Sunteți pe pagina 1din 1016

EDGAR RICE

BURROUGHS

NTOARCEREA
LUI TARZAN
1. AFACEREA DE PE
PACHEBOT

Superb! exclam contesa


de Coude, cu glas sczut.
Poftim? fcu contele,
ntorcndu-se spre tnra lui
soie. Ce e att de superb? se
interes el, rotindu-i ochii n
toate prile, cutnd s afle
obiectul admiraiei sale.
Oh, nimic, dragule
rspunse contesa; o clip, o
und de roea apru pe obrajii
ei trandafirii, mi aminteam cu
plcere de cldirile acelea
formidabile din New York,
zgrie-nori", cum li se spune
mai adug frumoasa femeie i
se aez mai confortabil n
ezlong, relundu-i lectura
revistei pe care acel nimic" o
fcuse s-o lase deoparte.
La rndul su, soul se
cufund n lectura unei cri,
nu fr a fi oarecum surprins
c, aflndu-se la trei zile
deprtare de New York, contesa
i dezvluia abia acum
admiraia pentru nite cldiri
pe care nu demult le socotise
oribile.
Curnd, contele renun s
mai citeasc.
E foarte obositor, Olga
spuse el. Cred c am s caut
nite cltori tot att de
plictisii ca i mine; poate
gsesc civa amatori s facem
o partid de cri.
Nu eti prea galant,
dragul meu so rspunse
tnr femeie, zmbind. Du-te
deci la plicticosul tu joc de
cri, dac asta i-e plcerea.
Dup ce soul se deprta,
ochii contesei se ntoarser pe
furi spre silueta unui tnr
bine fcut, ntins lene pe un
ezlong nu departe de ea.
Superb! exclam ea din
nou.
Contesa Olga de Coude
avea douzeci de ani. Soul,
patruzeci. Era o soie foarte
credincioas i loial, ns,
cum nu ea fusese aceea care i
gsise alesul inimii, era puin
probabil s fie ndrgostit de
acela pe care soarta i tatl ei,
un nobil rus, i-l aleseser drept
so. Totui, numai fiindc am
surprins-o exclamnd la vederea
unui necunoscut, tnr i
atrgtor, nu avem dreptul s
presupunem c gndurile ei erau
n vreun fel necredincioas
soului. l admira doar, aa cum
ar fi admirat un exemplar
reuit din vreo specie. Dar tot
att de adevrat e c i fcea
plcere s te uii la tnrul
acela.
Privirea ei l mai admira pe
furi, cnd tnrul se ridic i
prsi puntea. Contesa de
Coude fcu semn unui steward
care tocmai trecea pe acolo.
Cine-i domnul acela? l
ntreb.
Pe lista pasagerilor
figureaz sub numele de
Monsieur Tarzan de Africa,
doamn rspunse stewardul.
Hm, are o moie cam
mare" gndi tnra femeie i
interesul ei pentru acel
necunoscut crescu i mai mult.
Tarzan se ndeprt alene
spre salon; chiar la ua de la
intrare surprinse doi brbai
uotind foarte aprig. Nu le-ar fi
acordat nici cea mai mic
atenie dac unul dintre ei nu i-
ar fi aruncat o privire ciudat de
vinovat.
Cei doi i aminteau lui
Tarzan de ticloii din
melodramele pe care le vzuse
la teatrele din Paris. Ambii erau
cam oachei i acest lucru,
mpreun cu ridicrile din
umeri i privirile furie ce
nsoeau intrigra lor,
evident, ddea o i mai mare
for comparaiei.
Tarzan intr n salon i
cut un fotoliu ceva mai
departe de ceilali. Nu avea
deloc poft s fac conversaie.
i sorbi absintul i i ls
gndurile triste s rememoreze
evenimentele din ultimele
sptmni. Se ntreba ntr-una
dac procedase nelept
renunnd la motenire n
favoarea unui brbat fa de
care nu avea nici o obligaie. E
adevrat, i plcea Clayton...
dar nu de asta era vorba. Nu din
cauza lui William Cecil
Clayton, Lord Greystoke,
renunase el la drepturile sale
legitime. Totul se ntmplase
din cauza femeii pe care att el
ct i Clayton o iubeau i pe
care un ciudat capriciu al
destinului o sortise lui Clayton
i nu lui.
Faptul c i ea l iubea
fcea situaia i mai greu de
suportat; totui tia c nu ar fi
putut proceda altfel dect
procedase n seara aceea, n
micua gar din pdurile
ndeprtate ale Wisconsinului.
Fericirea ei era pentru el lucrul
suprem, iar scurtul rstimp
petrecut n lumea civilizat l
nvase c, pentru muli
oameni, viaa e de nesuportat
fr bani i poziie social.
Jane Porter fusese nscut
pentru bani i poziie social,
iar dac Tarzan le-ar fi rpit
viitorului ei so, cu siguran
c acest lucru ar fi aruncat-o
ntr-o existen de mizerie i
chin. Lui Tarzan nu-i trecu nici
o clip prin minte c Jane ar fi
putut s-l resping pe Clayton
n cazul n care acesta ar fi
rmas fr titlu i avere; acorda
tuturor celorlali aceeai
loialitate i cinste care l
caracterizau pe el. n acest caz
nu se nelase: cu siguran c
nenorocirea ar fi determinat-o
pe Jane Porter s-i in
fgduiala fcut lui Clayton.
Din trecut, gndurile lui
Tarzan zburar n viitor.
Cuprins de duioie, ncerc s
anticipeze ntoarcerea n
jungl, unde se nscuse i i
petrecuse copilria, jungla
crud, fioroas n mijlocul
creia i petrecuse douzeci
din cei douzeci i doi de ani ai
si. Din puzderia vieuitoarelor
din jungl cine va veni n
ntmpinarea lui? Nimeni.
Numai pe Tantor, elefantul, l
putea considera prieten. Ceilali
l vor hitui sau vor fugi din
calea lui, aa cum se ntmplase
odinioar. Nici mcar
maimuele din propriul lui trib
nu-l vor considera de-al lor.
Dac civilizaia nu fcuse
prea multe pentru Tarzan din
neamul maimuelor, cel puin l
nvase s-i doreasc
societatea celor de-o seam cu
el i s simt ca o dulce plcere
cldura prieteniei adevrate, n
aceeai msur, lumea
civilizat l nvase s
considere alt mod de via ca
fiind dezagreabil, i era greu s-
i imagineze o lume fr
prieteni fr o fiin care s
mprteasc aceleai noi
idealuri pe care Tarzan le aflase
n afara junglei. Aa se explica
faptul c Tarzan privea cu mai
puin plcere viitorul pe care
i-l rezervase chiar el.
Cufundat n gnduri i
fumnd o igar, ochii i czur
pe o oglind din fa n care se
reflectau patru brbai jucnd
cri. Brusc, unul dintre ei se
ridic de la mas, i ceru scuze
i plec. Numaidect se apropie
un altul; Tarzan vzu c acesta
se ofer curtenitor s ocupe
locul rmas liber, pentru ca
jocul s nu se ntrerup. Noul
venit era unul din cei doi
indivizi pe care-i vzuse
uotind afar.
Faptul acesta i atrase
atenia i, fcnd presupuneri
n legtur cu cele ce puteau s
se ntmple, Tarzan continu s
urmreasc n oglind pe
juctorii de la masa din spatele
su. n afar de brbatul care
tocmai intrase n joc, Tarzan
tia doar numele unuia dintre
juctori. Acesta era aezat n
faa noului venit i se numea
contele Raoul de Coude. Un
steward extrem de atent i-l
prezentase ca fiind una din
celebritile de pe vapor,
menionnd printre altele c
ocupa un post foarte important
n Ministerul de Rzboi al
Franei.
La un moment dat scena
din oglind deveni i mai
interesant. n salon intr al
doilea brbat oache. Cu aerul
su de complice, se post n
spatele scaunului pe care edea
contele. Tarzan l surprinse
cum arunc o privire discret
im jurul su; dar ochii nu i se
oprir ndeajuns deasupra
oglinzii ca s-i dea seama c
Tarzan i urmrea fiece
micare. Pe furi, brbatul
scoase ceva din buzunar, ns,
cum ascundea obiectul cu
mult grij, Tarzan nu deslui
ce anume era.
ncet, mna se apropie de
juctor i, cu mult abilitate,
obiectul care se afla n palma
nchis fu introdus n
buzunarul contelui. Brbatul
rmase n picioare n spatele
francezului. Tarzan nu mai
nelegea nimic; i concentra
i mai mult atenia, punndu-i
n gnd s nu-i scape nimic din
cele ce se petreceau la masa de
joc.
Partida continu nc vreo
zece minute, pn ce contele
ctig un pot foarte mare de la
cel care se alturase jocului
mai trziu. Atunci Tarzan vzu
cum individul din spatele
contelui i face semn
complicelui. Imediat juctorul
se ridic i-l art pe conte cu
degetul.
Dac a fi tiut c
domnul este att de versat n
mnuirea crilor, nu m-a fi
grbit s intru n joc strig
el.
Brusc, contele i ceilali
juctori srir n picioare. De
Coude era alb la fa ca hrtia.
Ce vrei s spunei,
domnule? strig la rndul su.
tii cu cine stai de vorb?
tiu c stau de vorb,
pentru ultima oar, cu unul
care trieaz la cri
rspunse cellalt.
Contele se aplec peste
mas i-l lovi din rsputeri cu
palma peste gur; ceilali doi
intervenir pe dat.
Domnule, probabil c e
o greal zise unul din cei doi
juctori. Domnul este contele
de Coude, din Frana.
Dac cumva greesc
rspunse cel ce aruncase
acuzarea mi voi cere scuze
cu mult plcere, ns nainte
de toate domnul conte s ne
explice rostul unor cri n
plus. L-am vzut cum le
strecura n buzunarul hainei.
Atunci brbatul pe care
Tarzan l vzuse introducnd
crile cu pricina n buzunarul
contelui se ntoarse i vru s se
furieze afar din salon; spre
disperarea lui ns, gsi ua
blocat de un necunoscut nalt
cu ochi cenui.
Pardon! bolborosi iute
individul, ncercnd s se
strecoare pe lng el.
Ateapt! i porunci
Tarzan.
Dar de ce, domnule?
ntreb cellalt, iritat. Dai-mi
voie s trec, domnule.
Ateapt! repet Tarzan.
Cred c aici se ntmpl un
lucru pe care, fr ndoial, l
poi explica.
Individul i pierdu
rbdarea i, cu o njurtur, l
mpinse pe Tarzan, ncercnd
s-l dea la o parte. Omul-
maimu zmbi doar i
rsucindu-l i apucndu-l de
gulerul hainei, l conduse
napoi la mas, cu toate c
individul ocra, mpotrivindu-se
i lovind zadarnic. Acesta era
primul contact al lui Nikolas
Rokoff cu muchii care-l
fcuser pe slbaticul lor
posesor s biruie n luptele cu
Numa, leul i cu Terkoz, gorila
cea mare.
Brbatul care-l acuzase pe
de Coude, precum i ceilali doi
parteneri de joc se pregteau s
aud explicaiile contelui.
Civa pasageri, atrai de
ceart, ateptau cu sufletul la
gur deznodmntul.
Acest individ e nebun!
zise contele. Domnilor rog pe
unul dintre dumneavoastr s-
mi controleze buzunarele.
Acuzaia e ridicol
spuse unul dintre parteneri.
N-avei dect s bgai
mna, n buzunarul de la haina
contelui i o s vedei c
acuzaia e foarte serioas
insist acuzatorul. Apoi, cum
ceilali oviau, pi spre
conte, zicnd: Iat, am s fac
eu lucrul acesta dac nu vrea
nimeni s-l fac.
Nu! l opri de Coude. M
voi lsa percheziionat numai
de minile unui gentleman.
Nu e nevoie s-l
controlai pe conte. Crile se
afl n buzunarul su. Am vzut
cu ochii mei cum au fost
strecurate acolo.
Toi cei de fa se
ntoarser surprini spre cel
care vorbise: un tnr bine legat
care mpingea spre ei un individ
ce se zbtea din rsputeri.
Asta e adevrat
conspiraie, Monsieur! strig de
Coude, furios. n buzunarul
meu nu e nici o carte. Spunnd
acestea, vr mna n buzunar.
Gestul su i fcu pe toi
ceilali s tac. Brusc, contele
pli; cnd scoase mna, toi cei
de fa l vzur innd n ea
trei cri de joc. Le privi,
cuprins de groaz i uimire; se
aprinse ca focul la fa.
Chipurile celor care l vzur
astfel dezonorat exprimau mil
i dispre.
ntr-adevr, Monsieur, e
o conspiraie. Vorbise din nou
necunoscutul cu ochi cenuii.
Domnilor continu el
domnul conte nu tia c aceste
cri se aflau n buzunarul su.
Crile au fost puse acolo fr
tirea lui, n timp ce juca. Din
locul unde m aflam, pe
scaunul acela, am urmrit n
oglind cum s-au petrecut
lucrurile. Individul acesta, pe
care tocmai l-am prins pe cnd
voia s fug, a strecurat crile
n buzunarul contelui.
De Coude i mut privirea
de la Tarzan la brbatul pe
care, nu-l slbea din strnsoare.
Mon Dieu, Nikolas!
strig. Tu? Apoi se ntoarse
spre cel care-l nvinuise i-l
cercet cu privirea: Iar pe
dumneata, domnule, nu te-am
recunoscut fr barb. Eti cu
desvrire schimbat,
Paulvitch. Acum neleg totul.
E limpede, domnilor.
Ce facem cu ei,
Monsieur? ntreb Tarzan. i
dm pe mna cpitanului?
Nu, prietene spuse
contele, grbit. Ceea ce s-a
ntmplat e o chestiune
personal i te rog s-o treci cu
vederea. E de ajuns c am fost
dezvinovit. Cu ct avem de-a
face mai puin cu astfel de
indivizi, cu att mai bine. Dar,
Monsieur, cum a putea s-i
mulumesc pentru gentileea
deosebit pe care mi-ai artat-
o? Permite-mi s-i ofer cartea
mea de vizit i, dac vreodat
se va ivi prilejul cnd eu, la
rndul meu, a putea s-i fiu de
folos, amintete-i c snt la
ordinele dumitale.
Tarzan i ddu drumul lui
Rokoff, care, mpreun cu
complicele su, Paulvitch, se
grbi s dispar din salon. Din
u, Rokoff se ntoarse spre
Tarzan:
Monsieur va avea
nenumrate prilejuri s regrete
amestecul n treburile altora.
Tarzan zmbi, apoi,
nclinndu-se n faa contelui, i
prezent propria-i carte de
vizit. Contele citi:
Domnul Jean C. Tarzan
Monsieur Tarzan i
poate dori cu adevrat s nu se
fi mprietenit cu mine,
deoarece l asigur c i-a
ctigat ura a doi dintre cei mai
mari ticloi din ntreaga
Europ. Domnule, pe ct
posibil, ocolete-i.
Am avut eu parte de
dumani i mai fioroi, dragul
meu conte i rspunse
Tarzan, cu un zmbet linitit.
i totui snt viu i nevtmat.
Nu cred c cei doi vor gsi
vreodat cel mai bun mijloc de
a-mi face ru.
S sperm c nu,
Monsieur rspunse de Coude
ns nu va strica s fii
prevztor. S tii c azi i-ai
fcut duman pe unul care nu
uit i nu iart; creierul lui
bolnav nscocete fel i fel, de
ticloii ndreptate mpotriva
acelora care i-au dejucat
planurile sau care l-au ofensat.
A spune c Nikolas Rokoff este
un diavol ar fi o jignire
nedreapt la adresa maiestii
sale Satana.
n seara aceea, cnd intr
n cabin, Tarzan gsi pe podea
un bilet mpturit. Cineva l
mpinsese pe sub u. l ridic
i citi:

Domnule Tarzan,
Fr ndoial, nu v-ai
dat seama de gravitatea
faptei dumneavoastr, altfel
nu ai fi procedat aa cum ai
fcut-o azi. Doresc s cred c
ai acionat astfel din pur
ignoran i fr nici o
intenie de a ofensa un
necunoscut. Din aceast
cauz v voi permite cu drag
inim s v prezentai scuzele
i, o dat cu asigurarea
dumneavoastr c nu vei mai
interveni n treburi care nu v
privesc, am s uit totul.
Altfel... Ins snt convins
c vei nelege c e mai
nelept s urmai calea pe
care v-o sugerez.
Al dv., cu respect,
NIKOLAS ROKOFF
Un zmbet nflori o clip n
colul buzelor sale, apoi Tarzan
uit totul i se culc.
ntr-o cabin alturat,
contesa de Coude vorbea cu
soul ei.
Dar de ce ai un aer att
de grav, dragul meu Raoul? l
ntreb ea. Toat seara ai fost
morocnos. Ce te nelinitete?
Olga, Nikolas e pe vas.
tiai?
Nikolas?! exclam
contesa. Dar e cu neputin,
Raoul. Nu poate fi adevrat.
Nikolas e arestat n Germania.
Aa am crezut i eu,
pn ce l-am vzut cu ochii mei
azi... pe el i pe cellalt ticlos,
Paulvitch. Olga, s tii c nu
mai pot ndura persecuiile lui
aa, la infinit. Nu, nici mcar
de dragul tu. Mai devreme sau
mai trziu l voi da pe mna
autoritilor. De fapt, snt
aproape hotrt s-i explic totul
cpitanului nainte de a
debarca. Pe un pachebot
francez, Olga, ar fi un lucru
foarte uor s isprvim cu acest
Nemesis{1} al nostru.
O, nu, Raoul! izbucni
contesa, ngenunchind n faa
contelui. S nu faci asta!
Amintete-i ce mi-ai fgduit.
Spune-mi, Raoul, c nu o s-o
faci. Nici mcar nu-l amenina,
Raoul!
De Coude lu mna soiei
ntr-a sa i, nainte de a-i
rspunde, i privi cteva clipe
chipul rvit, ca i cum ar fi
ncercat s smulg din acei
ochi frumoi adevratul motiv
al ocrotirii nemernicului.
Fie cum vrei tu, Olga...
i rspunse n cele din urm.
ns nu te neleg. Doar i-a
pierdut tot dreptul la dragostea,
loialitatea i respectul tu.
Nikolas e o ameninare
permanent pentru viaa i
onoarea ta; o ameninare
pentru viaa i onoarea soului
tu. Sper c nu o s regrei
vreodat faptul c-l aperi.
Nu-l apr, Raoul! l
ntrerupse ea, hotrt. Cred c-
l ursc tot att de mult ca i
tine, ns... Oh, Raoul, sngele
e mai gros ca apa.
Mi-ar fi plcut azi s iau
o prob din sngele lui spuse
de Coude, cu un aer sever. Cei
doi au ncercat n mod deliberat
s-mi pteze onoarea, Olga. i
contele povesti cele petrecute
n salon. Dac nu ar fi fost
acea persoan cu totul
necunoscut, ar fi reuit, cci
cine ar fi acceptat doar
cuvntul meu cnd n mod
evident acele nenorocite de
cri se aflau asupra mea?
Aproape c ncepusem s m
ndoiesc eu nsumi. Noroc c a
intervenit acest Monsieur
Tarzan, aducndu-l de guler n
faa noastr pe nepreuitul tu
Nikolas i a demascat toat
mrvia.
Monsieur Tarzan?
ntreb contesa, prnd
surprins.
Da. l cunoti, Olga?
L-am vzut pe punte. Mi
l-a artat un steward.
Nu tiam c e o
celebritate zise sec contele.
Olga de Coude schimb
subiectul. Descoperi brusc c i-
ar fi venit greu s explice de ce
a trebuit stewardul s i-l arate
tocmai ei pe frumosul Monsieur
Tarzan. Poate c se i nroise
puin la fa, ntruct contele,
soul ei, o privi cu o expresie
ciudat. Ah, o pat pe
contiin e un lucru care d de
bnuit" gndi ea.
2. GINDURI DE
RZBUNARE

Pn n dup-amiaza zilei
urmtoare Tarzan nu-i mai
vzu pe pasagerii n ale cror
treburi l aruncase dragostea sa
de dreptate. Trziu, dup-
amiaz, tnrul ddu n mod
neateptat peste Rokoff i
Paulvitch, ntr-un moment cnd
cei doi i doreau cel mai puin
compania lui.
Ieiser pe punte la o or
cnd pe-acolo nu se mai afla
nimeni i, n clipa cnd Tarzan
i surprinse, discutau aprins cu
o femeie. Tarzan observ c era
elegant, iar silueta ei zvelt i
bine fcut denota o persoan
tnr. Deoarece purta un vl
des, nu avea cum s-i
deslueasc trsturile.
Brbaii stteau de o parte
i de cealalt a fetei, cu spatele
spre Tarzan, astfel nct acesta
putu s se apropie destul de
mult de ei fr a fi observat.
Trase concluzia c Rokoff
amenina vehement, iar femeia
l implora; vorbeau ns ntr-o
limb strin; dar dup
aparene, Tarzan ghici c fetei
i era team.
Atitudinea lui Rokoff era
vdit amenintoare i
violent. Omul-maimu se opri
o secund chiar n spatele celor
trei, simind n mod instinctiv
o atmosfer ncrcat de
primejdii. Abia putu s se
stpneasc, dar numai pn n
clipa cnd brbatul apuc fr
menajamente mna femeii i i-o
rsuci cu scopul de a-i smulge
cu fora o promisiune. Ce s-ar fi
ntmplat cu fata, dac Rokoff
i-ar fi continuat tortura,
putem doar presupune,
deoarece ticlosul fu mpiedicat
s-i pun n aplicare planul.
Nite degete de oel l nhar
de umr i, ntorcndu-l fr
prea mult ceremonie, l silir
s ndure privirea ochilor
cenuii ai necunoscutului care-l
nfruntase cu o zi nainte.
Sapristi! url Rokoff,
nfuriat. Ce nseamn asta?
Eti nebun? ndrzneti s-l
insuli pe Nikolas Rokoff?
Monsieur, acesta este
rspunsul meu la biletul
dumitale i spuse calm
Tarzan. Apoi l nha i-l zvrli
cu atta for, nct Rokoff
zbur cu braele i picioarele
rchirate direct n parapet.
Mii de blesteme! url iar
Rokoff. Porcule, ai s plteti
cu viaa pentru asta!
Sri n picioare i se
npusti asupra lui Tarzan,
cznindu-se n acelai timp s-
i scoat revolverul din
buzunar. De spaim, fata se
fcu mic.
Nikolas! strig ea. Nu
trage, nu trage! Repede,
Monsieur, fugii, altfel v
omoar!
n loc s fug, Tarzan l
nfrunt pe agresor;
Nu fi ridicol, Monsieur
i spuse.
Furios din cale afar din
pricina umilirii ndurate din
partea necunoscutului, Rokoff
reui n cele din urm s scoat
revolverul. Se opri locului, inti
pieptul lui Tarzan i aps pe
trgaci. Cocoul cni n gol
pumnul omului-maimu izbi
precum capul unui piton
nfuriat. Urm o rsucire rapid
i revolverul zbur departe,
dincolo de parapetul vaporului,
n Atlantic. O clip, cei doi
brbai rmaser neclintii,
nfruntndu-se cu privirea.
Rokoff i recapt stpnirea
de sine i vorbi primul:
De dou ori domnul a
gsit de cuviin s se
amestece n treburi care nu-l
privesc. De dou ori a ndrznit
s-l umileasc pe Nikolas
Rokoff. Prima insult a fost
trecut cu vederea pe motiv c
Monsieur a acionat n
necunotin de cauz, ns
afacerea de azi nu va fi uitat.
D a c Monsieur nu tie cine
este Nikolas Rokoff, acest ultim
afront l poate asigura pe
Monsieur c mai trziu va avea
destule motive s i-l
amintesc.
Se ntoarse spre fat ca s-o
ntrebe dac e rnit, ns
aceasta dispruse. Fr mcar
s arunce o privire lui Rokoff i
complicelui su. Tarzan i
relu plimbarea pe punte.
Nu se putu abine s nu se
ntrebe ce ticloie avea s se
mai ntmple sau ce mai
puneau la cale cei doi.
nfiarea femeii cu vl n
ajutorul creia srise avea ceva
familiar, dar cum nu-i zrise
faa, nu putea fi sigur c o mai
vzuse nainte. Singurul lucru
deosebit pe care l observase la
ea era un inel cu o lucrtur
foarte ciudat ; tnra femeie l
purta la mna de care o apucase
Rokoff. Tarzan se hotr s
priveasc atent minile
pasagerelor pe care le va
ntlni, ca s descopere
identitatea celei terorizate de
Rokoff. Voia s afle totodat
dac individul nu i ddea pace.
Tarzan se ntinse pe
ezlongul de pe punte,
gndindu-se la nenumrate
pilde de cruzime, egoism i
dumnie omeneasc al cror
martor fusese din ziua cnd, cu
patru ani n urm, ochii si
vzuser pentru prima oar n
jungl o alt fiin omeneasc
n afar de el nsui Kulonga,
negrul cu pielea lucioas, a
crui suli necrutoare
strpunsese inima Kalei,
maimua uria, rpindu-i
tnrului Tarzan pe singura
mam pe care o cunoscuse
vreodat.
i aminti de uciderea lui
King de ctre Snipes, cel cu
mutra de obolan, prsirea
profesorului Porter i a
tovarilor si de ctre
rsculaii de pe Arrow;
cruzimea fa de captivi
artat de rzboinicii i femeile
din tribul Mbonga ; invidiile
meschine ale ofierilor i
funcionarilor civili din colonia
Coasta de Vest, care-i
nlesniser primul contact cu
lumea civilizat.
Mon Dieu ! gndi el. Toi
snt la fel. Se nal unii pe
alii, ucid, mint, se lupt ;
toate astea pentru nite lucruri
la care fiarele junglei nici
mcar n-ar catadicsi s se uite :
banii ; bani ca s-i procure
plcerile moleite ale celor fr
vlag. Pe de alt parte snt
nctuai de obiceiuri stupide,
sclavi ai soartei lor nefericite,
iar ei snt ferm convini c
stpnesc pmntul si au
impresia c gust adevratele
plceri ale existenei. n jungl,
nici o fptur nu ar sta
deoparte dac un altul i
rpete perechea. Lumea
civilizat e o lume absurd, o
lume stupid, i Tarzan din
neamul maimuelor a fost
nebun cnd a renunat la
libertatea i fericirea junglei
lui, n schimbul acestei lumi."
Cum sttea lungit n
ezlong, simi deodat c din
spate l urmresc nite ochi.
Instinctul nscut al fiarei
slbatice rzbi prin stratul
subire de civilizaie, i Tarzan
se rsuci att de repede, nct
ochii tinerei femei care-l privea
pe furi nici mcar nu avur
timpul s se plece nainte ca
ochii cenuii ai omului-
maimu s-i strpung cu o
privire ntrebtoare. Apoi, dup
ce tnra cobor ochii, Tarzan
observ cum pe chipul ntors pe
jumtate se ntinde uor o und
de roea.
Zmbi n sinea lui,
gndindu-se la efectul pe care-l
avea felul su de a fi : foarte
necivilizat i necavaleresc ; el
nu-i plec ochii cnd ntlni
privirea tinerei femei. Era
foarte tnr i cu o nfiare
att de plcut. Apoi avea ceva
familiar, ceea ce-l fcu pe
Tarzan s se ntrebe dac n-o
mai vzuse undeva. i relu
poziia de mai nainte si
imediat i ddu seama c
tnra se ridicase i prsea
puntea. Cnd trecu pe lng el,
Tarzan o urmri cu privirea n
sperana c ar putea descoperi
un indiciu care s-i satisfac
curiozitatea. Strdania i fu
oarecum rspltit.Dup ce se
ndeprt, tnra femeie i
duse mna la cocul de la ceaf
gest caracteristic femeilor
cnd tiu c snt urmrite de
priviri admirative i pe unul
din degete Tarzan zri inelul cu
lucrtura aceea stranie; era
acelai inel pe care-l vzuse
nainte n degetul femeii
voalate.
Aadar, ea era frumoasa pe
care Rokoff o teroriza. Tarzan
se ntreb cine ar putea fi i ce
fel de relaii existau ntre
brbosul acela necioplit i ea.
Dup cin, Tarzan se
plimb iari pe punte,
rmnnd i dup cderea nopii
i ntreinndu-se cu ofierul
secund. Cnd obligaiile de
serviciu l solicitar pe acesta
n alt loc, Tarzan se sprijini
lene de parapet i urmri jocul
razelor de lun pe apele.
Linitite ale oceanului. Era pe
jumtate ascuns de o instalaie
de susinere a brcilor de
salvare i cei doi brbai care se
apropiau strbtnd puntea nu-l
vedeau. n clipa cnd trecur pe
lng el, Tarzan prinse destul
din conversaia lor ca s se
hotrasc a se ine dup ei i s
vrea s afle ce ticloie mai
puneau la cale. Recunoscuse
vocea lui Rokoff i curnd
deslui chipul complicelui su,
Paulvitch.
Tarzan surprinse doar
cteva cuvinte:
i dac ip, strnge-o de
gt pn... Vorbele acestea fur
ndeajuns ca s trezeasc
spiritul de aventur din Tarzan
i s-l determine s-i in sub
observaie; la un moment dat,
cei doi grbir pasul. Tnrul i
urmri pn n salonul de
fumat; aici, indivizii se oprir
n prag att ct s se asigure c
cel pe care-l cutau era sau nu
nuntru, apoi i continuar
drumul direct spre cabinele de
clasa nti, de pe puntea de
promenad. Aici,
Tarzan descoperi c e mai
greu s se ascund, ns se
descurc i de data asta. Cnd
cei doi se oprir n faa unei ui
de lemn lustruit, Tarzan se
strecur n ntunericul unui
coridor aflat la civa metri de
ei.
Ciocnir la u. Rspunse
o voce de femeie, care ntreb
n franuzete:
Cine-i?
Eu snt, Nikolas
rspunse Rokoff. Olga, pot
intra?
De ce nu m lai odat
n pace, Nikolas? se auzi vocea
femeii de dup u. Nu i-am
fcut nici un ru.
Hai, Olga o ndemn
brbatul, cu un ton
mpciuitor. Doresc s schimb
doar cteva cuvinte cu tine. Nu-
i fac nici un ru, nici mcar
nu intru n cabin; doar n-o s
strig n gura mare ceea ce
vreau s-i spun.
Tarzan auzi cum se trage
zvorul. Fcu un pas nainte,
att ct s poat urmri cele ce
se petrec n pragul uii, fiindc
nu putea s uite vorbele acelea
sinistre pe care le auzise pe
punte cu cteva clipe nainte:
i dac ip, strnge-o de gt
pn..."
Rokoff sttea chiar n faa
uii. Paulvitch se lipise de
peretele coridorului. Ua se
deschise. Rokoff intr pe
jumtate n camer, proptind
ua cu spatele. Vorbea cu glas
sczut unei femei pe care
Tarzan, din locul unde se afla,
nu putea s-o vad. Apoi tnrul
auzi vocea femeii, calm, ns
destul ie tare ca s poat
deslui cuvintele.
Nu, Nikolas spunea
ea. E de prisos. Amenin ct
vrei, n-am s fac ce-mi ceri.
Prsete, te rog, camera; nu ai
ce cuta aici. Ai fgduit c nu
intri.
Foarte bine, Olga, nu
voi intra, ns mai nainte de a
termina vreau doar s-i spun
c o s doreti de o mie de ori
s-mi fi acordat favoarea pe
care i-am cerut-o. n cele din
urm, oricum, voi ctiga. Ai fi
putut deci s m scuteti de
deranj i pierdere de timp i s
evii nenorocirile pentru tine
i...
Niciodat, Nikolas! l
ntrerupse femeia. Tarzan l
vzu pe Rokoff ntorcndu-se i
fcndu-i semn lui Paulvitch.
Acesta sri brusc spre ua
cabinei i ptrunse nuntru pe
lng Rokoff, care pentru el
inea ua deschis. Apoi Rokoff
prsi iute pragul. Tarzan auzi
zgomotul metalic al zvorului,
nchis pe dinuntru de
Paulvitch. Rokoff rmase n
picioare n faa uii, cu capul
plecat, ca i cum ar fi vrut s
prind cuvintele celor
dinuntru. Un zmbet
dezgusttor i ncrei faa
brboas.
Tarzan deslui vocea
femeii poruncind intrusului s
prseasc ncperea.
Am s-l chem pe soul
meu! Strig ea. Nu vei scpa
uor...
Prin panelul lustruit
strbtu rsul batjocoritor al lui
Paulvitch.
Ofierul de serviciu l va
aduce numaidect pe soul
dumneavoastr, doamn i
spuse Paulvitch. De fapt,
ofierul a i fost ntiinat c v
aflai mpreun cu un brbat,
altul dect soul
dumneavoastr, cabina fiind
ncuiat pe dinuntru.
Ei bine zise femeia
soul meu va ti despre ce e
vorba.
Cu siguran c va ti,
ns ofierul nu va fi tot att de
informat ; cu att mai puin vor
ti ziaritii, care, n clipa
debarcrii, vor afla n mod
misterios de scandal. Ei vor
considera o istorioar nostim
i tot aa o vor socoti i
prietenii notri cnd vor citi la
micul dejun, n ziua de... ia s
vd, azi e mari... da, cnd o
vor citi la micul dejun vinerea
viitoare. Interesul lor nu va
scdea ctui de puin aflnd c
brbatul pe care doamna l-a
ntreinut att de agreabil e un
servitor... valetul fratelui ei, ca
s fim mai exaci.
Alexis Paulvitch
rsun vocea femeii, calm i
fr team eti un la i cnd
i voi opti un anumit nume la
ureche, ai s te gndeti mai
bine la preteniile i la
ameninrile tale. Vei prsi
cabina ntr-o clip. i cred c
n-o s mai plictiseti.
Urm o clip de tcere,
rstimp n care Tarzan i-o
imagin pe femeie aplecndu-se
spre urechea ticlosului i
optindu-i numele de care
pomenise. Linitea dur doar o
secund, apoi se auzi o
njurtur grosolan...
zgomotul unei ncierri...
iptul unei femei si.. tcerea
Nici nu se stinse bine
iptul femeii, cnd omul-
maimu sri din
ascunztoarea lui. Rokoff se
ntoarse i o lu la fug, ns
Tarzan l nfac de guler i-l
tr napoi. Nici unul nu scoase
un cuvnt; fiecare simea
instinctiv c n camera aceea
se svrea o crim. Tarzan era
ncredinat c Rokoff nu se
ateptase ca complicele lui s
ajung att de departe : tia c
inteniile ticlosului erau mai
perfide dect att; mai perfide i
chiar mai sinistre dect o crim
brutal, comis cu snge rece.
Fr a mai pierde timpul
s strige la cei dinuntru,
omul-maimu i propti umrul
puternic n u i nvli n
cabin sub o ploaie de achii i
ndri de lemn, trgndu-l i
pe Rokoff dup el. n faa lui,
pe un divan, Paulvitch strngea
de gt o femeie. Minile victimei
se zbteau neputincioase,
ncercnd n zadar s desfac
degetele ucigae.
Zgomotul strnit de nvala
n camer l fcu pe Paulvitch
s sar n picioare, privindu-l
amenintor pe Tarzan.
Tremurnd toat, femeia se
ridic n capul oaselor, inndu-
se cu o mn de gt; respira
greu, sacadat. Dei avea prul
rvit i era foarte palid,
Tarzan o recunoscu pe tnra
pe care o surprinsese privindu-l
mai devreme pe punte.
Ce nseamn asta?
strig Tarzan, ntorcndu-se
spre Rokoff, pe care-l bnuia a
fi uneltitorul acestui atentat.
Ticlosul rmase tcut, cu
privirea ncruntat.
Apas, te rog, pe
butonul acela continu
omul-maimu. S vin aici
unul din ofieri; afacerea asta a
mers mult prea departe.
Nu, nu interveni fata,
ridicndu-se brusc n picioare.
V rog, nu facei asta. Snt
sigur c n-a existat nici o
intenie de a-mi face ru. L-am
suprat pe acest domn i i-a
pierdut controlul, asta e tot. N-
a vrea ca lucrurile s ajung
mai departe, Monsieur, v rog.
Fata l implora cu atta
ardoare, nct Tarzan nu putu
s nu-i fac pe voie, dei
mintea sa mai lucid l
prevenea c aici e vorba de
ceva despre care ar fi fost bine
ca autoritile s fie
ncunotiinate.
Deci nu vrei s fac
nimic? o ntreb.
Nu, v rog, domnule
zise repede fata.
Aadar, sntei
mulumit dac aceti doi
ticloi vor continua s v
persecute?
Fata nu tia ce s
rspund; arta foarte
ncurcat i nefericit. Tarzan
observ pe buzele lui Rokoff un
rnjet triumftor. Era limpede
c tnra se temea de cei doi
nu ndrznea s spun adevrul
n faa lor.
Atunci relu Tarzan
voi aciona pe propria-mi
rspundere. Ascult zise el,
adresndu-se lui Rokoff ceea
ce-i voi spune e valabil i
pentru complicele tu. Pot s
te-asigur c din aceast clip i
pn la sfritul cltoriei m
voi ocupa personal de voi i
dac cumva aud c vreunul din
voi a suprat-o ctui de puin
pe doamna, vei avea de-a face
cu mine i putei fi siguri c n-
o s v plac nici ntlnirea,
nici socoteala pe care o vei da.
i acum, ieii afar, de aici!
i nha pe Rokoff i pe
Paulvitch de ceaf i le fcu
vnt ct colo pe u afar; ca
s-i ajute, i mai mboldi i cu
cte un picior n spate, apoi se
ntoarse n cabin, la fat.
Aceasta l privea cu o sincer
uimire.
i dumneavoastr,
doamn, mi vei acorda o mare
favoare spunndu-mi dac
aceti netrebnici v mai
supr.
Vai, domnule
rspunse tnra sper c nu
vei avea de suferit, fiindc ai
fost att de bun s ma ajutai.
V-ai fcut un duman hain i
cu o imaginaie diabolic, un
om care nu se va da n lturi de
la nimic ca s-i satisfac ura.
Trebuie s fii foarte atent,
domnule...
V rog s m scuzai,
doamn, numele meu e Tarzan.
Domnule Tarzan, s nu
credei c, dac nu doresc s
informez ofierii, nu snt sincer
recunosctoare pentru
ocrotirea curajoas i
cavalereasc pe care mi-ai
oferit-o. Noapte bun, domnule
Tarzan. Nu voi uita niciodat
datoria pe care o am fa de
dumneavoastr.
Cu un zmbet fermector,
care descoperi o dantur
perfect, fata i fcu o
reveren. La rndul su,
Tarzan i ur noapte bun i se
ndrept spre punte.
Tarzan fu nespus de
contrariat c pe vapor erau
dou persoane tnra femeie
i contele de Coude care
avuseser de suferit de pe urma
lui Rokoff i a complicelui lui i
totui nu ngduiau ca cei n
culp s fie adui n faa
justiiei, nainte de a se
ntoarce n cabin n noaptea
aceea, gndurile sale se
ndreptar de mai multe ori
ctre frumoasa tnr n a
creia via, evident nclcit,
soarta l aruncase n chip att
de misterios, li fulger prin
minte c nu-i tia numele. Era
limpede c este mritat:
vzuse inelul subire de aur
care-i mpodobea inelarul de la
mna stng. Se ntreb cine
putea fi fericitul so.
Pn n dup-amiaza
ultimei zile de cltorie, Tarzan
nu mai vzu pe nici unul dintre
actorii dramei pe care o
urmrise n treact. n dup-
amiaza aceea se ntlni pe
neateptate fa n fa cu
tnra femeie tocmai cnd
fiecare dintre ei i ducea
ezlongul venind din direcii
opuse. Ea l salut cu un
zmbet plcut, ce i aminti
numaidect lui Tarzan de
ntmplarea la care fusese
martor n cabina ei, cu dou
nopi nainte. Prea s o
frmnte gndul c Tarzan ar fi
putut s interpreteze n sens
ru legturile ei cu oameni de
teapa lui Rokoff i Paulvitch.
Cred c domnul nu m
judec dup nefericita
ntmplare de mari seara
spuse ea. Am suferit foarte mult
din cauza asta; e prima dat
cnd am ndrznit s ies din
cabin de atunci; mi-a fost
ruine ncheie ea simplu.
Nu se judec gazela
dup leii care o atac i
rspunse Tarzan. I-am mai
vzut la lucru pe ticloii
acetia n salon, cu o zi nainte
de a v fi atacat, dac-mi
amintesc eu bine, aa c tiu ce
le poate pielea i snt convins
c dumnia lor e o garanie
suficient pentru a-i atinge
inta. Astfel de oameni i
croiesc drum cu ajutorul
mrviilor, urnd tot ce este
mai nobil i mai bun.
E foarte drgu din
partea dumneavoastr c vedei
astfel lucrurile i rspunse
fata, zmbind. Am aflat despre
afacerea cu jocul de cri. Soul
meu mi-a relatat toat
povestea. Mi-a vorbit mai ales
de fora i curajul domnului
Tarzan, cruia i datoreaz o
imens recunotin.
Soul dumneavoastr?
ntreb Tarzan.
Da. Eu snt contesa de
Coude.
Doamn, snt rspltit
mai mult dect merit, tiind c
mi-am oferit serviciile soiei
contelui de Coude.
Vai, domnule, eu v snt
att de ndatorat, nct nu pot
spera s-mi achit vreodat
datoria, aa c v rog s nu mai
adugai alte obligaii la cele
existente.
Contesa zmbi att de
fermector, nct Tarzan simi
c oricine ar fi putut cu
uurin nfptui lucruri mult
mai grele dect cele pe care le
svrise el numai pentru a
primi binecuvntarea acelui
zmbet.
Nu o mai ntlni n ziua
aceea i nici, n graba
debarcrii din dimineaa zilei
urmtoare, nu mai avu prilejul
s o revad. Dar cnd se
desprir pe punte, cu o zi
nainte, ochii ei aveau o
expresie deosebit, care l
urmri tot timpul. Toat
conversaia lor fusese aproape
un vis; discutaser despre
ciudenia prieteniilor
nchegate la repezeal n
timpul unei traversri pe ocean,
precum i uurina cu care
acestea se uit pentru
totdeauna.
Tarzan se tot ntreba dac
o va revedea vreodat.

3. CE S-A NTMPLAT N
RUE MAULE

Indat ce ajunse la Paris,


Tarzan se ndrept spre
locuina vechiului su prieten
D'Arnot. De cum l vzu,
locotenentul de marin l
dojeni stranic pentru hotrrea
de a fi renunat la titlu i la
moiile care erau de drept ale
lui, fiind motenite de la tatl
su, John Clayton, defunctul
Lord Greystoke.
De bun seam c eti
nebun, prietene ncepu
D'Arnot. S dai cu piciorul aa
de uor nu numai la avere i la
nume, dar i prilejului de a
dovedi fr putin de tgad
ntregii lumi c n vinele tale
curge nu snge de maimu
slbatic, ci sngele nobil a
dou dintre cele mai vechi
familii din Anglia. Este
nemaipomenit c a putut s te
cread cineva; m mir n
special de domnioara Porter.
Eu n-am crezut-o niciodat,
nici mcar acolo, n slbticia
junglei africane, cnd sfiai cu
flcile tale puternice carnea
crud a vnatului, ntocmai ca
o fiar slbatic, dup care i
tergeai minile de coapse.
Chiar atunci cnd nu exista
nici cea mai mic dovad care
s susin contrariul, tiam c
greeai nchipuindu-i c
maimua Kala e mama ta. Iar
azi avem jurnalul tatlui tu,
unde acesta descrie viaa
ngrozitoare pe care a dus-o
mpreun cu mama ta pe
rmul acela slbatic din Africa
i unde e relatat naterea ta.
Pe paginile jurnalului exist
dovada final i cea mai
convingtoare: amprentele tale
digitale pe cnd erai copil. Mi se
pare de neconceput c vrei s
rmi un vagabond fr nume i
fr bani.
N-am nevoie de un alt
nume n loc de Tarzan
rspunse omul-maimu. Ct
despre vagabondul fr un ban
n buzunar, s tii c n-am
ctui de puin intenia s devin
eu acela. De fapt, ajutorul
imediat i, s sperm, ultimul
pe care-l voi solicita prieteniei
tale dezinteresate va fi s-mi
gseti o slujb.
Ptiu, vai! l dojeni
D'Arnot. Doar tii c nu la asta
m-am referit. Nu i-am spus de
nenumrate ori c am destul
pentru douzeci i c jumtate
din ce am i aparine? Chiar
dac i-a da totul, ar
compensa asta mcar a zecea
parte din valoarea prieteniei
tale, Tarzan drag? Ar achita
oare averea mea toate serviciile
pe care mi le-ai fcut n Africa?
Eu nu uit, prietene, c fr tine
i fr curajul tu uimitor a fi
murit pe rug n satul
canibalilor lui Mbonga. Tot aa
nu voi uita niciodat c, prin
druirea, prin sacrificiul tu,
mi s-au vindecat rnile
pricinuite de canibali; am aflat
mai trziu ce a nsemnat pentru
tine s rmi cu mine n
amfiteatrul maimuelor, cnd
inima te ndemna spre rm. n
cele din urm, cnd am ajuns
acolo i am aflat c domnioara
Porter i grupul tovarilor ei
plecaser, am nceput s-mi
dau seama ct de mult ai fcut
pentru un simplu necunoscut.
S nu crezi c vreau sa te
rspltesc cu bani, Tarzan. Se
ntmpl ca tocmai acum s ai
nevoie de bani; chiar dac ar fi
fost vorba de sacrificiu, ar fi
fost acelai lucru: prietenia
mea i aparine pentru
totdeauna, fiindc gusturile
noastre snt identice i fiindc
te admir. Nu pot s simt altfel;
ns cum am i bani, i stau la
dispoziie.
Bine... rse Tarzan. N-
o s ne certm acum pentru
bani. Trebuie s triesc, deci o
s am nevoie i de bani; dar voi
fi fericit dac o s am ceva de
fcut. Nu-i poi arta prietenia
ntr-un mod mai convingtor
dect gsindu-mi o slujb, dac
nu, am s m plictisesc foarte
repede din lips de activitate.
Ct despre drepturile mele
legitime, ele se afl n mini
bune. Clayton nu poate fi n
vreun fel acuzat c mi le-a
furat. n realitate e convins c
este adevratul Lord Greystoke
i snt mai multe anse ca el s
fie un lord englez mai bun dect
mine, care am fost nscut i
crescut n jungla african. Tu
tii prea bine c eu snt doar pe
jumtate un om civilizat. Dac
o clip m-nfurii i vd rou
naintea ochilor, toate
instinctele fiarei slbatice, ceea
ce snt de fapt, vor anula
bruma de cultur i rafinament
pe care o posed. i pe urm, am
spus eu vreodat c vreau s
jefuiesc femeia pe care o
iubesc, s o las fr averea i
poziia social pe care i le
asigur cstoria cu Clayton?
N-a fi putut face lucrul acesta,
nu-i aa, Paul? Chestiunile
astea legate de naterea mea nu
au o importan prea mare
pentru mine continu el fr
s atepte rspuns. Crescut aa
cum am fost eu, nu vd vreun
merit care s nu fie al omului
sau al fiarei, n virtutea
propriilor caliti mintale sau
fizice. Aa c snt tot att de
fericit s m gndesc la Kala ca
la mama mea, cum snt cnd
ncerc s mi-o imaginez pe
srmana, nefericita femeie care
a murit la un an dup ce m-a
nscut. Kala a fost ntotdeauna
bun cu mine, desigur n felul
ei, ca un animal fioros i
slbatic. De bun seam c am
supt la pieptul ei pros din ziua
cnd mi-a murit mama. A luptat
s m apere mpotriva fiarelor
pdurii i mpotriva membrilor
slbatici ai tribului, cu iubirea
feroce a unei adevrate mame.
Iar eu am iubit-o, Paul. Nu mi-
am dat seama ct de mult
ineam la ea dect dup ce au
rpus-o sulia crud i sgeata
otrvit a rzboinicului negru
din tribul Mbonga. Eram nc
un copil cnd s-a ntmplat
nenorocirea i m-am aruncat
peste leul ei i mi-am plns
suferina, aa cum ar face orice
copil pentru propria-i mam.
Poate ie, prietene, Kala i-a
prut o fptur hidoas i urt,
ns pentru mine era frumoas,
ntr-att transform dragostea
obiectul ei. Aa c snt pe
deplin mulumit s rmn
pentru totdeauna fiul maimuei
Kala.
Nu te admir mai puin
pentru loialitatea ta i
replic D'Arnot ns va veni
timpul cnd vei fi fericit s ai
ce-i al tu. Amintete-i ce-i
spun i s sperm c va fi tot
att de uor ca i acum. Trebuie
s reii faptul c profesorul
Porter i domnul Philander snt
singurii pe lume care pot jura
c micuul schelet, gsit n
colib lng scheletele tatlui i
mamei, era al unui pui de
maimu antropoid i nu
vlstarul Lordului i Lady-ei
Greystoke. Mrturia lor este
foarte important. Ambii snt
btrni acum i nu mai au mult
de trit. i-apoi nu i-a trecut
prin minte c, odat ce ar fi
aflat adevrul, domnioara
Porter ar fi rupt logodna cu
Clayton? Ai fi putut foarte uor
s ai titlul, averea i femeia pe
care o iubeti, Tarzan. Nu te-ai
gndit la asta?
Tarzan cltin din cap.
Nu o cunoti. Nimic nu
ar fi putut-o lega mai strns de
Clayton dect o nenorocire. Se
trage dintr-o familie din sudul
Statelor Unite i cei din Sud in
foarte mult s-i respecte
cuvntul dat.
n urmtoarele dou
sptmni, Tarzan rennoi
cunotina cu Parisul. n
timpul zilei petrecea ceasuri
ntregi n biblioteci i n
galeriile de art. Deveni un
cititor asiduu; nenumratele
posibiliti oferite de acest
centru de cultur i civilizaie
aproape c-l copleeau cnd se
gndea ct de infim e suma
cunotinelor omeneti
dobndite chiar dup o via
ntreag de studiu i cercetri.
Se strdui s nvee ct mai
mult ziua, iar noaptea se dedica
relaxrii i distraciilor. Parisul
se dovedi un teren tot att de
bun pentru incursiunile sale
nocturne.
Dac fuma prea multe
igri sau bea prea mult absint,
asta se ntmpla fiindc lua
civilizaia aa cum o gsise i
fcea ntocmai ceea ce vedea la
semenii si civilizai. Ducea o
via nou i atrgtoare; mai
mult dect att: avea n piept o
durere i un nesfrit dor fr
leac. Cuta ca prin studiu i
distracie cele dou extreme
s uite trecutul i s evite
viitorul.
ntr-o sear, pe cnd se afla
ntr-un cabaret, bndu-i
absintul i admirnd miestria
unei faimoase dansatoare,
surprinse, n mod cu totul
ntmpltor, cum l fixa o
pereche de ochi negri i ri.
nainte ca Tarzan s-l poat
vedea mai bine, brbatul se
ntoarse i se pierdu n mulime
la ieire. Era convins ns c
mai vzuse undeva ochii aceia
i c nu era o simpl ntmplare
c i ntlnea din nou. De ctva
timp avea senzaia stranie c
este urmrit. ntoarcerea
brusc i surprinderea ochilor
chiar n momentul cnd l
priveau erau o reacie a
instinctului su puternic
dezvoltat.
Cnd prsi sala, Tarzan
uit de incident. Tnrul nostru
nu observ c n clipa cnd
ieea din localul intens
luminat, un individ oache se
ascundea i mai bine n
ntunericul gangului din
apropiere.
De-ar fi tiut Tarzan c e
urmrit n peregrinrile sale
prin localuri! ns mai
totdeauna era nsoit de
prietenul su. n seara aceea,
D'Arnot avea alte obligaii i
Tarzan venise de unul singur.
Cnd porni spre cas, pe
drumul obinuit prin acel
cartier al Parisului, urmritorul
su iei din ascunztoare i o
rupse la fug naintea lui.
Mergnd seara spre cas, Tarzan
obinuia s o ia prin Rue Maule.
Aceast strad linitit i foarte
ntunecoas i amintea mai
mult de jungla african, att de
drag lui, dect ar fi fcut-o
strzile zgomotoase i scldate
n lumin. Dac cunoatei
Parisul, v amintii desigur de
cartierul cu strzi strmte,
neplcute din vecintatea lui
Rue Maule. Iar dac nu-l
cunoatei, e de ajuns s
ntrebai poliitii despre acest
cartier pentru a afla c n tot
Parisul nu exist strad mai
ru famat.
n seara aceea, Tarzan
pea prin umbra de neptruns
a caselor vechi i murdare ce
mrginesc aceast strad
ngrozitoare, cnd atenia i fu
atras de ipete i strigte de
ajutor venind de la etajul al
treilea al unei cldiri de peste
drum. Era un glas de femeie.
nainte ca ecoul primelor
strigte s se fi stins, Tarzan se
npusti n sus pe scri, prin
coridoarele ntunecoase, ca s o
salveze.
La captul coridorului de
la al treilea etaj vzu o u
ntredeschis n dreptul creia
Tarzan auzi din nou ipetele
femeii. ntr-o clip el se gsi n
mijlocul unei ncperi slab
luminate. Pe un cmin nalt,
demodat, ardea o lamp cu ulei
ce arunca o lumin palid peste
o duzin de chipuri
respingtoare. Vzu c n odaie
se aflau numai brbai. Mai era
i o femeie cam de vreo treizeci
de ani. Faa ei, pe care patimile
i plcerile josnice i lsaser
amprenta, fusese odat
frumoas. Sttea cu o mn la
gt, ghemuindu-se n peretele
cel mai ndeprtat. Cnd Tarzan
intr n ncpere, femeia mai
strig o dat cu voce rguit:
Ajutor, domnule! M
omoar! ntorcndu-se spre
brbaii din jurul lui, vzu
feele viclene i rele ale
criminalilor de rnd. Se mir c
nimeni nu ncearc s fug.
Observ dou lucruri i unul
din ele l uimi peste msur: un
brbat se strecur pe furi afar
din odaie. ntr-o clipit Tarzan
l recunoscu pe Rokoff. Cellalt
lucru era de importan
imediat. O brut masiv, cu o
mciuc uria, venea pind
uor n vrful picioarelor, n
spatele lui. Cnd matahala i
complicii lui i ddur seama
c au fost descoperii, se
npustir cu toii asupra lui
Tarzan. Civa dintre ei
scoaser i cuitele; alii puser
mna pe scaune, n timp ce
individul cu mciuca i ridic
arma deasupra capului, ntr-un
gest avntat. Cu siguran c
mciuca ar fi zdrobit capul lui
Tarzan, dac ar fi cobort
vreodat.
Mintea, agilitatea, muchii
care se luptaser cu puterea
imens i cu vicleugurile lui
Terkoz i Numa, n jungla
slbatic, nu erau att de
adormite pe ct credeau apaii
Parisului.
Alegndu-i pe cel mai
puternic dintre atacatori
individul cu mciuca Tarzan
se npusti cu toat fora asupra
lui, mpiedicnd abil arma care
cobora i, aplicndu-i apaului o
lovitur formidabil n brbie, l
dobor i nemernicul se duse de-
a berbeleacul. Apoi Tarzan se
ocup de ceilali. Era o nimica
toat. l cuprinse bucuria luptei
i pofta de snge. Ca i cum ar
fi fost doar o coaj fragil ce se
frm la cea mai mic
atingere, bruma de civilizaie se
spulber i cei zece ticloi se
trezir nchii ntr-o cmru
laolalt cu o fiar slbatic i
ntrtat; puterea lor se dovedi
mai mult dect neputincioas
mpotriva muchilor de oel.
La captul coridorului,
afar, Rokoff atepta s vad
rezultatul luptei. nainte de a
pleca, voia s se asigure c
Tarzan e mort; plnuise s nu
fie de fa la svrirea crimei.
Femeia rmsese n acelai
loc unde se afla la intrarea lui
Tarzan n odaie, ns n cele
cteva minute chipul ei suferi
un ir de schimbri. nfiarea
nenorocit pe care o avea cnd
Tarzan dduse ochii cu ea n
prima clip se transformase
ntr-o expresie de rutate cnd
tnrul se ntorsese cu spatele
ca s pareze atacul matahalei.
n focul luptei Tarzan nu vzu
nimic din toate acestea.
Nu trecu mult i pe faa
femeii se ivi o expresie de
uimire, apoi una de groaz. Nici
nu era de mirare: gentlemanul
spilcuit care, atras de strigtele
ei, srise s o apere fr s-i
pese de riscuri, se prefcuse
ntr-un demon al rzbunrii. n
loc de muchi firavi i o slab
mpotrivire, ea vedea un
adevrat Hercule care turbase
de-a binelea.
Mon Dieu! ip ea. Pi
sta-i o fiar!...
Puternicii dini albi ai
omului-maimu se nfipser n
gtlejul unui atacator: Tarzan
lupta aa cum nvase s lupte
cu gorilele din tribul lui
Kerchak. n aceeai clip se
afla ntr-o duzin de locuri,
srind de colo-colo prin
ncpere, n salturi sinuoase,
ceea ce i reamintea femeii de o
panter pe care o vzuse la
grdina zoologic. Din cnd n
cnd minile lui de fier fceau
s plesneasc cte un os, alteori
cte un umr era smuls din loc
n vreme ce zglia n sus i n
jos vreun agresor.
Cu urlete de durere, apaii
o luar la goan pe coridor ct
putur mai repede. Dar mai
nainte ca primul s ias pe u
mpleticindu-se iroind de snge
i fcut frme, Rokoff vzuse
destul ca s se conving c nu
Tarzan va fi cel ucis n noaptea
aceea. Ticlosul alerg la prima
cabin telefonic i anun
poliia c la etajul trei al unei
case din Rue Maule 27 se
svrea o crim ngrozitoare.
Cnd sosir poliitii,
acetia gsir trei brbai
gemnd pe podea i o femeie
prbuit pe un pat murdar,
nspimntat i cu faa
ngropat n palate; mai vzur
un tnr bine mbrcat, care
sttea n mijlocul odii, gata s
nfrunte eventuale ntriri ale
ticloilor; aa socoti Tarzan n
sinea lui, auzind paii grbii ai
poliitilor care alergau n sus
pe scri. De fapt poliitii se
nelaser: printre pleoapele
uor coborte i priveau ochii de
oel ai unei fiare slbatice.
Odat cu mirosul sngelui,
ultima rmi de civilizaie
dispru i Tarzan sttea la
pnd ncordat, ca un leu
ncolit, de vntori, ateptnd,
gata s sar, atacul urmtor.
Ce s-a ntmplat aici?
ntreb unul dintre poliiti.
Tarzan i explic pe scurt,
ns cnd ceru femeii s
confirme spusele sale, rmase
uimit de rspunsul ei.
Minte! strig femeia, cu
o voce ascuit, adresndu-se
poliistului. A dat buzna n
odaie n timp ce eram singur
i nu cu gnd curat. Cnd l-am
respins, a vrut s m ucid
i ar fi reuit daca ipetele mele
n-ar fi atras pe aceti domni,
care tocmai treceau prin
dreptul casei. E un diavol,
domnilor.
El singur aproape c a
omort zece oameni i asta
numai cu minile goale i cu
dinii.
Tarzan rmase att de
surprins de nerecunotina
femeii, nct pentru moment nu
fu n stare s articuleze un
sunet. Poliitii se simeau
ndemnai s cread altceva,
fiindc mai avuseser de-a face
cu aceast doamn" i cu
banda ei. Totui erau poliiti,
i nu judectori, astfel nct
hotrr ca toi cei de fa s
fie pui sub stare de arest,
lsnd altora, n seama crora
i cdea aceast treab, s
decid cine e vinovat i cine
nu.
Se ncredinar ns ndat
c a-i spune acestui tnr
elegant c e arestat era una i
a-l lua pe sus alta.
Nu snt cu nimic
vinovat zise el, calm. M-am
aprat doar. Nu tiu do ce
femeia v-a spus ce v-a spus. Nu
are nici un motiv s m urasc,
fiindc, pn s fi intrat n
aceast odaie, la strigtele ei de
ajutor, nu am vzut-o
niciodat.
Haide-haide... i zise
unul dintre ofieri. Avem
judectori care s-i asculte
dezvinovirile.
Se ndrept spre Tarzan ca
s-l apuce de mn. O clip mai
trziu, poliistul zcea fr
cunotin ntr-un col al
camerei. Toi tovarii lui se
npustir asupra omului-
maimu, ns curnd
mprtir i ei soarta
apailor. Att de rapid i att de
brutal i primi Tarzan, nct
poliitii nici nu avur cnd s-
i scoat revolverele.
n timpul scurtei lor
ncierri, Tarzan observ c
fereastra e deschis i, dincolo
de ea, zri tulpina unui pom,
sau un stlp de telegraf nu
putea deslui cu precizie ce
anume era. ndat ce ultimul
poliist se prbui la pmnt,
unul dintre colegii lui reui s-
i scoat revolverul i de jos de
pe podea, trase spre Taryan.
Glonul nu-i atinse inta i
mai nainte ca omul s poat
trage din nou, Tarzan smulse
lampa de pe cmin i cufund
camera n bezn.
Poliitii mai vzur doar o
siluet mldioas avntndu-se
spre pervazul ferestrei deschise
i srind ca o panter pe stlpul
din marginea trotuarului. Cnd
poliitii i venit n fire i
coborr n strad, prizonierul
nu era nicieri.
Cnd ajunser la secia de
poliie, femeia i cei aflai n
odaie nu fur tratai de loc cu
mnui : poliitii erau nespus
de furioi i umilii. Le venea
greu s recunoasc faptul c un
singur brbat, nenarmat,
fusese n stare s mture
podelele cu toi de-a valma i
culmea, s dispar att de uor,
de parc n-ar fi existat.
Poliistul care rmsese la
post n strad jur c nimeni
nu srise pe fereastr i nimeni
nu prsise cldirea din clipa
cnd colegii lui intraser pn
n clipa cnd ieiser. Tovarii
lui erau ncredinai c minte,
dar nu puteau dovedi
contrariul.
Crat pe stlp, Tarzan
ddu ascultare instinctului de
jungl i, nainte de a cobor, se
uit n jos, cutnd eventuali
dumani. Proced foarte bine,
deoarece n strad patrula un
poliist. Deasupra, Tarzan nu
vzu pe nimeni, drept care se
avnt n sus. Vrful stlpului se
afla n dreptul acoperiului
cldirii; ntr-o secund,
muchii care ani de zile l
purtaser n zbor prin frunziul
arborilor din jungla slbatic l
proiectar peste spaiul dintre
stlp i acoperi. De pe o cldire
sri pe alta i tot aa mai
departe pn ce, la o alt
rspntie, gsi un alt stlp de
telegraf i cobor pe trotuar.
Alerg de-a lungul strzii
vreo sut de metri, apoi intr
ntr-un mic bar de noapte. Se
duse la toalet i i aranja
mbrcmintea rvit n
timpul promenadei pe
acoperiuri. Cteva minute mai
trziu iei de acolo i se
ndrept agale spre locuina sa.
Apropiindu-se de cas,
ajunse pe un bulevard inundat
de lumin, unde trebuia s
traverseze. Tocmai cnd sttea
sub un felinar ce strlucea
puternic, ateptnd s treac o
limuzin care se apropia, i
auzi numele strigat de o voce
dulce de femeie. Privind n
direcia de unde rsunase
chemarea, ntlni ochii
zmbitori ai Olgi de Coude;
contesa i fcea semn cu mna
din main. Ca rspuns la
salutul ei prietenesc, Tarzan se
nclin adnc. Cnd se ndrept
din ale, automobilul era
departe, ducnd-o pe contes.
Rokoff i contesa de
Coude, amndoi n aceeai
sear. La urma urmei, Parisul
nu e att de mare" murmur
n sinea lui.

