s-a oprit i s-a rsucit.
Hermann Goring, mai slab dect pn atunci, s-a apropiat de el.
Pe faa mare avea o expresie grav, iar ochii i erau ncercnai
de nesomn i oboseal.
Sinjoro Burton! Mi dezirus akompani vin.
Ai dori s mergi cu mine ? De ce ?
Din acelai motiv care te anim i pe tine. Vreau cu disperare s
aflu ce s-a petrecut. Am vrut mereu s aflu, dar mi-am zis c
era mai important s ridic nivelul etic al ka-urilor. Acum... nu
mai tiu. Ba da! Dac e s credem n ceva, trebuie s deinem i
cunoaterea. Cum s spun... credina este sigurul lucru de care
te poi aga dac nu poi cunoate adevrul. Acum, ns...
i La Viro ce prere are despre dorina ta ?
Ne-am certat, lucru ce i se prea imposibil pn acum. A
insistat s merg cu el n aval. Vrea s cltoreasc spre gura
Fluviului, chiar dac asta i va lua trei sute de ani, i va predica
tot drumul. ine s restaureze credina oamenilor...
De unde tie el c ea trebuie restaurat ? a ntrebat Burton.
286

tie ce se petrece n josul Fluviului pe o distan de o sut
aizeci de mii de kilometri. Iar ce se petrece acolo se petrece i n
alte pri. Pe de alt parte, n-ai observat c au aprut multe
ndoieli, muli s-au ndeprtat de Biseric, iar asta s-a ntmplat
i n timp ce tu cltoreai n susul Fluviului ?
Am bgat eu de seam cte ceva, dar nu am dat importan, a
spus Burton. Aa ceva este de ateptat, s tii.
Da. Pn i unii din locuitorii din Virolando au fost tulburai, iar
ei l au aproape de ei pe La Viro, care le poate ntri credina. Cu
toate astea, cred c cea mai bun rezolvare e s intrm n turnn
i s stabilim precis ce s-a ntmplat. Asta ne va convinge dac
Biserica are dreptate, iar cnd vom reui asta, nimeni nu va mai
avea ndoieli i toi vor veni n snul ei.
Pe de alt parte, a zis Burton fr s se grbeasc, s-ar putea ca
ceea ce vei descoperi acolo s spulbere ntreaga ta religie.
Goring s-a nfiorat i a nchis ochii. Cnd i-a deschis, a spus:
Da, tiu. Dar credina mea e att de puternic, nct sunt
dispus s risc asta.
Al doilea meu nume este Francis, de la franc, a zis Burton, i a
rnjit. De aceea o s fiu sincer cu tine. Nu te simpatizez. Nu mi-
ai plcut niciodat. Adevrat, i-ai schimbat caracterul. Dar nu
te pot ierta pentru ce ne-ai fcut prietenilor mei i mie. Se pune
problema s ieri, dar s nu uii. Deii presupun c, n esen,
ar trebui s fie acelai lucru.
Goring a fcut un gest de implorare din mini.
Asta e povara pe care trebuie s o port. Mi-o merit, i nu voi
reui s o lepd dect atunci cnd orice persoan care-mi
cunoate faptele rele m va fi iertat cu adevrat. Dar nu asta e
problema acum. Eu susin c v pot fi de mare folos. Sunt iute,
puternic i foarte hotrt, i nu-mi lipsete inteligena. De
altfel...
...de altfel, eti cel de-al doilea membru ca importan al
Bisericii, un pacifist, a spus Burton. La ce ne vei fi de folos dac
va trebui s luptm ?
N-o s-mi compromit principiile! a spus Goring cu ndrjire. Nu
voi vrsa sngele altei fiine umane! Dar m ndoiesc foarte mult
c vei trebui s luptai. Zona din susul Fluviului este foarte
slab populat i oamenii se mpuineaz acolo pe zi ce trece. N-
ai vzut ce multe ambarcaiuni vin dinspre strmtoare ? S-a
rspndit vestea c populaia din Virolando pleac. Oamenii din
amonte i prsesc rile friguroase ca s se stabileasc aici.
