Sunteți pe pagina 1din 1303

1

Robin Hobb este al doilea pseudonim al


romancierei americane Margaret Astrid Lindholm
Ogden. Nscut n 1952, n California, a crescut
n Alaska i a urmat cursurile Universitii
Denver timp de un an. La vrsta de optsprezece
ani s-a cstorit, a abandonat facultatea i s-a
mutat pe Insula Kodiak, n apropiere de Alaska,
unde a nceput s scrie i s publice n revistele
pentru copii. ntre 1983 i 1992, a semnat
exclusiv cu pseudonimul Megan Lindholm, n
majoritate lucrri de fantasy contemporan. Din
1995 a adoptat pseudonimul Robin Hobb pentru
cri de fantasy european medieval, tradiional.
Ucenicul asasinului, romanul de debut sub
pseudonimul Robin Hobb, a fost nominalizat
pentru British Fantasy Award. Pn n 2003
crile ei se vnduser n peste un milion de
exemplare, n anul 2006, romanul Forest Mage a
obinut Premiul Endeavour.

ROBIN HoBB

MISIUNEA
BUFONULUI
Traducere din limba englez
Antuza Genescu
NEMIRA

Coperta: HarperCollinsPublishers Ltd 2008


Ilustraia copertei: Jackie Morris
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a
Romniei
HOBB, ROBIN
Misiunea bufonului / Robin Hob; trad.: Antuza
Genescu. Bucureti: Nemira Publishing House,
2014
ISBN 978-606-579-857-l
I. Genescu, Antuza (trad.)
821.111 (73)-31 =135.1
FOOLS ERRAND
Copyright 2012 by Robin HOBB
Nemira, 2014
Redactor: Nicoleta GHEMENT
Tehnoredactor: Irina POPESCU
Lector: VIORICA DUMITRENCO
Tiparul executat de FED PRINT S.A.

Orice reproducere, total sau parial, a


acestei lucrri, fr acordul scris al editorului,
este strict interzis i se pedepsete conform
Legii dreptului de autor.
ISBN 978-606-579-857-l

CUPRINS
Capitolul I CHADE FALLSTAR
Capitolul II STARLING
Capitolul III DESPRIRI
Capitolul IV VRJITOAREA-TMDUITOARE
Capitolul V OMUL ARMIU
Capitolul VI ANII DE LINITE
Capitolul VII INIM DE LUP
Capitolul VIII SNGE STRVECHI
Capitolul IX REGRETELE MORTULUI
Capitolul X SABIA I CHEMAREA
Capitolul XI TURNUL LUI CHADE
Capitolul XII TALISMANE
Capitolul XIV LAUREL
Capitolul XV GALETON
Capitolul XVI GHEARE
Capitolul XVII VNTOAREA
Capitolul XVIII SRUTUL BUFONULUI
6

Capitolul XIX HANUL


Capitolul XX PIETRE
Capitolul XXI DUTIFUL
Capitolul XXII ALEGERI
Capitolul XXIII PLAJA
Capitolul XXIV CONFRUNTRI
Capitolul XXV RSCUMPRAREA
Capitolul XXVI SACRIFICIUL
Capitolul XXVII LECII
Capitolul XXVIII NTOARCEREA ACAS
Capitolul XXIX RSUL BUCKKEEP
EPILOG

Pentru Ruth
i dungaii ei credincioi,
Alexander
i Crusades

Capitolul I
CHADE FALLSTAR
Este timpul roata care se nvrtete sau dra pe
care aceasta o las n urm?
Ghicitoarea lui Kelstar
A venit spre sfritul unei primveri ploioase i
mi-a adus lumea ntreag n pragul uii. Eu
aveam treizeci i cinci de ani pe atunci. La
douzeci, considerasem c un brbat care a
mplinit o asemenea etate e deja n pragul
senilitii. Acum ns mi se prea c nu-i nici
tnr, nici btrn, ci ntre dou vrste. Nu mai
aveam scuza tinereii necoapte, dar nici suficient
de btrn nu eram ca s m consider un
excentric. De multe ori, nu tiam ce s cred
despre mine nsumi. Cteodat mi se prea c
viaa dispare ncet n urma mea, ca nite dre
splate de ploaie, iar eu eram dintotdeauna
10

brbatul tcut care-i duce existena tears


ntr-o colib aflat ntre pdure i mare.
n dimineaa aceea stteam n pat, ascultnd
sunetele care-mi aduceau, din cnd n cnd,
pace n suflet. Lupul rsufla regulat lng focul
care trosnea lene n cmin. L-am cercetat cu
Harul pe care-l mprteam amndoi i i-am
atins uor gndurile adormite. Visa c alearg pe
pante line i nzpezite, n mijlocul unei haite.
Pentru Ochi ntunecai era un vis fr cuvinte,
rece, desfurat cu repeziciune. M-am retras pe
nesimite, lsndu-l s viseze n linite mai
departe.
n spatele ferestrei mele, psrile ntoarse la
cuiburi se ntreceau n ciripit. Btea un vnt
uor i, de cte ori scutura copacii, crengile
slobozeau pe iarba jilav stropii de ploaie
adunai peste noapte. Patru dintre arbori erau
mesteceni albi. Fuseser nite puiei amri
cnd i plantasem. Acum, coroana lor aerisit
arunca umbre discrete printre razele luminoase
n faa ferestrei dormitorului meu. Am nchis
ochii, simind parc tremurul luminii pe pleoape.
Nu voiam s m scol, nu nc.
11

mi fusese ru cu o sear nainte i nu


avusesem pe nimeni lng mine. Biatul meu,
Hap, o pornise haihui cu Starling cu vreo trei
sptmni n urm i nu se ntorsese nc. Nu-l
puteam condamna. Traiul meu retras i cenuiu
ncepea s-i apese umerii tineri. Povetile lui
Starling despre viaa de la Buckkeep, nflorite cu
harul ei de menestrel, i trezeau n nchipuire
imagini prea viu colorate ca s le ignore. Aa c
mi-am clcat pe inim i am lsat-o s-l duc n
vacan la Buckkeep, ca s vad cu ochii lui
cum e Festivalul Primverii, s mnnce o
prjitur cu glazur din semine de carris, s
vad un teatru de ppui, poate chiar s srute
o fat. Hap trecuse de vrsta la care se
mulumea cu mese regulate i un pat cald. mi
tot spuneam i eu c venise vremea s-l eliberez,
s-l fac ucenicul unui tmplar sau al unui
dulgher priceput. Avea nclinaie spre asemenea
activiti i, cu ct mai repede se apuca un tnr
s nvee o meserie, cu att o prindea mai bine.
Dar nc nu eram pregtit s-l las s plece.
Deocamdat, m bucuram de o lun de pace i
singurtate i-mi aduceam aminte cum e s m
12

ocup singur de treburi. Ochi ntunecai i cu


mine ne ineam companie unul altuia. Ce altceva
s-mi trebuiasc?
Cu toate acestea, nici n-au ieit bine pe u
Starling i Hap, c a i nceput s m apese
linitea din cocioaba mea. Emoia biatului la
gndul plecrii semna prea mult cu propriile
mele sentimente dinainte de Festivalul Primverii
sau alte srbtori asemntoare. Teatrul de
ppui, prjiturile cu semine de carris i
srutatul fetelor mi strneau amintiri vii, pe
care le crezusem nbuite cu mult timp n
urm. Poate c tocmai amintirile acelea mi
aduceau i visele prea intense ca s le pot trece
cu vederea. M trezisem deja de dou ori
transpirat i tremurnd tot, cu muchii
ncordai. Trecuser ani buni de cnd nu mai
fusesem att de agitat, dar, de patru ani ncoace,
vechea mea obsesie revenise. n ultima vreme,
venea i pleca dup un tipar pe care nu reueam
s-l desluesc. Era ca i cum vechiul Meteug
m chema i ncerca s m scoat din pacea i
singurtatea mea. Zilele care, pn atunci, mi
trecuser toate la fel, ca mrgelele pe a, erau
13

acum tulburate de chemarea lui. Uneori, foamea


de Meteug m rodea aa cum roade cancerul
carnea sntoas. Alteori, doar cteva nopi la
rnd visam c tnjesc dup el. Dac biatul meu
ar fi fost acas, probabil c m-a fi putut scutura
de Meteugul care trgea de mine. Dar nu era,
aa c, cu o sear nainte, am cedat dependenei
struitoare strnite de vise. Am cobort pe
rmul nalt i abrupt, m-am aezat pe bncua
cioplit de biat pentru mine i mi-am trimis
magia s rtceasc peste valuri. Ochi
ntunecai a stat un timp lng mine,
aruncndu-mi o veche privire mustrtoare. Am
ncercat s-l ignor.
Nu-i mai ru dect ncpnarea cu care
sci tu porcii spinoi, i-am atras atenia.
Dar c ghimpii lor se pot scoate. Ceea ce te
neap pe tine intr adnc n carne i-o face s
putrezeasc. Ochii lui ptrunztori priveau
dincolo de mine cnd mi-a mprtit remarcile
tioase.
De ce nu te duci s vnezi un iepure?
L-ai trimis de-acas pe biat, cu arcul lui.
14

Ai putea s-l hituieti singur, s tii. Intr-o


vreme, aa fceai.
ntr-o vreme, veneai cu mine la vntoare. De ce
nu vii i acum, n loc s rtceti aiurea cu
mintea? Cnd vei accepta c nu e nimeni care s
te aud?
Pur i simplu trebuie s ncerc.
De ce? Nu i-e suficient tovria mea?
Ba da. ntotdeauna mi-a fost. Mi-am deschis
mai mult mintea, lsnd-o n voia Harului care
ne lega, i-am ncercat s-l fac s simt cum
trage Meteugul de mine. M cheam magia, nu
eu sunt de vin.
Alung-o. Nu vreau s vd aa ceva. Iar cnd
mi-am nchis pentru el partea aceea din mine,
m-a ntrebat ndurerat: N-o s ne lase niciodat
n pace?
N-am tiut ce rspuns s-i dau. Dup o vreme,
s-a culcat pe burt, i-a pus botul mare pe labe
i-a nchis ochii. tiam c avea s rmn pe loc,
pentru c se temea pentru mine. Cu dou ierni
n urm, czusem prad Meteugului de dou
ori, consumnd atta energie fizic, nct nu mai
fusesem n stare s m trsc singur n colib.
15

Ochi ntunecai trebuise s-l aduc pe Hap de


ambele di. Acum ns eram doar noi doi.
tiam c e o prostie ce fac, c nu are rost.
tiam, de asemenea, c nu m pot opri. Ca un
om lihnit de foame care mnnc iarb ca s-i
umple golul chinuitor din stomac, tot aa mi
ntindeam i eu Meteugul ctre vieile pe care
reueam s le ating. Le mngiam gndurile imi potoleam temporar setea care-mi amplifica
senzaia de pustiu. tiam cte ceva despre
familia ieit la pescuit ntr-o zi cu vnt. Aflam
despre temerile cpitanului a crui corabie
ducea o ncrctur mai grea dect trebuia. Pe
secundul de pe aceeai ambarcaiune l ngrijora
brbatul cu care voia s se mrite fiica lui; era
un tip plcut la vedere, dar nfiarea nu-i
compensa lenea. Musul i blestema nenorocul:
n-aveau s ajung la Buckkeep la timp ca s
prind Festivalul Primverii. N-avea s mai
gseasc dect ghirlande vetejite prin rigole.
Aa era el, un mare ghinionist.
ntr-o mic msur, aflarea acestor lucruri m
distrgea de la ale mele. mi aducea aminte c
lumea era mai mare dect cei patru perei ai
16

colibei mele, chiar dect grdina mea. Dar nu


era ca atunci cnd exersam cu adevrat
Meteugul. Nu se putea compara cu momentul
acela de mplinire, cnd minile se unesc i simi
lumea ca un ntreg, ca o entitate n care propriul
tu corp nu-i mai mare dect un grunte de
praf.
Colii fermi ai lupului, nfipi n ncheietura
mea, mi-au tulburat concentrarea. Gata. Ajunge.
Dac leini, o s-i petreci noaptea n frig i
umezeal. Eu nu sunt biatul, s te trsc pe
picioare. Hai odat.
M-am ridicat, la nceput vznd negru cu
coada ochiului. Ameeala mi-a trecut, dar nu i
apsarea din suflet. L-am urmat pe lup napoi
prin ntuneric, printre copacii din care curgeau
stropi de ploaie, pn acas, unde focul ardea
slab n cmin, iar lumnrile licreau pe mas.
Mi-am pregtit ceai din scoar de spiridu,
negru i amar, tiind c nu va face dect s m
ntristeze, dar i c-mi va alunga durerea de cap.
Mi-am consumat energia dat de scoara de
copac descriind pe un sul de pergament ce este
jocul cu pietre i cum se joac. ncercasem de
17

mai multe ori s scriu un tratat despre el, dar


renunasem, lipsit de speran. Putea fi nvat
doar jucnd, mi zisesem. De data asta, am
completat textul cu un set de ilustraii, ca s
art cum decurge de obicei o partid. n zori,
cnd am lsat treaba la o parte, mi s-a prut cea
mai proast dintre ncercrile mele din ultimul
timp. M-am culcat dimineaa devreme, nu seara
trziu.
M-am trezit la jumtatea dimineii. n colul
ndeprtat al curii, ginile scurmau i
cotcodceau. Cocoul a cntat o singur dat.
Am gemut. Ar trebui s m ridic din pat, s
strng oule din cuibar i s arunc o mn de
grune ortniilor, ca s le potolesc. Grdina
tocmai nverzea. Deja trebuia s-o cur de
buruieni. i ar fi bine s replantez stratul de fesc
pe care-l mncaser viermii. Ateptau s fie
culei i stnjeneii violei, ct erau n floare;
ultima oar cnd am ncercat s fac cerneal din
ei, n-am reuit, dar voiam s mai ncerc o dat.
Trebuia s tai lemne i s le stivuiesc. S fierb
terciul de ovz, s cur cminul. i s m urc n
frasin, deasupra coteului, ca s tai creanga
18

rupt, pn nu vine vreo furtun s-o drme


peste psret.
Ar trebui s mergem i la ru, s vedem dac
au aprut petii tineri. Ne-ar prinde bine nite
pete proaspt, i adug Ochi ntunecai
propriile gnduri la ale mele.
Anul trecut era s mori dup ce-ai mncat pete
stricat.
Cu att mai mult zic s mergem acum, ct sunt
proaspei i sltrei. Te-ai putea ajuta de sulia
biatului.
Ne-am uda din cap pn-n picioare i-am
nghea.
Mai bine ud i zgribulit dect flmnd.
M-am ntors pe partea cealalt i m-am culcat
la loc. i ce dac o s fiu lene ntr-o diminea?
Cine-ar afla i cui i-ar psa? Ginilor? Mi s-a
prut c s-au scurs doar cteva minute cnd
lupul i-a trimis gndurile spre mine.
Frate, trezete-te. Vine un cal ciudat.
Somnul mi-a srit ntr-o clip. Raza oblic de
lumin care-mi btea n fereastr mi-a artat c
trecuser cteva ceasuri bune. M-am ridicat, miam tras repede o hain peste cap i mi-am
19

nclat pantofii de var. De fapt, erau doar nite


tlpi care se prindeau de glezn cu barete de
piele. Mi-am dat la o parte prul de pe obraz. Mam frecat la ochi.
Du-te i vezi cine e, l-am rugat pe Ochi
ntunecai.
Vezi tu singur. Aproape c-a ajuns la u.
Nu ateptam pe nimeni. Starling venea de trei
sau patru ori pe an i sttea cteva zile. M
punea la curent cu brfele i-mi aducea hrtie
de calitate i vin bun, dar ea i Hap nu aveau s
se ntoarc prea curnd. Rareori m vizita
altcineva: Baylor, care-i avea csua i porcii n
valea vecin, dar el n-avea cal. Un meter bun la
toate venea de dou ori pe an. Prima oar
dduse peste mine ntmpltor, pe timp de
furtun, cnd calul lui se lovise la picior. Vzuse
luminia din coliba mea i se abtuse de la
drum. De atunci, m-au mai vizitat i ali
cltori, n aceeai situaie. Meterul cioplise o
pisic ncolcit pe o bucat de lemn semn de
cas ospitalier i-o agase ntr-un copac, la
marginea drumului care ducea la coliba mea. l
20

vzusem, dar l lsasem acolo, ca s-mi mai bat


i mie cineva la u din cnd n cnd.
Aa c vizitatorul acesta trebuia s fie un
cltor rtcit sau un negustor ostenit de drum.
Mi-am zis cu bucurie c un musafir m va
distrage de la griji, dar n-am reuit s m
conving.
Am auzit calul oprindu-se afar, apoi zgomot
de clre care descalec.
E Cenuiul, mri gros lupul.
Mi-a stat inima n loc. Am deschis ua ncet,
chiar cnd btrnul se pregtea s bat. M
cercet din priviri, apoi i li buzele ntr-un
zmbet.
Fitz, dragul meu biat! O, Fitz!
Vru s m mbrieze. n prima clip, n-am
schiat niciun gest, incapabil s m mic. Nu
tiam ce simt. Faptul c btrnul meu mentor
m gsise dup atia ani m speria. Trebuia s
mai existe un motiv, nu era doar dorina lui de a
m revedea. Dar m-a ncercat i imboldul acela
pe care-l simi n faa unei rude, interesul pe
care Chade l strnise n mine dintotdeauna. n
copilria mea, la Buckkeep, m chema la el n
21

tain, n toiul nopii, obligndu-m s urc scrile


ascunse ctre vizuina lui din turnul de deasupra
camerei mele. Acolo i amesteca otrvurile i m
nva meteugul asasinilor, legndu-m de el
pentru toat viaa. Inima mi btea mai repede
ori de cte ori deschidea ua secret. n ciuda
anilor trecui i a suferinei pe care-am ndurato, Chade avea acelai efect asupra mea. Tainele
i promisiunea aventurii se ineau scai de el.
Aa c m-am pomenit c ntind minile ca s-i
cuprind umerii ncovoiai i s-l strng n brae.
Din slab cum fusese, acum era i mai sfrijit, mai
osos dect atunci cnd l-am cunoscut. Dar
acum eu eram pustnicul mbrcat n straie
ponosite, din ln cenuie, iar el purta pantaloni
mulai, de un albastru regal, i o vest de
aceeai culoare, cu inserii verzi, care-i luau
ochii. Avea bocanci din piele neagr, asortai cu
mnuile. Mantia sa verde se potrivea cu
inseriile din vest i era cptuit cu blan. La
guler i la manete i flutura dantel alb.
Cicatricele de care se ruinase altdat, i care-l
obligaser s se ascund, deveniser mici puncte
palide pe obrazul lui mbtrnit. Prul alb i
22

atrna pe umeri i i se ondula pe frunte. Avea


cercei cu smaralde, iar n mijlocul benzii argintii
pe care o purta lipit de gt strlucea aceeai
piatr preioas.
Vznd c-i admir vemintele splendide,
btrnul asasin mi zmbi ironic.
Sftuitorul reginei trebuie s se mbrace pe
msura funciei, dac e s primeasc respectul
pe care l merit i el, i ea, atunci cnd stau de
vorb.
neleg, am murmurat, apoi, cnd mi-a
revenit glasul, am adugat: Dar intr, te rog,
intr. M tem c biata mea csu nu e pe
msura celor cu care sunt sigur c te-ai
obinuit, dar eti bine-venit n ea.
N-am venit s discutm despre cum arat
casa ta, biete. Am venit s te vd.
Biete? am ntrebat n oapt, zmbindu-i
i poftindu-l nuntru.
Da, pi Pentru mine asta vei fi
ntotdeauna. E unul din avantajele vrstei, pot
s spun oricui cum mi place i nimeni nu
ndrznete s m contrazic. A, vd c mai ai
lupul. Ochi ntunecai, nu? Ai mbtrnit i tu.
23

Hai, vino-aici, biete, bravo! Fitz, vrei s te ocupi


de calul meu? Am stat n a toat dimineaa, iar
noaptea trecut am tras la un han mizerabil. Am
cam nepenit. i adu-mi i desagii nuntru,
dac nu te superi. Mulumesc.
Se aplec i-l scrpin pe lup pe urechi, cu
spatele la mine, convins c m voi supune. Eu
am zmbit i m-am supus. Iapa neagr pe care o
clrea era un animal frumos, prietenos i
blnd. E ntotdeauna o plcere s te ocupi de
asemenea animale. I-am dat s bea ct ap a
vrut, am hrnit-o cu grune pentru gini i am
dus-o n padocul poneiului, acum gol. Desagii pe
care i-am crat n cas erau grei, iar dintr-unul
se auzea un pleoscit promitor.
L-am gsit pe Chade aezat la masa de scris,
studiindu-mi hrtiile ca i cnd ar fi fost ale lui.
A, iat-te! Mulumesc, Fitz. sta e jocul
pietrelor, nu? Cel pe care l-ai nvat de la Kettle,
ca s te ajute s nu te gndeti la Drumul
Meteugului? E fascinant. A vrea s-mi dai
mie notiele cnd ai terminat cu ele.
Dac vrei, am murmurat.
24

M-a cuprins o uoar stnjeneal. Pomenea


cuvinte i nume pe care le ngropasem demult i
nu voiam s le tulbur. Kettle. Drumul
Meteugului. Le-am alungat napoi n trecut.
Nu m mai cheam Fitz, am spus amabil.
Acum sunt Tom Badgerlock1.
Poftim?
Mi-am pipit cicatricea, dunga alb din pr.
Din cauza asta. Oamenii in minte numele.
Le spun c m-am nscut cu o dung alb pe cap
i de-asta m-au botezat prinii mei aa.
neleg, spuse Chade pe un ton neutru. Da,
e logic i nelept. Se ls pe sptarul scaunului
de lemn, fcndu-l s scrie. Am nite rachiu
n desagi, dac ne dai cni din care s-l bem. i
nite turte cu ghimbir fcute de btrna Sara
M ndoiesc c te atepi din partea mea s mai
in minte ct de mult i plac. Cred c s-au cam
turtit, dar gustul conteaz.

1 Tom Dung-de-Bursuc, nume ales de Fitz


datorit asemnrii cicatricei lui cu dungile
albicioase de pe botul bursucului (n. tr.).
25

Lupul se ridicase deja n capul oaselor. Veni ii puse botul pe marginea mesei. Art cu el
spre desagi.
Deci Sara mai e buctreas la Buckkeep?
am ntrebat, cutnd dou cni neciobite.
Pe mine nu m deranja, ns musafirului meu
nu-mi venea s-i dau s bea dintr-o can spart.
Chade abandon studiul i se aez la masa de
buctrie.
Pi, nu prea mai e. O dor gleznele alea
btrne dac st prea mult n picioare. Are un
scaun tapiat uria, aezat pe-o platform, ntrun col din buctrie. De-acolo supravegheaz
toat activitatea. Gtete ce-i place, plcintele
alea grozave, turte condimentate i dulciuri. Un
tinerel pe nume Duff face toat mncarea de
peste zi acum.
Vorbind, ncepu s despacheteze. Scoase dou
sticle de rachiu de Sandsedge. Uitasem de cnd
nu mai pusesem ultima oar gura pe aa
buntate. Aprur i turtele cu ghimbir, cam
flecite, cum spusese Chade. Lsaser frmituri
pe ervetul n care fuseser nvelite. Lupul meu
le adulmec ndelung, apoi ncepu s saliveze.
26

Vd c i lui i plac, remarc Chade i-i


arunc una.
Ochi ntunecai o prinse i plec s-o molfie pe
covoraul din faa cminului.
Desagii se golir repede i de celelalte comori.
Un teanc de hrtie fin, climri cu cerneal
albastr, roie i verde. O rdcin de ghimbir,
gata s dea rod, numai bun de sdit pentru
var. Cteva pachete de condimente. O roat de
cacaval, un adevrat lux pentru mine. Iar ntrun mic scrin de lemn nite obiecte att de
familiare, nct m speriau. Lucruoare pe care
le crezusem pierdute de mult. Un inel care
aparinuse prinului Rurisk, din Regatul
Munilor. Vrful de sgeat care-i strpunsese
pieptul i din cauza cruia fusese la un pas de
moarte. O cutiu cioplit din lemn, pe care o
lucrasem cu mna mea cu ani n urm, ca s
am unde s-mi in otrvurile. Am deschis-o. Era
goal. Am acoperit-o la loc i-am pus-o pe mas.
M-am uitat la Chade. Nu era doar btrnul care
venise s m vad. Aducea cu el tot trecutul
meu, aa cum o femeie i trage dup ea trena
27

brodat. Cnd l-am invitat s intre n cas, am


invitat i lumea mea veche odat cu el.
De ce? l-am ntrebat cu glas optit. De ce mai cutat dup atia ani?
Pi i trase un scaun i se aez cu un
oftat. Destup rachiul i turn n dou cni.
Dintr-o mie de motive, continu el. L-am vzut
pe biatul tu cu Starling. Am tiut imediat cine
e. Nu c ar semna cu tine, aa cum nici Nettle
nu seamn cu Burrich. Dar are gesturile tale.
Se d puin napoi ca s judece mai bine un
lucru, cu capul lsat ntr-o parte, nainte de-a
hotr dac s-l fac sau nu. Mi-a adus att de
bine aminte de tine la vrsta lui, nct
Ai vzut-o pe Nettle, l-am ntrerupt cu glas
calm, dar nu ntrebtor.
Bineneles, mi-a rspuns, la fel de calm.
Vrei s afli cte ceva despre ea?
N-aveam
ncredere.
Prudena
mea
dintotdeauna m ndemna s nu m art foarte
interesat de fat. Dar aveam presimirea, orict
de vag i scurt, c Nettle, fata mea, pe care nu
o vzusem niciodat, dect n viziunile mele, era
motivul vizitei lui Chade. M-am uitat la can i
28

m-am ntrebat ct de bine e s beau rachiu la


dejun. Apoi m-am gndit iar la Nettle, fiica
bastard pe care o abandonasem, fr voia mea,
nainte de-a se nate. Am sorbit din rachiu.
Uitasem ct de fin era cel de Sandsedge. Cldura
lui mi s-a rspndit prin corp la fel de repede ca
poftele trupeti n tineree.
Chade s-a milostivit de mine, adic nu m-a
obligat s-mi recunosc interesul cu glas tare.
Seamn mult cu tine, adic e slab
scndur, dar ca fetele, mi spuse, apoi zmbi,
vznd c m zbrlesc. Ciudat, ns, seamn
tot mai mult cu Burrich. A mprumutat mai
multe din gesturile i obiceiurile lui dect oricare
din cei cinci biei ai si.
Cinci! am strigat uimit.
Chade mi zmbi.
Cinci, i toi la fel de respectuoi i de
supui fa de tatl lor pe ct i-ar dori orice
brbat. Nettle nu-i aa nici pe departe. A nvat
s-i nspreasc privirea la fel ca Burrich i se
uit urt la el ori de cte ori se ncrunt el la ea.
Adic rareori. Nu zic c-i preferata lui, dar cred
c, tocmai pentru c-l nfrunt, i intr n graii
29

mai iute dect toi bieii la un loc, cu tot


respectul lor sincer. E nerbdtoare ca Burrich
i, tot ca el, tie ce-i bine i ce-i ru. i e
ncpnat ca tine, dar poate c asta tot de la
Burrich a nvat-o.
Deci l-ai vzut pe Burrich?
Burrich m crescuse, iar acum mi cretea
fata, ca i cnd ar fi fost a lui. Se nsurase cu
femeia pe care, chipurile, o prsisem. Amndoi
m credeau mort. i vzuser de via fr
mine. Auzind veti despre ei, m ncerca un
sentiment amestecat, de durere i afeciune. Iam alungat gustul cu rachiu de Sandsedge.
Ar fi fost imposibil s-o vd pe Nettle fr s-l
vd pe Burrich. O pzete stranic, ca un tat
adevrat. Lui i merge bine. chiopteaz la fel
ca nainte, dar merge rareori pe jos, aa c nu-l
deranjeaz prea mult. Cai, cai i iari cai.
Chade i drese glasul. tii c regina i cu mine
ne-am ngrijit ca mnjii Rocovanului i-ai
Cenuiei s ajung la el? Burrich triete de pe
urma lor. Iapa pe care ai deeuat-o, Ember2, de
2 Tciune (n. tr.).
30

la el o am. Acum i antreneaz cai, nu doar i


crete. Nu va fi niciodat un om bogat, pentru
c, imediat ce face un ban, cumpr un cal sau
un alt teren de punat. Dar, cnd l-am ntrebat
cum o duce, mi-a rspuns: Binior.
Ce i-a spus cnd te-ai dus la el? am vrut s
tiu, mndru c puteam vorbi fr s-mi pierd
glasul de emoie.
Chade mi zmbi din nou, dar am simit o
umbr de mhnire n zmbetul lui.
Dup ce i-a trecut ocul, a fost foarte
politicos i primitor. Iar a doua zi, diminea,
cnd m-a condus la iapa mea, neuat de unul
din gemenii lui, cred c de Nim, mi-a promis, ct
se poate de calm, c, dac m apropii de Nettle,
mi face de petrecanie. Mi-a vorbit cu prere de
ru, dar ct se poate de sincer. Nu m-am ndoit
de adevrul vorbelor lui, aa c nu vreau s le
aud i de la tine.
Fata tie c Burrich nu e tatl ei? Dar
despre mine tie ceva?
ntrebrile mi rsreau n minte una dup
alta. Le-am pus fru. M enerva nerbdarea cu
care le rostisem pe cele dinti, dar nu m-am
31

putut abine. Era ca dependena de Meteug


foamea aceasta de a afla, n sfrit, lucruri dup
care tnjeam de atia ani.
Chade ntoarse privirea i sorbi din rachiu.
Nu tiu. i spune tati. l iubete la nebunie,
necondiionat. Da, l contrazice de multe ori, dar
n treburi mrunte, nu-l sfideaz pe el, ca tat.
ns relaia cu mama ei e cam furtunoas. Pe
Nettle n-o intereseaz nici albinele, nici
lumnrile, dei Molly ar vrea ca fata ei s-i
calce pe urme. Dup ct de ncpnat e
Nettle, cred c Molly va trebui s se
mulumeasc dac un fiu sau doi i vor prelua
meteugul. Privi spre fereastr. Nu i-am
pomenit numele cnd era Nettle de fa.
Mi-am rsucit cana n palm.
Dar ce anume o intereseaz?
Caii. oimii. Sbiile. La cincisprezece ani,
m ateptam s-o aud mcar pomenind de biei,
dar se pare c nu-i pas de ei. Poate c nu s-a
trezit nc femeia din ea sau poate c are prea
muli frai ca s-i fac iluzii romantice n
legtur cu bieii. Ar vrea s fug la Buckkeep
i s se nroleze n compania grzilor. tie c
32

Burrich a fost eful grjdarilor acolo cndva.


Unul din motivele pentru care m-am dus la el a
fost i faptul c regina Kettricken i-a oferit iari
postul. Burrich l-a refuzat. Nettle nu nelege de
ce.
Eu, da.
i eu. Dar i-am spus c i-a putea gsi un
loc lui Nettle acolo, dac el nu vrea s vin
napoi. Fata ar putea s fac pe pajul pentru
mine, dac nu altceva, dei sunt sigur c reginei
Kettricken i-ar plcea s-o aib n preajma ei.
Las-o i pe fat s vad cum se triete n turn
i la ora, s guste viaa de la curte, i-am spus
lui Burrich. El ns m-a refuzat imediat i s-a
simit aproape jignit de propunerea mea.
Fr s vreau, am respirat uurat. Chade mai
lu o nghiitur de rachiu i-i ndrept privirea
asupra mea. Atepta. tia la fel de bine ca mine
ce aveam de gnd s-l ntreb. De ce? De ce l-a
cutat pe Burrich, de ce s-a oferit s-o duc pe
Nettle la Buckkeep? Am but i eu din rachiu i
l-am analizat pe btrn. mbtrnise, da, ns
nu aa cum mbtrnesc alii. Prul i albise
complet, dar ochii lui verzi strluceau parc mai
33

puternic pe sub uviele de culoarea zpezii. Mam ntrebat ct efort depunea ca s nu se


cocoeze de tot, ce leacuri bea ca s-i
prelungeasc vlaga oaselor i cum trebuia s
plteasc pentru ele. Era mai n vrst dect
regele Shrewd, iar Shrewd murise de ani buni.
Era bastard regesc, la fel ca mine, dar, spre
deosebire de mine, prea s prospere de pe urma
intrigilor i-a conflictelor. Eu fugisem de curte i
de tot ce inea de ea. El preferase s rmn, s
devin indispensabil pentru nc o generaie din
neamul Farseer.
Aa Patience ce mai face?
Mi-am ales ntrebarea cu grij. Vetile despre
soia tatlui meu circulau peste tot, tiam mai
multe dect voiam, ns m puteam folosi de
rspunsul lui Chade ca s m apropii de ceea ce
voiam s aflu cu adevrat.
Lady Patience? N-am mai vzut-o de cteva
luni. Dac m gndesc bine, cred c a trecut
chiar un an. St la Tradeford, tii? Ea conduce
treburile acolo, i nc destul de bine. Ciudat,
dac stai s judeci mai adnc. Cnd a fost regin
de-adevrat i s-a cstorit cu tatl tu, n-a ieit
34

n eviden niciodat. Cnd a rmas vduv, s-a


mulumit s fie excentrica Lady Patience. Dar,
cnd toi ceilali au fugit, a ajuns regin la
Buckkeep, chiar dac nu purta titlul acesta.
Kettricken a fost neleapt i i-a druit un
domeniu care s fie numai al ei, pentru c n-ar fi
putut rmne la Buckkeep altfel dect ca regin.
i prinul Dutiful3?
Seamn leit cu tatl lui, mi rspunse
Chade, cltinnd din cap.
L-am urmrit cu atenie, netiind cum s-i
interpretez cuvintele. Ce i ct tia? Vorbi mai
departe, ncruntat.
Regina trebuie s-i mai slbeasc frul.
Lumea vorbete despre el ca despre Chivalry,
tatl tu. Cinstit pn n pnzele albe, aa spun
oamenii i m tem c au dreptate.
I se schimbase puin tonul.
De ce? am ntrebat ncet.
Chade mi zmbi ca i cnd ar fi vrut s se
scuze.
3 ndatoritor (n. Tr.).
35

n ultima vreme, n-a prea fost n apele lui. E


un singuratic de felul lui, dar asta pentru c-i
singurul prin. A fost mereu nevoit s nu uite
cine este, s aib grij s nu prefere pe cineva n
locul altcuiva. Dar, de-un timp ncoace, s-a cam
ntunecat la fa. E distras i plin de toane, att
de prins cu propriile gnduri, nct las impresia
c habar n-are ce se petrece cu vieile celor din
jur. Nu e nepoliticos, nici nepstor, cel puin nu
intenionat. Dar
Ci ani are, paisprezece? Nu mi se pare
prea diferit de Hap, mai ales n ultima vreme. La
fel gndesc i eu despre el. C trebuie s-i mai
slbesc frul. E vremea s ias n lume i s afle
lucruri noi i de la altcineva, nu doar de la mine.
Chade ncuviin.
Cred c ai perfect dreptate. Regina
Kettricken i cu mine am luat aceeai hotrre
cu privire la prinul Dutiful.
Din tonul lui, am bnuit c tocmai czusem n
la.
Serios? am ntrebat, cu precauie.
Serios? m maimuri Chade, aplecndu-se
i turnndu-i nc o porie de rachiu n can.
36

Zmbi larg, artndu-mi c jocul se sfrise. Da,


ai ghicit, fr ndoial. Am vrea s te ntorci la
Buckkeep i s-l nvei pe prin Meteugul. i
pe Nettle, dac Burrich poate fi convins s-i dea
drumul i dac fata are vreo nclinaie pentru
asta.
Nu.
Am refuzat imediat, nainte de-a m lsa
amgit. Nu tiu ct de categoric a sunat
rspunsul meu. Nici n-a venit bine Chade cu
ideea, c mi s-a i trezit gustul pentru ea. Era
rspunsul, rspunsul att de simplu, primit
dup atia ani de ateptare. Instruiete un nou
grup de oameni s foloseasc Meteugul. tiam
c Chade pstrase manuscrisele i tbliele
despre magia Meteugului. Maestrul Galen,
apoi prinul Regal le ascunseser de noi cu muli
ani n urm. Dar acum puteam studia i nva
mai multe. Pe deasupra, i puteam nva i pe
alii; nu aa cum procedase Galen, ci ntr-un
mod corect. Prinul Dutiful ar avea un grup de
oameni care s-l ajute i s-l protejeze, iar eu na mai fi singur. Ar avea cine s-mi rspund
37

atunci cnd mi-a trimite gndurile s


rtceasc printre ale altora.
i m-ar cunoate amndoi copiii mei, ca om,
chiar dac nu ca tat.
Chade era la fel de viclean ca ntotdeauna.
Probabil c mi-a simit nesigurana. Mi-a lsat
refuzul s pluteasc n aer. i inea cana cu
ambele mini. I-a aruncat o privire, amintindumi, dureros, de Verity. Apoi s-a uitat din nou la
mine, ochii lui verzi ntlnindu-i pe ai mei. N-am
citit nicio urm de ezitare n ei. Nu mi-a pus
ntrebri, nu mi-a cerut nimic. N-a trebuit dect
s atepte.
Faptul c-i cunoteam tactica nu m proteja de
ea.
tii bine c nu pot. tii i de ce.
Nu-i chiar aa, mi replic, scuturnd uor
din cap. De ce s i se refuze prinului Dutiful
dreptul cu care s-a nscut n neamul Farseer?
Sau lui Nettle, complet, pe un ton ceva mai
moale.
Dreptul din natere? Am rs amar. Mai
degrab o boal de familie, Chade. E ca o foame,
iar cnd eti nvat cum s i-o potoleti, se
38

transform n dependen. O dependen care,


pn la urm, poate s devin suficient de
puternic nct s te ndrepte pe drumuri care
duc dincolo de Regatul Munilor. Ai vzut ce s-a
ntmplat cu Verity. Meteugul l-a devorat. L-a
folosit n propriile scopuri; i-a cioplit dragonul
i s-a revrsat n el. A salvat cele ase Ducate.
Dar, chiar dac n-ar fi existat Corbiile Roii cu
care s ne batem, Verity tot s-ar fi dus n muni,
pn la urm. l chema locul. E sfritul
predestinat al oricrui om deprins cu
Meteugul.
i neleg temerile, mrturisi Chade. Totui,
consider c greeti. Cred c Galen i-a insuflat
deliberat frica asta. i-a pus limite i te-a
nfricoat. Am citit manuscrisele despre
Meteug. N-am descifrat tot ce scrie n ele, ns
am neles c nu nseamn o simpl comunicare
la distan. Cu ajutorul lui, se poate mbunti
sntatea i se poate prelungi viaa. Crete
puterea de convingere. Instruirea ta Nu tiu
ct de departe a mers, dar pun prinsoare c
Galen te-a nvat ct de puin a putut.
39

Simeam n vocea btrnului cum prinde tot


mai mult curaj.
Meteugul presupune multe, mult mai
multe. n unele manuscrise scrie c se poate
folosi ca mijloc de tmduire, nu numai ca s se
afle de ce sufer un lupttor rnit, ci i s ajute
la vindecarea rnilor. Un om care cunoate bine
Meteugul vede prin ochii altora, aude ceea ce
aude i simte altul. i
Chade.
Blndeea din vocea mea l-a fcut s tac. M
nfuriasem
cnd
recunoscuse
c
citise
manuscrisele. N-avea dreptul, mi-am zis, dar am
neles c, dac regina i le-a dat lui s le
citeasc, atunci avea tot dreptul. Cine altul, dac
nu el? Nu mai exista niciun maestru al
Meteugului. Neamul binecuvntat cu aceast
abilitate dispruse. Nu, nu dispruse, l
omorsem eu. i ucisesem, unul dup altul, pe
toi cei pricepui la Meteug din ultimul grup
format la Buckkeep. Se dovediser necredincioi
regelui lor, aa c i omorsem i pe ei, i magia
lor. Jumtatea raional din mine tia c era mai
bine ca magia s nu fie renviat.
40

Nu sunt maestru al Meteugului, Chade.


Nu e numai faptul c am cunotine incomplete
despre Meteug, ci i c talentul meu vine i
pleac. Dac ai citit manuscrisele, atunci sunt
sigur c ai aflat singur sau ai auzit de la
Kettricken c folosirea scoarei de spiridu e cel
mai ru lucru pe care-l poate face un om deprins
cu Meteugul. Ii drmuiete sau i omoar
talentul. Am ncercat s n-o utilizez deoarece m
tulbur efectul pe care l are asupra mea. Dar
pn i depresia indus de ea e mai bun dect
foamea de Meteug. Cteodat, cnd nu mai
tiam cum s-mi alung pofta de Meteug, am
but ceai din scoar de spiridu zile la rnd.
Am ntors capul, ca s nu-i vd privirea
ngrijorat. Puinul talent pe care l-am avut
probabil c e att de ciuntit, nct nici nu se mai
poate manifesta.
Mie mi se pare c foamea ta nentrerupt
dovedete exact contrariul, Fitz, observ Chade,
cu voce blnd. mi pare ru s aud c suferi;
noi, sincer, n-am tiut nimic despre asta. Eu miam nchipuit c foamea de Meteug e ca pofta
41

de butur sau de inspirat fum i c, dup o


perioad de abstinen forat, trece de la sine.
Nu, nu trece. Uneori zace adormit. Trec
luni la rndul, chiar ani. Pe urm, fr motiv, se
trezete din nou.
Am strns tare din pleoape. A vorbi despre
asta, a m gndi numai la asta era ca a zgndri
un buboi.
Chade, tiu c acesta e motivul pentru care
ai btut atta drum pn la mine. Dar eu te-am
refuzat. Acum putem vorbi i despre alte lucruri?
Conversaia asta m ndurereaz.
O vreme, a domnit tcerea. Am sesizat o
amabilitate forat n vocea lui cnd mi-a
rspuns dintr-odat.
Sigur c putem. Am prevenit-o pe Kettricken
c m ndoiesc c vei fi de acord cu planul
nostru. Oft scurt. Va trebui s m descurc
singur, cu ceea ce am priceput din manuscrise.
Bine. Eu am spus ce-am avut de spus. Tu ce-ai
vrea s afli?
Doar nu vrei s spui c vei ncerca s-l
nvei Meteugul pe prinul Dutiful bazndu-te
pe ce-ai citit n nite hroage vechi?
42

Eram, brusc, pe punctul de-a m enerva.


Nu-mi dai de ales, mi replic el politicos.
i dai seama la ce pericol l expui?
Meteugul te cheam, Chade. Se aga de minte
i de inim i le atrage ca un magnet. Prinul va
dori s fie una cu el. Dac va ceda atraciei chiar
i o clip n timp ce nva, e pierdut. i nu va
mai exista niciun om priceput la Meteug care
s-l aduc napoi, s-l pun pe picioare i s-l
smulg din vrtej.
Mi-am dat seama, dup expresia feei lui, c
nu nelege ce-i spun. Mi-a rspuns ncpnat.
Din ce-am citit eu, e periculos s lai
neinstruit pe cineva foarte talentat la Meteug.
n unele cazuri, unii tineri au nceput s-l
practice instinctiv, dar fr s fie contieni de
pericol i fr s tie cum s stea departe de el.
Eu zic c i o brum de cunotine tot e mai
bun dect s-l lsm pe prinul Dutiful n
ignoran.
Am dat s-i rspund, apoi m-am rzgndit. Am
tras aer adnc n piept i l-am expirat ncet.
Nu m las atras, Chade. Refuz. Mi-am fcut
o promisiune acum muli ani. Am stat lng Will
43

i l-am vzut murind. Nu l-am omort. Pentru c


mi promisesem s nu mai fiu un asasin sau o
unealt. Nu aveam s mai fiu manipulat i
folosit. Am fcut destule sacrificii. Cred c miam ctigat dreptul s m retrag. Iar dac tu i
Kettricken nu suntei de acord i nu mai dorii
s-mi dai bani, nu-i nimic, o s m descurc i
fr ei.
Mai bine s dau crile pe fa. Prima oar
cnd am gsit o pung cu bani lng pat, dup o
vizit de-a lui Starling, m-am simit jignit. Am
inut suprarea luni la rndul, pn cnd m-a
vizitat din nou. A rs de mine i mi-a spus c
banii nu sunt de la ea, ca s-mi plteasc
serviciile, dac la asta m-am gndit, ci reprezint
o pensie de la cele ase Ducate. Atunci m-am
obligat s recunosc c tot ce tia Starling despre
mine tia i Chade. Tot de la el proveneau i
hrtia fin, i cernelurile de calitate pe care mi le
aducea ea. Probabil c i ddea raportul ori de
cte ori se ntorcea la Buckkeep. Nu m
deranjeaz, mi-am zis atunci. Dar acum m
ntrebam dac nu cumva Chade mi inuse
socoteala traiului n toi anii acetia numai
44

pentru c atepta s-i fiu din nou de folos. Cred


c mi-a citit ntrebarea n priviri.
Fitz, Fitz, calmeaz-te. Se ntinse peste
mas i m btu pe mn linititor. N-a fost
vorba de aa ceva. tim amndoi foarte bine ce-i
datorm, nu doar noi, ci i toate cele ase
Ducate. n ce privete instruirea prinului
Dutiful, nu te mai gndi la ea. Ca s fiu sincer,
nici nu e problema ta.
M-am ntrebat nelinitit, nc o dat, ce i ct
tia. Apoi m-am ncurajat.
Aa cum spui, nu e problema mea. Eu nu
pot dect s te avertizez s fii precaut.
Of, Fitz, dar cnd tii tu s fi fost eu altfel?
Mi-a zmbit pe deasupra cnii. Eu am lsat-o
pe-a mea la o parte. Am ncercat s uit ideea,
dar era ca i cum ncercam s smulg un copac
din rdcini. n parte, m temeam c nvtura
neexperimentat a lui Chade l va pune pe
tnrul prin Dutiful n primejdie. ns cea mai
mare dorin a mea nu era de-a preda
Meteugul unui grup, ci de a-mi potoli mie
foamea. Odat ce-am contientizat acest lucru,
45

nu puteam accepta s transmit unei generaii


dependena mea.
Chade s-a inut de cuvnt. N-a mai pomenit de
Meteug. n schimb, am vorbit ore ntregi
despre toi cei pe care i-am cunoscut cndva la
Buckkeep i ce s-a ales de ei. Blade era bunic,
Lacey se plngea c o dor ncheieturile i din
cauza asta fusese nevoit s renune, n sfrit,
la croetat dantele. Hands era ef peste grjdari
la Buckkeep. Se cstorise cu o femeie din
centrul ducatelor, cu pr rou ca focul i o fire
pe msur. Toi copiii lor aveau pr rou. l inea
pe Hands din scurt i, dup spusele lui Chade,
lui i convenea de minune. n ultima vreme, l tot
btea la cap s se mute n Farrow, locul ei de
batin, iar el prea nclinat s-i fac pe plac;
de-asta fusese Chade la Burrich i-i ceruse s fie
iar ef la grajduri. i tot aa, ba despre una, ba
despre alta, Chade a dat la o parte stratul de
uitare de pe amintirile mele i mi-a readus n
memorie fee att de cunoscute. M-a fcut s-mi
fie dor de Buckkeep i nu m-am putut abine si pun ntrebri. Cnd n-am mai avut despre cine
s vorbim, i-am artat locul meu. Parc eram
46

dou btrnele venite n vizit una la alta. I-am


artat ginile i mestecenii, grdina i aleile pe
care m plimbam. opronul n care lucram,
unde-mi preparam vopselele i cernelurile
colorate vndute de Hap la pia. Cel puin cu
ele am reuit s-l surprind.
i-am adus cerneluri de la Buckkeep, dar
acum m ntreb dac ale tale nu sunt mai bune.
M-a btut pe umr ca odinioar, cnd
amestecam bine otrvurile, i m-a trecut acelai
fior de plcere, vznd ct de mndru era de
mine.
Cred c i-am artat mult mai multe dect
intenionasem. Cnd mi-a vzut straturile de
ierburi, a observat, fr ndoial, c cele mai
multe sunt sedative. Iar cnd l-am dus la banca
mea de pe rmul nalt al mrii, mi-a spus ncet.
Da, lui Verity i-ar fi plcut aici.
Cu toate acestea, n ciuda celor vzute sau
bnuite, nu mi-a mai vorbit despre Meteug.
Am stat pn trziu n seara aceea. L-am
nvat cteva micri de baz din jocul lui
Kettle. Ochi ntunecai s-a plictisit de discuiile
noastre i-a plecat s vneze. L-am simit puin
47

gelos i mi-am zis c o s-l linitesc mai trziu.


Cnd am terminat cu jocul, am schimbat
subiectul i l-am ntrebat pe Chade cum o duce.
A recunoscut, zmbind, c se bucur de
ntoarcerea la curte i de societate. Mi-a vorbit
despre tinereea lui, ceea ce rareori fcuse mai
demult. Dusese o via fericit nainte de-a
mnui greit o otrav care l-a desfigurat i l-a
fcut s se ruineze ntr-att de nfiarea lui,
nct s-i duc viaa pe ascuns, ca asasin n
slujba regelui. n ultimii ani, a reluat viaa
tnrului cruia i plcea att de mult s
danseze i s ia masa cu doamne pline de spirit.
M-am bucurat pentru el i l-am ntrebat, mai
mult n glum.
Dar cum reueti s mpaci meseria ta
secret pentru coroan cu celelalte ndatoriri i
distracii?
M descurc. Iar ucenicul meu de acum e i
iute, i priceput. Nu mai e mult pn cnd mi
voi putea lsa toate ndatoririle pe mini mai
tinere.
Am simit scurt ghimpele geloziei la gndul c
luase pe altul n locul meu. n clipa urmtoare,
48

mi-am dat seama ct de prost sunt. Dinastia


Farseer va avea ntotdeauna nevoie de un brbat
capabil s mpart discret dreptatea regelui. Eu
afirmasem c nu mai vreau s fiu asasin regal;
asta nu nsemna c slujba n sine trebuia s
dispar. Am ncercat s-mi recapt ncrederea n
mine.
Deci experienele i leciile continu n turn.
Chade nclin serios din cap.
Da. De fapt
Se ridic brusc de lng foc. De dragul
vechiului nostru obicei, ne aezaserm n
aceleai poziii ca odinioar, el, stnd pe scaun
lng foc, eu, la picioarele lui. Abia atunci mi-am
dat seama ce ciudat era i m-am ntrebat ct de
natural prea. Am cltinat gnditor din cap, n
timp ce el scotocea prin desagii de pe mas.
Scoase o sticl colorat, din piele tare.
Am adus-o cu mine ca s i-o art, dar neam luat cu vorba i era s uit de ea. Mai ii
minte ct de fascinat eram de focurile
neobinuite i de fum?
Mi-am dat ochii peste cap. Fascinaia lui ne
prlise de multe ori nasurile. Am refuzat s m
49

gndesc la noaptea n care fusesem martor la


magia lui cu focul: fcuse ca torele din
Buckkeep s ard cu flacr albastr i s
sfrie n seara cnd prinul Regal se declarase
motenitorul direct al coroanei Farseer. Tot n
seara aceea murise regele Shrewd, iar eu
fusesem arestat pentru uciderea lui.
Dac Chade i-a dat seama la ce m gndeam,
n-a artat-o n niciun fel. S-a ntors iute lng
foc, cu sticla n mn.
Ai hrtie ondulat? Eu n-am adus.
I-am dat hrtia i am privit suspicios cum
rupe o fie lung, o mpturete pe lungime,
presar o msur de praf n ndoitur,
mpturete din nou hrtia cu grij i o
rsucete n spiral.
Acum, fii atent! mi ceru el nerbdtor.
Am urmrit cu spaim cum pune hrtia n foc.
Dar, indiferent ce trebuia s se ntmple, s ias
flcri, scntei sau fum, nu s-a ntmplat.
Hrtia s-a fcut maro la culoare, s-a aprins i-a
ars. Se simea un miros uor de sulf. Att. Am
ridicat ntrebtor din sprncean spre Chade.
Nu-i cinstit! protest el nervos.
50

Pregti cu repeziciune o alt hrtie, dar de


data asta puse mai mult praf din sticl. O aez
unde ardea focul mai puternic. M-am lsat pe
spate, m-am pregtit de spectacol, ns am fost
iari dezamgit. Mi-am frecat buzele ca s-mi
maschez zmbetul cnd i-am vzut suprarea de
pe chip.
O s crezi c mi-am pierdut ndemnarea!
Niciodat, l-am asigurat, dar mi-am ascuns
cu greu veselia din glas.
A treia oar, hrtia pe care-a pregtit-o
semna mai mult cu un tub gros din care s-a
scurs praf cnd a rsucit-o mai tare. M-am
ridicat i m-am ndeprtat de foc cnd a
aruncat-o n flcri. Dar, ca i celelalte, n-a fcut
dect s ard.
Chade pufni dezgustat. Se uit pe gtul
ntunecat al sticlei, apoi o scutur. O astup, cu
nc o exclamaie de dezgust.
Probabil c s-a umezit cumva. Asta mi-a
stricat demonstraia.
Arunc sticla n foc, semn de mare suprare la
Chade.
51

Aezndu-m la locul meu, n faa cminului,


am simit ct de dezamgit era i mi-a fost mil
de el. Am ncercat s-i alung suprarea.
mi aduce aminte de ziua n care am
ncurcat praful de fum cu cel din rdcin de
sabia-lupului. Mai ii minte? Mi-au lcrimat
ochii ore ntregi.
Chade rse scurt.
Da.
Tcu o vreme, zmbind pentru sine. tiam c-i
zboar mintea n trecut, la timpul petrecut
mpreun. Apoi se aplec n fa i-mi puse
mna pe umr.
Fitz, m ntreb, fixndu-m din priviri, nu
te-am amgit niciodat, nu-i aa? Am fost cinstit
cu tine. i-am spus de la bun nceput ce anume
te voi nva.
Am vzut atunci cicatricea care ne lega. Mi-am
pus mna peste a lui. I-am simit ncheieturile
osoase, pielea subire ca hrtia. Am ntors capul
spre foc cnd i-am vorbit.
ntotdeauna ai fost cinstit cu mine, Chade.
Dac m-a amgit cineva, eu am fost acela. L-am
servit pe regele nostru i-am fcut ceea ce a
52

trebuit pentru cauza noastr. Nu m ntorc la


Buckkeep. Dar nu pentru c mi-ai fi greit tu cu
ceva, ci pentru c am devenit ceea ce am
devenit. Nu-i port niciun fel de pic, pentru
nimic.
Am ridicat capul spre el. Avea o expresie grav,
iar n ochii lui citeam ceea ce nu-mi spunea. i
era dor de mine. mi cerea s m ntorc la
Buckkeep i pentru el, nu doar din alte motive.
Atunci am descoperit o ans mic de vindecare
i pace sufleteasc. Eram nc iubit, cel puin de
Chade. M-am emoionat i-am simit c mi se
pune un nod n gt. Am ncercat s rostesc
cuvinte ct mai blnde.
N-ai pretins niciodat c a fi ucenicul tu
nu nseamn a duce o via panic i sigur.
Ca pentru a-mi confirma spusele, o flam ni
din cmin. Dac n-a fi stat cu faa la Chade,
cred c m-ar fi orbit. Pe urm, un pocnet de
tunet i fulger la un loc m asurzi. M asaltar
tciuni zburtori i scntei, iar focul rcni pe
neateptate, ca o fiar cuprins de furie. Am
srit amndoi n picioare i ne-am ndeprtat de
cmin. n clipa urmtoare, un val de funingine
53

czu din hornul pe care nu-l curasem din


neglijen i stinse focul. Chade i cu mine am
nceput s alergm prin camer, clcnd pe
scnteile lucioase i trimind cu piciorul buci
de sticl aprins napoi n cmin, ca s nu ia foc
podeaua. Ua se deschise brusc, mpins de
Ochi ntunecai. Lupul ddu buzna nuntru, cu
ghearele gata de atac, alunecnd pe labe pn se
opri.
Sunt bine, sunt bine, l-am linitit.
Atunci mi-am dat seama c strig ca s-mi
acopr iuitul din urechi. Ochi ntunecai pufni,
scrbit de mirosul din camer. Se retrase
suprat n bezna nopii, fr s schimbe mcar
un gnd cu mine.
Chade m pocni peste umr de mai multe ori.
Sting un tciune, m asigur el cu glas tare.
Ne-a luat ceva timp s facem ordine i s
aprindem focul la locul lui, n cmin. Chiar i
aa, Chade i-a tras scaunul de lng el, iar eu
nu m-am mai aezat n faa flcrilor.
Asta voiai s faci cu praful acela? l-am
ntrebat cu ntrziere, dup ce ne-am instalat i
ne-am mai turnat rachiu de Sandsedge.
54

Nu! Pe boaele lui El, crezi c-am fcut-o


intenionat? Prima oar, am obinut o sclipire de
lumin alb, aproape orbitoare. Praful la n-ar fi
trebuit s explodeze. M ntreb de ce-a fcut-o.
Ce s-o fi ntmplat? La naiba! A vrea s-mi
amintesc ce-am inut n sticla aia nainte
Se ncrunt i se holb furios la foc. tiam c
noul lui ucenic avea s fie pus s afle ce anume
provocase explozia. Nu-l invidiam pentru irul de
experimente pe care eram convins c urma s le
fac.
Chade i-a petrecut noaptea n coliba mea. Iam dat patul meu, iar eu am dormit ntr-al lui
Hap. Dar a doua zi diminea, cnd s-a trezit,
am tiut amndoi c vizita lui se apropia de
sfrit. Dintr-odat, n-am mai gsit subiecte de
discuie i nici nu mai avea rost s vorbim
despre orice altceva. M-a cuprins un soi de
amrciune. De ce s-l ntreb despre oameni pe
care nu aveam s-i mai vd niciodat? De ce smi povesteasc despre intrigile politice care,
oricum, nu-mi afectau existena? Pre de o dupamiaz i o sear lung, vieile noastre se
mpletiser din nou, dar acum, c se artau zorii
55

unei zile cenuii, m-a urmrit fcndu-mi


treburile casnice, scond ap i aruncnd
grune ortniilor, pregtind dejunul pentru
amndoi i splnd vasele. Distana dintre noi
cretea parc cu fiecare clip de tcere
stnjenitoare. Aproape c-mi doream s nu fi
venit.
Dup dejun, mi-a spus c trebuie s plece, iar
eu n-am ncercat s-l rein. I-am promis c-i dau
pergamentul cu jocul pietrelor, cnd aveam s-l
termin. I-am dat i cteva suluri pe care
notasem dozele de ceaiuri sedative, nite
rdcini ale unor ierburi din grdina mea pe
care nu le cunotea, pe care s le planteze, i
sticlue cu cerneluri de diferite culori. N-a mai
fcut dect o ncercare foarte discret de-a m
convinge s m rzgndesc, atunci cnd a
remarcat c la Buckkeep cernelurile mele s-ar
vinde mai bine. Eu m-am rezumat s dau din
cap aprobator i s-i spun c s-ar putea s i-l
trimit pe Hap cteodat. Pe urm am neuat iam pus frul iepei sale frumoase i i-am adus-o.
M-a mbriat, a nclecat i a plecat. L-am
urmrit cum se ndeprteaz pe crare. Lng
56

mine, Ochi ntunecai i-a vrt botul pe sub


mna mea.
i pare ru?
mi pare ru dup multe lucruri. Dar tiu c,
dac m-a duce cu el i a face ce vrea, pn la
urm, mi-ar prea i mai ru. ns nu-mi venea
s m mic din loc, nici s-mi iau ochii de la
Chade. Nu e prea trziu, m-am ispitit singur. Ar
fi destul s-l strig o dat, c i-ar ntoarce iapa
i-ar veni imediat napoi. Am strns din dini.
Ochi ntunecai mi-a mpins mna cu botul.
Hai s mergem la vntoare. Fr biat, numai
cu arcul. Numai tu i cu mine.
mi place ideea, m-am auzit spunnd.
Aa c am plecat la vntoare i chiar am
prins un iepure de primvar. Mi-a fcut bine
s-mi pun muchii la treab i s-mi demonstrez
c mai pot vna. Am hotrt c nu sunt btrn,
nu nc, i c, la fel ca Hap, trebuie s ies mai
des din cas i s fac lucruri noi. S nv ceva
nou. Acesta fusese dintotdeauna leacul lui
Patience mpotriva plictiselii. n seara aceea, miam aruncat ochii prin coliba mea. Era mai
degrab sufocant dect intim. Ceea ce mi
57

fusese familiar i confortabil cu cteva nopi n


urm mi se prea acum rsuflat i plicticos.
tiam c nu e de vin dect contrastul dintre
povetile lui Chade despre Buckkeep i propria
mea via plictisitoare. ns neastmprul, odat
trezit, e un sentiment foarte puternic.
Am ncercat s m gndesc cnd dormisem
ultima oar n alt pat dect al meu. Duceam o
via neschimbat. La vremea recoltei, n fiecare
an, plecam la drum timp de o lun, gsindu-mi
de lucru la strnsul fnului, la culesul grnelor
sau al merelor. mi prindeau bine bnuii aceia
n plus. M obinuisem s merg la Howsbay de
dou ori pe an, s-mi dau cernelurile i vopselele
la schimb pentru haine, vase i alte asemenea
obiecte. n ultimii doi ani, l trimisesem n locul
meu pe biat, clare pe poneiul lui cel btrn i
gras. Viaa mea curgea att de monoton, nct
nici nu bgasem de seam.
Aadar, ce vrei s faci? Ochi ntunecai se
ntinse, apoi csc, resemnat.
Nu tiu, am recunoscut. Ceva nou. Ce-ai zice s
colindm puin lumea?
58

O vreme, se retrase n locul acela din mintea


lui, care era numai al su. Apoi m ntreb,
oarecum iritat: Mergem pe jos sau te atepi s
in pasul cu un cal toat ziua?
E o ntrebare corect. Dac mergem amndoi pe
jos?
Dac ii neaprat, accept el n sil. Te
gndeti la locul acela din muni, nu-i aa?
Oraul strvechi? Da.
Nu s-a opus. l lum i pe biat?
Cred c pe Hap o s-l lsm s se descurce
singur o vreme. S-ar putea s-i prind bine. i
trebuie s se ngrijeasc cineva de gini.
Atunci bnuiesc c nu plecm nainte s se
ntoarc el.
Am ncuviinat n tcere. Oare mi-am pierdut
minile cu totul?
M-am ntrebat dac ne vom mai ntoarce
vreodat acolo.

59

Capitolul II
STARLING
Starling
Birdsong,
menestrelul
reginei
Kettricken, a inspirat tot attea cntece cte a
compus. Faimoasa nsoitoare a reginei n
cltoria ntreprins de aceasta pentru a cere
ajutorul Strbunilor, n timpul Rzboiului cu
Corbiile Roii, a slujit decenii ntregi tronul
dinastiei Farseer, pe vremea cnd cele ase
Ducate se refceau dup rzboiul amintit. Druit
cu talentul de-a se simi acas n orice companie,
i-a devenit indispensabil reginei n anii tulburi
care au urmat Purificrii ducatului Buck.
Menestrelul a primit misiuni legate nu doar de
tratate i nelegeri ntre nobili, ci i oferte de
amnistiere a bandelor de jefuitori i a familiilor de
contrabanditi. Ea nsi a compus numeroase
cntece despre multe dintre aceste misiuni, dar
putem fi siguri c a avut i alte ndatoriri, duse la
capt n secret pentru tronul Farseer i mult prea
tainice pentru a deveni subiect de balad.
60

Starling l-a inut pe Hap lng ea dou luni


bune. La nceput, absena lui prelungit m-a
amuzat, dar amuzamentul s-a transformat
ulterior n iritare, apoi n furie. Furios eram
ns, n primul rnd, pe mine. Nu mi-am dat
seama ct de mult ajunsesem s depind de
spatele puternic al biatului pn cnd nu am
fost nevoit s m aplec eu nsumi ca s fac
treburile pe care i le ddeam lui. ns nu erau de
vin doar sarcinile pe care trebuia s le fac n
locul lui, n luna de absen prelungit. Vizita lui
Chade strnise ceva n mine. Nu tiam cum s-i
spun, prea un demon care m rodea,
dezvluind fiecare colior srccios al micii
mele gospodrii. Pacea cscioarei mele izolate mi
se prea acum automulumirea leneului. Chiar
a trecut un an de cnd am vrt o piatr sub
treapta care se cltina pe teras i mi-am promis
c o s-o repar mai trziu? Nu, a trecut un an i
jumtate.
Am reparat terasa, apoi nu numai c am
curat coteul ginilor cu hrleul, dar l-am i
splat cu ap cu leie nainte de-a presra stuf
61

proaspt pe jos. Am reparat acoperiul spart al


opronului i, la urm, am tiat fereastra pe care
mi-o promiteam de doi ani i-am acoperit-o cu o
bucat de piele unsuroas. Am fcut o curenie
de primvar temeinic, aa cum nu fcusem de
muli ani. Am tiat creanga de frasin rupt pe
jumtate, lsnd-o s cad uor prin acoperiul
proaspt curat al coteului, pe care l-am
nlocuit cu unul nou. Tocmai l terminam, cnd
Ochi ntunecai m-a anunat c aude tropot de
copite. Am cobort de pe acoperi, am mbrcat
cmaa i m-am dus n faa colibei, ca s-i
ntmpin pe Starling i pe Hap, care veneau pe
crare.
Nu tiu dac s dau vina pe timpul pe care lam petrecut separat ori pe neastmprul recent
sdit n mine, dar, dintr-odat, Starling i Hap
mi s-au prut doi strini. Nu doar din cauza
vemntului nou purtat de biat, dei i scotea
n eviden picioarele lungi i umerii lai. Arta
caraghios pe spinarea poneiului gras, lucru de
care sunt sigur c era contient. Animalul nu i
se potrivea deloc flcului, aa cum nu i se mai
potriveau nici patul de copil din colib, nici
62

traiul meu panic. Am neles imediat c nu


aveam dreptul s-i cer biatului s stea acas i
s vad de gini, n vreme ce eu pornesc ntr-o
aventur. De fapt, dac nu-l trimiteam eu s-i
caute norocul, uoara nemulumire pe care am
observat-o n ochii lui ceacri la ntoarcerea
acas avea s se transforme ntr-o dezamgire
cumplit. Hap mi fusese un tovar de ndejde;
copilul gsit pe care l-am adoptat m salvase,
poate, n aceeai msur n care l salvasem i
eu pe el. Ar fi mult mai bine pentru mine s-l
trimit pe biat n lume, ct vreme nc ne
plceam unul pe cellalt, dect s atept pn
ajung o datorie mpovrtoare pentru umerii lui
tineri.
Nu doar Hap mi s-a prut schimbat. Starling
era la fel de plin de energie ca ntotdeauna,
zmbind larg cnd i-a aruncat un picior peste
cal i-a desclecat. Dar, cnd a venit spre mine
cu brafele larg deschise, mi-am dat seama ct
de puine tiam despre viaa ei din prezent. Mam uitat n ochii ei negri i veseli i, pentru
prima oar, am observat laba gtei la coada lor.
Peste ani, dobndise veminte mai bogate, cai
63

mai buni i giuvaiere mai scumpe. Astzi, i


prinsese prul negru i des cu o agraf din
argint curat. i mergea, evident, foarte bine. De
trei-patru ori pe an sttea cteva zile la mine,
dndu-mi peste cap viaa linitit cu povetile i
cntecele ei. n timpul sta, insista s
condimenteze mncarea dup gustul ei, i
mprtia lucrurile pe mas, pe birou i pe jos,
iar patul nu mai era locul pe care l cutam cnd
m lsau puterile. Zilele care urmau plecrii ei
mi aminteau de un drum de ar plin de praf
ridicat n urma unei caravane de ppuari.
Aveam impresia c m sufoc i mi se nceoeaz
vzul pn cnd reueam s-mi reiau rutina
deprimant.
Am mbriat-o i eu, simind miros de praf i
de parfum n prul ei. S-a deprtat de mine, m-a
privit n ochi i m-a ntrebat imediat.
Ce s-a ntmplat? Vd o schimbare.
Am zmbit amar.
i spun mai trziu, i-am promis i am tiut
amndoi c ne atepta una din conversaiile
noastre nocturne.
64

Du-te i te spal, accept ea amnarea.


Miroi ca armsarul meu.
M-a mpins uor, iar eu m-am dus s-l salut pe
Hap.
Ei, biete, cum a fost? Festivalul Primverii
e la fel de frumos ca n povetile lui Starling?
A fost bine, mi-a rspuns el pe un ton fr
inflexiuni i m-a privit o singur dat.
n ochii lui, unul cprui, unul albastru, am
citit o mare durere sufleteasc.
Hap? l-am strigat ngrijorat, dar el s-a
ndeprtat repede de lng mine i n-am apucat
nici s-l ating pe umr.
S-a ndeprtat, dar poate c i-a prut ru c
m-a ntmpinat att de rece, pentru c mi-a
spus imediat, cu glas rguit.
M duc la ru s m spl. Sunt plin de praf
de pe drum.
nsoete-l. Nu tiu ce-i cu el, dar are nevoie de
un prieten.
De preferin, unul care nu pune ntrebri,
ncuviin Ochi ntunecai.
Cu botul puin lsat, cu coada ridicat, lupul l
urm pe biat. n felul lui, inea la Hap la fel de
65

mult ca mine i contribuise n aceeai msur la


creterea lui.
Cnd s-au ndeprtat, m-am ntors spre
Starling.
tii despre ce-i vorba?
Ea a ridicat din umeri i mi-a oferit un zmbet
mecher.
Are cincisprezece ani. Trebuie s ai motive
speciale s fii bosumflat la vrsta asta? Nu te
ngrijora. Poate fi orice: o fat de la festival care
nu l-a srutat, sau una care l-a srutat; a plecat
din Buckkeep i s-a ntors acas; nu i-a czut
bine crnatul la dejun. Cine tie? Las-l n pace.
O s-i treac.
L-am urmrit pe Hap cum dispare cu lupul
printre copaci.
Poate c eu mi amintesc vrsta de
cincisprezece ani puin altfel, am remarcat.
Cnd Starling a intrat n cas, m-am ocupat de
calul lui i de poneiul Clover, reflectnd, ntre
timp, c, indiferent de starea mea de spirit,
Burrich mi-ar fi poruncit s m ngrijesc de
animale nainte de a pleca n alt parte. Ei, dar
eu nu sunt Burrich, mi-am zis. Oare lui Nettle,
66

Chivalry i Nim le impune aceeai disciplin pe


care mi-o impusese mie? A fi vrut s-l fi
ntrebat pe Chade cum i cheam pe ceilali copii
ai lui. Cnd am terminat cu animalele, mi-am
dorit ca btrnul Chade s nu fi venit la mine.
Vizita lui mi trezise prea multe amintiri vechi.
Le-am
nbuit
cu
hotrre.
Oase
de
cincisprezece ani, mi-ar fi spus lupul. Ne-am
atins puin minile. Hap se stropise cu ap pe
obraz i plecase n pdure, bolborosind i
mergnd att de neatent, c n-aveau nicio ans
s vad vnatul. Am oftat pentru amndoi, apoi
m-am dus n colib.
Starling rsturnase coninutul desagilor pe
mas. Bocancii i-i lsase pe pervaz, iar haina ei
mbrca un scaun. Apa tocmai ncepea s fiarb
n ceainic. Ea sttea pe un taburet nalt, n faa
dulapului de vase. Cnd am intrat, mi-a ntins o
oal de lut maro.
Mai e bun de ceva ceaiul sta? Miroase
ciudat.
E excelent cnd m doare destul de tare ca
s-l dau pe gt. D-te jos de-acolo.
67

Am prins-o de talie i-am ridicat-o cu


uurin, dei am simit un junghi n spate,
acolo unde aveam cicatricea, cnd am lsat-o
jos.
Aaz-te. Pregtesc eu ceaiul. Povestete-mi
despre festival.
i mi-a povestit, n timp ce eu am zdrngnit
cu cnile, am tiat felii din ultima mea franzel
i am pus la nclzit tocana de iepure.
Istorioarele ei despre Buckkeep erau cele pe care
m obinuisem s le aud din gura ei. Vorbea
despre menestrelii care cntaser bine sau prost,
brfea despre lorzi i doamne de care nu
auzisem niciodat i luda sau se plngea de
mncarea de la mesele nobililor care o
gzduiser. Istorioarele ei erau pline de spirit,
m fceau s rd sau s scutur din cap, dup
cum se cuvenea, fr s simt durerea pe care o
trezise Chade n mine. Poate pentru c cu el
discutasem
despre
oameni
pe
care
i
cunoscuserm i-i iubiserm amndoi, iar
cuvintele se nteau din modul lui intim n care
privea lucrurile. Nu dup Buckkeep sau dup
viaa de la ora tnjeam eu, ci dup zilele
68

copilriei i dup prietenii de atunci. n ce-i


privea pe ei, eram n siguran; nu m puteam
ntoarce n trecut. Foarte puini tiau c triesc,
iar eu asta mi i doream. I-am spus-o i lui
Starling.
Uneori, povetile tale m ating la suflet i
m fac s vreau s m ntorc la Buckkeep. Dar
porile acelei lumi sunt nchise pentru mine.
Starling se ncrunt.
Nu vd de ce.
Am rs cu voce tare.
Crezi c nu s-ar mira nimeni s vad c
triesc?
Ls capul pe-o parte i m fix cu o privire
sincer.
Ba da, cred c ar fi civa, mai ales dintre
vechii ti prieteni, care te-ar recunoate. ns
majoritatea oamenilor te in minte ca pe un
tnr fr cicatrice. Nasul spart, dunga de pe
fa, chiar i fia alb din pr ar fi o deghizare
numai bun. n plus, pe atunci te mbrcai ca
un fiu de prin, acum pori straie rneti. Mai
demult, te deplasai cu uurina unui rzboinic.
Acum, ei, bine acum dimineaa sau n zile
69

friguroase, te miti anevoie, ca un btrn. i


nsoi vorbele cu un cltinat din cap n semn de
regret. Nu-i pas cum ari, dar nici anii careau trecut peste tine n-au fost prea blnzi. Ai
putea spune c ai cinci sau chiar zece ani mai
mult, nimeni n-ar zice c mini.
M-a durut evaluarea aceasta fcut fr
menajamente de iubita mea.
Pi, e bine de tiut, i-am rspuns, uor
ironic.
Am luat ceainicul de pe foc, nevrnd s-i
ntlnesc imediat privirea. Ea mi-a interpretat
greit cuvintele i tonul.
Da, i dac mai pui la socoteal i faptul c
oamenii vd ceea ce vor s vad i nu se gndesc
c eti n via Eu zic c ai putea s ncerci.
Aadar, te gndeti s te ntorci la Buckkeep?
Nu.
tiam ct de categoric suna rspunsul meu,
dar nu-mi venea n minte ce altceva s adaug.
Faptul n-a prut s-o deranjeze.
Pcat. Pierzi foarte mult locuind aici singur.
A nceput imediat s-mi povesteasc despre
dansurile de la Festivalul Primverii. n ciuda
70

dispoziiei mele mohorte, nu m-am putut abine


s rd cnd mi-a spus cum a dansat Chade
cnd l-a invitat o ftuc de numai aisprezece
ani. Avea dreptate. Mi-ar fi plcut s fi fost i eu
de fa.
Pregtind mncarea pentru toi trei, m-am
trezit c-mi rsare iar n minte ntrebarea dar
dac?. Dac a fi n stare s m ntorc la
Buckkeep, cu regina mea i cu Starling? Dac
m-a ntoarce la Molly i la copilul nostru? Dar
ntotdeauna, indiferent cum rsuceam pretinsul
meu rspuns, tot la un dezastru ajungeam. Dac
m-a fi ntors la Buckkeep, unde toi m tiau
executat pentru c folosisem Harul, n-a fi fcut
dect s-i dezbin pe locuitori ntr-un moment n
care Kettricken ncerca s-i reunifice. O parte
din ei m-ar fi susinut, pentru c, bastard cum
eram, tot snge de Farseer mi curgea n vene, pe
cnd ea ajunsese la tron numai prin cstorie.
O grupare i mai puternic ar fi cerut
executarea mea, de data asta cu mai mult grij.
Iar dac m-a fi ntors la Molly i la copil, ca so cuceresc i s fie a mea din nou? Cred c a fi
reuit, dac nu m-a fi gndit dect la mine. Ea
71

i Burrich m credeau, amndoi, mort. Femeia


care-mi fusese soie n toate, dar nu i cu
numele, i brbatul care m crescuse i-mi
fusese prieten apropiat se ntoarser unul ctre
cellalt. El i-a oferit un acoperi deasupra
capului i s-a ngrijit s aib cldur i mncare
ct mi-a purtat copilul n pntece. Cu minile lui
mi-a adus pe lume fiica bastard. mpreun cu
Molly, au ascuns-o pe Nettle de oamenii lui
Regal. Burrich le-a spus tuturor c amndou
sunt ale lui, nu doar ca s le protejeze, ci i ca
s le iubeasc. A fi putut s m ntorc la ei, s-i
fac s nu le vin a crede ochilor. Burrich mi le-ar
fi dat mie pe Molly i pe Nettle. Simul lui
profund al dreptii nu l-ar fi lsat s fac altfel.
Iar eu m-a fi ntrebat ntruna, dup aceea, dac
Molly m compar cu el, dac dragostea dintre ei
era mai puternic i mai sincer dect
Se arde tocana, mi-a atras atenia Starling
nervoas.
Era deja ars. Am pus n farfurii din partea de
deasupra i m-am aezat lng ea la mas. Miam alungat din minte ambele trecuturi, i pe cel
real, i pe cel nchipuit. Nu era nevoie s m
72

gndesc la ele. Starling mi ocupa mintea destul.


Ca de obicei, eu ascultam, iar ea povestea. A
nceput o istorisire lung despre un menestrel
parvenit de la Festivalul Primverii, care nu
numai c a ndrznit s cnte dou din
cntecele ei, schimbnd doar un vers sau dou
din ele, dar a mai i pretins c le-a scris el.
Starling vorbea i gesticula cu pinea i era s
m loveasc cu ea. Dar propriile mele amintiri,
de la alte Festivaluri ale Primverii, nu-mi
ddeau pace. Oare chiar nu m mai mulumea
deloc viaa simpl pe care o duceam? Biatul i
lupul mi fuseser destul tovrie ani la rnd.
Ce anume m nelinitea acum?
De la gndul acesta am srit la altul, mai
tulburtor. Unde era Hap? Pregtisem ceai
pentru toi trei i mprisem mncarea n trei
porii. Hap mnca ntotdeauna cu poft dup
orice fel de treab sau drumeie. M deranja c
nu e n stare s treac peste indispoziia lui i s
stea cu noi la mas. n timp ce Starling
plvrgea ntruna, mi-am aruncat ochii de mai
multe ori la poria lui neatins, pn cnd ea ia dat seama.
73

Nu te agita din cauza lui, mi spuse, cam


nervoas. E biat, deci are toane de biat. Cnd
o s-i fie foame, o s vin la mas.
Sau o s distrug buntate de pete, arzndu-l
la flacr. Gndul lupului veni ca rspuns la
Harul cu care-l cutasem. Erau la ru. Hap i
ncropise o suli dintr-un b, iar lupul intrase
pur i simplu n ap s prind peti de-a lungul
malului ros la baz. Cnd ddea peste un banc
de peti, nu-i venea greu deloc s ncoleasc
unul, s-i vre capul sub ap i s-l prind cu
flcile. l dureau ncheieturile de la apa rece, dar
focul biatului avea s-l nclzeasc imediat. Nu
te teme.
Inutil sfatul, dar m-am prefcut c-l ascult.
Am terminat de mncat, iar eu am strns vasele.
Ct am fcut ordine, Starling s-a aezat lng
focul de sear, cntnd din harp, pn cnd
notele scoase la ntmplare s-au transformat n
vechea melodie despre fata morarului. Cnd
toate lucrurile erau la locul lor, m-am dus lng
ea, cu cte o can de rachiu de Sandsedge
pentru amndoi. M-am aezat pe un scaun, dar
ea sttea pe jos. S-a lsat pe spate, cu spatele
74

proptit de picioarele mele. I-am urmrit degetele


ciupind coardele harpei, urmele locurilor unde i
fuseser rupte, ca ameninare la adresa mea. La
sfritul cntecului, m-am aplecat i am
srutat-o. Mi-a rspuns la srut, lsnd harpa
la o parte i fcnd astfel o treab mult mai
serioas dect mine.
Pe urm s-a ridicat i m-a luat de mini, ca s
m ridic i eu. n timp ce-o urmam n dormitor,
a remarcat.
Eti foarte ngndurat n seara asta.
Am scos un fel de mormit aprobator. A-i
spune c mi-a rnit sentimentele mai devreme ar
fi nsemnat s m smiorci ca un copil. Voiam s
m mint, s-mi spun c sunt nc tnr i
atrgtor, cnd era clar c nu sunt aa? Timpul
i pusese amprenta asupra mea. Att i era
ceva de ateptat. Chiar i aa, Starling tot venea
la mine. n toi anii acetia, a venit mereu la
mine i n patul meu. Asta trebuia s nsemne
ceva.
Voiai s-mi spui i tu ceva? m-a ndemnat
ea.
Mai trziu, i-am rspuns.
75

Trecutul se aga de mine, dar eu i-am mpins


la o parte ghearele lacome, hotrt s m
scufund n prezent. Nu duceam o via chiar att
de grea. Era simpl i lipsit de conflicte. Nu la
un astfel de trai am visat eu ntotdeauna? Unul
n care s hotrsc singur ce voi face? n plus,
nici nu eram singur. i aveam pe Ochi ntunecai
i pe Hap. i pe Starling, cnd venea la mine. Iam deschis vesta, apoi bluza, ca s-i dezgolesc
snii, n vreme ce ea mi desfcea cmaa. M-a
luat n brae, frecndu-se de mine cu plcerea
nereinut a unei pisici care toarce. Am lipit-o de
mine i m-am aplecat s-o srut n cretet. i
acesta era un lucru simplu, dar cu att mai
dulce. Salteaua mea proaspt umplut era moale
i mirosea plcut, ca iarba i plantele care o
umpleau. Ne-am aruncat pe ea. O vreme, nu mam mai gndit la nimic, ncercnd s i conving
pe amndoi c, n ciuda aparenelor, eram nc
tnr.
Puin mai trziu, am zbovit n preajma
somnului. Cteodat cred c m odihnesc mai
bine n momentele dintre trezie i somn dect n
somnul propriu-zis. Mintea plutete n amurgul
76

ambelor stri i descoper adevruri ascunse de


lumina zilei i vise, deopotriv. Lucrurile pe care
nu suntem pregtii s le aflm tocmai acolo se
ascund, ateptnd acea stare de spirit n care
mintea las garda jos.
M-am trezit. Studiam detaliile camerei mele n
semintuneric, nainte de a-mi da seama c-mi
fugise somnul. Starling i aruncase un bra
peste pieptul meu. n somn, mpinsese ptura cu
picioarele i ne descoperise pe amndoi.
Semintunericul
i
ascundea
trupul
gol,
nvluindu-l n umbre. Am stat nemicat,
ascultnd cum respir i simindu-i mirosul de
transpiraie amestecat cu parfum. M-am ntrebat
de ce m trezisem. Nu reueam s gsesc
motivul, dar nici s adorm la loc. M-am strecurat
pe sub braul ei i m-am ridicat n picioare lng
pat. Am bjbit dup pantaloni i cma.
Tciunii aruncau o lumin ovitoare n odaia
principal, dar eu n-am zbovit acolo. Am
deschis ua i am pit descul n noaptea
blnd de primvar. Pre de-o clip, am rmas
nemicat, pentru ca ochii s mi se obinuiasc
cu ntunericul, apoi m-am ndeprtat de colib
77

i de grdin i-am cobort la ap. Sub tlpi


simeam noroiul rece i ntrit de pe crare, bine
btut de drumurile pe care le fceam zilnic, ca
s aduc ap. Coroanele copacilor mi se
mpleteau deasupra capului i nu era nici lun,
dar nasul i picioarele mele tiau pe unde s
mearg la fel de bine ca ochii. N-a trebuit dect
s-mi urmez Harul ca s-l gsesc pe lup.
Curnd, am observat sclipirea vag portocalie a
focului aprins de Hap i-am surprins mirosul de
pete prjit.
Dormeau amndoi lng foc, lupul ncolcit,
cu nasul n coad, iar Hap, ghemuit, cu braele
n jurul gtului su. Ochi ntunecai a deschis
ochii cnd m-am apropiat, dar nu s-a micat. iam spus s nu-i faci griji.
Nu-mi fac. Pur i simplu sunt aici. Hap lsase
nite vreascuri lng foc. Le-am aruncat peste
tciuni. Am stat i-am privit cum focul prinde
curaj. Odat cu cldura, s-a fcut i mai mult
lumin. tiam c biatul e treaz. Nu poi crete
cu un lup fr s-i mprumui din pruden.
Nu tu eti de vin. Adic nu numai tu,
oricum.
78

Am evitat s-l privesc chiar i atunci cnd mi-a


vorbit. Unele lucruri e mai bine s rmn
destinuite ntunericului. Am ateptat. Linitea e
cea care pune toate ntrebrile, pe cnd limba e
nclinat s-o pun doar pe cea greit.
Trebuie s tiu, izbucni Hap.
Inima mi s-a fcut ct un purice la gndul
ntrebrii urmtoare, n adncul sufletului, mam temut ntotdeauna c aveam s-o aud din
gura lui ntr-o zi. N-ar fi trebuit s-l las la
Festivalul Primverii, mi-am reproat, furios.
Dac l-a fi inut lng mine, secretul meu n-ar
fi fost niciodat ameninat.
Dar nu aceea a fost ntrebarea pe care mi-a
pus-o.
tiai c Starling e mritat?
Atunci l-am privit, iar expresia mea trebuie si fost rspuns suficient. Comptimitor, a nchis
ochii.
mi pare ru, mi-a zis calm. Ar fi trebuit s
bnuiesc c nu tii. Ar fi trebuit s i-o spun
altfel.
Dintr-odat, alinarea femeii care venea n
braele mele cnd voia, pentru c dorea s fie cu
79

mine, dulceaa serilor cu poveti i muzic lng


foc, ochii ei negri veseli fixndu-i pe-ai mei au
devenit, toate, vin, neltorie, minciun. Eram
acelai prost dintotdeauna, nu, eram unul i mai
mare, pentru c naivitatea la un tnr e prostie
la un brbat. Mritat. Starling e mritat.
Crezuse c nimeni nu avea s-o doreasc de soie,
pentru c era stearp. mi spusese c trebuia s
se descurce singur n via, cu ajutorul
cntecelor ei, pentru c nu avea s existe
niciodat un brbat cruia s-i pese de ea, nici
copii care s se ngrijeasc de ea la btrnee.
Poate c, atunci cnd mi spusese aceste lucruri,
chiar crezuse n ele. Eu, n prostia mea,
crezusem c adevrul n-avea s se schimbe
niciodat.
Treaz, Ochi ntunecai se ntinse eapn i veni
s se culce lng mine, cu botul pe genunchiul
meu. Nu neleg. Eti bolnav?
Nu. Doar tmpit.
Aha. Asta nu-i o noutate. Nu-i bai, n-ai murit din
cauza asta pn acum.
Dar nici departe n-am fost. Am inspirat adnc.
Povestete-mi.
80

Nu voiam s aud amnunte, dar tiam c Hap


trebuie s mi le spun. Mai bine s trecem odat
peste asta.
Cu un oftat, biatul veni i se aez de partea
cealalt a lui Ochi ntunecai. Lu un vreasc de
pe jos i ncepu s se joace cu el n foc.
Nu cred c Starling voia s aflu. Soul ei nu
locuiete la Buckkeep. A venit pe neateptate, ca
s-i fac o surpriz i s petreac Festivalul
Primverii cu ea.
n timp ce-mi vorbea, vreascul se aprinse. Hap
l arunc n foc, apoi ncepu s-l scarpine pe
Ochi ntunecai.
Mi-am imaginat un fermier de ndejde, nsurat
cu un menestrel care s-a retras i-i petrece anii
n pace. Poate c are copii dintr-o cstorie
anterioar. O iubete, dac vine la Buckkeep ca
s-i fac o surpriz. Festivalul Primverii era,
prin tradiie, srbtoarea ndrgostiilor, i
tineri, i mai btrni.
l cheam Dewin, continu Hap. i e un fel
de rud cu prinul Dutiful. Sunt veriori
ndeprtai. E un brbat nalt, ntotdeauna
mbrcat foarte elegant. Avea o manta de dou
81

ori mai larg dect i trebuia lui, cu blan la gt.


i purta brri de argint la ambele mini. E i
foarte puternic. La dans, a ridicat-o pe Starling
i-a rsucit-o pe deasupra capului, iar lumea s-a
dat la o parte ca s-i vad mai bine.
Hap m privea n timp ce-mi povestea. Cred c
se bucura de stnjeneala mea evident.
Ar fi trebuit s-mi dau seama c nu tii. Nai fi pus coarne unui zdrahon ca el.
N-a fi pus coarne niciunui brbat, am
biguit. Nu intenionat.
Hap oft uurat.
Aa m-ai nvat i pe mine. Ca un copil ce
era, mintea i fugea numai la el. M-am suprat
cnd i-am vzut c se srut. N-am mai vzut pe
nimeni s se srute aa, n afar de tine i de
Starling. Mi-am zis c te trdeaz, dar cnd l-am
auzit c se prezint drept soul ei Ls capul
pe-o parte. M-a durut cu adevrat, creznd c
tii i nu-i pas. Mi-am zis c toii anii tia una
m-ai nvat, i alta ai fcut. M-am ntrebat dac
m consideri aa de prost nct s nu aflu, dac
tu i Starling nu rdei de mine pe la spate, c
sunt aa un neghiob. Att m-am gndit la asta,
82

c am ajuns s m ndoiesc de tot ce m-ai


nvat. i mut privirea spre foc. A fost oribil,
m-am simit trdat.
M-am bucurat c lmurea lucrurile n felul
acela. Mult mai bine s se gndeasc numai la
felul n care l afecteaz pe el, dect s se ntrebe
ct m doare pe mine. Mai bine s-i urmeze
irul gndurilor i s vad unde-l duce. Mintea
mea o lua n alt direcie, scrind ca o cru
veche scoas din opron, care trebuie uns
pentru primvar. M-am opus roilor care voiau
s se nvrteasc spre o concluzie inevitabil.
Starling era mritat. De ce nu? N-avusese
nimic de pierdut din asta, dimpotriv, doar de
ctigat. O cas confortabil cu domnul ei cel
impozant, care sigur deinea i un titlu, ct de
nensemnat, bogie i siguran la btrnee.
Pentru el, o soie superb i fermectoare, un
menestrel renumit, n gloria cruia se putea
sclda i el, invidiat de ali brbai.
Iar dac Starling avea s se plictiseasc de el,
putea oricnd s-o porneasc la drum, ca orice
menestrel, i s sar n braele mele pentru o
tvleal. Care dintre cei doi brbai era mai
83

nelept? Niciunul? S cred oare c eram numai


doi n viaa ei?
Ai crezut c eti singurul cu care se culc?
Spune lucrurile pe leau, biatul sta al meu.
Oare ce ntrebri i-o fi pus lui Starling n drum
spre cas?
Cred c nu m-am gndit la asta niciodat,
am recunoscut.
E mult mai uor s trieti cu anumite lucruri
fr s te gndeti la ele. Probabil tiam c
Starling merge i cu ali brbai. E menestrel. E
normal s aib mai muli. Aa mi-am justificat,
mie i, indirect, lui Hap, de ce m culcam cu ea.
Ea nu deschidea subiectul niciodat, eu n-o
ntrebam nimic, iar ceilali iubii ai ei erau fiine
imaginare, fr chip i trup. n niciun caz soi.
ns ea i aparinea soului ei prin jurmnt, iar
el i aparinea ei. n ochii mei, asta era diferena.
Ce-ai s faci acum?
Bun ntrebare. Una pe care o evitasem cu
atenie.
Nu sunt sigur, am minit.
Starling a zis c nu e treaba mea, c nu face
ru nimnui. Mi-a zis c, dac-i spun, eu voi fi
84

cel lipsit de inim, pentru c ie i voi face ru,


nu ei. A zis c ntotdeauna a avut grij s nu te
rneasc, fiindc ai suferit destul n via. Cnd
i-am rspuns c ai dreptul s tii, mi-a replicat
c ai i mai mult dreptul s nu tii.
Starling i limba ei cea ascuit. Nu-i dduse
nicio ocazie lui Hap s simt c procedeaz bine.
Biatul se uita acum la mine cu o expresie de
cine credincios n ochii lui ceacri i atepta sl judec. I-am spus adevrul.
Prefer s aflu adevrul de la tine dect s
vezi c sunt nelat.
Te-am rnit, aadar?
Am negat scuturnd uor din cap.
Eu singur m-am rnit, biete.
Aa i fcusem. Nu fusesem niciodat
menestrel, deci nu aveam dreptul s judec
faptele unuia. Cei care triesc de pe urma
degetelor i-a cuvintelor au inimi mai insensibile
dect noi, ceilali, bnuiesc.
Mai repede gseti un jder blnd dect un
menestrel credincios, zice proverbul.
M-am ntrebat dac soul lui Starling auzise de
el.
85

Am crezut c-o s te nfurii. M-a avertizat c


s-ar putea s te nfurii destul de tare ca s-i faci
ru.
i tu ai crezut-o?
Asta m-a durut mai tare dect adevrul.
Hap trase iute aer n piept, ovi o clip, apoi
spuse repede.
Eti iute la mnie. Pe deasupra, pn acum
n-a mai trebuit s-i spun ceva care s te
rneasc. Ceva care s te fac s te consideri un
prost.
Detept biatul. Mai detept dect l-am crezut.
Sunt furios, Hap. Furios pe mine.
Privi din nou focul.
Am impresia c sunt egoist, pentru c m
simt mult mai bine acum.
M bucur c te simi mai bine. M bucur c
s-au limpezit lucrurile ntre noi. Aa. Las asta
i povestete-mi despre festival. Ce zici de oraul
Buckkeep?
S-a pus pe vorbit, iar eu l-am ascultat. Vzuse
oraul i festivalul cu ochi de copil, iar
ascultndu-l, mi-am dat seama ct de mult se
schimbaser i oraul, i castelul de cnd
86

fusesem eu acolo. Din descrierile lui, am aflat c


oraul era acum mai mare, furnd spaiu pentru
cldiri de la stncile abrupte de deasupra lui i
ntinzndu-se pe piloni. Hap mi-a descris
taverne i prvlii plutitoare. Mi-a vorbit i
despre negustorii din Bingtown i insulele de
dincolo de Bingtown, dar i despre cei din
Insulele Strine. Buckkeep i consolidase
statutul de port comercial. Cnd mi-a descris
Coridorul cel Mare i camera n care l gzduise
Starling, am neles c i turnul suferise foarte
multe schimbri. Mi-a povestit despre covoare i
fntni, de cergi pe fiecare perete, de scaune
tapiate i candelabre sclipitoare. Mi-a adus
aminte mai mult de conacul luxos al lui Regal de
la Tradeford dect de fortreaa mohort pe
care o numisem cndva acas. Bnuiam c la
mijloc era deopotriv influena lui Chade i a lui
Kettricken.
Btrnul
asasin
se
dduse
ntotdeauna n vnt dup lucruri fine, ca s nu
mai spun de confort. M hotrsem deja s nu
m mai ntorc la Buckkeep. De ce ar fi att de
descurajam s aflu c locul pe care mi-l
87

aminteam, cetatea aceea dezolant din piatr,


nu mai era ce fusese nainte?
Hap mai avea i alte poveti n tolb, despre
localitile prin care trecuser n drum spre
Buckkeep i napoi spre cas. Una dintre ele mia fcut inima ct un purice.
M-am speriat de moarte ntr-o diminea, pe
lng Istmul lui Hardin.
Aa i-a nceput povestea, iar eu n-am
recunoscut numele satului. mi aminteam, vag,
c muli oameni care fugiser de pe coast n
anii Corbiilor Roii se ntorseser ca s
cldeasc orae noi, dei nu ntotdeauna pe
cenua celor vechi. Am dat din cap, ca i cnd a
fi recunoscut numele locului. Probabil c atunci
cnd l vizitasem ultima oar fusese doar un
spaiu larg pe drum. Hap fcea ochi tot mai mari
pe msur ce nainta cu povestea i mi-am dat
seama c, cel puin pe moment, uitase de
minciuna lui Starling.
Eram n drum spre Festivalul Primverii.
Dormisem la hanul de acolo. Starling cntase n
schimbul cinei noastre i ca s primim o camer.
Toat lumea s-a artat aa de amabil cu noi i
88

ne-a vorbit aa de frumos, nct am crezut c


Istmul lui Hardin e un loc minunat. n sala
comun, cnd Starling nu cnta, am auzit
oameni discutnd despre un om cu Har care
fusese pus s vrjeasc vacile ca s nu mai fete,
dar nu le-am dat atenie. Mi-am zis c sunt doar
nite beivi care vorbesc prea tare, dup prea
mult bere. Primisem o odaie la etaj. M-am trezit
devreme, mult prea devreme pentru Starling, dar
n-am mai putut dormi. Aa c m-am aezat la
fereastr i m-am uitat la cei care treceau pe
strad. n pia a nceput s se adune lumea.
Mi-am zis c vine la trg sau la vreun blci de
primvar. Dar pe urm am vzut cum nite
brbai trsc dup ei o femeie plin de vnti
i nsngerat. Au legat-o de-un stlp i-am
crezut c o s-o biciuiasc. Abia atunci am
observat c oamenii din mulime aveau couri
pline cu pietre. Am trezit-o pe Starling i-am
ntrebat-o ce se ntmpl, dar ea mi-a cerut s
tac, oricum n-aveam ce face niciunul dintre noi.
Mi-a cerut s plec de la fereastr, dar n-am
ascultat-o. N-am putut. Nu-mi venea s-mi cred
ochilor. Mi-am zis ntruna c o s vin cineva i89

o s-i opreasc pe oamenii aceia. Tom, femeia


era legat stlp, nu putea face nimic. A aprut
un brbat care a citit ceva de pe un sul de
pergament, apoi s-a dat la o parte, iar mulimea
a nceput s arunce cu pietre n ea.
Tcu. tia c n sate se ddeau pedepse grele
pentru hoii de cai i criminali. Auzise de biciuiri
i de spnzurtori, dar nu vzuse niciuna cu
ochii lui. n linitea lsat ntre noi, l-am auzit
cum nghite n sec. M-am nfiorat. Ochi
ntunecai a scos un geamt, iar eu am pus
mna pe el.
Ai fi putut foarte bine s fii tu n locul femeii.
tiu.
Hap inspir adnc.
Am vrut s cobor n pia, cineva trebuia s
fac ceva, dar mi era prea fric. M-am ruinat
din cauza asta, dar nu m-am putut mica din
loc. Am stat pur i simplu i-am privit cum o
lovesc pietrele. Iar ea tot ncerca s-i acopere
capul cu braele. Mi s-a fcut grea. Pe urm
am auzit un sunet cum nu mai auzisem pn
atunci, ca i cum un ru ar fi nit prin aer.
Cerul dimineii s-a ntunecat, parc acoperit de
90

nori de furtun, dar nu btea vntul. Erau ciori,


Tom, un potop de psri negre. N-am mai vzut
niciodat attea la un loc, croncnind i crind,
ca atunci cnd gsesc un uliu sau un oim i se
apuc s-l goneasc. Numai c ele nu un oim
urmreau de data asta. S-au ridicat n zbor de
dincolo de dealurile din spatele oraului i-au
umplut cerul, ca o ptur neagr care flutur pe
srm, la uscat. S-au lsat brusc peste mulime,
plonjnd i croncnind. Una a aterizat n prul
unei femei i-a nceput s-o izbeasc cu ciocul n
ochi. Oamenii fugeau n toate prile, ipnd i
lovind psrile cu mna. Au speriat doi cai careau luat-o razna, trnd prin gloat crua la
care erau nhmai. Toat lumea ipa. Pn i
Starling s-a ridicat i-a venit la fereastr. n
scurt vreme, pe strzi n-au mai rmas dect
ciorile. Se cocoau pe unde apucau, pe
acoperiuri i pervazuri, i umpleau copacii,
rupnd crengile sub greutatea lor. Femeia care
fusese
legat,
cea
cu
Har,
dispruse.
Rmseser numai funiile nsngerate n jurul
stlpului. Apoi, pe neateptate, psrile s-au
ridicat toate deodat i i-au luat zborul. N-a
91

rmas nici urm de ele. Din glasul lui Hap


rmase doar o oapt. Mai trziu, n aceeai
diminea, hangiul a spus, c, dup prerea lui,
femeia s-a transformat n cioar i-a plecat cu
suratele ei.
Alt dat, mi-am zis. Alt dat o s-i povestesc
c nu era adevrat, c femeia poate a chemat
ciorile ca s-o ajute s scape, dar c nici mcar
oamenii nzestrai cu Har nu-i pot schimba
forma. Alt dat, o s-i spun c n-a fost un la
pentru c n-a cobort n pia, c ar fi fost ucis
i el cu pietre. Alt dat. Povestea lui m ardea
cum arde otrava o ran. Mai bine s curg de la
sine. Am nceput s-l ascult din nou.
i i zic cei cu Snge Strvechi. Hangiul
spunea c au nceput s-i dea importan Cic
ar vrea s fie la putere, cum erau n zilele cnd
domnea Prinul Pestri. Dar, dac ajung la
putere, o s se rzbune pe toi. Cei fr Har o s
le fie sclavi. Iar dac o s-ncerce s se opuni o s
fie dai la fiare. Hap i pierdu iar glasul. Tui ca
s i-l dreag. Starling mi-a spus c asta-i o
prostie, c oamenii cu Har nu simt aa. C ei nu
92

vor dect s fie lsai n pace i s triasc


netulburai.
Am tuit i eu, tot ca s-mi dreg vocea. M-am
mirat ct de recunosctor i eram lui Starling.
Pi, Starling e menestrel. Menestrelii cunosc
multe feluri de oameni i tiu multe lucruri tare
ciudate. Aa c poi s-i dai crezare.
Hap mi dduse mult prea mult de gndit. Deabia m-am putut concentra la celelalte poveti
ale lui. l ocase ideea c la Bingtown se creteau
dragoni i c, n curnd, oraele aveau s-i
poat cumpra un dragon de Bingtown ca s le
pzeasc. L-am asigurat c vzusem dragoni
adevrai i c nu e cazul s cread asemenea
baliverne. Mai aproape de realitate era zvonul c
rzboiul dintre Bingtown i Statele Chalced s-ar
putea ntinde pn n cele ase Ducate.
O s fie rzboi i aici? a vrut el s afle.
Tnr fiind, nu avea dect amintiri vagi, dar
nfricotoare, despre lupta noastr cu Corbiile
Roii. ns tot copil rmnea, iar un rzboi i se
prea un eveniment la fel de interesant ca
Festivalul Primverii.
93

Mai devreme sau mai trziu, un rzboi cu


Statele Chalced tot izbucnete, i-am amintit eu
vechea zictoare. Chiar i atunci cnd e pace
ntre noi i ele, tot au loc mici hruieli pe la
grani i piraii tot fac cte-o razie. Nu te
ngrijora. Ducatele Shoaks i Rippon duc greul
luptei ntotdeauna, ns le i place. Celor din
Shoaks nimic nu le-ar plcea mai mult dect s
smulg o bucat din teritoriul stpnit de ducele
din Chalced.
Conversaia noastr s-a ndreptat spre veti
mai sigure i mai banale despre Festivalul
Primverii. Hap mi-a povestit despre jongleri
care strng ciomege aprinse i sbii n palme,
mi-a spus cele mai bune glume aflate dintr-un
spectacol cu ppui, mai fr perdea, i mi-a
vorbit de Jinna, o vrjitoare frumoas care
stpnete magia tmduitoare i care-i vnduse
un talisman mpotriva hoilor de buzunar i-i
promisese s ne viziteze ntr-o zi. Am rs cu gura
pn la urechi cnd am aflat c talismanul i
fusese furat la nicio or dup aceea, de un
punga de rnd. A mncat pete n saramur i
i-a plcut foarte mult, pn cnd, ntr-o sear, l94

a cltit cu prea mult vin i le-a vomat pe


amndou. S-a jurat c nu va mai mnca aa
ceva. L-am lsat s vorbeasc, bucuros c, n
sfrit, i plcea s-mi mprteasc i mie din
aventurile lui la Buckkeep. Cu toate astea,
fiecare poveste mi arta tot mai limpede c viaa
mea simpl nu mai era potrivit pentru el.
Venise vremea s-l dau ca ucenic i s-l las s se
descurce singur.
Pre de-o clip, am avut impresia c stau pe
buza unei prpstii. Trebuie s-l trimit pe Hap la
un meter care s-l nvee o meserie adevrat,
iar pe Starling trebuie s-o scot din viaa mea.
tiam c, dac n-o mai primesc n patul meu,
nu se va umili venind la mine ca simpl prieten.
Ar disprea frumuseea simpl a legturii
noastre din ultimii ani. n vremea asta, Hap
vorbea nainte, cuvintele lui curgnd n jurul
meu ca nite stropi fini de ploaie. Avea s-mi fie
tare dor de el.
Am simit botul cald al lupului pe genunchi.
Animalul pironea focul. Odat, visai la vremuri
cnd aveam s fim doar noi doi.
95

Legtura ntrit prin Har nu las loc


nelciunii. Nu m-am ateptat s-mi fie att de
dor de tovria alor mei, am recunoscut.
O privire scurt, sclipitoare, din ochii lui
ptrunztori. Numai noi doi suntem ai notri.
Asta a fost ntotdeauna necazul cu legturile pe
care am ncercat s ni le facem cu alii, fie lupi, fie
oameni. N-au fost niciodat ai notri. Nici mcar
cei care-i zic Snge Strvechi nu sunt att de
legai ntre ei ca noi doi.
tiam c spune adevrul. L-am mngiat pe
capul mare i m-am jucat cu urechea lui ntre
degete. Nu m-am gndit la nimic altceva.
Nu se putea mpca nicicum cu gndul. Ne
pate iari schimbarea, Preschimbtorule. O simt
la marginea orizontului, aproape c o i adulmec.
E ca un animal mare de prad care intr pe
teritoriul nostru de vntoare. Tu n-o simi?
Nu simt nimic.
Dar lupul a simit minciuna. A scos un oftat
prelung, obosit.

