Sunteți pe pagina 1din 1098

Robin Hobb este al doilea pseudonim al

romancierei americane Margaret Astrid Lindholm


Ogden. Nscut n 1952, n California, a crescut n
Alaska i a urmat cursurile Universitii Denver
timp de un an. La vrsta de optsprezece ani s-a
cstorit, a abandonat facultatea i s-a mutat pe
insula Kodiak, n apropiere de Alaska, unde a
nceput s scrie i s publice n revistele pentru
copii. ntre 1983 i 1992, a semnat exclusiv cu
pseudonimul Megan Lindholm, n majoritate
lucrri de fantasy contemporan. Din 1995 a
adoptat pseudonimul Robin Hobb pentru cri de
fantasy european medieval, tradiional. Ucenicul
asasinului, romanul de debut sub pseudonimul
Robin Hobb, a fost nominalizat pentru British
Fantasy Award. Pn n 2003 crile ei se
vnduser n peste un milion de exemplare. n
anul 2006, romanul Forest Mage a obinut Premiul
Endeavour.
Seria The Rain Wilde Chronicles (Dragon Keeper,
Dragon Haven, City of Dragons i Blood of Dragons)
s-a bucurat de mare succes. Dup aceea
scriitoarea a publicat i apreciata trilogie OMUL
ARMIU, dintre care la Editura Nemira au aprut
primele dou volume: Misiunea bufonului (2014) i
Bufonul de aur (2016). Trilogia FOREST MAGE, de
asemenea important n cariera lui Robin Hobb,
s-a ncheiat n 2008. Ea cuprinde volumele:
Shamans Crossing (2005), Forest Mage (2006),
Renegades Magic (2008).
ROBIN HOBB
BUFONUL DE AUR
Prolog
PIERDERI GRELE

E greu s le explici oamenilor lipsii de Har ce


nseamn moartea animalului de care ai fost legat
Cei care vorbesc despre asta spunnd n-a fost
dect un amrt de cine nu vor nelege niciodat
ce reprezint o asemenea pierdere. Alii, mai miloi,
vd n ea moartea unui animal de companie mult
ndrgit. Nici cei care spun trebuie s fie ca
moartea unui copil sau a soiei nu desluesc dect
o singur fa a pierderii. Moartea animalului de
care ai fost legat nseamn mai mult dect moartea
unui prieten sau a unei fiine iubite. Pentru mine a
fost ca i cnd mi s-ar fi amputat jumtate din trup.
Mi-a slbit vederea i mi-a sczut pofta de mncare
fiindc totul i pierduse savoarea. Sunetele mi
ajungeau la urechi nbuite i

Manuscrisul, nceput cu atia ani n urm, se


termin cu o ngrmdire de pete i de nepturi
nervoase cu condeiul. in minte clipa n care
mi-am dat seama c nu mai scriam generaliti, ci
ncepusem s-mi descriu propria durere luntric.
Pergamentul e boit n locurile unde am clcat pe
el, dup ce l-am aruncat pe jos. E o minune c
doar l-am azvrlit ct colo cu piciorul i nu l-am
pus pe foc. Nu tiu cine s-a milostivit i mi l-a
aezat pe raftul unde le in pe toate celelalte. Poate
Thick1, fcndu-i datoria n stilul su metodic,
fr s gndeasc. Nu gsesc n manuscris nimic
care s merite pstrat.
Aceasta a fost adesea soarta scrierilor mele.
ncercrile de refacere a istoriei celor ase Ducate
s-au preschimbat prea des n propria mea istorie.
De la un tratat despre ierburi, pana mi-a alunecat
spre diferitele tratamente ale tulburrilor
pricinuite de Meteug. Studiile mele despre
Profeii Albi sondeaz prea adnc relaia lor cu
Catalizatorii. Nu tiu dac ngmfarea e aceea
care-mi ndreapt ntotdeauna gndurile spre
propria mea existen sau dac scrisul nu e
altceva dect o jalnic strdanie de a-mi lmuri
mie nsumi viaa pe care am dus-o. Anii vin i
pleac, cu nenumratele lor cotituri, iar eu tot iau
condeiul n mn i scriu noapte de noapte. i azi
mi dau silina s neleg cine sunt. i azi mi
fgduiesc c data viitoare m voi descurca mult
mai bine, convins, n vanitatea mea de om, c va
mai exista o data viitoare.
Cu toate acestea, nu aa s-a ntmplat cnd
l-am pierdut pe Ochi ntunecai. Nu mi-am promis
c nu m voi lega niciodat de un alt animal, c
m voi descurca mai bine cu noul meu tovar. Ar
fi fost un gnd trdtor. Moartea lui Ochi
ntunecai m-a lsat pustiu pe dinuntru. n zilele
care i-au urmat, am umblat rnit prin via, fr

1 Gros (n. tr.).


s-mi dau seama ct de schilodit eram, asemenea
unui chiop care se plnge c-l furnic piciorul
tiat. Furnicturile i abat atenia de la cumplitul
gnd c, de acum nainte, i vei strbate viaa
chioptnd. Aa c durerea pe care am simit-o
imediat dup moartea lupului nu m-a lsat s vd
ct de vtmat eram cu adevrat. n mintea mea
buimac, durerea se confunda cu pierderea, pe
cnd, n realitate, una nu era dect simptomul
celeilalte.
Curios a fost c, ntr-un fel, m-am maturizat a
doua oar. De data asta n-am devenit brbat, ci
om contient de propria sa individualitate.
mprejurrile m aruncaser napoi printre
intrigile de la curtea castelului Buckkeep. M
bucuram de prietenia bufonului i de a lui Chade.
Eram la un pas de a ncepe o legtur cu Jinna,
vrjitoarea-tmduitoare. Biatul meu, Hap, se
aruncase cu capul nainte i n ucenicie, i n
dragoste i prea c se lupt din greu cu
amndou. Tnrul prin Dutiful, care urma s se
logodeasc, n curnd, cu o narcesc din Insulele
Strine, fcuse din mine mentorul su; nu
ajunsesem doar dasclul care l nva i
Meteugul, i Harul, ci i cluza lui pe apele
nvolburate ale trecerii de la adolescen la
maturitate. Nu duceam lips de oameni care s
in la mine sau la care s in. Cu toate acestea,
m simeam mai singur ca niciodat.
Cel mai ciudat era c mi ddeam seama c
singurtatea fusese alegerea mea.
Ochi ntunecai era de nenlocuit; m schimbase
mult n anii petrecui mpreun. Nu era doar
jumtatea mea; mpreun formam un tot. Chiar i
atunci cnd a aprut Hap n viaa noastr, l-am
privit amndoi ca pe-un copil, ca pe o
responsabilitate comun. Eu i lupul alctuiam
ntregul care lua hotrrile. Doi parteneri. Acum,
dup ce murise, triam cu senzaia c nu aveam
s mai mprtesc o asemenea legtur profund
cu nimeni, nici om, nici animal.
n copilrie, cnd mi petreceam vremea cu Lady
Patience i nsoitoarea ei, Lacey, le auzeam
deseori judecndu-i cu brutalitate pe brbaii de
la curte. Una dintre ideile pe care le susineau
amndou era aceea c femeia sau brbatul care
nu se cstorete pn la treizeci de ani rmne
singur pn la sfritul vieii.
Nu-l mai scoi dintr-ale sale, spunea Patience,
hotrt, cnd auzea lumea brfind pe seama
unui lord cu pr alb, care se apucase aa,
dintr-odat, s curteze o fetican. I-a sucit
primvara minile, ns fata va afla curnd c n
viaa lui nu e loc de altcineva. Prea s-a obinuit s
fie numai de capul lui.
Aa c am nceput i eu, treptat, s m cunosc.
M simeam singur deseori. tiam c Harul mi
cuta un tovar. Dar sentimentul i cutarea
erau ca un reflex, ca zvcnetul unui membru
amputat. Nimeni, nici om, nici animal, nu putea
umple golul pe care l lsase Ochi ntunecai n
viaa mea.
i mrturisisem toate acestea bufonului ntr-una
dintre puinele noastre conversaii purtate la
ntoarcerea spre Buckkeep, ntr-o noapte, cnd
poposiserm la marginea drumului care ducea
spre cas. l lsasem cu prinul Dutiful i Laurel,
vntorul reginei. Se adunaser n jurul focului,
ncercnd s alunge frigul nopii i s-i
amgeasc foamea cu puinele bucate rmase.
Prinul se retrsese n el, morocnos, nc
suferind dup pisica lui. Pentru mine, a fi n
preajma lui nsemna a ine deasupra flcrii o
mn deja ars; mi zgndrea propria durere. Aa
c mi gsisem o scuz mergeam dup lemne
pentru foc i m ndeprtasem de ceilali.
Iarna i anuna sosirea cu o sear ntunecoas
i rece. Lumea, micorat, i pierduse culorile, iar
eu, departe de lumina focului, bjbisem dup
vreascuri ca o crti. Pn la urm renunasem i
m aezasem pe o piatr, la malul prului,
ateptnd s mi se obinuiasc ochii cu
ntunericul. Stnd aa, de unul singur, simind
cum mi ptrunde frigul n oase, mi pierise cheful
de cutat lemne i de fcut orice altceva. Sttusem
cu ochii deschii, ascultnd cum curge apa i
lsnd noaptea s m mpresoare cu umbrele ei.
Bufonul venise la mine, furindu-se fr
zgomot prin bezn. Se aezase pe pmnt, lng
mine, i i pusese mna pe umrul meu.
A vrea s-i pot alina suferina.
Erau vorbe zadarnice, o bnuise pare-se i el,
cci dup aceea nu mai spusese nimic. Poate c
venise stafia lui Ochi ntunecai s m dojeneasc
fiindc tceam bosumflat n faa prietenului meu,
cci, dup o vreme, mi cutasem cuvintele cu
care s construiesc o punte peste ntunericul
dintre noi.
E ca tietura ta de la cap, bufonule. Cu
timpul, se va vindeca, dar nicio dorin de bine, fie
ea i din adncul sufletului, nu o poate lecui mai
repede. i dac ar exista o cale de a-mi potoli
durerea, o iarb sau o licoare care s-o amoreasc,
tot n-a putea s-o iau. Nimic nu m poate alina
dup moartea lupului. Nu mai atept dect s m
obinuiesc cu gndul singurtii.
n ciuda strdaniilor mele, cuvintele mi
sunaser tot a repro. Ba chiar mai ru, ca i cum
mi-a fi plns de mil. Cinste prietenului meu,
care nu se suprase, ci se ridicase cu graie.
Bine, atunci te las n pace. Cred c ai ales s
jeleti de unul singur. i, dac asta e alegerea ta,
i-o voi respecta. Nu cred c e cea mai neleapt,
dar i-o voi respecta. ovise i oftase. mi dau
seama de un lucru despre mine: am venit pentru
c am vrut s tii c tiu ct suferi. Nu pentru c
te-a putea mngia, ci pentru c am dorit s afli
c i-am simit i eu durerea, datorit legturii
dintre noi. Cred c sunt puin egoist fiindc am
vrut s tii asta. O povar mprit nu numai c
se uureaz, dar i formeaz o legtur ntre cei
ce-o mpart. Ca s nu o ndure nimeni de unul
singur.
Simisem un smbure de nelepciune n vorbele
lui, un gnd la care ar fi trebuit s cuget, dac
n-a fi fost prea ostenit i prea zdrobit de durere.
O s m ntorc la foc peste puin vreme, am
spus, iar bufonul a neles c l rugam s plece.
i luase mna de pe umrul meu i se
ndeprtase.
Abia mai trziu, cnd am stat s-i cntresc
vorbele, le-am i neles. Eu alegeam s fiu singur,
nu era o urmare de neocolit a morii lupului i nici
mcar o hotrre ndelung chibzuit. Pur i
simplu mi mbriam singurtatea, mi curtam
suferina. O cale pe care nu porneam pentru
prima oar.
Am ntors asta pe toate prile, cci gndul era
destul de chinuitor ca s m omoare. Alesesem s
locuiesc ani ntregi singur, numai cu Hap, n
cocioaba mea. Nimeni nu m trimisese n exil
acolo. Ironia era c exilul mi fusese impus de
propria mea voin, deseori rostit cu glas tare.
Toat tinereea susinusem cu trie c de fapt mi
doream s duc o via n care s iau singur
hotrri, neinfluenat de ndatoririle impuse de
originea i poziia mea. Numai cnd soarta mi
oferise ansa unui astfel de trai mi ddusem
seama care i era preul. Puteam s-mi arunc
ndatoririle pe umerii altora i s triesc dup
placul inimii numai dac tiam orice legtur cu
prietenii. Era imposibil s le am pe amndou.
Cnd faci parte dintr-o familie sau dintr-o
comunitate ai ndatoriri i responsabiliti, trebuie
s-i respeci regulile. Trisem departe de toate
astea un timp, dar acum tiam c solitudinea
fusese numai i numai alegerea mea. Preferasem
s renun la responsabilitile fa de familie i
acceptasem consecina: s pltesc preul
singurtii. Pe atunci, struisem, n sinea mea,
c soarta m adusese n situaia aceea. Acum
alegerea era tot a mea, dei ncercam s m
conving c nu fceam dect s urmez calea
inevitabil pe care tot soarta mi-o hrzise.
Nu te vindeci de singurtate dac recunoti c
izvorte din tine nsui, dar faci un pas nainte
cnd nelegi c nu e de nenlturat i c n-ai
pornit pe un drum fr ntoarcere.
Capitolul I
PESTRIII

Pestriii au susinut ntotdeauna c nu doresc


altceva dect s scape de persecuiile pe care le
ndurau, degeneraii ntregi, oamenii nzestrai cu
Har din cele ase Ducate. Pretenia aceasta poate fi
respins i ca minciun, i ca nelciune iscusit.
n realitate, Pestriii voiau puterea. Intenia lor era
s-i uneasc pe toi cei cu Har din cele ase Ducate
ntr-o singur for, care s se ridice i s pun
stpnire pe tron, aducndu-i oamenii la putere.
Ca parte a vicleugului lor, susineau c toi regii
urcai pe tron dup abdicarea lui Chivalry fuseser
uzurpatori, iar faptul c FitzChivalry Farseer era
bastard fusese greit interpretat drept piedic n
calea nscunrii sale. Rspndite ntr-o msur
care depea toate hotarele bunului sim, legendele
despre Bastardul cel credincios ridicat din
mormnt ca s-l ajute pe regele Verity n aventura
sa i atribuiau celui dinti puteri ce l fceau
aproape zeu. De aceea Pestriii erau cunoscui i
drept Cultul Bastardului.
Asemenea pretenii ridicole erau menite s
legitimeze ncercarea Pestriilor de a rsturna
monarhia Farseer i de a-l urca pe tron pe unul
de-al lor. ncepuser o campanie ingenioas,
obligndu-i pe cei cu Har s li se alture ca s nu
rite s fie dai n vileag. Poate c se inspiraser
din istorisirile despre Kebal Rawbread,
conductorul Strinilor n timpul Rzboiului
Corbiilor Roii, cci se spune c nu datorit
charismei sale l urmau oamenii, ci fiindc se
temeau de ceea ce li s-ar fi ntmplat gospodriilor
i familiilor lor dac ar fi refuzat s-l ajute s-i
nfptuiasc planurile.
Pestriii foloseau o metod foarte simpl. Familiile
ptate de magia Harului fie li se alturau, fie erau
expuse oprobriului public, ceea ce ducea la
executarea lor. Se spune c Pestriii porneau
deseori atacuri insidioase mpotriva unei familii
puternice, expunnd mai nti un servitor sau un
vr mai puin influent i lsnd s se neleag
foarte clar c, dac eful familiei respective nu le
ndeplinea dorinele, l atepta acelai sfrit
cumplit.
Aceasta nu este calea de aciune a unor oameni
care vor s pun capt persecuiei familiilor lor, ci a
unei bande nemiloase, hotrte s pun mna pe
putere, subjugndu-i mai nti propriii semeni.
Rowell, Conspiraia Pestriilor

Garda se schimbase. Dangtul clopotului i


strigtul paznicului oraului rzbteau slab prin
furtun, dar eu le auzeam oricum. Noaptea se
ncheiase, se apropiau zorii, iar eu eram tot n
coliba Jinnei, ateptnd s se ntoarc Hap. Ne
bucuraserm de cldura focului din vatr.
Nepoata ei venise cu ceva timp n urm i sttuse
puin de poveti cu noi nainte de a se duce la
culcare. Jinna i cu mine ne inuserm de urt
reciproc, aruncnd lemn dup lemn n foc i
plvrgind despre nimicuri. Cminul
vrjitoarei-tmduitoare era cald i plcut,
tovria ei, ct se poate de agreabil, iar faptul c
l ateptam pe biatul meu mi folosea drept scuz
pentru a face exact ceea ce voiam, adic pentru a
rmne acolo unde m aflam.
Vorbiserm despre vrute i nevrute. Jinna m
ntrebase dac mi rezolvasem cu bine treburile.
Eu i rspunsesem c treburile fuseser ale
stpnului meu i c eu unul doar l nsoisem. Ca
s nu par nepoliticos, adugasem c Lordul Auriu
obinuse nite pene pentru colecia sa, apoi i
povestisem despre Negrua. tiam c pe Jinna nu
o interesa iapa mea, dar m asculta ngduitoare.
Cuvintele noastre se potriviser de minune cu
atmosfera din mica ei odaie.
Ca s fiu sincer, treburile de care m ocupasem
nu avuseser nimic de-a face cu penele i fuseser
mai degrab ale mele, dect ale Lordului Auriu.
mpreun, l salvaserm pe prinul Dutiful din
minile Pestriilor care, la nceput, se prefcuser
a-i fi prieteni, apoi l luaser prizonier. l
aduseserm napoi la Buckkeep fr ca nobilii de
acolo s afle cele ntmplate. n seara aceea,
aristocraia celor ase Ducate srbtorea cu
muzic i dans, iar a doua zi urma s se oficieze
logodna prinului Dutiful cu Narcesca Elliania,
sosit din Insulele Strine. n ochii lumii, toate
erau la locul lor.
Puini erau aceia care aveau s afle preul pltit
de prin i de mine pentru ca mersul lucrurilor s
par ct se putea de firesc. Pisica de care se legase
prinul i sacrificase viaa pentru el. Mie mi
murise lupul. Aproape douzeci de ani, Ochi
ntunecai fusese cellalt eu al meu, pstrtorul
jumtii sufletului meu. Acum dispruse. n viaa
mea se petrecuse o schimbare profund, ca atunci
cnd stinge cineva lumnarea din ncperea
unde-i petreci serile. Absena lui prindea forme
concrete, devenise o povar care-mi apsa umerii,
pe lng durerea care-mi chinuia sufletul. Nopile
erau mai ntunecate. Nimeni nu-mi mai pzea
spatele. Totui, tiam c aveam s supravieuiesc.
Iar s tiu asta prea uneori partea cea mai
cumplit.
Mi-am pus fru gndurilor, ca s nu m simt
ispitit s-mi plng de mil. Nu eram singurul care
pierduse pe cineva drag. Dei prinul fusese
alturi de pisica lui puin vreme, tiam c
sngera din adncul inimii. Legtura magic
furit de Har ntre om i animal e foarte strns.
Nu e niciodat uor s-o rupi. Totui, biatul i
stpnea durerea i nu se abtea de la ndatoririle
sale. Cel puin eu nu trebuia s m logodesc a
doua zi. El i reluase viaa de zi cu zi imediat dup
ntoarcerea noastr la Buckkeep, cu o
dup-amiaz nainte. n aceeai sear, participase
la ceremonia de ntmpinare a viitoarei sale
mirese. n seara aceasta, trebuia s zmbeasc, s
mnnce, s fac i conversaie, s primeasc
urri, s danseze i s se arate mulumit de ceea
ce i puneau deoparte soarta i mama lui. M-am
gndit la luminile puternice, la muzica strident,
la hohotele i conversaiile glgioase. Am cltinat
din cap i l-am comptimit.
De ce scuturi din cap, Tom Badgerlock?
Glasul Jinnei m-a smuls din gnduri i mi-am
dat seama c linitea se prelungise. Am inspirat
adnc i am trntit prima minciun care mi-a
trecut prin cap:
Furtuna nu d semne c-o s se-opreasc,
nu-i aa? M gndeam cu mil la cei nevoii s
umble pe-afar ntr-o noapte ca asta. M bucur c
nu sunt unul dintre ei.
E bine. Iar eu mi pun alturi mulumirile
pentru compania plcut, a zmbit ea.
Pentru care mulumesc i eu, am adugat
stnjenit.
O noapte petrecut n tovria panic a unei
femei simpatice era o noutate pentru mine. Pisica
mi torcea n poal. Jinna tricota. Lumina
prietenoas a flcrilor din vatr i se reflecta n
nuanele castanii ale buclelor, n pistruii de pe fa
i de pe brae. Avea un chip drgu, nu frumos,
dar calm i blnd. Discutaserm vrute i nevrute
n seara aceea, ajungnd de la ierburile din care
pregtise ceaiul la butenii plutitori, care uneori
ardeau cu flcri colorate, i la noi nine. Eu
aflasem c avea cu vreo ase ani mai puini dect
numra de fapt viaa mea, iar ea se mirase cnd
pretinsesem c mplinisem patruzeci i doi. mi
adugasem apte n plus cnd intrasem n rolul
lui Tom Badgerlock. mi czuse bine cnd mi
mrturisise c m credea mai apropiat de vrsta
ei. Cu toate astea, nici ea, nici eu nu rostiserm
ceea ce gndeam. Se simea o tensiune uoar,
dar incitant ntre noi, aa cum stteam n faa
focului vorbind ncet. Curiozitatea vibra n aer ca o
coard abia ciupit, fremttoare.
nainte de plecarea n misiune cu Lordul Auriu,
petrecusem o dup-amiaz cu Jinna. M srutase.
Nu-i nsoise gestul cu vorbe, jurminte de
dragoste sau complimente romantice. Fusese un
singur srut, ntrerupt de nepoata ei, ntoars de
la pia. Acum niciunul dintre noi nu tia cum s
refac atmosfera prielnic apropierii noastre. n
ceea ce m privea, nu eram convins c voiam s
m aventurez att de departe. Nu eram pregtit
pentru al doilea srut, i cu att mai puin pentru
ceea ce putea strni. M durea inima prea tare.
Dar voiam s fiu acolo, s stau n faa cminului
Jinnei. Pare o contradicie, i poate chiar asta era.
Nu voiam complicaiile inevitabile pe care le
aduceau mngierile, ns sufletul meu chinuit,
rmas fr tovarul lui de Har, gsea alinare n
compania femeii.
Dar n seara aceea nu venisem acolo de dragul
ei. Trebuia s-l vd pe Hap, fiul meu adoptiv.
Sosise de curnd la Buckkeep i sttea la ea.
Voiam s m asigur c ucenicia lui la meterul
Gindast mergea bine. n plus, orict de groaz
mi-ar fi fost, trebuia s-i spun c Ochi ntunecai
murise. Fusese crescut i de lup, nu numai de
mine. Dei m nfioram la gndul c trebuia s-i
dau vestea morii lui, speram, dup cum spusese
bufonul, s-mi mai uurez chinul. Hap fusese al
meu n ultimii apte ani. Viaa ne fusese comun,
ca i tovria lupului. Dac mai aparineam
cuiva, atunci i aparineam biatului. Simeam cu
trie nevoia s m conving c sentimentul acela
era aievea.
Mai vrei ceai? m-a mbiat Jinna.
Nu mai voiam. Buserm deja amndoi trei
ceainice, iar eu fusesem de dou ori n spatele
casei. Dar ea mi-l oferea ca s-mi spun c
puteam s rmn mai departe, orict de trziu sau
de devreme se fcuse. Aa c i-am spus da,
mulumesc, iar ea a lsat lucrul de mn
deoparte, ca s repete ritualul: s umple ceainicul
cu ap din butoi, s-l agae de crlig i s-l mute
deasupra focului. Furtuna lovea n obloane,
rpind cu o nou furie. La un moment dat,
rpielile s-au preschimbat n bti n u.
Jinna? a ntrebat Hap cu glas tulbure. Eti
treaz?
Da, a rspuns femeia. Mare noroc pe tine c
nu m-am culcat, c altfel ai fi dormit n opron cu
poneiul. Vin acum.
Cnd Jinna a tras zvorul, m-am ridicat, lsnd
pisica s-mi alunece uor din brae.
Imbecilule. Pisica sttea tare bine, s-a plns
Fennel, motanul mare, portocaliu, alunecnd pe
podea. Era ns prea toropit de cldur ca s mai
protesteze, aa c a srit pe scaunul Jinnei i s-a
ncovrigat acolo, fr a catadicsi s-mi mai arunce
vreo privire.
Furtuna a intrat odat cu Hap. O pal de vnt a
adus ploaia n odaie.
Aoleu! Trage ua aia mai repede dup tine,
biete, l-a certat Jinna, n timp ce intra
cltinndu-se.
Hap a nchis i a zvort ua, apoi a rmas n
faa ei, iroind de ap.
E tare frig i ud afar, a spus.
Zmbea ca beivii, dar ochii i luceau de alt
lumin, nu de cea a vinului. i sclipea n ei
dragostea, inconfundabil ca stropii de ploaie care
i se scurgeau pe plete i pe obraji. I-au trebuit
cteva clipe ca s-i dea seama c sunt i eu acolo
i-l urmresc din priviri.
Tom! Tom! Te-ai ntors, n sfrit!
i-a desfcut larg braele, euforic ca orice beiv
n faa lucrurilor obinuite. Am rs i m-am dus la
el, ca s-i primesc mbriarea.
Nu uda podeaua Jinnei! l-am mustrat.
Vai de mine, am greit. Nu mai fac, a fgduit
i i-a scos haina leoarc de ap.
A atrnat-o ntr-un cui de lng u i i-a dat
jos i cciula de ln, ca s se usuce tot acolo. A
ncercat s-i scoat bocancii, dar i-a pierdut
echilibrul. S-a aezat pe jos ca s i-i trag din
picioare. S-a aplecat s-i pun la u, sub haina
ud, apoi i-a ndreptat spatele, cu un zmbet
extaziat.
Tom. Am cunoscut o fat.
Serios? Dup cum miroi, mie mi se pare c ai
cunoscut o sticl.
A, da, a recunoscut, fr s se ruineze ctui
de puin. i asta. Dar a trebuit s bem n
sntatea prinului, tii? i a alesei lui. i pentru
cstoria lor fericit. i pentru viitorii lor copii,
muli la numr. i pentru fericirea noastr, la fel
de mare. mi zmbi larg, prostete. Zice c m
iubete. i plac ochii mei.
Pi, asta-i bine.
De cte ori nu se uitaser oamenii la ochii lui,
unul cprui i unul albastru, i btuser n lemn,
ca s alunge rul? Probabil c l unsese la suflet
fata care-i gsise frumoi.
Atunci mi-am dat seama c nu era momentul
s-l ntristez cu suferinele mele. I-am vorbit
blnd, dar cu hotrre:
Cred c ar trebui s te duci la culcare, fiule.
Nu te ateapt meterul de diminea?
S-a uitat la mine ca i cnd l-a fi pocnit peste
fa cu un pete. Zmbetul i s-a stins pe buze.
Ba da, aa-i. M ateapt. Btrnul Gindast
vrea s vin ucenicii la lucru naintea calfelor, iar
calfele s fie acolo cu mult naintea lui. S-a adunat
i s-a ridicat anevoie n picioare. Tom, ucenicia
asta nu-i deloc aa cum m-am ateptat. Nu fac
dect s mtur i s car lemne i s rsucesc
butenii pui la uscat. Ascut uneltele, le cur i le
dau cu untdelemn. Pe urm, iar mtur. i iar frec
cu untdelemn piesele terminate. Dar, n toat
vremea asta, n-am primit nicio unealt ca s
lucrez cu ea. Nu aud dect casc ochii s vezi
cum se face, biete sau repet ce i-am spus i
nu pe sta i l-am cerut. Du-l napoi la stiva de
lemne i adu-mi cireul la, cu fibr mai fin. Pe
lng asta, Tom, m jignete. mi zice rnoi i
neghiob.
Gindast vorbete urt cu toi ucenicii, Hap.
Vocea mpciuitoare a Jinnei te linitea i te
alina, dar tot mi se prea ciudat s se amestece o a
treia persoan n discuia noastr.
tie toat lumea. Cineva i-a pstrat porecla
i cnd s-a apucat de treab de unul singur. Azi
dai bani frumoi pe-o mas lucrat de Prostovanu.
Jinna revenise lng scaunul ei, dar nu se
aezase. Pisica era tot acolo.
Am ncercat s nu m art tulburat de spusele
lui Hap. M ateptasem s aud c-i place la
nebunie slujba de ucenic i mi e deosebit de
recunosctor fiindc izbutisem s i-o capt.
Crezusem c mcar ucenicia lui mergea bine.
Te-am prevenit c va trebui s munceti din
greu, i-am spus, ovind oarecum.
i eram pregtit pentru asta, Tom, chiar
eram. Sunt gata s tai lemnul, s-l potrivesc i s-i
dau form ct e ziua de lung. Dar nu m
ateptam s m plictisesc de moarte. Mtur,
freac, adu aia, adu ailalt Mai bine a fi rmas
acas, dac tot nu nv nimic nici aici.
Puine lucruri dor mai tare dect vorbele
aruncate incontient de un copil. Dispreul lui fa
de strvechiul nostru stil de via, dezvluit att
de brutal, m-a lsat fr cuvinte. Mi-a aruncat o
privire care m nvinovea:
i tu unde-ai fost i de ce-ai lipsit att? Nu
te-ai gndit c poate am nevoie de tine? i-a mijit
ochii. Unde i-e prul?
L-am tiat.
Mi-am trecut, stingherit, mna prin uviele
scurtate n semn de doliu. Dintr-odat, n-am mai
avut ncredere n ceea ce voiam s spun. Hap era
doar un flcu, tiam, i nclina s judece
lucrurile dup cum l afectau pe el. Iar rspunsul
meu scurt i artase c lsasem lucruri nerostite.
M-a cercetat cu privirea.
Ce s-a ntmplat? a ntrebat.
Am tras aer adnc n piept.
A murit Ochi ntunecai, i-am rspuns ncet.
Dar a fost vina mea? A fugit de la mine,
Tom, dar l-am cutat, jur c l-am cutat, s-i
spun i Jinna
N-a fost vina ta. A plecat dup mine i m-a
gsit. Am fost cu el cnd a murit. N-ai fcut nimic
ru, Hap. Era btrn. I-a sunat ceasul i a plecat
de la mine.
n ciuda strdaniilor mele, cuvintele mi s-au
oprit n gt.
I-am citit pe fa uurarea i am simit nc o
sgeat n inim. Oare faptul c nu fusese vinovat
era mai important pentru el dect moartea
lupului? Dar cnd mi-a spus nu pot s cred c nu
mai e, am neles. Rostise adevrul curat. Avea s
treac o zi, poate mai multe, pn s-i dea seama
c lupul nu mai venea napoi. Ochi ntunecai
n-avea s se mai culce lng el cu labele ntinse,
pe piatra cminului, nici s-l ndemne cu botul
s-l scarpine pe urechi, nici s mearg alturi de
el la vntoare de iepuri. Ochii mi s-au umplut de
lacrimi.
O s-i revii. Ai nevoie doar de puin timp,
l-am asigurat, cu voce rguit.
S sperm, a ngimat.
Du-te s te culci. Mai apuci un ceas-dou de
somn.
Da, cred c ar fi mai bine aa. A fcut un pas
spre mine. Tom, mi pare aa de ru, mi-a spus,
iar mbriarea lui stngace mi-a alungat
aproape complet durerea pe care mi-o pricinuise
nainte. Ai s vii mine-sear, nu-i aa? Trebuie s
vorbesc ceva cu tine. E foarte important.
O s vin, dac Jinna n-are nimic mpotriv.
M-am uitat peste umrul lui, slbindu-l din
mbriare.
Jinna n-are absolut nimic mpotriv, m-a
asigurat gazda lui, iar eu n-am mai sperat dect s
aud mereu cldura pe care i-o adugase n glas.
Bine, aadar. Ne vedem disear. Cnd n-o s
mai fi beat. Acum fugi la culcare, biete.
I-am ciufulit prul ud. El a bolborosit un noapte
bun. S-a dus n dormitorul lui, lsndu-m din
nou singur cu Jinna. Un butuc czuse n foc i
trosnetul lemnului era singurul sunet din odaie.
Trebuie s plec acum. Mulumesc c m-ai
lsat s-l atept pe Hap la tine.
Jinna i-a pus iar lucrul de mn deoparte.
N-ai pentru ce, Tom Badgerlock.
Mantia mea atrna de un cui, lng u. Am
luat-o i mi-am azvrlit-o peste umeri. Jinna s-a
ntins brusc s mi-o lege. Mi-a ridicat gluga peste
prul tuns, apoi mi-a zmbit n timp ce-o trgea de
margini ca s-mi apropie faa de a ei.
Noapte bun, mi-a optit dintr-o suflare.
i-a nlat brbia. I-am pus minile pe umeri i
am srutat-o. Dei am vrut s-o fac, tot m-am
ntrebat de ce mi-am ngduit-o. Unde ajungeam
cu schimbul acesta de sruturi, dac nu la
complicaii i necazuri?
Oare mi simise oviala? Cnd mi-am desprit
buzele de ale ei, am vzut-o cltinnd ncet din
cap. M-a luat de mn.
i faci prea multe griji, Tom Badgerlock. Mi-a
dus mna la buzele ei i m-a srutat n palm.
Unele lucruri sunt mult mai simple dect crezi.
M simeam jenat, dar am reuit s ngaim:
Dac ar fi i adevrat, ar fi superb.
Vorbeti frumos ca un curtean.
Cldura cuvintelor ei s-a risipit cnd a adugat:
Dar vorbele frumoase nu-l vor mpiedica pe
Hap s se mpotmoleasc. n curnd, va trebui s-l
ii foarte bine n fru pe tnrul sta. Impune-i
nite limite, altfel l vei scpa printre degete, czut
n mrejele oraului Buckkeep. N-ar fi primul
flcu de treab de la ar care se pierde cnd vine
aici.
Cred c-mi cunosc biatul, am spus cam
suprat.
Poate c-l cunoti pe biat, dar eu pentru
tnr m tem mai tare. A ndrznit s rd de
fruntea mea ncruntat i s adauge: Pstreaz
privirea asta crunt pentru Hap. Noapte bun,
Tom. Ne vedem mine.
Noapte bun, Jinna.
Mi-a deschis ua i a rmas n prag, cu ochii la
mine. M-am uitat la ea peste umr o femeie care
m privea dintr-un cadru de lumin galben.
Vntul i flutura buclele n jurul feei rotunde. mi
fcea cu mna. I-am rspuns la fel, nainte de a
nchide ua. Pe urm am oftat i mi-am strns
mantia n jurul corpului. Ploaia se mai domolise,
numai rafalele de vnt pndeau i rbufneau de
dup fiecare col de strad. Vijelia i fcea de cap
cu podoabele care nfrumuseaser oraul n
srbtoare. Palele amenintoare trimiteau la
pmnt ghirlandele erpuitoare i zdrenuiau
steguleele. De obicei, tavernele aveau fixate n
suporturi tore care-i ndrumau pe clieni ctre
uile lor, dar la ora aceea fie arseser, fie fuseser
date jos. Aproape toate crciumile i hanurile se
nchiseser peste noapte. Oamenii cumsecade
dormeau de mult, la fel i cei mai puin
cumsecade. naintam grbit pe strzile reci i
ntunecoase, cluzit mai mult de simul meu de
orientare dect de ochi. Avea s fie i mai ntuneric
odat ce prseam oraul crat pe stnci i
ncepeam s urc poteca unduitoare care traversa
pdurea spre castelul Buckkeep, dar cunoteam
drumul acela din copilrie. Picioarele aveau s m
duc singure acas.
Mi-am dat seama c sunt urmrit cnd am lsat
n urm ultimele case rzlee din ora. tiam c
oamenii din spatele meu m pndeau, nu erau
simpli trectori cu care aveam acelai drum,
pentru c, ori de cte ori ncetineam, ncetineau i
ei. Fr ndoial, nu voiau s m ajung din urm
dect dup ce ieeam din ora. Era semn de
intenii rele. Plecasem din castel nenarmat,
obiceiul meu de la ar fiind, de data asta, un
dezavantaj. Aveam prins de curea un cuit dintre
cele pe care muli le purtau la ei pentru treburi
mrunte, de rutin, dar nicio arm mai mare.
Sabia mea cenuie, cea de toate zilele, atrna, n
teaca uzat, pe peretele cmruei mele. Mi-am zis
c urmritorii puteau fi doar nite tlhari n
cutarea unei przi uoare. Mai mult ca sigur m
credeau beat, nu bnuiau c le simisem prezena
i precis aveau s-o ia la sntoasa dac ripostam.
Slab consolare. N-aveam chef s m bat. Eram
stul de lupte i obosit s tot stau cu ochii n
patru. Dar m ndoiam c urmritorilor le psa de
asta. Aa c m-am oprit n loc i m-am ntors s-i
vd la fa. Mi-am scos cuitul, m-am proptit bine
pe picioare i i-am ateptat.
n spatele meu era linite, numai vntul fonea
prin frunziul crengilor arcuite deasupra potecii.
Am auzit apoi i valurile sprgndu-se de stnci,
n deprtare. Am ciulit urechile ncercnd s
desluesc trosnet de tufiuri la trecerea oamenilor
sau trit de picioare pe potec, dar n-am auzit
nimic. Mi-am pierdut rbdarea.
Haidei odat! am rcnit n noapte. Nu prea
avei ce fura de la mine, n afar de cuit, pe care
nu-l vei primi cu mnerul nainte. S terminm
odat!
S-a lsat linitea, iar ipetele mele au prut
dintr-odat caraghioase. Tocmai cnd mi ziceam
c fusesem urmrit numai n imaginaia mea, ceva
mi s-a furiat pe la picioare. Era un animal mic,
vioi i iute, un obolan, o nevstuic sau poate
chiar o veveri. Dar nu era o creatur slbatic,
pentru c a ncercat s m mute. Speriat, am
srit napoi. Un rs nbuit a venit din dreapta.
Chiar cnd m rsuceam n direcia aceea, mijind
ochii prin ntunericul pdurii, o voce mi-a vorbit
din stnga, mai aproape dect fusese rsul.
Unde i-e lupul, Tom Badgerlock?
Vorbele sunau a batjocur i a provocare. n
spatele meu, nite gheare zgriau pietriul era
un animal mai mare, poate un cine. Cnd m-am
rsucit, a disprut n bezn. M-am ntors din nou
n direcia din care venise rsul nfundat. Cel
puin trei oameni, mi-am zis, i dou animale. Am
ncercat s m gndesc numai la lupta din
noaptea aceea, nu i la urmrile sale. La ele
puteam s cuget mai trziu. Respiram adnc i
rar, stnd n ateptare. Mi-am deschis toate
simurile ctre noapte, alungndu-mi brusc
rbufnitul dor de ale lui Ochi ntunecai, cu mult
mai ascuite, i de senzaia linititoare din
vremurile cnd lupul mi pzea spatele. De data
asta, am surprins paii mruni i rapizi ai
animalului mai mic, care se apropia din nou. L-am
lovit cu piciorul mai tare dect a fi vrut, dar nu
l-am atins dect piezi. A disprut din nou.
O s-l omor! am prevenit noaptea din jur, dar
la ameninarea mea a rspuns doar un rs
batjocoritor. Apoi m-am ruinat, strignd furios:
Ce vrei de la mine? Lsai-m n pace!
Ecourile ntrebrii i dorinei mele copilreti
s-au stins n btaia vntului. S-a fcut o linite
cumplit umbra singurtii mele.
Unde i-e lupul, Tom Badgerlock? a strigat un
glas, de data asta de femeie, colorat de un rs
nbuit. i-e dor de el, renegatule?
Teama care mi se scursese prin vene odat cu
sngele s-a transformat dintr-odat ntr-o furie de
ghea. Aveam s stau acolo i s-i omor pe toi,
lsndu-le doar mruntaiele calde s abureasc
pe crare. Pumnul care mi se ncletase pn
atunci pe mnerul pumnalului s-a destins brusc
i n trup mi s-a rspndit, calm, senzaia c
eram pregtit pentru orice. Gata de lupt, i-am
ateptat. Aveau s m atace brusc, din toate
direciile, animalele de jos, iar oamenii de sus, cu
arme. Eu n-aveam dect cuitul. Trebuia s am
rbdare pn ajungeau foarte aproape de mine.
Dac fugeam, m puteau lovi pe la spate. Mai bine
ateptam i-i obligam s vin la mine. Atunci
aveam s-i omor, s-i omor pe toi.
Sincer, nu tiu ct am stat acolo. Senzaia c eti
gata s nfruni orice poate opri timpul n loc sau l
poate face s fug iute ca vntul. Am auzit ciripitul
unei psri anunnd dimineaa, apoi altul,
rspunzndu-i. Am ateptat n continuare. Cnd
zorii au nceput s pteze cerul nopii, am inspirat
adnc. Am cercetat atent mprejurimile cu
privirea, uitndu-m printre copaci cu ochii mijii,
dar nimic nu mi-a dat de bnuit. Singurele micri
erau zborul nalt al micilor fpturi naripate care
opiau pe crengi i stropii de ploaie argintii care
cdeau de pe ramuri. Urmritorii mei dispruser.
Animalul care se repezise s m mute nu lsase
urme pe piatra umed a potecii. Cellalt, mai
mare, care o traversase prin spatele meu, lsase
doar una, n noroiul de la margine. Fusese un
cine mic. i asta era tot.
M-am rsucit pe clcie i mi-am continuat
drumul spre castelul Buckkeep. Pe msur ce
naintam, am nceput s tremur, nu de team, ci
din cauza ncordrii care m prsea, ca s-i ia
locul furia.
Ce voiser de la mine? S m sperie. S aflu de
existena lor, s m anune c tiu cine sunt i
unde mi-e slaul. Ei bine, i atinseser scopul cu
vrf i ndesat. M-am silit s-mi pun ordine n
gnduri i am ncercat s cntresc la rece
ameninarea pe care o reprezentau. Nu m-am
gndit doar pe mine. Oare tiau i de Jinna? M
urmriser de la ua ei i tiau i de existena
biatului meu?
Mi-am blestemat prostia i neglijena. Cum mi
putusem nchipui c Pestriii aveau s m lase n
pace? tiau c Lordul Auriu venea din Buckkeep
i c slujitorul lui, Tom Badgerlock, stpnea
Harul. tiau c Tom Badgerlock i tiase braul lui
Laudwine i-l salvase pe prinul luat ostatic. Acum
cutau s se rzbune. Puteau s-o fac foarte uor,
afind cu laitate unul dintre pergamentele lor i
denunndu-m astfel ca deintor al Harului,
spurcata magie a animalelor. A fi fost spnzurat,
cioprit i ars din cauza asta. mi nchipuisem
cumva c n oraul Buckkeep sau castelul cu
acelai nume aveam s fiu ferit de ei?
Ar fi trebuit s tiu c aa avea s se ntmple.
Odat revenit la curtea din Buckkeep, n miezul
intrigilor i manevrelor politice de acolo,
devenisem vulnerabil la toate comploturile pe care
le presupune puterea. tiusem c asta urma, am
recunoscut n sinea mea cu amrciune. i, timp
de cincisprezece ani, gndul acela m inuse
departe de Buckkeep. Numai Chade i rugmintea
lui struitoare de a-l salva pe prinul Dutiful m
aduseser napoi. Acum, realitatea dur se
strecura n mine. Nu aveam dect dou variante:
fie tiam orice legtur, cu oricine, i fugeam, cum
o mai fcusem, fie m azvrleam cu capul nainte
n vrtejul de intrigi care nu lipsiser niciodat de
la curtea Farseer din Buckkeep. Dac rmneam,
trebuia s ncep s gndesc iari ca un asasin,
ntotdeauna contient de riscurile i ameninrile
care m pndeau i de urmrile lor asupra celor
din jurul meu.
Mi-am ndreptat gndurile pe calea adevrului.
Trebuia s redevin asasin, nu doar s gndesc ca
unul. Trebuia s fiu gata s ucid cnd ntlneam
oameni care m ameninau pe mine sau pe prinul
meu. Pentru c nu aveam cum s evit legtura
dintre noi: cei care l luau n derdere pe Tom
Badgerlock din cauza Harului su i a morii
lupului su tiau foarte bine c prinul Dutiful nu
era deloc strin de magia animalelor. Cu asta l
aveau pe prin la mn i de asta aveau s se
foloseasc i mai departe, nu doar ca s pun
capt persecuiei celor nzestrai cu Har, ci i ca s
pun mna pe putere. Nu m ajuta cu nimic faptul
c, ntr-o anumit msur, cauza lor era i a mea.
Doar i eu suferisem din cauza Harului. Nu voiam
s mai vd pe nimeni apsat de aceeai povar.
Dac n-ar fi reprezentat o ameninare att de
grav la adresa prinului meu, poate a fi trecut de
partea lor.
Paii furioi m-au purtat pn la santinelele de
la poarta castelului Buckkeep. Din ghereta
grzilor rzbteau glasuri de brbai i zdrngnit
de blide. Unul dintre soldai, un tnr de vreo
douzeci de ani, se proptise n u, cu o felie de
pine cu brnz ntr-o mn i cu o can cu bere
n cealalt. i-a ridicat privirea spre mine i,
avnd gura plin, mi-a fcut semn din cap s trec.
M-am oprit, simind cum mi se rspndea furia n
trup ca otrava.
tii cine sunt? l-am ntrebat.
A tresrit, apoi i-a mijit ochii ca s m vad mai
bine. Era clar c se temea s nu fi insultat un
nobil mrunt, dar s-a linitit la vederea hainelor
mele.
Un servitor din castel. Nu?
Al cui servitor?
Ce prostie, s atrag atenia asupra mea! Dar nu
m puteam opri. Veniser i alii pe acelai drum
ca mine? Se aflau n castel i acum? O santinel
nepstoare lsase s treac oameni hotri s-l
omoare pe prin? Prea foarte posibil.
Pi nu tiu! s-a rstit flcul. S-a ridicat i
i-a ndreptat spatele, dar ca s m sgeteze din
priviri s-a vzut nevoit s-i nale i fruntea. De
unde s tiu? De ce mi-ar psa?
Pentru c pzeti intrarea principal n
castelul Buckkeep, prostule. Regina i prinul tu
depind de vigilena ta, nu trebuie s-i lai pe
dumanii lor s ntre. De-asta eti pus aici. Nu-i
aa?
Pi, eu A scuturat din cap, nciudat i
nervos, apoi s-a ntors ctre ua gheretei. Kespin!
Poi veni puin?
Kespin era mai nalt i mai btrn. Se mica
aidoma unui spadasin i se uita cu ochi
ptrunztori pe deasupra brbii crunte. M-a
cntrit din priviri i a hotrt c nu reprezentam
un pericol.
Ce se ntmpl aici? ne-a ntrebat pe
amndoi.
Nu vorbise cu glas prevenitor, ci pe un ton care
ne asigura c tie s se poarte cu fiecare dintre noi
dup cum merit.
Santinela a artat spre mine cu cana cu bere.
S-a nfuriat fiindc nu tiu al cui servitor e.
Ce?
Sunt n slujba Lordului Auriu, l-am lmurit
eu. i sunt ngrijorat fiindc la poarta asta
santinelele se mulumesc s se uite cum intr i
iese lumea. M plimb pe porile castelului
Buckkeep de peste dou sptmni i nu m-a
ntrebat nimeni nimic. Nu mi se pare n ordine. Cu
douzeci de ani n urm, cnd am fost aici, otenii
de gard i luau sarcina n serios. A fost o vreme
cnd
A fost o vreme cnd aa ceva era necesar, m-a
ntrerupt Kespin. n timpul Rzboiului Corbiilor
Roii. Dar acum e pace, omule. Iar castelul i
oraul s-au umplut de oameni din Insulele Strine
i de nobili din celelalte ducate, venii aici pentru
logodna prinului. Nu ne poi cere s-i cunoatem
pe toi.
Am nghiit gluca, dorindu-mi s nu fi nceput
discuia, dar hotrt s-o duc pn la capt.
Ajunge o singur greeal pentru ca viaa
prinului nostru s fie n pericol.
Sau pentru a insulta un nobil strin. Am
primit ordine de la regina Kettricken. Ne-a
poruncit s fim curtenitori i ospitalieri. Nu
bnuitori i ruvoitori. Dei, dac-i vorba de tine,
m simt ndemnat s-i ncalc porunca.
Mi-a zmbit, ndulcind cumva ameninarea din
vorbe, dar mi-a fost limpede c nu-i convenea s-i
pun judecata la ndoial.
Am dat din cap, n semn de ncuviinare.
Greisem purtndu-m astfel cu strjile. Ar fi
trebuit s-i atrag atenia lui Chade, s ncerce el
s in oamenii mai din scurt.
neleg, am spus mpciuitor. Ai dreptate. Dar
eram nedumerit.
Ei bine, data viitoare cnd iei pe-aici clare
pe iapa asta neagr i vnjoas, ine minte c un
om nu trebuie s spun prea multe ca s afle
foarte multe. i, dac tot m-ai fcut curios, ia zi,
cum te cheam?
Tom Badgerlock. Servitorul Lordului Auriu.
Aha. Servitorul lui. A zmbit cu tlc. i garda
lui de corp, nu? Da, mi-a ajuns la urechi o poveste
despre voi. i nu numai att. M-a fi ateptat
s-aleag pentru slujba asta alt soi de om.
M-a privit chior, parc ateptndu-mi
rspunsul, dar mi-am inut gura, fiindc nu tiam
ce voia s dea de neles. O clip mai trziu, a
ridicat din umeri.
Strinii tia cred c au nevoie de gard chiar
i cnd locuiesc n castelul Buckkeep. Ei, vezi-i de
drum, Tom Badgerlock. Acum te cunoatem. Sper
c asta o s te-ajute s dormi mai bine la noapte.
Aa c mi-au fcut semn s intru n castel.
M-am ndeprtat, simindu-m caraghios i
nciudat. Trebuia s stau neaprat de vorb cu
Kettricken, am hotrt, i s-o conving c Pestriii
continuau s reprezinte un pericol real pentru
Dutiful. Dar m-am ndoit c regina mea i putea
gsi timp pentru mine n zilele urmtoare. n seara
aceea se celebra logodna. Toate gndurile ei aveau
s se ndrepte spre negocierile cu Insulele Strine.
La buctrie era zarv mare. Servitoarele i pajii
pregteau o oaste de ceainice i de castroane cu
terci de ovz. Aromele mi-au strnit pofta de
mncare. M-am oprit s pun pe o tav dejunul
Lordului Auriu. Am luat o farfurie cu unc
afumat i cornuri proaspete, un vas cu unt i
gem de cpuni. Am adugat i cteva pere tari
din coul cu fructe culese din livada castelului.
Cnd ieeam, mi-a vorbit o grdinreas cu un co
cu flori atrnat de bra.
Eti servitorul Lordului Auriu?
Am dat din cap i ea mi-a fcut semn s m
opresc i a aezat pe tav un buchet de flori
proaspt culese i un altul, mai mic, de boboci
albi.
Pentru nlimea Sa, mi-a spus, dei nu era
nevoie, apoi s-a grbit s se ndeprteze.
Am urcat scrile ctre odile Lordului Auriu, am
btut i am intrat. Ua dormitorului era nchis,
dar n-am terminat bine de aranjat mncarea, c a
i aprut, gata mbrcat. i pieptnase prul
lucios pe spate i-l legase la ceaf cu o panglic de
mtase albastr. Pe bra i atrna o hain de
aceeai culoare. Purta o cma de mtase alb,
cu piepii ncrcai de dantel, i pantaloni mulai,
tot albatri, dar de o nuan puin mai nchis
dect haina. Cu prul su de aur i cu ochii de
culoarea chihlimbarului, ncnta privirile aidoma
cerului senin al verii. Mi-a adresat un zmbet cald.
Ai neles, constat cu bucurie, c ndatoririle
i cer s te trezeti devreme, Tom Badgerlock.
Dac i gustul tu n materie de mbrcminte ar
fi la fel de treaz
I-am fcut o plecciune solemn i i-am tras
scaunul, ca s se poat aeza la mas. I-am vorbit
ncet, pe un ton normal, mai degrab ca prieten
dect ca servitor:
Adevrul e c nici nu m-am culcat. Hap n-a
venit acas dect spre diminea, iar pe drumul
ncoace m-am ntlnit cu nite Pestrii care m-au
ntrziat i mai mult.
Zmbetul i s-a topit de pe fa. Nu s-a aezat, ci
m-a prins strns de ncheietura minii.
Eti rnit? m-a ntrebat, cu sincer
ngrijorare.
Nu, l-am asigurat, fcndu-i semn s se
aeze.
M-a ascultat fr tragere de inim. Eu am trecut
n lateralul mesei i am descoperit vasele din faa
lui.
N-au avut de gnd s-mi fac ru. Dar au
inut s aflu c tiu cum m cheam, unde
locuiesc i c am Har. i c lupul meu e mort.
Cu mare greutate am rostit ultimele cuvinte.
Puteam s m mpac cu ideea morii lupului ct
vreme nu trebuia s vorbesc despre ea. Am tuit i
m-am grbit s dau la o parte florile tiate din
grdin. I-am ntins bucheelul de boboci albi.
Pe celelalte i le pun lng pat, am murmurat.
Mulumesc, mi-a rspuns cu glas la fel de
stins ca al meu.
Am gsit o vaz n camera lui. Pn i
grdinresei i erau mai bine cunoscute dect mie
gusturile rafinate ale Lordului Auriu. Am umplut
vaza din urciorul cu ap pentru splat, am pus
florile n ea i am aezat-o pe noptier. Cnd m-am
ntors la el, mbrcase haina albastr i-i
prinsese bucheelul alb n piept.
Trebuie s vorbesc cu Chade ct mai repede,
i-am spus, turnndu-i ceai. Dar nu pot s merg
pur i simplu s-i bat la u.
A luat cana i a sorbit din ea.
Nu poi ajunge n camerele lui pe coridoarele
secrete?
L-am privit cu subneles.
tii cum e vulpoiul sta btrn. Numai el i
cunoate secretele i nu risc s fie spionat cnd e
cu garda jos. El poate ajunge cu siguran pe
coridoare, numai c eu nu tiu pe unde s intru.
S-a culcat foarte trziu asear?
Lordul Auriu a schiat o strmbtur.
nc mai dansa cnd m-am hotrt eu s m
retrag. Pentru un btrn, e plin de energie cnd
are chef s se distreze. Dar o s-i trimit vorb
printr-un paj. O s-l invit s clrim mpreun
dup-amiaz. E destul de curnd?
mi simise agitaia din glas, dar nu punea
ntrebri. I-am fost recunosctor.
Da, l-am asigurat. Probabil c nici nu se va
limpezi la minte mai devreme.
Am scuturat din cap, ca i cnd a fi vrut s mi
se aeze gndurile.
S-au adunat dintr-odat attea lucruri la care
trebuie s m gndesc, din cauza crora trebuie
s m ngrijorez. Dac Pestriii tia au aflat
amnunte despre mine, atunci au aflat i despre
prin.
L-ai recunoscut pe vreunul dintre ei? Fceau
parte din banda lui Laudwine?
Se ntunecase. i s-au inut departe de mine.
Am auzit un glas de brbat i unul de femeie, dar
sigur erau cel puin trei la numr. Unul a venit cu
tovarul su de Har, un cine, altul, cu un
animal mic i iute, obolan, nevstuic sau, poate,
veveri. Mi-am tras rsuflarea. Vreau ca grzile
de la Buckkeep s fie puse n alert. Iar prinul ar
trebui s fie nsoit de cineva tot timpul. De un
preceptor din la cu muchi, cum a propus
Chade mai demult. i trebuie s vorbesc cu
Chade, s-mi spun cum lum legtura dac am
grabnic nevoie de ajutorul sau de sfatul lui. Iar
prin castel ar trebui s se trimit zilnic patrule n
cutarea obolanilor, mai ales n camerele
prinului.
El a tras aer n piept, parc pregtindu-se s
vorbeasc, dar i-a nghiit ntrebrile.
M tem c mai e ceva la care trebuie s te
gndeti, mi-a spus n schimb. Prinul Dutiful
mi-a trimis asear un bilet. Vrea s tie cnd
ncepi s-l nvei Meteugul.
A scris el asta?
M-am ngrozit cnd l-am vzut ncuviinnd cu o
ovire. tiam c prinul mi simea lipsa. Fiind
legai prin Meteug, aa ceva nu putea s-mi
scape. mi ridicasem ziduri ca s-mi feresc
gndurile de prin, ns el nu era att de priceput
ca mine. i surprinsesem eforturile de mai multe
ori fragile de a m cuta, dar le ignorasem,
fgduindu-mi c aveau s se iveasc n curnd
momente mai prielnice pentru noi. Dar, fr nicio
ndoial, prinul meu nu era att de rbdtor.
Biatul trebuie nvat s fie prudent. Unele
lucruri nu trebuie puse niciodat pe hrtie, iar
cele care
Mi s-au oprit cuvintele n gt. Probabil c m-am
albit la fa, pentru c Lordul Auriu s-a ridicat
brusc n picioare i a redevenit prietenul meu,
bufonul, care mi-a oferit scaunul su.
Te simi bine, Fitz? Te pate cumva o criz?
Am czut, pur i simplu, pe scaun. Cnd m-am
gndit ct de nebun fusesem, a nceput s mi se
nvrt capul. Mi-am adunat cu greu puterile ca
s-mi recunosc prostia incredibil:
Bufonule. Toate pergamentele mele, tot ce-am
scris. Am venit aici att de repede la chemarea lui
Chade, nct le-am lsat acas. I-am spus lui Hap
s ncuie coliba nainte de a pleca la Buckkeep,
dar nu cred c le-a ascuns, fiindc nu i-am
cerut-o, doar a nchis ua camerei mele de lucru.
Dac Pestriii sunt destul de inteligeni ca s fac
legtura ntre mine i Hap
Mi-am lsat ideea neterminat. Nu trebuia s-i
spun mai multe. A fcut ochii mari. Citise tot ceea
ce, n incontiena mea, pusesem pe hrtie.
Manuscrisele nu ddeau n vileag doar propria
mea identitate, ci i numeroase ntmplri ale
neamului Farseer, care ar fi fost mai bine s
rmn uitate. Dezvluisem i multe dintre
punctele mele vulnerabile n pergamentele alea
blestemate: Molly, iubirea mea pierdut. Nettle,
fiica mea bastard. Cum putusem s fiu att de
prost nct s-mi atern gndurile pe hrtie? Cum
de lsasem falsa mngiere a scrisului s m
amgeasc s le trdez, scriindu-le? Niciun secret
nu e n siguran dac nu e ncuiat n mintea unui
singur om. Ar fi trebuit s le ard pe toate, cu mult
timp n urm.
Te rog, bufonule, du-te la Chade n locul meu.
Trebuie s m ntorc acolo. Acum. Azi.
El mi-a pus o mn prudent pe umr.
Fitz, dac pergamentele au disprut, e deja
prea trziu s pleci. Dac Tom Badgerlock dispare
ca fumul n clipa asta, nu vei izbuti dect s
strneti bnuieli i s-i invii pe Pestrii s te
urmreasc. O s-i conduci drept la pergamente.
Probabil se ateapt s te faci nevzut dup ce
te-au ameninat. Vor sta cu ochii pe porile
castelului. Aa c judec la rece. Poate c temerile
tale nu-i au rostul. De unde pn unde s fac
legtura ntre Tom Badgerlock i Hap? N-au cum.
Cu att mai puin le-ar trece prin minte s se
ntrebe din ce loc anume a venit Hap la ora. Nu te
pripi. Discut mai nti cu Chade i mrturisete-i
temerile tale. i stai de vorb i cu prinul Dutiful.
Disear se logodete. Biatul tie s se prefac,
dar masca lui e subire i fragil. ntlnete-te cu
el, linitete-l.
A tcut o clip, apoi a ndrznit s-mi fac o
propunere:
Ai putea trimite pe altcineva acolo s
Nu, l-am refuzat categoric. Trebuie s merg
eu nsumi. Unele lucruri le voi lua cu mine, pe
celelalte le voi distruge.
Mi-am adus aminte de cpriorul gravat de bufon
pe tblia mesei. Emblema lui FitzChivalry Farseer
mpodobea masa lui Tom Badgerlock. i ea mi se
prea o ameninare. Voi arde masa, am hotrt.
Voi da foc colibei din temelii. Nu va rmne nici
urm din traiul meu acolo. Pn i ierburile din
grdin trdau prea multe despre mine. N-ar fi
trebuit s-mi abandonez cochilia la ndemna
oricui voia s-i vre nasul n ea. N-ar fi trebuit
s-mi ngdui s las urme att de vizibile nicieri.
Bufonul m-a btut pe umr.
Mnnc, mi-a sugerat. Pe urm spal-te pe
fa i schimb-i hainele. Nu lua hotrri pripite.
Dac ne respectm planul, vom supravieui i de
data asta, Fitz.
Badgerlock, l-am corectat i m-am ridicat n
picioare.
Nu e permis s te abai de la rolul jucat.
mi cer iertare, lordul meu. O clip mi s-a
prut c m ia cu lein, dar acum mi-am revenit.
Te rog s m ieri c i-am ntrerupt dejunul.
Pentru o clip, mila i s-a citit limpede n ochi.
Fr un cuvnt, s-a aezat din nou la mas. I-am
umplut cana cu ceai i a mncat n tcere,
meditnd. Eu mi-am fcut de lucru prin camer,
ns meticulozitatea stpnului nu-i lsa
servitorului prea multe de pus la loc. Mi-am dat
seama, n clipa aceea, c ordinea desvrit i
sttea n fire. Se obinuise s nu lase la vedere
dect ceea ce voia s fie vzut. N-ar fi stricat s fac
la fel.
mi ngduie lordul meu s m retrag cteva
minute? am ntrebat.
A pus ceaca pe mas i s-a gndit puin.
Bineneles. O s ies din cas n scurt vreme,
Badgerlock. Du la buctrie resturile de la dejun,
umple urcioarele cu ap proaspt, cur vatra
de cenu i adu lemne de foc. Te sftuiesc s te
antrenezi pe urm cu grzile, ca s-i pstrezi
ndemnarea de lupttor. M vei nsoi n
dup-amiaza aceasta, cnd voi iei s clresc. Ai
grij s-i pui haine potrivite.
Da, lordul meu, am ncuviinat ncet.
L-am lsat s mnnce i m-am retras n
semintunericul cmruei mele. Mi-am plimbat
scurt privirea prin ea. Am hotrt s nu pstrez
acolo nimic altceva n afar de lucrurile lui Tom
Badgerlock. M-am splat pe fa, mi-am netezit
prul tuns de mntuial i am mbrcat haina
albastr, de servitor. Apoi mi-am strns hainele
vechi i desaga, sulul cu peracle i alte unelte
primite de la Chade i cteva obiecte pe care le
adusesem din coliba mea. Sortndu-le n grab,
am dat peste un scule boit de prea mult stat n
ap srat, care ascundea ceva. nururile de piele
se uscaser i se ntriser. A trebuit s le tai ca
s-l deschid. Cnd l-am scuturat, a czut din el
figurina bizar culeas de prin pe plaja unde ne
aruncase cltoria noastr periculoas prin
monoliii Meteugului. Cu gnd s i-o dau mai
trziu, am pus-o napoi n sculeul distrus, pe
care l-am aezat deasupra boccelei. Pe urm am
nchis ua dormitorului meu, am acionat
mecanismul ascuns n perete i am traversat
camera pe ntuneric, ca s aps o anumit
poriune din zid. Mi-a cedat fr zgomot sub
degete. Deasupra capului meu, dre sfioase de
lumin trdau fantele prin care ziua ptrundea n
coridoarele secrete ale turnului. Am nchis bine
ua dup mine i am nceput s urc scara abrupt
ctre turnul lui Chade.
Capitolul II
SERVITORUL LUI CHADE

Hoquin cel alb avea un iepure la care inea foarte


mult. Locuia n grdina lui, venea cnd l chema i-i
sttea nemicat n poal ore ntregi. Catalizatoarea
lui Hoquin era o femeie foarte tnr, aproape o
copil. O chema Redda, ns el i spunea
Ochi-Slbatic, pentru c avea un ochi care i tot
fugea ntr-o parte. Ei nu-i plcea iepurele fiindc
ncerca s-o alunge ori de cte ori se aeza lng
Hoquin, mucnd-o zdravn. ntr-o zi, iepurele a
murit. Redda l-a gsit eapn n grdin, i-a scos
mruntaiele, l-a jupuit de piele i l-a fcut buci,
apoi l-a aruncat n oal. Lui Hoquin cel alb i s-a
fcut dor de iepure numai dup ce a mncat din el.
Jubilnd, Redda i-a spus c tocmai i potolise
foamea cu el. Mustrat aspru, Catalizatoarea
nepedepsit a rspuns: Dar, maestre, tu nsui ai
profeit asta. N-ai scris tu, n cel de-al aptelea
pergament al tu, c Profetul tnjea dup cldura
crnii sale, chiar dac tia c asta nsemna
sfritul lui?
Scribul Cateren, Despre Profetul Alb Hoquin

Ajunsesem la jumtatea drumului ctre turnul


lui Chade cnd mi-am dat seama ce fceam de
fapt. Fugeam, mi cutam o ascunztoare i
speram, n tain, s fie btrnul meu mentor acolo
i s-mi spun exact ce s fac, ca pe vremea cnd
eram ucenicul lui asasin.
Mi-am ncetinit paii. Ceea ce i este ngduit
unui tnr de aptesprezece ani devine de
neacceptat pentru un brbat de treizeci i cinci.
Venise vremea s-mi gsesc propriul drum n
lumea intrigilor de la curte. Sau s-o prsesc
pentru totdeauna.
Treceam pe lng una din firidele care marca o
gaur n zidul coridorului. Alturi era o bncu.
Am aezat bocceaua pe ea i m-am aezat ca s-mi
pun ordine n gnduri. Judecnd raional, ce era
cel mai bine s fac?
S-i omor pe toi.
O idee bun, dac a fi tiut exact cine erau. A
doua idee complica lucrurile i mai mult. Trebuia
s-l protejez de Pestrii i pe prin, nu doar pe
mine. Am lsat la o parte grija pentru pielea mea,
ca s m concentrez asupra pericolului care-l
ptea pe el. n primul rnd, Pestriii puteau da
oricnd n vileag faptul c oricare dintre noi doi
avea Har. Crmuitorii celor ase Ducate nu ar fi
tolerat o asemenea pat pe obrazul regelui lor. Nu
numai c ar fi pierit sperana lui Kettricken de a
ntemeia o alian cu Insulele Strine, ci ar fi dus
i la rsturnarea dinastiei Farseer. Totui, nu
vedeam cum le-ar fi fost de folos Pestriilor o
asemenea aciune extrem. Odat Dutiful
nlturat, tot ce tiau despre el n-ar mai fi contat.
Mai ru, ar fi rsturnat o regin care i ndemna
poporul s manifeste ngduin fa de cei cu
Har. Nu. Ameninarea cu dezvluirea Harului lui
Dutiful i avea rostul numai ct vreme rmnea
motenitorul tronului. N-aveau s ncerce s-l
omoare, ci doar s-l supun voinei lor.
i unde s-ar fi ajuns cu asta? Ce i-ar fi cerut
Pestriii prinului? Ar fi pretins oare ca regina s
dea legi care s interzic uciderea celor cu Har
pentru simplul fapt c fceau parte din neamul
nzestrat cu acea putere magic? I-ar fi cerut nc
i mai mult? Ar fi fost nite proti dac nu ar fi
ncercat s-i asigure puterea ntr-o msur ct de
mic. Dac existau duci sau nobili cu Snge
Strvechi, poate c Pestriii aveau s-i ajute s
ntre n graiile reginei. M-am ntrebat dac familia
Bresinga venise la curte pentru ceremonia de
logodn. Ar fi meritat s aflu. Mama i fiul sigur
aveau Snge Strvechi i fuseser mn-n mn
cu Pestriii, ca s-l atrag pe prin de partea lor.
De data asta jucau cumva un rol mai activ? i cum
aveau s-o conving Pestriii pe regin c
ameninrile lor nu erau vorbe goale? Pe cine sau
ce anume puteau distruge, ca s-i dovedeasc
puterea?
Foarte simplu. Pe Tom Badgerlock. Din punctul
lor de vedere nu eram dect un pion pe tabla de
joc, un servitor mrunt, dar un tip enervant, care
le dduse o dat planurile peste cap i-l mutilase
pe unul dintre conductorii lor. Cu o sear nainte
m urmriser convini c aveam s transmit
mesajul celor aflai la putere n Buckkeep. Dup
aceea, pentru a demonstra neamului Farseer c
era vulnerabil, m-ar fi dobort aa cum doboar
cinii de vntoare un cerb. A fi fost lecia dat
lui Kettricken i lui Dutiful.
Mi-am lsat capul n palme. Cel mai bun plan
era s fug. Dar acum, c revenisem la Buckkeep,
fie i pentru o perioad att de scurt, nu voiam s
plec din nou. Castelul din piatr rece fusese
cndva casa mea i, n ciuda originii mele
nelegitime, neamul Farseer mi era familie.
Mi-a ajuns la ureche o oapt. M-am ndreptat
de spate i mi-am dat seama c prin zidul gros
ptrundea, pn n ascunztoarea aceea, numai
bun de iscodit, un glas tnr, de fat. Ostenit,
dar curios, m-am aplecat spre gaura din perete i
m-am uitat prin ea. ntr-un dormitor mobilat cu
generozitate, o copil brunet sttea cu spatele la
mine. Lng foc, un rzboinic btrn i crunt
zcea tolnit ntr-un scaun. i fcuse singur o
parte din cicatricele de pe fa, dre fine, frecate
cu cenu, pe care Strinii le considerau podoabe,
ns altele erau crestturi de sabie. Fire albe i se
mpleteau n pr i n barba scurt. i cura i-i
tia unghiile cu cuitul de la centur, n vreme ce
fata exersa un pas de dans n faa lui.
i doi n lateral, unul n spate i te
rsuceti, intona ea, cu rsuflarea tiat, n timp
ce picioarele mici i ascultau instruciunile.
Cnd s-a rotit uor, ntr-o nvolburare de fuste
brodate, i-am ntrezrit pentru o clip faa. Era
Narcesca Elliania, logodnica lui Dutiful. Se
pregtea, fr ndoial, pentru primul lor dans
mpreun din seara aceea.
i iar doi pai lateral, doi n spate i
Un pas n spate, Elli, a ntrerupt-o btrnul.
Apoi te rsuceti. Mai ncearc o dat.
Fata s-a oprit i a spus ceva n limba ei, vorbind
repede.
Elliania, exerseaz limba ranilor. Se
potrivete cu dansul lor, a rspuns el
nenduplecat.
Dar nu vreau, a zis ea bosumflat. Limba lor
n-are niciun haz, e la fel de nesrat ca dansul
sta.
i-a lsat poalele rochiei s-i cad dintre degete,
i-a prins coatele n palme i i-a ncruciat
braele la piept.
E o tmpenie. Faci la pai i te roteti pn
te-apuc ameeala. Ca porumbeii care dau din cap
n sus i-n jos i se ciugulesc nainte de
mperechere.
Da. Aa e, a ncuviinat btrnul binevoitor.
i din exact acelai motiv. Acum repet. i
danseaz perfect. Dac eti n stare s ii minte
paii unui exerciiu cu sabia, atunci poi s ii
minte i paii de dans. Sau vrei s cread ranii
tia nfumurai c Runele Zeului i-au trimis
prinului lor drept nevast o sclav de pe corbii,
cu dou picioare stngi?
Fata s-a strmbat, artndu-i dinii albi ca
laptele. Pe urm i-a ridicat brusc poalele rochiei
scandalos de sus, dezgolindu-i picioarele
descule, i a fcut paii cu o vitez nebun.
Doi-pai-n-lateral-un-pas-napoi-rsucire-do
i-pai-n-lateral-un-pas-napoi-rsucire-doi-pai-l
ateral
Incantaia furioas i preschimba dansul graios
ntr-o opial turbat. Brbatul se uita cu un
zmbet larg cum slta ca o nebun, dar o lsa n
pace. Runele Zeului, mi-am repetat, i am
descoperit sunetul familiar al cuvintelor. Aa le
spuneau Strinii insulelor rzlee pe care le
stpneau. Iar pe singura hart a Insulelor
Strine pe care o vzusem toate peticele de
pmnt de pe ntinderea apelor ngheate erau
ntr-adevr nfiate ca nite rune.
Destul! a izbucnit brusc rzboinicul.
Fata se nroise la fa dup atta efort i respira
ntretiat. Dar nu s-a oprit dect dup ce s-a
ridicat el de pe scaun, a luat-o n brae i a sltat-o
n aer.
Ajunge, Elliania. Ajunge. Mi-ai artat c tii
dansul, l tii foarte bine. Acum nceteaz. ns
disear trebuie s fii numai graie, frumusee i
farmec. Dac te vei purta ca o zgtie de fat, cum
faci de obicei, frumosul tu prin poate c-i va
alege o mireas mai blnd. Iar tu n-ai vrea asta.
A lsat-o jos i s-a aezat la loc.
Ba da. A vrea, l-a contrazis fata, fr s stea
pe gnduri.
El i-a chibzuit pe ndelete rspunsul.
Nu. N-ai vrea. Sau poate vrei s-i altoiesc
fundul cu cureaua?
Nu, a zis ea, cu destul hotrre ca s-mi dau
seama c ameninarea brbatului nu fusese
vorb-n vnt.
Nu, a repetat brbatul, i cuvntul a sunat ca
o ncuviinare. i nici eu nu m-a bucura s te bat.
Dar eti fiica surorii mele i nu vreau s vd
neamul mamelor noastre fcut de ocar. Tu vrei?
Nu vreau s fac de ocar neamul mamelor
mele, a rspuns copila, eapn ca un soldat, ns
umerii au nceput apoi s-i tremure. Dar nu vreau
s m mrit cu prinul. Mama lui seamn cu o
harpie a zpezii. El o s-mi umfle burta de copii
care o s fie toi albi i reci, ca fantomele
gheurilor. Te rog, Peottre, du-m acas. Nu vreau
s triesc n petera asta uria i friguroas. Nu
vreau s-mi fac biatul lucrul la care pune copii
n burt. Nu vreau dect s stau n casa scund a
mamelor noastre i s clresc poneiul n btaia
vntului. i vreau barca mea, s plutesc cu ea pe
Sendalfjord, i pripoanele mele, cu care s merg la
pescuit. Iar cnd o s cresc mare, vreau banca
mea n casa mamelor i un brbat care tie c se
cuvine s locuiasc n casa mamelor soiei sale.
Nu vreau altceva dect ceea ce i dorete orice
fat de vrsta mea. Prinul sta o s m rup de
mamele mele cum rupi o ramur din vie, iar eu o
s m sfrijesc i o s m usuc pn cnd o s m
fac rumegu.
Elliania, Elliania, sufletul meu, nu vorbi aa!
Brbatul s-a ridicat iari, cu graia fluid a
unui rzboinic, n ciuda trupului su gros i
ndesat un Strin sadea. A luat copila n brae, i
ea i-a ngropat faa la pieptul lui, scuturat de
suspine. n ochii rzboinicului au aprut lacrimi.
Gata, gata, linitete-te. Dac vom fi detepi,
dac vei fi destul de puternic i de iute i vei
dansa ca lebda pe ap, nu se va ajunge la asta.
Niciodat. n seara asta nu faci dect s te
logodeti, stelua mea, nu te mrii. Crezi c
Peottre te-ar prsi aici? Petior prostu ce eti!
Nimeni nu-i va pune un copil n burt n noaptea
asta i nici n alt noapte, dect peste muli ani de
zile! i nici atunci, dect dac vei vrea tu. i
fgduiesc. Crezi c a face de ruine neamul
mamelor noastre, ngduind s se ntmple altfel?
Acum dansm i-att. ns dansul trebuie s fie
desvrit.
A lsat-o jos, pe picioruele ei goale. I-a sltat
brbia ca s se uite la el i i-a ters lacrimile de pe
obraji cu dosul palmei lui brzdate de cicatrice.
Aa, gata. Aa. Zmbete-mi. i nu uita:
primul dans trebuie s fie al frumosului prin, dar
al doilea e al lui Peottre. Hai, arat-mi cum vom
opi amndoi ca nite rani caraghioi.
A nceput s fredoneze ctui de puin melodios,
dar ritmat, iar fata i-a pus minile mici ntr-ale
lui. A fcut primii pai, ea micndu-se ca un fulg,
el, ca un spadasin. I-am urmrit dansnd. Fata
nu-i lua ochii de la brbatul care privea undeva
departe, deasupra capului ei, spre un loc ntrezrit
numai de el.
I-a ntrerupt o btaie n u.
Intr, a strigat Peottre.
n camer a aprut o servitoare, cu o rochie pe
bra. Peottre i Elliania i-au desprins brusc
minile i au nepenit. N-ar fi fost mai prudeni
nici dac ar fi intrat un arpe n camer. Femeia
ns era mbrcat ca Strinii, era de-a lor.
Se purta ciudat. Nu le-a fcut nicio plecciune. A
ridicat rochia ca s le-o arate i a scuturat-o ca s
se aranjeze faldurile.
Narcesca o va purta disear.
Peottre a msurat vemntul cu privirea. Era o
rochie de femeie croit pentru o feti. De un
albastru pal, cu decolteu adnc. Un rnd gros de
dantel i nite ncreituri ingenioase ineau
materialul eapn. Era menit s lase impresia c
Narcesca avea sni care nu-i crescuser nc.
Ellianiei i s-au mpurpurat obrajii cnd a vzut-o.
Peottre a reacionat mai direct. S-a aezat n faa
fetei, ca i cum ar fi vrut s-o apere de rochie.
Nu. N-o va purta.
Ba da. Aa prefer Doamna. Tnrul prin o
va gsi deosebit de atrgtoare.
Femeia nu-i ddea cu prerea, ddea un ordin.
Nu, a repetat Peottre. N-o va mbrca. E o
btaie de joc la adresa ei. Nu e vemntul potrivit
pentru o narcesc a Runelor Zeului. Purtnd-o ar
insulta casa mamelor noastre.
A naintat brusc i, cu o micare ca o lovitur de
bici, a trimis la podea rochia din minile femeii.
Am crezut c servitoarea avea s se retrag din
faa lui speriat i cerndu-i iertare, dar ea l-a
intuit cu o privire lipsit de expresie i i-a vorbit
dup o scurt tcere:
Doamna a spus: Nu are nicio legtur cu
Runele Zeului. E o rochie pe nelesul brbailor
din cele ase Ducate. Aa c Narcesca o va
mbrca. A prut s se gndeasc o clip, apoi a
adugat: Dac n-o mbrac, pune n pericol casa
mamelor tale.
Ca i cum gestul lui Peottre n-ar fi fost altceva
dect capriciul unui copil ncpnat, femeia s-a
aplecat i a sltat din nou rochia.
n spatele lui Peottre, Elliania a scos un ipt
nbuit. Parc de durere. Am izbutit s-i
ntrezresc chipul cnd s-a rsucit brbatul spre
ea. Trsturile i ncremeniser ntr-o expresie
hotrt, dar pe frunte i apruser broboane de
sudoare i era pe att de alb, pe ct de roie
fusese nainte.
nceteaz! a spus brbatul cu voce joas.
La nceput mi s-a prut c i se adresa fetei. Dar
pe urm s-a uitat peste umr. Iar cnd a vorbit din
nou, n-a prut nicidecum s i se adreseze
servitoarei:
nceteaz! Nu ne-am neles s-o mbrcm ca
pe-o trf. Nu ne vom lsa tri n aa ceva.
Termin, altfel o omor i-i pierzi ochii i urechile
de aici.
i-a scos cuitul de la centur, s-a apropiat de
servitoare i i l-a pus la gt. Femeia nici n-a plit,
nici nu s-a ferit. A rmas pe loc, eapn, cu ochii
lucindu-i, nfruntnd ameninarea cu ceva care
era aproape un rnjet sarcastic. N-a rspuns prin
cuvinte. Pe neateptate, Elliania a respirat adnc,
chinuit, i i-au czut umerii. n clipa urmtoare i
i-a ndreptat i a rmas din nou dreapt. N-a
vrsat nicio lacrim.
Peottre a smuls rochia de pe braul femeii dintr-o
singur micare. Cuitul lui trebuie s fi fost
ascuit ca briciul, pentru c a spintecat-o cu
uurin de la decolteu n jos. Apoi a aruncat
zdrenele i le-a clcat n picioare.
Iei afar! i-a poruncit femeii.
Dup cum i-e voia, lordul meu, firete, a
mormit ea, batjocoritoare, ntorcndu-i spatele i
ndeprtndu-se.
A ieit fr grab. Peottre a urmrit-o din priviri
pn cnd i s-a nchis ua n urm, apoi s-a ntors
la Elliania.
Te doare ru, petiorule?
Fata s-a grbit s clatine din cap, cu brbia
ridicat. O minciun curajoas, pentru c arta de
parc ar fi fost gata s leine.
M-am ridicat de pe banc fr zgomot. Aveam
praf pe frunte de la peretele pe care m proptisem
ct i spionasem. Narcesca nu voia s se mrite cu
prinul nostru, Peottre era de prere c logodna nu
era o legtur de nedesfcut, iar eu m ntrebam
dac toate astea i erau cunoscute lui Chade. i ce
boal o chinuia pe narcesc? Cine era Doamna i
de ce fusese att de necuviincioas servitoarea?
Mi-am ndesat informaiile i ntrebrile n acelai
ungher al minii, mi-am luat bocceaua i am
pornit din nou spre turnul lui Chade. Cel puin
spionndu-i pe alii mi luasem o vreme mintea de
la ale mele.
Am urcat ultimul ir de trepte abrupte spre
odaia strmt din vrf i am mpins ua mic.
Dintr-un col ndeprtat al castelului mi-a ajuns la
urechi o frntur de cntec. Probabil c
menestrelii i dezmoreau degetele i-i pregteau
instrumentele pentru srbtoarea din seara aceea.
Am ptruns n camera lui Chade ieind din spatele
unui suport etajat pentru sticle de vin. Mi-am
recptat rsuflarea, am mpins fr zgomot
suportul la loc cu umrul i am lsat bocceaua
lng el. Brbatul aplecat peste masa de lucru a
lui Chade vorbea singur. i nira nemulumirile
ntr-un soi de cntec gutural. Muzica a devenit
mai sonor i mai clar, nsoindu-i vorbele. Din
cinci pai m-au adus, neauzii, alturi de cminul
din col i de sabia lui Verity. Abia ce am atins
mnerul, c brbatul s-a i ntors spre mine. Era
netotul pe care l zrisem n treact n grajd cu
dou sptmni nainte. inea o tav plin cu
castroane, un pislog i o can de ceai. De spaim,
s-a aplecat i toate vasele au alunecat ntr-o parte.
A aezat-o grbit pe mas. Muzica s-a oprit.
O vreme, ne-am holbat nedumerii unul la
cellalt. i inea pleoapele czute, ca i cnd i-ar fi
fost somn ntruna. Vrful limbii i ieea din gur,
lipit de buza superioar. Avea urechi mici, lipite de
cap, pe sub prul tuns cu barda. Hainele atrnau
pe el ca pe gard, iar mnecile cmii i manetele
pantalonilor, prea lungi, artau c le primise de la
un brbat mai bine cldit. Era scund i durduliu.
Toate nepotrivirile din nfiarea lui m alarmau.
M-a nfiorat o presimire. tiam c nu reprezenta o
ameninare, dar nu-l voiam n apropierea mea.
Dup cum se ncrunta la mine, sentimentul era
reciproc.
Car-te! a strigat, rguit, din fundul gtului,
printre buzele moi.
Am tras aer n piept adnc i i-am vorbit cu voce
egal:
Am dreptul s fiu aici. Tu l ai?
mi ddusem deja seama c era servitorul lui
Chade, biatul care-i aducea lemne i ap i fcea
curenie n odile lui. Dar nu tiam n ce msur
i se destinuise btrnul asasin, aa c nu i-am
rostit numele. Mentorul meu nu putea fi att de
neglijent nct s-i dezvluie secretul su unui
netot.
Tu. Pleac. Nu m vezi!
Valul cu care m-a izbit magia Meteugului su
m-a fcut s m clatin pe picioare. Dac n-a fi
avut deja zidurile nlate n jurul minii, sigur l-a
fi ascultat fr s crcnesc, a fi plecat i nu l-a fi
vzut. n vreme ce-mi ntream i-mi ngroam
zidurile, m-am ntrebat, n trecere, dac mi mai
fcuse asta i altdat. Mi-a fi amintit dac ar fi
fcut-o?
Las-m n pace! S nu-mi faci ru! Pleac
de-aici, cine mpuit!
tiam c urma al doilea val, aa c nu m-am mai
speriat de el. Totui, nu mi-am cobort zidurile ca
s-i rspund cu Meteugul meu. Am vorbit cu
glas tremurat, dei m-am strduit ct am putut s
fiu categoric:
Nu-i fac niciun ru. Nici n-am avut de gnd
s-i fac ru. Te las n pace, dac asta vrei. Dar nu
voi pleca. i nu-i mai dau voie s m mpingi aa.
Am ncercat s-i vorbesc pe tonul ferm cu care te
adresezi unui copil necuviincios. Probabil c el
nici nu tia ce face; nendoielnic, folosea o arm cu
care izbutise s se apere i altdat.
Dar, n loc s se ntristeze, chipul i s-a aprins de
furie. Oare i de team? Ochii, i aa foarte mici,
aproape i s-au pierdut n obrajii buclai, cnd i-a
nchis pe jumtate. O clip, gura i-a atrnat
ntredeschis i limba i-a ieit mai tare printre
buze. A luat tava i a trntit-o pe mas. Vasele au
srit pe ea. Pleac! Meteugul su era ecoul
poruncilor mnioase pe care le rostea cu gura. Nu
m vezi!
Am tras scaunul lui Chade pe bjbite i m-am
aezat.
Ba te vd. i nu plec. Mi-am ncruciat
braele la piept. Speram s nu-i dea seama ct de
zdruncinat eram. Ar trebui s-i faci treburile
purtndu-te ca i cum tu nu m-ai vedea pe mine.
i tot tu ar trebui s pleci dup ce termini.
N-aveam de gnd s cedez n faa lui; nu
puteam. S plec nsemna s-i art pe unde
venisem i, dac nu tia deja, nu intenionam s-i
art. M-am lsat pe sptarul scaunului i am
ncercat s par ct mai destins.
M-a sgetat din priviri. Magia lui izbea n zidurile
mele cu o furie nspimnttoare. Avea o for
cumplit. Dac Meteugul i era att de puternic
fr nicio pregtire, oare ct de talentat s-ar fi
dovedit dac ar fi nvat s-l controleze? Gndul
m nfricoa de-a dreptul. Mi-am ndreptat
privirea spre cminul rece, continund s-l
urmresc pe bondoc cu coada ochiului. Fie i
terminase treaba, fie renunase s-o duc la capt.
n orice caz, a luat tava, a traversat sfidtor odaia
i a tras de un suport de pergamente. l vzusem
odat pe Chade intrnd pe acolo. Netotul s-a fcut
nevzut, dar, cnd suportul a revenit la locul su,
i-am auzit i vocea, i Meteugul: Pui a rahat de
cine. Te ciopresc i te ard.
Mnia lui era ca refluxul care m azvrlea la
mal. Dup un timp, mi-am apsat tmplele cu
mna. Efortul de a-mi ine zidurile ridicate i de a
le ntri ncepea s m oboseasc, dar nu
ndrzneam s le cobor nc. Dac simea c le-am
cobort, dac se hotra s m izbeasc tocmai
atunci cu o porunc, i-a fi czut victim, aa cum
mi czuse mie victim Dutiful cnd i ddusem,
impulsiv, ordin s nu lupte mpotriva mea. M
temeam c mintea prinului purta nc amprenta
acelei decizii.
Mai aveam pe cap o grij de care trebuia s scap.
Nu tiam dac porunca de-atunci l mai ngrdea.
M-am hotrt s aflu cum s-o retrag. Dac nu
reueam, avea s ne mpiedice s devenim prieteni
adevrai. Pe urm m-am ntrebat dac prinul
tia ce i fcusem. Fusese un accident, mi-am zis,
apoi m-am dispreuit pentru minciun. Izbucnirea
mea i ntiprise porunca aceea n minte. mi era
ruine de ea i, cu ct o anulam mai repede, cu
att era mai bine pentru amndoi.
Am auzit, din nou, o muzic ndeprtat. Am
ncercat s fac o legtur. Mi-am cobort treptat
zidurile i muzica a nceput s-mi rsune mai tare
n minte. O auzeam i cnd mi acopeream
urechile cu palmele. Muzic rspndit prin
Meteug. Nu-mi trecuse niciodat prin cap c aa
ceva ar fi posibil, dar slugii netoate i reuea. Cnd
n-am mai fost atent la ea, s-a stins n perdeaua de
gnduri care fremtau ntotdeauna la hotarele
Meteugului meu. Cele mai multe erau oapte
fr form, gnduri ale oamenilor care aveau
destul talent ca s i le lase pe cele mai presante
s pluteasc pe apele Meteugului. Dac m
concentram din toate puterile, reueam uneori s
surprind idei sau imagini netirbite din minile
altora, ns ei nu stpneau Meteugul ndeajuns
ca s m simt, i cu att mai puin ca s-mi
rspund. Netotul bondoc nu le semna.
Meteugul i ardea cu vlvti, muzica fiind
deopotriv cldura i fumul talentului su
neinstruit. Nu se strduia nicidecum s-o ascund.
Poate nu tia cum sau n-avea de ce.
M-am destins, pstrnd ridicat numai zidul
care-mi ascundea gndurile tainice de mugurul de
talent al lui Dutiful. Apoi, cu un geamt, mi-am
lsat fruntea n mini. Capul ncepu s-mi bubuie
din cauza durerii strnite de Meteug.

Fitz?
L-am simit pe Chade cu o clip nainte de a m
atinge pe umr, dar tot m-am trezit cu o tresrire
i mi-am ridicat braele ca i cum m-a fi ferit de o
lovitur.
Ce te tulbur, biete? m-a ntrebat, apoi s-a
aplecat s m vad mai bine. Ai ochii roii! Cnd ai
dormit ultima oar?
Acum, cred.
Am reuit s zmbesc. Mi-am trecut mna prin
prul ciumpvit. Sudoarea mi-l lipise de cap. mi
aminteam numai frnturi dintr-un comar repede
risipit.
Am fcut cunotin cu slujitorul tu, i-am
spus, cu un tremur n glas.
Pe Thick? Aha. Ei, nu-i cel mai inteligent om
din castel, dar servete admirabil scopurilor mele.
E greu s trdezi un secret cnd nu eti n stare
s-l recunoti nici dac pici cu nasul n el. Dar
ajunge cu asta. ndat ce am primit mesajul
Lordului Auriu, am urcat aici, spernd s te prind.
Ce-i povestea asta cu Pestriii din oraul
Buckkeep?
A scris aa ceva ntr-un mesaj?
Eram scandalizat.
Nu n attea cuvinte. i numai pe nelesul
meu. Acum, povestete-mi.
M-au urmrit noaptea trecut de fapt, n
dimineaa asta. Ca s m sperie i s-mi dea de
tire c tiu unde m aflu. C m pot gsi oricnd.
Chade, hai s lsm acum asta. tiai c servitorul
tu cum l cheam? Thick? tiai c folosete
Meteugul?
La ce? Ca s sparg cetile de ceai?
Btrnul a pufnit ca i cnd a fi fcut o glum
proast. I-a scpat un oftat i a artat dispreuitor
spre vatra rece.
Trebuie s aprind un foc mic n fiecare zi.
Dar ntr-una din dou uit. Tu despre ce vorbeti?
Thick stpnete Meteugul. i nc foarte
bine. Era s m trnteasc la pmnt cnd am
intrat aici i-am dat peste el. Dac nu mi-a fi
pzit mintea de Dutiful, cred c mi-ar fi spulberat
toate gndurile. Car-te, mi-a poruncit. Nu m
vezi. i s nu-mi faci ru. i, Chade, tii, cred c
nu e prima oar cnd face aa. Cel puin, cu mine
a mai fcut-o. Nu demult, la grajduri, am auzit
cum l tachinau nite grjdari. i am auzit, ca
rostite cu voce tare, cuvintele nu m vezi. Pe
urm, bieii i-au vzut de treburi, dar eu nu-mi
amintesc s-l fi vzut pe Thick acolo. Adic s-l
mai fi vzut i altdat.
Chade s-a lsat ncet n scaunul meu. S-a ntins
i mi-a luat mna ntr-a lui, ca i cnd aa ar fi
neles mai uor ce spuneam. Sau poate voia s se
conving c n-am febr i nu aiurez.
Thick e nzestrat cu magia Meteugului. Asta
vrei s spui.
Da. Meteugul lui e brut i needucat, ns
arde cu flcri imense. N-am mai ntlnit aa ceva
pn acum.
Am nchis ochii, mi-am lipit palmele de tmple i
am ncercat s-mi pun easta la locul ei.
M simt de parc-a fi fost btut.
ine asta, mi-a zis Chade, aspru, peste cteva
clipe.
Am luat crpa nmuiat n ap rece i mi-am
pus-o pe ochi. tiam c n-are rost s-i cer ceva
mai puternic. Btrnului i intrase n cap c
leacurile mpotriva durerii mi scdeau puterea de
a-l nva pe Dutiful Meteugul. Zadarnic
tnjeam dup uurarea pe care mi-ar fi adus-o
scoara de spiridu. Dac se mai gsea aa ceva n
castel, Chade sigur o dosise bine.
Ce-a putea s fac? a optit.
Am ridicat un col al crpei de pe ochi, ca s-i
arunc o privire.
n legtur cu ce?
Cu Thick i cu Meteugul lui.
Vrei s faci ceva? Ce-ai putea face? Tontul s-a
nscut cu Meteugul.
S-a aezat din nou pe scaun.
Din cte am izbutit s traduc din vechile
manuscrise despre magia asta, deduc c Thick e o
ameninare pentru noi. E un talent nestpnit,
needucat i nesupus. Ar putea s-l tulbure pe
Dutiful n timp ce ncearc s nvee. Dac se
nfurie, poate ntrebuina Meteugul mpotriva
altor oameni; din cte se pare, a i fcut-o. Mai
ru, zici c e i foarte puternic. Mai puternic dect
tine?
Am ridicat braul a neajutorare.
N-am de unde s tiu. Talentul meu a fost
ntotdeauna inegal, Chade. i n-am idee cum s
mi-l msor. Dar nu m-am mai simit att de
asaltat de pe vremea cnd toat coteria lui Galen
s-a unit mpotriva mea.
Hm Chade s-a lsat pe spate, cu ochii la
tavan. Cel mai prudent ar fi s scpm de el. Cu
blndee, desigur. Nu e vina lui c reprezint o
ameninare pentru noi. Cel mai puin dur ar fi s-i
dm scoar de spiridu ca s-i mpuinm sau
s-i distrugem talentul. Dar, cum tu ai abuzat de
planta asta n ultimii zece ani i nu i-a micorat
puterile, nu mai cred c e att de puternic pe ct
o considerau autorii manuscriselor din vechime.
nclin ns pentru o a treia variant, poate mai
periculoas. M ntreb dac nu cumva tocmai de
asta m atrage mai mult, pentru c ansele sunt la
fel de mari ca riscurile.
S-i dm lecii de Meteug?
La zmbetul lui am scos un geamt.
Chade, nu. Nici mcar noi doi mpreun nu
tim destule ca s fim siguri c l nvm pe
Dutiful fr s-l punem n pericol, iar el e un biat
docil, cu minte ager. Thick sta al tu deja m
dumnete. Insultele lui m fac s bnuiesc c
mi-a ghicit i Harul. Iar cele deprinse de unul
singur l fac destul de puternic ca s fie un pericol
pentru mine dac ncerc s-l nv mai multe.
Atunci crezi c ar trebui s-l omorm? Sau
s-i schilodim talentul?
Nu voiam s iau eu hotrrea aceea. Nici mcar
nu voiam s tiu c se ia o asemenea hotrre, i
totui m trezeam, nc o dat, afundat pn la
gt n urzelile neamului Farseer.
Nu cred niciuna, nici alta. Nu putem s-l
trimitem undeva, departe de tot?
Arma pe care o aruncm astzi va sta la
beregat mine, a ripostat Chade implacabil.
De-asta a preferat regele Shrewd, cu mult timp n
urm, s-i in lng el nepotul bastard. Ct
despre Thick, trebuie s lum o decizie
asemntoare. S-l folosim sau s-l facem inutil.
Cale de mijloc nu exist. A ridicat mna cu palma
n sus i a adugat: Dup cum ne-au
demonstrat-o i Pestriii.
Nu tiu dac a intenionat s-mi fac un repro,
dar ultimele lui cuvinte m-au durut. M-am proptit
de sptarul scaunului i-am lsat crpa s-mi
alunece pe ochi.
Ce-ai fi vrut s fac? S-i omor pe toi, nu doar
pe aceia care l-au ademenit pe prin, ci i pe
btrnii cu Snge Strvechi care ne-au srit n
ajutor? Chiar i pe vntorul reginei? Familia
Bresinga? Pe Sydel, logodnica lui Civil, pe
tiu, tiu, m-a ntrerupt, n timp ce lrgeam
cercul de asasinate care oricum nu ne-ar fi aprat
fr gre secretul. Dar uite unde am ajuns.
Pestriii ne-au dovedit c sunt rapizi i pricepui.
N-au trecut nici dou zile de cnd te-ai ntors la
Buckkeep, c te-au i urmrit. Am dreptate cnd
spun c azi-noapte a fost prima oar cnd te-ai
aventurat n ora?
Dup ncuviinarea mea tcut, Chade a
continuat:
i te-au gsit ct ai zice pete. i au avut grij
s afli c tiu ce nvrteti. O micare ingenioas.
A inspirat adnc i a rsucit problema pe toate
prile n gnd, ncercnd s-i dea seama ce
mesaj voiau Pestriii s transmit.
tiu c prinul are Har. tiu c i tu ai Har. l
pot distruge pe oricare din voi, dup cum au chef.
Asta o tim deja. Cred c au vrut s spun
altceva.
Am tras ndelung aer n piept, mi-am pus ordine
n gnduri i i-am povestit pe scurt ntlnirea cu
Pestriii.
Acum vd lucrurile ntr-o lumin nou. Au
vrut s m sperii, s m gndesc ce-a putea face
ca s fiu n siguran. Ei m vd fie ca o
ameninare, una de care trebuie s scape, fie ca pe
cineva de care s-ar putea folosi.
Nu aa privisem lucrurile mai devreme, dar
acum implicaiile mi se preau evidente. M
nspimntaser, apoi m lsaser s plec, ca
s-mi dea timp s neleg c nu-i puteam ucide pe
toi. Era imposibil de tiut ci mi cunoteau deja
secretul. Singura cale de a supravieui era s le
devin util. Ce voiau de la mine?
Poate s fiu spionul lor n castel. Sau arma lor
strecurat n fortrea, cineva care s se ntoarc
mpotriva neamului Farseer chiar din interior.
Chade mi urmrise ideile fr efort.
Pi, nu asta am putea alege noi? Hm Da. O
vreme, cel puin, te sftuiesc s fii prudent. Dar i
deschis. Fii gata, n caz c ajung din nou la tine.
Vezi ce anume cer i ce ofer n schimb. La nevoie,
las-i s cread c-l vei trda pe prin.
Momeala din undi.
Mi-am ndreptat spatele i mi-am luat crpa de
pe ochi. n colul gurii lui Chade a tremurat un
zmbet.
ntocmai.
A ntins mna. I-am pus n palm crpa umed.
i-a lsat capul pe-o parte i m-a msurat cu
privirea.
Ari groaznic. Mai ru dect dac ai fi but o
sptmn ntreag. Ai dureri mari?
Suportabile, am rspuns cam fnos.
Chade a dat din cap pentru sine mulumit.
M tem c va mai trebui s le nduri. Dar e tot
mai uor de fiecare dat, nu? Corpul tu se nva
cu ele. Cred c eti ca spadasinul care-i
obinuiete muchii s reziste la orele lungi de
antrenament.
M nepau ochii i, aplecndu-mi fruntea, mi
i-am frecat oftnd.
Mai degrab sunt bastardul care nva s
ndure durerea.
Sunt mulumit, indiferent ce-ai fi.
O replic scurt, categoric. Nu mi-era dat s
am parte de comptimire din partea lui. S-a ridicat
n picioare.
Du-te i spal-te, Fitz. Mnnc. Iei n lume,
s fii vzut. Ia-i o arm, dar nu una care s sar
n ochi. A tcut o clip. Sunt sigur c mai ii minte
unde pstrez otrvurile i uneltele. Ia orice ai
nevoie, dar las-mi o list cu ce-ai luat, ca s-l pun
pe ucenicul meu s refac provizia.
Nu i-am spus c n-aveam s iau nimic, c nu
mai eram asasin. M gndisem deja la unul sau
chiar la dou prafuri care mi-ar fi putut fi de folos
dac m-a fi trezit nconjurat de mai muli
dumani, ca n dimineaa aceea.
Cnd o s-l cunosc pe noul tu ucenic? am
ntrebat ntr-o doar.
L-ai cunoscut. Chade a zmbit. Cnd o s tii
c e ucenicul meu? Nu cred c ar fi nelept s afli,
nici pentru el, nici pentru tine. i nici pentru
mine. Fitz, te rog s te pori ct se poate de
onorabil n privina asta. Nu te atinge de secretul
sta, nu ncerca s iscodeti. Crede-m cnd i
spun c e mai bine s nu-l cunoti.
Fiindc tot ai pomenit de iscodire, trebuie
s-i mai spun ceva. Urcnd scrile, m-am oprit i
am auzit voci. M-am uitat n dormitorul Narcesci.
Am aflat lucruri pe care cred c trebuie s i le
mprtesc.
Chade i-a nclinat capul i m-a privit piezi.
Ispititor. Din cale afar. Dar n-ai reuit s-mi
abai complet atenia. Fgduiete-mi ce te-am
rugat, Fitz, nainte de a m momi s m gndesc la
altele.
Ca s fiu sincer, nu voiam s-i promit. Ceea ce
m ardea nu era doar curiozitate, i nici mcar
doar un soi ciudat de invidie. mi cerea ceva
potrivnic tuturor nvturilor pe care mi le
dduse el nsui. Afl tot ce poi despre tot ce se
ntmpl n jurul tu, aa m nvase. Niciodat
nu tii ce anume i va fi de folos. S-a tot ncruntat
la mine pn cnd mi-am cobort privirea. Am
cltinat din cap, dar am cedat:
Fgduiesc c nu voi face, cu intenie, nimic
ca s aflu cine e noul tu ucenic. Dar pot s te
ntreb ceva? El tie ceva despre mine, cine am fost
i ce-am fcut?
Biete, eu nu dau n vileag taine care nu sunt
ale mele.
Am scos un mic oftat de uurare. Ar fi fost
neplcut s-mi nchipui c m urmrete cineva
din castel, tiind cine sunt i ferindu-se de privirile
mele. Cel puin eram pe picior de egalitate cu noul
ucenic.
Aa. Acum, despre narcesc.
I-am povestit totul, cum nu sperasem s-o mai fac
vreodat. Ca n copilrie, i-am repetat exact
cuvintele pe care le auzisem. Dup aceea, mi-a
pus ntrebri despre ceea ce credeam c nseamn
ele. I-am spus adevrul pe fa:
Nu tiu ce rol are brbatul sta n povestea cu
Narcesca oferit reginei Kettricken. Dar nu cred c
vede logodna ca pe o obligaie, iar sfatul pe care i
l-a dat fetei o ndemna s nu se simt nici ea
obligat n vreun fel.
Mi se pare foarte interesant. O tire valoroas,
Fitz, nu ncape ndoial. M intrig i servitoarea
lor ciudat. Cnd i va permite timpul, ai putea
s-i spionezi din nou i s-mi spui ce-o s afli.
N-o poate face ucenicul tu?
i bagi iar nasul unde nu-i fierbe oala i o
tii. Dar, de data asta, i voi rspunde. Nu.
Ucenicul meu nu cunoate reeaua de coridoare
tainice din castel, aa cum n-ai cunoscut-o nici tu.
Nu-i treab de ucenici. Au destul de lucru cu
propriile lor secrete, nu le mai trebuie i ale mele.
Cred ns c l voi pune s-o urmreasc pe
servitoare. Femeia asta e piesa de care m tem cel
mai tare din noul joc despre care mi-ai vorbit. Dar
tunelurile pentru spionat i pasajele secrete din
Buckkeep rmn numai ale noastre. Deci gura i
s-a strmbat ntr-un zmbet ciudat cred c te
poi considera calf. Nu fiindc ai fi redevenit
asasin. tim amndoi c nu mai eti.
Gluma mi-a atins un punct sensibil. Nu voiam
s m gndesc ct de mult intrasem, nc o dat,
n vechiul meu rol de spion i asasin. Omorsem
deja pentru prinul meu de cteva ori. O fcusem
n clipe de mnie, aprndu-m i salvndu-i pe
Dutiful. Aveam s omor din nou, n secret, prin
otrvire, tiind c e necesar, pentru neamul
Farseer? Partea cea mai tulburtoare a ntrebrii
era c nu cunoteam rspunsul. Mi-am ndreptat
gndurile spre lucruri mai utile.
Cine e brbatul din camera Narcesci? n
afar de faptul c e unchiul ei, Peottre.
A, pi, i-ai rspuns deja. i e unchi, fratele
mamei ei. Dup vechile tradiii din Insulele
Strine, unchiul e mai important dect tatl.
Familia mamei d tonul. Fraii unei femei au un
rol important n viaa copiilor ei. Soii intr n
clanul nevestelor, iar copiii adopt simbolul
clanului mamei lor.
Am dat din cap. n timpul Rzboiului Corbiilor
Roii, citisem toate manuscrisele despre Insulele
Strine din biblioteca din Buckkeep, ncercnd s
neleg de ce se luptau cu noi. Pe lng asta,
slujisem alturi de rzboinicii rzvrtii pe corabia
Rurisk, iar de la ei aflasem cte ceva despre
trmurile i obiceiurile lor. Spusele lui Chade se
potriveau cu amintirile mele despre cele aflate
atunci.
Btrnul i-a frecat gnditor brbia.
Cnd a venit la noi s ne propun o alian,
Arkon Bloodblade era susinut de Hetgurd. Am
acceptat asta, ca i faptul c, fiind tatl Ellianiei, i
putea aranja cstoria. Am crezut c, poate,
Insulele Strine au renunat la tradiia lor
matriarhal, ns acum m ntreb dac familia
Ellianiei nu continu cumva s-o in la loc de
cinste. Dar, dac e aa, de ce n-a venit nicio rud
de parte femeiasc care s vorbeasc n numele
fetei i s negocieze cstoria? Arkon Bloodblade
pare a fi cel care se ocup de tratative. Peottre
Blackwater 2 e nsoitorul i garda de corp a
Narcesci. Acum ns vd c e i sftuitorul ei.
Hm Poate am greit cnd i-am acordat prea
mult atenie tatlui fetei; m voi ngriji ca lui
Peottre s i se arate mai mult respect.
S-a ncruntat, reformulndu-i n grab ideea