287

S-ar putea s avem parte de btlii, a spus Burton. Dac i
ajungem din urm pe agenii aceia, va trebui s-i facem s
vorbeasc. Iar cnd vom ptrunde n
turnn... cine tie ce vom gsi acolo? S-ar putea s trebuiasc s
luptm ca s scpm cu via.
Dar m luai ?
Nu. Acesta e rspunsul definitiv! i nu vreau s mai discut
despre acest subiect. Deloc!
Apoi s-a ndeprtat, n vreme ce Goring a spumegat spre el:
Dac nu m luai, o s merg singur!
Burton a aruncat o privire n urm. Goring avea chipul
congestionat i amenina cu pumnul, ceea ce l-a fcut s
zmbeasc. Pn i episcopii Bisericii, oameni cu principii etice
naintate, se nfuriau cteodat.
Cnd s-a uitat nc o dat n urm, l-a vzut pe Goring
ndreptndu-se grbit spre Templu, cu o expresie de hotrre pe
fa. Evident, se ducea s-i spun lui La Viro c nu se va
supune ordinului acestuia de a pleca spre aval.
n noaptea aceea, condui de Burton, cei unsprezece i-au
copleit numeric i prin for pe paznicii de pe Afiajul interzis.
Au venit dinspre Fluviu, notnd fr s fac zgomot pn au
ajuns la balustrad i au urcat la bord pe la babord. Dou grzi
stteau rezemate de balustrada de la tribord i vorbeau. Au fost
prinse pe la spate i inute de nas i gur pn au lei nat din
cauza lipsei de aer. n acelai timp, Joe Miller a urcat n alup
venind dinspre mal. Dup ce a schimbat cteva cuvinte cu
cealalt santinel, a prins-o n brae i a dus-o zbtndu-se
pn la prova, unde a aruncat-o n ap.
Iizuze! a strigat el ctre omul care se opunea. Nu-mi plaze z fag
azta, dar am o datorie de mblinit! S tranzmizi regretele mele
lui Kimon!
Dup ce grzile au fost ndeprtate, Burton i oamenii si i-au
adus la bord potirele i alte lucruri
personale, precum i cteva parme lungi i unelte ce fuseser
salvate de pe Nu se nchiriaz de ctre nite scufundtori. Aphra
Behn a pornit curentul. Imediat ce ultimele provizii au fost
aruncate pe punte, s-au dezlegat parmele de amarare i ea a
condus alupa de la mal. Curnd a cptat vitez maxim,
lsndu-i n urm pe mal pe brbaii i femeile care rcneau
dezolai.
288

Burton a simit c ncepuser cu adevrat penultima etap a
lungii lor cltorii abia dup ce alupa a trecut de intrarea n
strmtoare.
S-a gndit o vreme la X. Potrivit relatrii lui de Bergerac privind
vizita primit din partea lui X, acesta din urm i spusese s
transmit recruilor c trebuiau s-l atepte un an n Virolando.
Burton nu voise s procedeze astfel i colegii lui l aprobaser.
inuser s-i continue cltoria chiar atunci.
naintnd mpotriva curentului de la mal cu o vitez de
aproximativ cincizeci de kilometri pe or, i oprindu-se doar
dou ore pe zi, alupa putea parcurge n medie o mie cincizeci
de kilometri la fiecare douzeci i patru de ore. Cnd vor trebui
s abandoneze ambarcaiunea, vor mai avea de strbtut o
oarecare distan, partea cea mai dificil a drumului. nainte de
asta trebuiau s fac o oprire i s prind pete pentru a-l
afuma i s coac pine n ghind, dar i pentru a culege
muguri de bambus, aveau s fie singurele lucruri pe care le vor
mnca. Aveau cu ei i douzeci de potire gratis, cteva dintre ele
proprietatea lor, iar altele furate. Plnuiau s le umple i pe
acestea nainte de a ajunge la ultima piatr-potir, ca s aib i
provizii suplimentare. Hrana care se altera cu repeziciune
trebuia pstrat n frigiderul de la bord ori pus ntr-un
recipient trt n urma alupei.