4. CONTESA SE EXPLICA
Paul, Parisul tu e mult
mai plin de primejdii dect
jungla mea slbatic
conchise Tarzan dup ce, a
doua zi dimineaa i povesti
prietenului su aventurile sale
cu apaii i poliitii n Rue
Maule. De ce m-au atras acolo?
Le era foame?
D'Arnot se prefcu a fi
cuprins de groaz i rse la
auzul acestei ntrebri ciudate.
E greu s te ridici
deasupra legilor junglei i s
gndeti potrivit concepiilor
din lumea civilizat, nu-i aa,
prietene? l ntreb n glum.
Concepii civilizate! Zu
c e bun! Pufni Tarzan. Viaa
de jungl nu ncurajeaz
atrocitile absurde. Acolo, noi
ucidem pentru hran, pentru ca
s ne aprm, ca s dobndim o
femel sau pentru a ne ocroti
puii. Totdeauna, s tii, facem
acest lucru n concordan cu
necesitile unei legi naturale.
Dar aici?! Ptiu! Omul vostru
civilizat e mai crud dect
fiarele. Omul ucide fr
discernmnt i, mai ru dect
att, folosete un sentiment
nobil, dragostea de aproape, ca
s atrag n curs victimele
neprevztoare. Am vrut s
rspund la un apel al unui
semen i m-am grbit s ajung
n odaia unde m ateptau
ucigaii.
Nu mi-am nchipuit i
mult vreme nu m-am dumerit
cum o femeie poate ajunge ntr-
o stare, de decdere moral att
de abject, nct s atrag pe
un presupus salvator ntr-o
curs unde-l ateapt moartea.
Cred c tiu cum stau
lucrurile... faptul c Rokoff era
acolo i faptul c femeia a
tgduit totul mai trziu nu au
dect o singur explicaie. De
bun seam, Rokoff era
informat c treceam adesea
prin Rue Maule. Sttea acolo i
m atepta: planul i-a reuit pe
deplin, pn la ultimul
amnunt... Chiar i
comportarea femeii n cazul
cnd ar fi intervenit vreo
ncurctur, cum de altfel s-a i
ntmplat. Totul e cu
desvrire limpede pentru mine
acum.
Ei bine replic
D'Arnot cu acest prilej ai
putut s te convingi singur de
ceea ce eu n-am fost n stare s
te conving i anume c Rue
Maule e un loc pe care e bine
s-l ocoleti dup cderea
nopii.
Dimpotriv rspunse
Tarzan, cu un zmbet. M-am
convins c este singura strad
care merit s o vezi la Paris.
De azi nainte n-am s pierd
nici un prilej de a trece pe-
acolo, fiindc mi-a oferit prima
distracie adevrat de cnd am
prsit Africa.
Vei avea parte de mult
mai multe distracii dect i
doreti chiar i fr s mai
treci pe-acolo i rspunse
D'Arnot. Amintete-i c nc
nu ai terminat cu poliia. i
cunosc destul de bine pe cei din
poliie ca s te-asigur c nu vor
uita prea repede ce le-ai fcut.
Mai curnd sau mai trziu vor
pune mna pe tine, dragul meu
Tarzan i atunci slbaticul din
pdure va fi nchis n dosul
gratiilor de fier. Cum i-ar place
asta?
Nu o s-l pun niciodat
pe Tarzan din neamul
maimuelor dup gratii
rspunse el pe un ton
vehement.
Glasul lui rsun ciudat,
ceea ce l fcu pe D'Arnot s-l
priveasc mai atent. Flcile
ncletate i ochii sticloi,
cenuii l ngrijorar pe tnrul
francez cu privire la soarta
acestui copil mare, care nu
putea concepe c exist vreo
lege mai presus de puterea i
curajul su. i ddu seama c
trebuia s fac ceva spre a-l
pune bine pe Tarzan cu poliia
nainte ca aceasta s-l nhae.
Mai ai multe de nvat,
Tarzan i spuse D'Arnot,
grav. Legea oamenilor trebuie
respectat, chiar dac nu-i
place. Dac te ncpnezi s
dispreuieti poliia, nu vei avea
parte dect de neplceri, att tu
ct i prietenii ti. Am s m
duc chiar azi s le explic cum
stau lucrurile. Dup aceea ns
va trebui s te supui legii. Dac
reprezentanii ei i vor spune
Vino", va trebui s vii, dac
vor spune, Du-te", va trebui s
te duci. Vom merge chiar acum
la bunul meu prieten de la
minister i vom aranja afacerea
din Rue Maule. Haidem!
O jumtate de or mai
trziu cei doi prieteni intrar n
biroul unui nalt funcionar de
poliie. Acesta fu extrem de
amabil. i-l aminti pe Tarzan
de la prima vizit pe care
acesta o fcuse mpreun cu
D'Arnot cu cteva luni mai
nainte, n legtur cu
amprentele digitale.
Cnd D'Arnot sfri de
povestit faptele petrecute cu o
sear nainte, un zmbet sever
se ivi pe buzele poliistului.
Aps pe un buton din stnga sa
i, ateptnd ca aprodul s
rspund la chemare, cut
prin hrtiile de pe birou.
Joubon i spuse
aprodului cnd omul intr
cheam-i, te rog, pe aceti
poliiti. Spune-le s vin la
mine imediat i-i ntinse
lista. Apoi se ntoarse ctre
Tarzan: Domnule, ai svrit o
fapt foarte grav i spuse cu
destul blndee. Fr
explicaia bunului nostru
prieten, v-a fi judecat cu toat
asprimea. n loc de asta, voi
face ns un lucru nemaiauzit.
I-am chemat pe poliitii pe
care i-ai maltratat asear. Vor
asculta relatarea locotenentului
D'Arnot i apoi voi lsa la
latitudinea lor s spun dac
trebuie s fii dat n judecat
sau nu. Avei foarte multe de
nvat despre felul cum se
triete n lumea civilizat.
Trebuie s v obinuii s
acceptai unele lucruri care v
par stranii sau nefolositoare,
pn ce vei fi n msur s
judecai motivele care stau la
temelia lor. Poliitii pe care i-
ai atacat i ndeplineau
datoria. Ei nu fceau lucrul
acesta de plcere, n fiecare zi
i risc viaa pentru a ocroti
vieile i avutul altora. Fac
lucrul acesta i pentru
dumneavoastr, dac e nevoie.
Snt oameni curajoi i faptul
c un singur brbat, nenarmat,
i-a biruit i i-a btut, i-a umilit
adnc. Purtai-v n aa fel ca
s le fie uor s uite ceea ce le-
ai fcut. Dac nu m nel,
dumneavoastr niv sntei
un om foarte curajos i
mrinimia oamenilor curajoi
este proverbial.
Discuia fu ntrerupt de
intrarea celor patru poliiti. De
cum l vzur pe Tarzan,
chipurile lor exprimar o mare
surpriz.
Biei ncepu ofierul
iat-l pe domnul pe care l-ai
ntlnit asear n Rue Maule. A
venit s se predea din proprie
iniiativ. A dori s ascultai
cu mult atenie cele ce v va
spune domnul locotenent
D'Arnot, care v va relata o
parte din viaa domnului.
Aceasta poate explica purtarea
lui fa de voi asear. Poftii,
dragul meu locotenent.
D'Arnot le vorbi poliitilor
timp de o jumtate de or. Le
spuse cte ceva despre viaa lui
Tarzan n jungl. Le explic
educaia slbatic dobndit de
Tarzan n jungl, cum nvase
el s se lupte cu fiarele pentru
a-i apra viaa. Poliitii i
ddur limpede seama c
atunci cnd i atacase, omul
acionase sub impulsul
instinctelor i nu al raiunii.
Tarzan nu pricepuse ce intenii
aveau. Pentru el, ei se
deosebeau prea puin de orice
alte vieti din jungl, unde,
practic, toi i erau dumani.
Mndria voastr a fost
rnit conchise D'Arnot.
Ceea ce v rnete cel mai mult
e faptul c acest om v-a nvins.
ns nu trebuie s v simii
ruinai, cci nu vei cuta
niciodat scuze pentru
nfrngere dac ai fi nchii
ntr-o cmru cu un leu
african sau cu marea goril a
junglei. Nu e nici o nenorocire
s fii nvins de puterea
supraomeneasc a lui Tarzan
din neamul maimuelor.
Pe cnd poliitii se uitau
ntrebtor, nti la Tarzan, apoi
la superiorul lor, omul-maimu
fcu singurul lucru ce trebuia
fcut ca s tearg ultima
rmi de nduf ce mai
struia n inimile lor. Cu mna
ntins, nainta spre ei.
mi pare ru pentru
greeala pe care am svrit-o
zise el simplu. S fim
prieteni!
Acesta fu sfritul ntregii
afaceri, cu excepia faptului c
Tarzan deveni un subiect de
discuii aprinse n cazarma
poliiei i fcu s creasc
numrul prietenilor si cu cel
puin patru brbai viteji.
Cnd ajunser acas,
D'Arnot gsi o scrisoare de la
un prieten englez, William
Cecil Clayton, Lord Greystoke.
Cei doi purtau o coresponden
susinut de la nceputul
prieteniei lor, care luase
natere cu prilejul acelei
nefericite expediii, organizat
pentru cutarea Janei Porter,
dup ce fata fusese rpit de
gorila Terkoz.
Se vor cstori la
Londra, cam peste dou luni
zise D'Arnot cnd isprvi de
citit scrisoarea.
Dei D'Arnot nu meniona
nici un nume, Tarzan nu avea
nevoie de lmuriri. Fr s
spun nimic, rmase calm i
gnditor tot restul zilei.
Seara se duser la oper.
Tarzan era nc cufundat n
gnduri mohorte. Acord prea
puin atenie sau mai bine zis
deloc spectacolului ce se
desfura pe scen. n schimb,
avea n faa ochilor chipul
sublim al unei tinere americane
i nu auzea nimic altceva dect
o voce trist, duioas, oare i
spunea c-i mprtete
dragostea! i totui urma s se
mrite cu altul!
Tarzan se scutur,
ncercnd s scape de gndurile-
i negre. n aceeai clip, cu
instinctul lui att de dezvoltat,
simi nite ochi aintii asupra
sa; ntoarse capul i nfrunt
ochii care-l priveau. Descoperi
c posesoarea ochilor nu era
alta dect Olga, contes de
Coude. Rspunzndu-i la salut,
Tarzan bg de seam c ochii
ei l invitau, aproape l rugau,
s vin la ea.
Pauza urmtoare l gsi n
loja ei.
Doream att de mult s
v revd spuse ea. M-a
frmntat tot timpul gndul c,
dup serviciile pe care ni le-ai
fcut, att soului meu ct i
mie, nu vi s-a dat nici o
explicaie cu privire la faptul
c nu am luat nici o msur s
prevenim repetarea atacului
celor doi brbai asupra
noastr. Poate c lucrul acesta
vi s-a prut nedrept.
M judecai greit
rspunse Tarzan. Gndurile
mele n ceea ce v privete au
fost dintre cele mai bune. Nu
trebuie s considerai c-mi
datorai vreo explicaie. Dar
fiindc veni vorba, nu v-au mai
suprat ticloii aceia?
Nu vor deloc s se
potoleasc rspunse ea,
mhnit. Simt c trebuie s m
destinui. ns nu cunosc pe
nimeni care s merite
ncredere, aa cum meritai
dumneavoastr. Trebuie s-mi
permitei s fac acest lucru.
Poate v servete la ceva. l
cunosc pe Nikolas Rokoff destul
de bine ca s fiu ncredinat
c nu-l cunoatei pe deplin. Va
gsi el un mijloc s se rzbune
pe dumneavoastr. Ceea ce am
s v spun poate s v-ajute s
prevenii orice plan de
rzbunare ar pune la cale. Nu
pot s v spun aceste lucruri
aici, ns mine, la ora cinci,
voi fi acas pentru domnul
Tarzan.
Mi se va prea o
eternitate pn mine la cinci
spuse el, urndu-i noapte bun.
Dintr-un col al slii,
Rokoff i Paulvitch l vzur pe
domnul Tarzan n loja contesei
de Coude i amndoi zmbir cu
tlc.
La patru i jumtate n
dup-amiaza urmtoare, un
brbat oache, cu barb sun la
intrarea de serviciu a palatului
contelui de Coude. Cnd l vzu
pe cel de afar, servitorul care
deschise ridic sprncenele n
semn de recunoatere. ntre cei
doi ncepu o conversaie cu
voce sczut.
La nceput, servitorul se
mpotrivi auzind propunerea pe
care i-o fcea brbatul, ns o
clip mai trziu ceva se
strecur din mna vizitatorului
n mna slujitorului. Apoi cel
din urm se ntoarse i-l
conduse pe vizitator pe un
drum ocolit spre un alcov cu
draperii ce ddea n salonul
unde contesa avea s ia ceaiul
dup-amiaz.
O jumtate de or mai
trziu Tarzan fu condus n
salon i, aproape imediat, intr
i gazda, zmbind i cu minile
ntinse.
mi pare att de bine c
ai venit i spuse.
Nimic nu m-ar fi putut
mpiedica rspunse el.
Un timp vorbir despre
oper, despre ultimele
evenimente ale zilei care
atrgeau atunci atenia
Parisului, despre plcerea de a
rennoi scurta lor cunotin
nceput sub auspicii att de
ciudate i lucrul acesta i aduse
la subiectul ce struia n
mintea amndurora..
Poate c te-ai ntrebat
vorbi contesa n cele din
urm care ar putea fi
motivul persecuiei lui Rokoff.
E foarte simplu. Contele, soul
meu, este la curent cu multe
secrete ale Ministerului de
Rzboi. Adeseori are asupra sa
documente pentru care puterile
strine ar da o avere s intre n
posesia lor. Ca s afle unele
secrete de stat, agenii puterilor
strine ar ucide sau ar svri
ceva i mai ru dect
asasinatul. Chiar acum, contele
este n posesia unor documente
care l-ar face faimos i bogat pe
orice individ care ar fi n stare
s pun mna pe ele. Rokoff i
Paulvitch snt spioni. Nimic nu-
i va mpiedica s-i procure
aceste informaii. Afacerea de
pe pachebot, vreau s spun
povestea aceea cu jocul de
cri, era pus la cale ca s-l
antajeze pe soul meu. Dac
soul meu ar fi fost condamnat
pentru faptul c trieaz la
cri, cariera lui ar fi fost
compromis. Ar fi trebuit s
prseasc departamentul de
rzboi. Societatea l-ar fi
ostracizat. Cei doi intenionau
s-l in astfel sub ameninare
pn ce soul meu ar fi acceptat
s le dea documentele secrete
n schimbul mrturisirii lor c
domnul conte era doar victima
unui complot duman care
inteniona s-i pteze numele.
Dumneata ns le-ai dejucat
planurile. Atunci ei au pus la
cale alt intrig, de ast dat
privind reputaia mea. Cnd
Paulvitch a intrat n cabina
mea, mi-a expus tot planul.
Dac reueam s capt
informaiile ce-i interesau, mi
promiteau s nceteze antajul.
n caz contrar, Rokoff, care
sttea afar, se ducea s-l
informeze pe ofierul de
serviciu pe punte c m aflu cu
un domn, altul dect soul meu,
n cabina ncuiat pe
dinuntru. Urma s spun acest
lucru oricrei persoane ntlnit
pe vapor, iar la debarcare,
inteniona s relateze ntreaga
istorie ziaritilor. Nu-i aa c e
oribil? Se ntmpl ns s tiu
cte ceva despre domnul
Paulvitch, care l-ar trimite
direct la galere, dac poliia din
St. Petersburg ar afla ceva. I-
am spus c, dac i duce la
ndeplinire planul, voi dezvlui
poliiei tot ce tiu. I-am optit
la ureche ce tiam. Atunci...
Tnra contes pocni din degete
... a srit s m strng de
gt, ca un nebun. Dac nu
interveneai dumneavoastr m-
ar fi omort.
Ticloii! murmur
Tarzan.
Snt cu mult mai ri
dect credei, drag prietene.
Snt nite diavoli. M tem
pentru dumneavoastr, fiindc
v-ai atras ura lor. V-a ruga s
fii foarte atent cu aceti
oameni. Spunei-mi c vei fi,
spunei-o de dragul meu, altfel
nu-mi voi ierta niciodat dac
vei avea de suferit din cauza
bunvoinei pe care mi-ai
artat-o.
Nu mi-e fric mie de ei
rspunse Tarzan. Am avut
de-a face cu dumani mai
periculoi dect Rokoff i
Paulvitch i am supravieuit.
Tarzan i ddu seama c
tnra femeie nu tia ce se
ntmplase, n Rue Maule. Aa
c nu mai pomeni nici el, de
team s nu o mhneasc.
Pentru propria
dumneavoastr siguran
continu el de ce nu-i dai pe
ticloii acetia pe mna
autoritilor? Le-ar veni
imediat de hac.
nainte de a rspunde,
contesa ovi un timp. n cele
din urm spuse:
Snt dou motive. Unul
din ele l privete pe conte.
Cellalt, adevratul motiv, care
m mpiedic s-i demasc, nu l-
am spus niciodat nimnui:
numai Rokoff i eu l
cunoatem. M ntreb...
Contesa se opri, privindu-l int
pe tnr cteva clipe.
Ce anume? ntreb
Tarzan, zmbind.
M ntreb de ce doresc
s v spun acest lucru, pe care
n-am ndrznit s-l spun nici
mcar soului meu. Cred c vei
nelege i mi vei arta calea
cea dreapt, pe care s-o urmez.
Sper c nu m vei judeca prea
aspru.
Mi-e team c m voi
dovedi un judector prea slab,
doamn rspunse Tarzan.
Fiindc, dac mi-ai spune c
ai comis o crim, a spune c
victima ar trebui s fie
recunosctoare c a ntlnit o
soart att de frumoas.
O, nu, nici vorb de aa
ceva! l mustr contesa. Nu e
chiar att de ngrozitor. Dai-mi
voie s v spun mai nti de ce
nu vrea contele s-i dea pe
mna justiiei pe aceti ticloi;
apoi, dac voi mai avea curaj,
v voi spune motivul pentru
care nu ndrznesc eu s-i
denun. Primul motiv: Rokoff
este fratele meu. Sntem rui.
Nikolas a avut o faim rea de
cnd l in minte. A fost dat
afar din armat, unde deinea
gradul de cpitan. A fost
implicat ntr-un scandal, care,
dup un timp, a fost dat
oarecum uitrii i tata i-a gsit
un post n serviciul secret.
Multe crime au fost puse pe
seama lui Nikolas, ns
totdeauna a reuit s ias
basma curat. Din ultima
afacere a scpat depunnd
mrturie c victimele l-au
trdat pe ar i cum poliia rus
e ntotdeauna gata s-i
bnuiasc pe toi de aceast
crim, a acceptat versiunea lui
i l-au achitat.
Dar aceste atentate
criminale mpotriva
dumneavoastr i mpotriva
soului nu au anulat orice
drepturi care decurg din
legtura de rudenie? ntreb
Tarzan. Faptul c i sntei sor
nu l-a mpiedicat s ncerce s
v pteze onoarea. Nu-i datorai
nici un fel de loialitate,
doamn.
Da, dar mai exist un
motiv. Dac nu-i datorez nici
un fel de loialitate fiindc e
fratele meu, nu pot trece att de
uor peste un anumit episod din
viaa mea, pe care Nikolas l
cunoate foarte bine. De fapt,
pot s v spun despre ce este
vorba relu ea dup o pauz.
tiu c mai devreme sau mai
trziu tot am s v mrturisesc.
Am fost educat ntr-o
mnstire. n timp ce m aflam
acolo, am ntlnit un brbat pe
care l-am crezut gentilom.
tiam foarte puin, sau chiar
nimic, despre brbai i cu att
mai puin despre dragoste. Mi-
am pierdut capul; credeam c-l
iubesc. La insistenele lui, am
fugit cu el. Urma s ne
cstorim. Am fost mpreun
doar trei ore, tot timpul ziua i
numai n locuri publice... n
gri i n tren. Cnd am ajuns la
destinaie, acolo unde trebuia
s ne cstorim, doi poliiti
care ne ateptau n gar l-au
arestat numaidect. M-au luat i
pe mine, ns cnd le-am
povestit pania mea, nu m-au
mai reinut dect spre a m
trimite napoi la mnstire, sub
supravegherea strict a unei
doamne respectabile. Se pare c
brbatul care-mi fcuse curte
nu era de fel gentilom, ci un
dezertor i un fugar din faa
justiiei civile. Avea dosar la
poliie aproape n fiecare ar
din Europa. Afacerea a fost
muamalizat de mai-marii
mnstirii. Prinii nu au tiut
niciodat nimic. Mai trziu
Nikolas l-a ntlnit pe acel
brbat i a aflat ntreaga
poveste. Acum m amenin
c-i spune soului meu dac nu
fac ceea ce-mi cere.
Tarzan rse:
Sntei nc o feti
mic. Ceea ce mi-ai mrturisit
nu v poate umbri n nici un fel
reputaia Si, dac n-ai fi att
de speriat, ai ti prea bine
acest lucru. Spunei-i chiar
ast-sear soului
dumneavoastr toat povestea,
aa cum mi-ai spus-o mie.
Dac nu m nel, va rde de
temerile dumneavoastr i va
lua imediat msuri ca
nepreuitul dumneavoastr
frate s ajung la nchisoare,
acolo unde-i este locul.
A vrea s am curajul,
ns mi-e fric. De mic am
fost nvat s m tem de
brbai. nti de tata, apoi de
Nikolas, apoi de clugrii de la
mnstire. Aproape toate
prietenele mele se tem de
brbaii lor... de ce nu m-a
teme i eu de-al meu?
Nu este drept ca femeile
s se team de brbai spuse
Tarzan, cu o expresie de uimire
zugrvit pe fa. Eu snt
deprins mai mult cu cei din
jungl i acolo, de multe ori, e
tocmai invers. Nu, nu pot
nelege de ce femeile civilizate
trebuie s se team de brbai,
fiine create ca s le
ocroteasc. Mie, unul, nu mi-ar
plcea deloc s tiu c o femeie
se teme de mine.
Nu cred c vreo femeie
s-ar teme de dumneata,
prietene i spuse Olga de
Coude, suav. Te cunosc de
puin vreme i, dei ceea ce
spun poate prea nebunie, eti
singurul brbat de care nu mi-
ar fi team. E foarte ciudat,
fiindc eti foarte puternic. M-a
uimit uurina cu care i-ai
dobort pe Nikolas i pe
Paulvitch n seara aceea, n
cabina mea. A fost minunat.
Puin mai trziu, cnd
plec, Tarzan se mir simind
apsarea minii ei la desprire,
precum i insistena cu care
contesa l fcu s promit c va
veni s-o vad a doua zi.
Amintirea ochilor ei, cu
pleoapele pe jumtate coborte
i a buzelor desvrite care-i
zmbeau cnd i-a spus la
revedere l urmri tot restul
zilei. Olga de Coude era o
femeie foarte frumoas, iar
Tarzan din neamul maimuelor
un brbat att de singur; inima
lui avea nevoie de doctoria pe
care numai o femeie i-o poate
da.
Cnd se ntoarse n odaie,
dup plecarea lui Tarzan,
contesa se gsi fa-n fa cu
Nikolas Rokoff.
De cnd eti aici? strig
ea, dndu-se napoi.
nc nainte de sosirea
iubitului tu i rspunse el,
cu un rnjet hidos.
Isprvete! i ordon ea.
Cum de ndrzneti s-mi spui
astfel de lucruri mie, sora ta!
Ei bine, draga mea Olga,
dac nu i-e iubit, te rog s m
ieri; ns nu e vina ta c nu e
aa cum spun eu. Dac ar fi
avut o zecime din experiena
mea n ceea ce privete femeile,
acum ai fi n braele lui. Acest
Tarzan e un nebun smintit
Olga, cci fiecare cuvnt i gest
al tu era o invitaie i el nici
mcar nu tresrea!
Femeia i astup urechile.
Nu vreau s aud nimic.
Eti mrav cnd rosteti astfel
de lucruri. Orice-ai spune i
oricum m-ai amenina, tii c
snt o femeie cinstit. ncepnd
din seara asta, nu vei mai
ndrzni s m terorizezi,
fiindc am s-i dezvlui totul
lui Raoul. Va nelege i atunci,
Monsieur Nikolas, ai grij!
Ba n-o s-i spui nimic
i-o ntoarse Rokoff. Acum te
am la min cu afacerea asta i,
cu ajutorul unuia dintre
servitorii n care am mare
ncredere, nu va lipsi nici un
amnunt cnd va sosi vremea
ca faptele s ajung la urechile
soului tu. Cealalt poveste i-
a atins scopul... acum avem
ceva concret de care s ne
folosim n continuare; o idil
adevrat... i mai spuneai c
eti o soie cinstit! S-i fie
ruine, Olga!
Bruta rse cu poft.
i astfel contesa nu sufl
nici un cuvnt contelui, iar
situaia ei deveni i mai grea
dect nainte. Frica nedesluit
de pn atunci fu nlocuit cu
una real. S-ar putea ca i
contiina ei s fi exagerai
lucrurile.

5. EUAREA
COMPLOTULUI

Timp de o lun, Tarzan fu


pelerin devotat i binevenit la
altarul frumoasei contese de
Coude. Deseori ntlnea i ali
membri ai micii vecinti
selecte care veneau acolo la
ceaiul de dup-amiaz. De
fiecare dat Olga gsea fel i fel
de pretexte ca s rmn o or
singur cu Tarzan.
O vreme, contesa se temu
de clevetirile lui Nikolas. Se
gndise la acest tnr bine fcut
ca la un prieten, ns, odat cu
insinurile diabolice ale fratelui
ei, ncepu s se gndeasc mai
mult la fora aceea
inexplicabil ce prea c o
atrage spre necunoscutul cu
ochi cenuii. Nu dorea s-l
iubeasc i nici nu-i dorea
dragostea.
Contesa era mult mai
tnr dect soul ei i, fr s-
i dea seama, i dorise
ntotdeauna prietenia unui
brbat mai aproape de vrsta ei.
La douzeci de ani te abii s
faci confidene unuia de
patruzeci. Tarzan, n schimb,
nu era dect cu doi ani mai
mare. El o putea nelege;
contesa i ddea seama de
lucrul acesta. Apoi, tnrul avea
un suflet curat, era chipe i se
purta cavalerete. Contesei nu-i
era team de el. Chiar de la
nceput, instinctul i optise c
se poate bizui pe el.
De la distan, Rokoff
urmrea cu o bucurie plin de
rutate cum crete intimitatea
ntre cei doi. De cnd tia c
Tarzan aflase c e spion, la ura
pe care o nutrea pentru omul-
maimu adugase groaza c
acesta putea s-l denune.
Rokoff nu atepta acum dect
momentul potrivit ca s dea o
lovitur de maestru. Voia s
scape definitiv de Tarzan i, n
acelai timp, s se rzbune din
plin pentru umilinele i
nfrngerile suferite din partea
lui.
Tarzan aproape c-i
regsise mulumirea de
altdat, pierdut o dat cu
tihna i linitea vieii de
jungl. Toate acestea fuseser
curmate de sosirea grupului lui
Porter, prsit pe rmul acela
slbatic.
ntlnirile cu prietenii
Olgi i fceau plcere, iar
prietenia care luase natere
ntre frumoasa contes i el era
un izvor de nesfrit ncntare.
Bucuria pe care o ncerca i
risipi gndurile negre i-i slujea
de minune ca balsam pentru
inima lui sfiat.
Uneori D'Arnot l nsoea
n vizitele lui la palatul de
Coude. D'Arnot i cunotea pe
Olga i pe conte de mult timp.
Din cnd n cnd, de Coude
aprea n salon, ns treburile
nesfrite, poziia oficial i
chestiunile politice l ineau
departe de cas pn noaptea
trziu.
Rokoff l spiona pe Tarzan
aproape nencetat, pndind
momentul cnd tnrul va veni
noaptea, la palatul de Coude,
ns ateptrile sale fur sortite
eecului. Cu diferite prilejuri,
mai ales dup vreun spectacol
la oper, Tarzan o nsoea pe
contes acas, ns o prsea
ntotdeauna la intrare, spre
crunta dezamgire a
devotatului frate. Ajungnd n
cele din urm la concluzia c e
cu neputin s-l atrag n
curs, Rokoff i Paulvitch i
muncir mintea i urzir un
plan ca s-l prind pe omul-
maimu ntr-o situaie
compromitoare.
Timp de mai multe zile, cei
doi urmrir ziarele i micrile
lui de Coude i Tarzan. n cele
din urm, eforturile le fur
rspltite. Un ziar de diminea
fcea o scurt meniune
referitoare la o serat pentru
domni, dat a doua zi de
ambasadorul german. Printre
invitai figura i de Coude.
Dac se ducea la serat,
nsemna c avea s vin acas
dup miezul nopii.
n noaptea aceea,
Paulvitch atepta pe trotuarul
din faa locuinei
ambasadorului german; de
acolo putea s-i cerceteze pe
toi invitaii care soseau. Nu
dup mult timp de Coude cobor
din main i trecu pe lng el.
Acest lucru fu de ajuns pentru
Paulvitch. Nemernicul plec
iute acas, unde l atepta
Rokoff. Aici zbovir pn cnd
sunar orele unsprezece; atunci
Paulvitch form un numr de
telefon.
Locuina locotenentului
D'Arnot? ntreb el ndat ce
obinu legtura. Am un mesaj
pentru domnul Tarzan; dac e
att de bun s vin la telefon.
Urm o clip de tcere. Domnul
Tarzan? Domnule, aici e
Francois, servitor n casa
contesei de Coude. Poate c
domnul i face onoarea umilei
dumneavoastre slugi s-i
aminteasc de el, de Francois,
da? Da domnule. Am un mesaj
pentru dumneavoastr din
partea contesei. V roag s
venii imediat, e n mare
ncurctur domnule... Nu,
domnule, srmanul de mine, nu
tiu nimic. S-i spun doamnei
c vei sosi imediat?... V
mulumesc, domnule.
Dumnezeu s v binecuvnteze.
Paulvitch ag receptorul i se
ntoarse rnjind spre Rokoff.
Ca s soseasc acolo i
vor trebui treizeci de minute.
Dac ajungi la ambasada
german n cincisprezece
minute, de Coude ar putea fi
acas n trei sferturi de or.
Totul depinde de faptul dac
zpcitul la va rmne
cincisprezece minute dup ce
va descoperi c a fost tras pe
sfoar; dar dac nu m nel,
Olga nu-l va lsa s plece att
de repede. Iat scrisoarea
pentru de Coude. Grbete-te! l
zori Rokoff.
Paulvitch nu pierdu nici o
clip i plec spre locuina
ambasadorului. La u nmn
servitorului scrisoarea.
E pentru contele de
Coude. E foarte urgent. Ai grij
s-i fie nmnat imediat zise
el i strecur o pies de argint
n mna servitorului. Apoi se
ntoarse acas.
O clip dup aceea, de
Coude i ceru scuze i desfcu
plicul. Coninutul mesajului l
fcu s pleasc; mna ncepu
s-i tremure de-a binelea.

Domnule conte de Coude,


Din dorina de o salva
onoarea numelui
dumneavoastr am recurs la
acest mijloc de a v preveni c
n aceste momente onoarea
cminului dumneavoastr
este n pericol.
Un anumit brbat, care
timp de luni de zile v-a vizitat
n mod constant casa n
absena dumneavoastr, se
afl acum la soia
dumneavoastr. Dac v vei
duce imediat n budoarul
contesei, i vei gsi mpreun.
UN PRIETEN

Douzeci de minute mai


trziu dup ce Paulvitch l
chemase pe Tarzan, Rokoff
obinu legtura cu telefonul
particular al contesei. i
rspunse servitoarea, care se
afla n budoar.
Dar doamna s-a culcat
replic servitoarea la cererea
lui Rokoff de a vorbi cu
contesa.
E un mesaj urgent,
numai pentru contes insist
Rokoff. Spune-i c trebuie s se
scoale; s-i pun ceva pe ea i
s vin la telefon. Am s sun
din nou peste cinci minute.
Rokoff ag receptorul.
Peste o clip intr i Paulvitch.
Contele a primit
mesajul? ntreb Rokoff.
Trebuie s fie n drum
spre cas zise Paulvitch.
Foarte bine. Doamna va
sosi imediat n budoar,
mbrcat ntr-un neglijeu.
Peste cteva secunde
credinciosul nostru Jaques l va
conduce pe domnul Tarzan la
ea, fr s-l anune. Cteva
clipe vor dura explicaiile. Olga
va arta foarte ispititoare n
cmaa aceea de noapte
strvezie, care ascunde doar pe
jumtate minuniile pe care
neglijeul le descoper. De bun
seam va fi surprins, ns
nicidecum suprat. Dac omul
acesta are mcar un strop de
snge fierbinte n vinele lui,
contele va da peste ei tocmai
cnd va avea loc o scen de
dragoste nduiotoare. Asta se
va ntmpla peste cincisprezece
minute. Cred c am pus totul la
cale n chip strlucit, dragul
meu Alexis. S mergem s bem
n sntatea domnului Tarzan
i s nu uitm c domnul conte
de Coude este unul dintre cei
mai buni spadasini din Paris i,
de departe, cel mai bun inta
din toat Frana.
Cnd Tarzan ajunse la
locuina Olgi, Jaques l
atepta la intrare.
Pe aici, domnule i
spuse i-l conduse de ndat pe
scrile largi de marmur. Dup
alte cteva secunde deschise o
u i, dnd la o parte o draperie
grea, l introduse cu mult
ceremonie ntr-o ncpere slab
luminat. Apoi Jaques dispru.
n colul cellalt al
camerei, Tarzan o vzu pe Olga
aezat la msua pe care se
afla telefonul. Degetele bteau
nervoase pe suprafaa lucioas
a mesei. Nu-l auzi pe Tarzan
intrnd.
Olga, ce s-a ntmplat? o
ntreb el. Contesa se ntoarse,
scond un strigt.
Jean! Strig ea. Ce caui
aici? Cine te-a adus aici? Ce
nseamn asta?
Tarzan rmase mpietrit;
ntr-o secund nelese o parte
din adevr.
Deci nu m-ai chemat,
Olga?
S te chem? La ora asta
din noapte? Mon Dieu! Jean,
doar nu crezi c snt nebun?
Franois mi-a telefonat
s vin imediat: spunea c te afli
ntr-o ncurctur i c ai
nevoie de mine.
Franois? Cine mai e i
Franois?
Mi-a spus c e n
serviciul tu. Mi-a vorbit pe un
ton, ca i cum ar fi trebuit s-
mi amintesc acest lucru...
Nu e nimeni n serviciul
meu cu acest nume. Cineva a
fcut o glum cu tine, Jean
spuse Olga, rznd cu poft.
M tem c e o glum
sinistr, Olga. rspunse
Tarzan. E ceva necurat la
mijloc, ceva ce nu-mi place.
Ce vrei s spui? Doar nu
te gndeti c...
Unde e contele? o
ntrerupse.
La reedina
ambasadorului german.
Asta e o alt isprav a
nepreuitului tu frate. Mine
contele va afla. Va ntreba
servitorii. Toate dovezile vor
duce la... ceea ce dorete
Rokoff s cread contele.
Ticlosul! izbucni Olga.
Se ridic i se apropie de
Tarzan, privindu-l drept n
ochi.
Contesa era foarte
nspimntat. n ochi i se
citea acea expresie pe care
vntorul o desluete n
privirea cprioarei ncolite o
privire ntrebtoare, uimit i
plin de team. Tremura i, ca
s se mai liniteasc, i puse
minile pe umerii lui.
Ce ne facem, Jean?
opti ea. E groaznic. Mine, tot
Parisul va citi n ziare... o s
aib Nikolas grij.
Privirea, atitudinea,
cuvintele ei dovedeau limpede
nevoia femeii lipsite de aprare
de a fi ajutat de protectorul ei
firesc brbatul. Tarzan lu n
mna sa mare i puternic una
din mnutele calde care zceau
pe pieptul lui. Gestul fu aproape
firesc i la fel de firesc fu gestul
instinctiv de ocrotire care-l
ndemn s-o ia de umr pe
tnra contes. Rezultatul fu o
scnteie electric. Tarzan nu
fusese niciodat att de aproape
de ea. Se privir cu vinovie n
ochi i Olga se dovedi mai
slab; ea se stinse toat n
braele brbatului care o inea
de umeri. Dar Tarzan din
neamul maimuelor? Vznd-o
att de speriat o cuprinse n
braele sale puternice i i
acoperi buzele cu srutri
nesfrite.
Imediat ce termin de citit
scrisoarea, Raoul de Coude se
scuz grbit n faa gazdei.
Niciodat nu i-a putut aminti
ce scuz invocase. n mintea
lui, totul era nvluit n cea,
pn ce ajunse n pragul casei.
Aici i reveni deodat,
pregtindu-se s acioneze cu
calm i mult precauie. n
mod inexplicabil, Jaques lsase
ua deschis. i ddu seama de
asta abia cnd se afla la
mijlocul scrilor. n prima clip
nu acord nici o atenie
faptului, ns dup aceea se
sesiz.
Urc scrile n vrful
picioarelor i se ndrepta de-a
lungul galeriei spre budoarul
contesei. n mn avea un
baston greu... n inim, crima.
Olga l vzu prima. Cu un
ipt ascuit se smulse din
braele lui Tarzan i omul-
maimu se ntoarse tocmai la
timp ca s pareze cu mna o
lovitur teribil n cap. O dat,
de dou, de trei ori, bastonul
greu czu cu iueala trznetului
i fiecare lovitur nu fcea
altceva dect s-l readuc pe
omul-maimu la starea de
slbticie.
Cu rnjetul gros, gutural al
gorilei, Tarzan sri la francez.
Bastonul masiv fu smuls i rupt
n dou de parc ar fi fost un
b de chibrit. Tarzan arunc
ct colo bucile i, ca o fiar
nfuriat, se npusti spre gtul
adversarului. La nceput, Olga
de Coude fu doar o spectatoare
ngrozit de teribila scen ce se
desfur n clipele urmtoare,
dar mai apoi sri la Tarzan,
care-i omora soul; l sugruma
scuturndu-l aa cum un terrier
zglie un oarece,
nspimntat, ncerc s-i
desprind minile.
Doamne, Dumnezeule!
ip ea. l omori, l omori! Jean,
mi omori brbatul!
Turbat de furie, Tarzan nu
auzea nimic. Brusc, azvrli
trupul pe podea i, punndu-i
piciorul pe pieptul victimei,
ridic seme capul. Atunci, n
tot palatul contelui de Coude
rsun strigtul cumplit care
ddea de veste c gorila i-a
rpus prada. Din pivni pn n
pod, urletul acela
nspimnttor ajunse la
urechile servitorilor, umplndu-i
de groaz i fcndu-i s
tremure. Femeia se prbui n
genunchi lng trupul soului ei
i ncepu s se roage.
ncet-ncet, pcla roie din
faa ochilor lui Tarzan se risipi.
Lucrurile ncepur s capete
form. Tarzan i redobndi
atributele omului civilizat. n
cele din urm o vzu pe femeia
ngenuncheat.
Olga! opti el.
Contesa i nl privirea,
ateptndu-se s vad n ochii
aintii asupra ei setea de snge.
Dar nu deslui dect mhnire i
cin.
Oh, Jean! strig ea
printre hohote. Uite ce-ai fcut!
Era soul meu, l iubeam i tu l-
ai omort...
Cu mult grij, Tarzan
ridic trupul fr vlag al
contelui de Coude i-l aez pe
o canapea; apoi puse urechea
pe pieptul acestuia.
Puin brandy, Olga
ceru el.
Olga aduse butura i,
mpreun, turnar cteva
picturi ntre buzele contelui.
Aproape imediat de pe buzele
nvineite iei un geamt slab.
Contele ntoarse capul i opti
ceva.
Slav Domnului! Nu va
muri i spuse Tarzan
contesei.
De ce ai fcut asta,
Jean? l ntreb ea..
Nu tiu. M-a lovit i mi-
am pierdut cumptul. Aa
fceau maimuele din tribul
meu. Nu i-am povestit nc
viaa mea, Olga. Era mult mai
bine dac tiai cte ceva despre
mine... atunci nu s-ar fi
ntmplat ce s-a ntmplat
acum. Nu mi-am vzut
niciodat tatl. Singura mam
pe care am cunoscut-o vreodat
era o maimu feroce. Pn la
cincisprezece ani nu ntlnisem
nc o fiin omeneasc. Cnd
am vzut primul alb, aveam
douzeci de ani. Acum un an i
mai bine eram un animal de
prad, gol-golu, n jungla
african. Nu m judeca deci cu
prea mult asprime. Doi ani
snt prea puin pentru
transformarea radical a unui
individ. Rasei umane i-a trebuit
nenumrate secole pentru
aceeai transformare.
Nu te judec n nici un
fel, Jean. Greeala este a mea.
Acum trebuie s pleci... nu
trebuie s te gseasc aici cnd
i va recpta cunotina. La
revedere!
Tarzan prsi palatul
contelui de Coude, cu un aer
trist, plin de remucri.
Dup douzeci de minute
cnd i veni de-a binelea n
fire, intr ntr-o secie de
poliie aflat nu departe de Rue
Maule. Aici ntlni pe unul din
poliitii cu care se luptase cu
cteva sptmni n urm.
Acesta se bucur sincer cnd l
vzu pe omul care-l scuturase
att de zdravn. Dup ce
schimbar cteva cuvinte
banale, Tarzan l ntreb dac a
auzit vreodat de Nikolas
Rokoff sau de Alexis Paulvitch.
O, de multe ori,
domnule. i unul i altul au
cazier. Ct timp nu snt acuzai
de nimic, ne preocup foarte
mult s tim unde se afl
pentru a-i gsi imediat la
nevoie. Aceast precauie o
lum cu fiecare criminal
cunoscut. De ce ntrebai?
i cunosc personal
rspunse Tarzan. A dori s-l
ntlnesc pe domnul Rokoff
ntr-o chestiune de afaceri; v-a
fi foarte recunosctor dac mi-
ai da adresa lui.
Cteva clipe mai trziu i
lu rmas bun de la poliist i,
avnd n buzunar o noti pe
care era scris o adres ntr-un
cartier nu prea respectabil, se
ndrept cu pas vioi ctre cea
mai apropiat staie de taxi.
Rokoff i Paulvitch se
ntorseser acas i tocmai
discutau despre rezultatul
probabil al evenimentelor din
acea sear. Telefonaser ntre
timp la redaciile unor ziare de
diminea i acum ateptau s
vin corespondenii crora s le
dea informaii cu privire la
scandalul ce urma s
izbucneasc n saloanele
Parisului a doua zi.
Pe scar se auzi un pas
ferm.
Ei, dar tii c ziaritii
tia snt prompi! exclam
Rokoff, auzind btaia n u.
Intrai!
Zmbetul larg al
ticlosului, pregtit s-i
ntmpine pe ziariti, i nghe
pe buze. Din prag i intuia
privirea necrutoare a ochilor
cenuii ai vizitatorului.
La dracu! izbucni el,
srind n picioare. Ce vnt te-
aduce aici?
Stai joi! i ordon
Tarzan, cu o voce att de
nceat, c cei doi abia putur
s-i deslueasc vorbele. Tonul
ns era att de amenintor
nct Rokoff se aez din nou,
iar Paulvitch nu fcu nici o
micare. tii foarte bine ce m-a
adus aici continu Tarzan,
cu acelai glas amenintor. Ar
fi trebuit s te ucid, dar fiindc
eti fratele Olgi de Coude n-am
s-o fac... acum. i ofer o ans.
Paulvitch nu conteaz prea
mult: e doar o unealt fr
minte i nebun, aa c nu-l voi
ucide atta timp ct te voi lsa
s trieti. nainte de a prsi
camera, pentru a rmne
amndoi n via i teferi, va
trebui s faci dou lucruri.
Primul: s scrii o mrturisire
amnunit n legtur cu cele
puse la cale n seara asta i s-o
semnezi. Al doilea: s-mi
promitei, sub pedeapsa cu
moartea, c nu vei ngdui ca
vreun cuvnt din afacerea asta
s ajung n ziare. Dac nu vei
face astfel, nici unul din voi nu
va mai fi n via cnd voi
prsi aceast camer. Ai
neles? Fr a atepta vreun
rspuns, se rsti la el: Grbete-
te! Ai chiar n fa cerneal,
hrtie i toc.
Rokoff afi un aer trufa,
ncercnd s braveze pentru a
arta ct de puin se teme de
ameninrile lui Tarzan. O
secund mai trziu ns simi
degetele de oel ale omului-
maimu strngndu-l de gt.
Paulvitch, care ncerc s spele
putina, tocmai cnd s ias pe
u, fu ridicat n aer i zvrlit
ntr-un col al camerei, unde se
prbui fr cunotin. Cnd
faa lui Rokoff se nnegri,
Tarzan slbi strnsoarea i-l
mpinse fr pic de mil napoi
pe scaun. Tuind, Rokoff se
aez privind cu ur la omul
care sttea n faa lui. Puin
dup aceea, la ordinul lui
Tarzan, Paulvitch se ridic i,
chioptnd i gemnd, se
ntoarse la locul su.
Acum apuc-te i scrie!
i spuse omul-maimu. Dac
mai e nevoie s te ndemn, s
tii c a doua oar nu m voi
mai purta att de blnd.
Rokoff lu tocul i ncepu
s scrie.
Vezi ca nu cumva sa
omii vreun amnunt sau vreun
nume l avertiz Tarzan.
Pe neateptate se auzi o
btaie la u.
Intr! spuse Tarzan.
n ncpere intr un tnr
spilcuit.
Snt de la Le Matin se
prezent el. Dac am neles
bine, domnul Rokoff are s-mi
comunice ceva.
Ai neles greit,
domnule rspunse Tarzan.
Nu-i aa c n-ai nimic pentru
domnul, dragul meu Nikolas?
Rokoff se ntrerupse din
scris i-l privi ncruntndu-se
dizgraios.
Nu... Mri el n-am
nimic de relatat... acum.
Nici acum i nici alt
dat...
Reporterul nu vzu privirea
amenintoare a omului-
maimu, ns Nikolas Rokoff o
vzu prea bine.
Nici alt dat... repet
el, grbit.
Pcat c domnul s-a
deranjat degeaba adug
Tarzan, ntorcndu-se spre
reporter. V doresc noapte bun
i mai spuse i, nclinnd din
cap, l pofti pe filfizon afar din
camer i-i nchise ua n nas.
O or mai trziu, Tarzan
ieea din odaia lui Rokoff, cu
un manuscris destul de
voluminos n buzunarul de la
hain.
Dac a fi n locul tu,
a prsi Frana, fiindc, mai
devreme sau mai trziu, voi
gsii o scuz oarecare pentru a
te ucide ca s nu-i compromii
n nici un fel sora i spuse la
plecare.

6. DUELUL

Cnd se ntoarse de la
Rokoff, D'Arnot dormea. Tarzan
nu-l trezi, ns a doua zi i
povesti ntmplrile din seara
precedent, fr a omite nici
cel mai mic amnunt.
Ct de prost am putut s
fiu ncheie el. De Coude i
soia lui erau prietenii mei.
Cum le-am rspltit prietenia?
Puin a lipsit s nu-l omor pe
conte. Am stigmatizat o femeie
cinstit. Se prea poate s fi
stricat o csnicie frumoas.
O iubeti pe Olga de
Coude? l ntreb D'Arnot.
Dac n-a fi convins c
nu m iubete, mi-ar fi greu s-
i rspund la ntrebare, Paul;
ns, fr a fi necredincios fa
de ea, i spun c nu o iubesc i
nici ea pe mine. Timp de o
clip, amndoi am fost
victimele unei nebunii subite,
n nici un caz dragoste i asta
ar fi trecut fr nici cea mai
mic remucare, la fel de
repede precum a venit, chiar
dac de Coude nu s-ar fi ntors.
Dup cum tii, m pricep prea
puin la femei. Olga de Coude e
o femeie foarte frumoas:
lucrul acesta, semintunericul
din ncpere, mprejurrile
mbietoare, precum i apelul de
a-i veni n ajutor, de a o ocroti
nu l-ar fi lsat insensibil nici pe
un om mai civilizat, ns
civilizaia mea nu depete
grosimea pielii, nu trece nici
mcar de grosimea hainelor.
Parisul nu e un loc bun pentru
mine. N-o s fac altceva dect
s cad n curse din ce n ce mai
primejdioase. Restriciile
impuse de oameni m irit. M
simt prizonier. Nu pot suporta
lucrul acesta, prietene i cred
c am s m ntorc n jungla
mea, s-mi duc viaa pe care
mi-a rezervat-o soarta cnd m-a
aezat acolo.
Nu le pune atta la
inim, Jean i rspunse
D'Arnot. Te-ai achitat de
obligaii mult mai bine dect ar
fi fcut-o muli dintre oamenii
civilizai",
Aflai n aceeai situaie.
Ct despre plecarea ta din Paris,
cred c n scurt timp Raoul de
Coude va avea ceva de spus n
aceast privin.
D'Arnot nu greea. Dup o
sptmn, pe cnd D'Arnot i
Tarzan luau micul dejun, fu
anunat domnul Flaubert.
Domnul Flaubert era un domn
extrem de manierat. Cu multe
plecciuni, el transmise
provocarea domnului conte de
Coude, adresat domnului
Tarzan.
E domnul att de bun,
nct s aranjeze ca unul din
prietenii lui s se ntlneasc cu
domnul Flaubert ct mai curnd
posibil pentru a stabili detaliile,
spre satisfacia reciproc a
tuturor celor interesai?
Desigur. Domnul Tarzan ar
fi ncntat s-i ncredineze
fr rezerve interesele,
prietenului su, locotenentului
D'Arnot. Astfel rmase stabilit
c D'Arnot va face o vizit
domnului Flaubert la orele dou
n dup-amiaza acelei zile i,
acestea fiind aranjate, domnul
Flaubert prsi camera cu i
mai multe plecciuni.
Cnd rmaser din nou
singuri, D'Arnot privi uimit la
Tarzan:
Ei, ce facem?
Acum, la pcatele pe
care le am, trebuie s adaug o
crim sau s m las eu nsumi
omort rspunse Tarzan.
Trebuie s recunosc c m
ndrept cu pai repezi pe cile
frailor mei civilizai.
Ce arm alegi? l ntreb
D'Arnot. De Coude este
considerat maestru n mnuirea
sbiei i un excelent trgtor.
A putea alege sgei
otrvite sau sulie trase de la
douzeci de pai rse Tarzan.
Aleg pistolul, Paul.
Te va ucide, Jean.
Nu m ndoiesc de acest
lucru i rspunse Tarzan.
ntr-o bun zi tot am s mor.
Alege mai bine spada
l sftui D'Arnot. Contele o s
se mulumeasc s te rneasc
i snt mai puine anse s te
omoare.
Pistolul spune
Tarzan, cu fermitate. D'Arnot
ncerc s-l conving s
renune la aceast idee, ns
toate ncercrile sale fur
zadarnice, astfel c rmase
hotrt s se dueleze cu
pistolul.
Puin dup ora patru,
D'Arnot se ntoarse de la
ntlnirea cu domnul Flaubert.
S-a aranjat spuse.
Totul e cum nu se poate mai
bine. Mine diminea, n zori...
pe drumul spre Etamps e un loc
ferit. Domnul Flaubert a
preferat acest loc din motive
personale. Nu am avut nici o
obiecie.
Bine spuse Tarzan
simplu.
Nu se mai referi la duel; nu
fcu nici mcar o simpl
aluzie. n noaptea aceea,
nainte de a se duce la culcare,
scrise cteva scrisori. Dup ce
nchise scrisorile i trecu
adresele respective, le puse pe
toate ntr-un plic adresat lui
D'Arnot. Pe cnd se dezbrca,
D'Arnot l auzi ngnnd un
refren de music-hall.
Francezul ocr printre
dini. Era nefericit fiindc nu
se ndoia c a doua zi, cnd
soarele se va ridica avea s-l
vad pe Tarzan mort. l oca
faptul c Tarzan se arta att
de nepstor.
Ora aceasta e cea mai
nepotrivit pentru oameni s se
omoare zise omul-maimu
cnd se ddu jos din pat, n
semintunericul ceasurilor din
zori.
Dormise bine; s-ar fi zis c
abia atinsese cu capul perna
nainte de a fi trezit. Remarca
era adresat lui D'Arnot, care-l
atepta gata mbrcat n pragul
uii. Acesta aproape c nu
nchisese ochii toat noaptea.
Era nervos i, de aceea, uor
iritabil.
Bnuiesc c ai dormit ca
un prunc i spuse prietenului
su.
Tarzan rse.
Dup vocea ta, Paul,
trag concluzia c arunci toat
vina n spinarea mea. N-am ce
face, asta-i situaia...
Nu, Jean, nu despre
asta-i vorba rspunse
D'Arnot, zmbind la rndul su.
ns iei lucrurile prea uor... e
exasperant. Dac te-ar vedea
cineva, ar putea s jure c te
duci s tragi la int, nu s-l
nfruni pe unul din cei mai
buni trgtori ai Franei.
Tarzan ddu din umeri.
Voi ispi o mare
greeal, Paul. O condiie foarte
necesar pentru a ispi este
precizia adversarului meu. Deci
am eu vreun motiv s fiu
nemulumit? Nu m-ai asigurat
tu c domnul conte de Coude
este un trgtor de elit?
Vrei s spui c doreti
cu tot dinadinsul s fii ucis?
exclam D'Arnot, uluit.
N-a putea spune c asta
vreau, ns trebuie s admii c
snt prea puine anse ca s nu
fiu omort.
Dac D'Arnot ar fi tiut ce
era n mintea omului-maimu
acest lucru l preocupase
aproape tot timpul din clipa n
care aflase c de Coude l va
provoca la duel pe cmpul de
onoare atunci ar fi fost i
mai uluit.
Se urcar n tcere n
maina lui D'Arnot i tot n
tcere pornir spre Etamps, pe
drumul cufundat n ntuneric.
Fiecare din ei era absorbit de
propriile gnduri. D'Arnot era
foarte abtut fiindc inea ntr-
adevr la Tarzan. Prietenia
strns, care luase natere ntre
aceti doi brbai cu destine i
educaii att de diferite, sporise
n intensitate. Ambii aveau
aceleai idealuri de brbie, de
curaj i onoare i acestea
acionau la amndoi cu aceeai
for. Se nelegeau perfect i
fiecare se putea mndri cu
prietenia celuilalt.
Tarzan din neamul
maimuelor era cufundat n
amintiri din trecut; amintiri
plcute ale unor clipe mai
fericite din viaa sa din jungl,
pierdut acum pentru
totdeauna. i aminti
nenumratele ceasuri din
timpul copilriei, pe care i le
petrecuse stnd cu picioarele
ncruciate pe masa din cabana
defunctului su tat, cu capul
aplecat asupra uneia din crile
acelea minunat ilustrate. Fr
nici un ajutor descifrase din ele
secretul limbii tiprite, cu mult
nainte ca sunetele limbii
vorbite s-i ajung la ureche.
Un zmbet de mulumire i
descrei chipul cnd se gndi la
ziua aceea, unic n viaa lui,
pe care i-o petrecuse alturi de
Jane Porter n inima pdurii
virgine.
Brusc, amintirile fur
risipite de oprirea mainii;
ajunseser la destinaie.
Gndurile se ntoarser la
treburile imediate. tia c o s
moar, ns nu se temea de
moarte. Pentru un locuitor al
junglei necrutoare, moartea e
un lucru obinuit. Prima lege a
naturii l oblig s se agate cu
tenacitate de via, s lupte
pentru ea, ns nu-l nva s
se team de moarte.
D'Arnot i Tarzan sosir
primii pe cmpul de onoare. Un
minut mai trziu i fcur
apariia i de Coude, domnul
Flaubert i un al treilea domn.
Acesta fu prezentat lui D'Arnot
i lui Tarzan: era doctorul.
D'Arnot i Flaubert vorbir
n oapt cteva minute.
Contele de Coude i Tarzan
edeau deoparte, fiecare n alt
col al terenului. Martorii i
convocar. D'Arnot i domnul
Flaubert examinar pistoalele.
Cei doi brbai, care o clip mai
trziu urmau s se nfrunte,
ascultau n tcere condiiile,
luptei, expuse de domnul
Flaubert i pe care erau obligai
s le respecte ntocmai.
Trebuiau s stea unul cu
spatele spre cellalt. La un
semnal al domnului Flaubert,
cei doi urmau s se deplaseze n
direcii opuse, cu pistolul la
coaps. Dup ce parcurgeau
zece pai, D'Arnot urma s dea
ultimul semnal... atunci aveau
s se ntoarc i s trag pn
ce unul din ei cdea sau pn
cnd fiecare i consuma cele
trei cartue primite.
n timp ce domnul
Flaubert vorbea, Tarzan i
alese o igar din tabacher i o
aprinse. De Coude era
personificarea nepsrii: nu era
el cel mai bun inta din
Frana?
n sfrit, domnul Flaubert
i fcu semn lui D'Arnot i
fiecare i lu locul.
Sntei gata, domnilor?
ntreb domnul Flaubert.
Gata rspunse de
Coude.
Tarzan ncuviin i el din
cap. Domnul Flaubert ddu
semnalul. Ca i D'Arnot, se
ndeprt civa pai, ca s nu
se afle n btaia pistoalelor.
ase! apte! Opt! n ochii lui
D'Arnot se ivir lacrimi. l
iubea pe Tarzan. Nou! nc un
pas i tnrul locotenent ddu
semnalul fatal, semnalul; pe
care att l ura. Pentru el,
acesta pecetluia soarta celui
mai bun prieten al su.
Brusc, de Coude se ntoarse
i trase. Tarzan tresri abia
vizibil. Pistolul su nc atrna
la coaps. De Coude ovi, ca i
cum se atepta s-l vad pe
adversar chircindu-se la
pmnt. Francezul era un
trgtor prea experimentat ca
s nu-i dea seama c glonul
i atinsese inta. Totui Tarzan
nu schi nici un gest s-i
ridice pistolul. De Coude mai
trase o dat, ns atitudinea
omului-maimu aceea
indiferen desvrit,
destinderea nonalant a
siluetei sale gigantice, nct
pn i fumul igrii se ridica
drept n sus l zpci pe cel
mai bun trgtor al Franei. De
data aceasta, Tarzan nu mai
tresri. De Coude era ns sigur
c nimerise din nou.
Deodat, explicaia veni
brusc n mintea contelui:
adversarul su primea cu
rceal loviturile teribile n
sperana c gloanele trase de
el nu-i vor pricinui o ran
fatal. Apoi va trage pe ndelete
propriile-i gloane, doborndu-l
deliberat, cu calm i mult snge
rece. Un fior strbtu spinarea
francezului. Ceea ce fcea
uriaul era diabolic. Ce fel de
fptur putea fi oare, nct s
stea att de netulburat, cu dou
gloane n el, ateptnd s-l
primeasc pe al treilea?
De Coude se strdui de
data aceasta s inteasc mai
bine, ns nervii l lsar i
grei de-a binelea. Nici de ast
dat Tarzan nu schi vreun
gest s ridice pistolul. Timp de
o secund cei doi se privit n
ochi. Pe faa lui Tarzan se
putea citi o expresie de
dezamgire total. Faa lui de
Coude exprima o team din ce
n ce mai mare, ba chiar o
groaz.
Nu mai putu ndura.
Pentru numele lui
Dumnezeu, domnule, trage!
ip el.
ns Tarzan nu ridic
pistolul. n schimb, nainta
spre de Coude, iar cnd D'Arnot
i Flaubert, care neleser
greit inteniile lui, erau pe
punctul de a se npusti ntre ei,
el ridic mna stng, oprindu-i.
Nu v temei le spuse
nu-i fac nici un ru.
Era ceva cu totul i cu
totul neobinuit, iar cei doi
rmaser pe loc. Tarzan
continu s nainteze pn ce
se afl chiar n faa lui de
Coude.
Probabil c s-a ntmplat
ceva cu pistolul domnului
zise el. Sau poate c v-au
prsit nervii. V ofer pistolul
meu, domnule i mai ncercai
o dat zise Tarzan, ntinznd
contelui uimit pistolul.
Mon Dieu, domnule!
strig cellalt. Ai nnebunit?
Nu, prietene i
rspunse omul-maimu. ns
merit s mor. E singurul mod
n care a putea ndrepta rul
pe care l-am fcut unei femei
cinstite. Luai pistolul i facei
ce v-am rugat.
Asta ar fi o crim
rspunse de Coude. Dar ce ru
i-ai fcut soiei mele? Ea a
jurat c...
Nu la asta m refeream
replic repede Tarzan. Ai
vzut tot rul care s-a petrecut
ntre noi. Dar att a fost de
ajuns ca s arunce o pat
asupra numelui ei i s
nruiasc fericirea unui brbat
mpotriva cruia nu nutream
nici un dram de ur. Greeala
mi aparine n ntregime mie,
de aceea speram ca n
dimineaa asta s mor. Snt
profund dezamgit c domnul
nu e intaul formidabil pe care
mi-l nchipuiam.
Spunei c vina e n
ntregime a dumneavoastr?
ntreb de Coude, curios.
n ntregime, domnule.
Soia dumneavoastr e o femeie
credincioas. V iubete numai
pe dumneavoastr. Vina pe care
ai constatat-o era numai a
mea Nu era vina contesei de
Coude i nici a mea c m
aflam acolo. Iat dovada care
va demonstra foarte bine acest
lucru ncheie Tarzan i
scoase din buzunar o declaraie
scris i semnat de Rokoff.
De Coude lu hrtiile i le
citi. D'Arnot i domnul Flaubert
se traser mai aproape. Doar
erau spectatorii interesai ai
acestui duel ce lua sfrit n
chip att de ciudat. Ct timp
contele de Coude citi, nici unul
nu scoase o vorb. Apoi contele
privi spre Tarzan.
Sntei un gentleman
foarte curajos i cavaler i
spuse. Mulumesc lui
Dumnezeu c nu v-am ucis.
De Coude era francez.
Francezii snt impulsivi din
fire. Desfcu braele i-l
mbria pe Tarzan. Domnul
Flaubert l mbria pe
D'Arnot. Nu mai era nimeni
care s-l mbrieze pe doctor.
Poate c ciuda l ndemna pe
acesta s intervin i s cear
permisiunea de a ngriji rnile
lui Tarzan.
Domnul a fost atins cel
puin o dat. Poate chiar de trei
ori...
De dou ori preciza
Tarzan. O dat n umrul stng
i nc o dat n partea sting...
rni superficiale, cred...
Doctorul insist ns ca
tnrul s se ntind pe iarb i
s rmn acolo pn cnd i va
cura rnile i sngele va
nceta s mai curg.
Duelul se sfrise; se urcar
cu toii n maina lui D'Arnot.
Se ntorceau la Paris ca cei mai
buni prieteni. Avnd acum o
dubl asigurare c i se luase o
povar i nu-i mai purta
ranchiun lui Tarzan. E drept
c i acesta i asumase o parte
din vin mult mai mare dect
era n realitate, ns trebuie s
fie scuzat c minise puin;
minise doar ca s ajute o
femeie i minise ca un domn.
Cteva zile, omul-maimu
fu silit s rmn n pat.
Socotea c e o prostie i un
lucru cu desvrire inutil, ns
doctorul i D'Arnot luar
lucrurile att de tare n serios,
nct Tarzan le fcu pe voie,
dei, numai cnd se gndea la
asta, l apuca rsul.
E foarte nostim! i
spunea lui D'Arnot. S stai n
pat pentru o neptur de ac!
Vai de mine! Cnd eram mic,
Bolgani, regele gorilelor,
aproape c m-a fcut bucele.
Aveam eu oare pat bun i moale
n care s zac? Da' de unde!
Aveam numai vegetaia umed
i putrezit din jungl. Ascuns
sub nite tufiuri, am zcut zile
i sptmni ntregi, iar lng
mine a stat numai Kala...
srmana i credincioasa Kala;
ea alunga insectele i animalele
de prad. Cnd ceream ap, mi
aducea n gur: era singurul
mod n care tia s-aduc ap.
Nici vorb de fa sterilizat
sau de bandaj antiseptic.
Doctorul ar fi nnebunit doar
vznd asemenea tratament. i
cu toate astea nu m-am
mbolnvit. M-am vindecat i
acum zac n pat pentru o
simpl zgrietur; nimeni n
jungl n-ar putea-o lua n
seam, numai s nu fie pe
vrful nasului!
Timpul se scurse repede i,
nainte de a-i da seama ct
sttuse n pat, Tarzan - se vzu
din nou colindnd prin ora. De
Coude l vizit de cteva ori i,
constatnd c Tarzan era
nerbdtor s-i gseasc o
preocupare, indiferent ce
anume, i fgdui c o s se
ngrijeasc el de asta.
Chiar n prima zi cnd i se
permise s se dea jos din pat,
Tarzan primi o ntiinare din
partea lui de Coude, care-l
atepta la biroul su n dup-
amiaza aceea. Se duse deci la
conte, care-l ntmpin cu
mult cldur i-l felicit
sincer c este din nou pe
picioare. Din dimineaa n care
se nfruntaser pe cmpul de
onoare, contele nu mai pomeni
de duel sau de cauza lui.
Cred c am gsit exact
ce-i trebuie, domnule Tarzan
ncepu contele. E un post de
mare ncredere i
responsabilitate; un post care
cere deopotriv mult curaj i
for fizic. Nu pot s-mi
imaginez un om mai potrivit
dect dumneata, drag domnule
Tarzan. Va trebui s cltoreti
mult, cu timpul ns vei avea o
poziie i mai bun, poate n
diplomaie. La nceput, pentru
scurt timp, vei fi agent special
n serviciul Ministerului de
Rzboi. S mergem acum s te
prezint domnului care i va fi
ef. El i poate explica ce ai de
fcut, mai bine dect mine. Pe
urm vei fi n msur s decizi
dac accepi sau nu.
De Coude l conduse n
biroul generalului Rochere,
eful biroului unde urma s
lucreze Tarzan n cazul cnd
accepta postul. Dup ce fcu o
strlucit prezentare a
nenumratelor caliti ale
omului-maimu, care-l
recomandau ca cel mai indicat
pentru acest serviciu, contele i
ls singuri.
O jumtate de or mai
trziu Tarzan prsea biroul;
deinea pentru prima oar un
post. A doua zi trebuia s se
ntoarc la birou pentru a primi
mai multe instruciuni;
generalul Rochere i ddu s
neleag s se pregteasc a
prsi Parisul poate chiar n
ziua urmtoare pentru o
perioad nedefinit.
Cuprins de bun dispoziie,
Tarzan se grbi s ajung acas
ca s-i aduc vestea cea bun
lui D'Arnot. n sfrit, acum
urma s fac i el ceva ce era
mai bine, s cltoreasc, s
vad lumea...
Nici nu intr bine n
salonul lui D'Arnot, c i i
comunic nerbdtor tirea.
D'Arnot nu fu deloc prea
bucuros.
Se pare c perspectiva
de-a prsi Parisul te ncnt,
dei poate nu o s ne vedem
multe luni de zile. Tarzan, eti
o fiar nespus de
nerecunosctoare! Glumi
D'Arnot.
Nu, Paul. Snt nc un
copil: am o nou jucrie care-
mi place la nebunie. Aadar,
Tarzan prsi a doua zi Parisul,
cu destinaia Marsilia i apoi
Oran.