2 Ap neagr (n. tr.).


despre oferta de alian prin cstorie.
tiam de servitoarea asta. Credeam c e
confidenta Narcesci, poate doica ei sau o rud
mai srac. Din ce-ai vzut tu, am priceput c nu
se nelege nici cu Elliania, nici cu Peottre. Aici e
ceva putred, Fitz.
A oftat prelung i i-a recunoscut n sil
greeala:
Am crezut c negociem cstoria cu
Bloodblade, tatl Ellianiei. Poate c despre rudele
din partea mamei ar fi trebuit s aflu mai multe.
Dar, dac ele sunt cele care-o ofer pe Elliania,
atunci Bloodblade ce e, un prostovan sau o
marionet? E mputernicit s vorbeasc n numele
lor?
Gndurile la lucrurile care l ngrijorau i-au
ncreit adnc fruntea. Mi-am dat seama c
ameninarea Pestriilor la adresa mea i pierduse
nsemntatea, Chade credea c m puteam
descurca i singur. Nu m-am putut hotr dac
ncrederea lui era mgulitoare sau m preschimba
ntr-o pies mai mrunt de pe tabla de joc. O
clip mai trziu, m-a readus cu picioarele pe
pmnt:
Ei, cred c pentru moment, am rezolvat tot ce
se putea. Transmite-i regretele mele stpnului
tu, Tom Badgerlock. Spune-i c m doare capul
i nu m voi putea bucura de compania lui
dup-amiaz, dar c prinul meu i-a primit
invitaia cu ncntare. Are n sfrit ocazia s stea
de vorb cu tine, m-a tot btut la cap s i-o gsesc.
Nu trebuie s-i amintesc s ai grij ce discui cu
el. Nu vrem s trezim bnuieli. i te sftuiesc s
clreti fie prin locuri unde tii c nu te va
deranja nimeni, fie prin cele publice, unde Pestriii
ar trebui s fie foarte ndrznei ca s se apropie de
tine. Ca s fiu sincer, nu tiu cum e mai bine. A
tras aer adnc n piept i i-a schimbat tonul vocii.
Fitz, nu-i subestima influena asupra prinului.
n conversaiile noastre ntre patru ochi, vorbete
despre tine liber, cu admiraie. Nu cred c a fost
nelept s-i dezvlui legtura dintre noi doi, dar ce
s-a fcut e bun fcut. Nu vrea doar s-l nvei
Meteugul, eti un brbat de la care vrea i
sfaturi despre via. Fii cu bgare de seam. Un
singur cuvnt de-al tu scpat n prip l-ar
ndruma pe prinul nostru ndrtnic pe un drum
pe care niciunul dintre noi nu l-ar putea urma
rmnnd n siguran. Te rog s-i vorbeti numai
de bine despre logodn i s-l ncurajezi s-i
ndeplineasc ndatoririle de prin din tot sufletul.
Ct despre ameninarea Pestriilor azi nu e
momentul cel mai potrivit s-l mpovrezi cu
temeri pentru tine. i-aa poate c unii nu privesc
cu ochi buni faptul c prinul nostru prefer s se
plimbe clare cu un nobil strin i garda lui de
corp ntr-o zi att de important din viaa lui. A
amuit brusc, apoi a continuat: Nu ncerc s-i
impun cum s te pori cu biatul. tiu c ntre voi
s-a format o legtur.
Aa este, am spus ncercnd s nu par prea
brutal.
La drept vorbind, m cam nfuriasem
ascultndu-i lunga list cu povee. Am inspirat
adnc i am adugat:
Chade, aa cum ai spus, biatul ateapt de
la mine sfaturile unui brbat. Nu sunt nici
curtean, nici sfetnic. Dac m-a strdui s-l
ndrum pe Dutiful numai n lumina scopurilor
urmrite de cele ase Ducate
Mi-am lsat fraza neterminat, ca s nu-i spun
c, purtndu-m astfel, a fi dat dovad de
ipocrizie fa de noi toi. Mi-am dres glasul.
A vrea s fiu ntotdeauna sincer cu Dutiful.
Dac mi va cere sfaturi, i voi spune ceea ce
gndesc cu adevrat. Dar nu cred c trebuie s te
temi din cauza asta. Kettricken i-a modelat fiul.
Bnuiesc c nu se va abate de la nvtura ei. n
ceea ce m privete, presupun c biatul are
nevoie mai degrab de cineva care s-l asculte, nu
care s-i vorbeasc. Astzi l voi asculta. i nu vd
de ce ar trebui s afle Dutiful chiar acum despre
ntlnirea mea cu Pestriii de azi-diminea. S-ar
putea s-l previn c nu trebuie s i-i scoat cu
totul din minte. Sunt, fr ndoial, o for care
trebuie tratat cu mult seriozitate. Asta mi
amintete de-o ntrebare pe care mi-am pus-o: cei
din familia Bresinga vor lua parte la ceremonia de
logodn?
Presupun c da. Au fost invitai i e de
ateptat s soseasc azi.
M-am scrpinat la ceaf. Durerea de cap nu m
lsa, dar devenea una obinuit, nu din soiul celor
provocate de Meteug.
Dac poi s-mi dai asemenea informaii, a
vrea s tiu cine i nsoete, ce cai clresc, ce
animale de vntoare au adus, ce oimi, chiar i ce
animale de companie. Totul ct se poate de
amnunit. A, i ar mai fi ceva: cred c ne-ar trebui
un dihor sau un oricar n odile astea; ceva mic i
cu pas uor, care s miune dup obolani i ali
duntori. Unul dintre animalele legate prin Har
pe care le-am ntlnit azi-diminea era obolan,
nevstuic sau veveri. O asemenea creatur ar fi
un spion grozav n castel.
Chade a prut ngrozit.
O s cer un dihor, cred. Nu face atta zgomot
ca un oricar i te poate nsoi pe coridoare. i-a
lsat capul pe-o parte. Te gndeti s i-l faci
tovar de Har?
M-am strmbat la auzul ntrebrii.
Chade, nu merge aa.
Am ncercat s-mi reamintesc c ntrebase din
netiin, nu din rutate.
M simt ca un brbat rmas vduv de
curnd. Deocamdat, nu vreau s m
ntovresc cu niciun animal.
Iart-m, Fitz. Pentru mine e greu de neles.
Poate cuvintele mele i-au prut nelalocul lor, dar
n-au nsemnat o lips de respect.
Am schimbat vorba:
Ei, cred c a face mai bine s-mi schimb
hainele, dac dup-mas ies clare mpreun cu
prinul. i ar trebui s ne gndim amndoi ce-i de
fcut cu slujitorul sta al tu.
Cred c o s-aranjez o ntlnire n trei. Dar nu
azi, nici disear. Poate nici mine. Acum trebuie
s ne ocupm de logodn. Totul trebuie s mearg
nur. Crezi c treaba asta, cu Thick, mai poate
atepta?
Am ridicat din umeri.
Presupun c va trebui s mai atepte. i urez
noroc, s-i ias totul bine n rest.
M-am ridicat i am luat ligheanul i crpa, cu
gndul s le duc la locul lor n drumul meu spre
u.
Fitz.
Glasul lui m-a oprit.
tii, nu i-am spus-o direct, dar ar trebui s
consideri c odile astea i aparin. tiu c un om
n situaia ta are nevoie de intimitate cteodat.
Dac vrei s faci schimbri s mui patul,
cuierele, sau dac vrei s i se lase aici mncare
sau o provizie de rachiu, orice, nu trebuie dect
s-mi spui.
Oferta mi-a trimis un fior pe ira spinrii. Nu-mi
dorisem niciodat s fiu stpn pe camera de
lucru a asasinului.
Nu. i mulumesc, dar nu vreau. Hai s-o
lsm aa cum e deocamdat. Dei s-ar putea s
las aici cte ceva. Sabia lui Verity, diverse lucruri
de-ale mele.
Am desluit n ochii lui regrete tinuite cnd a
dat din cap n tcere.
Dac vrei doar att, prea bine. Deocamdat, a
ncuviinat.
M-a msurat cu o privire nemulumit, dar a
adugat cu voce blnd:
tiu c suferi nc, ns ar trebui s m lai
s-i aranjez prul sau s pui pe altcineva. Aa
cum e acum atrage atenia.
O s-o fac chiar eu. Azi. A, mai e ceva.
Ce ciudat c tocmai cea mai mare grij mi fugise
din minte, alungat de celelalte. Am tras o gur
zdravn de aer. Acum mi se prea i mai greu s-i
mrturisesc neglijena mea.
Am fost un prost, Chade. Cnd am plecat de
acas, am crezut c aveam s m ntorc napoi
curnd. Am lsat nite lucruri acolo lucruri
periculoase, poate. Pergamente pe care mi-am
notat gndurile i am povestit n scris cum am
trezit la via dragonii, probabil prea amnunit ca
s-ajung sub ali ochi. Trebuie s m ntorc acolo
repede, ca s le duc ntr-un loc sigur sau ca s le
distrug.
Faa btrnului s-a umplut de ngrijorare n
timp ce-i vorbeam. Cnd am tcut, a oftat prelung.
Unele lucruri e mai bine s rmn nescrise,
a remarcat calm.
O mustrare blnd i totui usturtoare. Chade
fixa cu privirea peretele, dar prea s vad ceva n
deprtare.
ns i mrturisesc c mi se pare important
ca adevrul s fie notat undeva. Gndete-te ct
l-ar fi ajutat pe Verity, cnd a plecat n cutarea
Strbunilor, dac s-ar fi pstrat mcar un
pergament demn de ncredere. Aa c adun-i
scrierile, biete, i adu-le aici, la loc sigur. Te
sftuiesc s mai atepi o zi sau dou nainte de a
pleca. Poate c Pestriii se ateapt s fugi. Dac
pleci acum, e foarte posibil s fii urmrit. D-mi
voie s aleg eu cnd i cum s pleci. Vrei s trimit
nite oameni de ncredere cu tine? N-ar ti cine
eti sau dup ce anume te duci, doar c trebuie s
te ajute.
Am stat pe gnduri, apoi am cltinat din cap.
Nu. Am lsat i aa la iveal prea multe pri
din secretele mele. O s am eu sigur grij de asta,
Chade. Dar m mai nelinitete i altceva. Grzile
de la porile castelului sunt mult prea
nepstoare. innd cont de Pestrii, de logodna
prinului i de venirea Strinilor, cred c ar trebui
s fie mai vigilente.
Presupun c va trebui s m ngrijesc i de
asta. Ciudat. Am crezut c, dac te conving pe tine
s vii aici, o s am eu mai puin de lucru i mai
mult timp pentru btrneile mele. n schimb, pari
hotrt s-mi dai mai mult de gndit i de lucrat.
Nu, nu te uita aa la mine Pesemne c e mai
bine. Btrnii zic c munca te pstreaz tnr.
Dar poate-o spun numai ca s-i poat continua ei
truda. Du-te cu bine, Fitz. i ncearc s nu mai
descoperi, pn la sfritul zilei, nimic grav de
care s fie nevoie s m ocup eu.
L-am lsat pe scaunul lui, lng vatra fr foc,
prnd dus pe gnduri, dar mulumit de sine
nsui.
Capitolul III
ECOURI

n noaptea n care mielul de Bastard cu Har i-a


luat viaa regelui Shrewd n camera acestuia,
regina munteanc a prinului motenitor Verity a
ales s prseasc sigurana castelului Buckkeep.
Singur i grea cu prunc, a fugit n noaptea rece i
friguroas. Se spune c bufonul regelui Shrewd,
temndu-se pentru viaa lui, a implorat-o s-l
protejeze i a nsoit-o, dar acestea ar putea s fie
doar brfe rspndite prin castel, ca s explice
dispariia lui din noaptea aceea. Cu ajutorul tainic
al celor care-i susineau cauza, regina Kettricken a
traversat cele ase Ducate i s-a ntors n casa
copilriei sale din Regatul Munilor. Acolo a fcut
tot ce i-a stat n puteri ca s afle ce se ntmplase
cu soul ei, prinul motenitor Verity. Cci, dac
tria, s-a gndit regina, era acum regele de drept al
celor ase Ducate, precum i ultima lor speran
mpotriva prdciunilor Corbiilor Roii.
A ajuns n Regatul Munilor, dar nu l-a gsit pe
rege acolo. I s-a spus c plecase din Jhaampe i-i
continuase aventura. De atunci nu se mai auzise
nimic de el. Numai civa oameni de-ai lui se
ntorseser, cu minile pierdute i rnii, probabil
ntr-o btlie. Pe regin a cuprins-o disperarea. A
aflat o vreme adpost n mijlocul oamenilor printre
care se nscuse. Una din nenorocirile cele mai
cumplite din timpul cltoriei sale istovitoare a fost
c pruncul care trebuia s fie motenitorul tronului
celor ase Ducate s-a nscut mort. Se povestete c
lovitura aceasta i-a ntrit hotrrea de a-l gsi
neaprat pe regele ei, pentru c, dac nu-l afla,
neamul lui avea s se stng odat cu el, iar tronul
avea s ncap pe mna lui Regal. Avnd o copie a
hrii dup care se cluzise Verity, regina
Kettricken a pornit pe urmele lui cu sperana c l
va duce pe trmul Strbunilor. ntovrit de
credinciosul menestrel Starling Birdsong i de
civa servitori, ea i-a condus ceata tot mai adnc
n creierii munilor. Trolii, spiriduii i magia
misterioas a acelor trmuri neprimitoare au fost
numai cteva dintre piedicile pe care le-a nfruntat.
Cu toate acestea, pn la urm a reuit s
ptrund pe trmul Strbunilor.
A fost o cltorie chinuitoare, dar a reuit s
ajung n imensul lor castel construit din piatr
neagr i argintie. Acolo a aflat c regele ei l
convinsese pe Regele-Dragon al Strbunilor s vin
n ajutorul celor ase Ducate. Acest Rege-Dragon,
amintindu-i de vechiul jurmnt de alian fcut
de Strbuni cu cele ase Ducate, a ngenuncheat n
faa reginei Kettricken i a regelui Verity. I-a dus
acas, pe spinarea lui, nu doar pe cei doi, ci i pe
menestrelul lor credincios, Starling Birdsong.
Regele Verity s-a ngrijit ca regina i menestrelul s
ajung cu bine la Buckkeep. Nici n-au apucat bine
supuii s-l salute, nici n-a aflat bine poporul c se
ntorsese, c a i plecat din nou. Cu sabia-i sclipind
n soare, a nclecat pe Regele-Dragon i s-au
nlat amndoi n vzduh, ca s lupte mpotriva
Corbiilor Roii.
n tot restul acelui ndelungat anotimp sngeros
al izbnzilor, regele Verity i-a condus aliaii
Strbuni mpotriva Corbiilor Roii. Ori de cte ori
vedeau oamenii aripile scnteietoare ca pietrele
scumpe ale dragonilor pe cer, tiau c regele era cu
ei. Cnd forele regelui au lovit fortreele i flota de
Corbii Roii, ducii lui credincioi i-au urmat
exemplul. Cele cteva Corbii Roii care nu au fost
distruse au fugit de la rmurile noastre pentru a
vesti n Insulele Strine vestea c neamul Farseer
se mniase. Cnd n-a mai rmas picior de nvlitor
n regatul nostru i pacea a revenit n cele ase
Ducate, Verity i-a inut promisiunea fa de
strbuni. n schimbul ajutorului lor, a primit s
triasc alturi de ei, pe trmul lor ndeprtat, i
s nu se mai ntoarc niciodat n ara sa. Unii
spun c regele a fost rnit de moarte n ultimele zile
din Rzboiul Corbiilor Roii i c Strbunii i-au
luat cu ei numai trupul. i se mai spune c acesta
zace ntr-o cript de abanos i aur sclipitor, ntr-o
peter uria din castelul lor din muni. Acolo,
Strbunii l onoreaz pentru vecie pe brbatul
viteaz care a sacrificat totul pentru a-i ajuta
poporul. Alii ns spun c regele Verity triete i
azi, srbtorit i aclamat n regatul Strbunilor, i
c, ori de cte ori cele ase Ducate se vor mai afla
la ananghie, se va ntoarce cu bravii si aliai, ca s
le vin n ajutor.
Scribul Nolus, Scurta domnie a lui Verity Farseer

M-am ntors n bezna i n aerul nchis din


cmrua mea. Odat ce am nchis ua ctre
coridorul secret, am deschis-o pe cea care ddea
n camerele bufonului, spernd s ntre i la mine
un strop din lumina soarelui. Nu mi-a fost de mare
ajutor, dar oricum n-aveam cine tie ce treburi.
Am fcut patul i mi-am plimbat privirea prin
odaia sobr. Anonim, dar sigur. Oricine putea
locui n ea. Sau nimeni, m-am corectat sarcastic.
Mi-am prins la old sabia cea urt i m-am
asigurat c am i cuitul la curea nainte de a
pleca.
Bufonul mi lsase o porie generoas de
mncare. Rece, nu era prea mbietoare, dar mi era
o foame de lup. Am mncat totul, apoi,
amintindu-mi ce i ceruse lui Tom Badgerlock
stpnul su, am dus vasele la buctrie. La
ntoarcere, am adus lemne i ap pentru urcioare.
Am frecat ligheanele i am fcut tot ce mai trebuia.
Am deschis obloanele, ca s aerisesc ncperea.
De la fereastr, am vzut c ziua vrea s fie
senin, dar rcoroas. nainte de a pleca, le-am
nchis la loc.
Pn dup-mas, cnd mergeam s clresc,
aveam timp pentru mine. Am vrut s cobor n
ora, dar m-am rzgndit. Trebuia s-mi pun
ordine n gnduri nainte de a m ntlni din nou
cu Jinna i voiam s chibzuiesc i asupra
ngrijorrii de care o umplea Hap. Pe deasupra,
n-aveam chef s m spioneze iari Pestriii. Cu
ct i artam mai puin interes Jinnei i lui Hap,
cu att mai n siguran erau amndoi.
Aa c m-am dus pe terenul de instrucie.
Maestrul armelor, Cresswell, m-a salutat
spunndu-mi pe nume i m-a ntrebat dac
Delleree fusese o potrivnic mulumitoare pentru
puterile mele. n timp ce scoteam un geamt
apreciativ, m-am mirat n sinea mea c m inea
minte att de bine. Am fost i impresionat, i
descumpnit. A trebuit s-mi amintesc c, pentru
a m asigura c nu voi fi recunoscut ca
FitzChivalry Farseer, cel care locuise n castelul
Buckkeep cu aisprezece ani n urm, cel mai bine
era s-mi construiesc o reputaie ca Badgerlock.
Aa c m-am oprit intenionat la vorb cu
Cresswell i i-am mrturisit cu umilin c
Delleree fusese, ntr-adevr, mai mult dect pe
msura puterilor mele. L-am rugat s-mi gseasc
i acum un partener, iar el l-a strigat pe un brbat
din captul cellalt al terenului, care s-a apropiat
cu pasul lin i echilibrat al unui lupttor trecut
prin multe.
n barba lui Wim i fcuser loc uvie crunte,
iar talia i se ngroase cu anii. I-am dat cam
patruzeci i cinci, cu zece peste vrsta mea
adevrat, dar s-a dovedit un tovar pe potriva
mea. Avea un suflu mai puternic dect al meu i
era i mai rezistent, dar am echilibrat lupta cu
cteva trucuri cu sabia. Chiar i aa, dup ce m-a
nfrnt de trei ori, a fost destul de curtenitor ca s
m-asigure c aveam s-mi recapt ndemnarea i
tria dac m antrenam regulat. Slab consolare.
Unui brbat i place s cread c s-a pstrat n
form, iar, sincer vorbind, eu m clisem doar
pentru muncile dintr-o mic gospodrie de la ar
i, n plus, eram un vntor iscusit. ns suflul i
muchii unui rzboinic sunt altceva, i trebuia
s-i ntresc pe ai mei. Speram s nu am nevoie de
toat ndemnarea unui lupttor, dar am acceptat
resemnat ideea exerciiilor zilnice. n ciuda vremii
rcoroase, transpiraia mi lipea cmaa de spate
cnd am plecat de pe teren.
M-am dus la bile cu aburi din spatele cazrmii
grzilor, dei tiam c teritoriul era al lor i al
ajutoarelor de grjdari. Mi-am zis c, n
momentele acelea ale zilei, nu va fi prea mult
lume i c Tom Badgerlock mai degrab s-ar duce
acolo s se spele dect s care ap pentru baie la
amiaz. Bile castelului erau ntr-o cldire veche
din piatr neprelucrat, scund i lung. M-am
dezbrcat de hainele asudate n prima ncpere,
le-am mpturit i le-am lsat pe o banc. Mi-am
scos de la gt i talismanul de la Jinna i l-am
ascuns sub cma. Gol, am deschis ua de lemn
i am intrat n sala bii. Mi-a luat cteva clipe ca
s mi se obinuiasc ochii cu semintunericul. Am
vzut iruri etajate de bnci n jurul sobei scunde
din piatr. Singura surs de lumin era sclipirea
de un rou-intens a focului, evadnd din foarte
bine ncinsa ei temni de piatr. Aa cum
bnuisem, locul era aproape pustiu, cu excepia a
trei Strini din garda Narcesci. Stteau ntr-un
col din camera aburit i-i vedeau de ale lor,
vorbind pe optite n limba lor aspr. S-au uitat la
mine o singur dat, n trecere, apoi m-au ignorat.
Am fost mai mult dect ncntat s-i las n pace.
Am scos ap din butoiul din col i am aruncat-o
pe pietrele fierbini. S-a ridicat o perdea de aburi
pe care i-am inspirat adnc. Am stat ct am putut
de aproape de pietrele aburinde, pn cnd
transpiraia a nceput s-mi curg pe piele. O
simeam, neptoare, pe zgrieturile de pe ceaf i
de pe spate. Am vzut o cutie cu sare grunjoas i
nite burei de mare, ca n copilria mea. M-am
frecat cu sare pe corp, strmbndu-m de
usturime, apoi am ndeprtat-o cu bureii.
Aproape terminasem, cnd s-a deschis ua i s-au
nghesuit pe ea dousprezece grzi. Veteranii din
grup artau obosii, n vreme ce soldaii mai tineri
strigau i se nghionteau veseli, n joac, bucuroi
c se ntorc acas dup o patrulare ndelungat.
Doi tineri au pus lemne n sob, altul a aruncat
ap pe pietre. Aburii s-au ridicat ca un zid, iar
ncperea a prins s rsune de glasuri, care de
care mai glgioase.
i-au fcut apariia i doi brbai n vrst, cu
micri ncete. Se vedea limpede c nu fceau
parte din primul grup. Trupurile lor pline de
cicatrice i noduri le trdau anii lungi petrecui la
oaste. Erau cufundai ntr-o discuie, se plngeau
de berea din sala grzilor. ineam capul n jos i
nu m uitam spre ei. Unul dintre cei doi m
cunoscuse n tinereea mea. l chema Blade i mi
fusese un prieten adevrat. L-am auzit
blagoslovindu-i spatele nepenit cu sudalme
familiare. Ce n-a fi dat ca s-l pot saluta i ca s
schimb o vorb cu el! M-am mulumit s zmbesc
n sinea mea cnd l-am auzit njurnd berea
proast i i-am dorit numai bine din adncul
sufletului.
Am tras apoi cu ochiul, curios s vd c se
mpcau grzile noastre din Buckkeep cu otenii
din Insulele Strine. n mod ciudat, tinerii erau cei
care i evitau pe oaspei i le aruncau priviri
bnuitoare. Grzile destul de btrne ca s fi
luptat n Rzboiul Corbiilor Roii erau mai
destinse. Poate c, dup ce-i petreci o vreme
destul de ndelungat mnuind uneltele morii,
rzboiul devine o meserie i e mai uor s vezi n
alt otean un tovar de arme, nu un fost duman.
Oricare ar fi fost motivul, mi s-a prut c Strinii
erau mai puin dornici dect grzile din Buckkeep
s-i fac prieteni noi. Dar e posibil s nu fi fost la
mijloc dect prudena nnscut a soldailor fr
arme i nconjurai de un grup de necunoscui. Ar
fi fost interesant, dar i periculos s rmn i s-i
urmresc mai mult vreme. Blade avusese
dintotdeauna ochi buni. N-a fi vrut s-l ajut s
m recunoasc zbovind prea mult n preajma lui.
Dar, cnd am dat s plec, un soldat tnr m-a
izbit cu umrul. Nu din ntmplare, i nici s se
prefac prea bine n-a tiut. A fost doar motivul ca
s zbiere ct l inea gura:
Casc ochii, omule! Cine eti, ia zi? Din ce
companie de grzi?
Era probabil din Farrow, avea prul cenuiu,
muchi din belug i agresivitatea tinereii. I-am
dat cam aisprezece ani un biat care murea de
nerbdare s se laude n faa prietenilor mai
experimentai.
I-am aruncat o privire de un dezgust ngduitor,
ca de la veteran la rcan. Dac m-a fi artat
nepstor, l-a fi invitat s m atace. Nu voiam
dect s plec ct mai repede, fr s atrag atenia
mai mult dect era necesar.
Ai grij pe unde calci, biete, l-am avertizat cu
blndee.
Am trecut pe lng el, dar m-a apucat din spate
de umrul stng i m-a mbrncit. M-am rsucit
s-l nfrunt, enervat, dar nc fr violen. i
ridicase deja pumnii, gata s se apere. Am dat din
cap ntr-o parte i-n alta, ngduitor, iar civa
tovari de-ai lui au chicotit.
Potolete-te, biete, l-am sftuit.
Te-am ntrebat ceva, a mrit.
Da, am recunoscut calm. Dac ai fi catadicsit
s-mi spui cum te cheam nainte de a vrea s afli
numele meu, poate i-a fi rspuns. Aa era
obiceiul pe-aici, prin Buckkeep.
M-a privit cu ochi ngustai.
Charl, din garda lui Bright. Nu mi-e ruine
nici cu numele, nici cu compania mea.
Nici mie, l-am asigurat. Sunt Tom
Badgerlock, servitorul Lordului Auriu. Care m
ateapt chiar acum. La revedere.
Servitorul Lordului Auriu. Ar fi trebuit s-mi
dau seama.
A pufnit dezgustat i s-a ntors ctre camarazii
lui, ca s-i dovedeasc superioritatea.
N-ai ce cuta aici. Locul sta e numai pentru
grzi, nu pentru paji, lachei sau servitori
speciali.
Serios? Am zmbit n colul buzelor i l-am
scrutat din cap pn-n picioare, insulttor. Nu-i
pentru paji i lachei. Asta m surprinde.
Toi ochii erau acum asupra noastr. Nu mai
aveam cum s evit atenia celorlali. Trebuia s-mi
ctig reputaia ca Tom Badgerlock. Tnrul s-a
nroit la fa la auzul insultei i s-a repezit s m
loveasc.
M-am ferit aplecndu-m ntr-o parte, apoi am
naintat cu un pas. Se atepta s-i trag un pumn,
eu ns l-am lovit peste picioare, secerndu-i-le. O
micare mai potrivit pentru btu dect pentru
garda de corp a unui nobil i, fr ndoial, l-a luat
prin surprindere. I-am mai tras un picior cnd a
picat spre podea, lsndu-l fr aer. A czut lat,
cu rsuflarea ntretiat, periculos de aproape de
sob. Am pit n fa i i-am pus talpa pe pieptul
gol, imobilizndu-l.
nceteaz, biete! Pn n-o ncasezi mai urt.
Doi dintre prietenii lui au pornit-o spre mine,
ns Blade i-a oprit:
Terminai!
Au ncremenit. Btrnul soldat a fcut un pas
spre ei, cu o mn apsat pe ale.
Destul! Aici nu se bate nimeni. I-a aruncat o
privire crunt brbatului care prea s fie
comandantul grzilor. Rufous, ine-i celul sub
control. Am venit aici s-mi potolesc durerea de
spate, nu s m calce pe nervi un fanfaron care
nici s se bat nu tie. Scoate-l pe mucosul sta
de-aici. Tu, Badgerlock, ia-i piciorul de pe el.
n ciuda vrstei naintate, sau poate tocmai
datorit ei, Blade impunea i acum respect
grzilor. Cnd m-am dat napoi, biatul s-a sltat
n picioare. Avea pe chip o expresie i uciga, i
suprat.
Iei afar, Charl, i-a strigat comandantul lui.
Azi ne-am sturat toi de tine. Fletch i Lowk,
crai-v i voi cu el, fiindc ai fost destul de
ntngi ca s-i srii n ajutor.
Cei trei vnjoi au trecut pe lng mine n pas de
plimbare, ca i cnd nu le-ar fi psat. Soldaii au
nceput s murmure ntre ei, dar majoritatea
preau s fie de acord c tnrul argos era mai
curnd bdran dect otean. M-am aezat
undeva mai retras, ca s le dau timp suficient s
se mbrace i s plece naintea mea. Spre
disperarea mea, Blade a venit eapn la mine i
mi-a ntins mna. Cnd i-am strns-o, am simit
btturile dup care recunoti un spadasin.
Sunt Blade Havershawk, s-a prezentat, cu
seriozitate, i, spre deosebire de mucosul la, mi
dau seama c pori cicatricele unui rzboinic. Te
rog s foloseti baia n continuare. Nu-i lua n
seam aiurelile. E nou n compania lui i nc
ncearc s treac peste gndul c Rufous l-a
primit la rugminile mamei sale.
Tom Badgerlock, m-am prezentat i eu. i
mulumesc foarte mult. Am priceput c vrea s
ctige admiraia tovarilor si, ns habar n-am
de ce s-a luat tocmai de mine. N-am vrut s m bat
cu el.
S-a vzut cu ochiul liber, i tot la fel s-a vzut
c tocmai de-asta a avut noroc. Ct privete
motivul pentru care s-a legat de tine, e tnr i
pleac prea mult urechea la brfe. Nu-l poi judeca
dup asta. Eti de prin partea locului, Tom
Badgerlock?
Am scos un hohot de rs scurt.
Pi, s-ar zice c m trag din Buck.
A artat spre zgrieturile de pe gtul meu.
Cum te-ai ales cu ele?
Mi le-a lsat o pisic, m-am auzit spunnd,
iar el i-a nchipuit c am fcut o glum
deucheat i a rs.
i am plvrgit aa o vreme, soldatul cel btrn
i cu mine. I-am privit chipul brzdat, am dat din
cap i am zmbit la brfele lui, dar n-am observat
niciun semn c m-ar fi recunoscut. Ar fi trebuit,
presupun, s m linitesc la gndul c nici mcar
un prieten vechi ca Blade nu-l recunoate pe
FitzChivalry Farseer. n schimb, m-a npdit un
val de amrciune. Nu m fcusem remarcat prin
absolut nimic, fusesem chiar att de uor de uitat
pentru el? mi venea greu s-l ascult cu atenie, iar
cnd, ntr-un trziu, m-am scuzat, spunnd c
trebuie s plec, m-am simit aproape uurat c o
fceam nainte de a ceda impulsului iraional de a
m da de gol, de a scpa un cuvnt sau o expresie
care s-i sugereze c m cunoscuse cndva.
Doream s mi se dea importan cu o sete de biat
necopt la minte, sete nrudit cu ceea ce-l
mboldise pe tnrul Charl s caute motiv de
ncierare.
Din saun, m-am dus n camera de baie, unde
m-am curat de toat sarea de pe piele i m-am
frecat cu un prosop. M-am ntors n prima
ncpere, m-am mbrcat i m-am ndreptat spre
ieire, cu sentimentul c sunt curat, dar nu i
renscut. Poziia soarelui mi spunea c se
apropia ora plimbrii clare cu Lordul Auriu.
M-am dus la grajduri, dar, cnd am vrut s intru,
am dat peste un flcu care, pe lng Negrua i
Malta, mai ducea de fru i un cal cenuiu, pe care
nu-l tiam. Toi trei erau bine eslai i deja
neuai. I-am spus c sunt slujitorul Lordului
Auriu, dar m-a privit chior pn cnd m-a
salutat o voce de femeie:
Tu eti, Badgerlock? Clreti cu Lordul
Auriu i prinul nostru astzi?
Da, se vede c mi-a surs norocul, domni
Laurel, i-am rspuns eu, n chip de salut,
vntorului reginei.
Purta un costum de un verde de pdure, cu
tunic i pantaloni mulai vntoreti, dar silueta
ei le ddea un aer total diferit. i prinsese prul
ntr-un fel ct se poate de neglijent, ns tocmai
asta o fcea s par i mai feminin. Cu o scurt
plecciune, grjdarul mi-a dat imediat voie s iau
caii. Cnd acesta s-a ndeprtat ndeajuns nct s
nu poat auzi ce vorbim, Laurel mi-a zmbit i
m-a ntrebat cu glas linitit:
i ce mai face prinul nostru?
E bine, sntos, sunt sigur, domni Laurel.
M-am scuzat din priviri, iar ea se pare c nu
mi-a rstlmcit rspunsul. i-a plimbat ochii
peste talismanul aductor de bunvoin de la
gtul meu. Mi-l furise Jinna, cu vrjile ei
tmduitoare. Se presupunea c-i face pe oameni
mai binevoitori fa de mine. Buzele lui Laurel
s-au ntins ntr-un zmbet mai larg. Cu micri
naturale, mi-am ridicat gulerul, ca s ascund
mcar o parte din talisman. Laurel a ntors capul
i mi-a vorbit mai de sus, ca de la vntor la
servitor:
i doresc o dup-mas plcut. Transmite-i,
te rog, salutrile mele Lordului Auriu.
I le voi transmite, fr ndoial. O zi bun i
domniei tale.
n timp ce se ndeprta, mi-am mormit n barb
nemulumirea fa de rolul pe care trebuia s-l
suport ca pe o cma lipit de spate. Mi-ar fi
plcut s stau mai mult de vorb cu ea, dar
grajdul nu era locul potrivit pentru conversaii
ntre patru ochi.
Am dus caii la ua principal a slii castelului i
am nceput s atept.
i am tot ateptat.
Calul prinului prea obinuit cu ntrzierile
mari, dar Malta nu mai avea astmpr, iar
Negrua mi punea la ncercare rbdarea n diverse
feluri, trgnd de drlogi cu smucituri cnd
scurte, cnd prelungi. Trebuia s petrec mai multe
ore cu ea dac voiam s devin un cal de ndejde.
M-am ntrebat cnd mi-a fi putut gsi vreme i
pentru asta, am blestemat timpul pe care tocmai l
iroseam, apoi mi-am alungat gndul. Timpul unui
servitor i aparinea stpnului su; trebuia s
art c sunt convins de asta. Am simit rcoarea n
oase i, tocmai cnd ncepusem s m enervez, am
auzit zarv. Mi-am ndreptat spatele i mi-am luat
un aer ndatoritor.
n clipa urmtoare, au aprut prinul i Lordul
Auriu, nconjurai de urtori de bine i de
gur-casc. N-am vzut-o pe mireasa lui Dutiful n
anturajul su, nici pe vreun musafir din Insulele
Strine. Era oare ceva neobinuit? Erau i cteva
femei tinere, inclusiv una ce prea foarte
dezamgit, bosumflat. Sperase, fr ndoial, c
prinul avea s-o invite s clreasc alturi de el.
Civa dintre brbaii care-l nsoeau preau la fel
de nemulumii. Expresia feei lui Dutiful era
plcut, ns am ghicit, dup colurile gurii i
dup ochi, c i-o pstra cu mare greutate. Venise
i Civil Bresinga, sttea la marginea cercului de
admiratori. Chade spusese c era ateptat n
cursul acelei zile. Mi-a aruncat o cuttur urt
i am observat c ncerca s se apropie de prin,
dar din partea opus Lordului Auriu. Prezena lui
mi-a trimis un fior de iritare i team pe ira
spinrii. Avea oare s plece i s-i anune degrab
pe ceilali c eu clrisem cu prinul? Fcea pe
iscoada pentru Pestrii sau era nevinovat, aa cum
se pretindea?
Era evident c prinul voia s plece ct mai
repede, dar tot am mai zbovit puin, pn i-a
luat rmas-bun de la nsoitori, promindu-le
multora c avea s le acorde atenie mai trziu.
Prea ct se poate de amabil i de rbdtor. Mi-a
trecut prin cap c numai datorit legturii prin
Meteug dintre noi eram eu contient de
nerbdarea i iritarea pe care i le strneau nobilii
elegani din jur. Ca i cnd ar fi fost un cal
nrva, i-am transmis gnduri care s-l calmeze
i s-l fac mai rbdtor. Mi-a aruncat o privire
fugar, dar n-am fost sigur c amestecul meu nu
i-a scpat.
Unul din nsoitori mi-a luat frul din mn i a
inut animalul pn l-a nclecat prinul. M-am
sltat i eu n a, supunndu-m ndemnului
tcut al Lordului Auriu, dup ce am inut-o pe
Malta pentru el. A mai urmat un rnd de la
revedere i drum bun, ca i cnd am fi plecat
ntr-o cltorie lung, nu la o simpl plimbare de
dup-amiaz. Pn la urm, prinul a smucit frul
calului ca s-l trag ntr-o parte i i-a dat pinteni.
Lordul Auriu i-a urmat exemplul i am ndemnat-o
i eu pe Negrua la drum. n urma noastr a
rsunat din nou corul de urri.
n ciuda sfatului lui Chade, nu s-a ivit prilejul s
propun o alt rut pentru plimbarea de
dup-amiaz. Prinul conducea, iar noi l-am
urmat spre porile Buckkeepului, unde s-a oprit
din nou, ca s primeasc onorul strjilor. Iar el a
dat pinteni calului imediat dup aceea. Gonea
prea repede ca s putem sta de vorb. A prsit
curnd drumul pentru o potec mai puin
umblat, iar acolo i-a strunit calul ntr-un galop
mic. Urmndu-l, am simit-o pe Negrua ncntat
fiindc-i punea muchii n micare. N-a fost deloc
mulumit cnd am strunit-o, fiindc tia c, dac
i ddeam fru liber, putea oricnd s-i ntreac pe
ceilali doi cai.
Prinul ne-a condus pe pantele nsorite ale
dealurilor. Acolo fusese cndva o pdure prin care
vna Verity cprioare i fazani. Acum era o
pune. Deranjnd oile silite s ni se fereasc din
cale, am traversat-o nainte de a ne aventura prin
locuri mai slbatice. Clream n tcere. Cnd
ne-am ndeprtat de turme, Dutiful a dat fru liber
calului i am galopat pe coline ca fugrii de un
duman nevzut. Negrua nu mai era att de
nbdioas cnd, ntr-un trziu, prinul i-a
strunit calul. Lordul Auriu a trecut n spatele su,
n vreme ce animalele forniau. Eu am rmas la
locul meu, n urma lor, pn cnd prinul s-a
rsucit n a i mi-a fcut nervos semn s vin
lng el. I-am dat voie Negruei s nainteze.
Dutiful m-a ntmpinat cu rceal:
Unde-ai fost? Mi-ai promis c-mi dai lecii,
dar nu te-am vzut la fa de cnd ne-am ntors la
Buckkeep.
Mi-am nghiit primul rspuns, amintindu-mi c
mi se adresa ca un prin unui servitor, nu ca un
biat tatlui su. ns acel scurt moment de linite
l-a dojenit pesemne la fel de mult pe ct a fi
fcut-o eu. N-a cptat aerul unui copil pedepsit,
dar i-am recunoscut zvcnirea ncpnat a
buzelor. Am tras adnc aer n piept.
Prinul meu, n-au trecut nici dou zile de
cnd ne-am ntors. Am bnuit c ai alte ndatoriri,
impuse de crmuirea regatului. ntre timp mi-am
vzut de treburi. M-am gndit c prinul meu o s
m cheme cnd i va face plcere i va avea nevoie
de mine.
De ce-mi vorbeti aa? Prinul meu n sus,
prinul meu n jos! Nu aa mi te-ai adresat n
drum spre cas. Ce s-a ntmplat cu prietenia
noastr?
Am surprins avertizarea bufonului n ochii
Lordului Auriu, dar am ignorat-o. I-am rspuns
prinului cu glas sczut, egal:
Dac m dojeneti ca pe-un servitor, prinul
meu, atunci presupun c tot ca un servitor se
cuvine s-i rspund.
nceteaz! a uierat Dutiful, ca i cnd l-a fi
luat n rs.
De fapt, cred c asta i fcusem. Urmarea a fost
teribil. Pre de-o clip, chipul i s-a ncordat ca i
cnd ar fi fost gata s plng i a nit cu calul n
fa. L-am lsat s plece. Lordul Auriu a cltinat
din cap ctre mine, mai nti dezaprobator, apoi
pentru a m ndemna s merg dup biat. M-am
ntrebat dac s-l oblig s se opreasc i s ne
atepte, apoi am hotrt c poate nu va ceda chiar
att de mult. Un biat de vrsta lui poate fi de
neclintit n mndria sa.
Am lsat-o pe Negrua s nainteze alturi de
calul cenuiu, dar n-am apucat s deschid gura,
c Dutiful mi-a i spus:
Am pornit cu stngul. Sunt hruit i necjit.
Ultimele dou zile au fost oribile de-a dreptul
oribile. A trebuit s m port ct se poate de
politicos, cnd mi venea s urlu, s primesc
zmbind complimente pretenioase ntr-o situaie
din care eu nu tiu cum s ies mai repede. Toat
lumea se ateapt s fiu fericit i emoionat. Mi s-a
acrit deja de cte poveti desfrnate despre
noaptea nunii am auzit. Nimeni nu tie de
pierderea mea i nu-i pas nimnui de ea. N-a
observat nimeni c nu mai am pisica. A oprit calul
trgnd brusc de fru i s-a rsucit cu faa spre
mine. A rsuflat adnc. mi pare ru. mi cer
iertare, Tom Badgerlock.
Sinceritatea cu care mi-a vorbit i mna pe care
mi-a ntins-o mi aminteau att de mult de Verity,
nct am fost convins c, ntr-adevr, spiritul lui
fusese cel care l zmislise pe biat. M-am simit
umilit. I-am strns mna solemn, apoi l-am tras
aproape de mine, ca s-i pot pune mna pe umr.
E prea trziu pentru scuze, i-am spus cu
seriozitate. Te-am iertat deja. Am tras i eu aer
adnc n piept cnd mi-am retras mna. M-am
simit i eu la fel de ncolit, prinul meu, i am
ajuns la captul rbdrii. Attea sarcini am primit
n ultima vreme, nct n-am avut timp nici pentru
propriul meu biat. mi pare ru c nu te-am
cutat mai repede. Nu tiu cum s ne aranjm
ntlnirile ca s nu afle lumea c i dau lecii, dar
ai dreptate. Trebuie s le ncepem odat, nu ne va
fi cu nimic mai uor dac le tot amnm.
Chipul prinului a mpietrit la cuvintele mele.
L-am simit cum se distaneaz de mine, dar nu
mi-am dat seama de ce, dect atunci cnd m-a
ntrebat cu glas slab:
Propriul tu biat?
Schimbarea tonului m-a uluit.
Fiul meu vitreg, Hap. L-am dat ucenic la un
tmplar din oraul Buckkeep.
Oh.
Cuvntul stingher a prut s se dizolve n tcere.
N-am tiut c ai un copil.
Prinul i-a ascuns bine gelozia, dar mie nu mi-a
scpat. N-am tiut cum s reacionez. I-am spus
adevrul.
E cu mine de cnd avea cam opt ani. Mama
lui l-a prsit i nu l-a vrut nimeni. E un biat tare
bun.
Dar nu e fiul tu adevrat, a subliniat prinul.
Am oftat i i-am spus rspicat:
E fiul meu, n toate privinele care conteaz.
Lordul Auriu s-a apropiat de noi, clare pe
Malta. N-am ndrznit s-i cer sfaturi din priviri.
Dup cteva momente de tcere, prinul i-a
mboldit calul cu genunchii ca s-o porneasc n
pas de plimbare. Am lsat-o pe Negrua s-i
urmeze ritmul. tiam c bufonul era undeva, n
spatele nostru. Tocmai cnd m pregteam s
sparg tcerea, ca s nu se ridice ea un zid ntre
noi, a izbucnit Dutiful:
De ce mai ai nevoie de mine, dac ai deja un
fiu al tu?
Setea din glasul lui m-a lsat mut de uimire.
Cred c s-a speriat i el, pentru c a dat brusc
pinteni calului i mi-a luat-o iari nainte, la trap.
N-am fcut niciun efort ca s-l ajung din urm,
dect dup ce am auzit oapta bufonului:
Du-te dup el. Nu-l lsa s-i nchid sufletul
fa de tine. Ar trebui s tii ce uor pierzi pe
cineva dac-l lai pur i simplu s plece.
Cred ns c, mai mult dect bufonul, inima mea
a fost cea care mi-a dat ghes s-o ndemn pe
Negrua s-l ajung din urm pe biat. Pentru c
acum nu era dect un copilandru, cu brbia
eapn i privirea fix, amndou ndreptate n
fa, clrind la trap. Nu s-a uitat la mine cnd
l-am ajuns din urm, dar am tiut c m ascult:
De ce am nevoie de tine? Dar tu de ce ai
nevoie de mine? Prietenia nu se ntemeiaz pe
nevoie, Dutiful. i spun ns pe fa c am nevoie
de tine n viaa mea. Fiindc tatl tu a nsemnat
foarte mult pentru mine i fiindc eti fiul mamei
tale. Dar cel mai mult pentru c eti aa cum eti
i avem prea multe n comun ca s-i ntorc
spatele. Nu vreau s vd c-i lai darul magic de
izbelite, aa cum am fcut eu. Dac te pot scuti
de chinul sta, atunci poate c e ca i cum m-a
salva i pe mine.
i, brusc, n-am mai avut ce-i spune. Probabil c
eram, ca i prinul, surprins de propriile gnduri.
Adevrul curge uneori din gura omului ca sngele
din ran i te descumpnete n aceeai msur.
Povestete-mi despre tatl meu.
Poate c pentru el era o cerere care le urma logic
vorbelor mele. Pentru mine a venit ca din senin.
M-am simit dator s-i spun tot ce puteam despre
Verity. Dar cum s-i vorbesc despre tatl lui, fr
s-i mrturisesc cine sunt? Eram ferm hotrt s
nu afle absolut nimic despre originea mea
adevrat. Nu era momentul s-i spun nici c
sunt FitzChivalry Farseer, Bastardul cu Har, nici
c trupul meu l zmislise pe al lui. A-i spune
acum c spiritul lui Verity, prin puterea
Meteugului su, intrase n corpul meu n orele
acelea era o explicaie mult prea complicat
pentru puterea lui de nelegere. Sincer, nici eu nu
o acceptam cu uurin.
Aa c, procednd cum procedase odat Chade
cu mine, am luat-o pe ocolite:
Ce-ai vrea s tii despre el?
Orice. Totul. i-a dres glasul. Nimeni nu mi-a
istorisit mare lucru. Chade mi povestete
cteodat cum era n copilrie. Am citit cronicile
oficiale despre domnia lui, dar devin uimitor de
vagi dup plecarea n aventura aia. Am auzit
menestreli cntnd despre el, dar n cntece tata e
o legend i toi povestesc n alt fel cum a salvat
cele ase Ducate. Cnd pun ntrebri despre asta
sau vreau s aflu ce fel de om era, toat lumea
tace. De parc nimeni n-ar ti nimic. Sau e la
mijloc un secret ruinos pe care l cunosc toi, n
afar de mine.
Nu exist niciun secret ruinos legat de tatl
tu. A fost un brbat bun i un om de onoare. Nu
pot s cred c tii att de puine despre el. Nici
mcar mama ta nu i-a povestit nimic? am
ntrebat, uluit.
Biatul a respirat adnc i i-a strunit calul.
Negrua a smucit de zbal, dar a trebuit s ntre
n ritmul celuilalt animal.
Mama vorbete de regele ei. Rareori, de soul
ei. Iar cnd vorbete despre el, tiu c l jelete
nc. Nu-mi vine s-o pisez cu ntrebri. Dar vreau
s aflu mai multe despre tata. Cum a fost ca om.
Ca om printre oameni.
A
nc o dat m-a izbit asemnarea dintre noi.
Tnjisem i eu dup aceleai adevruri despre
tata. Nu auzeam dect de abdicarea lui Chivalry,
de prinul motenitor rsturnat de pe tron nainte
de a-l ocupa. Un strateg strlucit, un negociator
iscusit. Renunase la toate ca s pun capt
scandalului strnit de venirea mea pe lume.
Prinul cel nobil nu numai c zmislise un
bastard, dar m fcuse i cu o femeie oarecare, de
la munte. Din cauza asta, faptul c nu avea copii
cu nevasta legiuit era i mai dureros pentru un
regat fr motenitor. Asta tiam eu despre tatl
meu. Nu ce mncruri i plceau ori dac rdea
sau nu cu uurin. Nu cunoteam niciunul dintre
lucrurile familiare unui biat crescut zilnic alturi
de tatl su.
Tom? m-a mboldit Dutiful.
M-au furat gndurile, am recunoscut, sincer.
Am ncercat s m gndesc ce mi-ar fi plcut s
tiu despre tata. ntre timp, am cercetat dealurile
din jurul nostru. Mergeam pe un drum btut de
vnat, printre tufiurile dese dintr-o vale. Am
scrutat copacii de la poala dealurilor, dar nici
n-am vzut, nici n-am simit oameni acolo.
Verity, aadar. Pi, era un brbat bine cldit,
aproape la fel de nalt ca mine, dar cu piept vnjos
i umeri lai. n lupt, arta deopotriv a soldat i
a prin, iar uneori cred c i-ar fi plcut o via mai
activ. Nu fiindc s-ar fi dat n vnt dup btlii, ci
mai ales pentru c i plcea s stea n aer liber, s
fie n micare, s aib mereu ceva de fcut. Adora
vntoarea. Avea un cine-lup pe nume Leon,
care-l urma oriunde se ducea, i
Deci avea i tata Har? a ntrebat Dutiful,
nflcrndu-se.
Nu! ntrebarea m luase pe nepregtite. Pur i
simplu i iubea foarte mult cinele. i
Atunci eu de ce am Har? Se zice c e un talent
motenit.
Am ridicat din umeri, descumpnit. Pentru
mine, mintea biatului srea de la o idee la alta ca
un purice de pe un cine pe altul. Am ncercat s-i
rspund:
Cred c Harul e ca Meteugul. i despre
Meteug se spune c se manifest numai n
neamul Farseer, dar un copil nscut n familia
unui pescar se poate dovedi dintr-odat talentat la
Meteug. Nimeni nu tie de ce te nati cu el sau
fr el.
Civil Bresinga spune c Harul curge prin
venele neamului Farseer. Cic Prinul Pestri l-a
motenit i de la mama sa, de snge regesc, i de
la tatl su, de obrie umil. i mai zice c, dac
se ncrucieaz dou familii n care Harul e slab,
magia lui apare. Ca un pisoi cu coada strmb
printre fraii lui nscui normali.
Cnd i-a spus Civil toate astea? l-am ntrebat
tios.
Prinul m-a privit ciudat:
Dis-de-diminea, cnd a venit de la
Galekeep.
De fa cu alii?
Eram ngrozit. Am observat c Lordul Auriu se
apropiase mai mult de noi.
Nu, bineneles c nu! Era foarte devreme,
nc nici nu mncasem. A venit la ua
dormitorului meu, cernd s-l primesc urgent.
i l-ai primit aa, pur i simplu?
Cteva clipe, Dutiful m-a intuit cu privirea n
tcere. Apoi mi-a rspuns bos:
E prietenul meu. El mi-a dat pisica, Tom. tii
ct a nsemnat ea pentru mine.
tiu motivul pentru care ai primit-o, aa cum
l tii i tu! Civil Bresinga poate fi un trdtor
periculos, prinul meu, unul care a complotat deja
cu Pestriii ca s te smulg de pe tron i, pn la
urm, din propriul tu trup. Trebuie s nvei s fii
mai prudent!
La dojana mea, prinul s-a nroit pn n vrful
urechilor, dar a izbutit s-i pstreze tonul sczut
al vocii:
El zice c nu este. i c nu-i adevrat. C
n-au complotat mpotriva mea, vreau s spun.
Crezi c ar fi venit la mine s-mi explice dac n-ar
fi fost aa? El i mama lui nu tiau despre
pisic. Nici mcar nu tiau c am Har cnd mi-au
dat-o. Of, biata mea pisicu
Vocea i s-a stins odat cu ultimele cuvinte i
toate gndurile i s-au ndreptat spre pierduta lui
tovar de Har.
Suferina i strbtea din vorbe ca o ghear rece.
Mi-a trezit, mai intens, propria durere pricinuit
de moartea lui Ochi ntunecai. Am simit c
palpez o ran nevindecat cnd, nenduplecat,
l-am ntrebat:
Atunci de ce i-au dat-o? Trebuie s fi primit o
cerere tare ciudat. A venit cineva la ei i le-a dat o
pisic de vntoare, spunndu-le s-o dea
prinului Ca s nu mai zic c n-au spus
niciodat cine le-a adus-o.
Dutiful trase scurt aer n piept i se opri:
Civil mi-a vorbit ntre patru ochi. Nu cred c-ar
trebui s-i nel ncrederea.
I-ai promis c nu vei spune nimnui? l-am
ntrebat ngrozit de rspuns.
Trebuia s tiu ce anume i spusese Civil, dar nu
voiam s-i cer s-i ncalce promisiunea.
Pe chipul lui Dutiful a aprut o expresie de mare
uimire.
Tom Badgerlock. Un nobil nu i cere unui
prin s promit c nu spune nimnui. Nu s-ar
potrivi cu rangul nostru.
Dar aceast conversaie se potrivete, s-a
amestecat bufonul, mucalit.
Observaia lui l-a fcut pe prin s rd,
scpndu-ne de ncordarea care crescuse ntre noi
i de care eu nu-mi ddusem seama pn cnd
n-o risipise bufonul. Ce ciudat, s-i descopr acest
talent abia acum, dup atia ani de cnd l
cunoteam.
neleg ce vrei s spui, a cedat prinul cu
uurin, i am nceput s stm de vorb toi trei,
clrind alturi.
Vreme de cteva minute nu s-au auzit dect
tropotul copitelor i fonetul vntului rece. Dutiful
a respirat adnc i a oftat:
Civil nu m-a rugat s-i fgduiesc nimic.
Dar s-a umilit n faa mea. A ngenuncheat la
picioarele mele i i-a cerut iertare. Iar eu cred c
un om care face asta are tot dreptul s se atepte
ca purtarea lui s n-ajung la urechile altora.
Nu va ajunge la urechile altora din gura mea,
prine. i nici dintr-a bufonului. i promit. Te rog,
spune-mi ce s-a ntmplat ntre voi.
A bufonului?
Dutiful a zmbit cu gura pn la urechi ctre
Lordul Auriu. Acesta a pufnit cu dispre.
O glum veche ntre prieteni vechi. Una mult
prea rsuflat ca s mai fie amuzant, Tom
Badgerlock, a adugat ctre mine ca avertizare.
Am plecat capul, nsuindu-mi dojana, dar am i
rnjit, spernd c prinul va accepta explicaia
gsit de bufon la repezeal. Iar inima mi s-a fcut
ct un purice n timp ce m-am mustrat pentru
neglijen. Oare o parte din mine dorea s i se
dezvluie prinului? Am simit un nod familiar n
stomac: sentimentul de vinovie din cauza
secretelor pe care le ascundeam de cei ce se
ncredeau n mine. Nu-mi fgduisem eu odat c
n-o s mai fac aa? Dar aveam de ales? Mi-am
pstrat ascuns propria tain, n timp ce Lordul
Auriu ncerca s-o scoat de la prin pe a lui:
Dar dac ne spui, i promit c buzele mi vor
fi pecetluite. Ca i Tom, m ndoiesc c tnrul
Bresinga i e credincios, ca prieten i ca supus.
M tem c eti n pericol, prinul meu.
Civil e prietenul meu, a declarat Dutiful cu un
glas care nu permitea s fie contrazis. ncrederea
lui copilreasc n propria judecat m rnea. O
simeam n adncul sufletului. Totui o expresie
stranie i-a strbtut chipul mi-a atras atenia s
m port cu fereal fa de tine, Lord Auriu. Se pare
c te consider foarte dezgusttor.
Din cauza unei simple nenelegeri ntre noi,
cnd am fost oaspete la el n cas, a protestat
nonalant bufonul. Sunt sigur c vom trece peste
ea ct de curnd.
Mie mi-a venit greu s-l cred, dar prinul a prut
s-i accepte explicaia. A rmas o vreme pe
gnduri, ndreptndu-i calul spre apus, pe la
liziera pdurii. Eu am fcut n aa fel nct s m
aez ntre el i posibilii atacatori pitii n tufiuri.
Am ncercat s stau cu un ochi la pdure i cu
cellalt la prin. Vznd un cioroi ntr-un copac
din apropiere, m-am ntrebat dac nu cumva e
iscoada Pestriilor. Dar, dac era, nu prea aveam
ce face. Niciunul din tovarii mei nu-l observase.
Prinul a deschis gura chiar cnd psroiul i-a
luat zborul cu un croncnit. A vorbit ovind:
Familia Bresinga a fost ameninat. De
Pestrii. Civil n-a vrut s-mi spun n ce fel, numai
c ameninarea a fost foarte indirect. Pisica i-a
fost trimis mamei sale mpreun cu un bileel n
care i se cerea s mi-o aduc n dar. Dac nu mi-o
ddea, urma s aib de suferit, dar Civil nu mi-a
spus cum anume.
E uor de ghicit, am spus eu fr ocoliuri.
Cioroiul se fcuse nevzut, dar tot nu m simeam
n siguran. Dac nu i-ar fi dat pisica, cineva din
familia lor ar fi fost dat n vileag ca avnd Har.
Probabil chiar el.
Cred c ai dreptate, a ncuviinat Dutiful.
Asta ns nu e o scuz. Mama lui avea o
datorie fa de prinul su.
n sinea mea, m-am hotrt s gsesc o cale de a
spiona camera lui Bresinga. O vizit secret n
care s-i scotocesc prin lucruri prea o idee bun.
M-am ntrebat dac i adusese cu el i pisica.
Dutiful m-a privit drept n ochi i mi-a vorbit pe
tonul direct al lui Verity:
Ai putea s-i pui datoria fa de rege n faa
celei de a-i apra un membru al familiei? Asta
m-am ntrebat eu. Dac mama mea ar fi
ameninat, ce a putea fi obligat s fac? A trda
cele ase Ducate ca s-i salvez viaa?
Lordul Auriu mi-a aruncat o privire de-a
bufonului, una care arta ct de mulumit era de
biat. Am rspuns cu o ncuviinare mut, dar
m-am simit distras. M zgndreau vorbele lui
Dutiful. Aveam impresia c trebuia s-mi
amintesc ceva important, dar mi scpa ce anume.
Nu-mi venea n minte niciun rspuns la ntrebarea
lui, aa c linitea s-a prelungit. ntr-un trziu,
am zis:
Fii cu grij, prinul meu. Te sftuiesc s nu
i-l iei pe Civil Bresinga drept confident i nici s
nu te mprieteneti cu prietenii lui.
N-ai de ce s te temi, Badgerlock. Acum nu
am timp de prieteni; am doar datorii de ndeplinit.
Mi-a fost greu s smulg ora asta din programul
meu i s spun c merg s clresc numai cu voi
doi. Mi s-a atras atenia c se vor uita strmb la
mine ducii, al cror sprijin trebuie s-l ctig. Mult
mai indicat ar fi fost s clresc cu unii dintre fiii
lor. Dar am avut nevoie de ora aceasta cu voi.
Vreau s te rog ceva important, Badgerlock.
A tcut, apoi a adugat brusc:
Vii la ceremonia logodnei mele disear,
Badgerlock? Dac e s ndur aa ceva, a vrea s
am un prieten adevrat n apropiere.
Am tiut imediat ce rspuns s-i dau, ns am
ncercat s-i las impresia c stau puin pe
gnduri.
Nu pot, prinul meu. Un om de rnd, ca mine,
n-are ce cuta acolo. Ar prea i mai ciudat dect
plimbarea noastr de acum.
N-ai putea veni nici ca gard de corp a
Lordului Auriu?
Aici s-a amestecat bufonul:
Atunci a lsa eu impresia c nu am ncredere
n protecia prinului care m gzduiete.
Dutiful i-a oprit calul i ncpnarea i s-a citit
pe chip.
Vreau s fii de fa. Gsete o cale.
Porunca nemascat a lui m-a scos din srite.
O s m gndesc la asta, am rspuns bos.
nc nu eram convins c, la Buckkeep, eram de
nerecunoscut. Voiam s intru mai bine n rolul lui
Tom Badgerlock nainte de a m confrunta din
nou cu oameni care poate m ntlniser cndva.
Muli dintre ei aveau s ia parte la ceremonie.
Dar vreau s subliniez c, i dac voi fi de
fa, nici nu se pune problema s stm de vorb.
i nici s te ari interesat de mine, ca s atragi
atenia asupra legturii dintre noi.
Nu sunt prost! a ripostat Dutiful, gata s se
supere pentru refuzul meu indirect. Pur i simplu
mi-ar plcea s te vd acolo. S tiu c am mcar
un prieten n mulimea care va fi martor la
sacrificiul meu.
Cred c exagerezi cu dramatismul, am spus
cu voce calm, ncercnd s nu par jignitor. Nu
uita c i mama ta va fi prezent. i Chade. i
Lordul Auriu. Ei nu se gndesc dect la interesul
tu.
S-a nroit puin cnd i-a aruncat o privire
Lordului Auriu.
Nu te consider un prieten nensemnat, Lord
Auriu. Te rog s m ieri dac nu m-am exprimat
bine. Ca i mine, mama i Chade sunt obligai s
pun datoria mai presus de dragoste. Vor ce e mai
bine pentru mine, aa este, dar asta nseamn
ntotdeauna ce e mai bine pentru domnie. Pentru
ei, bunstarea celor ase Ducate nseamn,
automat, bunstarea mea. A prut dintr-odat
istovit. Iar cnd le spun c nu sunt de acord, mi
zic c, dup ce voi fi fost rege un timp, voi nelege
c tot ce m oblig ei acum s fac e i n propriul
meu interes. C a conduce o ar prosper, n care
domnete pacea, mi va aduce o satisfacie mult
mai mare dect o mireas aleas de mine nsumi.
Am clrit o vreme n tcere. Lordul Auriu a
spart linitea, vorbind fr tragere de inim:
Prinul meu, m tem c soarele nu st dup
noi. E timpul s ne ntoarcem la castel.
tiu, a rspuns plictisit Dutiful. tiu.
Am vorbit contient c nu alegeam cuvintele
potrivite pentru a-i oferi alinare, dar cu toii
suntem obligai s respectm obiceiurile societii.
Am ncercat s-l fac s accepte soarta pe care
trebuia s-o nfrunte.
Elliania nu e chiar att de rea ca mireas.
Copil fiind, e deja drgu i promite s devin o
frumusee cnd va mai crete.
Chade spune c e o regin n fa. Pare foarte
mulumit de aliana pe care ne-au oferit-o Strinii.
O, da, a ncuviinat Dutiful, ntorcndu-i
calul.
Cnd cellalt animal i-a tiat calea, Negrua a
fornit i n-a vrut s-l urmeze. O ispiteau dealurile
i un galop ndelungat.
E mai nti regin i numai dup aceea copil
sau femeie. Nu mi-a spus absolut niciun cuvnt
nelalocul lui. Nici mcar o vorb care s trdeze
ceea ce ascunde n spatele strlucirii negre a
ochilor. Mi-a nmnat aa cum se cuvine darul, un
lan de argint cu diamante galbene, din ara ei.
Trebuie s-l port disear. Eu i-am dat cadoul ales
de mama i de Chade, o coroni de argint, btut
cu o sut de safire. Pietrele sunt mici, dar mama a
preferat tiparele lor alambicate altor giuvaiere mai
mari. Narcesca mi-a fcut o plecciune cnd a
luat-o i mi-a spus, n cuvinte msurate, c i se
pare minunat. Dar n-am avut cum s nu observ
ce vagi i-au fost mulumirile. A spus c darul meu
e generos, dar nu a pomenit nimic despre model,
n-a spus c-i plac safirele. Mi s-a prut c-a nvat
pe de rost un discurs potrivit pentru orice i-am fi
oferit i l-a recitat fr gre.
Eram sigur c aa se i ntmplase. Totui, nu
era cinstit s-o nvinoveasc pe ea. La urma
urmei, fata avea numai unsprezece ani i, la fel ca
el, nu avea niciun cuvnt de spus n toat
povestea. I-am spus asta prinului.
tiu, tiu, a recunoscut el, stul de toate. Dar
am ncercat s-o privesc n ochi, ca s-i art, ct de
ct, cum sunt eu cu adevrat. Gnd a stat prima
oar lng mine Badgerlock, mi-am deschis inima
sincer n faa ei. Mi-a prut ru de ea, ca de orice
copil smuls din casa lui i silit s slujeasc
scopurilor altora. I-am dat i un dar ales de mine,
nu de cele ase Ducate. O atepta n camera ei
cnd a venit. N-a pomenit nimic despre el, nici
mcar o vorb.
Ce i-ai dat? am ntrebat.
Ceva ce mi-ar fi plcut mie la unsprezece ani.
Un set de marionete cioplite de Bluntner.
mbrcate pentru povestea Fetiei i a
Bidiviului-de-Zpad. Mi s-a spus c e un basm
renumit i pe Insulele Strine, i n cele ase
Ducate.
Bluntner e un cioplitor iscusit, a spus Lordul
Auriu pe un ton neutru. E cumva povestea despre
fetia pe care bidiviul ei vrjit o crete departe de
un tat crud i o duce pe un trm bogat, unde se
cstorete cu un prin frumos?
Poate c, n situaia noastr, nu e cel mai
potrivit basm, am murmurat.
Prinul s-a mirat:
Nu am privit lucrurile aa niciodat. Crezi c
am jignit-o? S-mi cer scuze?
Cu ct spui mai puine, cu att mai bine, a
sugerat Lordul Auriu. Poate, cnd o vei cunoate
mai bine, vei putea discuta cu ea despre asta.
Poate dup ce vor fi trecut zece ani, a cedat
prinul, cu uurin, dar eu i-am simit zbaterea,
graie Meteugului pe care l mprteam.
Pentru prima oar, am neles c una din
nemulumirile lui era c nu se descurca prea bine
cu Narcesca. Ceea ce a adugat mi-a confirmat
bnuiala:
M face s m simt ca un barbar. Ea e cea
care vine dintr-un sat de tietori de lemne de lng
o platform de ghea, i tot ea m face s m simt
necioplit i stngaci. Cnd m privete, m uit n
ochii ei ca n oglind. Nu vd acolo nimic din ea,
doar ct de neghiob i greu de cap i par eu. Am
primit o educaie aleas, am snge regesc, dar m
face s m simt ca un ran soios, care ar
murdri-o cu atingerea lui. Nu neleg!
ntre voi sunt multe diferene i va trebui s le
facei fa pe msur ce v vei cunoate mai bine.
A nelege c fiecare dintre voi vine dintr-o cultur
diferit, dar nu mai puin valoroas ar putea fi
primul pas, a sugerat blajin Lordul Auriu. Cu
civa ani n urm, i-am urmrit pe Strini din
propriul meu interes i i-am studiat. Sunt un
popor matriarhal, tii, au clanuri de mame,
recunoscute dup tatuajele lor. Din cte am
neles, Narcesca i-a fcut deja o mare onoare
venind la tine, n loc s-i cear s vii, ca peitor, n
casa mamei sale. Probabil c nu tie cum s se
poarte cu tine fr sfaturile mamelor, surorilor i
mtuilor ei, care nu sunt aici, s-o sprijine.
Dutiful a dat meditativ din cap ctre Lordul
Auriu, dar, din cte izbutisem eu s-o vd pe
Narcesca, prinul i cntrise bine sentimentele.
N-am dat glas acestui gnd, ci am spus:
E limpede c Narcesca a studiat obiceiurile
din cele ase Ducate. Te-ai gndit s afli i tu cte
ceva despre ara ei, despre familia ei de acolo?
Dutiful m-a privit piezi, ca un nvcel care-a
citit lecia n grab, dar n-a catadicsit s-o nvee.
Chade mi-a dat nite manuscrise, dar mi-a
atras atenia c sunt vechi i, poate, depite.
Insulele Strine nu-i scriu istoria, o ncredineaz
memoriei barzilor. Toate mrturiile le avem de la
oameni din cele ase Ducate, ajuni pe insule. Nu
prea dau dovad de nelegere fa de diferenele
dintre noi. Majoritatea sunt istorisirile unor
cltori care-i exprim mai nti dezgustul fa de
hrana Strinilor, pentru c mierea i untura par a
fi ingredientele cele mai apreciate, puse n orice le
ofer oaspeilor, i apoi groaza fa de locuinele
lor friguroase, n care te trage mereu curentul.
Localnicii nu ofer gzduire strinilor istovii, ci
dispreuiesc pe oricine e att de prost nct s fie
nevoit s cear adpost sau mncare, n loc s
fac troc pentru ele. Cei slabi i cei proti merit
s moar acesta pare a fi crezul Strinilor. Pn
i zeul pe care i l-au ales e aspru i neierttor. l
prefer pe El, zeul mrii, nu pe Eda cea generoas,
zeia cmpiilor, a oftat profund prinul.
L-ai ascultat pe vreunul din barzii lor? l-a
ntrebat, calm, Lordul Auriu.
Da, dar nu l-am neles. La ndemnul lui
Chade, am ncercat s le nv limba. Are multe n
comun cu a noastr. O vorbesc destul de bine ca
s m fac neles, dei Narcesca mi-a spus deja c
prefer s-mi vorbeasc n limba mea, dect s-o
aud pe a ei aa de stlcit.
Dutiful i-a ncletat dinii la amintirea
reproului jignitor, apoi a continuat:
Barzii sunt mai greu de neles. E clar c
regulile limbii se schimb n poezie, iar silabele se
lungesc sau se scurteaz, ca s se potriveasc
msurii versurilor. Graiul barzilor, i zic ei, dar,
cnd i pun cuvintele pe muzica aia slbatic,
mi-e greu s neleg mai mult dect esena
povetii. Istorisesc numai cum i ciopresc pe
dumani i iau din ei buci drept trofee. Ca Echet
Hairbed3, care dormea sub o acoperitoare esut
din scalpurile dumanilor lui. Sau Sixfinger 4 ,
care-i hrnea cinii din hrcile potrivnicilor

3 Brlog-de-Pr (n. tr.).


4 ase-Degete (n. tr.).
nfrni.
Drgui oameni, am comentat cinic.
Lordul Auriu s-a ncruntat la mine.
Probabil c i cntecele noastre i se par
ciudate Narcesci, mai ales melodiile romantice
despre fecioare moarte din dragoste pentru un
brbat pe care nu-l pot avea i altele asemenea, a
subliniat lordul cu blndee. Acestea sunt
obstacolele pe care trebuie s le depii
mpreun, prinul meu. Astfel de nenelegeri
dispar foarte uor mulumit unei discuii
prieteneti.
O, da, a ncuviinat Dutiful, cu amrciune.
Peste zece ani, poate c vom avea i discuii
prieteneti. Acum suntem ns att de hruii de
gur-casc ai ei i de urtorii mei de bine, nct
conversm n snul mulimii, ridicnd glasurile ca
s ne putem auzi. Ne aud i ceilali i ne
comenteaz fiecare cuvnt. Nu mai vorbesc de
dragul ei unchi, Peottre, care st cu ochii pe ea ca
un cine pe un os. Ieri dup-mas, cnd m-am
plimbat cu ea prin grdin, am avut impresia c
duc oastea la rzboi. Iar cnd am cules o floare ca
s i-o ofer, unchiul s-a mutat ntre noi, mi-a luat-o
din mn i a cercetat-o nainte de a i-o da. Ca i
cum i-a fi oferit otrav.
Am rs fr s vreau, amintindu-mi de ierburile
ucigae pe care mi le oferise chiar Kettricken mai
demult, cnd m considerase o ameninare pentru
fratele ei.
ncercrile de otrvire nu sunt o noutate,
prinul meu, nici n familiile cele mai bune.
Unchiul ei i face, pur i simplu, datoria. Nu e
mult de cnd rile noastre s-au nfruntat n
rzboi.
Las timpul s treac peste rnile vechi i s le
nchid. Pn la urm le va vindeca.
Iar acum, prinul meu, m tem c trebuie s
dm pinteni cailor. Nu te-am auzit spunnd c ai o
ntlnire dup-amiaz cu mama ta? Cred c ar fi
mai bine s ne grbim puin.
Ba da, a rspuns prinul apatic, apoi mi-a
aruncat o privire poruncitoare. Aadar, Tom
Badgerlock, cnd ne vom ntlni din nou? De-abia
atept s ncep leciile cu tine.
Am dat din cap, dorindu-mi s fiu la fel de
entuziasmat ca el. M-am simit obligat s adaug:
Meteugul nu e ntotdeauna o ndeletnicire
magic foarte plcut, prinul meu. S-ar putea ca,
dup o vreme, leciile s nu i se mai par
atrgtoare deloc.
tiu la ce s m atept. Experienele mele de
pn acum au fost i tulburtoare, i nucitoare.
S-a ntunecat la fa i privirea i s-a pierdut n
deprtare. Cnd m-ai luat atunci cu tine tiu c
a fost ceva legat de un stlp. Ne-am dus undeva,
pe o plaj. Dar acum, cnd ncerc s-mi aduc
aminte de cltorie sau de cele petrecute acolo sau
imediat dup aceea, e ca i cum a ncerca s-mi
amintesc un vis din copilrie. Lucrurile nu se
potrivesc unul cu altul, dac tii ce vreau s spun.
Am crezut c am neles tot ce mi s-a ntmplat.
Apoi, cnd am ncercat s discut despre asta cu
mama i cu Chade, toate gndurile mi s-au risipit.
M-am simit ca un idiot. A ridicat un deget i i-a
frecat fruntea ncruntat. Nu pot pune piesele cap
la cap, ca s am o amintire netirbit. Nu pot tri
aa, Tom Badgerlock, a spus, intuindu-m din
priviri. Trebuie s aflu exact cum se petrec
lucrurile. Dac e ca magia asta s fac parte din
mine, atunci trebuie s-o pot controla.
Cuvintele lui erau mult mai raionale dect
ezitarea mea de a vorbi despre asta. Am scos un
oftat.
Mine, n zori. n camera din turn a lui Verity,
i-am propus, ateptnd s m refuze.
Foarte bine, mi-a rspuns imediat,
strmbndu-i buzele ntr-un zmbet ui. Am
crezut c numai Chade numete turnul de paz
turnul lui Verity. Interesant. Puteai cel puin s-i
spui tatlui meu regele Verity.
Iertare, prinul meu, am zis n lips de ceva
mai bun.
S-a mulumit s pufneasc, apoi m-a fixat cu o
privire de rege adevrat, adugnd:
i vei face tot ce-i va sta n puteri ca s fii de
fa la ceremonie disear, Tom Badgerlock.
N-am apucat s-i spun nimic, c a i dat pinteni
calului, gonind spre Buckkeep ca urmrit de
demoni. N-am avut de ales, a trebuit s ne inem
dup el. Ne-am oprit la poart, ca s fim
recunoscui de form i s ni se ngduie s
intrm. Ne-am continuat drumul mergnd agale
pe lng cai, dar Dutiful tcea, iar eu nu tiam ce
s-i mai spun. Cnd am ajuns la uile nalte ale
slii principale, curtenii se adunaser deja s-l
ntmpine. Un grjdar a srit s-i ia calul de
cpstru, iar un ajutor a prins frul Maltei. Pe
mine m-au lsat s m descurc singur, lucru
pentru care m-am simit recunosctor. Lordul
Auriu i-a mulumit ceremonios lui Dutiful pentru
extraordinara plcere a companiei sale exclusive,
iar prinul i-a rspuns pe msur. Din a, l-am
urmrit amndoi pe Dutiful cum e nghiit de valul
de nobili. Am ntors-o pe Negrua i am rmas
s-mi atept stpnul.
Ei, a fost o plimbare plcut, a remarcat
Lordul Auriu, desclecnd.
Imediat ce a atins pmntul cu cizma, piciorul
i-a fugit de sub el i a urmat o cztur urt. Nu-l
mai vzusem micndu-se att de greoi. S-a sltat
n capul oaselor, cu buzele strnse, apoi, cu un
icnet, s-a aplecat s se prind de glezn.
Mi-am scrntit-o! a ipat, apoi a adugat, cu
voce mai poruncitoare, fcndu-i semn biatului
de la grajduri s plece: Nu, nu, napoi, ai grij de
calul meu. i tu ce stai i te uii ca prostul? D-i
biatului calul tu i ajut-m s m ridic. Sau
vrei s opi pn n camer?
Prinul fusese deja luat de valul de nobili care nu
mai conteneau cu sporovial. Nu cred c
observase micul accident al Lordului Auriu. n
preajma acestuia, civa oameni s-au uitat la noi,
dar cei mai muli stteau cu ochii pe Dutiful. Aa
c m-am lsat pe vine i, cnd lordul m-a cuprins
cu braul pe dup umeri, l-am ntrebat n oapt:
Te-ai lovit tare?
S-a rstit la mine.
Foarte tare! Nu voi putea dansa disear, iar
noii mei pantofi de dans au sosit tocmai ieri. Of,
aa ceva e de nengduit! Ajut-m s merg n
camer, neghiobule.
La mustrrile lui iritate, civa nobili mruni
s-au grbit s se-apropie. A devenit cu totul alt om
cnd a rspuns la ntrebrile lor pline de
ngrijorare, asigurndu-i c avea s-i revin fr
ndoial i c nimic nu-l putea mpiedica s
participe la festivitatea de logodn din seara aceea.
S-a lsat cu toat greutatea pe mine, dar un tnr
milos l-a luat de bra, iar o doamn i-a poruncit
imediat slujnicei sale s cear i s aduc n
camera Lordului Auriu ap fierbinte i ierburi
macerate, i chiar i s trimit dup un
tmduitor. Nu mai puin de doi tineri i trei
domnie ncnttoare au mers n urma noastr
prin castel.
Cnd am ajuns, n sfrit, la ncperile Lordului
Auriu, dup ce am opit i ne-am cltinat pe scri
i pe coridoare, el m dojenise deja cu asprime de
vreo dousprezece ori. Tmduitorul ne atepta cu
ap cald n faa uii. L-a luat n primire pe Lordul
Auriu i m-a trimis de ndat dup rachiu, ca s-i
potoleasc nervii zdruncinai, i dup mncare,
cci avea stomacul gol. Cnd am plecat, mi s-a
fcut mil de bufonul care a ipat de durere cnd
tmduitorul i-a scos cu grij piciorul din cizm.
Cnd m-am ntors de la buctrie cu o tav de
plcinte i fructe, tmduitorul plecase, iar lordul
meu sttea tolnit n scaun, cu piciorul bine
sprijinit i ntins n fa, nconjurat de admiratorii
ngrijorai, aezai pe celelalte scaune. Am pus
mncarea pe mas i i-am dat rachiul. Lady
Calendula 5 l comptimea, spunnd c
tmduitorul era nemilos i neghiob. Tare
nepriceput trebuie s mai fie, dac i-a provocat
lordului atta durere, pentru ca mai apoi s
declare c nu vedea nici urm de glezn scrntit.
Tnrul Lord Oaks le-a spus o poveste lung,
amnunit i siropoas despre tmduitorul din
casa tatlui su, care, ntr-o situaie
asemntoare, aproape c l lsase s moar din
pricina unei mncri care nu-i priise. Dup ce a
terminat-o n sfrit, Lordul Auriu i-a rugat s
neleag c trebuia s se odihneasc dup
nenorocirea suferit. Mi-am ascuns uurarea
cnd m-am nclinat n faa lor, conducndu-i spre
ieire.
Am ateptat s se nchid bine ua dup ei, s

5 Glbenele (n. tr.).


nu-i mai aud plvrgind i tropind pe coridor, i
m-am apropiat de bufon. Sttea proptit de sptar,
cu o batist cu miros de trandafiri peste ochi.
Te doare tare? l-am ntrebat n oapt.
Ct de tare vrei tu, mi-a rspuns, fr s-i
descopere ochii.
Ce-ai zis?
A sltat batista i mi-a zmbit candid.
Ce spectacol am dat, i numai pentru tine! Cel
puin ai putea s-mi fii recunosctor.
Ce tot spui acolo?
i-a sprijinit piciorul bandajat pe podea, s-a
ridicat i s-a apropiat de mas, unde a ciugulit din
resturile de mncare. Nici mcar nu chiopta.
Acum, Lordul Auriu are motiv s-l ia pe
slujitorul su, Tom Badgerlock, cu el disear. Voi
merge proptindu-m de braul tu, iar tu mi vei
cra taburetul i perna. mi vei aduce tot ce-i cer
i-mi vei transmite salutrile i mesajele prin sal.
Vei fi acolo, ca s te vad Dutiful. Nu m ndoiesc
c-o s fie mai plcut s spionezi astfel, n loc s te
uii prin gurile din perei.
M-a msurat cu un ochi critic cnd m-a vzut cu
gura cscat de uimire.
Din fericire pentru amndoi, tocmai au sosit
hainele noi pe care i le-am comandat. Hai, stai
jos, vreau s-i aranjez prul. Nu poi veni la bal n
halul sta.
Capitolul IV
LOGODNA

Ierburile pot fi de folos cnd e pus la ncercare


nclinaia ctre Meteug a unui aspirant, dar
maestrul trebuie s fie foarte prudent. Dac o
cantitate mic dintr-o plant potrivit, ca frunza lui
Hebben, sincova, coaja-de-teriban sau covaria
ajut candidatul s se destind pentru o verificare
a puterii nnscute i pentru trezirea unui Meteug
rudimentar, una prea mare l va mpiedica s se
concentreze suficient ca s-i scoat la iveal
talentul. Dei unii au dat de tire c au avut succes
folosind o plant stimulatoare pentru pregtirea
nvceilor, Cei Patru Mari Maetri au ajuns cu
toii la concluzia c de cele mai multe ori asemenea
plante devin un soi de crje. Fr ele, ucenicii
deprini s le ntrebuineze nu vor nva niciodat
cu adevrat cum s-i aduc mintea n starea
potrivit pentru a auzi Meteugul. Unii mai spun
c ucenicii pregtii cu ajutorul plantelor nu
izbutesc niciodat s ating strile profunde ale
Meteugului i magia mai complicat de care se
pot folosi odat ce au ptruns n ele.
Manuscrisul Celor Patru Mari Maetri, tlmcire de
Chade Fallstar

Nu mi-am nchipuit niciodat c voi purta


dungi, am bombnit pentru a doua oar.
Nu te mai plnge atta, mi-a retezat-o
bufonul, innd acele cu gmlie n gur.
i le-a scos dintre dini, unul cte unul, ca s-mi
fixeze micul buzunar la locul potrivit, apoi a luat
ac i a i a nceput s-l coas cu micri repezi.
i-am mai spus. Ari excelent i te asortezi
perfect cu vemintele mele.
Dar nu vreau s art excelent. Nu vreau s ies
n eviden.
Mi-am nfipt un ac n betelia pantalonilor i
m-am nepat n degetul mare. Vznd c bufonul
i nbuea rsul, am njurat i m-am enervat i
mai tare.
El era deja mbrcat impecabil, dar extravagant.
Sttea picior peste picior pe scaun i m ajuta
s-mi cos buzunare de asasin pe hainele noi. Nici
nu s-a uitat la mine cnd mi-a spus:
Nu vei iei deloc n eviden. Oamenii i vor
aminti straiele, nu chipul tu, asta dac se va uita
cineva la el. Vei sta lng mine i m vei servi
aproape toat seara, iar lumea va ti, dup
vemintele tale, c eti slujitorul meu. Te vor
ascunde, aa cum pot ascunde straiele unei
slujnice o domni foarte frumoas. Acum
probeaz i cmaa.
Am pus pantalonii deoparte i am mbrcat-o.
Trei sticlue din provizia lui Chade, fcute din oase
de pasre, ncpeau numai bine n noul buzunar.
Bine prins, maneta nu trda nimic. Cealalt
manet ascundea cteva cocoloae dintr-un
somnifer puternic. Dac mi se ivea prilejul, aveam
s-i ofer lui Civil Bresinga un somn adnc n
noaptea urmtoare, ca s-i pot scotoci
nestingherit prin camer. M lmurisem deja c
nu-i adusese cu el pisica, sau cel puin c nu era
la el n odaie sau la grajduri, cu celelalte animale
de vntoare. Poate c umbla dup prad prin
pdurile care mrgineau castelul. Lady Bresinga,
aflase Lordul Auriu din brfele de la curte, nu
venise la Buckkeep pentru ceremonia de logodn.
Pretindea c o doare ira spinrii dup o cztur
de pe cal, la vntoare. Dac era o neltorie,
m-am ntrebat de ce prefera s rmn acas, la
Galekeep, i s-i trimit fiul s-o reprezinte. Oare
i imagina c aa l ferea de pericole? Sau l
trimitea chiar n braele primejdiei, ca s se
salveze ea?
Am scos un oftat. Fr fapte concrete,
presupunerile erau zadarnice. Ct mi-am ndesat
eu sticluele cu otrav n buzunarul de la
manet, bufonul a terminat custura de la
betelia pantalonilor. Acolo aveam un buzunar mai
gros, n care s ncap un pumnal. Nimeni n-avea
s poarte arme vizibile la festivitate. Ar fi fost o
impolitee fa de gazde. Dar asasinii nu sunt
obligai s aib scrupule.
Ca i cnd mi-ar fi auzit gndul, bufonul m-a
ntrebat, ntinzndu-mi pantalonii cu dungi:
Chade mai pierde vremea cu aa ceva?
Buzunrae, arme ascunse?
Nu tiu, i-am rspuns, sincer, ns nu mi-l
imaginam pe Chade fr ele.
Intriga era a doua sa natur. Am mbrcat
pantalonii i mi-am supt burta, ca s-i pot lega.
Erau mai strmi dect a fi vrut. Am dus mna la
spate i, cu vrful unghiei, am reuit s ag
mnerul scurt al pumnalului ascuns. L-am scos
afar i l-am verificat. l aveam din proviziile din
turn ale lui Chade. Nu era mai lung dect degetul
meu, iar mnerul l puteam prinde cu arttorul i
degetul mare. Dar tia gtul unui om sau intra
ntre vertebrele irei spinrii ct ai zice pete.
L-am strecurat la locul lui.
Se vede ceva? l-am ntrebat pe bufon,
rsucindu-m ca s m inspecteze.
M-a studiat cu un zmbet deucheat.
Se vede totul, m-a asigurat, dar nimic din
ceea ce nu vrei s se vad. Pune-i pieptarul, m
intereseaz efectul ntregului costum.
M-am mbrcat fr tragere de inim.
A fost o vreme cnd n Buckkeep puteai s
umbli numai cu jiletc i pantaloni, am remarcat
cu nemulumire.
Te pcleti singur, a rspuns, nenduplecat.
Tu umblai aa numai pentru c erai un copil, iar
Shrewd nu voia s atrag atenia asupra ta. in
minte c, o dat sau de dou ori, doamna Hasty
i-a cusut nite haine elegante, dup placul ei.
O dat sau de dou ori, am recunoscut,
chircindu-m cnd mi-am adus aminte. Dar tii ce
vreau s spun, bufonule. n copilria mea,
oamenii din Buckkeep se mbrcau ca oamenii
din Buck. Nu exista stilul jamaillean sau mantia
de Farrow cu glug pn la pmnt.
A dat din cap.
Buckkeep era mai provincial pe vremea
copilriei tale. Trecuse printr-un rzboi, i dup ce
te srcete rzboiul nu mai ai ce cheltui pe haine.
Shrewd a fost un rege bun, dar i convenea s in
cele ase Ducate n izolare. Regina Kettricken a
fcut tot ce a putut ca s le deschid pentru nego,
nu doar cu Regatul Munilor, ci i cu jamaillienii,
cu negustorii din Bingtown i cu alii, mai de
departe. Buckkeepul trebuie s se schimbe.
Schimbarea nu e un lucru ru.
Nici Buckkeepul nu era ru aa cum era, am
ripostat, morocnos.
Dar schimbarea dovedete c trieti.
Deseori, ne msoar tolerana fa de oamenii care
sunt altfel dect noi. Le putem accepta limba,
obiceiurile, mbrcmintea i mncrurile? Dac
putem, atunci stabilim legturi cu ei, i legturile
astea mpiedic izbucnirea rzboaielor. Dac nu,
dac suntem de prere c trebuie s facem
lucrurile cum le-am fcut pn acum, atunci fie
luptm ca s rmnem aa cum suntem, fie
murim.
Ce ncurajator
E adevrat, a insistat el. Bingtown tocmai a
trecut printr-o astfel de transformare. Acum se
rzboiete cu Statele Chalced, care refuz s
recunoasc nevoia de schimbare. Iar rzboiul lor
amenin s cuprind i cele ase Ducate.
M ndoiesc. Nu vd ce legtur ar avea cu
noi. Da, ducatele noastre de la apus se vor repezi
la lupt, dar numai pentru c le-a plcut
ntotdeauna s se bat cu Statele Chalced. Ar avea
prilejul s le mai rup o bucic din teritoriu i
s-l fac al nostru. Dar s ntre n rzboi toate cele
ase Ducate nu prea cred.
Am mbrcat pieptarul jamaillian i i-am nchis
nasturii. Erau mult mai muli dect aveam nevoie.
Era strmt n talie, cu prelungiri care-l fceau s
semene a fust i-mi ajungeau aproape pn la
genunchi.
Nu pot s sufr moda jamaillian. Cum ajung
la cuit, dac am nevoie de el?
Te cunosc. Dac vei avea nevoie de el, l vei
scoate tu cumva. i te asigur c, n Jamaillia, cu
hainele astea ai fi cu cel puin trei ani n urma
modei. Jamaillienii te-ar considera un provincial
din Bingtown care ncearc s se mbrace ca ei.
Dar e destul i aa. Se ntrete mitul c sunt
nobil jamaillian. Dac straiele mele arat destul de
exotice, lumea accept c, n rest, sunt un om
obinuit.
S-a ridicat de pe scaun. n piciorul drept purta
un pantof de dans brodat. Cel stng era bandajat,
ca i cnd glezna ar fi trebuit susinut. A luat un
baston sculptat, lucrat, dup cum arta modelul,
chiar de mna lui. Oricine altcineva l-ar fi
considerat extraordinar de scump.
n seara aceea purtam violet i alb. Parc
suntem doi napi, mi-am zis, suprat. Vemintele
Lordului Auriu erau mult mai mpopoonate i mai
bttoare la ochi dect ale mele. Manetele
cmii mele dungate erau largi la ncheietur,
dar ale lui i atrnau peste degete. El purta
cma alb, dar pieptarul jamaillian violet care-i
strngea pieptul avea marginile brodate cu mii de
mrgelue sclipitoare, din jais. Iar pantalonii lui
nu erau de servitor, ci mulai i de mtase. i
lsase prul liber peste umeri, n bucle lungi, de
un auriu scnteietor. Habar n-aveam cu ce i-l
dduse de lucea astfel. i, aa cum auzisem c fac
unii nobili din Jamaillia, i desenase un soi de
solzi albatri deasupra sprncenelor i pe pomeii
obrajilor. M-a surprins holbndu-m la el.
Ei? m-a ntrebat, oarecum stnjenit.
Ai dreptate. Eti un lord jamaillian foarte
convingtor.
Atunci hai s coborm. Adu-mi taburetul i
perna. Cu glezna mea sucit ca pretext, o s ne
instalm devreme n Sala Mare, ca s-i vedem ct
mai bine pe toi cnd apar, rnd pe rnd.
I-am luat taburetul n mna dreapt i mi-am
ndesat perna sub bra. Stnga i-am oferit-o cnd
a nceput s chiopteze foarte convingtor. Ca de
obicei, era un actor desvrit. Poate datorit
Meteugului pe care l mprteam, am simit
plcerea intens pe care i-o oferea toat
mascarada. Bineneles c nu i-a trdat-o, ci a
bodognit i m-a ocrt tot timpul ct am cobort
scrile.
Cnd ne-am apropiat de uile imense ale Slii
Mari, ne-am oprit puin. Lordul Auriu s-a prefcut
c-i trage sufletul, lsndu-se cu toat greutatea
pe braul meu, dar bufonul mi-a optit la ureche:
Nu uita c, aici i acum, eti servitor.
Umilin, Tom Badgerlock. Indiferent ce vezi, nu
arunci nimnui priviri provocatoare. Nu s-ar
cuveni. Eti gata?
Am dat din cap, dei n-ar fi fost nevoie s-mi
aminteasc aa ceva, i mi-am potrivit mai bine
perna sub bra. Am intrat n Sala Mare. i acolo
am observat schimbri. n copilrie, fusese locul
de ntlnire al tuturor celor din Buckkeep.
Stteam lng un cmin din sala aia cnd m
asculta Fedwren, scribul, ca s vad dac-mi
nvasem leciile. Lng toate cminele din sal
gseai adesea cte un grup de oameni: brbaii
puneau pene la sgei, femeile brodau i
plvrgeau, menestrelii i repetau cntecele sau
compuneau unele noi. n ciuda focurilor care
trosneau pe toate vetrele, mistuind lemnele aduse
fr ncetare de paji, Sala Mare mi-a rmas n
amintire ca un loc ntotdeauna rece i umed.
Lumina nu ajungea niciodat n coluri. Iarna,
tapiseriile i steagurile atrnate pe perei se
retrgeau n semintuneric, ntr-un amurg de
interior. De cele mai multe ori, pe dalele reci ale
podelei se presra stuf, ca s trag mucegaiul i
umezeala. Cnd se ntindeau scndurile pentru
mas, cinii se trnteau pe jos sau se furiau
printre ele ca nite rechini flmnzi, ateptnd s
li se arunce oase sau s scape cineva o coaj mai
tare. Fusese un loc plin de via, vibrnd de
povetile lupttorilor i ale strjilor. Buckkeepul
regelui Shrewd, mi-am zis, fusese un loc aspru, al
rzboiului, mai degrab castel i fortrea dect
palat regal.
Oare l schimbase timpul sau regina Kettricken?
Pn i mirosul era altul. Nu mai duhnea a
sudoare i a cini, mirosea a lemn de mr ars i a
mncare. ntunericul pe care focul din cmine i
lumnrile nu reuiser s-l alunge cedase, chiar
dac silit, n faa candelabrelor din tavan, atrnate
cu lanuri de aur deasupra meselor lungi, cu fee
de mas albastre. Singurii cini pe care i-am vzut
erau mici, evadai vremelnic din poala unei
doamne, ca s provoace alte poti sau s
adulmece cizmele cuiva. Trestia de pe jos era
curat i sttea pe un strat de nisip. n mijloc, o
poriune mare de podea era acoperit numai de
nisip modelat dup tipare migloase, care aveau
s fie frmntate n curnd de tlpile dansatorilor.
Nimeni nu se aezase nc la mese, dar pe ele se
aduseser deja boluri cu fructe prguite i couri
cu pine proaspt. Primii oaspei stteau n
grupuri mici sau pe scaunele i bncile cu perne
din apropierea focurilor, iar zumzetul cuvintelor li
se contopea cu melodia dulceag cntat de un
singur harpist pe un podium de lng cminul
principal.
ntreaga ncpere i ddea o senzaie de
ateptare miglos pregtit. iruri de tore
verticale luminau daisul construit n trepte.
Strluceau atrgnd privirile, iar lumina i
nlimea lor preau deopotriv menite s
proclame importana persoanelor care urmau s
se aeze acolo. Pe treapta cea mai de sus se aflau
scaune n form de tronuri, pentru Kettricken,
Dutiful, Elliania i nc dou persoane. Altele, mai
puin impuntoare, dar tot elegante, i ateptau,
cu o treapt mai jos, pe ducii i ducesele celor
ase Ducate, sosii la logodna prinului lor. La
aceeai nlime se mai afla nc o treapt, pentru
nobilii Ellianiei. A treia treapt era pentru cei care
se bucurau de nalta preuire a reginei.
Imediat ce am ajuns n Sala Mare, cteva femei
ncnttoare s-au desprit de nobilii tineri cu
care conversaser pn atunci i s-au ndreptat
spre Lordul Auriu, care prea asaltat de un roi de
fluturi. Se pare c erau la mod earfele de
borangic o aiureal mprumutat din Jamaillia
care nu ineau de cald n rcoarea permanent de
acolo. Am vzut pielea de gin de pe braele lui
Lady Heliotrope 6 cnd l comptimea pe Lordul
Auriu. M-am ntrebat cnd devenise Buckkeepul
avid de moda strin. Am recunoscut n sil c
respingeam schimbrile din jur, nu doar pentru c
eclipsau din ce n ce mai mult Buckkeepul
copilriei mele, ci pentru c m fceau s m simt
depit i btrn. Gngurind i rind pe seama
gleznei sale sucite, femeile l-au nsoit pe Lordul
Auriu pn la un scaun confortabil de lng un
cmin. Eu l-am ajutat supus s se aeze i i-am
pus taburetul, cu perna pe el, la locul potrivit.
Tnrul lord Oaks i-a fcut din nou apariia i, cu
un ferm Las-m pe mine, slug!, a insistat s
salte el piciorul Lordului Auriu pe taburet.
M-am dat la o parte, mi-am ridicat privirea i am
zrit un grup de Strini care tocmai intrase.
Mergeau aproape ca o falang de lupt, n grup
compact. Odat intrai, nu s-au rsfirat, ci au
rmas mpreun. mi aminteau de rzboinicii de
pe Insulele Strine cu care m luptasem pe Insula
Cornului, cu atta vreme n urm. Purtau blnuri
i hamuri de piele, iar cei mai n vrst etalau i
trofee de rzboi: coliere din oase de degete sau cte
o cosi din prul dumanilor ucii,
legnndu-li-se pe lng old. Femeile care i
nsoeau se micau la fel de anoe. Purtau rochii
din ln, vopsite n culori aprinse i mpodobite
numai cu blan alb de vulpe sau hermin sau cu

6 Heliotrop, plant folosit la obinerea parfumurilor (n. tr.).


smocuri din blana ursului-de-zpad.
Femeile de pe Insulele Strine n-aveau nimic
rzboinic; erau stpnele pmnturilor. ntr-o
lume n care brbaii i petreceau ani de-a rnd
prdnd pe rmurile altor ri, ele nu puteau
rmne simple ngrijitoare ale moiilor. Casele i
ogoarele treceau din proprietatea mamelor n a
fiicelor, ca i ntreaga avere a familiei, sub form
de bijuterii, podoabe i unelte. Brbaii puteau s
ntre n vieile femeilor i s dispar din ele, dar o
fat pstra ntotdeauna legtura cu casa mamei
sale, iar un brbat era ntotdeauna legat de casa
mamei printr-un lan permanent, mai puternic
dect al csniciei. Acesta din urm se strngea
att ct voia femeia. Dac brbatul ntrzia prea
mult ntr-un raid, ea i putea lua, n absena lui,
alt so sau un iubit. Cum copiii le aparineau
mamei i familiei ei, nu conta cine le era tat. I-am
studiat, tiind c nu erau nobili sau lorzi n sensul
n care foloseam noi aceste titluri. Femeile
deineau foarte multe pmnturi, iar brbaii se
distingeau n btlii i n raiduri.
Uitndu-m la solii Strinilor, m-am ntrebat
dac i inutul lor trecuse printr-o schimbare.
Femeile lor nu fuseser niciodat sclavele
brbailor. Poate c brbaii fceau nego cu femei
i cu tineri pe care i rpeau n timpul
incursiunilor i i aduceau acas, dar niciodat cu
femeile din ara lor. i atunci nu era ciudat c un
tat avea dreptul s-i ofere fata drept garanie a
pcii i a negoului? Oare tatl Ellianiei o oferea cu
adevrat? Sau prezena ei era urzeala unei familii
mai vechi i mai puternice: clanul mamei sale? Iar
dac aa stteau lucrurile, de ce ascundeau
adevrul? De ce lsau s se cread c tatl ei era
acela care o oferea? De ce era Peottre singurul
reprezentant al casei mamei Ellianiei?
Ct am stat cu ochii pe Strini, am tras cu
urechea la sporovial femeilor adunate n jurul
Lordului Auriu. Dou dintre ele, Lady Heliotrope i
Lady Calendula, urcaser mai devreme n camera
lui. Am dedus c erau surori, dar i rivale,
deopotriv dornice s-i capteze atenia. Iar ntre
Lordul Auriu i Lady Calendula izbutea
ntotdeauna s se strecoare Lordul Oaks,
fcndu-m s m ntreb dac nu cumva el nsui
cuta s atrag atenia nobilei doamne. Lady
Thrift 7 era cea mai btrn dintre femeile
prezente, poate chiar mai btrn dect mine.
Bnuiam c avea un so undeva, prin Buckkeep.
Nu-i ascundea agresivitatea matur, de
matroan cu o csnicie solid, dar care savureaz
fiorul urmririi unui alt brbat, asemeni unor
vntori de vulpi pe care i cunoteam. Nu avea
nevoie de prada ei, dar i plcea s demonstreze c
o putea prinde fr gre, chiar i cnd nfrunta
concurena cea mai acerb. Rochia i dezgolea
pieptul mai mult dect s-ar fi cuvenit, dar nu

