Sunteți pe pagina 1din 4339

I. II. III. IV. V. VI. VII. IX. X.

Nou prini din Amber Armele din Avalon Semnul unicornului Mna lui Oberon Curile Haosului Atuurile morii Sngele din Amber Cavalerul Umbrelor Prinul Haosului

3 421 881 1275 1663 2000 2410 2905 3371 3847

VIII. Semnul Haosului

ROGER ZELAZNY

NOU PRINI DIN AMBER


Traducere de EUGEN CRISTEA

Roger Zelazny (19371995) s-a nscut n Euclid, Ohio. A absolvit Universitatea Columbia din New York cu o diplom n teatrul elisabetan i iacobin, fapt reflectat i n scrierile sale. Prima sa povestire a aprut n 1962, iar din 1969 s-a concentrat exclusiv asupra scrisului. S-a impus rapid, n anii 60, ca fiind unul dintre cei mai importani reprezentani ai New Wave-ului, alturi de scriitori ca Brian Aldiss, John Brunner, Philip Jose Farmer, M. John Harrison, Ursula K. LeGuin, Robert Silverberg i Philip K. Dick. Literatura sa combin surse de inspiraie foarte diverse, de la mitologie (greac, hindus, egiptean etc.) la clasicii francezi, britanici i americani ai sfiritului de secol XIX i nceputului de secol XX, pn la romanele poliiste din anii 40 ale lui Raymond Chandler. A experimentat constant n materie de

stil, trecnd adeseori grania dintre fantasy i science fiction. Seria Amber cuprinde zece romane care au fost publicate ntre anii 1970 i 1991. Romanele i nuvelele sale i-au adus, printre altele, ase premii Hugo, trei premii Nebula i dou premii Locus.

AMBER era lumea perfect lumea real i unic. Existau multe planuri-umbr, ciudate imitaii ale Amber-ului. Arden era una, Pmntul alta, dar singura lume care are importan e Amberul Fiii btrnului Rege lupt ntre ei pentru tron, cu toat viclenia i iscusina machiavelic a superoamenilor pentru c superoameni i sunt. Dar Corwin a crui poveste o vei citi tie c pretenia sa la tron e ndreptit i e pregtit s-i apere acest drept cu propria-i via, i chiar cu viaa celorlali

PROLOG S-a trezit ntr-un spital i amintea foarte puine lucruri fusese victima unui accident care n-a fost de fapt accident. A descoperit c-l cheam Corwin i c e mai puternic dect oricare fiin uman Mai trziu, ntr-o cltorie care a nceput la New York i s-a terminat ntr-o lume cu pduri i muni, montri i iluzii, a descoperit cine e de fapt Corwin, prin de Amber Corwin, ale crui culori erau negru i argintiu care fusese exilat n lumea-umbr a Pmntului i care acum s-a ntors s-i revendice tronul

1 Dup ce mi se pruse c va dura o venicie, ncet totul se sfrea. Am ncercat s-mi mic degetele de la picioare, am reuit. Eram tolnit pe un pat de spital i cu picioarele n ghips, dar erau nc ale mele. Am nchis strns ochii, apoi i-am deschis, de trei ori la rnd. ncperea nu se clintea din loc. Unde dracu m aflam? Apoi pcla se risipi treptat i mi recptai ceea ce se cheam memorie. Mi-am reamintit nopi, i infirmiere, i injecii. De fiecare dat cnd lucrurile ncepeau s se limpezeasc puin, cineva intra i-mi fcea o injecie cu nu tiu ce. Aa s-a ntmplat. Da. Totui, acum m simeam pe jumtate nor-

mal. Trebuiau odat i odat s se opreasc. N-am dreptate? Un gnd m atac violent: Poate c nu. M npdi o nencredere fireasc, aa cum sunt toate motivaiile umane. Fusesem supranarcotizat, mi-am dat seama brusc. Fr nicio explicaie real din punctul meu de vedere , i fr niciun motiv pentru ei s se opreasc acum, mai ales dac erau pltii pentru asta. Aa c ia-o ncet i f pe prostul, spuse o voce neleapt care prea s fie a mea. i i-am dat ascultare. Vreo zece minute mai trziu, o infirmier i ii capul pe u, iar eu, firete, am fcut pe mortu-n ppuoi. Infirmiera plec. Dup care am nceput s reconstitui cte ceva din cele ntmplate. Avusesem un fel de accident, mi-am amintit vag. Ce a urmat era nc nedefinit; ct privete ce se petrecuse nainte, n-aveam

nici cea mai mic idee. Dar fusesem mai nti ntr-un spital i apoi am fost adus n locul sta, mi-am reamintit. De ce? Habar n-aveam. Totui, picioarele erau ntr-o stare destul de bun. Destul ct s m in, dei nu tiam ct timp trecuse de la fractur cci tiam c fuseser fracturate. Aa nct m-am nlat n capul oaselor. Mi-a trebuit un efort mare, muchii fiind anchilozai. Afar era ntuneric i un pumn de stele strlucea pe fereastr. Le-am fcut cu ochiul i mi-am trecut picioarele peste marginea patului. Eram ameit, dar dup un timp mi-am revenit i m-am ridicat, agndu-m de bara de la captul patului, dup care am fcut primul pas. n regul. Picioarele m ineau. Deci, teoretic, eram n stare s-o iau din loc.

M-am ntors la pat, m-am tolnit i am nceput s reflectez. Transpiram i tremuram. Viziuni cu bomboane i altele d-astea.1 E ceva putred n Danemarca Brusc mi amintii. Era vorba de un accident de main. Un afurisit de accident Apoi ua se deschise, lsnd lumina s ptrund, i printre gene am vzut o infirmier cu o sering hipodermic n mn. Se apropie de pat, o tip planturoas, cu pr negru i brae mari. Cnd ajunse lng mine, m-am ridicat. Bun seara. Ia te uit bun seara, rspunse. Cnd o iau din loc? Va trebui s-l ntreb pe doctor. F-o! V rog, ridicai-v mneca!
Vers din poezia The Night Before Christmas, de Clement Clarke Moore. (n. red.)
1

Nu, mulumesc! Trebuie s v fac o injecie. Nu, nu trebuie. N-am nevoie. M tem c asta n-o poate decide dect doctorul. Atunci, trimite-l aici, s-mi spun chiar el. Dar, pn atunci, nu accept. Regret, dar am ordine precise. Aa avea i Eichmann2 i uite ce-a pit, am cltinat uor din cap. Prea bine, spuse, va trebui s raportez asta Chiar te rog i, cnd o faci, zi-i c am hotrt s-o iau din loc mine diminea!
Adolf Eichmann (19061962), nazist, locotenent-colonel n SS, nsrcinat cu organizarea operaiunilor de logistic pentru deportrile n mas spre lagrele de concentrare. A fost capturat de Mossad n Argentina i executat prin spnzurare. (n. red.)
2

Imposibil. Nici mcar nu putei umbla i ai avut i cteva leziuni interne Mai vedem noi. Noapte bun! Iei din camer fr s rspund. Rmas singur, am czut pe gnduri. Se prea c eram ntr-un gen de clinic particular deci cineva pltea pentru asta. Cineva cunoscut? Nicio rud nu-mi venea n minte. Prieteni, nici att. Cine mai rmneau? Dumanii? M-am gndit un timp. Nimic. Nimeni care s-mi fac o astfel de binefacere. Deodat mi apru imaginea: eu srind cu maina peste o rp drept ntr-un lac. Altceva nu-mi aminteam. Eram M-am ncordat i am nceput s transpir din nou. Nu tiam cine sunt.

Pentru a nu sta degeaba, m-am ridicat i mi-am scos bandajele. Totul prea n ordine sub ele; acum tiam ce am de fcut. Am spart ghipsul de pe piciorul drept cu o bar de metal scoas de la captul patului. M cuprinse brusc senzaia, c trebuia s plec ct mai repede, c trebuia s fac asta neaprat. Mi-am cercetat piciorul drept. n regul. Am zdrobit ghipsul i de pe stngul, m-am ridicat, am mers la dulap. Nicio hain. Atunci am auzit paii. M-am ntors n pat i am acoperit ghipsul i bandajele vechi. Ua se deschise iari. Apoi lumina se aprinse n jurul meu i am vzut un tip vnjos, ntr-o bluz alb, c-o mn pe ntreruptorul din perete. Ce-am auzit, c te-ai purtat urt cu infirmiera? Nu mai inea s-o fac pe bolnavul adormit.

Nu neleg. Despre ce e vorba? Asta l derut o clip sau dou, nelesei eu dup cum se ncruntase. E ora injeciei! zise. Suntei medic? Nu, dar am sarcina s-i fac injecia. Iar eu refuz, conform dreptului meu legal. Ce zici de asta? O s-i fac injecia, spuse i se ndrept spre partea stng a patului. n mn avea o sering hipodermic, pe care n-o zrisem pn atunci. Urm o lovitur urt, cam patru degete sub centur, am socotit eu, care-l fcu s cad n genunchi. Dup cteva secunde scoase un icnet stins. Mai apropie-te tu, am zis, i-o s vezi ce se-ntmpl. Avem metode s tratm pacieni ca tine, gfi el.

Am tiut c a venit clipa s acionez. Unde-mi sunt hainele? am ntrebat repetnd lovitura. El icni din nou. Atunci cred c va trebui s le iau pe ale tale. D-mi-le! Devenise plictisitor s-l lovesc i a treia oar, aa c i-am aruncat cearafurile n cap i l-am zvntat n btaie cu bara metalic. n mai puin de dou minute, a zice, eram nolit n alb, culoarea lui Moby Dick i a ngheatei de vanilie. Dezgusttor! Pe individ l-am nghesuit n dulap, apoi am privit prin fereastra zbrelit. Am vzut Luna Veche n brae cu Luna Nou, plutind deasupra unui ir de plopi. Iarba era argintie i strlucitoare. Noaptea se lupta cu soarele. Niciun indiciu care s-mi arate unde era plasat locul sta. Dup toate aparenele eram la etajul al treilea al cldirii, undeva n stnga, jos, se zrea o form ptrat de lumin, pro-

babil o fereastr de la primul etaj, cu cineva treaz n dosul ei. Am ieit din ncpere i am examinat coridorul. n stnga n capt era un zid cu o fereastr zbrelit i patru ui, cte dou pe fiecare parte. Probabil ddeau spre alte ncperi ca a mea. M-am dus i am privit pe fereastr, i am vzut i alte etaje, ali copaci, noapte, nimic nou. M-am ntors i m-am ndreptat n cealalt direcie. Ui i iari ui, nicio lumin care s vin de sub ele, i numai zgomotul pailor mei n pantofii de mprumut prea mari. Ceasul indica ora cinci patruzeci i patru. Bara metalic era la bru, dedesubtul vestei imaculate, frecndu-mi-se de old n mers. La fiecare douzeci de picioare era cte un neon fixat n tavan, care ddea o lumin chioar de vreo patruzeci de wai. Am ajuns la o scar n dreapta, care ducea n jos. Am luat-o pe acolo. Paii mi se pier-

deau n covorul care-o acoperea. Al doilea etaj arta ca i cel de deasupra, iruri de ui, aa nct am cobort mai departe. Cnd am ajuns la primul etaj, am luat-o la dreapta, cutnd ua ce ddea spre ncperea cu lumin. Am gsit-o, chiar aproape de captul coridorului, i nu m-am mai ostenit s bat. Tipul mbrcat cu un halat de baie de culoare iptoare, aezat n spatele unui birou mare lcuit, tocmai avea de gnd s se uite ntr-un fel de registru. Nu era camera paznicului. M privi cu ochii larg deschii, ncerc s scoat un strigt, dar nu izbuti, poate din cauza expresiei mele hotrte. Se ridic brusc. Am nchis ua n spatele meu i i-am spus: Salutare! Ai ncurcat-o Se pare c oamenii devin ntotdeauna cu-

rioi cnd le spui chestia asta, pentru c, dup cele trei secunde ct mi-a luat s traversez camera, m ntreb: Ce vrei s spui? Vreau s spun c o s fii dat n judecat pentru sechestrare de persoan, pentru tratament incorect, pentru folosirea aiurea a narcoticelor. Am deja sindromul izolrii i s-ar putea s devin violent Car-te de-aici! spuse. Am vzut un pachet de igri pe biroul lui. M-am servi singur i i-am spus: Stai jos i tac-i gura. Avem multe lucruri de vorbit. Se aez, dar de tcut, nu tcu: ncalci mai multe ordine. Tribunalul va hotr cine e rspunztor, i-am replicat. Vreau hainele i obiectele mele personale. Vreau s-o iau din loc. Dar nu eti n stare s Nu te-a-ntrebat nimeni. D-mi-le chiar

acum sau o s rspunzi n faa legii. Se ntinse ctre un buton de pe birou, dar l-am plesnit peste mn. Acum! am repetat. Ar fi trebuit s-l apei cnd am intrat. Te-ai trezit prea trziu. Domnule Corey, v agravai situaia Corey?! N-am venit de capul meu aici, i-am zis, dar s fiu al dracu dac n-am dreptul s m car. i-acum e momentul. Aa c hai s-o terminm. Evident, nu eti n stare s prseti aceast instituie, se mpotrivi el. Nu pot permite asta. O s chem pe cineva care sa te duc napoi n camer i s te pun n pat. Nu te sftuiesc s-ncerci, altfel o s afli n ce stare sunt. Deocamdat am de pus mai multe ntrebri. Prima: cine m-a adus aici i cine-mi pltete cheltuielile? Foarte bine, oft el i mustaa subire, roiatic, i se pleoti. Deschise un sertar, bg mna nuntru,

dar eram foarte atent. L-am lovit nainte de a apuca s trag piedica: un Colt 32, automatic, foarte aspectuos. Am tras eu piedica, atunci cnd i-am smuls pistolul; l-am ndreptat spre el. O s-mi rspunzi la ntrebri. Evident, m crezi un tip periculos. S-ar putea s ai dreptate! Zmbi slab i i aprinse o igar, ceea ce era o greeal dac inteniona s-o fac pe durul. Minile i tremurau. E-n regul, Corey dac asta o s te fac fericit. Sor-ta te-a adus aici. Hopa!, mi zisei. Care sor? Evelyn, spuse. Niciun bec aprins. Deci: E ridicol. N-am mai vzut-o pe Evelyn de ani de zile. Nici mcar nu tia c sunt prin partea asta a rii. Ridic din umeri.

Cu toate astea Unde locuiete acum? Vreau s-i telefonez. N-am adresa ei la-ndemn. Ia-o de unde tii! Se ridic, travers ncperea ctre un fiier, l deschise, cotrobi i extrase o fi. Am cercetat-o cu atenie. D-na Evelyn Flaumel Nici adresa din New York nu-mi prea familiar, dar am reinut-o. Dup cum scria acolo, prenumele meu era Cari. Bun. nc o informaie. Mi-am pus arma la bru, lng bara metalic, firete dup ce am tras la loc piedica. O.K. Unde-mi sunt hainele i ct ai de gnd s-mi plteti? Hainele au fost distruse n accident, spuse, i trebuie s tii c picioarele chiar au fost fracturate stngul n dou locuri. Cinstit vorbind, nu-mi dau seama cum reueti s te ii pe picioare. N-au trecut dect dou

sptmni Totdeauna m vindec repede. Acum, despre bani Ce bani? Banii ca s nu-i aduc plngere mpotriva tratamentului incorect, i toate celelalte. Nu fii caraghios! Cine e caraghios? O mie de dolari, bani ghea, imediat! Nici nu discut despre aa ceva. Uite ce e, mai bine ascult la ce-i spun: orice-ar fi, gndete-te la renumele pe care-l va cpta locul sta dac m-apuc s fac publicitate nainte de proces. n mod sigur o s iau legtura cu Organizaia Mondial a Sntii, cu ziarele, cu antaj i nu vreau s am de-a face cu aa ceva. Plteti acum sau mai trziu, dup hotrrea tribunalului. Nu, mi-e indiferent. Numai c acum te cost mai ieftin.

Dac punea banul jos, nsemna c bnuielile mele se confirmau i c era ceva necurat la mijloc. Se holb la mine mult vreme. ntr-un trziu spuse: N-am nicio mie aici. Propune tu un compromis. Dup alt pauz: sta-i furt! Nu i dac achii i plec, puiule. Deci, zi! S-ar putea s am cinci sute n seif. Adu-i! Dup ce examin coninutul unui mic seif din perete, mi spuse c erau doar patru sute treizeci; nu aveam chef s las amprente pe seif, numai ca s-l verific. Aa c, am acceptat i am ndesat bancnotele n buzunarul lateral. Acum, care e cea mai apropiat staie de taxiuri care deservete locul sta? mi spuse, iar eu am verificat n cartea de

telefon, aflnd astfel c eram undeva n provincie. L-am pus s dea telefon i s-mi cheme un taxi, pentru c eu nu tiam numele locului i nu vroiam s-i dea seama de starea memoriei mele. Unul dintre bandajele pe care le scosesem fusese n jurul capului. n timp ce vorbea, l-am auzit spunnd numele locului: Clinic Particular, Greenwood. Am aruncat igara, am luat alta i am urnit cele aproape o sut de kilograme din picioarele mele, aezndu-m pe un scaun de piele mare aflat lng bibliotec. Ateptm aici i dup-aia m conduci la u i-am zis. N-a mai scos niciun cuvnt.

2 Era aproape opt cnd taxiul m ls aiurea, la un col al celui mai apropiat ora. Am pltit oferului i m-am nvrtit n jur vreo douzeci de minute. Apoi m-am oprit ntr-un mic local, am gsit un loc liber i am comandat suc, dou ou, pine prjit, unc i trei ceti cu cafea. unca era prea gras. La o or dup micul dejun, am pornit-o iar la drum, am gsit un magazin de mbrcminte i am ateptat pn la nou jumtate s se deschid. Mi-am cumprat o pereche de pantaloni largi, trei cmi sport, o centur, lenjerie de corp i o pereche de pantofi numrul meu. Am mai cumprat, o batist, un portofel i un pieptene de buzunar. Apoi am gsit staia de autobuze Greyhound i m-am mbarcat pentru New York. Nimeni nu ncerc s m opreasc.

Nimeni nu prea s m caute. eznd pe locul meu i privind peisajul n culorile toamnei, mngiat de vntul vioi sub cerul luminos, rece, am trecut n revist tot ce tiam despre mine i despre situaia mea material. Fusesem nregistrat la Greenwood drept Carl Corey, de ctre sora mea Evelyn Flaumel. Asta, ca o consecin a unui accident de main petrecut n urm cu cincisprezece zile sau cam aa ceva, de pe urma cruia m alesesem cu cteva oase zdrobite, care acum nu m mai suprau. Nu-mi aminteam de sora mea Evelyn. Cei de la Greenwood fuseser instruii s m in pasiv, i nu mi-a fost greu s pricep c se temeau de lege dup felul n care a reacionat tipul atunci cnd mi-am pierdut cumptul i i-am ameninat cu tribunalul. Bun. Cineva se temea de mine, dintr-un anumit motiv. Cred c valoram mult.

Mi-am cznit memoria, ncercnd s o ntorc napoi la accident, i att m-am forat, pn a nceput s m doar capul. Nu fusese niciun accident. Asta fusese impresia mea, dei nu tiam de ce. O s aflu eu i cineva o s plteasc pentru asta. O s plteasc din greu. O furie teribil rbufni de undeva din trup. Oricine a ncercat s-mi fac vreun ru, s se foloseasc de mine, a fcut-o pe riscul lui i de-acum i va primi rsplata, oricine ar fi acela. Simeam o dorin puternic de a ucide, de a-l distruge pe cel care era vinovat, i tiam c nu era prima dat n via cnd simeam asta i mai tiam c fcusem aa ceva i n trecut. i nu numai o dat. Am privit pe geam, uitndu-m cum cad frunzele moarte. Cnd am ajuns n Marele Ora, primul lucru pe care l-am fcut a fost s m brbieresc i s m tund la cea mai apropiat frizerie, iar al doilea s-mi schimb cmaa i ma-

ioul ntr-un closet public, asta pentru c nu suport s-mi rmn pr pe ceaf. Automatul 32, care aparinea necunoscutului din Greenwood, era n buzunarul din dreapta al vestei. mi ziceam c dac Greenwood sau sor-mea ar fi dorit s m salte rapid, o violare a legii Sullivan3 ar fi picat la anc. Dar am hotrt s-l pstrez. Mai nti trebuiau s m gseasc, dar voiam s neleg motivul. Am mncat ceva la repezeal, m-am fit cu metrourile i autobuzele vreo or, apoi am luat un taxi s m duc la adresa din Westchester a lui Evelyn, presupusa mea sor, cea n care-mi puneam sperana c-mi va remprospta memoria. M-am hotrt ce tactic s folosesc, nc
n statul New York, lege care interzice deinerea sau purtarea, fr permis, a armelor considerate destul de mici nct s poat fi ascunse (n. red.)
3

nainte de a ajunge. Astfel c, atunci cnd dup o ateptare de vreo treizeci de secunde poarta cldirii vechi i imense se deschise, ca rspuns la btaia mea, tiam ce s spun. M gndisem la asta mergnd pe aleea lung, erpuitoare, cu prundi alb, printre stejarii ntunecai i ararii luminoi, cu frunzele fonitoare sub picioare i vntul rece pe gtul proaspt ras, sub gulerul ridicat al vestei. Mirosul loiunii de pr se contopea cu izul de mucegai rspndit de vrejurile de ieder care se ntindeau pretutindeni pe zidurile de crmid ale vechii cldiri. Nimic nu-mi prea familiar. Probabil c nu mai fusesem niciodat aici. Am btut la u i mi-a rspuns ecoul. Apoi mi-am nfundat minile n buzunare i am ateptat. Ua s-a deschis i eu am zmbit i am nclinat capul ctre servitoarea pistruiat, cu

tenul oache. Da? fcu ntrebtoare, cu uor accent portorican. A dori s-o vd pe d-na Evelyn Flaumel, dac eti amabil. Cine s-i spun c-o caut? Fratele ei, Cari. Oh, poftii nuntru, v rog! spuse. Am intrat ntr-un hol cu pardoseala dintr-un mozaic de buci fine, roz-portocalii i turcoaz, pereii de mahon i o grmad de chestii cu frunze mari, verzi, care serveau drept perete despritor al salonului. Deasupra, un cub de sticl i email rspndea o lumin galben. Fata se retrase, iar eu am privit de jur-mprejur, spernd s gsesc ceva familiar. Nimic. Aa c am ateptat. Fata reveni iute, zmbi, ddu din cap i spuse:

V rog s m urmai. Doamna v ateapt n bibliotec. Am urmat-o, urcnd trei trepte deodat, apoi de-a lungul unui coridor, pe lng dou ui nchise. A treia din stnga era deschis i fata mi fcu semn s intru. Aa am fcut, dar imediat m-am oprit n prag. Ca toate bibliotecile, ncperea era plin de cri. Mai erau trei tablouri, dou nfind peisaje linitite, iar unul, un peisaj marin i acesta calm. Podeaua era acoperit cu un covor gros de culoare verde. Lng biroul mare se afla un glob enorm, ntors cu Africa spre mine, i n spate, un perete-fereastr, opt taburete din sticl, Dar nu din cauza asta m-am oprit. Femeia din spatele biroului purta o rochie albastru-verzuie, cu guler larg i decolteu n V, avea prul lung, cu breton, ceva ntre norii asfinitului i lumina unei lumnri ntr-o odaie ntunecat, i, firete, tiam

cumva, c ochii ei, n spatele unor ochelari de care cred c n-avea nevoie, erau la fel de albatri ca Lacul Brie la ora trei ntr-o dup-amiaz de var, fr pic de nor; iar nuana zmbetului ei reinut se potrivea cu prul. Dar nu din cauza asta m-am oprit n prag. O tiam pe femeia aceasta de undeva, dei nu puteam spune de unde. Am naintat zmbind. Bun. Stai jos, te rog, zise i mi art un fotoliu portocaliu cu sptar nalt i brae mari, exact genul n care-mi doream s m afund. Asta am i fcut, iar ea m studie. M bucur c eti iar bine! i eu. Cum i mai e? Bine, mulumesc. Trebuie s recunosc c nu m-ateptam s te vd aici. tiu, am minit eu, dar uite, am venit ca s-i mulumesc pentru amabilitatea i grija ta de sor.

Am pus o uoar nuan de ironie n fraz, ca s-i observ reacia. n clipa aceea, un cine enorm intr n camer un lup de vntoare irlandez i se ghemui n faa biroului. Mai apru unul, care se roti n jurul globului de dou ori nainte de a se tolni pe podea. Ei bine, spuse ea, ntorcndu-mi ironia, mai mult n-am putut face pentru tine. Trebuia s fi condus mai atent. Pe viitor voi fi mai grijuliu, promit solemn! Habar n-aveam de jocul n care intrasem, dar din moment ce ea nu tia c nu tiu, hotrsem s scot de la ea toate informaiile pe care le puteam scoate aa c am continuat: Mi-am nchipuit c eti dornic s vezi n ce form sunt, i iat-m am venit s-i art! Chiar eram dornic, rspunse ea. Ai mncat?

Un dejun frugal, acum vreo cteva ceasuri. Sun dup servitoare i comand ceva de mncare. tiam c o s hotrti singur cnd s prseti Greenwood-ul, atunci cnd te vei simi n stare. Totui nu credeam c o s fie att de curnd i nu credeam c-o s vii aici. tiu, de-asta am i fcut-o! mi oferi o igar, am luat-o, am aprins-o pe a ei i apoi pe-a mea. Totdeauna ai fost imprevizibil, spuse ntr-un trziu. Dac asta te-a ajutat adesea nainte, acum n-a mai conta pe-aa ceva. Ce vrei s spui? am ntrebat-o. Riscurile sunt mult prea mari pentru un bluf i cred c asta ai ncercat, venind pn aici. i-am admirat ntotdeauna curajul, Corwin, dar nu face pe nebunul. tii care-i miza. Corwin? Trece-l la dosar Corey.

Poate c nu, am cam dormit ceva, i-aminteti? Vrei s spui c nu eti la curent? Absolut cu nimic de cnd m-am trezit. i ls capul ntr-o parte i-i ngust minunaii ei ochi. Ciudat, zise, dar posibil. Destul de posibil. S-ar putea s fie adevrat. S-ar putea. Deocamdat, o s m prefac c te cred. n cazul sta, s-ar putea s fi fcut un lucru inteligent. Sigur. Las-m s m gndesc. Am tras din igar, spernd c va spune ceva mai mult. Dar n-o fcu, aa nct am hotrt s aflu care ar fi avantajele pe care le-a obine n acest joc pe care nu-l nelegeam, cu juctori pe care nu-i cunoteam, pentru o miz pe care nici mcar n-o bnuiam. Faptul c m aflu aici nseamn ceva. Da, rspunse ea, tiu. Numai c tu eti un tip inteligent, aa nct ar putea nsemna

mult mai mult. Om atepta i om mai vedea. S ateptm ce? S vedem ce? Sosir fripturile i o can mare de bere, astfel c pentru o vreme am scpat de obligaia de a-i spune cu subtilitate sau iretenie vreun secret sau generaliti. Friptura mea era roz nuntru i zemoas; am nfulecat din pinea proaspt cu coaj tare, am nghiit berea cu nghiituri mari, att eram de nfometat i nsetat. mi arunc-o privire i izbucni n rs, n timp ce-i tia friptura n bucele mici. Ador ardoarea cu care ataci viaa, Corwin. Asta-i unul din motivele pentru care nu mi-ar plcea s te despari de ea. Nici mie, am mormit. i, n timp ce mncam, m-am gndit la Evelyn. Mi se pru c o vd ntr-o rochie decoltat, foarte larg, verde ca verdele mrii. Muzic, dans, un bal, voci, undeva n spatele nostru. Purtam ceva negru i argintiu i

Viziunea se topi. Dar era un fragment adevrat al memoriei mele, tiam asta; am tras o njurtur n gnd, pentru c nu reuisem pn la capt. Ce-mi spusese atunci, ea n verde, eu n negru i argintiu, atunci noaptea, dincolo de muzic, de dans, de voci? Am mai turnat n pahar bere din can i am hotrt s verific viziunea. Mi-amintesc de o noapte cnd tu erai n verde, iar eu n culorile mele. Ce frumos era i muzica Chipul i deveni uor melancolic, trsturile i se mblnzir. Da, zise. Ce zile frumoase! i chiar n-ai luat contact cu nimeni? Pe cuvnt de onoare, am spus, dei nu tiam la ce se refer. Lucrurile au mers din ce n ce mai ru, iar Umbrele conin mai multe erori dect s-ar fi gndit cineva i? am ndemnat-o.

El are nc necazurile lui, termin ea. Oh! Da, i ar dori s tie unde eti. Exact aici. Vrei s spui c? Pentru moment, i-am rspuns, poate prea repede, pentru c prea i se mrir ochii; atta vreme ct nc nu tiu totul. Am zis-o, orice ar fi nsemnat asta. Oh! fcu. Am isprvit cotletele i berea fr alt vorb i apoi am dat cele dou oase cinilor. Am sorbit cafeaua i am nceput s m simt mai bine, dar m-am stpnit s art asta. i ce e cu ceilali? am ntrebat, ceea ce putea nsemna orice, dar cel puin suna neprimejdios. M-am temut o clip c o s m-ntrebe la ce m refer. n loc de asta, se ls pe spate n fotoliu, privi tavanul i spuse:

Ca-ntotdeauna, nicio veste despre vreunul. Poate calea ta a fost cea mai neleapt. Mie mi place mult. Dar cum poate uita cineva gloria? Mi-am lsat ochii n jos, pentru c nu tiam ce ar fi putut exprima. Nimeni nu poate, am ncuviinat. Nimeni, niciodat! Urm o tcere lung, stnjenitoare, dup care spuse: M urti? Firete c nu. Cum a putea, innd seama de mprejurri? Asta pru s-o mulumeasc i zmbi, dezvelindu-i dinii care erau foarte albi. Bine, i i mulumesc, spuse. Orice s-ar zice, eti un gentleman. Am fcut o plecciune i am zmbit afectat. O s-mi iei minile! E greu, spuse ea, innd seama de m-

prejurri. M-am simit stnjenit. Eram furios, i m ntrebam dac ea tia pe cine trebuia s m descarc. Aveam impresia c tie. M-am luptat cu dorina de a o ntreba de-a dreptul. Ei bine, ce propui s facem noi? m iscodi ntr-un trziu, iar eu, fiind pe faz, i-am replicat: Firete, n-ai ncredere n mine. Cum am putea? Am silit-o s-i aminteasc de acel noi. Bine, n regul. Deocamdat vreau s m plasez sub supravegherea ta. A fi bucuros s rmn aici, unde m poi avea sub ochi. i dup aceea? Dup aceea? Vom vedea Inteligent, spuse, foarte inteligent. i m pui ntr-o situaie dificil. Spusesem asta pentru c n-aveam niciun loc unde s merg, iar banii obinui din an-

taj nu-mi puteau ajunge prea mult. Da, firete, continu ea, poi s rmi. Dar te avertizez i-mi art ceea ce crezusem c e un pandantiv pe lanul din jurul gtului sta e un fluier ultrasonic pentru cini. Donner i Blitzen, cei de-aici, mai au patru frai, i toi sunt dresai s aib grij de tipii obraznici i toi acioneaz la fluierul meu. Aa c nu te apuca s mergi prin locuri n care nu eti dorit. Un fluierat sau dou i pn i tu o s fii dobort. Datorit rasei lor nu mai exist lupi n Irlanda, s tii! tiu, am spus, i chiar nu mineam tiam. Da, continu ea, lui Eric o s-i plac ideea c tu eti oaspetele meu. Asta-l va face s te lase n pace, doar asta-i doreti, nest-ce pas?4 Oui, am rspuns.
4

Nu-i aa? (lb. francez)

Eric! Numele aprindea un bec n mintea mea! Cunoscusem un Eric, i faptul acesta avusese mare importan. Nu recent. Dar acel Eric pe care-l cunoscusem era nc prin preajm, i asta conta n clipa de fa. De ce? l uram, iat unul din motive. l uram ndeajuns ca s m vd ucigndu-l. Poate chiar ncercasem. Mai exista, de asemenea, o alt legtur ntre noi, eram sigur. De rudenie? Da, asta era. O realitate care nu era pe placul nici unuia dintre noi frai mi-aminteam, mi-aminteam Marele, puternicul Eric, cu barba lui crlionat i ud, i ochii lui exact ca ai lui Evelyn! Eram torturat de aceast nou trezire a memoriei, ceea ce-mi fcu tmplele s zvcneasc, iar ceafa s mi se nfierbnte brusc.

N-am lsat nimic din toate astea s mi se zugrveasc pe chip i m-am strduit s mai trag o dat din igar, s mai iau o sorbitur de bere; mi ddeam seama c Evelyn este, ntr-adevr, sora mea! Numai c n-o chema Evelyn. Nu tiam numele exact, dar n niciun caz nu era Evelyn. Am hotrt c trebuie s fiu atent. Cnd o s m adresez ei, n-am s mai folosesc niciun nume, pn nu mi-l amintesc pe cel exact. Dar eu? Cum rmne cu mine? i ce se ntmpla de fapt n jurul meu? i deodat am simit c Eric avea o anume legtur cu accidentul meu. Ar fi trebuit s fie un accident fatal, numai c eu reuisem s scap. El era vinovatul, nu-i aa? Da, rspunser simurile mele. Eric trebuia s fie. i Evelyn era mn-n mn cu el, i pltea pe cei de la Greenwood s m in n com. Mai bine aa dect mort, dar Am neles c, ntr-un fel, venind la

Evelyn, nu fcusem dect s m predau de bunvoie n minile lui Eric, i dac rmneam aici, puteam deveni prizonierul lui, eram chiar expus unui nou atac. Numai c ea-mi spusese c, fiind oaspetele ei, o s fiu lsat n pace. Eram derutat. Nu puteam judeca dup aparene. Trebuia s fiu n permanen cu ochii n patru. Poate c-ar fi fost mai bine s plec, s-mi las memoria s revin ncet-ncet. Pe de alt parte, ns mai era i dorina asta febril de a afla toat povestea ct mai repede cu putin i abia apoi s acionez. M apsa ca un viciu. Dac pericolul e preul memoriei i riscul costul ocaziei favorabile aa s fie. Rmn. i-mi amintesc, spuse Evelyn, i mi-am dat seama c vorbea de mult iar eu nici mcar n-o ascultasem; poate din cauza notei meditative din cuvintele ei, care nu cereau neaprat un rspuns dar i din cauza ava-

lanei din gndurile mele. i-mi amintesc de ziua n care l-ai btut pe Julian la jocul lui preferat, zicea ea, i el a aruncat n tine cu un pahar cu vin i te-a blestemat. Dar tu ai luat premiul. i lui deodat i s-a fcut fric c poate a mers prea departe. Totui, tu ai izbucnit n rs i ai but un pahar cu el. El s-a ruinat de aceast demonstraie de for, fiind de obicei att de linitit, i cred c n ziua aia te invidia. ii minte? M gndesc c, ntr-un fel, imitase felul tu de a fi de pn atunci. Dar nc l ursc i sper c s-a prbuit repede dup aia. Simt c e aa Julian, Julian, Julian. Da i nu. mi aminteam ceva despre un joc i despre un individ care nu-mi ddea pace i despre explozia unei stpniri de sine aproape legendare. Da, era un sentiment legat de ceva cunoscut, dar nu-mi putea spune cu siguran ce se ntmplase. i Caine, cum l-ai mai tras pe sfoar! n-

c te urte, tii Concluzia fireasc: nu prea eram iubit. ntr-un fel, sentimentul m mulumea. i numele de Caine mi suna familiar. Foarte. Eric, Julian, Caine. Corwin. Toate mi se nvrteau n cap, simeam c e prea mult, c nu mai suport. A trecut atta vreme, am spus mai mult involuntar i eram aproape sigur c nu greeam. Corwin, hai s n-o mai scldm! Vrei mai mult dect siguran, tiu. i eti nc destul de puternic ca s scoi ceva din asta, dac joci cum trebuie. Nu pot ghici ce-ai n minte, dar am putea face un trg cu Eric. Acest am putea prea s indice altceva dect pn acum. Ajunsese la un fel de concluzie n legtur cu valoarea mea i ceea ce urma s se ntmple. S zicem c ntrevedea o ans de a ctiga ceva pentru ea. Am

schiat un zmbet. De asta ai venit aici? continu ea. Ai vreo propunere pentru Eric, ceva care ar avea nevoie de un mesager? S-ar putea, i-am rspuns, dar trebuie s m gndesc mai mult. Abia mi-am revenit, mai am de meditat. Mi-a fi dorit totui s fiu n cel mai bun loc, de unde s pot aciona rapid, dac a hotr c interesele mele se leag de Eric, Ai grij! tii doar c voi transmite fiecare cuvnt. Firete, am spus nepricepnd ce vrea s zic i bjbind dup un rspuns echivoc numai dac interesele tale se conjug cu ale mele. Se ncrunt i cute fine aprur ntre sprncene. Nu prea neleg ce-mi propui. Nu propun nimic, deocamdat. Sunt complet sincer i cinstit cu tine, spunndu-i

c nu tiu. Nu prea sunt convins c vreau s fac un trg cu Eric. La urma urmei Am lsat deliberat fraza n suspensie, pentru c nu mai aveam cu ce s-o continui, dei simeam c ar fi trebuit. i s-a oferit o alternativ? Se ridic brusc, nfcnd fluierul. Bleys! Desigur! Stai jos i nu fi ridicol. Crezi c m-a fi dat pe minile tale att de linitit, de grbit, ca s ajung hran pentru cini, numai pentru c se-ntmpla s te gndeti la Bleys? Se relax, umerii chiar i czur puin, apoi se aez la loc. Poate c nu, spuse ntr-un trziu, dar tiu c eti un escroc, i mai tiu c eti lipsit de loialitate. Dac ai venit aici s-i faci rost de un aliat, nici mcar s nu ndrzneti s ncerci. Nu sunt chiar att de important. Ar fi trebuit s tii asta pn acum. Ca s nu mai spun c am crezut ntotdeauna c m placi.

Mi-ai plcut i-mi placi i n-ai de ce s-i faci griji. Interesant totui, c ai amintit de Bleys! Momeal, momeal, momeal! Erau attea pe care vroiam s le aflu! De ce? Te-a abordat cumva? N-a putea spune, i-am rspuns spernd c-mi va da vreun capt de care s m ag. i apoi, cunoteam genul lui Bleys: Dac ar fi fcut-o, i-a fi rspuns la fel ca lui Eric: o s m mai gndesc! Bleys, repet ea, i Bleys am rostit i eu n minte. Bleys. mi place de tine. Am uitat de ce, i tiu c sunt motive pentru care n-ar trebui, dar mi place de tine. tiu asta. Am tcut o vreme, m simeam obosit, dar nu vroiam s-o art. Trebuia s fiu tare. tiam c trebuia s fiu tare. Am zmbit i am spus: Frumoas bibliotec!

Mulumesc! Bleys, repet ea meditativ, apoi dup cteva momente de tcere continu: Chiar crezi c are vreo ans? Am ridicat din umeri. Cine tie? Eu nu, n niciun caz. Poate el. Sau, poate nici el. M privi lung, cu ochii uor mrii i cu gura deschis. Tu nu? fcu uimit. Nici nu vrei s-ncerci, nu? Am izbucnit n rs, dar numai ca s-i domolesc surescitarea. Nu spune tmpenii am mustrat-o cnd m-am potolit. Eu?! Vorbele ei ns, atinseser o coard adnc ngropat n mine, cci am auzit de undeva un de ce nu? Dintr-o dat mi se fcu fric. Femeia prea totui uurat de tgduirea mea, orice ar fi fost ceea ce negam. Zmbi

i-mi art un bar n perete, jos, n stnga mea. A bea un Irish Mist mic, spuse ea. i eu a vrea, dac e vorba pe-aa. M-am ridicat i am umplut dou pahare. tii ceva, am spus, dup ce am revenit la loc, e plcut s stau cu tine astfel, chiar dac numai pentru scurt timp. mi trezete amintirile. Ea zmbi; era drgu cnd zmbea. Ai dreptate, spuse, sorbind din butur. Cu tine aici, m simt de parc-a fi n Amber. Aproape c-am scpat paharul din mn. Amber! Cuvntul mi provoc un fulger prin ira spinrii! Femeia ncepu s plng; m-am ridicat i am cuprins-o cu braul pe dup umeri ca s-o linitesc. Nu plnge, fetio. Te rog, nu plnge. M ntristeaz i pe mine. Amber! Acolo era ceva, ceva puternic,

electrizant! Vor reveni iar zilele bune, am spus cu blndee. Chiar crezi asta? Da, am spus cu convingere. Da, cred! Eti nebun. Poate de-asta ai fost ntotdeauna fratele meu favorit. Aproape c pot crede tot ce-mi spui, cu toate c tiu c eti nebun. Mai plnse un pic i apoi se opri. Corwin, dac reueti dac prin cine tie ce ans, ce capriciu al ansei din Umbr reueti i vei aminti de surioara ta, Florimel? Da, am spus, recunoscnd n sfrit numele. Da, mi voi aminti. i mulumesc. Am s-i spun lui Eric numai esenialul, n-o s spun nimic de Bleys, nici de suspiciunile mele. i mulumesc, Flora. Dar nu am niciun fel de ncredere n ti-

ne, adug ea. S ii minte i asta. Se vede i fr s-o spui. Chem servitoarea s m conduc ntr-o camer, iar eu, dup ce am reuit s m dezbrac, m-am prbuit pe pat i am dormit unsprezece ore. 3 Dimineaa, am descoperit c Flora plecase, fr s lase niciun mesaj. Servitoarea mi-a adus micul dejun n buctrie, dup care s-a dus s trebluiasc. Am respins ideea de a o pisa cu ntrebri ca s scot vreo informaie de la ea, pentru c ori nu tia, ori n-ar fi vrut s-mi spun lucrurile pe care a fi dorit eu s le aflu, i fr ndoial i-ar fi povestit mai apoi Florei despre tentativa mea. Aa nct, din moment ce se prea c rmsesem stpn n cas, am hotrt s

revin n bibliotec i s vd ce puteam afla acolo, mai cu seam c oricum mi plac bibliotecile. M fac s m simt bine i n siguran, nconjurat de perei de cuvinte, frumoase i pline de nelepciune. ntotdeauna m simt mai bine cnd vd c exist ceva care stvilete Umbrele. Donner, sau Blitzen, sau vreuna din rudele lor, apru nu se tie de unde i m urin n hol, pind eapn i adulmecndu-mi urma. Am ncercat s m mprietenesc cu el, dar era ca i cum ai fi ncercat s faci glume cu poliistul care tocmai i-a semnalizat s tragi pe dreapta. Mi-am aruncat privirea i n alte camere prin dreptul crora treceam, dar nu preau interesante. Aa c am intrat n bibliotec, iar Africa era tot n faa mea. Am nchis ua n urma mea ca s nu intre vreunul dintre cini i m-am plimbat tacticos prin ncpere, citind

titlurile din rafturi. Era o mulime de cri de istorie. De fapt, acestea preau s domine colecia Florei. Erau, de asemenea, multe cri de art, mari ca dimensiune i scumpe; am rsfoit cteva. De obicei, cel mai bine m gndesc la problemele mele atunci cnd m preocup de cu totul altceva. M-am ntrebat care era oare sursa bogiei evidente a Florei. Eram rude asta s nsemne c i eu m bucuram de oarece opulen? M-am gndit la statutul meu economic i social, la profesie, la origini. Aveam sentimentul c niciodat nu-mi psase prea mult de bani i c ntotdeauna avusesem destule ci de a-i obine, ca s-mi satisfac toate gusturile. Oare aveam i eu, o cas la fel de mare ca asta? Nu-mi puteam aminti. Cu ce m ocupasem nainte? M-am aezat n spatele biroului i mi-am scormonit memoria dup vreun depozit se-

cret de cunotine pe care le-a fi posedat. E dificil s te autoexaminezi aa cum ar face-o un strin. Poate din cauza asta n-am reuit s scot nimic la suprafa. Ce-i al tu e-al tu, e o parte din tine i pare s aparin fiinei tale interioare, acolo, undeva n adnc. Asta-i tot. Fusesem doctor? Asta-mi veni n minte cnd am dat cu ochii de cteva schie anatomice ale lui Da Vinci. Aproape din reflex, am nceput s desfor n minte fazele unor intervenii chirurgicale diferite. Mi-am dat seama atunci c, n trecut, operasem oameni. Dar nu era asta. Cnd am realizat c aveam cunotine medicale, am neles c era doar o parte din cu totul altceva. Eram sigur c nu fusesem chirurg practician. i-atunci? Ce elemente mai erau implicate? Ceva mi atrase atenia. Stnd la birou, privirea mi alunec pe pe-

retele din fa, unde printre alte lucruri, atrna o spad antic de cavalerie, pe care o trecusem cu vederea la primul tur al ncperii. M-am ridicat, m-am dus la perete i am luat spada din cui. n mintea mea, eram nemulumit de felul cum arta. Mi-a fi dorit o crp cu ulei i o gresie, ca s-o fac s arate cum artase odat. tiam cte ceva despre armele vechi, n special despre cele tioase. Spada era uoar i de bun calitate, iar eu m simeam puternic aa cum o ineam n mn. Am schiat un en garde. Am parat i am atacat de cteva ori. Da, m pricepeam la obiectul sta. Deci, ce fel de cunotine erau astea? Am privit n jur, dup alte obiecte care s-mi mprospteze memoria. Nimic altceva nu mi-a mai trezit nicio reacie deosebit, nct am pus spada la loc i m-am ntors la birou. Aezndu-m, am ho-

trt s merg pn la capt. Sertar dup sertar, pe rnd, le-am cercetat pe toate, ncepnd cu cel din mijloc i continund pn n stnga sus i dreapta jos. Articole de papetrie, plicuri, mrci potale, agrafe pentru hrtie, cioturi de creioane, band adeziv, nimic neobinuit. Trgeam fiecare sertar afar, inndu-l pe genunchi, n vreme ce i examinam coninutul. Nu acionam doar sub impulsul unui gnd. Era o parte dintr-un fel de antrenament pe care-l fcusem odat, care m nvase c trebuie s inspectez totul pe toate prile. Un amnunt aproape c-mi scp, l-am observat n ultima clip: spatele sertarului de jos, din dreapta, nu era aezat la aceeai distan ca celelalte. Asta nsemna ceva, i cnd am ngenuncheat i am privit locul gol al sertarului din

birou, am vzut o mic umfltur ca o cutiu, ataat n partea de sus. Era chiar un mic sertra, ncuiat. Mi-a trebuit cam un minut de ncercri cu agrafe, pioneze, i, n sfrit, cu o limb de pantofi metalic peste care ddusem ntr-un alt sertar. Cu limba de pantofi am reuit s-l deschid. Sertarul cel mic coninea un pachet de cri de joc. Iar pachetul purta un nsemn care m fcu mai nti s ncremenesc, apoi s cad n genunchi, brusc transpirat i respirnd agitat. Era un inorog alb pe o cmpie verde, dezlnuit, agresiv, cu capul ntors spre dreapta. Iar eu tiam acel nsemn. Vederea lui m tulbur cumplit. Am desfcut pachetul i-am scos crile. Erau n ordine. Taroi cu sceptrele lor, stele n cinci coluri, cupe i sbii, numai c Marile Atu-uri erau total diferite.

nainte de a continua inspecia, am pus la loc ambele sertare, avnd grij s nu-l ncui pe cel mic. Marile Atu-uri parc erau vii, gata s peasc afar de pe suprafeele strlucitoare. Crile erau destul de reci la atingere, era o adevrat plcere s le pipi. Mi-am amintit deodat c i eu avusesem un pachet ca sta. Am nceput s nir fiecare carte pe sugativa din faa mea. Una nfia un tip mic de statur, viclean, cu nasul ascuit, gura ntins n rnjet i prul de culoarea paiului. Era mbrcat ntr-un fel de costum din Renatere, portocaliu, rou i maron. Purta ciorapi lungi i o vest strmt, brodat. i-l cunoteam. Numele lui era Random. Urmtoarea expresia pasiv a lui Julian, pr lung, negru, atrnnd, ochi albatri n care nu se citea nici pasiune, nici mil. Era

complet mbrcat ntr-o armur alb, nu de nuan argintie sau metalic, artnd ns ca i cum ar fi fost satinat. tiam totui, c era extraordinar de dur i de rezistent la lovituri, n ciuda aspectului decorativ de parad. El era cel pe care-l btusem la jocul lui favorit, drept care mi aruncase n fa un pahar cu vin. l tiam i-l uram. Urma chipul oache, cu ochi cprui, al lui Caine, care era nvemntat de sus pn jos n satin negru i verde; purta dezinvolt pe cap un tricorn negru cu un pana verde care atrna pe spate. Sttea n profil, cu o mn n old, cu vrfurile cizmelor curbate n sus, i avea prins la centur o dag btut n smaralde. Sufletul mi-era bntuit de sentimente contradictorii. Apoi venea Eric. Chipe, orice s-ar spune, prul i era att de negru nct btea n albastru. Barba crea din jurul gurii permanent zmbitoare; mbrcat ntr-o jachet de

piele, jambiere, o mantie larg, cizme negre, nalte. Purta centur roie i o sabie argintie, lung, ncrustat cu un rubin. Gulerul nalt al mantiei era tivit cu rou, asortndu-se cu ornamentaia mnecilor. Minile, cu degetele mari vrte n centur, erau extraordinar de puternice i de late. O pereche de mnui negre sub centur, lng oldul drept. El era, eram sigur, cel care ncercase s m ucid n ziua aceea cnd aproape c am murit. Uitndu-m la el, m-am simit ntr-un fel cuprins de spaim. Benedict, nalt i sever, subirel; subire la trup, supt la fa, prost ca noaptea. mbrcat n portocaliu i galben i maron, mi amintea de o ur de paie, de un dovleac, de o sperietoare de ciori i de Legenda Vii Adormite. Falca prelung, puternic, ochii cprui, pr castaniu drept. Sttea lng un cal negru i se sprijinea ntr-o suli pe care era mpletit un irag de flori. Ddea s rd. Mi-a plcut

de el. M-am oprit cnd am descoperit urmtoarea carte, inima mi zvcni brusc i se zbtu de parc vroia s-mi sparg pieptul. Eram eu. mi tiam faa de cnd m brbierisem, i sta era chiar tipul din oglind. Ochii verzi, prul negru, mbrcat n negru i argintiu, da. Purtam o mantie, uor ncreit ca btut de vnt. n picioare, cizme negre, ca ale lui Eric, i aveam i eu o spad, numai c a mea era mai grea, dei nu la fel de lung. Purtam mnui argintii, lungi pn la cot. Agrafa de la gt avea forma unui trandafir de argint. Eu, Corwin. De pe cartea care urma, m privea un brbat solid, puternic. Semna destul de tare cu mine, numai c falca i prea mai grea, i tiam c era mai solid ca mine, dei mai ncet n micri. Puterea lui era legendar. Purta un halat

bleu-cenuiu, strns n jurul mijlocului cu o centur lat, neagr. Rdea. La gt, de un nur gros, atrna un corn de vntoare din argint. Barba i era ngrijit, mustaa subire. n mna dreapt inea un pocal cu vin. Am simit o afeciune brusca pentru el. Apoi mi-am amintit i numele. El era Gerard. i iat un brbos cu privirea fioroas, cu prul galben-rocat, mbrcat n rou i portocaliu, mai ales mtase, innd n mna dreapt o sabie, iar n stnga un pahar cu vin, i diavolul nsui i lucea n ochi, la fel de albatri ca ai Florei, sau ai lui Eric. Obrazul i era fin, dar acoperit de barb. Avea o sabie ncrustat n filigran lucrat minuios din fir auriu. Pe mna dreapt purta dou inele enorme i un altul pe stnga: un smarald, un rubin i, al treilea, un safir. tiam: sta era Bleys. Dup Bleys, urma o figur care semna att cu el, ct i cu mine. Trsturile mele,

dei mai mici, ochii mei, prul lui Bleys, fr barba lui ns. Purta un costum verde de clrie i sttea pe un cal alb, privind ctre partea dreapt a crii. Degaja n acelai timp for i slbiciune, cutare i abandonare. l aprobam i nu-l aprobam, mi plcea i-l gseam respingtor. Numele lui era Brand, tiam. De ndat ce mi-au czut ochii pe el am tiut. De fapt, mi-am dat seama c-i tiam bine pe toi, mi-i aminteam pe toi, cu puterile lor, cu slbiciunile lor, cu victoriile i nfrngerile lor. Pentru c ei erau fraii mei. Mi-am aprins igara pe care o terpelisem din cutia de pe biroul Florei, m-am afundat n fotoliu i m-am gndit la lucrurile pe care mi le reamintisem. Erau fraii mei, aceti opt brbai ciudai. nvemntai n costumele lor ciudate. i mai tiam c era corect i potrivit s se m-

brace aa cum se mbrcau, exact ct de corect pentru mine era s port negru i argintiu. i am chicotit cnd mi-am dat seama ce purtam, ce cumprasem n micul magazin din orelul unde m oprisem dup plecarea mea din Greenwood: pantaloni negri, iar cmile, toate trei, erau gri-argintii. i vesta era tot neagr. Am revenit la cri i am vzut-o pe Flora ntr-o rochie verde ca marea, exact aa cum mi-o reamintisem noaptea trecut; i apoi, o fat cu pr negru care atrna pe umeri, cu aceiai ochi albatri, mbrcat toat n negru, cu o cingtoare de argint n jurul taliei. Ochii mi se umplur de lacrimi, nu tiu de ce. Numele ei era Deirdre. Apoi, Fiona, cu prul ca al lui Bleys, ochii mei i tenul ca sideful. Am urt-o din clipa n care am ntors cartea. Urmtoarea era Llewella, al crei pr se potrivea cu ochii de culoarea jadului, mbrcat n gri strlucitor i verde, cu o centu-

r de levnic, artnd ud i trist. Dar i ea era sora mea. Am avut o ngrozitoare senzaie de nstrinare, de ndeprtare fa de toi aceti oameni. Dei, ntr-un fel, din punct de vedere fizic prea s fiu aproape de ei. Crile erau att de reci la atingere, nct le-am lsat iari din mn, dei simeam un anume regret la gndul de a le abandona. Altele nu mai erau ns. Toate celelalte erau cri mici. i tiam nu tiu cum se fcea c iari tiam c lipseau cteva. Dar nu tiam, jur pe viaa mea, ce reprezentau Atu-urile lips. Faptul acesta m-a ntristat i, trgnd un fum din igar, am czut pe gnduri. De ce au revenit cu uurin toate lucrurile astea cnd am vzut crile au revenit fr s-i destinuie nc nelesul? tiam mai multe acum dect nainte, n ceea ce privea numele i chipurile. Dar cam asta era

totul. Nu-mi ddeam seama de semnificaia faptului c eram cu toii nfiai astfel pe cri. Aveam ns o puternic dorin s am i eu un pachet ca acesta, numai al meu. Dei, dac l-a fi furat pe-al Florei, tiam c-i va da imediat seama c lipsea i a fi avut necazuri. Astfel c le-am pus napoi n sertraul din spatele celui mare i le-am ncuiat. Apoi, Doamne, ct mi-am mai torturat creierii! Dar fr niciun folos. Pn cnd mi-am amintit cuvntul magic. Amber. Fusesem adnc preocupat de cuvntul acesta cu o sear nainte. Fusesem ndeajuns de preocupat ca s evit s m mai gndesc la el de-atunci. Dar acum nu mai ineam seama. Acum m gndeam numai la el i studiam toate asociaiile pe care mi le sugera. Cuvntul era ncrcat cu un dor puternic

i o mare nostalgie. Avea, nvluit n adncuri, un sens de frumusee abandonat, de mare mplinire, i un sentiment de putere cumplit i aproape suprem. ntr-un fel, cuvntul fcea parte din vocabularul meu. n acelai fel nedefinit, eram o parte din el, iar el era o parte din mine. Era numele unui loc. M-am luminat deodat. Era numele unui loc pe care-l tiusem cndva. ns n minte nu-mi reveneau imagini, ci numai emoii. Ct am rmas aa, nu tiu. Timpul se distanase parc de reveriile mele. ntr-un trziu, un ciocnit uor n u m smulse din gndurile n care eram cufundat. Clana se aplec ncet i servitoarea, al crei nume era Cannella, intr i m ntreb dac nu vreau s iau prnzul. Ideea nu era rea, aa nct am urmat-o n buctrie, am mncat jumtate de pui i am but un sfert de litru de lapte. Am luat o can de cafea i m-am ntors n

bibliotec, avnd grij s scap de cini. Eram la a doua ceac atunci cnd sun telefonul. M-am gndit s-l ridic, dar mi-am nchipuit c trebuie s existe derivaii n toat casa, i o s rspund Cannella de pe undeva. M-am nelat. Telefonul continua s sune. n cele din urm, n-am mai putut rezista. Alo, aici reedina Flaumel. V rog, a putea vorbi cu d-na Flaumel? Era o voce de brbat, grbit i uor tensionat. Gfia, iar cuvintele erau nbuite i nvluite de un rit slab i de voci fantomatice care indicau o convorbire interurban. mi pare ru, acum nu e aici. S-i transmit vreun mesaj, sau revenii? Cu cine vorbesc? Am ezitat, apoi: M numesc Corwin. Dumnezeule! spuse, i urm o lung tcere.

ncepusem s cred c a nchis. Am spus din nou, alo? exact cnd ncepu s vorbeasc: Ea mai e n via? Bineneles c e n via! Da cine dracu e la telefon? Nu-mi recunoti vocea, Corwin? Sunt Random. Ascult, sunt n California i am necazuri. Am sunat s-o rog pe Flora s m-adposteasc. Stai la ea? Deocamdat. neleg! O s m aperi, Corwin? Pauz, apoi: Te rog! Ct mi st n puteri, dar nu pot s-o oblig pe Flora la nimic, fr s-o consult. O s m aperi de ea? Da. Atunci eti omul meu! O s-ncerc acum s-ajung la New York. O s vin pe un drum ocolit, aa c nu tiu ct o s-mi ia. Dac reuesc s evit umbrele cele rele, ne vedem.