Mergnd spre nord, Valea Fluviului a devenit mai larg. Evident,
Eticii o creaser astfel pentru a beneficia
ceva mai mult de pe urma razelor slabe de soare. La
temperatura de 18 celsius, aerul era suportabil n cursul zilei,
care era mai lung dect n regiunile lsate n urm. ns, pe
msur ce se deplasau spre nord, temperatura avea s scad tot
mai mult. i perioadele de cea erau mai lungi.
Goring avusese dreptate n privina densitii populaiei din
acele zone. Acolo locuiau cam patruzeci de oameni pe kilometrul
ptrat. Aceast cifr scdea zilnic, lucru evideniat de
numeroasele ambarcaiuni ce coborau pe Fluviu.
Stnd la prova, Joe Miller s-a uitat cu jind la titantropii prin
dreptul crora au trecut. Cnd alupa a oprit la mal pentru
rencrcarea batacitorului, a cobort s discute cu titantropii pe
care i-a putut gsi n preajm. A purtat conversaia n
esperanto, ntruct nici unul nu cunotea limba lui natal.
289

Niji o bierdere, a spus Joe. Ji eu am uitat-o n mare mzur.
Iizuze Hriztoaze! Oare n-o z-mi gzezc nijiodat brinzii ji
brietenii, pe jei din tribul meu ?
Din fericire, titantropii s-au purtat cu amabilitate. Erau deja
depii numeric de pigmei, iar majoritatea fuseser convertii
la credina Bisericii celei de-A Doua anse. Burton i Joe au
ncercat s recruteze civa, dar nu au reuit. Uriaii nu voiau
s aib nimic de a face cu fiinele ce triau n turnn.
Toi se tem de nordul ndeprtat, a spus Burton. i tu trebuie s
te fi simit la fel. Cum de te-ai alturat acelor egipteni ?
Joe i-a umflat pieptul de goril.
Eu zunt mai curazos degt jeilalzi. Zi mai dejtept. Deji, ca z zic
adevrul, a fozt ct be je z fac pe mine cnd am vjut turnul.
Dar orijine ar bi la fel. Stai s veji dag nu-i aja.
n a zecea zi, au oprit pentru o escal la mal de cteva zile.
Populaia local era alctuit din civa titantropi, plus
scandinavi antici, medievali i moderni, care reprezentau
majoritatea. ntre ei se numrau oameni din diferite perioade i
locuri. Brbaii care nu aveau tovare de cabin au nceput
imediat s caute pe cte cineva pentru o noapte. Burton a mers
prin zon i s-a interesat dac nu vzuse cineva brbaii i
femeile care fuseser silii s abandoneze alupa de pe Rex. s-a
spus c fuseser muli, dar toi plecaser n amonte cu
ambarcaiuni furate.
Au mai venit unii care s spun c erau de pe Nu se nchiriaz?
A vrut s tie Burton. M refer la uriaul vas de metal
asemntor cu Rex, propulsat de zbaturi i acionat de motoare
electrice.
Nu, n-am vzut pe nimeni care s fi venit de pe acel vas.
Burton nu se ateptase ca fugarii s se laude cu identitatea lor.
La fel procedaser i agenii care fugiser de pe vasul lui
Clemens naintea btliei.
Cu toate acestea, fiindu-i descrii civa dintre cei care
trecuser spre nord n ultimele cteva sptmni, i-a
recunoscut pe cei care prsiser vasul Rex. De Marbot, care se
interesase i el, i-a recunoscut pe dezertorii de pe Nu se
nchiriaz.
O s-i prindem curnd din urm, a spus Burton.