7. DANSATOAREA DIN
SIDI AISSA

Prima misiune a lui Tarzan


nu promitea deloc s fie
pasionant sau mcar
important. Era vorba e un
oarecare locotenent de spahii,
pe care guvernul avea destule
motive s-l suspecteze c
ntreine relaii dubioase cu o
mare putere european. Acest
locotenent, pe nume Gernois,
activa n prezent n garnizoana
de la Sidi-bel-Abbes. De curnd,
fusese numit pe lng un stat-
major, unde, prin obligaiile de
serviciu, anumite informaii de
o deosebit importan militar
ajungeau la cunotina sa.
Guvernul l suspecta c vinde
unei mari puteri tocmai aceste
informaii importante.
Suspiciunea plana asupra
ofierului numai ca urmare a
unei aluzii vagi, fcut ntr-un
acces de gelozie de o parizianc
bine cunoscut. Statele-majore
snt foarte stricte n privina
secretului militar, iar trdarea
constituie un lucru foarte grav,
nct chiar i o aluzie e luat n
seam. Astfel, Tarzan sosea n
Algeria, dndu-se drept cltor
i vntor american, ca s-l
in sub observaie pe
locotenentul Gernois.
Ateptase cu nerbdare s-
i revad Africa lui drag, ns
regiunea aceasta modern era
att de diferit de jungla
tropical, nct ar fi putut s
rmn foarte bine la Paris n
ciuda emoiilor pe care le
ncercase aflnd c se va
ntoarce acas". Petrecu o zi
ntreag la Oran, cutreiernd
strzile strmte i ntortocheate
ale cartierului arab, delectndu-
i privirea cu peisaje noi i
ciudate. A doua zi se gsea la
Sidi-bel-Abbes, unde prezent
scrisorile sale de recomandare
att autoritilor civile ct i
celor militare scrisorile nu
dezvluiau ns adevratul scop
al misiunii sale.
Tarzan stpnea destul de
bine limba englez ca s poat
trece drept american printre
arabi i francezi; nici nu i se
cerea mai mult. Cnd ntlnea
vreun englez, vorbea franceza
ca s nu se trdeze. Vorbea
engleza cu strinii care
nelegeau aceast limb, dar
care nu-i ddeau seama de
imperfeciunile lui, de accent i
pronunie.
Cunoscu mai muli ofieri
francezi i, n scurt timp,
acetia ncepur s-l
simpatizeze. l ntlni i pe
Gernois: un brbat de vreo
patruzeci de ani, taciturn i
dispeptic, care nu prea
ntreinea relaii cu camarazii
si.
Timp de o lun nu se
ntmpl nimic care s-i atrag
atenia lui Tarzan. Aparent,
Gernois nu primea vizite, iar
pe-acolo pe unde se ducea nu
ntlnea persoane care s fie
luate drept ageni ai unei puteri
strine, nici chiar de cea mai
nfierbntat imaginaie.
Tarzan ncepu s spere c, la
urma urmei, zvonul fusese fals
cnd, ntr-o bun zi, Gernois fu
trimis n misiune departe spre
sud; la Bou Saada, n Sahara
Mic.
O companie de spahii, sub
comanda a trei ofieri, urma s
nlocuiasc compania stabilit
acolo. Din fericire, Tarzan se
mprietenise la cataram cu
unul dintre ofieri, cpitanul
Grard i cnd omul-maimu
spuse c vrea s se foloseasc
de acest prilej ca s-l
nsoeasc la Bou Saada, unde
spera s gseasc vnat, nu
trezi nici cea mai mic
bnuial.
La Bouira, detaamentul
debarc din tren i-i continu
cltoria pe cai. Tarzan tocmai
se tocmea s-i cumpere un cal
cnd observ c un brbat n
haine europene l urmrete cu
privirea din pragul unei
cafenele. Cnd se uit n
direcia aceea, omul se ntoarse
i intr n coliba joas. Lui
Tarzan i se prur cunoscute
chipul i silueta acelui brbat,
ns curnd nu-i mai ddu nici
o atenie.
Marul spre Aumale fu
nespus de obositor pentru
Tarzan, al crui antrenament
de clrie se reducea doar la
cteva lecii luate ntr-un
manej din Paris. Se simi att
de istovit nct de ndat ce
ajunse la destinaie, se cufund
cu plcere ntr-un pat
confortabil la hotelul Grossat,
n timp ce ofierii i soldaii i
stabilir tabra la postul
militar.
Dei i se anunase c a
doua zi plecarea va avea loc la
o or matinal, Tarzan nu-i
isprvise micul dejun cnd
compania de spahii i pornise la
drum. Tnrul se grbi s-i
termine masa, ca nu cumva
spahiii s ajung prea departe.
ntmpltor, privi spre ua ce
lega restaurantul cu barul. Nu
mic i fu surpriza cnd l vzu
acolo pe Gernois stnd de vorb
tocmai cu strinul pe care-l
observase cu o zi nainte la
cafeneaua din Bouira. Nu se
putea nela; dei sta cu
spatele, atitudinea i silueta
brbatului i preau grozav de
cunoscute.
Pe cnd ochii lui Tarzan
erau aintii spre cei doi,
Gernois ridic brusc capul i-l
surprinse privindu-l.
Strinul vorbise tot timpul
n oapt, ns ofierul francez
l ntrerupse imediat i cei doi
se ridicar i disprur din
ochii lui Tarzan.
Era prima oar cnd i se
trezir bnuielile n legtur cu
aciunile lui Gernois. Tarzan nu
se ndoia c cei doi prsiser
ncperea numai fiindc
Gernois interceptase privirea
lui Tarzan pironit asupra lor.
i omul-maimu mai avea
impresia, care nu-l prsea
deloc, c l cunoate de undeva
pe strinul acela, ceea ce-i
ntri convingerea c trebuie
negreit s-i urmreasc.
Tarzan intr n bar, ns
cei doi plecaser. Nu-i mai vzu
nici pe strad, dei gsi fel de
fel de motive s intre n mai
multe prvlii nainte de a o
porni pe urmele coloanei.
Spahii ajunseser destul de
departe. Nu-i prinse din urm
dect imediat dup prnz, la Sidi
Aissa, unde soldaii se oprir
pentru o odihn de o or.
Tarzan l zri pe Gernois n
mijlocul soldailor, ns
strinul nu se vedea pe nicieri.
La Sidi Aissa era tocmai zi
de trg. Nenumrate caravane
de cmile veneau din deert, iar
cete de arabi se cioroviau n
pia. La vederea acestui
spectacol, Tarzan se simi
cuprins de dorina nestvilit
de a mai rmne o zi, ca s
poat s-i cerceteze mai n voie
pe aceti fii ai deertului.
Compania de spahii plec deci
n dup-amiaza aceea spre Bou
Saada, fr el. Pn la cderea
nopii petrecu cteva ore prin
pia n tovria unui tnr
arab, pe nume Abdul, care i
fusese recomandat de hangiu
drept un slujitor de ncredere i
bun tlmaci.
n trg, Tarzan i cumpr
un cal mai bun dect cel luat la
Bouira i, intrnd n vorb cu
arabul mndru care vindea
roibul, afl c vnztorul era
Kadour-ben-Saden, eicul unui
trib dintr-un inut ndeprtat,
la sud de Djelfa. Prin
intermediul lui Abdul, Tarzan
i pofti noua sa cunotin s
cineze cu el. Pe cnd cei trei i
croiau. Drum prin mulimea de
negustori, cmile, mgari i
cai, care fceau o hrmlaie
necontenit n pia, Abdul l
trase pe Tarzan de mnec.
Privete n urm,
stpne i-i art lui Tarzan
o siluet care, cnd tnrul se
ntoarse, dispru dup o cmil.
Ne-a urmrit aproape toat
dup-amiaza continu Abdul.
N-am zrit dect un arab
ntr-un burnus negru-albastru i
cu un turban alb pe cap zise
Tarzan. La acela te refeci?
Da. L-am bnuit
imediat, fiindc pare strin de
locurile astea i n-are alt
treab dect s se in dup noi,
ceea ce un arab cinstit nu face;
pe urm i ascunde partea de
jos a feei i se vd numai
ochii. Trebuie s fie un om ru,
fiindc altfel s-ar ine de o
treab mai serioas.
Probabil c-l nal
mirosul, Abdul rspunse
Tarzan. Nimeni nu poate s
aib ceva cu mine. Vin pentru
prima dat n aceast ar i nu
m cunoate nimeni. i va da
seama curnd de greeal i va
nceta s ne urmreasc.
Numai dac nu e pus pe
jefuit replic Abdul.
Atunci n-avem altceva
de fcut dect s-ateptm s
ncerce s fac asta cu noi
rse Tarzan. Te-asigur c-i va
primi poria cuvenit.
Cu aceasta, Tarzan ncet
s se mai gndeasc la
urmritor, dei printr-o
ntmplare absolut neprevzut
i era dat s i-l aminteasc
destul de curnd.
Dup ce cinar bine,
Kadour-ben-Saden se pregti s-
i ia rmas bun de la gazda sa.
Cu declaraii solemne de
prietenie, l invit pe Tarzan s-
l viziteze pe domeniile sale
slbatice, unde antilopele,
cerbii, mistreii, panterele i
leii se gseau din belug ca s
ispiteasc un vntor ptima.
Dup ce plec eicul, omul-
maimu hoinri din nou
mpreun cu Abdul pe uliele
din Sidi Aissa. Curnd l atrase
zarva ce se auzea prin ua
deschis a uneia din
numeroasele cafes maures.
Trecuse de ora opt i, cnd intr
Tarzan, dansul era n toi.
ncperea era ticsit de arabi.
Toi fumau i beau cafele negre
i fierbini.
Tarzan i Abdul gsir
dou locuri chiar n centrul
ncperii, dei zgomotul
ngrozitor strnit de muzicani
cu tobele i fluierele lor i
fcur s regrete c nu-i
cutaser un loc mai retras,
mai ales pentru omul-maimu
cruia i plcea linitea. O
ouled-nail destul de atrgtoare
dansa n faa lor. Vznd
hainele europene ale lui Tarzan
i adulmecnd c-i rost de un
baci generos, fata i arunc
batista de mtase pe umrul lui
i fu rspltit cu un franc.
Dansatoarea fu nlocuit
de o alta; privirea ager a lui
Abdul o surprinse pe cea dinti
uotind cu doi arabi, aflai n
partea cealalt a camerei, lng
o u ce ddea n curtea
interioar. Jur mprejurul
galeriei din curte se aflau odile
unde locuiau fetele care dansau
n cafe.
La nceput tlmaciul nu
ddu importan faptului, dar
mai trziu observ cu coada
ochiului c unul dintre brbai
fcu un semn cu capul n
direcia lor, iar fata se ntoarse
i furi o privire lui Tarzan.
Apoi arabii disprur pe u,
topindu-se n bezna curii.
Cnd veni din nou rndul
fetei s danseze, aceasta se
nvrti pe lng Tarzan i-i
adres toate zmbetele
fermectoare numai lui.
Oacheii fii ai deertului
ncepur s arunce spre Tarzan
priviri ncruntate i fioroase.
Tnrul ns nu lua n seam
nici zmbetele fermectoare,
nici cutturile dumnoase.
Fata i zvrli din nou batista i
din nou fu rspltit cu un
franc. Pe cnd i-l lipea de
frunte, dup obiceiul ouled-
nailelor, se aplec spre Tarzan
i-i opti grbit cteva vorbe.
n curte e doi care vor
s v fac ru la domnu'
rosti ea repede ntr-o francez
stricat. La nceput le-am
fgduit s v atrag n cursa
lor, ns ai fost bun i nu pot
s fac asta. Plecai repede pn
nu descoper c i-am trdat.
Cred c snt nite oameni
foarte ri.
Tarzan mulumi fetei,
asigurnd-o c va fi prevztor.
Cnd i isprvi dansul, fata
travers ncperea i iei n
curte. Tarzan nu prsi cafe-ul,
aa cum l ndemnase fata.
Timp de o jumtate de or
nu se ntmpl nimic deosebit.
Apoi din strad intr un arab cu
nfiare ursuz. Se aez
lng european i ncepu s-i
insulte nadins, ns cum
insultele erau n arab, Tarzan
nu nelegea o iot. Abdul se
hotr n cele din urm s-l
previn.
Tipul sta caut
glceav. Nu e singur. De fapt,
n caz c iese scandal, aproape
fiecare om de aici va fi
mpotriva ta. Ar fi mai bine s
plecm n linite, stpne.
ntreab-l pe individul
sta ce vrea i porunci
Tarzan.
Spune c cinele de
cretin" a insultat o ouled-nail
care-i aparine. Caut ceart,
domnu.
Spune-i c n-am insultat
nici o ouled-nail de-a lui i c
doresc s plece i s m lase n
pace. Mai spune-i c n-am
nimic de mprit cu el i nici
el cu mine.
Zice relu Abdul dup
ce-i transmise arabului mesajul
c, pe lng c sntei un
cine, mai sntei i fiu de cine
i c bunica dumneavoastr a
fost hien. i, pe deasupra, mai
sntei i mincinos...
Cearta care izbucni atrase
atenia celor din jur i torentul
de invective fu urmat de rsete
batjocoritoare, ceea ce arta
limpede ncotro se ndreptau
simpatiile majoritii.
Lui Tarzan nu-i plcea s
fie inta batjocurii, cum nu-i
plceau nici epitetele adresate
de arab. Cu toate acestea, cnd
se ridic de pe scaun, nu arta
deloc furios. Pe buze avea doar
o urm de zmbet, ns, brusc,
muchii de oel ai omului-
maimu se ncordar i arabul
cel ursuz se trezi cu un pumn
zdravn n falc. Exact n clipa
n care arabul se prbuea la
podea, n ncpere nvlir o
jumtate de duzin de
compatrioi care sttuser
ascuni, n strad, unde
ateptaser semnalul. Cu
strigte de Ucidei-l pe ghiaur"
i Jos cu cinele de cretin!" se
npustir de-a valma asupra lui
Tarzan.
Mai muli tineri arabi
dintre cei de fa se alturar
atacului mpotriva omului alb
nenarmat. Tarzan i Abdul fur
mpini spre fundul ncperii de
puhoiul nvlitorilor. Tnrul
arab rmase credincios
stpnului i, cu cuitul scos
din teac, lupta cot la cot cu
el.
Cu lovituri ca de trznet,
omul-maimu dobora pe
oricine ajungea n btaia
pumnilor lui puternici. Rezista
asalturilor i nu ceda nici un
pas, avnd pe buze acelai
zmbet ce-i nflorise n clipa
cnd se ridicase de pe scaun ca
s-l loveasc pe arabul care-l
insultase. Prea cu neputin
ca fie el, fie Abdul, s poat
birui pdurea de sbii i cuite
amenintoare ce-i nconjura,
ns numrul mare de agresori
se dovedi pn la urm cea mai
bun aprare pentru ei. Gloata
care urla i blestema era att de
nghesuit, nct nu putea
mnui sbiile cum trebuie i
nici un arab nu ndrznea s
trag cu arma, de fric s nu
rneasc pe vreunul dintre
tovarii lui.
n cele din urm, Tarzan
reui s nface pe unul dintre
atacatorii cei mai ndrznei.
Cu o micare rapid l dezarma
i, inndu-l apoi ca pe un scut,
se retrase ncet, mpreun cu
Abdul, spre ua ce da n curtea
interioar. Se opri o clip n
prag i, ridicndu-l deasupra
capului pe arabul ce se
zvrcolea, l zvrli ca dintr-o
catapult peste nvlitori.
Tarzan i Abdul pir n
semintunericul de afar.
nfricoate, ouled-nailele se
ghemuiau la picioarele scrilor
ce duceau spre odile lor.
Lumina palid din curte
provenea de la nite candele pe
care fetele le fixaser de tocul
uilor, ca s dezvluie mai bine
farmecele lor celor ce se
ntmplau s treac prin curtea
cufundat n bezn.
Nici n-apucar bine Tarzan
i Abdul s ias din ncpere, c
se i auzi un revolver pocnind
n spatele lor. Lovitura pornise
din bezna de sub una dintre
scri. Cnd se ntoarser s-l
ntmpine pe noul duman,
dou siluete mascate se
npustir spre ei, trgnd din
fug. Tarzan se arunc asupra
celor doi atacatori. Peste o
clip, unul dintre ei zcea n
noroiul din curte, dezarmat i
gemnd de durerea pricinuit de
o ncheietur rupt. Cuitul lui
Abdul strpunse inima celui de-
al doilea, exact cnd acesta se
pregtea s trag un glon n
tmpla credinciosului arab.
Hoarda nfuriat din
interiorul cafenelei se mbulzea
acum afar, n urmrirea
pradei. La strigtul uneia dintre
ouled-naile, fetele stinser
candelele i n curte nu mai
struia dect lumina palid ce
se strecura prin ua
ntredeschis a cafenelei.
Tarzan nfac sabia celui
czut sub cuitul lui Abdul i
atept torentul de oameni ce
pornise s-i caute prin bezn.
Deodat simi n spate
micndu-se cineva. 0 mn
uoar i atinse umrul i o
voce de femeie opti:
Repede, domnule, pe
aici. Urmai-m!
Abdul, vino! N-o s ne
fie mai ru dect aici i spuse
Tarzan tnrului.
Femeia i conduse n sus,
pe treptele ce ddeau la una din
camere. Tarzan o urma
ndeaproape. Observ brrile
de aur i argint pe braele goale
i iragurile de monede de aur
care atrnau n pru-i bogat,
precum i minunatele culori ale
vemntului. Vzu c e o ouled-
nail i i ddu instinctiv seama
c era aceeai care-l prevenise
mai devreme pe cnd dansa.
Din capul scrii auzir
mulimea ntrtat care-i
cuta peste tot prin curte.
Curnd or s vin i aici
opti fata. Nu trebuie s v
gseasc, fiindc ei snt prea
muli i, pn la urm, or s v
omoare. Grbii-v! Putei
cobor n strad pe fereastra din
odaia mea. Pn s-i dea ei
seama c nu mai sntei n
curte, o s v aflai n
siguran la hotel.
n vreme ce vorbeau, civa
brbai tocmai urcau scara, la
captul creia se aflau cei trei.
Unul dintre agresori scoase un
strigt de triumf. Tarzan i
slujitorul su fuseser
descoperii. Mulimea se
npusti ntr-acolo. Atacatorii
aflai n primele rnduri
alergar zorii pe scri, ns sus
i ntmpin o sabie
necrutoare la care nu se
ateptaser; la nceput, victima
fusese nenarmat.
Cu un urlet de durere,
brbatul se rostogoli peste cei
din spate. Ca nite popice,
nvlitorii se prvlir claie
peste grmad pe trepte. Scara,
veche i ubred, nu putu
rezista mult timp la zglielile
i la greutatea oamenilor:
scrnind i prind din toate
ncheieturile se prbui peste
arabii de dedesubt, lsndu-i pe
Tarzan, pe Abdul i pe fat
singuri pe platforma de sus.
S fugim! strig fata. Au
s ne prind dac vin pe scara
cealalt, prin odaia nvecinat
cu a mea. N-avem timp de
pierdut.
Pe cnd intrau n camer,
Abdul auzi i traduse pe loc
ndemnul adresat ctorva de a
se grbi s ajung n strad ca
s le taie retragerea pe-acolo.
Sntem pierdui! zise
fata simplu.
Sntem? ntreb Tarzan.
Da, domnule, fiindc m
vor ucide i pe mine. Doar v-am
ajutat.
Lucrurile luau o nou
ntorstur. Lui Tarzan
ncepuse chiar s-i plac
tumultul i primejdiile luptei.
Nu se gndise nici mcar o clip
c fie Abdul, fie fata ar avea de
suferit, iar el se retrsese doar
att ct era necesar ca s nu fie
ucis. Nu inteniona s fug,
pn nu s-ar fi ncredinat c
este pierdut, c ntr-adevr nu
mai exist nici o posibilitate de
scpare.
Dac ar fi fost singur, ar fi
srit n mijlocul gloatei
ngrmdite i, luptndu-se
precum Numa, leul, i-ar fi uimit
pe arabi ntr-atta, nct
salvarea ar fi fost un fleac.
Acum ns trebuia s se
gndeasc necontenit la cei doi
prieteni credincioi.
e duse la fereastra ce
ddea n strad. Peste cteva
secunde acolo se vor afla
dumanii. Putea auzi de pe
acum ceata de arabi care se
cra pe iscrile ncperilor
nvecinate... ntr-o clip vor
ajunge la ua odii. Tarzan
puse un picior pe pervaz i se
aplec n afar, ns nu privi n
jos. Deasupra, ct putea ntinde
braul, se afla acoperiul
cldirii. O chem pe fat.
Aceasta veni lng el. Tarzan o
prinse de mijloc i o puse pe
umr.
Ateapt-m aici pn
cobor din nou i spuse lui
Abdul. ntre timp grmdete
toat mobila din aceast
camer la u; o s-i ntrzie
ndeajuns. Apoi se urc pe
pervazul ferestrei, cu fata pe
umr. ine-te bine! O preveni
el.
O clip dup aceea se
cra pe acoperiul casei, cu
uurina i dexteritatea unei
maimue. Aeznd-o pe fat pe
acoperi, se aplec peste
streain i-l strig ncet pe
Abdul. Tnrul alerg la
fereastr.
D-mi mna! i opti
Tarzan.
Arabii, aflai acum n
camera vecin, bteau n u.
Cu un trosnet, ua sri n
ndri ntr-o clip. Abdul se
simi ridicat ca un fulg pe
acoperi. Tarzan acionase la
timp: n clipa n care
urmritorii nvleau n odaia
fetei, de dup colul strzii alii
se ndreptau n goan spre
fereastra din strad.

8. LUPTA DIN DEERT


Curnd cei trei, stnd
ghemuii pe acoperiul
locuinelor ouled-nailelor,
auzir njurturile cumplite ale
arabilor din ncperea de
dedesubt. Din cnd n cnd,
Abdul i traducea lui Tarzan
cele auzite.
Acum se ceart cu cei
din strad fiindc ne-au lsat
s scpm att de uor. Cei din
strad spun c n-am cobort de
acolo... c sntem nc n
cldire i c cei din camer
fiind prea fricoi s ne atace,
ncearc s-i nele spunndu-le
c am fugit. Dac se mai ceart
n felul sta, se vor ncaier
ntre ei spuse Abdul.
Deodat, cei din ncpere
lsar totul balt i se
rentoarser n cafenea. Dar
civa mai rmaser jos, n
strad, fumnd i sporovind.
Tarzan se adres fetei,
mulumindu-i c i riscase
viaa pentru el, un necunoscut.
Mi-ai plcut i spuse
fata simplu. Erai altfel dect cei
care vin de obicei la cafenea. N-
ai vorbit urt cu mine, iar felul
n care mi-ai dat banii nu m-a
jignit.
Ce-ai s faci acum dup
toate cele ntmplate? Nu te
mai poi ntoarce la cafenea.
Oare vei fi n siguran la Sidi
Aissa?
Mine vor uita cu toii
ce-a fost rspunse ea. ns a
fi foarte fericit dac n-ar
trebui s m ntorc la
cafeneaua asta sau la alta. N-
am rmas aici de plcere. Snt
prizonier.
Prizonier? exclam
Tarzan, nencreztor.
Sclav, ar fi un cuvnt
mai potrivit spuse fata. Am
fost furat de o band de
tlhari, noaptea din douar-ul
tatlui meu. M-au adus aici i
m-au vndut unui arab care ine
cafeneaua asta. Snt doi ani de
cnd i-am vzut ultima oar pe
ai mei. Familia mea e departe,
n sud. Ai mei nu vin niciodat
pn la Sidi Aissa.
Ai vrea s te ntorci la al
ti? o ntreb Tarzan. Dac
vrei, a putea s te duc n
siguran mcar pn la Bou
Saada. Snt convins c acolo a
putea aranja cu comandantul
s te trimit mai departe.
Oh, domnu'! strig ea.
Cum a putea s v rspltesc!
Doar nu vrei s spunei c ai
face att de mult pentru o
ouled-nail. Tatl meu ns v
poate rsplti i o va face
negreit. Doar e mare eic. E
Kadour-ben-Saden.
Kadour-ben-Saden!?
exclam Tarzan. Pi Kadour-
ben-Saden se afl n Sidi Aissa
chiar n clipa asta. A cinat cu
mine acum cteva ore.
Tata n Sidi Aissa?!
strig fata. Alah fie slvit! Snt
ntr-adevr salvat!
Sst! i preveni Abdul.
Ascultai.
De jos veneau nite sunete,
voci care se deslueau foarte
bine n linitea nopii. Tarzan
nu nelegea o iot, ns Abdul
i fata i traduceau.
Au plecat spuse fata.
Pe tine te vor domnu'. Unul
dintre ei zice c strinul care
le-a dat bani pentru uciderea ta
zace cu ncheietura rupt n
casa lui Ahmed bin Soulef i ca
a oferit o recompens i mai
mare celor care te vor atepta
pe drumul spre Bou Saada i te
vor ucide.
E acelai individ care l-a
urmrit, pe domnu' prin pia
azi! izbucni Abdul. L-am vzut
din nou n cafenea... pe el i pe
cel ce-l nsoea; cei doi au ieit
n curtea interioar dup ce au
tras asupra noastr cnd ieeam
din cafenea. De ce vor s v
omoare, domnu'?
Nu tiu nici eu
rspunse Tarzan i, dup o
pauz, adug: Numai dac...
ns nu-i sfri vorba,
fiindc gndul care-i fulger
prin minte, dei prea singura
explicaie logic a misterului,
prea n acelai timp imposibil.
Curnd plecar i cei care-i
ateptau n strad. Curtea i
cafeneaua se golir. Cu mult
precauie, Tarzan cobor pe
pervazul ferestrei. Nu mai era
nimeni n camera fetei. Se
rentoarse pe acoperi, l cobor
mai nti pe Abdul, iar apoi a
ls binior pe fat n braele
arabului.
De pe fereastr, Abdul i
fcu vnt n strad, care nu se
afla prea aproape. Tarzan o lu
n brae pe fat i srir
mpreun fr nici o greutate.
Asemenea salturi fcuse de
nenumrate ori n jungl, cnd
ducea vreo povar n brae. De
fric, fata scoase un ipt uor,
ns Tarzan atinse caldarmul
fr s se clatine i o depuse
teafr pe pmnt. O clip, fata
se sprijini de el:
Ct de puternic i
musculos e domnu'. El adrea,
leul negru, nu-i mai puternic.
A vrea s-l ntlnesc pe
a c es t El adrea al vostru
spuse Tarzan. Am auzit
vorbindu-se attea despre el.
Vino la douar-ul tatlui
meu i-l vei ntlni zise fata.
Leul triete pe un pinten de
munte, la miaznoapte de
inutul nostru. Noaptea coboar
din vizuina lui s prade douar-
ul tatlui meu. Cu o lovitur de
lab zdrobete easta taurului.
E vai i amar de cltorul
ntrziat care-l ntlnete pe El
adrea noaptea.
Ajunser fr alte piedici
la hotel, unde patronul, cam
somnoros, protest vehement
c i se cere s-l caute i s-l
gseasc pe Kadour-ben-Saden
pn a doua zi dimineaa. O
pies de aur schimb cu
desvrire atitudinea
patronului i, n cteva
secunde, un servitor porni pe la
hotelurile mai mici din
localitate, unde era de ateptat
s trag un eic din deert
mpreun cu ai si. Tarzan
socotea c trebuie negreit s-l
vad pe tatl fetei chiar n
noaptea aceea, de team ca
acesta s nu plece a doua zi n
zori i astfel s nu-l mai
gseasc.
Ateptar ncordai. Dup
o jumtate de or servitorul se
napoie cu Kadour-ben-Saden.
Btrnul eic intr n camer,
cu o privire ntrebtoare pe faa
lui mndr.
Domnul mi-a fcut
cinstea s... ncepu el, ns
privirea-i se pironi asupra fetei.
Cu braele desfcute, strbtu
ncperea i o mbria. Copila
mea! Strig el. Alah e bun! i
ochii btrnului rzboinic se
umplur de lacrimi.
Dup ce-i istorisir cum a
fost rpit fata i cum a fost
salvat, Kadour-ben-Saden
strnse mna lui Tarzan.
Tot ce aparine lui
Kadour-ben-Saden e i al tu,
prietene; chiar i viaa spuse
el simplu.
Tarzan tia c acestea nu
erau vorbe goale. Cu toate c
nu se odihniser deloc, hotrr
s porneasc ct mai de
diminea, ncercnd s
parcurg ntr-o singur zi
distana pn la Bou Saada.
Pentru brbai nu era greu, ns
pentru fat urma s fie o
cltorie obositoare. Dar tnra
dorea s porneasc o dat cu ei,
cci ardea de nerbdare s-i
revad familia i prietenii, de
care fusese desprit doi ani.
Tarzan nici nu nchise
bine ochii, c fu trezit din nou
i peste un ceas grupul pornea
clare pe drumul ce ducea spre
miazzi, la Bou Saada. Civa
kilometri drumul fu n stare
bun i putur s nainteze
repede; brusc ns, totul se
prefcu ntr-o ntindere
nesfrit de nisip. Cu fiecare
pas, caii se afundau pn la
glezne. Grupul format din
Tarzan, Abdul, eic i fiica lui,
era escortat de patru clrei
din tribul eicului, care-l
nsoiser n cltoria la Sidi
Aissa. Astfel narmai cu apte
puti, nu aveau motive s se
team de vreun atac ziua i,
dac totul mergea bine, puteau
ajunge la Bou Saada nainte de
cderea nopii.
Un vnt puternic i nvlui
n mijlocul nisipului nvolburat
al pustiului. Buzele lui Tarzan
se uscar i crpar. inutul
nconjurtor, att ct cuprindeai
cu ochii, era departe de a fi
atrgtor. O vast ntindere, un
teren accidentat, cu mici
coline aride, unde din loc n loc
creteau pilcuri de arbuti
lugubri. Departe, spre sud, se
nlau crestele nedesluite ale
munilor Atlas.Ce mult se
deosebesc toate acestea de
Africa minunat a copilriei
mele! gndi Tarzan.
Venic la pnd, Abdul
privea napoi destul de des;
aproape tot att ct privea
nainte. Se oprea n vrful
fiecrei coline pe care o urcau
i, ntorcnd calul, scruta cu
mult luare-aminte inutul pe
care-l strbtuser. n cele din
urm cercetrile sale fur
rspltite.
Privii! Strig spre
ceilali. ase clrei snt pe
urmele noastre.
Fr doar i poate c
printre ei se afl i prietenul
dumneavoastr de asear; snt
sigur de asta, domnule
remarc sec Kadour-ben-Saden,
adresndu-se lui Tarzan.
Fr ndoial
rspunse omul-maimu. mi
pare ru c voi, tovarii mei
de drum, vei fi n primejdie.
ndat ce vom ajunge n satul
urmtor, m voi opri i-i voi
ntreba pe aceti domni ce
doresc. Voi v vei continua
cltoria. Nu e nici o grab s-
ajung la Bou Saada ast-sear
i nu vd de ce n-ai cltori n
tihn.
Dac te opreti, ne
oprim i noi zise Kadour-ben-
Saden. Vom rmne cu tine
pn ce vei fi n siguran cu
prietenii ti sau pn ce
dumanii vor renuna s te
urmreasc. Te rog s nu mai
adaugi nimic.
Tarzan accept. Era un om
cruia i plcea s vorbeasc
puin i poate tocmai de aceea
Kadour-ben Saden se ataase de
el, cci arabul urte
plvrgeala.
Tot restul zilei Abdul i
inu sub observaie pe cei ce
clreau n urma lor i care
pstrau mereu aceeai distan.
La popasuri urmritorii nu se
apropiau deloc de ei.
Ateapt s se ntunece
zise Kadour-ben-Saden.
ntunericul se ls nainte
ca ei s ajung la Bou Saada.
Lui Abdul i venea acum foarte
greu s deslueasc siluetele
nvemntate n alb care-i
urmreau, ns era limpede c
necunoscuii reduceau distana
dintre ei i c intenionau s-i
atace, i spuse acest lucru lui
Tarzan n oapt, fiindc nu
voia s-o alarmeze pe fat.
Omul-maimu i mboldi calul
lng arab, n spatele grupului.
Abdul, vei clri
mpreun cu ceilali. Afacerea
asta m privete numai pe
nime. Am s-i atept ntr-un loc
potrivit i am s-i ntreb ce vor.
Abdul rmne cu tine
rspunse tnrul arab.
Tarzan i ddu seama c
nici ameninrile, nici
rugminile nu-i vor schimba
hotrrea.
Prea bine, rmi
atunci... Uite, aici e un loc
foarte bun. Vezi stncile acelea
din vrful colinei? O s ne
ascundem acolo i o s le
atragem atenia acestor domni
c sntem aici.
i mnar caii mai aproape
de stnci i desclecar.
Ceilali, care clreau mai n
fa, se mistuir n bezn.
naintea lor strluceau luminile
oraului Bou Saada. Tarzan i
scoase puca din toc, apoi i
pregti i revolverul. i spuse lui
Abdul s se ascund cu caii n
spatele stncilor, aa nct
animalele s fie ferite de
gloanele dumanilor n caz c
vor trage. Tnrul arab se
prefcu a-i da ascultare
ntocmai, ns ndat ce
priponi bine caii de nite
arbuti, se tr napoi la civa
pai n spatele lui Tarzan.
Omul-maimu se post
chiar n mijlocul drumului,
pregtit s-i ntmpine pe
urmritori. Nu trebui s atepte
mult. Curnd rsun galopul
cailor n bezn i numaidect
Tarzan deslui cteva pete mai
deschise la culoare micndu-se
pe fundalul ntunecat al nopii.
Oprii sau trag! i som
el. Siluetele albe se oprir brusc
i, n noapte, urm o clip de
tcere. Apoi se auzir oaptele
urmritorilor: se sftuiau ntre
ei. Ca nite stafii, clreii
fantomatici se mprtiar n
cele patru zri. Deertul se
cufund din nou ntr-o linite
deplin. Era totui o linite
amenintoare ce nu prevestea
nimic bun.
Abdul se ridic ntr-un
genunchi. Tarzan ciuli urechea,
deprins cu cele mai
imperceptibile zgomote ale
junglei i curnd deslui pasul
uor al cailor apropiindu-se din
toate prile. Era limpede:
fuseser nconjurai. Deodat,
din direcia n care privea
rsun o mpuctur; glonul
i uier pe deasupra capului.
Tarzan trase ntr-acolo unde
vzuse flacra nind pe gura
evii.
Imediat pustiul fu
strbtut de mpucturi. Abdul
i Tarzan trgeau numai n
direcia flcrilor... hu puteau
s-i vad dumanii.
Numaidect i ddur seama c
atacatorii i nconjurau.
naintarea deveni mai
vertiginoas cnd agresorii
pricepur c cei care li se
mpotriveau erau puini la
numr.
Unul dintre ei se apropie
prea mult i cum Tarzan era
obinuit s vad prin
ntunericul junglei, inti, trase
i aua rmase goal. Odat cu
mpuctura se auzi un urlet de
durere...
Sorii snt de partea
noastr Abdul spuse Tarzan,
rznd ncet.
Era ns prea devreme
pentru astfel de pronosticuri.
La un semnal, cei cinci clrei
i mboldir caii i nvlir
toi asupra celor doi. Se prea
c lupta nu va dura mult.
Tarzan i Abdul se adpostir n
grab ndrtul stncilor ca s-i
aib pe dumani n fa.
Rsun tropotul nebun al cailor
n galop. Se trgea din ambele
pri; apoi arabii se retraser ca
s repete manevra. Acum nu
mai erau dect patru contra doi.
Timp de cteva clipe, nici
un sunet nu tulbur bezna
nconjurtoare. Tarzan nu
putea ti dac arabii,
nspimntai de pierderi,
renunaser la lupt sau dac
nu cumva i pndeau la
marginea drumului spre a-i
ataca pe cnd s-ar fi ndreptat
spre Bou Saada. Nu i se ls
ns prea mult vreme de
gndit, fiindc iureul unui nou
atac rzbtu n noapte. Nici nu
se stinse ecoul primei
mpucturi, cnd n spatele
arabilor rsunar o duzin de
alte focuri. Dinspre Bou Saada
se auzi tropot de cai i, curnd
o nou ceat se avnt cu
strigte slbatice n lupt.
Agresorii nu mai ateptar
s afle cine snt noii venii.
Trgnd o salv de adio,
galopar pe lng poziia
ocupat de Tarzan i de Abdul,
ateptndu-se n goan pe
drumul spre Sidi Aissa. O clip
mai trziu se ivi i Kadour-ben-
Saden, nsoit de lupttorii si.
Btrnul eic rsufl uurat
cnd constat c Tarzan i
Abdul snt teferi. Nici caii nu
fuseser atini de gloane. i
cutar pe cei doi indivizi care
se prbuiser la pmnt,
dobori de Tarzan i, vznd c
snt mori, i lsar acolo.
De ce nu mi-ai spus c-
aveai de gnd s-i atragi ntr-o
ambuscad pe ticloii ia?
ntreb eicul pe un ton
suprat. Dac i ateptam toi
apte, puteam s-i doborm pn
la unul.
Atunci n-ar fi trebuit s
ne oprim deloc rspunse
Tarzan. Dac mi-a fi continuat
drumul spre Bou Saada. Ei ne-
ar fi ajuns din urm i ne-ar fi
atacat, oricum, astfel c am fi
fost angajai n lupt cu toii.
Eu ns n-am vrut s v
amestec n cearta asta i de
aceea Abdul i cu mine ne-am
oprit ca s-i lum la ntrebri.
Apoi mai era i fiica dumitale...
Nu puteam s-o expun, fr nici
un motiv, ndemnrii celor
ase trgtori.,
Kadour-ben-Saden ridic
din umeri. Nu-i plcea deloc
faptul c nu fusese chemat s
lupte.
Lupta, care avusese loc
foarte aproape de Bou Saada,
alertase o companie de soldai
din garnizoana local. Tarzan
i grupul su i ntlnir chiar
la porile oraului. Ofierul de
gard i opri i-i ntreb ce se
ntmplase.
O band de jefuitori...
rspunse Kadour-ben-Saden. Au
atacat pe doi dintre ai notri
care au rmas n urm, ns
cnd ne-am ntors cu toii, s-au
fcut nevzui, ticloii! Doi
dintre bandii au fost omori.
Nici unul dintre oamenii mei n-
a fost rnit.
Ofierul pru mulumit cu
att i, dup ce le not numele,
plec nsoit de soldai la locul
ncierrii, ca s aduc n
tabr cadavrele celor doi
pentru a fi identificate.
Dou zile mai trziu
Kadour-ben-Saden mpreun cu
fiica lui i cu oamenii si
pornir ctre miazzi, prin
trectoarea aflat mai jos de
Bou Saada. Se ndreptau spre
casa lor, departe, n slbticie.
eicul l invit pe Tarzan s
vin cu ei. Fata strui i ea.
Tarzan nu le putea dezvlui
motivul pentru care se vedea
nevoit s refuze. Mai ales
acum, cnd dup ntmplrile
din ultimele zile sarcinile lui se
anunau mai importante, nici
nu se putea gndi s-i
prseasc postul. Le fgdui
ns, c, dac i va sta n
putin, va veni mai trziu. Aa
c trebuir s se mulumeasc
cu asigurarea dat.
Ultimele dou zile, Tarzan
i le petrecuse n tovria lui
Kadour-ben-Saden i a fiicei
sale. l interesau nespus de
mult aceti rzboinici
necrutori i demni. Profitase
de prilejul pe care l oferea
prietenia lor ca s afle ct mai
multe despre viaa i obiceiurile
lor. ncepuse chiar s prind
primele noiuni de limb, sub
ndrumarea plcut a fetei cu
ochi cprui. Tarzan regret din
inim cnd i vzu cum se
deprteaz i, stnd clare pe
cal la intrarea n defileu unde i
nsoise, privi dup micul grup
pn cnd acesta se pierdu cu
totul n zare.
Iat, acetia erau oamenii
dragi inimii sale! Viaa lor
slbatic, aspr, plin de
primejdii i greuti i plcea
acestui om pe jumtate
slbatic, cu mult mai mult
dect orice vzuse n mijlocul
civilizaiei efeminate din marile
orae. Era o via mai frumoas
chiar dect cea din jungl,
fiindc te puteai bucura i de
societatea oamenilor adevrai,
demni de cinste i respect. n
acelai timp erau aproape de
natura slbatic, pe care el o
iubea att. n minte i ncoli
gndul c odat misiunea dus
la ndeplinire, s demisioneze i
s-i petreac restul vieii n
mijlocul tribului lui Kadour-
ben-Saden.
ntoarse apoi calul i se
ndrept ncet spre Bou Saada.
La strad, hotelul Petit
Sahara, unde trsese Tarzan n
Bou Saada, avea un bar, dou
restaurante i buctriile.
Ambele sli-restaurant ddeau
direct n bar iar una dintre el
era rezervat exclusiv pentru
ofierii din garnizoan. De la
bar, puteai privi n oricare din
slile-restaurant.
Dup ce-l conduse pe
Kadour-ben-Saden i oamenii
lui, Tarzan se ndrept spre bar.
Kadour-ben-Saden voia s
strbat o bun bucat de drum
chiar n ziua aceea, astfel c
pornise dis-de-diminea. Cnd
se ntoarse la hotel, Tarzan mai
gsi civa cltori lundu-i
micul dejun.
Plimbndu-i privirea la
ntmplare prin restaurantul
ofierilor, Tarzan observ ceva
care-i trezi ndat interesul: l
vzu acolo pe locotenentul
Gernois, care parc atepta pe
cineva. Tocmai n clipa aceea,
un arab mbrcat n alb se
apropie de locotenent i
aplecndu-se, i opti cteva.
Cuvinte la ureche. Apoi arabul
iei din sal pe o alt u.
Lucrul n sine nu spunea
prea multe, ns cnd omul se
aplecase s-i vorbeasc
ofierului, Tarzan zrise printr-
o tietur a burnusului c
necunoscutul i purta mna
stng ntr-o earf.

9. NUMA EL ADREA"

In ziua n care Kadour-ben-


Saden pleca spre sud, diligenta
din nord i aducea lui Tarzan o
scrisoare de la D'Arnot; epistola
i fusese transmis de la Sidi-
bel-Abbes. Scrisoarea zgndri
vechea ran pe care Tarzan ar
fi dorit s o uite. Totui, nu se
supr pe D'Arnot c i scrisese;
cel puin inea treaz interesul
omului-maimu. Iat
coninutul scrisorii:

Dragul meu Jean,


De cnd i-am scris ultima
dat am fost la Londra cu
nite afaceri. Nu am stat
acolo dect trei zile. Chiar n
prima zi am ntlnit aa, pe
neateptate, n strada
Henrietta, un vechi prieten de-
al tu. Pentru nimic n lume
n-o s ghiceti cine era:
domnul Samuel T. Philander
n persoan! E adevrul
adevrat. Parc vd expresia
ta de nencredere. i asta nc
nu e totul. A insistat s-l
nsoesc la hotel i acolo i-am
gsit pe ceilali: pe profesorul
Archimedes Q. Porter, pe
domnioara Porter i pe
negresa aceea imens, doica
domnioarei Porter...
Esmeralda dac i-o mai
aminteti. Pe cnd m aflam
acolo, a venit i Clayton. Cei
doi se vor cstori n curnd,
sau destul de curnd i din zi
n zi m-atept s primesc o
invitaie. Din cauza morii
tatlui su, nunta va fi
celebrat cu mult discreie:
vor participa numai rudele
apropiate.
Cnd am rmas singur cu
domnul Philander, btrnul
prieten mi-a fcut cteva
confidene. Mi-a spus c
domnioara Porter a amnat
cstoria de trei ori pn
acum. Mi-a mai destinuit c,
dup prerea lui, fata nu s-a
prea grbit s se mrite cu
Clayton, ns, de data asta,
evenimentul va avea loc cu
siguran.
De bun seam, toi au
ntrebat de tine. Nu te teme, i-
am respectat dorina, cu
privire la originea ta
adevrat. Le-am spus doar
cte ceva despre preocuprile
tale actuale.
Domnioara Porter, n
special, prea extrem de
interesat de tot ceea ce i
povesteam despre tine i m-a
ntrebat o mulime de lucruri.
Mi-e team c m-am amuzat
cam mult pe seama dorinei i
hotrrii tale de a te napoia,
n, cele din urm, n jungla
unde te-ai nscut. Dup aceea
mi-a prut ru; gndul c vrei
s te ntorci la viaa aceea
plin de primejdii ngrozitoare
prea s o scoat din mini.
i totui spunea ea nu
tiu... Snt mult mai muli
oameni nefericii dect
pericolele care-l pndesc pe
domnul Tarzan n jungla
nfricot o a r e i plin de
primejdii. Cel puin contiina
lui nu va fi chinuit de
remucri. Exist i clipe de
tihn i linit e i nite
priveliti de o extraordinar
frumusee. Poate i se va
prea ciudat c tocmai eu
vorbesc astfel, eu care am
trecut prin attea ncercri
prin pdurea aceea
nfiortoare. Cu toate acestea,
uneori doresc s m ntorc n
inima junglei, fiindc simt c
cele mai fericite clipe din
viaa mea acolo le-am
petrecut".
Pe cnd vorbea, n ochi i
se putea citi o tristee fr
margini; mi-am dat seama c
tia c i cunosc secretul. n
felul acesta i transmitea un
ultim mesaj de dragoste din
partea unei inimi care-i
pstreaz vie amintirea, dei
stpna aparine altuia.
Clayton prea enervat i,
tot timpul ct ai fost subiectul
conversaiei, nu i-a gsit
locul. Avea o privire
nelinitit i speriat. Totui,
cnd a vorbit despre tine, a
fcut-o cu mult amabilitate.
M ntreb dac nu cumva tie
adevrul n privina ta.
mpreun cu Clayton
v e n i s e i Tennington. Snt
foarte buni prieteni, dup cum
tii. Tocmai se pregtete s
pun la cale una din
croazierele acelea
interminabile cu iahtul lui i-i
ndemna pe toi s-l
nsoeasc. A ncercat s m
conving i pe mine. De data
asta se gndete s fac
nconjurul Africii. I-am atras
atenia c ntr-o bun zi
preioasa lui jucrie o s-l
duc, pe el i pe civa dintre
prietenii lui, n fundul
oceanului, dac nu-i scoate
din cap c iahtul e o
ambarcaiune i nu un vas de
rzboi.
Alaltieri m-am rentors
la Paris, iar ieri, la curse, i-
am ntlnit pe contele i pe
contesa de Coude. M-au
ntrebat ce mai faci. De Coude
pare ntr-adevr ataat de
tine. Se pare c a scpat de
gndurile negre. Olga e la fel
de frumoas, ns ceva mai
reinut. Cred c a tras
nvmintele necesare, dup
cele ntmplate cu tine i asta
o s-i serveasc pentru tot
restul vieii. A fost un noroc
pentru ea i pentru de Coude
c ai fost tu i nu un altul
mai sofisticat. Dac i-ai fi
fcut curte Olgi cu adevrat,
mi-e team c n-ai fi avut
nici o ans.
M-a rugat s-i comunic
c Nikolas a prsit Frana. I-
a dat douzeci de mii de
franci ca s plece i s nu se
mai ntoarc. Contesa se
felicit c a scpat de el
nainte de a traduce n fapt o
nou ameninare pe care o
fcuse recent: aceea de a te
ucide cu prima ocazie. Zicea
c i-ar veni tare greu s tie
c sngele fratelui ei i-a ptat
minile, fiindc te ndrgete
tare mult. Nu se sfia s o
spun n faa contelui. n
privina rezultatului
nfruntrii dintre tine i
Nikolas contesa era convins
c tu ai fi ieit nvingtor.
Contele era i el de aceeai
prere. Ba chiar a adugat c
ar fi nevoie de un regiment
ntreg de Rokoff ca s te
omoare. Dup cum vezi,
contele are un respect
nemrginit pentru puterea ta.
Ct despre mine, am fost
rechemat pe vas. n dou zile
vom prsi Havre, plecnd
ntr-o direcie necunoscut.
Dac-mi trimii scrisorile,
menionnd numele vasului, le
voi primi n cele din urm. La
rndul meu, i voi scrie
ndat ce se va ivi prilejul.
Prietenul tu credincios,
Paul D'Arnot

Tare mi-e team c Olga a


aruncat cei douzeci de mii de
franci pe fereastr" gndi
Tarzan aproape cu glas tare.
Reciti de mai multe ori
pasajul n care D'Arnot
reproducea conversaia cu Jane
Porter. Tarzan ncerc o mic
bucurie citind cele scrise acolo,
ns era mai bine aa dect cu
totul nefericit.
n urmtoarele trei
sptmni nu se ntmpl nimic
deosebit. De mai multe ori,
Tarzan l rentlni pe
misteriosul arab. Odat l vzu
chiar schimbnd din nou cteva
vorbe cu locotenentul Gernois.
Cu toate ncercrile sale i n
ciuda urmririi asidue, Tarzan
nu putu s descopere unde
locuia arabul, dei ar fi dat
orict s afle.
Gernois care nu era de fel
prietenos, se inea tot timpul
departe de Tarzan de cnd cu
ntmplarea din restaurantul
hotelului din Aumale. n cele
cteva ocazii cnd fur pui fa
n fa, atitudinea ofierului fu
evident ostil.
Pentru a-i putea juca rolul
mai departe, Tarzan i petrecu
o bun parte din timp vnnd n
vecintatea localitii Bou
Saada. Petrecea zile ntregi
printre colinele de la poalele,
munilor, prefcndu-se a cuta
gazele. Ori de cte ori ntlnea
gingaele animale nu fcea
altceva dect s-i scoat '
puca i s le lase s fug.
Omul-maimu nu ncerca nici
o satisfacie ucignd fiinele
cele mai lipsite de aprare i
mai nevinovate, numai din
plcerea de a ucide. De fapt,
Tarzan nu ucisese niciodat
din, plcere pentru simplul
motiv c nu gsea nici o
plcere n a omor. i plceau
luptele drepte i extazul
victoriei. i plcea vntoarea
aprig pentru agonisirea hranei
i-atunci i msura dibcia i
miestria cu iscusina i
iretenia, altuia. S plece ns
din ora mbuibat de mncare,
ca s ucid o frumoas gazel
cu ochi calzi oh! Acest lucru
i se prea mai crud dect
uciderea premeditat i cu
snge rece a unui om. Tarzan
nu voia nimic din toate
acestea. El se ducea la
vntoare de unul singur ca s
nu-i descopere nimeni
iretlicul.
Odat, de bun seam
fiindc umbla venic nensoit,
era ct pe aci s-i piard viaa.
Clrea agale printr-o vlcea,
cnd, chiar n spatele lui,
rsun o mpuctur. Glonul
trecu prin casca pe care o purta
pe cap. Dei galop ca vntul
spre vrful colinei, nu gsi nici
o urm de duman. napoindu-
se de la Bou Saada, nu mai
ntlni nici ipenie de om.
Da e limpede, Olga a
irosit de poman cei douzeci
de mii de franci" i spuse
Tarzan, amintindu-i
ntmplarea.
n seara aceea, la cin,
Tarzan fu oaspetele cpitanului
Grard.
Se pare c nu prea ai
avut noroc la vntoare? l
tachina ofierul.
Nu rspunse Tarzan.
Vnatul pe aici e cam timid i
nici eu nu prea m dau n vnt
dup psri i antilope. Cred c
am s m duc ceva mai spre
sud, s ncerc s vnez civa lei
algerieni.
Stranic! exclam
cpitanul. Mine pornim spre
Djelfa. Cel puin vei avea
companie pn acolo.
Locotenentul Gernois i cu
mine am primit ordin s lum o
sut de soldai i s efectum o
misiune de patrulare ntr-o
regiune n care bandele de
tlhari ne dau destul btaie de
cap. Poate c vom avea
plcerea s vnm leul
mpreun... Ei, ce zici?
Tarzan fu mai mult dect
bucuros i nu ovi s se arate
astfel. Cpitanul ar fi fost uimit
dac ar fi tiut adevrata
pricin a bucuriei omului-
maimu. Gernois edea chiar
n faa acestuia i nu pru
ncntat de propunerea
cpitanului.
Vei vedea c vntoarea
de lei e mult mai periculoasa
adug cpitanul Grard.
Vntoarea gazelelor are
riscurile sale rspunse
Tarzan. Mai ales cnd te duci
singur... Am aflat lucrul acesta
chiar azi. Am mai descoperit
c, dei gazela e cea mai
fricoas dintre animale, nu e
totui cea mai la.
Zicnd acestea, Tarzan i
ndrept ca din ntmplare
privirea spre Gernois. Nu voia
ca ofierul s-i dea seama c e
suspectat sau supravegheat.
Vorbele sale puteau totui s
aib efect, dovedind c Gernois
este implicat sau, cel puin, c
este la curent cu anumite
ntmplri petrecute recent.
Tarzan vzu cum Gernois se
aprinde la fa. Se mulumi
numai cu aceast mrturie i
schimb repede subiectul.
n dimineaa urmtoare, pe
cnd clreau spre miazzi, o
duzin de arabi alctuiau
ariergarda coloanei.
Nu snt sub comanda
mea rspunse Grard la
ntrebarea lui Tarzan. Ne
nsoesc doar pe drum ca s ne
in de urt.
De cnd poposise n
Algeria, Tarzan aflase destule
lucruri despre caracterul
arabilor ca s tie c nu acesta
era adevratul motiv, mai ales
c arabii nu snt din cale afar
de fericii cnd se gsesc n
tovria strinilor i, n
special, a soldailor francezi.
Astfel c, n mintea lui,
ncolir bnuieli i se hotr s
in sub strict supraveghere
grupul de arabi care urma
coloana la o distan de
aproape un sfert de kilometru.
Arabii ns nu se apropiau mai
mult, nici chiar n timpul
popasurilor i Tarzan nu putu
s-i cerceteze mai ndeaproape.
ntr-un trziu se convinse
c arabii cu pricina erau
asasini pltii, trimii pe
urmele lui. Nu se ndoia c
Rokoff pusese la cale
complotul. N-ar fi putut spune
dac ticlosul fcea acest lucru
ca s se rzbune pentru cele
ntmplate n trecut, cnd
Tarzan i dejucase planurile i-l
umilise, sau fiindc l interesa
n vreun fel misiunea lui n
afacerea Gernois. Dac motivul
din urm era cel adevrat i
se prea c aa este, innd
seama de faptul c Gernois l
suspecteaz, fapt de altfel
dovedit atunci nsemna c
avea de luptat mpotriva a doi
dumani puternici. n pustiurile
Algeriei, ctre care se ndreptau
ei, prilejurile de a-i face de
petrecanie unui duman, n
linite i fr a trezi suspiciuni,
erau multiple.
Dup ce rmaser n
tabr la Djelfa timp de dou
zile, coloana nainta ctre sud-
vest, unde se zvonise c
bandele de tlhari operau
mpotriva unor triburi ale cror
douar-uri se aflau la poalele
munilor.
Mica ceat de arabi care-i
nsoise de la Bou Saada dispru
deodat, chiar din noaptea cnd
se ddu ordin s se fac
pregtiri pentru marul de a
doua zi. Tarzan ntreb ntr-o
doar de ce plecaser arabii,
ns nimeni nu fu n stare s-i
rspund i nici n ce direcie o
apucaser. Omului-maimu
ncepea s nu-i mai plac
situaia, mai ales cnd se
gndea c-l vzuse pe Gernois
uotind cu unul dintre arabi la
o jumtate de or de la primirea
instruciunilor privitoare la
noua misiune.
Numai Gernois i Tarzan
cunoteau direcia propus
pentru mar. Soldaii nu tiau
dect c, a doua zi dis-de-
diminea, urmau s ridice
tabra. Tarzan se ntreba n
sinea lui dac Gernois
ndrznise s dezvluie arabilor
destinaia misiunii lor.
Trziu dup-amiaz i
stabilir tabra ntr-o mic
oaz unde se afla douar-ul unui
eic cruia i se furase turmele
dup ce hoii uciseser
ciobanii. Arabii rsrir din
corturile lor de piele de capr
i-l nconjurar pe soldai,
punndu-le o sumedenie de
ntrebri n limba lor, fiindc
soldaii erau i ei de prin partea
locului. Tarzan, care cu
ajutorul lui Abdul ajunsese
ntre timp s-o rup binior n
arab, puse cteva ntrebri
unuia dintre tinerii care-l
nsoiser pe eicul venit s-i
prezinte cpitanului Grard
omagiile sale.
Nu, tnrul nu vzuse nici
o ceat de ase clrei sosind
dinspre Djelfa. i-apoi n inut
mai erau i alte oaze... poate c
poposiser ntr-una din ele
aflat n munii din apropiere.
Apoi mai erau i tlharii...
acetia clreau adesea pn la
Bou Saada n cete mici,
ajungnd chiar pn la Aumale
i Bouira. Poate c-o fi fost
niscai tlhari care se napoiau
la banda lor, dup o plimbare de
plcere ntr-unul din satele de
primprejur.
A doua zi diminea,
cpitanul Grard mpri
comanda cu locotenentul
Gernois, care avea s preia o
parte din soldai, n timp ce
ceilali rmneau sub comanda
sa. Misiunea lui era s curee
munii de bandii pn dincolo,
spre cmpie.
Acum e acum! Cu ce
detaament vei merge, domnule
Tarzan? l ntreb cpitanul.
Sau poate domnul nu e
interesat n vntoarea
tlharilor?
Ba a fi ncntat dac a
putea merge i eu se grbi
Tarzan s rspund.
Se gndea ce motiv s
gseasc pentru a nsoi
detaamentul lui Gernois.
ncurctura fu de scurt
durat, cci rezolvarea veni
tocmai de la cine se atepta
mai puin: de la Gernois.
Dac domnul cpitan s-
ar putea lipsi de plcuta
companie a domnului Tarzan,
a socoti o onoare deosebit
dac domnul Tarzan ar primi
azi s mearg alturi de mine.
Tonul lui Gernois suna
ndeajuns de prietenos. De fapt,
Tarzan tocmai se gndea c
exagerase oarecum lucrurile,
ns, chiar i aa, fu i uimit i
ncntat de propunerea
locotenentului i se grbi s-i
exprime bucuria fa de aceast
invitaie.
Astfel, Gernois i Tarzan
clrir unul lng cellalt n
fruntea micului detaament de
spahii. Amabilitatea
locotenentului fu de scurt
durat. Nici nu disprur bine
din vzul cpitanului Grard i
al detaamentului su, cnd
Gernois redeveni brusc la fel de
posomort ca de obicei. Cu ct
naintau mai mult, cu att
terenul era mai accidentat.
Treptat urcar spre muni,
unde ajunser ctre prnz,
mergnd unul cte unul printr-
un defileu ngust. Gernois
ordon soldailor s se opreasc
pentru popasul de prnz la
marginea unui rule. Oamenii
i pregtir i mncar o mas
frugal, apoi i umplur
gamelele cu ap.
Dup ce se odihnir o or,
pornir din nou de-a lungul
defileului, pn ce ajunser
deodat ntr-o mic vale din
care porneau mai multe
trectori cu pereii stncoi. Se
oprir i, n timp ce stteau n
centrul depresiunii, Gernois
cercet cu mult luare-aminte
nlimile din jur..
Ne vom opri aici
spuse el. Civa oameni vor
cerceta fiecare din aceste
trectori. Apoi mpri
detaamentul n mai multe
grupe i ddu instruciuni
comandanilor. Dup ce isprvi,
se ntoarse spre Tarzan i-i
spuse: Domnul va fi att de bun
s rmn aici pn ne
ntoarcem.
Tarzan ncerc s
protesteze, ns ofierul i-o
retez scurt. Poate c vor fi
lupte i armata nu poate fi
stnjenit n desfurarea
aciunilor de civili
necombatani.
ns, dragul meu
locotenent ncepu Tarzan
snt gata i nespus de doritor s
m pun sub comanda dumitale
sau a oricrui sergent sau
caporal i s lupt sub ordinele
lui. De aceea am venit aici.
Mi-ar plcea s fie aa
precum zici... i-o ntoarse
Gernois, fr mcar s-i
ascund tonul batjocoritor.
Apoi adug scurt: Eti sub
ordinele mele i ordinul meu
este s rmi aici pn ne
ntoarcem. Cu asta am
ncheiat.
Gernois se ntoarse i ddu
pinteni calului spre a ajunge n
fruntea oamenilor si. O clip
mai trziu, Tarzan se trezi
singur n mijlocul unei mici vi
nconjurate de muni.
Soarele dogorea att de
tare, nct trebui s-i caute
adpost sub un copac din
apropiere. i priponi calul i se
aez pe pmnt ca s fumeze.
n sinea lui l ocra pe Gernois
pentru festa pe care i-o jucase.
O rzbunare meschin, gndi
Tarzan, dar aproape numaidect
i fulger prin minte c omul
nu putea fi att de prost, nct
s-l nfrunte purtndu-se att de
josnic. Gestul lui ascundea cu
siguran altceva mult mai
primejdios. Stnd i chibzuind
aa, se ridic de jos i-i scoase
puca din toc. Cercet magazia
de muniii i vzu c e plin.
i examina apoi revolverul.
Dup aceste precauii
preliminarii, scrut nlimile
nconjurtoare i gurile
defileurilor. Hotr c nu
trebuie s se lase prad
somnului.
Soarele cobor din ce n ce
mai jos, ns nici pomeneal ca
spahiii s se ntoarc. n cele
din urm valea se cufund n
umbra nserrii. Tarzan era
prea mndru ca s se napoieze
singur n tabr nainte de a
lsa detaamentului destul timp
s soseasc n vale, unde
credea el c o s aib loc
regruparea. Cnd se fcu noapte
de-a binelea, se simi mai n
siguran, fiindc n ntuneric
era la largul lui. tia prea bine
c nimeni nu se putea apropia
de el, oricte precauii ar fi
luat, nct s nele auzul su
extrem de fin; iar ochii lui
vedeau admirabil n noapte; i
nasul dac dumanul ar fi venit
cumva din direcia vntului, i
vestea apropierea oricui, chiar
dac omul se afla destul de
departe.
Socoti c pericolul e
nensemnat i, cuprins de o
senzaie de siguran, adormi
cu spatele sprijinit de copac.
Trebuie s fi dormit multe
ore, fiindc, atunci cnd l trezi
sforitul i freamtul nelinitit
al calului, luna strlucea
deasupra vii n toat
splendoarea ei, dar... acolo, la
mai puin de zece pai, se afla
motivul nelinitii calului su.
Superb, maiestuos, cu
coada graios arcuit i
fremtnd, cu ochii de foc
aintii asupra przii, sttea
N u m a , el adrea, leul negru.
Tarzan fu strbtut de un fior
de bucurie. Era ca i cum ar fi
ntlnit, dup muli ani, un
prieten vechi. O clip rmase
nemicat ca s se bucure de
nfiarea maiestuoas a
stpnului pustiurilor.
Numa se ghemuise,
pregtit s sar. ncet, Tarzan
duse puca la ochi. Niciodat n
viaa lui nu omorse vreo fiar
mare cu puca; pn atunci se
bizuise pe suli, pe sgei
otrvite, pe frnghie, pe cuit
sau chiar pe propriile-i mini.
Instinctiv dori s fi avut
sgeile i cuitul; s-ar fi simit
mai sigur cu ele.
Numa sttea aproape lipit
de pmnt; i se vedea doar
capul. Tarzan ar fi preferat s
trag mai dintr-o parte, fiindc
tia ce prpd putea face un leu
dac supravieuia nc dou
minute sau chiar unul singur
dup ce era lovit. n spatele lui
Tarzan, calul tremura de fric.
Cu mult pruden, omul-
maimu fcu un pas n
lturi... Numa l urmri doar cu
ochii. Tarzan mai fcu un pas,
pe urm nc unul. Numa nici
nu clinti. Acum Tarzan putea
inti ntre ochi i ureche.
Degetul aps pe trgaci i
glonul porni exact n clipa n
care Numa sri. n aceeai
clip, calul ngrozit, fcu "un
ultim efort disperat s scape:
frnghia cu care era priponit se
rupse i animalul galop n
josul defileului, spre deert.
Un om obinuit n-ar fi
putut scpa din ghearele acelea
cumplite, mai ales c Numa
srise de la o distan mic;
Tarzan ns nu era nicidecum
un om obinuit. nc din cea
mai fraged copilrie imensele
dificulti ale existenei l
nvaser s se foloseasc de
for cu iueala gndului. Era
a g i l el adrea, dar Tarzan l
ntrecea. i astfel fiara se izbi
de un copac n loc de carnea
moale a omului, tocmai n clipa
cnd Tarzan trimitea alt glon
n trupul fiarei. Durerea l fcu
pe Numa s rag i sri chiar
lng vntor. Tarzan mai trase
dou focuri, unul dup altul i
el adrea czu dobort fr a
mai scoate vreun sunet. Nu
domnul Jean Tarzan, ci Tarzan
din neamul maimuelor puse
trufa piciorul necrutor pe
leul fiarei i, ridicndu-i
privirea spre luna plin, slobozi
un strigt puternic: strigtul
misterios i teribil al celor din
tribul su... gorila i biruise
adversarul. Fiarele din creierul
munilor se oprir locului,
cutremurate de strigtul
necunoscut i nspimnttor.
Jos, n deert, copiii pustiului
ieir din corturile de piele de
capr i privir spre munte,
ntrebndu-se ce grozvie se
mai abtea peste ei, ca s le
prpdeasc turmele.
La o jumtate de kilometru
de valea unde se afla Tarzan,
cteva siluete nvemntate n
alb i purtnd puti lungi i
amenintoare se oprir la
auzul strigtului i privir una
spre alta, nedumerite. Cum
strigtul nu se mai repet, i
continuar de ndat drumul
lor furiat spre vale.
Acum, Tarzan era
ncredinat c Gernois n-avea
de gnd s se mai ntoarc spre
a-l lua de-acolo, ns pricepea
ce-l fcuse pe ofier s-l
prseasc n acel loc, de unde
omul-maimu putea totui s
se napoieze nestingherit la
tabr. De vreme ce calul
fugise, Tarzan i zise c e o
nebunie s mai rmn n
muni, aa c o porni spre
deert.
Abia ptrunse n gura
defileului, cnd prima dintre
siluetele nvemntate n alb se
ivi n vale, la captul cellalt.
O clip, necunoscuii scrutar
mica depresiune, ascuni
ndrtul unor bolovani i,
vznd c nu-i nimeni pe acolo,
o pornir din nou. La marginea
drumului, sub un copac, ddur
peste leul lui el adrea. Scond
exclamaii de uimire se
nghesuir n jurul cadavrului,
apoi grbir pasul n josul
defileului, pe unde Tarzan
mergea la o mic distan
naintea lor. Ceata nainta n
tcere i cu mult precauie,
profitnd de fiecare loc bun n
care se puteau ascunde, aa
cum fac oamenii cnd urmresc
pe un altul.

10. PRIN VALEA UMBREI

In timp ce Tarzan pea n


josul defileului sub razele
strlucitoare ale lunii africane,
chemarea junglei l atrgea tot
mai puternic. Singurtatea
slbatic i senzaia de
libertate i umpleau inima de
via i optimism. Deveni iari
Tarzan din neamul maimuelor
cu fiece nerv ncordat,
pregtit la orice surpriz din
partea oricrui duman din
jungl clca uor i cu capul
sus, mndru i contient de
puterea lui.
Zgomotele nocturne ale
munilor erau noi pentru el, dar
n urechi i struia glasul cald
al unei iubiri pe jumtate
uitat. Dintre nenumratele
sunete putea deslui unele din
instinct... unul era chiar foarte
cunoscut: strnutul ndeprtat
al lui Sheeta, leopardul; ns n
urletul final rzbtu o not
ciudat care-l fcea s se
ndoiasc. Nu, era o panter.
Deodat un nou sunet... un
zgomot uor, precaut, deosebit
de celelalte. Nici o alt fiin
omeneasc n afar de omul-
maimu nu ar fi fost n stare
s-l detecteze. La nceput nu se
dumeri ce este, ns n cele din
urm i ddu seama c e
zgomotul fcut de picioarele
descule ale mai multor brbai.
Veneau tiptil-tiptil pe urmele
lui. Aadar, era urmrit.
ntr-o fraciune de secund
se lmuri de ce fusese prsit n
valea aceea mic de ctre
Gernois. ns n planurile
acestuia se produsese o
ncurctur: oamenii sosiser
prea trziu. Paii se apropiau
din ce n ce. Tarzan se opri s-i
nfrunte pe urmritori; puca
era pregtit. Surprinsese
licrirea rapid a unui burnus
alb. Strig n franuzete,
ntrebnd ce voiau de la el.
Drept rspuns, o mpuctur
i, odat cu zgomotul
mpucturii, Tarzan se prbui
la pmnt.
Arabii nu se npustir de
ndat; ateptar vrnd s se
asigure c victima nu se mai
scoal; apoi ieir repede din
ascunztoare i se aplecar
asupra lui. Curnd i ddur
seama c nu murise. Unul
dintre ei puse eava putii n
ceafa lui Tarzan, ca s-l
lichideze. ns un altul l opri:
Dac-l ducem viu,
rsplata va fi mai mare.
l legar deci de mini i de
picioare i, ridicndu-l, l
aezar pe umerii a patru dintre
ei; pe urm i reluar marul
spre deert. Ieind din muni, se
ndreptar ctre miazzi. n
zori sosir la locul unde doi
oameni de-ai lor pzeau caii. De
aici naintar mai repede.
Tarzan, care-i recptase
cunotina, fu legat de un cal
adus special pentru asta. Rana
lui era doar o zgrietur ce-i
crestase pielea la tmpl. Nu
mai sngera, ns sngele
nchegat i mnjise faa i
hainele. De cnd czuse n
minile arabilor, nu scosese nici
un cuvnt i nici acetia nu-i
vorbiser dect ca s-i dea
ordine n clipa cnd ajunser la
cai.
Gonir timp de ase ore
prin deertul fierbinte ocolind
oazele din drumul lor. Ctre
prnz sosir ntr-un douar de
aproape douzeci de corturi. Se
oprir i unul dintre arabi
desfcu frnghiile cu care-l
legaser de cal. i nconjurar o
mulime de brbai, femei i
copii. Muli din trib, n special
femeile, prur foarte ncntai
s-l ocrasc pe prizonier. Ba
cteva femei merser att de
departe, nct se pornir s
arunce cu pietre n el i s-l
loveasc cu ciomegele, pn
cnd apru btrnul eic i le
goni de acolo.
Ali-ben-Ahmed mi-a spus
c brbatul acesta a stat fa n
fa cu el adrea, n muni i l-a
rpus zise. El. Nu tiu ce
gnduri are strinul care ne-a
trimis dup el i nici nu m
intereseaz ce o s-i fac
acestui om cnd i-l vom da n
primire, ns prizonierul e un
brbat curajos i, atta timp ct
se afl n minile noastre va fi
tratat cu cinstea cuvenit celui
care-l vneaz pe stpnul cu
capul mare singur, noaptea i-l
ucide.
Tarzan auzise de respectul
pe care arabii l arat celui care
biruie leul i se bucur cci
acest lucru l scpa de torturile
umilitoare din partea
membrilor tribului. l duser
deci ntr-un cort din piele de
capr, aflat n partea de sus a
douar-ului, unde i ddur ceva
de mncare i, legat fedele, fu
lsat s zac pe o bucat de
covor, singur n cort.
Vzu c n faa uii se afla
o straj, ns cnd ncerc s
foreze legturile, i ddu
seama c nu mai era nevoie de
alt precauie din partea
rpitorilor si: nici mcar
muchii si puternici nu putur
s rup nenumratele frnghii.
Puin nainte de cderea
amurgului, mai muli brbai se
apropiar i intrar n cortul n
care se afla. Toi erau
mbrcai n veminte arabe.
Unul dintre ei nainta spre
Tarzan i, cnd i descoperi
partea de jos a feei, omul-
maimu putu s vad
trsturile rutcioase ale lui
Nikolas Rokoff. Buzele i se
schimonosir ntr-un rnjet
dezgusttor.
Ah, domnul Tarzan!
ncepu el. Dar e o adevrat
plcere! De ce nu v ridicai s
v ntmpinai oaspetele? Cu o
njurtur teribil i urlnd
Ridic-te, cine!", i trase un
bocanc zdravn n coaste. Mai
na i mai na, na! Urla el n
timp ce-l lovea peste fa i n
coaste. Cte un picior pentru
fiecare insult pe care mi-ai
adus-o.
Omul-maimu nu-i
rspunse. Nici mcar nu
catadicsi s-l priveasc dup
ce-l recunoscu. n cele din
urm eicul, care pn atunci
nu scosese nici un cuvnt, dei
se uita urt la Rokoff, interveni!
Ajunge! i porunci el.
Omoar-l dac pofteti, ns nu
vreau s vd cum un brbat
curajos e supus la asemenea
njosiri n prezena mea. Chiar
m gndesc s-l slobozesc din
strnsoare, ca s vd ct o s-l
mai loveti...
Aceast ameninare l
potoli ca prin farmec pe Rokoff,
fiindc nu-i prea ardea
ticlosului s-l vad pe Tarzan
liber atta timp ct se afla n
btaia pumnilor si.
Bine, bine... i spuse
arabului. Am s-l ucid chiar
acum.
Ba n-o s-l ucizi pe
teritoriul douar-ului meu i-o
retez eicul. Cnd va pleca de
aici, va pleca viu. Ce-o s faci
cu el n deert, nu m privete,
ns nu vreau ca sngele unui
francez s cad asupra tribului
meu din pricina certurilor
voastre... francezii vor trimite
soldai i vor omor muli dintre
ai mei, ne vor arde corturile i
ne vor goni turmele...
Precum spui. mri
Rokoff. O s-l duc n deert,
dincolo de douar i-am s-l
omor...
O s-l duci din inutul
meu la o deprtare de o zi de
mers clare adug eicul,
hotrt. Civa dintre fii mei te
vor urmri i vor avea grij s
faci ntocmai, altfel... s-ar
putea ca n deert s zac doi
francezi mori.
Rokoff ridic din umeri.
Pi atunci o s fiu
nevoit s-atept pn mine...
acum s-a i fcut noapte.
Cum doreti i spuse
eicul. ns la o or dup ivirea
zorilor va trebui s pleci din
douar-ul meu. Nu-mi prea snt
pe plac necredincioii i cu att
mai puin laii.
Rokoff ar fi vrut tare mult
s-i rspund ntr-un fel
eicului, ns se stpni fiindc
i ddea seama c btrnului
nu-i trebuia dect un motiv ca
s se ntoarc mpotriva lui.
Plecar, aadar, din cort
mpreun. Rokoff nu rezist
ispitei de a arunca din u o
ultim batjocur la adresa lui
Tarzan.
Somn uor, domnule! i
spuse. i nu uita s te rogi
fierbinte, fiindc mine, cnd
vei muri, vei suferi att de mult,
nct nu vei mai avea timp
pentru a te ruga i pentru
blasfemiile pe care le vei rosti.
De la prnz, nimeni nu se
mai ngrijise s-i aduc lui
Tarzan mncare sau ap i
omul-maimu suferea cumplit
din pricina setei. Se ntreba
dac merit s-i mai cear
strajei s-i dea ap; ncercase
de dou-trei ori, ns nu primise
nici un rspuns. Se hotr s
renune.
Departe, sus n muni, auzi
rgetul leului. Se gndea ct de
sigur ar fi fost ntr-o vizuin de
fiar slbatic n comparaie cu
colibele oamenilor. Odinioar,
cnd tria n jungl, nu fusese
niciodat att de hituit fr
mil ca n ultimele luni de cnd
se afla printre oamenii
civilizai. Niciodat nu fusese
att de aproape de moarte.
Leul rgi din nou, de data
asta mai aproape. Tarzan simi
vechiul impuls slbatic de a-i
rspunde cu strigtul de
provocare al tribului su. Tribul
su? Mai c uitase c acum era
om i nu maimu. ncerc
nc o dat legturile.
Dumnezeule, mcar de-ar fi
putut s ajung la ele cu dinii
lui puternici. Simi cum l
cuprinde o furie oarb vznd
c strdaniile sale de a se
elibera nu au sori de izbnd.
Numa rgea acum
ncontinuu. Era, limpede c
ieise dup prad. Rgetul su
era al leului nfometat. Tarzan
l pizmuia fiindc era liber.
Nimeni nu-l va lega vreodat cu
frnghii ca s-l mcelreasc
ntocmai ca pe o oaie. Gndul
acesta l chinuia cel mai mult
pe omul-maimu. Nu-i era fric
de moarte, nu... ncerca doar
umilina nfrngerii n faa
morii fr a avea mcar
prilejul s lupte pentru viaa sa.
Trebuie s fi trecut de
miezul nopii" gndi Tarzan.
Mai avea doar cteva ore de
trit. Poate c gsea un mijloc
de a-l lua i pe Rokoff n lunga-i
cltorie, l auzi pe stpnul
deertului foarte aproape. i
cuta pesemne hrana printre
animalele din arcul douar-ului.
Linitea cobor din nou,
apoi auzul fin al lui Tarzan
surprinsese micarea furiat a
unui trup. Venea dinspre cortul
ce se afla undeva mai n spate.
Fonetul se auzea din ce n ce
mai aproape. ncordat ca un
arc, Tarzan atept s vad ce
se ntmpl. Timp de cteva
clipe, afar domni linitea; o
linite att de adnc, nct
Tarzan se mir c nu aude
rsuflarea animalului care, cu
siguran, sttea ghemuit
foarte aproape lng cort.
Sst! Se mic din nou. Se
trte mai aproape. Tarzan
ntoarce capul n direcia
zgomotului. nuntru e
ntuneric bezn. ncet, foaia
certului din piele de capr se
ridic de la pmnt mpins de
capul i umerii unui trup cu
desvrire negru n
semintunericul ncperii: prin
crptur se ntrezrete
privelitea palid a deertului
abia luminat de stele.
Pe buzele lui Tarzan nflori
un zmbet. Cel puin Rokoff va
fi nelat. Ce furios o s fie!
Moartea va fi mult mai uoar
dect cea pe care i-a pregtit-o
nemernicul.
Foaia cortului, se ls la
loc i totul se cufund din nou
n bezn. Oricum, trupul acela,
indiferent ce-ar fi fost, se afla
n cort cu el. Auzi cum se
trte mai aproape... era lng
el. nchise ochii i atept laba
puternic. Pe faa-i ndreptat
spre tavan simi atingerea
delicat a unei mini gingae
dibuind prin ntuneric, apoi un
glas de fat i rosti numele ntr-
o oapt abia perceptibil.
Da, eu snt rspunse
el, tot n oapt. Dar pentru
numele lui Dumnezeu, cine
eti?
Ouled-nail din Sidi Aissa
veni rspunsul. n timp ce
vorbea, Tarzan simi cum fata
i tia legturile. Din cnd n
cnd oelul rece al cuitului i
atingea pielea. Peste o clip
Tarzan era liber. Vino! opti
fata.
O urm afar din cort,
trndu-se pe burt i strbtnd
acelai drum pe care venise ea.
Se trr aa, lipii de pmnt,
pn n dreptul unor tufiuri.
Acolo, fata se opri pn ce
ajunse i Tarzan lng ea.
nainte de a rosti vreun cuvnt,
omul-maimu o privi mai
atent.
Nu neleg nimic. Cum
de te afli aici? De unde tiai c
snt inut prizonier n cortul
acela? Cum se face c m-ai
salvat tocmai tu?
Fata zmbi i spuse:
Am mers mult toat
noaptea i mai avem destul
pn ne vom ndeprta
ndeajuns de orice pericol.
Vino, am s-i povestesc pe
drum...
Se ridicar i pornir de-a
curmeziul ntinderii de nisip,
ndreptndu-se spre muni.
Nu eram sigur c voi
ajunge la vreme spuse fata n
cele din urm. n noaptea asta
el adrea a pornit dup prad i,
dup ce-am prsit caii, cred c
m-a adulmecat i m-a urmrit...
mi-a fost grozav de fric...
Eti o fat curajoas!
exclam el. Ai riscat totul
pentru un necunoscut... pentru
un strin... pentru un
necredincios?
Fata nl capul, semea.
Snt fiica eicului
Kadour-ben-Saden spuse. N-
a fi demn s fiu fiica lui dac
nu mi-a risca viaa ca s
salvez viaa celui care m-a
salvat, dei nu eram dect o
biat ouled-nail.
Cu toate acestea
insist el eti o fat foarte
curajoas. Dar cum ai tiut c
snt prizonier aici?
Ahmed-din-Taieb, care
mi-e vr din partea tatlui, a
fost n vizit la nite prieteni
din tribul care te-a capturat.
Era n douar cnd ai fost adus
acolo. Ajungnd acas, ne-a
povestit despre franuzul uria
prins de Ali-ben-Ahmed pentru
alt franuz care voia s-l ucid.
Din descriere, mi-am dat seama
c e vorba de tine. Tatl meu
era plecat. Am ncercat s
conving civa brbai s vin
s te salveze, ns n-au vrut.
Spuneau: Las-i pe
necredincioi s se ucid ntre
ei. Nu e treaba noastr; ba,
dac ne ducem i ne-
amestecm n planurile lui Ali-
ben-Ahmed, n-o s facem dect
s iscm o ceart ntre ai
notri. Aa c, atunci cnd s-a
ntunecat, am pornit-o singur
la drum, clrind pe un cal; am
mai adus unul pentru tine. I-am
priponit ntr-un loc nu departe
de aici. Ctre diminea vom fi
pe teritoriul douar-ului tatlui
meu. La vremea aceea va fi i el
acas... i atunci n-au dect s
vin s-l ia pe prietenul lui
Kadour-ben-Saden.
Timp de cteva clipe
merser n tcere.
Caii trebuie s fie prin
apropiere. Ciudat ns... nu-i
vd. Apoi, dup civa metri, se
opri i scoase o exclamaie de
dezamgire: Vai, au disprut!
Aici i-am legat.
Tarzan se opri i cercet
pmntul n apropiere.
Descoperi c un arbust fusese
smuls din rdcin; apoi mai
observ nc ceva. Cnd se
ridic, un zmbet amar i se
oglindea pe fa. i spuse fetei:
El adrea a fost pe aici.
Dup urme totui, cred c
prada i-a scpat. Dac au reuit
s fug, caii snt n siguran,
la cmp.
Nu le rmnea dect s-i
continue drumul pe jos. Poteca
trecea peste un pinten de
munte; fata cunotea foarte
bine crrile. Mergea cu pai
mari i uori. Tarzan o susinea
ca s nu oboseasc prea tare.
Mergnd, vorbeau ntr-una i,
uneori, se opreau s-asculte dac
nu snt urmrii.
Era o noapte negrit de
frumoas, scldat n lumina
lunii, iar aerul proaspt i
nviortor. n spatele lor se
ntindea peisajul nesfrit al
deertului, punctat ici i colo
de cte o oaz. Frunzele de
curmal din locul fertil pe care
tocmai l prsiser i cercul de
corturi din piei de capr se
decupau pe fondul galben al
nisipului: un paradis
fantomatic pe o mare
fantomatic. n faa lor se
ridicau munii masivi i tcui.
Sngele clocotea n vinele lui
Tarzan. Iat adevrata via! Se
uit la fata de lng el... o fat
a deertului pind pe meleagul
unei lumi moarte mpreun cu
un fiu al junglei. Zmbi la
gndul acesta. i dorise o sor
care s semene cu fata aceasta.
Ce prieteni la cataram ar fi
fost!
Curnd ajunser n muni
i naintar mai greu, crarea
fiind povrnit i mai stncoas.
Cteva minute merser n
tcere. Fata se ntreba dac vor
ajunge la douar-ul tatlui ei
nainte de a se porni n
urmrirea lor. Tarzan ar fi dorit
s poat merge aa la nesfrit.
Dac fata ar fi fost brbat, nu i-
ar fi fost greu. Tnjea dup un
prieten cruia s-i plac acelai
fel de via slbatic, aspr ca
i lui. Dorea s aib prieteni,
ns, spre nenorocul su,
majoritatea celor pe care-i
cunoscuse preferau mai degrab
mbrcmintea imaculat i
bastonul n loc de un trup
despuiat i jungl.
Cei doi tocmai ocoleau o
stnc; deodat ns se oprir
brusc: n faa lor, chiar n
mijlocul crrii, sttea Numa,
el adrea, leul negru. Avea ochii
verzi i foarte ri, i arta
colii fioroi i i biciuia furios
cu coada coastele de culoare
roiatic-neagr. Cnd i vzu,
scoase un rget rgetul
nfricotor, inspirnd groaz,
al leului nfometat, dar i
turbat de furie.
D-mi cuitul! ceru
Tarzan i ntinse mna ctre
fat.
Aceasta i-l strecur n
palm. ndat ce-i ncleta
degetele pe miner, Tarzan o
mpinse uor n spatele su.
Fugi napoi n deert ct
poi de repede. Dac te chem,
nseamn c totul e n ordine i
te poi ntoarce.
N-are nici un rost zise
ea, resemnat. Acesta e
sfritul.
F cum i spun! i
porunci el. Repede! Nu mai are
mult i sare.
Fata se ddu civa pai
napoi i rmase acolo s
urmreasc scena de groaz.
Leul nainta spre Tarzan
ncet-ncet, cu botul n pmnt
ca un taur gata s se
npusteasc; coada lui ntins
ca o strun tremura de
ncordare.
Omul-maimu sttea pe
jumtate ghemuit; n mn
inea cuitul lung, arbesc ce
sclipea n razele lunii. n
spatele su, silueta ncordat a
fetei rmase nemicat ca o
statuie cioplit n piatr. Fata
se aplec puin nainte i
rmase aa, cu gura
ntredeschis, cu ochii holbai.
Curajul acestui om care
ndrznea s-l nfrunte doar cu
un biet cuit pe stpnul cu
capul mare o uluia. Oricare
brbat din tribul ei ar fi
ngenuncheat, rugndu-se i
ateptnd s fie sfiat de colii
aceia groaznici, fr s opun
cea mai mic rezisten. Orice
ar fi fcut omul, rezultatul ar fi
fost acelai... era inevitabil.
Ochii fetei se pironir asupra
viteazului din faa sa i ea fu
copleit de admiraie. Uriaul
nici mcar nu tresrea:
atitudinea lui era la fel de
amenintoare i de
dispreuitoare ca a lui el adrea
nsui!
Leul era foarte aproape".,
doar civa pai i mai
despreau... se ghemui i-apoi,
cu un rget asurzitor, sri...