7 Limba-petelui (n. tr.).


prea lipsit de pudoare, cum s-ar fi ntmplat
dac ar fi fost mai tnr. Avea un stil de-a dreptul
posesiv de a pune mna pe braul sau pe umrul
Lordului Auriu. L-am vzut de dou ori
prinzndu-i-o, btndu-i-o uor pe dosul palmei
sau strngndu-i-o, pentru a i-o elibera apoi cu
graie. Ea se simea probabil flatat, dar pe mine
gesturile lui m duceau cu gndul la ndeprtarea
scamelor de pe mnec.
Lordul Lalwick, un brbat ntre dou vrste,
plcut la nfiare, s a apropiat agale de grupul
din jurul Lordului Auriu. Era mbrcat ngrijit i
foarte amabil i mi s-a prezentat un gest de o
rar curtoazie fa de un servitor. Am zmbit i
m-am nclinat n faa lui. S-a ciocnit de mai multe
ori de mine n timp ce-i croia drum anevoie ca s
ajung la Lordul Auriu i s se alture
conversaiei, dar i-am iertat stngcia cu
uurin. De fiecare dat mi-am cerut iertare i
m-am dat napoi, numai ca s-mi zmbeasc i s
m asigure c a fost vina lui. Se discuta doar
despre glezna sucit a Lordului Auriu, despre
nepriceperea tmduitorului nepstor i despre
suferina devastatoare pricinuit de faptul c
n-avea s danseze alturi de ei. Lady Thrift a
luat-o naintea rivalelor, declarnd, n timp ce l
prindea de mn pe lord, c o s-i in companie
cnd voi, fetele, vei dansa cu peitorii votri.
Lordul Lalwick a spus imediat c i el ar fi ncntat
s-i in lordului de urt, pentru c nu e un
dansator prea bun. Cnd Lordul Auriu l-a asigurat
c asta nseamn fals modestie i c nici nu
viseaz s le priveze pe doamnele de la Buckkeep
de un partener att de graios, n-a tiut dac s fie
dezamgit de refuz sau s fie recunosctor pentru
compliment.
nainte ca rivalitatea dintre doamne s ia
proporii periculoase, menestrelul cu harpa s-a
oprit brusc. i fcuse, evident, semn pajul de lng
el, pentru c menestrelul s-a ridicat i, cu glas
cultivat, care a rsunat n ntreaga Sal Mare i a
acoperit orice discuie, a anunat sosirea reginei
Kettricken Farseer i a prinului Dutiful,
motenitorul tronului Farseer. La un gest al
Lordului Auriu, i-am oferit braul, ajutndu-l s se
salte n picioare. S-a fcut o linite de mormnt i
toi ochii s-au ndreptat spre ui. Lumea de la
intrare s-a mpins n mulimea din spate, ca s
fac loc de trecere ntre ui i daisul nalt.
Regina Kettricken a aprut cu prinul Dutiful n
dreapta. nvase multe n anii scuri de cnd i
fcuse ultima dat o asemenea intrare. Lacrimile
mi-au umplut brusc ochii pe neateptate i mi-am
reinut cu greu zmbetul triumftor care amenina
s-mi ia n stpnire obrajii.
Era o apariie magnific.
Un vemnt prea nzorzonat n-ar fi fcut altceva
dect s abat atenia de la purttoarea lui. Era
mbrcat albastru de Buck, cu tivuri
contrastante, din blan de samur. Croiala simpl
a rochiei i sublinia talia zvelt i nlimea. Sttea
eapn ca un soldat, dar era supl ca trestia n
vnt. Din prul auriu i mpletise o coad subire
n jurul capului, lsnd restul s-i cad pe spate.
Coroana plea n comparaie cu uviele ei
strlucitoare. Nu avea inele pe degete, nici colier la
gtul lung i alb. Era regin prin ea nsi, nu prin
ceea ce purta.
Lng ea, Dutiful purta un vemnt albastru
simplu. Mi-a adus aminte de Kettricken i Rurisk,
aa cum i vzusem prima oar. Atunci i luasem
pe motenitorii Regatului Munilor drept servitori.
M-am ntrebat dac Strinii aveau s confunde
simplitatea straielor lui Dutiful cu umilina sau cu
lipsa de bogie. i prinsese buclele negre rebele
cu o band argintie. Nu mplinise vrsta potrivit
ca s poarte coronia de prin motenitor. Pn la
aptesprezece ani, era doar prin, dei nu exista
un alt motenitor al tronului. Purta, ca singur
podoab, un lan de argint cu diamante galbene.
Pe ct de deschii erau ochii mamei sale, pe att
de nchii erau ai lui. Avea trsturile neamului
Farseer, dar expresia de calm acceptare a sorii
era rodul educaiei de muntean primite de la
mam.
Regina Kettricken a trecut n tcere printre
oameni, demn, dar reinut, pentru c sursul
care i-a mpodobit faa cnd a zbovit cu privirea
asupra mulimii adunate era cald i neprefcut.
Dutiful avea o expresie grav. Probabil tia c un
zmbet nu i-ar fi ascuns suferina. I-a oferit
mamei sale braul cnd au urcat scrile daisului.
S-au dus la locurile lor de la mas, dar nu s-au
aezat. Kettricken a vorbit cu voce delicat,
afectuoas:
Dragii mei supui i prieteni, v rog s urai
bun venit Narcesci Elliania, una din fiicele
neamului Blackwater, din Insulele Runelor Zeului.
Am observat cu mulumire c pomenise att
numele casei mamelor Ellianiei, ct i numele
Insulelor Strine folosite de localnici. i am mai
observat c regina preferase s-o prezinte ea nsi,
nu s lase nsrcinarea aceasta n seama
menestrelului. Cnd a artat spre ua deschis,
toat lumea s-a uitat ntr-acolo. Menestrelul a
repetat numele Narcesci, pe al lui Arkon
Bloodblade, tatl ei, i pe al lui Peottre Blackwater,
fratele mamei sale. Dup cum rostise ultimele
trei cuvinte, am bnuit c n limba Insulelor
Strine alctuiau unul singur, pe care se
strduise s-l pronune ct mai corect. Apoi au
intrat oaspeii.
i conducea Arkon Bloodblade. O figur
impozant, cu o statur pe care blana prins de
un umr o fcea s par i mai semea. Era blan
alb-glbuie, de urs-de-zpad. Brbatul purta
haine din material esut, pieptar i pantaloni, dar
vesta i centura lat, ambele de piele, i ddeau
aerul unui rzboinic n armur, dei nu avea
arme. Sclipea de aur, argint i giuvaiere la gt i la
ncheieturi, pe frunte i n urechi. Pe braul stng
i legase benzi de argint, iar pe cel drept, de aur.
Unele erau incrustate cu pietre scumpe. inuta lui
trufa fcea din parada de podoabe o
fanfaronad de prost-gust. Pea reuind s
mbine mersul legnat al corbierului cu cel
eapn al rzboinicului. Am presupus c aveam
s-l detest. A scrutat ncperea cu un rnjet larg,
parc nevenindu-i s cread ce noroc dduse
peste el. i-a plimbat privirea peste mesele pline i
peste nobilimea adunat, pentru a i-o nla apoi
spre dais, unde Kettricken atepta s i se alture.
Zmbetul i s-a lit mai tare, de parc ar fi ochit o
prad care le scpase altora. n clipa aceea, am
tiut c deja nu puteam s-l sufr.
n spatele lui venea Narcesca, escortat de
Peottre, aflat cu un pas n urm, n dreapta ei. Se
mbrcase simplu, ca un otean, n blan i piele.
Avea cercei de aur i un colan de aur rsucit, dar
nu prea s se sinchiseasc de ele. Nu numai c
sttea unde stau de obicei grzile, dar se i purta
ca o gard de corp. i-a plimbat fr grab privirea
vigilent peste mulime. Dac n sal ar fi existat
cineva care s vrea rul Narcesci i ar fi ndrznit
s-o atace, ar fi fost gata s-l omoare. Cu toate
acestea, emana o aur, nu de suspiciune, ci de
ndemnare discret. Iar Narcesca nainta
linitit, ncreztoare n matahala din spatele ei.
M-am ntrebat cine alesese hainele fetei. Tunica
scurt, din ln, era alb ca zpada. Un ac
smluit, n forma unui narval n plin salt, i
prindea mantia pe un umr. Fusta albastr, n
clini, aproape c atingea podeaua. Pantofii mici,
din blan alb, i se ntrezreau la fiecare pas.
Prul negru, drept i lucios, i era prins la ceaf cu
o agraf argintie. De acolo i cdea pe spate, ca un
ru de cerneal n care scnteiau din loc n loc
clopoei de argint. Pe frunte purta coronia de
argint cu o sut de safire.
Mergea n ritmul ei aparte, pas, pauz, alt pas.
Un ritm de care tatl ei n-avea habar sau de care
nu se sinchisea, aa c s-a ndreptat direct spre
dais, a urcat treptele, apoi s-a vzut nevoit s-o
atepte stnd n stnga reginei Kettricken. Peottre
mergea calm, potrivindu-i paii cu ai fetei. Ea se
apropia de masa nalt nu privind drept nainte, ci
ntorcndu-i capul cnd ntr-o parte, cnd n
cealalt, n ritmul pailor. Se uita fix la oamenii
care i susineau privirea, ca i cum ar fi vrut s le
rein figurile. Micul zmbet care i arcuia buzele
prea sincer. Un copil de vrsta ei cu o asemenea
inut avea ceva tulburtor. Fetia aproape prad
unei crize de furie cnd o vzusem ultima oar se
lsase nlocuit de o prezen care era cu adevrat
o regin abia nmugurit. Cnd a ajuns la doi pai
de dais, Dutiful a cobort i i-a oferit braul. A
urmat singurul ei moment de nesiguran. i-a
privit unchiul cu coada ochiului, parc
implorndu-l s-o ajute. Nu tiu cum i-a transmis
el c trebuie s accepte braul prinului; am vzut
doar resemnarea fetei cnd i-a pus mna peste el.
Nu cred c l-a atins nici ct atinge un fluture o
floare ct a urcat treptele alturi de Dutiful.
Peottre i-a urmat cu pai apsai. Nu s-a oprit n
faa unui scaun liber, ci n spatele scaunului
Narcesci, i s-a aezat ultimul, numai dup ce l-a
invitat regina, cu un gest i cu cteva cuvinte
rostite cu voce sczut.
Pe urm au intrat ducii i ducesele care
crmuiau cele ase Ducate; rnd pe rnd, au
traversat agale sala i s-au aezat pe daisul care i
atepta. Prima a fost ducesa de Bearns, nsoit de
consortul ei. Faith de Bearns se maturizase
purtndu-i titlul. n amintirile mele rmsese o
fetican zvelt, cu sabia nsngerat n mn,
prins ntr-o lupt zadarnic pentru salvarea
tatlui ei de piraii de pe Corbiile Roii. Avea
acelai pr negru, scurt i lucios. Brbatul de
lng ea o depea n nlime, avea ochi cenuii i
mprumuta ritmului pailor lor elegana unui
rzboinic. Legtura care i unea prea palpabil i
m-am bucurat c Faith i gsise fericirea.
n spatele ei venea ducele Kelvar de Rippon,
mbtrnit i grbovit, cu o mn pe baston i cu
cealalt pe umrul soiei. Lady Grace era acum o
femeie de vrst mijlocie, mplinit la trup. i
inea mna peste a brbatului ei sprijinindu-l n
mai multe feluri. Purta veminte i bijuterii
simple, ca i cnd ar fi dobndit, n sfrit,
ncredere n poziia ei de duces de Rippon. i
potrivea paii cu mersul acum poticnit al soului
su, nc loial cu trup i suflet celui care o
preschimbase din ranc n duces.
Rmas vduv, ducele Shemshy de Shoaks
mergea singur. Ultima dat cnd l vzusem,
sttea, mpreun cu ducele Brawndy de Bearns, n
faa celulei mele din temnia lui Regal. Nu m
condamnase, dar nici nu-mi aruncase mantia lui
ca s-mi in de cald, cum fcuse Bearns. Avea
aceiai ochi de vultur i numai umerii uor adui
n fa i trdau anii. Venise la logodna prinului
lsnd luptele cu Statele Chalced n seama fiicei i
motenitoarei sale.
l urma ducele Bright de Farrow. Se maturizase
n timpul scurs de cnd Regal pusese aprarea
castelului Buckkeep pe umerii lui cruzi. Acum
arta ca un brbat adevrat. Pe ducesa lui nu o
mai vzusem niciodat. Tnr, blond i zvelt,
avea jumtate din cei patruzeci de ani ai lui i
zmbea clduros cnd ntlnea privirile nobililor
mai mruni, care o urmreau urcnd treptele
daisului. Ultimii erau ducele i ducesa de Tilth, pe
care nu-i mai ntlnisem pn atunci. n baia de
snge n care se scldase ducatul Tilth cu trei ani
nainte nu pierise doar btrnul duce, ci i ambii
si fii mai mari. Mi-am scotocit memoria n
cutarea numelui fiicei care l motenise.
Ducesa Flourish de Tilth, a anunat
menestrelul n clipa urmtoare, i soul ei, ducele
Jower.
Emoia o fcea s par mai tnr dect era, iar
mna ducelui peste degetele ei, care i se sprijineau
de bra, o conducea i o linitea n aceeai msur.
Daisul destinat nobililor i rzboinicilor din
Insulele Strine din suita Narcesci i atepta. Nu
preau obinuii cu intrrile somptuoase, pentru
c i-au fcut apariia n grup i fiecare s-a aezat
unde a vrut, schimbnd numeroase zmbete i
comentarii cu ceilali. Arkon Bloodblade le-a surs
cu gura pn la urechi. Narcesca prea sfiat
ntre loialitatea fa de poporul ei i amrciunea
care o cuprinsese fiindc nu se osteniser s ne
respecte obiceiurile. Peottre privea pe deasupra
capetelor lor, ca i cnd nici nu i-ar fi psat. Abia
dup ce s-au aezat mi-am dat seama c erau
rudele lui Arkon, nu ale lui. Fiecare purta, sub o
form sau alta, imaginea unui mistre cu coli. Al
lui Arkon, lucrat n aur, era prins la piept. O
femeie i-l tatuase pe dosul palmei, iar un brbat l
avea la centur, lucrat din os. Nici Narcesca, nici
Peottre nu purtau simbolul mistreului. Mi-am
adus aminte de narvalul brodat pe hainele ei cnd
o vzusem prima oar. Aceeai emblem i fixa
mantia i acum. Studiind atent vemintele lui
Peottre, am descoperit-o pe catarama centurii, iar
tatuajul stilizat de pe obrajii si putea reprezenta
un corn de narval. Aveam aadar dou clanuri,
amndou oferind-o pe narcesc. M-am gndit c
trebuia s cercetez, s lmuresc asta.
La masa de la picioarele daisului nalt s-au
aezat oameni intrai cu mai puin pomp.
Printre ei, Chade i Laurel, vntorul reginei. Se
nvemntase n stacojiu. M-am bucurat c era
att de bine vzut. Dintre ceilali, nu-i
cunoteam dect pe doi. Starling, am bnuit,
aranjase s ntre ultima n Sala Mare. mbrcase o
rochie verde, care amintea de gtul unui colibri, i
purta mnui fine, de dantel, ca pentru a
sublinia c n seara aceea era mai degrab invitata
reginei dect menestrelul ei. Iar una din minile
nmnuate i se odihnea pe braul musculos al
brbatului care o nsoea: chipe, bine cldit i
plcut la nfiare. Zmbetul strlucitor i felul n
care mergea alturi de soia lui artau ce mndru
era de ea. Prea un cresctor de oimi care-i
etaleaz cel mai reuit exemplar. M-am uitat la
tnrul cruia i pusesem coarne fr s tiu i mi
s-a fcut ruine i pentru Starling, i pentru mine.
Ea surdea i, cnd au trecut prin faa noastr,
m-a fixat nadins cu privirea. Am ntors capul i
m-am uitat dincolo de ea, ca i cum nici n-a fi
cunoscut-o. El nu tia nimic despre mine i voiam
s nici nu tie. Nici numele nu doream s i-l aflu,
ns urechile mele trdtoare l auziser oricum.
Lordul Fisher.
Dup ce s-au aezat i ei, lumea s-a revrsat
spre celelalte mese. Am luat taburetul i perna
Lordului Auriu i l-am ajutat s opie pn la
scaunul lui, pe care l-am aezat confortabil. Avea o
poziie bun, innd seama c era un nobil strin
sosit de curnd la curte. Cred c i aranjase locul
dinainte, ntre dou cupluri cstorite, mai n
vrst. Femeile l-au prsit cu numeroase
promisiuni c vor reveni s-i in companie pe
timpul dansului. ntorcndu-se s plece, Lordul
Lalwick a reuit s m izbeasc n old cu fesele
pentru o ultim oar. Nu i-a scpat expresia mea
ocat cnd am priceput c o fcea intenionat,
pentru c, pe lng zmbet, a mai ridicat i dintr-o
sprncean. n spatele meu, Lordul Auriu a tuit
scurt, amuzat. M-am ncruntat la Lordul Lalwick,
care a plecat n grab.
Zumzetul conversaiilor a crescut n vreme ce se
instalau oaspeii i apreau servitorii, cu mers de
parad. Lordul Auriu purta un dialog subtil i
fermector cu ceilali meseni. Eu stteam n spate,
gata s-l slujesc, i-mi plimbam privirea prin
mulime. Cnd mi-am ridicat ochii spre daisul
nalt, am ntlnit privirea prinului Dutiful. Pe
chip i lucea recunotina. Am ntors capul, iar el
mi-a urmat exemplul, trecnd cu privirea peste
mine. Legtura magic dintre noi a fremtat de
gratitudine i emoie. M-am simit deopotriv
umilit i speriat cnd am neles ct de important
era pentru el prezena mea acolo.
Am ncercat s nu m las distras de la
ndatoririle mele. L-am descoperit pe Civil
Bresinga la o mas cu nobili mruni, cu mici
domenii n Buck i Farrow. Sydel, logodnica sa, nu
se afla printre femeile de la masa aceea. Oare
rupseser logodna? Lordul Auriu flirtase de-a
dreptul scandalos cu ea cnd fuseserm musafiri
la Galekeep, conacul familiei Bresinga. Necuviina
aceeai interesul pe care i-l artase lui Civil
strniser dispreul profund al tnrului. Totul
fusese un vicleug, dar Civil nu avea s afle
niciodat. Din cte mi-am dat seama, cel puin doi
tineri de la aceeai mas l cunoteau bine i
m-am hotrt s aflu cine erau. ntr-o adunare
att de mare, Harul meu era copleit de prezena
vie a attor fiine. mi era imposibil s spun, din
atta lume, cine avea Har i cine nu. Nu m
ndoiam c, oricine l-ar fi avut, i-l ascundea
foarte bine n seara aceea.
Nimeni nu-mi spusese c i Lady Patience avea
s participe la festivitate. Cnd am zrit-o la una
dintre mesele mai nalte, mi-a stat o clip inima,
pentru a ncepe apoi s bat nebunete. Vduva
tatlui meu purta o conversaie vioaie cu tnrul
de lng ea. Cel puin, ea vorbea. Brbatul se
holba la ea clipind din ochi, cu gura ntredeschis.
Nu l-am condamnat; nici eu nu fusesem n stare
s fac fa observaiilor, ntrebrilor i prerilor ei,
care curgeau ntruna, ca apa din fntn. Mi-am
luat brusc ochii de la ei, ca nu cumva Patience s
mi-i simt i s m recunoasc. n urmtoarele
cteva minute, i-am aruncat mai multe priviri
furie. Purta rubinele primite de la tatl meu, cele
pe care le vnduse mai demult, ca s uureze
suferina locuitorilor din Buck. Prul crunt i era
mpodobit cu ghirlande din flori trzii, un obicei la
fel de demodat ca rochia ei, dar mie excentricitatea
ei mi era drag, o preuiam. A fi vrut s merg la
ea, s ngenunchez lng scaunul ei i s-i
mulumesc pentru tot ceea ce fcuse pentru mine,
nu doar n timpul vieii mele, ci i atunci cnd m
crezuse mort. Era o dorin egoist, ntr-un fel.
Cnd mi-am luat ochii de la ea, am avut al doilea
oc din seara aceea.
Doamnele de companie i slujitoarele lui
Kettricken erau aezate n locuri onorabile, la o
mas lateral, foarte aproape de podiumul mai
nalt. Era un semn adevrat al bunvoinei
reginei, care nu inea cont de rang. Pe unele le
tiam de demult. Lady Hopeful i Lady Modesty
fuseser nsoitoarele reginei cnd locuisem eu n
castelul Buckkeep. M-am bucurat c i
rmseser alturi. Despre Lady Whiteheart nu
mi aminteam nimic, doar numele ei. Celelalte
erau mai tinere, fr ndoial c fuseser nite
copile cnd o slujisem eu pe regin ultima oar.
Una dintre ele avea ns ceva familiar. Oare o
cunoscusem pe mama ei? n momentul acela,
cnd i-a ntors faa rotund i-a nclinat din cap
ca s rd de o glum, am recunoscut-o. Era
Rosemary.
Fetia plinu devenise o doamn rotofeie.
Fusese micua camerist a reginei cnd o vzusem
ultima oar, ntotdeauna lipit de clciele lui
Kettricken, ntotdeauna prezent, un copil
neobinuit de cuminte i de blnd. Avea obiceiul
s adoarm la picioarele lui Kettricken cnd
stteam amndoi de vorb. Cel puin aa ni se
prea nou. n realitate, fusese iscoada pus de
Regal s-o spioneze pe Kettricken. Nu numai c i
raportase totul, dar, mai trziu, cnd ncercase s-o
ucid pe regin, ea l ajutase. Nu fusesem
niciodat martor al trdrii ei, dar, privind n
urm, i Chade, i eu am dedus c ea ciripise
mereu la urechea lui Regal. Btrnul asasin tia.
Kettricken tia. Atunci cum de mai era n via,
cum de rdea i mnca att de aproape de regin,
cum de ridica paharul n cinstea ei? Mi-am luat
ochii de la Rosemary. Am ncercat s-mi potolesc
tremurul de furie care m cuprinsese.
O vreme, m-am uitat numai la picioare,
respirnd prelung i regulat, ca s-mi alung
roeaa urcat n obraji de suprare.
Greeal?
Gndul scurt mi-a rsunat n minte ca o moned
czut. Am ridicat capul. Dutiful m intuia cu
privirea. Am ridicat din umeri, apoi m-am tras de
guler, ca i cnd mi-a fi aranjat pieptarul care m
jena. Nu i-am rspuns cu Meteugul. Nu-mi
plcea c izbutise s treac dincolo de zidurile
mele obinuite. i mai mult m deranja c, la fel
ca altdat, se folosea de Har ca s-i insinueze
gndul pe care i-l formase cu Meteugul. Nu
voiam s ntrebuineze Harul. i n niciun caz nu
voiam s le foloseasc pe amndou deodat. i
putea forma obiceiuri de care nu s-ar mai fi
dezbrat niciodat. Am ateptat puin, i-am
ntlnit din nou privirea nerbdtoare i i-am
zmbit scurt. Apoi am ntors din nou capul. I-am
simit nemulumirea, dar mi-a urmat exemplul.
Nu s-ar fi cuvenit s ne surprind cineva i s se
ntrebe de ce schimba prinul Dutiful priviri pline
de tlc cu un slujitor.
Masa a fost excelent i s-a prelungit, dar am
remarcat c nici Dutiful, nici Elliania nu
mncaser prea mult. Arkon Bloodblade mncase
i buse pentru toi trei la un loc. Urmrindu-l, am
tras concluzia c, dei inimos i ascuit la minte,
nu el era diplomatul care aranjase cstoria
tinerilor. Interesul lui pentru Kettricken era
evident i, dup obiceiurile din Insulelor Strine,
probabil considerat un compliment. Din cte am
vzut trgnd cu ochiul la masa regeasc, regina
purta cu el o discuie politicoas, dar se adresa
mai mult Narcesci. Fata i ddea rspunsuri
scurte, dar cuviincioase. Era mai degrab
rezervat dect bosumflat. Pe la jumtatea
ospului, unchiul Peottre prea mai deschis faa
de Kettricken, poate n ciuda voinei lui. Fr
ndoial c btrnul Chade o sftuise pe regin
s-i acorde mai mult atenie fratelui mamei
Narcesci. Iar lui asta i fcea fr ndoial
plcere. A nceput prin a-i aduga propriile
comentarii la orice replic de-a Ellianiei, dar a
ajuns curnd s converseze cu Kettricken peste
capul fetei. Admiraia s-a aprins n ochii reginei,
care i urmrea cuvintele cu interes. Elliania prea
recunosctoare fiindc putea ciuguli din mncare
aprobnd cu nclinri ale capului cuvintele rostite
pe deasupra ei.
Bine crescut fiind, Dutiful ncepuse o
conversaie cu Arkon Bloodblade. Se vede c
gsise ntrebrile cele mai potrivite cu firea
guraliv a lui Bloodblade, pentru c omul nu mai
tcea. Dup cum gesticula cu tacmurile, am
dedus c i povestea faptele de vitejie de la
vntoare i din btlii. Dutiful se arta interesat
att ct se cuvenea, ncuviina prin gesturi i
rdea cnd trebuia.
Singura dat cnd mi s-au ncruciat privirile cu
ale lui Chade, am ntors capul iute n direcia lui
Rosemary i m-am ncruntat. Dar cnd am ntors
iar ochii spre el, ca s-i vd reacia, btrnul deja
plvrgea cu doamna din stnga lui. Am
bodognit n sinea mea, ns am tiut c aveam s
primesc explicaii mai trziu.
Pe msur ce festinul se apropia de sfrit,
simeam cum crete ncordarea lui Dutiful. Cnd
zmbea, i arta prea mult dinii.
Iar cnd regina i-a cerut menestrelului, cu un
semn, s fac linite, Dutiful a nchis ochii o clip,
parc pregtindu-se s fac fa unei provocri.
Atunci m-am concentrat asupra Ellianiei. Fata
i-a umezit buzele i probabil c i-a ncletat
dinii ca s-i potoleasc tremurul feei. Poziia
nefireasc a lui Peottre m-a fcut s bnuiesc c o
inea de mn pe sub mas. n orice caz, ea a
rsuflat adnc i i-a ndreptat spatele.
Ceremonia a fost simpl. Eu mi-am ndreptat
atenia mai ales spre chipurile martorilor. Toat
lumea s-a adunat n faa daisului mai nalt.
Kettricken sttea lng Dutiful, iar Arkon
Bloodblade lng fiica sa. Fr s-l invite nimeni,
Peottre a trecut n spatele ei. Cnd Arkon a pus
mna fetei sale ntr-a lui Kettricken, ducesa Faith
de Bearns a strns din ochi i din buze. Poate c
ea i soul ei i aminteau prea bine ct suferiser
n timpul Rzboiului Corbiilor Roii. n schimb,
ducele i ducesa de Tilth au avut cu totul alt
reacie. Au schimbat priviri drgstoase, parc
amintindu-i propriile jurminte. Patience sttea
nemicat i privea cu un aer solemn undeva,
departe. Prnd invidios, tnrul Civil Bresinga
i-a ntors capul, de parc n-ar fi fost n stare s
urmreasc din priviri ceremonia. Nu am vzut pe
nimeni care s se uite urt la tnra pereche, dei
unii, precum Faith, i aveau evident propriile
preri despre aliana ncheiat.
Tinerii nu-i uniser nc minile. Kettricken o
inea pe a Ellianiei, iar Dutiful i Arkon se
prinseser de ncheieturi, imitnd salutul
strvechi al rzboinicilor. Toat lumea a prut
surprins cnd Arkon i-a scos o band de aur de
pe mn i a prins-o de a lui Dutiful. A rs
ncntat vznd cum atrna pe braul firav al
biatului, iar Dutiful a reuit s rd la rndul
su, ba chiar i-a nlat braul, ca s-o admire i
ceilali. Solii Insulelor Strine considerau gestul
prinului de bun augur, pentru c au btut
aprobator n mas. Un zmbet subire s-a ivit n
colul gurii lui Peottre. Oare pentru c pe brara
pe care Arkon i-o dduse lui Dutiful era gravat un
mistre, nu un narval? Se lega prinul de un clan
care nu avea nicio autoritate asupra Narcesci?
A urmat singurul incident care-a prut s
ntrerup desfurarea lin a ceremoniei. Arkon
l-a prins pe prin de ncheietura minii i ia
rsucit-o cu palma n sus. Dutiful nu s-a
mpotrivit, dar eu i-am simit stinghereala, ceea ce
nu se putea spune despre Arkon, care a ntrebat
cu glas sonor:
S le amestecm sngele acum, ca semn c
viitorii lor copii vor avea sngele amndurora?
Narcesci i s-a tiat rsuflarea. Nu s-a retras la
adpostul lui Peottre. Unchiul ei a fcut un pas n
fa. ntr-un gest incontient de posesiune, a pus
o mn pe umrul ei. i a vorbit calm, fr s-i
accentueze niciun cuvnt un repro aparent bine
intenionat:
Nu e nici momentul, nici locul potrivit pentru
asta, Bloodblade. Sngele tnrului trebuie s
stropeasc pietrele din cminul casei fetei pentru
ca, amestecat cu al ei, s fie de bun augur. Dar ai
putea picura civa stropi din sngele tu pe
pietrele cminului mamei prinului, dac doreti.
Cred c spusele lui ascundeau o provocare, un
obicei pe care noi, locuitorii celor ase Ducate, nu
l nelegeam. Cnd Kettricken a ntins mna,
vrnd s spun c un asemenea lucru nu e
necesar, Arkon a ntins-o i el pe a sa, i-a suflecat
mneca, a scos cuitul de la centur i i-a crestat
pielea de pe interiorul braului. Sngele gros abia
dac a mijit prin tietur. Atunci s-a strns de
bra n jurul ei i l-a scuturat, ca s curg vrtos.
neleapt, Kettricken s-a tras deoparte, lsndu-l
pe barbar s fac orice credea el de cuviin
pentru a-i onora casa. Arkon i-a ridicat braul
crestat n vzul mulimii i, n murmurul de
groaz nlat din ntreaga ncpere, i-a adunat n
pumn picturile de snge. Apoi l-a azvrlit brusc,
cu un gest larg, ca pe o binecuvntare roie
aruncat asupra adunrii.
Muli au ipat cnd picturile au ajuns pe fee i
pe haine, dar s-a fcut linite n timp ce Arkon
Bloodblade a cobort de pe podium,
ndreptndu-se spre cminul principal. Acolo i-a
adunat din nou snge n pumn i l-a aruncat n
flcri. Aplecndu-se, i-a plimbat palma mnjit
de-a latul cminului, apoi s-a ridicat, lsndu-i
mneca s cad peste tietur. i-a deschis
braele n faa oaspeilor, cerndu-le un rspuns.
La masa solilor din Insulele Strine, oamenii lui
au btut n tblie, scond strigte de admiraie.
Dup cteva clipe, s-au auzit i aplauzele i
chiotele invitailor din cele ase Ducate. Pn i
Peottre Blackwater a zmbit larg, iar cnd Arkon a
revenit lng el pe dais, s-au salutat prinzndu-se
de ncheieturile minilor n faa adunrii.
Urmrindu-i de la locul meu, am rmas cu
impresia c relaia lor era mult mai complicat
dect mi nchipuisem. Arkon era tatl Ellianiei,
dar m ndoiam c Peottre l respecta pentru asta.
ns, vzndu-i unul lng altul, amndoi
rzboinici, am simit ntre ei camaraderia
brbailor care luptaser umr la umr. Deci se
stimau reciproc, chiar dac Peottre nu considera
c Arkon are dreptul s-o ofere pe Elliania ca
simbol al alianei dintre popoarele lor.
i aa am ajuns din nou la misterul principal. De
ce ngduia Peottre logodna? De ce se supunea
Elliania? Dac aveau de ctigat din aliana aceea,
de ce nu o susinea cu mndrie casa mamelor
Narcesci, de ce nu veniser chiar ele s ofere
fata?
Am studiat-o pe Elliania aa cum m nvase
Chade. Gestul tatlui su i aprinsese imaginaia.
A zmbit, mndr de curajul lui i de spectacolul
pe care l dduse n faa nobililor din cele ase
Ducate. O parte din ea se bucura de toate, de
fastul ceremoniei, de hainele elegante, de muzica
i de oamenii care o sorbeau din priviri. i plceau
agitaia i gloria, dar, la sfrit, ar fi vrut s se
ntoarc n sigurana casei sale, s triasc viaa
pe care o dorea, n casa mamelor sale i pe
pmnturile lor. Cum ar fi putut Dutiful profita de
asta ca s-i ntre n graii? Plnuia oare s se duc
la mama ei cu daruri i onoruri? Poate c fata avea
s-i schimbe impresia despre el dac i acorda
atenie n faa rudelor din partea mamei, acas la
ea. Fetelor le place s fie ludate n faa familiei,
nu? Mi-am adunat toate astea ntr-un ungher al
minii, ca s i le spun lui Dutiful a doua zi. M-am
ntrebat dac n ele era mcar un strop de adevr
sau dac l puteau ajuta cu ceva.
n vreme ce meditam, regina Kettricken a dat din
cap ctre menestrel. La rndul lui, menestrelul
le-a fcut semn muzicanilor s se pregteasc.
Kettricken a zmbit i le-a spus ceva oamenilor de
la masa regelui. Lumea s-a aezat din nou pe
scaune i a nceput muzica. Dutiful i-a oferit
braul Ellianiei.
Mi-a fost mil de amndoi, att de tineri i
urmrii de atia ochi bogia a dou popoare,
oferit de unul celuilalt drept gaj al alianei dintre
ele. Mna fetei parc plutea deasupra ncheieturii
prinului cnd au cobort mpreun treptele pn
la cercul dansatorilor, pe podeaua cu modele
desenate n nisipul presrat. Dintr-un scurt val de
Meteug, am aflat c gulerul lui Dutiful se freca
de gtul transpirat, dar nici zmbetul, nici
plecciunea lui graioas n faa fetei nu trdau
nimic. A ntins braele ctre ea, i Narcesca s-a
apropiat destul de mult pentru ca vrfurile
degetelor lui s-i ating talia. Ea nu i-a pus
minile pe umeri, cum cerea dansul, ci i-a sltat
uor fusta, parc vrnd s-i arate mai bine i
minile, i picioarele vioaie. S-au lsat nvluii de
muzic i au dansat perfect, ca dou marionete
conduse de un maestru ppuar. Pind i
nvrtindu-se mpreun, au dat un spectacol
minunat, plin de tineree, graie i fgduieli.
I-am urmrit pe cei care i priveau i m-a
surprins diversitatea sentimentelor citite pe
chipurile lor. Chade radia de satisfacie, dar
Kettricken avea o expresie mai ezitant, n care
i-am ghicit dorina ca Dutiful s primeasc de la
logodnica sa dragoste adevrat, dar i un avantaj
politic trainic. Arkon Bloodblade i ncruciase
minile la piept i se uita la cei doi de sus, ca la o
dovad a puterii sale. Ca i mine, Peottre scruta
mulimea, rmnnd acelai cine de paz al
pupilei sale. Nu sttea ncruntat, dar nici nu
zmbea. O clip, studiindu-i, ni s-au ntlnit
ntmpltor privirile. Nu am ndrznit s ntorc
capul, dar am privit prin el apatic, ca i cnd de
fapt nu l-a fi vzut. Ochii lui s-au ndreptat din
nou spre Elliania i i-am zrit pe buze umbra unui
surs.
Atras de privirea lui scruttoare, i-am urmrit-o.
Pre de-o clip, m-am lsat furat de spectacol.
Tinerii peau i se roteau n ritmul muzicii,
desennd noi modele n nisip cu pantofii i cu
nvolburarea fustei. Dutiful era mai nalt dect
Narcesca, deci i era mai uor s-i priveasc faa
dect ei, care trebuia s ridice ochii spre el, s
zmbeasc i s in ritmul. Minile lui ntinse
parc ncadrau zborul unui fluture, att de uor
se unduia Narcesca n faa lui. L-am aprobat n
gnd i am neles de ce zmbise i Peottre a
ncuviinare mai devreme: biatul meu nu cuta
s pun mna pe fat; atingerea lui contura
fereastra libertii ei n pas de dans. Nu voia i nu
ncerca s-o constrng, dimpotriv, i punea n
eviden graia i libertatea sub ochii oaspeilor.
M-am ntrebat de unde nvase Dutiful s fie att
de nelept. l convinsese Chade sau l ajuta
instinctul diplomatic nnscut al unora dintre
vlstarele neamului Farseer? Am ajuns la
concluzia c nu conta. Se dovedise pe placul lui
Peottre i bnuiam c asta avea s fie, n final, n
avantajul lui.
Prinul i Narcesca au dansat singuri acel prim
dans. La urmtoarele li s-au alturat i alii,
nobilimea celor ase Ducate i oaspeii. Peottre
s-a inut de cuvnt i a dansat cu Narcesca al
doilea dans. Prinul a rmas singur, dar a izbutit
s par graios i n largul su. Chade a venit s-i
vorbeasc, dar a fost invitat la dans de o fat de
nici douzeci de ani.
Arkon Bloodblade a avut neruinarea s-i ofere
braul reginei Kettricken. Am surprins licrirea
fugar de pe chipul ei. L-ar fi refuzat, dar tia c
n-ar fi fost n interesul celor ase Ducate. Aa c
au cobort treptele mpreun. Bloodblade nu inea
cont de preferinele partenerei cu fineea lui
Dutiful. A prins-o cu ndrzneal de mijloc, aa c
ea s-a vzut nevoit s-i pun minile pe umeri ca
s-i domoleasc paii vioi, altminteri s-ar fi trezit
nvrtindu-se fr control. Kettricken pea
graios n ritmul muzicii i-i zmbea partenerului,
dar nu cred c se bucura cu adevrat de plcerea
dansului.
Dansul al treilea a fost mai lent. M-am bucurat
cnd Chade i-a prsit tnra partener, care s-a
bosumflat drgla, i a invitat-o pe Lady
Patience. Ea a scuturat din evantai, vrnd s-l
refuze, dar el a insistat, iar eu tiam c Patience se
bucura n sinea ei. Rmsese la fel de graioas ca
odinioar, chiar dac nu se mica niciodat exact
n ritmul muzicii, i Chade i zmbea,
conducnd-o n siguran printre ceilali
dansatori, iar mie micrile ei mi se preau
ncnttoare i fascinante deopotriv.
Peottre a salvat-o pe regina Kettricken de
Bloodblade, care a dansat apoi cu fiica lui.
Kettricken prea s se simt mult mai n largul ei
cu btrnul rzboinic dect cu cumnatul lui.
Vorbeau n timp ce dansau, iar interesul viu din
ochii ei era sincer. Ochii lui Dutiful i-au ntlnit pe
ai mei o singur clip. tiam ct de stnjenit se
simea, stnd acolo ca un cerb singuratic, n
vreme ce logodnica i se rotea printre dansatori n
braele tatlui ei. Dar, cnd a ncetat muzica, am
fost aproape sigur c Bloodblade tia asta i l
comptimea, cci a pus cu hotrre mna
Narcesci n a prinului pentru al patrulea dans.
i, tot aa, petrecerea i-a urmat cursul. De cele
mai multe ori, nobilii din Insulele Strine i
alegeau partenere dintre femeile lor, ns o tnr
a ndrznit s-l invite pe Lordul Shemshy. Spre
surprinderea mea, el s-a simit flatat i a dansat
cu ea nu o dat, ci de trei ori. Dup ncheierea
dansurilor cu partener, au nceput cele cu figuri.
Nobilii de rang mai nalt s-au retras la mese i
locul le-a fost luat de cei cu rang mrunt. Eu i-am
urmrit pe toi linitit, n cea mai mare parte a
timpului. De cteva ori, stpnul meu m-a trimis
cu mesaje n diverse coluri ale slii, de obicei ca
s le transmit femeilor complimente i profundul
su regret fiindc nu le putea invita la dans din
pricina gleznei grav scrntite. Cteva s-au strns
n jurul lui, s-l cineze. n toat seara aceea
lung, Civil Bresinga n-a pus nici mcar o dat
piciorul n cercul dansatorilor. ns Rosemary a
dansat, o dat chiar cu Chade. I-am privit
vorbindu-i, ea Uitndu-se n sus, spre el, i
zmbindu-i mecherete, el pstrnd o expresie
neutr, ns curtenitoare. Lady Patience s-a retras
repede, aa cum m ateptam. Nu fusese
niciodat n largul ei ntr-o atmosfer pompoas i
n compania curtenilor. Mi-am spus c Dutiful
trebuia s se simt onorat pentru simplul fapt
c-i fcuse apariia.
Muzica, dansul, mncarea i butura s-au
prelungit pn dup miezul nopii, ctre orele mici
ale dimineii. Am ncercat s m apropii cumva de
paharul cu vin sau farfuria lui Civil Bresinga, ns
n-am avut cum. Petrecerea parc nu se mai
termina. M dureau pulpele de atta stat n
picioare. Mi-am amintit cu regret c aveam
ntlnire n zori cu prinul Dutiful. M ndoiam c
avea s vin, dar trebuia s fiu acolo dac aprea
totui. Unde-mi fusese capul? Mult mai nelept ar
fi fost s-l amn cu cteva zile i s m folosesc de
timpul ctigat astfel ca s dau o fug acas.
Lordul Auriu prea ns neobosit. n timp ce
petrecerea lua avnt i lumea mpingea mesele la o
parte ca s le fac mai mult loc dansatorilor, a
gsit un col confortabil lng un cmin i i-a
mutat curtea personal acolo. Cei care-au venit
s-l salute i au rmas s stea de vorb cu el erau
muli i de diverse ranguri. Iar eu m-am convins
nc o dat c Lordul Auriu i bufonul erau doi
oameni foarte diferii. Primul era spiritual i
fermector, dar nu-i trda niciodat acel ascuit
sim al umorului de care fcea parad bufonul. Pe
lng asta, lordul era jamaillian pn n mduva
oaselor, rafinat i, cteodat, intolerant cu ceea ce
numea pe fa atitudinea n stil ase Ducate fa
de moralitatea i obiceiurile sale. Discuta cu
grupul lui de admiratori despre mod i bijuterii,
fcnd fr mil harcea-parcea pe oricine nu se
afla n graiile sale. Flirta scandalos cu femeile,
mritate sau nu, bea enorm, dar refuza cnd i se
oferea fumari, pe motiv c orice alt plant, n
afar de frunzele cele mai fine, mi d greuri
dimineaa. Bnuiesc c am fost rsfat la curtea
Satrapului. Vorbea despre ntmplri petrecute
n ndeprtata Jamaillie cu un lux de amnunte
care m convingea chiar i pe mine nu numai c
trise pe acele meleaguri, ci i c fusese martor la
evenimentele secrete ale naltei curi de acolo.
Ctre sfritul serii, au nceput s apar
cdelniele cu fumari, populare pe vremea lui
Regal. Acum erau la mod cele mai mici, cu drogul
arznd n vase minuscule din cuti metalice pe
msura lor, suspendate de lanuri. Lorzii mai
tineri i cteva doamne i aveau propriile
cdelnie, prinse la ncheietura minii. n cteva
locuri, servitori neobosii legnau cdelniele,
nvluindu-i stpnii n fum.
Nu fusesem niciodat tentat de planta aia care te
mbta, iar faptul c n mintea mea era legat de
Regal o fcea cu att mai dezgusttoare. Totui,
chiar i regina o savura, cu moderaie, pentru c
nu era cunoscut doar n cele ase Ducate, ci i n
Regatul Munilor, dei acolo ardeau un alt soi de
iarb. Alt buruian, acelai nume, aceleai
efecte, mi-am zis, nucit. Regina se ntorsese pe
dais. i strluceau ochii prin cea. Sttea de
poveti cu Peottre. El i vorbea zmbindu-i, dar
nu-i lua ochii de la Elliania, prins alturi de
Dutiful ntr-un dans cu figuri. Dansa i Arkon
Bloodblade, schimbndu-i mereu partenerele. i
lepdase mantia i-i descheiase cmaa. Era un
dansator plin de via, dei fumul unduitor al
drogului i uvoiul vinului l mpiedicau uneori s
pstreze ritmul.
Cred c din mil pentru mine a anunat Lordul
Auriu c durerea din glezn l obosise i l obliga,
din pcate, s se retrag. Admiratorii au insistat
s mai rmn, iar el a prut s cad pe gnduri.
Pn la urm, a hotrt c totui i era prea greu.
Dar a mai trecut o groaz de vreme pn cnd i-a
luat rmas-bun de la toat lumea. Iar cnd,
ntr-un trziu, i-am nfcat taburetul i perna i
l-am scos din mijlocul petrecreilor, am fost oprii
de cel puin patru ori de oameni care ineau s-i
ureze o noapte bun. Cnd, dup ce am urcat
scrile anevoie, am intrat n camerele noastre,
aveam o imagine mult mai clar a popularitii
sale la curte.
Am zvort ua i am aprins focul muribund.
Mi-am turnat un pahar din vinul lui i m-am
trntit pe un scaun lng cmin, iar el s-a aezat
pe podea ca s-i scoat bandajul.
L-am strns prea tare! Uit-te la bietul meu
picior, aproape c s-a albstrit i e rece.
Aa-i trebuie, am spus, fr pic de mil.
Hainele mi duhneau a fumari. Am rsuflat pe
nri, ncercnd s alung putoarea. M-am uitat la
el cum i freca degetele i mi-am dat seama ce
uurat m simeam vzndu-m din nou n
compania bufonului.
Cum i-a venit ideea asta cu Lordul Auriu?
Nu cred c-am ntlnit vreodat un nobil mai
brfitor i mai intrigant. Dac te-a fi cunoscut n
seara asta, te-a fi dispreuit. mi aminteti de
Regal.
Da? Ei, asta-mi reflect probabil convingerea
c ai cte ceva de nvat de la orice om pe care-l
ntlneti.
A cscat de i-au trosnit flcile i s-a aplecat n
fa pn ce i-a atins genunchii cu fruntea, apoi
pe spate, pn ce a mturat podeaua cu prul
lsat liber. S-a ndreptat fr niciun efort vizibil. A
ntins mna i eu l-am ajutat s se salte n
picioare. S-a lsat s cad pe scaunul de lng
mine.
Trebuie s spui multe ca s pari ntr-adevr
josnic, dac vrei s-i ncurajezi pe alii s-i
dezvluie cele mai meschine i mai ruvoitoare
dintre prerile lor.
Probabil. Dar de ce i-ar dori cineva aa ceva?
S-a aplecat i mi-a luat paharul din mn.
Bdran obraznic. Furi vinul stpnului tu.
Ia-i alt pahar.
I-am dat ascultare.
Cnd o fac pe nemernicul, aflu cele mai urte
brfe din castel. Cine a rmas grea cu brbatul
alteia? Cine e nglodat n datorii? Pe cine l-a luat
gura pe dinainte i n faa cui? i despre cine se
spune c are Har sau legturi cu ia care l au?
Am fost ct pe ce s-mi vrs vinul.
i ce-ai aflat?
Numai ceea ce ne ateptam, mi-a rspuns,
linitindu-m. Despre prin i mama lui, niciun
cuvnt. Nicio brf despre tine. Un zvon interesant
despre Civil Bresinga, care a rupt logodna cu Sydel
Grayling din cauz c ea are n familie pe cineva
cu Har. Un argintar nzestrat cu Har, soia i cei
ase copii ai lui au fost gonii din Buckkeep
sptmna trecut. Lady Esomal e foarte
suprat, pentru c tocmai i comandase dou
inele. A, Lady Patience are la moia ei trei
pzitoare de gte cu Har i puin i pas cine tie
asta. Cineva s-a plns c una dintre ele i-a vrjit
oimii, iar Lady Patience i-a rspuns c Harul nu
numai c nu e pentru fcut vrji, dar, dac l mai
prinde c-i trimite oimii s atace turturelele din
grdina ei, pune s fie biciuit cu cravaa i n-o
intereseaz cu cine e vr.
Patience e la fel de discret i raional ca
ntotdeauna, am spus, zmbind, i el a
ncuviinat. Am cltinat din cap i am adugat cu
glas sobru: Dac ura fa de nzestraii cu Har mai
crete mult, Patience se poate trezi n pericol
pentru c le ine partea. Uneori a vrea s fie la fel
de prudent pe ct e de curajoas.
i-e dor de ea, aa-i? m-a ntrebat bufonul cu
blndee.
Am oftat.
Da, am recunoscut, i mi s-a strns inima.
Nu i duceam doar dorul. O abandonasem. n
seara aceea o vzusem o femeie n pragul
btrneii, singur, doar cu servitorii ei
credincioi, btrni i ei.
Dar nu te-ai gndit niciodat s-i spui c ai
supravieuit? C eti n via?
Am negat cu o cltinare a capului.
Nu, din motivele pe care tocmai i le-am spus.
Nu tie ce-i prudena. Nu numai c s-ar sui pe
acoperi ca s rspndeasc vestea, probabil c ar
mai i amenina cu biciuirea pe oricine nu se
bucur mpreun cu ea. Asta, firete, dup ce i-ar
trece furia mpotriva mea.
Firete.
Am zmbit amndoi, dulce amrui, ca atunci
cnd i nchipui ceva dup care tnjeti din
adncul inimii, dar la care nu te poi gndi fr s
te ia groaza. Focul ardea n faa noastr, mistuind
butucul cu limbi roii care-i lingeau marginile.
Dincolo de obloane sufla vntul. Heraldul iernii. O
zvcnire a vechilor reflexe mi-a adus aminte de tot
ce neglijasem. De plantele neculese din grdin,
de spanacul-de-balt adunat pentru ponei. Grijile
altui om, din alt via. La Buckkeep, le puteam
da uitrii. Ar fi trebuit s m simt mndru, cu o
treapt mai sus, dar m simeam jefuit de ele.
Crezi c-o s vin prinul la ntlnirea din zori,
n turnul lui Verity?
Bufonul inea ochii nchii, dar i-a nclinat
capul spre mine.
Nu tiu. nc dansa cnd am plecat.
Cred c trebuie s fiu acolo, n caz c apare.
A vrea s nu-i fi promis aa ceva. Trebuie s m
ntorc la coliba mea, s-mi pun lucrurile n ordine.
Mi-a rspuns cu ceva ntre aprobare i oftat. i-a
tras picioarele sub el i s-a ghemuit n scaun, ca
un copil. Genunchii i atingeau brbia.
M duc s m culc, i-am spus. Ai face bine s
te culci i tu.
A mai scos un sunet. Eu am gemut, m-am dus
lng patul su, am luat o ptur i l-am nvelit.
Noapte bun, bufonule.
A oftat adnc i s-a nfurat mai strns n
ptur.
Am stins lumnrile, n afar de una, pe care am
luat-o n odaia mea. Am pus-o pe scrinul scund i
m-am aezat pe patul tare cu un alt geamt. M
durea spatele, jur-mprejurul cicatricei. Statul n
picioare m obosea ntotdeauna mai mult dect
clritul sau munca. n mica mea odaie aerul era
rece i nchis, nesat de toate mirosurile adunate
n ultima sut de ani. Nu voiam s-l respir n
somn. M-am gndit s urc nesfrita scar care
ducea n atelierul lui Chade i s m culc acolo, n
patul mai lat i mai moale. Ar fi fost minunat, dac
nu ne-ar fi desprit attea trepte.
Mi-am scos hainele elegante i, cu mare efort,
le-am aranjat frumos. Cuibrindu-m sub singura
mea ptur, m-am hotrt s-i cer bani lui Chade
i s-mi cumpr mcar nc una, mai puin
epoas. i s vd ce face Hap. i s-o rog pe Jinna
s m ierte fiindc nu trecusem s o vd cu o
sear nainte, cum i fgduisem. i s scap de
manuscrisele din colib. i s-mi nv iapa cum
s se poarte. i s-l nv pe prin Meteugul i
Harul.
Am tras adnc aer n piept, l-am lsat s ias
odat cu grijile mele i m-am afundat n somn.
Umbr de lup.
Nu era un strigt puternic. Doar fum n vnt. Nu
era numele meu, ci numele pe care mi-l ddea
altcineva, dar asta nu nsemna c trebuia s
rspund. Am ignorat chemarea.

Umbr de lup.
Umbr de lup.
Umbr de lup.
mi amintea cum m trgea Hap de poala
cmii cnd era mic. ntruna, cu ncpnare.
Enervant ca un nar care-i iuie la ureche
noaptea.
Umbr de lup.
Umbr de lup.

N-avea de gnd s plece.


Dorm.
i chiar aa era, mi-am dat seama brusc, n felul
n care o tiu numai cei care viseaz. Dormeam i
visam. Visele n-au nicio importan. Nu?
i eu. Numai aa pot ajunge la tine. N-ai tiut?
Se pare c rspunsul meu o mboldise s
struie. Aproape ca i cum s-ar fi agat de mine.
Nu. N-am tiut.
M-am uitat alene n jur. Mi s-a prut c
recunosc locul. Era primvar i merii din
apropiere nfloriser. Auzeam albinele zumzind
neobosite printre florile lor. Iarba verde i moale
mi mngia tlpile goale i aerul blnd mi flutura
prul.
Am venit de attea ori n visele tale i te-am
urmrit. Mi-am zis s te invit acum ntr-unul de-al
meu. i place?
Lng mine apruse o femeie. Nu. O fat.
Cineva. Greu de spus. i vedeam rochia, pantofii
mici, de piele, i minile bronzate, dar restul
corpului i se pierdea ntr-o cea. Nu-i zream
trsturile. Ct despre mine aveam o senzaie
stranie. M vedeam ca i cnd m-a fi aflat n afara
trupului meu, dar nu eram cel care-mi sttea n
faa ochilor cnd m uitam n oglind, ci un brbat
los, mult mai nalt dect sunt eu n realitate i
mult mai puternic. Prul crunt aspru mi cdea
pe spate i-mi acoperea fruntea. Aveam unghiile
de la mini negre i dinii ascuii. Simeam
nelinitea ca pe o ciupitur. Pericol, dar nu pentru
mine. De ce nu-mi aminteam care era primejdia?
Asta nu sunt eu. Ceva nu e bine.
Fata a rs din toat inima.
Pi, dac nu m lai s te vd aa cum eti,
atunci va trebui s ari aa cum mi te-am nchipuit
eu ntotdeauna. Umbr de lup, de ce te-ai inut
deoparte? Mi-a fost dor de tine. i m-am temut
pentru tine. Te-am simit suferind din greu, dar nu
tiu de ce ai suferit. Eti rnit? Parc nu mai eti la
fel de voinic ca altdat. Pari obosit i mbtrnit.
Mi-a fost dor de tine i de visele tale. Mi-a fost att
de team c ai murit! apoi nu ai mai venit deloc.
Mi-a trebuit o venicie ca s descopr c pot ajunge
eu la tine n loc s-atept s vii tu.
Sporovia ca un copil. O spaim ct se poate de
real s-a furiat n mine. Ca o cea rece n inim,
i pe urm am vzut-o, o ceaa nlndu-mi-se n
jur, n vis. Cumva, nu tiu cum anume, o
chemasem. Am vrut s o vd nconjurndu-m
mai deas, mai puternic. Am ncercat s o
avertizez pe fat.
Nu e corect. Nici bine. Stai deoparte, nu te
apropia.
Nu-i cinstit! s-a plns ea, cnd ceaa s-a fcut zid
ntre noi. Gndurile ei i-au pierdut fora. Uite
ce-ai fcut cu visul meu. Mi-a fost att de greu s-l
furesc, iar acum l-ai stricat. Unde pleci? Eti att
de necioplit!
M-am eliberat din strnsoarea ei ca dintr-o
zvcnire i am constatat c m puteam trezi. De
fapt, eram deja treaz, iar n clipa urmtoare
edeam pe marginea patului. Mi-am trecut
degetele prin pr. Eram aproape pregtit pentru
durerea de cap de dup Meteug, cnd am
simit-o urcnd din stomac i izbindu-mi-se de
cretet. Am inspirat adnc i regulat, hotrt s
nu vomit. Dup ce s-a scurs un timp, n-a fi putut
spune dac un minut sau jumtate de an, am
nceput, cu o durere cumplit n suflet, s-mi
ntresc zidurile Meteugului. Fusesem chiar
att de neglijent? Le coborsem din pricina
oboselii sau a fumariei?
Sau pur i simplu fiica mea avea destul putere
ca s treac prin ele?
Capitolul V
AMRCIUNI MPRTITE

Vifor de nestemate au fost.


Solzi peste solzi lucind ca giuvaiere.
Ochi n flcri, aripi izbind vzduhul.
Au venit dragonii.

Strfulgerri prea tari ca s rmn-n amintire.


Fgduina a o mie de cntece mplinit.
Gheare sfiind, flci devornd.
S-a ntors Regele.
Starling Birdsong, Rzbunarea lui Verity

Am simit freamt de vnt pe obraji. Am deschis


ochii, obosit. Aipisem, n ciuda frigului dimineii
ptruns prin fereastra deschis. n faa mea i
dedesubt, ap ct vedeam cu ochii. Valuri cu
creste albe se burzuluiau sub un cer cenuiu.
M-am ridicat din scaunul lui Verity cu un geamt;
din doi pai, am ajuns la fereastra turnului. De
acolo, privelitea se lrgea: maluri nalte i
abrupte i pdurea ca lipit de ele, sub acea latur
a castelului Buckkeep. Aerul mirosea a furtun,
vntul i ascuea colii de iarn. Soarele era cu un
lat de palm deasupra orizontului ndeprtat; zorii
trecuser de mult. Prinul nu venise.
Nu m mira. Probabil c nc dormea adnc
dup petrecerea din noaptea trecut. Nu, nu era o
surpriz c uitase de ntlnirea noastr, sau poate
c se trezise numai ct s-i spun c nu era chiar
att de important i se culcase la loc. Dar
simeam o oarecare dezamgire. Nu numai fiindc
prinul meu considera somnul mai important
dect ntlnirea cu mine. Spusese c aveam s ne
ntlnim, dar nu venise. Nici nu-mi trimisese
vorb c anuleaz ntlnirea, ca s nu-mi pierd
timpul degeaba. Pentru un biat de vrsta lui era
un fleac, o scpare. Dar ceea ce era lipsit de
nsemntate pentru un bietan conta pentru un
prin. Voiam s-l cert, cum m certase i Chade pe
mine cndva. Sau Burrich. Am zmbit cu tristee.
La drept vorbind, eu fusesem altfel dect Dutiful la
vrsta lui? Burrich nu m credea niciodat n
stare s m trezesc singur ca s ajung la timp la
ntlnirile din zori. mi aduceam foarte bine
aminte cum btea cu pumnii n u, ca s se
asigure c nu pierd lecia de lupt cu toporul. Ei
bine, dac rolurile pe care le jucam unul pentru
altul s-ar fi schimbat, poate c m-a fi dus i eu s
bat cu pumnii n ua prinului.
Aa cum stteau lucruri, m-am mulumit s
scriu un mesaj n praful de pe tblia unei msue
de lng scaun. Eu am fost aici; tu nu. Scurt i
cuprinztor; o dojan, dac asta voia s vad n
ea. i anonim. Putea foarte bine s fie mesajul
lsat de un paj mbufnat pentru o camerist care
ntrziase la ntlnire.
Am nchis obloanele i am ieit pe unde
intrasem, dnd la o parte un panou lateral
decorativ de lng cmin. Deschiderea era strmt
i nu mi-a fost uor s potrivesc panoul la loc n
urma mea. Lumnarea mi se stinsese. Am cobort
pe lunga scar ntunecat ajutat numai de
crpturile nguste din zidul exterior, prin care
abia ptrundea cte-un firicel de lumin sau o
suflare slab de vnt. Am dat i peste un palier
mult mai lung dect ineam minte i m-am
bucurat cnd, bjbind cu piciorul, am atins
treapta urmtoare. La piciorul scrii, am luat-o
ntr-o direcie greit. A treia oar cnd am nimerit
cu faa ntr-o nclceal de pnze de pianjen, am
tiut c m rtcisem. M-am rsucit i am fcut
cale ntoars pe bjbite. Cnd, dup o vreme, am
intrat n camera lui Chade prin spatele suportului
de sticle cu vin, m umplusem de praf, nervi i
transpiraie. Nu eram deloc pregtit pentru ceea
ce m atepta.
Chade s-a ridicat de pe scaunul din faa
cminului, punnd pe mas o can de ceai.
Iat-te, FitzChivalry, a exclamat, chiar n
momentul cnd m-a izbit valul Meteugului.
Nu m vezi, om-cine mpuit.
M-am cltinat i m-am prins de mas ca s nu
cad. L-am ignorat pe Chade, care se uita la mine
ncruntat, ca s m concentrez asupra lui Thick.
Sluga idioat, cu faa mnjit de funingine, sttea
lng vatra pentru lucru. Ameit, i vedeam silueta
unduind. Dac nu mi-a fi ntrit zidurile
Meteugului n timpul nopii, ca s m apr de
ncercrile stngace ale lui Nettle, cred c ar fi
reuit s-i tearg pentru totdeauna chipul din
mintea mea. Dar, mulumit zidurilor, am izbutit
s-i vorbesc scrnind din dini:
Ba te vd. O s te vd ntotdeauna. Dar asta
nu nseamn c-o s-i fac ru, dect dac ncerci
s-mi faci tu mie. Sau dac mai eti nc o dat
necioplit.
Eram din cale afar de tentat s-mi ntrebuinez
Harul mpotriva lui, s-l resping cu o rbufnire de
energie animalic pur, dar m-am abinut. Nu
aveam s folosesc nici Meteugul. Ar fi trebuit
s-mi deschid porile zidurilor, iar asta ar fi
nsemnat s-i dezvlui limitele puterii mele
mintale. nc nu eram pregtit pentru asta.
Pstreaz-i calmul, mi-am spus. Trebuie s te
stpneti pe tine nainte de a-l stpni pe el.
Nu, nu, Thick! Oprete-te. E om bun. Are voie
aici. Eu spun asta.
Chade i s-a adresat servitorului ca unui copil de
trei ani. Mi-am dat seama c ochii mici, care m
priveau sticlind de pe faa rotund, nu aparineau
unui om egal mie ca intelect, dar am surprins n ei
i un strop de ciud pentru c i se vorbea astfel.
Nu mi-am desprins privirea de el cnd i-am spus
lui Chade:
Nu-i nevoie s-i vorbeti aa. Nu e idiot. E
Am cutat un cuvnt potrivit pentru ceea ce
tiam brusc c reprezenta adevrul. Inteligena
bondocului avea limite nguste, dar nu lipsea.
altfel, mi-am ncheiat replica chioap.
Altfel, am cugetat, adic aa cum un cal e altfel
dect o pisic i amndoi sunt altfel dect un om.
Dar nu mai prost dect el. Aproape c simeam
cum bjbia mintea lui ctre alte direcii dect a
mea, atribuind nelesuri unor lucruri pe care eu
le ignoram, aa cum ignora el poriuni ntregi
ancorate n realitatea mea.
Thick s-a ncruntat, uitndu-se de la mine la
Chade i iar la mine. Pe urm i-a luat mtura,
gleata cu cenu i tciuni i a ieit din camer
cu pai mruni i iui. Dup ce suportul de
manuscrise alunecase la locul lui, am surprins un
fragment de gnd azvrlit spre mine:
Pui-a-cine.
Nu m poate suferi. tie i c am Har, m-am
plns lui Chade, lsndu-m s cad pe cellalt
scaun, i am adugat, destul de suprat: Prinul
Dutiful n-a venit n dimineaa asta n turnul lui
Verity, la ntlnirea cu mine, aa cum mi spusese.
Vorbele mele au prut s-alunece pe lng
urechea btrnului.
Regina vrea s te vad. Imediat.
n dimineaa aceea era mbrcat frumos, dac
nu chiar elegant, ntr-o rob albastr simpl, i
purta papuci mblnii. Oare l dureau picioarele
dup ct dansase?
n legtur cu ce? am ntrebat, ridicndu-m
ca s-l urmez.
Ne-am ndreptat spre suportul cu sticle de vin.
Thick nu s-a mirat cnd m-a vzut intrnd pe
aici, am remarcat, n timp ce deschideam ua
secret.
Chade a ridicat din umeri.
Nu cred c are atta minte ct s se mire de
asta. M ndoiesc c a observat.
Am czut pe gnduri i am tras concluzia c era
posibil s aib dreptate. Pentru Thick, faptul
putea fi lipsit de semnificaie.
i regina vrea s m vad pentru c
Pentru c aa a spus, a ripostat Chade cam
fnos.
L-am urmat n tcere. Bnuiam c i capul lui
zvcnea de durere la fel ca al meu. tiam c avea
un antidot mpotriva mahmurelii, dar i ct de
greu era s-l pregteasc. Uneori era mai uor s
supori durerea de cap dect s-i gseti leacul.
Am intrat n apartamentele reginei, cum mai
intraserm i altdat. Chade s-a oprit s trag cu
ochiul i cu urechea, convingndu-se c nu
existau martori nepoftii, apoi m-a condus,
printr-o odaie tainic, n salonul reginei, unde ne
atepta ea. Ne-a privit cu un zmbet obosit. Era
singur.
Ne-am nclinat amndoi, ceremonios.
Bun dimineaa, regina mea, a salutat-o
Chade i pentru mine, iar ea i-a ntins braele
spre noi, n semn de bun-venit.
Ultima oar cnd ajunsesem eu acolo,
Kettricken ne ateptase cu sufletul la gur i cu
gndul numai i numai la fiul ei disprut. De data
asta, n camer se simea mna ei peste tot: n
mijlocul unei msue, ase frunze aurii fuseser
aranjate pe o tav cu pietricele de ru sclipitoare.
Trei lumnri nalte ardeau mprtiind parfum de
violete. Cteva carpete de ln fereau tlpile de
frigul iernii care avea s vin, iar scaunele
fuseser acoperite cu piei de oaie. n vatr ardea
focul i dintr-un ibric atrnat de-asupra lui se
nla abur. ncperea mi aducea aminte de casa
ei de la munte. Pregtise i o gustare pe o msu,
iar ntr-un vas larg aburea ceaiul. Am vzut c nu
erau dect dou ceti.
i mulumesc c l-ai adus pe FitzChivalry,
Lord Chade.
i cerea cu elegan s plece. El s-a nclinat din
nou, poate mai eapn dect prima oar, i s-a
retras prin odaia tainic. Eu am rmas n picioare
n faa reginei, ntrebndu-m despre ce putea fi
vorba. Dup ce s-a nchis ua n urma lui Chade,
ea a oftat brusc. S-a aezat la mas i mi-a artat
cellalt scaun.
Te rog, Fitz.
Nu m invita doar s stau jos, ci i s renun la
etichet.
Am studiat-o n timp ce m aezam. Aveam
aproape aceeai vrst, dar anii trecuser peste ea
mult mai blnd dect peste mine. Pe mine m
umpluser de cicatrice, iar pe ea o atinseser
uor, n treact, lsndu-i doar cteva riduri la
colurile ochilor i ale gurii. Purta o rochie verde,
care-i scotea n eviden prul auriu i sclipirile de
jad din ochi. Croiala era simpl, i tot att de
simplu i aranjase i prul, doar mpletindu-l. Nu
purta bijuterii i nu-i ascundea pielea sub
farduri.
Mi-a turnat ceai i mi-a pus cana n fa fr
niciun fel de ceremonie.
Sunt i prjituri, dac vrei.
Voiam, fiindc nu apucasem s pun nimic n
gur n ziua aceea. Dar ceva din vocea ei, un soi de
rgueal abia simit, m-a fcut s pun ceaca pe
mas ndat ce am ridicat-o. Ea se ferea s m
priveasc n fa. I-au tremurat genele i o lacrim
strecurat printre ele i s-a prelins pe obraz.
Kettricken? am ntrebat n panic.
Ce nu mergea bine i eu habar n-aveam? Aflase
c pe narcesc n-o trgea inima s se mrite cu
fiul ei? Mai primise vreo ameninare legat de Har?
Respira ntretiat i m-a privit dintr-odat drept
n ochi.
Of, Fitz, nu de asta te-am chemat. Am vrut
s-mi pstrez durerea pentru mine. Dar mi pare
att de ru. Pentru noi toi. Cnd am auzit, tiam
deja. M-am trezit n ziua aia n zori, simind c se
rupsese ceva, ceva important.
A ncercat zadarnic s-i dreag vocea. A
continuat tot cu glas rguit i cu obrajii scldai
n lacrimi:
Nu puteam spune exact ce anume se
pierduse, dar cnd mi-a adus Chade vetile
primite de la tine, am tiut imediat. L-am simit
plecnd, Fitz. L-am simit pe Ochi ntunecai cnd
ne-a prsit.
A tcut, copleit de suspine. i-a ascuns faa n
mini, plngnd ca un copil cu sufletul pustiit.
Am vrut s fug. Aproape c reuisem s-mi
stpnesc durerea, i ea mi deschidea rana. Am
rmas o vreme nlemnit, amorit de atta
suferin. De ce trebuia s mi-o zgndreasc?
Dar ea nu prea s-mi observe rceala.
Anii trec, dar nu-i terg niciodat amintirea
unui prieten ca el.
Vorbea pentru sine, cu faa n palme. Cuvintele
rguite erau grele de lacrimi. S-a legnat uor pe
scaun.
Nu m-am mai simit att de apropiat de un
animal nainte de a cltori mpreun. Dar n orele
lungi de mers fr oprire ne-a fost ntotdeauna
alturi, ne-o lua nainte i revenea, i pe urm se
ducea s vad dac nu e cineva n spatele nostru.
Pentru mine a fost ca un scut; ori de cte ori se
ntorcea tropind vesel, tiam c e mulumit
fiindc nu ne ateapt niciun pericol. Dac nu
ne-ar fi linitit astfel, sunt sigur c mi-ar fi pierit
curajul de o sut de ori. Cnd am pornit la drum,
prea doar o parte din tine. Pe urm am descoperit
cum era el nsui. Viteaz, tenace, cu un haz al lui.
Au fost momente, mai ales la carier, cnd ne-a
nsoit la vntoare i numai el a prut s
neleag ce simeam. Nu numai fiindc puteam
s-l strng la piept i s plng cu capul n blana
lui, tiind c nu avea s-mi trdeze slbiciunea, ci
i fiindc se nveselea cnd vedea c am putere.
Dac vnam mpreun i reueam s dobor cte-o
pasre, i simeam ncuviinarea ca pe un fel de
ferocitate care-mi spunea c merit s
supravieuiesc, c mi-am ctigat locul n lume.
Kettricken respira printre suspine.
Cred c mi va fi ntotdeauna dor de el. i nici
mcar n-am apucat s-l mai vd nainte de
Mintea mi-a luat-o razna. Nu bnuisem c
fuseser att de apropiai. i Ochi ntunecai i
pzise bine secretele. tiam c regina Kettricken
avea un strop de Har, i-l simisem cercetndu-m
cnd medita. Mi se trezise de multe ori bnuiala c
legtura munteneasc dintre ea i lumea vie
purta un nume mai puin blnd n cele ase
Ducate. Dar ea i lupul meu?
i-a vorbit? L-ai auzit pe Ochi ntunecai n
gndurile tale?
A cltinat din cap, fr s-i ridice faa din
mini. Mi-a rspuns printre degete:
Nu. Dar l-am simit n inim, cnd altceva nu
mai simeam deloc.
M-am sltat ncet de pe scaun. Am ocolit
msua. Voiam doar s-o bat prietenete pe umerii
ncovoiai, dar cnd am atins-o, s-a ridicat brusc
i mi-a czut n brae. Am strns-o la piept i am
lsat-o s-mi plng pe umr. i, fr s-mi cear
ngduin, au izvort i lacrimile mele. Pe urm,
suferina aceea, nu doar mil pentru mine, ci
durere pricinuit sufletului ei de moartea lui Ochi
ntunecai, a trezit-o pe a mea i jalea a trecut
peste zgazuri. Tot chinul pe care m strduisem
s-l ascund de cei care nu nelegeau ce pierdere
grea suferisem i-a cerut dreptul s rbufneasc.
Cred c mi-am dat seama c am schimbat rolurile
cu Kettricken abia cnd mi-a apsat ncet umerii,
mpingndu-m pe scaunul ei. Mi-a oferit mica ei
batist inutil i mi-a srutat uor fruntea i
obrajii. Nu m puteam opri din plns. Sttea lng
mine, mi legna capul lipit de pieptul ei, m
mngia pe pr i m lsa s plng. mi vorbea
ntretiat despre lupul meu i-mi spunea ct
nsemnase pentru ea n cuvinte pe care de-abia le
auzeam.
Nu a ncercat nici s m opreasc din plns, nici
s-mi spun c totul avea s fie bine. tia c nu
era adevrat. Dar cnd, n cele din urm, mi-au
secat lacrimile, s-a aplecat i m-a srutat pe gur,
un srut tmduitor. Avea pe buze sarea propriilor
ei lacrimi. Pe urm i-a ndreptat spatele.
A oftat adnc, ca uurat de o povar.
Of, bietul tu pr, a murmurat, netezindu-mi
uviele rebele. Dragul meu Fitz Ct te-am
chinuit! Pe amndoi v-am chinuit. i nu pot
niciodat s A prut s simt c vorbele nu-i
aveau rost. Dar ei bea-i ceaiul ct e nc
fierbinte.
S-a ndeprtat i peste cteva clipe mi-am
rectigat stpnirea de sine. Se aezase pe
scaunul meu, aa c am fost nevoit s beau din
cana ei. Ceaiul ardea nc. Se scursese foarte
puin timp, ns eu aveam impresia c trecusem
dincolo de un punct important, de rscruce. Mi se
prea c respiram trgnd n plmni mai mult
aer dect n ultimele zile. Kettricken mi-a luat
ceaca. Cnd mi-am ridicat ochii spre ea, a schiat
un zmbet. Lacrimile i nroiser ochii, iar nasul i
cptase o nuan roz. Nu mi se pruse niciodat
mai frumoas.
Am rmas o vreme aa, mpreun. Ceaiul era de
mirodenii, plcut la gust i nviortor. Am mncat
rulouri pufoase umplute cu crnai, tarte cu fructe
i tune de ovz, simple, dar sioase. Cred c
niciunul dintre noi nu avea destul ncredere n
glasul su ca s vorbeasc, dar nici nu era nevoie
de cuvinte. Am mncat n linite. M-am dus s
umplu ceainicul cu ap fiart. Am oprit plantele
i am turnat ceai pentru amndoi. Dup cteva
minute de tcere, s-a lsat pe sptarul scaunului
i a spus ncet:
Aa c, vezi, aa-zisa pat a fiului meu se
trage de la mine.
Parc ar fi continuat o conversaie. M
ntrebasem dac avea s fac legtura ntre ea i
Harul lui Dutiful. i, odat fcut, m-au ntristat
vinovia i amrciunea din glasul ei.
Dutiful nu e primul nzestrat cu Har n
neamul Farseer, am subliniat. Eu sunt unul
dintre ceilali.
Iar mama ta a fost munteanc. Nu i-ai fost dat
lui Verity la Moonseye? Cine altcineva dect o
femeie de la munte te-ar fi putut nate acolo? O
regsesc n prul tu moale i am auzit-o n glasul
tu, care i-a amintit foarte repede de limba
copilriei cnd ai venit prima oar la Jhaampe.
Dac munii te-au nsemnat astfel, de ce nu i
altcumva? Poate c de la mama ta ai motenit
Harul. Poate c magia lui curge n venele celor de
la munte.
Cred c Dutiful l-a motenit n aceeai
msur de la tatl i de la mama sa, am spus,
apropiindu-m periculos de mult de adevr.
Dar
Dar conteaz prea puin de la cine l-a luat, am
ntrerupt-o destul de brutal. Voiam s schimb
subiectul. Biatul are Har i trebuie s vedem ce e
de fcut. Cnd m-a rugat prima oar s-i dau
lecii, m-am ngrozit, Acum cred c instinctul nu
l-a nelat. E mai bine s tie tot ceea ce l pot
nva despre ambele lui puteri magice.
Kettricken s-a luminat la fa.
Aadar ai fost de acord s-l nvei!
Nu mai ncpea ndoial, mi pierdusem
ndemnarea, nu mai tiam s pstrez secretul
unei urzeli. Sau poate, am reflectat, confuz, regina
nelesese c subtilitatea i blndeea o puteau
ajuta s afle secrete pe care nici iretenia lui
Chade nu le smulsese de la mine. Mi-a citit fr
gre expresia feei, i asta prea s-mi susin a
doua teorie.
Nu voi spune prinului nimic. Dac vrea ca
totul s rmn numai ntre voi, aa s fie. Cnd
ncepei?
Orict de repede i convine prinului, am
rspuns, ocolind adevrul.
Nu voiam s-l prsc c ratase deja prima lecie.
A dat din cap, prnd mulumit s lase asta n
seama mea. i-a dres glasul.
FitzChivalry, de fapt te-am chemat pentru
c vreau s ndrept lucrurile n ceea ce te
privete. Att ct vom putea. n multe privine nu
te pot trata dup cum merii. Dar orice putem face
pentru confortul sau plcerea ta, vreau s facem.
Ai ales rolul de slujitor al Lordului Auriu i neleg
de ce. Totui, m ntristeaz c un prin cu
sngele tu nu poate fi recunoscut de ctre rudele
sale. Aadar, ce putem face? Vrei camere separate
pentru tine, n care s intri numai tu tii pe unde
i unde s te simi ct mai confortabil?
Nu, m-am grbit s spun i, dndu-mi seama
de bruscheea rspunsului, am adugat: cred c
lucrurile e mai bine s rmn aa cum sunt. M
simt confortabil unde stau acum.
Voi tri n acest loc, dar nu-l voi putea face
niciodat casa mea. Ar fi fost zadarnic s ncerc.
Gndul m-a zguduit. Cminul tu, mi-am spus, e
un loc pe care l mpari cu alii. Podul de deasupra
grajdului, unde sttusem cu Burrich, sau coliba
unde locuisem cu Ochi ntunecai i Hap. Dar
odile pe care le mpream acum cu bufonul? Nu.
Rolurile pe care le jucam nsemnau prea mult
pruden, prea mult izolare, prea mult
constrngere.
aranjat o sum de bani lunar. De acum
nainte, Chade va avea grij s-o primeti, dar azi
vreau s ai asta.
Regina tocmai punea n faa mea o pung, un
scule de pnz brodat cu flori stilizate. A zornit
zgomotos cnd a atins masa. Obrajii mi s-au
mpurpurat fr voia mea i nu am putut ascunde
acest lucru. Cnd am ridicat ochii, obrajii ei erau
la fel de roii.
E stnjenitor, nu? S nu m nelegi greit,
FitzChivalry. Banii tia nu pltesc ceea ce ai
fcut pentru mine i ai mei. Pentru aa ceva, toi
banii din lume n-ar fi de-ajuns. Dar omul triete
fcnd cheltuieli, i nu se cuvine ca tocmai tu s le
ceri altora ceea ce-i trebuie.
Am neles-o bine, dar nu m-am putut mpiedica
s spun:
Tu i ai ti suntei tot ai mei, regina mea. i ai
dreptate. Nici toi banii din lume nu ar putea
cumpra ceea ce fac pentru ai mei.
O alt femeie mi-ar fi considerat spusele un
repro. Dar cuvintele mele au aprins n ochii lui
Kettricken scnteia unei mndrii nvalnice. Mi-a
zmbit.
M bucur c suntem rude, FitzChivalry.
Rurisk a fost singurul meu frate. Nimeni nu-l
poate nlocui. Dar nimeni nu se poate apropia mai
mult ca tine de ceea ce nseamn pentru mine un
frate.
Am chibzuit c, n privina asta, ne nelegeam
foarte bine unul pe altul. M nclzea gndul c
m considera rud cu ea, dei rud de snge eram
cu soul i fiul ei. Regele Shrewd m fcuse
odinioar al lui, ncheind cu mine un trg pecetluit
cu un ac de argint. Nici acul, nici regele nu mai
erau demult. Dar trgul nostru supravieuise?
Regele Shrewd preferase s m ia sub ocrotirea lui
ca rege, mai degrab dect ca bunic. Acum
Kettricken, regina mea, m recunotea n primul
rnd ca rud i n al doilea rnd ca frate. Ea nu
fcea trguri. S-ar fi ncruntat la gndul c e
nevoie de un trg ca s-i asigure loialitatea mea.
A vrea s-i spun fiului meu cine eti de fapt.
Asta m-a smuls din scurta mea stare de
mulumire.
Nu, regina mea, te rog. Cunoaterea unui
asemenea secret reprezint un pericol i o povar.
De ce s-l mpovrm cu el?
De ce s i-l ascundem motenitorului
neamului Farseer?
ntre noi s-a lsat linitea. ndelungat.
Poate s i-l dezvluim mai trziu, am spus n
cele din urm.
Mi-a luat o piatr de pe inim cnd a ncuviinat
cu o nclinare a capului. Dar mi-a pus-o imediat
napoi:
Am s tiu cnd va sosi timpul.
S-a ntins peste mas i mi-a luat mn. Nu
m-am mpotrivit. Mi-a ntors-o cu palma n sus i
a pus ceva n ea.
Demult de tot, purtai un ac de argint cu
rubin, primit de la Shrewd. Unul care te fcea al
su i-i deschidea ntotdeauna ua lui. Acum a
vrea s pori asta din aceleai motive.
Era o bijuterie mrunt. O vulpi argintie
care-mi fcea cu un ochi verde dintr-o poziie
alert, cu coada stufoas ncolcit n jurul
labelor. Era bine fixat de un ac lung. Am
studiat-o cu atenie. Era o ntruchipare a
perfeciunii.
E lucrat de mna ta.
N-ai uitat c-mi place s lucrez argintul, i
asta m mgulete. Da, eu am fcut-o. Iar tu ai
fcut din vulpe blazonul meu de aici, din
Buckkeep.
Mi-am descheiat ireturile cmii de servitor.
Sub ochii ei, am nfipt acul n cptueal. Pe
dinafar nu se vedea nimic, dar, cnd mi-am legat
la loc ireturile, am simit vulpia pe piept. Mi-am
dres glasul.
mi faci o mare onoare. i, fiindc ai spus c-i
sunt la fel de apropiat ca un frate, i voi pune o
ntrebare pe care sunt sigur c i-ar fi pus-o i
Rurisk. Voi avea ndrzneala s te ntreb de ce o ii
printre doamnele tale pe aceea care a ncercat s-i
ia viaa. Da, viaa ta i a copilului tu, nc
nenscut.
M-a privit sincer nedumerit. Apoi a tresrit ca
nepat cu acul.
A, vorbeti despre Lady Rosemary.
Da.
S-a scurs atta vreme Ceea ce spui s-a
petrecut acum o venicie, Fitz. tii, cnd m uit la
ea, nici nu m mai gndesc la ce-a fost. La
sfritul Rzboiului Corbiilor Roii, cnd s-a
ntors Regal aici, Rosemary fcea parte din suita
lui. i murise mama i fusese neglijat. La
nceput, nu-i suportam s-i vd pe ea i pe Regal
n faa ochilor. Dar trebuia s salvez aparenele,
iar scuzele i jurmintele lui scrboase de credin
fa de motenitorul nenscut s-au dovedit
folositoare. Au ajutat la unirea celor ase Ducate,
pentru c adusese cu sine nobilimea din Tilth i
Farrow. i aveam o nevoie disperat de sprijinul
lor. N-a lipsit mult ca dup Rzboiul Corbiilor
Roii s urmeze unul civil. Ducatele sunt foarte
diferite ntre ele. Dar influena lui Regal a fost
suficient pentru a-i ntoarce pe nobili n favoarea
mea. Pe urm, Regal a murit, att de straniu i de
violent. S-a zvonit, inevitabil, c l-a fi ucis eu, ca
s m rzbun pentru toate suferinele pe care mi
le pricinuise. Chade a struit s fac anumite
gesturi pentru nobilii lui, ca s-i aduc de partea
mea. i l-am ascultat. Am mutat-o pe Lady
Patience n locul lui, la Tradeford, fiindc simeam
c am mare nevoie de sprijin acolo. Dar, dup ce
am chibzuit foarte bine cine i ce trebuia s
primeasc, le-am druit celor care trebuiau
potolii toate celelalte proprieti ale lui.
i care a fost reacia lordului Bright?
Povestea asta era o noutate pentru mine. Bright
fusese motenitorul lui Regal, iar acum era duce
de Farrow. O mare parte din ceea ce druise
Kettricken era, nendoielnic, motenirea care i se
cuvenea lui de drept.
L-am recompensat altfel. Dup ce nu fusese
n stare s apere ducatul Buck i Buckkeepul,
ajunsese pe o poziie foarte precar. Nu putea
protesta vehement, pentru c nu motenise i
influen lui Regal asupra nobilimii. Dar m-am
strduit s-l fac nu doar mulumit de soarta lui, ci
i un conductor mai bun dect ar fi fost
altminteri. M-am ocupat de educaia lui n privine
care nu ineau doar de vin i haine. Ga duce de
Farrow, i-a petrecut cea mai mare parte a
timpului chiar aici, la Buckkeep. Patience se
ocup de Tradeford n locul lui, probabil mult mai
bine dect ar fi fcut-o el, pentru c ea are sim
practic, tie s pun oamenii s fac exact ceea ce
se pricep s fac. i i trimite rapoarte lunare,
mult mai detaliate dect i-ar plcea lui, dar eu
insist s le citeasc de la cap la coad mpreun cu
un trezorier de-al meu, nu numai ca s m asigur
c le nelege, dar i ca s-l oblig s declare c e
mulumit de ceea ce se petrece acolo. i acum cred
c ntr-adevr este.
Bnuiesc c i ducesa lui are o legtur cu
asta, m-am hazardat s afirm.
Kettricken avu graia s roeasc uor.
Chade a considerat c va fi mai fericit dac se
nsoar. i e vremea s aib un motenitor. Dac
ar fi rmas burlac, ar fi strnit discordie la curte.
Cine i-a ales ducesa? am ntrebat, ncercnd
s nu par prea aspru.
Lordul Chade a propus mai multe tinere de
familie bun, care aveau nsuirile necesare. Eu
am avut grij s-i fie prezentate. i s afle familiile
lor c m-a fi bucurat dac ducele o alegea pe una
dintre ele. i s-au ntrecut s-l cucereasc, dar
i-a ales singur mireasa am avut grij s aib
prilejul s aleag
Una docil i nu foarte ambiioas. Fata cuiva
loial reginei, am ncheiat eu n locul ei.
Kettricken m-a privit n ochi.
Da. Apoi, dup ce respirase scurt: Crezi c am
greit, FitzChivalry? Tu, cel care mi-a dat primele
lecii de manevrare a intrigilor de la curte n
avantajul meu?
I-am zmbit.
Nu. Ca s fiu sincer, sunt mndru de tine. i,
judecnd dup expresia lordului Bright de la
festinul de azi-noapte, ai ales bine pentru el,
avnd n vedere i dragostea, i loialitatea.
Kettricken a oftat, aproape cu uurare.
Mulumesc. in mult la prerea ta,
FitzChivalry, am inut ntotdeauna. N-a vrea s
trag vreodat concluzia c m-am fcut de rs n
faa ta.
M ndoiesc c ai putea, am linitit-o sincer i
galant totodat, apoi am revenit la ceea ce m
interesa. i Rosemary?
Dup moartea lui Regal, cei din anturajul lui
s-au risipit pe la casele lor sau ca s ia n primire
domeniile pe care li le oferisem. Pe Rosemary n-a
vrut-o nimeni. Tatl i murise nainte de a nate.
Mama avea un titlu, Lady Celeffa de Firwood8, dar
nu i o avere care s-l justifice. Firwood e o
proprietate mic, feuda unui ceretor. Exist i un
conac, dar mi s-a spus c e nelocuit de civa ani.
Dac nu ar fi fost n graiile prinului Regal, Lady
Celeffa n-ar fi ajuns niciodat la curte. Kettricken
a oftat. Aa c Rosemary s-a pomenit orfan la opt
ani i nicidecum n graiile reginei. Cred c nu mai
trebuie s-i spun cum era tratat la curte.
M-am crispat fr voia mea. mi aminteam foarte
bine cum fusesem tratat eu.
Am ncercat s-o ignor, dar Chade n-a vrut s
lase lucrurile aa cum erau. Ca s fiu sincer, nici
eu.
A fost o ameninare pentru tine. O asasin pe

8 Lemn de brad (n. tr.).


jumtate pregtit, nvat de Regal s te urasc.
Nu putea fi lsat de capul ei.
Kettricken a continuat dup cteva clipe de
tcere.
Cnd vorbeti aa, parc-i aud pe Chade. Nu.
Era mai ru dect att. Era un copil neglijat, o
feti pe care o nvinoveam pentru c devenise
exact ceea ce fusese nvat s devin. Era un
repro zilnic la adresa mea, fiindc tiam c o
neglijasem i o tratasem cu asprime. Dac m-a fi
purtat cu ea cum trebuie s se poarte o doamn cu
pajul ei, Regal nu ar fi ntors-o mpotriva mea.
Dac nu cumva o luase sub influena lui nc
dinainte de a veni ea la tine.
Chiar dac a fost aa, ar fi trebuit s-mi dau
seama. Dac nu m-ar fi preocupat doar viaa i
grijile mele.
i era paj, nu fiic!
A pstrat cteva clipe tcerea.
Fitz, a spus apoi, uii c am fost crescut n
Regatul Munilor, ca s fiu Sacrificiu pentru
poporul meu. Nu o regin, nu aa cum te atepi
tu. Eu cer mai mult de la mine nsmi.
La asta n-am avut replic.
Deci tu ai hotrt s-o pstrezi.
Chade a spus c trebuie s-o pstrez sau s
scap de ea pentru totdeauna. Cuvintele lui m-au
umplut de groaz. S omori un copil pentru ceea
ce a fost nvat s fac? Pe urm, aceleai cuvinte
m-au fcut s judec mai limpede. Ar fi fost mai
blnd s-o omorm pe loc, dect s-o torturez
ignornd-o, ca pn atunci. Aa c m-am dus n
odaia ei chiar n seara aia. Singur. i era o team
cumplit de mine, iar camera aia era friguroas i
aproape goal, i aternuturile de pe pat nu mai
fuseser splate de cine tie cnd. Cmaa de
noapte i rmsese mic; se rupsese la umeri, era
mult prea scurt pentru ea. S-a ghemuit pe pat ct
mai departe de mine i n-a fcut altceva dect s
m fixeze cu ochi mari. Eu am ntrebat-o ce
prefer, s fie dat n grija lui Lady Patience sau
s-mi slujeasc mie din nou ca paj.
i a ales s-i fie paj.
A izbucnit n lacrimi, s-a aruncat pe podea,
s-a agat de fustele mele i mi-a spus c-i
nchipuise c n-o mai puteam suferi. Plngea cu
sughiuri, att de tare nct, pn am izbutit s-o
linitesc, transpiraia i lipise prul de cap i
tremura toat. Fitz, mi-a fost ruine c m
purtasem cu atta cruzime fa de un copil, nu
fcndu-i ceva, ci doar neglijndu-l. Numai eu i
Chade bnuiam c ncercase s-mi fac ru, i
bnuielile noastre nu erau cunoscute. Dar nu-i
mai ddusem nicio atenie i asta le ngduise
tuturor celor din castel s se poarte urt i crud cu
ea. Pantofii ei mici erau ferfeni
Vocea lui Kettricken s-a frnt i, n ciuda voinei
mele, mi s-a fcut brusc mil de Rosemary. Regina
a respirat adnc i i-a continuat povestea.
M-a implorat s-i dau voie s m slujeasc
din nou, Fitz. N-avea nici apte ani cnd a fcut tot
ce i-a cerut Regal. Nu m-a urt niciodat, nici n-a
neles ce face. Sunt sigur c pentru ea a fost un
joc s trag cu urechea i s repete tot ce auzea.
Am ncercat s judec la rece i cu aspru.
i s ntind unsoare pe trepte, ca s cazi tu?
Dar crezi c i s-a spus de ce? Sau numai s le
dea cu unsoare dup ce urc n grdina de pe
acoperi? n ochii unui copil putea s par o
simpl fars.
Ai ntrebat-o?
O scurt ezitare.
De unele lucruri e mai bine s nu vorbeti.
Chiar dac tia c trebuia s cad, nu cred c i-a
dat seama ct de grave puteau fi urmrile.
Bnuiesc c e posibil s fi vzut n mine dou
femei, cea pe care voia Regal s-o doboare i acea
Kettricken pe care o slujea zi de zi. Cel care ar
trebui nvinovit pentru faptele ei e mort.
i, de cnd am luat-o din nou n slujba mea,
mi-a fost ntotdeauna loial i i-a dat mereu
silina s-mi fac pe plac.
Kettricken a oftat i a continuat uitndu-se pe
lng mine.
Trecutul trebuie s rmn n trecut, Fitz.
Mai ales pentru cei care conduc o ar. Trebuie
s-mi nsor biatul cu fata cuiva de pe Insulele
Strine. Trebuie s ncurajez negoul i alianele
cu oamenii care mi-au condamnat regele la
moarte. Crezi c e cazul s-mi fac probleme fiindc
am luat o mic spioan sub aripa mea ocrotitoare
i am transformat-o ntr-una din doamnele de la
curte?
Am respirat i eu adnc. Dac, n cincisprezece
ani, Kettricken nu-i regretase hotrrea, n-aveau
s i-o schimbe acum cuvintele mele, oricare ar fi
fost i poate c nici nu trebuia.
Ei, presupun c ar fi trebuit s m-atept la
asta. Nu i-ai fcut probleme nici cnd, dup ce ai
venit la curtea noastr, ai fcut dintr-un asasin
sfetnicul tu.
Primul meu prieten de aici, m-a corectat ea.
S-a ncruntat. Cnd o cunoscusem, nu avusese
ridurile pe care i le vedeam acum pe frunte i ntre
ochi, grijile i le ntipriser ntre timp acolo.
Nu sunt deloc ncntat de tot teatrul pe
care-l jucm. A vrea s te am alturi i s fii
dasclul fiului meu. Te-a onora i ca prieten, i ca
pe un Farseer.
Nu e cu putin, i-am spus cu hotrre. i e
mai bine aa. i sunt de mai mult folos n rolul
meu de acum i sunt un pericol mult mai mic
pentru tine i pentru prin.
Dar eti tu ntr-un pericol mai mare. Chade
mi-a spus c Pestriii te-au ameninat chiar la doi
pai de castel.
A fi preferat s nu afle ea ce mi se ntmplase.
De asta m ocup eu. Poate-i fac s se-arate la
fa.
Poate. Dar mi-e ruine c trebuie s te
descurci singur, cel puin n aparen, n
asemenea situaii. i spun sincer c detest
habotnicia asta care nc mai exist n cele ase
Ducate, ca i faptul c nobilii se prefac c n-o vd.
M-am strduit din toate puterile s vin n ajutorul
celor cu Har, dar lucrurile se mic greu. Cnd au
nceput s-apar afiele Pestriilor, m-am nfuriat.
Chade m-a sftuit s nu fac nimic la mnie.
Acum m ntreb dac n-ar fi fost mai nelept
s-mi fac cunoscut mnia. n al doilea rnd, am
vrut s afle nzestraii cu Har c sunt gata s le fac
dreptate. Am vrut s le-o spun, s-i invit pe
conductorii lor la mine, ca s furim mpreun
un scut mpotriva Pestriilor.
Kettricken a cltinat din cap.
Dar Chade s-a amestecat din nou, mi-a spus
c nzestraii cu Har nu au nici conductori
recunoscui, nici destul ncredere n casa Farseer
ca s vin la o asemenea ntlnire. Iar noi nu avem
niciun mijlocitor n care s se ncread, nici cum
s le garantm c nu plnuim s-i atragem aici
pentru a-i nimici. M-a convins s renun la idee.
Chade e un bun sfetnic, priceput la politic i la
manevrele puterii, a adugat, prnd ovitoare.
Dar uneori am impresia c ne conduce numai n
direcia care asigur stabilitate celor ase Ducate,
fr s se ntrebe dac s-a fcut dreptate pentru
toi supuii mei. Fruntea lui Kettricken s-a
ncreit. Spune c dreptatea are cu att mai multe
anse s domneasc ntr-o ar, cu ct e ara mai
stabil. Poate c are dreptate. Dar mi-e adesea dor
de felul n care discutam noi doi aceste lucruri. i
de asta i-am simit lipsa, FitzChivalry. Nu-mi
place c nu te pot avea alturi cnd vreau, ci
trebuie s trimit dup tine n secret. A vrea s te
pot invita s fii alturi de mine i de Peottre la
jocul de astzi, pentru c a vrea s tiu ce crezi
despre el. E un brbat care m pune mult pe
gnduri.
Jocul tu cu Peottre de azi?
Am discutat puin cu el asear. Tot discutnd
despre ansele ca Dutiful i Elliania s fie cu
adevrat fericii, am ajuns i la noroc. Iar de
acolo, la jocuri de noroc. Mai ii minte jocul acela
de la munte, cu cri i piese de forma runelor?
Mi-am scotocit prin memorie.
Cred c mi-ai vorbit de el odat. i, da, mi
aduc aminte c am i citit despre el pe vremea
cnd ateptam s-mi revin, dup ce a ncercat
Regal prima oar s m ucid.
Se joac cu cri sau tablete, fie pictate pe
hrtie tare, fie cioplite pe buci subiri de lemn.
Reprezint eroi simbolici din basmele noastre, ca
Btrnul estor i Vntorul la Pnd. Piesele
sunt rune, cele care nseamn Piatr, Ap i
Pune.
Da, sigur am auzit de el.
Peottre vrea s-l nv cum se joac. S-a
artat foarte interesat de el. Mi-a spus c au i ei
un joc pe Insulele Strine cu rune desenate pe
cuburi care se amestec ntre ele i se arunc. Pe
urm juctorii i pun pionii pe o pnz sau pe o
tabl pictat cu zeiti minore, ca Vntul, Fumul
i Copacul. Seamn cu al nostru, nu-i aa?
Probabil, am admis.
Dar gndul c avea s-l nvee pe Peottre jocul ei
o entuziasma pe regin mult mai mult dect m-a
fi ateptat. Oare l gsea atrgtor pe Strinul
rzboinic i farnic?
Trebuie s-mi dai mai multe amnunte, cnd
le vei afla. A vrea s tiu dac runele de pe zaruri
sunt la fel cu cele din jocul vostru.
Ne-am pune o mulime de ntrebri, nu? Dac
ar semna runele ntre ele. Mai ales c unele rune
din jocul meu apar pe stlpii Meteugului.
Ah.
Kettricken nc m mai putea surprinde.
ntotdeauna reuise s se gndeasc la mai multe
deodat, s fac legtura ntre lucruri ciudat de
diferite, descoperind tipare crora altora le
scpau. Aa gsise i harta pierdut a regatului
Strbunilor. Am simit brusc c-mi dduse de
gndit la prea multe.
M-am ridicat ca s-i cer voie s m retrag, m-am
nclinat i mi-am dorit s am cu ce cuvinte s-i
mulumesc. ns, o clip mai trziu, mi s-a prut
c e bizar s-i mulumeti celui care jelete sincer
pe cineva pe care l-ai iubit. Am biguit ceva, dar
m-a oprit, lundu-mi minile ntr-ale ei.
i poate c numai tu ai neles ce-am simii
cnd l-am pierdut pe Verity. Cum a fost s-l vd
preschimbat, s tiu c va nvinge, i totui s
plng, egoist, tiind i c nu-l voi mai revedea
niciodat pe brbatul care fusese. Nu e prima
tragedie pe care am trit-o mpreun, FitzChivalry.
Amndoi am trecut singuri printr-o mare parte din
via.
Nu se cuvenea, dar am fcut-o oricum. Am
luat-o n brae i am strns-o la piept.
Te-a iubit att de mult i-am spus, vorbind
cu voce sugrumat despre regele meu pierdut.
i-a lsat fruntea pe umrul meu.
tiu, a optit. M sprijin i acum pe dragostea
lui. Uneori am impresia c l simt lng mine,
sftuindu-m n vremuri grele. Fie ca Ochi
ntunecai s-i fie mereu alturi, aa cum mi e
mie Verity.
Am inut-o n brae pe iubita lui Verity clipe
ndelungate. Lucrurile ar fi stat cu totul altfel
Dar urarea ei era de bine i m alina. M-am
desprins de ea cu un oftat. Regina i slujitorul ei
s-au desprit, ntorcndu-se fiecare la
ndeletnicirile sale de zi cu zi.
Capitolul VI
NIMICIRE

i e aproape sigur c Statele Chalced i-ar fi


putut nfrnge pe negustorii din Bingtown i le-ar fi
putut lua teritoriile dac ar fi reuit s menin o
blocad solid n golful Bingtown.
Dou feluri de magie le-au pus ns piedici, cci
sigur magie a fost la mijloc, dei sunt unii care o
pun la ndoial, pentru c oamenii din Bingtown
sunt negustori, nu lupttori, aa cum tie toat
lumea. Mulumit celei dinti, negustorii din
Bingtown stpnesc Corbii Vii, nsufleite i
nzestrate cu raiune printr-un ritual tainic, n
timpul cruia sunt sacrificai trei copii sau membri
vrstnici ai aceleiai familii. Nu numai c statuile
de la prova acestor vase vorbesc i se mic, dar
au i o nemaipomenit putere, care le ngduie s
zdrobeasc alte corbii, mai mici, odat ce le
ncolesc. Unele pot s scuipe foc la o distan egal
cu de trei ori lungimea lor.
A doua magie este pus la ndoial de ignorani
n aceeai msur ca prima, dar, cum eu, cltor
fiind, am vzut-o cu ochii mei, i desfid pe toi cei
care o consider o minciun. Artizanii din Bingtown
au cioplit n grab, dar cu iscusin, un dragon din
nestemate albastre i argintii i l-au trezit la via
printr-un minunat amestec de magie i fragment
disprut din cauza degradrii pergamentului, ca
s-i apere portul. Aceast creatur, numit
Tinnitgliat de cei ce i-au dat via, s-a ridicat din
ruinele fumegnde ale cartierului de depozite din
Bingtown, distrus de chalcedeni, i a alungat
corbiile dumane din port.
Winfroda, Aventuri din cltoriile mele n jurul lumii