Ureaz-mi noroc! Noroc! Apoi se auzi un declic i din nou tritul ndeprtat i vocile fantomelor. Aadar, micuul infatuat Random avea necazuri! Aveam senzaia c nu trebuie s m preocupe n mod deosebit. Numai c, acum, el era una din cheile ctre trecutul meu, i, destul de posibil, ctre viitor. Deci, trebuia s-ncerc s-l ajut, cum o s pot, pn cnd o s aflu de la el tot ce doream. Simeam c ntre noi nu prea exista o dragoste freasc. Dar tiam c nu e prost; era descurcre, viclean, ciudat de sentimental fa de cele mai aiurea lucruri; dar, pe de alt parte, nu prea puteai pune baz pe cuvntul lui i, probabil, mi-ar fi vndut cadavrul la coala de medicin dac din asta i-ar fi ieit un ban frumos. Mi-aminteam de micul trdtor doar cu o umbr de afeciune, poate din pricina celor ctorva clipe plcute petre-

cute cndva mpreun. Dar s am ncredere n el? Niciodat. Am hotrt s nu-i spun Florei de sosirea lui dect n ultima clip. Trebuia silit s serveasc drept as, sau mcar valet, n locul rmas liber. Am mai turnat cafea fierbinte peste ce mai rmsese n ceac i am sorbit-o ncet. Oare de cine fugea? n niciun caz de Eric, altfel n-ar mai fi telefonat aici. M-am oprit apoi asupra ntrebrii dac Flora era moart i asta, numai pentru c se ntmpla s fiu eu prezent aici. Oare ea era, ntr-adevr, acel aliat puternic al fratelui pe care eu l uram, nct s fie ceva de la sine neles n familie c o s-i dau ei o ans? Prea ciudat, dar el pusese ntrebarea. i pentru ce erau aliai? Care era sursa acestei tensiuni, a acestei dumnii? De ce fugea Random? Amber. sta era rspunsul.

Amber. Cum-necum, cheia tuturor explicaiilor era n Amber, tiam asta. Secretul ntregii ncurcturi era n Amber, ntr-un anume eveniment care se petrecuse acolo, i destul de recent, mai mult ca sigur. Trebuia s fiu foarte atent. Trebuia s m prefac c tiu ceea ce nu tiam, urmnd s reconstitui pies cu pies din ceea ce urma s aflu de la alii. Nu m ndoiam c aveam s reuesc. Era destul nencredere ntre toi ceilali, iar eu trebuia s fiu atent. S speculez exact acest lucru. O s aflu ce-mi trebuia i o s iau ce vreau amintindu-mi de cei care m-au ajutat, iar de ceilali n-o s in seama. Pentru c tiam c era legea dup care tria familia noastr, iar eu eram un adevrat fiu al tatlui meu Durerea de cap reveni brusc, s-mi sparg tmplele. Ceva ce am gndit, am ghicit, am simit, n legtur cu tatl meu, a adus la suprafa

durerea. Dar nu tiam de ce sau cum. Dup un timp, durerea sczu iar eu am adormit, acolo, n fotoliu. Dup alt timp, mult mai lung, ua se deschise i intr Flora. Afar era noapte, alt noapte. Era mbrcat cu o bluz de mtase verde i o fust lung de ln gri. n picioare avea bocanci i ciorapi groi. Prul era dat peste cap i obrajii ei erau uor palizi. La gt avea atrnat fluierul pentru cini. Bun seara, am spus, ridicndu-m. Dar ea nu-mi rspunse. Travers ncperea spre bar, i turn o porie de Jack Daniels i o ddu pe gt ca un brbat. Apoi i turn nc una i, cu paharul n mn, se aez n fotoliu. Am aprins o igar i i-am dat-o. Ddu din cap, apoi spuse: Drumul ctre Amber e greu. De ce? M privi nedumerit.

Cnd l-ai ncercat ultima oar? Am ridicat din umeri. Nu-mi amintesc. M rog, fie i-aa, spuse. M ntrebam doar ct de pregtit eti pentru asta. N-am rspuns, pentru c nu tiam despre ce vorbete. Dar pe urm mi-am amintit c exista o cale mai uoar dect Drumul, pentru a ajunge la locul numit Amber. Era limpede c ea nu tia de el. i lipsesc cteva Atu-uri am spus deodat, cu o voce care aproape c era a mea. ni brusc n picioare, vrsndu-i jumtate din butur pe dosul minii. D-mi-le-napoi! strig, ntinznd mna dup fluier. Am pit nainte i am prins-o de umeri. Nu le am! i-am spus. Pur i simplu am fcut o constatare. Se liniti puin, apoi ncepu s plng, iar eu am mpins-o uor napoi, n fotoliu.

Credeam c vrei s spui c le-ai luat pe cele pe care le-am lsat aici spuse. M-am gndit c ai putea s faci o rutate gratuit. Nu mi-am cerut scuze. Nici nu prea s fie nevoie. Ct de departe ai ajuns? N-am ajuns deloc! Apoi izbucni n rs i m privi cu o alt strlucire n ochi. Acum mi dau seama ce-ai fcut, Corwin. Am aprins o igar, ca s nu fiu nevoit s rspund. Unele din lucrurile alea erau ale tale, nu? Mi-ai blocat drumul spre Amber nainte s vii aici, nu? tiai c o s m duc la Eric. Dar acum nu mai pot. Va trebui s atept pn va veni el la mine. Inteligent. Vrei s-l ademeneti pn aici, nu? Numai c el o s trimit un mesager. N-o s vin singur. Era un ton ciudat de admiraie n vocea acestei femei, care recunotea c ncercase s m trimit n braele dumanului meu, i

nc ar fi fcut-o dac i s-ar fi ivit ansa din moment ce vorbea despre faptul c fcusem ceva care-i ncurcase planurile. Cum poate cineva s fie att de fi machiavelic n prezena presupusei victime? Rspunsul veni imediat din adncurile minii: aa acionam noi. Nu trebuia s umblm cu subtiliti unul cu cellalt. Cu toate c aveam senzaia c-i lipsea ntructva rafinamentul unui profesionist adevrat. Crezi c sunt prost, Flora? am ntrebat-o. Crezi c am venit aici numai ca s te-atept s m dai pe minile lui Eric? Orice i s-ar fi ntmplat, i-a fost de folos. E-n regul, nu sunt n echipa ta! Dar i tu eti n exil! Asta demonstreaz c n-ai fost chiar att de detept! Cuvintele ei m afectar, dei tiam c n-avea dreptate. Al naibii s fiu dac nu sunt! i-am zis. Izbucni din nou n rs.

tiam eu c asta o s te strneasc. E-n regul, atunci mergi n Umbr dinadins. Eti nebun! Am ridicat din umeri. Ce vrei? m ntreb. De fapt, de ce-ai venit aici? Eram curios s aflu de partea cui eti. Asta-i tot. Nu m poi ine aici dac nu vreau eu s rmn. Nici mcar Eric n-ar putea face asta. Poate c, de fapt, nu vroiam dect s te vizitez. Poate c am devenit un sentimental, din pricina vrstei. n orice caz, acum am s rmn mai mult i dup aceea o s plec de-a binelea. Dac nu te-ai fi grbit s vezi ce poi scoate de la mine, ai fi putut profita mult mai mult, doamn. Mi-ai cerut s-mi amintesc de tine, dac se va ntmpla un anumit lucru i lu cteva secunde pentru ceea ce credeam c va fi o implicare a ei. Apoi spuse:

Vd c vrei s-ncerci! Cu-adevrat ai de gnd s ncerci? C bine zici, chiar c-am s-ncerc! am spus tiind c o voi face, indiferent despre ce-ar fi fost vorba i poi s-l anuni i pe Eric dac vrei, dar ine minte c s-ar putea s reuesc. ine minte c dac reuesc, s-ar putea s fie bine s fii prieten cu mine. Firete c a fi vrut s tiu despre ce naiba tot vorbeam, dar ciupisem destule date i intuisem ct de importante erau, astfel c le puteam folosi cum trebuie, chiar fr s tiu ce semnificaie aveau. Dar preau corecte, att de corecte Brusc, m srut. N-o s-i spun. Serios, n-o s-i spun, Corwin! Cred c-o s reueti. Cu Bleys o s fie mai greu, dar probabil c Gerard o s te-ajute, i poate i Benedict. Iar Caine o s oscileze cnd o s vad ce s-a-ntmplat Pot s m descurc i singur.

Flora se duse la bar, umplu dou pahare cu vin i-mi ddu unul mie. Pentru viitor, spuse. Voi bea mereu pentru asta! i am but. Apoi mi umplu numai mie paharul i rmase cu ochii cercettori, aintii asupra mea. Trebuiau s fie Eric, Bleys, sau tu, spuse. Voi suntei singurii ndrznei sau cu mintea la cap. Dar tu ai disprut din peisaj de-atta vreme, nct am crezut c ai abandonat afacerea. Totdeauna exist un nu se tie niciodat! Am sorbit din vin spernd n sinea mea ca femeia s tac mcar un minut. Mi se prea c fusese puin prea demonstrativ cnd ncercase s accepte fiecare idee. Ceva nu-mi plcea n povestea asta i vroiam s m gndesc n linite.

Ci ani aveam? tiam c ntrebarea era o reacie la cumplitul sentiment al distanei i ndeprtrii pe care l avusesem fa de toate personajele nfiate pe crile de joc. Eram mai btrn dect pream. (Treizeci, am socotit cnd m-am privit n oglind dar acum tiam c era aa din cauza Umbrelor care miniser n locul meu). Eram mult, mult mai btrn i trecuse destul vreme de cnd mi vzusem fraii i surorile, toi mpreun i prietenoi, unul lng altul exact ca n cri, fr tensiuni, fr conflicte ntre ei. Am auzit sunetul clopoelului i pe Carmella ducndu-se s rspund la u. Ar trebui s fie fratele Random, am spus tiind c el era. E sub protecia mea. Flora fcu ochii mari, apoi zmbi, ca i cum ar fi apreciat lucrul inteligent pe care-l fcusem. Nu fcusem nimic de acest fel, firete, dar

mi plcea s-o las s cread aa. M fcea s m simt mai n siguran. 4 M-am simit n siguran vreo trei minute. Am ajuns la u odat cu Carmella. Am deschis eu n locul ei. n cas intr un tip abia inndu-se pe picioare; nchise imediat ua n spatele lui i trase zvorul. Avea cearcne sub ochii luminoi; nu purta vesta deschis i ciorapii lungi. Era neras i mbrcat ntr-un costum de ln cafenie. Pe bra ducea un pardesiu de gabardin iar pantofii erau negri de antilop. Dar era Random, da acelai Random pe care-l vzusem pe carte numai gura surztoare art obosit. Unghiile i erau murdare. Corwin! exclam el i m mbri. L-am strns pe dup umeri.

Ari ca i cum i-ar trebui ceva de but! am zis. Da, da. Da aprob el. L-am condus ctre bibliotec. Trei minute mai trziu, dup ce se aezase cu butura ntr-o mn i o igar n cealalt, mi spuse: M urmresc. Vor fi n curnd aici. Flora scoase un mic ipt, pe care niciunul dintre noi nu-l lu n seam. Cine? am ntrebat. Oamenii de dincolo de Umbre spuse. Nu tiu cine sunt, sau cine i-a trimis. Sunt patru sau cinci, poate chiar ase. Erau n avion deasupra mea. Am folosit un jet. Au aprut pe la Denver. Am micat avionul de mai multe ori ca s scap, dar n-a inut i nu vroiam s m deprtez prea mult de rut. M-am descotorosit de ei n Manhattan, dar e doar o chestiune de timp. Cred c ajung repede aici.

i chiar nu bnuieti cine i-a trimis? Zmbi o clip. Ei bine, cred c-ar fi corect s ne limitm numai la familie. Poate Bleys, poate Julian, poate Caine. Poate chiar tu, ca s m-aduci aici. Sper totui c nu. Dar nu tu ai fcut-o, nu? M tem c nu, am rspuns. Ct de nenduplecai preau? Ridic din umeri. Dac ar fi fost numai doi sau trei, a fi ncercat s-i surprind. Dar cu trupa aia ntreag, nu puteam! Era un tip mic de statur, nu mai mult de un metru jumtate, iar ca greutate s zicem c avea vreo aizeci de kilograme. Dar vorbea ca unul hotrt s ucid. Eram sigur c fusese foarte serios cnd spusese c i-ar fi atacat cu minile goale pe cele dou sau trei brute. i n acea clip m-am gndit la propria mea condiie fizic, pur i simplu pen-

tru c eram fratele lui. M simeam destul de puternic. tiam c a putea nvinge pe oricine n lupt dreapt, fr team. Ct de puternic eram n realitate? Se auzi o btaie la ua din fa. n clipa urmtoare am neles c aveam s aflu care mi-era puterea. Ce facem? ntreb Flora. Random izbucni n rs, i desfcu cravata, o puse peste pardesiul de pe birou. i scoase i haina de la costum, apoi privi prin ncpere. Ochii i czur pe spad i, din doi pai fu lng ea, lund-o n mn. Am simit greutatea 32-ului n buzunarul vestei; am tras piedica. Eti pregtit? ntreb Random. Este foarte posibil s reueasc s intre. Deci, vor intra. Cnd te-ai luptat ultima oar, surioar? E mult de atunci, rspunse ea. n cazul sta, ar fi mai bine s-i reaminteti ct mai repede, pentru c nu mai e

timp. Sunt programai, sunt sigur de asta. Numai c noi suntem trei iar ei cel puin ase. De ce s stm cu sufletul la gur? Nu tim nc ce sunt! spuse ea. Btaia rsun iar. Asta conteaz? Tocmai, c nu conteaz, am spus. S le dau drumul nuntru? Amndoi plir uor. N-ar fi mai bine s ateptm Ar trebui s chem poliia, am continuat. Amndoi izbucnir ntr-un rs aproape isteric. Sau pe Eric, i m-am uitat brusc la Flora. Dar ea cltin din cap. Numai c nu mai avem timp. Avem Atu-ul, dar atunci cnd ar putea aciona dac vrea s o fac s-ar putea s fie prea trziu. i s-ar putea, totui, s fie aciunea lui, nu? spuse Random.

M ndoiesc foarte tare. Nu e stilul lui. E-adevrat, am rspuns doar de-al dracului, ca s cread c tiu despre ce e vorba. Btaia n u se repet mult mai tare de data asta. Dar Carmella unde e? am ntrebat prad unui gnd brusc. Flora cltin din cap. Nu prea cred c o s rspund ea la u. Dar nu tii peste cine dai, strig Random, i iei brusc din camer. L-am urmat pe coridor pn la intrare, exact la timp s-o oprim pe Carmella s deschid ua. Am trimis-o napoi la ea n camer, cu instruciuni s se ncuie pe dinuntru, iar Random remarc: Asta demonstreaz ct de puternici sunt dumanii. Cum stm, Corwin? Am dat din umeri. Dac a ti, i-a spune. Pentru moment

cel puin, suntem n rahat amndoi. Ferii-v! i am deschis ua. Primul ncerc s m dea la o parte, dar l-am mpins napoi. Erau ase, atta am putut observa. Ce vrei? i-am ntrebat. N-am auzit niciun cuvnt, n schimb am vzut arme. Am trntit ua i am tras zvorul. Aa care va s zic, au sosit. Dar de unde tiu c nu e ceva pus la cale chiar de tine? Nu e, rspunse, dei tare mi-a fi dorit. tia par fioroi. Trebuia s recunosc c aa era. Tipii de la intrare erau de categorie grea i aveau plrii trase mult pe frunte ca s le acopere ochii. Feele le erau complet n umbr. Tare mi-a dori s tiu cum stm, repet Random. Am simit un iuit ascuit n timpane. Am

tiut n aceeai clip c Flora suflase n fluier. Cnd am auzit zgomotul unei ferestre sparte, undeva n dreapta mea, n-am fost surprins s aud un mrit amenintor i cteva ltrturi, de data asta n stnga. i-a chemat cinii, am spus, ase javre mrave i slbatice care, n alte mprejurri, ar fi putut sri pe noi. Random ncuviin i ne-am ndreptat amndoi n direcia zgomotului. Cnd am ajuns n sufragerie, doi tipi erau deja nuntru, narmai amndoi. Am tras n primul i m-am azvrlit la podea, trgnd n micare asupra celui de-al doilea. Random sri peste mine, fluturndu-i spada, i am vzut capul celui de-al doilea prsindu-i umerii. n clipa urmtoare apreau ali doi pe fereastr. Mi-am golit pistolul asupra lor i am auzit mriturile cinilor amestecate cu focuri de arm care nu mai erau ale mele.

Am vzut trei brbai pe podea i un numr egal de cini. M-am bucurat la gndul c ucisesem jumtate din agresori, iar cnd au nvlit i ceilali pe fereastr, am mai omort unul ntr-un mod care m-a surprins. Brusc, fr s m gndesc la ce fac, am luat un scaun foarte greu i l-am azvrlit n partea cealalt a camerei cam la nou metri distan. Nimeri n spatele unuia dintre indivizi i-i frnse coloana. M-am repezit spre cei doi care mai rmseser, dar, nainte de a ajunge eu, Random l i strpunsese pe unul cu spada, lsnd cinii s termine treaba nceput de el, i se ndrepta deja spre ultimul. Acesta fu dobort nainte de a apuca s acioneze serios. Izbuti totui s ucid un cine dar atta a fost tot. Random i frnse gtlejul. Am constatat c doi cini erau mori, iar al treilea grav rnit. Random l ucise pe cel

vtmat cu o mpunstur de sabie, apoi ne-am ndreptat atenia spre agresori. Era ceva neobinuit n nfiarea lor. n aceeai clip intr i Flora i mpreun ne-am apucat s-i cercetm. n primul rnd, aveau ochii injectai. Foarte, foarte injectai. n starea n care erau, s zicem c era un lucru normal Apoi, toi aveau o articulaie n plus la degetele minilor i gheare ascuite, ncovoiate, pe dosul minilor. Flcile erau proeminente, i, cnd am deschis una cu fora, am numrat patruzeci i patru de dini, muli dintre ei mai lungi dect dinii umani i prnd a fi mult mai ascuii. Carnea era cenuie, tare i lucioas. Fr ndoial c mai existau i alte diferene, dar cele de pn acum erau suficiente pentru a dovedi ceva. Le-am luat armele, trei pistoale mici, plate.

Au acionat n numele Umbrelor, e clar, spuse Random, iar eu am ncuviinat. i eu am avut noroc. Mai mult ca sigur c nu se ateptau s dea nas n nas cu ntririle pe care le-am avut un frate rzboinic i aproape jumtate de ton de cini. Se apropie de fereastra spart i privi afar; nu l-am oprit. Nimic, spuse dup un timp. Sunt sigur c i-am ucis pe toi i trase draperiile portocalii grele, apoi mpinse n faa lor cteva scaune cu sptarul nalt. ntre timp, eu cotrobiam prin buzunare. N-am fost deloc surprins cnd n-am gsit nimic ce ne-ar fi putut ajuta s-i identificm. Hai s ne ntoarcem n bibliotec s-mi termin butura, m rug el i o porni nainte. Cnd ajunse acolo, nainte de a se aeza, cur grijuliu spada i o puse la loc n cui. n timpul sta, eu i-am adus Florei ceva de

but. Aadar, oft Random, s-ar prea c pentru un timp suntem n siguran, din moment ce-am scpat toi trei cu bine. Aa s-ar prea, ncuviin Flora. Doamne, n-am mncat de ieri, se trezi Random deodat. Flora se duse s-i spun Carmellei c acum putea s ias linitit din camer, drept care putea s ne i aduc mncare mult n bibliotec. Imediat dup plecarea Florei, Random se ntoarse spre mine i m ntreb: Ascult, ce e ntre voi? S nu stai niciodat cu spatele la ea! E nc de partea lui Eric? Aa s-ar zice. Atunci ce caui aici? ncercam s-l fac pe Eric s vin el nsui dup mine. tie c numai aa m poate prinde i-a fi vrut s vd ct de tare i do-

rete acest lucru. Random cltin din cap. Nu cred c are s-o fac. Nu merit osteneala. Atta vreme ct tu eti aici i el acolo, de ce s se mai oboseasc s-i scoat nasul afar? Deocamdat el e cel mai tare pe poziie. Dac-l vrei, va trebui s te duci tu dup el. Tocmai am ajuns la aceeai concluzie. Ochii i lucir i vechiul zmbet i reapru. i trecu o mn prin prul de culoarea paiului, fr s-i ia ochii de la mine. Ai de gnd s-o faci? ntreb. Poate. Nu m lua pe mine cu poate, puior. E scris c trebuie s-o faci. Aproape c mi-a dori i eu s vin, s tii. Dintre toate, sexul mi place cel mai mult, iar Eric cel mai puin. Mi-am aprins o igar i am czut pe gnduri. tiu la ce te gndeti, spuse el. Ct n-

credere pot avea n Random de data asta? E ticlos i viclean, cum l arat i numele5, i nu ncape ndoial c o s m trdeze dac cineva i ofer un trg mai bun. Corect? Am ncuviinat dnd din cap. Cu toate astea, frate Corwin, amintete-i c, dei nu i-am fcut niciodat prea mult bine, nici vreun ru deosebit nu i-am fcut. Oh, cteva glume acolo, recunosc. Dar, una peste alta, se poate spune c noi doi ne-am neles cel mai bine dintre toi membrii familiei asta e, ne-am ferit fiecare din drumul celuilalt. Gndete-te la asta. Cred c-o aud pe Flora venind sau pe Carmella, aa c hai s schimbm subiectul Dar repede! Nu cred c ai pe-aici vreun pachet cu crile de joc preferate ale familiei. Am cltinat din cap. Flora intr n ncpere i spuse:
5

Random = (adj.) ntmpltor, aleator.

Carmella o s-aduc imediat ceva de mncare. Am but pentru asta i Random, din spatele ei, mi fcu cu ochiul. A doua zi diminea, cadavrele dispruser din sufragerie, pe covor nu era nicio pat, iar fereastra fusese reparat, Random explicndu-mi c se ocupase el de asta. Am considerat c nu mai era nevoie s-i pun alte ntrebri. Am mprumutat Mercedesul Florei i am plecat ntr-o plimbare. Aveam impresia c peisajul era schimbat n chip straniu. Nu puteam spune exact dac lipsea ceva sau dac era ceva nou, numai c lucrurile artau parc altfel. i cnd am ncercat s neleg ce se ntmpl, m-a cuprins o asemenea durere de cap, nct am hotrt s renun pentru moment. Eram la volan, cu Random lng mine. La un moment dat i-am spus c mi-ar fi plcut

sa fiu iari napoi n Amber numai ca s vd ce rspuns primeam. Tocmai m ntrebam, rspunse el, dac ai ieit pentru rzbunare, pur i simplu, sau pentru ceva mai mult. mi trimitea mingea napoi, i acum atepta rspuns. i eu m gndeam tot la asta, culmea, am zis, folosind o fraz comun prin care ncercam s-mi cntresc ansele. tii, ar trebui s ncerc. Se ntoarse spre mine (pn atunci se uitase pe fereastr) i spuse: Cred c toi am avut ambiia asta, sau cel puin gndul sta eu tiu c l-am avut, dei am ieit din joc devreme i dup felul n care vd eu situaia, merit ncercat. tiu c-o s m-ntrebi dac vreau s te ajut. Rspunsul este da. O s-o fac numai ca s-i ncurc pe ceilali. Dup cteva clipe de tcere m ntreb: Ce prere ai despre Flora? Ne-ar

putea fi de vreun ajutor? M-ndoiesc foarte mult. S-ar arunca numai dac lucrurile ar fi sigure. Dar, ce poate fi sigur n clipa asta? Sau n oricare alta? fcu el. Sau n oricare alta, am repetat ca s cread c tiu ce rspuns a fi primit. Mi-era team s am ncredere n el i s-i mrturisesc starea memoriei mele. Mi-era team s-i spun adevrul, aa c n-am fcut-o. Erau att de multe lucruri pe care a fi vrut s le aflu, dar n-aveam de la cine. Tot gndindu-m la asta am condus o vreme n tcere. Ei bine, cnd vrei s porneti? am ntrebat. Atunci cnd eti pregtit. Poftim, mingea n terenul meu, i nu tiam ce s fac cu ea. Ce-ai zice s pornim chiar acum? am spus.

Tcu. i aprinse o igar ca s ctige timp, cred. Am fcut acelai lucru. Bine, spuse ntr-un trziu. Cnd ai fost n Amber ultima oar? A trecut al dracului de mult timp, nici nu sunt sigur c-mi mai pot aminti drumul. E-n regul, spuse, atunci va trebui s ne deprtm nainte de a putea reveni. Ct benzin ai? Rezervorul plin pe trei sferturi. Atunci, la urmtorul col ia-o la stnga i-o s vedem ce se-ntmpl. L-am ascultat i, pe msur ce naintam, trotuarele ncepur s scnteieze. La naiba! spuse. Sunt aproape douzeci de ani de cnd am trecut pe aici. mi amintesc perfect ce trebuie fcut. Am continuat drumul, iar eu nu pricepeam nimic din ce se ntmpla n jur. Cerul deveni nti verzui, apoi se color n roz.

Mi-am mucat limba ca s nu pun ntrebri. Am trecut pe sub un pod i, cnd am ieit pe partea cealalt, cerul avea iari o culoare normal, numai c pretutindeni erau mori de vnt, mari i galbene. Nu-i f probleme, spuse precipitat, ar putea fi i mai ru! Am remarcat c oamenii de pe strad erau mbrcai mai degrab straniu i c oseaua era din crmid. Ia-o la dreapta! Aa am fcut. Nori purpurii acoperir soarele i curnd ncepu s plou. Fulgere brzdau cerul, tunete bubuiau deasupra noastr. tergtoarele mergeau la maximum, fr prea mare efect ns. Am aprins luminile de poziie i-am mai ncetinit. A fi putut s jur c am trecut pe lng un clre care alerga n direcia opus; era m-

brcat n gri, cu gulerul ridicat i cu capul plecat, ca pentru a nfrunta ploaia. Apoi norii se risipir, iar noi ne-am trezit c mergeam de-a lungul unei faleze. Valurile imense se sprgeau cu for de rm i pescrui gigantici zburau jos, la mic distan deasupra lor. Ploaia contenise, aa c am stins luminile i am oprit tergtoarele. Acum drumul era din macadam, dar nu recunoteam deloc locurile. n oglinda retrovizoare nu se zrea nici urm din oraul pe care tocmai l prsisem. Am strns zdravn de volan cnd am trecut pe lng o spnzurtoare, aprut ca din senin i de care era atrnat un schelet blbnit de suflarea vntului. Random fuma i privea prin parbriz la drumul care, la un moment dat, se deprt de falez i descrise o curb n jurul unei coline. O cmpie fr copaci, cu iarb nalt, se ntindea n dreapta noastr iar n stnga, un

ir de dealuri. Cerul era acum albastrunchis dar strlucitor, ca apa dintr-un bazin adnc, limpede, adpostit i ntunecos. Nu-mi aminteam s mai fi vzut vreodat un asemenea cer. Random cobor geamul s arunce chitocul i o adiere ngheat ptrunse nuntru, rspndindu-se n interiorul mainii; ridic repede geamul. Adierea avea un miros marin, sufocant i ptrunztor. Toate drumurile duc la Amber, spuse el, ca i cum ar fi fost o axiom. Atunci mi-am amintit ce spusese Flora cu o zi nainte. Nu vroiam s sune ca o speculaie sau ca o informaie de importan crucial, dar cnd mi-am dat seama ce implica relatarea ei, am neles c trebuie s-i spun, pentru sufletul meu ca i pentru al lui. tii ceva, am nceput, cnd ai sunat ieri i am rspuns eu la telefon, pentru c Flora era plecat, aveam o bnuial cum c ea n-

cerca s ajung la Amber, dar a gsit drumul blocat. Auzind asta, Random izbucni n rs. Femeia asta are foarte puin imaginaie, replic el. Firete c drumul e blocat pe o vreme ca asta. Spre capt, vom fi nevoii s mergem pe jos, sunt sigur, i, fr ndoial, ne vor trebui toat puterea i ndemnarea ca s reuim dac vom reui. Ce credea ea, c o s se poat duce ca o prines de onoare, clcnd pe covoare de flori tot drumul? E o stricat i proast pe deasupra. De fapt, nici nu merit s triasc, dar nu eu hotrsc asta, deocamdat! La rspntie, ia-o la dreapta. Ce se petrecea oare? tiam c, ntr-un fel, el era responsabil de schimbrile exotice ale cror martor eram, dar nu puteam preciza cum proceda, unde vroia s ajung. tiam c trebuie s-i aflu taina, dar nu puteam s-l ntreb pur i simplu, pentru c atunci ar fi

aflat c nu tiu. Atunci m-a fi dat pe mna lui. Nu prea s fac mare lucru, n afar c fuma i privea, dar cnd am ieit dintr-un povrni al drumului, am intrat ntr-un deert albastru, iar soarele era acum roz deasupra noastr, pe cerul strlucitor. n oglinda retrovizoare, mile i mile de deert se ntindeau napoia noastr, ct cuprindeai cu privirea. Frumoas scamatorie, n-aveam ce zice. i n aceeai clip, motorul ncepu s tueasc, s sfrie, i reveni singur, apoi repet figura. Volanul i schimb forma n minile mele. Deveni un semicerc; i scaunul prea dat mult napoi, maina prea mai aproape de osea, iar parbrizul mult mai nclinat. N-am spus nimic totui, nici mcar atunci cnd ne izbi o furtun de nisip cu miros de levnic.

Dar cnd dispru, mi se tie respiraia: n faa noastr, pe o lungime de jumtate de kilometru, un blestemat de ir de maini bar n bar. Toate stteau pe loc i claxonau. ncetinete, spuse Random. E primul obstacol. Am ncetinit i un nou val de nisip nvli peste noi. nainte s apuc s aprind luminile, furtuna dispruse; i am clipit din ochi de mai multe ori nevenindu-mi s cred. Toate mainile dispruser, iar claxoanele tcuser. Dar oseaua strlucea acum, aa cum fcuser trotuarele mai nainte, i l-am auzit pe Random blestemnd n barb pe cineva sau ceva. Nu mai am nicio ndoial c am luat-o exact pe drumul pe care vroia el, oricine ar fi construit asta, spuse, i m enerveaz c am fcut ceea ce s-atepta evident. Eric? am ntrebat.

Probabil. Ce crezi c-i mai bine? S ne oprim i s ncercm calea cea grea pentru un timp, sau s continum i s vedem dac mai sunt bariere? Hai s mergem mai departe, un timp. n definitiv, sta n-a fost dect primul obstacol. Bine, spuse i adug: cine tie cum o s fie al doilea? Al doilea obstacol era un lucru nu tiu s-l descriu altfel. Era ceva care arta ca un cuptor de topit, cu multe brae, ghemuit n mijlocul drumului, ntinzndu-se dup maini pe care le ducea la un fel de gur i le mnca. Am pus frn. Ce se-ntmpl? ntreb Random. Mergi nainte. Cum altfel crezi c putem trece? M-a ocat un pic, am spus i Random m privi ciudat, dintr-o parte. i brusc o alt furtun de praf. Spusesem ceva nepotrivit, mi-am dat

seama. Cnd praful dispru, ne gseam iari de-a lungul unei osele pustii. i n deprtare se zreau nite turnuri. Cred c l-am pclit, spuse Random, am combinat mai multe elemente ntr-unul singur i am impresia c a ieit ceva ce el n-a reuit s anticipeze. La urma urmei, nimeni nu poate controla toate drumurile spre Amber. Corect, am spus spernd s compensez micarea greit pentru care m privise att de ciudat. M-am gndit la Random. Un tip mrunt, cu nfiare fragil, care noaptea trecut ar fi putut muri la fel de uor ca i mine. Ce for avea el? i ce era toat povestea asta cu Umbrele? Ceva mi spunea c, orice-ar fi fost aceste Umbre, ne micm printre ele chiar i n aceste clipe. Cum? Random deinea secretul, numai el tia ce fcea i, din moment ce

trupul i prea linitit, cu minile aezate la vedere, mi-am zis c fcea ceva cu mintea. i iari, cum? Ei bine, l auzisem vorbind despre adunare i scdere, ca i cum universul n care se mica era o mare ecuaie. Mi-am spus cu o brusc certitudine c, ntr-un fel, aduna i scdea elemente la i din aceast lume vizibil nou, n scopul de a ne apropia ct mai mult de acel loc ciudat, Amber, pe care ncerca s-l descifreze. Era ceva pe care i eu tiusem cndva s-l fac. i cheia rezolvrii, am neles deodat, era s-i aminteti de Amber. Numai c eu nu puteam. Drumul coti pe neateptate, deertul se sfri, dnd locul unor cmpii cu iarb nalt, albastr, ascuit. Dup un timp, terenul deveni ceva mai deluros, iar la picioarele celui de-al treilea deal, asfaltul se termin iar noi am intrat pe un drum ngust i prfuit.

Era foarte bttorit i-i croia calea printre dealuri mai nalte, pe care ncepeau s apar mici arbuti i tufiuri cu ciulini ascuii ca o baionet. Dup vreo jumtate de or, dealurile disprur i drumul continu printr-o pdure cu arbori mari, cu frunze n form de diamant, frunze de toamn portocalii i purpurii. ncepu s cad o ploaie uoar; de jurmprejur numai umbre. Aburi palizi se ridicau din grmezile de frunze ude. Undeva n dreapta, am auzit un urlet. Volanul i schimb forma nc de trei ori, ultima dintre ele fiind un octogon de lemn. Maina era mai nalt acum i, nu se tie cum, cptase o ornamentaie de lemn n forma unui flamingo. M-am abinut s comentez toate astea, acomodndu-m ns cu noile poziii ale scaunului i cu noile cerine

de manevrare pe care le impunea automobilul; ntre timp, Random arunc totui o privire scurt spre volan, chiar n clipa n care se auzi un alt urlet. Cltin din cap i deodat copacii devenir mult mai nali, mpodobii cu vi-de-vie i cu ceva ca o mantie albastr de muchi spaniol6, iar maina era din nou aproape normal. Am privit indicatorul de benzin i am vzut c mai aveam jumtate de rezervor. Ctigm teren, remarc fratele meu, iar eu am confirmat. Drumul se li brusc i se acoperi cu beton. Canale pe ambele pri, pline de ape mloase. Frunze, crengue mici i pene coloTillandsia usneoides, plant ntlnit din sud-estul Statelor Unite pn n Argentina, ce crete pe copaci sub forma unor mnunchiuri de fire gri-argintii, cu flori n culori de la galbenverzui la albastru. (n. red.)
6

rate alunecau pe suprafaa ei. M-am simit deodat agitat i puin ameit, dar Respir lent i adnc, spuse Random, nainte de a-mi da seama ce se-ntmpl. O lum pe o scurttur i atmosfera i gravitaia vor fi puin altfel pentru un timp. Cred c am fost destul de norocoi pn aici i vreau s profitm ct putem s ajungem ct mai aproape i ct mai repede cu putin. Bun idee, am zis. Poate da, poate nu, rspunse el, dar cred c jocul meri Atenie! Urcam un deal, cnd din fa apru un camion care venea mugind spre noi. Era pe contrasens. Am tras spre stnga, ncercnd s-l evit dar fcu i el acelai lucru. Exact n ultima clip a trebuit s prsesc de tot drumul i s o iau pe pant la vale spre buza canalului, ca s pot evita ciocnirea. n dreapta mea, camionul scrni din fr-

ne. Am ncercat s revin pe drum, dar ne mpotmolisem n solul moale. Apoi am auzit o portier trntindu-se i l-am vzut pe ofer cobornd pe partea dreapt a cabinei ceea ce nsemna c, probabil, el mergea pe sensul bun la urma urmei i noi pe contrasens. Eram convins c nicieri n Statele Unite traficul nu se desfura conform tipicului britanic, dar nu mai ncepea nicio ndoial c, de data asta, prsisem, demult Pmntul pe care-l tiam eu. Camionul era o cistern. Pe o parte scria ZUNOCO cu litere mari, roii sngerii, iar dedesubt motto-ul Nui acupirem lumia (Noi suntem pretutindeni). Am cobort i eu am ocolit maina i m-am apropiat ca s-mi cer scuze, dar oferul tbr asupra mea cu njurturi. Era la fel de nalt ca mine, rotund ca un butoi de bere; ntr-o mn inea un cric. Ascult, doar i-am cerut scuze, i-am zis.

Ce-ai vrea s fac? Nimeni n-a pit nimic i n-a fost nicio stricciune. N-ar trebui s dea drumu pe osele unor oferi blestemai ca tine! url el. Eti un labagiu periculos! Random cobor i el i veni spre noi. Domnule, mai bine ai spla putina! zise ntrindu-i spusele cu pistolul pe care-l avea n mn. Las aia deoparte! am ncercat s-l domolesc, dar el trase piedica i inti. Tipul se ntoarse i o lu la fug, cu ochii mrii de spaim i cu gura cscat. Random ridic pistolul, inti atent n spatele tipului, dar m-am repezit i i-am dat peste mn chiar n clipa n care apsase pe trgaci. Glontele ciupi asfaltul i rico undeva departe. Random se ntoarse spre mine i faa i era aproape alb.

Nenorocitule! Glontele ar fi putut nimeri cisterna! La fel de bine l putea nimeri pe tipul n care ai intit! i cui dracu-i pas? N-o s mai trecem niciodat pe aici, cel puin o generaie. Nenorocitul sta a ndrznit s insulte un Prin din Amber! M-am gndit la ONOAREA TA. Pot s am grij i singur de onoare mea, i-am rspuns, i, deodat, ceva nendurtor i puternic m cuprinse i m-am trezit rspunznd: pentru c EU trebuia s-l ucid, nu tu, aa am hotrt i m-am lsat copleit de un val de furie. Ls capul n jos, n timp ce ua cabinei se trnti i camionul porni pe drum la vale. Iart-m, frate, spuse. N-am vrut s te supr. Dar m-am simit jignit s aud pe cineva vorbindu-i n halul sta. tiu c-ar fi trebuit s atept s rezolvi tu treaba cum crezi de cuviin, sau mcar s m fi sftuit

cu tine. Bine, las, mai bine s ncercm s revenim pe drum i s-o lum din loc, dac mai putem. Roile mainii erau scufundate pn n dreptul capacelor i, n timp ce eu m uitam la ele ncercnd s gsesc cea mai bun soluie, numai ce-l aud pe Random c strig: O.K., am prins bara din fa. Apuc maina i s-o crm napoi pe osea i ar fi bine s-o plasm pe culoarul din stnga. Nu glumea. Spusese ceva despre o gravitaie mai mic, numai c eu NU simeam asta. tiam c sunt puternic, dar aveam ndoielile mele c sunt n stare s ridic partea din spate a unui Mercedes. Dar, pe de alt parte, trebuia s ncerc, din moment ce el m atepta s m opintesc, i nu puteam da vina pe golurile mele din memorie ca s dau bir cu fugiii!

Aa nct mi-am nfipt bine picioarele n pmnt, m-am ghemuit, mi-am ncletat minile i am nceput s-mi ndrept genunchii. Cu un zgomot de ventuz, roile se eliberar din pmntul cleios. ineam spatele mainii cam la vreo aizeci de centimetri deasupra pmntului! Era grea la dracu, era grea! dar reuisem! Cu fiecare pas pe care-l fceam m afundam vreo cincisprezece centimetri n pmnt. Dar o cram! i Random fcea acelai lucru pe partea lui. Am pus-o la loc pe osea cu o uoar contracie a suspensiilor. Apoi mi-am scos pantofii, i-am golit de noroi, i-am curat cu un omoiog de iarb, mi-am stors ciorapii, mi-am periat manetele pantalonilor, mi-am aruncat ciorapii i pantofii pe scaunul din spate i am urcat la volan descul. Random opi nuntru pe locul din

dreapta. Ascult, vreau s-mi cer nc o dat scuze Stai linitit, i-am zis. S-a terminat, a trecut. Da, dar nu vreau s ai ceva mpotriva mea. N-o s am. Pe viitor stpnete-i ns impetuozitatea, mai ales dac presupune omucideri n prezena mea. Promit. Atunci, hai s-o lum din loc. Ceea ce i am i fcut. Am trecut printr-un canion stncos, apoi printr-un ora care prea construit n ntregime din sticl, sau o substan asemntoare, cu cldiri nalte, prelungi i cu aspect fragil, cu oameni prin care treceau razele soarelui roz, scond la iveal organele lor interne i resturile ultimelor prnzuri. Ne-am uitat cnd am trecut pe lng ei.

Erau adunai pe la colurile strzilor, dar niciunul nu ncerca s ne opreasc sau s ne treac prin fa. Cei care se cred Charles Fort7 pe-aici or s povesteasc ntmplarea asta ani de zile de-acum ncolo, spuse fratele meu. Eram convins de asta. Apoi drumul dispru i ne-am trezit c mergeam de-a lungul a ceea ce prea a fi o foaie nesfrit de silicon. Dup un timp, foaia se ngust i lu forma unui drum, i, dup nc un timp, n dreapta i-n stnga aprur mlatini, joase, brune i mpuite. i am vzut ceea ce a fi jurat c e un Diplodocus i care nl capul i se holb la noi. Apoi, o form enorm cu aripi de liliac trecu pe deasupra. Cerul era acum bleuregal, iar soarele, auriu-rocat.
Charles Fort (18741932) scriitor american, cercettor al fenomenelor paranormale.
7

Avem mai puin de un sfert de rezervor, am inut s-i atrag atenia. Bine, oprete maina! Am oprit-o i-am ateptat. Mult timp poate vreo ase minute tcu, apoi: D-i drumul mai departe! Dup vreo trei mile am ajuns la o baricad de buteni i am ncercat s-o ocolesc. O poart apru ntr-o parte i Random spuse iari: Oprete i claxoneaz! L-am ascultat i, dup un timp, poarta de lemn scri din enormele balamale de fier i se deschise nspre nuntru. Intr, spuse. Nu-i niciun pericol. Am intrat i, undeva n stnga, erau trei pompe Esso cu extremitatea sferic, iar cldirea cea mic din spatele lor era la fel cu cele pe care le vzusem de nenumrate ori nainte, n mprejurri mult mai normale.

Am oprit dinaintea unei pompe i am ateptat. Tipul care iei din cldire avea aproximativ un metru cincizeci, cu o talie ct un butoi, nasul ca o cpun, iar n olduri msura aproape un metru. Cu ce v pot fi de folos? ntreb. Plinul? Am ncuviinat. Regular, am spus. Trgei-o puin mai n fa, ceru el. L-am ascultat apoi m-am ntors ctre Random: Banii mei sunt valabili aici? Uit-te la ei, mi spuse ceea ce am i fcut. Portofelul era burduit cu bancnote portocalii i galbene, cu cifre romane n coluri, urmate de literele D.R.. Rnji cnd vzu cum cercetam hrtia. Dup cum vezi, m-am ngrijit de toate, spuse.

Excelent. C mi-am amintit, mi-e foame! Am privit n jur i am vzut o reclam uria din care privea n jos spre noi un domn care vindea Pui Fript Kentucky8 nu-tim-peunde-n-alt-parte. Nas-de-Cpun vrs puin benzin pe jos, ag furtunul, se apropie i spuse: Opt Drachae Regum! Am gsit o bancnot portocalie cu un V. D. R. pe ea, i nc trei cu I. D. R., i i le-am dat. umesc, spuse el i le ndes n buzunar. S verific uleiul i apa? Da. Mai turn puin ap, mi spuse c nivelul uleiului era n regul i terse parbrizul cu o zdrean murdar. Apoi ne fcu un semn cu mna i se ntoarse n barac. Am condus pn la Kenny Rois i ne-am luat o cutie plin de Pui Kentucky i o alta
8

Kentucky Fried Chicken sau KFC.

plin de bere slab, srat la gust. Apoi ne-am splat la toalet, am claxonat la poart i am ateptat pn cnd a venit un tip, cu o halebard atrnnd pe oldul drept, i ne-a deschis. i am ajuns din nou pe drum. Un tiranozaur sri n faa noastr, ezit o clip, apoi i vzu de ale lui undeva n stnga. Pe deasupra trecur trei pterodactili. Nu-mi face nicio plcere s prsesc cerul din Amber, spuse Random, i am mormit aprobator dei habar n-aveam la ce se referea. Mi-e team, totui, s ncerc brusc, continu el. Am putea fi sfiai n buci. Aa e, am ncuviinat. Dar, pe de alt parte, nu-mi place locul sta. Am dat din cap i ne-am continuat drumul, pn cnd cmpia de silicon se sfri, iar n jurul nostru nu se mai afla dect piatr

goal. Ce-ai de gnd s faci acum? am ndrznit eu. Acum, cnd am obinut cerul, o s ncerc terenul. i pe msur ce mergeam mai departe, cmpia de piatr se transform n stnci i ntre ele, pmnt gol, negru. Dup un timp, era tot mai mult pmnt i din ce n ce mai puine stnci. n sfrit am vzut smocuri de iarb. Mai nti puin iarb ici i colo. Dar un verde foarte, foarte deschis, care nu semna cu ceea ce vzusem pe Pmnt. Curnd iarba se ndesi i mai mult. Dup un timp aprur copaci, presrai la ntmplare de-a lungul drumului. Apoi, o pdure. i ce pdure! Niciodat nu vzusem asemenea copaci puternici i maiestuoi, cu frunzi verdenchis, bogat, cu uoare nuane de auriu.

Dominau, se avntau spre cer. Erau pini enormi, stejari, arari i muli alii pe care nu-i deosebeam. Am cobort puin geamul i am simit briza cu o mireasm fantastic de plcut ce adia printre ei. Am hotrt s-l deschid de tot i s-l las aa, i s inspir adnc, adnc. Pdurea din Arden, spuse brbatul care era fratele meu, i tiam c are dreptate i simeam c l iubesc i-l invidiez n acelai timp pentru nelepciunea lui, pentru tiina lui. Frate, i-am spus, te descurci de minune. Mai bine dect m-a fi ateptat. i mulumesc. Asta pru s-l ia prin surprindere. Ca i cum nicio rud nu-i adresase vreodat nainte un cuvnt bun. mi dau toat silina i o s-o fac pn la capt, promit. Privete! Avem cerul, i-avem i pdurea! E-aproape prea frumos ca s fie

adevrat! Am trecut de jumtatea drumului i nu ne-a deranjat nimic n mod special. Cred c suntem foarte norocoi. mi dai o Regen? Da, am spus, netiind ce nseamn asta dar dorind s fiu de acord, dac-mi sttea n puteri. Ddu din cap i apoi spuse: Eti un tip de treab! Iar el un mic uciga, care, mi-aminteam acum, fusese ntotdeauna un fel de rebel. Prinii notri ncercaser s-l tempereze, dar nu reuiser niciodat. i, n timp ce m gndeam la acestea, mi-am dat seama c noi doi aveam prini comuni, ceea ce nu puteam spune despre mine i Eric, sau Flora, sau Caine sau Bleys i Fiona. i probabil la fel era i n cazul celorlali, dar numai de acetia mi aminteam, i de ei eram sigur. naintam pe o osea dur, prfoas, printr-o catedral de arbori enormi. Prea un

drum fr sfrit. M simeam n siguran aici. Din cnd n cnd zream un cerb, surprindeam o vulpe traversnd sau stnd lng drum. Din loc n loc, drumul era presrat cu urme de copite. Lumina soarelui era uneori filtrat printre frunze, nfindu-se ca nite corzi aurii i subiri ale unui instrument muzical hindus. Adierea era umed i parc vorbea de fiine vii. Mi se prea c tiu locul sta, c parcursesem adesea drumul sta n trecut. Trecusem prin Pdurea din Arden clare, m plimbasem prin ea, vnasem, zcusem pe spate sub aceste crengi enorme, cu braele sub cap, privind n sus. M crasem printre ramurile acestor uriai i privisem n jos, spre o lume verde, n continu schimbare. mi place locul sta, am spus, realiznd doar pe jumtate c am spus-o cu voce tare, iar Random rspunse: ntotdeauna i-a plcut i parc era o

uoar urm de amuzament n vocea lui. Nu eram foarte sigur. Apoi, undeva, departe, am auzit un sunet care tiam c e al unui corn de vntoare. Condu mai repede, spuse deodat Random. Pare a fi cornul lui Julian. L-am ascultat. Cornul sun iari, mai aproape. Blestemaii lui de cini or s sfie n buci maina asta, iar oimul lui se va hrni cu ochii notri! spuse. Nu-mi place s-l ntlnesc cnd e att de bine pregtit. Orice-ar vna, sunt sigur c-ar renuna bucuros numai ca s-i poat hitui pe doi dintre fraii lui. Triete i las-i i pe alii s triasc, e filosofia mea n aceste zile, am spus. Random chicoti. Ce noiune ciudat. Pariez c n-o s dureze mai mult de cinci minute! Apoi cornul rsun iar, i mai aproape. La dracu! njur Random.

Vitezometrul arta 120 kilometri pe or, cu cifre ciudate, runice, i mi-era team s gonesc mai repede pe oseaua aia. i cornul sun iari, mult mai aproape acum, trei note lungi, i undeva n stnga puteam auzi mritul cinilor. Ne aflm acum foarte aproape de Pmntul cel adevrat, dei nc departe de Amber, mi explic fratele meu. N-ar avea rost s-o lum printre Umbrele adiacente, pentru c dac ntr-adevr pe noi ne urmrete, se va ine dup noi. Sau se va ine Umbra lui. i-atunci ce facem? Accelereaz i s sperm c nu pe noi ne urmrete! i cornul sun nc o dat, de data asta aproape lng noi. Ce dracu clrete, o locomotiv? am ntrebat. Cred c-l clrete pe puternicul Mor-

genstern, cel mai rapid cal pe care l-a creat vreodat! Am lsat cuvntul creat s mi se rostogoleasc prin minte un timp, ntrebndu-m i minunndu-m de nelesul lui. Da, e adevrat, am auzit o voce interioar. El l crease pe Morgenstern din Umbre, topind n fiar fora i viteza unui uragan i cea a unui berbec de atac. Mi-am amintit c animalul acela m ngrozea pe vremuri i dintr-odat l-am vzut. Morgenstern era cu ase brae mai nalt dect oricare alt cal ce existase vreodat, ochii aveau culoarea ntunecat a unui dog Weimaraner, pielea cenuie, iar copitele artau ca oelul lustruit. Alerga iute ca vntul, lsndu-ne mult n urm, iar Julian era aplecat n a Julian, cel din crile de joc, cu pr lung, negru i ochi albastru-deschis, mbrcat n armura alb. Julian ne zmbi i fcu semn cu mna, iar

Morgenstern nl capul i coama lui superb flutur n vnt ca un steag. Picioarele erau ca o negur. Mi-am amintit c, odat, Julian dduse hainele mele vechi unui tip i asta l tulburase pe animal, ntr-att nct ncercase s m calce n picioare la o vntoare, cnd am desclecat s jupoi un iepure n faa lui. Am ridicat geamul, ca s nu simt dup miros c sunt nuntru. Dar Julian m zrise, i tiam ce nsemna asta. Pe lng el alergau Cinii Furtunii, cu trupurile lor tari, tari i cu dinii lor ca de oel. i ei se trgeau din Umbre. Pentru c niciun cine normal n-ar fi putut alerga aa. Dar tiam tot att de bine c noiunea de normal nu se putea aplica nimnui n acest loc. Julian ne fcu semn s ne oprim, eu m-am uitat spre Random i acesta a ncuviinat. Dac nu ne oprim, ne face una cu pmntul, mi opti.

Aa c am frnat, am ncetinit, am oprit. Morgenstern se cabr, lovi aerul cu copitele, izbi pmntul cu toate cele patru potcoave i i sfri galopul. Cinii se nvrteau n cerc, cu limbile atrnnd i balele curgnd. Calul era acoperit cu o pelicul lucioas, care tiam c e transpiraie. Am cobort geamul. Ce surpriz! spuse Julian n felul lui domol, aproape mpiedicat, de a vorbi; i roti n aer o secure imens, neagr i verde, pe care apoi o puse pe oldul stng. Da, nu-i aa? i-am rspuns. Cum o mai duci? Oh, extraordinar, spuse, ca de obicei. Dar tu i fratele Random? Sunt n form bun, am spus i Random ncuviin nerbdndu-i inima s nu adauge: Credeam c te dedai altor sporturi pe o vreme ca asta.

Julian nclin capul i-l privi chiondor prin parbriz. mi place s mcelresc fiarele, spuse, i m gndesc adesea la rudele mele. Un fior rece mi trecu pe ira spinrii. Am fost deranjat din vntoarea mea de zgomotul motorului mainii voastre, continu. Mrturisesc c nu m-ateptam s v gsesc pe voi doi nuntru. Presupun c nu cltorii doar de plcere, ci avei o destinaie precis n minte, cum ar fi Amber. Corect? Corect, am ncuviinat. A putea s te-ntreb de ce te afli aici, n loc s fii acolo? Eric m-a trimis sa supraveghez drumul sta. Mna mi se opri pe unul din pistoalele pe care le aveam la centur. M ndoiam, totui, c un glonte i-ar fi putut strpunge armura. M-am gndit s-l mpuc pe Morgenstern.