96

Capitolul III
DESPRIRI
Harul este o magie dezgusttoare, care i
afecteaz de obicei pe copiii din gospodriile
necurate. Dei se spune adesea c Harul
presupune comunicarea cu animalele, aceast
vrjitorie josnic are i alte surse. Un printe
nelept nu-i va lsa odrasla s se joace cu
celuii sau pisoii care nc sug, nici s doarm
n culcuul lor. Mintea unui copil care doarme
poate fi foarte uor invadat de visele unui
animal, aadar el poate s mbrieze graiul
animalelor i s-l preuiasc n adncul inimii.
Deseori, o asemenea magie murdar afecteaz
generaii ntregi din aceeai familie, din cauza
obiceiurilor lor respingtoare, dar se cunosc i
cazuri n care se nate, dintr-odat, un copil cu
Har n familii cu cel mai nobil snge. Cnd se
ntmpl aa ceva, prinii trebuie s-i
ntreasc sufletul i s fac ceea ce trebuie
fcut, de dragul tuturor copiilor din familie. De
97

asemenea, familia trebuie s caute i n rndul


slugilor lor, ca s descopere a cui rutate sau
neglijen e sursa molipsirii cu Har, iar nelegiuitul
trebuie s-i primeasc pedeapsa meritat.
SARCOGIN, Boli i nenorociri
ndat ce s-a crpat de ziu i psrile au
nceput s cnte, Hap a aipit. Am stat puin
lng foc, privindu-l ndelung. ngrijorarea de pe
chip i dispruse. Era un biat calm i obinuit,
cruia nu-i plceau certurile. Nici dup secrete
nu se ddea n vnt. M bucuram c cele
povestite despre Starling i uuraser sufletul.
Pn s mi-l uurez i eu, trebuia s strbat o
crare plin de pietre.
L-am lsat dormind n soarele dimineii, lng
ultimele rsuflri ale focului.
S nu-l scapi din ochi, i-am cerut lui Ochi
ntunecai.
Am simit durerea din oldul lupului, ecou al
suferinei care-mi rodea spatele nsemnat.
Nopile petrecute sub cerul liber nu mai erau
pentru noi. Totui, mai bucuros m-a fi ntins pe
pmntul reavn, dect s m ntorc n colib i
98

s am o discuie cu Starling. De obicei, cnd e


vorba de treburi neplcute, mai bine le nfruni
mai devreme dect mai trziu, mi-am zis. Cu
mers de moneag, m-am ntors n cas.
M-am oprit la cote, s adun oule din cuibare.
Ginile se treziser deja i scurmau fericite.
Cocoul zbur pe acoperiul reparat, flutur de
dou ori din aripi i scoase un cucurigu din
toi rrunchii. Era diminea. Da. O diminea
de care mi-era groaz.
nuntru, am aat focul i-am pus oule la
fiert. Am scos ultima franzel, brnza de la
Chade i ceaiul de plante. Starling nu se scula
niciodat devreme. Aveam timp destul s m
gndesc la ce s-i spun i la ce s nu-i spun. n
timp ce fceam ordine prin odaie, adic ridicam
de jos lucrurile ei mprtiate, am rememorat
anii pe care i-am petrecut mpreun. Trecuser
peste zece ani de cnd ne cunoteam. De cnd
credeam c o cunosc, m-am corectat. Pe urm
m-am acuzat c sunt un mincinos. Chiar o
cunoteam. I-am luat mantaua de pe scaun.
Parfumul ei intrase n lna de calitate. De foarte
bun calitate, am adugat. Soul ei i oferea ce
99

era mai bun. Mai ru mi se prea c faptele lui


Starling nu m surprindeau. mi era ruine
numai de mine i m deranja c nu le
prevzusem.
La ase ani dup Purificarea din Buck,
strbtusem singur lumea. Nu luasem legtura
cu niciunul dintre cunoscuii mei din Buckkeep.
Viaa mea ca Farseer, ca bastard al prinului
Chivalry, ca ucenic al asasinului Chade, nu mai
exista. Am devenit Tom Badgerlock i-am pit
foarte bucuros ntr-o existen noul Aa cum
visasem de mult vreme, am cltorit, iar
hotrrile le luam singur, mprtindu-le
numai cu lupul. M-am mpcat cu mine nsumi.
Asta nu nsemna c nu-mi era dor de cei dragi
de la Buckkeep. Uneori, m durea foarte mult
lipsa lor. Flmndul poate visa la friptur cald
cu sos fr s dispreuiasc plcerea de-a mnca
pine cu brnz. mi ncropisem un trai n care,
chiar dac mi lipseau bucuriile vieii trecute, m
bucuram de plcerile simple pe care tocmai viaa
aceea mi le refuzase. Fusesem mulumit.
Apoi, ntr-o diminea ceoas, la un an dup
ce m stabilisem n coliba de lng ruinele din
100

Forge, ntorcndu-m cu lupul de la vntoare,


ne-am pomenit c ne ntmpin o schimbare
serioas. Pe umeri mi atrna grea o cprioar
tnr i simeam junghiuri n zona cicatricei
lsate demult de o sgeat. ncercam s m
hotrsc dac plcerea unei bi lungi i fierbini
merita efortul de-a ridica multe glei pline i dea atepta s se nclzeasc apa, cnd am auzit
un ropot inconfundabil de copite pe piatr. Am
lsat vnatul jos i, mpreun cu Ochi
ntunecai, am dat ocol colibei. N-am vzut dect
o iap, neuat nc i priponit de un copac,
lng u. Mai mult ca sigur, clreul intrase n
cas. Iapa a ciulit urechile la apropierea noastr,
simindu-mi prezena, dar netiind dac s dea
sau nu alarma.
Stai pe loc, frate. Dac iapa i simte mirosul, se
pune pe nechezat. Dac merg numai eu, foarte
ncet, m-a putea apropia destul ca s vd cine e
nuntru, nainte s dea ea alarma.
ntr-o linite perfect, uor precum ceaa care
ne nvluia, Ochi ntunecai s-a retras ntr-un
vrtej cenuiu. Eu m-am ntors n spatele
colibei, apoi m-am lsat s alunec n jos, ct mai
101

aproape de zid. l auzeam pe intrus nuntru. S


fie un ho? Am auzit zdrngnit de oale, apoi
sunet de ap golit. Bufnitura era un butean
aruncat n foc. M-am ncruntat, nedumerit.
Indiferent cine era, se simea ca acas. n clipa
urmtoare, am auzit un glas cntnd refrenul
unui cntec cunoscut i inima s-a pornit s-mi
bat ca nebuna. Dei trecuser anii, am
recunoscut-o pe Starling.
Femela urltoare, mi-a confirmat i Ochi
ntunecai. i prinsese mirosul. Ca de obicei, mam strmbat la numele pe care i-l ddea lui
Starling.
Las-m s intru eu mai nti. Chiar tiind cine
e, tot cu precauie m-am apropiat de propria
mea u. Nu era o ntmplare. M descoperise.
De ce? Ce voia de la mine?
Starling, am rostit, deschiznd ua.
Ea se ntoarse cu faa la mine. Avea ceainicul
n mn. M cercet iute din priviri, apoi se uit
n ochii mei i exclam bucuroas: Fitz! Veni
imediat la mine i m lu n brae. n clipa
urmtoare, am mbriat-o i eu. M strnse
tare la piept. Ca mai toate femeile din Buckkeep,
102

era scund i brunet, dar i-am simit vigoarea


n mbriare.
Bun, i-am spus, ovitor, privindu-i
cretetul.
Ea ridic faa spre mine.
Bun? m ngn, uimit. Rse cu glas tare
de expresia de pe chipul meu. Bun?
Se aplec i puse ceainicul pe mas, apoi se
ntinse, mi cuprinse obrajii n palme i m trase
n jos, ca s m srute. Tocmai venisem din frig
i umezeal, iar buzele ei calde mi ddeau o
senzaie incredibil, la fel ca aceea de a strnge o
femeie n brae. M inea lipit de ea. Aveam
impresia c primesc chiar mbriarea vieii.
Parfumul ei m mbta. M treceau valuri de
cldur i inima nu mi se mai potolea. Mi-am
dezlipit gura de a ei.
Starling, am rostit.
Nu, m opri ea categoric.
Arunc o privire peste umrul meu, m apuc
de mini i m trase spre alcovul din odaia
principal. Am urmat-o, copleit de uimire. Ea
se opri lng pat i-i desfcu nasturii cmii.
103

Vznd c m holbez la ea ca prostul, rse i se


ntinse s-mi desfac ireturile cmii.
S nu vorbeti nc, m preveni.
mi lu mna rece i mi-o puse pe snul ei
dezgolit. n clipa aceea, Ochi ntunecai izbi ua
cu umrul i intr n cas, aducnd un val de
frig n odaia nclzit. Sttu o clip i se uit la
noi, pe urm i scutur umezeala de pe blan.
Veni rndul lui Starling s nghee.
Lupul Uitasem de el l mai ai
Suntem nc mpreun, bineneles.
Am vrut s-mi iau mna de pe snul ei, dar ea
mi-a reinut-o.
Nu m deranjeaz. Cred. Prea cam
stnjenit. Dar trebuie s stea aici?
Ochi ntunecai se mai scutur o dat, se uit
la Starling, apoi ntoarse capul. Rceala din
camer nu venea doar prin ua deschis.
Carnea se va rci i se va ntri dac te atept.
Atunci nu m atepta, i-am sugerat jignit.
Iei din colib i se ndeprt n cea. Am
simit c-i ferete gndurile de noi. Gelozie sau
politee? M-am dus i-am nchis ua. Am rmas
pe loc, tulburat de reacia lui Ochi ntunecai.
104

Starling m-a cuprins cu braele din spate. Cnd


m-am ntors ca s-i rspund la mbriare, am
vzut c e goal i ateapt. N-am stat pe
gnduri, mpreunarea noastr de atunci s-a
petrecut cu lentoarea cu care coboar noaptea
pe pmnt.
Gndindu-m la momentele acelea, m-am
ntrebat dac Starling pusese totul la cale.
Probabil c nu. Se nstpnise pe partea aceea
din viaa mea fr premeditare, aa cum s-ar fi
aplecat s culeag zmeura crescut pe marginea
drumului. Era acolo, era dulce, de ce s n-o
mnnce? Deveniserm iubii fr s ne
declarm dragostea, de parc mpreunarea
noastr fizic ar fi fost inevitabil. O iubeam oare
i acum, dup atta vreme de cnd venea i
pleca ntruna din viaa mea?
Jocul cu asemenea gnduri mi se prea la fel
de ciudat ca atingerea obiectelor aduse de
Chade. Cndva, aceste gnduri mi se pruser
foarte importante ntrebri despre iubire,
onoare, datorie Eu o iubesc pe Molly, dar ea
m iubete pe mine? O iubesc mai mult dect pe
regele meu? Este ea mai important pentru mine
105

dect datoria mea? n tineree, asemenea


ntrebri m chinuiser nespus, dar, n ce-o
privete pe Starling, nu mi le pusesem niciodat.
Totui, rspunsurile fugeau de mine i de data
asta. O iubeam. Nu ca pe o persoan pe care mio alesesem cu grij ca s-mi mpart viaa cu ea,
ci ca pe o parte familiar a existenei mele. S-o
pierd ar fi fost ca i cum a fi rmas fr
cminul n care s aprind focul. Devenisem
dependent de afeciunea ei, oferit cu
ntreruperi. Da, trebuia s-i spun c nu mai
puteam continua ca pn acum. Groaza pe care
o simeam mi amintea de repeziciunea scurgerii
timpului i de felul cum mi se ncletase, mai
demult, sufletul mpotriva tmduitoarei care
urma s-mi scoat vrful de sgeat din spate.
Presimeam aceeai team de durere ca atunci,
demult, nainte de sosirea vindectoarei.
Am auzit fonetul aternutului cnd s-a trezit
Starling. A venit clcnd cu pasul ei uor n
spatele meu. Nu m-am ntors spre ea cnd am
turnat apa pentru ceai. Dintr-odat, nu m-am
putut uita la ea. Dar nici ea n-a venit la mine i
106

nici nu m-a atins. Dup cteva minute, mi-a


spus.
Ai vorbit cu Hap.
Da, i-am rspuns calm.
i eti hotrt s-l lai s distrug totul
ntre noi.
Nu prea s existe un rspuns pentru asta. n
glasul ei prinse curaj furia.
i-ai schimbat numele, dar n toi anii tia
nu i-ai schimbat i felul de-a fi. Tom Badgerlock
e acelai puritan habotnic ca fostul FitzChivalry
Farseer.
Oprete-te, am avertizat-o, nu din cauza
tonului ei, ci a numelui pe care l rostise.
Fcusem tot posibilul ca Hap s m tie doar
ca Tom. Nu din ntmplare mi rostise Starling
numele cellalt cu glas tare acum, ci ca s-mi
aduc aminte c-mi cunoate secretele.
N-o s-i spun, m-a asigurat, dar cu glas
tios ca lama de cuit. Iar un cuit, chiar n
teac, tot cuit rmne. Ii amintesc doar c duci
o via dubl i c te descurci foarte bine. Mie de
ce-mi negi dreptul sta?
107

Eu nu aa vd lucrurile. Asta e singura


via pe care o duc acum. i nu ncerc s fac,
pentru soul tu, dect ceea ce a vrea s fac
alt brbat pentru mine. Sau vrei s-mi spui c el
tie de mine i nu-i pas?
Dimpotriv. Nu tie, deci nu-i pas. Dac te
gndeti bine, vei vedea c e exact acelai lucru.
Nu i pentru mine.
Un timp, a fost i pentru tine. Pn cnd
Hap a considerat potrivit s strice totul. i-ai
impus regulile aspre asupra unui alt tnr.
Felicitri. Sper c eti mndru s afli c ai
crescut un alt individ la fel de moralist i de
ncrezut ca tine.
mi arunca vorbele n timp ce trntea obiectele
prin odaie, strngndu-i lucrurile furioas.
Pn la urm, m-am ntors i m-am uitat la ea.
Avea obrajii foarte roii i prul ciufulit de somn.
Nu purta dect cmaa mea. Tivul i se freca de
pulpe. S-a oprit cnd m-am ntors spre ea i m-a
pironit cu privirea. i-a luat o poziie ano, ca
s se asigure c vd bine tot ceea ce mi
refuzam.
108

Ce e ru n ceea ce facem noi? m lu ea la


rost.
E ru pentru soul tu, dac afl, i-am
rspuns calm. Hap mi-a dat de neles c e un fel
de nobil. Brfele pot face mai mult ru unuia ca
el dect un cuit. Gndete-te la demnitatea lui,
la demnitatea casei lui. Nu face din el un prost
btrn dus de nas de o femeie mai tnr i mai
plin de via
Prost btrn? Starling era perplex. Nu
Hap i-a spus c e btrn?
mi pierdusem sigurana de sine.
Mi-a zis c e un tip masiv
Masiv, da, dar nici pe departe btrn.
Dimpotriv. Pe buze i apru un zmbet ciudat,
ntre mndrie i stnjeneal. Are douzeci i
patru de ani, Fitz. E un bun dansator i e
puternic ca un taur tnr. Ce i-ai nchipuit, c
m-am retras ca s nclzesc patul unui boorog
de rang?
Asta mi nchipuisem.
Am crezut
Trecu la o atitudine sfidtoare, ca i cnd a fi
subestimat-o.
109

E frumos i fermector i ar fi putut alege


orice femeie ar fi vrut. M-a ales pe mine. i, n
felul meu, l iubesc sincer. M face s m simt
tnr i dorit i capabil de pasiune
adevrat.
i eu cum te-am fcut s te simi? am
ntrebat fr s vreau, cu glas sczut.
tiam c-mi caut suferina cu lumnarea, dar
nu m puteam abine. ntrebarea ns o
nedumeri puin.
Linitit, mi rspunse ntr-un sfrit, fr
s in seama de sentimentele mele. Acceptat i
apreciat. Zmbi dintr-odat, iar expresia ei m
tie la suflet. Generoas, dndu-i ceea ce
nimeni altcineva nu i-a dat. i chiar mai mult.
Spiritual i aventuroas. Ca o pasre
cnttoare cu pene lucioase care bate la ua
unei pitulici.
Aa ai i fost, am recunoscut. Am ntors
capul spre fereastr. Dar acum nu mai eti,
Starling. Nu vei mai fi aa niciodat. Poate nu
dai doi bani pe viaa mea, dar e a mea. Nu voi
fura firimiturile de la masa altui brbat. Atta
mndrie am i eu.
110

Nu-i permii mndria asta, mi spuse fr


menajamente, dndu-i la o parte prul de pe
fa. Uit-te n jurul tu, Fitz. Doisprezece ani de
singurtate i cu ce te-ai ales? O amrt de
cocioab n pdure i o mn de gini. Dar
strlucirea, afeciunea i dulceaa? Numai de la
mine le ai. Poate c nu i le aduc dect pentru o
zi sau dou, cnd i cnd, dar sunt singura
fiin adevrat din viaa ta. I se nspri vocea.
Firimiturile de la masa altui brbat sunt mai
bune dect s mori de foame. Ai nevoie de mine.
Hap. Ochi ntunecai, i-am replicat cu glas
rece.
Nici nu m lu n seam.
Un biat orfan, pe care i l-am adus eu, i
un lup decrepit.
Faptul c-i subaprecia att de mult nu numai
c m jignea, dar m obliga s observ ct de
diferit vedea ea lucrurile fa de mine. Cred c,
dac am fi locuit mpreun, zi de zi, asemenea
certuri ar fi izbucnit de mult. ns n clipele
noastre de linite nu purtam discuii filosofice,
nici nu aveau n vedere consideraii practice.
Eram mpreun cnd i convenea ei s mpart
111

masa i patul cu ea. Dormea, mnca, mi cnta


i m urmrea fcndu-mi treburile zilnice, dar
ntr-o via pe care n-o mprtea cu mine.
Micile noastre nenelegeri le uitam de la o vizit
la alta. Pe Hap mi-l adusese ca pe-o m fr
stpn, fr s se gndeasc vreodat ce am
putea deveni unul pentru cellalt. Cearta de
acum nu numai c punea capt la ceea ce
mprtisem noi pn atunci, ci i scotea la
iveal ct de puine mprtisem. Eram de dou
ori mai distrus din cauza asta. Mi-au venit n
minte nite vorbe amare dintr-o via trecut.
Bufonul m avertizase: Nu are pic de afeciune
pentru Fitz, s tii, vrea doar s se laude c l-a
cunoscut pe FitzChivalry. Poate c, n ciuda
attor ani n care fusesem mpreun cu Starling,
cuvintele bufonului rmseser adevrate.
N-am deschis gura, de teama vorbelor pe care
le-a fi putut rosti; cred c Starling mi-a
interpretat tcerea drept o cltinare a hotrrii
mele. Trase brusc aer adnc n piept i-mi zmbi
obosit.
Of, Fitz, avem nevoie unul de altul ntr-un
fel pe care niciunul dintre noi nu vrea s-l
112

recunoasc. Scoase un oftat uor. Pregtete


dejunul. M duc s m mbrac. Lucrurile par
ntotdeauna mai grave dimineaa, pe stomacul
gol.
Apoi iei din camer.
Pe mine m cuprinse o rbdare fatalist. Am
pus masa pentru dejun, ct ea s-a mbrcat.
tiam c luasem deja o hotrre. Era ca i cnd
cuvintele lui Hap de cu o sear nainte stinseser
lumnarea
care
ardea
n
inima
mea.
Sentimentele mele pentru Starling schimbaser
totul. Am stat amndoi la mas, iar ea a ncercat
s fac n aa fel nct lucrurile s par ca
nainte, dar eu m gndeam ntruna la ale mele.
Probabil c era ultima oar cnd vedeau cum
plimb ceaiul n can ca s-l rceasc sau cum
gesticuleaz cu pinea n timp ce vorbete. Am
lsat-o s vorbeasc, iar ea a discutat numai
despre treburi neimportante, ncercnd s m
fac interesat de locul n care plnuia s mearg
dup ce pleca de la mine sau de inuta lui Lady
Amity la o anumit ocazie. Cu ct vorbea mai
mult, cu att mai departe prea de mine.
Urmrind-o, am avut senzaia ciudat c
113

uitasem ceva, c-mi scpa ceva. A mai luat o


bucat de brnz, mucnd alternativ din ea i
din pine.
Descoperirea m-a strfulgerat, trecnd prin
mine ca un strop de ap rece scurs pe ira
spinrii. Am ntrerupt-o.
Ai tiut c Chade urma s vin la mine.
Ridic din sprncene cu o fraciune de
secund prea trziu.
Chade? Aici?
M crezusem scpat de asemenea nravuri ale
minii. Jocuri ale gndurilor, nsuite cu mari
eforturi de la un mentor priceput, n orele dintre
amurg i zori, n anii tinereii mele. Era un mod
de a cerne faptele i de a le pune unul lng
altul, un antrenament care lsa mintea s sar
iute la concluzii care nu erau simple
presupuneri. Se ncepe cu o simpl observaie.
Starling n-a spus nimic despre brnz. Orice
brnz era un lux pentru biat i pentru mine,
mai ales un cacaval ca acesta. Aa c ar fi
trebuit s fie surprins c-l vede pe mas. Dar
n-a fost. N-a spus nimic nici de rachiul de
Sandsedge, cu o sear nainte. Pentru c n-au
114

mirat-o nici rachiul, nici cacavalul. Am fost i


uimit, i impresionat, dar i nfricoat de
repeziciunea cu care-mi zbura mintea de la o
idee la alta, pn cnd am privit imaginea
evident pe care o alctuiau faptele.
nainte, nu te-ai oferit niciodat s-l duci pe
Hap undeva. Acum l-ai dus la Buckkeep ca s
vin Chade la mine cnd sunt singur. O posibil
concluzie mi nghe sngele n vene. n caz c
trebuia s m omoare. S nu fie martori.
Fitz! m dojeni Starling, deopotriv suprat
i ocat.
Aproape c n-am auzit-o. Odat ce gndurile
ncepeau s alunece pe pant precum
pietricelele, urma s se produc i avalana de
concluzii.
Toi aceti ani. Toate vizitele tale. Ai stat cu
ochii pe mine pentru el, nu-i aa? Spune-mi. i
verifici i pe Burrich, i pe Nettle de cteva ori pe
an?
M privi rece, dar nu neg nimic.
A trebuit s-i caut. S-i dau caii ia lui
Burrich. Tu mi-ai cerut-o.
115

Da. Mintea mea gonea mai departe. Caii ar fi


fost un nceput perfect. Burrich ar fi refuzat
orice alt dar. Dar Rocovanul era al lui pe bun
dreptate, cadou de la Verity. Cu muli ani n
urm, Starling i spusese c regina i trimitea i
mnzul Cenuiei, drept mulumire pentru
serviciile aduse dinastiei Farseer. M-am uitat la
Starling, ateptnd s aud i restul. Era
menestrel. i plcea s vorbeasc. Eu nu trebuia
dect s-o ascult n linite.
Starling plec ochii.
Cnd m nimeresc n zona lor, i vizitez, da.
Iar cnd m ntorc la Buckkeep, dac Chade tie
c am fost acolo, m ntreab de ei. Aa cum m
ntreab i de tine.
i bufonul? Ai aflat pe unde umbl i el?
Nu.
Rspunsul veni scurt i categoric i l-am
crezut. Dar Starling era menestrel, iar pentru ea,
fora unui secret sttea tocmai n dezvluirea lui.
Nu se putu abine s adauge.
Dar cred c tie Burrich. O dat sau de
dou ori, cnd i-am vizitat, am vzut jucrii
mult mai frumoase dect cele pe care-i
116

permitea Burrich s i le cumpere lui Nettle. Una


era o ppu care mi-a amintit foarte mult de
marionetele bufonului. Alt dat, am vzut un
irag din mrgele de lemn, pe fiecare fiind
gravat o fa mic.
Mi s-a prut interesant, dar nu am lsat s se
vad. I-am pus direct ntrebarea care m
frmnta cel mai mult.
De ce m-ar considera Chade o ameninare
pentru neamul Farseer? E singurul motiv care lar determina s cread c trebuie s m omoare.
Pe faa ei trecu o umbr vecin cu mila.
Tu chiar crezi ce spui, nu? C Chade te-ar
putea omor. C eu l-a ajuta, ademenindu-l pe
biat n alt parte.
l cunosc pe Chade.
Iar el te cunoate pe tine, mi replic, pe un
ton aproape acuzator. Odat mi-a spus c eti
incapabil s te ncrezi complet n cineva. Lipsa
aceasta de ncredere, dar i teama i vor mcina
sufletul ntotdeauna. Nu. Cred c btrnul a
vrut s te vad singur ca s-i poat vorbi
nestingherit. S te aib numai pentru el, s vad
117

cu ochii lui cum i merge, dup atia ani de


tcere din partea ta.
Menestrel fiind, se pricepea de minune s-i
aleag cuvintele i tonul vocii. mi lsa impresia
c eram i nepoliticos, i crud fa de prietenii
mei, pentru c evitam s merg la Buckkeep. De
fapt, pentru mine, era vorba de supravieuire.
Despre ce-ai vorbit cu Chade? m ntreb,
cu glas prea nepstor.
Am fixat-o cu privirea.
Cred c tii deja, i-am rspuns, ntrebndum dac chiar tie.
Se schimb la fa i mi se pru c-i vd
nvrtindu-se rotiele minii. Aa, deci. Chade
nu-i dezvluise adevrul despre misiunea lui.
Totui, era inteligent i ager la minte i
cunotea destule amnunte. Am ateptat s le
pun cap la cap.
Sngele Strvechi, mi spuse cu voce calm.
Ameninarea Prinului Pestri.
Mi s-a ntmplat de multe ori n via s fiu
ocat, dar nevoit s-mi ascund ocul. n
momentul acela ns cred c mi-a fost cel mai
118

greu s-o fac. Starling m studie cu atenie,


continund:
Mocnete de-o vreme ncoace, dar se pare c
acui se sparge buba. La Festivalul Primverii, n
Noaptea Menestrelilor, cnd toi se ntreceau s
cnte pentru regele lor, unul dintre ei a cntat o
melodie veche despre Prinul Pestri. i-l
aminteti?
Mi-l aminteam. Era vorba de o prines
ademenit de un brbat cu Har care luase
nfiarea unui armsar pestri. Odat rmai
singuri, brbatul i-a reluat chipul de om i a
sedus-o. Prinesa a nscut un bastard tot ptat
cu alb i negru, la fel ca tatl lui. Prin trdare i
ur, bastardul a ajuns pe tron, domnind cu
cruzime, ajutat de cohortele lui de vicleni cu
Har. ntregul regat suferise, pn cnd, zicea
cntecul, veriorul bastardului, cruia i curgea
prin vine snger pur de Farseer, a adunat un
grup de ase fii de nobili, n sprijinul cauzei sale.
La solstiiul de var, cnd soarele ajungea la
zenit i puterile Prinului Pestri scdeau, cei
ase s-au npustit asupra lui i l-au omort. Lau spnzurat, i-au tiat corpul n buci i le-au
119

dat foc deasupra apei, ca s-i alunge spiritul, nu


care cumva s-i caute adpost n trupul
vreunui animal. Felul n care se spunea n
cntec c a fost omort Prinul Pestri devenise
calea tradiional de a scpa de cei nzestrai cu
Har. Regal fusese foarte dezamgit c nu reuise
s scape de mine n acelai mod.
Nu-i cntecul meu preferat, am spus, cu
glas linitit.
E de neles. Totui, Slek l-a cntat bine i-a
primit multe aplauze, mai multe dect merit
vocea lui. Are tremoloul acela la sfritul frazelor
care le place unora, dar, de fapt, nu e dect un
semn c nu-i poate controla vocea Starling i
ddu seama deodat c se ndeprteaz de
subiect. De-o vreme ncoace, lumea e foarte
pornit mpotriva celor cu Har. Iar ei au fost cam
agitai. Circul poveti care-i fac prul mciuc.
Am auzit c ntr-un sat n care a fost spnzurat
i ars un brbat cu Har au murit toate oile peste
patru zile. Pur i simplu au czut moarte pe
pajite. Lumea zice c aa s-a rzbunat familia
lui. Dar, cnd stenii s-au dus s se rzbune pe
rudele lui, au descoperit c ele plecaser de
120

mult. N-au gsit dect o hrtie lipit de u, pe


care scria: O meritai. S-au petrecut i alte
incidente asemntoare.
Am privit-o n ochi.
Mi-a spus i Hap, am recunoscut.
Ea ncuviin scurt din cap. Se ridic de la
mas i se ndeprt de ea. Menestrel adevrat,
avea o poveste de spus i-i trebuia neaprat o
scen pentru asta.
Dup ce Slek a terminat de cntat despre
Prinul Pestri, a aprut alt menestrel. Unul
foarte tnr i, poate tocmai de aceea, foarte
nesbuit. i-a scos plria n faa reginei
Kettricken, spunnd c va intona un alt cntec,
ceva mai nou dect Prinul Pestri. Cnd a
spus c-l auzise mai nti ntr-un sat n care toi
stenii aveau Har, s-a strnit un murmur printre
asculttori. Toi aflaser despre existena unor
asemenea locuri, dar eu, cel puin, n-am mai
auzit pe cineva s pretind c a i vizitat unul.
Cnd murmurul s-a stins, menestrelul a nceput
s intoneze un cntec pe care nu-l mai auzisem
niciodat. Melodia nu avea nimic original, ns
versurile mi s-au prut cu totul noi, nerafinate,
121

precum vocea cntreului. Ls capul pe-o


parte i m privi bnuitoare. Cntecul vorbea
despre bastardul lui Chivalry. Amintea de toate
cele nfptuite de el nainte de-a i se da n vileag
Harul spurcat. Menestrelul chiar a furat unadou fraze muzicale din cntecul meu, Turnul
de pe Insula Cornului, imagineaz-i ct tupeu!
Suna cam aa: bastardul, fiu de Farseer, cu
Snge Strvechi, viteaz cu snge slbatic,
regesc, n-a murit n temnia pretendentului la
tron, ci, zice cntecul, a trit i s-a dovedit
credincios familiei tatlui su. Cnd regele Verity
a plecat n cutarea Strbunilor, bastardul s-a
ridicat din mormnt, pentru a veni n ajutorul
suveranului su legitim. Menestrelul a cntat i
despre o scen emoionant, n care bastardul la invocat pe Verity, chemndu-l s ias pe porile
morii, ca s-i arate o grdin cu dragoni de
piatr, care ar putea fi trezii ca s sprijine cauza
celor ase Ducate. Cu asta, mcar s-a apropiat
de adevr. M-a fcut s fiu foarte atent i s-mi
pun ntrebri, chiar dac a nceput s cnte cam
rguit.
122

Tcu, ateptnd s vorbesc i eu, ns eu numi gseam cuvintele. Scutur din umeri, apoi
remarc tioas.
Dac voiai s se compun un cntec despre
zilele acelea, puteai s te gndeti la mine mai
nti. Am fost acolo, tii De fapt, pentru asta
m-am dus acolo. i sunt un menestrel mult mai
bun dect biatul la.
Vorbise cu un tremur de gelozie i indignare n
glas.
N-am avut nicio legtur cu cntecul acela,
i sunt sigur c i-ai dat i tu seama. A vrea s
nu-l fi auzit nimeni, niciodat.
Ei, s tii c n-ai de ce s-i faci griji n
privina asta, rosti Starling pe un ton ct de
poate de satisfcut. Nu l-am mai auzit pn
atunci, nici de atunci ncoace. Nu era un cntec
reuit, melodia nu se potrivea cu coninutul,
cuvintele erau cam forate i
Starling.
M rog. Menestrelul a dat cntecului
tradiionalul final eroic: dac i-ar mai cere-o
vreodat
dinastia
conductoare
Farseer,
bastardul cu Har, dar credincios lor din adncul
123

sufletului, s-ar ntoarce s ajute regatul. La


sfrit, o parte din mulimea adunat pentru
Festivalul Primverii l-a huiduit, iar cineva a zis
c, probabil, avea i el Har, deci era numai bun
de ars. Regina Kettricken le-a poruncit tuturor
s tac, dar, la sfritul serii, nu i-a dat
menestrelului nicio pung drept rsplat, cum
le-a dat altora.
N-am fcut nicio remarc la spusele ei. Vznd
c nu muc momeala, Starling adug.
Pentru c s-a fcut nevzut cnd a venit
vremea ca regina s-i rsplteasc pe aceia care
i-au plcut. L-a strigat pe nume mai nti, dar
nimeni n-a tiut unde dispruse. Numele nu-mi
era cunoscut. Tagsson.
Fiul lui Tag, nepotul lui Reaver, a fi putut s-o
lmuresc. i Reaver, i Tag fuseser membri de
ndejde ai grzii lui Verity de la Buckkeep. Am
strbtut anii cu mintea napoi n trecut, ca smi aduc aminte de chipul lui Tag cnd a
ngenuncheat n faa lui Verity, n Grdina de
Piatr, n faa porilor morii. Da, probabil c aa
i-a nchipuit el lucrurile: Verity iese din stlpul
negru ca smoala al Meteugului i pete n
124

cercul de lumin tremurtoare a focului. Biatul


i-a recunoscut regele, n ciuda greutilor prin
care trecuse acesta din urm. i-a declarat
devotamentul fa de el, iar Verity i-a cerut s se
ntoarc la Buckkeep i s le spun tuturor c
regele cel adevrat se va ntoarce. Privind n
urm, eram aproape sigur c Verity ajunsese la
Buckkeep naintea soldatului Tag. Dragonii
naripai sunt mult mai rapizi dect un om care
merge pe jos.
Nu tiam c Tag m recunoscuse i pe mine.
Cine s-ar fi gndit c avea s rspndeasc
povestea, darmite c fiul lui avea s ajung
menestrel?
Deci l cunoti, rosti Starling pe un ton
calm.
I-am aruncat o privire. M cerceta, vrnd smi citeasc expresia feei. Am oftat.
Nu cunosc niciun Tagsson. M-am gndit la
un lucru pe care l-ai spus mai devreme. Cei cu
Har sunt din ce n ce mai agitai. De ce?
Starling ridic din sprncean.
Credeam c tii mai bine dect mine.
125

Triesc departe de lume, Starling, dup cum


tii prea bine. Nu am cum s aud veti de niciun
fel, n afar de cele pe care mi le aduci tu. Veni
rndul meu s-o scrutez. Iar despre asta nu mi-ai
mai spus niciodat nimic.
i ntoarse privirea de la mine, fcndu-m s
m ntreb dac se hotrse singur sau i ceruse
Chade s nu-mi vorbeasc despre subiectul
respectiv. Sau uitase cu totul de el din cauza
attor poveti despre nobilii pentru care cntase
i a laudelor primite?
Nu-i un lucru frumos de povestit. Cred c a
nceput acum un an i jumtate Poate doi. Peatunci mi s-a prut c lumea vorbete tot mai
des despre cum sunt prini i pedepsii cei cu
Har. Sau omori. tii cum sunt oamenii, Fitz.
Dup Rzboiul mpotriva Corbiilor Roii, sunt
convins c, mcar pentru o vreme, oamenii
erau stui pn peste cap de omoruri i bi de
snge. Dar, cnd dumanul a fost, n sfrit,
alungat departe de rmul tu, dup ce i-ai
recldit casa, ogorul a nceput s rodeasc din
nou, iar animalele s i se nmuleasc, vine iar
vremea s caui vecinilor nod n papur. Cred c
126

Regal a strnit o poft de snge n cele ase


Ducate, cu Arena Regelui i dreptate mprit
prin lupt. M ntreb dac vom scpa vreodat
de motenirea asta sngeroas.
Starling mi strnise un comar vechi. Arena
Regelui, de la Tradeford, animalele inute n
cuc i mirosul de Snge Strvechi, judecata
prin lupt Amintirea m izbi ca un val furios,
lsnd n urm grea.
Acum doi ani da, continu ea, plimbnduse agitat prin odaie, n timp ce se gndea.
Atunci a reizbucnit vechea ur mpotriva celor cu
Har. Regina i-a exprimat deschis prerea
mpotriva acestei uri, de dragul tu, mi nchipui.
E foarte iubit de supui i a fcut multe
schimbri n bine de cnd ne conduce, dar, cnd
e vorba de Har, tradiia e prea puternic. Ce tie
ea, femeie crescut la munte, despre obiceiurile
noastre? se ntreab stenii. Aa c, dei regina
Kettricken nu a ncurajat asta, cei cu Har au fost
hituii n continuare, ca ntotdeauna. Apoi, n
Trenury, n ducatul Farrow, acum poate un an i
jumtate, s-a petrecut o grozvie. Din cte s-a
auzit n Buckkeep, o fat cu Har avea o vulpe.
127

Fetei nu-i psa unde vneaz vulpea, ct vreme


curgea snge n fiecare noapte.
O vulpe drept animal de companie? am
ntrerupt-o eu.
Nu-i un lucru obinuit. i mai ciudat era c
fata nu era nici de snge nobil, nici bogat. Ce
legtur exista ntre o fat de fermier i un
asemenea animal? S-au rspndit zvonuri. Cel
mai mult a avut de suferit psretul stenilor de
lng Trenury, dar lovitura de graie a dat-o acel
ceva care a nvlit n coteul Lordului Doplin i
i-a mncat de cin psrile cnttoare i pe cele
de curte, aduse tocmai din Trmul Ploilor
Slbatice. Lordul i-a trimis oamenii dup fata i
vulpea care, se spunea, erau fptaele. Au fost
prinse, nu cu blndee, i aduse n faa lui. Fata
s-a jurat c nu vulpea ei a fost de vin, c ea nu
e nzestrat cu Har, dar, cnd i-au torturat
animalul cu fierul rou, se zice c a ipat la fel de
tare ca el. Pe urm, ca s nchid cercul
dovezilor, Doplin a poruncit s i se smulg fetei
unghiile de la mini i de la picioare, iar vulpea a
ipat odat cu ea.
Stai puin.
128

Cuvintele ei m ameeau. mi puteam nchipui


cu uurin ce-mi povestea.
Termin repede. Au murit amndou, ncet.
Dar n noaptea urmtoare, lui Doplin i-au fost
ucise alte psri cnttoare, iar un vntor
btrn a spus c le-a omort o nevstuic, nu o
vulpe, fiindc nevstuica nu face dect s sug
sngele, pe cnd vulpea ar fi sfrtecat psrile.
Cred c nu doar moartea nedreapt a fetei, ci i
cruzimea cu care a fost ucis i-au strnit pe cei
cu Har mpotriva lordului. A doua zi, pn i
propriul lui cine a srit la el. Doplin a poruncit
s fie omort i cinele, i biatul care se ocupa
de cini. A pretins c, atunci cnd se plimb
prin grajduri, caii se holbeaz la el, toi,
lsndu-i urechile pe spate i izbind cu copitele
pereii boxelor. A pus s fie spnzurai i ari
deasupra apei doi grjdari. i mai susinea c i
se adun mutele cu grmada n buctrie i le
gsete moarte n mncare i
Am scuturat din cap ctre ea.
Asta e slbticie de om cu contiina
ncrcat, nu lucrtura unuia dintre cei
nzestrai cu Har pe care i-am cunoscut eu.
129

Starling ridic din umeri.


Oricum, lumea i-a cerut insistent reginei s
fac dreptate, dup ce mai mult de zece argai
mruni de-ai lui fuseser torturai sau omori.
Iar ea l-a trimis pe Chade.
M-am lsat pe spate n scaun, cu minile
mpletite la piept. Aa, deci. Btrnul asasin
mprea nc dreptatea n numele neamului
Farseer. M-am ntrebat cine-l nsoea n treburile
lui tainice.
Ce s-a ntmplat? am ntrebat, de parc na fi tiut.
Chade a gsit o soluie simpl la toate
problemele. La porunca reginei, i-a interzis lui
Doplin s mai in cai, oimi, cini de vntoare,
animale sau psri de orice fel pe moia lui. Nu
are voie s clreasc, s vneze cu oimii sau n
alt fel. Chade i-a interzis i lui, i tuturor celor
care triesc n cetatea lui s mnnce carne de
orice fel timp de un an.
Ce gospodrie jalnic
Printre menestreli se aude c nimeni nu mai
merge n vizit la Doplin dect dac e nevoit, c
slugile lui sunt puine la numr i argoase i
130

c lordului i-a sczut prestigiul printre ceilali


nobili de cnd ofer o gzduire att de
srccioas. Chade l-a obligat s plteasc
sngele vrsat cu bani, nu numai familiilor
servitorilor ucii, ci i rudelor fetei cu vulpea.
i lumea i-a primit banii?
Familiile slugilor, da. Aa era cinstit.
Rubedeniile fetei dispruser, muriser ori i
luaser tlpia. Nimeni nu tia sau nu voia s
spun adevrul. Chade a cerut ca banii s-i fie
dai trezorierului reginei, s-i pstreze pentru
familie, dac o fi s se ntoarc. Starling scutur
din umeri. Asta ar fi trebuit s pun capt
problemelor. ns de atunci ncoace, grozviile sau nmulit. Nu numai hruirea oamenilor cu
Har, dar i rzbunarea acestora mpotriva
clilor lor.
M-am ncruntat.
Nu vd de ce s-ar strni alte rscoale printre
cei nzestrai cu Har. Dup mine, Doplin i-a
primit pedeapsa cuvenit.
Da, i unii spun c e mai grea dect ar
merita, ns Chade s-a dovedit de nenduplecat.
i nu s-a limitat la asta. La scurt vreme, toate
131

cele ase Ducate au primit scrisori de la regina


Kettricken, n care scria c a avea Har nu e o
crim dect dac e folosit ca s faci ru. Regina
le-a spus ducilor c trebuie s le interzic
nobililor i lorzilor lor s-i execute pe cei cu Har,
cu excepia cazurilor n care se dovedete c au
svrit frdelegi care nu pot fi nfptuite de
oameni obinuii. Edictul n-a fost bine primit, i
dai seama. Dac nu e ignorat, dovada vinoviei
unui om e i mai gritoare dup moartea lui. n
loc s potoleasc spiritele, actul reginei a trezit
toate resentimentele vechi mpotriva oamenilor
cu Har. n ce-i privete pe cei din urm, se pare
c s-au adunat, i mai nesupui. Nu ngduie ca
ai lor s fie executai fr s lupte. Cteodat se
mulumesc s-i elibereze nainte de-a fi ucii,
dar se rzbun destul de des. Ori de cte ori e
executat un om cu Har, asupra celor care l-au
omort se abate imediat o nenorocire. Le mor
vitele sau vin obolanii i le muc copiii.
ntotdeauna sunt implicate animale. Intr-un sat,
petii din care triau locuitorii lui n-au migrat n
anul acela. Nvoadele au atrnat goale i lumea
a murit de foame.
132

E ridicol. Oamenii pretind c nenorocirile


sunt rezultatul rutii. Cei nzestrai cu Har nu
au puterile pe care susii tu c le au, am rostit
eu ct se poate de convins.
Starling mi arunc o privire dispreuitoare.
Atunci de ce-i asum Pestriii asemenea
fapte, dac nu ei sunt autorii lor?
Pestriii? tia cine mai sunt?
Ridic din umeri.
Nimeni nu tie. Nu-i anun sosirea. Las
mesaje prinse de porile hanurilor i de copaci i
trimit misive nobililor. Scriu ntotdeauna acelai
lucru, dar cu alte cuvinte: Cineva a fost ucis pe
nedrept, fr s fac vreun ru, doar pentru c
avea Snge Strvechi. Acum mnia noastr se
abate asupra voastr. Cnd se va ntoarce
Prinul Pestri, nu se va arta deloc milostiv cu
voi. Mesajele sunt anonime, poart doar
imaginea unui armsar ptat. Oamenii se nfurie
cnd l vd. Regina a refuzat s-i trimit garda
s-i vneze pe Pestrii, iar acum nobilii brfesc,
zicnd c suverana e de vin pentru execuiile
tot mai dese ale celor cu Har, pentru c,
133

pedepsindu-l pe Lordul Doplin, i-a fcut s


cread c au dreptul la magia lor pervers.
Vznd c m ncrunt, Starling mi reaminti.
Un menestrel nu face dect s repete ce-a
auzit. Nu eu nasc zvonuri i nici nu pun vorbe n
gura oamenilor.
Se apropie de mine pe la spate i-mi puse
minile pe umeri. Apoi se aplec i-i lipi obrazul
de al meu.
Suntem mpreun de atia ani. Sunt
convins c i-ai dat seama c nu te consider
spurcat, adug ea, srutndu-m pe obraz.
Discuia noastr aproape c-mi cltina
hotrrea. mi venea s-o iau n brae. N-am
fcut-o. n schimb, m-am ridicat n picioare, cam
stnjenit, pentru c era chiar n spatele
scaunului meu. Cnd a ncercat s m
mbrieze, mi-am nsprit inima. Am mpins-o
la o parte.
Nu eti a mea, i-am spus cu glas linitit.
Dar nici a lui nu sunt! se nfurie ea dintrodat. Ochii negri i sclipir de suprare. mi
aparin numai mie i doar eu hotrsc cine se
bucur de trupul meu. Mie nu-mi face ru s fiu
134

cu amndoi. Niciunul dintre voi n-o s m lase


nsrcinat. Dac a fi putut rmne grea, de
mult s-ar fi ntmplat lucrul sta. Aa c ce
importan are cu cine mpart patul?
Era ager la minte i rostea vorbe mai
meteugite dect ale mele. N-am fost n stare
s-i dau o replic inteligent, aa c m-am legat
de cuvintele ei.
i eu mi aparin numai mie i hotrsc
singur cine s se bucure de trupul meu. N-am
de gnd s-l mpart cu soia altui brbat.
Cred c atunci m-a crezut, n sfrit. i
aranjasem frumos lucrurile ntr-o grmad,
lng foc. Se ls brusc n genunchi, lng ea.
Smulgnd o desag, ncepu s-i ndese
nervoas hainele n ea.
Nici nu tiu de ce mi-am pierdut vremea cu
tine, bolborosi ea.
Mishap, fidel numelui su, se gsi tocmai
atunci s intre n colib, cu lupul lipit de clcie.
Vznd faa suprat a lui Starling, biatul se
rsuci spre mine.
S plec? m ntreb el scurt.
135

Nu! se rsti Starling la el. Tu rmi. Eu sunt


cea pe care-o d afar. Mulumit ie. Ai putea
s te gndeti puin la ce s-ar fi ales de tine dac
te-a fi lsat s scormoneti n grmada aia de
gunoi. Meritam s-mi fii recunosctor, nu s m
trdezi!
Biatul fcu ochii mari. Nimic din ceea ce
fcuse Starling, nici mcar modul n care m
amgise, nu m nfurie mai mult dect s vd
cum l rnete n faa mea. Hap se uit la mine
speriat, ca i cnd s-ar fi ateptat s-l rnesc i
eu, la rndul meu. Pe urm ni ca sgeata
afar pe u. Ochi ntunecai mi arunc o
cuttur urt, apoi se rsuci i plec dup el.
Vin i eu imediat. Mai nti s termin povestea
asta.
Mai bine n-ai fi nceput-o niciodat.
Nu i-am rspuns la dojan, pentru c nu-i
puteam da un rspuns bun. Starling m fulger
din ochi. Cnd i-am ntors privirea, am vzut o
umbr de team pe obrazul ei. Mi-am mpletit
minile pe piept.
Cel mai bine-ar fi s pleci, i-am cerut, pe un
ton categoric.
136

Expresia ei prudent m jigni la fel de mult ca


felul abuziv n care i vorbise lui Hap. Am ieit
din colib i m-am dus s-i aduc iapa. Era un
animal frumos, cu o a de foarte bun calitate,
primite, fr ndoial, cadou de la un tnr
chipe. Iapa mi-a simit agitaia i s-a cabrat
cnd am neuat-o. Am inspirat adnc, mi-am
rectigat stpnirea de sine i am pus mna pe
ea. Am linitit-o i, n acelai timp, m-am calmat
i pe mine. I-am mngiat gtul lucios. S-a
ntors i i-a frecat botul de cmaa mea. Am
oftat.
Ai grij de ea, te rog. Ei nu-i pas deloc de
ea.
Nu aveam nicio legtur cu iapa, iar vorbele
mele erau pentru ea doar sunete linititoare. Am
simit cum, n schimbul lor, m accept de
stpn. Am dus-o n faa colibei i-am ateptat
acolo, innd-o de fru. Starling apru imediat
pe prisp.
De-abia atepi s m vezi plecat, nu-i aa?
constat cu amrciune.
i azvrli desaga pe a, tulburnd iari
animalul.
137

Nu-i adevrat i tii i tu, i-am replicat.


Am ncercat s-mi pstrez vocea calm.
Suferina pe care refuzasem s-o accept pn
atunci a ieit brusc la iveal, lsndu-mi
senzaia de umilin n faa naivitii de care
ddusem dovad i a mniei la gndul c
Starling se folosise de mine n felul acela.
Legtura noastr nu fusese o dragoste izvort
din adncul inimii, ci mai degrab o prietenie n
care ne-am unit i trupurile i ne-am bucurat de
ncredere reciproc, dormind unul n braele
celuilalt. Trdarea unui prieten difer de
trdarea iubitei numai pentru c cea din urm
doare mai tare. n clipa aceea mi-am dat seama
c tocmai o minisem pe Starling; simeam o
nevoie disperat s-o vd plecat de lng mine.
Prezena ei era ca o sgeat ntr-o ran care nu
se putea vindeca pn cnd nu pleca.
Cu toate acestea, am ncercat s m gndesc la
vorbe pline de tlc, care s salveze partea
frumoas a legturii noastre, ns nu mi-a venit
n minte niciunul. Pn la urm, am stat ca un
prost cnd mi-a smuls friele din mn i-a
nclecat. M-a privit de sus, de pe spatele iepei.
138

Sunt convins c o durea i pe ea, dar pe chip nu


i-am citit dect suprarea c m mpotrivisem
voinei ei. Cltin din cap ctre mine.
Ai fi putut s ajungi cineva. Nu conteaz
cum te-ai nscut, ai avut nenumrate ocazii s
te ridici. Ai fi putut s contezi. Dar tu ai ales
altceva. S nu uii lucrul sta. Tu ai ales.
Trase de fru, rsucind capul iepei, nu foarte
brutal, ca s nu-i rneasc gura, dar mai dur
dect ar fi trebuit. Apoi o ndemn din clcie s
porneasc la pas i se ndeprt de mine. Am
urmrit-o cu privirea. Dei m durea sufletul,
nu m-a ncercat regretul unei despriri, ci am
presimit un nceput. M-a strbtut un fior, ca i
cnd bufonul ar fi stat lng mine i mi-ar fi
optit la ureche: Nu simi? O rscruce, o culme,
un vrtej. Toate crrile se schimb din acest
loc.
M-am ntors, dar nu era nimeni lng mine.
Mi-am ndreptat ochii spre cer. Nori negri se
adunau grbii dinspre sud; vrfurile copacilor
tremurau deja, prevestind vijelia care amenina
s vin asupra noastr. Starling i va ncepe
139

cltoria ud leoarc. Nu m-a bucurat deloc


gndul acela, aa c m-am dus s-l caut pe Hap.

140

Capitolul IV
VRJITOAREA-TMDUITOARE
Prin prile acelea tria o vrjitoaretmduitoare, Silva Copperleaf pe nume, care
fcea vrji att de puternice, nct nu numai c
ineau de la an la an, ci-i protejau pe oamenii care
le pstrau de la o generaie la alta. Se spune c
vrjitoarea aceea i-a fcut lui Baldric Farseer o
sit minunat care purifica orice ap trecea prin
ea. Sita aceea era un obiect nepreuit pentru un
rege att de des ameninat cu otrvirea.
Deasupra porii oraului Eklse, aprat de
ziduri, vrjitoarea a atrnat un talisman
mpotriva molimelor. Ani la rnd, niciun obolan
nu s-a apropiat de baniele cu grne, niciun
purice ori ali parazii n-au intrat n vreun grajd.
Eklse a nflorit, aprat de vraj, pn cnd
btrnii oraului, n neghiobia lor, au construit
nc o poart n ziduri, ca s sporeasc vadul
negustorilor. Astfel, au lsat s ptrund n ora
141

i molimele, iar toi locuitorii au pierit de boala


sngelui, cnd aceasta a lovit a doua oar.
Selkin, Cltorii n cele Sase Ducate
Toiul verii ne-a gsit, pe Hap i pe mine, aa
cum ne gsea de apte ani ncoace. Aveam o
grdin de ngrijit, psri de hrnit i pete de
pus la saramur i la afumat pentru iarna
urmtoare. Ne ocupam de treburile grele ale
casei zi dup zi; dormeam, ne sculam i le luam
de la capt. Plecarea lui Starling, mi spuneam,
mi potolise agitaia strnit de vizita lui Chade.
i pomenisem lui Hap, n treact, de ideea mea
de a-l da ucenic. Cu un entuziasm care m-a
surprins, biatul mi-a povestit despre un
tmplar din Buckkeep, ale crui dulapuri le
admira foarte mult. Eu m-am opus pentru c naveam niciun chef s vizitez oraul Buckkeep,
ns Hap bnuia, credeam eu, c nu puteam
plti taxa mare de ucenicie pe care o cerea,
probabil, un meter att de priceput ca Gindast.
n privina asta avea dreptate. Cnd l-am
ntrebat dac mai tie i ali lucrtori n lemn,
mi-a rspuns pe dat c a auzit de un
142

constructor de corbii din Hammerby Cove, a


crui munc era deseori apreciat. Poate ne
ncercm norocul cu el. Era un meter mai puin
pretenios dect tmplarul de dulapuri din
Buckkeep. M-am ntrebat, stingherit, dac nu
cumva biatul i esea visurile dup buzunarul
meu. Ucenicia avea s-i influeneze munca
pentru tot restul vieii. Nu voiam ca lipsa mea de
bani s-l condamne la o meserie pe care s-o
practice n sil.
Totui, n ciuda interesului pe care-l manifesta
biatul, ucenicia lui a rmas subiect de discuii
prelungite n noapte, lng foc, i nimic mai
mult. A, da, am pus deoparte puinii bani caremi rmneau pentru plata taxei. Ba chiar i-am
spus biatului c ne puteam descurca i cu mai
puine ou, dac voia s lase ginile s le
cloceasc. Ginile se vindeau foarte bine, iar
banii primii pe ele i putea economisi pentru
tax. i aa, tot nu eram sigur c reueam s-i
asigur un loc bun. O pereche de mini harnice i
un spate rezistent i puteau cumpra unui biat
ucenicia, era adevrat, ns artizanii i
meseriaii mai iscusii cereau, de obicei, o tax
143

nainte de-a primi un posibil ucenic n atelierul


lor. Aa se proceda la Buckkeep. Tainele meseriei
i bunstarea pe care i-o aducea meseriaului
nu trebuiau s ajung pe mna unui strin.
Dac prinii i iubeau copiii, atunci fie i
nvau propria lor meserie, fie ddeau bani grei
ca s-i vad ucenicii celor mai buni meteri. n
ciuda srciei noastre, eram hotrt s-l vd pe
Hap bine aranjat. Faptul c voiam s adun mai
muli bani anul acesta, mi ziceam, era motivul
pentru care trgeam de timp, nu cel c m
ngrozea desprirea de biat. Numai c nu
voiam s dau gre n privina lui.
Lupul nu m-a ntrebat nimic despre cltoria
pe care i-o sugerasem nu de mult. Cred c, n
adncul sufletului, era uurat c se amna. n
unele zile, simeam c vorbele lui Starling m
transformaser ntr-un om btrn. Lupul ns
mbtrnise de-adevrat, odat cu trecerea
anilor. l bnuiam foarte btrn pentru rasa lui,
dei habar n-aveam ct triete un lup n
slbticie. Cteodat m ntrebam dac nu
cumva legtura noastr i ddea o vitalitate
neobinuit. Odat chiar mi-a trecut prin cap c
144

poate se folosea de anii mei ca s-i nmuleasc


pe ai lui. Dar gndul acesta nu mi-a venit odat
cu resentimentul c mi-ar fura zilele, ci cu
sperana c mai aveam de petrecut o bucat
bun de vreme mpreun. Odat biatul ajuns
ucenic, cine avea s rmn lng mine, dac
nu Ochi ntunecai?
Un timp, m-am ntrebat dac Chade avea s
m mai viziteze, acum, c tia drumul spre
mine, dar zilele lungi de var s-au dus, iar pe
poteca ngust ce ducea la coliba noastr nu s-a
artat nimeni. M-am dus la pia de dou ori cu
biatul, ca s vindem gini, cerneluri, vopsele,
rdcini de plante i ierburi care credeam c se
ntlnesc mai rar n zona aceea. Ochi ntunecai
a rmas bucuros acas, pentru c i displceau
nu numai plimbarea lung pn la rscrucea
negustorilor, ci i praful, hrmlaia i zpceala
din piaa aglomerat. De plcut, nu-mi plceau
nici mie, dar eram nevoit s m duc oricum. Nu
ne-a mers att de bine pe ct ne-am ateptat,
fiindc oamenii care cumprau de la piaa aceea
mic unde ne duceam noi erau obinuii mai
degrab s fac schimb de mrfuri, dect s
145

plteasc cu bani. Totui, am rmas plcut


surprins vznd ct lume i amintete de Tom
Badgerlock i spune c se bucur s-l vad din
nou.
Abia a doua oar cnd ne-am dus la pia am
ntlnit-o, din ntmplare, pe vrjitoareatmduitoare pe care o cunoscuse Hap la
Buckkeep. Ne aezaserm marfa n spatele
cruei noastre trase de ponei. Pe la jumtatea
dimineii, vrjitoarea ne-a gsit acolo i i-a
manifestat glgios bucuria de a-l revedea pe
Hap. Eu am stat deoparte, tcut, urmrindu-i
cum stau de vorb. Hap mi spusese c Jinna e
frumoas, i chiar era, dar, mrturisesc, am
constatat cu surprindere c era mai aproape de
vrsta mea dect de a lui. Eu o crezusem o
fetican care-l fcuse s-i ntoarc privirea
dup ea la Buckkeep; n realitate, era o femeie
care se apropia de jumtatea vieii, cu ochi
cprui, obraji pistruiai i pr buclat, n nuane
castaniu-rocate. Avea faa rotund i plcut a
unei femei mature. Cnd Hap i-a povestit c
talismanul mpotriva hoilor de buzunare i
fusese furat chiar n ziua n care l cumprase,
146

ea a rs, un rs sincer i prietenos apoi i-a


explicat, calm, c tocmai acela fusese rostul
talismanului, s apere punga cu bani i s fie
furat n locul ei.
Cnd Hap se uit la mine ca s m includ n
conversaia lor, ea m observase deja. M privea
cu expresia aceea pe care o au prinii cnd n
jurul copiilor lor apar strini posibil periculoi. Iam zmbit i-am nclinat din cap cnd m-a
prezentat Hap, apoi am salutat-o. S-a relaxat
vizibil, oferindu-mi un zmbet larg. S-a apropiat
mai mult, ridicnd ochii spre chipul meu, ca s
m vad mai bine, i atunci mi-am dat seama c
nu st bine cu vederea.
Venise i ea cu lucruri de vnzare la pia. i-a
ntins rogojina n umbra cruei noastre. Hap a
ajutat-o s-i aranjeze talismanele i licorile.
mpreun, cei doi ne-au nfrumuseat ziua de
pia, fcnd schimb de veti despre cele
ntmplate de la Festivalul Primverii ncoace.
Am tras cu urechea cnd Hap i-a vorbit despre
planul lui de-a deveni ucenic. Din vorbele lui, am
neles c nclina spre tmplarul din Buckkeep,
i nu spre constructorul de corbii din
147

Hammerby Cove. M-am pomenit c m ntreb


dac nu exist cumva o cale de a-i mplini
dorina, nu doar de-a plti taxa mai mare, ci i
de-a gsi pe cineva care s-i negocieze ucenicia
n numele meu. Oare l-a putea convinge pe
Chade
s
m
ajute
ntr-o
asemenea
ntreprindere? n acel moment, mintea mea
ncepu s fac speculaii legate de ce mi-ar putea
cere btrnul s fac n schimbul acestui
serviciu. Eram adncit n gnduri cnd Hap mia tras un cot n coaste i m-a trezit la realitate.
Tom! m dojeni el.
Am neles imediat c l pusesem ntr-o situaie
stnjenitoare. Jinna se uita nerbdtoare la
amndoi.
Da?
Vezi, i-am spus eu c nu va avea nimic
mpotriv, se lud Hap.
i mulumesc foarte mult, dac eti sigur c
nu-i nicio problem, rosti Jinna. E un drum
lung, cu hanuri i prea mari, i prea scumpe
pentru cineva ca mine.
Am cltinat din cap a ncuviinare, iar n
minutele urmtoare mi-am dat seama c Hap o
148

invitase s stea la noi data viitoare cnd aveam


s-i ieim n drum. Am oftat n sinea mea. Lui
Hap i plcea s avem musafiri, dar eu nc
vedeam n orice strin un posibil pericol. A fi
vrut s tiu ci ani mai trebuiau s treac pn
cnd secretele mele aveau s se nvecheasc
destul ca s nu mai conteze.
Am zmbit i-am ncuviinat n tcere
conversaia lor, dar n-am intervenit dect foarte
puin n ea. M-am pomenit c o cercetez pe
Jinna aa cum m nvase Chade, ns n-am
descoperit nimic care s sugereze c ar fi fost
altcineva dect vrjitoarea-tmduitoare care
susinea c este.
Cu alte cuvinte, tiam foarte puine despre ea.
Vrjitoarele i vrjitorii-tmduitori se ntlnesc
destul de des la pia, la trguri sau la
festivaluri. Spre deosebire de Meteug, acest fel
de magie nu rspndete groaz printre oamenii
de rnd i nu se consider c cei ce-o practic
trebuie omori, ca aceia nzestrai cu Har.
Majoritatea oamenilor se pare c o privesc i cu
ngduin, i cu ndoial. Unii dintre aceia care
se declar tmduitori sunt nite arlatani i
149

nite nesimii. Printre ei se numr cei care scot


ou din urechile naivilor, prezic lptreselor
bogii uriae i cstorii cu parteneri de rang
nalt, vnd licori de dragoste pe care le obin din
levnic i mueel i merg din u-n u cu
talismane din labe de iepure. Eu a zice c sunt
inofensivi.
Jinna ns nu era unul dintre acetia. Nu
plvrgea ntruna ca s atrag muteriii aflai
n trecere i nici nu purta vlurile i bijuteriile
iptoare cu care se mpopoonau de obicei
arlatanii. Era mbrcat simplu, ca un
pdurean, cu tunic n nuane de verde,
pantaloni maro din piele de cprioar i nclri
moi. Talismanele pe care le vindea erau ascunse
n sculee tradiionale din pnz colorat: roz
pentru cele de dragoste, rou pentru a trezi
pasiunile ntrziate, verde pentru recolte bogate
i alte culori, a cror semnificaie nu o
cunoteam. Jinna oferea i pacheele cu ierburi
uscate. Cele mai multe mi erau familiare i
aveau etichete corecte, n funcie de virtuile lor:
scoar de ulm rou pentru gt rou, frunze de
zmeur pentru greuri matinale i altele
150

asemenea. Printre ierburi erau amestecate


cristale fine, despre care Jinna pretindea c le
sporete efectul. Dup mine, erau de sare sau de
zahr. Pe cteva din vasele de ceramic aezate
pe rogojina ei se aflau discuri lustruite, din jad,
jasp sau filde, gravate cu rune menite s aduc
noroc, s sporeasc fertilitatea sau s liniteasc
spiritele tulburate. Acestea erau mai ieftine dect
talismanele prelucrate, pentru c nsemnau, n
general, urri de bine, dei, pentru un bnu
sau doi n plus, Jinna mbuntea piatra din
pachet dup cum i cerea cumprtorul.
Fcuse vnzare destul de bun n dimineaa
aceea lung i pn dup-amiaz. Mai muli
muterii au ntrebat-o ce era cu talismanele din
sculee i cel puin trei i-au pltit cu argint.
Dac talismanele pe care le-a vndut acestora
aveau, ntr-adevr, puteri magice, nici Harul, nici
Meteugul meu nu le-au detectat. Am reuit s
surprind cu privirea unul din ele: era un
amestec bizar de mrgele lucioase, beioare de
lemn i, mi nchipuiam eu, un smoc de pene. La vndut unui brbat care voia s ntoarc
soarta n favoarea lui i-a casei sale, fiind n
151

cutare de nevast. Era un tip bine cldit,


musculos ca un plugar i frumos ca o
sperietoare. Prea de vrsta mea. I-am urat, n
gnd, s gseasc ceea ce cuta.
Ziua de pia era pe terminate cnd a sosit
Baylor cu crua lui tras de un bou, aducnd
spre vnzare ase purcelui cu picioarele legate.
Nu-l cunoteam prea bine, dei era singurul
vecin al meu i-al lui Hap. Locuia n valea cea
mai apropiat de noi i acolo i cretea i porcii.
Rareori m ntlneam cu el. Toamna fceam
uneori cte-un schimb: un porc pentru pui,
mn de lucru sau pete afumat. Baylor era un
brbat
mic,
slbnog,
dar
puternic
i
ntotdeauna bnuitor. Ne-a aruncat o privire
ncruntat n loc de salut.
Apoi, n ciuda nghesuielii, i-a vrt cu fora
crua lng a noastr. Nu-mi plcea tovria
lui. Harul i d capacitatea de-a nelege
celelalte creaturi vii. Eu nvasem s m
protejez de ea, ns n-o puteam nbui complet.
tiam c hamul nepotrivit rodea pielea boului i
simeam frica i nesigurana purceluilor din
cru, imobilizai i ari de soare.
152

Aa c, nu doar ca s m apr, ci i n calitate


de vecin, l-am salutat, spunndu-i:
M bucur c te revd, Baylor. Ce purcelui
frumoi ai! Ar fi bine s le dai nite ap, ca s-i
mai nviorezi i s-i poi da pe-un pre bun.
Baylor le arunc animalelor o privire
nepstoare.
N-are rost s-i agit sau s risc s-i dezleg.
Mai mult ca sigur c-o s ajung fleici pn
desear.
Am inspirat adnc i m-am strduit s nu-i
mai spun nimic. Cteodat cred c Harul e mai
degrab un blestem dect o binecuvntare.
Pentru un om nzestrat cu el, poate c cel mai
greu e s fie martor direct la cruzimea spontan
a oamenilor. Unii vorbesc despre slbticia
animalelor. Eu o voi prefera ntotdeauna
dispreului ignorant pe care l manifest unii fa
de animale.
Voiam s pun capt conversaiei, ns Baylor
veni s vad ce avem de vnzare. Pufni scurt,
batjocoritor, ca i cnd s-ar fi mirat c ne
deranjaserm s venim la pia pentru atta
153

lucru. Apoi, surprinzndu-mi privirea, remarc


cu glas sever.
Porcii tia-s buni, dar mai aveam trei n
cocin. Unul e chiar mai mare dect ei.
Tcu, ateptndu-mi replica, fr s-i ia ochii
de la mine. Netiind sigur ce anume se ateapt
s aud, am rostit.
nseamn c ai nite purcelui pe cinste.
h. Am avut. Pn cnd au disprut ia
trei.
Mare pcat, i-am rspuns. I-ai pierdut cnd
s-au dus dup scroaf, nu? am adugat, vznd
c m privete struitor.
Baylor ncuviin din cap.
n prima zi au fost zece. n a doua, apte.
Pcat, am repetat.
Fcu un pas mai aproape de mine.
Tu i biatul. Nu cumva i-ai vzut? tiu c
scroafa mea ajunge cteodat pn la prul
vostru.
Eu, unul, nu.
M-am ntors spre Hap. I se citea ngrijorarea pe
chip. Am observat c Jinna i cumprtorul ei
tcuser, atrai de tonul categoric al lui Baylor.
154

Nu suportam s fiu n centrul ateniei. ncepeam


s m enervez, dar l-am ntrebat calm pe biat.
Hap, i-ai vzut cumva pe cei trei purcelui ai
lui Baylor?
Nu, n-am vzut nici urm de ei ori de
blegar, mi rspunse el serios.
Biatul vorbise fr s se clinteasc, de parc
o micare brusc ar fi strnit pericolul. M-am
ntors ctre Baylor.
mi pare ru, i-am spus.
Ei, rosti el aspru. Ciudat, nu? tiu c tu,
biatul i cinele la al tu batei dealurile. M-a
fi gndit c ai vzut ceva. Remarca lui avu o
int precis. Dac i-ai vedea, ai ti c-s ai mei.
Ai ti c nu-s fr stpn, ca s-i luai voi.
Ct a vorbit, nu m-a slbit din priviri. Eu am
scuturat din umeri, ncercnd s-mi pstrez
calmul. ns lumea a nceput s se opreasc din
treab, ca s se uite la noi i s ne asculte.
Baylor i fcu ochii roat, apoi m pironi din
nou.
Eti sigur c nu mi-ai vzut porcii? N-ai
gsit niciunul nepenit pe undeva sau rnit? Nu
l-ai gsit mort i l-ai dat de mncare cinelui?
155

Veni rndul meu s m uit de jur mprejur.


Hap se nroise la fa. Jinna prea evident
stnjenit. M nfuria ideea c brbatul
ndrznea s m acuze de furt, chiar dac
indirect. Am inspirat adnc i am reuit s m
stpnesc. Cu voce sczut, aspr, dar
politicoas, i-am rspuns.
Nu i-am vzut porcii, Baylor.
Sigur? Fcu un pas ctre mine, lundu-mi
politeea drept pasivitate. Mi se pare cam ciudat
s dispar toi trei deodat. Unul poate s mi-l fi
mncat lupul ori s-l fi rtcit scroafa, dar trei,
nu. Nu i-ai vzut?
Sttusem proptit de spatele cruei. M-am
ndreptat de spate, ca s profit de nlimea mea,
i mi-am deprtat picioarele. n ciuda efortului
de-a m stpni, simeam n piept i-n ceaf
cum m cuprinde furia.
Cu mult, mult timp n urm, fusesem btut
crncen, aproape omort n btaie. Oamenii
reacioneaz la o asemenea experien n dou
feluri. Unii se sperie i nu mai reuesc niciodat
s opun rezisten fizic. O vreme, cunoscusem
i eu frica aceea abject. Viaa ns m forase s156

o alung: nvasem un alt mod de a rspunde la


ea. Omul care arat cel dinti ct de ru poate
s fie va fi, cel mai probabil, cel care va rmne
n picioare. nvasem s fiu un astfel de om.
ncep s m plictisesc de ntrebarea asta, lam avertizat pe Baylor, cu glas gros, ca un
mrit.
n piaa aglomerat, se fcuse un cerc tcut n
jurul nostru. Tceau nu doar Jinna i
cumprtorul ei, ci i negustorul de brnzeturi
de vizavi, care se holba la noi, i ajutorul unui
brutar, care inea o tav plin de produse
proaspete i ne urmrea cu gura cscat. Hap
sttea nemicat, cu ochii larg deschii, cnd alb,
cnd rou la fa. ns lucrul cel mai evident era
schimbarea de pe chipul lui Baylor. Nici dac ar
fi tbrt asupra lui un urs mormind n-ar fi
artat mai nspimntat. Fcu un pas n spate
i-i cobor privirea ntr-o parte, spre colbul de
pe jos.
Pi dac nu i-ai vzut, atunci
Nu i-am vzut, am repetat nervos,
retezndu-i vorba.
157

Zgomotele
pieei
deveniser
zumzete
ndeprtate. Nu-l vedeam dect pe Baylor. M-am
apropiat de el.
Pi Fcu un pas napoi i se mut n
spatele boului su, pentru ca animalul s fie
ntre noi. Nici n-am crezut c i-ai vzut, bineneles. I-ai fi gonit napoi la mine, sunt sigur. Am
vrut doar s-i spun i ie despre ei. E ciudat,
nu-i aa, s-i dispar trei deodat? Mi-am zis s
te anun, n caz c i-au disprut i ie din gini.
Din mpciuitoare, vocea i deveni brusc
conspirativ. Mai mult ca sigur c am avut i noi
de-ia cu Har pe dealurile noastre, mi-au furat
animalele cum numai ei au tiut. N-a trebuit s
le fugreasc, au vrjit scroafa i purceii au
plecat singuri dup ei. Toat lumea tie c-s n
stare de aa ceva. Mai mult ca sigur c
De-abia mi ineam firea. Am reuit s-mi
transform furia n cuvinte. Am vorbit calm,
rostind rspicat fiecare cuvnt.
Mai mult ca sigur c purceii au czut de pe
mal i-au fost dui de ap ori s-au rtcit de
scroaf. Dac nu vrei s-i pierzi animalele,
pzete-le mai bine.
158

Mie mi-a disprut un viel n primvar,


interveni negustorul de brnzeturi. Vaca a plecat
de-acas cu burta mare i s-a ntors peste dou
zile, cu ea goal. Cltin din cap. N-am gsit nici
urm de viel. Dar am dat peste o groap n care
se fcuse foc.
ia cu Har, se bg n vorb ajutorul de
brutar, fcnd pe neleptul. Au prins-o pe una
din ei la Istmul lui Hardin deunzi, dar a scpat.
Nu se tie pe unde-o fi acum. Sau pe unde era!
Biatului i luceau ochii de bucurie c avea i
el bnuielile lui.
Ei, atunci e clar, exclam Baylor. mi arunc
o privire triumftoare, dar, vzndu-mi expresia,
ntoarse iute capul. Asta s-o fi ntmplat, Tom
Badgerlock. Eu n-am vrut dect s te avertizez,
cum fac vecinii unii cu alii. Pzete-i bine
ginile alea.
nclin din cap aprobator, ca un om chibzuit,
imitat de negustorul de brnzeturi de vizavi.
Vrul meu a fost acolo, la Istmul lui Hardin.
A vzut-o pe trfa aia cnd i-au crescut pene i
i-a luat zborul. A czut funia cu care era legat
i ea s-a fcut nevzut.
159

Nici mcar n-am ntors capul s vd cine


vorbise. Forfota i hrmlaia rencepuser n
jurul nostru, dar oamenii se apucar s-i
ponegreasc pe cei cu Har cu vorbe pline de ur.
M-am inut deoparte, stnd n soarele cald al
verii, care m ardea n cap aa cum i ardea i pe
bieii purcelui din crua lui Baylor. Inima mi
btea att de puternic, nct simeam c m
cutremur pe dinuntru. Momentul n care a fi
fost n stare s-l omor trecuse ca un acces de
febr. Hap i terse transpiraia de pe frunte, iar
Jinna i puse o mn pe umr i-i spuse ceva
linititor. El cltin din cap. Avea buzele albe. Pe
urm se uit la mine i-mi oferi un zmbet
tremurat. Se terminase.
Brfa ns nu se oprise. n jurul meu, oamenii
chicoteau, ncntai de perspectiva unui duman
comun. M dezgustau i m simeam josnic i
ruinat c nu m mpotriveam nedreptii lor.
Am luat cpstrul lui Clover.
Ocup-te de marfa noastr, Hap. M duc s
adap poneiul.
nc tcut i serios, Hap mi rspunse cu o
micare a capului.
160

I-am simit privirea asupra mea cnd m-am


ndeprtat cu Clover. Am adpat animalul pe
ndelete, iar cnd m-am ntors, Baylor a inut
neaprat s-mi zmbeasc i s m salute. Eu
n-am reuit dect s dau din cap. A fost o
adevrat uurare cnd un mcelar a cumprat
toi purceii lui Baylor, cu condiia s-i fie dui la
prvlie. Cnd boul cu pielea roas i bieii
purcelui au plecat, am oftat din adncul
sufletului. M durea i spatele de atta ncordare
ct inusem n mine.
Simpatic individul, coment Jinna, calm.
Hap izbucni n rs. Pn i eu am reuit s
zmbesc, chiar dac amar. Mai trziu, am
mprit cu Jinna oule noastre rscoapte,
pinea i petele n saramur. Ea avea un
scule cu mere uscate i un crnat afumat. Am
ncropit o mas n aer liber, iar cnd eu am rs
de o glum de-a lui Hap, m-a fcut s roesc,
spunndu-mi:
Eti tare fioros cnd te ncruni, Tom
Badgerlock. Iar cnd i ncletezi pumnii, n-a
vrea s fiu n preajma ta. Dar cnd zmbeti sau
rzi, i se mbuneaz privirea.
161

Hap chicoti pe seama mea, vznd c m


mbujorez. Restul zilei l-am petrecut ntr-o
tovrie plcut i trocuri prietenoase. La
sfritul zilei de pia, Jinna se descurcase
destul de bine. Provizia de talismane i se
subiase vizibil.
n curnd va trebui s m ntorc la
Buckkeep, ca s fac mai multe. Mi se potrivete
mai bine s le fac, dect s le vnd, dei mi
place s cltoresc i s cunosc oameni, remarc
ea, n timp ce-i mpacheta talismanele rmase.
Hap i cu mine am dat la schimb obiectele
noastre pentru altele, de care aveam trebuin
acas, dar ctigasem puini bani pentru taxa
lui de ucenicie. Biatul a ncercat s-i ascund
dezamgirea, dar i-am citit ngrijorarea din
priviri. Dac n-aveam destui bani nici pentru
constructorul de brci? Ce se alegea atunci de
ucenicia lui? ntrebarea nu-mi ddea pace nici
mie.
Totui, niciunul dintre noi n-a rostit-o cu glas
tare. Am dormit n cru, ca s nu dm bani la
han, i am plecat spre cas a doua zi diminea.
Jinna a venit s-i ia rmas-bun, iar Hap i-a
162

rennoit invitaia de a sta la noi. Ea l-a asigurat


c n-o s-o uite, dar s-a uitat la mine ca i cnd
n-ar fi fost convins c ar fi cu adevrat binevenit. Vrnd-nevrnd, i-am zmbit i i-am spus
c sper s ne revedem curnd.
Pe drum, am avut parte de-o zi frumoas. Norii
nali i un vnt uor n-au lsat aria s ne
apese. Am ciugulit din fagurele primit de Hap
pentru o gin. Am vorbit despre tot felul de
lucruri: piaa era mult mai mare dect atunci
cnd fusesem eu acolo prima oar, pe drum
circulau mai muli cltori dect anul trecut.
Niciunul dintre noi n-a pomenit de Baylor. Am
trecut pe lng drumul de la o rscruce, care
dusese cndva la Forge. Acum cretea iarb pe
el. Hap m-a ntrebat dac credeam c avea s se
mai ridice o aezare omeneasc acolo. I-am
rspuns c speram s nu se ridice niciuna, dar
c, mai devreme sau mai trziu, minereul de fier
avea s aduc acolo pe cineva cu memorie
scurt. Am trecut apoi la istorisiri despre cele
ntmplate la Forge i despre necazurile aduse
de Rzboiul Corbiilor Roii. I le-am spus ca pe
nite poveti auzite de la alii, nu pentru c mi
163

plcea s le istorisesc, ci pentru c biatul


trebuia s cunoasc istoria. Erau lucruri de care
toi locuitorii celor ase Ducate ar fi trebuit s-i
aminteasc ntotdeauna i am ncercat, din nou,
s-mi aduc n memorie faptele din vremurile
acelea. M-am gndit la lucrurile de care m
apucasem cndva cu elan, la nenumratele
suluri de pergament de pe rafturile de deasupra
mesei mele, i m-am ntrebat dac aveam s duc
vreodat unul pn la capt.
O ntrebare pus de Hap pe neateptate m-a
trezit la realitate.
Eu sunt un bastard al Pirailor Corbiilor
Roii, Tom?
Am rmas cu gura cscat. Vechea mea
durere, strnit de cuvntul acela, sclipi n ochii
ceacri ai biatului. Mama lui l botezase
Mishap. l gsise Starling, fusese un orfan care
cuta prin gunoaie, nu-l voia nimeni din satul
acela. Att tiam despre el. M-am chinuit s-i
rspund sincer.
Nu tiu, Hap. E posibil s te fi nscut dintrun invadator.
164

Am folosit intenionat un cuvnt mai blnd. El


privea fix n fa i mergea drept.
Starling zice c aa e. Am vrsta unui astfel
de bastard, iar sta s-ar putea s fie motivul
pentru care nu m-a vrut nimeni, n afar de tine.
A vrea s tiu adevrul. A vrea s tiu cine
sunt.
Da? am rostit, ntr-un sfrit, n linitea
care plutea ntre noi.
Hap ncuviin hotrt de dou ori. Adug cu
voce tremurat.
Cnd i-am spus c trebuie s-i spun
adevrul despre ea, Starling mi-a replicat c am
inim de neom, la fel ca violatorul de taic-meu.
n clipa aceea, mi-am dorit ca Hap s fi fost
mai mic, ca s-l prind de mijloc i s-l strng n
brae. Dar nu era, aa c i-am pus minile pe
umeri i l-am forat s se opreasc. Poneiul o
porni agale naintea noastr. Nu l-am obligat pe
biat s se uite fix n ochii mei i nici nu i-am
vorbit cu voce prea serioas.
O s-i fac un cadou, fiule. Sunt cunotine
pentru care am avut nevoie de douzeci de ani
ca s mi le nsuesc, deci te rog s apreciezi
165

faptul c i le transmit ie acum, cnd eti tnr.


Am tras aer adnc n piept. Nu conteaz cine i-e
tat. Prinii ti au fcut un copil, dar de tine
depinde ce fel de om va deveni copilul acela. I-am
susinut privirea o clip. Hai s mergem acas.
Am pornit mai departe. O vreme, am mers
inndu-l pe dup gt, pn cnd s-a ntins i
m-a btut el pe umr. Atunci i-am dat drumul,
s mearg i s-i duc singur la capt irul
gndurilor. Doar att puteam face pentru el. Ct
despre Starling, numai de bine nu gndeam
despre ea.
Ne-a prins noaptea nainte de-a ajunge la
coliba noastr, dar rsrise luna, iar drumul l
cunoteam amndoi. Poneiul cel btrn mergea
fr int, nepstor. Bocnitul copitelor i
scritul cruei pe dou roi rsunau ca o
muzic ciudat. A nceput o ploaie de var,
umezind praful i rcorind noaptea. Nu departe
de cas, Ochi ntunecai a venit s ne ntmpine
relaxat, de parc numai ntmplarea ni l-ar fi
scos n cale. Am mers mpreun, biatul, n
tcere, lupul i cu mine comunicnd fr efort,
graie Harului nostru. Am aflat fiecare ce fcuse
166

cellalt peste zi, ca i cnd am fi tras aer n


plmni. Nu mi-a neles ngrijorarea la gndul
viitorului biatului.
tie s vneze i s pescuiasc. Ce altceva i
mai trebuie? De ce s-l trimitem pe unul de-al
nostru la alt hait, s nvee obiceiurile altora? O
s avem de suferit dac-i pierdem puterea. Nu
ntinerim, nici tu, nici eu.
Frate, tocmai acesta este motivul pentru care ar
trebui s plece. Trebuie s nceap s-i croiasc
singur drum n lume, pentru ca, atunci cnd va
veni vremea s-i ia o pereche, s-i poat asigura
traiul ei i copiilor lor.
Dar tu i cu mine? Noi n-o s-l ajutm s le
asigure traiul? N-o s-i pzim puii cnd merge s
vneze, nu vom mpri cu el prada noastr? Nu
suntem noi haita lui?
Printre oameni, aa e obiceiul. Era un rspuns
pe care i-l ddusem de multe ori n anii petrecui
mpreun. tiam cum l interpreteaz: ca pe un
obicei omenesc lipsit de sens i nu trebuia s
piard timpul ca s-l neleag.
i cu noi cum rmne cnd pleac el?
167

i-am spus. Poate c vom cltori din nou.


A, da. Prsim o vizuin cald i hrana uor de
gsit. Asta e la fel de logic ca a-l trimite pe biat
de acas.
I-am lsat gndul fr rspuns, pentru c avea
dreptate. Poate c agitaia strnit de Chade n
mine fusese ultima zvcnire a tinereii mele.
Poate c ar fi trebuit s cumpr de la Jinna
talismanul aductor de neveste. Din cnd n
cnd, m gndisem s-mi caut o soie, dar mi se
prea c prea o fac din necesitate. tiam c unii
aa procedeaz, i caut o femeie sau un brbat
cu interese asemntoare i fr obiceiuri
extrem de enervante. Astfel de ntovriri se
transform deseori n legturi ntemeiate pe
iubire. Dar, avnd experiena unei relaii care nu
numai c se bazase pe muli ani de prietenie, ci
fusese i binecuvntat cu o dragoste adevrat,
de-a dreptul mbttoare, nu credeam c m voi
mulumi vreodat cu altceva. N-ar fi corect s-i
cer unei femei s triasc n umbra lui Molly. n
toi anii n care Starling s-a mprit cu mine,
chiar cu ntreruperi, nu m-am gndit niciodat
s-o cer de nevast. Constatarea aceasta m-a pus
168

pe gnduri o clip: oare sperase Starling s-o cer


n cstorie? Clipa ns a trecut, iar eu am
zmbit cu amrciune n sinea mea. Nu. Starling
ar fi considerat cererea mea derutant, dac nu
chiar ridicol.
Ultima parte a cltoriei am fcut-o pe
ntuneric i mai des, pentru c drumul spre
coliba noastr era ngust i umbrit de copaci n
ambele pri. Stropi de ploaie curgeau de pe
frunze. Crua treslta.
Ar fi trebuit s aduc o lantern, a remarcat
Hap, iar eu am scos un mormit aprobator.
Cocioaba era ca o movil mai ntunecat n
scobitura plin de umbre pe care o numeam
casa noastr.
Am intrat i am aprins focul, apoi am pus
deoparte bunurile pe care le primisem la schimb.
Hap a luat o lantern i s-a ngrijit de ponei.
Ochi ntunecai s-a aezat imediat pe cmin,
oftnd, ct mai aproape de foc, atent s nu-i
prleasc blana. Eu am pus de ceai i am
adugat puinele monede ctigate la bnuii
adunai de Hap. N-aveau s ne ajung, am
recunoscut morocnos. Nici dac Hap i cu mine
169

aveam s ne angajm tot restul verii la strnsul


fnului i altor recolte, tot n-ar fi fost destui. i
nici nu puteam s lucrm amndoi, doar dac
ne resemnam cu gndul c grdina i ginile
noastre, nengrijite, aveau s piar. Dar, dac se
ducea la lucru unul din noi, ar putea trece un
an, poate mai mult, pn s economisim toat
suma.
Ar fi trebuit s ncep s pun bani deoparte
pentru asta anul trecut, am spus eu trist cnd a
venit Hap de afar.
Biatul puse lanterna pe raft, la locul ei,
nainte de-a se trnti pe scaun. I-am fcut semn
din cap s-i toarne ceai din vasul de pe mas.
Fiicul de monede era un zid precar ntre noi
doi.
E prea trziu s gndeti aa, remarc el,
lundu-i cana. Trebuie s ncepem cu ce avem.
ntocmai. Crezi c tu i Ochi ntunecai v
putei descurca restul verii, ct m duc eu la
lucru?
Ni se ntlnir privirile.
De ce s mergi tu la lucru? Banii sunt
pentru ucenicia mea.
170

Am sesizat o mic schimbare de percepie. Nu


mai mergea s-i spun c sunt mai mare i mai
puternic dect el i puteam ctiga mai mult.
Avea umerii la fel de lai ca ai mei i, pus la
ncercare, spatele lui tnr probabil c ar fi
rezistat mai mult dect al meu. Zmbi
comptimitor cnd vzu c-mi dau seama de
ceea ce el deja tia.
Poate pentru c e un dar pe care vreau s il fac, am zis eu calm, iar el a ncuviinat din cap,
nelegnd ce voiam s spun, de fapt.
Mi-ai dat deja mai mult dect a putea s-i
dau napoi vreodat. Inclusiv deprinderea de-a
m duce la lucru pentru mine.
Att ne-am spus nainte de culcare. nchiznd
ochii, am zmbit. Ce vanitoi suntem cnd ne
mndrim cu copiii notri! M-am nvrtit pe lng
Hap atta vreme fr s m gndesc prea mult
dac l nvam sau nu ce nseamn a fi om. Iar
ntr-o sear, tnrul Hap se uit n ochii mei imi spune c se poate descurca i singur la
nevoie, iar eu simt cum m copleete un
sentiment cald de triumf. Biatul crescuse
171

singur, mi-am spus, dar tot am zmbit n sinea


mea, pn cnd am adormit.
Probabil c starea mea de spirit exuberant ma fcut mai vulnerabil dect de obicei, pentru c
mi-am exersat Meteugul visnd n noaptea
aceea. Aveam din cnd n cnd asemenea vise
care mai degrab mi aau dependena dect
mi-o uurau, pentru c erau evenimente
incontrolabile care-mi ofereau doar frnturi din
satisfacia unui contact direct cu Meteugul
altuia. Totui, visul m amgea cu posibiliti,
simind c m altur unei singure mini, i nu
sondez gndurile rtcite ale unei mulimi.
A fost i amintire, i viziune. M furiam prin
Coridorul cel Mare de la Buckkeep, plin de lume
elegant, mbrcat n haine din cele mai fine.
Prin aer plutea muzic i am zrit i nite
dansatori, dar m-am deplasat alene printre
oamenii care discutau ntre ei. Unii se ntorceau
s m salute cnd treceam pe lng ei, iar eu le
rspundeam murmurnd, dar nu zboveam cu
privirea pe chipurile lor. Nu voiam s fiu acolo;
nimic nu-mi putea trezi mai puin interesul. Pre
de-o clip, ochii mi-au czut pe o cascad de pr
172

armiu sclipitor. Fata sttea cu spatele la mine.


Pe mna subire care s-a ridicat s ndrepte
nervoas gulerul rochiei tremurau mai multe
brri. Simindu-mi privirea, fata s-a rsucit
spre mine. M-a surprins cu ochii pironii asupra
ei i s-a mbujorat cnd mi-a fcut o reveren
adnc. M-am nclinat i eu n faa ei, am
salutat-o i m-am retras n mulime. Am simit
c m urmrete cu privirea i m-a deranjat.
i mai tare m-am enervat cnd l-am vzut pe
Chade, nalt i elegant, pe un podium, lng
suveran, puin n spatele scaunului ei. i el m
urmrea din ochi. S-a aplecat s-i opteasc
ceva reginei la ureche, iar ea i-a mutat privirea
spre mine fr ezitare. Mi-a fcut un semn scurt
s m altur lor. Inima mi s-a fcut ct un
purice. Nu voi avea niciodat timp doar pentru
mine, ca s fac ce vreau? Posac, m-am supus i
m-am dus ncet la ei.
Apoi visul s-a schimbat, aa cum se schimb
visele. Eram ntins pe o ptur, n faa unui
cmin. M plictiseam. Nu era deloc cinstit.
Acolo, jos, lumea danseaz, mnnc, iar eu
Visul tremur, tulburat de un val scurt. Nu. Nu
173

m plictiseam, pur i simplu nu fceam nimic.