M-am ntors din nou n odaia mea prin labirintul


de coridoare nguste. nainte de a intra, m-am
oprit i am ncercat s vd ceva pe ntuneric.
Odat intrat, am zvort ua secret. M-am oprit
din nou i am rmas perfect nemicat. Prin ua
nchis dinspre camerele bufonului se auzeau
voci.
Nu tiu nici cnd s-a sculat i a plecat, nici de
ce i habar n-am cnd se va ntoarce. La nceput
mi s-a prut o idee foarte bun s am lng mine
un rzboinic puternic i destoinic, n stare nu
numai s m apere de hoii de strad, dar i s-mi
fie valet i s se ocupe de celelalte nevoi ale mele.
Dar s-a dovedit c nu pot lsa pe seama lui
sarcinile zilnice. Uit-te aici! A trebuit s nfac un
paj care trecea pe coridor i s-i poruncesc lui s-i
cear unui biat de la buctrie s-mi aduc
dejunul. i nici mcar nu mi-a adus ce-mi place!
mi vine s-l concediez pe Badgerlock, dar cu
glezna asta nu m descurc fr un servitor vnjos.
Ei, asta e. Poate c va trebui s-i accept cusururile
i s-mi iau un paj sau doi care s se ocupe de
treburile zilnice. Uite ce praf e pe poli. Mai mare
ruinea. Nu pot invita pe nimeni n odile mele
dac arat aa. E un noroc c durerea din glezn
m ndeamn spre ndeletniciri singuratice zilele
astea.
Am mpietrit. Voiam s tiu cu cine vorbete i
de ce m cuta persoana aceea, dar nu puteam
intra peste ei, din moment ce Lordul Auriu
insistase deja c nu eram acolo.
Prea bine. Atunci pot s las un mesaj pentru
servitorul tu, Lord Auriu?
Era Laurel, care nu-i ascundea iritarea din
voce. Vzuse prea des cum ne purtm unul cu
altul cnd ne nsoise n ultima noastr aventur
ca s se lase pclit de mascarada noastr. Nu
avea s mai cread niciodat c suntem stpn i
servitor. Ne ieisem din roluri de prea multe ori.
Totui, nelegeam i de ce Lordul Auriu insista s
ne prefacem n continuare. Altminteri ne-am fi dat
nelciunea pe deplin n vileag la curte.
Desigur. Sau eti bine-venit disear, ca s
afli dac i-a adus aminte de ndatoririle lui i s-a
ntors acas.
Dac avusese de gnd s-o mbuneze, dduse
gre.
Un mesaj e de-ajuns, sunt sigur. Trecnd pe
la grajduri, am observat c e ceva n neregul cu
iapa lui i m-am ngrijorat. Dac se poate ntlni
cu mine azi, la ora prnzului, i voi arta despre ce
e vorba.
i dac nu se ntoarce pn la prnz pe Sa,
nu pot s sufr treaba asta! S-o fac pe secretarul
servitorului meu!
Lord Auriu. Vocea ei calm i-a ntrerupt
isteria prefcut. Sunt foarte ngrijorat. Spune-i
s vin la ntlnirea cu mine sau s gseasc o
alt cale ca s stm de vorb. La revedere.
A plecat trntind ua. Am auzit bufnitura, dar
am ateptat totui cteva minute, ca s m
conving c bufonul e singur. Am deschis ua fr
zgomot, dar simurile lui mai presus de fire l-au
ajutat iari.
Iat-te, a exclamat cu un oftat de uurare.
ncepeam s m ngrijorez.
M-a privit cu mai mult atenie i un zmbet i-a
luminat obrazul.
Se vede treaba c prima lecie a prinului a
mers foarte bine.
Prinul a preferat s sar peste ea. Iar mie mi
pare ru c te-am neglijat. Nu mi-a dat prin cap
s-i aduc Lordului Auriu dejunul.
A scos un sunet care arta c nu-i pas de
dejun.
Te asigur c ultimul lucru la care m atept e
s fii tu un servitor priceput. Sunt perfect capabil
s-mi fac singur rost de-ale gurii. Dar e nevoie de
scandal cnd m vd obligat s fur pajul altuia
pentru asta. Am bodognit i m-am plns destul
ca s-mi pot lua nc un servitor fr s strnesc
bnuieli.
i-a turnat nc o ceac de ceai, a sorbit din ea
i s-a strmbat.
E rece. Mi-a artat mncarea rmas. i-e
foame?
Nu. Am mncat cu Kettricken.
A dat din cap, nicidecum surprins.
Prinul mi-a trimis un mesaj n dimineaa
asta. Acum l neleg. Mi-ai scris aa: M-am
ntristat vznd c glezna Domniei Voastre nu v-a
ngduit s dansai la logodna mea. tiu prea bine
ce suprtor e cnd o neplcere neateptat te
mpiedic s te bucuri de o plcere mult ateptat.
Sper din tot sufletul c v vei putea relua ct de
curnd ndeletnicirile ndrgite.
Am dat din cap mulumit.
Fraze bine ntoarse din condei, care izbutesc
i s-i transmit mesajul. Prinul nostru e tot mai
subtil.
Are ascuimea minii tatlui su, a ncuviinat
bufonul, dar, dup ce l-am sgetat cu privirea, a
lui a devenit blajin i senin. Mai ai un mesaj, a
adugat. De la Laurel.
tiu. L-am auzit.
M-am gndit eu.
Am cltinat din cap.
M-a nedumerit i m-a alarmat. Dup felul n
care a vorbit, nu cred c are legtur cu iapa mea.
Dar o s m ntlnesc cu ea la prnz, ca s m
lmuresc. Pe urm a vrea s cobor n ora, s-l
vd pe Hap i s-mi cer iertare de la Jinna.
Bufonul a nlat dintr-o sprncean palid.
I-am promis c trec pe la ea asear, ca s stau
de vorb cu Hap. Dar, dup cum tii, n loc de
asta, te-am nsoit la srbtorirea logodnei.
A luat un bucheel de flori albe de pe tava cu
mncare i l-a mirosit cu un aer meditativ.
Atia oameni, i toi vor s petreac timp cu
tine.
Am oftat.
Mi-e greu. Nu prea tiu cum s-i mpac pe
toi. M-am obinuit cu viaa mea singuratic, cnd
numai Ochi ntunecai i Hap aveau nevoie de
mine. Nu cred c m descurc prea bine. Nu-mi
dau seama cum i-a rezolvat Chade toate treburile
atia ani.
E un pianjen. Un estor care-i ntinde
firele n toate direciile. St n mijlocul pnzei i
interpreteaz fiecare tragere de fir.
Am zmbit.
L-ai descris ntocmai. Nu mgulitor, dar
precis.
i-a lsat brusc capul pe-o parte i m-a privit
piezi.
Deci Kettricken a fost, nu-i aa? Nu Chade.
Nu neleg.
i-a privit minile n care rsucea buchetul.
S-a produs o schimbare n tine. Nu mai eti
adus de spate. M priveti n ochi cnd vorbeti.
Nu mai am senzaia c trebuie s m uit peste
umr, ca s vd dac nu e o stafie acolo. A aezat
florile pe mas cu delicatee. Cineva i-a luat o
parte din povar de pe umeri.
Kettricken, i-am mrturisit, dup cteva
clipe. Mi-am dres glasul. A fost mai apropiat de
Ochi ntunecai dect am crezut. l jelete i ea.
Ca i mine.
Mi-am cntrit cuvintele nainte de a le rosti.
M-am ntrebat dac erau cu adevrat necesare,
dac nu cumva l-a fi putut rni. Pn la urm,
le-am rostit:
Dar altfel. Kettricken plnge dup el n felul
meu, pentru el i pentru ceea ce a nsemnat
pentru ea. Tu
M-am oprit, netiind cum s m exprim.
Eu l-am iubit prin tine. Prin legtura noastr
a devenit el real pentru mine. Aa c, ntr-un fel,
nu-l jelesc pe Ochi ntunecai ca tine. Jelesc jalea
ta.
ntotdeauna ai tiut s jonglezi cu cuvintele
mai bine dect mine.
Da, a ncuviinat. Apoi i-a ncruciat braele
la piept oftnd. Ei, m bucur c te-a putut ajuta
cineva. Dei o invidiez pe Kettricken.
Asta n-avea sens.
O invidiezi fiindc jelete?
O invidiez fiindc i-a alinat durerea. Te las pe
tine s aduni vasele i s le duci la buctrie, s-a
grbit s adauge, nainte de a apuca s-i rspund.
Ai grij s-o faci acolo pe morocnosul, ca i cnd
stpnul tu te-ar fi dojenit aspru. Pe urm poi
pleca la Laurel i n ora. Am de gnd s petrec o zi
linitit, vzndu-mi numai de treburile mele. Am
dat de veste c m doare glezna i vreau s m
odihnesc fr oaspei. Ctre sfritul dup-amiezii
sunt invitat la un joc cu favoriii reginei. Aa c,
dac nu m gseti aici, caut-m acolo. Te vei
ntoarce la timp ca s m-ajui s opi pn la
cin?
Cred c da.
S-a posomort brusc, ca i cum chiar l-ar fi
durut piciorul. A dat din cap cu gravitate.
Poate ne vedem atunci.
S-a ridicat de la mas i a luat-o ctre odaia lui.
A deschis ua fr o vorb i a nchis-o fr
zgomot, dar cu hotrre.
Am adunat vasele pe tav. n ciuda spuselor
bufonului despre nepriceperea mea, am fcut i
ordine n camer. Am dus vasele la buctrie, apoi
am adus ap i lemne pentru noi. Ua bufonului a
rmas nchis. Oare era bolnav? A fi ndrznit s
bat n ea, dac nu s-ar fi apropiat deja amiaza.
M-am dus n cmrua mea i mi-am pus sabia
cea urt. Am luat cteva monede din punga
primit de la Kettricken i am ascuns restul sub
un col de saltea. Mi-am verificat buzunarele
ascunse, mi-am luat mantia din cui i am pornit-o
spre grajduri.
Grajdul era plin ochi de caii puhoiului de oaspei
venii la logodna lui Dutiful. Aa c toi caii
oamenilor de rnd, ca mine, fuseser mutai n
grajdurile vechi, grajdurile copilriei mele.
Faptul m mulumea din cale-afar. Aveam mult
mai puine anse s dau de Hands sau de oricine
altcineva care l-ar fi putut recunoate pe biatul
care locuise odat acolo cu Burrich, mai-marele
grjdarilor.
Am gsit-o pe Laurel proptit de ua boxei
Negruei. i vorbea iepei cu blndee. Poate c-i
nelesesem greit mesajul. ngrijorarea mea
pentru animal a crescut pe msur ce m
apropiam.
Ce-a pit? am ntrebat. Apoi, amintindu-mi
cu ntrziere de bunele maniere, am salutat-o:
Bun ziua, vntorule Laurel. Am venit precum
mi-ai cerut.
Negrua nu prea s se sinchiseasc de vreunul
dintre noi.
Bun ziua, Badgerlock. i mulumesc c-ai
venit.
i-a rotit privirea ca din ntmplare, probabil n
cutarea unui cotlon pustiu, s-a aplecat spre mine
i mi-a optit:
Trebuie s-i vorbesc. ntre patru ochi. Vino.
Cum doreti, domni.
S-a ndeprtat cu pai mari i eu am urmat-o.
Am trecut pe lng irurile de boxe pn ne-am
vzut n partea din spate a grajdului, apoi, spre
uluirea mea, am urcat scrile, acum ubrede, spre
podul care-l adpostise cndva pe Burrich. Cnd
fusese ef peste grjdari, spusese sus i tare c
prefera s triasc mai degrab aproape de
animalele lui dect n nite odi mai bune n
castel. Ct locuisem alturi de el, crezusem c era
adevrat. Dar n anii care urmaser nelesesem
c i pstrase locuina umil din pod i ca s m
in pe mine departe de ochii oamenilor, dar i
fiindc nu-i plcea s-i vre nimeni nasul n viaa
lui. Acum, urcnd scrile n spatele lui Laurel,
m-am ntrebat ce tia ea din toate astea. M
conduce acolo ca s-mi spun c tia cine sunt?
Ua din capul scrilor nu era zvort. A
deschis-o cu umrul, fcnd-o s zgrie podeaua.
A ptruns n odaia umbroas i mi-a fcut semn
s-o urmez. M-am aplecat ca s nu ating o pnz de
pianjen prfuit de pe cadrul uii. Singura
lumin ptrundea prin crpturile oblonului
ferestruicii de pe peretele opus. Locul mi s-a prut
brusc foarte strmt. Puina mobil care ne fusese
de-ajuns mie i lui Burrich dispruse de mult,
nlocuit de obiecte de-ale grjdarilor, aruncate n
neornduial: buci rsucite de hamuri vechi,
unelte stricate, pturi roase de molii; toate
lucrurile pe care le dduser deoparte, cu gndul
c poate le vor repara cndva sau le vor prinde
bine la ananghie, umpleau camera n care mi
petrecusem copilria.
n ce hal l-ar fi scos pe Burrich din srite aa
ceva! mi-am spus. M-am mirat c Hands suporta o
asemenea harababur, apoi m-am gndit c,
probabil, avea alte treburi mai importante pe cap.
Grajdurile ajunseser o responsabilitate mai mare
i mai grea dect pe vremea Rzboiului Corbiilor
Roii. Nu credeam c Hands sttea noaptea s
ung i s repare hamuri.
Laurel mi-a interpretat greit expresia feei:
tiu, miroase urt, dar nu e nimeni. Am vrut
s vorbim n camera ta, ns Lordul Auriu a fost
prea ocupat s-o fac pe marele nobil.
E un mare nobil, am subliniat, dar am amuit
cnd m-a fulgerat cu privirea.
Mi-am adus aminte cu ntrziere c Lordul
Auriu i dduse lui Laurel mult atenie n timpul
cltoriei noastre, dar cu o sear nainte nu
schimbaser nicio vorb. Aha.
Nu-mi pas cine e, nici cine eti tu de fapt. A
dat deoparte iritarea pe care i-o strniserm
amndoi, ca s treac la lucruri mai grave. Am
primit un mesaj de la vrul meu Deerkin. Ca s
m pun n gard pe mine, nu pe tine. Nu cred c
ar fi de acord s-i dezvlui ie aa ceva, pentru c
are motive serioase s nu se prpdeasc de
dragul tu. ns s-ar prea c regina te preuiete,
iar eu pe ea am jurat s-o slujesc.
Aa cum am jurat i eu, am asigurat-o. Ia-i
dat i ei vestea?
M-a fixat cu privirea.
nc nu, a recunoscut. Poate nu va fi nevoie, e
ceva de care te poi ocupa i singur. i mi-e mai
uor s te chem pe tine aici, dect s-o prind pe ea
cteva clipe singur.
Despre ce e vorba?
Mi-a spus s fug. Pestriii tiu cine sunt i
unde m aflu. Sunt de dou ori trdtoare, dup
prerea lor. Din pricina obriei mele, consider
c am i eu Snge Strvechi. n plus, mai sunt i
n slujba odioasei case Farseer. M vor omor dac
li se va ivi ocazia.
Vorbea despre ameninare fr s i se simt vreo
urm de nelinite n glas. Dar i l-a cobort i i-a
ferit privirea cnd a adugat:
Tot asta au de gnd i cu tine.
ntre noi s-a lsat linitea. Am privit dansul
firelor de praf n razele subiri de soare strecurate
prin crpturi, chibzuind la cele aflate. Dup o
vreme, Laurel a vorbit din nou:
Uite cum stau lucrurile. Laudwine nc sufer
din cauza braului pe care i l-ai tiat. n urma
scurtei noastre aventuri, muli adepi de-ai lui l-au
prsit i au revenit la vechile obiceiuri ale
Sngelui Strvechi. Familiile cu Snge Strvechi
i-au silit pe fiii i fiicele lor s se lepede de Pestrii
i de uneltirile lor. Muli cred c regina vrea cu
adevrat s le ofere o soart mai bun. S-a aflat c
fiul ei are Har, aa c e privit cu mai mult
simpatie. Se vor mulumi s atepte, cel puin o
scurt vreme, s vad cum ne va trata acum.
Iar cei rmai de partea Pestriilor? am
ntrebat ovitor.
Laurel a cltinat din cap.
Cei care-l urmeaz pe Laudwine sunt cei mai
periculoi i mai puin rezonabili. i atrage pe
oamenii care vor s verse snge i s fac ravagii.
Vor mai degrab rzbunare dect dreptate, mai
degrab putere dect pace. Unii ca Laudwine i-au
vzut familia i prietenii ucii pentru crima de a
avea Har. n vinele altora curge nebunie, nu
snge. Nu sunt muli la numr, dar nu au limite
cnd e vorba s-i ating elurile. Sunt la fel de
periculoi ca o oaste imens.
Care eluri?
Ct se poate de simple. Putere. Rzbunare
mpotriva celor care i-au oprimat pe cei cu Har.
Ursc casa Farseer. Dar mai mult te ursc pe tine.
Laudwine le alimenteaz ura. Se scald n ur i
le-o ofer adepilor si ca i cnd ar fi aur. Le-ai
strnit mnia mpotriva acelor oameni cu Snge
Strvechi care se ploconesc n faa mpilatorilor
Farseer. Pestriii lui Laudwine au trecut la
represalii mpotriva celor cu Snge Strvechi care
te-au ajutat contra lor. Pe unii i-au ars. Au
mprtiat sau au furat turme. Asemenea atacuri
nu sunt o noutate, dar Pestriii amenin cu mai
ru. Amenin c i vor da n vileag pe toi cei care
nu se vor lupta alturi de ei mpotriva neamului
Farseer. i ncnt ideea c ar trebui s fim
omori de cei mpotriva crora refuzm s ne
ridicm. Spun c toi cei de Snge Strvechi
trebuie s li se alture sau s fie scoi din
comunitate ca nite gunoaie.
Pe faa ei palid se citea ngrijorarea. tiam c
familia ei era cu adevrat ameninat i mi se
fcea stomacul ghem numai la gndul c, n parte,
eu eram cauza.
Am tras aer n piept.
tiam cte ceva din tot ce mi-ai spus. Acum
cteva nopi, Pestriii m-au urmrit pe drumul
dintre ora i castel. Ce m mir e c m-au lsat n
via.
A ridicat din umeri nu fiindc nu i-ar fi psat de
pericolul n care m aflam, ci fiindc i nelegea,
ntr-un fel, pe Pestrii.
Eti inta lor special. I-ai tiat braul lui
Laudwine. Ai Snge Strvechi, slujeti casa
Farseer i li te opui lor fi. A cltinat din cap. Nu
te bucura c te-au lsat n via, cnd te-ar fi
putut omor cu uurin. Asta nu nseamn dect
c au nevoie de tine viu, c vor s te foloseasc
ntr-un anume scop. Vrul meu a fcut aluzie la
asta cnd m-a prevenit, mi-a spus c mi-am gsit
tovari mai nepotrivii dect am crezut. Printre
Pestrii circul zvonul c Lordul Auriu i Tom
Badgerlock nu sunt cine par a fi i asta nu m
mir, dar Deerkin crede c e semn ru.
A tcut, parc pentru a-mi da timp s-i rspund.
N-am spus nimic, m-am mulumit s m gndesc
la vorbele ei. Oare fcuse cineva legtura ntre
Tom Badgerlock i Bastardul cu Har din cntece i
legende? i, dac o fcuse, de ce ar fi avut nevoie
de mine viu? Dac voiau s m ia ostatic i s m
foloseasc mpotriva neamului Farseer, ar fi putut
s-o fac n noaptea aceea. Dar Laurel mi-a risipit
gndurile ncruntndu-se, nemulumit de
tcerea mea, i adugnd:
Raidurile i atacurile date mpotriva celor
asemenea lor i ntorc pe cei cu Snge Strvechi
mpotriva Pestriilor. i dumnesc chiar i unii
care-i ziceau cndva astfel. Se pare c uneori
atac doar pentru a regla conturi vechi sau pentru
profit personal, nu n numele cauzei lor nobile.
Nimeni nu le pune fru. Laudwine e nc prea
slbit ca s revin n frunte. Are febr i e furios
fiindc i-a pierdut braul. Apropiaii lui te ursc
de dou ori mai mult pentru asta. Abia ateapt s
se rzbune. Ca dovad, nici nu te-ai ntors bine n
Buckkeep i i-au i dat de urm.
O vreme, am rmas amndoi tcui n camera
prfuit, fiecare cu gndurile sale, prea negre ca
s ni le mprtim. ntr-un trziu, Laurel a vorbit
cu glas ovielnic:
i-ai dat seama c Deerkin mai are legturi cu
Pestriii. ncearc s-l atrag din nou de partea
lor. Trebuie s pretind c ine cu ei. Ca s ne
apere familia. Merge pe un drum ngust i riscant.
Aude lucruri care-l pun n mare primejdie dac le
repet, dar mi-a trimis totui vorb.
Cuvintele i s-au stins ncet pe buze. Se holba la
fereastra ntunecat ca i cnd ar fi putut s vad
dincolo de ea. tiam ce ncerca s dea de neles.
Ar trebui s vorbeti cu regina. S-i spui c
Deerkin trebuie s lase impresia c trdeaz
coroana dac vrea s-i apere familia. O s fugi,
aa cum te mboldete el?
Laurel a cltinat din cap.
S fug? Unde? La ai mei? I-a pune ntr-o
primejdie i mai mare. Mcar aici, Pestriii trebuie
s ntre n gura lupului ca s pun mna pe mine.
Voi rmne i mi voi sluji regina.
M-am ntrebat dac n-ar fi putut Chade s-o
apere mcar pe ea, dac nu i pe vrul ei. Laurel a
continuat cu voce plat:
La urechea lui Deerkin a ajuns zvonul c
Pestriii se aliaz cu nite strini. Oameni
puternici, care de-abia ateapt s distrug casa
Farseer i s-i aduc pe adepii lui Laudwine la
putere. Mi-a aruncat o privire ngrijorat. Sun a
laud prosteasc, nu-i aa? Nu poate fi adevrat,
nu?
Cel mai bine e s vorbeti cu regina, am
repetat, spernd s nu-i dea seama c mi se
prea cu putin.
tiam c trebuia s-i spun asta lui Chade.
Dar tu? m-a ntrebat Laurel. O s fugi? Cred
c ar trebui. Fiindc poi deveni un exemplu
gritor al puterii Pestriilor. Dac te dau n vileag,
dovedesc c exist oameni cu Har chiar ntre
zidurile Buckkeepului. Dac te ciopresc i te
ard, nspimnt ali trdtori cu Snge
Strvechi, dovedind c aceia care-i reneag
semenii sunt, la rndul lor, renegai i trdai.
Ea nu avea Har. Vrul ei avea. Magia curgea n
venele familiei sale, dar Laurel nu se topea de
dragul Harului i de al celor care-l foloseau.
Asemenea multor locuitori din cele ase Ducate,
vedea n puterea mea de a simi animalele i de a
m lega de unul dintre ele o vrjitorie
dezgusttoare. Poate c, auzit din gura ei,
cuvntul trdtor n-ar fi trebuit s m usture
mult mai puin, dar dispreul care rzbtea din
mesaj m arsese ca fierul rou.
Nu mi-am trdat semenii cu Snge Strvechi.
Nu fac altceva dect s-mi respect jurmntul de
credin fa de casa Farseer. Dac nzestraii cu
Har n-ar fi ncercat s-i fac ru prinului, n-a fi
fost nevoit s-l smulg din ghearele lor.
Iar eu, a ripostat ea, fr ocoliuri, n-am fcut
altceva dect s repet mesajul vrului meu. N-au
fost cuvintele mele. Mi l-a transmis ca s-o pot
preveni pe regin, n parte pentru c se simte
dator fa de mine. Dar i pentru c ea e cel mai
ngduitor reprezentant al casei Farseer de pn
acum. Nu vrea s-o vad nici fcut de ruine, nici
pierzndu-i puterea. Cred c Deerkin i
nchipuie c regina i-ar face de petrecanie dac ar
ti c poi fi folosit mpotriva ei. Eu ns o cunosc
mai bine. Nu-mi va lua n seam avertizarea i te
va trimite departe de Buckkeep nainte de a te
folosi cineva mpotriva ei.
Aha, acesta era, de fapt, adevratul mesaj al lui
Laurel pentru mine!
Deci aa crezi c ar fi cel mai bine pentru toi?
S dispar pur i simplu, fr s mi-o cear cineva.
Ai aprut ca din senin, mi-a rspuns, privind
dincolo de mine. Poate e mai bine s dispari tot
aa.
Ideea mi-a surs pentru o clip. Puteam s
cobor, s pun aua pe Negrua i s m fac
nevzut. Hap era deja ucenic, iar Chade avea s se
ngrijeasc s rmn aa. Nu prea m trgea
inima s-l nv pe prinul Dutiful Meteugul, i
cu att mai puin ceea ce tiam despre Har. Prea
soluia cea mai simpl. S dispar. ns
N-am venit la Buckkeep fiindc am vrut eu, ci
la porunca reginei. i tot la porunca ei rmn.
Plecarea mea nu ar nltura primejdia care o
pate. Laudwine i adepii lui tiu c prinul are
Har.
M-am gndit c asta vei spune, a recunoscut
Laurel. i, dup mine, ai dreptate. Dar o voi
preveni totui pe regin.
Ar fi o neglijen s n-o faci. i mulumesc c
i-ai gsit timp s m caui i s m previi. tiu c
nu i-am dat lui Deerkin motive s m simpatizeze.
Sunt gata s dau uitrii cele petrecute ntre noi.
Dac ai ocazia, te rog s i-o spui. Zi-i c nu le port
pic nici lui, nici celor care nc mai respect
adevrata tradiie a Sngelui Strvechi. Dar
ntotdeauna va trebui s pun mai presus
jurmntul meu de credin fa de Farseeri.
i eu, a rspuns ea cu hotrre.
Nu mi-ai spus nimic despre inteniile lui
Laudwine n privina prinului.
Pentru c Deerkin n-a pomenit de asta. Nu-i
pot rspunde dect c nu le cunosc.
neleg.
Nu mai aveam ce s ne spunem. Am lsat-o s
coboare prima, ca s nu fim vzui mpreun. Eu
am zbovit n odaie ceva mai mult dect ar fi
trebuit. Urma lsat de cuitul meu n copilrie
nc se mai ntrezrea sub praful de pe pervaz. Am
nlat ochii spre tavanul nclinat, ctre locul unde
fusese cndva aternutul mai de paie. nc se mai
ghicea conturul bufniei n textura complicat a
lemnului de acolo. De la Burrich i de la mine nu
rmsese n odaie mai nimic. Timpul i cei venii
dup noi ne terseser complet urmele. Am plecat
trgnd ua dup mine.
A fi putut s pun aua pe Negrua i s clresc
pn n ora, dar am preferat s merg pe jos, n
ciuda frigului muctor. Am crezut ntotdeauna c
e mai greu s urmreti pe cineva care merge pe
jos. Am trecut de pori fr s am parte de
incidente sau comentarii. Am pornit cu pai iui,
dar, odat ce grzile i ali cltori nu m mai
puteau vedea, am ieit de pe drum i m-am ascuns
n tufiurile de la marginea lui, ca s vd dac nu
sunt urmrit. Am stat nemicat, n linite, pn
cnd a nceput s m doar cicatricea de la spate.
n vnt se simea umezeala, avea s plou sau s
ning dup lsarea serii. mi ngheaser urechile
i nasul. Am tras concluzia c nu m urmrea
nimeni. Totui, am mai ieit de pe drum de dou
ori nainte de a ajunge n ora.
Am mers pn la Jinna fcnd mai multe ocoluri
prin ora. Din pruden, dar i pentru c oviam.
Voiam s-i ofer un dar, i drept scuz c nu o
vizitasem cu o sear nainte, cum promisesem, i
drept mulumire c m ajuta s-i port de grij lui
Hap, dar nu tiam ce s-i cumpr. Cerceii mi se
preau un cadou prea personal, prea permanent.
Ca i earfa n culori aprinse care mi-a atras
atenia pe taraba unui estor. Somonul proaspt
afumat mi-a aat pofta de mncare, dar mi s-a
prut nepotrivit. Eram un brbat n toat firea,
pus n ncurctur ca un bieandru. Cum s-mi
exprim mulumirea i interesul i s-mi cer
iertare, fr s par din cale afar de recunosctor,
de vinovat sau de interesat? Am decis c voiam un
cadou ca din partea unui prieten, unul pe care s
i-l fi putut oferi i bufonului sau lui Hap fr s
m simt jenat. Am ales un scule cu aluve dulci
din recolta bogat de anul acela, i o pine
proaspt, cu mirodenii. Cu ele n mn, am btut
ncreztor la ua care purta nsemnul cititorului n
palm pe ea.
O clip! am auzit vocea Jinnei.
A deschis jumtatea de sus a uii, mijindu-i
ochii n lumina soarelui. n spatele ei, camera era
n semintuneric, cu obloanele trase i lumnri
parfumate aprinse pe mas.
A, Tom. Tocmai i ghicesc unui client. Poi s
atepi?
Bineneles.
Bine.
A nchis bine ua i m-a lsat afar. Nu la asta
m ateptasem, dar era ceea ce meritam. Aa c
am ateptat cu umilin, privind strada i
trectorii, ncercnd s par n largul meu sub
fichiuirea usturtoare avntului. Casa
vrjitoarei-tmduitoare se afla pe o strad
linitit din Buckkeep, pe care se foia totui o
mulime de lume. Alturi locuia un olar. Ua lui
era nchis, marfa, stivuit lng ea, i se auzea
zgomotul roii. Vizavi sttea o femeie cu o droaie de
puradei. Civa voiau cu orice pre s hoinreasc
pe strada noroioas, n ciuda frigului. O feti nu
cu mult mai mare dect ncii care de-abia
ncepeau s umble i trgea napoi pe prisp. Din
locul unde stteam, zream i intrarea ntr-o
crcium din josul strzii. Avea pe firm un porc
nfipt n parii unui gard. Muteriii erau din soiul
care-i ia berea acas n glei mici.
Tocmai m ntrebam dac s plec sau s mai bat
o dat, cnd ua s-a deschis ca s ias o doamn
n veminte luxoase i cele dou fiice ale sale. Cea
mai tnr avea lacrimi n ochi, dar sora ei prea
plictisit. Mama lor nu mai contenea s-i
mulumeasc Jinnei. n cele din urm, s-a rstit la
fete s nu mai piard vremea i s se mite odat.
A plecat aruncndu-mi o privire nicidecum
mgulitoare.
Dac pn atunci crezusem c Jinna m ine la
u ca s m pedepseasc, cldura din ochii ei
obosii mi-a schimbat prerea. Purta o rochie
verde, cu o curea galben, lat, care-i scotea n
eviden snii ridicai. i sttea foarte bine.
Intr, intr. Of, ce diminea! Oamenii vor s
afle ce vezi n palma lor, dar de cele mai multe ori
nu vor s te cread.
A nchis ua i am rmas amndoi n
semintuneric.
mi cer iertare c n-am venit asear. Stpnul
meu mi-a dat de lucru. i-am adus pine
proaspt, cu mirodenii.
O, minunat! Vd c ai cumprat i aluve.
Dac tiam c-i plac, i ddeam i eu. Copacii
nepoatei mele sunt anul sta grei de rod, cu
crengile curbate spre pmnt, i nu mai tim ce s
facem cu fructele. Poate c-o s ia un vecin de-al ei
o parte pentru porci, dar au czut la pmnt att
de multe, c noi prin ele.
Grozav cadou i mai fcusem ns pinea mi-a
luat-o i a pus-o pe mas, exclamnd c miroase
nemaipomenit i ntiinndu-m c Hap era,
bineneles, la meterul lui. Nepoata mprumutase
poneiul s aduc lemne de foc, nu m supram,
nu-i aa? Hap i dduse voie i spusese c
btrnului animal i pria s fac treburi uoare n
loc s trndveasc n grajd. Am asigurat-o c nu
sunt deloc suprat.
Fennel nu-i aici? am ntrebat, mirat de
absena motanului.
Fennel? ntrebarea mea prea s-o surprind.
O, cred c e pe-afar, cu de-ale lui. tii cum sunt
pisicile.
Am lsat sculeul cu aluve pe jos, lng u, i
mi-am atrnat haina deasupra lui. n camer era
cald i m furnicau urechile, trezite la via. Cnd
m-am ntors spre Jinna, tocmai punea dou cni
cu ceai fierbinte pe mas. Aburii calzi mi-au fcut
cu ochiul. Un vas cu unt i mierea ateptau lng
pine.
i-e foame? a surs Jinna.
Puin, am recunoscut.
Avea un zmbet molipsitor. i-a ntors privirea
spre mine.
i mie, a spus.
A fcut un pas i a ajuns n braele mele, cu gura
ridicat spre a mea. A trebuit s m-aplec ca s-o
srut. i-a ntredeschis buzele a invitaie.
Miroseau a ceai i a mirodenii. M-a cuprins brusc
o ameeal uoar.
A ntrerupt srutul i i-a lipit obrazul de pieptul
meu.
i-e frig. N-ar fi trebuit s te in atta la u.
Acum mi-e mult mai cald, am asigurat-o.
i-a ridicat ochii spre mine, zmbind.
tiu.
Cnd ni s-au ntlnit din nou buzele, i-a dus o
mn mai jos, ca s gseasc dovada c nu se
nela. Am tresrit, dar mna cu care-mi apsa
ceafa nu-mi ddea voie s-mi dezlipesc gura de a
ei.
Ea a fost cea care m-a condus n dormitor,
continund s m srute fr ncetare. M-a
eliberat numai ca s nchid bine ua, lsndu-ne
n bezna strpuns numai de stropii de lumin
strecurai printre indrile i pe lng grinzile unui
pod minuscul. Salteaua de pe pat era pufoas, din
fulgi. ntreaga odaie mirosea a femeie. Am ncercat
s inspir adnc i s-mi adun minile.
Nu-i bine ce facem, am biguit.
Nu, nu-i bine.
Mi-a desfcut ireturile cmii, ntrindu-mi
dorina, apoi m-a mpins uor i m-am aezat pe
marginea patului.
Cnd mi trgea cmaa peste cap, ochii mi-au
czut pe un talisman mic de pe o noptier. Un
irag de mrgele negre i roii prins n jurul unui
cadru rotund din bee uscate. A fost ca i cnd
mi-ar fi aruncat cineva un pahar de ap rece n
fa, potolindu-mi dorina i umplndu-m de un
sentiment de zdrnicie. Cnd i desfcea
cureaua, mi-a urmrit privirea. Mi-a studiat
chipul i a cltinat din cap surznd.
Ei, dar ce sensibil eti. Nu te uita la obiectul
la. E pentru mine, nu pentru tine.
A acoperit talismanul, nepstoare, cu cmaa
pe care mi-a luat-o din mini.
A urmat un moment de luciditate, cnd m-a fi
putut opri. Dar Jinna nu i-a dat judecii mele
sntoase nicio ans, pentru c mi-a desfcut
centura, atingndu-m cu degete calde pe pntec,
iar eu am ncetat s mai gndesc. M-am ridicat i
i-am tras rochia peste cap, fcnd din prul ei
ondulat un nor n jurul feei. Am stat aa o vreme,
atingndu-ne n joac nasurile. Ea a spus ceva
aprobator despre talismanul pe care l fcuse
pentru mine. n clipa aceea, numai pe el l purtam.
Cnd m-a ntrebat de unde aveam zgrieturile
proaspete de la ceaf i de pe burt, i-am astupat
gura cu a mea. mi aduc aminte c am luat-o n
brae cu uurin i am ntins-o pe pat. Am
ngenuncheat lng ea i i-am admirat
frumuseea, sfrcurile care se ntreau, roz i
pline de dorin, parfumul de femeie care-i izvora
din trup.
Fr un cuvnt, m-am urcat peste ea i am
posedat-o, mnat de o poft trupeasc oarb.
Tom! a suspinat ea, cu rsuflarea tiat,
uluit de nflcrarea mea.
i aveam umerii n cuele palmelor, gura mea o
acoperea pe ei, iar ea se ridica n ntmpinarea
mea. M-a copleit o dorin nebun. S ating piele
lipit de piele n profunzime i cu pasiune, s m
mpart complet cu o alt fiin, s las n urm
sentimentul c sunt izolat n propria mea carne.
M-am dezlnuit i am crezut c o luasem cu
mine.
Pe urm, cnd am rmas ntins, ameit de
bucuria mplinirii, i-am auzit glasul firav:
Ei, dar tiu c te grbeti, Tom Badgerlock.
Aa cum stteam, culcat peste ea, respiraia
mea rguit s-a pierdut ntr-o linite
stnjenitoare. M-a npdit ruinea. Dup cteva
clipe de nemicare, Jinna s-a foit sub mine. Am
auzit-o inspirnd adnc.
Chiar i-a fost foame!
Poate regreta c-i trdase dezamgirea, dar
vorbele nu i le mai putea lua napoi. ncercarea ei
delicat de a le trece cu vederea m-a fcut s
roesc i s m simt i mai umilit. Mi-am ascuns
fruntea n perna de alturi. Am ascultat vntul
uiernd pe strad. De cealalt parte a peretelui
de scndur rsunau pai zgomotoi. Hohotul
brusc al unui brbat m-a fcut s tresar,
crispndu-m. Sus, n pod, am auzit o bufnitur i
un chiit. Pe urm Jinna m-a srutat pe gt i
mngierile ei mi-au cobort, uoare, de-a lungul
spatelui. Vocea i era oapt alintoare:
Tom, prima oar nu e niciodat cel mai bine.
Mi-ai artat ardoarea biatului din tine. Acum
n-ai vrea s-mi ari i iscusina brbatului?
mi ddea nc o ans ca s-mi dovedesc
priceperea i i-am fost ruinos de recunosctor.
Mi-am pus n joc toat miestria i n curnd
ne-am nfierbntat din nou amndoi. nvasem
cte ceva de la Starling, i Jinna a prut
mulumit de a doua mea ncercare. Numai la
sfrit, cnd zceam amndoi gfind, cuvintele ei
m-au umplut de ndoieli:
Aadar, Badgerlock, a spus, de sub mine,
trgndu-i rsuflarea, asta simte o lupoaic.
Nu mi-a venit s-mi cred urechilor i m-am
sltat uor, ca s-o pot privi n ochi. Ea a clipit
scurt, cu un zmbet ciudat pe chip.
Nu am mai fost cu cineva nzestrat cu Har
pn acum, mi-a mrturisit. A rsuflat nc o dat
adnc. Le-am auzit pe alte femei vorbind despre
asta. Ziceau c brbaii cu Har sunt mai
A ovit, cutnd cel mai potrivit cuvnt.
Animalici? i-am sugerat.
Aa cum l rostisem, cuvntul era o insult.
Jinna a fcut ochii mari, apoi a rs stnjenit.
Nu asta am vrut s spun, Tom. N-ar trebui s
iei complimentele drept insulte. Voiam s zic
nemblnzii. Naturali, aa cum e natural un
animal, fr s-i pese ce cred alii despre el.
Aha.
N-am gsit altceva de spus. M-am ntrebat brusc
ce eram pentru ea. O noutate? O plcere interzis,
oferit de cineva care nu e om pe de-a-ntregul? M
descuraja gndul c m considera animalic i
straniu. Oare, n mintea ei, magiile noastre diferite
ne ndeprtau chiar att de mult?
M-a tras peste snii ei i m-a srutat din nou pe
gt.
Nu mai sta atta pe gnduri, m-a avertizat.
i n-am mai stat. Pe urm a aipit lng mine,
braul meu n jurul ei i cu capul ei pe umrul
meu. Am tras concluzia c fcusem fa onorabil.
Dar, privind cum aluneca lumina soarelui pe
perete, mi-am dat seama c totul nu fusese dect
un tur de for. Niciunul dintre noi nu pomenise
de dragoste. Fcusem ceva mpreun, ceva care ne
bucurase pe amndoi i la care m pricepeam
binior. Totui, dac prima ncercare n-o
mulumise pe ea, urmtoarele treziser n mine un
sentiment mai profund, de nemplinire. M-am
trezit brusc i cu o intensitate pe care nu o mai
simisem de ani de zile, tnjind dup Molly dup
contopirea noastr att de simpl, de
ndestultoare i de adevrat. Cu Jinna nu
trisem aa ceva, nici cu Starling. Nici mcar nu
se putea spune c mpream patul. n miezul
nemulumirii mele era dorina de a m ndrgosti
din nou de cineva aa cum m ndrgostisem
prima oar. Voiam o femeie pe care s-o ating i
care s m strng n brae, care s dea lumii un
neles mai profund prin simplul fapt c exista.
n dimineaa aceea, Kettricken m mngiase ca
prieten, iar n atingerea ei gsisem mai mult sens
i pasiune dect n a Jinnei. Mi-am dorit
dintr-odat s fug de lng ea, s nu se fi petrecut
nimic ntre noi. Fuseserm pe cale s devenim
prieteni. Abia ncepusem s-o cunosc. i n ce
preschimbasem eu totul? Pe lng asta, Hap avea
i el ncurcturile lui. Dac Jinna voia s ne
continum legtura, cum aveam s m descurc?
S ncalc pe fa, nc o dat, toate regulile de
via pe care i le explicasem biatului? Sau s-o fac
n tain, s m ascund de el, venind i plecnd din
patul Jinnei pe furi?
Eram stul de secrete pn peste cap. Se
nmuleau nebunete n jurul meu, se lipeau de
mine i mi sugeau viaa ca lipitorile. Jinduiam cu
sete dup un ceva real, sincer i n vzul tuturor.
Oare a fi putut transforma legtura mea cu Jinna
n aa ceva? M ndoiam. Nu numai c ntre noi nu
exista o dragoste profund i sincer, dar eram,
nc o dat, prins n plasa urzelilor casei Farseer.
Trebuia s am secrete fa de ea, secrete care,
pn la urm, aveau s-o pun n primejdie.
Nu-mi ddusem seama c nu mai dormea. Sau
poate c-o trezise oftatul meu adnc. M-a btut
uor cu palma pe piept.
Nu-i face griji, Tom. N-a fost numai vina ta.
Am bnuit c s-ar putea s nu mearg bine cnd
te-a descurajat talismanul de lng pat. Iar acum
te simi singur i deprimat, nu?
Am ridicat din umeri. Jinna s-a sltat n capul
oaselor. S-a ntins peste mine, atingndu-m cu
trupul ei cald, i a descoperit talismanul. Micul
obiect ntristtor era ncovrigat acolo, singur i
oropsit.
E un talisman pentru femei. E greu de fcut i
trebuie armonizat perfect cu o femeie anume. Nu-l
poi crea dac n-o cunoti pe dinuntru. Aa c o
vrjitoare-tmduitoare poate face unul pentru
ea, dar nu i pentru altcineva, adic nu e sigur
c alteia o s-i fie de vreun folos. sta e al meu,
fcut special pentru mine. E mpotriva sarcinii. Ar
fi trebuit s-mi dau seama c te poate stnjeni.
Orice brbat care ia un orfan i-l crete ca i cum
ar fi rodul dragostei lui i dorete copii cu
disperare, dorina asta l macin pn n mduva
oaselor. Poate c-o s-o negi, dar mugurul firav al
acestei sperane se va aprinde n tine ori de cte
ori o s te culci cu o femeie. Cred c ea i-a strnit
i acum pasiunea, Tom. Dar talismanul meu i-a
destrmat visul nainte de a apuca s se nfiripe.
i-a spus c unirea noastr va fi zadarnic,
stearp. Asta simi acum, nu?
Dac i se explic o problem, asta nu nseamn
c se i rezolv. Mi-am ferit privirea.
i nu-i aa? am ntrebat-o i m-am strmbat
cnd mi-am simit amrciunea din glas.
Bietul de tine, m-a comptimit ea,
srutndu-m pe frunte, unde m srutase mai
devreme Kettricken. Bineneles c nu. E cum
vrem noi.
Nu sunt n stare s fiu tatl nimnui. Nici
mcar n-am venit s-l vd pe Hap asear, dei voia
s-mi spun ceva important. Nu vreau s aduc pe
lume nc o via pe care n-o pot proteja.
A cltinat din cap deasupra mea.
Inima tnjete dup una, mintea tie alta. Uii
c i-am ghicit n palm, drguule. Poate c tiu
despre inima ta mai multe dect tine.
Ai spus c dragostea mea adevrat se va
ntoarce la mine.
Vorbisem din nou pe un ton acuzator, fr s-o fi
vrut.
Nu, Tom. Nu asta am zis. tiu prea bine c
numai rareori ceea ce-i spun unui om e ceea ce
vrea el s aud, dar am s-i repet ce am vzut n
palma ta. Nu s-a ters de acolo.
Mi-a luat mna i mi-a apropiat palma deschis
de ochii ei, care nu vedeau bine la distan. Snii i
s-au frecat uor de ncheietura mea cnd mi-a tras
o linie cu degetul n palm.
Exist o dragoste care vine i pleac de la tine.
Dar cnd pleac, merge alturi de tine pn cnd
se ntoarce din nou.
Mi-a ridicat palma i mai sus, ca s-o cerceteze cu
mai mult atenie, apoi mi-a srutat-o i mi-a
pus-o pe snul ei.
Asta nu nseamn c trebuie s stai singur
ct o atepi s se ntoarc, mi-a sugerat n
oapt.
Fennel ne-a salvat pe amndoi de stnjeneala
refuzului meu.
Vrei un obolan?
Mi-am ridicat privirea. Motanul portocaliu se
ghemuise la marginea podului, cu prada
zvrcolindu-se n bot, i se holba la noi.
nc mai are chef de joac.
Nu. Omoar-l.
Am simit agonia obolanului ca pe-o scnteiere
roie. Nu mai spera s triasc, dar viaa refuza s
cedeze att de uor. Viaa nu pleac niciodat de
bunvoie.
Fennel nu mi-a luat n seam rspunsul. A srit
din pod n aternutul nostru, unde i-a eliberat
victima. Roztoarea disperat a pornit-o spre noi
cu pai iui, trnd un picior din spate. Jinna a
ipat dezgustat i a srit din pat. Am nfcat
obolanul. I-am sucit gtul, punnd capt
chinurilor sale.
Eti iute! m-a ludat Fennel.
Ia-l. Du-l de-aici.
I-am ntins obolanul mort.
El a adulmecat leul.
L-ai stricat!
S-a ghemuit pe pat, fixndu-m dezaprobator cu
ochii lui rotunzi.
Ia-l de-aici.
Nu-l mai vreau. Nu mai are niciun haz.
A mrit la mine, gros, apoi a srit pe podea.
Ai terminat cu el prea repede. Habar n-ai s te
joci.
S-a dus drept la u, i-a pus ghearele pe toc i a
zgrepnat, cernd s i se deschid.
Strngndu-i n jurul trupului gol un capot,
Jinna i-a fcut pe plac. Motanul a ters-o imediat.
Eu am rmas n pat, dezbrcat, cu obolanul n
minile pe care mi se scurgea snge din botul i
din nasul lui.
Pantalonii i izmenele mele erau o nclceal pe
care mi-a aruncat-o Jinna.
S nu-mi umpli patul de snge, m-a avertizat.
Aa c n-am lsat obolanul deoparte, ci m-am
chinuit s m mbrac cu o singur mn.
L-am aruncat n groapa de gunoi din spatele
casei. Cnd m-am ntors, Jinna turna ap fiart n
ceainic. Mi-a zmbit.
Cellalt ceai a izbutit cumva s se rceasc.
Chiar aa?
Am ncercat s vorbesc la fel de vesel ca ea.
M-am dus n dormitor dup cma. Dup ce
m-am mbrcat, am netezit aternutul,
ferindu-m s privesc talismanul. Am ieit, mi-am
nesocotit dorina de a pleca i m-am aezat la
mas. Am mncat mpreun pine cu unt i miere
i am but ceai fierbinte. Jinna a sporovit despre
cele trei femei care veniser la ea. i ghicise n
palm celei mai tinere, ca s vad dac o cerere n
cstorie avea s-i aduc fericire, apoi o sftuise
s mai atepte. Era o poveste lung, cu o groaz de
amnunte, aa c am lsat-o s-mi curg pe lng
urechi. Fennel a venit lng scaunul meu, s-a
sltat n dou labe, nfigndu-i ghearele n
piciorul meu, apoi mi-a srit pe genunchi n poal.
De acolo a scrutat masa.
Unt pentru pisic.
N-am de ce s m port frumos cu tine.
Ba ai. Eu sunt pisica.
Covritoarea lui siguran de sine mi s-a prut
un motiv suficient ca s ung un col de felie de
pine i s i-l ofer. M ateptam s plece cu pinea
n bot. n schimb, mi-a ngduit s-o in pn a lins
tot untul de pe ea.
Mai vreau.
Nu.
sau Hap s-ar putea trezi n acelai soi de
belea.
Am ncercat s-i refac fraza, dar pierdusem irul
conversaiei. Fennel i nfigea cu ncpnare
ghearele n coapsa mea, suprat c nu-i mai
ddeam atenie.
Pi, am de gnd s stau de vorb cu el astzi,
am spus, spernd c replica mea avea sens.
Ar trebui. Bineneles, n-are rost s stai aici
pn apare. Chiar dac ai fi venit asear, ar fi
trebuit s-l atepi o grmad. ntrzie n fiecare
sear i pleac trziu la munc n fiecare
diminea.
M-am ngrijorat dintr-odat. sta nu era Hap al
meu.
i ce m sftuieti?
Jinna a tras aer n adncul pieptului, apoi a
oftat, destul de suprat. Probabil c pe bun
dreptate.
Abia i-am spus. Du-te la atelier i vorbete
cu meterul lui. Roag-l s te lase puin cu Hap.
Prinde-l pe biat la nghesuial i bag-i n cap
nite reguli. Spune-i c, dac nu le respect, o s-l
trimii s locuiasc la meter, ca toi ceilali
ucenici. Aa i vei da o ans s se controleze sau
s fie controlat. Fiindc, dac se mut cu ceilali
ucenici, o s vad c nu i se d liber seara dect de
dou ori pe lun.
Am devenit brusc mai atent.
Atunci toi ucenicii locuiesc la meterul
Gindast?
M-a privit cu uimire.
Bineneles! i i ine din scurt, ceea ce nu i-ar
strica lui Hap, dar tu eti tatl lui i presupun c
tii ce e mai bine pentru el.
N-a fost nevoie niciodat s-l in din scurt, am
subliniat calm.
Asta cnd stteai la ar, unde nu erau
crciumi i nu ddea peste fete la tot pasul.
Pi da. Dar nu m-am gndit c ar fi fost de
ateptat s locuiasc la meterul lui.
Dormitoarele ucenicilor sunt n spatele
atelierului. E mai uor pentru ei s se scoale, s se
spele, s mnnce i s se apuce de lucru n zori.
Tu n-ai stat cu meterul tu?
M-am gndit c, ntr-un fel, sttusem, numai c
nu aa privisem atunci lucrurile.
De fapt, n-am fost ucenic niciodat, am
minit, cu un aer firesc. Toate astea sunt nouti
pentru mine. Am presupus c trebuie s-i asigur
lui Hap cas i mas ct nva meseria. De-asta
mi-am adus punga cu mine.
Am deschis-o i am rsturnat monedele pe
mas. S-au adunat grmad ntre noi i m-am
simit brusc stnjenit. Oare Jinna i nchipuia c
o plteam pentru altceva?
S-a holbat la mine n tcere cteva clipe.
Tom, a spus apoi, abia m-am atins de ce mi-ai
lsat nainte. De ci bani crezi c e nevoie ca s
hrneti un biat?
Am dat din umeri n loc de scuze.
nc un lucru de la ora pe care nu-l cunosc.
Acas, mncam ce cultivam sau ce vnam. tiu c
Hap mnnc mult dup o zi de lucru i mi-am
nchipuit c o s te coste mult.
Probabil c i trimisese Chade bani, ns habar
n-aveam ci.
Cnd o s am nevoie, o s-i spun. Nepoatei
mele i-au fost de mare ajutor poneiul i crua. i
le-a dorit ntotdeauna, dar tii i tu ce greu e s
pui bani deoparte pentru ele.
Poate s le foloseasc i de acum nainte. Aa
cum i-a spus i Hap, e mult mai bine pentru
Clover9 s fac micare dect s stea numai n
grajd. A, mncare pentru el.
Cu asta ne descurcm, mi se pare corect s
hrnim animalul de care ne folosim. A ovit
uitndu-se n jur. Aadar te ntlneti cu Hap
astzi?
Sigur c da. Pentru asta am venit n ora.
Am nceput s stivuiesc monedele, ca s le pun
napoi n scule. Nu m simeam n largul meu.
neleg. Deci de asta ai venit aici, a remarcat
Jinna cu un zmbet jucu. Bine, atunci. Te las
s-i vezi de drum.

9 Trifoi (n. tr.).


Am neles brusc c mi spunea c e vremea s
plec. Am tras monedele zornitoare n scule i
m-am ridicat de pe scaun.
Mulumesc pentru ceai, am zis, apoi m-am
oprit.
Jinna a rs i mi-au luat foc obrajii. Am reuit
totui s zmbesc i eu. M fcea s m simt tnr
i prost, n dezavantaj fa de ea. Nu nelegeam de
ce, dar nici nu-mi psa.
Ei, m duc s-l vd pe Hap.
Aa s faci, m-a ncurajat ea, ntinzndu-mi
mantia.
Pe urm a trebuit s-mi pun cizmele. Abia
terminasem, cnd s-a auzit o btaie n u.
Imediat! a strigat Jinna.
Am ieit, salutndu-i clientul cu o nclinare a
capului. Era un tnr i prea nerbdtor. Mi-a
rspuns schind o plecciune i a intrat. Ua s-a
nchis cnd l saluta Jinna. Am rmas nc o dat
singur pe strad, n btaia vntului.
Am pornit-o spre prvlia lui Gindast. Se fcea
tot mai frig pe msur ce naintam i mirosea a
zpad n aer. Vara zbovise cam mult, dar acum
iarna i intra n drepturi. Privind cerul, mi-am zis
c o s ning mult. Gndul mi-a trezit un noian de
sentimente amestecate. Cu cteva luni n urm,
un astfel de cer m-ar fi trimis s-mi verific provizia
de lemne i s apreciez cu ochi critic tot ce
adunasem pentru iarn. Acum, de mine se ngrijea
coroana. Nu mai trebuia s m gndesc la
bunstarea mea, ci la a coroanei. Dar purtam un
ham cam strns peste umeri.
Gindast era renumit n oraul Buckkeep, aa c
i-am gsit repede atelierul. Avea o firm sculptat
i nrmat cu migal, ca i cum ar fi vrut s se
asigure c miestria lui srea n ochii tuturor. n
partea din fa a cldirii era un salon elegant, cu
scaune confortabile i o mas mare. Un foc din
surcele bine uscate ardea n cmin. n ncpere
erau expuse cteva lucrri dintre cele mai reuite,
spre a fi studiate de potenialii clieni. Brbatul
care avea camera n grij mi-a ascultat cererea,
apoi mi-a fcut semn s intru n atelier.
Acesta semna a opron. nuntru erau obiecte
n lucru, n diverse etape. Un schelet de pat imens
se nghesuia lng mai multe scrinuri din lemn de
cedru parfumat, decorate cu un blazon n form
de bufni. O calf sttea n genunchi i colora
bufnia. Gindast nu era acolo. Plecase cu trei
ucenici la conacul lordului Scyther, s ia msuri i
s discute cu stpnul casei, n vederea
construirii unei polie sculptate pentru cmin,
potrivit cu scaunele i mesele. O calf, un brbat
nu cu mult mai tnr dect mine, mi-a dat voie s
vorbesc puin cu Hap. i mi-a sugerat ct se poate
de serios s mai vin o dat i s stabilesc o
ntlnire cu meterul Gindast, ca s discut despre
progresele biatului meu. Din tonul lui am dedus
c n-aveam s aflu lucruri prea plcute.
L-am gsit pe Hap n spatele atelierului,
mpreun cu ali patru ucenici. Toi preau mai
tineri dect el i erau mai scunzi. Aveau de mutat
o stiv de lemn uscat, rsucind i schimbnd
butucii. Dup urmele din pmntul bttorit se
vedea c mai mutaser trei stive. Altele dou erau
acoperite cu pnz legat cu sfoar. Hap era
ncruntat, ca i cnd nsrcinarea aceea
plicticoas, dar necesar ar fi fost pentru el o
jignire. L-am urmrit o vreme, pn cnd mi-a
simit prezena, iar ceea ce am vzut ntre timp
m-a ngrijorat. Ct muncise cot la cot cu mine,
Hap fusese ntotdeauna harnic. Acum i-am
desluit n micri furie nbuit i iritare, fiindc
lucra cu biei mai tineri i nu att de puternici ca
el. L-am urmrit n tcere, pn cnd m-a
observat. Tocmai lsase jos o scndur. S-a
ndreptat de spate, le-a spus ceva celorlali ucenici
i-a venit ano la mine. Vzndu-l, m-am
ntrebat dac pete astfel ca s exprime ceea ce
simea cu adevrat sau ca s se grozveasc n
faa bieilor mai tineri. Nu-mi plcea s-l vd
dispreuind ceea ce fcea.
Hap, am spus cu seriozitate, n chip de salut.
Tom, mi-a rspuns el.
Ne-am strns de ncheieturile minilor.
Acum vezi cu ochii ti ceea ce i-am povestit.
Vd c ntorci lemnul, ca s se usuce bine. Mi
se pare c e necesar n atelierul unui lucrtor n
lemn.
A oftat.
Nu m-ar deranja att de mult dac ar fi o
treab ocazional. Dar toate treburile pe care le
primesc i dau de furc mai mult spatelui meu
dect minii.
i ceilali ucenici primesc alte sarcini?
Nu, mi-a rspuns morocnos. Dar, dup cum
vezi, sunt doar nite copii.
Nu conteaz, Hap. Nu e vorba de vrst, ci de
cunotine. Fii rbdtor. Ai ce nva, chiar dac e
vorba doar s stivuieti lemnul. nvei ceva chiar i
numai uitndu-te la el, n etapa asta. n plus, e un
lucru care trebuie fcut. Cine altcineva s-l fac?
M asculta cu privirea n pmnt, tcut, dar
nemulumit.
Crezi c i-ar fi mai bine dac ai sta aici, cu
ceilali ucenici, i nu la Jinna?
i-a ridicat brusc ochii i m-a privit cu groaz i
disperare.
Nu! De ce spui asta?
Pentru c am aflat c aa se obinuiete.
Poate, dac ai locui aici, i-ar fi mai uor. Nu ai de
mers aa de mult ca s ajungi la timp dimineaa
i
A nnebuni dac ar trebui s i locuiesc, nu
doar s fac pe ucenicul aici! tiu de la ceilali
biei cum e. Primesc acelai fel de mncare n
fiecare zi, iar nevasta lui Gindast numr
lumnrile, ca s se asigure c nu le aprind
noaptea. Trebuie s-i aeriseasc aternutul, s-i
spele singuri pturile i lenjeria de corp n fiecare
sptmn, ca s nu mai zic c meterul i ine la
lucru n plus, la sfritul zilei, ca s adune cu
lopata rumeguul pentru grdina de trandafiri a
nevestei lui, s aduc surcelele pentru foc i
Nu mi se pare chiar att de ru, l-am
ntrerupt, vznd c nu face dect s se nfurie
mai mult. Sunt deprini cu disciplina. La fel ca
rzboinicii, la instrucie. Nu i-ar strica nici ie,
Hap.
i-a deschis larg braele, cu mnie.
Dar nici nu mi-ar ajuta la nimic. Dac a fi
vrut s ctig folosindu-mi doar fora braelor,
atunci, da, m-a atepta s fiu dresat ca un
animal fr minte. Dar eu la altceva m-am
ateptat de la ucenicie.
Atunci ai hotrt c meseria asta nu i se
potrivete? l-am ntrebat, ateptndu-i rspunsul
cu sufletul la gur.
Dac se rzgndise, habar n-aveam ce s fac cu
el. Nu puteam nici s-l iau cu mine la Buckkeep,
nici s-l trimit singur napoi, la coliba noastr.
Mi-a rspuns n sil:
Nu. Nu m-am rzgndit. E meseria pe care
mi-o doresc. Dar ar face bine s nceap s m
nvee ceva ct de curnd, altfel
Am ateptat s-mi spun ce nsemna altfel, dar
n-a continuat. Nici el nu avea idee ce-ar fi putut s
fac dac ar pleca de la Gindast, aa c i-am luat
tcerea drept semn bun.
M bucur c nu te-ai rzgndit. ncearc s fii
mai umil, mai rbdtor, s lucrezi bine, s asculi
i s nvei. Cred c, dac vei face aa i-i vei
dovedi isteimea, vei primi n curnd sarcini mai
interesante. i voi ncerca s m ntlnesc cu tine
disear, dar nu ndrznesc s-i promit nimic.
Lordul Auriu mi d ntruna de lucru i greu am
timp pentru mine. tii unde e crciuma Trei
Pnze?
Da, dar hai s nu ne ntlnim acolo. Mai bine
la Porcul Prlit. E foarte aproape de Jinna.
i? am insistat, tiind c mai avea el un motiv
s schimbe locul de ntlnire.
i poi s-o cunoti pe Svanja. Locuiete n
apropiere i m ateapt. Dac poate, vine i ea
acolo.
Dac poate s-o tearg de acas?
Pi cam aa. Pe mama ei n-o deranjeaz,
dar tatl ei m urte.
Nu-i cel mai bun nceput cnd curtezi o fat,
Hap. Ce-ai fcut de te urte?
I-am srutat fata.
A rnjit mecherete i m-a fcut s rd, dei
nu-mi venea.
E i sta un lucru pe care o s-l discutm
disear. Cred c eti prea tnr ca s curtezi o
fat. Mai bine ateapt pn-i deprinzi meseria i
tii cu ce-o s-i ii nevasta. Poate c atunci tatl ei
o s se mai supere dac-o s-i furi fetei cte-un
srut. Dac sunt liber disear, ne vedem acolo.
A prut ceva mai potolit cnd i-a fluturat mna
n semn de rmas-bun i s-a ntors la stiva de
lemne. Dar am plecat cu inima mai grea dect
venisem. Jinna avea dreptate. Viaa de la ora mi
schimba fiul n feluri pe care nu le bnuisem. Nu
simeam c mi ascultase sfatul, cu att mai puin
c urma s-l respecte. Ei Poate c la ntlnirea
noastr din seara aceea aveam s m port mai
ferm cu el.
nc nu ieisem din ora cnd au nceput s
cad primii fulgi. Dup ce am ajuns pe drumul
abrupt care erpuia pn la castel, ninsoarea s-a
nteit, deas i moale. M-am oprit de cteva ori i
m-am retras la marginea drumului, ca s m uit n
spate, dar n-am vzut pe nimeni n urma mea. Nu
avea sens ca Pestriii s m amenine i apoi s
dispar. Ar fi trebuit fie s m omoare, fie s m ia
ostatic. Am ncercat s m pun n pielea lor, s
gsesc un motiv pentru care i-ar fi lsat prada s
umble liber. Cnd am ajuns la porile castelului,
pe jos se aternuse un covor alb gros, iar vntul
uiera printre vrfurile copacilor. Zpada adusese
cu ea i nserarea timpurie. Avea s fie o noapte
sumbr i m-am bucurat c urma s-o petrec n
castel.
La intrarea n coridorul care trecea pe lng
buctrie i camera grzilor, am btut din picioare
ca s-mi scutur cizmele de zpad. Mirosea a sup
de vit i pine proaspt, iar n camera grzilor, a
ln ud. Eram obosit i a fi vrut s intru acolo,
s mnnc mncarea simpl a otenilor, s rd de
glumele lor deucheate i de apucturile lor
neprotocolare. Dar mi-am ndreptat spatele i am
grbit pasul ctre odile Lordului Auriu. Nu era
acas. Mi-am amintit c mi spusese c merge s
joace un joc cu favoritul reginei. Am presupus c
trebuia s-l caut acolo. M-am dus n camera mea,
ca s-mi scot mantia umed, i am gsit o bucat
de pergament pe pat. Pe ea se lfia un singur
cuvnt: Sus.
Cteva minute mai trziu, intram n camera lui
Chade din turn. N-am gsit pe nimeni nici acolo,
ns pe scaunul meu m ateptau haine calde i o
mantie grea, din ln verde, cu o glug mult prea
larg. Pe exterior am vzut un blazon necunoscut
mie, o nutrie. Mantia era bizar, avea dou fee,
una fiind dintr-o estur simpl, de culoarea
albastr, a servitorilor. Lng ea, am vzut un sac
de piele pentru cltorie, cu mncare i o sticl de
rachiu n el. Dedesubt, mpturit, era un toc din
piele pentru manuscrise. Peste toate trona un bilet
scris de Chade: Ceata lui Heffam patruleaz la
noapte; iese pe poarta dinspre nord. Altur-te
otenilor i pe urm vezi-i de drumul tu. Sper s
nu te superi c pierzi Festivalul Recoltei.
ntoarce-te ct de repede poi, te rog.
Am pufnit n sinea mea. Festivalul Recoltei. n
copilrie, de-abia l ateptam. Acum i uitasem c
se apropia. Ceremonia de logodn a prinului
fusese planificat, fr ndoial intenionat,
nainte de srbtoarea belugului n Buckkeep. O
ratasem i n ultimii cincisprezece ani, ce mai
conta nc o dat?
La marginea mesei de lucru era o tav plin cu
mncare: carne rece, brnz, pine i bere. Am
hotrt c m puteam bizui pe Chade, care-mi
aranjase plecarea vremelnic din serviciul
Lordului Auriu. Nu aveam timp s-l caut i s-i
spun c plec i nici nu voiam s-i las un bilet
n-ar fi fost sigur. M-am gndit, cu regret, c iari
nu ajung s m ntlnesc cu Hap, apoi mi-am zis
c l prevenisem c s-ar putea s nu vin. Prilejul
brusc de a m apuca singur de o treab mi
surdea. Voiam s-mi alung bnuiala obsedant
c Pestriii mi descoperiser slaul. Chiar i s
aflu c mi-l gsiser tot era mai bine dect s
triesc cu nesigurana n suflet.
Am mncat i mi-am schimbat hainele. Cnd a
apus soarele, eram deja clare pe Negrua i m
apropiam de poarta de nord. mi trsesem bine
gluga n josul frunii, ca s m feresc de vntul
muctor i de fulgii care m orbeau. La poart se
adunaser i ali clrei anonimi, cu mantii verzi,
unii plngndu-se furioi c trebuie s plece n
patrulare n toiul festivitilor de logodn i al
srbtorii recoltei. M-am tras mai aproape de ei i
am dat din cap n tcere, comptimindu-l un
brbat care-i amuza pe ceilali cu necazurile lui. A
nceput o poveste lung, despre o femeie, cea mai
iubitoare i mai inimoas femeie din lume, care
avea s-l atepte zadarnic ntr-o crcium din
Buckkeep n seara aceea. Eu m-am mulumit
s-mi trag calul lng el i s-l las s vorbeasc.
S-au adunat i alii n jurul nostru. n lumina tot
mai slab i printre vrtejurile de fulgi, clrei
nedesluii se ghemuiau pe sub mantii i glugi.
Earfele i ntunericul ne ascundeau feele.
Soarele apusese, fcnd loc nopii, nainte de
apariia lui Heffam. Arta la fel de iritat ca oamenii
lui i ne-a anunat brusc c urma s clrim spre
First Ford, s schimbm grzile de acolo pe timpul
nopii i s ne ncepem turul obinuit al
drumurilor principale a doua zi dimineaa. Prea
c tie foarte bine ce are de fcut. Ne-am aliniat n
dou rnduri strmbe n spatele lui. Eu m-am
ngrijit s rmn ct mai n urm. Apoi, Heffam
ne-a condus afar pe poart, n viscolul nopii. O
vreme, am urmat o crare abrupt, dup care am
cotit i am luat-o pe drumul paralel cu rul Buck,
care avea s ne duc spre rsrit, de-a lungul
apei.
Cnd am lsat mult n urm luminile castelului,
am inut-o pe Negrua la pas mrunt. Nu-i plcea
nici vremea rea, nici bezna, aa c s-a bucurat s
mearg mai ncet. La un moment dat, am oprit-o i
am desclecat, sub pretextul c vreau s strng o
curea slbit. Fr s se sinchiseasc de mine,
patrula a continuat s nainteze prin viscolul
nvluitor. Am nclecat din nou, am ajuns-o i am
rmas ultimul om din trup. Pe urm am mrit
treptat distana fa de ceilali. Cnd, n cele din
urm, am ajuns la o cotitur i ceilali clrei nu
s-au mai vzut, am oprit-o pe Negrua. Am
desclecat din nou i am nceput s m joc cu
curelele de la a. Am rmas n ateptare, cu
sperana c vremea rea mi va ascunde absena.
Cnd n-a venit nimeni s vad de ce zbovesc, am
ntors mantia pe dos, m-am suit iar pe Negrua i
am luat-o napoi pe drumul pe care venisem.
Aa cum m nvase Chade, m-am grbit, dar
ntrzierile erau inevitabile. A trebuit s atept
dup bacul din zori, apoi vntul, furtuna de
zpad i gheaa care mrginea malurile i punile
au ncetinit ncrcarea i trecerea pe malul
cellalt. Ajuns dincolo, am constatat c drumul
era mai lat i mai bine ntreinut, dar i mai
circulat dect mi aminteam. De-a lungul lui se
ntindea o aezare negustoreasc prosper, cu
crciumi i case construite pe piloni, ca s nu le ia
apa n timpul inundaiilor obinuite sau al celor
din timpul furtunilor. Pe la miezul zilei, l lsasem
deja mult n urm.
Drumul spre cas a fost lipsit de evenimente n
sensul obinuit al cuvntului. M-am odihnit de
cteva ori n hanuri mici, care nu se distingeau
prin nimic neobinuit. Doar la unul din ele mi-a
fost tulburat odihna de peste noapte. La nceput,
visul a fost linitit. Un cmin cald, zgomotele unei
familii n care toi i vedeau de treburile serii.
Uf, jos din poala mea, fetio. Eti mult prea
mare s te mai in n brae.
N-o s fiu niciodat prea mare pentru poala
tatii. i sttea rsul n glas. Ce metereti?
Repar pantoful mamei tale. Sau ncerc s-l
repar. Hai, pune-mi aa n ac. Din cauza luminii,
gaura acului mi se tot plimb prin faa ochilor i n-o
mai vd. Ochii tineri o gsesc mai repede.
Asta m trezise. Groaza c tati recunotea c l
las ochii. Am ncercat s alung gndul nainte de
a cdea iar ntr-un somn iepuresc.
Nimeni nu mi-a remarcat trecerea. Am avut timp
s mbuntesc apucturile Negruei; ne-am pus
amndoi voina la ncercare n mai multe feluri.
Vremea rmnea urt. Nopile aduceau ninsoare
sau lapovi. Cnd viscolul se nmuia puin n
timpul zilei, soarele palid nu fcea dect s
topeasc zpada de pe drum i s-o transforme n
noroi i zoaie, care deveneau gheu periculos a
doua zi dimineaa. Nu era o vreme plcut pentru
cltorie.
ns frigul care m-a asaltat pe drum nu avea
de-a face numai cu vremea. Nu mai aveam un lup
care s mi-o ia nainte, s vad dac am cale
liber, sau s dea o tur n spate, s vad dac
suntem urmrii. Acum nu m mai puteam bizui
dect pe simurile i pe sabia mea pentru
protecie. M simeam dezgolit i parc lipsea ceva
din mine.
Soarele a strpuns norii n dup-amiaza cnd
am ajuns la crruia care ducea la coliba mea.
Ninsoarea ncetase, iar cldura prea puin a zilei
preschimba stratul cel mai proaspt de zpad
ntr-o mas grea i umed. Bufniturile care se
auzeau cnd i cnd din pdure ddeau de veste
c o parte din crengi se scuturau de povara lor
alb. Pe crarea moale nu se vedeau dect urme
de iepuri i gropi lsate de zpada czut din
copaci. Mi-a mai venit inima la loc.
Dar, cnd am ajuns n colib, m-a cuprins din
nou nelinitea. Sigur fusese cineva acolo, i nu de
mult vreme. Ua era deschis. Umflturile
denivelate de sub stratul de zpad erau formele
rotunjite ale mobilei i lucrurilor mele, aruncate
grmad n curte. Buci de pergament ieeau din
zpada care, acolo, era bttorit i deloc
uniform sub stratul cel mai nou. Gardul din jurul
grdinii de legume fusese drmat, la fel i
talismanul Jinnei, agat pe o creang bifurcat.
Mi-am inut calul pe loc un timp, n tcere,
ncercnd s nu m sinchisesc de ceea ce-mi
vedeau ochii. Pe urm am desclecat i m-am
apropiat mai mult de colib.
Nu se afla nimeni nuntru. Era frig i ntuneric.
Mi-a trezit o amintire, apoi m-a strbtut fiorul
unei presimiri sumbre. Ceva asemntor
simisem mai demult, cnd m ntorsesem ntr-o
cocioab prdat de neoameni. n lumina foarte
slab, am desluit urme noroioase lsate de
picioare de porc. Mai multe animale curioase mi
cercetaser coliba. Am vzut i urme de bocanci
murdari, n zigzag, semn c ieise i intrase cineva
de mai multe ori.
Mi se furase orice lucru folositor care putea fi
crat cu minile. Pturile de pe paturi, alimentele
afumate i conservate de pe cpriori, oalele de pe
cminul de gtit toate dispruser. Focul fusese
aprins cu cteva manuscrise. Cineva i mncase
acolo, probabil desftndu-se cu proviziile
adunate de mine i Hap pentru iarn. Pe cmin
zceau mprtiate oase de pete. Bnuiam cine
m vizitase. Urmele de porci erau cel mai bun
indiciu.
Mai aveam masa de scris; vecinul meu analfabet
n-ar fi avut ce face cu ea. n micul meu birou,
climrile fuseser rsturnate, manuscrisele
deschise, apoi aruncate la o parte. Asta m-a
ngrijorat. n dezordinea aceea, nu-mi puteam da
seama dac i care dintre ele mi se furaser, nici
dac, pe lng vecinul porcar, mai rscoliser
pe-acolo i Pestriii. Harta lui Verity atrna nc,
strmb, pe perete. M-am mirat c mi-a tresrit
att de tare inima cnd am vzut-o neatins. Nu
tiusem c o preuiam att de mult. Am dat-o jos,
am fcut-o sul i am purtat-o cu mine ct am
explorat dezastrul din cas. M-am forat s
cercetez atent fiecare odaie, dar i grajdul i
buctria, nainte de a aduna lucrurile pe care
voiam s le iau cu mine.
Mica provizie de cereale i unelte dispruser
din hambar. opronul meu de lucru era depozit de
obiecte netrebuincioase hoilor. Nu prea s fi fost
lucrarea Pestriilor. Bnuiala c m prdase
vecinul rutcios care locuia n vale i m acuzase
cndva c-i furasem purceii devenise certitudine.
Cnd plecasem de acas, n mare grab, i
cerusem lui Hap s-i duc lui ginile, nu pentru c
mi-ar fi fost simpatic, ci pentru c tiam c avea s
le pstreze i s le dea de mncare pentru ou. Mi
se pruse o idee mai bun dect s le las prad
animalelor slbatice. Dar, desigur, vecinul i
dduse astfel seama c urma s lipsim vreme
ndelungat. Cu pumnii ncletai, mi-am plimbat
privirea prin grajdul mic. M ndoiam c aveam s
m ntorc acolo. Chiar dac a mai fi avut uneltele,
tot a fi plecat fr ele. La ce mi-ar fi folosit acum
sapa sau cazmaua? Totui, furtul era o nelegiuire
greu de trecut cu vederea. Dorina de rzbunare
ardea n mine chiar n timp ce-mi spuneam c nu
am timp, c houl probabil mi fcuse o favoare
rscolindu-mi casa nainte s-o fac Pestriii.
Am dus-o pe Negrua n grajd i i-am dat mna
de fn rmas. I-am adus i o gleat cu ap. Pe
urm mi-am nceput munca de salvare i
distrugere.
Grmada de sub zpad s-a dovedit a fi un
schelet de pat, masa i scaunele mele i cteva
rafturi. Probabil houl inteniona s revin dup
ele cu o cru. Aveam s le dau foc. Le-am curat
puin de zpad, m-am uitat cu prere de ru la
cpriorul n plin salt cioplit de bufon pe mas i
m-am dus n colib dup lemn uscat, ca s aprind
focul. Salteaua de paie de pe patul meu, aruncat
pe jos, a fost numai bun. n foarte scurt vreme,
ncinsesem un foc zdravn.
Am ncercat s fiu metodic. Ct am mai avut
lumin de zi, am adunat cu osteneal fiecare
manuscris care fusese aruncat n curte. Unele
erau complet distruse de umezeal, altele, rupte i
clcate de copite noroioase, din altele rmseser
numai fragmente. Ascultnd sfatul lui Chade, pe
unele am ncercat s le netezesc i s le fac sul,
chiar dac erau doar buci, dar pe cele mai multe
le-am aruncat fr mil n foc. Am rscolit zpada
cu piciorul, pn cnd m-am asigurat c nu
rmsese nicio scriere de-a mea n curte.
Se ntunecase bine. n colib, am aprins focul,
ca s am lumin, dar i cldur. i m-am apucat
de treab n interior. Am azvrlit n flcri cea mai
mare parte a lucrurilor. Am ars, de-a valma,
hainele de lucru vechi, uneltele mele de scris,
crligul de tras cizmele din picior i altele, de tot
soiul. Am fost mai ngduitor cu lucrurile lui Hap,
tiind c un titirez cu care nu se mai jucase de
mult vreme nsemna totui mult pentru el. Am
fcut un sac dintr-o mantie veche i am umplut-o
cu obiectele care tiam c-i plac. Pe urm m-am
aezat lng foc i am luat la mn toate
manuscrisele din suport. Erau mult mai multe
dect m ateptasem i dect a fi putut duce cu
mine.
Le-am salvat mai nti pe cele nescrise de mine.
Harta lui Verity am pus-o n toc, urmat de
pergamente aduse din cltoriile mele i primite
de la Starling. Cteva dintre acestea erau foarte
vechi i rare. M-am bucurat c le-am gsit intacte
i m-am hotrt s le fac copii dup ntoarcerea la
Buckkeep. Dar cu celelalte am fost necrutor.
Nimic din ceea ce ieise din condeiul meu n-a
scpat necercetat. Manuscrisele despre plantele
medicinale, cu ilustraiile mele meticuloase, au
hrnit flcrile. Informaiile acelea le aveam nc
n minte. Dac erau importante, le puteam rescrie.
N-am pstrat dect foarte puine. Am vrt n sac,
n ciuda judecii mele sntoase, nu numai
scrierile mele despre vremea petrecut n Regatul
Munilor, ci i cugetri personale despre viaa
mea. Am citit cteva dintre ele n fug i m-am
nroit. Puerile i siropoase, autocomptimitoare
i pline de presupuneri mree despre importana
mea i de cuvinte pompoase despre fapte pe care
eram hotrt s nu le mai repet niciodat. Oare
cine fusesem cnd scrisesem aa ceva?
Manuscrisele mele despre Meteug i Har au
intrat n toc, precum i lunga istorisire despre
cltoria n Regatul Munilor i pe trmul
Strbunilor i despre nlarea lui
Verity-Dragonul. Am ars ncercrile mele n
versuri despre Molly, ca s se mistuie ntr-o ultim
rbufnire a pasiunii. La fel am fcut cu tot ce
scrisesem ca s-l ajut pe Hap s nvee literele i
cifrele. Mi-am selectat la snge manuscrisele, dar
tot rmseser prea multe. Le-am luat nc o dat
la cercetat, cu i mai mult meticulozitate i n
cele din urm am reuit s nchid tocul.
M-am ridicat, am strns din pleoape i m-am
strduit s-mi amintesc: mai existau i altele?
Mi-am spus c ncercam ceva lipsit de speran.
Pe unele avusesem bunul-sim s le distrug la
dou-trei zile dup ce le scrisesem. Pe altele i le
trimisesem lui Chade, prin Starling. Nu mai tiam
dac lipsea vreunul. Cere-i unui om s-i aduc
aminte tot ceea ce a scris de-a lungul a
cincisprezece ani din viaa lui i sigur va uita cte
ceva. Oare pusesem vreodat pe hrtie ceva
despre timpul petrecut cu Rolf cel Negru n
comunitatea Sngelui Strvechi? Sigur scrisesem
despre lunile acelea, dar oare ntr-un manuscris
separat sau mi aminteam doar fragmente despre
ele, intercalate n alte scrieri? Nu mai eram sigur.
i nu aveam de unde s tiu cu ce hrtii i
aprinsese porcarul focul. Am oftat. Am cedat.
Fcusem tot ce mi sttuse n puteri. Pe viitor,
aveam s in cu mai mult atenie socoteala
ntmplrilor pe care le ncredinam hrtiei.
Am ieit din nou n curte i am aruncat n foc
bucile rmase din mobila ars deja. Vntul i
ninsoarea aveau s-l stng n curnd, dar
cpriorul n salt era deja distrus. Restul nu mai
conta. Am revenit n coliba care fusese casa mea
atia ani la rnd. Nu lsasem intact niciun obiect
personal. tersesem orice urm a prezenei mele.
M-am gndit s dau foc i colibei, dar m-am
rzgndit. Acolo o gsisem cnd venisem i acolo
s rmn i dup plecarea mea. Poate avea s-i
fie de folos altcuiva ajuns la ananghie.
Am neuat-o iari pe Negrua i am scos-o din
padoc. Am mpovrat-o cu tocul cu manuscrise i
bocceaua cu lucrurile lui Hap, crora le
adugasem dou vase bine nchise, unul cu
scoar de spiridu mcinat i altul cu carryme.
Apoi am nclecat i mi-am lsat n urm acea
parte a vieii. Trecutul meu ardea aruncnd
naintea noastr umbre erpuitoare stranii n
vreme ce ne croiam drum prin viscolul renscut.
Capitolul VII
LECII

Aa se formeaz cele mai izbutite coterii Maestrul


Meteugului i adun pe aceia pe care i va instrui.
Trebuie s fie cel puin ase la numr, dar e bine s
se strng mai muli, dac are de unde. Maestrul i
va chema zilnic pe toi nu numai pentru lecii ci i ca
s mnnce i s se distreze mpreun i chiar ca
s doarm n aceeai ncpere, dac va considera
astfel c nu le va abate atenia i nu va da natere
unor rivaliti. Las-i s stea mult timp mpreun i
s-i formeze nestnjenii propriile legturi i, la
sfritul anului, coteria se va fi alctuit singur. Iar
cei care nu i-au creat legturi l vor sluji pe rege ca
Singuratici.
Unor maetri le poate veni greu s nu ndrume
formarea coteriei E tentant s-i grupezi pe cei mai
buni cu cei mai buni i s-i ignori pe cei care par
mai ncei ori au o fire mai dificil. Un maestru
nelept se va feri de aa ceva, cci numai o coterie
tie ce puteri va mprumuta de la fiecare membru al
su. Cel care pare mrginit poate da stabilitate i
domoli impulsurile cu prudena lui. Iar cel dificil
poate avea i sclipiri ale inspiraiei. Fiecare coterie
i va afla singur membrii i i va alege singur
conductorul.
Maestrul Oklef al Meteugului, Coteriile, n
traducerea lui Treeknee

Unde-ai fost? m-a luat la rost Dutiful, intrnd


n camera din turn.
A nchis bine ua dup el i a venit n mijlocul
camerei, cu braele ncruciate la piept. M-am
ridicat ncet de pe scaunul lui Verity. Privisem
crestele nspumate ale valurilor. Am simit
nerbdare i iritare n vocea prinului meu i i-am
vzut chipul ncruntat. Nu prea cel mai fericit
nceput al relaiei noastre ca dascl i nvcel.
Bun dimineaa, prine Dutiful.
Asemenea unui mnz, s-a ncordat i i-a lsat
capul pe spate. Apoi s-a controlat. A inspirat
adnc i a luat-o de la nceput:
Bun dimineaa, Tom Badgerlock. A trecut
ceva timp de cnd nu te-am vzut.
Treburi personale importante m-au trimis n
afara oraului Buckkeep pentru o vreme. Acum
le-am rezolvat i m atept ca n restul iernii s fiu
mereu la dispoziia ta.
Mulumesc. Bnuiesc c nici nu pot s-i cer
mai mult de-att, a adugat, ca i cnd ar fi inut
neaprat s-i verse i ultima frm de suprare.
Mi-am reinut zmbetul.
Ai putea cere, dar n-ai primi.
Pe chip i-a rsrit zmbetul lui Verity.
De unde vii? Nimeni din castelul sta n-ar
ndrzni s-mi vorbeasc aa.
M-am prefcut c-i nelesesem greit
ntrebarea:
A trebuit s dau o fug pn acas, ca s-mi
aduc ncoace o parte din lucruri i s-mi arunc
altele. Nu-mi place s las treburi neterminate.
Le-am pus la punct. Acum sunt aici, la Buckkeep,
i urmeaz s-i fiu dascl. Aadar, cu ce
ncepem?
ntrebarea a prut s-l stnjeneasc. i-a rotit
privirea prin camer. Chade adusese n Turnul de
Veghe tot felul de mruniuri i mai mult mobil
dect pe vremea cnd l folosea Verity ca punct de
observaie i de lupt cu Meteugul su mpotriva
Pirailor Corbiilor Roii. n dimineaa aceea
adugasem i eu ceva: harta celor ase Ducate
folosit cndva de Verity atrna acum pe perete. n
mijlocul ncperii era o mas mare, din lemn greu,
nchis la culoare. Patru scaune masive preau
ghemuite n jurul ei. L-am comptimit pe omul
nevoit s le aduc acolo pe scara ngust,
erpuitoare. Lng unul din pereii curbai se afla
un suport pe care se nghesuiau nenumrate
manuscrise. Chade ar fi zis, cu siguran, c sunt
aezate n perfect ordine, dar eu n-am reuit s
descopr niciodat dup ce logic i grupa el
pergamentele. Mai erau i cteva scrinuri bine
ncuiate, care adposteau scrierile Maestrei
Solicity despre Meteug. i eu, i Chade le
consideram prea periculoase ca s fie lsate la
vedere i s le citeasc orice ochi curios. Chiar i
acum sttea cineva de paz la baza treptelor
turnului. n camer nu puteau intra dect
sfetnicul Chade, prinul i regina. Nu voiam s
riscm s pierdem din nou controlul bibliotecii cu
manuscrise.
Cu muli ani n urm, dup moartea Maestrei
Solicity, toate acele scrieri i rmseser lui Galen,
ucenicul ei. El ceruse s-i ia locul, ca maestru,
dei instruirea nu i se ncheiase. Se presupunea
c ntregise instruirea prinilor Chivalry i
Verity, dar Chade i cu mine bnuiam c le
trunchiase nadins iniierea n Meteug. Pe urm
nu mai dduse lecii nimnui, dect dup ce i
ceruse regele Shrewd s alctuiasc o coterie. Ct
fusese Galen Maestru al Meteugului, nimeni
altcineva nu vzuse manuscrisele. n cele din
urm, ncepuse s le nege existena. Dup
moartea lui, nu se gsise nici urm de ele.
Nu tiu cum ajunseser pe mna lui Regal,
pretendentul la tron. n final, dup ce a murit i el,
au fost recuperate i redate reginei, care i le-a
predat lui Chade, ca s le pstreze n siguran. i
el, i eu bnuiam c biblioteca fusese cndva mult
mai mare. Chade venise cu ipoteza c multe dintre
cele mai importante manuscrise care tratau
despre Meteug, dragoni i Strbuni le fuseser
vndute negustorilor din Insulele Strine n zilele
de nceput ale raidurilor Corbiilor Roii. Cu
siguran c nici Regal, nici Galen nu
consideraser c datoreaz loialitate ducatelor de
coast, care sufereau din cauza pirailor. Poate c
fuseser destul de lipsii de scrupule ca s fac
nego cu clii notri sau cu intermediarii lor.
Manuscrisele i aduseser cu siguran bani
frumoi lui Regal. Pe vremea cnd tezaurul celor
ase Ducate aproape c secase, el nu prea s
duc lips de bani ca s se distreze i s ctige
loialitatea ducatelor de interior. Iar Piraii
Corbiilor Roii trebuie s fi aflat de undeva
despre Meteug i despre posibilele ntrebuinri
ale pietrei negre a Meteugului. Nu era exclus ca
tot dintr-unul din manuscrisele acelea nstrinate
s fi nvat cum s fac din oameni neoameni.
Dar era foarte puin probabil ca eu sau Chade s
putem dovedi aa ceva.
Glasul prinului m-a readus n prezent:
Credeam c ai plnuit totul. Cu ce s ncepem
i restul
Nesigurana din vocea lui era chinuitoare. A fi
dat orice s-l linitesc, dar am hotrt s fiu
cinstit cu el.
Ia un scaun i vino lng mine, i-am propus.
M-am aezat pe vechiul loc al lui Verity. n prima
clip, Dutiful s-a holbat nedumerit la mine. Pe
urm a traversat camera, a luat unul din scaunele
masive i l-a adus cu greu lng mine. Nu i-am
spus nimic cnd s-a aezat. Nu uitasem de
diferena de rang dintre noi, dar m hotrsem
deja ca, n camera aceea, s-l tratez ca pe un
nvcel, nu ca pe prinul meu. Am ovit o clip,
ntrebndu-m dac vorbindu-i sincer nu mi-a
submina autoritatea asupra lui. Dar am tras aer
adnc n piept i am fcut-o:
Prinul meu, cu aproape douzeci de ani n
urm, am stat n camera asta lng scaunul
tatlui tu, aezat pe podea. El sttea aici, pe
scaun, se uita la ap i i ntrebuina Meteugul.
i folosea talentul fr cruare att mpotriva
dumanului, ct i a propriei sale snti. De aici
i ntrea mintea ca s-o trimit n explorare, s le
dea de urm Corbiilor Roii i echipajelor lor
nainte s ajung la rmurile noastre i s le
prade. Se alia cu marea i cu vremea rea mpotriva
lor, derutndu-i pe corbieri, ca s li se ciocneasc
vasele de stnci, sau le insufla cpitanilor o
ncredere fals, care i trimitea direct n vltoarea
furtunii.
Sunt sigur c ai auzit de Galen, Maestrul
Meteugului. Trebuia s adune i s instruiasc
o coterie, un grup unit de oameni cu talent la
Meteug, care s-i pun fora i talentul la
dispoziia viitorului rege Verity, mpotriva
Corbiilor Roii. A format-o, ntr-adevr, dar
membrii ei erau nite prefcui, credincioi lui
Regal, fratele mai tnr i mai ambiios al lui
Verity. n loc s-l sprijine pe tatl tu n eforturile
sale, l mpiedicau. ntrziau mesajele sau nu le
transmiteau deloc. L-au fcut s par nepriceput.
Ca s nu mai fie loiali ducilor, le-au dat supuii pe
mna pirailor, care-i omorau sau i preschimbau
n neoameni.
Prinul nu-i lua ochii de la mine. Nu eram n
stare s-i ntlnesc privirea. M uitam dincolo de
el, pe ferestrele nalte, la talazurile cenuii. Mi-am
luat inima n dini i am pit pe crarea
periculoas dintre adevrul crud i minciuna la:
Am fost unul dintre elevii lui Galen. Din cauz
c eram copil din flori, m dispreuia. Am nvat
de la el ct am putut, dar mi-a fost un dascl crud
i nedrept, care m inea la distan de
cunotinele pe care nu voia s mi le
mprteasc. Sub tutela sa brutal, am nvat
numai bazele Meteugului, altceva, nimic. Nu-mi
puteam controla talentul, aa c am dat gre. M-a
gonit mpreun cu ceilali nvcei care nu se
ridicau la nivelul preteniilor sale. Am rmas
servitor n turn. Cnd tatl tu venea aici i lucra
pn la istovire, i se aducea de mncare; asta era
sarcina mea. i aici am descoperit, prin mna
providenei, c, dei eu nu tiam s-mi
ntrebuinez Meteugul, el se putea folosi de
puterea mea. Iar mai trziu, n scurtele momente
pe care mi le-a putut oferi, m-a nvat ce tia el
despre Meteug.
Am ntors privirea ctre Dutiful i am ateptat.
M cerceta cu ochii lui negri.
Cnd a plecat n aventura lui, l-ai nsoit?
Am cltinat din cap i i-am rspuns sincer:
Nu. Eram prea tnr i mi-a interzis.
Dar n-ai ncercat s-l caui pe urm?
Nu-i venea s cread, imaginaia lui era aprins
de ceea ce tia c ar fi fcut el, dac ar fi fost n
locul meu. Mi-a fost greu s rostesc urmtoarele
cuvinte:
Nimeni nu tia unde plecase, nici pe ce
drumuri.
Mi-am inut rsuflarea, spernd c va nceta cu
ntrebrile. Nu voiam s-l mint.
i-a luat ochii de la mine ca s priveasc marea.
l dezamgisem.
M ntreb cum ar fi fost dac plecai cu el.
M gndisem adesea c, dac a fi plecat, regina
Kettricken n-ar fi supravieuit sub domnia lui
Regal la Buckkeep. Dar lui i-am spus altceva:
Nu o dat m-am ntrebat i eu acelai lucru,
prinul meu. Dar nu avem de unde s tim ce s-ar
fi ntmplat. Poate c l-a fi ajutat, dar, privind
napoi la zilele acelea, era foarte posibil s-i fi fost
mai degrab o piedic. Eram foarte tnr, iute din
fire i greu de stpnit. Am tras adnc aer n piept
i am ndreptat conversaia n direcia pe care o
doream. i spun aceste lucruri ca s m asigur c
nelegi bine c nu sunt maestru al Meteugului.
Nu am studiat toate manuscrisele de aici Am
citit doar cteva. Aa c, ntr-un fel, suntem
nvcei amndoi. mi voi da toat silina s nv
din ele, pe msur ce i art ceea ce tiu. Pornim
mpreun pe un drum primejdios. M-ai neles?
Da. i cu Harul cum rmne?
N-a fi vrut s vorbesc despre el n ziua aceea.
Am aflat c am Har tot aa cum ai aflat i tu,
din ntmplare, cnd m-am legat de un celu.
Eram deja om n toat firea cnd am cunoscut un
brbat care a ncercat s-mi ordoneze cunotinele
despre Har. i de data aceea timpul mi-a fost
duman. Am nvat multe de la el, dar nu tot ceea
ce trebuie tiut mult mai puin, ca s fiu sincer.
Aa c, nc o dat, te voi nva ceea ce tiu. ns
dasclul tu nu va avea cunotine desvrite.
ncrederea ta m inspir, a optit el sumbru.
O clip mai trziu, a izbucnit n rs. Ce mai
pereche facem, mpleticindu-ne bra la bra. Cu ce
ncepem?
M tem, prinul meu, c va trebui s ncepem
fcnd mai nti un pas napoi. Trebuie s te
dezvei de ceea ce ai nvat singur. i dai seam
c, atunci cnd i ncerci Meteugul, l amesteci
cu Harul?
S-a uitat pierdut la mine. Dup o clip de
descurajare, m-am grbit s adaug:
Primul pas va fi s separm cele dou magii.
De parc a fi tiut cum. Nici mcar nu eram
sigur c propriile mele magii nu se amestecau
ntre ele. Un gnd pe care l-am alungat.
A vrea s te nv mai nti bazele
Meteugului. Harul o s-l lsm puin deoparte,
ca s nu ne ncurcm.
Ai mai cunoscut i alii la fel cu noi?
M punea din nou n ncurctur.
n ce privin la fel?
i cu Har, i cu Meteug.
Am inspirat i am expirat prelung. S-i spun
adevrul sau o minciun? Adevrul.
Cred c am cunoscut cndva un brbat, ns
pe atunci nu mi-am dat seama c le avea pe
amndou. Cred c nici el nu tia ce face. Pe
vremea aceea, mi s-a prut doar c are un Har
foarte puternic. De atunci, m-am ntrebat
cteodat ct de bine tia ce se petrece ntre mine
i lupul meu. Bnuiesc c avea ambele talente,
dar le considera unul i acelai i le folosea
deodat.
Cine era?
N-ar fi trebuit s-i rspund deloc.
i-am spus, a fost cu foarte mult timp n
urm. Un brbat care a ncercat s m ajute s
nv Harul. Acum hai s ne concentrm pe ceea
ce avem de fcut astzi.
Civil.
Ce?
Mintea flcului srea ca puricele, de la una la
alta. Trebuia nvat s se concentreze.
Civil a fost nvat s ntrebuineze Harul de
cnd era copil mic. Poate c va accepta s m
nvee i pe mine. Cum deja tie c am Har, nu e ca
i cnd mi-a trda secretul. i
Cred c expresia mea l-a fcut s tac. Am
ateptat pn cnd am fost sigur c-mi pot
controla spusele. Pe urm am pretins c sunt mai
nelept dect eram. Am ncercat s ascult nainte
de a rspunde.
Povestete-mi despre Civil, i-am propus.
Pe urm, vznd c nu-mi puteam struni
ndeajuns limba, am adugat:
Spune-mi de ce crezi c poi avea ncredere n
el.
Nu mi-a rspuns imediat. S-a ncruntat i a
vorbit de parc i-ar fi depnat amintirile din alt
via:
L-am cunoscut cnd mi-a adus pisica. Aa
cum tii, animalul a fost un dar de la familia
Bresinga. Cred c Lady Bresinga mai venise la
Buckkeep nainte, dar pe Civil nu-mi amintesc s-l
fi vzut pn atunci. Am simit ceva straniu cnd
mi-a oferit pisica probabil fiindc voia, evident,
s fie bine ngrijit. Nu mi-a dat-o ca pe un cadou
oarecare, ci ca pe o prieten. Poate pentru c i el
are Har. Mi-a fgduit c m nva s vnez cu ea
i chiar a doua zi, dimineaa, am ieit mpreun.
Ne-am dus singuri, Tom, ca s n-abat nimeni
altcineva atenia pisicii. i chiar m-a nvat ce
fgduise, mai interesat de asta dect de faptul
c-i petrecea timpul singur cu prinul Dutiful.
A tcut cteva clipe, mbujorndu-se uor.
Poate-i par ngmfat, dar m lovesc tot
timpul de aa ceva. Accept o invitaie care sun
promitor, numai ca s descopr c persoana
care m-a invitat e mai interesat s-mi atrag
atenia asupra ei dect s-i facem ceva mpreun.
Lady Wess m-a invitat la un spectacol de
marionete dat de maetrii ppuari din Tilth. S-a
aezat lng mine i, ct a inut piesa, mi-a
mpuiat urechile cu o nenelegere cu un vecin
de-al ei n privina unei moii. Civil nu s-a purtat
aa. M-a nvat s vnez cu o pisic slbatic. Nu
crezi c, dac mi-ar fi vrut rul, mi-ar fi fcut ceva
atunci? Accidente de vntoare se petrec tot
timpul. Ar fi putut aranja s cad de pe o stnc
abrupt. Dar am vnat, i nu doar n dimineaa
aceea, ci n fiecare diminea, n zori, n
sptmna ct a stat el la Buckkeep, i de fiecare
dat a fost la fel, dar mai bine, pentru c ncepeam
s m pricep. i cel mai bine a fost cnd a adus i
pisica lui. Atunci chiar am crezut c mi-am gsit
un prieten adevrat.
Vechiul truc al lui Chade mi-a fost de mare folos.
Linitea pune singur ntrebrile, care sunt greu
de formulat, chiar i pe acelea pe care nu tii c
trebuie s le pui.
Aa c, atunci cnd Atunci cnd am crezut
c m ndrgostesc, c trebuie s fug de logodna
asta, m-am dus la Civil. I-am trimis un mesaj.
nainte de a ne despri, mi spusese c, dac
vreodat putea face ceva pentru mine, nu trebuia
dect s-i spun. Aa c i-am trimis mesajul i am
primit i rspuns, mi-a explicat unde s merg i
cine m va ajuta. Dar aici e ceva putred, Tom. Civil
zice acum c n-a primit niciun mesaj de la mine i
nici nu mi-a trimis el vreunul. Iar eu, dup ce am
plecat din Buckkeep, nu l-am vzut deloc. Nici
cnd am ajuns la Galeton, nici ct am stat acolo
nu l-am ntlnit i n-am vzut-o nici pe Lady
Bresinga. Am vorbit numai cu servitori. I-au gsit
loc pisicii mele n cresctoria lor.
Dutiful tcu. Mi-am dat seama c de data asta
n-avea s continue dac nu-l mboldeam.
Dar ai stat n conac?
Da. mi fusese pregtit o camer, ns nu
cred c aripa aceea a cldirii era prea folosit.
Toat lumea mi spunea ntruna c, dac vreau s
fug, trebuie pstrat secretul. Aa c mncarea mi
se aducea n camer, iar cnd a ajuns la noi vestea
c c tu veneai dup mine, s-a hotrt s plec
din nou. ns oamenii care trebuiau s m ia cu ei
nu sosiser nc. Am ieit cu pisica n noaptea
aceea i m-a gsit lupul tu.
A tcut din nou.
Mai departe tiu ce s-a ntmplat, am spus,
din mil pentru noi amndoi. Dar, ca s-mi alung
dubiile, am mai pus o ntrebare: Iar acum Civil
spune c nici n-a tiut c te aflai acolo?
ntocmai. Nici el, nici mama lui. A jurat c
n-au tiut. Bnuiete c mesajul meu a fost
interceptat de un servitor i dus altcuiva, care
mi-a rspuns i a pus restul la cale.
i servitorul?
A plecat de mult. S-a fcut nevzut chiar n
noaptea n care am plecat i eu de-acolo. Am
numrat zilele scurse de-atunci i se pare c aa
s-a ntmplat.
Din cte vd, tu i Civil ai discutat mult
despre asta.
Nu mi-am putut ascunde dezaprobarea din voce.
Cnd Laudwine i-a dat arama pe fa i i-a
dezvluit adevratele intenii, am crezut c a fost
amestecat i Civil. M-am simit trdat de el. i din
cauza asta eram aa de disperat. Nu numai c-mi
pierdusem pisica, dar mai aflasem i c prietenul
meu m trdase. Nu am cuvinte s-i spun ce bine
m-am simit cnd am aflat c m nelam.
Pe fa i se citeau uurarea i convingerea
sincer.
Avea aadar ncredere n Civil Bresinga, att de
mult, nct considera c l putea nva magia
aceea scoas n afara legii fr a-l trda vreodat.
Sau fr a-l tr n primejdie. Oare n ce msur
pornea aceast ncredere a lui din covritoarea
nevoie de un prieten adevrat? I-am comparat-o
cu dorina de a se ncrede n mine i m-am
cutremurat. Sigur nu i ddusem motive s se
apropie de mine, ns se apropiase. Aveam
impresia c se simea att de singur, nct orice
legtur ct de ct mai strns se transforma, n
mintea lui, n prietenie.
Nu i-am spus nimic din toate astea. Am rmas
tcut, mirat c pot s tac, i am luat o hotrre
care mi s-a scurs, rece, prin trup. Aveam s aflu
neaprat ce hram poart Civil Bresinga i s vd
cu ochii mei ce primejdii ne pndesc din partea lui.
Dac era mnjit de trdare, avea s plteasc. Iar
dac l trdase pe prinul meu i apoi l minise,
dac profita de firea lui ncreztoare, avea s
plteasc ndoit. ns, deocamdat, nu voiam s-i
dezvlui biatului bnuielile mele.
neleg, am rostit cu gravitate.
S-a oferit s m nvee despre Har Snge
Strvechi, cum i zice el. Nu l-am rugat eu, s-a
oferit singur.
Amnuntul nu m linitea deloc, dar am inut i
asta pentru mine.
Prine Dutiful, a prefera s nu ncepi leciile
despre Sngele Strvechi acum, i-am spus cu
sinceritate. Aa cum i-am explicat, trebuie s
separm cele dou magii una de alta. Cred c ar fi
cel mai bine s lsm Harul s doarm
deocamdat i s ne concentrm pe dezvoltarea
Meteugului tu.
A rmas o vreme cu ochii la mare. tiam c
de-abia atepta s-l nvee Civil Harul, c i-o
dorea cu sete. Dar mi-a rspuns, calm, dup ce a
rsuflat adnc:
Dac spui c aa e cel mai bine, atunci aa
vom face.
A ntors capul i m-a fixat cu privirea. Nu se
ghicea nici urm de ezitare pe faa lui. Era gata
s-i impun disciplina propus de mine.
Avea o fire plcut, prietenoas i dornic de
nvtur. M-am uitat n ochii lui sinceri i am
sperat s fiu un dascl demn de el.
Am nceput n ziua aceea. M-am aezat la mas
vizavi de el i l-am rugat s nchid ochii i s se
destind. I-am cerut s coboare orice barier
dintre el i restul lumii din afara lui, s ncerce s
fie deschis la toate lucrurile. I-am vorbit calm,
linititor, ca unui mnz care ateapt s i se pun
aua prima oar. Apoi i-am urmrit figura
nemicat, fr riduri. Era pregtit, aidoma unui
bazin cu ap n care m puteam scufunda.
Dac m puteam fora s fac saltul.
Zidurile Meteugului meu erau o cale de
aprare. Poate c se subiaser din pricina
neglijenei mele, dar nu uitasem complet de ele
niciodat. A-l cerceta pe prin cu Meteugul era
altceva dect a m afunda n Meteug. Exista
pericolul expunerii. Nu mai ntrebuinasem de
mult Meteugul ca legtur ntre dou persoane.
Oare aveam s dezvlui mai mult dect voiam?
Chiar n timp ce cntream riscurile, zidurile
protectoare din jurul gndurilor mele se ntreau.
A le nltura cu desvrire era mai greu dect
s-ar fi crezut. M aprau de atta vreme, nct
reflexul nu se lsa nfrnt ct ai clipi. Parc m
uitam direct ntr-un soare orbitor i le porunceam
ochilor s nu se ngusteze. Treptat, mi-am cobort
fortificaiile, pn cnd am simit c mi dezbrac
mintea n faa lui. Nu aveam de strbtut dect
limea mesei. Nu voiam s-l copleesc, cum m
copleise pe mine Verity prima oar cnd ni se
atinseser minile. Aadar, fr grab. i cu
blndee.
Am inspirat adnc i am pornit ncet ctre el.
Zmbi cu ochii nchii.
Aud muzic.
A fost o dubl revelaie pentru mine. Pentru
biatul acesta, Meteugul venea de la sine, ca i
cnd era suficient s i se spun c l poate folosi.
i era foarte sensibil, mult mai sensibil dect
mine. Cnd am pornit n cercetare mprejur, am
auzit muzica lui Thick. Era acolo, curgea not cu
not, ca nite stropi de ap prelini ntr-un cotlon
al minii mele. Ca vntul n spatele ferestrei, un
lucru pe care nvasem s-l ignor incontient, ca
pe orice alt susur de gnduri plutind n eter,
asemenea frunzelor czute pe suprafaa unui
pru erpuind printr-o pdure. Dar, cnd am
atins uor mintea lui Dutiful cu a mea, am auzit
muzica lui Thick, clar i dulce, aidoma glasului
de menestrel care rsun limpede ntr-un cor.
Thick era, ntr-adevr, foarte puternic.
Iar talentul prinului era pe msur, pentru c,
la atingerea discret a Meteugului meu, el s-a
ntors ctre mine i atunci l-am simit. Clipa cnd
ne-am zrit, prin Meteug, unul pe altul, a fost
un moment de cunoatere mprtit. M-am
uitat n adncul inimii lui i nu am vzut n ea nici
mcar o frm de nelciune sau viclenie. Se
deschidea n faa Meteugului cu aceeai
claritate cu care se deschidea n faa vieii. M-am
simit i mrunt, i neguros n prezena lui, pentru
c eu nsumi m ascunsesem i l lsasem s vad
numai ceea ce i puteam arta singura mea
faet care i era dascl.
Nici nu am apucat s-l ndemn s m ating, c
gndurile lui s-au i mpletit cu ale mele. Muzica e
un mod de a m pune la ncercare? O aud. E
minunat. Gndurile i-au ajuns la mine clare i
intense, dar am simit i o umbr de Har n ele.
Aa m alegea drept int a mesajelor pe care le
trimitea cu Meteugul. Se folosea de faptul c m
percepea prin Har s-mi izoleze gndurile din
nclceal tuturor celor din Buckkeep i de dincolo
de el. M-am ntrebat cum puteam s-l dezv. Cred
c-am mai auzit melodia asta, dar nu tiu cum se
cheam. Cugetarea lui m-a readus n prezent.
Atras puternic de muzic, prea s se ndeprteze
cu un pas de sine nsui.
Asta lmurea lucrurile. Chade avusese dreptate.
Thick trebuia ori instruit, ori nlturat. L-am ferit
pe prin de ideea asta sumbr. Atenie, biatule.
Hai s-o lum ncet. Dac auzi muzic, e clar c-i
foloseti acum Meteugul. Ceea ce percepi n clipa
asta, muzica i toate gndurile amestecate la
ntmplare nu sunt dect resturi care plutesc
deasupra apei. Trebuie s nvei s le ignori i s
gseti apa limpede i goal n care s-i trimii
propriile gnduri dup bunul tu plac. Cele pe care
le auzi, ca i frnturile de oapte, note i
sentimente vin dinspre oameni pentru care
Meteugul e un talent mult prea firav. Trebuie s
nvei s treci cu vederea astfel de sunete. Ct
despre muzic, ea vine de la cineva cu Meteug
mai puternic, cruia acum nu trebuie s-i dai
atenie.
Dar muzica e att de frumoas!
Este. Dar muzica nu e Meteug, ci doar ceea ce
transmite cineva. Ca o frunz plutind pe ap
purtat de curgerea ei. E minunat i te atrage,
ns pe sub ea curge fora rece a rului. Dac lai
frunza s-i abat atenia, dai uitrii puterea apei,
care te poate lua.
Ca un prost ce eram, n-am izbutit dect s-i
ndrept atenia ctre ru. Ar fi trebuit s-mi dau
seama c fora talentului lui o depea pe aceea cu
care i-l controla. A privit curgerea apei i, nainte
de a apuca eu s-l mpiedic, s-a concentrat asupra
ei. i a disprut de lng mine la fel de iute ca un
copil care se blcete n ap puin adnc, dar e
prins brusc de curent i dus la vale. n prima clip,
groaza m-a pironit locului. Pe urm am plonjat
dup el, tiind foarte bine ct de greu avea s-mi
fie s-l ajung din urm.
Mai trziu, am ncercat s-i descriu totul lui
Chade:
Imagineaz-i o mulime adunat laolalt, un
grup imens n care se poart mai multe conversaii
n acelai timp. ncepi s asculi una, dar un
comentariu al cuiva din spate i atrage atenia. Pe
urm, te intereseaz o expresie rostit de
altcineva. Te pierzi pe neateptate i te rostogoleti
n uvoiul de cuvinte. i nu mai ii minte pe cine ai
ascultat mai nti, nici nu-i regseti propriile
gnduri. Fiecare fraz pe care o auzi i reine
atenia, nu tii care e cea mai important. Exist
toate n aceeai clip, sunt toate la fel de
interesante i fiecare rupe o bucat din tine i o
duce cu ea.
Meteugul e un loc unde nu exist imagini,
sunete sau atingere. Sunt numai gnduri. Prinul
fusese lng mine, puternic i nevtmat, singur
cu el nsui. n urmtoarea clip, dduse prea
mult atenie unui gnd strin. i prinsese s se
deire, exact aa se deir cu mare repeziciune o
mpletitur cnd tragi pur i simplu de un unic fir
desprins. Dac apuci firul i-l faci ghem, nu refaci
mpletitura. Totui, cnd m-am aruncat n vrtejul
de gnduri ntmpltoare, m-am ntins ctre el,
am dat de firele lui, le-am smucit i le-am adunat
laolalt, avnd grij s nu scap niciunul n timp ce
le cutam cu disperare miezul i izvorul care-i
pierdeau din ce n ce mai mult consistena.
Eu, unul, czusem n cureni mult mai puternici
dect cel care m purta acum i rmsesem
ntreg. Dar prinul avea mult mai puin
experien. Era sfiat, zdrenuit rapid de ghearele
fluxului contienei. Pentru a-l chema napoi,
trebuia s m pun pe mine n pericol, dar, cum
vina mi aparinea, corect era s o fac. Dutiful!
Mi-am rspndit gndul pretutindeni i mi-am
deschis mintea, invitnd toate rspunsurile. Am
primit o grindin de gnduri buimace, fiindc
oameni care stpneau prea puin Meteugul
m-au simit intrnd n mintea lor i s-au ntrebat
cine sunt. Atenia pe care o atrsesem brusc a
czut, grea, asupra mea, apoi a prins s trag de
mine, de parc o mie de crlige mi-ar fi rupt din
carne n acelai timp.
Era o senzaie stranie, alarmant i nviortoare
deopotriv. Cel mai ciudat era, poate, faptul c o
percepeam cu mult mai mult claritate. Poate c,
refuznd s-mi dea scoara de spiridu, Chade nu
greise. Dar ideea asta mi-a zburat repede din
minte, pentru c trebuia s m concentrez pe ceea
ce aveam de fcut. M-am scuturat de gndurile
celorlali cu vigoarea cu care i scutur lupul
blana cnd iese din ap. Le-am simit scurta clip
de uimire i nedumerire cnd au czut, apoi
mi-am reluat concentrarea. DUTIFUL!
Gndul meu nu i striga numele, ci conceptul
sinelui, forma pe care o vzusem cu atta
limpezime cnd i atinsesem prima oar gndurile
cu ale mele. Ceea ce am primit n schimb a fost un
ecou ntrebtor, de parc de-abia i amintea cine
fusese doar cu cteva clipe mai devreme.
Am fost plasa care l-a smuls din fluxul
gndurilor nclcite, cernndu-i firele i innd de
ele i lsndu-le pe celelalte s se scurg prin sita
cu care-l simeam.
Dutiful. Dutiful. Dutiful.
Chemarea mea era ca o btaie de inim pentru
el, ca o confirmare. O vreme, l-am inut strns,
l-am ntrit i, ntr-un trziu, l-am simit
rentorcndu-se n el nsui. S-a adunat repede n
jurul firelor sale centrale, pe care eu nu le
percepusem ca pe o parte a lui nsui. n jurul su
se fcuse o linite care l-a ajutat s in la distan
gndurile lumii n vreme ce se realctuia.
Tom?
M cuta, n sfrit. Tiparul pe care mi-l oferea
era un fragment rupt din mine nsumi, singura
faet a mea pe care i-o artasem.
Da, i-am rspuns. Da, Dutiful. E destul, mai mult
dect destul pentru astzi. Pleac de aici.
ntoarce-te n tine.
Ne-am desprins mpreun de fluxul amgitor,
apoi ne-am desfcut unul de cellalt i ne-am
ntors n trupurile noastre. Totui, cnd ne-am
ndeprtat de rul Meteugului, mi s-a prut c
mi-a mai vorbit cineva, ntr-un ecou distant al
unui gnd.
Ai fcut ce trebuia. Dar, data viitoare, fii mai atent
i cu tine, i cu el.
Mesajul a zvcnit spre mine, inta lui, ca sgeata
din arc. Nu cred c Dutiful l-a auzit. Cnd am
deschis ochii, aezat la mas, i am vzut ct de
palid era, am uitat imediat de gndul strin.
Prinul s-a prbuit n scaun, cu capul czut pe-o
parte, cu ochii ntredeschii. Stropi de sudoare i se
scurgeau pe obraji din pr i pufia uor printre
buze, n ritmul respiraiei. Nu mai lipsise mult ca
prima mea lecie s fie i cea din urm.
Am dat ocol mesei i m-am lsat pe vine lng el.
Dutiful. M auzi?
A respirat scurt.
Da. Pe faa vlguit i-a fluturat un zmbet care
m-a nfricoat. A fost aa de frumos! Vreau s m
ntorc, Tom.
Nu. S nu faci aa ceva. Nu te mai gndi la
asta acum. Rmi aici. Concentreaz-te ca s
rmi n trupul tu.
Am cercetat camera cu privirea. Nu aveam ce
s-i dau, nici ap, nici vin.
O s-i revii n cteva clipe, i-am spus, ctui
de puin convins c era adevrat.
De ce nu luasem n calcul aa ceva? De ce nu i
atrsesem mai nti atenia asupra pericolelor
Meteugului? Pentru c nu m ateptasem s-l
foloseasc att de bine de la prima lecie? Nu-l
crezusem att de priceput, nct s dea de necaz.
Ei, acum tiam adevrul. S-l nv Meteugul
era mai primejdios dect mi imaginasem.
I-am pus o mn pe umr, vrnd s-l ajut s-i
ndrepte spatele. i a fost ca i cum am fi srit
unul n mintea celuilalt. Eu mi coborsem zidurile
ca s-l pot nva, el nc nu le ridicase pe ale lui.
Cnd minile ni s-au ntlnit i s-au mpletit, m-a
copleit extazul. Alturi de el, auzeam urletul
estompat al gndurilor Meteugului, aidoma
vuietului unui ru nvolburat, gata s ias din
matc. Pleac de acolo, l-am sftuit i l-am tras
cumva de pe mal. Fascinaia lui m descuraja.
Simisem i eu cndva atracia torentului
Meteugului. M ademenea nc, cu o putere
uimitoare, dar i cunoteam pericolele, care
atrnau la fel de greu n balan. Prinul era ca un
copila care vrea s prind flacra lumnrii.
L-am tras de lng ru, m-am aezat ntre el i ap
i, pn la urm, l-am simit aprndu-i mintea
de murmurul Meteugului.
Dutiful.
I-am rostit numele i n gnd, i cu glas tare.
Trebuie s te opreti acum. Ajunge pentru
astzi, e mult prea mult pentru prima lecie.
Dar vreau
Vorbea mai mult n oapt, ns m-am bucurat
c deschisese gura.
Ajunge, am repetat i mi-am luat mna de pe
umrul lui.
S-a proptit de sptarul scaunului cu un oftat,
lsndu-i capul pe spate. M luptam cu propriile
mele ispite. A fi putut s-mi mpart forele cu el,
s-l ajut s-i revin? A fi putut s-i ridic eu
zidurile, s-l apr pn cnd nva s navigheze
cu pricepere pe apa Meteugului? A fi putut s-i
terg din minte porunca dat prin Meteug, aceea
de a nu mi se mpotrivi?
Cnd mi se oferise prima oar ansa de a
deprinde Meteugul, o considerasem o sabie cu
dou tiuri, Era o nemaipomenit ocazie de a
nva s-i stpnesc magia, dar numai fiind tot
timpul n pericol s afle Galen c sunt nzestrat i
cu Har i s m distrug. Nu m apropiasem
niciodat de Meteug att de deschis i dornic ca
Dutiful. n scurt timp, primejdia i durerea mi
nbuiser curiozitatea strnit de magia regal.
O folosisem fr tragere de inim, momit numai de
dependena pe care o crea, i totodat
nspimntat fiindc amenina s m mistuie pe
dinuntru. Odat ce descoperisem c scoara de
spiridu m fcea insensibil la chemarea ei, nu
ezitasem s-o beau, n ciuda celor ce se spuneau
despre fiertura aceea. Scpat de sub efectul
amoritor al leacului, entuziasmul meu fusese
reaprins de al prinului i de faptul c acum
puteam citi oricnd manuscrisele despre
Meteug. Ca i Dutiful, tnjeam s m arunc din
nou n curentul lui ameitor. Dar mi-am oelit
voina. Nu trebuia s-l las pe prin s simt ce se
petrecea cu mine.
O privire ctre soarele care urca pe bolt mi-a
spus c lecia noastr era pe sfrite. Lui Dutiful
aproape c i revenise culoarea n obraji, dar
transpiraia i lipise prul de cap.
Hai, adun-te, biatule!
Sunt obosit. A putea s dorm tot restul zilei.
Nu i-am pomenit de durerea care tocmai ncepea
s m chinuie.
E firesc, dar probabil c nu e o idee bun.
Vreau s rmi treaz. Du-te i f micare.
Clrete sau antreneaz-te cu sabia. i, cel mai
important, nu te gndi la lecia asta. Nu lsa
Meteugul s te mai momeasc astzi. Pn nu te
nv cum s te opui chemrii, rmne un pericol
pentru tine. E o magie util, dar poate atrage omul
cum atrage mierea albinele. Dac te aventurezi n
curgerea lui de unul singur, dac i lai toat
atenia abtut ctre el, vei ajunge ntr-un loc de
unde nu te mai poate aduce nimeni napoi, nici
mcar eu. ns trupul tu va rmne aici, ca un
bebelu mare, plin de bale la gur, care habar
n-are ce se petrece n jurul lui.
I-am repetat de mai multe ori c nu trebuie s-i
foloseasc Meteugul fr mine, c trebuie s-l
experimenteze numai n prezena mea. Cred c am
exagerat cu morala, pentru c, la un moment dat,
mi-a spus, nervos, c fusese i el acolo i tia ce
noroc avusese c revenise teafr i nevtmat.
I-am spus ct m bucur c i d seama, i cu
asta ne-am desprit. Totui, cnd a ajuns la u,
a stat un pic pe gnduri, s-a rsucit i s-a uitat la
mine.
Ce este? l-am ntrebat, vznd c linitea se
prelungea.
A prut dintr-odat foarte stnjenit.
Vreau s te ntreb ceva.
Am ateptat, dar pn la urm am fost nevoit s
insist.
Ce anume?
i-a mucat buza de jos i s-a ntors spre
fereastr.
Despre tine i Lordul Auriu, a rspuns, n cele
din urm, i a amuit din nou.
Ce vrei s tii despre noi? am ntrebat
nerbdtor.
Dimineaa se scurgea repede, iar eu aveam
multe de fcut. De pild, s-mi alin cumva durerea
de cap care m asalta deja cu toate forele.
i place i place s lucrezi pentru el?
Am tiut imediat c nu asta voia s afle i m-am
ntrebat ce anume l ngrijora. Era gelos pe
prietenia mea cu bufonul? Se simea neglijat
ntr-un fel sau altul? i-am rspuns cu blndee:
mi e prieten de mult vreme. i-am mai
spus-o i la han, cnd ne-am ntors acas.
Rolurile pe care le jucm acum, de stpn i
servitor, sunt numai de ochii lumii. Aa pot ajunge
acolo unde unul ca mine n-are ce cuta. Atta tot.
Atunci nseamn c tu l slujeti
ntr-adevr.
Am ridicat din umeri.
Numai cnd mi-o cere rolul sau cnd vreau
s-i fac o favoare. Suntem prieteni de mult
vreme, Dutiful. Puine sunt lucrurile pe care nu
le-am face unul pentru altul.
Citeam pe faa lui c nu-i alungasem grijile, dar
n momentul acela eram nclinat s las lucrurile
aa cum erau. Puteam atepta pn cnd gsea
cuvinte pentru ntrebarea potrivit. i el prea s
vrea acelai lucru, pentru c s-a ntors spre u.
Dar, cu mna pe clan, a adugat brusc, cu voce
rguit, parc mpotriva voinei sale:
Civil spune c Lordului Auriu i plac bieii.
Nu i-am rspuns, aa c a completat cu durere
n glas:
n patul lui.
Nu-i luase ochii de la u. Ceafa i-a devenit
stacojie.
M-am simit brusc foarte obosit.
Dutiful, uit-te la mine, te rog.
mi pare ru, a spus, ntorcndu-se, dar n-a
fost n stare s m priveasc n ochi. N-ar fi trebuit
s ntreb.
A fi vrut i eu s n-o fi fcut. A fi vrut s nu fi
aflat c brfa se rspndise i ajunsese i la
urechile lui. Venise timpul s-o ngrop.
Dutiful, eu i Lordul Auriu nu mprim
patul. Ca s fiu sincer, nu l-am vzut niciodat
aducndu-i pe cineva n pat. S-a purtat aa cu
Civil ca s-o fac pe Lady Bresinga s ne cear s
plecm. A fost un iretlic, atta tot. Dar, desigur,
nu-i poi spune adevrul lui Civil. Rmne ntre
noi doi.
A tras aer n adncul pieptului i a oftat prelung.
N-am vrut s gndesc aa despre tine. Dar
prei foarte apropiai. Iar Lordul Auriu este,
bineneles, jamaillian i toat lumea tie c
jamaillienii nu se sinchisesc prea mult de asta.
M-am ntrebat o clip dac s-i spun adevrul
sau nu. Am ajuns la concluzia c l-a fi mpovrat
cu prea multe.
Cel mai bine ar fi s nu discui cu Civil despre
Lordul Auriu. Dac aduce cumva vorba despre el,
schimb-o. Poi?
Mi-a zmbit strmb.
Chade mi-a fost i mie dascl, a subliniat.
Am observat c ai fost foarte rece cu Lordul
Auriu n ultima vreme. Dac sta a fost motivul, s
tii c tu ai de pierdut dac nu ajungi s-l cunoti
mai bine. Odat ce i devine prieten, e cel mai
sincer pe care-l poi avea.
A dat din cap n tcere. Probabil c nu-i
spulberasem pe deplin ndoielile, dar m
strduisem din toate puterile.
A ieit i l-am auzit ncuind ua nainte de a
cobor scrile n spiral. Dac ar fi fost ntrebat, ar
fi rspuns c-i alesese de curnd turnul drept loc
de meditaie n zori.
Mi-am plimbat din nou privirea prin camer i
m-am hotrt s depozitez acolo tot ce ne-ar fi
putut ajuta dac mai treceam prin pericole ca
acela din care tocmai scpaserm. O sticl de
rachiu, dac Dutiful trebuia s-i revin. i lemne
de foc, pentru c frigul iernii muca tot mai tare.
Nu eram adeptul instruirii n condiii austere
practicate de Galen, care spunea c, n lipsa
confortului, nvei mai bine. Trebuia s discut cu
Chade despre asta.
Am cscat de mi-au trosnit flcile, jinduind nc
un pui de somn. M ntorsesem la Buckkeep cu
numai o sear nainte. Baia fierbinte i lungul
raport dat lui Chade mi luaser cteva ceasuri
bune, n care a fi preferat s dorm. i nmnasem
toate pergamentele i toate celelalte scrieri pe care
le adusesem. Nu eram foarte ncntat, dar el fie
tia deja, fie bnuia cam tot ce conineau. Dup
baia care-mi gonise frigul din oase, m instalasem
n faa cminului su ca s stm de vorb pe
ndelete.
n odaia din turn locuia deja un dihor tnr,
cafeniu. l chema Gilly i era obsedat de propria
tineree, de noul su teritoriu i de zgomotele
fcute de roztoare. Eu l interesasem doar ct
s-mi adulmece temeinic cizmele i s-mi ntre n
sac. Mintea lui ascuit i curioas era o
schimbare plcut n odaia sumbr din turn. M
considera o creatur prea mare ca s-o mnnce,
care mprea teritoriul cu el.
Brfele aflate de la Chade acopereau totul, de la
ducele de Tilth, care i narma pe sclavii din Statele
Chalced i i nva tactica militar, la Kettricken,
chemat s medieze conflictul dintre Lordul
Carolsin de Ashlake i Lordul Dignity de Timbery.
Primul susinea c al doilea i sedusese i furase
fiica. Lordul Dignity l contrazicea, pretinznd c
fata venise la el de bunvoie i c, fiind deja
cstorii, nu mai conta dac o sedusese ori nu.
Mai era i problema docurilor noi pe care voia s le
construiasc un negustor din Buckkeep. Ali doi
negustori pretindeau c docurile ar bloca accesul
pe ap la depozitele lor. Aceast nenelegere
banal, pe care ar fi trebuit s-o rezolve Sfatul
Oraului, ajunsese o problem a ntregului
Buckkeep i urma s fie supus judecii reginei.
Chade mi-a vorbit i de alte probleme plicticoase i
obositoare, ceea ce mi-a adus aminte c grijile cu
care se luptau zilnic el i Kettricken erau
deopotriv foarte diversificate i profunde.
I-a spus asta, i el a rspuns:
Tocmai de-aceea avem noroc c te-ai ntors la
Buckkeep, ca s te ocupi numai de prinul Dutiful.
Kettricken crede c i mai bine ar fi dac l-ai putea
nsoi pretutindeni, dar eu rmn la prerea c
posibilitatea de a studia curtea ca acum, fr ca
lumea s fac vreo legtur ntre tine i prin, are
avantajele sale.
Despre Pestrii i agitaia strnit de ei Chade
nu auzise nimic nou. Nu mai apruser nici afie
care s-i dea n vileag pe nzestraii cu Har, nici
bilete clandestine, nici ameninri la adresa
reginei.
Dar avertizarea primit de regin de la Laurel
despre zvonurile ajunse la urechile lui Deerkin? l
ntrebasem.
Pentru o clip, a prut n ncurctur.
Deci tii asta, nu? Ei, vorbeam numai despre
vetile primite de regin direct de la Pestrii. Am
luat n serios informaiile oferite de Laurel i am
fcut tot ce am putut ca s-o protejm ct mai
discret. Acum instruiete un vntor nou, pe
ajutorul ei. E foarte vnjos, mnuiete sabia cu
foarte mult pricepere i o nsoete pe Laurel
pretutindeni. Am mare ncredere n el. Pe lng
asta, le-am cerut grzilor s fie mai suspicioase
cnd e vorba de strini, mai ales dac sunt nsoii
de animale. Evident, tim c Pestriii sunt n
conflict cu Sngele Strvechi. Iscoadele mele
mi-au adus veti despre familii masacrate n pat i
despre casele lor arse, ca s se tearg orice urm.
Totul e nspre bine, ar zice unii. N-au dect s se
cspeasc ntre ei i s ne dea nou pace o
vreme. Hai, las, nu te ncrunta aa la mine. Aa
ar zice unii, asta am spus, nu c a vrea eu s se
omoare unul pe altul, pn la ultimul. Ce-ai vrea
s fac? S trimit grzile peste ei? N-a venit nimeni
s cear ajutorul reginei. S urmrim nite umbre
pe care nimeni nu le-a nvinuit de asasinat? Am
nevoie de dovezi temeinice, Fitz. Un om sau mai
muli, crora s li se cunoasc numele, acuzai
pentru omoruri. Pn cnd nu ndrznete cineva
cu Snge Strvechi s ias n fa i s spun tot
ce tie, nu pot face prea multe. Dac te nclzete
cu ceva, regina se nfurie imediat ce aude astfel de
zvonuri.
Chade trecuse pe urm la altele.
Civil Bresinga era nc la curte, se ntlnea zilnic
cu Dutiful i nu prea s fie trdtor sau
complotist. M-am bucurat fiindc, n lipsa mea,
Chade pusese iscoade pe urmele biatului. Dutiful
o curta oficial pe Elliania, sub ochii tuturor. Se
plimbau mpreun, clreau mpreun, luau
masa mpreun, dansau mpreun. Menestrelii
din Buckkeep cntau despre frumuseea i graia
Narcesci. La suprafa, totul mergea perfect, ns
Chade bnuia c tinerii nu erau ndrgostii unul
de altul. Spera s se poarte prietenete pn cnd
pleca fata acas. Discuiile cu negustorii care
nsoiser suita Narcesci mergeau foarte bine.
Nesigurana cu care priveau cei din Beams aliana
dispruse ntr-o oarecare msur cnd regina
ngduise, oficial, ca Sealbay s devin singurul
port din cele ase Ducate unde s se fac nego cu
blnuri, filde i ulei. Din oraul Buckkeep aveau
s plece pe mare mrfurile sosite din ducatele
interioare, vinurile, rachiul i cerealele. Shoaks i
Rippon aveau s pretind supremaia n comerul
cu ln, bumbac, piele i alte mrfuri de acelai
soi.
i crezi c ducatele vor ine cont de aceste
hotrri? ntrebasem ntr-o doar, nvrtind
rachiul n pahar.
Bineneles c nu, a pufnit Chade.
Contrabanda e o meserie veche, onorat n toate
porturile n care-am ajuns vreodat. Dar fiecrui
duce i s-a dat un os de ros i fiecare socotete deja
ce profit i va aduce aliana provinciei sale. Noi, de
fapt, asta am urmrit. S-i convingem pe toi c
tot regatul va avea de ctigat de pe urma ei.
Oftase i se lsase pe sptarul scaunului,
frecndu-i aua nasului.
A! exclamase o clip mai trziu, foindu-se,
oarecum stnjenit.
Scosese dintr-o cut a robei figurina gsit pe
plaj. Atrna de lan, mic i perfect. Pe prul
negru i lucios avea o podoab albastr.
Am gsit-o pe o grmad de zdrene din col.
E a ta?
Nu. Dar zdrenele erau, probabil, vechile
mele haine de lucru. Colierul e al prinului. i-am
povestit despre el, am adugat, vznd c se
ncrunta nedumerit. Despre timpul petrecut pe
plaja aia stranie. Acolo l-am gsit. i i l-am pus lui
n pung. Ar trebui s i-l dau napoi.
Chade se ncruntase.
Cnd mi-a spus povestea aventurilor sale, a
vorbit foarte puin despre cltoria cu ajutorul
stlpilor Meteugului i despre timpul petrecut
pe plaj. Despre colier sigur n-a scos niciun
cuvnt.
N-a ncercat s-i ascund ceva, Chade. Chiar
i pentru un cineva care stpnete temeinic
Meteugul, trecerea printr-un stlp e o
experien tulburtoare. L-am dus pe plaj fr
s-l previn; habar n-a avut ce i s-a ntmplat. i,
ca s ne ntoarcem, am trecut prin trei stlpi. Nu
m mir c i s-au nclcit amintirile. M bucur c
nu i-a pierdut minile; tinerii care-i foloseau
Meteugul pentru Regal nu s-au descurcat aa de
bine.
Fruntea lui Chade se ncreise adnc.
Adic un om fr experien nu poate trece
singur printr-un stlp?
Nu tiu. Prima oar cnd am trecut eu
printr-unul a fost din pur ntmplare. Dar mi
petrecusem toat ziua ntr-un soi de amoreal
provocat de Meteug, pe un drum al
Strbunilor Chade, la ce te gndeti?
Nedumerirea lui avusese ceva prea inocent.
Chade, ine departe de stlpii ia. Sunt
primejdioi. i mai primejdioi pentru tine, care
poate c ai ct de ct Meteugul n snge, dect
pentru un om obinuit.
De ce anume i-e fric? m ntrebase cu voce
joas. C a putea descoperi c am aptitudini
pentru Meteug? C, dac a fi fost instruit
ncepnd din copilrie, a putea s le ntrebuinez
acum?
E posibil s le poi folosi. ns eu m tem c
vei citi un manuscris vechi, rupt i prfuit i te vei
pune n pericol fcnd un experiment tocmai cnd
cele ase Ducate au mai mare nevoie de tine.
Mormise dezaprobator n timp ce se dusese s
pun figurina pe polia cminului.
i-aa mi-am amintit de altceva. Regina i-a
trimis asta.
Luase de pe poli un pergament mic i mi-l
ntinsese. l desfcusem i recunoscusem imediat
scrisul drept al lui Kettricken. Nu se nvase
niciodat cu scrisul aplecat i cursiv din cele ase
Ducate. Desenase cu migal dousprezece rune,
n cerneal, i sub fiecare scrisese cte un singur
cuvnt: port, plaj, ghear, peter, munte,
casa-mamei, vntor, rzboinic, pescar,
mama-tuturor, fierar, estor.
Sunt din jocul pe care l-a jucat cu Peottre. Eu
tiu de ce i le-a trimis. Tu?
Runele seamn cu cele de pe stlpii
Meteugului. Nu sunt identice, dar par s-i
aparin aceluiai sistem de scriere.
Foarte bine. Dar cel puin una seamn leit
cu ele. Uite-aici. Astea sunt runele de pe stlpul
folosit de tine i de prin. Stlpul de lng cele trei
movile.
Chade luase nc un sul de pe masa dintre noi.
Se vedea limpede c era munca unui scrib iscusit.
Erau patru simboluri copiate cu grij, cu
orientarea fiecrei laturi a stlpului marcat,
precum i cu nsemnri despre mrimea i poziia
originalelor. Evident, Chade i trimisese iscoadele
s adune informaii pentru el.
Care dintre ele te-a dus la plaj?
sta.
Era aproape la fel cu cel sub care scrisese
Kettricken plaj, n-avea dect una sau dou
codie n plus.
i te-ai ntors napoi printr-unul identic?
M ncruntasem.
N-am avut timp s vd cum arat cel care m-a
adus napoi. Observ c n-ai stat degeaba n lipsa
mea.
Dduse din cap.
Mai sunt i ali stlpi ai Meteugului n cele
ase Ducate. O s primesc informaii despre ei n
urmtoarele cteva sptmni. E clar c iniial au
fost utilizai de specialiti n Meteug, iar
cunotinele despre felul n care se folosesc s-au
pierdut n timp. Dar avem o ans s le
recuperm.
Numai cu riscuri foarte mari. Chade, pot s-i
atrag atenia c excursia noastr pe plaj s-a
ncheiat cu Dutiful i cu mine sub ap? Ar fi putut
fi mult mai ru. nchipuie-i c unul din stlpii de
ieire ar sta cu faa la pmnt. Sau ar fi spart. Ce
crezi c ar pi cel care-l folosete?
Chade pruse doar uor stnjenit.
Pi, am presupus c ai vedea c drumul e
blocat i ai veni imediat napoi.
Eu cred c a fi mpins afar din stlp i izbit
de piatr. Nu e ca o u lng care te poi opri ca
s arunci o privire dincolo de prag. Te azvrle ct
colo, ca i cnd ai clca pe un chepeng.
A, pricep. nseamn c trebuie verificat mai
atent cum se folosesc. Dar, pe msur ce vom citi
din manuscrise, vom reui s descifrm sensul
fiecrei rune i s stabilim unde anume se
deschidea, la nceput, fiecare poart. n felul
sta, pn la urm, vom stabili care dintre ele se
pot ntrebuina fr riscuri. i poate le vom
ndrepta sau repara pe celelalte. Putem face i noi
ceea ce au fcut cei care foloseau Meteugul n
trecut.
Chade. Nu sunt deloc sigur c stlpii au fost
construii de ei. Poate c unii dintre ei i-au folosit,
dar, de cte ori am trecut pe lng unul,
dezorientarea i Nu-mi gseam cuvintele.
Senzaia c ai ajuns ntr-o lume strin, m
hazardasem, n cele din urm. Apariia acestei
senzaii m face s m ntreb dac i-au construit
ntr-adevr cei care ntrebuinau Meteugul.
Dac, la urma urmei, au fost construii de oameni.
Te gndeti la Strbuni? sugerase Chade
dup un moment de tcere.
Nu tiu, rspunsesem eu.
Ecourile conversaiei mi rsunau n minte n
timp ce m uitam la manuscrisele de pe suport i
la scrinurile ncuiate din turnul Meteugului.
Rspunsurile puteau fi chiar acolo,
ateptndu-m.
Am ales trei manuscrise dintre cele care preau
mai noi. Aveam de gnd s ncep cu cele scrise cu
alfabete i n limbi pe care le cunoteam bine. Nu
am gsit niciunul scris de Solicity, ceea ce mi s-a
prut ciudat. Mai mult ca sigur c ultima noastr
maestr a Meteugului pusese pe hrtie cte ceva
din nelepciunea ei; se presupunea c persoana
care ajungea la statutul de maestr avea ceva unic
de transmis urmailor si. ns, dac Solicity
scrisese vreodat ceva, manuscrisele ei nu se
gseau acolo. Cele trei la care m-am oprit erau
semnate de un oarecare Treeknee i etichetate
drept traduceri dintr-un manuscris mai vechi,
lsat de Maestrul Oklef. Traducerile fuseser
fcute la porunca maestrului Barley 10 . Nu
auzisem de niciunul dintre ei. Le-am vrt sub
bra i am ieit prin panoul fals de lng polia
cminului.
Aveam de gnd s le las n camera din turn a lui
Chade. N-aveau ce cuta n odaia lui Tom
Badgerlock. Dar, nainte de a merge acolo, am
fcut un mic ocol pe coridoarele ascunse, pn
cnd am dat de o crptur neregulat n zid.
M-am apropiat n tcere i m-am uitat prin ea.
Camera lui Civil Bresinga era goal. Se adeverea
ce-mi spusese Chade cu o sear nainte, c
tnrul Civil cltorea cu un grup care-i nsoea
pe prin i logodnica sa. Numai bine. Poate mi se
ivea ocazia s dau un tur prin camera lui. Sigur c
nu speram s gsesc cine tie ce. n afar de haine
i obiectele obinuite ale unui brbat, Civil nu
inea nimic neobinuit acolo. Seara, ori pleca, ori
sttea singur. Iar cnd nu pleca, de cele mai multe
ori se distra cntnd prost la un cimpoi mic sau
respira fumari i apoi se uita pe fereastr. Civil
era cel mai plictisitor subiect din toat cariera mea
de spion.
Am pornit spre camera din turn a lui Chade, dar
m-am oprit nainte de a aciona ncuietoarea
dosit, ca s trag cu urechea i cu ochiul
nuntru. Am auzit un murmur moale i bufnituri