Ei bine, frailor, spuse zmbind, bine ai revenit i v urez o cltorie sprncenat. Fr ndoial, v voi revedea ct de curnd n Amber. V urez o dup-amiaz plcut! Astea fiind zise, se ntoarse i se ndrept ctre pdure. Hai s plecm dracului de-aici! spuse Random. Probabil plnuiete o ambuscad sau o Urmrire! i-i scoase un pistol din centur i-l puse n poal. Am condus normal, fr s m grbesc. Dup vreo cinci minute, cnd tocmai ncepusem s rsuflu ceva mai uurat, am auzit cornul. Am apsat acceleraia la maximum, tiind c oricum o s ne ajung din urm, ns cu gndul s ctig ct mai mult timp i ct mai mult distan ntre noi. Am derapat la curbe i am urcat dealuri, printre vi. La un moment dat, aproape am lovit un cerb, dar am reuit s-l ocolesc fr s pierd

direcia sau s ncetinesc. Cornul se auzea acum mai aproape, iar Random mormia obsceniti. Aveam senzaia c mai aveam cale lung pn n pdure, ceea ce nu avea darul s m liniteasc. Am dat peste o poriune mai lung n linie dreapt, unde am apsat pedala pn la refuz, timp de aproape un minut. Sunetele cornului lui Julian prur n acele clipe mai ndeprtate. Dar apoi am intrat pe o poriune unde drumul era prost i sinuos i a trebuit s ncetinesc. Cornul se apropie de noi. Dup cteva minute, l-am vzut pe Julian n oglinda retrovizoare, tunnd i fulgernd, mncnd pmntul, cu haita n jurul lui, ltrnd i curgndu-le balele. Random ls geamul jos, i, dup o clip se aplec n afar i deschise focul. Blestemat armur! spuse. Sunt sigur c l-am nimerit de dou ori i nu s-a ntmplat

nimic. Ursc ideea de a ucide animale, am spus, dar trage n cal! Am fcut-o deja, de mai multe ori, zise aruncnd pistolul descrcat pe podea i scondu-l pe cellalt, i ori sunt un inta mai prost dect credeam, ori e-adevrat ce se spune: c-i trebuie un glonte de argint ca s-l ucizi pe Morgenstem. Dobor ase cini cu gloanele care-i mai rmseser, dar mai erau cel puin dou duzini. I-am dat unul din pistoalele mele i astfel mai ucise nc cinci fiare. Am pstrat ultimul glonte, spuse, pentru capul lui Julian, dac se apropie suficient de mult! Erau cam la vreo cincisprezece metri n spate i se apropiau vijelios, aa nct am apsat frnele. Civa cini nu s-au putut opri la timp, dar Julian dispru brusc i o

umbr ntunecat trecu pe deasupra noastr. Morgenstem pise peste automobil! Apoi se roti i, cnd cal i clre se ntoarser s ne nfrunte, am apsat la fel de brusc acceleraia i maina ni nainte. Cu un salt magnific, Morgenstern se ddu la o parte din calea noastr. n oglinda retrovizoare am vzut doi cini evitnd bara de protecie i relund urmrirea. Civa zceau pe drum, i vreo cinsprezece-aisprezece renunaser. Frumos lucrat, spuse Random, dar ai noroc c nu le plac cauciucurile. Probabil n-au mai vnat maini nainte. I-am dat i cellalt pistol i i-am spus: Mai omoar nite cini. Trase fr grab i cu o precizie perfect, ucignd ase. Dar Julian era acum lng main, cu o sabie n mna dreapt.

Am claxonat, spernd s-l sperii pe Morgenstern, dar n-a inut. Am virat spre ei, dar calul sri deoparte. Random se ghemuise pe locul su i intea pe deasupra mea, cu mna dreapt innd pistolul rezemat pe antebraul stng. Nu trage nc. Am s ncerc s-l iau eu. Eti nebun, fcu n timp ce frnam. Ls totui arma jos. De ndat ce maina se opri, am deschis portiera i am srit afar n picioarele goale! La dracu! M-am eschivat pe sub sabia lui Julian, l-am prins de bra i l-am azvrlit din a. n cdere m izbi n cap cu pumnul stng nmnuat n fier, de-am vzut stele verzi i am simit o durere cumplit. Julian zcea acolo unde czuse, ameit, iar de jur-mprejurul meu cinii lui m mucau; Random i lovea furios. Am nfcat sabia lui Julian de unde czuse i i-am pus vrful n

dreptul gtului. Potolete-i! am strigat. Sau te intuiesc de pmnt! Url cteva comenzi cinilor i acetia se retraser. Random l inea pe Morgenstern de fru, luptndu-se cu el. i-acum, drag frate, ce-ai de zis? l-am ntrebat. Avea n ochi o sclipire albastr, rece, iar chipul era golit de orice expresie. Dac vrei s m ucizi, f-o acum! spuse. Toate la timpul lor, i-am rspuns, bucurndu-m cumva la vederea prafului de pe armura lui impecabil. ntre timp, ct valoreaz viaa ta pentru tine? E tot ce am, firete. Am pit napoi. Ridic-te i urc pe bancheta din spate, i-am spus. M ascult, iar eu am avut grij s-i iau daga de la bru nainte de a nchide portiera.

Random i relu locul, innd pistolul cu ultimul glonte aintit spre capul lui Julian. De ce s nu-l omorm chiar acum? ntreb Random. Cred c ne poate fi de folos. Sunt multe pe care vreau s le aflu. i mai avem nc un drum lung de parcurs. Am pornit. Cinii nc ne ddeau roat. Morgenstern ncepu s galopeze n spatele mainii. M tem c nu valorez prea mult ca prizonier, remarc Julian. Chiar dac o s m torturai, nu pot s v spun dect ce tiu, i asta nu reprezint mare lucru. ncepe atunci cu ce tii, am spus. Se pare c Eric are cea mai puternic poziie, fiind chiar acolo, n Amber, unde totul a scpat de sub control. Cel puin aa am vzut eu lucrurile, i atunci i-am oferit sprijinul meu. Dac ar fi fost vorba despre vreunul din voi, probabil c-a fi fcut acelai lu-

cru. Eric m-a nsrcinat s stau de paz n Arden, cci pe aici e una dintre cile principale de acces. Gerard controleaz drumurile pe mare n sud, iar Caine apele din nord. i Benedict? ntreb Random. Nu tiu. N-am auzit nimic despre el. S-ar putea s fie cu Bleys. Ar putea fi undeva n Umbr i s-ar putea ca nici mcar s nu fi auzit de ce se ntmpl. S-ar putea s fi i murit. De ani de zile nu mai am nicio veste de la el. Ci oameni avei n Arden? ntreb Random. Peste o mie. Unii v observ, probabil, chiar n clipa asta. i dac vor s te aib n via, s se mrgineasc numai la asta, avertiz Random. Fr ndoial, ai dreptate! Trebuie s recunosc. Corwin a fcut un lucru detept lundu-m prizonier, n loc s m ucid. Aa poate chiar o s reuii s strbatei pdu-

rea. Spui asta numai pentru c vrei s trieti, se prinse Random. Firete c vreau s triesc. mi dai voie? De ce? Drept recompens pentru informaiile pe care vi le-am dat. Random rse. Ne-ai spus foarte puin i sunt sigur c putem smulge mult mai mult de la tine. Vedem noi, numai s reuim s ne oprim. Ce zici, Corwin? O s vedem. Unde-i Fiona? Undeva n sud, cred, rspunse Julian. Ce tii despre Deirdre? Nimic. Llewella? n Rebma. O.K., am zis, cred c mi-ai spus tot ce tii. Tot.

Am continuat s naintm n tcere i, n sfrit, pdurea ncepu s se rreasc. l pierdusem de mult pe Morgenstern, cu toate c uneori l mai zream pe oimul lui Julian dndu-ne trcoale. Drumul o cotea n sus i ne ndreptam ctre o trectoare ntre doi muni purpurii. Rezervorul de benzin arta puin peste un sfert din plin. Peste nc o or treceam printre nite stnci nalte. Asta ar fi un loc bun pentru o blocare a drumului, spuse Random. Se prea poate. Ce zici, Julian? Oft. Da, recunoscu el, o s dai peste aa ceva foarte curnd. tii cum s trecei! tiam. Cnd am ajuns la poart i paznicul, mbrcat n piele verde i maro i cu spada scoas din teac, naint spre noi, am artat prada aflat pe bancheta din spate. Te-ai prins? l-am ntrebat.

Bineneles c s-a prins i n aceeai clip ne recunoscu i pe noi. Se grbi s ridice poarta i ne salut cnd am trecut pe lng el. Mai erau nc dou pori pn s traversm trectoarea dar, la un moment dat, am observat c ne-am rtcit. Eram acum la mai multe mii de picioare nlime, am oprit maina pe o poriune de drum care erpuia pe peretele unei prpstii. n dreapta noastr nu era nimic altceva dect un lung drum pn jos. D-te jos, am zis. O s mergi puin la plimbare. Julian pli. N-o s m trsc n faa voastr, n-o s v ceresc viaa! i cobor. La naiba, am zis, n-am mai vzut un tr ca lumea de sptmni de zile! Buun du-te acolo pe margine. Puin mai aproape,

te rog. Random inea n continuare pistolul aintit spre capul lui Julian. Ceva mai nainte spuneai c probabil, ai fi sprijinit pe oricine ar fi ocupat poziia lui Eric. E-adevrat. Uit-te-n jos! Se uit. Era un drum lung. O.K., am spus, s ii minte asta, dac lucrurile vor lua o ntorstur neateptat. i s mai ii minte cine i-a druit viaa, cnd altul i-ar fi retezat-o! Hai, Random. Hai s plecm naibii de aici. L-am lsat acolo; gfia. Sprncenele i erau ncruntate. Am ajuns n vrf; rezervorul era aproape gol. Am oprit motorul i am nceput lungul drum de coborre. M gndeam, spuse Random, c n-ai pierdut nimic din vechea ta iretenie. Eu,

personal, l-a fi ucis, probabil, pentru ce a ncercat s fac. Dar cred c ai fcut exact ce trebuia. Cred c ne va sprijini, dac reuim s ajungem pn la Eric. ntre timp, firete, i va povesti lui Eric cele ntmplate. Firete. i tu ai mai multe motive s-i vrei moartea dect oricare dintre noi. Am zmbit. Patimile personale nu fac cas bun cu politica, cu deciziile legale, sau cu afacerile. Random aprinse dou igri i-mi ddu una mie. Privind n jos printre norii de fum, am dat cu ochii de marea aceea. Dincolo de albastrul adnc, aproape ca un cer noptatic, cu soarele auriu reflectat n ea, marea era att de bogat dens ca o pictur, deas ca estura unui vemnt bleu-royal, aproape purpuriu nct m tulbura cnd o priveam. M-am trezit vorbind ntr-o limb pe care ha-

bar n-aveam c-o tiu. Recitam Balada Celor Ce Traverseaz Apa, iar Random m ascult pn la sfrit i m-ntreb: S-a spus adesea c tu ai compus-o. E-adevrat? A trecut atta vreme, nct nici nu mai in minte. Pe msur ce costia o lua tot mai mult spre stnga, iar noi coboram de-a lungul ei, ndreptndu-ne ctre o vale mpdurit, marea ni se nfia privirilor pe o poriune din ce n ce mai mare. Farul din Carba, spuse Random, artnd spre un enorm turn cenuiu care se ridica dintre ape, departe n mare. Aproape uitasem de el. i eu, am rspuns. E un sentiment straniu ntoarcerea, i zicnd acestea mi-am dat seama c nu mai vorbeam engleza, ci limba numit Tharu.

Dup aproape o jumtate de or am ajuns la poale. Am continuat s merg cu motorul oprit ct mai mult posibil; dup care am nvrtit din nou cheia n contact. La zgomotul acestuia, un stol de psri negre ni n vzduh din arbutii aflai n stnga. Ceva cenuiu, cu nfiare de lup, ni din ntuneric i sri nspre hiul din apropiere; cerbul pe care-l pndise, invizibil pn atunci, fcu un salt rapid. Ne aflam ntr-o vale luxuriant, dei nu att de deas sau att de masiv mpdurit ca Pdurea din Arden, care cobora lent, dar hotrt, ctre marea din deprtare. Deasupra noastr, i mai ales n stnga, se nlau munii. Cu ct ptrundeam mai adnc n vale, cu att zream mai bine goliciunea i dimensiunile stncii masive, fa de pantele mai mici pe lng care trecuserm. Munii continuau s nainteze spre mare, lrgindu-se i mbrcndu-se cu o mantie

schimbtoare, cu nuane de verde, mov, purpuriu, auriu i indigo. Dinspre vale, partea ndreptat spre mare ne era invizibil, dar din spatele munilor, cel mai nalt pisc strpungea vlul estompat al norilor fantomatici, i, din cnd n cnd, soarele auriu l mbrca ntr-o mantie de foc. Dup calculele noastre, eram cam la vreo cincizeci i trei de kilometri de arcul luminos, iar indicatorul de benzin era aproape de zero. tiam c piscul ultim este destinaia noastr, i o dorin puternic ncepu s m copleeasc. Random privea i el n aceeai direcie. nc e acolo, am remarcat. Aproape uitasem, spuse Random. Cnd am schimbat vitezele, am observat c pantalonii cptaser o strlucire pe care n-o aveau nainte. Se i ngustaser considerabil spre glezne, iar manetele dispruser. Abia apoi am observat cmaa. Arta mai mult ca o vest, neagr, mpo-

dobit cu argintiu; i centura se lise mult fa de cum era nainte. La o privire mai atent, am bgat de seam o panglic argintie pe custura lateral a pantalonilor. Gsesc c sunt foarte bine mbrcat, am remarcat, ca s vd cum reacioneaz Random. Chicoti; asta m-a fcut s m uit la el i s vd c brusc i la fel de inexplicabil, era mbrcat n pantaloni maro vrgai cu rou i o cma portocalie cu maro. O beret maro cu bordur galben se odihnea pe banchet lng el. Chiar m ntrebam cnd o s observi, spuse. Cum te simi? Destul de bine. Suntem aproape fr combustibil, s tii. Prea trziu s mai putem face mare lucru. Acum ne aflm n lumea real, i ar fi un efort cumplit s ne jucm cu Umbrele.

Unde mai pui c n-ar trece neobservat. Mi-e team c va trebui s-o lum pe jos cnd o s se termine benzina. Se termin cinci kilometri mai ncolo. Am tras cu motorul oprit spre marginea drumului. De-acum, soarele era nspre apus, iar umbrele erau, ntr-adevr, mult alungite. Am ntins mna spre bancheta din spate, unde pantofii mei se transformaser n cizme negre, i ceva zngni sub degetele mele dibuitoare. Am tras afar o sabie de argint, nu prea grea, i o teac. Teaca se potrivea perfect la centur. Mai era i o mantie neagr, cu o cataram de forma unui trandafir de argint. Credeai c le-ai pierdut pentru totdeauna? ntreb Random. Aproape c da, am spus. Am ieit din main i am nceput s mergem pe jos. Seara era rcoroas, cu miresme proaspete.

Spre est apruser stelele, iar soarele se ndrepta spre culcuul su. Ne tram picioarele de-a lungul drumului, cnd Random spuse: Nu prea-mi place toat treaba asta! Adic? Prea au mers uor toate pn aici, mi spuse. Nu-mi place. Am parcurs toat Pdurea din Arden doar cu un singur obstacol. E-adevrat, Julian a avut grij de noi acolo dar, tiu eu?! Ne-am descurcat att de bine, nct aproape bnuiesc c ni s-a ngduit s-o facem. i mie mi-a trecut asta prin minte, am minit. Crezi c prevestete ceva ru? M tem c am czut ntr-o capcan. Am mers cteva minute n tcere. O ambuscad? am ntrebat dup o vreme. Pdurea asta pare ciudat de linitit. tiu eu? Nu-mi dau seama. Am mai strbtut vreo trei kilometri i

soarele dispru. Noaptea era neagr i smluit cu stele strlucitoare. sta nu e un drum pe care s mearg doi ca noi, spuse Random. Adevrat. i totui, mi-e fric s nu apar armsarii. i mie la fel. Ce prere ai despre situaie? Moarte i rahat. Am senzaia c-or s sar pe noi curnd. Crezi c-ar trebui s prsim oseaua? Chiar m gndisem la asta, am minit iar, i nu vd niciun motiv s nu mergem pe lng ea un timp. Aa am i fcut. Am trecut printre copaci, peste formele ntunecate ale stncilor i tufiurilor. i luna rsri ncet, mare, de argint, luminnd noaptea. M apas sentimentul c n-o s reuim,

mi spuse Random. Ce motive ai s crezi asta? Multe. De ce? Prea am ajuns departe i repede. Nu-mi place, nu-mi place deloc. Acum ne aflm n lumea real, e prea trziu s ne ntoarcem. Nu ne putem juca cu Umbrele, ci trebuie s ne bazm pe spadele noastr. Avea i el una scurt, strlucitoare. i totui, continu el, am senzaia c e dorina lui Eric ca noi s fi ajuns pn aici. Nu prea mai putem face mare lucru acum, dar din moment ce suntem aici, mi-a dori s trebuiasc s ne batem pentru fiecare centimetru de drum. Am mai parcurs nc un kilometru jumtate i ne-am oprit s fumm cte o igar, avnd grij s ascundem mugurii de jar. E o noapte frumoas, le-am spus lui Random i brizei rcoroase.

Aa zic i eu Ce-a fost asta? Un fonet uor al arbutilor puin napoia noastr. Vreun animal, poate. Avea deja spada n mn. Am ateptat mai multe minute, dar n-am mai auzit nimic. i vr spada la loc n teac i pornirm din nou la drum. Nu mai rsun niciun zgomot n spatele nostru, dar, dup un timp, am auzit ceva venind din fa. Random ddu din cap cnd l-am privit, i am nceput s ne micm cu mai mult precauie. O lucire uoar, ca a unui foc de tabr, undeva, departe, la mare distan. Nu mai distingeam zgomote, dar ridicatul lui din umeri nsemna c mi-a neles gestul atunci cnd am luat-o n direcia pdurii, spre dreapta. Ne-a trebuit aproape o or s ajungem la

tabr. Erau patru brbai aezai n jurul focului i ali doi care dormeau mai ncolo, n ntuneric. De un stlp era legat o fat; nu-i vedeam faa, era cu spatele la noi, dar mi-am simit inima tresltnd cnd i-am privit silueta. Ar putea fi? am optit. Da, rspunse el, cred c da. n clipa aceea ea ntoarse capul i am tiut c ghicisem. Deirdre! M ntreb ce-o fi fcut nenorocita? spuse Random. Judecnd dup figurile stora, a ndrzni s spun c o duc napoi n Amber. Am observat c purtau negru, rou i argintiu, i mi-am amintit, din Atu-urile crilor de joc sau din alt parte, c acestea erau culorile lui Eric. Dac Eric o vrea, n-o s-o aib, am mrit printre dini. Niciodat n-am inut prea mult la

Deirdre, mrturisi Random, dar tiu c tu ii, aa c i scoase sabia din teac. Am fcut la fel. Fii gata! i-am spus, lsndu-m pe vine. i ne-am npustit asupra lor. Nu ne-a luat mai mult de dou minute. Ochii ei ne priveau de pe chipul acela transformat ntr-o masc deformat de lumina flcrilor. ipa i rdea i ne striga numele, cu o voce puternic i nfricoat. I-am tiat legturile i-am ajutat-o s se ridice n picioare. Salutri, surioar. Ni te alturi pe drumul ctre Amber? Nu, spuse ea. V mulumesc c mi-ai salvat viaa, dar vreau s-o i pstrez. De ce mergei n Amber, ca i cum n-ai ti?! E un tron care trebuie cucerit, spuse Random, iar lucrul acesta era o noutate pentru mine i asta ne interesa. Dac ai fi detepi, ai sta deoparte i ai

tri mai mult, spuse ea. i Doamne! ct de drgu era, dei arta puin obosit i murdar. Am luat-o n brae, pentru c asta simeam nevoia s fac, i am mbriat-o. Random gsi un burduf de vin i am but toi. Eric este singurul prin n Amber, spuse Deirdre, iar trupele i sunt loiale. Nu mi-e fric de Eric, am rspuns, dei eram contient ct de nesigur eram de cele afirmate. N-o s te lase niciodat n Amber, spuse ea. i eu am fost prizonier, pn am reuit s scap pe un drum tinuit, acum dou zile. Credeam c-o s pot merge prin Umbre i s atept acolo s se rezolve totul, numai c nu e uor s ncep asta att de aproape de locul real. Drept care trupele lui m-au gsit azi diminea. Acum tocmai m duceau napoi. Cred c m-ar fi ucis, odat ajuni acolo

dei nu sunt sigur. n orice caz, a fi rmas o marionet n ora. Cred c Eric e nebun dar, repet, nu sunt sigur. i Bleys? ntreb Random. Mai d cte un semn din Umbre, i Eric e foarte stnjenit. Dar, pn acum n-a atacat niciodat cu fora lui real, i asta l nelinitete pe Eric, iar hotrrea Coroanei i a Sceptrului rmne incert, dei pn la urm tot numai de Eric depinde. neleg. A vorbit vreodat despre noi? Despre tine, nu, Random. Dar despre Corwin, da. nc se teme de ntoarcerea lui Corwin n Amber. Exist o oarecare siguran pe urmtorii apte-opt kilometri, s zicem, dar dup asta fiecare centimetru al drumului e presrat cu pericole. Fiecare copac i piatr sunt o posibil capcan sau o ambuscad. Din cauza lui Bleys i din cauza lui Corwin. A vrut s ajungi mcar pn aici, unde nu te mai poi folosi de Umbre i nici

nu mai poi scpa uor de sub puterea lui. E absolut imposibil pentru oricare din voi s intrai n Amber fr s cdei n vreuna din capcanele lui. i, totui, tu ai scpat. Asta a fost altceva. Eu am ncercat s IES, nu s intru. Poate c pe mine nu m-a pzit cu atta grij cum ar fi fcut-o cu voi, din cauz c sunt femeie i nu am ambiii. Drept e c n-am reuit, dup cum vedei. Ai reuit acum, surioar, am spus, ct vreme spada mea e gata s sar oricnd n aprarea ta. i ea m srut pe frunte i-mi strnse mna. Niciodat nu m-am priceput la vorbe mari. Sunt sigur c-am fost urmrii, spuse Random, ceea ce ne fcu s ne topim toi trei n ntuneric ct ai clipi. Am stat nemicai lng un tufi, privind

cu atenie n urma noastr. Dup un timp, oaptele noastre indicau c trebuia s iau o decizie. ntrebarea era ct se poate de simpl: i acum ce facem? Situaia era mult prea serioas, i eu nu mai puteam rspunde n doi peri. tiam c nu pot avea ncredere n ei, nici chiar n draga de Deirdre, dar dac trebuia s discut cu cineva, Random cel puin era n aceeai oal cu mine, cufundat pn-n gt, iar Deirdre era preferata mea. Dragi rude, le-am spus, trebuie s v fac o mrturisire. Nici n-am rostit bine aceste cuvinte c mna lui Random era deja pe mnerul spadei. Cam asta era ncrederea pe care o aveam unul n altul. i i auzeam gndul: Corwin m-a adus aici ca s m trdeze, aa-i spunea n minte. Dac m-ai adus aici ca s m vinzi, i rosti gndul, n-o s m duci dect mort!

Glumeti? am pufnit. Am nevoie de ajutorul tu, nu-i vreau capul. N-am de spus dect att: nu tiu ce dracu se-ntmpl. Am mai ghicit eu cte ceva, dar nu tiu unde dracu ne aflm, nu tiu ce nseamn Amber, nu tiu ce face Eric, cine e Eric, nu tiu de ce stm ghemuii aici n tufe, ascunzndu-ne de trupele lui, i, de fapt, nici nu tiu cine sunt eu cu-adevrat! Urm o tcere cumplit, lung, dup care Random opti: Ce vrei s spui? Da, chiar, se ncrunt i Deirdre. Vreau s spun c am ncercat s te pclesc, Random. Nu i s-a prut straniu c n toat cltoria asta n-am fcut altceva dect s conduc maina? Tu erai eful, i mi-am nchipuit c aveai un plan clar. Ai fcut cteva lucruri foarte detepte pe drum. tiu c tu eti Corwin. sta-i un lucru pe care l-am aflat i eu

de-abia acum dou zile, am zis. tiu c eu sunt cel cruia voi i spunei Corwin, dar cu puin timp n urm am avut un accident. Am fost rnit o s v art cicatricile cnd o s avem mai mult lumin i sufr de amnezie. Nu neleg nimic din toat discuia asta despre Umbre. Nici mcar nu-mi amintesc prea multe despre Amber. Nu-mi amintesc dect de rudele mele, i de faptul c nu pot avea prea mare ncredere n ele. Asta-i povestea mea. Ce prere avei? Isuse! exclam Random. Da, acum neleg! neleg toate micile amnunte care m-au nedumerit n timpul drumului Dar pe Flora cum ai reuit s-o pcleti att de bine? Am avut baft, i o iretenie subcontient, cred. Nu! Nu e asta! A fost proast. Acum am chiar nevoie de voi, de-adevratelea. Crezi c putem reui n Umbre? se ntoarse Deirdre, ctre Random.

Da, rspunse acesta, dar nu asta-mi doresc. Mi-ar plcea s-l vd pe Corwin n Amber i mi-ar plcea s vd capul lui Eric ntr-un ru. mi doresc s avem ansa s vedem lucrurile astea, aa nct n-o s m ntorc la Umbre. Voi putei s v ntoarcei, dac vrei. Amndoi credei c ovi i c v arunc cu praf n ochi. Acum avei ocazia s v convingei. Vreau s merg pn la capt! Mulumesc, frate! am zis. Nebuni sub clar de lun, mormi Deirdre. Ai fi putut fi nc legat de un stlp, spuse Random, i ea tcu mlc. Am mai rmas acolo nc un timp, cnd deodat trei brbai intrar n tabr i cercetar locul. Doi dintre ei ngenunchear i adulmecar pmntul, dup care privir n direcia noastr. Baraj! opti Random, cnd cei trei se ndreptar spre noi.

Am vzut ce se petrece, dei erau ascuni de umbr. Se lsaser n patru labe i lumina lunii se juca cu hainele lor. Apoi aprur cei ase ochi strlucitori ai urmritorilor notri. Am strpuns primul lup cu spada mea de argint i-am auzit un urlet omenesc. Random l decapit pe unul cu o singur lovitur, i, spre uimirea mea, am vzut-o pe Deirdre c l ridic pe al treilea n aer i-i zdrobete coloana de genunchi, micare ce produse un zgomot sec, de obiect spart. Repede, sabia ta! spuse Random, i am strpuns nti victima lui, apoi pe a ei, i n tot vlmagul se auzir i alte strigte. Mai bine s-o lum repede din loc! se agit Random. Pe aici! i ne-am luat dup el. Unde mergem? ntreb Deirdre, dup aproape o or de furiare printre arbuti. Spre mare, rspunse Random.

De ce? Acolo e memoria lui Corwin. Unde? Cum? Rebma, firete. Or s v omoare acolo i or s v-arunce la peti. N-o s merg chiar pn acolo. Va trebui s ajungi tu la rm i s vorbeti cu sora surorii tale. Vrei s spui c trebuie s-i ia din nou Modelul? Da. E riscant. tiu Ascult, Corwin, spuse, te-ai purtat foarte frumos cu mine deunzi: Dac, prin cine tie ce ntmplare, nu eti cu adevrat Corwin, eti un om mort. Totui, tu trebuie s fii. Nu se poate s fii altcineva. Dup felul n care ai acionat, chiar i fr memorie. Nu, uite, pun pariu pe viaa ta. ncearc-i norocul i ncearc lucrul numit

Modelul. Sori de izbnd exist, i vei recpta memoria. Intri n joc? S zicem, am spus, dar ce e Modelul? Rebma este cetatea-fantom, mi explic el. Este reflectarea lui Amber n adncul mrii. n ea, tot ce exist n Amber este reprodus ntocmai ca ntr-o oglind. Oamenii lui Llewella triesc acolo, aa cum o fac i n Amber. M ursc pentru cteva mici pcate din trecut, aa nct nu m pot aventura acolo cu tine, dar dac le vorbeti cinstit i poate faci o aluzie la misiunea ta, cred c te vor lsa s iei Modelul din Returul, care, din moment ce este reflectarea elementului real din Amber, ar trebui s aib acelai efect. i anume, i confer unui fiu al tatlui nostru puterea de a merge printre Umbre. i cum mi va fi de folos aceast putere? Te va face s tii ce eti. Atunci accept. Bravo. n cazul sta, o s ne ndreptm

spre sud. Ne va lua cteva zile s ajungem la scar Mergi cu el, Deirdre? Voi merge cu fratele meu Corwin. tiam c-o s spun asta, i m-am bucurat Mi-era team, dar m-am bucurat. Am mers toat noaptea. Am evitat trei ntlniri cu trupe narmate, iar dimineaa am dormit ntr-o grot. 5 Am petrecut dou seri, croindu-ne drum ctre nisipurile roz i negre ale mrii celei mari. De-abia n dimineaa celei de-a treia zile am ajuns la plaj, dup ce cu o sear nainte, am evitat cu succes o ntlnire. Eram nerbdtori s ieim la loc deschis, cci tiam exact unde trebuia s ajungem. Faiella-bionin, Scara spre Rebma, i ntr-acolo urma s ne ndreptm ct mai re-

pede cu putin. Rsritul arunca miliarde de sgei strlucitoare n spuma umflat a apelor, i ochii ne erau orbii de dansul lor, nct nu puteam zri nimic dincolo de suprafa. Dou zile ne hrnisem numai cu fructe i ap i-mi era ngrozitor de foame, dar am uitat de asta cnd am vzut plaja larg, vrgat ca un tigru, cu ridicturile neateptate de coral, portocaliu, roz i rou, cu ngrmdirile abrupte de scoici, lemne i pietricele lucioase; i marea la doi pai: ridicndu-se i cznd, mprocnd uor cu stropi de spum, toat aurie i albastr i purpurie, rspndind briza ca un cntec al vieii, ca o binecuvntare sub cerurile violete ale zorilor. Muntele care nfrunta zorii, Kolvir, care inuse mereu n brae Amberul aa cum o mam i ine pruncul n brae, se gsea probabil la douzeci de mile n stnga noastr, spre nord, i soarele l acoperea cu aur,

fcnd din curcubeu o mantie deasupra oraului. Random privi spre el i scrni din dini, apoi ntoarse privirea. Poate i eu am fcut la fel. Deirdre mi atinse mna, fcu un semn din cap i ncepu s mearg spre nord, paralel cu rmul. Random i cu mine o urmam ndeaproape. Se prea c zrise ea vreun marcaj al teritoriului. Am naintat aproape o jumtate de kilometru, cnd pmntul pru a se scutura uor. Lovituri de copit! opti Random. Privii! spuse Deirdre, cu capul dat pe spate i artnd n sus. I-am urmrit direcia privirii. Deasupra se rotea un oim. Ct de departe e? am ntrebat. Grmada aia de stnci, spuse ea. Am zrit un morman la vreo sut de metri, poate, aproape opt picioare nlime,

alctuit din pietre cenuii, cam de mrimea unui cap, tocite de vnt, nisip i ap, i semnnd cu un trunchi de piramid. Copitele se auzir mai tare, i apoi i sunetele unui corn, dar nu al lui Julian. S-o lum la fug! strig Random, i l-am ascultat. Dup vreo douzeci i cinci de pai, oimul cobor. Se repezi la Random, dar acesta i scosese spada i acum o roti deasupra capului. Atunci oimul se ndrept spre Deirdre. Mi-am smuls spada din teac i-am ncercat s-l lovesc. Cteva pene zburar. Se nl i atac iari, i de data asta spada mea lovi ceva tare i am avut senzaia c oimul s-a prbuit, dar n-a putea spune cu siguran asta, pentru c nu puteam s m opresc i s privesc napoi. Zgomotul copitelor era acum destul de aproape, puternic, iar sunetele cornului se auzeau la o arunctur de b. Am ajuns la

stnci i Deirdre le ocoli ndreptndu-se direct spre mare. Nu m puteam contrazice cu cineva care prea s tie ce face. Am urmat-o i, cu coada ochiului, i-am zrit pe clrei. Erau nc destul de departe de noi, dar goneau de-a lungul rmului, cu cinii ltrnd i cornii sunnd, iar Random i cu mine am alergat dup sora noastr ct ne-au inut picioarele i ne-am croit drum n valuri. Eram n ap pn la mijloc, cnd l-am auzit pe Random: i dac stm pe loc, i dac naintm, tot moarte nseamn. Dac stm pe loc, moartea e iminent, am spus, dar dac naintm, poate putem negocia. Hai! Am pornit nainte. Ne aflam pe un fel de suprafa stncoas care cobora n mare. Habar n-aveam cum vom respira cnd ne

vom fi scufundat, dar Deirdre prea c nu se sinchisete i am ncercat i eu s nu m mai gndesc la asta, dar n-am reuit. Cnd apa ne cuprinse capetele, eram foarte ngrijorat. Deirdre mergea drept nainte totui, cobornd, i-am urmat-o, i dup noi venea Random. La fiecare civa pai era un mic hop. Coboram o scar enorm, despre care tiam c se numete Faiella-bionin. nc un pas i apa urma s-mi treac peste cap, dar Deirdre deja intrase sub ap. Aa nct am inspirat adnc i m-am scufundat. Simeam alte trepte i am nceput s le cobor. M ntrebam cum se fcea c trupul meu nu plutea, cci continuam s rmn drept i fiecare treapt m purta n jos ca i cum m-a fi aflat pe o scar normal, cu toate c micrile erau cumva ncetinite. M ntrebam ce-o s fac atunci cnd n-o s-mi

mai pot ine respiraia. n jurul capului lui Random i al lui Deirdre erau bicue. Am ncercat s vd ce fac ei, dar n-am reuit. Piepturile lor preau a se ridica i a cobor ca i cnd ar fi respirat normal. Cnd ne aflam cam la vreo zece picioare sub suprafaa mrii, Random, care mergea n stnga mea, m privi i ncepu s vorbeasc. Era ca i cum a fi avut urechea lipit de cada unei bi i cuvintele lui veneau ca zgomotul cuiva care btea n ea din afar. Cu toate astea, le distingeam clar: Nu cred c-or s-i conving pe cini s ne urmreasc, poate doar caii or s-o fac. Cum reueti s respiri? am ncercat s spun, i mi-am auzit propriile cuvinte undeva, la distan. Nu te teme, se grbi el s m liniteasc. Dac nc i mai ii respiraia, expir i nu-i tace griji. Poi respira linitit ct vreme nu

te aventurezi dincolo de scar. Cum e posibil aa ceva? am ntrebat. Dac o s reuim, o s afli, spuse i vocea lui suna clar, dei trecea prin verdele rece al apei. Acum eram cam la vreo douzeci de picioare sub nivelul apei i am expirat o cantitate mic de aer ncercnd s inspir mcar pentru o secund. Nu se ntmpl nimic ngrijortor, aa nct am continuat s respir normal. Au aprut ceva mai multe bicue, dar, n afar de asta, n-am simit nimic neplcut n cursul trecerii. Presiunea nu ddea niciun semn de cretere pe parcursul urmtoarelor zece picioare, i zream scara pe care ne deplasam, ca printr-o cea verzuie. Ducea n jos, tot mai n jos. Drept. Direct. Iar de undeva de sub noi se ntrezrea un fel de lumin. Dac reuim s trecem pe sub arcad,

suntem n siguran, mi explic sora mea. Tu vei fi n siguran, o corect Random, i m-am ntrebat ce fcuse de era dispreuit n locul numit Rebma. Dac ei clresc cai care n-au mai fcut cltoria nainte, atunci vor fi silii s ne urmreasc pe jos, spuse Random. n cazul sta, vom reui! Aa nct nu trebuie s ne mai urmreasc dac despre asta-i vorba, complet Deirdre. Am nceput s grbim pasul. Cnd ne aflam cam la vreo cincizeci de picioare sub nivelul mrii, apele devenir mai ntunecate i mai reci, dar strlucirea dinainte i de sub noi cretea i, dup ali zece pai, am reuit s localizez sursa: n dreapta se ridica un stlp. n capt avea ca un fel de glob strlucitor. Aproximativ cincisprezece pai mai jos, un alt stlp se ivea din stnga. Apoi un altul la dreapta, i aa mai departe.

Cnd am ajuns n apropiere, apele deveniser mai calde i scara nsi se vedea mai limpede: era alb, ptat ici-colo cu roz i verde, prnd a fi marmur, dar nu era alunecoas, n ciuda apei. Avea cam cincizeci de picioare lime, cu cte o balustrad lat din aceeai substan de fiecare parte. Pe msur ce naintam, o sumedenie de peti notau pe lng noi. Am privit peste umr napoi, dar nu se zrea nimeni care s ne urmreasc. Se luminase i mai mult. Cnd ne-am apropiat de prima surs de lumin, am observat c n captul stlpului nu era un glob. Probabil mintea mea fcuse aceast asociaie, ncercnd s gseasc ceva ct de ct raional n tot ce se ntmpla. Se dovedi a fi o flacr, de aproape aizeci de centimetri nlime, care dansa acolo ca o tor imens. Am decis s ntreb despre ea mai trziu, economisindu-mi dac mi se permitea ex-

presia respiraia pentru coborrea rapid pe care o fceam. Dup ce am intrat n strada de lumin i am trecut pe lng alte ase tore, Random ne anun: Vin dup noi. i am privit iari napoi i am vzut cteva siluete ndeprtate care coborau pe acelai drum, patru dintre ele clare. Ciudat sentiment s rzi sub ap i s te auzi rznd. Las-i, am spus i am atins mnerul spadei, acum, cnd am ajuns att de departe, simt c m-a cuprins o for nebnuit! Ne-am grbit totui, iar jos, n dreapta i n stnga noastr, apa devenise neagr ca cerneala. Numai scara era luminat, n fuga noastr nebun pe ea, iar n deprtare am zrit ceea ce prea a fi o arcad solid. Deirdre srea treptele dou cte dou. Simeam o trepidaie datorat btii ritmate

a potcoavelor cailor din urma noastr. Banda celor narmai umplea scara dintr-o balustrad n alta era undeva departe, napoi i deasupra noastr. Dar cei patru clrei aproape c ne ajunseser. O urmam ndeaproape pe Deirdre care se npustise n jos, i eram cu mna gata pregtit pe spad. Trei, patru, cinci. Pe lng attea lumini am trecut nainte de a privi iar napoi: clreii erau la vreo cincizeci de picioare deasupra noastr. Ceilali aproape nu se mai vedeau. Arcada se nla n fa, la alte dou sute de picioare distan. Mare, strlucind ca alabastrul, i sculptat cu tritoni, nimfe ale mrii, sirene i delfini. Probabil se-ntreab de ce-am venit aici, gfi Random. O ntrebare pur teoretic, dac nu izbutim, am replicat n grab, dup ce o alt privire aruncat peste umr mi-a dezvluit c

deja clreii se apropiaser cu zece picioare. Mi-am scos spada care sclipi n lumina torelor. Random fcu acelai lucru. Dup nc alte douzeci de trepte, trepidaiile deveniser cumplite, rsunau n apa verde. Ne-am rsucit n grab pentru a nu fi strivii n timp ce alergam. Erau aproape peste noi. Porile erau la o sut de picioare, dar tot att de bine puteau fi la o sut de kilometri, dac nu scpm de cei patru clrei. M-am ghemuit, n clipa n care individul care venea direct spre mine i-a scos spada. n dreapta sa i uor n spate se afla un alt clre, aa nct firete c m-am ferit n stnga lui, aproape de balustrad. Asta l obliga s loveasc piezi, din moment ce inea spada n dreapta. Cnd lovi, am parat printr-o quart i-am ripostat.

Se aplecase mult nainte n a, iar vrful spadei mele i strpunse gtul prin dreapta. Un uvoi imens de snge, ca un fum stacojiu, ni i se rspndi n lumina verzuie. Orict de prostesc prea gndul, mi doream s fie aici Van Gogh s vad spectacolul. Calul fr clre trecu mai departe, iar eu m-am repezit la cel de-al doilea clre din spate. Se rsuci s pareze lovitura i reui. Dar viteza lui prin ap i fora loviturii mele l smulser din a. n timp ce cdea, l-am lovit cu piciorul, fcndu-l s alunece. L-am lovit iar, cnd plutea deasupra mea, i reui din nou s pareze, dar asta-l fcu s se prbueasc dincolo de balustrad. L-am auzit urlnd, cnd presiunea apelor l cuprinse. Apoi se ls linitea. Am avut rgazul s-mi ndrept atenia spre Random, care ucisese un om cu cal cu tot i care tocmai se duela cu un alt individ

rmas fr cal. Cnd am ajuns lng el, l rzbise i pe acesta i acum rdea. Sngele iroia deasupra noastr, i deodat mi-am dat seama c-l cunoscusem pe nebunul, tristul, apucatul Vincent Van Gogh i c era, ntr-adevr, mare pcat c nu putea picta un asemenea tablou. Urmritorii erau probabil la vreo sut de picioare n spatele nostru; noi ne-am ntors i ne-am ndreptat ctre arcad. Deirdre trecuse deja pe sub ea. Am alergat i noi i-am reuit s ajungem la vreme. n jurul nostru, era o mulime de oameni narmat cu sbii, nct urmritorii renunar la inteniile lor. Ne-am bgat i noi spadele n teac. Am izbutit! strig Random, dup care ne-am ndreptat ctre oamenii care se ridicaser s ne apere. Lui Random i se ceru imediat s predea

spada, i el se supuse fr s protesteze. Apoi venir doi brbai care-l ncadrar i un al treilea n spatele lui, i astfel am continuat s coborm scara spre lumea apelor. Pierdusem orice noiune a timpului, dar aveam senzaia c nu mersesem mai mult de o jumtate de or nainte s ajungem aici, la destinaie. Porile de aur ale Rebmei se nlau n faa noastr. Am trecut prin ele. i am intrat n cetate. Totul se ntrevedea printr-un abur verde. Se vedeau cldiri, toate cu un aspect de fragilitate i cele mai multe nalte, grupate pentru a nchipui diferite modele i pictate n culori iptoare. mi scormoneam mintea s gsesc amintiri. Singurul rezultat: durerea, de-acum cunoscut, care nsoea frnturile de amintiri sau neputina de a le aduce la suprafa. i uite c totui tiam, mai trecusem na-

inte pe strzile astea, sau n orice caz pe unele foarte asemntoare. Random nu scosese o vorb de cnd fusese luat sub paz. Singura dat cnd Deirdre a deschis gura a fost s ntrebe de sora noastr, Llewella. I se spusese c Llewella e n Rebma. Am observat cu atenie escorta. Erau brbai cu prul verde sau purpuriu sau negru, i toi aveau ochii verzi, n afar de unul singur care-i avea cprui. Toi purtau ciorapi din solzi i mantii, bretele ncruciate pe piepturi i spade scurte care atrnau de centuri din scoici. Corpurile nu le erau acoperite cu pr. Niciunul nu mi-a adresat vreun cuvnt, dei unii m priveau drept n fa, iar alii mi aruncau cte o privire fioroas. Mi s-a ngduit s-mi pstrez arma. n interiorul cetii am fost condui de-a lungul unei strzi largi, luminate de torele de pe stlpi, care se aflau la distane i mai

mici ntre ele dect cei din Faiella-bionin; oamenii ne priveau din spatele unor ferestre ortogonale diferit colorate, iar petii cu pntecul strlucitor notau pe lng ei. Cnd am dat colul, ne izbi un curent rece, ca o briz, i dup civa pai, unul cald, ca un vnt. Am fost dui la palatul din centrul cetii; mi-am dat seama c-l cunoteam ca pe propriul meu buzunar. Era o imagine a palatului din Amber, ascuns numai de perdeaua verde i multiplicat de numeroasele oglinzi ciudat plasate cu care erau decorate zidurile pe dinuntru i pe dinafar. O femeie sttea pe tron n ncperea transparent pe care mi-am reamintit-o imediat; prul ei era verde dar brzdat cu argintiu, ochii rotunzi ca pietrele de jad, iar sprncenele roz, ca aripile unui pescru. Gura era mic, la fel i chipul; obrajii erau proemineni, largi i rotunzi. Un cerc de aur alb i nconjura fruntea, iar n jurul gtului avea un colier de cristal. De cap-

tul lui strlucea un safir care atrna ntre superbii ei sni goi, ale cror sfrcuri erau de un verde-pal. Purta ciorapi din solzi albatri i o centur de argint, iar n mna dreapt inea un sceptru de coral roz. Pe mini avea cte un inel pe fiecare deget, iar fiecare inel avea o piatr n nuane diverse de albastru. Nu schi niciun zmbet cnd ni se adres: Ce cutai aici, voi, paria ai Amber-ului? Vocea ei avea ceva ssit, moale, fluid. Deirdre i rspunse: Fugim de mnia prinului care locuiete n cetatea cea adevrat, Eric! Suntem deschii cu tine i-i spunem c vrem s-l detronm. Dac el e iubit aici, suntem pierdui, ne-am predat singuri n minile dumanului nostru. Dar eu simt c nu e iubit aici. Aa nct am venit s cerem sprijin, blnd Moire Nu v voi da ostai ca s atacai Amber-ul, replic ea. Dup cum tii, haosul

s-ar reflecta i pe trmul meu. Nu asta vrem de la tine, drag Moire, continu Deirdre, ci doar un mic lucru, care poate fi fcut cu uurin fr a v costa nimic pe tine sau pe supuii ti. Numete-l! Pentru c, dup cum tii, Eric este aici la fel de dispreuit ca acest re-creat? care st n stnga ta i art spre fratele meu, care o privea, cntrind-o obraznic, cu un mic zmbet n colul gurii. Dac trebuia s plteasc oricare ar fi fost preul pentru ceea ce fcuse, tiam c va plti ca un adevrat prin din Amber i mi-am amintit deodat c la fel fcuser i cei trei frai ai notri, mori cu ani n urm. Va plti, batjocorindu-i pe toi rznd, chiar dac gura i-ar fi plin de propriu-i snge, i, cnd va muri, va pronuna un ultim blestem, care mai apoi se va ndeplini. i eu aveam puterea asta, tiam, i eram gata s o folosesc dac mprejurrile ar fi ce-

rut-o. Lucrul pe care l-a cere, vorbi din nou Deirdre, este pentru fratele meu, Corwin, frate i cu Lady Llewella care slluiete cu tine aici. Cred c nu te-a suprat niciodat Asta e adevrat. Dar de ce nu vorbete chiar el? sta e un alt aspect al problemei, Doamn. Nu poate, pentru c nu tie ce s cear. i-a pierdut o mare parte din memorie n urma unui accident care s-a petrecut cnd vieuia printre Umbre. L-am adus aici pentru a-i reface memoria, pentru a-i readuce n minte timpurile trecute, ca s-l poat nfrunta pe Eric n Amber. Continu, spuse femeia de pe tron privindu-m printre gene. Undeva, n cldirea asta, spuse mai departe Deirdre, exist o ncpere unde puini ajung. n ncperea aceea pe podea, nconjurat de foc, se afl un duplicat a ceea ce noi

numim Modelul. Numai un fiu sau o fiic a unui nobil lord din Amber pot pi peste acel Model fr s piar. n schimb va cpta de la Model putere asupra Umbrei. La aceste vorbe, Moire clipi de mai multe ori, i m ntrebai oare ci supui trimisese la Model pentru a ctiga mcar puin din puterea acestuia pentru Rebma. Fr niciun folos, bineneles. Faptul ca pete peste Model, continu Deirdre, noi credem c ar trebui s-i redea lui Corwin memoria i amintirea faptului c este prin de Amber. El nu poate merge n Amber s-o fac, i aici e singurul loc n care memoria lui e duplicat, n afar de Tir-na Nogth unde bineneles, nu putem merge acum. Moire i ndrept privirea spre sora mea, trecu peste Random, apoi privi spre mine. Dorete Corwin s ncerce acest lucru? ntreb.

M-am nclinat. Dorete doamn, am spus i ea zmbi. Foarte bine, ai permisiunea mea. Dar nu-i pot da nicio garanie de siguran dincolo de trmul meu. Ct privete asta, maiestate, spuse Deirdre, n-avea nicio pretenie, vom avea noi grij, din clipa n care vom pleca. Cu excepia lui Random, spuse Moire, care va fi n siguran Adic? se mir Deirdre, pentru c Random, firete, n-ar fi vorbit, date fiind mprejurrile. Sunt convins c-i aminteti, o sget Moire, c, odat, prinul Random a venit pe trmul meu ca prieten, pentru ca apoi s dispar n grab cu fiica mea, Morganthe. Am auzit vorbindu-se despre asta; Lady Moire, dar nu sunt convins de adevrul sau de temeinicia acestei poveti. E adevrat, spuse Moire, i o lun dup

aceea, Morganthe mi-a fost adus. Sinuciderea ei s-a petrecut la cteva luni dup naterea fiului ei, Martin. Ce-ai de spus despre asta, prine Random? Nimic, rspunse acesta. Cnd Martin a mplinit vrsta cerut de orice descendent de snge Amber, a hotrt s treac prin Model, continu Moire. E singurul dintre oamenii mei care a reuit. Apoi, a plecat spre Umbr i de-atunci nu l-am mai vzut. Ce-ai de spus despre asta, Lord Random? Nimic, rspunse acesta. Atunci, te voi pedepsi, continu Moire. Te vei cstori cu femeia pe care o voi alege eu i vei rmne alturi de ea pe trmul meu vreme de un an, sau i vei pierde viaa. Ce-ai de spus despre asta, Random? Random nu spuse nimic, dar ncuviin brusc. Moire lovi cu sceptrul n braul tronului de

turcoaz. Foarte bine, spuse. Aa s fie! i aa a fost. Ne-am instalat n ncperile pe care ni le-a oferit, ca s ne mprosptm. Dup un timp, a aprut n ua camerei mele. Te salut, Moire, am spus. Lord Corwin din Amber, adesea mi-am dorit s te ntlnesc. i eu la fel, am minit. Faptele tale glorioase sunt deja intrate n legend. Mulumesc, dar de-abia mi reamintesc cte ceva. Pot s intru? Desigur, i m-am dat la o parte, invitnd-o astfel nuntru. Intr n apartamentul frumos aranjat, pe care mi-l rezervase mie. Se aez pe braul canapelei portocalii. Cnd ai vrea s ncerci Modelul?

Ct mai curnd posibil, i-am spus. Chibzui puin, apoi spuse: Unde ai fost printre Umbre? Foarte departe de-aici ntr-un loc pe care am nvat s-l iubesc. E ciudat pentru un lord din Amber s aib nsuirea asta. Ce nsuire? S iubeasc, rspunse ea. Poate am ales un cuvnt nepotrivit. M-ndoiesc, pentru c baladele lui Corwin ating coarda cea mai sensibil a sufletului. Doamna e prea amabil. Dar nu se-neal. Am s-i dedic o balad ntr-o bun zi. Cu ce te ocupai cnd vieuiai n Umbr? Mi se pare c eram mercenar, doamn. Luptam pentru oricine m pltea. De asemeni, am compus cuvintele i muzica multor cntece populare.

Amndou aceste ocupaii mi se par logice i normale. Te rog, spune-mi, ce e cu fratele meu Random? Se va nsura cu o fat pe care o voi alege eu, numit Vialle. E oarb i n-are niciun pretendent. Eti sigur c faci lucrul cel mai nimerit pentru ea? Va obine un statut bun n felul sta, dei el va pleca peste un an i nu va reveni niciodat. Pentru c, orice s-ar spune despre el, el ESTE un prin din Amber. i dac se va ndrgosti el el de ea? Ar putea face cu-adevrat cineva asta? n felul meu, l iubesc ca frate. Atunci, e pentru prima dat cnd un fiu al Amber-ului spune un asemenea lucru, iar eu o pun pe seama temperamentului tu poetic. Oricum, s fii ncredinat c pentru fat

e cel mai bun lucru. M-am gndit mult la asta i sunt absolut sigur. i va reveni de pe urma oricrei dureri provocate de el, iar dup plecarea lui va deveni o mare doamn la curtea mea. Aa s fie, am spus i mi-am ntors privirea, simindu-m cuprins de tristee pentru fat, desigur. Ce-a putea s mai zic? am continuat. Poate faci un lucru bun. Cel puin aa sper. i i-am luat mna i i-am srutat-o. Tu, Lord Corwin, eti singurul prin din Amber pe care l-a sprijini, poate cu excepia lui Benedict. A plecat de doisprezece ani i numai Lir tie pe unde-i zac oasele. Pcat! Habar n-aveam de asta. Memoria mea a att de distrus. Te rog, ajut-m. Vroiam s-ntreb de Benedict; i el poate c a i murit. A fost Profesorul meu de Arme, el m-a nvat tot ce tiu. Era de vi nobil. Ca i tine, Corwin, mi spuse lundu-mi

mna i trgndu-m spre ea. Nu, nu chiar. M-am aezat lng ea, pe canapea. Avem destul timp pn la mas, zise i se lipi de mine cu umrul ei, care era foarte moale. Cnd mncm? am ntrebat. Cnd hotrsc eu, opti. Se apropie i mai mult, ntorcndu-i faa spre mine. Am strns-o n brae i cu o mn am cutat catarama care-i acoperea moliciunea pntecului. Dedesubt am dat peste i mai mult moliciune. Am ntins-o pe spate i i-am dedicat balada. Buzele ei mi-au rspuns fr cuvinte. Dup ce am mncat i am nvat cum se poate mnca sub ap, lucru pe care l voi explica mai trziu dac va fi nevoie ne-am ridicat de pe locurile noastre din ncperea nalt din marmur, mpodobit cu plase i

frnghii roii i cafenii, i am luat-o de-a lungul unui coridor ngust, care ducea n jos, tot mai jos, sub nivelul mrii nsei, ajungnd pn la urm la o scar n spiral i strlucitoare, care-i croia drum prin ntunericul absolut. Dup ce am cobort vreo douzeci de trepte, fratele meu spuse: Sri! i pind alturi de scar, ncepu s noate n jos, pe lng ea. E mai rapid astfel, m lmuri Moire. i pn jos drumul e lung, spuse Deirdre care cunotea distana corespunztoare din Amber. Aa nct am pit cu toii pe lng scar i am nceput s notm n jos, prin ntuneric, fr s ne deprtm de scara strlucitoare. Ne-au trebuit aproape zece minute s ajungem n afund, dar cnd tlpile noastre atinser podeaua, am rmas drepi n picioare, fr nicio tendin de a ne nclina. n ju-

rul nostru era o slab lumin, aruncat de cele cteva fclii n niele din zid. De ce partea asta a oceanului, ca dublur a Amber-ului, e att de diferit de oricare alte ape? am ntrebat. De-aia! trnti Deirdre, rspuns care avu darul s m irite. Ne aflam ntr-o cavern gigantic, din care porneau tuneluri n toate direciile. Ne-am ndreptat ctre unul din ele. Dup ce am mers prin el un timp care mi s-a prut ngrozitor de lung, am ajuns ntr-o zon n care se formau pasaje laterale, dintre care unele aveau ui sau grtare n dreptul intrrii, iar altele nu. La al aptelea pasaj ne-am oprit. Era blocat de o imens u gri, fcut dintr-un fel de substan asemntoare cu ardezia, ntrit cu metal, mai nalt de dou ori dect mine. Vznd-o, mi-am amintit ceva despre di-

mensiunea Tritonilor. Apoi Moire mi furi un zmbet i scoase o cheie mare de pe un inel pe care-l avea la centur i o introduse n lact. Nu izbuti s-l deschid. Poate c obiectul nu fusese folosit de mult vreme. Random mormi ceva i o ddu la o parte pe Moire. Lu cheia n mna dreapt i rsuci. Se auzi un declic. Lactul se deschise, el mpinse ua cu piciorul i cu toii au ptruns nuntru. ntr-o ncpere de mrimea unei sli de bal se afla Modelul. Podeaua era neagr i arta neted ca sticla. Acolo pe podeaua aceea domina Modelul. Strlucea ca un foc rece, ceea ce i era de fapt, plpia, fcnd ca ntreaga ncpere s par imaterial. Era o schi elaborat cu grij, o schi puternic luminoas, alctuit n principal din

curbe, dei mai erau i cteva linii drepte n apropierea centrului. mi amintea de o variant fantastic de complicat i la scar mare, a unuia dintre acele scheme pe care le faci cu creionul (sau cu pixul, dac e cazul) pentru a arta cum se ajunge sau se pleac dintr-un anumit loc. Aproape c puteam vedea cuvintele ncepei de aici, scrise undeva, n spate. ntreaga alctuire avea poate nouzeci de metri n mijloc, unde era mai ngust, i aproape o sut patruzeci de metri n lungime. Un clopoel rsun ntr-un cotlon al creierului, apoi am simit vibraia. Mintea mea se opuse atingerii ei. Dar dac eram un prin de Amber, arunci undeva n sngele meu, n sistemul meu nervos, n gene, acest model trebuia s fie nregistrat, i asta nsemna c puteam aciona aa cum se cuvenea, adic puteam trece prin ncercarea blestemat.