Dac avem noroc, a zis francezul. S-ar putea s-i depim n
timpul nopii. Ori ar putea afla de venirea noastr i se vor
ascunde.
290

n orice caz, noi vom ajunge acolo primii.
Au trecut douzeci de zile. Agenii din ambele ambarcaiuni
trebuiau s fi rmas deja n urm. Cu toate c Burton a oprit
alupa dup fiecare treizeci i cinci
de kilometri strbtui ca s-i descoas pe localnici, nu a reuit
s-l gseasc pe nici unul din cei cutai.
ntre timp, i-a supravegheat atent echipajul. Doar doi aveau
trsturile masive fizice i faciale ale Eticilor care se numeau
Thanabur i Loga. Cei care-i spuneau Ghilgame i respectiv
Ah Qaaq. Amndoi erau negricioi i aveau ochi negri.
Ghilgame avea pr cre. Ah Qaad avea o vag cut mongoloid,
care l fcea s arate ca i cum ar fi avut unii strmoi receni
de origine mongol. Fiecare vorbea cursiv limba considerat
matern. Spre deosebire de agentul Spruce, care susinuse c
era un englez din secolul XX i al crui accent uor strin l
trdase fa de Burton, cei doi nu aveau nici un fel de accent
ciudat. Burton nu cunotea bine sumerian, i nici maiaa
antic, dar tia ndeajuns ca s recunoasc o pronunie ce nu
era sumerian ori maia.
Asta nsemna c unul dintre ei, sau chiar amndoi, stpnea
perfect limbile acelea. Ori c amndoi erau nevinovai i c nu
se ddeau drept alii.
La douzeci i dou de zile dup ce trecuser de strmtoare,
ptrunznd ntr-o zon unde nu existau mai mult de cincizeci
de persoane la o piatr-potir, Burton a fost abordat de o femeie
nalt i slbnoag, cu ochi mari i gura la fel. Dinii ei albi
sclipeau, ntr-un contrast ocant cu faa de negres.
Vorbea esperanto cu un puternic accent georgian. O chema
Blessed Croomes i voia s urce la bord i s mearg acolo unde
mergeau i ei. Dup aceea voia s plece pe jos spre izvoarele
Fluviului.
Acolo s-a dus mama mea, Agatha Croomes. O caut de mult
vreme. Cred c l-a gsit pe Dumnezeu i acum triete de-a
dreapta Lui, ateptndu-m! Aleluia!

41
I-a venit greu s-o fac s tac, dar, pn la urm, Burton i-a
cerut cu trie i autoritate s-i rspund la ntrebri.
Bine, a zis ea, o s-l ascult pe nelept. Tu eti nelept ?
291

Destul de nelept, i-a rspuns el, i cu o experien bogat, ceea
ce este acelai lucru dac nu eti prost. S o lum cu nceputul.
Unde te-ai nscut i ce ai fost pe Pmnt ?
Blessed i-a spus c se nscuse sclav n Georgia, n 1734, n
casa stpnului ei. Venit devreme acas, acesta o surprinsese
pe mama ei n buctrie, ajutnd la pregtirea cinei. Fusese
crescut ca sclav i botezat n credina mamei i tatlui ei.
Dup ce tatl ei murise, mama devenise predicatoare. Era o
femeie foarte credincioas i puternic, bgndu-i n speriei
turma pstorit, deii oamenii o iubeau. Mama ei murise n
1783, iar ea n 1821. ns amndou fuseser resuscitate n
apropierea aceleiai pietre-potir.
Sigur, nu mai era o btrn. Mi s-a prut ciudat s o vd pe
mama ca femeie tnr. Asta nu avea nici o importan pentru
ea. Era la fel de sfnt, druit religiei i plin de spirit ca i pe
vremea cnd trise pe Pmnt. Pi, v spun eu, cnd predica n
biserica noastr, veneau albi de la mari deprtri s o asculte.
Mai toi erau nite amri i nite gunoaie, dar ea i-a convertit,
iar apoi ei ddeau de bucluc...