Mi-am scos lene ghearele i mi le-am verificat.
Aveam puin puf de pasre sub una din ele. Lam scos, apoi mi-am curat bine toat laba,
nainte de-a aipi iar la cldura focului.
Ce-a fost asta? Un gnd adormit, uor amuzat,
de la Ochi ntunecai, dar ca s-i rspund ar fi
trebuit s fac un efort mai mare dect voiam. Iam mormit ceva, m-am ntors pe partea
cealalt i m-am cufundat iar n somn.
Dimineaa, m-am gndit la vis, ns foarte
puin, alungndu-l ca pe-o combinaie dintre
Meteugul meu nestpnit i propriile mele
amintiri din copilria petrecut la Buckkeep,
amestecate cu ambiiile mele privitoare la Hap.
n timp ce m ocupam de treburile dimineii, am
observat c stiva de lemne pentru foc se
micorase. Trebuia refcut, nu numai ca s
gtim pe timpul verii i s ne fie bine noaptea,
dar i ca s ne facem provizii pentru frigul
nemilos al iernii. Am intrat n colib ca s
mnnc dejunul, zicndu-mi c aveam s m
ocup de ea n ziua aceea.
174

Rania lui Hap, proaspt pregtit, sttea


proptit de u. Biatul, splat i pieptnat,
avea un aer proaspt. Mi-a zmbit larg,
reinndu-i emoia din zmbet cnd a turnat
terciul de ovz n castroane. M-am aezat la locul
meu la mas, iar el, n faa mea.
Astzi? l-am ntrebat, ncercnd s-mi
ascund ezitarea din voce.
Niciodat nu-i prea devreme, a subliniat el,
amabil. La pia am auzit c se strnge fn la
Cormen. E doar la dou zile distan de-aici.
Am ncuviinat ncet din cap, netiind ce s-i
spun. Avea dreptate. Mai mult, ardea de
nerbdare. Las-l s plece, mi-am zis i mi-am
reinut propriile obiecii.
Pi, cred c n-are rost s amnm, am
biguit.
Mi-a luat vorbele drept ncurajare i sprijin. n
timp ce mncam, i-a fcut planuri s strng
fn la Cormen, pe urm s plece la Divden i s
vad ce-o fi de lucru i pe-acolo.
Divden?
La trei zile de Cormen. Jinna ne-a spus
despre asta, mai ii minte? A zis c lanul lor de
175

orz seamn cu un ocean cnd bate vntul. Aa


c m-am gndit s ncerc i acolo.
Sun promitor, l-am aprobat. i pe urm
vii acas?
Dac nu aud c mai e de lucru pe
altundeva.
Bineneles. Dac n-auzi c mai e de lucru
pe altundeva.
Peste cteva ore scurte, Hap era deja plecat. l
convinsesem s ia mai mult mncare i nite
bani la el, s-i aib la nevoie. Msurile mele de
precauie i puneau rbdarea la ncercare. Avea
s doarm la marginea drumului, nu n hanuri.
Mi-a spus c patrulele reginei Kettricken i in la
distan pe tlhari i c hoii nu se deranjeaz
cu srntoci ca el. M-a asigurat c nu i se va
ntmpla nimic. La insistenele lui Ochi
ntunecai, l-am ntrebat dac nu vrea s ia
lupul cu el. Mi-a zmbit cu indulgen i s-a
oprit la u, ca s-l scarpine ntre urechi.
S-ar putea s fie prea mult pentru un
btrn ca el, suger cu blndee. Mai bine s
rmn aici, unde putei avea grij unul de altul
pn m ntorc.
176

Stnd alturi de lup i uitndu-m cum se


ndeprteaz biatul pe crarea ce ducea la
drumul principal, m-am ntrebat dac am fost i
eu vreodat att de enervant de tnr i de sigur
pe mine, dar durerea din sufletul meu purta
aura plcut a mndriei.
Mi-a fost ciudat de greu s-mi umplu restul
zilei. Aveam de lucru, dar nu-mi venea s m
apuc de treab. De mai multe ori m-am pomenit
c pur i simplu stau i privesc n gol. M-am dus
de dou ori la stnci, nu din alt motiv dect de-a
cerceta largul mrii, i o dat am mers pn la
captul crrii noastre, privind la stnga i la
dreapta. Nici mcar praf nu se zrea n aer. Ct
vedeam cu ochii, linite i nemicare. Lupul
venea dup mine, neconsolat. M-am apucat de
zece lucruri i n-am dus niciunul la capt. M-am
trezit c ascult i atept, fr s tiu ce anume.
n timp ce sprgeam lemne i le stivuiam, m-am
oprit. Atent s gndesc ct mai puin, am ridicat
toporul i l-am nfipt n butuc. Mi-am luat
cmaa de jos, am aruncat-o peste umrul
transpirat i-am pornit spre stnci.
177

Ochi ntunecai a aprut brusc n faa mea. Ce


faci?
M odihnesc puin.
Nu-i adevrat. Te duci la stnci, chemat de
Meteug.
Mi-am frecat palmele de pantaloni. Gndurile
mele nu prindeau form.
Voiam doar s m rcoreasc puin briza.
Odat ce ajungi acolo, vei ncerca s rtceti
cu Meteugul. tii c aa vei face. Ii simt foamea
de Meteug la fel de bine ca tine. Frate, te rog.
Nu te duce.
Gndul lupului se ncheie cu un scheunat. Nu
l-am mai vzut niciodat ncercnd s m
ntoarc din drum cu atta disperare. M
nedumerea.
Atunci nu merg, dac te ngrijoreaz aa de
mult.
Am smuls toporul din butuc i m-am apucat
iar de spart lemne. Dup un timp, mi-am dat
seama c atacam lemnele cu o ferocitate
nejustificat. Am terminat de despicat grmada
de butuci i am nceput munca plictisitoare a
178

stivuirii lor, astfel nct s se usuce, chiar dac


avea s le stropeasc ploaia.
Nu face asta, frate.
i-am zis deja c n-o s-o fac. M-am ferit de el,
negnd frustrarea pe care o simeam. Am smuls
buruienile din grdin. Am adus ap de la ru,
ca s umplu butoiul pentru buctrie. Am spat
o groap nou, am mutat latrina, iar pe cea
veche am acoperit-o cu pmnt curat. Pe scurt,
m-am mistuit lucrnd, aa cum mistuie pajitea
focul strnit de fulger vara. M dureau spatele i
braele, nu doar din cauza efortului, ci i a
rnilor vechi, dar tot nu ndrzneam s m
opresc. Meteugul trgea de mine, refuznd s
se lase ignorat.
Cnd s-a nserat, lupul i cu mine ne-am dus
la prins pete pentru cin. Mi s-a prut o prostie
s gtesc numai pentru mine, dar m-am obligat
s-mi pregtesc o mas decent i s-o mnnc.
Am strns vasele, apoi m-am aezat. M
ateptau lungile ore ale serii. Mi-am pregtit
pergamentul i cernelurile, dar n-aveam chef s
scriu nimic. Nu reueam s-mi pun ordine n
gnduri. Pn la urm, am scos vemintele
179

rupte i m-am apucat srguincios de peticit,


cusut sau esut orice hain care se cerea dreas.
ntr-un sfrit, cnd ochii mi-au obosit i n-am
mai vzut bine s lucrez, m-am dus la culcare.
M-am ntins pe spate, mi-am acoperit faa cu
braul i-am ncercat s ignor crligele care mi
se agau de suflet i-l trau dup ele. Ochi
ntunecai s-a trntit lng pat, oftnd. Mi-am
lsat braul cellalt peste marginea patului,
proptindu-mi mna pe capul su. M-am ntrebat
cnd s-a transformat solitudinea noastr plcut
n singurtate.
Nu singurtatea te roade n felul sta.
Nu prea s existe o replic la gndul lui. Am
avut o noapte grea. M-am chinuit s m scol
cnd s-a luminat. n urmtoarele cteva zile, miam petrecut dimineile tind lemn de arin pentru
afumtoare, iar dup-amiezile prinznd pete de
pus la afumat. Lupul s-a mbuibat cu mae, dar
tot m-a urmrit cu ochi lacomi cnd am srat
feliile de biban i le-am atrnat de crlige,
deasupra focului slab. Am mai adugat nite
vreascuri, ca s ngro fumul, apoi am nchis
bine ua n urma mea. Intr-o dup-amiaz
180

trzie, eram la butoi, splndu-m pe mini de


solzi i sare, cnd Ochi ntunecai i-a ntors
brusc capul spre potec.
Vine cineva.
Hap? a ncolit sperana n mine.
Nu.
M-am mirat ct de dezamgit puteam s fiu.
Ecoul aceluiai sentiment l-am regsit i la lup.
Fixam amndoi crarea umbrit de copaci, cnd
a aprut Jinna. S-a oprit puin, poate
stingherit de privirile noastre pironite asupra
ei, apoi a ridicat mna n semn de salut.
Bun, Tom Badgerlock! Am venit s m
bucur de ospitalitatea ta, aa cum m-ai invitat.
E o prieten de-a lui Hap, i-am explicat lui Ochi
ntunecai. El a rmas tot crispat i a studiat-o
foarte atent cnd m-am dus s-o ntmpin.
Bine-ai venit. Nu m ateptam s te revd
att de curnd, i-am spus, apoi mi-am dat
seama c nu rostisem cele mai potrivite cuvinte.
O plcere neateptat e cu att mai mare, am
adugat, ca s dreg busuiocul, pe urm am
realizat c amabilitatea exagerat e la fel de
nepotrivit.
181

Uitasem oare cu desvrire cum s m port


cu oamenii? Zmbetul Jinnei m-a scos din
ncurctur.
Rareori am parte de atta sinceritate
exprimat n vorbe iscusite, Tom Badgerlock. E
rece apa?
Fr s atepte rspuns, se duse la butoiul cu
ap de ploaie, desfcndu-i nframa de la gt.
Mergea ca o femeie obinuit cu drumul, adic
obosit de cltorie la sfritul zilei, dar nu
istovit din cauza ei. Rucsacul umflat pe care-l
cra n spate fcea parte din ea. i umezi
nframa i se terse de murdrie pe fa i pe
mini. O umezi a doua oar, mai bine, apoi se
frec pe ceaf i pe gt.
M simt mai bine acum, oft ea,
recunosctoare. Se ntoarse spre mine, cu un
zmbet care-i ncrei coada ochilor. La sfritul
unei zile lungi, i invidiez pe cei ca tine, care au o
via linitit i un loc pe care l numesc al lor.
Te asigur c cei ca mine nu o dat se
ntreab dac nu le-ar fi mai bine s
cltoreasc dintr-un loc ntr-altul. Dar nu vrei
182

s intri i s te faci comod? Tocmai voiam s


pregtesc cina.
Ba da, mulumesc.
n timp ce ne ndreptam spre colib, Ochi
ntunecai ne urm de la distan. Fr s se
ntoarc pentru a-l privi direct, Jinna remarc.
E cam ciudat s ii un lup pe post de cine
de paz.
i mineam adesea pe oameni, insistnd c
Ochi ntunecai e un cine care seamn cu un
lup. Ceva mi spunea ns c ea s-ar simi jignit
de o asemenea minciun, aa c i-am spus
adevrul.
L-am adoptat de pui. E un tovar de
ndejde.
Aa mi-a zis i Hap. i mi-a mai zis c
lupului nu-i place s fie intuit cu privirea de
strini, dar va veni singur la mine cnd i va da
seama ce hram port. Ca de obicei, spun o
poveste ncepnd de la mijlocul ei. M-am ntlnit
cu Hap pe drum acum cteva zile. Era voios
nevoie mare i foarte ncreztor c va gsi de
lucru i se va descurca foarte bine. Aa cred i
eu. Biatul are o fire att de prietenoas i de
183

plcut, nct nu-mi imaginez pe cineva care s


nu-l primeasc cu braele deschise. M-a asigurat
nc o dat c voi fi bine-venit aici i sunt
convins c a spus adevrul.
M urm n cas. i ls rucsacul pe jos i-l
propti de perete, pe urm i ndrept spatele cu
un geamt de uurare.
Aa Ia s vedem, ce gtim? D-mi voie s
te ajut, nu m simt niciodat ntr-o buctrie n
largul meu dac nu lucrez ceva. Pete? O, am o
mirodenie grozav pentru pete. Ai o oal adnc
i-un capac potrivit?
Cu uurina tipic firilor sociabile, prelu
jumtate din sarcinile pregtirii cinei noastre. Nu
mai mprisem treaba la buctrie cu o femeie
de pe vremea cnd trisem printre cei cu Har i,
chiar i pe atunci, Holly mi fusese o tovar
taciturn. Jinna vorbea ntruna, zdrngnind
oalele i tigile i umplndu-mi casa cu
forfoteala i plvrgeala ei prietenoas. Avea
darul rarisim de a-mi invada teritoriul i de a-mi
folosi bunurile fr s m fac s m simt
nelalocul meu sau stnjenit. Sentimentele mele
s-au revrsat i asupra lui Ochi ntunecai. A
184

intrat curnd n cas i s-a dus la locul lui


obinuit de supraveghere, lng mas. Jinna nu
s-a artat tulburat de privirea lui insistent, ci
i-a apreciat dexteritatea cu care prindea resturile
de pete. n scurt vreme, petele fierbea n oal,
dres cu mirodeniile ei. Ct ea a prjit felii groase
de pine n untur, eu am dat o tur prin
grdin, dup morcovi i verdeuri proaspete.
Cina parc s-a aezat singur pe mas. Jinna
n-a uitat s pregteasc pine i pentru lup,
dei cred c Ochi ntunecai a mncat mai mult
ca s stea pe lng noi dect de foame. Petele
fiert nbuit era moale i gustos, condimentat i
cu conversaia ntreinut de Jinna, i cu
mirodeniile ei. Jinna nu vorbea ca o moar
stricat, dar m ncuraja s-i rspund la poveti
i m asculta cu acelai interes cu care mnca.
La sfrit, vasele au disprut de pe mas fr
niciun efort. Cnd am scos rachiul de
Sandsedge, a exclamat ncntat: Ei, sta zic i
eu desert!
i-a luat rachiul i s-a dus la cmin. Focul pe
care gtisem era pe cale s se sting. A aruncat
n el un butean, mai mult pentru lumin dect
185

pentru cldur, pe urm s-a aezat pe jos, lng


lup. Ochi ntunecai nici mcar n-a micat din
urechi. Jinna a sorbit din butur, a scos un
mormit de plcere i a fcut un gest cu cana.
Prin ua deschis a camerei mele, mi se vedea
masa de lucru.
tiam c faci cerneluri i vopsele, dar, din
cte vd, le i foloseti. Eti un fel de scrib?
Am ridicat din umeri indiferent.
Cam aa ceva, am recunoscut. Nu fac
lucruri complicate, doar ilustraii simple. Scrisul
meu nu-i altfel dect acceptabil. Pentru mine, e
o satisfacie s-mi mbogesc cunotinele i s
le pun pe hrtie, ca s fie accesibile oricui.
Oricui tie s citeasc, m corect ea.
Ai dreptate.
i ls capul ntr-o parte i zmbi.
Nu prea sunt de acord cu asta.
M ls cu gura cscat. Nu pentru c nu era
de acord cu un asemenea lucru, ci pentru c i
exprima dezaprobarea cu atta amabilitate.
De ce nu?
Poate c unele cunotine n-ar trebui s fie
la ndemna tuturor. Poate ar trebui ctigate,
186

transmise pe buci de ctre nvtor numai


nvcelului celui mai srguincios, i nu scrise
pe hrtie, ca s le poat citi oricine, ca i cnd
ar fi ale lui.
i mrturisesc c am i eu ndoieli n
privina asta, i-am rspuns, gndindu-m la
pergamentele despre Meteug pe care le studia
acum Chade. Totui, cunosc cazuri cnd
nvtorul a murit prea devreme, nainte de a-i
transmite cunotinele elevului pe care i-l
alesese. Odat cu moartea lui, s-au pierdut
generaii ntregi de cunotine.
Foarte trist, remarc Jinna dup o pauz.
Dei cei ce stpnesc un meteug tiu foarte
multe despre el, fiecare are secretele lui,
destinate propriului ucenic.
Gndete-te la cineva ca tine, am continuat,
profitnd de faptul c eram n avantaj.
ndeletnicirea ta e, n acelai timp, i o art
esut din tainele i deprinderile mprtite
numai de ctre cei ce practic magia
tmduitoare. Din cte am vzut, n-ai niciun
ucenic, dar pun prinsoare c sunt lucruri pe
187

care le tii tu i numai tu i care, dac tu ai


disprea peste noapte, s-ar stinge odat cu tine.
M privi fix un moment, apoi sorbi din rachiu.
sta-i un gnd care-i d fiori, spuse ea
trist, dar i puin amuzat. Dar mai e ceva,
Tom. Nu tiu literele. N-a putea s scriu ceea ce
tiu dac nu m-ar ajuta cineva ca tine. Totui, na fi sigur dac ai scris exact ce tiu eu sau
ceea ce ai crezut c i-am spus. Jumtate din
harul de-a nva pe cineva e s te asiguri c
tnrul ucenic nva ce-i spui tu, nu ce crede el
c i-ai spus.
Foarte adevrat, m-am vzut nevoit s
recunosc.
De cte ori nu crezusem i eu c am neles
instruciunile lui Chade, numai ca s provoc un
dezastru cnd amestecam singur substanele?
M-a strbtut un fior scurt de nelinite la gndul
c Chade ncearc s-l nvee pe prinul Dutiful
Meteugul bazndu-se pe pergamente. Oare l
nva ceea ce a pus cndva pe hrtie cine tie ce
maestru uitat de timp sau ceea ce nelege el din
ele? Am renunat s m mai gndesc la ideea
188

asta tulburtoare. Nu era de datoria mea. l


avertizasem; mai mult, n-aveam ce face.
Conversaia a nceput s lncezeasc, iar
Jinna s-a dus s se odihneasc n patul lui Hap.
Ochi ntunecai i cu mine am plecat s
nchidem coteul peste noapte i s facem rondul
micii noastre gospodrii. Era linite n noaptea
aceea panic de var. Am aruncat o privire spre
stnci. Valurile aveau s fie dantelate argintiu la
noapte. Mi-am interzis s strui n acelai gnd
i am simit uurarea lui Ochi ntunecai. Am
aruncat vreascuri de arin n focul mic din
afumtoare.
E ora de culcare, am hotrt.
n nopi ca asta, obinuiam s vnm
mpreun. Luna va agita vnatul i-l va scoate
din vizuin.
Cu toate acestea, m-a urmat cnd m-am ntors
n colib. Orict ne ispiteau amintirile, nu mai
eram lupii tineri de altdat. Aveam burile
pline, cminul era cald, iar odihna avea s
uureze durerea din labele din spate ale lui Ochi
ntunecai. Trebuia s ne mulumim s vnm n
vis.
189

Dimineaa, m-a trezit sunetul apei turnate cu


polonicul ntr-un ceainic. Cnd m-am dus n
buctrie, Jinna pusese deja la fiert apa
deasupra focului aat. Mi-a aruncat o privire
peste umr, n timp ce tia pinea.
Sper s nu trieti cu impresia c m-am
nstpnit pe lucrurile tale, s-a scuzat ea.
Deloc, i-am rspuns, dei chiar m simeam
puin ciudat.
Cnd m-am ntors n cas, dup ce m-am
ocupat de animale i-am adunat oule
proaspete, pe mas atepta mncarea cald. La
sfritul mesei, Jinna m-a ajutat s fac ordine.
Mi-a mulumit pentru ospitalitate, adugnd:
nainte de-a pleca, poate facem un mic
schimb. N-ai vrea s primeti unu-dou
talismane pentru cteva cerneluri galbene i
albastre?
Mi-am dat seama c accept cu bucurie c-i
ntrzie puin plecarea, nu doar pentru c era o
companie plcut, ci i pentru c magia
tmduitoare
mi
strnise
dintotdeauna
curiozitatea. Poate c acum mi se ivise ocazia s
studiez mai atent instrumentele Jinnei. Mai nti
190

m-am dus la masa mea de lucru din opron,


unde i-am pregtit climri cu cerneal galben
i albastr i una mai mic, cu cerneal roie.
Ct le-am sigilat cu dopuri de lemn i cear,
Jinna mi-a explicat c folosea culori la
talismane, pentru c le sporea eficiena, dar nc
fcea experimente cu ele. Am dat din cap
aprobator la vorbele ei, dar, n ciuda curiozitii
care m rodea, nu i-am cerut alte amnunte. Nu
mi s-a prut politicos.
Cnd ne-am ntors n cas, a pus climrile pe
mas i i-a deschis rucsacul. Mi-a ntins n fa
mai multe talismane n sculee.
Ce alegi, Tom Badgerlock? m ntreb
zmbind. Am talismane pentru grdini de
zarzavaturi, pentru noroc la vntoare, pentru
bebelui sntoi: ie sta nu i-ar folosi, l pun
napoi. A, uite unul pe care l-ai putea considera
necesar.
Dezveli unul din talismane. Ochi ntunecai
scoase un mormit din gt. I se ridic prul pe
ceaf cnd porni spre u i o deschise cu botul.
M-am dat i eu napoi din faa obiectului pe
care-l scosese la iveal. Mai multe bee scurte
191

din lemn, cu simboluri negre stridente, erau


legate unul de altul n unghiuri haotice. Mrgele
prevestitoare de ru erau prinse printre ele.
Cteva smocuri de blan, rsucite i fixate cu
smoal, atrnau de bee. Obiectul m-a ocat i
m-a tulburat n aceeai msur. A fi fugit, dac
a fi ndrznit s-mi iau ochii de la el. Am simit
c se drm peretele peste mine. M-am lipit de
el, tiind c exista o cale mai bun de scpare,
dar incapabil s-mi dau seama care anume.
mi cer iertare.
Am auzit cuvintele blnde ale Jinnei parc
rostite de la mare distan. Am clipit i obiectul a
disprut, nvelit n pnz i ascuns vederii. n
faa uii, mritul gros al lui Ochi ntunecai se
transform ntr-un schellit uierat, apoi
ncet. Am avut impresia c ies la suprafaa unei
ape foarte adnci.
Nu m-am gndit la asta, se scuz Jinna,
aruncnd talismanul n rucsac. E menit s in
la distan prdtorii de cotee i arcuri, mi
explic ea.
Respiraia mi-a revenit la normal. Nu ne-am
privit n ochi. Teama plutea ca o miasm ntre
192

noi. Aveam Har, iar acum tia i ea. Cum se va


folosi de ceea ce tocmai aflase? Va fi dezgustat?
nspimntat? Destul de speriat ca s-mi
trimit o nenorocire pe cap? Mi l-am imaginat pe
Hap ntorcndu-se la o cas ars din temelii.
Jinna ridic brusc capul i m privi n ochi, de
parc mi-ar fi auzit gndurile.
Omul e aa cum se nate. Asta nu se poate
schimba.
Aa este, am mormit ruinat de ct de
uurat m simeam.
Am reuit s m dezlipesc de perete i s m
ndrept spre mas. Ea nu se mai uit la mine.
Scormoni prin rucsac, ca i cnd nu s-ar fi
ntmplat nimic.
Atunci hai s-i gsim ceva mai potrivit.
Cut printre sculee, oprindu-se cteodat
s trag cu ochiul la coninut, ca s-i aduc
aminte ce e nuntru. Alese unul verde i-l puse
pe mas.
Vrei un talisman pe care s-l agi lng
grdina ta, ca s-i ncurajezi verdeurile s
creasc mai repede?
193

Am ncuviinat n tcere, nc speriat. Cu


cteva minute n urm, m-a fi ndoit de
eficacitatea talismanelor ei. Acum m temeam de
puterea lor. Am ncletat din dini cnd l-a
dezvelit pe cel pentru grdin, dar, cnd m-am
uitat la el, n-am simit nimic. Privind-o n ochi,
am citit n ei compasiune. Avea un zmbet
linititor.
Va trebui s-mi dai mna, ca s-l armonizez
cu tine. Pe urm l ducem afar i-l potrivim
dup grdina ta. O jumtate din el e pentru
grdin, cealalt, pentru grdinar. Tocmai
legtura dintre grdinar i bucata lui de pmnt
face o grdin s fie rodnic. D-mi mna.
Se aez la mas i-mi ntinse minile cu
palmele n sus. M-am aezat pe scaunul din faa
ei i, dup un scurt moment de ovial
stnjenitor, mi-am pus palmele peste ale ei.
Nu aa. Viaa i felul de-a fi al omului se
ghicesc n palm, nu n dosul ei.
Asculttor, mi-am rsucit minile. Ct am fost
ucenicul lui Chade, am nvat de la el s citesc
n palma unui om nu ca s-i aflu viitorul, ci
trecutul. Btturile lsate de sabie arat altfel
194

dect cele lsate de condei sau de cazma. Jinna


se aplec i-mi studie atent minile. n timp ce
le scruta, m-am ntrebat dac avea s descopere
c, odat, am mnuit toporul sau am tras la
vsle. Ea ns mi cercet adnc mai nti palma
dreapt, se ncrunt, apoi trecu la cea stng.
Cnd se uit la mine, parc m privi un chip
dintr-un tablou. Zmbetul care-i strmba chipul
era unul mhnit.
Eti tare ciudat, Tom, n-am nicio ndoial!
Dac minile nu i-ar fi ataate de trup, a zice
c aparin unor oameni diferii. Se zice c stnga
arat cu ce te-ai nscut, iar dreapta, ceea ce ai
devenit. Chiar i aa, rareori mi-a fost dat s vd
o deosebire att de mare ntre minile aceluiai
om! Uite ce anume citesc n palma asta. Un biat
bun la inim. Un tnr sensibil. Apoi, linia vieii
se oprete brusc n palma stng.
Vorbindu-mi, mi ls dreapta liber. i puse
arttorul n palma stng i urmri cu el linia
vieii pn la sfrit.
Dac ai fi de vrsta lui Hap, m-a teme c
m uit la un tnr care nu mai are mult de trit.
Dar, cum stai chiar n faa mea, iar n palma ta
195

dreapt vd o linie a vieii lung i ferm, o s ne


lum dup ea, bine?
Mi-a eliberat palma stng i mi-a cuprins-o
pe dreapta cu ambele mini.
Cred c da, am acceptat, uor stingherit.
Nu doar cuvintele ei m neliniteau. Faptul c
m apsa uor cu degetele m-a fcut s m
gndesc la ea ca la o femeie. Am reacionat
puternic, ca un adolescent. M-am foit pe scaun.
Zmbetul subtil care-i color buzele m tulbur
i mai mult.
Aa. Un grdinar nrit, dup cum vd, unul
care cunoate multe ierburi i la ce se folosete
fiecare.
Am scos un zgomot neutru. mi vzuse
grdina, putea specula pe baza plantelor care
creteau n ea. Mi-a mai studiat puin palma
dreapt, degetul alunecndu-i uor, pentru a
netezi liniile mai vagi, apoi mi-a strns degetele
ntr-ale ei, ca s mi se nchid pumnul i s se
adnceasc liniile.
Stnga sau dreapta, nu-i niciuna uor de
citit. Se ncrunt i-mi compar din nou
palmele. Dac m iau dup cea stng, a zice
196

c ai avut parte de o iubire frumoas i


adevrat n viaa ta scurt. O iubire care s-a
ncheiat numai odat cu moartea ta. Totui, n
palma dreapt vd o dragoste care a tot venit ia plecat de la tine n toi aceti ani. Inima aceea
credincioas a lipsit o vreme, dar se va ntoarce
n curnd.
i nl ochii cprui spre mine, s vad dac
ghicise adevrul. Eu am ridicat un umr. i
povestise Hap despre Starling? Pe ea n-a numio nici pe departe credincioas. Vznd c tac,
Jinna reveni la palmele mele, privind cnd la
una, cnd la cealalt. Se ncrunt puin, ct s-i
apar o cut ntre sprncene.
Uite-aici. Vezi? Furie i team, legate
mpreun cu un lan gros i urmeaz linia
vieii, e ca o umbr neagr deasupra ei.
Mi-am alungat nelinitea provocat de spusele
ei. M-am aplecat n fa, s-mi vd propriile linii.
Probabil c e doar o urm de murdrie, am
sugerat.
Jinna pufni amuzat i cltin din cap, dar
nu-i relu prezicerile tulburtoare, ci mi
acoperi mna cu a ei i ni se ntlnir privirile.
197

N-am mai vzut niciodat un om cu palme


att de diferite. Bnuiesc c uneori te ntrebi
dac tii cine eti cu adevrat.
Sunt sigur c orice om se ntreab acelai
lucru din cnd n cnd.
mi venea ciudat de greu s-i susin privirea
aa de apropiat de a mea.
Hm Dar poate c tu ai motive mai serioase
dect alii s te ntrebi asta. Ei, oft ea, s vd ce
pot face.
mi eliber minile. Mi le-am retras i eu,
frecndu-le una de alta pe sub mas, ca i cnd
a fi vrut s scap de senzaia de gdilat
provocat de atingerea ei. Jinna lu talismanul,
l rsuci de cteva ori, apoi desfcu o a.
Schimb ordinea mrgelelor de pe ea i mai
adug una maro din rucsac. Leg sfoara la loc,
apoi scoase climara cu cerneal galben de la
mine. Vr n ea o pensul fin i desen cu ea
cteva rune negre pe unul din beele de lemn,
aplecndu-se deasupra lui ca s vad mai bine
ce face. Vorbi n timp ce lucra.
Data viitoare cnd vin la tine, m atept smi spui c plantele tale care dau rod la
198

suprafaa pmntului cnd se coc la soare au


avut cel mai bun an de pn acum. Sufl pe
talisman ca s se usuce desenele, apoi puse la
loc climara i pensula. Acum hai s mergem s
armonizm talismanul cu grdina.
Cnd am ieit afar, m-a trimis s-i aduc o
creang bifurcat cel puin de nlimea mea.
Intorcndu-m cu ea, am vzut c Jinna spase
o groap n colul de sud-est al bucii mele de
pmnt. Am pus creanga n groap dup
indicaiile ei i-am astupat-o. Jinna a atrnat
talismanul de ramura dreapt. Cnd btea
vntul, mrgelele zdrngneau uor i suna un
clopoel. Jinna l atinse cu vrful degetului.
Alung psrile.
Mulumesc.
Cu plcere. E un loc bun pentru talismanul
meu. M bucur c-l las aici. Data viitoare cnd
vin, te voi ntreba ct de mult te-a ajutat.
Era a doua oar c vorbea de revenirea ei.
Umbra de politee care-mi rmsese m mboldi
s-i rspund.

199

Data viitoare cnd vii, vei fi la fel de binevenit ca acum. Voi atepta cu nerbdare s
revii.
Zmbetul pe care mi-l oferi i adnci gropiele
din obraji.
Mulumesc, Tom. Sigur voi mai trece pe la
tine. Ls capul pe-o parte i adug cu o
franchee neateptat: tiu c eti un singuratic,
Tom. Dar nu vei fi mereu aa. La nceput, te-ai
ndoit de puterea talismanelor mele. nc te
ndoieti de adevrul celor ce se citesc n palma
unui om. Eu, nu. Dragostea ta adevrat apare
i dispare din viaa ta. Vei mai iubi. De asta s
nu te ndoieti.
M-a intuit cu ochii ei cprui. N-am fost n
stare nici s rd, nici s m ncrunt la ea, aa c
am ncuviinat din cap. i-a pus rucsacul pe
umeri i-a luat-o n jos pe crare. Am urmrit-o
cum se ndeprteaz. Nu-mi ieeau din minte
vorbele ei, iar speranele de mult nbuite se
luptau s nmugureasc iari n mine. Le-am
alungat din nou. Molly i Burrich i aparineau
unul altuia. Nu era loc pentru mine n viaa lor.
200

Mi-am ndreptat spatele. Aveam de stivuit


lemne, de afumat pete, de reparat acoperiul.
Era nc o zi frumoas de var. Mai bine s
profit de ea, cci, dei vara mi zmbea, iarna nu
era foarte departe.

201

Capitolul V
OMUL ARMIU
Exist cteva sugestii, n primele istorisiri
despre teritoriile care aveau s devin, n cele din
urm, cele Sase Ducate, c Harul nu a fost
dintotdeauna o magie dispreuit. Aceste istorisiri
sunt fragmentare, iar traducerile vechilor
pergamente
sunt
deseori
disputate,
dar
majoritatea scribilor sunt de acord c a fost o
vreme cnd existau aezri n care cei mai muli
oameni se nteau nzestrai cu Har i practicau
des aceast magie. n unele manuscrise se arat
c ei au fost primii locuitori ai pmnturilor
respective. Aceasta poate fi sursa numelui pe care
l folosesc cei care dein Harul: Snge Strvechi.
Pe atunci, teritoriile nu erau bine delimitate.
Oamenii se bazau mai mult din vntoare i pe
generozitatea naturii dect pe recoltarea plantelor
cultivate de ei nii. Poate c, n zilele acelea,
legtura dintre om i animal nu prea att de
202

nefireasc, pentru c oamenii se ntreineau la fel


ca animalele slbatice.
Chiar i n istoria mai recent, povetile despre
uciderea celor cu Har sunt rare. ntr-adevr,
nsui faptul c execuiile lor apar menionate n
scris pare a demonstra c erau neobinuite, deci
demne de a fi puse pe hrtie. De-abia dup
scurta domnie a regelui Charger, aa-numitul
Prin Pestri, Harul e pus n legtur cu ura i
apare bnuiala c ntrebuinarea lui trebuie
pedepsit cu moartea. n urma domniei lui, au
aprut poveti despre uciderea n mas a celor
nzestrai cu Har. n unele cazuri, sate ntregi au
fost rase de pe faa pmntului. Dup carnagiul
acela, cei cu Snge Strvechi fie s-au rrit, fie au
devenit prea prudeni ca s recunoasc n faa
lumii c practic magia Harului.
Au urmat nite zile de var minunate, una
dup alta, ca mrgelele albastre i verzi pe a.
Totul mergea bine n viaa mea. Am grdinrit,
am fcut reparaii n coliba mea de prea mult
vreme neglijat. Dimineaa i pe nserat, vnam
203

cu lupul. Mi-am umplut timpul cu lucruri simple


i folositoare. Vremea s-a meninut frumoas.
Soarele m nclzea la umeri cnd lucram,
vntul mi rcorea obrajii cnd m plimbam pe
stnci, seara, iar grdina nflorea datorit solului
rodnic. Linitea atepta s m las n braele ei.
Numai eu eram de vin c o ineam departe de
mine.
n unele zile, eram aproape mulumit. Grdina
prospera, pstile de mazre se umflau de
boabe, fasolea se cra vesel pe spaliere.
Aveam carne i de mncat, i de conservat, iar
coliba devenea tot mai intim i mai curat pe zi
ce trecea. M mndream de cele realizate. Totui,
cteodat m pomeneam c stau lng
talismanul Jinnei i rsucesc mrgelele, cu ochii
la potec. Ateptnd. Nu-mi era greu s-l atept
pe Hap ct vreme nu m gndeam c-l atept.
ns a-l atepta pe el a devenit centrul existenei
mele. Cnd se ntorcea, ce avea s urmeze?
ntrebarea aceasta trebuia neaprat s mi-o pun.
Dac i reueau planurile, avea s revin numai
ca s plece din nou. Asta i trebuia s sper. Dac
nu reuea s-i ctige taxa de ucenicie, trebuia
204

s m gndesc la alt cale de-a obine banii. n


toat vremea asta, eu ateptam. A-l atepta pe
Hap s se ntoarc s-a transformat n a atepta
s plece din nou. i pe urm? Pe urm altceva,
mi-a sugerat inima, pe urm avea s fie timp
pentru mai multe, dar nu eram n stare s spun
ce anume mi tulbura sufletul, n clipele cnd
contientizam c stau n suspensie, viaa toat
parc se revolta mpotriva mea. Atunci lupul se
scula n patru labe, ofta i venea s se ntind
lng mine. mi ridica mna cu botul i-i vra
sub ea capul lui mare.
Nu mai tnji. Ii otrveti linitea de azi tot
gndindu-te la ziua de mine. Biatul se va
ntoarce cnd se va ntoarce. De ce te ngrijorezi
att din cauza asta? Nu-i nimic n neregul cu
niciunul din noi doi. Ziua de mine va veni foarte
curnd, ntr-un fel sau altul.
tiam c are dreptate. n mod normal, m-a fi
scuturat de griji i mi-a fi vzut de treburile
casei. Odat, recunosc, am cobort la banca mea
de la rmul mrii. Dar n-am fcut dect s stau
acolo i s privesc apa ndelung. N-am ncercat
s-mi ntrebuinez Meteugul. Poate c, dup
205

atia ani, nvasem, n sfrit, c a-l folosi nu


era un leac mpotriva singurtii.
Vremea a rmas n continuare frumoas.
Fiecare diminea era un nou dar rcoros i
proaspt. Serile, reflectam eu n timp ce luam
feliile de pete de pe crligele din afumtoare,
erau i mai preioase. mi aduceau odihna
binemeritat cnd mi duceam treaba la capt.
mi aduceau satisfacie, cnd le lsam pe alt
dat. Petii au ieit pe gustul meu, lucioi, tari i
roii pe dinafar, dar suficient de moi pe
dinuntru, ca s li se pstreze savoarea. Am
aruncat ultima felie ntr-un scule de plas.
Umplusem deja ase astfel de sculee i le
atrnasem de cpriorii din colib. Cu asta,
ncheiam provizia pentru iarn. Lupul m-a
urmat nuntru i m-a urmrit cum m urc pe
mas, ca s ag ultimul sac cu pete. I-am
vorbit privind peste umr.
Ne sculm de diminea mine, s cutm
un porc slbatic?
Eu n-am pierdut niciun porc. Ai pierdut tu
vreunul?
206

M-am uitat n jos la el, surprins. Era un refuz


mascat cu umor, dar tot un refuz, la urma
urmei. M ateptasem s sar n sus de bucurie.
Ca s fiu sincer, nici eu nu prea aveam chef de o
vntoare extenuant, cum e prinsul unui porc.
Venisem cu ideea numai ca s-i fac lui o
bucurie. n ultima vreme, sesizasem la el un fel
de apatie i bnuiam c tnjete dup Hap.
Biatul i fusese un ager tovar de vntoare.
M temeam c, fa de el, eu l plictisesc. tiam
c simte cum l cercetez, privindu-l, dar s-a
retras n mintea lui, lsndu-mi doar o
nvlmeal de gnduri.
Te simi bine? l-am ntrebat, ngrijorat.
A ntors brusc capul spre u. Vine cineva.
Hap?
Am srit imediat de pe mas.
Un cal.
Lsasem ua ntredeschis. S-a dus la ea i-a
tras cu ochiul afar, cu urechile ciulite. M-am
dus i eu lng el. n clipa urmtoare, am auzit
ropot de copite. Starling?
Nu-i femela urltoare. Nu i-a ascuns uurarea
c nu era menestrelul. Asta m-a durut puin.
207

De-abia n ultimul timp am neles pe deplin ct


de mult o antipatiza. N-am spus nimic cu glas
tare, nici nu i-am transmis gndul meu, dar el a
tiut, oricum. Mi-a aruncat o privire n semn ci cere iertare, apoi s-a furiat afar din cas.
Am ieit pe prisp, ateptndu-l s se ntoarc
i ascultnd. Un cal bun. Chiar i la ora aceea
trzie, tot voios alerga. Cnd s-au apropiat i cal,
i clre, am rmas cu respiraia ntretiat. Se
vedea din fiecare trstur c era o iap grozav,
de ras foarte bun. Era alb. Coama i coada
de zpad fluturau de parc tocmai ar fi fost
pieptnate. Ciucurii negri mtsoi prini n
coam se asortau cu hamul negru cu argintiu.
Nu era un animal mare, dar i-am ghicit vigoarea
dup felul n care i-a aruncat ochii i i-a ciulit
urechea, precaut, n direcia lupului nevzut
care mergea n coasta ei prin pdure.
Era alert, fr s fie i speriat. A ridicat mai
mult copitele, ca pentru a-l asigura pe Ochi
ntunecai c are destul for fie s se lupte, fie
s fug.
Clreul era demn de calul care-l purta.
Sttea bine n a i-am sesizat armonia deplin
208

dintre el i iap. Purta veminte negre, decorate


cu argint, ca i cizmele. Ar fi prut o combinaie
sumbr, dac argintul n-ar fi fluturat n valuri
de broderie pe mantia lui de var i la marginea
dantelei albe de la manete i gt. Tot cu argint i
era legat i prul deschis la culoare, dat pe spate
de pe fruntea nalt. Mnui negre fine i
acopereau minile ca o a doua piele. Era un
tnr zvelt, dar, aa cum sprinteneala calului te
trimitea cu gndul la repeziciune, supleea lui
amintea mai degrab de vioiciune dect de
fragilitate. Avea pielea armie, bronzat, la fel ca
prul, i trsturi delicate. Omul armiu se
deplasa n linite. Se auzea numai tropotul
ritmic al copitelor. Cnd s-a apropiat mai mult, a
tras uor de huri dintr-o singur micare i ma privit cu ochii lui de ambr. Apoi mi-a zmbit.
Un fior mi-a strbtut inima.
Mi-am umezit buzele, dar nu mi-am gsit
cuvintele, iar dac le-a fi gsit, n-a fi avut
puterea s le rostesc. Inima mi spunea ceva,
ochii, altceva. Zmbetul i s-a ters treptat de pe
fa i din ochi, mascat sub trsturile
209

nlemnite. Cnd mi-a vorbit, a fcut-o cu glas


sczut, pe un ton lipsit de inflexiuni.
Nu vrei s m salui, Fitz?
Am deschis gura, apoi, neajutorat, am desfcut
larg braele. La gestul care spunea mai mult
dect toate cuvintele pe care nu reueam s le
rostesc, o expresie i lumin chipul. Lucea ca i
cnd s-ar fi aprins o lumini n el. Nu
desclec, ci se arunc de pe cal spre mine,
ajutat la aterizare de Ochi ntunecai, care se
npusti brusc asupra lui din pdure. Iapa pufni
alarmat i sri de cteva ori scurt, pe picioarele
epene. Bufonul sri din a cu mai mult elan
dect intenionase, dar, agil ca ntotdeauna,
ateriz pe picioare. Calul se sperie, dar nu-l lu
nimeni n seam. Dintr-un pas, l-am i ridicat pe
bufon. L-am luat n brae, n vreme ce lupul
zburda n jurul nostru ca un celu.
Of, bufonule, am rostit cu glas necat de
emoie. Nu se poate s fii tu, i totui se poate.
i nu-mi pas cum de e aa.
i arunc braele n jurul gtului meu. M
strnse cu putere, pn cnd inelul lui Burrich
mi intr n piele. Se ag de mine clipe
210

ndelungate, ca o femeie, pn cnd lupul se vr


ntre noi. Atunci se ls ntr-un genunchi pe
pmnt, fr s-i pese c-i murdrete hainele
frumoase, i-l mbri.
Ochi
ntunecai!
opti
cu
bucurie
nestpnit. Nu m-am gndit c-o s te revd.
Bun gsit, prieten vechi.
i ngrop faa n ceafa lupului, tergndu-i
lacrimile. Nu mi-a venit s rd de el. Ale mele mi
curgeau libere pe obraz.
Se ridic n picioare dintr-o singur micare,
cu graia care-mi era la fel de familiar ca
respiratul. M prinse de ceaf cu palmele, cum
fcuse de attea ori, i-i lipi fruntea de a mea.
Respiraia i mirosea a miere i a rachiu de caise.
Oare-i fcuse curaj nainte de ntlnirea
noastr? Dup cteva clipe, se retrase, dar i
ls mna pe umrul meu. M privi ndelung,
plimbndu-i ochii de pe dunga alb din prul
meu la cicatricele de pe fa. L-am privit i eu cu
aceeai intensitate, ca s observ nu ct se
schimbase cci se fcuse, din alb, armiu , ci
ct nu se schimbase. Arta la fel de proaspt ca
atunci cnd l vzusem ultima oar, cu
211

cincisprezece ani n urm. N-avea nici urm de


rid pe fa.
i drese glasul.
Ei, nu m invii nuntru? m ntreb.
Ba da, sigur. Imediat ce ne ocupm de calul
tu, i-am rspuns cu vocea necat de emoie.
Zmbetul larg care-i lumin faa terse toii
anii i deprtarea dintre noi.
Nu te-ai schimbat deloc, Fitz. Caii nainte de
toate, aa ai fost dintotdeauna.
Eu nu m-am schimbat? Am cltinat din cap.
Tu eti cel care nu arat nicio zi mai n vrst.
ns n rest
Am scuturat din cap neputincios, apropiindum ovitor de iap. Animalul se ndeprt cu
pai mari, inndu-se la distan.
Ai dat de bogie, bufonule. i te mbraci la
fel de frumos cum se mbrca Regal mai demult.
Cnd te-am vzut prima oar, nu te-am
recunoscut.
Scoase un oftat de uurare, terminat cu un
rset.
Atunci nu e ceea ce m-am temut eu, c ai
stat pe gnduri dac s m ntmpini sau nu?
212

O asemenea ntrebare nici nu merita rspuns.


Am ignorat-o, apropiindu-m din nou de iap.
Ea ntoarse capul, ca s n-o pot apuca de huri.
Nu scpa lupul din ochi. l simeam pe bufon
cum ne urmrete amuzat.
Ochi ntunecai, nu m ajui deloc i o tii
foarte bine! am strigat, suprat.
Lupul plec botul i m privi cu subneles,
dar ncet cu hruiala.
A putea s-o duc chiar eu n opron, dac mi-ai
da ocazia.
Bufonul ls uor capul pe-o parte, uitndu-se
nedumerit la amndoi. Am simit ceva venind
din partea lui: o atingere ct se poate de
discret. Aproape c am uitat de iap. Fr s
vreau, am atins semnul pe care mi-l lsase cu
atta vreme n urm: amprentele argintii de pe
ncheietur, devenite de un gri ters cu vremea.
Bufonul zmbi din nou i ridic o mn
nmnuat, cu degetul ndreptat spre mine,
parc pregtit s m ating din nou.
n toi anii acetia, rosti el cu un glas de
aur, ca pielea lui, ai fost cu mine, mi-ai fost la fel
de aproape ca vrfurile degetelor, chiar dac ne213

au separat ani ntregi i ape fr de margini.


Fiina ta era ca murmurul unei coarde ciupite la
marginea auzului meu sau o mireasm purtat
de vnt. Tu n-ai simit la fel?
Am inspirat adnc, temndu-m s nu-l
jignesc cu rspunsul meu.
Nu, i-am spus calm, a vrea s fi fost aa.
De prea multe ori m-am simit absolut singur,
numai cu Ochi ntunecai. De prea multe ori am
stat la marginea stncii, cutnd cu mintea pe
cineva, oriunde, dar n-am simit c m caut i
pe mine cineva.
Cltin din cap.
Dac a fi tiut s folosesc Meteugul, ai fi
tiut c sunt acolo. Chiar n vrful degetelor tale,
dar neauzit.
Am simit o uurare stranie, fr s am un
motiv anume. Bufonul scoase un zgomot ciudat,
un fel de ciripit, iar iapa veni imediat la el, s-i
frece botul de mna sa ntins. Stpnul ei mi
ddu hurile, tiind c de-abia atept s m
ocup de ea.

214

Ia-o. Clrete-o pn la captul potecii i


napoi. Pun prinsoare c n-ai urcat pe un astfel
de cal n viaa ta.
n clipa n care am pus mna pe huri, iapa
veni la mine. Se frec cu botul de pieptul meu i
m adulmec tremurnd din nri. Dup aceea,
ridic botul i m mpinse uor, parc
ndemnndu-m s cedez ispitei bufonului.
tii de cnd n-am mai clrit? i-am ntrebat
pe amndoi.
De prea mult vreme. Hai, ia-o, m
ndemn.
Era un gest copilresc s mpart imediat cu
mine bunul lui nepreuit, iar inima mea i-a
rspuns pe msur, tiind c, orict de lung
timp i orict de departe am fost unul fa de
cellalt, nimic important nu se schimbase ntre
noi.
N-am ateptat s m invite a doua oar. Am
pus piciorul n scara eii i-am nclecat. n
ciuda anilor trecui, am observat imediat ct de
mult se deosebea iapa aceasta de calul meu de
odinioar, Cenuia. Era mai mic, cu oase mai
subiri
i
mai
delicat.
M-am
simit
215

nendemnatic i brutal cnd am ndemnat-o s


porneasc, apoi am rsucit-o, trgnd uor de
fru. Mi-am mutat greutatea n a, am smuls
frul, iar ea s-a dat imediat napoi.
Ar fi fost cel mai bun cal din Buckkeep pe
vremea cnd Burrich era ef peste grajduri, am
recunoscut.
Am mngiat-o pe greabn i-am simit dansul
vioi al minii ei micue i curioase. Nu se temea,
era doar curioas. Lupul sttea pe prisp i m
urmrea cu seriozitate.
Trage o rait cu ea pe crare, m ndemn
bufonul. Zmbetul meu s-a oglindit ntr-al lui. i
las-o pe ea s conduc. D-i voie s-i arate ce
poate.
Cum o cheam?
Malta. Eu am botezat-o. Am cumprat-o n
Shoaks, n drum spre tine.
Am ncuviinat n sinea mea. n Shoaks,
locuitorii cresc cai mici i uori ca s strbat
cmpiile lor largi i btute de vnturi. Malta
fusese uor de ntreinut, i trebuise puin
mncare ca s reziste de la o zi la alta. M-am
aplecat puin n fa. Malta, am spus, iar ea a
216

neles c i-am rostit numele cu mult


ngduin. A nit n fa i dui am fost.
Dac drumul pn la coliba mea o obosise, nu
o arta. Mai degrab prea s se fi sturat de
mersul n acelai ritm i acum se bucura c are
ocazia s-i pun muchii n micare. Am zburat
pe sub coroanele boltite ale copacilor, iar copitele
ei tropotind pe solul ntrit rsunau ca un
cntec n inima mea.
Acolo unde poteca mea se ntlnea cu drumul
mare, am oprit-o. Nici mcar nu rsufla greu;
dimpotriv, i-a arcuit gtul i-a tras foarte uor
de zbal, ca s-mi atrag atenia c s-ar bucura
s mai alerge. Am inut-o pe loc, privind i la
stnga, i la dreapta drumului. Ciudat cum mica
schimbare de perspectiv mi-a modificat felul n
care percepeam lumea din jur. Clare pe
animalul acela splendid, drumul mi se prea o
panglic desfurat naintea mea. Se pregtea
de amurg, dar, i aa, eu tot am clipit n lumina
blnd, ghicind posibiliti nenumrate n
dealurile cu nuane albstrii i munii care
mrgineau orizontul nserrii. Iapa care fremta
ntre coapsele mele mi aducea ntreaga lume
217

mai aproape. Am potolit-o i mi-am plimbat


privirea pe un drum care, pn la urm, putea
s m duc la Buckkeep sau, ntr-adevr,
oriunde n lume. Traiul meu panic din colib
mpreun cu Hap prea c m ngrdete i m
mpiedic, aa cum stnjenete o piele uzat
trupul. Tnjeam s m zbat ca un arpe i s
nprlesc, ca s ies proaspt i sclipitor n
lumea larg.
Malta cltin din cap, fluturndu-i coama cu
ciucuri i aducndu-mi aminte c stteam i
priveam n deprtare de mult vreme. Soarele
sruta orizontul. Iapa a fcut un pas sau doi,
fornd frul strns de mine. Avea propria voin
i dorea s-o ia la galop n josul drumului la fel de
mult pe ct dorea s se ntoarc la pas la coliba
mea. Aa c am fcut un compromis: am ntorso din nou pe potec, dar i-am dat voie s impun
ea ritmul. A ales un galop mic. Cnd, ajuni n
faa casei, am oprit-o, bufonul m-a privit pe
dup u.
Am pus ap la fiert. Adu-mi desaga, dac
eti amabil. Am cafea din Bingtown n ea.
218

Am dus-o pe Malta n grajd, lng ponei, i iam dat ap proaspt i fnul pe care l aveam.
Poneiul preuia mult nutreul i nu-l deranja s
pasc pe dealul cu tufe din spatele colibei.
Harnaamentul luxos al bufonului sclipea
straniu pe peretele aspru. Mi-am aruncat aua
cu desagi pe umr. Amurgul vratic se adncea
cnd m-am ntors n cas. La ferestre scnteiau
lumini, iar nuntru se auzea zgomot plcut de
oale. Intrnd i punnd aua pe mas, l-am
vzut pe lup trntit n faa focului, ca s-i
usuce blana, i pe bufon pind pe lng el, ca
s agae un ceainic de crlig. Am clipit i, cteva
secunde, am revenit n coliba lui din muni,
ateptnd s mi se vindece o ran veche, n timp
ce el sttea ntre mine i restul lumii, pzindum, ca s m pot odihni. Atunci, ca i acum,
furise o alt realitate n jurul lui, aducnd
ordine i pace pe o insuli n care focul ardea cu
lumin blnd i mirosea, simplu, a pine
coapt n cuptor.
Bufonul i mut ochii la mine. Galbenul lor
oglindea culoarea flcrilor. Lumina i sclda
219

pomeii obrajilor i scdea pe msur ce i se


pierdea prin pr. Am cltinat uor din cap.
Ct s-a pregtit soarele s apun, tu mi-ai i
artat lumea larg de pe spinarea calului i-ai
adus sufletul lumii ntre pereii colibei mele.
O, prieten drag, rosti el calm.
Mai mult de-att nici nu trebuia spus.
Suntem ntregi.
La gndul acela, bufonul ls capul ntr-o
parte. Prea c ncearc s-i aduc aminte un
lucru important. Privirea mea s-a ntlnit, scurt,
cu a lupului. Avea dreptate. Asemenea cioburilor
unui vas de lut care se unesc cu atta precizie,
nct sprtura devine invizibil, bufonul se unea
cu noi i ne completa. Dac vizita lui Chade mi
umpluse mintea de ntrebri i de nevoi,
prezena bufonului era, ea nsi, un rspuns i
o mulumire.
Gsise singur cele de trebuin n grdina i n
cmara mea. Intr-o oal fierbeau la foc mic
cartofi noi, morcovi proaspei i napi mici, albi i
violei. Pete proaspt dres cu busuioc aburea
sub un capac care acoperea numai bine alt
oal.
220

Lupul se pare c-i aduce aminte ct mi


place petele proaspt, observ bufonul, vznd
c ridic ntrebtor din sprncene.
Ochi ntunecai i ls urechile pe spate i
scoase la mine limba lung. Turte coapte pe
polia cminului i gem de mure completau
masa noastr simpl. Bufonul reuise s
descopere i rachiul meu de Sandsedge. Butura
ne atepta pe mas.
Bufonul scotoci n desag i scoase un scule
cu boabe maronii lucind a ulei.
Miroase, mi ceru, apoi m puse s le
zdrobesc, n timp ce el umplea i ultima mea
oal cu ap de pus la fiert.
N-am vorbit prea mult. El zumzia pentru sine,
focul trosnea, iar capacele opiau pe oale,
lsnd aburii s evadeze n foc din cnd n cnd.
Pistilul lovea mojarul cu un zgomot plcut cnd
eu zdrobeam boabele aromate. Ne-am retras o
vreme amndoi n timpul lupului, trind
mulumirea prezentului, fr s ne ngrijoreze
ce-a fost sau ce avea s vin. Seara aceea
rmne, pentru mine, un moment nepreuit,
221

auriu i parfumat precum rachiul n pahare de


cristal.
Cu o ndemnare care pe mine nu m-a
caracterizat niciodat, bufonul a pregtit
mncarea imediat, astfel nct cafeaua maronie
aburea odat cu petele i legumele, iar turtele
ne ateptau calde, sub un ervet curat. Ne-am
aezat mpreun la mas. Bufonul i-a pregtit o
felie de pete moale i lupului, care a mncat-o
cuminte, dei ar fi preferat-o crud i rece.
Plcerea bucatelor mncate mpreun, ntr-o
minunat sear cldu, umplea casa i se
revrsa prin ua ntredeschis, dincolo de care
se ghicea noaptea nstelat.
Am cldit vasele murdare unele peste altele,
urmnd s le splm mai trziu, i am ieit s
bem cafeaua pe prisp. Nu mai gustasem
boabele acelea strine pn atunci. M atrgea
mai mult mirosul lichidului maroniu i fierbinte
dect gustul lui, dei mi punea mintea pe roate
ntr-un mod ct se poate de plcut. Pn la
urm, ne-am pomenit c o lum toi trei n jos,
spre pru, cu cnile calde n mini. Ochi
ntunecai a but ap rece ndelung, apoi ne-am
222

ntors n plimbare i ne-am oprit la grdin.


Bufonul a rsucit mrgelele de pe talismanul de
la Jinna n timp ce-i spuneam povestea lui. Pe
urm a dat un bobrnac uor clopoelului care a
clinchetit o singur dat n ntuneric. Ne-am dus
s vedem ce face iapa, iar eu am nchis ua
coteului, ca s stea ginile n siguran peste
noapte. Ne-am ntors agale la colib i m-am
aezat la marginea prispei. Fr un cuvnt,
bufonul mi-a luat cana goal i a intrat n cas.
Cnd a revenit, cana era plin-ochi cu rachiu.
El s-a aezat lng mine, de-o parte; la fel i
lupul, de partea cealalt, cu capul pe genunchiul
meu. Am sorbit din butur, mi-am trecut
urechea lupului printre degete i-am ateptat.
Bufonul a oftat uor.
Am stat departe de tine ct de mult am
putut.
mi vorbise ca i cnd ar fi vrut s se scuze.
Am ridicat din sprncean.
Oricnd ai fi venit s m vizitezi, tot n-ar fi
fost prea devreme. Nu o dat m-am ntrebat ce so fi ales de tine.
223

Ddu din cap aprobator, cu o expresie


serioas.
M-am inut la distan, n sperana c, ntrun sfrit, i vei gsi pacea i mulumirea.
i le-am gsit, l-am asigurat. Le-am gsit.
Iar acum m-am ntors ca s i le alung.
Nu s-a uitat la mine cnd mi-a spus vorbele
acelea. Privea pierdut n noapte, n ntunericul
din spatele copacilor dei. Ddea din picioare ca
un copil i sorbea din rachiu.
Mi-a stat sufletul n loc. Crezusem c venise la
mine de dragul meu. Prudent, l-am ntrebat.
Aadar, te-a trimis Chade? S m rogi s m
ntorc la Buckkeep? I-am dat deja un rspuns.
Da? Aha. Fcu o scurt pauz, nvrtind
rachiul n can n vreme ce cugeta. Ar fi trebuit
s-mi dau seama c a fost deja aici. Nu, prietene,
nu l-am vzut deloc pe Chade n anii acetia.
Dar faptul c te-a cutat dovedete lucrul de
care m-am temut. Ne ateapt o vreme cnd
Profetul Alb trebuie s apeleze din nou la
Catalizatorul lui. Crede-m, dac ar exista alt
cale, dac te-a putea lsa n pace, a face-o.
Sincer, a face-o.
224

De ce anume ai nevoie de la mine? am


ntrebat cu glas sczut.
ns nu era n stare s-mi dea un rspuns
direct atunci, dup cum nu fusese nici pe timpul
cnd i slujise drept bufon regelui Shrewd, iar eu
fusesem nepotul bastard al aceluiai rege.
Am nevoie de ceea ce am avut ntotdeauna,
nc de cnd am descoperit c exiti. Dac e s
schimb cursul timpului, dac e s ndrept lumea
pe o cale mai adevrat dect a mers vreodat,
atunci trebuie s te am alturi. Viaa ta e
unealta de care m folosesc ca s oblig viitorul
s se abat de la fgaul lui.
Se uit la expresia mea nemulumit i izbucni
n rs.
M strduiesc, Fitz, zu c m strduiesc.
Vorbesc ct de limpede pot, dar tu refuzi s crezi
ceea ce-i aud urechile. Prima oar am venit n
cele ase Ducate i la curtea lui Shrewd, cu
atia ani n urm, ca s gsesc o cale de a evita
un dezastru. Am venit aici netiind cum o voi
face, ci doar c trebuie s-o fac. i peste ce-am
dat? Peste tine. Un bastard, totui, un
motenitor al dinastiei Farseer. Nu te zrisem n
225

niciun viitor la care trsesem cu ochiul, dar,


cnd am rememorat tot ceea ce tiam despre
profeiile neamului meu, te-am aflat pe tine, din
nou i din nou. Erai acolo, pomenit n vorbe
piezie i aluzii subtile. Aa c am fcut tot ce
mi-a stat n puteri ca s te in n via, adic s
te ndemn pe tine s rmi n via. Am orbecit
prin cea cluzit doar de o presimire discret
ca urma lucioas de melc. Am acionat tiind
numai ceea ce trebuia s prentmpin, nu i
ceea ce trebuia s provoc. Am pclit toate
celelalte viitoruri. Te-am ndemnat s intri n
pericol i te-am smuls din ghearele morii,
ignornd preul pe care l-ai pltit prin durerile
trupului, cicatrice i visuri destrmate. Dar ai
supravieuit, iar cnd toate cataclismele
Purificrii din Buckkeep s-au ncheiat, neamul
Farseer avea un motenitor adevrat. Datorit
ie. Deodat, parc a fi fost nlat pe o culme
deasupra unei vi ascunse de cea. Nu spun c
ochii mei strpung ceaa, ci doar c m ridic
deasupra ei i desluesc, la mare deprtare,
culmile unui posibil viitor nou. Unul care se
ntemeiaz pe tine.
226

M-a privit cu ochii si glbui, care parc


strluceau n lumina vag ce ptrundea prin ua
deschis. Se uita la mine pur i simplu, iar eu
m-am simit dintr-odat btrn i-am tresrit
cnd un junghi mi-a trezit la via cicatricea
lsat demult de o sgeat pe spate i mi-a tiat
respiraia cteva secunde, urmat de o zvcnire
grea i surd, ca o presimire. Mi-am zis c
sttusem prea mult n aceeai poziie, atta tot.
Ei? m ndemn bufonul, scrutndu-mi
chipul cu ochi parc flmnzi.
Cred c mai vreau puin rachiu, i-am
mrturisit, cci nu tiu cum, mi se golise cana
ntre timp.
O goli i el pe-a lui i o lu i pe-a mea. Se
ridic, iar lupul i cu mine i-am urmat exemplul,
mergnd dup el n colib. Scotoci prin rani i
scoase o sticl goal pe sfert. Mi-am notat
observaia n minte: deci i fcuse curaj pentru
ntlnirea noastr. M-am ntrebat care parte a ei
l ngrozise mai mult. Scoase dopul i ne umplu
cnile. Scaunul meu i taburetul lui Hap erau
lng foc, dar am preferat s ne aezm pe
pietrele cminului n care focul abia plpia. Cu
227

un oftat adnc, lupul se ntinse ntre noi i-i


aez capul n poala mea. L-am mngiat pe cap
i-am simit junghiul care l-a strbtut. Mi-am
mutat mna pe ncheieturile lui de la olduri i
le-am masat uor. Lupul scoase un mrit gros
sub atingerea mea.
Te doare tare?
Vezi-i de treaba ta.
Tu eti treaba mea.
Nu mi-e mai uor dac mpart durerea cu tine.
Nu sunt aa sigur de asta.
mbtrnete,
ne
ntrerupse
bufonul
gndurile mpreunate.
Ca mine, am subliniat. Tu, ns, eti la fel de
tnr ca ntotdeauna.
Cu toate astea, sunt mult mai n vrst
dect voi amndoi la un loc. Iar n seara asta mi
simt povara fiecrui an trit.
Ca pentru a-i dezmini propriile cuvinte,
ridic genunchii la piept i-i propti brbia de ei,
cuprinzndu-i picioarele cu braele.
Dac ai bea un pic de ceai din scoar de
salcie, i-ai mai uura suferina.
228

Scutete-m de poirca aia a ta i maseaz-m


mai departe.
Un zmbet discret arcui buzele bufonului.
Aproape c v aud. Parc-mi zumzie o gz
pe la ureche sau m rcie ceva uitat. Sau parc
ncerc s-mi amintesc gustul unui lucru
simindu-i boarea trectoare. Pe neateptate, neam privit n ochi. mi d senzaia de singurtate.
mi pare ru, i-am zis, netiind ce altceva
s-i spun.
Felul n care vorbeam eu cu Ochi ntunecai nu
era un efort de a-l exclude pe bufon din cercul
nostru. Atta doar c cercul ne fcea una pe
amndoi, ntr-un fel pe care nu-l puteam
mprti altora.
Totui, odat l-am mprtit, mi reaminti
lupul. Odat l-am mprtit, i ne-a fost bine.
Nu cred c mi-am aruncat ochii la mna
nmnuat a bufonului. Poate c era mai
aproape de noi dect ne ddeam seama, pentru
c a ridicat mna i i-a scos mnua fin esut,
dezvelindu-i degetele lungi, frumoase. Demult,
atinsese din ntmplare cu ele minile mbibate
de Meteug ale lui Verity. Atingerea aceea i
229

argintase degetele i-i druise un Meteug al


pipitului, graie cruia afla istoria lucrurilor
doar punnd mna pe ele. Mi-am rsucit i eu
ncheietura, ca s-o studiez. Se vedeau pe ea
urmele de un gri pal, lsate odinioar de
atingerea lui. O vreme, minile noastre se
mpreunaser, ca i cnd el, Ochi ntunecai i
cu mine am fi alctuit un adevrat cerc al
Meteugului. ns argintul de pe degetele
bufonului se tersese, asemenea urmelor de pe
ncheietura mea i a legturii care ne unise
cndva.
Bufonul ridic un deget, un semn parc de
avertizare. Apoi i rsuci mna i-o ntinse spre
mine, ca i cum mi-ar fi oferit un dar invizibil pe
vrfurile degetelor. Am nchis ochii, nevrnd s
cedez ispitei. Am cltinat uor din cap.
N-ar fi nelept, am spus cu glas rguit.
Un bufon trebuie s fie nelept?
Ai fost ntotdeauna cea mai neleapt fiin
pe care am cunoscut-o. Am deschis ochii i i-am
ntlnit privirea sincer. Am nevoie de Meteug
aa cum am nevoie de aer, bufonule. Dar
ndeprteaz-l de mine, te rog.
230

Dac eti sigur nu, ar fi o cruzime s te


ntreb. Uite, a disprut, gata.
i puse din nou mnua pe mn, o ridic s
mi-o arate, apoi i-o mpreun cu cea dezvelit.
Mulumesc.
Am sorbit ndelung din rachiu. Am simit
gustul unei livezi de var i-am auzit zumzet de
albine sub soarele fierbinte, printre fructe
prguite i czute de pe ramuri. Miere i caise
mi dansau pe limb. Era necuviincios de plcut.
N-am mai gustat niciodat ceva att de bun,
am remarcat, bucuros s schimb subiectul.
A, da. M tem c m-am rsfat, acum, c
mi-o permit. Mi-am fcut o provizie serioas n
Bingtown, nu trebuie dect s trimit un mesaj
celor de-acolo ca s le spun unde s mi-o
expedieze.
Am lsat capul pe-o parte, cutnd gluma din
cuvintele lui. Incet-ncet, am neles c vorbea
serios. Hainele frumoase, calul pursnge,
cafeaua de la Bingtown, acum, rachiul
Eti bogat? am riscat eu ntrebarea, dar nu
fr o umbr de precauie.
Cuvntul nu se potrivete cu realitatea.
231

Obrajii lui de chihlimbar cptar o nuan


trandafirie. Prea c sufer s recunoasc
adevrul.
Spune-mi! am insistat, zmbind la soarta
care-i fusese favorabil.
El cltin din cap.
E o poveste prea lung. Las-m s i-o
scurtez. Nite prieteni au struit s mpart cu
mine o avere primit pe neateptate. Nici mcar
nu cred c tiau ct de mult nseamn toate
lucrurile pe care mi le-au dat. Am o prieten
ntr-un ora negustoresc, departe, n sud, le
vinde la cel mai bun pre care se poate cere pe
asemenea bunuri rare i-mi trimite scrisori de
credit la Bingtown. Scutur din cap trist,
surprins de norocul care dduse peste el. Orict
cheltuiesc, parc tot mai mult primesc.
M bucur pentru tine, i-am spus cu o
sinceritate venit din adncul inimii.
El zmbi.
Am tiut c-ai s te bucuri. Totui, partea cea
mai ciudat e c asta nu schimb nimic. Fie c
dorm pe un pat de aur, fie pe o saltea de fn,
destinul meu rmne acelai. Al tu, la fel.
232

Deci ne-am ntors de unde am plecat. Mi-am


adunat toate puterile i voina.
Nu, bufonule, am zis cu glas ferm. Nu m
mai las prins n iele politice de la Buckkeep. Am
viaa mea acum, aici.
Ls capul pe-o parte i umbra vechiului su
surs de bufon i li buzele.
Of, Fitz, dar ntotdeauna ai avut viaa ta.
Tocmai asta e problema. ntotdeauna ai avut un
destin. Ct privete faptul c eti aici i
arunc iute ochii prin odaie. Aici nu e altceva
dect locul n care stai n clipa de fa. Sau n
care ezi. Inspir adnc. N-am venit s te trsc
napoi la nimic, Fitz. Timpul m-a adus aici. i tot
el te-a adus i pe tine. i pe Chade. i orice alte
ntorsturi neateptate ale sorii n ultima vreme.
M nel?
Nu se nela. Toat vara fusese o cotitur larg
n viaa mea, care se scurgea lin. Nu i-am
rspuns, dar nici n-a fost necesar. tia deja
rspunsul. Se ls pe spate, ntinzndu-i
picioarele. Se muc cu delicatee de degetul
mare nenmnuat, apoi i propti capul de
scaun i nchise ochii.
233

Te-am visat odat, i-am spus pe neateptate.


Nu intenionasem s i-o spun.
Cred c am mai avut o dat discuia asta,
rosti, deschiznd un ochi galben, de pisic. Cu
mult vreme n urm.
Nu. De data asta e altfel. N-am tiut c team visat pe tine dect cu o clip n urm. Sau
poate c am tiut.
Fusese o noapte agitat, cu ani n urm. M
trezisem i visul mi se agase de colul minii ca
smoala de mini. tiusem i atunci c avea o
semnificaie, dar frnturile celor visate mi
spuneau prea puine. Nu le-am perceput
nelesul.
N-am tiut c i schimbasei culoarea n
auriu, vezi tu? Acum, cnd te-ai lsat pe spate
cu ochii nchii Tu sau altcineva stteai ntins
pe o podea tare de lemn, cu ochii nchii. Erai
bolnav sau rnit. Un brbat s-a aplecat
deasupra ta. Am simit c vrea s-i fac ru.
Aa c l-am
O respinsesem cu ajutorul Harului, cum nu
mai fcusem de muli ani. O respingere brutal
din partea unei prezene animalice, menit s-l
234

mping la o parte, s-l domine ntr-un mod pe


care nu-l nelegea, dar l ura. Ura i era la fel de
mare ca teama. Bufonul tcea, ateptnd s
continui.
L-am azvrlit de lng tine. Era furios, te
ura, voia s-i fac ru. Dar eu l-am forat s
cread c trebuie s cear ajutor, s anune c
eti la ananghie. M-a detestat pentru ceea ce iam fcut, dar a fost nevoit s mi se supun.
Pentru c i-ai ars mintea cu Meteugul,
spuse bufonul calm.
Poate, am recunoscut, n ciuda voinei mele.
Bineneles, a doua zi, m chinuiser ndelung
durerea de cap i foamea de Meteug. Gndul
m tulbura. mi tot spusesem c nu eram chiar
att de priceput la Meteug. Alte vise mi
tulburau memoria. Le-am alungat din nou. Nu,
mi-am promis. Nu erau aceleai.
Era puntea unui vas, rosti bufonul. i e
foarte posibil ca tu s-mi fi salvat viaa. Inspir
adnc. Mi-am zis eu c asta trebuie s se fi
ntmplat. N-am neles niciodat de ce n-a
scpat de mine cnd a avut ocazia. Uneori, cnd
eram singur, rdeam de mine c m agam de o
235

asemenea speran. C m credeam att de


important pentru cineva, nct acel cineva s
cltoreasc n vis ca s m apere.
Ar fi trebuit s tii mai bine, i-am atras
atenia cu voce linitit.
Crezi?
ntrebarea era mai degrab o provocare.
Bufonul m-a privit fix, cum nu m mai privise
niciodat pn atunci. N-am neles durerea pe
care i-am citit-o n ochi, nici sperana din ei.
Voia ceva de la mine, ns nu eram sigur ce
anume. Am ncercat s-i vorbesc, dar, nainte de
a gsi ce s-i spun, s-a scurs momentul. A ntors
capul, eliberndu-m de privirea sa rugtoare.
Cnd s-a uitat din nou la mine, i-a schimbat i
expresia feei, dar i subiectul discuiei noastre.
Ce s-a ntmplat cu tine dup plecarea
mea?
ntrebarea m lu prin surprindere.
Am crezut c dar ai spus c nu l-ai vzut
pe Chade de mult timp. Atunci cum de-ai tiut
unde m gseti?
n loc de rspuns, bufonul nchise ochii i-i
lipi n faa lor cele dou degete arttoare.
236

Deschise apoi ochii i-mi zmbi. tiam c naveam s capt alt rspuns de la el.
Nici nu tiu de unde s ncep, am spus.
tiu eu. Cu mai mult rachiu.
Se ridic cu uurin n picioare. L-am lsat
s-mi ia cana goal. Am pus mna pe capul lui
Ochi ntunecai i l-am simit plutind ntre somn
i veghe. Dac-l mai dureau oldurile, o
ascundea foarte bine. Devenise tot mai priceput
n a se ine la distan de mine. M-am ntrebat
de ce-i tinuiete durerea.
Ai chef s-i mpri cu mine suferina? Lasm-n pace i nu mai cuta necazul cu lumnarea.
Nu trebuie s rezolvi tu toate problemele din lume.
nl capul de pe genunchiul meu i, cu un
oftat prelung, se ntinse mai comod n faa
cminului. Ca i cnd s-ar fi lsat o perdea ntre
noi, se ascunse de mine nc o dat.
M-am ridicat alene, cu mna apsndu-mi
spatele, ca s-mi potolesc propria durere. Avea
dreptate lupul. Cteodat, n-avea rost s-i
mpri durerea. Bufonul umplu ambele cni cu
rachiu de caise. Eu m-am aezat la mas, iar el
mi-o aduse pe-a mea i mi-o puse n fa. Pe-a
237

lui o inu n mn i se plimb prin odaie. Se


opri n faa hrii celor ase Ducate de pe perete,
lsat neterminat de Verity, arunc un ochi n
alcovul unde dormea Hap, pe urm se propti de
ua dormitorului meu. Cnd Hap venise s
locuiasc la mine, adugasem o ncpere creia
i ziceam birou. Avea propriul cmin, o mas i
un suport pentru pergamente. Bufonul se opri n
pragul ei, apoi pi ndrzne nuntru. L-am
urmrit din priviri. Parc pndeam un motan
care explora o cas bizar. Nu atingea nimic,
ns prea c vede totul.
O mulime de pergamente, remarc el din
camera cealalt.
I-am rspuns vorbind mai tare.
ncerc s scriu istoria celor ase Ducate.
Patience i Fedwren mi-au propus lucrul sta cu
ani n urm, cnd eram copil nc. mi trece
timpul mai uor seara.
neleg. mi dai voie?
Am ncuviinat. Bufonul se aez la masa mea
i desfur manuscrisul cu jocul pietrelor.
A, da, mi aduc aminte de el.
238

Chade m-a rugat s i-l dau lui cnd l


termin. I-am mai trimis cte ceva din cnd n
cnd, prin Starling. Dar, pn acum vreo lun,
nu l-am mai vzut de cnd ne-am desprit n
Regatul Munilor.
Aha. Dar ai mai vzut-o pe Starling.
Sttea cu spatele la mine. Oare ce expresie
avea acum? Bufonul i menestrelul nu se
mpcaser bine niciodat. O vreme, ncheiaser
o pace temporar, dar eu fusesem ntotdeauna
mrul discordiei dintre ei. Bufonul nu aprobase
prietenia mea cu Starling, nu crezuse c ea
punea interesul meu pe primul loc. Din cauza
asta, nu-mi venea deloc uor s recunosc n faa
lui c avusese dreptate de la nceput pn la
sfrit.
O vreme, m-am ntlnit cu ea. Am vzut-o
cnd i cnd, vreme de apte-opt ani, s zicem.
Ea e cea care mi l-a adus pe Hap cu apte ani n
urm. Biatul tocmai a mplinit cincisprezece
ani. Acum nu e acas; s-a dus s caute de lucru,
spernd s ctige bani mai muli pentru taxa
de ucenicie. Vrea s ajung tmplar de dulapuri.
Se descurc bine pentru un biat; el a fcut i
239

masa, i suportul. nc nu tiu dac are destul


rbdare pentru detalii, aa cum trebuie s aib
un tmplar bun. Dar asta i dorete el i vrea s
devin ucenicul unui tmplar din oraul
Buckkeep. l cheam Gindast i e un meter
bun. Chiar i eu am auzit de el. Dac mi-a fi
dat seama c Hap intete att de sus, a fi pus
mai mult deoparte n anii tia. Dar
Starling?
ntrebarea rostit de bufon pe un ton bnuitor
m smulse din cugetrile mele despre biat. mi
veni greu s recunosc adevrul.
E mritat. Nu tiu de ct timp. A aflat
biatul cnd s-a dus mpreun cu ea la
Festivalul Primverii, la Buckkeep. Mi-a spus
cnd s-a ntors acas. Am ridicat din umeri. A
trebuit s pun capt legturii noastre. tia i ea
c aveam s-o termin cnd aflu, dar tot s-a
suprat. N-a neles de ce nu puteam continua,
ct vreme soul ei n-ar fi tiut nimic despre noi.
Asta-i Starling, spuse el cu un glas ciudat,
deloc critic, de parc am fi discutat despre mana
grdinii. Se rsuci n scaun i m privi peste
umr. i i-ai revenit?
240

Mi-am dres vocea.


Mi-am gsit de lucru. i nu m-am gndit
prea mult la asta.
Dac ea nu s-a ruinat deloc, ai impresia c
trebuie s te ruinezi tu pentru amndoi.
Oamenii ca ea se pricep de minune s dea vina
pe alii. Cerneala asta roie-i grozav. De unde-o
ai?
Eu am fcut-o.
Nu mai spune!
Curios ca un copil, trase dopul unei climri
de pe mas i-i vr degetul nuntru. l scoase
tot rou la vrf i-l studie o clip.
Am pstrat inelul lui Burrich, recunoscu pe
neateptate. Nu i l-am mai dat lui Molly.
neleg. M bucur c n-ai fcut-o. Mai bine
s nu tie niciunul din ei c am supravieuit.
Aha! nc o ntrebare la care am primit
rspuns. Scoase o batist alb din buzunar i-o
murdri tergndu-se de cerneal. Aa, deci. Ai
de gnd s-mi povesteti toate n ordine sau
trebuie s te trag de limb i s le aflu cu
rita?
241

Am oftat. M ngrozea s-mi amintesc


vremurile acelea. Chade se mulumise s-i
povestesc evenimentele legate de neamul regesc
Farseer. Bufonul va dori s afle mult mai multe.
Orict bteam n retragere, nu puteam nega
faptul c eram dator s-i spun tot.
O s-ncerc. Dar acum sunt obosit, am but
amndoi prea mult rachiu i sunt mult prea
multe de povestit ntr-o sear.
Se rsuci la loc pe scaun.
Te ateptai s plec mine?
Aa m-am gndit. I-am privit expresia feei
cnd am adugat: Nu am sperat.
M crezu pe cuvnt.
Asta-i bine, pentru c ai fi sperat n zadar.
La culcare cu tine, Fitz. Eu o s dorm n patul
biatului. Nu-i trziu nici mine s-ncepem s
recuperm aproape cincisprezece ani de absen.
Rachiul de caise al bufonului era mai tare
dect cel de Sandsedge sau eu eram mai obosit
dect de obicei. M-am dus mpleticindu-m n
odaia mea, mi-am scos cmaa i m-am trntit
n pat. Am zcut acolo, camera nvrtindu-se cu
mine, i-am ascultat paii uori ai bufonului
242

care miuna prin odaia cealalt, stingnd


lumnri i trgnd zvorul. Poate c numai eu
a fi observat uoara nesiguran din micrile
lui. Dup aceea, s-a aezat pe scaunul meu, cu
picioarele ntinse ctre foc. Lng ele, lupul
gemu i se foi n somn. I-am cercetat mintea cu
finee; dormea adnc i degaja mulumire.
Am nchis ochii, dar camera se nvrtea cu
mine i-mi era grea. I-am ntredeschis i m-am
uitat la bufon. Sttea linitit, cu privirea la foc,
ns lumina vesel a flcrilor i se regsea n
trsturile cnd ascunse, cnd dezvluite de
dansul umbrelor. Auriul pielii sale prea un truc
al flcrilor, dar eu tiam c e ct se poate de
real.
mi venea greu s accept c nu mai era
drcuorul neastmprat care-l slujise, dar l i
aprase pe regele Shrewd atia ani. Cu excepia
culorii, trupul nu i se schimbase. Minile sale
graioase, cu degete lungi, atrnau pe braele
scaunului. Prul lui, odat lipsit de culoare i
diafan ca puful de ppdie, era acum dat pe
spate i prins ntr-o coad aurie. nchise ochii ii propti capul de sptar. Flcrile i colorau
243

profilul nobil n nuane de bronz. Hainele


scumpe pe care le. Purta acum aminteau
oarecum de fostul lui vemnt n alb i negru,
dar puneam prinsoare c n-avea s mai poarte
niciodat clopoei i panglici, nici sceptrul cu
cap de obolan. Spiritul lui viu i limba sa
ascuit nu mai influenau cursul evenimentelor
politice. Fcea ce voia cu viaa lui acum. Am
ncercat s mi-l nchipui ca pe-un om avut, care
putea s cltoreasc i s triasc dup placul
inimii. Un gnd neateptat m scoase brusc din
starea mea de toropeal.
Bufonule? am strigat n odaia ntunecat.
Ce-i?
Nu deschise ochii, dar reacia lui imediat mi
art c nu adormise.
Nu mai eti bufon. Cum i se spune acum?
Un zmbet lene i arcui buzele din profil.
Cum mi spune cine anume?
Vorbise pe tonul cu care obinuise s m trag
de limb odinioar. Dac a fi ncercat s-mi
lmuresc ntrebarea
lui, m-ar fi atras
calambururi pn cnd a fi renunat s
244

primesc rspunsul. Am refuzat s m las prins


n joc, aa c mi-am reformulat ntrebarea.
Cum vrei s-i spun?
Aha, cum vreau s m strigi tu pe mine?
Acum pricep. Asta-i cu totul alt ntrebare.
Glasul i dansa pe tonuri bclioase. Am tras
adnc aer n piept i am rostit ct se poate de
clar.
Care e numele tu, numele tu adevrat?
Aha. Deveni brusc serios. Inspir scurt.
Numele meu. Adic cum m-a botezat mama cnd
m-a nscut?
ntocmai.
Mi-am inut respiraia. Rareori vorbea de
copilria lui. Dintr-odat, mi-am dat seama c-i
ceream un lucru nemaipomenit. Era vorba de
vechea magie a numelor: dac tiu cum te
cheam, atunci eti n puterea mea. Dac-i
spun cum m cheam, atunci eu sunt n puterea
ta. Aa cum peam ori de cte ori i puneam
bufonului o ntrebare direct, mi-era groaz de
rspuns, dei muream de nerbdare s-l aflu.
Dac-i spun, atunci o s m strigi aa?
245

Am ghicit, din inflexiunea vocii lui, c trebuia


s-mi cumpnesc vorbele. Asta m-a pus pe
gnduri. Numele su era al lui, nu se fcea s-l
strig n gura mare.
Numai cnd suntem noi doi. i numai dac
vrei, am propus eu, solemn, considernd c
rostesc un fel de jurmnt.
Aha. Se ntoarse cu faa la mine. Obrajii i
luceau de ncntare. Pi, sigur c vreau, m
asigur.
Deci?
M cuprinse brusc nesigurana, convins c i
de data asta bufonul se dovedise mai bun dect
mine.
Numele pe care mi l-a dat mama i-l spun
acum ie, ca s m strigi cu el cnd suntem
numai noi doi. Inspir scurt i-i rsuci iar
privirea spre foc. nchise ochii, dar zmbetul i se
li. M-a botezat Preaiubitul.
Bufonule! am protestat.
ncepu s rd un chicotit gros, semn de
veselie pur foarte mulumit de sine.
Aa m-a botezat! strui el.
Bufonule, vorbesc serios.
246

Camera ncepu s se nvrteasc iari cu


mine. Dac nu adormeam curnd, avea s-mi fie
ru.
i ai impresia c eu glumesc? Scoase un
oftat teatral. Ei, bine, dac nu poi s-mi spui
Preaiubite, atunci cred c poi s-mi zici mai
departe bufonule. Pentru c eu ntotdeauna voi
fi bufonul pentru Fitz.
Tom Badgerlock.
Ce?
Acum sunt Tom Badgerlock. Aa m tie
lumea.
Rmase tcut o vreme.
Nu i eu, veni replica lui categoric. Dac
insiti s ne lum amndoi alte nume, atunci eu
i voi spune ie Preaiubite. i de cte ori te
strig eu aa, tu poi s m strigi bufonule.
Deschise ochii i-i ddu capul pe spate, ca s
m vad. Zmbi ca bolnav de dragoste, pe urm
eliber un oftat exagerat.
Noapte bun, Preaiubite. Am stat desprii
prea mult vreme.
Am capitulat. Conversaia nu mai avea niciun
rost cnd l apucau asemenea toane.
247

Noapte bun, bufonule.


M-am ntors pe partea cealalt i-am nchis
ochii. Dac mi-a dat vreun rspuns, am adormit
nainte de a-l auzi.

248

Capitolul VI
ANII DE LINITE
M-am nscut bastard. Primii ase ani de via iam petrecut n Regatul Munilor, lng mama
mea. Nu am prea multe amintiri clare din vremea
aceea. La ase ani, bunicul m-a dus la fortul din
Moonseye, i acolo m-a dat n grija unchiului meu,
Verity Farseer, fratele tatei. Dezvluirea existenei
mele a fost cauza nereuitei personale i politice
care l-a determinat pe tatl meu s renune la
tron i s se retrag de la curte. La nceput, am
fost dat n grija lui Burrich, eful grjdarilor de la
Buckkeep. Mai trziu, regele Shrewd a considerat
potrivit s-mi cear s-i fiu loial i m-a fcut
ucenicul asasinului curii sale. La moartea lui
Shrewd, prin trdarea comis de fiul su cel mai
tnr, Regal, am devenit credincios regelui Verity.
Pe el l-am urmat i l-am slujit pn cnd, sub
ochii mei, i-a transformat fiina i spiritul ntr-un
dragon cioplit n piatr. Aa a prins via VerityDragonul i aa au fost salvate cele ase Ducate
249

de prdciunile Pirailor de pe Corbiile Roii ale


Strinilor, cci Verity-Dragonul i-a condus pe
strvechii dragoni ai Strbunilor cnd i-au izgonit
pe invadatori din cele ase Ducate. n urma
serviciilor aduse regelui meu, fiind rnit i la trup,
i la suflet, m-am retras de la curte i dintre
oameni pre de cincisprezece ani. Am crezut c nu
m voi mai ntoarce niciodat printre ei.
n anii aceia de izolare, am ncercat s scriu
istoria celor ase Ducate, dar i povestea vieii
mele. Tot atunci am obinut i am studiat diverse
manuscrise i scrieri despre o varietate de
subiecte. A ceste ndeletniciri foarte diferite au
fost, defapt, eforturile mele de-a afla adevrul. Mam strduit s descopr i s cercetez fiecare
prticic i for care au fcut ca viaa mea s
curg aa cum a curs. Totui, cu ct am studiat
mai mult i cu ct mi-am aternut mai mult
gndurile pe hrtie, cu att m-a ocolit mai mult
adevrul. Ceea ce am nvat de la via n
decursul anilor petrecui n izolare a fost c niciun
om nu ajunge s afle vreodat adevrul ntreg.
Peste ceea ce crezusem cndva despre
250

experienele mele personale i despre mine


nsumi, timpul singur a aruncat o lumin nou.
Ceea ce mi se pruse cndva limpede ca lumina
zilei s-a acoperit de umbre, iar amnunte pe care
le considerasem nensemnate au nceput s ias
n eviden.
Grjdarul Burrich, brbatul care m-a crescut, ma avertizat odat: Dac spui adevrul pe buci,
de fric s nu pari un idiot, pn la urm vei
ajunge s pari un idiot i mai mare. Din proprie
experien, am descoperit c are dreptate. Totui,
chiar fr a separa voit buci dintr-o poveste i a
le nltura, dup muli ani de la relatarea
complet i corect a unui eveniment, te poi
dovedi un mincinos. Asemenea minciuni nu apar
cu intenie, ci din cauza unor fapte despre care nai auzit atunci cnd ai scris sau n-ai cunoscut
importana ntmplrilor banale. Nimnui nu-i
place s se pomeneasc ntr-o astfel de situaie,
dar oricine afirm c nu a trecut niciodat prin
aa ceva nu face dect s adauge o minciun la
celelalte.

251

Strdaniile mele de a scrie istoria celor ase


Ducate au avut la baz povestiri orale i vechi
pergamente la care am avut acces. Chiar n timp
ce aterneam aceste rnduri tiam c e posibil s
perpetuez greeala altcuiva. Nu-mi ddeam
seama c efortul meu de a-mi povesti viaa poate
fi supus aceleiai erori. Adevrul, am descoperit,
este un copac care crete pe msur ce omul
acumuleaz experien. Copilul vede ghinda din
care i crete viaa zilnic, dar omul matur
privete napoi i vede stejarul.
Nimeni nu poate fi din nou copil. Exist ns
momente n via cnd, o vreme, omul retriete
sentimentul c lumea e un loc al iertrii i c el
e nemuritor. Am crezut ntotdeauna c aceasta
este esena copilriei: s consideri c greelile nu
sunt fatale. Bufonul a trezit n mine vechiul
optimism i pn i lupul mi s-a prut un
celandru nebunatic n zilele ct a stat el cu
noi.
Bufonul n-a ptruns cu fora n viaa noastr.
N-a trebuit s schimb, nici s adaptez nimic. Pur
i simplu ni s-a alturat, aranjndu-i
252

programul dup al nostru i lucrnd cot la cot


cu mine. ntotdeauna se scula naintea mea. M
trezeam i gseam uile de la camera i
dormitorul meu deschise, de cele mai multe ori
i pe cea de la intrare. Din pat, l vedeam cum
st pe scaunul meu picior peste picior, ca un
croitor, aplecat deasupra mesei. Era ntotdeauna
splat i mbrcat, gata s nceap o nou zi. A
renunat la hainele lui elegante dup prima zi,
nlocuindu-le cu veste i pantaloni simpli sau,
seara, cu o hain larg mai comod. n clipa
cnd m trezeam, era deja contient de prezena
mea i nla ochii spre mine nainte de-a apuca
eu s deschid gura. ntotdeauna citea ceva, fie
pergamentele sau documentele pe care le
obinusem cu mare greutate, fie cele scrise de
mine nsumi. Unele erau ncercrile mele ratate
de a redacta istoria celor ase Ducate. Altele,
eforturile mele dezlnate de a-mi nelege viaa,
aternnd-o pe hrtie. Ridica din sprncean
cnd m trezeam, pe urm aeza cu grij
pergamentul exact acolo de unde-l luase. Dac
ar fi vrut, n-a fi aflat niciodat c-mi studiaz
scrierile. Dar a dovedit respect fa de mine,
253

nentrebndu-m niciodat despre cele citite n


ele. Gndurile intime pe care le aternusem pe
hrtie au rmas ale mele, iar buzele bufonului
nu mi-au dezvluit niciodat secretele.
A aprut deodat i fr efort n viaa mea,
umplnd un loc pe care nu-l simisem gol
nainte. Ct a stat la mine, aproape c am uitat
s-mi fie dor de Hap, numai c ardeam de
nerbdare s m laud cu biatul n faa lui. tiu
c vorbeam adesea despre el. Cteodat, bufonul
lucra cu mine n grdin sau m ajuta s repar
padocul din piatr i buteni. Cnd era treab
de un singur om, ca spatul gropilor pentru
stlpii din gard, se cocoa undeva n apropiere i
m privea.
Discutam lucruri simple, despre lucrul care
trebuia dus la capt, sau plvrgeam ca doi
brbai care copilriser mpreun. Dac
ncercam s vorbesc despre lucruri serioase, mi
ocolea ntrebrile cu glume. O clream pe rnd
pe Malta, pentru c bufonul susinea c iapa lui
poate s sar peste orice, iar irul de obstacole
improvizate de-a latul potecii mele au dovedit c
254

are dreptate. Iapa cea mic i plin de energie se


bucura de alergtur la fel de mult ca noi.
Cteodat, dup cin, mergeam n plimbare pe
stnci sau coboram pe plaj, cnd se retrgeau
apele. Pe nserat, vnam iepuri cu lupul i ne
ntorceam acas, unde aprindeam focul n cmin
mai mult ca s ne distrm dect ca s ne
nclzim. Bufonul adusese cteva sticle de rachiu
de caise, nu doar una, i avea o voce la fel de
frumoas ca nainte. Seara venea rndul lui s
cnte, s vorbeasc i s spun poveti ba
uimitoare, ba amuzante. Unele preau s fi fost
chiar aventuri trite de el; altele erau ntmplri
pe care le auzise pe drum. Minile lui graioase
erau mai expresive dect marionetele pe care le
lucrase odinioar, iar trsturile lui vii puteau
reda orice personaj din povetile lui.
Abia n orele trzii ale serii, cnd din foc
rmneau tciunii, iar umbrele ascundeau liniile
caracteristice de pe faa lui, conducea discuia
astfel nct s vorbesc despre ce dorea el. n
prima sear, a remarcat, cu glasul nmuiat de
rachiu:
255

Ai idee ct de greu mi-a fost s-o las pe fatade-pe-dragon s plece cu mine, iar pe tine s te
lase n urm? A trebuit s cred c roile se
micau i tu aveai s trieti. A fost nevoie de
toat ncrederea pe care o aveam n mine nsumi
ca s plec n zbor, iar pe tine s te las acolo.
ncrederea pe care o aveai n tine nsui? am
ntrebat, prefcndu-m jignit. Dar n mine nu
aveai ncredere?
Bufonul ntinsese aternutul lui Hap pe podea,
n faa cminului, i renunasem la scaune ca s
ne trntim pe el, ntr-un confort ndoielnic.
Lupul, cu botul pe labe, moia n stnga mea,
n timp ce bufonul, proptindu-se n coate, cu
brbia n palme, sttea la dreapta mea. Privea n
foc i-i legna ncet picioarele ridicate. n ochi i
dansau vesel ultimele flcri ale serii.
n tine? Ei O s-i spun doar c m-a ajutat
mult gndul c Ochi ntunecai era lng tine.
n privina asta, s tii c nu s-a nelat,
remarc cinic lupul.
Credeam c dormi.
ncerc.
256

Bufonul continu cu o voce parc auzit ntrun vis.