10 Orz (n. tr.).


de butuci descrcai. A fost ct pe ce s fac
cale-ntoars, zicndu-mi c pot lsa manuscrisele
n coridor pn mai trziu, dar m-am rzgndit.
Amnasem prea multe n via i lsam prea multe
n seama lui Chade. De fapt, numai eu puteam
face asta. Am tras aer n piept ncet i ndelung,
m-am concentrat i mi-am cobort zidurile minii.
Te rog s nu te sperii. Intru n camer.
Nu mi-a ajutat la nimic. Nici n-am intrat bine, c
m-a i izbit un val. Nu m vezi, cine mpuit! S
nu-mi faci niciun ru! Pleac!
Dar zidurile mele erau deja ridicate la loc, iar eu
m ineam tare.
nceteaz, Thick. Ar trebui s tii deja c nu-i
merge cu mine i c n-am de gnd s-i fac ru. De
ce i-e aa de fric de mine?
Am pus manuscrisele pe masa de lucru.
Thick se ridicase ca s-mi ias nainte. La
picioarele lui era o troac pentru lemne de foc.
Golise jumtate din ea n lada de lng cmin. S-a
uitat la mine ngustndu-i ochii parc mereu
crpii de somn.
Nu mi-e fric. Nu-mi placi.
Vorbea ciudat, nu ssit, dar parc nu-i
termina cuvintele, asemenea unui prunc. A rmas
pe loc, fixndu-m cu o privire rea, cu vrful limbii
pe buza de jos. Dei scund i cu voce de copil, nu
era deloc un copil, aa c n-aveam s-i vorbesc ca
unui copil.
Serios? Eu ncerc s cunosc oamenii nainte
de a vedea dac mi plac sau nu. Nu cred c i-am
dat vreun motiv s nu m placi.
S-a ncruntat, cu fruntea ncreindu-i-se adnc,
apoi i-a rotit braul, artnd ntreaga ncpere.
Foarte multe motive. Dai de lucru mai mult.
Ap de baie. Adu mncare, ia vasele. Mult mai
mult dect numai btrnul.
Ei, asta nu pot s-o neg. i ce i-a putea da n
schimb?
n schimb?
i-a mijit din nou ochii, privindu-m bnuitor.
Foarte prudent, am lsat garda jos i am ncercat
s aflu ce simte. N-ar fi trebuit s m obosesc. Era
evident. Toat viaa fusese batjocorit i tachinat.
Era convins c i eu fceam acelai lucru.
i-a putea da bani pentru munca ta n plus.
Bani?
Monede.
Aveam ceva mruni n pung. Am ridicat-o
i-am scuturat-o.
Nu. Fr monede. Nu vreau monede. Bate pe
Thick i ia monedele. Bate pe Thick, ia monedele.
i-a repetat cuvintele mimnd btaia cu pumnul
crnos de la captul braului su scurt.
Cine face asta?
i-a ngustat ochii i a cltinat din cap cu
ncpnare.
Cineva. Nu-l tii. N-am zis la nimeni. Bate pe
Thick, ia monedele.
i-a agitat iar pumnul, aat, fr ndoial, de
amintirea btii. A nceput s gfie. Am ncercat
s scot mai multe de la el.
Thick. Cine te bate?
Bate pe Thick, ia monedele.
i-a rotit din nou pumnul, stnd cu limba
scoas de tot, cu buza de jos ntoars spre brbie
i cu pleoapele aproape nchise. Am lsat pumnul
s loveasc aerul, apoi am intervenit. I-am pus
minile pe umeri, vrnd s-l domolesc, ca s-i pot
vorbi. ns el a ipat din toate puterile, un ipt
slbatic, fr cuvinte, i a fcut un salt napoi. i,
n aceeai clip:
Nu m vezi! S nu-mi faci niciun ru!
Am tresrit sub fora atacului i m-am retras, la
rndul meu.
Thick! S nu-mi faci niciun ru, am ripostat.
Mi-am tras rsuflarea i am adugat: Nu merge
ntotdeauna, nu-i aa? Unii oameni nu simt cnd
i respingi astfel. Dar se poate i altfel, i-a putea
opri altfel.
Printre ceilali servitori erau aadar unii care fie
nu simeau absolut nimic cnd i atingea cu
Meteugul, fie l simeau numai att ct s-i
nfurie. Dup ct de puternic era, a fi zis c Thick
i putea impune voina asupra oricui. Trebuia
s-i spun asta lui Chade. Am lsat ideea pentru
mai trziu. Din cauza loviturii lui, adugat
durerii de cap strnite de Meteug mai devreme,
mi se prea c-mi curge snge n spatele ochilor.
M-am silit s vorbesc, n ciuda zvcnirilor roii,
dureroase, din east.
Pot s-i opresc, Thick. O s-i opresc.
Ce? Ce s opreti? m-a ntrebat bnuitor. Pe
Thick?
Nu. Pe ceilali. O s-i fac s nu-l mai bat pe
Thick i s nu-i mai ia monedele.
Pfu! a pufnit zgomotos, artndu-i
nencrederea. A spus cumpr-i ceva dulce. Dar
pe urm a luat monedele. Bate pe Thick, ia
monedele.
Thick. Era greu s-l scap de obsesie.
Ascult-m. Dac nu-i mai las s te loveasc, dac
nu-i mai las s-i ia dulciurile, o s ncetezi s m
urti?
M-a privit tcut i ncruntat. Am tras concluzia
c nu fcea legtura ntre cele dou idei. I-am
explicat mai simplu:
Thick, pot s-i fac s te lase n pace.
Pfu! a repetat. i apoi. Nu tii. Nu i-am zis.
A trntit restul lemnelor din troac n lad i a
plecat furios, cu pai apsai. Odat rmas singur,
m-am afundat n scaun, inndu-mi o vreme capul
n mini. N-am mai fost n stare dect s-ajung,
cltinndu-m pe picioare, pn la manuscrisele
abandonate i s le pun pe noptier. M-am aezat
pe marginea patului i m-am ntins, cu gndul s
stau aa o clip. Capul mi s-a afundat n perna
rece. Am adormit.
Capitolul VIII
AMBIII

Astfel, fiecare magie i are locul printre celelalte


i alctuiesc mpreun marele cerc al puterii. n el e
cuprins toat nvtura magic, de la cea a
umilului vrjitor-tmduitor, cu talismanele sale, i
de la cea a ghicitorilor n globuri de cristal, la
animalica magie a Harului i la cea celest a
Meteugului, crora li se altur vrjile simple, ale
vetrei i ale inimii. Toate se pot aeza, dup cum
am artat, ntr-o salb lung, i orice ochi trebuie
s vad limpede c au un fir comun.
Dar aceasta nu nseamn c orice ntrebuintor
poate sau trebuie s ncerce s le stpneasc pe
toate. O cunoatere att de larg a artei nu i este
dat niciunui muritor, i pe bun dreptate. Nimeni
nu e menit s stpneasc toate puterile. Cel
nzestrat cu Meteug poate ncerca s ghiceasc n
globul de cristal i chiar se povestete despre
vrjitori cu har animalic iscusii i la vrjile focului
i despre vrjitori-tmduitori pricepui la a gsi
ap n pmnt. Dup cum o arat desenul, toate
aceste arte mai puin nsemnate ale magiei se
nvecineaz cu magiile de mare importan, iar un
mag i poate spori puterile dac deprinde i tainele
vrjitor mai mrunte. ns a avea ambiii mai mari
dect acestea este o mare greeal. Ghicitorul n
globul de cristal greete dac ncearc s
stpneasc focul. A ceste magii nu se
nvecineaz, iar ncordarea cerut de susinerea
deosebirilor dintre ele poate tulbura mintea. Iar
dac un deintor al Meteugului se njosete
folosind i magia animalic a Harului cheam
asupra magiei sale mai nalte decderea i
putreziciunea. O astfel de ambiie mrav trebuie
condamnat.
Maestrul Oklef al Meteugului, Cercul magiei, n
traducerea lui Treeknee

Privind n urm, bnuiesc c din prima lecie cu


Dutiful am nvat mai mult dect el. Am nvat
teama i respectul. ndrznisem s m pretind
dascl, s nv pe altcineva un lucru pe care
de-abia dac l pricepeam eu nsumi. Aa c zilele
i nopile mele s-au umplut mai mult dect m
ateptasem, pentru c a trebuit s fiu i nvcel,
i nvtor i nu puteam renuna la celelalte
roluri ale mele, de slug a Lordului Auriu, tat al
lui Hap i iscoad a Casei Farseer.
Pe msur ce iarna scurta zilele, leciile mele cu
Dutiful ncepeau n bezna primului ceas al
dimineii. De obicei, plecam din turnul lui Verity
nainte s se lumineze cu adevrat cerul. Att
biatul, ct i Chade voiau s progresm ct mai
repede, ns eu, innd seama c scpaserm cu
greu de un dezastru, eram hotrt s fiu din cale
afar de prudent.
Din acelai motiv, am tot amnat cererea lui
Chade de a pune la ncercare abilitile lui Thick.
N-ar fi trebuit s m agit. Thick se ferea de mine n
aceeai msur n care nu m trgea pe mine
inima s-i dau lecii. De trei ori aranjase Chade s
m ntlnesc cu netotul n odile sale. De fiecare
dat, Thick nu apruse la ora stabilit. Drept e c
nici eu nu sttusem s-l atept, nutrind sperana
c nvcelul meu ndrtnic avea s vin dup o
oarecare ntrziere. Mergeam acolo, vedeam c el
nu venise i plecam. Thick i spunea lui Chade c
uitase de ntlnire, dar nu-i putea ascunde de el
teama i dezgustul.
Dar ce i-ai fcut, de e aa pornit mpotriva a?
m-a ntrebat Chade la un moment dat.
I-am rspuns sincer c nu-i fcusem nimic. Nu
tiam de ce l ngrozeam, ns asta m bucura.
n timpul leciilor noastre, Dutiful era exact
opusul bietului netot. M saluta cu cldur,
ntotdeauna dornic s nvee i abia atepta s
ncepem. M uimea. Uneori m ntrebam cum
m-a fi descurcat dac prinul Verity ar fi fost
primul meu profesor de Meteug. I-a fi rspuns
la fel de prompt cum mi rspundea fiul su mie?
Amintirile mele despre leciile Maestrului Galen
erau deosebit de dureroase. Nu gseam deloc c ar
fi fost nelept s-i copiez metodele i exerciiile
mintale de rutin pentru a pregti un elev la
Meteug. Ca s fiu sincer, Dutiful nici nu prea
s aib nevoie de ele. Pentru prin, a practica
Meteugul nsemna a-i da fru liber sufletului
fr vreo strdanie. n curnd, m-am ntrebat
dac eu nu avusesem de ctigat de pe urma
eforturilor fcute la nceput pentru a stpni
Meteugul. Fusesem nevoit s-mi croiesc drum
cu fora prin propriile mele ziduri. Pentru Dutiful,
nu existau granie. i putea mpri cu mine, cu
aceeai uurin, i durerile de stomac, i
gndurile. Cnd se deschidea n faa mea, parc
deschidea zgazurile tuturor gndurilor
mprtiate spre a pluti prin lume. Cnd
ptrundeam n mintea lui, ca martor i ca paznic,
aproape c m copleeau. Pe el l nspimntau
i-l fascinau, iar spaima i fascinaia l mpiedicau
deopotriv s-i ndrepte toat atenia ctre ceea
ce voia s fac. Mai ru, cnd se strduia s m
exploreze pe mine, parc ncerca s treac o funie
prin urechea unui ac. Verity mi spusese odat c
a fi cercetat cu Meteugul de ctre tatl meu,
Chivalry, era totuna cu a fi clcat n picioare de un
cal: ddea buzna cu copitele, i lsa n minte ce
avea de lsat i disprea. Aa fcea i Dutiful.
Dac va nva s-i controleze talentul, i va
depi dasclul cu mare iueal, m-am plns lui
Chade n seara aceea, foarte trziu, cnd a trecut
ntmpltor prin fostele lui odi.
edeam la vechea noastr mas de lucru,
nconjurai de un talme-balme de manuscrise
despre Meteug.
Aproape c m-am simit uurat cnd l-am
nvat jocul cu pietre al lui Kettle. La nceput, i
s-a prut greu, dar acum pare s-i fi prins
mecheria. Sper s-l mai domoleasc i s-l nvee
c trebuie s caute tipare mai profunde n magia
lui. Toate celelalte i vin cu o uurin
nemaipomenit. Exploreaz cu Meteugul la fel
de natural cum i vr un pui de cine de
vntoare nasul n urme. Parc i-ar aminti cum
se face, n loc s afle acum prima oar.
i asta e de ru? m-a ntrebat voios btrnul
asasin.
S-a apucat s scotoceasc printre ceaiurile de
plante de pe rafturile de sus, unde inea
ntotdeauna poiunile cele mai periculoase i mai
puternice. Am zmbit scurt cnd l-am vzut
crndu-se pe un taburet i m-am ntrebat dac
mai credea i acum c le poate ascunde acolo de
mine.
Ar putea fi periculos. Odat ce m depete
i ncepe s cocheteze cu celelalte puteri ale
Meteugului, se va aventura pe teritorii unde eu
nu am experien. Nici mcar nu voi putea s-l
previn mpotriva pericolelor, darmite s-l apr de
ele.
Suprat, am dat la o parte un manuscris, odat
cu traducerea mea stngace. Dutiful m depea
i n domeniul acela. Putiul avea talentul lui
Chade la alfabete i limbi strine. Tlmcirile mele
erau descifrri greoaie, cuvnt cu cuvnt, ale
manuscriselor, pe cnd Dutiful citea propoziie cu
propoziie i le reda nelesul n fraze curgtoare.
Anii scuri fr a traduce mi tociser deprinderile.
Oare invidiam ascuimea minii nvcelului
meu? Oare eram un dascl prost?
Poate c l-a motenit de la tine, a remarcat
Chade gnditor.
Ce s moteneasc?
Meteugul. tim c minile voastre s-au
ntlnit cteodat i cnd era foarte mic. Totui, tu
zici c Harul nu e o magie care s permit aa
ceva. Rezult c trebuie s-i fi folosit Meteugul.
i mai rezult c poate l-ai nvat s-l
ntrebuineze cnd era numai un bieel sau cel
puin i-ai pregtit mintea pentru el.
Nu-mi plcea raionamentul lui. Imediat mi-am
amintit de Nettle i m-a izbit un val de vinovie. O
pusesem i pe ea n pericol?
Vorbeti de parc ar fi vina mea.
Am vrut s-o spun cu nepsare, ca i cum aa
mi-a fi alungat groaza subit. Am oftat i m-am
apucat iar de tradus. Dac nu voiam s-mi pierd
sperana c voi rmne dasclul lui Dutiful,
trebuia s nv eu nsumi mai multe despre
Meteug. Manuscrisul la care lucram propunea
exerciii de mbuntire a puterii de concentrare
a nvceilor. Speram s m ajute i pe mine.
Chade a venit s se uite peste umrul meu.
Hm Ce zici de cellalt manuscris, cel despre
durere i Meteug?
Am ridicat spre el doi ochi nedumerii.
Care alt manuscris?
S-a nfuriat
tii care. i l-am lsat aici.
Am aruncat o privire gritoare ctre dezordinea
de pe mas. Erau cel puin dousprezece
pergamente i hrtii ngrmdite pe ea.
La care anume te referi?
Unul dintr-astea. i l-am artat, biete. Sunt
sigur.
Eu eram la fel de sigur c nu mi-l artase, dar
mi-am inut gura. Pe Chade l lsa memoria. Eram
convins. i el era, ns nu voia s recunoasc.
Descoperisem c simpla menionare a acestei
posibiliti l aducea ntr-o stare de nervi mai
tulburtoare pentru mine dect ideea c btrnul
meu mentor i pierdea memoria. Aa c l-am
urmrit n tcere n vreme ce scotocea printre
hroagele amestecate, pn cnd a dat peste un
sul cu margine albastr.
Vezi? E aici, exact unde i l-am lsat. Nici nu
te-ai uitat pe el.
Nu, nu m-am uitat, am recunoscut ndat, ca
s nu ne mai ntrebm dac mi-l artase sau nu.
Despre ce spuneai c e vorba?
M-a privit cu dezgust.
Despre durerea strnit de Meteug. Ca
durerea ta de cap. Sugereaz remedii, adic
exerciii i ierburi deopotriv, dei spune c e
posibil ca durerile s nu mai apar cu timpul. ns
pe mine m intereseaz nota de la sfrit.
Treeknee spune c unii maetri foloseau o barier
dureroas ca s-i mpiedice pe elevi s
experimenteze singuri. Nu spune i c bariera asta
poate deveni att de puternic nct s-i anuleze
capacitatea Meteugului. M intereseaz din
dou motive. Dac Galen i-a pus ie bariera asta
i dac Thick poate fi controlat cu ajutorul ei.
Am observat c nu a propus-o ca msur de
siguran pentru prin.
Reveneam aadar la Thick. Ei bine, btrnul
avea dreptate. Mai devreme sau mai trziu, tot
trebuia s ne ocupm de el.
N-a vrea s folosim durerea ca barier n
cazul nimnui. Meteugul lui Thick rspndete
muzic mai tot timpul. Dac i provoci durere
pentru c face asta, dac l blochezi nu tiu ce se
poate ntmpla.
Chade a scos un sunet dispreuitor. tiuse
dinainte de a-mi sugera aa ceva c n-aveam s fiu
de acord. Iar eu tiam c Galen nu s-ar fi dat n
lturi s m nenoroceasc astfel. Am czut pe
gnduri. Chade a ntins manuscrisul n faa mea,
artnd cu degete noduroase fragmentul care l
interesa. L-am citit, dar n-am aflat dect mare
lucru n plus fa de ce-mi spusese deja. M-am
lsat pe sptarul scaunului.
ncerc s-mi aduc aminte cnd m-a durut
prima oar capul din cauza Meteugului.
ntotdeauna m istovea. Prima dat cnd a
mprumutat Verity energie de la mine, am leinat
pe loc. Orice efort serios m lsa bolnav de
oboseal. Dar nu-mi amintesc s fi simit vreo
durere pn cnd
Am cugetat o vreme.
Nu pot s trag o linie, am spus, cltinnd din
cap. Prima oar cnd, absolut din ntmplare, am
cutreierat cu ajutorul Meteugului, m-am trezit
tremurnd de slbiciune. Am luat scoar de
spiridu, i atunci, i alt dat. Dup un timp,
slbiciunea de dup Meteug s-a transformat n
durere. Am oftat. Nu. Nu cred c durerea e o
barier pus de cineva n mine.
Chade cotrobia din nou prin rafturile sale. S-a
ntors cu dou sticle astupate.
Oare s fie de vin Harul? Manuscrisele
vorbesc n multe locuri despre pericolul n care te
pune folosirea ambelor magii.
Oare ncerca s-mi aminteasc ct de multe nu
tiam? Nu-i suportam ntrebrile. Nu fceau dect
s m avertizeze c l cluzeam pe prinul meu
prin teritorii necunoscute. Am cltinat din cap
plictisit.
nc o dat, Chade, i spun c nu tiu. Poate
c, dac pe prin ncepe s-l doar capul dup
Meteug la un moment dat, am putea s
presupunem c e de vin Harul.
Am crezut c-i vei separa Harul de Meteug.
Le-a separa, dac a ti cum. Nu pot dect s
ncerc s-l fac s ntrebuineze Meteugul n aa
fel nct s nu poat folosi i Harul n acelai timp.
Nu tiu cum s-l fac s le separe, aa cum nu tiu
s nltur comanda pe care i-am ntiprit-o cu
Meteugul meu atunci cnd am ajuns cu el pe
plaja aia.
Chade a nlat dintr-o sprncean. Potrivea
doza de ierburi pentru un ceainic.
Cnd i-ai cerut s nu i se mpotriveasc?
Am ncuviinat n tcere.
Pi, mie mi se pare destul de simplu. i dai
nc una, dar opus.
Mi-am ncletat dinii. Am izbutit s nu spun: i
se pare simplu numai pentru c n-ai nici Har, nici
Meteug, nici habar despre ce vorbeti. Mi-am
spus c eram obosit i nciudat. Nu trebuia s m
rzbun pe btrn.
Nu prea tiu cum i-am ntiprit comanda aia
n minte, aa c nu tiu nici cum s-o anulez. A-i da
nc una, dar opus, nu e simplu deloc. Ce s-i
comand? S mi se mpotriveasc? Nu uita c
prinul Chivalry i-a fcut acelai lucru lui Galen.
La nervi, i-a dat o porunc pe care nici el, nici
Verity n-au mai putut s-o nlture.
Dar Dutiful e prinul i elevul tu. Fr
ndoial c asta te pune pe alt poziie.
Nu vd ce legtur are asta, am ripostat,
ncercnd s nu par nervos.
Cred c te-ar putea ajuta s i-o scoi din
minte.
A adugat n ceainic cteva picturi dintr-un
lichid. S-a oprit, apoi m-a ntrebat, cu delicatee:
Prinul tie ce i-ai fcut? C i-ai poruncit s
nu i se mpotriveasc?
Nu!
Mi-am lsat furia s rzbat prin unicul cuvnt
al rspunsului meu, apoi am inspirat prelung.
Nu, i mi-e ruine de ceea ce am fcut, mi-e
ruine i s recunosc c mi-e fric s-i spun. Sunt
attea lucruri pe care mai trebuie s le aflu despre
el, Chade! Nu vreau s-i dau motive s nu mai aib
ncredere n mine. M-am frecat pe frunte. Nu
ne-am cunoscut n cele mai fericite mprejurri,
tii, nu?
tiu, tiu. M-a btut pe umr. Ei, i ce-ai
fcut mpreun pn acum?
Am ncercat mai ales s-l cunosc. Traducem
manuscrise mpreun. i am mprumutat nite
sbii de antrenament din depozitul de arme.
Ne-am ncercat puterile cu ele. E un spadasin
bun. Dup cte vnti mi-a lsat, cred c am mai
ndulcit porunca aia, dac nu cumva am anulat-o
de tot.
Dar nu eti sigur?
Nu. Cnd ne atacm, nu ncercm s ne
rnim de-adevratelea. E un joc, ca atunci cnd
ne luptm corp la corp. Totui, n-am observat
niciodat s dea napoi, nici s m lase s ctig
mai uor.
Eu zic c e bine s se antreneze cu tine. i c
i dai lecii de Meteug. Cred c n viaa lui era
nevoie de cineva care s-l trateze cu o astfel de
asprime.
A luat ibricul de pe foc i a turnat apa peste noul
amestec de frunze.
Cred c numai timpul ne va da rspunsul.
Dar Meteugul l practici mpreun cu el
vreodat?
Mi-am dus mna la nas. Mirosul din ceainic mi
umpluse ochii de lacrimi, dar Chade n-a prut s
observe.
Da. Am fcut exerciii care-l ajut s-i
concentreze magia.
S-o concentreze?
A nvrtit ceainicul, apoi i-a pus capacul.
n momentul de fa, cnd ntrebuineaz
Meteugul, strig de la o pot i oricine ascult l
poate auzi. ncercm s micorm puterea
strigtului, s facem din el o oapt adresat
numai mie. i m strduiesc s-l nv s
transmit numai ce vrea, nu tot ce are n minte n
clipa cnd transmite. Aa c repetm un grup de
exerciii. l pun s ncerce s ajung n mintea mea
ct e la mas i poart o conversaie. Pe urm
cizelm asta: poate s ajung la mine, s-mi
transmit ce mnnc i, n acelai timp, s nu-mi
spun cu cine st de vorb? Mai departe, ne
stabilim alte scopuri. M poate ine la distan de
mintea lui, ridicndu-i ziduri? E n stare s nale
ziduri pe care eu s nu le pot sparge nici n toiul
nopii, cnd doarme?
Chade a gsit o can, s-a ncruntat i a ters-o
cu marginea mnecii lui largi. M-am strduit s
nu zmbesc. Uneori, cnd purtam asemenea
discuii, nu mai era un mare nobil, ci redevenea
btrnul pasionat care m nvase prima mea
meserie.
Crezi c e nelept? S-l nvei cum s te
blocheze?
Pi, trebuie s nvee i asta, n caz c d
peste cineva care nu-i vrea binele. Deocamdat, eu
sunt singurul cu care poate face exerciii de
Meteug.
Mai e i Thick, a subliniat Chade, turnndu-i
ceai.
Lichidul fierbinte, verde-nchis spre negru, a
umplut cana. El l-a privit cu scrb.
Cred c deocamdat mi ajunge un elev, am
protestat. Ai luat vreo msur n privina
necazurilor lui Thick?
Ce necazuri?
Chade i-a pus cana n faa focului. Am intrat n
panic, dar, ncercnd s nu m trdez, i-am
rspuns cu nepsare:
A crezut c i-am spus. Ceilali servitori l bat
i-i fur banii.
A, asta.
S-a lsat pe sptarul scaunului ca i cnd aa
ceva n-ar fi contat. Am scos un oftat de uurare.
Nu uitase de conversaia noastr.
Am gsit un motiv pentru ca buctreasa s-i
dea o odaie separat. Acolo lucreaz el, de ochii
lumii, tii? La buctrie. Aa c acum are o odi
lng cmara cu provizii. E mic, dar bnuiesc c
e prima oar cnd are un loc al lui. Cred c-i place.
Atunci e bine, am zis. O clip mai trziu, l-am
ntrebat: Te-ai gndit vreodat s-l trimii
altundeva? S lipseasc din Buckkeep pn
ncepe prinul s se descurce mai bine cu
Meteugul? Meteugul lui Thick i abate uneori
atenia. E ca i cum te-ai strdui s faci o adunare
complicat cnd i numr cineva la ureche.
Chade a sorbit din lichidul scrbos. S-a
strmbat, apoi a nghiit cu hotrre. Pe faa mea
a aprut o grimas comptimitoare, dar n-am scos
nicio vorb cnd mi-a luat paharul cu vin i a but
din el ca s-i dreag gustul.
Ct vreme Thick e singurul candidat pe
care-l mai avem, rosti cu glas dogit, nu-l voi trimite
de aici. Vreau s stea undeva unde s-l avem sub
ochi. i unde poi ncerca s-i ctigi simpatia. Ai
fcut vreun efort n sensul sta?
N-am avut prilejul.
M-am ridicat de pe scaun, am mai adus un
pahar pe mas i am turnat vin pentru amndoi.
S-a ntors i el la mas. i-a pus cana cu ceai i
paharul unul lng altul i le-a privit cu mare
tristee.
Nu tiu dac se ferete de mine sau nu apare
fiindc are alte treburi.
A avut i altele n ultima vreme.
Ei, asta explic neglijena cu care lucreaz
aici, am remarcat cu amrciune. Uneori, i
aduce aminte s nlocuiasc resturile de lumnare
cu lumnri noi, alteori, nu. Uneori, cur vatra
de cenu i tciuni, alteori, cenua i tciunii
sunt tot acolo. Cred c e din cauz c nu m poate
suferi. Lucreaz ct poate de puin.
Nu tie s citeasc, aa nu-i pot da o list cu
tot ce are de fcut. Uneori ine minte tot ce-i spun,
alteori, nu. E un servitor prost, dar nu e lene, nici
dispreuitor.
Chade a mai luat o nghiitur de ceai. De data
asta, n ciuda eforturilor, a tuit i a mprocat
masa. Am dat manuscrisele la o parte. S-a ters la
gur cu batista, apoi a ters masa.
Te rog s m ieri, a spus cu gravitate,
lcrimnd.
i a sorbit din vin.
Ce-i n ceaiul sta?
Frunza-pdurii. Untul-vrjitoarei. Talpa-apei.
i cteva alte ierburi.
A mai luat o gur de ceai i una de vin.
Pentru ce sunt bune?
ntr-un cotlon al minii mi s-a trezit o amintire.
Am nite probleme, s-a fofilat el.
Dar eu m-am ridicat i am rscolit manuscrisele.
L-am gsit pe cel care m interesa aproape
imediat. Ilustraiile nc luceau, n ciuda anilor.
L-am desfcut i i-am artat desenul cu
frunza-pdurii.
Ierburile astea sunt trecute aici, se spune c
ajut candidatul s-i deschid mintea pentru
Meteug.
M-a privit fr nicio expresie.
i?
Chade. Ce faci, ce ncerci?
Pentru o clip, s-a mulumit s m priveasc. Pe
urm m-a ntrebat, cu rceal n glas:
Eti invidios? i tu crezi c ar trebui s mi se
interzic i dreptul primit prin natere?
Ce?!
Din cuvintele lui rbufnea o for stranie:
Nu mi s-a dat niciodat nici mcar ansa de a
fi pus la ncercare pentru Meteug. Bastarzii nu
sunt instruii. Numai cu tine a fcut excepie
Shrewd. Dar ca i ie, i mie mi curge snge
Farseer prin vene. i m pricep la vrji mai
nensemnate, ar fi trebuit s-i dai seama pn
acum.
Era suprat i nu tiam de ce. Am dat din cap i
am spus calm:
tii s ghiceti n ap. Aa ai aflat de atacul
Corbiilor Roii la Neatbay, cu atia ani n urm.
Da, a recunoscut cu satisfacie.
S-a lsat pe sptarul scaunului, dar degetele i
alergau pe marginea mesei ca nite pianjeni
speriai. Oare din pricina buruienilor din ceai?
Da, am i eu puterile mele magice. i, poate,
dac mi s-ar fi dat o ans, a fi avut magia
sngelui meu, cea pe care sunt ndreptit s-o am.
Nu ncerca s-mi negi dreptul sta, Fitz. Atia ani
la rnd, propriul meu frate mi-a interzis pn i s
mi-o pun la ncercare. A fost destul de bun ca s-i
pzesc spatele, ca s-i instruiesc fiii i nepotul.
Dar n-am fost niciodat att de bun nct s am
propria mea magie.
M-am ntrebat de cnd l mcinau
resentimentele. Mi-am adus aminte ct de
ncntat fusese cnd mi dduse Shrewd voie s
fiu instruit n Meteug, dar ce ciud i fusese
apoi, cnd nu m descurcasem i refuzasem i s
discut cu el despre lecii. l mistuia o furie veche,
dezvluit pentru prima oar n faa mea.
De ce acum? l-am ntrebat, destins. Ai
manuscrisele Meteugului de cincisprezece ani.
De ce ai ateptat att?
Credeam c tiu i rspunsul: vrusese s fiu
aproape de el, s-l pot ajuta. M-a surprins din
nou:
Ce te face s crezi c-am ateptat? Da, m-am
strduit mai mult n ultima vreme, pentru c
nevoia mea de magie e tot mai disperat. Am mai
vorbit despre asta. tiam c n-o s vrei s m-ajui.
Nu se nela. Totui, n momentul acela, dac
m-ar fi ntrebat de ce, n-a fi tiut ce s-i rspund.
Am ncercat s ocolesc o astfel de ntrebare.
Ce nevoie te mboldete acum? E pace n ar.
De ce te pui n pericol?
Fitz. Uit-te la mine. Uit-te! mbtrnesc.
Timpul mi-a jucat un renghi mielesc. Cnd eram
tnr i capabil, am fost ncuiat n odile astea,
silit s rmn ascuns i lipsit de putere. Acum,
cnd am ocazia s construiesc o temelie solid
pentru tronul Farseer, cnd, ntr-adevr, familia
mea are mai mult nevoie de mine, sunt btrn i
m ramolesc. Mintea mi joac feste, m doare
spatele, amintirile mi se ntunec. Crezi c nu-i
vd expresia ngrozit ori de cte ori i spun c
trebuie s-mi rsfoiesc jurnalele ca s gsesc ceea
ce te intereseaz? nchipuie-i, aadar, cum m
simt eu. nchipuie-i, Fitz, cum e s nu te mai poi
bizui pe memoria ta. S bjbi dup un nume, s
pierzi brusc firul unei conversaii n toiul unei
glume. Cnd erai mai tnr, cnd ai crezut c
trupul te trdeaz din cauza crizelor, tu ai czut
prad disperrii. Dar mintea i-a rmas
ntotdeauna ntreag. Eu cred c-o pierd pe-a mea.
Era o revelaie nfricotoare, ca i cnd a fi
descoperit c temeliile castelului Buckkeep se
cutremurau i se frmiau. De-abia n ultimul
timp ncepusem s apreciez la adevrata lor
valoare sforile pe care le trgea pentru Kettricken.
i eu fusesem prins n urzeala deas de legturi
sociale care alctuiau politica Buckkeepului i,
ntre firele ei nclcite, m zbtusem s le neleg
pe toate. n copilrie, Chade mi explica tot ce se
ntmpla n castel, iar eu m mulumeam cu
interpretrile lui. Acum vedeam lucrurile cu ochi
de adult i avusesem un adevrat oc cnd
nelesesem ct de complicate erau.
i de fascinante. Ca jocul cu pietre al lui Kettle,
ns jucat la o scar mult mai mare. Reperele se
deplasau, alianele se schimbau, iar puterea
trecea dintr-o mn ntr-alta n numai cteva ore.
Cu att era mai impresionant profunzimea
cunotinelor lui Chade, care ncerca s gseasc
un echilibru ntre domnia lui Kettricken i
loialitatea schimbtoare a nobilimii. Sub nicio
form n-a fi putut s in pasul cu toate astea, dar
ntre ele existau nenumrate legturi.
De la rentoarcerea mea n Buckkeep, m
minunasem c btrnul tia s le in socoteala i
m nspimnta gndul la ziua cnd nu avea s le
mai fac fa. Nu-i mai venea nici lui att de uor
ca altdat. Existena jurnalelor sale, volume
masive legate n stil jamaillian, indica pierderea
ncrederii n propria memorie. Avea ase volume
identice, cu copert roie, albastr, verde,
galben, violet i galben-nchis, cte unul pentru
fiecare ducat. Modul n care stabilea de ce ducat
inea o informaie mi depea puterea de
nelegere. n al aptelea volum, alb, cu cpriorul
Farseer pe coperta din fa, nota zilnic detalii
mrunte. De el se folosea cel mai des, rsfoindu-l
n cutarea unor fragmente de brfe sau de
conversaii sau a rezumatului raportului unui
spion. Chiar i n acest volum secret, dosit n
camera sa tainic, scria numai cifrat. Nu mi
spusese c pot citi volumele, iar eu nu i-o
cerusem. Sunt convins c ascundeau multe
lucruri pe care n-a fi vrut s le aflu. i era mai
sigur aa, pentru c spionii care trudeau pentru
cele ase Ducate nu puteau trda, din ntmplare,
secrete pe care nu le cunoteau. Dei tiam c
btrnul asasin se teme pentru memoria sa, tot
nu mi explicam de ce fcea ce fcea.
tiu c i-a fost greu n ultima vreme. Mi-am
fcut griji din cauza ta. Dar, atunci, de ce te mai
chinui s nvei i Meteugul?
i-a ncletat degetele noduroase pe marginea
mesei.
Din cauza celor citite despre el. A ceea ce
mi-ai spus tu c poi face cu el. Textele spun c un
om care folosete Meteugul i poate vindeca
singur trupul, i poate prelungi viaa. Ci ani
avea Kettle cnd a cltorit cu tine? Dou sute,
trei sute? i era destul de sprinten ca s nfrunte
iarna la munte. Tu nsui mi-ai spus c ai intrat n
mintea lupului tu i ai devenit una cu el, cel
puin o vreme. Dac a reui s-mi deschid i eu
mintea Meteugului, n-ai face asta pentru mine?
Sau, dac m-ai refuza, cum cred c se va
ntmpla, n-a putea s-o fac eu nsumi pentru
mine?
Ca i cnd ar fi trebuit s-i demonstreze
hotrrea categoric, a nhat cana i a but
ceaiul brbtete, dintr-o nghiitur. S-a necat i
a scuipat. Buzele i s-au umezit de la lichidul negru
cnd a luat paharul cu vin i l-a dat pe gt.
Vd c nu sari s-mi vii n ajutor, a observat,
cu amrciune, tergndu-se la gur.
Am oftat din rrunchi.
Chade, abia dac tiu rudimentele pe care m
strduiesc s i le explic prinului. Cum s m ofer
s te nv o magie pe care de-abia o neleg eu?
Dar dac
Asta a fost dintotdeauna slbiciunea ta cea
mai mare, Fitz. Toat viaa ta. Prea mult
pruden. Prea puin ambiie. De-asta te iubea
Shrewd. Nu s-a temut de tine niciodat, cum s-a
temut de mine.
n timp ce l priveam, ndurerat, cu gura cscat,
a continuat s vorbeasc, aparent
nesinchisindu-se de lovitura pe care tocmai mi-o
dduse.
Nu m-am ateptat s m aprobi. Nu vreau s
zic c aprobarea ta e necesar. Cred c e mai bine
s explorez limitele acestei magii de unul singur.
Odat ce mi se va deschide o u, voi vedea ce
prere ai despre btrnul tu mentor. Cred c vei
fi surprins, Fitz. Cred c am talentul
Meteugului, c, poate, l-am avut dintotdeauna.
Chiar tu ai fcut o aluzie cnd ai vorbit de muzica
lui Thick. Am auzit-o. Aa cred. O aud undeva, la
marginea minii, nainte de a adormi noaptea.
Cred c am i eu talentul Meteugului.
Nu-mi venea s cred o vorb din ce spunea.
Pretindea c avea Meteug ateptndu-se s
reacionez. Eu nu m puteam gndi dect c nu
credeam s nu fi avut vreodat ambiie, doar c
aspiraiile mele erau altele dect scopurile lui n
ceea ce m privea. Aa c linitea s-a prelungit, tot
mai stnjenitoare. Iar cnd a spart-o, schimbnd
total vorba, a nrutit lucrurile.
Vd c n-ai nimic s-mi spui. Bine.
S-a silit s zmbeasc i m-a ntrebat:
Cum se descurc biatul tu cu ucenicia?
M-am ridicat n picioare.
Prost. Cred c, la fel ca acela care vrea s-i fie
tat, nu are ambiie. Noapte bun, Chade.
Am plecat n camera mea de servitor, unde
mi-am petrecut restul nopii. N-am dormit. N-am
ndrznit. n ultimul timp, evitam patul,
culcndu-m n el numai cnd eram extenuat. Nu
numai fiindc trebuia s-mi petrec orele nopii
studiind manuscrisele Meteugului, dar i
pentru c, n clipa cnd nchideam ochii, eram
asaltat. n fiecare noapte mi ridicam zidurile
minii nainte de a m retrage i n fiecare noapte
Nettle le lua cu asalt. Fora i tenacitatea ei m
neliniteau. Nu voiam ca fiica mea s tie ce-i
Meteugul. Nu aveam cum s-o aduc la Buckkeep
i s-o instruiesc i m temeam pentru ea cnd
pornea singur n explorare. Am chibzuit c, dac
o lsam s-mi strpung zidurile, nu fceam dect
s-o ncurajez s continue. Ct vreme nu tia c se
folosete de ceva care se cheam Meteug, ct
vreme i nchipuia c i caut doar un tovar de
visare, poate c reueam s-o in n siguran. i
plin de ciud. Dac i rspundeam o singur
dat, chiar i numai pentru a o respinge, m
temeam c avea s-i dea seama cine i unde
sunt. Mai bine s-o las n pace, s nu tie nimic.
Poate, dup o vreme, vznd c nu mai ajunge la
mine, avea s renune. Sau s-i gseasc alt
distracie, un flcu din vecini sau o meserie. Aa
speram. Dar n fiecare diminea m trezeam la fel
de nedormit ca la culcare.
n rest, viaa mea personal luase o ntorstur
la fel de nemulumitoare. Strdaniile mele de a sta
de vorb singur cu Hap se dovedeau la fel de
zadarnice ca ale lui Chade de a m aduce la o
ntlnire cu Thick. Hap era beat de dragoste
pentru Svanja. Timp de trei sptmni, mi-am
petrecut majoritatea serilor libere la Porcul Prlit,
tot spernd s-l prind pe Hap singur. Odaia n
care trgea curentul i berea ndoit cu ap nu m
fceau mai rbdtor cu fiul meu. De cele mai
multe ori, ateptam zadarnic dup Hap. Iar cnd
venea, o aducea pe Svanja cu el. Era o copil
superb, brunet i cu ochi mari, supl i
mldioas ca trestia, dar avea i un aer ndrtnic.
i i plcea s vorbeasc, nu-mi ddea ocazia s
intervin, cu att mai puin s discut cu Hap ntre
patru ochi. El sttea lng ea, ncntat c-i
mprtea dragostea i savurndu-i frumuseea,
iar ea mi povestea ntruna despre ea, despre
prinii i planurile ei de viitor, mi spunea ce
credea despre Hap, despre Buckkeep i despre
via, n general. Am dedus c mama ei ceda n
faa firii ei voluntare i se bucura c fata se
ntlnete cu un biat de viitor. Tatl nu avea
despre Hap aceeai prere grozav, dar Svanja se
atepta s i-o schimbe ct de curnd. Sau nu.
Dac nu putea s priceap c fata lui i alegea
singur brbatul, atunci ar fi fcut bine s ias
din viaa ei. Prea gata s nfrunte viaa fr
team, chiar i mergnd contra vntului, ceea ce
era ludabil la o tnr femeie dornic s stea pe
picioarele ei, numai c eu eram tat i nu puteam
fi ntru totul de acord cu fata aleas de biatul
meu. Svanjei prea s nu-i pese prea mult c nu-i
aprobam atitudinea. mi plcea spiritul ei, dar
nu-mi displcea c-mi desconsidera sentimentele.
n cele din urm, ntr-o sear, Hap a aprut
singur, dar singura mea ocazie de a vorbi numai
cu el nu mi-a adus nicio mulumire. Sttea
bosumflat fiindc Svanja nu era acolo i se
plngea c tatl ei se ncpna tot mai des s o
in serile acas. Omul pur i simplu refuza s-i
dea o ans. Cnd am ndreptat, cu fora,
conversaia spre ucenicia lui, mi-a repetat cele
spuse mai demult. Nu-i plcea cum era tratat.
Gindast l considera un neghiob i l batjocorea n
faa calfelor. I se ddeau cele mai plictisitoare
nsrcinri, dar nu i ocazia s-i arate puterile.
Totui, cnd, la struina mea, mi-a dat cteva
exemple, am tras concluzia c Gindast era un
meter pretenios, dar pe deplin rezonabil.
Nemulumirile lui Hap nu m-au convins c era
prost tratat. Pornind de la cuvintele lui, mi-am
format alt prere. Biatul meu era ndrgostit de
Svanja, nu se gndea dect la ea. Ea era cauza
multora dintre greelile lui i a ntrzierilor lui
repetate la munc dimineaa. Eram convins c,
dac Svanja n-ar fi existat, Hap ar fi fost mai
hotrt i mai mulumit de lecii. Un tat mai
sever i-ar fi interzis s-o mai vad pe fat. Eu, nu.
Cteodat, m gndeam c n-o fac fiindc tiu ce
nseamn s i se impun restricii; alt dat, m
temeam c Hap nu m-ar fi ascultat, aa c nu
ndrzneam s-i impun nimic.
M ntlneam i cu Jinna, dar, ca un la ce
eram, o vizitam numai cnd poneiul i crua mi
artau c e acas i nepoata ei. Voiam s pun fru
poftei noastre nvalnice, dei cldura patului ei
era o ispit greu de alungat. Am ncercat. De
fiecare dat cnd mergeam la ea, stteam puin,
dnd vina pe treburi urgente pentru stpnul
meu. Prima oar, Jinna a nghiit povestea fr s
pun ntrebri. A doua oar, m-a ntrebat cnd
cred c voi avea o dup-mas liber. Dei mi-a
vorbit n prezena nepoatei, ochii ei mi-au pus alt
ntrebare. Am ocolit un rspuns clar, spunnd c
stpnul meu e capricios i nu-mi d o anumit
dup-mas liber pentru propriile mele nevoi. Am
dres-o n aa fel nct s sune ca o plngere, iar
Jinna a dat din cap comptimitoare.
A treia oar, nepoata ei nu era acas. Plecase
s-i ajute o prieten din Buckkeep, care trecuse
printr-o natere grea. Jinna mi-a spus asta dup
ce m-a ntmpinat cu o mbriare clduroas i
un srut prelung. n faa pasiunii ei arztoare,
hotrrea mea de a m reine s-a topit ca sarea n
ap. Fr alte vorbe, a zvort ua, m-a luat de
mn i m-a dus n dormitor.
Ateapt numai puin, m-a rugat, iar eu
m-am oprit n prag. Poi s intri acum.
M-am supus i, cnd am intrat, am vzut c
acoperise talismanul cu o earf groas. A inspirat
adnc, ca un om flmnd n ateptarea unei mese
bune, i, dintr-odat, nu m-am mai putut gndi
dect la snii care-i mpungeau corsajul. Mi-am
zis c fac o greeal prosteasc, dar tot am fcut-o.
De mai multe ori. Iar cnd am obosit amndoi, iar
ea aipise pe jumtate pe umrul meu, am fcut
una i mai mare:
Jinna, am ntrebat-o cu glas moale, crezi c e
nelept ce facem?
Nesbuit, nelept mi-a rspuns adormit.
Conteaz? Nu facem ru nimnui.
Pusese ntrebarea fr s-o ia cu adevrat n
serios, dar eu i-am rspuns cu toat seriozitatea:
Da. Conteaz, vreau s zic. i poate c facem
ru.
A oftat adnc i s-a sltat n capul oaselor,
dndu-i buclele la o parte de pe obraz. M-a
cercetat cu o privire atent.
Tom, de ce eti ntotdeauna aa de hotrt s
complici lucrurile? Suntem amndoi aduli,
niciunul dintre noi nu a jurat altuia i i-am
garantat c n-ai cum s m lai grea. De ce s nu
ne bucurm de o plcere simpl i nevinovat ct
mai putem?
Poate c pentru mine nu e nici simpl, nici
nevinovat. M-am strduit s-mi explic motivele
ct mai logic. Fac ceea ce l-am nvat pe Hap c
nu e bine: s fii cu o femeie creia nu i-ai jurat
nimic. Dac mi-ar spune c face i el cu Svanja
ceea ce tocmai am fcut noi, l-a mustra aspru,
spunndu-i c nu are niciun drept s
Tom, m-a ntrerupt ea, le impunem copiilor
reguli ca s-i protejm. Cnd devenim aduli,
cunoatem pericolele i ne alegem singuri
riscurile. Nici tu, nici eu nu mai suntem copii. i
nici nu ne-am pclit unul pe altul c ne-am oferi
cine tie ce. Ce primejdie crezi c te pate, Tom?
Mi-e mi-e groaz de ceea ce ar crede Hap
despre mine, dac ar afla. i nu-mi place c-l
mint, fcnd ceea ce i-am interzis lui. i, am
adugat, ntorcnd capul, a vrea ca ntre noi s
fie i altceva dect riscul de dragul plcerii.
neleg. Ei, poate va fi, cu timpul, a sugerat
Jinna, dar nu mi-a scpat umbra de dezamgire
din vocea ei.
Atunci mi-am dat seama c poate ea chiar se
nelase n privina legturii dintre noi.
Ce era s-i mai spun? Nu tiu. Am fcut-o pe
laul:
Poate, da, cu timpul.
Dar nici eu nu credeam ce spun. Am mai stat
puin n pat, pe urm ne-am ridicat i am but o
can cu ceai lng foc. Cnd, ntr-un trziu, i-am
spus c trebuie s plec i am tot repetat, destul de
penibil, c nu tiam exact n ce sear puteam s
revin, ea mi-a rspuns, ferindu-i privirea:
Atunci, vino cnd ai chef, Tom Badgerlock.
i-a nsoit vorbele cu un srut de desprire.
Dup ce am auzit ua nchizndu-se n spatele
meu, am nlat ochii spre stelele sclipitoare de pe
cerul iernii i am oftat. Pe lungul drum spre
Buckkeep, a nceput s m macine vinovia. O
lipseam pe Jinna de ceva, nu pentru c refuzam
s-i fac un fals jurmnt de dragoste, ci pentru c
ngduiam continuarea distraciei noastre. M
ndoiam c aveam s simt vreodat pentru ea mai
mult dect simeam n clipa aceea. Mai ru dect
att nu eram n stare s-mi promit mie nsumi c
n-o s-o mai vd, dei nu-i puteam oferi altceva
dect o prietenie a trupurilor. Nu gndeam prea
frumos despre mine i m simeam i mai prost
recunoscnd c Hap probabil bnuia c mpart
uneori patul cu Jinna. Prost exemplu i ddeam
biatului meu. Drumul napoi spre castelul
Buckkeep a fost tare sumbru i friguros n seara
aia.
Capitolul IX
RMAG CU PIETRE

Pe msur ce Meteugul devine tot mai puternic


i mai sofisticat, cel care l ntrebuineaz va simi
tot mai des chemarea lui. Un bun dascl va fi foarte
atent cu candidaii, foarte sever cu nvceii i
nenduplecat cu ucenicii si. Mult prea muli au fost
aceia care s-au rtcit n mrejele Meteugului lor.
Semnele care arat c un nvcel e ispitit prea
des de Meteug sunt neatenia i irascibilitatea
cnd i vede de treburile zilnice. Cnd i folosete
Meteugul o face strduindu-se mai mult dect e
necesar, de dragul plcerii pe care-o simte cnd l
strbate puterea magiei, i petrece n starea
aceasta un timp mult mai ndelungat dect e nevoie
pentru a-i duce treburile la bun sfrit. Dasclul
trebuie s fie foarte atent cu astfel de nvcei i
s-i pedepseasc aspru imediat ce-i vede
purtndu-se astfel. Mai bine s fie nemilos cu ei la
timp, dect s-i doreasc zadarnic, mai trziu, s
aduc la normal un nvcel care st cu bale la
gur i bolborosete ntruna, pn cnd i piere
trupul, rpus de foame i de sete.
ndatoririle unui dascl de Meteug, n traducerea
lui Treeknee

Zilele de iarn veneau i plecau neabtute, ca


apele care creteau i se retrgeau de pe plaja
oraului Buckkeep, i la fel monotone. Se apropia
Festivalul Iernii, srbtoarea care vestete i
noaptea cea mai lung, i creterea zilelor ce i
urmeaz. Cndva l ateptam cu nerbdare. Acum
ns aveam prea multe treburi pe cap i prea puin
timp ca s le duc la bun sfrit. Dimineaa eram
dasclul prinului. n cea mai mare parte a zilei o
fceam pe sluga Lordului Auriu. Aa-zisul meu
stpn angajase doi lachei care s se ocupe de
garderoba lui i s-i aduc dejunul, dar eu tot
trebuia s clresc cu el i s-i stau la dispoziie
cnd o cerea eticheta. Oamenii se nvaser s
m vad n preajma lui, aa c nu m dezlipeam
de el, dei glezna prea s i se fi vindecat. Mie mi
era de folos. Lordul Auriu conducea uneori
conversaia n aa fel nct s afle prerea unui
nobil despre negoul cu Strinii sau despre modul
n care se mpriser drepturile de a face acest
nego. Auzeam astfel multe preri rostite
ntmpltor i i duceam toate informaiile lui
Chade.
Lordul Auriu se arta interesat i de Har i
punea ntrebri despre magia aceasta ciudat.
Rspunsurile violente pe care le primea adesea m
ocau pn i pe mine. Ura fa de Har se adncea
dincolo de logic. Cnd a ntrebat ce ru fcea
magia aceea, i s-a spus c nzestraii cu Har nu se
ddeau n lturi de la nimic, de la a se mperechea
cu animalele ca s le nvee limba pn la a
blestema turmele i cirezile vecinilor. Se puteau
transforma n animale ca s ajung la cei pe care i
seduceau sau, mai ru, siluiau i ucideau sub
aceast nfiare. Unii dezaprobau fi
ngduina reginei fa de magia animalelor i i
spuneau Lordului Auriu c regatul nostru fusese
un loc mult mai bun pe vremea cnd le puteai face
de petrecanie celor mnjii cu Har. Oh, n serile
cnd fceam pe sluga Lordului Auriu am aflat mai
multe dect a fi vrut despre lipsa ngduinei
poporului meu fa de vecini. n orele libere,
ncercam s studiez ct mai multe manuscrise
despre Meteug. Prea adesea ns renunam la
asta i m duceam n ora, unde nu m ntlneam
cu biatul meu. Uneori l vedeam pe fug, cnd
pleca de la Jinna la ntlnirea cu Svanja. Abia
aveam timp s ne salutm i s-mi fgduiasc,
zadarnic, c se va ntoarce acas repede, ca s
stm de poveti pe ndelete. Nu o dat i-am
surprins privirea bnuitoare cnd m vedea
mpreun cu Jinna i de fiecare dat eram uurat
cnd nu venea acas devreme, aa cum
promisese.
Riscam s m deprind ntr-o rutin dac nu
convenabil, cel puin previzibil. n ciuda
inteniilor mele de a fi tot mai prudent fa de
Pestrii, tcerea i lipsa lor de aciune se
prelungea. ndrzneam chiar s sper c Laudwine
murise din cauza rnilor. Poate c adepii lui se
risipiser i ameninarea dispruse. Dei m
terorizaser n noaptea aceea pe drum spre castel,
mi venea greu s stau tot cu ochii n patru, dac
ei nu fceau niciun pas nainte. M pndea
pericolul de a m mulumi cu situaia, fr a
ncerca s o schimb. Chade m ntreba periodic
cum stau cu iscoditul, dar nu aveam ce s-i
raportez. Din cte puteam s-mi dau seama,
Pestriii ne uitaser.
Pe Civil Bresinga l spionam cu regularitate, dar
tot nu aflam nimic care s-mi confirme bnuielile
legate de el. Prea la fel ca toi ceilali nobili
mruni, venit la curte cu intenia de a-i
mbunti poziia. Nici urm de pisica lui n
grajduri. Clrea deseori nsoit de grjdarul su,
dar, n cele cteva ocazii cnd l-am urmrit, n-a
fcut nimic altceva dect s-i antreneze calul.
I-am scotocit camera n mai multe rnduri, dar nu
am descoperit dect un bilet de la mama lui, care l
asigura c e sntoas i prefera ca el s rmn
la curte, pentru c noi suntem ncntai c te
nelegi att de bine cu prinul Dutiful. i,
ntr-adevr, era foarte apropiat de prin, dei l
rugam cu struin pe Dutiful s se poarte cu
pruden n preajma lui. Discutasem despre asta
i cu Chade. Amndoi am fi preferat ca prietenia
lor s nceteze, dar nu tiam cum ar fi reacionat
cei cu Snge Strvechi.
Nu aveam nicio tire direct de la nzestraii cu
Har, nici de la Sngele Strvechi, nici de la Pestrii.
Linitea lor prelungit era de ru augur.
Noi ne-am respectat promisiunea, mi-a spus
odat Chade morocnos. De cnd s-a ntors
prinul napoi, nu au mai avut loc execuii n
Buck. Poate c numai asta au urmrit. Ct despre
ceea ce le-ar putea face Pestriii semenilor lor, nu
ne putem amesteca dect dac vin s se plng n
faa noastr. Lucrurile par s se fi linitit, dar, n
adncul inimii, m tem c e doar linitea dinaintea
furtunii. Fii cu ochii n patru, biete. Fii cu ochii n
patru.
Chade avea dreptate n privina execuiilor
publice. Regina Kettricken le pusese capt dnd
pur i simplu de veste c niciun rufctor din
Buckkeep nu poate fi condamnat la moarte dect
prin decret regal i c orice execuie va avea loc
numai n Buckkeep. Pn acum, niciun ora nu
ceruse n scris executarea cuiva. Hrogria i
descurajeaz chiar i pe cei mai dornici de
rzbunare. Totui, pe msur ce trecea vremea i
nu primeam nicio veste de la Pestrii, eu nu m
simeam uurat, ci urmrit fr oprire. Chiar dac
Pestriii nu ne mai ddeau btaie de cap, nu
puteam uita c prea muli dintre cei cu Snge
Strvechi aflaser c prinul nostru avea Har.
Puteau folosi lucrul acesta oricnd mpotriva
noastr. M uitam bnuitor la animalele strine i
m bucuram c micul dihor Gilly patrula prin
castel.
Dar, ntr-o noapte, a trebuit s-mi ascut simul
prudenei. M dusesem n ora. Cnd am btut la
ua Jinnei, nepoata ei mi-a spus c mtua
plecase s duc nite talismane unei familii ale
crei capre aveau rie. n sinea mea, m-am
ntrebat dac talismanele chiar alungau ria, dar
pe nepoat am rugat-o s-i spun Jinnei c am
trecut pe la ea. Cnd am ntrebat de Hap, fata s-a
strmbat i mi-a spus c l-a putea gsi la Porcul
Prlit, cu fata aia, Hartshorn. M-a durut
dispreul ei fa de iubita fiului meu. n drum spre
crcium, prin frigul nopii de iarn, m-am gndit
la ce msuri ar trebui s iau. Pasiunea lui Hap
pentru fat nu era nici echilibrat, nici potrivit.
Exact din motivele acelea, m ndoiam c avea
s-mi dea ascultare i s-o lase mai moale cu
curtatul.
Dar, cnd am intrat n crciuma friguroas,
n-am vzut nici urm de Hap sau Svanja. M-am
ntrebat pe unde umblau, dar am uitat brusc de ei
cnd am vzut-o pe Laurel stnd la o mas
murdar. Vntorul reginei bea de unul singur.
M-am ncruntat, tiind c avea o gard
permanent, pus la dispoziia ei de Chade.
Biatul care servea la mese a venit s-i umple
halba. Dup cum a sltat-o Laurel, mi-am dat
seama c i fusese umplut de mai multe ori n
seara aceea.
Mi-am luat i eu o halb i am studiat lumea din
crcium. La o mas din col, doi brbai i o
femeie preau aezai astfel nct s stea cu ochii
pe vntor. Dar, chiar n timp ce m ntrebam
dac au gnduri rele, cei doi care formau, evident,
o pereche s-au ridicat, i-au spus la revedere
celuilalt brbat i au plecat agale, fr s
priveasc napoi. Brbatul rmas singur a chemat
o servitoare. Mi s-a prut c ncerca s cumpere de
la ea i altceva, nu numai bere. Purtarea lui de
bdran mi-a linitit temerile.
Am traversat ncperea plin de lume. Laurel a
tresrit cnd mi-am aezat cana pe masa ei, apoi a
ntors capul cnd m-am aezat lng ea. I-am
vorbit n oapt:
sta nu-i tocmai locul n care te-ai atepta
s-l vezi bnd pe vntorul reginei.
Mi-am plimbat intenionat privirea prin crma
nesplat i am ntrebat-o:
Unde i-e ucenicul n seara asta?
l vzusem de cteva ori pe fug. Cu muchii lui,
l-ar fi speriat pe orice btu. Despre mintea lui
aveam o prere mai proast, mai ales n
momentele acelea.
Nu crezi c e o nechibzuin s te plimbi prin
ora fr el?
Nechibzuin? Atunci unde-i paznicul tu? Te
pate un pericol mai mare dect pe mine, m-a
mustrat ea cu amrciune.
Avea ochii roii, poate de la bere, poate de la
lacrimi. Am vorbit tot n oapt.
Poate c sunt mai nvat cu genul sta de
pericole.
S-ar putea s ai dreptate. tiu prea puine
despre tine ca s-mi dau seama cu ce eti nvat
i cu ce nu. Eu ns n-am de gnd s m nv cu
el. Nici s nu fac tot ce-mi place fiindc m ine
frica-n fru.
Prea obosit, iar n colurile gurii i ale ochilor
avea riduri pe care nu mi le aminteam. Sttea cu
frica-n sn, degeaba fcea pe curajoasa.
Ai mai primit i alte ameninri?
i-a artat dinii ntr-un zmbet.
De ce? Una nu-i de-ajuns pentru tine?
Ce s-a ntmplat?
A cltinat din cap i i-a but berea. I-am fcut
semn biatului s ne mai aduc.
Prima n-ar fi zis nimeni c e o ameninare. O
ramur de dafin legat de zvorul staulului calului
meu. Agat de un la de sfoar. i o pan, a
adugat n sil. Tiat n patru i prlit.
O pan?
Mi-a rspuns dup un rstimp destul de
ndelungat.
Cineva la care in s-a legat prin Har cu o
gsc.
n prima clip, mi-a stat inima, apoi a renceput
s bat, dar n salturi.
Deci i arat c pot ptrunde n castel, am
tras concluzia calm.
Laurel a ncuviinat n tcere cnd a venit
biatul s ne umple halbele dintr-un urcior greu.
I-am pltit i a plecat. Laurel i-a luat imediat
halba, vrsndu-i ceva bere pe mn. Era uor
ameit.
i-au cerut ceva? Sau pur i simplu i-au
dovedit c pot ajunge la tine?
Mi-au cerut, i nc foarte clar.
Cum?
Mi-au lsat un sul mic de pergament printre
hamurile calului. Toi cei din grajd tiu c am
insistat s m ocup singur de Bulgr. Scria negru
pe alb c, dac tiu ce e nelept s fac i ce nu,
atunci, pe timp de noapte, s las iapa ta neagr i
pe cea a Lordului Auriu, Malta, n padocul mai
ndeprtat.
Pornit din stomac, un fior rece mi s-a rspndit
n tot corpul.
N-ai fcut-o.
Bineneles c nu. Ba chiar am pus pe
grjdarul de ncredere s pzeasc amndou
animalele azi-noapte.
Deci, ameninarea e proaspt?
O, da.
A cltinat uor din cap.
i i-ai spus reginei?
Nu. N-am spus nimnui.
De ce? Cum s te aprm, dac nu tim c
eti ameninat?
A rspuns dup o scurt tcere.
N-am vrut s le dau de neles c se pot folosi
de mine mpotriva reginei. Dac e s-mi fac de
petrecanie, atunci nu vreau s trag pe nimeni
dup mine. Ar trebui s m apr singur, Tom, nu
s m ascund printre fustele reginei i s-o sperii i
pe ea.
Curajoas. i proast. Dar asta nu i-am spus-o.
i ce s-a ntmplat?
Cu caii votri? Nimic. Dar pe Bulgr l-am
gsit mort n staul a doua zi dimineaa.
Am rmas fr cuvinte. Bulgr fusese calul lui
Laurel, un animal docil i inteligent, mndria ei.
Vznd c tac, m-a strpuns cu privirea.
tiu ce gndeti. Vorbea n oapt, cu rutate
i ironie. N-are Har. Pentru ea, Bulgr n-a fost
dect un cal, un animal pe care l clrea. Dar nu e
adevrat. L-am crescut de cnd era mnz, mi-a
fost prieten, nu doar animal de clrie. N-a trebuit
s ne mpletim minile ca s ne mpletim inimile.
Nu am gndit deloc aa, i-am rspuns cu glas
foarte sczut. Am avut multe animale cu care
m-am mprietenit fr s existe ntre noi legtura
aparte a Harului. Oricine te-a vzut cu Bulgr i-a
dat seama c animalul te adora. M simt vinovat
fiindc ai protejat caii notri i ai pltit pentru asta
cu al tu.
Nu tiu dac m-a auzit. Se holba la masa
zgriat.
A murit A murit ncet. I-au dat ceva, nu tiu
cum, i i-a rmas n gt. S-a umflat i l-a sufocat.
Cred c nu, tiu sigur. A fost culmea btii lor de
joc, pentru c m trag dintr-o familie cu Snge
Strvechi, dar nu am Har. Dac l-a fi avut, a fi
tiut c sufer i m-a fi dus s-l salvez. Cnd
l-am gsit, era czut la pmnt, cu botul i pieptul
plin de saliv i snge A murit n chinuri, Tom,
iar eu n-am fost acolo s-mi iau rmas-bun de la
el.
Faptul c un nzestrat cu Har era n stare de o
asemenea cruzime mi-a ngheat sngele n vene.
ntrecea orice imaginaie. M simeam mnjit
fiindc oameni cu care mpream aceeai magie
coborser att de jos. Nu fceau altceva dect s
confirme tot rul care se spunea despre noi.
Laurel rsufla sacadat i s-a ntors spre mine
prnd s nu se mai gndeasc la nimic. Durerea
i ntiprise o spaim pe care nu voia s-o
recunoasc. Am ridicat braul i am lsat-o s se
ascund la pieptul meu, mbrind-o.
mi pare ru, i-am optit la ureche. mi pare
att de ru, Laurel.
Nu plngea, doar suspina n braele mele. Nu
mai avea putere nici s plng, poate c nici s se
team. Mi-am zis c, dac Pestriii izbuteau s-o
nfurie, s-ar fi ales cu un duman mai puternic
dect avuseser de gnd s-i fac. Asta dac nu o
omorau mai nti. M-am foit pe scaun. Din obicei,
m aezasem cu spatele la perete. Acum am
cutat s cuprind cu privirea toat crciuma i pe
oricine ar fi urmrit-o.
Atunci am vzut-o pe Jinna. Probabil c venise
ca s m caute, dup ce vorbise cu nepoata ei.
Sttea n ua pe care tocmai intrase. Privirile ni
s-au ntlnit o fraciune de secund. Se holba
ocat la femeia din braele mele. Am implorat-o
din ochi, dar expresia ei nu s-a ndulcit. Apoi i-a
trecut privirea peste mine, ca i cnd nu m-ar fi
vzut sau nu m-ar fi recunoscut. S-a rsucit pe
clcie i a plecat, ntorcndu-mi spatele. Am
neles din gestul ei mai mult dect dintr-o mie de
cuvinte.
Ciuda mi-a strns inima ca o ghear. Nu fceam
nimic ru, dar ea plecase din crcium
artndu-mi ct de jignit era. i nici nu puteam
s-o las pe Laurel singur i ameit de bere, ca s
fug dup Jinna i s-i explic, dei m simeam
nclinat s-o fac. Aa c am fiert n propria mea
nemulumire ct a mai suspinat Laurel de cteva
ori pn s-a linitit. S-a ridicat brusc de la pieptul
meu i aproape c m-a mpins. Am eliberat-o din
mbriare. S-a frecat la ochi, i-a luat halba i a
golit-o dintr-o sorbitur. Eu de-abia pusesem gura
pe bere.
Sunt o proast, mi-a dat brusc de tire. Am
venit pentru c-am auzit c n crma asta se
adun cei cu Har. Am venit spernd c se va lega
cineva de mine i-mi va da prilejul s-l omor.
Probabil c a fi fost ucis i eu. Cu asta nu tiu
cum s lupt.
Am observat o sclipire tulburtoare n ochii ei. O
privire calculat i rece, n vreme ce se gndea c,
de fapt, tie cum s lupte.
Ar trebui s lai lupta n seama celor care
N-ar fi trebuit s se ating de calul meu, m-a
ntrerupt ea cu brutalitate.
tiam c nu voia s mai aud nimic despre
povestea asta.
Hai s mergem acas, i-am propus, iar ea a
ncuviinat dnd din cap obosit.
Am plecat din crcium. Strzile friguroase erau
luminate numai de lumina strecurat prin
obloanele de la ferestre. Dup ce am lsat casele n
urm i am nceput s urcm pe drumul lung
ctre castel, am ntrebat-o cu ovire:
Ce-o s faci? O s pleci din Buckkeep?
i unde s m duc? Acas, ca s atrag
necazul asupra familiei? Nici gnd.
A respirat scurt, scond aburi pe gur n
rceala nopii.
Dar cred c ai dreptate. Aici nu pot rmne.
Ce vor face mai departe? Ce e mai ru dect s-mi
omoare calul?
Amndoi puteam da mai multe rspunsuri la
ntrebarea asta. Am parcurs restul drumului n
tcere, dei Laurel nu era nici furioas, nici tcut
din fire. i simeam ochii ncordndu-se n lumina
tulbure a lunii. ntorcea capul la orice sunet, ct
de slab. Nu m-am lsat nici eu mai prejos. Am
spart linitea o singur dat, ca s-o ntreb:
E adevrat c nzestraii cu Har se adun la
Porcul Prlit?
Aa se zice, mi-a rspuns, ridicnd din umeri.
Lumea i spune crciumii n mai multe feluri.
Bun pentru Har. Sigur i sun cunoscut.
Nu-mi suna, dar am reinut informaia. Poate c
n zvonuri era un smbure de adevr. Exista n
Buckkeep o crcium unde se adunau cei cu Har?
Cine ar ti s spun? Ce a putea afla acolo?
Tocmai cnd intram de porile castelului, l-a
vzut pe ucenicul ei venind n grab spre noi.
Prea ngrijorat. A mrit la vederea mea. Laurel a
oftat i a dat drumul braului meu.
mpleticindu-se, s-a ndreptat ctre vnjosul care
aproape c-a luat-o pe sus. I-a vorbit degeaba
frumos despre mine, fiindc oricum m-a privit
bnuitor nainte de a o conduce n odaia ei. Eu nu
m-am dus direct n a mea, ci am trecut mai nti
pe la grajduri. Negrua m-a ntmpinat cu
obinuita ei indiferen. Nu o puteam condamna;
n ultimul timp, abia dac avusesem timp pentru
ea. Ca s fiu sincer, era pentru mine doar un
animal. O clream cnd Lordul Auriu pleca la
plimbare cu Malta, dar altfel, o lsam n seama
grjdarilor. n clipa aceea, mi s-a prut c sunt un
stpn ru, dar timp s-i ofer mai multe nu
aveam. M-am ntrebat ce-i puseser n gnd
Pestriii. Dac animalele noastre ar fi fost lsate n
padocul ndeprtat, le-ar fi furat? Sau, mai ru,
le-ar fi omort?
Cu simul Harului ncordat, am trecut pe la
fiecare box i i-am cercetat pe toi grjdarii i toi
ajutorii lor care moiau printre animale. Nu am
recunoscut pe nimeni, iar Laudwine nu pndea
din spatele scrilor sau n faa uii. Totui, n
noaptea aceea, nu m-am simit n largul meu
dect n camerele de sus ale lui Chade. El nu era
acolo, dar i-am lsat un raport amnunit.
L-am discutat a doua zi, ns nu am ajuns la
nicio concluzie. Avea s-l mustre pe paznicul lui
Laurel c o lsase s-i fug pe sub nas. Nu tia
cum altfel s-o apere pe Laurel dect pzind-o ct
mai bine.
Ei nu-i pas. Nu-i convine c am pus pe
cineva pe urmele ei tot timpul. Dar altceva ce pot
s fac, Fitz? E important pentru noi, i-ar putea
scoate pe Pestrii din ascunztoare.
Cu ce pre? l-am ntrebat aspru.
Cu cel mai mic posibil, mi-a rspuns
morocnos.
De ce au vrut calul meu i pe al Lordului
Auriu?
Chade a nlat dintr-o sprncean.
tii mai multe despre Har dect mine. I-ar
putea vrji ca s v arunce din a ori s se
foloseasc de ei ca s asculte cumva ce vorbii
ntre voi?
Harul nu face aa ceva, am spus plictisit. De
ce caii notri? De ce nu al prinului Dutiful? Parc
bufonul i cu mine am fi inta lor, nu prinul.
Btrnul a prut stnjenit.
O minte prudent ar merge pe urmele
gndului luia i ar vedea unde duce, mai sugerat,
ovitor, cu voce nceat.
M-am holbat la el. Oare ce voia s-mi spun, n
felul su enigmatic? A strns din buze i a cltinat
din cap ctre mine, parc regretndu-i spusele.
Nu dup mult timp, a gsit o scuz ca s plece. Eu
am rmas s cuget n preajma focului.
n zilele urmtoare, m-am simit prea jenat ca s
merg la Jinna. tiam c m port prostete, dar
n-aveam ncotro. Nu m simeam dator cu vreo
explicaie, ns eram convins c atepta una.
Nu-mi venea n minte nicio minciun convenabil
ca justificare pentru c-o mbriasem pe Laurel n
crcium. Nici mcar nu voiam s vorbesc despre
Laurel cu Jinna. Ar fi apropiat-o de subiecte prea
periculoase. Ca urmare, n-am mai trecut pe la ea.
Cnd mergeam n ora, l cutam pe Hap la
atelier. Discutam pe fug i nemulumitor. Biatul
era contient c ucenicii ceilali ne vd stnd de
vorb i rostea cuvintele de parc ar fi vrut s
le-arate c era suprat pe meterul su. i era
ciud c nu o mai putea curta pe Svanja. Tatl
fetei i punea piedici i refuza s stea de vorb cu el
pe strad. Am simit c o parte din furia lui Hap se
ndrepta spre mine. I se prea c l neglijez, dar,
cnd trebuia s-i fac timp ca s ne ntlnim
seara, prefera tovria Svanjei. mi tot fgduiam
c o s m ocup mai ndeaproape de el i c o s
m mpac cu Jinna, dar nu tiu cum se fcea c
zilele se scurgeau, iar eu nu gseam timp nici
pentru una, nici pentru alta.
n castel, continuau festivitile i nelegerile
negustoreti n urma logodnei prinului. Festivalul
Iernii a venit i a trecut, mre cum nu mai fusese
vreodat. Oaspeilor din Insulele Strine le-a
plcut din cale-afar. Discuiile despre nego i
distraciile nobilimii au continuat i dup festival,
sear de sear. Ppuarii, menestrelii, jonglerii i
ali artiti din cele ase Ducate prosperau. Strinii
au devenit o prezen obinuit n slile din
Buckkeep. Unii legau prietenii adevrate i cu
nobilii care locuiau n castel, i cu negustorii din
ora. n port, a prins s nfloreasc din nou
tradiionalul nostru nego cu Insulele Strine.
Soseau corbii ncrcate de mrfuri i se fcea
schimb de bunuri, dar i de mesaje.
Nu mai era o ruine s recunoti c ai un vr sau
doi n Insulele Strine. Planurile lui Kettricken
preau s dea roade.
Nopile pline de veselie de la curte mi artau o
fa a Buckkeepului pe care nu o cunoscusem. Ca
servitor, eram aproape la fel de invizibil ca n
copilrie, cnd fusesem un nc anonim, cu
singura diferen c, fiind sluga Lordului Auriu, l
slujeam la ntruniri simandicoase, cnd nobilii se
aezau la mesele de joc, mncau sau dansau. I-am
vzut n cele mai elegante haine i n cele mai
penibile situaii. Ameii de vin sau pleotii de
fumari, ari de pofte trupeti sau strduindu-se
nebunete s rectige ce pierduser la joc dac
mi nchipuisem vreodat c lorzii i doamnele lor
erau alctuii dintr-un aluat mai fin dect pescarii
i croitorii care se mbulzeau prin crmele din
ora, n iarna aceea mi-a pierit orice iluzie.
Femeile, i tinere, i btrne, mritate sau nu, se
adunau ciotc, atrase de farmecele Lordului
Auriu, ca i brbaii tineri dornici s ias n
eviden ca prieteni ai lordului jamaillian. Spre
amuzamentul meu, nici mcar Starling sau Lordul
Fisher nu le puteau rezista farmecelor Lordului
Auriu n societate. Nu o dat i s-au alturat la
masa de joc. De dou ori au venit chiar la el n
camer s guste rachiul fin jamaillian mpreun
cu ceilali oaspei. mi venea greu s-mi pstrez
atitudinea servil i dezinteresul n prezena lui
Starling. Soul ei era genul afectuos i de multe ori
o trgea lng el i-i fura cte-un srut, ca un
bieandru. Ea l mustra vesel, spunndu-i c nu
tia s se poarte n societate, dar mi arunca
deseori cte-o privire, ca s se asigure c vd cu
ct pasiune o curteaz soul ei i acum. Uneori,
mi pstram cu greu aerul indiferent. Nu tnjeam
de dorul ei nici cu inima, nici cu trupul, ns m
durea cnd se flea nadins cu fericirea ei, numai
ca s-mi aminteasc mie ce via singuratic
duceam. n mijlocul curtenilor veseli i al
distraciilor lor sofisticate, eu stteam, servitor
tcut, martor la plcerile lor.
Aa s-a trt iarna lung i ntunecat. Vrtejul
vieii a lsat urme i asupra tnrului prin, i
asupra mea. ntr-o diminea, devreme, am ajuns
amndoi n turn fr niciun chef de studiu sau de
orice altceva. Prinul se culcase trziu cu o sear
nainte, fiindc ntrziase la masa de joc alturi de
Civil i ali tineri nobili care locuiau atunci n
castel.
Eu avusesem nelepciunea s m culc la o or
mai puin trzie i dormisem adnc apte ore,
nainte ca Nettle s mi se furieze n vise. Visasem
c prind pete de ru, c-mi vr mna n ap, apuc
petele ascuns i l arunc brusc pe mal, lng
mine. Era un vis frumos, linititor. Ochi ntunecai
era cu mine, i simeam prezena, dei nu-l
vedeam. Bjbind cu degetele pe sub apa rece, am
dat peste o clan. Mi-am vrt capul n ap, s
vd ce e acolo. n timp ce-o priveam prin apa
verde-albstruie, ua s-a deschis i m-a tras
dincolo de ea. M-am pomenit, ud leoarc, ntr-un
dormitor micu. Dup tavanul nclinat, mi-am dat
seama c m aflu la etajul unei case. Era linite n
jur, iar n odaie ardea o singur lumnare.
ntrebndu-m cum ajunsesem acolo, m-am
ntors spre u. n faa ei sttea o fat, cu spatele
lipit de ea i cu braele desfcute lateral, ca s nu
pot trece. Purta o cma de noapte lung, din
bumbac, iar prul negru i lung i atrna ntr-o
singur cosi, peste umr. M-am uitat la ea cu
surprindere.
Dac tu nu-mi dai voie s intru n visele tale,
atunci te voi prinde n capcan ntr-ale mele, m-a
anunat triumftoare.
Am stat nemicat, nici rsuflarea nu mi-am
tras-o, i n-am deschis gura. ntr-un col al minii
mele, am simit c orice i-a fi oferit, un cuvnt,
un gest, o privire, m-ar fi afundat i mai mult n
capcan. Mi-am luat ochii de la ea, pentru c,
recunoscnd-o, intram i mai adnc n visul ei.
Aa c m-am silit s privesc n jos, la minile mele.
Cuprins de o bucurie curioas, am constatat c nu
sunt ale mele. M prinsese n capcan cu
nfiarea pe care mi-o crease ea, nu aa cum
artam de fapt. Aveam degete scurte i ndesate,
palmele i pielea dintre degete erau negre i aspre,
ca perniele labei de lup, iar pe dosul minii i pe
ncheieturi mi cretea pr negru, epos.
sta nu sunt eu.
Vorbisem cu glas tare i din gur mi ieise un
mrit straniu. Mi-am dus minile la fa i am
dat peste un bot.
Ba eti! m-a contrazis ea categoric, dar eu
deja ncepeam s m fac nevzut, s prsesc
corpul n care credea c exist. mi alesese drept
capcan un trup nepotrivit. A srit la mine i m-a
prins de ncheietur, dar s-a trezit c strnge ntre
degete o piele de lup.
O s te prind eu data viitoare! mi-a fgduit
nervoas.
Nu, Nettle. N-o s m prinzi.
A ngheat cnd i-a auzit numele. Ct s-a
strduit ea s mimeze ntrebarea de unde tiu
cum o cheam? , am disprut din visul ei i
m-am trezit. M-am foit pe patul tare i am deschis
scurt ochii n bezna cu care deja m obinuisem n
chilia mea de servitor. Nu, Nettle. N-o s m
prinzi. Rostisem cuvintele cu voce tare, ca s m
asigur din nou c erau adevrate. Dar n-am mai
dormit bine tot restul nopii.
Aa se face c eu i Dutiful stteam fa n fa,
cu ochii crpii de somn, la masa din turnul
Meteugului, a doua zi, n zori. Zori numai cu
numele. Cerul iernii era negru, iar lumnrile de
pe mas nu izbuteau s alunge ntunericul din
coluri. Aprinseserm focul, dar de-abia se mai
dezmorise aerul.
Poate fi ceva mai ru dect s fim amndoi
mori de somn i nfrigurai n acelai timp? l-am
ntrebat, fr s atept vreun rspuns.
Prinul a oftat, dndu-mi impresia c nici nu-mi
auzise ntrebarea. Cea pe care mi-a pus-o el mi-a
trimis un alt soi de fior pe ira spinrii:
Ai folosit vreodat Meteugul ca s faci pe
cineva s uite de ceva?
Eu Nu. Nu am fcut niciodat aa ceva. De
ce ntrebi? am adugat, temndu-m de
rspunsul lui.
A oftat i mai adnc.
Pentru c, dac ar fi cu putin, mi-ar face
viaa mult mai uoar acum. M tem c
azi-noapte am spus ceva cuiva fr s vreau s
N-am vrut s sune aa, dar ea
I-a pierit glasul i l-a cuprins disperarea.
ncepe cu nceputul, i-am propus.
i-a luat inima n dini trgnd aer adnc n
piept, apoi a rsuflat cu furie ndreptat ctre el
nsui.
Jucam pietre cu Civil i
Pietre?
nc un oftat.
Mi-am fcut singur o pnz i piese de joc.
Am crezut c voi nva s joc mai bine dac am i
alt partener n afar de tine.
Mi-am ascuns nemulumirea. De ce s nu i
nvee jocul i pe prietenii lui? Nu-mi venea n
minte niciun motiv. Dar eram dezamgit.
Am jucat una sau dou partide cu Civil i le-a
pierdut. Aa cum era i normal i se ateptase i
el, pentru c nimeni nu joac bine un joc prima
oar cnd l nva. Dar mi-a spus c i-a ajuns, c
nu era genul de joc care s-i plac. S-a ridicat de la
mas i s-a dus lng foc, s stea de vorb cu
altcineva. Lady Vance ne urmrise jucnd mai
devreme i spusese c ar vrea s nvee, dar atunci
eram n toiul unei partide i nu aveam cum s-o
primim i pe ea n joc. ns ea n-a plecat de la
masa noastr, ci ne-a urmrit mai departe, iar
cnd s-a ridicat Civil, nu s-a dus dup el, cum am
crezut eu c va face, fiindc l urmrise foarte
atent pn atunci, ci s-a aezat n locul lui. Eu
ddusem la o parte pnza i pietrele, dar ea s-a
ntins i m-a prins de mn, spunnd cu hotrre
c trebuia s rencep jocul, pentru c era rndul ei
s nvee.
Lady Vance?
A, nu cred c ai cunoscut-o. Are, stai puin,
cred c vreo aptesprezece ani i e tare simpatic.
O cheam Advantage, dar zice c e un nume prea
lung. E foarte prietenoas i spune poveti
amuzante i nu tiu, m simt mult mai lejer n
preajma ei dect a altor fete. Nu pare s fie
ntotdeauna, cum s zic, contient c e fat. Se
poart ca toat lumea. Lordul Shemshy de Shoaks
e unchiul ei. Dutiful a ridicat din umeri, alungnd
temerile legate de obria fetei. Reiau. A vrut s
joace i, dei am prevenit-o c era posibil s piard
primele partide, a zis c nu-i pas, c dac jucam
cu ea cinci partide, punea rmag c avea s
ctige cel puin dou. O prieten de-a ei a auzit-o
i a venit la mas, ntrebnd pe ce anume pune
prinsoare. Atunci Lady Vance a zis c, dac va
ctiga, voia s clresc cu ea a doua zi, adic azi,
iar dac voi ctiga eu, puteam s-i cer ce vreau.
Iar felul n care a spus-o parc m-a provocat s-i
cer un lucru care ar putea fi cam
nepotrivit sau
Un srut, am sugerat, cu inima ct un purice.
Sau ceva de genul sta.
tii c n-a merge pn acolo!
Dar pn unde ai merge?
Chade tia de ntmplarea asta? Sau regina
Kettricken? Ct de trziu n noapte se petrecuse?
i ct vin se buse?
I-am zis c, dac pierde, trebuie s ne aduc
dejunul mie i lui Civil n Sala Oglinzilor i s ni-l
serveasc ea nsi, i s recunoasc deschis c
eu avusesem dreptate, jocul cu pietrele nu e
pentru fete.
Ce? Dutiful, eu l-am nvat de la o femeie!
Pi Prinul a avut destul bun sim ca s se
simt stnjenit. N-am tiut. Ai zis c l-ai nvat ca
parte a instruirii tale n Meteug. Am crezut c l
tii de la tata. Aa c Stai puin. Deci o femeie
te-a ajutat s nvei Meteugul? Am crezut c
numai tata s-a ocupat de tine.
Mi-am blestemat neatenia.
Las asta, i-am poruncit ferm. Termin-i
povestea.
A pufnit i mi-a aruncat o privire care promitea
c pstreaz ntrebarea pentru mai trziu.
Prea bine. Oricum, nu eu i-am spus asta
Ellianiei, ci Civil, i
Ce i-a spus Ellianiei?
M-a copleit groaza.
C nu-i un joc pentru mintea fetelor. Civil a
spus aa. Jucam cu el i ea a venit i a spus c
vrea s nvee. Dar lui Civil nu-i place Elliania.
Zice c e ca Sydel, fata care l-a jignit i i-a clcat n
picioare sentimentele, c Elliania nu e interesat
dect s fac o partid bun. Aa c nu-i place s-o
vad lng noi cnd stm de vorb sau jucm
jocuri de noroc.
A tresrit cnd a vzut c m ncrunt i a
adugat bosumflat:
Elliania nu e ca Lady Vance. ntotdeauna se
poart ca o fat, ntotdeauna cunoate bunele
maniere i ce se cuvine sau nu cnd vrei s fii
curtenitor. E att de corect, c se nal
ntotdeauna. nelegi ce vreau s spun?
Mi se pare c e o strin la curtea noastr i
ncearc s ne respecte obiceiurile. Dar continu.
Bine. Civil tie lucrurile astea despre ea, iar
ea mereu se strduiete s dea dovad de cele mai
bune maniere. El tia c scap cel mai uor de ea
dac-i spune c, n cele ase Ducate, jocul
pietrelor e numai pentru brbai. I-a explicat
ntr-un fel care prea amabil, dar n acelai timp a
fost teribil de amuzant, dei cam rutcios, pentru
c ea nu vorbete bine limba noastr i nici nu e
nvat cu obiceiurile noastre, ca s-i dea seama
cu ce scuz ridicol venea Civil Nu te uita aa la
mine, Tom. Nu eu am spus-o. i, odat ce Civil a
nceput s-i explice, dac ncercam s-l opresc,
n-a fi fcut dect s nrutesc lucrurile. Deci
i-a spus Ellianiei c jocul cu pietre nu e pentru
fete, iar ea a plecat i s-a dus lng unchiul ei,
care juca arunc osul cu tatl ei, la o mas din
captul opus al slii. Deci n-a fost lng noi cnd
s-a aezat Lady Vance la masa mea. Aa c am
pregtit piesele pe pnz i am nceput s jucm.
Primele dou partide au mers exact aa cum am
bnuit. La a treia, am fcut o greeal prosteasc
i a ctigat ea. Pe a patra, iari am ctigat-o. Pe
urm merii s fiu ludat pentru asta la
jumtatea celei de-a cincea, mi-am dat seama c
lumea ar considera nepotrivit ca Lady Vance s ne
serveasc dejunul lui Civil i mie. Pn i ducele
Shemshy ar vedea-o ca pe-o insult. Nepoata lui
s fac pe sluga noastr Poate c Elliania sau
mama nu ar fi gndit aa. Dar Aa c m-am
hotrt c e mai bine s-o las s ctige. Nu scpm
de clrit cu ea, dar puteam face astfel nct s
vin i alii cu noi, poate chiar Elliania.
Deci ai lsat-o s ctige, am tras concluzia
pe un ton grav.
Da. Am lsat-o s ctige. Pentru c s-a
nveselit teribil cnd a ctigat a treia partid, s-a
pus pe rs i pe strigat i le-a spus tuturor c m-a
btut, n jurul nostru se adunase un grup destul
de mare, ca s urmreasc jocul. Aa c, atunci
cnd a ctigat ultima partid, a jubilat cu ipete
de bucurie i una din prietenele ei mi-a spus: Ei,
prine, te-ai nelat amarnic mai devreme, cnd ai
zis c fetele nu se pricep la jocul sta. Iar eu i-am
rspuns Am vrut s fac pe deteptul, Tom, jur,
n-am vrut s jignesc pe nimeni. Am zis
Ce-ai zis? am ntrebat nervos, vznd c nu-i
ncheie fraza.
C fetele nu se pricep la el, dar poate c o
femeie frumoas se pricepe. Toat lumea a rs i a
ridicat paharele n cinstea vorbelor mele. Am but
i eu i pe urm toi au lsat paharele jos. Abia
atunci am vzut-o pe Elliania la marginea
grupului. N-a ciocnit cu noi, n-a scos un cuvnt. A
stat i s-a holbat la mine cu o figur mpietrit. Pe
urm s-a rsucit i a plecat. Nu tiu ce i-a spus
unchiului ei, dar el s-a ridicat imediat i s-a dat
btut n faa tatlui ei, dei grmada de monede
era destul de mare. Cei doi au prsit sala de
jocuri i s-au dus direct n camerele lor.
M-am lsat pe sptarul scaunului,
strduindu-m s chibzuiesc. Am dat
dezaprobator din cap i-am ntrebat:
Mama ta a aflat?
Nu cred, a oftat prinul. Asear s-a retras
devreme din sala de jocuri.
Dar Chade?
S-a strmbat, ngrozindu-se numai gndindu-se
la reacia sfetnicului, la fapta lui nesocotit.
Nu. i el s-a retras devreme. Pare cam obosit
i distrat n ultimul timp.
O tiam i eu, i nc prea bine. Am cltinat iar
din cap.
Asta nu se poate rezolva cu Meteugul,
biete. E mai nelept s-o lai n seama celor care
se pricep la diplomaie. i, dup aceea, s faci tot
ce spun ei.
Ce crezi c mi vor cere? m-a ntrebat,
nspimntndu-se.
Nu tiu. Dup mine, s-i cer scuze fr
ocoliuri ar fi o greeal; n-ar face dect s
confirme c ai insultat-o. Dar Nu tiu, Dutiful.
Diplomaia n-a fost niciodat punctul meu tare.
Dar poate c va ti Chade ce e de fcut. O atenie
special din partea ta, ca s ari c, n ochii ti,
Elliania e i frumoas, i femeie.
Dar eu nu cred asta.
Nu i-am luat n seam protestul plin de
amrciune.
i mai ales s nu clreti singur cu Lady
Vance. De fapt, cred c ar fi mai nelept s-o evii.
A dat cu palma n mas, nciudat.
Dar nu pot s nu-mi respect promisiunea!
Atunci du-te, m-am rstit. Dar, n locul tu,
eu m-a asigura c lng mine clrete Elliania i
c numai cu ea stau de vorb. Civil te-ar putea
ajuta, dac i-e prieten att de bun cum spui.
Roag-l s-i abat atenia lui Lady Vance de la
tine, ca s par c el e cel care-o nsoete la
plimbare.
Dar dac nu vreau s-i abat atenia de la
mine?
Acum era de-a dreptul ncpnat i nzuros,
la fel de jignit cum fusese i Hap cnd l vzusem
ultima oar. M-am mulumit s-l intuiesc cu o
privire nepstoare, pn cnd l-am fcut s-i
lase ochii n jos.
Acum ar fi mai bine s pleci, i-am spus.
Vii cu mine? I se nmuiase vocea. Ca s
vorbesc cu mama i cu Chade.
tii bine c nu pot. i, chiar dac a putea,
consider c de data asta cel mai bine e s te
descurci singur.
i-a dres glasul.
n dimineaa asta, cnd mergem s clrim.
Vii cu mine?
Am ovit, apoi i-am propus altceva:
Invit-l pe Lordul Auriu. Nu-i fgduiesc c
voi veni, doar c o s m gndesc la asta.
i vei face exact ceea ce va considera Chade
c e mai nelept.
Probabil. ntotdeauna se descurc mai bine
dect mine cnd vine vorba de politeuri.
Politeuri. Pfui! Mi s-a acrit de ele, Tom.
De-asta e mult mai uor s stau n preajma lui
Lady Vance. tie s fie ea nsi.
neleg, am spus, dar urma s m gndesc
bine i la asta.
M-am ntrebat dac Lady Vance nu era dect o
femeie care pusese ochii pe un prin sau pionul
altcuiva, hotrt s dea peste cap planurile lui
Kettricken. Ei, aveam s ne lmurim ct de
curnd.
Prinul a plecat. Rmas singur, am contemplat
n tcere camera din turn, ascultnd cum se
ndeprteaz paii lui Dutiful pe treptele de piatr.
Am auzit i salutul sonor al grzii de la baza scrii.
Mi-am plimbat ochii de jur-mprejur, am suflat n
lumnarea de pe mas i am plecat, lund o alt
lumnare ca s-mi lumineze drumul.
M-am oprit pe la Chade nainte de a merge n
camera mea de servitor. Am intrat la el pe ua
secret i am rmas pe loc, uimit s-i vd acolo i
pe el, i pe Thick. Chade, evident, m atepta.
Thick prea fnos i somnoros, cu pleoapele mai
czute ca de obicei.
Bun dimineaa, i-am salutat.
E bun, ntr-adevr, mi-a rspuns Chade.
i luceau ochii i prea foarte mulumit. Am
ateptat s-mi spun i mie de ce, dar el mi-a spus
altceva:
L-am rugat pe Thick s vin devreme azi, aici.
Ca s stm de vorb toi trei.
Aha.
N-am tiut ce s mai spun. Nu era momentul s
m plng c ar fi trebuit s m pun n gard. Nu
aveam s-i vorbesc astfel n prezena lui Thick.
nc nu uitasem cum subapreciasem o feti i-mi
ddusem drumul la gur n faa ei. Rosemary, un
mic animal de cas trdtor, dresat de Regal. M
ndoiam c Thick ne-ar fi putut trda cuiva, dar
ceea ce nu auzea de mine nu avea cum s repete.
Cum se simte prinul n dimineaa asta? m-a
ntrebat Chade pe nepus mas.
Bine, am rspuns prudent. Dar va dori s-i
spun ceva, destul de urgent. Poate vei vrea s
fii undeva unde s te gseasc uor.
Curnd.
Prin trist, a confirmat Thick amrt i a
cltinat comptimitor din capul su greu.
Mi s-a fcut inima ct un purice, ns m-am
hotrt s-l pun la ncercare:
Nu, Thick, prinul nu e trist. E vesel. A plecat
s ia dejunul cu toi prietenii lui.
Netotul s-a ncruntat la mine. A scos limba mai
mult ca de obicei. Buza de jos i atrna
legnndu-se uor.
Nu. Prinul e un cntec trist astzi. Fete
proaste. Un cntec trist. La-la-la-le-lo-lo-lo.
Neghiobul intona un bocet. M-am uitat la Chade.
Ne urmrea ndeaproape schimbul de cuvinte.
Fr a-i lua ochii de la mine, m-a ntrebat:
i Nettle cum se simte azi?
Nu mi-am schimbat expresia feei. M-am
strduit s respir normal, dar nu mai tiam cum.
Nettle e ngrijorat. Omul din vis nu mai vrea
s-i vorbeasc, iar tatl i fratele ei se ceart. Da,
da, da, o doare capul i cntecul ei e trist.
Na-na-na-na, na-na-na-na.
Thick a pus tristeea lui Nettle pe o alt melodie,
apsat de neliniti. S-a oprit brusc, m-a privit i a
rnjit triumftor.
Lui Pute-a-cine nu-i place asta.
Nu. Nu-i place, am ncuviinat pe un ton plat.
Mi-am ncruciat braele la piept i mi-am
plimbat privirea furioas de la el la Chade.
Nu-i cinstit, am spus.
Mi-am ncletat flcile vorbisem ca un copil.
ntr-adevr, nu e, a recunoscut Chade cu
blndee. Thick, poi s pleci dac vrei. Cred c
i-ai terminat treaba aici.
Thick i-a uguiat buzele gnditor.
Adus lemne. Adus ap. Duc vasele. Adus
mncare. Aprins lumnri. S-a scobit n nas. Da.
Treaba gata.
A dat s plece.
Thick, l-am strigat, iar cnd s-a oprit,
aruncnd o privire mnioas, l-am ntrebat:
ceilali servitori l mai bat pe Thick? i mai iau
monedele? Sau e mai bine acum?
S-a ncruntat la mine.
Ceilali servitori?
A prut oarecum alarmat.
Ceilali servitori. nainte, btut pe Thick, luat
monedele, mai tii?
Am ncercat s-i imit inflexiunile vocii i gestul.
n loc s-i zgndresc memoria, l-am fcut s dea
napoi speriat.
Las-o balt, m-am grbit s-i spun.
Strduindu-m s-i aduc aminte c, probabil,
mi datora o favoare, nu fcusem altceva dect s-l
ndeprtez i mai mult de mine. S-a tras napoi,
scondu-i buza de jos n afar.
Thick. S nu uii tava, i-a spus Chade cu
blndee.
Servitorul s-a uitat urt, dar s-a ntors dup
tava cu resturile de la dejunul lui Chade. A luat-o
i a ieit cu pai repezi, parc temndu-se c
aveam s-l atac.
Cnd stativul cu sticle de vin a revenit la loc n
spatele lui, m-am aezat pe scaunul meu.
Aadar? am ntrebat.
Aadar, a repetat Chade binevoitor. Cnd
aveai de gnd s-mi spui?
Niciodat.
M-am lsat pe sptarul scaunului i am hotrt
c nu mai aveam ce discuta despre asta. Am vrut
s-i abat atenia n alt parte.
i-am spus adineauri c Dutiful trebuie s-i
vorbeasc, i asta ct mai curnd. Ar trebui s te
poat gsi.
Despre ce e vorba?
Cred c e mai bine s-i spun chiar prinul
meu. Mi-am mucat limba, dar am adugat:
Bineneles, poi s-l ntrebi oricnd pe Thick.
Atunci m duc n camera mea. Imediat. Fitz,
Nettle e n pericol?
Sunt sigur c nu tiu.
Am observat c fcea eforturi ca s se
stpneasc.
tii ce vreau s spun. Folosete Meteugul,
nu-i aa? Fr s-o cluzeasc nimeni. i se pare
c totui te-a gsit. Sau ai gsit-o tu primul?
Aa s fi fost? i ptrunsesem n vise n copilria
ei, ca ntr-ale lui Dutiful? Oare pusesem chiar eu
temelia legturii pe care i cldea ea Meteugul
acum? Am czut pe gnduri, dar Chade mi-a luat
tcerea drept ncpnare.
Fitz, cum pot fi att de ngust la minte?
Zicnd c o protejezi, o pui, de fapt, n primejdie.
Nettle ar trebui s fie aici, la Buckkeep, unde
poate fi nvat s-i controleze talentul.
i s fie pus n slujba tronului Farseer.
M-a fixat cu privirea, dar fr s-i piard
calmul.
Bineneles. Dac magia e darul ei motenit,
atunci e datoare s-l slujeasc. Cele dou merg
mn n mn. Sau i-ai refuza ansa pentru c i
ea e bastard?
Mi-am nbuit brusca rbufnire de furie. Cnd
am fost n stare s vorbesc, am rspuns cu voce
domoal:
Eu nu vd aa lucrurile. Nu i refuz nimic.
ncerc s-o apr.
Gndeti aa numai pentru c te ncpnezi
s-o ii departe de Buckkeep cu orice pre. Ce
ameninare teribil crezi c o pate dac vine aici?
Muzica i poezia, dansul i frumuseea pe care
le-ar nva? Un tnr de obrie nobil, pe care
l-ar cunoate, ar face o partid bun i ar tri
bine? Nepoii ti care ar crete sub privirile tale?
Vorbea de parc el era cel rezonabil, iar eu,
egoistul. Am inspirat adnc.
Chade. Burrich a spus deja c fata lui nu va
veni la Buckkeep. Dac l presezi sau, mai ru,
dac forezi lucrurile, va bnui c ai un motiv
ascuns. i cum i vei spune lui Nettle c are
Meteugul n snge fr s-i spui de la cine l-a
motenit, cnd te va ntreba? tie c Molly e mama
ei. Rmne doar familia tatlui
Sunt i copii care au Meteug i nu se
nrudesc cu neamul Farseer. Poate c l-a primit de
la Molly sau de la Burrich.
Doar ea, fraii ei, nu, am subliniat.
Chade a lovit nciudat masa cu palma.
Am mai spus-o. Eti prea prudent, Fitz. Dar
dac una, dar dac alta. Te fereti de necazuri care
poate c nici nu-i vor bate la u. i dac Nettle ar
descoperi c tatl ei e un Farseer? Ar fi chiar att
de ru?
Da, fiindc, dac ar veni la curte, ar afla nu
numai c e copil din flori, ci i c tatl ei e un
Farseer mnjit cu Har. Ce s-ar alege atunci de
perspectiva unui so nobil i de viitorul ei
luminos? Ce s-ar alege de fraii ei, de Molly i
Burrich, dac ar trebui s nfrunte un asemenea
trecut? S nu crezi c, dac o aduci pe Nettle aici,
Burrich nu va veni s-o vad, ca s se asigure c-i
merge bine. tiu c m-am schimbat, dar n faa lui
m-ar trda imediat i cicatricele, i anii. Dac
m-ar vedea, m-ar recunoate i ar fi distrus. Sau
ai ncerca s-i ascunzi adevrul, s-i spui lui
Nettle c nu trebuie s-i dezvluie mamei i tatlui
ei c nva Meteugul, i nc de la un brbat cu
nasul rupt i o cicatrice pe obraz? Nu, Chade. Mai
bine s stea acolo unde e, s se mrite cu un
fermier pe care l va iubi i s duc un trai linitit.
Un viitor de-a dreptul idilic, a remarcat Chade
nervos. Sunt convins c orice fiic de-a ta ar fi
ncntat s aib o via att de panic, de
netulburat.
Sarcasmul a continuat s-i picure din aceste
cuvinte pn cnd a ntrebat:
i cum rmne cu datoria ei fa de prin?
Dutiful are nevoie de o coterie.
O s-i gsesc pe altcineva, am fgduit cu
nesbuin. Cineva la fel de puternic ca ea, dar nu
nrudit cu mine. i fr un trecut complicat.
M ndoiesc c un asemenea om e uor de
gsit. S-a ncruntat brusc. Sau ai mai ntlnit i
alii i n-ai considerat necesar s aflu i eu?
Am vzut c nu s-a oferit pe sine nsui i m-am
ferit s-l strnesc.
Chade, i jur, nu cunosc niciun alt candidat
la Meteug. Numai pe Thick.
Aha. S neleg c pe el l vei pregti?
ntrebarea era ironic, Chade ncerca s m fac
s recunosc c nu existau ali oameni potrivii.
tiam c se atepta s-l refuz cu hotrre. Thick
m ura i se temea de mine. Pe deasupra, mai era
i nerod. Nu puteam gsi niciun nvcel pe care
s mi-l doresc mai puin. n afar de Nettle. i
poate de nc unul. Disperarea mi-a scos cu fora
vorbele din gur:
Ar mai fi cineva.
i mie nu mi-ai spus?
Tremura, gata s-i dea fru liber mniei.
Nu eram sigur. Nu sunt nici acum. De-abia de
curnd am nceput s m gndesc la el. L-am
cunoscut cu ani n urm. i, instruit, ar putea fi la
fel de periculos ca Thick, dac nu mai periculos.
Pentru c are nu numai preri proprii, la care ine
cu ncpnare, ci i Har.
Cum l cheam?
Era o porunc, nu o simpl ntrebare.
Mi-am fcut curaj i am ieit din prpastie.
Rolf cel Negru.
Chade i-a ncreit fruntea. i-a ngustat ochii,
scotocindu-i memoria.
Brbatul care s-a oferit s te nvee s-i
controlezi Harul? Cel pe care l-ai ntlnit n drum
spre Regatul Munilor?
Da. Chiar el.
Chade fusese de fa cnd i povestisem lui
Kettricken de-a fir a pr cltoriile mele prin cele
ase Ducate, n cutarea ei.
ntrebuina Harul cum n-am mai vzut pe
nimeni s-o fac. tia ce discutam cu Ochi
ntunecai ntre patru ochi. Niciun alt om cu Har
nu mi-a mai dovedit c e n stare de aa ceva. Unii
tiau cnd comunicm prin Har, dac nu eram
destul de ateni, dar nu pricepeau ce anume ne
spuneam. Rolf pricepea. Chiar i atunci cnd am
ncercat s ne ferim de el, tot l-am bnuit c tie
mai multe dect arat. Poate c se folosea de Har
ca s ne gseasc i de Meteug ca s-mi asculte
gndurile.
Dar n-ar fi trebuit s-i dai seama?
Nu mi-am dat, am spus, ridicnd din umeri.
Aa c probabil m nel. i nici n-am chef s-l
caut pe Rolf ca s aflu adevrul de la el.
Oricum, nici n-ai putea. Te anun cu prere
de ru c-a murit acum trei ani. S-a mbolnvit de
fierbineal i s-a stins repede.
Am nepenit, ocat i de veste, i fiindc o aflase
Chade. M-am aezat pe un scaun. Nu m-a copleit
suferina. Legtura mea cu Rolf cel Negru fusese
ntotdeauna pe muchie de cuit. Dar mi prea
ru. Plecase dintre noi. M-am ntrebat cum se
descurca Holly fr el i cum suportase ursoaica
Hilda pierderea lui. Un timp, am rmas cu ochii la
perete, nchipuindu-mi o csu dintr-un loc
ndeprtat.
De unde tii? am ngimat ntr-un trziu.
Hai, Fitz, i-ai povestit reginei despre el. i
te-am auzit pomenindu-i numele i nainte, cnd
aveai febr i delirai din cauza rnii infectate. Am
tiut c e un personaj important. Iar oamenilor
importani le in socoteala.
Era ca n jocul cu pietre. Tocmai pusese o nou
pies pe tabl, una care i dezvluia vechea
strategie. Am completat eu ceea ce lsase el la o
parte:
Aadar, tiai c m-am ntors aici. C am
nvat cu el o vreme.
A ncuviinat cu o scurt nclinare a capului.
N-am fost foarte sigur. Dar am bnuit c erai
tu. Am primit tirea cu bucurie. Nu mai auzisem
nimic despre tine, tiam doar ce aflasem de la
Starling i Kettricken dup ce te lsaser n
cariera de piatr. Dar s aud c eti teafr i
nevtmat Luni de zile am tot ateptat s-mi
apari la u. Ardeam de nerbdare s aflu din gura
ta ce s-a ntmplat dup ce Verity-Dragonul a
prsit cariera. Erau att de multe necunoscute!
Mi-am imaginat revederea noastr n sute i sute
de feluri. Bineneles, tii c am ateptat n zadar.
i, n cele din urm, am neles c n-o s te ntorci
la noi de bunvoie.
A oftat, cu gndul la dureri i dezamgiri trecute.
Apoi a adugat cu voce linitit:
Totui, m-am bucurat cnd am auzit c
trieti.
Nu-mi fcea reprouri, pur i simplu i
recunotea suferina. Alegerea mea l rnise, dar
mi-o respectase. Dup rstimpul petrecut cu Rolf,
probabil pusese iscoade pe urma mea. Iscoadele
nu tiuser c-l urmreau pe FitzChivalry Farseer,
ns, fr ndoial, m gsiser. Altfel cum ar fi
tiut Starling s ajung la ua mea cu atia ani n
urm?
Nu m-ai scpat niciodat din ochi, nu-i aa?
S-a uitat la tblia mesei i a rspuns cu
ncpnare:
Altcineva ar fi spus c mi-am pstrat mereu
asupra ta mna protectoare. Aa cum i-am spus,
Fitz, ntotdeauna in socoteala oamenilor
importani.
Puin mai trziu, a continuat, ca i cnd mi-ar fi
citit gndurile:
Am ncercat s te las n pace, Fitz. S-i
gseti linitea, chiar dac asta nsemna s m
scoi din viaa ta.
Cu zece ani n urm nu i-a fi neles durerea din
voce. A fi fost de prere c se amestec unde nu-i
fierbe oala i vrea s-mi pun el ordine n via.
Abia acum, cnd aveam un fiu la fel de cpos ca
mine, care-mi nesocotea absolut toate sfaturile,
nelegeam ce sacrificiu fcuse Chade cnd m
lsase s merg pe drumul ales de mine i s-mi iau
propriile hotrri. Probabil crezuse ceea ce
credeam i eu despre Hap, c mergeam, evident,
pe calea greit. Numai c btrnul asasin m
lsase pe mine s-o schimb.
n clipa aceea am luat o hotrre. i am izbutit
s-l surprind:
Chade, dac vrei, a putea ncerca vrei s
ncerc s te nv Meteugul?
Privirea i-a devenit brusc de neptruns.
A, deci acum te oferi? Interesant. Dar cred c
progresez destul de repede i studiind de unul
singur. Nu, Fitz. Nu vreau s m nvei.
Am lsat capul n jos. Poate c meritam
dispreul lui. Am oftat.
Atunci o s fac ce-mi ceri, de data asta. O s-l
instruiesc pe Thick. O s-l conving eu cumva s
m lase s-l nv. Puternic cum e, poate c va face
singur ct o coterie ntreag pentru Dutiful.
ocat, Chade a pstrat tcerea pre de cteva
clipe, apoi a zmbit amar:
M ndoiesc, Fitz. Iar tu nu numai c te
ndoieti, dar nu crezi o iot din ce spui. Totui, s
lsm deocamdat lucrurile aa cum sunt. Vei
ncepe s-l nvei pe Thick. n schimb, eu o voi lsa
pe Nettle acolo unde e. i mulumesc. Acum
trebuie s plec, s aflu n ce belea s-a vrt prinul
Dutiful de data asta.
S-a ridicat greoi de pe scaun, ca i cnd l-ar fi
durut alele i genunchii. L-am privit plecnd, dar
n-am mai spus nimic.
Capitolul X
HOTRRI

Din cte se povestete, att Kebal Rawbread, ct


i Femeia Palid au pierit n ultima lun. Au plecat
pe mare, spre Hjolikej, cu ultima Corabie Alb,
avnd un echipaj alctuit din cei mai credincioi
adepi ai lor. De atunci n-au mai fost vzui i nici
epava corabiei n-a fost gsit. Se presupune c,
aa cum s-a ntmplat cu multe alte vase de pe
Insulele Strine, dragonii au zburat deasupra ei, au
amorit echipajul i au lsat-o s piar, prad
uraganului i talazurilor strnite de aripile lor
uriae. Cum nava era ncrcat cu ceea ce, n limba
Strinilor, nseamn piatra dragonului, probabil
c s-a scufundat repede.
Raport ctre Chade Fallstar, scris la sfritul
Rzboiului Corbiilor Roii

Am cobort agale spre camerele Lordului Auriu.