Simt c doresc o igar, am spus i fetele chicotir, poate prea pripit i prea strident. Random m prinse de bra. E un calvar, dar nu imposibil de depit, altfel n-am fi aici. Ia-o ncet i nu-i abate atenia. Nu intra n panic atunci cnd vei vedea ploaia de scntei care se va produce la fiecare pas. Nu-i va face niciun ru. Vei simi un curent slab care va trece prin tine tot timpul, i dup o vreme o s te simi ca drogat. Dar nu-i pierde concentrarea, i nu uita continu s mergi! Nu te opri, orice s-ar ntmpla, i nu te abate din drum, altfel vei muri. Am mers tot timpul ct a vorbit. Ne ineam aproape de zidul din dreapta, ocolind Modelul, i ne ndreptam spre captul ndeprtat al ncperii. Fetele ne urmau. Am ncercat s-o trag de limb n legtur cu ce plnuiete pentru tine, i-am optit. N-a inut.

mi nchipuiam c ai s-o faci. Nu te ngrijora. Pot rezista un an, i poate tia m las s plec mai devreme dac izbutesc s-i scot destul din srite. Fata pe care vrea s i-o pun n brae se numete Vialle. E oarb. Bun, spuse el. Bun glum! i-aminteti de regena despre care-am vorbit? Mda. Atunci poart-te frumos cu ea, rmi tot anul, i eu voi fi generos. n prima clip nu avu nicio reacie. Apoi m prinse de bra. E-o prieten de-a ta, hm? chicoti. Cum e? Batem palma? am spus rspicat. O batem. Apoi ne-am oprit n locul unde ncepea Modelul, aproape de colul camerei. Am pit nainte i am privit irul focurilor ntreptrunse, care ncepea aproape de

locul unde-mi plasasem piciorul drept. Modelul era singura surs de lumin din ncpere. Apele erau reci n jurul meu. Primul pas l-am fcut cu piciorul stng. De jur mprejur scntei alb-albastre. Apoi am pus piciorul drept, i am simit curentul de care vorbea Random. Am fcut nc un pas. Atunci trosni ceva i am simit prul c mi se ridic mciuc. Am mai fcut un pas. Apoi irul focurilor ncepu s o ia brusc napoi. Am mai fcut zece pai, i am nceput s simt o oarecare rezisten la naintare. Era ca i cum s-ar fi nlat o barier neagr naintea mea, fcut dintr-o substan care m respingea napoi la fiecare pas pe care-l fceam. Nu m-am dat btut. Era Primul Vl, mi-am amintit deodat. Dac reueam s trec dincolo de el nsemna o Realizare, un semn bun, demonstra c, ntr-adevr, eram o parte

din Model. Fiecare ridicare i coborre a piciorului cereau un efort teribil, iar din pr mi sreau scntei. M-am concentrat asupra liniei de foc. Mergeam respirnd cu greutate. Deodat, presiunea sczu. Vlul se ddu la o parte dinaintea mea, la fel de brusc precum apruse. Izbutisem s trec de ei, reuisem. Ctigasem o bucat din mine. Am vzut pieile pergamentoase i oasele umflate ale morilor de la Auschwitz. Fusesem prezent la Nrenberg, tiam asta. Am auzit vocea lui Stephen Spender recitnd Viena, am vzut-o pe Mutter Courage traversnd scena la premiera unei piese de Brecht. Am vzut rachetele nind din locurile blindate, Peenemnde, Vandenberg, Kennedy, Kzl-Kum n Kazahstan i am atins cu minile mele Zidul Chinezesc. Am but bere i vin, i Shake-

speare spunea c e beat i c vrea s verse. Am intrat n pdurile verzi ale Rezervaiei de Vest i am scalpat trei oameni ntr-o zi. Am fredonat o melodie n timp ce mrluiam i a plcut oamenilor. A devenit Aupres de ma Blonde9. Mi-aminteam, mi-aminteam, viaa mea n locul Umbrelor pe care locuitorii lui l numeau Pmntul. nc trei pai, i aveam n mna o spad nsngerat i am vzut trei oameni mori i calul meu pe care am reuit s-l scap viu n Revoluia din Frana. i nc, att de multe, napoi la Am mai fcut un pas. napoi la Mori. Erau cu toii n jurul meu. Era o duhoare cumplit, mirosul crnii putrezite i
Cntec datnd din Frana secolului al XVIII-lea.
9

am auzit urletele unui cine care era omort n btaie. Valuri de fum negru umpleau cerul, i un vnt ngheat btea n jurul meu, purtnd mici picturi de ploaie. Gtul mi-era uscat, minile mi tremurau i capul mi-era n flcri. M cltinam pe picioare, vedeam totul prin ceaa febrei care m ardea. Rigolele erau pline de gunoi i pisici moarte i excremente golite din ucale. Zdrngnind i sunnd din clopot, trenul morii gonea ca un tunet, mprocndu-m cu noroi i ap rece. Nu tiu exact ct am rtcit, pn cnd o femeie m-a nfcat de bra i am vzut inelul cu Craniul Morii pe degetul ei. M-a condus la ea n camer, dar acolo am descoperit c n-am bani i c eram incoerent. O umbr de groaz a trecut pe chipul ei boit, tergndu-i zmbetul de pe buzele subiri, i femeia a fugit, iar eu m-am prbuit pe patul ei. Mai trziu iari, nu tiu ct de trziu un brbat solid, petele femeii, a aprut i

m-a pocnit peste fa, ridicndu-m n picioare. M-am prins de braul lui drept i am rmas agat de el. Pe jumtate crat, pe jumtate mpins, m-a dus ctre u. Cnd mi-am dat seama c vrea s m arunce afar, n frig, mi-am nteit strnsoarea ca s m opun. L-am apucat cu toat fora care-mi mai rmsese, murmurnd rugi doar pe jumtate inteligibile. Apoi, cu ochii nlcrimai, i-am vzut faa uluit i am auzit un urlet ieindu-i printre dinii ncletai. Strngndu-l, i frnsesem osul braului. M-a mpins cu braul stng i a czut n genunchi, plngnd. M-am aezat pe podea, iar mintea mi s-a limpezit pentru o clip. Am s rmn aici, am spus, pn o s m simt mai bine. Iei afar. Dac te ntorci te omor! Eti bolnav de cium! a strigat el. Mine or s vin dup oasele tale! i-apoi a scuipat,

s-a ridicat n picioare i a ieit, cltinndu-se. Am reuit s ajung pn la u i am zvort-o. Apoi m-am trt napoi n pat i am adormit. Dac aveau s vin a doua zi dup oasele mele, aveau s fie dezamgii. Pentru c, poate zece ore mai trziu, n mijlocul nopii, m-am trezit scldat n sudori reci i mi-am dat seama c febra trecuse. Eram slbit, dar nc lucid. Mi-am dat seama c supravieuisem ciumei. Am luat o mantie pe care am gsit-o n ifonier i ceva bani pe care i-am gsit ntr-un sertar. Apoi, m-am ntors n Londra i n Noapte, n anul ciumei, cutnd ceva Nu-mi aminteam cine am fost sau ce fceam acolo. Aa ncepuse

Acum m aflam n Model, iar scnteile luceau ncontinuu la picioarele mele, ajungnd la nlimea genunchilor. Nu mai tiam n ce direcie s m ndrept, nici unde se aflau Random, Deirdre i Moire. Curenii treceau prin mine, i parc globii oculari vibrau. Apoi, am simit o amoreal n obraji i o rceal n ceaf. Mi-am ncletat dinii ca s nu clnne. Nu accidentul de main mi provocase amnezia. Fusesem cu memoria incomplet din timpul domniei reginei Elisabeta I. Flora trsese, probabil, concluzia era c accidentul recent m restabilise. tia starea mea. Mi-a venit brusc ideea c ea se afla pe acel Pmnt al Umbrei mai ales ca s m in sub observaie. nc din secolul al XVI-lea, atunci? Asta n-o puteam ti. Aveam s aflu, totui. Am mai fcut repede ase pai, atingnd captul unei arcade i ajungnd la locul de

nceput al unei linii drepte. Am pus piciorul pe ea, i cu fiecare pas n faa mea se nla o nou barier. Era Cel de-al Doilea Vl. Apru apoi o cotitur n unghi drept, apoi alta, apoi alta Eram un prin din Amber. Era adevrat. Am fost cincisprezece frai i au murit ase. Au fost opt surori, i dou au murit, poate chiar patru. Am petrecut o mare parte din via rtcind n Umbr, sau n propriile noastre universuri. E o chestiune teoretic, dei valabil din punct de vedere filosofic, dac cineva cu putere asupra Umbrei poate s-i creeze propriul univers. Oricare ar fi rspunsul final, practic este posibil. Apru o nou curb, i era ca i cum a fi mers prin clei, att de ncet m micam de-a lungul ei. Unu, doi, trei, patru ridicam cizmele mele i apoi le lsam jos.

Capul mi zvcnea, iar inima o simeam ca i cum ar fi fost sfiat n buci. Amber! naintarea deveni iari i mai uoar cnd mi-am amintit de Amber. Amber era cea mai mare cetate care existase i avea s existe vreodat. Amber a existat dintotdeauna i avea s exista venic, i orice alt cetate, de oriunde, orice alt cetate care a existat nu a fost dect o reflectare a umbrei unui anumit fragment din Amber. Amber, Amber. Amber Mi-amintesc de tine. Nu te voi mai uita niciodat. Cred, undeva n adncul meu, c nu te-am uitat niciodat de-a lungul secolelor n cure am rtcit pe Umbra Pmnt, pentru c, adesea, noaptea, visurile mi erau tulburate de imaginile turlelor tale verzi i aurii i de terasele tale mari. Mi-amintesc de falezele tale largi i de platformele cu flori, aurii i roii.

Mi-amintesc dulceaa aromelor tale, templele, palatele i plcerile pe care le adpostesc i le-au adpostit, le vor adposti pentru totdeauna. Amber, cetate nemuritoare, dup care s-au luat toate celelalte ceti. Nu te pot uita, chiar i acum, aa cum nu pot uita ziua aceea din Modelul lui Rebma, cnd mi-am amintit de tine ntre zidurile tale reflectate. mprosptat de prnzul nainte de care fusesem att de nfometat, dup dragostea cu Moire, dar nimic nu se poate compara cu plcerea i dragostea de a-mi reaminti de tine; i chiar i acum, cnd stau i contemplu Cetatea Haosului, i spun aceast poveste singurei fiine prezente care m ascult i poate o va repeta, ca s nu moar dup ce-am murit eu; chiar i acum, mi-amintesc de tine cu dragoste, cetate pentru care m-am nscut s-i fiu stpn nc zece pai, apoi un filigran rotitor de foc m cuprinse. Am trecut prin el, i tran-

spiraia disprea n ap de ndat ce aprea. Era neltor ce se petrecea n jurul meu, al dracului de neltor, i parc apa din ncpere se transformase brusc n cureni puternici care ameninau s m abat din Model. M-am luptat, ncercnd s le rezist. Instinctiv, am tiut c prsirea Modelului nainte de limit nsemna moartea mea. Nu ndrzneam s-mi dezlipesc ochii de locurile luminoase dinaintea mea, ca s vd ct de departe ajunsesem i ct mai aveam nc de mers. Curenii se linitir i mi revenir alte amintiri, amintiri din viaa mea ca prin de Amber Nu, nu sunt ale voastre, sunt ale mele, unele brutale i crude, altele poate nobile amintiri din copilria mea n marele palat din Amber, cu marele stindard al tatlui meu Oberon fluturnd deasupra, un inorog alb, furios, n faa unui scut. Random reuise s treac prin Model.

Chiar i Deirdre reuise. De aceea eu, Corwin, o s reuesc indiferent de obstacole. Am ieit din estur i am pornit de-a lungul Marii Curbe. Forele care modelau universul s-au npustit asupr-mi i m-au fcut dup chipul i asemnarea lor. Totui, aveam un avantaj fa de oricare alt persoan care-ar fi ncercat s treac pe aici. tiam c o mai fcusem nainte, deci tiam c pot reui. Asta m-a ajutat s nving spaimele care m cuprindeau ca nite nori negri i care dispruser numai pentru a reveni, cu i mai mult for. Treceam prin Model i-mi aminteam totul, mi aminteam zilele dinaintea secolelor pe care le petrecusem pe Umbra Pmnt i-mi aminteam alte locuri ale Umbrei, multe dintre ele deosebite i dragi mie, i unul anume pe care-l iubeam cel mai mult din toate, n afar de Amber. Am mai parcurs trei curbe, o linie dreapt i o serie de arcade ascuite, i aveam nc o

dat contiina unui lucru pe care, de fapt, nu-l pierdusem niciodat: era puterea mea asupra Umbrelor. Zece cotituri care m ameir, nc o arcad scurt, o linie dreapt i Ultimul Vl. Deplasarea era un chin. Totul ncerca s m abat din drum. Apele erau cnd reci, cnd fierbini. Mi se prea c m mpiedic n mod continuu. M-am opus, punnd un picior naintea altuia. Aici scnteile se nlau deja pn la talie, apoi pn la piept, pn la umeri. mi intrau n ochi. Erau peste tot n jurul meu. De-abia mai puteam zri Modelul. Apoi o curb strns, care se termina n bezn. Unu, doi Ultimul pas era ca i cum ai fi ncercat s treci printr-un zid de beton. Am reuit. Apoi m-am ntors ncet i am privit napoi traseul pe care-l parcursesem. Nu-mi pu-

team ngdui slbiciunea de a cdea n genunchi. Eram prin de Amber i pe Dumnezeu! nimic nu m putea umili n prezena nobililor! Nici mcar Modelul! M-am ndreptat ncreztor nspre ceea ce mi se prea a fi direcia cea bun. Dac puteam fi vzut foarte limpede sau nu, asta era o alt problem. Atunci am stat n loc o clip i m-am gndit. Acum cunoteam puterea Modelului. A m rentoarce nu era deloc o glum. Dar de ce s-mi fac probleme? mi lipsea pachetul de cri, dar puterea Modelului mi putea folosi la fel de bine. Eram ateptat de fratele meu i de sora mea i de Moire, cea cu coapsele ei ca nite coloane de marmur. Deirdre se putea descurca i singur de aici ncolo n fond, noi i salvasem viaa. Nu m simeam obligat s continui s-o pro-

tejez zi de zi. Random era blocat n Rebma pentru un an, doar dac nu cumva avea destul ndrzneal ca s fug i s intre n Model prin acest centru de for linitit i poate, astfel, s scape. Ct despre Moire, mi-a prut bine de cunotin i poate o voi mai ntlni ntr-o bun zi, i asta era tot. Am nchis ochii i mi-am nclinat capul. Dar nainte de a-i nchide, am apucat totui s vd o umbr fugar. Random? ncerca oare s treac? Oricum, n-ar fi tiut ncotro m ndreptasem. Nimeni n-avea cum s tie. Am deschis ochii: m aflam acum n centrul aceluiai Model, inversat. Mi-era frig i eram ngrozitor de obosit, dar eram n Amber n ncperea real, pentru c cea din care plecasem era doar o imagine reflectat. Pornind din Model, m puteam transfera n Amber n orice punct doream.

ntoarcerea ar fi fost, totui, o problem. Aa nct am stat acolo, cntrind lucrurile i chibzuind. Dac Eric luase apartamentul regal, nseamn c-l puteam gsi acolo. Sau, poate, n sala tronului. Numai c, n cazul sta, trebuia s-mi gsesc singur calea napoi spre punctul de for, trebuia s trec din nou prin Model, pentru a ajunge n punctul de ieire. M-am transferat ntr-o ascunztoare din palat, pe care o tiam. Era o cmru fr ferestre, n care ptrundea puin lumin prin fantele de observaie tiate undeva deasupra. Am zvort panoul glisant n interior, am ters de praf o lavi de lemn aezat lng zid, am ntins mantia i m-am pus s trag un pui de somn. Dac cineva i-ar fi croit drum bjbind pe deasupra, l-a fi auzit mult nainte de a ajunge la mine. Am adormit. ***

Dup un timp, m-am trezit. M-am ridicat, mi-am scuturat mantia i am mbrcat-o. Apoi am nceput s urc scriele care duceau n palat. tiam unde m aflu, etajul al treilea, dup nsemnele de pe ziduri. Am srit pe un mic palier i am cutat gaura cheii. Am gsit-o i am privit prin ea. Nimeni. Biblioteca era pustie. Aa nct am mpins panoul glisant i-am intrat. Din prima clip am fost izbit de ct de multe cri erau. ntotdeauna pesc aa. Am examinat totul, inclusiv casetele-ecran, i, n cele din urm, m-am ndreptat spre locul n care se afla o caset de cristal care coninea tot ceea ce e legat de o reuniune de familie gluma mi aparine! Adic patru pachete de cri ale familiei. Trebuia s gsesc o modalitate de a obine unul dintre pachete fr s ntrerup sistemul de alarm care mi sttea n cale.

Dup zece minute, am reuit s iau pachetul dorit. A fost destul de complicat. Apoi, cu pachetul n mn, am gsit un loc confortabil unde s m pot aeza i s-l cercetez. Crile erau exact ca acelea ale Florei i erau reci la atingere. Acum tiam de ce. Le-am amestecat i le-am nirat n faa mea, aa cum trebuie. Apoi am citit n ele i am vzut c se anunau clipe grele pentru ntreaga familie; dup care le-am strns la loc. n afar de una. Era cea care-l nfia pe fratele meu, Bleys. Pe celelalte le-am pus n caseta lor iar pe aceasta la centur. Apoi l-am examinat pe Bleys. n clipa aceea se auzi un scrnet n lactul de la ua bibliotecii. Ce puteam face? Am scos puin spada din teac i am ateptat.

M-am lsat totui uor n jos, n spatele biroului. Trgnd cu coada ochiului, am vzut c intrase un tip numit Dick, care venise evident s deretice, s goleasc scrumierele i courile de hrtii i s tearg praful de pe rafturi. Deoarece ar fi fost njositor s fiu descoperit, am ieit singur. M-am ridicat i am spus: Bun, Dick. M mai ii minte? Faa i trecu prin toate culorile, ncerc s fug, apoi spuse: Desigur, domnule. Cum a putea s v uit? Cred c ar fi posibil, dup atta timp. Niciodat, lord Corwin. Cred c m aflu aici fr permisiunea oficial i sunt ntr-un fel de cercetare ilicit, am zis, dar dac lui Eric n-o s-i plac atunci cnd i vei spune c m-ai vzut, te rog expli-

c-i faptul c mi exercitam drepturile pur i simplu, i-atunci o s vin personal s m vad imediat. Aa am s fac, milord, spuse nclinnd din cap. Stai cu mine o clip, prietene Dick, i-o s-i spun mai multe. Omul se supuse. A fost o vreme, m-am adresat eu acestui chip antic, cnd s-a crezut c am plecat de-a binelea i c am renunat pentru totdeauna la tot. Din moment ce nc mai triesc i din moment ce sunt n depline faculti mintale, m tem c va trebui s nfrunt pretenia lui Eric pentru tronul din Amber. Dei nu e o chestiune care se poate rezolva uor, pentru c nu e el primul nscut, iar eu nu cred c se va bucura de sprijinul poporului n cazul n care ar fi vizat altcineva. Iat din ce pricin, printre alte motive cele mai multe dintre ele personale l voi nfrunta. nc nu m-am

hotrt cum, nici pe ce trmuri, dar, pe Dumnezeul meu, merit s ncerc! Spune-i asta. Dac vrea s m caute, spune-i c locuiesc printre Umbre, altele ns de data asta. O s tie ce am vrut s spun. Nu voi putea fi distrus cu uurin, pentru c m voi pzi cel puin la fel de bine cum se pzete el aici. l voi nfrunta i nu voi nceta s fac asta pn cnd unul dintre noi nu va fi mort. Ce-ai de spus, btrne servitor? El mi lu mna i mi-o srut. Salutare ie, Corwin, Lord al Amberului, spuse, i n ochi i luci o lacrim. Atunci ua bubui n spatele lui i se deschise, n prag apru Eric. Salut, am spus, ridicndu-m i vorbind cu un ton ct mai neplcut cu putin. Nu m ateptam s intri att de repede n joc. Cum merge treaba n Amber? Fcu ochii mari de uluial i vocea i era plin de ceea ce se numete sarcasm nu

gsesc un termen mai potrivit atunci cnd mi rspunse: Bine, dac e vorba de treab, Corwin. i prost, din alte puncte de vedere. Pcat, l-am comptimit eu, i cum am putea pune lucrurile la punct? tiu o cale, spuse i privi spre Dick, dndu-i a nelege c trebuia s plece imediat. Ua se nchise cu un pcnit n urma lui. Eric pipi mnerul spadei de la bru. Vrei tronul, spuse. Nu toi vrem asta? Aa cred, oft el. E-adevrat, dar asta nu uureaz situaia. Nu tiu de ce suntem silii s luptm att pentru poziia asta ridicol. Dar sunt nevoit s-i amintesc c te-am aprat de dou ori, salvndu-i plin de mrinimie viaa, ultima dat n lumea Umbrei. N-ai fost chiar att de mrinimos. tii unde m-ai prsit, m-ai lsat s mor de ciu-

m. Prima dat, dac in bine minte, a fost mai mult un meci egal. Atunci e numai ntre noi doi, Corwin. Sunt fratele tu mai mare i mai bun. Dac vrei s ne luptm, n-am nimic mpotriv. Ucide-m, i tronul va fi probabil al tu. ncearc! Dei nu cred c-o s poi izbndi. i mi-ar plcea s renuni la pretenia ta chiar acum. Hai! S vedem ce-ai nvat pe Umbra Pmnt! Spada era deja n mna lui, ca i a mea. Am ieit de dup birou. Ct neobrzare poi s ai, i-am spus. Prin ce eti mai presus dect noi, i mai potrivit s conduci? Prin faptul c am reuit s cuceresc tronul, rspunse el. ncearc s-l iei. Am pornit la lupt. Am ncercat o lovitur la cap, pe care a parat-o; am parat i eu riposta lui spre inima mea, i am ncercat s-l tai la ncheietur.

A parat i asta i a aruncat spre mine un scunel care era ntre noi. L-am evitat, ncercnd s-l ndrept n direcia feei lui cu degetul mare de la piciorul drept, dar am ratat i m-a atacat din nou. I-am parat atacul, i el pe-al meu. Apoi am fandat, a parat, m-a atacat, i eu am parat din nou. Am ncercat un atac fantezist, lucru pe care-l nvasem n Frana, care presupunea atac, fent n quart, fent n sixt i fandare terminat printr-un atac la ncheietur. L-am crestat i sngele ncepu s curg. Ah, frate blestemat! icni, btnd n retragere. Am auzit c i Random te nsoete. E-adevrat. Suntem mai muli mpotriva ta. i-atunci fand i m sili s bat n retragere, iar eu am simit deodat c, n ciuda efortului meu, el nc era mai bun ca mine. Era poate unul din cei mai mari spadasini

pe care-i nfruntasem vreodat. Am avut brusc sentimentul c n-o s-l pot nfrnge, i param ca un nebun i m retrgeam n acelai fel n care m ataca el, pas cu pas. Amndoi petrecusem secole sub bagheta celor mai mari maetri spadasini. Cel mai mare nc n via, tiam, era fratele Benedict, i nu se afla aici ca s-mi dea o mn de ajutor, ntr-un fel sau altul. Aa nct am nhat obiectele de pe birou cu mna stng i le-am azvrlit nspre Eric. Dar el le evita pe toate i ataca n for, iar eu m deplasam spre stnga lui i tot aa, dar nu puteam ndeprta vrful spadei lui de ochiul meu stng. i mi-era fric. Tipul era magnific. Dac nu l-a fi urt atta, i-a fi aplaudat performana. Continuam s m retrag, npdit de groaz i de recunoaterea faptului c tiam c NC nu-l pot nfrnge. n materie de spad, era mai bun ca mine. Blestemam n gndul

meu, dar nu reueam s fac nimic. Am ncercat nc trei atacuri elaborate cu grij, dar am fost respins de fiecare dat. Para i m fcea s m retrag n faa atacurilor lui. Acum s nu credei cine tie ce. i eu sunt al naibii de bun. Numai c el prea a fi i mai bun. Atunci am auzit larm i pai n holul de-afar. Soseau servitorii lui Eric, i dac nu m ucidea el nainte de sosirea lor, atunci nu aveam nicio ndoial c aveau s o fac ei probabil cu o arbalet. Din ncheietura dreapt i curgea snge. Mna era nc ferm, dar aveam sentimentul c, n alte mprejurri, chiar i luptnd defensiv, a fi fost n stare s-l dobor, el fiind rnit i deci dezavantajat, i poate i-a fi putut strpunge garda n momentul n care el ar fi dat semne de slbiciune. Am njurat printre dini i el a izbucnit n

rs. A fost o nebunie din partea ta s vii aici, spuse. Nu i-a dat seama ce fceam, dect cnd a fost prea trziu. n tot acest timp m retrsesem pn cnd ajunsesem cu spatele n u. Era riscant, nelsndu-mi spaiu pentru retragere, dar era mai bine dect o moarte sigur. Cu mna stng am reuit s o blochez. Era o u mare, grea, i cine voia s ptrund trebuia acum s-o sparg. Asta mi-a mai dat cteva minute de rgaz. Mi-a mai adus, n acelai timp, i o ran n umr, n urma unui atac pe care l-am putut para numai parial, cnd lsasem bara. Dar era umrul stng. Braul narmat rmsese intact. Am zmbit ca s nu-l las s bnuiasc nimic. Poate tu ai fost nebun, cnd ai intrat aici, i-am spus. Te moleeti, tii?

i am ncercat s atac dur, rapid, rutcios. Par, dar asta l cost doi pai napoi. Rana ncepe s te deranjeze, am adugat. Braul i slbete. Deja simi cum l prsesc puterile Tac-i gura! spuse i mi-am dat seama c triumfasem asupra lui. Era limpede c asta mi mrea i mai mult ansele, drept care l-am nghesuit ct de tare puteam, fiind contient c nu mai eram n stare s in pasul prea mult. Dar Eric nu-i ddea seama de asta. Plantasem seminele spaimei, iar el ddea napoi n faa atacului meu brusc. Se auzi o btaie n u, dar o bun bucat de vreme n-aveam de ce s-mi fac griji pentru asta. O s te nving, Eric, am spus. Sunt mai puternic dect eram, i-ai ncurcat-o, frate! Am vzut frica aprndu-i n ochi, rspndindu-i-se pe chip, iar stilul i se

schimb la urmtorul atac. ncepu o lupt complet defensiv, retrgndu-se n faa atacurilor mele. Eram convins c nu se prefcea. Simeam c-l pclisem, pentru c ntotdeauna el fusese mai bun ca mine. Dar dac acest sentiment de inferioritate al meu nu a fost dect pe trmul psihicului? Dac aproape m btusem singur cu atitudinea asta, pe care Eric o ntreinuse? Dac, de fapt, m pclisem singur n tot timpul sta? Poate c eu eram la fel de bun. Cu un straniu simmnt de ncredere n forele mele, am ncercat acelai atac pe care-l folosisem nainte i am reuit, lsnd o nou urm de rou pe antebraul lui. Destul de mare prostia, Eric, am spus, s cazi prad aceluiai truc de dou ori la rnd. i Eric se ddu napoi n spatele unui scaun. Ne-am luptat pe deasupra lui un timp. Zgomotele de la u ncetar, iar vocile ca-

re ntrebau ce se-ntmpl tcur. S-au dus dup topoare, gfi Eric. Vor fi aici ntr-o clip. Nu trebuia s renun la zmbet. L-am pstrat i am spus: Le vor trebui cteva minute ceea ce nseamn mult mai mult dect am eu nevoie ca s isprvesc treaba. Cu mare greutate i menii garda, iar sngele continu s curg privete! Tac-i gura! n clipa cnd vor ptrunde aici nu va mai fi dect un singur prin de Amber, i acela nu vei fi tu! Atunci, cu braul stng, mtur un ir de cri de pe un raft, care m lovir i czur grmad lng mine. Nu profit ns de ocazie ca s atace. Fugi de-a lungul ncperii, apucnd un scunel, pe care-l inu n mna stng. Se retrase ntr-un col, innd scunelul i spada n fa-

a sa. n holul de afar se auzir pai repezi, dup care se auzir topoarele izbind ua. Haide! spuse Eric. ncearc i nvinge-m acum! i-e fric! am spus. Izbucni n rs. Teoretic, rspunse el. Nu m poi nfrnge nainte s sparg ua, i-atunci pentru tine va fi sfritul. Nu-l puteam contrazice. Cteva minute mai rezista el. Am traversat rapid camera, spre peretele opus. Cu mna stng am mpins panoul prin care intrasem. E-n regul, am zis, se pare c vei rmne n via pentru un timp. Ai baft. Data viitoare cnd o s ne-ntlnim, n-o s mai fie nimeni s te-ajute. Scuip i m fcu n toate felurile, punnd

chiar scaunul jos, pentru a face un gest obscen n timp ce treceam prin panou i-l nchideam n urma mea. Se auzi un zgomot i douzeci de centimetri de oel lucir pe partea dinspre mine a panoului, dup ce apucasem s-l nchid. Aruncase cu spada dup mine. Era riscant s m ntorc. Dar el tia c n-o voi face, pentru c ua mai avea puin i ceda sub lovituri. Am cobort treptele ct de repede puteam, ctre locul unde dormisem mai devreme. n timp ce fceam asta, m-am gndit la ct mi se mbuntise ndemnarea n lupt. La nceput, fusesem nspimntat de omul care m btuse nainte. Acum ns, gndeam c probabil secolele petrecute pe Umbra Pmnt nu fuseser o pierdere de timp. Poate c, n realitate, m perfecionasem n tot acest timp. M simeam egalul lui Eric n materie de arme. Asta m fcea s m simt bine. Dac ne vom ntlni iar, lucru de care

eram sigur, i nu va fi nicio alt intervenie din exterior cine tie? mi-a fi ncercat ansa, pn la urm. ntlnirea de azi l nspimntase. Eram sigur. Asta i va nmuia mna, i va provoca ezitarea de care voi avea nevoie. Mi-am alungat gndurile i am srit ultimii patru metri, ndoindu-mi genunchii la contactul cu solul. Aveam cinci minute avans faa de urmritorii mei, dar nu aveam nicio ndoial c mi-erau suficiente ca s scap. Pentru c aveam crile la centur. Am scos cartea cu Bleys i am privit-o. Umrul m durea, dar am uitat de durere, cnd m cuprinse rceala. Dou erau cile prin care se putea pleca direct din Amber ctre Umbr Una era Modelul, rareori folosit n acest scop. Cealalt erau Atu-urile, dac aveai ncre-

dere ntr-un frate. M-am gndit la Bleys. Aproape aveam ncredere n el. Era fratele meu, dar avea necazuri i ajutorul meu i putea fi de folos. L-am privit: cu coroana de foc, mbrcat n rou i portocaliu, cu o spad n dreapta i un pahar de vin n stnga. Diavolul dansa n ochii si albatri, barba i strlucea, iar desenul de pe spada lui, mi-am dat brusc seama, strlucea ca un fragment din Model. Inelele scprau. Bleys pru c se mic. Contactul veni ca un vnt ngheat. Figura de pe carte cpt via i-i schimb poziia. Ochii nu priveau chiar spre mine, dar buzele i se micar. Cine e? spuser buzele i eu am auzit clar cuvintele. Corwin. El ntinse mna stng, care nu mai avea pocalul n ea. Atunci vino la mine, dac vrei!

Am ntins mna i degetele noastre s-au atins. Am fcut un pas. nc ineam cartea n mna stng, dar Bleys i cu mine ne aflam acum mpreun pe o stnc, i ntr-o parte se afla o prpastie i o fortrea nalt pe cealalt. Deasupra noastr, cerul avea culoarea focului. Te salut, Bleys, am spus bgnd cartea n centur, alturi de celelalte. Mulumesc pentru ajutor. Brusc, m-am simit slbit i mi-am dat seama c sngele continua s-mi curg din umrul stng. Eti rnit! exclam Bleys, lundu-m pe dup umeri, iar eu am ncercat s ncuviinez, dar am leinat imediat. Noaptea, trziu, eram la adpost n fortrea, tolnit ntr-un fotoliu mare, i beam whisky. Fumam, ne treceam sticla unul altuia i stteam de vorb. Deci, de fapt, erai n Amber?

Da, corect. i n duel l-ai rnit pe Eric? Da! La naiba! A fi vrut s-l ucizi! Apoi czu pe gnduri. Ei bine, poate nu. Atunci ai fi pus mna pe tron. A putea avea o ans mai mare mpotriva lui Eric dect mpotriva ta. Nu-mi dau seama. Ce planuri ai? Am hotrt s joc cinstit. Cu toii vrem tronul, am spus, aa nct n-avem niciun motiv s ne minim unul pe altul. N-o s te ucid pentru asta ar fi o prostie dar, pe de alt parte, nici n-o s renun la pretenia mea pentru c m bucur de ospitalitatea ta. i lui Random i-ar plcea, numai c el a cam ieit din competiie. De mult vreme nimeni n-a mai auzit de Benedict. Gerard i Caine par a-l sprijini pe Eric, mai mult dect a-i susine propriile pretenii. La fel, Julian. Mai rmn Brand i surorile noastre. Nu tiu ce face acum Brand, dar tiu c

Deirdre n-are putere, doar dac ea i Llowella nu pun ceva la cale n Rebma, iar Flora este omul lui Eric. Nu tiu cum st treaba cu Fiona! Deci, mai rmnem noi, spuse Bleys turnnd nc un pahar. Da, ai dreptate, nu tiu ce e n capul fiecruia acum, dar pot evalua forele rudelor noastre i cred c eu m aflu n cea mai bun poziie. Ai fcut o alegere neleapt venind la mine. Sprijin-m, i-i voi da o regen. Binecuvntat fie-i inima. Vom vedea. Am sorbit din whisky. Ce altceva ar mai fi de fcut? ntreb, i mi-am dat seama c ntrebarea e important . Trebuie s-mi ridic o armat a mea, ca s asediez Amber-ul. Unde e armata ta, printre Umbre? se interes el. Asta, firete, e treaba mea. Nu cred c-o

s te nfrunt. Dac e vorba de monarhi, mi-ar plcea s te vd pe tine, pe mine, pe Gerard, sau Benedict dac mai e n via pe tron. Ai fi de preferat tu, desigur. Desigur. Atunci s-a fcut. n cazul sta, putem aciona mpreun, pn una alta. i eu cred la fel, am ncuviinat, altfel nu mi-a fi lsat soarta n minile tale. Zmbi n barb. Aveai nevoie de cineva, spuse, i eu eram rul cel mai mic. E-adevrat. Mi-a fi dorit s fie i Benedict aici. n plus, mi-a fi dorit ca Gerard s nu fi trdat. Dorine, dorine. Pune-i dorina ntr-o mn i altceva n cealalt, strnge-le tare la un loc i vezi ce se-adeverete. Bine zis. Am fumat un timp n tcere.

Ct ncredere pot s am n tine? ntreb . La fel de mult ct am eu n tine. Atunci hai s facem un trg. Cinstit, te credeam mort de muli ani. Nici nu m gndeam c-o s apari ntr-un moment crucial i o s pui cu insisten problema preteniei tale. Dar te afli aici, i asta e! Hai s formm o alian s ne unim forele i s asediem Amber-ul! Cel care va supravieui dintre noi va urca pe tron. Dac izbndim amndoi, ei bine, la dracu ne putem duela! M-am gndit la asta. Prea a fi cel mai bun trg pe care-l ncheiasem vreodat. Aa c am spus: Noaptea e un sfetnic bun. O s-i spun dimineaa, n regul? n regul. Ne-am terminat buturile i apoi am depnat amintiri. Umrul mi zvcnea puin, dar whisky-ul mi-a fost de ajutor, ca i bal-

samul pe care mi-l dduse Bleys. Dup un timp aproape c plngeam unul pe umrul celuilalt. Ce ciudat, mi ziceam, s ai rude i, totui, s n-ai, ct vreme vieile noastre ne-au purtat pe crri separate. Doamne! Am vorbit despre cte-n lun i-n stele, pn cnd am obosit amndoi. Atunci Bleys m btu pe umrul sntos i-mi spuse c oboseala ncepuse s-l ajung i c un servitor mi va aduce a doua zi diminea micul dejun. Am ncuviinat, ne-am mbriat i el s-a retras. M-am dus spre fereastr i, de la acea nlime impresionant, puteam vedea pn departe n prpastie. Focurile de tabr, de jos, strluceau ca stelele. Erau cu miile. Se putea spune c Bleys i adunase o for puternic i eram invidios. Dar, pe de alt parte, era un lucru bun. Dac cineva l putea nvinge pe Eric,

acela era probabil Bleys. N-ar fi fost un lucru ru pentru Amber; atta doar c preferam s fiu eu. Apoi m-am uitat cu mai mare atenie i-am vzut formele acelea stranii micndu-se printre focuri. M-am ntrebat, atunci, care e natura armatei lui. Oricum, era mai mare dect a mea. Am revenit la mas i mi-am turnat un ultim pahar. nainte de a-l sorbi, am aprins, totui, o lumnare. La lumina ei, am scos pachetul de cri pe care-l furasem. Le-am nirat dinaintea mea i am dat peste cea care-l nfia pe Eric. Am pus-o la mijlocul mesei i pe celelalte le-am dat deoparte. Dup un timp cpt via, i l-am vzut pe Eric n inut de noapte i am auzit cuvintele:

Cine e? Braul i era legat. Eu. Corwin. Ce mai faci? ncepu s njure, iar eu am izbucnit n rs. Era un joc periculos i poate whisky-ul contribuise la asta, dar am continuat: Nu vroiam s-i spun dect c toate treburile mele merg bine. De asemeni, vroiam s-i spun c aveai dreptate cnd vorbeai despre greutile domniei. O s te scutesc de ele, ct de curnd. Aa nct, baft, frate! Ziua n care voi reveni n Amber va fi ziua n care vei muri! Gndete-te numai c te-am avertizat din moment ce ziua aceea nu e prea departe! Vino, mi spuse, i-o s te ucid fr mil! Ochii lui m fixar; erau foarte aproape. I-am fcut un gest obscen i mi-am trecut palma peste carte. Era ca i cum a fi nchis telefonul; l amestecasem pe Eric printre celelalte cri.

nainte de-a m cuprinde somnul, am stat i m-am gndit la trupele lui Bleys, care ocupau defileul de jos, i apoi m-am gndit la posibilitile de aprare ale lui Eric. N-o s fie uor. 6 Teritoriul era cunoscut sub numele de Anvernus, iar trupele reunite nu erau oameni n adevratul sens al cuvntului. I-am revzut a doua zi dimineaa mrluind n urma lui Bleys. Toi erau nali de peste doi metri, aveau pielea foarte roie i prul scurt, ochii ca de pisic i cte ase degete la mini i la picioare. Purtau ciorapi care artau la fel de fini ca mtasea, dar erau esui din alt materie i cei mai muli dintre ei erau colorai n gri sau albastru. Fiecare purta dou spade scurte, ncovoiate la vrf. Ure-

chile le erau ascuite, iar la degete aveau gheare. Atmosfera era cald, culorile tulburtoare i toi credeau c suntem zei. Bleys gsise un loc n care religia presupunea existena zeilor-frai care artau asemenea nou i aveau necazurile lor. Invariabil, n termenii acestor mythos, un frate ru profita de putere i cuta s-i oprime pe fraii cei buni. i, firete, exista legenda unui Apocalips n care ei urmau s fie chemai s se alture de partea frailor buni care vor supravieui. Purtam braul stng ntr-o earf neagr i-i priveam pe cei gata s moar. M-am dus n faa unui osta i m-am uitat n sus, spre el. L-am ntrebat: tii cine este Eric? Seniorul Rului, mi rspunse. Am ncuviinat, am spus: Foarte bine! i

am trecut mai departe. Bleys avea carne de tun la comand. Ci oameni numr armata ta? n jur de cincizeci de mii, rspunse. i respect pe toi acei care sunt gata de Sacrificiul Suprem, i-am spus. Nu poi cuceri Amber-ul cu cincizeci de mii de oameni, chiar presupunnd c-i poi duce ntregi pe toi la poalele Kelvirului ceea ce este imposibil. E o prostie chiar i s crezi c te poi folosi de aceti srmani bastarzi mpotriva cetii nemuritoare, cu sbiile lor ca de jucrie i toate celelalte. tiu, dar nu m bazez numai pe ei. O s ai nevoie de mult mai muli. Atunci cum sun trei nave reprezentnd jumtate din cele ale lui Caine i flotele lui Gerard la un loc? Tot nu e destul, am spus, i e de-abia nceputul. tiu. Pot ns s fac mai mult.

Ei bine, ar fi de preferat s reunim fore mai importante. Eric va sta n Amber i ne va ucide cnd vom mrlui printre Umbre. Cnd trupele care vor supravieui vor ajunge, n sfrit, la poalele Kelvirului, le va decima acolo. Apoi va urma urcuul spre Amber. Cte sute crezi c vor mai rmne cnd vom ajunge la cetate? Att ct s fie lichidate n cinci minute, aproape fr nicio pierdere pentru Eric. Dac asta e tot ce ai mai bun, frate Bleys, am presimiri rele n ce privete expediia asta. Eric i-a anunat ncoronarea peste trei luni. Pn atunci, mi pot, cel puin, tripla forele. Poate voi avea chiar un sfert de milion de oteni Umbre, cu care s atac Amber-ul. Mai exist i alte lumi ca aceasta, i voi ajunge i acolo. mi voi aduna o for de sfini cruciai, cum n-a mai fost trimis niciodat nainte mpotriva Amber-ului. Iar Eric va beneficia de acelai timp pen-

tru a-i ntri mijloacele de aprare. Nu tiu, Bleys e aproape o sinucidere. Nu tiam situaia exact cnd am venit aici i ce-ai adus cu tine? ntreb. Nimic! Umbl vorba c odat ai fost n fruntea unor trupe. Unde sunt? Mi-am ntors privirea de la el. Nu mai sunt, am spus. Sunt singur. N-ai putea gsi o Umbr a Umbrei tale? Nici nu vreau s ncerc. mi pare ru. Atunci, cu ce-mi poi fi de folos? O s plec, i-am spus, dac numai la asta te gndeti, dac numai pentru asta m-ai vrut aici Mai multe trupuri Ateapt! strig el. Am vorbit pripit. Nu m pot lipsi de sfaturile tale, mcar att. Rmi cu mine, te rog. O s-mi cer chiar scuze. Nu e nevoie, am spus, tiind ce nseamn asta pentru un prin de Amber. Voi rmne. Cred c te pot ajuta.

Bun! m btu el pe umrul sntos. i am s-i fac rost i de mai muli oteni, am adugat. N-ai team! M-am inut de cuvnt. Am mers printre Umbre i am gsit o ras de creaturi cu blan, ntunecate i cu gheare i coli; destul de asemntoare cu oamenii i cam la fel de inteligente ca un boboc de liceu iertare copii, dar vreau s spun c erau loiali, devotai, cinstii, i prea uor de pclit de bastarzi ca mine i frate-meu. M simeam ca un disc-jockey care satisface gusturile publicului. n jur de o sut de mii de suflete ne artau adoraie prin ridicarea braelor. Impresionat, Bleys nu scoase un cuvnt. Dup o sptmn, umrul mi se vindec. Dup dou luni, aveam sfertul nostru de milion de ostai i chiar mai mult. Corwin, Corwin! Eti nc acel Corwin dintotdeauna! spuse el, iar eu am luat o gur

de butur. Numai c aveam contiina ncrcat. Cea mai mare parte a acestor trupe era destinat morii. Eu eram factorul responsabil de aproape tot ceea ce se petrecea. Aveam remucri, dei cunoteam deosebirea dintre Umbr i Substan. Fiecare moarte urma s fie o moarte real; tiam i asta. n unele nopi, stteam aplecat asupra crilor de joc. Atu-urile lips reapruser n pachetul pe care-l aveam. Unul dintre ele era o imagine a Amber-ului nsui, i tiam c m poate duce napoi n cetate. Celelalte erau ale rudelor noastre moarte sau disprute. Iar unul era al Tatlui meu i am trecut repede peste el. Murise. Am privit fiecare chip vreme ndelungat, gndindu-m ce ctig a putea avea de la fiecare. Am amestecat crile de mai multe ori, i, de fiecare dat, ieea una i aceeai. Numele lui era Caine.

Era mbrcat n satin verde i negru, i un tricorn negru cu un pana verde din pene atrna pe spate. La centur avea prins o dag btut n nestemate. Era negru de suprare. Caine! l-am strigat. Dup un timp, veni un rspuns. Cine e? Corwin! Corwin? E o glum? Nu. Ce vrei? Ce ai? Doar tii asta, i ochii i se fixar asupr-mi, dar eu eram atent la mna lui, aflat foarte aproape de dag. Unde eti? Cu Bleys. Umbla zvonul c te-ai artat de curnd prin Amber i tocmai m ntrebam ce e cu bandajele de pe braul lui Eric. Ai n faa ochilor rspunsul. Care-i preul

tu? Ce vrei s spui? Hai s vorbim cinstit i la obiect. Crezi c Bleys i cu mine l putem nvinge pe Eric? Nu, i tocmai de-asta sunt de partea lui Eric. i nici nu vreau s-mi vnd armada, dac asta urmreti i bnuiesc c exact asta vrei? Am zmbit. Iste frate. Ei bine, mi-a fcut plcere s vorbesc cu tine. Ne vedem n Amber poate. Am micat mna, iar el a strigat: Ateapt! De ce? Nici mcar nu-i cunosc oferta. Ba da. Ai ghicit-o i nu te intereseaz. N-am spus asta. Numai c nu tiu unde e dreptatea. Vrei s spui puterea. Bine, puterea. Ce-mi oferi? Am mai vorbit aproape o or, dup care

mrile nordice s-au deschis celor trei flote fantom ale lui Bleys, care ateptau ntriri. Dac euezi, vor fi trei decapitri n Amber, spuse Caine. Dar tu nu vrei asta, nu-i aa? Nu, cred c ori tu, ori Bleys vei urca pe tron n scurt vreme. Voi fi ncntat s-l slujesc pe nvingtor. Regena aceea mi-ar plcea. Dei, nc mi-a dori capul lui Random ca parte din pre. Nici nu discutm aa ceva. Rmne cum ne-am neles, sau renunm. Rmne. Am zmbit, mi-am pus palma pe carte i Caine dispru. De Gerard urma s m ocup a doua zi. Caine m istovise. M-am bgat n pat i-am adormit. Cnd afl despre ce era vorba, Gerard fu de acord cu aciunea noastr. i asta mai ales pentru c eu eram cel care-l rugasem,

iar pe Eric l considera unul din rul mai puin puternic. Am ncheiat rapid trgul, promindu-i tot ce ceruse, i bucuros c nu ceruse cderea nici unui cap. Apoi am trecut din nou trupele n revist i le-am spus mai multe despre Amber. n mod straniu, uriaii roii i cei mruni i proi se nelegeau ca fraii. Era trist i adevrat. Noi eram zeii lor i nimic mai mult. Am vzut flota: naviga pe un mare ocean de culoarea sngelui. M-am minunat. n lumile Umbrei prin care vor naviga, muli vor disprea. M-am gndit la trupele din Avernus i la recruii mei din locul numit Riik. A lor era sarcina de a mrlui ctre Pmnt i Amber. Am amestecat crile i le-am rspndit. Am ridicat-o pe cea numit Benedict. Am

cercetat-o ndelung, dar n-am ntlnit dect rceala. Apoi am luat-o n mini pe cea cu numele de Brand. Pentru un alt rstimp la fel de lung, nu rzbtu din ea nimic altceva dect frigul. Atunci se auzi un ipt. Ceva ngrozitor, chinuitor. Ajutor! se auzi strigtul. Ce s fac? am ntrebat. Cine e acolo? ntreb i i-am vzut trupul zvrcolindu-se. Corwin. Elibereaz-m din locul sta, frate Corwin! Ca rsplat vei primi tot ce-i doreti! Unde eti? Eu i apoi veni un vrtej de lucruri pe care mintea mea refuza s le conceap, i un alt ipt, sfietor, ca n agonie, i sfrindu-se n tcere.

Apoi rceala reveni iari. M-am trezit tremurnd. De ce, nu tiam. Mi-am aprins o igar i m-am dus la fereastr s privesc noaptea, lsnd crile acolo unde czuser, pe masa din camera mea. Stelele erau mici, n cea. Nu recunoteam nicio constelaie. O lun mic i albastr apru rapid n ntuneric. Noaptea venise cu o rcoare brusc, ngheat, fcndu-m s m nfor n mantie. Mi-am reamintit de iarna campaniei noastre dezastruoase din Rusia. Zei! ngheasem, eram aproape mort! i unde au dus toate astea? La tronul din Amber, firete. Cci asta era o justificare suficient pentru orice. Dar ce se ntmplase cu Brand? Unde era? Ce se-ntmpla cu el, cine-i fcuse asta? Rspunsuri? Niciunul. ntrebrile m frmntau, totui, n timp

ce priveam nspre cer i urmream traseul discului albastru care cobora. Exista oare ceva ce-mi scpa n toat povestea asta, vreun factor de care nu inusem seama? Niciun rspuns. M-am aezat nc o dat la mas, lundu-mi ceva de but. Am cotrobit prin cri i am gsit-o pe cea a Tatlui. Oberon, Lord de Amber, sttea naintea mea mbrcat n verde i auriu. nalt, solid i ndesat, cu barba neagr presrat cu fire argintii, prul la fel. Inele verzi n monturi de aur i o spad aurie. Cndva mi se pruse c nimic nu poate ndeprta pe nemuritorul senior de Amber din tronul su. Ce s-a-ntmplat? nc nu tiam. Dar murise. Cum nfruntase tatl meu sfritul? Am privit i m-am concentrat. Nimic, nimic Ceva?

Ceva. Deodat am nceput s nregistrez o reacie, dei foarte slab, iar chipul de pe carte se transform n umbra brbatului care fusese. Tat! am strigat. Nimic. Tat! Da Foarte stins i ndeprtat, ca dintr-o scoic estompat de clipocitul monoton al apei. Unde eti? Ce s-a-ntmplat? Eu Pauz lung. Da? Sunt Corwin, fiul tu. Ce s-a petrecut n Amber de-ai disprut? Mi-a sosit ceasul, spuse acum cu o voce care prea i mai ndeprtat. Vrei s spui c ai abdicat? Niciunul din fraii mei nu mi-a povestit, i n-am destul ncredere n ei ca s-i ntreb. tiu numai c tronul pare s fie la dispoziia oricrui punga. Eric stpnete acum cetatea, iar Julian

pzete Pdurea din Arden. Caine i Gerard i menin controlul mrilor. Bleys vrea s-i nfrunte pe toi i eu m-am aliat cu el. Care sunt dorinele tale n legtur cu asta? Eti singurul care a ntrebat, bolborosi el. Da Da ce? Da, nfrunt-i Dar tu? Cum te-a putea ajuta? Eu sunt dincolo de ajutor. Ia tronul. Eu? Sau Bleys i cu mine? Tu! spuse. Da? Ai binecuvntarea mea Cucerete tronul i ct mai repede! De ce, Tat? mi pierd respiraia Cucerete-l! Apoi dispru. Deci Tata tria. Ce ciudat. i-acum, ce era de fcut? Am sorbit din butur i am nceput s re-

flectez. Deci nc tria, undeva, i era rege n Amber. De ce plecase? Unde plecase? Ce fel de, care i ct? i tot aa Cine putea ti? Eu, n niciun caz. Cel puin deocamdat nu mai era nimic de spus. i totui Nu puteam opri gndurile. A vrea s tii c Tata i cu mine nu ne-am neles niciodat prea bine. Nu l-am urt ca Random, sau ca unii dintre ceilali. Dar eu, fr niciun dubiu, n-am avut niciun motiv s fiu ataat de el n mod deosebit. Fusese mare, fusese puternic, i fusese acolo. Asta-i tot. Reprezenta, de asemenea, cea mai mare parte a istoriei Amber-ului, aa cum o tiam noi, iar istoria Amber-ului se ntinde napoi pe attea milenii nct nu se pot numra. Aa c voi ce-ai face n locul meu? n ceea ce m privea, mi-am isprvit butura i m-am dus s m culc.

A doua zi diminea am participat la o ntlnire cu echipa lui Bleys. Avea patru amirali, fiecare rspunznd de aproape un sfert din flota lui, i o grmad de ofieri de armat. Cu toii erau vreo treizeci cu grade mari mari i roii, sau mici i proi, dup caz. ntlnirea a durat vreo patru ore, dup care am mers cu toii la mas. S-a hotrt s atacm peste trei zile. Deoarece se cerea unul de vi nobil care s deschid calea spre Amber, urma ca eu s conduc flota la bordul navei-amiral, iar Bleys s-i conduc infanteria pe teritoriile Umbrei. Nu-mi plcea aranjamentul, i l-am ntrebat ce s-ar fi ntmplat dac nu m-a fi oferit s-i dau ajutor. Drept rspuns, mi s-au spus dou lucruri: unu, dac ar fi trebuit s mearg singur, ar fi condus flota i ar fi prsit-o la mare distan de rm, ntorcndu-se cu un singur vas n Avernus i conducndu-i infanteria la ntlnirea stabilit dinainte; i

doi, ar fi cutat intenionat o Umbr n care s-ar fi ivit vreun frate care s-i dea ajutor. A doua variant m-a pus puin pe gnduri, dei tiam c e vorba chiar de mine. Prima nu inspira niciun fel de ncredere, deoarece flota ar fi fost prea departe n larg ca s poat primi vreun semnal de pe rm, iar ansa de a rata ntlnirea fiind vorba de o armat att de numeroas era prea mare, dup prerea mea, pentru a lua n seam planul su general. Dar ca tactician, l-am socotit ntotdeauna strlucit, i cnd a desfurat hrile Amber-ului i ale rii vecine pe care le desenase el nsui, i cnd a nceput s explice tacticile ce trebuiau folosite acolo, tiam c e un prin din Amber aproape nentrecut n viclenie. Singura problem era c ne ridicam mpotriva unui alt prin din Amber, cineva care ocupa ceea ce, fr ndoial, reprezenta o

poziie mai puternic. Eram ngrijorat, dar avnd n vedere ncoronarea iminent, prea singura cale ce ni se oferea, i am hotrt s merg pn la capt. Dac pierdeam, eram terminai; numai c el reprezenta cea mai mare ameninare posibil la acea dat i avea un program ce putea fi realizat n timp, ceea ce eu nu aveam. Aa c am mers n inutul numit Avernus i am privit vile i defileele ceoase, craterele fumegnde, soarele strlucitor pe cerul minunat, nopile ngheate i zilele prea fierbini, nenumratele stnci i ridicturi de nisip negru, animalele mici, dar periculoase i otrvitoare, plantele purpurii, imense ca nite cactui moi; i, n dup-amiaza celei de-a doua zile, cnd stteam pe o stnc privind spre mare sub un turn de nori purpurii nvlmii, mi-am spus c locul sta mi place cel mai mult dintre toate i c, dac fiii lui vor pieri n rzboaiele zeilor, i voi

imortaliza ntr-o zi n cntec, dac voi fi n stare. Cu temerile nlturate de acest blnd balsam al minii, am preluat comanda flotei. Dac vom reui, vom fi trecui venic n galeria nemuritorilor. Eram ghidul i deschiztorul drumului. M-am bucurat. Am nceput s navigm a doua zi, iar eu conduceam aciunile de pe nava-amiral. Am intrat ntr-o furtun, i cnd am ieit din ea ne-am trezit mult mai aproape de destinaia noastr. Am trecut printr-o bulboan enorm i ne-am descurcat de minune. Am trecut printr-un loc cu stnci la suprafa, iar umbra apelor s-a adncit dup trecerea noastr. Culorile lor ncepuser s se apropie de cele ale Amber-ului. Dovad c nc tiam cum s procedez. Puteam influena soarta noastr n timp i spaiu.