Ai supravieuit fiecrui cataclism pe care l
prevzusem pentru tine. Aa c te-am prsit,
silindu-m s cred c te atepta, cndva, o
perioad de linite. Poate chiar una de pace
ndelung.
i m-a ateptat. ntr-un fel.
Am inspirat prelung. Eram gata s-i povestesc
cum sttusem lng Will pn a murit. Eram
gata s-i spun cum reuisem s strbat, cu
magia Meteugului, prin mintea lui Will, pn
la Regal, asupra cruia mi-am impus voina. Am
respirat prelung. Bufonul n-avea nevoie s aud
acele lucruri, iar eu nu aveam nevoie s le
retriesc.
Mi-am gsit pacea. Puin cte puin. Pe
bucele.
Am zmbit larg n sinea mea. Ciudat cum ne
amuz lucrurile mrunte dup ce am but.
M-am pomenit c-i povestesc despre anul
petrecut n muni. I-am relatat bufonului c ne
ntorsesem n valea unde curgeau izvoarele
fierbini i nlasem o colib pentru iarna
257

urmtoare. Anotimpurile se schimb mai repede


la munte. ntr-o diminea, frunzele de
mesteacn au vinioare glbui, iar arinul se
nroete peste noapte. nc dou-trei nopi i
copacii se trezesc cu crengile goale, nlate spre
cerul de un albastru rece. Plantele mereu verzi
se ndoaie la venirea iernii. Pe urm, vine
zpada, ca s acopere totul cu o mantie de un
alb ierttor.
I-am povestit despre zilele pe care le-am
petrecut vnnd cu Ochi ntunecai, singurul
meu tovar. Vindecarea i pacea erau przile
care se lsau prinse cel mai greu. Duceam un
trai modest, dou animale de prad credincioase
unul celuilalt, nu i altora. Solitudinea aceea
absolut a fost cel mai bun balsam pentru rnile
pe care le ndurasem i pe trup, i n suflet.
Astfel de rni nu se vindec niciodat cu
adevrat, dar am nvat s triesc cu
cicatricele, aa cum nvase Burrich s triasc
trndu-i un picior. Vnam cprioare i iepuri.
Am ajuns s accept c murisem, c-mi
pierdusem viaa n toate felurile care contau.
Crivul btea n jurul colibei noastre, iar eu am
258

neles c Molly nu mai era a mea. Scurte au fost


zilele acelea de iarn rgazuri luminoase pe
zpada scnteietoare, nainte de amurgurile
ndelungi, cu degete albstrui, care apropiau de
noi nopile adnci. Am nvat s-mi alin
pierderea cu gndul c fetia mea avea s
creasc ocrotit de braul bun i drept al lui
Burrich, aa cum crescusem i eu.
ncercasem s scap de amintirile mele cu
Molly. Junghiurile care m sgetau cnd mi
aminteam de ncrederea pe care i-o nelasem
erau giuvaierele cele mai strlucitoare din
colierul de dureroase aduceri aminte. Aa cum
mi dorisem dintotdeauna s scap de ndatoriri
i obligaii, a fi eliberat de asemenea legturi era
i o desprire, dar i o dezrobire. Pe msur ce
zilele scurte ale iernii alternau cu nopile lungi i
reci, i-am trecut n revist pe cei pe care-i
pierdusem. Mi-au fost prea multe degetele de la o
mn ca s-i numr pe oamenii care tiau c
triesc. Bufonul, regina Kettricken, menestrelul
Starling i, prin ei, Chade iat-i pe cei patru
care tiau de existena mea. Ali civa m
vzuser n via, printre ei, grjdarul-ef Hands
259

i un anume Tag Reaverson, un soldat, dar


circumstanele scurtelor ntlniri cu ei fuseser
de aa natur, nct orice poveti despre
supravieuirea mea ar fi fost foarte greu de
crezut.
Toi ceilali care m cunoscuser, inclusiv cei
care m iubiser, m credeau mort. Dar nu m
puteam ntoarce la ei ca s le dovedesc c se
nal. Fusesem executat o dat pentru
practicarea magiei Harului. Nu aveam s risc s
fiu ucis cu mai mult struin. Dar, chiar dac
numele meu ar fi fost splat de ruinea aceea,
tot nu m puteam ntoarce la Burrich i la Molly.
Ar fi nsemnat s-i distrug pe toi, inclusiv pe
mine. Chiar dac Molly mi-ar fi ngduit Harul i
nenumratele minciuni, cum ar fi putut, oricare
dintre noi, s desfac dintr-odat cstoria ei cu
Burrich? A-l confrunta pe Burrich cu gndul cmi furase soia i copilul ar fi nsemnat a-l
nenoroci. A mai fi putut fi fericit dup aceea? Ar
mai fi putut Molly?
Am ncercat s m consolez cu ideea c
sunt n siguran i fericii.
260

Dar nu puteai s-i ntinzi Meteugul pn


la ei i s vezi cu ochii ti c aa este?
Umbrele din odaie se adnciser, iar privirea
bufonului se fixase asupra focului. Era ca i cum
mi relatam povestea mie nsumi.
A putea s pretind c am nvat s m
stpnesc i s nu le invadez intimitatea. n
realitate, cred c m-am temut s nu-mi pierd
minile vznd dragostea dintre ei.
Am rmas cu privirea aintit la foc cnd am
vorbit despre zilele acelea. Am simit c bufonul
i ntoarce ochii spre mine, ns nu m-am
rsucit ctre el. Nu voiam s vd mila din ei. Nu
mai aveam de mult nevoie de mila nimnui.
Mi-am gsit linitea. Puin cte puin, dar
mi-am gsit-o. M ntorceam odat cu Ochi
ntunecai de la o vntoare matinal. Vnasem
cu spor i doborsem o capr de munte, gonit
de pe nlimi de stratul gros de zpad.
Coboram pe o pant de deal abrupt, carcasa
golit de mruntaie mi atrna grea pe umeri, iar
pielea obrazului mi se ntrise ca o masc din
cauza frigului care muca sub cerul senin i
albastru. Am zrit un fuior subire de fum
261

ridicndu-se din hornul meu, iar dincolo de


coliba mea, izvoarele fierbini din apropiere
nlau aburi nceoai. Cnd am ajuns n vrful
ultimului deal, m-am oprit s-mi trag sufletul i
s-mi ntind spatele.
Mi-am amintit totul foarte limpede. Ochi
ntunecai se oprise lng mine, suflnd noriori
de aer rece. Mi-am acoperit partea de jos a feei
cu tivul mantalei; mi nghease pn la barb.
Am cobort privirea i am tiut c aveam carne
pentru mai multe zile, coliba noastr mic ne
apra de gerul aspru al iernii, iar noi mai aveam
puin pn acas. Dei m cuprinsese frigul i
eram istovit, m ncerca un sentiment de
mulumire suprem. Mi-am aruncat prada pe
umeri. Suntem aproape de cas, i-am spus lui
Ochi ntunecai.
Aproape de cas, a venit i gndul lui ca un
ecou. Iar n gndul acela, al meu i al lui
deopotriv, am desluit un neles pe care niciun
glas omenesc nu l-ar fi putut exprima. Acas. O
ncheiere.
Un loc de care aparii. Coliba umil era casa
noastr, cminul comod unde m ateptam s
262

gsesc tot ceea ce mi trebuia. Stnd pe loc i


fixnd-o cu privirea, am simit o neptur de
contiin, ca i cum a fi avut o obligaie
neonorat. Mi-a trebuit o clip s-mi dau seama
ce lipsea. Trecuse o noapte ntreag, iar eu nu
m gndisem deloc la Molly. Ce se ntmplase cu
dorul i sentimentul c pierdusem ceva din
mine? Ce fel de om eram, dac nu mai tnjeam
dup nimic, ci m gndeam doar la vntoarea
din zori? Mi-am ndreptat nadins gndurile spre
locul i oamenii care nsemnaser cndva pentru
mine cuvntul acas.
Cnd eu m pierd n trecutul mort, ca s-mi
amintesc cum miroase, tu m dojeneti.
M-am ntors spre Ochi ntunecai ca s m uit
n ochii lui, dar n-a vrut s-mi ntlneasc
privirea. Sttea n zpad, cu urechile ciulite,
ndreptate spre coliba noastr. Vntul subire al
iernii i ciufulea blana de pe ceafa groas, fr
s-i ajung pn la piele.
Adic? am struit, dei nelegeam perfect ce
vrea s spun.
Ar trebui s renuni la a mai adulmeca nveliul
vieii tale trecute, frate. ie poate c-i place
263

suferina fr sfrit. Mie, nu. Nu-i nicio ruine s


te ndeprtezi de oase, Prescbimbtorule. Pn la
urm, i-a rsucit capul i m-a pironit cu ochii
lui adncii n orbite. Dar nici nu-i nelept s te
rneti singur tot mereu. De ce s fii credincios
suferinei aceleia? N-ai fi cu nimic mai prejos
dac i-ai ntoarce spatele. S-a ridicat n patru
labe, i-a scuturat blana de zpad i-a pornit
hotrt n josul pantei albe. L-am urmat i eu,
dar mai ncet.
ntr-un sfrit, mi-am aruncat ochii spre
bufon. Dei privea spre mine, ntunericul m
mpiedica s-i vd faa.
Cred c atunci am avut parte de primele
clipe de linite. Nu c m-a putea luda c miam dat seama de asta singur. Ochi ntunecai a
trebuit s-mi atrag atenia asupra lor. Poate c
altcineva le-ar fi observat imediat. Nu scormoni
suferinele vechi. Dac vezi c nceteaz s te
hruiasc, las-le n pace.
Glasul bufonului se auzi slab n odaie.
Nu-i nimic dezonorant n a-i abandona
suferina. Cteodat i gseti mult mai repede
linitea dac nu mai ncerci s-o evii.
264

Se foi uor n ntuneric. i nici nu mai stai


nopi ntregi cu ochii deschii, tot gndindu-te la
ea.
Am pufnit ncet.
A vrea eu s fie aa. Tot ce pot spune e c
am ncetat s-mi provoc deliberat starea de
melancolie. Cnd a venit, n sfrit, vara i neam vzut de drum, a fost ca i cum a fi lepdat
un strat de piele.
Am lsat linitea s coboare peste noi cteva
clipe.
Aadar, ai plecat de la munte i te-ai ntors
la Buck?
tia c nu plecasem, pur i simplu, dar aa
fcea el ca s m trag de limb.
Nu imediat. Ochi ntunecai n-a fost de
acord, dar eu am simit c nu pot pleca din
Regatul Munilor pn cnd nu refac o parte din
cltoria noastr acolo. M-am ntors la carier,
n locul unde Verity i cioplise dragonul. Am
stat chiar n locul acela. Nu era dect un spaiu
neted, arid, mrginit de zidurile nalte ale
carierei, sub un cer de culoarea ardeziei. Nu se
vedea nici urm din cele ntmplate, rmseser
265

numai mormanele de achii i cteva unelte


boante. Am strbtut i locul unde ne aezasem
tabra. tiam c obiectele mprtiate peste tot i
corturile turtite fuseser cndva ale noastre, dar
cele mai multe i pierduser importana. Erau
nite crpe murdare, mbibate cu ap i
prbuite. Am gsit i cteva lucruri pe care leam luat cu mine pietrele pentru jocul lui
Kettle, pe ele le-am luat. Am inspirat adnc. i
am cobort n locul unde murise Carrod.
Cadavrul era acolo unde l lsasem, rmseser
din el numai oasele i nite zdrene mucegite.
Nu-l tulburase niciun animal. Animalelor nu le
place Drumul Meteugului, tii
tiu, recunoscu bufonul cu glas sczut.
Am avut impresia c m nsoise la cariera
prsit.
Am petrecut mult vreme privind oasele
acelea. Am ncercat s mi-l amintesc pe Carrod
aa cum artase cnd l-am cunoscut, dar n-am
reuit. ns, uitndu-m la scheletul lui, parc
am primit o confirmare. Da, se ntmplaser
toate cu adevrat, i se terminaser cu adevrat.
Evenimentele i locul le puteam prsi. Le
266

puteam lsa n urm, cci nu aveau s se ridice


i s vin dup mine.
Ochi ntunecai gemu n somn. L-am mngiat
pe-o parte, bucuros s-l simt att de aproape i
cu mna, i cu mintea. Nu ncuviinase vizita
mea la carier. i displcuse cltoria pe Drumul
Meteugului, dei mi sporise abilitatea de a-mi
ine sub control sinele cnd l chema Drumul ca
o siren. Fusese i mai nemulumit cnd
struisem s m ntorc i n grdina de piatr.
Am auzit un zgomot slab, clinchetul sticlei pe
buza cnii, cnd bufonul ne-a mai turnat o
porie de rachiu. Tcerea lui m invita s vorbesc
n continuare.
Dragonii se ntorseser la locul unde-i
gsisem prima oar. Acolo i-am vizitat. Pdurea
i-i lua napoi treptat, iarba crescnd nalt n
jurul lor, lujerii trndu-se pe ei. Erau la fel de
frumoi i de neuitat ca atunci cnd i
descoperisem. i tot nemicai.
Strpunseser coroanele copacilor cnd se
treziser din somn i se ridicaser la lupt
pentru Buck. ntoarcerea lor nu fusese mai
blnd, aa c razele soarelui mpungeau ca
267

nite sgei vegetaia deas, ca s aureasc


fiecare dragon sclipitor. M-am plimbat printre ei
i, ca prima dat, am simit tremurul firav al
Harului n statuile czute n somn adnc. Am
gsit dragonul cu coarne al regelui Wisdom; am
avut curajul s-i ating umrul cu palma. N-am
simit dect solzii cioplii cu finee, reci i tari ca
piatra din care fuseser modelai. Cu toii erau
acolo: dragonul mistre, pisica naripat, toate
formele att de diferite, cioplite i de Strbuni, i
de cei nzestrai cu Meteug.
Am vzut-o i pe fata-de-pe-dragon. Am
surs flcrilor din vatr. Doarme foarte bine.
Figura uman st cu membrele ntinse n fa,
cu braele ncolcite afectuos de gtul
dragonului pe care l clrete nc.
Pe ea mi fusese team s-o ating; mi aminteam
prea bine foamea ei de amintiri i cum o
hrnisem eu cu ale mele. Poate c m temusem
la fel de mult s rectig ceea ce-i oferisem
cndva de bunvoie. M furiasem pe lng ea
fr zgomot, ns Ochi ntunecai trecuse prin
dreptul ei ano, cu blana zbrlit, artndu-i
268

fiecare col din gur cu un mrit. Lupul tia pe


cine cutam eu, de fapt.
Pe Verity, rosti bufonul ncet, ca pentru a-mi
confirma gndul nerostit.
Pe Verity, am ncuviinat. Pe regele meu.
Am oftat i mi-am continuat povestea. L-am
gsit acolo. Cnd i-am zrit pielea turcoaz
scnteind n umbra cenuie a verii, Ochi
ntunecai s-a aezat i i-a ncolcit cuminte
coada n jurul picioarelor lui din fa. Mai
aproape n-a vrut s vin. i-a pstrat gndurile
pentru sine, oferindu-mi cu grij intimitatea
propriilor mele gnduri. M-am apropiat de
Verity-Dragonul ncet, cu inima btnd s-mi
sparg pieptul. Acolo, ntr-un corp cioplit din
Meteug i piatr, dormea omul care-mi fusese
rege. De dragul lui, ndurasem rni att de grele,
nct i trupul, i mintea mea aveau s le poarte
urmele pn n ultima clip. Cu toate acestea,
apropiindu-m de forma aceea mpietrit, ochii
au nceput s m usture de lacrimi i m-a
cuprins un dor nestvilit de glasul lui familiar.
Verity? am ntrebat rguit.
269

Sufletul meu tnjea dup el pn la ncordare,


l-am cutat cu vorba, cu Harul, cu Meteugul.
Dar nu l-am gsit. Mi-am lipit palmele de
umrul lui rece, mi-am apsat fruntea de bucata
aceea tare i din nou mi-am ntins spre el
Meteugul, fr s-mi pese de nimic. L-am
simit atunci, dar nu era dect o umbr din ceea
ce fusese odinioar. Poi spune c ai atins
soarele atunci cnd prinzi n palme o raz de
lumin cenuie n pdure? Verity, te rog, l-am
implorat, i l-am cutat nc o dat, cu fiecare
pictur de Meteug din mine.
Cnd mi-am revenit, zceam ghemuit lng
dragon. Ochi ntunecai nu prsise locul din
care m veghea. A plecat, i-am spus, dei nu
avea rost, nu era nevoie. Verity a plecat.
Atunci mi-am lsat capul pe genunchi i-am
plns, jelindu-mi regele cum n-o fcusem din
ziua n care trupul su dispruse n dragonul
cioplit.
M-am oprit din povestit ca s-mi dreg vocea.
Am sorbit din rachiu, am pus ceaca jos i-am
constatat c bufonul m privete. Se apropiase
de mine ca s aud mai bine ce spun. Lumina
270

focului i poleia pielea, dar nu-i dezvluia i


tainele din priviri.
Cred c acela a fost momentul n care am
neles pe deplin c viaa mea de dinainte se
fcuse scrum. Dac Verity ar fi mbrcat o form
care mi-ar fi permis s ajung la el, dac ar fi
existat n continuare ca partenerul meu de
Meteug, atunci poate c o parte din mine ar fi
vrut s rmn FitzChivalry Farseer. Dar Verity
nu mai exista. Sfritul regelui meu era i
sfritul meu. Cnd m-am ridicat i-am prsit
grdina de piatr, am neles c dobndisem, cu
adevrat, lucrul dup care tnjisem ani la rnd:
ansa de a stabili cine sunt i un timp n care
s-mi triesc viaa aa cum vreau. De atunci
ncolo, aveam s hotrsc singur pentru mine.
Ce s zic m ridiculiz lupul. L-am ignorat
ca s m adresez bufonului.
M-am mai oprit ntr-un loc, nainte de a
pleca din Regatul Munilor. Cred c-i aminteti
de el. Stlpul lng care te-am vzut
schimbndu-te.
Bufonul ncuviin n tcere, iar eu mi-am
continuat povestea.
271

Cnd am ajuns la rscrucea unde se afla o


piatr nalt a Meteugului, m-am oprit, mnat
de ispit. M-au copleit amintirile. Prima oar
fusesem acolo cu Starling i cu Kettle, cu
bufonul i cu regina Kettricken, n cutarea
regelui Verity. Acolo ne oprisem, iar eu, ntr-o
frntur de vis trit parc cu ochii deschii,
vzusem, n locul pdurii verzi i proaspete, o
pia nesat de lume. Pe locul unde bufonul se
cocoase n vrful unui bloc de piatr sttea o
femeie care semna cu el, avnd i ea pielea alb
i ochii aproape lipsii de culoare. n acel spaiu
i timp, femeia purta o coroan din lemn
mpodobit cu capete de cocoi i pene din coada
lor. Asemenea bufonului, poznele ei atrseser
atenia mulimii. Toate acestea le-am zrit ntr-o
fraciune de secund, ca i cnd a fi aruncat o
privire printr-o fereastr deschis ctre o alt
lume. Apoi, ct ai clipi, totul a revenit la normal,
iar eu l-am vzut pe bufonul mpietrit cznd de
pe piatra nalt pe care se crase. Prea c
avusese i el aceeai viziune scurt, dintr-un alt
timp i cu ali oameni n jur.
272

Viziunea aceea misterioas a fost motivul


revenirii mele acolo. Monolitul negru care
domina cercul de pietre trona neatins de muchi
sau licheni, glifele cioplite n el chemndu-m
spre destinaii necunoscute. Acum tiam ce
reprezint, ns cnd vzusem prima dat o
poart a Meteugului, nu tiusem. Am ocolit-o
ncet. Am recunoscut simbolul care m-ar fi
trimis napoi n cariera de piatr. Altul, eram
aproape sigur, m-ar fi transportat din nou n
oraul Strbunilor. Fr s m gndesc, am
ridicat un deget, vrnd s urmez conturul runei.
Dei e mare, Ochi ntunecai se mic repede i
fr zgomot. M-a prins cu botul de ncheietura
minii, nind ntre mine i obelisc. Am czut
odat cu el, ca s nu-mi sfie carnea cu colii.
M-am pomenit la pmnt, prbuit pe spate. El
sttea lng mine, nu chiar deasupra mea, dar
tot mi inea ncheietura n bot. Nu vei face asta.
N-am avut de gnd s folosesc piatra, doar
s-o ating.
Nu te poi ncrede n ea. Am fost n bezna
dinuntrul ei. Dac ar trebui s te urmez din nou
acolo ca s-i salvez viaa, tii c a face-o. Dar
273

nu-mi cere s-o fac numai dac te mn


curiozitatea.
Te superi dac m ntorc n ora pentru scurt
vreme, singur?
Singur? tii c niciunul dintre noi nu poate fi
singur cu adevrat.
Eu te-am lsat singur ca s ncerci traiul n
hait.
Nu-i acelai lucru, iar tu o tii foarte bine.
Sigur c o tiam. Mi-a dat drumul la mn. Mam ridicat i m-am scuturat de praf. Am nchis
subiectul. Acesta e unul din cele mai mari
avantaje ale Harului. Nu e nevoie s pori
discuii lungi i cu detalii dureroase ca s te
convingi c te nelegi cu cellalt. Odat, cu ani
n urm, lupul m-a prsit ca s triasc printre
ai lui. Cnd s-a ntors, mi-a dat de neles, tacit,
c aparinea mai degrab de mine dect de ei. n
vremea scurs de atunci, ne-am apropiat i mai
mult. Eu nu mai eram doar om, el nu mai era
doar lup. Dar nu mai reprezentam nici dou
entiti separate. Aceasta nu nsemna c lua
hotrri peste capul meu, ci c eu discutam cu
mine nsumi ct de nelept era ceea ce urma s
274

fac. Totui, n scurta noastr confruntare,


amndoi ne-am lovit de ceea ce evitasem pn
atunci.
Legtura noastr a devenit tot mai strns
i mai complicat. Niciunul dintre noi nu tia
cum s-o tlmceasc mai bine.
Lupul i-a nlat botul i m-a pironit cu ochii
lui adnci. Ne-am mprtit ndoielile, ns el
m-a lsat pe mine s iau hotrrea final.
S-i spun bufonului unde ne-am dus mai
departe i ce anume am nvat? Era oare
experiena trit de mine printre cei cu Snge
Strvechi numai a mea, ca s-o pot mprti cu
alii? Secretele pe care le cunoteam aprau
multe viei. n ceea ce m privea, aveam toat
ncrederea n a-mi pune viaa n minile
bufonului. Dar aveam dreptul s-i dezvlui taine
care nu-mi aparineau doar mie?
Nu tiu cum mi-a interpretat bufonul ezitarea.
Bnuiesc c a considerat-o altceva dect propria
mea nesiguran.
Ai dreptate, afirm el, pe neateptate.
i lu butura, sorbi i ultima pictur din ea,
puse cana hotrt pe podea, apoi desen un cerc
275

n aer cu mna lui graioas, oprindu-se cu


arttorul subire n sus, ntr-un gest pe care i-l
cunoteam foarte bine. Ateapt, m ndemna el.
Se ridic n picioare graios, ca tras de sfori. n
ciuda ntunericului din odaie, merse fr
poticneli pn la rania lui. L-am auzit scotocind
n ea. n scurt timp, se ntoarse lng foc cu un
scule de pnz groas. Se aez aproape de
mine, ca i cnd se pregtea s-mi dezvluie
secrete att de grele, nct nici ntunericul nu
trebuia s le aud. Sculeul din poala lui era
ros i ptat. Il deschise trgnd de gura strns
cu sfoar i scoase din el un obiect nvelit ntr-o
pnz minunat. Mi s-a tiat respiraia cnd a
desfcut-o. Nu mai vzusem niciodat o estur
att de catifelat, niciun model att de sofisticat,
lucrat n culori att de intense. Chiar i n
lumina slab a focului aproape stins, nuanele
de rou strluceau, iar cele de galben licreau.
Cu bucata aceea de pnz ar fi putut intra n
graiile oricrui lord.
Dar nu asta voia el s-mi arate. Ddu la o
parte pnza aceea superb, fr s-i pese c se
adun grmad pe podeaua aspr. M-am aplecat
276

n fa, cu respiraia tiat, ca s vd ce alt


minunie va iei la iveal de sub ea. Pnza
alunec de tot. M-am aplecat i mai mult,
nevenindu-mi s-mi cred ochilor.
Am crezut c am vzut-o ntr-un vis.
ntr-un vis ai i vzut-o. La fel ca mine.
Coroana de lemn din palmele bufonului purta
patina timpului. Dispruser penele sclipitoare
i vopseaua care o colorase cndva. Rmsese
numai un obiect simplu, din lemn cioplit, lucrat
cu miestrie, dar auster n frumuseea lui.
Tu ai cerut s fie lucrat? am presupus.
Am gsit-o, mi rspunse bufonul. Sau poate
c m-a gsit ea pe mine.
Am ateptat s-mi dea amnunte, dar
zadarnic. Am vrut s ating coroana, ns el a
fcut un gest discret, de parc voia s-o in
numai pentru el. n clipa urmtoare, a cedat i
mi-a ntins-o. Cnd am luat-o, mi-am dat seama
c mi se oferea pe sine mult mai mult dect
atunci cnd mi dduse voie s-i clresc iapa.
Am rsucit obiectul strvechi n palme,
descoperind urme de vopsea lucioas n liniile
sculptate din capetele cocoilor. Dou din ele i
277

pstraser pietrele preioase licrind n loc de


ochi. Gurile de la marginea coroanei artau
unde fuseser prinse penele din coada de coco.
Nu recunoteam lemnul din care fusese lucrat.
Uor, dar rezistent, prea s-mi opteasc
printre degete, mprtindu-mi taine ntr-o
limb necunoscut.
I-am ntins-o napoi bufonului.
Pune-i-o pe cap, l-am rugat cu glas ncet.
O lu din mna mea. L-am vzut cum i
nbue emoia.
Eti sigur? m ntreb i el tot cu voce
sczut. Mi-am mai pus-o pe cap, recunosc. Nu
s-a ntmplat nimic. Dar acum, c suntem
amndoi aici, Profetul Alb i Catalizatorul su
Fitz, s-ar putea s invocm o vraj pe care n-o
nelege niciunul dintre noi. Mi-am cercetat
amintirile de nenumrate ori, dar n-am regsit
coroana n nicio profeie pe care am nvat-o.
Habar n-am ce semnificaie are, dac o fi avnd
vreuna. Tu i aduci aminte de viziunea ta cu
mine; eu nu am dect amintiri foarte vagi despre
ea, e ca un fluture vzut ntr-un vis, prea fragil
ca s-i reia zborul minunat.
278

Am tcut. Minile bufonului, de un auriu la fel


de intens ca albul lor de odinioar, ineau
coroana n faa lui. n linite, ne-am ndemnat
unul pe altul, curiozitatea luptnd cu prudena.
Pn la urm, fiind noi cine eram, un singur
lucru puteam face. Un zmbet cuteztor apru
treptat pe faa prietenului meu. La fel zmbise,
mi-am amintit eu, i n seara n care atinsese, cu
degete scldate n Meteug, carnea cioplit a
fetei-de-pe-dragon. Gndindu-m la agonia pe
care o provocasem amndoi fr voie, am trit
un moment de team. Dar, nainte de-a apuca s
deschid gura, el i aez coroana pe cap.
Nu se ntmpl nimic.
M-am holbat la el, uurarea i dezamgirea
luptndu-se n mine. Pre de-o clip, am pstrat
linitea. Pe urm, el a nceput s chicoteasc. n
momentul urmtor, am izbucnit n rs amndoi.
Tensiunea a disprut i am rs pn ne-au dat
lacrimile. Cnd ne-am potolit, m-am uitat la
bufonul care-i pstrase coroana pe cap
prietenul meu dintotdeauna. i tergea lacrimile
de pe obraji.
279

tii, luna trecut, cocoul meu i-a pierdut


aproape toate penele din coad ntr-o ncierare
cu o nevstuic. Le-a adunat Hap. Ce zici,
ncercm s le montm pe coroan?
i scoase coroana i-o privi cu regret, n
batjocur.
Mine, poate. i poate c tot mine am s-i
fur i cernelurile, s-i refac culorile. Mai ii minte
cum era colorat?
Am ridicat din umeri.
n privina asta, m bazez pe tine, bufonule.
ntotdeauna ai avut ochi pricepui la aa ceva.
nclin din cap cu exagerare grav la
complimentul meu. Lu pnza de pe jos i nveli
la loc coroana. Din foc mai rmseser civa
tciuni care ne mprumutau o strlucire roie. Lam privit ndelung pe bufon. n lumina aceea,
puteam pretinde c nu i se schimbase culoarea,
c era tot bufonul cu pielea alb din copilria
mea, aadar, eram i eu la fel de tnr ca el. Se
uit scurt la mine, vzu c-l studiez i ncepu s
m cerceteze i el, cu o expresie ciudat de avid
pe figur. Avea o privire att de intens, nct
280

am fost nevoit s ntorc capul. n clipa


urmtoare, mi vorbi.
Aa, deci. Dup Regatul Munilor, ai plecat
la?
Mi-am luat cana cu rachiu. Era goal. M-am
ntrebat ct busem i mi-am dat seama imediat
c depisem msura n seara aceea.
Mine, bufonule. Mine. Las-m s dorm o
noapte i s cuget cum s-i continui mai bine
povestea.
O mn cu degete lungi mi cuprinse brusc
ncheietura. Ca de obicei, pielea lui era mai rece
dect a mea.
Cuget, atunci, Fitz. Dar, ntre timp, nu
uita Prea c nu-i gsete cuvintele. mi
cut nc o dat privirea. I se schimb tonul imi vorbi cu glas ncet, rugtor: Spune-mi tot ce
poi, att ct te las contiina. Pentru c nu
tiu niciodat care lucruri anume trebuie auzite,
dac nu le-am auzit.
nc o dat, fervoarea privirii lui m descuraj.
Ghicitori, l-am luat eu n rs, ncercnd s-i
vorbesc cu lejeritate, ns vorbele mele parc le
confirmar pe ale lui.
281

Ghicitori, aprob el. Ghicitori la care


rspunsul suntem noi, cu condiia s
descoperim ntrebrile.
Se uit la mna cu care-mi strngea
ncheietura i mi-o eliber. Se ridic n picioare
brusc, graios ca o felin. Se ntinse,
contorsionndu-se de parc i-ar fi desfcut
oasele din ncheieturi i le-ar fi pus la loc. Se
uit ctre mine cu drag.
Du-te la culcare, Fitz, m sftui, ca i cnd
a fi fost un copil. Odihnete-te ct mai poi. Eu
trebuie s mai stau puin treaz i s m
gndesc. Dac pot. Mi s-a cam urcat rachiul la
cap.
i mie, am mrturisit.
ntinse mna i m ajut s m ridic cu o for
care, ca de obicei, m uimea la un trup att de
fragil. M-am cltinat i-am pit ntr-o parte. Lam tras dup mine, dar m-a prins de cot i m-a
ndreptat.
Vrei s dansm? am glumit cu ultimele
puteri, n timp ce m ajuta s-mi pstrez
echilibrul.
Deja dansm, mi rspunse, aproape serios.
282

Ca i cnd i-ar fi luat rmas-bun de la o


partener de dans, mim o plecciune
ceremonioas peste mna mea, cnd mi-am
retras degetele din strnsoarea lui.
S visezi cu mine, adug melodramatic.
Noapte bun, i-am spus, refuznd s-i cad
iari n plas.
n timp ce m ndreptam spre pat, Ochi
ntunecai se scul mrind i veni dup mine.
Rareori dormea la distan mai mare de un bra
de mine. Ajuns n odaia mea, mi-am aruncat
hainele pe jos, mi-am tras cmaa de noapte
peste cap i m-am prbuit n pat.
Lupul i gsise deja loc pe podeaua rece, lng
el. Am nchis ochii i mi-am lsat braul s
alunece ca s-i ciufulesc blana de pe ceaf.
Somn uor, Fitz, mi ur bufonul.
Am ntredeschis pleoapele. Se aezase din nou
pe scaunul din faa focului stins i-mi zmbi
prin ua ntredeschis a odii mele.
Te pzesc eu, se oferi teatral.
Am cltinat din cap la aiurelile sale i-am
scuturat din mn n direcia lui, pe urm am
czut n braele somnului.
283

284

Capitolul VII
INIM DE LUP
Una din cele mai dese rstlmciri ale Harului
este faptul de a fi considerat o putere a omului
care poate fi exercitat asupra animalelor. n
aproape toate povetile care circul despre Har, e
vorba despre un om ru, care-i folosete puterea
asupra animalelor sau psrilor, pentru a le face
ru vecinilor si oameni. n majoritatea lor, pn
la urm, soarta e dreapt, cci animalele care-l
slujesc se ridic mpotriva lui, pentru a-l cobori la
nivelul lor, dndu-l astfel n vileag n faa celor pe
care i-a nenorocit.
n realitate, Harul este caracteristic att
animalelor, ct i oamenilor. Nu toi oamenii au
capacitatea de a stabili o legtur special cu un
animal, care st la temelia Harului, dup cum nu
orice animal poate stabili o asemenea legtur cu
omul. Foarte puine animale care au aceast
capacitate doresc s se apropie de om. Pentru a
se crea o legtur dintre ei, ea trebuie s fie
285

rezultatul dorinei reciproce i la fel de intense a


ambilor parteneri. n rndul familiilor cu Har,
cnd mezinul ajunge la vrsta majoratului, e
trimis s-i caute un tovar animal. Asta nu
nseamn c pleac de acas, i alege un animal
i-l supune voinei lui, ci se sper c va ntlni o
fiin cu minte asemntoare, fie slbatic, fie
domestic, ce dorete s stabileasc o legtur
ntemeiat pe Har. Mai simplu spus, pentru a se
forma o legtur bazat pe Har, animalul trebuie
s fie la fel de nzestrat ca omul. Dei un om cu
Har poate ajunge la un anumit nivel de
comunicare cu aproape orice animal, ntre ei nu se
va stabili nicio legtur dac animalul nu
dovedete talent i nclinaii similare cu ale
omului.
n orice relaie exist ns i capacitatea de a
face abuz. Aa cum un so i poate lovi soia sau
aa cum o soie poate distruge sufletul soului ei,
dispreuindu-l, tot aa, un om i poate abuza
partenerul de Har. Poate c forma cea mai
obinuit a abuzului se petrece atunci cnd omul
i alege un partener mult prea tnr pentru a-i
286

da seama ct de important e o asemenea


hotrre, luat pe via. Sunt rare, dar nu
inexistente, cazurile n care un animal i umilete
partenerul sau i dicteaz ce s fac. Cei cu
Snge Strvechi spun c att de cunoscuta
balad despre Grayson Rtcitorul se bazeaz pe
povestea unui brbat care a fost destul de
neghiob ca s se lege de un gscan slbatic, fiind
obligat s-i petreac restul vieii urmrind
anotimpurile, la fel ca pasrea lui.
Badgerlock, Legendele Sngelui Strvechi
A venit dimineaa, prea strlucitoare i prea
devreme, n cea de-a treia zi a vizitei bufonului.
El s-a trezit naintea mea i, dac suferea din
cauza rachiului but cu o noapte nainte, nu o
arta. Ziua promitea deja s fie fierbinte, aa c
inea focul de gtit ct mai mic, suficient ct s
fiarb apa pentru terciul de ovz. Afar, am dat
drumul ginilor din cote i am dus poneiul i
iapa pe o pant de deal care ddea spre mare.
Poneiul l-am lsat liber, ns pe Malta am
priponit-o. Mi-a aruncat o privire plin de
repro, dar s-a apucat de pscut ca i cnd
287

smocurile de iarb erau tot ce-i dorea. Am stat


o vreme cu ochii la marea linitit. Sub soarele
arztor al dimineii, prea o ntindere mat de
metal. O briz foarte uoar btea dinspre larg
i-mi flutura prul. Aveam impresia c-mi
vorbise cineva cu glas tare i c eu eram ecoul
cuvintelor. E vremea schimbrii.
O vreme schimbtoare, l-am auzit pe lup, ecou
la ecoul gndului meu. Eu nu rostisem exact
aceleai vorbe, ns preau mai apropiate de
adevr. M-am ntins, rsucindu-mi umerii, i am
lsat briza s-mi alunge durerea de cap. M-am
uitat la minile mele ntinse n fa, apoi le-am
studiat. Erau mini de fermier, aspre i cu
btturi, cu urme lsate de rn i de trecerea
timpului. M-am scrpinat pe obrazul epos; nu
catadicsisem s m brbieresc n ultimele zile.
Hainele mele erau curate i le puteam purta
nc, dar aveau pete, n urma treburilor mele
zilnice. Pe deasupra, le i peticisem. Senzaia de
confort i linite de dinainte s-a transformat,
ntr-o clip, ntr-o masc, un costum pe care lam mbrcat ca s m protejeze n anii mei de
pace sufleteasc. Dintr-odat, am vrut s m
288

rup de viaa mea i s devin nu Fitz cel de


nainte, ci acel Fitz care ar fi putut fi, dac nu ar
fi murit pentru restul lumii. M-a strbtut un
fior ciudat, amintindu-mi, pe neateptate, de o
diminea de var din copilrie, cnd urmrisem
un fluture zbtndu-se i ieind din gogoa.
Oare aa se simise i el, de parc nveliul acela
nemicat i strveziu i devenise peste noapte
prea strmt?
Am tras adnc aer n piept i mi-am inut
respiraia, apoi am expirat. M ateptam s-mi
alung astfel nemulumirea brusc i, n mare
parte, am reuit s scap de ea. Dar nu de toat.
Un timp schimbtor, spusese lupul.
i n ce ne schimbm de data asta?
Tu? Nu tiu. Eu tiu doar c te schimbi i uneori
asta m sperie. La mine e simplu. mbtrnesc.
I-am aruncat lupului o privire.
i eu, i-am atras atenia.
Nu. Tu nu mbtrneti. Trec anii peste tine, dar
nu mbtrneti ca mine. E-adevrat i o tim
amndoi.
N-avea rost s-l contrazic.
289

i? l-am provocat, mascndu-mi tulburarea


surprinztoare sub bravad.
Aadar, se apropie vremea hotrrilor. i va
trebui ca hotrrile s le lum noi, nu s lsm
lucrurile s ni se ntmple cum vor ele. Cred c ar
trebui s-i spui bufonului despre timpul pe care lam petrecut printre cei cu Snge Strvechi. Nu
pentru c va hotr sau pentru c poate hotr
pentru noi, ci pentru c i tu, i eu judecm mai
bine cnd ne mprtim gndurile cu el.
Era o idee chibzuit cu mult grij de lup, un
raionament aproape prea uman al jumtii
mele care mergea pe patru picioare. M-am lsat
ntr-un genunchi i l-am cuprins cu braele pe
dup gt. Speriat fr un motiv pe care s am
curajul s-l numesc, l-am strns tare, vrnd
parc s-l ascund n pieptul meu i s-l in acolo
pentru totdeauna. M-a tolerat cteva momente,
apoi i-a tras capul n jos i s-a ndeprtat de
mine. A srit de cteva ori, pe urm s-a oprit. Sa scuturat zdravn, ca s-i aranjeze blana
ciufulit, i i-a ntors ochii spre mare, cutnd
parc noi locuri de vntoare.
O s-i spun. Desear.
290

Mi-a aruncat o privire peste umr, cu nasul


plecat i urechile ndreptate nainte. Avea ochi
luminoi. i dansau n ei licriri ale zburdlniciei
sale de demult. tiu c-i vei spune, frioare. Nu
te teme.
Apoi, cu un salt care-i sfida vrsta de cine, a
nit de lng mine i-a luat-o la fug, pn
cnd a devenit o dung cenuie pierdut printre
tufele scunde i smocurile de iarb de pe panta
lin a dealului. Nu-l mai vedeam, att de
inteligent era, dar inima mea era alturi de el, ca
ntotdeauna. Inima mea, mi-am spus, va reui
ntotdeauna s-l gseasc, va gsi ntotdeauna
un loc n care ne vom atinge minile i ni le vom
uni. I-am trimis i lui acest gnd, dar nu mi-a
rspuns.
M-am ntors la colib. Am adunat oule din
cote i le-am dus nuntru. Bufonul le-a fiert pe
crbunii din cmin ct eu am pregtit ceaiul. Am
dus mncarea afar, n aerul dimineii senine, i
am mncat dejunul aezai pe prisp. Vntul
care adia dinspre ap nu ajungea pn n mica
mea vale. Frunzele copacilor atrnau nemicate.
Numai ginile cotcodceau i scurmau n praful
291

din curte. Nu mi-am dat seama ct se prelungise


linitea dect atunci cnd bufonul a spart-o.
E plcut aici, remarc, artnd cu lingura
spre copacii din jur. Prul, pdurea, stncile de
pe plaja din apropiere neleg de ce preferi s
locuieti aici, i nu la Buckkeep.
Avusese dintotdeauna darul de a-mi rstlmci
gndurile.
Nu sunt convins c prefer s locuiesc aici, iam replicat calm. Nu mi-a trecut prin cap
niciodat s compar cele dou locuri i s aleg n
care dintre ele a prefera s triesc. n prima
iarn pe care am petrecut-o aici, am rmas
pentru c ne prinsese viscolul i, cutnd
adpost pe sub copaci, am descoperit o urm
veche de cru. Ne-a condus la o cocioab
abandonat aceasta i am intrat n ea. Am
ridicat din umeri. De-atunci, n-am mai plecat
de-aici.
Bufonul i nclin capul.
Aadar, dei ai fi putut s alegi un loc din
toat lumea, tu n-ai ales nimic. Pur i simplu,
ntr-o zi ai ncetat s mai rtceti.
292

Probabil. A fost ct pe ce s nu rostesc


vorbele care-mi stteau pe buze, pentru c nu
aveau legtur cu subiectul discuiei noastre.
Forge nu-i departe de-aici.
Asta te-a atras?
Nu cred. L-am vizitat, bineneles, ca s vd
ruinele i s-mi aduc aminte de ntmplrile de
demult. Nu mai locuiete nimeni acolo. De
obicei, ntr-un asemenea loc, oamenii ar fi
devastat rmiele. Dar la Forge n-au fcut-o.
Au prea multe amintiri urte legate de satul
acela, mi confirm bufonul spusele. Forge a fost
doar nceputul, ns oamenii l in minte cel mai
bine i-au numit dup el npasta care a urmat.
M ntreb ci au fost transformai pn la urm
n neoameni.
M-am foit stnjenit, apoi m-am ridicat i-am
luat farfuria goal a bufonului. Nici acum nu-mi
plcea s evoc zilele acelea. Corbiile Roii ne
prdaser rmul ani la rnd, furndu-ne
bogiile. Abia cnd piraii au nceput s fure i
caracterul omenesc al locuitorilor ne-am
revoltat, plini de mnie, mpotriva lor. Atacaser
mai nti la Forge, rpind stenii i trimindu-i
293

napoi rudelor sub forma unor montri fr


suflet. Cndva, fusese datoria mea s-i gsesc i
s-i ucid pe neoameni, una din multele
ndatoriri murdare i desfurate pe ascuns de
asasinul regelui. Dar asta se ntmplase cu ani
n urm, mi-am zis. Acel Fitz nu mai exista.
A fost tare demult, i-am adus aminte
bufonului. S-a terminat.
Aa zice lumea, dar unii nu sunt de acord.
Alii nu vor s renune la ura fa de Strini i
spun c i dragonii pe care i-am trimis mpotriva
lor au fost prea blnzi. Iar alii zic, desigur, c ar
trebui s uitm conflictul, pentru c cele ase
Ducate i Strinii au renunat ntotdeauna la
rzboi n favoarea negoului. n drum spre tine,
ntr-o crcium, am auzit vorbindu-se c regina
Kettricken caut s obin i pacea, i o alian
comercial cu Strinii. Se zvonete c-l va nsura
pe prinul Dutiful pe Insulele Strine, cu o
narcesc, pentru a ntri tratatul pe care l-a
propus.
Narcesc?
Bufonul ridic din sprncene.
294

Un fel de prines, presupun. Sau mcar


fiic de nobil influent.
Aa, deci. Am ncercat s nu art ct m
tulbura vestea. Nu e prima oar cnd diplomaia
se asigur pe calea asta. Gndete-te cum a
ajuns Kettricken soia lui Verity. Scopul
cstoriei lor a fost s confirme aliana noastr
cu Regatul Munilor. Dar a ajuns s nsemne
mult mai mult.
ntr-adevr, ncuviin bufonul amabil, ns
tonul lui neutru m puse pe gnduri.
Am dus vasele nuntru i le-am splat. M-am
ntrebat ce prere avea prinul Dutiful despre
faptul c e dat la schimb pentru tratat, apoi
mi-am alungat ideea din minte. Kettricken
probabil c l crescuse n spiritul celor de la
munte conductorul trebuie s se considere
ntotdeauna slujitorul poporului. Probabil c
Dutiful era ndatoritor4, mi-am spus. Fr
ndoial c va accepta cstoria fr ezitare, aa
cum acceptase Kettricken cstoria ei aranjat
4 Aluzie la nelesul pe care l are numele
prinului, acela de amabil, ndatoritor (n. tr.).
295

cu Verity. Am observat c butoiul pentru ap era


deja aproape gol. Bufonului i-a plcut
ntotdeauna s se blceasc i folosea de trei
ori mai mult ap dect orice om. Am luat
gleile i m-am ntors afar.
M duc dup ap.
Bufonul sri vioi de pe scaun.
Vin i eu.
Cobor cu mine pe crarea cu umbre cenuii
pn la pru, n locul unde spasem o groap
i-o aliniasem cu bolovani, ca s umplu gleile
mai uor. Profit de ocazie ca s se spele pe
mini i s bea zdravn din apa rece i dulce.
Cnd i ndrept spatele, arunc iute ochii n
jur.
Unde-i Ochi ntunecai?
M-am ndreptat i eu, echilibrat de greutatea
gleilor.
i place s hoinreasc singur uneori.
Merge
Un junghi m strbtu din cap pn-n
picioare. Am scpat gleile i mi-am dus mna
la gt cu o clip nainte de a-mi da seama c nu
eu simeam durerea. Privirea mea se ntlni cu a
296

bufonului. Plise. Cred c simea o frntur din


frica mea. L-am cutat cu mintea pe Ochi
ntunecai, l-am gsit i-am rupt-o la fug.
N-am urmat nicio crare prin pdure. M
agam de tufele scunde care ncercau s-mi
mpiedice goana nebun. Am trecut prin ele, fr
s-mi pese de haine i de zgrieturi. Lupul nu
putea respira; rsuflarea lui chinuit afecta i
ncercrile mele disperate de-a trage aer n piept.
M-am luptat s nu m panichez i eu. n fug,
mi-am scos cuitul, gata s nfrunt orice duman
care l atacase. Dar cnd am ieit dintre copaci
n luminiul de lng iazul castorilor, l-am vzut
zvrcolindu-se singur, la mal. ncerca s-i vre
o lab n gur; avea botul larg deschis. Jumtate
dintr-un pete mare zcea pe pietre, lng el.
Fcea salturi napoi, n cercuri, scuturnd din
cap ntr-o parte i-n alta, ncercnd s scape de
ceea ce l asfixia.
M-am aruncat n genunchi lng el.
S nu mi te opui! l-am implorat, dar nu cred
c m-a auzit.
Era nnebunit de spaim. Am ncercat s-l
prind cu braul, dar s-a smuls. Scutura din cap
297

slbatic, ns nu-i putea scoate piedica din


beregat. M-am npustit asupra lui i l-am
trntit la pmnt. Am czut pe coastele lui i iam salvat viaa fr s vreau. Apsndu-l cu
trupul pe piept, i-am mpins napoi n gur
petele care i se blocase n gt. Fr s-mi pese
de colii lui, i-am vrt mna n bot i l-am scos
afar, aruncndu-l ct colo. L-am simit pe lup
rsuflnd greu i m-am ridicat de pe el.
Cltinndu-se, ncerca s stea n picioare. Eu nu
m-am simit n stare s m ridic.
Te-ai necat cu petele! am strigat cu voce
tremurat. Ar fi trebuit s tiu! S-i fie
nvtur de minte, s nu mai nghii cu atta
lcomie.
Am inspirat adnc, ct se poate de uurat. Dar
scurt mi-a fost uurarea. Lupul s-a ridicat, a
fcut doi pai legnai, apoi s-a prbuit. Nu se
mai sufoca, dar durerea l chinuia pe dinuntru.
Ce este? Ce-a pit? vru s afle bufonul din
spatele meu.
Nu-mi ddusem seama c venise dup mine i
nici n-aveam timp de el acum. M-am dus n
patru labe la prietenul meu. Am pus mna pe el,
298

plin de team, i-am simit c atingerea mea


ntrete legtura dintre noi. Se crispa din cauza
durerii din piept. De-abia putea s respire. i
auzea n urechi bubuiturile inimii. Printre
pleoapele deschise i se vedeau ochii dai peste
cap, iar limba i atrna moale din gur.
Ochi ntunecai! Frate! am ipat, dar tiam
c nu m aude.
L-am cercetat cu mintea, i-am mprumutat din
voina mea i am descoperit un lucru incredibil.
Se ferea de mine. Se retrgea, refuza, att ct
mai era n stare, din cauza slbiciunii, legtura
pe care o mprteam de atta vreme. Cnd i-a
ascuns mintea, am simit c-mi alunec printre
gnduri ntr-o cea pe care n-o puteam
strpunge.
Aa ceva era de nengduit.
Nu! am urlat i mi-am trimis contiina
dup el.
Vznd c nu pot drma bariera cenuie cu
Harul, am ncercat s-o dobor cu Meteugul, fr
s-mi pese de nimic i folosind, instinctiv, toat
magia de care eram capabil ca s ajung la el. i
am ajuns. Dintr-odat, eram lng el, contiina
299

mea se mpletea cu a lui, aa cum nu se mai


mpletise niciodat. Trupul su era al meu.
Cu muli ani nainte, cnd m-a omort Regal,
am prsit nveliul neputincios al trupului meu
i m-am adpostit n cel al lui Ochi ntunecai.
Am locuit amndoi n el, i-am perceput
gndurile, am vzut lumea prin ochii lui. Am
mers mpreun cu el, cltor n viaa lui. n cele
din urm, Burrich i Chade ne-au chemat pe
amndoi la mormntul meu i m-au readus n
propriul meu trup.
Acum, lucrurile nu stteau aa. Nu. Am intrat
n trupul lui i i l-am luat, i-am dominat
contiina de lup cu contiina mea de om.
M-am statornicit n el i l-am forat s-i
potoleasc zvrcolirea. I-am ignorat dezgustul
pentru ceea ce fceam; era necesar, i-am spus.
Nu mi s-a mai opus, dar nu pentru c mi-ar fi
cedat. Pur i simplu abandona cu dispre ceea ce
luasem de la el. Dar de asta aveam s m ocup
mai trziu. Faptul c l-am jignit era ultima mea
grij. Era ciudat s m aflu n trupul su n felul
acela, parc a fi purtat haine de mprumut. i
distingeam fiecare prticic, de la unghii pn n
300

vrful cozii. Aerul mi crea o senzaie ciudat pe


limb i, n ciuda disconfortului, percepeam acut
mirosurile zilei. Am simit transpiraia prii
numite Fitz din mine n apropiere i am sesizat
vag bufonul aplecat deasupra ei, scuturnd-o.
Nu aveam timp de el acum. Descoperisem sursa
durerii lupului n mijlocul inimii mele, care btea
ca nebuna. Calmul pe care l-am forat asupra lui
l ajutase deja, ct de ct, ns pulsul lui
nesigur, n salturi, mi arta c ceva nu merge
bine deloc i asta m ngrozea.
S te uii n jos ntr-o pivni e cu totul altceva
dect s cobori n ea i s-o cercetezi. O explicaie
mai bun nu sunt n stare s dau. La nceput
doar am simit inima lupului, ns, deodat, am
devenit chiar ea. Nu tiu cum s-a ntmplat;
parc m-a fi lsat, cu toat puterea disperrii
mele, pe o u ncuiat, tiind c salvarea mea
se afl dincolo de ea, iar ua a cedat subit. Am
devenit inima lupului, tiind ce rol am n corpul
lui, dar i c ceva m mpiedic s-l duc la
capt. Muchiul se subiase cu vremea i
slbise. Inim fiind, m-am linitit i-am cutat,
fragil, s bat mai regulat. Cnd am reuit,
301

durerea apstoare s-a mai domolit i-am


nceput s funcionez.
Ochi ntunecai se retrsese ntr-un col
ndeprtat al contiinei noastre. L-am lsat s
zac acolo bosumflat, concentrndu-m numai
pe ceea ce trebuia s fac. Cu ce-a putea
compara ceea ce am fcut? Cu esutul pnzei?
Cu clditul unui zid de crmid? Poate a
semnat mai degrab cu crpitul unui ciorap
rupt n clci. Am simit c am creat, mai bine
zis, am recreat ceva ce fusese slbit. i am tiut,
de asemenea, c nu eu, Fitz, am fcut asta, ci
c, fiind o parte din corpul unui lup, l-am
condus ntr-un dans familiar. Cu ajutorul
concentrrii mele, i-a ndeplinit sarcina mai
repede. Att i nimic mai mult, mi-am spus,
nelinitit, dar am simit c undeva, cineva
trebuie s plteasc pentru graba cu care a fost
obligat trupul s funcioneze.
Cnd am considerat c mi-am dus sarcina la
capt, m-am retras. Nu am mai fost inim, ns
am simit, mndru, c ea bate regulat, cu puteri
noi. Totui, senzaia aceea a venit nsoit de un
fior. Nu eram n propriul meu trup; habar n302

aveam ce se ntmplase cu el ct am ptruns n


cel al lupului, nici ct timp trecuse de atunci.
Buimac, l-am cutat pe Ochi ntunecai, dar s-a
inut la distan de mine.
Am fcut-o doar ca s te ajut, am protestat.
Tcere. Nu-i puteam distinge gndurile, dar mi
erau clare sentimentele lui. Nu fusese nicicnd
mai jignit.
Prea bine, atunci, i-am spus cu rceal. Fie
cum vrei tu. M-am retras suprat.
Adic am ncercat s m retrag. Dintr-odat,
am czut prad confuziei. tiam c trebuie s
merg undeva, dar a merge i undeva nu mai
aveau neles. Semna cu senzaia pe care o
trisem cnd czusem, pe nepregtite, n uvoiul
Meteugului. Rul acela magic putea risipi
sinele cuiva neexperimentat, putea zdruncina un
om pe apele contiinei, pn cnd i pierdea i
ultima frm a sinelui su. Altfel stteau
lucrurile cu mine. Nu m simeam risipit sau
zdruncinat, ci prins n propria mea capcan,
sltnd n sus i-n jos n uvoi, i nu aveam de
ce s m ag, dect corpul lui Ochi ntunecai.
L-am auzit pe bufon strigndu-m pe nume, dar
303

nu m-a ajutat, pentru c l auzeam cu urechile


lupului.
Vezi, constat lupul cu tristee, vezi ce ne-ai
fcut? Am ncercat s te previn, am ncercat s te
in la distan.
Pot ndrepta lucrurile, am spus, disperat.
Amndoi tiam c nu mint, ci c m lupt cu
disperare ca gndul meu s fie adevrat.
M-am desprit de trupul lui. I-am prsit
simurile, am refuzat atingerea, vzul i auzul,
am respins praful de pe limb i mirosul
trupului meu aflat n apropiere. Mi-am eliberat
contiina de a lui, dar mi-a rmas atrnat
undeva. Nu tiam cum s m ntorc n corpul
meu.
Atunci am simit ceva, o zvcnire mai discret
dect dac cineva mi-ar fi smuls un fir de a
din cma. M cuta, se tra ctre mine din
trupul meu adevrat. S m ag de ea ar fi fost
ca i cnd m-a fi agat de o raz de soare. Mam luptat din toate puterile s-o apuc, apoi m-am
ntors n sinea mea fr form, simind c
ncercarea mea n-a fcut dect s disipeze
impulsul slab trimis ctre mine. Contiina mea,
304

nemicat i minuscul, atepta ca o pisic


pndind o gaur de oarece. nc o zvcnire,
firav ca raza de lun printre frunze. M-am
forat s nu mic, mi-am impus s rmn calm,
ca s m poat gsi. Asemenea unui fir de aur
delicat, pn la urm, a reuit s m ating. M-a
cercetat i, cnd a fost sigur de mine, m-a
apucat i m-a tras cltinat ctre sine. Trgea
struitoare, dar nu avea putere mai mare dect
un fir de pr. Nu puteam s-o ajut, a fi distrus-o.
Trebuia s rmn suspendat, de team s nu
rup atingerea care m ndeprta, nesigur, de
lup, apropiindu-m de mine. A reuit s m
trag tot mai repede i, deodat, am fost n stare
s plutesc din proprie voin.
Am recunoscut imediat forma boit a trupului
meu. M-am revrsat n mine, ngrozit de ct de
rece i de eapn devenise nveliul fizic al
sufletului meu. Aveam ochii lipicioi i uscai,
cci i inusem deschii, fr s clipesc deloc,
prea mult vreme. La nceput, n-am vzut nimic.
Nu puteam nici vorbi, pentru c gura i gtlejul
mi erau la fel de uscate. Am vrut s m
rsucesc pe-o parte, dar nu m-au ajutat muchii
305

contractai i rigizi. Puteam doar s m zbat


uor.
Totui,
pn
i
durerea
era
o
binecuvntare, pentru c era a mea, o senzaie a
propriului meu trup asociat cu propria mea
minte. Am scos un geamt rguit de uurare.
Bufonul mi turna ap din palme pe buze i pe
gt. Mi-a revenit vzul, nceoat mai nti, dar
destul ca s desluesc soarele, trecut de mult de
amiaz. Lipsisem din trupul meu ore ntregi.
Dup un timp, am fost n stare s m ridic n
capul oaselor. L-am cutat imediat cu mintea pe
Ochi ntunecai. Sttea ntins lng mine. Nu
dormea. Era ntr-o stare de incontien mai
profund dect somnul. Cercetndu-l, am
perceput o frntur a sinelui su bine ascuns.
I-am simit pulsul stabil i m-a cuprins o
satisfacie imens. Am atins uor frntura de
sine.
Pleac! Era. nc suprat pe mine. Nu-mi psa.
Plmnii i funcionau, inima i btea regulat. El
era extenuat, eu, dezorientat, dar merita, dac i
salvasem viaa.
Dup un timp, l-am descoperit i pe bufon.
Sttea ngenuncheat lng mine i m inea cu
306

braul pe dup umeri. Nu sesizasem c ncearc


s m stabilizeze. Am ntors capul spre el,
cltinndu-l. Avea chipul schimonosit de istovire
i fruntea ncreit de durere, dar a reuit s-mi
ofere un zmbet strmb.
N-am tiut dac sunt n stare s-o fac. Dar
altceva nu mi-a venit n minte.
Peste cteva clipe, am priceput ce voise s
spun. M-am uitat la ncheietura minii mele.
Amprentele lui se rennoiser; nu erau argintii,
ca prima dat cnd m atinsese cu Meteugul
lui, ci de o nuan cenuie mai nchis dect
fuseser de-o vreme ncoace. Firul de contiin
care ne unea devenise o idee mai puternic. Eram
ocat de ceea ce fcuse.
Mulumesc.
Cred,
i-am
spus
nerecunosctor.
M simeam invadat. M deranja c m
atinsese n felul acela fr consimmntul meu.
Era un sentiment copilros, dar n clipele acelea
nu aveam puterea s-l depesc.
A rs, ns mi-am dat seama c rsul lui friza
isteria.
307

Am tiut c n-o s-i plac. Totui, prietene,


nu m-am putut abine. A trebuit s-o fac. Inspir
cu ntreruperi i adug, cu voce mai blnd: i,
uite-aa, o lum de la nceput. Nici n-am venit
bine, c soarta i ntinde mna spre tine. Oare
ntotdeauna va trebui s pltim preul sta? M
strnse mai tare de umeri. Of, Fitz, cum poi s
m ieri tot timpul pentru ceea ce-i fac?
Nu puteam, dar nu i-am spus. Am ntors
capul.
Vreau s rmn puin singur. Te rog.
Cteva clipe de linite mi-au ntmpinat
rugmintea. Apoi mi spuse sigur c da, i lu
mna de pe umerii mei i se trase de lng mine
cu micri brute. M-am simit uurat. Atingerea
lui intensificase legtura Meteugului dintre
noi. M fcea vulnerabil. Nu tia cum s treac
de ea i s dea nval n mintea mea, dar asta
nu-mi scdea frica. Un cuit la gt era o
ameninare, chiar dac mna care-l inea avea
cele mai bune intenii.
Am ncercat s ignor cealalt fa a monedei.
Bufonul nu bnuia ct de deschis era spre mine
atunci. Faptul c tiam lucrul acesta m
308

tachina, m tenta s ncerc s m unesc mai


strns cu el. Nu trebuia dect s-l determin s-i
pun din nou degetele pe ncheietura mea. tiam
ce-a fi putut face cu atingerea lui. A fi putut
aluneca n el, i-a fi putut afla toate secretele, ia fi putut lua toat puterea. I-a fi putut face
din trup o prelungire a corpului meu, i-a fi
putut folosi viaa i zilele rmase numai pentru
mine.
mi era ruine de foamea aceasta a mea.
Vzusem ce piser cei care-i cedaser. Cum
s-l iert pentru c m-a fcut s-o ndur?
mi bubuia capul ca dup ce foloseam
Meteugul, iar trupul m durea de parc a fi
luptat ntr-o btlie. M simeam vulnerabil n
faa lumii i pn i atingerea prietenoas a
bufonului m irita. M-am sculat cu greu n
picioare i m-am dus cltinat la ap. Am
ncercat s ngenunchez pe malul prului, dar
mi-a fost mai uor s m las pe burt i s sorb
apa cu gura mea uscat. Odat ce mi-am
astmprat setea, m-am splat pe fa. M-am
frecat pe obraji i pe pr, apoi pe ochi, pn cnd
309

mi-au dat lacrimile. Umezeala mi-a fcut bine i


mi s-a limpezit vzul.
Am privit trupul vlguit al lupului meu, apoi
mi-am aruncat ochii la bufon. Sttea mic, cu
umerii adui n fa i buzele strnse, l rnisem.
Mi-a prut ru. Nu-mi voise dect binele, ns o
parte din mine se ncpna s-i resping
gestul. Am ncercat s-mi justific de ce m
agam de o prostie. N-am gsit nicio explicaie.
Uneori, faptul c tii c nu ai dreptul s fii
suprat nu-i alung furia.
M simt mai bine, am rostit i mi-am
scuturat apa din pr, de parc ne-a fi putut
convinge pe amndoi c numai setea fusese
motivul necazului meu.
Bufonul nu mi-a rspuns.
Am luat ap n cuul palmelor i m-am aezat
lng lup, lsnd stropii s cad pe limba care-i
atrna moale. Dup un timp, s-a micat uor,
destul ct s-i vre limba n gur.
Am mai ncercat o dat s-l mbunez pe bufon.
tiu c ai fcut ce-ai fcut ca s-mi salvezi
viaa. i mulumesc.
310

Amndurora ne-a salvat viaa. Ne-a oprit s


continum ceva ce ne-ar fi distrus i pe mine, i
pe tine. Lupul n-a deschis ochii, dar din gndul
lui se revrsa patima.
Totui, ce-a fcut e
Mai ru dect ceea ce mi-ai fcut tu mie?
N-aveam ce s-i rspund. Cum s regret c-l
inusem n via? Totui
Era mai uor s vorbesc cu bufonul dect smi duc gndul pn la capt.
Amndurora ne-ai salvat viaa. Cumva nu
tiu cum, am intrat n corpul lui Ochi ntunecai.
Cu Meteugul, cred.
M-a strfulgerat o idee. Oare asta voise Chade
s-mi spun, c Meteugul poate fi folosit ca
leac? M-am cutremurat. Mi-l imaginasem ca pe-o
unire a forelor, dar ceea ce fcusem eu Mi-am
alungat ideea din minte.
A trebuit s ncerc s-l salvez. i chiar lam ajutat. Dar n-am mai reuit s ies din el.
Dac nu m-ai fi tras tu napoi
Nu mi-am continuat gndul. N-aveam cum s-i
explic pe scurt de la ce grozvie ne salvase.
311

Acum eram sigur c aveam s-i povestesc despre


anul petrecut printre cei cu Snge Strvechi.
Hai s ne ntoarcem la colib. Am scoar de
spiridu pentru ceai. i am nevoie de odihn la
fel de mult ca Ochi ntunecai.
i ca mine, consimi bufonul.
I-am aruncat o privire, observndu-i paloarea
obrajilor czui de oboseal i cutele adnci de
pe frunte. M-a copleit vina. Fr s fi nvat
cum se folosete Meteugul i fr niciun
ajutor, l ntrebuinase ca s m aduc napoi n
propriul meu trup. Nu avea, ca mine, magia lui
n snge, nu avea o nclinaie din natere pentru
el. Avea doar vechile semne ale Meteugului pe
degete, amintind de clipa n care se frecase de
minile scldate n Meteug ale lui Verity.
Semnele lui i legtura firav pe care o avusesem
noi odat prin atingerea aceea fuseser singurele
unelte de care s-a folosit cnd a riscat s m
aduc napoi. Nici frica, nici netiina nu l-au
oprit. Nu tiuse ct de periculos era ceea ce
fcea. Nu m puteam hotr dac, din cauza
asta, gestul lui fusese mai curajos sau mai puin
312

ndrzne. Iar eu nu fcusem dect s-l


dojenesc.
Mi-am adus aminte cum a fost cnd Verity se
folosise de puterea mea ca s-i nsufleeasc
Meteugul. Leinasem, stors de vlag. Bufonul
mergea pe propriile picioare, legnndu-se uor,
dar mergea. i nu se plngea c-l doare capul,
dei sigur i bubuiau tmplele. Nu era prima
dat cnd m minunam de rezistena trupului
su delicat. Probabil c mi-a simit privirea
asupra lui, pentru c i-a ntors ochii spre mine.
I-am zmbit. Mi-a rspuns cu o grimas cinic.
Ochi ntunecai se rsuci pe burt, apoi se
scul anevoie. Nesigur pe picioare ca un mnz
proaspt ftat, merse tropind la ap i bu.
Amndoi ne-am simit mai ntremai ndat ce
ne-am astmprat setea, ns mie-mi tremurau
picioarele de oboseal.
O s fie un drum lung pn acas, am
remarcat.
Bufonul mi se adres pe un ton neutru,
aproape normal.
Te descurci?
Cu puin ajutor
313

Am ntins mna ctre el. A venit s mi-o ia i


m-a ajutat s m ridic. M-a prins de bra i-a
mers lng mine, dar cred c mai degrab se
sprijinea el de mine, dect eu de el. Lupul venea
agale dup noi. Am strns din dini i-am
ndurat, dar nu l-am cutat cu Meteugul care
atrna ntre noi ca un lan de argint. Pot s
rezist tentaiei, mi-am spus. Verity a putut. Pot
i eu.
Bufonul sparse linitea n pdurea colorat de
soare cu petice de lumin.
La nceput am crezut c faci o criz, din
acelea care te doborau mai demult. Dar pe urm
nu te-ai mai micat i m-am temut c-o s
mori. Aveai ochii deschii i holbai. Nu-i
gseam pulsul. Totui, din cnd n cnd, un
spasm i zguduia trupul i i se tia rsuflarea.
Fcu o pauz. N-aveai nicio reacie. Singurul
lucru care mi-a venit n minte a fost s m
scufund dup tine.
Cuvintele lui m-au nspimntat. Nu eram
sigur c voiam s tiu ce fcuse trupul meu ct
lipsisem din el.
314

Probabil c numai aa mi-ai putut salva


viaa.
A ta, dar i a mea, preciz el ncet. Pentru
c, indiferent ce se ntmpl cu oricare dintre
noi, eu trebuie s te in n via. Tu eti unealta
de care trebuie s m folosesc, Fitz. i pentru
asta mi pare att de ru, c nici nu pot s-o
spun.
Vorbind, ntoarse ochii de la mine. Onestitatea
privirii lui aurii se mpletea cu legtura dintre
noi, aurul ngemnndu-se cu argintul. Am
recunoscut i-am respins un adevr pe care nu
voiam s-l aflu.
n spatele nostru, lupul pea alene, cltinnd
din cap.

315

Capitolul VIII
SNGE STRVECHI
i sper c dulii vor ajunge la tine teferi i
sntoi, mpreun cu aceast scrisoare. Dac nu
va fi aa, te rog s-mi trimii o pasre cu veti, ca
s-i dau sfaturi pentru ngrijirea lor. n ncheiere,
te rog s transmii urrile mele de bine Lordului
Chivalry Farseer. Dup ce-l salui din partea mea,
spune-i c mnzul pe care mi l-a dat n grij
sufer, pentru c a fost nrcat prea repede. Din
fire, e sperios i bnuitor, dar ndjduim c inut,
cu rbdare i blndee, de o mn categoric, se
va ndrepta. E i cam ncpnat, lucru tare
neplcut pentru dresorul lui, dar cred c asta a
motenit-o de la tatl su. Disciplina poate nlocui
ncpnarea cu tria de caracter. Rmn, ca
ntotdeauna, al lui servitor credincios.
Salutri nevestei i copiilor ti, Tallman. Atept
cu nerbdare, data viitoare cnd vin la Buckkeep,
s vedem cine ctig prinsoarea despre cine-i
316

mai struitor n a prinde urma vnatului, Vulpia


mea sau Coad-Frnt al tu.
Burrich, ef peste grajduri n Buckkeep
Fragment dintr-o scrisoare trimis lui Tallman, ef
peste grajduri n Witbywoods
Pn cnd am ajuns la colib, nu mai vedeam
nimic cu coada ochilor. Am apucat umrul
delicat al bufonului i l-am condus spre u. S-a
mpiedicat de trepte. Lupul ne-a urmat. L-am
mpins pe bufon pe un scaun i s-a prbuit pe
el. Ochi ntunecai s-a dus direct n dormitorul
meu i s-a crat n pat. A fcut un mic
spectacol ifonnd pturile, apoi i-a gsit o
poziie comod i-a czut ntr-un somn adnc.
Harul meu a ncercat s-l caute, dar i nchisese
mintea. M-am mulumit s vd cum pieptul i se
ridic i coboar ritmic, n timp ce puneam la
fiert apa n ceainic. Fiecare gest pe care-l
presupuneau sarcinile mele simple mi cerea o
concentrare maxim. Nu-mi permiteam s m
opresc, dei mi plesneau tmplele de durere.
Aezat la mas, bufonul se culcase cu capul pe
mini, ntruchiparea nenorocirii. Cnd am scos
317

provizia de scoar de spiridu, i-a nlat


capul, cltinndu-l, ca s-mi urmreasc
micrile. S-a strmbat cnd i-a amintit ct de
amar e scoara de spiridu, neagr i uscat.
Deci o ii la ndemn, nu?
ntrebarea lui mi-a sunat ca un orcit.
Da, am recunoscut, mprind scoara n
porii.
Am mcinat-o n mojar cu pistilul. Imediat ceam obinut puin praf, mi-am vrt degetele n el
i le-am pus pe vrful limbii. Durerea m-a lsat
puin.
i o foloseti des?
Numai cnd sunt nevoit.
Bufonul a tras adnc aer n piept i l-a expirat
cu zgomot. S-a sculat de pe scaun fr niciun
chef i a gsit cni pentru amndoi. Cnd a fiert
apa, am pregtit un ceai tare. Leacul avea s
alunge durerea de cap provocat de Meteug,
dar i ddea i o stare de agitaie, i una de
deprimare. Auzisem c proprietarii de sclavi din
Statele Chalced l ddeau sclavilor ca s le
sporeasc puterile i, n acelai timp, s le
potoleasc setea de evadare. Se zice c scoara
318

de spiridu provoac dependen, ns mie nu


mi s-a ntmplat. Poate c, dac o bei regulat i
forat, ncepi s pofteti la ea, dar eu am
consumat-o numai ca leac. Se mai spune c
scade capacitatea de-a lucra cu Meteugul la
tineri i-o afecteaz pe cea a oamenilor mai n
vrst. n privina asta, poate c ar fi fost o
binecuvntare pentru mine, dar tiam, din
experien, c-i amorete Meteugul fr s-i
domoleasc i foamea de el.
Am turnat ceaiul n cni dup ce scoara s-a
nmuiat i l-am ndulcit cu miere. M-am gndit
s aduc ment din grdin, ns mi s-a prut
prea departe. Am pus o can lng bufon i mam aezat n faa lui. El a ridicat-o ironic, ca i
cnd ar fi vrut s ciocnim.
n sntatea noastr: Profetul Alb i
Catalizatorul lui.
Am ridicat-o i eu pe-a mea.
n cinstea lui Fitz i-a bufonului, l-am
corectat, i-am ciocnit cu el.
Am sorbit din ceai. Amreala mi-a cuprins
toat gura. Cnd l-am nghiit, mi s-a strepezit
beregata. Bufonul s-a uitat cum beau, pe urm a
319

luat i el o gur. S-a strmbat, dar cutele de pe


frunte i s-au relaxat imediat. S-a ncruntat la
can.
Nu ne putem bucura altfel de avantajele
scoarei?
Am zmbit trist.
Odat am fost att de disperat, nct am
mestecat-o. Mi-a fcut obrajii ferfeni pe
dinuntru i mi-a lsat un gust att de amar n
gur, c nici ap n-am putut s beau ca s scap
de el.
Aha.
Bufonul i-a mai pus o lingur zdravn de
miere n can, a but i s-a ncruntat din nou.
Pe urm, s-a lsat o linite uoar, ns un dram
de stnjeneal tot mai zbovea ntre noi. Am
aruncat o privire spre lupul care dormea pe
patul meu i mi-am dres vocea.
Dup ce-am prsit Regatul Munilor, neam ntors la grania cu ducatul Buck.
Ochii bufonului s-au ntlnit cu ai mei. Cu
brbia proptit n palm, n tcere, m fixa din
priviri, acordndu-mi toat atenia. Atepta s320

mi gsesc cuvintele. ncetul cu ncetul, i-am


depnat povestea acelor zile.
Ochi ntunecai i cu mine nu ne-am grbit n
cltoria noastr. Ne-a luat aproape un an ca s
strbatem un drum ocolitor prin muni i s
traversm cmpia ntins din Farrow, nainte dea ne ntoarce la Crowsneck, n Buck. Toamna
tocmai ncepuse s-i vesteasc sosirea cnd am
ajuns la cabana cu acoperi jos, cldit din lemn
i piatr pe panta dealului mpdurit. Vegetaia
peren nfrunta ameninrile toamnei, ns
promoroaca pic deja frunzele tufelor mai mici
i-ale plantelor care creteau pe acoperiul plin
de muchi, colorndu-le marginile cu galben sau
cu rou. Coliba ntmpina frigul dup-amiezii cu
ua larg deschis, iar din hornul ndesat se
nla un fuior de fum aproape invizibil. N-a fost
nevoie s bat sau s strig. Cei cu Snge
Strvechi tiau c suntem acolo, aa cum i eu i
simeam nuntru pe Rolf i pe Holly. Deloc
uimit, Rolf cel Negru a aprut n prag i ne-a
privit ncruntat din bezna de peter a cocioabei
lui.
321

Aadar, pn la urm i-ai dat seama c


trebuie s-i nsueti ceea ce te pot nva eu, a
rostit el, n loc de bun venit.
Duhoarea de ursoaic se simea peste tot. i
eu, i Ochi ntunecai ne simeam stnjenii din
cauza ei. Cu toate acestea, am dat din cap a
ncuviinare.
Rolf a rs, iar zmbetul larg de ntmpinare i-a
mprit n dou barba neagr i deas. Uitasem
ce namil de om era. A pit greoi afar i m-a
cuprins ntr-o mbriare prieteneasc, mai-mai
s-mi rup coastele. Am desluit parc i gndul
pe care i l-a transmis Hildei, animalul cu care se
ntovrea.
Sngele Strvechi ureaz bun venit Sngelui
Strvechi.
Holly a ieit i ea s ne ntmpine. Nevasta lui
Rolf era la fel de zvelt i de tcut cum mi-o
aminteam. Tovarul ei, oimul Mzriche,
sttea pe ncheietura minii ei. M-a fixat scurt
cu un singur ochi scnteietor, apoi, cnd ea s-a
apropiat de noi, i-a luat zborul. Holly a zmbit
i-a cltinat din cap, urmrindu-l cum se
322

ndeprteaz. Dei ne-a primit mai reinut


dect Rolf, mi s-a prut mai cald.
Bun gsit i bun venit, ne-a urat ea, apoi a
ntors puin capul i ne-a aruncat o privire
piezi din ochii ei negri.
Un zmbet scurt i-a luminat faa, dei a
ncercat s i-l ascund. Sttea lng Rolf. Pe
ct de voinic era el, pe att de fragil era ea. i-a
dat la o parte prul scurt i lucios de pe fa.
Intrai i mncai cu noi, ne-a invitat.
Dup aceea, mergem la o plimbare, s gsim
un loc numai bun pe care s-i cldim vizuina, a
propus Rolf categoric i direct, ca de obicei. A
aruncat o privire la cerul nnorat printre
coroanele copacilor din pdure. Vine iarna. Prost
ai fost c ai ntrziat atta.
i, uite-aa, m-am alturat celor druii cu
Har care triau departe de Crowsneck. Erau
locuitori ai pdurii, mergeau la trg numai
pentru lucrurile pe care nu i le puteau
confeciona singuri, i fereau magia de trgovei,
pentru c a avea Har nsemna a-i chema la u
clul cu funia i sabia. Nu c Rolf, Holly sau
ceilali i-ar fi zis unii altora mnjii cu Har. Aa
323

i numeau doar cei care i urau, i se temeau de


magia animalelor; erau vorbe de ocar, care
trimiteau la spnzurtoare. Oamenii cu Har i
ziceau Snge Strvechi i-i comptimeau pe
aceia care, nscui n mijlocul lor, nu se puteau
lega de un animal cu mintea i cu sufletul, aa
cum oamenii obinuii i comptimesc pe copiii
nscui orbi sau surzi.
Cei cu Snge Strvechi nu era muli la numr;
doar vreo cinci familii, risipite n pdurile din
jurul trgului Crowsneck. Din cauza persecuiei,
nvaser s nu locuiasc prea aproape unii de
alii. Se recunoteau reciproc i asta le era
suficient ca s se considere o comunitate.
Familiile cu Snge Strvechi practicau de obicei
meserii solitare, care le permiteau s triasc
separat de restul lumii, dar destul de aproape de
o localitate ca s fac trocuri i s se bucure de
avantajele ei. Erau tietori de lemne sau vntori
de animale cu blan. O familie locuia cu vidrele
ei lng un mal argilos i lucrau produse
ceramice deosebit de frumoase. Un btrn
mprietenit cu un mistre tria bine de pe urma
banilor primii de la trgoveii mai bogai pe
324

trufele pe care le scotea din pmnt. Una peste


alta, alctuiau o comunitate panic, de ini
care se mpcaser cu gndul c aparineau
lumii naturale, fr urm de dispre. ns nu se
putea spune c simeau la fel despre oameni n
general. Am auzit i-am simit din partea lor c i
dezaprob pe cei care triau nghesuii la ora i
considerau animalele slugi ori le ineau numai
pentru companie creaturi proaste. De
asemenea, i dispreuiau pe semenii lor cu Snge
Strvechi care locuiau printre oamenii obinuii
i-i renegau magia. Deseori s-a presupus c i
eu m trag dintr-o asemenea familie i mi-a fost
destul de greu s-i conving c nu aveau dreptate,
fr s dezvlui tot adevrul despre mine.
i ai reuit? m-a ntreb bufonul cu glas
sczut.
Am avut senzaia tulburtoare c m ntreab
tocmai pentru c tia c nu reuisem. Am oftat.
A fost cea mai grea ncercare pentru mine.
n lunile pe care le-am petrecut acolo, m-am
ntrebat dac nu cumva fcusem o mare greeal
revenind printre ei. Cu ani nainte, cnd i-am
cunoscut ntia oar, Rolf i Holly tiau c m
325

cheam Fitz. i c l uram pe Regal. tiind


acestea, nu mai aveau de fcut dect un pas
pn la a-i da seama c sunt Fitz, bastardul cu
Har. Rolf l-a i fcut, am tiut, pentru c a
ncercat s vorbeasc cu mine despre asta ntr-o
zi. I-am spus fr ezitare c se nal, c era o
coinciden nefericit, i de nume, i de faptul c
eram druit cu Har, coinciden din cauza creia
ndurasem multe necazuri n via. M-am
exprimat att de categoric, c pn i el, cu firea
lui aspr, a neles c n-avea s m conving s
recunosc. Am minit, iar el tia c mint, dar i-am
spus foarte clar c acela era adevrul despre noi,
aa c, pn la urm, a lsat-o balt. Holly, sunt
convins, tia la fel de multe ca el, dar nu mi-a
spus nimic, niciodat. Ceilali membri ai
comunitii nu cred c i-au dat seama de
adevr. M-am prezentat drept Tom, i aa m i
strigau, chiar i Rolf i Holly. Fitz, m-am rugat
eu, avea s rmn mort i ngropat.
Deci tiau adevrul, i-a confirmat bufonul
suspiciunea. Cel puin oamenii din acel grup
tiau c Fitz, bastardul lui Chivalry, nu murise.
326

Am ridicat din umeri. M miram c vechea


porecl m durea la fel de tare, chiar rostit de
el. Sigur trecusem peste asta, nu? Odat, m
gndisem i eu la mine doar ca la bastardul.
Dar depisem momentul demult, dndu-mi
seama c omul e aa cum se modeleaz singur,
nu aa cum s-a nscut. Mi-am adus aminte ct
de
nedumerit
se
artase
vrjitoareatmduitoare de palmele mele, att de diferite
ntre ele. Am rezistat tentaiei de-a mi le studia.
n schimb, am mai turnat ceai din scoar de
spiridu i mie, i bufonului. Dup aceea, m-am
ridicat i-am cutat n cmar ceva care s-mi
alunge gustul amar. Am luat rachiul de
Sandsedge, dar l-am pus imediat napoi. n locul
lui, am luat ultima bucat de brnz, cam tare,
dar nc aromat, i jumtate de franzel. Nu
mncasem de la dejun. Acum, c m mai lsase
durerea de cap, mi se fcuse o foame de lup.
Bufonul avea i el poft de mncare, pentru c,
n timp ce eu tiam buci de brnz, el a tiat
pinea n felii groase.
Povestea mea atrna neterminat ntre noi. Am
oftat din nou.
327

Ori c tiau, ori c nu tiau adevrul despre


mine, n-am avut de ales, am fost nevoit s-l neg.
Ochi ntunecai i cu mine aveam nevoie de
cunotinele lor. Numai ei ne puteau arta ceea
ce trebuia s nvm.
Bufonul m-a aprobat i-a mucat din brnza
pe care i-o pusese pe pine. Atepta s
continui.
Cuvintele s-au lsat rostite cu ncetineal. Numi plcea s rememorez anul petrecut acolo.
Totui, am nvat multe atunci, nu doar de la
Rolf, care se ocupa n mod special de noi, ci pur
i simplu trind n mijlocul celor cu Snge
Strvechi.
Rolf nu era un dascl grozav. Se enerva i-i
pierdea repede rbdarea, mai ales la ora mesei.
Era nclinat s-mi dea palme uoare i s-i
mrie nemulumirea, uneori chiar s-i urle
frustrarea provocat de un elev mai ncet la
minte. Pur i simplu nu putea pricepe c eram
complet netiutor cnd venea vorba de modul de
via i obiceiurile Sngelui Strvechi. Cred c,
dup aprecierea lui, eram la fel de nemanierat ca
un copil care voia s fie obraznic. Conversaiile
328

mele sonore cu Ochi ntunecai deranjau


vntoarea altor tovari legai ntre ei prin Har.
Nu tiuserm c trebuie s ne anunm prezena
prin Har dac ne schimbm teritoriul. Ct
sttusem la Buckkeep, habar nu avusesem c
oamenii cu Har formeaz o comunitate, cu att
mai puin c aveau obiceiuri proprii.
Stai puin, m ntrerupse bufonul. Din
spusele tale, neleg c cei druii cu Har pot
face schimb de gnduri unul cu altul, aa cum
fac i cei pricepui la Meteug.
Prea foarte entuziasmat de idee.
Nu-i aa, am spus, cltinnd din cap. mi
dau seama dac cineva cu Har vorbete cu
animalul su dac sunt neateni i discut
liber, cum eram cndva i eu cu Ochi ntunecai.
Adic mi dau seama c e folosit Harul, dei nu
iau parte la gndurile celor care discut prin
mijlocirea lui. E ca zumzetul unei coarde de
harp. Am zmbit amar. Aa m inea Burrich
sub supraveghere, ca s fie sigur c nu m
folosesc de Har, odat ce aflase c l am. i
ridica propriile ziduri n faa lui. Nu-l ntrebuina
i ncerca s se fereasc de animalele care-i
329

ntindeau mintea spre el. Mult timp, din cauza


asta nu i-a dat seama c eu l folosesc. i
nlase ziduri n minte, ziduri ca acelea
mpotriv Meteugului, pe care nvasem i eu
s le ridic de la Verity. Dar, odat ce i-a dat
seama de Harul meu, cred c le-a cobort ca s
m poat supraveghea. Am fcut o scurt pauz,
vznd expresia nedumerit a bufonului.
nelegi?
Nu chiar. Dar e destul ca s te pot urmri.
Vrei s zici c poi auzi cum vorbete un animal
cu omul de care e legat?
Am cltinat iari din cap, reinndu-mi cu
greu rsul la privirea lui perplex.
Mie mi se pare un lucru foarte natural, e
greu s-l exprim n cuvinte. M-am gndit puin.
nchipuie-i c noi doi avem o limb a noastr,
pe care numai noi doi o putem nelege.
Poate c i avem, remarc el, cu un zmbet.
Gndurile pe care le mpart cu Ochi
ntunecai, m-am ncpnat eu cu explicaiile,
nu le nelege niciun alt om care ne aude
comunicnd prin Har. Limba aceea a fost
dintotdeauna doar a noastr, ns Rolf ne-a
330

nvat s ne ndreptm gndurile numai i


numai unul ctre cellalt, n loc s ne strigm
Harul pretutindeni. Un alt om druit cu Har near simi prezena dac ne-ar asculta intenionat,
dar, n general, conversaia noastr se mpletete
acum cu toate oaptele transmise prin Har n
restul lumii.
Bufonul se ncrunt.
Deci numai Ochi ntunecai poate vorbi cu
tine?
Ochi ntunecai mi vorbete foarte clar.
Cteodat, o alt creatur, de care nu sunt legat,
mi mprtete gndurile ei, dar mi-e greu s le
neleg; e ca i cum ai ncerca s comunici cu
cineva care vorbete o limb strin, chiar
asemntoare cu a ta. Dai din mini i ridici
vocea, repetnd cuvinte i gesturi. El pricepe, n
mare, ce vrei s zici, dar nu i amnuntele. Mam oprit din nou, s m gndesc puin. Cred c
e mai uor dac animalul e legat cu Harul de un
om. Ursoaica lui Rolf mi-a vorbit o dat. i un
dihor. Iar ntre Ochi ntunecai i Burrich
Trebuie s fi fost ciudat de umilitor pentru
Burrich, dar l-a lsat pe Ochi ntunecai s-i
331

vorbeasc atunci cnd eu eram n celula unde


m aruncase Regal. N-au comunicat perfect,
ns destul ct s pun amndoi la cale un plan
ca s m salveze.
M-am pierdut o vreme n amintirea aceea, apoi
am revenit la povestea mea.
Rolf m-a nvat principalele maniere ale
celor cu Snge Strvechi, dar nu cu blndee;
dorea la fel de mult s ne pedepseasc i nainte
de-a ne da seama c greim, i dup aceea. Ochi
ntunecai era mai ngduitor cu el, fiind,
probabil, mai nclinat s accepte ideea de
ierarhie n hait. Pentru mine cred c a fost mai
greu s nv de la Rolf, pentru c m
obinuisem s am demnitatea unui adult. Dac
a fi ajuns la el mai de tnr, poate c i-a fi
tolerat mai mult metoda aspr de a preda.
Experienele mele din anii trecui m nvaser
s devin violent n faa celor care se poart
agresiv cu mine. Cred c prima oar cnd m-am
roit la el, dup ce-a strigat la mine din cauz
c greisem, l-am ocat. S-a purtat distant cu
mine toat ziua, iar eu am priceput c trebuia s
m supun manierei lui dure dac voiam s nv
332

de la el. Aa c m-am supus, dar aveam impresia


c trebuia s nv nc o dat s-mi stpnesc
firea. De fapt, deseori am fost obligat s-mi
nbu furia. Din cauz c Rolf se dovedea
nerbdtor cu ncetineala mea, eram la fel de
frustrat pe ct de uimit era el n faa gndirii
mele de om. n zilele lui cele mai rele, mi
aducea aminte de Galen, maestrul Meteugului,
i prea la fel de ngust la minte i de crud ca el
atunci cnd mi reproa c primisem o educaie
ct se poate de proast printre cei lipsii de Har.
M enerva c vorbea urt de cei pe care i
consideram ai mei. tiam ns c m credea un
om suspicios i nedemn de ncredere, care nu-i
cobora niciodat complet barierele n faa lui. Eadevrat, am ascuns multe de el. Mi-a cerut s-i
spun cum am crescut, ce mi amintesc despre
prinii mei, cnd am simit pentru prima oar
Harul prinznd via n mine. Niciunul din
rspunsurile mele laconice nu l-a mulumit, ns
nu puteam s-i dau amnunte fr s trdez din
cine m trag i cine fusesem. Puinul pe care i lam dezvluit l-a enervat att de mult, nct sunt
convins c o istorisire mai detaliat l-ar fi
333

dezgustat. A ncuviinat faptul c Burrich m


mpiedicase s m leg cu Harul de un animal
cnd eram prea mic, dar a condamnat toate
motivele pentru care o fcuse. ns faptul c eu
tot am reuit s m apropii de Faur, n ciuda
vigilenei lui Burrich, l-a convins c am o fire
neltoare. Repeta ntruna c nu fusesem
educat cum se cuvine n copilrie i c din cauza
asta avusesem attea probleme n a-mi gsi
Harul. Mi-a amintit nc o dat de Galen, care-l
dispreuia pe bastard pentru c ncerca s nvee
Meteugul, considerat magia regilor. Ajuns, n
sfrit, n mijlocul unor oameni care, sperasem
eu, m vor accepta, m-am pomenit din nou c
nu sunt nici n car, nici n cru. Dac m
plngeam lui Ochi ntunecai de tratamentul pe
care ni-l aplica Rolf, acesta din urm se rstea la
mine, zicndu-mi s termin cu smiorciala i s
m strduiesc s nv mai bine.
Ochi ntunecai prindea mai repede dect mine
i deseori el era acela care, pn la urm, m
ajuta s neleg ceea ce Rolf nu reuise s-mi
explice cu nervi. Lupul simea i mai acut dect
mine ct de mult l comptimea Rolf, ns nu
334

reaciona bine la asta, pentru c mila lui Rolf se


baza pe ideea c eu nu m purtasem cu Ochi
ntunecai aa cum ar fi trebuit. A neles greit,
c eu fusesem aproape un adult, iar lupul doar
un pui cnd ne-am legat. M dojenea n repetate
rnduri c nu-l tratez pe Ochi ntunecai ca pe
un egal, lucru pe care l-am contrazis amndoi.
Prima ciocnire dintre mine i Rolf s-a petrecut
atunci cnd ne pregteam adpostul pentru
iarn. Am ales un loc aproape de casa lui i-a lui
Holly, dar suficient de departe ca s nu ne
deranjm unii pe alii. n prima zi, am nceput s
cldesc coliba, iar Ochi ntunecai s-a dus la
vntoare. Cnd a trecut Rolf pe acolo, m-a
certat c-l oblig pe lup s triasc ntr-o locuin
tipic omeneasc. Coliba lui era o peter
natural spat n coasta dealului i era astfel
conceput, nct s fie i cas de oameni, i
vizuin de urs. A insistat ca Ochi ntunecai si sape un brlog n deal, iar eu s ridic coliba
astfel nct s-l cuprind i pe el. Cnd m-am
consultat cu Ochi ntunecai, mi-a replicat c se
obinuise de mic cu locuinele oamenilor i nu
vedea niciun motiv pentru care eu s nu
335

construiesc un adpost confortabil pentru


amndoi. Dar cnd i-am spus lui Rolf acestea,
i-a vrsat toat mnia asupra noastr, zicndui lui Ochi ntunecai c nu gsea nimic amuzant
n faptul c-i trda natura de animal numai
pentru confortul partenerului su egoist. Era
att de departe de ceea ce simeam amndoi,
nct n-a lipsit mult s plecm de la Crowsneck
atunci. Ochi ntunecai a fost cel care a hotrt
c trebuie s rmnem i s nvm. Am
respectat ndrumrile lui Rolf: Ochi ntunecai
i-a spat o vizuin, iar eu am ridicat coliba la
gura ei. Lupul petrecea foarte puin timp n
brlog, prefernd cldura focului meu, ns Rolf
n-a aflat niciodat.
Multe din conflictele mele cu Rolf aveau
aceleai rdcini. l considera pe Ochi ntunecai
prea umanizat i cltina din cap, nemulumit c
eu aveam prea puin din lup n mine. n acelai
timp, ne-a prevenit pe amndoi c eram mult
prea apropiai unul de altul, c nu exista loc n
care, dac-l simte pe unul, s nu-l simt i pe
cellalt. Poate c lucrul cel mai important pe
care l-am nvat de la Rolf a fost s ne separm.
336

Prin mine, Rolf i-a transmis lui Ochi ntunecai


ideea c fiecare dintre noi avea nevoie de
intimitate n momente precum mperecherea sau
suferina. Eu nu fusesem n stare s-l conving
pe lup de necesitatea separrii noastre n
asemenea momente. i de data asta, Ochi
ntunecai a nvat mai repede i mai bine dect
mine. Cnd voia, se ascundea perfect de
simurile mele. Nu-mi plcea senzaia de a sta
izolat de el. Parc-mi lipsea o jumtate, uneori
chiar mai mult. Totui, am neles amndoi c
aa e nelept i ne-am strduit s facem
progrese n privina aceea. Dar, orict de
mulumii eram noi de progresul fcut, Rolf se
ncpna s ne spun c, i atunci cnd ne
separam, eram att de strns legai, nct
niciunul nu-i mai ddea seama de asta. Cnd
am ridicat din umeri n semn c faptul mi se
prea neimportant, a luat foc.
i cnd unul din voi o s moar, ce-o s fie?
Moartea ne ateapt pe toi, mai devreme sau
mai trziu, i n-o putem nela. Dou suflete nu
pot locui ntr-un corp prea mult vreme; unul
din ele sigur va prelua controlul, iar cellalt va
337

ajunge o umbr. E o cruzime, indiferent care


dintre ele se dovedete mai puternic. Din acest
motiv, tradiia Sngelui Strvechi se ferete s
in cu dinii de via.
n acest punct, Rolf s-a ncruntat la mine ct a
putut. Bnuia oare c pclisem deja moartea n
felul acela? N-avea cum, m-am asigurat. I-am
rspuns cu o privire nevinovat, dar el i-a
mpreunat din nou, amenintor, sprncenele
negre.
Orice fiin, dac i-a sosit ceasul, moare. E
mpotriva naturii s-i prelungeti viaa. Totui,
numai Sngele Strvechi tie ct e de greu cnd
moartea separ dou suflete unite. Aa e i
normal. Dar ele trebuie s fie n stare s se
despart cnd vine vremea.
A micat amenintor din sprncenele-i
apropiate. Ochi ntunecai i cu mine czusem
pe gnduri. Pn i Rolf i-a dat seama ct de
mult ne tulbura ideea. Ne-a vorbit n continuare
cu glas hotrt, dar puin mai blnd.
Obiceiul nostru nu e crud, cel puin nu mai
crud dect trebuie. Exist o cale de-a pstra n
amintire ceea ce au mprit. O cale de-a pstra
338

vocea nelepciunii i dragostea din inima


celuilalt.
Adic un partener poate tri mai departe
prin cellalt? am ntrebat, nedumerit.
Rolf mi-a aruncat o privire dezgustat.
Nu. Tocmai i-am explicat, nu aa se
procedeaz. Cnd vine vremea s mori, trebuie
s te separi de partenerul tu i s te stingi, nu
s caui s trieti mai departe pe seama lui.
Ochi ntunecai a scos un geamt slab. Era la
fel de confuz ca mine. Rolf prea s recunoasc
faptul c ne nva o treab grea, pentru c a
fcut o pauz scurt i s-a scrpinat n barb.
Cam aa stau lucrurile: mama mea e
demult oale i ulcele, dar eu i acum mi
amintesc vocea ei cnd mi cnta cntece de
leagn sau mi atrgea atenia dac ncercam s
fac o prostie. nelegi?
Cred c da.
Acesta era un alt punct sensibil n relaia mea
cu Rolf. Nu voia s accepte c nu aveam amintiri
cu mama mea adevrat, dei mi petrecusem cu
ea primii ase ani de via. La rspunsul meu
lipsit de entuziasm, a mijit ochii.
339

Majoritatea oamenilor i amintesc, a


continuat el mai tare, de parc sunetul singur
m-ar fi putut convinge. i cu asta rmi cnd va
muri Ochi ntunecai. Sau cu asta va rmne el,
cnd vei muri tu.
Amintiri, am ncuviinat n oapt.
M tulbura numai gndul la moartea lupului.
Nu! a strigat Rolf. Nu doar amintiri. Oricine
poate avea amintiri. Dar ceea ce un partener
las n urm dup moarte e mai profund dect
amintirea. E o prezen. Nu mai triete n
mintea
celuilalt,
nu-i
mai
mprtete
gndurile, hotrrile i experienele. Pur i
simplu e acolo. n ateptare. Acum pricepi i
tu, m-a informat el brutal.
Nu, am vrut s-i spun, dar Ochi ntunecai s-a
proptit greu de piciorul meu, aa c m-am
rezumat s scot un sunet care ar fi putut
nsemna un rspuns afirmativ. n luna
urmtoare, Rolf ne-a inut lecii n stilul lui
grosolan, cerndu-ne s ne separm, apoi
lsndu-ne s ne refacem legtura, dar una
subire ct un fir de a. Eram total nemulumit.
Aveam convingerea c ceea ce facem e greit, c
340

astea nu puteau fi alinarea i fiinarea despre


care ne vorbise Rolf. Cnd mi-am exprimat
ndoiala, Rolf m-a surprins, aprobndu-m, dar
mi-a spus c eu i lupul tot eram prea apropiai,
c trebuia s ne separm i mai mult. L-am
ascultat i ne-am strduit din toate puterile, dar
am discutat ntre patru ochi despre ce aveam s
facem cnd murea unul din noi.
Nu ne-am dat glas ncpnrii, ns Rolf
sunt sigur c o sesiza. S-au strduit s ne
demonstreze c greim, iar exemplele pe care ni
le ddea erau de-a dreptul tulburtoare. Membrii
unei familii de Snge Strvechi, neglijeni,
lsaser nite rndunele s-i fac cuib n
streain casei. Copilul lor nu numai c le auzea
ciripiturile, dar i se uita cum vin i cum pleac.
i altceva nu fcea, nici acum, cnd avea treizeci
de ani. n oraul Buckkeep, oamenii ar fi zis c-i
un prostovan, i aa i era, dar cnd Rolf ne-a
cerut s-l cercetm mai atent cu Harul nostru,
am neles perfect de ce se purta aa. Biatul se
legase nu doar de o rndunic, ci de toate. Se
credea pasre, iar cnd se tvlea n rn i
341

flutura din mini, o fcea pentru c, n mintea


lui, aa era normal.
Aa se ntmpl cnd te legi prea de tnr
de un animal, a conchis Rolf pe un ton sever.
Ne-a mai artat o pereche, ns numai de la
distan. Intr-o diminea, devreme, cnd ceaa
acoperea vile, stteam pe burt la buza unei
vlcele. Nu scoteam niciun zgomot i nici nu
schimbam gnduri ntre noi. O cprioar alb
mergea agale prin cea, spre un iaz, clcnd nu
cu precauie de animal, ci cu graie de femeie.
tiam c partenerul ei trebuie s fie pe-aproape,
ascuns de pcl. Cprioara i-a plecat botul i-a
but cu nghiituri lungi i lenee din apa
rcoroas. Pe urm a ridicat ncet capul,
ndreptndu-i urechile mari n fa. Am clipit,
vrnd s-mi concentrez privirea asupra ei. Ochi
ntunecai a scos un mic scncet ntrebtor.
Rolf s-a sculat brusc, artndu-se plin de
dispre. A refuzat contactul cu rceal. I-am
simit dezgustul cnd s-a ndeprtat, dar am
rmas pe loc, cu ochii la cprioar. Probabil a
simit i ea strile contradictorii, pentru c ne-a
privit cu o ndrzneal deloc tipic pentru o
342

cprioar. M-a cuprins o ameeal ciudat. Am


mijit ochii, ncercnd s conving silueta din faa
mea s se transforme n cele dou fiine care, mi
spunea Harul meu, se aflau n ea.
n ucenicia mea, Chade m nvase mai multe
exerciii, ca s vd exact ceea ce-mi arat ochii,
nu ceea ce se ateapt mintea mea s vad. Cele
mai multe erau uoare: m uitam la nite fire
nclcite i trebuia s hotrsc dac sunt
nnodate sau doar atrn, ori la nite mnui
amestecate i trebuia s spun crora dintre ele le
lipsete perechea. Un truc mai special pe care
mi-l artase Chade era s scriu numele unei
culori cu cerneal de alt culoare, de exemplu,
s scriu rou cu litere albastre strlucitoare.
Ca s citesc o list astfel scris, rostind corect
cuvntul, i nu culoarea cernelii, avusesem
nevoie de mai mult concentrare dect m
ateptasem.
Aa c m-am frecat la ochi i, privind atent,
am vzut numai o cprioar. Femeia nu existase
dect n mintea mea, din cauza Harului. Practic,
ea nu era acolo. Prezena ei n cprioar mi-a
deformat simul cu care percepusem animalul.
343

M-am scuturat de percepia mea greit. Rolf ne


lsase n urm. Nedumerii, Ochi ntunecai i
cu mine am plecat n grab dup el, prsind
vlceaua ascuns de cea i iazul linitit. Dup
un timp, i dup ce ne-am ndeprtat bine de
ele, l-am ntrebat.
Ce-a fost asta?
S-a roit la mine, jignit de ignorana mea.
Ce-a fost asta? Voi doi, peste zece ani, dac
nu v corectai obiceiurile. I-ai vzut ochii! Nu
era o cprioar, ci o femeie n piele de cprioar.
Asta am vrut s vezi, ct de greit e, n ce
perversiune s-a transformat o legtur care ar fi
trebuit s se ntemeieze pe ncredere.
L-am privit n tcere, ateptnd. Cred c voia
s fiu de acord cu el, pentru c a scos un sunet
rguit, din adncul beregatei.
Era Delayna, femeia care a czut n Iazul
Marple. S-a spart gheaa i s-a necat cu dou
ierni n urm. Ar fi trebuit s moar chiar
atunci, dar s-a agat de Parela. Cprioara n-a
avut fie inima, fie puterea de-a i se opune. i
acum, iat-le, o cprioar cu minte i inim de
femeie, fr un gnd care s mai fie al ei. E
344

mpotriva firii. Cei ca Delayna sunt de vin


pentru c oamenii fr Har ne vorbesc de ru.
Din cauza ei vor s ne spnzure i s ne ard
deasupra apei. Femeia asta ar merita o
asemenea soart.
Am ntors capul, deranjat de vehemena lui.
Fusesem eu nsumi prea aproape de o asemenea
soart ca s cred c o merit cineva. Trupul mi
zcuse rece n mormnt zile ntregi ct Ochi
ntunecai i mprise corpul i viaa cu mine.
Eram sigur c Rolf bnuia ceva i m ntrebam
de ce continua s m nvee dac m dispreuia
att. De parc mi-ar fi citit gndurile, a adugat
cu asprime.
Dac nu e nvat, oricine greete. Dar,
odat educat, n-are nicio scuz s-i repete
greelile. Absolut niciuna.
S-a ntors i-a pornit n jos pe crare. Noi l-am
urmat. Ochi ntunecai nainta cu coada
eapn. Rolf bombnea pentru sine.
Lcomia lui Delayna le-a nenorocit pe
amndou. Parela nu mai duce o via de
cprioar. Nu se mperecheaz, nu face pui, iar
cnd va muri, va disprea pur i simplu, iar
345

Delayna, odat cu ea. N-a putut accepta moartea


ca femeie, dar nu vrea s accepte nici traiul de
cprioar. Cnd se aude chemarea cpriorilor, no las pe Parela s le rspund. Probabil i
nchipuie c e credincioas soului sau cine tie
ce alt prostie. Cnd va muri Parela i, odat cu
ea, i Delayna, ce vor fi ctigat amndou, n
afar de civa ani de via pe care niciuna din
ele nu o poate numi adevrat?
Nu-l puteam contrazice. Nedreptatea pe care o
percepusem mi trimitea fiori pe ira spinrii.
Totui, am reuit s recunosc n faa
bufonului, n sinea mea, m-am ntrebat dac, n
afar de cele dou, mai putea cineva nelege
hotrrea pe care o luaser. Dar dac, n ciuda
aparenelor, lor li se prea c era cea bun?
M-am oprit din povestit cteva momente.
Istoria lor m tulbura ntotdeauna. Dac Burrich
n-ar fi reuit s m readuc n propriul meu
trup din cel al lupului, am fi ajuns i noi doi ca
ele? Dac bufonul n-ar fi fost azi cu noi, oare
Ochi ntunecai i cu mine am sllui i acum
ntr-un singur corp? N-am dat glas gndurilor.
346

tiam c bufonul ar fi fcut deja schimbarea. Miam dres vocea i-am continuat.
Rolf ne-a nvat multe n anul ct am stat
cu el, ns chiar nsuindu-ne metodele magiei
pe care o mprteam, Ochi ntunecai i cu
mine n-am acceptat toate tradiiile celor cu
Snge Strvechi. Consideram c aveam tot
dreptul s aflm secretele pe care le aflaserm,
n virtutea faptului c eram nzestrai cu Har,
ns nu m simeam obligat s accept regulile pe
care voia s ni le impun Rolf. Poate c ar fi fost
mai nelept s m prefac, dar eram stul de
nelciune i de numeroasele minciuni care
trebuiau esute ca s-o susin. Aa c m-am
retras din lumea aceea, iar Ochi ntunecai a fost
de acord s se retrag odat cu mine. n
consecin, respectam comunitatea n snul
creia ne aflam, dar nu ne-am implicat niciodat
prea mult n vieile celor cu Snge Strvechi.
i s-a retras i Ochi ntunecai? m-a
ntrebat uor bufonul.
Am ncercat s nu m gndesc c ntrebarea
coninea i un dram de repro: nu cumva eu
347

fusesem cel care-l trsesem pe lup dup mine,


din egoism?
Simea la fel ca mine. Cunotinele despre
magia cu care eram druii din natere erau
datori s ni le explice. Iar cnd Rolf ne-a tratat
de parc ar fi fost doar o rsplat pe care urma
s-o primim numai dac nduram i jugul
regulilor lui Ei, asta se cheam excludere,
prietene.
Am aruncat un ochi la crlionii cenuii de
blan de pe pturile mele. Ochi ntunecai
dormea adnc, pltind preul interveniei mele n
corpul su.
Nu v-a ntins nimeni dintre cei de-acolo o
mn prieteneasc?
ntrebarea m-a adus napoi la povestea mea.
Am stat puin pe gnduri nainte de-a rspunde.
Holly a ncercat. Cred c m comptimea.
Era timid i retras din fire, aa cum eram i
eu. Mzriche i perechea lui i fcuser cuib
ntr-un copac nalt de pe panta dealului,
deasupra casei lui Rolf, i Holly nsi avea
obiceiul s stea ceasuri ntregi cocoat pe-o
platform mpletit, nu departe de cuib. Nu era
348

vorbrea, dar fcea gesturi de buntate; mi-a


dat, de pild, o saltea din penele rmase de la
victimele lui Mzriche. Am zmbit n sinea mea.
i mi-a artat multe feluri de-a m descurca
singur, pe care nu le nvasem cnd sttusem la
castelul din Buckkeep i se ngrijiser alii de
nevoile mele. E o adevrat plcere s faci pine
din aluat crescut. M-a nvat s gtesc i
altceva n afar de tocan nbuit i terciul lui
Burrich. Cnd am ajuns acolo, eram tot
zdrenuit. Holly mi-a cerut toate hainele, nu ca
s mi le crpeasc, ci ca s m nvee cum s le
ngrijesc. Stteam n preajma focului i nvam
s cos ciorapi fr s le fac glci, s rsucesc
manetele nainte de-a se roade
Am dat din cap, zmbind la amintirea acelor
clipe.
i, fr ndoial, Rolf era ncntat s vad
ct de des stteai aplecai unul ctre cellalt, cu
capetele apropiate
Am ghicit din tonul bufonului ceea ce voia s
afle, de fapt. i ddusem lui Rolf motive s fie
gelos i dumnos?
349

Am but i ultimele nghiituri de ceai amar i


m-am lsat pe sptarul scaunului. M
cuprindea sentimentul obinuit de deprimare
din cauza scoarei de spiridu.
N-a fost cazul, bufonule. N-ai dect s rzi,
dac vrei, dar eu am avut impresia c mi-am
gsit mai degrab o mam. Nu c Holly ar fi fost
mult mai n vrst dect mine, ns era blajin,
ngduitoare i-mi voia binele. Dar mi-am dres
iar vocea ai dreptate.
Rolf era gelos, dei n-a spus-o niciodat. Cnd
venea n cas din frigul de-afar i-l gsea pe
Ochi ntunecai trntit n faa cminului, iar pe
mine cu degetele nclcite n firele pe care urma
s le mpleteasc Holly, i gsea imediat altceva
de fcut nevestei sale. Nu se purta urt cu ea,
dar se strduia se demonstreze c era femeia lui.
Holly nu mi-a spus nimic despre asta niciodat,
dar, ntr-un fel, cred c se purta aa intenionat,
ca s-i aduc aminte c, indiferent de ct de
muli ani erau mpreun, ea tot avea viaa i
voina ei. Dar n-a ncercat niciodat s-i pun
gelozia la grea ncercare.
350

De fapt, pe la sfritul iernii, a ncercat s m


aduc n snul comunitii Sngelui Strvechi.
La invitaia ei, au venit prieteni n vizit, iar ea sa strduit s m prezinte tuturor. Mai multe
familii aveau fete de mritat care veneau cel mai
des atunci cnd eram i eu invitat la mas de
Rolf i Holly. Rolf bea, rdea i devenea expansiv
cnd avea musafiri i se vedea de la o pot ct i
plceau asemenea ocazii. A remarcat n repetate
rnduri c era cea mai fericit iarn de muli ani
ncoace. Am dedus c Holly nu inea prea des
casa deschis pentru atia musafiri. Totui, nu
fcea eforturi evidente s-mi gseasc o tovar
de via. Era clar c o considera pe Twinet
perfect pentru mine. Twinet avea doar civa
ani mai muli dect mine, era nalt, brunet, cu
ochi albatri. Animalul ei era o cioar la fel de
vesel i de pus pe nzdrvnii ca ea. Ne-am
mprietenit, dar inima mea nu era pregtit
pentru mai mult. Cred c tatlui ei i displcea
lipsa mea de ardoare mai mult dect ei, pentru
c a fcut cteva comentarii chibzuite, sugernd
c o femeie nu ateapt la nesfrit. Eu ns am
simit c Twinet nu era att de dornic s-i
351

gseasc o pereche pe ct i nchipuiau prinii


ei. Am rmas prieteni toat primvara i
toamna. Ollie, tatl ei, brfind cu Rolf, mi-a
precipitat plecarea din mijlocul comunitii cu
Snge Strvechi de la Crowsneck. i spusese
fiicei lui c ori nu se mai ntlnea cu mine, ori
m presa s-mi declar inteniile. Ca rspuns,
Twinet i exprimase clar propria dorin, aceea
de-a nu lua de brbat pe cineva cu care nu m
potrivesc, cu att mai puin pe unul ca el, mult
mai crud dect mine i ca vrst, i la suflet. De
dragul de-a avea nepoi, m-ai pune s mpart
patul cu cineva crescut printre cei fr Har i
ptat de sngele neamului Farseer.
Vorbele ei mi-au ajuns la urechi nu prin Rolf,
ci prin Holly. Mi le-a spus cu blndee, cu ochii
plecai, ruinat parc s rosteasc asemenea
zvonuri. Dar, cnd a ridicat privirea spre mine,
ateptnd, cu calm i buntate, s le neg,
minciunile pe care le pregtisem dinainte mi-au
murit pe buze. Cu glas linitit, i-am mulumit c
mi-a dezvluit sentimentele lui Twinet fa de
mine i i-am spus c mi-a dat mult de gndit.
Rolf nu era de fa. Venisem la ei s mprumut
352

securea, fiindc vara se taie lemnele pentru


iarn. Am plecat fr s-o mai cer, nelegnd de
ndat, i eu, i Ochi ntunecai, c nu aveam s
ne petrecem iama printre cei cu Snge Strvechi.
nainte de rsritul lunii, lupul i cu mine lsam
a doua oar n urm ducatul Buck. Am sperat ca
plecarea noastr neateptat s fie considerat
consecina unei tentative nereuite a unui
brbat de-a face curte unei fete, i nu fuga lui
din faa celor ce-l recunoscuser n el pe
Bastard.
S-a lsat linitea. Bufonul tia, cred, c
ddusem glas n faa lui celei mai statornice
dintre temerile mele. Cei cu Snge Strvechi
tiau cine sunt i cum m cheam, iar asta i
fcea mai puternici dect mine. Ceea ce n-am
vrut s recunosc niciodat fa de Starling am
recunoscut fa de bufon. Oamenii care nu te
iubesc nu trebuie s aib atta putere asupra ta.
Totui, ei o aveau, iar eu nu puteam face nimic.
Am locuit singur i separat de oamenii cu Snge
Strvechi, dar nicio clip nu s-a scurs fr s-mi
dau seama, ct de vag, c eram vulnerabil n
relaia cu ei. Am vrut s-i spun bufonului
353

povestea despre menestrelul de la Festivalul


Primverii, pe care o auzisem de la Starling. Mai
trziu, mi-am promis. Mai trziu. Parc voiam s
ascund un pericol de mine nsumi. Dintr-odat,
m-am simit posac i acru. Am ridicat capul i lam vzut pe bufon cu ochii pironii pe faa mea.
Scoara de spiridu e de vin, mi-a spus el
linitit.
Scoara de spiridu, am recunoscut, nervos,
dar nu m-am putut convinge c valul de
dezndejde care m sclda era doar efectul
leacului.
Nu cumva era de vin i viaa mea fr de
rost?
Bufonul s-a ridicat i-a nceput s patruleze
agitat prin odaie, de la u la cmin i de la
cmin la fereastr de dou ori, apoi de-acolo la
dulapul de vase. A luat rachiul i dou cni i lea pus pe mas. Prea o idee la fel de bun ca
oricare alta. L-am urmrit cum toarn butura
n cni.
Am but agale, pn cnd seara s-a fcut
noapte. A venit rndul bufonului s vorbeasc.
Cred c ncerca s fie amuzant i s m
354

nveseleasc, dar moralul lui prea s fie la fel de


sczut ca al meu. De la glume cu negustori din
Bingtown a trecut la o poveste cumplit cu erpide-mare, care se transformau din cocon n
dragoni. Cnd l-am ntrebat cum se fcea c nu
vzusem i eu asemenea dragoni, a cltinat din
cap.
Sunt cam pipernicii. Ies din cocon pe la
sfritul primverii, slabi i alungii, ca nite
pisoi nscui prea devreme. Mai au timp s
ajung la maturitate, dar, acum, bietelor creaturi
le e ruine de fragilitatea lor. Nici mcar pentru
ei nu pot s vneze.
mi aduc aminte foarte bine de expresia de
vinovie din privirea lui. M-a sfredelit cu ochii
lui aurii.
S fie vina mea? a ntrebat ncet i fr rost,
la sfritul povetii. M-am ataat de cine nu
trebuia?
i-a umplut cana i-a but tot rachiul dintr-o
nghiitur, hotrt, ca Burrich cnd avea toane.
Nu-mi aduc aminte cnd ne-am dus la culcare,
doar c am zcut ntins, cu braele aruncate
peste lupul meu adormit, urmrindu-l ameit pe
355

bufon. Scosese un instrument caraghios, care


avea numai trei strune. S-a aezat n faa focului
i s-a pus pe zdrngnit, scond note piigiate
pe care le ndulcea cu vorbele unui cntec trist,
ntr-o limb strin. Mi-am dus degetele la
ncheietur. Pe ntuneric, l-am simit prezent i
n urmele acelea. Nu s-a ntors spre mine, dar
simurile noastre au surprins ceva atrnnd
ntre noi. Vocea lui mi rsuna tot mai limpede n
urechi. tiam c intona cntecul unui exilat care
se topete de dorul meleagurilor natale.