Am ncercat s m concentrez asupra grijilor
prinului, ns n-am fost n stare s m gndesc
dect la necazul mai mare pe care mi-l adusesem
singur pe cap. Abia reueam s-l nv pe prin,
care era un elev capabil i docil. Aveam s m
consider norocos dac Thick nu ncerca s m
omoare de la prima lecie. ns mai amenina o
umbr; Chade tiuse s m momeasc, aa cum
nu putea dect cineva care m cunotea foarte
bine: Nettle acolo, la Buckkeep, unde puteam s-o
vd zi de zi, s-o urmresc nflorind ca s se
preschimbe n femeie i, probabil, s-i ofer o via
mai uoar dect i-ar fi oferit Burrich i Molly. Am
ncercat s-mi scot ideea din cap. Era o dorin
egoist.
Strbtnd coridoarele secrete ale lui Chade, am
fcut un scurt ocol pn la unul din locurile
pentru spionat. Am stat o vreme lng el, ovind.
Ar fi fost prima oar cnd veneam acolo nadins,
ca s trag cu urechea. M-am aezat pe banca
prfuit i m-am uitat n odile Narcesci.
Mi-a surs norocul. Vasele de la micul dejun
erau nc pe mas, ntre Peottre i fat. Niciunul
nu prea s aib poft de mncare. El era deja n
costurnul de clrie. Elliania purta o rochie
drgu, albastru cu alb, cu mult dantel la
manete i la gt. El a cltinat dezaprobator din
capul su mare.
Nu, fetio. E ca la pescuit. nti pui crligul n
undi i numai dup aceea poi s te joci cu el.
Arat-i acum c eti suprat pe el, i se va feri de
gustul neplcut al suprrii tale, cutnd penele
mai strlucitoare i oule mai dulci ale altei
psri. Nu-i poi arta ce simi, Elli. Uit de
insult. Poart-te ca i cnd n-ai fi auzit-o.
Ea a izbit tava cu lingura, fcnd civa stropi de
terci s sar din farfurie.
Nu pot. Asear m-am prefcut c sunt calm,
att de mult ct sunt n stare. n clipa asta, n-a
putea s-i art ce simt pentru el dect c-o muchie
de cuit, unchiule.
A, i ct de mult bine le-ai face astfel mamei
tale i surorii tale mai mici.
Vocea lui Peottre fusese domoal, dar Elliania a
mpietrit, ca i cnd ar fi pomenit de moarte i
molime ajunse n camera de alturi. i-a plecat
mica brbie mndr, proptindu-i capul n piept,
cu genele lsate. Am simit ce efort de voin fcea
ca s se stpneasc i, dintr-odat, mi-am dat
seama ct se schimbase n lunile petrecute la
Buckkeep. Poate c Peottre i spunea nc
petiorul meu, dar fata pe care o vedeam acum
nu mai era copila pe care o spionasem prima dat.
Brutalitatea curii din Buckkeep alungase din ea
i ultimele frme de copilrie. Vorbea cu
hotrre, ca o femeie:
Unchiule, voi face ce e mai bine pentru casa
mamelor noastre. O tii. Orice trebuie ca s prind
petele sta.
Cnd i-a ridicat privirea ctre el, linia buzelor
era ferm, dar i notau ochii n lacrimi.
Nu treaba aia, a spus el ncet. Nu nc, poate
niciodat. Eu aa sper. A oftat. Dar trebuie s fii
prietenoas cu el, Elli. Nu-i poi arta furia. mi
plnge sufletul cnd i spun c trebuie s lai
impresia c nu te-a atins insulta. Zmbete-i.
Poart-te ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic.
Trebuie s fac mai mult dect att.
N-am vzut cine vorbise, dar am recunoscut
vocea menajerei. Am vzut dup ce s-a apropiat i
am studiat-o mai atent dect prima dat. Prea de
vrsta mea i era mbrcat simplu, ca o
servitoare. Dar, dup inuta ei, tiai c ea ddea
poruncile. Avea pr i ochi negri, pomei lai i un
nas mic. A cltinat din cap nemulumit,
uitndu-se de la unul la altul.
Trebuie s par umil i doritoare.
A tcut i am vzut muchii feei lui Peottre
ncordndu-se cnd a strns din dini. Femeia a
zmbit. A continuat, evident uurat:
i trebuie s-l faci s cread c e posibil s
s-i cedezi. ngenuncheaz-l pe rnoiul sta de
prin, Elliania, a adugat, cu glas mai gros, i nu-l
lsa s se ridice. Nu trebuie s se uite la alt
femeie; nici mcar nu trebuie s se gndeasc s
se culce cu alta nainte de nunt. Numai al tu
trebuie s fie. Trebuie s pretinzi cumva c-i
aparine cu trup i suflet. Ai auzit avertizarea
Doamnei. Dac dai gre, dac se ndeprteaz de
tine i o las grea pe alta, tu i ai ti suntei
pierdui.
Nu pot s-o fac, a izbucnit fata.
i a luat privirea ngrozit a unchiului ei drept
repro, pentru c a continuat cu disperare:
M-am strduit, unchiule Peottre. Am
ncercat. Am dansat pentru el, i-am mulumit
pentru cadouri i m-am strduit s par foarte
interesat de conversaia lui plictisitoare n limba
asta rneasc. Dar totul e zadarnic, pentru c el
m consider o feti. M privete de sus, ca pe-o
copil, o ofrand din partea tatlui meu pentru
ncheierea unui tratat.
Unchiul ei s-a lsat pe sptarul scaunului,
mpingnd la o parte farfuria cu mncare
neatins. A oftat din strfunduri, apoi a sgetat-o
pe slujitoare cu privirea.
Ai auzit-o, Henja. A ncercat deja tactica ta
dezgusttoare. Prinul n-o vrea. E un biat cu
niciun strop de foc n snge. Mai mult de-att nu
tiu ce-am putea face.
Elliania i-a ndreptat brusc spatele.
tiu eu.
i-a mpins brbia n fa i ochii negri, negri ca
noaptea, i s-au nvpiat iari. Peottre a cltinat
din cap dezaprobator.
Elliania, eti doar un
Nu mai sunt copil, nici mcar feti! Nu mai
sunt feti de cnd mi s-a aruncat pe umeri
ndatorirea asta. Unchiule, nu poi s te pori cu
mine de parc a fi copil i s te-atepi pe urm
s vad alii n mine o femeie. Nu poi s-mi dai
haine de ppu, s-mi ceri s fiu drgu i
blnd, micul odor al unei mtui ngduitoare, i
pe urm s te atepi s-l atrag pe prin. A crescut
la curtea asta, printre femeile astea lunecoase ca
petele. Dac nu m deosebesc cu nimic de ele,
nici mcar nu m va lua n seam. Las-m s fac
ce trebuie. tim amndoi c, dac o s continum
aa, vom da gre. Aa c las-m s ncerc i
varianta mea. Dac nu merge, avem de pierdut?
Peottre a rmas un timp cu ochii la ea. Fata a
ntors capul sub privirea lui ptrunztoare i i-a
fcut de lucru turnnd n ceti ceaiul pn atunci
neatins. A luat-o pe a ei i a sorbit, ferindu-se s-i
ntlneasc ochii.
Ce propui, copil? a ntrebat-o Peottre cu
spaim n glas.
Fata a lsat ceaca pe mas.
Nu ce a propus Henja, dac de asta te temi.
Nu. Femeia aceasta i propune s-i spui vrsta
mea. Astzi. n anii lor de rani, nu n ai Runelor
Zeului. i, cel puin astzi, s m lai s m
mbrac i s m port ca una dintre fiicele din casa
mamei noastre, insultat cum m-a insultat el
cnd a preferat frumuseea alteia n locul
frumuseii mele i a spus-o n faa tuturor.
Las-m s-l ngenunchez, aa cum ai poruncit.
Nu cu dulcegrii greoase, ci cu biciul, cum merit
un cine ca el.
Elliania. Nu. i-o interzic, a poruncit
servitoarea.
I-a rspuns Peottre. S-a ridicat n picioare,
nlndu-i palma lat.
Iei afar, femeie! Piei din ochii mei dac nu
vrei s mori. i jur, Doamn. Dac nu pleac
acum, rmi fr slug!
O s-i par ru! a mrit Henja, dar s-a
grbit s plece.
Am auzit-o trntind ua.
Pe urm Peottre a vorbit ncet i apsat, ca i
cum cuvintele lui ar fi putut s-o fereasc pe
Elliania de cderea ntr-o prpastie.
Nu avea dreptul s-i vorbeasc aa. Dar eu l
am, narcesc. i-o interzic.
Serios? l-a ntrebat ea cu voce egal, i am
tiut c Peottre pierduse.
A urmat o btaie n u. Era tatl fetei. A intrat
salutndu-i pe amndoi. Elliania s-a scuzat
aproape imediat, spunnd c trebuie s se
mbrace pentru plimbarea clare cu prinul, care o
atepta la jumtatea dimineii. Dup plecarea ei,
tatl Narcesci a nceput o discuie despre o
corabie cu mrfuri care ntrziase. Peottre i
rspundea, dar rmsese cu ochii la ua pe care
ieise Elliania.
La scurt timp dup aceea, am intrat cu mare
bgare de seam n chilia mea de slug i, de
acolo, cu i mai mult precauie, n odile calde i
spaioase ale Lordului Auriu. L-am gsit singur, la
mas, terminndu-i poria din dejunul copios
comandat zilnic pentru amndoi. Probabil c toat
curtea se ntreba cum poate rmne aa de suplu
dac dimineaa mnnc att de mult aa cum
susine.
M-a cercetat cu ochii lui galbeni n timp ce
intram fr zgomot.
Hm Stai jos, Fitz. Nu-i zic bun dimineaa,
pentru c e, evident, prea trziu. Vrei s-mi
povesteti de ce eti aa de abtut?
Ar fi fost zadarnic s-i mint. M-am aezat n faa
lui i am ciugulit direct de pe tav n timp ce-i
istoriseam ce gaf fcuse Dutiful. N-avea rost s
i-o ascund. Prinul avusese destui spectatori i
povestea urma oricum s ajung la urechile
Lordului Auriu, i nc destul de curnd, dac nu
cumva fusese i el de fa. Despre Nettle nu i-am
spus nimic. M temeam oare c ar fi putut fi de
acord cu Chade? Nu eram sigur. tiam doar c pe
asta voiam s-o in pentru mine. N-am suflat nicio
vorb nici despre scena vzut prin gaura din zid.
Aveam nevoie de timp s pun cumva ordine n cele
aflate nainte de a i le dezvlui altcuiva.
Cnd am terminat de povestit, Lordul Auriu a
dat din cap a ncuviinare.
N-am fost atunci n sala de joc, am preferat
s-i ascult pe menestrelii din Insulele Strine,
sosii de curnd. Dar trenia am aflat-o chiar
asear, nainte de a m retrage. Am fost deja
invitat s clresc cu prinul n dimineaa asta.
Vrei s vii i tu?
A zmbit cnd am dat din cap. Pe urm i-a
tamponat buzele cu ervetul.
Vai, vai, nefericit gaf, cea mai nefericit.
Brfele vor fi de-a dreptul suculente. M ntreb
cum vor reui regina i sfetnicul ei s echilibreze
lucrurile.
Nu era uor s dai un rspuns. tiam c avea s
se foloseasc de agitaia strnit de gafa prinului
ca s afle cui i era loial fiecare curtean n parte.
Am mncat amndoi tot ce era pe tvi. Eu le-am
dus pe urm la buctrie, unde am zbovit puin.
Da, servitorii brfeau deja i se zvonea c ntre
prin i Lady Vance e mai mult dect un simplu joc
cu pietrele. Cineva chiar susinea c-i vzuse
plimbndu-se singuri n grdina plin de zpad,
cu cteva seri n urm. O alt servitoare povestea
c ducele Shemshy era mulumit, ba chiar c
spusese c el unul nu vedea nicio piedic n calea
unirii tinerilor. Mi s-a fcut inima ct un purice.
Ducele Shemshy avea influen. Dac ncepea s
cear sprijin nobililor pentru cstoria nepoatei
sale cu prinul, era foarte posibil s pun capt i
logodnei cu Narcesca, i alianei.
Ct am rmas acolo, am mai observat ceva care
mi-a trezit bnuieli. Servitoarea Narcesci, femeia
care se certase cu Peottre, a trecut grbit pe
lng uile buctriei i a ieit n curte. Era
mbrcat gros, cu mantie i cizme, ca i cum ar fi
plecat ntr-o plimbare lung n ziua aceea rece.
Poate c stpna ei o trimisese cu treab n ora.
Dar nu avea niciun co. i nici nu prea genul de
slujitoare care s fie trimis la pia. Plecarea ei
n-a nedumerit i m-a ngrijorat. Dac nu i-a fi
fgduit prinului c aveam s clresc cu el, a fi
urmrit-o. Dar a trebuit s urc scrile n grab, ca
s-mi pun haine potrivite pentru clrie.
Cnd m-am ntors n camerele Lordului Auriu,
tocmai i punea la punct ultimele amnunte ale
costurnului. n prima clip, m-am ntrebat dac
lorzii jamaillieni se mbrcau cu adevrat att de
iptor. Trupul su subire se ndoia sub straturi
peste straturi de materiale groase. O mantie grea
de blan atrna pe un scaun. Bufonul nu
suportase niciodat frigul, iar Lordul Auriu i
motenise aceast slbiciune. i aranja gulerul de
blan, ca s stea dup placul lui. Cu o mn lung
i subire, mi-a fcut semn s m duc n camera
mea i s m grbesc, n vreme ce continua el s
se studieze n oglind.
Am aruncat o privire n odaia mea, la straiele
ntinse pe patul meu, i am protestat:
Dar sunt gata mbrcat!
Nu aa cum mi doresc eu. Am descoperit c
mai muli lorzi tineri de la curte i-au luat gard
de corp, ntr-o neizbutit ncercare de a m imita.
E vremea s le art c imitaia nu poate egala
originalul. mbrac-te, Tom Badgerlock.
Am mrit, iar el mi-a zmbit dulce.
Hainele erau albastre, ca ale tuturor servitorilor,
dar de o calitate excelent. Am recunoscut mna
croitorului Scrandon. Acum, dup ce-mi luase
msurile, Lordul Auriu mi putea vr pe gt haine
elegante oricnd avea chef. Materialul era fin,
foarte clduros, bufonul avea grij s m simt
bine. Avusese grij i s cear s bufonul de aur
fie croite i astfel nct s nu m stnjeneasc n
micri. Dar, cnd am ntins un bra al cmii cu
croial ciudat, am observat cute de diverse
nuane de albastru care, desfcute, aduceau cu o
arip de pasre ntins ca s-i dezvluie penajul
de culori diferite. Cnd am mbrcat-o, am
remarcat c avea buzunare cusute n cele mai
interesante locuri. Cu ele am fost de acord, chiar
dac m-am strmbat la gndul c Lordul Auriu i
spusese croitorului unde s le adauge, fiindc a fi
preferat s nu tie nimeni c am nevoie de
buzunare ascunse.
Ca i cnd mi-ar fi ghicit ngrijorarea, bufonul
mi-a vorbit din cealalt camer:
Vei bga de seam c i-am cerut lui Scrandon
s adauge buzunare n care s cari cele necesare
mie, precum sruri aromate, ierburi pentru
digestie, instrumente de nfrumuseare i nite
batiste n plus. I-am dat msuri precise pentru ele.
Da, lordul meu, am rspuns cu seriozitate i
am nceput s umplu buzunarele cu pricina dup
cum mi-o cereau propriile nevoi.
Cnd am sltat mantia grea, am descoperit
obiectul care-mi ntregea inuta. Garda i teaca
sabiei erau att de iptor mpodobite, nct nu
mi-am putut reine o strmbtur. Dar, cnd am
scos sabia, am auzit oapta morii ieind din teac
odat cu ea i am simit arma legnndu-mi-se ca
o pasre pe degete. Am oftat i-am ridicat privirea.
Bufonul sttea n cadrul uii mele. Expresia de pe
chipul meu i ncnta. Uimirea mea i-a smuls un
zmbet larg.
Nu sunt att de iscusit nct s merit o astfel
de sabie, am spus, cltinnd din cap.
Merii s pori sabia lui Verity fr fereal.
Asta nu e dect o rsplat fr nsemntate.
N-am gsit cuvinte ca s-i mulumesc pentru
darul su generos. M-a urmrit prinzndu-mi
centura sabiei, prnd tot att de ncntat de mine
pe ct eram eu de arm.
n curte am dat peste mai mult lume dect
bnuisem eu c avea s se adune. Civa nobili l
ateptau deja pe prin. Tnrul Civil Bresinga era
i el prezent, adncit ntr-o discuie cu Lady
Vance. Oare ea prea nemulumit n vreme ce
arta spre caii nerbdtori i spre mulimea mult
mai numeroas dect cea la care se gndise cnd
pusese rmag cu prinul? Alte dou tinere, cele
mai bune prietene ale ei, dup ct de aproape
stteau de ea, o comptimeau. Toat adunarea l-a
salutat clduros pe Lordul Auriu cnd i s-a
alturat. Am observat, cu uimire, c, judecnd
dup nfiare, ai fi zis c lordul era cu foarte
puin mai n vrst dect tinerii din jur un nobil
strin, abia trecut de douzeci de ani, frumos,
bogat i exotic. Femeile s-au strns grmad pe
lng el, sporovind, iar trei nobili, tot tineri,
printre care i o rud de-a lui Shemshy, dup ct
de bine semna cu el, i-au fcut i ei de lucru
prin preajma bufonului. Lady Vance era, evident,
centrul ateniei n micul su grup. Dac izbutea
ntr-adevr s-l ctige pe prin, noii curteni,
credincioi ei, aveau s se ridice odat cu ea.
Servitorii le ineau caii de cpestre. Scunelul
tapiat al pisicii lui Civil, aezat n spatele eii, era
gol. M ndoiam c i lsase animalul la Galekeep,
aa cum se spunea; niciun om cu Har nu sttea
departe de partenerul su atta vreme. Probabil c
motanul hoinrea pe dealurile din jurul castelului,
iar Civil l vizita eu regularitate. M-am hotrt s-l
spionez cnd pleca la ntlnirea secret cu
tovarul su de Har. Poate c o confruntare cu
cei doi mi-ar fi oferit mai multe informaii despre
comunitatea celor cu Snge Strvechi i despre
legturile lui cu Pestriii.
Nu am avut timp s m gndesc prea mult la
asta. Le-am luat pe Negrua i pe Malta de la
grjdarul care le pzea i am rmas pe loc,
inndu-le de frie, n timp ce Lordul Auriu se
amesteca prin mulimea adunat pentru a-l nsoi
pe prin. Nu se cuvenea s m holbez la nobili, dar
puteam s le studiez caii i s deduc cine urma s
ne nsoeasc. O iap era att de mpovrat de
podoabe, nct probabil c o atepta chiar pe
regin. Am recunoscut i calul lui Chade. Ali trei
cai, pe lng al prinului, erau la fel de
mpopoonai. Deci i Arkon Bloodblade, i
unchiul Peottre fceau parte din alai. Iapa murg,
cu clopoei la coam, era cu siguran a Narcesci.
Am auzit voci i rsete n dreptul uii. Sosea
grupul principal. Prinul purta n straie
sclipitoare, albastru de Buck, tivite cu blan de
vulpe alb culorile mamei sale. Regina se
mbrcase tot n albastru cu alb, dar avea dungi
galben-aurii pe mantie. n ciuda culorilor aprinse
care se potriveau att de bine cu albastrul i albul
acelei zile de iarn, hainele sale aveau o croial
simpl, n comparaie cu mbrcmintea
extravagant a nobilimii din alai. Chade se
mbrcase elegant, n nuane de albastru tivite cu
negru, i purta numai bijuterii din argint. Prinul
zmbea, ns eu tiam c e dojenit, dup cum
zbovea n vrful treptelor, discutnd cu mama lui
i cu Chade, i nu cu nsoitorii si mai tineri. Nu
spunea nimnui c plimbarea aceasta clare era
plata unui pariu nesbuit. Trecnd-o cu vederea,
probabil spera s-i scad din nsemntate i n
ochii celorlali. Lady Vance i zmbea i, pentru o
clip, li s-au ntlnit privirile. Prinul a salutat-o
nclinnd politicos din cap, dar i-a mutat imediat
privirea spre Civil, pe care l-a salutat n acelai fel.
Nu cumva obrajii lui Lady Vance deveniser mai
roz dect nainte? Prinul a cobort odat cu
Chade i regina a rmas lng mama lui.
i-au fcut apoi apariia civa dintre nobilii
negustori din Insulele Strine, alturi de Arkon
Bloodblade. Se mbrcaser dup moda cea mai
extravagant din Buckkeep. Dantela i panglicile
fluturau pe ei ca steguleele; blnurile grele cu
care veniser de acas fuseser nlocuite cu
materiale din Bingtown i Jamaillia i chiar din
porturi mai ndeprtate. Kettricken, Chade i
Dutiful i-au salutat cu efuziune. Au fcut schimb
de amabiliti, remarci despre vreme,
complimente pentru veminte i altele de acelai
soi, ateptndu-i pe Peottre i pe narcesc.
i ateptam cu toii.
Era un iretlic pus la cale ca s ne in cu
sufletul la gur. Kettricken arunca mereu priviri
ctre u. Rsul lui Dutiful i amabilitile lui
Chade sunau nefiresc. ntrzierea se prelungea
ndeajuns ca s ne spunem toi acelai lucru: iat
cum arat Narcesca Elliania c a jignit-o Dutiful. l
umilea n faa prietenilor i a familiei lui, fcndu-l
s atepte. Dac l fcea pe tatl ei s se simt
stnjenit n faa reginei, n-ar fi aprut i friciuni
ntre cei doi? Tocmai cnd i-am vzut pe Chade i
Kettricken ntrebndu-se unul pe altul dac s
trimit un servitor s vad ce era cu Narcesca, i-a
fcut apariia Peottre.
Spre deosebire de ceilali oaspei din Insulele
Strine, preferase vemintele de pe meleagurile
sale natale, fapt care nu-l fcea totui s par
barbar, ci s dea impresia de puritate. Purta
pantaloni de piele i o mantie bogat, de blan.
Bijuteriile erau din filde, aur i jad. Simplitatea
inutei arta c e gata s clreasc, s vneze, s
cltoreasc sau s lupte, pentru c nu e ncurcat
de zorzoane. S-a oprit n capul scrilor i a rmas
acolo, ca n mijlocul unei scene. Nu prea ncntat
de asta, doar hotrt. Fiindc tcea, cu braele
ncruciate la piept, a amuit toat lumea. Toi
ochii s-au ntors spre el. i atunci a nceput s
vorbeasc, foarte calm, cu voce prietenoas, dar
pe un ton care nu ngduia s fie ntrerupt:
Narcesca m-a rugat s dau de tire c, pe
Runele Zeului, vrsta se socotete altfel. Elliania
se teme c, din cauza necunoaterii acestui
amnunt, oamenii i-au neles greit poziia n
rndurile poporului nostru. Dup tradiiile
noastre, ba chiar dup ale voastre, bnuiesc, nu e
un copil. La noi, pe insule, unde viaa e mai aspr
dect pe trmul vostru plcut i cald, se spune c
aduce ghinion s numeri primele dousprezece
luni, cnd o mic via fragil se poate ofili att de
uor. i nici nu le dm nume copiilor nainte de a
se scurge primul an att de primejdios. Dup
socoteala din Runele Zeului, Narcesca are aadar
numai unsprezece ani, aproape doisprezece. Dup
socoteala voastr, a mplinit doisprezece i a intrat
n al treisprezecelea. E aproape de aceeai vrst
cu prinul Dutiful.
Ua s-a deschis n spatele lui. Nu o inea niciun
servitor. Narcesca a nchis-o singur, cu hotrre.
mbrcat n acelai stil ca Peottre, s-a oprit lng
el. Renunase la podoabele din Buckkeep pentru
nite pantaloni din piele de foc ptat i o vest
din blan de vulpe rocat. Mantia care i se drapa
n jur, ajungndu-i pn la genunchi, era din
hermin alb, cu cozile animalelor atrnnd n
chip de ciucuri. i-a pus gluga i a privit ntreaga
adunare cu un zmbet rece, apoi a vorbit.
Da, am aproape aceeai vrst ca prinul
Dutiful, a subliniat, vorbind din adncurile
gulerului nalt, din blan de lup. La noi, vrsta se
socotete altfel. La fel i rangurile. Pentru c, dei
nu am primit nume i nu mi s-au numrat zilele
pn ce am mplinit un an, tot narcesc am fost.
ns prinul Dutiful, din cte am neles, nu va fi
rege, nici mcar prin motenitor, pn cnd nu va
mplini aptesprezece ani. Aa este?
Ca i cnd nu ar fi fost sigur pe ea, i-a adresat
ntrebarea lui Kettricken, stnd deasupra ei, n
vrful treptelor. Regina mea nu s-a fstcit cnd a
ridicat ochii spre prinesa strin i i-a rspuns:
Aici ai dreptate, narcesc. Fiul meu nu va fi
considerat pregtit s primeasc acest titlu dect
dup ce va fi mplinit aptesprezece ani.
neleg. O deosebire interesant fa de
obiceiurile noastre. Poate c noi, acas, credem cu
mai mult trie n fora obriei: un prunc este
deja ceea ce urmeaz s fie, de aceea o feti e
demn de titlul ei de la prima suflare. Pe cnd voi,
n lumea aceasta de lucrtori ai pmntului,
ateptai s vedei dac odrasla e vrednic de
neamul su. neleg.
Spusele nu i puteau fi luate drept insult. Cu
accentul ei i strin, i cu unele cuvinte straniu
aezate, ar fi putut trece doar drept ntorsturi
neinspirate de fraz. Eu ns tiam sigur c nu de
aa ceva era vorba, i eram tot att de convins c
tot ce i-a spus lui Peottre, clar i rspicat, cnd a
cobort scrile alturi de el, a fost rostit ca s fie
auzit i de alii:
Atunci poate c n-ar trebui s m mrit cu
prinul pn cnd nu suntem siguri c va deveni
rege, nu? Muli oameni sper s moteneasc
tronul, dar sunt mpiedicai i cad nainte de a se
urca pe el. Poate c ar trebui s amnm cstoria
pn cnd poporul lui l va considera demn s-i fie
rege.
Zmbetul lui Kettricken nu s-a stins, dar i-a
nepenit pe buze. Ochii lui Chade s-au ngustat
puin. ns Dutiful nu i-a putut alunga roeaa
din obraji. Sttea tcut, ndurndu-i umilina
sub privirile ei. Am crezut c Narcesca se
rzbunase deja pe el ct se poate de elegant i c
se sfrise; prinul fusese umilit aa cum fusese i
ea, i n faa acelorai oameni. Dar m-am nelat
creznd c Elliania terminase cu el.
Cnd prinul s-a apropiat de ea, curtenitor, ca
s-o ajute s ncalece, Narcesca i-a fcut semn s
plece.
Las-l pe unchiul meu s m ajute. E brbat
cu experien, se pricepe i la cai, i la femei. Dac
voi avea nevoie de ajutor, m voi simi mai n
siguran n minile lui.
Totui, cnd s-a apropiat Peottre, i-a zmbit i
l-a asigurat c putea s se descurce singur.
Doar nu sunt copil, tii bine.
i a nclecat fr ajutor, dei iapa ei nalt era
mult mai mare dect poneii pe care clreau
Strinii.
Odat n a, i s-a alturat lui Kettricken, ca s
stea de vorb. mbrcate elegant, dar simplu,
amndou erau n contrast cu vemintele de un
lux extravagant ale celorlali. ntr-un fel, hainele
lor le fceau una pe potriva celeilalte, lsnd n
acelai timp impresia c, din ntregul grup, numai
ele tiau cum s se simt bine la o plimbare clare,
ntr-o zi de iarn. Dac ar fi pit ceva caii, oricare
dintre ele ar fi fost n stare s se ntoarc acas pe
jos, prin zpad. Fr s se fi neles, i fceau pe
nobilii coafai i mpopoonai s par prostnaci
i uuratici. Gndul sta mi-a ncruntat fruntea.
Armonizndu-se cu vemntul simplu al lui
Kettricken i rmnnd, totui, credincioas
obiceiurilor poporului su, Narcesca susinea c e
pe picior de egalitate cu regina.
Prinul Dutiful s-a uitat spre prietenii lui. Cnd
a ntlnit ochii lui Civil, acesta a ridicat ntrebtor
din sprncene. ns, silit de privirea mustrtoare a
mamei sale, prinul a trecut n stnga Narcesci.
Ea nici mcar nu l-a luat n seam. n puinele
di cnd s-a rsucit n a ca s i adreseze i lui, a
fcut-o cu aerul c se strduia s includ un
strin n conversaie. El nu prea avea ce spune,
ddea din cap i zmbea, dup care ea l ignora
din nou.
Imediat n spatele lor, Chade clrea ntre Arkon
Bloodblade i Peottre Blackwater. Lordul Auriu
i-a fcut loc printre prietenii mai tineri ai
prinului, iar eu veneam n urma lor. Tinerii
clreau n grup i sporoviau. Prinul Dutiful,
sunt sigur, le simea prea bine ochii n ceaf i tia
c discut despre umilirea lui. Lordul Auriu lua
parte la conversaie cu abilitate, artndu-se
interesat i ncurajnd-o, fr s strecoare
remarci care s-o ndrepte spre alt subiect. Am
observat c Lady Vance, dei se uita vesel la
prietenii ei i i acorda atenie Lordului Civil,
arunca deseori priviri speculative ctre prinul
jignit. M-am ntrebat dac i urmrea propriile
ambiii sau pe ale unghiului su, Lordul Shemshy.
Am trecut printr-un singur moment
descumpnitor, cnd Dutiful mi-a spart brusc
zidurile i mi-a ptruns n gnduri:
Nu merit aa ceva! Eu am fcut o remarc
ntmpltoare, dar ea se poart ca i cnd a fi
umilit-o nadins. i acum chiar a vrea s-o fi fcut!
Ca i cum n-a fi fost destul de ocat, l-am vzut
pe Lordul Auriu tresrind la rndul su. S-a uitat
napoi, spre mine, cu o sprncean ridicat, de
parc ar fi crezut c i vorbisem eu. i nici n-a fost
singurul, dei nimeni altcineva n-a reacionat att
de puternic. Civa clrei din grupul nostru s-au
uitat dintr-odat n direcii diferite, ca i cnd ar fi
auzit un ipt ndeprtat. Am inspirat adnc,
mi-am redus concentrarea la dimensiunile unui
vrf de ac i i-am rspuns biatului:
Linite. Stpnete-i sentimentele. S nu mai
faci aa ceva. Elliania nu are de unde s tie c nu
ai umilit-o nadins. i nu e singura care gndete
aa. Uit-te la toate tinerele care clresc n jurul
lui Civil. Dar ine deocamdat asta pentru tine.
Nu-i controlezi bine Meteugul cnd eti nervos.
Abine-te s-l foloseti n asemenea clipe.
Prinul i-a plecat fruntea sub dojana mea
aspr. A tras aer n adncul pieptului, i-a
ndreptat umerii i i-a corectat poziia n a. Apoi
i-a rotit privirea, ca i cnd s-ar fi bucurat de
frumuseea zilei.
M-am nduplecat i i-am oferit o mic alinare.
tiu c nu merii aa ceva. Dar uneori un prin,
sau orice om, trebuie s ndure ceea ce nu merit.
Cum a ndurat i Elliania asear, nva ce e
rbdarea i supune-i-te.
A dat din cap i a rspuns la una dintre scurtele
ntrebri ale Narcesci.
Plimbarea pe cmpiile nzpezite n-a fost lung,
dar lui Dutiful sunt sigur c aa i s-a prut. i-a
ndurat pedeapsa brbtete, ns, cnd a venit
vremea s descalece, privirile ni s-au ncruciat o
clip i i-am citit n ochi uurarea. Gata. Se
terminase. Pltise cu vrf i ndesat pentru gafa
comis cu o sear nainte i acum totul reintrase
pe vechiul fga.
A fi putut s-i spun c asta nu se ntmpl
niciodat.

Pentru dup-amiaza aceleiai zile era plnuit o


distracie, o pies jucat de oameni mascai dup
moda jamaillian, nu de ppui. Mie mi venea
greu s pricep cum se putea juca astfel o pies,
dar Lordul Auriu m-a asigurat c vzuse multe
asemenea reprezentaii n oraele din sud i
existau numeroase artificii care abteau atenia
spectatorilor de la nepotriviri. Pruse foarte
ncntat de un asemenea gen de distracie i chiar
i mai ncntat de sosirea navei care-i aducea pe
actori. Rzboiul nentrerupt dintre Bingtown i
Statele Chalced era o piedic serioas n calea
navigaiei i a cltoriilor. Flota Statelor Chalced
suferise, evident, o nfrngere vremelnic, fiindc
dou nave din sud acostaser n portul nostru n
ziua aceea i se zvonea c urmau s apar i
altele. Lordul Auriu s-a luminat la fa la auzul
vetii. n ochii lui, rzboiul cu prietenii era o
neplcere care l lsa fr rachiu de caise, dar eu
bgasem de seam c vasele care izbuteau s
treac de patrulele din Statele Chalced i aduceau
deseori, pe lng rachiu, i pachete de scrisori pe
care le ducea imediat n odile sale. Bnuiam c
ele l ngrijorau mai mult dect rachiul i banii.
ns el nu-mi spunea ce conin misivele, iar eu
tiam c nu e cazul s ntreb. Manifestarea
curiozitii n indiferent ce privin era modul cel
mai rapid de a-l face pe bufon s nu mai vorbeasc
despre obiectul curiozitii tale.
Aa c am petrecut dup-amiaza stnd lng el,
ntr-o sal ntunecoas. Povestea era tipic
jamaillian, numai despre nobili, preoi i intrigi,
iar la sfrit, zeitatea lor cu dou fee restaura
ordinea i mprea dreptatea. Piesa mai mult m-a
dezorientat dect m-a amuzat. Nu m puteam
obinui cu oameni n diferite roluri. O marionet
nu are via dect n povestea n care joac. M
zpceam cnd mi ddeam seama c brbatul
care-o fcea acum pe servitorul fusese mai
devreme unul din ajutoarele preoilor. Mi-a fost
greu s m concentrez asupra subiectului, i nu
doar pentru c eram nedumerit. n sala slab
luminat, nefericirea prinului mi plutea n faa
nasului ca o miasm. Nu i-o transmitea nadins,
prin Meteug, ci se prelingea din el ca apa
dintr-un burduf gurit. Pe scen, actorii
gesticulau, ipau i pozau n diverse ipostaze. Dar
prinul edea lng mama lui, singur i nenorocit
din cauza situaiei lui stnjenitoare. n ultima
lun, veselia renscut din castelul Buckkeep l
ajutase s cunoasc muli tineri de vrsta lui. Prin
Civil, cunoscuse prietenia i flirtul. Acum, tuturor
acestora trebuia s le pun fru, de dragul alianei
politice pe care mama lui se strduia s o fac. l
simeam chibzuind ct de nedrept, dar i ct de
necesar era s se poarte astfel. Nu ajungea c
trebuia s se lege prin cstorie de Narcesca
Elliania, mai era nevoit i s dea impresia c o
fcea de bunvoie.
Ceea ce nu era adevrat.
Ctre sfritul aceleiai seri, Lordul Auriu mi-a
oferit cteva ore libere. Mi-am pus haine lejere i
am plecat n ora, la Porcul Prlit. innd seama de
ntmplrile la care fusesem martor n castel,
eram dispus s fiu mai ngduitor cu amorul
nbdios al lui Hap. Mergnd prin ninsoare,
mi-am zis c exist un echilibru pe lume prin
faptul c Hap se putea desfta cu ceea ce lui
Dutiful i era refuzat cu desvrire.
La Porcul Prlit era linite. Fusesem acolo de
suficiente ori ca s-i recunosc pe muteriii
obinuii ai crciumii. Nu lipseau, i veniser i
alii, ns mai puini. Fr ndoial c ninsoarea i
viscolul tot mai muctor i ineau pe muli acas
n seara aceea. Am aruncat o privire n jur, dar nu
l-am vzut pe Hap. M-am bucurat o clip; poate c
era acas i dormea deja. Poate c nu mai era
chiar att de ispitit de noutatea oraului i nva
s-i pun ordine n via. M-am aezat n colul
preferat de el i de Svanja i un servitor mi-a adus
bere.
Meditaia mea s-a ncheiat brusc cnd a intrat n
crcium un brbat rou la fa, ntre dou vrste.
Nu purta nici mantie, nici vreo hain mai groas i
avea capul descoperit, cu fulgi de zpad peste
prul negru. A cltinat nervos din cap, ca s se
scuture de zpad i de picturile de ap din pr i
din barb i a aruncat o privire urt ctre colul
n care stteam. A prut surprins s dea cu ochii
de mine acolo. S-a ntors spre crciumar i l-a
ntrebat ceva cu glas furios, dar sczut.
Crciumarul a ridicat din umeri. Cnd
nou-venitul i-a ncletat pumnii i a mai pus o
ntrebare, i-a rspuns n oapt, artndu-m pe
mine.
Brbatul s-a rsucit, m-a privit fix, cu ochi
mijii, i a pornit-o mnios spre mine. M-am
ridicat n picioare cnd l-am vzut apropiindu-se,
dar am avut grij s las masa ntre noi. A btut cu
pumnii n lemnul scrijelit.
Unde sunt? m-a ntrebat.
Cine? am ntrebat, la rndul meu, dei mi s-a
strns inima, fiindc tiam despre cine vorbete.
Svanja avea fruntea tatlui ei.
tii bine. Crciumarul zice c te-ai mai
ntlnit cu ei aici. Fata mea, Svanja, i puoiul la
de la ar, cu ochi nelegiuii, care a sedus-o i a
ndeprtat-o de cminul printesc. Crciumarul
zice c e fiul tu, mi-a rspuns jupnul
Hartshorn 11 , fcnd din ultimele cuvinte o
acuzaie.
Are un nume. l cheam Hap. i, da, e fiul
meu.
M-am nfuriat brusc, dar era o furie rece, ca de
ghea. Mi-am mutat greutatea de pe un picior pe
cellalt, eliberndu-mi oldul. Dac m ataca
peste mas, l ntmpina cuitul meu.
Fiul tu, a repetat el cu dispre. Mi-ar fi
ruine s-o recunosc. Unde sunt?
I-am simit pe neateptate n glas i disperare,
nu numai furie. Aa, deci, Svanja nu era acas i

11 Corn de cerb (n. tr.).


nici ea, nici Hap nu erau la crcium. Unde s-ar fi
putut duce pe bezna i ninsoarea asta? Ct despre
ce-or fi fcut, nici nu mai trebuia s m ntreb. Mi
s-a strns iari inima, ns i-am rspuns calm:
Nu tiu unde sunt. Dar nu mi-e ruine s
recunosc c Hap e fiul meu. i nici nu cred c a
sedus-o pe fiica ta. Dimpotriv, Svanja ta e cea
care-l nva pe fiul meu cum e moda pe la ora.
Cum ndrzneti? a rcnit, ridicndu-i
pumnul gros, gata s m loveasc.
Coboar-i vocea i mna, i-am sugerat pe un
ton de ghea. Vocea, ca s crui reputaia fiicei
tale, iar pumnul, ca s-i crui viaa.
Poziia n care stteam i-a atras privirea ctre
sabia urt de la old meu. Furia nu i-a disprut,
dar a fost domolit de pruden.
Stai jos, i-am spus, dar a sunat mai degrab a
porunc dect a invitaie. i stpnete-te. i hai
s vorbim despre ceea ce ne ngrijoreaz pe
amndoi, ca tai.
i-a tras ncet un scaun, fr s-i dezlipeasc
privirea de la mine. Nici eu nu m-am grbit s m
aez naintea lui. M deranjau muteriii care nu-i
luau ochii de la noi, ns n-aveam ce face. Peste
cteva clipe, un servitor s-a apropiat grbit de
masa noastr i a trntit n faa jupnului
Hartshorn o halb cu bere. Tatl Svanjei s-a uitat
cu dispre la butur.
Chiar i nchipui c o s stau aici i-o s beau
cu tine? Trebuie s-mi gsesc fata, i nc repede.
Atunci nseamn c nu e acas, cu soia ta.
Nu. i-a supt buzele. A continuat cu voce
usturtoare, presrndu-i spusele cu frnturi de
mndrie rnit. Svanja a spus c merge n pod s
se culce. Peste un timp, am observat c lsase o
treab neterminat. Am strigat-o s coboare i s-o
duc la bun sfrit. Nu mi-a rspuns, aa c am
urcat la ea. Nu era acolo.
Vorbele au prut s-i mai domoleasc nervii,
lsnd la suprafa numai dezamgirea i teama
unui tat.
Am venit direct aici.
Fr cciul sau manta. neleg. Nu poate fi
altundeva? Poate la bunica ei sau la o prieten?
N-avem rude n Buckkeep. Am venit aici
ast-primvar. Iar Svanja nu e fata care s-i
fac prietene.
Pe msur ce vorbea, mnia fcea loc tot mai
mult disperrii. Bnuiam c Hap nu era primul
biat cruia i plcea Svanja i c nici nu era
prima dat cnd tatl ei pleca s-o caute dup
lsarea ntunericului. Mi-am inut observaiile
pentru mine. Am luat halba i am golit-o.
tiu un loc unde am putea merge s-i
cutm. Vino cu mine. Mergem mpreun. Acolo
st fiul meu ct lucrez eu la castel.
i-a lsat berea neatins, dar s-a ridicat de la
mas odat cu mine. Am ieit din crcium
urmrii de toi ochii dinuntru. Afar, n bezn,
viscolul se nteise. Jupnul Hartshorn i-a tras
umerii n fa i i-a strns braele pe lng trup.
Vorbind printre rafalele de vnt, i-am pus
ntrebarea de al crei rspuns m temeam cel mai
mult:
Eti cu desvrire mpotriva lui Hap, nu-i
ngdui s-o curteze pe fiica ta?
Nu-i vedeam faa din cauza ntunericului, dar
i-am auzit vocea plin de indignare:
Dac sunt mpotriva lui? Sigur c da! Nici
mcar n-a avut curajul s vin la mine, s spun
cine e i ce gnduri are! i, chiar dac ar fi venit,
tot m-a fi opus. I-a spus fetei mele c e ucenic.
Dac e adevrat, de ce nu locuiete n casa
meterului su? i, tot dac e adevrat, cum i
nchipuie c poate curta o fat pn nu e n stare
s-i ctige singur pinea? N-are niciun drept. E
pe de-a-ntregul nepotrivit pentru Svanja.
Nimic din ce-ar fi fcut Hap nu i-ar fi schimbat
brbatului de lng mine prerea despre el.
Nu era mult de mers pn la Jinna. Am btut,
temndu-m s dau ochii cu ea la fel de mult cum
m temeam c-o s aflu c Hap i Svanja nu sunt
acolo. A trecut destul pn cnd a strigat Jinna,
de dincolo de u:
Cine-i acolo?
Tom Badgerlock. i tatl Svanjei. i cutm pe
Hap i Svanja.
Jinna a deschis numai jumtatea de sus a uii,
semn clar c deczusem n ochii ei. S-a uitat mai
mult la jupanul Hartshorn dect la mine.
Nu sunt aici, ne-a spus cu asprime. i nici nu
le-am ngduit s stea vreodat mpreun aici, dar
n-am cum s-o opresc pe Svanja s-mi bat la u
i s ntrebe de Hap. Mi-a aruncat o privire plin
de repro. Nu l-am vzut deloc pe Hap n seara
asta.
i-a ncruciat minile la piept. Nu era nevoie
s-mi spun c m avertizase ea c la aa ceva
avea s se ajung, i citeam cuvintele n ochi. Am
simit brusc c nu mai sunt n stare s-i susin
privirea. Din seara cnd m surprinsese cu Laurel
n brae, m ferisem s-o mai ntlnesc. M
simeam ca un ticlos fiindc nu-i ddusem nicio
explicaie. M purtasem deopotriv ca un copil i
ca un la.
Atunci mai bine m duc s-l caut, am biguit
stnjenit.
mi era ruine de purtarea mea i, deopotriv, de
a lui Hap. O rnisem pe Jinna, sta era adevrul,
i tocmai l nfruntam pentru prima oar. M
sgeta n inim. Nu o ocolisem pe Jinna din motive
care ineau de moral, ci de fric, tiind c
devenea o parte din viaa mea pe care nu o puteam
controla. Aa cum mi scpase i Hap de sub
control.
Blestemat s fie! Blestemat, fiindc mi-a
distrus fata! a rcnit Hartshorn.
S-a rsucit pe clcie i a pornit-o
mpleticindu-se prin vrtejurile de ninsoare. n
lumina care rzbtea prin deschiderea uii Jinnei,
l-am vzut privind napoi spre mine i ameninnd
cu pumnul.
ine-l departe de ea! ine-l pe fiul tu
nelegiuit departe de Svanja mea!
Mi-a ntors din nou spatele i dup civa pai a
disprut, nghiit de bezn i de disperare. A fi
vrut s-l urmez, dar m simeam prizonier n
lumina Jinnei. Am inspirat adnc:
Jinna, trebuie s-l gsesc pe Hap n seara
asta. Dar cred c
tim amndoi c n-ai s-l gseti. Nici pe el,
nici pe Svanja. M ndoiesc c vor s fie gsii n
seara asta.
A tcut, dar, nainte de a apuca eu s deschid
gura, a vorbit din nou:
i cred c Rory Hartshorn are dreptate. N-ar
trebui s-l lai pe Hap s se mai apropie de Svanja.
Spre binele tuturor. Cum ai s-o faci, nu tiu. Ar fi
fost mai bine s nu-l scapi din mn, Tom
Badgerlock. Sper c nu e prea trziu pentru el.
E un biat bun, m-am auzit spunnd.
Era o scuz jalnic a unui tat care-i neglijase
fiul.
Este. De-asta merit mai mult din partea ta.
Noapte bun, Tom Badgerlock.
A nchis ua, lundu-mi lumina i cldura. Am
rmas pe ntuneric, ptruns de ger. Fulgii de
zpad mi se strecurau sub guler.
Am simit ceva cald izbindu-mi-se de glezne.
Deschide ua. Pisica vrea s ntre.
M-am aplecat s-l mngi. Zpada rece i smla
blana, dar tot se simea cldura corpului prin ea.
Trebuie s te descurci singur, Fennel. Ua asta nu
se mai deschide pentru mine Adio.
Prostule. Nu trebuie dect s ceri. Uite-aa.
S-a sltat n dou labe i a zgriat cu zel lemnul,
miorlind n acelai timp.
Mieunatul lui insistent m-a urmrit prin bezn
i frig. n spatele meu, ua s-a ntredeschis o clip
i am tiut c Fennel fusese primit n cas. Am
pornit-o spre castel, invidiind o pisic.
Capitolul XI
VETI DIN BINGTOWN

Cnd pleci din Chalced, ine pnzele ridicate.


Aceast zical din btrni pornete de la observaii
temeinice. Odat ce vasul tu prsete porturile i
oraele din Statele Chalced, vechi de cnd rul pe
pmnt, ntinde pnzele i navigheaz cu toat
viteza. rmurile Blestemate din sudul Statelor
Chalced sunt foarte inspirat denumite. Apa din
Rul Slbatic i putrezete butoaiele i arde
gtlejurile corbierilor ti. Fructele din locurile alea
i opresc gura i-i fac bube pe mini. Dac treci
dincolo de Rul Slbatic, nu lua ap care vine din
interiorul trmului. ntr-o singur zi, se nverzete,
iar n trei zile se umple de viermi. i murdrete
butoaiele i nu le vei mai putea folosi niciodat. Mai
bine s-i dai echipajului porii mici de ap dect s
acostezi acolo, indiferent de motiv. Nu eti n
siguran nici cnd nfruni furtuna, nici cnd i iei
o zi de odihn ntr-un golfule ispititor. Visele i
viziunile vor otrvi minile oamenilor, iar corabia i
va fi cotropit de crime, sinucideri i revolte
nentemeiate. Golful care te ademenete s
acostezi se va umple de erpi de mare nainte de
venirea zorilor. Fecioarele mrii se vor ridica pe
valuri ca s te mbie cu snii goi i glasuri dulci,
ns corbierul care se arunc n braele plcerii va
fi tras la fund i va ajunge hran pentru brbaii lor
cu dini ascuii, ascuni sub ap.
Unicul port sigur de pe fia aceea de coast e
oraul Bingtown. Acolo se poate ancora cu
uurin, dar trebuie s fii atent la docurile unde
corbii vrjite i pot blestema vasele din lemn. Cel
mai bine e s evii docurile. Arunc ancora n Golful
Negustorilor i vslete la mal, i tot cu barca adu-i
mrfurile de pe mal pe vas. Acolo apa i mncarea
se pot nghii fr team, dei unele mrfuri din
prvlii sunt ciudate i aduc ghinion n cltorie. n
Bingtown se cumpr i se vnd tot felul de lucruri,
mrfuri care nu-i gsesc pereche n lume. Cu toate
acestea, ine-i echipajul n apropierea vasului i nu
lsa dect cpitanul i secundul s debarce i s
se amestece printre localnici. E mai bine ca s nu
pun piciorul pe pmntul la corbierii
necunosctori, pentru c i poate vrji pe cei mai
slabi de minte. Pe bun dreptate se spune c n
Bingtown gseti de vnzare tot ce-i trece prin
gnd. ns nu orice lucru care-i vine omului n cap
i este i prielnic, iar acolo se vnd multe dintre
acelea care nu-i sunt. Ferete-te, de asemenea, de
oamenii misterioi ai acelui trm, care-i fac
apariia cteodat numai pe timp de noapte. Un
Om-cu-Vl care taie calea cpitanului cnd se
ntoarce la corabie aduce mare ghinion. E mai
nelept s-i petreac noaptea pe rm i s se n
toarc pe corabie a doua zi dect s porneasc n
larg de ndat ce i s-a artat un astfel de semn ru.
Dincolo de Bingtown, prsete sigurana
pasajului interior i du-i corabia n Slbticie. Mai
bine s nfruni furtunile i vremea rea dect s
ispiteti piraii, erpii, fecioarele mrii i pe Ceilali
din apele acelea, ca s nu mai pomenesc de fundul
nestatornic al apelor i curenii neltori. Nu te opri
pn la Jamaillia, cu numeroasele ei porturi
glgioase. Nu-i scpa nici de data asta echipajul
din ochi, fiindc se tie c acolo se fur corbieri.
Cpitanul Banrop, Sfaturi pentru corbierii
negustori

I-am lsat prinului Dutiful un bilet pe masa din


turnul Meteugului. Am scris pe el doar att:
Mine. nainte de schimbarea grzii, n zori,
stteam deja n faa locuinei meterului Gindast.
Lumina din spatele unei ferestre brzda curtea
alb. Zpada scria sub tlpile calfelor care
strbteau potecile prin semintuneric ca s aduc
ap i lemne de foc i pentru gospodria
meterului, i pentru atelierul su i mturau
zpada de pe vrfurile grmezilor de buteni
acoperite cu pnze i de pe alei. L-am cutat
zadarnic cu privirea pe Hap printre calfe.
Lumina colorase deja ziua cnd a aprut i el,
ntr-un trziu. Mi-am dat seama dintr-o privire
cum i petrecuse noaptea. Ochii i luceau nc de
uimire, de parc nu-i venea s cread ce noroc
czuse pe capul lui, i mergea cltinat, ca un
beiv. Oare i eu strlucisem la fel, dup ce Molly
mi se druise prima oar? Mi-am luat inima n
dini i l-am strigat:
Hap! Vreau s-i spun dou vorbe.
A venit zmbind la mine.
Atunci va trebui s fii scurt, Tom, pentru c
deja am ntrziat.
n jurul nostru, ziua sclipea n alb i albastru,
aerul rece te nviora, iar fiul meu sttea n faa
mea i-mi zmbea larg. Am simit c sunt un
trdtor cnd i-am spus:
Iar eu tiu de ce ai ntrziat. i tie i tatl
Svanjei. Asear v-am cutat amndoi.
M ateptasem s se ruineze, dar el n-a fcut
dect s-i lrgeasc i mai mult zmbetul unul
plin de subnelesuri, scos numai ntre brbai.
Atunci m bucur c nu ne-ai gsit.
Am simit o nevoie iraional s-l lovesc, s-i
terg expresia sfidtoare de pe fa. Parc sttea
ntr-un hambar cuprins de flcri, jucndu-se cu
focul, fr s-i pese de pericolul care i ptea pe el
i pe Svanja. Asta era am neles eu dintr-odat
ceea ce m nfuria, de fapt: prea c nici nu-i d
seama c o pune i pe fat n primejdie. O umbr
de furie mi s-a strecurat n glas:
Aa, deci, neleg c nu v-a gsit nici jupnul
Hartshorn. Dar mi nchipui c o va atepta pe
Svanja cnd ajunge i ea acas.
Dac am sperat s-i calmez spiritul nechibzuit,
m-am nelat.
Iar ea tie treaba asta. i a considerat c
merit s rite. Nu fi aa de serios, Tom. tie cum
s-l ia pe tatl ei. O s fie bine.
Va fi n multe feluri, dar m ndoiesc c va fi i
bine.
Mi-am ascuns furia din voce. Cum putea fi att
de nepstor?
Nu gndeti, biete. Ce se va ntmpla cu
prinii ei, cu viaa lor de zi cu zi, tiind c fata lor
a fcut alegerea asta? i ce te vei face tu, dac o
lai nsrcinat?
n cele din urm, zmbetul i-a disprut de pe
chip, dar el a rmas tot bos i m-a nfruntat:
Las-m pe mine s m ngrijorez din cauza
asta, Tom. Sunt destul de mare ca s-mi conduc
singur viaa. Dar, pentru linitea ta, s tii c
Svanja mi-a spus c femeile tiu cum s se
fereasc de necazuri. Cel puin pn cnd vom fi
pregtii pentru un copil, pn cnd voi putea s-o
iau de nevast.
Probabil c zeii ne pedepsesc punndu-ne fa n
fa cu propriile noastre greeli prosteti,
condamnndu-ne s vedem cum copiii notri cad
n aceleai capcane care ne-au schilodit pe noi.
Dulceaa orelor pe care le petrecusem cu Molly n
tain avusese preul ei. La vremea aceea, credeam
c l mpream amndoi, c singurul pre era
acela c trebuia s ne tinuim dragostea. Molly
ns a fost mai neleapt, sunt sigur. i ea a fost
cea care a pltit, mult mai greu dect mine. Dac
n-ar fi fost Burrich, s le adposteasc i s le
apere pe ea i pe fata mea, ar fi pltit i copila, nu
doar mama ei. i poate c Nettle avea s mai
plteasc, fiindc era diferit, un pui de cuc, nu ca
fraii ei. M-am ntrebat dac puteam s-l avertizez
cumva pe Hap, dac avea s m asculte, dei eu
nu l ascultasem nici pe Burrich, nici pe Verity.
Mi-am stpnit nervii i am vorbit ndemnat de
team i pentru fiica mea, i pentru Hap:
Hap, te rog, ascult-m. Nu exist metode
sigure pentru ca femeile s nu rmn
nsrcinate. Toate au un risc, iar femeia pltete
oricum. De cte ori se culc lng tine, Svanja
probabil c se ntreab: dac rmn nsrcinat
acum? Dac mi voi face de ruine familia? tii c
eu nu te-a da afar din cas, indiferent ce
greeal ai face, dar traiul Svanjei nu e sigur. Ar
trebui s-o protejezi, nu s-o expui primejdiilor. i
ceri s rite totul numai de dragul plcerii de a fi
cu tine, fr nicio garanie. Ce vei face dac tatl ei
o d afar din cas? Sau o bate? Ce vei face dac
ea se va pomeni brusc dat la o parte i
condamnat de prieteni? i dai seama ce
rspundere e asta pentru tine?
O umbr de suprare i-a brzdat fruntea.
ncpnarea pe care i-o arta att de rar
pusese stpnire pe el. A respirat adnc de cteva
ori, de fiecare dat tot mai adnc, apoi cuvintele i
s-au desprins de pe buze n cascad:
Dac o d afar, o iau eu la mine i voi face tot
ce trebuie ca s-o ntrein. Dac o bate, l omor. Iar
dac prietenii o dau la o parte nseamn c nu i-au
fost niciodat prieteni cu adevrat. Nu-i face griji,
Tom Badgerlock. Asta e datoria mea acum.
Mi-a azvrlit ultimele vorbe cu dispre, ca i
cnd l-a fi trdat cumva doar pentru c i
spusesem ce m ngrijora. i-a luat ochii de la
mine.
De-acum sunt brbat. Pot s iau singur
hotrri i s fac ce vreau. Iar acum, dac nu i-e
cu suprare, trebuie s m duc la munc. Sunt
sigur c meterul Gindast m ateapt s-mi in,
la rndul lui, o predic despre ceea ce nseamn
rspunderea.
Hap.
I-am rostit numele cu asprime. Cnd s-a ntors
ctre mine, speriat de tonul meu sever, i-am spus
tot ceea ce tiam c trebuie s-i spun:
Dac faci dragoste cu o fat, nu nseamn c
eti brbat. Nu avei niciun drept s-o facei dect
atunci cnd putei spune lumii c suntei
mpreun i putei avea grij de copiii care vor
veni. N-ar trebui s te mai ntlneti cu ea, Hap.
Nu n felul sta. Dac nu te duci la tatl ei ct de
curnd, ca s discui cu el fa n fa, nu vei fi
niciodat un brbat adevrat n ochii lui. i
Se ndeprta de mine. La jumtatea discursului
meu, s-a ntors i a plecat. Am rmas cu gura
cscat, privind n urma lui. M tot gndeam c se
oprete i se ntoarce s-mi cear s-l iert i s-l
ajut s-i pun ordine n via. Dar el a intrat n
atelierul meterului Gindast fr s-mi arunce
nici mcar o privire.
Am rmas mult vreme pironit n zpad. Nu
eram calm. Dimpotriv, furia ardea n mine cu
destul trie ca s alunge frigul iernii din ntreg
inutul. Cred c a fost prima oar cnd am fost
foarte mnios din pricina lui Hap, att de mnios,
nct voiam s-l trezesc la realitate cu btaia, dac
de vorb bun refuza s priceap. Mi-am nchipuit
cum ar fi fost s dau buzna n atelier i s-l trsc
afar, silindu-l s se confrunte cu ceea ce fcea.
Pn la urm, m-am rsucit pe clcie i am
plecat i eu, cu pai amri. Oare, la vrsta lui, a
fi ascultat glasul raiunii? Nu. Nu-l ascultasem
cnd mi explicase Patience, n nenumrate
rnduri, de ce nu trebuia s m mai apropii de
Molly. Orict de bine a fi neles asta, nu scpam
nici de suprarea pe Hap, nici de dispreul
ntrziat fa de cel care fusesem n tineree. Am
rmas, n schimb, cu senzaia c sunt inutil, c
trebuie s fiu martor la greelile prosteti i actele
de egoism ale fiului meu vitreg, aceleai pe care le
fcusem i eu mai demult. Exact ca mine, i el
credea c dragostea justifica riscurile pe care i le
asumau, fr s se gndeasc deloc c un copil ar
fi acela care ar plti preul nesbuinei lor. Lucrul
acesta s-ar putea ntmpla din nou, fr ca eu s-l
pot opri. Cred c atunci am neles, n treact,
patima care l stpnea pe bufon. Credea n
puterea teribil a Profetului Alb i a
Catalizatorului de a abate viitorul de pe brazda
tras de prezent ctre o crare mai bun. Credea
c o fapt de-a noastr i putea mpiedica pe alii
s repete greelile trecutului.
Cnd am ajuns la castel, m-am vzut n turnul
Meteugului, furia teribil mi se mai domolise.
ns mi-a rmas gustul ei apstor, care mi-a
otrvit ziua. Am fost aproape uurat cnd am
vzut c Dutiful renunase s m atepte i
plecase. Pe biletul pe care i-l lsasem am gsit
doar cuvntul scris de mine, subliniat. Biatul
nva s fie subtil. Poate c mcar pe el l puteam
feri de greelile trecutului. Gndul acesta rtcitor
n-a reuit dect s m fac s m simt ca un la.
Capitulam oare n faa lui Hap, l abandonam
judecii sale strmbe? Nu, m-am hotrt, nu
aveam s procedez aa. ns hotrrea luat nu
m-a ajutat s aflu i ce anume trebuia s fac
pentru el.
M-am ntors n camerele Lordului Auriu la timp
ca s mnnc dejunul mpreun cu bufonul. Cnd
am intrat, am observat ns c el nu mnca.
Sttea la mas, rsucind nedumerit un bucheel
de flori ntre arttor i degetul mare. Era un
simbol ciudat, cu flori din dantel alb i panglic
neagr. Prea un truc ingenios pentru un anotimp
fr flori i mi-a amintit de costurnul pestri, de
iarn, al bufonului. Lordul Auriu a vzut c
privesc mirat bucheelul, a zmbit i i l-a prins la
piept, ns bufonul a fost cel care mi-a artat
mncarea ntins pe mas n faa lui i mi-a spus:
Aaz-te i mnnc repede. Am fost chemai.
La docuri a acostat un vas cu un grup de soli din
Bingtown. i nu e un vas oarecare, e una dintre
Corbiile lor Vii, cu o statuie care vorbete i se
mic. Goldendown mi se pare c se numete. Nu
cred c s-a mai aventurat vreuna n apele rului
Buck pn acum. La bordul ei sunt emisari ai
Consiliului Negustorilor din Bingtown. Au cerut s
fie primii de regina Kettricken foarte urgent, ct
poate ea de repede.
Vestea m-a speriat. De obicei, legturile celor
ase Ducate cu Bingtown se stabileau ntre
negustori din ambele ri, nu ntre consiliul lor i
Casa Farseer. Am ncercat s-mi aduc aminte
dac oraul-stat ne trimisese vreodat emisari pe
vremea regelui Shrewd, dar am renunat. Nimeni
nu-mi spusese astfel de lucruri n copilrie. M-am
aezat la mas.
i tu trebuie s fii de fa la ntlnire?
La propunerea sfetnicului Chade, amndoi
vom fi de fa. Nu vizibili, evident. Tu trebuie s
m conduci prin labirintul lui Chade. Chiar el a
venit s mi-o spun. De-abia atept s vd
labirintul, recunosc. Nu l-am strbtut dect o
dat, pe fug, n noaptea cnd am prsit castelul
mpreun cu Kettricken, fugind de Regal.
Eram ocat. Era inevitabil s tie de existena
coridoarelor pentru iscoade, dar nu m gndisem
c i se va ngdui s le cutreiere.
i regina a ncuviinat? am ntrebat,
ncercnd s fiu ct mai delicat.
Da, dar n sil. Deoarece am petrecut un timp
n Bingtown i tiu ntructva cum merge treaba
n consiliul lor, a adugat, renunnd la ifosele de
nobil. Chade sper c o s neleag lucrurile mai
bine dac le cntresc eu cuvintele. Iar tu,
bineneles, eti perechea lui de ochi i de urechi
n plus, ca s surprinzi nuane care ne-ar putea
scpa nou.
n timp ce vorbea, ne servea cu ndemnare,
transformnd un platou ntr-o farfurie pentru
mine. Mi-a pus din belug pete afumat, brnz
moale, pine proaspt i unt. Un ceainic aburea
n mijlocul mesei. M-am dus la mine n camer
s-mi aduc cana. Cnd am revenit, l-am ntrebat:
De ce nu a putut regina s te invite, pur i
simplu, s fii prezent cnd i primete?
Bufonul a ridicat din umeri i a luat o nghiitur
de pete afumat.
Nu crezi c ambasadorii din Bingtown s-ar
uita urt dac regina celor ase Ducate l-ar invita
pe un nobil strin s participe la prima ntlnire
cu ei? m-a ntrebat o clip mai trziu.
Poate c da, poate c nu. Cred c au trecut
zeci de ani de cnd n-a mai trimis Consiliul din
Bingtown o solie oficial la curtea celor ase
Ducate. Iar noi avem o regin munteanc, o femeie
dintr-un inut despre care ei nu tiu mai nimic.
Dac i-ar ntmpina omornd gini n cinstea lor
sau mprtiindu-le trandafiri n fa, pentru ei ar
fi totuna. Indiferent ce va face ea, oaspeii vor
bnui c aa e obiceiul la munte i vor ncerca s
reacioneze politicos. Am sorbit din ceai i am
subliniat: Inclusiv la prezena nobililor strini
invitai s participe la prima lor ntlnire cu ea.
Poate. Dar am motivele mele pentru care nu
vreau ca prezena mea s fie una vizibil, a
recunoscut el, cam n sil.
i care-ar fi acelea?
Nu s-a grbit s-mi rspund. I-a pregtit o
mbuctur i a mncat-o. Dup ce i-a cltit gura
cu o sorbitur de ceai, mi-a mrturisit:
Poate i-ar da seama c nu semn deloc cu
nicio familie de jamaillieni pe care au cunoscut-o.
Negustorii din Bingtown au mult mai multe
legturi cu Jamaillia dect oricare dintre cele ase
Ducate. Mi-ar remarca imediat prefctoria i
m-ar da n vileag.
I-am luat de bun motivul, dar nu i-am spus c
m ndoiam c era singurul. Nu l-am ntrebat dac
nu se teme cumva s nu fie recunoscut. mi
spusese c sttuse un timp n Bingtown. Chiar
mbrcat ca un nobil, avea o nfiare unic i
putea fi recunoscut de ctre oricine l-ar fi zrit
acolo. Nu-l mai vzusem de mult vreme att de
stnjenit. Am schimbat vorba:
i cine va mai fi prezent vizibil la cea dinti
primire a emisarilor de ctre regin?
Nu tiu. Oricine reprezint cele ase Ducate
i se afl acum la curte, mi nchipui.
A mai luat o mbuctur, a mestecat-o gnditor,
a nghiit-o i a adugat:
Vom vedea. S-ar putea s fie o situaie
delicat. Am neles c a avut loc un schimb de
mesaje, dar neregulat. De fapt, solia asta era
ateptat acum cteva luni, dar chalcedenii au
pornit la rzboi cu mai mult nverunare. La sud
de Shoaks, conflictul dintre Bingtown i Statele
Chalced s-a fcut simit peste tot. Cred c regina
i Chade i pierduser deja orice speran.
Mesaje?
Aflam nouti.
Cei din Bingtown au intrat n legtur cu
regina, propunnd o alian, ca s potoleasc
Statele Chalced o dat pentru totdeauna. Ca s-o
tenteze, i-au oferit avantaje negustoreti n
Bingtown i o apropiere nou ntre cele dou
inuturi. Pe bun dreptate, Kettricken a considerat
c i spun doar vorbe goale. Nu va exista nego
liber pn cnd Statele Chalced nu vor renuna la
hruirea vaselor care vin i pleac din Bingtown.
Chalcedenii odat pui cu botul pe labe, Bingtown
va fi din nou deschis pentru nego, indiferent c
iau sau nu cele ase Ducate parte la rzboi.
Bingtown triete din nego. Nici mcar nu se
poate hrni singur. n concluzie, cntrind
situaia la rece, cele ase Ducate riscau s ntre i
ele n conflict cu Statele Chalced, fr s aib mai
nimic de ctigat. Aa c regina Kettricken le-a
refuzat politicos invitaia de a intra n rzboi. Dar
consiliul din Bingtown a sugerat acum, discret, c
i poate oferi altceva, ceva de-a dreptul uluitor i
misterios, nct nu se poate scrie pe hrtie. Iat de
ce i-au trimis aici solii. O manevr inteligent, ca
s profite de curiozitatea reginei i a nobililor ei.
Publicul va fi de-a dreptul captivat. Mncm i
mergem?
Am mprit iute mncarea ntre noi, apoi am
dus tava cu vase la buctrie. Acolo era o
adevrat harababur. Pentru solii sosii pe
nepus mas era nevoie de un prnz oficial
nemaipomenit, i apoi de un osp extraordinar, n
cinstea lor. nsi btrna buctreas Sara
coborse chiar n mijlocul aventurii culinare,
declarnd c avea s pregteasc ea totul, c
negustorii ia din Bingtown n-aveau s poat
spune vreodat c n cele ase Ducate nu se tie
ce nseamn o mncare ca lumea. M-am retras
degrab din toiul zarvei i m-am ntors n odile
Lordului Auriu.
Am gsit ua zvort. Am btut i am strigat
ncet i mi s-a deschis. Am intrat, am ncuiat ua
la loc i am mpietrit. n faa mea sttea bufonul.
Nu bufonul n straiele Lordului Auriu, ci bufonul
aa cum l cunoscusem n tinereea noastr. De
vin erau hainele pe care le purta, pantalonii
mulai i tunica neagr ca smoala. Ca podoabe
n-avea dect cercelul i bucheelul alb-negru.
Pn i pantofii erau negri. Numai statura lui de
brbat i culoarea se schimbaser fa de zilele
acelea. Ateptam parc s scuture bastonul cu
cap de obolan sau s fac o tumb. Vznd c
nal din sprncene, mi-a spus cam stnjenit:
Nu vreau s risc s-mi distrug nicio pies din
garderoba Lordul Auriu n vizuina ta prfuit. Iar
n hainele astea m pot mica fr s fac zgomot.
Nu i-am rspuns, m-am mulumit s-aprind o
lumnare i i-am ntins nc dou, ca s le lum
cu noi. L-am poftit n odaia mea. Am nchis ua
exterioar, am deschis-o pe cea ctre coridoarele
tainice i l-am condus prin labirintul lui Chade.
Unde i primete regina Kettricken? l-am
ntrebat cu ntrziere.
n sala de la apus. Chade mi-a zis s-i spun
c se intr prin peretele exterior de acolo.
Mi-ar fi fost mai de folos dac spunea i cum
se ajunge acolo. Dar nu-i nimic, ne descurcm noi.
Optimismul meu n-a fost justificat. Prin acea
parte a labirintului nu mai umblasem. Ne-am
umplut amndoi de ciud din cauza mea, fiindc
am gsit camera de deasupra slii de audiene i
pe cea de lng ea nainte de a-mi da seama c
trebuia s coborm la un nivel inferior i abia apoi
s urcm prin peretele exterior. Cotitura din
coridor era foarte strmt, de-abia m-am strecurat
prin ea. Pn cnd am ajuns la postul nostru de
iscoade, ne-am umplut de pnze de pianjen.
Singura gaur din zid era orizontal i ngust.
Am acoperit flacra lumnrii i am dat la o parte
bucata de piele care acoperea gaura din exterior.
Dac stteam pe vine unul lng altul, reueam s
vedem amndoi prin ea cu un ochi. Bufonul
respira destul de tare lng mine. A trebuit s m
concentrez ca s aud cuvintele care strbteau
pn n ascunziul nostru.
ntrziaserm. Emisarii fuseser deja
ntmpinai. Nu o vedeam pe Kettricken, nu-l
vedeam nici pe Chade. Mi-am nchipuit c regina
st pe scaunul nalt, ntre Dutiful i Chade, aezat
pe o treapt mai joas a daisului. Din punctul
nostru de observaie, vedeam pn n captul
cellalt al ncperii, probabil pe deasupra
capetelor reginei i prinului. n partea opus a
slii de audiene stteau conductorii celor ase
Ducate sau reprezentanii lor la curte. Starling era
i ea de fa, bineneles. Nu exista adunare
important la curte fr s fie martor un
menestrel. Era mbrcat elegant, dar avea o
expresie mai degrab solemn dect interesat de
evenimente, cum ar fi fost de ateptat. Prea
distras, gnditoare. M-am ntrebat ce o tulbura,
apoi mi-am concentrat privirea i atenia ctre
ceea ce trebuia s urmresc.
Exact n faa noastr stteau cei patru emisari
din Bingtown. Fiind vorba de un ora prosper
mulumit negoului, erau mai degrab negustori,
nu duci i lorzi. Totui, mulumit straielor lor
luxoase, preau egalii oricrui nobil. Vemintele le
strluceau de attea pietre preioase, iar n
semintunericul din sala de audiene, cteva
giuvaiere parc-i aveau propria lor lumin. O
femeie scund purta haine dintr-un material care
plutea n jurul ei ca apa, att de subire i fin era
esut. Pe umerii unui brbat sttea cocoat o
pasre cu pene n toate nuanele de rou i
portocaliu, cu excepia capului, acoperit de piele
alb i ncreit. Avea un cioc albastru spre negru,
mare ct toate zilele.
n spatele acestor negustori impozani, sttea un
al doilea ir de oaspei, foarte probabil servitorii
celor dinti, n ciuda hainelor lor elegante. Crau
cutii i scrinuri cu daruri aduse ca semn al
bunvoinei lor. Doi ieeau n eviden. Prima era
o femeie cu faa acoperit de tatuaje lucrate fr
pic de sim artistic sau de simetrie; nu se distingea
un model anume, doar o succesiune de
mzglituri care i alunecau pe obraji. tiam c
erau nsemne de sclav, fiecare tatuaj reprezentnd
sigiliul altui stpn. M-am ntrebat ce fcuse ca s
fi fost cumprat i vndut de attea ori. Cellalt
servitor straniu se ascundea sub o glug i un voal
dintr-un material fin, miglos lucrat. Voalul de pe
fa atrna greu de dantel. Nu i-am putut
distinge trsturile. Pn i minile i erau
acoperite de mnui, pentru ca nici mcar o
bucic de piele s nu i se vad. M nelinitea,
aa c am decis s-l supraveghez mai trziu
ndeaproape.
Am ajuns la timp ca s urmrim prezentarea
darurilor. Erau cinci n total, unul mai desfttor
dect cellalt. Au fost oferite cu complimente
pretenioase i apelative elegante, de parc favorul
reginei noastre putea fi cumprat cu vorbe
frumoase i lingueli. Nu m-am ncrezut n
discursuri, dar m-au fascinat darurile. Primul era
o sticl nalt, cu parfum. Cnd servitoarea
tatuat s-a apropiat ca s i-o ofere lui Kettricken, o
femeie nalt a explicat c mirosul lui i aducea
vise frumoase pn i celui care dormea iepurete.
Despre vise n-a putea garanta nimic, dar, cnd
s-a scos dopul sticlei pentru o clip, parfumul s-a
rspndit n toat sala. L-am simit pn i eu, i
bufonul. Nu era unul greu, ci semna cu
mireasma de grdin adus vara de o suflare de
vnt. Am vzut cum se schimb expresia de pe
chipurile nobililor din spatele slii cnd a ajuns la
ei parfumul acela rar. Zmbetele li s-au lrgit, iar
frunile li s-au descreit. Pn i prudena mea s-a
mai relaxat.
Un drog? l-am ntrebat n oapt pe bufon.
Nu, doar un parfum, un miros dintr-un loc
mai bun. Pe chip i-a dansat un zmbet vag. l tiu
de mult, din copilria mea. Au ajuns cu negoul n
locuri foarte ndeprtate ca s-l gseasc.
S-a apropiat urmtorul servitor i i-a deschis
cutia la picioarele reginei. A scos din ea nite
clopoei de vnt, din aceia care se vd n orice
grdin, numai c preau fcute din sticl, nu din
metal. I-a inut nemicai cu mna pn cnd, la
semnalul brbatului cu papagalul pe umr, i-a
scuturat cu delicatee, fcndu-i s se clatine i s
rsune. Fiecare sunet era dulce, iar succesiunea
lor ntmpltoare s-a transformat repede ntr-un
cntec al valurilor. Servitorul le-a oprit brusc,
mult prea iute pentru mine, dar le-a scuturat din
nou i-a nceput o alt melodie, la fel de diferit de
prima ca trosnetul lemnelor n foc de susurul unui
pru. A lsat-o s curg o vreme. Clopoeii nu
ddeau semne c s-ar opri singuri din cntat.
Cnd servitorul i-a oprit din nou, a nceput s
vorbeasc brbatul cu papagalul pe umr:
Prea cinstit regin Kettricken, nobil
doamn a Regatului Munilor i a celor ase
Ducate deopotriv, sperm c aceast muzic i
va fi pe plac. Nimeni nu tie cte melodii pot cnta
aceti clopoei. De cte ori i porneti, ncep alta.
Dei stpneti trmuri nemrginite i, nu ne
ndoim, ai gusturi ct se poate de fine, sperm c
vei considera umilul nostru dar cu adevrat demn
de tine.
Kettricken a fcut probabil un semn de
acceptare, pentru c clopoeii au fost pui napoi,
n cutie i adui lng ea.
Al treilea cadou era un material asemntor ca
textur cu cel purtat de femeie, ns de o nuan
diferit. A fost scos dintr-un scrin mic, dar, cnd
femeia cea scund i brbatul cu papagalul au
naintat ca s-l ia de la servitor, s-a desfurat
singur, nc o dat i nc o dat, pn cnd ar fi
putut acoperi o mas lung din Sala cea Mare i ar
fi atrnat i pe jos. Sclipea cnd era micat, n
diferite nuane, de la violet nchis la culoarea
cerului palid de var. Pe urm, cei doi l-au
mpturit fr efort, ntr-un ptrat compact, i
l-au aezat napoi n scrin. i acesta a fost dus n
faa reginei. Al patrulea cadou era un set de
clopote aranjate ntr-o gam. Melodia era
frumoas, dar nimic mai mult. Ceea ce uimea era
ns c metalul din care erau fcute sclipea de
cte ori rsunau.
Acesta este jidzin, ngduitoare regin
Kettricken, conductoare a celor ase Ducate i
motenitoare a tronului Regatului Munilor, i s-a
adresat femeia cea scund lui Kettricken, o
comoar care se gsete numai i numai n
Bingtown. Suntem convini c merii tot ceea ce i
putem oferi noi mai bun. Jidzin face parte dintre
comorile noastre unice. La fel i acestea. I-a fcut
semn brbatului cu glug, care a pit n fa.
Giuvaiere nvpiate, preacinstit regin
Kettricken. Rare precum cea mai rar dintre toate
reginele.
Mi s-au ncordat muchii cnd brbatul acoperit
de voal s-a apropiat de podiumul unde edeau
Kettricken i Dutiful. Chade era acolo, mi-am
reamintit, exact n clipa cnd stomacul mi s-a
fcut ghem. Asasinul cel btrn era la fel de
prudent ca mine; nu avea s lase s se ntmple
nimic ru reginei sau prinului. Cu toate acestea,
i-am trimis lui Dutiful un gnd.
Fii precaut.
Voi fi.
Nu m ateptasem s rspund avertizrii mele.
Gndul su a fost mai mult azvrlit dect
canalizat atent, cu ajutorul Meteugului. Mi s-a
fcut prul mciuc vzndu-l pe brbatul ascuns
sub voaluri cum tresare, ca mpuns pe
neateptate. O clip a rmas nemicat. Am simit
venind ceva dinspre el, o senzaie pe care nu tiam
cum s-o calific.
Sst, mi-am avertizat prinul cu o urm de gnd.
Nu te mica.
A fi dat orice s vd figura brbatului cu voal.
Se holba oare la prinul meu? Arunca ochii prin
sal, cutndu-m pe mine?
Indiferent cine era, se controla perfect. A fcut
din oprirea sa brusc o pauz ritual. Apoi s-a
nclinat adnc i i-a prezentat cadoul. A lsat
lada jos, n faa lui. Abia a atins-o, c s-a i
deschis, parc singur. Brbatul a scos din ea o
cutie mai mic, pe care a deschis-o, dnd la iveal
un colan de aur btut cu pietre scumpe. I l-a
artat reginei, apoi l-a ridicat, ca s-l vad i
nobilii adunai. inndu-l aa, l-a scuturat o dat.
Toate pietrele au prins via dintr-odat, sclipind
cu un albastru nefiresc n semintunericul din
sal. Cnd s-a ntors spre regin i i l-a oferit, ca
s-l priveasc mai bine, l-am auzit pe bufon cum
rmne cu rsuflarea tiat la frumuseea
colanului. n ciuda voalurilor care-l ascundeau
privirii, brbatul a vorbit clar, cu voce tnr, de
copil:
Pietrele albastre sunt cele mai rare giuvaiere
nvpiate, milostiv regin. Au fost alese pentru
tine, n culoarea ducatului Buck. Iar pentru
fiecare distins i onorat nobil al fiecrui ales i
preios ducat
n spatele slii, lumea a rmas cu gura cscat
cnd purttorul de daruri a scos din lad alte cinci
cutii. Le-a deschis pe rnd, dezvluind coliere de
argint, n loc de aur, fiecare cu un singur giuvaier,
dar la fel de fascinante. Cineva studiase atent cele
ase Ducate, pentru c giuvaierele aveau culorile
ducatelor, iar galbenul palid al sigiliului floral al
ducatului Bearns se deosebea de auriul-nchis al
ducatului Farrow. Dup ce regina i-a primit
colanul, servitorul cu glug s-a dus la nobilii
adunai, s-a nchinat solemn n faa fiecruia i i-a
oferit darul din Bingtown. n pofida hainelor sale
neobinuite, am observat c nimeni nu a ovit
cnd i s-a oferit cadoul.
Ct s-a desfurat ceremonia darurilor, i-am
studiat atent pe ceilali emisari din Bingtown.
Cine e eful lor? m-am ntrebat, fiindc
niciunul nu ddea prioritate altuia.
Bufonul a crezut c l-am ntrebat pe el.
O vezi pe femeia cu ochi verzi, cea mai nalt
dintre cele dou? mi-a optit la ureche. Cred c o
cheam Serilla. Se trage din Jamaillia i a fost
cndva tovara satrapului lor. Adic a fost
sfetnicul conductorului Jamailliei, o expert n
domeniul ei. Se ocupa de Bingtown i zona de
jur-mprejurul acestuia. A venit la Bingtown n
mprejurri foarte ciudate i de atunci n-a mai
plecat din ora. Cic ar fi deczut din graiile
satrapului, iar el o exilase acolo. Unii zic c ar fi
ncercat s-i ia locul. Dar, n loc s-i considere
exilul o pedeaps, a fcut din Bingtown casa ei i
s-a ridicat la rangul de negociator profesionist
pentru negustori.
n ciuda conflictului cu satrapul, cunotinele ei
despre Bingtown i Jamaillia le-au adus celor din
Bingtown avantaje n afacerile cu Jamaillia.
Sst, m-am grbit eu s-l fac s tac.
M-am ntrebat de unde tia toate astea i a fi
vrut s-mi spun mai multe, dar mai puteam
atepta. Pentru moment, trebuia s absorb orice
inflexiune a cuvintelor rostite n sal. Bufonul a
tcut, dar fierbea de nerbdare. Cum stteam
amndoi i ne holbam prin crptura ngust,
obrazul su rece se lipea de al meu. Mi-a pus o
mn pe umr, ca s se liniteasc, dar l-am
simit ncordat i teribil de agitat. Evident,
ntlnirea avea o semnificaie mult mai profund
pentru el. Mai trziu, aveam s-l ntreb cine erau
ceilali. Acum, ns, m captiva scena din faa
mea. A fi vrut numai s-i vd pe regin, pe Chade
i pe prinul Dutiful n timp ce se desfura
evenimentul.
Am ascultat-o pe Kettricken mulumind pentru
cadouri i salutndu-i nc o dat pe emisari. Le-a
rspuns n cuvinte simple, nu cu complimente
sforitoare i apelative pompoase, dar le-a oferit
sinceritate n fraze fr ocoliuri. Era ncntat de
vizita lor neateptat, dar ateptat de atta
vreme. Spera c aveau s se simt bine n
Buckkeep i c solia lor era semnul unei
comunicri viitoare mai deschise dintre Bingtown
i cele ase Ducate. Femeia cea nalt, Serilla,
sttea senin i asculta atent spusele reginei.
Cea tatuat strngea din buze, clar abinndu-se
s vorbeasc. Brbatul de lng ea i-a aruncat o
privire nelinitit. Era nalt, cu umeri lai, pr
tuns scurt i ondulat deasupra frunii ridate,
evident obinuit cu munca fizic i cu rezolvarea
lucrurilor pe loc, nu s le amne cu protocoale i
complimente. Ateptnd s termine regina de
vorbit, i tot ncleta i descleta pumnii. Pasrea
de pe umrul lui se foia. Cellalt brbat, slab, cu
nfiare de erudit, aducea mai degrab cu
Serilla. O lsa pe Kettricken s stabileasc ritmul
ntlnirii. Serilla a fost aceea care a luat cuvntul
dup ce a terminat Kettricken. La rndul ei, i-a
mulumit reginei i celor ase Ducate pentru
primirea clduroas i a spus c le-ar fi plcut
tuturor s aib ocazia s se odihneasc n inutul
nostru panic, departe de ororile rzboiului purtat
de Statele Chalced mpotriva lor. A povestit puin
despre cte avuseser de ndurat: atacurile
mpotriva vaselor lor, care ntrerupseser negoul
vital pentru locuitorii Bingtownului i
greutile prin care trecuse din acest motiv un
ora care se bizuie pe schimbul de mrfuri ca s-i
hrneasc populaia. A vorbit i despre raidurile
chalcedenilor prin aezrile de la marginea
Bingtownului.
Nu tiam c au astfel de aezri, am comentat
n oapt.
Au, dar nu foarte multe. De cnd li se tot
nmulete populaia cu sclavi eliberai, ncearc
mereu s gseasc teren arabil.
Sclavi eliberai?
Sst, a fcut bufonul.
Avea dreptate. Trebuia s ascult, ntrebrile
puteam s i le pun mai trziu. Mi-am proptit
fruntea de piatra rece a zidului.
Serilla a nirat lista de nenorociri ndurate n
clipa aceea de Bingtown din cauza Statelor
Chalced. Pe cele mai multe le cunoteam, iar altele
erau acelai soi de conflicte pe care le aveau cele
ase Ducate cu vecinul nostru hrpre din sud.
Jefuitori chalcedeni, lupte la grani, hruirea i
piratarea corbiilor cu mrfuri, taxe uriae pentru
aceia care aveau, totui, destul curaj ca s fac
nego cu chalcedenii venicele plngeri. Apoi a
nceput s spun cum se ridicase Bingtown
mpotriva influenei corupte a Statelor Chalced,
pentru a-i elibera pe toi sclavii inui ntre
hotarele lor i a le da ansa de a deveni ceteni cu
drepturi depline ai Bingtownului. Bingtown nu le
mai ngduia corbiilor cu sclavi s acosteze n
portul lui, fie c se ndreptau ctre nord, fie spre
sud, spre Jamaillia. Conform unei nelegeri cu
noii aliai ai oraului Bingtown, din aa-numitele
Insule ale Pirailor, corbiile cu sclavi care intrau
n portul oraului erau abordate, li se confisca
ncrctura, iar sclavilor li se oferea libertatea.
ntreruperea negoului cu sclavi practicat de
chalcedeni era unul din aspectele principale ale
conflictului. Aducea din nou n discuie vechea
nenelegere legat de frontiera dintre Statele
Chalced i Bingtown. Serilla spera c legitimitatea
poziiei oraului Bingtown att n ceea ce privea
negoul cu sclavi, ct i n problema hotarelor,
avea s fie recunoscut de cele ase Ducate. tia
c ducatul Shoaks primea pe pmnturile sale
sclavi eliberai, considerndu-i oameni liberi, i c
i ducatul respectiv suferea din cauza eforturilor
depuse de Statele Chalced pentru dobndirea
unor terenuri care nu le aparineau de drept. Ar fi
putut spera ea, oare, c, n curnd, cele ase
Ducate vor acorda oraului Bingtown ceea ce i
propuseser mesagerii de mai nainte Maiestii
Sale, nobilei regine Kettricken? O alian i
sprijinul n rzboiul mpotriva Statelor Chalced?
n schimb, Bingtown i aliatul su aveau multe de
oferit celor ase Ducate. Nego liber cu oraul
Bingtown i o parte din nelegerile negutoreti
favorabile ale acestuia cu aa-numitele Insule ale
Pirailor ar fi adus foloase mari tuturor. Darurile
oferite n acea zi reprezentau doar o prticic din
varietatea de bunuri care s-ar fi putut afla la
dispoziia locuitorilor celor ase Ducate.
Regina Kettricken a ascultat-o cu seriozitate
pn la capt. Dar, la sfritul discursului ei,
Serilla nu ne oferise nimic nou. Chade a fost acela
care, n calitatea sa de sfetnic, a subliniat cu
gravitate acest lucru. Bunurile lor nemaipomenite
erau renumite, i pe bun dreptate. Dar nici
mcar asemenea minuni nu puteau convinge cele
ase Ducate s ntre n rzboi. i-a ncheiat
observaiile cu urmtoarele cuvinte:
Maiestatea Sa, nobila regin Kettricken,
trebuie s se gndeasc ntotdeauna mai nti la
binele poporului su. tii c relaiile noastre cu
Statele Chalced sunt, n cel mai bun caz,
ncordate. i noi ndurm multe din cauza lor, dar
ne-am abinut s pornim singuri rzboi cu ei. E o
vorb cunoscut: Mai devreme sau mai trziu,
rzboiul cu Statele Chalced tot o s nceap. Sunt
un neam argos. Dar un rzboi e scump i
distrugtor. Iar un rzboi nceput mai trziu e
ntotdeauna mai bun dect unul pornit acum. De
ce s riscm s le strnim mnia n numele
oraului Bingtown?
Chade a lsat ntrebarea s-i fac efectul, apoi
a vorbit nc i mai pe leau:
Ce le putei oferi voi celor ase Ducate, ceva
care s nu ne revin oricum, n cele din urm,
indiferent cine va ctiga acest rzboi al vostru?
Civa duci din spate au dat cu gravitate din
capete. Toat lumea cunotea stilul negustorilor.
Nu tiau dect s se trguiasc i s vnd sau s
cumpere. Se ateptau din partea lui Chade s se
tocmeasc, iar el tocmai asta a i fcut:
Maiestate, nobil regin, nobil prin, nelept
sfetnic i mrei duci i ducese, v oferim
Serilla s-a ntrerupt, evident tulburat de
ntrebarea direct a lui Chade.
Oferta noastr e delicat. Poate c ar fi cel mai
bine dac ai cntri-o ntre patru ochi nainte de
a cere ncuviinarea nobililor. Poate ar fi mai
bine
Serilla nu se uita la nobilii din spatele slii, dar
din propoziia ei neterminat se subnelegea clar
ce anume insinua.
Te rog, Serilla de Bingtown, vorbete limpede.
Vino cu propunerea ta n faa noastr, a tuturor,
pentru ca nobilii, sfetnicii mei i cu mine s o
putem discuta liber mpreun.
Serilla a fcut ochii ct cepele, ocat. M-am
ntrebat ce fel de loc era Jamaillia, de era att de
surprins de rspunsul direct al reginei mele. n
timp ce ea se fstcea, brbatul cu papagalul pe
umr a tuit pe neateptate. Serilla l-a avertizat
din priviri, dar el a ieit totui n fa.
M pot adresa Maiestii Voastre?
Kettricken era aproape uluit.
Desigur. Eti negustorul Jorban, cred.
El a dat din cap cu gravitate.
Aa este. Nobil regin Kettricken,
conductoare a celor ase Ducate i motenitoare
a tronului Regatului Munilor
Simeam stnjeneala tnrului brbat n timp ce
nira titlurile. Era clar c nu era obinuit cu
asemenea adresri pompoase, dar, n ciuda privirii
furioase pe care i-a aruncat-o Serilla, nu avea de
gnd s dea napoi.
Cred c Maiestatea Voastr e o femeie, adic o
regin care apreciaz sinceritatea. ntrzierea
aceasta m-a suprat foarte mult. Dar astzi,
auzind c manifestai fa de Statele Chalced tot
att de puin dragoste ca noi, ndrznesc s sper
c ne vei susine propunerea ndat ce o vei auzi.
i-a dres glasul, apoi a continuat cu mai mult
curaj:
Am venit aici cutnd s ncheiem o alian
mpotriva unui duman comun. De trei ani ne
rzboim cu Statele Chalced. Rzboiul ne-a
sectuit i ne-am pierdut ndejdea c se va
termina prea curnd. Chalcedenii sunt un popor
de oameni ncpnai. De cte ori i nfrngem,
par s se ndrjeasc mai tare, s fie mai dornici
s ne fac ru. Prosper de pe urma rzboiului; lor
le place s jefuiasc i s distrug, ceea ce nu ne
place nici nou. Bingtown are nevoie de pace ca s
prospere, de pace i de ape linitite. Depindem de
nego, nu doar pentru c asta tim s facem, ci
pentru c ne asigur cele necesare traiului. Poate
c unii dintre noi sunt magicieni i fac minuni, dar
numai din ele nu ne putem hrni copiii. Nu avem
ogoare ntinse pe care s cultivm cereale sau
puni pe care s pasc vitele. Statele Chalced
ne-ar cotropi numai din lcomie. Ne-ar omor pe
toi, numai ca s pun mna pe ceea ce avem, fr
s neleag c tot ce avem are nevoie de noi ca s
existe. Vor distruge exact ceea ce caut, tocmai
prin faptul c ncearc s-i ia n stpnire. Ceea ce
avem noi nu ne poate fi luat de alii, continund s
existe. E ca Glasul brbatului s-a frnt ntr-un
tremur ca o corabie euat pe un banc de nisip.
Kettricken a ateptat o vreme, dar el n-a mai
fcut nimic altceva dect s-i desfac larg braele
a neputin.
Sunt negustor i corbier, doamna mea. Prea
bun regin. Brbatul a adugat titlul de parc
abia i l-ar fi amintit. Vorbesc mnat de nevoile
noastre, dar nu m pot explica aa cum ar trebui.
Ce anume ceri, negustorule Jorban?
ntrebarea reginei Kettricken era simpl, dar
politicoas.
Sperana s-a aprins brusc n ochii brbatului,
parc ncurajat de francheea ei.
tim c, n ducatul Shoaks, avei greuti la
grania cu chalcedenii. i inei la distan, iar
aceast vigilen v cere o mare parte a ateniei.
S-a rsucit brusc, ca s fac o plecciune
adnc, cu ochii la nobilii din spatele slii.
Pentru aceasta, v mulumim.
Ducele i-a primit mulumirile nclinndu-i
capul cu gravitate. Negustorul Jorban s-a ntors
din nou ctre regin.
Dar trebuie s v cerem mai mult dect att.
Cerem ca vasele voastre de rzboi i rzboinicii
votri s atace Statele Chalced dinspre partea
voastr. S hruiasc i s scufunde corbiile
mpiedic negoul nostru cu voi. Am pune capt
lungului ir de lupte pe care le purtm cu toii din
pricina Statelor Chalced. Jorban a rsuflat adnc.
Am cuceri tot pmntul lor i am pune capt
acestei vrajbe vechi. Dac nu vor s trim ca buni
vecini, atunci s fie n schimb condui de noi.
Serilla din Jamaillia s-a amestecat dintr-odat:
Negustorule Jorban, ntreci msura! Prea
cinstit i ndurtoare regin Kettricken, am venit
s facem propuneri, nu s punem la cale o
ntrecere.
Jorban i-a ncletat hotrt flcile i a
continuat imediat ce a tcut Serilla.
Nu fac o propunere. Am venit s tratez cu
nite posibili aliai. Caut s pun capt rzboiului
nesfrit pornit de Statele Chalced mpotriva
noastr. Voi spune pe leau ceea ce e n sufletele
multor negustori.
Ochii lui albatri au clipit scurt cnd au ntlnit
privirea lui Kettricken. A vorbit sincer i cu
patim:
Haidei s cucerim Statele Chalced n
ntregime i s le mprim teritoriile ntre noi.
Toat lumea ar avea de ctigat. Bingtown ar
dobndi teren arabil i s-ar bucura c nceteaz
hruial chalcedenilor. Ducele de Shoaks i-ar
putea lrgi domeniul i ar avea n spate, n loc de
un duman, un partener de nego. Iar cele ase
Ducate ar putea face nego n sud fr piedici.
S subjugm Statele Chalced n ntregime?
Mi-am dat seama, din vocea lui Kettricken, c
nici nu se gndise la asta, c o asemenea fapt i
contrazicea toate principiile ei de munteanc.
ns, n spatele slii, ducele de Shoaks zmbea
cu gura pn la urechi. Rzboiul i-ar fi fost pe
plac, de mult fierbea n el rzbunarea. Poate a
mers prea departe cnd a ridicat pumnul i a venit
cu o propunere:
Haidei s-l includem i pe ducele de Farrow
n nelegerea noastr. i poate c tatl vostru,
regele Eyod din Regatul Munilor, ar dori o parte
din teritoriul Statelor Chalced, regina mea. Le este
vecin i, din cte am auzit, nu se prea d n vnt
de dragul chalcedenilor.
Pace, Shoaks, l-a mustrat regina, mai blnd
dect m-a fi ateptat.
Poate c se petrecuser unele lucruri de care eu
nu aveam cunotin. Ct de dure erau luptele de
la grania Regatului Munilor cu Statele Chalced?
Oare conflictul i amintea lui Kettricken de o
ranchiun mai veche dect tiam eu? Dar am
observat c totui le-a rspuns solilor cu reinere:
Ne oferii o parte din rzboiul vostru, de parc
ar fi o marf dup care tnjim. Nu este. Am trecut
printr-un rzboi, acum cutm s ni-i facem
prieteni pe fotii dumani. Rzboiul vostru nu ne
ispitete. Ne oferii teritorii din Statele Chalced,
dac le nfrngem. E o victorie ndeprtat i
nesigur. Iar noile teritorii ar putea fi mai degrab
o povar dect un avantaj. Un popor cucerit se
resemneaz rareori s accepte guvernarea
strinilor. Ne oferii comer liber n sud dac
nvingem. Dar Bingtownul a fost ntotdeauna
dornic s fac nego cu noi, fr opreliti; nu vd
n asta nimic nou. V ntreb aadar nc o dat: de
ce ar trebui s lum n considerare propunerea
voastr?
Am vzut c mesagerii din Bingtown schimb
priviri i am zmbit n sinea mea. Propunerea lor
nu se limita la mprirea teritoriului Statelor
Chalced. Dar, indiferent ce ineau ca rezerv, era
vorba de ceva de care nu erau dispui s se
despart dect dac se vedeau silii s-o fac. Nu i
comptimeam deloc.
Nu ar fi trebuit s ae curiozitatea lui Chade,
fcndu-l s se ntrebe ct de groas le era punga.
Negustorul Jorban a fcut un gest scurt, cu palma
n sus, invitnd parc pe altcineva s-i ncerce
norocul acolo unde el dduse gre.
Pe urm, ca i cum ar fi fost nelei, solii s-au
dat la o parte, fcndu-i loc printre ei brbatului
cu voal, ca s poat ajunge chiar n faa reginei. Se
prea c se puseser cu toii de acord, fr vorbe.
Mi-am schimbat imediat prerea despre
brbatul cu faa acoperit. Nu era servitor. Poate
c niciunul dintre ei nu era, nici mcar femeia cu
tatuaje de sclav. Cnd brbatul cu vl a ieit pe
neateptate n fa, am tresrit, ateptndu-m s
atace, dar el n-a fcut dect s-i dea jos gluga.
Fiind prins de ea, vlul de dantel a fost
ndeprtat n acelai timp. Am icnit, cu rsuflarea
ntretiat, dar alii, printre care i Chade, n-au
fost att de subtili.
Eda, nu m lsa! l-am auzit exclamnd pe
btrnul asasin, iar din spatele slii au rsunat
exclamaiile ngrozite ale unor oameni ocai.
Mesagerul era tnr, mai tnr dect Dutiful i
Hap, dei la fel de nalt ca ei. Avea solzi n jurul
ochilor i ai gurii. Nu erau podoabe artificiale. De
falc i atrnau nite excrescene proase. Se inea
foarte eapn. Crezusem c prea mai nalt din
cauza glugii, dar am vzut c, dei avea oasele de
la brae i de la picioare nefiresc de lungi,
nfiarea lui era graioas, nu stngace. S-a
uitat direct la Kettricken, deloc intimidat de poziia
ei, i a vorbit cu glas limpede, de copil:
Numele meu e Selden Vestrit. Sunt din
neamul negustorilor Vestrit, din Bingtown, i am
fost crescut de familia Khuprus a negustorilor din
Trmul Ploilor Slbatice.
A doua parte a prezentrii sale nu-mi spunea
nimic. Nimeni nu locuia pe Trmul Ploilor
Slbatice. Teritoriile vecine cu rul erau numai
mlatini i bltoace unul din motivele pentru
care grania dintre Statele Chalced i Bingtown nu
fusese stabilit clar niciodat. Rul i malurile lui
mltinoase sfidau ambele pri. Dar ceea ce a
adugat mai departe a fost i mai ocant:
Ai ascultat-o pe Serilla, care vorbete n
numele Consiliului din Bingtown. Mai sunt aici de
fa i soli care pot vorbi n numele Tatuailor,
fotii sclavi care sunt acum ceteni ai oraului
Bingtown, al Negustorilor din Bingtown i al
Corbiilor Vii. Eu vorbesc pentru Negustorii din
Trmul Ploilor Slbatice. Dar i pentru Tintaglia,
ultimul dragon adevrat care a jurat s ajute
oraul Bingtown la vreme de restrite. Acum voi
rosti cuvintele ei n faa voastr.
M-a trecut un fior cnd am auzit numele
dragonului. N-am tiut de ce.
Tintaglia s-a sturat de luptele interminabile
dintre Statele Chalced i oamenii ei din Bingtown.
Le abate atenia i i mpiedic s-i vad de o
treab mult mai nsemnat pentru care o are n
vedere pentru ei. Rzboiul acesta pe care Statele
Chalced se ncpneaz s-l poarte pune n
primejdie un destin mre.
Vorbea de parc n-ar fi fost om, cu dispre fa
de meschinele preocupri umane. Te speria, dar te
i inspira. i-a plimbat privirea prin toat sala.
Atunci mi-am dat seama c licrul albstrui din
ochii lui nu era doar o prere.
Ajutai oraul Bingtown s distrug Statele
Chalced i s pun capt rzboiului i vei intra n
graiile Tintagliei. i nu doar ntr-ale ei, ci i ale
fiului ei, care crete repede, fcndu-se tot mai
frumos i mai nelept. Ajutai-ne i, ntr-o zi,
legenda celor ase Ducate despre dragonii care se
ridic n aprarea lor va fi nlocuit de existena
real a unui dragon aliat.
S-a lsat o linite de mormnt. Sunt sigur c toi
emisarii au neles-o greit. Negustorul Jorban a
rnjit vznd probabil expresia ocat de pe
chipul lui Kettricken i a ndrznit s adauge:
Nu v condamn fiindc v ndoii de noi. Dar
Tintaglia e real, la fel de real ca mine. Dac nu
ar fi fost nevoit s-i ngrijeasc urmaul, ar fi
pus de mult capt hruielii chalcedene. Nu ai
auzit zvonurile despre btlia din Golful
Negustorilor i despre dragonul din Bingtown,
argintiu i albastru, care s-a nlat i i-a mturat
pe chalcedeni de pe rmurile noastre? Am fost
acolo n ziua aceea, luptnd s ne eliberm portul
de dumani. Zvonurile nu sunt nici exagerrile
unei imaginaii bogate, nici poveti nstrunice, ci
purul adevr. Bingtown are un aliat rar i
nemaintlnit, ultimul dragon adevrat din lume.
Ajutai-ne s subjugm Statele Chalced i ar
putea deveni i aliatul vostru.
Nu cred c s-a ateptat ca vorbele lui s aprind
focul mocnit din sufletul lui Kettricken. M
ndoiesc c putea nelege ct de ataat era ea de
dragonii celor ase Ducate ale noastre.
Ultimul dragon adevrat! a exclamat regina.
I-am auzit rochia fonind cnd s-a ridicat brusc
n picioare. A cobort treptele, ca s-i nfrunte pe
mesagerii insoleni, dar s-a oprit pe ultima, ca s
rmn deasupra lor. Vocea raional i blnd a
reginei mele era acum rguit de furie. A rsunat
n toat sala:
Cum ndrznii s vorbii astfel? Cum
ndrznii s spunei c Strbunii notri sunt
legende? Eu nsmi am vzut cerul spuzit nu de
unul, ci de o armat ntreag de dragoni care s-au
ridicat n aprarea celor ase Ducate. Eu nsmi
am clrit pe unul, cel mai adevrat dintre toi,
care m-a purtat pe spinarea lui cnd m-am ntors
napoi la castelul Buckkeep. Nu exist om matur
n sala asta care s nu le fi vzut aripile ntinse
deasupra apelor noastre, mprtiind Corbiile
Roii, care ne hruiau de atta vreme. Insinuai
cumva c dragonii notri erau nesinceri n suflet i
n fapte? Pe biatul acesta poate c l scuz
tinereea i lipsa de experien, nu numai fiindc
probabil nici nu venise pe lume cnd ne purtam
noi rzboiul, ci i pentru c nu a fost nvat
ndeajuns s respecte cum se cuvine aceste fiine.
n aprarea ta, poi spune doar c nu ne cunoti
istoria. Ultimul dragon, cum s nu!
Nu cred c regina noastr ar fi reacionat mai
puternic dac insulta ar fi fost la adresa ei. Nimeni
dintre cei de fa nu tia c pe regele ei, pe Verity,
marea ei iubire, l susinea ea astfel. Pn i civa
dintre nobilii notri preau uluii s-o vad pe
regina lor, de obicei panic, dojenind un mesager
cu atta asprime, dar asta nu nsemna c nu o
aprobau. Am vzut capete nclinndu-se a
ncuviinare. Civa duci i ducese s-au ridicat n
picioare, iar ducesa de Bearns a dus mna la
sabie. Biatul cu solzi i-a rotit privirea de
jur-mprejur, cu buzele ntredeschise a panic,
cnd Serilla i-a dat ochii peste cap, scandalizat
de gafa lui. Mesagerii din Bingtown s-au apropiat
instinctiv unii de alii.
Biatul cu solzi a fcut un pas spre Kettricken.
Chade a dat s-l opreasc, ns el s-a mulumit s
se lase ntr-un genunchi, pentru a vorbi apoi,
nlndu-i privirea:
mi cer iertare dac v-am jignit. Am spus
numai ceea ce am tiut. Aa cum ai subliniat,
sunt tnr. Dar chiar Tintaglia ne-a spus, cu mare
tristee, c e ultimul dragon din lume. Dac
lucrurile stau altfel, am s-i dau cu bucurie
vestea. V rog, dai-mi voie s-i vd pe dragonii
votri, dai-mi voie s le vorbesc. Le voi explica de
ce are ea nevoie.
Umerii lui Kettricken nc mai tresltau la
fiecare respiraie, cu aprindere. ntr-un trziu a
rsuflat n sfrit linitit, apoi a spus, pe tonul ei
dintotdeauna:
Nu-i port pic pentru c ai vorbit despre ceea
ce nu tiai. Ct privete dorina ta de a te adresa
dragonilor notri, iese din discuie. Sunt ai celor
ase Ducate i numai ai lor. Tinere domn, mergi
prea departe. Dar eti tnr i de asta te iert.
Biatul a rmas pe loc, ntr-un genunchi, dar,
cnd i-a nlat capul spre regin, ochii lui n-au
privit-o cu supunere, ci cu o oarecare ndoial.
Chade a fost cel care a potolit spiritele. A
naintat, ca s ajung fa n fa cu delegaia din
Bingtown.
Este, probabil, ct se poate de firesc s v
ndoii de cuvintele reginei noastre, aa cum ne
ndoim i noi de ale voastre. Ai spus c Tintaglia e
ultimul dragon adevrat, dar ai vorbit de urmaul
ei. Aici m tem c nu neleg: de ce nu le spunei
amndurora dragoni adevrai? Dac dragonul
vostru exist, atunci de ce nu a venit cu voi, ca s
se arate i s ne ndemne s trecem de partea
voastr? i-a plimbat privirea de la un mesager la
altul. Dragi prieteni, oferta voastr e foarte
neobinuit. Sunt multe lucruri pe care nu ni le
spunei. Nu m ndoiesc c avei motive ntemeiate
s le tinuii. Dar, dac le inei ascunse, putei
pierde nu doar aliana cu noi, ci i respectul
nostru. Cntrii bine trgul pe care ni-l
propunei.
Dei l vedeam numai din spate, tiam c
btrnul asasin i mngia brbia, cugetnd. A
aruncat o privire ctre Kettricken. Nu tiu ce
anume a citit pe faa ei, dar a luat o hotrre:
Nobili domni i doamne, propun s ncheiem
deocamdat audiena. Dai-i voie preacinstitei i
milostivei noastre regine s discute cu nobilii ei
despre oferta voastr. Vi s-au pregtit camere.
Bucurai-v de ospitalitatea noastr. Am ghicit
zmbetul discret care i-a ndulcit vocea. Oricare
dintre menestrelii pe care vi i-am pus la dispoziie
va fi ncntat s v povesteasc, n cntece sau
vorbe, despre dragonii celor ase Ducate. Poate
c, data viitoare cnd ne vom ntlni, vom fi cu
toii mai calmi datorit cntecelor i odihnei.
Concediai att de ferm, mesagerii n-au avut de
ales, s-au vzut nevoii s se retrag. Regina i
prinul Dutiful au plecat dup aceea. Chade a mai
rmas cu nobilii. Am avut impresia c stabilea o
or de ntlnire cu toi, ca s discute propunerea
fcut de Bingtown. Ducele de Shoaks se plimba
ncoace i ncolo, evident agitat, n vreme ce
ducesa de Bearns sttea pe loc, nalt i tcut, cu
braele ncruciate la piept, ca i cnd propunerea
n-ar fi interesat-o ctui de puin. M-am
ndeprtat de gaura din zid i am lsat bucata de
piele s cad peste ea.
Hai s mergem, i-am optit bufonului, iar el a
dat din cap n tcere.
Am luat lumnarea i am reuit s trecem prin
deschizturile nguste, pline de cuiburi de
obolani care mpnzeau zidurile castelului. Nu
l-am condus pe bufon direct n odaia mea, ci
ne-am oprit n vechea camer din turn a lui
Chade. Odat intrat, bufonul a rmas pe loc, a
nchis puin ochii i a respirat prelung.
Nu s-a schimbat prea mult de cnd am fost
aici ultima dat, mi-a spus cu voce sugrumat.
Am aprins lumnrile de pe mas de la
lumnarea mea. Am aruncat un butean peste
crbunii din cmin.
mi nchipui c, n noaptea cnd a fost omort
regele Shrewd, Chade te-a adus aici.
A dat din cap fr grab.
l mai vzusem pe Chade i mai sttusem de
vorb cu el de-a lungul anilor. Prima oar l-am
vzut la scurt vreme dup ce am venit la regele
Shrewd. Chade i fcea apariia noaptea, ca s
stea de vorb cu el. Uneori jucau zaruri, tiai? Dar
de cele mai multe ori stteau lng foc, beau
rachiu fin i vorbeau despre primejdiile cu care se
confrunta atunci regatul. Aa am aflat eu de
existena ta. Dintr-o conversaie de-a lor, purtat
lng foc. Att de tare mi-a btut inima, nct am
crezut c o s lein cnd am neles ce nsemnau
cuvintele lor pentru mine. Ei nici mcar nu-i
ddeau seama c i ascult. M considerau copil,
poate unul napoiat, iar eu m ngrijisem ca, la
nceput, s par c de-abia v stpnesc limba. A
cltinat din cap ca pentru sine. Ce parte stranie a
vieii mele a fost Att de important i de ru
prevestitoare, dar, protejat cum eram de regele
Shrewd, copilria mea a fost ct se poate de
apropiat de una adevrat.
Am gsit dou ceti i sticla cu rachiu a lui
Chade. Le-am aezat pe mas i am turnat
butura. Bufonul a nlat dintr-o sprncean:
Att de devreme?
Am ridicat din umeri.
Poate c mie mi se pare c e mai trziu. Am
nceput ziua devreme. Cu Hap.
M-am aezat greoi n scaun, cu sufletul apsat
de grij pentru biatul meu.
Bufonule, i doreti vreodat din toat inima
s te ntorci napoi n timp i s faci un lucru
altfel?
El s-a aezat, dar nu s-a atins de rachiu.
Toat lumea i dorete asta. Jucm un joc
prostesc. Ce te frmnt, Fitz?
I-am povestit. I-am spus tot ce aveam pe suflet,
ca un copil, toate temerile i dezamgirile mele, ca
s le sorteze el, de parc aa le-a fi neles mai
bine.
Privesc n trecut, bufonule, i cteodat mi se
pare c atunci cnd am fost cel mai convins c fac
ceea ce trebuie, am svrit cele mai mari greeli.
De exemplu, i-am urmrit pe Justin i Serene i
i-am omort n faa ducilor, dup ce-l uciseser pe
regele meu. Uite la ce-a dus asta, la cascada de
ntmplri care-au urmat.
A dat din cap.
i? m-a mboldit n vreme ce-mi turnam nc
o porie de rachiu.
Am sorbit toat butura i m-am hotrt s
adaug:
i m-am culcat cu Molly.
Am oftat, dar oftatul nu mi-a adus nicio uurare.
Atunci mi s-a prut c e bine. O trire att de
frumoas, adevrat i nepreuit. Era singurul
lucru de pe lume care mi aparinea numai mie.
Dar, dac nu l-a fi fcut
Bufonul a ateptat s continui.
Dac nu l-a fi fcut, dac nu a fi lsat-o
grea, nu ar fi plecat din Buckkeep ca s-i
ascund sarcina, chiar i atunci cnd am comis
nc o greeal prosteasc, tot ar fi putut s se
descurce singur. Burrich n-ar fi considerat c
trebuie s mearg cu ea, s o pzeasc pn la
naterea copilului. Nu s-ar fi ndrgostit unul de
cellalt. Nu s-ar fi cstorit. Cnd Dup
ntmplarea cu dragonii, m-a fi putut ntoarce la
ea. Acum a fi avut i eu ceva al meu.
Nu plngeam. Sufeream dincolo de lacrimi.
Singura noutate era c o recunoteam cu glas
tare, pentru mine.
Mi-am fcut-o cu mna mea. Numai eu am
fost de vin.
Bufonul s-a aplecat peste mas i i-a pus mna
lung i rece peste a mea.
E un joc prostesc, Fitz, mi-a spus calm. i i
dai prea mult putere ie, i nu scurgerii faptelor.
i lui Molly. Dac ai putea s te ntorci n timp i
s-i schimbi toate hotrrile luate atunci, cine
tie cu ce le-ai nlocui. Treci peste asta, Fitz. Las-o
balt. Faptele lui Hap de acum nu sunt o pedeaps
pentru faptele tale din trecut. Nu l-ai ndemnat tu
s fac alegerea pe care a fcut-o. Iar asta nu te
elibereaz de ndatoririle tale de tat, eti dator
s-l scoi de la drumul greit. Tu crezi c, dac ai
luat cndva aceeai hotrre, nu se cade s-i spui
lui c e greit?
A respirat adnc, apoi m-a ntrebat:
Te-ai gndit vreodat s-i povesteti despre
Molly i Nettle?
Pi Nu, nu pot.
Of, Fitz, secrete i taine i mistere
Glasul i s-a stins cu durere.
La fel ca dragonii din Bingtown, am subliniat
cu voce plat.
i-a retras mna de pe a mea.
Ce?
Am but amndoi n seara aia, i mi-ai spus o
poveste. Despre erpi care se fceau coconi de
fluture, din care ieeau apoi dragoni. Dar, din cine
tie ce motiv, se nteau mici i bolnvicioi. Ai
crezut c e din vina ta.
Bufonul s-a sprijinit de sptarul scaunului. Mai
degrab palid dect auriu.
Buserm. Amndoi. Foarte mult.
Da. i tu te mbtasei destul ca s ai chef de
vorb. Dar eu eram destul de treaz ca s te ascult.
Am ateptat un rspuns, dar a pstrat tcerea,
cu ochii la mine.
Ei? l-am ntrebat, ntr-un trziu.
Ce vrei s tii? m-a ntrebat, la rndul su, cu
glas sczut.
Dragonii din Bingtown. Exist?
L-am privit hotrndu-se. S-a ndreptat de
spate, a mai turnat rachiu pentru amndoi i a
but.
Da. Aa cum au existat dragonii celor ase
Ducate, dar ntr-un fel diferit.
Cum adic?
i-a fcut curaj trgnd o gur zdravn de aer.
Cu mult, mult vreme n urm, ne-am mai
contrazis pe tema asta. ii minte? i-am spus c,
demult, trebuie s fi existat dragoni n carne i
oase care au inspirat coteriile Meteugului cnd
au creat dragoni din piatr i din amintiri.
Asta a fost cu ani de zile n urm. Nu-mi aduc
aminte ce-am vorbit.
Nici nu e nevoie. Nu trebuie s tii dect c
am avut dreptate. Un zmbet i-a fluturat pe chip
n grab: Cndva, Fitz, au existat dragoni
adevrai. Dragonii care i-au inspirat pe Strbuni.
Dragonii erau Strbunii, l-am contrazis.
A zmbit.
Ai dreptate, Fitz, dar nu n felul n care i
nchipui c ai. Aa cred. E o oglind spart, tot
ncerc s pun cioburile la loc. Dragonii pe care tu
i cu mine i-am trezit, dragonii celor ase
Ducate au fost creai. Cioplit de cei din coterii
sau de Strbuni, piatra-amintire a preluat forma
pe care i-au dat-o ei i a prins via. Ca dragoni.
Sau ca mistrei naripai. Sau ca nite cerbi
naripai. Sau ca Fata-de-pe-dragon.
Punea lucrurile cap la cap prea repede ca s-l
pot urmri, dar am dat totui din cap a aprobare.
Spune mai departe.
De ce au cioplit Strbunii dragonii ia i de ce
i-au pus vieile la pstrare n ei? Pentru c au fost
inspirai de dragoni adevrai. Dragoni care,
asemenea fluturilor, triesc n dou etape. Ies din
ou, devenind erpi de mare. Cutreier apele i
cresc pn se fac uriai. Iar la tipul cuvenit, dup
ce au trecut destui ani i au ajuns la dimensiunile
unui dragon, se ntorc la casa strmoilor lor.
Dragonii aduli le ies n ntmpinare i i nsoesc
n susul rurilor. Acolo, tinerii dragoni i es
coconii din nisip nisip din piatra-amintirii,
mcinat i din propria lor saliv. Odinioar,
adulii i ajutau la esut. Iar odat cu saliva lor le
ddeau i amintirile lor, care s-i ajute s se
formeze. O iarn ntreag hiberneaz i se
preschimb, sub ochii dragonilor aduli, care i
feresc de prdtori. n lumina soarelui fierbinte al
verii, ies din cocon, absorbind o mare parte din el.
Cu tot cu amintirile pstrate n el. Astfel vin pe
lume dragoni tineri, pe deplin formai i puternici,
gata s-i poarte singuri de grij, s mnnce, s
vneze i s se bat ca s-i ctige perechea. i,
n cele din urm, s depun ou pe o insul
ndeprtat. Insula Celorlali. Ou din care vor iei
erpi.
El vorbea, iar eu aproape c vedeam totul. Poate
c m pregtiser pentru asta visele mele. De cte
ori nu-mi nchipuisem, n somn, cum ar fi s m
transform n dragon, ca Verity, s zbor prin cer, s
vnez i s m hrnesc din vnat? Ceva din
cuvintele lui mi-a atins visele care au prut
deodat s fie propriile mele amintiri adevrate, i
nu nchipuiri esute n somn. ntre timp, bufonul
tcuse.
Spune mai departe, l-am ndemnat.
S-a lsat din nou pe sptarul scaunului i a
oftat.
Ceva i-a omort. Demult de tot. Nu tiu exact
ce. Un cataclism care a ngropat ceti ntregi n
cteva zile. A scufundat coasta, a necat
oraele-porturi i a schimbat cursul apelor. A
ters dragonii de pe faa pmntului i cred c i-a
omort i pe Strbuni. Toate acestea sunt doar
presupuneri, Fitz. Nu pleac doar de la ceea ce am
vzut i am auzit, ci i de la ceea ce mi-ai spus i
de la ceea ce am citit n jurnalele tale. Oraul
pustiu i rupt pe care l-ai vizitat, viziunea ta cu
dragonul care coboar pe ru i cu mulimea
stranie, adunat ca s-l ntmpine. Cndva,
oamenii i dragonii aceia au convieuit. Cnd s-a
petrecut dezastrul care i-a ucis, oamenii au
ncercat s salveze civa coconi cu dragoni. I-au
trt n cldirile lor. Coconi i oameni au fost
ngropai la un loc. Oamenii au pierit. Dar n
coconi, neatini de lumina i cldura care le-ar da
semnalul de trezire, dragonii pe jumtate formai
au rezistat.
l ascultam cu gura cscat de ncntare, ca un
copil.
n cele din urm, i-au gsit ali oameni.
Negustorii din Trmul Ploilor Slbatice, o ramur
a celor din Bingtown, au spat n vechile orae
ngropate, n cutare de comori. Multe minuni au
gsit acolo. Multe din cele pe care le-ai vzut
astzi, darurile oferite lui Kettricken, giuvaierele
nvpiate, jidzin, pn i materialul acela
fabulos, fac parte din comoara din locuinele
Strbunilor. Negustorii au gsit i coconii cu
dragoni. Bineneles, habar n-au avut ce erau. Au
crezut cine tie ce au crezut la nceput? Poate li
s-au prut a fi buci mari din trunchiuri de
copaci uriai. Aa c le-au spus pdurea
vrjitoriilor. Le-au tiat i au folosit coconii drept
cherestea, aruncnd dragonii pe jumtate formai
n ei. Din ei au construit Corbiile Vii, iar vasele
acelea ciudate i trag seva din dragonii care ar fi
trebuit s fie. Majoritatea dragonilor pe jumtate
formai au murit, bnuiesc, nainte de a le fi tiai
coconii. Dar unul, cel puin, a supravieuit. i un
lan de ntmplri despre care eu nu am aflat toate
amnuntele a expus coconul la lumina soarelui. i
din el a ieit un dragon. Tintaglia.
Slbit i nc neformat.
Am ncercat s fac legtura ntre povestea lui de
acum i cea pe care mi-o spusese nainte.
Nu. Teafr i nevtmat, cea mai arogant
creatur din cte ai fi vrut s ntlneti. A plecat n
cutarea semenilor ei. n cele din urm, a
renunat s mai caute dragoni. n schimb, a gsit
erpi. Btrni i imeni, pentru c astea sunt,
repet, speculaiile mele, Fitz cataclismul care i-a
omort pe dragonii aduli a schimbat lumea destul
ca s mpiedice erpii s se ntoarc pe
pmnturile lor protectoare. Deceniu dup
deceniu, poate veac dup veac, au tot ncercat s
se ntoarc, numai ca s piar muli dintre ei. Dar,
de data asta, cluzii de Tintaglia i deoarece
locuitorii din Bingtown au curat fundul rurilor,
pentru ca ei s le poat strbate, unii erpi i-au
supravieuit cltoriei. n toiul iernii, i-au esut
coconii. Erau btrni, vlguii i bolnavi i nu
aveau dect un dragon care s-i pstoreasc i
s-i ajute s i-i eas. Muli au pierit n cltoria
prin ap; alii au adormit n coconi i nu s-au mai
trezit. Cnd a venit vara, cei clocii n lumina
puternic a soarelui au ieit la iveal, slbii. Poate
c erpii erau prea btrni, poate c nu au stat
destul n cocon, poate c nu se simeau prea bine
cnd au nceput s se schimbe. Sunt creaturi
demne de mil. Nu pot zbura, nu pot vna, ca s
aib cu ce se hrni. O scot pe Tintaglia din mini,
pentru c dragonii dispreuiesc slbiciunea i i
las s moar pe cei care nu sunt destul de
rezisteni ca s supravieuiasc. Dar, dac i las
s moar, atunci va rmne singur, ultima din
neamul ei, fr sperana de a-i renate specia.
Aa c i irosete toat vremea i puterea vnnd
pentru ei i aducndu-le de mncare. E convins
c, dac i hrnete suficient, se vor transforma,
pn la urm, n dragoni aduli. i dorete, nu,
pretinde ca Negustorii din Trmul Ploilor
Slbatice s o ajute n efortul ei. Dar acetia au i
ei copiii lor de hrnit i de purtat un rzboi care i
pune negoului lor bee n roate. Aa c se zbat cu
toii. Aa stteau lucrurile cnd am fost ultima
oar pe Rul Slbatic, cu doi ani n urm. i
bnuiesc c nu s-au schimbat ntre timp.
Am rmas tcut o vreme, ncercnd s-mi
ntipresc n minte povestea exotic a bufonului.
Nu m puteam ndoi de el; mi spusese mult prea
multe lucruri ciudate n anii petrecui mpreun.
i, totui, dac-i ddeam crezare, multe din
propriile mele experiene cptau forme i
nelesuri noi. Am ncercat s m concentrez,
s-mi dau seama ce nsemntate avea povestea
pentru Bingtown i pentru cele ase Ducate.
Chade i Kettricken tiu toate astea?
Bufonul a cltinat din cap.
Nu, cel puin nu de la mine. Poate are Chade
alte surse. ns eu nu am vorbit niciodat cu el
despre asta.
Pe Eda i Ed, de ce nu? Ei trateaz cu
Bingtown orbete, bufonule. Mi-a venit n minte
un gnd i mai periculos. Ai vorbit cuiva despre
dragonii notri? Negustorii din Bingtown cunosc
adevrata natur a dragonilor celor ase Ducate?
A cltinat din cap nc o dat.
Mulumesc lui Eda pentru asta. Dar de ce
n-ai vorbit cu Chade despre povestea asta? De ce
ai ascuns-o de toat lumea?
M-a privit n tcere att de mult, nct m-am
gndit c nu voia s-mi rspund. n cele din
urm, mi-a rspuns totui, dar fr tragere de
inim:
Eu sunt Profetul Alb. Scopul meu n aceast
via este s ndrept lumea pe o cale mai bun.
Totui nu sunt Catalizatorul, nu sunt cel care
aduce schimbarea. Acela eti tu, Fitz. A-i spune lui
Chade ceea ce tiu ar nsemna, fr ndoial, s
schimb direcia n care se ndreapt negocierile cu
Bingtown. Nu tiu dac schimbarea m va ajuta
sau m va mpiedica s fac ce am de fcut. n clipa
asta, mi-e greu s-mi aleg calea, sunt mai nesigur
ca niciodat.
A tcut i a ateptat, ca i cum ar fi sperat c
aveam s spun ceva care s-l ajute. Dar eu nu
tiam ce s spun. Tcerea s-a prelungit. Bufonul
i-a pus minile n poal i a rmas cu ochii la ele.
Cred c am fcut o greeal. n Bingtown. i
m tem c, n anii pe care i-am petrecut acolo i
n alte locuri, nu mi-am mplinit destinul cum se
cuvenea. M tem c nu am fcut ceea ce ar fi
trebuit. n consecin, tot ceea ce fac acum va fi
deformat. A Oftat. Fitz, mi simt drumul naintnd
prin timp. Nu pas cu pas, ci clip cu clip. Ce e
mai adevrat? Pn acum, n-am simit c e bine
s vorbesc despre lucrurile astea cu Chade. Aa c
nu i le-am spus. Astzi, am simit c a venit
vremea s le afli tu. Aa c i le-am mprtit. Te
las pe tine s hotrti dac i le spui i lui Chade
sau nu, Preschimbtorule. O las n seama ta.
Mi-a sunat ciudat s aud numele pe care mi-l
dduse Ochi ntunecai rostit de un glas omenesc.
Era neplcut, ca o mpunstur.
Aa ai luat ntotdeauna asemenea decizii
eseniale? Dup cum ai simit?
I-am vorbit mai aspru dect voiam, dar nici n-a
clipit. n schimb, m-a privit calm i m-a ntrebat:
i cum altfel s le fi luat?
n cunotin de cauz. Dup semne rele i
bune, dup vise de ru augur, dup propriile tale
profeii Nu tiu. Dar nu pur i simplu dup cum
simi. Pe boaele lui El, omule, dac i-a picat ru
petele pe care l-ai mncat, pe asta te bazezi
cnd iei asemenea hotrri?
Mi-am luat capul n mini i am cugetat.
Aruncase rspunderea pe umerii mei. Ce trebuia
s fac? Hotrrea mi s-a prut deodat mai greu
de luat dect atunci cnd l mustrasem fiindc
inuse povestea numai pentru el. Cum ar fi putut
influena cunoaterea acelor ntmplri atitudinea
lui Chade fa de oraul Bingtown i o posibil
alian cu el? Dragoni adevrai. Merita s
porneti la rzboi ca s mpari un dragon? Ce ar
nsemna s nu ne aliem, dac Bingtown nvingea
i avea la ordinele sale o falang de dragoni? S-i
spun lui Kettricken? Atunci s-ar ridica aceleai
ntrebri, care ns ar primi rspunsuri diferite.
Am scpat un oftat.
De ce m lai pe mine s iau hotrrea asta?
I-am simit mna pe umr. Cnd am nlat
ochii, m-a ntmpinat sursul lui discret, straniu.
Pentru c ai mai luat-o i alt dat cnd am
lsat-o n seama ta, i a fost corect. Atunci cnd
am plecat n grdin, n cutarea unui biat, i
i-am spus: Fitz scap sufocat. Uns cu unt.
M-am holbat la el ca prostul.
Dar atunci mi-ai spus c avusesei un vis i ai
venit s mi-l povesteti.
Bufonul mi surse enigmatic.
i chiar am avut un vis. L-am pus i pe hrtie.
Cnd aveam opt ani. i, cnd am simit c a venit
vremea, i l-am spus i ie. Iar tu ai tiut ce s faci
cu el, s fii Catalizatorul meu, chiar i atunci. Aa
cum sper c vei fi i acum.
S-a aezat din nou pe scaun.
Atunci habar nu aveam ce fac. Nici prin cap
nu-mi trecea s m gndesc la urmri.
Dar acum, cnd tii ce faci?
A vrea s nu tiu. E i mai greu s iei o
hotrre aa.
S-a lsat pe sptarul scaunului zmbind cu
superioritate.
neleg, a spus, apoi s-a aplecat brusc n fa.
Atunci, demult, n grdin, cum ai hotrt n ce fel
s te pori? i cum s acionezi?
N-am hotrt, lucrurile curgeau ntr-o
direcie, iar eu am urmat-o. Dac m-a mboldit
ceva anume, a fost probabil gndul la ceea ce mi
s-a prut mai bine pentru cele ase Ducate. Mai
departe de att nu m-am dus cu mintea.
Am ntors capul cu o fraciune de secund
nainte ca stativul cu vinuri s se mite,
dezvluind pasajul din spatele lui. A aprut
Chade. Prea cu rsuflarea tiat, hruit. I-au
czut ochii pe rachiu. Fr niciun cuvnt, s-a
ndreptat spre mas, mi-a luat ceaca i a dat
butura peste cap. Apoi i-a tras rsuflarea i a
vorbit:
Am bnuit eu c s-ar putea s v gsesc pe
amndoi ascunzndu-v aici.
Nu ne ascundem deloc, am protestat. Purtam
o discuie linitit, ntre patru ochi, ntr-un loc
unde tiam c nu aude nimeni.
M-am ridicat de pe scaun. Chade s-a lsat s
cad pe el recunosctor. Fr ndoial, urcase n
fug scrile secrete din turn.
A fi preferat ca eu i regina Kettricken s fi
discutat ntre patru ochi cu negustorii din
Bingtown. Apele deja se tulbur, iar lumea a
nceput deja s vorbeasc.
Dac s ne aliem sau nu cu ei i s intrm n
rzboiul lor cu Statele Chalced. D-mi voie s
ghicesc. Shoaks e gata s-i lanseze vasele de
rzboi chiar mine.
Cu Shoaks m-a descurca eu, a rspuns
Chade iritat. Dar a mai aprut ceva i mai ciudat.
Nici nu s-a ntors bine Kettricken n odile ei, nici
nu ne-am lmurit bine ce vrea de la noi i ce ne
ofer Bingtownul de fapt, c a i btut un paj la
u. Peottre Blackwater i Narcesca au cerut s se
ntlneasc imediat cu noi. Nu ne-au rugat, au
cerut. A fcut o pauz, ca s ne dea timp de
gndire la spusele lui. Mesajul ne-a fost transmis
ct se poate de urgent. Ce s fi fcut? Ne-am
supus. Regina se temea c Narcesca se simise din
nou jignit de vreo vorb sau fapt de-a lui
Dutiful. Dar, cnd au fost poftii n camera ei
special pentru audiene, Peottre ne-a informat c
el i Narcesca sunt foarte tulburai de faptul c n
cele ase Ducate sunt primii emisari ai
negustorilor din Bingtown. Amndoi preau foarte
agitai. ns partea cea mai interesant a fost cnd
Peottre a declarat categoric c, dac ntre cele
ase Ducate i cresctorii ia de dragoni se
ncheie orice fel de alian, logodna dintre prin i
narcesc se rupe imediat.
Peottre Blackwater i Narcesca au venit la voi
ca s v spun asta, nu Arkon Bloodblade? am
vrut eu s m-asigur c nu nelesesem greit.
Aproape n aceeai clip, bufonul a ntrebat,
foarte interesat:
Cresctori de dragoni? Blackwater i-a numit
cresctori de dragoni?
Chade i-a plimbat privirea de la mine la bufon
i napoi.
Bloodblade n-a fost de fa, mi-a rspuns
mie, apoi s-a ntors spre bufon: De fapt, Narcesca
e cea care i-a numit aa.
i regina ce-a spus? am vrut eu s tiu.
Chade a inspirat adnc.
Eu am sperat s le spun c avem nevoie de
cteva clipe singuri, ca s ne consultm. Dar
Kettricken era, evident, mai iritat dect am
crezut, din cauza umilinelor ndurate ieri de
prinul Dutiful. Cteodat uit c e i mam, nu
doar regin, nepat i fr s stea pe gnduri, i-a
replicat Narcesci i unchiului ei c nelegerile
dintre cele ase Ducate i negustorii din Bingtown
vor ine cont de interesele celor ase Ducate, nu
de ameninri. Indiferent din partea cui ar veni.
i?
i cei doi au plecat din sala de audiene.
Narcesca prea turbat de mnie, mergea eapn
ca o ctan. Blackwater umbla cocoat ca un om
apsat de poveri cumplite.
Urmeaz s se ntoarc pe Insulele Strine n
scurt vreme, nu-i aa?
Chade ncuviin abtut din cap.
Peste cteva zile. Astea se ntmpl exact
cnd nu trebuie, ca s rmn toate treburile n
aer. Dac regina nu le d mesagerilor din
Bingtown un rspuns ct de curnd, atunci, dup
plecarea Narcesci, logodna va rmne sub un
mare semn de ndoial. Toat strdania de a
consolida relaiile dintre noi a fost zadarnic, dac
nu mai ru. ns eu consider c nu trebuie s ne
grbim s le dm un rspuns negustorilor.
Trebuie s chibzuim mult la oferta lor. Toat
povestea asta cu dragonii s fie o ameninare? O
btaie de joc la adresa dragonilor notri? E o
propunere fals, ne ofer ceva ce nu exist, pentru
c au mare nevoie de ajutorul nostru? Trebuie
s-mi dau seama ce se ntmpl. Trebuie s-mi
pun iscoadele la treab i s cumpr informaii.
Nu ndrznim s dm un rspuns pn cnd nu
aflm cum stau lucrurile cu adevrat din sursele
noastre.
Am schimbat priviri cu bufonul.
Ce-i? ne ntreb Chade.
Am tras adnc aer n piept i am dat cu piciorul
prudenei.
Trebuie s stau de vorb cu tine i cu regina.
Poate c ar fi bine s fie de fa i Dutiful.
Capitolul XII
JEK