11. JOHN CALDWELL,


LONDRA

C n d el adrea se arunc
cu ghearele rchirate i cu
colii rnjii, nu se ndoi ctui
de puin c omuleul acesta va
fi o prad tot att de uoar ca
i nenumrai alii care
czuser n labele lui. Pentru
el, omul era o fptur
nendemnatic, nceat i
lipsit de aprare.
ns de data asta descoperi
c-l nfrunta un adversar tot
att de agil i de iute ca i el.
Cnd corpul lui puternic ateriza
n locul unde se afla omul,
acesta nu mai era acolo.
Urmrind scena, fata se
transfigurase de uimire vznd
cu ct uurin omul, ghemuit
pe vine, evit ghearele imense.
i acum, o, Alah! Omul se
npusti n spinarea lui el adrea
mai nainte ca fiara s se poat
ntoarce i-l nfac de coam.
Leul se cabra pe picioarele
dinapoi ca un cal... Tarzan se
ateptase la asta i era pregtit.
Braul su puternic strngea
gtul mpodobit cu o coam
neagr i... o dat, de dou ori,
de zece ori... lama ascuit
ptrunse n coasta roiatic,
sub omoplatul stng.
Salturile lui Numa,
rgetele de furie i durere erau
de-a dreptul nspimnttoare.
Dar nici pomeneal s scape
sau s-l apuce cu ghearele ori
cu colii pe uriaul din spatele
su n scurtul rgaz pe care-l
mai avea de trit. Cnd Tarzan
din neamul maimuelor slbi
strnsoarea i se ridic, leul era
aproape mort. Atunci, fiica
deertului fu martora unui
lucru care o nspimnt chiar
mai tare dect prezena lui el
adrea. Tarzan puse un picior pe
leul animalului i, cu faa lui
frumoas ntoars spre lun,
scoase cel mai nspimnttor
urlet ce-i fusese dat vreodat s
aud.
Cu un ipt de spaim, fata
se trase napoi... credea c
efortul teribil, depus n lupt, l
scosese din mini. Cnd ultima
not a strigtului acela drcesc
se stinse n deprtare n ecouri
abia auzite, omul i cobor
privirea i o vzu pe fat.
Brusc, faa i se lumin de
zmbetul acela blnd care
nsemna mai mult dect cea
mai sigur dovad c era n
toate minile; fata rsufl
uurat, zmbind la rndul ei.
Ce fel de om eti? l
ntreb. Ceea ce ai fcut e
nemaipomenit. Chiar i acum
nu pot crede c e cu putin ca
un singur om, narmat doar cu
un cuit, s lupte corp la corp
cu el adrea i s-l biruie fr a
se alege cu vreo zgrietur, s-l
biruie de-a binelea. i strigtul
acela... nu avea nimic
omenesc. De ce ai fcut-o?
Tarzan roi.
Uneori uit c snt om
civilizat. Probabil c devin alt
fiin cnd ucid.
Nu ncerc s mai dea i
alte explicaii. i continuar
drumul. Soarele era pe cer de o
or cnd ajunser n deertul de
peste muni. Gsir i caii fetei.
Animalele pteau linitite
lng un rule;
Alergaser n galop pn
aici, ndreptndu-se spre cas i
cum nu mai aveau de ce s se
team se opriser s pasc.
Cu puin trud, Tarzan i
fata izbutir s-i prind i, dup
ce nclecar, pornir prin
deert spre douar-ul eicului
Kadour-ben-Saden. Se
ncredinar c nu erau
urmrii i, pe la orele nou,
ajunser cu bine la destinaie.
eicul tocmai se napoiase.
Era nnebunit de durere c nu-
i gsea nicieri fiica i n
mintea lui ncoli gndul c
fusese din nou rpit de
bandii. nclecase i tocmai se
pregtea s plece mpreun cu
cincizeci de oameni n cutarea
ei, cnd cei doi ptrunser n,
douar.
Bucuria care-l cuprinse
vzndu-i copila acas nu avea
margini i btrnul nu mai
contenea s-i mulumeasc lui
Tarzan c i-o adusese teafr i
o aprase de primejdiile nopii.
Era nespus de bucuros c fata
lui ajunsese la timp ca s-l
salveze pe brbatul care, la
rndul lui, o salvase ntr-o zi.
n semn de stim i
prietenie, Kadour-ben-Saden l
coplei pe Tarzan cu toate
onorurile tribului. Cnd fata i
isprvi povestirea, artnd cum
fusese ucis leul, Tarzan fu
nconjurat de o mulime de
arabi ce se uitau la el cu
adoraie: aceasta era calea cea
mai sigur spre admiraia i
respectul lor.
Btrnul eic propuse lui
Tarzan s rmn oaspetele
su. Timp nelimitat. Voia chiar
s-l adopte ca membru al
tribului i n-a lipsit mult ca
omul-maimu s se hotrasc
a rmne pentru totdeauna
lng aceti oameni din pustiu,
pe care-i nelegea i care, la
rndul lor, preau s-l
ndrgeasc. Prietenia lui
pentru fat i faptul c o plcea
erau motive destul de puternice
ca s-l fac s ia asemenea
hotrre.
Dac fata ar fi fost brbat,
i zise el, n-ar fi stat nici o
clip pe gnduri s rmn
acolo fiindc ar fi dobndit un
prieten aa cum i dorea. Ar fi
putut s clreasc i s vneze
mpreun dup pofta inimii ;
dar aa, urmau s fie ngrdii
de conveniene, pe care
nomazii slbatici, le respect
cu mult mai mult strictee
dect semenii lor civilizai. i-
apoi, dup un timp, fata se va
mrita cu unul dintre
rzboinicii tribului i prietenia
lor va lua sfrit. Se hotr deci
s refuze propunerea eicului,
dar mai petrecu o sptmn n
calitate de oaspete al lor.
La plecare, Kadour-ben-
Saden i cincizeci de rzboinici
l nsoir pn la Bou Saada.
Dimineaa, pe cnd nclecau n
douar-ul lui Kadour-ben-Saden,
fata veni s-i ureze drum bun.
M-am tot rugat s rmi
la noi i spuse ea simplu cnd
Tarzan se aplec n a s-i
strng mna. Acum m voi
ruga s te ntorci.
n ochii ei frumoi se citea
o nesfrit prere de ru, iar
gura cu colurile lsate vdea
mhnire. Tarzan era profund
emoionat.
Cine tie? murmur el i
se ntoarse pornind pe urmele
clreilor care se deprtau.
nainte de a ptrunde n
Bou Saada, Tarzan se despri
de Kadour-ben-Saden i oamenii
si. Din anumite motive dorea
s intre n ora n cea mai mare
tain. i destinui eicului
motivele sale i btrnul
ncuviin planul lui. Arabii
urmau s soseasc la Bou Saada
naintea lui, fr s spun
nimnui c Tarzan fusese cu ei.
Mai trziu avea s vin i el,
trgnd direct la un han
nensemnat.
Astfel, ptrunznd n ora
dup cderea ntunericului,
Tarzan nu ntlni nici un
cunoscut i ajunse neobservat
la han. Dup ce cin cu
Kadour-ben-Saden, omul-
maimu se duse pe drumuri
ocolite la hotel. Intr pe o u
din dos i-l cut imediat pe
proprietar, care pru extrem de
surprins s-l vad n via.
Desigur, domnul avea
coresponden; i-o va aduce
numaidect. Nu, nu va sufla o
vorb despre ntoarcerea
domnului. Proprietarul se
ntoarse de ndat cu un teanc
de scrisori. Una dintre ele
coninea un ordin de la
superiorul su, potrivit cruia
misiunea sa actual nceta.
Trebuia s se grbeasc s
ajung la Cape Town cu primul
vapor. Instruciuni mai
detaliate urma s primeasc
acolo de la un agent al crui
nume i adres erau
menionate n scrisoarea, de
altfel foarte scurt, dar
explicit. Tarzan hotr s
prseasc Bou Saada a doua zi
n zori. Plec apoi la
garnizoan, unde dorea s-l
salute pe cpitanul Grard;
hotelierul l vzuse pe cpitan
napoindu-se cu detaamentul
n ajun.
l gsi pe ofier la
comandament. Cpitanul fu
foarte surprins, dar nespus de
fericit constatnd c Tarzan
este viu i nevtmat.
Cnd locotenentul
Gernois s-a ntors i a raportat
c nu te-a mai gsit acolo unde
ai dorit s rmi ct vreme ei
aveau s cerceteze inutul, am
fost cuprins de nelinite. Te-au
cutat prin muni mai multe
zile n ir, apoi s-a rspndit
zvonul c ai fost omort i
mncat de un leu. Drept dovad
ni s-a adus puca. Bidiviul tu
s-a napoiat n tabr a doua zi
dup ce ai disprut. Nu mai
aveam nici o ndoial.
Locotenentul Gernois era ntr-
adevr negru de suprare... a
luat toat vina asupra lui. El a
fost acela care a insistat s se
fac cercetri i tot el l-a gsit
pe arabul care-i luase puca.
Va fi foarte ncntat s tie c
eti n via.
Nici nu m ndoiesc de
asta spuse Tarzan, cu un
zmbet fioros.
Acum e plecat n ora,
dar am s trimit dup el
continu Grard. Am s-i dau
de veste imediat ce se ntoarce.
Tarzan l ls pe cpitan
s cread c se rtcise i c
ajunsese n cele din urm la
douar-ul lui Kadour-ben-Saden,
care-l nsoise pn la Bou
Saada. Dup ce-i povesti
ofierului toate astea, i lu
rmas bun de la el, scuzndu-se
c se grbete s se ntoarc n
ora. La han l atepta Kadour-
ben-Saden, care i ddu o
informaie extrem de
importan: era vorba de un
brbat cu barb neagr care
umbla deghizat n arab. De
ctva timp i ngrijea o
ncheietur rupt. Nu demult
fusese plecat din Bou Saada, iar
acum se ntorsese. Tarzan i
cunotea ascunztoarea i se
ndrept ntr-acolo.
Trebui s strbat nite
ulie nguste i ru mirositoare,
cufundate ntr-o bezn ca n
Erebus. Urc apoi pe o scar
cam ubred, la captul creia
se afla o u nchis. Deasupra
uii, chiar sub streaina joas a
casei, se afla o ferestruie fr
geam. Tarzan se ag tocmai
bine de pervaz. Se ridic ncet
n mini pn ce putu s vad
nuntru, ncperea era
luminat; la o mas stteau
Rokoff i Gernois. Locotenentul
tocmai vorbea.
Rokoff, eti un diavol!
spunea el. Te-ai inut de capul
meu pn ce mi-am pierdut i
ultimul dram de onoare. M-ai
mpins la crim; minile mele
snt ptate cu sngele acestui
om, Tarzan. Dac progenitura
aia diabolic, Paulvitch la n-ar
cunoate secretul meu, te-a
ucide cu minile mele chiar
acum.
Rokoff rse:
N-o s faci una ca asta,
dragul meu locotenent! n
momentul n care se va afla c
snt mort, asasinat, scumpul
acela de Alexis va nainta un
raport la Ministerul" de Rzboi.
Raportul va cuprinde detalii
referitoare la afacerea pe care
vrei att de mult s-o tinuieti.
Apoi... vei fi acuzat de crim.
Haide, haide, fii rezonabil. Snt
doar cel mai bun prieten al tu.
Nu i-am ocrotit eu onoarea, ca
i cum ar fi fost vorba de a
mea?
Gernois rnji i trase o
njurtur. Rokoff continu:
nc niscai gologani i
documentele de care am
neaprat nevoie i ai cuvntul
meu de onoare c nu-i voi mai
cere nici bani, nici alte
informaii.
i ai motive serioase s
faci aa! url Gernois. Ceea ce-
mi ceri m va deposeda de
ultimul ban i de unicul secret
militar de valoare pe care-l
dein. Ar trebui s-mi plteti
pentru informaii, n loc s-mi
pretinzi bani i informaii.
Te pltesc inndu-mi
gura i-o ntoarse Rokoff. Dar
s isprvim odat. Vrei sau nu
vrei? Ii dau trei minute s te
hotrti. Dac nu eti de
acord, voi trimite ast-sear o
not la comandamentul tu
care va avea drept consecin
degradarea suferit de Dreyfus,
singura diferen ntre el i tine
fiind c el nu o merita.
O clip, Gernois sttu cu
capul plecat. n cele din urm
se ridic. Scoase din tunic
dou foi.
Iat spuse el,
dezarmat. Le-am i pregtit,
fiindc tiam c acesta va fi
rezultatul.
i-i ntinse interlocutorului
su foile. Chipul rutcios al lui
Rokoff se lumin dintr-o dat.
Ticlosul nfac hrtiile.
Ai procedat foarte bine,
Gernois. i spuse. Nu te voi
mai deranja... numai dac nu
se ntmpl s mai aduni ceva
bani sau informaii rnji el.
Nu vei mai ndrzni,
cine! uier Gernois. Data
viitoare te voi ucide. Eram pe
punctul s-o fac n ast-sear.
nainte de a veni aici am stat
cu aceste foi n fa timp de o
or... lng ele se afla un pistol
ncrcat. ncercam s m
hotrsc cu care din ele s vin.
Data viitoare mi va fi mai uor
s aleg fiindc m-am hotrt de
pe acum. n seara asta te-ai
aflat pe marginea prpastiei,
Rokoff; te sftuiesc s nu mai
ncerci a doua oar.
Gernois se ridic s plece.
Tarzan abia dac avu timp s
se lase pe podea i s se
ascund n ntuneric, ct mai
departe de u. Chiar i acolo i
veni greu s cread c va reui
s scape neobservat. Platforma
era foarte mic i, dei se lipi
de perete la marginea cea mai
deprtat, abia dac se gsea la
o distan mai mare de un
metru de u. Aproape imediat
ua se deschise i Gernois iei
din ncpere. Rokoff venea n
urma lui. Nici unul nu vorbea.
Gernois fcu vreo trei pai n
jos pe scri, cnd se opri i se
ntoarse pe jumtate ca i cum
ar fi vrut s se napoieze n
camer.
Tarzan i ddu seama c
era cu neputin s nu fie
descoperit. Rokoff se afla nc
n prag, la un metru de el;
privea ns n direcie opus,
ctre Gernois. Dar ofierul s
rzgndi i continu s coboare
scrile. Tarzan putu s aud
cum Rokoff rsufl uurat. O
clip mai trziu, el se ntoarse
n camer i nchise ua.
Tarzan atept pn ce
Gernois se deprta ndeajuns de
mult ca s nu mai aud nimic,
apoi deschise ua i intr n
ncpere. l nfac pe Rokoff
mai nainte ca acesta s se
poat ridica de la mas, unde
cerceta documentul dat de
Gernois. Cnd l vzu pe omul-
maimu, se fcu deodat livid
la fa.
Tu?! gfi el.
Eu! rspunse Tarzan.
Ce mai vrei? uier
Rokoff, ngrozit de cele ce citea
n ochii lui Tarzan. Ai venit s
m ucizi?
N-ai s ndrzneti. Te vor
ghilotina. N-ai s ndrzneti!
Ba am s ndrznesc
foarte bine, Rokoff l
ncredina Tarzan. Nimeni nu
tie c snt aici i nici de tine
nu se tie nimic. Paulvitch le
va spune c a fost Gernois. Te-
am auzit cum l ameninai pe
Gernois. ns nu asta m-a
determinat Rokoff. Nu-mi pas
dac tie cineva c te-am
omort; plcerea de a te ucide
va compensa nmiit orice
pedeaps voi primi. Eti cea
mai abject dihanie i laul cel
mai josnic din ci am ntlnit.
Vei muri. mi va face o
deosebit plcere s te omor cu
minile mele.
Tarzan se apropie i mai
mult de el. Nervii lui Rokoff
erau ncordai la maximum. Cu
un ipt, fugi spre camera
alturat, ns omul-maimu i
sri n spate i-l nha.
Degetele de oel apucar
beregata... Laul gui ca un
porc njunghiat pn ce Tarzan
l sufoc aproape de tot. Apoi
omul-maimu l ridic n
picioare, continund s-l
strng de gt. Nemernicul se
zbtea n van... n strnsoarea
ca de clete a lui Tarzan din
neamul maimuelor el prea un
copila lipsit de putere.
Tarzan l mpinse ntr-un
scaun i, cu mult nainte de a
exista primejdia ca omul s
moar, slbi strnsoarea. Cnd
Rokoff ncet s mai tueasc,
Tarzan i vorbi din nou.
Te-am fcut doar s
simi chinurile morii. Nu te voi
omor ns... de data aceasta.
Te cru numai de dragul acelei
femei cinstite care a avut
marele nenoroc s-i fie sor.
i atrag ns atenia c numai
de data asta te cru de dragul
ei. Dac aud c ai mai fcut
vreun ru, fie ei, fie soului ei...
i dac m mai plictiseti din
nou... dac aud c te-ai ntors
n Frana sau ntr-unul din
teritoriile ei, voi face tot
posibilul s te gsesc i atunci,
am s isprvesc treaba pe care
am nceput-o n ast-sear.
Apoi se ntoarse la mas,
pe care se aflau cele dou foi de
hrtie. Cnd le lu, Rokoff
scoase un urlet de groaz.
Tarzan examina cecul i
documentul. Rmase uimit
cnd vzu ce informaii
conine. Rokoff citise o parte
din ele, ns Tarzan tia prea
bine c nimeni nu i-ar fi putut
ntipri n minte cifrele i
datele importante pe care le
coninea, ntr-adevr,
documentul era de o valoare
inestimabil pentru dumanii
Franei.
Acestea l vor interesa
foarte mult pe eful statului-
major spuse Tarzan,
strecurnd hrtiile n buzunar.
Rokoff gemu. Nu ndrzni
s njure cu voce tare.
A doua zi dimineaa,
Tarzan porni spre nord, n drum
spre Bouira i Alger.
Cnd trecu pe lng hotel,
l vzu pe teras pe Gernois.
Zrindu-l pe Tarzan,
locotenentul se fcu alb la fa.
Omul-maimu ar fi fost fericit
dac ntlnirea n-ar fi avut loc
acum ns n-o mai putea evita.
l salut pe ofier i-i continu
drumul, n mod mecanic
Gernois rspunse la salut, ns
ochii aceia teribili, holbai l
urmrir pe clre, cuprini de
o groaz de nedescris. Era ca i
cum un mort privea la o stafie.
La Sidi Aissa, Tarzan
ntlni un ofier francez pe care
l cunoscuse cu prilejul vizitei
anterioare n ora.
Ai plecat dis-de-
diminea din Bou Saada? l
ntreb ofierul. nseamn c n-
ai auzit nimic de srmanul
Gernois.
A fost ultimul om pe
care l-am vzut pe cnd
prseam oraul rspunse.
Tarzan. Dar ce s-a ntmplat?
E mort. S-a mpucat pe
la opt, azi-diminea.
Dup alte dou zile, Tarzan
era la Alger. Aici afl c trebuie
s mai atepte dou zile pn la
Sosirea vaporului spre Cape
Town. Petrecu acest rstimp
scriind un raport amnunit
privitor la misiunea sa.
Documentele secrete luate de la
Rokoff nu le introduse n plic,
fiindc se temea s le
ncredineze altcuiva pn ce
primea ordin s le transmit
unui agent sau s le duc
personal la Paris.
Pe cnd se mbarca, dup o
ateptare ce i se pru din cale
afar de plicticoas, doi brbai
l supravegheau de pe puntea
superioar. Amndoi erau
mbrcai foarte elegant i
proaspt rai. Cel mai nalt
dintre ei avea prul blond, ns
sprncenele erau foarte negre.
Mai trziu, n cursul zilei, se
ntmpl ca cei doi s se
ntlneasc cu Tarzan pe punte.
Cnd omul-maimu trecu pe
lng ei, unul dintre brbai
atrase grbit atenia celuilalt,
artndu-i ceva n largul mrii.
Stteau cu faa ntoars, aa c
nu li se puteau deslui
trsturile. De fapt, Tarzan nu
le acord nici cea mai mic
atenie.
Urmnd instruciunile
efului su, Tarzan se
nregistrase sub nume fals:
John Caldwell, din Londra. Nu
nelegea de ce este nevoie s
procedeze astfel i i btu
ndelung capul din pricina asta.
Se ntreba ce rol avea s joace
la Cape Town.
Ei gndi el bine c
am scpat de Rokoff. ncepuse
s m enerveze. M-ntreb dac
ntr-adevr am devenit att de
civilizat, nct s am nervi, n
orice caz m-a clcat ndeajuns
pe nervi fiindc nu lupta
deschis. Dar cine tie ce mai
pune la cale! E ca i cum
Numa, leul, s-ar uni cu Tantor,
elefantul i cu Histah, arpele,
ncercnd s m omoare.
Atunci, de bun seam, n-a ti
cine m va ataca n secunda
urmtoare. Fiarele snt ns
mult mai loiale dect omul... nu
se preteaz la astfel de urzeli
lae".
n seara aceea, la cin,
Tarzan se aez lng o tnr
femeie care edea n stnga
cpitanului. Ofierul le fcu
cunotin.
Domnioara Strong! Unde
mai auzise el numele acesta? i
era foarte cunoscut. Mama fetei
dezleg enigma cnd i strig
fiica pe numele mic: Hazel.
Hazel Strong! Cte amintiri
i trezeau numele ei! O
scrisoare ctre aceast fat,
scris de mna frumoas a
Janei Porter, fusese primul
mesaj de la femeia pe care o
iubea. Ct de bine i amintea
de noaptea n care furase
scrisoarea de pe masa din
cabana tatlui su mort. Jane
Porter scrisese acolo pn
noaptea trziu, urmrit de
privirile tnrului ascuns n
bezna de afar. Ct de
nfricoat ar fi fost fata dac
ar fi tiut c n noaptea aceea o
fiar slbatic din jungl sttea
ascuns la fereastr,
urmrindu-i fiece micare.
Aadar, aceasta era Hazel
Strong... prietena cea mai bun
a Janei Porter!

12. IAHTUL I
PACHEBOTUL

S ne napoiem cu cteva
luni n urm, pe micul peron
btut de vnt al unei grdini din
nordul statului Wisconsin.
Deasupra peisajului
nconjurtor plutete fumul
gros al incendiilor din pdure;
fumul neptor ustur ochii
unui mic grup de ase persoane
care ateapt sosirea trenului
ce-i va duce spre sud.
Cu minile mpreunate sub
cozile redingotei, profesorul
Archimedes Q. Porter se plimb
de colo-colo sub privirile
vigilente ale credinciosului su
secretar, domnul Samuel T.
Philander. De dou ori n
ultimele minute profesorul o
luase, cu desvrire distrat,
peste ine, n direcia unei
mlatini nvecinate i tot de
attea ori fusese tras napoi de
neobositul domn Philander.
Jane Porter, fiica
profesorului, e prins ntr-o
discuie ce lncezete cu
William Cecil Clayton i cu
Tarzan din neamul maimuelor.
Numai cu cteva secunde mai
nainte, n mica sal de
ateptare, fuseser rostite o
declaraie de dragoste i o
renunare care distrugeau viaa
i fericirea a dou fiine din
grup; William Cecil Clayton,
lord Greystoke, nu era unul
dintre acetia.
n spatele domnioarei
Porter se tot foia, cu deosebit
grij matern, Esmeralda; ea
era fericit. N-avea oare motive
s fie, cnd se ntorcea n
dragul ei Maryland? Se i
vedeau, nedesluit, felinarele
locomotivei care se apropia.
Membrii grupului ncepur s-i
ridice bagajele. Deodat
Clayton exclam:
Drace! Mi-am uitat
pardesiul n sala de ateptare.
Alerg s i-l ia.
La revedere, Jane,
Dumnezeu s te binecuvnteze!
i spuse Tarzan, ntinzndu-i
mna.
La revedere! opti
anevoie fata. ncearc s m
uii... nu, nu asta voiam s
spun..! N-a putea s ndur s
tiu c m-ai uitat.
Dinspre partea asta s
n-ai team rspunse el. A
dori s te pot uita. Ar fi mult
mai uor dect s trec prin
via gndindu-m necontenit
ce fericit a fi putut s fiu.
Totui tu vei fi fericit ; snt
sigur c vei fi... trebuie s fii.
Te rog s le spui celorlali c
m-am hotrit s merg cu
maina pn la New York... nu
cred c e cazul s-mi iau rmas
bun de la Clayton. A dori s-mi
amintesc cu plcere de el, ns
tare m tem c snt o fiar prea
nemblnzit ca s m neleg
cu brbatul ce st ntre mine i
singura fiin din lume pe care
o iubesc.
n clipa cnd Clayton i
lua pardesiul din sala de
ateptare, ochii i czur pe un
formular de telegram ce zcea
pe podea. Se aplec s-l ridice,
gndindu-se c era un mesaj
important pentru cel care-l
pierduse. Arunc o privire
grbit i, brusc, uit de
pardesiu, de trenul care se
apropia, de ceilali, de tot.
Rmase cu ochii pironii la
peticul de hrtie pe care-l inea
n mn. l citi de dou ori pn
s deslueasc nelesul celor
scrise acolo i nsemntatea
copleitoare a cuvintelor.
Cnd se aplecase s ridice
formularul, era nc un nobil
englez, proprietarul mndru i
bogat al unor averi imense... o
clip mai tirziu afla c nu e
dect un ceretor fr nici un
titlu i fr bani. Tocmai citise
telegrama lui D'Arnot ctre
Tarzan, telegram ce spunea
doar atit:

AMPRENTELE DIGITALE
DOVEDESC CA ETI
GREYSTOKE. FELICITRI.
D'ARNOT

Clayton se cltin pe
picioare, de parc ar fi primit o
lovitur n moalele capului. i
auzi pe ceilali strigndu-l s se
grbeasc... trenul se oprise la
peron. Nucit, i lu pardesiul.
Le va spune, desigur, despre
telegram cnd se va afla n
tren. Alerg pe peron n clipa
cnd locomotiva fluiera a doua
oar, chiar nainte ca bielele s
pun n micare roile. Ceilali
se i urcaser n vagon i se
aplecau de pe platform,
ndemnndu-l s se grbeasc.
Trecur vreo cinci minute pn
se aezar pe locuri i abia
atunci i ddu seama c
Tarzan nu era cu ei.
Unde e Tarzan ? o
ntreb pe Jane Porter. S-a
urcat n alt vagon ?
Nu rspunse ea; n
ultimul minut s-a hotrt s se
ntoarc la New York cu
maina.
Dorete s vad mai n
amnunt America dect ar
putea s-o fac de la fereastra
unui vagon. Se ntoarce n
Frana, dup cum tii.
Clayton nu rspunse. Se
strduia s gseasc cuvintele
cele mai potrivite ca sa-i
dezvluie Janei Porter
nenorocirea ce-l lovise... nu
numai pe el, dar i pe ea. Se
ntreba cum va reaciona fata.
Va voi s se mai mrite cu el...
s fie o simpl doamn Clayton
? n imaginaia lui, sacrificiul
ngrozitor pe care unul dintre ei
trebuia s-l fac i apru de
dimensiuni exagerate. Apoi se
ntreb : i va reclama oare
Tarzan drepturile ? tiuse oare
el ce coninea telegrama
nainte de a-i tgdui att de
calm ascendena ? Doar
afirmase c maimua Kala era
mama lui ! S fi fcut asta din
dragoste pentru Jane Porter ?
Nu gsi alt explicaie mai
rezonabil. Atunci, ignornd
dovada pe care i-o oferea
telegrama, nu era firesc s se
presupun c el nu mai
inteniona s-i cear drepturile
legitime ? i dac aa stteau
lucrurile, era bine ca el,
William Cecil Clayton, s
resping dorina, s se
mpotriveasc sacrificiului
acestui om ciudat ? Dac
Tarzan din neamul maimuelor
luase aceast hotrire ca s o
fereasc pe Jane Porter de
nenorociri, putea el, cruia i se
ncredina ntregul ei viitor, s
fac ceva care s-i pun n
primejdie interesele i
fericirea?
Chibzui astfel pin ce
primul impuls generos de a da
n vileag adevrul i de a
renuna la titluri i averi n
favoarea adevratului lor
proprietar fu ngropat sub
noianul de sofisticri pe care i
le sugerae propriul lui Interes.
n tot restul zilei, i multe zile
dup aceea, Clayton fu
morocnos i nchis n sine.
Din cnd n cnd l mcina
gndul c ar fi foarte posibil ca
mai trziu Tarzan, regretndu-i
mrinimia, s-i reclame totui
drepturile...
La cteva zile dup ce
ajunser la Baltimore, Clayton
aborda chestiunea oficierii
cstoriei cu Jane ct mai
curnd cu putin.
Ce vrei s spui ct mai
curnd cu putin?" l ntreb
fata.
n cteva zile. Trebuie s
m ntorc n Anglia imediat
i... a vrea s vii cu mine,
iubito.
Nu pot s fiu gata att
de repede i rspunse Jane.
Pregtirile vor dura cel puin o
lun.
Fata era mulumit,
deoarece spera c oricare ar fi
fost motivul care-l chema n
Anglia, lucrul acesta amna
cstoria. Greise n alegerea
ei, ns voia s-i joace rolul n
mod cinstit pn la capt. Cu
toate astea, dac putea s
obin o amnare temporar, se
simea ndreptit s
procedeze astfel. Rspunsul lui
Clayton o ului de-a binelea.
Prea bine, Jane. Voi
amna cltoria n Anglia cu o
lun; atunci vom merge
mpreun.
Cnd luna se apropie de
sfrit, Jane gsi un alt pretext
ca s amne din nou cstoria.
n cele din urm, descurajat i
ros de ndoieli, Clayton se vzu
silit s plece n Anglia de unul
singur.
Cele cteva scrisori pe care
le schimbar ntre ei nu-i
ddur mai multe sperane
pentru ncheierea cstoriei,
astfel c Clayton i scrise direct
profesorului Porter i-i expuse
situaia. Btrnul privise
ntotdeauna cu ochi buni
aceast cstorie, i plcea
Clayton i, fiind dintr-o familie
din sud, acorda o importan
cam exagerat unui titlu, ceea
ce pentru fiica lui nu nsemna
mare lucru.
Clayton l ndemn pe
profesor s primeasc invitaia
de a fi oaspetele su la Londra;
invitaia se referea la ntregul
grup al profesorului, adic
domnul Philander, Esmeralda i
toi ceilali. Englezul era
convins c, odat ce Jane va fi
lng el i legturile de acas
anulate, fata nu va mai fi att
de nspimntat de pasul pe
care ovia nespus de mult s-l
fac. Astfel, n seara cnd primi
scrisoarea de la Clayton,
profesorul Porter i anun pe
toi c peste o sptmn
urmau s plece la Londra.
Sosind la Londra, Jane
Porter nu se art de fel mai
docil dect la Baltimore. Gsea
motiv dup motiv i cnd, la un
moment dat, lordul Tennington
invit tot grupul s fac o
croazier n jurul Africii la
bordul iahtului su, ea fu
extrem de ncntat de idee i
refuz din nou cstoria pn la
napoierea lor la Londra. Cum
croaziera urma s dureze cel
puin un an, fiindc
intenionau s fac escale n
diferite porturi pitoreti,
Clayton l blestema n gnd pe
Tennington c se apucase s
propun o astfel de cltorie
ridicol.
Lordul Tennington
plnuise s strbat
Mediterana, apoi Marea Roie
spre Oceanul Indian i tot aa
de-a lungul coastei rsritene a
Africii, oprindu-se n fiecare
port care merita s fie vzut.
Se ntmpl c ntr-o bun
zi cele dou vase trecur n
acelai timp prin strmtoarea
Gibraltar. Vasul mai mic
iahtul alb i elegant nainta
spre rsrit; pe puntea lui se
afla o tnr femeie care privea
cu ochi triti la medalionul
btut n diamante, mngindu-l
cu gingie. Gndurile i alergau
departe, spre locul umbrit i
frumos din jungla tropical...
iar inima i nsoea gndurile.
Se ntreba dac brbatul care-i
druise frumoasa podoab, a
crei valoare el nici nu o
bnuia, se napoiase n pdurea
slbatic.
Pe puntea pachebotului, un
tnr i o tnr fceau fel i fel
de presupuneri n legtur cu
iahtul elegant ce luneca att de
graios pe ntinderea mrii
lenee.
Dup ce iahtul trecu,
brbatul relu conversaia,
ntrerupt de apariia micului
vas.
Da spuse el
America mi place foarte mult;
asta nseamn, desigur, c-mi
plac oamenii de acolo, fiindc,
la urma urmei, ara nseamn
poporul. Am ntlnit acolo
civa oameni ncnttori. mi
amintesc chiar de o familie din
oraul dumneavoastr,
domnioar Strong, o familie
care mi-a plcut n mod
deosebit... profesorul Porter i
fiica lui.
Jane Porter! exclam
fata. Vrei s spui c o cunoti
pe Jane Porter? Ah, dar e
prietena mea cea mai bun. Am
copilrit mpreun... ne
cunoatem de veacuri.
Nu mai spunei! fcu el,
zmbind. Cred c e foarte greu
s convingei pe cineva c
avei atia ani!
Am s m explic
imediat zise fata, rznd. Ne
cunoatem doar de dou
veacuri... vrsta ei i vrsta
mea. ns, vorbind serios, ne
preuim i ne iubim ca dou
surori i-acum cnd m gndesc
c am s-o pierd, snt aproape
distrus.
O s-o pierdei? exclam
Tarzan. Ce vrei s spunei?
Oh, da, neleg... Vrei s
spunei c acum, cnd s-a
mritat i locuiete n Anglia, o
vei vedea rar sau chiar deloc.
Da rspunse ea.
Partea cea mai trist din toat
povestea e c nu se mrit cu
brbatul pe care-l iubete. Oh,
dar e ngrozitor. S te mrii
dintr-un sim al datoriei! Cred
c e ceva foarte ru i i-am
spus-o. M-am ridicat cu toat
tria mpotriva acestei cstorii
i, dei am fost singura
persoan invitat la nunt care
nu face parte din familie, i-am
spus s nu m cheme fiindc
nu vreau s fiu martor la toat
maimureala aceea. Jane
Porter e de neclintit. E
convins c face singurul lucru
onorabil i nimeni i nimic n-o
va opri s se mrite cu lordul
Greystoke, dect Greystoke
nsui sau moartea.
mi pare ru pentru ea
murmur Tarzan.
i mie-mi pare ru
pentru omul pe care-l iubete
adug fata fiindc i el o
iubete. Nu l-am ntlnit
niciodat, ns din cele spuse
de Jane trebuie s fie un brbat
ncnttor. Se pare c s-a
nscut n jungla african i a
fost crescut de maimuele
antropoide. Nu vzuse niciodat
vreun alb sau vreo femeie alb
pn ce profesorul Porter i
grupul su n-au fost prsii pe
o coast, chiar n pragul micii
sale cabane. Brbatul acela i-a
salvat de tot felul de fiare
cumplite i a svrit o serie de
fapte extraordinare. Apoi, ca s
pun capac la toate, s-a
ndrgostit de Jane i ea de el,
dei fata nu i-a dat seama de
asta pn nu s-a logodit cu
lordul Greystoke.
Extraordinar! murmur
Tarzan, storcndu-i creierii s
gseasc un pretext oarecare
ca s schimbe vorba.
i fcea plcere s-o aud
vorbind despre Jane, ns cnd
subiectul conversaiei deveni
chiar el, ncepu s se simt
stingherit. l salv din
ncurctur mama fetei, care li
se altur. ncepur s discute
tot soiul de generaliti.
Urmtoarele zile trecur
fr s se ntmple nimic.
Marea era linitit, iar cerul
fr pic de nor. Pachebotul
brzda viguros apele spre sud.
Tarzan petrecu destul timp n
tovria domnioarei Strong i
a mamei ei. Stteau pe punte,
citind, vorbind sau fcnd
fotografii cu aparatul
domnioarei Strong. Cnd
soarele apunea, se plimbau.
ntr-o zi, Tarzan o gsi pe
domnioara Strong conversnd
cu un necunoscut, un om pe
care nu-l mai vzuse pn
atunci pe punte. Cnd se
apropie de ei, brbatul se
nclin n faa fetei i ddu s
plece.
Ateptai o clip,
domnule Thuran spuse
domnioara Strong. Facei
cunotin cu domnul Caldwell.
Sntem pasageri pe acelai vas
i trebuie s ne cunoatem.
Cei doi i ddur mna. De
cum l vzu, Tarzan fu izbit
imediat de expresia neobinuit
de familiar a ochilor domnului
Thuran.
Snt sigur c am mai
avut onoarea s-l cunosc pe
domnul, dei nu pot s-mi
amintesc mprejurrile zise
Tarzan.
Domnul Thuran pru
nelinitit.
Nu pot spune, domnule
replic el. E posibil... i eu
am exact aceeai impresie cnd
ntlnesc un necunoscut.
Domnul Thuran tocmai
mi desluea cte ceva din
misterele navigaiei explic
fata.
Tarzan nu ddu nici o
atenie conversaiei care urm.
Se strduia s-i aminteasc
unde-l mai ntlnise pe domnul
Thuran.Era sigur c-l
cunoscuse n nite mprejurri
neobinuite. Pe neateptate,
soarele ajunse la ei i fata l
rug pe domnul Thuran s-i
mute ezlongul la umbr.
Tocmai n clipa aceea Tarzan l
urmrea cu deosebit atenie i
observ modul oarecum
neobinuit n care domnul
Thuran mnuia ezlongul...
ncheietura minii stngi era
eapn. Nici nu-i trebuia mai
mult; o nlnuire rapid de idei
complet restul.
Domnul Thuran se tot
strduia s gseasc o scuz
pentru a se retrage. Pauza
survenit n conversaie pentru
a muta scaunele i ddu prilejul
s cear permisiunea de a se
retrage. Fcnd o plecciune
adnc domnioarei Strong i
nclinnd capul spre Tarzan, se
ntoarse vrnd s plece.
O clip... i se adres
Tarzan. Dac domnioara
Strong m va scuza, v voi
nsoi o clip. M ntorc
imediat, domnioar Strong.
Domnul Thuran pru
stingherit. Cnd cei doi se
ndeprtar ndeajuns de fat,
Tarzan se opri i, punnd o
mn uria pe umrul
brbatului, l ntreb:
Ce mai pui la cale,
Rokoff?
Prsesc Frana, aa
cum i-am fgduit rspunse
cellalt, cu o voce arogant.
Vd, ns te cunosc ca
pe un cal breaz i-mi vine greu
s cred c ne aflm pe acelai
vas din pur coinciden. Chiar
dac a vrea s te cred, faptul
c voiajezi deghizat mi-ar
alunga din cap aceast prere.
Ei i... rnji Rokoff,
dnd din umeri. Nu vd ce-ai
putea face. Vasul navigheaz
sub pavilion englez. Am tot
attea drepturi s m aflu la
bord ca i tine, iar faptul c i
tu eti nregistrat sub alt nume
m face s m simt ceva mai
tare pe situaie, mi nchipui.
N-are rost s lungim
vorba, Rokoff. Tot ceea ce
vreau s-i spun e s te ii
departe de domnioara Strong...
e o femeie cumsecade.
Rokoff se fcu rou la fa.
Dac nu-i vezi de
treab, te voi azvrli peste bord
continu Tarzan. Nu uita c
abia atept un pretext ca s
scap lumea de tine.
Se rsuci pe clcie i-l
ls pe Rokoff tremurnd de
furie nbuit.
Nu-l mai vzu cteva zile n
ir. Rokoff ns nu sttea cu
minile n sn. i petrecea cea
mai mare parte a timpului n
cabin mpreun cu Paulvitch,
nfuriindu-se, njurnd i
ameninnd cu cele mai
cumplite rzbunri:
I-a face vnt peste bord
chiar n noaptea asta, dac n-
a fi sigur c documentele snt
la el. Nu pot risca s le pierd o
dat cu el. De n-ai fi un la
tmpit, Alexis, ai gsi o soluie
ca s intri n cabina lui i s
sustragi documentele.
Paulvitch zmbi.
Tu eti creierul
asociaiei rspunse el. De ce
nu gseti tu o soluie? Ei?...
Dou ore mai trziu soarta
le surse. Paulvitch, care sttea
mereu de veghe, l vzu pe
Tarzan plecnd din cabin fr
a ncuia ua. Peste cinci
minute, Rokoff se post ntr-un
loc de unde putea da imediat
alarma n caz c Tarzan s-ar fi
rentors, iar Paulvitch ncepu
s caute cu dibcie prin
bagajele omului-maimu.
Disperat, era gata-gata s
renune, cnd observ haina pe
care Tarzan tocmai o
schimbase. Peste o clip,
nha un plic oficial. O
cercetare rapid i faa
ticlosului strluci de bucurie.
Paulvitch ls totul n ordine;
nici chiar Tarzan n-ar fi fost n
stare s spun dac fusese atins
ceva de cnd plecase...
Paulvitch era un maestru
desvrit n aceste
ndeletniciri.
Cnd i nmn lui Rokoff
plicul, n cabin, acesta sun
stewardul i comand o sticl
de ampanie.
Trebuie s srbtorim
evenimentul, dragul meu Alexis
spuse el, satisfcut.
Am avut noroc, Nikolas
explic Paulvitch. E limpede
ca bun ziua c purta
totdeauna documentele asupra
lui i numai din ntmplare a
uitat s ia hrtiile din haina pe
care a schimbat-o cu cteva
minute mai nainte. Cnd va
descoperi c-i lipsesc, o s-l
apuce toi dracii. Mi-e team c
se va gndi imediat la noi.
tiind c eti pe vas, te va
suspecta primul.
N-are importan pe,
cine suspecteaz de acum
nainte... n seara asta... i
Rokoff rnji dezgusttor.
n seara aceea, dup ce
domnioara Strong cobor,
Tarzan rmase sprijinit de
balustrad, privind departe,
spre largul oceanului. De cnd
se urcase pe vapor, fcea acest
lucru n fiece sear. Uneori
sttea astfel un ceas ncheiat.
Erau ns doi ochi care, din
clipa mbarcrii, i urmreau
necontenit toate micrile,
astfel nct tiau c Tarzan
obinuiete s zboveasc pn
trziu pe punte.
n noaptea aceea, cnd
Tarzan rmase pe punte,
sprijinindu-se de balustrad,
ochii erau aintii asupra lui.
Nu trecu mult i puntea se goli
de pasageri. Era o noapte
senin, ns fr lun...
obiectele de pe punte abia se
deslueau. Dou siluete se
strecurau pe furi, profitnd de
semintuneric; se ndreptau
spre omul-maimu, care sttea
cu spatele la ei. Zgomotul
valurilor izbindu-se de
parapetul vasului, huruitul
elicei i al motoarelor, toate
acestea nlesneau naintarea
celor doi. Cnd se apropiar
mult de int, se ghemuir jos,
ascunzndu-se cit mai bine.
Unul dintre ei ridic mna i
ddu semnalul: unu... doi...
trei! Ca un singur om, cei doi se
npustir asupra victimei.
Fiecare l apuc de un picior i,
nainte ca Tarzan din neamul
maimuelor, n ciuda agerimii
sale, s fi avut timp s
acioneze, l azvrlir peste
balustrad n Atlantic.
Hazel Strong, aflat pe
puntea de dedesubt, privea
pierdut, departe n largul
oceanului ntunecat. Deodat,
prin faa ochilor si trecu ceva,
ca un fulger czut de sus.
Obiectul strbtu att de repede
aerul i se cufund n apele
negre nct fata nu putu s
vad ce anume este... s fi fost
om?... nu putea spune. Ascult
ncordat, doar-doar o auzi un
strigt venind de sus... atept
s aud alarma aceea
nfiortoare Om peste bord!"
Nu auzi ns nimic. Pe puntea
de sus domnea o linite
deplin... la fel i pe oceanul ce
se desfura dedesubtul ei...
Fata i zise c vzuse
cznd un balot de gunoi,
aruncat peste bord de vreun
marinar din echipaj. Mai
linitit, porni spre cabin.

13. NAUFRAGIUL
IAHTULUI LADY ALICE"

A doua zi dimineaa, la
micul dejun, locul lui Tarzan
era gol. Domnioara Strong fu
oarecum surprins; domnul
Caldwell i fcuse obiceiul de a
o atepta ca s ia micul dejun
mpreun cu ea i cu mama ei.
Mai trziu, aflndu-se pe punte,
domnul Thuran se opri s
schimbe cteva cuvinte cu ea.
Era extrem de politicos. Dup
ce plec, domnioara Strong se
gndi ct de ncnttor era
domnul Thuran.
Ziua trecu anevoie. i
lipsea tovria plcut a
domnului Caldwell. Cci
domnul Caldwell avea ceva care
o fcuse pe fat s-l plac chiar
din prima clip: povestea att
de fermector despre locurile pe
care le vzuse... despre oameni
i obiceiuri... despre fiarele din
jungl... i ntotdeauna avea un
fel hazliu de a face comparaii
neateptate ntre animalele
slbatice i oamenii civilizai,
ceea ce presupunea o bun
cunoatere a celor dinti i o
apreciere subtil, dei oarecum
cinic, a celorlali.
Dup-amiaz, cnd domnul
Thuran se opri din nou s
vorbeasc cu ea, fata se bucur
de aceast schimbare n
monotonia zilei. n acelai timp
ns ncepu s fie serios
ngrijorat de absena domnului
Caldwell; ntr-o oarecare
msur asocia aceast
ngrijorare cu tresrirea pe care
o avusese n noaptea din ajun
cnd obiectul acela nedesluit
se prvlise ca o sgeat n
ocean. Mrturisi domnului
Thuran temerile sale. l vzuse
pe domnul Caldwell n ziua
aceea? Nu, nu-l vzuse. De ce?
Nu a venit la micul
dejun, ca de obicei. Nu l-am
mai ntlnit de ieri explic
fata.
Domnul Thuran deveni
grozav de grijuliu.
N-am avut plcerea s-l
cunosc mai ndeaproape pe
domnul Caldwell spuse.
Totui prea s fie un
gentleman desvrit. S-ar
putea s nu se simt bine i a
rmas n cabin. N-ar fi ceva
neobinuit.
Nu, desigur, n-ar fi ceva
neobinuit, ns n mod
inexplicabil am unul din acele
presentimente stupide, pe care
numai femeile le au, c ceva nu
e n regul cu domnul Caldwell.
Am o senzaie foarte ciudat...
e ca i cum a ti c nu mai e
pe vapor.
Domnul Thuran rse,
cuprins de ncntare,
Vai, scump domnioar
Strong, dar unde Dumnezeu ar
putea s fie? De mai multe zile
n-am vzut rmul.
De bun seam, e ridicol
ncuviin ea. O s pun
capt ngrijorrii i am s m
duc s vd ce e cu domnul
Caldwell. Fcu semn unui
steward care trecea pe acolo.
S-ar putea s fie mai greu
dect i nchipui, scumpa mea
copil gndi domnul
Thuran. Spuse cu voce tare:
Desigur, desigur...
Caut-l, te rog, pe
domnul Caldwell se adres ea
stewardului. i mai spune-i c
prietenii lui snt foarte
ngrijorai de absena lui
ndelungat.
ii att de mult la
domnul Caldwell? ntreb
domnul Thuran.
Gsesc c e un om
admirabil. Mama e de-a dreptul
ndrgostit de el. E tipul de
brbat alturi de care te simi
ntr-o siguran deplin... nu
poi s n-ai ncredere n domnul
Caldwell.
Un minut mai trziu
stewardul se ntoarse i spuse
c domnul Caldwell nu se afl
n cabin.
Nu-l pot gsi,
domnioar Strong i...
stewardul ovi. Am constatat
c nu a dormit n patul su
ast-noapte. Cred c cel mai
bun lucru e s raportez acest
lucru cpitanului.
Neaprat! exclam
domnioara Strong. Am s merg
i eu la cpitan. Groaznic!
tiam eu c s-a ntmplat ceva!
Pn la urm presimirile nu m-
au nelat.
Cteva clipe mai trziu, n
faa cpitanului se prezent o
femeie nfricoat, nsoit de
un steward agitat. Cpitanul
ascult relatrile lor n tcere...
pe faa lui se citea ngrijorarea,
mai ales cnd stewardul l
asigur c-l cutase pe
pasagerul absent prin toate
locurile frecventate n mod
obinuit de cltori.
Domnioar Strong,
sntei sigur c asear ai
vzut un corp cznd peste bord
? ntreb el.
Fr pic de ndoial
rspunse fata. Nu pot spune
precis dac era un corp
omenesc.., n-a strigat nimeni.
Poate s fi fost ceea ce am
crezut la nceput : un balot de
gunoi. ns dac domnul
Caldwell nu e de gsit nicieri,
snt absolut sigur c el este
acela care a czut n ocean.
Cpitanul ddu ordin s se
fac imediat o cercetare
amnunit a vaporului, din
vrful catargului pn n fundul
calei, i s nu se omit nici un
ungher sau ascunzi.
Domnioara Strong se duse n
cabina s atepte acolo
rezultatul cercetrii. Cpitanul
ii puse mai multe ntrebri,
ns fata nu-i putu spune
altceva despre cel disprut
decit ceea ce observase ea
nsi n scurta lor intilnire pe
vapor, Pentru prima oar i
ddu seama ct de puin i
spusese domnul Caldwell despre
el nsui sau despre trecutul lui.
Tot ce tia era c se nscuse n
Africa i fusese educat la Paris.
Aceste informaii succinte le
cptase drept rspuns cnd se
artase surprins c un englez
vorbete cu un puternic accent
franuzesc.
A lsat vreodat s se
neleag c are dumani ?
ntreb cpitanul.
Niciodat.
Discuta i cu ali
pasageri ?
Numai ct se afla cu
mine... sau cnd ne ntlneam
din ntmplare cu ceilali
cltori.
Dup prerea
dumneavoastr, domnioar
Strong, omul acesta obinuia s
bea mult ?
Nu tiu dac bea... dar
tiu sigur c nu buse nimic cu
o jumtate de or nainte ca eu
s vd corpul acela cznd
rspunse fata. Pn atunci a
stat cu mine pe punte.
E foarte ciudat...
murmur cpitanul. Mie nu mi
s-a prut a fi un om care s
aib crize, leinuri sau alte
asemenea suferine. i chiar
dac ar fi fost vorba de aa
ceva, e foarte puin probabil s
se fi rostogolit peste parapet,
dac l-ar fi apucat vreo criz i
s-a sprijinit de bar... mai
degrab ar fi czut n interior,
pe punte. Dac nu se afl pe
vapor, domnioar Strong,
atunci a fost aruncat peste
bord... faptul cu nu ai auzit
nici un strigt dovedete c era
mort nainte de a prsi
puntea... ucis.
Fata se cutremur.
Dup o or, primul ofier
se prezent s raporteze
rezultatul investigaiei :
Domnul Caldwell nu se
afl pe vas, domnule cpitan.
M tem c e vorba de
ceva mai grav dect un simplu
accident, domnule Brently
spuse cpitanul. Doresc s
facei personal o cercetare
amnunit a lucrurilor
domnului Caldwell pentru a
vedea dac exist vreun motiv
de sinucidere sau crim...
cercetai totul cu deamnuntul.
Am neles, domnule !
rspunse domnul Brently i
plec s execute ordinul.
Hazel Strong era copleit.
Timp de dou zile nu prsi
cabina, i cnd, n cele din
urm, ndrzni s ias pe
punte, era palid i tras la
fa, cu nite cearcne mari i
negre sub ochi. Treaz sau n
somn, i se prea c vede mereu
acel corp negru prbuindu-se
vertiginos i tcut n oceanul
rece i lugubru.
Scurt timp dup ce fata
iei pe punte, domnul Thuran
veni s o ncurajeze, vorbindu-l
cu amabilitate i afeciune.
Dar e groaznic,
domnioar Strong spunea
el. Nu-mi iese din minte
aceast tragedie.
Nici mie zise fata,
zdrobit. M chinuie mereu
gndul c ar fi putut fi salvat
dac ddeam alarma.
Nu trebuie s v
reproai nimic, scump
domnioar Strong o
ndemn domnul Thuran. n
nici un caz nu e greeala
dumneavoastr. Oricare altul ar
fi fcut la fel. Cine s-ar fl gndit
c un balot czut de pe vas
poate fi un om ? Chiar dac ai
fi dat alarma, rezultatul ar fi
fost acelai. La nceput s-ar fi
ndoit de spusele
dumneavoastr, gndind c e
vorba de halucinaia unei
femei. Dac ai fi insistat, tot
ar fi fost prea tirziu ca s mai
fie salvat. Gndii-v : pn
opreau vaporul, pn ar fi
cobort brcile la ap, pn ar fi
vslit attea mile napoi, n
cutarea locului necunoscut
unde s-a petrecut tragedia...
Nu, nu trebuie s v facei
mustrri de contiin. Ai
fcut pentru srmanul domn
Caldwell mai mult dect oricare
dintre noi... sntei singura
care-i simii lipsa.
Dumneavoastr ai declanat
investigaiile.
Fata fu recunosctoare
pentru cuvintele sale amabile i
ncurajatoare. n restul
cltoriei, individul sttu n
preajma ei aproape tot timpul i
fata ajunse s-l plac foarte
mult. ntre timp, domnul
Thuran aflase c frumoasa
domnioar Strong, din
Baltimore, era o americanc
avnd o motenire foarte mare :
bogat deci i cu perspective
care mai-mai c-l fcur s-i
piard rsuflarea cnd se gndi
la viitor. i cum i petrecea
majoritatea timpului fcnd
calcule peste calcule, e de
mirare c mai respira.
Dup dispariia lui Tarzan,
domnul Thuran intenionase s
prseasc vasul n primul port
unde ar fi fcut escal. Pusese
mna pe documentele pentru
care pornise n aceast
cltorie. Nu-l mai reinea
nimic. Nu-l mai interesa dect
s se napoieze ct mai repede
pe continent i s ia primul
expres spre St. Petersburg.
Acum ns, n mintea lui
ncoli un alt gnd care anul
cu desvrire planul iniial.
Averea americancei nu era un
lucru la care s dai cu piciorul,
iar posesoarea era foarte
atrgtoare.
Sapristi, cu averea ei, o s
fac furori la St. Petersburg"
gndi el.
Dup ce cheltui n gnd
mai multe milioane de dolari,
domnul Thuran gsi c noua
vocaie este att de plcut,
nct se hotr s-i continue
drumul pn la Cape Town,
unde descoperi brusc c nite
treburi urgente ar putea s-l
rein pentru ctva timp.
Domnioara Strong i
spusese c se ducea la Cape
Town mpreun cu mama ei s
viziteze acolo pe un frate al
doamnei Strong... nu se
hotrser nc asupra duratei
vizitei, dar, probabil, urmau s
stea cteva luni. Fata fu
ncntat cnd afl c domnul
Thuran avea aceai destinaie.
Sper c ne vom mai
vedea spuse ca. Trebuie s
ne vizitai, pe mama i pe
mine, imediat ce ne vom stabili
n ora.
Domnul Thuran se art
foarte bucuros c i se acord
aceast posibilitate i o asigur
c nu va ntrzia s vin.
Doamna Strong ns nu
manifest aceeai bucurie ca
fiica ei.
Nu tiu de ce n-am
ncredere n el i spuse
doamna Strong ntr-o zi n timp
ce vorbeau despre el. Pare s fie
un adevrat domn, din toate
punctele de vedere, ins uneori
ochii lui exprim ceva ce nu
pot descrie.. ceva ce-mi d o
senzaie ciudat...
Fata rse :
Eti prea Suspicioas,
mam...
Poate c e aa, ns mi
pare ru c n locul lui nu-l
avem pe srmanul domn
Caldwell.
i eu snt de aceeai
prere rspunse fiica.
La Cape Town, domnul
Thuran deveni un vizitator
frecvent n casa unchiului lui
Hazel Strong. Ateniile sale
erau att de plcute, totul
studiat cu atta migal, nct
veneau n ntmpinarea oricrei
dorine a fetei. ncerca pe toate
cile s o fac s depind de el
din ce n ce mai mult. Dac ea,
mama ei sau vreo verioar
aveau nevoie s fie nsoite...
dac se ivea ocazia s fac un
serviciu prietenesc, inteligentul
i omniprezentul domn Thuran
le sttea ntotdeauna la
dispoziie. Unchiul fetei i
familia ncepur s-l
simpatizeze pentru curtoazia sa
inepuizabil i dorina de a fi
util. Domnul Thuran devenise
indispensabil. n cele din urm,
socotind c a venit momentul,
ceru mna fetei. Domnioara
Strong fu uimit. Nu tia ce s
spun.
Nu m-am gndit
niciodat c ai putea s m
iubeti astfel i spuse. Te-am
considerat ntotdeauna un
prieten foarte bun. Nu-i voi
rspunde chiar acum. Uit c
m-ai cerut de soie. S
continum s fim ceea ce am
fost... apoi, pentru o perioad
de timp, m voi uita la tine cu
ali ochi. S-ar putea s descopr
c sentimentele mele pentru
tine nseamn mai mult dect
prietenie. Snt sigur c nu m-
am ntrebat vreodat dac te
iubesc.
Domnului Thuran i
convenea de minune
propunerea fetei. i spuse c
regret profund c se grbise,
ns o iubea de mult i o iubea
cu atta ardoare, nct
considerase c trebuie s tie
cu toii acest lucru.
Te-am iubit din prima
clip cnd te-am vzut, Hazel.
Desigur, voi atepta ; snt
convins c o dragoste att de
mare i curat ca a mea va fi
rspltit. Tot ceea ce m
intereseaz s tiu e dac
iubeti pe altul. mi spui ?
n viaa mea n-am fost
ndrgostit rspunse ea.
Domnul Thuran fu grozav
de satisfcut. n seara aceea,
napoindu-se acas, i cumpr
n nchipuire un iaht luxos i-i
construi o vil valornd un
milion de dolari pe litoralul
Mrii Mediterane.
A doua zi, Hazel Strong
tri una din surprizele cele mai
fericite din viaa ei : pe cnd
ieea dintr-un magazin de
bijuterii, se ntlni nas n nas
cu Jane Porter.
Jane Porter ! exclam
ea. De unde Dumnezeu ai
aprut ? Nu pot s-mi cred
ochilor !
Ah, ce surpriz ! strig
Jane, la fel de uimit. M-am
gndit tot timpul c eti la
Baltimore... chiar aa !
i mbria din nou
prietena, srutnd-o de
nenumrate ori.
Cnd fetele isprvir tot ce
aveau de povestit, Hazel tia c
iahtul lordului Tonnington
aruncase ancora la Cape Town
pentru o escal de cel puin o
sptmn, dup care aveau s-
i continue cltoria... de data
aceasta de-a lungul Coastei de
vest, ndreptndu-se spre
Anglia.
Unde m voi mrita
i ncheie Jane relatarea.
Va s zic nu te-ai
mritat nc ? ntreba Bazei.
Nu nc rspunse
Jane. Apoi adug ntr-o doar :
A vrea ca Anglia s fie la un
milion de mile de aici.
Cei de pe iaht se vizitar
reciproc cu rudele tinerei Hazel.
Organizar dineuri i excursii
prin mprejurimi pentru a-i
distra pe vizitatori. Domnul
Thuran era un oaspete
binevenit n ambele grupuri.
Ddu el nsui un dineu n
onoarea brbailor din grup i
reui, prin cteva mici
amabiliti, s se bage sub
pielea bunului lord Tennington.
Domnul Thuran
surprinsese o aluzie privitor la
un lucru care putea s rezulte
din escala neateptat a
iahtului Lordului Tennington i
voia s se bizuie pe asta. ntr-o
zi, pe cnd se afla singur cu
englezul, profit de ocazie ca s
sublinieze c logodna lui cu
domnioara Strong va fi
anunat imediat ce vor ajunge
n America.
ns te rog s nu spui
nimnui, dragul meu
Tennington... nici mcar un
cuvinel.
Desigur, te neleg
foarte bine, drag amice
rspunse Tennington. Merii s
fii felicitat, e o fat minunat,
tii... ntr-adevr minunat.
A doua zi doamna Strong,
Hazel i domnul Thuran erau
oaspei pe iahtul Lordului
Tennington. Doamna Strong le
spunea ct de ncntat era de
vizita la Cape Town ; regreta,
ns c o scrisoare sosit
tocmai atunci de la avocatul ei
din Baltimore o silea s-i
scurteze ederea.
Cnd plecai ? o ntreb
Tennington.
La nceputul sptminii
viitoare, cred rspunse c.
Adevrat ? ! exclam
domnul Thuran. Snt ntr-
adevr norocos. Am fost
ntiinat c trebuie s m
ntorc de ndat ; voi avea deci
onoarea de a v acompania i
sluji.
E drgu din partea
dumneavoastr, domnule
Thuran rspunse doamna
Strong. Snt sigur c vom fi
fericite s ne punem sub
protecia dumneavoastr.
n strfundul sufletului ei
ns ar fi dorit s poat scpa
de el. De ce ? Doamna Strong
nu putea spune.
Pe Dumnezeul meu !
izbucni lordul Tennington o
clip mai tirziu. Am o idee
grozav, zu aa !
Da, Tennington, nu
ncape ndoial interveni
Clayton trebuie s fie intr-
adevr o idee grozav dac o ai
tu, dar care naiba e ideea asta ?
Nu cumva i trece prin cap s
mergem n China, trecnd pe la
Polul Sud ?
Ei, ei, Clayton i-o
ntoarse Tennington nu
trebuie s fii att de aspru cu
un prieten fiindc s-a ntmplat
s nu-i vin ie ideea acestei
cltorii... De cnd am pornit la
drum, te-ai purtat ca un
bdran sadea. Nu, domnule, e
o idee grozav i vei fi cu toii
de acord c-i aa. Propun s
invitm pe doamna i pe
domnioara Strong, precum i
pe domnul Thuran, daca vrea
s vin, s cltoreasc pn n
Anglia cu iahtul nostru. Ei, nu
e o idee excelent ?
Iart-m, Tenny btrne
! strig Clayton. Desigur, este o
idee excelent... n-a fi crezut
c poate veni de la tine aa
ceva. Eti sigur c e original ?
Vom porni la nceputul
sptmnii viitoare, sau oricnd
v convine, doamn Strong
adug bunul englez, ca i cum
toate lucrurile erau stabilite n
afar de data plecrii.
Vai, lord Tennington,
nici mcar nu ne-ai dat
prilejul s v mulumim,
darmite s ne mai i gndim
dac vom fi n stare s
acceptm generoasa
dumneavoastr invitaie
spuse doamna Strong.
Snt sigur c vei
accepta rspunse
Tennington. O s petrecem de
minune, ca pe orice vas de
cltori, i vei avea tot
confortul. Oricum, cu toii
dorim s venii cu noi i nici
nu vrem s auzim c spunei
nu.
Hotrr deci s porneasc
la drum lunea urmtoare.
Peste dou zile, fetele
stteau n cabina drglaei
Hazel, uitndu-se la nite
fotografii pe care domnioara
Strong le developase la Cape
Town i pe care le fcuse de
cnd prsise America ; fetele
erau absorbite cu totul n
aceast ndeletnicire. Jane i
punea o mulime de ntrebri,
iar Hazel revrsa un adevrat
torent de comentarii i
explicaii referitoare la diferite
peisaje i oameni.
Iat spuse deodat
acesta e brbatul care te
cunoate. Srmanul, am vrut
de nenumrate ori s te ntreb
despre el, ns de cnd sntem
mpreun, n-am mai fost n
stare s m gndesc la asta.
Vorbind, Hazel inea fotografia
astfel ntoars, nct Jane nu
putea s vad chipul omului din
fotografie. l chema John
Caldwell continu Hazel. i-
aduci aminte de el ? Spunea c
te-a intlnit n America. E
englez.
Nu-mi amintesc numele
rspunse Jane. Ia s vd
fotografia.
Srmanul, a czut peste
bord n timp ce cltoream de-a
lungul coastei mai spuse
Hazel cnd i ntinse fotografia.
Peste bord ?... Vai,
Hazel, Hazel... doar nu vrei s
spui c e mort ? necat n
ocean ? Hasel l De ce nu spui
c e o glum ? !
i nainte ca domnioara
Strong, uluit, s o poat
susine, Jane Porter se prbui
pe podea, leinat. Dup ce o
readuse pe buna ei prieten n
simiri, Hazel o privi int
nainte ca vreuna din ele s
poat scoate o vorb.
Jane, n-am tiut c-l
cunoti pe domnul Caldwell att
de bine, nct moartea lui s-i
provoace un astfel de oc
zise Hazel, cu voce sugrumat.
John Caldwell ? ntreb
din nou domnioara Porter.
Doar nu vrei s spui c nu tii
cine e acest om, Hazel ?
Ba da, Jane. tiu foarte
bine cine era... se numea John
Caldwell i venea de la Londra.
Oh, Hazel, a vrea s te
pot crede gemu fata. A vrea
s pot crede, ns trsturile
acelea snt att de bine
ntiprite n mintea i n inima
mea, nct le-a recunoate
dintr-o mie, oriunde n lumea
asta. l cunosc foarte bine.
Ce vrei s spui, Jane ?
strig Hazel, speriat de-a
binelea. Cine ii inchipui c e ?
Nu-mi inchipui, Hazel,
snt sigur c n fotografie e
Tarzan din neamul maimuelor.
Jane !
Nu m pot nela. Oh,
Hazel, eti sigur c a murit ?
Nu cumva te-neli ?
Mi-e team c nu, drag
prieten rspunse Hazel,
trist. A vrea s cred c tu te-
neli, ns acum mi vin n
minte o sut de dovezi care au
alt neles dect atunci cnd
credeam c e doar John
Caldwell din Londra. Spunea c
s-a nscut n Africa i c_a fost
educat n Frana.
Da, e adevrat
murmur Jane Porter, pierdut.
Ofierul care i-a
controlat bagajele nu a gsit
nimic care s-l identifice pe
John Caldwell din Londra.
Aproape toate lucrurile ce-i
aparineau erau confecionate
sau cumprate la Paris Tot ceea
ce purta vreo iniial era
marcat fie cu T", fie cu
J.C.T." Am crezut c poate
cltorea incognito si J.C.
insemna John Caldwell.
Tarzan din neamul
maimuelor i-a luat numele de
Jean C. Tarzan explic Jane,
cu aceeai lips de nsufleire.
i acum e mort! Oh, Hazel e
ngrozitor! A murit singur, n
oceanul acesta teribil! E de
necrezut c inima aceea
generoas a ncetat s bat...
c muchii aceia puternici snt
ineri acum pentru totdeauna!
C el, care era ntruparea vieii,
a sntii i puterii brbteti,
a czut prad acelor animale
vscoase, dezgusttoare, c...
Jane nu mai putu s
continue i, cu un geamt slab,
i ngrop capul n palme i se
prbui hohotind pe podea.
Timp de mai multe zile
domnioara Porter fu bolnav i
nu voi s vad pe nimeni
altcineva dect pe Hazel i pe
credincioasa Esmeralda. Cnd,
n cele din urm iei pe punte,
toi fur izbii de trista
schimbare ce se petrecuse n
ea. Nu mai era americanca
vioaie, plin de via, care
ncnta pe toi cei ce o
cunoteau. Nu mai era dect o
fat tcut i trist. Ochii ei
exprimau o tristee fr
margini pe care nimeni, n
afar de Hazel, nu o putea
explica.
ntregul grup ncerca prin
toate mijloacele s-o dispun i
s-o amuze, ns toate
strduinele se dovedir
zadarnice. Din cnd n cnd,
hazliul Lord Tennington reuea
s-i smulg un zmbet palid,
ns aproape tot timpul sttea
i privea int oceanul
nemrginit ce se ntindea n
faa ochilor ei.
O dat cu boala Janei
Porter se abtur aa se
prea i alte nenorociri
asupra iahtului. n primul rind,
o avarie la una din maini i
obligar s pluteasc n deriv
timp de dou zile, pn ce o
reparar cum putur. Apoi,
aproape pe neateptate, se
dezlnui o furtun care zvrli
peste bord tot ce ntlni n cale.
Dup aceea, doi dintre marinari
se luar la btaie n cabin.
Rezultatul : unul fu grav rnit
cu cuitul, iar cellalt trebui s
fie pus n fiare. Colac peste
pupz, ofierul de cart czu
peste bord, noaptea, i se nec
nainte de a putea fi salvat.
Dup ce dispru n valuri,
iahtul se nvrti n jurul acelui
loc cam vreo zece ore, ns nu-l
mai gsir.
Membrii echipajului i
oaspeii erau descurajai i
cuprini de dezndejde dup
aceste nenorociri. Tuturor le
era team c se va ntimpla.
ceva i mai ru. Mai ales
marinarii, care i aminteau tot
felul de semne rele i prevestiri,
erau siguri c asupra lor se va
abate o nenorocire groaznic.
Cobitorii nu avur prea
mult de ateptat. n a doua
noapte, dup ce ofierul se
necase, micul iaht pri de la
prora la pupa. Cam pe la ora
unu se produse o ciocnire
teribil care-i arunc jos din
hamace i paturi pe oaspeii i
pe marinarii adormii. Vasul se
cutremur de sus pn jos i se
aplec mult spre tribord ;
motoarele se oprir. Rmase
aa o clip, cu puntea ntr-un
unghi de patruzeci i cinci de
grade... apoi, cu un zgomot
lugubru i sfiietor, reveni Ia
poziia de plutire.
Numaidecit, brbaii se
npustir pe punte urmai
ndeaproape de femei. Dei
vremea era nnourat, nu btea
vntul i nici nu era att de
ntuneric, nct s nu vad la
prora o mas neagr plutind pe
ape.
O epav care plutete n
deriv anuna ofierul de
cart.
Mecanicul ddu buzna pe
punte, cutndu-l pe cpitan.
Placa aia carc-am pus-o
n capul cilindrului a srit n
aer, dom' cpitan raport el.
Acuma intr ap mult pe la
prora.
0 clip mai trziu, un
marinar veni n goan de sub
punte.
Dumnezeule mare!
strig el. S-a dus dracului tot
fundul, e crpat tot. Vasu' n-o
s mai pluteasc nici douzeci
de minute.
Gura ! tun Tennington.
Doamnelor, ducei-v repede n
cabin i luai-v cele necesare.
Poate c situaia nu e att de
grav, ns s-ar putea s fim
obligai s coborm brcile la
ap. E mai bine s fim
pregtii. Plecai imediat, v
rog. Cpitane Jerrold, trimite
jos, te rog, civa oameni de
ndejde s stabileasc cu
precizie ct de grav e avaria.
Propun ca ntre timp s se pun
provizii n brcile de salvare.
Vocea calm, fr un dram
de enervare, a englezului ajut
foarte mult la restabilirea
ncrederii oamenilor i peste o
clip toi plecar s fac ceea
ce li se spusese. Cnd doamnele
se rentoarser pe punte,
aprovizionarea brcilor era
aproape terminat; peste cteva
clipe ofierul trimis sub punte
veni s raporteze. De altfel, nici
nu mai era nevoie de
concluziile lui, fiindc toat
lumea ngrmdit pe punte nu
se mai ndoia ctui de puin c
sfritul Lady-ei Alice este
aproape.
Care-i situaia, domnule
? ntreb cpitanul vznd c
ofierul ovie.
Domnule, nu vreau s
nfricoez doamnele, ns, dup
prerea mea, vasul nu va pluti
mai mult de zece minute. E o
sprtur att de mare, nct
poate trece o vac prin ea.
n alte cinci minute Lady
Alice se nclin spre prova.
Pupa se ridicase mult deasupra
apei i era foarte greu s-i
menii echilibrul pe punte.
Pe vas se aflau patru brci de
salvare : acestea fur echipate
i coborte cu bine la ap. Pe
cnd se deprtau de nav, Jane
Porter se ntoarse i arunc o
ultim privire. Toc mai
atunci se auzi un trosnet
ngrozitor i un bubuit de ru
augur. Urm o explozie n
inima vasului... mainile srir
n aer. smulgnd i nimicind
totul n cale... pupa se ridic i
mai sus i, o clip, iahtul pru
s rmn aa o prjin
vertical ieind din
strfundurile oceanului apoi
nava dispru brusc n valuri.
ntr-una din brci, bunul
Tennington i tergea o
lacrim : nu pentru averea care
se ducea spre adncuri, ci
pentru prietena scump i
frumoas la care inuse att de
mult.
ntunericul nopii fu n
cele din urm sfiat de soarele
tropical ce i revrs razele
peste ntinderea oceanului.
Jane Porter, care se zbtuse
toat noaptea ntr-un somn
agitat, fu trezit de lumina
puternic a soarelui ce-i
mngia faa. Se uit n jur. n
aceeai barc cu ea mai erau
trei marinari, Clayton i
domnul Thuran. Apoi cut cu
privirea celelalte brci, ns ct
putea cuprinde cu ochii nimic
nu ntrerupea monotonia acelui
noian de ape : erau singuri ntr-
o brcu pe Atlanticul imens.