Iar ai nceput s divaghezi, i-a zis Burton. Gata, ajunge cu
trecutul tu. De ce vrei s mergi cu mine ?
Pentru c ai barca aceea care poate merge mai iute dect
pasrea n zbor.
Dar de ce vrei s mergi pn la captul Fluviului ?
Omule, i-a fi spus dac nu m ntrerupeai. Vezi tu, faptul c a
ajuns aici nu a fcut-o ctui de puin pe mama s-i piard
credina. Spunea c toi ne aflm aici pentru c pe Pmnt am
pctuit. Unii mai ru dect alii. Acesta este de fapt raiul,
marginea lui, de fapt. Bunul Iisus a vrut ca adevraii
credincioi s urce pe Fluviu, dulcele Iordan, ca s-l gseasc pe
El la captul drumului. El st acolo, ateptnd s-i mbrieze
pe cei care cred cu adevrat, cei care s-au strduit s l caute.
De aceea a plecat mama. Mi-a zis s merg cu ea, dar mi-a fost
fric. Nu eram convins c tia despre ce vorbea. Nu i-am spus
asta, desigur. Ar fi fost ca i cum a fi plmuit-o, i nimeni nu
are curajul s fac aa ceva. n orice caz, nu asta m-a
mpiedicat s o nsoesc. Aveam un brbat la care ineam mult,
iar el n-a vrut s mearg mpreun cu ea. A zis c-i plceau
lucrurile aa cum erau. De aceea am lsat sexul s gndeasc
n locul meu, i am rmas cu el. Numai c lucrurile au nceput
s mearg prost cu brbatul meu. A nceput s alerge dup
292

fuste, iar eu m-am gndit c asta era pedeapsa pentru c nu o
ascultasem pe mama. Poate c avusese dreptate, poate Iisus i
ateapt pe cei ce cred cu adevrat. Pe de alt parte, i duc dorul
mamei, chiar dac uneori ne certm ca nite pisici slbatice.
Aa se face c am trit cu un alt brbat o vreme, dar nici sta
nu s-a dovedit mai breaz dect primul. Apoi, ntr-o noapte, cnd
mi spuneam rugciunile, am avut o viziune. Era Iisus n
persoan, care edea pe tronul lui din diamante i perle, iar
ngerii cntau n spatele Lui, toi inundai de lumini sclipitoare.
El mi-a zis s nu mai pctuiesc i s pornesc pe urmele mamei
ca s ajung n Rai. i atunci, am plecat. Iar acum, uite-m. Au
trecut ani, frate, i am suferit ca unul dintre martirii Domnului.
Am ostenit i
m-am sturat de carnea asta, dar iat-m! Noaptea trecut m-
am rugat din nou, i am vzut-o pe mama, doar pentru o clip,
iar ea mi-a zis s vin la tine. A zis c nu eti nici bun, dar nici
ru. Ceva ntre. Dar eu voi fi aceea care te voi duce spre lumin,
te voi mntui, i mpreun vom merge n mpria ce va s
vin, iar bunul Iisus ne va mbria i ne va primi lng
tronului Lui cel luminat. Aleluia!
Aleluia, surioar! i-a rspuns Burton, mereu dispus s se
adapteze la orice form de religie n timp ce-i lua n rs spiritul.
Da, frioare, ne ateapt o cltorie lung. M doare spinarea
de la vslitul canoei mpotriva curentului, i am auzit c de aici
nainte vremea e ceoas i friguroas i nu mai vezi ipenie de
om. O s ne simim foarte singuri acolo. De aceea vreau s merg
cu tine i cu prietenii ti.
De ce nu ? i-a spus Burton.
Mai avem un loc, a spus el. Cu toate acestea, nu lum cu noi
pacifiti, pentru c s-ar putea s dm o btlie acolo. Nu vrem
oameni care s ne devin o povar.