356

Capitolul IX
REGRETELE MORTULUI
Se spune deseori c Meteugul este magia
motenit a dinastiei Farseer i, dup cte se
pare, curge cu predilecie n venele celor nscui n
acest neam. Totui, n cele ase Ducate se cunosc
cazuri n care aceast aptitudine este latent. Pe
vremea regilor de demult, maestrul Meteugului
care-l slujea pe regele Farseer la Buckkeep cuta
n mod regulat tineri cu nclinaie pentru
asemenea magie. Acetia erau adui la
Buckkeep, instruii, dac dovedeau mult talent, i
ncurajai s formeze grupuri: cete de cte ase
tineri se alegeau ntre ei i-l slujeau pe rege dup
cum era nevoie. Dei informaiile despre grupurile
acestea sunt foarte puine, ca i cnd
manuscrisele despre ele ar fi fost distruse
intenionat, tradiia oral spune c rareori existau
mai mult de dou sau trei deodat i c cei foarte
pricepui la Meteug erau i mai rari. Metoda pe
care o ntrebuinau maetrii pentru a-i descoperi
357

pe copiii cu nclinaie pentru Meteug s-a pierdut


n timp. Regele Bounty, tatl regelui Shrewd, a
ntrerupt practica formrii grupurilor, creznd,
poate, c restrngnd cunotinele despre
Meteug exclusiv la prini i prinese, va crete
puterea celor care tiu s-l ntrebuineze. Aa s-a
fcut c, pe vremea lui Shrewd, cnd rzboiul a
cuprins rmurile celor ase Ducate, nu existau
grupuri de tineri pricepui la Meteug care s
ajute dinastia Farseer s protejeze regatul.
M-am trezit n toiul nopii tresrind. Malta.
Lsasem iapa bufonului priponit pe deal.
Poneiul venea singur acas i probabil intrase
deja n opron, dar iapa o uitasem acolo toat
ziua, fr o pictur de ap.
Nu-mi rmnea de fcut dect un singur
lucru. M-am sculat n linite i-am ieit din
colib fr s nchid ua dup mine, nu cumva
s-l trezesc pe bufon. Nu m-a simit nici lupul
cnd am pit singur pe ntuneric. M-am oprit
scurt la opron. Aa cum bnuisem, poneiul se
ntorsese. L-am mngiat uor cu Harul.
Dormea. L-am lsat n pace.
358

Am urcat dealul spre locul unde priponisem


iapa, bucuros c nu mergeam prin bezna unei
nopi de iarn. Stelele i luna plin mi se preau
foarte aproape de pmnt. Totui, crarea cu
care eram obinuit mi era cluz mai bun
dect propriii mei ochi. Cnd am ajuns la ea,
Malta m-a mustrat cu un fornit. Am desfcut
priponul i-am cobort-o de pe deal. Acolo unde
prul, n drum spre mare, se intersecta cu
poteca noastr, m-am oprit i-am lsat-o s se
adape.
Era o noapte de var superb. n aerul rcoros,
zumzetul insectelor acompania lipitul iepei. Miam lsat privirea s colinde liber, bucurndum din plin de frumuseea nopii. ntunericul
ascundea culorile ierbii i-ale copacilor, dar, cine
tie cum, umbrele lor nemicate, negre-cenuii,
ddeau peisajului o not de obscuritate.
Umezeala din aer trezea toate miresmele verii,
adormite peste zi. Am deschis gura i-am
inspirat adnc, gustnd din plin noaptea. M-am
predat simurilor, uitnd de grijile lumeti,
savurnd clipa i lsnd-o s m nvluie,
359

etern. Harul mi s-a desfurat i am devenit


una cu splendoarea nopii.
Harul aduce cu sine i euforie. Seamn, dar
se i deosebete de Meteug. Cnd i foloseti
Harul, devii contient de tot ce-i viu n jurul tu.
Nu numai c simeam freamtul iepei lng
mine, ci deslueam i formele miriadelor de
insecte care slluiau n iarb, i fora din
stejarul nalt ce-i ridica braele ntre mine i
lun. Puin mai sus, pe deal, un iepure ghemuit
sttea nemicat printre firele verzi. I-am
surprins prezena vag nu ca pe-o frntur de
via dintr-un loc anume, ci ca pe timbrul
distinct al unui singur glas rsunnd dintre
zecile de voci dintr-o pia aglomerat. Mai
presus de toate, am simit legtura mea fizic cu
tot ceea ce era viu pe lume. Aveam dreptul s fiu
acolo. Fceam parte din noaptea aceea de var,
ca toate insectele sau apa care-mi susura la
picioare. Cred c magia strveche a Harului i
trage seva tocmai din recunoaterea unui lucru:
aparinem unei lumi, nimic mai mult, dar sigur
nu nsemnm mai puin dect iepurele acela
pitit n iarb.
360

Justeea armoniei cu lumea m-a scldat ca un


val menit s spele foamea meschin de Meteug
care-mi mnjise sufletul mai devreme. Am mai
inspirat o dat adnc, apoi am expirat aerul ca
i cnd mi-a fi dat ultima suflare, dorindu-mi
s fac parte din noaptea aceea frumoas i
curat.
Privirea mi-a tremurat, am vzut dublu, apoi
privirea mi s-a limpezit din nou. Pre de-o clip,
n-am mai fost eu nsumi, n-am mai stat pe deal,
lng coliba mea, i n-am mai fost singur.
Eram din nou copil, scpat dintre zidurile de
piatr i din aternuturile ncurcate. Fugeam ca
glonul pe o pune presrat cu smocuri de
buruieni nepscute, ncercnd zadarnic s in
pasul cu tovara mea. Era frumoas precum
cerul nstelat, iar blana ei armie lucea ca
smluit prin ntuneric. Se mica pe nevzute,
asemenea nopii. Am urmat-o, dar nu din ochi,
ci cu Harul care ne unea. Eram ameit de
dragoste pentru ea i pentru noaptea care ne
nconjura, beat de vrtejul n care m prinsese
libertatea nestvilit. tiam c trebuia s m
ntorc nainte de rsritul soarelui. Iar ea tia, la
361

fel de bine, c nu trebuia s ne ntoarcem, c nu


exista clip mai potrivit dect aceea pentru a
evada.
n secunda urmtoare, vraja se destrmase.
Noaptea nc fremta i m atrgea n mrejele ei,
dar acum eram brbat, i nu un biat pierdut n
farmecul primei legturi a Harului su. Nu tiu
a cui minte o atinsesem, nici unde erau cei doi,
nici de ce ni se mpletise contiina pn la
contopire. M-am ntrebat dac biatul m
percepuse la fel de intens cum l percepusem eu.
Nu avea importan. Oriunde s-ar fi aflat, oricine
ar fi fost, le-am urat s fie fericii n fuga lor
nocturn. Speram ca legtura lor s dinuie i
s fie la fel de trainic precum oasele lor tinere.
Am simit cpstrul micndu-se. Malta i
astmprase setea i nu voia s stea pe loc, n
timp ce insectele se osptau din pielea ei. Mi-am
dat seama c i trupul meu cald atrsese un roi
de nari. Iapa a scuturat din coad, eu am
fluturat din mn n jurul capului, apoi am
pornit-o amndoi n josul dealului. Am dus-o n
grajd, iar eu m-am strecurat discret n colib, cu
gnd s m odihnesc n patul meu n ce mai
362

rmsese din noapte. Ochi ntunecai ocupa mai


mult de jumtate din pat, dar nu m-a deranjat.
M-am ntins i eu lng el, cu mna pe coastele
lui. Btaia inimii lui i pieptul care-i urca i
cobora n ritmul respiraiei m alinau mai mult
dect un cntec de leagn. Cnd am nchis ochii,
m-am simit att de linitit, cum nu mai fusesem
de sptmni bune.
A doua zi, m-am trezit uor i devreme.
Escapada de pe deal se pare c m relaxase mai
bine dect somnul. Lupul ns nu se odihnise la
fel de bine. nc dormea un somn adnc,
tmduitor. M-a mustrat contiina din cauza
lui, dar am ignorat-o. Ceea ce i fcusem eu
inimii sale se vede c l sleise de puteri, dar mai
bine aa, dect s-l fi lsat s moar. I-am cedat
patul i l-am lsat s doarm.
Bufonul nu se afla prin preajm, dar ua era
deschis, semn c ieise. Am aprins un foc mic,
am pus la fiert apa de ceai, pe urm m-am
splat i m-am brbierit pe ndelete. Tocmai mi
aranjasem prul pe dup urechi cnd i-am auzit
paii pe prisp. A intrat cu un co cu ou pe
363

bra. Ridicnd spre el obrazul nc umed, s-a


oprit n loc. Un zmbet i s-a lit ncet pe fa.
Ia uite, e Fitz! Puin mai n vrst, dar tot
Fitz. Chiar m-am ntrebat cum ari pe sub
stufriul la.
M-am uitat n oglind.
Pi, nu m prea intereseaz cum art.
M-am strmbat la mine, apoi am ters cu
degetul un strop de snge. Ca de obicei, m
ciupisem chiar de cicatricea care-mi rmsese
din vremea petrecut n celula din Buckkeep.
Mulumesc, Regal.
Starling mi-a spus c art mult mai btrn
dect sunt. C m-a putea ntoarce la Buckkeep
fr teama de a fi recunoscut.
Bufonul scoase un scurt pufnet de dezgust,
punnd oule pe mas.
Ca ntotdeauna, Starling se nal de dou
ori. Dup ci ani ai trit i dup cte viei ai
avut, ari remarcabil de tnr. E-adevrat c
experiena
i
timpul
i-au
transformat
trsturile; oamenii care i-l amintesc pe biatul
Fitz nu l-ar recunoate n brbatul din tine.
364

Totui, unii dintre noi, prietene, te-ar recunoate


chiar dac ai fi biciuit i i s-ar da foc.
Iat un gnd linititor
Am lsat oglinda jos i m-am apucat s
pregtesc dejunul.
i s-a schimbat culoarea, am spus,
sprgnd ou ntr-un castron. Dar nu ari nici
mcar cu o zi mai btrn dect ultima dat cnd
te-am vzut.
Bufonul umplea ceainicul cu ap fierbinte.
Aa e neamul meu, mi explic el calm.
Trim mai mult, deci trecem prin via mai ncet.
M-am schimbat, Fitz, chiar dac tu nu observi
dect c am pielea de alt culoare. Cnd m-ai
vzut ultima oar, m apropiam de vrsta
maturitii. Tot felul de sentimente i idei se
nteau n mine, att de multe la numr, nct
abia m concentram pe ceea ce trebuia s fac.
Cnd mi aduc aminte cum m-am purtat, pn
i eu m scandalizez. Acum, te asigur, sunt mult
mai matur. tiu c toate au un timp i un loc al
lor i c ceea ce sunt destinat s fac e mai
important dect orice altceva mi-a dori.
365

Am turnat oule btute n tigaie i-am aezat-o


la marginea focului. Am vorbit ncet.
Cnd vorbeti n ghicitori, m exasperezi.
Dar, cnd ncerci s vorbeti despre tine pe
neles, m nspimni.
Un motiv n plus s nu vorbesc despre mine
deloc, exclam el cu fals bucurie. Ia s vedem,
ce avem de fcut azi?
Am amestecat oule i le-am mpins mai
aproape de foc. M-am gndit ce rspuns s-i
dau.
Nu tiu, i-am rspuns calm.
Tresri la schimbarea mea brusc de ton.
Fitz? Te simi bine?
Nici eu nu-mi puteam explica de ce mi se
schimbase dispoziia pe neateptate.
Dintr-odat, toate mi se par zadarnice. Cnd
tiam c Hap avea s fie aici pentru iarn, m
ngrijeam ntotdeauna de provizii pentru
amndoi. Grdina mea era pe un sfert din ct e
acum cnd a venit la mine, iar eu i Ochi
ntunecai vnam zilnic pentru carne. Dac nu
ne mergea bine la vntoare i rbdam o zidou, nu ni se prea mare lucru. Acum m uit la
366

ceea ce am pregtit deja i-mi spun: dac biatul


nu va fi aici, dac va ierna la un stpn cnd va
ncepe s nvee o meserie, am deja destule
provizii pentru mine i Ochi ntunecai.
Cteodat m ntreb la ce mai e bun viaa mea,
de fapt.
O cut despri sprncenele bufonului.
Ce pesimist eti Sau o fi de vin scoara
de spiridu?
Nu. Am luat papara de pe foc i-am dus-o la
mas. Era o uurare s vorbesc despre gndurile
pe care mi le tot alungasem. Cred c de-asta mi
l-a adus Starling pe Hap. Probabil a vzut c nu
mai aveam niciun scop n via i mi-a adus pe
cineva care s-mi umple zilele.
Bufonul puse farfuriile pe mas cu zgomot i
trnti papara n ele suprat.
i acorzi prea mult credit creznd c s-ar fi
gndit s fac un lucru de care nu avea nevoie.
Eu bnuiesc c l-a luat pe biat fr s
chibzuiasc prea mult i l-a abandonat cnd s-a
plictisit de el. Tu i Hap ai avut noroc amndoi
c v-ai ajutat unul pe cellalt.
367

Am tcut. M mira ct de vehement se exprima


mpotriva ei. M-am aezat la mas i am nceput
s mnnc. Dar el nu terminase de vorbit.
Dac Starling s-a gndit la cineva care s-i
umple zilele, atunci numai la ea s-a gndit. M
ndoiesc c i-a imaginat vreodat c ai avea
nevoie de tovria altcuiva n afar de a ei.
M-a cuprins o bnuial enervant c avea
dreptate mai ales cnd mi-am amintit cum
vorbise Starling de Ochi ntunecai i Hap la
ultima ei vizit.
Ce i-a imaginat sau ce nu i-a imaginat ea
n-are nicio importan. Orice-ar fi, eu sunt
hotrt s-l vd pe Hap ucenic la un meter bun.
Dar, odat ce l-am aranjat
Odat ce l-ai aranjat, vei fi liber s te ocupi
din nou de viaa ta. Am senzaia c te va chema
napoi la Buckkeep.
Ai senzaia? l-am ntrebat pe un ton cinic.
E senzaia bufonului sau a Profetului Alb?
Cum nu dai crezare niciunei profeii de-ale
mele, de ce i-ar psa a cui e?
mi zmbi iret i ncepu s mnnce.
368

O dat sau de dou ori, mi s-a prut c ceea


ce ai prezis s-a adeverit. Dei prezicerile tale
erau att de nclcite, nct puteai nelege orice
din ele.
Bufonul i nghii mbuctura.
Nu profeiile mele erau nclcite, ci felul n
care le-ai neles tu. Cnd am venit, te-am
avertizat c m-am ntors n viaa ta pentru c
aa a trebuit, nu pentru c am vrut eu. Nu c na fi dorit s te revd. Vreau s spun c, dac tea putea scuti de tot ceea ce trebuie s ducem
noi la capt, a face-o.
i ce anume trebuie s ducem noi la capt?
Ce anume? repet el, ridicnd din
sprncean.
Exact. i precis, l-am provocat.
Prea bine. Exact i precis. Trebuie s salvm
lumea, tu i cu mine. Din nou.
Se propti de sptar, legnnd scaunul pe
picioarele din spate. Sprncenele palide i se
ridicar spre linia prului cnd m privi cu ochi
mari.

369

Mi-am ascuns fruntea n palme, dar el surdea


ca un nebun i nu mi-am putut reine un
zmbet.
Din nou? Nu-mi aduc aminte cnd am
salvat-o prima oar.
Dar bine-neles c am salvat-o! Eti n via,
nu? Iar tronul Farseer are un motenitor. Asta
nseamn c am schimbat cursul timpului. Pe
calea brzdat a destinului, tu ai fost o piatr de
hotar, dragul meu Fitz. Ai scos roata din an iai pus-o pe-un fga nou.
Acum, desigur, trebuie s ne ngrijim s-l
urmeze. S-ar putea s fie partea cea mai grea
dintre toate.
i ce anume, exact i precis, trebuie s
facem noi ca s mplinim ce-i de mplinit?
Pi, e simplu. Lu o mbuctur din ou,
savurnd clipa de suspans. Foarte simplu, zu.
Aranj papara n cerc pe farfurie, mai lu o
mbuctur, pe urm ls lingura jos. Se uit la
mine i-i pieri ncet zmbetul. Cnd mi vorbi, o
fcu pe un ton solemn.
Trebuie s m ngrijesc ca tu s
supravieuieti. Din nou. Iar tu trebuie s te
370

ngrijeti ca motenitorul dinastiei Farseer s


urce pe tron.
i te ntristeaz gndul supravieuirii mele?
l-am ntrebat, perplex.
Vai, nu. Nici vorb. ns gndul la ceea ce va
trebui s nduri ca s supravieuieti m umple
de presimiri rele.
Am mpins farfuria la o parte. mi pierise pofta
de mncare.
Tot nu pricep, am rostit, iritat.
Ba pricepi, m contrazise el, implacabil.
Bnuiesc c zici c nu pricepi pentru c e mai
uor aa pentru amndoi. ns de data asta,
prietene, am s-i spun lucrurile pe leau.
Gndete-te la vremurile cnd am fost mpreun
ultima oar. N-au fost acelea vremuri cnd
moartea i s-a prut mai uoar i mai puin
dureroas dect viaa?
Cuvintele lui m strpunser ca nite ace de
ghea n stomac, dar, dac eu nu sunt cpos,
atunci nu tiu cine e.
Dar cnd nu mi se pare a fi aa? l-am
ntrebat.
371

Puine au fost momentele din viaa mea cnd


am reuit s-l amuesc pe bufon, ocndu-l cu
vorbele mele. Aceasta a fost unul din ele. Se uit
la mine cu ochi mari, tot mai mari, apoi faa i se
li ntr-un zmbet larg. Se ridic brusc, mai-mai
s drme scaunul, i se repezi la mine,
cuprinzndu-m ntr-o mbriare slbatic.
Inspir adnc, ca eliberat pe neateptate de o
povar.
Dar bineneles c aa este, mi opti la
ureche. Apoi strig, aproape asurzindu-m:
Bineneles c aa este!
Se deprt de mine nainte de-a apuca eu s
m retrag din strnsoarea lui. Fcu civa pai
de dans, deranjndu-i hainele de toat ziua, i
sri graios pe tblia mesei. Deschise larg
braele, de parc ar fi dat un spectacol n faa
ntregii curi a rposatului rege Shrewd, nu a
unei singure persoane.
Moartea e ntotdeauna mai puin dureroas
dect viaa! E adevrat ce spui tu. Totui, zi de
zi, nu moartea o alegem. Pentru c, n cele din
urm, moartea nu e opusul vieii, ci al
posibilitii de-a alege. Moartea e ceea ce
372

primeti cnd nu mai ai de unde alege. Am


dreptate?
Orict de molipsitoare era strania lui
dispoziie, eu tot am scuturat din cap.
Habar n-am dac ai sau nu dreptate.
Atunci crede-m pe cuvnt. Am dreptate. Nu
sunt eu Profetul Alb? i nu eti tu Catalizatorul
meu, cel care schimb cursul timpului? Uit-te
la
tine.
Nu
eti
un
erou,
nu.
Eti
Preschimbtorul. Cel care, prin nsi existena
lui, le permite altora s devin eroi. O, Fitz, Fitz,
suntem cine suntem i cine va trebui s fim
ntotdeauna. Iar cnd m descurajez, cnd mi
pierd ndejdea i-mi vine s ntreb: De ce nu-l
pot lsa n pace, ca s-i gseasc linitea, att
ct mai poate?, atunci, ce s vezi?, ncepi s
vorbeti cu vocea Catalizatorului i-mi schimbi
modul n care percep tot ceea ce fac. M
ncurajezi s fiu din nou ceea ce trebuie s fiu.
Profetul Alb.
Am stat i m-am uitat lung la el. n ciuda
eforturilor, gura mi se strmb ntr-un zmbet.
Credeam c alii sunt cei pe care-i ncurajez
s devin eroi. Nu pe profei.
373

Da, pi Sri napoi pe podea. Unii dintre


noi trebuie s fie i una, i alta.
i scutur hainele i-i aranj vesta. i mai
pierise din exuberan.
Aa. Acum s revin la ntrebarea mea. Ceavem de fcut astzi? E rndul meu s-i dau un
rspuns. Prima noastr nsrcinare e s nu ne
gndim la ziua de mine.
I-am urmat sfatul, cel puin n ziua aceea. Mam ocupat de lucruri pe care nu mi le
ngduisem pn atunci, pentru c nu m
ajutau s supravieuiesc de la o zi la alta, dar le
ndrgeam. Am lucrat la cerneluri, nu ca s le
duc la pia i s le vnd, ci ca s obin culoarea
violet curat pentru propria-mi plcere. N-am
avut succes n ziua aceea; toate nuanele de
violet s-au fcut maronii cnd s-au uscat. Totui,
era o activitate cu care m delectam. n ce-l
privete pe bufon, s-a distrat cioplindu-mi
mobila. Am ridicat scurt ochii auzind cum zgrie
lemnul lama cuitului. Mi-a sesizat privirea.
Iart-m, s-a scuzat el ndat. A ridicat lama
ntre dou degete, ca s-mi arate c-i pare ru,
i-a pus-o cu grij la loc. S-a sculat de pe scaun
374

i s-a dus la desaga lui. A scotocit prin ea i a


scos un set de unelte ascuite. Fredonnd
pentru sine, s-a ntors la mas i s-a apucat s
lucreze la scaune. Le cioplea cu mna goal,
renunase la mnua fin care-i ascundea
degetele scldate de Meteug. Ziua se scurgea,
iar scaunele mele modeste se mpodobeau cu
frunze de vi care urcau pn la sptar i
feioare care se iveau printre ele.
Pe la jumtatea dup-amiezii, cnd am ridicat
ochii de la treab, l-am vzut intrnd cu buteni
din stivele aranjate de mine. M-am proptit de
sptar i l-am urmrit cum l rsucea i l studia
pe fiecare, pipindu-i textura cu degetele atinse
de Meteug, ca i cnd i-ar fi dezvluit secretele
n faa ochilor mei. Pn la urm, a ales o
bucat cu un nod n ea i-a nceput s-o
ciopleasc. Fredona i lucra, iar eu l-am lsat
s-i vad de ale lui.
Ochi ntunecai s-a trezit o dat n ziua aceea.
S-a dat jos din patul meu cu un oftat i-a ieit
cltinat afar. Cnd s-a ntors, i-am dat
mncare, dar a strmbat din nas. Buse mult
ap, ct ncpuse n el, i s-a culcat, oftnd din
375

nou, pe podeaua rece. S-a culcat, dar n-a mai


dormit att de adnc.
Am petrecut o zi frumoas, cu alte cuvinte, am
lucrat la ceea ce am vrut, i nu la ceea ce tiam
c ar fi trebuit s lucrez. M-am gndit mult la
Chade i m-am ntrebat, cum numai rareori m
ntrebasem nainte, cum i petrecuse btrnul
asasin orele i zilele lungi n turnul su izolat
nainte de-a m lua pe mine ca ucenic. Pe urm
am pufnit cu dispre la imaginea aceea a lui. Cu
mult nainte de sosirea mea, Chade fusese
asasinul regelui, mprind dreptatea n numele
lui, pe ascuns, acolo unde era nevoie de ea.
Impresionanta bibliotec de manuscrise din
ncperile sale i nesfritele lui experimente cu
otrvuri i artificii aductoare de moarte
dovedeau c tiuse cu ce s-i ocupe timpul. Iar
elul vieii lui fusese bunstarea dinastiei
domnitoare Farseer.
Cndva, mprtisem i eu acelai el.
Renunasem la el ca s-mi vd de viaa mea, dar,
n acelai timp, nu tiu cum se face c am
renunat i la viaa pe care crezusem c mi-o voi
cldi chiar mie. Ca s m pot bucura de
376

libertatea de-a tri, tiasem toate legturile cu


viaa mea de dinainte. Pierdusem contactul cu
toi cei care m iubiser i pe care i iubisem la
rndul meu.
Acesta nu era tot adevrul, dar se potrivea cu
dispoziia mea de atunci. n clipa urmtoare, miam dat seama c m autocomptimesc. Ultimele
trei cerneluri violete se uscaser i deveniser
maronii, dei una avea o nuan frumoas, de
roz spre brun. Am pus deoparte hrtia pe care
am scris mai nti cum obinusem nuana
respectiv, numai bun pentru ilustraii
botanice, mi-am zis.
Mi-am desfcut picioarele de sub scaun, m-am
ridicat i m-am ntins. Bufonul nl i el ochii
spre mine.
i-e foame? l-am ntrebat.
Sttu o clip pe gnduri.
A putea s mnnc ceva. Las-m pe mine
s gtesc. Mncarea pe care o pregteti tu i
umple stomacul, dar altceva nu face.
Ls jos figurina la care lucra. Vzu c arunc o
privire spre ea i-o acoperi imediat, aproape
suprat.
377

O s i-o art cnd va fi gata, mi promise,


apoi ddu iama prin vasele mele.
L-am lsat s ie nemulumit de lipsa mea
de interes fa de condimente i-am ieit la aer.
Am traversat prul care m-ar fi condus pn
jos, la plaj. Am urcat alene dealul, trecnd pe
lng iapa i poneiul care pteau linitii. Ajuns
n vrf, mi-am ncetinit pasul pn la banca
mea. M-am aezat. La numai civa pai de
mine, panta ierboas a dealului fcea brusc loc
unor faleze din gresie, cu plaje stncoase
dedesubt. De pe banc, nu vedeam dect
ntinderea fr margini a mrii. Am devenit din
nou agitat. Mi-am amintit de visul meu cu
biatul i felina la vntoare i-am zmbit n
sinea mea.
Fugi i las totul n urm, l ndemnase felina
pe biat, bucurndu-se de ntreaga mea
comptimire.
Cu toate astea, cu ani n urm, i eu fcusem
la fel, ajungnd ceea ce eram acum. Duc un trai
linitit i mi-e destul ct am, ar trebui s m
mulumeasc; totui, iat-m stnd aici i
cugetnd.
378

Peste cteva minute, apru i bufonul, cu Ochi


ntunecai la picior. Lupul se aez lng mine
cu un oftat de martir.
E foamea Meteugului? m-a ntrebat
bufonul pe un ton calm i comptimitor.
Nu, i-am rspuns.
mi venea s rd. Foamea pe care o trezise el n
mine fr s tie cu o zi nainte fusese nbuit
temporar de scoara de spiridu. Chiar dac
tnjeam s-mi folosesc Meteugul, mintea mea
era prea amorit pentru asta.
Am lsat mncarea s fiarb la foc mic, ca
s nu trebuiasc s ieim din cas de cldur.
Avem timp berechet. Fcu o mic pauz, apoi m
ntreb cu precauie: Dup ce-ai plecat din
mijlocul celor cu Snge Strvechi, unde te-ai
dus?
Am oftat. Ochi ntunecai avea dreptate.
Discuiile cu bufonul m ajutau s gndesc. ns
poate c gndeam prea mult. M-am ntors n
timp i-am reluat firul povestirii.
Peste tot. Cnd am plecat de-acolo, n-am
avut o destinaie anume. Am mers unde-am
vzut cu ochii. Mi-am ntors privirea spre ap.
379

Am rtcit aa pre de patru ani, prin cele ase


Ducate. Am vzut cum e Tilth pe timp de iarn,
cnd vntul spulber peste cmpii stratul de
zpad de numai civa centimetri, dar frigul
pare s coboare n mruntaiele pmntului. Am
strbtut de la un cap la altul tot ducatul
Farrow, ca s ajung la Rippon, apoi am luat-o
spre rm. Uneori mi gseam cte ceva de lucru
i-mi cumpram pine, alteori vnam amndoi
ca lupii i mncam carne crud.
Mi-am ndreptat ochii spre bufon. M asculta
cu o privire fix, concentrat pe povestea mea.
Dac m judeca, nu se vedea nimic pe faa lui.
Cnd am ajuns la rm, o corabie ne-a dus
n nord, dar lui Ochi ntunecai nu i-a plcut
drumul. Am vizitat ducatul Bearns n miez de
iarn.
Bearns? Bufonul se gndi puin. Cndva ai
fost promis lui Lady Celerity, din ducatul
Bearns.
ntrebarea i se citea pe chip, dar n-a rostit-o.
Da, ns nu din voia mea, dac-i aduci
aminte. i nu m-am dus acolo s-o caut pe
Celerity. Dar am zrit-o n trecere pe Lady Faith,
380

duces de Bearns, mergnd clare pe strzi, n


drum spre castelul ei, Ripplekeep. Ea nu m-a
vzut i, chiar dac ar fi fcut-o, sunt sigur c
nu l-ar fi recunoscut pe FitzChivalry Farseer
ntr-un hoinar jerpelit. Am auzit c Celerity s-a
mritat i are parte i de dragoste, i de
pmnturi multe. E doamna Turnurilor de
Ghea din Oraul de Ghea.
M bucur pentru ea, spuse grav bufonul.
i eu. N-am iubit-o niciodat, ns i-am
admirat spiritul i mi-a plcut destul de mult.
M bucur c a avut noroc.
i pe urm?
M-am dus n Insulele Apropiate, iar de-acolo
am vrut s strbat drumul cel lung pn la
Insulele Strine, ca s vd cu ochii mei
pmnturile celor care ne-au invadat i ne-au
nenorocit atta vreme, dar lupul nici n-a vrut saud de-o cltorie att de lung pe mare. Aa
c ne-am ntors pe uscat i am pornit spre sud.
Am mers mai mult pe jos, dar ne-a luat i o
corabie i-am trecut pe lng Buckkeep, dar nu
ne-am oprit acolo. Am cltorit n josul rmului
ducatelor Rippon i Shoaks, trecnd dincolo de
381

grania celor ase Ducate. n Chalced nu mi-a


plcut. Ne-am urcat pe-o corabie numai ca s
plecm de-acolo.
i pn unde v-ai dus? mi-a dat ghes
bufonul s continui, vznd c tac.
Un zmbet mi s-a ivit pe fa cnd m-am
ludat.
Pn la Bingtown.
Serios? Interesul lui crescu. i ce impresie
i-a lsat?
Dinamic. Prosper. Mi-a amintit de Tradeford.
Oameni elegani, cu case frumos mpodobite, cu
geamuri la ferestre. Are tarabe la care se vnd
cri, iar pe o strad din pia, fiecare prvlie
are magia ei. Am ameit numai umblnd pe ea.
Nu pot s-i spun despre ce fel de magie e vorba,
dar mi apsa simurile, m tulbura ca un
parfum prea puternic Am cltinat din cap. Mam simit ca un strin napoiat i, fr ndoial,
aa m considerau i oamenii de acolo, mbrcat
cum eram n zdrene i nsoit de un lup. Totui,
n ciuda celor vzute, oraul nu se ridic la
nlimea ateptrilor. Cum ziceam mai demult?
C indiferent la ce lucru te gndeti, sigur l
382

gseti la Bingtown. Am vzut multe la care nu


m-a fi gndit, dar asta nu nseamn c am vrut
s le i cumpr. i am vzut i lucruri urte.
Sclavi cobornd de pe o corabie, cu rni infectate
din cauza lanurilor. Am vzut i navele lor
vorbitoare. Eu crezusem c e doar o poveste.
Am tcut, netiind cum s redau ceea ce Ochi
ntunecai i cu mine am simit despre magia
aceea apstoare.
Nu m-a simi deloc n largul meu, s fiu
nconjurat de ea, am spus, n cele din urm.
Prezena attor oameni n ora l copleise pe
lup i s-a bucurat cnd i-am propus s plecm.
Dup vizita mea acolo, m-am simit mrunt. Am
apreciat mai mult slbticia i izolarea rmului
din Buck i caracterul militresc al oraului
Buckkeep. Cndva, crezusem c Buckkeep e
inima civilizaiei, dar n Bingtown se vorbea
despre locuitorii lui ca despre nite barbari i
nite necioplii. Comentariile pe care le-am auzit
m-au jignit, ns nu le puteam contrazice.
Plecasem din Bingtown umilit, hotrt s-mi
mbuntesc educaia i s aflu ct de mare e
lumea.
383

Am cltinat din cap la amintirea aceea. Oare


m ridicasem la nlimea propriilor ateptri?
N-aveam bani s mergem cu corabia, chiar
dac Ochi ntunecai ar fi rezistat. Aa c ne-am
hotrt s-o lum n sus, pe coast, pe picioarele
noastre.
Bufonul se ntoarse ctre mine cu o expresie
nencreztoare.
Dar asta e imposibil!
Aa ne-au spus toi. Am crezut c sunt
vorbe-n vnt de-ale orenilor, o simpl
avertizare a unora care nu tiu ce nseamn o
cltorie n condiii aspre. Dar aveau dreptate.
n ciuda sfaturilor primite, am ncercat s
strbatem coasta pe jos. Pe trmurile slbatice
din jurul oraului Bingtown am descoperit
ciudenii care aproape c le depeau pe cele
din Regatul Munilor. Nu degeaba li se spune
rmurile Blestemate. M-au chinuit vise
ntrerupte la jumtate, iar cele imaginate de
contiina mea m ameeau i m ameninau.
Faptul c eram n pragul nebuniei l frmnta pe
lup. N-a putea spune de ce. N-am avut
temperatur i nici simptomele bolilor acelora
384

care tulbur mintea omului, dar n-am fost n


apele mele ct am traversat trmul acela aspru
i neospitalier. S-au ntors s m hituiasc vise
intense cu Verity i dragonii notri. Chiar i
treaz, m-a torturat la nesfrit gndul la
hotrrile mele prosteti din trecut i nu o dat
mi-a trecut prin cap s m sinucid. Numai
tovria lupului m-a oprit de la un asemenea
gest. Privind acum napoi, mi amintesc nu zile i
nopi, ci un ir de vise lucide i rscolitoare.
Gndurile nu mi se mai nclciser aa de cnd
cltorisem pe drumul Meteugului. Nu-i o
experien pe care a vrea s-o repet.
Nici pn atunci i nici de-atunci ncoace nu
mi-a fost dat s vd o fie de coast de unde
omul s lipseasc cu desvrire. Pn i
animalele care triau acolo mi agresau Harul cu
asprimea i ciudenia lor. nfiarea coastei era
la fel de strin precum izul ei. Erau bli care
abureau i duhneau i ne ardeau nrile, mlatini
cu vegetaie bogat, n care plantele preau
rsucite i deformate, dei creteau nestingherite
pe o suprafa ntins. Am ajuns la Rul
Slbatic, pe care locuitorii din Bingtown l
385

numesc Rul Ploilor Slbatice. N-a putea spune


ce fel de fantezie bolnav m-a fcut s-i urmez
cursul n teritoriu, dar i l-am urmat. Malurile
mltinoase, vegetaia slbatic i visele bizare
ne-au determinat s ne ntoarcem. O substan
anume din sol a ros perniele din labele lui Ochi
ntunecai i tlpile bocancilor mei din piele
aspr, uzat, pn cnd i-a fcut zdrene. Ne-am
recunoscut nfrni, dar am mai fcut o greeal
mare n aventura noastr att de neobinuit,
atunci cnd am tiat nite copaci tineri ca s
ncropim o plut. Nasul lui Ochi ntunecai ne-a
avertizat s nu bem ap din ru, dar eu nu miam dat seama ct de periculoas poate fi. Pluta
noastr improvizat a rezistat cu greu pn la
gura rului i ne-am pricopsit amndoi cu rni
care supurau din cauza apei. Am fost de-a
dreptul uurai cnd am ajuns la ap srat.
Dei ne-a usturat de mama focului, ne-a
vindecat rnile.
Statele Chalced susin de mult vreme, i pe
bun dreptate, c le aparine i teritoriul ntins
pn la Rul Slbatic, i adesea declar c i
Bingtown tot ntre graniele lor se afl, ns noi
386

n-am vzut nici picior de om pe coasta aceea.


Drumul spre nord a fost unul lung i plin de
ostiliti. La trei zile dup ce ne-am ndeprtat
de Rul Slbatic, am lsat n urm ciudeniile,
dar am mers nc zece zile pn am dat de o
aezare uman. Splatul regulat n ap srat
ne-a lecuit de bube, dar eu artam ca un
ceretor vlguit, nsoit de un cine rios.
Oamenii nu s-au artat deloc primitori cu noi.
Cltoria prin statele Chalced spre nord, n
timpul creia ne-am ales cu rni la picioare, m-a
convins c oamenii de acolo sunt cei mai
dumnoi din lume. Mi-a priit ederea printre
ei exact att ct mi dduse de neles Burrich c
avea s-mi priasc. Nici mcar oraele magnifice
nu m-au impresionat. Minunile arhitectonice i
civilizaia lor mrea se ntemeiaz pe
nenorocirea oamenilor. M-a ngrozit ct de
rspndit era sclavia n realitate.
M-am oprit puin din povestit i-am aruncat o
privire la cercelul libertii din urechea
bufonului. Fusese premiul ctigat cu sudoare
de bunica lui Burrich, nsemnul unei sclave
care-i obinuse libertatea. Bufonul ntinse
387

braul i-l atinse. Atrna lng ali civa cercei


din lemn, iar plasa lui argintie atrgea privirea.
Burrich, spuse bufonul calm. i Molly.
Acum te ntreb direct: I-ai cutat vreodat?
Mi s-a fcut ruine.
Da, am recunoscut, dup cteva momente.
I-am cutat. Ciudat c m ntrebi acum, pentru
c tocmai cnd strbteam statele Chalced am
simit brusc nevoia s-i vd.
ntr-o sear, dup ce-am poposit departe de
drum, adormind, am avut un vis foarte intens.
Poate c imaginile mi s-au artat pentru c
undeva, n adncul sufletului ei, Molly mai
pstra un loc pentru mine. Dar n-am visat-o aa
cum i viseaz un brbat iubita. M-am visat pe
mine, cred, mic, cu fierbineal i bolnav de
moarte.
A fost un vis negru, fr imagini, dar plin de
senzaii. Stteam ghemuit la pieptul lui Burrich
i numai prezena i mirosul lui mi alinau
suferina. Apoi nite mini teribil de reci mi-au
atins pielea fierbinte. Au ncercat s m ridice,
dar eu m-am zvrcolit i-am ipat, agndu-m
388

de
Burrich.
I-am
simit
braul
vnjos
strngndu-se n jurul meu.
Las-o, porunci el cu glas aspru.
Am auzit vocea lui Molly, ndeprtat,
tremurtoare i distorsionat.
Burrich, eti la fel de bolnav ca ea. Nu poi
s-o ngrijeti. D-mi voie s-o in eu ct te
odihneti.
Nu. Las-o lng mine. Tu ocup-te de Chiv
i de tine.
Fiul tu e bine. Nici eu n-am nimic. Numai
tu i Nettle suntei bolnavi. Las-m s-o iau,
Burrich.
Nu, gemu el, punnd o mn protectoare
peste mine. Aa ncepea boala sngelui cnd
eram eu copil. I-a ucis pe toi cei pe care i-am
iubit. Molly, n-a suporta s-o iei de lng mine i
s moar. Te rog. Las-o lng mine.
Ca s murii amndoi? ntreb ea, ridicnd
vocea.
O resemnare grea se strecur n vocea lui.
Dac trebuie, da. Moartea e i mai
nendurtoare dac te gsete singur. O s-o in
n brae pn la sfrit.
389

Mintea i-o luase razna. Am simit-o pe Molly i


furioas, dar i ngrijorat din cauza lui. I-a
adus ap. M-am foit cnd l-a ridicat n capul
oaselor ca s-o bea. Am ncercat s sorb din
ceaca pe care mi-a dus-o la gur, dar m
dureau buzele crpate, m durea i capul foarte
tare, iar lumina era prea puternic. Cnd am
mpins cana, mi-am vrsat pe piept apa rece ca
gheaa. Am ipat i am nceput s plng.
Nettle, Nettle, linitete-te, m rug ea.
M atinse cu minile ei reci. N-o voiam lng
mine atunci. Am simit un smbure de gelozie n
Nettle cnd alt copila s-a aezat n poala lui
Molly. M-am agat de cmaa lui Burrich, iar el
m-a strns din nou la piept i-a nceput s
fredoneze cu vocea lui groas. Mi-am lipit faa de
el ca s-mi feresc ochii de lumin i-am ncercat
s dorm.
Am ncercat cu atta disperare s dorm, nct
pur i simplu m-am trezit. Am deschis ochii.
Gfiam, iar aerul inspirat mi zgria plmnii.
Eram lac de sudoare, dar nu puteam uita
senzaia pielii mele ncordate i fierbini din visul
Meteugului. Cnd m culcasem, m nvelisem
390

cu mantaua; acum nu tiam cum s-o dau mai


repede jos de pe mine. Alesesem s dormim
peste noapte pe malul unui pru; m-am dus
cltinndu-m la el i-am but cu sete. Cnd
mi-am ridicat faa din ap, l-am gsit pe lup
eznd eapn lng mine i urmrindu-m. i
nfurase coada n jurul labelor.
tia deja c trebuia s mergem la ei. Am
pornit la drum chiar n noaptea aceea.
Dar tiai unde s mergei?
Am scuturat din cap.
Nu. Nu tiam dect c, atunci cnd au
plecat din Buckkeep, s-au stabilit lng un trg
numit Capelin Beach. i mai tiam, adic
simeam, unde locuiesc. Numai cu att am
plecat spre ei. Dup ani de rtciri, era ciudat s
am o destinaie, cu att mai mult s m grbesc
spre ea. Nu m gndeam la ceea ce fceam, nici
dac era o prostie. O parte din mine recunotea
c era lipsit de noim. Eram prea departe. N-a
fi ajuns la timp. Pn s-i gsesc, ori ar fi murit,
ori s-ar fi nsntoit. Dar, odat plecat pe
drumul acela, nu m puteam abate de la el.
Dup ce ani la rndul fugisem de cei ce m-ar fi
391

putut recunoate, dintr-odat voiam s revin n


viaa lor? Am refuzat i s m gndesc la asta.
Pur i simplu am mers nainte.
Bufonul ddu comptimitor din cap. M
temeam c bnuia mult mai multe dect voiam
eu s-i dezvlui.
Dup atia ani n care mi tgduisem
chemarea Meteugului, m-am scufundat din
nou n el. Dependena se aga de mine, iar eu
am mbriat-o, la rndu-mi. M tulbura cnd o
simeam venind asupra mea cu atta putere, dar
nu m-am mpotrivit. Dei m durea capul de-mi
plesnea dup eforturile depuse, mi ntindeam
Meteugul ctre Molly i Burrich aproape n
fiecare sear. Rezultatele nu erau ncurajatoare.
Nimic nu se aseamn cu graba cu care se
ntlnesc dou mini deprinse cu Meteugul.
Dar a vedea prin mijlocirea Meteugului e cu
totul altceva. Eu nu fusesem instruit s-l
folosesc astfel; tiam doar ceea ce nvasem
singur, pe bjbite. Tatl meu ferecase
Meteugul lui Burrich, ca nu cumva s-l
ntoarc cineva pe prietenul lui mpotriva sa, iar
Molly, din cte tiam, nu avea nclinaie pentru
392

el. Aadar, minile noastre nu se puteau lega, mi


rmnea doar frustrarea de a-i vedea fr ca ei
s fie contieni de mine. n curnd, am
descoperit c nu m puteam baza nici mcar pe
asta. Nefolosite, abilitile mele ruginiser. Cel
mai mic efort m storcea de vlag i cdeam
victim durerii, dar nu rezistam s nu-l fac. Am
inut cu dinii de legtura mea ct de slab cu ei
i am cutat informaii. Am zrit fugitiv nite
dealuri n spatele casei lor, am simit mirosul
mrii, am vzut oi negre pscnd pe o colin mai
ndeprtat am inut minte toate amnuntele
din locul n care se aflau, spernd c aveau s
m cluzeasc spre ei. Nu puteam controla ceea
ce vedeam. Deseori m pomeneam urmrindu-i
n timp ce se ocupau de cele mai simple treburi
casnice, splnd rufe i atrnndu-le la zvntat,
recoltnd ierburi i punndu-le la uscat sau
ngrijind stupii. Zrind n fug faa unui copila
pe care Molly l striga Chiv i care semna cu
Burrich, am simit i gelozie, i mirare.
n cele din urm, am gsit un sat numit
Capelin Beach. Am gsit i coliba pustie n care
se nscuse fiica mea. De atunci, locuiser i alte
393

familii n ea; n-am zrit nicio urm de-a lui


Molly i Burrich, dar nasul lupului s-a dovedit
mai fin. Totui, cei doi plecaser de-acolo de
mult, iar eu nu tiam unde. N-am ndrznit s
ntreb de ei prin sat, pentru c nu voiam s
ajung la urechile lor c i caut cineva.
Cltorisem luni la rndul pn acolo. n fiecare
sat prin care trecusem, vzusem morminte
proaspete. Nu tiu ce molim lovise, dar se
rspndise ca pecinginea i-i trimisese pe muli
la moarte. Nettle nu-mi apruse n niciuna din
viziuni; oare s fi murit i ea? Am dat ocol
satului, prsindu-l, apoi am vizitat hanurile i
crciumile din satele nvecinate. Am devenit un
cltor cam neghiob, obsedat de albinrit i
susinnd c tie totul despre meseria asta. M
luam la har cu alii, ca s m corecteze i s
vorbeasc despre apicultorii pe care-i cunoteau.
Eforturile mele de-a auzi cel mai vag zvon despre
Molly s-au dovedit zadarnice, pn cnd, ntr-o
dup-amiaz, am luat-o pe un drum ngust spre
un vrf de deal i am recunoscut un plc de
copaci.
394

n clipa aceea, mi-a pierit tot curajul. Am


prsit drumul i m-am furiat n pdurea de pe
dealurile care-l mrgineau de-o parte i de alta.
Lupul m-a urmat fr s ntrebe nimic i fr s
m tulbure cu gndurile lui, n timp ce eu
pndeam frnturi din fosta mea via. Pe la
nceputul serii, am ajuns pe o pant de pe care
se zrea coliba lor. Era o gospodrie curat i
nfloritoare, cu gini care scurmau n curtea
lateral i trei stupi glbui pe pajitea din spatele
ei. Aveau i o grdin de zarzavaturi foarte bine
ngrijit. n spate am vzut un opron, o cldire
nou, evident, i cteva padocuri din buteni
lefuii. Mirosea a cai. Burrich se ocupase de ei.
Am rmas n ntuneric, cu ochii la singura
fereastr luminat de o flacr de lumnare
glbuie, pn cnd s-a stins. Ct am stat eu de
veghe n noaptea aceea, Ochi ntunecai a vnat
singur. Nu m puteam apropia de colib, dar nici
nu puteam pleca. Eram ca o frunz prins ntrun vrtej. Am crezut dintr-odat n toate
povetile cu stafii blestemate s bntuie un loc la
nesfrit. Orict m-a fi ndeprtat de locul
395

acela, o parte din mine avea s rmn


nlnuit acolo.
n zori, Burrich a ieit pe ua colibei.
chiopta mai tare dect mi aminteam, iar
uvia alb din pr i ieea mai bine n eviden.
A ridicat ochii spre cerul care se lumina de ziu
i-a inspirat adnc. O clip scurt, ct ar fi clipit
lupul, m-am temut c o s-mi simt prezena.
Dar el n-a fcut dect s mearg la fntn i s
scoat o gleat cu ap. A dus-o n cas, apoi sa ntors s arunce ginilor o mn de grune.
Din horn ieea un fuior de fum. Aadar, se
trezise i Molly. Burrich s-a dus n opron. tiam
perfect ce are de gnd s fac, de parc a fi
umblat n spatele lui. Dup ce avea s verifice
fiecare animal, avea s ias afar i s care glei
cu ap n opron. Aa a i fcut.
Vorbele mi s-au oprit n gt, apoi am izbucnit
n rs. Aveam ochii plini de lacrimi, dar le-am
ignorat.
i jur, bufonule, c de-abia m-am abinut s
cobor la el. Mi s-a prut cel mai nefiresc lucru
cu putin s-l urmresc lucrnd, iar eu s nu
trudesc alturi de el.
396

Bufonul a ncuviinat n tcere, absorbit de


poveste.
A ieit din opron cu un armsar dere. Am
nepenit de uimire. Era mndria grajdurilor din
Buckkeep, se vedea n fiecare linie a corpului
su. Gtul ncordat i trda vioiciunea, umerii i
picioarele din spate i subliniau fora. Mi s-a
umplut inima de bucurie la vederea unui
asemenea animal, tiind c se afl n grija lui
Burrich. Burrich l-a dus n padoc i-a adus alte
glei de ap, pe care le-a turnat n troaca de
acolo.
Cnd l-a scos din opron pe Rocovanul, mi sa dezvluit misterul. Pe atunci nu tiam c
Starling l gsise pe Burrich i se ngrijise ca att
calul su, ct i mnzul Cenuiei s i se dea lui
n grij. M-am bucurat s vd din nou alturi cal
i om. Rocovanul prea s-i mai fi domolit
firea, ns Burrich nu l-a dus lng armsarul
cellalt, ci ct mai departe de el. A crat ap i
pentru el, l-a btut prietenete pe spate i s-a
ntors n colib.
Atunci a ieit afar Molly.
397

Am tras aer n piept i mi-am inut respiraia.


Am privit ndelung marea, dar nu apa o vedeam
n clipele acelea. Imaginea celei care fusese
cndva femeia mea mi trecea prin faa ochilor.
Prul ei negru, odinioar fluturnd liber n vnt,
era mpletit i prins frumos n jurul capului,
ntr-o coroan de femeie mritat. Un biea
umbla ovind n spatele ei. Cu coul pe bra,
Molly s-a dus graioas i linitit n grdin.
orul alb i ascundea pntecul umflat. Fata
agil i supl dispruse, dar nici femeia n care
se transformase nu mi se prea mai puin
atrgtoare. Am simit un dor n inim dup ea
i dup tot ce nsemna ea pentru mine: vatra
cald i cminul panic, tovara de via care
n anii ce aveau s vin umplea casa brbatului
ei de copii i de lumin.
I-am optit numele. A fost foarte ciudat. A
ridicat brusc capul i, o fraciune de secund,
am crezut c m-a simit. Dar, n loc s se uite pe
deal, a rs cu glas tare, strignd: Chivalry, nu!
Nu-i bun de mncat. S-a aplecat puin i a scos
o mn de flori de sngele-voinicului din gura
copilului. L-a luat n brae cu efort, am
398

observat eu apoi a strigat din nou, ctre colib:


Iubitule, hai s-l iei pe fiul tu pn nu smulge
toat grdina. Spune-i lui Nettle s vin i s-mi
culeag nite napi.
Atunci l-am auzit pe Burrich rspunzndu-i:
Imediat! n clipa urmtoare, s-a ivit n prag i-a
strigat peste umr: Terminm de splat mai
trziu. Vino s-o ajui pe mama. A traversat
curtea din civa pai i i-a luat fiul n brae. La ridicat n aer, iar bieelul a scos un chiot de
bucurie cnd l-a aezat pe umeri. Molly i-a pus
mna pe pntec i-a rs odat cu ei, privindu-i
cu ncntare n priviri.
Am tcut. Nu mai vedeam marea. Lacrimile miau nceoat privirea.
Am simit mna bufonului pe umr.
Nu te-ai mai dus la ei, nu-i aa?
Am cltinat din cap n tcere.
Fugisem. Fugisem de ghimpele geloziei care m
nepase dintr-odat, fugisem ca nu cumva s
vd chipul copilului meu i s m duc la el. Nu
era loc pentru mine acolo, nici mcar la
marginea lumii lor. O tiam foarte bine. O tiam
399

de cnd bnuiam c se vor cstori. Dac m-a


fi dus la ua lor, le-a fi adus numai nenorocire.
Nu sunt cu nimic mai bun dect ali brbai.
Eram plin de amrciune i de furie mpotriva
lor, contient c soarta ne trdase pe toi. Nu-i
puteam condamna c s-au apropiat unul de
cellalt. Dar nici pe mine nu m puteam
condamna c sufr pentru c, fcnd aa, m-au
exclus pentru totdeauna din viaa lor. Pentru
mine se terminase totul, regretele erau
zadarnice. Morii nu au dreptul la regrete, mi-am
spus. n favoarea mea pot s spun doar c am
plecat de-acolo. N-am ngduit suferinei mele s
le otrveasc fericirea sau s pun n pericol
casa fiicei mele. Mcar atta putere am mai gsit
n mine.
Am tras adnc aer n piept i mi-a revenit
vocea.
i aa se ncheie povestea mea, bufonule.
Iarna care a urmat ne-a gsit aici. Am gsit
cocioaba asta i ne-am stabilit n ea. i aici am
rmas de atunci ncoace.
Am respirat cu zgomot i m-am gndit la
propriile mele cuvinte. Brusc, niciunul nu mi s-a
400

prut memorabil. n schimb, m-a zguduit


ntrebarea bufonului, rostit cu glas linitit.
i cellalt copil al tu?
Poftim?
Dutiful. L-ai vzut? El nu e fiul tu, aa
cum e Nettle fiica ta?
Eu nu. Nu, nu e fiul meu. i nu l-am
vzut niciodat. E fiul lui Kettricken i
motenitorul lui Verity. i Kettricken e convins
de asta, sunt sigur.
Am simit c roesc, stnjenit de sugestia
bufonului. I-am pus mna pe umr.
Prieten drag, numai tu i cu mine tim cum
s-a folosit Verity de mine de trupul meu. Cnd
mi-a cerut permisiunea, l-am neles greit. Numi amintesc absolut nimic despre cum a fost
conceput Dutiful. Probabil c-i aminteti tu; am
fost mpreun, prins n trupul greit ntrebuinat
lui Verity. Regele meu a fcut ce-a fcut ca s
aib un motenitor. Nu-i port pic, dar nici nu
vreau s-mi aduc aminte ce s-a ntmplat.
Dar Starling nu tie? Nici Kettricken?
Starling a dormit n noaptea aceea. Sunt
convins c, dac ar fi bnuit ceva, ar fi spus. Un
401

menestrel n-ar putea lsa un astfel de cntec


necntat, orict de lipsit de nelepciune ar fi.
Ct despre Kettricken, Verity ardea de Meteug
ca un rug. n noaptea aceea, ea nu l-a vzut
dect pe rege n patul ei. Sunt sigur c, dac nar fi fost aa Am oftat brusc i-am recunoscut:
Mi-e ruine c am fost implicat n neltoria
aceea. tiu c nu se cuvine s pun la ndoial
voina lui Verity n privina asta, dar
Nu mi-am dus gndul pn la capt. Nici
mcar fa de bufon nu puteam recunoate c
m interesa Dutiful. Un fiu care era i nu era al
meu. Cum a ales tatl meu s se poarte cu
mine, aa am ales i eu s m port cu el: s nu-l
cunosc, ca s-l pot proteja.
Bufonul i-a pus mna peste a mea i mi-a
strns-o.
N-am vorbit cu nimeni despre asta. i nici
nu voi vorbi. Inspir adnc. Aadar ai venit aici,
ca s te aezi i s-i gseti linitea. Aceasta e
cu adevrat sfritul povetii tale?
Da, era cu adevrat sfritul ei. De cnd mi
luasem rmas-bun de la bufon ultima oar, mi
petrecusem zilele fie fugind, fie ascunzndu-m.
402

Coliba aceasta era refugiul meu egoist i i-am


spus-o i lui.
M ndoiesc c Hap ar vedea lucrurile aa,
sosi replica lui blnd. Majoritatea oamenilor ar
considera c a salva lumea o dat n via e un
merit destul de mare i nu s-ar gndi c trebuie
s fac mai mult. Totui, cum vd c inima i d
ghes, o s fac tot ce-mi st n putin ca s te
trsc din nou prin ce-ai trecut prima oar.
Arcui ispititor din sprncean ctre mine. Am
rs, dar nu din adncul inimii.
Nu trebuie s fiu erou, bufonule. M
mulumesc cu sentimentul c tot ce am fcut n
fiecare zi a avut un sens i pentru altcineva, n
afar de mine.
Se ls pe sptarul bncii i m cercet serios
pre de cteva clipe. Apoi ridic din umeri.
Atunci e simplu. ndat ce Hap intr ucenic,
vii s m caui la Buckkeep. Ii promit c vei fi
foarte important.
Sau mort, dac voi fi recunoscut. N-ai auzit
ce pornii sunt oamenii mpotriva celor cu Har n
ultima vreme?
403

Nu. N-am auzit. ns nu m mir, nu, nu


m mir deloc. Dar s fii recunoscut? Mi-ai mai
pomenit de ngrijorarea asta a ta, dei din alt
punct de vedere. M vd obligat s fiu de acord
cu Starling. Cred c foarte puini te vor remarca.
Nu mai semeni aproape deloc cu FitzChivalry
Farseer cel de acum cincisprezece ani. i se
citesc pe fa trsturile neamului Farseer, dac
tii s le caui, dar curtea e un loc al
ncrucirilor pestrie. Muli nobili poart
urmele aceleiai moteniri. Cu cine te-ar
compara un om care te zrete ntmpltor, cu
un portret ters dintr-o sal ntunecat? Eti
singurul adult rmas n via din neamul tu.
Shrewd s-a stins cu ani n urm, tatl tu s-a
retras la Withywoods nainte de a fi ucis, iar
Verity a mbtrnit nainte de vreme. Eu tiu
cine eti, deci observ asemnarea. Nu cred c vei
fi n pericol s te recunoasc un curtean din
Buckkeep care se uit la tine din ntmplare.
Fcu o pauz, apoi m ntreb pe un ton sincer:
Ce zici? Ne vedem la Buckkeep nainte de prima
ninsoare?
Poate, am ezitat eu.
404

M ndoiam, dar n-am vrut s-mi rcesc gura


de poman contrazicndu-l.
Atunci aa rmne, hotr el ferm. M btu
pe umr. Hai s ne ntoarcem. Probabil c e gata
cina. i vreau s termin de cioplit.

405

Capitolul X
SABIA I CHEMAREA
Probabil c orice regat are povestea lui despre
un protector tainic fi puternic, unul care se va
ridica n aprarea sa, dac va fi mare nevoie fi
dac va fi rugat cu toat sinceritatea. n Insulele
Strine, se vorbete despre Icefyre, o creatur
care slluiete n mijlocul ghearului din jurul
Insulei Aslevjal. Localnicii jur c, atunci cnd
insula e zguduit de cutremure, Icefyre se
rsucete n visele lui reci, n adncul vizuinii sale
din ghear. Legendele celor ase Ducate
pomenesc ntotdeauna de Strbuni, o ras de
oameni strvechi i puternici care locuiau undeva
dincolo de Regatul Munilor i care ne-au fost
aliai n vremuri de demult. Numai un prin
motenitor att de disperat ca Verity Farseer ar fi
dat acestor legende nu numai crezare, ci i atta
importan, nct s-i lase motenirea n minile
unui tat bolnav i ale unei regine strine, iar el
s plece ca s cear ajutorul Strbunilor. Poate c
406

tocmai soarta disperat e cea care i-a dat puterea


nu numai s trezeasc dragonii cioplii n piatr i
s-i cheme n aprarea celor ase Ducate, ci i
s-i ciopleasc siei trup de dragon fi s-i
conduc n aprarea trmului su.
Bufonul a rmas la mine, dar, n zilele care au
urmat, a evitat cu orice pre subiectele de
discuie sau treburile serioase. M tem c i eu
i-am urmat exemplul. Se pare c, povestindu-i
despre anii mei de linite, am alungat stafiile
care m bntuiau de demult. Dar, n loc s m
mulumeasc revenirea la vechea mea rutin, o
alt nelinite a nceput s-mi dea trcoale. O
vreme schimbtoare i vremea schimbrii.
Preschimbtorul. Catalizatorul. Cuvintele i
gndurile crora le ddeau natere mi se
strecurau n via ziua i-mi ncurcau visele
noaptea. Nu m chinuia att de mult trecutul,
ct m necjea viitorul. Privind napoi la ceea ce
fcusem n tinereea mea, m-am trezit dintrodat ngrijorat de cum i-o va petrece Hap pe a
lui. Aveam impresia c am irosit ani ntregi, n
loc s-l pregtesc pentru propria lui via. Era
407

un tnr bun la suflet i nu m nelinitea


caracterul lui. Grija mea era c nu-l nvasem
dect lucrurile cele mai elementare despre cum
s-i gseti rostul n lume. Nu avea nicio
nclinaie anume. tia tot ceea ce trebuia s tie
ca s triasc ntr-o colib sau o ferm izolat i
s vneze ca s nu moar de foame. Dar eu l
trimiteam n lumea larg; cum avea s se
descurce n ea? Nevoia de a-l da ucenic la un
meter bun ncepea s m in treaz noaptea.
Dac bufonul i-a dat seama de asta, nu mi-a
artat-o. Lucra toat ziua cu uneltele lui n
colib. Pe polia cminului se trau lujeri de
vi. De pe grinda de sus a uii m priveau
oprle. Feioare ciudate se uitau chior la
mine din colul uilor dulapurilor i de la
marginea treptelor prispei. Niciun obiect de lemn
nu scpa de uneltele ascuite i degetele lui
iscusite. Giumbulucurile spiriduilor de pe
butoiul meu cu ap de ploaie l-ar fi fcut s
roeasc i pe un soldat.
Eu am preferat activiti panice i am trudit
pe-afar, dar i n cas, n ciuda vremii
frumoase, n parte pentru c aveam nevoie de
408

timp ca s m gndesc, dar i pentru c lupul i


recpta greu puterile. tiam c, dac stau cu
ochii pe el, nu-i grbesc vindecarea, dar nu-mi
puteam alunga ngrijorarea. Cnd l-am mngiat
cu Harul, m-a ntmpinat o linite posomort,
lucru neobinuit la vechiul meu camarad. Uneori
ridicam ochii de la treab i-l surprindeam
urmrindu-m cu ochi adnci, gnditori. Nu lam ntrebat la ce se gndete; dac voia s-mi
mprteasc din gndurile lui, mintea mea i
sttea la dispoziie.
Treptat, i-a reluat vechile activiti, dar i mai
sczuse elanul. Se deplasa cu grij pentru
corpul lui, nu i-l punea la ncercare. Nu mai
venea dup mine cnd lucram, ci se culca pe
prisp i m urmrea plecnd i venind. Vnam
mpreun seara, dar ne micm mai greu,
pretinznd amndoi c ne ncetinea bufonul.
Ochi ntunecai se mulumea deseori s
depisteze vnatul i s atepte s trag eu cu
arcul, n loc s se npusteasc asupra lui i s-l
omoare
singur.
Schimbrile
acestea
m
neliniteau, dar m-am strduit s-mi ascund
frmntarea. Tot ceea ce-i trebuia lupului era
409

timp s se vindece, mi-am spus, i mi-am adus


aminte c zilele fierbini ale verii nu-i priiser
niciodat. La toamn, avea s-i recapete
vigoarea.
Ne-am complcut toi trei n confortul rutinei.
Seara spuneam poveti sau ne aminteam de
ntmplri mai puin importante din viaa
noastr. La un moment dat, am rmas fr
rachiu, dar conversaiile curgeau la fel de uor
precum ne alunecase pe gt butura cald. I-am
povestit bufonului ceea ce vzuse Hap la Istmul
lui Hardin i ce auzisem la pia vorbindu-se
despre oamenii cu Har. I-am repetat i cele
spuse de Starling despre menestrelul de la
Festivalul Primverii i i-am spus cum l
descrisese Chade pe prinul Dutiful i ce anume
mi ceruse. Toate acestea bufonul prea s le
adune n minte asemenea unui estor care
strnge fire de toate felurile, ca s fac din ele o
tapiserie.
Am ncercat s vrm penele de coco n
coroan ntr-o sear, dar aveau tulpinile prea
subiri ca s stea bine n locauri, iar penele se
risipeau n toate direciile. tiam amndoi, fr
410

s trebuiasc s-o spunem, c nu se potriveau


deloc. n alt sear, bufonul a pus coroana pe
mas i a ales pensule i cerneluri din provizia
mea. M-am aezat pe scaun lng el i l-am
urmrit. Le-a aranjat pe toate meticulos n faa
lui, a vrt o pensul n cerneala albastr, apoi
s-a oprit s mediteze. Am stat amndoi atta
vreme n tcere, nct am auzit focul trosnind.
Atunci, bufonul a lsat pensula jos.
Nu, a rostit el calm. Nu e bine. Nu nc.
A nvelit coroana la loc i-a pus-o napoi in
rani. Intr-o sear, cnd eu mi tergeam nc
lacrimile de rs dup ce ascultasem un cntec
denat, i-a pus harpa deoparte i m-a
anunat.
Mine trebuie s plec.
Nu! am strigat, ocat de o asemenea veste
neateptat. De ce?
tii de ce, mi-a rspuns dezinvolt. Aa e
viaa unui Profet Alb. Trebuie s prezic fapte din
viitor, despre salvarea lumii treburi de-astea
mrunte. n plus, nu mai ai mobil pe care s-o
cioplesc.
411

Nu, fii serios, zu, am protestat. Chiar nu


mai poi sta cteva zile? Mcar pn cnd se
ntoarce Hap? Ca s-l cunoti i tu.
Bufonul a oftat.
Am stat deja mult mai mult dect ar fi
trebuit. Mai ales c insiti c nu poi veni cu
mine. Sau nu? Se ndrept de spate, plin de
speran. Te-ai rzgndit cumva?
Am scuturat din cap.
tii i tu c nu. Nu pot s plec i s-mi
abandonez casa. Trebuie s fiu aici cnd se
ntoarce Hap.
A, da. Se ls iari pe sptarul scaunului.
Ucenicia lui. i ginile de care trebuie s te
ngrijeti.
M duru ironia din vorbele lui.
Poate c ie nu i se pare cine tie ce via,
dar e viaa mea, i-am atras atenia cu
amrciune.
Faptul c m nepase i strni un zmbet larg.
Eu nu sunt Starling, dragul meu. Nu
dispreuiesc viaa nimnui. Gndete-te la a mea
i hotrte singur dac sunt n msur s te
privesc de sus. Nu sunt. mi vd de treburile
412

mele, orict de plicticoase ar prea ele cuiva care


are un ciopor de gini de ngrijit i rnduri
ntregi de fasole de plivit. i sarcinile mele sunt
la fel de importante. Am o grmad de zvonuri
de mprtit cu Chade i un ir nesfrit de
cunotine noi de fcut la Buckkeep.
M strbtu un fior de gelozie.
Cred c se vor bucura toi s te revad.
Ridic din umeri.
Unii dintre ei, poate. Alii s-au bucurat s
m vad plecnd. Iar cei mai muli nici nu-i vor
aminti de mine. Cei mai muli, poate chiar toi,
dac sunt detept. Se ridic brusc. A vrea s
pot s rmn aici, mrturisi el potolit. A vrea s
cred, ca tine, c pot face ce vreau cu viaa mea.
Din pcate, tiu c nici tu, nici eu nu putem
gndi aa.
Merse la ua deschis i privi seara cald de
var. Deschise gura ca i cnd ar fi vrut s mai
spun ceva, apoi oft. i ndrept umerii, lund
parc o hotrre, i se ntoarse spre mine, cu un
zmbet amrt.
Nu, cel mai bine e s plec mine. M vei
urma i tu, ct de curnd.
413

Nu te baza pe mine, l-am avertizat.


Ba trebuie s m bazez, ripost el. Aa o cer
vremurile. De la amndoi.
Of, las pe altcineva s salveze lumea de
data asta. Sigur mai exist un alt Profet Alb pe
undeva.
Am rostit cuvintele cu nonalan, pe ton de
glum. Bufonul ns fcu ochi mari auzindu-le i
respir tremurat.
S nu mai vorbeti aa niciodat. M doare
pn i gndul c i-a ncolit smna asta n
minte. Pentru c exist, ntr-adevr, o femeie
care ar vrea s mbrace mantia Profetului Alb i
s ndrepte evenimentele pe cursul nchipuit de
ea. M lupt de la bun nceput mpotriva puterii
cu care mi se opune. Dar, de data aceasta cnd
se va schimba lumea, fora ei va crete. Iar eu voi
avea nevoie de puterea ta, prieten drag. Noi doi,
mpreun, vom fi suficieni. La urma urmei, o
singur pietricic ajunge ca s ridici roata
czut n an i s-o aduci napoi pe drumul ce
bun.
Hmm Nu mi se pare o experien plcut
pentru pietricic.
414

ntoarse ochii spre mine. Dac nainte fuseser


palizi, acum sclipeau aurii, reflectnd flacra
lumnrii. n glasul su i fcur loc i
afeciunea, i oboseala.
Nu-i fie fric, vei supravieui. tiu eu c
trebuie s supravieuieti. Toat puterea mea
numai pentru asta o voi folosi. Ca s
supravieuieti.
M-am prefcut disperat.
i mi spui s nu-mi fie fric?
Ddu afirmativ din cap. Avea o expresie prea
sobr. Am cutat s schimb subiectul.
Cine e femeia asta despre care vorbeti? O
cunosc?
Reveni n odaie i se aez iar la mas.
Nu. Dar eu am cunoscut-o, mai demult.
Sau, mai bine zis, am auzit de ea, dei fusese
btrn i murise n copilria mea Bufonul
arunc din nou o privire spre mine. Acum mult
vreme, i-am povestit ceva despre mine. Mai ii
minte? Nu atept s-i rspund. M-am nscut
undeva departe de tot, n sud, ntr-o familie
obinuit. Obinuit ca toi oamenii obinuii cu
adevrat Am avut o mam iubitoare, iar taii
415

mei erau doi frai, aa cum cerea obiceiul


locului. Dar, din clipa n care am ieit din
pntecele mamei, a fost limpede c trsturile
strvechi ale neamului erau exprimate prin
mine. Intr-un trecut ndeprtat, un Alb i-a
mpletit sngele cu neamul meu, iar eu m-am
nscut ca s preiau ndatoririle acelui neam
strvechi.
Orict m-au iubit i m-au preuit prinii mei,
au tiut c nu-mi era hrzit s rmn n casa
lor, nici s nv vreuna din meseriile lor. Aa c
m-au trimis ntr-un loc unde s fiu educat i
pregtit pentru soarta care m atepta. Am fost
tratat bine, foarte bine, acolo. i oamenii aceia
m-au preuit, n felul lor. n fiecare diminea m
ntrebau ce-am visat i scriau tot ce-mi
aminteam, pentru ca nite nelepi s ncerce
s-mi deslueasc visele. Pe msur ce creteam
i visam tot mai des cu ochii deschii, am nvat
arta scrisului, ca s-mi pot aterne singur pe
hrtie viziunile, pentru c nicio mn nu scrie
mai limpede dect cea care aparine aceluiai
trup ca ochiul care le-a vzut. Rse cu ironie la
adresa lui i cltin din cap. Ce stil de-a crete
416

un copil! Orice vorbuli ieit din gura mea era


considerat o cugetare plin de nelepciune. n
ciuda ascendenei mele, nu eram cu nimic mai
presus dect un copil oarecare. Fceam prostii
de cte ori aveam chef, inventam poveti cu
mistrei zburtori i umbre cu snge regesc n
vene. Fiecare poveste pe care o spuneam era mai
gogonat dect cea de dinaintea ei, ns am
descoperit un lucru ciudat: orict ncercam smi in limba n fru, adevrul tot se strecura n
cuvintele mele.
i ndrept scurt ochii spre mine, parc
ateptnd s-l contrazic. Eu ns am tcut, aa
c-i cobor privirea spre podea.
Cred c numai pe mine nsumi m pot
condamna pentru faptul c, atunci cnd
adevrul cel mare a prins curaj n mine i nu s-a
lsat nbuit, nimeni n-a vrut s-mi dea
crezare. n ziua n care m-am autoproclamat
Profetul Alb cel mult-ateptat de vremurile
acestea, dasclii mei m-au redus la tcere.
Domolete-i ambiiile nvalnice, m-au sftuit.
De parc i-ar fi dorit cineva vreodat s-i
asume un asemenea destin. Altcineva purta deja
417

mantia aceea, mi-au spus ei. Pornise la drum


naintea mea, pentru a modela viitorul lumii, aa
cum o ndemnaser viziunile. Fiecare epoc i
are propriul Profet Alb. Toi tiu asta. Pn i eu
o tiam. Atunci, eu ce eram? i-am ntrebat. N-au
tiut s-mi spun ce eram, dar erau siguri de
ceea ce nu eram. Nu eram Profetul Alb. Pe ea o
pregtiser i o trimiseser deja n lume.
Inspir ndelung i tcu o vreme.
tiam c se nal, i relu povestirea,
ridicnd din umeri. tiam c greesc, la fel de
bine pe ct tiam cine sunt. Am ncercat s m
conving s m mulumesc cu viaa mea de
acolo. Nici nu cred c le-a trecut prin cap c
aveam s-i sfidez. Dar i-am sfidat. Am fugit. i
am venit n nord, strbtnd drumuri i vremuri
pe care nici mcar s i le descriu nu pot. Am
mers i-am tot mers spre nord, pn cnd am
ajuns la curtea regelui Shrewd Farseer. M-am
vndut lui, cam aa cum ai fcut i tu:
loialitatea mea n schimbul proteciei sale. i n-a
trecut nici mcar un anotimp de la sosirea mea,
c zvonul apariiei tale a i nceput s frmnte
curtea. Un bastard. Un copil nedorit, un Farseer
418

nerecunoscut. Vai, ce uimii au fost cu toii! n


afar de mine. Pentru c eu i vzusem deja
chipul n vis i tiam c trebuie s te gsesc, dei
toi m asiguraser c nu exiti i nici n-ai putea
exista.
Se aplec deodat n fa i-mi prinse
ncheietura cu mna nmnuat. N-o inu dect
o clip, iar pielea mea nu s-a atins de-a lui, dar
a fost destul ca s simt c ne leag ceva. Altfel na putea s-mi descriu senzaia. N-a fost
Meteugul la mijloc; n-a fost nici Harul. N-a fost
vorba de magie, pentru c tiu ce e magia. A fost
un moment de dubl recunoatere pe care l ai
uneori cnd te afli intr-un loc neobinuit. Am
avut impresia c mai sttusem amndoi aezai
n acelai fel, c mai rostisem aceleai cuvinte i
c, de fiecare dat, cuvintele noastre fuseser
pecetluite de atingerea aceea scurt. Am ntors
privirea de la el, numai ca s ntlnesc ochii
scnteietori ai lupului fixndu-i pe ai mei.
Mi-am dres glasul i-am ncercat s schimb
subiectul.
Zici c tii cine e femeia aceea. Are i un
nume?
419

Eu n-am auzit s aib vreunul. Dar tu ai


auzit de ea. Mai ii minte c, pe vremea
Rzboiului cu Corbiile Roii, pe conductorul
lor l cunoteam doar cu numele de Kebal
Rawbread?
Am confirmat din cap. Fusese conductorul
Strinilor, care devenise renumit pentru rutatea
lui peste noapte, dar tot peste noapte i-a apus i
steaua, odat cu trezirea dragonilor notri. Unele
poveti spun c l-a devorat dragonul lui Verity,
altele, c s-a necat.
Ai auzit vreodat c avea o sftuitoare? O
Femeie Palid?
Numele mi suna vag cunoscut. M-am
ncruntat, ncercnd s-mi aduc aminte unde-l
auzisem. Da, circulase un zvon, dar nimic mai
mult. Am ncuviinat iari din cap.
Aa. Bufonul se ls pe spate. Vorbi pe un
ton aproape dezinvolt: Ea era femeia aceea. i-i
mai spun un lucru: pe ct e de convins c ea e
Profetul Alb, pe att de sigur e i c Kebal
Rawbread e Catalizatorul ei.
Cel care apare ca s dea voie altora s
devin eroi?
420

Scutur din cap.


Nu. Catalizatorul ei apare ca s-i distrug
pe eroi. S-i ncurajeze pe oameni s devin
inferiori fa de ceea ce ar trebui s fie. Unde eu
a construi, ea ar drma. Ceea ce eu a uni ea
ar despri. Cltin din cap. Crede c totul
trebuie s se sfreasc nainte de a ncepe din
nou.
Am ateptat s spun ceea ce crede el, dar a
tcut. Pn la urm, l-am mboldit eu s
continue.
i tu ce crezi?
Un surs lene i apru pe fa.
Eu cred n tine. Tu eti noul meu nceput.
Nu mi-a venit n minte o replic potrivit. n
odaie, s-a nstpnit linitea.
Bufonul duse mna la ureche.
Port cercelul sta de cnd ne-am desprit
noi ultima oar, dar cred c ar trebui s i-l dau
ie acum. Acolo unde merg, nu-l pot purta. E
unic. Unii i-ar putea aminti c l-au vzut
atrnnd n urechea ta. Sau a lui Burrich. Sau a
tatlui tu. Ar putea trezi amintiri pe care nu
vreau s le tulbur.
421

L-am urmrit cum se strduiete s-i desfac


cercelul. Era o plas de argint cu o piatr
preioas albastr prins de ea. Burrich i-l
dduse tatlui meu, apoi l purtasem eu. La
rndul meu, i-l ddusem bufonului, ca s i-l
druiasc lui Molly dup moartea mea, ca semn
c n-o uitasem niciodat. nelept, bufonul l-a
pstrat. Acum ce-ar urma?
Stai, l-am rugat. Nu-l da jos.
M privi nedumerit.
Ascunde-l, dac trebuie. Dar poart-l mai
departe.
Ls mna jos.
Eti sigur? m ntreb, nevenindu-i s
cread.
Da, i-am rspuns.
Eram foarte sigur.
A doua zi diminea, cnd m-am sculat, l-am
gsit pe bufon treaz, splat i mbrcat. Rania l
atepta pe mas. Aruncnd un ochi prin odaie,
n-am mai vzut niciun lucru de-al lui. Purta din
nou straiele acelea elegante care contrastau
vizibil cu activitatea umilitoare de a mesteca n
terci.
422

Aadar, pleci? l-am ntrebat, prostete.


Imediat dup ce mncm dejunul, mi-a
rspuns el calm.
Ar trebui s mergem cu el.
Era cel mai clar gnd pe care mi-l transmitea
lupul de cteva zile bune. M-a luat prin
surprindere i m-am uitat spre el, asemenea
bufonului.
i Hap?
Ochi ntunecai mi rspunse doar din priviri,
de parc a fi tiut deja rspunsul. Nu-l tiam.
Trebuie s rmn aici, le-am spus
amndurora. Niciunul nu pru convins. Refuzul
meu mi ddea o senzaie de calm i cumptare,
dar nu-mi psa de ea. Am responsabiliti aici,
am spus pe un ton aproape iritat. Nu pot s
plec, pur i simplu, i s-l las pe biat s se
ntoarc ntr-o cas goal.
Nu, nu poi, ncuviin repede bufonul, i
m duru pn i ncuviinarea lui, spus parc
doar ca s m nduplece.
M-am pomenit brusc indispus. Am mncat
dejunul posac, iar cnd ne-am ridicat de la mas
n-am mai suportat s vd vasele slinoase i oala
423

cu terci. Rutina i restul treburilor mele zilnice


mi s-au prut imposibile.
M duc s-i pun aua pe iap, l-am
anunat morocnos. N-are rost s-i murdreti
hainele astea frumoase.
Bufonul n-a zis nimic cnd m-am ridicat i-am
ieit pe u.
Malta prea s fi simit agitaia dinaintea
cltoriei, pentru c era cam ndrtnic, dar nu
greu de neuat. M-am ocupat de ea pe ndelete,
iar la sfrit pielea i lucea la fel de frumos ca
harnaamentul. Aproape c m-am linitit
sufletete, dar cnd am scos-o afar, l-am vzut
pe bufon n picioare, lng prisp, cu mna pe
spinarea lupului. M-a izbit un nou val de
nemulumire i am dat, copilrete, vina pe el.
Dac n-ar fi venit s m vad, nu mi-a fi dat
seama niciodat ct de mult i simeam lipsa. A
fi continuat s jelesc trecutul, dar n-a fi tnjit
dup un viitor.
M-am simit morocnos i btrn cnd a venit
s-i ia la revedere de la mine. tiam c
atitudinea mea e condamnabil, dar asta n-a
schimbat-o cu nimic. M-am crispat n
424

strnsoarea lui de rmas-bun, fr s-l


mbriez la rndul meu. Am crezut c-o s mi-o
tolereze, dar, cnd a ajuns cu gura la urechea
mea, mi-a optit patetic.
Rmas-bun, Preaiubite.
Am zmbit, n ciuda suprrii. L-am strns n
brae, apoi i-am dat drumul zicndu-i bosumflat.
Mergi cu bine, bufonule.
i tu, mi-a rspuns grav, fcndu-i vnt n
a.
Tnrul nobil de pe cal nu semna deloc cu
bufonul pe care-l cunoscusem n tineree. Numai
cnd ni s-au ntlnit privirile l-am regsit pe
vechiul meu prieten n ele. O vreme, am stat i
ne-am uitat unul la cellalt fr o vorb. Pe
urm, trgnd uor de huri i micnd uor
din corp, i-a ndemnat animalul s-o ia din loc.
Malta a smucit din cap, cernd s-i lase hurile
libere. Bufonul i-a fcut pe voie i iapa a pornit
ndat la galop mic. Coada ei argintie plutea n
vnt ca o flamur. M-am uitat cum se
ndeprteaz prietenul meu i, chiar dup ce nu
l-am mai vzut, am rmas cu ochii la praful
ridicat n urma lui pe crare.
425

Cnd, n cele din urm, m-am ntors n colib,


am vzut c splase toate vasele i oala i le
pusese la loc. n mijlocul mesei, nainte ascuns
de rani, era cioplit adnc un cprior cu
coarnele plecate, gata de atac. Am pipit cu
degetele conturul siluetei dltuite i mi s-a
strns inima.
Ce vrei de la mine? am ntrebat tcerea din
jur.
O zi s-a scurs dup alta i aa mi-a trecut
timpul, dar nu cu uurin. n fiecare zi prea c
domin aceeai monotonie, iar serile nu se mai
terminau. Aveam ntotdeauna ce lucra, i chiar
lucram, dar am observat c nici nu terminam
bine o treab, c imediat aprea altceva de fcut.
Mncarea gtit presupunea vase de splat, o
plant semnat trebuia curat de buruieni n
zilele urmtoare. Traiul meu simplu nu-mi
aducea nicio satisfacie.
mi era dor de bufon i mi-am dat seama c-mi
lipsise n toi anii trecui. Era ca o ran veche
care durea i trebuia din nou ngrijit. Lupul nu
ajuta la vindecarea ei. l copleise o stare de
meditaie profund, iar serile ne surprindeau
426

deseori cufundai n propriile gnduri. Odat,


cnd m-am aezat s crpesc o cma la
flacra lumnrii, Ochi ntunecai a venit la
mine i, oftnd, i-a proptit capul de genunchiul
meu. M-am jucat cu urechile lui, pe urm l-am
scrpinat dup ele.
Te simi bine? l-am ntrebat.
N-ar fi bine pentru tine s rmi singur. M
bucur c s-a ntors la noi Cel-fr-miros. M bucur
c tii unde-l gseti.
i-a ridicat brbia de pe genunchiul meu cu
un geamt i s-a dus s se ncolceasc pe
prisp.
Ultimul val de cldur al verii s-a lsat asupra
noastr ca o ptur aprins. Am nduit crnd
ap pentru grdin de dou ori pe zi. Ginile nau mai ouat. Totul prea prea fierbinte i amorit
ca
s
supravieuieti.
Pe
urm,
cnd
nemulumirea mea a atins punctul culminant, sa ntors Hap. Nu m ateptasem s-l vd dect
dup ce luna de recoltare avea s se ncheie, dar,
ntr-o sear, Ochi ntunecai i-a nlat capul pe
neateptate. S-a ridicat eapn i s-a dus la u,
427

privind fix poteca. Am lsat jos cuitul pe care-l


ascueam i m-a dus lng el.
Ce este?
Se ntoarce biatul.
Aa de curnd? Mi-am pus ns fru gndului,
tiam c nu era deloc curnd. Lunile pe care le
petrecuse cu Starling n primvar trecuser ca
vntul. Rmsese miezul verii cu mine, dar
fusese plecat toat luna recoltelor timpurii i o
parte din cea a recoltatului trziu. Trecuse
numai o lun i jumtate, dar tot mi se prea
teribil de mult. Am surprins cu privirea o siluet
n captul ndeprtat al potecii. i eu, i Ochi
ntunecai ne-am grbit s-i ieim n cale. Cnd
ne-a vzut, i-a grbit pasul obosit ca s ne
ntlnim la jumtatea drumului. Lundu-l n
brae, mi-am dat seama imediat c se nlase i
slbise. Iar cnd i-am dat drumul i l-am
ndeprtat de mine la un bra, ca s m uit bine
la el, am citit i ruine, i nfrngere n ochii lui.
Bine-ai venit acas, i-am urat, dar el mi-a
rspuns ridicnd amrt din umeri.
M ntorc cu coada ntre picioare, mi-a
mrturisit, apoi s-a lsat pe vine, ca s-l
428

mbrieze pe Ochi ntunecai. E numai piele i


os! a exclamat ngrozit.
A fost bolnav o vreme, dar acum i revine.
Am ncercat s-i vorbesc pe un ton ct mai
afectuos i s ignor fiorul de ngrijorare care m-a
strbtut. i despre tine a putea s spun la fel.
Gseti carne pe tav i pine pe scndur. Vino
s mnnci, pe urm ne povesteti cum i-a
mers n lumea larg.
Pot s-i povestesc i acum, n cteva
cuvinte, mi-a replicat, n timp ce ne ntorceam
anevoie acas. Vorbea cu glas gros, de brbat,
dar i cu amrciunea unui brbat. Nu mi-a
mers prea bine. Recolta a fost bun, dar, oriunde
mergeam, eram ultimul angajat, pentru c
ntotdeauna voiau s-l ia mai nti pe vrul lor
sau pe prietenul vrului lor. ntotdeauna eram
un strin, pus la muncile cele mai scrboase i
mai grele. Am lucrat ca un brbat, Tom, dar mau pltit ca pe un oarece, cu firimituri i
monede mici. i erau i bnuitori. Nu m lsau
s dorm n hambar, nu, nici s stau de vorb cu
fetele lor. ntre slujbe, trebuia s mnnc, dar
totul costa mai mult dect socoteam eu. Am
429

venit acas cu puin mai mult dect am plecat.


Am fost un prost s plec. A fi ctigat mai mult
stnd aici i vnznd gini i pete srat.
Vorbea cu suprare mare n glas. Am tcut, lam lsat s spun tot ce avea pe suflet. Pn s
termine, am ajuns la u. i-a vrt capul n
butoiul cu ap pe care-l pregtisem pentru
grdin ct m-am dus eu nuntru s pregtesc
masa. Cnd a intrat, a aruncat o privire n jur i
mi-am dat seama c i se prea mult mai mic
dect la plecare.
E bine acas, mi-a spus, ns nu tiu ce-o
s m fac cu taxa de ucenicie, a adugat n clipa
urmtoare. Poate c-o s m duc iar la lucru anul
viitor. Pn atunci, unii vor zice c sunt prea
btrn ca s nv cum trebuie. Deja m-am
ntlnit pe drum cu un brbat care mi-a spus c
n-a mai auzit de-un meseria care s nu-i fi
nceput ucenicia la doisprezece ani. Acolo-i
miere?
Da.
Am pus mierea pe mas, lng pine i carnea
rece. Hap a mncat de parc nu bgase nimic n
gur de zile ntregi. Am pregtit i ceai, apoi m430

am aezat vizavi de el i l-am urmrit cum


mnnc. Mort de foame, i tot i ddea cte-o
bucat i lupului care sttea lng scaunul lui.
Iar Ochi ntunecai mnca nu cu poft, ci ca s-i
fac plcere biatului i de dragul de-a mpri
carnea cu un membru al haitei. Cnd din pasre
n-a mai rmas carne nici ct pentru o sup, Hap
s-a proptit pe sptar cu un oftat, apoi s-a aplecat
n fa pe neateptate, urmrind cu degetele
conturul cpriorului nrva sculptat n tblia
mesei.
Dar e minunat! Cnd ai nvat s ciopleti
aa?
N-am nvat. A venit un prieten vechi i i-a
petrecut o parte din timp decornd coliba. Am
zmbit n sinea mea. Cnd ai o clip liber, uitte i la butoiul pentru ap de ploaie.
Un prieten vechi? N-am tiut c ai i ali
prieteni n afar de Starling.
N-a vrut s m ironizeze, dar a reuit. A pipit
emblema nc o dat. Cndva, FitzChivalry
Farseer purtase emblema aceea ca pe un blazon
brodat.
431

Ei, am i eu civa, numai c nu m caut


prea des.
Aha. Dar prieteni noi i-ai fcut? A trecut
Jinna pe-aici n drum spre Buckkeep?
Da. Ne-a lsat un talisman, ca s ne creasc
legumele mai repede, drept mulumire c am
adpostit-o peste noapte.
Hap m-a privit chior.
A rmas peste noapte, deci. E drgu, nu-i
aa?
Da, este.
Atepta s-i spun mai multe, dar am refuzat.
i-a plecat capul i-a ncercat s-i ascund
zmbetul cu mna. M-am ntins peste mas i lam prins de ncheieturi. S-a ferit de pretinsa
mea palm i m-a apucat brusc de mn.
Zmbetul i-a disprut de pe fa, nlocuit de
spaim.
Tom, Tom, ce-o s m fac? Am crezut c-o s
fie uor, dar nu e. i am vrut s muncesc din
greu pentru un salariu cinstit, am fost politicos
i-am lucrat de dimineaa pn seara, dar tot sau purtat urt cu mine. Ce-o s m fac? Nu pot
432

s triesc toat viaa aici, la margine de nicieri.


Nu pot!
Aa este, nu poi.
n clipa aceea, mi-am dat seama de dou
lucruri. Primul, c stilul meu de via izolat nu-l
pregtise pe biat pentru a-i gsi propriul
drum. Al doilea, c aa trebuie s se fi simit
Chade cnd i-am spus c nu mai vreau s fiu
asasin. E ciudat s te gndeti c, oferindu-i
unui copil ceea ce ai crezut c e cel mai bine
pentru tine, n-ai reuit dect s-l schilodeti.
Privirea lui disperat m fcea s m simt
meschin i ruinat. Ar fi trebuit s fiu un tat
mai bun. Aveam s-i fiu un tat mai bun. M-am
pomenit vorbind fr s gndesc.
Am, ntr-adevr, prieteni vechi la Buckkeep.
Pot mprumuta bani pentru taxa ta de ucenicie.
Mi s-a fcut inima ghem cnd m-am gndit n
ce fel puteam plti dobnda la un asemenea
mprumut, dar m-am inut tare. Aveam s m
duc mai nti la Chade, iar dac ceea ce mi va
cere el n schimb era prea scump, aveam s-l
caut pe bufon. Nu-mi venea uor s m umilesc
cernd bani, dar
433

Ai face asta? Pentru mine? Dar nici mcar


nu sunt fiul tu.
Lui Hap nu-i venea s cread. L-am prins de
mn.
Da, a face-o. Pentru c tu eti singurul pe
care-l voi putea numi vreodat fiul meu.
O s te-ajut s plteti datoria, i jur.
Nu. Va fi datoria mea, mprumut banii
pentru c aa vreau eu. De la tine m voi atepta
s fii atent la ce-i spune dasclul tu i s nvei
meseria cum se cuvine.
Aa o s fac, Tom. Ii promit. i-i jur c la
btrnee nu-i va lipsi nimic.
Rostea vorbele cu ardoarea unui tnr sincer i
nevinovat i aa le-am considerat i eu, ignornd
sclipirile amuzate din ochii lupului.
Vezi ce instructiv e s te vad cineva
ndreptndu-te spre moarte?
N-am zis niciodat c ai fi cu un picior n
groap.
Nu, dar m tratezi de parc a fi la fel de fragil
ca un os depui.
i nu eti?
434

Nu. mi revin forele. Ateapt s cad frunzele


i s se rceasc vremea. O s fiu n stare s
merg pn ai s cazi tu mort de oboseal. Ca de
obicei.
Dar dac trebuie s plec mai repede?
Lupul i propti capul de labele din fa i
scoase un oftat. i dac sari la gtul unui cprior
i ratezi lovitura? N-are rost s-i faci griji nainte
de-a se ntmpla ceva.
Nerbdtor, Hap sparse linitea aparent din
odaie.
Te gndeti la ce m gndesc i eu?
L-am privit n ochii cuprini de ngrijorare.
Probabil. Tu la ce te gndeti?
Cu ct vorbeti mai repede cu prietenii ti
din Buckkeep, rosti el oarecum ovitor, cu att
vom ti mai repede ce planuri s ne facem
pentru iarn.
I-am rspuns calm.
Nu i-ar conveni s mai petreci o iarn aici,
nu-i aa?
Nu. mi rspunse repede, graie sinceritii
lui fireti, pe urm se gndi s-i mai
ndulceasc rspunsul: Nu-i din cauz c nu-mi
435

place s stau aici, cu tine i cu Ochi ntunecai.


Dar i gsi mai greu cuvintele. Ai avut
vreodat impresia c simi cum trece timpul
peste tine? Ca i cum viaa s-ar scurge pe lng
tine, iar tu eti prins ntr-un bra mort, lng
peti mori i crengi putrede?
Tu ai fi petele mort. Eu a fio creang putred.
L-am ignorat pe Ochi ntunecai.
Mi-aduc aminte c am simit i eu aa ceva
de cteva ori. M-am uitat la harta celor ase
Ducate, lsat neterminat de Verity. Am
ncercat s nu-mi transform rsuflarea ntr-un
oftat. O s pornesc spre Buckkeep ct de repede
posibil.
A putea fi gata mine diminea. Un somn
bun peste noapte i
Nu.
I-am tiat elanul, dar am fcut-o cu blndee.
Am dat s-i spun c la prietenii pe care trebuie
s-i vd trebuia s merg singur. M-am oprit
nainte de a-i strni bnuieli. Am dat din cap
spre Ochi ntunecai.
Trebuie s se ngrijeasc cineva de lucrurile
de aici ct sunt plecat. Le las n grija ta.
436

Hap se posomori ntr-o clip, dar, spre cinstea


lui, trase iute aer n piept, i ndrept spatele i
ncuviin n tcere.
Lng mas, Ochi ntunecai se rsuci pe-o
parte, apoi pe spate.
Iaca i lupul mort. Ai putea la fel de bine s-l
ngropi, i-aa nu-i bun de nimic, dect s zac
ntr-o curte plin de praf i s se holbeze la
ginile pe care n-are voie s le omoare. Scutur
uor din labe n aer.
Idiotule. Eu pentru gini l-am rugat pe biat s
rmn, nu pentru tine.
Zu? Atunci, dac mine diminea cnd te
scoli le-ai gsi pe toate moarte, n-ai avea niciun
motiv s nu plecm mpreun?
S nu cumva s-ndrzneti, l-am avertizat.
Deschise gura i-i ls limba s cad pe-o
parte. Biatul zmbi plin de afeciune pentru el.
ntotdeauna am impresia c rde cnd faceaa.
N-am plecat n dimineaa urmtoare. M-am
trezit cu mult naintea biatului. Mi-am scos
hainele bune, mucegite de nepurtat, i le-am
atrnat la aer. Pnza cmii se nglbenise de
437

vreme. Mi-o fcuse cadou Starling cu mult timp


n urm. Cred c am purtat-o o dat, n ziua n
care am primit-o. M-am uitat la ea ntristat,
gndindu-m c-l va nspimnta pe Chade i-l
va amuza pe bufon. Dar, ca n attea alte
situaii, nu aveam de ales.
Mai aveam i o lad construit cu ani n urm,
pe care o ineam pe-o poli din atelier. Am dat-o
jos cu greutate i-am deschis-o. n ciuda
crpelor uleioase n care fusese nvelit, sabia lui
Verity i pierduse luciul. Mi-am pus centura i
teaca, spunndu-mi s mai fac o gaur la
centur, ca s nu m strng. Mi-am supt burta
i-am fixat-o aa cum era. Am ters lama cu o
crp i-am vrt sabia n teaca de la old. Cnd
am scos-o, am simit-o grea, dar uor de mnuit,
ca ntotdeauna. M-am ntrebat dac e nelept so port. M-a fi simit ca un idiot dac ar fi
recunoscut-o cineva i mi-ar fi pus ntrebri
incomode. A fi fost ns un idiot i mai mare
dac m-a fi ales cu gtul tiat pentru c n-a fi
avut nicio arm la mine.
Am fcut un compromis, nvelind mnerul
btut cu pietre preioase n fii de piele. Teaca
438

era cam uzat, dar mergea. Se potrivea cu


nfiarea mea srccioas. Am scos iar sabia
i-am fcut o fandare, ntinzndu-mi muchii
neobinuii cu micarea. Mi-am reluat poziia
iniial i-am spintecat aerul cu lama de cteva
ori la rnd.
Amuzament. Mai bine ia-i un topor.
Nu mai am niciunul. Sabia o primisem chiar de
la Verity. Dar att el, ct i Burrich mi
atrseser atenia c, la stilul meu de lupt, mi
se potrivea mai bine toporul grosolan dect sabia
graioas i elegant. Am ncercat o nou
lovitur n aer. Mi-am adus aminte tot ceea ce
m nvase Hod, dar trupului meu i venea greu
s fac micrile cerute.
Ai unul pentru tiat lemne.
Aid nu-i topor de lupt. A fi caraghios s-l car
cu mine. Am vrt sabia n teac i m-am ntors
spre lup.
Sttea n pragul atelierului, cu coada
ncolcit frumos n jurul picioarelor. Ochii negri
i sclipeau a rs. A ntors capul i s-a uitat
nevinovat n zare. Cred c una din gini a murit
439

peste noapte. Pcat. Biata de ea Moartea nu


iart pe nimeni.
Minea, dar a avut satisfacia de-a m vedea
vrnd sabia n teac i fugind n curte, ca s
m conving. Toate cele ase ortnii ale mele
cotcodceau i se blceau n praf, la soare.
Cocoul, crat pe un stlp din gard, nu-i
scpa nevestele din ochi.
Ciudat. A fi jurat c grsana aia alb nu arta
prea bine ieri. M aez cuminte aici la umbr i le
in sub supraveghere. A fcut exact ce-a spus,
trntindu-se sub mesteceni, printre peticele de
umbr, pironind ginile cu privirea.
Fceam o gaur n centura sbiei cnd s-a
trezit Hap. A venit somnoros la mas, ca s m
urmreasc lucrnd. S-a trezit de-a binelea cnd
i-au czut ochii pe sabia care atepta n teac.
N-am mai vzut-o pn acum.
O am de mult vreme.
N-ai purtat-o niciodat la pia. Nu luai cu
tine dect cuitul n teac.
Cltoria la Buckkeep e altceva dect
drumul la pia.
440

Remarca lui mi-a atras atenia asupra


motivelor pentru care luam sabia cu mine. Cnd
fusesem la Buckkeep ultima oar, mai muli
oameni mi doriser moartea. Dac aveam s m
ntlnesc cu unul dintre ei i avea s m
recunoasc, voiam s fiu pregtit.
ntr-un asemenea ora miun mai muli
pungai i vagabonzi dect ntr-o pia de la
ar.
Am terminat de fcut gaura n centur i-am
ncercat-o din nou. mi venea mai bine. Am scos
sabia, tindu-i rsuflarea lui Hap. Chiar i cu
mnerul nvelit n piele simpl, tot se vedea c
nu-i o arm oarecare. O furise un maestru.
Pot s-o ncerc i eu?
Am ncuviinat din cap, iar el a luat-o cu mult
grij. A apucat-o mai bine, ca s-o poat ridica,
apoi a imitat caraghios poziia unui spadasin.
Nu-l nvasem s lupte. M-am ntrebat o clip
dac fusese o decizie greit. Sperasem c nu
avea s aib niciodat nevoie de ndemnarea
unui spadasin. Dar faptul c nu-l nvasem s
lupte nu-l proteja dac avea s fie provocat.
441

Asta semna cu refuzul de a-l nva


Meteugul pe Dutiful.
Am alungat iute gndul acela i n-am zis nimic
cnd Hap a rotit lama n aer. Peste cteva
minute, a obosit. Muchii tari ai minilor de
fermier nu-l ajutau la rotitul sbiei. A mnui o
asemenea arm cerea i instruire, i exerciiu
permanent. A aezat-o la loc i m-a privit n
tcere.
Plec la Buckkeep mine diminea, n zori.
Mai am s cur sabia, s-mi ung bocancii, smi mpachetez haine i mncare
i s te tunzi, m ntrerupse Hap.
Hmm
Am traversat odaia i-am luat n mn mica
noastr oglind. De obicei, cnd venea Starling
s ne viziteze, m tundea. M-am uitat ct de
lung mi crescuse. Apoi mi l-am dat la spate
ceea ce nu mai fcusem de muli ani i mi l-am
prins n coad de rzboinic. Hap m-a privit cu
sprncenele ridicate a mirare, dar n-a fcut nicio
observaie legat de aspectul meu ostesc.
Cu mult nainte de-a amurgi, eram gata de
plecare. M-am concentrat asupra micii mele
442

gospodrii. Mi-am gsit de lucru, mie i


biatului, asigurndu-m c-i va merge bine n
lipsa mea. Cnd ne-am aezat s lum cina,
fcusem deja toate treburile la care ne puteam
gndi. Mi-a promis c va uda grdina i va
culege mazrea rmas. Va sparge lemnele de foc
i le va stivui. M-am trezit c-i spun lucruri pe
care le tia deja i, pn la urm, mi-am inut
gura. El a zmbit la ngrijorarea mea.
Am supravieuit singur pe drumuri, Tom. O
s m descurc acas. A vrea numai s plec i
eu cu tine.
Dac toate merg bine, cnd m ntorc, o s
facem o excursie la Buckkeep cu toii.
Ochi ntunecai se ridic dintr-odat n patru
labe, ciulind urechile. Aud cai.
M-am dus la u, cu lupul lng mine. Peste
cteva momente, tropotul copitelor a ajuns i la
urechile mele. Animalele se apropiau n ritm
constant. M-am mutat n locul din care vedeam
cotitura potecii noastre nguste i am desluit
clreul. Nu era, cum sperasem eu, bufonul, ci
un strin. Clrea un armsar dere suplu i
mna un altul. Pe greabnul armsarului luceau
443

dungi de transpiraie i praf. Urmrindu-i cum


se apropie, m-a strfulgerat o presimire rea.
Lupul mi-a mprtit temerea. I s-a fcut prul
mciuc pe spinare, iar mritul gros pe care l-a
scos din gt l-a adus i pe Hap la u.
Ce este?
Nu sunt sigur. Dar nu-i un cltor sau un
negustor rtcit.
La vederea mea, strinul trase de huri.
Ridic braul n semn de salut, apoi se apropie
mai ncet. Cei doi cai ciulir urechile la mirosul
de lup. Le-am simit spaima, dar i setea, cci
mirosiser i apa.
Te-ai rtcit, strine? l-am ntrebat pe
brbat de la o distan sigur.
Nu-mi rspunse, ci continu s se apropie.
Lupul mria tot mai tare. Clreul pru s-i
ignore avertizarea.
Ateapt, i-am cerut lupului.
Am rmas pe loc. Armsarul pe care-l clrea
strinul era neuat i nhmat. M-am ntrebat
dac brbatul i pierduse tovarul sau furase
animalul de la cineva.
444

Te-ai apropiat destul, l-am avertizat brusc.