14. NAPOI, N JUNGLA


MISTERIOASA

Cnd Tarzan atinse apa,


primul su gnd fu s noate ct
mai departe de vapor ca s nu
fie lovit de elice. tia cui
trebuie s mulumeasc pentru
aceast nou aventur i,
meninndu-se la suprafa doar
prin simpla micare a minilor,
l npdi necazul c se lsase
surprins att de uor de Rokoff.
Pluti astfel ctva timp,
urmrind cum se micoreaz
luminile pachebotului care se
deprta, fr s-i treac mcar
o clip prin minte s strige
dup ajutor. Nu ceruse ajutor
niciodat n viaa lui i nu-i de
mirare c nu fcu acest lucru
nici acum. ntotdeauna se
bizuise pe propria-i for i
posibiliti de a se descurca. De
altfel, n jungl, pe vremea
maimuei Kala, nu era nimeni
care s rspund la strigtele
de ajutor. Cnd descoperea c
exist i aceast posibilitate, se
vdea a fi prea trziu.
Tarzan se gndi c avea
ans doar una la o sut de mii
s poat fi salvat i nc i mai
puin de a ajunge la rm. Se
hotr deci s se agate de ansa
minim ce sttea n puterea
lui: s noate ncet spre
coast... vaporul putea fi mai
aproape de rm dect i
nchipuia el.
Tia apa, cu micri
prelungi i ndemnatice...
Pentru ca muchii si uriai s
dea semne de oboseal,
trebuiau s treac multe ore. Pe
cnd nota spre est, cluzindu-
se dup stele, i ddu seama
c-l stnjenesc pantofii i-i
lepd. Dup pantofi urmar
pantalonii i ar fi scos i haina
dac n-ar fi avut n buzunar
documentele acelea preioase.
Vru s se ncredineze c nc
le mai are i i strecur mna
n buzunar, ns, spre
consternarea sa, constat c
nu mai snt acolo.
Abia atunci i ddu seama
c Rokoff plnuise s-l azvrle
peste bord pentru un motiv mai
serios dect o simpl rzbunare:
reuise s intre n posesia
documentelor pe care Tarzan i
le smulsese la Bou Saada.
Omul-maimu blestem n
gnd i ls i haina i cmaa
s se duc la fund. Curnd
scp i de celelalte obiecte de
mbrcminte i iat-l notnd
uor i fr nici o povar spre
est.
Zorile, la nceput palide,
ncepur s sting stelele de pe
firmament. Pe neateptate,
contururile nedesluite ale unui
obiect mare i negru apru n
calea lui. Din cteva lovituri
ajunse lng el... Era fundul
unei epave purtate de ape.
Tarzan se car pe ea. Voia s
se odihneasc cel puin pn se
lumina de-a binelea de ziu. Nu
se gndea ctui de puin s
rmn pasiv pe epav, prad
foamei i setei. Dac trebuia s
moar, atunci s moar
strduindu-se din rsputeri,
ncercnd n vreun fel s se
salveze.
Marea era linitit i epava
unduia lin pe ocean. Tocmai
bine pentru nottorul care nu
nchisese ochii de douzeci de
ore: Tarzan din neamul
maimuelor se ghemui pe
grinzile lunecoase i adormi de
ndat.
Dis-de-diminea l trezi
cldura soarelui. Prima senzaie
contient fu cea de sete. n
clipa n care-i ddu pe deplin
seama c-i e sete nevoia de a i-
o potoli se transform ntr-un
adevrat chin. O clip mai
trziu uit totul, o dat cu
descoperirea aproape simultan
a dou lucruri: primul era o
barc de salvare ce plutea pe
lng epav n mijlocul unor
resturi; cellalt, linia
nedesluit a unui rm
conturndu-se n deprtare, spre
rsrit.
Tarzan sri n ap i not
spre barca de salvare. Apa rece
l trezi de-a binelea. Cu fore
rennoite, trase barca spre el i,
dup mai multe eforturi
herculeene, reui s o urce pe
fundul lunecos al epavei, unde
o cercet n amnunime.
Barca era n stare bun i-
puin mai trziu, plutea lng
epav. Apoi Tarzan alese dou
buci de lemn dintre resturi,
care s-i serveasc drept lopei
i ncepu s nainteze cu spor
spre rmul din deprtare.
Era trziu dup-amiaz
cnd ajunse destul de aproape
ca s disting amnuntele de
pe coast. n faa lui se
deschidea cel puin aa s-ar
fi zis intrarea ntr-un mic
golf nconjurat de uscat din
toate prile. rmul mpdurit
dinspre nord i se pru foarte
cunoscut. Era oare cu putin
ca soarta s-l arunce chiar la
marginea junglei dragi?! Chiar
acolo unde copilrise?! Cnd
prora brcii intr n gura
golfului, ultima frm de
ndoial se spulber; acolo, pe
rmul mai ndeprtat, la
umbra pdurii virgine, se afla
cabana lui, cabana construit
de rposatul su tat, John
Clayton, Lord Greystoke,
nainte de a se nate el, Tarzan.
Cu micri viguroase ale
muchilor si uriai, Tarzan
ndrept mica ambarcaiune
spre plaj. Nici nu atinse bine
fundul de nisip, c omul-
maimu i sri pe uscat...
inima i btea nvalnic de
bucurie i fericire, cnd
cuprinse cu ochii locurile i
lucrurile att de cunoscute:
cabana, plaja, prul din
apropiere, jungla deas, de
neptruns. Revzu, puzderia de
psri cu penajul lor
strlucitor... florile tropicale,
minunat nflorite, mpodobind
ghirlandele de liane ce cdeau
n bucle imense din arborii
gigantici.
Tarzan din neamul
maimuelor ajunsese din nou
acas i ca toat lumea s afle
acest lucru, nl capul i
slobozi strigtul fioros i
slbatic al tribului su. O clip,
jungla ncremeni, apoi se auzi
rspunsul gros i nfricotor:
era rgetul furios al lui Numa,
leul; iar mai de departe rsun,
mai slab, urletul nfiortor al
unei gorile.
nti i nti, Tarzan se
duse la pru i-i potoli setea;
apoi se apropie de caban. Ua
era ncuiat i zvorit aa
cum o lsase el i D'Arnot.
Nimic nu se clintise din loc:
masa, patul, ptuul de copil
cioplit de tatl su... rafturile i
bufeturile erau acolo, aa cum
fuseser aezate cu douzeci de
ani nainte... aa cum le
prsise el, cu aproape doi ani
n urm.
Ochii se desftaser; acum
era rndul stomacului s-i
cear drepturile. Junghiurile de
foame l mboldir s porneasc
n cutarea hranei. n caban
nu gsi nimic de-ale mncrii i
nu avea nici arme; pe perete
ns atrna una din vechile sale
frnghii mpletite din liane. Se
rupsese i era nodat n prea
multe locuri aa c o nlocuise
de mult cu una mai bun.
Tarzan i-ar fi dorit un cuit. Ei
bine, dac nu se nela, nainte
de asfinitul soarelui urma s
aib i cuit, lance, precum i
arc cu sgei; frnghia asta l va
ajuta. ntre timp trebuia s
fac rost de mncare. ncolci
cu grij funia i, dup ce i-o
puse pe umr, iei nchiznd
ua.
Jungla ncepea chiar lng
colib. Tarzan se avnt n
inima pdurii cu mult
precauie i fr s fac
zgomot: acum era o fiar
slbatic plecat dup hran. O
bucat de vreme cercet solul,
ns, vznd c nu e nici urm
de vnat, sri n copaci. De la
primele salturi ameitoare din
arbore n arbore se simi din
nou npdit de bucuria de a
tri. Regretele dearte i
durerile de cap ngrozitoare
fur uitate. Tria din nou din
plin. Adevrata fericire,
adevrata libertate erau ale lui.
Oare cine dorea s se napoieze
n oraele sufocante i pline de
vicii ale oamenilor civilizai,
cnd ntinderile nesfrite ale
junglei nemrginite i ofereau
tihn i libertate? El, Tarzan,
n nici un caz!
nc pe lumin, Tarzan
ajunse ntr-un loc de adpat pe
malul rului din jungl. Era un
vad unde, de nenumrate secole
poposeau fiarele pdurii ca s-i
potoleasc setea. n fiecare
noapte aici veneau dup prad
Sabor sau Numa i se ghemuiau
n frunziul des al junglei
nconjurtoare n ateptarea
antilopei sau a cprioarei. Tot
aici venea i Horta, mistreul,
s se adape. Ctre vad, se
ndrept i Tarzan s vneze,
cci i era o foame cumplit.
Se aez pe o ramur
joas, deasupra potecii. Atept
timp de un ceas. ncepea s se
ntunece. Cam n dreapta
vadului, n desiul cel mai dens,
deslui zgomotul nfundat al
unor labe, precum i fonetul
unui corp imens frecndu-se de
ierburile nalte i de liane.
Nimeni, n afar de Tarzan, n-
ar fi putut auzi i totodat
tlmci zgomotul: era Numa,
leul, care venea la vad cu
aceleai gnduri ca i el. Tarzan
zmbi.
Nu mult dup aceea auzi
un animal naintnd prevztor
pe crare spre locul de adpost.
O clip mai trziu l vzu: era
Horta, mistreul. Carne
delicioas! Lui Tarzan i ls
gura ap. Ierburile unde se afla
Numa stteau nemicate...
nfricotor de nemicate.
Horta trecu pe sub Tarzan...
Doar civa pai i ajungea n
raza de atac a lui Numa...
Tarzan i nchipui cum
sticleau ochii btrnului
Numa... cum i pregtea
rgetul teribil care va paraliza
prada n scurtul rstimp dintre
saltul vertiginos i clipa cnd i
va nfige gheara n trupul
sfrmat.
Tocmai cnd Numa se
pregtea, o funie subire zbur
prin aer de pe ramurile joase ale
unui arbore din apropiere.
Grumazul lui Horta fu prins
ntr-un la. Se auzi un grohit
nspimnttor, un guiat
groaznic i Numa i vzu prada
tras napoi pe crare, iar cnd
sri, Horta, mistreul, se nl
deasupra ghearelor sale, n
copacul de deasupra. Mai
deslui cum un chip
batjocoritor l privete i rde de
el.
Atunci, ntr-adevr, Numa
slobozi un rget cumplit.
Furios, amenintor. nfometat,
pea de colo-colo pe sub
arborele n care se afla omul-
maimu ce-i btuse joc de el.
Se opri i, ridicndu-se pe labele
dinapoi, se sprijini de tulpina
arborelui unde sta cocoat
dumanul su i ncepu s-i
ascut ghearele-i uriae,
smulgnd buci mari de coaj
i dnd la iveal lemnul alb de
dedesubt.
ntre timp, Tarzan l trase
pe Horta, care nc se mai
zbtea, lng el, sus pe crac.
Degetele viguroase desvrir
sugrumarea nceput n la.
Omul-maimu nu avea cuit
ns natura l nzestrase cu
mijloace de sfiere a hranei.
Dinii strlucitori i ascuii se
nfipser n carnea suculent
de pe coastele tremurtoare ale
przii, n timp ce leul nfuriat
privea sus cum altul se nfrupt
din ospul pe care i-l
rezervase pentru sine.
Cnd Tarzan i potoli
foamea se ntunecase de-a
binelea. Avusese parte de o cin
delicioas! Nu se putuse mpca
niciodat cu carnea stricat pe
care oamenii civilizai i-o
ofereau; n strfundul inimii
tnjise dup carnea proaspt a
vnatului.
i terse cu un mnunchi
de frunze sngele de pe mini,
puse resturile vnatului pe umr
i se avnt printre arbori spre
caban n clipa n care Jane
Porter i William Cecil Clayton
se ridicau de la un dineu
somptuos ce avea loc pe iahtul
Lady Alice, la mii de mile spre
rsrit, n apele Oceanului
Indian.
Pe potec pea Numa, leul
i cnd omul-maimu
catadicsea s-i arunce privirea
n jos, vedea licrirea ochilor
fioroi care-l urmreau prin
bezn. Numa nu mai scotea
rgete, n schimb se strecura pe
furi, ca umbra unei pisici
mari. Urechile agere ale
omului-maimu nu scpau nici
un pas al fiarei.
Tocmai se ntreba dac o
s-l nsoeasc pn la ua
cabanei. Spera c nu o va face,
fiindc ar fi nsemnat s
petreac noaptea ghemuit ntre
crengile unui copac. Oricum,
prefera patul de ierburi din
propria-i locuin. Dac va fi
silit s doarm n jungl, tia
un copac n care putea dormi
destul de confortabil. Adeseori,
n trecut, fusese urmrit pn
acas de cte o fiar care-l
obligase s-i caute adpost n
copac; rmsese acolo pn
cnd dumanul renunase sau
rsritul soarelui l trimise n
alt parte.
Deodat, Numa se rzgndi
s-l mai urmreasc i cu
icnete i rgete care-i ngheau
sngele n vine, se ntoarse
furios s caute o prad mai
lesnicioas. Astfel, Tarzan
ajunse la colib de unul singur
i, nu mult dup aceea, se
ghemuia n resturile mucegite
ale patului de ierburi de
odinioar-
Domnul Jean C. Tarzan i
lepd foarte uor bruma de
civilizaie i se cufund fericit
i mulumit n somnul adnc al
fiarei slbatice cu foamea
potolit. Cu toate acestea, da-
ul unei femei l-ar fi legat
pentru totdeauna de o alt
via i atunci viaa de slbatic
i s-ar fi prut respingtoare.
Fiind nespus de obosit din
pricina eforturilor din ziua
petrecut pe ocean i a
excursiei prin jungl, care-i
pusese din nou la ncercare
muchii folosii prea puin n
ultimii doi ani Tarzan dormi
butean pn a doua zi spre
prnz.. Cnd se trezi, alerg mai
nti la rule s bea ap, apoi se
avnt n mare, notnd cam
vreun sfert de or i, n sfrit,
se ntoarse acas i-i lu micul
dejun din carnea lui Horta.
Dup ce isprvi, ngropa
prisosul n pmntul moale de
ling caban ca s aib ce
mnca seara.
i lu din nou funia i
dispru n jungl. De data
aceasta porni dup un vnat
mai de soi: omul; dei, dac l-ai
fi ntrebat, ar fi putut nira o
duzin de locuitori ai junglei,
pe care n ceea ce privete
nobleea i considera de
departe superiori oamenilor pe
care i vna. De data aceasta
Tarzan pornise n cutare de
arme. Se ntreba dac n satul
tribului Mbonga mai triau
femei i copii, mai ales dup
expediia de pedepsire
ntreprins de marinarii de pe
crucitorul francez. Spera s
mai gseasc pe acolo civa
rzboinici fiindc altfel i-ar fi
trebuit mult timp pn s
descopere locul unde se
refugiaser locuitorii satului.
Omul-maimu se deplasa
vertiginos prin pdure i, pe la
prnz, ajunse la vatra satului.
Spre dezamgirea lui constat
c jungla npdise cmpurile
cultivate, iar colibele acoperite
cu stuf se nruiser. Nu se
vedea nici ipenie de om.
Cutreier printre ruine cam o
jumtate de or, ndjduind s
gseasc vreo arm uitat, ns
cercetrile nu ddur nici un
rezultat. Relu, aadar cutarea
urcnd de-a lungul rului, care
curgea dinspre sud-est. tia
prea bine c avea s gseasc o
alt aezare prin preajma apei.
n drum, vna cum vnase
odinioar cu maimuele din
tribul su, aa cum l nvase
Kala s vneze: rsturna
butenii putrezii n cutarea
ciupercilor gustoase sau se
cra n copaci ca s fure
oule din vreun cuib de pasre.
Uneori se npustea cu
repeziciunea unei pisici asupra
vreunui micu roztor. Erau i
alte lucruri pe care le mnca,
dar e mai bine s nu relatm
amnunit ce mnnc o
maimu, cci... Tarzan era din
nou maimu, aceeai maimu
antropoid fioroas i brutal
pe care Kala o nvase cum s
se descurce n jungl. Astfel
trise vreme de douzeci de ani.
Uneori se amuza: i
amintea de vreun prieten care,
poate chiar n clipa aceea
sttea ncremenit i imaculat
ntr-un select club parizian, aa
cum sttuse i el cu cteva luni
n urm. Alteori, cnd adierea
uoar i aducea n nri mirosul
vreunei przi sau al vreunui
inamic puternic, se oprea brusc
i asculta atent.
Noaptea i-o petrecu n
inima junglei, dormind ntre
crengile unui copac uria,
legnat la o nlime de o sut
de picioare deasupra
pmntului. Mncase din nou
bine; de data aceasta se
nfruptase din carnea lui Bara,
cerbul, care czu prad laului
su necrutor.
A doua zi porni n zori,
mergnd mereu de-a lungul
rului. Timp de trei zile cut
fr ntrerupere pn ce ajunse
ntr-o regiune a junglei pe unde
nu mai fusese niciodat. Din
cnd n cnd, solul se nla i
pdurea era mai rar; n
deprtare, printre copaci, putea
s vad lanuri de muni
semei, iar n apropiere, cmpia.
Aici, n spaiile deschise,
vnatul era altul: puzderie de
antilope i turme ntregi de
zebre. Tarzan rmase ncntat:
trebuia s fac o vizit mai
lung pe aceste meleaguri.,
n dimineaa celei de-a
patra zi, nrile lui adulmecar
brusc un miros nou. Era miros
de om, dar departe. Omul-
maimu tresri de bucurie.
Simurile i se ncordar i
Tarzan se strecur la iueal,
pe furi i cu mult dibcie
printre arbori, spre locul de
unde venea mirosul. Curnd
descoperi prada: era un
rzboinic singuratic care
mergea nepstor prin jungl.
Tarzan i continu drumul
pe deasupra lui; voia s ajung
la un loc unde s poat arunca
frnghia. Pe cnd i urmrea
omul, care nici nu bnuia ce-l
ateapt, mintea omului-
maimu fu copleit de noi
gnduri gnduri nscute sub
influena lumii civilizate i a
cruzimilor ei. i reaminti c
arareori poate chiar
niciodat omul civilizat nu-i
omoar semenul fr a avea un
pretext, fie el chiar cel mai
nensemnat. Ce-i drept, Tarzan
dorea s pun mna pe armele
i podoabele necunoscutului,
dar era neaprat nevoie s-l
omoare ca s i le ia?
Cu ct chibzuia mai mult,
cu att mai odios i se prea
gndul de a-l omor. Tot
frmntndu-se aa, ajunser
ntr-o poieni. La captul
cellalt se vedea un sat ntrit,
cu colibe n form de stupi.
Cnd rzboinicul iei din
pdure, Tarzan deslui o pat
glbuie strecurndu-se n urma
acestuia printre ierburile
nclcite ale junglei era
Numa, leul. Urmrise i el
negrul. Cnd Tarzan i ddu
seama de pericolul n care se
afl btinaul, atitudinea fa
de presupusa prad se schimb
cu desvrire... negrul era
acum un om ameninat de un
duman comun.
Numa tocmai se pregtea
s atace. Lui Tarzan i rmnea
prea puin timp s chibzuiasc
ce-i de fcut sau s pun n
cumpn rezultatul. n clipele
urmtoare se petrecur o
mulime de lucruri aproape
toate simultan... leul sri din
ascunzi asupra negrului, iar
Tarzan strig, atrgndu-i
atenia. Negrul se ntoarse
tocmai la timp ca s vad cum
Numa fu oprit la jumtatea
saltului de o funie al crei
capt fusese transformat n la
i care se strngea n jurul
grumazului fiarei.
Omul-maimu acionase
att de repede, nct nu mai avu
timp s contrabalanseze
ntinderea i smucitura funiei
provocate de greutatea lui
Numa. Astfel, cu toate c
frnghia opri fiara nainte ca
ghearele-i puternice s se
mplnte n trupul negrului,
funia ntins la maximum l
dezechilibra pe Tarzan, care se
rostogoli la pmnt la mai puin
de ase metri de animalul
turbat de furie. Fulgertor,
Numa se ntoarse spre noul su
adversar. Lipsit de aprare,
Tarzan se afl mai aproape de
moarte ca niciodat. Negrul l
salv. Rzboinicul i ddu
seama c i datora viaa
acestui alb necunoscut i c
numai o minune l mai putea
scpa pe salvatorul su de colii
aceia fioroi, care fuseser att
de aproape de propria-i carne.
Cu iueala gndului, i
duse napoi braul narmat cu o
suli i o zvrli cu toat fora
muchilor viguroi ce fremtau
sub pielea-i lucioas ca
abanosul. Vrful de fier i
atinse inta i strpunse trupul
zvelt al lui Numa n partea
dreapt de la vintre pn sub
omoplatul stng. Cu un rget
teribil de furie i durere, fiara
se ntoarse din nou ctre negru.
Fcu numai civa pai fiindc
funia lui Tarzan l opri din nou,
apoi se rsuci iar ctre omul-
maimu, de data aceasta ca s
simt neptura dureroas a
unei sgei ce se mplnt pe
jumtate n corpul tremurnd.
Din nou se opri; ntre timp
Tarzan reuise s nfoare
captul funiei de dou ori n
jurul unui copac.
Negrul i ddu seama de
iretlic i zmbi; Tarzan tia
ns c trebuie s termine cu
Numa nainte ca dinii
puternici s ajung la frnghia
ce-l imobiliza i s o reteze.
ntr-o secund fu lng negru
i-i smulse cuitul lung din
teac, apoi i fcu semn
rzboinicului s continue s
trag cu sgei n fiar n timp
ce el ncerca s se apropie cu
cuitul; unul l chinuia ntr-o
parte, iar altul se furia din
cealalt. Numa spumega tot de
furie. Slobozi o adevrat
cascad de rgete, grohieli i
gemete cumplite; se ridica
necontenit pe picioarele
dinapoi- ncercnd zadarnic s
ajung la unul din cei care-l
chinuiau.
n cele din urm, omul-
maimu prinse momentul
potrivit i se repezi la fiar
dinspre stnga. Braul uriaului
cuprinse grumazul galben i
lama lung ptrunse o dat i
bine n inima fiarei. Apoi
Tarzan se ridic; negrul i albul
se privir n ochi pe deasupra
leului biruit... negrul fcu semn
de pace i prietenie, iar Tarzan
din neamul maimuelor i
rspunse n acelai fel.

15. DE LA MAIMUA LA
SLBATIC

Zgomotul luptei cu Numa


atrsese un grup lrmuitor de
btinai din sat i, ndat dup
omorrea leului cei doi brbai
fur nconjurai de rzboinici
cu trupuri zvelte i pielea ca
abanosul, gesticulnd i rostind
vorbe repezi i nedesluite; o
mie de ntrebri care nbueau
orice ncercare de rspuns.
Curnd sosir femeile i
copiii: nerbdtori, curioi i, la
vederea lui Tarzan, nespus de
mirai. n cele din urm, noul
prieten al omului-maimu
reui s se fac auzit i, cnd
isprvi ce avea de spus, brbaii
i femeile din sat se ntrecur
care mai de care s aduc toate
onorurile necunoscutului ce le
salvase tovarul i luptase
nenarmat mpotriva fiorosului
Numa.
Apoi l conduser n satul
lor i-i fcur nenumrate
daruri: psri, capre i mncare
gtit. Cnd Tarzan art spre
arme, rzboinicii se grbir s
aduc sulie, scuturi, sgei i
un arc. Prietenul su i drui
cuitul cu care-l ucisese pe
Numa. Tarzan ar fi putut s
cear orice: i s-ar fi dat totul.
Ce simplu i uor este
aa" gndi Tarzan. n loc s
ucid i s prade lucrurile de
care avea nevoie. Fusese pe
punctul de a-l ucide pe brbatul
acela, pe care nu-l vzuse
niciodat n viaa lui i care
acum i manifesta n fel i
chip prietenia i afeciunea
pentru presupusul su salvator.
Lui Tarzan din neamul
maimuelor i era ruine de el
nsui. Se hotr ca din acel
moment s atepte s se
ncredineze dac oamenii
meritau s moar sau nu.
Gndind astfel, i aminti
de Rokoff. Ar fi vrut s-l poat
nfrunta n jungla ntunecoas
mcar cteva clipe. Dac exista
pe lume un om care merita s
fie ucis, Rokoff era acela. De-ar
fi putut Tarzan s-l vad n
clipa aceea cum i ddea toat
silina, efort plcut, de altfel ca
s se fac agreabil spre a intra
n graiile frumoasei
domnioare Strong, atunci mai
mult ca niciodat ar fi dorit s-
i hrzeasc nemernicului
soarta pe care o merita.
Tarzan petrecu prima
noapte n mijlocul btinailor,
participnd la o serbare,
organizat n cinstea lui. A fost
un adevrat banchet: vntorii
aduser o antilop, o zebr, ca
trofee ale ndemnrii lor i
bur glei ntregi de bere
pregtit de ei. Pe cnd
rzboinicii dansau la lumina
focului, Tarzan fu din nou
impresionat de armonia
trupului i de trsturile
regulate ale chipului lor... nasul
turtit i buzele groase ale
btinaului tipic de pe coasta
de vest lipseau cu desvrire.
Pe feele brbailor se citeau
inteligena i demnitatea, iar
cele ale femeilor erau destul de
plcute.
n timpul dansului omul-
maimu observ un lucru
curios: civa brbai i foarte
multe femei purtau podoabe de
aur n special brri, la
glezne i la ncheieturi. Preau
s aib o greutate considerabil
cci erau din metal masiv. Cnd
i exprim dorina s cerceteze
una din ele, posesorul podoabei
o scoase de pe bra i insist
prin semne ca Tarzan s-o
primeasc n dar. O examinare
atent a obiectului l ncredina
c podoaba este din aur i
rmase surprins, fiindc era
prima dat cnd vedea la
btinaii din Africa ornamente
de aur cu totul deosebite de
fleacurile acelea, cumprate
sau furate de la europeni, care
se poart n apropierea coastei.
ncerc s afle de unde
provenea metalul ns nu fu n
stare s se fac neles.
Cnd dansul lu sfrit,
Tarzan i exprim dorina de
a-i prsi, ns cu toii l rugar
fierbinte s rmn la ei, ntr-o
colib mare, pe care cpetenia
tribului i-o rezervase numai lui.
ncerc s le explice c a doua
zi urma s plece napoi, ns nu
pricepur nimic nici de data
aceasta. Cnd, n cele din urm,
se ndreptar ctre cellalt
capt al satului, slbaticii se
artar i mai uimii vzndu-l
ce face.
Tarzan tia ce voia:
suferise mult din cauza
obolanilor i a viermilor, care
miun prin satele negrilor i,
cu toate c nu era prea
scrupulos cu astfel de lucruri,
prefera aerul proaspt i
legnatul copacilor n locul
aerului nchis dintr-o colib.
Btinaii l urmar pn la
locul unde se nla un copac
uria. Tarzan sri pe o creang
mai joas, apoi dispru n
frunziul de deasupra ntocmai
ca Manu, maimua. Din toate
piepturile izbucnir strigte de
uimire. O jumtate de or l tot
chemar s se ntoarc, ns
cum nu le rspunse nimeni,
renunar i se duser s se
ntind pe rogojini, n colibe.
Tarzan se ntoarse n
pdure, dar nu se deprta prea
mult. Gsi un copac pe placul
lui i, ghemuindu-se pe
creang, czu ntr-un somn
adnc.
A doua zi dimineaa apru
pe ulia satului la fel de brusc
cum dispruse cu o sear
nainte. Pentru o clip,
btinaii rmaser uimii i
nfricoai, ns curnd l
recunoscur pe oaspetele pe
care-l primiser noaptea
trecut cu strigte de bucurie.
Peste zi, Tarzan i nsoi pe
rzboinici la vntoare prin
cmpiile din apropiere i
btinaii vzur c Tarzan,
omul alb, se descurc foarte
bine cu armele lor rudimentare.
Respectul i admiraia fa de
el sporir i mai i.
Vreme de mai multe
sptmni, Tarzan tri n
mijlocul acestor negri, vnnd
bivoli, antilope i zebre pentru
hran, precum i elefani
pentru filde, nv destul de
repede limba lor simpl,
obiceiurile i etica vieii lor de
trib, slbatic i primitiv. Afl
c nu erau canibali... ba chiar
i priveau cu sil i dispre pe
cei care mncau oameni.
Busuli, rzboinicul pe care-
l urmrise n drumul spre sat, i
istorisi mai multe legende ale
tribului: cum, cu muli ani n
urm, tribul lor venise din
miaznoapte pe aceste
meleaguri dup un mar lung i
istovitor; odat, demult, erau
un trib mare i puternic, dar
negustorii de sclavi omorser
muli dintre ei cu putile acelea
aductoare de moarte, nct
acum din fosta lor mrire i
putere, nu mai supravieui dect
o biat rmi.
Ne-au vnat aa cum se
vneaz fiarele slbatice...
spuse Busuli. N-aveau pic de
mil. Cnd nu veneau dup
sclavi, cutau filde, ns de
obicei le voiau pe amndou.
Brbaii din trib au fost
omori, iar femeile mnate ca
oile. Am luptat mpotriva lor
timp de muli ani, ns sgeile
i suliele noastre nu au putut
dovedi beele care scuip foc,
plumb i moarte de la o
deprtare mult mai mare dect
poate trimite sgeata cel mai
vnjos rzboinic al nostru. ntr-
o bun zi, pe cnd tatl meu era
tnr, au venit din nou arabii,
ns rzboinicii i-au vzut de
departe, astfel nct Chowambi,
cpetenia tribului de atunci, a
spus poporului s-i strng
avutul i s-l urmeze. Le
fgdui s-i duc departe, spre
miazzi, pn ce vor afla un loc
unde nvlitorii arabi s nu
mai ajung. Au fcut precum li
s-a spus, lund cu ei toate
lucrurile printre care muli
coli de filde. Rtcir multe
luni n ir, ndurnd chinuri i
ntmpinnd greuti de
nedescris, cci cea mai mare
parte a drumului trecea prin
jungla deas i peste muni
nali. n cele din urm au
ajuns pe meleagurile acestea:
dei au trimis iscoade s caute
un loc i mai bun, nu l-au aflat
i s-au aciuiat aici.
Iar jefuitorii nu v-au mai
gsit? ntreb Tarzan.
Cam acum un an un mic
grup de arabi i negri
manyuema au dat peste noi,
ns i-am alungat, omornd
muli dintre ei. I-am alungat
cale de multe zile, urmrindu-i
ca pe fiare i ucigndu-i unul
cte unul; n-a mai rmas dect
o mn de oameni care au
scpat cu via.
Vorbind, Busuli art o
brar grea de aur care-i
ncercuia pielea lucioas a
braului sting. Ochii lui Tarzan
se aintir asupra podoabei,
ns gndurile i zburau departe.
Deodat i veni din nou n
minte ntrebarea pe care
ncercase s-o pun n prima zi
cnd sosise n sat, dar nu fusese
neles, n timpul ultimelor
sptmni uitase cu desvrire
de aur un lucru att de
nensemnat fiindc pe atunci
era un adevrat om primitiv
care nu se gndea dect la ziua
prezent. Brusc, vederea
aurului trezi bruma de
civilizaie care mai slluia n
el i, odat cu aceasta, se trezi
i dorina de mbogire.
Tarzan nvase bine lecia n
scurta lui experien printre
oamenii civilizai. tia c aurul
nseamn putere i satisfacerea
plcerilor. Art spre podoab:
De unde ai metalul
galben. Busuli? Negrul ntinse
mna spre sud-est:
De-acolo... trebuie s
mergi departe- o lun sau poate
chiar mai mult...
Ai fost acolo?
Nu, ns cu muli ani n
urm, cnd tatl meu era tnr,
civa dintre ai notri s-au
dus... Unul din cei care cutau
o aezare mai bun pentru trib
cnd ne-am stabilit aici
pentru prima oar a dat
peste nite oameni ciudai care
purtau nenumrate podoabe din
metalul galben. Suliele i
sgeile aveau vrful din acelai
metal. Gteau n vase fcute
toate din metal ca i brara
mea. i triau ntr-un sat mare,
n colibe durate din piatr i
mprejmuite cu un zid nalt.
Erau foarte cruzi i i-au atacat
pe rzboinicii notri mai
nainte de a ti c noi venisem
cu gnduri panice. Brbaii
notri erau puini la numr,
ns au rezistat n vrful unei
coline stncoase, pn ce
oamenii aceia ri s-au retras la
apusul soarelui n cetatea lor
tainic. Apoi rzboinicii notri
au cobort de pe colin i, dup
ce au luat nenumrate podoabe
din metalul galben de la cei
ucii n lupt, au prsit valea
i nici unul dintre noi nu s-a
mai ntors vreodat acolo. Snt
oameni ri: nici albi ca tine,
nici negri ca mine; n schimb,
snt acoperii cu pr ca
Bolgani, Gorila. Da, snt
oameni tare ri i Chowambi a
fost fericit s plece din
inuturile lor.
Nu mai triete nici
unul dintre ei care au fost cu
Chowambi i i-a vzut pe
oamenii aceia ciudai i cetatea
lor minunat? ntreb Tarzan.
Waziri, cpetenia
noastr, a fost acolo
rspunse Busuli. Pe-atunci era
tnr i-l nsoea pe Chowambi,
tatl su.
n seara aceea, Tarzan i
puse ntrebri lui Waziri
privitor la cele aflate i
cpetenia, om btrn acum, i
spuse c acolo puteai ajunge
dup un mar lung, ns c
drumul nu era greu de
strbtut. El i-l amintea foarte
bine.
Zece zile am mers de-a
lungul rului care curge prin
apropierea satului. Pn sus,
spre izvoare, am tot mers i, n
ziua a zecea, am ajuns la un
izvora, departe, pe coasta unui
lan muntos. Din izvoraul sta
ia natere rul nostru. A doua zi
am trecut creasta muntelui i,
pe partea cealalt, am dat de
un pria de-a lungul cruia am
cobort ntr-o pdure mare.
Timp de mai multe zile am
inut malul ntortocheat al
prului, care acum se prefcuse
n ru, pn ce am ajuns la o
alt ap mare n care rul se
vrsa i care curgea prin
mijlocul unei vi largi. Apoi am
urmat cursul acestei ape mari
pn la izvor, ndjduind s-
ajungem ntr-un inut mai
deschis. Dup douzeci de zile
de mers cnd trecusem munii
i prsisem hotarele
inuturilor noastre, am ajuns la
un alt ir de muni. Am urmat
cursul apei celei mari printre
muni; apa se fcuse mic, era
pria acum; am mers pn am
ajuns la o mic peter aflat
lng vrful muntelui. n
petera asta tria mama rului.
Mi-aduc aminte c-am
rmas acolo peste noapte i c
era tare frig, cci munii snt
nali, foarte nali. A doua zi
ne-am hotrt s urcm n
vrful muntelui ca s vedem
inutul ce se ntindea de
cealalt parte i, dac
socoteam c nu-i mai bun dect
inuturile pe care le
strbtusem, urma s ne
ntoarcem n sat la ai notri i
s le-artm c tribul gsise
locul cel mai bun de pe lume.
Aadar ne-am crat pe stnci
pn ce am ajuns n vrf i de-
acolo, de pe un loc neted, am
vzut, nu departe, sub noi, o
vale mic i foarte ngust. La
captul cellalt, se zrea un sat
mare de piatr, din care o bun
parte zcea n ruin.
Restul povestirii lui Waziri
se asemna cu cele spuse de
Busuli.
A vrea s m duc pn
acolo, s vd acest ora ciudat
spuse Tarzan. i mai vreau
s iau puin metal galben de la
oamenii aceia fioroi.
E un drum lung
rspunse Waziri iar eu snt
btrn, ns dac atepi pn
trece anotimpul ploilor i scad
rurile, voi lua civa rzboinici
i te voi nsoi.
Tarzan trebui s se
mulumeasc cu aceast
propunere, dei ardea de dorina
s porneasc la drum chiar a
doua zi: era nerbdtor ca un
copil, ntr-adevr, Tarzan din
neamul maimuelor era doar un
copil, sau un om primitiv ceea
ce ntr-un fel, era acelai lucru.
n ajun, se ntorsese n sat
un grup de vntori venind
dinspre miazzi, ca s dea de
veste c la civa kilometri de
ei se afla o turm mare de
elefani. Urcndu-se n copaci,
zrir foarte bine turma,
alctuit din foarte multe
femele i pui, precum i civa
masculi al cror filde merita
s-l aib.
Restul zilei i seara fur
hrzite pregtirilor pentru
marea vntoare. Controlar
suliele umplur tolbele cu
sgei, pregtir arcurile.
Vraciul satului mergea de la un
grup la altul, mprind fel i
fel de talismane i amulete,
menite s-i apere de nenorociri
i s le poarte noroc la
vntoare.
Cnd se ivir zorile, cei
cincizeci de rzboinici negri i
lucioi pornir la vntoare. n
mijlocul lor, zvelt i frumos ca
un tnr zeu al pdurii, pea
Tarzan din neamul maimuelor
cu pielea lui bronzat ce
contrasta izbitor cu negrul ca
abanosul al nsoitorilor si. n
afar de culoarea pielii, nimic
nu-l deosebea de ei. Avea
aceleai podoabe i arme,
vorbea limba lor, rdea i
glumea cu ei, srea i chiuia n
dansul ce se ncinse nainte de
a prsi satul. Din toate
punctele de vedere era un
slbatic printre slbatici. Dac
l-ar fi ntrebat cineva de cine se
simea mai apropiat: de
oamenii acetia din jungl sau
de prietenii si din Paris pe
care-i imitase ca o adevrat
maimu cu siguran c n-
ar fi ovit s rspund: de
oamenii din jungl.
i-l nchipui pe D'Arnot i
zmbi amuzat. Parc i vedea ce
mutr ar fi fcut franuzul
dac, prin cine tie ce
mprejurare, ar fi putut s-l
vad pe Tarzan n clipa aceea.
Srmanul Paul! Se mndrea c
izbutise s tearg orice urm
de slbticie din firea
prietenului su!
Ct de repede am cobort!"
gndi Tarzan n sinea lui. ns
n adncul inimii nu considera
c este o cdere... mai degrab
i era mil de srmanele
creaturi din Paris, ncorsetate
ca nite prizonieri n hainele
lor stupide i supravegheate de
poliie toat viaa, osndite s
fac venic numai ce e pe
deplin artificial i plicticos.
Dup un mar de dou ore
sosir n apropierea locului
unde, cu o zi nainte, fuseser
vzui elefanii. De aci
ncepur s nainteze cu foarte
mult atenie, cutnd urmele
uriaelor animale. ntr-un trziu
le gsir: turma trecuse pe-
acolo doar cu cteva ceasuri
mai nainte. nirai unul n
spatele celuilalt, vntorii se
inur dup urme timp de o
jumtate de or. Tarzan fu
primul care ridic mna, n
semn c vnatul se afl prin
apropiere: mirosul su dezvoltat
l prevenise c elefanii nu snt
departe.
Cnd le spuse, negrii se
ndoir.
Urmai-m i o s
vedei.
Cu agilitatea unei veverie
se car ntr-un copac,
urcndu-se sprinten pn n vrf.
Unul dintre negri l urm mai
ncet i cu bgare de seam.
Cnd ajunse pe o crac la o
nlime ameitoare lng omul-
maimu, acesta i art spre
sud i-acolo, la cteva sute de
metri, negrul zri nenumrate
spinri imense legnndu-se
nainte i napoi deasupra
ierburilor nalte ale junglei.
Negrul indic celor de jos
direcia, spunndu-le totodat i
cte animale putea s vad.
Numaidect, vntorii
pornir la drum spre elefani.
Negrul din copac se grbi s
coboare, ns Tarzan nainta,
aa cum avea obiceiul, de-a
dreptul prin frunziul arborilor.
Vntoarea de elefani cu
arme primitive nu e deloc joac
de copii. Tarzan tia c puine
triburi de btinai se
ncumetau la o astfel de isprav
i faptul c tribul acesta se
numra printre ele l fcu s se
simt mndru; ncepuse s se
considere membru al micii
comuniti.
Cum Tarzan se deplasa pe
sus, printre copaci, vzu
dedesubt rzboinicii trndu-se
spre elefanii care nu bnuiau
nimic. n cele din urm zrir
animalele. Aleser dou dintre
ele i, la un semnal, cei
cincizeci de brbai se ridicar
de la pmnt, unde sttuser
ascuni i azvrlir suliele
grele de lupt n cei doi elefani
alei. Nici unul nu grei inta!
Douzeci i cinci de sulie se
mplntar n trupul fiecrui
animal uria. Unul din elefani
rmase ncremenit pe locul
unde l cuprinse ploaia de
sulie; dou dintre ele,
admirabil intite, i strpunser
inima i animalul czuse pe
picioarele din fa apoi se
rostogolise la pmnt, fr
lupt.
Cellalt, stnd cu capul
spre vntori, nu se dovedise o
int tot att de uoar i cu
toate c suliele i atinseser
inta, nici una nu ptrunsese n
inim. Cteva clipe, elefantul
rmase pe loc, mugind de
durere i de furie, rostogolindu-
i ochii n cutarea celui care-i
pricinuise durerea. Negrii se
mistuiser n jungl mai
nainte ca ochii pahidermului
s zreasc vreunul. Animalul
deslui ns zgomotul retragerii
i porni ca un iure nvalnic
ntr-acolo, smulgnd plante i
crengi, n drumul lui.
Din ntmplare se npusti
chiar n direcia lui Busuli,
care, luat prin surprindere n
chip att de neateptat, prea
c ncremenise n loc s fug
ct l ineau picioarele ca s
scape de la o moarte sigur.
Tarzan urmrise ntreaga scen
de pe ramurile unui copac din
apropiere i, vznd c prietenul
su se afl n pericol, se avnt
cu strigte puternice spre
elefantul nfuriat, spernd s-l
abat din drum.
Ar fi fcut mai bine s-i
crue glasul, cci monstrul era
i surd i orb; singurul lucru ce-
l preocupa era obiectul furiei
sale care n zadar fugea. Tarzan
i ddu seama c numai o
minune l mai poate salva pe
Busuli i, cu aceeai nepsare
cu care nu demult se lansase n
urmrirea negrului, se arunc
n calea elefantului pentru a
apra viaa rzboinicului.
Tarzan inea n mn
sulia de lupt. Cnd Tantor se
afl la ase sau opt metri de
prada lui, din cer czu tindu-i
calea un puternic lupttor alb.
Cu o micare smucit, elefantul
se abtu spre dreapta, ca s
scape de acest duman temerar
care ndrznise s se bage ntre
el i prada lui. Nu se gndise
ns la iueala de fulger a
muchilor de oel, care att de
repede se puser n micare,
nct ar fi putut s zpceasc
nite ochi mai ptrunztori
dect ai lui Tantor.
Mai nainte ca elefantul s-
i dea seama c noul duman
dispruse, Tarzan, din spate, ii
i nfipse sulia cu vrf de fier
drept n inim; uriaul
pahiderm se rostogoli mort la
picioarele omului-maimu.
Busuli nu putuse s vad
cum fusese salvat, ns Waziri,
btrna cpetenie, vzuse ca de
altfel i civa rzboinici i cu
toii se mbulzir n jurul lui
Tarzan, aclamndu-l fericii.
Cnd omul-maimu sri pe
leul imens i scoase strigtul
acela ciudat prin care i vestea
o mare victorie, negrii se
ddur napoi cuprini de
spaim, cci le amintea de
fiorosul Bolgani, de care se
temeau la fel de mult ca i de
Numa, leul. La frica lor se
adug o groaz nelmurit
strnit de acest brbat, cruia
ei i atribuiau puteri
supranaturale.
Dar cnd Tarzan i cobor
privirea, zmbindu-le prietenos,
le veni inima la loc, dei nu
pricepeau nimic. Nu nelegeau
aceast fptur ciudat care
alerga prin copaci tot att de
repede ca Manu i totui, cnd
era pe pmnt, se inea mai
bine pe picioare dect ei. n
afar de culoarea pielii, omul
acesta era la fel ca ei, ns
puternic ct zece. Era un
adversar de temut pentru cei
mai fioroi locuitori ai junglei.
Cnd rzboinicii se adunar
toi laolalt, reluar vntoarea
de elefani. Dar abia strbtur
cteva sute de metri, cnd, din
spatele lor, la o mare distan,
se auzir nite pocnete ciudate.
O clip rmaser mpietrii ca
un grup statuar, ascultnd
foarte ateni. Apoi Tarzan
vorbi.
Puti! Spuse el. Satul a
fost atacat.
S mergem! ip Waziri.
Jefuitorii arabi s-au ntors
nsoii de canibali s ne fure
fildeul i femeile!

16. JEFUITORII DE
FILDE
Rzboinicii lui Waziri
pornir n grab napoi prin
jungl, ndreptndu-se spre sat.
Cteva minute, zgomotul
asurzitor al putilor i ndemn
s ntind pasul, ns n cele
din urm nu se mai auzir dect
mpucturi rzlee. Curnd
ncetar cu totul. Lucrul acesta
era tot att de ru prevestitor
ca i bubuiturile repetate ale
muschetelor, fiindc ddea de
neles micului grup de
salvatori c satul, slab aprat,
czuse prad asaltului
necrutor al unei fore
superioare.
Vntorii strbtuser ceva
mai mult de trei kilometri din
cei cinci care i despreau de
sat, cnd ntlnir primii fugari
care izbutiser s scape de
gloanele i din ghearele
dumanului. Grupul numra
vreo duzin de femei, copii i
fete, att de speriate, nct abia
putur s se fac nelese cnd
ncercar s-i povesteasc lui
Waziri nenorocirea ce se
abtuse asupra capului lor.
Snt muli, ct frunzele
pdurii! ip o femeie, vrnd s
sugereze fora inamicului. Snt
muli arabi i nenumrai negri
manyuema i toi au puti. S-au
furiat pn aproape de sat, aa
c n-am tiut ce ne-ateapt i-
apoi, cu strigte slbatice au
nvlit asupra noastr,
mpucnd brbaii, femeile i
copiii. Unii dintre noi au reuit
s fug n jungl, ns muli au
fost ucii. Nu tiu dac au luat
vreun prizonier... prea s-i
intereseze numai uciderea
noastr a tuturor. Negrii
manyuema ne njurau, spunnd
c-or s ne mnnce Pe toi mai
nainte de a pleca din inuturile
noastre; spuneau c asta-i
pedeapsa pentru c le-am
omort prietenii anul trecut. N-
am auzit mai mult, fiindc am
alergat ct am putut mai iute.
Rzboinicii i reluar
marul spre sat, ns mai
domolit i cu precauii mult
mai mari, fiindc Waziri tia c
este prea trziu ca s mai
salveze ceva; nu le mai rmnea
dect s se rzbune. ntlnir
nc vreo sut de fugari, printre
care muli brbai, astfel c
puterea de lupt a grupului
spori.
Civa rzboinici fur
trimii nainte, n recunoatere.
Waziri rmase cu grosul cetei,
care nainta atent ntr-un ir ce
se ntindea pe o mare distan
n pdure. La dreapta
cpeteniei pea Tarzan.
Curnd, una dintre iscoade
se ntoarse. Ajunsese pn n
apropierea satului i vzuse ce
se ntmpla acolo.
Snt cu toii nluntrul
ntriturilor opti el.
Stranic! spuse Waziri.
Vom nvli peste ei i-i vom
ucide pe toi.
Tocmai se pregtea s
transmit de-a lungul irului
ordinul ca toi s se opreasc la
marginea luminiului: cnd
aveau s-l vad alergnd spre
sat, trebuiau s-l urmeze.
Ateapt! l preveni
Tarzan. Dac n interiorul
ntriturilor se afl numai
cincizeci de puti vom fi
secerai de gloane i nimicii.
Las-m s m duc eu pe sus
prin copaci, ca s vd de-acolo
ci snt i ce sori avem dac-i
atacm. Ar fi o prostie s
pierdem de poman fie i un
singur om, dac n-avem sori
de izbnd. Eu snt de prere c
putem realiza mai mult prin
iretenie dect prin for. O s
atepi, Waziri?
Da rspunse btrna
cpetenie. Du-te! Tarzan se
avnt n copaci i dispru n
direcia satului. Se mica mai
cu grij dect obinuia, fiindc
tia c gloanele l pot ajunge
destul de uor n vrful
copacilor, ca i pe pmnt. i
cnd Tarzan din neamul
maimuelor se hotra s
foloseasc iretenia, nici o
vieuitoare din jungl nu se
furia mai bine ca el i cu
desvrire mascat, astfel nct
dumanii s nu-l observe.
n cinci minute i croi
drum spre copacul uria ce se
nla la captul satului,
deasupra ntritorilor. Din
acest post de observaie privi
hoarda de slbatici de dedesubt.
Numr cincizeci de arabi i
socoti c negrii manyuema
erau de cinci ori mai muli. Cei
din urm se ndopau cu
mncare.
Omul-maimu i ddu
seama c a ataca hoarda aceea
slbatic, narmat cu puti i
baricadat n spatele porilor
ferecate ale satului, ar fi fost o
aciune inutil. Se ntoarse,
aadar, la Waziri i-l sftui s
atepte; el, Tarzan, avea un
plan mai bun.
ns, doar cu o clip mai
nainte, unul dintre fugari i
ncheiase povestirea,
zugrvindu-i lui Waziri moartea
groaznic a soiei sale;
nnebunit de furie, cpetenia
nu mai vru s aud de nimic.
Chem rzboinicii la el i le
porunci s atace. Fluturnd
suliele i scond strigte
slbatice, rzboinicii mai
bine de o sut se npustir
nebunete spre porile satului.
nainte de a fi strbtut mcar
jumtate din lumini, arabii
deschiser un foc susinut din
spatele ntriturii. Waziri czu
chiar de la prima salv. Puini
ajunser la porile ferecate, dar
fur mpucai acolo, fr
mcar s poat ptrunde n
interiorul ntriturii. Apoi
atacul eua cu desvrire i
lupttorii care mai rmaser n
via fugir napoi n pdure.
Pe cnd fugeau bandiii
deschiser porile i pornir n
urmrire, ca s sfreasc
masacrul nceput n cursul
zilei. Voiau s extermine tot
tribul. Tarzan se afla printre
ultimii care se napoiau n
pdure i, alergnd mai ncet, se
ntorcea din cnd n cnd i
trgea cte o sgeat bine
intit n cte un urmritor.
Cnd ajunser n jungl,
Tarzan gsi un mic grup de
negri hotri s lupte cu
hoarda care-i urmrea, ns
omul maimu le strig s se
mprtie i s se fereasc de
bandii pn ce se puteau aduna
mai muli, dup cderea
ntunericului.
Facei ce v spun! le
porunci el. Am s v conduc la
victorie mpotriva dumanilor
votri. mprtiai-v prin
pdure i adunai-i pe cei
rtcii, iar la noapte venii pe
poteci ascunse la locul unde am
ucis azi elefanii. Acolo am s
v-art planul meu i-o s vedei
c e bun. Aa puini la numr
cum sntei i cu arme
rudimentare, nu v putei
msura cu atia lupttori i cu
attea puti cte au arabii i
negrii mahyuema.
n cele din urm,
rzboinicii i ddur dreptate.
Cnd o s v mprtiai
adug Tarzan dumanii
votri se vor mprtia i ei ca
s v urmreasc, iar dac stai
la pnd dup vreun. Copac, o
s putei dobor cu sgeile
muli negri manyuema.
Abia avur timp s intre
mai adnc n jungl; primii
dintre jefuitori strbtur
luminiul i intrar n pdure
dup ei.
nainte de a se cra n
copaci, Tarzan mai alerg
civa metri pe pmnt, apoi o
lu ndrt spre sat, gonind din
rsputeri. Aici constat c
arabii i negrii manyema se
angajaser cu toii n urmrire,
lsnd satul fr aprare, doar
cu o singur santinela, care
supraveghea prizonierii.
Santinela sttea la poarta
deschis privind n direcia
pdurii, astfel nct nu vzu
uriaul agil care se ls la
pmnt, la captul cellalt al
uliei.
Cu arcul pregtit, omul-
maimu se tr furi spre
victima care nu bnuia nimic.
Prizonierii l vzuser i, cu
ochii holbai de uimire i
speran, l urmreau pe
salvatorul lor. Tarzan se opri
cam la zece pai de negrul
manyuema, care nu se micase
din loc Trase ndrt sgeata n
toat lungimea ei, la nlimea
ochiului verde care intea de-a
lungul lemnului lustruit. Cnd
degetele lui o slobozir, se auzi
un zbrnit scurt i fr s
scoat mcar un sunet, tlharul
se prbui cu faa n jos:
sgeata i strpunse inima i
ieise prin pieptul negru.
Apoi Tarzan se ocup de
cele cincizeci de femei i fete
legate de gt cu lanul lung al
sclavilor. n rgazul scurt pe
care-l avea la dispoziie nu putu
desface lactele vechi, aa c
omul-maimu le strig s-l
urmeze aa cum erau i,
smulgnd puca i cingtoarea
cu cartue a santinelei ucise,
scoase grupul pe poarta satului
i-l duse, de-a curmeziul
luminiului nspre pdure.
Mergeau ncet i cu team,
fiindc lanul; de sclavi era
ceva nou pentru aceti oameni.
Zboveau mult cci unele femei
se mpiedicau i cdeau,
trgndu-le i pe celelalte dup
ele. Apoi Tarzan fu silit s fac
un mare ocol, ca s evite orice
posibilitate de a se ntlni cu
jefuitorii care se ntorceau. Se
cluzea i dup mpucturile
rzlee, ceea ce dovedea c
arabii tot se mai luptau cu
btinaii; tia ns c, dac
acetia i urmau sfatul, n-aveau
s aib dect foarte puine
pierderi >n comparaie cu cele
din rndul tlharilor.
Spre asfinit,
mpucturile, ncetar cu
desvrire i Tarzan tiu c
arabii se napoiaser n sat. Cu
greu i putut stpni zmbetul
de triumf cnd se gndi la furia
ce-i va apuca descoperind c
santinela fusese ucis i
prizonierii eliberai. Tarzan
voise s ia i ceva filde din
cantitatea mare aflat n sat
numai din dorina de a spori
turbarea dumanilor; dar i
zise c nu mai e nevoie s se
gndeasc la salvarea fildeului;
i i ntocmise n minte alt
plan care avea s-i mpiedice pe
arabi s plece mcar cu un col
de filde. i-apoi ar fi fost o
cruzime din partea lui s le
mpovreze pe aceste srmane
femei istovite cu nc o
greutate n plus.
Era miezul nopii cnd
Tarzan, nsoind convoiul ce
abia se tra se apropie de locul
unde zceau elefanii. Cu mult
nainte de a ajunge acolo, fur
cluzii de vlvtile uriae ale
rugului aprins de btinaii n
centrul unei tabere
improvizate, cu scopul s se
nclzeasc, dar s i goneasc
leii.
Cnd se apropiar de
tabr, Tarzan strig n gura
mare, vestindu-i c sosesc
prieteni. La vederea irului de
femei ce se ivi n lumin, negrii
l ntmpinar cu bucurie. Multe
dintre femei fuseser socotite
pierdute pentru totdeauna, ca
de altfel i Tarzan; fericii,
negrii ar fi rmas treji toat
noaptea s nfulece carne de
elefant ca s srbtoreasc
ntoarcerea celor dragi. Tarzan
insist ns s doarm ct mai
mult, ca s fac fa trudei de-a
doua zi.
Nu fu lucru uor s
doarm; femeile care-i
pierduser brbaii i copiii n
masacrul i luptele de peste zi
fcur ca noaptea s fie i mai
ngrozitoare cu bocetele i
vicrelile lor nentrerupte. n
cele din urm, Tarzan reui s
le potoleasc, spunndu-le c
strigtele lor vor atrage arabii
acolo, n ascunztoare i vor fi
omori cu toii.
Cnd se ivir zorile, omul-
maimu le expuse
rzboinicilor planul su de
lupt i, fr s murmure, toi
se nvoir c acesta e mijlocul
cel mai sigur i mai sntos ca
s scape de vizitatorii lor
nepoftii i s rzbune uciderea
tovarilor lor.
Mai nti, femeile i copiii,
nsoii de o gard de vreo
douzeci de lupttori i tineri,
fur ndreptai spre sud pentru
a iei din zona periculoas.
Aveau instruciuni s
construiasc un adpost
temporar i s ridice un
meterez de protecie din
tufiuri epoase; aceasta,
fiindc planul de lupt elaborat
de Tarzan urma s se
desfoare mai multe zile la
rnd sau chiar sptmni, timp
n care rzboinicii n-aveau s
se mai ntoarc n noua tabr.
Dou ore dup rsritul
soarelui, un bru ngust, de
rzboinici negri nconjurar
satul. Din cnd n cnd, cte
unul se cocoa sus, n crengile
vreunui copac ce se ntindea
peste ntrituri: i ndat un
negru manyuema din sat cdea
strpuns de o singur sgeat.
Nu se dduse nici un semnal de
lupt... nu se auzea nici unul
din strigtele acelea
ngrozitoare de rzboi, nu se
vedeau sulie fluturnd trufae
i amenintoare pregtiri care
nsoesc de obicei atacul
slbaticilor... Doar un sol tcut
al morii venea din pdurea
misterioas.
Arabii i nsoitorii lor fur
cuprini de o adevrat furie
din pricina acestei situaii de
nesuportat. Alergar spre pori,
ca s se rzbune crunt pe
autorul temerar al ofensei; ns
i ddur curnd seama c n-
aveau cum s descopere
dumanul. i pe cnd stteau
aa i se ntrebau ce s fac,
strignd furioi i gesticulnd,
cte un arab cdea la pmnt
fr s scoat un strigt chiar
sub nasul lor... n dreptul
inimii, pieptul era strpuns de o
sgeat.
n copacii din jurul satului,
Tarzan plasase inutaii cei mai
buni ai tribului; erau aezai n
diferite puncte ca s nu se dea
de gol; dumanul se afla chiar
n faa lor. ndat ce un
lupttor slobozea solia
aductoare de moarte se
ascundea repede dup trunchiul
copacului-adpost i nu mai
trgea pn ce nu se convingea
c nimeni nu privete spre
arborele lui.
De trei ori pornir arabii s
strbat luminiul n direcia
de unde presupuneau c vin
sgeile ns de fiece dat o
alt sgeat nea te miri de
unde i i lua tributul. Atunci
se npusteau n alt direcie. n
cele din urm se hotrr s
caute ntr-o singur direcie,
ns lupttorii disprur din
calea lor, aa c nu gsir nici
picior de duman.
Deasupra, n frunziul des
al copacilor uriai; sttea o
siluet necrutoare: era
Tarzan din neamul maimuelor.
Plana deasupra lor ntocmai ca
umbra morii. Fulgertor, cte
un negru manyuema se
prvlea n faa celorlali;
nimeni nu-i ddea seama de
unde venea moartea. Totul se
ntmpla att de iute, nct n
clipa urmtoare cei din spate se
mpiedicau de trupul chircit al
camaradului lor cu inima
strpuns de sgeata
aductoare de moarte.
Nu trecu mult i albii,
nenvai cu asemenea fel de a
lupta, fur cuprini de furie, n
vreme ce negrii manyuema nu-
i mai putur stpni spaima.
Dac vreunul o lua naintea
celorlali, sgeata l strpungea
imediat; dac un altul rmnea
n urm, nu-l mai vedeau viu
niciodat; dac se deprta
lund-o ntr-o parte i disprnd
fie i o clip din vzul
tovarilor si, nu se mai
ntorcea. Cnd ddeau peste
cadavre, gseau totdeauna i
sgeile acelea cumplite,
slobozite cu o precizie
supranatural drept n inima
victimei. Mai ru dect toate
era faptul c nici mcar o dat,
n tot cursul dimineii, nu
auzir nimic i nu vzur nici
cea mai mic urm de duman,
n afar de sgeile nemiloase.
n cele din urm se
ntoarser n sat, dar situaia
nu era cu nimic mai bun. Din
cnd n cnd, n clipele de
ateptare nnebunitoare, pline
de ncordare teribil, ici-colo
mai cdea mort cte unul dintre
ei. Negrii manyuema i
implorau stpnii s prseasc
locul acela ngrozitor; arabii
ns se temeau s porneasc
ndrt prin pdurea
ntunecoas i ostil, n care se
afla un duman necunoscut i
cumplit. naintarea ar fi fost
nespus de anevoioas, mai ales
c puseser mna pe o cantitate
nsemnat de filde gsit n
sat. Mai ru dect att, nici nu
voiau s aud s lase fildeul
acolo.
ntr-un trziu, membrii
expediiei i cutar adpost n
colibele acoperite cu stuf; aici,
cel puin, erau n afara btii
sgeilor. Din copacul de
deasupra satului, Tarzan ochise
coliba n care se refugiaser
arabii mai de vaz i fcndu-i
vnt pe o crac mai lung,
arunc ntr-acolo cu toat fora
muchilor si lancea grea.
Fierul ptrunse prin acoperiul
de stuf. Un urlet de durere l
anun c nimerise inta. Cu
acest salut de desprire, menit
s-i conving pe bandii c nu
erau n siguran nicieri n
inutul acela, Tarzan se
ntoarse n pdure, unde i
adun rzboinicii i se retraser
cu toii la un kilometru spre
sud, ca s se odihneasc i s
mnnce. Puse observatori n
copaci, de unde puteau s
supravegheze poteca spre sat.
Se ncredina astfel c nu
fuseser urmrii.
O inspecie a grupului de
rzboinici art c nu aveau
pierderi... nu aveau nici mcar
o ran, ct de mic, n timp ce
un calcul aproximativ al
pierderilor suferite de dumani
scotea la iveal c nu mai
puin de douzeci czuser
prad sgeilor. Erau nebuni de
fericire i voiau s ncheie ziua
cu un ultim asalt victorios
asupra satului ca s-i ucid pe
vrjmai. Ba chiar nscoceau
tot felul de torturi nfiortoare
pe care s le aplice prinilor. Se
i desftau imaginndu-i
chinurile celor din tribul
manyuevia, fa de care
nutreau o ur aprig. Auzindu-i,
Tarzan btu cu piciorul n
pmnt.
Sntei nebuni de-a
binelea! strig. Doar v-am
artat singurul mod de a lupta
mpotriva acestor tlhari. Ai
ucis douzeci dintre ei fr s
pierdei un singur lupttor, n
timp ce ieri, folosind tactica
voastr pe care vrei s-o
repetai acum, ai pierdut cel
puin o duzin i n-ai ucis nici
mcar un arab sau un
manyuema. O s luptai cum v
spun eu; dac nu, v las i plec
n inutul meu.
Cnd auzir ameninarea,
btinaii se nfricoar i-i
fgduir s-l asculte orbete,
numai s nu-i prseasc.
Prea bine! le spuse el.
Vom merge acum n tabra de
la locul elefanilor, unde vom
petrece noaptea. Am un plan ca
s-i fac pe arabi s simt pe
pielea lor ce vor pi dac mai
rmn pe meleagurile noastre.
Nu voi avea nevoie de nici un
ajutor. S mergem! Chiar dac
o s-i lsm n pace n restul
zilei, o s le dm din nou de
neles c sntem pregtii de
lupt. Teama i nesigurana vor
fi mult mai greu de ndurat
dect dac am continua s-i
hituim toat dup-amiaza.
Se ndreptar deci spre
tabra de noapte, unde, dup ce
aprinser focuri mari, mncar.
Mult timp dup ce cobor
ntunericul i povestir
isprvile din timpul zilei.
Tarzan dormi pn la miezul
nopii, cnd se trezi i se afund
din nou n bezna pdurii. Un
ceas mai trziu ajunse la
marginea luminiului din afara
satului. n interiorul ntriturii
ardea un foc. Omul-maimu se
tr de-a curmeziul luminiului
pn ce ajunse dinaintea
porilor ferecate. Prin
crpturile dintre brne vzu o
santinel singuratic stnd
lng foc.
Tarzan se ndrept tiptil
spre copacul din captul uliei.
Se car binior pe o creang,
apoi i potrivi o sgeat n arc.
Cteva minute n ir din cauza
ramurilor ce se micau ntr-una
i a flcrilor plpitoare se
convinse c primejdia de a grei
inta era mult prea mare: cci
pentru a-i pune n aplicare
planul, trebuia s nimereasc
straja chiar n inim, ca omul
s moar pe loc.
Pe lng arc, sgei i funie
adusese i puca luat de la
santinela pe care o ucisese cu o
zi nainte. Le ascunse pe toate
ntr-o scorbur adnc, apoi se
ls uor la pmnt n interiorul
ntritorilor, narmat doar cu
cuitul lung. Santinela edea cu
spatele la el. Tarzan se tr ca o
pisic spre brbatul aipit. Iat-
l doar la doi pai de el... nc o
clip i cuitul avea s-i
ptrund fr zgomot drept n
inim.
Tarzan se ghemui s sar
fiindc acesta e atacul cel
mai rapid i mai sigur al fiarei
din jungl cnd brbatul,
prevestit de vreun sim, sri n
picioare i-l nfrunt pe omul-
maimu.