Nu sunt la de felul meu. Am acceptat


ntotdeauna voia celui nscut din Zeu. Viaa mea a
stat la picioarele ducelui Sidder de nenumrate ori,
pentru binele glorioaselor State Chalced. Nu regret
niciun risc pe care mi l-am asumat. Dar cnd
nobilul i divin-onoratul duce Sidder ne consider
vinovai pentru c nu am reuit s punem mna pe
portul Bingtown, i ntemeiaz judecata pe
rapoartele unor oameni care nu au fost acolo. Deci
nobilul i divin-onoratul nostru duce Sidder nu
poate fi nvinovit c trage concluzii greite. n
acest document, ncerc s ndrept erorile din
rapoartele pe care le-a primit.
Scribul Wertin a consemnat c o flot de nave
clite n btlii a fost nvins i alungat de sclavi
i pescari. Nu aa s-a ntmplat n realitate. Sclavii
i pescarii au fost, ntr-adevr, de vin pentru
faptele de trdare ndreptate mpotriva corbiilor
noastre, desfurate n tain, pe ntuneric, i nu n
lupt dreapt. Dar, cum cpitanii notri nu au fost
avertizai c negustorii din Bingtown ar putea avea
asemenea fore organizate la dispoziia lor, de ce
s se fi ateptat de la noi s stm cu ochii n patru
ca s ne pzim de ele? Cred c vina nu e a
cpitanilor notri, ci a celor din Bingtown, emisari,
scribi i socotitori, nu rzboinici, care n-au avut
grij s ne informeze. Spnzurtoarea e o
pedeaps prea blnd pentru ei. Muli lupttori
curajoi au avut parte de o moarte nedemn din
cauza rapoartelor lor neglijente.
Scribul Wertin sugereaz i c, nainte de
distrugerea depozitelor, e posibil s se fi scos din
ele o comoar pe care cpitanii au pstrat-o pentru
ei dup ce am fost nfrni. Acesta e un lucru ct se
poate de neadevrat.
nesate de prad adunat cu zel de rzboinicii
notri pentru Domniile Voastre, depozitele au ars
din temelie, cu coninut cu tot, aprinse de fanaticii
din Bingtown. De ce le vine scribilor att de greu s
cread acest lucru? S-au primit i rapoarte despre
locuitori din Bingtown care au preferat s-i
omoare familiile i s-i ia ei nii vieile, n loc s-i
nfrunte pe nvlitorii notri. Avnd n vedere
reputaia noastr, cred c acesta este purul
adevr.
Dar greeala cea mai grav i mai nedreapt a
scribului Wertin este negarea existenei dragonilor.
A putea s ntreb, ct se poate de politicos i de
umil, pe ce anume i ntemeiaz raportul? Fiecare
cpitan ntors pe malurile noastre a raportat c a
vzut un dragon albastru cu argintiu. Fiecare
cpitan. De ce sunt nesocotite spusele lor, luate
drept scuzele unor lai, iar basmele unui eunuc
sunt preuite drept adevrate? Acolo a fost
ntr-adevr un dragon. Ne-a pricinuit pagube
imense. Scribul Domniei Voastre scrie, prostete, c
nu exist nicio dovad, c rapoartele despre
dragoni sunt scuzele unor lai, care au fugit, dnd
cu piciorul unei victorii sigure, poate ca subterfugiu
pentru a pstra comoara i tributul ce i se cuvin
ducelui Sidder. Ce dovad mai gritoare s fie,
ntreb eu, dect sutele de oameni care nu s-au mai
ntors niciodat acas?
Apelul cpitanului Slyke mpotriva verdictului
execuiei sale, tradus de Chade Fallstar din
chalcedean

Abia peste cteva ceasuri bune am urcat scrile


ctre camerele Lordului Auriu. Regina ne
acordase, mie i lui Chade, o audien care se
prelungise. Chade ceruse s nu fie chemat i
prinul Dutiful.
tie c noi doi ne cunoatem de demult. Dar
nu cred c ar fi nelept s-i ntrim convingerea
asta. Nu nc.
Gndindu-m mai bine, ajunsesem la concluzia
c avea probabil dreptate. Chade mi era de fapt
strunchi, dei eu nu-l privisem astfel niciodat.
mi fusese ntotdeauna mentor. Btrn cum era el
i plin de cicatrice cum eram eu, continuam totui
s avem trsturile comune ale familiei. Dutiful
bnuia deja c i eram, cumva, rud, i o i
spusese. Mai bine s nu ne vad mpreun, ca s
nu i se ntreasc suspiciunile.
ntlnirea mea cu Chade i regina fusese lung.
Chade nu mai avusese niciodat prilejul s se afle
cu noi amndoi n aceeai ncpere, ca s ne pun
ntrebri despre natura adevrat a dragonilor
celor ase Ducate. Sorbise tot timpul dintr-o
fiertur puturoas de-a lui i luase de zor notie,
pn ce i obosise mna osoas. Pe urm mi
dduse mie condeiul i-mi poruncise s scriu ce
vorbeam. Pusese, ca ntotdeauna, ntrebri
concise i bine gndite. Noi fuseserm, pentru el,
entuziasmul i fervoarea. Minunea dragonilor din
piatr, adui la via cu snge, Meteug i Har, i
se prea o manifestare a puterilor extinse ale
Meteugului. i vzusem setea din priviri cnd
spusese c, poate, brbaii care se strduiau s se
fereasc de colii reci ai morii fuseser cei dinti
care ncercaser o asemenea magie.
Auzindu-l, Kettricken se ncruntase. Eu m
gndisem c prefera s vad n dragonii de piatr o
creaie a coteriilor Meteugului, n sperana c,
ntr-o bun zi, aveau s le fie de folos celor ase
Ducate. i nchipuise, pesemne, c i dragonii
mai btrni fuseser cioplii cu un scop mai nobil.
Cnd i contrazisesem pe amndoi, spunndu-le
c dependena de Meteug ducea la creaie, se
ncruntaser la mine.
mi atrsesem privirile lor ncruntate de
nenumrate ori. Cnd le vorbisem despre dragonii
din Bingtown, se artaser mai nti nencreztori,
apoi iritai fiindc nu pomenisem nimic despre
asta mai demult. De ce nu le mrturisisem c vina
o purta bufonul n-a fi putut spune. Nu-i
minisem de-a dreptul; Chade m nvase bine
cum s-o fac pe ocolite. Le ddusem de neles c
bufonul mi povestise despre dragonii din
Bingtown cnd venise prima oar s m viziteze.
i luasem asupra mea rspunderea faptului c nu
le mprtisem cele aflate. Ridicasem din umeri
susinnd, nepstor, c nu crezusem c
asemenea poveti ne-ar fi putut afecta pe noi,
acolo, n Buckkeep. Nu fusese nevoie s adaug c
le consideram simple scorneli. Amndoi sttuser
pe gnduri, nehotrndu-se dac s le ia sau nu
n seam.
Asta i pune pe dragonii notri ntr-o lumin
nou, cugetase Kettricken cu blndee.
i face observaiile brbatului cu vl mai
puin jignitoare, cutezasem eu s adaug.
Se prea poate. Dar continui s vd un afront
n ndrzneala cu care s-a ndoit de dragonii
notri.
Chade i dresese glasul.
Trebuie s trecem peste asta deocamdat,
draga mea. Anul trecut am intrat n posesia unor
documente despre un dragon care-a aprat
Bingtownul de flota chalcedean. Mi s-a prut o
nscocire, una dintre cele cu care i scuz
oamenii nfrngerile. Am presupus c zvonurile
despre dragonii notri i-au fcut pe chalcedeni s
pretind mai degrab c au fost nvini de un
dragon din Bingtown dect ca urmare a unei
strategii banale. Poate-ar fi trebuit s le dau mai
mult atenie; am s vd ce alte informaii mai pot
cumpra. ns acum, haidei s ne gndim la
resursele noastre.
Tuise, apoi se uitase la mine de parc ar fi
bnuit c tinuiam informaii.
E posibil s existe o legtur ntre oraele
ngropate de care i-a pomenit bufonul i cel
prsit n care ai fost?
Rostise ntrebarea apsnd pe cuvinte, ca i
cum ar fi fost mai important dect comentariul
reginei despre afront.
Eu nlasem din umeri.
N-am de unde s tiu. Oraul n care am fost
nu era ngropat. Da, l nimicise un cataclism.
Prea un tort tiat cu toporul. Iar apa rului l
inundase, umplnd despictura.
Ceea ce a despicat pmntul ntr-un ora ar fi
putut s scufunde un altul n pmnt,
Presupusese Chade cu voce tare.
Sau s trezeasc furia unui munte, se
amestecase Kettricken. n Regatul Munilor avem
multe basme despre aa ceva. Pmntul se
zdruncin i se trezete unul din munii de foc,
care scuip lav i cenu, uneori ntunecnd
cerul i mbcsind aerul de fum neccios. Alteori e
doar un amestec de ap, noroi i pietre care se
revars n cascad, umplnd vile i
rspndindu-se peste cmpii. i mai sunt i
poveti, nu att de vechi, despre un ora dintr-o
vale de lng un lac adnc. Cu o zi nainte de
cutremur, toate erau bune i frumoase acolo.
Valea mustea de via. Cltorii sosii la dou zile
dup cutremur au gsit oameni mori pe strad,
da, da, cu animalele lng ei. Pe leuri nu se vedea
nicio ran. De parc ar fi czut cu toi dintr-odat,
fr suflare.
Dup cuvintele ei se lsase tcerea. Pe urm,
Chade mi ceruse s repet tot ce-mi povestise
bufonul despre dragonii din Bingtown. mi pusese
o seam de ntrebri despre dragonii celor ase
Ducate, i la cele mai multe nu tiusem ce s-i
rspund. Oare printre dragonii trezii de mine
existau i dragoni nscui din erpi? Credeam c,
dac dragonii din Bingtown, nscui din erpi,
s-ar fi ridicat mpotriva celor ase Ducate, ai
notri ar fi putut fi convini s se trezeasc i s ne
apere din nou? Sau au trecut de partea rudelor lor
solzoase? i, fiindc tot vorbeam de solzi, ce prere
aveam despre biatul-oprl? tia ceva bufonul
despre creaturile de soiul lui?
Lsat n sfrit s m retrag, s poat vorbi ei
ntre patru ochi, eram sigur c srisem peste mai
multe mese. Am plecat din camera lui Kettricken
pe coridoare tainice, am ieit din odaia mea ca s
vd apoi c Lordul Auriu lipsea din ale lui i am
cobort la buctrie, dornic s-o golesc de ceva
mncare. ns acolo agitaia era n toi i m-am
pomenit c nu mi se ngduie s intru. M-am
retras, apoi am dat o rait prin sala grzilor, de
unde am luat pine, carne, brnz i bere mai
mult nici nu-mi trebuia ca s-mi pun burta la cale.
Urcnd scrile, m-am ntrebat dac a fi putut
aipi cteva minute, n vreme ce Lordul Auriu i
ceilali nobili din Buckkeep luau cina cu trimiii
Bingtownului. tiam c ar fi trebuit s m mbrac
i s cobor, s stau lng Lordul Auriu i s
urmresc ce se petrecea, dar simeam c aflasem
deja attea nouti, nct n mintea mea nu mai
ncpeau i altele. i de toate i ntiinasem pe
Kettricken i pe Chade; n-aveau dect s fac ei ce
era de fcut. Mie mi-era de-ajuns dilema cu Hap,
care mi sfia inima. i nu tiam ce cale ar fi fost
mai bine s-o apuc.
Dormi, mi-am poruncit. Somnul m putea feri o
vreme de toate, iar la trezire poate aveam s vd
mai clar mcar o parte a lucrurilor.
Am btut la ua Lordului Auriu i am intrat. n
clipa aceea, o femeie tnr s-a ridicat de pe un
scaun de lng foc. Am cercetat ncperea cu
privirea, presupunnd c o poftise nuntru
bufonul, dar n-am vzut nici urm de el. Poate era
n alt odaie, dei nu-i sttea n obicei s-i lase
oaspeii singuri. N-am vzut nici mncare sau vin
pe mas, cum ar fi pus el cu siguran.
nfiarea femeii era izbitoare. Nu numai fiindc
purta veminte extravagante, ci mai ales datorit
staturii impuntoare. Era nalt cel puin ct
mine, avea pr blond lung, ochi cprui-deschis i
muchii braelor i ai umerilor de rzboinic. Se
mbrcase special ca s-i scoat n eviden.
Cizmele negre i ajungeau pn la genunchi i
purta pantaloni mulai, nu fust. Peste bluza din
pnz de culoarea fildeului avea o vest bogat
decorat, din piele de cprioar. Mnecile cmii
erau plisate i mpodobite cu dantel la manete,
dar astfel nct s n-o ncurce n micri. Croiala
hainelor era simpl, ns extravagana
materialului nu era ntrecut dect de broderia
care le mpodobea. Purta mai muli cercei n
fiecare ureche, unii din lemn, alii din aur. n cei
de lemn, spiralai, am recunoscut miestria
bufonului. Avea aur i la gt, i la ncheieturile
minilor, dar era aur simplu i eram gata s pun
prinsoare c l purta de plcere, nu ca s-atrag
atenia. Pe un old inea o sabie obinuit, iar pe
cellalt, un cuit practic.
n prima clip de surprindere a amndurora ni
s-au ntlnit privirile. Pe urm a ei s-a ndeprtat
de mine ntr-un fel mult prea familiar. Iar cnd a
revenit asupra mea, femeia mi-a zmbit larg,
dezarmant. Avea dini albi ca laptele.
Trebuie s fii Lordul Auriu.
S-a apropiat spre mine cu mna ntins. n
ciuda vemintelor strine, vorbea cu accentul din
Ducatul Shoaks.
Eu sunt Jek. Poate c Amber12 i-a vorbit de
mine.

12 Chihlimbar (n. tr.).


I-am luat mna din reflex.
mi pare ru, doamna mea, dar te neli. Sunt
servitorul Lordului Auriu, Tom Badgerlock.
Strngerea ei de mn era ferm, i i-am simit
palma bttorit i puternic. mi pare ru c
n-am fost aici ca s te ntmpin la sosire. Nu
mi-am dat seama c Lordul Auriu ateapt
musafiri. Pot s te servesc cu ceva?
A ridicat din umeri, mi-a eliberat mna i s-a
reaezat pe scaun.
De fapt, Lordul Auriu nu m ateapt. Am
venit s-l caut i o servitoare m-a condus aici. Am
btut i nu mi-a rspuns nimeni, aa c am intrat
i am ateptat.
S-a aezat picior peste picior i m-a ntrebat, cu
un zmbet plin de subnelesuri:
Aadar Ce mai face Amber?
Ceva nu era n regul. Am aruncat o privire la
celelalte ui, toate nchise.
Nu cunosc pe nimeni cu numele sta. Cum ai
intrat aici?
Stteam ntre ea i u. nfiarea ei m
nspimnta, dar hainele i prul nu i erau n
dezordine. Dac l-ar fi atacat pe bufon, lupta ar fi
lsat urme. Care s-ar fi vzut i n camer, ns
toate lucrurile erau la locurile lor.
Am deschis ua i am intrat. Nu era ncuiat.
Ua aia e ntotdeauna ncuiat.
Am ncercat s-o contrazic pe un ton ct mai
blnd, dar m simeam tot mai ngrijorat.
Ei, bine, Tom, azi n-a fost, iar eu am lucruri
importante de discutat cu Lordul Auriu. Cum m
cunoate foarte bine, m ndoiesc c se va supra
c am intrat n odile lui. M-am ocupat foarte mult
de nego n numele lui n ultimul an i ceva, prin
mijlocirea lui Amber. i-a lsat capul pe-o parte i
i-a dat ochii peste cap. i nu cred nicio clip c
n-ai auzit de Amber.
Capul i s-a lsat n partea cealalt i m-a intuit
cu o expresie ptrunztoare. Apoi a zmbit larg.
tii, mi placi mai mult cu ochi cprui. Te
prind mult mai bine dect cei albatri ai lui
Paragon.
Eu o priveam consternat, iar ea a zmbit i mai
larg. Parc eram hruit de o pisic uria,
exagerat de prietenoas. Nu simeam la ea nimic
ostil. Era mai degrab ca i cum i-ar fi lsat
deoparte voioia i s-ar fi strduit s m
stnjeneasc, dar asta prietenete, n glum. Nu
pricepeam nimic din tot ce fcea. Am ncercat s
m hotrsc dac ar fi fost mai bine s-o dau afar
sau s-o rein pn la ntoarcerea Lordului Auriu.
Ardeam de nerbdare s deschid ua dormitorului
lui i s-arunc un ochi nuntru, ca s m asigur c
nu fusese victima niciunei trdri n absena mea.
Cu o brusc uurare, l-am auzit rsucind cheia
n broasc. M-am dus cu pai mari la u, i-am
deschis-o i l-am anunat nainte de a trece
pragul:
Lord Auriu, te ateapt o vizitatoare. O
anume Lady Jek. Zice c e
N-am apucat s-mi termin discursul prevenitor,
c i-a i fcut loc pe lng mine, cu o grab care
nu-i sttea n fire. A nchis apoi ua, ca i cnd
Lady Jek ar fi fost un celu gata s fug pe
coridor, i a zvort-o nainte de a se ntoarce spre
ea. Cu ochii la musafira neateptat, a plit aa
cum nu l mai vzusem de ani de zile.
Lordul Auriu?! a exclamat Jek.
S-a holbat la el cteva clipe lungi, dup care a
izbucnit ntr-un rs sntos, lovindu-se de dou
ori cu pumnul peste coaps.
Da, bineneles! Lordul Auriu! Cum de nu
mi-am dat seama? Ar fi trebuit s ghicesc de la
bun nceput!
A naintat spre el, convins c avea s-o
ntmpine cu cldur, l-a mbriat i s-a tras pe
urm cu un pas napoi. Cnd l-a luat de umeri, i-a
studiat faa i prul cu o privire ncntat. Mie,
bufonul mi s-a prut ocat, dar femeii nu i-a pierit
zmbetul de pe buze.
E minunat. Dac n-a fi tiut, nu mi-a fi dat
seama. Dar nu neleg. Ce e cu farsa asta? Nu v e
mai greu s fii mpreun aa?
Mi-a aruncat o privire, fiindc, evident, vorbea
despre noi amndoi. Atta lucru era clar, dar nu
pricepeam ce nelegea ea prin fars. Am simit
cum mi se nfierbnt obrajii. Am ateptat o
explicaie din partea Lordului Auriu, dar el tcea.
Probabil uluit de expresia mea, femeia s-a uitat
din nou la el. I s-a adresat cu nesiguran n glas:
Amber, drag, nu te bucuri c m vezi?
Chipul lui parc mpietrise. i-a micat flcile i,
ntr-un trziu, a i vorbit:
Tom Badgerlock, nu mai am nevoie de
serviciile tale n seara asta. Eti liber.
Niciodat nu mi-a fost mai greu s-mi joc rolul,
dar am simit disperarea din tonul lui ceremonios.
Am strns din dini i m-am nclinat eapn,
stpnindu-mi furia clocotitoare strnit de
presupunerea lui Jek n legtur cu noi doi. Am
rspuns cu voce de ghea:
Cum doreti, lordul meu. Am s profit de
ocazie ca s m odihnesc.
Le-am ntors spatele i m-am ndreptat spre
odaia mea. Trecnd pe lng mas, am luat o
lumnare. Am deschis ua, am intrat i am
nchis-o la loc. Aproape c am nchis-o.
Nu sunt mndru de ceea ce am fcut pe urm.
S dau vina pe nvtura primit de la Chade? A
putea, dar a fi nedrept. Ardeam de indignare. Jek
credea, evident, c Lordul Auriu i cu mine eram
iubii. El nu catadicsise s-i spun c se nela;
cuvintele i purtarea ei mi artau c el i vrse
asta n cap. El tia c o lsa s cread un
neadevr.
M uimise privirea cu care m msurase Jek, ca
i cum ar fi tiut despre mine mult mai mult dect
tiam eu despre ea. Era limpede c-l cunotea pe
Lordul Auriu, dar dintr-un alt loc i sub un alt
nume. Eu unul eram sigur c n-o mai vzusem
niciodat.
Aa c, indiferent ce-ar fi tiut, tia de la bufon.
M-am gndit c-l puteam spiona absolvindu-m
de orice vin, cci eram ndreptit s tiu ce le
spusese strinilor despre mine. Mai ales fiindc
fcuse o femeie care nu m cunotea s se uite de
la el la mine cu subneles i att de ofensator. Ce-i
povestise ca s-o fac s-i imagineze aa ceva? i
de ce? De ce anume? Furia mea se strduia s
rbufneasc, dar am nbuit-o. Dincolo de astfel
de vorbe trebuia s existe un motiv, un el. Nu se
putea s lipseasc. Aveam ncredere n prietenul
meu, dar aveam i dreptul s tiu despre ce era
vorba. Am pus lumnarea pe masa mea, m-am
aezat pe patul meu i mi-am ncletat minile.
M-am silit s-mi ndeprtez toate emoiile. i,
orict de dezgusttoare ar fi fost postura n care
ajunsesem, aveam s judec totul raional. Am
ascultat. Auzul meu ncordat a desluit sunetul
slab al conversaiei celor doi.
Ce caui aici? De ce nu m-ai ntiinat c vii?
n vocea bufonului nu se simeau doar
surprinderea i suprarea. Era, n plus, disperare.
Cum te-a fi putut ntiina? a ntrebat ea
vesel. Chalcedenii continu s scufunde toate
corbiile care se ndreapt ncoace. Din puinele
scrisori pe care le-am primit de la tine, am neles
c jumtate dintr-ale mele s-au rtcit. Pe urm a
adugat: Recunoate aadar. Tu eti Lordul
Auriu? Cu treburile tale mi-am btut capul n tot
acest timp?
Da. Bufonul prea s-i fi ieit din fire. i e
singurul nume sub care m cunoate lumea n
Buckkeep. Aa c te-ai bucura de recunotina
mea dac i-ai ntipri asta n minte.
Dar tu mi-ai spus c ai venit n vizit la Lordul
Auriu, un vechi prieten de-al tu, c trebuie s-i
trimit toate scrisorile prin mijlocirea lui. i cum
rmne cu tot ce-am vndut i cumprat n
Bingtown i Jamaillia? Cu toate cercetrile pe care
le-am fcut, cu toate informaiile pe care le-am
trimis? i ele au fost, de fapt, tot pentru tine?
El a rspuns cu voce ncordat:
Dac trebuie s-o tii, da. Apoi, rugtor: Jek, te
uii la mine de parc te-a fi trdat. N-am fcut-o.
Eti prietena mea i n-a fost o plcere s-i ascund
adevrul. Dar n-am avut ncotro. Tot acest
vicleug, cu tot ce-a inut de el, a fost necesar.
Nu-i pot explica de ce, nici nu-i pot dezvlui
totul. Nu pot dect s-i repet c e necesar. Viaa
mea e n minile tale. Istorisete totul ntr-o
noapte de chef ntr-o tavern i-o s fie ca i cum
mi-ai fi tiat gtul cu mna ta, n clipa asta.
Am auzit-o pe Jek lsndu-se s cad pe un
scaun. Cnd a vorbit, ceva din vocea ei trda, vag,
c se simea rnit.
M-ai nelat. Iar acum m insuli. Dup toate
cele prin care-am trecut mpreun, chiar nu m
crezi n stare s-mi in gura?
N-am vrut s fac niciuna, nici alta, a zis
cineva.
i mi s-a zbrlit prul de pe ceaf, fiindc glasul
nu era nici al Lordului Auriu, nici al bufonului.
Era mai firav i fr pic de accent jamaillian.
Glasul lui Amber, am presupus. O alt fa a unei
fiine omeneti pe care crezusem c o cunosc.
M-ai luat pur i simplu prin surprindere i
m-ai speriat foarte tare. Am intrat aici i am dat de
tine, rnjind cu gura pn la urechi, ca i cum
totul ar fi fost o fars excelent, cnd tu, de fapt
Ah, Jek, nu sunt n stare s explic. Trebuie s m
ncred pur i simplu n prietenia noastr, n toate
cele prin care am trecut mpreun, n tot ce-am
nsemnat una pentru alta. Ai dat buzna n
nscenarea mea i m tem c acum trebuie s intri
ntr-un rol. Ct rmi aici, va trebui s-mi vorbeti
ca i cum a fi cu adevrat Lordul Auriu, iar tu
mijlocitoarea mea din Bingtown i Jamaillia.
N-o s-mi vin greu, pentru c asta am i fost.
i rosteti adevrul cnd vorbeti despre prietenia
care ne leag. Dar m doare cnd m gndesc la
tertipurile de care i-ai nchipuit c e nevoie ntre
noi. Cred totui c pot s i-o iert. ns a vrea s
pot pricepe. Cnd omul tu acest Tom
Badgerlock, cnd a intrat i i-am recunoscut
chipul, m-am umplut de bucurie pentru tine.
Te-am privit dltuindu-l, ca galion. Nu ncerca
s-mi ascunzi ce simi pentru el. Au ajuns n
sfrit s fie mpreun, mi-am spus. Dar tu te-ai
rstit pe urm la el i l-ai dat afar ca pe o slug.
Slujitorul Lordului Auriu, de fapt chiar asta mi-a
spus c e. La ce bun o asemenea mascarad, cnd
trebuie s v fie amndurora att de greu?
A urmat o tcere ndelungat. N-am auzit
zgomot de pai, dar am recunoscut clinchetul
gtului sticlei atins de buza unui pahar. Mi-am
dat seama c, n vreme ce Jek i atepta
rspunsul, bufonul turna vin pentru amndoi.
Pentru mine e greu, a zis el cu vocea lui
Amber. Pentru el nu e att de greu, fiindc tie
prea puin despre asta. Poftim. n ce hal m-a
cuprins nebunia cnd am lsat pe cineva s-mi
ntrezreasc secretul, ba chiar i s-i priveasc
forma bine conturat! De ce vanitate monstruoas
am dat dovad!
Monstruoas? Monumental! I-ai dltuit
chipul ca galion al unei corbii i, fac prinsoare, ai
sperat c n-o s-i ghiceasc nimeni ce nseamn
pentru tine? Ah, drag prieten! Te pricepi att de
bine s le pori de grij vieilor i secretelor altora,
dar cnd trebuie s-i pzeti propria tain n
fine. Iar el nici mcar nu tie c-l iubeti?
Cred c alege s nu tie. Poate o bnuiete
ei, o tie cu siguran acum, dup ce-a stat de
vorb cu tine. Dar nu d atenie. Aa e el.
Atunci e un prost. Un prost chipe, oricum. n
ciuda nasului spart. Pun rmag c nainte era i
mai frumos. Cine i-a pocit faa?
A urmat, scurt, o tuse uoar, parc mascnd
un chicotit.
Draga mea Jek, l-ai vzut. Nimeni nu-i poate
poci lui faa. Nu poate face s par pocit n ochii
mei. A oftat uor, cu graie. Dar, las. Prefer s nu
vorbim despre asta, dac nu te superi. S trecem
la altceva. Ce face Paragon?
Paragon. Corabia, sau micul prin al pirailor?
Amndoi. Te rog.
Ei, despre motenitorul tronului Insulelor
Pirailor nu tiu cu mult mai mult dect ce
vorbete lumea. E un biat voinic i plin de via, o
copie leit a regelui Kennit i o ncntare pentru
mama lui. De fapt, i pentru ntreaga flot
Raven13, care-l ador. tii, sta e al doilea nume al
lui: prinul Paragon Raven Ludluck.
i corabia?
Ursuz, ca de obicei. Dar altfel nu mai e
melancolia aia periculoas n care obinuia s se
afunde, seamn mai degrab cu nelinitea unui
tnr care se crede poet. De aceea mi se pare mult
mai scitor s m aflu n preajm cnd e n toane
rele. Nu e numai vina sa, firete. Althea a rmas
grea i corabia e obsedat de copil.
Althea a rmas grea?
Amber prea s primeasc vestea cu sincera
ncntare a unei femei.
Da. i faptul o nfurie la culme, cu toate c
Brashen e ntr-al noulea cer i-i alege copilului

13 Corb (n. tr.).


cte un nume nou n fiecare zi. De fapt, cred c, n
mare parte, tocmai de asta e ea att de nervoas.
S-au cununat n timpul Adunrii Negustorilor din
Trmul Ploilor Slbatice i-am povestit ntr-o
scrisoare, nu? Cred c n-a fcut-o fiindc voia s
se mrite, ci mai mult ca s-o mpace pe sor-sa
Malta, care prea umilit de prea multa libertate
cu care-i privea ea legtura cu Brashen. i acum
are un copil n burt, o chinuie vrsturile n
fiecare diminea i se roiete la Brashen de
fiecare dat cnd vede c-l ngrijoreaz starea ei.
Trebuie s fi tiut c pn la urm o s
se-aleag c-un copil, nu?
M ndoiesc. La negustorii tia, femeile nu
prind rod prea repede i, n una din dou di n
care prind, ftul piere n pntec. Sora ei, Malta, a
pierdut deja doi. Cred c mcar jumtate din furia
Altheei de aici vine. Dac ar ti c, dup toate
greurile i toate crampele, o s aib un copil pe
care s i-l arate lumii, pesemne c i-ar accepta
starea cu graie, ba chiar cu bucurie. Mama ei o
bate la cap s vin acas, s fie acolo cnd i-o sosi
sorocul, corabia ine mori s vad pruncul
lumina zilei pe punile sale, iar Brashen n-ar avea
nimic mpotriv nici dac ar nate ntr-un copac,
atta timp ct urmarea va fi un copil pe care s-l
rsfee el i cu care s se fleasc. irul
nentrerupt de sfaturi o nnebunete. I-am atras
atenia lui Brashen. Nu mai vorbi cu ea despre
asta, l-am povuit. Pref-te c nu vezi nimic
schimbat i poart-te ca mai nainte. i el a zis:
Dar cum a putea, cnd vd cum i se freac
pntecul de parme cnd ncearc s manevreze
pnzele? ns cnd a spus asta, ea era
pe-aproape, firete, i l-a auzit, i l-a fcut cu ou i
cu oet, i el s-a nroit pn-n vrful urechilor.
Au inut-o tot aa, brfind ca nite cumetre la
pia. Au vorbit despre toate femeile care
rmseser grele, despre toate cele care nu
rmseser, dar i-ar fi dorit-o, despre tot ce mai
era nou prin porturile i la curile jamailliene,
despre intrigile din Insulele Pirailor i despre
rzboiul dintre Bingtown i Chalced. Dac n-a fi
tiut cine se afla n ncperea de alturi, n-a fi
ghicit niciodat. Amber nu semna nici cu Lordul
Auriu, nici cu bufonul. Schimbarea era total.
i aa mi s-a sfiat inima, n seara aceea,
pentru a doua oar. Nu numai c bufonul le
vorbise unor strini despre mine cu attea
amnunte nct Jek putuse s m recunoasc i
crezuse c eram amani, dar mai i avea o via,
sau chiar mai multe, despre care nu tiusem
nimic. E ciudat c te simi trdat ori de cte ori nu
i se mprtete un secret.
Am stat singur la lumina lumnrii,
ntrebndu-m cine era de fapt bufonul. Am
strns laolalt, ntr-o grmjoar, toate indiciile
mrunte pe care le adunasem de-a lungul anilor i
m-am gndit la ele. mi pusesem viaa n minile
lui de cteva ori. mi citise jurnalele i mi ceruse
s-i istorisesc de-a fir a pr toate cltoriile mele,
iar eu o fcusem. i ce-mi oferise n schimb?
ghicitori i mistere, i frme din el nsui.
i, ca smoala, sentimentele mele pentru el
cptau mai mult trie pe msur ce se rceau.
Cnd m gndeam la asta, n mine cretea o ran.
M exclusese. La aa ceva, inima tie s rspund
ntr-un singur fel. Acum urma s-l exclud eu.
M-am ridicat i m-am dus la u. Am nchis-o
bine, fr zgomot, dar i fr s m sinchisesc
dac observa c pn atunci fusese ntredeschis.
Am acionat mecanismul uii secrete i am
traversat camera ca s-o deschid. Am intrat n
labirintul spionului. Mi-am dorit ca, nchiznd
ua, s-mi fi putut lsa n spatele ei acea parte a
vieii n care exista bufonul. Am ncercat. M-am
ndeprtat de ea.
Pe lume sunt puine lucruri mai delicate dect
orgoliul unui brbat. Simeam, dureros i cu furie,
c mi se adusese un afront, c greutatea care-mi
apsa pieptul cretea cu fiecare treapt pe care-o
urcam. Am nceput s numr pe degete tot ce m
nemulumea n privina bufonului.
Cum ndrznea s m pun ntr-o asemenea
postur? i compromisese propria reputaie la
Galekeep, unde ajunseserm n cutarea prinului
Dutiful. Acolo l srutase pe tnrul Civil
Bresinga, dnd nadins natere unui scandal
care-o fcuse pe Lady Bresinga s se nele n
privina scopului vizitei noastre i, totodat, s ne
alunge din casa ei. Civil nc se mai ferea de el,
scrbit, i tiam c acel srut strnise, la
Buckkeep, o furtun de brfe aprinse i de
presupuneri legate de preferinele sale. Credeam
c reuisem s m in departe de ele. Acum
ncepeam s privesc totul cu ali ochi. Prinul
Dutiful mi pusese anumite ntrebri, iar cearta
mea cu grzile de la baia de abur cpta brusc un
alt neles. Sngele mi nvlise n obrajii pe care
mi-i simeam arznd. Jek fgduise s-i in
gura, dar dac totui rspndea vorbe nc i mai
umilitoare? Dup cum zicea ea, bufonul mi
cioplise chipul ca galion al unei corbii. O fcuse
fr consimmntul meu i m simeam aproape
ca i cum a fi fost siluit. i ce le spusese
oamenilor n timp ce-l dltuia, ca s-o fac pe Jek
s i nchipuie aa ceva?
Fapta lui nu se potrivea nici cu ceea ce tiam
despre bufon, nici cu ceea ce tiam despre Lordul
Auriu. O svrise Amber, despre care nu tiam
nimic.
Adic o persoan pe care de fapt n-o cunoteam.
N-o cunoscusem niciodat.
i astfel, fr s-o fi vrut, mi-am dat seama c
ajunsesem la cea mai profund surs a suferinei
mele. Descoperisem c tocmai cel mai credincios
prieten pe care-l avusesem vreodat era de fapt un
strin i m simeam ca i cum mi s-ar fi nfipt un
cuit n inim.
Era nc o abandonare, un pas greit n bezn, o
fgduin msluit de afeciune i camaraderie.
Am cltinat din cap.
Idiotule, mi-am optit. Eti singur. Ai face
bine s te nvei cu asta.
Dar, fr s m gndesc, m-am ntins spre ceea
ce-mi adusese cndva alinare.
O clip mai trziu, simeam lipsa lui Ochi
ntunecai i pieptul mi era, fizic, n strnsoarea
cumplit a unei gheare. Am nchis ochii, cu
pleoapele puternic apsate, apoi am mai fcut doi
pai i m-am aezat pe o banchet, chiar lng
gaura prin care puteam spiona apartamentul
Narcesci. Am clipit, oprind lacrimile de biea
care mi se agaser de gene. Singur. Pn la
urm, m trezeam din nou singur. Era ca o boal
cuibrit n mine din clipa cnd mama nu gsise
destul curaj ca s-i nfrunte tatl i s m
pstreze i de cnd preferase tatl meu mai
degrab s renune la coroan i la motenire
dect s m recunoasc.
Mi-am lipit fruntea de piatra rece,
strduindu-m s m stpnesc. Mi-am domolit
rsuflarea i mi-am dat seama c auzeam, slab,
voci de dincolo de zid. Am oftat adnc. Pe urm,
mai ales ca s m retrag din propria mea via
dect din alt motiv, mi-am lipit ochiul de gaura
sfredelit n perete i am ascultat.
Narcesca sttea pe un taburet scund, n mijlocul
odii. Plngea fr zgomot, inndu-se strns de
coate i legnndu-se nainte i napoi. Lacrimile i
brzdau faa, i picurau de pe brbie i continua
s i se preling pe sub pleoapele lsate. O ptur
ud i acoperea umerii. Suferea ntr-o asemenea
tcere, nct m-am ntrebat dac nu cumva fusese
pedepsit de tatl su sau de Peottre.
Dar unchiul ei a intrat n camer chiar n clipa
aceea. La vederea lui, Narcesca a scncit scurt,
ncet. Brbatul i inea flcile ncletate i, la
auzul sunetului, trsturile i s-au crispat mai tare
i faa i-a plit mai mult. i inea n mini mantia,
cu marginile alturate, folosind-o drept sac. S-a
grbit s se-apropie de Elliania, lng care i-a
lsat-o jos, cu tot cu povara pe care-o crase. A
ngenuncheat i a prins-o pe narcesc de umeri,
ca s-i ntlneasc privirea.
Care e? a ntrebat-o cu voce joas.
Ea a tras aer n piept icnind i s-a strduit s
vorbeasc.
arpele verde. Aa cred. O alt rsuflare
chinuit. Nu pot s spun. Cnd m arde, arsura e
att de puternic, nct par s m ard i toi
ceilali.
i-a dus mna la buze i i-a nfipt dinii n
partea crnoas a degetului mare. Cu toat
puterea.
Nu! a exclamat Peottre.
A prins n mini marginea pturii, din care
picura ap, a ndoit-o de dou ori i i-a ntins-o. A
fost nevoit s-i scoat mna dintre dini cu fora.
Pe urm, cu ochii nchii, Narcesca i-a nfipt
dinii n ptur. i am vzut clar urmele pe mna
ei cnd i-a lsat-o s cad pe lng trup.
mi pare ru c a durat att de mult. A trebuit
s m furiez, ca s nu vad nimeni ce fac i s
pun ntrebri. i am vrut-o proaspt i curat.
Haide, ntoarce-te n partea asta, ctre lumin, i-a
cerut el.
A prins-o de umeri i a rsucit-o cu spatele ctre
mine. Ea a lsat ptura s-i cad de pe umeri. Era
goal mai sus de talie, deasupra pantalonilor din
piele de cprioar. i tatuat de la umeri pn n
talie. Asta m-a lsat deja cu gura cscat, dar, n
plus, desenele nu semnau cu nimic din tot ce mai
vzusem vreodat. tiam c Strinii se tatuau ca
s se tie din ce clan fac parte, ca s-i vesteasc
victoriile i chiar ca s arate care e statutul unei
femei, marcndu-i cu semne aparte cstoriile i
copiii. Dar toate semnau cu ceea ce avea Peottre
pe frunte, linii albastre adunate n modele simple.
Tatuajele Ellianiei erau cu totul altceva. Nu mai
vzusem nimic asemntor, niciodat. Erau
superbe, strlucitor colorate, cu contururi clare,
precise. Culorile aveau o scnteiere metalic,
reflectau lumina ca o lam de oel bine lustruit.
nfiau creaturi care i se ntindeau i i se
rsuceau pe umeri, pe ira spinrii i n josul
coastelor, lucind i scnteind. Iar una dintre ele,
un arpe splendid, care pornea de la ceaf i
cobora ondulndu-se printre celelalte, ieea n
relief, umflat ca o arsur proaspt. Era de o
frumusee stranie, fiindc ddea impresia c e
captiv sub piele, aidoma unui fluture ncercnd s
se scape din forma sa de crisalid. La vederea lui,
Peottre a scos un strigt scurt, comptimitor. A
desfcut mantia mpturit de pe podea, dnd la
iveal un morman de zpad. i-a umplut mna
cu ea i a pus-o pe capul arpelui. Spre groaza
mea, am auzit un sfrit, ca atunci cnd cleti o
sabie. Elliania a ipat la atingere, dar sunetul
nsemna deopotriv oc i uurare.
Iat, a spus Peottre, cu o oarecare bruschee.
O clip. i-a ntins mantia i a nivelat zpada
peste ea. ntinde-te aici, a nvat-o pe narcesc i
a ajutat-o s se ridice de pe taburet.
A aezat-o ncet cu spatele pe patul de zpad i
ea a scncit cnd rceala i-a linitit arsura. Acum
i vedeam faa, i sudoarea i se scurgea de pe
frunte, amestecndu-se cu lacrimile care
continuau s-i inunde obrajii. A rmas nemicat,
cu ochii nchii i cu snii abia nmugurii
ridicndu-i-se i cobornd la fiecare rsuflare
chinuit. Peste cteva clipe a nceput s tremure,
dar nu s-a rostogolit de pe zpad. Peottre luase
ptura czut i o uda din nou cu apa dintr-un
urcior. I-a adus-o napoi Narcesci, i-a pus-o
alturi.
Plec s mai aduc zpad, i-a spus. Dac asta
se topete i nu-i mai alin spatele, ncearc s te
foloseti de ptur. M ntorc ct pot de repede.
Ea i-a descletat flcile i i-a umezit buzele.
Grbete-te, l-a implorat gfind.
M voi grbi, micuo. i-o fgduiesc. i-a
ndreptat spatele i a adugat cu gravitate, fcnd
fiecare cuvnt s sune solemn: Mamele noastre s
te binecuvnteze pentru ceea ce nduri. Blestemai
fie aceti Farseeri i mndria lor ndrtnic! i
blestemai fie cresctorii tia de dragoni!
Elliania i-a rostogolit capul dintr-o parte
ntr-alta pe patul de zpad.
Mi-a dori Mi-a dori doar s tiu ce voia ea.
Ce se atepta s fac, pe lng tot ce-am fcut noi
deja.
Peottre ncepuse s se foiasc prin odaie,
cutnd ceva n care s-aduc zpad. Ridicase i
apoi pusese la loc un lighean. n clipa aceea
tocmai lua mantia Narcesci.
tim amndoi ce vrea, a rspuns cu glas
aspru.
Nu sunt nc femeie, a spus ea ncet. E
mpotriva legii mamelor.
E mpotriva legii mele, a lmurit Peottre
lucrurile, de parc voina lui ar fi fost singura care
conta. Nu vreau s te vd folosit astfel. Trebuie s
existe o alt cale. Henja a venit la tine? a ntrebat
apoi, prnd s-i calce pe inim. A spus de ce eti
chinuit n halul sta?
Ea a ncuviinat cu o zvcnire a capului.
Repet cu struin c trebuie s-l leg de
mine. S-mi desfac picioarele pentru el nainte de
desprire, ca s fiu sigur c-l stpnesc. E
singura cale n care crede ea. Elliania vorbea
printre dinii ncletai. Am plmuit-o i a plecat.
i pe urm durerea s-a mptrit.
Trsturile lui s-au crispat de furie.
Unde e acum?
Nu e aici. i-a luat mantia i a ieit. Poate ca
s se fereasc de furia ta, dar cred c s-a dus din
nou n ora, ca s-i susin cauza acolo. Dinii
Narcesci s-au unit ntr-un zmbet. E bine aa. Ne
e destul de greu aici i fr s fie nevoie s explici
de ce mi-ai ucis camerista ntr-o rbufnire de
furie.
Cred c vorbele ei l-au readus pe Peottre cu
picioarele pe pmnt, dei nu i-au domolit mnia.
E bine c nu pot pune mna acum pe ceaua
aia. Dar nu cumva m sftuieti cam prea trziu
s m nfrnez? Ai motenit firea unchiului tu,
mica mea rzboinic. Fapta ta a fost nechibzuit,
dar n-o s m-auzi pe mine nvinovindu-te pentru
ea. Trfa aia fr suflet. Chiar crede c numai aa
poate fi legat un brbat de o femeie.
Nu mi-a fi nchipuit c era cu putin, dar
Narcesca a rs scurt.
E singura cale n care crede ea, unchiule.
N-am spus c e singura pe care-o tiu eu. Mndria
poate lega un brbat chiar i dac nu exist
dragoste. De gndul sta m ag acum. Pe urm
durerea i-a ncreit fruntea. Mai adu zpad, te
rog, a gfit, iar el a dat scurt din cap i a ieit n
grab.
L-am privit plecnd. Rmas singur, ea s-a
ridicat ncet. A rcit mantia cu degetele, fcnd
zpada rmas un pat mai ngust. Tatuajele de pe
spate i strluceau cu aceeai putere. n jurul lor
lucea pielea dezgolit, nroit de frig. S-a ntins pe
culcuul de nea cu delicatee. A tras aer n
adncul pieptului i i-a pus minile cu dosul
palmelor peste sprncene. Mi-am adus aminte de
un pergament pe care scria c aa se rugau
strinii. Dar ea n-a spus dect:
Mam. Sor. Pentru voi. Mam. Sor. Pentru
voi.
Cuvintele au devenit curnd o incantaie
monoton, rostit n ritmul rsuflrii.
Eu, pe banchet, mi-am ndreptat spatele.
Tremuram, copleit deopotriv de uimirea strnit
de curajul ei i de mil pentru ceea ce ndura.
M-am ntrebat la ce fusesem martor i ce anume
putea s nsemne. Lumnarea mi se mistuise pe
jumtate. Am luat i am urcat ncet restul scrilor
ctre camera lui Chade din turn. Eram istovit i
abtut, i cutam undeva alinarea adus de un loc
familiar. Dar, cnd am ajuns acolo, am gsit odaia
pustie i focul stins. Un pahar de vin sttea, gol i
murdar, pe masa nconjurat de scaune. Am
curat cenua din vatr, bombnind c Thick i
neglija treburile, i am aprins focul.
Pe urm am luat hrtie i cerneal i am istorisit
n scris scena la care fusesem martor. Am legat-o
de cea vzut mai nainte, cnd totul se petrecuse
ntre Elliania, Peottre i Henja, servitoarea. Am
presrat nisip peste cerneala proaspt, l-am
scuturat i am pus hrtia pe scaunul lui Chade.
Speram s-ajung acolo n seara aceea. M-am
gndit din nou, cu amrciune, la stupiditatea cu
care refuzase s-mi spun cum a fi putut lua
legtura cu el de-a dreptul. tiam c fusesem
martor la ceva important; speram c el tia de ce
era important.
M-am ntors pe scri fr tragere de inim i
m-am dus n odaia mea. Am stat acolo o vreme, n
picioare i n tcere, ascultnd. Dac Lordul Auriu
i Jek nu plecaser, fie nu fceau niciun zgomot,
fie trecuser n dormitorul lui. Dar aa ceva era
puin probabil, dac ineam cont de tot ce dduse
ea de neles despre mine. Dup o vreme, am
ntredeschis uor ua. n ncperea alturat
domnea ntunericul, focul din cmin fusese
acoperit. Bun. n clipa aia, n-aveam chef s dau
ochii cu niciunul dintre ei. M hotrsem s le
spun amndurora cteva cuvinte, dar nu m
simeam destul de calm pentru asta.
n schimb, mi-am luat mantia din cuier i am
plecat din odile Lordului Auriu. M-am gndit c
era bine s ies. Trebuia s m ndeprtez o vreme
de castel, de toat ncrengtura lui de intrigi i
neltorii. Minciunile m sufocau.
Am cobort scrile i m-am ndreptat ctre
intrarea servitorilor. Dar, n timp ce strbteam
sala mare, am simit brusc un tremur cu Harul.
Mi-am ridicat privirea. Din cellalt capt al slii
venea spre mine tnrul cu vl din Bingtown. Prin
dantela care i ascundea trsturile, i-am desluit
strlucirea de un albastru palid a ochilor. Am
simit cum mi se fcea pielea ca de gin pe ceaf.
M-am gndit s-l ocolesc, sau chiar s fac
cale-ntoars i s dispar. Dar o asemenea purtare
ar fi prut foarte stranie. Mi-am fcut curaj i am
naintat spre el cu hotrre. Mai nti mi-am ferit
privirea, dar, odat ce mi-am ntors capul n
direcia lui, am simit c se uita la mine. i-a
ncetinit paii cnd ne-am apropiat unul de altul.
Cnd am ajuns foarte aproape, mi-am nclinat
fruntea, cu respectul unui slujitor care-l
recunotea. Dar, nainte de a apuca s trec de el,
s-a oprit i a rmas nemicat.
Te salut, a spus.
M-am crispat i am intrat n rolul unui bun
servitor din Buckkeep. M-am ndoit de mijloc
ntr-o plecciune.
Bun seara, domnul meu. i pot fi de folos?
Pi Da Poate c da.
n timp ce vorbea, i-a sltat vlul i i-a dat
gluga pe spate, dezgolindu-i faa solzoas. N-am
putut s nu m holbez la el cu gura cscat. De
aproape, faa lui m uluia nc i mai mult dect
nainte, cnd i-o ntrezrisem de la distan.
Atunci mi se pruse mai matur dect era. Avea cu
civa ani mai puin dect Hap sau Dutiful, dar
nu-i puteam ghici vrsta exact. Fiind att de
nalt, figura copilreasc prea nelalocul ei. Luciul
argintiu al solzilor de pe pomeii i de pe fruntea
lui m ducea cu gndul la tatuajele sclipitoare ale
Narcesci. Mi-am dat brusc seama c machiajul
jamaillian de care se folosea uneori Lordul Auriu
imita solzii lui. Intuisem un amnunt bizar i mi
l-am ntiprit n minte alturi de celelalte lucruri
importante pe care bufonul nu se ostenise
niciodat s mi le explice. Avea s mi le dezvluie,
fr ndoial, ntr-un moment potrivit pentru
atingerea elului su. Fr ndoial. Amrciunea
s-a revrsat n mine ca sngele dintr-o ran
deschis. ns solul din Bingtown se ndeprta,
fcndu-mi semn s-l urmez. M-am supus n sil.
A aruncat o privire ntr-un mic salon i m-a
ndemnat s intru. n preajma lui m simeam
nervos. Mi-am repetat ntrebarea, ca un bun
servitor:
Cum i pot fi de folos?
Pi adic Am senzaia c te cunosc.
M-a privit cu atenie. Fiindc n-am fcut nimic
altceva dect s m holbez la el nedumerit, a
ncercat din nou.
nelegi despre ce vorbesc?
Prea s m ncurajeze s ncep o conversaie.
Ce anume, domnul meu? Ai nevoie de ajutor?
Era singurul lucru care-mi trecea prin minte.
A aruncat o privire peste umr i mi-a vorbit cu
mai mult insisten n glas.
Sunt n slujba dragonului Tintaglia. Am venit
aici mpreun cu emisarii Bingtownului i cu
mputerniciii negustorilor din Trmul Ploilor
Slbatice. Ei sunt poporul meu, semenii mei. Dar
eu o slujesc pe Tintaglia i grijile ei sunt primele
mele griji.
Rostea cuvintele ca i cum prin ele mi-ar fi trimis
un mesaj ascuns.
Am sperat c pe chip nu mi se citea ceea ce
simeam. Eram nedumerit, nu din pricina vorbelor
lui stranii, ci fiindc m strbtea o senzaie
bizar la auzul acelui nume: Tintaglia. l mai
auzisem, dar, aa cum suna desprins de pe buzele
lui, avea un vrf ascuit, de vis care se nfigea n
lumea real. Simeam din nou i vntul
gonindu-mi pe sub aripi, i gustul umed al ceii
din zori umplndu-mi gura. Am clipit i amintirea
a disprut, lsnd n urm stnjenitoarea
impresie c, ntr-o fraciune rupt din viaa mea,
fusesem mai degrab altcineva dect eu nsumi.
Am spus singurul lucru la care eram n stare s
m gndesc.
i cum i pot fi de folos, domnul meu?
M-a msurat cu o privire atent i m tem c tot
aa m-am uitat i eu la el. Avea flcile conturate de
un esut zimat, care atrna. Carnea franjurat
arta prea uniform ca s fi fost o cicatrice sau o
excrescen nefireasc. Prea s stea acolo la locul
ei, tot att de ndreptit ca nasul sau ca buzele
s se afle pe faa lui. A oftat, i n clipa aceea am
vzut clar cum i s-au nchis nrile pentru o scurt
clip. Se hotrse evident s-o ia de la nceput,
fiindc mi-a zmbit i m-a ntrebat, cu blndee:
Ai visat vreodat dragoni? C zbori ca un
dragon sau c eti dragon?
Aluzia era prea apropiat de adevr. Am dat din
cap cu gravitate, ca un slujitor flatat fiindc sttea
de vorb cu unul dintre mai-marii si.
Oh, dar nu-i vism cu toii, domnul meu?
Adic noi, cei de-aici, din cele ase Ducate? Sunt
destul de btrn, domnul meu, am vzut cu ochii
mei dragonii venii s ne apere inuturile. Cred c
e firesc s-i visez uneori. Magnifici erau, domnule.
i nspimnttori, i primejdioi, dar un om care
i-a vzut nu spune asta. n minte mi-a rmas
mreia lor, domnule.
Mi-a zmbit.
Exact. Magnificen. Mreie. Poate c asta e
ceea ce am simit n tine.
M-a scrutat cu insisten i am simit c lucirea
albastr a ochilor si era mai ptrunztoare dect
ochii nii. Am ncercat s scap de privirea lui
cercettoare.
M-am uitat ntr-o parte.
Nu sunt singurul cruia i se ntmpl,
domnule. n cele ase Ducate sunt muli oameni
care-au vzut dragonii n zbor. i unii i-au vzut
mai bine dect mine, fiindc eu triam atunci
departe de Buckkeep, la ferma tatlui meu.
Cultivam ovz acolo. Cultivam ovz i creteam
porci. Alii v pot spune poveti mai interesante
dect ale mele. Totui, chiar i o singur privire
aruncat dragonilor era de-ajuns, domnul meu, ca
s nflcreze sufletul unui om.
A schiat un gest uor dispreuitor.
Nu m ndoiesc. Dar eu vorbeam despre
altceva. Despre dragoni adevrai. Dragoni care
respir, care mnnc i cresc i se nmulesc ca
orice alt fptur. Ai visat vreodat un astfel de
dragon? Unul pe nume Tintaglia?
Am cltinat din cap.
Eu, domnule, nu visez prea mult.
Aici am amuit i am lsat tcerea s se
prelungeasc destul ca s devin oarecum
stnjenitoare. Pe urm am ntrebat, dup o nou
plecciune:
Dar cum i pot fi de folos, domnul meu?
A rmas cu privirea pierdut n gol, pe lng
mine, un timp att de ndelungat, nct am crezut
c uitase de prezena mea. M-am gndit s-l las
pur i simplu acolo i s plec tiptil, numai c mi se
prea c simt ceva n aer. S-ar putea spune c
magia zumzie? Nu, n-am gsit cel mai potrivit
cuvnt, dar exist un freamt asemntor, lipsit
de cuvinte, pe care nu-l simi cu trupul, ci cu acea
parte a fiinei omeneti care face vraja sau o
primete. Harul optete i Meteugul cnt. Iar
ceea ce se petrecea acolo semna cu amndou,
dar era cu totul altceva. mi aluneca de-a lungul
fiecrui nerv i-mi zbrlea prul de pe ceaf. Ochii
tnrului s-au ntors brusc ctre mine.
Ea spune c mini, m-a nvinovit.
Domnul meu!
M simeam att de ofensat ct mi sttea n
putere cnd eram cuprins de spaim. Ceva m
cuta pe bjbite, cu furie. Mi se prea c prin tot
trupul mi treceau gheare fantomatice. Un soi de
instinct m-a prevenit s-mi las zidurile
Meteugului exact aa cum erau, fiindc orice
strdanie de a le ntri n-ar fi reuit dect s m
fac vizibil pentru ea. Cci creatura care ncerca
s m prind era, inconfundabil, de parte
femeiasc. Am tras aer n piept. Mi-am reamintit
c nu sunt dect un servitor. ns nu ncpea
ndoial c orice servitor din Buckkeep s-ar fi
simit jignit de astfel de cuvinte rostite de un
strin. Mi-am ndreptat uor spatele.
Vinurile din pivnia reginei noastre sunt
excelente, domnul meu, dup cum se tie pe tot
cuprinsul celor ase Ducate. Poate i-au copleit
simurile. Se tie i c strinilor li se ntmpl des.
Poate-ar fi bine s te retragi o vreme n odaia
Domniei Tale.
Trebuie s ne ajui. Trebuie s-i faci pe ei s
ne-ajute.
Nu prea s fi auzit cuvintele mele. Iar n ale lui
se simea disperarea.
I se frnge sufletul din pricina asta. Se
strduiete zi de zi s-i hrneasc, dar nu e dect
una. Nu poate hrni att de muli, iar ei nu pot
vna singuri. E istovit, a nceput s slbeasc. E
dezndjduit, se teme c nu vor crete niciodat
destul de mari i de puternici. N-o osndi s fie
ultima din neamul ei. Dac aceti dragoni ai
votri, din Cele ase Ducate, sunt, ct de ct,
dragoni adevrai, atunci i vor veni n ajutor.
Oricum, ai putea mcar s-i convingi regina c
trebuie s se alieze cu noi. S pun capt
ameninrii chalcedene. Tintaglia nu-i ncalc
fgduielile; le ine corbii departe de Rul
Slbatic, dar nu poate face nimic mai mult. Nu
cuteaz s se ndeprteze mai mult ca s ne apere,
fiindc atunci micii dragoni ar muri. Te implor,
domnul meu! Dac ai inim, vorbete-i reginei
tale! Nu lsa dragonii s dispar din lumea asta
pentru c oamenii nu sunt n stare s-i ntrerup
certurile nverunate pentru un timp destul de
ndelungat ca s-i ajute.
A naintat cu un pas i a ncercat s m prind
de mn. M-am grbit s m feresc.
Domnul meu, m tem c ai but prea mult.
M iei drept un om cu influen. Nu sunt. Aici, n
castelul Buckkeep, nu sunt nimic mai mult dect
o slug. Iar acum am de fcut ceea ce mi-a cerut
stpnul meu. S ai o sear bun, domnul meu. O
sear bun.
intuit de privirile lui, am prsit ncperea cu
mare iueal, mergnd de-a-ndrtelea i fcnd
plecciuni i nclinndu-mi ntr-una fruntea, ca o
ppu tras de sfori. Odat ce m-am vzut n sala
mare, i-am ntors spatele i m-am ndeprtat
repede, cu pai mari. tiam c venise n cadrul
uii, de unde se uita dup mine, fiindc i simeam
n ceaf privirea albastr. M-am bucurat cnd am
trecut de un col i am intrat n aripa buctriilor,
i am fost cu att mai bucuros cnd am nchis o
u ntre el i mine.
Afar ningea, fulgi albi imeni pluteau, cznd
pe pmnt odat cu noaptea. Am prsit castelul,
salutnd strjile de la poart cu o nclinare abia
vizibil a capului, i mi-am nceput lungul drum
ctre ora. Nu m duceam ntr-un loc anume, tot
ce-mi doream era s m ndeprtez de castel.
naintam n vreme ce ntunericul i ninsoarea se
ndeseau. Prin gnd mi se perindau att de multe!
Tatuajele Ellianiei i ceea ce ar fi putut nsemna,
bufonul i Jek i ceea ce credea ea despre mine din
pricina unor vorbe de-ale lui, dragoni i bietani
cu solzi i ce anume aveau s le spun Chade i
Kettricken emisarilor din Bingtown i Strinilor.
ns, pe msur ce m apropiam de ora, n minte
mi revenea tot mai des Hap. Cu biatul pe care-l
consideram fiul meu ddeam gre. Indiferent ct
de grav ar fi fost, nu puteam lsa nimic din tot ce
se petrecea n castel s m fac s uit de el.
ncercam s m gndesc cum l-a fi putut ntoarce
de pe calea pe care pornise, cum l-a fi putut
aduce napoi, fcndu-l s-i vad de ucenicie cu
drag i cu degete dornice de munc, s nu se mai
vad cu Svanja atta timp ct nu-i putea cere
mna n mod onorabil, s se mute n casa
meterului su s duc o via bine ornduit,
condus de legi care-l putea ine mereu n
siguran, fr s-i ofere ns vreodat glorie i
fericire.
Mi-am alungat aceast ultim idee trdtoare.
Dar m nfuriase i mi-am ntors furia mpotriva
biatului. Ar fi trebuit s fac aa cum m sftuise
Jinna. S pun picioru-n prag, s-l pedepsesc
fiindc nu m asculta. S-l las fr bani i fr
niciun ajutor pn cnd se arta dispus s-mi
fac pe plac. S nu-l mai las s stea la ea, s-i
spun c trebuia s locuiasc mpreun cu
meterul al crui ucenic era sau s se descurce
sigur. S-l oblig s mi se supun. M-am ncruntat
la mine nsumi. Oh, da, la vrsta lui mie exact aa
ceva mi-ar fi trebuit ca s mearg totul ca pe roate!
Totui, nu mai puteam sta cu minile-n sn.
Trebuia s-l fac cumva s gndeasc raional.
Gndurile mi s-au spulberat cnd am auzit
tropotul copitelor unui cal n urma mea. Mi-am
adus aminte n aceeai clip de primejdia despre
care-mi vorbise Laurel. M-am tras ntr-o parte
cnd calul i clreul au ajuns n dreptul meu i
mi-am pus uor palma pe mnerul cuitului. M
ateptam s-i vad de drum fr nicio vorb. i
abia cnd calul, strunit, s-a oprit locului, am
recunoscut-o n a pe Starling. n prima clip s-a
mulumit s se uite n jos, la mine. Pe urm a
zmbit.
Urc n spatele meu, Fitz. Te duc pn-n ora,
n Buckkeep.
Inima e dornic s se ndrepte ctre oricine i
ofer alinare.
tiam asta, aa c am inut-o pe a mea n fru.
Mulumesc, dar nu. Drumul sta e neltor
pe ntuneric. Ar fi periculos pentru cal.
Atunci o s-l duc de cpstru i-o s merg pe
jos, alturi de tine. N-am mai stat de mult de vorb
i-n seara asta mi-ar prinde bine o ureche
prietenoas.
Eu a prefera s fiu singur n seara asta,
Starling.
A pstrat o vreme tcerea. Calul s-a foit, agitat,
i ea l-a strunit mai tare dect trebuia. Iar cnd a
vorbit, nu i-a ascuns iritarea.
n seara asta? De ce zici n seara asta, cnd
ceea ce gndeti de fapt e: Prefer ntotdeauna s
fiu mai degrab singur dect cu tine? De ce
nscoceti scuze? De ce nu-mi spui pur i simplu
c nu m-ai iertat i c n-o s m ieri niciodat?
Era adevrat. N-o iertasem. Dar ar fi fost o
prostie s i-o spun.
N-am putea s-o lsm balt? Nu mai
conteaz, am zis, i era un alt adevr.
A pufnit.
Aha. neleg. Nu mai conteaz. Eu nu mai
contez. Am fcut o singur greeal, nu i-am spus
un singur lucru, care, de fapt, nu te privea ctui
de puin, iar tu te-ai hotrt nu doar s nu m ieri
niciodat, ci i s nu-mi mai vorbeti niciodat.
Furia i cretea cu o iueal uimitoare. Stteam
nemicat, privind-o n timp ce se nveruna astfel.
n lumina slab, faa i se contur neclar. Prea
mai btrn i mai obosit dect o mai vzusem
vreodat. i mai mnioas. mpietrit, o lsam s
se dezlnuie asupra mea.
i m-am ntrebat de ce. De ce se
descotorosete Tom Badgerlock de mine cu atta
uurin? Fiindc probabil pentru tine n-am
contat niciodat, dect ntr-o singur privin. Te
interesa numai un mic serviciu pe care i-l ofeream
ntr-un mod att de convenabil, venind s bat la
ua ta, fiindc-mi nchipuiam c ntre noi exist
prietenie, afeciune i, da, poate chiar dragoste.
Dar tu ai hotrt c nu mai doreti aa ceva de la
mine i m-ai aruncat cu totul. Ai redus ceea ce ne
lega la atta lucru i te-ai lepdat de el
lepdndu-te i de mine. i de ce? Mrturisesc c
m-am gndit la asta mai mult dect s-ar fi cuvenit.
i cred c-am gsit rspunsul. Ai dat de un alt loc
unde-i poi satisface poftele? Noul tu stpn te-a
iniiat n tainele desftrilor jamailliene? Sau eu
m-am nelat n toi aceti ani? Poate c bufonul
i-a fost un brbat pe cinste i-acum te-ai ntors
pur i simplu la ceea ce i-a plcut ntotdeauna cel
mai mult. Starling a smucit din nou de frul
calului. M dezguti, Fitz, i faci de ruine numele
Farseer. M bucur c ai renunat la mine. Acum,
cnd tiu ce eti, a vrea s nu m fi culcat
niciodat cu tine. A cui era faa pe care-o vedeai de
fiecare dat cnd nchideai ochii?
A lui Molly, cea proast. ntotdeauna a lui
Molly.
Nu era adevrat. N-o nelasem astfel i nu m
amgisem astfel pe mine nsumi. Dar era cel mai
dureros rspuns cu care m puteam gndi s-o
insult. Dei poate c n-o merita. i mi-a fost
ruine fiindc m-am folosit de numele lui Molly
pentru aa ceva. Dar furia care m mistuia n
seara aceea i gsise n sfrit o int.
Starling a rsuflat de mai multe ori adnc, de
parc a fi azvrlit-o n ap rece. Pe urm a rs
zgomotos.
i nu m ndoiesc c-i murmuri numele n
pern i cnd te clrete Lordul tu Auriu. Oh,
da, mi pot imagina cum ari. Eti jalnic, Fitz.
Jalnic.
Nu mi-a oferit ansa s ripostez, i-a dat cu
cruzime pinteni calului i a plecat n galop,
pierzndu-se n ntuneric i n ninsoare. ntr-o
clip de mnie slbatic, am sperat c animalul
avea s se mpiedice, iar ea avea s-i frng gtul.
Pe urm, exact cnd aveam cea mai mare nevoie
de ea, furia aia m-a prsit. M-a lsat ngreoat,
trist i plin de regrete, singur pe drum, n noapte.
De ce-mi fcuse bufonul aa ceva? De ce? Mi-am
continuat calea spre ora trindu-mi picioarele.
ns nu m-am dus la Porcul Prlit. tiam c
n-aveam s-i gsesc acolo nici pe Hap, nici pe
Svanja. Am intrat n schimb la Cinele i Fluierul,
o tavern veche, unde mergeam pe vremuri cu
Molly. M-am aezat ntr-un col, am privit muterii
intrnd i ieind i am but dou stacane de bere.
Era bun, mult mai bun dect cea pe care-mi
permisesem s-o cumpr cnd sttusem ultima
oar acolo mpreun cu Molly. Am but i m-am
gndit la ea. Cel puin ea m iubise cu adevrat.
ns alinarea pe care mi-o aduceau amintirile s-a
risipit cu iueal. M-am strduit s-mi aduc
aminte cum era s ai cincisprezece ani, s fii
ndrgostit i teribil de sigur c dragostea te fcea
nelept i-i modela soarta. ineam totul minte
foarte bine i gndurile au prins s mi se
nvrteasc n jurul situaiei n care ajunsese Hap.
M-am ntrebat dac, odat ce m culcasem cu
Molly, ar mai fi putut cineva s-mi scoat din cap
ideea c aveam dreptul s-o fac i c, fcnd-o, mi
mplineam destinul. M ndoiam. O stacan mai
trziu, am ajuns la concluzia c ar fi fost cel mai
bine s nu-i dau lui Hap ocazia s-o cunoasc pe
Svanja. i Jinna m prevenise n privina asta, dar
eu n-o luasem n seam. ntocmai ca pe vremuri,
cnd Burrich i Patience m preveniser c nu era
bine s am o legtur cu Molly. Avuseser
dreptate. Ar fi trebuit s-o recunosc cu mult timp n
urm. Dac ar fi fost cu putin, le-a fi mrturisit
asta pe loc.
Iar nelepciunea adunat din trei stacane de
bere dup o noapte nedormit i o zi lung, bogat
n veti nelinititoare, m-a convins c, n
continuare, cel mai bun lucru pe care-l puteam
face era s merg la Jinna i s-i spun c ea
avusese dreptate. Asta ar fi mbuntit cumva
totul. Nu-mi era deloc clar de ce, dar nu m-am
descurajat pentru atta lucru. Am pornit-o ctre
ua ei prin linitea nopii.
Ninsoarea ncetase. Zpada se aternuse peste
ora ca o ptur de un alb curat, moale n cea mai
mare parte. mpodobea streinile, astupa
hrtoapele, ascundea toate pcatele. mi scria
sub cizme n timp ce strbteam strzile tcute.
Cnd am ajuns la ua Jinnei aproape c-mi
venisem n fire, dar am ciocnit totui. Poate c
aveam ntr-adevr mare nevoie de prezena unui
prieten, a oricrui soi de prieten.
Am auzit o bufnitur cnd i-a srit pisica din
poal, apoi paii ei. A ntredeschis jumtatea de
sus a uii ca s se uite afar.
Cine-i acolo?
Eu. Tom Badgerlock.
A nchis partea de sus a uii. Mi s-a prut c-a
trecut foarte mult timp pn cnd a descuiat i a
deschis ua n ntregime.
Intr, a spus, dar vocea i-a sunat ca i cum
nu s-ar fi sinchisit dac intram sau nu.
Am rmas afar, n zpad.
Nu e nevoie s intru. Am venit doar ca s-i
spun c ai avut dreptate.
S-a uitat la mine cu atenie.
Iar tu ai avut timp s te mbei. Intr, Tom
Badgerlock. Nu vreau s-mi ptrund frigul nopii
n cas.
Aa c am intrat. Fennel se instalase deja pe
locul cald de pe scaunul ei, dar s-a sltat ca s m
priveasc dezaprobator.
Pete?
N-am adus pete. Scuze.
Scuze nu e un pete. La ce e bun scuze?
S-a ncovrigat din nou, ascunzndu-i faa sub
coad.
I-am dat dreptate.
Scuzele nu nseamn mare lucru, dar sunt tot
ce pot s ofer.
Jinna m-a privit posomort.
Ei, nseamn cu mult mai mult dect mi-ai
oferit n ultima vreme.
Stteam n picioare, cu zpada de pe cizme
topindu-mi-se pe podea. Focul ardea trosnind.