Ce caui aici?
M privise intens pn atunci. Nu se opri la
vorbele mele, ci art mai nti spre urechi, apoi
spre gur, venind spre mine. Am ridicat mna.
Oprete-te, l-am avertizat, iar el mi-a neles
gestul i s-a supus.
Fr a descleca, bg mna n sculeul carei atrna la piept.
Scoase un sul i mi-l ntinse.
Fii gata, l-am prevenit pe Ochi ntunecai,
pind n fa, ca s iau pergamentul. Atunci am
recunoscut sigiliul. Propriul meu cprior,
imprimat n cear roie groas. Un alt fel de
team m strbtu. M-am uitat lung la misiva
din minile mele, apoi i-am fcut semn
surdomutului s descalece. Am tras adnc aer n
piept i i-am vorbit lui Hap cu glas ferm.
Du-l n cas i d-i s mnnce i s bea.
Pe urm, ocup-te de cai. Te rog.
Nu-l scpa din ochi, frate, ct citesc eu mesajul,
i-am cerut lui Ochi ntunecai.
Lupul se opri din mrit cnd mi auzi gndul,
dar l urm ndeaproape pe surdomut, spre
445

marea uimire a lui Hap, care-l invit prin gesturi


s intre n cas. Caii obosii rmseser pe loc.
Peste cteva minute, Hap apru i-i duse la
adpat. Am rmas singur n prag, cu ochii
pironii la sulul din mna mea. n cele din urm,
am rupt sigiliul i-am studiat scrisul nclinat al
lui Chade n lumina tot mai slab a zilei.
Dragul meu verior,
Chestiuni de familie i solicit prezena acas.
Nu-i ntrzia ntoarcerea. tii c nu te-a chema
dac nu ar fi nevoie urgent de tine.
Semntura
care
ncheia
misiva
era
indescifrabil. Nu era numele lui Chade. Mesajul
adevrat se ascundea n sigiliu. Nu l-ar fi folosit
niciodat dac n-ar fi fost ceva urgent. Am
rsucit pergamentul la loc i m-am uitat la
soarele care apunea.
Cnd am intrat n cas, mesagerul s-a ridicat
imediat. nc mestecnd, s-a ters la gur cu
dosul palmei i mi-a dat de neles c e gata s
plece imediat. Am bnuit c avea porunc strict
de la Chade. Nici om, nici animal nu aveau
vreme de dormit sau de odihn. I-am fcut semn
446

s mnnce mai departe. M-am bucurat c


aveam deja rucsacul pregtit.
Am deeuat caii i i-am ters puin, mi
spuse Hap, aprnd n u. Arat ca i cum ar fi
strbtut drum lung.
Am inspirat scurt.
Pune-le eile napoi. Plecm imediat ce
prietenul nostru va termina de mncat.
Biatul rmase ca trsnit.
Unde pleci? m ntreb cu glas pierit.
Am ncercat s-i zmbesc ct mai convingtor.
La Buckkeep, biete. Mai iute dect m-am
ateptat.
Am stat i m-am gndit puin. N-aveam de
unde s tiu cnd urma s m ntorc. Sau dac
aveam s m mai ntorc vreodat. O asemenea
misiv de la Chade nsemna clar un pericol. Mam mirat eu nsumi de ct de repede m
hotrsem.
Vreau ca tu i Ochi ntunecai s venii
dup mine imediat ce se crap de ziu. Luai
poneiul i crua. Dac obosete, lupul poate
urca n ea.
447

Hap se uit la mine de parc mi-a fi pierdut


minile.
Dar ginile? Dar treburile pe care trebuia s
le fac n absena ta?
Ginile vor fi nevoite s se descurce singure.
Nu. N-ar trece o sptmn, c le-ar i veni de
hac o nevstuic. Du-i-le lui Baylor. O s le
hrneasc i-o s le pzeasc, pentru c fac ou.
Nu te grbi, mai stai o zi i nchide bine casa. Sar putea s lipsim amndoi o vreme.
Am ntors privirea de la expresia nedumerit a
lui Hap.
Dar
Auzindu-i teama din voce, m-am rsucit din
nou spre el. M privea ca i cum nu m-ar fi
cunoscut.
Unde s m duc cnd ajung la Buckkeep?
Te ntlneti cu mine acolo?
Am auzit ecoul unui glas de copil prsit n
vocea lui.
Mi-am scotocit memoria dup numele unui
han decent. Pn s-mi amintesc unul, Hap
interveni plin de speran.
448

tiu unde locuiesc Jinna i nepoata ei.


Jinna mi-a zis c o gsesc acolo cnd mai vin la
Buckkeep. Are un semn de vrjitoaretmduitoare pe cas, o palm cu linii ngroate.
Am putea s ne ntlnim acolo.
Aa s fie, atunci.
I se citi uurarea pe fa. tia unde merge. Mam bucurat c avea o certitudine. Eu nu tiam
nimic. n ciuda nelinitii, m-a cuprins totui o
stranie exaltare. M-am simit din nou ca vrjit de
chemarea lui Chade. Taine i aventuri. Ochi
ntunecai a venit i s-a lipit de mine.
Vremea schimbrii. Apoi, morocnos: A putea
ncerca s in pasul cu caii. Buckkeep nu-i prea
departe.
Nu tiu ce nseamn asta, frate. i, pn nu
aflu, a prefera s rmi cu Hap.
Faci asta ca s-mi alini mndria rnit?
Nu. O fac pentru a-mi alunga mie temerile.
O s i-l aduc n siguran la Buckkeep, atunci.
Dar dup aceea nu mai plec de lng tine.
Bineneles. Ca ntotdeauna.
Nu i-a luat bine soarele rmas-bun de la
orizont, c urcasem deja pe calul cenuiu, fr
449

nicio trstur neobinuit. La old mi atrna


sabia ascuns a lui Verity, iar rucsacul mi-l
fixasem bine n spatele eii. L-am urmat pe
tovarul meu tcut, care m-a condus degrab
pe drumul spre Buckkeep.

450

Capitolul XI
TURNUL LUI CHADE
Locuitorii celor ase Ducate i ai Insulelor
Strine se nrudesc n aceeai msur n care iau vrsat sngele unii altora. n ciuda dumniei
strnite de Rzboiul Corbiilor Roii i a anilor de
raiduri dinaintea lui, aproape fiecare familie din
ducatele de coast va recunoate c are un
verior n Insulele Strine. Toat lumea tie c
locuitorii ducatelor de coast provin din neamuri
amestecate. Sunt multe documente care spun c
primii conductori ai dinastiei Farseer au fost,
probabil, invadatori venii din Insulele Strine
care, n loc s se apuce de jafuri, s-au stabilit n
cele ase Ducate.
Aa cum istoria celor ase Ducate s-a modelat
dup trsturile lor geografice, i cronicile
Insulelor Strine au fost influenate de relief.
Pmnturile lor sunt mai neprimitoare dect ale
noastre. Gheaa de pe munii lor nu se topete
niciodat. Fiorduri adnci le cresteaz insulele i
451

ape nfuriate le separ. Noi considerm insulele


nite ntinderi imense, ns ghearii uriai permit
omului s-i ridice aezri numai la marginea lor.
Puinele terenuri arabile pe care le au de-a lungul
rmurilor sunt mai degrab sterpe i dau recolte
slabe. Astfel, nu se pot nla orae mari pe ele, ci
doar cteva trguri. Caracteristicile inuturilor de
acolo sunt barierele i izolarea, iar locuitorii lor
triesc n sate independente i n orae-stat.
Odinioar, erau invadatori de nevoie, dar i
pentru c aa le dicta firea, i se prdau unii pe
alii tot att de des pe ct se aventurau pe mare
ca s hruiasc rmurile celor ase Ducate.
Este adevrat c, n timpul Rzboiului Corbiilor
Roii, Kebal Rawbread a reuit s impun cu
fora o alian scurt a insularilor, iar cu ajutorul
ei a adunat o flot invadatoare puternic. Numai
c dragonii devastatori din cele ase Ducate au
fost suficieni pentru a-i slbi controlul asupra
propriilor supui.
Cunoscnd, aadar, fora unei astfel de aliane,
conductorii satelor din Insulele Strine i-au dat
seama c fora aceasta putea fi folosit i la
452

altceva, nu doar la lupt. n anii de refacere de


dup Rzboiul Corbiilor Roii, s-a format
Hetgurd.
Aceast
alian,
alctuit
din
conductorii individuali ai Insulelor Strine, a fost
una tulbure. La nceput, au cutat s nlocuiasc
raidurile interioare cu tratate comerciale ntre
conductori. Arkon Bloodblade5 a fost primul
conductor care a subliniat n faa celorlali c
Hetgurd i putea folosi forele unificate pentru a
normaliza relaiile comerciale cu cele ase
Ducate.
Brawkenner, Cronicile Insulelor Strine
Ca ntotdeauna, Chade plnuise totul cu
minuiozitate. Mesagerul lui tcut prea s-i
cunoasc foarte bine obiceiurile. Pn a doua zi
la amiaz, ne schimbaserm deja caii obosii la o
ferm prginit. Am strbtut povrniuri
prjolite de ari i am lsat caii la coliba unui
pescar. Acolo ne atepta o brcu, al crei
echipaj ursuz ne-a transportat repede n susul
coastei.
Am
acostat
ntr-un
mic
port
5 Lam nsngerat (n. tr.).
453

negustoresc, unde erau pregtii ali cai, la un


han drpnat. Am tcut din gur, asemenea
cluzei mele, i nimeni nu m-a luat la ntrebri.
Dac s-a fcut vreun schimb de bani, nu l-am
vzut. ntotdeauna e mai bine s nu vezi
lucrurile sortite s fie ascunse. Caii ne-au dus la
o alt barc, de data asta una cu puntea plin
de solzi, duhnind a pete. M-am mirat c ne-am
apropiat de Buckkeep nu pe ruta cea mai rapid,
ci pe cea mai puin probabil. Dac ne-a urmrit
cineva pe drum, trebuie s fi fost tare dezamgit.
Castelul Buckkeep e construit pe o fie de
coast neprimitoare, nalt i negru, domin de
pe stncile abrupte, dar ofer o privelite
frumoas a estuarului rului Buck. Oricine
domnete n castel controleaz i negoul de pe
ru. De-asta a i fost ridicat castelul acolo.
Capriciile istoriei l-au transformat n locul de
domnie al familiei Farseer. Oraul Buckkeep se
aga de stncile de sub castel ca lichenii de
roci. Jumtate din ora e cldit pe docuri i
debarcadere. n copilrie, crezusem c oraul nu
se poate ntinde mai mult din cauza poziiei lui
geografice, dar n dup-amiaza n care am ajuns
454

acolo cu barca, mi-am dat seama c m


nelasem. Inventivitatea omului biruise natura
nendurtoare. Pe blocurile mari de roc
erpuiau crri suspendate, iar o seam de
csue i prvlii gsiser o cale de-a se prinde
de ele. Casele mi-au amintit de cuiburile
rndunicilor i m-am ntrebat cum rezistau la
viscol. Piloni fuseser mplntai n nisipul i
rocile negre de pe plaja pe care odinioar
alergasem i m jucasem cu Molly i cu ali
copii. Pe structurile sprijinite pe ei se cocoau
acum depozite i hanuri, iar cnd venea fluxul,
i puteai lega barca chiar la ua lor. Aa am
fcut i noi, iar eu mi-am urmat cluza mut
pe mal, pe o alee de lemn.
Cnd brcua care ne adusese a plecat i ne-a
lsat acolo, am cscat gura de jur mprejur, ca
un ran venit prima dat la ora. Cldirile
numeroase i negoul intens pe ap erau semne
c Buckkeep prospera, ns pe mine nu m
bucurau. Erau dovada clar c orice urm din
copilria mea dispruse. Locul de care m
ngrozeam, dar n care tnjisem s m ntorc, nu
mai exista. O nghiise portul acesta nfloritor.
455

Uitndu-m n jur dup cluza mea mut, am


constatat c dispruse. Am mai tndlit o vreme
acolo unde m lsase, bnuind c nu avea s se
ntoarc. M adusese napoi la Buckkeep. Acum
nu mai aveam nevoie de ghid. Lui Chade nu i
plcuse niciodat ca iscoadele lui s cunoasc
fiecare potecu din drumurile nclcite care
duceau la el. Mi-am pus micul rucsac pe umr i
am pornit spre cas.
Probabil, mi-am zis n timp ce naintam agale
pe strzile abrupte i nguste, c Chade chiar se
gndise c a prefera s fiu singur n ultima
parte a cltoriei mele. Nu m-am grbit. tiam
c nu pot lua legtura cu el dect dup lsarea
ntunericului. Explornd strzile i aleile dosnice
cndva att de familiare mie, n-am vzut nicio
cldire care s fi rmas aa cum o tiam. Fiecare
cas care putuse s fie nlat crescuse cu nc
un etaj, iar pe unele strdue mai strmte
balcoanele aproape c se uneau, astfel c
mergeai tot timpul pe semintuneric. Am regsit
hanuri n care intrasem i prvlii n care
trguisem de nenumrate ori, chiar i cunotine
vechi, cu feele mbtrnite de cincisprezece ani
456

de experien. Niciuna dintre ele ns n-a scos


exclamaii de uimire sau de ncntare la vederea
mea; fiind un strin, m vedeau numai bieii
care vindeau plcinte calde pe strad. Am
cumprat una cu un bnu i-am mncat-o din
mers. Gustul sosului piperat i al bucilor de
pete din ea era nsui gustul oraului
Buckkeep.
Prvlia de lumnri inut cndva de tatl lui
Molly devenise croitorie. N-am intrat n ea. n
schimb, m-am dus la crciuma la care
obinuisem s mergem mai demult. Masa grea
dintr-un col purta nc urmele lsate de cuitul
lui Kerry. Biatul care mi-a adus berea era prea
tnr ca s m fi cunoscut, dar am ghicit cine
era tatl su dup cutele frunii lui i m-am
bucurat c afacerea rmsese n familie. O bere
s-a fcut dou, apoi trei, iar pe a patra am
sorbit-o nainte ca amurgul s umbreasc
strzile oraului. Nimeni nu adresa o vorb
strinului ursuz care bea de unul singur, dar eu
ascultam oricum ce se vorbea. Orict de urgent
era treaba pentru care m chemase Chade, era
clar c lumea nu aflase de ea. Am auzit numai
457

brfe despre logodna prinului Dutiful, voci care


se plngeau c rzboiul dintre Bingtown i
Chalced duneaz negoului i oapte despre
vremea foarte ciudat. Intr-o noapte linitit, cu
cer senin, fulgerul lovise ntr-un depozit nefolosit
din turnul exterior al castelului i-i zburase
acoperiul. Am lsat un bnu n plus biatului
care m servise i mi-am pus din nou rucsacul
pe umr.
Ultima dat cnd plecasem din Buckkeep, o
fcusem ntr-un sicriu, mort. N-aveam cum s
intru n acelai fel, iar de poarta principal miera fric s m apropii. Mai demult, fusesem o
figur familiar n odaia grzilor. Indiferent ct
m schimbasem, tot nu voiam s risc s fiu
recunoscut. Aa c m-am dus la un loc tiut
numai de mine i de Chade, o ieire secret din
castel, descoperit de Ochi ntunecai cnd
fusese pui. Prin deschiztura aceea mic din
zidul castelului, regina Kettricken i bufonul
fugiser de urmrile complotului prinului Regal.
n seara asta, pe acolo aveam eu de gnd s
ptrund n castel.
458

Cnd am ajuns n dreptul ei, am descoperit


ns c gaura din zidurile care aprau castelul
fusese de mult reparat, iar n faa ei crescuse o
tuf deas de ciulini. Nu departe de tuf, aezat
cu picioarele ncruciate pe o pern mare
brodat, un tnr cu pr auriu, al crui chip i
trda sngele nobil, cnta la flaut cu o iscusin
desvrit. Apropiindu-m de el, i ncheie
cntecul cu o suit de note colorate i ls
instrumentul la o parte.
Bufonule, am rostit bucuros, dar nu foarte
surprins.
i nclin capul i m cadorisi cu o
strmbtur.
Preaiubite, veni i rspunsul lui, rostit cu
voce trgnat. Zmbi larg, sri iute n picioare
i-i vr flautul n cmaa cu panglici. Art
spre perna lui.
M bucur c am adus-o cu mine. Am
presimit c s-ar putea s zboveti o vreme prin
ora, dar nu m-am ateptat s vii att de trziu.
S-a schimbat, am remarcat nencreztor.

459

Cu toii ne-am schimbat, nu-i aa? mi


replic i, pre de-o clip, doar o clip, patosul
i gsi ecou n glasul lui.
i aranj prul scnteietor cu gesturi afectate
i-i arunc o frunz de pe ciorap. Art din nou
spre pern.
Ia-o i urmeaz-m. Repede. Suntem
ateptai.
Rosti porunca iritat, imitnd perfect un filfizon
sclivisit din rndul nobililor. Scoase o batist din
mnec i-i tampon buza de sus, tergndu-i
broboane de transpiraie imaginare.
Nu mi-am putut reine zmbetul. i juca rolul
cu dibcie i dezinvoltur.
Cum o s intrm?
Pe poarta din fa, bineneles. Nu te teme.
Am dat sfoar-n ar c Lordul Auriu este foarte
nemulumit de servitorii din oraul Buckkeep.
Nu mi-a convenit niciunul, aa c astzi m-am
dus s ntmpin o corabie care mi-a adus un
tnr de ndejde, dei cam rnoi, pe care mi la recomandat valetul-ef al vrului meu de-al
doilea. i zice Tom Badgerlock.
Mi-o lu nainte. Am luat perna i l-am urmat.
460

Deci o s fiu sluga ta? l-am ntrebat pe un


ton cinic.
Bineneles. E o acoperire perfect. Vei fi ca
nevzut pentru nobilii din Buckkeep. Numai
servitorii ceilali vor discuta despre tine i, cum
am de gnd s devii lacheul zdrenuros, asuprit
i cocoat de corvezi al unui tnr lord ngmfat,
poruncitor i nesuferit, nu vei avea timp de
plvrgit cu lumea.
Se opri brusc i ntoarse capul spre mine. i
duse la brbie mna cu degete lungi i subiri i
se uit la mine de sus. ncrunt din sprncenele
blonde, miji ochii de culoarea chihlimbarului i
se roi la mine.
i s nu ndrzneti s m priveti n ochi.
Nu voi permite o asemenea obrznicie. Stai
drept, i vezi lungul nasului i nu vorbeti fr
permisiunea mea. Ai neles?
Perfect, i-am rspuns, rnjindu-i.
M fixa n continuare cu o cuttur aprig, pe
care o nlocui brusc cu o expresie de exasperare.
FitzChivalry, jocul se termin aici dac nu
eti n stare s intri n pielea personajului. Nu
numai cnd ne aflm n Coridorul cel Mare din
461

castel, ci n orice moment n care exist cea mai


mic posibilitate s fim vzui. De la sosirea
mea, toi m tiu drept Lordul Auriu, dar sunt
nou-venit la curtea reginei i lumea nc se
holbeaz la mine. Chade i regina Kettricken au
fcut tot ce-au putut ca s-mi susin
vicleugul. Chade, pentru c i-a dat seama ct
de folositor poate fi, iar Kettricken, pentru c
consider c merit s fiu tratat ca un lord.
i nu te-a recunoscut nimeni? l-am
ntrerupt nencreztor.
Ls iari capul ntr-o parte.
Ce anume s recunoasc, Fitz? Pielea alb
ca hrtia i ochii teri? Chipul de bufon
mzglit cu vopsea? Tumbele, dansul i glumele
mele ndrznee?
Eu te-am recunoscut din prima clip, i-am
reamintit.
Zmbi prudent.
Aa cum te-am recunoscut i eu i te-a
recunoate oricnd, chiar dac ai mai tri zece
viei de acum nainte. ns doar puini ar mai ti
cine eti. Chade, cu ochiul lui de asasin, m-a
ghicit pe dat i mi-a aranjat imediat o audien
462

la regin. Civa mi-au aruncat priviri curioase,


dar nimeni n-a ndrznit s-l opreasc pe Lordul
Auriu i s-l ntrebe dac a fost bufonul lui
Shrewd cu cincisprezece ani n urm. Nu-mi pot
ghici vrsta, dup cum i nal i culoarea pielii
mele, i comportamentul, i sntatea mea.
Dar cum pot fi att de orbi?
Bufonul cltin din cap i zmbi la ignorana
mea.
Fitz, Fitz Acum cincisprezece ani, nici
mcar nu m-au vzut cu adevrat. Au vzut doar
un bufon, o ciudenie. Intenionat nu mi-am
luat niciun nume cnd am venit aici prima oar.
Pentru majoritatea lorzilor i doamnelor din
Buckkeep, am fost, pur i simplu, bufonul.
Oamenii mi auzeau glumele i m vedeau
opind, dar nu m-au vzut niciodat cu
adevrat pe mine. Oft, apoi m privi plin de
grij. Tu mi-ai dat nume. Bufonul. i ai vzut
cine sunt. Te-ai uitat n ochii mei cnd ceilali au
ntors capul, stingherii. Vrful limbii i se art
scurt printre buze. Nu i-ai dat seama niciodat
c m nspimntai? C toate iretlicurile mele
erau zadarnice n faa ochilor unui bieel?
463

Nici tu nu erai dect un copil, am subliniat


stnjenit.
Avu o ezitare. Nici nu m contrazise, nici nu
m aprob.
Fii sluga mea credincioas, Fitz. Fii Tom
Badgerlock n fiecare clip din fiecare zi pe care o
vei petrece la Buckkeep. Numai aa m pot
apra i pe mine, dar i pe tine. i numai aa i
poi fi de ajutor lui Chade.
Dar ce anume vrea Chade de la mine?
Asta-i mai bine s-o auzi din gura lui dect
dintr-a mea. Vino. Se ntunec. Oraul Buckkeep
s-a lrgit i s-a schimbat, la fel i turnul. Dac
ncercm s intrm pe ntuneric, riscm s fim
ntori din drum.
Se fcuse trziu, iar ziua lung de var ncepea
s pleasc. Mergnd n faa mea, bufonul m-a
condus, pe ocolite, la crarea nclinat care
ducea la poarta principal a castelului. A zbovit
un timp printre copaci, ca s lase un negustor
de vinuri s urmeze cotitura crrii nainte de-a
porni i noi pe acelai drum. Din locul acela,
Lordul Auriu a luat-o din nou naintea umilului
464

su servitor, Tom Badgerlock, care venea dup el


cu pai obosii, crndu-i perna brodat.
La poart, bufonului i s-a dat voie s intre
imediat. L-am urmat, trecnd neobservat.
Grzile de paz purtau uniforma albastr a
Buckkeepului, veste brodate cu cpriorul
Farseer surprins n atac. Amnunte ca acestea
m-au atins pe neateptate n adncul sufletului.
Am clipit, am tuit i mi-am frecat ochii. Bufonul
a avut buntatea s nu m priveasc peste
umr.
Castelul suferise mari schimbri, asemenea
oraului agat de rmurile abrupte de sub el.
Pe cele mai multe le ncuviinam. Am trecut pe
lng un grajd nou i mai mare. Aleile cndva
pline de noroi erau acum pavate. Dei prin castel
umbla mai mult lume dect mi aminteau eu,
locul era mai curat i mai bine ntreinut. M-am
ntrebat dac era la mijloc disciplina de la munte
impus de regina Kettricken sau doar rezultatul
pcii din inut. n toi anii petrecui de mine la
Buckkeep, avuseserm parte numai de raiduri
ale Strinilor i, n cele din urm, de rzboi.
Pacea relativ ngduise reluarea negoului, i
465

nu numai cu rile din sudul celor ase Ducate.


Istoria legturilor noastre comerciale cu ele era
la fel de lung precum cea a rzboaielor dintre
noi. Cnd ajunsesem n port, vzusem corbii
de-ale Strinilor, i cu vsle, i cu pnze.
Am ptruns n Coridorul cel Mare. Lordul
Auriu nainta maiestuos, cu pai mari, n timp
ce eu l urmam ndeaproape, cu pai iui i
mruni. Dou doamne l-au ntrziat puin ca
s-l salute. Cred c atunci mi-a fost cel mai greu
s fac pe servitorul. Dac mai demult bufonul
inspirase nelinite sau chiar dezgust, acum
Lordul Auriu era ntmpinat cu scuturat discret
de evantaie i fluturat din sprncene. Le-a
fermecat pe ambele doamne cu complimente
meteugite la adresa rochiilor, prului i
parfumului lor. S-au desprit de el cu prere de
ru, iar el le-a asigurat c nici el nu suporta
gndul de-a se despri de ele, dar trebuia s-i
arate slujitorului su ce ndatoriri are tiu
doamnele prea bine ce corvoad e asta. Nu mai
gseti servitori ca altdat i, dei acesta venea
cu recomandri grozave, se dovedise deja a fi
cam ncet la minte i teribil de bdran. Dar ce
466

s-i faci, trebuie s te mulumeti cu ce se


gsete n vremurile acestea. Spera s se bucure
de compania lor a doua zi. Inteniona s se
plimbe prin grdina de cimbru dup dejun, oare
nu voiau s-l nsoeasc?
Sigur c voiau, chiar erau ncntate. Dup alte
cteva schimburi de politeuri, ni s-a dat voie s
ne vedem de drum. Lordul Auriu primise cteva
ncperi n partea de vest a turnului. Pe vremea
regelui Shrewd, nu i le-ar fi dorit nimeni,
pentru c aveau vedere la dealurile din spatele
turnului, spre apus, nu spre ap i spre rsrit.
Pe atunci, fuseser mobilate modest, ca pentru
nobilii mai de rnd.
Ori se mbuntise starea lor, ori aruncase
bufonul cu banii. La gestul lui, i-am deschis o
u masiv din stejar i l-am urmat n camerele
n care bunul-gust i calitatea se gseau
amndou la ele acas. Nuane de verde-nchis
i maroniu intens predominau n covoarele
groase i pe scaunele tapiate cu generozitate.
Printr-o u ntredeschis am zrit un pat
imens, plin de perne i acoperit de o plapum
clduroas, nconjurat de draperii att de
467

groase, c n-ai fi simit curentul nici de-ar fi


btut viscolul viscolelor n Buckkeep. Fiind var,
draperiile grele fuseser trase n lturi i legate
cu cordoane cu ciucuri, iar o acoperitoare de
dantel te ferea de insecte. Scrinuri i dulapuri
sculptate stteau cu uile ntredeschise, cci
mormanele de haine dinuntru ameninau s se
reverse. n camer domneau o atmosfer de lux
i o dezordine plcut, complet diferit de odaia
izolat din turn n care locuise bufonul
odinioar.
Cnd am nchis ua, Lordul Auriu s-a trntit
pe un scaun. Pe fereastra nalt se furia o
ultim raz de soare la apus, luminndu-l ca din
ntmplare. Bufonul i-a mpreunat vrfurile
degetelor graioase n fa i s-a proptit cu capul
de perne. Am sesizat imediat poziia cutat a
scaunului i-a corpului su. ntreaga ncpere
luxoas era un decor pentru frumuseea lui de
aur. Fiecare culoare fusese aleas i fiecare
mobil fusese aezat n aa fel nct s i-o
scoat n eviden. n locul i n momentul acela,
bufonul sclipea n lumina blnd poleit a
apusului. Am ridicat ochii ca s studiez
468

aranjamentul lumnrilor i poziia n care erau


aezate scaunele.
i alegi locul ca o siluet care pete ntrun portret pictat cu migal, am remarcat eu cu
glas linitit.
Bufonul mi ncuviin vorbele cu un zmbet,
evident mulumit de compliment. Pe urm se
ridic uor ca o felin. Cu mna i braul
coordonate n aceeai micare, art spre fiecare
u din camer.
Dormitorul meu. Toaleta. Camera mea
personal. Ua aceea era nchis, ca i ultima. i
camera ta, Tom Badgerlock.
Nu l-am ntrebat ce e cu camera lui personal.
tiam de mult c are nevoie de intimitate. Am
traversat ncperea i-am deschis ua odii mele,
mijind ochii la interiorul nencptor i
neluminat. Nu avea ferestre. Pe msur ce mi sau obinuit ochii cu semintunericul, am
desluit un pat ngust ntr-un col, un lighean i
un scrin scund. Att. M-am rsucit spre bufon
cu o expresie nedumerit.
Lordul Auriu, m anun el cu un zmbet
cinic, e un tip superficial, fr scrupule. Ager la
469

minte i ascuit la limb, de-a dreptul fermector


cu cei de rangul su, dar absolut nepstor fa
de cei inferiori lui. Aadar, odaia ta i reflect
ntru totul firea.
Fr o fereastr? Fr un cmin?
Nu arat altfel dect majoritatea odilor de
servitor de la acest etaj. Are ns un singur
avantaj remarcabil, pe care nu-l vei gsi n
celelalte.
Am aruncat din nou o privire n odaie.
Oricare ar fi acesta, eu nu-l vd.
Tocmai n asta const avantajul. Vino.
Lundu-m de bra, m nsoi n odaia lipsit
de lumin i nchise bine ua n spatele nostru.
n clipa urmtoare, n-am mai vzut nimic n jur.
I-am auzit glasul ncet lng mine.
ine minte c ua trebuie s fie ntotdeauna
nchis. Pe-aici. D-mi mna.
M-am supus, iar el mi-a ghidat degetele pe
piatra dur a peretelui vecin cu ua.
De ce trebuie s facem asta pe ntuneric?
am ntrebat.

470

E mai rapid dect s aprindem lumnrile.


n plus, ceea ce-i voi arta nu se poate vedea, ci
doar simi. Aici. Simi?
Cred c da.
Era o mic neregularitate n piatr.
Pipi-o bine cu mna sau f ce crezi c te va
ajuta s afli unde e.
L-am ascultat, descoperind c era cam la ase
lungimi de palm de la colul camerei, la
nlimea brbiei mele.
i acum?
mpinge. Uor. Nu trebuie s apei prea tare.
Am simit piatra deplasndu-se fin sub palm.
Am auzit un declic, dar nu din peretele aflat n
faa mea, ci de undeva din spate.
Pe-aici, spuse bufonul i m conduse spre
peretele opus al cmruei.
Mi-a spus din nou s pun mna pe perete i s
aps. Am auzit zgomot de balamale unse, piatra
fiind numai o faad care s-a micat la atingerea
mea.
Aproape c nu se-aude, coment bufonul
aprobator. Probabil c a uns-o.
471

Am clipit, ca s-mi obinuiesc ochii cu lumina


zgrcit care se strecura de deasupra. n cteva
momente, am zrit un ir de trepte foarte
nguste, paralel cu peretele odii. Un coridor la
fel de strmt erpuia n bezn, de-a lungul
peretelui.
Cred c eti ateptat, m-a anunat bufonul,
n stilul lui dispreuitor, de mare nobil. Ca
Lordul Auriu, de altfel, dar de cu totul alt
companie. Te voi scuti de ndatoririle tale de
valet, cel puin n seara asta. Eti liber, Tom
Badgerlock.
Mulumesc, stpne, am replicat ironic.
Mi-am lungit gtul, ca s vd mai bine scrile.
Erau din piatr i fuseser spate, evident, n
perete, cnd fusese construit castelul. Raza
cenuie care se scurgea n jos sugera mai
degrab lumina de zi dect de lamp.
Bufonul mi puse scurt mna pe umr,
ntrziindu-m.
O s-i las o lumnare aprins n odaie. M
strnse cu afeciune. i bine-ai venit acas,
FitzChivalry Farseer.
M-am ntors ctre el.
472

Mulumesc, bufonule.
Ne-am salutat nclinnd din cap, un salut
neobinuit de formal, i-am nceput s urc
treptele. Cnd am pit pe a treia, am auzit un
clic n spate. Se nchisese ua.
Am urcat destul de mult. La un moment dat,
scara cotea, dezvluind sursa de lumin. Guri
mici, nici ct s ncap o sgeat prin ele,
ngduiau soarelui s le lumineze. Lumina
scdea i mi-am dat seama c, odat soarele
apus, a fi rmas n bezn. La un moment dat,
coridorul se bifurca. Labirintul de tuneluri, scri
i coridoare al lui Chade din castelul Buckkeep
era mult mai extins dect mi nchipuisem eu
vreodat. Am nchis ochii o secund i mi-am
imaginat planul castelului. Dup o scurt
ezitare, am ales un drum i am pornit pe el.
Mergnd nainte, auzeam din cnd n cnd voci.
Guri ct buricul degetului mi ngduiau s
arunc o privire n dormitoare i saloane, lsnd
i drele de lumin s scalde fii lungi de
coridor. Intr-un alcov am gsit un taburet de
lemn nefolosit, plin de praf. M-am aezat pe el iam aruncat un ochi ntr-o ncpere particular,
473

pe care-o tiam de pe vremea cnd l slujeam pe


regele Shrewd. Fr ndoial, lemnria lucrat
cu miestrie din jurul cminului ascundea
numai bine locul acela de spionat. Dup ce mam familiarizat cu el, am plecat n grab mai
departe.
ntr-un sfrit, am vzut o strlucire galben n
pasajul secret ndeprtat din faa mea. naintnd
degrab spre el, am dat peste o cotitur i o
lumnare aprins ntr-un pahar. Puin mai
departe, am gsit a doua lumnare. De atunci
ncolo, luminiele acelea mi-au artat drumul
pn la o scar foarte abrupt, care m-a dus
ntr-o odaie cu ziduri din piatr i o intrare
ngust. Ua s-a deschis la simpla mea atingere
i m-am pomenit c pesc nuntru prin
spatele rafturilor cu sticle de vin ale lui Chade.
Am cercetat odaia cu ali ochi dect cei de
odinioar. Pe moment era goal, dar focul mic
care trosnea n vatr i masa ncrcat mi-au
artat c eram, ntr-adevr, ateptat. Pe patul
imens erau, ca ntotdeauna, cuverturi groase,
perne decorative i blnuri, dar pnza esut de
un pianjen foarte miglos pe draperiile prfuite
474

arta c nu dormise nimeni n el de-o vreme.


Chade folosea odaia, dar nu mai dormea acolo.
M-am aventurat spre colul de lucru al
ncperii, pe lng rafturile ncrcate cu suluri
de pergament i suporturile cu unelte
misterioase. Cteodat, cnd te ntorci n
locurile copilriei, obiectele i par mai mici.
Lucrul care odat fusese enigmatic i aparinuse
de lumea oamenilor mari devenea dintr-odat
banal i lipsit de farmec cnd l priveai cu ochi
maturi.
Nu aa se ntmpla cu camera de lucru a lui
Chade. Micile vase purtnd etichete cu scrisul
lui ferm, ceainicele nnegrite i pistilurile ptate,
ierburile rsfirate i mirosurile struitoare m
vrjeau i acum. Harul i Meteugul erau ale
mele, dar straniile experiene chimice fcute de
Chade acolo ineau de-o magie pe care n-o
stpnisem niciodat. n odaia aceea, eram nc
ucenic,
familiarizat
numai
cu
noiunile
elementare ale tiinei complicate cu care se
ndeletnicea maestrul meu.
nvasem cte ceva n cltoriile mele. Un
castron lucios puin adnc, acoperit cu o pnz,
475

era un bol pentru ghicit. l vzusem la ghicitorii


din Chalced. Mi-am adus aminte de noaptea n
care Chade m trezise din toropeala beiei ca s
m anune c Neat Bay era atacat de piraii
Corbiilor Roii. Atunci nu avusesem timp s-l
ntreb de unde tie. Am presupus ntotdeauna c
primise un mesaj printr-un porumbel cltor.
Acum ns aveam ndoieli
Vatra era rece, dar mai curat dect mi
aminteam. M-am ntrebat cine era noul ucenic al
lui Chade i dac aveam s-l cunosc. irul
gndurilor mele a fost ntrerupt de zgomotul
unei ui nchise cu finee. Cnd m-am ntors,
Chade Fallstar sttea lng un suport de
pergamente. De-abia atunci mi-am dat seama c
odaia nu avea ui vizibile. Pn i acolo, totul era
o aparen. M-a salutat cu un surs cald, dei
obosit.
Iat-te, n sfrit, aici. Cnd l-am vzut pe
Lordul Auriu intrnd n Coridorul cel Mare cu
zmbetul pe buze, am tiut c m atepi. O,
Fitz, habar n-ai ct de uurat m simt c te
revd.
I-am zmbit larg.
476

Nu-mi aduc aminte s m fi ntmpinat cu


un salut mai ru prevestitor n toi anii pe care iam petrecut mpreun.
Vremurile sunt ru prevestitoare, biete.
Dar vino, aaz-te i mnnc. ntotdeauna am
judecat cel mai bine la o mas plin cu bunti.
Am attea s-i povestesc, nct e mai bine s le
auzi cu stomacul plin.
Mesagerul tu nu mi-a spus prea multe, am
recunoscut, aezndu-m la masa ncrcat cu
generozitate: brnzeturi, plcinele, carne rece,
fructe prguite i parfumate i pine cu
mirodenii. De but aveam i vin, i rachiu, dar
Chade a nceput cu ceai dintr-un vas de pmnt,
nclzit la marginea focului. Cnd am ntins
mna spre el, m-a oprit cu un gest.
Stai s pun alt ap la fiert, a sugerat,
atrnnd ceainicul deasupra flcrilor.
I-am urmrit trsturile gurii cnd a sorbit
lichidul negru din cana lui. Nu prea s-l
savureze, dei s-a lsat napoi n scaun cu un
oftat. Mi-am inut gndurile pentru mine.
Cnd am nceput s-mi umplu farfuria, a
remarcat.
477

Mesagerul meu i-a transmis att ct a


tiut, adic nimic. Una din nsrcinrile mele
cele mai importante a fost s in totul secret. Cu
ce s ncep? E greu de spus, pentru c nu tiu
ce anume a grbit declanarea crizei acesteia.
Am nghiit o mbuctur de unc cu pine.
Spune-mi esenialul i pe urm vedem de
unde a nceput.
Am citit tulburare n ochii lui verzi.
Prea bine.
Inspir adnc, apoi ovi. Turn rachiu pentru
amndoi. Cnd mi puse cana n fa, rosti.
Prinul Dutiful a disprut. Credem c a
fugit. Dac aa este, atunci l-a ajutat cineva. E
posibil i s fi fost luat mpotriva voinei sale, dar
nici regina, nici eu nu credem aa ceva. sta-i
esenialul.
Se propti din nou de sptarul scaunului,
ateptndu-mi reacia, mi trebuir cteva clipe
ca s-mi adun gndurile.
Cum s-a putut ntmpla aa ceva? Pe cine
bnuii? De cnd a disprut?
Ridic un bra ca s-mi opreasc irul
ntrebrilor.
478

De ase zile i apte nopi, socotind i


noaptea asta. M ndoiesc c o s apar n
dimineaa urmtoare, dei nimic nu mi-ar plcea
mai mult. Cum s-a ntmplat? Pi N-o critic pe
regin, dar adesea mi vine greu s-i accept
obiceiurile de munteanc. Prinul venea i pleca
din castel cnd avea chef, de la treisprezece ani.
Mamei lui i s-a prut cel mai indicat ca el s
cunoasc oamenii n chip obinuit. Au fost ocazii
cnd am considerat i eu c aa e nelept,
pentru c lumea a nceput s-l iubeasc.
Personal, eram de prere c venise vremea s-l
nsoeasc o gard sau mcar un tutore mai
masiv. Dar Kettricken, poate i aminteti, e
neclintit ca stnca. i-a impus prerea n
privina asta. Prinul venea i pleca atunci cnd
l tia capul, iar grzile aveau ordin s-l lase s
treac.
Apa ncepuse s fiarb. Chade inea ceaiurile
n acelai loc dintotdeauna i n-a comentat cnd
m-am ridicat s-mi pregtesc unul singur. Prea
s-i pun ordine n gnduri, aa c nu l-am
tulburat, pentru c propriile mele gnduri
alergau n toate prile, ca nite oi bezmetice.
479

Ar putea fi deja mort, m-am auzit rostind cu


glas tare.
Mi-a venit s-mi muc limba cnd am vzut
expresia ocat de pe chipul lui Chade.
Ar putea, recunoscu i el. E un biat energic
i sntos, care nu d napoi n faa provocrilor.
Absena lui nu presupune neaprat un complot,
e posibil s fi fost cauzat de un accident
oarecare. M-am gndit la asta. Am doi-trei
oameni discrei la dispoziia mea, i-am pus s
cerceteze baza rmului i viroagele cele mai
periculoase, pe unde-i place lui s vneze. Dar,
cred c, i dac ar fi rnit, mica felin cu care
vneaz tot s-ar fi ntors la castel. Dar nu poi s
tii niciodat cum e cu pisicile astea Poate c
un cine s-ar fi ntors, dar o pisic probabil ar
fugi n slbticie. Orict mi displace, m-am
gndit s caut un cadavru. Nu s-a gsit niciunul.
O pisic de vntoare. Mi-am alungat iute
gndul ca s-l ntreb altceva.
Ziceai c a fugit sau a fost rpit. Ce te face
s crezi c e posibil oricare din cele dou
variante?
480

Prima, pentru c e un biat care vrea s fie


brbat la o curte unde lucrul sta nu-i uor
deloc. A doua, pentru c e prin, e proaspt
logodit cu o prines strin i se zvonete c ar
avea Har. Astea sunt motive suficiente pentru
mai multe grupri fie s-l controleze, fie s-l
distrug.
Mi-a lsat cteva minute ca s meditez la
spusele lui. Nu mi-ar fi ajuns nici cteva zile.
Probabil c artam la fel de ru pe ct m
simeam, fiindc n cele din urm mi-a zis cu
glas moale.
Credem c, i dac a fost rpit, e mai
valoros pentru rpitori n via.
Am reuit s-mi trag respiraia i-am ntrebat
cu gura uscat.
A anunat cineva c l-a rpit? A cerut
rscumprare?
Nu.
M-am blestemat pentru c nu m informasem
despre situaia politic din cele ase Ducate. Dar
nu jurasem eu c nu aveam s m mai implic
niciodat n politic? Jurmntul mi s-a prut
atunci la fel de prostesc ca hotrrea unui copil
481

de a nu mai sta niciodat n ploaie. Am vorbit


ncet, pentru c-mi era ruine.
Va trebui s m pui la curent, Chade, i
nc repede. Despre ce grupri vorbeti? Ce
avantaje ar obine ele dac ar deine controlul
asupra prinului? Ce prines strin? i am
fost gata-gata s m nec rostind ultima
ntrebare de ce-ar crede cineva c prinul
Dutiful e nzestrat cu Har?
Pentru c i tu ai fost, mi rspunse Chade
scurt.
Se ntinse dup ceainic i-i umplu cana.
Lichidul curse i mai nchis la culoare de data
asta. mi trecu iute pe la nas o arom dulceamruie, ca de melas. Chade sorbi o nghiitur
i-i clti imediat gura cu un gt de rachiu.
nghii. Ochii lui verzi se ntlnir cu ai mei.
Atepta. Eu tceam. Unele secrete erau nc
numai ale mele. Cel puin aa speram eu.
Ai fost nzestrat cu Har, repet el. Unii zic c
l-ai motenit de la mama ta, cine-o fi fost ea, i,
s m ierte Eda, am ncurajat i eu prerea asta.
Alii ns merg cu gndul napoi n timp pn la
Prinul Pestri i ali civa ciudai din dinastia
482

Farseer, zicnd: Nu, pata e aici, la rdcin, iar


Dutiful din neamul sta se trage.
Dar Prinul Pestri a murit fr s lase
motenitori, iar Dutiful nu provine din neamul
sta. Ce anume i determin pe oameni s
cread c ar avea Har?
Chade m privi cu ochi mijii.
Te joci cu mine de-a oarecele i pisica,
biete?
i propti minile de marginea mesei. Venele i
tendoanele i ieir n eviden bolnvicioase
cnd se aplec spre mine ca s m ntrebe.
Ai impresia c-mi pierd judecata, Fitz? Te
asigur c nu-i aa. Am mbtrnit eu, biete, dar
sunt la fel de ager la minte ca ntotdeauna. Poi
s fii convins de asta!
Pn n clipa aceea, nici nu m ndoisem.
Izbucnirea lui ns era att de necaracteristic,
nct m-am pomenit c m las pe spate n scaun
i m uit la el cu team. Probabil c mi citi asta
n priviri, pentru c se propti i el de sptarul
scaunului i-i ls minile n poal. Cnd vorbi,
o fcu cu glasul mentorului meu de odinioar.
483

Starling i-a povestit despre menestrelul de


la Festivalul Primverii. Ai auzit de tulburarea
care i-a cuprins pe cei cu Har i ai auzit i de cei
care-i zic Pestriii. Lumea le zice i altfel, mai
urt. Cultul Bastardului.
mi azvrli o privire crunt, dar nu-mi ddu
timp s m gndesc la spusele lui. Scutur din
mn a nepsare fa de ocul meu.
Indiferent cum i zic, nu de mult i-au
fcut rost de o arm nou. Dau n vileag familiile
mnjite cu Har. Nu-mi dau seama dac vor s
demonstreze ct de rspndit e Harul sau dac
urmresc s-i distrug pe cei care nu li se
altur. Apar tot felul de afie n locuri publice.
Gere, fiul lui Tanner, are Har; animalul lui e un
dulu galben. Lady Winsome are Har; animalul
cu care s-a ntovrit e oimul ei. Pe fiecare
afi apare emblema lor, un cal pestri. La curte e
la mod s se brfeasc despre cine are i cine
n-are Har. Unii neag zvonurile. Alii fug pe la
moiile lor de la ar, dac au pmnt, sau, dac
n-au, ntr-un sat ndeprtat, unde-i schimb i
numele. Dac e adevrat ce scrie pe afiele alea,
atunci cei care sunt nzestrai cu magia
484

animalelor sunt mult mai muli la numr dect


i nchipui. Sau Chade i nclin capul tii
mai multe despre asta dect mine?
Nu, i-am rspuns linitit. Nu tiu. Mi-am
dres vocea. Dup cum n-am tiut nici ce
rapoarte amnunite i d Starling.
i uni vrfurile degetelor sub brbie.
Te-am jignit.
Nu, am minit. Nu e vorba de asta, numai
c
S fiu al naibii. Am devenit un boorog
fnos, orict m-am strduit s nu ajung aa! i
te-am jignit, iar tu m mini zicnd c nu-i
adevrat. i, dei eti singurul care m poate
ajuta, eu te ndeprtez de mine. Judecata mea
m las balt cnd am mai mare nevoie de ea.
Ridic spre mine nite ochi cuprini de groaz.
n faa mea, btrnul se fcu mic, iar glasul i
deveni o oapt.
Fitz, sunt ngrozit din cauza biatului.
ngrozit. Acuzarea lui n-a fost fcut public. A
venit sigilat. Nu purta nicio semntur, nici
mcar sigiliul Pestriilor. Facei ce trebuie,
scria n ea, i nu va mai afla nimeni. Ignorai
485

aceast avertizare i vom face noi ceea ce trebuie


fcut. Dar nu ne-au spus ce anume voiau de la
noi, aa c ce puteam face? Nu i-am ignorat. Pur
i simplu am ateptat s aflm mai multe. iacum prinul a disprut. Regina se teme
regina se teme de prea multe lucruri ca s i le
nir acum pe toate. Cel mai fric i este c-l vor
omor. ns lucrul de care mi-e fric mie cel mai
tare e i mai grav: nu numai c-l vor omor, dar
vor face din el ce-au fcut alii din tine cnd
Burrich i cu mine te-am scos din mormntul
tu fals. Un animal cu trup de om.
Chade se ridic brusc i se ndeprt de mas.
Nu tiu dac se ruina de faptul c dragostea lui
pentru biat l fcea s fie att de ngrozit sau
dac ncerca s m scuteasc pe mine de
amintirea a ceea ce fusesem cndva. Nu era
cazul. Devenisem foarte priceput la a m feri de
asemenea amintiri. Rmase cu ochii fixai pe o
tapiserie fr s-o vad, apoi tui s-i dreag
vocea. De data asta, vorbi cu glasul sftuitorului
reginei.
Tronul Farseer nu va permite aa ceva, Fitz
Chivalry. Avem nevoie de un rege de prea mult
486

vreme. Dac s-ar dovedi c biatul are Har, chiar


i lucrul sta a reui s-l pun n alt lumin.
Dar dac ar veni n faa ducilor lui ca un animal,
toate s-ar duce de rp, cele ase Ducate nu vor
deveni niciodat apte, ci se vor reduce la nite
orae-stat care se vor ciorovi unul cu altul i la
pmnturile dintre ele, rmase fr un stpn
care s le conduc. Kettricken i cu mine am
strbtut un drum lung i obositor n anii n
care ai fost tu plecat. Niciunul dintre noi n-am
putea gsi n noi autoritatea de necontestat pe
care ar putea-o avea un adevrat rege Farseer.
De-a lungul anilor, am navigat pe o mare agitat
a alianelor fcute mai nti cu unii duci, pe
urm cu alii, formnd ntotdeauna o majoritate
care ne-a permis s mai supravieuim un
anotimp. Acum suntem aproape, foarte aproape
de scopul nostru. Peste doi ani, prinul Dutiful
nu va mai fi prin, ci-i va lua titlul de prin
motenitor. Peste nc un an, cred c i-a putea
convinge pe duci s-l recunoasc drept rege.
Atunci cred c ne-am putea considera n
siguran o vreme. Cnd va muri regele Eyod al
Regatului Munilor, Dutiful va moteni i tronul
487

lui. Regatul Munilor ne va proteja spatele, iar


dac aliana prin cstorie pe care a negociat-o
Kettricken cu Hetgurd va rezista, vom avea
prieteni i dincolo de mrile din nord.
Hetgurd?
Aliana nobililor din Insulele Strine. Acolo
nu exist un rege sau un mare conductor.
Kebal Rawbread a fost pentru ei ceva ieit din
comun. ns din aliana Hetgurd fac parte mai
muli oameni puternici, iar unul din ei, Arkon
Bloodblade, are o fiic. Am schimbat mai multe
mesaje cu ei. Fata i Dutiful par potrivii unul
pentru cellalt. Hetgurd a trimis o delegaie care
s recunoasc oficial logodna lor. Va ajunge aici
n curnd. Dac prinul Dutiful se va ridica la
nlimea ateptrilor lor, logodna va fi anunat
n timpul ceremoniei care se va ine la
urmtoarea lun nou. Cltinnd din cap,
Chade reveni lng mine. M tem c e prea
devreme pentru o asemenea alian. Celor din
Bearns nu le convine, nici celor din Rippon.
Probabil c ar profita de pe urma noilor legturi
comerciale, dar rnile sunt prea proaspete. Dup
mine, ar fi mai bine s ateptm nc cinci ani,
488

mai nti s ia avnt comerul dintre cele dou


ri, s ia Dutiful n mn friele celor ase
Ducate, i numai dup aceea s se propun o
alian. Nu cu prinul meu, ci cu o odrasl de
rang mai mic. Fata unui duce, un fiu mai
tnr dar eu nu fac dect s dau sfaturi. Nu
eu sunt pe tron, iar regina i-a fcut deja
cunoscut voina. Vrea s fie pace ct triete,
aa declar. Cred c vrea prea multe: s
cuprind Regatul Munilor n cele ase Ducate i
s urce pe tronul nostru o femeie din Insulele
Strine. E prea mult i prea devreme
Aproape c uitase de mine. Gndea cu glas
tare, cu o neglijen de care nu dduse dovad
niciodat n anii ct fusese Shrewd pe tron. Pe
atunci, n-ar fi rostit nici mcar o vorb de
ndoial la adresa hotrrilor regelui. Oare o
considera pe regina noastr de alt origine mai
supus greelii sau socotea c sunt destul de
copt la minte ca s-i ascult incertitudinile?
Se aez n faa mea i privirile ni se ntlnir
din nou.
n acel moment, realiznd cu ce m confrunt,
m strbtu un fior pe ira spinrii. Chade nu
489

mai era brbatul de altdat. mbtrnise i,


orict nu voia el s recunoasc, mintea lui
ascuit se lupta s strluceasc din spatele
perdelei tremurtoare de ani care trecuser peste
el. Nu-i mai sprijinea puterea dect pe reeaua
de iscoade pe care i-o formase cu att efort de-a
lungul vremii. Nu tiu ce leacuri i fierbea n
ceainic, dar nu erau suficiente ca s-i susin
faada. Cnd mi-am dat seama de realitate, a
fost ca i cum a fi ratat o treapt cobornd o
scar ntunecat. Am neles dintr-odat ct de
departe i ct de repede puteam cdea.
M-am ntins peste mas i i-am acoperit mna
cu a mea. Jur c m-am strduit s-i insuflu
putere. L-am fixat cu privirea i-am ncercat s-i
dau ncredere.
ncepe cu noaptea dinaintea dispariiei, i-am
sugerat calm. i spune-mi tot ce tii.
Dup toi aceti ani, eu s-i dau ie
raportul i s te las pe tine s tragi concluziile?
Am crezut c-l jignisem, dar am zrit o umbr
de surs pe faa lui.
i mulumesc, Fitz. Ii mulumesc, biete.
Dup atta vreme, e grozav s te am din nou
490

alturi. E att de bine s am pe cineva n care s


m ncred! Noaptea dinaintea dispariiei
prinului Dutiful. Prea bine. S vedem.
Un timp, ochii lui verzi poposir undeva n
deprtare. M-am temut o clip c-i ndemnasem
gndurile s rtceasc, ns el ntoarse imediat
capul spre mine. Avea privirea ptrunztoare.
O s-o iau i mai dinainte. n dimineaa
aceea, prinul i cu mine ne-am certat. N-a fost
chiar o ceart, fiindc prinul Dutiful e prea
politicos ca s se ia la har cu un om n vrst.
Dar i-am fcut moral, iar el s-a bosumflat, cam
aa cum te bosumflai i tu. Ii spun eu,
cteodat m minunez ct de mult mi aduce
aminte de tine. Oft. Aa. Am avut o mic
nenelegere. A venit la mine de diminea,
pentru lecia de Meteug, dar n-a putut s se
concentreze. Avea cearcne. tiam c vnase iar
pn trziu cu pisica aia a lui. I-am atras foarte
serios atenia c, dac nu e n stare s se
ngrijeasc singur de el i s vin la lecii cu
mintea proaspt, atunci aveam s m ocup eu
de asta. Pisica putea foarte bine s fie dus n
491

grajd, lng celelalte animale, ca s m asigur c


prinul meu doarme bine n fiecare noapte.
Bineneles, nu i-a convenit. De cnd a primito, nu s-a mai desprit de ea. ns n-a scos o
vorb despre ea sau despre aventurile lui
nocturne, poate fiindc are impresia c nu tiu
foarte multe despre ele. A nceput s critice
leciile i dasclul, zicnd c el e de vin. Mi-a
spus c nu are mintea potrivit pentru Meteug
i nici nu va avea vreodat, orict de bine s-ar
odihni noaptea. I-am cerut s nu mai fie ridicol,
doar e un Farseer i are Meteugul n snge. A
avut tupeul s-mi replice c cel ridicol sunt eu,
pentru c nu trebuia dect s m uit n oglind
ca s vd un Farseer fr talent pentru
Meteug.
Chade i drese vocea i se propti cu spatele de
sptarul scaunului. Mi-a luat un moment s-mi
dau seama c era amuzat, nu nervos.
Putiul tie s fie i obraznic, rosti el
suprat, dar n suprarea lui am simit c era i
puin mndru de temperamentul biatului.
Asta m-a amuzat. Dac, atunci cnd fusesem
de vrsta prinului, i-a fi dat i eu o replic
492

asemntoare, chiar mai puin impertinent, ma fi ales cu o palm peste cap. Btrnul se
nmuiase. Speram c ngduina lui fa de
tupeul biatului n-avea s-i duneze celui din
urm. Prinii, mi-am zis, aveau nevoie de mai
mult disciplin dect ali biei, nu de mai
puin.
Deci ai nceput s-l nvei Meteugul, am
fcut i eu o remarc, fr legtur cu discuia,
dar nu cu intenia de a-l judeca.
Am nceput s ncerc, veni replica lui, pe un
ton mai degrab concesiv. M simt ca o crti
care-i ine unei bufnie lecii despre soare. Am
citit manuscrisele, Fitz, i am ncercat s practic
meditaia i exerciiile propuse n ele. Uneori
chiar simt ceva. Dar nu tiu dac simt ceea ce
trebuie sau dac nu-i dect nchipuirea unui
btrn vistor.
Eu i-am spus, am rostit, pstrndu-mi
blndeea din voce. Nu e un lucru pe care s-l
nvei ori s-l predai altuia cu ajutorul unui
manuscris. Meditaia te pregtete pentru el, dar
dup aceea tot trebuie s-i arate cineva ce s
faci.
493

De-asta am i trimis dup tine, spuse el,


prea repede. Pentru c nu eti numai singurul
care-l poate nva pe prin Meteugul, ci i
singurul care se poate folosi de Meteug ca s-l
gseasc.
Am oftat.
Chade, cu Meteugul nu merge aa. E
Spune mai bine c nu te-a nvat nimeni
s-l foloseti n acest scop. Manuscrisele sunt
baza, Fitz. Scrie n ele c doi oameni care au fost
unii prin Meteug se pot gsi unul pe altul cu
ajutorul lui, la nevoie. Toate eforturile mele de a-l
gsi pe prin au fost zadarnice. Cinii pui s-i
adulmece urma au fugit cteva ceasuri bune
toat dimineaa, apoi au nceput s se nvrt n
cerc, scncind nedumerii. Iscoadele mele cele
mai pricepute n-au aflat nimic, mita nu mi-a
adus nicio veste. Meteugul e tot ce ne-a rmas,
ascult-m pe mine.
Mi-am pus fru curiozitii mele invidioase. Nu
voiam s vd manuscrisele.
Chiar dac manuscrisele susin c se poate,
tu spui c doi oameni se gsesc unul pe altul
494

dac au fost legai prin Meteug. Prinul i cu


mine nu avem o astfel de
Eu cred c avei.
Chade vorbete cteodat pe un ton care pur i
simplu te las fr cuvinte. Te avertizeaz c tie
mult mai multe dect i nchipui i c nu e cazul
s-l mini. Fusese o metod foarte eficient n
copilria mea i am descoperit, nu fr uimire,
c funciona cu aceeai eficien i acum, cnd
eram om matur. Am inspirat ndelung, dar n-am
apucat s deschid gura, pentru c mi-a luat-o el
nainte.
M-au pus pe gnduri unele vise pe care mi
le-a povestit prinul. Au nceput cnd era foarte
mic. Visa un lup care dobora o cprioar i un
brbat care srea s-i taie gtul cu cuitul. n
vis, el era brbatul, dar l vedea i din afar.
Primul vis de acest fel l-a strnit. Dou zile
numai despre el mi-a vorbit. Mi-l povestea ca i
cum el ar fi omort cprioara. Fcu o mic
pauz, apoi relu: Pe atunci, nu avea dect cinci
ani. Amnuntele visului i depeau cu mult
experiena.
Am preferat s tac i s ascult mai departe.
495

Au mai trecut nite ani pn ca prinul s


mai aib un vis asemntor. Sau poate ar trebui
s spun c au trecut mai muli ani pn cnd
mi-a povestit unul. Visase un brbat care
traversa un ru. Apa amenina s-l acopere, dar,
pn la urm, a reuit s ajung pe malul
cellalt. Era prea ud i nfrigurat ca s-i
aprind focul i s se nclzeasc, dar s-a aezat
la adpostul unui copac prbuit. Un lup a venit
i s-a culcat lng el, ca s-l nclzeasc. i, nc
o dat, prinul mi-a povestit toate astea de parc
el nsui era brbatul pe care l visa. mi place
la nebunie, mi-a spus. E ca i cum a mai avea
o via care-mi aparine, una foarte ndeprtat,
n care nu sunt prin. Una care-mi aparine
numai mie, n care am un prieten care mi-e la fel
de aproape ca pielea de trup. Atunci am nceput
s bnuiesc c mai avusese vise provocate de
Meteug, dar nu mi le mprtise.
Chade atept, iar de data asta am fost nevoit
s vorbesc.
Dac am mprtit acele momente din viaa
mea cu prinul, am spus, dup ce-am inspirat
adnc, am fcut-o incontient. Dar, da,
496

ntmplrile pe care i le-a povestit sunt


adevrate.
Am tcut, ntrebndu-m brusc ce anume mai
mprtisem cu prinul. Mi-am adus aminte
cum se plngea Verity c nu-mi pzeam bine
gndurile i c-l deranjam uneori cu visele i
experienele mele. M-am gndit la ntlnirile
mele cu Starling i m-am rugat s nu roesc.
Trecuse foarte mult vreme de cnd nu m mai
obosisem s nal ziduri n jurul Meteugului
meu. Era clar c trebuia s-o fac din nou. i-am
mai avut un gnd, nscut n urma celorlalte:
evident, talentul meu la Meteug nu se
degradase att de mult pe ct mi nchipuisem
eu. Un val de exaltare m-a cuprins la un
asemenea gnd. Probabil c aceeai senzaie o
avea i un beivan care gsea o sticl uitat,
ascuns pe sub pat cine tie cnd, mi-am zis cu
rutate.
Deci ai mprtit momente din viaa
prinului? strui Chade.
Tot ce se poate. Aa presupun. Deseori visez
intens, iar a visa c sunt din nou biat la
Buckkeep nu e un lucru strin de propria mea
497

experien. Totui Am inspirat adnc i mi-am


obligat s continui: important aici e pisica. De
cnd o are? Crezi c are i Har? S-a legat cu ea?
M simeam ca un mincinos, punnd ntrebri
la care tiam deja rspunsul. Treceam n revist
mental visele din ultimii cincisprezece ani,
alegndu-le pe cele pe care mi le amintisem cu o
claritate neobinuit la trezirea din somn. Unele
ar fi putut fi momente din viaa prinului. Altele
m-am blocat la amintirea viselor n care
Burrich avea febr i Nettle? Am mprtit
vise cu Nettle? Ideea aceasta nou mi-a
reordonat amintirile din vise. Nu numai c
fusesem
martorul
acelor
ntmplri
din
perspectiva lui Nettle, dar luasem parte la viaa
ei prin Meteug. Era posibil ca, aa cum se
ntmplase cu Dutiful, Meteugul mprtit s
se reverse n ambele sensuri. Ceea ce
considerasem eu o scurt privire n viaa ei
clipe dragi mie , o mic fereastr deschis ctre
viaa lui Molly i a lui Burrich, vedeam acum c
era doar vulnerabilitatea fetei la neglijena mea.
M-am cutremurat cnd mi-am dat seama de asta
i m-am hotrt s ridic un zid i mai gros n
498

jurul gndurilor mele. Cum am putut fi att de


nechibzuit? Cte secrete de-ale mele le
dezvluisem celor vulnerabili la ele?
De unde era s tiu c biatul are Har? mi
rspunse Chade nervos. Nici de tine n-am tiut,
pn nu mi-ai zis. i nici atunci n-am neles de
la nceput ce mi-ai spus.
Eram dintr-odat stul i obosit s mai mint.
Pe cine ncercam s apr cu nelciuni? tiam
prea bine c minciuna are picioare scurte, c,
pn la urm, ea provoac cele mai mari guri
n armura unui brbat.
Eu bnuiesc c-l are. i c s-a legat cu
pisica. Din visele pe care le-am avut.
Chade mbtrni n faa mea. Scutur din cap
n tcere i mai turn rachiu pentru amndoi.
Eu l-am but pe al meu repede, el l-a sorbit
ndelung, cugetnd adnc.
Nu pot s suport ironia, rosti el ntr-un
sfrit. E ca o ctu care ne leag visele de
temeri. Sperasem ca tu s fi format cu prinul o
legtur n vis, una care s ne permit s ne
folosim de Meteug ca s-l gsim. i ai formato, ntr-adevr, numai c, odat cu ea, mi-ai
499

demonstrat c temerea mea cea mai mare n


legtur cu Dutiful e real. Harul. Of, Fitz, a
vrea s m pot ntoarce n timp i s fac ceva
pentru ca temerile mele s fie prosteti, nu
adevrate.
Cine i-a dat pisica?
Unul dintre nobili. A fost un cadou. Primete
cu duiumul. Toi vor s-i intre n graii.
Kettricken ncearc s le refuze pe cele mai
valoroase. Se teme s nu ajung un rsfat. Dar
nu era dect o pisic de vntoare totui, ar
putea fi darul care i-ar distruge viaa.
Cine i-a dat-o? am struit.
Va
trebui s-mi verific nsemnrile,
mrturisi Chade, privindu-m cam suprat. Nu-i
poi cere unui btrn s aib inerea de minte a
unui tnr. Fac tot ce pot, Fitz.
Privirea lui plin de repro spunea totul. Dac
m-a fi ntors la Buckkeep, dac mi-a fi reluat
ndatoririle alturi de el, a fi aflat rspunsurile
acelea vitale. Gndul nscu o nou ntrebare.
Ce rol joac noul tu ucenic n povestea
asta?
Chade m privi meditativ.
500

Nu e pregtit pentru astfel de ndatoriri, mi


rspunse dup o clip.
L-am pironit cu privirea.
Oare se reface cumva dup un fulger care a
lovit din cer senin? Care a aprins un depozit
nefolosit?
Clipi, dar i control expresia feei. Nici glasul
nu-i tremur cnd mi ignor neptura.
Nu, FitzChivalry, ndatorirea asta e a ta.
Numai tu ai abilitile unice necesare pentru ea.
Ce anume vrei s fac eu?
ntrebarea era similar cu o capitulare.
Rspunsesem n grab la chemarea lui. tia c
nc i aparin. tiam i eu.
S-l gseti pe prin. S ni-l aduci napoi pe
ascuns i, s ne ajute Eda, viu i nevtmat. i
s-o faci ct i mai pot scuza absena i m va
crede lumea. Adu-l acas nainte de sosirea
delegaiei din Insulele Strine, care vine s
oficializeze logodna prinesei lor.
Asta cnd va fi?
Chade ridic neajutorat din umeri.
Depinde de vnturi, de valuri i de fora
vslailor. De plecat, a plecat din Insulele
501

Strine. Ne-a optit o psric. Ceremonia e


programat pentru prima lun nou. Dac ajung
nainte i prinul nu-i aici, s zicem c a putea
s-i duc de nas, spunndu-le c mediteaz n
singurtate nainte de acest eveniment important
din viaa lui. Dar ar fi o scuz subire, care s-ar
frma el dac n-ar aprea la ceremonie.
Am fcut o socoteal mental rapid.
Asta nseamn peste vreo dou sptmni.
Timp destul pentru ca un biat recalcitrant s se
rzgndeasc i s se ntoarc acas.
Chade se uit serios la mine.
Dar, dac prinul a fost rpit, iar noi nu
tim de ctre cine i de ce, ca s nu mai spun c
nu tim cum s-l recuperm, atunci aisprezece
zile nseamn foarte puin.
Mi-am prins capul n palme pre de-o clip.
Cnd am ridicat ochii, btrnul meu mentor
nc m privea plin de speran. Avea ncredere
c voi gsi soluia care lui i scpa. Am vrut s
fug; am vrut s nici nu fi aflat despre toat
ntmplarea. Am inspirat adnc, linititor. Pe
urm i-am ordonat mintea, aa cum o ordonase
i el pe a mea odinioar.
502

Am nevoie de informaii, l-am anunat. S


nu presupui c tiu totul despre situaie, pentru
c e foarte probabil s nu tiu. nainte de toate,
trebuie s aflu cine i-a dat pisica. i ce prere
are persoana respectiv despre Har i despre
logodna prinului. Lrgete cercul pornind de
aici. Cine e rivalul persoanei care i-a druit
animalul, cine e aliatul ei? Cine de la curte i
persecut mai mult pe cei cu Har, cine se opune
mai vehement logodnei, cine o sprijin? Ce nobili
au fost acuzai n ultima vreme c au pe cineva
cu Har n familia lor? Cine l-ar fi putut ajuta pe
Dutiful s fug, dac a fugit? Dac a fost rpit,
cine a avut posibilitatea s-l rpeasc? Cine-i
cunotea obiceiul de la miezul nopii?
Fiecare ntrebare pe care o puneam conducea
la alta, dar, n faa tirului meu, Chade prea s
fie tot mai stpn pe sine. tia rspunsurile, iar
faptul c mi le putea da i ntrea ncrederea c
mpreun aveam s izbndim. M-am oprit s-mi
trag rsuflarea.
nc nu i-am descris evenimentele din ziua
dispariiei. Uii ns c Meteugul ne-ar putea
scuti de ore ntregi de vorbit. Hai s-i art
503

manuscrisele i s vedem dac pricepi mai mult


din ele dect mine.
Vznd c-mi plimb ochii n jur, Chade cltin
din cap.
Nu-l aduc pe prin aici. Partea aceasta a
castelului rmne o tain pentru el. Pstrez
manuscrisele n vechiul turn al lui Verity i tot
acolo in i leciile cu biatul. Camera din turn e
bine ncuiat i ntotdeauna pzit de o gard de
ncredere.
Atunci cum o s am acces la ele?
Ls capul pe-o parte.
Exist o cale, de aici n turnul lui Verity. E
un drum erpuitor i ngust, cu multe trepte, dar
eti tnr. O s te descurci. Termin de mncat.
Pe urm i art drumul.

504

Capitolul XII
TALISMANE
Kettricken, prinesa din Regatul Munilor, s-a
mritat cu prinul motenitor Verity din cele ase
Ducate nainte de-a mplini douzeci de ani.
Cstoria lor a fost un aranjament politic, parte a
unei negocieri mai ample, menite s ntreasc
aliana comercial i protecia ambelor pri.
Moartea fratelui su mai mare n ajunul nunii ei
a adus ducatelor un beneficiu neateptat: orice
copil pe care avea s-l nasc prinesa motenea
i coroana Regatului Munilor, i pe cea a celor
ase Ducate.
Nu i-a fost uor lui Kettricken s devin, din
prines de la Munte, regina celor ase Ducate,
dar a nfruntat greutile acceptnd c era
datoria ei aceasta fiind caracteristica regilor
munteni. A venit la Buckkeep singur, fr s-o
nsoeasc nici mcar o doamn de companie. ia impus la Buckkeep propriile norme, care-o
obligau s fie ntotdeauna gata de sacrificiu, n
505

orice fel i-ar fi cerut-o noua ei poziie. Pentru c, n


Regatul Munilor, acesta este rolul asumat de
orice conductor: regele e Sacrificiu pentru
poporul su.
Bedel, Regina munteanc
Noaptea se pierdea n diminea nainte de a
cobor eu scrile ascunse spre patul meu. Aveam
capul plin de informaii, doar puine din ele utile
pentru ncurctura mea. Aveam s m culc, mam hotrt, iar la sculare, nu tiu cum, mintea
mea urma s gseasc singur soluia.
Am ajuns la panoul care ducea la odaia mea i
m-am oprit. Chade mi artase deja ce msuri de
precauie trebuia s-mi iau cnd treceam prin
astfel de pasaje. Cu respiraia tiat, am mijit
ochii prin despictura ngust. N-am vzut dect
foarte puin: un rest de lumnare plpia slab pe
o msu din mijlocul odii. Att. Am ascultat,
dar n-am auzit nimic. Am tras de un mner
care-a acionat fr zgomot nite contragreuti
bine mascate. Ua s-a deschis i m-am furiat
nuntru. Am mpins uor ua ca s se nchid
506

la loc. Cnd m-am uitat la perete, devenise total


invizibil.
Lordul Auriu fusese drgu i-mi fcuse rost de
dou pturi de ln scmoate, pe care le
aezase pe patul ngust din ncperea neaerisit.
Dei eram frnt de oboseal, tot nu-mi venea s
m culc n el. A fi putut s m ntorc n camera
din turn i s dorm n patul magnific al lui
Chade, dac el nu-l mai folosea. ns perspectiva
nu m atrgea din alt punct de vedere. Folosit
sau nu, patul tot lui Chade i aparinea. Camera
din turn, hrile i suporturile cu manuscrise,
laboratorul de experiene stranii i cele dou
cmine toate erau ale lui i n-aveam de gnd
s mi le nsuesc. Odaia mea era mai bun.
Patul tare i aerul nchis mi aduceau plcut
aminte c ederea mea acolo avea s fie foarte
scurt. Petrecusem o singur noapte de taine i
comploturi i eram deja stul de politica din
Buckkeep.
Rania mea i sabia lui Verity erau pe pat. Am
pus rania pe jos, am proptit sabia ntr-un col,
mi-am aruncat hainele sub mas, am suflat n
lumnare i m-am dus pe bjbite la pat. Am
507

refuzat categoric s m gndesc la Dutiful, la


Har i la tot ce era legat de el. M-am ateptat s
adorm imediat. N-am reuit. Am rmas cu ochii
larg deschii pe ntuneric. Alte griji de-ale mele
m-au gsit i-au nceput s m frmnte.
Biatul i lupul meu plecau spre Buckkeep n
seara urmtoare. M nelinitea gndul c m
bazam pe Hap s-l ngrijeasc pe lupul cel
btrn care-i fusese dintotdeauna protector.
Avea un arc i tia s trag cu el. Se descurcau
ei. Dac nu-i atacau tlharii. Chiar i atunci,
Hap probabil c ar dobor vreo doi nainte de-a
se lsa prini, ceea ce i-ar nfuria pe ceilali.
Ochi ntunecai s-ar lupta pn la moarte ca s-l
apere pe Hap. Am rmas n minte cu frumoasa
imagine a lupului meu zcnd mort pe drum i a
biatului meu prins de tlhari. Iar eu eram prea
departe ca s-i pot ajuta.
Pturile de ln te irit mai mult cnd
transpiri. M-am ntors pe-o parte, ca s m
holbez la alt petic de ntuneric. N-o s m mai
gndesc la Hap. N-avea rost s m frmnt din
cauza unor dezastre care nici mcar nu se
petrecuser. Involuntar, mintea mi-a rtcit iar
508

la manuscrisele lui Chade despre Meteug i la


situaia de criz. Crezusem c e vorba de treipatru pergamente. Cnd colo, Chade mi artase
cteva scrinuri pline, cu manuscrise n diverse
stadii de conservare. Nici mcar el nu le citise pe
toate, dei le aranjase dup teme i gradul de
dificultate. Mi s-a strns inima. Scrierea de pe
dou manuscrise era att de veche, nct nu le
puteam descifra. Altele preau mai recente, dar
am observat imediat cuvinte i expresii fr
neles pentru mine. Un manuscris recomanda
transa anticula i sugera o infuzie dintr-o
plant numit iarba-ciobanului, de care nu
auzisem niciodat. Mai departe, se atrgea
atenia s nu fragmentezi bariera ridicat de
partener, ca s nu-i risipeti anma. M-am
uitat mirat la Chade.
Credeam c tii tu ce nseamn, mi-a zis el,
aprndu-se.
Am cltinat din cap.
Dac Galen a tiut vreodat ce nseamn
cuvintele i expresiile astea, mie nu mi-a spus
niciodat.
Chade a pufnit cu dispre.
509

M ndoiesc c maestrul Meteugului a


fost n stare mcar s citeasc literele astea.
Oft. Cnd nvei o meserie, jumtate din efort
nseamn s nelegi vocabularul celor care-o
practic. n timp, le-am putea pune pe toate cap
la cap, pe baza indiciilor din celelalte
manuscrise. Dar acum avem foarte puin vreme
la dispoziie. Prinul poate c se ndeprteaz de
Buckkeep cu fiecare clip care trece.
Sau poate c nici n-a prsit oraul. Chade,
m-ai prevenit de nenumrate ori s nu acionez
numai de dragul de-a aciona. Dac ne pripim,
am putea s ne ndreptm n direcia greit.
Mai nti gndeti, apoi treci la fapte.
M simisem teribil de stnjenit s-i amintesc
maestrului meu de propriile lui cuvinte nelepte.
Le aprobase cu un mormit nciudat. n timp ce
el era absorbit de literele acelea vechi,
bolborosind i, concomitent, fcnd o traducere
curat pe hrtie, eu am citit cu atenie
manuscrisul mai accesibil. L-am citit nc o
dat, spernd s neleg mai multe din el. La a
treia ncercare, m-am pomenit c picotesc
510

deasupra literelor terse. Chade s-a aplecat peste


mas i m-a prins de ncheietur cu blndee.
Du-te la culcare, biete, mi-a poruncit
morocnos. Lipsa de somn te tmpete, iar
mintea ta trebuie s fie n cea mai bun form.
Am cedat i l-am lsat singur, cu condeiul n
mn, cocoat peste hrtii.
M-am rsucit iar pe spate. M durea trupul de
cte scri urcasem n ziua aceea. Dac tot nu
puteam dormi, mi-am zis c e mai bine s fac
ceva util. Am nchis ochii i mi-am controlat
sentimentele. Mi-am golit mintea de griji i-am
ncercat s-mi amintesc numai ultimul vis avut
cu prinul i pisica lui. Am invocat exaltarea lor
nocturn la vntoare. Mi-am adus aminte de
miresmele care umpleau aerul i am cutat aura
indefinit a unui vis care nu-mi aparinea.
Aproape c am reuit s ptrund n el, dar nu
asta voiam, de fapt. Eu voiam s regsesc o
legtur de care nu fusesem contient la vremea
cnd o trisem.
Prinul Dutiful. Fiul trupului meu. Aceste
calificative nu atrgeau dup ele nicio impresie,
dar, ciudat, interferau cu ceea ce ncercam eu s
511

fac. Ideile mele preconcepute despre Dutiful,


sentimentul de posesiune i idealizare a fiului
meu natural oare cum era el, n realitate? se
interpuneau ntre mine i firele delicate ale
Meteugului pe care cutam s le desclcesc.
De undeva, din turn, prin osatura de piatr a
castelului, mi rzbtea pn la urechi o frntur
muzical rtcit. M distrgea. Pierdusem
noiunea timpului; noaptea m mpresura,
etern. Uram cmrua fr ferestre, izolat de
lumea natural. Uram izolarea pe care trebuia so ndur. Trisem prea mult alturi de lup ca s
mi se par tolerabil.
Frustrat, am renunat la Meteug i mi-am
cutat camaradul cu ajutorul Harului. Era tot n
gard, cum fusese adesea de o vreme ncoace. Lam perceput dormind i, proptindu-m de
zidurile minii lui, i-am simit durerea surd din
olduri i din spate. M-am retras imediat ce miam dat seama c, cu ct m concentram mai
mult asupra ei, cu att o contientiza el mai
intens. N-am sesizat team sau presimiri negre,
doar oboseal i ncheieturi dureroase. L-am
512

nvluit
cu
gndurile
mele,
profitnd
recunosctor de simurile lui.
Dorm, m-a anunat el morocnos. Te
ngrijoreaz ceva?
Nu. Am vrut s m asigur c suntei bine.
Da, ne merge grozav. Am petrecut o zi minunat
mergnd pe un drum uscat, plin de praf. Acum
dormim la marginea lui. Pe urm, mai blnd, a
adugat: Nu-i face griji din cauza lucrurilor pe
care nu le poi ndrepta. Ajungem la tine n
curnd.
Pzete-l pe Hap n locul meu.
Normal. Acuma dormi.
Am simit miros de iarb umed i fum palid
de foc, chiar i transpiraia srat a lui Hap,
culcat n apropierea lupului. M-am linitit.
Aadar, era linite n lumea mea. Am uitat de
toate, pstrnd numai senzaiile acelea pure i,
n sfrit, am alunecat n lumea somnului.
Pot cumva s-i reamintesc c tu eti valetul
care m slujete pe mine, i nu invers?
Cuvintele care m fcur s sar speriat din
somn fuseser rostite de Lordul Auriu i nsoite
de sarcasm, dar zmbetul de pe chipul bufonului
513

era sincer. Pe bra i atrna o garnitur de haine.


Simeam miros de ap cald parfumat. Era deja
mbrcat fr cusur, n veminte i mai elegante
dect cele din ziua precedent. Purta o
combinaie crem cu verde-nchis, cu bentie aurii
la manete i la gt. Avea i un cercel nou, un
glob auriu filigranat. tiam ce ascundea n el.
Arta proaspt i vioi. M-am ridicat n capul
oaselor i mi-am legnat capul n palme. M
durea.
De la Meteug i se trage? m ntreb
comptimitor bufonul.
Am cltinat din cap i durerea se ntei.
A vrea eu, am murmurat, ridicnd ochii
spre el. Sunt doar obosit.
Am crezut c-o s dormi n turn.
Nu mi s-a prut corect.
M-am ridicat i-am ncercat s m ntind, dar
spinarea mea se curb n semn de protest.
Bufonul puse hainele la captul patului i se
aez pe pturile mele boite.
Aa. Ai idee pe unde-o fi prinul nostru?
Am prea multe idei. Oriunde n Buckkeep
sau chiar dincolo de hotare. Sunt prea muli
514

nobili care ar vrea s pun mna pe el. Dac a


fugit de capul lui, atunci locurile n care ar
putea fi se nmulesc la numr.
Apa de splat aburea nc. Cteva frunze de
roini pluteau la suprafaa ei, n vasul simplu,
de ceramic. Mi-am scufundat capul n el,
recunosctor, i m-am frecat pe fa. Parc m
mai trezisem i devenisem mai contient c exist.
Trebuie s fac o baie. Mai exist bile cu
aburi din spatele cazarmei grzilor?
Da, dar servitorii nu le folosesc. Va trebui s
te fereti s-i reiei vechile obiceiuri. n general,
servitorii personali se spal n apa rmas de la
baia stpnului sau stpnelor. Sau i car
singuri ap de la buctrie.
Atunci o s-mi aduc i eu ap desear, i-am
spus, privindu-l.
Am profitat ct am putut de apa din ligheanul
din ceramic.
Bufonul sttea jos i m urmrea n linite. n
timp ce m brbieream, mi zise:
Mine va trebui s te trezeti devreme. Toi
cei care lucreaz la buctrie tiu c m scol
dis-de-diminea.
515

L-am privit consternat.


i?
i se vor atepta ca servitorul meu s
coboare dup tava cu dejunul meu.
Am neles mai greu ce voia. Avea dreptate.
Trebuia s m obinuiesc mai repede cu rolul
meu dac voiam s aflu ceva folositor.
O s cobor acum dup ea, m-am oferit.
Bufonul scutur din cap.
Nu n halul sta. Lordul Auriu e un brbat
mndru i pretenios. N-ar ine un servitor aa
de zdrenuit cum eti tu acum. Trebuie s te
facem s ari pe msura rolului tu. Vino aici i
stai jos.
L-am urmat n camera mare, luminoas i
aerisit. Pregtise un pieptene, o perie i o
foarfec pe mas i proptise pe ea o oglind
mare. Mi-am luat inima n dini ca s trec i prin
asta. M-am dus la u, ca s verific c nu d
nimeni peste noi, apoi m-am aezat pe un scaun
i l-am ateptat pe bufon s-mi taie prul scurt,
n stilul servitorilor. L-am desfcut din coad
cnd Lordul Auriu a pus mna pe foarfec.
Uitndu-m n oglinda cu ram frumos
516

mpodobit, mai s nu m recunosc. Se petrece


ceva ciudat cnd te priveti dintr-odat ntr-o
oglind mare. Starling avea dreptate, am tras eu
concluzia. Artam ntr-adevr cu mult mai
btrn dect eram. Cnd m-am lsat pe sptar
i mi-am privit chipul, am constatat cu uimire c
cicatricea mea se estompase. Era acolo, ca o
custur, dar nu att de evident precum fusese
pe faa neridat a unui tnr. Bufonul m-a lsat
s m studiez o vreme n linite, apoi mi-a luat
prul n mini. I-am privit scurt faa n oglind.
i muca buza de jos, semn c ovie. Puse
brusc foarfec napoi pe mas.
Nu pot, rosti el accentuat. Nu m pot
convinge s te tund i nu cred c e nevoie.
Inspir scurt, apoi mi strnse iute prul din
nou n coad de rzboinic. ncearc hainele, m
ndemn. A trebuit s-i ghicesc mrimea, dar
nimeni nu se ateapt de la un servitor s poarte
haine croite pe msura lui.
M-am ntors n mica mea odaie i m-am uitat
la vemintele de la captul patului. Erau croite
din estura albastr lucrat n cas, pe care o
purtau dintotdeauna servitorii din Buckkeep. Nu
517

se deosebeau prea mult de hainele pe care le


mbrcasem n copilrie, ns, lundu-le pe mine
acum, am avut o senzaie cu totul diferit,
mbrcam straie care m fceau slug n ochii
tuturor. O deghizare, mi-am spus. Nu eram
servitor cu adevrat. Dar, cuprins brusc de
remucare, m-am ntrebat cum se simise Molly
cnd mbrcase pentru prima oar uniforma
albastr de slujnic. Bastard sau nu, eram fiu de
prin. Nimeni nu se atepta s m vad n haine
de servitor. n locul cpriorului meu Farseer,
surprins gata de atac, era brodat un fazan auriu
emblema Lordului Auriu. Totui, hainele mi
veneau numai bine i
Astea sunt cele mai frumoase haine pe care
le-am purtat de civa ani ncoace, am
recunoscut cu tristee.
Bufonul se aplec pe dup u ca s m vad
i, pre de-o clip, mi s-a prut c-i citesc
spaim n ochi. ns el, vzndu-m, zmbi larg
i fcu un mic spectacol, plimbndu-se n jurul
meu i inspectndu-m.
Merge, Tom Badgerlock. Gseti o pereche
de bocanci lng u, fcui s fie cu trei degete
518

mai lungi, dar i mai largi, dect ai mei. Hainele


tale e mai bine s le pui n scrin. Dac vine
vreun curios s arunce un ochi prin odi, s nu
vad nimic nelalocul lui.
Mi-am ascuns degrab hainele, n vreme ce
bufonul fcea ordine n camera lui. Sabia lui
Verity am dosit-o sub ele, n scrin. De-abia am
avut cu ce s-o acopr. Bocancii erau la fel de
buni ca orice pereche nou. Aveau s-mi fie mai
comozi cu timpul.
Sunt sigur c-i aminteti drumul spre
buctrie. ntotdeauna iau dejunul pe tav, n
camer; bieii de la buctrie se vor bucura c-i
scuteti de sarcina de a mi-o aduce ei sus. Poate
gseti i prilej de brf. Bufonul fcu o scurt
pauz, dup care adug: Spune-le c am
mncat puin asear i c n dimineaa asta mor
de foame. Adu destul mncare pentru amndoi.
Era ciudat s-mi dea porunci att de precise,
dar, mi-am reamintit, fceam mai bine s m
obinuiesc cu ele. Am nclinat din cap ctre el i
am ncercat un da, domnule nainte de a iei
din camer. El vru s zmbeasc, dar se stpni
i mic discret din cap.
519

Castelul se trezise de-a binelea. Ali servitori


erau deja prini cu treburi, aduceau lumnri
noi, mturau pipirigul murdar sau alergau cu
aternuturi curate ori glei cu ap. Poate c era
doar noua mea perspectiv, dar mi se prea c
sunt mult mai muli servitori dect mi
aminteam eu. Nu era singura schimbare.
Obiceiurile de la munte ale reginei Kettricken
erau mai evidente ca niciodat. De cnd domnea
ea, interiorul castelului era mult mai bine
ntreinut. O simplitate natural caracteriza
ncperile pe lng care treceam, nlocuind
decenii de podoabe grele care le umpluser
altdat. Tapiseriile i tablourile pstrate erau
curate i fr pnze de pianjen.
n buctrie, ns, comanda nc Sara
buctreasa. Am pit n aburi i miros de
mncare i am avut senzaia c deschid o u
ctre copilria mea. Aa cum mi spusese Chade,
btrna nu mai alerga de la vatr la mas i de
la mas la vatr, ci era instalat comod ntr-un
scaun, dar mncarea preparat n buctria din
Buckkeep avea acelai gust ca ntotdeauna. Nu
m-am uitat prea mult la Sara, ca nu cumva s520

mi surprind privirea i s m recunoasc. L-am


tras cu umilin de mnec pe un biat, ca s-i
transmit dorinele Lordului Auriu. El art spre
tvi, vase i tacmuri, apoi fcu un gest larg,
cuprinznd cminele de gtit. Tu eti sluga lui,
nu io, m-a repezit el i s-a ntors la tocat napi.
M-am ncruntat la el, dar n sinea mea i-am fost
recunosctor. Am pus dou porii zdravene pe
tav i-am ters-o iute din buctrie.
Pe la jumtatea scrilor, am auzit o voce
familiar. M-am oprit i m-am lsat pe
balustrad, privind n jos. Un zmbet mi s-a lit
nestingherit pe fa. Regina Kettricken strbtea
holul de dedesubt cu pai mari. ase doamne se
strduiau vitejete s in pasul cu ea. Nu le
cunoteam pe niciuna; erau toate tinere, aveau
puin peste douzeci de ani. Fuseser copile
cnd plecasem eu din Buckkeep. Una mi se
prea vag familiar, dar poate c o cunoscusem
pe mama ei. M-am concentrat asupra reginei.
Prul ei lucios, de un auriu la fel de intens, era
ridicat n bucle i prins n jurul capului ntr-o
coroan de mpletituri. Purta o coroni simpl
de argint n vrful capului. Era mbrcat cu o
521

rochie maro-rocat, un sarafan galben brodat.


Poalele i foneau n mers. Doamnele i imitau
stilul simplu fr s fie n stare s-o copieze,
pentru c ceea ce ddea elegan vemntului ei
modest era graia ei nnscut. n ciuda anilor
scuri, i pstrase inuta ferm i mersul
nestnjenit. Mergea concentrat, dar i-am
sesizat expresia de pe chip. O parte din ea se
gndea ntruna la fiul ei disprut, ns ea i
pstra mersul de regin la curte. Mi s-a oprit
inima n loc la vederea ei. Ce mndru ar fi fost
Verity de femeia aceasta. Regina mea, am
optit.
Se opri la jumtatea pasului. Mi s-a prut c
aud cum i se taie rsuflarea. i arunc ochii n
jur, apoi n sus, zrindu-i pe ai mei de la
distan. n umbra Coridorului celui Mare, nu iam vzut privirea albastr, mai degrab i-am
simit-o. O clip, ochii ni s-au ntlnit, dar pe
chipul ei am citit nedumerire, nu recunoatere.
Am simit o lovitur brusc peste cap. M-am
rsucit spre agresor, prea ocat ca s m nfurii.
Un domn de la curte, mai nalt dect mine, m
privea de sus dezaprobator. Mi-a vorbit rspicat.
522

Se vede c eti nou la Buckkeep, rnoiule.


Aici servitorii n-au voie s se holbeze cu
neobrzare la regin. Vezi-i de treab. ine
minte ce-ai pit i nu uita care i-e locul, altfel
nu vei mai avea niciun loc de care s-i
aminteti.
M-am uitat n jos, la tava cu mncare pe care o
strngeam cu degetele, luptndu-m s-mi
controlez expresia feei. M-a cuprins un val de
furie. tiam c mi se urcase sngele n obraji.
Am avut nevoie de toat puterea voinei ca s
ntorc privirea i s plec capul.
Iertare, domnule. Voi ine minte.
Speram s-mi ia vocea gtuit drept exemplu
de umilin, nu de furie nbuit. Strngnd
mai tare tava n mini, am urcat scrile mai
departe. Brbatul le-a cobort, iar eu nu mi-am
permis s arunc ochii peste balustrad ca s vd
dac regina mea m urmrete plecnd.
Un servitor. Un servitor. Sunt un servitor loial
i bine instruit. Tocmai am venit de la ar, dar
am recomandri foarte bune, aa c sunt un
servitor manierat, obinuit cu disciplina. Sau
nu? Cnd l-am urmat pe Lordul Auriu n
523

Buckkeep, sabia lui Verity mi atrna la old n


teaca ei modest. Sigur au fost i oameni care au
observat-o. Tenul i cicatricele de pe mini
artau c triesc mai degrab n aer liber dect
ntr-o cas. Dac era s joc acest rol, atunci
trebuia s fiu credibil. Trebuia s fie un rol pe
care s-l ndur, dar i unul pe care s-l
interpretez ct mai convingtor.
Ajuns la ua Lordului Auriu, am btut, am
ateptat puin, ca s-l anun pe stpnul meu c
am sosit, apoi am intrat. Bufonul se uita pe
fereastr. Am nchis ua cu grij, am zvort-o i
am aezat tava pe mas. Ct am aranjat
mncarea, i-am vorbit bufonului care sttea cu
spatele la mine.
Sunt Tom Badgerlock, servitorul tu. i-am
fost recomandat drept un om mai educat dect
cei de teapa lui de ctre un stpn ngduitor,
dar mi-a plcut mai mult s mnuiesc sabia
dect s nv bunele maniere. M-ai ales pentru
c ai vrut un servitor capabil i s te apere, i s
fac pe valetul. Ai auzit c sunt irascibil i
cteodat iute din fire, dar vrei s m ncerci, ca
s vezi dac m potrivesc scopurilor tale. Am
524

patruzeci i doi de ani. Cicatricele le-am cptat


aprndu-mi stpnul atacat de trei nu de
ase tlhari. I-am omort pe toi. Nu m las
provocat cu una, cu dou. Cnd a murit ultimul
meu stpn, mi-a lsat o mic rent care-mi
permite s duc un trai modest. Dar acum fiul
meu a crescut i vreau s-l dau ucenic n oraul
Buckkeep. Tu m-ai convins s-mi iau din nou o
slujb, ca s am cu ce plti cheltuielile.
Lordul Auriu se ntoarse ctre mine. mi
ascult monologul mpletindu-i degetele de
aristocrat. La sfrit, m aprob nclinnd din
cap.
mi place, Tom Badgerlock. Ce noroc pe
Lordul Auriu s aib n preajma lui un slujitor
puin periculos. Ce aere o s-mi dau c am
angajat un astfel de om! O s te descurci, Tom. O
s te descurci foarte bine.
Veni la mas i-i trase un scaun. Se aez i
studie aranjamentul vaselor cu mncare.
Excelent. E exact pe placul meu. ine-o tot
aa, Tom, i voi fi nevoit s-i mresc leafa. nl
ochii spre mine. Stai jos i mnnc cu mine,
mi propuse bufonul.
525

Eu am refuzat cu o cltinare a capului.