Puteam ajunge acas. Acas pentru mine, desigur. Am trecut pe lng insule ciudate, unde psri verzi croncneau i gorile verzi atrnau n copaci ca nite fructe, opiau, uneori sporoviau, i aruncau buci de stnci n mare, ncercnd de fapt, s ne nimereasc pe noi. Am navigat adnc n mare, i apoi am ndreptat flota napoi n direcia rmului. n timpul sta, Bleys mrluia de-a lungul cmpiilor Umbrelor. Simea c va izbuti, c va trece peste orice obstacol ridicat de Eric. ineam legtura cu el prin intermediul crilor i aflam multe din aceste ntlniri. De pild, zeci de mii de mori ntr-o btlie la cmpie cu centaurii, cinci mii pierdui ntr-un cutremur de proporii nfricotoare, o mie cinci sute mori n urma unei ciume aduse de un vrtej care a bntuit taberele,

nousprezece mii mori sau disprui n cursul unor aciuni ntr-o jungl dintr-un loc pe care nu l-am recunoscut, cnd napalmul a czut deasupra lor din nite stranii obiecte care treceau pe deasupra bzind, ase mii dezertori ntr-un loc care arta ca raiul, care le fusese promis, cinci sute disprui inexplicabil pe cnd traversau o ntindere de nisip deasupra creia s-a nlat i a ars un nor ca o ciuperc, opt mii ase sute mori cnd se deplasau printr-o vale n care au aprut brusc mainrii de atac ce naintau pe enile i scuipau foc, opt sute bolnavi i abandonai, dou sute mori din pricina unor inundaii neateptate, cincizeci i patru mori duelndu-se ntre ei, trei sute mori dup ce au mncat nite fructe otrvitoare, o mie ucii ntr-o enorm corida cu creaturi ca nite bivoli, aptezeci i trei mori din cauza incendierii corturilor, o mie cinci sute luai de apele unor ruri revrsate, dou mii ucii de

vnturile care suflau de pe dealurile albastre. Eram mulumit c pierdusem doar o sut optzeci i ase de nave n acest timp. S adormi, s visezi, poate Da, e un lucru care te roade. Eric ne ucidea centimetru cu centimetru. ncoronarea lui urma s se petreac doar peste cteva sptmni, i, n mod evident, tia c venim s-l atacm, pentru c muream pe capete. Acum, se spune c numai un prin din Amber poate merge printre Umbre, cu toate c, firete, el poate conduce sau aciona oriunde vrea n timpul acestor deplasri. Conduceam trupele noastre i le vedeam murind, dar despre Umbr trebuie s spun att: exist Umbr i exist Substan, i asta e baza tuturor lucrurilor. Din Substan e alctuit numai Amberul, cetatea real, de pe Pmntul real, care in-

clude totul. Din Umbr, exist o infinitate de lucruri. Toate posibilitile exist undeva ca o Umbr a realului. Amber, prin nsi existena sa, s-a rspndit astfel n toate direciile. i ce mai poate spune cineva dincolo de asta? Umbra se ntinde din Amber n Haos, i aici toate lucrurile sunt posibile. Exist doar trei ci de a o traversa, i fiecare dintre ele e dificil. Dac cineva este prin sau prines prin natere, atunci se poate mica liber, traversnd Umbrele, determinnd schimbarea mediului la trecerea sa pe acolo, pn cnd capt exact forma pe care o dorete, i atunci se oprete. Acea lume a Umbrei devine atunci a lui, exceptnd intruii familiei, i poate face cu ea ce vrea. ntr-un asemenea loc am vieuit eu vreme de secole. A doua cale sunt crile, distribuite de Dworkin, Stpn al Generaiei, care le-a creat dup chipurile noastre, pentru a uura

comunicarea ntre membrii familiei regale. Dworkin a fost btrnul artist pentru care spaiul i perspectiva nu aveau nsemntate. El a creat familia Atu-urilor, care ngduia posesorului s intre n contact cu confraii si oriunde s-ar fi aflat acetia. Dar impresia mea era c felul n care fuseser folosite pn acum nu corespundea ntocmai. Cea de-a treia era Modelul, elaborat tot de Dworkin, care putea fi traversat numai de membrii familiei noastre. Acesta l iniia pe fiecare care-l traversa n sistemul crilor, iar n final i ddea puterea de a pi printre Umbre. Crile i Modelul ddeau posibilitatea transportului instantaneu din Substan n Umbr. Cealalt modalitate de a ajunge, mersul, era mai grea. tiam ce fcuse Random ca s m elibereze n lumea adevrat. Cnd eram n main, aduga ncontinuu, din memorie, tot

ce-i reamintea despre Amber, eliminnd tot ceea ce nu i era pe plac. Cnd totul a corespuns, a tiut c sosiserm. Nu era o scamatorie real, pentru c, dac ar fi tiut ce trebuia fcut, oricine putea ajunge n propriul lui Amber. Chiar i acum, Bleys i cu mine puteam gsi Amberurile-Umbr, unde domneam fiecare dintre noi, i puteam s ne petrecem toat eternitatea stpnind acolo. Dar, pentru noi, asta n-ar fi nsemnat acelai lucru. Pentru niciunul dintre noi n-ar fi fost adevratul Amber, cetatea n care ne nscuserm, cetatea dup care toate celelalte i luaser chipurile. Aa nct am pornit pe calea cea mai grea, drumul prin Umbr, pentru invazia noastr asupra Amber-ului nsui. Oricine, care cunotea acest lucru i avea putere, putea interpune obstacole. Eric procedase astfel, i acum le nfruntam murind. Ce avea s ias din asta? Nimeni nu tia.

Dar dac Eric ajungea s fie ncoronat rege, faptul s-ar fi reflectat i ar fi influenat Umbra pretutindeni. Toi fraii supravieuitori, noi, prini din Amber, sunt sigur c ne-am fi simit mult mai bine, fiecare n felul su, dac am fi cptat acest statut i lsam apoi Umbrele s se prbueasc unde trebuie. Am trecut pe lng flotele-fantoma, vasele lui Gerard, Olandezul Zburtor al acestei lumi, i am tiut c ne apropiem. Le-am folosit drept puncte de reper. n cea de-a opta zi a cltoriei noastre eram aproape de Amber. Atunci a izbucnit furtuna. Marea s-a ntunecat, norii s-au adunat deasupra, iar navele i-au ncetinit naintarea n linitea care a urmat. Soarele i-a ascuns faa enorm, albastr i am simit c Eric ne gsise n cele din urm. Apoi izbucnir vnturile, i iertai-mi

expresia se sparser de nava pe care m aflam eu. Eram aruncai de colo-colo de furtun i sfiai de vnt, cum spune poetul, sau spunea. Am simit c dau totul afar din mine cnd ne-au izbit primele talazuri. Eram azvrlii dintr-o parte n alta ca nite zaruri ntr-o mna gigantic. Eram purtai peste apele mrii i prin apele din cer. Cerul devenise negru, iar lapovia se amesteca cu panglicile sticloase din care izbucneau trsnetele. ntreaga lume prea s urle. Eu sunt sigur c-am fcut-o. Mi-am croit drum de-a lungul punii mictoare pentru a nfca timona abandonat. M-am legat de suportul ei i m-am inut tare. Eric se dezlnuia n Amber, asta era al dracului de sigur. Una, dou, trei, patru ore, niciun moment de linite. Cinci ore, pn la urm. Ci oameni am pierdut? Habar n-aveam.

Apoi am simit i am auzit un iuit i un clinchet i l-am vzut pe Bleys ca printr-un tunel lung i cenuiu. Ce se-ntmpl? ntreb. Am ncercat s te contactez. Viaa e plin de tot felul de schimbri, i-am rspuns. Tocmai am dat peste una. Furtun? Ai ghicit-o la fix. Mama tuturor furtunilor. Cred c vd un monstru prin hublou. Dac are creier, se va ndrepta spre capt Tocmai a fcut-o. i noi am avut parte de aa ceva, m inform Bleys. Monstru sau furtun? Furtun, rspunse el. Dou sute de mori. Ai ncredere, ine-te tare, i vorbim mai trziu. n regul? Ddu din cap; n spatele lui se zreau fulgere.

Eric s-a prins de ce se ntmpl, adug nainte de a se ntrerupe. Aa era, recunosc. Dup nc trei ore lucrurile s-au linitit, i multe ore mai trziu am aflat c pierduserm jumtate din flot (printre care i vasul meu amiral i patruzeci de oameni din echipajul de o sut douzeci). O ploaie nemiloas se abtuse asupra noastr. Cum-necum, pe marea de deasupra Rebmei am ieit la liman. Am scos crile i am privit-o pe cea care-l nfia pe Random. Cnd i-a dat seama cu cine vorbete, mi strig de parc att ateptase s m aud: ntoarce-te! L-am ntrebat de ce. Pentru c mi-a zis Llewella c Eric v poate nfrnge acum. Ea spune s mai ateptai un timp, pn se mai linitesc apele i abia atunci lovii cam peste vreun an, poa-

te. Am cltinat din cap. mi pare ru, am spus. Nu pot. Prea multe pierderi ca s ajungem aici. N-avem alt soluie: acum ori niciodat. Ridic din umeri a resemnare. i totui, de ce? l-am ntrebat. n principal, pentru c tocmai am aflat c aici poate ine sub control vremea. Totui, suntem datori s ncercm. Ridic din umeri. S nu zici c nu i-am spus. tie n mod sigur c venim? Tu ce crezi? C e prost? Nu. Atunci tie fr doar i poate. Dac eu am putut afla asta n Rebma, atunci tie i el n Amber iar eu am aflat dintr-o ezitare a Umbrei. Din pcate, am oftat, eu am anumite presimiri n legtur cu expediia asta, dar e

treaba lui Bleys. Atunci retrage-te i las-l pe el s fie hcuit. mi pare ru, nu pot face aa ceva. Ar putea ctiga. Iar eu aduc flota. Ai vorbit cu Caine, cu Gerard? Da. Atunci trebuie s te gndeti c pe mare ai o ans. Dar, ascult. Eric a imaginat o cale de a controla Giuvaerul Judecii, am aflat asta din brfele de la curte. l poate folosi pentru controlul vremii aici. Asta-i clar. Dumnezeu tie ce altceva mai e n stare s fac. Regret, dar va trebui s ndurm. Doar n-o s ne lsm demoralizai de cteva furtuni. Corwin, o s-i spun adevrul. Am vorbit chiar cu Eric acum trei zile. De ce? El mi-a cerut-o. Am vorbit cu el pentru

c m plictiseam. Mi-a dat multe detalii despre posibilitile lui de aprare. Asta din cauz c a aflat de la Julian c am sosit mpreun. Era sigur c va ajunge la urechile mele. Probabil. Dar asta nu schimb cu nimic ce-a spus. Nu, am ncuviinat. Atunci las-l pe Bleys s-i duc singur rzboiul, mi spuse. l poi lovi mai trziu pe Eric. Mai are puin pn va fi ncoronat n Amber. tiu. tiu. Totui, e la fel de uor de atacat un rege ca i un prin, nu crezi? Ce conteaz cum se numete, atta vreme ct l poi nvinge? Va fi totui acelai Eric. Adevrat, am consimit eu, dar m-am angajat la asta. Renun. Mi-e team c nu pot face una ca asta.

Atunci eti nebun, biete. Probabil. Ce s zic altceva, dect noroc! Mulumesc! Ne mai vedem! Asta a fost tot i m-am ntristat. M ndreptam oare ctre o capcan? Eric ntr-adevr nu era prost. Nu era exclus s aib o adevrat mainrie a morii pus la punct. Asta era; am ridicat din umeri i m-am aplecat peste bord, cu crile la centur. E o mndrie i un unicat s fii prin de Amber, incapabil s ai ncredere. Nu eram n mod deosebit preocupat de asta, dar aa se punea problema. Era limpede c Eric fusese cel care controlase furtuna prin care tocmai trecusem, ceea ce nu putea dect s corespund faptului c era stpn al vremii n Amber, aa cum mi spusese Random.

Aa nct am ncercat i eu ceva la rndul meu. Ne ndreptam ctre un Amber jalnic, cu zpad. Era cel mai cumplit viscol pe care-l puteam produce. Fulgi mari se prvleau peste ocean. S-l vd cum o s-i opreasc, printr-o metod normal dac poate, din cele oferite de Umbr. i a putut. ntr-o jumtate de or, viscolul ncetase. Amber era, de fapt, impenetrabil i era, ntr-adevr, cetatea unic. Nu vroiam s m abat din drum, aa nct am lsat lucrurile s mearg de la sine. Eric ERA stpnul vremii n Amber. Ce era de fcut? Am continuat evident, s navigam mai departe, n flcile morii. Cine, ce mai avea de spus? A doua furtun a fost mai rea dect prima,

dar am inut crma. Era o furtun electric, i ndreptat numai asupra flotei. Ne-a abtut din drum. Ne-a costat nc patruzeci de vase. Mi-era team s-l caut pe Bleys s vd ce i se ntmplase, dar n-aveam de ales. Mi-au rmas n jur de dou sute de mii de ostai, spuse. Inundaii brute Eu m-am apucat s-i povestesc ce-mi spusese Random. Mi se pare corect, zise cnd am terminat. Dar s nu ne bazm pe asta. mpiedicai sau nu de vreme, tot o s-l nfrngem. Sper. Am aprins o igar i m-am ndreptat spre pror. Amber urma s apar n curnd. Acum tiam cile Umbrei, i tiam cum s ajung acolo pe jos. Dar oricine se poate nela Ziua, totui, n-avea s fie perfect

Am navigat mai departe i ntunericul nvli asupra noastr ca un val neateptat, urmat de cea mai cumplit furtun. Am reuit s scpm din valurile ei negre, dar eu eram ngrozit. Totul era adevrat, i ne aflam n apele de nord. Dac Caine se inuse de cuvnt, toate bune i frumoase. Dac ne pclise, se afla ntr-o poziie excelent . Aa nct am presupus c ne vnduse. De ce nu? Am pregtit flota aptezeci i trei de vase rmase pentru btlie, cnd l-am vzut pe Caine apropiindu-se. Crile miniser sau poate fuseser prea corecte atunci cnd l desemnaser ca fiind figura cheie. Vasul-amiral se ndrepta ctre al meu; i-am ieit n ntmpinare. Ne-am oprit cu vntul n fa, i, unul lng altul, ne-am privit. Am fi putut comunica prin Atu-uri, dar Caine n-a ales calea asta; i, oricum, el

era n poziia cea mai puternic. De altfel, eticheta familiei cerea ca el s aleag mijloacele de comunicare. Firete c vroia s par ct mai important, cci mi se adres printr-o portavoce: Corwin! Pred de bunvoie comanda flotei tale! i sunt superior numeric! N-ai s izbuteti! L-am privit peste valuri i mi-am dus portavocea la buze: i cum rmne cu nelegerea noastr? Nul i neavenit, strig. Flota ta e mult prea slab ca s ataci Amber-ul, aa nct cru vieile oamenilor i pred-te chiar acum! Am privit peste umrul meu stng i m-am uitat la soare. Te rog, ascult-m, frate Caine i ngduie-mi att: las-m s m consult cu cpeteniile mele pn cnd soarele se ridic n naltul cerului.

Foarte bine, rspunse el, fr ezitare. Sunt sigur c i ddu seama de situaie. M-am ndeprtat i am ordonat ca nava s fie ntoars i ndreptat napoi n direcia corpului de baz al navelor. Dac a fi ncercat s fug, Caine m-ar fi urmrit printre Umbre i mi-ar fi distrus navele, una cte una. Praful de puc nu lua foc pe Pmntul real, dar dac ne-am fi deplasat foarte departe, ar fi fost folosit i el pentru distrugerea noastr. Caine ar fi fcut rost de praf, pentru c era posibil, n cazul plecrii mele, ca flota s nu poat naviga n mrile Umbrei fr mine, i atunci s-ar fi scufundat n apele reale de acolo. Aa nct, orice-a fi fcut, echipajele ori ar fi murit, ori ar fi czut prizoniere. Random avusese dreptate. Am scos Atu-ul lui Bleys i m-am concentrat pn s-a micat. Da? spuse el i vocea i era agitat.

Aproape c puteam auzi zgomotele btliei din jurul lui. Suntem n ncurctur, am spus. aptezeci i trei de nave au trecut, iar Caine ne-a somat s ne predm pn la amiaz. Blestemat fie-i privirea! spuse Bleys. N-am reuit ct ai reuit tu. Suntem n miezul unei btlii acum. O enorm cavalerie ne cioprete. Aa nct nu tiu ce sfat s-i dau. Am problemele mele. F cum crezi de cuviin. Nvlesc iari! i contactul dintre noi se ntrerupse. Am extras cartea lui Gerard i am ncercat s intru n contact cu el. Ct a vorbit, mi s-a prut c ntrezresc un rm n spatele lui. Parc-l recunoteam. Dac bnuiala mea era corect, se afla n apele de sud. Nu-mi face nicio plcere s-mi reamintesc conversaia noastr. L-am ntrebat dac m poate ajuta mpotriva lui Caine. Am fost de acord numai s te las s

treci, mi spuse. Tocmai de asta m-am retras n sud. Chiar dac-a vrea, n-a putea ajunge la tine n timp. N-am fost de acord s te ajut s-l ucizi pe fratele nostru. i, nainte de a-i putea rspunde, a i disprut. Avea dreptate, firete. Fusese de acord s-mi creeze o ocazie favorabil, nu s lupte n locul meu. i-atunci, ce-mi mai rmnea de fcut? Am aprins alt igar. Msuram puntea. Nu mai era demult diminea. Negurile dispruser, iar soarele mi nclzea umerii. n curnd, avea s fie amiaz. Poate peste dou ore Mi-am trecut degetele printre cri, am cntrit pachetul n mn a fi putut ncerca ceva, printr-un efort de voin cu ajutorul lor, fie mpotriva lui Eric, fie mpotriva lui Caine. Exista acest dar al puterii, i poate i altele, de care nu tiam nimic. Fuseser astfel concepute la comanda lui Oberon de m-

na artistului nebun, Dworkin Barimeu, acel cocoat cu ochi slbatici, vrjitor, preot sau psihiatru povetile sunt contradictorii n legtur cu acest subiect dintr-o Umbr ndeprtat de unde-l salvase Tata de soarta dezastruoas care-l lovise. Detaliile erau necunoscute, dar, de atunci, Dworkin rmsese devotat lui pe via. n mod cert, un mare artist, i nu se putea nega faptul c posedase o putere stranie. Dispruse cu secole n urm, dup ce crease crile i desenase Modelul n Amber. Am fcut o mulime de investigaii n legtur cu el, dar nimeni nu prea s tie cu adevrat pe unde bntuia. Poate c Tata l luase cu el, ca s nu-i afle nimeni tainele. Caine era pregtit pentru un asemenea atac, iar eu probabil nu-l puteam nvinge, dei a fi fost n stare s-i rezist. Chiar i aa, fr niciun dubiu, cpitanii lui primiser or-

din de atac. Eric era pregtit pentru orice, dar chiar i dac nu mai era nimic altceva de fcut, eu tot eram dator s ncerc. N-aveam nimic de pierdut, doar sufletul. Mai exista cartea special pentru Amber. M puteam transporta acolo cu ajutorul ei, s ncerc un asasinat, dar mi-am dat seama c ansele erau de unu la un milion s scap cu via. n ceea ce m privete, mi doream s mor luptnd, dar era lipsit de sens ca toi oamenii acetia s moar odat cu mine. Poate c sngele meu era pngrit, n ciuda puterii mele asupra Modelului. Un adevrat prin de Amber n-ar fi trebuit s aib asemenea ndoieli. Mi-am zis c secolele petrecute pe Umbra Pmnt m schimbaser, m temperaser poate, strniser n mine ceva care m fcea s fiu altfel dect fraii mei. Am hotrt s predau flota i apoi s m

transport n Amber, unde s-l provoc pe Eric la un duel final. Ar fi fost nebun s accepte. Dar, la naiba nu mai aveam altceva de fcut. n momentul n care am revenit s-mi fac cunoscute dorinele ofierilor mei, puterile m prsir, eram nlemnit de durere. Am simit contactul i am reuit ntr-un trziu, s optesc: Cine e? printre dinii ncletai. N-a urmat niciun rspuns, doar ceva contorsionat care-mi ptrundea n creier i mpotriva cruia eu trebuia acum s m lupt acolo, n minte. Dup un timp, vznd c nu pot fi zdrobit fr lupt ndelungat, vocea lui Eric rzbtu pn la mine prin vnt: Cum merg lucrurile, frate? Ru, am spus sau am gndit, iar el chicoti, dei vocea i prea sugrumat de eforturile luptei noastre. Pcat. Dac te-ai fi ntors i m-ai fi spri-

jinit, nu i-ar fi prut ru. Acum, desigur, e prea trziu. Acum nu voi fi fericit dect atunci cnd v voi distruge, pe tine i pe Bleys. Nu i-am rspuns imediat, ci l-am nfruntat cu toat puterea pe care o aveam. Se retrase uor, dar reui s m in pe loc. Dac vreunul din noi ar fi ndrznit s-i abat atenia doar o clip, am fi putut ajunge la confruntare fizic direct sau unul dintre noi l-ar fi depit pe cellalt n plan mental. Aa ns, l puteam vedea distinct n ncperile palatului su. Oricare dintre noi ar fi fcut o micare greit, ar fi czut sub controlul celuilalt. Ne-am privit cu furie unul pe altul i am ncercat fiecare s nfrngem psihicul celuilalt. Ei bine, el rezolvase una din problemele mele, atacndu-m primul. inea cartea mea n mna stng i era ncruntat. Am cutat o ieire, dar n-am gsit niciuna. Oa-

menii mi vorbeau, dar nu-i auzeam, cum stteam acolo, rezemat de balustrad. Ce or era? Pierdusem orice noiune a timpului din clipa n care ncepuse nfruntarea. S fi trecut dou ore? Oare? Nu puteam fi sigur. i simt mintea tulburat, spuse Eric. Da, sunt coordonat cu Caine. M-a contactat dup parlamentrile voastre. Te pot ine astfel pn cnd flota ta va fi distrus i azvrlit jos, n Rebma, s putrezeasc. Oamenii ti vor cdea prad petilor. Ateapt, am spus. Ei sunt nevinovai. Bleys i cu mine i-am indus n eroare, dar ei cred c servesc o cauz dreapt. Moartea lor n-ar ajuta la nimic. M pregteam s predau flota. Atunci n-ar fi trebuit s stai atta pe gnduri, pentru c acum e prea trziu. Nu-l pot chema pe Caine s contramandeze ordinele mele, fr s pierd contactul cu tine, iar

n clipa cnd voi face asta, voi cdea sub dominaia ta mental sau voi suferi un atac fizic. Minile noastre sunt prea apropiate. Presupunnd c-i dau cuvntul meu c n-o s fac asta? Oricine i-ar clca jurmntul ca s ctige un regat. Nu poi s-mi citeti gndurile? mi voi ine cuvntul! Ai o compasiune ciudat fa de oamenii tia pe care i-ai nelat i habar n-am ce-a putut determina o asemenea schimbare, dar nu. Chiar i tu o ti. Chiar dac-ai fi sincer n clipa asta i s-ar putea s fii tentaia ar fi prea mare n clipa n care i s-ar ivi ocazia. i tu ti asta. Nu pot s risc. Avea dreptate. Amber ardea prea puternic n venele noastre. i-ai mbuntit remarcabil arta duelului, coment el. Se pare c exilul i-a folosit din punctul sta de vedere. Eti foarte

aproape de a deveni egalul meu, cu excepia lui Benedict, care s-ar putea s fie mort. Nu te amgi singur. tii foarte bine c acum te pot nvinge. De fapt Nu m plictisi, N-o s m duelez cu tine ntr-o clip ca asta i zmbi, cci mi citea gndul care izbucnea cu prea mare claritate. Mi-a fi dorit mult s fi fost alturi de mine, spuse. Mi-ai fi fost de mult mai mare folos dect oricare dintre ceilali. Pe Julian scuip. Caine e un la. Gerard e puternic, dar prost. Am hotrt s spun singurul cuvnt bun care trebuia. Ascult, am spus. Eu l-am convins pe Random s vin aici cu mine. Nu prea a fost ncntat de idee. Cred c el te-ar fi sprijinit, dac i-ai fi cerut-o. Bastardul la! N-a avea ncredere n el nici s-mi goleasc oala de noapte. ntr-o bun zi ar fi n stare s-mi pun un piranha

n ea. Nu, mulumesc. Poate l-a fi iertat, dac nu mi l-ai fi recomandat. i-ar plcea s m vezi strngndu-l la sn i spunndu-i frate, nu-i aa? Oh, nu! Sari prea repede n aprarea lui. Asta dovedete atitudinea lui real, de care, fr ndoial, i-ai dat i tu seama. S-l lsm pe Random n starea lui de clemen. Deodat am simit mirosul de fum i am auzit zgomotul metalului izbit de metal. Asta vroia s nsemne un lucru: Caine nvlise asupra noastr. Bun! spuse Eric, citindu-mi gndurile. Oprete-i! Te rog! Oamenii mei n-au nicio ans mpotriva unei asemenea mulimi! Mcar de te-ai fi predat ltr el i njur scurt. n acea clip i-am prins gndul. Ar fi vrut s-mi cear s m predau n schimbul vieii lor, lsndu-l apoi pe Caine s-i continue

mcelul. I-ar fi plcut s fac asta, dar surescitat, lsase s-i scape aceste cuvinte. Mi-am rs n barb de enervarea lui. Oricum, o s pun curnd mna pe tine! spuse el. De ndat ce vor captura navaamiral. Pn atunci s te vedem! i l-am lovit cu tot ce aveam, ptrunzndu-i n minte, rnindu-l cu toat ura de care eram n stare. I-am simit durerea i asta m-a ndrjit. Pentru toi anii de exil pe care-i trisem, l-am biciuit, cutnd mcar aceast satisfacie. Pentru c m-a azvrlit n cium, i-am atacat graniele echilibrului mental, cutnd s m rzbun. Pentru accidentul de main, de care eram sigur c el era de vin, l-am lovit, cutnd s-l torturez n schimbul rnirii mele. Controlul ncepu s-i scad, iar frenezia mea crescu. Am nvlit asupra lui, iar fora

lui asupra mea ncepu s slbeasc. Diavole! strig ntr-un trziu i ntinse mna s acopere cartea pe care o inea. Contactul se ntrerupse, iar eu am rmas tremurnd. Reuisem. Eram mai bun ca el n rzboiul dorinelor. De-acum nainte n-o s-mi mai fie team de fratele meu tiran, n orice form de lupt n doi. Eram mai puternic dect el. Am inspirat adnc de mai multe ori i am stat ncordat, pregtit pentru momentul n care ar fi aprut rceala unui nou atac mental. Dar tiam c n-o s mai apar, oricum nu din partea lui Eric. Simeam c se temea de furia mea. Am privit n jurul meu i am vzut lupta. Deja pe puni era snge. Un vas venise de-a lungul nostru i fuseserm abordai. O alt nav ncerca aceeai manevr pe partea opus. O sgeat uier pe lng fruntea

mea. Mi-am scos spada i m-am npustit n ncierare. Nu tiu ci am ucis n ziua aceea. Am pierdut irul dup al doisprezecelea sau al treisprezecelea. Oricum, de vreo dou ori mai muli, n incursiunea mea de unul singur. Fora cu care este nzestrat de obicei un prin de Amber, for care-mi permitea s ridic un Mercedes, m-a ajutat n ziua aceea, astfel nct am putut ridica un om ntr-o singur mn, azvrlindu-l apoi peste bord. I-am ucis pe toi de pe cele dou nave de abordaj, dup care am deschis bocaporturile, trimindu-i spre Rebma, unde Random avea s se amuze de mcel. n btlie pierdusem jumtate din echipajul meu, eu eram acoperit de tieturi i zgrieturi, dar niciuna nu era grav. Am mers n ajutorul unei alte nave i am mai dobort ali invadatori ai lui Caine.

Supravieuitorii de pe nava salvat au venit la bordul navei-amiral i aveam iar un echipaj ntreg. Snge! am strigat. Dai-mi snge i rzbunare astzi, rzboinicii mei, i vei fi pomenii venic n Amber! i, ca un singur om, au ridicat armele i au strigat: Snge! i n ziua aceea, sngele, a curs galoane, nu ruri! Am mai distrus nc dou din navele lui Caine, completndu-le cu supravieuitorii de pe flota noastr. Cnd ne ndreptam ctre a asea, m-am crat pe arborele mare i am ncercat s fac o evaluare rapid. Prea c raportul e de trei la unu n favoarea noastr. Din flota mea rmseser ntre patruzeci i cinci i cincizeci i cinci de nave. Am cucerit-o pe cea de-a asea, i n-a mai trebuit s le cutm pe-a aptea i a opta.

Au venit ele la noi. Le-am cucerit i pe ele, dar am cptat mai multe rni n lupta ce m-a lsat iar cu doar o jumtate de echipaj. Umrul stng i coapsa dreapt mi fuseser crestate adnc, iar tietura de pe oldul drept m durea. Cnd trimiteam navele acelea spre adncuri, alte dou s-au ndreptat spre noi. Am fugit i am ctigat un aliat ntr-una din navele mele care ieise victorioas n btlie. Am combinat nc o dat echipajele, de data asta transfernd stindardul pe cellalt vas, ce suferise mai puine stricciuni dect al meu care ncepuse s ia ap i s se scufunde la tribord. Nu ne puteam ngdui nicio clip de rgaz, ntruct se apropia un alt vas, iar oamenii ncercau s-l abordeze. Oamenii mei erau obosii, i eu la fel. Din fericire, nici cellalt echipaj nu era ntr-o form mai bun.

nainte ca a doua nav a lui Caine s-i vin n ajutor, i nimiciserm, am trecut la bordul ei, i am transferat din nou stindardul. Vasul acela arta mult mai bine. L-am nimicit i pe urmtorul i am rmas astfel cu o nav bun, patruzeci de oameni i rsuflarea ntretiat. Nu se zrea nimeni care s ne vin acum n ajutor. Fiecare din navele ce-mi mai rmseser erau n lupt cu cel puin una a lui Caine. O nav de-a lor tocmai se ndrepta spre noi, drept care am luat-o la goan. Am ctigat astfel poate vreo douzeci de minute. Am ncercat s navighez nspre Umbr, dar sta e un lucru dificil, cnd te afli att de aproape de Amber. E mult mai uor s te apropii de cetate dect s pleci, deoarece Amber este centrul, legtura. Dac a fi avut nc zece minute, a fi reuit. Dar n-am avut.

Cnd nava se apropie, am vzut nc una ndreptndu-se n direcia noastr. Arborase stindardul negru cu verde lng culorile lui Eric i inorogul alb. Era nava lui Caine. Vroia s fie de fa la mcel. Am cucerit prima nav i nici n-am avut timp s-i deschidem trapele, cnd Caine nvli peste noi. Am fost surprins pe puntea plin de snge, cu o duzin de oameni n jurul meu, n timp ce Caine se ndrept spre prova vasului su i-mi strig s m predau. Dac fac asta, i lai n via pe oamenii mei? l-am ntrebat. Da. A pierde i eu civa oameni din echipaj dac n-a face-o, i nu e nevoie de aa ceva. Pe cuvntul tu de prin? am ntrebat. Se gndi o clip, apoi ncuviin. Atunci, spune-le oamenilor ti s lase jos armele i s vin la bordul navei mele,

cnd voi ajunge lng tine. Mi-am bgat spada n teac i am ncuviinat la rndul meu. Ai luptat foarte bine, i v iubesc pentru asta, le-am spus oamenilor mei. Dar n locul sta am pierdut. Mi-am ters minile de mantie n timp ce vorbeam, i le-am ters cu grij, ca i cum mi-ar fi displcut s murdresc o oper de art. Lsai armele jos i aflai ca isprvile voastre de astzi nu vor fi uitate niciodat. ntr-o bun zi, v voi preamri naintea curii din Amber. Oamenii, cei nou uriai roii i cei trei proi care mai rmseser, izbucnir n plns cnd puser jos armele. S nu credei c e totul pierdut n btlia pentru cetate, am spus. N-am pierdut dect o lupt, dar rzboiul continu nc, n alt parte. Fratele meu Bleys i croiete drum

ctre Amber n acest moment. Caine se va ine de cuvnt i v va crua vieile, cnd va vedea c am plecat s m altur lui Bleys pe Pmnt, pentru c n-are de unde s tie c a jurat strmb venind n Amber. mi pare ru c nu v pot lua cu mine. i, astea fiind zise, am scos cartea cu Bleys din pachet i am inut-o n faa mea, ct mai jos, ca s nu fie vzut de pe cellalt vas. Caine ajunse n dreptul meu: am simit o micare pe suprafaa aceea, rece, rece. Cine e? ntreb Bleys. Corwin. Cum i merge? Am ctigat btlia, dar am pierdut muli oameni. Acum ne odihnim nainte de a mrlui mai departe? La tine cum e? Cred c-am distrus aproape jumtate din flota lui Caine, dar ziua a fost a lui. Acum e pe punctul de a m aborda. Ajut-m s scap.

ntinse mna, am atins-o i m-am prbuit n braele lui. ncepe s devin un obicei, am mormit, i atunci am observat c i el era rnit la cap, i c avea un bandaj la mna stng. Am apucat sabia de captul cellalt, explic el cnd mi zri privirea. Doare! Mi-am recptat rsuflarea, dup care ne-am ndreptat spre cortul lui, unde a deschis o sticl de vin i mi-a oferit pine, brnz i nite carne uscat. Avea nc o mulime de igri i am fumat una n timp ce un medic militar mi bandaja rnile. Efectivul su atingea cifra de o sut optzeci de mii de oameni. n picioare, pe vrful colinei, la cderea nopii, nvluit de ntunericul care se lsa, am avut viziunea tuturor taberelor militare n care fusesem, ntinse n timp i spaiu, pe nenumrai kilometri i de-a lungul secolelor. Lacrimile ncepur s-mi scalde obrajii, gndindu-m la oame-

nii care nu sunt ca prinii de Amber, trind doar o clip scurt i transformndu-se n rn, muli dintre ei trebuind s-i gseasc sfritul pe cmpurile de btlie ale lumii. M-am ntors n cortul lui Bleys i am terminat mpreun sticla de vin. 7 n noaptea aceea a fost o furtun cumplit. Nu s-a linitit nici cnd zorile se luptau s acopere lumea cu argint, i a continuat de-a lungul ntregii zile de mrluial. E un lucru foarte demoralizant s umbli pe jos i s te plou, mai ales cnd ploaia e rece. Ct am putut s ursc noroiul, prin care mi se pare c am petrecut secole mrluind! Am cutat o cale de Umbr n care s nu plou, dar nicio ncercare n-a fost ncununa-

t de succes. Am fi putut mrlui spre Amber, dar am fi fcut-o cu hainele lipite de noi, n zgomotul tunetelor, cu strfulgerrile trsnetelor n spatele nostru. Noaptea urmtoare temperatura sczu brusc, iar dimineaa priveam dincolo de steagurile epene i vedeam o lume devenit alb, sub un cer cenuiu, bntuit de rafale de zpad. Respiraia se transforma n dre n urma mea. Trupele erau prost echipate pentru aa ceva, n afar de cei proi, i atunci i-am silit pe toi s se mite mai repede, pentru a preveni degeraturile. Uriaii roii sufereau. Lumea din care veneau era o lume cald. n ziua aceea am fost atacai de tigri, uri polari i lupi. Tigrul ucis de Bleys msura aproape patru metri cincizeci, din vrful cozii pn la bot. De mult mrluiam n noapte, cnd a n-

ceput dezgheul. Bleys sili trupele s nu se opreasc nicio clip pentru a le scoate dincolo de Umbrele reci. Atu-ul pentru Amber arta c acolo domnea o toamn cald, uscat, iar noi ne apropiam de Pmntul real. Pn la miezul acelei nopi trecuserm prin lapovi i zloat, ploi reci, ploi calde, i apoi nainte, ntr-o lume uscat. Ni s-a ordonat s instalm tabra, cordoane triple de securitate. Avnd n vedere starea de oboseal a oamenilor, puteam uor deveni victimele unui atac. Dar otenii se cltinau pe picioare i nu puteau fi silii s mearg mai departe. Atacul s-a produs cteva ore mai trziu i a fost condus de Julian! Amnunte am aflat ulterior din descrierea fcut de supravieuitori. Atacul a constat din raiduri de comando mpotriva taberelor noastre cele mai vulne-

rabile, la extremitile corpului principal. Dac a fi tiut c e Julian, m-a fi folosit de Atu-ul lui ca s-ncerc s-l opresc, dar am aflat de-abia dup aceea. Am pierdut aproape dou mii de oameni n iarna tioas, i nc nu tiu la ci le-a fcut de petrecanie Julian. Dei trupele ddeau semne de demoralizare, au ascultat ordinul de naintare. Ziua urmtoare a fost o ambuscad continu. O mn de oameni de talia noastr nu-i putea permite s se bat ndeajuns pentru a nfrunta raidurile de hituial pe care Julian le declana pe flancurile noastre. Am ucis civa din oamenii lui, dar nu destui cte unul de-al lor pentru zece de-ai notri, cred. La amiaz, traversam valea care mergea paralel cu rmul mrii. Pdurea din Arden era nspre nord, n stnga noastr. Amber se afla drept nainte. Brizele erau rcoroase i

pline de aromele pmntului i ale vegetaiei sale dulci. Cteva frunze czur. Amber era la o sut treizeci de kilometri distan, ntrezrindu-se ca o sclipire deasupra orizontului. n dup-amiaza aceea, cu o aglomerare de nori, dar cu o ploaie uoar, fulgerele ncepur s cad din ceruri. Apoi furtuna ncet i se ivi soarele, care zvnt totul n jur. Dup un timp, am simit mirosul de fum. Dup nc un timp, l-am i vzut, ndreptndu-se spre cei aflai de jur-mprejurul nostru. Apoi, limbile de foc ncepur s se ridice i s coboare. Se ndreptau ctre noi, cu pai scritori, constani; pe msur ce se apropiau, am nceput s simim dogoarea, i undeva, n rndurile din spate ale otii, izbucni panica. Se auzir strigte, pe msur ce coloanele de foc se ridicau i naintau. Am nceput s alergm.

Fulgi de cenu cdeau n jurul nostru, iar fumul devenea tot mai dens. Alergam nainte, iar flcrile se npusteau din ce n ce mai nendurtoare. Pnzele de lumin i cldur alctuiau un fulger crescnd pe msur ce alergam, valurile de cldur ne izbeau, ne mturau. Curnd, ajunser s ne ncadreze dintr-o parte i din alta, civa copaci mai mruni se contorsionar mucai de flcri. Ct vedeai cu ochii, drumul nostru era o alee de foc. Am alergat mai repede, pentru c simeam c n curnd lucrurile urmau s se nruteasc. i nu ne-am nelat. Copaci imeni ncepur s se rstoarne n calea noastr. Am srit peste ei, i-am ocolit. Cel puin ne aflam pe un drum Cldura deveni sufocant, ne era tot mai greu s respirm. Cerbi i lupi i vulpi i iepuri opiau pe lng noi, fugind odat cu

noi, ignornd nu numai prezena noastr, ci i pe cea a dumanilor lor obinuii. Aerul de deasupra fumului prea plin de ipetele psrilor. Cderea lor printre noi trecea neobservat. Incendierea acestei pduri vechi, la fel de vulnerabil ca Pdurea din Arden, mi se prea a fi aproape un sacrilegiu. Dar Eric era prin n Amber, i curnd avea s fie rege. Cred c i eu ar fi trebuit s Sprncenele i prul mi-erau prlite. Gtul era ca un horn. Ci oameni ne va costa acest asalt? m ntrebam. O sut zece kilometri de vi cu pduri se ntindeau ntre noi i Amber, i peste cincizeci n spatele nostru, ctre captul pdurii. Bleys! am spus, gfind. La vreo cinci kilometri n faa noastr e o bifurcaie! Dac o lum la dreapta, putem ajunge mai repede la fluviul Oisen, care se ndreapt spre mare! Cred c e singura noastr ans! ntreaga

Vale a Gamathului e pe cale de a fi fcut scrum! Singura noastr speran este s ajungem la ap! Bleys aprob. Ne-am continuat cursa, dar focurile ne depeau. Am reuit s ajungem, la bifurcaie, nbuind flcrile de pe hainele noastre zdrenuite, scondu-ne cenua din ochi, scuipnd-o din gur, trecndu-ne minile prin pr cnd scnteile sreau peste noi. nc un sfert de kilometru, am spus. Fusesem izbit de mai multe ori de crengi care se prbueau. Toate prile expuse ale pielii zvcneau de o durere arztoare, dar nu numai ele, ci i trupul. Am trecut printre ierburi arznde, ndreptndu-ne spre un povrni la baza cruia, cnd am ajuns, am vzut apa, iar viteza noastr a crescut, dei nu credeam c aa ceva e posibil. Ne-am azvrlit n ap i ne-am lsat mbriai de umezeala rece.

Bleys i cu mine am izbutit s plutim ct mai aproape posibil unul de altul, n ciuda curentului care ne purta pe cursul sinuos al Oisenului. Crengile mpletite ale copacilor de deasupra erau precum grinzile unei catedrale a focului. Pe msur ce se rupeau i cdeau n ap, trebuia s ne ntoarcem pe burt i s notm sau chiar s ne scufundm, dac eram prea aproape de locul n care cdeau. Apele n jurul nostru erau pline de resturi sfrind sau nnegrite, iar n spatele nostru, capetele celor care supravieuiser din armata noastr, preau un ir de nuci de cocos plutitoare. Apele erau ntunecate i reci, rnile au nceput s ne doar, tremuram i ne clnneau dinii. Am parcurs mai muli kilometri pn am scpat de pdurea n flcri i am ajuns la cmpie, un loc ideal n care s fim ateptai de Julian cu arcaii si. I-am spus asta lui

Bleys i el a dat din cap n semn c se gndise la acelai lucru, dei nu-mi venea s recunosc c nu puteam face mare lucru, chiar dac tiam. Am fost silit s-i dau dreptate. Pdurile ardeau n jurul nostru, iar noi notam i eram purtai de curent. Trecur cteva ore, nu tiu cte, pn cnd temerile mele se adeverir i prima salv de sgei se abtu asupra noastr. M-am scufundat i am notat mult pe sub ap. Deoarece m deplasam n direcia curentului, am parcurs un drum lung nainte de a iei la suprafa. Cum am ieit, am fost inta i mai multor sgei. Zeii doar puteau ti ct avea s dureze acest duel al morii, dar eu nu-mi doream s fiu acolo i s aflu. Am inspirat adnc i m-am scufundat iar. Am atins fundul i mi-am croit drum printre stnci. Am naintat ct de mult am putut, apoi m-am ndreptat ctre malul drept, expi-

rnd pe msur ce reveneam la suprafa. Am nit din ap gfind, am tras adnc aer n piept i m-am scufundat iar, fr s arunc nicio privire n jur. Am notat pn mi-au explodat plmnii, apoi am ieit iar deasupra. De data asta n-am mai avut atta noroc. O sgeat m-a strpuns pe sub umrul stng. Am reuit s m scufund i s rup sgeata cnd am atins fundul. Apoi i-am scos vrful i am continuat s not ca broasca, folosind braul drept. Data viitoare cnd voi iei, voi fi pierdut, mi-am zis. Aa nct m-am cznit s rmn la fund, pn cnd am vzut stele verzi, iar n creier mi s-a fcut ntuneric. Cred c am stat sub ap vreo trei minute. Dar cnd am ieit la suprafa, nu s-a mai ntmplat nimic. Am btut apa, gfind din rsputeri. Mi-am croit drum spre malul stng i m-am apucat de arbuti.

Am privit n jur. Pe aici copacii erau rari, iar focul nu ajunsese att de departe. Amndou malurile preau pustii, la fel i fluviul. S fi fost eu singurul supravieuitor? Puin probabil. Mai ales, c eram foarte muli cnd ncepuse ultimul mar. Eram pe jumtate mort de oboseal i tot trupul mi era biciuit de durere i suferin. Fiecare centimetru de piele prea ars, numai c apele erau att de reci, nct tremuram i eram probabil vnt de frig. Trebuia s ies ct mai repede din ru, dac vroiam s triesc. Simeam c mai pot face cteva incursiuni subacvatice, i m-am hotrt s le ncerc, nainte de a prsi adncurile protectoare. Am mai reuit nc patru scufundri, i am simit c dac o ncerc i pe-a cincea, s-ar putea s nu mai revin la suprafa. Aa c m-am agat de o stnc, mi-am recptat suflul, apoi m-am trt pe mal.

M-am rostogolit pe spate i am privit n jur. N-am recunoscut locurile. Focul nc nu ajunsese aici. n dreapta mea era un plc des de arbuti i m-am trt ctre el, am intrat ntre arbuti, m-am prbuit cu faa n jos i am adormit. Cnd m-am trezit, mi-a fi dorit s n-o mai fi fcut niciodat. Fiecare centimetru din trup m durea i m simeam ru. Am zcut acolo ore ntregi, pe jumtate delirnd, abia ntr-un trziu am reuit s m ndrept, cltinndu-m, napoi spre ru, din care am but ap, cu mult poft. M-am rentors la plcul de arbuti i am adormit din nou. M durea peste tot cnd mi-am recptat cunotina, dar eram ceva mai ntremat. M-am mai dus o dat la ru i am revenit n ascunztoare, i cu ajutorul Atu-ului ngheat am aflat c Bleys era nc n via. Unde eti? m-a ntrebat dup ce am sta-

bilit contactul. Al dracului s fiu dac tiu, am rspuns. Sunt norocos c sunt undeva. Oricum, lng mare. Aud valurile i recunosc mirosul. Eti lng ru? Da! Pe care mal? Stngul, cum stai cu faa spre mare. Spre nord. Atunci rmi acolo, mi spuse, i-o s trimit pe cineva dup tine. Acum reunesc forele noastre. Deja am peste dou mii la un loc, iar Julian n-o s se aventureze pn la noi. Muli care s-au rtcit ni se vor altura imediat. E-n regul, am spus i asta a fost tot. Am rmas pe loc. Am adormit de ndat. I-am auzit strecurndu-se n apropierea arbutilor i m-am trezit. Am dat cteva rmurele la o parte i am privit cu atenie. Erau trei dintre uriaii roii.

Mi-am pus n ordine vemintele, mi-am periat ciorapii, mi-am trecut o mn prin pr, m-am ridicat, am inspirat adnc de cteva ori i am pit nainte. Sunt aici, am spus. Doi dintre ei se rsucir brusc, cu spadele n mini, n clipa n care mi auzir vorba. Dar i revenir imediat, zmbir, fcur o plecciune i m conduser napoi n tabr. Cam la trei kilometri distan. Am reuit s merg fr s fiu sprijinit. Acum avem peste trei mii, m inform Bleys de cum m vzu. Apoi chem un medic militar s aib din nou grij de mine. Nu ne-a tulburat nimeni n noaptea aceea, iar restul trupelor noastre s-a adunat pe parcursul nopii i n ziua urmtoare. Aveam acum aproape cinci mii de oameni. Amber-ul se zrea n deprtare. Pe la amiaz, parcurseserm vreo dou-

zeci i cinci de kilometri. Am mrluit de-a lungul plajei, i n-am zrit nici urm de Julian. Durerea arsurilor mele ncepuse s scad. Coapsa mi se nsntoise, dar umrul i braul m dureau nc ngrozitor. Am mrluit mai departe i, curnd, ne aflam la mai puin de aizeci de kilometri de Amber. Vremea era frumoas, iar pdurea din stnga noastr era o ruin dezolant, nnegrit. Focul distrusese cea mai mare parte a lemnului din vale, ceea ce pentru prima dat era n favoarea noastr. Nici Julian, nici altcineva, nu ne mai putea prinde ntr-o ambuscad. L-am fi vzut venind de la doi kilometri distan. Am mai parcurs nc cincisprezece kilometri nainte de apusul soarelui i ne-am instalat tabra pe plaj. A doua zi mi-am amintit c era foarte puin pn la ncoronarea lui Eric i i-am spus lui Bleys. Aproape c pierdusem irul zilelor,

dar ne-am dat seama c mai rmseser doar cteva. Am mrluit forat pn la amiaz, apoi ne-am odihnit. Ne aflam la patruzeci de kilometri distan de poalele Kolvirului. n amurg, distana era de cincisprezece kilometri. i am continuat marul pn la miezul nopii cnd ne-am instalat iari tabra. ncepeam s m simt din nou plin de via. Am exersat cteva atacuri cu spada i aproape c mi-au reuit. Ziua urmtoare m simeam i mai bine. Am mrluit pn am ajuns la poalele Kolvirului, unde eram ateptai de toate forele lui Julian, unite cu cele ale flotei lui Caine, care acionau acum ca infanteriti. Bleys rmase pe loc i blestem cumplit, ca Robert E. Lee la Chancelorsville, dup care am atacat.