17. CPETENIA ALB A


TRIBULUI WAZIRI

Cnd ddu cu ochii de


strania apariie ce-i sttea n
fa narmat cu un cuit
amenintor, negrul manyuema
se holb plin de groaz. Uit c
n mini are o puc, uit chiar
s strige... singurul lui gnd era
s scape de slbaticul acela
nspimnttor: era un uria cu
muchii teribili i piept vnjos
ce strluceau n lumina
tremurtoare a focului.
Mai nainte de a o lua la
fug, Tarzan l nfac i abia
atunci santinela se gndi s
strige dup ajutor, dar fu prea
trziu. O mn mare l strngea
de gt; omul fu trntit la
pmnt. n zadar se zbtea cu
tenacitatea necrutoare a unui
buldog: degetele cumplite i se
ncletau n jurul gtului.
Repede i sigur viaa i se
scurgea din el. Ochii i se
holbar i mai tare, limba i iei
de un cot, faa i se color ntr-
un rou groaznic... muchii
ncordai tremurau spasmodic
i santinela manyuema ncet
s mai mite.
Omul-maimu arunc
trupul mortului pe umrul su
puternic i, dup ce lu i
puca tlharului, pi ncet pe
ulia satului spre copacul care-i
dduse posibilitatea s
ptrund att de lesne n
interiorul ntriturilor. Urc
santinela uria sus, n
mijlocul frunziului de
deasupra.
Mai nti i smulse
cartuiera i alte podoabe pe
care le gsi folositoare i le
puse ntr-o scorbur, apoi
degetele sale ndemnatice
percheziionar cadavrul, pe
care nu-l putea vedea desluit
n bezn. Cnd isprvi, lu
puca i se duse pn la
extremitatea crengii de unde
zrea mai bine colibele. intind
cu grij ntr-o colib n form
de stup, unde tia c se
adpostesc efii arabi, aps pe
trgaci. Aproape imediat auzi
un geamt. Tarzan zmbi. Iar
nimerise n plin.
Dup mpuctur urm o
clip de tcere n toat tabra,
apoi negrii manyuema i arabii
ieir din colibe ca un nor de
brzuni nfuriai; dac ar fi
tiut adevrul, ar fi fost mai
mult nfricoai dect mnioi.
ncordarea de peste zi i
umpluse de groaz att pe albi
ct i pe negrii manyuema, iar
acum aceast singur
mpuctur n puterea nopii
strni n minile lor nnebunite
tot felul de nchipuiri.
Cnd descoperir c
santinela dispruse, teama nu li
se potoli de fel i, vrnd parc
s mai prind puin inim prin
fapte rzboinice, ncepur s
trag la ntmplare spre porile
baricadate ale satului, dei
acolo, nu se vedea picior de
duman. Tarzan profit de
zgomotul asurzitor al rafalelor
ca s trag n mijlocul gloatei
de sub el.
n vacarmul strnit,
nimeni nu auzi mpuctura,
ns cei ce se aflau n
apropiere, vzur cum unul
dintre ei se prbuete ca
trsnit la pmnt. Cnd se
aplecar asupra lui, era mort.
Panica de care fur cuprini era
att de mare, nct arabii
trebuir s intervin cu toat
autoritatea ca s-i mpiedice pe
negrii manyuema s fug de-a
valma n jungl... oriunde,
numai s scape din acest sat
blestemat.
Dup ctva timp ncepur
s se liniteasc. Nu mai muri
nimeni n chip misterios i-
atunci le veni inima la loc.
Rgazul fu ns de scurt
durat, fiindc tocmai cnd i
spuneau c nu vor mai fi
tulburai, Tarzan scoase un
urlet nfiortor i cnd privir
n sus, acolo de unde prea s
vin urletul, omul-maimu,
legnnd corpul santinelei,
ucise, zvrli deodat leul,
departe peste capetele lor.
Cu strigte de groaz,
gloata se mprtie care ncotro
ca s scape de aceast nou i
teribil fptur ce se npustea
peste ei. n imaginaia lor
deformat de spaim, corpul
santinelei zburnd. cu braele i
picioarele rchirate li se prea
un animal mare de prad. n
graba de a fugi, muli dintre
negri escaladar gardul
ntriturii, n timp ce alii
rupser barele porilor i o luar
nebunete la goan de-a
curmeziul luminiului, spre
jungl.
Ctva timp nimeni nu se
uit la obiectul acela care-i
ngrozise, ns Tarzan tia c
n curnd curiozitatea i va
mpinge i la asta. tia prea
bine ce aveau s fac n clipa
cnd vor descoperi c nu era
dect leul santinelei, aa c
dispru fr zgomot ctre sud,
croindu-i drum prin vrful
copacilor luminai de lun,
ndreptndu-se spre tabra
tribului Waziri.
Deodat, unul dintre arabi
se ntoarse i vzu c nluca ce
srise din copac asupra lor
zcea nemicat acolo unde
czuse: n mijlocul uliei din
sat. Prevztor, se tr pn n
apropiere i i ddu seama c
era un brbat. O clip mai
trziu ajunse lng el i
recunoscu cadavrul negrului
manyuema care sttuse de
straj la poarta satului.
La chemarea lui, oamenii
se adunar degrab n jurul
leului i, dup o discuie
aprins, fcur ntocmai cum
i nchipuise Tarzan:
ndreptndu-i putile n sus,
traser salv dup salv n
copacul din care fusese azvrlit
cadavrul. Dac Tarzan ar fi
rmas acolo, ar fi fost ciuruit
de sute de gloane.
Cnd arabii i negrii
manyuema descoperir c
singurele semne de violen pe
trupul camaradului lor mort
snt nite urme de degete uriae
pe gtul umflat, fur cuprini i
mai vrtos de groaz i
dezndejde. Nu erau n
siguran nici mcar n
interiorul unui sat ntrit,
noaptea, iar inamicul putea
oricnd intra n mijlocul taberei
s omoare santinelele:
asemenea lucruri i nfricoar
din cale afar, depind
posibilitile lor de nelegere.
Astfel c, superstiioii
manyuema ncepur s atribuie
npasta care-i urmrea unor
cauze supranaturale, iar arabii
nu putur nici ei s dea o
explicaie mai bun.
Cel puin cincizeci o luar
la goan prin jungla neagr.
Nici mcar nu tiau dac
nemiloii lor dumani aveau s
renceap mcelul din ajun i
nici cnd. Era acum o band de
tlhari care ateptau fr somn
zorile. Negrii manyuema care
nu fugiser consimir s mai
rmn n sat, ns numai dup
ce arabii le fgduir c vor
pleca odat cu ivirea zorilor,
grbindu-se s ajung n
inuturile lor. Nici mcar frica
pe care o aveau fa de stpnii
lor nenduplecai nu le putea
birui noua team ce li se
cuibri n suflet.
Aadar, a doua zi
dimineaa cnd Tarzan i
rzboinicii lui se ntoarser
spre a rencepe atacul, i gsir
pe tlhari pregtii s
prseasc satul. Negrii
manyuema erau mpovrai cu
fildeul furat. Vzndu-i, Tarzan
zmbi batjocoritor; tia c nu
vor ajunge departe cu el. Apoi
mai vzu un lucru care l
nfurie: civa negri manyuema
aprindeau tore la rugul ce mai
plpia nc: se pregteau s dea
foc satului.
Tarzan se cocoase ntr-un
copac nalt, la cteva sute de
metri de ntritur. Ducndu-i
palmele plnie la gur, strig n
arab:
Nu dai foc colibelor,
altfel v ucidem pe toi! Nu dai
foc colibelor, altfel v ucidem
pe toi!...
Repet avertismentul de
mai multe ori. Manyuema
ovir, apoi unul dintre ei
arunc tora n foc. Ceilali
tocmai voiau s-l imite cnd un
arab sri la ei cu un ciomag i.
Croindu-i peste spate, i mn
spre colibe. Tarzan vzu c
ticlosul le poruncete s dea
foc micilor locuine acoperite
cu stuf. i pstr echilibrul pe
craca ce se legna la o sut de
picioare deasupra pmntului i,
sprijinindu-i de umr una din
putile arabe, ochi cu grij i
aps pe trgaci. O dat cu
mpuctura, arabul care-i
ndemna pe oameni s dea foc
satului se prvli pe spate, n
vreme ce manyuema aruncar
torele i o luar la goan
mncnd pmntul. Tarzan mai
vzu cum fugarii se ndreptau
spre jungl, n timp ce stpnii
lor duser armele la ochi i
traser n ei.
Orict de furioi erau arabii
din pricina nesupunerii
sclavilor, se ncredinar c
lucrul cel mai nelept ar fi s
renune la plcerea de a
incendia satul: o dorin care le
dduse atta btaie de cap.
Totui, n inimile lor, jurar s
se ntoarc aici cu fore sporite
ca s nimiceasc ntregul inut
pe o raz de mai muli
kilometri, s nu mai rmn
nici urm de suflare
omeneasc.
n zadar l cutar pe omul
care-i nfricoase doar cu glasul
pe cei ce trebuiau s dea foc
colibelor, cci nici ochiul cel
mai ager n-ar fi putut s-l
descopere. Vzur dra de fum
nlndu-se din copacul de
unde pornise glonul ucigtor,
ns, dei traser pe loc o salv
n frunziul des, nimic nu arta
c gloanele i-ar fi atins inta.
Tarzan era prea iret ca s
fie prins ntr-o astfel de curs.
Abia se stinsese zgomotul
mpucturii, c el i coborse
pe pmnt i alergase spre alt
copac aflat la o sut de picioare
mai departe. Gsi o alt crac
potrivit de unde putea urmri
pregtirile jefuitorilor i-i trecu
prin minte s-i mai bat niel
joc de ei, aa c strig din. Nou:
Lsai fildeul! Lsai
fildeul! Morii n-au nevoie de
filde!
Civa negri manyuema
ncepur s-i lepede poverile;
asta ns era prea mult pentru
lacomii jefuitori. Rcnind
ntrtai i blestemnd, i
ndreptar putile spre cruii
negri, ameninnd cu moartea
pe cel ce-i punea jos povara.
Dac puteau s renune la
incendierea satului, gndul de a
abandona imensa avere de
filde depea orice limit;
dect s fac asta, mai bine
moartea.
Aadar, prsir satul
tribului Waziri; sclavii purtau
pe umerii lor o prad nsemnat
de filde. O luar spre nord,
ctre inuturile slbatice i
necunoscute de dincolo de
Congo, n adncurile cele mai
tainice ale Marii Pduri. De
fiece parte a irului mergea i
cte un duman invizibil i
nemilos.
Sub ndrumarea lui Tarzan,
rzboinicii waziri se plasaser
de-a lungul potecii, n tufiurile
cele mai dese. Se postaser la
intervale mari i cnd coloana
trecea prin dreptul lor, o
singur sgeat sau suli bine
intit strpungea un
manyuema sau vreun arab.
Apoi waziri dispreau i
ateptau coloana mai departe.
Nu loveau dect cnd erau siguri
de reuit i primejdia de a fi
descoperii era aproape
inexistent. Sgeile i suliele
erau puine la numr, ns att
de bine intite i de
necrutoare, nct purttorii de
filde, care abia se trau, triau
ntr-o venic spaim; spaim
pricinuit de trupul strpuns al
tovarului czut; spaim
strnit de ntrebarea: cui i va
veni rndul i cnd?
Doar cu mare greutate
reuir arabii s-i mpiedice pe
hamali s arunce poverile i s
o ia la fug ca nite iepuri
fricoi de-a lungul potecii spre
nord. Astfel se scurse ziua:
jefuitorii trir un comar n
plin zi, iar cei din tribul waziri
trudir din rsputeri, ns fur
pe deplin rspltii. Cnd cobor
noaptea, arabii njghebar o
tabr primitiv ntr-un mic
lumini, lng un ru i poposir
acolo.
Din cnd n cnd, n
apropiere rsuna cte o
mpuctur i una din cele
zece-dousprezece santinele
puse de straj cdea la pmnt.
Situaia devenise insuportabil
i arabii i ddur seama c
prin aceast tactic
ngrozitoare vor fi decimai
pn la unul, fr ca ei s
pricinuiasc mcar o singur
pierdere n rndurile
dumanului. i totui, din
pricina lcomiei ce-i
caracteriza, nici nu se gndeau
s scape din mn prada.
Dimineaa, ei i silir pe
nfricoaii manyuema s-i ia
din nou poverile aductoare de
moarte i s porneasc mai
departe prin jungl.
Trei zile n ir, sleii de
puteri, jefuitorii i continuar
marul ngrozitor. Fiecare ceas
era marcat de o sgeat sau de
vreo suli purttoare de
moarte. Nopile se
transformaser n adevrate
comaruri din pricina putii
invizibile, care, de fapt, fcea
ca serviciul de santinel s fie
echivalent cu o condamnare la
moarte.
n dimineaa celei de a
patra zile, arabii se vzur silii
s mpute doi hamali ca s-i
conving pe ceilali s care mai
departe fildeul. Dar cnd
ddur s-l ridice, din jungl
rsun o voce limpede i
puternic:
Astzi, voi manyuema,
vei muri. Vei muri dac nu
lsai fildeul. Rsculai-v
mpotriva stpnilor votri cruzi
i omori-i! Avei puti, de ce
nu le folosii? Ucidei-i pe arabi
i nu v facem nici un ru. V
vom duce napoi n sat, unde o
s v dm de mncare, apoi v
lsm s plecai de pe
meleagurile acestea, n
siguran i pace. Punei jos
fildeul i rsculai-v
mpotriva stpnilor... v vom
ajuta. Altfel, vei muri cu toii!
Cnd glasul amui,
jefuitorii rmaser ca
mpietrii. Arabii se uitau fix la
sclavii manyuema, iar sclavii se
priveau unul pe altul... ateptau
ca cineva dintre ei s ia
iniiativa. Mai rmseser vreo
treizeci de arabi i vreo sut
cincizeci de negri manyuema.
Toi erau narmai, chiar i
hamalii aveau puti.
Arabii se strnser
grmad. eicul porunci
negrilor manyuema s-i reia
marul i, pe cnd vorbea,
ncarc puca i ochi. n
aceeai clip ns, unul dintre
negri arunc jos povara, i
smulse puca de pe umr i
trase n arabi. Ct ai zice pete,
tabra deveni un vacarm de
njurturi i urlete drceti; se
luptau cu puca, cu cuitele i
cu pistoalele. Arabii, adunai
laolalt, i aprau viaa cu
mult curaj, ns ploaia de
plumb ce se abtu asupra lor,
precum i ploaia de sgei i
sulie ce cdea din jungla
nconjurtoare aveau o singur
int. Nu exista deci nici o
ndoial asupra rezultatului
final, chiar dac lupta abia
ncepuse. Se scurseser doar
zece minute de cnd primul
hamal i zvrlise povara i
ultimul dintre arabi zcea
mort.
Cnd mpucturile
ncetar, Tarzan vorbi din nou
negrilor manyuema:
Luai fildeul i ducei-l
napoi n sat, acolo de unde l-
ai furat. Nu v facem nici un
ru.
Cteva clipe negrii
manyuema ovir. Nu aveau
nici un chef s care din nou
poverile pe drumul acela
pctos. Se sftuir n oapt i
unul dintre ei se ntoarse cu
faa spre jungl, strignd spre
glasul care le vorbise din
frunzi:
De unde tim noi c,
odat ajuni n sat, nu ne
ucidei ?
Ce-i drept, n-avei de
unde s tii, n afar de faptul
c v-am fgduit s nu v
facem nici un ru dac ducei
fildeul napoi. ns un lucru
tii cu siguran i anume c
sntei n puterea noastr i c
v putem omor pe toi dac nu
facei dup cum v spunem.
Oare nu sntem ndreptii s
procedm aa dac nu v
supunei?
Cine eti tu care
vorbeti limba stpnilor notri
arabi? ntreb manyuema. S
te vedem i-apoi i vom
rspunde.
Tarzan iei la iveal.
Privii! spuse el.
Cnd vzur c era alb,
fur cuprini de groaz; nu
vzuser niciodat un slbatic
alb, iar muchii lui puternici i
trupul uria i umplur, de
uimire i admiraie.
Putei s v ncredei n
mine li se adres Tarzan.
Atta timp ct v vei supune i
nu vei face nici un ru
oamenilor mei, nu sntei n
primejdie. Luai deci fildeul i
ducei-l napoi n sat. De nu, v
vom urmri ntr-una, aa cum
am fcut n ultimele trei zile.
Amintirea zilelor cumplite
pe care le triser i hotr n
cele din urm pe negrii
manyuema i, dup ce se mai
sftuir puin, luar poverile de
filde i pornir ndrt spre
satul tribului waziri.
La sfritul celei de-a treia
zile intrau pe poarta satului
unde fur ntmpinai de
supravieuitorii recentului
masacru. n ziua n care
jefuitorii prseau satul, Tarzan
trimisese un sol spre tabra lor
provizorie din sud, anunndu-i
c se pot ntoarce acas fr
team.
Tarzan trebui s fac uz de
toat ndemnarea i puterea de
convingere spre a-i mpiedica
pe cei din tribul waziri s-i
cspeasc pe negrii
manyuema. Le art c-i
dduse cuvntul c manyuema
nu vor fi vtmai dac
aduceau fildeul napoi, n sat,
de unde-l furaser. Le mai
aminti c lui i datorau victoria
deplin obinut i, n cele din
urm, wazirii acceptar s-l
asculte, ngduind canibalilor
s se odihneasc nestingherii
n sat.
n seara aceea, rzboinicii
waziri inur sfat mare pentru a
serba victoria i a alege o nou
cpetenie.
De cnd Waziri, btrna
cpetenie, murise, Tarzan i
condusese la lupt i, n mod
tacit, comanda i fusese
ncredinat temporar lui. n
toiul luptelor nu mai avuseser
timp s aleag un nou ef
dintre ai lor i, de fapt,
repurtaser attea izbnzi sub
conducerea omului-maimu,
nct nici nu dorir s acorde
autoritatea suprem altuia, de
fric s nu piard ceea ce
ctigaser. Vzuser prea bine
ce rezultate avusese
neascultarea sfaturilor date de
omul alb, mai ales cu prilejul
atacului poruncit de Waziri,
cnd acesta i pierduse viaa.
Aa c nu le fu greu s accepte
autoritatea lui Tarzan.
Rzboinicii de frunte se
aezar deci n jurul unui foc
pentru a discuta meritele
eventualului succesor al
btrnului Waziri. Busuli vorbi
primul:
Deoarece Waziri a murit
i n-a lsat nici un fiu, gndesc
c ntre noi nu e dect unul pe
care-l tim dup fapte c e
potrivit s ne fie un rege bun.
Un singur om ne-a dovedit c
poate s ne conduc cu succes
mpotriva putilor oamenilor
albi, ajutndu-ne s dobndim o
victorie lesnicioas, fr a
pierde un singur om. Exist
doar un singur om i acesta e
omul alb, care ne-a condus n
aceste cteva zile care s-au
scurs.
Busuli sri n picioare i,
innd sulia uor nclinat i
ndreptat cu vrful n sus, i
ndoi genunchii i ncepu s
danseze ncet n jurul lui
Tarzan, cntnd n ritmul
pailor.
Waziri, regele wazirilor!
Waziri, omortorul de arabi!
Waziri, regele wazirilor!
Unul cte unul, ceilali
rzboinici artar c se
nvoiesc ca Tarzan s le fie
rege, alturndu-se i ei
dansului solemn. Femeile
venir i se chircir la
marginea cercului, unde bteau
tam-tam-ul i bteau din palme
n ritmul pailor dansatorilor;
se alturar i ele cntecului
rzboinicilor. n mijlocul
cercului sttea Tarzan din
neamul maimuelor: Waziri,
rege al wazirilor: ca i
predecesorul su, trebuia s
poarte numele tribului..
Paii dansatorilor se
nteir din ce n ce mai mult,
iar strigtele devenir tot mai
slbatice. Femeile sreau i
cdeau n aceeai clip, ipnd
ct le lua gura. Suliele erau
nvrtite cu furie, iar cnd
dansatorii se nclinau i loveau
scuturile de pmntul tare,
ntreaga scen era att de
primitiv i de slbatic, de
parc s-ar fi desfurat n zorii
nedesluii ai istoriei omenirii,
n urm cu nenumrate
milenii.
Cnd dezlnuirea atinse
paroxismul, omul-maimu sri
n picioare i se altur
ceremoniei slbatice.
Ah, dac l-ar fi vzut Olga
de Coude! Ar fi putut ea oare
recunoate pe tnrul bine
mbrcat i linitit al crui chip
plcut i maniere ireproabile o
ncntaser numai cu cteva
luni n urm? Dar Jane Porter?
Ar mai fi iubit ea oare pe
cpetenia rzboinic, pe
slbaticul ce dansa gol n
mijlocul supuilor si slbatici
goi puc? Dar D'Arnot? i-ar fi
putut nchipui D'Arnot c era
acelai om pe care-l introdusese
n jumtate de duzin din cele
mai selecte cluburi ale
Parisului? Ce ar fi spus colegii
si pairii din Camera Lorzilor
dac cineva, artnd spre
uriaul cu pieptntur barbar
i cu podoabe de metal care
opia dezlnuit, ar fi rostit
urmtoarele:
Onorai lorzi, iat-l pe
John Clayton, Lord Greystoke!.
i astfel, Tarzan din
neamul maimuelor ajunse rege
ntre oameni... urma, aadar,
ncet, dar sigur, evoluia
strmoilor si; n-o luase doar
de la nceputul nceputurilor?

18. LOTERIA MORII

A doua zi diminea dup


naufragiul Lady-ei Alice, Jane
Porter se trezi cea dintii dintre
pasagerii aflai n barc.
Ceilali membri ai grupului
dormeau ntini pe bnci sau
grmdii, pe fundul brcii n
poziii chircite.
Cnd fata i ddu seama
c se deprtaser de celelalte
brci, o cuprinse teama.
Sentimentul de singurtate i
neputin, pe care ntinderea
nesfrit a oceanului pustiu l
trezise n ea, era att de
deprimant nct, gndindu-se la
viitor, nu ntrezrea nici cea
mai mic raz de speran. Era
convins c snt pierdui...
pierdui fr cea mai slab
ndejde de a fi salvai.
Nu dup mult timp se trezi
i Clayton. Trecur cteva
minute pn s-i vin de-a
binelea n fire, ca s-i dea
seama unde se aflau sau s-i
aminteasc dezastrul din seara
precedent. n cele din urm
ochii lui uimii ddur de fat:
Jane! Slav Domnului
c sntem mpreun!
Privete zise ea,
artnd cu un gest descurajat
spre orizont. Sntem singuri n
pustietatea asta.
Clayton scrut noianul de
ap n toate direciile.
Unde s fie oare? strig
el. Nu se poate s se fi
scufundat; oceanul a fost
linitit i au pornit odat cu noi
dup ce s-a scufundat vasul... i-
am vzut pe toi...
i trezi i pe ceilali i le
expuse situaia n care se
gseau.
N-are importan c
brcile s-au risipit, domnule
spuse unul dintre marinari.
Snt cu toii bine aprovizionai,
aa c n-au nevoie de ceilali;
iar dac ne prinde o furtun,
tot nu ar sluji la nimic s fim
laolalt. Dac sntem
mprtiai pe ocean, avem mai
multe anse de a fi pescuii de
vreun vapor i atunci vor
ncepe numaidect s ne caute
pe toi. Dac rmneam
mpreun, aveam doar o ans
de scpare, acum ns exist
patru.
i ddur cu toii seama
de nelepciunea unei astfel de
aprecieri a situaiei i devenir
mai optimiti. Bucuria le fu
ns de scurt durat, deoarece,
cnd se hotrr s vsleasc
necontenit spre est, adic spre
continent, constatar c
marinarii care vsliser cu cele
dou lopei, singurele, de altfel,
adormiser i le lsaser s
cad n ap; nu le zrir
nicieri prin apropiere.
Urm un schimb violent de
cuvinte i nvinuiri reciproce,
iar marinarii fur gata-gata s
se ncaiere, ns Clayton reui
s-i potoleasc. Totui, o clip
mai trziu, fcnd o remarc
urt la adresa prostiei tuturor
englezilor i, n special, a
marinarilor englezi, domnul
Thuran fu ct pe aci s
prilejuiasc o nou ncierare.
Haide, gata frailor!
intervenii Tompkins, unul
dintre marinari care nu luase
parte la ceart. Dac o s ne
buim nenorocitele astea de
mutre, n-o s ctigm nimic.
Cum spunea i Spider nainte, o
s fim culei cu toii, aa c ce
rost are s ne ciorovim? Hai
s mncm, mai bine, zic eu...
Nu-i o idee rea
ncuviin domnul Thuran i,
ntorcndu-se spre un marinar,
pe nume Wilson, i spuse:
Amice, d-mi una din
conservele de la pupa.
Ia-i-o i singur i
replic Wilson, morocnos. Nu
primesc ordine de la... un
venetic... n-ai ajuns cpitan pe
vasul sta.
Rezultatul fu c Clayton se
vzu nevoit s ia el conserva.
Apoi se dezlnui o alt ceart
grozav cnd unul dintre
marinari i acuz pe Clayton i
pe domnul Thuran c vor s
distribuie ei proviziile, ca s-i
ia partea leului.
Trebuie s comande
cineva aici interveni Jane
Porter, profund dezgustat de
certurile neplcute ce
inaugurau o convieuire impus
i care putea s dureze multe
zile. Chiar i fr nenelegerile
i certurile dintre noi, e destul
de ngrozitor s fim singuri n
brcua asta pe Atlantic. Voi,
brbaii, ar trebui s-alegei un
conductor i apoi s-l
ascultai, fcnd tot ceea ce
ordon el. Aici e nevoie de o
disciplin mai strict chiar
dect pe un vapor bine
organizat.
nainte de a spune ceea ce
gndea, sperase s nu fie
nevoit s se amestece n astfel
de treburi, deoarece i
nchipuia c Clayton este
ndeajuns de capabil s fac
fa oricrei situaii. Se vedea
nevoit s admit c, pn n
clipa aceea, cel puin, Clayton
nu lsa s se ghiceasc a avea
vreo veleitate de a stpni
situaia, dei mcar se abinuse
s toarne gaz peste foc. Mersese
att de departe, nct renunase
la conserv n favoarea
marinarilor, care se
mpotriviser s-o deschid el.
Vorbele fetei i potolir
pentru ctva timp i, n sfrit,
hotrr s mpart pe din dou
cele dou butoiae cu ap i
cele patru conserve cu mncare:
jumtate pentru cei trei
marinari, jumtate pentru cei
trei pasageri.
Astfel, micul grup se diviza
n dou tabere i, dup ce
mprir proviziile, fiecare se
puse pe treab, cznindu-se s
deschid cutiile, s distribuie
mncarea i apa. Marinarii
izbutir primii s deschid una
din conservele cu mncare i
njurturile lor pline de obid i
dezamgire l fcur pe Clayton
s-i ntrebe ce se mai
ntmplase.
Ce s se ntmple?! ip
Spider. Ce s se ntmple?! O s
murim! Asta e! Cutia e plin cu
pcur!
Clayton i domnul Thuran
deschiseser n grab una din
conservele pe care le aveau, ca
s descopere c i cutia lor
coninea pcur i nu mncare.
Una dup alta, deschiser cele
patru cutii de conserve. ndat
ce vedeau coninutul, strigte
de furie vesteau adevrul
necrutor... n barc nu exista
nici mcar un gram de
mncare.
Ei, slav Domnului c
nu e vorba de ap! Zise
Tompkins. Mai uor o duci fr
mncare dect fr ap. N-avem
dect s ne mncm
nclmintea, la o adic, dar
cu butul e mai greu.
Pe cnd vorbea, Wilson
fcu o gaur n unul din
butoiae n vreme ce Spieder
inea dedesubt o cutie de tabl,
ca s ia ap. Cnd nclinar
butoiaul, din interior iei o
pudr fin, neagr i uscat,
care se scurse pe fundul cutiei.
Scond un rcnet, Wilson ddu
drumul butoiaului i privi
praful uscat din cutie fr a
rosti un cuvnt. Era ngrozit de-
a binelea.
Butoiaele snt umplute
cu praf de puc zise Spider,
cu voce joas, ntorcndu-se
spre cei de la pupa.
Se dovedi c i celelalte
butoiae conineau acelai
lucru.
Pcur i praf de puc!
strig domnul Thuran. Sapristi!
Ce mai meniu pentru nite
naufragiai!
ndat ce aflar c la bord
nu aveau merinde i nici ap,
junghiurile de foame i arsurile
de sete se nteir, astfel c
nelinitea i adevratele
grozvii ale naufragiului i
artar colii chiar din prima zi
a aventurii lor tragice.
Pe msur ce zilele
treceau, starea lor se agrava
din ce n ce. Ochii, care-i
dureau de atta efort, scrutau
zarea zi i noapte pn ce
observatorii, slbii i obosii,
cdeau epuizai pe fundul
brcii, unde smulgeau, din
somnul, agitat de vise, o clip
de rgaz, uitnd ororile
realitii.
Marinarii, chinuii de
dureri necrutoare de foame,
i mncaser centurile,
bocancii i cureluele de piele
de la bonete, dei att Clayton
ct i domnul Thuran se
strduiser n fel i chip s-i
conving c lucrul acesta le va
spori chinul.
Istovii i fr speran,
cltorii din barc zceau sub
dogoarea nemilosului soare
tropical, cu buzele crpate i
limba umflat, ateptnd
moartea, pe care ncepuser s-o
doreasc mai mult ca orice.
Suferinele cumplite din
primele zile devenir i mai
nfiortoare pentru cei trei
pasageri care nu mncaser
nimic. Agonia marinarilor era
de-a dreptul insuportabil:
stomacurile lor slbite ncercau
s lupte cu bucile de piele pe
care le nghiiser. Tompkins
i ddu primul sufletul. Exact
la o sptmn de la
scufundarea Lady-ei Alice,
marinarul muri n cele mai
groaznice chinuri.
Timp de mai multe ore,
cadavrul lui zcu pe fundul
brcii, cu chipul desfigurat i
hidos, rnjind la cei din barc.
Jane Porter nu putu s ndure
prea mult acest spectacol
oribil.
Nu poi s-arunci
cadavrul peste bord, William?
ntreb ea.
Clayton se ridic de jos i
se ndrept mpleticindu-se spre
mort. Ceilali doi marinari l
privir cu ochi ciudai i ri. n
zadar ncerc englezul s ridice
cadavrul ca s-l azvrle peste
bord; puterile nu-l mai ajutau
deloc.
D-mi o mn de ajutor,
te rog... se rug el de Wilson,
care se afla alturi.
i de ce vrei s-l arunci
peste bord? l interog
marinarul, cu o voce
glcevitoare.
Trebuie s-o facem
nainte de a fi prea sleii
rspunse Clayton. Mine, dup o
zi, sub soarele sta fierbinte, va
arta ngrozitor...
Mai bine las-l n pace
mri Wilson. Poate o s-avem
nevoie de el nainte de ziua de
mine.
ncet-ncet, mintea lui
Clayton deslui tlcul vorbelor
marinarului. n cele din urm
pricepu de ce Wilson se
mpotrivea s-arunce mortul.
Dumnezeule! opti
Clayton, ngrozit. Doar nu vrei
s spui...
i de ce nu? se burzului
Wilson. Nu trebuie s trim? E
mort; n-o s simt nimic...
ncheie el, artnd spre
cadavru.
Vino-ncoa, Thuran!
strig Clayton, ntorcndu-se
spre acesta. Dac nu scpm de
cadavru nainte de cderea
nopii, o s-avem parte de ceva
mai ru dect moartea.
Wilson se ndrept
amenintor spre cei doi pentru
a-i mpiedica s treac la fapte,
dar cnd vzu c i tovarul
su, Spider, e de partea lui
Clayton i a lui Thuran,
renun. Continu ns s se
uite cu ochi flmnzi la cadavru
pn cnd cei trei brbai,
unindu-i puterile, reuir s-l
azvrle peste bord.
Tot restul zilei, Wilson l
privi int pe Clayton. n ochii
lui se putea deslui o urm de
nebunie. Spre sear, pe cnd
soarele se cufunda n mare,
ncepu s chicoteasc i s
bolboroseasc de unul singur;
ochii ns i erau n
permanen pironii asupra lui
Clayton. Chiar i dup ce se
ntunec, Clayton mai simea
nc privirea acea sfredelitoare
i fix. Nu ndrznea s
adoarm; era nespus de istovit,
ns se strduia din rsputeri s
rmn treaz. Dup un rstimp,
care-i pru o venicie de
suferin, capul i czu pe
banchet i adormi. Nu-i ddea
seama de cnd zcea aa, lipsit
de cunotin... Deodat l trezi
un trit chiar lng el. Luna
era sus pe cer i, printre genele
ochilor crpii de somn, Clayton
l zri pe Wilson trndu-se pe
furi spre el. Marinarul sta cu
gura cscat i limba umflat i
atrna afar.
Zgomotul o trezi i pe Jane
Porter; cnd vzu scena teribil,
fata scoase un ipt ascuit. n
aceeai clip, marinarul se
cltin i se prvli peste
Clayton. Ca o fiar slbatic,
dinii lui cutau beregata
przii, ns Clayton, dei foarte
slbit, gsi destul putere ca s
se fereasc de colii
nenorocitului.
ipetele Janei Porter l
trezir i pe domnul Thuran i
pe Spider. Vznd ce se petrece,
amndoi se trr n ajutorul lui
Clayton i tustrei laolalt
reuir s-l imobilizeze pe
Wilson i s-l culce pe fundul
brcii. Cteva minute, acesta
sttu linitit, vorbind aiurea i
rznd de unul singur. Apoi
scoase un strigt ngrozitor i,
nainte ca ceilali s-l poat
opri, se cltin pe picioare i
czu peste bord.
ncordarea i starea de
surescitare groaznic i vlgui
pe naufragiai, lsndu-i plini de
dezndejde i tremurnd ca
frunza. Spider ncepu s plng;
Jane Porter se ruga; Clayton se
blestema n oapt; domnul
Thuran edea cu capul ngropat
n palme, gndindu-se.
Rezultatul meditaiei sale se
dezvlui n dimineaa
urmtoare, cnd fcu o
propunere lui Spider i lui
Clayton.
Domnilor, ai vzut ce
soart ne-ateapt dac nu
sntem salvai ntr-o zi sau
dou. E limpede c snt puine
anse s fim salvai. n timpul
acestor zile ct am plutit n
deriv, n-am vzut nici o pnz,
nici mcar un firicel de fum la
orizont, i privi o clip pe cei
doi, apoi continu: am fi avut o
ans dac aveam mncare,
ns fr hran, n-avem nici
una. Deci ne rmn doar dou
soluii i trebuie s-alegem una
din ele imediat. Fie s murim
cu toii n cteva zile, fie s
sacrificm pe unul dintre noi
pentru ca ceilali s poat
supravieui, nelegei ce vreau
s spun?
Auzindu-l, Jane Porter se
ngrozi. Dac aceast
propunere ar fi venit din partea
unui marinar neajutorat i
ignorat, poate c n-ar fi fost
surprins; ns cum venea din
partea unui om care se
pretindea cult i rafinat, din
partea unui gentleman, aproape
c nu putea s-i cread
urechilor.
Atunci e mai bine s
murim toi spuse Clayton.
Acest lucru l va decide
majoritatea i replic domnul
Thuran. Cum unul dintre noi
trei va fi obiectul sacrificiului,
vom decide noi. Domnioara
Porter nu e implicat n acest
lucru, deci nu se va afla n
pericol.
Cum o s tim care e
primul? ntreb Spider.
Putem hotr prin
tragere la sori rspunse
domnul Thuran. Am n buzunar
cteva piese de un franc. Vom
alege cteva care au pe ele
btui ani diferii... cel ce trage
primul de sub o bucat de
postav o anumit dat va fi
primul.
Nu vreau s am de-a
face cu o asemenea propunere
diabolic se mpotrivi
Clayton. Poate c ntre timp se
ivete un vapor la orizont.
Vei face aa cum
hotrte majoritatea sau vei fi
primul, fr s ne mai
formalizm cu tragerea la sori
zise domnul Thuran,
amenintor. Haidei s punem
la vot propunerea. Eu, unul snt
pentru. Tu ce spui, Spider?
i eu snt pentru
rspunse marinarul.
Voina majoritii...
anun domnul Thuran. Acum
s nu mai pierdem timpul i s
tragem la sori. Toi avem
aceleai anse. Ca trei dintre
noi s triasc, unul din noi
trebuie s moar... poate cu
cteva ceasuri mai devreme
dect altminteri.
Apoi ncepu s pregteasc
loteria morii, n vreme ce Jane
Porter sttea cu ochii holbai
de groaz, gndindu-se la
grozviile la care avea s fie
martor. Domnul Thuran i
ntinse haina pe fundul brcii,
apoi alese ase piese de un
franc dintr-un pumn de
monede. Ceilali doi brbai se
aplecar spre el cnd le
controla. n cele din urm
domnul Thuran i le ddu pe
toate lui Clayton.
Uit-te cu atenie... i
spuse. Anul cel mai vechi este o
mie opt sute aptezeci i cinci;
n-avem dect o singur moned
cu acest an.
Clayton i marinarul
examinar fiece moned.
Pentru ei, toate preau la fel; n
afar de anii marcai nu
constatar nici o alt
deosebire. Fur ct se poate de
satisfcui. Dac ar fi tiut c
marea experien a domnului
Thuran n msluirea crilor i
dezvoltase pipitul n asemenea
msur, nct el cunotea
crile numai atingndu-le,
atunci cei doi n-ar mai fi fost la
fel de convini c jocul e
cinstit: piesa din l875 era mai
subire dect celelalte doar ct
grosimea unui fir de pr. ns
nici Clayton i nici Spider n-ar
fi putut sesiza aceast
deosebire fr ajutorul unui
micrometru.
n ce ordine tragem?
ntreb domnul Thuran, tiind
din experien c majoritatea
oamenilor prefer totdeauna
ultima ans la o loterie n care
unicul premiu este un lucru
neplcut... Exist ntotdeauna
ansa i sperana ca un altul s
trag mai nainte lozul fatal.
Domnul Thuran, din motive
tiute numai de el, prefer s
trag primul, mai ales pentru
eventualitatea cnd tragerea
trebuia s se repete.
Astfel, cnd Spider dori s
trag ultimul, Thuran se oferi
cu nepsare s trag primul.
Bg mna sub hain doar o
clip, totui n clipa aceea
scurt degetele dibace pipir
fiece moned, dibuind i lsnd
la o parte piesa fatal. Cnd
scoase mna, n palm avea o
pies btut n l888. Trase apoi
Clayton. Cnd mna brbatului
cu care trebuia s se mrite
dispru sub hain, Jane Porter
se aplec nainte, cu privirea
ncordat i plin de groaz.
Imediat, acesta scoase o pies;
n palma lui se afla o moned
de un franc. O clip nu
ndrzni s se uite, ns domnul
Thuran, care se aplecase s se
uite la dat, l anun c era n
afar de orice pericol.
Jane Porter se prbui pe
banchet, tremurnd toat.
Lipsit de putere, trebui s se
sprijine de marginea brcii. Se
simea bolnav i ameit. i
daca Spider nu trgea moneda
din l875, trebuia s ndure din
nou toat tortura aceea
cumplit.
Marinarul vr mna sub
hain. Pe frunte i aprur
broboane mari de sudoare.
Tremura, cuprins parc de un
acces de friguri. Ocra n gura
mare c voise s trag ultimul,
fiindc ansele lui de a scpa
erau acum doar trei la unu, n
timp ce domnul Thuran avea
cinci la unu, iar Clayton patru
la unu.
Domnul Thuran era foarte
calm i nu-l grbi fiindc tia
c el, oricum, este n siguran
chiar dac piesa din l875 nu
ieea acum la sori. Cnd
marinarul scoase mna i privi
n palm, czu leinat pe
fundul brcii. Att Clayton ct
i domnul Thuran se grbir s
vad ce moned trsese; piesa
se rostogolise din palma
marinarului pe jos; nu era din
l875. Destinderea ce urmase
spaimei l dobor pe Spider cu
aceeai for, ca i cum ar fi
tras moneda fatal.
Erau nevoii s reia
operaia de la capt. Thuran
bg iar mna sub hain, Jane
Porter nchise ochii. Spider se
aplec, cu ochii holbai, spre
mna ce trebuia s-i hotrasc
soarta; fiindc, n funcie de ce
trgea Clayton, depindea soarta
lui.
William Cecil Clayton,
Lord Greystoke, scoase mna de
sub hain innd moneda n
pumnul ncletat, astfel nct
nimeni nu putea s-o vad. Privi
pierdut spre Jane Porter. Nu
ndrznea s deschid palma.
Mai iute! uier Spider.
Dumnezeule, arat-ne odat!
Clayton deschise palma.
Spider fu primul care vzu data
i, nainte ca ceilali s-i
ghiceasc gndul, se ridic n
picioare i sri peste bordul
brcii, disprnd pentru
totdeauna n adncurile lugubre
de dedesubt moneda lui
Clayton nu era din l875.
ncordarea i vlguise ntr-
atta pe cei doi, nct zcur
aproape n nesimire tot restul
zilei. O bucat de vreme nimeni
nu pomeni nimic despre cele
ntmplate. Urmar zile de
dezndejde; pierduser orice
speran. ntr-o bun zi,
domnul Thuran se tr spre
locul unde zcea Clayton.
Trebuie s mai tragem o
dat la sori nainte de a ne
pierde ultimul strop de putere
opti el.
Clayton era ntr-o
asemenea stare, nct abia dac
mai era stpn pe propria-i
voin. Jane Porter nu vorbea
de trei zile. Tnrul tia c fata
e pe moarte. Orict de
groaznic era propunerea, spera
ca sacrificiul, al lui sau al
domnului Thuran, s fie
mijlocul de a-i da puteri noi. Fu
deci de acord cu propunerea lui
Thuran.
Traser ca i prima oar;
de data asta ns rezultatul nu
putea fi dect unul singur:
Clayton scoase moneda cu anul
l875.
Cnd s fie? ntreb
Thuran. i i scosese briceagul
din buzunarul pantalonilor i se
tot cznea s-l deschid.
Acum? Murmur el i ochii
lacomi ddeau trcoale
englezului.
Nu poi s-atepi pn
coboar ntunericul? ntreb
Clayton. Domnioara Porter nu
trebuie s vad nimic. Trebuia
s ne cstorim, tii asta...
O umbr de dezamgire
trecu peste chipul domnului
Thuran.
Bine, bine... rspunse
el, ovind. Nu mai e mult pn
la noapte. Am ateptat attea
zile... pot s mai atept cteva
ceasuri.
Mulumesc, prietene
murmur Clayton. Acum am s
m duc lng ea i am s rmn
acolo pn la momentul
potrivit. Vreau s stau cu ea o
or-dou nainte de a muri.
Cnd Clayton ajunse lng
fat, aceasta zcea lipsit de
cunotin. tia c Jane o s
moar i-i prea ntr-un fel
bine c n-avea s vad sau s
tie nimic din tragedia
cumplit ce urma s aib loc
curnd. i lu mna i o duse la
buzele sale crpate i umflate.
Sttu aa vreme ndelungat,
mngind usctura aceea sleit,
ca o ghear, ce fusese cndva
mna alb i delicat a unei
frumoase fete din Baltimore.
Nici nu-i ddu seama cnd
se ntunec, ns un glas din
bezn l readuse la realitate.
Era domnul Thuran, care-l
chema s-i ispeasc soarta.
Vin acum, domnule
Thuran se grbi el s
rspund.
ncerc de mai multe ori
s se aeze n patru labe pentru
a se tr. Spre locul fatal, ns
n cele cteva ore care trecuser
puterile l prsiser cu
desvrire i Clayton nu se mai
putea duce lng Thuran.
Va trebui s vii
dumneata la mine, domnule
spuse el ncet. Nu mai am
destul vlag s m trsc n
patru labe.
Sapristi! uier domnul
Thuran. Vrei s m tragi pe
sfoar, s nu pot profita de
ctig.
Clayton l auzi cum se
foiete pe fundul brcii, n cele
din urm auzi un geamt
disperat: _ Nu m pot tr...
l auzi pe Thuran, vitndu-
se. E prea trziu. M-ai pclit,
cine murdar de englez!
Nu te-am nelat,
domnule rspunse Clayton.
M-am strduit s m ridic i am
s ncerc din nou. Dac o s
ncerci i dumneata poate c ne
vom tr pn la jumtatea
drumului i atunci vei putea
profita de ctig".
Clayton se strdui din nou,
ncordndu-i toate puterile; l
auzi i pe Thuran fcnd la fel.
Dup aproape un ceas, englezul
reui s se aeze n patru. Labe,
ns cnd ncerc s nainteze,
czu pe burt. O clip mai
trziu, l auzi pe domnul Thuran
scond o exclamaie de
izbind.
Vin! opti el.
Clayton ncerc din nou s
se trasc n ntmpinarea
destinului, dar de fiece dat,
cdea pe fundul brcii; n cele
din urm, n cuda strdaniilor
repetate, nu se mai putu ridica.
Cnd ncerc ultima oar, se
rostogoli pe spate i rmase
acolo, privind stelele de pe cer,
n tmp ce n spatele iui putea
auzi eforturile laborioase i
respiraia gft a domnului
Thuran, care se tra din ce n
ce mai aproape.
Se scurse astfel o or, tot
ateptnd ca acesta s apar
din bezn i s pun capt
suferinelor lui. i desprea
doar o mic distan, ns ntre
strdaniile domnului Thuran de
a nainta interveneau acum
pauze din ce n ce mai lungi i
fiecare pas spre englezul care
atepta prea s fie
imperceptibil.
n cele din urm, Clayton
i ddu seama c Thuran este
foarte aproape de el. Auzi un
chicotit isteric, ceva i atinse
faa i el i pierdu cunotina.

19. CETATEA DE AUR


Chiar n noaptea cnd
Tarzan din neamul maimuelor
devenea cpetenia wazirilor,
femeia pe care o iubea zcea
ntr-o barc, undeva la dou
sute de mile spre vest, plutind
pe noianul de ape al
Atlanticului, n vreme ce dansa
gol printre slbaticii despuiai
flcrile focului i luminau
muchii masivi i noduroi: era
o ntrupare a perfeciunii fizice
i a puterii femeia care-l
iubea zcea slbit i istovit
n agonia ce precede moartea
pricinuit de sete i de foame.
n sptmna care urm
instalrii lui Tarzan ca rege al
wazirilor, tribul nsoi pe negrii
manyuema, venii odat cu
jefuitorii arabi, spre hotarul
dinspre miaznoapte al
inutului lor, aa cum le
fgduise Tarzan. nainte de a
se despri, cpetenia i puse s
jure c n viitor nu vor mai
ntreprinde nici o alt expediie
mpotriva wazirilor. i Tarzan
nu ntmpin nici o greutate n
a obine jurmn-tul..
Manyuema cunoteau ndeajuns
de bine tactica de lupt a
noului ef al wazirilor, ca s nu
mai doreasc a nsoi alt ceat
de jefuitori pe cuprinsul
domeniului su.
ndat ce se napoie n sat,
Tarzan ncepu pregtirile n
vederea unei expediii: voia s
porneasc n cutarea ruinelor
cetii de aur, pe care btrnul
ef Waziri i-o descrisese nainte
de a muri. Alese deci cincizeci
din cei mai vnjoi rzboinici ai
tribului, dar numai pe cei ce se
artar dornici s-l nsoeasc
n aceast expediie istovitoare,
brbai capabili s nfrunte
primejdiile acelui inut
necunoscut i ostil.
Din clipa n care Waziri i
povestise aventurile
neobinuite ale primei
expediii, cnd din ntmplare
descoperiser mreele ruine,
gndul la bogia fabuloas a
cetii de basm nu-i mai ddea
pace. Spiritul de aventur se
dovedi foarte puternic n
hotrrea pe care Tarzan din
neamul maimuelor o lu de a
ntreprinde cltoria. Mai era la
mijloc i mirajul aurului, cci
omul-maimu aflase de la
oamenii civilizai ce minuni
poate face posesorul preiosului
metal galben. Dar la ce i-ar fi
folosit aurul n inima Africii
slbatice, nu se mai osteni s
se ntrebe... Se mulumea s
dein puterea de a svri
minuni, chiar dac nu avea
prilejul s o foloseasc.
Astfel, ntr-o superb
diminea tropical, Waziri
cpetenia wazirilor, se aez n
fruntea celor cincizeci de
rzboinici negri ca abanosul i
porni n cutarea aventurii i
bogiei. Urmar drumul artat
de btrnul Waziri n descrierea
pe care i-o fcuse lui Tarzan.
Timp de mai multe zile merser
n susul unui ru, apoi trecur
de-a curmeziul o cumpn a
apelor, coborr pe cursul altui
ru, urcar spre izvoarele unui
al treilea, pn cnd, la sfritul
celei de-a douzeci i cincea zi,
i njghebar tabra pe o
coast de munte de pe vrful
cruia se ateptau s vad
privelitea minunatului ora al
comorii.
A doua zi n zori se
crar pe pereii aproape
perpendiculari, care formau
ultima, dar cea mai dificil
barier natural ntre ei i inta
cltoriei lor. Era aproape
miezul zilei cnd Tarzan, care
conducea irul de rzboinici
crtori, se urc n vrful
ultimei stnci, pind pe platoul
de pe coast.
n dreapta i n stnga se
nlau piscuri falnice, negrit
de semee se ridicau la cteva
mii de picioare deasupra
trectorii prin care
ptrunseser n valea
misterioas. n spatele su se
ntindea valea mpdurit pe
care o strbtuser timp de mai
multe zile, iar dincolo de ea se
afla un lan muntos mai mic ce
marca hotarul inutului lor.
Chiar n fa se desfura
privelitea asupra creia Tarzan
i aintise privirea. Era o vale
pustie o vale ngust i nu
prea adnc, presrat cu
arbuti i plin de nenumrai
bolovani. La captul ndeprtat
al vii se desluea ceva
asemntor unei ceti
grandioase; zidurile puternice,
turnurile nalte i ascuite,
bastioanele, foioarele i
cupolele se profilau roii i aurii
n lumina soarelui. Tarzan se
afla totui prea departe ca s
disting ruinele; lui i se prea
c oraul este de o frumusee
feeric. i imagin bulevardele
largi i templele imense
populate cu oameni muli i
fericii.
Mica expediie se odihni
un ceas pe vrful muntelui, apoi
Tarzan i conduse n valea ce se
deschidea dedesubt. Nu se zrea
nici o potec, ns drumul era
mai puin povrnit dect
cealalt colin a muntelui.
Odat ajuni n vale, naintar
mai repede, aa nct, cnd se
oprir n faa zidurilor vechii
ceti, era nc lumin.
Acolo unde nu se nruise,
zidul exterior msura cincizeci
de picioare n nlime, ns,
dup constatarea lor, n cea
mai mare parte nu trecea de
zece sau douzeci de picioare,
fiind prbuit. Era totui un zid
de aprare impresionant. De
cteva ori, Tarzan avu impresia
c zrete nite umbre
micndu-se n spatele ruinelor;
s-ar fi zis c nite fpturi i
urmreau de dup bastionul
vechii construcii. i deseori i
se pru c doi ochi nevzui
snt aintii asupra lui. Dar nu
putea s pun mna n foc i s
susin c e vorba de ceva mai
mult dect simple nchipuiri.
n noaptea aceea rmaser
n afara zidurilor cetii.
Deodat, la miezul nopii, fur
trezii de un ipt strident ce
venea din spatele marelui zid.
Nespus de ascuit la nceput,
iptul sfri treptat ntr-o
succesiune de gemete triste.
Negrii waziri rmaser
paralizai de fric. Trecu o or
pn cnd cei din tabr se
linitir i adormir din nou.
Dimineaa, frica nc mai
slluia n privirile nfricoate
i piezie pe care wazirii le
aruncau necontenit spre
zidurile de aprare masive ce se
ridicau n faa lor.
Fu nevoie de nenumrate
ndemnuri, eforturi i ncurajri
din partea lui Tarzan ca s-i
conving pe negrii s nu
abandoneze aventura chiar
acolo i s-o ia la goan de-a
curmeziul vii, spre stncile pe
care le escaladaser cu o zi
nainte. ntr-un trziu,
ameninndu-i c intr n
cetate de unul singur,
rzboinicii se nvoir s-l
nsoeasc.
Merser cam vreo
cincisprezece minute de-a
lungul zidului pn s descopere
un loc pe unde s ptrund n
cetate. Ajunser la o sprtur
larg cam de douzeci de inch.
n interior vzur o scar de
piatr cu treptele tocite de
vreme. Treptele dispreau brusc
la civa metri n faa lor, unde
drumul fcea o cotitur.
Tarzan ptrunse n acest
coridor ngust, strecurndu-se
pe o parte, ca s poat ncpea
cu umerii si uriai. n urma lui
veneau rzboinicii waziri. Mai
departe treptele se sfreau i
ncepea un nou coridor care
cotea i se rsucea ca un melc
pn ce ddea brusc, dup o
alt cotitur n unghi ascuit,
ntr-o curte strmt. Curtea era
strjuit de un zid interior la
fel de nalt ca cel exterior.
Acest zid interior era prevzut
cu mici turnulee ce alternau
pe ntreaga lungime cu blocuri
de piatr. Din loc n loc,
turnurile se prbuiser, iar
zidul se nruise; cu toate
acestea, se conservase mult
mai bine dect cel exterior.
Un alt coridor i conduse
prin acest zid. La captul lui,
Tarzan i lupttorii waziri se
pomenir pe un bulevard larg;
pe partea cealalt se ridicau
ruinele mohorte i inaccesibile
ale unor edificii din granit
cioplit. Pe grmezile imense de
sfrmturi, nirate de-a lungul
faadei cldirilor, crescuser
copaci i ieder. Verdeaa
izbucnea afar prin ferestrele
cscate. Chiar n faa lor se
afla o cldire ce prea c se
nal deasupra celorlalte i
care se pstrase ntr-o stare
mult mai bun. Era un edificiu
masiv, acoperit cu o cupol
enorm. De o parte i de alta a
intrrii monumentale se
rnduiau iruri de stlpi nali,
fiecare avnd n vrf o pasre
imens, grotesc, cioplit n
roc tare.
Pe cnd omul-maimu i
nsoitorii si stteau i
priveau, cuprini mai mult sau
mai puin de uimire, la aceast
cetate strveche, att de
neobinuit n mijlocul Africii
slbatice, civa dintre ei ar fi
putut s jure c n interiorul
cldirii pe care o admirau se
mica ceva. Li se prea c nite
siluete nedesluite se plimb de
colo-colo ca nite umbre prin
semintunericul din interior. Nu
era vorba de ceva concret, pe
care ochiul s-l surprind.
Aveau doar impresia ciudat c
exist via acolo unde nu
putea s fie via; cele
nsufleite preau nelalocul lor
n aceast cetate moart de
secole.
Tarzan i reaminti c ntr-
o bibliotec la Paris citise
despre nite oameni albi, care,
potrivit legendelor btinailor,
triau n mijlocul Africii. Se
ntreba dac cele citite nu se
refereau chiar la rmiele
civilizaiei acestui popor
enigmatic, care-i construise
cetatea aceasta misterioas n
mijlocul slbticiei. Era oare cu
putin ca supravieuitori ai
acestui popor pierdut s
locuiasc n mijlocul ruinelor
grandioase, care odinioar
fuseser cetatea strmoilor
lor? Din nou avu senzaia c n
marele templu din faa lui ceva
se mic pe furi.
S vedem ce se afl n
spatele acestor ruine!
Rzboinicii nu prea aveau
chef s-l urmeze, ns, cnd l
vzur cum se avnt plin de
curaj prin portalul sinistru, l
urmar la civa pai,
ngrmdindu-se unul ntr-
altul, ngrozii. Un singur ipt,
ca cel pe care-l auziser n
timpul nopii, ar fi fost de ajuns
s-i pun pe fug spre crptura
ngust ce croia drum prin
zidurile groase ctre lumea din
afar.
Cnd intr n cldire,
Tarzan era pe deplin
ncredinat c asupra lui snt
aintii nenumrai ochi. n
bezna unui coridor apropiat se
auzea un fonet i ar fi putut s
jure c vzuse o mn
omeneasc retrgndu-se dintr-
o ambrazur ce se deschidea
deasupra, n rotonda ca o
cupol, unde se aflau ei n clipa
aceea.
Pardoseala ncperii era
din piatr, iar zidurile din
granit neted, avnd sculptate
nite figuri stranii de oameni i
fiare. Din loc n loc, n zidurile
trainice se vedeau aplicate
plci de metal galben.
Apropiindu-se de una din aceste
plci, Tarzan bg de seam c
e de aur i c are nscrise o
mulime de hieroglife. Dup
aceast ncpere urmau altele,
iar cnd se terminar, cldirea
se ramifica n nite aripi
enorme. Tarzan strbtu cteva
ncperi, descoperind mereu
alte i alte mrturii ale averii
fabuloase a constructorilor
cetii. ntr-o camer se aflau
apte stlpi din aur masiv, iar n
alta podeaua era toat din
metal preios. Tot timpul ct le
explora, negrii l nsoir,
ngrmdii unii ntr-alii n
spatele su. De o parte i de
alta, umbre ciudate pluteau
nainte i napoi, dar niciodat
nu se apropiau prea tare ca ei
s se poat convinge c nu snt
singuri.
ncordarea deveni
insuportabil pentru nervii
wazirilor. l implorar pe
Tarzan s se ntoarc afar, la
lumina soarelui. Spuneau c
expediia n-o s se sfreasc cu
bine, fiindc ruinele snt
bntuite de duhurile fotilor
locuitori.
Ne urmresc pas cu pas,
o, rege! opti Busuli. Ne pndesc
pn om ajunge n locul cel mai
tainic din cetate i-atunci or s
nvleasc peste noi i-or s ne
sfie cu dinii. Aa fac
duhurile. Mi-a spus-o unchiul
mamei mele, care este un mare
vraci i mi-a spus-o de multe
ori...
Tarzan rse.
Hai, ducei-v napoi,
ieii afar la lumina soarelui,
copii! Am s vin i eu, dup ce
isprvesc de cercetat de la cap
la coad ruinele astea i dup
ce m conving c exist sau nu
aur. Cel puin putem smulge
plcile de pe perei, fiindc
stlpii snt prea grei s-i crm.
Trebuie, s fie pe undeva
niscai depozite mari, ticsite cu
aur... aur pe care-l putem duce
acas destul de uor. Fugii
acum la aer curat, unde putei
respira n voie...
Unii dintre rzboinici
pornir n pas vioi s
ndeplineasc ordinul
cpeteniei, ns Busuli i ali
civa se codir s-l prseasc,
deoarece le era greu s aleag
ntre dragostea i loialitatea
fa de regele lor i frica
superstiioas fa de
necunoscut. Apoi, pe
neateptate, se ntmpl un
lucru care-i hotr fr a mai fi
nevoie de discuii. Din templul
cufundat n tcere rsunar
aceleai strigte nfiortoare pe
care le auziser cu o noapte
nainte. Ct ai clipi, rzboinicii
negri o luar la goan prin
slile pustii ale edificiului
strvechi, scond urlete
ngrozite.
Tarzan din neamul
maimuelor rmase pe loc; un
zmbet dispreuitor i flutur pe
buze... Atepta ca dumanul s
sar asupra lui. ns brusc se
aternu din nou tcerea. I se
pru c desluete un zgomot
de picioare descule ce peau
prin apropiere. Apoi Tarzan se
ntoarse i continu s
ptrund n adncurile
templului. Trecu din ncpere
n ncpere pn ce ajunse la o
u masiv i ferecat. Cnd
puse umrul s o mping, auzi
din nou strigtul acela
amenintor. Era limpede c i
se da de tire s se fereasc s
profaneze mai ales aceast
ncpere. Oare se afla pe
punctul de a dezlega taina
comorii?
n orice caz, tocmai
fiindc pzitorii misterioi i
invizibili ai acestui loc necurat
doreau, dintr-un motiv sau
altul, s-l mpiedice s intre n
ncpere, era de ajuns ca s-l
ntrte pe Tarzan s fac
tocmai pe dos. Dei strigtul fu
repetat ntr-una, el izbi cu
umrul n u pn ce aceasta
ced forei uriae i se deschise
cu un scrnet al balamalelor de
lemn.
nuntru domnea o bezn
de neptruns. Nicieri, nici o
crptur prin care s intre
mcar cea mai firav raz de
lumin i nici prin ua deschis
nu intra vreo dr; coridorul de
unde venise era cufundat n
semintuneric. Cercetnd
podeaua din faa sa cu coada
suliei, Tarzan nainta n
ntuneric. Brusc, ua din spate
se nchise i n aceeai clip
mai multe mini l nfcar din
toate prile.
Omul-maimu se zbtu cu
furie slbatic, dezlnuindu-i
puterea herculean. Dei
simea c loviturile sale
nimereau n plin i dinii se
nfigeau n carnea agresorilor,
avea impresia c minile ce se
agau de el snt fr numr.
Treptat, superioritatea
agresorilor l coplei; l doborr
la pmnt i-l legar fedele de
mini i de picioare.
n afar de rsuflarea grea
a atacatorilor i zgomotul
luptei nu auzise nimic. Nu tia
ce fel de fpturi l capturaser,
ns, dup cum l legaser, i
ddu seama c snt fiine
meneti.
Brusc l ridicar de pe
podea i, mai trgndu-l, mai
mpingndu-l, l scoaser din
ncperea ntunecoas printr-o
alt u i-l duser ntr-o curte
interioar a templului. Aici
putu n sfrit s-i vad pe cei
ce-l fcuser prizonier. Erau
poate peste o sut: nite barbari
scunzi i ndesai, cu brbi
mari ce le acopereau feele i
piepturile proase.
Prul gros i nclcit din
cap le cdea peste sprncenele
deprtate, laele atrnndu-le pe
umeri i pe spate. Aveau
picioarele strmbe, scurte i
groase, iar braele lungi i
musculoase. n jurul coapselor
purtau piei de leopard sau de
leu, iar pe piept le atrna un
irag din colii acestor animale!
Braele i picioarele lor erau
mpodobite cu brri masive
din aur curat. Drept arme,
aveau nite mciuci grele i
noduroase, iar la cingtorile ce
susineau singurul lor vemnt
atrnau cuite lungi i
nfricotoare.
Ceea ce-l impresiona mai
mult pe prizonier fu pielea alb;
culoarea i nfiarea lor nu
indicau de fel apartenena la
rasa neagr. Totui, frunile
teite, ochii mici i ri i colii
galbeni nu fceau o impresie
bun.
Ct timp durase lupta din
ncperea ntunecoas i-n
vreme ce-l trser pe prizonier
spre curtea interioar, straniile
fpturi nu scoseser nici un
cuvnt. Acum ns civa dintre
ei ncepur o conversaie
monosilabic i miorlit ntr-o
limb necunoscut, l lsar pe
pardoseala de piatr i se
retraser tropind cu picioarele
scurte spre o alt arip a
templului, la captul cellalt al
curii.
Pe cnd zcea acolo pe
spate, Tarzan vzu c
pretutindeni jur mprejur se
ridicau ziduri foarte nalte. Sus
de tot se zrea o mic pat de
cer albastru. Printr-o
ambrazur deslui un frunzi,
dar nu-i putea da seama dac
frunziul se afla dincolo de
zidurile templului. n jurul
curii, de la pmnt pn la
acoperiul templului, se aflau
nenumrate galerii: din cnd n
cnd, captivul surprindea
aintit asupra lui licrirea
unui ochi ce scapr de sub
claia de pr nclcit.
Omul-maimu ncerc
niel rezistena legturilor i i
se pru c nu erau ndeajuns de
trainice pentru a rezista
ncordrii muchilor si
puternici cnd va sosi clipa s
evadeze. Dar nu ndrzni s le
ncerce temeinic, pn ce nu
cobora ntunericul sau pn nu
se ncredina c nu-l spioneaz
nimeni.
Dup multe ceasuri,
lumina soarelui ptrunse n
puul vertical. Cnd soarele se
ivi deasupra, auzi un zgomot de
tlpi descule lipind n
coridoarele de deasupra i vzu
galeriile umplndu-se de chipuri
irete; n acelai timp, alt grup
intr n curte.
O clip, ochii tuturor se
ndreptar spre soarele ajuns la
amiaz. Apoi, ntr-un glas,
oamenii din galerii i cei din
curtea de jos reluar cu voce
trgnat refrenul unei
incantaii lugubre. Cei din jurul
lui Tarzan ncepur s danseze
n cadena cntecului solemn.
Peau n jurul lui ncet i,
dansnd, semnau cu nite uri
gigantici i nendemnatici. Nu
se uitau deloc la el; ochii mici
se pironiser pe discul soarelui.
Dansar astfel vreo zece
minute, ngnndu-i incantaia
lor monoton. Deodat se
ntoarser cu toii spre
prizonier i, ridicnd mciucile
i scond urlete nfricotoare,
cu feele schimonosite n
chipul cel mai diabolic cu
putin, se npustir asupra lui.
Tot atunci, o siluet de
femeie se arunc n mijlocul
hoardei nsetate de snge i, cu
o mciuc asemntoare cu a
lor, ns furit din aur, i
izgoni pe brbaii ce se
apropiau de Tarzan.