Mai bine s-mi vd lungul nasului,
domnule. Ceai?
n prima clip, bufonul pru ngrozit. Apoi
Lordul Auriu lu un erveel i-i tampon
buzele.
Te rog.
I-am turnat ceaiul.
Pe fiul sta al tu, Tom, nu l-am cunoscut.
E n Buckkeep, nu?
I-am spus s m urmeze aici, domnule.
Mi-am dat seama dintr-odat c nici nu-i
spusesem mai multe lui Hap. Avea s soseasc
cu un ponei obosit, trgnd o cru ubred, i
un lup btrn n ea. Nu m dusesem la nepoata
Jinnei ca s-o rog s-i atepte. Dac se supra c
luasem drept sigur posibilitatea ca biatul meu
s trag acolo? Cealalt via a mea m ajunse
din urm i m izbi asemenea unui val. Nu-i
asigurasem biatului nimic. Nu cunotea pe
nimeni la Buckkeep, n afar de Starling, iar eu
nici mcar nu tiam dac ea e n ora. Pe lng
asta, cum relaiile noastre erau cam ncordate,
526

era puin probabil ca Hap s-i cear ajutor chiar


ei.
Am tiut imediat c trebuia s-o caut pe
vrjitoarea-tmduitoare i s m asigur c
biatul meu era bine primit acolo. Aveam s-i las
un mesaj pentru Hap. i trebuia s discut cu
Chade ct de repede, s m ocup de soarta
biatului. tiind ceea ce tiam acum, prea un
trg greu de fcut. Am simit un junghi n inim.
Puteam oricnd s mprumut bani de la bufon.
M-am strmbat numai gndindu-m la asta. Ce
leaf primesc? m-am ndemnat s ntreb. Dar
buzele mele n-au reuit s rosteasc vorbele.
Lordul Auriu se ndeprt de mas.
Eti tcut, Tom Badgerlock. Cnd ajunge fiul
tu, m atept s mi-l prezini. Deocamdat, i
dau liber n dimineaa asta. F curat pe-aici,
apoi, nva-te cu castelul i cu mprejurimile lui.
M cercet cu un ochi critic. Adu-mi hrtie, o
pan de scris i cerneal. O s-i scriu o
scrisoare pentru Scrandon, croitorul. Sper s-i
gseti repede atelierul. l tii de demult. Trebuie
s i se ia msuri pentru mai multe haine, unele
de toat ziua, altele pentru cnd vei vrea s te
527

mbraci frumos. Dac eti i garda, i valetul


meu, atunci mi se pare potrivit s stai lng
scaunul meu la mesele oficiale i s m nsoeti
cnd clresc. i s te duci i la Croy. Are o
tarab cu arme pe lng aleea fierarilor. Vezi ce
sbii folosite are de vnzare i gsete-i una de
care te poi sluji.
Am dat din cap la fiecare porunc. M-am dus
la o msu dintr-un col ca s-i pregtesc cele
necesare pentru scris. n spatele meu, bufonul
rosti ncet.
Lumea de-aici i amintete nc foarte bine
i de instrucia lui Hod, i de sabia lui Verity. Te
sftuiesc s lai sabia lui Verity n vechea odaie
a lui Chade din turn.
I-am rspuns fr s-l privesc.
Aa voi face. i voi vorbi i cu maestrul
sbiilor, ca s-l rog s-mi dea un partener cu
care s exersez. Am s-i spun c am cam ruginit
i c tu doreti s m perfecionez. Cu cine se
antrena prinul Dutiful?
Bufonul cunotea rspunsul. ntotdeauna tia
astfel de lucruri, mi vorbi aezndu-se la masa
de scris.
528

Cresswell i-a fost instructor, dar cel mai des


se antrena cu o femeie tnr, pe nume Delleree.
Dar nu poi, pur i simplu, s ntrebi de ea.
Hm Spune-i maestrului c vrei s lucrezi cu
cineva care lupt cu dou sbii, s-i
mbunteti aprarea. Cred c asta e
specialitatea ei.
Aa voi face. Mulumesc.
n minutele urmtoare, scrise iute ceva pe o
bucat de hrtie. Ridic ochii spre mine o dat
sau de dou ori, studiindu-m bnuitor i
stnjenindu-m. M-am dus la fereastr i m-am
uitat afar. Era o zi splendid. A fi vrut s fac
ce-aveam eu chef. Simind miros de cear topit,
m-am rsucit. Lordul Auriu i aplica sigiliul pe
misive. Ls ceara s se rceasc puin, apoi mi
le nmn.
Du-te acum. La croitor i la negustorul de
arme. Eu cred c m voi plimba prin grdin.
Dup aceea, am fost invitat n salonul reginei
pentru
Am vzut-o. Pe Kettricken. Mi-am necat un
rs amar. Uneori am senzaia c cele ntmplate
s-au petrecut cu mult, mult timp n urm:
529

trezirea dragonilor, toate. Pe urm se ntmpl


ceva i mi se pare c parc ieri le-am trit.
Ultima oar cnd am vzut-o pe Kettricken,
clrea pe Verity-dragonul i-i lua rmas-bun
de la noi. E regin de peste un deceniu. M-am
retras ca s m vindec i pentru c nu credeam
c mai pot lua parte la astfel de ntmplri.
Acum m-am ntors, m uit n jur i-mi zic c mia fost dor de viaa mea. Ct am fost plecat i
singur, ea s-a scurs mai departe aici, n absena
mea, iar eu sunt condamnat pentru totdeauna
s fiu strin n propria mea cas.
Regretele sunt zadarnice, zise bufonul. Nu
poi face altceva dect s ncepi din nou de unde
te afli acum. Cine tie, poate c tot ce aduci cu
tine din exilul la care te-ai condamnat singur e
exact ce-i trebuie acum.
Iar timpul trece pe lng noi chiar acum,
cnd stm de vorb.
ntocmai, ncuviin Lordul Auriu. Art
spre dulap. Haina mea, Badgerlock. Cea verde.
Am deschis dulapul i-am scos vemntul
cerut dintre muli frai de-ai lui, apoi am nchis
uile att ct mi-au permis straiele ngrmdite
530

unele ntr-altele. I-am inut haina aa cum l


vzusem de attea ori pe Charim inndu-i
haina lui Verity i l-am ajutat s se mbrace. i-a
ntins ncheieturile ca s-i aranjez manetele.
Am tras de poala hainei, ca s-i stea bine. Un
licr de amuzament i apru n ochi.
Foarte bine, Badgerlock, mi opti.
O lu spre u naintea mea, pe urm atept
s i-o deschid.
Odat bufonul ieit, am tras zvorul i-am
terminat de mncat dejunul deja rcit. Am pus
vasele pe tav. M-am uitat la intrarea n camera
bufonului. Dup aceea, am aprins o lumnare,
m-am dus n cmrua mea i am nchis bine
ua n spatele meu. Fr lumnare, n-a fi vzut
nimic. Mi-au trebuit cteva momente ca s
gsesc declanatorul ncuietorii i dou ncercri
ca s aps locul potrivit de pe perete. Dei m
dureau picioarele, am crat sus sabia lui Verity,
urcnd multele scri pn la turnul lui Chade,
i-am proptit-o n col, lng polia cminului.
La ntoarcere, am fcut ordine pe mas. Cnd
m-am uitat n oglind, am vzut un servitor din
Buckkeep crnd o tav cu resturile de la
531

dejunul stpnului. Am oftat scurt, mi-am


reamintit s umblu cu capul plecat i-am prsit
camera.
M temusem c, ntors la Castelul Buckkeep,
lumea m va recunoate imediat? Realitatea era
c nici mcar nu m vedea. Era destul s vad
cineva c purtam straie de slug i ineam ochii
n pmnt, c i uita de mine. Ceilali servitori
m-au privit piezi, dar majoritatea lor aveau
treburi de rezolvat. Civa, puini, m-au salutat
grbii i le-am rspuns amabil. Aveam de gnd
s m mprietenesc cu ei, pentru c nimic nu se
ntmpl ntr-o cas mare fr ca servitorii s
tie. Am dus tava napoi la buctrie i-am
plecat din castel. Grzile m-au lsat s trec fr
s m ntrebe nimic. n curnd, coboram drumul
abrupt care ducea n ora. Era o zi frumoas i
circula mult lume pe el. Vara prea hotrt s
mai stea puin pe la noi. Am mers n spatele
unui grup de slujnice ale unor doamne, care se
duceau n ora cu couri pe brae. Mi-au
aruncat cteva cutturi prudente, apoi m-au
ignorat. Le-am ascultat curios brfele pn la
baza dealului, dar n-am aflat nimic interesant.
532

Vorbeau despre festivitile care urmau s se


in cu ocazia logodnei prinului i despre ce
aveau s mbrace stpnele lor. Regina i Chade
reuiser cumva s in ascuns absena
prinului.
n ora, m-am ocupat iute de comisioanele
Lordului Auriu, dar am ciulit urechile la orice
vorb care avea legtur cu prinul. Am gsit
uor atelierul croitorului. Aa cum mi spusese
lordul, l tiam de demult, cnd fusese prvlia
de lumnri a lui Molly. M-au cuprins senzaii
stranii cnd am intrat. Croitorul mi-a luat
scrisoarea de recomandare fr s ovie, dar a
plescit din limb nemulumit, vznd c lordul
i cerea s grbeasc cusutul.
Totui, m-a pltit destul de bine ca s merite
s nu dorm la noapte. Hainele tale vor fi gata
mine.
Am neles din spusele lui c Lordul Auriu era
clientul lui. Am stat cuminte n picioare pe un
taburet scund i mi s-au luat msurile. Nu mi sau pus ntrebri, pentru c lordul precizase n
scrisoare cum dorea s fie mbrcat servitorul
lui. Eram liber s tac i s m ntreb dac
533

simeam ntr-adevr mirosul de cear de albine


i ierburi parfumate sau m pcleam singur.
nainte de-a pleca, l-am ntrebat pe croitor dac
cunoate
vreo
vrjitoare-tmduitoare
n
Buckkeep. Voiam s aflu dac noua mea slujb
avea s fie de bun augur pentru mine. Brbatul
a cltinat din cap nemulumit de superstiia mea
de rnoi, dar mi-a spus s ntreb de ea pe
aleea fierarilor.
Asta mi convenea de minune, pentru c
urmtorul meu comision era la Croy. Probabil c
Lordul Auriu nu trecuse pe-acolo niciodat, miam zis, pentru c prvlia gemea de arme tocite
i armuri prpdite. Dar i de data asta
proprietarul a primit scrisoarea de la lord fr o
vorb. Mi-a luat ceva timp pn am gsit o sabie
acceptabil. Voiam o arm simpl, bine fcut,
dar, cum aa ceva dorea orice rzboinic
adevrat, era marfa cea mai cutat i mai greu
de gsit la Croy. Dup ce a ncercat s m
momeasc cu cteva sbii minunate, care aveau
garda lucrat cu migal, dar lama tocit, a
renunat i m-a lsat s caut singur prin colecia
lui. Aa am i fcut, dar am rostit ntruna
534

remarci despre ct se schimbase oraul de cnd


l vzusem ultima oar. Nu mi-a fost greu s-l
determin
s
brfeasc,
pe
urm
s
plvrgeasc despre semne rele i cei ce se
ocupau de ele. N-a trebuit s pomenesc de Jinna
ca s-i aud numele din gura lui. Pn la urm,
am ales o sabie cu adevrat demn de talentele
mele ruginite. Croy a it dezaprobator.
Stpnul tu are bani destui i de-aruncat.
Alege-i una mai lucioas sau lucrat mai cu
gust, pe msura pungii.
L-am refuzat scuturnd din cap.
Nu, nu. Nu vreau una care s se agae de
haine cnd lupta e n toi. Pe asta o vreau. Dar o
s iau i un cuit.
L-am gsit repede i-am plecat. Am strbtut
aleea fierarilor, printre zdrngnituri asurzitoare
i pale fierbini. Baroasele izbeau care mai de
care n nicovale, lundu-se la ntrecere cu
cldura
soarelui.
Uitasem
de
zgomotele
nentrerupte ale oraului. Am reluat n minte
conversaiile avute cu Jinna, ca s nu existe
diferene ntre ceea ce-i spusesem atunci i
povestea nou-inventat despre viaa mea. n cele
535

din urm, mi-am zis c trebuie s se


potriveasc. Dac ceva nu se potrivea, n-avea
dect s m cread un mincinos. M-am
ncruntat cnd am constatat ct de mult m
deranja ideea.
Croy mi descrisese o firm verde-nchis cu o
mn alb pictat pe ea. Liniile palmei erau
desenate
cu
rou
de
o
mn
foarte
ndemnatic. De streain joas atrnau
talismane care scoteau clinchete i se rsuceau
n soare. Din fericire pentru mine, niciunul nu
prea s fie mpotriva prdtorilor. Mi-a luat un
moment ca s-mi dau seama la ce folosesc. Erau
un semn de bun venit. M-au atras spre cas i
spre u. A durat pn a rspuns cineva la
btile mele, dar, ntr-un sfrit, jumtatea de
sus a uii s-a deschis i m-a ntmpinat chiar
Jinna.
Badgerlock! exclam ea, cercetndu-m.
Mi-a czut bine c nici coada de rzboinic, nici
hainele mele noi n-au mpiedicat-o s m
recunoasc. A deschis imediat i partea de jos a
uii.
536

Hai nuntru! Bine-ai venit la Buckkeep. mi


dai voie s m revanez pentru ospitalitatea ta?
Hai, intr!
Puine lucruri n via sunt mai linititoare
dect o primire clduroas. M-a luat de mn i
m-a dus n casa ei rcoroas i ntunecoas, ca
i cnd a fi fost un musafir ateptat. Tavanul
era jos, iar mobila, srac: o mas rotund cu
cteva scaune n jur i rafturi cu uneltele
meteugului ei, printre care i un set de
talismane acoperite. Am vzut pe mas vase cu
mncare; o deranjasem de la mas. Stnjenit, mam oprit.
N-am vrut s te deranjez.
Niciun deranj. Stai jos i mnnc i tu. n
timp ce vorbea, s-a aezat, iar eu n-am avut de
ales. Aa. Acum spune-mi ce vnt te-aduce la
Buckkeep.
mpinse platoul spre mine. Coninea tarte cu
gem, pete afumat i brnz. Am luat o tart. Ca
s am vreme de gndit. Probabil c Jinna mi
observase straiele de servitor, dar m lsa pe
mine s-i explic ce era cu ele. Mi-a plcut gestul
ei.
537

Am cerut s fiu angajat ca servitor al


Lordului Auriu la Buckkeep.
tiam c spun un neadevr, dar tot mi venea
greu s rostesc vorbele acelea. Nu mi-am dat
seama ct de vanitos sunt pn cnd n-a trebuit
s joc n mascarada asta cu servitorul
bufonului
Cnd am plecat de acas, i-am spus lui Hap
s vin dup mine cnd poate. Atunci nu eram
sigur de planurile mele. Cred c, atunci cnd va
ajunge la Buckkeep, s-ar putea s te caute. Pot
s-i las vorb la tine, ca s-i spui unde m poate
gsi?
Mi-am fcut curaj pentru toate ntrebrile
inevitabile care ar fi putut urma. De ce m
angajasem aa, peste noapte, de ce nu l-am luat
pe Hap cu mine, cum de-l cunoteam pe Lordul
Auriu? ns Jinna s-a luminat la chip i-a
exclamat.
Cu mare plcere! Dar eu i fac o propunere
mai simpl. Cnd vine Hap, l in aici i trimit
vorb n turn. Poate s stea n cmrua din
spate; a fost a nepotului meu care a crescut i sa nsurat n alt parte. Las-l pe biat o zi, dou
538

liber n Buckkeep. Am impresia c s-a distrat


bine la Festivalul Primverii, iar tu, cu noile tale
ndatoriri, probabil c n-o s ai timp s-l plimbi
prin ora.
tiu c i-ar plcea tare mult, m-am pomenit
vorbind.
Mi-ar fi mult mai uor s-mi joc rolul de
servitor al Lordului Auriu dac n-ar fi fost i Hap
implicat.
Eu sper c aici, la Buckkeep, voi putea s
ctig banii necesari ca s-l dau ucenic la un
meter bun.
Atenie c vin, m anun un motan maroniuglbui, srind fr efort la mine n brae n
aceeai clip. L-am privit mirat. Niciun animal
nu-mi mai vorbise att de clar cu ajutorul
Harului, n afar de cele de care fusesem legat.
i nici nu mai fusesem vreodat ignorat complet
de un animal care tocmai mi se adresase att de
direct. Sttea cu labele din spate n poala mea,
cu cele din fa proptite pe mas i studia
mncarea. mi ddea pe la nas cu coada
stufoas.
539

Fennel!6 S-i fie ruine, nceteaz imediat!


Vino-aici!
Jinna se aplec peste mas i-mi lu pisica din
poal. Relu conversaia de acolo de unde se
ntrerupsese.
Da, Hap mi-a povestit despre ambiiile lui. E
frumos s vezi c un tnr are visuri i sperane.
E un biat bun, am aprobat-o eu nflcrat.
i merit s reueasc n via. A face orice
pentru el.
Fennel sttea acum n poala Jinnei i m fixa
din partea cealalt a mesei. Ei i place de mine
mai mult dect i place ie. Fur o bucat de
pete din farfuria stpnei.
Toate pisicile sunt att de nepoliticoase cu
strinii? l-am mustrat eu.
Se ls pe spate i se gudur posesiv de
pieptul Jinnei. Privirea lui galben era
descurajant. Toate pisicile vorbesc cum vor, i
cui vor. Dar numai un om nepoliticos vorbete
cnd nu trebuie. Taci. i-am spus. Ei i place de

6 Fenicul (n. tr.).


540

mine mai mult dect i place ie. Rsuci capul


spre faa stpnei sale. Mai ai pete?
Se vede cu ochiul liber, zise Jinna.
Am ncercat s-mi amintesc ce-i spusesem
nainte, n timp ce o urmream cum i d
motanului o bucat de pete la marginea mesei.
tiam c Jinna nu are darul Harului. M-am
ntrebat dac pisica m minea cnd spunea c
toate pisicile vorbesc. Nu prea m pricepeam la
me. Burrich nu le inuse niciodat n grajduri.
Aveam oricari care omorau obolanii.
Jinna mi interpret greit preocuparea. Se
uit la mine comptimitoare cnd adug:
Totui, trebuie s fie greu s pleci din casa
ta i s nu mai fii propriul stpn, ca s vii aici
i s-l slujeti pe altul, orict de bun ar fi Lordul
Auriu. Sper c e la fel de larg la pung cu tine ca
atunci cnd vine la Buckkeep s fac nego.
M-am silit s zmbesc.
Deci ai auzit de Lordul Auriu?
Ea ncuviin scurt din cap.
ntmplarea face c s-a aflat chiar n
aceast camer luna trecut. Voia un talisman
mpotriva moliilor din ifonier. I-am spus c n541

am mai lucrat aa ceva niciodat, dar pot


ncerca. A fost foarte drgu. Mi-a pltit numai
pentru c i-am promis s-i fac unul. A insistat
s vad toate talismanele din prvlia mea i a
cumprat nu mai puin de ase. ase! Unul
pentru vise frumoase, unul pentru bun
dispoziie, unul ca s atrag psrile acela l-a
ncntat cel mai mult, parc era o pasre el
nsui. Dar cnd l-am rugat s-mi arate minile
ca s-l armonizez cu talismanele, mi-a spus c
voia s le dea cadou. Atunci i-am zis c putea
trimite la mine persoanele crora voia s le dea,
ca s le armonizez dup cum doreau ele, dar
pn acum n-a venit niciuna. Talismanele i fac
efectul i fr asta, dar mie mi place s le
armonizez. Asta e diferena dintre unul lucrat n
chip mecanic i unul fcut de un maestru. Iar eu
chiar m consider o adevrat maestr, s nu
uii asta!
Rostise ultimele cuvinte rznd la sprncenele
mele ridicate. Am rs amndoi. N-aveam dreptul
s m simt n largul meu alturi de ea, aa cum
m simeam atunci.
542

M-ai linitit, i-am mrturisit. tiu c Hap e


un biat de treab i nu mai e nevoie s-i port de
grij. Dar m tem c-mi nchipui ntotdeauna ci va cdea pe cap cea mai mare nenorocire.
Nu m ignora! amenin Fennel. Sri pe mas.
Jinna l cobor pe podea. El ateriz din nou n
poala stpnei, care ncepu s-l mngie
absent.
Asta-i doar o parte din meseria de printe,
m asigur Jinna. Sau de prieten. Cpt o
expresie ciudat. i eu mi fac griji prostete
cteodat. Chiar dac nu-i treaba mea.
mi arunc o privire bnuitoare, dar sincer.
Orice senzaie de linitire mi se scurse din trup.
O s-i vorbesc pe leau, m preveni ea.
Te rog, am invitat-o, dei fiecare prticic
din trupul meu i-ar fi dorit s n-o fac.
Eti nzestrat cu Har.
Nu era o acuzaie. Suna mai degrab ca un
comentariu despre o boal care te desfigureaz.
Meseria mi cere s cltoresc mult, poate
mai mult dect ai cltorit tu n ultimii ani.
Atitudinea oamenilor fa de cei cu Har s-a
schimbat, Tom. Pe unde am umblat, i-am gsit
543

tot mai amenintori. N-am vzut cu ochii mei,


dar am auzit c n Farrow au artat lumii
trupurile spintecate ale celor cu Har pe care-i
omorser, fiecare membru ntr-o cuc
separat, ca nu cumva s nvie.
Nu m-am schimbat la fa, dar am simit o
ghear rece pe ira spinrii. Prinul Dutiful.
Rpit sau fugit, oricum vulnerabil. n afara
zidurilor protectoare ale oraului Buckkeep,
printre oameni n stare de asemenea cruzimi,
tnrul prin era n pericol.
Sunt
vrjitoare-tmduitoare,
continu
Jinna calm. tiu ce nseamn s te nati cu
magia n tine. Nu e ceva ce poi schimba, orict
ai vrea. Pe lng asta, tiu ce nseamn s ai o
sor care s-a nscut fr ea. Mi se prea mult
mai liber dect mine. Se uita la un talisman
lucrat de tata i pentru ea nu era dect un b
cu mrgele. Nu-i optea i n-o scia. Orele pe
care eu le petreceam cu tata, nvnd meseria
de la el, ea le petrecea cu mama n buctrie.
Cnd am crescut, ne-am invidiat reciproc. Dar
eram surori i puteam fi nvate s fim
ngduitoare una fa de alta.
544

Zmbi la amintirile ei, apoi cltin din cap i


trsturile i se ntristar.
Altfel stau lucrurile n lumea larg. Oamenii
poate c nu amenin s m spintece sau s-mi
dea foc, dar am vzut ur i invidie n multe
perechi de ochi. Nu li se pare corect ca eu s am
un talent pe care ei nu-l vor avea niciodat sau
se tem c m voi folosi de el ca s le fac ru. Nu
se gndesc c poate au i ei talentul lor, pe care
eu nu-l voi avea vreodat. Sunt nepoliticoi, m
mbrncesc pe strad sau ncearc s-mi ocupe
locul la pia, dar nu m vor omor. Tu nu ai
ansa asta. Cea mai mic greeal te va duce la
moarte. Iar dac te provoac cineva Devii alt
om. Ii mrturisesc c m-am tot gndit la asta de
cnd te-am vzut ultima oar. Aa c pentru
linitea mea, i-am pregtit ceva.
Mi-am nbuit emoia.
Mulumesc.
Nici n-am avut curajul s-o ntreb ce anume mi
pregtise. Eram lac de sudoare, n ciuda rcorii
din odaie. Jinna nu intenionase s m
amenine, dar cuvintele ei mi-au amintit de ct
de vulnerabil eram n faa ei. Am constatat c
545

pregtirea mea de asasin se ntiprise adnc n


mine. Omoar-o, mi-a propus partea aceea din
mine. Ii cunoate secretul i din cauza asta e o
ameninare. Omoar-o.
Mi-am pus minile pe mas cu degetele
mpletite.
Probabil c m consideri o ciudat, opti ea,
ridicndu-se i mergnd la un dulap. mi vr
nasul n viaa ta, dei nu ne-am vzut dect de
dou ori.
Mi-am dat seama c e stnjenit, dar hotrt
s-mi ofere cadoul pregtit.
Cred c ai un suflet bun, i-am spus, nu mai
puin stingher.
Cnd se ridicase, Fennel fusese obligat s plece
din poala ei.
Acum sttea pe podea, cu coada nfurat n
jurul labelor, i m sgeta din priviri. S-a dus
naibii statul n poal. Numai tu eti de vin.
Jinna a luat o cutie din dulap. O puse pe mas
i-o deschise. Coninea un aranjament de
mrgele i beioare pe fii de piele.
l ridic, l scutur i-l transform ntr-un
irag. L-am studiat atent, dar n-am simit nimic.
546

Ce face? am ntrebat-o.
Ea rse uor.
M tem c foarte puine. Nu te pot face s
pari c n-ai Har, nici s fii invulnerabil la
atacuri. Nici mcar nu-i pot da ceva care s teajute s-i stpneti firea. Am ncercat s obin
un talisman care s te previn cnd gndete
cineva ru despre tine, dar mi-a ieit umflat i
greoi, mai degrab o armur de lupt dect un
talisman. M vei ierta dac-i voi spune c prima
oar cnd te-am vzut mi s-a prut c eti un
brbat nfricotor. Mi-a trebuit o vreme s m
apropii de tine, iar dac Hap nu te-ar fi ludat
att, te-a fi considerat periculos. Periculos, dar
nu viclean, nu te supra c te judec. Cu toate
astea, trsturile feei tale, n virtutea
obinuinei, i scot la iveal mai degrab partea
mai ntunecat. Iar acum, cu sabia la old i cu
prul strns n coad de rzboinic, nu pari deloc
prietenos. i e mai uor s urti un om de care
prima oar te-ai temut. Aa. Asta e o variant a
unui talisman foarte vechi. L-am fcut nu ca s
atragi iubite, ci ca oamenii s fie binevoitori fa
de tine asta dac va funciona cum sper eu.
547

Cnd ncerci s faci o variant a unui model


tradiional, i lipsete fora. Acum stai linitit.
Lu iragul i merse n spatele scaunului meu.
l cobor prin faa mea, iar eu, fr s mai mi
spun, mi-am aplecat capul ca s mi-l nchid la
ceaf. Talismanul nu m fcu s m simt altfel,
dar degetele ei reci pe pielea mea m umplur de
fiori.
M laud singur c i l-am potrivit perfect.
Nu trebuie s fie nici prea larg, ca s atrne, nici
prea strmt, ca s te sufoce. Hai s vedem cum
ari. ntoarce-te.
M-am supus, rsucindu-m cu scaunul. Jinna
se uit la irag, apoi la mine i zmbi larg.
Da, merge. Dei eti mai nalt dect mi
aminteam eu. Ar fi trebuit s folosesc o mrgea
mai subire pentru asta Dar e bine i aa. Am
crezut c va trebui ajustat, dar m tem c, dac
ncep s-l dreg, l aduc la forma lui original. Sl pori cu gulerul ridicat, uite-aa, s se vad
numai puin din el. Aa. Dac simi vreodat c
i-ar putea fi de folos, gsete o scuz i lrgetei gulerul. Scoate-l la vedere, iar lumea i va
548

considera spusele mai convingtoare. Uite-aa.


Pn i cnd vei tcea vei prea mai fermector.
Se uit fix la mine n timp ce-mi ls gulerul
mai jos n jurul iragului. Am ridicat ochii spre
ea i-am simit cum mi se nclzesc obrajii.
Privirile nu ni se mai dezlipeau.
Arat foarte bine, ntr-adevr, remarc ea i
se ls n jos, oferindu-mi buzele.
Era de neconceput s n-o srut. i lipi gura de
a mea. Avea buze calde, calde
Ne-am separat vinovai cnd am auzit
zgomotul clanei. Ua se deschise i, la lumina
zilei, n prag se contur silueta unei femei. Intr
i nchise ua.
Uf, e mai rcoare aici, mulumesc Edei. Vai,
m scuzai. Ghiceai n palm?
Avea i ea pistrui pe nas i pe antebra. Fr
ndoial, era nepoata Jinnei. Prea s aib
douzeci de ani. Cra un co cu fructe i pete
proaspt.
Fennel fugi s-o ntmpine, gudurndu-se de
gleznele ei. Tu m iubeti cel mai mult. O tii i tu.
Ia-m n brae.
549

Nu, ncercam un talisman. Se vede c are


efect.
Vocea Jinnei m invita s m amuz i eu.
Nepoata ei se uit mai nti la ea, apoi la mine,
nelegnd c era vorba de o glum ntre noi doi,
dar i pstr voia bun. l lu pe Fennel n
brae. Motanul i frec botul de obrazul ei, n
semn de posesiune.
E timpul s plec. M tem c mai am de fcut
nite comisioane nainte de a trebui s m ntorc
n turn.
Nu eram sigur c voiam s plec, ns dorina
de a rmne nu se potrivea deloc cu ceea ce
trebuia s fac n Buckkeep. i, nainte de toate,
simeam nevoia s stau puin singur, ca s-mi
lmuresc cele ntmplate i ce nsemnau ele
pentru mine.
Chiar trebuie s pleci imediat? m ntreb
nepoata Jinnei. Prea sincer dezamgit vznd
c m ridic de pe scaun. Avem pete din belug
dac vrei s rmi cu noi la mas.
Invitaia neateptat m lu prin surprindere,
la fel ca interesul din ochii ei.
550

Petele meu. O s-l mnnc curnd. Fennel se


aplec n jos, privind cu drag mncarea.
Se pare c talismanul funcioneaz foarte
bine, remarc Jinna n oapt.
Involuntar, mi-am strns gulerul n jurul
gtului.
M tem c trebuie s plec. Am de lucru i
sunt ateptat n turn. Dar mulumesc pentru
invitaie.
Rmne pe alt dat, atunci, propuse
nepoata, iar Jinna adug:
Cu siguran, draga mea. nainte de a pleca,
d-mi voie s i-l prezint pe Tom Badgerlock. M-a
rugat s am grij de fiul lui, un prieten de-al
meu mai tnr pe nume Hap, care s-ar putea s
stea la noi cteva zile. i Tom sigur va lua masa
cu noi atunci. Tom Badgerlock, nepoata mea,
Miskya.
ncntat de cunotin, am asigurat-o.
Am zbovit destul ct s schimbm amabiliti
nainte de plecare, apoi am ieit afar, n lumina
soarelui i n zgomotul oraului. Mergnd grbit
spre Buckkeep, am urmrit reaciile celor cu
care m ntlneam. Intr-adevr, parc-mi
551

zmbeau mai muli ca alt dat, dar mi-am dat


seama c putea fi numai reacia lor la faptul c
ne priveam n ochi. De obicei, ntorceam capul
cnd m ntlneam cu strini pe strad. Un om
neobservat e un om uitat, iar acesta e cel mai
bun lucru la care poate spera un asasin. Apoi
mi-am reamintit c nu mai eram asasin. Totui,
m-am hotrt s-mi scot iragul imediat ce
ajung acas. Am descoperit c strinii care se
uitau la mine binevoitori m neliniteau mai
mult dect cei care i ddeau nencrederea pe
fa.
Am urcat dealul abrupt pn la poarta
turnului. Grzile m-au lsat s trec. Soarele
ajunsese n naltul cerului albastru i senin, iar
dac vreunul din trectori tia c prinul
motenitor al coroanei dispruse, nu o arta
deloc. i vedeau de treburile obinuite,
preocupai numai de grijile cotidiene. n
vecintatea grajdurilor, o ceat de biei nali se
adunaser n jurul unuia mai plinu. Mi-am dat
seama c-i ntrziat la minte dup faa turtit,
urechile mici i limba care-i atrna din gur. n
ochii mici i juca teama cnd bieii l ncercuir.
552

Unul din ajutoarele de grjdar mai n vrst se


uit la ei iritat.
Nu, nu, nu.
M-am ntors, vrnd s aflu cine mi-a trimis
gndul acela discret, dar bineneles c nu mi-a
folosit la nimic. Cteva frnturi muzicale mi-au
distras atenia. Un biat de la grajduri, trimis
degrab la lucru, s-a ciocnit de mine. La privirea
mea mirat, i-a cerut scuze, dar ntr-un mod
foarte grosolan. Am dus mna la mnerul spadei
fr s vreau.
Nu face nimic, i-am zis. Spune-mi, unde-l
gsesc pe maestrul armelor la ora asta?
Biatul se opri brusc, m studie mai atent i
zmbi.
Pe terenul de instrucie, omule. Chiar n
spatele hambarului celui nou.
mi art direcia cu degetul. I-am mulumit i,
ntorcnd capul, mi-am strns gulerul n jurul
gtului.

553

Capitolul XIII

Pisicile de vntoare nu sunt chiar o raritate n


ducatul Buck, dar sunt considerate o ciudenie
de muli ani. Nu numai c terenul ducatului este
potrivit pentru vntoarea cu cini, dar i copoii
vneaz mai bine vnatul mare, care e, de obicei,
prada vntorilor clare. O hait de cini
energici, agitai i ltrnd de nerbdare, e
tovria perfect la o vntoare regal. Pisica,
atunci cnd e folosit, e considerat n general o
tovar graioas, mai potrivit pentru o
doamn care doboar iepuri sau psri.
Constance, prima regin a regelui Shrewd, avea o
pisic de vntoare mic, dar o inea mai mult
pentru companie dect ca s ias cu ea la vnat.
O chema Hisspit.
SULINGA, Istoria animalelor de vntoare
Regina vrea s te vad.
554

Cnd? am ntrebat nelinitit.


Nu aa m ateptasem s m ntmpine
Chade. Deschisesem panoul i intrasem n
turnul lui, gsindu-l aezat pe scaun, n faa
cminului, ateptndu-m. La venirea mea, s-a
ridicat imediat.
Acum, bineneles. Vrea s tie ce progrese
am fcut i, firete, e nerbdtoare s le afle din
gura ta.
Dar n-am fcut niciun progres, am
protestat.
Nici mcar nu-i raportasem lui Chade ce
aflasem n ziua aceea. Probabil c miroseam a
transpiraie n urma exerciiilor de lupt cu
sabia.
Atunci asta va dori s aud, mi-a replicat el
nenduplecat. Urmeaz-m.
A pus n funcie mecanismul care deschidea
ua i-a ieit amndoi.
Era sear. mi petrecusem dup-amiaza fcnd
ceea ce m sftuise bufonul, jucnd rolul unui
servitor care se obinuiete cu un loc nou. n
consecin, am stat de vorb cu muli servitori
ca mine, m-am prezentat lui Cresswell,
555

maestrului armelor, i am reuit s aranjez


lucrurile n aa fel nct s-mi propun s-mi
perfecionez abilitile cu Delleree. Era un
spadasin formidabil, aproape la fel de nalt ca
mine, i dinamic, i sprinten. M-am bucurat
c nu mi-a putut strpunge garda, dar n curnd
am nceput s gfi din cauza efortului de-a m
apra. Deocamdat, nici vorb s ncerc s-i
penetrez aprarea. Instrucia lui Hod mi-a fost
de mare folos, dar corpul meu pur i simplu nu
putea reaciona la fel de repede ca mintea. Una
era s tiu ce s fac cnd sunt atacat, alta s fiu
n stare s aplic ceea ce tiam.
De dou ori i-am cerut s m lase s-mi trag
sufletul i de dou ori m-a lsat, cu satisfacia
celor enervant de tineri. Dar n-am reuit s-i
pun ntrebrile eseniale despre prin dect a
treia oar, cnd mi-am lrgit gulerul i mi-am
deschis cmaa ca s m rcoresc. M-am simit
oarecum vinovat, dar nu neg c am vrut s
verific dac talismanul o va convinge s fie mai
vorbrea cu mine.
A convins-o. Proptindu-m de perete la umbra
magaziei de arme, mi-am tras rsuflarea i m556

am uitat la ea. Cnd ni s-au ntlnit privirile, a


deschis larg ochii cprui, aa cum face orice om
cnd vede un lucru despre care tia c avea s-i
fac plcere. I-am strpuns garda cu ntrebarea
mea, asemenea floretei care se repede s-i
mpung inta.
Spune-mi, i pe prinul Dutiful l oboseti
aa cnd se antreneaz cu tine?
M tem c nu, zmbi ea, pentru c trebuie
s m concentrez pe propria aprare. E un
spadasin iscusit, ingenios i cu o tactic
imprevizibil. Nici nu pun bine la cale un truc
nou mpotriva lui, c l i nva i-l ncearc el
mpotriva mea.
nseamn c-i place s lupte cu sabia, ca
oricrui spadasin priceput.
Nu, spuse Delleree dup o pauz. Nu cred
c despre asta-i vorba. E un tnr care nu se
mulumete niciodat cu jumti de msur. Se
strduiete s fie perfect n tot ce face.
i plac ntrecerile, nu?
Am ncercat s pun ntrebarea ct se poate de
natural i mi-am fcut de lucru cu prul care-mi
ieise din coad.
557

Delleree se gndi puin.


Nu. Nu ca de obicei. Unii dintre cei pe care-i
antrenez se gndesc numai s-i nfrng
adversarii. Preocuparea asta se poate folosi
mpotriva lor. Dar nu cred c prinului i pas
dac ctig ntrecerile noastre, ci dac lupt de
fiecare dat perfect. Nu e acelai lucru cu a se
ntrece cu abilitile mele
Ls fraza neterminat, cznd puin pe
gnduri.
Se ia la ntrecere cu el nsui, mpotriva
unui ideal nchipuit.
Sugestia mea pru s-o mire n prima clip.
Apoi, zmbind larg, mi spuse.
Aa este. Chiar aa. L-ai cunoscut, aadar?
nc nu, am asigurat-o. Dar am auzit multe
despre el i de-abia atept s-l ntlnesc.
O s-l cunoti foarte curnd, m inform ea
cu sinceritate. n unele privine, a mprumutat
obiceiurile munteneti ale mamei lui. Adesea se
izoleaz de toat curtea o vreme, ca s mediteze.
Se retrage ntr-un turn. Unii zic c postete, dar
mie nu mi se pare c arat ca dup un post
cnd revine la obiceiurile lui.
558

Dar ce face, de fapt? am ntrebat sincer


nedumerit.
Habar n-am.
Nu l-ai ntrebat niciodat?
Delleree m privi piezi i-mi vorbi cu rceal.
Sunt doar partenera lui de antrenament, nu
i confidenta lui. Eu sunt soldat, el e prin. Nu
mi-ar trece prin cap s-l iau la ntrebri despre
ce face n timpul liber. Dup cum tie toat
lumea, e o persoan retras i are mult nevoie
de singurtate.
Talisman sau nu, mi-am dat seama c
exagerasem. Am zmbit, sper c dezarmant, i
mi-am ndreptat spatele cu un icnet.
Ca partener de antrenament, eti la fel de
bun ca oricare dintre ceilali pe care i-am avut.
Prinul e norocos c are pe cineva ca tine care
s-i lefuiasc abilitile. Eu, la fel.
M bucur. i sper c ne vom mai msura
priceperea i alt dat.
Atunci am pus capt discuiei. N-am avut mai
mult succes nici cu servitorii. ntrebrile mele,
directe sau pe ocolite, mi-au adus puine
informaii. Nu c servitorii refuzau s brfeasc;
559

de-abia ateptau s cleveteasc despre Lordul


Auriu sau Lady Elegance, dar, n ceea ce-l privea
pe Dutiful, preau s nu tie nimic. Imaginea pe
care mi-am format-o despre prin era aceea a
unui biat pe care lumea nu-l antipatiza, ns el
se izola de ea nu din cauza rangului, ci a
propriei sale firi. Asta nu m ncuraja deloc. M
temeam c, dac fugise, nu-i divulgase
planurile nimnui. i obiceiul de a se izola l-ar fi
fcut vulnerabil n faa rpitorilor.
Mi-am adus aminte de biletul primit de regin.
I se spunea c prinul are Har i i se cerea s
fac ce trebuie. Dar ce nelegea autorul biletului
prin ce trebuie? S i se dea n vileag Harul i
s se declare c cei nzestrai cu el trebuie
acceptai? S se purifice neamul Farseer prin
moartea lui? l contactase autorul i pe prin?
Pe masa de lucru a lui Chade am gsit
peraclele de care aveam nevoie pentru aventura
mea de la ora cinei. Dutiful locuia n fostele
apartamente ale prinului Regal. Cunoteam
bine ncuietoarea i bnuiam c o pot descuia cu
uurin. Cnd toat lumea din turn lua masa,
m-am apropiat de ncperile prinului. Am
560

observat i acolo influena mamei lui: nu numai


c nu-i pzea nimeni ua, dar nici nu era
ncuiat. M-am furiat nuntru fr zgomot iam nchis ua uor dup mine. Am rmas mut
de uimire. M ateptasem la acelai talmebalme pe care-l lsa Hap n urma lui. Cnd
colo, puinele lucruri ale prinului erau aranjate
att de meticulos, nct camera spaioas prea
aproape goal. Poate avea un valet fanatic, miam zis. Apoi, amintindu-mi educaia lui
Kettricken, m-am ntrebat dac prinul avea
vreun servitor personal. n Regatul Munilor nu
exista aa ceva.
Mi-a trebuit foarte puin vreme ca s-i
cercetez camera. Avea puine veminte n
scrinuri i nu mi-am putut da seama dac
lipseau din ele. Bocancii de clrie erau acolo,
dar Chade mi spusese c armsarul prinului
era n grajd. Avea un set curat format din perie,
pieptene, lighean i oglind, toate aliniate
frumos. n ncperea n care nva, climara era
bine astupat, iar pe tblie nu se vedeau pete
sau stropi. Niciun manuscris nu fusese uitat pe
mas. Sabia lui era proptit de perete, dar am
561

observat cuie goale, de care ar fi putut atrna


alte arme. N-am zrit hrtii personale, panglici
sau uvie ascunse n colul scrinului cu haine,
pahare de vin lipicioase ori cmi murdare
aruncate sub pat. Pe scurt, nu mi s-a prut
deloc a fi o camer de biat.
ntr-un co solid din apropierea cminului se
afla o pern mare. Prul de pe ea era scurt, dar
fin. Pe coul mpletit se vedeau peste tot urme de
gheare. Nu trebuia s am nas de lup ca s simt
mirosul de pisic din camer. Am ridicat perna
i-am gsit cteva lucruoare sub ea; o piele de
iepure legat de un nur gros i o jucrie din
pnz umplut cu iarba-mei. Am ridicat mirat
din sprncene, ntrebndu-m dac pisicile de
vntoare se ddeau n vnt dup ea la fel ca
acelea care prind oareci.
Alte indicii n-am gsit: niciun jurnal ascuns cu
gndurile prinului, niciun bilet dispreuitor
lsat de fugar pentru mama lui, nimic care s
sugereze c fusese luat fr voia lui. M-am retras
fr zgomot din ncperile lui, lsndu-le aa
cum le-am gsit.
562

Drumul napoi m-a adus la odaia copilriei


mele. M-am oprit, tentat s-o revd. Cine locuia
n ea acum? Coridorul era pustiu i am cedat
impulsului. Incuietoarea era tot cea inventat de
mine i a trebuit s-mi folosesc vechea
ndemnare ca s-o descui. Fusese att de
nepenit, nct am fost convins c n-o mai
deschisese nimeni de mult vreme. Am nchis
ua dup mine i-am rmas pe loc, mirosind
praful.
Obloanele trase acopereau fereastra nalt,
ns, ca ntotdeauna, nu se nchideau perfect.
Lumina zilei se strecura printre ele i, n cteva
momente,
ochii
mi
s-au
obinuit
cu
semintunericul. Mi-am plimbat privirea de jur
mprejur. Iat patul meu, cu draperiile esute cu
pnz de pianjen. Pe scrinul din cedru de la
picioarele lui se adunase un strat gros de praf.
Cminul, gol, negru i rece. Deasupra lui,
tapiseria tears a regelui Wisdom discutnd cu
Strbunii. Am privit-o ndelung. n copilria
mea, la nou ani, mi provocase comaruri.
Timpul nu-mi schimbase prerea despre
siluetele ciudat de alungite. Strbunii aurii
563

priveau ncremenii la odaia nensufleit i


goal.
Pe neateptate, m-am simit ca i cnd a fi
deschis un mormnt. Am prsit odaia n linite,
aa cum intrasem n ea, ncuind ua.
Crezusem c aveam s-l gsesc pe Lordul
Auriu n ncperile lui, dar nu era acolo.
Lordul meu? l-am chemat, apoi am btut
ncet la camera lui personal.
Jur c n-am atins ncuietoarea. S-a deschis la
simpla mea atingere.
Lumina evad dinuntru. Mica ncpere avea o
fereastr, iar soarele, la apus, o sclda n
strlucire. Era un loc plcut, deschis, care
mirosea a achii de lemn i vopsea. Intr-un col,
o plant n ghiveci se cra pe un spalier.
Atrnate de perete, am recunoscut talismanele
Jinnei. Pe masa de lucru din mijloc, printre
unelte mprtiate i vase cu vopsea, am vzut
beigae, nururi i mrgele, ca i cnd ar fi fost
dezmembrat un talisman. Fcusem, am
descoperit, un pas n interiorul camerei. Pe
mas se ntindea un manuscris sprijinit cu
greuti la coluri. Pe el, cineva desenase
564

talismane care nu semnau deloc cu cele din


prvlia Jinnei. Nu trebuia dect s arunci un
ochi la ele, c te tulburau imediat. La nceput
doar mi s-a prut, dar, naintnd i
examinndu-le mai ndeaproape, am fost absolut
sigur c nu mai vzusem altele asemntoare.
M trecu un fior pe ira spinrii. Mrgeluele
aveau fee desenate pe ele, beele erau sculptate
cu spirale. Cu ct le studiam mai atent, cu att
m neliniteau mai mult. Aveam impresia c nu
m las s respir n voie, parc m atrgeau
spre ele.
Du-te de-acolo.
Bufonul mi vorbise calm din spatele meu. Nam fost n stare s deschid gura. I-am simit
mna pe umr i vraja s-a destrmat. M-am
ntors spre el.
Te rog s m ieri, am rostit degrab. Ua
era ntredeschis i
Nu m ateptam s te ntorci att de repede,
altfel a fi tras zvorul.
Nu mi-a mai spus altceva. M-a scos din
camer i-a nchis bine ua n spatele nostru.
565

Eu parc fusesem salvat dintr-un hu. Am tras


aer n piept cutremurat.
Ce sunt acelea?
Un experiment. Mi-ai strnit curiozitatea
cnd mi-ai povestit despre talismanele Jinnei,
aa c, atunci cnd am ajuns la Buckkeep, mam hotrt s le vd cu ochii mei. Pe urm, am
vrut s tiu cum funcioneaz, dac le poate face
numai o vrjitoare-tmduitoare sau devin
magice prin felul n care sunt mbinate. i-am
mai vrut s tiu dac le pot mbunti, spuse
bufonul pe un ton neutru.
Cum poi suporta s stai n preajma lor? lam ntrebat.
Eu tot mai aveam prul mciuc la ceaf.
Sunt armonizate cu oamenii. Uii c eu sunt
un Alb.
Explicaia m-a lsat fr cuvinte, ca desenele
acelea amgitoare.
M-am uitat la bufon i, pentru o clip, am avut
impresia c l vd ca prima oar. Orict de
atrgtoare era culoarea lui, nu mai vzusem pe
nimeni la fel. Existau i alte diferene: felul n
care avea ncheieturile ataate de brae, prul
566

vaporos Dar, cnd ni s-au ntlnit privirile, lam vzut din nou pe vechiul meu prieten. Parc
a fi czut din cer i-a fi aterizat napoi pe
pmnt. Mi-am adus aminte dintr-odat ce
fcusem.
mi pare ru. N-am intenionat s tiu c
ai nevoie de intimitate
Mi-a fost ruine i m-am nroit n obraji. El a
tcut la nceput, apoi mi-a spus, pe bun
dreptate.
Cnd am venit eu la tine, n-ai ascuns nimic
de mine.
Am avut impresia c vorbele lui reflectau mai
degrab ceea ce considera el cinstit, i nu
propriile lui preri despre subiect.
N-o s mai intru acolo, i-am promis ferm.
L-am fcut s zmbeasc.
M ndoiesc c vei mai intra.
Am vrut s schimb subiectul, dar nu mi-a
venit n minte altceva.
Am trecut pe la Jinna azi. Mi-a fcut asta.
Mi-am desfcut cmaa la guler. Bufonul s-a
uitat la talisman, apoi la mine. Prea s fi rmas
567

fr grai. Un zmbet larg i prostesc i s-a lit pe


fa.
Cic-i face pe oameni s fie mai drgui cu
mine, i-am explicat. Ca s compenseze
nfiarea mea ursuz, cred, dei ea a fost
amabil i nu mi-a spus-o direct.
Bufonul a tras adnc aer n piept.
Acoper-l, m-a rugat rznd. L-am ascultat
i, n timp ce fceam ce mi ceruse, i-a ntors
capul. S-a dus iute la fereastr i a privit afar.
Nu sunt armonizate cu neamul meu, dar asta nu
nseamn c nu m afecteaz deloc. Deseori mi
aminteti c n unele privine sunt om.
Mi-am desfcut iragul de la gt i i l-am
ntins.
Ia-l i studiaz-l, dac vrei. Nu sunt foarte
sigur c-mi place s-l port. Cred c prefer s tiu
ce gndesc alii despre mine cu adevrat.
Parc nu te-a crede, opti el, dar se
ntoarse i lu iragul, l ridic n aer ntre noi, l
cercet i arunc o privire la mine. E armonizat
cu tine, nu?
Am ncuviinat n tcere.
568

Curios. A vrea s-l in o zi-dou. Promit s


nu-l desfac. Dar dup aceea cred c ar trebui sl pori. ntotdeauna.
O s m gndesc la asta, i-am promis, dar
nu simeam nicio nclinaie s mi-l pun din nou
la gt.
Chade voia s te vad imediat ce te-ai
ntors, m-a anunat, ca i cnd de-abia atunci
i-ar fi amintit.
Atunci am ncheiat discuia despre talisman,
iar eu am simit c eram, dac nu trimis la
treab, cel puin iertat c-mi vrsem nasul
unde nu trebuia.
Urmndu-l pe Chade prin pasajul strmt, l-am
ntrebat.
Cum au fost construite toate astea? Cum
poate rmne secret un astfel de labirint care
erpuiete prin tot castelul?
Chade ducea o lumnare i mergea n faa
mea. mi vorbi ncet peste umr.
O parte din el a fost construit chiar n
structura castelului. Strmoii notri n-au fost
niciodat oameni ncreztori. O alt parte, ca un
ansamblu de ascunztori. Alta, s-a folosit
569

ntotdeauna pentru iscodit. O poriune a fost


cndva scara servitorilor, cuprins n pasajele
secrete, n timpul unei reconstrucii generale,
dup ce castelul a luat foc. Iar o alta s-a
construit intenionat, dup ce-ai aprut tu pe
lume. Mai ii minte c, pe cnd erai mic, Shrewd
a poruncit s se recldeasc emineul din
camera grzilor?
Vag. N-am fost prea atent la asta atunci.
Nimeni n-a fost. Dar poate-ai observat c
pereii au fost dublai de o faad din lemn.
Dulapul de vase de la perete? Credeam c sa construit pentru ca buctreasa s aib o
cmar mai mare, n care s nu intre obolanii.
Buctria s-a micorat, dar era i mai cald.
Iar pe deasupra dulapului trece un pasaj cu
cteva crpturi pentru ochi. Lui Shrewd i
plcea s tie ce cred grzile despre el, de ce
anume le era fric i ce sperau.
Dar cei care l-au construit au tiut de el.
Au fost adui meteri din mai multe pri
pentru diferite pri ale lui. Crpturile le-am
fcut eu cu mna mea. Dac s-a mirat cineva de
570

ce tavanele dulapurilor erau aa de solide, n-a


zis nimic. Am ajuns. Sst!
Ridic o clap de piele de pe perete i se uit
prin gaura de dedesubt.
Vino, opti dup o clip.
Ua silenioas ne conduse ntr-o camer
tainic. Acolo ne-am oprit din nou, ct miji
Chade ochii printr-un orificiu i btu ncet la
u.
Intr, spuse Kettricken imediat.
L-am urmat pe Chade ntr-un salon micu,
vecin cu dormitorul reginei. Ua de legtur
dintre ele era nchis i zvort. Salonul era
decorat modest, n stilul muntenesc sobru, dar
odihnitor. Lumnri parfumate groase luminau
interiorul lipsit de ferestre. Masa i scaunele
erau din lemn masiv, deschis la culoare.
Rogojina esut de pe podea i draperiile de la
perete erau din iarb esut ntr-un peisaj cu o
cascad alunecnd pe un versant. Am
recunoscut lucrtura lui Kettricken. Alte obiecte
nu erau acolo. Toate acestea le-am observat cu
coada ochiului, pentru c regina mea sttea n
mijlocul camerei.
571

Ne atepta. Purta o hain simpl, de culoarea


albastrului din Buck, sub un sarafan alb cu
auriu. Prul blai i-l strnsese n jurul capului,
mpodobit cu o band argintie. Nu avea nimic n
mini. Alt femeie i-ar fi adus lucrul de mn
sau ar fi pregtit un platou cu mncare, dar nu
i regina noastr. Ne atepta, dar nu cu
nerbdare sau ngrijorare. Am bnuit c
meditase, pentru c emana o aur de calm. Ni sau ncruciat privirile, iar ridurile discrete din
jurul gurii i al ochilor preau false, pentru c n
ochii notri timpul nu trecuse. Curajul pe care l
admirasem la ea dintotdeauna strlucea la fel ca
nainte, iar stpnirea de sine o mbrca precum
o armur. Totui, vzndu-m, scoase un strigt
slab vai, Fitz! , iar din glasul ei am ghicit c
m ntmpin cu cldur i uurare.
M-am nclinat adnc, apoi m-am lsat ntr-un
genunchi.
Regina mea! am salutat-o.
Inaint i m atinse pe cap un gest de
binecuvntare.
Te rog, ridic-te, m invit ea cu glas ncet.
Mi-ai fost alturi n prea multe clipe grele ca s
572

vreau s te vd ngenunchind n faa mea. Din


cte-mi amintesc, mai demult mi spuneai
Kettricken.
Asta a fost cu muli ani n urm, doamna
mea, i-am reamintit, ridicndu-m.
Mi-a luat minile ntr-ale ei. Aveam aproape
aceeai nlime, iar ochii ei albatri privir
adnc ntr-ai mei.
Mult prea muli, i e numai vina ta,
FitzChivalry. Dar Chade mi-a spus mai demult
c ai putea prefera singurtatea i odihna. Iar
cnd s-a dovedit c e aa, nu te-am inut de ru.
Ai sacrificat totul pentru a-i face datoria, iar
dac singurtatea a fost singura recompens pe
care ai dorit-o, atunci i-am acordat-o cu
bucurie. Dar i mrturisesc c sunt i mai
bucuroas c te vd, mai ales n vremuri de
restrite.
Dac ai nevoie de mine, atunci m bucur c
am venit, i-am spus fr rezerve.
M mhnete gndul c te plimbi printre
locuitorii Buckkeepului i niciunul din ei nu tie
ce sacrificii ai fcut pentru ei. Ar fi trebuit s fi
573

fost ntmpinat ca un erou. Iar tu mergi printre


ei ca un necunoscut, deghizat n servitor.
Ochii ei albatri sinceri i cutar pe ai mei. Iam zmbit fr s vreau.
Poate c am stat prea mult vreme n
Regatul Munilor, unde locuitorii tiu c regele e
servitorul tuturor.
Kettricken fcu ochii mari. Zmbetul sincer
care-i apru pe chip fu ca soarele care mprtie
norii de furtun, n ciuda lacrimilor care stteau
s-i curg pe obraji.
O, Fitz, cuvintele tale sunt un balsam
pentru inima mea. Intr-adevr, te-ai sacrificat
pentru poporul tu i te admir pentru asta. Dar
e o mare bucurie s aud de la tine c nelegi c
a fost datoria ta i, pe deasupra, ai fost i
satisfcut.
Nu-i spusesem tocmai asta, dar nu neg c
laudele ei mi-au mai alinat vechile suferine. Am
renunat s m gndesc prea mult la ele.
Dutiful, am rostit dintr-odat. El e motivul
pentru care am venit i, orict m-ar ncnta
rentlnirea noastr, i mai mult m-ar ncnta s
aflu ce s-a ntmplat cu el.
574

Regina nu-mi ddu drumul de mini i m


trase la mas.
Ai fost ntotdeauna prietenul meu, chiar
nainte de-a veni eu la curtea aceasta, ca
strin. Iar acum, cnd sunt din nou greu
ncercat, sufletul tu e alturi de al meu.
Inspir adnc, iar temerile i grijile mamei
nfrnser stpnirea de sine a reginei.
Orict m-a preface n faa celor de la curte
i m mhnete adnc c trebuie s-mi nel
astfel supuii , fiul meu nu-mi iese din minte.
FitzChivalry, m nvinovesc pe mine pentru
cele ntmplate, dar nu tiu dac sunt vinovat
c i-am impus prea mult sau prea puin
disciplin sau dac am cerut prea mult de la
prin i prea puin de la biat sau
Regina mea, nu poi privi lucrurile aa.
Trebuie s ncepem cu ce avem; nu ne va ajuta
cu nimic s stabilim a cui e vina. Ii spun pe
leau c n scurta mea edere aici n-am aflat
nimic. Cei crora le-am pus ntrebri au vorbit
frumos despre prin. Niciunul nu mi-a spus c
ar fi nefericit sau nemulumit n vreun fel.
575

Aadar, crezi c a fost rpit? m ntrerupse


Kettricken.
ntreruperea era att de necaracteristic
pentru regin, nct am neles, n sfrit, ct de
ngrozit era. I-am tras un scaun, pe care s-a
aezat, am privit-o n ochi i i-am vorbit cu tot
calmul de care eram n stare.
nc nu cred nimic. Nu tiu destule ca s-mi
formez o prere.
La un semn nerbdtor din partea ei, Chade i
cu mine ne-am aezat la mas.
Dar Meteugul tu? m ntreb regina. N-ai
aflat nimic despre el cu ajutorul lui? Chade mi-a
spus c bnuiete c tu i biatul suntei legai
n vis. Nu neleg cum e posibil aa ceva, dar,
dac este, atunci sigur nseamn ceva pentru
tine. Ce-a visat n ultimele nopi?
Nu-i va plcea rspunsul meu, regina mea,
aa cum nu i-a plcut nici cel pe care i l-am
dat cu ani n urm, cnd l cutam amndoi pe
Verity. Talentul meu a rmas la fel ca atunci:
nestatornic i nesigur. Din cte mi-a spus
Chade, e posibil ca, din cnd n cnd, eu s fi
mprtit acelai vis cu prinul Dutiful. Dac e
576

adevrat, atunci n-am fost contient de asta la


vremea respectiv. i nici nu-i pot ptrunde n
vise cnd vreau. Dac a visat ceva n ultimele
nopi, atunci a visat singur.
Sau poate c n-a visat deloc, se jelui
Kettricken. Poate c e deja mort sau torturat, ca
s nu poat dormi i visa.
Regina mea, i nchipui numai grozvii. Din
cauza asta, mintea ta se oprete numai asupra
problemei, i nu te gndeti la soluie.
Chade i vorbise cu un glas mai degrab sever.
tiind ct de tulburat era din cauza absenei
biatului, asprimea lui m-a surprins, pn cnd
am vzut reacia reginei. Kettricken deveni i ea
aspr.
Aa este. Ai dreptate. Inspir adnc. Dar
care s fie soluia? N-am descoperit nimic, nici
noi, nici FitzChivalry. M-ai sftuit s-i tinuiesc
dispariia, ca s nu panicm poporul i s
provocm luarea unor decizii pripite. Dar nu ni
s-a cerut nicio rscumprare. Poate ar trebui si facem cunoscut dispariia. Cineva, undeva,
trebuie s tie ceva. Cred c trebuie s anunm
c lipsete i s cerem ajutorul oamenilor.
577

nc nu, m-am auzit spunnd. Pentru c ai


dreptate cnd zice c cineva, undeva, trebuie s
tie ceva. Dar dac acest cineva tie c prinul
lipsete din Buckkeep i nu a spus-o nimnui,
atunci a fcut-o cu un motiv anume. Iar eu
tocmai acest motiv vreau s-l aflu.
i ce propui? m ntreb Kettricken. Ce ne-a
rmas de fcut?
tiam c o s-o enervez, dar tot i-am spus.
Mai d-mi puin timp. O zi, cel mult dou.
Las-m s mai pun ntrebri i s mai
adulmec cte ceva.
Dar pn atunci i s-ar putea ntmpla orice!
I s-ar fi putut ntmpla orice pn acum,
am subliniat eu, fr inflexiuni n voce. Am rostit
cuvintele dureroase cu calm: Kettricken, dac l-a
rpit cineva ca s-l omoare, atunci e mort deja.
Dac l-a rpit ca s se foloseasc de el, atunci
ateapt s facem noi o micare. Dac a fugit,
atunci e posibil s se ntoarc. Ct vreme
tinuim absena lui, noi vom face urmtoarea
mutare. Dac nu o facem cunoscut, o vor face
alii. Nobilii vor rscoli inutul n cutarea lui,
dar nu toi o vor face n interesul lui. Unii vor
578

vrea s-l salveze ca s obin favoruri, alii se


vor gndi s smulg premiul din gura altor
turntori.
Kettricken nchise ochii, dar ncuviin n sil.
Vorbi cu glas ncordat:
Dar tii c nu mai avem timp. Chade i-a
spus c vine o delegaie din Insulele Strine, ca
s oficializeze logodna prinului. Cnd va sosi,
peste dou sptmni, trebuie s-l prezint pe
prin, altfel se va nate o situaie nu numai
stnjenitoare, dar i jignitoare i se va pune
capt armistiiului att de greu obinut, prin
care speram s nchei o alian.
Cu preul fiului tu.
Cuvintele mi ieir din gur fr s le
gndesc.
Deschise ochii i m pironi cu privirea.
Da. Aa cum aliana cu Regatul Munilor s-a
fcut cu preul meu. i nclin capul. Crezi c a
fost nereuit?
Meritam s fiu mustrat. Mi-am plecat capul.
Nu, regina mea. Cred c a fost cea mai
neleapt alian fcut vreodat de cele ase
Ducate.
579

Primi complimentul cu o nclinare a capului i


se nroi uor.
i voi asculta sfatul, Fitz. O s-l cutm
singuri pe Dutiful nc dou zile. n acest timp,
ne vom folosi de toate mijloacele ca s aflm ce
s-a ntmplat cu el. Chade i-a artat labirintul
ascuns n spatele zidurilor castelului. Nu-mi
place deloc ce spune un asemenea labirint
despre noi c ne spionm oamenii dar ie i
dau libertatea s-o faci, FitzChivalry. tiu c nu
vei abuza de ea. Folosete-o cum crezi de
cuviin.
Mulumesc, regina mea, am rspuns,
stingherit.
Nu m ncnta prea mult cadoul ei puteam
afla cusururile meschine i josnice ale fiecrui
lord i doamne. Nu m-am uitat la Chade. Cum a
pltit el pentru c tia nu numai tainele grele ale
tronului, ci i pcatele murdare i ruinoase ale
locuitorilor din turn? La ce patimi a fost el
martor fr voie, ce metehne dureroase a
surprins i cum i-a putut privi zilnic n ochi, n
odile luminate ale turnului, pe cei spionai?
i orice trebuie s faci.
580

Mintea mi rtcise, ns regina se uita la


mine, ateptnd. I-am dat singurul rspuns
posibil.
Voi proceda ntocmai, doamna mea.
Ea oft din adncul sufletului, ca i cnd s-ar
fi temut de un refuz din partea mea ori de ceea
ce trebuia s-mi spun mai departe.
Atunci aa s faci, FitzChivalry, prietenul
meu dintotdeauna. Nu te-a obosi aa, dac a
avea de ales. Pzete-i sntatea. Ai grij la
leacuri i ierburi, cci, orict de meticulos e
btrnul tu maestru, nicio traducere nu va fi
demn de toat ncrederea. Inspir adnc, apoi
adug cu alt voce: Dac Chade sau eu te
istovim prea mult, te rog s ne-o spui. Mintea ta
trebuie s stea de straj la inima mea de mam.
S nu m S nu m lai s m fac de ruine,
cerndu-i mai mult dect poi da
i pieri glasul. Cred c spera s neleg singur
ce voia s-mi spun. Trase din nou adnc aer n
piept i ntoarse capul, de parc aa ar fi reuit
s-i ascund lacrimile de mine.
Te apuci de treab desear? m ntreb cu
un glas neobinuit de piigiat.
581

Atunci am neles ce anume tocmai czusem


de acord s fac. Am tiut c stteam pe buza
prpastiei. M-am aruncat n ea.
Da, regina mea.
Cum s descriu urcuul ndelung al treptelor
care duceau n turnul lui Verity? Chade
conducea drumul spre locurile tainice ale
castelului, eu peam n lumina tremurtoare a
felinarului su. n mine se ducea un rzboi ntre
team cu presimiri. Aveam senzaia c-mi
abandonasem stomacul departe n spatele meu,
dar, n acelai timp, m rugam ca mentorul meu
s urce scrile mai repede. uvoaie de emoii se
scurgeau prin mine n timp ce ne apropiam de
slbiciunea pe care mi-o refuzasem atta vreme.
Speranele i atenia mea ar fi trebuit s se
concentreze pe gsirea prinului, dar perspectiva
de a m revrsa n Meteug mi domina toate
gndurile. M ngrozea i m aa. Pielea mi-o
simeam ncordat i vie, simurile se luptau smi sparg limitele trupului. Mi se prea c
rsun o muzic la marginea auzului meu.

582

Chade trase descuietoarea uii, apoi mi fcu


semn s-o iau nainte. Trecnd pe lng el,
observ.
Eti emoionat ca un mire, biete.
Am tuit s-mi dreg glasul.
Mi se pare ciudat s m avnt cu capul
nainte ntr-un lucru pe care, pn acum, m-am
nvat singur s-l evit.
Chade nchise ua n spatele nostru. Eu am
aruncat o privire n jur. n vatr dansa un foc
mic. Chiar i n toiul verii, din zidurile groase de
piatr preau s izvorasc valuri de rcoare.
Sabia lui Verity era proptit de poli, acolo unde
o lsasem, dar pielea de pe mner fusese dat la
o parte.
Vd c ai recunoscut sabia lui Verity.
Cum s n-o recunosc? M bucur c ai avut
grij de ea.
Am rs.
Mai degrab a avut ea grij de mine. Deci,
ce propui s facem?
Propun s te faci comod i s ncerci s-l
caui pe prin cu ajutorul Meteugului. Att.
583

Am cutat din ochi un loc n care s m aez.


Nu pe pietrele din faa cminului. Dar, ca
ntotdeauna, n faa focului nu exista dect un
singur scaun confortabil.
Dar cum rmne cu leacurile i ierburile
pomenite de regin?
Chade m privi piezi. Mi se pru c citesc o
oarecare pruden n ochii lui.
Nu cred c vom avea nevoie de ele. Ea s-a
referit la cteva manuscrise din colecia
Meteugului. Se sugereaz n ele ce tincturi i
ceaiuri s se dea nvceilor care ajung cu greu
n starea de receptivitate. Ne-am gndit la
nceput s i le dm prinului Dutiful, dar pe
urm am hotrt s amnm asta pn cnd ne
convingeam c erau necesare cu adevrat.
Galen n-a folosit nicio iarb ct ne-a
instruit.
Am luat un taburet nalt de la masa de lucru i
l-am aezat vizavi de scaunul lui Chade. M-am
cocoat pe el. Chade se fcu comod n scaunul
lui, dar fu nevoit s ridice capul ca s m vad i
bnuiam c-l enerva lucrul sta, pentru c mi
vorbi cam iritat.
584

Galen n-a folosit nicio iarb ct te-a instruit


pe tine. Nu te-ai gndit niciodat c ceilali
membri din grupul tu primeau o atenie
special, de care tu nu aveai parte? Eu, da, ns,
bineneles, nu vom ti sigur niciodat.
Am ridicat din umeri. Ce altceva puteam face?
Trecuser muli ani de atunci i muriser cu
toii, unii chiar de mna mea. Ce mai conta
acum? Dar gndurile acelea mi amintir de
vechea mea aversiune fa de Meteug. De la
bucurie am trecut brusc la groaz. Am schimbat
imediat subiectul.
Ai aflat cine i-a druit prinului pisica?
Chade se mir de ntorstura neateptat.
Am da, desigur. Lady Bresinga din Galeton
i fiul ei, Civil7. I-au oferit-o la aniversarea lui, cu
un ham btut cu giuvaiere i o les. Avea cam
doi ani o pisic dungat, cu picioare lungi, bot
mai degrab turtit i o coad la fel de lung ct
ea. Am neles c asemenea pisici nu se pot
crete n cas. Puiul trebuie luat din vizuin
nainte de-a deschide ochii, dac vrei s-l
7 Politicos (n. Tr.)
585

domesticeti. E un animal exotic, bun pentru


vntorii solitari. Prinul a ndrgit-o imediat.
Cine-a luat puiul din vizuin?
Habar n-am. Vntorul lor, presupun.
Pisicii i-a plcut prinul?
Chade se ncrunt.
Nu prea m-am preocupat de asta. Din ctemi amintesc, s-au apropiat de podium. Lady
Bresinga inea captul lesei, iar fiul ei ducea
pisica n brae. Animalul prea ameit de lumina
i de hrmlaia festivitilor. M-am ntrebat dac
nu-l amoriser, ca s nu se sperie i s se zbat
s scape. Dar, dup ce i-au prezentat prinului
urrile lor, doamna i-a dat lui captul lesei, iar
Civil, fiul ei, i-a aezat pisica la picioare.
N-a ncercat s fug? N-a tras de les?
Nu. Aa cum i-am zis, a stat calm,
aproape nefiresc de calm. Cred c s-a uitat la
prin o vreme, apoi s-a gudurat de genunchiul
lui. Chade privea n gol, derulnd scena n
mintea lui vioaie. Prinul s-a aplecat s-o
mngie, dar ea s-a retras speriat. Apoi l-a
adulmecat. Pe urm a fcut ceva tare ciudat: a
deschis larg botul i a amuinat aerul de lng
586

mna lui, ca i cnd i-ar fi gustat mirosul. Dup


aceea, l-a acceptat. S-a frecat cu capul de
piciorul lui, ca orice pisicu. Cnd un servitor a
ncercat s-o duc de-acolo, nu s-a lsat, aa c i
s-a dat voie s rmn lng scaunul prinului
tot restul serii. Dutiful s-a artat foarte
mulumit.
Ct de repede a nceput s vneze cu ea?
Cred c el i Civil au scos-o afar chiar a
doua zi. Cei doi au aproape aceeai vrst.
Prinul ardea de nerbdare s pun pisica la
ncercare, ca orice biat. Civil i mama lui au
rmas la curte toat sptmna. Cred c bieii
au ieit afar cu pisica n fiecare diminea. Era
ansa prinului de-a nva s vneze cu ea de la
cineva obinuit cu ocupaia asta.
i vnau bine mpreun?
A zice c da. Nu vnat mare, dar aduceau
psri, cred, i iepuri.
i pisica dormea ntotdeauna n camera lui?
Din cte am neles, trebuia inut n
apropierea oamenilor, ca s nu se slbticeasc.
i, bineneles, cinii din grajduri n-ar fi lsat-o
587

n pace. Aa c, da, dormea n camera lui i-l


urma peste tot n castel. Fitz, ce suspectezi?
I-am dat un rspuns sincer.
Exact ceea ce bnuieti i tu. C prinul
nostru druit cu Har a fugit cu tovara lui de
vntoare. i c nu e o coinciden. Nici talentul
animalului, nici legtura dintre ei, nici dispariia
lui. Totul a fost plnuit.
Chade se ncrunt, nevrnd s-i recunoasc
propriile suspiciuni.
Pisica ar fi putut fi omort cnd a fost rpit
prinul. Sau ar fi putut fugi.
Mi-ai mai spus. Dar, dac prinul are Har i
e legat de pisic, ea n-ar fi fugit.
Taburetul era incomod, dar m-am ncpnat
s rmn aezat pe el. Am nchis ochii.
Cteodat, cnd trupul i-e obosit, mintea i ia
zborul. Mi-am lsat gndurile s rtceasc n
voie.
tii c am fost legat de trei animale. Mai
nti de Curiosul, celuul pe care l-a luat
Burrich de lng mine. Pe urm de Faur, cnd
eram nc un copil. Ultima dat, de Ochi
ntunecai. De fiecare dat, am simit
588

instantaneu legtura cu animalul. De Curiosul


m-am legat fr s tiu ce fac. Cred c s-a
ntmplat pentru c eram singur. Pentru c,
atunci cnd Faur mi-a oferit dragostea lui, am
acceptat-o fr discriminare. Iar cnd furia i
ura lupului nchis n cuc s-au potrivit perfect
cu sentimentele mele, n-am mai fcut deosebire
ntre noi. Am deschis ochii. Chade m fixa. Numi ridicasem ziduri, tii. Am ntors capul,
uitndu-m n jos, la focul tot mai mic. Din cte
mi s-a spus, n familiile cu Har, copiii sunt ferii
de el. Sunt nvai s-i ridice ziduri de mici.
Mai trziu, cnd cresc, sunt trimii s-i
gseasc partenerul potrivit, aa cum i-ar cuta
soul sau soia.
Ce vrei s spui?
Mi-am reluat gndul de unde l lsasem.
Regina a ales o mireas pentru prinul
Dutiful de dragul unei aliane politice. Dar dac
o familie cu Snge Strvechi a fcut acelai
lucru?
S-a lsat o linite prelung. Am ntors din nou
capul spre Chade. Sttea cu ochii la foc. Aproape
589

c vedeam cum i lucreaz mintea ca s pun


ordine n implicaiile celor sugerate de mine.
O familie cu Snge Strvechi alege
intenionat un animal de care s se lege prinul.
Ipoteze: Lady Bresinga are Har, se trage, aa
cum ai zis, dintr-un neam cu Snge Strvechi.
Au tiut sau au bnuit c prinul e i el druit
cu Har. Tcu, uguie buzele, czu pe gnduri,
apoi continu: Poate c ei au trimis biletul care
susinea c prinul are Har Dar nu pricep ce
avantaj ar fi obinut din asta.
Ce avantaj obinem noi din cstoria lui
Dutiful cu o fat din Insulele Strine? O alian,
Chade.
mi arunc o cuttur urat.
Pisica face parte din familia Bresinga i ine
legtura cu ea? Poate influena aciunile politice
ale prinului?
Dup tonul lui, ridiculiza posibilitatea.
nc n-am desclcit toate iele, am
recunoscut. Dar cred c despre aa ceva e vorba,
chiar dac singurul lor scop e s demonstreze c
prinul are Har, deci c cei ca el n-ar trebui
cspii i ari pentru ceea ce sunt. Sau s
590

ctige simpatia prinului fa de oamenii cu Har


i, prin el, a reginei.
Chade mi arunc o privire piezi.
Iat un motiv pe care l-a putea accepta.
Mai exist i posibilitatea antajului. Odat ce lau legat pe prin de un animal, pot pretinde
favoruri politice, sub ameninarea c i vor
dezvlui Harul, ntoarse capul. Sau pot ncerca
s-l reduc pe prin la stadiul de animal, dac
nu le respectm cerinele politice.
Ca de obicei, mintea lui Chade era capabil s
conceap mult mai multe ntorsturi de situaie
dect a mea. Era aproape o uurare s-mi
rafineze el ideile. Nu voiam ca trupul sau mintea
mentorului meu s eueze. n foarte multe
privine, el era nc scutul care m ferea de
restul lumii. I-am ncuviinat presupunerile n
tcere.
Un motiv n plus s ne apucm de treab
conform planului nostru, rosti el, ridicndu-se.
Vino i aaz-te pe scaunul meu. Parc eti un
papagal, cocoat cum stai acolo; imposibil s te
simi confortabil. Toate manuscrisele susin c
cel ce-i practic Meteugul trebuie s-i
591

gseasc un loc comod, n care trupul s fie


relaxat i s nu ridice obstacole n calea minii.
Am deschis gura s-i spun c Galen procedase
cu noi exact invers. Cnd ne nva, ne chinuia
trupurile n aa hal, nct singura noastr cale
de scpare era cu mintea. Cuvintele mi-au
rmas nerostite. N-avea rost s protestez sau s
chibzuiesc la faptele lui Galen. Brbatul pervers,
care nu tia ce nseamn plcerea, ne torturase
pe toi, iar pe aceia pe care reuise s-i nvee
ceva i transformase ntr-o coterie absurd de
loial prinului Regal. Poate c acesta fusese, de
fapt, scopul lui, s le nfrng rezistena fizic i
judecata, pentru a-i integra n organizaia la care
visa.
M-am aezat n scaunul lui Chade. i pstrase
cldura i forma corpului. Mi s-a prut ciudat s
stau pe el n prezena lui. Parc m transformam
n el. Cocoat pe taburet, se uita la mine de sus.
i ncruci braele la piept i se aplec n fa,
ca s-mi rnjeasc cu superioritate.
Stai comod?
Nu, am recunoscut.
592

Aa-i trebuie, opti el. Apoi, rznd, se


ridic. Spune-mi cu ce te pot ajuta.
Vrei s stau aici i s-mi ntrebuinez
Meteugul, spernd s-l gsesc pe prin?
E chiar aa de greu?
ntrebarea sunase sincer.
Am ncercat azi-noapte, cteva ceasuri
bune. Nu s-a ntmplat nimic, n afar de faptul
c m-am ales cu o durere de cap.
Aha.
Pru descurajat, dar m anun hotrt.
Pur i simplu va trebui s ncercm din nou.
Cci altceva, adug el n oapt, ce-am putea
face?
N-am tiut ce rspuns s-i dau. M-am proptit
de sptar i-am ncercat s m relaxez. M-am
holbat la poli, numai ca s-mi atrag atenia
un cuit nfipt n lemn. Eu l nfipsesem acolo cu
ani n urm. Nu era momentul s meditez la
ntmplarea aceea, ns m-am pomenit vorbind.
Azi m-am furiat n fosta mea camer. Pare
s fi rmas nelocuit de cnd am plecat.
Aa i este. n castel se optete c e
bntuit.
593

Glumeti!
Nu. Ia gndete-te! Bastardul cu Har a
dormit acolo i-a fost omort n pivniele
castelului. Iat un nceput frumos pentru o
poveste cu stafii. Pe lng asta, lumea a zrit
prin obloane plpiri albastre noaptea, iar un
grjdar a spus c Omul nsemnat privete n jos
pe fereastr n nopi cu lun plin.
Tu ai pstrat-o goal.
Nu sunt chiar lipsit de sentimente. i, timp
ndelungat, am sperat c, ntr-o zi, te vei ntoarce
acolo. Dar destul despre asta. Avem de lucru.
Regina nu mi-a pomenit de biletul n care se
spune c prinul are Har.
Nu.
tii cumva de ce?
Chade avu o scurt ezitare.
Poate c unele lucruri sunt att de
nfricotoare, c nici buna noastr regin nu se
poate gndi la ele.
A vrea s vd biletul.
i ai s-l vezi. Mai trziu. Dup o pauz, m
ntreb cu asprime: Fitz, ai de gnd s te apuci
de treab sau o mai trgnezi mult?
594

Am tras o gur de aer ncurajatoare, am


expirat ncet i mi-am fixat privirea pe focul
micorat. M-am uitat n miezul flcrilor i miam eliberat mintea de gnduri. M-am deschis n
faa Meteugului.
Mintea a nceput s mi se destind. M
gndisem mult, n ultimii ani, la cum s-ar putea
descrie Meteugul. Nicio metafor n-ar reui sl redea cu exactitate. Asemenea unei buci de
mtase mpturite, mintea se desface i se tot
desface, lrgindu-se i, ntr-un fel, subiindu-se.
Asta e o variant. Alta ar fi c Meteugul
seamn cu un ru mare i nevzut, care curge
fr oprire. Cnd te concentrezi voit asupra lui,
curentul te poate prinde i tr odat cu el. n
apele acelea slbatice, minile se pot atinge i
contopi.
Nu exist cuvinte sau comparaii care s
descrie Meteugul aa cum e, dup cum nu
exist cuvinte care s descrie mirosul de pine
proaspt sau culoarea galben. Meteugul e
Meteugul. Este magia motenit a dinastiei
Farseer, dei nu mai aparine doar regilor. Se
ntlnete, ntr-o msur sau alta, la muli
595

locuitori ai celor ase Ducate. n unii arde


suficient de intens pentru ca un om iscusit s le
aud gndurile. Cteodat, pot influena
gndurile celor pe care-i ating cu el. Mult mai
puini sunt cei capabili s i-l trimit n
explorare. Abilitatea aceasta e, de obicei, un fel
de bjbial, dac talentul nu e educat. Mi-am
deschis mintea i mi-am lsat contiina s se
rspndeasc, fr a spera s gsesc pe cineva.
Frnturi de gnduri se nclceau n jurul meu
ca algele. Nu suport felul n care se holbeaz aia
la iubitul meu. A vrea s-mi pot lua rmasbun de la tine, tat. Grbete-te acas, m
simt aa de ru. Eti att de frumoas! Te rog,
te rog, rsucete-te ca s m poi vedea, f
mcar att pentru mine! Majoritatea celor carei strigau gndurile cu atta for habar n-aveau
ce energie au. Niciunul nu-i ddea seama c i
aud i eu i nici eu nu-i puteam face prtai la
gndurile mele. Fiecare striga, surd, cu glasuri
pe care le credeau mute. Niciunul nu era al
prinului Dutiful. Dintr-o zon ndeprtat a
turnului mi-a ajuns la urechi muzic. Mi-a
596

distras puin atenia, dar am alungat-o i m-am


concentrat asupra scopului meu.
Nu tiu ct vreme am colindat printre minile
acelea neglijente, nici ct de departe am mers cu
cercetatul. Limita Meteugului e dat de
puterea talentului, nu de distan. Eu n-aveam
cum s-mi msor puterea, iar timpul nu exist
cnd eti prins n strnsoarea Meteugului. Am
ncercat totui s mi-o msor, ct de ct,
agndu-m de trupul meu, de care eram
contient, n ciuda tentaiei de-a lsa Meteugul
s m absoarb pentru totdeauna afar din el.
Fitz, am murmurat, rspunznd la o
ntrebare, apoi am rostit cu glas tare:
FitzChivalry.
Un butean ateriz pe jraticul din vatr,
sprgnd inima fierbinte a flcrilor n tciuni. O
vreme, am rmas cu ochii la ei, ncercnd s
pricep la ce anume m uit. Am clipit i-am simit
mna lui Chade pe umr. n aer mirosea a
mncare cald. Am ntors uor capul. Pe masa
joas de lng scaun era un platou. L-am privit
lung, netiind cum ajunsese acolo.
Fitz? m strig Chade din nou.
597

Am ncercat s-mi amintesc ce anume m


ntrebase.
Ce-i?
L-ai gsit pe prinul Dutiful?
Fiecare cuvnt cpta treptat sens, pn cnd
am neles ce vrea.
Nu, i-am rspuns, dobort de un val de
oboseal. Nu l-am gsit.
Din cauza extenurii, mi tremurau minile imi plesnea capul. Am nchis ochii, dar nu m-am
simit mai uurat. erpi de lumin se unduiau
pe ntuneric. Cnd i-am deschis, s-au suprapus
peste imaginea odii din faa mea. Aveam
senzaia c-mi ptrunde prea mult lumin n
cap. Valurile de durere m dezorientau.
Uite, bea asta.
Chade mi puse o can cald n mini. Am
dus-o recunosctor la gur. Am luat o sorbitur
pe care mi-a venit s-o scuip imediat. Nu era ceai
din scoar de spiridu mpotriva durerii de cap,
ci sup de vit. Am nghiit-o n sil.
Ceai din scoar de spiridu, i-am reamintit.
De el am nevoie acum. Nu de mncare.
598

Nu, Fitz. Adu-i aminte ce mi-ai spus chiar


tu. Scoara de spiridu reduce capacitatea de a
folosi Meteugul, i amorete talentul. Nu
putem risca aa ceva acum. Mnnc. Ii vei
reface forele.
M-am uitat asculttor la platoul cu mncare.
Felii de fructe n smntn i pine proaspt.
Un pahar cu vin i felii roz de pete la cuptor. Am
aezat cu grij cana de sup lng mncarea
respingtoare i-am ntors capul. Focul prindea
curaj, scuipa limbi roii, prea strlucitoare. Miam prins faa n mini, cutnd ntunericul, dar
luminile continuau s danseze n faa mea. Am
vorbit cu buzele n palme.
Am nevoie de scoar de spiridu. Nu m-am
mai simit aa de ru de muli ani, de cnd tria
Verity, de cnd Shrewd mi-a mprumutat forele.
Te rog, Chade. Nu pot nici s gndesc.
A plecat. Mi-am numrat btile inimii pn la
ntoarcerea lui. mi zvcneau tmplele la fiecare
btaie. I-am auzit paii iui i mruni i-am
ridicat capul.
Poftim, mi-a zis morocnos, punndu-mi pe
frunte o crp umed.
599

ocul mi-a tiat rsuflarea. Am inut-o acolo i


parc mi s-a mai potolit durerea. Mirosea a
levnic.
M-am uitat la Chade ca prin cea. Nu avea
nimic n mini.
Ceaiul din scoar de spiridu? i-am
reamintit.
Nu, Fitz.
Chade, te rog. M doare aa de tare, c nu
mai vd.
Fiecare cuvnt rostit era greu ca o piatr.
Propria mea voce rsuna prea puternic.
tiu. tiu, biete. Dar va trebui s nduri.
Manuscrisele spun c uneori e normal s ai
asemenea
dureri
dup
ce
ntrebuinezi
Meteugul, dar c, n timp i prin eforturi
susinute, vei nva s le controlezi. nc o dat,
nu sunt sigur c am neles bine, dar cred c are
de-a face cu efortul depus i ca s iei din trupul
tu, i ca s nu te pierzi. Cu vremea, vei nva
s reduci ncordarea i
Chade! N-am vrut s strig, dar am strigat.
Am nevoie de ceaiul la afurisit. Te rog! Dintrodat, am devenit stpn pe mine nsumi. Te
600

rog, am repetat calm, spsit. Te rog, d-mi


ceaiul. Ajut-m s-mi treac durerea, pe urm
pot asculta ce spui.
Nu, Fitz.
Chade. Mi-am dat glas fricii: O asemenea
durere mi poate provoca o criz.
I-am observat licrul de nesiguran din ochi.
Nu cred. n plus, sunt lng tine, biete. O
s am grij de tine. Trebuie s ncerci s treci
peste asta fr ceai. De dragul lui Dutiful. Al
celor ase Ducate.
Refuzul lui m-a lsat fr cuvinte. M luptam
cu durerea i sfidarea din mine.
Bine, am rostit nervos. Am scoar de
spiridu n rucsacul din camera mea.
Am ncercat s m conving s m ridic. Dup o
clip de linite, Chade a recunoscut n sil.
Ai avut scoar de spiridu n rucsacul din
camera ta. A disprut. La fel i provizia de
carryme.
Mi-am dat la o parte crpa de pe frunte i i-am
aruncat o cuttur crunt. Furia mi cretea
odat cu durerea.
N-ai dreptul. Cum ndrzneti?
601

ndrznesc att ct mi-o cere nevoia. i


nevoia mea e mare. M sget provocator cu
ochii lui verzi. Tronul are nevoie de talentul pe
care numai tu l ai. Nu voi permite s-i fie
afectat Meteugul de absolut nimic.
Nu i-a luat ochii de la mine, ns eu nu
reueam s-mi focalizez privirea asupra lui. n
jurul su, lumina ardea i m mpungea n
creier. Cu mare greutate m-am stpnit s nu
arunc cu crpa n el. Ca i cnd mi-ar fi ghicit
gndul, mi-a luat compresa i mi-a dat una rece
n locul ei. Nu m ajuta aproape deloc, dar am
pus-o pe frunte i m-am lsat pe sptar. mi
venea s plng de frustrare i suferin. Cu
compresa pe frunte, am rostit:
Durere. Asta nseamn pentru mine s fiu
un Farseer. Durere i faptul c sunt folosit.
Chade nu-mi rspunse. Aa m mustra el cel
mai tare, lsnd linitea s m oblige s-mi aud
propriile cuvinte la nesfrit. mi lu compresa
de pe frunte i-mi ddu imediat alta. Ct mi-am
apsat-o pe ochi, mi-a spus.
Durere i faptul c sunt folosit. Am avut i
eu parte de asta, ca Farseer. i Verity, i
602

Chivalry, i Shrewd, naintea lor. Dar tii c nu e


doar att la mijloc. Dac ar fi, nu te-ai afla aici.
Poate, am recunoscut, morocnos. Oboseala
m nvingea. Nu voiam dect s m ghemuiesc
n jurul durerii mele i s dorm, dar m-am
luptat cu mine nsumi. Poate, dar nu-i destul.
Nu ca s trec prin aa ceva.
i ce altceva mai vrei, Fitz? De ce eti aici?
tiam c-mi pusese o ntrebare retoric, dar
m frmntam de prea mult vreme. Rspunsul
mi sttea pe buze i durerea m-a fcut s
vorbesc fr s gndesc. Am ridicat un col al
crpei i l-am privit cu ochi mijii.
Sunt aici pentru c vreau un viitor. Nu
pentru mine, ci pentru biatul meu. Pentru Hap.
Chade, n-am fcut nimic din ce-ar fi trebuit. Nu
l-am nvat nimic, nici s lupte, nici cum s-i
duc traiul. Trebuie s-l dau ucenic la un meter
bun. Gindast. De la el vrea Hap s nvee. Vrea
s devin tmplar, iar eu ar fi trebuit s m
gndesc din timp la asta i s pun bani
deoparte, dar n-am fcut-o. i acum, iat c Hap
a ajuns la vrsta cnd trebuie s nvee, iar eu n603

am ce s-i ofer. Banii pe care i-am economisit nu


sunt destui pentru
M pot ocupa de asta, spuse Chade calm,
dar apoi ntreb nervos: Sau credeai c n-o voi
face?
Probabil c m trd expresia feei, pentru c
se aplec spre mine cu sprncenele apropiate i
exclam:
i-ai zis c trebuie s faci asta ca s-mi poi
cere ajutorul, nu-i aa?
Crpa umed era tot n mna lui. O trnti
mnios pe lespedea de piatr.
Fitz, ai
Ls propoziia neterminat. Se ridic i se
ndeprt de mine. mi ls impresia c pleac
de tot, dar se opri la masa de lucru i la cminul
nefolosit din partea opus a camerei. Ocoli ncet
masa, cu ochii la ea i la rafturile cu manuscrise
i unelte, ca i cnd ar fi cutat un obiect
rtcit. Am mpturit compresa rmas la mine
i mi-am pus-o pe frunte, dar l-am privit pe
furi, printre degete. O vreme, am tcut
amndoi.
604

Cnd se ntoarse la mine, pru mai linitit, dar


i mai btrn. Lu o alt crp din vasul de
ceramic, o stoarse, o mpturi i mi-o ntinse.
Fcnd schimb de comprese, mi spuse.
M voi ocupa de ucenicia lui Hap. Ai fi putut
s mi-o ceri cnd am venit la tine. Sau ai fi
putut s-l aduci pe biat la Buckkeep cu ani n
urm, iar eu a fi avut grij s primeasc o
educaie decent.
tie s scrie, s citeasc i s socoteasc,
am spus n aprarea mea. M-am ocupat de asta.
Foarte bine, veni rspunsul lui rece. M
bucur s aud c ai avut mcar atta sim
practic.
N-aveam ce replic s-i dau. M copleeau i
durerea, i oboseala. tiam c-l jignisem, dar nu
consideram c era vina mea. De unde s tiu c
era att de dornic s m ajute? Cu toate astea,
mi-am cerut iertare.
Chade, mi pare ru. Ar fi trebuit s tiu c
m-ai fi ajutat.
Da, ncuviin el nemilos. Ar fi trebuit. i-i
pare ru. Nu m ndoiesc de sinceritatea ta. Dar
mi aduc aminte c te-am avertizat, cu ani n
605

urm, c vorbele astea au efect o dat, apoi


ncep s sune a gol. Fitz, m doare cnd te vd
aa.
ncepe s-mi treac, am minit.
Nu durerea de cap, prostule. M doare c
eti aa cum ai fost ntotdeauna, de cnd la
naiba. De cnd ai fost luat de lng mama ta. n
ciuda a tot ce-am Dup atia ani, nc n-ai
ncredere n nimeni?
N-am zis nimic, chibzuind la spusele lui. O
iubisem pe Molly, ns nu-i ncredinasem
secretele mele. Legtura mea cu Chade era la fel
de important ca nsui corpul meu, dar nu
crezusem c el va face totul pentru Hap, numai
de dragul trecutului nostru comun. Burrich.
Verity. Kettricken. Lady Patience. Starling. Nu mam deschis n faa niciunuia dintre ei.
Am ncredere n bufon, i-am rspuns,
ntrebndu-m dac era adevrat.
Era, m-am asigurat. Bufonul tia aproape totul
despre mine. Asta nsemna ncredere, nu?
Asta-i bine, zise Chade, dup cteva
momente. C ai ncredere n cineva. ntoarse
capul i vorbi cu flcrile. Ar trebui s te forezi
606

s mnnci. Stomacul ar putea s protesteze,


dar tii c ai nevoie de hran. Adu-i aminte cum
trebuia s-l form pe Verity s mnnce cnd
i folosea Meteugul.
Aproape c m durea tonul lui neutru. Atunci
mi-am dat seama c el sperase s insist c am,
totui, ncredere n el. N-ar fi fost adevrat i nu
l-a fi minit. M-am tot ntrebat ce s-i spun n
schimb. Am vorbit fr s gndesc.
Chade, te iubesc. Numai c
Se ntoarse brusc spre mine.
Taci, biete. Nu mai spune nimic. Mi-e deajuns, adug cu glas parc implorator. mi puse
mna pe umr i m strnse tare. Nu-i cer ce
nu-mi poi da. Eti aa cum te-a modelat viaa.
i cum te-am modelat eu, Eda s se ndure de
mine. Acum fii atent la mine. Mnnc.
Foreaz-te, dac trebuie.
Ar fi fost inutil s-i spun c era destul s vd i
s simt miros de mncare ca s mi se fac
grea. Am inspirat adnc i-am dat pe gt supa
de vit fr s respir. Fructele cu smntn
aveau gust de noroi, petele puea, iar cu pinea
era s m nec, dar m-am silit s-o nghit
607

mestecat numai pe jumtate. nc o gur de aer


i-am but i vinul. Cnd am pus cana jos, mi sa ntors stomacul pe dos i m-a apucat
ameeala. Vinul era mai tare dect crezusem. Am
ridicat ochii spre Chade. Se uita la mine
disperat, cu gura ntredeschis.
Nu aa am vrut s spun, opti.
Am dat din mn a nepsare. Mi-era fric s
deschid gura ca s vorbesc.
Ar fi mai bine s te culci, mi propuse cu
team.
Am ncuviinat n tcere i m-am ridicat n
picioare. mi deschise ua, mi ddu o lumnare,
apoi rmase n captul pasajului, luminndu-mi
calea pn cnd m pierdu din vedere. Mi se
prea imposibil s ajung la camera mea de la
captul pmntului, dar, pn la urm, am
ajuns la intrarea secret. Orict mi era de
grea, tot am stins lumnarea nainte i am
mijit ochii prin orificiu nainte de-a declana
mecanismul care s-mi dea voie s intru n
camera mea. Acolo nu ardea nicio lumnare. Nu
conta. Am bjbit n bezna apstoare i-am
trntit ua dup mine. Din civa pai am ajuns
608

la pat i m-am trntit n el. Era prea cald i m


deranjau hainele de pe mine, dar eram prea
obosit ca s m dezbrac. Bezna era att de
deas, nct nu-mi ddeam seama dac ineam
ochii nchii sau deschii. Mcar nu m mai
ardeau luminile de sub pleoape. Am rmas treaz
n noapte, tnjind dup rcoarea panic a
pdurii.
Prin zidurile groase ale odii mele nu rzbtea
niciun sunet. M izolau de ntuneric. Parc eram
nchis ntr-un mormnt. Am nchis ochii i-am
ascultat cum mi bubuie capul n ritmul btilor
inimii. Stomacul mi protesta nemulumit. Am
inspirat adnc. Pdure, mi-am zis. Noapte.
Copaci. Pajite. Cutam mngierea familiar a
naturii. Mi-am zugrvit singur detaliile. O briz
uoar cltina vrful copacilor. Stelele plpiau
printre petice de nori n micare. Rcoare i
mireasma plin a pmntului. Mi-a disprut
ncordarea i, odat cu ea, i durerea. Am
alunecat n imaginaia mea. Pe pmntul
bttorit de la picioarele mele se ghiceau urme
de vnat, naintam ncet prin bezn, n urma
tovarei mele.
609

Ea avansa mai tcut dect noaptea, cu pai


siguri i iui. Orict ncercam, nu puteam ine
pasul cu ea. Nici mcar n-o vedeam. tiam pe
unde merge pentru c-i simeam mirosul n aer
sau auzeam fonetul slab al tufelor n faa mea.
Pisica mea o urmrea, ns eu nu eram destul de
rapid.
Ateapt, le-am strigat.
S atept? m-a ironizat ea. S atept s
distrugi tu vntoarea de noapte? Nu. Nu voi
atepta. Te vei grbi tu, dar n linite. N-ai aflat
nimic despre mine? Am clctura uoar, sunt
Prietena Nopii i Urmritoarea Umbrelor. Fii i tu
la fel, vino, vino, vino s mpari noaptea cu mine.
M-am grbit n urma ei, ameit de noapte i de
prezena ei, atras ca molia de flacra lumnrii.
Avea ochi verzi. tiam, pentru c mi-o spusese
chiar ea. Avea i plete negre. Tnjeam s-o ating,
dar era neltoare i zeflemitoare, mi-o lua
nainte ntotdeauna, nu mi se arta niciodat, cu
att mai puin nu m lsa s pun mna pe ea.
Puteam doar s fug dup ea noaptea, rsuflarea
arzndu-m n piept. Nu m plngeam. Aveam
s m dovedesc demn de ea i s-o cuceresc.
610

Dar inima mi btea s-mi sar din piept i


plmnii mi ardeau. Am ajuns n vrful unui
deal i m-am oprit s-mi trag sufletul. n faa
mea se ntindea privelitea splendid a vii unui
ru. Luna plutea, rotund i galben.
Strbtusem o distan att de mare vnnd
doar ntr-o singur noapte? Departe, la picioarele
mele, zidurile din Galeton preau o grmad de
pietre pe malul rului. Cteva lumnri rzlee
sclipeau galbene la ferestrele castelului. Oare
cine sttea la lumina lor, n timp ce restul
locuitorilor dormeau?
i-e dor s dormi ntr-o camer nbuitoare,
ngropat sub pturi? Aa ai irosi o noapte ca
asta? Pstreaz-i somnul pentru clipele n care te
va nclzi soarele, n care vnatul se ascunde n
vizuin
sau
n
brlog.
Acum
vneaz,
nepriceputul meu prieten. Vneaz cu mine!
Depete-te pe tine nsui. nva s fii una cu
mine, s gndeti ca mine, s te miti ca mine,
altfel m vei pierde pentru totdeauna.
Am plecat dup ea. Gndurile mi se agau de
ceva, ntrziindu-m. Aveam ceva de fcut chiar
n clipa aceea. Trebuia s spun ceva cuiva n
611

momentul acela. Speriat, m-am oprit n loc.


Gndul m mprea n dou. O jumtate din
mine trebuia s plece, trebuia s vneze la
clciele ei, ca s nu m lase n urm. Cealalt
jumtate rmnea pe loc. Trebuie s-i spun
acum. Chiar acum. M-am desprins de mine,
separndu-m, dar inndu-m strns de
lucrurile pe care le aflasem. Plpiau la
marginea puterii mele de nelegere, ameninnd
s devin absurditile unui vis pe cale s se
sfreasc. M-am agat de gndul acela,
abandonnd orice altceva. Am inut de el cu
toat puterea. L-am rostit cu glas tare. M-am
legat de cuvnt, n-am dat drumul gndului. Nu-l
lsa s plece, nu-l lsa s dispar odat cu
visul.
Galeton!
Am rostit cuvntul cu glas tare, eznd n
capul oaselor, n bezna sufocant. Cmaa
transpirat mi se lipise de piele. Durerea de cap
mi revenise, nsoit de clopote grele, care
bteau nestingherite. N-avea importan. Am
cobort din pat cltinndu-m i-am nceput s
pipi pereii invizibili.
612

Galeton, am repetat cu voce tare, ca s nu


uit cuvntul. Prinul Dutiful vneaz lng
Galeton.

613

Capitolul XIV
LAUREL
Exist o anumit piatr neagr, deseori cu
vinioare fine, albe sau argintii, folosit intens de
Strbuni n arhitectura lor. Se gsete ntr-o
carier din trmurile slbatice de dincolo de
Regatul Munilor, dar e sigur c exist i alte
surse, pentru c e greu i s-i imaginezi cum
altfel s-ar fi construit din ea cldiri att de nalte,
n locuri att de ndeprtate. Muntenii o
ntrebuinau nu numai la ridicatul cldirilor, ci i
al monoliilor pe care i plasau la anumite
rscruci. Dac ne gndim c drumurile construite
de Strbuni au cteva nsuiri bizare, ne dm
seama c ele conin o variant a pietrei care
exist pe sol sau subform de pietri. Oriunde au
construit Strbunii, piatra a fost materialul lor
preferat. Monumente din aceast piatr se
ntlnesc chiar i n locurile pe care ei le-au vizitat
numai sporadic. O cercetare atent a Martorilor
de Piatr din Buckkeep ne va convinge c, dei
614

roi de intemperii sau vandalizai intenionat de


oameni n trecut, piatra din care sunt fcui e de
acelai tip. Unii au sugerat c Martorii din
Buckkeep i alte pietre ale jurmntului din cele
ase Ducate au fost nlate de Strbuni pentru
cu totul alte scopuri.
M-am trezit n patul cu baldachin al lui Chade,
n camera din turn. M-am dumirit mai greu la
nceput, pn m-am convins c nu visez din
nou. Eram treaz de-a binelea. Nu-mi aminteam
cnd m culcasem, doar c m aezasem puin
pe marginea patului. Purtam aceleai haine de
cu o zi nainte.
M-am ridicat precaut n ezut. Baroasele i
nicovalele din capul meu se odihneau. n locul
lor, btea monoton o tob. Eram singur, dar
cineva fusese n camer nu de mult. Lng foc
aburea ap de splat i un castron mic cu terci
de ovz acoperit, inut la cald. Imediat ce le-am
vzut, le-am i folosit. Stomacul meu refuza i
acum hrana, dar am mncat, tiind c aa
trebuia. M-am splat, am pus de ceai i m-am
dus la masa de lucru. Pe ea se ntindea o hart
615

mare a ducatului Buck, cu colurile fixate de un


mojar, dou pistiluri i o ceac de ceai. Pe hart
sttea un pahar de vin cu gura n jos. Cnd l-am
ridicat, am vzut c acoperea numele Galeton.
Era pe un afluent al rului Buck, la nord-vest de
Buck, de partea cealalt a rului, cum priveai
din Buckkeep. Nu fusesem niciodat acolo. Am
ncercat s-mi amintesc ce tiam despre Galeton.
Am terminat repede. Nu-mi aminteam absolut
nimic.
Harul m-a alertat de prezena lui Chade i mam ntors cnd s-a deschis larg ua tainic. A
intrat repede n camer. Era rou n obraji de la
aerul dimineii, iar n prul alb avea sclipiri
argintii.
A, te-ai trezit. Excelent, m salut el. Am
reuit s aranjez ca Lordul Auriu s ia dejunul
mai devreme, dei servitorul lui lipsete. M-a
asigurat c va fi gata de cltorie peste cteva
ore. A gsit deja o scuz pentru plecarea lui.
Care? am ntrebat eu cam buimac.
Chade izbucni n rs.
Pene de toate felurile. Lordul Auriu are mai
multe pasiuni, care de care mai interesante, dar
616

n ultimul timp e fascinat de pene. Cu ct mai


mari i mai sclipitoare, cu att mai frumoase.
Galeton se nvecineaz cu o regiune muntoas
mpdurit, unde triesc muli fazani, ierunci i
psri-fluier. Psrile-fluier au nite pene
nemaipomenite, mai ales n coad. Lordul a
trimis deja un mesager la Lady Bresinga din
Galeton, ca s-o roage s-l primeasc la ea ct va
sta acolo, cutnd pene. Nu va fi refuzat. Lordul
Auriu e prezena cea mai nou i mai popular
de la curtea din Buckkeep din ultimii zece ani.
Dac-l va gzdui la conacul ei, va da lovitura
printre cei de rangul ei.
Chade a tcut, dar cel care i-a tras rsuflarea
am fost eu, nu el. Am scuturat din cap de parc
a fi vrut s-mi aez creierul la loc i s pricep
tot ce mi-a spus.
Bufonul merge la Galeton ca s-l gseasc
pe Dutiful?
A-a! m avertiz Chade. Lordul Auriu merge
la Galeton ca s vneze psri. Servitorul lui,
Tom Badgerlock, l va nsoi, firete. Sper ca, n
timp ce urmrii bietele zburtoare, s dai de
617

urma prinului. Dar aceasta este, bineneles,


misiunea noastr secret.
Adic merg i eu cu el.
Evident. Chade m studie cu ochi mijii. Te
simi bine, Fitz? Pari cam ncet la minte n
dimineaa asta.
Aa i sunt. Parc toate se ntmpl prea
repede.
Nu i-am spus c m obinuisem s-mi
organizez singur viaa i cltoriile. Mi se prea
ciudat s triesc din nou ca alt persoan. Miam nbuit protestele. La ce m ateptasem?
Dac era s-l aduc napoi pe prinul Dutiful,
atunci aa trebuia s fie. M-am strduit s-mi
pun ordine n gnduri.
Lady Bresinga are i o fat?
Chade chibzui o clip.
Nu. Doar un fiu, pe Civil. Cred c a avut
grij de o verioar un timp. Fillip Bresinga.
Cred c are s vedem treisprezece ani acum.
S-a ntors acas primvara trecut.
Am cltinat din cap i a negare, i a mirare.
Era limpede c Chade se informase noaptea
trecut despre familia Bresinga.
618

Am perceput o femeie, nu un copil. O


femeie atrgtoare.
Aproape
c
spusesem
seductoare.
Gndindu-m la experiena din noaptea trecut,
visul a devenit al meu i mi-am adus aminte
prea bine cum mi-a nclzit sngele. Ce ispit!
Ce provocare! M-am uitat scurt la Chade. M
privea cu o expresie de panic total. I-am pus
ntrebarea evident:
Dutiful s-a artat interesat cumva de o
femeie? Oare s fi fugit mpreun?
Fereasc-ne Eda, exclam el ngrozit. Nu.
Nega ideea cu disperare. Nu exist nicio femeie
n viaa lui Dutiful, nici mcar o fat pe care s-o
considere atrgtoare. Am fost foarte ateni s
nu-i dm ocazia s aib o asemenea legtur.
Kettricken i cu mine am hotrt demult c aa
e cel mai bine. N-a vrut s-i vad fiul ca tine,
adug el ceva mai potolit, obligat s aleag ntre
dragoste i datorie. Nu te-ai ntrebat niciodat
cum ar fi fost dac n-ai fi iubit-o pe Molly, dac
ai fi acceptat s te nsori cu Lady Celerity?
Ba da. Dar nu voi regreta niciodat c am
iubit-o pe Molly.
619

Cred c rspunsul meu vehement l convinse


s schimbe tactica.
Nu exist o asemenea dragoste n viaa lui
Dutiful, declar el categoric.
N-a existat. Poate c exist acum, l-am
contrazis.
Atunci sper s fie o aventur trectoare, una
care s fie i cut cuvintele ncheiat
repede, rosti el, strmbndu-se nemulumit de
propria alegere. Biatul e deja promis. Nu te uita
aa la mine, Fitz.
M-am supus i am ntors capul.
Nu cred c o cunoate de mult vreme.
Parte din atracia ei era misterul.
Atunci trebuie s ne strduim s-l
recuperm ct mai repede, pn nu se ntmpl
vreo nenorocire.
Urmtoarea ntrebare pe care i-am pus-o m
privea direct.
i dac nu vrea s fie recuperat? am rostit
cu glas sczut.
Chade nu-mi rspunse imediat.
Trebuie s faci cum crezi c e mai bine, mi
spuse cu sinceritate.
620

Probabil c mi se citea ocul pe chip, pentru c


ncepu s rd.
Pentru c n-are rost s ne ascundem dup
degete, pretinznd c ai face altfel, nu? Inspir i
oft din adncul sufletului. Fitz, numai att te
rog: privete lucrurile n ansamblu. Inima unui
biat e un lucru preios, aa cum e i viaa unui
brbat. Dar bunstarea locuitorilor din cele ase
Ducate i din Insulele Strine e i mai preioas.
Aa c f cum crezi c e mai bine. Dar asigur-te
c te-ai gndit bine nainte.
Nu-mi vine s cred c-mi dai mn liber!
am exclamat.
Nu? Pi, e posibil s te cunosc mai bine
dect i nchipui.
Da, aa este, am recunoscut, dar m-am
ntrebat dac m cunotea ntr-adevr att de
bine pe ct credea.
Ai venit numai de dou zile i eu deja te pun
iar pe drumuri, remarc dintr-odat. M btu pe
umr, zmbindu-mi cam silit. Crezi c poi fi
gata de plecare ntr-un ceas?