Rmsesem poate, vreo trei mii de oameni cnd am ieit victorioi n lupta cu armatele trimise de Julian mpotriva noastr. Julian firete c a scpat. Dar noi am ctigat. n noaptea aceea a fost srbtoare. Ctigaserm. Mi-era foarte team, i i-am mprtit temerile mele lui Bleys. Trei mii de oameni mpotriva Kolvirului. Eu pierdusem flota, iar Bleys pierduse peste nouzeci i opt la sut din infanteriti. Asta nu mi se prea motiv de bucurie. Era o treab care nu-mi mirosea a bine. Dar a doua zi am nceput ascensiunea. Exista o scar, care ngduia oamenilor s mearg cte doi, unul lng altul. Din pcate, urma s se ngusteze, obligndu-ne s mergem n ir. Am urcat o sut de metri spre Kolvir, apoi dou sute, apoi trei. Apoi dinspre mare izbucni furtuna, dar

ne-am inut tare, dei eram biciuii de vnturi. Cnd s-a isprvit furtuna, am descoperit c pierduserm dou sute de oameni. Ne-am ncpnat s mergem mai departe, dar curnd ncepur ploile. Drumul devenise abrupt, mai alunecos. Strbtusem poate un sfert din drum cnd ne-am ntlnit cu o coloan de oameni narmai, care cobora. Primul dintre ei schimb civa pumni cu eful avangardei noastre, i doi oameni czur. Am mai ctigat dou trepte, i un altul se prbui. Aa am continuat ascensiunea pre de nc o or, dup care am socotit c ne aflam cam la o treime de vrf, iar irul nostru se rrea vznd cu ochii. Era bine c uriaii notri roii erau mai puternici dect otenii lui Eric. Se mai auzeau zngnit de arme, cte un strigt scos de cel care se prbuea. Uneori era un otean rou, din cnd n cnd

dintre cei proi, dar cel mai adesea purta culorile lui Eric. Am reuit s strbatem jumtate din drum, luptnd pentru fiecare treapt. Odat ajuni n vrf am fi dat peste scara cea larg, a crei dublur din Rebma nu era dect o reflectare a celei reale. Ne-ar fi condus ctre Marele Arc, care era intrarea dinspre rsrit n Amber. Din avangarda noastr rmaser cincizeci. Apoi patruzeci, douzeci, o duzin Parcurseserm deja dou treimi din urcu, iar scara se desfura n zig-zag nainte i napoi n faa Kolvirului. Scara estic este rareori folosit. Are un rol decorativ. Planurile noastre iniiale erau s ptrundem prin valea acum nnegrit i apoi s ocolim, s ne crm i s intrm prin calea vestic, peste muni, i s ptrundem n Amber din spate. Focul i Julian ne-au silit s schimbm tactica. Nereuindu-ne tentativa de a urca i

ocoli trebuia un atac frontal sau nimic. i de nimic nu putea fi vorba. nc patru rzboinici ai lui Eric se prbuir, iar noi am ctigat patru trepte. Deodat omul nostru din frunte se prbui i astfel am mai pierdut unul. Briza dinspre mare era tioas i rece, iar psrile se adunau la poalele muntelui. Soarele se ivi printre nori, de parc Eric renunase la puterea lui de a influena vremea, acum cnd ne luptam cu otenii lui. Am mai naintat ase trepte i am pierdut nc un om. Era straniu i trist i slbatic Bleys sttea naintea mea. Curnd i va veni i lui rndul. Apoi al meu, dac el avea s piard. Rmseser ase din avangard. Zece trepte Apoi am rmas cinci. Am naintat, ncet, i pe fiecare treapt ct

puteam vedea napoia mea, era snge. Exist o moral aici, undeva. Al cincilea om a ucis patru nainte de a pieri el nsui prbuindu-se n zig-zag, la vale. Cel de-al treilea lupta cu cte o spad n fiecare mn. Era pentru el o cauz sacr; ardoarea i zelul su se vedeau la fiecare lovitur. Ucise trei nainte de a muri. Urmtorul nu mai era att de zelos, sau att de bun n lupta cu spada. Czu imediat, i mai rmaser doi. Bleys i scoase spada sa lung, filigranat, i vrful ei sclipi n soare. Curnd frate, spuse, vom vedea ce vor face mpotriva unui prin! Numai unul, sper! am spus, i el chicoti. A spune c parcurseserm trei sferturi din drum cnd, n sfrit i veni rndul lui Bleys. Se repezi nainte, nlturndu-l imediat pe

primul care l nfrunt. Vrful spadei strpunse gtul celui de-al doilea, iar tiul czu de-a lungul capului celui de-al treilea, ndeprtndu-l i pe acesta. Duel cteva clipe cu al patrulea i-l trimise pe lumea cealalt. Stteam pregtit cu spada n mn, pe msur ce-l priveam pe Bleys i naintam. Era bun, mai bun dect mi-l aminteam eu. nainta ca un vrtej, iar spada parc prinsese via n lumin. Cdeau sub ea cum mai cdeau, prietene! Orice s-ar spune despre Bleys, n ziua aceea i-a onorat rangul din plin. M ntrebam ct mai putea rezista. n mna stng avea o dag, pe care o folosea cu eficien brutal de cte ori ajungea s lupte corp la corp. O ls nfipt n gtul celei de-a unsprezecea victim. Nu puteam zri capul coloanei care ne nfrunta. Din ct vedeam, probabil c se ntin-

dea pn n vrf. Speram s nu vin i rndul meu. Aproape credeam c aa va fi. nc trei oameni zburar pe lng mine i ajunserm pe un mic palier, la o cotitur. Bleys cur i palierul i ncepu urcuul. L-am privit o jumtate de or, iar dumanii mureau pe capete. Auzeam murmurele de respect i admiraie ale celor din spatele meu. l i vedeam izbutind s ajung singur n vrf. Folosea orice truc posibil. Le bloca spadele i ochii cu mantia. Punea piedici rzboinicilor. i apuca de ncheieturi i le rsucea braele cu toat fora de care era n stare. Am ajuns pe parlier. Bleys avea puin snge pe mnec, dar zmbea ncontinuu, iar rzboinicii din spatele celor pe care-i ucidea erau palizi ca moartea. Asta i era i lui de folos. Iar faptul c eu stteam pregtit s-l nlocuiesc contribuia, de asemeni, la nfricoarea lor i i tcea s se mite mai ncet,

mai precaui. Auziser deja de btlia naval, dar asta am aflat-o mai trziu. Bleys i croi drum ctre urmtorul palier, l cur, se ntoarse, ncepu s urce. Nu mi-a fi nchipuit c poate ajunge att de departe. Pe mine, unul, nu m vedeam n stare s fi ajuns pn aici. Era cea mai fenomenal demonstraie de art a duelului i de rezisten pe care o vzusem de cnd Benedict reuise s treac peste Arden mpotriva Moonrider-ilor din Ghenesh. Observam ns c ncepea s oboseasc. De-a fi gsit o cale s-l ajut, s-l nlocuiesc un timp Dar n-am gsit. Aa c l-am urmat, temndu-m c fiecare lovitur ar putea fi ultima. tiam c ncepea s-i piard puterile. Ne aflam la mai puin de o sut de picioare de vrf. Dintr-odat mi s-a fcut mil de el. Era

fratele meu i-mi fcuse numai bine. Nu cred c atunci se gndise c va izbndi, dei continua s lupte pur i simplu dndu-mi mie ansa s urc pe tron. A mai ucis nc trei, dar spada lui se mica de fiecare dat tot mai ncet. Cu al patrulea s-a luptat vreo cinci minute, nainte de a-l nfrnge. Eram convins c urmtorul va fi i ultima victim. Totui, n-a fost aa. Cnd l ucise pe acesta, mi-am mutat spada din mna dreapt n stnga. Mi-am scos daga cu dreapta i am azvrlit-o. Intr pn-n plsele n gtul rzboinicului. Bleys sri dou trepte i-l izbi n genunchi pe cel din faa sa, retezndu-i tendoanele i prbuindu-l n hu. Pe urmtorul l izbi puternic n pntec, scondu-i maele. M-am npustit nainte, ca s ajung exact

n spatele lui, gata pregtit. Dar n-avea nc nevoie de mine. Pe urmtorii doi, i ucise cu o nou explozie de energie. Celor din spatele meu le-am cerut nc o dag, care mi-a fost transmis din mn n mn. Am inut-o pregtit pn cnd l-am vzut pe Bleys nmuindu-se iari, i abia atunci am aruncat-o asupra celui cu care se lupta. Tipul era n fandare cnd primi lovitura, astfel nct fu izbit de plsea, nu de ti. l lovi n cap, iar Bleys l mpinse cu umrul i-l arunc n gol. Numai c urmtorul se repezi nainte, i, cu toate c am reuit s-l strpungem, l lovi pe Bleys n umr i czur amndoi peste margine. Din reflex, aproape fr s tiu ce fac, lund totui acele decizii de microsecunde pe care i le explici de-abia dup ce au avut loc, am dus mna stng la centur, am smuls

pachetul cu Atu-uri i le-am azvrlit spre Bleys, care pru c st nemicat o clip att de repede au reacionat muchii i reflexele mele i am urlat: Prinde-le, nebunule! i le prinse. N-am mai avut timp s vd ce s-a ntmplat mai apoi, pentru c am parat i am atacat. Atunci ncepu ultimul tur al cltoriei noastre pe Kolvir. S mai spunem doar c pn la urm am reuit i c eram aproape sfrit de oboseal cnd ostaii mei au venit s m ajute acolo, pe palier. Ne-am consolidat forele i ne-am npustit nainte. Ne-a trebuit o or s ajungem la Marele Arc. Am trecut prin el. Am intrat n Amber. Oriunde s-ar fi aflat Eric, sunt sigur c

nu-i nchipuia c am ajuns att de departe. i m ntrebam unde era Bleys? Avusese oare ansa s nface un Atu i s-l foloseasc, nainte de a se zdrobi? Cred c nu voi afla niciodat. Subestimaserm totul, de la nceput pn la sfrit. Acum eram n inferioritate numeric, i singurul lucru care ne rmnea de fcut era s continum lupta pn la capt, ct mai puteam rezista. De ce fcusem o asemenea nebunie, aruncndu-i Atu-urile mele lui Bleys? tiam c el n-are Atu-uri proprii i asta-mi dictase aceast reacie, probabil determinat i de anii mei petrecui pe Umbra-Pmnt. Dar le-a fi putut folosi pentru salvarea mea, dac lucrurile ar fi luat o ntorstur rea. i lucrurile chiar luar o ntorstur rea. Am continuat lupta pn n amurg, cnd am rmas numai o mic parte dintre noi. Am fost mpresurai ntr-un loc la o mie

de metri n interiorul Amber-ului, situat nc departe de palat. Luptam n aprare i oamenii mureau pe capete. Eram copleii numericete. Llewella sau Deirdre mi-ar fi putut oferi adpost. De ce fcusem asta? Am ucis nc un om i-am uitat de ntrebare. Soarele apunea i ntunericul npdea cerul. Mai rmsesem cteva sute, i nu ne apropiaserm prea mult de palat. Atunci l-am vzut pe Eric i l-am auzit urlnd cteva ordine. Ah, dac-a fi putut ajunge la el! Dar n-am putut. Probabil m-a fi predat, pentru a salva ostaii care supravieuiser, care m slujiser extraordinar pn atunci. Dar nu era nimeni cruia s m predau, nimeni care s cear s ne predm. Eric nu

m-ar fi putut auzi, chiar dac a fi strigat. Era izolat, i nu fcea altceva dect s ordone oamenilor si s nainteze. Am continuat lupta pn am rmas o sut de oameni. S punem punctul pe i. Au fost ucii toi, n afar de mine. Asupra mea au aruncat plase i au tras sgei boante. n cele din urm, m-am prbuit i am fost legat fedele, i dup aceea totul a disprut, n afar de un comar care s-a agat de mine i n-a vrut s dispar, orice-am ncercat. Pierdusem. M-am trezit ntr-o carcer subteran din Amber, ndurerat c ajunsesem pn aici. Faptul c eram nc n via nsemna c Eric plnuia ceva n legtur cu mine. Am vzut instrumentele de tortur i ctue, flcri i cleti, zcnd acolo pe paiele jilave i

am anticipat umilirea mea viitoare. Ct timp fusesem fr cunotin? Habar n-aveam. Am cercetat celula n cutarea unui mijloc de a m sinucide. N-am gsit nimic care s-mi serveasc acestui scop. Toate rnile ardeau ca nite sori, i eram att de obosit M-am ntins pe jos i am adormit iar. M-am trezit, i nc nu venise nimeni dup mine. Nimeni care s poat fi mituit, nimeni care s poat fi torturat. Dar nici de mncat nu mi s-a adus. Zceam acolo, nfurat n mantia mea, i revedeam tot ce se-ntmplase din clipa n care m trezisem n Greenwood i refuzasem s fac injecia. Poate era mai bine s nu m fi trezit. Am tiut atunci ce-nseamn disperarea. Curnd Eric va fi ncoronat rege al Amber-ului. Probabil, evenimentul avusese deja loc. Dar somnul era un lucru att de

plcut, iar eu eram att de obosit Singura ans real pe care o aveam: s m odihnesc i s uit de rnile mele. Celula era ntunecat, mpuit i jilav 8 De cte ori m-am trezit i am adormit la loc, nu mai tiu. De dou ori am gsit pine i carne i ap pe o tav lng u. De ambele di, am golit tava. Celula mea era neagr ca smoala i foarte friguroas. Am ateptat, i-am ateptat Apoi, au venit dup mine. Ua se deschise cu zgomot i se zri o lumin slab care m-a fcut s clipesc i mi s-a spus s ies. Coridorul era plin pn la refuz cu oameni narmai, aa nct nu puteam ncerca nimic. Mi-am pipit barba epoas de pe obraz i

am mers unde m-au dus ei. Dup un drum lung, am ajuns n holul scrii n spiral i am nceput s urcm. N-am ntrebat nimic pe parcurs i nimeni nu mi-a zis nimic. Cnd am ajuns la captul scrii, am fost condus mai departe n palatul propriu-zis. M-au dus ntr-o ncpere cald, curat i mi-au poruncit s m dezbrac, ceea ce am i fcut. Apoi am intrat ntr-o cad cu ap fierbinte i a sosit un slujitor care m-a frecat cu peria, m-a brbierit i mi-a tuns prul. Cnd m-am uscat, mi s-au dat haine noi, negru cu argintiu. Le-am mbrcat i mi s-a pus pe umeri o mantie neagr, avnd drept cataram un trandafir argintiu. Suntei gata! spuse sergentul grzii. Venii pe aici! L-am urmat, iar restul grzii a mers n urma mea.

Am fost dus departe, n spatele palatului, unde un fierar mi-a pus ctue la ncheieturi, lanuri la glezne, legate ntre ele cu zale prea grele ca s le pot rupe. Dac a fi opus rezisten, tiam c a fi fost nfrnt i rezultatul ar fi fost acelai. Nu voiam s fiu iari btut, aa c m-am resemnat. Apoi lanurile au fost ridicate de civa gardieni, i am fost condus napoi ctre intrarea n palat. N-aveam ochi pentru mreia din jurul meu. Eram un prizonier. Curnd voi fi ucis sau tras pe roat. Acum nu puteam face nimic. Cnd am trecut prin ncperile unde m jucasem, copil fiind, o privire furiat pe fereastr mi dezvlui c era pe nnoptate i nu mai era timp pentru nostalgii. Am fost condus printr-un coridor lung i apoi n marea sufragerie. Peste tot erau mese, i oamenii stteau lng ele, iar pe muli dintre ei i cunoteam.

Toate toaletele i costumele superbe din Amber sclipeau n jurul meu pe trupurile nobililor, se auzea muzic n surdin, lng lumina fcliilor, mncarea era deja pe mese, cu toate c nimeni nu mnca nc. Am vzut figuri pe care le-am recunoscut, de pild pe Flora, i cteva figuri strine. Era i menestrelul, Lordul Rein da, eu l fcusem cavaler pe care nu-l vzusem de secole. i-a ntors privirea cnd m-am uitat spre el. Am fost dus la picioarele mesei imense din centru i silit s m aez acolo. Gardienii au rmas n picioare n spatele meu. Au fixat capetele lanurilor mele n inele proaspt instalate n podea. Locul din capul mesei mele era nc liber. N-am recunoscut-o pe femeia din dreapta mea, dar brbatul din stnga mea era Julian. L-am ignorat i m-am uitat la doamn, o

blond micu. Bun seara, am spus. Nu cred c ne cunoatem. M numesc Corwin. Femeia privi neajutorat spre brbatul din dreapta ei, un tip mthlos, rocat, plin de pistrui. Acesta se fcu c nu vede i deveni brusc interesat de conversaia animat cu femeia din dreapta lui. Putei vorbi cu mine linitit, nu v fie team. Nu se ia. Reui s zmbeasc slab i spuse: Eu sunt Carmel. Ce mai faci, Prin Corwin? Ai un nume drgu, i m simt foarte bine. Dar ce caut o fat drgu ca tine ntr-un asemenea loc? Bu rapid o gur de ap. Corwin, spuse Julian, mai tare dect ar fi fost nevoie, am senzaia c doamna te gsete obraznic i respingtor. Asta i-a spus ie doamna pn acum, n

seara asta? l-am ntrebat i el nu se nroi. Se albi. Ajunge! M-am sturat! M-am ncordat ca un arc, i am zngnit anume lanurile. Pe lng efectul produs, am aflat i ct libertate de micare aveam. Nu ndeajuns, firete. Eric avusese grij de asta. Vino mai aproape i optete-mi la ureche obieciile tale, frate, am spus. Dar n-o fcu. Fusesem ultimul care m aezasem la mas, aa nct tiam c sosise timpul. Aa era. Din apte trompete nir cinci note i Eric i fcu apariia. Toat lumea se ridic n picioare. n afar de mine. Cu greu reuir gardienii s m ridice n picioare, mai mult trgndu-m de lanuri i aa m-au i inut. Eric zmbi i cobor pe scara din dreapta

mea, abia zream culorile lui sub roba de hermin pe care o purta. Merse pn n capul mesei i se aez n faa scaunului su. Sosi un slujitor care rmase n spatele lui, iar paharnicii ncepur s toarne vinul. Cnd toate paharele fur umplute, Eric l ridic pe al lui. Fie s trii venic n Amber, care s dinuie venic! i toat lumea ridic paharele. n afar de mine. Ridic-l! spuse Julian. mpinge-l tu! i-am rspuns. Nu m ascult, fulgerndu-m doar cu privirea. Dar m-am aplecat rapid nainte i am ridicat paharul. Erau aproape o sut de oameni ntre noi, dar vocea mea ajunse la el. Iar Eric era cu ochii pe mine, cnd am spus: Pentru Eric, cel care st la picioarele mesei! Nimeni nu ndrzni s sar la mine cnd

Julian i goli paharul pe podea. Toi ceilali fcur la fel, dar eu am reuit s dau pe gt jumtate din al meu nainte de a-mi fi smuls din mn. Eric se aez i nobilii fcur la fel, iar eu am fost lsat s cad n scaunul meu. Acum se aduceau bucatele i, pentru c mi-era foame, am mncat la fel de bine ca ceilali, chiar mult mai bine dect muli dintre ei. Muzica rsuna ncontinuu, iar masa dur peste dou ore. Nimeni nu-mi adres vreun cuvnt n tot acest timp, i nici eu n-am spus nimic. Dar prezena mea se fcea simit, iar masa noastr era mai tcut dect celelalte. Caine sttea ceva mai ncolo la aceeai mas. Lng mna dreapt a lui Eric. Am tras concluzia c Julian nu se bucura de favoruri. Nu erau de fa nici Random, nici Deirdre.

Mai erau muli ali nobili pe care-i recunoteam, pe unii contasem cndva ca prieteni, dar niciunul dintre ei nu-mi ntoarse privirea. Mi-am dat seama atunci c, pentru a deveni rege n Amber, Eric avea nevoie doar de o mic formalitate. i aceasta a urmat la scurt vreme. Dup mas n-au fost discursuri. Eric se ridic n picioare i aa rmase, nimic mai mult. Se auzi un alt semnal de trmbie i un sunet hrit n aer. Apoi avu loc o procesiune, care se ndrepta nspre sala tronului din Amber. tiam ce urmeaz. Eric rmase n picioare n faa tronului i toat lumea fcu o plecciune n afar de mine, adic eu am fost forat de ei s ngenunchez. Astzi era ziua ncoronrii lui.

Se ls o linite mormntal. Apoi Caine aduse perna pe care era pus coroana Amber-ului. ngenunche i ncremeni n aceast poziie, ridicnd perna deasupra capului. Atunci am fost smucit n picioare i trt nainte. tiam ce-o s urmeze. Mi-am dat seama ntr-o clip i m-am mpotrivit. Dar am fost lovit i silit s ngenunchez la picioarele scrii din faa tronului. Muzica crescu uor n intensitate era Greensleeves10 i undeva n spatele meu Julian rosti: Privii ncoronarea unui nou rege n Amber! Apoi spre mine, n oapt: Ia coroana i nmneaz-i-o lui Eric. Se va ncorona singur!
Greensleeves = Mnecile verzi, melodie tradiional din Anglia secolului al XVI-lea.
10

Priveam coroana Amberului pe perna purpurie pe care-o inea Caine. Era fasonat n argint i avea vrfuri, fiecare n capt cu cte o piatr scump. Era btut n smaralde i avea dou rubine imense de fiecare parte. Nu m-am micat, gndindu-m la vremurile n care vzusem chipul tatlui nostru sub ea. Nu, am spus simplu i am simit o lovitur pe obrazul stng. Ia-o i d-i-o lui Eric, repet Julian. Am ncercat s-l lovesc, dar lanurile erau strnse tare. Am fost lovit iari. M-am uitat la vrfurile coroanei. Foarte bine, am spus ntr-un trziu i am luat coroana. Am inut-o un timp cu ambele mini, apoi brusc, mi-am pus-o pe cap i am strigat: M ncoronez eu, Corwin, rege al Amber-ului!

Mi-a fost smuls imediat i pus napoi pe pern. Am primit mai multe lovituri n spate. Un murmur strbtu sala. Acum ridic-o i mai ncearc o dat, repet Julian. Ia-o i d-i-o lui Eric! nc o lovitur. Bine, am acceptat simind cum mi se ud cmaa. De data asta am azvrlit-o, spernd s-i scot un ochi lui Eric. Acesta o prinse n dreapta i zmbi spre mine, n timp ce loviturile se prvleau asupra mea. Mulumesc, spuse. i-acum, ascultai-m, voi cei de fa i voi cei care m auzii n Umbr. Preiau coroana i tronul n aceast zi. Iau n minile mele sceptrul regatului Amber. Am ctigat cinstit tronul i l iau i-l voi pstra prin dreptul pe care mi-l d sngele meu. Mincinosule! am strigat, i o mn mi

astup gura. M ncoronez eu nsumi, Eric ntiul, Rege al Amber-ului! Triasc regele! strigar nobilii de trei ori. Atunci se aplec nainte i-mi opti: Ochii ti au privit la cea mai frumoas privelite pe care au vzut-o vreodat Grzi! Ducei-l pe Corwin la fierrie, i s-i fie scoi ochii din cap! S-i aminteasc ce-a vzut astzi ca pe un ultim lucru pe care l-a mai vzut vreodat! Apoi azvrlii-l n ntunecimea celei mai adnci temnie sub Amber, i fie-i uitat numele! Am scuipat, i asupra mea s-a abtut o ploaie de lovituri. M-am luptat pentru fiecare pas, dar am fost luat pe sus din sal. Nimeni nu m-a privit cnd am fost scos de-acolo, i ultimul lucru pe care mi-l amintesc a fost imaginea lui Eric aezat pe tronul lui, binecuvntndu-i

pe nobilii din Amber i zmbind. Mi s-a fcut ceea ce ordonase s mi se fac i, din fericire, am leinat nainte de-a se termina. Habar n-am ct a trecut pn cnd m-am trezit n ntuneric deplin i am simit durerile cumplite din cap. Poate atunci am rostit blestemul, sau poate atunci cnd fierul nroit n foc cobora spre ochii mei. Nu mai in minte, dar tiu c Eric nu va rmne pe tron, pentru c blestemul unui prin de Amber, rostit cu toat furia de care e n stare, are ntotdeauna efect. Mi-am nfipt minile n paie, n ntunericul absolut din celula mea, dar nicio lacrim nu se prelinse. Asta era cumplit. Dup un timp numai voi zei i cu mine tii ct a durat somnul veni din nou. Cnd m-am trezit, durerea era la fel de intens. M-am ridicat n picioare. Am msurat dimensiunile celulei mele. Patru pai n lime, cinci n lungime. n podea se afla o ga-

ur pentru nevoi i o saltea de paie ntr-un col. Ua avea o mic fant la baz, iar dincolo de ea se afla o tav pe care erau o bucat de pine mucegit i o sticl de ap. Am mncat i am but, dar nu m-am nviorat. Capul m durea ngrozitor, i sufletul mi era sfiat. Am dormit ct de mult am putut, i n-au venit s m vad. M-am trezit, am traversat celula i am pipit dup mncare, i-am mncat dup ce am gsit-o. Am dormit ct de mult am putut. Dup apte reprize de somn nu mai simeam durerea n orbite. l uram pe fratele meu care era rege n Amber. Mai bine m-ar fi ucis. M-am ntrebat ce reacie ar fi avut poporul dac ar fi tiut ce s-a-ntmplat, dar n-am gsit rspuns. Dar cnd ntunericul se va abate asupra Amber-ului, oricum Eric se va ci, mi ziceam. De asta eram sigur, i m-am mai lini-

tit. Astfel ncepur zilele mele de bezn, i n-aveam niciun mijloc de a msura trecerea lor. Chiar dac a fi avut ochi n orbite, n-a fi putut deosebi ziua de noapte. Timpul i vedea de drumul lui, ignorndu-m. Erau momente n care m treceau sudorile la gndul sta i m cutremuram. Eram aici de luni de zile? Sau ore? sau sptmni? Sau ani? Uitasem complet de timp. Dormeam, bteam celula n sus i-n jos (tiam exact unde s pun piciorul i unde s m ntorc), i m gndeam la lucrurile pe care le fcusem sau nu le fcusem. Uneori stteam cu picioarele ncruciate i respiram lent i adnc, mi goleam mintea i rmneam astfel, ct de mult puteam. Asta m ajuta s nu m gndesc la nimic. Eric acionase inteligent. Dei puterea era

n mine, acum era inutil. Un orb nu poate merge printre Umbre. Barba mi crescuse pn la piept, iar prul era foarte lung. La nceput, aveam tot timpul senzaia de foame, dar dup un timp pofta sczu. Uneori ameeam cnd m ridicam prea brusc n picioare. nc puteam vedea, n comarurile mele dar lucrul sta m ndurera mai mult cnd eram treaz. Cu toate astea, mai trziu, am nceput s m simt cumva detaat de evenimentele care m aduseser aici. Era aproape ca i cum s-ar fi ntmplat unei alte persoane. i asta era adevrat. Pierdusem foarte mult n greutate. M imaginam palid i slab. Nici mcar nu puteam s plng, dei simisem nevoia de cteva ori. Ceva nu era n regul cu canalele lacrimale. Era un lucru cumplit ca un brbat s fie adus n starea asta.

i ntr-o zi, am auzit o zgrietur uoar pe u. N-am luat-o n seam. Se auzi iar, i tot n-am reacionat. Apoi cineva mi opti numele, ca o ntrebare. Am traversat celula. Da? am rspuns. Sunt eu, Rein, spuse o voce. Cum te simi? Am izbucnit n rs la ntrebarea asta. Minunat! Oh, minunat! Fripturi i ampanie n fiecare sear, i femei. Doamne! Ar trebui s joci i tu scena asta ntr-o zi! mi pare ru, dar nu pot face nimic pentru tine! I-am simit durerea din glas. tiu. A face dac-a putea, mi spuse. tiu i asta! i-am adus cte ceva. Fii atent! Uia de la baza celulei scri uor, deschizndu-se de cteva ori la rnd.

Ce-i aici? am ntrebat. Cteva haine curate, trei pini proaspete, o bucat mare de brnz, carne, dou sticle de vin, un cartu de igri i o mulime de chibrituri. Vocea mi se gtui de emoie. i mulumesc, Rein. Eti un tip extraordinar. Cum ai reuit? l cunosc pe gardianul care e de serviciu. N-o s scoat un cuvnt. mi este prea mult dator. Ar putea ncerca s scape de datorii ipnd. Aa c n-o mai face nc o dat. Orict de mult mi-ar plcea. Inutil s-i spun c voi distruge dovezile. A fi vrut ca lucrurile s fie altfel, Corwin. i eu. i mulumesc c te-ai gndit la mine cnd i s-a ordonat s n-o faci. N-a fost chiar att de greu. De ct timp m aflu aici?

Patru luni i zece zile, spuse. Ce veti ai din Amber? Eric domnete. Asta-i tot. Unde-i Julian? napoi n pdurea din Arden, cu grzile lui. De ce? S-au petrecut de curnd unele lucruri stranii n Umbre. neleg. Dar Caine? E nc n Amber, se distreaz. Umbl din trf n trf i bea, ca de obicei. i Gerard? E amiralul ntregii flote. i Random? n celula de sus. Cee? A fost prins? Da. A parcurs Modelul n Rebma i a aprut acolo, cu o arbalet. L-a rnit pe Eric nainte de a fi prins. Adevrat? De ce n-a fost ucis?

Ei bine, umbl vorba c e cstorit cu o nobil din Rebma. Eric nu dorea un conflict cu Rebma, i, din cauza asta, Moire stpnete un regat i se vorbete c Eric are n vedere s-o cear de nevast. Numai brfe, desigur, dar interesante. Aa e. Moire te-a plcut, nu-i aa? ntr-un fel. Cum de-ai aflat? Eram de fa cnd a fost condamnat Random. Am apucat s vorbesc cu el o clip. Lady Vialle, care pretinde c-i e soie, a cerut s mearg mpreun cu el la nchisoare. Eric nu tie nc ce rspuns s dea. M-am gndit la fata oarb, pe care n-o ntlnisem niciodat, i m-am minunat de ce auzeam. Cnd s-au ntmplat toate astea? am ntrebat. Mmm Acum treizeci i patru de zile, rspunse. Atunci s-a artat Random. O sp-

tmn mai trziu, Vialle a fcut cererea. Trebuie s fie o femeie ciudat dac-l iubete cu adevrat pe Random. Asta a fost i impresia mea, rspunse Rein. Nu-mi pot imagina o combinaie mai neobinuit. Dac reueti s-l mai vezi, transmite-i urrile i respectele mele. Da. Cum le merge surorilor mele? Deirdre i Llewella au rmas n Rebma. Lady Florimel a intrat n graiile lui Eric i are o poziie nalt la curte. Nu tiu unde se afl n prezent Fiona. S-a mai auzit ceva despre Bleys? Sunt convins c a murit. Precis a murit, spuse Rein. Totui, trupul nu i-a mai fost gsit. i Benedict? Niciun semn, ca de obicei. Dar Brand?

Niciun semn. Pi, am senzaia c am trecut prin tot arborele genealogic al familiei, la aceast or. Ai mai scris vreo balad nou? Nu, spuse. nc lucrez la Asediul Amber-ului, dar ori va fi un hit underground, ori nu va fi nimic! Am ntins mna prin spaiul strmt de la baza uii. A vrea s-i strng mna, am spus, i i-am simit mna atingnd-o pe a mea. Frumos din partea ta c ai fcut asta pentru mine. Totui s n-o mai faci. Ar fi o nebunie s nfruni mnia lui Eric. mi strnse mna, mormi ceva i plec. Am luat pachetul cu AJUTOARE i m-am ndopat cu carne, care era marfa cea mai perisabil. Lng ea am mncat un codru de pine i mi-am dat seama c aproape uitasem ce gust poate avea mncarea bun. Apoi m-am moleit i am adormit. Nu

cred c-am dormit foarte mult, i cnd m-am trezit am deschis una din sticlele cu vin. Nu mi-a trebuit prea mult timp, n starea de slbiciune n care m aflam, s m ameesc. Mi-am aprins o igar, m-am aezat pe saltea, m-am rezemat de zid i am meditat. l tiam pe Rein din copilrie. Era deja biat mare pe-atunci i el candida pentru mscriciul curii. Un puti slbu, iste. Lumea l lua peste picior cam mult. La fel i eu. Dar eu scriam muzic, eu compuneam balade, iar el i-a fcut rost de o lut de undeva i a nvat de unul singur s cnte la ea. Curnd, am nceput s cntm pe dou voci, i n scurt vreme l-am ndrgit i am nceput s muncim mpreun, s practicm artele mariale. Era lene la capitolul acesta, dar mie mi prea ru de felul cum m purtasem cu el nainte, ca s nu mai vorbesc de faptul c se strduia i muncea intens s nvee, aa nct l-am stimulat i am fcut din el un

spadasin onorabil. N-am regretat niciodat, i cred c nici el. La scurt timp, a devenit menestrelul curii din Amber. L-am fcut pajul meu atunci, i cnd au nceput rzboaiele mpotriva obiectelor ntunecate din Umbr, numite Weirmonken, l-am fcut scutierul meu i am plecat mpreun la lupt. L-am fcut cavaler pe cmpul de lupt, la Jones Falis, onoare pe care o merita din plin. Dup asta, a continuat s fie cel mai bun colaborator al meu cnd era vorba de versuri i muzic. Culorile lui erau purpurii, iar cuvintele de aur. l iubeam, la fel ca pe cei doi sau trei prieteni ai mei din Amber. Nu mi-a fi nchipuit ns c o s rite s-mi aduc o mas decent. Nu mi-a fi nchipuit despre nimeni altcineva c ar putea s rite aa ceva. Am mai sorbit din butur i am mai fumat o igar n cinstea lui, pentru a-l srbtori. Era un om bun. M-am ntrebat ct va

mai supravieui. Am aruncat toate mucurile de igar i sticla goal. Nu voiam ca nimic din jur s arate c m simeam bine, n cazul n care s-ar fi tcut o inspecie neateptat. Am mncat toat hrana gustoas pe care mi-o adusese, i m-am simit ghiftuit pentru prima dat de cnd eram n detenie. Am pstrat cea de-a doua sticl pentru o porie masiv de beie i uitare. i dup ce-a trecut i asta, m-am rentors la ciclul meu de acuzaii. Speram, mai ales, ca Eric s nu cunoasc n totalitate puterile noastre. Era rege n Amber, recunoscut, dar nu tia chiar totul. Nu nc. Nu n felul n care tiuse Tata. Mai exista o ans la un milion care ar fi putut aciona n favoarea mea. Destul de mult, dar mcar m ajuta s-mi pstrez mintea limpede, aici, n pragul disperrii. Dar poate c un timp mi-am i pierdut

minile, nu-mi dau seama. Exist zile care mi par mari goluri de memorie, acum cnd stau aici, la marginea Haosului. Numai Dumnezeu tie ce s-a petrecut cu ele, i n-o s pot merge niciodat la un psihiatru ca s aflu. Oricum, dragi medici, niciunul dintre dumneavoastr nu poate face fa familiei mele. Zceam i umblam n bezna ameitoare. Devenisem foarte sensibil la sunete. Ascultam tropitul lbuelor obolanilor prin paie, geamtul ndeprtat al celorlali prizonieri, ecourile pailor gardianului care se apropia cu o tav de mncare. Astfel am nceput s pot aprecia distanele i direcia. Bnuiesc c am devenit mai sensibil i la mirosuri, dar am ncercat s nu m gndesc prea mult la asta. Pe lng duhoarea inimaginabil, a mai existat acolo, pentru mult

vreme, ceea ce a fi jurat c era un iz de carne n descompunere. M gndeam: dac voi muri, ct timp va trece pn s observe cineva? Ci dumicai de pine i cte cni cu zeam lung trebuiau s rmn neatinse nainte ca paznicului s-i treac prin minte s verifice dac mai exist n celul? Rspunsul la aceast ntrebare putea fi foarte important. Mirosul morii rmnea n jur mult vreme. Am ncercat s gndesc iari n termeni temporali, i astfel mi-am dat seama trziu c disprea cam ntr-o sptmn. Dei mi impusesem cu grij o raie, rezistnd tentaiei, ispitei aflate la ndemn, m-am trezit, ntr-un trziu, c am ajuns la ultimul pachet de igri. L-am desfcut i mi-am aprins una. Avusesem un cartu de Salem i fumasem unsprezece pachete. Asta nsemna dou sute douzeci de igri. Odat, msurasem timpul

cu o igar, i-mi trebuiser apte minute ca s-o fumez. Rezulta un total de o mie cinci sute patruzeci de minute petrecute fumnd, sau douzeci i cinci de ore i patruzeci de minute. Eram convins c petrecusem cel puin o or ntre igri, poate chiar o or i jumtate. S spunem o or jumtate. Acum, s zicem c am dormit ase pn la opt ore pe zi. Rmneau aisprezece pn la optsprezece ore de veghe. Cred c fumam zece sau dousprezece igri pe zi. Asta nsemna c trecuser patru luni i zece zile de la ncoronare, ceea ce nsemna c acum trecuser cam cinci luni. Am gospodrit cu grij ultimul pachet, bucurndu-m de fiecare igar ca de o poveste de dragoste. Cnd s-au terminat, m-am simit disperat. Apoi a trecut alt vreme ndelungat. Am nceput s m gndesc la Eric. Cum se descurca n calitate de conductor? Cu ce

probleme se confrunta? Ce-avea de gnd acum? De ce nu se artase pe-aici, ca s m tortureze? Oare chiar puteam fi uitat de cei din Amber, doar pentru c aa suna un decret imperial? Niciodat, eram sigur de asta. i ce se ntmplase cu fraii mei? De ce nu m contactase niciunul? Ar fi fost att de simplu s extrag Atu-ul meu i s ncalce decretul lui Eric. Nimeni n-a fcut-o, din pcate. M-am gndit mult timp la Moire, ultima femeie pe care-o iubisem. Ce fcea? Se mai gndea la mine? Probabil c nu. Poate c acuma era amanta lui Eric sau regina lui. Oare-i vorbise de mine vreodat? Probabil c nu, mi spuneam din nou. i surorile mele? D-le-ncolo! Nite stricate, toate. Mai orbisem odat, din cauza strfulgerrii unui tun, n secolul optsprezece, pe Um-

bra Pmnt. Dar nu durase dect vreo lun i-mi revenise vzul. Eric avusese un gnd fix n minte cnd dduse acest ordin. nc asudam i tremuram, iar uneori m trezeam urlnd, de cte ori mi revenea amintirea drugurilor nroite n foc atrnnd deasupra ochilor mei i apoi atingerea! Am gemut uor i am continuat s merg. Nu era absolut nimic de fcut. Asta era partea cea mai cumplit a ntregii situaii. Eram la fel de neajutorat ca un embrion. Mi-a fi vndut sufletul ca s m nasc nc o dat i s vd i s m pot rzbuna mcar o or, cu spada n mn, ca s duelez nc o dat cu fratele meu. M-am tolnit pe saltea i am adormit. Cnd m-am trezit, mncarea sosise, am mncat iar i-am nceput s merg prin celul. Unghiile de la mini i de la picioare mi crescuser mult. Barba era foarte lung, iar

prul mi cdea continuu peste fa. M simeam mpuit i m scrpinam tot timpul. M-ntrebam dac nu cumva aveam pduchi. Faptul c un prin de Amber putea fi adus ntr-o asemenea stare mi provoca o tulburare cumplit n strfundul fiinei mele, oriunde ar fi fost acesta. Fusesem educat s cred despre noi c suntem nite entiti invincibile, curate i cu snge rece i dure ca diamantul, exact ca imaginile noastre de pe Atu-uri. Era limpede c nu eram. Sau, s zicem, eram destul de asemntori cu ceilali oameni ca s ne descurcm prin propriile noastre mijloace. Am jucat jocuri ale minii, mi-am spus singur poveti. Mi-am rechemat amintiri plcute i aveam multe. Mi-am reamintit elementele: vnt, ploaie, zpad, cldura verii i adierile rcoroase ale primverii. Avusesem un mic aeroplan pe Umbra Pmnt, i cnd zburasem, avusesem o senzaie minu-

nat. Mi-am reamintit scnteietoarele panorame de culoare i spaiu, oraele n miniatur, adncul albastru al cerului, plcurile de nori (unde erau acum?) i ntinderea curat a oceanului sub aripile mele. Mi-am amintit femei pe care le-am iubit, petreceri, rzboaie. i cnd s-au isprvit toate, i nu mai puteam gsi nimic, m-am gndit la Amber. Odat, cnd am fcut asta, glandele lacrimale au nceput s funcioneze iar. Am plns. Dup o perioad parc nesfrit i mult somn, am auzit pai care s-au oprit n faa uii celulei mele, i am auzit zgomotul unei chei n lact. Trecuse atta timp de la vizita lui Rein, nct uitasem gustul vinului i al igrilor. N-a putea spune exact ct, dar trecuse foarte mult vreme Pe coridor erau doi brbai. Am ghicit asta dup paii lor, mult nainte de-a le auzi voci-

le. Am recunoscut una din ele. Ua se deschise i Julian mi spuse numele. N-am rspuns imediat, i el l-a repetat. Corwin? Vino aici. ntruct nu prea aveam de ales, m-am ridicat i am avansat. M-am oprit cnd am tiut c m aflu lng el. Ce vrei? l-am ntrebat. Vino cu mine! i m-a luat de bra. Am mers de-a lungul coridorului; el nu scoase o vorb i afurisit s fiu dac l-am ntrebat ceva. Dup ecouri, mi-am dat seama c am intrat n sala cea mare. Curnd dup asta m conduse pe scar. Ne aflam n palatul propriu-zis. Am fost dus ntr-o ncpere i aezat ntr-un scaun. Un brbier se ngriji de prul i barba mea. Nu i-am recunoscut vocea

cnd m-a ntrebat dac vreau s-mi scurteze barba sau s mi-o rad de tot. De tot! i-am spus, dup care un altul se ocup de unghiile mele, toate douzeci. Apoi am fost mbiat, i cineva m-a ajutat s mbrac veminte curate. Atrnau pe mine. Am fost i despduchiat, dar s trecem peste asta. Apoi am fost condus ntr-un alt spaiu negru, plin de muzic, i de aromele mncrii bune, i de sunetele multor voci, i de rsete. Am recunoscut ncperea: era sufrageria. Vocile sczur puin cnd Julian m conduse nuntru i m aez. Am stat acolo pn cnd sunar trmbiele, moment n care am fost forat s m ridic. Am auzit strigndu-se toastul: n onoarea lui Eric ntiul, Rege al Amberului! Triasc regele! N-am but pentru asta, dar nimeni nu p-

rea s fi observat. Vocea care strigase toastul era al lui Caine, de undeva din partea cealalt a mesei. Am mncat ct de mult am putut, pentru c era cel mai bun prnz care mi se oferise de la ncoronare. Am neles din conversaiile pe care le auzeam c astzi era aniversarea ncoronrii lui Eric, ceea ce nsemna c petrecusem un an de zile n temni. Nimeni nu-mi vorbi i nici eu n-am ncercat s deschid vreo discuie. Eram acolo doar ca o fantom. Pentru a fi umilit, i pentru a reaminti fr ndoial, frailor mei, preul nfruntrii stpnului. i fiecruia i se poruncise s m uite. A continuat pn trziu n noapte. Cineva mi turna mereu vin, ceea ce era un lucru nemaipomenit, i am stat acolo ascultnd muzica tuturor dansurilor. Mesele au fost mutate n acest scop, iar eu am fost aezat undeva, ntr-un col.

M-am mbtat groaznic i cnd totul s-a sfrit, am fost pe jumtate trt, pe jumtate crat napoi n celul, pentru c aici se fcea curenie. Singurul meu regret a fost c nu mi s-a fcut ndeajuns de ru ca s murdresc podeaua sau vemintele frumoase ale cuiva. Astfel s-a ncheiat primul meu an de bezn. 9 N-o s v mai plictisesc cu repetri. Cel de-al doilea an a fost destul de asemntor cu primul, cu acelai final. Idem, al treilea. Rein a venit de dou ori n cel de-al doilea an, cu un co de bunti i cu gura plin de brfe. De ambele di i-am interzis s mai vin. n al treilea an, a venit de ase ori, la fiecare

dou luni i, de fiecare dat, i-am interzis s mai vin i am mncat mncarea lui i am ascultat ce-avea de spus. Ceva nu era n ordine n Amber. Lucruri stranii i fceau apariia dintre Umbre i se nfiau cu violen, tuturor, fr excepie. Erau distruse, firete. Eric ncerca nc s neleag ce se ntmpla. N-am amintit de blestemul meu, dei mai trziu m-am bucurat c ncepea s se mplineasc. Random, ca i mine, era nc prizonier. Soia lui i se alturase. Poziiile celorlali frai i surori rmseser neschimbate. Asta m-a aat n timpul celei de-a treia aniversri a ncoronrii, i m-a fcut s m simt iari n via Regenerat! S-a ntmplat ntr-o zi. i asta m-a fcut att de fericit, nct am fcut praf de ndat ultima sticl de vin adus de Rein i am desfcut ultimul pachet de igri, pe care-l pusesem deoparte!

Am fumat, am but i m-am bucurat la gndul c, ntr-un fel, l btusem pe Eric. Dac afla asta, simeam c mi-ar fi fost fatal. Dar eram sigur c nu tia. Aa nct m-am bucurat, fumnd, bnd, i benchetuind n lumina a ceea ce se ntmplase. Da, LUMINA! Am zrit o mic fie strlucitoare, undeva n dreapta mea. V dai seama ce-a nsemnat asta pentru mine? Bun, hai s-o lum aa: m-am trezit ntr-un pat de spital i am aflat c-mi revenisem n totalitate, prea repede. V-ai prins? M vindec mult mai repede dect alii care au fost rnii. Toi nobilii din Amber au cte ceva din aceast nsuire. Am supravieuit Ciumei, am supravieuit asediului Moscovei M regenerez mai repede i mai bine de-

ct oricare altul. Napoleon a fcut odat o remarc pe tema asta. La fel i generalul MacArthur. Cu esutul nervos mi trebuia ceva mai mult timp, asta-i tot. Vzul ncepea s-mi revin, asta nsemna acea splendid fie minunat de lumin, undeva n dreapta mea. Dup un timp, mi-am dat seama c era mica suprafa cu gratii din ua celulei. mi crescuser ali ochi, asta-mi spuneau degetele. Mi-au trebuit peste trei ani, dar am reuit. Era acea ans de unu la un milion de care vorbeam mai devreme, lucru pe care nici mcar Eric nu fusese n stare s-l prevad, din cauz c puterile erau foarte variate la cei din familia mea. l nvinsesem din punctul sta de vedere: aflasem c-mi pot dezvolta noi globi oculari. Dintotdeauna am tiut c-mi pot regenera esuturile nervoase, dac aveam timp suficient.

Rmsesem paralizat n urma unei rni la coloan, provocate n timpul rzboaielor franco-prusace. Dup doi ani, m vindecasem. Nutrisem sperana nebuneasc, recunosc c puteam face cu ochii mei ari ceea ce fcusem atunci cu coloana. i avusesem dreptate. i simeam intaci, iar vederea mi revenea, treptat. Ct mai era pn la urmtoarea aniversare a ncoronrii lui Eric? M-am oprit din mers i inima mi-a btut mai puternic. De ndat ce vreunul ar fi observat c mi-am recptat ochii, i-a fi pierdut din nou. Aadar, trebuia s evadez nainte de trecerea celor patru ani. Cum? Nu m gndisem prea mult la asta n tot acest timp, deoarece chiar dac a fi gsit o cale s ies din celul, n-a fi reuit s ies din Amber sau din palat, indiferent c aveam

sau nu ochi, fr s primesc ajutor. Ori aa ceva nu-mi era la ndemn. Acum, totui Ua celulei mele era mare, grea, intuit cu alam, cu un mic grtar la o nlime de aproape cinci picioare, n scopul de a privi nuntru ca s vad dac sunt n via, dac i-ar fi psat cuiva de asta. Chiar dac a fi reuit s-l scot de acolo, nu cred c a fi putut ajunge la lact. Era o mic porti mobil la baza uii, destul de larg s-mi mping mncarea nuntru i cam asta era tot. Balamalele erau fie pe dinafar, fie ntre u i cadru, nu tiam sigur. Oricum ar fi fost, nu puteam ajunge la ele. Alte ui nu mai erau. Era aproape ca i cum a fi fost orb, n afar de lumina aceea slab i linititoare care ptrundea prin grtar. tiam c vzul nu mi-a revenit n totalitate. Mai era cale lung pn acolo. Dar chiar de-ar fi fost aa, ori-

cum era aproape ntuneric bezn. tiam asta, deoarece cunoteam temniele subterane ale Amber-ului. Am aprins o igar, am nceput din nou s m plimb, i mi-am inventariat obiectele, cutnd ceva ce mi-ar fi putut fi de ajutor. Erau hainele, salteaua de dormit i paiele umede. Aveam, de asemeni, chibrituri, dar am respins imediat ideea de a da foc paielor. M ndoiam c va veni cineva s deschid ua, dac a fi fcut-o. Cel mult ar fi venit i ar fi rs, dac, firete, ar fi venit. Aveam o lingur pe care-o furasem la ultimul banchet. De fapt, a fi vrut un cuit, dar Julian m prinsese ncercnd s fur unul i-l nfcase imediat. Ceea ce nu tiuse ns, e c asta fusese cea de-a doua ncercare. Deja aveam lingura pitit n cizm. i la ce-mi folosea? Auzisem i eu povetile acelea despre tipii

care-i spaser drumul afar din celule cu cele mai ciudate lucruri agrafe de centur (ceea ce eu n-aveam) i altele. Numai c eu n-aveam timp s m joc de-a contele de Monte Cristo. Trebuia s fiu afar n cteva luni, altfel ochii nu mi-ar fi fost de niciun folos. Ua era din lemn masiv. Stejar. Era ntrit cu patru benzi metalice. Una mergea de jur-mprejur, aproape de captul de sus, una lng baz, i nc dou care mergeau de sus n jos, trecnd de-o parte i de alta a grtarului de mrimea unui picior. tiam c ua se deschidea n afar, iar lactul era n stnga mea. Din amintiri tiam c ua are o grosime de aproximativ patru centimetri i mi-am reamintit poziia aproximativ a lactului, pe care am verificat-o mpingndu-m n u i simind tensiune n acel punct. Mai tiam c ua era i barat, dar despre asta urma s-mi fac griji mai trziu. Pu-

team s ncerc s ridic bara, strecurnd coada lingurii ntre uor i marginea uii. Am ngenuncheat pe saltea i cu lingura am spat lemnul n jurul locului unde era lactul. Am muncit pn mi-a amorit mna poate vreo dou ore. Apoi mi-am trecut unghia peste suprafaa lemnului. Nu spasem prea adnc, dar era un nceput. Am luat lingura n stnga i am continuat, pn mi-a amorit i mna asta. Continuam s sper c Rein i va face apariia. Eram convins c-i pot cere s-mi dea daga lui, dac lucrurile evoluau cum mi doream eu. Nu i-a fcut ns apariia, aa nct am continuat s zgrii i s scobesc. Am muncit zi de zi, pn am ptruns aproape doi centimetri n lemn. De fiecare dat cnd auzeam paii temnicerului, mutam salteaua napoi la zidul opus i m trnteam pe ea, cu spatele spre u. Dup ce trecea, mi reluam munca. Apoi a trebuit s m

opresc un timp, dei uram treaba asta. mi nfurasem minile n fii din hainele mele, dar tot am fcut bici care s-au spart, i, dup un timp, carnea vie de dedesubt a nceput s sngereze. Aa c mi-am luat o pauz ca s se vindece. Am hotrt s dedic acest timp planurilor legate de ceea ce voi face dup ce aveam s evadez. Dup ce-o s ptrund destul de adnc prin u, o s ridic bara. Zgomotul cderii ei va face s vin, probabil un gardian. Numai c atunci voi fi de mult afar. Cteva lovituri zdravene vor sparge ua la care lucram, iar lactul putea rmne linitit la locul lui. Calea mi-ar fi deschis, iar eu m-a trezi fa n fa cu gardianul. El ar fi narmat, iar eu nu. Va trebui s-l nving. Se va crede stpn pe situaie, creznd c eu nu vd. Pe de alt parte, va fi i puin speriat cnd i va aminti cum am intrat eu n Amber. Oricum va muri i atunci eu voi face

rost de o arm. Mi-am pipit musculatura. Zei! Ct slbisem! Dar mcar erau din vi de Amber i simeam c pn i ntr-o asemenea condiie puteam nvinge un om obinuit. Poate c m pcleam, dar eram dator s ncerc. Apoi, dac izbndeam, cu o spad n mn, nimic nu m mai putea opri s ajung la Model. A fi intrat n el i, cnd a fi ajuns n centru, m-a fi refcut, i de data asta n-a mai fi grbit lucrurile. Chiar dac mi-ar lua un secol, voi avea totul perfect pus la punct nainte de a ataca iari Amber-ul. n fond, din punct de vedere tehnic, eu eram stpnul lui. Nu m ncoronasem singur, n prezena tuturor, nainte ca Eric s fac acelai lucru? Voi transpune n via pretenia mea la tron! Ce pcat c nu era posibil s mergi n Umbr direct din Amber! Atunci n-ar mai fi trebuit s m ncurc cu Modelul. Dar Amber-ul

meu este centrul tuturor, i nu poi pleca din el chiar att de uor. Dup, s zicem, o lun, minile mi s-au vindecat i n locul rnilor mi s-au fcut nite btturi enorme. Am auzit paii unui gardian i m-am npustit n colul cellalt al celulei. S-a auzit un scrit scurt i mncarea mi-a fost strecurat prin u. Apoi, iari pai, de data asta pierzndu-se n deprtare. M-am ntors la u. Fr s m uit, tiam ce e n tav: un codru de pine mucegit, un hrb cu ap, i o bucat de brnz, dac aveam noroc. Am aranjat salteaua, am ngenuncheat i am pipit anul. Eram aproape la jumtate. Atunci am auzit chicotitul. Venea din spatele meu. M-am ntors, neavnd nevoie de ochi ca s tiu c mai era cineva n celul. Un brbat care sttea lng zidul din stnga, chicotind.

Cine e? am ntrebat i vocea mi sun straniu. Am realizat c acestea erau primele cuvinte pe care le rostisem dup mult vreme. Evadare, zise. ncercare de evadare. i chicoti iar. Cum ai intrat aici? Mergnd. De unde? Cum? Am aprins un chibrit care m-a orbit, dar am rezistat. Era un tip mic de statur. Plpnd ar fi un cuvnt mai potrivit. Avea cam un metru cincizeci i era cocoat. Prul i barba erau la fel de mari ca ale mele. Singurele lucruri diferite n masa asta enorm de blan erau nasul lung, coroiat i ochii aproape negri, acum strni din cauza luminii. Dworkin! am exclamat. Chicoti din nou.

Aa m cheam. Dar pe tine? Nu m mai recunoti, Dworkin? Am aprins alt chibrit i l-am apropiat de faa mea. Privete atent! Las barba i prul. Mai adaug cincizeci de kilograme la greutate. Tu m-ai desenat pn n cele mai mici detalii pe mai multe pachete de cri de joc. Corwin, spuse ntr-un trziu. Mi-amintesc de tine. Da. Credeam c ai murit. i totui, n-am murit. Vezi? i fcu o piruet n faa mea. Ce mai face tatl tu? L-ai vzut de curnd? El te-a aruncat aici? Nici Oberon nu mai e, i-am rspuns. Fratele meu Eric domnete n Amber, iar eu sunt prizonierul lui. Atunci am o vechime mai mare, pentru c eu sunt prizonierul lui Oberon. Oh? Nimeni dintre noi n-a tiut c Tata te-a trimis n nchisoare.

L-am auzit plngnd. Da, spuse dup un timp. N-a avut ncredere n mine. De ce nu? I-am spus c m-am gndit la o cale de a distruge Amber-ul. I-am descris-o, i atunci m-a ntemniat. N-a fost prea frumos din partea ta. tiu, ncuviin el, dar mi-a dat un apartament drgu i o groaz de lucruri cu care s fac cercetri. Numai c, dup un timp, nu m-a mai vizitat. Obinuia s aduc oameni care-mi artau pete de cerneal11 i m fceau s le spun poveti despre ele. Drgu chestie, pn cnd am spus o poveste care nu-mi plcea i l-am transformat pe tip
Testul petelor de cerneal sau testul Rorschach, metod de evaluare psihologic bazat pe interpretarea de ctre pacient a unor plane cu pete de cerneal. (n. red.)
11

ntr-o broasc. Regele s-a nfuriat cnd n-am mai vrut s-l transform la loc, i a trecut atta vreme de cnd n-am mai vzut pe nimeni, nct l-a transforma chiar i acum, dac ar mai vrea. Odat Cum ai ajuns aici, n celula mea? l-am ntrebat iar. i-am spus. Am mers. Prin zid? Firete c nu. Prin zidul Umbr. Nimeni nu poate trece prin Umbre n Amber. n Amber nu exist Umbre. Ei bine, am triat, recunoscu el. Cum? Am desenat un nou Atu i am pit prin el, ca s vd ce e de partea asta a zidului. Oh, Doamne! tocmai mi-am amintit. Nu m pot ntoarce fr el. Va trebui s fac altul. Ai ceva de mncare? i ceva de desenat? i ceva pe care s desenez? Ia o bucat de pine, am spus i i-am

dat-o, iar aici ai o bucat de brnz. Merge cu pine! Mulumesc, Corwin, i le nfulec bndu-mi apoi i toat apa. Acum, dac mi-ai da un creion i o bucat de pergament, m-a putea ntoarce n apartamentul meu. Vreau s termin o carte pe care ncepusem s-o citesc. Mi-a plcut s stau de vorb cu tine. mi pare ru de Eric. O s mai vin cndva i o s mai vorbim mai mult. Dac-i mai vezi tatl, te rog spune-i s nu fie suprat pe mine pentru c eu o s N-am nici creion, nici pergament, i-am potolit eu uvoiul de vorbe. Doamne, spuse, nu prea e civilizat lumea pe aici. tiu. Dar, la urma urmei, nici Eric nu e. Ei bine, dar tu ce ai? Prefer apartamentul meu locului stuia. Cel puin e mai bine luminat. Ai cinat cu mine, am spus, i acum

vreau s-i cer un serviciu. Dac-mi ndeplineti cererea asta, i promit c o s fac tot posibilul s aranjez treaba dintre tine i Tata. Ce doreti? De mult vreme i admir munca, i exist ceva ce mi-am dorit ntotdeauna, ceva care s fie tcut de minile tale. i-aminteti de Farul din Cabra? Firete. Am fost de multe ori acolo. l cunosc pe paznic, Jopin. Obinuiam s joc ah cu el. M gndesc la asta mai mult ca la orice, pentru c mare parte din via mi-am dorit s vd una din schiele acelea magice ale naltului turn cenuiu. Un subiect foarte simplu, spuse el, i chiar emoionant. Am fcut cteva schie preliminare n trecut, dar n-am mers niciodat mai departe. Mereu au intervenit alte lucruri. Am s-i fac una, dac vrei.

Nu. Mi-ar plcea ceva mai trainic, s-mi in companie aici, n celul s m liniteasc, pe mine i pe ceilali care vor veni aici, dup mine. Ludabil ceea ce intenionezi, dar cum? Am aici un vrf, i-am spus (lingura apucase s se ascut destul de bine) i mi-ar plcea s vd desenul pe peretele de-acolo, astfel nct s-l pot privi atunci cnd m odihnesc. Tcu o clip, apoi: Dar nu prea e lumin p-aici, remarc el. Am mai multe cutii de chibrituri. Le aprind i i le in eu. Am putea arde chiar cteva paie dac se termin astea. Condiiile de lucru sunt departe de a fi ideale tiu i-i cer scuze pentru asta, mree Dworkin, dar sunt singurele pe care i le pot oferi. O oper de art ieit din minile tale va lumina peste msur umila mea existen-

. Chicoti iari. Foarte bine. Dar trebuie s-mi promii c vei face rost de lumin dup aceea, astfel nct s-mi schiez i eu o cale napoi ctre apartamentele mele. S-a fcut, am spus eu, i mi-am pipit buzunarul. Aveam trei pachete de chibrituri pline i al patrulea n parte. I-am pus lingura n mn i l-am condus spre zid. Simi instrumentul? l-am ntrebat. Da, e o lingur ascuit, nu-i aa? Da. O s fac lumin de ndat ce spui c eti pregtit. Va trebui s desenezi rapid, pentru c provizia mea de chibrituri e limitat. Am s repartizez o jumtate din ele pentru far i cealalt, pentru treaba ta. E-n regul, spuse, iar eu am aprins un chibrit, n timp ce el ncepu s traseze linii

pe zidul cenuiu i umed. Mai nti, fcu un dreptunghi pe vertical, pentru a ncadra viitoarea schi. Apoi, din cteva trsturi ndemnatice, farul ncepu s se schieze. Era uluitor, aa prostnac cum era, talentul i rmsese intact. ineam fiecare chibrit de la baz, scuipam pe arttorul stng i pe degetul mare, i cnd nu-l mai puteam ine n dreapta, ntorceam chibritul i-l apucam de captul ars, lsndu-l s ard complet, nainte de a aprinde altul. Cnd se termin prima cutie, el isprvise turnul i lucra marea i cerul. L-am ncurajat, exprimndu-mi admiraia la fiecare linie. Minunat, ntr-adevr minunat, am spus cnd prea c e aproape gata. Apoi m fcu s mai irosesc un chibrit n timp ce se isclea. Eram deja la cea de-a doua cutie.