Nu te teme, frate. tiu s m bat ca un nger rzbuntor al lui
Dumnezeu, i o voi face pentru tine, dac te afli de partea celor
buni.
Cteva minute mai trziu, femeia i-a adus la bord cele cteva
lucruri personale. Imediat ce a vzut-o, Tom Turpin, pianistul
de culoare, s-a bucurat. Apoi a aflat c ea fcuse jurmnt de
castitate.
Cpitane, e nebun, i-a spus el lui Burton. De ce ai luat-o la
bord ? Are un trup ct se poate de artos, i nnebunesc la
gndul c nu m las nici mcar s o ating.
293

Poate o s te conving i pe tine s faci jurmnt de castitate, i-
a zis Burton i a izbucnit n rs.
Lui Turpin, aceast situaie nu i s-a prut deloc amuzant.
Cnd alupa a plecat dup patru zile, n loc de dou, cum se
procedase de obicei n cazul permisiilor la mal, Blessed a intonat
un imn. Apoi a exclamat:
Frate Burton, aveai nevoie de mine, ca s completezi numrul
de oameni. Erai doar unsprezece, iar acum suntem doisprezece!
Doisprezece e numrul potrivit, numrul sfnt. Apostolii lui
Iisus au fost doisprezece.
Da, a zis Burton ncet. Iar unul dintre ei a fost Iuda.
S-a uitat la Ah Qaaq, anticul rzboinic maia, un adevrat
Hercule de buzunar n mizerie. El rareori se oferea s porneasc
o discuie, deii vorbea cursiv dac era ncolit. i nici nu se
trgea napoi dac-l atingea cineva. Potrivit lui Joe Miller, cnd
l vizitase pe Clemens, X nu voise s fie atins i se purtase, de
fapt, de parc acesta ar fi fost ciumat. Clemens socotise c X,
deii solicita ajutorul locuitorilor Vii, se simea moralmente
superior i considera c orice atingere l-ar fi pngrit.
Nici Ah Qaaq, nici Ghilgame nu se purtau ca i cum ar fi vrut
s-i in pe ceilali la distan. n realitate, sumerianul insista
s stea foarte aproape de cel cu care vorbea, aproape nas n nas.
i-l atingea pe interlocutor destul de des, de parc ar fi
conversat prin contact fizic.
Acea insisten privind apropierea fizic putea reprezenta o
compensare exagerat, Probabil Eticul aflase c recruii
observaser refuzul lui de a se apropia, iar; acum se strduia s
se lipeasc de oameni.
Cu mult vreme n urm, agentul Spruce spusese c el i colegii
lui detestau violena, c folosirea aces-
teia i fcea s se simt degradai. Dar dac era adevrat, atunci
sigur nvaser s recurg la violen fr s mai dovedeasc
nici o repulsie. Agenii de la bordul ambelor vase luptaser cot
la cot cu ceilali. Iar X, n postur de Odiseu i Barry Thorn,
ucisese suficieni oameni ct s-l fac gelos i pe Jack
Spintectorul.
Probabil c dorina lui X de a nu fi atins nu avea nici o legtur
cu vreun simmnt personal. Pesemne c atingerea unei fiine
umane lsa un fel de amprent psihic. Da, poate c psihic nu
era cuvntul potrivit. Wathan-urile, aurele pe care, potrivit lui
X, le radiau toate fiinele nzestrate cu sentimente, pot primi un
294

soi de amprent. Iar acest lucru poate ine o vreme. Dac aa
stteau lucrurile, nsemna c X nu se putea ntoarce la turnn
dect dup ce acea amprent disprea. Colegii lui ar fi vzut-o
i s-ar fi ntrebat cum de o cptase.
S fi fost bizar o asemenea speculaie ? X nu avea dect s le
spun celor ce-l ntrebau c, n cursul unei misiuni, fusese
atins de unul dintre locuitorii Vii.
Aha! Dar dac X nu trebuia s coboare n Vale? Dac avea un
alibi pentru a-i justifica absena, dar acesta nu t