621

Nu prea am ce mpacheta. Dar va trebui s


fac un drum n ora, s-i las vorb lui Hap la
Jinna.
M ocup eu de asta, se oferi Chade.
Jinna nu tie s citeasc i, dac e s fiu
Tom Badgerlock, atunci nu-mi permit s fac
alii comisioane n locul meu. M duc eu.
Nu i-am spus c voiam s merg la ea personal.
Cum vrei. Stai s-i scriu o scrisoare
meterului Gindast, s i-o dea Hap cnd se duce
s vorbeasc cu el despre ucenicia lui. De rest
m voi ngriji cu discreie, i promit. Tmplarul
va crede c l ia pe Hap fcnd o favoare unuia
dintre clienii lui cei mai influeni. Fcu o mic
pauz. tii, tot ceea ce-i putem oferi biatului e
ansa s arate ce poate. Nu-l pot obliga pe
meter s-l in dac e nendemnatic sau lene.
Zmbi larg la privirea mea indignat. Dar sunt
sigur c Hap nu-i aa. D-mi un minut s
compun scrisoarea.
I-a luat mai mult de un minut, bineneles.
Cnd, n cele din urm, aveam scrisoarea n
mn, alergam s recuperez timpul pierdut al
dimineii. L-am ntlnit pe Lordul Auriu n
622

camera lui cnd am ieit din odia mea


ntunecoas. A plescit nemulumit din limb,
vznd c port hainele n care dormisem peste
noapte, i mi-a poruncit s le iau pe cele noi de
la croitor, ca s mbrac veminte ca lumea n
cltorie. M-a anunat c aveam s cltorim
singuri i repede. Lordul Auriu avea deja
reputaia de a fi excentric i de a-i plcea
aventura. Nimeni nu se va mira c pleac ntr-o
asemenea expediie. Mi-a mai spus c alesese el
nsui o iap pentru mine i c tocmai se
ocupase s fie potcovit. Puteam s-o iau chiar eu
de la fierar. Presupunea c doream s-mi aleg
singur harnaamentul, aa c mi-a dat o
scrisoare de credit i pentru asta nainte de a m
trimite la treab. Nicio clip nu a renunat la
manierele Lordului Auriu, iar eu m-am purtat ca
Tom Badgerlock. Acestea erau rolurile n care
trebuia s intrm ct mai repede. Nu aveam voie
s greim nici mcar o dat dup ce ieeam n
lume. Cnd, n sfrit, am plecat n ora, aveam
o groaz de comisioane de fcut i soarele urca
prea repede pe cer.
623

Croitorul a vrut s m ntrzie pentru o ultim


prob i retuurile finale. L-am refuzat i nici
mcar n-am desfcut pachetul cu haine ca s le
verific. Mi-am dat seama c Scrandon era
obinuit s fac un adevrat spectacol din
prezentarea hainelor, dar i-am tiat elanul
spunndu-i c Lordul Auriu mi-a cerut s m
grbesc. A pufnit i-a spus c nu-i asum
rspunderea dac hainele nu se potrivesc. L-am
asigurat c nu m voi plnge i-am ieit iute din
atelier cu ditamai pachetul enervant sub bra.
M-am dus la prvlia Jinnei, dar acolo am
rmas cu buzele umflate. Nu era acas, iar
nepoata ei nu tia cnd avea s se ntoarc.
Fennel mi-a ieit n ntmpinare. M iubeti. tii
c m iubeti. Ia-m n brae.
Mi s-a prut o prostie s nu-l ascult. L-am luat
n brae. i-a nfipt ghearele n umrul meu i sa gudurat silitor de vesta mea cu capul.
Jinna a plecat pe dealuri ieri-diminea. ia petrecut noaptea acolo, ca s culeag ciuperci
n zori. S-ar putea ntoarce dintr-o clip ntr-alta,
s-ar putea ntoarce numai dup lsarea
624

ntunericului, mi spuse Miskya. Fennel, nu fi


obraznic. Vino-aici.
mi lu pisica din brae, ind vznd prul
auriu care mi se lipise de vest.
Nu-i nimic, stai linitit. Dar, tii, m simt
cam stnjenit, m-am scuzat i i-am zis c
stpnul meu se hotrse peste noapte s plece
ntr-o cltorie, iar eu trebuia s-l nsoesc.
I-am lsat scrisoarea compus de Chade
pentru Hap i un bilet de la mine pentru biat.
Ochi ntunecai nu se va bucura s ajung n
ora i s afle c am plecat. i nici nu se va
mulumi s zac acolo, ateptndu-m. Mi-am
dat seama cu ntrziere c l lsam pe capul
Jinnei nu numai pe Hap, ci i pe lup, poneiul i
crua pn la ntoarcerea mea. Oare nu m
putea ajuta Chade? N-aveam niciun ban s le
las, doar profunda mea recunotin i
asigurarea c le voi plti toate cheltuielile fcute
din cauza lor.
Mi-ai mai spus, Tom Badgerlock, m dojeni
ea blnd, fcnd haz de necazul meu. Fennel se
gudur de brbia ei i m privi cu asprime. De
trei ori mi-ai spus c te vei ntoarce curnd i ne
625

vei plti bine. Stai linitit, fiul tu va fi pe mini


bune i-l vom primi bine, cu sau fr plat. Nu
cred c i-ai cerut bani mtuii cnd ai primit-o
n casa ta.
Mi-am dat seama c plvrgisem ntruna, ca
o gin speriat. Am fcut un efort i nu i-am
mai explicat nc o dat ct de urgent era
treaba mea i ct de tare m grbeam. Cnd, n
sfrit, am terminat cu mulumirile mele
fstcite, nu mai tiam unde mi-e capul de
ameeal, gndurile mi se mprtiaser, ca i
cnd o parte din mine era cu Ochi ntunecai i
cu Hap, iar alta n odaia din turnul castelului.
M simeam vulnerabil i expus.
La revedere, atunci, i-am spus Miskyei.
E mai plcut s dormi la soare. Trage un pui de
somn cu pisica, mi-a propus Fennel, iar Miskya
mi-a urat drum bun.
ndeprtndu-m de casa Jinnei, a nceput s
m road vina. mi lsam responsabilitile pe
umeri strini. Am negat categoric c m simeam
dezamgit c n-o ntlnisem pe Jinna nainte de
plecare. Srutul pe care voise s mi-l dea atrna
n ateptare, ca o conversaie nencheiat, dar
626

am refuzat s m gndesc unde ne-ar fi dus.


Dup ct de complicate erau lucrurile, ultimul
lucru la care trebuia s-mi stea capul era cum
s le complic i mai mult. Dar de-abia
ateptasem s m ntlnesc din nou cu ea, iar
faptul c nu avusesem parte nici de atta
bucurie mi scdea pofta de cltorit.
Cci m ncnta ideea c plecam din nou la
drum. Vina pe care o simisem lsndu-l pe Hap
n grija altora era o reflecie ciudat a
sentimentului de libertate pe care l ncercam la
gndul ntreprinderii noastre. n scurt timp,
bufonul i cu mine urma s plecm mpreun
ntr-un loc numai de El tiut, de capul nostru.
Drumul promitea s fie plcut, vremea, bun, iar
tovria, excelent. Avea s fie mai degrab o
vacan dect o misiune. Visul din noaptea
anterioar mi atenuase mult temerile legate de
prin. Pe biat nu-l ptea nicio primejdie fizic.
Ameit de noapte i de femeia pe care o urmrea,
singura n pericol era inima lui tnr, iar de
pericolul acela nimeni nu-l putea scpa. Ca s
fiu sincer, nsrcinarea nici nu mi se prea att
de dificil. tiam unde s-l cutm pe biat i,
627

cu sau fr lupul meu, m pricepeam foarte bine


s iau urma cuiva. Dac Lordul Auriu i cu mine
nu reueam s-l scoatem imediat pe prin din
Galeton, atunci aveam s-i caut urma pe
dealurile nconjurtoare. n niciun caz nu aveam
s lipsim mult. Cu contiina puin mai uurat,
m-am dus la fierar.
Nu m ateptasem la un cal grozav.
Dimpotriv, m temusem c Lordul Auriu se
folosise de simul umorului al bufonului cnd
mi-l alesese. Am gsit-o pe fata fierarului
rcorindu-se cu ap de ploaie din butoi i i-am
spus c am venit s iau calul trimis de Lordul
Auriu la potcovit. Ea a nclinat din cap n semn
c a neles, iar eu am rmas pe loc, ateptnd.
Era foarte cald afar. Nu intenionam s intru n
atelierul meterului, unde te asurzeau zgomotele
i te dobora aria iadului.
Fata a revenit destul de iute, aducnd o iap
neagr, cu picioare subiri. I-am dat ocol i am
ridicat ochii spre ea. M privea tot aa de
precaut cum o priveam i eu. Prea sntoas i
neafectat de prea mult stat n grajd. Mi-am
ntins uor Harul ctre ea. A fornit i a refuzat
628

s se uite la mine. N-o interesau prieteniile cu


oamenii.
A fost o adevrat pacoste la potcovit, mi-a
strigat fierarul transpirat, ieind din atelier. Nici
n-a catadicsit s ridice piciorul ca s poat omul
lucra. D din picioare dac are ocazia, fii atent.
i a-ncercat s-o mute pe fata mea. Dar numai
ct a trebuit potcovit. Pe urm s-a purtat destul
de frumos.
I-am mulumit c m-a prevenit i i-am dat
punga cu bani promis de Lordul Auriu.
tii cumva cum o cheam? l-am ntrebat.
Fierarul i-a uguiat buzele i-a scuturat din
cap.
N-am mai vzut-o pn azi-diminea. Dac
a avut nume, probabil c i l-a pierdut cnd a
fost vndut. Spune-i cum vrei, mai mult ca
sigur c n-o s te ia n seam.
Am lsat deoparte problema numelui iepei. Am
luat-o de cpstrul uzat i-am dus-o la elar. Am
cumprat un harnaament modest i folositor.
Dei m-am trguit, tot am rmas uimit de preul
care mi s-a cerut. Expresia de pe faa elarului
mi arta clar c m considera nerezonabil.
629

Ieind din atelier cu harnaamentul, m-am


ntrebat dac avea dreptate. Nu mai trebuise s
cumpr hamuri pn atunci. Poate c tocmai din
cauza preului piperat fusese Burrich obsedat s
le repare.
Iapa fusese nrva cnd probasem diferite
ei pe ea, iar cnd am ncercat s-o clresc, s-a
tras la o parte. Odat urcat n spinarea ei, s-a
supus comenzilor pe care i le-am dat din fru i
din genunchi, dar cam nendemnatic. M-am
ncruntat, dar m-am forat s am rbdare cu ea.
Poate c, dup ce aveam s tim fiecare ct
poate pielea celuilalt, avea s m slujeasc mai
cu spor. Iar dac nu, ei, atunci se cerea rbdare
ca s dezvei un cal de proaste obiceiuri. Mai
bine s m pregtesc de acum pentru asta.
Clrind-o cu atenie pe strzile n pant din
Buckkeep, mi-am zis c poate n tineree
fusesem mult mai rsfat dect crezusem. Cai
nemaipomenii, harnaament de calitate, arme
grozave, haine frumoase, mncare din belug:
prea le luasem pe toate drept sigure.
Un cal? A putea nva un cal orice trebuie
nvat. La ce-i trebuie un cal?
630

Ochi ntunecai mi se furiase n minte att de


discret, c nici nu-l simisem printre gnduri.
Trebuie s plec undeva. Cu Cel-fr-Miros.
Neaprat clare? Nu mi-a dat timp s-i
rspund. I-am simit iritarea. Ateapt-m.
Ajung imediat.
Ochi ntunecai, nu, nu veni la mine. Stai cu
biatul. M napoiez curnd.
Dar a plecat i gndul mi-a rmas fr
rspuns. L-am cutat, dar am dat numai peste
cea. Nu voia s se certe cu mine. Nici vorb s
rmn cu Hap.
Grzile de la poart nici nu m-au luat n
seam. M-am ncruntat i m-am decis s
vorbesc despre asta cu Chade. Faptul c purtam
straie albastre nu nsemna c aveam neaprat
treab la castel. M-am dus pn la porile
grajdurilor, am desclecat i m-am oprit. Inima a
nceput s-mi bat cu putere. Dinuntru se
auzea glasul prietenos al unui brbat care nva
pe cineva s curee copitele cailor. Anii l
ngroaser, dar tot l-am recunoscut. Hands,
prietenul meu din copilrie, acum grjdar-ef la
Buckkeep, era chiar n spatele porilor deschise.
631

Mi s-a uscat gura. Ultima dat cnd m vzuse,


se uitase la mine ca la o stafie sau un demon i
fugise urlnd dup grzi. Asta fusese cu ani n
urm. ntre timp, m schimbasem mult, mi-am
zis, dar nu m puteam ncrede n nfiarea
dat de anii trecui peste mine. M-am refugiat n
Tom Badgerlock.
Hei, biete, am chemat un flcu care
trndvea pe lng grajduri. Du iapa asta
nuntru. E a Lordului Auriu, aa c ai grij s
fie tratat cum trebuie.
Da, domnule. Ne-a trimis vorb s fim cu
ochii n patru dup Tom Badgerlock i o iap
neagr i s-i neum calul imediat ce v
ntoarcei. Ne-a spus s v anunm c v
ateapt n camera lui ndat ce aprei.
Mi-a luat iapa i-a plecat fr s mai spun
altceva. Am respirat uurat, fericit c scpasem
uor de obstacolul acela. N-am fcut zece pai,
c un brbat a trecut n grab pe lng mine,
evident, cu o treab urgent de rezolvat. Nu mi-a
aruncat nicio privire. M-am uitat lung dup
Hands. Se ngrase, dar i eu. Prul negru i se
rrise n vrful capului, dar era mai des i mai
632

aspru pe minile vnjoase. A cotit n clipa


urmtoare i l-am pierdut din vedere. Am rmas
cu gura cscat n urma lui, de parc a fi fost
ntr-adevr o stafie, invizibil pentru restul lumii.
Pe urm am oftat i mi-am vzut de drum. Cu
vremea, Hands o s-l vad pe Tom Badgerlock
azi, o dat, mine a doua oar i uite-aa, cnd
o s stm fa n fa, eu voi fi fost de atta
vreme altcineva, nct nu-mi va pune la ndoial
numele i identitatea.
Am avut senzaia c viaa mea ca Fitz era ca
urmele de pantofi pe o podea prfuit, deja
mturat i clcat de alii. Nu mi-a czut bine
deloc cnd, traversnd Coridorul cel Mare, am
auzit glasul brusc poruncitor al Lordului Auriu.
Aha, iat-te, Tom Badgerlock! M scuzai,
doamnelor, a venit slujitorul meu. La revedere i
toate cele bune n absena mea!
L-am urmrit prsind un grup de doamne
nobile glgioase ca nite gaie. L-au lsat s
plece ntristate, fluturnd din evantaie i din
gene n urma lui. Una chiar a fcut botic,
dezamgit. Lordul Auriu le-a zmbit afectuos
633

tuturor, fcnd un gest languros de rmas-bun


n timp ce se ndrepta spre mine.
Gata treaba? Excelent. Acum ne vom
ncheia pregtirile i vom pleca imediat, ct
soarele e nc n naltul cerului.
A trecut ca vntul pe lng mine, iar eu l-am
urmat la distana cuvenit, dnd din cap la
poruncile privitoare la mpachetat. Cnd am
ajuns la el n camer i am nchis ua, am vzut
c rucsacurile lui burduite erau deja pregtite
pe scaun. Am auzit zvorul i m-am rsucit spre
bufon. A fcut semn cu mna spre camera mea
tocmai cnd s-a deschis ua ei i a aprut
Chade.
Iat-v, exact la timp! Regina a primit vestea
de la voi i v poruncete s plecai imediat. Nu
cred c se va liniti de tot pn cnd biatul nu
se va ntoarce la castel. Probabil c nici eu. i
muc buza de jos i apoi i se adres mai
degrab Lordului Auriu dect mie: regina a
hotrt c v va nsoi vntorul Laurel 8. Tocmai
se pregtete.
8 Dafin (n. tr.).
634

N-avem nevoie de ea! exclam iritat Lordul


Auriu. Cu ct tiu mai puini de povestea asta,
cu att mai bine.
E vntorul personal al reginei i confidenta
ei n multe privine. Familia mamei ei locuiete la
o zi de mers clare de Galeton. Susine c
cunoate bine regiunea din copilrie, cnd
mergea acolo n vizit, aa c v-ar putea fi de
ajutor. Pe lng asta, Kettricken a hotrt c va
veni cu voi. tiu prea bine c e zadarnic s o
contrazic, odat ce a hotrt un lucru.
mi amintesc i eu de asta, replic Lordul
Auriu, dar cu glasul bufonului.
Am zmbit cu colul gurii. tiam i eu ce
nseamn s tremuri n faa privirii albastre
categorice a reginei mele. M-am ntrebat cine era
Laurel i ce fcuse ca s-i ctige ncrederea. Am
simit cumva ghimpele invidiei c-mi luase
cineva locul de confident al lui Kettricken la
curte? Trecuser cincisprezece ani de cnd eu
fusesem acela. Chiar m ateptasem s nu m
nlocuiasc nimeni?
Vorbele resemnate ale Lordului Auriu mi
ntrerupser irul gndurilor.
635

Pi, atunci, aa s fie. Poate s vin, dar eu


n-am de gnd s atept dup ea. Tom, n-ai
terminat de mpachetat?
Imediat, am rspuns, pe urm mi-am adus
aminte cine sunt i-am adugat: domnule. Sunt
gata ntr-un minut. Am puine de adunat.
Excelent. Nu uita s iei vemintele de la
Scrandon, cci vreau s te mbraci cumsecade
ca s m slujeti n Galekeep.
Cum dorii, domnule, am spus i i-am lsat,
ca s merg n odaia mea.
Am pus pachetul cu haine n desaga nou pe
care am gsit-o acolo. Purta nsemnul Lordului
Auriu, fazanul. Am adugat cteva din straiele
mele vechi, pentru treburile de noapte pe care
m ateptam s le fac n Galeton. Dup aceea,
mi-am plimbat privirea prin camer. Sabia
cumprat o aveam deja asupra mea. Altceva nu
mai trebuia s mpachetez. Fr otrvuri, fr
arme mici, gndite cu viclenie, pe care s le
strecor pe unde merg. Am avut brusc senzaia
c-mi lipsete ceva, dei nu le mai purtasem cu
mine de muli ani.
636

Cnd am ieit din camer cu desagii aruncai


pe umr, Chade m opri, ridicnd mna.
nc un lucru mic, rosti el stnjenit i-mi
ntinse un sul de piele, fr s m priveasc.
Cnd l-am luat, am tiut ce conine fr s m
uit n el. peracle i alte unelte discrete de-ale
asasinilor. Lordul Auriu a ntors capul ntr-o
parte cnd am vrt sulul n desag. n trecut,
vemintele mele aveau buzunare ascunse pentru
astfel de lucruri. Speram c nu aveam s ntrzii
prea mult ca s-mi fac griji i pentru ele.
Ne-am luat rmas-bun repede i ntr-un chip
ciudat. Lordul Auriu i-a luat la revedere de la
Chade formal, de parc ar fi urmrit cine tie
cte perechi de ochi strini. Zicndu-mi c ar
trebui s-l imit, m-am nclinat aidoma unui
servitor n faa lui Chade, ns el m-a prins de
mini i m-a mbriat grbit.
i mulumesc, biete, mi opti la ureche.
Du-te degrab i adu-ni-l pe Dutiful napoi. i
nu fi ru cu el. E vina lui, dar i a mea, n
aceeai msur.
ncurajat, -am cerut i eu ceva.
637

Ai grij de biatul meu, te rog. i de Ochi


ntunecai. Nu mi-a trecut prin cap c-o s-i las
pe capul Jinnei, cu tot cu ponei i cru.
M voi ngriji s nu peasc nimic, mi
promise.
Sunt convins c mi-a citit recunotina din
priviri. M-am grbit s descui ua pentru Lordul
Auriu i s-l urmez, crndu-ne calabalcul, n
timp ce el traversa castelul. Mult lume i-a
strigat rmas-bun, iar el a rspuns afabil, dar
grbit.
Dac Lordul Auriu a sperat sincer s-o lase pe
Laurel n urm, atunci trebuie s fi fost foarte
dezamgit. Ea sttea n poarta grajdului, innd
toi caii notri i ateptndu-ne ct se poate de
nerbdtoare. I-am dat ntre douzeci i cinci i
treizeci de ani. Bine cldit, asemenea lui
Kettricken, cu oase lungi i musculoas, dar
silueta ei i pstrase feminitatea. Nu era din
Buck, cci femeile noastre sunt scunde i
brunete, iar ea nu era niciuna, nici alta. Nu era
nici blond, ca regina, ns avea ochi albatri.
Prul castaniu, cu uvie deschise la culoare, era
decolorat, aproape alb, la tmple. Soarele i
638

armise faa i minile. Avea nas subire i


drept, deasupra gurii cu trsturi clare i a
brbiei ferme. Purta costum de vntor, din
piele, iar calul ei era din rasa celor mici i
vnjoi, care opie ca un terier peste orice
obstacol i trec iute ca nevstuica prin cele mai
nclcite tufiuri, un clu castrat, cu ochi vioi,
ca pasul. Fata i adunase lucrurile ntr-un sul
prins n spatele eii. Apropiindu-ne, Malta nl
capul i nechez vesel spre stpnul ei. Iapa mea
neagr sttea i privea plictisit. Era ciudat de
umilitor.
Vntorul Laurel. Gata de plecare, din cte
vd, o salut Lordul Auriu pe nsoitoarea
noastr.
Da, domnule. Atept s fii gata i
dumneavoastr.
Se uitar amndoi la mine. Amintindu-mi
brusc c eram slujitorul Lordului Auriu, am luat
friele Maltei de la Laurel i am inut-o ca s
urce lordul n a. Am fixat desagile noastre pe
iapa mea, care nu s-a artat deloc ncntat.
Cnd am luat i friele ei de la Laurel, femeia
mi-a zmbit i mi-a ntins mna.
639

Laurel, din familia Downs, de lng Pitbank.


Sunt vntorul Maiestii Sale.
Tom Badgerlock. Servitorul Lordului Auriu,
am spus, aplecndu-m peste mna ei.
Bufonul i pusese deja calul n micare,
artnd un dispre nobil fa de treburile
servitorilor. Noi am nclecat degrab i am
pornit dup el.
Familia ta de unde se trage, Tom?
Hm De lng Forge. Prul Bramble.
Aa-i ziceam, Hap i cu mine, prului din
apropierea colibei noastre. Dac avea alt nume,
eu nu-l auzisem niciodat. Dar rspunsul meu
improvizat se pare c-o mulumise pe Laurel. Iapa
m enerva tot trgnd de zbal i vrnd s
grbeasc ritmul. Se vedea bine c nu era
nvat s mearg n ritmul altui cal. Avea i
pasul mai lung dect al Maltei. Am inut-o la
locul ei, dar a fost o btlie continu ntre
voinele noastre.
Laurel m privi comptimitoare.
Cal nou?

640

O am de nicio zi. A-i descoperi firea ntr-o


cltorie nu-i cea mai bun cale de-a m nva
cu ea.
mi zmbi larg.
Nu, dar e cea mai rapid. Pe lng asta, ai
de ales?
Am prsit castelul pe poarta de la apus. n
copilrie, la Buckkeep, poarta aceea fusese
pzit tot timpul, iar crarea care pornea de la
ea nu fusese folosit dect de turmele de capre.
Acum era deschis, strjuit de grzile care
stteau n ghereta lor. Am ieit fr s fim oprii
i ne-am pomenit pe un drum circulat, care
traversa
dealurile
din
spatele
castelului
Buckkeep, nainte de a se undui n jos, spre ru.
Poriunile cele mai abrupte ale vechii crri
fuseser redirecionate, iar crarea, lrgit.
Urmele mi spuneau c pe ea circulau crue i,
pe msur ce ne ducea n jos, la ru, am
ntrezrit frnturi de chei i acoperiuri de
depozite. Eram nc ocat cnd am dat cu ochii
de csue dincolo de copaci.
nainte nu locuia nimeni aici, am spus.
641

Mi-am mucat limba nainte de a aduga c


prinului Verity i plcea s vneze pe dealurile
acelea. M ndoiam c mai exista cine tie ce
vnat pe-acolo. Copacii fuseser tiai, ca s fac
loc unor mici grdini de legume. Pe punile
presrate cu tufiuri pteau mgari i ponei.
Laurel ncuviin din cap la remarca mea
surprins, dar adug:
nseamn c n-ai mai fost pe-aici de cnd sa terminat Rzboiul Corbiilor Roii. Toate astea
au aprut n ultimii zece ani. Cnd a luat avnt
negoul, mai mult lume a vrut s locuiasc
lng Buckkeep, dar s nu fie departe de castel,
n caz c se reiau raidurile.
N-am tiut ce rspuns s dau vorbelor ei de
bun-sim, ns partea nou de ora nc m
mira. n timp ce ne apropiam de docuri, am
vzut chiar i o tavern i o hal de nchiriat
pentru riverani. Am trecut pe lng un ir de
magazii aezate cu faa la docuri. Cruele trase
de mgari preau s fie mijlocul de transport
preferat. Ambarcaiuni cu botul turtit erau legate
la docuri, iar de pe ele se descrca marf adus
din Farrow i din Tilth. Am trecut pe lng alt
642

tavern i cteva pensiuni din cele agreate de


marinari. Drumul urma rul n amonte. Uneori
era lat i nisipos; alteori, buteni fuseser
aezai astfel nct s formeze un fel de puni
peste poriunile mocirloase. Caii celorlali nu
preau s ia n seam schimbrile, dar neagra
mea ncetinea ritmul i-i lsa urechile pe spate
ori de cte ori traversam cte-o punte. Nu-i
plcea zgomotul scos de copitele ei pe lemn. I-am
pus mna pe greabn i mi-am ntins Harul spre
ea, oferindu-i alinare. A ntors capul i-a dat un
ochi peste cap ctre mine, dar a rmas la fel de
distant. Probabil c ar fi refuzat s mearg mai
departe dac n-ar fi fost ceilali doi cai pe care
s-i urmeze. mi era limpede c o interesa mult
mai mult rasa ei dect tovria pe care i-o
ofeream eu.
Am cltinat din cap la diferena dintre ea i
caii simpatici din grajdurile lui Burrich i m-am
ntrebat dac Harul lui era motivul ei. Ori de
cte ori o iap fta un mnz, Burrich sttea
lng ea, iar mnzul cunotea atingerea lui
aproape odat cu atingerea mamei care l lingea.
S fi fost numai prezena timpurie a omului cea
643

care fcea animalele att de ngduitoare sau s


fi fost Harul lui, nbuit, dar tot prezent, care le
fcea att de receptive la mine?
Soarele dup-amiezii ne nclzea puternic, iar
cldura se rsfrngea de pe suprafaa ntins i
scnteietoare a rului. Bocnitul copitelor era un
acompaniament plcut pentru gndurile mele.
Burrich vzuse n Har o magie neagr i
inferioar, tentaia de a ngdui animalului din
mine s m copleeasc. tiina de rnd i
susinea prerea, ba i-o i completa. Harul era
unealta rului, o magie ruinoas, care ducea la
degradarea i ticloirea celor care-o practicau.
Moartea i cioprirea erau singurele leacuri
recunoscute mpotriva lui. Dintr-odat, nu m-am
mai simit att de linitit n privina absenei lui
Dutiful. Da, biatul nu fusese rpit. Dar, dei l
gsisem cu ajutorul Meteugului meu, Harul
era, fr ndoial, acela pe care l ntrebuina
biatul cnd ieea noaptea la vnat. Dac se
trda n faa cuiva, putea fi ucis. Poate c nici
condiia lui de prin n-ar fi fost suficient ca s-l
fereasc de o asemenea soart. La urma urmei,
644

Harul m aruncase pe mine din graiile ducilor


direct n temnia lui Regal.
Nu era de mirare c Burrich renunase s-l
mai foloseasc. Nu era de mirare c m
ameninase att de des cu btaia. Totui, eu nu
regretam
c-l
aveam.
Blestem
sau
binecuvntare, mi salvase viaa mai des dect
mi-o pusese n primejdie. i nu m puteam
abine s cred c senzaia mea intens c sunt
nrudit cu toate vieuitoarele mi nfrumusea
zilele. Am inspirat adnc i mi-am lsat Harul s
absoarb cu pruden ziua din jurul meu. I-am
simit mai intens pe Malta i calul vntorului,
aa cum i ei m-au simit mai intens pe mine.
Am simit-o i pe Laurel, nu ca pe clreaa de
lng mine, ci ca pe o fiin mare i voinic.
Lordul Auriu era la fel de imperceptibil Harului
meu ca bufonul. i, dei se ndeprta de el ncet,
ca unduirea apei, mie taina lui mi era
cunoscut. Psrile din copaci erau licriri de
via printre frunze. Din arborii mai nali pe
lng care treceam m copleea o revrsare vie.
nea din ei viaa, nu aa cum o contientiza
un animal, ns tot via se numea. Aveam
645

impresia c simul meu tactil mi depea


limitele pielii i intra n legtur cu toate
celelalte fiine vii din jur. Lumea scnteia de
via, iar eu fceam parte din mpletitura aceea
vie. S regret aceast senzaie unic? S-mi
reneg simul tactil att de intens?
Eti un tip tcut, remarc Laurel.
Am tresrit, contientizndu-i din nou
prezena ca persoan. Gndurile mi rtciser
att de departe, nct aproape c uitasem de
femeia care clrea alturi de mine. mi zmbea.
Avea pupilele de un albastru pal care se nchidea
spre marginea lor. Una din ele avea o dung
verde stranie care radia din mijlocul ei. Nu mi-a
venit n minte nicio replic, aa c am ridicat din
umeri i i-am ncuviinat spusele n tcere.
Zmbetul ei se li.
Eti de mult timp vntorul reginei? am
ntrebat, numai ca s zic i eu ceva.
Expresia i deveni gnditoare cnd socoti
numrul anilor.
De apte ani, mi rspunse linitit.

646

A, deci o cunoti bine, am dedus eu,


ntrebndu-m cte tia despre misiunea
noastr.
Destul de bine, veni replica ei, iar eu mi-am
dat seama c i ea se ntreba acelai lucru
despre mine.
Mi-am dres vocea.
Lordul Auriu merge la Galeton ca s vneze
psri. E un pasionat colecionar de pene, tii?
Nu i-am pus direct nicio ntrebare. M privi cu
coada ochiului.
Lordul Auriu are multe pasiuni, zic oamenii,
rosti ea cu glas sczut. i bani s i le ngduie
pe toate.
mi arunc nc o privire, vrnd parc s
ntrebe dac i iau aprarea stpnului meu, dar
dac a intenionat cumva s m jigneasc, eu nam bgat de seam. Continu s vorbeasc
privind n fa.
n ce m privete, cltoresc cu voi ca s
vd care-i starea vnatului pentru regina mea. i
place s prind psri toamna. Sper ca n
pdurile din Galeton s le gsim pe cele care i
plac cel mai mult.
647

Cu toii sperm asta, am ncuviinat.


mi plcea prudena ei. Aveam s ne nelegem
bine, am conchis.
l cunoti de mult pe Lordul Auriu?
Nu personal, m-am eschivat. Auzisem c e
n cutarea unui slujitor i m-am bucurat cnd
m-a recomandat o cunotin.
Deci ai mai fost servitor i alt dat.
Da, dar cam demult. n ultimii zece ani am
trit n linite, numai eu i biatul meu, care a
ajuns la vrsta uceniciei, iar asta nseamn bani
muli. Acesta e cel mai rapid mod de a-i ctiga.
i mama lui? ntreb Laurel cu dezinvoltur.
Nu mai e de muli ani, i-am rspuns, apoi,
dndu-mi seama c Hap s-ar putea duce
vreodat la castelul Buckkeep, m-am hotrt s
respect adevrul ct de mult puteam. N-am
cunoscut-o. Pe el l-am adoptat, dar l consider
propriul meu copil.
Deci nu eti nsurat?
ntrebarea m surprinse.
Nu.

648

Nici eu. mi surse scurt, vrnd parc s


spun c deja aveam multe n comun. Ce zici de
Buckkeep, i place?
Foarte mult. Am locuit n apropierea lui n
copilrie. S-a schimbat mult de atunci.
Eu sunt din Tilth. Am crescut n Branedee
Downs, dei mama era din Buck. Familia ei
locuia aproape de Galeton; cunosc bine zona,
pentru c am cutreierat-o cnd eram mic. Dar
cel mai mult am locuit lng Downs, unde tata
era vntorul Lordului Sitswell9. Tata ne-a
nvat, pe fraii mei i pe mine, ce trebuie s
tie un vntor. La moartea lui, i-a luat locul
fratele meu mai mare. Mezinul s-a ntors la
rudele mamei. Eu am rmas. Am dresat caii de
vntoare din grajdurile Lordului Sitswell. Dar
cnd regina a mers s vneze acolo cu ceata ei,
m-am oferit s-o ajut, pentru c ceata era foarte
mare. Reginei i-a plcut de mine i zmbi
mndr de atunci sunt vntorul ei.
M gndeam ce s-i mai spun, cnd Lordul
Auriu ne fcu semn s ne apropiem. Mi-am
9 Bine situat (n. Tr.).
649

ndemnat iapa s nainteze. Cnd am ajuns


lng el, lordul ne-a anunat:
Acelea au fost ultimele case pe care le-am
ntlnit. N-am vrut s zic lumea c plecm n
mare grab, dar nici nu vreau s pierdem
singurul bac din seara asta care vine de la
Lampcross. Aa c, oameni buni, acum o lum
la galop. i, Badgerlock, o s vedem dac neagra
ta e la fel de iute pe ct mi-a zis cel care mi-a
vndut-o. inei-v ct mai aproape de mine. O
s in bacul n loc pn venii i voi.
Zicnd acestea, o ndemn din clcie pe Malta
i-i ddu fru liber. Iapa att ateptase. ni
nainte, artndu-ne copitele.
Bulgr al meu o ajunge din urm oricnd!
declar Laurel i-i ddu i ea fru liber calului.
Prinde-i! i-am propus iepei mele. Am fost ocat
de reacia ei. De la pas pur i simplu a nit la
galop. Caii mai mici ne-o luaser nainte.
Azvrleau cu copitele noroi nchegat, iar Malta
conducea numai pentru c alerga pe o crare tot
mai ngust. Datorit pasului ei mare, neagra
mea i-a ajuns din urm, dar ne-am ncasat
poria de bulgri de noroi. Auzind c suntem n
650

spatele lor, ceilali cai s-au pornit s alerge mai


repede i ne-au luat-o nainte a doua oar. ns
eu simeam c neagra nu dduse tot ce avea mai
bun n ea. Putea goni mult mai repede, iar
ritmul ei mi spunea c nc nu galopase cu
iueala de care era n stare. Am ncercat s-o
nfrnez, ca s nu ne izbeasc valul de bulgri
zburtori, dar n-a luat n seam frul. n clipa n
care crarea s-a lrgit, a nvlit n fa i, din
civa pai, i-a depit pe amndoi tovarii mei.
I-am auzit ndemnndu-i caii i-am crezut c o
s ne ntreac din nou. Dar, asemenea unui
cine-lup care gonete dup miros, iapa mea a
nceput s alerge cu pai tot mai mari i-a lsat
crarea n urm. Le-am aruncat celorlali o
singur privire peste umr, ca s le vd chipurile
sclipind de provocare.
Mai repede, i-am sugerat iepei. Nu credeam c
poate alerga mai iute, dar a nit aa cum
flacra nete din lemnul uscat. Am rs de
bucurie i-am vzut-o micnd din urechi. Nu
mi-a cercetat mintea cu vreun gnd, dar am
simit o uoar sclipire aprobatoare din partea
ei. Aveam s ne nelegem de minune.
651

Am ajuns primii la Lampcross.

652

Capitolul XV
GALETON
nc de pe vremea Prinului Pestri, hituirea
celor nzestrai cu Har era acceptat n cele ase
Ducate la fel ca pedeapsa cu munca forat
pentru datornici sau btaia pentru hoi. Aa era
normal s decurg lucrurile i nimeni nu le punea
la ndoial. n anii de dup Rzboiul Corbiilor
Roii, era firesc ca purificarea s nceap cu
adevrat. Purificarea din Buck eliberase ducatul
de Piraii Corbiilor Roii i de neoamenii pe care
acetia i creaser. Oamenii cinstii voiau s
purifice
cele
ase
Ducate
de
ntinri
nepmnteti o dat pentru totdeauna. Poate c
unii se grbeau s dea pedepse pe baza unor
dovezi insuficiente. O vreme, acuzaia de a avea
Har era suficient ca s-l fac pe orice om,
vinovat sau nu, s tremure pentru viaa lui.
Pestriii au profitat de climatul acesta de
suspiciune i violen. Fr a-i dezvlui
identitatea, ddeau n vileag figurile cunoscute
653

care aveau Har, dar nu-i criticau n mod deschis


pe semenii lor mai vulnerabili. A fost prima
ncercare a celor cu Har, unii ntr-un grup, de a
folosi puterea politic. Dar nu a fost efortul unui
popor pentru a se apra mpotriva unei persecuii
nedrepte, ci tactica unei grupri duplicitare,
decise s pun mna pe putere prin orice
mijloace. Nu erau mai loiali unii altora mai mult
dect o hait de cini.
Delvin, Politica uneltirilor Pestriilor
Pn la urm, cursa mea nebun pn la
debarcader s-a dovedit zadarnic. Bacul era
acolo, legat, i aa avea s rmn, mi-a spus
cpitanul, pn cnd sosea o ncrctur de
dou crue cu sare de mare. Cnd au ajuns
Lordul Auriu i Laurel la scurt vreme dup
mine, ca s fiu sincer , cpitanul a rmas de
neclintit. Bufonul i-a oferit o sum mare ca s
plece fr ncrctur, dar cpitanul a scuturat
din cap zmbind.
Banii de la voi i primesc numai o dat i,
orict de plcut ar suna, i-a putea cheltui
numai o dat. Atept cruele la cererea lui Lady
654

Bresinga. De la ea primesc bani n fiecare


sptmn i nu voi face nimic care s-mi atrag
mnia ei. Va trebui s ateptai, bunul meu
domn, dac nu v e cu suprare.
Lordul Auriu nu era deloc mulumit, dar nu
avea ce face. Mie mi-a spus s rmn acolo cu
caii, iar el s-a dus la hanul debarcaderului, s
bea o can cu bere, ca s-i treac timpul mai
uor. Aa ne cereau rolurile, nu-i purtam pic.
Mi-am repetat lucrul sta de cteva ori. Dac
Laurel n-ar fi fost cu noi, probabil c am fi gsit
o cale s stm mpreun fr s ne dm de gol.
Ateptasem
cu
nerbdare
s
cltoresc
mpreun cu el i s petrecem momente n care
nu trebuia s ne jucm rolul de stpn i slug,
dar m-am resemnat cu ceea ce era necesar.
Totui, probabil c mi se citea regretul pe chip,
pentru c Laurel a venit la mine i m-a nsoit
cnd am dus caii pe un cmp din apropierea
debarcaderului.
S-a ntmplat ceva? m-a ntrebat.
Am privit-o oarecum mirat de tonul ei
comptimitor.
655

Mi-e dor de-un prieten vechi, i-am rspuns


cu sinceritate.
neleg. Vznd c nu mai zic nimic, adug:
ai un stpn bun. Nu s-a suprat c l-ai ntrecut
cu calul. Alii, nu puini la numr, ar fi gsit o
cale s te fac s-i par ru c i-ai nvins.
Ideea m-a ocat, nu pe mine ca Tom
Badgerlock, ci ca Fitz. Nu-mi nchipuisem
niciodat c pe bufon l-ar deranja o ntrecere
ctigat cinstit. Evident, nu-mi jucam nc bine
rolul.
Pi, cred c ai dreptate. Dar victoria a fost a
lui, n aceeai msur n care a fost a mea. El a
ales iapa. La nceput, n-am fost prea impresionat
de ea. Dar tie s alerge, iar n timp ce galopa, a
dovedit c are un curaj pe care nu-l bnuiam.
Cred c pot s-o transform ntr-un cal foarte bun.
Laurel fcu un pas napoi i-mi examin iapa.
Mi se pare un animal de ndejde. De ce te-ai
ndoit de ea?
Pi Cutam cuvinte care s nu-mi dea
Harul n vileag. Mi s-a prut c-i lipsete voina.
Unii cai vor s se fac plcui. Aa sunt Bulgr al
tu i Malta. Negrua pare s nu fie aa. Dar, pe
656

msur ce vom ajunge s ne cunoatem mai


bine, poate c se va schimba.
Negrua? Aa o cheam?
Am ridicat din umeri zmbind.
Cred c da. Nu i-am dat un nume, dar, da,
cred c aa i-am spus pn acum.
Laurel m privi piezi.
E puin mai bine dect Neagra sau
Reginua.
Am rs la dezaprobarea ei mascat.
tiu la ce te referi. Poate c o s-mi arate c
merit un nume mai potrivit pentru ea, dar
deocamdat rmne Negrua.
O vreme, am mers n tcere. Laurel arunca
ntruna priviri la drumurile care duceau la
debarcader.
A vrea s vin odat cruele alea. Nu se
vede nici urm de ele.
Terenul e foarte schimbtor aici. Ar putea s
apar oricnd ntr-un vrf de deal.
Sper. Mi-a dori s pornim odat la drum.
Speram s ajungem la Galeton nainte de-a se
ntuneca. A vrea s urc pe dealuri i s le
cercetez ct de curnd.
657

Caui vnat pentru regin.


Da. i ntoarse privirea de la mine. Apoi, ca
pentru a se asigura c am neles clar c nu-i
trda stpna, mi vorbi pe leau:
Regina Kettricken mi-a spus c i tu, i Lordul
Auriu suntei demni de ncredere. C nu trebuie
s ascund nimic de voi.
Am aprobat-o cu o nclinare a capului.
ncrederea reginei n mine m onoreaz.
De ce?
De ce? Eram uimit. Pi, o doamn mare s
aib atta ncredere ntr-unul ca mine
E incredibil. Mai ales c ai venit la castelul
Buckkeep numai de cteva zile.
M pironi cu privirea.
Kettricken i alesese bine confidenta, ns
tocmai inteligena confidentei putea fi o
ameninare pentru mine. Mi-am lins buzele,
chibzuind la un rspuns. M-am hotrt s-i
spun o mic parte din adevr. Aa era cel mai
uor, ca s nu m ncurc n conversaiile
viitoare.

658

O cunosc de mult pe regina Kettricken. Am


slujit-o n tain de cteva ori, pe vremea
Rzboiului Corbiilor Roii.
Atunci pentru ea ai venit la Buckkeep, nu
pentru Lordul Auriu?
Ca s fiu cinstit, am venit pentru mine.
Se ls linitea. Ne-am condus caii la ap i iam lsat s se adape. Negrua nu se feri de ap,
ci intr n ea curajoas i bu cu sete. M-am
ntrebat cum va reaciona cnd va fi s-o urc pe
bac. Ea era mare, rul era lat. Dac se apuca smi dea btaie de cap, traversarea putea fi foarte
neplcut pentru mine. Am umezit un col de
batist i m-am ters pe fa.
Crezi c prinul a fugit, pur i simplu?
Am lsat batista jos ca s m holbez la ea.
Femeia asta chiar nu tia s-o ia pe ocolite. Nu-i
mut privirea de la mine.
Nu tiu, i-am rspuns i eu la fel de direct.
Bnuiesc c mai degrab a fost ademenit dect
luat cu fora. Dar cred c au fost i alii implicai
n plecarea lui.
Mi-am mucat limba i m-am mustrat c
vorbisem fr s gndesc. Cum aveam s-mi
659

dovedesc prerea? Dezvluindu-i c aveam Har?


Mai bine s ascult dect s vorbesc.
Atunci am putea fi mpiedicai s-l
recuperm.
Tot ce se poate.
De ce crezi c l-au ademenit?
A, nu tiu.
ncepeam s-mi pierd hazul i o tiam. Laurel
m pironi cu privirea.
i eu cred c a fost ademenit, dac nu
cumva rpit de-a dreptul. Bnuiesc c cei care lau luat nu sunt de acord cu planul reginei de a-l
nsura cu o narcesc din Insulele Strine.
ntoarse capul, apoi adug: Nici eu nu sunt.
Cuvintele ei m puser pe gnduri. Era primul
indiciu c devotamentul ei fa de regin nu era
de neclintit. Mi-am adus aminte imediat de toat
nvtura primit de la Chade, ncercnd s-mi
dau seama ct de departe mergea diferena de
preri dintre ele. Era Laurel implicat n
dispariia prinului?
Nu sunt sigur c sunt de acord nici eu, am
rostit, invitnd-o s spun mai multe.
660

Prinul e prea tnr ca s fie logodit cu


oricine, zise ea fr nconjur. Nu sunt convins
c Insulele Strine sunt cei mai buni aliai ai
notri, cu att mai puin c ne vor rmne aliai.
Cum ar putea s-o fac? Nu sunt dect nite
orae-stat mprtiate de-a lungul coastei, pe un
trm nerodnic. Niciun lord nu e stpn acolo,
se cioroviesc toi ntruna. Dac ne aliem cu ei, e
la fel de sigur c ne vor atrage ntr-unul din
rzboaiele lor, pe ct de sigur e c vom trage
foloase de pe urma negoului cu ei.
Eram ocat. Era limpede c se gndise la
problema asta ndelung i cu o profunzime de
care nu credeam c e capabil o femeie-vntor.
Atunci ce-ai vrea s se ntmple?
Dac ar fi hotrrea mea i tiu bine c nu
este , l-a mai lsa o vreme pe prin, ca pe-o
rezerv, ca s zic aa, pn cnd a fi sigur ce
se ntmpl nu doar n Insulele Strine, ci i n
Chalced, Bingtown i n inuturile aflate dincolo
de ele. Pe-acolo circul zvonuri de rzboi i alte
poveti ciudate. Cic au fost vzui dragoni. Nu
c a crede tot ce aud, dar dragonii chiar au
venit n cele ase Ducate n timpul Rzboiului
661

Corbiilor Roii. Am auzit povetile acelea prea


des ca s le ignor. Poate c sunt atrai de rzboi
i de prada pe care le-o ofer.
Ca s-o lmuresc cum sttuser lucrurile n
realitate, mi-ar fi trebuit ore ntregi.
Atunci l-ai nsura pe prinul nostru cu o
nobil din Chalced sau cu o fat de negustor din
Bingtown?
Poate c ar fi mai bine pentru el s se
nsoare n cele ase Ducate. Sunt unii care
bodognesc fiindc regina nu-i de-a noastr i c
a doua generaie de venetici n-ar fi un lucru
bun.
i eti de acord?
Laurel se uit la mine.
Uii c sunt vntorul reginei? Mai bine o
strin ca ea, dect una din nobilele din Farrow
pe care a trebuit s le slujesc n trecut.
Conversaia noastr lncezi o vreme. Am
ndeprtat caii de ru, le-am scos zbalele i iam lsat s pasc. mi era foame i mie. Ca i
cum mi-ar fi citit gndurile, Laurel scoase din
desaga ei mere pentru amndoi.
662

ntotdeauna iau de mncare cu mine, mi


explic, oferindu-mi fructul. Unii dintre cei
pentru care am vnat nu se gndesc la vntorul
lor nici ct se gndesc la caii sau la cinii lor.
Mi-am mucat limba, s nu-i dau o replic n
aprarea Lordului Auriu. Mai bine s-l las pe
bufon s se prezinte cum vrea el. I-am mulumit
i-am mucat din mr. Era i acru, i dulce.
Negrua nl brusc botul.
Vrei i tu?
Iapa mic din urechi a dispre i-i vzu de
pscut.
Cteva zile fr mine i deja se nsoete cu
caii. Ar fi trebuit s-mi dau seama. Lupul i folosi
Harul brutal, fcndu-m s tresar i speriind
caii.
Ochi ntunecai! am exclamat surprins.
L-am cutat cu privirea.
Poftim?
E cinele meu. A venit dup mine deacas.
Laurel se uit la mine ca la un apucat.
Cinele tu? Unde?
663

Din fericire, lupul meu cel mare tocmai ieea


din spatele unor copaci. Gfia. Se duse direct la
ru i bu ap. Laurel se uit lung la el.
la-i un lup.
Seamn foarte bine cu un lup, am
recunoscut. Am btut din palme i-am fluierat.
Aici, Ochi ntunecai. Aici, biete.
Beau ap, idiotule. Mi-e sete. i ie i-ar fi dac
ai fi mers toat ziua pe jos, nu pe spinarea unui
cal.
Nu, m contrazise Laurel. la nu e un cine
care seamn cu un lup. E chiar un lup.
L-am adoptat de pui. Ochi ntunecai se
adpa
n
continuare.
E
un
tovar
nemaipomenit.
Lady Bresinga nu cred c va accepta un lup
n casa ei.
Ochi ntunecai ridic deodat capul, se uit
de jur mprejur, apoi, fr s-mi arunce mcar o
privire, se retrase n pdure. La noapte, mi-a
promis plecnd.
Pn la noapte voi fi trecut deja pe malul
cellalt.
i eu. Ai ncredere n mine. La noapte.
664

Negrua prinsese mirosul lupului i se uit


lung dup el. Nechez agitat. Mi-am ndreptat
ochii spre Laurel i-am descoperit c m privete
curios.
Probabil c m-am nelat. A fost, ntr-adevr,
un lup. Dar semna foarte bine cu cinele meu.
M-ai fcut s par un idiot.
N-a fost greu deloc.
S-a purtat foarte ciudat pentru un lup,
remarc Laurel. Se uita nc dup el. N-am mai
vzut lup prin prile-astea de muli ani.
I-am oferit cotorul de mr Negruei. L-a primit,
lsndu-mi palma umed i verde. Linitea
prea cea mai neleapt alegere.
Badgerlock! Vntorule! ne strig Lordul
Auriu de pe marginea drumului.
Uurat, am condus caii napoi la el. Laurel veni
dup noi. naintnd pe pajite spre bufon,
scoase un sunet aprobator. M-am rsucit spre ea
consternat. l fixa din priviri pe Lordul Auriu,
dar, la expresia mea ntrebtoare, mi arunc un
zmbet. M-am uitat i eu la el.
Contient c-l privim, bufonul parc sttea s
fie pictat. l cunoteam prea bine ca s m las
665

pclit de artificiile neglijente ale Lordului Auriu.


tia foarte bine c vntul care btea dinspre ru
se juca acum cu pletele lui blonde. i alesese
bine culorile, nuane de albastru i alb, iar
hainele veneau ca turnate pe silueta lui supl.
Arta ca o creatur a soarelui i a cerului. Chiar
i crnd mncare nvelit ntr-un ervet de
pnz alb i o can, tot reuea s arate ca un
aristocrat elegant.
i-am adus de mncat i de but, ca s nu
fii tentat s lai caii nengrijii, mi spuse,
ntinzndu-mi erveelul i cana umed. Apoi i
arunc ochii la Laurel i i oferi un surs
aprobator. Dac vntorului i-ar face plcere, a
fi bucuros s mpart masa cu el, ct vreme
ateptm blestematele alea de crue.
Laurel mi arunc o privire plin de
subnelesuri. i cerea iertare c m prsete,
dar era sigur c o asemenea ocazie era prea
rar ca s-o rateze.
Sunt convins c-mi va face plcere, Lord
Auriu, rspunse ea, nclinnd din cap.
Am luat friele lui Bulgr nainte de-a se gndi
ea s mi-o cear. Lordul i-a oferit braul, ca i
666

cnd ar fi fost o doamn. Ezitnd numai o clip,


ea i puse degetele arse de soare de mneca lui
albastru-deschis. El i le acoperi imediat cu
degetele sale lungi, frumoase. Nici nu s-au
ndeprtat bine de mine, c ncepuser deja o
conversaie despre psri, sezoane de vntoare
i psri.
Am nchis gura, cci rmsesem cu ea cscat.
Realitatea se reordona n jurul meu. Lordul
Auriu, mi-am dat eu seama brusc, era desvrit
i real, ntocmai ca bufonul. El fusese o
ciudenie lipsit de culoare, dispreuitoare i cu
limba ascuit, nclinat s trezeasc n cei ce-l
cunoteau fie afeciune deplin, fie ur i team.
Eu m numrasem printre prietenii bufonului
regelui
Shrewd
i-i
preuisem
prietenia,
considernd-o adevrata legtur care poate
exista ntre doi biei. Cei care se temuser de
iretlicurile lui usturtoare i crora le
repugnaser pielea lui palid i ochii fr
culoare
alctuiser
marea
majoritate
a
locuitorilor din castel.

667

Acum, iat c o tnr inteligent i, trebuie


s recunosc, foarte atrgtoare, preferase
compania lui n loc de a mea.
Gusturile nu se discut, i-am spus lui
Bulgr, care se uita dup stpna lui cu un aer
ndurerat.
Ce-i n ervet?
M-am gndit eu c nu te-ai dus prea departe.
Stai puin.
Am lsat caii s pasc, legndu-i de pripoane
improvizate, i m-am dus la locul unde cmpia
se ntlnea cu o pdure de rugi. Am gsit un
bolovan mare i acoperit cu muchi i am ntins
ervetul pe el. Cnd am desfcut capacul cnii,
am descoperit c coninea cidru. n ervet erau
dou plcinte cu carne.
Una pentru mine.
Ochi ntunecai n-a ieit din spatele rugilor. Iam aruncat o plcint i-am mucat imediat
dintr-a mea. Aburea nc, iar carnea i sosul
erau maronii i savuroase. Unul din avantajele
Harului e c poi purta o conversaie n timp ce
mnnci, fr s te neci.
668

Deci, cum m-ai gsit i de ce? l-am ntrebat pe


lup.
Te-am gsit aa cum a gsi o pictur de
purice. De ce? Pi, ce era s fac? Doar nu te
ateptai s rmn n Buckkeep. Cu un cotoi? Fii
serios. Destul de ru c pui tu a creatura aia. Na fi suportat s stau n acelai loc cu el.
Hap se va ngrijora cnd va vedea c lipseti.
Poate, dar m ndoiesc. Era ncntat c se
ntoarce la Buckkeep. Cu ce l-o fi ademenind
oraul, zu c nu tiu. Nu-i dect zgomot i praf,
de vnat ca lumea, nici pomeneal, i-s prea
muli oameni nghesuii ntr-un loc.
Deci ai venit dup mine numai ca s scapi de
neplceri. Nu pentru c ai fost ngrijorat sau i-a
fost dor de mine?
Dac tu i Cel-fr-Miros vnai, atunci ar trebui
s vnez cu voi. Aa e logic. Hap e biat bun, dar
nu-i un vntor grozav. Mai bine s rmn n
siguran la ora.
Dar noi mergem clare i, dragul meu prieten,
nu mai eti aa de iute de picior i nici nu mai ai

669

rezistena unui lup tnr. Mai bine ntoarce-te la


Buckkeep i pzete-l pe biat.
Sau ai putea s sapi o groap i s m ngropi
chiar aici.
Poftim?! am exclamat, ocat de amrciunea
lui. M-am necat cu cidru.
Frioare, nu te purta cu mine ca i cum a fi
mort sau pe moarte. Dac aa m vezi, atunci
chiar a prefera s fiu mort. Nu m lai s triesc
astzi, dei te temi tot timpul c voi muri mine.
Temerile tale mi strng sufletul ca o ghear rece
i nu m las s m bucur de cldura zilei.
Lupul coborse toate barierele dintre noi, aa
cum nu mai fcuse de mult vreme. Am neles
dintr-odat ceea ce ascundeam de mine nsumi.
Reticena dintre noi din ultima vreme nu era
doar vina lui Ochi ntunecai. Pe jumtate era i
a mea, m deprtasem de el din team c n-a
putea ndura moartea lui. Eu fusesem cel care l
ndeprtase; eu fusesem cel care-i ntorsese
gndurile de la el. Totui, o parte din
sentimentele mele trecuser cumva de zidul lui
i-l rniser. Fusesem gata s-l abandonez.
Distanarea mea treptat de el fusese modul
670

meu de a m resemna cu gndul c e muritor.


Cu adevrat, nu-l mai vzusem att de plin de
via.
O vreme, m-am simit josnic i meschin. Nu
era nevoie s i-o spun i lui. mi era ruine.
Harul presupune o legtur n care multe
explicaii sunt inutile. Mi-am cerut iertare cu
glas tare.
Hap e destul de mare s-i poarte singur de
grij. De acum nainte, orice-ar fi, tu eti al meu
i eu sunt al tu.
I-am simit ncuviinarea. Aadar, ce anume
vnm?
Un biat i o pisic. Prinul Dutiful.
Aha. Biatul i pisica din visul tu. Mcar o s
tim cum arat cnd o s-i gsim.
M tulbura puin ideea c el fcea asociaii i
nelegea cu atta uurin lucruri la care eu
evitasem s chibzuiesc. Nu o dat ne mprisem
gndurile cu ceilali doi. Mi-am alungat
tulburarea.
Dar cum vei traversa rul? i cum vei reui s
ii ritmul cu caii?
671

Nu te preocupa de asta, frioare. i nu m


trda holbndu-te cu gura cscat.
Mi-am dat seama c-l distra s m lase fr
rspuns la ntrebri, aa c nu l-am mai ciclit.
Am terminat de mncat i m-am proptit cu
spatele de bolovanul care-mi servise i de mas.
Absorbise cldura zilei. Nu prea dormisem n
ultimul timp i-mi simeam pleoapele grele.
Trage-un pui de somn. Pzesc eu caii.
Mulumesc. Era o adevrat uurare s nchid
ochii i s adorm fr griji. M pzea lupul meu.
Legtura strns dintre noi se revrsa iari
nestingherit de la unul la cellalt. Mi-a adus
mai mult linite n suflet dect un stomac plin
i-o raz de soare.
Vin.
Am deschis ochii. Caii pteau linitii, dar
umbrele lor se alungiser pe pajite. Lordul
Auriu i Laurel stteau la marginea cmpiei. Am
ridicat braul ca s le-art c i-am vzut, pe
urm m-am sculat n picioare fr niciun chef.
Dormisem cu spatele ntr-o poziie incomod,
dar tot m-a fi culcat la loc. Mai trziu, mi-am
672

promis. Am desluit cruele apropiindu-se de


rampa bacului.
i Bulgr, i Malta au venit cnd i-am fluierat.
Numai Negrua s-a dus la captul irului de
pripoane i a trebuit s-o aduc napoi. Odat ceam luat-o de fru, mi-a cedat i-a venit cu mine,
de parc niciodat n-ar fi avut altceva n gnd.
Cnd am zrit dou perechi de picioare de lup
cenuiu sub o cru, am ntors capul.
Bacul era un vas lat i neted, din buteni, legat
cu o funie groas de fiecare mal. Perechi de cai l
trgeau nainte i napoi, dar am vzut i brbai
cu prjini. Au ncrcat mai nti cruele lui
Lady Bresinga, apoi pasagerii i caii lor. Eu am
fost ultimul care s-a urcat pe bac. Negrua n-a
vrut cu niciun chip. Pn la urm, cred c a
urcat numai ca s fie n tovria celorlali cai,
nu pentru c a fi ncercat eu s-o conving i s-o
laud. Bacul s-a ndeprtat de doc i i-a nceput
traversarea anevoioas a rului Buck. Apa uda
glgind marginea platformei ncrcate.
Se ntunecase de-a binelea cnd am ajuns pe
malul de nord al rului Buck. Am fost primii
care au cobort, dar pe urm am ateptat s fie
673

date jos i cruele. Lordul Auriu hotrse c, n


loc s stm peste noapte la han, aveam s
urmm cruele la conacul lui Lady Bresinga din
Galeton. Cruaii cunoteau drumul ca-n
palm. Au aprins felinare i le-au agat de
scndurile laterale ale atelajelor, aa c ne-a fost
destul de uor s-i urmm.
Deasupra noastr strlucea o lun plin. Dei
ne aflam mult n spatele lor, praful ridicat de
crue mi se lipea de piele. Eram mult mai obosit
dect m ateptasem. M durea spatele, mai ales
n zona vechii cicatrice lsate de sgeat.
Tnjeam dup o conversaie cu bufonul, ca smi aduc aminte de tnrul zdravn i sntos
care fusesem cndva. Dar, mi-am reamintit, nici
Fitz, nici bufonul nu erau de fa, doar Lordul
Auriu i servitorul lui, Badgerlock. Cu ct mi
intra n cap asta mai repede, cu att avea s fie
mai bine pentru amndoi. Laurel i lordul
purtau o discuie calm. Pe ea o flata atenia lui
i nu ncerca s-i ascund plcerea pe care o
simea. Nu m-au exclus din ea, totui, m-a fi
simit stnjenit s iau parte la ea.
674

ntr-un sfrit, am ajuns la Galeton. Urcasem


i coborsem mai multe dealuri i traversasem
vile strjuite de stejari dintre ele. Cnd am
ajuns pe un alt vrf de deal, am zrit luminile
unui orel sclipind la poale. Galeton era
orientat spre un afluent al rului Buck, Rul
Cornului, un curs de ap prea ngust ca s
navigheze pe el ambarcaiuni mai mari.
Majoritatea mrfurilor aduse la Galeton erau
transportate cu crua n ultima parte a
drumului. Rul Cornului asigura apa pentru vite
i ogoare i petii pentru cei ce locuiau la malul
lui. Conacul Bresinga se afla pe o mic
ridictur care ddea spre orel. Pe ntuneric,
era imposibil s vezi pe ce suprafa se ntindea,
dar distana dintre ferestrele luminate m-a
convins c era foarte mare. Cruele au intrat pe
poarta construit ntr-un zid lung de piatr, iar
noi am mers dup ele fr s ne ntrebe nimeni
nimic. Cnd cruaii au oprit n curtea pentru
crue de lng conac, au venit n ntmpinarea
lor brbai cu tore. Am sesizat absena cinilor
care s ne latre i mi s-a prut ciudat. Lordul
Auriu ne-a condus, pe mine i pe Laurel, la
675

intrarea principal a conacului. Nici n-am


desclecat bine, c s-a i deschis ua i ne-au
ieit n ntmpinare un val de servitori.
Eram ateptai. Un mesager plecat cu bacul de
diminea ne anunase sosirea. Lady Bresinga
nsi ne-a salutat i ne-a urat bun venit n casa
ei. Servitorii ne-au luat caii i ne-au crat
desagile, n timp ce i-am urmat pe Lordul Auriu
i pe vntorul reginei n sala spaioas de la
intrarea n conacul Bresinga. Cldirea era
construit din lemn de stejar i piatr de ru.
Buteni groi i lucrri din piatr masiv
impresionau ochiul, fcnd ca oamenii care
umpleau sala s par nite pitici.
Lordul Auriu era n centrul ateniei. Lady
Bresinga l luase de bra n semn de bun venit.
Scund i ndesat, femeia l privea aprobator n
timp ce discutau. Cnd zmbea fcea riduri la
coada ochilor, iar buza de sus i se ntindea
strns deasupra dinilor. Biatul deirat care
sttea lng ea probabil c era Civil Bresinga.
Era mai nalt dect Hap, dar cam de vrsta lui,
i-i purta prul negru pieptnat pe spate,
subliniindu-i linia pronunat a prului n
676

form de V din mijlocul frunii. M-a privit ciudat,


n trecere, apoi i-a ndreptat din nou atenia
spre mama sa i Lordul Auriu. Mi s-a nfiorat
uor pielea. Harul. Cineva din jur avea Snge
Strvechi i-l ascundea cu pricepere desvrit.
I-am trimis lupului un gnd de avertizare. Fii
discret. A reacionat mai subtil dect mireasma
florilor de noapte n zori, dar eu tot am vzut-o
pe Lady Bresinga ntorcnd uor capul, parc
vrnd s aud un sunet ndeprtat. Era prea
devreme ca s fiu sigur, dar am simit c
bnuielile mele i ale lui Chade erau ntemeiate.
Vntorul reginei avea propriul cerc de
admiratori care voiau s-i intre n graii.
Vntorul Bresinga era deja lng Laurel,
spunndu-i c, imediat ce se va scula a doua zi
diminea, lui i va face mare plcere s-i arate
dealurile cele mai bune pentru vntoarea de
psri. Ajutoarele lui i stteau n preajm,
alerte. Mai trziu, avea s-o nsoeasc la o cin
trzie, cu Lady Bresinga i Lordul Auriu. Cnd sa pus la cale vntoarea, cei doi se puteau
atepta s mnnce i s bea vin cu mai-marii
lor.
677

n agitaia sosirii, mi-e nu mi s-a dat prea


mult atenie. Am stat i-am ateptat porunci,
ca o slug bun ce eram. O servitoare a venit la
mine n grab.
O s-i art camerele pregtite pentru
Lordul Auriu, ca s le aranjezi dup gustul lui.
Va dori s fac o baie?
Fr ndoial, i-am rspuns tinerei,
urmnd-o. i o gustare uoar n camer.
Uneori i se face foame noaptea.
Asta era o improvizaie de-a mea, ca s m
asigur c n-aveam s rmn flmnd. Era de
ateptat s m ngrijesc mai nti de stpnul
meu i numai dup aceea de mine.
Pentru vizita sa, Lordului Auriu i se pregtise o
camer mare ct toat coliba mea, dominat de
un pat imens, cu saltele din pene i perne
umflate. Buchete uriae de trandafiri decorau
ncperea, iar o adevrat colecie de lumnri
din cear ddeau i lumin, i un parfum suav.
La lumina zilei, din camer se vedeau rul i
valea, dar peste noapte se trgeau obloanele. Am
deschis o fereastr ca s aerisesc, apoi am
asigurat-o pe servitoare c pot despacheta
678

singur hainele stpnului meu, dac ea se ocup


de apa pentru baie. O anticamer mi era
destinat mie. Dei mic, era mai bine mobilat
dect orice camer de servitor pe care o vzusem
pn atunci.
Despachetatul hainelor Lordului Auriu mi-a
luat mai mult dect m ateptasem. M-am mirat
de cte reuise s mpacheteze. Am scos din
desagile ndesate nu numai haine i bocanci, dar
i bijuterii, parfumuri, earfe, piepteni i perii.
Le-am aezat ct de bine am tiut. Mi l-am
amintit pe Charim, servitorul i valetul prinului
Verity. Din perspectiva lui, altfel se vedeau toate.
Omul acela bun fusese ntotdeauna prezent i
ntotdeauna avea ceva de fcut pentru confortul
lui Verity. Discret, dar oricnd gata s
ndeplineasc porunca stpnului. Am ncercat
s m gndesc la ce-ar face n locul meu.
Am aprins un foc mic, ca s nu-i fie frig
stpnului dup baie. Am aranjat patul Lordului
Auriu i i-am pus cmaa de noapte peste
aternut. Apoi, zmbind afectat, m-am retras n
camera mea, ntrebndu-m ce-ar fi zis bufonul
de toate astea.
679

Crezusem c despachetatul lucrurilor mele


avea s mearg mai repede. i a mers, pn
cnd am ajuns la pachetul cu haine de la croitor.
Am desfcut aa, iar hainele s-au revrsat din
ambalaj ca o floare care se deschide. Bufonul nu
respectase promisiunea Lordului Auriu de-a m
ine prost mbrcat. Nu mai avusesem niciodat
veminte de asemenea calitate: albastre, de
culoarea servitorilor, dar mai bine croite dect
cele pe care le purtam acum i dintr-o pnz mai
fin. Dou cmi albe ca laptele erau mai
elegante dect straiele oricrui alt servitor. Am
gsit o tunic de un albastru intens, cu
pantaloni mulai nchii la culoare, cu dung
cenuie, i nc o tunic verde-nchis. Mi-am
apropiat-o de corp. Poala ei mai c-mi atingea
genunchii. Era mai lung dect m obinuisem
eu i brodat generos cu galben. Ali pantaloni
mulai, tot galbeni. Am cltinat din cap. Tunica
se strngea cu o curea de piele lat. Pe pieptul ei
fusese brodat fazanul, emblema Lordului Auriu.
Mi-am dat ochii peste cap cnd m-am vzut n
oglind. Alegndu-mi hainele, bufonul se
exprimase pe sine. ndatoritor, le-am pus
680

deoparte. Fr ndoial, avea s gseasc n


curnd un pretext ca s m oblige s le port.
N-am terminat bine de despachetat, c am i
auzit pai pe coridor. O btaie n u m-a
anunat c sosise cada pentru Lordul Auriu. Au
adus-o nuntru doi biei, urmai de nc trei,
care crau glei cu ap fierbinte i rece. Eu
urma s amestec apa dup preferinele Lordului
Auriu. A mai venit un biat cu uleiuri
parfumate, din care lordul s-i aleag aroma
dorit, i nc unul, cu un teanc de prosoape.
Doi brbai au adus paravanele pictate care
aveau s-l fereasc de curent ct se mbia. Nam tiut niciodat s apreciez prea bine starea
social a oamenilor, dar, i aa, tot mi-am dat
seama c Lordul Auriu avea un rang nalt. O
asemenea primire se fcea mai degrab regilor,
nu unui nobil fr pmnt, de origine dubioas.
Evident, era mult mai popular la curte dect mi
imaginasem eu. M-a ntristat faptul c n-am
neles lucrul sta mai repede.
tiam cine este. tiam i cine fusese, mai bine
dect oricare dintre admiratorii lui. Pentru mine,
nu era nobilul exotic i fabulos de bogat, dintr681

un neam jamaillean ndeprtat. Pentru mine, era


bufonul care juca o fars elaborat i m
ateptam, din clip n clip, s termine cu
jongleriile i s-i cad la pmnt i s i se
risipeasc toate iluziile. Dar nu m atepta
niciun fel de revelaie. Lordul Auriu era la fel de
real pe ct fusese bufonul pentru mine. Am stat
aa cteva momente, ocat, nemicai, chibzuind
la gndul acela lmuritor. Lordul Auriu era la fel
de real ca bufonul. Aadar, i bufonul fusese la
fel de real ca Lordul Auriu.
Cine era brbatul acesta pe care l tiam de-o
via?
O umbr de prezen, mai degrab un miros
dect un gnd, m-a atras la fereastr. M-am
uitat nu spre ru, ci spre tufiuri. Mintea lui
Ochi ntunecai s-a frecat uor de a mea,
prevenindu-m s in sub control legtura
noastr prin Har. O pereche de ochi ptrunztori
s-au ridicat spre ai mei. Pisic, mi-a confirmat
atingerea uoar a lupului, nainte de a apuca
eu s ntreb. Miroase a urin de pisic la colurile
grajdului i pe sub tufele din spatele lui. Rahat de
682

pisic ngropat n grdina de trandafiri. Pisici


peste tot.
Mai mult de una? Dutiful a primit cadou pisica
de la familia asta. Poate c le in i le cresc ca
animale de vntoare.
Mai mult ca sigur. Putoarea lor se simte
pretutindeni. M tulbur. Nu vreau s dau peste
vreuna. Tot ce tiu despre ele am aflat n dupamiaza asta, cnd Hap a propus s m
mprietenesc cu una. N-am fcut dect s-mi art
botul la u, blnosul la portocaliu s-a npustit
la mine cu ghearele i m-a scuipat.
Nici eu nu tiu mai multe despre ele dect tine.
Burrich nu inea pisici n grajd.
A fost mai nelept dect l-am crezut noi.
O u se nchise fr zgomot n spatele meu.
M-am rsucit, dar nu era dect Lordul Auriu.
Bufon sau lord, era unul dintre puinii oameni
din lume care m puteau lua prin surprindere.
Mi-am amintit cine sunt, mi-am ndreptat
spatele i m-am nclinat n faa lui.
Stpne, m-am ocupat s-i fie aranjate
lucrurile. Baia te ateapt.
683

Bun treab, Badgerlock. i aerul nopii e


nviortor. E frumoas privelitea?
Superb, domnule. De la fereastr se vede
bine valea rului. i noaptea e minunat, cu
lun plin, care-i va face s urle pe muli lupi.
Serios?
Merse iute la geam i se uit n jos, la Ochi
ntunecai. Zmbetul care-i lumin faa fu
sincer. Inspir adnc, satisfcut, de parc ar fi
savurat aerul.
ntr-adevr, o noapte minunat. Fr
ndoial c multe vieuitoare nocturne au pornit
la vntoare. Sper ca vntoarea noastr de
mine s fie la fel de spornic precum a lor sub
lumina lunii.
Mare pcat, da, foarte mare, c trebuie s
atept cu vnatul pn mine. n seara asta sunt
invitat la o cin trzie cu Lady Bresinga i cu fiul
ei, Civil. Dar mi-au dat puin timp ca s m
nviorez. Bineneles, te vei ocupa de mine la
cin.
Desigur, stpne, am rspuns cu inima
ndoit.
684

Sperasem s m strecor pe fereastr i s merg


n recunoatere cu Ochi ntunecai.
Nu-i o treab pe care s n-o pot face mai bine de
unul singur. O s adulmec i-o s trag o rait peafar. Tu s faci la fel nuntru. Cu ct terminm
mai repede cu misiunea asta, cu att ne
ntoarcem mai repede acas.
Ai dreptate, am ncuviinat, dar m-a pus pe
gnduri junghiul care mi-a sgetat inima la
gndul ntoarcerii acas. Nu voiam s plec din
Buckkeep i s-mi reiau traiul ct de curnd
posibil? Sau ncepea s-mi plac rolul de
servitor al unui filfizon bogat? m-am ntrebat
sarcastic.
L-am dezbrcat de caftan pe Lordul Auriu i iam scos bocancii. Aa cum vzusem la Charim
de attea ori, fr s fiu atent neaprat, am
periat tunica, am atrnat-o i am dat iute cu
crpa pe bocanci nainte de a-i pune jos. Cnd
Lordul Auriu mi-a ntins ncheieturile, i-am
desfcut manetele de dantel ale cmii i-am
pus podoabele sclipitoare. Bufonul s-a proptit cu
spatele de sptar.
685

Voi purta tunica mea albastr n seara asta.


i cmaa de pnz cu dungi albastre fine.
Pantaloni albastru-nchis, cred, i pantofii cu
lan de argint. Pregtete-mi-le pe toate. Pe urm
toarn apa n cad i nu te zgrci la uleiul de
trandafir. Dup aceea, aaz paravanele i lasm singur puin. A, i te rog s-i duci i ie ap
n camer i s-o foloseti. La cin voi vrea s
simt mirosul mncrii, nu pe al tu. A, i te rog
s te mbraci cu albastru-nchis. Cred c aa mi
vor iei hainele mai bine n eviden. nc ceva.
Poart i sta, dar te sftuiesc s nu-l descoperi
dect dac ai neaprat nevoie de el.
Scoase din buzunar talismanul de la Jinna i
mi-l puse n palm.
Toate acestea mi le-a spus pe un ton de bun
dispoziie sincer. Lordul Auriu era foarte
mulumit de sine, ateptnd cu nerbdare o
sear de conversaii agreabile i delicatese
culinare. Am fcut cum mi s-a poruncit, apoi mam retras recunosctor n camera mea cu ap de
splat i puin ulei cu miros de mr. n scurt
vreme l-am auzit pe Lordul Auriu blcindu-se
dup pofta inimii i fredonnd o melodie pe care
686

n-o tiam. Eu nu pot s zic c m-am blcit, dar


mi-a priit splatul. M-am grbit, tiind c lordul
urma s aib iari nevoie de serviciile mele.
M-am luptat cu tunica, descoperind c m
strngea mult mai tare dect eram eu obinuit.
De-abia am avut unde s-mi ascund uneltele de
la Chade, pe lng cuitaul pe care m
hotrsem s-l port. Sabia n-aveam cum s-o iau
cu mine la o asemenea ocazie, dar am constatat
c nu vreau s merg complet nenarmat. Harul
foarte subtil al lupului din seara aceea m-a
determinat s fiu i eu precaut. Am strns bine
cureaua tunicii i mi-am prins prul n coad de
rzboinic. Cu ajutorul uleiului cu parfum de
mr, am reuit s-mi ndrept ct de ct uviele
rebele. Mi-am dat seama c nu mai auzisem
pleoscit de ap de-o vreme i m-am dus repede
n camera Lordului Auriu.
Avei nevoie de serviciile mele, domnule?
Nici vorb.
Am sesizat o und de sarcasm n tonul
trgnat al bufonului. Iei din spatele
paravanului mbrcat, potrivindu-i dantelele de
la manete. Un mic zmbet de plcere i juc pe
687

buze cnd ridic ochii i-mi vzu expresia de


surprindere. Zmbetul i dispru brusc. O
vreme, sttu i se uit la mine cu buzele uor
ntredeschise. i scnteiar ochii. Apropiindu-se
de mine, i se citea satisfacie pe chip.
E perfect, opti. Exact cum am sperat. Vai,
Fitz, ntotdeauna mi-am zis c, dac a avea
ocazia, m-a mndri cu tine aa cum i s-ar
cuveni. Uit-te la tine.
Faptul c-mi rostise numele m oc tot att
de mult ca felul n care m prinse de umeri i
m duse n faa oglinzii imense. n prima clip,
m-am uitat numai la reflexia feei lui deasupra
umrului meu, luminat de mndrie i
satisfacie. n urmtoarea, mi-am mutat privirea
la un brbat pe care mai s nu-l recunosc.
Indicaiile pe care bufonul le dduse
croitorului trebuie s fi fost foarte amnunite.
Tunica mi venea ca turnat pe umeri i pe piept.
Albul cmii se vedea la guler i la mneci.
Albastrul tunicii era albastrul de Buck, culoarea
familiei mele, i, chiar dac acum o purtam ca
servitor, croiul tunicii era de soldat. mi fcea
umerii s par mai lai, iar abdomenul mai plat.
688

Cmaa alb contrasta cu tenul meu msliniu,


ochii i prul meu negru. M-am privit siderat.
Cicatricele mi se estompaser odat cu
scurgerea anilor tinereii. Ridurile de pe frunte i
de la coada ochilor atenuau cicatricea care-mi
traversa obrazul. Cu nasul rupt m mpcasem
demult. Dunga alb din pr se vedea mai bine
dac-mi strngeam prul n coad de rzboinic.
Brbatul care se uita la mine din oglind mi-a
amintit de Verity, dar mai mult mi-a amintit de
portretul prinului motenitor Chivalry, care
atrna nc n sala din castelul Buckkeep.
Semn cu tata, am murmurat ncntat, dar
i alarmat, n acelai timp.
Numai n ochii celor care caut asemnarea,
preciz bufonul. Numai cel ce tie destule ca s
caute dincolo de cicatricele tale ar vedea n tine
un Farseer. S tii c, de fapt, semeni cel mai
mult cu tine. Cu FitzChivalry care a existat
ntotdeauna, dar l-au ascuns nelepciunea i
subterfugiile lui Chade. Nu te-ai ntrebat
niciodat de ce straiele tale erau croite simplu,
ca din topor, ca s ari mai degrab a grjdar i
soldat dect a bastard princiar? Doamna Hasty,
689

croitoreasa, credea c aa poruncea Shrewd.


Chiar atunci cnd i se permitea s le mai
mpodobeasc sau s le in n pas cu moda,
zorzoanele i priceperea ei de croitoreas erau
cele care trebuiau s ias n eviden, ca s
distrag atenia de la tine. Dar eu, Fitz,
ntotdeauna te-am vzut aa cum ari acum. i
cum tu nu te-ai vzut niciodat.
M-am privit din nou n oglind. Cred c spun
adevrul cnd afirm c nu m-am considerat
niciodat un om mndru. Mi-au trebuit cteva
momente s accept c, dei mbtrnisem,
schimbarea mea era o maturizare, nu o
degenerare.
Nu art chiar aa de ru, am recunoscut.
Zmbetul bufonului se li.
Vai, prietene, tiu locuri n care femeile s-ar
bate cu cuitele pentru tine. Ridic o mn
subire i se frec pe brbie. Acum ns, m tem
c trebuie s m ntreb dac nu cumva am
exagerat cu fantezia. Nu vei reui s treci
neobservat. Dar poate c aa e mai bine.
Flirteaz puin cu buctresele, cine tie ce vei
afla?
690

Mi-am dat ochii peste cap la ideea lui ironic.


Ne-am privit unul pe altul n oglind.
Conacul sta n-a vzut oameni mai elegani
dect noi, conchise el. M strnse de umr, apoi
se ndrept de spate, redevenind brusc Lordul
Auriu. Badgerlock. Ua. Suntem ateptai.
Am srit s ndeplinesc porunca stpnului
meu. Ultimele momente petrecute cu bufonul m
fcuser cumva mai ngduitor cu arada
noastr. ncepea chiar s-mi trezeasc interesul.
Dac prinul Dutiful se afla n Galeton, aa cum
bnuiam, aveam s-l gsim nainte de revrsatul
zorilor. Lordul Auriu iei pe u. L-am urmat,
mergnd n stnga lui, la doi pai n spate.

691

Capitolul XVI
GHEARE
Cel mai mult au suferit de pe urma
prdciunilor Pirailor Corbiilor Roii ducatele de
coast. Averile vechi au fost decimate,
descendenele,
ntrerupte,
iar
gospodriile
mndre de altdat au ajuns nite ruine
fumegnde i grdini de buruieni. Cu toate
acestea, n urma rzboiului, aa cum nfloresc
plantele din semine primvara, dup un foc
grozav, tot aa au nflorit i averile multor nobili
mruni. Numeroase gospodrii mai umile
scpaser de raiduri. Au supravieuit turme i
recolte, iar proprietile care, mai demult,
pruser nensemnate au ajuns s fie
considerate locuri ale belugului. Pe aceste
trmuri, lorzii mai mici i doamnele lor s-au
pomenit, peste noapte, partide bune pentru
motenitorii neamurilor mai vechi, dar, deodat,
mai puin bogate. Astfel, stpnul moiilor
Bresinga de lng Galeton, vduv fiind, i-a luat
692

mireas mult mai tnr i mai bogat din familia


Earwood, din Lesser Tor10, din Buck. Earwood era
un neam de nobili vechi, care se ubrezise i ca
poziie, i ca avere. Totui, n anii Rzboiului
Corbiilor Roii, valea lui a fost ferit de raiduri,
iar el a prosperat i-a mprit recolta cu membrii
nenorocii ai moiilor Bresinga, cu care se
nvecinau. Buntatea lor a fost mult apreciat n
familia Earwood, cnd Jaglea Earwood a devenit
Lady Bresinga. Ea i-a nscut soului ei mai n
vrst un motenitor, Civil Bresinga, la scurt
vreme dup ce acesta murise de fierbineal.
Scribul Duvlen, Istoria familiei Earwood
Lordul Auriu mergea cu graia i sigurana
celor presupui a se fi nscut nobili. M-a
condus, fr s se rtceasc, ntr-o anticamer
elegant, unde l ateptau gazda i fiul ei. Laurel
era i ea acolo, mbrcat ntr-o rochie bej
simpl, cu dantel. Era absorbit ntr-o
conversaie cu vntorul familiei Bresinga.
Rochia n-o prindea la fel de bine ca tunica
10 Colina Mic (n. tr.).
693

simpl i pantalonii largi de clrie, pentru c


braele i faa ei bronzat nu se potriveau cu
dantela delicat de la guler i cu mnecile
bufante. Lady Bresinga se nzorzonase cu volane,
vemintele bogate umflndu-i bustul i oldurile.
Mai erau trei musafiri: soul, soia i fiica lor de
vreo aptesprezece ani evident, nobili locali.
Toi l ateptau pe Lordul Auriu.
La intrarea noastr, reacia lor a fost exact cea
anticipat de bufon. Lady Bresinga s-a rsucit
s-l salute, zmbind. L-a cercetat de sus pn
jos, cscnd ochii de admiraie.
Onoratul nostru musafir a sosit, anun ea.
Lordul Auriu a ntors uor capul ntr-o parte,
ascunzndu-i brbia cu un aer nevinovat, ca i
cnd n-ar fi fost contient de frumuseea lui.
Laurel se holba la el admirativ, n timp ce Lady
Bresinga l prezenta Lordului i lui Lady
Grayling11 de Cotterhills i fiicei lor, Sydel.
Numele lor nu-mi spuneau nimic, dar mi-am
adus aminte c Cotterhills era o moie mic pe
dealurile submontane din Farrow. Sydel se
11 Lipan (n. tr.).
694

mbujor i se fstci cnd Lordul Auriu i-a


fcut i ei o reveren, iar dup aceea nu i-a
mai luat ochii de la el. Privirea mamei sale s-a
oprit asupra mea. Femeia m-a cercetat pur i
simplu din cap pn-n picioare, ntr-un fel care
ar fi trebuit s-o fac s roeasc. Am ntors
capul numai ca s-o vd pe Laurel uitndu-se la
mine i zmbindu-mi nedumerit, de parc ar fi
uitat c m cunoate. Aproape c-l simeam pe
Lordul Auriu radiind de satisfacie c-i fcuse pe
ceilali s-i ntoarc toi ochii dup el.
I-a oferit braul lui Lady Bresinga, iar fiul
acesteia, Civil, a nsoit-o pe Sydel. Dup ei
veneau Lordul i Lady Grayling, apoi vntorii.
Eu i-am urmat pe mai-marii mei n sala de
ospee i m-am aezat n spatele scaunului
ocupat de Lordul Auriu. Slujba mea era i de
paznic, nu doar de servitor. Lady Bresinga mi-a
aruncat o privire ntrebtoare, dar eu nu m-am
uitat la ea. Dac i-a nchipuit c Lordul Auriu i
ofensa ospitalitatea punndu-m s-l nsoesc,
n-a scos o vorb despre asta. Tnrul Civil s-a
zgit puin la mine, apoi m-a ignorat cu o
695

ridicare din umeri, optindu-i ceva celei pe careo nsoea. Dup aceea, am fost ca invizibil.
Cred c atunci am avut cel mai straniu punct
de observaie din toat viaa mea de iscoad. Nu
stteam comod deloc. mi era foame, iar masa lui
Lady Bresinga era ncrcat cu bucate savuroase
i apetisante. Slugile care aduceau felurile de
mncare i adunau resturile treceau chiar prin
faa mea. Pe lng asta, eram obosit i m
dureau oasele dup o zi de clrit. Totui, m-am
silit s stau nemicat, fr s m foiesc, i s-mi
in ochii deschii i urechile ciulite.
La mas nu s-a vorbit dect despre vnat i
vntoare. Lordul Grayling, doamna i fiica lui
erau vntori pasionai, motiv pentru care i
fuseser invitai. Imediat s-a adus n discuie i
un subiect nrudit: vnau, dar nu cu cini, ci cu
pisici. Lordul Auriu s-a declarat novice la acest
fel de activitate i i-a implorat s-l lmureasc
asupra subiectului. Au fost de-a dreptul
ncntai s-o fac, iar conversaia s-a concentrat
n curnd pe argumente care susineau c o
anumit ras de pisici e mai priceput la psri
i pe un schimb de poveti care s ilustreze
696

abilitile diferitelor rase. Familia Bresinga


susinea cu trie o ras de pisici cu coad
scurt, felisele, n timp ce Lordul Grayling afirma
c pune oricnd prinsoare c gruparzii lui ar iei
nvingtori fie c vnau psri, fie c vnau
iepuri.
Lordul Auriu era un asculttor care nu se
zgrcea cu complimentele, punnd mereu
ntrebri i exprimndu-i mirarea i fascinaia
la rspunsurile primite. Pisicile, a aflat el pentru
amndoi, nu erau animale de vntoare
asemenea cinilor. Fiecare vntor i lua o
singur felin care mergea la vntoare pe o
pern special, prins bine n spatele eii
stpnului. Gruparzii mai mari vnau chiar i
cprioare tinere. Se bazau pe vitez cnd alergau
dup prada pe care o sufocau imediat ce-o
prindeau. Feliselor, animale mai mici, li se ddea
drumul pe pajiti sau printre tufiuri, unde-i
pndeau prada pn cnd se puteau arunca
asupra ei. Preferau s-o amoreasc dintr-o
singur lovitur cu laba sau s-i rup gtul ori
spinarea dintr-o muctur. Se obinuia, am
aflat noi, s se dea drumul feliselor ntr-un stol
697

de porumbei sau turturele, ca s vad cte


trimiteau la pmnt nainte ca psrile s-i ia
zborul. Adesea, se organizau ntreceri la care
felisele acestea cu coada tiat se luptau care s
prind mai multe psri, iar lumea punea
rmag pe favorite. Familia Bresinga se luda
c are nu mai puin de douzeci i dou de feline
de ambele rase n grajduri. Familia Grayling avea
numai gruparzi, ase la numr, dar Lady
Bresinga l-a asigurat pe Lordul Auriu c
prietenul ei deinea cele mai bune rase de
reproducere pe care le vzuse ea vreodat.
Aadar, cretei aceste pisici de vntoare?
Am auzit c trebuie s fie prinse, c nu se
nmulesc dac sunt domesticite.
Lordul Auriu i concentr atenia asupra
vntorului familiei Bresinga.
Ba da, gruparzii se nmulesc, dar numai
dac li se d voie s se bat ntre ei, fr s
intervin cineva, pentru femela creia i fac o
curte asidu. Lordul Grayling le-a asigurat un
teren mprejmuit foarte ntins, unde oamenii nu
au voie s intre. Suntem norocoi c eforturile
lui au dat roade. nainte, dup cum probabil
698

tii, gruparzii erau adui fie din Chalced, fie din


regiunea Sandsedge din Farrow, cu cheltuial
mare, bineneles. n copilria mea, erau foarte
rari pe-aici, pe la noi, dar prima oar cnd am
dat cu ochii de unul, am tiut c acela avea s
fie animalul meu de vntoare. i sper s nu par
un nfumurat cnd spun c, din moment ce
gruparzii erau att de scumpi, am fost printre
primii care s-au gndit s domesticeasc felisele
noastre native n acelai scop, al vntorii. n
Buck nu se auzise de vnatul cu felise pn
cnd unchiul meu i cu mine am prins dou.
Felisele sunt pisicile care trebuie prinse adulte,
n capcane spate n pmnt, i dresate s-i fie
tovare de vntoare.
Toate acestea le-a rostit nentrerupt vntorul
familiei Bresinga, un brbat nalt, care se apleca
n fa cnd vorbea, ca s fie ct mai
convingtor. l chema Avoin. Se vedea limpede c
era pasionat de vntoare.
Lordul Auriu l flat cu atenia lui neabtut.
Fascinant. Trebuie neaprat s aflu cum
sunt mblnzite aceste mici creaturi mortale. Nam tiut nici c sunt attea varieti de pisici de
699

vntoare. Am crezut c e o singur ras. Aa,


deci. S vedem. Mi s-a spus c animalul de
vntoare al prinului Dutiful a trebuit luat din
vizuin de pui. S neleg c e un grupard?
Avoin avu un schimb de priviri cu stpna lui,
ca i cnd i-ar fi cerut permisiunea s
vorbeasc.
Aaa, pi, s vedei. Pisica prinului nu e nici
felis, nici grupard. E un animal mai rar, care
nu aparine niciuneia dintre cele dou varieti.
Cei mai muli o numesc pisica-ptat. Urc mult
mai sus n muni dect pisicile noastre i se tie
c vneaz i n copaci, i pe pmnt.
Avoin vorbea acum cu ton de mare cunosctor.
Odat
ce
ncepuse
s-i
mprteasc
cunotinele, avea s-o in tot aa, pn cnd
asculttorii lui aveau s dea semne de
plictiseal.
innd cont de mrimea ei, atac vnat
mult mai mare dect ea, srind i la cprioare, i
la capre slbatice, fie urmrindu-le pn le
vlguiete,
fie
rupndu-le
gtul
dintr-o
muctur. Pe pmnt, nu are nici iueala
grupardului, nici viclenia felisei, dar le combin
700

pe amndou i are succes mpotriva animalelor


mici. Ceea ce ai auzit despre ea e adevrat.
Trebuie luat din vizuin nainte de a deschide
ochii, dac e s fie mblnzit. Chiar i atunci
poate s aib o fire nestatornic, dar cele care
sunt luate i dresate bine devin cele mai de
ncredere tovare pe care i le poate dori un
vntor. Despre ele se spune din vizuin pn
la inim. Asta nsemnnd, bineneles, c
numai cel care e destul de iret ca s-i gseasc
vizuina va reui s pun mna pe una. E mare
lucru s ai o pisic-ptat. Cnd vezi un vntor
nsoit de ea, vei ti c e un maestru la vnat.
Avoin tcu brusc. Dac i-a fcut cumva un
semn stpna lui, eu nu l-am vzut. Era deci i
vntorul implicat n felul n care pisica ajunsese
la prin?
Lordul Auriu ignor nepstor implicaiile celor
auzite.
Un cadou nepreuit pentru prinul nostru,
se entuziasm el. Dar mi-a pierit sperana de a
vna eu nsumi cu o pisic-ptat mine. Cel
puin voi avea ocazia s vd una n libertate?
701

M tem c nu, domnule, rspunse


politicoas Lady Bresinga. Ca s vedei o pisicptat la vntoare, va trebui s-l rugai pe prin
s v ia cu el la una din partidele lui. Sunt
convins c va fi ncntat s v aib alturi.
Lordul Auriu cltin vesel din cap, coborndui brbia ca luat prin surprindere.
Vai, nu, doamna mea! Am auzit c ilustrul
nostru prin vneaz cu pisica pe jos, noaptea,
indiferent de vreme. M tem c ar fi un efort prea
mare pentru mine. Nu-i deloc pe gustul meu,
absolut deloc!
Chicotele i sltau pe buze ca popicele n
minile jonglerilor, molipsindu-i i pe ceilali
meseni.
Urc.
Am simit mpunsturi de gherue i m-am
uitat n jos. O pisicu dungat apruse de
nicieri. S-a ridicat pe labele din spate,
agndu-se bine cu ghearele de pantalonii mei.
Se uita la mine cu ochi galben-verzui plini de
sinceritate. Acum vin!
I-am refuzat atingerea minii, am sperat eu,
fr s-mi dau seama. La mas, Lordul Auriu
702

ndreptase conversaia spre ce tipuri de pisici s


foloseasc a doua zi i ntreba dac aveau s
distrug sau nu penajul psrilor. Psrile, le-a
reamintit el tuturor, erau ceea ce l interesa pe
el, dei i plcea i plcinta cu carne de pasre.
Am micat din picior, spernd s scap de liana
cu gherue. N-a mers. M urc mai sus! a insistat
ea i-a mai avansat puin. Acum atrna de mine
cu toate patru labele, iar ghearele ei mi
intraser n carne prin pantaloni. Am reacionat
ca un servitor, cel puin aa am sperat. M-am
strmbat, apoi m-am aplecat discret s
ndeprtez animalul de pe mine, cte o lab pe
rnd. Poate c nu m-ar fi vzut nimeni dac n-ar
fi scos un mieunat sfietor c i-am dat
planurile peste cap. Sperasem s-l aez ncet pe
podea, ns vocea amuzat a Lordului Auriu a
ndreptat toi ochii spre mine.
Ei, Badgerlock, ce-ai prins acolo?
O pisicu, domnule. Voia neaprat s se
caere pe piciorul meu.
Pisica era ca un puf de ppdie n mna mea.
Blana ei pufoas lsa doar impresia c e
703

umflat, dar i simeam coastele mici n palm.


Deschise boticul rou i mieun dup mama ei.
Aici erai! exclam fiica Lordului Grayling,
srind de la mas.
Fr s-i pese de comeseni, Sydel veni n grab
s ia pisicu care mi se zbtea n palm. O
mngie sub brbie cu amndou minile.
i mulumesc c ai gsit-o. Se ntoarse la
locul ei, vorbind n timp ce mergea: n-am avut
inima s-o las singur acas, dar cred c s-a
furiat din camera mea imediat dup dejun,
pentru c n-am vzut-o toat ziua.
i e puiul unei pisici de vntoare? o ntreb
Lordul Auriu cnd ea se aez din nou la mas.
Sydel profit ndat de ocazia de a i se adresa
bufonului.
A, nu, domnule, e animalul meu de cas,
pernua mea, Tibbits. E un drcuor, nu-i aa,
scumpeteo? Dar nu suport s m despart de ea.
Cte griji mi-ai fcut n dup-amiaza asta!
Srut pisicua pe vrful capului, apoi i-o
aez n poal. Nimnui de la mas nu i se prea
neobinuit comportamentul ei. Cnd s-au reluat
mncatul i conversaia, am vzut cum puiul i
704

ridic botul spre marginea mesei. Pete! se gndi


ncntat. Peste cteva minute, Civil i-a dat o
bucic de pete. Mi-am zis c nu nseamn
nimic; putea fi o coinciden sau chiar reacia
incontient pe care cei fr Har o au fa de
animalele pe care le cunosc bine. Pisica a prins
petele cu laba i l-a pus n poala stpnei, ca
s-l mnnce.
Un rnd de servitori au venit s strng vasele
i platourile, iar un altul, s aduc desertul i
vinul de fructe slbatice. Lordul Auriu
monopolizase conversaia. Povetile de vntoare
pe care le spunea fie erau nite scorneli, fie
artau c viaa lui din ultimii zece ani fusese
mult diferit de ceea ce mi imaginasem eu.
Cnd a vorbit despre prinderea mamiferelor din
mare cu sulie aruncate dintr-o barc la care
erau nhmai delfini, pn i Sydel l-a privit
nencreztoare. Dar, aa cum se ntmpl cu
orice poveste frumos spus, lumea a ascultat-o
i pe a lui pn la capt. Lordul Auriu i-a
ncheiat recitalul cu o ntorstur i o sclipire
viclean n ochi care sugera c, dac aventura
705

lui fusese presrat cu nscociri de-ale lui, navea s-o recunoasc niciodat.
Lady Bresinga a cerut s se aduc rachiul i
masa a fost strns din nou. Butura a fost
adus cu alte mici bunti, pentru a-i ispiti pe
musafirii deja stui. Sclipirilor vesele aprinse de
vin din ochii lor le-au luat locul scnteierile de
mulumire strnite de rachiul de calitate but
dup o mas bun. Pe mine m dureau cumplit
picioarele i alele. Pe deasupra, eram flmnd i
att de obosit, nct, dac a fi avut voie s m
culc pe dalele de pe jos, a fi adormit imediat.
Mi-am vrt unghiile n palm ca s nu m ia
somnul. Se fcuse ceasul la care se dezleag
limbile i se vorbete fr reineri despre orice.
n ciuda poziiei lui n scaun, aveam convingerea
c Lordul Auriu nu era att de beat pe ct prea.
Se discuta din nou despre pisici i vntoare. Eu
consideram c deja tiam despre ele att ct mi
era necesar.
Dup vreo ase ncercri nereuite, pisicua
reuise s se urce pe mas. Se ncolcise i
dormise puin, dar acum mergea printre sticle i
pahare, ameninnd s le doboare. Asta-i a mea.
706

i asta. Asta-i tot a mea. i asta. Cu ncrederea


oarb a celor tineri, pretindea c toate alimentele
de pe mas erau ale ei. Cnd Civil se ntinse
dup caraf s-i umple paharul lui i al
comeseanului vecin, pisica i-a ncordat
spinarea mic i-a srit la el, hotrt s
pstreze ce era al ei. E-a mea!
Ba nu, e-a mea, replic Civil cu blndee i
o mpinse la o parte cu dosul ncheieturii.
Sydel rse la schimbul lor de replici. Eu am
simit o und de emoie, dar nu mi-am dezlipit
privirea prefcut neinteresat de umrul
stpnului meu. Aveau Har. Amndoi. Nu mai
ncpea nicio ndoial. i, cum Harul se
motenete n familie
Aa, deci. Cine a prins pisica-ptat care a
fost fcut cadou prinului? ntreb Lordul Auriu
pe neateptate.
ntrebarea pru s decurg din discuie, dar fu
destul de direct ca s atrag privirile tuturor
mesenilor. Lordul Auriu scoase un sughi scurt,
mai degrab un rgit slab care, combinat cu
ochii lui uor bulbucai, mai reduse din ocul
ntrebrii.
707

Pun rmag c tu ai fost, vntorule.


i fcu acestuia un compliment sub forma unui
gest simbolic.
Nu, n-am fost eu, rspunse Avoin, cltinnd
din cap, dar, ciudat, de data asta nu se mai oferi
s dea nicio informaie n plus.
Lordul Auriu se ls pe sptar, btndu-se
uor cu degetul arttor pe buze, ca i cnd ar fi
luat parte la un joc de ghicit. i plimb privirea
n jurul mesei, pe urm chicoti i art spre
Civil.
Atunci tu trebuie s fi fost, tinere. Am auzit
eu c tu eti cel care-a dus pisica i-a prezentato prinului Dutiful.
Biatul i arunc scurt ochii spre mama lui
nainte de a cltina grav din cap.
N-am fost eu, domnule, protest el.
Urm din nou linitea aceea neobinuit, n loc
de alte informaii. Fac front comun, am dedus
eu. Nu vor s rspund la ntrebare.
Lordul Auriu i propti capul de sptarul
scaunului, inspir adnc, cu zgomot, apoi oft.
Un dar nemaipomenit, observ el degajat. A
vrea s am i eu o pisic-ptat, dup cte am
708

auzit despre ea. Cci una e s-auzi, i alta s-o vezi


cu ochii ti. Cre c-o s-l rog pe prinul Dutiful
s-mi dea voie s-l nsoesc ntr-o noapte. Oft
din nou i-i ls capul s-i cad pe-o parte.
Dac se mai ntoarce de-acolo de unde
mediteaz. Nu-i nomal, dac m-ntrebai pe
mine, ca un biat de vrsta lui s petreac atta
vreme singur. Nu-i deloc nomal.
Vorbele Lordului Auriu avur imediat efectul
scontat. Lady Bresinga ntreb ct se poate de
direct.
Deci prinul nostru s-a retras din nou din
mijlocul oamenilor, ca s-i urmeze propriile
gnduri o vreme?
ntocmai, confirm Lordul Auriu. i de data
asta pentru mult vreme, nu glum. Dai
normal, c are la ce s se gndeasc, nu-i vorb.
Acui se logodete, vin mesagerii de pe Insulele
Strine Prea multe pe capul unui tnr. Vreau
s zic, dumneavoastr, tinere domn, ce-ai face?
Art cu degetul n direcia lui Civil. Ce-ai zice
s fii logodit cu o femeie pe care n-ai vzut-o
niciodat nc nici nu-i femeie, dac-or fi
adevrate zvonurile. Mai degrab o fat care
709

acum se coace. Ci ani are? Unsprezece? E doar


o copil. Tnr de tot, nu credei? i nu pricep
care-s avantajele cstoriei lor. Chiar nu le
pricep.
Vorbea pe leau, criticnd direct hotrrea
reginei. Mesenii schimbar priviri ntre ei. Era
clar c Lordul Auriu buse deja mai mult rachiu
dect putea duce, dar de-asta tot i turna n
pahar. Cuvintele lui rmseser n aer, fr
replic. Probabil Avoin i nchipui c va ndrepta
conversaia spre un subiect mai puin periculos
cnd ntreb:
Deci prinul se retrage deseori pentru a
medita?
E-un obicei muntean, confirm Lordul
Auriu. Adic aa mi s-a spus. Eu de unde s
tiu? tiu numai c nu-i jamaillean. Tinerii
nobili de la mine de-acas sunt oameni mai de
lume. i lucrul sta e ncurajat, asculta