Acum s-o admirm, spuse. Dac vrei s te ntorci n apartamentele tale, va trebui s m lai numai pe mine s-o admir. Ne-au rmas prea puine chibrituri ca s mai fim i critici de art acum. Se bosumfl un pic, dar se duse la cellalt zid i ncepu s scrijeleasc de ndat ce-am aprins un chibrit. Schi o mic ncpere, un craniu pe birou, un glob lng el, perei plini de cri. Acum e bine, spuse, cnd terminasem a treia cutie i ncepusem ce mai rmsese din a patra. I-au mai trebuit ase bee ca s termine i nc unul pentru semntur. Privi desenul n timp ce ardea al optulea chibrit mai rmseser doar dou apoi fcu un pas i dispru. Chibritul mi arse degetele i l-am lsat s cad; sfri cnd atinse paiele umede i se stinse.

Am rmas acolo, tremurnd, plin de sentimente contradictorii, i apoi i-am auzit vocea i i-am simit din nou prezena lng mine. Se ntorsese. Tocmai m gndeam la ceva. Cum poi vedea tabloul cnd aici e-att de ntuneric? Oh. Eu pot vedea pe ntuneric. Am trit att de mult cu el, nct mi-a devenit prieten. neleg. Era doar un gnd. Acum, d-mi o lumin ca s m pot ntoarce. Foarte bine, am ncuviinat, gndindu-m la ultimele dou bee. Dar n-ar fi ru s-i aduci propria ta surs de lumin data viitoare cnd mai treci pe-aici. O s rmn fr chibrituri dup asta. E-n ordine. Am aprins chibritul i el i examin lucrarea, pi spre ea i se volatiliz nc o dat . M-am ntors brusc i am examinat Farul

din Cabra nainte s se sting chibritul. Da, fora era acolo. O simeam. Oare ultimul chibrit mi va fi de folos? Nu, nu cred. mi trebuia o perioad mai mare de concentrare pentru a folosi un Atu drept ieire. Ce puteam aprinde? Paiele erau prea ude i nu puteau lua foc. Ar fi fost cumplit s am ieirea calea mea spre libertate chiar aici, cu mine, i s nu fiu n stare s-o folosesc. Aveam nevoie de o flacr care s dureze un timp. Salteaua de dormit! Era o cptueal de haine umplut cu paie. Paiele puteau fi mai uscate, i ar fi ars i cptueala. Am curat jumtate din podea, pn am dat de piatra goal. Apoi am cutat lingura ascuit, ca s-o folosesc la tiatul balotului. Am njurat. Dworkin o luase cu el. M-am rsucit, m-am smucit i am tras de balot. n cele din urm, se rupse i am scos

afar paiele uscate din mijloc. Am fcut o grmjoar din ele i am pus pnza alturi, pentru a o folosi drept combustibil suplimentar n caz de nevoie. Cu ct mai puin fum, cu att mai bine. Ar fi atras atenia, dac ar fi trecut vreun gardian pe aici. Puin probabil, totui, din moment ce fusesem hrnit de curnd i primeam o singur mas pe zi. Am aprins ultimul chibrit, apoi am dat foc cutiei de carton din care-l scosesem. Cnd lu foc, am folosit-o pentru paie. Aproape nimic. Paiele erau mai ude dect crezusem, chiar dac proveneau din mijlocul saltelei mele. Dar, ntr-un trziu, apru o strlucire, apoi o flcruie. Mi-au mai trebuit dou dintre celelalte cutii de chibrituri goale ca s reuesc isprava asta, i eram bucuros c nu le aruncasem n closet. Am fcut o fclie din a treia cutie, am inut cptueala n stnga, m-am ridicat i

m-am aezat dinaintea desenului. Lumina se rspndea pe zid, pe msur ce flcrile se nlau tot mai sus, iar eu m-am concentrat asupra turnului i l-am evocat n minte. Mi s-a prut c aud iptul unui pescru. Am adulmecat ceva ca o briz srat, iar locul devenea din ce n ce mai real, pe msur ce-l priveam. Am aruncat cptueala n foc, iar flcrile sczur o clip, apoi izbucnir i mai puternic. Ct timp am fcut asta, nu mi-am dezlipit ochii de pe tablou. Vraja era nc acolo, n mna lui Dworkin, deoarece curnd farul mi pru la fel de real ca i celula. Apoi pru unica realitate, n timp ce hruba era doar o Umbr n spatele meu. Auzeam zgomotul valurilor care se sprgeau i simeam ceva ca un soare de amiaz deasupr-mi Am fcut un pas nainte, iar piciorul nu-mi intr n flcri.

M aflam pe rmul nisipos, presrat de stnci, al insuliei Cabra, pe care se afla marele far cenuiu ce lumina calea vaselor din Amber n timpul nopii. Un stol de pescrui nfricoai se rotea i ipa deasupra mea, iar rsul meu se confunda cu bubuitul valurilor i cu cntecul liber al vntului. Amber era la optzeci de kilometri n spate, spre stnga. Evadasem. 10 Mi-am croit drum ctre far i am urcat scara de piatr care ducea la ua din partea de vest. Era nalt, lat, grea i etan. i ncuiat pe deasupra. La vreo trei sute de metri n spatele meu se afla un mic debarcader. De el erau legate dou brci. Una cu vsle, cealalt cu pnze. Se legnau uor i,

n spatele lor, apa prea mic sub razele soarelui. M-am oprit o clip s le privesc. Trecuse atta timp de cnd nu mai vzusem nimic, nct pentru o clip mi-au prut mai mult dect reale, am simit un nod n gt i am nghiit. M-am ntors i am btut la u. Dup o ateptare care mi s-a prut prea lung, am btut iar. n cele din urm am auzit un zgomot nuntru i ua se deschise, scrind din cele trei balamale negre. Jopin, paznicul, m privi cu ochi injectai; rsuflarea i duhnea a whisky. Avea puin peste un metru cincizeci nlime i era att de cocoat, nct mi amintea de Dworkin. Barba i era fel de lung ca a mea, deci firete c prea mai lung, i avea culoarea fumului, n afar de cteva pete galbene, lng buzele uscate. Pielea i era la fel de poroas ca o coaj de portocal, iar ploile i vnturile

i-o nchiseser la culoare, nct semna cu o pies de mobilier vechi. Ochii lui negri privir cruci, apoi se concentrar asupra mea. Ca muli oameni care sunt tari de ureche, vorbea destul de rstit. Cine eti? Ce vrei? Dac eram att de greu de recunoscut n starea mea de slbiciune i plin de pr, am hotrt c era la fel de bine s-mi pstrez anonimatul. Sunt un cltor din sud i am naufragiat de curnd, am rspuns. Am stat agat de o bucat de lemn cteva zile i am fost aruncat de ape, aici, pe rm. Am dormit pe plaj toat dimineaa. De-abia de puin vreme mi-am revenit suficient ca s vin pn la far, la tine. Pi nainte i m lu de bra. mi puse cellalt bra pe umeri. Intr, intr atunci, spuse. Sprijin-te de

mine. Ia-o uor. Vino pe-aici! M conduse n locuina sa, care era ngrozitor de murdar, plin de cri vechi, hri i piese de echipament nautic. Nici el nu se inea prea bine pe picioare, aa nct nu m-am sprijinit cine tie ce, doar att ct s pstrez impresia de slbiciune de care ncercasem s-l conving cnd m inusem de pragul uii. M conduse spre canapea, m sftui s m ntind i plec s nchid ua i s-mi pregteasc ceva de mncare. Mi-am scos cizmele, dar aveam picioarele att de murdare, nct le-am pus la loc. Dac fusesem pe mare atta vreme nu trebuia s fiu murdar. Nu vroiam s renun la povestea mea, aa nct am tras o ptur peste mine i m-am tolnit, odihnindu-m de-a binelea. Jopin reveni curnd cu o caraf de ap, o caraf de bere, o felie mare de carne i o ju-

mtate de pine pe o tav de lemn ptrat. Cur o msu, pe care o aduse apoi lng canapea. Puse tava pe ea i m ndemn s mnnc i s beau. L-am ascultat. M-am ndopat. M-am ghiftuit. Am mncat tot ce vedeam cu ochii. Am golit ambele carafe. Apoi m-am simit ngrozitor de obosit. Jopin ncuviin cnd vzu c m cuprinde oboseala i-mi spuse s m culc. Nu-i isprvi vorba, c eu i adormisem. Cnd m-am trezit, era noapte i m simeam mult mai bine dect n sptmnile trecute. M-am ridicat, am refcut drumul dinainte i am plecat din cldire. Afar era frig, dar cerul era limpede ca cristalul i parc erau milioane de stele. Lentilele din vrful farului sclipeau n spatele meu, apoi se ntunecau, sclipeau, se ntunecau. Apa era rece, dar trebuia s m spl. M-am mbiat, mi-am splat hainele i

le-am stors. Am petrecut o or fcnd asta. Apoi m-am ntors la far, mi-am ntins hainele pe speteaza unui scaun vechi, ca s le usuc, m-am bgat sub ptur, am adormit iar. Dimineaa, cnd m-am trezit, Jopin era deja n picioare. Mi-a pregtit un mic dejun copios, pe care l-am tratat la fel ca prnzul de cu o zi nainte. Apoi i-am cerut un brici, o oglind i o pereche de foarfeci i m-am brbierit singur, ncercnd s m i tund ct de ct. M-am mbiat din nou dup asta, i cnd mi-am pus hainele srate, epene, curate, aproape c m simeam din nou o fiin omeneasc. Jonin se holb la mine cnd m-am ntors de la mare i spuse: mi pari destul de cunoscut, amice. Am dat din umeri. Acum povestete-mi despre naufragiul tu.

Aa am i fcut. Tot ce tiam. Ce dezastru i-am mai descris! Pn la ruperea arborelui mare, firete. M btu pe umr i-mi turn de but. mi ddu o igar i mi-o aprinse. Odihnete-te aici, mi spuse. Am s te duc pe rm cnd doreti, sau am s semnalez vreunei nave care trece, dac vezi una pe care-o recunoti. M-am mprietenit cu el datorit ospitalitii lui deosebite. Ar fi fost necivilizat s nu am aceast atitudine fa de cel care-mi salvase viaa. Am mncat hrana lui, i-am but buturile i l-am lsat s-mi druiasc o cma prea mare pentru el. Fusese a unui prieten de-al lui, care se necase n mare. Am stat cu el trei luni, pn cnd mi-am refcut forele. L-am ajutat ct am putut controlnd farul n nopile cnd el se fcea pulbere, curind toate ncperile casei ajungnd chiar s zugrvesc dou dintre ele

i s nlocuiesc cinci geamuri sparte i supraveghind marea, mpreun cu el, n nopile cu furtun. Nu-l interesa politica, mi-a spus. Nu-l interesa cine domnete n Amber. Dup prerea lui, toat echipa noastr nemernic era putred. Atta timp ct putea s supravegheze farul su, s mnnce bine, s bea bere i s-i examineze linitit hrile de navigaie, nu ddea o para chioar pe ce se-ntmpla pe rm. Ajunsesem s m ataez de el, i, ntruct tiam cte ceva despre vechile hri, am petrecut multe nopi plcute corectnd cteva. Navigasem departe n nord, cu muli ani n urm, i i-am dat o hart nou, bazat pe amintirile mele din cursul cltoriei. Pru deosebit de ncntat de felul n care descriam eu acele ape. Corey, (sta era numele pe care mi-l ddusem), mi-ar plcea s navighez mpreun cu tine ntr-o bun zi. Nu mi-am dat seama

c ai fost cndva cpitanul propriului tu vas. Cine tie? i-am spus. i tu ai fost cndva cpitan, nu-i aa? De unde tii? m ntreb. Adevrul e c mi amintisem, dar n-am zis nimic, am artat doar obiectele din jurul meu. Toate obiectele astea pe care le-ai adunat. i pasiunea ta pentru hri. De asemenea, te compori ca un tip care, cndva, a comandat o nav. Zmbi. Da, spuse, e-adevrat. Am avut comanda timp de peste o sut de ani. Pare s fi trecut att de mult de atunci Hai s mai bem ceva Am sorbit din butura mea i am dat-o deoparte. Luasem peste douzeci de kilograme n greutate n lunile pe care le petrecusem aici. De le o zi la alta, m ateptam s

m recunoasc drept un membru al familiei. Poate c o s m toarne lui Eric sau poate nu. i nu doar pentru c ntre noi se stabilise o camaraderie, aveam eu sentimentul c n-o va face. Dar nu voiam s risc numai ca s aflu. Uneori, cnd stteam i supravegheam farul, m ntrebam ct o s mai rmn aici. Nu prea mult, am hotrt, punnd un strop de grsime ntr-un pivot. Ba chiar foarte puin. Se apropia timpul cnd va trebui s pornesc la drum i s merg nc o dat printre Umbre. Apoi, ntr-o zi, am simit apsarea, uoar i greu de definit la nceput. Nu tiam cu siguran ce era. Imediat am stat nemicat, am nchis ochii i mi-am eliberat mintea de gnduri. Au trecut cinci minute pn cnd prezena nelinititoare se retrase. Am fcut un pas i deodat m-am dumirit

i am zmbit cnd mi-am dat seama de scurtimea cursei mele. Incontient, pisem n dimensiunile celulei din Amber. Cineva tocmai ncercase s intre n contact cu mine, prin Atu-ul meu. S fi fost Eric? i dduse, n sfrit, seama de absena mea i ncercase s m localizeze astfel? Nu eram sigur. Cred c se temea de un contact mental cu mine. Sau Julian? Ori Gerard? Caine? Oricine-ar fi fost, l paralizasem complet, tiam asta. i aveam de gnd s refuz astfel de contacte cu oricare membru al familiei mele. Poate c pierdeam vreo veste important sau ceva care mi-ar fi de ajutor, dar nu-mi puteam permite s risc. ncercarea de contactare i eforturile mele de a bloca orice legtur mi-au provocat o senzaie de frig. M-am cutremurat. M-am gndit la asta tot restul zilei i am hotrt c sosise clipa s plec. Nu era bine pentru mine s rmn att

de aproape de Amber ct vreme eram vulnerabil. M refcusem ndeajuns ca s-mi croiesc drum printre Umbre, s plec n cutarea locului unde trebuia s ajung, dac vroiam ca Amber s fie al meu pentru eternitate. M domolisem, eram foarte aproape de o mare mpcare, datorit sprijinului btrnului Jopin. Era dureros s-l prsesc, pentru c n lunile ct am stat mpreun ajunsese s-mi plac, btrnul. Astfel, c, seara, dup ce am isprvit o partid de ah, i-am destinuit intenia mea de a pleca. Turn de but, ridic paharul i spuse: i urez noroc, Corwin. Ndjduiesc c ntr-o bun zi ne vom revedea. Nu l-am ntrebat de ce-mi spusese pe numele adevrat, iar el zmbi cnd i ddu seama c nu mi-a scpat. Ai fost extraordinar, Jopin. Dac voi izbndi n ncercarea mea, n-am s uit ce-ai

fcut pentru mine. Cltin din cap. Nu vreau nimic. Sunt fericit aici unde sunt, fcnd exact ceea ce fac. mi place s m ocup de turnul sta blestemat. E toat viaa mea. Dac vei izbndi n ceea ce vrei s faci nu, nu-mi spune despre ce e vorba, te rog! Nu vreau s tiu! sper c, odat, te vei opri i-aici ca s mai jucm un ah. Aa voi face, i-am promis. Dac vrei, diminea poi s-l iei pe Butterfly12. Mulumesc. Butterfly era barca lui cu pnze. nainte de a pleca, spuse, i sugerez s iei ocheanul meu, s urci n turn i s te uii spre Valea din Gamath. Ce-i de vzut acolo? Ridic din umeri.
12

Butterfly = fluture.

Tu va trebui s hotrti singur! Am ncuviinat. E-n regul, aa voi face! Apoi ne-am mbtat temeinic, dup care ne-am dus la culcare. O s-mi fie dor de btrnul Jopin. Cu excepia lui Rein, el a fost singurul prieten dup ntoarcerea mea. M ntrebam vag despre valea care fusese o perdea de foc ultima dat cnd o traversasem. Ce-ar fi putut fi att de neobinuit acolo, dup patru ani? Bntuit de vise cu vrcolaci i Sabaturi, am adormit, i luna plin s-a ivit deasupra lumii. M-am trezit n zori. Jopin dormea nc, ceea ce era bine, pentru c nu doream de fapt s-mi iau rmas bun i aveam un sentiment ciudat c n-o s-l mai vd niciodat. Cu ocheanul n mn, m-am urcat n turn, n ncperea care adpostea farul. M-am dus la fereastra care ddea spre rm i am n-

dreptat unealta spre vale. Deasupra pdurii era cea. Ceva rece, umed, cenuiu atrna peste vrfurile copacilor mruni, cioturoi. Copacii erau negri, iar crengile lor rsucite ca degetele unor mini care se lupt. Nite lucruri ntunecoase bntuiau printre ele, i, dup felul cum zburau, tiam c nu sunt psri. Probabil erau lilieci. n pdure se simea ceva ru, tiam, i atunci mi-am dat seama ce anume. Eram eu nsumi. Fcusem asta prin blestemul meu. Eu transformasem linitita Vale a Garnathului n ceea ce era acum: un simbol al urii mele fa de Eric i fa de toi ceilali de lng el care l lsaser s nface puterea i s m orbeasc. Nu-mi plcea nfiarea pdurii aceleia i, privind-o, mi-am dat seama cum se materializa ura mea. tiam asta, pentru c era o parte din mine.

Creasem o nou cale de intrare n lumea real. Garnath era acum o potec printre Umbre. Umbre ntunecate i fioroase. Numai cei ri, cei invidioi pot trece pe-acolo. Asta era sursa acelor lucruri de care amintise Rein, lucruri care-l tulburaser pe Eric. Lucru bun ntr-un fel, dac-l ineau ocupat. Dar cnd am luat ocheanul de la ochi, nu mi-am putut nbui sentimentul c fcusem, ntr-adevr, un lucru foarte ru. Pe-atunci nu credeam c-o s mai vd vreodat lumina cerului strlucitor din timpul zilei. Acum mi ddeam seama c dezlnuisem ceea ce avea s provoace mari distrugeri. n timp ce m uitam, forme ciudate preau s miune de colo-colo. Fcusem un lucru care nu mai fusese fcut niciodat nainte, nici mcar n timpul ntregii domnii a lui Oberon: deschisesem o nou cale spre Amber. i o deschisesem numai rului. Va veni o zi cnd stpnul Amber-ului

oricine va fi acela va avea de rezolvat problema nchiderii acestui drum nspimnttor. Priveam i-mi spuneam c sta era rezultatul durerii, furiei i urii mele. Dac voi domni vreodat n Amber, va trebui s m confrunt cu propria mea munc, ceea ce e ntotdeauna un lucru diabolic de ncercat. Am lsat ocheanul jos i am oftat. Aa s fie, mi-am spus. Pn una-alta, i ddea insomnii lui Eric. Am mncat ceva n grab, l-am pregtit pe Butterfly ct de repede am putut, am nlat cteva pnze, am desprins parma i am pornit n larg. De obicei, la ora asta Jopin era treaz deja, dar, probabil, nici lui nu-i plceau despririle. Am ndreptat barca spre mare, tiind ncotro m ndrept, dar nefiind foarte sigur cum voi ajunge acolo. Voi naviga printre Umbre i mri ciudate, dar oricum e mai bine dect drumul pe uscat, cu opera mea n acea va-

le. M ndreptam spre un rm aproape la fel de strlucitor ca i Amber-ul, un loc aproape nemuritor, un loc care nu exista n realitate, mai bine zis nu exista deloc. Era un loc care dispruse n Haos cu secole n urm, dar din care precis mai supravieuise o Umbr. N-aveam de fcut dect s-o gsesc, s-o recunosc i s-o fac din nou a mea, aa cum fusese n zilele de mult trecute. Apoi, cu forele mele care s m susin, urma s fac un alt lucru pe care Amber-ul nu-l cunotea. Nu tiam cum nc, dar mi-am jurat c tunurile vor bubui n cetatea nemuritoare n ziua rentoarcerii mele. Cum navigam n Umbr, o pasre alb sosi i se aez pe umrul meu drept, iar eu am scris un bileel, l-am legat de picioruul ei i am trimis-o pe drumul ei. Bileelul glsuia: Sosesc! i era semnat de mine. Nu-mi voi gsi odihna pn nu m voi

rzbuna i nu voi cuceri tronul, i spun adio prinior, oricui va sta ntre mine i dorinele mele. Soarele cobora n stnga mea, iar vntul umfla pnzele i m mpingea nainte. Am tras o njurtur i apoi am izbucnit n rs. Eram liber i fugar, dar reuisem s-ajung pn aici. Acum aveam ansa pe care mi-o dorisem att de mult. O pasre neagr sosi i se aez pe umrul stng, iar eu am scris un bileel, l-am legat de picioruul ei i am trimis-o spre vest. Bileelul glsuia: Eric, o s revin i era semnat Corwin, Prin de Amber. Un vnt diabolic m mpingea spre rsrit.

ROGER ZELAZNY

ARMELE DIN AVALON


Traducere de EUGEN CRISTEA

Lui Bob i Phyllis Rozman

1 Am rmas pe plaj i am rostit La revedere, Butterfly, iar barca s-a rotit ncet, apoi s-a ndreptat spre larg. Urma s revin n port lng farul din Cabra, tiam sigur, pentru c locul era n apropierea Umbrei. Rsucindu-m, am privit irul negru al copacilor situai la o arunctur de b, tiind c am un drum lung nainte. M-am deplasat n direcia aceea, fcnd schimbrile necesare pe msur ce naintam. Rcoarea de dinaintea zorilor se instala deasupra pdurii tcute, i sta era un lucru bun. Aveam probabil cu douzeci de kilograme mai puin dect ar fi trebuit i, din cnd n cnd, vedeam dublu, dar mi reveneam. Evadasem din temniele Amberului i m recuperasem ct de ct cu ajutorul nebunu-

lui Dworkin i al beivului Jopin, n aceast ordine. Acum trebuia s-mi gsesc un loc, un loc asemntor altuia unul care nu mai exista. Am localizat poteca. Am urmat-o. Dup un timp, m-am oprit lng un copac scorburos care trebuia s se afle exact n acel loc. Am bgat mna n scorbur i am scos afar sabia mea de argint i m-am ncins cu ea. Nu conta c fusese undeva n Amber. Acum era aici, pentru c pdurea pe care o strbteam se afla n Umbr. Am continuat s merg mai multe ceasuri, cu soarele nevzut undeva n spatele umrului stng. Apoi m-am odihnit un pic, dup care am mers mai departe. Era plcut s vezi frunzele i stncile i trunchiurile copacilor mori, ale celor vii, iarba, pmntul negru. Era plcut s miroi toate micile arome ale vieii i s auzi zgomotele ei bzitoare/ murmurtoare/ ciripitoare. Dumnezeule! Ct mi preuiam ochii! A i redobndi dup

aproape patru ani de ntuneric nu putea fi exprimat n cuvinte. i s pot umbla liber Am mers mai departe, mantia mea zdrenuit fluturnd n adierea dimineii. Probabil c artam de peste cincizeci de ani, cu chipul ridat, mpuinat la trup, sfrijit. Cine i-ar fi putut nchipui cum artam nainte? Pe msur ce naintam, naintam n Umbr, m deplasam ctre un loc n care nu am ajuns. Probabil c m cam nmuiasem. Iat ce s-a petrecut Am dat peste apte oameni pe marginea drumului, i ase erau mori, zcnd la pmnt n diverse stadii de dezmembrare, plini de snge. Al aptelea se afla ntr-o poziie semi-nclinat, rezemat de trunchiul npdit de muchi al unui stejar btrn. i inea spada n poal i n partea dreapt avea o ran adnc din care curgea nc sngele. Nu avea armur, dei unii dintre ceilali purtau. Ochii cenuii, dei sticloi, erau des-

chii. Pumnii i erau zdrelii i respira anevoie. Pe sub sprncenele proase privea cum ciorile ciugulesc ochii cadavrelor. Prea c nu m vede. Mi-am ridicat gluga i am nclinat capul ca s-mi ascund chipul. M-am apropiat. l cunoscusem cndva sau, n orice caz, pe cineva care i semna foarte mult. Cnd naintai spre el, smuci brusc spada i ndrept vrful spre mine. Sunt un prieten, i-am zis. Vrei s bei nite ap? Ezit o clip, apoi ncuviin. Da. Am deschis gamela i i-am dat-o. Bu i tui, apoi mai lu o nghiitur. Domnule, v mulumesc, rosti n timp ce-mi napoie gamela. Regret c nu e ceva mai tare. Blestemat ran! Am i ceva mai tare. Dac crezi c reziti.

ntinse mna, iar eu am deurubat o sticlu i i-am dat-o. Tui aproape douzeci de secunde dup o duc din porcria pe care o bea Jopin. Apoi zmbi cu jumtate de gur i clipi uor. Mult mai bine! spuse. Te superi dac pun o pictur pe ran? Ursc s irosesc whisky-ul de calitate, dar Folosete-l pe tot, dac trebuie. Dei, dup cum vd, i cam tremur minile. Poate ar fi mai bine s-i torn eu. ncuviin, iar eu i-am desfcut vesta din piele i i-am tiat cmaa cu stiletul pn cnd rana a ieit la iveal. Arta ru, adnc, din fa pn spre spate, la civa centimetri deasupra oldului. Mai avea i alte tieturi, mai puin grave, pe brae, piept i umeri. Sngele continua s glgie din rana mare, aa c am tamponat-o puin i am curat-o cu batista mea.

n regul, i-am zis. ncleteaz-i dinii i privete n alt parte! Dup care am turnat whisky-ul. ntregul corp i zvcni, un mare spasm, dup care se liniti i ncepu s tremure. Dar nu scoase un sunet. Nici nu m gndisem c va ipa. Am mpturit batista i am apsat-o pe ran. Am legat-o acolo cu o fie pe care am rupt-o din poalele mantiei. Mai vrei o nghiitur? l-am ntrebat. De ap, rspunse. Dup care m tem c trebuie s dorm. Bu, apoi capul i se nclin pn cnd obrazul i se rezem de piept. Adormi, iar eu i-am fcut o pern i l-am acoperit cu mantiile celor mori. Apoi m-am aezat lng el i m-am uitat la psrile negre i drgue. Nu m recunoscuse. Dar, la urma urmei, cine-ar fi putut? Dac mi-a fi descoperit capul, ar fi fost posibil s m recunoasc. Cred

c, de fapt, nu ne mai ntlniserm niciodat, brbatul rnit i cu mine. Dar, ntr-un anume sens, fcuserm cunotin. Mergeam prin Umbr, cutnd un loc, un loc foarte special. Fusese distrus cndva, dar eu aveam puterea de a-l recrea, pentru c Amber arunc o infinitate de umbre. Un fiu al Amberului le poate parcurge, i motenisem i eu asta. Le putei spune lumi paralele dac dorii, universuri alternative dac v place, produse ale unei mini bolnave dac vrei. Eu le spun Umbre, aa cum fac toi cei care posed puterea de a merge printre ele. Noi selectm o posibilitate i mergem pn cnd ajungem la ea. Astfel, ntr-un fel, noi o crem. Deocamdat s-o lsm aa. Eram pe mare cnd am nceput drumul spre Avalon13.
Conform legendelor arthuriene, o insul aparinnd Insulelor Britanice, supranumit
13

Cu secole n urm am trit acolo. E o poveste lung, complicat, mndr i dureroas, i poate o s-o spun mai trziu, dac voi tri s-o termin i pe cea de fa. M ndreptam ctre Avalonul meu cnd am dat peste cavalerul rnit i cei ase brbai mori. S fi ales s merg mai departe, a fi putut ajunge ntr-un loc n care cei ase ar fi fost mori i cavalerul n-ar fi fost rnit sau ntr-un loc n care el ar fi zcut mort, iar ceilali ar fi rs n hohote. Unii ar spune c, de fapt, nu conteaz, ntruct toate acestea sunt posibile, deci toate exist undeva n Umbr. Oricare dintre fraii i surorile mele cu posibilele excepii, Gerard i Benedict ar fi trecut mai departe fr s priveasc napoi. Totui, ntr-un fel, am devenit un la. N-am
Insula celor binecuvntai, unde este nmormntat Regele Arthur. (n. red.)

fost ntotdeauna aa, dar probabil c umbra Pmnt, unde mi-am petrecut atia ani, m-a mblnzit un pic, i poate c popasul meu n beciurile Amberului mi-a reamintit cumva de particularitile suferinei omeneti. Nu tiu. tiu doar c nu puteam trece pe lng durerea cuiva care semna cu cel care-mi fusese cndva prieten. Dac i-a fi optit numele meu la ureche, poate c m-a fi trezit cu un ir de sudlmi, a fi auzit cu siguran o poveste plin de suferin. Deci, n regul. Voi plti mcar o parte din pre: l voi pune pe picioare, dup care voi disprea. Nimic ru; poate chiar un mic bine n aceast Alt Umbr. Am rmas acolo privindu-l i, dup cteva ore, se trezi. Salut, i spusei, desfcnd gamela. Mai vrei o duc? Mulumesc, mi rspunse el i ntinse mna.

L-am urmrit cum bea i, cnd mi napoie gamela, zise: Iart-m c nu m-am prezentat. Nu eram ntr-o stare prea bun Te cunosc, am zis. Spune-mi Corey. M privi ca i cum ar fi vrut s spun: Corey de unde?, dar se rzgndi i ncuviin. Foarte bine, Sir Corey, m retrograd. A dori s-i mulumesc. Sunt mulumit c ari mai bine, i-am spus. Vrei ceva de mncare? Da, te rog. Am ceva carne uscat aici i nite pine care ar putea fi mai proaspt, i-am zis. i o felie mare de brnz. Mnnc ct pofteti. I-am dat mncarea i nfulec tot. Dar tu, Sir Corey? ntreb. Am mncat deja, n timp ce dormeai. M privi cu subneles. Zmbi. i i-ai dobort pe toi ase de unul

singur? ntrebai. ncuviin. Frumos spectacol. i acum, ce s fac cu tine? ncerc s-mi vad chipul, nu izbuti. Nu neleg, spuse. ncotro te-ndrepi? Am prieteni, spuse, undeva la cinci leghe spre nord. Mergeam ntr-acolo cnd s-a ntmplat asta. i m ndoiesc foarte tare c vreun om sau chiar diavolul n persoan m-ar duce n spate o leghe. A putea s m ridic, Sir Corey, dac vrei s i faci o idee despre statura mea. M-am ridicat, am scos spada i am tiat un pomior de vreo cinci centimetri n diametru dintr-o singur lovitur. L-am curat i l-am tiat la lungimea potrivit. Apoi am mai tiat unul, iar cu centurile i mantiile cadavrelor am construit o targ. M privi pn la sfirit, apoi coment:

Mnuieti o spad letal, Sir Corey i e de argint, se pare Eti gata de o cltorie? l-am ntrebat. Cinci leghe nseamn vreo douzeci i cinci de kilometri. i cei mori? se neliniti el. Poate ai vrea s-i nmormntm cretinete? D-i naibii! Natura i poart singur de grij. S plecm de-aici. Deja au nceput s put. A dori mcar s-i acoperim. Erau buni lupttori. Am oftat. n regul, dac asta te va ajuta s dormi linitit. N-am o cazma, aa c o s le fac un tumul. Va fi o nmormntare obinuit, totui. Destul de bine, spuse. Am ntins cele ase cadavre, unul lng altul. L-am auzit mormind ceva, i am presupus c e o rugciune pentru cei mori.

I-am nconjurat cu pietre. Erau muli bolovani n apropiere, aa c am lucrat rapid, alegndu-i pe cei mai mari astfel nct treaba s mearg mai repede. Aici am fcut o greeal. Unul dintre ei cntrea n jur de dou sute de kilograme i nu l-am rostogolit. L-am ridicat i l-am aezat n rnd. Am auzit un icnet ascuit i mi-am dat seama c observase ce-am fcut. Atunci am njurat: Aproape c-am fcut hernie cu nenorocitul sta! am zis i, dup asta, am ales pietre mai mici. Cnd am terminat, am zis: E-n regul. Esti gata de plecare? Da. L-am ridicat i l-am pus pe targ. Cnd am fcut asta a strns din dini. Unde mergem? am ntrebat. Art cu mna. napoi ctre potec. O urmm la stnga

pn unde se ramific. Apoi o lum la dreapta. Cum propui s? Am ridicat targa, inndu-l ca pe un copil. Apoi m-am ntors i m-am ndreptat spre lstri, crndu-l. Corey? spuse. Da? Eti unul dintre oamenii cei mai puternici pe care i-am ntlnit vreodat, i mi se pare c te cunosc. Nu i-am rspuns imediat. Apoi am zis: ncerc s m menin n form. Via sntoas i chestii de-astea. i glasul tu mi sun cunoscut. Privea n sus, ncercnd s-mi vad chipul. Am hotrt s ocolesc rapid subiectul. Cine sunt prietenii tia ai ti ctre care te duc? Ne ndreptm spre Fortreaa lui

Ganelon14. Ciripitorul la! am spus, aproape lsndu-l s cad. Cu toate c nu neleg cuvntul pe care l-ai folosit, bnuiesc c e ceva de ru, dup tonul vocii tale. Dac aa e treaba, eu ar trebui s fiu aprtorul n Stai aa, am spus. Am senzaia c vorbim despre doi tipi diferii, cu acelai nume. Iart-m. Prin targ, l-am simit cum se relaxeaz un pic. Fr ndoial c aa e, spuse. Aa nct l-am crat pn am ajuns la potec, unde am luat-o la stnga. A adormit din nou i am mers mai repede
n poemul Cntecul lui Roland, un cavaler care a trdat cauza regelui Carol cel Mare, complotnd cu sarazinii ambuscada de la Roncevaux. (r. red.)
14

dup asta, ajungnd la rscrucea despre care-mi vorbise i mergnd n pas vioi, lasndu-l s sforie linitit. Am nceput s m gndesc la cei ase tipi care ncercaser i aproape izbutiser s-l lichideze. Speram s n-aib ali prieteni pitii prin tufiuri. Am ncetinit pasul cnd respiraia i se schimb. Am adormit, spuse. i ai sforit, am adugat. Ct m-ai crat? Cam dou leghe, a zice. i nu eti obosit? Puin, am zis, dar nu ndeajuns ca s am nevoie de odihn. Mon Dieu!15 spuse. M bucur c nu te-am avut vreodat duman. Esti sigur c nu eti diavolul?
Dumnezeul meu. (n limba francez n original.) (n. tr.).
15

Mda, sigur, am zis. Nu simi mirosul de pucioas? i copita dreapt m cam jeneaz. Mirosi n jur de cteva ori nainte de a chicoti, ceea ce m-a ntristat puin. De fapt parcurseserm peste patru leghe, dup calculele mele. Speram s adoarm din nou i s nu mai aib grija distanelor. Braele ncepuser s m doar. Cine erau cei ase brbai pe care i-ai ucis? l-am ntrebat. Paznici ai Cercului, rspunse. i nu mai erau brbai, ci oameni posedai. Acum roag-te lui Dumnezeu, Sir Corey, ca sufletele lor s se odihneasc n pace. Paznici ai Cercului? am ntrebat. Care Cerc? Cercul ntunecat locul nedreptii i al fiarelor dezgusttoare (Inspir adnc.) Sursa bolii care domin trmul. Trmul sta nu arat chiar att de bolnav, am spus.

Suntem departe de locul la, i trmul lui Ganelon e nc prea puternic pentru invadatori. Dar Cercul se lrgete. Simt c aici se va da ultima btlie. Mi-ai strnit curiozitatea. Sir Corey, dac nu tii nimic, ar fi mai bine s uii, s ocoleti Cercul i s-i vezi de drumul tu. Cu toate c mi-a dori fierbinte s lupt alturi de tine, asta nu e lupta ta i cine ar putea ti deznodmntul? Crarea ncepea s erpuiasc. Atunci, printr-o sprtur ntre copaci, am vzut n deprtare ceva care m-a fcut s m opresc i s-mi reamintesc un alt loc asemntor. Ce? ntreb povara mea, ntorcndu-se. Apoi: Doamne, te-ai micat mult mai repede dect a fi bnuit. Aceea e destinaia noastr. Fortreaa lui Ganelon. Atunci m-am gndit la un anumit Ganelon. Nu voiam, dar am fcut-o. Fusese un asasin perfid i l exilasem din Avalon cu secole n

urm. De fapt l trimisesem, prin Umbr, n alt timp i loc, aa cum fcuse mai trziu cu mine i fratele meu Eric. Speram s nu fi fost acesta locul n care l trimisesem. Chiar dac prea puin probabil, putea fi. Dei era doar un muritor, iar eu l exilasem din acel loc cu vreo ase sute de ani n urm, era posibil ca asta s nsemne n termenii lumii acesteia doar civa ani. Timpul este, de asemenea, o funcie a Umbrei, i nici mcar Dworkin nu tia totul despre secretele lui. Sau poate c da. Poate c asta l-a fcut s-i piard minile. Cel mai dificil lucru legat de Timp, aflasem, este s te ocupi de el. n orice caz, simeam c acesta nu era vechiul meu duman i fost ajutor de ncredere, pentru c, n mod cert, el nu s-ar fi mpotrivit vreunui val de nedrepti care s-ar fi rspndit asupra inutului. Mai degrab ar fi fost chiar acolo ajutnd fiarele scrboase, eram sigur. Un lucru care m punea n dificultate era

brbatul pe care-l cram. Duplicatul lui era n via n Avalon pe vremea exilului, asta nsemnnd c diferena temporal putea fi cea corect. N-a fi dorit s-l ntlnesc pe acel Ganelon pe care-l tiam i s fiu recunoscut de el. Nu tia nimic despre Umbr. tia doar c-i fcusem ceva magie neagr n loc s-l ucid i, chiar dac supravieuise, s-ar putea ca asta s fi fost alternativa cea mai neplcut. Dar brbatul din braele mele avea nevoie de un loc de odihn i de un adpost, aa c m-am trt nainte. M ntrebam, totui Se pare c exista ceva legat de mine care-l determinase pe acest om s m recunoasc. Dac existau unele amintiri despre umbra mea n acest loc care semna i nu semna cu Avalon, oare ce form luaser? Cum ar fi influenat acestea primirea adevratului eu, n cazul n care a fi fost descoperit?

Soarele ncepuse s apun. Se strni o adiere rcoroas, anunnd noaptea rece care urma. Cel pe care l aveam n grij ncepu iar s sforie, aa nct am hotrt s alerg pe restul distanei. Nu-mi plcea sentimentul c, dup cderea ntunericului, pdurea putea deveni un loc miunnd de creaturi murdare ale Cercului blestemat despre care nu tiam nimic, dar care prea c face legea n acest loc. Aa c am alergat pn cnd n-am mai putut printre umbrele care se alungeau, gonindu-mi din minte noiuni ca urmrire, ambuscad, supraveghere. Cuvintele ajunseser deja s aib fora unui presentiment i atunci am auzit zgomotele n spate: un uor p-p-p, ca un zgomot de pai. Am lsat targa jos i mi-am scos sabia n timp ce m rsuceam. Erau dou creaturi, dou pisici. Semnalmentele erau ntocmai ca acelea

ale pisicilor siameze, numai c acestea erau de mrimea unor tigri. Ochii erau galbeni, luminoi, fr pupile. S-au aezat cnd m-am ntors i s-au holbat la mine fr s clipeasc. Eram la aproape treizeci de pai. Stteam ntre ele i targ, cu sabia ridicat. Atunci cea din stnga deschise gura. Nu tiam dac trebuie s m atept s toarc sau s scoat un rget. n loc de asta, vorbi. Spuse: Brbat, foarte muritor. Vocea suna neomenete. Era prea ascuit . i totui nc triete, spuse cea de-a doua, cu o voce asemntoare primei. Ucide-l aici, spuse prima. i ce facem cu cel care-l apr cu sabia aia care nu-mi place deloc? Muritor? Vino s afli, am spus moale.

E slab i, probabil, btrn. Cu toate astea, l-a crat pe cellalt de la mormnt pn aici, iute i fr odihn. S-l atacm pe flancuri. Am nit nainte cnd se micar i cea din dreapta sri spre mine. Sabia mea i despic craniul i i ptrunse n umr. Cnd m-am ntors, scond-o, cealalt sri peste mine, ndreptndu-se spre targ. Am izbit cu slbticie. Sabia o lovi pe spate i i trecu n ntregime prin corp. Scoase un ipt ascuit care sun ca o cret zgriind tabla, apoi cnd czu, despicat n dou, i ncepu s ard. Cealalt era i ea n flcri. Dar cea pe care o despicasem nu era nc moart. ntoarse capul spre mine i ochii aceia strlucitori i intuir pe ai mei. Mor de moartea final, spuse, i astfel te cunosc, Deschiztorule. De ce ne mcelreti?

Dup care flcrile i cuprinser capul. M-am rsucit, mi-am curat spada i am bgat-o n teac, am ridicat targa, am ignorat toate ntrebrile i am mers mai departe. ncepeam s pricep cte ceva, cam despre ce era vorba i ce nsemnau lucrurile astea. i acum mai visez uneori capul n flcri al pisicii, i atunci m trezesc, leoarc i tremurnd, i noaptea pare mai ntunecat i plin de siluete pe care nu le pot descifra. Fortreaa lui Ganelon avea un an cu ap i un pod basculant care era ridicat. n fiecare dintre cele patru coluri unde se ntlneau zidurile nalte se afla cte un turn. Din ziduri se iveau multe alte turnuri i mai nalte, mpungnd pntecele norilor joi, negri, ascunznd stelele abia aprute, proiectnd umbre ntunecate la poalele dealului nalt pe care se afla castelul. Cteva turnuri erau deja luminate, iar vntul mi aducea un zgomot slab de voci.

M-am oprit n faa podului, mi-am lsat povara pe pmnt, mi-am pus palmele plnie n jurul gurii i am strigat: Hola! Ganelon! Doi drumei sunt pierdui n noapte! Am auzit zgomotul metalului pe piatr. M-am simit studiat de undeva de deasupra. M-am uitat chior n sus, dar ochii mei nc nu-i reveniser la normal. Cine-i acolo? se auzi o voce puternic i tuntoare. Lance, care e rnit, i eu, Corey din Cabra, care l-a crat pn aici. Am ateptat pn cnd a transmis informaia unei alte santinele i am auzit mai multe voci pe msur ce mesajul se transmitea mai departe. Dup o pauz de cteva minute sosi rspunsul, n acelai mod. Apoi strjerul strig: Stai pe loc! O s lsm podul jos! Putei

intra! Scritul ncepu n timp ce vorbea i, n scurt timp, podul izbi pmntul pe partea noastr de an. Am ridicat nc o dat povara i l-am traversat. Astfel l-am purtat pe Sir Lancelot du Lac16 n Fortreaa lui Ganelon, n care aveam ncredere ca ntr-un frate. Cu alte cuvinte, absolut deloc. n jurul meu se nghesuir mai muli oameni i m-am trezit nconjurat de brbai narmai. Totui nu simeam ostilitate, ci doar ngrijorare. Am intrat ntr-o curte interioar spaioas, pavat cu piatr, luminat de fclii i plin de culcuuri. Simeam miros de sudoare, fum, cai i aromele gtitului. Acolo era bivuacul unei mici armate. Muli se apropiaser de mine i stteau
Cavaler al Mesei Rotunde, n legendele arthuriene. (n. red.)
16

holbndu-se i murmurnd, pn cnd aprur doi ini echipai complet, ca de lupt, iar unul dintre ei m atinse pe umr. Vino pe aici, spuse. L-am urmat i cei doi m-au ncadrat. Mulimea de oameni se ddea la o parte atunci cnd treceam. Podul basculant se ridicase deja la loc, scrind. Ne ndreptam spre complexul principal din piatr neagr. nuntru, am mers de-a lungul unui coridor i am trecut pe lng ceea ce prea a fi un salon de primire. Apoi am ajuns n dreptul unei scri. Brbatul din dreapta mi art c trebuie s urc. La etajul al doilea, ne-am oprit n faa unei ui din lemn masiv i strjerul btu n ea. Intrai, se auzi o voce care, din nefericire, mi prea foarte cunoscut. Am intrat. Sttea la o mas din lemn masiv lng o fereastr larg care ddea n curte. Purta o

vest din piele maro peste o cma neagr, iar pantalonii erau de asemenea negri, strni peste carmbul cizmelor ntunecate. n jurul taliei purta o centur lat n care era prins un stilet. O sabie scurt zcea pe mas. Avea prul i barba rocate, cu un pic de alb. Ochii i erau negri ca abanosul. M privi, apoi i ndrept atenia ctre o pereche de strjeri care intrau cu targa. Punei-l pe patul meu, spuse. Apoi: Roderick, ai grij de el. Medicul su, Roderick, era un btrnel care prea destul de inofensiv, ceea ce m-a linitit oarecum. Doar nu-l crasem pe Lance atta amar de drum ca s-l las pe mna vreunui ageamiu. Apoi Ganelon se ntoarse iar spre mine. Unde l-ai gsit? ntreb. La cinci leghe sud de-aici. Tu cine eti? Mi se spune Corey, am rspuns.

M examin cam prea amnunit i buzele lui ca nite viermi se strmbar ntr-un zmbet pe sub musta. i tu ce ai la afacerea asta? ntreb. Nu pricep ce vrei s spui, am rostit. Mi-am ncovoiat un pic umerii. Am vorbit rar, moale i cu o uoar blbial. Barba mea era mai lung ca a lui i albit de praf. mi nchipui c artam mai n vrst. Atitudinea lui tindea s demonstreze c exact asta gndea. Te ntreb de ce l-ai ajutat, spuse. Fria oamenilor, chestii de-astea, am rspuns. Eti strin de locurile astea? Am ncuviinat. Ei bine, eti binevenit aici orict vei dori s rmi. Mulumesc. Probabil o s plec mine. Acum, bea cu mine un pahar cu vin i povestete-mi mprejurrile n care l-ai g-

sit. Aa am i fcut. Ganelon m ls s vorbesc fr ntrerupere, privindu-m tot timpul cu ochii si ptrunztori. Dei ntotdeauna am fost de prere c privirile tioase sunt doar o figur de stil rsuflat, n noaptea aceea n-a fost aa. M njunghia cu privirea. M ntrebam ce tia i ce ghicea n legtur cu mine. Apoi oboseala a ntins mina i m-a nfcat de ceaf. Efortul, vinul, ncperea cald toate astea s-au adunat i, brusc, era ca i cum a fi stat undeva ntr-un col i m-a fi ascultat pe mine nsumi vorbind, privindu-m din afar, simindu-m complet detaat. Dei eram capabil de mari eforturi pe durat mic, am constatat c mai aveam nc de recuperat la capitolul rezisten la oboseal. Am remarcat de asemenea i c mi tremura mna. Iart-m, m-am auzit rostind. Muncile

de peste zi ncep s-i fac simit efectul Desigur, spuse Ganelon. O s vorbesc mai mult cu tine mine. Dormi acum. Noapte bun! Dup care chem un strjer i-i porunci s m conduc ntr-o camer. Probabil c m-am cltinat pe drum, pentru c mi amintesc braul strjerului pe cotul meu, sprijinindu-m. n noaptea aceea am dormit butean. A fost ca un hu mare i negru, timp de aproape paisprezece ore. Dimineaa m dureau toate cele. Am fcut o baie. Pe msua de toalet se aflau un lighean, spun i un ervet pe care cineva grijuliu l pusese acolo. Gtul mi prea plin de rumegu, iar ochii plini de scame. M-am aezat i am evaluat situaia. Fusese o vreme cnd a fi izbutit s-l car pe Lance tot drumul, fr s m sparg n bu-

ci dup aceea. Fusese o vreme cnd reuisem s mi croiesc drum chiar pe peretele Kolvirului i ptrunsesem n inima Amberului. Zilele acelea trecuser. Brusc, m-am simit ca o epav, adic exact cum artam. Trebuia fcut ceva. ncepusem s pun ceva carne pe mine i mi refceam treptat puterile. Procesul trebuia accelerat. O sptmn sau dou de via curat i exerciii violente puteau fi de mare folos, mi-am zis. Ganelon nu dduse niciun semn c m-ar fi recunoscut. n regul. Trebuia s profit de ospitalitatea pe care mi-o oferise. Odat gsit soluia, am cutat buctria i mi-am pregtit un mic dejun consistent. M rog, de fapt era aproape ora prnzului, dar hai s spunem lucrurilor pe nume. mi doream cu ardoare o igar i am simit o oarecare bucurie pervers n faptul c nu

mai aveam tutun. Sorii conspiraser s m in credincios mie nsumi. Am ieit n curte i ntr-o zi proaspt, luminoas. Mult vreme am privit cum brbaii ncartiruii aici parcurg programul de instrucie. n deprtare se aflau arcai care trgeau n inte prinse pe baloturi de paie. Am remarcat c foloseau inele pe degetul mare i o priz oriental pe arc n loc de tehnica celor trei degete, cu care eu eram mai familiarizat. M-a fcut s-mi pun unele ntrebri despre aceast Umbr. Spadasinii foloseau att latul, ct i vrful armelor, i vedeam o ntreag varietate de spade i tehnici de duel. Am ncercat o estimare, i cred c erau vreo opt sute de lupttori i habar n-aveam ci mai erau prin alte pri ale cetii. Culoarea pielii, prul, ochii variau de la palid la aproape negru. Am auzit multe accente stranii peste uierat i zngnit, dei majori-

tatea vorbeau limbajul din Avalon, care este din familia limbii din Amber. Pe cnd priveam, un spadasin ridic braul, cobor spada, i terse fruntea i fcu un pas napoi. Adversarul su nu prea din cale-afar de obosit. Asta era ocazia pe care o ateptam ca s m antrenez puin. Am fcut un pas, am zmbit i-am spus: Sunt Corey din Cabra. M uitam la voi. Mi-am ndreptat atenia spre tipul solid, negricios, care rnjea spre tovarul su. Te deranjeaz dac m antrenez cu tine ct timp i se odihnete amicul? l-am ntrebat. Tipul continu s rnjeasc i art ctre gur i ureche. Am ncercat cteva alte limbi, dar niciuna nu ddu vreun rezultat. Aa c am artat spre spad i spre el i napoi la mine pn cnd a priceput. Adversarul prea s cread c e o idee bun, n timp ce tovarul mai scund mi oferi spada sa.

Am cntrit-o n mn. Era mai scurt i mult mai grea dect Grayswandir. (Acesta e numele sbiei mele, lucru pe care tiu c nu l-am menionat pn acum. Sabia nsi e o ntreag poveste, i poate o s v-o spun sau nu nainte s aflai ce m-a adus aici. Dar, dac vei auzi c-i pronun iar numele, vei ti despre ce anume vorbesc). Am rotit-o de cteva ori ca s-o ncerc, mi-am scos mantia, am aruncat-o deoparte i am luat poziia en garde. Uriaul atac. Am parat i am atacat. A parat i a ripostat. Am parat riposta, am fentat i am atacat. Et caetera. Dup cinci minute, am tiut c e bun. i am tiut c eu sunt i mai bun. M-am oprit de dou ori ca s l nv cte o manevr pe care o folosisem. Le nv pe amndou foarte repede. Dup cincisprezece minute, totui, rnjetul i se lrgi. Bnuiesc c sta era momentul n care i nvingea majoritatea adversarilor, pur i

simplu n virtutea rezistenei pure, dac erau destul de buni s reziste atacurilor lui de pn atunci. Era robust, recunosc. Dup douzeci de minute, o expresie de uimire i apru pe chip. Pur i simplu nu artam n stare s rezist att timp. Dar poate ti cineva cu adevrat ce zace ntr-un vlstar al Amberului? Dup douzeci i cinci de minute se sclda n sudoare, dar merse mai departe. Fratele meu Random arat i se comport, din cnd n cnd, ca un golna adolescent i astmatic, dar o dat ne-am duelat peste douzeci i ase de ore, s vedem care cedeaz primul. (Dac suntei curioi, eu am fost acela. Aveam o ntlnire a doua zi i doream s ajung ntr-o form ct de ct rezonabil.) Am fi putut continua. Chiar dac azi nu a fi putut s reuesc o performan ca atunci, tiam c puteam rezista mai mult dect adversarul din faa mea. La urma urmei, era doar

un om. Dup aproape jumtate de or, cnd ncepuse s gfie i s contraatace mai lent i tiam c n cteva minute va bnui c i eu sunt la captul puterilor, am ridicat braul i am cobort spada, asa cum vzusem c fcuse i adversarul din faa mea. Se opri i el, apoi se repezi i m mbria. N-am neles ce spunea, dar cred c era mulumit de lupt. i eu la fel. Tristul adevr era c obosisem. M-am trezit c eram uor ameit. Dar aveam nevoie de mai mult. Mi-am jurat c m voi antrena la snge n ziua aceea, c m voi ndopa cu hran noaptea, voi dormi adnc, m voi trezi i o voi lua de la capt. Aa c m-am ndreptat spre locul unde stteau arcaii. Dup un timp, am mprumutat un arc i am tras poate o sut de sgei, n stilul meu cu trei degete. Nu mi-a ieit

prea ru. Apoi, un timp, i-am privit pe clrei cu lncile, scuturile i buzduganele lor. Am mers mai departe. Am privit cteva lupte corp la corp. n cele din urm am nvins n lupt trei adversari succesiv. Atunci m-am simit terminat. Absolut. n ntregime. M-am aezat pe o banc la umbr, asudnd, gfind. M-am gndit la Lance, la Ganelon, la cin. Dup vreo zece minute, m-am ntors n camera care mi se oferise i m-am mbiat iar. Dar mi-era o foame de lup, aa c m-am ridicat s caut mncare i informaii. nainte de a m ndeprta de u, unul dintre strjerii din noaptea trecut, pe care l-am recunoscut cel care m condusese n camera mea , se apropie i spuse: Lordul Ganelon v poftete s luai masa cu el n apartamentele sale, cnd vei auzi sunnd clopoelul de cin.

I-am mulumit, i-am spus c voi fi acolo, am revenit n camer i m-am odihnit n pat pn cnd a venit ora. Apoi mi-am croit drum spre apartamentele lui Ganelon. ncepusem s am dureri mari, i mai aveam i cteva vnti n plus. Mi-am zis c e un lucru bun, m va ajuta s par mai vrstnic. Am btut la ua lui Ganelon i mi deschise un biat care apoi se grbi s ajung lng un alt tnr care aranja o mas lng emineu. Ganelon purta cma i pantaloni verzi, cizme i centur tot verzi, i era aezat ntr-un scaun cu sptar nalt. Se ridic atunci cnd intrai i veni spre mine s m ntmpine. Sir Corey, mi s-a povestit despre isprvile tale de astzi, zise, strngndu-mi mna. Povestea cum c l-ai crat pe Lance devine i mai credibil. Trebuie s spun c eti mai brbat dect ari nu te supra c-i spun.