Ai avut dreptate n privina lui Hap. Ar fi


trebuit s pun picioru-n prag cu mult mai devreme
i n-am fcut-o. Ar fi trebuit s te-ascult.
Nu vrei s te-aezi puin? m-a ntrebat ea, o
clip mai trziu. Nu cred c-ar trebui s ncerci s
te ntorci la castel chiar acum.
Nu cred c-s chiar att de beat! am zis n
zeflemea.
Eu nu cred c eti destul de treaz ca s tii ct
eti de beat, a ripostat ea. i, n timp ce m
strduiam s pricep ce voia s spun, a adugat:
Scoate-i haina i stai jos.
A luat de pe scaun mpletitura la care lucra i de
pe altul motanul i ne-am aezat amndoi.
Pentru o scurt vreme, ne-am mulumit s
privim focul. Pe urm a vorbit ea.
Ar trebui s tii un anumit lucru despre tatl
Svanjei.
I-am ntlnit privirea fr s-o fi vrut.
Seamn mult cu tine, a continuat cu voce
nceat. Are nevoie de ceva timp ca s se nfurie. n
clipa asta se simte doar ndurerat de purtarea
fiicei lui. ns, cnd va deveni subiect de brf n
ora, se vor gsi unii care s-l ntrte. Durerea se
va preschimba n ruine i, nu mult dup aceea, n
mnie. Dar nu i-o va revrsa asupra fetei. O s
vin dup Hap, vinovat n ochii lui fiindc i-a
amgit i i-a sedus fiica. Atunci va fi tot att de
ndreptit s-o fac pe ct va fi de furios. i e
puternic ca un taur.
Am pstrat tcerea, iar ea a adugat:
I-am spus toate astea lui Hap.
Fennel s-a apropiat de ea i i-a srit n poal lin
ca o boare, mpingndu-i mpletitura la o parte.
L-a mngiat absent.
i Hap ce-a spus?
A mormit scrbit.
C nu se teme. I-am explicat c n-are nicio
legtur cu teama. i c uneori prostia i lipsa
oricrei temeri sunt dou crengi din acelai tufi.
Iar el n-a mai putut de bucurie, firete.
A plecat. De-atunci nu l-am mai vzut.
Am oftat. ncepeam s m nclzesc.
Cnd a fost asta?
M-a privit cltinnd din cap.
N-are rost s te duci dup el. S-a ntmplat cu
mai multe ore n urm, nainte de apusul soarelui.
Oricum n-a ti unde s-l caut, am
recunoscut. Nu l-am gsit nici azi-noapte i
unde-au fost amndoi atunci sunt probabil i
acum.
Probabil, a ncuviinat ea, cu voce joas. Ei,
cel puin azi-noapte nu i-a gsit nici Rory
Hartshorn. Aa c pesemne sunt n siguran.
De ce nu-i poate ine fata acas noaptea?
Dac n-ar fi lsat-o s ias, n-ar fi avut nimeni
necazuri.
S-a uitat la mine ngustndu-i ochii.
N-ar fi avut nimeni necazuri nici dac tu nu
i-ai fi lsat fiul s ias noaptea, Tom Badgerlock.
tiu, tiu, am spus resemnat. Am tcut puin
nainte de a aduga: Tu chiar n-ar fi trebuit s te
loveti de povestea asta.
Cteva clipe mai trziu, restul aceluiai gnd a
reuit s le dea pe altele la o parte.
Cnd o s se hotrasc s-l caute pe Hap,
tatl Svanjei o s vin mai nti aici. M-am
ncruntat pn mi s-au mpreunat sprncenele.
N-am vrut nicidecum s-i aduc beleaua asta la
u, Jinna. N-am vrut dect o prietenie. i acum
s-a dat totul peste cap, i numai din vina mea.
Chibzuind astfel, am ajuns la o concluzie.
Cred c-ar fi cel mai bine s m duc la Rory
Hartshorn.
Nu-i pune cenu-n cap, Tom Badgerlock, a
zis ea dezgustat. Ce-o s-i spui omului? De ce
trebuie s crezi c eti singurul vinovat pentru tot
ce nu merge bine n lume? Din cte-mi aduc
aminte, l-am ntlnit pe Hap i m-am mprietenit
cu el nainte de a te cunoate pe tine. Iar Svanja e
smn de belea care-i caut loc de ncolit nc
de cnd a venit familia ei n Buckkeep, dac nu i
de mai nainte. i are doi prini. Iar n toat
povestea asta nici Hap nu e un ageamiu inocent.
El se zbenguiete cu fiica lui Hartshorn, nu tu. Aa
c nu te mai vicri c ai dat totul peste cap; mai
bine explic-i lui Hap c e rspunztor pentru
faptele lui.
S-a aezat mai bine pe scaun. i a adugat, ca
pentru sine:
Ai fcut tu nsui destule boacne pe care
trebuie s le dregi, nu e nevoie s te consideri
vinovat i pentru ale tuturor celorlali.
M-am holbat la ea uluit.
E simplu, m-a lmurit cu voce nceat. Hap
trebuie s simt urmrile faptelor sale. Atta timp
ct susii c vina e numai a ta, fiindc nu eti un
tat bun, el nu e nevoit s recunoasc nicidecum
c e vinovat ntr-o foarte mare msur. Firete c
nc nu-i d seama c are necazuri, dar imediat
ce-o s priceap cum stau lucrurile o s dea fuga
la tine, s vad dac nu-i poi ndrepta greelile. i
tu o s ncerci, pentru c te crezi vinovat.
Stteam ca mpietrit, sorbindu-i cuvintele i
strduindu-m s le neleg.
i ce-ar trebui s fac? am ntrebat ntr-un
trziu.
A rs a neajutorare.
Nu tiu, Tom Badgerlock. Dar cu siguran
nu trebuie s-i spui lui Hap c tu eti singurul
vinovat. Jinna a luat motanul i l-a pus pe podea.
i tiu ce trebuie s fac eu.
S-a dus n dormitorul ei. i s-a ntors peste
numai cteva clipe cu o pung. Mi-a ntins-o.
Fiindc n-am schiat nici cel mai mic gest, mi-a
legnat-o n faa nasului.
Ia-o. Sunt banii pe care nu i-am cheltuit
pentru Hap. i-i dau napoi. Disear, cnd o s se
ntoarc, o s-i spun c nu mai poate sta n casa
mea, fiindc nu vreau s-mi aduc necazuri la
u. A rs zgomotos cnd a vzut cum m uitam la
ea. E o urmare a faptelor, Tom. Hap trebuie s-o
simt pe pielea lui. Iar cnd o s vin plngnd la
tine, cred c va trebui s-l lai s se descurce
singur.
M-am gndit la ultima mea discuie cu Hap.
Nu cred c-o s vin plngnd la mine, am zis
posomort.
Mi-a rspuns pe ton muctor.
Cu att mai bine. S ias singur din
ncurctur. E obinuit s doarm sub un
acoperi. O s-i dea repede seama c e cel mai
bine s-i gseasc locul n dormitorul ucenicilor.
i cred c-ar fi nelept din partea ta s-l lai pe el
s-i cear meterului Gindast s-l primeasc.
Fennel i se reinstalase n poal. Jinna i-a
ridicat mpletitura deasupra lui; a tras de fir, i
l-am privit trecnd printre ghearele motanului,
care-i pusese lenevos lbua peste el.
Am strns din ochi cnd m-am gndit n ct de
mare msur trebuia s-i lase Hap mndria
deoparte. O clip mai trziu, am avut o senzaie
stranie de uurare. Putea s-o fac el nsui. Nu era
nevoie s m umilesc eu n numele lui. Cred c
Jinna mi-a citit toate astea pe fa.
Nu trebuie s rezolvi tu singur toate
problemele din lume, Badgerlock. Las-le altora
partea lor.
M-am gndit la asta o vreme.
Eti o prieten adevrat, Jinna, am spus pe
urm cu recunotin.
M-a privit piezi.
Aha. Tocmai ai priceput, nu?
Tonul ei m-a fcut s tresar, dar am ncuviinat
cu o nclinare a capului.
mi eti cu adevrat prieten. Dar nc mai
eti suprat din pricina purtrii mele.
A dat din cap, ca pentru sine.
Iar unele probleme sunt ale tale, Tom
Badgerlock. n ntregime.
A rmas cu ochii la mine ateptnd.
Am tras aer n adncul pieptului i mi-am fcut
curaj. M-am mngiat cu gndul c aveam s mint
ct mai puin posibil. Nu era cine tie ce alinare.
Femeia de la Porcul Prlit, din noaptea aia. Ei
bine, nu suntem nu suntem dect prieteni, asta
e. Nu m culc cu ea.
Cuvintele mi s-au desprins de pe buze sunnd
stngaci, ca un vas scpat din mini, i au rmas
ntre noi, ca tot attea cioburi ascuite.
A urmat o tcere ndelungat. Jinna s-a uitat la
mine, apoi la foc, apoi din nou la mine. Furia i
mhnirea i mai licreau mrunt n privire, dar, n
acelai timp, colurile gurii i s-au nlat ntr-un
zmbet firav.
neleg. Ei, cred c e bine de tiut. i acum ai
dou prietene cu care nu te culci.
Mesajul nu lsa nicio umbr de ndoial. O
asemenea alinare n-avea s-mi fie oferit n seara
aceea, i poate nici altdat. N-avea s m prefac
c nu sunt dezamgit. Dar era totodat o uurare.
Dac mi s-ar fi oferit, ar fi trebuit s refuz. i mai
refuzasem o femeie n aceeai zi, simind urmrile
din plin. Am ascultat cuvintele Jinnei dnd ncet
din cap.
Apa din ibric e fierbinte, mi-a atras ea atenia.
Dac vrei s rmi, ai putea face un ceai pentru
noi doi.
Asta nu era iertare. Era o ans de a redeveni
prieteni. Am acceptat-o cu ncntare. M-am ridicat
s iau ceainicul i cnile.
Capitolul XIII
PROVOCRI

Iat de ce reguli trebuie s in cont cei care


ntocmesc hri. Harta unui loc de pe uscat trebuie
fcut din pielea unui animal care-i duce traiul pe
uscat i pe ea trebuie s apar o ct mai mic parte
a mrii. Harta mrii nu se poate desena dect pe
pielea unei creaturi din apele sale i, cu toate c pe
ea trebuie trasat uscatul, e pcat s fie descris pe o
hart dedicat mrii. Fcnd altminteri, i se aduce
o ofens zeului care a furit lumea aa cum este ea.
Insulele noastre sunt aa cum le-a zmislit zeul.
Astfel a scris el pe mri cu mult timp n urm. Sunt
runele lui, de aceea, cnd sunt trecute pe harta
mrii ntinse, trebuie desenate cu sngele unei
creaturi de pe uscat. Iar cnd marchezi un port bun,
un loc unde abund petele, bancurile de nisip
ascunse vederii sau orice altceva care i aparine
mrii, semnele trebuie fcute cu sngele unei
fpturi a mrii. Pentru c aa a fcut zeul lumea, i
cine e omul ca s ncerce s-o deseneze altcumva?
Insulele noastre sunt runele zeului. Nu le
pricepem pe toate, pentru c nu suntem dect nite
oameni i nu se cuvine s cunoatem nici toate
runele pe care le poate scrie zeul nostru, nici ce-a
scris cu ele pe ntinderea mrii. Acoper o parte de
insule cu ghea, ascunzndu-le de ochii notri, i
respectm asta. Desenm aadar gheaa, i
trebuie s-o facem nu cu sngele unei creaturi care
triete pe ntinderea ei, dar nici cu al uneia care
poate s zboare. Pentru aa ceva e bun i sngele
unei foci, ns al unui urs alb e cel mai bun.
Dac vrea cineva s nfieze faa cerului, atunci
e vremea s foloseasc drept cerneal sngele unei
psri i s deseneze uor, pe o piele de pescru.
Toate acestea sunt legi din vremuri foarte vechi.
Orice femeie care are o mam bun le tie deja. Le
scriu aici numai i numai fiindc fiii fiilor notri i
vlstarele lor sunt din ce n ce mai ncei la minte i
nu cunosc voina zeului lor. Vor abate npasta
asupra noastr, a tuturor, dac nu le aducem
aminte c am fost nvai ce trebuie s facem i c
am auzit legile rostite chiar de buzele zeului nostru.
ntocmirea hrilor manuscris din Insulele
Strine, tradus de Chade Fallstar

M simeam uurat fiindc m mpcm din nou


bine cu Jinna. n noaptea aceea n-am ajuns deloc
n patul ei i nici mcar n-am srutat-o la plecare.
Trupul meu protesta, dar mi scpasem mintea de
o povar. Am plecat hotrt s tratez prietenia
noastr peticit cu delicatee i s-o pstrez n
limite crora le puteam face fa. Cred c, dincolo
de asta, Jinna mi simea o lips a ncrederii, dar
fusesem ntotdeauna bnuitor. Sau cel puin
Chade mi-o spusese de foarte multe ori.
Urmtoarele trei zile m-au pus din greu la
ncercare. Nimic altceva din viaa mea nu s-a
limpezit. De la Hap n-am primit nicio veste. M
gndeam cu groaz c biatul meu dormea
probabil pe undeva, prin zpad, cu toate c mi
spuneam, dezgustat de mine nsumi, c era destul
de detept ca s nu se ntmple aa ceva. Regina i
Chade se ntlneau n fiecare zi cu conductorii
celor ase Ducate, cufundndu-se n discuii
despre propunerea de alian a Bingtownului. Nu
m chemau s-mi mprteasc gndurile lor.
Trimiii negustorilor erau ct se putea de vizibili n
castel i curtau cu insisten fiecare duce i
duces n parte, cu daruri i atenii de tot soiul.
Dinspre partea noastr, banchetele i toate
distraciile se desfurau ncercndu-se pe de-o
parte alinarea sentimentelor ciufulite ale
Strinilor i, pe de alta, tratndu-i cu graie pe
oaspeii din Bingtown. Spre surprinderea mea,
Arkon Bloodblade i negustorii lui din Insulele
Strine preau fascinai de oamenii din Bingtown
i discutau cu ei pe fa despre o nmulire a
schimburilor de mrfuri, bazat pe logodna
Prinului Dutiful cu Narcesca lor. ns Elliania i
Peottre Blackwater lipseau foarte des de la
festiviti. n puinele rnduri cnd i fcea
apariia, Narcesca era sobr i tcut.
Att ea, ct i Peottre se fereau, n toate felurile
posibile, s-i ntlneasc pe emisarii din
Bingtown. Elliania era evident dezgustat de
biatul cu solzi, Selden Vestrit, trimisul
Negustorilor din Trmul Ploilor Slbatice. La un
moment dat, am zrit-o trgndu-se napoi,
scrbit, cnd a trecut pe lng ea. Dar n-am fost
sigur c o fcuse din proprie voin, fiindc pe
urm a vzut-o stnd foarte eapn pe scaunul
ei, n timp ce fruntea i se brobonea de sudoare. La
scurt timp dup aceea, n timpul unei piese de
teatru de ppui, Narcesca i Peottre s-au scuzat
i au plecat sub pretextul c ea era obosit, iar el
trebuia s supravegheze strngerea bagajelor. Era
o reamintire aproape nemascat a inevitabilei
plecri a grupului din Insulele Strine. Negustorii
din Bingtown i propunerea lor n-ar fi avut cum s
apar ntr-un moment mai nepotrivit pentru noi.
Cu numai o sptmn mai trziu, n-ar mai fi
fost aici la sosirea soliei din Bingtown; i da, nu
m ndoiesc c am fi putut ndrepta mica
poticneal a lui Dutiful n privina Ellianiei, i ea,
i ai ei ar fi plecat fericii. Acum se pare c
adugm refuzul de a ntrerupe negocierile cu
Bingtownul peste afrontul adus de prin
Narcesci. i totul ajunge sub semnul ntrebrii.
Aa a sunat prerea lui Chade, exprimat fr
ocoliuri ntr-o sear, cnd beam mpreun un
pahar cu vin. Era ntors pe dos din mai multe
motive. Starling ncercase s-i dea un bilet pentru
mine. O fcuse fr martori, dar se dovedise de o
indiscreie fr margini, artnd c legtura
dintre noi doi i era cunoscut. Iar vina era,
cumva, a mea.
Atunci spune-i mcar c-mi pare ru, i
ceruse ea lui Chade dup ce o refuzase. M
certasem cu brbatul meu i aveam nevoie de
alinarea pe care mi-o putea oferi prietenia lui.
Busem n castel nainte de a pleca s m mbt
de-a binelea n ora. tiu c n-ar fi trebuit s zic
tot ce-am zis.
Cnd nc l mai priveam cu gura cscat,
btrnul m-a ntrebat, cu delicatee, dac eu i
Starling aveam un aranjament i, cnd i-am
rspuns, furios, c asta nu ne privea dect pe
mine i pe ea, dar oricum n-aveam, m-a surprins
spunnd c numai un prost provoac un
menestrel cu bun tiin, nfuriindu-l.
N-am provocat-o, n-am avut de gnd s-o
nfurii. Totul e din cauz c n-am vrut s-o mai
primesc n patul meu dup ce-am aflat c e
mritat. Cred c am dreptul s hotrsc cu cine
m culc. Nu?
mi nchipuiam c o asemenea revelaie o s-l
ocheze. Speram mai ales s se simt jenat i s se
hotrasc s nu-i mai bage nasul n treburile
mele. El s-a mulumit s se plesneasc peste
frunte.
Firete. Ei, ar fi trebuit s se-atepte s-o
arunci din aternutul tu odat ce-ai descoperit c
e mritat, dar Fitz, nelegi ce nseamn asta
pentru ea? Gndete-te bine.
Probabil c, dac nu mi-a fi dat seama c era
foarte hotrt s m nvee ceva, m-a fi simit
jignit. Cptase un aer deosebit de familiar, aa c
nu-i puteam lua ntrebarea dect drept o ncercare
de ncepere a unei lecii. mi vorbise adesea astfel
pe vremea cnd se strduia s m nvee cum pot
descoperi toate motivele care puteau ndemna pe
cineva s fac un anumit lucru, n loc s m
mulumesc cu primele care-mi veneau n minte.
Se simte umilit fiindc a sczut n ochii mei
cnd am aflat c venea n patul meu dei era
mritat?
Nu. Gndete-te bine, biete. Chiar a sczut
n ochii ti din pricina asta?
Am cltinat din cap fr tragere de inim.
M-am simit ca un prost, att i nimic mai
mult. Chade, ntr-un fel, n-am fost nici mcar
surprins. Starling i-a ngduit ntotdeauna astfel
de lucruri. Am tiut-o de cnd am ntlnit-o prima
oar. Nu m ateptam s-i schimbe purtrile de
menestrel. Pur i simplu n-am vrut s fiu prta la
aa ceva.
A oftat.
Fitz, Fitz. Eti cel mai adesea orbit fiindc
nu-i poi imagina c alii te vd altfel dect te vezi
tu nsui. Ce eti, cine eti pentru Starling?
Am ridicat dintr-un umr.
Fitz. Bastardul. Un om pe care-l cunoate de
cincisprezece ani.
Pe fa i-a jucat un zmbet foarte firav. Mi-a
vorbit ncet, cu blndee.
Nu. Eti FitzChivalry Farseer. Prinul
nerecunoscut. nainte de-a te ntlni a scris un
cntec despre tine. De ce? Pentru c i-ai nflcrat
imaginaia. Bastardul Farseer. Dac te-ar fi
recunoscut Chivalry, ai fi avut o ans s urci pe
tron. Respins i ignorat de tatl tu, ai fost totui
loial, ai fost totui erou n btlia de la Turnul de
pe Insula Cornului. Ai murit, n dizgraie, n
temniele lui Regal i te-ai ridicat din mori, ca
spectru rzbuntor, ca s-l chinui pe Regal n
zilele Domniei Sale de uzurpator. Starling te-a
nsoit n cutarea n care ai pornit ca s-i salvezi
regele i, cu toate c lucrurile n-au mers aa cum
ar fi vrut oricare dintre noi, totul s-a ncheiat cu
un triumf. Iar ea n-a fost doar o martor a faptelor,
a luat parte la cele petrecute.
Cnd o spui aa, povestea pare minunat,
fr nimic din toat mizeria, toat suferina, tot
ghinionul.
E o poveste minunat, cu tot cu mizerie,
suferin i ghinion. O minunat poveste
glorioas, care ar umple un menestrel de faim
ndeajuns pentru o via, dac ar putea s-o cnte
vreodat. Numai c Starling n-o poate cnta.
Pentru c i s-a interzis. Marea ei aventur i
minunatul ei cntec, dou taine ferecate. Dar
mcar tie c a luat i ea parte, c a fcut parte din
viaa bastardului de vi regeasc. A devenit
metresa lui, o parte din secretul lui. Cred c se
atepta s revii ntr-o bun zi la Buckkeep, s fii
din nou n centrul intrigilor i al unor ntmplri
miraculoase. i se atepta s fie ea nsi i o
parte din ele, s se ntoarc toate capetele ctre ea,
s-i mprteasc gloria, s se scalde n
strlucirea ei. Iubita Menestrel a Bastardului cu
Har. Dac nu poate s-o cnte ea nsi, cel puin
i-ar fi asigurat un loc n istorisire, presupunnd
c ar fi spus vreodat. i nu m ndoiesc c o are
deja scris undeva, n chip de cntec sau de poem.
Se vedea ca parte din povestea ta, atins de
fantastica ta glorie. Pe urm, tu i-ai luat toate
astea. Nu numai c te-ai ndeprtat de ea, dar
te-ai mai i ntors la Buckkeep ca slujitor umil. Nu
numai c-i nchei povestea ntr-o not
dezamgitoare, prin asta faci i din Starling un
personaj lipsit de orice importan. Ea e
menestrel, Fitz. Cum credeai c-o s reacioneze?
Cu elegan?
Atunci am vzut brusc totul n alt lumin.
Cruzimea ei fa de Hap, jignirile aduse mie.
Eu nu m gndesc la mine nsumi astfel,
Chade.
tiu, a spus, cu mai mult blndee. ns
acum nelegi tot ce i-a putut imagina ea? i c
i-ai spulberat toate visurile?
Am dat din cap cu ncetineal.
Dar nu pot face nimic ca s-o ajut. Nu-mi iau
n pat o femeie mritat. i nu m pot ntoarce aici
ca FitzChivalry Farseer. Mi-a vr singur capul n
treang.
E adevrat, ntr-o foarte mare msur. Sunt
de acord c nu te poi face din nou cunoscut ca
FitzChivalry. Ct despre cealalt parte eh.
D-mi voie s-i amintesc c Starling tie foarte
multe. De aceea suntem cu toii vulnerabili, la
mna ei. M atept s ai grij s-i rmnem cu
toii n graii.
nainte de-a avea timp s m gndesc ce s-i
rspund, a vrut s tie de ce amnasem toate
leciile de Meteug ale Prinului pn dup
plecarea soliei din Bingtown. Dutiful mi pusese
deja ntrebarea. I-am spus lui Chade ceea ce i
spusesem i lui: m temeam c biatul cu solzi din
Bingtown avea o anumit sensibilitate fa de
Meteug i, pn la plecarea negustorilor, aveam
s ne limitm leciile la traducerea manuscriselor.
Prinul i pierdea repede rbdarea cnd era vorba
de studii att de banale. Iar bnuielile pe care mi
le strnise negustorul cu vl i intrigau att pe el,
ct i pe Chade. Acesta din urm m pusese s-i
repet de trei ori conversaia mea cu Selden Vestrit
i o ntorsese pe toate prile. Nici el, nici eu nu
izbuteam s-i descoperim miezul. ncepeam s
nv c, uneori, era mai simplu s nu-i oferi lui
Chade nicio informaie, dect s-i dai numai
frnturi pe care nu putea s le verifice. Ca i
atunci cnd i vorbisem despre tatuajele
Narcesci.
tiam c-i petrecuse el nsui cteva ore cu
ochiul la gaura de observare fr s-i zreasc
tatuajele. i, cum ea nu se plnsese de sntate,
nu-i putea trimite vindectorul n odile ei, s
confirme ceea ce vzusem eu. Elliania rspunsese
cu cte un refuz usturtor la mai multe invitaii
ale prinului la clrie sau la jocuri, aa c Dutiful
n-avusese cum s-i dea seama dac ea era sau
nu chinuit de vreo durere. Iar regina nu cutezase
s-i trimit prea multe invitaii insistente, de
team s nu lase impresia c logodna era dorit de
cele ase Ducate ntr-o mai mare msur dect o
doreau Insulele Strine. n final, niciunul dintre ei
nu avea nimic altceva dect istorisirea mea despre
ceea ce descoperisem. Tatuajele ne nedumereau
pe toi, ca i Henja, camerista Narcesci.
Femeia aia rmnea pentru noi un mister. Tot ce
spusese ea despre o Doamn era neclar, dac nu
cumva se referea la o rud mai vrstnic a
Ellianiei, care avea autoritate asupra ei.
Cercetrile noastre discrete nu ne dezvluiser
nimic. i spionii lui Chade dduser gre. Henja
fusese urmrit de dou ori pe drumul ctre
oraul Buckkeep. i de fiecare dat izbutise s se
fac nevzut, prima oar n mulimea din pia,
iar a doua oar dup ce dduse pur i simplu un
col. N-aveam idee nici cu cine se ntlnea n ora,
nici dac asta avea vreo importan. Misterioasa
pedeaps care nfierbnta tatuajele vorbea despre
o magie necunoscut pentru noi. Poate c trebuia
s ne bucurm fiindc o putere necunoscut o
ndemna pe narcesc s fac din logodna cu
prinul o legtur ct mai puternic. ns pe
amndoi ne ngrozea acea cruzime tainic.
Eti sigur c Lordul Auriu n-ar putea s
arunce o oarecare lumin asupra tuturor
acestora? m-a ntrebat Chade pe neateptate.
Mi-aduc aminte c ntr-o sear, la cin, le-a
spus mai multor meseni c ntr-o vreme l-a
pasionat studiul istoriei i culturii Insulelor
Strine.
Am ridicat din umeri cu elocin.
Chade a pufnit.
Mcar l-ai ntrebat?
Nu, am rspuns scurt. Pe urm, dup ce s-a
uitat la mine ncruntnd din sprncene, am
adugat: i-am mai spus. S-a vrt n pat i nu se
mai d jos aproape deloc. Pn i mncarea i e
adus acolo. St cu draperiile trase, i la ferestre,
i n jurul patului.
Dar nu crezi c e bolnav?
N-a spus c ar fi, dar asta e impresia pe care-o
las plvrgeala pajului su prin castel. Uneori
cred c, mcar pe jumtate, l-a luat pe Char14 n
slujba lui tocmai ca s rspndeasc zvonurile
care i convin lui. Cred c nu vrea s mai apar n
public nainte de a pleca trimiii Bingtownului. A
trit n oraul lor o vreme i acolo n-a fost nici
bufon, nici Lordul Auriu. Presupun c se teme s
nu fie recunoscut i s dea de bucluc la curte din
pricina asta.

14 Prjit (n. tr.).


Bun. Cred c e logic s se poarte aa. Dar nu e
deloc convenabil pentru mine. Fitz, n-ai putea pur
i simplu s te duci s vorbeti cu el? S vezi dac
i-a dat cumva seama c acest Selden Vestrit ar
stpni Meteugul?
El nsui nu-l stpnete, aa c nu mi se
pare cu putin s-i simt aura n jurul lui Vestrit.
Dar nu l-ai ntrebat, nu-i aa? a zis Chade,
lsndu-i din mn paharul cu vin.
L-am ridicat pe al meu i am but, ca s ctig
cteva clipe.
Nu, am spus, punndu-l jos. Nu l-am
ntrebat.
M-a privit cu atenie. Pe urm a spus uluit:
Voi doi v-ai certat dintr-un motiv sau altul,
nu-i aa?
Prefer s nu discut despre asta, am rspuns
cu asprime.

Hmm. Toate vin n momentul cel mai potrivit.


i amestecm pe negustorii din Bingtown cu
Strinii i, cnd treaba asta e n toi, tu i aduci o
ofens menestrelului favorit al reginei, dup care
vine cearta prosteasc dintre tine i bufon, i nu
mai suntei niciunul bun de nimic.
S-a lsat scrbit pe sptarul scaunului, de parc
am fi pus totul la cale cu gndul s-i facem lui
greuti.
M ndoiesc c bufonul ar putea intui cum
stau lucrurile, am rspuns.
n ultimele trei zile, nu m putusem hotr s-i
adresez mai mult de vreo zece cuvinte, dar
n-aveam de gnd s-i mrturisesc aa ceva lui
Chade. Dac bufonul mi observase cumva
rceala, nu o luase n seam. i poruncise lui Tom
Badgerlock s nu lase pe nimeni s-i treac pragul
nainte de a-i veni n fire, i eu chiar asta fceam.
mi petreceam ct mai puin timp cu putin n
odile pe care le mpream cu el. De cteva ori
vzusem, la ntoarcere, mici semne c, n absena
mea, fusese cineva acolo, i nu era vorba doar de
pajul Char, care fcea ordine. Jek venea i pleca n
lipsa mea, fiindc recunoteam parfumul ei
ator, care zbovea mult n aer.
Ei. S-ar putea s fie cum zici. S-a ncruntat la
mine. Ei, indiferent despre ce-ar fi vorba, ai face
bine s v peticii repede ruptura. Cnd te
frmnt astfel de lucruri, nu eti mai bun dect o
ceap degerat.
Am tras aer n adncul pieptului ca s nu-mi ies
din fire.
Nu e singurul lucru pe care l-am avut pe cap
zilele astea, am spus Scuzndu-m.
Firete. Toi avem pe cap mult prea multe.
Ce-a vrut fiul tu alaltieri, cnd a venit la castel?
Cu el e totul bine?
Nu tocmai.
Fusesem de-a dreptul uluit cnd mi btuse la
u un biat de la buctrie ca s-mi spun c
acolo, n curte, era un tnr care m cuta. M
grbisem s cobor i-l gsisem pe Hap
ateptndu-m sub cerul liber i prnd furios i
sfios n acelai timp. i nu voise s ntre nici
mcar n ghereta strjilor, dei l asigurasem c nu
s-ar fi suprat nimeni. n ultima vreme, se
nvaser toi s m vad printre ei. Hap nu voia
s-mi rpeasc mult timp, tia c sunt ocupat, c
trebuie s-mi vd de ale mele. i aa ncepusem s
m simt vinovat, fiindc tiam c fusesem mereu
ocupat n ultima vreme, adesea prea ocupat ca s
trec pe la el cnd ar fi trebuit. Pn cnd i fcuse
curaj s-mi spun i c Jinna l dduse afar, i de
ce-l dduse, hotrrea mea ncepuse deja s se
clatine.
Se uitase tot timpul peste umrul meu, ca i
cum i s-ar fi adresat cerului mohort.
Aa c, neavnd niciun ban, n ultimele dou
nopi am dormit pe unde am gsit ct de ct
adpost. Dar nu pot s fac la fel tot restul iernii. i
n-am de ales, nu-mi rmne dect s m mut n
casa ucenicilor, cu ceilali. Numai c mi-e tare
greu s-i cer gzduire meterului Gindast dup ce
el m-a sftuit de-attea ori s locuiesc acolo i eu
am refuzat de fiecare dat.
Asta fusese o noutate pentru mine.
Te-a sftuit s te mui acolo? De ce? S-ar
prea c economisete nite bani dac nu trebuie
s-i dea de mncare la dejun i la cin.
Hap se foise amrt. Rsuflase adnc.
Mi-o spune ori de cte ori nu-mi fac destul de
bine treaba. Spune c, dac a dormi bine noaptea
i m-a trezi odat cu ceilali, dac a veni la timp
la munc i m-a duce la timp la culcare, m-a
descurca mai bine. i ferise privirea. i adugase
mbufnat, dar cu mndrie: Spune c-i d seama
c a face treab mai bun, mult mai bun, dac
n-a fi somnoros dimineaa. Eu i-am tot repetat c
sunt n stare s-mi fac singur programul. i mi
l-am fcut. Ei, am ntrziat o dat sau de dou ori,
dar, de cnd am sosit n Buckkeep, am fost acolo
n fiecare zi. Pe cuvntul meu.
O spusese ca i cum eu a fi avut ndoieli n
privina asta. Iar eu nu-i spusesem c m
ntrebam mereu dac sttea la lucru ct i-o cerea
meterul.
ovisem puin.
i-atunci? De ce ai greuti? Dac te-a sftuit
de mai multe ori s te mui acolo, o s fie ncntat
cnd o s-i asculi sfatul.
Hap pstrase tcerea. i i se nroiser uor
urechile. Eu ateptasem. n cele din urm, i
luase inima-n dini.
M ntrebam dac n-ai putea tu s-i spui c ai
hotrt c-o s-mi fie mai bine aa. Ar fi mai
simplu. Mai puin stnjenitor.
I-am vorbit rostind rar cuvintele i
ntrebndu-m dac erau nelepte.
Mai puin stnjenitor dect dac i-ai da
impresia c-i asculi sfatul fiindc n-ai ncotro?
Sau dect a fost cnd te-a dat Jinna afar fiindc
nu vrea s aib necazuri din pricina ta?
Se nroise ca racul i tiusem c vorbele mele i
atinseser inta. mi ntorsese spatele, gata s
plece. l prinsesem de umr i-l strnsesem mai
tare cnd ncercase s se elibereze. Tresrise cnd
i dduse seama c nu putea scpa din
strnsoarea mea. Prin urmare, exerciiile zilnice
de pe terenul de instrucie mi fuseser de folos.
Puteam s in pe loc un flcu care se smucea.
Mare brnz! Ateptasem pn cnd nu se mai
zvrcolise. Nu ncercase s m loveasc, dar nici
nu se ntorsese cu faa la mine. i vorbisem cu voce
nceat, numai pentru urechile lui, nu i pentru
ale celor care cscau gura la mica noastr ceart.
Du-te chiar tu la Gindast, fiule. Poi s-i
salvezi obrazul fa de ceilali ucenici
povestindu-le c tatl tu i-a cerut s te mui
mpreun cu ei. Dar, pn la urm, Gindast o s te
respecte mai mult dac-o s-i spui c te-ai gndit i
i-ai dat seama c e cel mai bine s locuieti acolo.
i n-ar trebui s uii c Jinna s-a purtat foarte
frumos, nu numai cu tine, ci cu noi amndoi, prea
frumos ca s poat fi rspltit cu bani i mult
mai frumos dect merit oricare dintre noi. N-o
ocoli fiindc nu vrea necazuri n cas. Nu trebuie
s primeasc belele n schimbul prieteniei pentru
tine.
mi slbisem strnsoarea, ca s se poat
desprinde de mine, i plecase furios. Nu tiam ce
fcuse apoi. Nu m dusesem s verific. l lsasem
s-i pun singur ordine n propria via. Avea
mncare i adpost, dac voia s le primeasc aa
cum i erau oferite. Nu puteam face nimic mai
mult pentru el. Mi-am ndreptat din nou gndurile
ctre discuia cu Chade.
Lui Hap i vine greu s se nvee cu traiul n
ora, am recunoscut n faa btrnului asasin. n
coliba noastr, odat ce-i termina treburile,
putea face ce voia cu timpul lui. Viaa era mai
simpl. Mai puin rutin, mai multe altele de
ales.
mi imaginez c i mai puin bere, i mai
puine fete, a adugat Chade, iar eu am bnuit c,
aa cum se ntmpla de obicei, tia, despre orice,
mai multe dect lsa s se vad.
Dar a rostit cuvintele zmbind i nu m-am
suprat. Nu numai fiindc nu voise s ne insulte,
nici pe mine, nici pe Hap, ci i fiindc era o
uurare s-l tiu la fel de ascuit la minte ca
ntotdeauna. Se prea c era cu att mai nfloritor
cu ct se nclceau mai tare iele intrigilor din
castelul Buckkeep.
Ei, tii, sper c, n orice bucluc ar intra Hap,
mi poi cere ajutorul. Dac e nevoie. Fr s-mi
dai nimic n schimb.
tiu, am rspuns cu o oarecare brutalitate, i
el m-a lsat s plec.
Trebuia s ne pregtim amndoi pentru
evenimentele dup-amiezii. El trebuia s se
mbrace aa cum se cuvenea pentru ceremonia
oficial de rmas-bun a Strinilor. Spera din
rsputeri c onorurile i darurile aveau s astupe
toate rupturile i s fac uitate toate
nenelegerile. C aveau s plece a doua zi cu
logodna consfinit. Iar eu trebuia s-mi adun
proviziile i s trec la postul meu de spion, s
privesc totul din acel punct de observare avantajos
i s rein orice amnunt i-ar fi putut scpa lui
Chade.
El s-a dus n odile lui s se pregteasc.
Pregtirile mele erau de cu totul alt soi. Mi-am luat
o rezerv de lumnri, o pern de pe patul lui i o
ptur, o sticl cu vin i ceva de-ale gurii. M
ateptam s stau ghemuit n ascunztoare mai
multe ore i eram hotrt s-o preschimb de data
asta ntr-un loc plcut. Asprimea iernii luase
castelul n stpnire n ultimele cteva zile, iar n
tunelele i coridoarele secrete, nicidecum
ospitaliere, domnea frigul.
Am strns totul grmad, dndu-l de mai multe
ori pe Gilly la o parte. Dihorul devenise prietenos
n ultima vreme, m ntmpina adulmecndu-m
cu mustile fremtndu-i ori de cte ori ne
ntlneam prin ncrengtura de coridoare tainice.
Cu toate c-i plcea att de mult vntoarea i-i
lsa trofeele peste tot ca s-i demonstreze
dibcia, m uimea adesea cerind stafide i
bucele de pine. Dar nu le mnca, prea mai
ncntat s le ascund n spatele raftului cu
manuscrise sau pe sub fotolii. Mintea i se repezea
n toate prile, ca un colibri, cercettoare i
neobosit. Ca mai toate animalele, nu era deloc
interesant s se lege de un om. Ne atingeam
adesea unul pe altul cu Harul, dar nu comunicam
niciodat. Era totui intrigat de tot ce fceam i
m urmrea curios cnd strbteam culoarele
nguste.
Am sosit nainte de nceperea banchetului de
rmas-bun i am avut timp berechet pentru
pregtiri. Mi-am aezat perna pe un taburet
ubred pe care-l gsisem pe drum i mi-am lsat
alturi de el mncarea, dincolo de care mi-am pus
lumnarea aprins i pe cele de rezerv. M-am
instalat, mi-am pus ptura pe umeri i m-am
nfurat n ea, apoi m-am uitat prin gaura de
observare. Am constatat, mulumit, c era plasat
foarte avantajos. Vedeam daisul nalt i aproape o
treime din restul slii.
Decoraiunile de iarn din Sala Mare fuseser
rennoite. Tocurile uilor i emineurile erau
ncadrate de crengi de brad i de ghirlande, iar
menestrelii cntau n surdin n timp ce oaspeii
intrau rnd pe rnd i-i cutau locurile. Totul mi
amintea n foarte mare msur de ceremonia de
logodn, pe care o urmrisem dintr-un alt unghi.
Pnzeturi brodate acopereau mesele lungi, iar
pinea, fructele uscate i vinul ateptau oaspeii.
Tmia din sud, un dar al negustorilor din
Bingtown, i rspndea n aer parfumul dulce. De
data asta, ducii i ducesele i-au fcut intrarea cu
mai puin ceremonie. Bnuiam c pn i
nobilimea ncepuse s se sature de toate
festivitile i de toat pompa din ultima vreme.
Am observat, cu interes, c solii din Bingtown au
intrat odat cu mica nobilime i au fost aezai la o
bun distan de daisul Strinilor. M-am ntrebat
dac stteau destul de departe unii de alii ca s
nu ias scntei.
La asta m gndeam cnd a intrat grupul lui
Arkon Bloodblade. Preau cu toii foarte bine
dispui i hainele lor extravagante erau din nou o
imitaie a modei din Buckkeep. Blnurile grele
fuseser nlocuite cu satin i catifea, dantela
abunda, iar culorile dominante erau rou i
portocaliu. I, bizar, vestimentaia aceea i prindea
pe toi, brbai i femei. Excesul barbar cu care ne
adoptaser moda devenise un stil al lor. Iar faptul
c imitau o parte dintre obiceiurile noastre mi
spunea c aveau s se deschid n curnd uile
pentru orice soi de nego. Dac Arkon Bloodblade
avea de spus un cuvnt cu greutate.
Peottre Blackwater i Elliania nu i nsoeau.
nc nu-i fcuser apariia cnd regina i
prinul s-au ndreptat spre daisul nalt, cu Chade,
sobru, n urma lor. Am vzut ochii lui Kettricken
mrindu-se de o exasperare pe care n-a lsat-o
s-i ating zmbetul. Prinul Dutiful avea un aer
rezervat, plin de demnitate, prnd s nu observe
c logodnica lui nu gsise de cuviin s ia parte la
ceremonia desfurat cu prilejul plecrii sale.
Dup ce Farseerii s-au aezat la locurile lor, a
urmat o mic pauz stnjenitoare. n mod normal,
regina ar fi trebuit s le porunceasc slujitorilor s
toarne vin i s toasteze n cinstea onorailor
oaspei. Lumea tocmai ncepuse s bombne cnd
n ua slii a aprut Peottre Blackwater. i
pstrase mbrcmintea de Strin, din piele
mpodobit cu lanuri, dar bogia blnurilor i a
aurului de pe brae spunea c-i acordase inutei
sale cea mai mare atenie. A rmas n cadrul uii
pn s-a stins murmurul strnit de apariia lui. Pe
urm s-a tras n tcere deoparte i a intrat
Narcesca. Alctuit din mrgele de culoarea
fildeului, narvalul, blazonul descendenei ei
materne, i mpodobea tunica de piele tivit cu
blan alb, probabil de vulpe de zpad. Purta
fust i pantofi din piele de foc. i nicio bijuterie
pe degete i pe brae. Negru ca noaptea, prul i se
revrsa liber pe spate i avea pe cap o podoab
albastr stranie, aproape ca o coroan. mi
amintea de ceva, dar nu izbuteam s-mi dau
seama de ce anume.
S-a oprit o clip n u. Privirea ei a ntlnit-o pe
a lui Kettricken i a susinut-o. Cu capul sus, a
strbtut ncperea n lung, ndreptndu-se spre
daisul nalt, cu Peottre Blackwater mergnd ncet
n spatele ei. O ls s-l conduc ntr-o msur
suficient pentru ca prezena lui s nu distrag
atenia de la a ei, dar, ca ntotdeauna, sttea
destul de aproape ca s-o apere dac ar fi ncercat
cineva s-i fac vreun ru. Elliania s-a uitat n
ochii reginei tot timpul, chiar i cnd a urcat
treptele daisului. Cnd a ajuns n sfrit n faa lui
Kettricken, a fcut o reveren solemn, dar nu
i-a plecat fruntea i nici nu i-a desprins privirea
de a reginei.
M bucur mult c ni te-ai alturat, a spus
Kettricken cu cldur n vocea nceat.
Sinceritatea tonului ei nu era prefcut.
Mi s-a prut, pentru o clip, c n privirea
Narcesci s-a strecurat o ndoial trectoare. ns
hotrrea ei a prut s se ntreasc. Cnd a
vorbit, vocea tnr i-a rsunat nalt i limpede,
n cuvintele clare, rspicate. Voia s fie auzit de
toat lumea.
Sunt aici, regin Kettricken a celor ase
Ducate. Dar, din pcate, ncep s m ndoiesc c
m voi altura vreodat vou, ca soie a fiului tu.
S-a rsucit i a mturat uor cu privirea ntreaga
adunare. Tatl ei sttea cu spatele foarte drept.
Am bnuit c nu se ateptase s aud aa ceva i
se strduia s-i ascund surprinderea. Privirea
ocat a reginei fusese imediat nlocuit de o
masc rece, politicoas.
Cuvintele tale m dezamgesc, narcesc
Elliania Blackwater din Rimele Zeului.
Kettricken n-a spus nimic mai mult. N-a rostit
nicio ntrebare care s cear rspuns. Am vzut o
Elliania ovind, cutnd cu stngcie ceva care
s-o conduc la discursul plnuit. Se ateptase,
fr ndoial, la o reacie mai viguroas, care s
pretind explicaii. n lipsa unei astfel de
introduceri, s-a vzut nevoit s-i ndulceasc
tonul, acordndu-i cu regretul curtenitor al
reginei.
Gsesc c aceast logodn nu e pe msura
ateptrilor mele, care sunt i ale casei mamelor
mele. Mi s-a spus c vin aici pentru a promite
mna mea unui rege. Am descoperit n schimb c
i este oferit unui bieel care nu e dect prin, nu
e nici mcar prin motenitor, aa cum l numii
aici pe cel care nva ce ndatoriri impune
Coroana. Asta nu-mi satisface ateptrile.
Kettricken nu s-a grbit s rspund. A lsat s
se stng ecoul vorbelor fetei. Pe urm a vorbit cu
simplitate, ca i cum i-ar fi explicat ceva unui copil
prea mic ca s neleag. i a prut o femeie
matur, rbdtoare, care-i vorbea unei fetie
ndrtnice.
Narcesc Elliania, e mare pcat c nu te-a
nvat nimeni nimic despre obiceiurile noastre n
aceast privin. Prinul Dutiful trebuie s
mplineasc mcar aptesprezece ani nainte de a
fi declarat prin motenitor. Pe urm, ducii si vor
hotr dac va fi sau nu ncoronat ca rege. Cred c
n-o s dureze mult pn cnd va dobndi aceast
responsabilitate.
n timp ce vorbea, i-a ridicat privirea i s-a uitat
la duci i la ducese. Recunoscndu-le rolul, le
aducea un omagiu, iar ei o tiau. Cei mai muli au
dat din cap, cu aerul unor nelepi. Totul mersese
ca uns.
Cred c Elliania a simit c scpa friele din
mini. A vorbit cu glas ceva cam strident i poate
cu o secund cam prea repede.
N-are importan. Dac accept acum s devin
logodnica prinului Dutiful, nu poate nimeni nega
c risc s-mi leg soarta de a unui prin care s-ar
putea s nu fie proclamat rege niciodat.
n timp ce-i trgea rsuflarea, s-au strecurat,
calme, vorbele lui Kettricken:
Aa ceva e aproape imposibil, narcesc
Elliania.
Am simit cum l incita pe Dutiful orgoliul, de
parc ar fi fost al meu. n spatele mtii lui calme,
de muntean, se ascundea firea iute a unui
Farseer. Legtura noastr prin Meteug vibra n
ritmul furiei lui crescnde.
Calmeaz-te. Las totul n seama reginei.
M-am strduit s-mi trimit sfatul ca pe un fir
subire, bine ntins ntre noi.
Cred c aa trebuie, mi-a rspuns, nu cu aceeai
pruden. Orict de mult mi-ar displcea. Aa cum
trebuie s suport i cstoria asta aranjat.
nfierbntat de provocare, nu se controla prea
puin, ci deloc. Am tresrit i m-am uitat la
negustorul cu vl din Bingtown. Selden Vestrit
sttea foarte eapn i poate c i ncorda atenia
pur i simplu fiindc era interesat, ca toi ceilali
trimii ai Bingtownului, de discuia ntre regin i
narcesc. Numai c sttea mult prea neclintit, ca
i cum ar fi ascultat cu toi porii. M temeam de el.
N-are importan! a repetat Narcesca i, de
data asta, accentul ei a stlcit mai tare cuvintele.
O vedeam pierzndu-i aplombul, dar continua
cu ncpnare. Nu m ndoiam c-i repetase
ndelung discursul n camera ei, dar l rostea fr
finee i fr niciun gest. Nu erau dect cuvinte, ca
tot attea pietre azvrlite cu disperare. Fr
ndoial, muli i nchipuiau c voia s scape de
logodn. ns eu aveam alte bnuieli.
Totui, dac trebuie s accept acest obicei i
s fgduiesc c m voi mrita cu un prin care
s-ar putea s nu ajung niciodat rege, atunci mi
se pare echitabil i bine s cer n schimb s se
respecte o tradiie a poporului meu.
Mi-a fost imposibil s urmresc reaciile
zugrvite de pe toate chipurile. ns am avut grij
s n-o scap pe a lui Arkon Bloodblade. Nu m
ndoiam c discursul fiicei sale era, pentru el, o
surpriz deplin. Totui a prut ncntat cnd a
auzit-o vorbind despre tradiia aceea. Pe de alt
parte, m-am gndit, era un om care savura orice
provocare i orice joc de noroc, i cruia i plcea
s fac impresie. O lsa s tulbure apele i atepta
s vad ce aveau s scoat la suprafa. Ar fi putut
fi n avantajul lui. Dintre cei aezai alturi de el,
unii nu preau att de optimiti. Schimbau priviri
ngrijorate, temndu-se c insolena fetei putea s
pun n pericol logodna i toate nelegerile lor
negustoreti.
Faa prinului Dutiful a nceput s se
mpurpureze. l vedeam i l simeam
strduindu-se s-i pstreze senintatea.
Kettricken a rmas calm aproape fr efort.
Poate c e acceptabil, a rspuns ncet, tot ca
i cum ar fi fcut pe placul unui copil. Vrei s ne
spui ce cere aceast tradiie?
Narcesca Elliania prea s-i dea seama c nu se
afl ntr-o postur favorabil. i-a ndreptat
spatele i a rsuflat adnc nainte de a vorbi.
n ara mea, pe Runele Zeului, se obinuiete
ca, atunci cnd au ndoieli n ceea ce privete
stirpea sau caracterul brbatului care vrea s se
nsoare cu o femeie, mamele ei s-i cear s treac
printr-o ncercare pentru a dovedi c e demn de
ea.
i gata. Insulta era destui de grav pentru ca
niciun duce s nu-i nvinoveasc regina dac
rupea imediat logodna i aliana. Nu, nu i-ar fi
gsit nicio vin, dei pe chipul multora orgoliul se
rzboia cu dorina de ctig negustoresc. Ochii
zvcneau n toate prile n vreme ce ducii i
ducesele i puneau ntrebri din priviri, cu fee
nc neclintite i cu buzele strnse. Dar, nainte a
apuca regina s trag aer n piept ca s-i
rosteasc rspunsul, Narcesca a continuat:
Fiindc stau n faa voastr fr mamele
mele, care s vorbeasc n numele meu, i voi cere
eu nsmi prinului s-mi ofere dovada c m
merit.
Eu unul o cunoscusem pe Kettricken pe vremea
cnd era fiica Sacrificiului Munilor, nainte de a
deveni regina celor ase Ducate. Pe vremea cnd
fetia n care abia nmugurea femeia se transforma
nu numai n femeie, ci i n regin. Poate c alii
fuseser alturi de ea mai mult vreme, sau se
aflaser n preajma ei mai de curnd, dar cred c,
mulumit faptului c o cunoscusem atunci, la
nceputuri, o puteam citi mai bine dect oricine
altcineva. Micarea abia schiat a buzelor sale
mi-a spus ct de dezamgit era. Attea luni n
care se naintase cu o chinuitoare trud ctre
aliana dintre cele ase Ducate i Insulele Strine
erau spulberate n grab de cuvintele unei fetie
impetuoase. Uitndu-se cu nencredere la Dutiful,
Elliania se uitase cu nencredere la ntregul regat.
i faptul nu putea fi trecut cu vederea, nu din
pricina amorului propriu matern, ci fiindc
bagateliza aliana cu cele ase Ducate. Mi-am
inut rsuflarea ateptnd s-aud cum punea
Kettricken capt negocierilor. Priveam att de
concentrat faa reginei, nct n-am ntrezrit dect
cu coada ochiului ncercarea discret i euat a
lui Chade de a-i pune mna pe umrul lui
Dutiful, mpiedicndu-l s se ridice vijelios n
picioare.
Accept provocarea.
Vocea prinului a rsunat tnr i puternic.
nclcnd tot ce inea de protocol, s-a ndeprtat
de scaunul su i s-a oprit n faa Narcesci, de
parc ar fi fost de fapt vorba de o ceart ntre
ndrgostii. Gestul lui prea s-o exclud pe
regin, ca i cum ea n-ar fi avut niciun cuvnt de
spus.
O accept, dar nu ca s m dovedesc demn de
mna ta, narcesc. Nu vreau s-i dovedesc nimic
ie, i nimnui altcuiva. O accept pentru c nu
vreau s vd zilele de negociere a pcii ntre
popoarele noastre n pericol s se iroseasc din
pricina unei fete orgolioase care se ndoiete de
mine.
Elliania i-a rspuns la fel de rnit n mndria
ei, rencepnd brusc s ne vorbeasc clar, fr
cusur.
Pentru mine n-are aproape nicio importan
de ce o faci. Atta vreme ct nsrcinarea e
ndeplinit.
i care e nsrcinarea? a ntrebat el.
Prine Dutiful, a spus regina.
Niciunui fiu n-ar fi trebuit s-i scape nelesul
acestor cuvinte. Strigndu-l pe nume, Kettricken i
poruncea s tac i s se retrag pe scaunul lui.
Numai c prinul n-a prut nici mcar s le fi
auzit. i ndrepta ntreaga atenie asupra fetei
care l umilise i care-l nesocotise cu dispre cnd
ncercase s-i cear scuze.
Elliania a respirat adnc. i, cnd a nceput s
vorbeasc, am recunoscut clar stilul spilcuit al
unui discurs ndelung repetat. Ca un gonaci care
simte n sfrit teren solid sub picioare, s-a
npustit pe urmele vnatului.
tii puine lucruri despre Runele Zeului,
prine, i nc i mai puine despre legendele
noastre. Muli cred c dragonul numit Icefyre e o
legend, dar eu te asigur c e real. Tot att de real
cum au fost dragonii votri, din cele ase Ducate,
cnd au trecut n zbor pe deasupra satelor
noastre, rpindu-le locuitorilor amintirile i
raiunea.
Cuvinte amare, care nu le puteau trezi
oamenilor din cele ase Ducate dect amintiri i
mai amare. Cum ndrznea s se plng de ceea
ce-i fcuser dragonii notri poporului ei, dup ce
ne provocaser anii de raiduri i de transformri
n neoameni? Se aventura ntr-un joc cu focul,
andu-l cu fiecare cuvnt. Cred c singurul
lucru care a salvat-o a fost dramatismul absolut al
situaiei. Huiduielile ar fi amuit-o dac n-ar fi ars
toat lumea de curiozitate s afle ce era acel
Icefyre. Pn i negustorii din Bingtown au devenit
brusc mai ateni.
Legenda noastr spune c Icefyre, dragonul
negru din Runele Zeului, doarme adnc n miezul
ghearului de pe Insula Aslevjal. E cufundat
ntr-un somn magic, care-i pstreaz focul vieii
pn n clipa cnd l va trezi o mare nevoie de
ajutor a poporului de pe Runele Zeului. Atunci se
va smulge din strnsoarea ghearului i va veni s
ne salveze.
Elliania a tcut i i-a plimbat ncet privirea prin
ntreaga sal. A continuat cu voce calm, lipsit de
cldura oricrui sentiment:
N-ar fi trebuit s se ntmple cnd au zburat
dragonii votri pe deasupra noastr? Atunci am
avut, cu siguran, mare nevoie de ajutor. ns
eroul n-a izbutit s se trezeasc. i, ca orice alt
erou care i nesocotete ndatoririle, merit s
moar pentru asta. Narcesca s-a ntors spre
Dutiful. Adu-mi capul lui Icefyre. Atunci voi ti c,
spre deosebire de el, eti un erou merituos. i m
voi cununa cu tine i-i voi fi o soie desvrit,
chiar dac nu vei ajunge niciodat regele celor
ase Ducate.
L-am simit pe Dutiful gata s dea rspunsul pe
loc. NU, i-am interzis-o atunci i, pentru prima
oar de cnd m folosisem fr s vreau de
Meteug ca s-i poruncesc s nu m nfrunte i
s-i ntipresc asta n minte, am sperat din toat
inima c izbutisem s-o fac bine i c avea s mi se
supun.
i sperana mi s-a ndeplinit. L-am simit
izbindu-se de barier ca un iepure ajuns la
captul laului capcanei. Aidoma iepurelui, s-a
zbtut, ncercnd s scape de oprelitea sufocant
a poruncii mele. Dar am simit c, spre deosebire
de iepure i cu toate c-l stpneau panica i
furia, s-a ntrebat ce l sugruma. Iute ca gndul,
i-a sltat capul i l-am simit, aproape ca pe un
vrf de deget, urmrind laul pn la mine.
L-a tiat. Nu cu uurin. Cu o clip nainte de a
pierde legtura cu el, am simit cum i nea
sudoarea din piele. Pentru mine a fost ca i cum
m-a fi izbit cu fruntea de o nicoval; m-am
cltinat sub fora loviturii, dar n-am avut cnd s
m gndesc la durere. Fiindc mi-am dat brusc
seama c ochii de un albastru palid ai
negustorului cu vl se zreau ntr-adevr prin
dantela diafan care-i acoperea faa. i se holba,
dar nu la prin, ci n direcia gurii n spatele
creia stteam nevzut. n timp ce m rugam s
nu fi fost nimic altceva dect o coinciden bizar,
tnjeam s m ghemuiesc, pitindu-m, cu ochii
nchii, pn cnd avea s treac privirea lui
dincolo de mine.
Dar n-am putut. Trebuia s-mi fac datoria, nu
doar ca Farseer, ci i ca a doua pereche de ochi a
lui Chade. Am continuat s m uit n sala de
dincolo de perete. Capul mi zvcnea de durere, iar
Selden Vestrit continua s se holbeze la peretele
care ar fi trebuit s m ascund. i pe urm
Dutiful a vorbit.
A rspuns cu voce tuntoare, vocea lui Verity,
voce de brbat.
Primesc provocarea!
Totul se ntmplase att de repede! Am auzit
icnetul lui Kettricken. N-avusese timp s
formuleze un refuz. A urmat o tcere uluit.
Strinii, printre care i Arkon Bloodblade,
schimbau priviri ngrijorate la gndul c prinul
celor ase Ducate ar fi putut s le mcelreasc
dragonul. Mesele celor din regatul nostru erau
dominate de ideea, aproape palpabil, c Dutiful
nu era obligat s accepte provocarea Strinei.
L-am vzut pe Chade strngnd din pleoape i
crispndu-se. ns, o clip mai trziu, ochii
btrnului asasin s-au deschis, mari i sticlind de
speran. Fiindc n aer se nlau urale, nu doar
de la mesele celor ase Ducate, ci i de la ale
Strinilor. Entuziasmul tnrului care mugise ca
un taur anunnd c primea provocarea era mai
puternic dect orice urm de raiune a tuturor
celor de fa. Pn i eu mi-am simit pieptul
umflndu-se de mndrie pentru tnrul prin
Farseer. Ar fi putut s refuze provocarea, ar fi fost
ndreptit s-o fac, fr s i se tirbeasc
onoarea. ns el o primise cu braele deschise,
sfidnd presupunerea insulttoare a Strinilor
care nu-l credeau demn de Narcesca lor. Am
presupus c, la mesele lor, unii fceau deja
prinsoare c biatul avea s dea gre. Dar, chiar
dac n-avea s izbndeasc, acceptnd fr
ovire provocarea, crescuse n ochii lor. Poate c,
la urma urmelor, n-o mritau pe Elliania cu un
prin al ranilor. Poate c n venele lui curgea un
strop de snge fierbinte.
i am vzut pentru prima oar privirile
consternate, aproape ngrozite, ale negustorilor
din Bingtown. Selden Vestrit nu se mai holba la
perete. Gesticula frenetic, strduindu-se cu
disperare s se fac auzit de cei de la masa lui n
vacarmul care umpluse Sala Mare.
Am ntrezrit-o pe Starling Birdsong. Srise pe
mas i capul i se rotea n toate prile ca o
moric asaltat de vnturi, ntr-o ncercare de a
surprinde toate amnuntele scenei, reaciile
tuturor i toate comentariile. Dac despre cele ce
se petreceau avea s scrie cineva un cntec, ea
avea s fie aceea.
N-am terminat! a strigat prinul Dutiful,
acoperind larma din jur.
i n ncreiturile din jurul ochilor lui era ceva
care mi-a prevestit un pericol.
Eda, fie-i mil, m-am rugat, dar niciun zeu i
nicio zei nu puteau s-l opreasc.
Excitarea i ncpnarea i licreau deopotriv
n privire i m temeam de ceea ce urma s spun.
La strigtul lui, rumoarea din Sala Mare a ncetat
brusc. A vorbit din nou cu voce mai sczut
pentru urechile Narcesci. Dar, n linitea deplin
din ncpere, toat lumea l-a auzit ct se putea de
clar.
Am i eu o provocare. Pentru c, dac eu
trebuie s m dovedesc demn de Narcesca
Elliania, care nu poate spera s ajung regin
nicieri dac nu-mi ofer mna ei, cred c e cazul
s se dovedeasc ea c e demn s fie regina celor
ase Ducate.
A fost rndul lui Peottre s tresar i s
pleasc, Cci nc nu se stinseser bine cuvintele
de pe buzele prinului, cnd fata a i rspuns:
Spune-mi care e provocarea!
i-o spun, n-ai team!
Dutiful a tras aer n piept. Cei doi tineri se
priveau n ochi. Se sinchiseau att de puin de
prezena noastr, a tuturor celorlali, nct era ca
i cum s-ar fi aflat singuri ntr-un deert. Nu se
intuiau cu priviri fixe, ci pline de via, de parc
s-ar fi vzut prima oar n clipa cnd se
ncletaser n acea lupt a voinelor.
Dup cum poate c tii, tatl meu nu era
dect prin motenitor cnd a plecat la lupt
pentru salvarea celor ase Ducate. Nu-l cluzea
aproape nimic mai mult dect curajul su cnd a
pornit n Cutarea Strbunilor care aveau s ne
vin n ajutor pentru a pune capt rzboiului
purtat de poporul tu mpotriva noastr.
Prinul a tcut, m-am gndit eu, aproape ca i
cum ar fi vrut s se conving c spusele lui i
atinseser scopul. Elliania a pstrat o tcere de
ghea, continund s-l studieze cu atenie. El a
renceput brusc s vorbeasc.
Dup ce s-au scurs mai multe luni fr nicio
veste de la el, mama, care, ntre timp, ajunse
regina asediat de dumani, dar legitim, a celor
ase Ducate, a plecat pe urmele lui. Cu numai o
mn de nsoitori, l-a cutat, l-a gsit i l-a ajutat
s trezeasc dragonii din regatul nostru.
O alt pauz. Pe care Elliania a refuzat din nou
s-o umple cu cuvinte.
Fiindc ea i-a dovedit meritele
alturndu-i-se tatlui meu n ncercarea sa de a
trezi dragonii, mi se pare potrivit s joci un rol
asemntor n ncercarea mea de a-l ucide pe
dragonul din ara voastr. Vino cu mine, narcesc
Elliania. ndur greutile umr la umr cu mine
i fii martora faptei pe care-o voi svri spre a-i
ndeplini dorina. Iar dac nu exist niciun dragon
pe care s-l ucid, depune mrturie dup ce te vei fi
convins cu ochii ti. Dutiful s-a ntors brusc spre
restul ncperii i i-a nlat glasul ntr-un
strigt: Pentru ca nimeni dintre cei aici de fa s
nu poat spune vreodat c numai cele ase
Ducate au dorit uciderea dragonului Icefyre!
Narcesca voastr, cea care i-a cerut moartea, s ia
parte la omorrea lui, alturi de mine. S-a rsucit
din nou ctre ea i i-a cobort glasul pn la o
oapt suav: Dac ndrznete!
Buzele ei s-au curbat a dispre.
ndrznesc.
Dac ar fi rostit mai mult de un singur cuvnt,
celelalte n-ar mai fi fost auzite, pentru c sala a
prins s vuiasc. Peottre ncremenise, palid i
nemicat ca o statuie de ghea, ns toi ceilali,
chiar i tatl Ellianiei, bteau n mese. Au nceput
cu toii, brusc, n limba lor i n sala mare a unui
castel strin, un cntec monoton, ritmat, despre
hotrre i sete de snge, mai potrivit pentru
vslaii de pe o corabie de pirai dect pentru
negociatori. Lorzii i doamnele din cele ase
Ducate strigau unii la alii ca s se fac auzii. Unii
erau de prere c Narcesca meritase s fie
provocat cu dispre de prin, iar alii mergeau
pn la a spune c fata Strin dduse un
rspuns plin de curaj i c poate n ea se ascundea
o regin demn de cele ase Ducate.
n mijlocul tuturor, regina mea rmsese
dreapt i neclintit, privindu-i fiul n tcere. Am
vzut buzele lui Chade micndu-se cnd i-a dat
un sfat, pe optite. Ea a oftat. Am bnuit ce-i
spusese el. Era prea trziu ca s mai schimbe
ceva; cele ase Ducate trebuiau s mearg
nainte, pe calea deschis de lovitura dat de
prin. Nu departe de ei, n lateral, Peottre se
strduia s-i mascheze groaza profund. Iar n
faa lor, prinul i Narcesca stteau n picioare,
duelndu-se din priviri.
Regina a vorbit cu voce joas, pentru nceput
doar ca s fac linite n sal.
Onorai oaspei i voi, domnii i doamnele
mele, v rog s m-ascultai.
Vacarmul s-a stins ncet, cu loviturile de la masa
strinilor s-au domolit treptat, fiind ultimele care
au ncetat. Kettricken a rsuflat adnc i i-am
vzut hotrrea ntiprit pe trsturile feei. Nu
s-a ntors spre Arkon Bloodblade i spre masa lui,
ci spre locul unde tia c se afla n clipa aceea
puterea. i-a ndreptat privirea n direcia
Narcesci, dar tiam c de fapt se uita la Peottre
Blackwater.
S-ar prea c am ajuns la o nelegere bine
stabilit. Prinul Dutiful este astfel logodit cu
Narcesca Elliania Blackwater din Runele Zeului,
dac el i va aduce Narcesci capul dragonului
negru Icefyre, iar ea l va nsoi ca s fie martor la
ndeplinirea acestei ndatoriri.
AA S FIE! a tunat Arkon Bloodblade, fr
s-i dea seama c dreptul de a hotr nu-i
aparinuse lui niciodat.
Peottre a ncuviinat cu gravitate, dnd de dou
ori din cap n tcere. Iar Narcesca Elliania s-a
ntors spre regina mea ridicndu-i brbia.
Aa s fie, a spus i ea, i negocierea s-a
ncheiat.
Aducei mncarea i vinul! a poruncit regina
pe neateptate.
Nu astfel cerea eticheta s nceap banchetul,
dar am bnuit c simea nevoia s se aeze i c
un pahar cu vin ar fi fost un ntritor bine-venit.
Eu unul tremuram, nu doar fiindc m temeam de
ceea ce putea iei n final din toate astea, ci i din
pricina durerii ce-mi zvcnea n cap, strnit de
Dutiful cnd tiase legtura care-mi dduse
putere asupra lui. La semnul lui Chade,
menestrelii au nceput brusc s cnte, n vreme ce
uvoiul servitorilor ptrundea n sal. Toat lumea
s-a aezat la locul su, chiar i Starling, care a
cobort cu graie de pe mas n braele soului ei,
aflate n ateptare. Molipsit de buna dispoziie a
ntregii curi, brbatul a nvrtit-o nainte de a o
lsa cu picioarele pe podea. Indiferent pentru ce
s-ar fi certat, se prea c se mpcaser.
Ca i cum ar fi simit c m ntrebam cum
izbutise s scape de porunca dat de mine prin
Meteug, Dutiful mi-a ptruns pe neateptate n
minte.
Tom Badgerlock, pentru asta o s-mi dai mai
trziu socoteal.
i m-a prsit la fel de brusc. Cnd am ncercat,
ovitor, s ajung la el, pur i simplu avea ua
nchis pentru mine. tiam c se afla acolo, dar nu
reueam s gsesc nimic de care s trag ca s-i
deschid mintea n faa mea. Nu era semn bun. l
nfuriasem i probabil c ncrederea care ne lega
se zdruncinase din temelii. Aa ceva n-avea s
m-ajute s-i dau lecii cu mai mult uurin.
Mi-am nfurat ptura mai strns n jurul
umerilor.
Jos, n sal, numai negustorii din Bingtown nu
erau exaltai. Vorbeau ncet, doar ntre ei. Ceea ce
nu-i mpiedica totui s-i umple din belug
farfuriile i paharele. Numai Selden Vestrit prea
adncit n gnduri. Nu mai avea nimic n farfurie
i pahar i prea s se uite-n gol.
ns la toate celelalte mese se discuta cu
nsufleire i toat lumea mnca lacom, ca otenii
abia ntori de pe cmpul de lupt. Entuziasmul
prea palpabil, ca i sentimentul de triumf. Se
fcuse. Cel puin pe moment, cele ase Ducate i
Insulele Strine aveau o nelegere temeinic.
Meritul era al reginei, firete, dar i al prinului,
cruia i se aruncau priviri mult mai laudative
dect nainte. Fr nicio ndoial, tnrul le
dovedise deopotriv nobililor din regatul su i
Strinilor c era plin de curaj.
Oaspeii i-au ndreptat tot mai mult atenia
asupra mncrii i a buturii. Un menestrel a
nceput un cntec vesel i discuiile s-au
mpuinat cnd pofta de mncare i-a intrat n
drepturi. Am destupat sticla cu vin pe care-o
luasem cu mine i mi-am desfcut ervetul, din
care am scos pine, carne i brnz. Dihorul a
aprut ca prin farmec i i-a pus lbuele din fa
pe genunchiul meu. Am rupt o bucat de carne
pentru el.
Un toast! a strigat cineva din sal. n cinstea
prinului i a Narcesci!
Cuvintele au dezlnuit urale zgomotoase.
Mi-am ridicat sticla zmbind amar i am but.
Capitolul XIV
MANUSCRISE

Pescarul Owen tria pe insula run numit


Fedois. Casa mamelor soiei sale era din lemn i
piatr i se afla la o bun distan deasupra
nivelului fluxului, fiindc acolo apa poate urca
uneori foarte mult i alteori foarte puin. Era un loc
bun. Pe plaja dinspre miaznoapte gseai molute
gustoase, iar sub ghear punea era destul de
ntins pentru ca nevasta lui s-i poat hrni cele
trei capre proprii dintr-o turm numeroas, dei era
una dintre fiicele tinere. Adusese pe lume doi fii i o
fiic, i toi l ajutau la pescuit. Nu le lipsea nimic i
asta ar fi trebuit s fie de-ajuns pentru el. Dar nu
era.
n zilele cu vzduhul limpede, un om cu vederea
ager de pe Fedois putea zri insula Aslevjal, cu
ghearul ei scnteind albastru sub cerul azuriu.
Toat lumea tie c iarna, la data cnd urc fluxul
cel mai puin, o barc se poate aventura pe sub
poalele ghearului, cutnd o cale ctre centrul
insulei. i toat lumea tie c acolo doarme
dragonul, cu o comoar mprtiat n jurul su.
Unii spun c un brbat curajos poate ajunge la
Icefyre, care doarme captiv n rceala gheii, ca s-i
cear s-i ndeplineasc o dorin, i mai spun i
c trebuie s fii i lacom, i nesbuit ca s faci aa
ceva. Fiindc se zice c Icefyre nu-i d unui astfel
de om numai ce cere, ci i ceea ce merit, i c nu e
vorba ntotdeauna de noroc i de aur. Ca s ajungi
astfel la Icefyre, trebuie s fii foarte iute, s atepi
s scad apa de sub ghear i s te repezi sub el
imediat ce-i alunec barca printre suprafaa ei i
acoperiul de ghea. Odat ajuns n interiorul
acelui safir rece, trebuie s-i numeri btile inimii,
pentru c, dac zboveti prea mult, vine fluxul i
eti zdrobit ntre ap i ghea. i nu e cel mai ru
lucru care i se poate ntmpla dac te aventurezi
acolo. Sunt puini cei care povestesc c au vzut
locul acela, i, dintre ei, puini spun adevrul.
Owen tia toate acestea, pentru c le auzise de la
mama lui, i de la nevasta lui, i de la mama
nevestei.
N-ai de ce s te duci s cereti la ua
dragonului, l preveniser ele. Fiindc n-o s
primeti nimic mai bun dect ar primi un ceretor
nesbuit ajuns la ua noastr.
Pn i cel mai mic dintre fiii si, care nu vzuse
dect ase ierni, tia c aa stteau lucrurile. ns
fiul su cel mare avea aptesprezece ani i-n inim,
i-n vintre i ardea focul dragostei pentru Gedrena,
fiica lui Sindre i a mamelor Lindsfall. Era o
mireas bogat, care nu i-ar fi ales drept so un fiu
de pescar. Aa c biatul bzia la urechea lui
Owan ca un nar noaptea, vietndu-se i
mormind c, dac ar fi avut curaj s-i fac o vizit
lui Icefyre, s-ar fi mbogit amndoi.
Brlogul lui Icefyre manuscris din Insulele
Strine

Strinii au plecat n dimineaa urmtoare, n


ceasul din zori al fluxului. Nu-i invidiam pentru
cltoria care i atepta. Ziua era posomort i
friguroas, i vntul aducea stropi fini de pe
crestele valurilor. ns ei nu preau s se
sinchiseasc de asprimea vremii, o acceptau,
fcea parte din viaa lor de zi cu zi. Auzisem c o
procesiune coborse ctre port, pentru un
rmas-bun oficial n clipa mbarcrii Ellianiei pe
corabia care urma s-o duc napoi, pe Runele
Zeului. Dutiful se aplecase asupra minii ei i i-o
srutase. Ea rspunsese cu o reveren pentru el
i cu una pentru regin.
Peottre fusese ultimul care-i luase rmas-bun
de la Farseeri. i tot el o escortase pe narcesc la
bordul corabiei. Rmseser cu toii pe doc,
fcnd cu mna n vreme ce ieea vasul din port.
Cred c lumea adunat s vad spectacolul s-a
simit dezamgit fiindc n ultima clip n-a
aprut o rsturnare dramatic a lucrurilor. Totul
te ducea cu gndul la calmul de dup o furtun.
Poate c, dup cele petrecute ntr-o noapte n care
dormise prea puin i dup hotrrile zguduitoare
n privina crora se ajunsese la o nelegere,
Elliania era nc prea nucit ca s mai pun
piedici n ultima clip.
tiam c, dup banchetul oficial, regina i
Chade discutaser n linite cu Blackwater i
Bloodblade. Aranjaser n grab acea ntlnire
care se prelungise pn n primele ore ale
dimineii. Vorbiser, fr ndoial, despre
ndrtnicia de care dduser dovad prinul i
Narcesca, dar mult mai important,
preschimbaser cltoria prinului n cutarea
dragonului ntr-o simpl etap a unei vizite
ndelungate n Insulele Strine. Chade mi-a
povestit, mai trziu, c despre uciderea
ipoteticului dragon vorbiser mult mai puin dect
despre un program al acelei vizite care s permit
nu doar ntlnirea prinului cu Hetgurdul
Insulelor Strine, ci i o vizit la familia mamelor
Ellianiei. Hetgurdul era o alian fr constrngeri
a efilor de trib, care se ocupa de legile negoului
ntr-o mult mai mare msur dect de orice fel de
guvernare. ns n privina casei mamelor Ellianiei
lucrurile stteau cu totul altfel. Chade mi-a spus
c Blackwater pruse din cale afar de stnjenit,
i chiar dornic s refuze dac ar fi putut, cnd
Bloodblade declarase c ntlnirea cu ele trebuia
s fie o parte a vizitei lui Dutiful n Insulele
Strine. Prinul i escorta sa aveau s plece
ntr-acolo n primvar. Dup ce am aflat asta, am
spus c lui Chade i rmnea prea puin timp ca
s adune informaii.
N-am luat parte nici la acele negocieri
desfurate n grab, nici la alte evenimente din
ziua plecrii. Spre nemulumirea lui Chade,
Lordul Auriu se ferea n continuare s apar n
public, dnd vina pe sntatea sa, care lsa de
dorit. Iar eu m-am bucurat la fel de mult ca el
fiindc puteam rmne n castel. nc m mai
dureau toi muchii i m simeam eapn dup
noaptea petrecut nepenit ntr-un spaiu strmt,
trgnd cu ochiul printr-o gaur. O cavalcad
pn n oraul Buckkeep i napoi nu m tenta
ctui de puin.
Ca urmare a plecrii Strinilor, muli nobili
mruni din cele ase Ducate au nceput s
prseasc la rndul lor curtea. Serbrile i
ceremoniile prilejuite de logodna prinului
ncetaser, iar ei aveau multe de povestit celor
rmai acas. Castelul se golea ca o sticl ntoars
cu gtul n jos. Grajdurile i ncperile servitorilor
au devenit brusc mai spaioase i viaa a intrat n
rutin mai puin zgomotoas din vremea iernii.
Spre disperarea mea, negustorii din Bingtown
n-au plecat. Asta nsemna c Lordul Auriu
continua s rmn n odile sale ca s nu fie
recunoscut, iar eu puteam da oricnd nas n nas
cu Jek, venit s-l viziteze. Decena era un
concept inexistent pentru ea. Crescuse ntr-o lume
necizelat, era fiic de pescari i tria n stilul lor
indolent. Am ntlnit-o de mai multe ori pe
coridoarele castelului. Mi-a zmbit de fiecare dat
i m-a salutat cu voie bun. La un moment dat,
cnd ne ndreptam n aceeai direcie, m-a btut
pe bra i mi-a spus s nu mai fiu posomort tot
timpul. I-am dat un rspuns care se voia neutru,
dar, nainte de a apuca s m ndeprtez, m-a
prins de ncheietura minii i m-a tras deoparte.
S-a uitat n jur, ca s se conving c locul era
pustiu, i mi-a optit:
Sunt sigur c m leg la cap fr s m doar,
dar nu mai suport s v vd pe voi doi aa. Refuz
s cred c nu cunoti secretul Lordului Auriu. i
dac-l cunoti A ovit o clip, apoi a continuat
cu voce la fel de nceat, dar insistent. Deschide
ochii, omule, i vezi ce-ai putea primi. Nu mai
atepta. O dragoste ca aceea de care-ai putea avea
parte nu
M-am grbit s-o ntrerup.
Poate c secretul Lordului Auriu nu e ceea
ce crezi. Sau poate ai stat prea mult printre
jamaillieni, am sugerat jignit.
Privirea mea ursuz n-a izbutit dect s-i
strneasc rsul.
Uite ce e, a spus, ai putea s ai ncredere n
mine. Lordul Auriu are de ani de zile, ncrede-te
n prietenia mea i s tii c, la fel ca tine, pot s
pstrez secretul unui prieten atunci cnd merit
s fie pstrat. A ntors capul i s-a uitat la mine ca
o pasre la un vierme. ns unele secrete implor
s fie trdate. Ca al iubirii nemrturisite. Amber e
o proast fiindc nu-i spune ce simte. Pstrarea
unui asemenea secret nu v face niciunuia vreun
bine.
M-a privit n ochi cu gravitate, continund s m
strng de ncheietura minii.
Habar n-am despre ce secret vorbeti, i-am
rspuns cu asprime, n timp ce m ntrebam,
stnjenit, cte secrete de-ale mele i mprtise
bufonul.
n clipa aceea, n captul coridorului au aprut
dou servitoare i s-au ndreptat spre noi,
sporovind vesel.
Jek mi-a dat drumul, m-a privit oftnd i a
cltinat din cap, comptimindu-m n btaie de
joc.
Sigur c n-ai habar, i n-ai fi n stare s vezi
nici ce i se pune sub nas. Voi, brbaii! Dac ar
ploua cu sup, ai iei s-o adunai cu furculia.
M-a btut cu palma pe spate i apoi, spre
uurarea mea, drumurile ni s-au desprit.
Pe urm am nceput s-mi doresc s lmuresc
lucrurile cu bufonul. Chinuitor ca un dinte
dureros, mi-am repetat iari i iari tot ce voiam
s-i spun. Muream de ciud fiindc nu puteam
intra n dormitorul lui, dei prea s-o primeasc
pe Jek cu plcere, pentru conversaii ntre patru
ochi. E drept c nici nu i-am btut la u ca s m
lase s intru; n prezena lui tceam, ursuz,
ateptnd s m ntrebe ce nu-mi convenea.
Necazul era c nu m ntreba. Toate gndurile
preau s i se ndrepte n alt parte; aveam
impresia c nici mcar nu-mi observa tcerea i
suprarea. Exist ceva mai iritant dect s-atepi
s nceap cineva o ceart njositoare? M
posomoram din ce n ce mai tare. Faptul c Jek l
credea pe bufon o femeie, o oarecare Amber, nu-mi
oferea nicio alinare. Doar fcea totul nc i mai
bizar.
ncercam zadarnic s-mi distrag atenia
gndindu-m la alte mistere. Laurel dispruse. n
zilele tot mai puine ale iernii, i observasem
absena. ntrebrile mele discrete despre ea mi
aduseser la urechi zvonul c plecase s-i viziteze
familia. Avnd n vedere cum stteau lucrurile, m
ndoiam c era adevrat. Cnd l ntrebasem
direct, Chade mi spusese c nu era treaba mea
dac regina hotrse s-i trimit vntorul acolo
unde nu se afla n primejdie. Cnd voisem s aflu
unde, m msurase cu o privire aspr.
Ceea ce nu tii nu te pune n pericol i nu o
pune nici pe ea.
i ar fi periculos s tiu unde e?
Chade czuse o clip pe gnduri, apoi oftase din
greu.
Nu tiu nici eu. A implorat-o pe regin s-i
acorde o audien ntre patru ochi. N-am idee
ce-au vorbit i Kettricken refuz s-mi
povesteasc. I-a fgduit prostete vntorului c
va fi secretul lor. i pe urm Laurel a plecat. Nu
tiu dac regina a trimis-o undeva sau dac ea a
cerut s i se ngduie s plece, sau dac a fugit pur
i simplu. I-am spus lui Kettricken c nu e nelept
s-mi ascund asta, dar e de neclintit, nu vrea
s-i ncalce cuvntul.
M gndisem la ultima mea ntlnire cu Laurel.
Bnuiam c plecase s se lupte cu pestriii n felul
ei. N-aveam habar cum anume. Dar m temeam
pentru ea.
Mai avem vreo veste despre Laudwine i
adepii lui?
Nimic despre care s tim c e n totalitate
adevrat. ns zice-se c trei zvonuri fac ct o
certitudine. i pn la noi au ajuns destule care
spun c s-a refcut dup ce l-ai rnit i c se
pregtete s ia din nou hurile. Dar s-ar prea
c o parte dintre Pestrii susin c nu mai are
dreptul s-i conduc, i asta se apropie cel mai
mult de o veste bun. Nu putem dect s sperm
c-i are propriile necazuri.
Era sperana mea arztoare, dar, n adncul
inimii, nu puteam s cred c era adevrat.
Nici n rest nu-mi nsenina nimic viaa. Prinul
nu venise n Turnul Meteugului n dimineaa
plecrii Narcesci. Atunci nu m mirasem. Se
culcase trziu noaptea, iar prezena lui fusese
necesar n port n zori. Dar i n urmtoarele
dou diminei l ateptasem zadarnic. M dusesem
acolo la ora stabilit, l ateptasem lucrnd singur
la traducerea manuscriselor, apoi plecasem.
Nu-mi trimisese vorb ca s-mi ofere explicaii. n
a treia diminea, dup ce fiersesem la foc mic n
propria mea furie, m hotrsem, cu fermitate, s
nu ncerc s iau legtura cu el. mi spusesem c
nu eram eu cel care trebuia s fac primul pas.
ncercasem s m pun n pielea lui. Cum m-a fi
simit dac a fi aflat c Verity se folosise de
Meteug ca s-mi porunceasc s-i fiu
credincios? tiam foarte bine cum fusese cnd mi
nceoase maestrul Galen mintea ca s nu-mi pot
gsi talentul pentru Meteug. Dutiful avea,
deopotriv, dreptul s fie furios i s m sfideze, ca
un prin ce era. Intenionam s-i las i furia, i
sfidarea s-i urmeze cursul, risipindu-se. Cnd
avea s fie pregtit, urma s-i dau singura
explicaie posibil: adevrul. Nu voisem s-l silesc
s mi se supun, ci doar s nu-l las s ncerce s
m ucid. Gndul mi smulsese un oftat i m
aplecasem din nou asupra muncii mele.
Era sear i m aflam n turnul lui Chade.
Venisem acolo imediat ce trecuse de amiaz, ca
s-l atept pe Thick. Era nc o ntlnire la care nu
venea. Aa cum i spusesem lui Chade, nici el, nici
eu nu puteam face mare lucru dac netotul nu
venea de bunvoie la ntlnirea cu mine. ns nu
pierdusem timpul. Pe lng mai multe dintre cele
mai vechi i mai greu de descifrat manuscrise
despre Meteug, Chade mi dduse dou, tot
vechi, despre Icefyre, dragonul din Runele Zeului.
Dou legende, dar speram c era cu putin s
gsesc smburele de adevr din care luaser
natere. Btrnul asasin i trimisese deja spioni
n Insulele Strine. Unul cltorise chiar pe
corabia Narcesci, pretinznd c se folosea de
prilej ca s-i viziteze rudele din inutul ei.
Adevrata sa nsrcinare era s-ajung pe insula
Aslevjal sau mcar s afle ct mai multe despre ea
i s-i dea raportul lui Chade. Acesta se temea c,
dup ce se obligase s se supun ncercrii,
Dutiful chiar trebuia s caute dragonul. i era
hotrt s nu-l lase s plece dect foarte bine
pregtit i cu o escort de ndejde.
S-ar putea s-l nsoesc chiar eu, m
ntiinase cnd ne ntlniserm n turn ultima
oar.
i gemusem, dar numai n sinea mea. Era prea
btrn pentru o astfel de cltorie. Printr-un mare
efort de voin, reuisem s pstrez i cuvintele
numai pentru mine. Fiindc tiam c altminteri ar
fi urmat un protest:
Atunci pe cine crezi c-ar trebui s trimit?
Nu nclinam n favoarea unei vizite fcute de
mine pe Aslevjal mai mult dect n favoarea vizitei
lui Chade. i nici n favoarea vizitei lui Dutiful.
Am mpins manuscrisul despre Icefyre ntr-o
parte i m-am frecat la ochi. Era interesant, dar
m ndoiam c povestea coninea ceva care l-ar fi
putut ajuta pe prin n aventura lui. Din cte tiam
despre dragonii notri de piatr, i chiar din tot
ce-mi istorisise bufonul despre dragonii din
Bingtown, mi se prea foarte puin probabil s
existe unul adormit ntr-un ghear, pe una dintre
Insulele Strine. Era mult mai degrab posibil ca
pe un dragon adormit s se dea vina pentru
cutremure i pentru ruperea gheurilor. n plus,
pe moment mi primisem poria de dragoni. Cu ct
studiam mai mult manuscrisul, cu att mai
tulburtoare erau gndurile la bingtownianul cu
vl care-mi ameninau somnul. Totui a fi dorit
s fie acestea singurele mele griji.
Ochii mi-au czut pe un castron greu, de lut,
aezat cu faa n jos pe colul mesei. Sub el era un
obolan mort. Ei, cea mai mare parte a unui
obolan mort. I-l luasem dihorului cu o noapte
nainte. Dormeam adnc i m trezisem cnd
Harul mi adusese la urechi un ipt de durere
atroce. Nu fusese obinuita stingere a vieii unei
creaturi mrunte. Cnd eti nzestrat cu Har
trebuie s te nvei cu aceste pulsaii nentrerupte.
Vietile mici dispar, de obicei, ca nite balonae
de spun care se sparg. Pentru ele, moartea e un
pericol care te pate zi de zi, pe toat durata vieii.
Numai un om legat de un animal putea s pun
ntr-un urlet atta groaz, atta furie i atta
amrciune pentru moartea unei fpturi.
Odat trezit, renunasem la orice speran c a
fi putut adormi din nou. Fusese ca i cum mi s-ar
fi redeschis rana fcut de pierderea lui Ochi
ntunecai. mi srise somnul i, neavnd niciun
chef s-l trezesc pe bufon, o pornisem n schimb
ctre turn. Pe drum, ddusem de dihor, care tra
dup el obolanul. Cel mai mare care-l vzusem
vreodat, i cel mai sntos, judecnd dup blana
lui lucioas. Dup o urmrire i o scurt lupt,
dihorul mi-l lsase mie. N-aveam cum s dovedesc
c obolanul i fusese cuiva tovar de Har, dar era
o bnuial greu de nlturat. Pstrasem animalul
mort ca s i-l art lui Chade. tiam c avem un
spion n castel. Ramura de dafin gsit de Laurel
era o dovad ndestultoare. Acum era posibil ca
obolanul i tovarul lui de Har nu doar s fi
ptruns n reedina regal, ci s fi tiut cte ceva
i despre ascunztorile noastre. Speram c
btrnul urma s-ajung n turn n seara aceea.
M-am ntors ctre cele dou manuscrise vechi
despre Meteug pe care ne strduiam s le
punem cap la cap. Erau mult mai greu de descifrat
dect cele despre Icefyre, dar i rezultatele se
dovedeau mult mai mulumitoare. Pornind de la
vechimea pe care preau s-o aib pergamentele i
de la stilul n care erau caligrafiate, Chade credea
c fceau amndou parte din aceeai lucrare. Iar
eu, pornind de la cuvintele alese i de la desenele
care le mpodobeau, credeam c erau fragmente
din lucrri diferite. Ambele pergamente erau
ptate i pe ambele cerneala se decolorase, mai
multe cuvinte, ba chiar i fraze, erau, n parte, de
necitit. Erau caligrafiate ntr-un stil arhaic,
care-mi ddea dureri de cap. Alturi de fiecare
pergament era un altul, nou, pe care traduceam
eu i Chade textul, cuvnt cu cuvnt. Uitndu-m
la ele, mi-am dat seama c scrisul meu aprea
mult mai des. Am aruncat o privire ctre ultimele
rnduri scrise de Chade. O fraz ncepea astfel:
ntrebuinarea scoarei de spiridu. M-am
ncruntat i am cutat rndul corespunztor de pe
pergamentul vechi. Ilustraia de alturi era destul
de decolorat, dar nu nfia nicidecum scoara
de spiridu. Cuvntul tradus astfel de Chade era
pe jumtate ascuns de o pat. Uitndu-m cu mai
mult atenie, n-am putut s nu-i dau dreptate.
ns logica lipsea. Dac nu cumva desenul ilustra
o alt parte a textului. i atunci nsemna c tot ce
tradusesem eu ar fi putut fi greit. Am oftat.
Raftul cu sticle de vin s-a rotit brusc. A intrat
Chade, urmat de Thick, care aducea o tav cu
mncare i butur.
Bun seara, i-am salutat eu, punndu-mi cu
grij pergamentele deoparte.
Bun seara, Tom, mi-a rspuns Chade.
N seara, jupne, pute-a-cine, a zis i
nerodul.
Nu-mi spune mie aa.
Bun seara, Thick. Cred c noi doi ar fi
trebuit s ne ntlnim ceva mai devreme.
Netotul a lsat tava jos i s-a scrpinat.
Am uitat, a rspuns, cu o ridicare din umeri,
dar ochii lui mici s-au ngustat cnd a rostit
cuvintele.
I-am aruncat lui Chade o privire resemnat. M
strduisem, dar expresia lui ursuz voia s spun
c nu ndeajuns. Am ncercat s m gndesc cum
s scap de Thick ca s pot vorbi cu btrnul ntre
patru ochi despre obolan.
Thick? Data viitoare cnd aduci lemne pentru
foc, n-ai putea aduce un bra n plus? Seara se
face uneori foarte frig aici.
I-am artat flcrile din ce n ce mai mici. Le
lsasem s se stng, fiindc nu mai aveam
lemne.
Pute-a-cine ngheat.
I-am auzit gndul ct se putea de clar, ns el se
holba la mine cu nepsare, ca i cum nu mi-ar fi
neles cuvintele.
Thick? Dou brauri de lemne n seara asta.
Da?
Chade i vorbea mai tare dect ar fi fost nevoie,
rostind fiecare cuvnt foarte clar. Oare nu-i
ddea seama ce mult l enerva asta pe Thick? Era
netot, nu surd. i nici pe de-a-ntregul idiot.
Slujitorul a dat ncet din cap.
Dou brauri.
Ai putea s le-aduci chiar acum, a spus
Chade.
Acum, a ncuviinat Thick.
Cnd s-a rsucit pe clcie ca s plece, mi-a
aruncat o scurt privire cu coada ochiului.
Pute-a-cine. Mai mult munc.
Am ateptat s ias nainte de a-mi ncepe
discuia cu Chade. El aezase tava departe de
pergamente, n cellalt capt al mesei.
Nu mai ncearc s m-atace cu Meteugul.
Dar l folosete ca s m insulte fr martori. tie
c tu nu-l poi auzi. Nu tiu de ce nu m poate
suferi n halul sta. Nu i-am fcut nimic.
Chade a ridicat dintr-un umr.
Ei bine, trebuie s trecei amndoi peste asta
i s lucrai mpreun. Prinul trebuie s fie nsoit
n aventura lui de un soi de coterie de oameni care
stpnesc Meteugul, chiar dac n-o s poat
primi for n plus dect de la un servitor. Fitz, f-i
curte lui Thick i cucerete-l. Avem nevoie de el.
Nu i-am rspuns, i a oftat.
Vin? m-a mbiat dup ce s-a uitat n jur.
I-am artat cana mea.
Nu, mulumesc. n seara asta beau ceai
fierbinte.
Oh, foarte bine. Chade a ocolit masa s vad
la ce lucram. Oh, ai dat gata pergamentele despre
Icefyre?
Am cltinat din cap.
nc nu. Nu cred c-o s gsim n ele ceva
folositor. Despre dragonul sta nu spun nimic
clar. Povestesc doar despre cutremure, care
dovedesc c pedepsete pe cineva fiindc nu se
poart cum se cuvine, pentru ca omul s priceap
c trebuie s se ntoarc pe calea cea dreapt.
Citete-le oricum pn la sfrit. S-ar putea
s conin totui ceva, s aminteasc printre
rnduri vreun amnunt pe care ne-ar prinde bine
s-l tim.
M ndoiesc. Chade, chiar crezi c au un
dragon? N-ar putea fi un iretlic al Ellianiei, ca
s-i amne nunta trimindu-l pe prin s caute
ceva care nu exist?
Sunt sigur c-n gheaa de pe Aslevjal e
captiv o creatur. n pergamente foarte vechi se
spune de mai multe ori, n treact, c-a fost zrit.
Cteva ierni n care a nins foarte mult i o
avalan au ascuns-o vederii. Dar, pentru o
vreme, cltorii care ajungeau acolo se abteau
foarte mult din drum ca s se uite n ghear i-i
ddeau cu prerea despre ceea ce deslueau n
interior.
M-am lsat pe sptarul scaunului.
Oh, minunat. Poate e o treab pentru lopei i
fierstraie de ghea, nu pentru un prin i o
sabie.
Pe faa lui Chade a licrit un zmbet fugar.
Ei, dac trebuie s dm repede deoparte
gheaa i zpada, cred c-avem o metod mai bun.
Dar e totui nevoie de rafinament.
Aha. Aadar luna trecut, pe plaj, a fost
mna ta?
Auzisem zvonuri despre o detuntur nsoit de
o strfulgerare de lumin, la care fuseser martori
corbierii de pe mai multe vase din port. Se
ntmplase n miez de noapte i n toiul unui
viscol. Toat lumea care povestea despre asta era
nedumerit. Nu zriser niciun fulger brzdnd
cerul i, ntr-o astfel de noapte, aa ceva nici nu
era de ateptat. Dar detuntura o auziser cu toii.
Spulberase o grmad de piatr i de nisip.
Pe plaj? m-a ntrebat Chade, ca i cum s-ar fi
mirat.
Nu conteaz, m-am lsat eu pguba,
aproape cu uurare.
Nu voiam s fiu amestecat n experienele lui cu
pulbere exploziv.
Aa e, a ncuviinat el. Avem de vorbit despre
altele, mult mai importante. Cum se descurc
prinul la leciile de Meteug?
Am tresrit. Nu-i spusesem c Dutiful nu mai
venise la lecii. Mai nti am ncercat s ocolesc
rspunsul.
Nu-l las s exerseze Meteugul ct timp e aici
bingtownianul cu solzi, i-am reamintit. Aa c
ne-am mulumit s studiem manuscrisele
Pe urm mi-am dat brusc seama c era lipsit de
sens s-i ascund adevrul, c nu puteam ajunge
departe minindu-l.
De fapt, dup banchetul de rmas-bun n-a
mai venit la lecii. Cred c e nc furios fiindc a
descoperit c m-am folosit de Meteug ca s-i dau
o porunc.
Chade s-a ncruntat la auzul vetii.
Ei, o s iau msuri ca s-l readuc la
sentimente mai bune. Indiferent ct de tare s-a
suprat, trebuie s-i vad de treab. Mine o s
fie acolo. O s am grij s-i poat petrece n
fiecare diminea o or n plus cu tine fr s i se
simt lipsa. S trecem la Thick. Trebuie s-i dai i
lui lecii, Fitz, sau mcar s-l faci s i se supun.
Nu m intereseaz cum o s izbuteti, dar i
sugerez c mita e mai bun dect ameninrile i
dect pedepsele. i-acum urmtoarea noastr
nsrcinare: cum propui s ncepem s cutm
ali tineri potrivii s deprind Meteugul?
M-am aezat i mi-am ncruciat braele pe
piept. M-am strduit s-mi rein furia n timp ce
l-am ntrebat:
nseamn c-ai gsit un maestru care s-i
nvee dup ce-i descoperi?
M-a privit ncruntnd din sprncene.
Te-avem pe tine.
Am cltinat din cap.
Nu. Eu l nv pe prin, la cererea lui. Iar tu
m-ai silit s ncerc s-l nv pe Thick. Dar nu sunt
maestru. N-a fi nici dac a avea toate
cunotinele necesare. Nu pot. mi ceri s fac asta
o via. S-mi iau n cele din urm un ucenic, care
s fie maestru dup moartea mea. N-am cum
s-adun un grup de oameni i s-i nv Meteugul
fr s le spun cine sunt. i asta n-o s-o fac.
M-a fixat ndelung cu privirea, cu buzele uor
ntredeschise, ca rspuns la furia mea reinut.
Asta a prut s le dea vorbelor mele avnt.
Mai mult dect att, a prefera s m lai s
gsesc eu nsumi o cale de mpcare cu prinul. O
s fie mai bine aa. E ceva personal, ntre mine i
el. i vrei s tii cnd i unde voi putea s-i dau
lecii lui Thick? Niciodat i nicieri, am rspuns
scurt. Nu m poate suferi. i el e nesuferit, prost
crescut i pute. i, dac n-ai bgat de seam, e
ncet la minte. E puin cam periculos s-i
ncredinm lui tainele magiei Farseer. Dar, chiar
i fr s inem cont de toate astea, mi-a respins
toate ncercrile de a-l nva ceva.
Ceea ce era adevrat, mi-am spus, lundu-mi
aprarea fa de mine nsumi. Thick pusese
repede capt tuturor ncercrilor mele de a sta de
vorb lsndu-mi mintea ntr-un nor de insulte
trimise prin Meteug.
i e puternic. Dac insist, aversiunea lui fa
de mine ar putea deveni violent. Ca s fiu sincer,
m sperie.
Sperasem s-l nfurii pe Chade, dar nu mi-a
reuit. S-a aezat ncet n faa mea i a sorbit din
paharul cu vin. M-a privit cteva clipe n tcere,
apoi a cltinat din cap.
Aa nu rezolvi nimic, Fitz, mi-a spus cu voce
sczut. tiu, te ndoieti c vei putea s-l
instruieti pe prin i s-i aduni i o coterie n
timpul care ne-a mai rmas, dar trebuie s-o facem.
M ncred n tine, sunt sigur c vei gsi o cale.
Tu eti cel convins c prinul are nevoie s ia
fiin coteria asta nainte de a pleca n cutarea
dragonului. Eu nici mcar nu sunt sigur c e o
cutare n toat puterea cuvntului i cu att mai
puin c o coterie o s-i fie de mai mult folos dect
nite oteni cu lopei.
Totui, mai curnd sau mai trziu, prinul va
avea nevoie de coteria asta. Aa c poi ncepe s-o
nfiinezi de-acum. Chade s-a lsat pe sptarul
scaunului i i-a ncruciat braele la piept. M-am
gndit cum am putea gsi oameni potrivii pentru
aa ceva.
M-am holbat la el n tcere. mi nesocotea cu
inima uoar refuzul de a deveni maestru.
Urmtoarele lui cuvinte m-au umplut de furie.
A putea pur i simplu s-l pun la treab pe
Thick. A gsit-o cu uurin pe Nettle. Poate, dac
i d silina i e rspltit dup fiecare izbnd,
descoper i alii.
Pur i simplu nu vreau s am de-a face cu
Thick, am murmurat.
Pcat, a ripostat Chade, cu voce la fel de
nceat. Fiindc m tem c asta nu mai ine de
ceea ce stabilim noi doi. D-mi voie s i-o spun pe
leau: e porunca pe care ne-a dat-o regina. Ne-am
ntlnit azi-diminea i am discutat cteva ore
despre Dutiful i cutarea n care va porni. E de
aceeai prere cu mine, trebuie s existe o coterie
care s-l nsoeasc. M-a ntrebat ce oameni am
gsit. I-am vorbit despre Thick i Nettle. Vrea s
nceap imediat instruirea lor.
Mi-am ncruciat braele i am mai pstrat o
vreme tcerea. Eram ocat, nu doar fiindc voiau
s-o amestece pe Nettle. n Regatul Munilor, copii
de soiul lui Thick erau de obicei abandonai la
scurt timp dup natere. mi imaginasem c ideea
de a avea un astfel de om n slujba fiului ei avea
s-o ngrozeasc pe regin. De fapt, fusesem sigur
c-avea s-o resping. M surprindea nc o dat.
A trimis deja pe cineva dup Nettle? am
ntrebat imediat ce am putut vorbi fr s-mi
tremure glasul.
Nu nc. Vrea s se ocupe ea nsi de toate
astea, cu mult tact. tim c, dac va cere aa ceva,
Burrich ar putea s refuze iari. Dac va fi o
porunc, ei bine, niciunul dintre noi nu tie ce va
face el. Regina vrea s fie de acord i Burrich, i
fata. De aceea trebuie s se gndeasc bine la
cuvintele n care s-i mbrace dorina i, n clipa
de fa, solia din Bingtown i nghite tot timpul.
Dup plecarea negustorilor, regina i va invita aici
pe Burrich i pe Nettle ca s le explice de ce e
nevoie de ei amndoi. i, poate, i de Molly.
Firete, a adugat, cu mult grij, dac nu cumva
preferi s le vorbeti tu n numele reginei. Atunci
Nettle i-ar putea ncepe leciile mai curnd.
Am tras aer n piept.
Nu. Nu prefer. Iar Kettricken n-ar trebui s-i
piard timpul gndindu-se cum s-i nduplece.
Pentru c eu unul n-o s-o nv pe Nettle
Meteugul.
M-am gndit c-o s rspunzi aa, mnat de
sentimente. Numai c sentimentele nu au ce cuta
aici, Fitz. E porunca reginei noastre. N-avem de
ales, trebuie s ne supunem.
M-am grbovit pe scaun. Am simit gustul
nfrngerii amar ca fierea. Aadar se ntmplase.
Regina poruncise s-mi fie sacrificat fiica pentru
binele motenitorului Farseer. Tihna vieii i
sigurana cminului ei nu nsemnau nimic pe
lng nevoile arztoare ale tronului. M mai
izbisem de aa ceva. Cndva crezusem c nu
puteam dect s m supun. Dar fusese gndul
unui Fitz mai tnr. Mi-am ngduit s chibzuiesc
cteva clipe. Kettricken, prietena mea i soia
unchiului meu Verity, era o Farseer prin cstorie.
Jurminte din copilrie, din adolescen i din
tineree m legau de Farseeri, m obligau s m
supun poruncilor lor, neprecupeindu-mi nici
mcar viaa. Pentru Chade, datoria mea prea mai
presus de orice dubiu. Dar ce nsemna un
jurmnt? Cuvinte rostite cu glas tare i cu bun
intenie de a le respecta. Pentru unii nu erau dect
att, simple cuvinte pe care le puteai da uitrii
cnd se schimba ceva n inima ta. Brbai i femei
care se juruiser unul altuia se ntlneau pe furi
cu altcineva sau pur i simplu i prseau
perechea. Otenii care-i juraser credin unui
lord dezertau n iernile cu prea mult ger i prea
puin hran. Nobilii care se dedicau unei cauze o
abandonau dac puteau trage mai multe foloase
intrnd n tabra opus. Prin urmare, chiar eram
obligat s m supun reginei? Mna mi s-a dus la
mica insign n form de vulpe nfipt n cma,
pe dedesubt.
Aveam o sut de motive s nu-i ndeplinesc
porunca i, dintre ele, niciunul n-avea legtur cu
Nettle. i spusesem mai nainte lui Chade c
Meteugul era o magie care ar fi putut fi lsat s
se stng. ns m lsasem convins s-l nv pe
Dutiful. Citirea manuscriselor despre Meteug
nu m ajutase s fiu sigur c hotrrea mea era
corect. n acele pergamente date uitrii
ntrezrisem o sfer a Meteugului cu mult mai
vast dect cutezase vreodat Verity s i-o
imagineze. Mai ru dect att, cu ct citeam mai
mult, cu att mai bine mi ddeam seama c nu
aveam o bibliotec plin cu scrieri despre
Meteug, ci numai fragmente din ea.
Manuscrisele noastre descriau ndatoririle
profesorilor sau cele mai sofisticate ntrebuinri
ale acestei magii. Probabil c existaser i altele,
despre elementele sale de baz i despre modul n
care puteai s capei nite deprinderi i s i le
controlezi la un nivel cerut de cele mai avansate
scopuri. Dar pe acelea nu le aveam. Numai El tia
care le fusese soarta. Crmpeiele de cunotine pe
care le ntrezrisem m convinseser c
Meteugul oferea puteri aproape egale cu ale
zeilor. Cu ajutorul lui puteai s rneti sau s
vindeci, s iei lumina ochilor sau s-o druieti, s
ncurajezi sau s nimiceti. Nu credeam c eram
destul de nelept ca s stpnesc o asemenea
putere i, cu att mai puin, s hotrsc cine s-o
primeasc i cine nu. n schimb, pe msur ce
citea mai mult, Chade i dorea cu o tot mai mare
lcomie s stpneasc acea magie care-i fusese
refuzat din pricina naterii lui nelegitime. Ceea ce
putea oferi Meteugul l umplea de un entuziasm
care m nspimnta adesea. Iar faptul c insista
s se aventureze pe trmul su de unul singur
m speria n alt mod. Dar n ultima vreme nu mai
vorbise despre asta i speram c nu izbndise.
ns nu cutezam s sper c asta lsa pe seama
mea luarea unei hotrri. A fi putut s refuz s
m supun reginei, a fi putut fugi, dar Chade ar fi
continuat s studieze Meteugul fr mine.
Voina lui era puternic, aa cum i era i dorina
de a deprinde Meteugul. Nu s-ar fi mulumit s
nvee el, ar fi ncercat s-i dea lecii lui Dutiful; i
poate i lui Thick. i lui Nettle, mi-am dat apoi
seama. Fiindc, n ochii lui, Meteugul nu era
periculos, ci ispititor. i se considera ndreptit
s-l stpneasc. Era un Farseer, i magia
Farseerilor i se cuvenea de drept, dar acest drept i
fusese negat de propria natere, fiindc era un
Farseer bastard. Ca i fiica mea.
M-am trezit punnd brusc degetul pe o ran n
care-mi mustea puroiul de muli ani. Magia
Farseer. Asta era Meteugul. Se presupunea c
orice membru al familiei regale avea dreptul s
i-o nsueasc. Iar aceast presupunere era
urmat de ideea c un Farseer era destul de
nelept ca s-o foloseasc oriunde n lume. Nscut
n patul cui nu trebuia, Chade fusese socotit
nedemn i i se negase cu brutalitate dreptul de a
deprinde Meteugul. Poate c n-avusese
niciodat talentul necesar pentru a-l stpni; sau
poate c acest talent i se ofilise, neglijat. Dar
nedreptatea care i se fcuse neoferindu-i-se
prilejul s-l nvee continua s-l macine pe
btrnul asasin chiar i dup atta vreme. Eram
sigur c, n spatele dorinei mistuitoare de a se
trece din nou la ntrebuinarea Meteugului, se
ascundea ambiia lui zdrnicit. Avea impresia
c eu o lipseam pe Nettle de ceva care i se cuvenea,
aa cum i se ntmplase lui? L-am privit. Dac el,
Verity i Patience n-ar fi intervenit n favoarea
mea, a fi putut fi i eu n situaia lui.
Eti foarte tcut, a spus cu blndee.
M gndesc, am rspuns.
S-a ncruntat.
E porunca reginei, Fitz. Nu o cerere la care s
te gndeti cum rspunzi. De data asta trebuie s
te supui.
Nu o cerere la care s te gndeti cum rspunzi.
n tinereea mea, trecusem att de des la fapte fr
s stau pe gnduri. mi fcusem pur i simplu
datoria. Dar pe atunci fusesem un bieandru.
Acum eram brbat. i nu oscilam ntre a-mi face
sau nu datoria, ci ntre ce era bine i ce era ru.
Am privit ntrebarea de departe, ca s-o vd ntr-un
tablou ct mai larg. Era bine s-i dau unei alte
generaii lecii de Meteug i s-l pstrez astfel n
lumea noastr? Era bine s las tot ce se tia
despre el s se piard, ca s nu mai poat fi folosit
de oameni? Dac existau ntotdeauna unii care
n-aveau dreptul s-l nvee, nu era mai bine s i-l
interzic ntregii omeniri? Cunotinele despre
magie erau aidoma obiectelor de pre adunate
rnd pe rnd ntr-un tezaur, sau nu reprezentau
dect un talent cu care te nteai sau nu, ca acela
de a trage bine cu arcul sau de a cnta fr cusur
fiecare not a unei melodii?
M simeam asediat de ntrebrile care mi se
nvrtejeau n minte. Din inim striga la mine o
alta. Nu puteam face nimic ca s-o feresc pe Nettle
de asta? Pentru c nu puteam suporta. Nu puteam
suporta s vd c tot ce sacrificasem devenea
zadarnic fiindc secretul naterii ei i al
supravieuirii mele le erau brusc dezvluite celor
crora le puteau face cel mai mult ru. Puteam
refuza s-i iniiez pe alii n tainele Meteugului,
dar nu puteam pstra pacea vieii ei. Puteam s-o
rpesc de-acas i s fug, dar urmrile s-ar fi
dovedit exact att de dezastruoase cum m
temeam.
Cnd m nvase Kettle jocul cu pietre, modul
n care priveam lumea se schimbase pe
neateptate. Pe atunci lupul se afla alturi de
mine. Vzusem pietrele mici, aezate n locurile
unde se ncruciau liniile de pe pnza de joc, ca pe
o stare a lucrurilor nicidecum neschimbtoare, ci
ca pe un punct din fluxul bogat al posibilitilor.
Nu puteam ctiga partida cu Chade spunnd nu.
Dar dac a fi spus da!
Alegi ntotdeauna s te lai nctuat de ceea ce
eti. Acum las ceea ce eti s te elibereze.
Gndul mi-a ptruns nepoftit n minte i mi-am
inut rsuflarea.
Ochi ntunecai?
M-am ntins spre gndul acela, dar venise de
nicieri, ca vntul. Nu tiam dac era al altcuiva i
mi-l adusese Meteugul sau dac se nlase din
adncul fiinei mele. Dar, de oriunde ar fi aprut,
purta pecetea adevrului. L-am ntors pe toate
prile cu delicatee, ca i cum m-ar fi putut tia.
Aadar m nctua ceea ce eram. i eram un
Farseer. Dar ntr-un mod straniu, distanat, care
m elibera.
Vreau o fgduin, am spus trgnnd
cuvintele.
Chade a simit schimbarea din mine. i-a lsat
paharul jos cu bgare de seam.
Vrei o fgduin?
ntre regele Shrewd i mine nimic n-a rmas
nerspltit. Eu am fost omul lui. n schimb, el s-a
ngrijit de nevoile mele trupeti i sufleteti, a avut
n vedere s primesc nvtur. i a fcut totul
foarte bine, dar am neles asta ntru totul abia
cnd am ajuns brbat n toat firea. Vreau acum o
fgduin asemntoare.
Chade m-a privit pe sub sprncenele ncruntate.
i lipsete ceva? Bine, tiu c odaia n care
locuieti las mult de dorit, dar, aa cum i-am
mai spus, cea n care ne aflm acum poate fi
modificat oricum ai vrea, ca s fie pe potriva
nevoilor tale. Calul tu pare bun, dar, dac vrei
unul i mai bun, pot aranja
Nettle, am spus cu voce joas.
Vrei s i se poarte ei de grij? Se poate face cu
uurin dac-o aducem aici, s fie educat i s
aib prilejul s cunoasc tineri bine situai
Nu. Nu vreau s i se poarte de grij. Vreau s
fie lsat n pace.
A cltinat din cap cu ncetineal.
Fitz, Fitz. tii c aa ceva nu-i pot oferi.
Regina a poruncit s fie adus aici i s nvee.
Nu i-o cer ie. I-o cer reginei mele. Dac
primesc s devin Maestrul Meteugului la curtea
ei, trebuie s m lase s nv pe cine vreau, n
tain i n felul meu. i trebuie s-mi fgduiasc,
n primul rnd, c-o s-mi lase fiica n pace. Pentru
totdeauna.
Pe faa lui s-a aternut o expresie
nemaipomenit. n ochi i s-a aprins, nebunete,
sperana c aveam s fiu Maestru al
Meteugului. Dar cerusem un pre care-l speria.
Vrei s-i fgduiasc regina ta ceva? Nu i se
pare c astfel ceri prea mult?
Mi s-au ncordat flcile.
Poate c da. Dar, poate pentru prea mult
timp, Farseerii au cerut prea mult de la mine.
A tras aer pe nri ndelung. tiam c-i inea
furia n fru mulumit speranei. Mi-a vorbit
protocolar, cu o rceal de ghea:
O s aduc la cunotina Maiestii Sale
cererea ta i o s-i transmit rspunsul.
Te rog, am zis curtenitor, cu glas sczut.
S-a ridicat eapn i s-a ndeprtat fr s mai
scoat niciun cuvnt. Dup tcerea lui, mi-am dat
seama c era mai furios dect crezusem. Am avut
nevoie de cteva clipe ca s neleg. Nu eram la fel
ca el, nici ca Farseer, nici ca asasin. Nu eram sigur
c asta m fcea un om mai bun dect el. Tnjeam
s-l las s plece, dar tiam c mai aveam i altele
de discutat.
Chade, nainte de a pleca, mai am ceva s-i
spun. Cred c pe coridoarele noastre secrete e un
spion.
i-a lsat furia deoparte, retrgndu-se aproape
vizibil din braele ei. Cnd s-a ntors spre mine,
am ridicat castronul ca s-i art obolanul.
L-a omort dihorul, azi-noapte. Am simit pe
cineva suferind pentru moartea lui. Cred c era
tovar de Har cu cineva din Buckkeep. Ar putea fi
cel pe care l-am ntlnit pe drum, n noaptea
dinainte de logodna prinului.
Cu o strmbtur de dezgust, Chade s-a aplecat
asupra obolanului i l-a mpuns cu degetul.
Putem afla n vreun fel de cine-l lega Harul?
Am cltinat din cap.
Nu cu certitudine. Dar moartea lui a
ndurerat profund pe cineva. Cred c va avea
nevoie de cel puin o zi ca s-i revin. Prin
urmare, dac din vrtejul vieii la curte dispare
cineva vreme de o zi sau mai mult, poate-o s vrei
s-i faci o vizit, s afli de ce sufer.
O s fac cercetri. Crezi aadar c e un nobil?
Asta e partea cea mai grea. Ar putea fi orice
brbat i orice femeie, dintre nobili, dintre servitori
i dintre menestreli. Ar putea fi cineva care-a
locuit aici toat viaa lui sau cineva care-a sosit
dup ce-a nceput srbtorirea logodnei.
Bnuieti pe cineva?
M-am ncruntat o clip.
Am putea urmri cu cea mai mare atenie
familia Bresinga i nsoitorii si. Dar numai
pentru c tim c unii dintre ei au Har i sunt plini
de simpatie pentru alii, nzestrai cu Har.
Sunt puini. Civil Bresinga se afl aici, cu un
singur valet, un paj i, cred, i cu un grjdar
pentru calul lui. O s vd ce se tie despre ei.
M intrig c-a rmas aici, cnd att de muli
ali nobili s-au ntors pe domeniile lor. Poi pune
ntrebri, discret, ca s aflm de ce?
A devenit prieten foarte bun cu prinul. E n
interesul familiei lui s profite de asta. Dar o s m
interesez, fr zarv, cum stau lucrurile la
Galekeep. tii c am pe cineva acolo.
Am dat din cap cu gravitate.
Mi-a spus c servitorimea e n declin de vreo
lun ncoace. Slujitorii mai btrni au plecat, iar
cei noi par s nu cunoasc bunele maniere i sunt
nesupui. Mi-a povestit c-a fost un incident cu
nite ajutoare noi de la buctrie care s-au servit
cu vin din pivni. Buctreasa i-a gsit bei i s-a
suprat cu att mai tare cnd a aflat c furau
butur de mai mult vreme. i, cnd a vzut c
lady Bresinga nu-i d afar pe vinovai, a plecat
ea, dup ce fusese buctreas acolo civa ani
buni. S-ar prea c s-au schimbat i oaspeii
primii la castel. Nu mai vin nobilii de ar, i nici
alii, tot de rang mrunt, care i erau de obicei
oaspei; n locul lor a gzduit cteva grupuri de
vntori care mi s-au prut lipsii de rafinament,
ba chiar grosolani.
Ce crezi c nseamn?
Poate c lady Bresinga face aliane noi.
Bnuiesc c noii ei prieteni sunt, n cel mai bun
caz, oameni cu Har, dac nu cumva chiar Pestrii.
Totui, e posibil s n-o fac de bunvoie. Iscoada
mea spune c-i petrece din ce n ce mai mult timp
singur n odile ei, chiar i cnd oaspeii stau la
mas.
Ai pus mna pe cte ceva din corespondena
ei cu Civil?
Chade a cltinat din cap.
Pe nimic n ultimele dou luni. S-ar prea c
nu-i scriu.
A fost rndul meu s clatin din cap.
Mi se pare din cale-afar de bizar. Acolo se
ntmpl ceva. Trebuie s-l supraveghem pe Civil
mai ndeaproape ca oricnd. Am oftat. obolanul
sta e prima dovad a activitii Pestriilor dup
ramura spnzurat a lui Laurel. Speram c s-au
potolit.
Chade a rsuflat adnc i prelung. S-a ntors la
mas i s-a aezat.
Au mai fost i altele, a spus ncet. Dar, ca i
de data asta, n-au srit n ochi.
Era o noutate.
Oh?
i-a dres glasul.
Regina a izbutit s pun capt execuiilor
oamenilor cu Har din Buck. Sau cel puin
execuiilor publice. Bnuiesc c s-ar putea s
continue n oraele mici i n sate, dar vetile nu
ajung pn la noi. Sau s-ar putea face sub
pretextul pedepsei pentru o alt frdelege. Dar,
n loc de execuii, s-au svrit crime. i omoar
lumea pe cei cu Har? Sau Pestriii se ridic
mpotriva unora de-ai lor, ca s-i sileasc s li se
supun? Nu putem spune. tim doar c omorurile
continu.
Am mai vorbit despre asta. Aa cum spuneai,
regina Kettricken nu poate face mai nimic ca s-i
opreasc, am zis pe ton neutru.
A scos un sunet scurt din fundul gtului.
Mi-ai fi de mare ajutor dac-ai putea s-o
convingi pe ea de asta. Povestea o macin ntr-o
foarte mare msur, Fitz. i nu numai fiindc fiul
ei are Har.
Mi-am nclinat fruntea, nelegnd c regina i
fcea griji i pentru mine.
i n afara inutului Buck? am ntrebat.
Acolo e mult mai complicat. Ducilor nu le-a
plcut niciodat s amestece prea mult Coroana
n ceea ce numesc ei problemele interne ale
puterii i justiiei. S le ceri celor din Farrow sau
lui Tilth s nu mai condamne oamenii la moarte
fiindc au Har e ca i cum le-ai cere celor din
Shoaks s-i nceteze atacurile de hruire de la
hotarul cu Chalced.
Hotarul la a fost ntotdeauna o pricin de
ceart ntre ei.
Iar n Farrow i Tilth i-au omort ntotdeauna
pe cei cu Har.
Nu e pe de-a-ntregul adevrat.
M-am lsat pe sptarul scaunului. Primisem,
spre ncntarea mea, ngduina s citesc
pergamentele din colecia lui Chade i pe cele
aflate n biblioteca din castel. nainte de Prinul
Pestri, Harul era privit n aceeai lumin ca magia
tmduitoare. Nu ca o putere foarte mare, dar,
dac o avea cineva, o avea i gata. Nu era vzut ca
un ticlos dezgusttor.
Ei, da, a recunoscut Chade. Aa e. Dar
oamenii au acum o alt prere, att de bine
nrdcinat nct e imposibil s le-o scoi din cap.
Lady Patience a fcut tot ce era cu putin n
Farrow. Ori de cte ori n-a putut mpiedica o
execuie, i-a pedepsit pe toi cei amestecai.
Nimeni n-o poate nvinovi c n-a ncercat s
schimbe lucrurile. Chade i-a mucat buza de sus.
Regina a primit sptmna trecut un mesaj
anonim.
De ce nu mi s-a spus? am ntrebat imediat.
De ce s i se fi spus? mi-a rspuns el c-o alt
ntrebare. Pe urm, cnd m-am ncruntat, a
continuat pe un ton mai blnd. Nu era mare lucru
de spus. Mesajul nu coninea nicio cerere i nicio
ameninare. Era o simpl list a oamenilor cu Har
executai n tot regatul n ultimele ase luni. A
oftat. O list lung. Patruzeci i apte de nume.
M-a privit lsndu-i capul pe-o parte. Nu purta
nsemnul Pestriilor, calul la al lor. De aceea
credem c-a fost trimis de o alt faciune a celor cu
Snge Strvechi.
Am rmas o vreme pe gnduri.
Dup prerea mea, Chade, cei cu Snge
Strvechi tiu c regina i pleac urechea ctre ei.
Cred c-i dau de tire ce se petrece, ca s vad ce
va face ea. S nu fac nimic ar fi o greeal.
A dat din cap, dei nu prea ncntat c-i trda
mulumirea.
Aa am zis i eu. Regina spune c izbutim
ntr-o tot mai mare msur s ctigm ncrederea
celor cu Snge Strvechi. Nu i-ar fi trimis lista
dac n-ar fi crezut c ea poate face ceva. Ne
strduim s gsim rudele celor ucii. Pe urm
regina va ntiina toate ducatele c trebuie s le
plteasc preul sngelui.
M ndoiesc c-o s le putei gsi rudele. Toat
lumea se ferete s dezvluie c se nrudete cu
cineva nzestrat cu har.
A dat iari din cap.
Am gsit totui cteva. Iar aurul cuvenit
celorlali ca rscumprare pentru sngele vrsat
va fi pstrat aici, n Buckkeep, n grija
vistiernicului reginei. Dac n-o s-i gseasc, se
vor face pancarte pe care va sta scris c rudele
celor ucii pot veni la noi s primeasc
rscumprarea.
M-am gndit i la asta.
Multora o s le fie fric s-apar. Aurul poate fi
privit ca momeal. Dintre nobili, unii se vor gndi
c merit s-l dea ca s scape de toi cei cu Snge
Strvechi din inuturile lor. Ca atunci cnd
plteti pe cineva ca s-i prind obolanii.
Chade i-a lsat capul n piept i i-a frecat
tmplele. Cnd i-a ridicat fruntea i m-a privit,
i-am vzut pe fa oboseala.
Facem tot ce ne st n puteri, FitzChivalry. Ai
o idee mai bun?
Am czut din nou pe gnduri cteva clipe.
Nu tocmai. Dar a vrea s vd p