20. LA

O clip, Tarzan crezu c


fusese salvat printr-un capriciu
al soartei. Cnd constat ns
uurina cu care fata i
alungase pe brbaii aceia
semnnd cu nite gorile i
cnd, puin mai trziu, acetia
i reluar dansul n timp ce ea
li se adresa cu un cnt monoton
i sacadat, trase concluzia c,
de fapt, nu era nimic altceva
dect un moment din
ceremonia al crei erou
principal era el.
Dup cteva clipe, fata
scoase un cuit de la bru i,
aplecndu-se asupra lui Tarzan,
i tie legturile de la picioare.
Apoi, dup ce brbaii ncetar
dansul i se apropiar, i fcu
semn s se ridice. i puse de gt
frnghia care-i legase picioarele
i-l trase dup ea de-a
curmeziul curii. Brbaii
veneau doi cte doi n urma lor.
l purt prin coridoarele
ntortocheate, departe n
interiorul templului, pn ce
ajunser ntr-o sal mare n
centrul creia se afla un altar.
Tarzan, nelese, n fine, scopul
straniei ceremonii ce precedase
aducerea lui n lcaul sacru.
Czuse, desigur, n minile
unor descendeni ai
adoratorilor soarelui. Parodierea
salvrii de ctre o vestal a
marii preotese a soarelui fusese
doar o parte din ceremonialul
lor pgn. Soarele, care se
revrsa asupra lui printr-o
deschidere de sus, l plcuse,
iar preoteasa venise s-l salveze
din minile profanatoare ale
pctoilor de pe pmnt; s-l
salveze pentru a-l oferi apoi
jertf Zeului incandescent.
Dac mai avea nevoie de
vreo confirmare suplimentar a
ipotezelor sale, nu-i rmnea
dect s-i arunce ochii la
petele cafenii i roietice de pe
altarul de piatr i de pe
lespezile din imediata
apropiere, sau la craniile
hidoase nirate n niele din
pereii ncperii.
Preoteasa conduse victima
pn la treptele altarului. Din
nou, galeriile din jur se
umplur pn sus de spectatori,
iar prin arcada de la captul
slii se strecura ncet-ncet o
procesiune de femei. Ca i
brbaii, purtau n jurul
coapselor piei de animale
slbatice, prinse cu brie din
piele netbcit sau cu lanuri
de aur. n prul negru i bogat
erau prinse podoabe furite din
nenumrate plcue de aur,
rotunde sau ovale, mbinate
ingenios, n aa fel ca s
alctuiasc un fel de plrie de
metal. De o parte i de alta a
capului atrnau lungi iraguri
de podoabe ovale ce le ajungeau
pn la bru.
Femeile erau mult mai
bine proporionate dect
brbaii; aveau trsturi mai
frumoase, iar chipul i ochii
mari, calzi i negri denotau o
inteligen superioar celei a
stpnilor lor.
Fiecare preoteas purta
dou cupe de aur. Se nirar de
o parte a altarului, n vreme ce
brbaii formau un alt ir, pe
partea cealalt. Brbaii
naintar civa pai i luar pe
rnd cte o cup de la femeia
din faa lor. Apoi incantaia
rencepu i deodat, dintr-un
coridor ntunecos de dincolo de
altar care venea din adncurile
cavernoase de sub ncpere,
apru o alt femeie.,
Marea preoteas gndi
Tarzan. Era o femeie tnr, cu
o fa destul de frumoas i
inteligent. Podoabele sale erau
asemntoare celor purtate de
ajutoarele ei, ns mult mai
meteugit lucrate. Cele mai
multe erau btute n diamante.
Braele goale, ca i picioarele,
aproape se pierdeau sub
podoabe masive i giuvaeruri,
iar pielea de leopard era
susinut de un bru foarte
strns, fcut din inele de aur
alctuind un model ciudat i
presrat cu mici diamante. La
bru purta un cuit lung,
ncrustat cu nestemate, iar n
mn, n loc de mciuc, inea
o vergea.
Cnd ajunse n partea
cealalt a altarului, se opri;
incantaia ncet. Preoii i
preotesele ngenunchear
dinaintea ei, n timp ce ea
ntinse vergeaua deasupra
capetelor lor i recit o
invocaie lung i plicticoas.
Avea o voce cald i muzical.
Lui Tarzan mai c nu-i venea
s cread c peste cteva clipe
posesoarea acestui glas
melodios avea s se transforme
ntr-un clu fanatic, cu ochi
ri i nsetai de snge, care
urma s bea prima sngele rou
i cald al victimei, prelins de pe
cuitul de sacrificiu n cupa de
aur de pe altar.
Dup se sfri invocaia,
preoteasa i cobor pentru
prima dat ochii asupra lui
Tarzan. Cu o curiozitate
crescnd l cercet din cap
pn n picioare, apoi i adres
cteva cuvinte, iar cnd isprvi,
l privi int, ca i cum ar fi
ateptat un rspuns.
Nu neleg ce spui
zise Tarzan. Putem vorbi n alt
limb?
Ea nu pricepu, dei omul-
maimu ncerc n
franuzete, englezete, arab,
waziri i, pentru ultima oar n
limba metiilor de pe Coasta de
Vest.
Marea preoteas ddu din
cap i, cnd ceru preoilor s
continue ritualul, s-ar fi zis c-
n glasul ei rzbate o nuan de
plictiseal. Acetia reluar
dansul lor stupid i se oprir la
porunca preotesei, care tot
timpul rmsese nemicat,
privindu-l foarte absorbit pe
Tarzan.
La semnalul ei, preoii se
npustir asupra omului-
maimu i-l ridicar de pe
lespezi. l aezar cu faa n sus
pe altar. Capul i atrna la un
capt al altarului, iar picioarele
la cellalt; apoi preoii i
preotesele se aezar pe dou
rnduri, cu micile cupe de aur
pregtite, s ia cteva picturi
din sngele jertfei ndat ce
cuitul de sacrificiu i fcea
datoria.
n rndul preoilor izbucni
o ceart: se certau pentru
ntietate. O brut
mthloas, avnd nscrise pe
faa-i de bestie toate nsemnele
ireteniei unei gorile, ncerca
s mping n spatele su pe un
brbat mai scund, ns
mititelul ceru ajutor marii
preotese, care, cu voce tioas
i hotrt, l trimise pe cellalt
la coada irului. Tarzan auzi
cum acesta se ndreapt spre
fundul slii, bombnind i
mrind.
Apoi marea preoteas,
stnd dinaintea altarului,
ncepu s recite o alt
invocaie i, n acelai timp,
ridic ncet cuitul ascuit
asupra jertfei. Omului-maimu
i se pru c s-au scurs secole
pn ce, n sfrit, braul se
opri. Cuitul se afla sus,
deasupra pieptului descoperit.
ncepu s coboare; la nceput
ncet, ns, pe msur ce
incantaia sporea n
intensitate, cobor mai repede.
Dinspre captul irului Tarzan
auzi bombnelile preotului
nemulumit. Glasul acestuia
rzbtea din ce n ce mai tare.
O preoteas ip la el cu o voce
ascuit mustrndu-l. Cuitul
era acum foarte aproape de
pieptul lui Tarzan, dar se opri o
clip: marea preoteas ridic
ochii pentru a-i arta
nemulumirea fa de autorul
sacrilegiului.
Dinspre locul incidentului
se auzi brusc o foiala i Tarzan
ntoarse capul ntr-acolo
tocmai la timp ca s vad cum
matahala se npustete la
preoteas i-i zdrobete easta
dintr-o singur lovitur de
mciuc. Tarzan vzuse de sute
de ori ceea ce urm. Vzuse
lucrul acesta ntmplndu-se cu
Kerchack, cu Tublat sau Terkoz
ori cu alte gorile din tribul lui;
ba chiar i la Tantor, elefantul.
Puini erau masculii din jungl,
care s nu-i cad prad. Preotul
nnebunise i, cuprins de furie
lovea cu mciuca la ntmplare.
Urletele lui de furie erau
nfricotoare; bestia se
npustea cnd ici, cnd colo,
mprind lovituri npraznice
cu ghioaga-i uria i nfigndu-
i colii n oricine avea
nenorocul s-i stea pe-aproape.
n tot acest rstimp, marea
preoteas rmase cu cuitul
ridicat asupra lui Tarzan; ochii
ei priveau ngrozii cum
maniacul seamn moarte i-i
schilodete vestalele.
Ca la un semn, ncperea
se goli. Rmaser doar morii,
muribunzii, victima de pe altar,
marea preoteas i nebunul.
Cnd ochii fioroi ai nebunului
zrir femeia, n el se dezlnui
o nou i subit patim. ncet-
ncet, se apropie de ea,
vorbindu-i. Tarzan fu cuprins
de uimire: urechile sale auzeau
o limb pe care o nelegea. Era
ultima pe care s-ar fi gndit
vreodat s o foloseasc ntr-o
conversaie cu o fiin
omeneasc. Limba nu era alta
dect ltratul gutural al tribului
marilor antropoide... limba lui
matern. Femeia i rspundea
n aceeai limb.
Nebunul o amenina... ea
ncerca s-l fac s-i vin n
fire, fiindc era limpede c
acum bruta ignora cu
desvrire autoritatea marii
preotese. Era foarte aproape de
ea... se tra n patru labe, pe la
captul altarului...
Tarzan for legturile ce-i
imobilizau braele la spate.
Femeia nu-l mai vedea...
ngrozit de primejdia ce-o
amenina, uitase de jertf.
Dup ce bruta, ca s-i nhae
victima, trecu de Tarzan, omul-
maimu rupse cu un efort
supraomenesc legturile care-l
ineau, dar sforndu-se, se
rostogoli de pe altar pe podeaua
de piatr, n partea opus celei
unde sttea preoteasa. Cnd sri
n picioare, legturile czur de
pe braele libere; n aceeai
clip i ddu seama c
rmsese singur n sal: marea
preoteas i nebunul
dispruser.
Dincolo de altarul de
sacrificiu, dinspre deschiztura
ntunecoas pe unde preoteasa
intrase n templu se auzi un
ipt nbuit. Fr mcar s-i
mai pese de propria-i siguran
sau de posibilitatea de a evada
prilejuit de aceast niruire
vertiginoas de mprejurri,
Tarzan din neamul maimuelor
rspunse la chemarea femeii
aflate n pericol. Dintr-un salt
ajunse la intrarea ce ddea spre
camera subteran, iar o clip
mai trziu cobora alergnd pe
nite trepte de piatr ce duceau
ctre un loc necunoscut.
Lumina slab ce ptrundea
de sus i descoperi o grot
larg, cu tavanul jos. Din grot
porneau mai multe coridoare
cufundate ntr-un ntuneric de
pcur, ns nu mai era nevoie
s caute: cei doi se aflau chiar
n faa lui. Bruta nnebunit
pusese fata pe podea i degetele
de goril o strngeau isteric de
gt. Fata se zbtea din rsputeri
ncercnd s scape de furia
dezlnuit a fiarei.
Cnd mna grea a lui
Tarzan czu pe umrul brutei,
aceasta ls victima i se
ntoarse spre salvatorul fetei.
Adoratorul soarelui, cu balele
curgndu-i i cu colii rnjii, se
lupta cu puteri nzecite pe care
i le ddea nebunia. Pofta de
snge i furia l transformaser
brusc: devenise o fiar
slbatic. Uitase cu totul de
pumnalul de la bru i se slujea
numai de armele cu care-l
nzestrase natura i cu care se
luptau fiarele.
Cu toate c se putea folosi
de coli i gheare foarte bine,
bestia descoperi curnd c are
de-a face cu un adversar mai
versat n lupta cu fiarele,
fiindc Tarzan din neamul
maimuelor nu rmnea cu
nimic mai prejos. Se rostogolir
pe podea, sfiindu-se ca dou
gorile. n tot acest timp,
preoteasa sttea lipit de
perete, urmrind cu ochii
holbai i plini de spaim
fiarele care rcneau i se sfiau
la picioarele ei.
n cele din urm vzu cum
necunoscutul i sugrum
dumanul cu minile sale
puternice. Dup ce mpinse
capul brutei. Tarzan ncepu s-i
care pumni cu nemiluita peste
fa. Cteva clipe mai trziu i
arunc leul ct colo i se ridic
scuturndu-se ca un leu. Puse
un picior pe trupul fr via i
nl capul vrnd s
slobozeasc strigtul su de
victorie, dar cnd zri
deschiztura de deasupra ce
ddea n templul de sacrificiu,
se rzgndi.
Fata, care n timpul luptei
dintre cei doi ncremenise, pe
jumtate paralizat de fric, se
gndea acum la soarta ce-o
atepta: scpat din ghearele
unui nebun, czuse n minile
celui pe care, cu puin nainte,
fusese pe punctul de a-l
sacrifica. Se uita n jur, cutnd
o cale s se salveze. Chiar lng
ea se csca gura neagr a unui
coridor ce pornea din sal, ns
tocmai cnd se pregtea s o
zbugheasc pe-acolo, ochii
omului-maimu o vzur i,
dintr-o sritur, o ajunse i o
prinse de bra.
Ateapt! spuse Tarzan
din neamul maimuelor n
limba tribului lui Kerchak. Fata
l privi uimit.
Cine eti tu, care
vorbeti limba primului om?
opti.
Snt Tarzan din neamul
maimuelor rspunse el n
limba maimuelor antropoide.
Ce-ai de gnd s faci cu
mine? continu ea. Cu ce gnd
m-ai salvat din minile lui Tha?
Puteam s las s fie
ucis o femeie? Continu el.
Rspunse doar pe jumtate
la ntrebarea ei.
i ce-ai s faci cu mine
acum? repet ea.
Nimic, ns tu ai putea
face ceva pentru mine... ai
putea s m scoi din acest
loc... n libertate.
Tarzan i spuse toate
acestea, fr a avea ns
convingerea c fata se va nvoi.
Era sigur c sacrificiul va fi
reluat de acolo de unde fusese
ntrerupt, dei acum era tot att
de sigur c, nemaifiind legat i
avnd un cuit lung n mn,
devenise o victim mai puin
docil dect fusese pn nu
demult: fr arme i legat
fedele.
nainte de a vorbi, fata l
privi ctva timp.
Eti un om minunat
i spuse. Eti un om aa cum
mi-am nchipuit numai n
visurile mele pe cnd eram
mic, eti un om aa cum mi
imaginez eu pe strmoii
poporului meu... marele popor
care a construit aceast cetate
puternic n inima acestei lumi
slbatice. Au construit-o aici ca
s smulg din strfundurile
pmntului bogia fabuloas
pentru care au renunat la
civilizaia lor, lsat departe.
Nu neleg de ce ai srit s m
salvezi, dup cum nu neleg de
ce, avndu-m n puterea ta, nu
vrei s te rzbuni fiindc te-am
osndit la moarte... eram gata
s te ucid cu mna mea...
Bnuiesc i rspunse
omul-maimu c ai urmat
doar perceptele religiei tale. Nu
te pot condamna pe tine pentru
acest lucru, indiferent de ceea
ce cred eu despre religia ta.
ns cine eti tu... ce fel de
popor e cel n minile cruia am
czut?
Eu snt La, marea
preoteas a Templului Soarelui
din cetatea Opar. Sntem
descendenii unui popor care a
venit s caute aur prin aceste
inuturi slbatice acum mai
bine de zece mii de ani. Cetile
lor se ntindeau de la marea cea
mare, de la soarele care rsare,
pn la marea cea mare, unde
soarele coboar noaptea ca s-
i rcoreasc fruntea
nvpiat. Erau foarte bogai
i foarte puternici; cteva luni
pe an triau n palatele
minunate de aici, restul
timpului i-l petreceau n
inutul lor de batin, departe,
n nord. Multe corbii
cltoreau ntre lumea nou i
cea veche. n anotimpul ploios,
rmneau aici puini oameni:
Numai cei care
supravegheau n mine munca
sclavilor negri, negustorii care
furnizau cele trebuincioase,
precum i soldaii care aprau
cetile i minele. ntr-unul din
aceste anotimpuri s-a ntmplat
marea catastrof. Cnd a venit
vremea ca miile de oameni s
se rentoarc aici, n-a mai
venit nici unul. Multe
sptmni n ir oamenii notri
au tot ateptat... apoi au trimis
o galer mare, ca s afle de ce
nu s-a mai ntors nimeni. Cu
toate c au navigat multe luni,
n-au putut s descopere nici o
urm din inutul care vreme de
nenumrate secole fusese
leagnul civilizaiei lor: se
scufundase n mare. De atunci
a nceput decderea poporului
meu. Descurajai i nefericii,
oamenii au czut curnd prad
hoardelor din nord i a celor
din sud. Una cte una, cetile
au fost prsite sau cucerite.
Ultimii supravieuitori au fost
n cele din urm silii s-i
gseasc adpost n aceast
cetate din creierul munilor.
Treptat, puterea noastr a
sczut, am pierdut orice atribut
al civilizaiei noastre;
inteligena ni s-a mpuinat,
numrul nostru s-a micorat
pn ce, acum, am ajuns un
mic trib de maimue slbatice.
De fapt, maimuele triesc
cu noi i au trit astfel multe
secole. Noi le numim primii
oameni.. vorbim limba lor la fel
de bine ca i pe a noastr;
numai n ceremonialul de la
templu ne mai strduim s
pstrm limba matern. Cu
timpul ns i aceasta va fi
uitat i vom vorbi doar limba
maimuelor; nu-i vom mai
alunga pe aceia dintre noi care
se nsoesc cu maimuele i
astfel, n cele din urm, vom
degenera n fiarele din care,
probabil, cu multe secole n
urm, s-au nscut strmoii
notri.
Dar de ce voi, femeile,
sntei mai pline de omenie
dect brbaii? ntreb Tarzan.
Din anumite motive,
femeile nu s-au ntors la starea
de slbticie att de repede ca
brbaii. O cauz poate fi faptul
c, n timpul marii catastrofe,
aici au rmas doar brbaii mai
de jos, n timp ce templele erau
pline de cele mai nobile fiice
ale poporului. Spiritul meu a
rmas mai limpede dect al
celorlali fiindc, dup mam,
m trag dintr-un ir de
preotese... aceast funcie
sacr se las motenire numai
fiicelor. Soii ne snt alei
dintre brbaii cei mai nobili.
Brbatul cel mai desvrit din
punct de vedere intelectual i
fizic e hrzit s fie soul marii
preotese.
Trebuie s fie cam greu
s-i alegi dintre gentlemenii pe
care i-am vzut sus replic
Tarzan, cu un zmbet.
Fata privi o clip,
surprins.
Nu huli spuse. Snt
sacri... snt preoi.
Aadar, snt alii care
arat mai bine? ntreb el,
curios.
Ceilali snt mult mai
uri dect preoii rspunse
ea.
Tarzan se cutremur cnd
se gndi ce soart avea fata,
fiindc, cu toat lumina
neclar din grot, fu
impresionat de frumuseea ei.
Cum rmne cu mine?
ntreb el brusc. M-ajui s scap
de aici?
Zeul n Flcri te-a ales
s fii al lui rspunse ea,
solemn. Nici chiar eu n-am
puterea s te salvez... dac ei te
gsesc din nou. N-am ns de
gnd s-i las s te gseasc. i-
ai primejduit viaa ca s mi-o
scapi pe-a mea. Nu pot s fac
mai puin. Nu va fi deloc uor...
s-ar putea s fie nevoie de zile
ntregi, ns pn la sfrit cred
c-o s te pot duce dincolo de
ziduri. S plecm de aici! Au s
m caute n curnd i, de ne
gsesc mpreun, vom fi
pierdui amndoi... Dac vor
avea cea mai mic bnuial c
mi-am trdat zeul, m vor
ucide.
Atunci nu trebuie s
riti se grbi el s-i spun.
M voi ntoarce n templu i,
dac voi lupta s-mi recapt
libertatea, nimeni nu te va
bnui de nimic.
Fata nu fu de acord cu
propunerea lui; n cele din
urm l convinse s o urmeze,
spunnd c i aa, se aflau de
prea mult vreme n grot ca s
dea natere la bnuieli, chiar
dac se ntorceau n templu.
Am s te-ascund, apoi
am s m ntorc singur i-am
s le spun c, dup ce l-ai
omort pe Tha, mi-am pierdut
cunotina i c nici mcar nu
tiu dac ai scpat.
l conduse, aadar, prin
coridoarele ntortocheate i
ntunecoase, pn ce ajunser
ntr-o mic ncpere luminat
doar de o raz de lumin ce se
furia printr-un grtar de piatr
aflat n tavan.
Aceasta e camera
morilor spuse. Nimnui nu-i
va trece prin cap s te caute
aici... nu vor ndrzni. M voi
ntoarce dup ce se ntunec.
Pn atunci poate c voi gsi
un mijloc s te scap.
Plec. Tarzan din neamul
maimuelor rmase singur n
camera morilor, sub cetatea de
mult uitat a Oparului...

21. NAUFRAGIAII

Clayton tocmai visa c bea


glei ntregi de ap, nghiituri
de ap dulce, limpede i
minunat la gust. Cu o zvcnire
i recapt cunotina i simi,
n sfrit, torentele de ploaie
care cdeau peste el. O ploaie
tropical n rafale puternice l
biciuia fr mil. Deschise gura
i nghii. Deodat i simi
puterile renscndu-i, nct fu
n stare s se ridice n coate.
Peste picioarele sale zcea
prbuit domnul Thuran. La
civa metri mai ncolo, Jane
Porter zcea pe fundul brcii,
ca o grmad diform, demn
de mil... zcea nemicat.
Clayton bnuia c murise.
Dup eforturi
supraomeneti, se smulse de
sub corpul lui Thuran i, cu
fore rennoite, se tr spre fat.
i ridic binior capul de pe
scndurile aspre. Poate c mai
era un dram de via n acel
srman trup sleit de nemncare;
apuc deci o zdrean mbibat
cu ap i stoarse picturile
preioase ntre buzele umflate
ale scheletului care, pn nu
demult, strlucea de fericirea i
bucuria unei tinerei
nfloritoare.
O vreme, fata nu ddu nici
un semn de nviorare; n cele
din urm ns, eforturile lui
Clayton fur rspltite de un
tremur uor al buzelor
ntredeschise, i frec minile
uscate i mai stoarse cteva
picturi de ap ntre buzele
arse. n sfrit, fata deschise
ochii i-l privi lung pn s-i
dea seama unde se afl.
Ap? opti. Sntem
salvai?
Ploaia... o lmuri el. Cel
puin avem ap. Am i
renscut.
i domnul Thuran? Se
interes ea. Nu te-a ucis. E
mort?
Nu tiu rspunse
Clayton. Dac triete i ploaia
i red puterea...
Se opri aici, aducndu-i
aminte prea trziu c nu trebuie
s adauge alte grozvii la cele
pe care fata le ndurase pn
atunci.
Dar ea ghici ce voia el s
spun.
Unde e? ntreb Jane.
Clayton art cu capul
spre trupul ghemuit al
domnului Thuran. Cteva clipe
tcur.
Am s vd dac pot s-l
readuc n simiri spuse
Clayton, ntr-un trziu.
Nu! opti ea, ntinznd o
mn ca s-l opreasc. Nu face
asta... cnd i va recpta
puterile, te va omor. Dac e pe
moarte, las-l s moar. Nu m
lsa n barc, singur cu fiara
asta.
Clayton ovi. Omenia i
cerea s-l ajute pe Thuran; s-ar
fi putut ns ca nemernicul s
fie ntr-o stare cnd orice ajutor
devine inutil. Nu era nici o
ruine s gndeasc astfel. n
vreme ce chibzuia aa, i lu
ochii de la Thuran i privi n
gol, apoi se ridic cltinndu-se
pe picioare i scoase un strigt
de bucurie.
Pmnt! Jane, pmnt!
Slav Domnului, pmnt! Chiui
printre buzele crpate.
Fata se uit i ea. Nu
departe la mai puin de o
sut de metri zri o plaj
aurie, iar dincolo de ea,
vegetaia luxuriant a junglei
tropicale.
Acum poi s-l trezeti
spuse Jane Porter: avea
mustrri de contiin fiindc l
oprise pe Clayton s-i acorde
ajutor lui Thuran.
Trecu o jumtate de or
pn ce acesta ddu semne c-i
recapt cunotina. Deschise,
n sfrit, ochii i abia mai
trziu se dumiri de norocul, ce
le picase din cer. Cnd i reveni
de-a binelea, barca se tra uor
pe fundul nisipos..
Apa dttoare de via pe
care o buse i imboldul
speranei renscute i insuflar
puteri lui Clayton ajutndu-l s
nainteze prin apa puin adnc
spre rm; cu o frnghie trgea
barca dup el. Leg frnghia de
un mic arbore ce cretea chiar
pe rm; i era team c
refluxul o s duc barca napoi,
n larg. De asemenea, i ddea
seama c nu-i redobndise ntr-
att puterile, nct s-o mai duc
pe Jane Porter la mal i c
trebuie s mai atepte cteva
ore.
Apoi izbuti s nainteze i
s se trasc spre jungla din
apropiere, unde vzuse nite
fructe tropicale. Cunotinele
sale privitoare la jungla lui
Tarzan din neamul maimuelor
l ajutar s aleag din
mulimea de plante pe cele
comestibile. Dup un ceas se
napoie pe plaj, ncrcat cu de-
ale gurii.
Ploaia ncetase i soarele
incandescent i arunca
sgeile nemiloase asupra fetei.
Jane insist s ncerce cu orice
chip s ajung la mal. nviorai
de hrana pe care Clayton o
adusese, cei trei reuir s
poposeasc la umbra copacului
de care era legat barca. Aici,
vlguii de puteri, se aruncar
pe pmnt ca s se odihneasc
i adormir; dormir butean
pn la cderea ntunericului.
O lun ncheiat trir pe
plaj ntr-o singurtate
relativ. Cnd i recptar pe
de-a-ntregul puterile, cei doi
brbai construir n crengile
unui copac un adpost primitiv,
destul de sus ca s fie la
adpost de animalele de prad.
Ziua adunau fructe i prindeau
mici roztoare; noaptea stteau
ghemuii n adpostul lor
rudimentar, n timp ce
slbticiunile junglei
transformau orele nopii ntr-
un adevrat chin.
Drept aternut aveau
ierburi din jungl, iar pe Jane
Porter o nveleau cu pardesiul
lui Clayton acelai pardesiu
pe care tnrul englez l purtase
n gara din Wisconsin. Clayton
ridicase un paravan de crengi
ca s despart n dou
adpostul: o parte pentru fat,
cealalt pentru el i domnul
Thuran.
Chiar de la nceput,
domnul Thuran i ddu arama
pe fa: egoism, proast
cretere, arogan, laitate i
desfru. De vreo dou ori, cei
doi erau
s se ia la btaie din cauza
purtrii lui Thuran fa de fat.
Clayton nu ndrznea s o lase
singur cu el nici o clip. Viaa
englezului i a logodnicei sale
era un comar nentrerupt i
totui triau cu sperana c vor
fi salvai.
Adeseori, gndul Janei
Porter zbura la aventura trit
odinioar pe rmul slbatic.
Ah, dac invincibilul zeu al
pdurii ar fi alturi de ei aa
cum fusese data trecut. Nu ar
mai fi fost aa de nfricoai de
fiarele care ddeau trcoale pe
sub adpost sau de ticlosul lor
tovar. Fr s vrea, fcea
comparaie ntre ocrotirea
firav pe care i-o putea oferi
Clayton i ntre ceea ce i-ar fi
oferit Tarzan, dac acesta ar fi
fost martor la mitocniile i
ameninrile domnului Thuran.
ntr-o zi, cnd Clayton se duse
la ru s-aduc ap i Thuran i
vorbi urt Janei, fata i spuse
deschis ce gndete despre el:
Ai noroc, domnule
Thuran, c srmanul domn
Tarzan, care a disprut n mod
misterios de pe vaporul cu care
cltoreai dumneata i
domnioara Strong spre Cape
Town nu e aici.
L-ai cunoscut pe porcul
la? o ntreb Thuran, rnjind.
L-am cunoscut pe omul
acela rspunse ea. Cred c e
singurul om adevrat pe care l-
am cunoscut vreodat.
n glasul ei deslui ceva
care-l fcu pe ticlos s-i dea
seama c sentimentele fetei,
pentru dumanul lui nsemnau
ceva mai mult dect prietenie i
se bucur c se poate rzbuna
i mai vrtos pe Tarzan, pe
care-l credea mort, ponegrindu-
l n faa Janei.
Era mai ru dect un
porc! strig el. Era un
nemernic, un la. Ca s se
salveze de mnia dreapt a
soului unei femei pe care o
necinstise i-a spurcat sufletul
ncercnd s arunce toat vina
asupra ei. Nereuindu-i planul,
a fugit din Frana ca s evite
s-l ntlneasc pe so pe
cmpul de onoare. De aceea se
afla pe vasul care ne ducea pe
mine i pe domnioara Strong
la Cape Town. tiu bine ce
spun. Fiindc femeia n cauz e
chiar sora mea. i-am s-i mai
spun ceva ce n-am spus
nimnui: bravul dumitale domn
Tarzan a srit peste bord,
cuprins de spaim c l-am
recunoscut. Se tot luda c-o s-
mi dea satisfacie, a doua zi...
ne-am fi putut lupta cu cuitele
n salonul meu. Jane Porter i
rse n nas:
S nu-i nchipui nici
mcar o secund c cineva care
v-a cunoscut pe amndoi ar
crede o poveste att de
nstrunic!
Atunci de ce cltorea
sub nume fals? o ntreb
domnul Thuran.
Nu te cred i pace! ip
ea.
Cu toate acestea un
grunte de ndoial ncoli n
sufletul ei, deoarece tia c
Hazel Strong l cunoscuse pe
zeul pdurii sub numele de
John Caldwell din Londra.
La mai puin de cinci
kilometri spre nord de
adpostul lor rudimentar se afla
cabana lui Tarzan din neamul
maimuelor. i mai la nord, tot
pe coast, la civa kilometri
deprtare de caban, se aflau
nite adposturi rudimentare,
dar bine construite, n care
locuiau optsprezece suflete.
Erau naufragiaii din cele trei
brci de pe Lady Alice, de care
se rtcise barca lui Clayton.
Vsliser spre continent pe
o mare linitit i ajunser la
rm dup trei ore. Nu
avuseser parte de nici una din
nenorocirile naufragiului i,
dei erau descurajai, necjii i
abtui, din cauza catastrofei i
a greutilor neobinuite din
noua lor existen, nu luau
totul n tragic. Se mbrbtau
cu sperana c cea de-a patra
barc fusese descoperit de
vreun vapor i c, n scurt
timp, se va organiza o cercetare
amnunit a coastei. Cum
toate armele de foc i muniiile
de pe iaht fuseser puse n
barca Lordului Tennington,
grupul era pregtit s se apere
i vna cele necesare hranei.
Profesorul Archimedes Q.
Porter era singura lor problem.
ncredinat pe deplin c fiica
lui se afl pe puntea unui vas
care descoperise cea de-a patra
barc, renunase s se mai
preocupe de ea i-i dedicase
toat fora intelectual unor
probleme tiinifice extrem de
importante i greu de neles.
Le considera singura hran
adecvat pentru un om cu
erudiia sa i nu-l interesa
altceva nimic.
Niciodat! i spunea
domnul Samuel T. Philander,
cu desvrire istovit, Lordului
Tennington. Niciodat n-a fost
profesorul Porter mai dificil...
ba... a putea spune, imposibil.
Vai, nu mai departe dect azi-
diminea am fost silit s
slbesc supravegherea o
jumtate de or; ei bine, cnd
am revenit, ia-l de unde nu-i.
S fiu iertat, domnule! Unde
credei c l-am descoperit? La o
jumtate de mil n largul
oceanului, domnule, n una din
brcile de salvare, vslind ca s
slujeasc viaa; cuta o via
mai bun. Nu tiu cum de a
ajuns pn acolo, fiindc avea
doar o singur vsl i se
nvrtea foarte fericit n loc. Un
marinar m-a dus, cu o barc, la
el; profesorul s-a indignat de-a
binelea cnd i-am sugerat c
trebuie s ne ntoarcem imediat
la rm. Vai, domnule
Philander, mi spunea, snt
surprins c tocmai dumneata,
care eti un fin intelectual, ai
ndrzneala s ntrerupi
progresul tiinei. Tocmai am
dedus din anumite fenomene
astronomice pe care le-am inut
sub o observaie amnunit, n
timpul ultimelor nopi
tropicale, o ipotez complet
nou asupra nebuloaselor, care,
fr ndoial, va revoluiona
lumea tiinific. Doresc s
consult o monografie
excepional asupra ipotezei lui
Laplace, care, dup cte tiu, se
afl ntr-o colecie particular
la New York. Intervenia
dumitale, domnule Philander,
va avea drept urmare o
ntrziere ireparabil, fiindc
tocmai acum m duceam s
obin aceast carte". Trebuie s
v spun c numai cu mare
greutate am reuit s-l conving
s se ntoarc imediat la rm,
fr a recurge la for
ncheie domnul Philander.
Domnioara Strong i
mama ei se comportau foarte
bine, n ciuda fricii, aproape
permanente, c vor fi atacate
de fiarele slbatice. Pe de alt
parte, nu mprteau la fel de
uor ca ceilali prerea c Jane,
Clayton i domnul Thuran
fuseser gsii i c se aflau n
siguran.
Esmeralda, guvernanta
Janei Porter, plngea ntr-una
gndindu-se la soarta crud care
o desprise de puica ei dulce".
Proverbiala bun dispoziie
a Lordului Tennington nu-l
prsise nici acum. Rmsese
aceeai gazd jovial care
cuta s ofere ntotdeauna
oaspeilor si tot confortul i
toat plcerea. Pentru oamenii
de pe iaht era acelai
comandant drept, dar ferm...
nu ncpea nici un dubiu aici,
n jungl, cum nu existase nici
la bordul Lady-ei Alice, privitor
la cine este deintorul
autoritii supreme n
problemele importante i n
cazurile de urgen care cereau
o rezolvare lucid i
inteligent.
Dac acest grup de
naufragiai, bine organizat i
relativ n siguran, i-ar fi
vzut pe ceilali trei
zdrenroi i nfricoai care
se aflau doar la civa kilometri
mai la sud, cu greu ar fi
recunoscut n ei pe fotii
membri elegant mbrcai i
bine dispui ai micului grup
de pe Lady Alice.
Clayton i domnul Thuran
erau aproape goi. Hainele li se
sfiar n tufiurile epoase i
n lianele nclcite ale junglei
prin care erau silii s-i
croiasc drum n cutarea
hranei.
Jane Porter nu fusese,
desigur, obligat s participe la
aceste expediii istovitoare: cu
toate acestea i mbrcmintea
ei era ntr-o stare de plns.
Clayton, din lips de o
ocupaie mai bun, pstrase cu
grij pielea fiecrui animal pe
care-l vnase. ntinzndu-le pe
tulpinile copacilor i curindu-
le cu grij, reuise s le
pstreze n bun stare, iar
acum, cnd hainele ameninau
s se rup cu totul i s nu-i
mai acopere goliciunea, se
apuc s-i croiasc din ele un
vemnt. Drept ac, folosi un
ghimpe ascuit, iar nite fire de
iarb tare i tendoane de
animal i slujir drept a.
Cnd isprvi, avea un
vemnt fr mneci, care-i
ajungea aproape pn la
genunchi; i cum era ncropit
din numeroase piei mici de
diferite roztoare, haina arta
mai degrab ca o rochie grozav
de ciudat, care, mpreun cu
mirosul urt i persistent pe
care-l emana, cu greu i-ar fi
gsit loc n vreo garderob.
Veni ns timpul cnd, de dragul
decenei, fu obligat s o
mbrace i, cu toat situaia,
disperat n care se aflau, Jane
Porter nu se putu abine s nu
rd cu poft vzndu-l.
Nu dup mult timp,
Thuran, ajunse i el la
concluzia c este necesar s-i
confecioneze o hain
asemntoare, aa nct cei doi
n picioarele goale i cu brbi
imense nu se deosebeau prea
mult de rencarnrile a doi
strbuni preistorici ai rasei
umane. Mai mult, Thuran se i
purta ca unul dintr-acetia.
Se scurser aproape dou
luni de cnd duceau viaa
aceasta, cnd, pe neateptate,
asupra lor se abtu marea
nenorocire. Aceasta fu
precedat de o ntmplare care
mai-mai era s pun capt
suferinelor a doi dintre ei: s
pun capt pentru totdeauna n
chip groaznic i
nspimnttor, caracteristic
junglei.
n urma unui acces de
friguri, Thuran zcea printre
crengile adpostului din copac.
Clayton se afla n jungl, la
cteva sute de metri deprtare,
n cutarea hranei. Cnd se
ntoarse, Jane Porter i iei n
ntmpinare. Pe urmele
brbatului se furia iret i
ndemnatic, un leu btrn i
jigrit. Timp de trei zile
muchii i tendoanele lui
mbtrnite se dovediser
incapabile s-l ajute s fac
rost de hran pentru burta-i
goal. De mai multe luni mnca
din ce n ce mai rar i mai
puin. Se ducea tot mai
departe, rtcind ht aiurea de
locurile lui obinuite, s-i
caute o prad mai lesnicioas.
n cele din urm descoperi
fiina cea mai slab i mai
lipsit de aprare peste o
clip Numa avea s se nfrupte
din carnea przii.
Clayton, netiind nimic de
moartea care-l pndea pe la
spate, intr n lumini,
ndreptndu-se spre Jane.
Ajunsese aproape de ea, la o
sut de metri de liziera nclcit
a junglei. Deodat, peste
umrul lui, fata vzu coama
glbuie i ochii fioroi tocmai
cnd ierburile nalte se ddeau
la o parte i fiara uria,
naintnd cu botul n pmnt,
iei la iveal.
nlemnit de groaz, fata
nu putu scoate un sunet, ns
privirea fix i ngrozit a
ochilor holbai vorbeau de la
sine. Clayton arunc iute o
privire n spate i-i ddu seama
de situaia disperat n care se
gseau. Leul se afla la mai
puin de treizeci de pai de ei i
aceeai distan i desprea de
adpost. Brbatul era narmat
cu un ciomag zdravn, care
ns dup cum i ddu seama
imediat, avea tot atta
eficacitate mpotriva unui leu
flmnd ca o puc de jucrie.
Numa, lacom i nfometat,
nvase de mult c era inutil
s rag sau s geam cnd
pornea n cutarea przii; acum
ns, fiind sigur c are carnea
n labele sale nc puternice,
deschise flcile imense i ddu
drumul la o serie de rgete
asurzitoare ce exprimau furia
lui de mult nnbuit. Rgetul
fcu s vuiasc jungla.
Fugi, Jane! strig
Clayton! Repede! Fugi n
adpost!
Muchii paralizai refuzar
s-i dea ascultare i fata
rmase pe loc, mut i
nemicat, privind cu ochii
holbai fiara ce nainta spre ei.
La auzul acelui rget
ngrozitor, Thuran veni n
pragul adpostului i, cnd vzu
scena din faa ochilor, ncepu
s strige la ei:
Fugii! Fugii! Fugii!
Altfel rmn singur n locul
sta blestemat.!..
Se prbui i ncepu s
plng.
O clip, glasul lui abtu
atenia leului, care se opri
deodat, s arunce o privire
ntrebtoare n direcia
copacului. Clayton nu mai putu
s ndure ncordarea nervoas.
ntorcndu-se cu spatele spre
fiar, i ngropa capul n palme
i atept. Fata l privi,
cuprins de groaz. De ce nu
fcea nimic? Dac trebuia s
moar, cel puin s moar ca
un brbat curajos; s-l
ciomgeasc pe leu cu bul
acela, orict de puternic ar fi
fost fiara. Aa ar fi fcut oare
Tarzan din neamul
maimuelor? Nu ar fi luptat
vitejete, vnzndu-i scump
pielea?
Chiar n clipa aceea leul se
ghemui, pregtindu-se s sar,
sritur ce avea s le sfreasc
vieile n colii ascuii i
necrutori. Jane czu n
genunchi i se rug; nchise i
ochii ca s nu vad clipa
cumplit. Thuran, slbit de
febr, lein.
Secundele se prelungir n
minute, minutele se
transformar n eternitate i
totui fiara nu srea. Clayton
i pierduse aproape de tot,
cunotina din cauza chinului
prelungit de fric... genunchii i
tremurau... nc un minut i se
prbuea.
Jane Porter nu mai putu
ndura. Deschise ochii. Visa
oare?
William, privete! opti
ea.
Clayton se stpni
ndeajuns ca s poat nla
capul; se ntoarse spre leu. Un
strigt de uimire i scp de pe
buze: chiar la picioarele lor,
fiara zcea moart; o suli
grea strpunsese trupul glbui.
Ptrunsese prin spinarea lat,
deasupra omoplatului drept i
dup ce strbtuse corpul, se
nfipsese n inim.
Jane Porter se ridic n
picioare, tremurnd din toate
mdularele. Clayton ntinse o
mn s o sprijine i o trase
aproape de el. Apoi, apsndu-i
capul pe umr, se aplec s o
srute de fericire c scpaser
cu via.
Fata l respinse uor:
Te rog, nu, William. n
ultimele clipe am trit parc o
mie de ani. n faa morii am
nvat ce nseamn viaa. Nu
vreau s te rnesc mai mult
dect e necesar; ns nu mai
suport s triesc n situaia
asta imposibil. Am ncercat s
m in de cuvnt; asta din
cauza unui fals sentiment de
loialitate fa de tine i de o
fgduial fcut n grab.
Ultimele secunde din via mi-
au artat c ar fi groaznic s
continui s m-amgesc, att pe
mine ct i pe tine, sau s mai
nutresc, chiar i pentru o clip,
sperana de a deveni soia ta,
dac vom ajunge din nou
printre oameni.
Vai, Jane, ce vrei s
spui? Ce legtur are salvarea
noastr providenial cu
schimbarea sentimentelor tale
fa de mine? Acum eti
slbit... mine vei fi din nou
tu
Acum snt mult mai
mult eu nsmi dect am fost
pn acum un an rspunse
fata. Spaima prin care tocmai
am trecut mi-a reamintit c
omul cel mai curajos din ci au
existat pe lume m-a onorat cu
dragostea lui. Mult timp nu mi-
am dat seama c l-am iubit tot
att i c l-am alungat. Acum e
mort i nu mai am de gnd s
m mrit. Cu siguran c nu
m voi mrita cu un altul mai
puin curajos dect el; a avea
un venic sentiment de dispre
pentru laitatea soului meu.
M nelegi?
Da rspunse el, cu
capul plecat i cu faa roie ca
focul din cauza ruinii.
A doua zi se petrecu marea
tragedie.
22. COMORILE DIN OPAR

Se fcu ntuneric bezn


nainte ca La, marea
preoteas, s se ntoarc n
camera morilor, cu mncare
i ap pentru Tarzan. Fr nici
o lumin, La i dibuia drumul
cu minile de-a lungul zidurilor
nruite, pn ce gsi camera.
Prin grtarul de piatr de
deasupra strbtea lumina
palid a lunii tropicale.
Cnd auzi zgomotul de pai
apropiindu-se, Tarzan se
ascunse n bezna din captul
cellalt al ncperii; ndat ce o
recunoscu ns, veni s o
ntmpine.
Snt furioi fur
primele ei cuvinte. Niciodat
nu s-a ntmplat ca un om care
urma s fie sacrificat s scape
cu via de pe altar. Cincizeci
de lupttori au i pornit n
cutarea ta. Au scotocit prin
tot templul... n afar de
camera asta...
Dar de ce se tem s vin
aici?
Fiindc aici e lcaul
morilor. Aici se ntorc cei
mori ca s se roage. Vezi acest
vechi altar? Pe el, cei mori i
sacrific pe cei vii, dac gsesc
vreunul aici. Iat de ce ai
notri ocolesc camera asta.
Oricine ar vrea s intre aici,
tie c morii l ateapt ca s-l
nface i apoi s-l sacrifice.
Dar tu?
Eu snt mare
preoteas... eu snt singura care
snt ocrotit mpotriva
morilor. Eu snt aceea care, la
anumite intervale de timp, le
aduce cte o jertf uman n
lumea de deasupra. Numai eu
pot intra aici fr s m tem.
De ce nu m-au nhat
morii i pe mine? o ntreb el,
rznd uor.
Uimit, ea l privi o clip.
Apoi i rspunse:
Datoria unei mari
preotese e de a nva, de a
oficia potrivit credinei pe care
alii, mai nelepi au
statornicit-o; nicieri ns nu
se spune c preoteasa trebuie s
i cread. Cu ct cineva tie
mai mult despre religie, cu
atta crede mai puin... nimeni
nu tie mai mult despre religia
mea dect tiu eu.
Atunci singurul lucru de
care te temi e c prietenii ti
mori ar putea descoperi
duplicitatea ta?
Un lucru e sigur: morii
snt mori, nu mai pot face
ru... sau ajuta. De aceea
trebuie s ne bizuim pe
propriile noastre fore i cu ct
vom aciona mai repede, cu att
mai bine. Mi-a fost greu s le
nel vigilena, chiar i acum
cnd i-aduceam picul sta de
mncare. A ncerca s repet
acest lucru n fiecare zi, ar fi
culmea nebuniei. Hai s vedem
ct de departe putem nainta
prin coridoare nainte de a fi
nevoit s m ntorc.
l conduse napoi, n
camera de sub sala altarului; de
aici o luar pe unul din
nenumratele coridoare ce
porneau din ea; n ntuneric,
Tarzan nu putu s vad pe care
din ele o apucaser. Timp de
zece minute orbecir de-a
lungul unui coridor
ntortocheat pn ce ajunser
la o u zvorit. Aici o auzi pe
La cum bjbie cu o cheie;
curnd rsun un scrnet de
zvor metalic. Ua se deschise,
scncind n balamalele-i
ruginite i intrar.
Aici vei fi n siguran
pn mine sear i spuse.
La iei afar i, dup ce
nchise ua, o zvori la loc.
Tarzan parc coborse n
Erebus. Nici mcar ochii si,
obinuii cu ntunericul din
jungl, nu putur strpunge
bezna din jur. Precaut, naint
cu mna ntins pn ce atinse
un perete; apoi cercet cu grij
tuspatru perei ai ncperii.
Camera prea s aib cam
cincizeci de metri ptrai.
Pardoseala era de piatr, iar
pereii erau alctuii din
plcue de granit de diferite
mrimi, mbinate ingenios fr
mortar.
Dup ce fcu primul tur n
jurul camerei, Tarzan descoperi
un fenomen ciudat pentru o
ncpere prevzut cu o singur
u i fr nici o fereastr. Pi
din nou cu mult atenie de-a
lungul pereilor. Nu, nu se
putea nela! Se opri dinaintea
peretelui opus uii. O clip
rmase nemicat, apoi fcu
civa pai la dreapta, se
ntoarse la loc i fcu civa
pai la stnga.
Repet ntregul circuit al
camerei, pipind cu grij fiece
centimetru de perete. Cnd
isprvi, se opri din nou n faa
poriunii care-i trezise
curiozitatea. Nu exista nici o
ndoial. ntr-un loc anumit i
numai acolo, ptrundea un
curent de aer proaspt.
Tarzan ncerc s mite
cteva plcue de granit, care
alctuiau zidul n acel loc i n
cele din urm reui: gsi o
plcu ce se deplas imediat.
Avea cam douzeci i cinci de
centimetri grosime i o
suprafa de apte pe
cincisprezece centimetri. Omul-
maimu scoase una cte una i
celelalte plcue. n acest loc
peretele era construit n
ntregime din astfel de plci
aproape perfecte. n scurt timp
ndeprt cam o duzin, dup
care ntinse mna s ncerce
stratul urmtor de zidrie. Spre
surprinderea lui, att ct ajunse
cu braul su lung, nu ddu
peste nimic n spatele zidriei.
Dup cteva minute
ndeprtase destule plcue ca
s poat trece prin
deschiztur. Chiar n fa, i se
prea c desluete o licrire
slab; abia dac se zrea n
ntunericul de neptruns.
nainta cu grij de-a builea
pn ce, dup aproape cinci
metri ct era grosimea medie
a fundaiei zidurilor podeaua
se sfrea brusc ntr-un abis.
ntinse mna: nu ntlni nimic;
apoi, inndu-se de marginea
hului, i ddu drumul n jos:
picioarele nu atingeau fundul.
n cele din urm i trecu
prin minte s se uite n sus i
acolo, deasupra lui, printr-o
deschiztur rotund, vzu o
pat de cer nstelat. Pipind
mai departe pereii puului, att
ct putea ntinde braul, omul-
maimu constat c peretele
convergea spre centrul puului,
n sus. Deci orice posibilitate de
evadare n direcia aceasta era
nlturat.
Pe cnd edea astfel, fcnd
fel i fel de presupuneri
privitoare la rostul i
ntrebuinarea pasajului
misterios i a puului de la
captul su, luna ajunse exact
deasupra deschizturii rotunde
de sus, aruncnd o lumin dulce
i argintie n adncul
ntunecos. Brusc, Tarzan
dezleg misterul puului,
departe, sub el, vzu cum
sclipete oglinda unei ape.
Dduse deci peste un pu
vechi... ns ce legtur era
ntre pu i nchisoarea n care
fusese ascuns?
Lumina lunii inunda acum
tot interiorul puului i Tarzan
putu s observe o alt
deschidere n peretele opus. Se
ntreba dac aceast deschidere
era cumva gura unui pasaj care
s duc dincolo de zidurile
cetii. Merita, oricum, s
cerceteze i se apuc de treab.
Se ntoarse imediat la
peretele pe care-l desfcuse
plcu cu plcu i explora ce
se afla dincolo de el; cr apoi
plcile n coridor i le puse la
loc, aa cum fuseser nainte.
Cantitatea imens de praf pe
care o observase pe plci cnd
le scosese din, loc l
ncredinase c pasajul secret
nu fusese folosit de mult, chiar
dac locuitorii de azi ai cetii
tiau de el.
Dup ce refcu peretele,
Tarzan se ntoarse la pu, care
n acel loc avea o lime de
vreo cinci metri. Nu-i era deloc
greu s sar peste spaiul gol i,
o clip mai trziu, nainta de-a
lungul unui tunel ngust. Pea
acum cu mai mult atenie de
fric s nu cad n alt pu la fel
cu puul lsat n urm.
Parcursese cteva zeci de
metri cnd ntlni nite trepte
ce duceau n jos, ntr-o bezn
de neptruns. La vreo apte
metri dedesubt rencepea
poriunea orizontal a
tunelului; puin dup aceea fu
oprit s mai nainteze din
pricina unei ui grele de lemn
baricadat cu brne groase pe
partea dinspre care venea el.
Acest lucru l convinse i mai
vrtos c se afla ntr-un pasaj
ce ducea spre lumea din afar.
Era limpede c ua ferecat
avea drept scop s mpiedice
accesul din partea opus.
Numai dac tunelul nu ddea
ntr-o nchisoare!
Brnele erau acoperite cu
un strat gros de praf: alt indiciu
c pasajul nu fusese folosit de
mult. Pe cnd nltura masivul
obstacol, balamalele uriae
scoaser nite sunete stridente,
parc protestnd mpotriva
intrusului. Tarzan se opri o
clip ca s se conving c
zgomotul acela neobinuit n
puterea nopii nu-i alarmase pe
cei din interiorul templului; nu
auzi nimic i trecu pragul uii.
Continundu-i cu grij
drumul, ajunse n interiorul
unei ncperi largi. De-a lungul
pereilor, pn la tavan i pe jos
ct era podeaua de larg, se
aflau ngrmdite rnduri-
rnduri de lingouri avnd o
form ciudat, totui uniform.
Pipindu-le, trase concluzia c
snt n form de romb.
Lingourile erau foarte grele i,
dac nu ar fi fost att de multe,
nu s-ar mai fi ndoit c snt de
aur; socotind ce bogie
fabuloas ar reprezenta aceste
mii de kilograme de metal dac
ar fi ntr-adevr aur, rmase
ncredinat c trebuie s fie un
metal mai puin preios.
La captul cellalt al
ncperii descoperi o alt u
ferecat. Din nou brnele de la
interior i ddur sperana c
merge printr-un pasaj vechi i
uitat ce duce spre libertate.
Dincolo de u, coridorul
nainta drept, ca o suli de
rzboi i curnd deveni limpede
pentru omul-maimu c se
ndrepta spre exteriorul
templului. De-ar fi tiut numai
direcia n care ducea! Dac
mergea spre apus, nsemna c
ajunsese dincolo de zidurile
exterioare ale cetii.
Cu sperane crescnde se
avnt mai departe, ndrzneala
mboldindu-l s se grbeasc,
pn ce, dup o jumtate de
or, ntlni alte trepte ce
duceau undeva sus. La baz,
scara era de piatr, ns pe cnd
urca, tlpile sale goale simir
o schimbare brusc a
materialului de construcie!
Treptele de piatr fuseser
nlocuite cu trepte de granit.
Pipindu-le, omul-maimu
descoperi c snt tiate n
stnc, fiindc nu simi nici o
crptur care s indice c snt
mbinate.
Urc scara n spiral cam
vreo treizeci de metri pn ce,
la o cotitur brusc, Tarzan se
pomeni ntr-o crptur
ngust, ntre doi perei de
stnc. Deasupra strlucea
cerul nstelat, iar n fa se
nla o pant ce nlocuia
treptele ce se sfreau chiar la
temelia ei. Tarzan se grbi s
urce crarea; la captul de sus
ddu peste culmea stncoas a
unui bloc de granit. La o mil
n urm se afla cetatea nruit,
Opar, cu foioarele i turnurile
scldate n lumina blnd a
lunii ecuatoriale. Tarzan privi
lingoul pe care l adusese cu el.
l cercet doar o clip n razele
lunii, apoi nl capul i privi
n deprtare la grandioasele
construcii n ruine.
Opar... murmur el.
Opar, cetate vrjit... cetate a
morilor i a trecutului de mult
uitat. Cetate a frumuseilor i a
montrilor. Cetate a grozviilor
i a morii... Cetate a bogiilor
fabuloase.
Lingoul era de aur curat.
Blocul de granit pe care se
gsea Tarzan se afla departe, n
cmpia dintre cetate i stncile
pe care el i rzboinicii lui
negri le escaladaser cu o zi
nainte. Coborrea de pe colina
abrupt i bolovnoas se
dovedi foarte grea i nespus de
periculoas chiar i pentru
omul-maimu. n cele din
urm simi sub picioare
pmntul moale al vii i, fr a
mai ntoarce privirea spre Opar,
se ndrept cu pai repezi ctre
stncile ce nchideau valea.
Cnd ajunse pe platoul din
vrful muntelui la grania de
vest a vii, soarele tocmai
rsrea. Departe, sub el, vzu
un fir de fum ridicndu-se
deasupra copacilor din pdurea
de la poalele dealurilor.
Oameni! murmur el.
Cincizeci erau cei care au
pornit n urmrirea mea. N-or fi
chiar ei?
Cobor ncet pe pereii
stncilor i, dup ce ajunse ntr-
o vlcea ngust care-l ducea
direct spre pdurea din
deprtare, grbi pasul n
direcia fumului. Ajungnd la
marginea pdurii, cam la un
sfert de kilometru de locul
unde, n aerul linitit, se nla
firicelul de fum, o porni ntr-
acolo. Se apropie pe furi de ei
pn ce n fa apru o tabr
rudimentar; n centrul ei, n
jurul focurilor, edeau cei
cincizeci de rzboinici waziri.
Strig la ei n limba lor:
Sculai-v, copiii mei i
ntmpinai-v regele!
Cu exclamaii de uimire i
team, lupttorii srir n
picioare, netiind bine dac s
fug sau ba. Apoi Tarzan se ls
uor de pe o creang, care
atrna chiar deasupra lor.
Vznd c e ntr-adevr
cpetenia lor n carne i oase i
nu un duh rencarnat,
rzboinicii nnebunir de
bucurie.
Am fost nite lai, o,
Waziri! strig Busuli. Am fugit
i te-am lsat s nfruni singur
soarta; ns cnd ne-a trecut
spaima, am jurat s ne
ntoarcem s te salvm sau, cel
puin s ne rzbunm pe
ucigaii ti. Tocmai ne
pregteam s urcm din nou
nlimile astea, ca s trecem
prin valea pustie spre cetatea
nfricotoare.
Ai vzut cumva
cincizeci de oameni cu
nfiare de montri trecnd
peste stnci i ndreptndu-se
spre pdurea asta?
Da, Waziri rspunse
Busuli. Au trecut ieri trziu,
tocmai cnd voiam s ne
ntoarcem dup tine. Nu se
pricepeau deloc s se furieze
prin pdure. I-am auzit c vin
n urma noastr cu mult
nainte de a-i vedea i, cum noi
aveam alte planuri, ne-am
ascuns n pdure i i-am lsat
s treac. Umblau repede,
legnndu-se pe picioarele lor
scurte i, din cnd n cnd,
mergeau pe tuspatru labele ca
Bolgani, gorila. Aveau, ntr-
adevr, o nfiare groaznic,
Waziri.
La rndul su, Tarzan le
istorisi peripeiile sale,
vorbindu-le i despre metalul
galben pe care-l descoperise.
Nici unul nu ovi cnd le
expuse planul de a se
rentoarce n timpul nopii s ia
ct puteau duce din comoara
imens. Drept care, cnd peste
valea dezolant a Oparului
cobor asfinitul, cincizeci de
rzboinici negri ca abanosul se
ndreptau n pas vioi spre blocul
uria de granit ce se ridica n
faa cetii.
Dac coborrea pe
suprafaa blocului se dovedise o
treab anevoioas, Tarzan i
ddu seama c era aproape cu
neputin s-i urce pe cei
cincizeci de lupttori pe culmea
lui. ntr-un trziu fcur i
isprava asta n urma unor
eforturi herculeane din partea
omului-maimu. Legar zece
sulie cap la cap i, cu un capt
al acestui lan neobinuit, prins
de bru, Tarzan reui s ajung
n vrf. Odat ajuns, i trase pe
toi sus; n felul acesta, grupul
poposi cu bine pe culmea
blocului. Tarzan i cluzi de
ndat la comoar i ddu
fiecruia cte dou lingouri:
cam patruzeci de kilograme.
Pe la miezul nopii grupul
se afla din nou la poalele
blocului de granit, ns, din
cauza poverilor, le trebui mai
mult timp s ajung din nou pe
culme. De acolo cltorir spre
cas mai ncet, fiindc aceti
mndri lupttori nu erau
obinuii s care poveri. Duceau
lingourile fr s crcneasc.
Dup treizeci de zile ajunser la
hotarul inutului lor.
Aici, n loc s mearg tot
spre nord-vest, ctre satul lor,
Tarzan i ndrept spre vest
pn ce, n dimineaa celei de a
treizeci i treia zi, le porunci s
ridice tabra i s se ntoarc
n sat, lsnd aurul acolo unde-l
stivuiser cu o noapte nainte.
i tu, Waziri? l
ntrebar.
Voi rmne aici cteva
zile, copiii mei le rspunse.
Acum grbii-v s-ajungei
acas, la neveste i la copii.
Dup ce plecar, Tarzan
lu dou lingouri i, srind ntr-
un copac, nainta cu uurin
la civa zeci de metri deasupra
vegetaiei nclcite i de
neptruns, dup care intr
brusc ntr-un fel de lumini n
jurul cruia giganii pdurii
tronau ca nite gardieni. n
centrul acestui amfiteatru
natural se afla o movil de
pmnt.
Tarzan mai fusese de sute
de ori n acest loc tainic; era
att de bine ascuns de tufiuri
spinoase i de liane nclcite i
att de dese, nct nici mcar
Sheeta, leopardul, nu-i putea
croi drum pn acolo. Nici
Tantor, cu puterea lui uria, n-
avea cum s-i deschid cale
prin barierele care ocroteau
locul de sfat al marilor
maimue, ferindu-l de
indiscreia celorlali locuitori ai
junglei.
Tarzan fcu de cincizeci de
ori drumul nainte i napoi
pn ce cr n interiorul
amfiteatrului toate lingourile.
Apoi, din scorbura unui copac
btrn i lovit de trsnet,
scoase sapa cu care dezgropase
lada profesorului Archimedes Q.
Porter, ngropat odinioar n
acelai loc. Sp un an lung
i acolo rndui lingourile aduse
de negri tocmai din comoara
uitat ce zcea n cetatea
Oparului.
Peste noapte, Tarzan dormi
n amfiteatru. A doua zi n zori
plec s-i mai vad cabana
nainte de a se ntoarce la
wazirii si. Gsind lucrurile aa
cum le lsase, se avnt mai
adnc n jungl, s vneze. Avea
de gnd s-i aduc prada la
caban, unde putea s
prnzeasc n linite i-apoi s-
i petreac noaptea ntr-un pat
confortabil.
Merse cam cinci kilometri
spre sud, spre rul mare ce se
vrsa n ocean la vreo ase
kilometri de cabana lui.
Strbtuse aproape o jumtate
de kilometru cnd nrile sale
fur izbite de mirosul ce
trezete toat jungla:
adulmecase carne de om.
Briza venea dinspre ocean,
aa c Tarzan tia c oamenii
se aflau la vest de el. Odat cu
mirosul de om veni i mirosul
lui Numa. Om i leu., A face
bine s m grbesc gndi
omul maimu, recunoscnd
mirosul de oameni albi. Numa a
plecat la vntoare.
Cnd ajunse printre copacii
de la marginea junglei, vzu o
femeie ngenuncheat rugndu-
se; n faa ei se afla un brbat
alb care arta ca un slbatic i
care i inea faa ngropat n
palme. n spatele brbatului
zri un leu jigrit gata s ucid
prada uoar. Faa brbatului
era aplecat; capul femeii, de
asemenea: se ruga. Nu putea
deslui trsturile nici unuia.
Numa se pregtise s sar.
Nu mai era de pierdut nici
mcar o clip. Tarzan nu putea
folosi arcul, trgnd la
momentul potrivit una din
sgeile
sale otrvite n trupul fiarei;
apoi se afla prea departe ca s
ajung la vreme i s loveasc
fiara cu cuitul. Mai avea o
singur speran, una singur.
i omul-maimu aciona cu
viteza gndului.
Un bra musculos se trase
napoi... o fraciune de secund
deasupra umrului gigant se
legn o suli imens, apoi
braul puternic se destinse:
moartea izbucni ca un fulger
printre frunze i se mplnt n
inima leului. Fr s scoat un
sunet, fiara se prbui moart
chiar la picioarele celor ce
urmau s-i cad n gheare.
O clip, nici brbatul, nici
femeia nu se clintir din loc.
Apoi femeia deschise ochii i,
privi cuprins de mirare la fiara
moart din spatele prietenului
ei. Cnd capul acela frumos se
ridic, Tarzan din neamul
maimuelor scoase un strigt
de uimire. Nu-i venea s cread.
nnebunise oare? Doar nu era
cu putin s fie femeia pe care
o iubea?! i totui ea era!
Femeia se ridic, iar
brbatul o cuprinse cu braele,
vrnd s o srute; atunci,
deodat omul-maimu vzu
rou naintea ochilor; privirea i
se nceoa, iar vechea
cicatrice de pe frunte se fcu
purpurie pe pielea-i bronzat.
Faa i se schimonosi ntr-o
expresie cumplit; potrivi o
sgeat otrvit n arc. Pe cnd
intea brbatul, n ochii de oel
avea o licrire de ur. Privi o
clip de-a lungul sgeii
lustruite, ntinznd coarda
arcului mult napoi, ca sgeata
s poat strpunge inima
rivalului.
Totui mesagerul morii nu
porni. ncet, Tarzan cobor
vrful sgeii; cicatricea de pe
frunte dispru, coarda se
destinse. Cu capul plecat,
Tarzan din neamul maimuelor
se ntoarse, mhnit n jungl,
ndreptndu-se spre satul
tribului waziri.

23. CEI CINCIZECI DE


MONTRI

Timp de mai multe


minute, Jane Porter i William
Cecil Clayton statur
nemicai, privind int la leul
fiarei a crei prad urmau s
devin i de care scpaser n
chip att de miraculos. Fata
vorbi cea dinti:
Cine s fi fost? opti ea.
Dumnezeu tie! fu
singurul rspuns al brbatului.
Dac e un prieten, de ce
nu se-arat? N-ar fi mai bine
s-l strigm i s-i mulumim
cel puin?
Clayton fcu ntocmai,
ns nu primi nici un rspuns.
Jane Porter se cutremur.
Jungla misterioas...
murmur ea. Jungla teribil...
Pn i manifestrile de
prietenie snt pline de mister.
Mai bine ne-am ntoarce
n adpost spuse Clayton. Cel
puin acolo vei fi n siguran.
Eu nu-i pot asigura nici un fel
de protecie adug el, trist.
Nu vorbi aa, William
l dojeni fata, mhnit c-i
rnise mndria. Ai fcut tot ce
ai putut. Ai fost bine
intenionat, ai dovedit spirit de
sacrificiu i curaj. N-ai nici o
vin c nu eti supraom. Doar
un singur brbat din ci am
ntlnit vreodat ar fi putut s
fac mai mult dect tine. Din
cauza ncordrii n-am ales
cuvintele cele mai potrivite...
N-am vrut ctui de puin s te
rnesc. Tot ceea ce doresc e s
ne nelegem amndoi, o dat
pentru
totdeauna, c nu voi putea s
m mrit cu tine... c o astfel
de cstorie ar fi un pcat.
Cred c neleg
rspunse el. S nu mai vorbim
de asta... cel puin pn
ajungem din nou n lumea
civilizat.
A doua zi Thuran se simi
i mai ru. Delira aproape tot
timpul. Nu puteau face nimic
ca s-i potoleasc durerea i
nici Clayton nu se grbea s
ncerce ceva. Se temea de el
din cauza fetei... i, n
strfundul inimii, spera c
brbatul acela o s moar.
Gndul c i s-ar fi putut
ntmpla ceva care s-o lase pe
fat la discreia acestui
nemernic l ngrijora mult mai
mult dect faptul c, lsnd-o
singur la marginea pdurii, ar
fi avut parte de o moarte
sigur.
Englezul scoase sulia grea
din trupul leului. Acum, cnd
pornea dimineaa la vntoare
n jungl, se simea mai sigur
pe sine, mai puternic ca
oricnd. Se avnta mult mai
departe de adpost.
ntr-o zi, ca s nu mai
aud vicrelile nesuferite ale
bolnavului de friguri, Jane
Porter cobor din adpost i se
aez la poalele trunchiului...
Nu ndrznea s se aventureze
mai departe. Se aez chiar la
piciorul scrii, pe care Clayton
o cioplise special pentru ea i se
uita spre largul oceanului, n
sperana c va zri un vapor la
orizont.
Cum sttea cu spatele spre
jungl, nu vzu cum ierburile
se ddur la o parte i cum
nite chipuri slbatice priveau
spre ea. Ochii oblici, injectai i
mici o cercetau cu atenie,
rotindu-se din cnd n cnd n
toate direciile ca s vad dac
nu mai snt i ali oameni prin
apropiere.
Se ivi un cap, apoi nc
unul i nc unul... Brbatul
din adpost ncepu s aiureze
din nou; capetele disprur tot
att de discret precum
apruser. Curnd ns ieir
din nou la iveal. Fata prea
surd la vicrelile nencetate
ale brbatului din adpost.
Una cte una, siluetele
monstruoase ieir din jungl i
se trr pe furi spre femeia
care nici nu bnuia ce se
petrece n spatele ei. Un fonet
uor de ierburi i atrase n cele
din urm atenia. ntoarse
capul i cnd vzu chipurile
acelea hidoase, sri n picioare,
scond un ipt de groaz. n
clipa aceea se npustir asupra
ei. Unul din montri o ridic n
braele-i lungi, ca de goril i
fugi cu ea napoi n jungl. O
lab murdar i astup gura i-i
nbui strigtele. ocul,
adugat la sptmnile de chin
prin care trecuse pn atunci,
era mult mai mult dect putea
s ndure. Nervii zdruncinai
cedar i fata i pierdu
cunotina.
Cnd i reveni, se gsea n
desiul pdurii virgine. Era
noapte. n mica poian unde se
opriser ardea vesel un foc
mare; n jurul lui edeau
ghemuii cincizeci de brbai.
Aveau capul i faa acoperite cu
lae de pr nclcit; i
sprijineau braele lungi pe
genunchii ndoii ai picioarelor
lor scurte i strmbe. Tocmai
mestecau ca nite fiare o
mncare groaznic. ntr-un vas,
pe foc, clocotea o fiertur i,
din cnd n cnd, una din
fpturi scotea de acolo, cu un
b ascuit la un capt, cte o
bucat de carne.
Cnd bgar de seam c
prizoniera i-a recptat
cunotina, o mn murdar i
arunc o bucat din fiertura
nfiortoare. Bucata se
rostogoli lng ea; Jane fu
cutremurat de o senzaie
puternic de grea i nchise
ochii.
Strbtur jungla deas
zile la rnd. n tot timpul
acestor zile nesfrite,
obositoare i nbuitoare, fata,
cu rni la picioare i istovit,
era cnd trt, cnd mbrncit
fr mil. Adesea se mpiedica
i cdea i atunci montrii
aflai n apropierea ei o
nghionteau i o loveau. Cu
mult nainte de a ajunge la
captul cltoriei, pantofii i se
fcuser ferfeni, nici tlpi.
Nu mai aveau. Hainele i se
sfiaser i ajunseser nite
zdrene, iar prin zdrenele
acelea vrednice de mil se
vedea pielea, care, odat alb i
catifelat, era acum aspr i
nsngerat din cauza miilor de
ghimpi i a mrcinilor
necrutori prin care o trau
montrii.
n ultimele dou zile ale
drumului era att de istovit,
nct nici mcar loviturile i
ghionturile nu mai ajutau ca ea
s se in pe srmanele-i
picioare, pline de rni
sngernde i vnti. Trupul
sleit de puteri ajunsese la
ultima limit; fata era cu
desvrire sfrit: nu mai
putea s se trasc nici mcar
n genunchi.
Bestiile o nconjurar,
ameninnd-o i mpingnd-o cu
ciomegele. O bteau i o loveau
cu pumnii i cu picioarele, ns
ea continua s zac la pmnt,
cu ochii nchii, implornd
moartea salvatoare s vin i s-
o ia; numai moartea o putea
scpa de acest chin. ns
sfritul nu voia s vin i,
brusc, cei cincizeci de montri
i ddur seama c victima lor
nu mai poate s umble. O
ridicar pe sus, o purtar pe
brae tot restul drumului.
Trziu, ntr-o dup-amiaz, fata
zri nlndu-se n faa lor
zidurile n ruin ale unei ceti
mari, ns era att de slbit i
de bolnav, nct nu manifest
nici un dram de curiozitate.
Oriunde ar fi dus-o, sfritul la
care se putea atepta din partea
acestor brute fioroase nu era
dect unul singur.
ntr-un trziu, trecur
dincolo de dou ziduri mari i
ptrunser n interiorul cetii
nruite. O duser ntr-un
edificiu ce sttea gata s se
prbueasc i acolo fu
nconjurat de alte cteva sute
de fpturi asemntoare cu cele
care o capturaser. Printre ele
se aflau femei, cu o nfiare
mai puin cumplit. Vzndu-le,
n sufletul ei miji o raz de
speran ce-i mai alin starea
jalnic n care se afla. Dar
sperana nu dur mult: femeile
nu-i artar nici un pic de mil,
dei, pe de alt parte, nu-i
fcur nici un ru.
Dup ce, spre satisfacia
unanim a locuitorilor, o
controlar din cap pn n
picioare, o duser ntr-o hrub
ntunecoas i o lsar s zac
acolo pe podeaua goal. Lng
ea se aflau un castron de tabl
plin cu ap i un altul cu
mncare.
Timp de cteva sptmni
nu vzu dect dou, trei femei,
a cror menire era s-i aduc
hran i ap. Treptat, fata i
recapt forele... n curnd
avea s fie vrednic de a fi
oferit drept jertf Zeului n
Flcri. Din fericire pentru ea,
nu tia ce soart o ateapt.
Pe cnd Tarzan din neamul
maimuelor pea abtut prin
jungl, dup ce mplntase n
trupul leului sulia care-i salv
pe Clayton i pe Jane Porter din
ghearele i colii lui Numa,
sufletul i fu npdit de o
durere covritoare izvort
dintr-o ran proaspt deschis
n inima lui. i prea bine c se
oprise la timp i nu svrise
omorul acela, sub impulsul
nebunesc al geloziei i furiei
oarbe. Pe Clayton nu-l
desprise dect o secund de
moartea pornit din minile
omului-maimu. n rstimpul
de o clip n care o recunoscu
pe fat i pe logodnicul ei i
renunase de a trimite sgeata
otrvit spre inima englezului,
Tarzan fu stpnit de
impulsurile slbatice ale fiarei.
Vzuse femeia pe care o
dorea... femeia lui... n braele
altuia. Potrivit legilor
necrutoare ale junglei, pentru
el nu exista dect o singur
cale; ns, nainte de a fi prea
trziu, sentimentele mai blnde
ale cavalerismului su
dominar flcrile patimei i-l
salvar. De o mie de ori
mulumi cerului c acestea
triumfaser nainte de a da
drumul sgeii.
Se gndea acum s se
ntoarc n mijlocul tribului
waziri, ns pn i ideea
aceasta i repugn. Nu mai
dorea s vad n ochi fiin
omeneasc. Va hoinri o vreme
de unul singur prin jungl, pn
ce tiul ascuit al amrciunii
avea s se toceasc. Ca i
fiarele, semenele lui, prefera s
sufere n tcere i n
singurtate.
n noaptea aceea dormi din
nou n amfiteatrul maimuelor;
cteva zile porni la vntoare
de-acolo, ntorcndu-se trziu,
noaptea. n dup-amiaza celei
de a treia zi se ntoarse mai
devreme. Tocmai se ntinsese
de cteva minute pe iarba moale
din lumini, cnd departe, spre
sud, auzi un zgomot cunoscut.
Prin jungl trecea un grup de
maimue mari... Nu se putea
nela. Ascult ncordat cteva
clipe. Maimuele se ndreptau
chiar nspre amfiteatru.
Tarzan se ridic alene i se
ntinse de-i trosnir toate
oasele. Auzul su ascuit
urmrea fiecare micare a
tribului care se apropia.
Mergeau chiar n direcia
vntului i brusc le simi
mirosul, cu toate c n-avea
nevoie de nc o dovad spre a
fi sigur c nu se nelase.
Pe cnd se apropiau de
amfiteatru, Tarzan din neamul
maimuelor se ascunse n
frunziul din captul cellalt al
arenei. Atept acolo s-i
cerceteze pe noii venii. i nu
atept mult. Curnd, printre
ramurile din faa lui se ivi o
fa fioroas, plin de pr.
Ochii mici i ri cuprinser
luminiul dintr-o privire, apoi
ddu de tire celor din spate.
Tarzan i nelese. Iscoada le
spunea celorlali membri ai
tribului c luminiul era pustiu
i c puteau intra fr team n
amfiteatru.
Primul care pi uor pe
covorul moale de iarb fu
iscoada, apoi, una cte una,
venir aproape o sut de
antropoide. Erau aduli i civa
tineri. Sugacii se ineau agai
de gturile proase ale mamelor.
Tarzan recunoscu muli
membri ai tribului. Era tribul n
mijlocul cruia crescuse de mic
copil. Multe dintre maimue,
acum mari, copilriser cu el.
Zburdase i se jucase cu ele
chiar prin aceast jungl. Se
ntreba dac l vor recunoate...
memoria maimuelor e scurt i
doi ani de zile puteau s
nsemne pentru ele o
eternitate.
Din cele ce discutau trase
concluzia c veniser acolo s-
i aleag un nou rege... fosta
cpetenie czuse de la o mare
nlime, craca rupndu-se sub
el i murise nainte de vreme.
Tarzan se trase la captul
unei crengi care se ntindea
departe de trunchi: era acum n
vzul lor; ochii ageri ai unei
femele l descoperir imediat.
Cu un ltrat gutural atrase
atenia celorlali. Mai muli
masculi se ridicar s-l vad
mai bine pe nepoftit. Cu colii
rnjii i cu prul zbrlit la
ceaf, naintar prevztori
spre el, scond din gtlej
mrituri amenintoare.
Karnath, eu snt, Tarzan
din neamul maimuelor
spuse omul-maimu n limba
tribului. i-aduci aminte de
mine? Cnd eram mici, l
necjeam mpreun pe Numa,
aruncnd n el cu bee i cu
nuci, din copaci, unde eram n
siguran.
Fiara creia i se adresase
se opri i se uit la el, ca i
cum ar fi priceput pe jumtate;
faa lui slbatic exprima o
nemaipomenit uimire.
i tu, Magor continu
Tarzan, adresndu-se altuia
nu-i mai aminteti de fostul
tu rege... cel care a ucis pe
puternicul Kerchak? Privete-
m! Nu snt eu acelai Tarzan...
puternicul vntor... lupttorul
nebiruit... pe care toi l
cunoatei de mai multe
anotimpuri?
Maimuele se ngrmdir
spre el cu toatele; erau mai
mult curioase dect
amenintoare. Mormir ntre
ele ceva.
Ce vrei de la noi?
ntreb Karnath.
Numai pace rspunse
omul-maimu. Maimuele se
sftuir din nou. n cele din
urm, Karnath vorbi iari.
Vino n pace, atunci,
Tarzan din neamul maimuelor
i spuse.
i astfel, Tarzan din
neamul maimuelor cobor lin
pe iarb, n mijlocul hoardei
slbatice i oribile: i ncheiase
ciclul evoluiei. Se ntorsese la
ai lui s fie din nou brut
printre brute.
Nu schimbar saluturi, aa
cum s-ar fi ntmplat ntre
oameni dup o desprire de doi
ani. Maimuele, n cea mai
mare parte, i vzur de
treburile lor, ntrerupte de
venirea omului-maimu i nu-i
mai ddur nici o atenie.
Parc n-ar fi plecat niciodat
din trib.
Doi masculi mai tineri,
care nu erau ndeajuns de mari
s i-l reaminteasc, se repezir
n patru labe spre el, ca s-l
intimideze; unul chiar i art
colii i mri amenintor...
voia s-l pun la punct pe
Tarzan de la nceput. Dac
omul-maimu s-ar fi retras
mrind doar, probabil c
masculul ar fi fost satisfcut,
ns dup aceea Tarzan ar fi
trebuit s se mulumeasc s
ocupe un loc n urma celui
care-l nfruntase.
Tarzan din neamul
maimuelor nu se retrase.
Dimpotriv, i ncorda muchii
imeni i-i trase tnrului
mascul o palm att de
npraznic peste urechi, nct
acesta se duse de-a berbeleacul
prin iarb. Maimua se ridic i,
ct ai clipi, se npusti iar la el;
de data aceasta se sfiar cu
ghearele i cu colii... cel puin
asta fusese intenia masculului.
Dar nici nu atinser bine
pmntul, mrind i lovindu-se,
c degetele omului-maimu l
i nfcar de gt pe potrivnic.
Brusc, tnrul mascul renun
s mai lupte i rmase
nemicat. Atunci Tarzan slbi
strnsoarea i se ridic... nu
voia s-l omoare, voia doar s-i
dea o lecie i s le arate
celorlali c Tarzan din neamul
maimuelor era nc puternic i
stpn.
i atinsese scopul...
masculii mai tineri se fereau
acum din calea lui, aa cum
fceau maimuele mai tinere
cnd prin preajm se aflau cea
mari; masculii n vrst nici nu
ncercar s-i conteste
prerogativele. Mai multe zile n
ir mamele l privir cu
nencredere, iar cnd Tarzan se
apropia prea tare de ele, se
npusteau spre el, scond nite
ipete nspimnttoare. Tarzan
se ferea discret din calea lor,
fiindc printre maimue e un
obicei: numai masculii nebuni
atac o femel-mam. Dup un
timp se obinuir i ele cu noul
venit.
Vnau mpreun cu el, ca
n zilele de demult. Cnd
antropoidele i ddur seama
c Tarzan judeca mai bine ca
ele i le ducea n locurile cu
hrana cea mai gustoas, iar
frnghia lui necrutoare
prindea n curs numai vnat
gustos aa cum nu
mncaser niciodat
ajunser s-l priveasc din nou
ca n trecut cnd fusese regele
lor.
Astfel c, nainte ca el s
prseasc amfiteatrul pentru
a-i relua peregrinrile prin
jungl, maimuele l realeser
pentru a doua oar
conductorul lor.
Omul-maimu se simea
foarte mulumit cu noua
situaie: Nu era fericit... nici nu
putea s fie... ns, cel puin, se
afla departe de tot ceea ce
putea s-i reaminteasc
nenorocirile din trecut.
Renunase de mult la orice
intenie de a se ntoarce printre
oameni, iar acum se hotr s
nu-i mai vad nici pe prietenii
si din tribul waziri. Renegase
omenirea pentru totdeauna.
ncepuse viaa ca maimu, ca
maimu avea s moar.
Nu putea s uite totui c
femeia pe care o iubea se afl
nu departe de inuturile tribului
su; de asemenea, l obseda
teama c fata ar putea fi n
primejdie. C nu era bine
aprat, i putuse da seama n
clipa aceea scurt, cnd
Clayton se dovedise incapabil
s nfrunte leul. Cu ct se
gndea mai des la ea, cu att l
mustra mai tare contiina.
Regreta nespus c egoismul i
gelozia lui l mpiedicaser s-i
ofere Janei Porter o situaie
sigur. Pe msur ce zilele
treceau, gndul acesta II
chinuia tot mai ru i era
aproape pe punctul de a se
rentoarce la rm ca s-i apere
pe Jane Porter i pe Clayton,
cnd la ureche i ajunser nite
lucruri care-i schimbar toate
planurile i-l fcur s
porneasc nebunete spre
rsrit, fr s-i pese de
pericole sau moarte.
nainte ca Tarzan s-i
regseasc tribul, un oarecare
mascul tnr, nefiind n stare
s-i ia o soa din propriul su
trib, se dusese, potrivit
obiceiului, departe, prin jungla
slbatic, ntocmai ca un
cavaler rtcitor pornit s
cucereasc inima unei
preafrumoase doamne din
triburile nvecinate.
Tocmai se rentorsese cu
mireasa i-i povestea grbit
aventurile, ca s nu le uite.
Printre alte lucruri, relata cum
vzuse un trib de maimue care
artau grozav de ciudat.
Toi erau masculi cu
fee proase n afar de una i
aceea era una cu pielea mai
deschis dect acest
necunoscut spuse el, artnd
cu degetul spre Tarzan.
Omul-maimu deveni
brusc foarte atent. i puse la
repezeal o sumedenie de
ntrebri, att ct putea s-i
rspund antropoida cu mintea
nceat.
Masculii erau scunzi i
aveau picioare strmbe?
Chiar aa.
Purtau piei de Numa i
Sheeta n jurul coapselor i
aveau ciomege i sulie?
Da, da...
i pe brae i picioare
aveau multe inele galbene?
Da, da...
i ea... era micu i
subire i foarte alb?
Da.
Prea s fac parte din
trib sau era captiv?
O trau cu ei... uneori de
un bra... alteori de prul lung
care-i cretea din cap i tot
timpul o loveau i o bteau.
Oho, dar erau tare caraghioi!
Dumnezeule! murmur
Tarzan. Unde se aflau cnd i-ai
vzut i ncotro se duceau? mai
ntreb omul-maimu.
Erau lng a doua ap de
aici i tnrul mascul art
spre sud. Cnd au trecut pe
lng mine, se duceau spre
soare-rsare, n susul apei.
Cnd s-a ntmplat asta?
Acum o jumtate de
lun.
Fr s mai spun vreun
cuvnt, omul-maimu se
avnt n copaci i zbur ca un
duh dezlnuit spre rsrit, n
direcia cetii uitate a
Oparului.

24. CUM A AJUNS TARZAN


DIN NOU LA OPAR

Cnd Clayton se rentoarse


la adpost i vzu c Jane
Porter lipsea, nnebuni de-a
binelea de spaim i durere. l
gsi pe domnul Thuran destul
de nzdrvenit; frigurile l
lsaser la fel de repede,
precum l apucaser. Slab i
extenuat, el mai zcea nc pe
patul de ierburi din interiorul
adpostului. Cnd Clayton l
ntreb despre Jane, Thuran
pru surprins s afle c fata
dispruse.
N-am auzit nimic
neobinuit spuse. Mai tot
timpul am zcut lipsit de
cunotin.
Dac Thuran n-ar fi fost
att de sleit de puteri, Clayton l-
ar fi suspectat c tie unde se
afl fata; i ddu ns seama
c nenorocitul nici mcar nu
putea cobor din adpost fr a
i se da o mn de ajutor. Deci,
n aceast stare fizic, n-
avusese cum s-i fac ru fetei
i nici n-ar fi fost n stare s se
urce napoi n culcu.
Pn la cderea
ntunericului, englezul cut
prin apropiere, doar-doar o gsi
vreo urm de-a fetei sau a
rpitorului. Dei urmele lsate
de cei cincizeci de montri,
greoi cum erau, ar fi fost la fel
de vizibile pentru oricare dintre
locuitorii junglei ca i o strad
pentru un englez, Clayton trecu
de nenumrate ori pe lng ele
fr s observe dovada negrit
de limpede c mai muli
oameni trecuser pe-acolo doar
cu cteva ceasuri nainte.
n timp ce cuta, Clayton
striga necontenit numele fetei,
ns singurul rezultat fu c-l
atrase pe Numa, leul. Din
fericire observ la vreme silueta
fiarei, care-i croia drum ca o
umbr spre el i apuc s se
caere ntr-un copac, nainte ca
leul s ajung destul de aproape
i s-l nhae. ntmplarea i
ntrerupse cutrile pentru tot
restul dup-amiezii, fiindc leul
ddu trcoale pe sub el, pn la
sosirea nopii.
Chiar i dup ce fiara
plec, Clayton nu ndrzni s
coboare n bezna cumplit de
sub el i petrecu o noapte
teribil i ngrozitoare n copac.
A doua zi se rentoarse pe plaj
fr nici o speran de a o salva
pe Jane Porter.
n cursul sptmnii
urmtoare, domnul Thuran i
redobndi rapid puterile, stnd
toat ziua n pat, n adpost, n
timp ce Clayton se ducea s
vneze pentru amndoi. Cei doi
nu-i vorbeau dect cnd era
absolut nevoie. Clayton ocupa
acum partea din adpost care
fusese rezervat Janei Porter i-
l vedea pe Thuran numai cnd i
ducea hran sau ap sau i
fcea vreun alt serviciu din
omenie.
Cnd Thuran fu din nou n
stare s coboare i s caute
hran, Clayton se mbolnvi de
friguri. Multe zile zcu la pat,
zvrcolindu-se n delir i
suferin, ns tovarul su nu
veni nici mcar o dat lng el.
Englezul nu simea nevoia s
mnnce, ns setea tot mai
arztoare ajunsese o adevrat
tortur. O dat pe zi, ntre
accesele de delir, aa slbit
cum era, izbutea s se trasc
la rule s-i umple cutia de
conserve pe care o gsi n barca
de salvare.
Cuprins de o plcere
diabolic, Thuran l urmrea
cum se chinuie: prea s se
bucure de suferina brbatului
care, n ciuda dispreului ce-l
nutrea pentru el, l ngrijise ct
putuse mai bine ct vreme
zcuse de aceeai boal.
n cele din urm, Clayton
slbi att de mult, nct nu mai
fu n stare s coboare din
adpost. Suferi o zi ntreag de
sete fr s-i cear lui Thuran
ap, totui, nu dup mult timp,
nemaiputnd ndura chinul, l
rug s-i aduc ap.
Thuran veni n pragul
ncperii lui Clayton, cu un vas
cu ap n mn. Chipul i era
schimonosit de un rnjet
dezgusttor.
Ap!... zise el. ns mai
nti s-i amintesc c m-ai
defimat n faa fetei... c ai
inut-o numai pentru tine... n-
ai vrut deloc s-o mpri cu
mine...
Clayton l ntrerupse:
Taci! Taci odat! Eti
oare att de ticlos, nct s
ponegreti o srman femeie
care poate e moart?!
Dumnezeule! Am fost nebun s
te las s trieti... nu merii s
trieti nici mcar n inutul
sta pctos.
Poftim, uite ct ap i
dau spuse Thuran. Asta-i tot
ce-i dau...
Zicnd acestea, duse vasul
la gur i bu, iar ce rmase
arunc pe jos, apoi plec,
lsndu-l singur pe bolnav.
Clayton se rsuci i,
ngropndu-i faa n palme,
renun la lupt.
A doua zi Thuran se hotr
s plece spre nord, de-a lungul
coastei, fiind convins c, n
cele din urm, va ntlni
oameni... cel puin acolo nu
putea fi mai ru dect aici i,
mai mult dect orice, delirul
englezului l clca pe nervi.
Fur sulia lui Clayton i
porni la drum. nainte de a
pleca ar fi vrut s-l omoare pe
bolnav, gndindu-se c, de fapt,
i fcea un serviciu.
n aceeai zi ajunse la o
caban de pe rm i cnd
descoperi aceast dovad a
civilizaiei, inima i se umplu de
bucurie i speran: se gndea
c este doar un post naintat al
unei aezri omeneti. Dac ar
fi tiut cui aparine i c
proprietarul se afl doar la
civa kilometri n interiorul
junglei, Nikolas Rokoff ar fi
fugit din acel loc mncnd
pmntul. Cum ns n-avea de
unde s bnuie, rmase cteva
zile s se bucure de sigurana i
confortul cabanei; apoi i
continu cltoria spre nord.
n tabra lordului
Tennington, oamenii se
pregteau s construiasc
locuine mai trainice, urmnd
ca dup aceea s trimit spre
nord o expediie alctuit din
civa brbai spre a cuta
ajutor.
Pe msur ce zilele
treceau, sperana c Jane
Porter, Clayton i domnul
Thuran fuseser salvai ncepu
s se spulbere. Nimeni nu-i mai
amintea profesorului Porter de
acest lucru, iar el era att de
cufundat n cercetrile sale
tiinifice, nct nu-i ddea
seama de scurgerea timpului.
Din cnd n cnd spunea c n
cteva zile vor vedea cu
siguran un vas care va
arunca ancora n largul mrii i
c vor fi din nou mpreun i
fericii. Uneori vorbea de un
tren i se ntreba dac acesta
nu ntrzie din cauza furtunilor
de zpad.
Dac nu l-a cunoate
att de bine pe btrn, a fi
sigur c nu e... n toate minile
i spuse Lordul Tennington
domnioarei Strong.
Dac n-ar fi att de
patetic, ar fi ridicol replic
fata cu tristee. Eu, care l-am
cunoscut de mic, tiu ct de
mult ine la Jane; ceilali ar
putea crede c-i este perfect
indiferent soarta ei. E aa
numai fiindc-i un om lipsit de
spirit practic i nu-i poate
imagina c pe lume exist i
lucruri rele, ca moartea, pn
ce nu i se pune n fa o dovad
zdrobitoare.
Nici nu bnuieti ce era
s fac ieri continu
Tennington. M ntorceam
singur de la vntoare, cnd l-
am ntlnit mergnd grbit pe
poteca ce duce spre tabr.
Mergea cu minile mpreunate
sub cozile redingotei i cu
jobenul ndesat bine pe cap; cu
ochii n pmnt, se grbea,
probabil, spre o moarte sigur
dac nu se-ntmpla s-l
ntlnesc eu. Ei, unde te duci,
profesore?" l-am ntrebat. M
duc pn-n ora, Lord
Tennington, mi rspunse pe un
ton foarte serios, s m plng
dirigintelui potei c serviciul
de mesagerii nu merge cum
trebuie pe aici. Domnule, de
sptmni de zile nu am primit
nici o scrisoare. Trebuie s fi
sosit ceva scrisori de la Jane.
Situaia aceasta trebuie adus
la cunotina Washingtonului
imediat". i v rog s m
credei, domnioar Strong, c
am fost nevoit s insist al
dracului de mult ca s-l
conving pe btrn c pe aici nu
e nici un oficiu potal, ca s nu
mai vorbim de ora i c nici
mcar nu sntem pe acelai
continent cu Washingtonul i
nici n aceeai emisfer. Cnd a
neles lucrul acesta, a nceput
s se ngrijoreze de soarta fiicei
sale... cred c i-a dat seama
pentru prima oar n ce situaie
ne aflm, precum i de faptul
c domnioara Porter s-ar putea
s nu fi fost salvat.
Mi-e groaz s m
gndesc la asta spuse fata. i
totui nu pot s-mi imaginez c
s-ar fi putut ntmpla altceva cu
ei...
S sperm totui c e
bine rspunse Tennington.
Chiar dumneata ne-ai dat un
exemplu splendid de curaj,
fiindc, ntr-un fel, pierderea pe
care ai suferit-o dumneata a
fost nespus de grea.
Da rspunse fata.
Dac Jane Porter ar fi fost sora
mea, n-a fi iubit-o mai mult.
Tennington abia i reinu
un strigt de uimire. Nu
rspunsul acesta l ateptase.
Dup naufragiul Lady-ei Alice,
vorbise de multe ori cu aceast
fat frumoas din Maryland i-n
sinea lui i zicea c o ndrgise
mai mult dect era nevoie
pentru a-i pstra cugetul
linitit, deoarece mereu i
aducea aminte de confidena pe
care i-o fcuse domnul Thuran,
potrivit creia el i domnioara
Strong erau logodii. Se ntreba
dac, la urma urmei, Thuran i
spusese adevrul. Mai ales c
purtarea fetei nu dovedea mai
mult dect o prietenie obinuit
fa de domnul Thuran.
i-atunci... dac s-au
pierdut de tot, dispariia
domnului Thuran ar fi o
nenorocire foarte mare...
ndrzni el.
Fata l privi atent.
Domnul Thuran era un
bun, un foarte bun prieten. Mi-
era foarte simpatic, dei l
cunoteam doar de puin
vreme.
Cum, nu erai logodit cu
el? izbucni Tennington.
Dumnezeule, nu! strig
fata. Nu m intereseaz deloc
n sensul acesta.
Grozav ar fi vrut Lordul
Tennington s-i spun Hazelei
Strong ceva; ceva ce de mult
voia s-i spun... ns vorbele i
rmaser n gt. ncepu cu
stngcie de cteva ori, i drese
glasul, se nroi la fa ca un
rac i, n cele din urm, sfri
prin a spune c sper ca toate
colibele s fie gata nainte de
sosirea anotimpului ploios. Dar,
fr s-i dea seama, i
transmise fetei mesajul i acest
lucru o fcu fericit... mai
fericit dect fusese vreodat n
toat viaa ei.
n acea clip conversaia
lor fu ntrerupt de apariia
unei siluete care tocmai ieea
din jungl i care arta teribil.
Tennington i fata o vzur n
acelai timp. Englezul puse
mna pe revolver, ns cnd
fptura brboas, pe jumtate
goal l strig pe nume i se
ndrept spre ei alergnd, lordul
ls arma i porni n
ntmpinarea necunoscutului.
Nimeni n-ar fi putut
recunoate n omul acela
murdar i sleit, mbrcat cu un
vemnt de piei, pe elegantul
domn Thuran, aa cum fusese
vzut ultima oar la bordul
iahtului Lady Alice. nainte ca
ceilali membri ai micii
comuniti s fie ntiinai de
sosirea lui, Tennington i
domnioara Strong l ntrebar
de soarta celorlali.
Au murit cu toii
rspunse Thuran. Cei trei
marinari au murit nainte de a
ajunge la rm. Domnioara
Porter a fost rpit i dus n
jungl de vreun animal slbatic
n timp ce eu deliram, scuturat
de friguri. Clayton a murit din
cauza frigurilor acum cteva
zile. i cnd te gndeti c-n tot
acest timp am fost la o
deprtare de civa kilometri de
voi... nici mcar o zi de mers. E
teribil!
Jane Porter nu mai tia de
ct timp zcea n grota
ntunecoas de sub templul din
vechea cetate a Oparului. Ctva
timp delira din cauza febrei.
Dup ce febra sczu, ncepu s-
i recapete treptat puterile. n
fiecare zi femeia care-i aducea
mncare i fcea semn s se
ridice, ns zile n ir fata abia
a putut s-i mite capul, ca s
arate ct era de slbit.
n cele din urm izbuti s
se ridice n picioare i s fac
vreo civa pai, sprijinindu-se
cu o mn de zid. Rpitorii o
urmreau cu un interes
crescnd. Se apropia ziua
jertfirii i victima i dobndea
puterile.
Veni i ziua sorocit. O
tnr femeie, pe care Jane
Porter nu o mai vzuse pn
atunci, cobor n temnia ei,
nsoit de alte cteva. Aici avu
loc un fel de ceremonie. Fata
era ncredinat c ceremonia e
de natur religioas i, n
strfundul inimii, se bucura c
nimerise n mijlocul unui popor
care tria sub influenele
binefctoare ale religiei,
nsemna deci c o vor trata
omenete: era pe deplin
convins de acest lucru.
Astfel c, n ziua cnd o
scoaser din temni i o
conduser de-a lungul
coridoarelor lungi i
ntunecoase, apoi n susul
scrii cu trepte de granit, spre o
curte inundat n lumin, Jane
merse de bunvoie, ba chiar
bucuroas. Nu se gsea oare
printre supuii divinitii?
Desigur, poate c interpretarea
fiinei supreme se deosebea de a
ei, ns faptul c aveau un zeu
era o dovad suficient c
aceti oameni snt cucernici i
buni.
Cnd vzu ns altarul de
piatr din centrul curii i
petele cafenii de pe el i de pe
pardoseala de piatr, o cuprinse
ndoiala i ncepu s se
frmnte. Iar cnd se aplecar
s-i lege gleznele i
ncheieturile minilor, ndoielile
ei se transformar n groaz. O
clip mai trziu, pe cnd o
ridicau i o aezau pe altar,
sperana o prsi cu totul i
fata ncepu s tremure de fric.
n timpul dansului grotesc,
inima i nghe de groaz; nu
mai fu nevoie s vad lama
subire din mna marii preotese
ridicndu-se ncet deasupra, ca
s tie ce soart o atepta. Cnd
mna ncepu s coboare, Jane
Porter nchise ochii i nl n
tcere o rugciune spre cer,
unde avea s urce att de
curnd... apoi nervii ncordai o
prsir i lein.
Tarzan alerg zi i noapte
prin pdurea virgin spre
cetatea n ruine, unde era sigur
c se afla femeia iubit, captiv
sau moart. Intr-o zi i o
noapte strbtu aceeai
distan pe care cei cincizeci
de montri o parcurseser
aproape ntr-o sptmn:
Tarzan din neamul maimuelor
se deplasa cu mult deasupra
obstacolelor care ngreuiaz
naintarea pe pmnt.
Spusele tnrului mascul l
ncredinaser c fata captiv
era Jane Porter, fiindc n
jungl nu mai era o alt ea"
mic i alb. Iar montrii" din
descrierea succint a maimuei
nu erau dect parodiile groteti
ale locuitorilor din cetatea
nruit a Oparului. Ct despre
soarta fetei i-o putea imagina
de parc ar fi fost martor
ocular. Un singur lucru nu tia:
cnd aveau s-o aeze pe altarul
de sacrificiu, ns era convins
c trupul ei, drag i ginga
trebuia s ajung acolo fr
doar i poate.
n sfrit, omul-maimu
ajunse la brul de stnci care
nchidea valea dezolant; sub el
se aflau ruinele cumplite i
nfricotoare ale cetii
hidoase Opar. Porni s strbat
cu pas grbit terenul ars,
prfuit i bolovnos,
ndreptndu-se spre inta
dorinelor sale.
Se ntreba dac va ajunge
la vreme ca s-o salveze. Spera
mpotriva speranei. Cel puin
se putea rzbuna i, n mnia
lui, era ncredinat c ar fi fost
n stare s nimiceasc ntreaga
populaie a acelei ceti
blestemate. Era aproape miezul
zilei cnd ajunse la blocul de
granit n vrful cruia se sfrea
pasajul secret ce ducea spre
galeriile subterane ale cetii.
Escalad ca o pisic pantele
abrupte ale granitului Kopje.
Peste o clip alerga prin
ntunericul tunelului lung i
drept ce ducea la grota comorii.
l strbtu, apoi i contigu
goana pn ce ajunse la galeria
ce se sfrea n nchisoarea cu
zidul fals.
Cnd se opri o clip la
marginea puului, prin
deschiztura de deasupra se
auzi un zgomot slab. Auzul su
ager l prinse i-l deslui: era
dansul morii care nsoea
incantaia ritmic a marii
preotese i care preceda
sacrificiul. Putea chiar s
recunoasc vocea femeii. Era
oare cu putin ca ceremonia
s fi atins chiar momentul pe
care se grbise att de mult s-l
mpiedice? l npdi un val de
furie. Cum, dup toat truda,
ajunsese prea
trziu? Ca un cerb hituit, sri
peste prpastie i-i continu
drumul dincolo de abis. Trecu
prin zidul fals, gata s drme
orice i-ar fi stat n cale...
muchii uriai forar
deschiderea, apoi se arunc cu
capul i umerii prin mica
deschiztur, nruind restul
peretelui i mprtiindu-l pe
pardoseala temniei cu un
zgomot infernal.
Dintr-un singur salt ajunse
la captul cellalt al ncperii
i se npusti n ua veche. Ins
ua nu ced. Barele solide de pe
partea cealalt rezistar chiar
i forei sale. Nu-i trebui dect o
clip ca s-i dea seama de
inutilitatea strduinelor lui de
a birui aceast barier de
netrecut. Mai exista un singur
drum, care ducea napoi prin
tunelele lungi spre blocul de
granit, la un kilometru dincolo
de zidurile oraului, apoi prin
cmpie, aa cum ptrunsese
prima data n cetate, nsoit de
wazirii si.
i ddu seama c, alegnd
cealalt cale, va ajunge prea
trziu ca s-o mai salveze pe
fat, dac, ntr-adevr, aceasta
se afl pe altarul de sacrificiu.
Se prea c nu mai exist alt
posibilitate, aa c alerg
napoi n coridorul de dincolo
de peretele nruit. La puul
vertical auzi din nou vocea
monoton a marii preotese i,
uitndu-se n sus, vzu o
deschiztur aflat la vreo
apte metri deasupra. Prea att
de aproape, nct fu tentat s
sar, n ncercarea nebuneasc
de a ajunge n curtea interioar
de dincolo.
De-ar fi putut mcar s
agate captul funiei de vreo
protuberant a deschizturii!
ntr-o fraciune de secund i
fulger prin minte o idee. Va
ncerca! ntorcndu-se la zidul
nruit, apuc una din lespezile
mari i grele, leg captul
funiei de bucata de granit i se
ntoarse la pu, unde ncolci
restul funiei pe podea; apoi
ridic lespedea cu amndou
minile i, lundu-i avnt,
arunc greutatea n sus.
Lespedea depi marginea
deschizturii i se rostogoli
afar, n curte.
Tarzan trase cu putere de
captul liber al funiei pn ce
simi c piatra se priponi de
marginea de sus a puului. Se
atrn de funie, suspendat
deasupra abisului. n clipa n
care ntreaga lui greutate
solicit frnghia, simi cum
aceasta alunec de sus. Vzu cu
groaz cum se las centimetru
cu centimetru. Lespedea era
tras spre buza care nconjura
partea de sus a puului. Se va
opri oare n marginea puului,
sau greutatea lui avea s trag
piatra n interior, peste el, ca
apoi s se prbueasc
mpreun n adncurile
misterioase?

25. PRIN PDUREA


VIRGINA
Urmar clipe de groaz,
trite n ncordare de Tarzan,
care simea cum alunec funia
de care era atrnat. Auzea pn
i cum se freac lespedea de
piatr de zidria de deasupra.
Apoi, pe neateptate, funia se
opri... piatra se priponise chiar
de marginea puului. Cu mare
grij, omul-maimu se car
pe perete. Dup o clip i
strecura capul prin
deschiztur.
Locuitorii Oparului asistau
la ceremonia de sacrificiu.
Acum Tarzan auzea desluit
vocea preotesei La, n curtea
alturat. Dansul ncetase. Se
apropia deci clipa cnd cuitul
avea s coboare spre inima
fetei. Obsedat de aceste gnduri,
Tarzan alerg nebunete spre
locul de unde rsuna glasul
marii preotese.
Norocul l cluzi chiar la
poarta ncperii mari, fr
tavan. ntre el i altar se afla
irul lung de preoi i preotese,
ateptnd cu cupele de aur
scurgerea sngelui cald din
trupul victimei.
Mna lui La cobora ncet
spre pieptul trupului firav i
nemicat ce zcea ntins pe
lespedea aspr. Cnd recunoscu
chipul iubitei, Tarzan scoase un
oftat, care era mai degrab un
suspin violent. Apoi cicatricea
de pe frunte se transform ntr-
o dung purpurie; o cea roie
plutea n faa ochilor si i, cu
strigtul cumplit al gorilei
nfuriate, sri ca un leu uria n
mijlocul preoilor.
nfac o gheoag de la un
preot i, ca un adevrat demon,
ncepu s-i culce la pmnt,
npustindu-se n acelai timp
spre altar. Mna preotesei La se
oprise la primul zgomot. Cnd
vzu cine-i autorul masacrului,
ncremeni. Nu izbutise de fel
s-i explice dispariia
misterioas a omului alb din
temnia n care-l ferecase.
Voise ca Tarzan s nu mai
prseasc niciodat Oparul,
fiindc privise trupul gigant i
braele imense cu ochi de
femeie i nu de preoteas.
Mintea ei inteligent nscocise
o poveste minunat despre o
revelaie minunat, transmis
de buzele Zeului n Flcri
nsui, care-i poruncea s-l
primeasc pe acest necunoscut
alb ca pe un sol al su, trimis
oamenilor pe pmnt.
Explicaia aceasta i-ar fi
satisfcut pe cei din Opar; tia
prea bine. Nu se ndoia ctui de
puin c i brbatul ar fi fost
mulumit s rmn cu ea i s-
i fie so, n loc s se ntoarc pe
altarul de sacrificiu.
Tocmai cnd se ducea s-i
expun planul, el dispruse,
dei ua rmsese aa cum o
lsase: zvorit cu grij. Iar el
se ntorcea acum... picnd din
senin... i-i ucidea preoii, de
parc ar fi fost nite oi. O clip
uit de victim i, nainte de a
fi n stare s-i adune gndurile,
uriaul alb se afla dinaintea ei,
innd n brae femeia de pe
altar.
La o parte, La! Strig el.
M-ai salvat odat i n-am s-i
fac nici un ru. Nu te mpotrivi
i nu ncerca s m urmreti,
altfel te voi ucide i pe tine.
Vorbindu-i, pi pe lng
ea, ndreptndu-se spre intrarea
grotelor subterane.
Cine e ea? ntreb
marea preoteas, artnd spre
femeia lipsit de cunotin.
E a mea rspunse
Tarzan din neamul maimuelor.
O clip, preoteasa din Opar
rmase cu ochii holbai, privind
int la el; apoi n ochi i se citi
o mhnire adnc, fr
speran. Lacrimile ncepur
s-i curg iroaie i, cu un ipt
scurt, se prbui pe pardoseala
rece. Fulgertor, o gloat de
montri se npusti spre omul-
maimu.
Ct ai clipi, Tarzan din
neamul maimuelor se fcu
nevzut. Cu o sritur
sprinten ptrunse n galeriile
subterane, iar cnd urmritorii
sosir n ncperea pustie,
rnjir mulumii, fiindc tiau
c nu exist nici o ieire din
galerii dect aceea pe unde
intraser. Dac fugarii voiau s
ias, n-aveau cum dect tot pe-
acolo, aa c urmritorilor nu
le rmnea dect s-i pndeasc.
i astfel, Tarzan din
neamul maimuelor, purtnd-o
pe Jane Porter, lipsit de
cunotin, strbtu galeriile
din Opar, fr a fi urmrit. ns
dup ce mai cuget puin,
brbaii din Opar i amintir
c tot acelai om reuise s mai
dispar odat prin galerii i,
dei supravegheaser intrarea,
nu mai ieise de acolo. Cu toate
acestea nvlise peste ei din
afar. Se hotrr s trimit din
nou cincizeci de oameni n
cale, ca s-l gseasc i s pun
mna pe acest profanator al
templului lor.
Cnd Tarzan ajunse la
puul de sub zidul nruit, se
simi att de mndru de
succesul su n lupt, nct se
opri s pun la loc pietrele. Se
temea c locuitorii cetii vor
descoperi acest pasaj uitat prin
care ajungeai la grota comorii.
Se gndea s se rentoarc la
Opar i s ia i mai multe
lingouri dect cele ngropate n
amfiteatrul maimuelor.
Merse mai departe de-a
lungul galeriilor, dincolo de
prima u; strbtu ncperea
n care se afla comoara, trecu
de-a doua u, apoi ptrunse n
tunelul lung i drept ce ducea
la ieirea secret, dincolo de
cetate. Jane Porter zcea nc
n nesimire.
Cnd ajunse pe culmea
blocului imens de granit, se
opri s mai arunce o privire
spre cetate. Dintr-acolo vzu
venind prin cmpie o band de
montri din Opar. O clip sttu
n cumpn: s coboare i s
alerge spre stncile din
deprtare, sau s rmn
ascuns acolo pn la cderea
nopii? Dup ce privi faa
palid a fetei, se hotr. Nu
puteau rmne n acel loc,
lsndu-i pe dumani s le taie
calea spre libertate. Dup cte
tia, cei din Opar ar fi putut s-
l urmreasc prin tunel i,
mpresurai de dumani din fa
i din spate, nsemna s fie
prini, deoarece el nu-i putea
croi drum luptndu-se cu
dumanii, atta timp ct era
mpovrat cu fata.
Cobor anevoie pe faa
bolovnoas a blocului de
granit, dup ce o leg pe fat de
umerii si, cu funia de liane.
Izbuti s pun cu bine piciorul
jos pe pmnt nainte ca cei din
Opar s ajung la stnc.
Deoarece coborse pe partea
opus cetii, urmritorii nu
vzur nimic i nici nu visau
c prada se afl att de aproape
n faa lor.
Fcnd n aa fel ca stnca
s fie mereu ntre el i
urmritori, Tarzan din neamul
maimuelor izbuti s strbat
aproape un kilometru nainte
ca brbaii din Opar s
ocoleasc blocul de granit i s-
l vad pe fugar. Cu strigte
slbatice de bucurie se avntar
ntr-o goan nebun, gndindu-
se, fr ndoial, c n scurt
timp aveau s-l prind pe
alergtorul mpovrat. Puneau
prea puin pre pe puterile
omului-maimu i prea mult
pe picioarele lor scurte i
strmbe.
Fr s goneasc prea tare,
Tarzan pstr aceeai distan
fa de ei. Din cnd n cnd se
uita la chipul fetei. Dac n-ar fi
simit btaia slab a inimii ei
att de aproape de a lui, ar fi
crezut c nu mai triete, att
de palid i tras la fa era
srmana.
n sfrit, ajunser la podi.
Pe ultimul kilometru, Tarzan
ddu drumul la pas, alergnd ca
un cerb. Voia s aib la
ndemn mai mult timp, ca s
coboare de cealalt parte a
stncilor nainte ca oparienii s
poat ajunge n vrf i s
arunce cu pietroaie dup el.
Cnd montrii sosir gfind pe
creast, Tarzan se i afla la
poale. Cu strigte de furie i
dezamgii, alergar de-a
lungul crestei, fluturndu-i
ciomegele i opind ca nite
nebuni. De data aceasta nu-l
mai urmrir dincolo de
hotarele inutului lor. E greu de
spus dac renunau fiindc i
amintir inutilitatea celeilalte
expediii, lungi i istovitoare,
sau fiindc vzuser ct de
sprinten alearg omul-maimu
naintea lor. Mai ales felul cum
gonise de repede pe ultima
poriune i fcuse s-i dea
seama c nu aveau sori de
izbnd. Cnd Tarzan ajunse la
pdurile ce se ntindeau la
poalele dealurilor care
mrgineau bariera de stnci, i
ntoarse nc o dat privirea
spre Opar. Chiar la marginea
pdurii, de unde putea urmri
ce se petrece pe piscurile
stncoase, Tarzan i ls
povara pe iarb. Se duse la un
rule din apropiere, aduse ap
i spl faa i minile fetei. Cu
toate acestea nu reui s o
aduc n simiri. Nespus de
ngrijorat, lu fata n braele
sale puternice i-i continu
drumul spre apus.
Trziu, dup-amiaz, Jane
Porter ncepu s-i vin n
simiri. Nu deschise ochii dintr-
o dat... ncerca s-i
aminteasc clipele trite n
ultimul ceas. Ah, da, i
amintete: altarul, proteasa
teribil, cuitul care cobora. Se
cutremur; se gndea c cuitul
i fusese mplntat n inim i
c acum tria delirul scurt ce
precede moartea.
Cnd, n sfrit, i lu
inima n dini i deschise ochii,
ceea ce vzu i confirm
temerile. Vzu c e purtat n
brae de iubitul ei mort, printr-
un paradis de frunze.
Dac asta e moartea,
mulumesc lui Dumnezeu c
snt moart murmur ea.
Vorbeti, Jane! exclam
Tarzan. i-ai recptat
cunotina!
Da, Tarzan din neamul
maimuelor rspunse ea i
pentru prima oar dup attea
luni faa i se lumin ntr-un
zmbet mpcat i fericit.
Slav Domnului! strig
omul-maimu, cobornd ntr-o
poieni cu iarb, lng un ru.
La urma urmei, am ajuns la
timp.
La timp? Ce vrei s
spui? ntreb ea.
La timp ca s te salvez
de la moarte, scumpa mea - i
explic el. Nu-i mai aminteti?
S m salvezi de la
moarte? ntreb fata, uimit.
Nu sntem mori amndoi,
dragul meu Tarzan?
ntre timp o aezase pe
iarb, cu spatele sprijinit de
trunchiul unui copac uria.
Tnrul se ddu civa pai
napoi ca s-o poat privi mai
bine.
Mori?! repet el, apoi
rse. Nu eti moart, Jane i
dac te-ai ntoarce n cetatea
Opar i i-ai ntreba pe locuitorii
de acolo, i vor spune i ei c
nu snt mort. Nu, scumpa mea,
sntem amndoi foarte vii!
Dar Hazel i domnul
Thuran mi-au spus c ai czut
n ocean la multe leghe departe
de rm strui ea, ncercnd
parc s-l conving c trebuia
s fie neaprat mort. Mi-au
spus c nu exist nici o
ndoial n aceast privin. Ai
czut peste bord i n-aveai nici
o ans s fii salvat sau s
supravieuieti...
Cum pot s te conving
c nu snt o nluc? o ntreb
el, rznd. ntr-adevr, eu snt
acela cruia nepreuitul domn
Thuran i-a fcut vnt peste
bord, ns nu m-am necat...
am s-i povestesc totul... mai
trziu... i iat-m semnnd
foarte mult cu slbaticul pe
care l-ai cunoscut prima dat,
Jane Porter.
Fata se ridic ncet i veni
spre el.
Nu pot crede
murmur ea. Nu poate fi
adevrat c mai exist atta
fericire dup toate clipele
ngrozitoare care au trecut de
cnd s-a scufundat Lady Alice.
Se apropie i mai mult i puse o
mn moale i tremurnd, pe
braul su. Visez... Dup o clip
m voi trezi i voi vedea acel
cuit groaznic cobornd spre
inima mea. Srut-m, dragule,
nc o dat nainte ca visul s
se risipeasc pentru totdeauna.
Tarzan din neamul
maimuelor nu atept s i se
spun de dou ori. Cuprinse n
braele sale puternice fiina
mult iubit i o srut nu o
dat, ci de sute de ori, aproape
nbuind-o. Totui cnd
isprvi, fata i ncolci gtul cu
braele i-l trase nc o dat
spre ea.
Triesc i exist cu
adevrat, sau snt doar o
stafie? ntreb el.
Dac nu eti viu, dragul
meu... rspunse ea m rog
lui Dumnezeu s pot muri aa
nainte de a m trezi la
realitatea cumplit pe care am
trit-o n ultimele clipe din
viaa mea.
Tcu o bucat de vreme i
se privir n ochi, ca i cum ar
fi vrut s se conving c triesc
ntr-adevr clipe de fericire
minunat. Trecutul, cu toate
dezamgirile i ororile lui, fu
uitat... viitorul nu-i interesa,
ns prezentul... prezentul era
cu desvrire al lor, nimeni nu-
l putea lua. Fata rupse prima
tcerea.
Unde ne ducem,
dragule? l ntreb. Ce facem?
Unde ai vrea s mergi?
O ntreb. Ce i-ar plcea s
faci?
S merg acolo unde
mergi tu i s fac ceea ce crezi
tu c e bine i rspunse.
Dar Clayton? ntreb el;
uitase c mai existau i alii pe
pmnt. Am uitat de soul tu...
Nu m-am mritat,
Tarzan! strig ea. Nici mcar
nu mai snt logodit. Cu o zi
nainte ca montrii din Opar s
m rpeasc i-am dezvluit lui
Clayton dragostea mea pentru
tine i a neles c nu voi mai
putea s-mi in fgduiala pe
care i-am fcut-o. Asta s-a
ntmplat ndat dup ce am
fost salvai n mod miraculos
din ghearele unui leu ce ne
atacase. Se opri i se uit la el;
n ochi i struia o ntrebare.
Tarzan din neamul maimuelor
izbucni ea deodat tu ne-
ai salvat? Nu se poate s fi fost
altcineva.
Tarzan ls privirea n
pmnt, ruinat.
Cum de-ai putut s pleci
i s m lai acolo? l mustr
ea.
Nu mai continua,
Jane... o rug el. Te rog, nu!
N-ai de unde s tii ct am
suferit din pricina acestei
cruzimi, sau ct am suferit dup
aceea, mai nti cuprins de
gelozie, apoi de ciud mpotriva
soartei pe care n-o meritam. M-
am ntors la maimuele mele,
Jane i am jurat s nu mai vd
niciodat vreo fiin
omeneasc.
i povesti apoi ce fcuse de
cnd se rentorsese n jungl...
cum se transformase, dintr-un
parizian civilizat, ntr-un
rzboinic slbatic waziri i, din
rzboinic, n bruta care fusese
la nceput.
Jane i puse o mulime de
ntrebri i, n cele din urm, l
ntreb cu team despre cele
povestite de domnul Thuran...
despre femeia din Paris. Tarzan
i relat n amnunime viaa
pe care o dusese n lumea
civilizat. Nu omise nimic: nu
avea de ce s se ruineze;
ntotdeauna fusese sincer cu
ea. Cnd isprvi, rmase tcut
i o privi int, ca i cum ar fi
ateptat judecata i sentina ei.
Bnuiam eu c nu spune
adevrul zise fata. Oh, ce
fptur ngrozitoare!
Deci nu eti suprat pe
mine?
Rspunsul ei, dei ne
revelator n aparen, fu demn
de o femeie.
Olga de Coude... e ntr-
adevr frumoas? l ntreb.
Tarzan rse i o srut din
nou:
N-are nici mcar o
zecime din frumuseea ta,
scumpa mea.
Jane scoase un oftat de
mulumire i-i puse capul pe
pieptul lui. Tarzan tia c
fusese iertat.
n noaptea aceea, Tarzan
njgheb un culcu confortabil,
sus, ntre crengile legnate ale
unui copac uria i fata,
obosit, dormi acolo n timp ce
omul-maimu se ghemui ntr-o
bifurcaie de ramuri, gata s-o
apere chiar i n somn.
Le trebuir multe zile ca s
strbat lunga distan pn la
rm. Cnd drumul era uor,
mergeau inndu-se de mn pe
sub bolile de crengi ale junglei
imense, tot aa cum probabil
merseser n trecutul
ndeprtat strmoii lor
primitivi. Cnd tufiurile se
nclceau, o lua n braele sale
puternice i o purta lin printre
copaci. Zilele erau prea scurte
pentru fericirea lor
nemrginit. Dac nu ar fi fost
dorina de a ajunge la timp spre
a-l salva pe Clayton, ar fi
prelungit la infinit plcerea
dulce a cltoriei lor minunate.
Cu o zi nainte de a sosi la
rm, Tarzan adulmec din nou
oameni n faa lor. Era miros de
oameni negri. i spuse fetei,
prevenind-o s nu fac zgomot.
n jungl snt foarte
puini prieteni spuse el, sec.
ntr-o jumtate de or se
apropiar pe furi de un mic
grup de lupttori negri care
mergeau spre apus. Cnd i
vzu, Tarzan scoase un strigt
de bucurie... era un grup de
lupttori waziri. ntre ei se afla
Busuli, precum i alii care-l
nsoiser pn la cetatea Opar.
Cnd l vzur, se pornir s
danseze i s chiuie de bucurie.
l cutau de sptmni...
Negrii se artar foarte
uimii c este nsoit de o
femeie alb, iar cnd aflar c
femeia urma s-i fie nevast, se
luar la ntrecere a-i da toate
onorurile. Astfel, cei doi
ajunser la adpostul primitiv
de pe rm, nsoii de waziri
fericii, care rdeau i dansau n
jurul lor.
n preajma adpostului nu
se vedea nici un semn de via;
chemrile lor rmaser fr
rspuns. Tarzan se urc grbit
n micul refugiu din copac i,
dup o clip, iei innd n mn
o cutie de conserve goal. I-o
arunc lui Busuli, spunndu-i s
aduc ap, apoi i fcu semn
Janei Porter s vin sus.
Se aplecar mpreun
asupra trupului sleit al celui
care fusese odinioar un nobil
englez. Cnd vzu obrajii
scoflcii i galbeni, ochii
czui n orbite i cutele de
suferin pe chipul tnr i
frumos odat, ochii fetei se
umplur de lacrimi.
Triete... spuse
Tarzan. Vom face tot ce putem
pentru el, ns m tem c-am
sosit prea trziu.
Cnd Busuli i aduse apa,
Tarzan turn cteva picturi
ntre buzele crpate i umflate.
Umezi apoi fruntea
nfierbntat i-i stropi braele
i picioarele slbite. Brusc,
Clayton deschise ochii. Vznd-
o pe Jane, care se apleca
asupra lui, un zmbet ters, ca
o umbr, i lumin chipul. La
vederea lui Tarzan nu-i putu
ascunde uimirea.
- E-n ordine, btrn
prieten! i spuse omul-maimu.
Te-am gsit la timp. De azi-
nainte, totul va merge strun; o
s te punem pe picioare, n-avea
grij.
Englezul cltin capul.
E prea trziu... opti
el. Dar e bine. M sfresc...
Unde e domnul Thuran?
ntreb fata.
M-a prsit... cnd
frigurile au devenit
insuportabile. E un diavol. Cnd
l-am rugat s-mi aduc ap,
fiindc eram prea slbit s-mi
aduc singur, a but-o n faa
mea, iar restul l-a aruncat pe
jos i mi-a rs n nas.
Amintindu-i de acest fapt,
Clayton se nsuflei pe dat,
prinznd un pic de via. Izbuti
chiar s se ridice ntr-un cot.
Aproape c ipa: da... voi tri...
voi tri ndeajuns ca s-l gsesc
i s-l ucid pe monstrul acela!
ns efortul fcut, orict de
mic, l dobor din nou pe
ierburile mucegite care,
mpreun cu pardesiul vechi, i
slujiser Janei Porter drept
culcu.
Nu te ngriji de Thuran
i spuse Tarzan din neamul
maimuelor, mngindu-i
fruntea. E omul meu i am s-l
gsesc pn la urm, nu te
teme...
Clayton zcu linitit o
bun bucat de vreme. De
cteva ori, Tarzan i apropie
urechea de pieptul scobit, ca s
deslueasc btaia slab a
inimii sleite. Spre sear,
Clayton se trezi din nou.
Jane... murmur
bolnavul.
Fata veni lng el,
plecndu-i capul ca s aud
vorbele abia optite.
Te-am nedreptit... i
pe el art spre omul-
maimu. Te-am iubit att...
tiu c e o scuz meschin
pentru rul pe care i l-am
fcut; nu puteam suporta
ghidul s renun la tine. Nu
umblu ns dup iertare. Vreau
doar s ndrept un lucru pe care
ar fi trebuit s-l repar acum un
an.
Scotoci prin buzunarele
pardesiului de sub el, cutnd
acel ceva descoperit acolo n
rgazul dintre accesele
nemiloase de friguri. Curnd
gsi ceea ce cuta... o bucic
mototolit de hrtie galben. I-o
ntinse fetei i cnd aceasta o
lu, braul i czu moale peste
piept i capul pe spate. Gfi
scurt i nepeni pentru
totdeauna. Tarzan din neamul
maimuelor i acoperi faa cu
pardesiul.
ngenunchear o clip.
Buzele fetei ngnar n tcere o
rugciune, apoi se rdicar i
rmaser de o parte i de alta a
corpului nensufleit. n ochii
omului-maimu se ivir
lacrimi odat cu durerea pe
care o simise n propria-i
inim, nvase s-i fie mil de
suferinele altora.
Printre lacrimi, fata citi
mesajul de pe bucica de hrtie
galben. Pe msur ce citea,
nu-i venea s-i cread ochilor.
Citi de dou ori cuvintele
acelea magice nainte de a le
nelege pe deplin sensul.

AMPRENTELE DIGITALE
DOVEDESC CA ETI
GREYSTOKE. FELICITRI.
D'ARNOT

i ddu apoi hrtia lui


Tarzan.
A tiut asta i nu i-a
spus nimic?
Eu am tiut naintea lui
rspunse Tarzan. Nici mcar
nu bnuiam c a aflat i el.
Cred c am uitat telegrama n
noaptea aceea, n sala de
ateptare. Acolo am primit
mesajul.
i dup aceea ne-ai spus
c mama ta a fost maimu i
c nu i-ai vzut tatl
niciodat? l ntreb ea,
nencreztoare.
Titlul i averea nu
nsemnau nimic pentru mine,
fr tine, scumpa mea
rspunse el. Dac i le-a fi luat,
ar fi nsemnat s-i fac ru
femeii pe care o iubeam...
nelegi, Jane?
Era ca i. Cum ncerca s
se scuze pentru c greise.
Fata ntinse braele peste
trupul mortului i-i lu minile
ntr-ale ei.
i eu... s renun la o
dragoste att de mare! Spuse.
26. PLECAREA OMULUI-
MAIMU

A doua zi dimineaa
pornir la drum spre cabana lui
Tarzan. Patru waziri purtau
cadavrul englezului. Omul-
maimu propusese ca Clayton
s fie ngropat alturi de
defunctul Lord Greystoke, la
marginea junglei, lng cabana
pe care o construise tatl su.
Jane Porter accept
propunerea i, n strfundul
inimii, se tot minuna de
nobleea uimitoare a
caracterului acestui om
deosebit care, dei crescut
printre fiarele junglei, ddea
dovad de atta cavalerism i
tandree.
Parcurseser cam vreo trei
mile din cele cinci care i
separau de plaja cabanei lui
Tarzan, cnd wazirii, care
mergeau n frunte, se oprir
brusc, artnd uimii spre o
fptur ciudat ce se apropia
mergnd de-a lungul plajei. Era
un brbat care pea ncet, cu
capul n piept i cu minile
mpreunate sub cozile
redingotei; n cap purta un
joben lucitor.
Cnd l vzu, Jane Porter
scoase un strigt de uimire i
bucurie, alergnd n
ntmpinarea lui. Auzind
strigtul fetei, btrnul ridic
privirea i, vznd la rndu-i,
cine venea n ntmpinarea lui,
nu-i putu stpni un chiot de
uurare i bucurie. Pe cnd i
mbria fiica, pe faa
profesorului Archimedes Q.
Porter iroiau lacrimile. Se
scurseser mai multe minute
pn s-i vin ndeajuns n fire
ca s poat vorbi.
Cnd, o clip mai trziu, l
recunoscu i pe Tarzan, cu greu
reuir ceilali s-l ncredineze
c nu-i pierduse minile din
cauza suprrii; ca i restul
grupului, fusese att de convins
c omul-maimu murise, nct
acum era o problem ntreag
s mpace convingerea cu
apariia real a zeului pdurii"
de care vorbea Jane. Btrnul
fu foarte impresionat aflnd de
moartea lui Clayton.
Nu mai pricep nimic...
domnul Thuran ne-a asigurat
c Clayton a murit cu multe
zile nainte.
Thuran e cu
dumneavoastr? ntreb
Tarzan.
Da, ne-a descoperit de
curnd i ne-a condus la cabana
dumitale. Ne-am instalat tabra
la nord, nu departe de ea. Va fi
ncntat s v vad pe amndoi.
i surprins... adug
Tarzan.
Nu trecu mult i grupul
ajunse la luminiul n care se
afla cabana omului-maimu,
unde vzur mai muli brbai
ndeletnicindu-se cu diverse
treburi. Printre ei Tarzan l zri
pe D'Arnot.
Paul! strig el. Pentru
Dumnezeu, ce caui aici? Sau
am nnebunit cu toii?
n cteva clipe, misterul fu
dezlegat, odat cu multe alte
lucruri ciudate. Vasul lui
D'Arnot naviga ntr-o misiune
de patrulare de-a lungul coastei
i locotenentul propusese s se
arunce ancora n portul
natural, ca s mai vad cabana
i jungla, unde muli dintre
ofierii i marinarii vasului
triser aventuri extraordinare
cu doi ani n urm. Cnd
debarcar gsir acolo grupul
Lordului Tennington i hotrr
s-i ia pe toi la bord n
dimineaa urmtoare spre a-i
duce napoi n lumea civilizat.
Hazel Strong i mama ei,
Esmeralda i domnul Samuel T.
Philander fur nespus de fericii
aflnd de ntoarcerea Janei
Porter. i ddur seama c
fusese salvat n chip
miraculos i czur de acord cu
toii c un singur om ar fi fost
n stare de asemenea isprav:
Tarzan din neamul maimuelor.
l copleir, aadar, cu laude i
atenii, iar acesta se simi att
de stnjenit, nct tare ar fi vrut
s se ntoarc n amfiteatrul
maimuelor.
Apoi se interesar de
btinaii tribului waziri i le
fcur nenumrate daruri, ca
unor prieteni ai regelui lor. ns
cnd negrii aflar c Wazirii,
regele lor, urma s-i prseasc
i s plece cu canoea cea mare
ce sta ancorat n golf, la o
mil deprtare, se
posomorser.
Noii venii nu-i vzur pe
Lordul Tennington i pe
domnul Thuran, care plecaser
dup vnat dis-de-diminea i
nu se ntorseser nc.
Ct de surprins va fi
acest domn Rokoff, cum i spui
tu, cnd te va vedea i zise
Jane Porter lui Tarzan.
Surpriza lui va fi de
scurt durat rspunse omul-
maimu, ncruntat i-n vorbele
lui rsun ceva care o fcu pe
Jane s-l priveasc nfricoat.
Ceea ce citi n ochii lui i
confirm temerile i fata l
implor s-l lase pe ticlos n
seama justiiei franceze.
n inima junglei i
spuse ea unde nu exist nici
o form de dreptate sau justiie
la care s apelezi, n afar de
muchii puternici, ai fi fost
ndreptit s-i aplici acestui
individ pedeapsa pe care o
merit; avnd ns la dispoziie
fora puternic a unui guvern
civilizat, vei fi acuzat de crim
dac-l ucizi. Chiar i prietenii
ti vor trebui s consimt la
arestarea ta, iar dac te
mpotriveti ne vei arunca din
nou n nenorocire i mizerie.
Nu pot ndura gndul s te pierd
din nou, dragul meu Tarzan.
Fgduiete-mi c-l vei preda
cpitanului Dufranne i c vei
lsa legea s acioneze...
ticlosul sta nu merit s ne
riscm fericirea pentru el.
Tarzan i ddu seama ct
de nelepte snt vorbele Janei
i-i promisese s fac ntocmai.
O jumtate de or dup aceea,
Rokoff i Tennington ieir din
jungl. Mergeau unul lng
altul. Tennington observ
primul prezena unor
necunoscui n tabr. i vzu
pe rzboinicii negri stnd de
vorb cu marinarii de pe
crucitor, apoi un uria zvelt
i ars de soare ntreinndu-se
cu locotenentul D'Arnot i
cpitanul Dufranne.
M-ntreb cine o fi
brbatul acela? i se adres el
lui Rokoff; cnd acesta nl
capul, ochii si ntlnir ochii
omului-maimu aintii asupra
lui; se cltin pe picioare i se
fcu alb la fa.
Sapristi! url el i,
nainte ca Tennington s-i dea
seama ce vrea s fac, duse
puca la ochi i trase spre
Tarzan.
Englezul era ns lng el
i att de aproape, nct devie
arma cu o fraciune de secund
nainte ca percutorul s ating
capsa, astfel c glonul care
fusese destinat lui Tarzan se
pierdu departe, peste capul
gigantului, fr s-i fac vreun
ru. Mai nainte ca nemernicul
s poat trage din nou, omul-
maimu se npusti spre el i-i
smulse arma din mini. La
auzul mpucturii, cpitanul
Dufranne, locotenentul D'Arnot
i civa marinari ddur fuga
i Tarzan l pred pe Rokoff,
fr a scoate un cuvnt. i
explicase comandantului
francez cum stteau lucrurile
nc pe cnd Rokoff nu se
napoiase din jungl, astfel c
ofierul ddu imediat ordin ca
spionul s fie pus n lanuri i
ntemniat la bordul
crucitorului. nainte ca
prizonierul s fie escortat n
temnia sa provizorie, Tarzan
ceru permisiunea s-l
percheziioneze i, spre bucuria
sa, gsi asupra lui Rokoff
documentele furate.
mpuctura o atrase pe
Jane Porter i pe ceilali, care
ieir din caban. ndat ce
spaima se risipi, fata l salut
pe Lordul Tennington, care fu
foarte uimit s-o vad. Dup ce
lu documentele de la Rokoff,
Tarzan li se altur i, pe cnd
se apropia, Jane Porter l
prezent lui Tennington.
John Clayton, Lord
Greystoke zise ea. Englezul
nu mai nelegea nimic i
trebui s se repete de mai multe
ori ciudata istorie a omului-
maimu spus de Tarzan, de
Jane Porter i de locotenentul
D'Arnot ca s se conving, n
cele din urm, c nu erau
nebuni de legat.
La asfinit l ngropar pe
William Cecil Clayton lng
mormintele din jungl ale
unchiului i mtuii sale:
rposaii Lord i Lady
Greystoke. La rugmintea lui
Tarzan se traser trei salve de
puc deasupra locului de veci
al unui brbat curajos, care a
nfruntat moartea cu vitejie".
Profesorul Porter, care n
tineree fusese hirotonisit
preot, oficie slujba de
nmormntare. n jurul
mormntului se strnsese cel
mai ciudat grup din cte s-au
vzut vreodat: ofieri i
marinari francezi, doi lorzi
englezi, ceteni americani i
vreo douzeci de rzboinici
africani.
Dup nmormntare,
Tarzan ceru cpitanului
Dufranne s amne cu cteva
zile plecarea crucitorului;
dorea s se duc la civa
kilometri n interiorul junglei
s-i aduc bagajele". Ofierul
se nvoi cu plcere.
A doua zi, trziu dup-
amiaz, Tarzan i wazirii lui se
ntoarser cu prima tran de
bagaje"; cnd ceilali vzur
lingourile de aur curat, se
ngrmdir toi n jurul
omului-maimu, punndu-i o
sumedenie de ntrebri; el ns
zmbea nepstor, refuznd s
le dea cea mai mic indicaie
privind sursa imensei comori.
De fiecare bucat pe
care am adus-o aici snt multe
alte mii de lingouri
asemntoare lsate acolo.
Cnd le voi fi cheltuit pe
acestea, poate voi dori s m
ntorc s iau altele i lmuri
el.
A doua zi se ntoarse n
tabr cu restul lingourilor i,
dup ce acestea fur
nmagazinate la bordul
crucitorului, cpitanul
Dufranne declar c se simte
ntocmai ca i comandantul
unui galion spaniol de
odinioar, ntorcndu-se acas
dup ce au prsit cetile
ticsite de comori ale aztecilor.
Nu tiu clipa cnd
echipajul mi va tia beregata
i va pune stpnire pe vas
adug el.
n ziua urmtoare, pe cnd
se pregteau s se mbarce pe
crucitor, Tarzan i lu inima
n dini i-i spuse Janei Porter
ce-l frmnt:
Se zice c fiarele
slbatice snt lipsite de
sentimente; cu toate acestea a
vrea s m cstoresc cu tine
lng mormintele mamei i
tatlui meu i nconjurat de
jungla slbatic n care am
petrecut atia ani.
Dar e legal, iubitule?
ntreb fata. Fiindc dac e, nu
cunosc alt loc unde a vrea s
m mrit cu zeul pdurilor"
dect la umbra pdurii.
Cnd i ntrebar i pe
ceilali, primir asigurri c e
foarte legal i c ar fi fost un
final splendid al unei frumoase
poveti de dragoste. Astfel
ntregul grup se adun n
interiorul cabanei i n prag
pentru a asista la a doua
ceremonie pe care profesorul
Porter avea s-o oficieze n
rstimp de trei zile.
D'Arnot urma s fie na,
iar Hazel Strong, na, cnd
Tennington rsturn toate
aranjamentele cu o alt idee
nstrunic.
Dac domnioara Strong
e de acord spuse lund mna
naei ntr-a sa Hazel i cu
mine credem c e momentul
potrivit s facem nunt
dubl!...
Ridicar ancora a doua zi
i, pe cnd crucitorul se
ndrepta maiestuos spre largul
mrii, un brbat nalt, mbrcat
ntr-un costum de flanel alb i
o fat graioas se sprijineau de
parapet, privind spre linia
rmului ce rmnea n urm i
pe care dansau douzeci de
rzboinici negri din tribul
waziri, agitndu-i suliele de
rzboi deasupra capetelor i
urnd drum bun regelui lor.
N-a putea deloc s m-
mpac cu gndul c privesc
pentru ultima oar jungla,
iubito, dac n-a ti c merg cu
tine pentru totdeauna spre o
lume nou i plin de fericire...
spuse Tarzan din neamul
maimuelor i se aplec s-i
srute mireasa.
SFRIT
{1} In
mitologia greac,
zeia rzbunrii,
mpritoarea dreptii. (n. t)