Am chicotit. Nu m supr. M conduse spre un scaun, mi ddu un pahar cu vin alb cam dulce pentru gustul meu, apoi spuse: Privindu-te, a zice c te-a putea bate cu o singur mn dar l-ai crat pe Lance cinci leghe i, n drum, ai ucis dou dintre blestematele alea de pisici. Mi-a povestit i despre mormntul pe care l-ai ridicat din bolovani Cum se simte Lance astzi? l-am ntrerupt. A trebuit s pun un strjer n camera lui ca s fiu sigur c se odihnete. Nebunul la plin de muchi voia s se ridice i s-o porneasc la plimbare. Va sta acolo totui toat sptmna, pe Dumnezeu! nseamn c se simte mai bine. ncuviin. S bem n sntatea lui.

Beau pentru asta. Burm. Apoi: Dac a avea o armat cu oameni ca tine i Lance, spuse, altfel s-ar scrie povestea. Care poveste? Cercul i Paznicii lui, spuse. N-ai auzit de asta? Lance a pomenit ceva. Asta-i tot. Un biat nfipse o halc enorm de carne ntr-o frigare deasupra unui foc mic. Din cnd n cnd turna puin vin pe ea, pe msur ce rotea frigarea. De cte ori mirosul ajungea la mine, stomacul mi chioria, iar Ganelon chicotea. Cellalt biat prsi ncperea ca s aduc pinea de la buctrie. Ganelon rmase tcut mult timp. i termin vinul i i turn alt pahar. Eu sorbeam ncet din primul. Ai auzit vreodat de Avalon? ntreb ntr-un trziu. Da, am rspuns. E un poem pe care l-am

auzit cu mult vreme n urm de la un menestrel: Dincolo de Rul celor Binecuvntai, acolo am stat, da, am plns, cnd ne-am amintit de Avalon. Spadele erau frme n minile noastre i ne-am atrnat scuturile n stejar. Turnurile de argint s-au prbuit ntr-o mare de snge. Cte mile sunt pn la Avalon? Niciuna, am spus, i toate. Turnurile de argint s-au prbuit17. Avalon s-a prbuit? spuse. Cred c omul era nebun. Nu tiu de niciun Avalon. Cu toate astea, am reinut poezia. Ganelon i ntoarse privirea i tcu pentru cteva minute. Cnd vorbi, glasul i era schimbat. A existat, spuse. A existat un asemenea
Poemul are ca surse Psalmul 137 din Biblie i poezia pentru copii Cte mile pn la Babilon (How many miles to Babylon). (n. red.)
17

loc. Am trit acolo, cu ani n urm. N-am tiut c s-a prbuit. Atunci cum ai ajuns aici? l-am ntrebat. Am fost exilat de Lordul vrjitor al locului, Corwin din Amber. El m-a trimis prin bezn i nebunie n acest loc, ca s sufr i s mor aici i am suferit i am ajuns aproape de moarte de multe ori. Am ncercat s gsesc drumul napoi, dar nu-l cunoate nimeni. Am vorbit cu vrjitori i chiar cu o creatur capturat din Cerc, nainte de a o ucide. Dar nimeni nu tie drumul spre Avalon. Exact cum spune bardul: Nicio mil i toate, cit el greit versul meu. i aminteti numele bardului? mi pare ru, nu. Unde este aceast Cabra de unde vii? Departe spre rsrit, peste ape, am spus. Foarte departe. E un regat pe o insul. E vreo ans s ne poat furniza ceva trupe? mi pot permite s-i pltesc binior.

Am cltinat din cap. E un inut mic, cu o armat redus, i ar trebui mai multe luni de cltorie pe mare i pe uscat. N-au luptat niciodat ca mercenari i din cauza asta nu sunt foarte rzboinici. Dar tu pari foarte diferit de compatrioii ti, spuse, privindu-m mai atent. Am sorbit vinul. Am fost instructor de arme n Garda Regal. Atunci poate ai vrea s te angajezi, s m ajui la instrucia trupelor? Voi mai rmne cteva sptmni i o s m ocup de asta, am spus. Schi timp de o fraciune de secund un zmbet cu buzele strnse, apoi: M ntristeaz s aud c frumosul Avalon a disprut, spuse. Dar dac e aa, nseamn c i cel care m-a exilat s-ar putea s fie mort. (i goli paharul.) Deci vine o

vreme cnd nici mcar demonul nu mai are scpare, cuget el. E un gnd ncurajator. nseamn c am putea avea o ans aici, mpotriva acestor demoni. Te rog s m ieri, am spus, riscnd pentru ceea ce consideram a fi un motiv bun. Dac te referi la acel Corwin din Amber, s tii c n-a murit atunci cnd s-a-ntmplat ce s-a-ntmplat. Paharul i se sfrm n mn. l cunoti pe Corwin? Nu, dar am auzit de el. Acum muli ani, l-am ntlnit pe unul din fraii lui un tip pe nume Brand. Mi-a povestit despre un loc numit Amber i despre o btlie n care Corwin i un alt frate de-al lui, numit Bleys, au condus o hoard mpotriva fratelui lor Eric, care era stpnul cetii. Bleys a czut de pe muntele Kolvir i Corwin a fost luat prizonier. Lui Corwin i-au scos ochii dup ncoronarea lui Eric i a fost aruncat n tem-

niele din Amber, unde e i acum, dac n-o fi murit ntre timp. Pe msur ce vorbeam, chipul lui Ganelon i pierdea culoarea. Toate numele pe care le-ai amintit Brand, Bleys, Eric i Corwin le-a amintit n vremi de demult. Acum ct timp ai auzit de asta? Acum aproape patru ani. Ar fi meritat o soart mai bun. Dup tot ce i-a fcut? Ei bine, spuse, am avut o groaz de timp s m gndesc la asta i nu pot spune c nu i-am dat motive s fac ceea ce a fcut. Era puternic mai puternic dect tine sau chiar dect Lance i inteligent. Putea fi i vesel din cnd n cnd. Eric ar fi trebuit s-l ucid rapid, nu aa cum a fcut. Nu-l iubesc, dar ura mea a mai sczut puin. Demonul merita o soart mai bun dect a primit, asta-i tot. Cel de-al doilea biat reveni cu un co de

pine. Cel care preparase carnea o scoase din frigare i o puse pe un platou n mijlocul mesei. Ganelon art spre ea. S mncm! spuse. Se ridic i porni spre mas. L-am urmat. N-am vorbit prea mult n timpul mesei. Dup ce m-am ghiftuit pn n-am mai putut i am necat mncarea cu un pahar-dou de vin prea dulce, am nceput s casc. Ganelon ncepu s blesteme dup al treilea cscat. La naiba, Corey! Oprete-te! E molipsitor! i nbui i el un cscat. S lum puin aer, spuse, ridicndu-se. Aa c ne-am plimbat de-a lungul zidurilor, trecnd pe lng santinelele care-i fceau rondul. Luau poziia de drepi i-l salutau pe Ganelon cnd l vedeau apropiindu-se, iar el spunea fiecruia cte o vorb pe

msur ce naintam. Am ajuns la un parapet unde ne-am oprit s ne odihnim, aezndu-ne pe piatr, inspirnd aerul serii, rcoros, umed, plin de mirosul pdurii, observnd ivirea stelelor, una cte una, pe cerul care se ntuneca. Sub mine, piatra era rece. Undeva, n deprtare, mi s-a prut c vd strlucirea mrii. Am auzit o pasre de noapte undeva sub noi. Ganelon scoase o pip i tutun dintr-o pung pe care o purta la centur. Umplu pipa, o ndes cu tutun i o aprinse. Chipul su ar fi prut satanic n lumina sclipitoare, dac nu ar fi fost acel ceva care i trgea colurile gurii n jos i care i ridica muchii obrajilor n acel unghi format de colurile interioare ale ochilor i rdcina nasului. Un diavol ar fi trebuit s aib un rnjet diavolesc, iar acesta arta prea ursuz. Am adulmecat fumul. Dup un timp, ncepu s vorbeasc, ncet i foarte lent la nceput:

mi amintesc de Avalon, ncepu. Naterea mea acolo n-a fost de origine modest, dar virtutea n-a fost niciodat unul dintre punctele mele forte. Mi-am risipit repede motenirea i m-am fcut tlhar la drumul mare. Mai trziu m-am nhitat cu o band de tipi de teapa mea. Cnd am descoperit c sunt cel mai puternic i cel mai potrivit s conduc, am devenit conductorul lor. S-a pus pre pe capetele noastre. Al meu era cel mai mare. Acum vorbea mai iute, iar glasul i devenise mai rafinat i alegerea cuvintelor venea ca un ecou din trecutul su. Da, mi amintesc de Avalon, un trm de argint i umbre i ape rcoroase, unde stelele strluceau ca flcrile noaptea i verdele zilei era mereu ca verdele primverii. Tineree, dragoste, frumusee pe toate le-am cunoscut n Avalon. Armsari mndri, metal strlucitor, buze moi, bere neagr. Onoare

Scutur din cap. ntr-o bun zi, cnd a nceput rzboiul, crmuitorul a oferit graierea oricrui rufctor care-l va urma n btlia mpotriva insurgenilor. Acesta era Corwin. M-am alturat lui i am plecat la rzboi. Am devenit ofier i apoi mai trziu membru al statului su major. Am ctigat btliile, i-am nvins pe rsculai. Apoi Corwin a domnit din nou n pace, iar eu am rmas la curtea lui. Aceia au fost anii frumoi. Mai trziu au mai fost cteva hruieli la grani, dar le-am biruit ntotdeauna. Avea ncredere n mine s rezolv treburile astea. Apoi a acordat un Ducat unui nobil mrunt cu a crui fiic dorea s se nsoare. mi dorisem eu Ducatul i mi dduse de neles mai demult c ntr-o bun zi va fi al meu. Eram furios i data urmtoare cnd am fost desemnat s pun capt unei dispute de-a lungul graniei sudice, unde ntotdeauna fierbea cte ceva, am renunat la

comand. Muli dintre oamenii mei au murit, i invadatorii au ptruns n regat. nainte de a putea fi alungai nsui Lord Corwin a trebuit s pun mna pe arme nc o dat. Invadatorii intraser n for i credeam c vor cuceri regatul. Speram s-o fac. Dar Corwin a triumfat din nou, cu tacticile lui irete. Am fugit, dar am fost capturat i dus naintea lui pentru a fi condamnat. L-am blestemat i l-am scuipat. N-a fi ngenuncheat n faa lui. Uram pmntul pe care-l clca, iar un condamnat n-are niciun motiv s nu se in tare, s nu se comporte ca un adevrat brbat. Corwin a spus c va fi mrinimos datorit serviciilor mele din trecut. I-am spus s-i bage mrinimia undeva, i atunci mi-am dat seama c-i btea joc de mine. A poruncit s mi se dea drumul i s-a apropiat de mine. tiam c m poate ucide cu minile goale. Am ncercat s lupt cu el, dar fr succes. M-a lovit o singur dat i

m-am prbuit. Cnd m-am trezit, eram legat de crupa calului su. A clrit, batjocorindu-m din cnd n cnd. Nu i-a fi rspuns, orice mi-ar fi zis, dar am clrit prin trmuri minunate i trmuri de comar, i sta e unul dintre felurile prin care i-am descoperit puterile vrjitoreti pentru c nu am cunoscut niciun drume care s fi trecut vreodat prin locurile pe care le-am vzut n ziua aceea. Apoi mi-a spus c sunt exilat, m-a lsat acolo, s-a ntors i i-a continuat galopul. Se opri s-i reaprind pipa, care se stinsese, pufi, apoi continu: Am avut parte de multe rni, ciomgeli, mucturi i bti n locul acela, la voia oamenilor i fiarelor, reuind cu greu s supravieuiesc. M lsase n cea mai slbatic regiune a regatului. Dar, ntr-o bun zi, norocul mi-a surs. Un cavaler n armur mi-a spus s m dau din drum ca s poat trece.

n starea n care eram, nu-mi mai psa dac triesc sau mor, aa c l-am fcut pui de cea ciupit de vrsat i l-am trimis la dracu. M-a atacat, eu i-am nfcat lancea, trgndu-l n jos, l-am dobort de pe cal i i-am pictat un zmbet sub brbie cu propriul lui stilet. Aa am fcut rost de hran i de arme. Atunci am stabilit c trebuie s le-o pltesc celor care m umiliser. Mi-am reluat vechea ndeletnicire la drumul mare i mi-am ctigat o alt band de adepi. Ne-am dezvoltat. Cnd am ajuns la cteva sute, nevoile noastre erau considerabile. Atacam cte un orel i-l cuceream. Forele locale se temeau de noi. i viaa asta mi plcea, dei nu era la fel de frumoas ca n Avalonul pe care nu-l voi mai revedea vreodat. Toate hanurile de pe marginea drumului ajunseser s se team de tunetul raidurilor noastre, iar drumeii fceau pe ei cnd ne auzeau venind. Ha! Asta a durat civa ani. Grupuri

mari de oameni narmai erau trimise pe urmele noastre ca s ne distrug, dar ntotdeauna reueam s evadm sau chiar s-i prindem n ambuscade. Apoi, ntr-o zi, a aprut Cercul ntunecat i nimeni nu tie de ce. Pufi mai viguros din pip, apoi privi undeva n deprtare. Mi s-a povestit c a nceput ca un fel de inel subire din ciuperci otrvitoare, departe spre vest. n mijlocul lui a fost descoperit o fat moart, iar brbatul care a gsit-o tatl ei a murit i el n convulsii groaznice cteva zile mai trziu. S-a spus imediat c locul e blestemat. A crescut rapid n lunile care au urmat, pn cnd a ajuns la un diametru de o jumtate de leghe. Ierburile s-au nnegrit i au cptat o strlucire metalic, dar nu s-au uscat. Copacii au crescut rsucii, iar frunzele lor s-au ntunecat. Se legnau chiar i cnd nu btea vntul i, printre

crengi, miunau lilieci. n amurg puteau fi zrite forme ciudate ntotdeauna n interiorul Cercului, i reamintesc i noaptea puteai zri lumini, ca de la nite mici focuri. Cercul a continuat s creasc i cei care locuiau lng el i-au luat tlpia cei mai muli. Civa au rmas. S-a spus c cei care rmseser ncheiaser un trg cu forele ntunecate. i Cercul a continuat s se lrgeasc, ntinzndu-se ca un val iscat de o piatr aruncat ntr-un heleteu. Din ce n ce mai muli oameni au rmas n interiorul Cercului. Am vorbit cu ei, m-am luptat cu ei, i-am mcelrit. E ca i cum n interiorul lor ar fi ceva mort. Glasurile lor nu au for i sunt moi, ca i cum ar vorbi altcineva pentru ei. Chipurile lor rareori exprim ceva, dar le poart ca i cum ar fi mti ale morii. Au nceput s prseasc Cercul n bande, jefuind. Mcelreau fr motiv. Au comis multe atrociti i au profanat locuri sfinte. Cnd

prseau locurile, le ddeau foc. Niciodat n-au furat obiecte din argint. Apoi, dup multe luni, au nceput s apar alte creaturi cu forme stranii, ca pisicile pe care le-ai ucis. Apoi Cercul i-a ncetinit creterea, aproape s-a oprit, ca i cum s-ar fi apropiat de un fel de limit. Dar tot felul de invadatori au nceput s neasc din el unii ndeprtndu-se mult n timpul zilei, fcnd prpd peste tot, pn aproape de granie. Cnd au devastat teritoriul pe aproape ntreaga circumferin, Cercul s-a deplasat s nconjoare i acele suprafee. i astfel, creterea lui a nceput din nou, n aceast manier. Fostul rege, Uther18, care m-a vnat mult vreme, a uitat total de mine i a stabilit ca armatele lui s patruleze Cercul la blestemat. ncepuse s m ngrijoreze i pe mine,
n legendele arthuriene Uther Pendragon era tatl Regelui Arthur. (n. red.)
18

ntruct nu-mi surdea ideea de a fi nhat de vreun vampir ieit din iad cnd dormeam. Aa c am adunat cincizeci i cinci din oamenii mei doar atia se oferiser voluntari, iar eu nu aveam nevoie de lai i ntr-o dup-amiaz am nvlit n acel loc. Am dat peste un grup de brbai din ia cu fee de mort care ardeau un ap viu pe un altar de piatr i i-am zdrobit pe majoritatea. Am luat un prizonier, l-am legat de propriul altar i l-am interogat acolo. Ne-a spus c Cercul va crete pn cnd va cuprinde ntregul teritoriu, de la un ocean la altul. ntr-o zi, urma s se nchid prin el nsui de cealalt parte a lumii. Ne-a zis c mai bine ne-am altura lor dac voiam s ne salvm pielea. Atunci unul dintre oamenii mei l-a njunghiat i a murit. A murit de-a binelea, sunt sigur, pentru c tiu cum arat un mort. Am cauzat asta destul de des. Dar, cnd sngele i s-a scurs pe piatr, gura i s-a

deschis i s-a auzit cel mai puternic hohot de rs pe care l-am auzit vreodat. A fost ca un tunet deasupra noastr. Apoi s-a ridicat, fr s respire, i a nceput s ard. Pe msur ce ardea, forma i se schimba, pn cnd a ajuns ca aceea a apului n flcri de pe altar, dar mai mare. Apoi din forma aceea a ieit o voce. A spus: Fugi, muritorule! Dar niciodat nu vei prsi Cercul sta! i, crede-m, am fugit! Cerul s-a nnegrit de lilieci i alte fpturi. Am auzit zgomot de copite. Clream cu spadele n mini, ucignd totul n calea noastr. Erau pisici ca acelea pe care le-ai ucis voi, erpi i chestii care opiau, i Dumnezeu tie ce altceva. Cnd ne-am apropiat de marginea Cercului, una dintre patrulele Regelui Uther ne-a vzut i ne-a venit n ajutor. aisprezece dintre cei cincizeci i cinci care ptrunseser mpreun cu mine n Cerc au reuit s ias afar. Patrula a pierdut i ea cam treizeci de oameni. Cnd

au vzut cine sunt, m-au dus la curte. Aici. sta era palatul lui Uther. I-am spus ce fcusem, ce vzusem i auzisem. S-a comportat cu mine exact cum fcuse Corwin. Ne-a propus iertare total, mie i oamenilor mei, dac ne alturm lui mpotriva Paznicilor Cercului. Dup ce trecusem prin ce trecusem, mi-am dat seama c trebuie oprit ceea ce se petrecea, aa c am acceptat. Apoi am czut bolnav; mi s-a spus c am delirat trei zile. Dup ce mi-am revenit eram slab ca un copil, i am aflat c toi cei care intraser n Cerc piser la fel. Trei muriser. I-am vizitat pe ceilali oameni ai mei, le-am spus povestea i s-au nrolat. Patrulele din jurul Cercului au fost ntrite, dar n-a putut fi nfrnat. n anii care au urmat, Cercul s-a ntins. Am luptat n multe btlii. Am fost promovat pn cnd am ajuns mna dreapt a lui Uther, cum fusesem cndva a lui Corwin. Apoi luptele au devenit mai mult

dect hruieli. Armate din ce n ce mai mari se iveau din acel iad. Am pierdut cteva btlii. Ne-au cucerit cteva avanposturi. Apoi, ntr-o noapte, a aprut o armat, o armat o hoard alctuit din oameni i din chestiile care slluiau acolo. n noaptea aceea am nfruntat cea mai mare oaste cu care am luptat vreodat. nsui regele Uther a condus btlia n ciuda faptului c l sftuisem s nu o fac, pentru c mbtrnise i, n noaptea aceea a czut, iar ara a rmas fr conductor. A fi vrut s-i ia locul cpitanul meu, Lancelot, pentru c tiam c e un tip mult mai onorabil dect mine i aici e ceva ciudat. Am cunoscut un Lancelot, exact ca el, n Avalon dar acesta nu m-a recunoscut cnd ne-am ntlnit prima oar. E ciudat n orice caz, a refuzat, i poziia mi-a fost ncredinat mie. Ursc asta, dar iat-m aici. Am reuit s rezist mai bine de trei ani. Toate instinctele mi spun s plec.

Ce-i datorez eu acestui popor blestemat? Ce-mi pas dac nenorocitul de Cerc crete? A putea traversa oceanul ctre cine tie ce ar unde nu m-ar putea ajunge cte zile mai am i a uita toat treaba. La naiba! Nu mi-am dorit responsabilitatea asta! Totui, acum e a mea! De ce? l-am ntrebat, i sunetul propriei mele voci sun straniu. Se ls tcerea. i goli pipa. O umplu iar. O aprinse. Pufi. Se ls din nou tcerea. Apoi spuse: Nu tiu. A fi njunghiat un om pe la spate pentru o pereche de nclri, dac a fi avut nevoie de ele s-mi nclzesc picioarele. Chiar am fcut-o cndva, de-aia tiu. Dar asta e altfel. Asta i lovete pe toi, iar eu sunt singurul care i poate ajuta. La naiba! tiu c ntr-o bun zi o s m ngroape aici, laolalt cu ceilali. Dar nu pot s m retrag. Trebuie s in piept chestiei leia ct

voi putea. Capul mi era limpede datorit aerului rece al nopii, ceea ce ddea luciditii mele un al doilea suflu, ca s zic aa, dei trupul mi prea uor anesteziat. N-ar putea s-i conduc Lance? am ntrebat. N-a zice nu. E un om bun. Dar mai e un motiv. Cred c apul, sau ce-o fi fost la de pe altar, se teme un pic de mine. Am intrat acolo i el mi-a zis c n-o s reuesc s mai ies vreodat, dar am izbutit. Am supravieuit bolii care a urmat. tie c eu sunt acela care i s-a mpotrivit n tot acest timp. Am ctigat btlia aceea sngeroas n noaptea n care a murit Uther, iar eu am ntlnit chestia aia ntr-o form diferit i m-a cunoscut. Poate c i asta face parte din ceea ce-l ine departe, deocamdat. Ce form? O creatur cu form omeneasc, dar cu

coarne de ap i ochi roii. Clrea un armsar blat. Ne-am luptat o vreme, dar valul btliei ne-a desprit. Ceea ce a fost un lucru bun, pentru c el era n avantaj. A vorbit din nou, cnd ne ncruciam spadele, i am recunoscut vocea aceea care-i rsun n cap. M-a fcut nebun i mi-a spus s nu cumva s sper c-l voi putea nvinge vreodat. Dar cnd s-au ivit zorii, cmpul era al nostru i i-am respins napoi n Cerc, mcelrindu-i n timp ce fugeau. Clreul armsarului a scpat. Au mai fost multe atacuri de-atunci, dar niciunul ca n noaptea aceea. Dac ar fi s prsesc aceast ar, o alt asemenea armat una care se pregtete chiar acum ar ataca. Fptura aceea ar afla cumva de plecarea mea exact aa cum a tiut c Lance mi-a adus un nou raport despre dispunerea trupelor n Cerc i i-a trimis pe Paznici s-l ucid la ntoarcere. Deja tie i de tine i, cu siguran, se mir de aceast

nou ntorstur. Probabil se-ntreab cine eti, cum de eti att de puternic. Voi rmne aici i voi lupta cu el pn voi cdea. Trebuie. Nu m ntreba de ce. Sper doar ca, nainte de ziua aceea, s aflu cum s-a petrecut acest lucru de ce e Cercul la acolo. Atunci, ceva a fluturat lng capul meu. M-am ghemuit brusc ca s m feresc. Inutil, totui. Era doar o pasre. O pasre alb. S-a aezat pe umrul meu stng i a stat acolo, scond mici sunete. Am ridicat mna i pasrea mi-a opit pe ncheietur. De picioru avea legat un bileel. L-am desfcut, l-am citit, l-am mototolit. Apoi am privit n deprtare nite lucruri invizibile. Ce s-a-ntmplat, Sir Corey? strig Ganelon. Biletul, pe care-l trimisesem nainte spre destinaia mea, scris cu propria mea mn, purtat de o pasre a dorinei, nu putea ajunge dect n locul urmtoarei mele opriri. Nu

acesta era locul pe care-l avusesem n minte. Totui, puteam citi propriile mele semne. Ce-i asta? ntreb. Ce ii n mn? Un mesaj? Am ncuviinat. I-am dat biletul. Nu-l puteam face s dispar, deoarece m vzuse cnd l luasem. Scria Sosesc i purta semntura mea. Ganelon pufi din pip i-l citi n lumin. Triete? i o s vin aici! rosti. Aa se pare. E ciudat, spuse. Nu neleg absolut nimic Sun ca o promisiune de sprijin, am spus, elibernd pasrea, care gnguri de dou ori, apoi ddu roat i dispru. Ganelon cltin din cap. Nu neleg. Calul de dar nu se caut la dini, am spus. Ai reuit numai s ii n fru fptura aia.

Adevrat, rosti. Poate c el ar putea-o distruge. i poate e doar o glum, i-am spus. O glum crud. Cltin iar din cap. Nu. Nu e stilul lui. M-ntreb ce vrea Noaptea e un sfetnic bun. Du-te s te culci, i-am sugerat. Nu prea am de ales, rosti, nbuindu-i un cscat. Ne-am ridicat i am mers de-a lungul zidului. Ne-am urat noapte bun, iar eu m-am ndreptat cltinndu-m spre puul somnului, n care m-am aruncat cu capul nainte. 2 Ziu. Mai mult durere. Mai mult suferin. Cineva mi lsase o mantie nou, cafenie,

ceea ce am hotrt c e un lucru bun. Mai ales dac mai ctigam n greutate i Ganelon i-ar fi reamintit culorile mele. Nu mi-am ras barba, deoarece el m tia cu pr mai puin. M-am strduit din greu s-mi prefac vocea cnd era cazul. Am ascuns Grayswandir sub pat. Toat sptmna urmtoare am fost nendurtor cu mine. Am muncit, am transpirat i am luptat pn cnd mi-am nvins durerile i muchii mi s-au ntrit iar. Cred c am luat vreo apte kilograme n sptmna aceea. Lent, foarte lent, am nceput s m simt ca nainte. inutul se numea Lorraine, i ea la fel. Dac a avea chef s v spun poveti, a zice c ne-am ntlnit pe o pajite n spatele castelului, ea culegnd flori, iar eu plimbndu-m pe acolo pentru antrenament i aer curat. Rahat. Bnuiesc c un termen politicos ar putea

fi vivandier. Am ntlnit-o la sfritul unei zile de munc grea, petrecut mai ales cu sabia i buzduganul. Sttea ntr-o parte ateptndu-l pe tipul cu care avea ntlnire cnd am remarcat-o prima oar. A zmbit i i-am ntors zmbetul, am dat din cap, i-am fcut cu ochiul i am trecut mai departe. A doua zi am vzut-o iar i i-am spus Salut trecnd pe lng ea. Asta-i tot. Ei bine, am continuat s ne ntlnim ntmpltor. La sfritul celei de-a doua sptmni, cnd mi trecuser durerile i cntream peste optzeci de kilograme i m simeam iari bine, am aranjat o ntlnire cu ea ntr-o sear. ntre timp nelesesem statutul ei i era n ordine, cel puin din punctul meu de vedere. Dar n noaptea aceea, n-am fcut ceea ce se face de obicei. Nu. n loc de asta, am vorbit, i apoi s-a ntmplat altceva. Prul ei era ruginiu cu cteva uvie gri.

Bnuiesc c avea totui sub treizeci de ani. Ochii, foarte albatri. Brbia, uor ascuit. Dinii curai i egali n gura care-mi zmbea larg. Vocea i era cam nazal, prul prea lung, machiajul prea ncrcat pe chipul prea obosit, tenul prea pistruiat, hainele prea strmte i iptoare. Dar mi plcea de ea. Nu credeam c voi simi asta cnd i cerusem s ne vedem n noaptea aceea pentru c, aa cum spuneam, nu-mi pusesem n minte s-mi plac de ea. N-aveam unde s mergem n afar de camera mea, aa c ne-am ndreptat ntr-acolo. Devenisem cpitan, aa c am profitat de avantajul rangului i am cerut s ni se aduc cina i o sticl de vin n plus. Oamenilor le e fric de tine, spuse. Zic c nu oboseti niciodat. Ba da, am zis, crede-m. Firete, spuse, scuturndu-i buclele prea lungi i zmbind. Nu obosim toi?

Aa cred, i-am rspuns. Ci ani ai? Ci ani ai tu? Un gentleman n-ar trebui s ntrebe asta. Dar o lady? Cnd ai sosit aici oamenii credeau c ai peste cincizeci. i? i acum habar n-am. Patruzeci i cinci? Patruzeci? Nu, am rostit. i eu zic la fel. Dar barba ta i-a pclit pe toi. Aa se-ntmpl cu brboii. Ari pe zi ce trece mai bine. Mai masiv Mersi. M simt mai bine dect atunci cnd am sosit. Sir Corey din Cabra, spuse. Unde e Cabra? Ce e Cabra? M iei cu tine acolo, dac te

rog frumos? i-a spune c da, am rostit. Dar te-a mini. tiu. Dar mi-ar plcea s-o aud. Bine. Te voi lua acolo cu mine. E un loc nasol. Chiar eti att de bun pe ct se spune? M tem c nu. Dar tu? Nu chiar. Acum ai vrea s facem dragoste? Nu. Mai degrab a sta de vorb. Ia o gur de vin. Mulumesc n sntatea ta! i a ta! Cum se face c eti un spadasin att de bun? Talent i profesori buni. i l-ai crat pe Lance toat distana aia i ai ucis fiarele alea Povetile se mai i nfloresc. Dar eu te-am urmrit. Eti mai bun dect

ceilali. De aceea te-a inut Ganelon lng el. Poate s recunoasc un lucru bun atunci cnd l vede. Am avut muli prieteni spadasini, i i-am urmrit antrenndu-se. Tu i-ai putea sfrteca n buci. Oamenii spun c eti un profesor bun. Te plac, chiar dac-i nspimni. De ce i nspimnt? Pentru c sunt puternic? n lume sunt muli oameni puternici. Pentru c m in pe picioare i pot s rotesc o spad mult timp? Ei cred c la mijloc e vorba de ceva supranatural. Am izbucnit n rs. Nu, sunt doar al doilea cel mai bun spadasin de pe-aici. Iart-m poate al treilea. Dar m strduiesc. Cine e mai bun? Probabil Eric din Amber. Cine-i sta? O creatur supranatural.

E cel mai bun? Nu. Dar cine e? Benedict din Amber. E i el o creatur din asta? Dac mai e n via, da. Eti ciudat, asta eti, spuse. i de ce? Spune-mi. Tu eti o creatur supranatural? Hai s mai bem un pahar cu vin. O s mi se urce la cap. Foarte bine. Am umplut paharele. O s murim cu toii, spuse. n cele din urm. Vreau s zic aici, curnd, luptndu-ne cu fptura. De ce spui asta? E prea puternic. Atunci de ce mai stai pe-aici? Nu am unde s m duc. De asta te-am ntrebat despre Cabra.

i de asta ai venit aici n seara asta? Nu. Am venit s vd cum eti. Sunt un atlet care trage chiulul de la antrenament. Te-ai nscut pe aici? Da. n pdure. De ce te-ai ncurcat cu tipii tia? De ce nu? E mai bine dect s am n fiecare zi baleg pe clcie. N-ai avut niciodat un om al tu? Stabil, vreau s zic? Ba da. A murit. El e cel care a gsit Inelul Fermecat. mi pare ru. Mie nu. Obinuia s se mbete de fiecare dat cnd se mprumuta sau fura ndeajuns ca s-i permit, i pe urm venea acas i m btea. Am fost fericit cnd l-am ntlnit pe Ganelon. Deci tu crezi c fptura e prea puternic i c ne va nvinge? Da.

S-ar putea s ai dreptate. Dar eu cred c te neli. Ridic din umeri. O s lupi alturi de noi? M tem c da. Nimeni nu tia sigur sau, oricum, n-ar fi spus dac-ar fi tiut. Ar putea fi interesant. Mi-ar plcea s te vd luptnd cu omul-ap. De ce? Pentru c pare a fi conductorul lor. Dac l-ai ucide, am mai avea o ans. Tu ai putea s-o faci. Trebuie, am spus. Vreun motiv special? Da. Personal? Da. Noroc. Mersi. i termin vinul, aa c i-am mai turnat un pahar.

tiu c el e o creatur supranatural, spuse. Hai s schimbm subiectul. E-n regul. Dar vrei s-mi faci o plcere? Spune-o. Mine pune-i o armur, ia o lance, f rost de un cal i zdrobete-l pe ofierul la mare de cavalerie, Harald. De ce? M-a btut sptmna trecut, aa cum fcea i Jarl. Poi s-o faci? Da. Precis? De ce nu? Consider-l zdrobit. Se ridic i se lipi de mine. Te iubesc, spuse. Prostii. E-n regul. Ce zici de Te plac? Destul de bine. Eu Atunci, un fior rece mi strbtu ira spinrii, amorindu-m. M-am ncordat i

m-am mpotrivit, golindu-mi mintea. Cineva m cuta. Era cineva din Casa de Amber, fr ndoial, i se folosea de Atuul meu sau de ceva foarte asemntor. Senzaia nu m nela. Dac era Eric, atunci avea mai mult curaj dect mi nchipuisem, de vreme ce aproape c-i prjisem creierul ultima oar cnd ne aflaserm n contact. Nu putea fi Random, doar dac ieise din nchisoare, lucru de care m ndoiam. Dac erau Julian sau Caine, puteau s se duc dracului. Bleys era probabil mort. Poate i Benedict. Mai rmneau Gerard, Brand i surorile noastre. Dintre acetia numai Gerard mi dorea binele. Aa c am rezistat cu succes. Mi-a luat cam cinci minute, i, n final, tremuram i transpirasem, iar Lorraine m privea straniu. Ce s-a-ntmplat? ntreb. nc nu eti beat i nici eu nu sunt. Doar o chestie care m apuc uneori, am

spus. E o boal pe care am luat-o n insule. Am vzut un chip, spuse. Poate era pe podea, poate n mintea mea. Era un btrn. Gulerul hainei era verde, iar btrnul semna mult cu tine, doar c barba i era sur. Atunci am plmuit-o. Mini! Nu puteai s i spun ce-am vzut! Nu m lovi! Nu tiu ce nseamn! Cine era? Cred c era tatl meu. Doamne, e ciudat Ce s-a-ntmplat? repet. Un fel de criz, am rspuns. Uneori m lovete i oamenii cred c-l vd pe tatl meu pe zidurile castelului sau pe podea. Nu-i face griji. Nu se ia. Prostii, zise. M mini. tiu. Dar, te rog, uit toat povestea. De ce? Pentru c i place de mine, i-am spus. i aminteti? i pentru c o s-l zdrobesc mi-

ne pe Harald pentru tine. E adevrat, spuse, iar eu am nceput s tremur din nou i ea a luat o ptur de pe pat i mi-a pus-o pe umeri. mi ddu paharul cu vin i l-am but. Se aez lng mine i i odihni capul pe umrul meu, aa c o cuprinsei cu braul. Un vnt diavolesc ncepu s ipe i am auzit rafalele rapide de ploaie care ncepur o dat cu el. Pentru o clip, mi se pru c bate ceva n obloane. Lorraine scnci uor. Nu-mi place ce se petrece n noaptea asta, spuse. Nici mie. Du-te i baricadeaz ua. Acum e doar zvort. n timp ce fcea ce-i cerusem, am deplasat scaunul n aa fel nct s am sub ochi singura fereastr. Am luat Grayswandir de sub pat i am scos-o din teac. Apoi am stins toate luminile din ncpere, n afara unei lumnri de pe masa din dreapta mea.

M-am aezat, cu sabia pe genunchi. Ce facem? ntreb Lorraine, aezndu-se n stnga mea. Ateptm, am spus. Ce? Nu sunt sigur, dar, fr doar i poate, asta e noaptea potrivit. Se nfior i veni mai aproape. tii, poate ar fi mai bine s pleci, am spus. tiu, zise, dar mi-e fric s ies afar. Vei putea s m aperi dac rmn aici, nu-i aa? Am cltinat din cap. Nu tiu nici mcar dac o s fiu n stare s m apr pe mine. Atinse Grayswandir. Ce sabie frumoas! N-am vzut niciodat una asemntoare. Nici nu exist, am spus, i, de fiecare dat cnd o nclinam un pic, lumina cdea altfel pe ea, astfel nct pentru o clip prea

acoperit cu snge neomenesc n nuan portocalie, n clipa urmtoare zcea acolo rece i alb ca omtul sau ca snul unei femei, tremurnd n mna mea de fiecare dat cnd eram cuprins de un mic fior. M ntrebam cum se face c Lorraine vzuse ceva i eu nu, n timp ce se stabilise contactul. Pur i simplu nu cred c-i putea imagina ceva att de aproape de adevr. E ceva ciudat cu tine, am rostit. Rmase tcut timp de patru sau cinci plpiri ale lumnrii, apoi spuse: Sunt un pic clarvztoare. Mama mea era mai mult. Oamenii spun c bunica mea era vrjitoare. Cu toate astea, nu tiu prea multe despre aa ceva. M rog, nu prea multe. N-am mai exersat de ani de zile. ntotdeauna sfresc prin a pierde mai mult dect ctig. Apoi tcu iar i am ntrebat-o: Ce vrei s spui?

Am folosit o vraj ca s pun mna pe primul meu brbat, spuse, i uite cum s-a terminat. Dac n-a fi fcut-o mi-ar fi fost mult mai bine. Mi-am dorit o fiic frumoas i am fcut s se ntmple aa Se opri brusc i mi-am dat seama c plngea. Ce se-ntmpl? Nu neleg Credeam c tii, spuse. Nu, m tem c nu. Ea era fetia din Cercul Fermecat. Credeam c tii mi pare ru. Mi-a fi dorit s n-am darul sta. Nu-l mai folosesc, dar nu m las n pace. nc mi aduce vise i semne, i sunt numai lucruri pe care nu le pot influena. A vrea s dispar i s bntuie pe altcineva! Asta nu se va ntmpla, Lorraine. M tem c nu vei scpa niciodat. De unde tii?

Am cunoscut oameni ca tine n trecut, asta-i tot. i tu ai ceva din darul sta, nu-i aa? Da. Deci simi i tu c acum e ceva acolo, afar, nu? Da. i eu la fel. tii ce face? M caut. Da, i eu simt asta. De ce? Poate pentru a-mi pune la ncercare puterea. tie c sunt aici. Dac sunt noul aliat sosit la Ganelon, se ntreab ce reprezint, cine sunt O fi chiar cel ncornorat? Nu tiu. Cred c nu. De ce nu? Dac eu sunt ntr-adevr cel care-l poate distruge, ar fi o nebunie s m caute aici, n braele inamicului su, nconjurat de toate forele. A spune c m caut un acolit de-al

lui. Poate, cumva, asta a vrut fantoma tatlui meu s nu tiu. Dac servitorul lui m gsete i-mi spune pe nume, va ti cum s se pregteasc. Dac m gsete i m distruge, va rezolva problema. Dac eu i ucid servitorul, va afla mult mai multe despre puterea mea. Oricum s-ar sfri, ncornoratul va fi n avantaj. Aa c de ce s-i rite pielea n acest stadiu al jocului? Am ateptat, acolo n ncperea nvluit de umbre, pe msur ce lumnarea ardea clipele. Ce-ai vrut s zici prin dac te gsete i-i spune pe nume? Ce nume? Cel care aproape nu a ajuns aici, am rspuns. Crezi c te-ar putea cunoate de undeva, cumva? Cred c da, am spus. Ea se ndeprt de mine. Nu-i fie team, am rostit. N-o s-i fac

ru. Ba mi-e team i o s mi faci ru! tiu! Dar te doresc! De ce te doresc? Nu tiu. E ceva afar, acolo! spuse, cu o voce uor isteric. E aproape! E foarte aproape! Ascult! Ascult! Taci! am spus, pe msur ce un fior rece, ascuit, mi cuprinse ceafa i-mi nconjur gtul. Du-te n partea cealalt a camerei, n spatele patului! Mi-e fric de ntuneric, spuse. Du-te, sau va trebui s te lovesc i s te car cu fora. Aici mi stai n cale. Am auzit un flfit puternic acoperind zgomotul furtunii i apoi un scrit pe zid, n vreme ce ea se ducea unde i spusesem. Apoi m-am trezit privind n doi ochi arztori, roii, care se uitau n ai mei. Am cobort brusc privirea. Fptura sttea acolo pe pragul din afara ferestrei i se holba la mine.

Depea binior un metru optzeci n nlime, cu imense coarne de cerb pe frunte. Gol, cu pielea de un gri-cenuiu uniform. Prea asexuat i avea aripi gri, din piele, imense, pierzndu-se undeva n spate, contopindu-se cu noaptea. n mna dreapt inea o spad din metal negru, scurt i grea, iar de-a lungul ei erau gravate rune. Cu mna stng era agat de gratii. Intri pe rspunderea ta, am rostit apsat i i-am ndreptat vrful lui Grayswandir spre piept. Fptura chicoti. Pur i simplu sttea acolo i rnjea i chicotea la mine. ncerc s-mi prind nc o dat privirea, dar nu l-am lsat. Dac m-ar fi privit n ochi prea mult m-ar fi recunoscut, aa cum m cunoscuse creatura-pisic. Atunci cnd vorbi, vocea i suna ca un fagot care sufl cuvinte. Nu eti tu acela, spuse, pentru c eti

mai scund i mai btrn. Totui Sabia aceea Ar putea fi a lui. Cine eti? Cine eti tu? am ntrebat. Numele meu e Strygalldwir. Invoc-l i-i voi mnca inima i ficatul. S-l invoc? Nici mcar nu-l pot pronuna, am zis, iar ciroza mea i-ar cauza o indigestie. Car-te! Cine eti? repet. Misli, gammi gradil, Strygalldwir, am rostit, la care creatura opi de parc ar fi clcat pe jar ncins. ncerci s m dai gata cu o vraj att de simpl? ntreb cnd i reveni. Nu sunt din cei nensemnai. Se pare c te-a deranjat un pic. Cine eti? rosti iar. Nu-i treaba ta, Charlie. Grgri-ri, du-te-n poieni Trebuie s te ntreb de patru ori i s fiu refuzat de patru ori nainte de a mi fi per-

mis s intru i s te mcelresc. Cine eti? Nu, am spus, ridicndu-m. Hai nuntru i arzi! Atunci sfrm oblonul i vntul care-l nsoi n ncpere stinse lumnarea. Am fandat, i cnd Grayswandir se izbi de spada cu rune nir scntei. Ne-am ciocnit unul de altul, apoi m-am retras. Ochii mi se obinuiser cu semintunericul, astfel c pierderea luminii nu m orbise. i creatura vedea destul de bine la rndu-i. Era mai puternic dect un brbat, dar la fel eram i eu. Ne-am nvrtit n cerc n ncpere. Un vnt ngheat se strecura printre noi, iar cnd treceam prin dreptul ferestrei faa mi era biciuit de picturi reci. Prima dat cnd am rnit creatura o tietur lung de-a curmeziul pieptului a rmas tcut, dei mici flcrui dansau pe marginile rnii. A doua oar cnd am tiat-o sus pe bra url, blestemndu-m.

n noaptea asta o s-i sug mduva din oase, spuse. O s le usuc i o s le transform n instrumente muzicale! Cnd o s cnt la ele, spiritul tu se va zvrcoli ntr-o agonie fr trup! Arzi foarte frumos. A ncetinit pentru o fraciune de secund, i am profitat de ocazie. I-am dat ntr-o parte spada neagr i fandarea mea a fost perfect. inta mea era mijlocul pieptului. L-am strpuns. Atunci url, dar nu se prbui. Grayswandir scp din strnsoarea mea, iar n jurul rnii izbucnir flcri. Creatura nc era n picioare, purtndu-i flcrile. Avans un pas spre mine, iar eu ridicai un scunel cu care s m apr. Inima mea nu e n locul obinuit, spuse. Apoi fand, dar am blocat lovitura cu scaunul i am izbit creatura cu unul din picioare n ochiul drept. Apoi am aruncat scaunul

i, pind n fa, am nfcat-o de ncheietura dreapt i am rsucit-o. I-am lovit cotul cu muchia minii, ct de tare am putut. Se auzi un prit ascuit i spada cu rune czu pe podea. Dup care creatura m lovi cu stnga i am czut la pmnt. A srit dup spad, iar eu am prins-o de glezn i am smucit brusc. Se prbui, iar eu m-am aruncat deasupra i am nfcat-o de gt. Mi-am bgat capul n scobitura umrului, cu obrazul lipit de piept, n timp ce creatura ncerca s-mi sfiie faa cu ghearele minii stngi. Pe msur ce strnsoarea mea mortal se ntrea, ochii creaturii i cutau pe ai mei, i de data asta nu i-am mai evitat. Am simit un mic oc la baza creierului cnd amndoi ne-am dat seama c tiam ceea ce tiam. Tu! reui s opteasc, nainte de a-i rsuci brusc gtul i nainte ca viaa s dispar din ochii aceia roii.

M-am ridicat, am pus piciorul pe cadavru i am tras afar Grayswandir. Creatura izbucni n flcri i continu s ard pn cnd nu mai rmase dect o pat carbonizat pe podea. Apoi Lorraine a venit lng mine, am cuprins-o cu braul i mi-a cerut s-o duc napoi la ea n camer, n pat. Am ascultat-o, dar n-am fcut nimic altceva dect s stm unul lng altul pn cnd a adormit plngnd. Aa am ntlnit-o pe Lorraine. Lance, Ganelon i cu mine stteam clare pe coama dealului, cu soarele amiezii n spate, i priveam n jos. nfiarea locului mi confirma ceea ce bnuiam. Semna cu pdurea aceea contorsionat care umplea valea din sudul Amberului. Oh, tat al meu! Ce-am fcut? mi-am spus n adncul sufletului, dar nu exista un alt rspuns dect Cercul ntunecat care se n-

tindea sub noi ct vezi cu ochii. Am privit prin vizier spre Cercul carbonizat, dezolant i mirosind a descompunere. n acele zile triam n interiorul vizierei mele. Cei din jur o priveau ca pe o ciudenie, dar rangul mi ddea dreptul s fiu excentric. O purtam de peste dou sptmni, de la btlia mea cu Strygalldwir. O pusesem a doua zi dimineaa, nainte de a-l zdrobi pe Harald pentru a-mi ine promisiunea fcut lui Lorraine i hotrsem c, pe msur ce m ntremam, era mai bine s-mi in faa ascuns. Acum cntream poate nouzeci de kilograme i m simeam ca nainte. Dac puteam ine sub control harababura din inutul numit Lorraine, tiam c a putea avea mcar ansa de a ncerca ce-mi doream mai mult, i, poate, s i izbndesc. Deci asta e, am spus. Nu vd adunndu-se niciun fel de trupe.

Cred c va trebui s ne ndreptm spre nord, rosti Lance, dar i vom vedea, fr doar i poate, numai dup cderea ntunericului. Ct de departe spre nord? Trei sau patru leghe. Se mic ncolo i ncoace. Clriserm dou zile ca s ajungem la Cerc. ntlniserm o patrul mai devreme n acea diminea i aflaserm c trupele din interiorul Cercului continuau s se adune n fiecare noapte. Fceau tot felul de exerciii de instrucie dup care dispreau undeva mai n interior o dat cu venirea dimineii. Un venic nor, mi s-a spus, se afla deasupra Cercului, cu toate c furtuna nu izbucnise niciodat. S lum micul dejun aici i apoi s ne-ndreptm spre nord? am ntrebat. De ce nu? rosti Ganelon. Mor de foame i avem tot timpul. Am desclecat i am mncat carne uscat

i am but din gamele. Totui nu neleg notia aia, spuse Ganelon, dup ce rgi, i btu burta i-i aprinse pipa. Va fi alturi de noi n btlia final sau nu? Unde e, dac intenioneaz s ne ajute? Ziua conflictului se apropie cu pai repezi. Uit-l, am zis. A fost probabil o glum. Nu pot, la naiba! spuse. E ceva ciudat n toat povestea! Ce anume? ntreb Lance, i pentru prima dat am constatat c Ganelon nu-i spusese. Vechiul meu senior, Lord Corwin, mi trimite un mesaj straniu printr-o pasre cru, spunnd c sosete. Credeam c e mort, dar a trimis acest mesaj, i spuse Ganelon. nc nu tiu ce s neleg din el. Corwin? spuse Lance, iar eu mi-am inut respiraia. Corwin din Amber? Da, Amber i Avalon.

Uit acest mesaj. De ce? E un om fr onoare i nu-i ine niciodat promisiunile. l cunoti? Am auzit de el. Demult, a condus ara asta. Nu-i aminteti povetile despre demonul de la crm? Sunt unul i acelai. Acela era Corwin, n zilele de dinaintea mea. Cel mai bun lucru pe care l-a fcut a fost s abdice i s dispar cnd rezistena mpotriva lui a devenit prea puternic. Asta era o minciun! Sau poate nu? Amber arunc o mulime de umbre, iar Avalonul meu aruncase i el multe, datorit prezenei mele acolo. Probabil c eram cunoscut pe multe trmuri pe unde nu clcasem niciodat, pentru c fuseser bntuite de umbre de-ale mele, imitndu-mi imperfect faptele i gndurile.

Nu, spuse Ganelon, n-am crezut niciodat vechile poveti. M-ntreb dac ar fi putut fi vorba despre acelai brbat, domnind aici. Asta e interesant. Foarte, am aprobat, ca s m aflu n treab. Dar dac a domnit att de demult, n mod sigur acum e mort sau ramolit. A fost un vrjitor, rosti Lance. Cel pe care l-am cunoscut eu a fost cu siguran, spuse Ganelon, pentru c pe mine m-a exilat dintr-o ar pe care acum n-o mai pot descoperi nici folosindu-m de priceperea mea, nici de vreo mecherie. N-ai pomenit niciodat despre asta, spuse Lance. Cum s-a ntmplat? Nu-i treaba ta, spuse Ganelon, i Lance rmase din nou mut. Mi-am scos pipa fcusem rost de una n urm cu dou zile i Lance m-a imitat. Era fcut din lut i ardea puternic. Le-am aprins, i am stat tustrei fumnd.

Ei bine, a fcut un lucru nelept, spuse Ganelon. S uitm ce-a fost. Nu puteam uita, firete. Dar n-am mai reluat subiectul. Dac n-ar fi existat Cercul ntunecat din spatele nostru ar fi fost chiar plcut s stm acolo, relaxndu-ne. Dintr-o dat m-am simit foarte aproape de cei doi. Voiam s spun ceva, dar nu tiam ce. Ganelon a rezolvat asta, aducnd din nou n discuie subiectul. Deci vrei s-i atacm nainte s-o fac ei? spuse. Corect, am rspuns. S luptm pe teritoriul lor. Necazul e c aici chiar e teritoriul lor, spuse. l cunosc mai bine dect noi, i cine tie ce fore mai sunt n stare s adune acolo? Ucidei creatura cu coarne i se vor prbui, am rostit.

Poate da. Poate nu. Poate o poi face tu, spuse Ganelon. Eu unul n-a reui fr un mare noroc. E prea viclean ca s poat fi ucis cu uurin. Dei cred c sunt la fel de n putere ca acum civa ani, s-ar putea s m amgesc. Poate c m-am nmuiat. Nu mi-am dorit niciodat slujba asta domestic! tiu, am spus. tiu, rosti Lance. Lance, zise Ganelon, ar trebui s facem ce spune prietenul nostru? S atacm? Ar fi putut s ridice din umeri i s se sustrag. N-o fcu. Da, spuse. Ultima dat aproape c ne-au biruit. A fost ct pe-aci, n noaptea n care a murit regele Uther. Dac nu-i atacm acum simt c data viitoare ne-ar putea nfrnge. Oh, nu va fi uor, iar noi le-am putea provoca mari pierderi. Dar cred c ne-ar birui. S analizm situaia de acum, apoi s ne facem un plan.

E-n regul, spuse Ganelon. Nici eu nu mai suport ateptarea. Mai spunei-mi asta o dat cnd ne ntoarcem i voi fi de acord cu voi. Aa fcurm. Ne-am ndreptat spre nord n dup-amiaza aceea i ne-am ascuns pe dealuri, de unde am supravegheat Cercul. n interiorul lui lupttorii i fceau ritualurile, dup legi numai de ei tiute, i se antrenau. Am estimat cam patru mii de soldai. Noi eram cam dou mii cinci sute. Ei mai aveau tot felul de creaturi ciudate care zburau, opiau, se trau i fceau zgomote n noapte. Noi eram plini de drzenie. Mda. N-aveam nevoie dect de cteva minute singur cu conductorul lor i s-ar fi decis totul, ntr-un fel sau altul. Totul. Nu le puteam destinui asta tovarilor mei, dar era adevrat. Vedei, eu eram rspunztor de tot ceea ce

se petrecea acolo jos. Eu declanasem totul i de mine depindea s opresc evenimentele, dac a fi putut. Mi-era team c nu puteam. Dezlnuisem asta ntr-un acces de patim, turbare, groaz i durere, i totul se reflecta undeva pe fiecare trm existent. Acesta e blestemul sngelui unui Prin din Amber. I-am supravegheat toat noaptea pe Paznicii Cercului, iar dimineaa am pornit la drum. Verdictul a fost: atac! Aa c am strbtut tot drumul napoi i nu ne-a urmrit nimeni. Cnd am ajuns la Fortreaa lui Ganelon am nceput s ne facem planul. Trupele noastre erau pregtite mai mult dect pregtite, poate i am decis s lovim n dou sptmni. Tolnit alturi de Lorraine, i-am povestit toate astea. Pentru c simeam c trebuie s

tie. Aveam puterea de a o duce n Umbr chiar n noaptea aceea, dac ar fi acceptat. N-a facut-o. O s rmn cu tine, spuse. Bine. Nu i-am spus c simeam c totul se afla n minile mele, dar am senzaia c ea tia asta i, dintr-un motiv anume, avea ncredere n mine. n locul ei n-a fi fcut-o, dar era treaba ei. Tu tii mersul lucrurilor, i-am spus. tiu, zise, iar eu tiam c tie i asta-i tot. Ne-am ndreptat atenia asupra altor subiecte i, mai trziu, am adormit. Ea a visat ceva. Dimineaa, mi-a spus: Am visat ceva. Ce? am ntrebat. Btlia care va veni, mi rspunse. Pe tine i pe fiara cu coarne, ncletai n lupt.

Cine ctig? Nu tiu. Dar, cnd dormeai, am fcut ceva care te-ar putea ajuta. Mai bine n-ai fi fcut-o. Pot s-mi port singur de grij. Apoi am visat c mor, aici, n acest timp. Las-m s te duc ntr-un loc pe care-l tiu. Nu, locul meu e aici, spuse. Nu m prefac c sunt stpnul tu, am zis, dar te pot salva de orice-ai fi visat. Mcar atta putere am, crede-m. Te cred, dar nu plec. Eti nebun. Las-m s rmn. Cum vrei Ascult, pot s te trimit chiar n Cabra Nu. Eti nebun tiu. Te iubesc. i proast. Trebuie s spui Te plac.

i aminteti? O s reueti, spuse. Du-te naibii! Apoi plnse, ncet, pn cnd am linitit-o iar. Asta era Lorraine. 3 ntr-o diminea m-am gndit la tot ce se petrecuse. M gndeam la fraii i surorile mele ca la nite cri de joc, ceea ce tiam c nu e adevrat. Mi-am reamintit de spitalul n care m trezisem, de btlia pentru Amber, de traversarea Modelului n Rebma i de clipele cu Moire, care poate era a lui Eric acum. n dimineaa aceea m-am gndit la Bleys i Random, Deirdre, Caine, Gerard i Eric. Era dimineaa btliei, firete, i ne instalaserm tabra pe dealurile din apropierea Cer-

cului. Fuseserm atacai pe drum de mai multe ori, dar atacuri scurte, de gheril. i reduseserm rapid la tcere pe atacatori i ne continuaserm drumul. Cnd am ajuns la locul hotrt, ne-am instalat tabra, am plasat santinelele i ne-am retras. Am dormit fr s fim deranjai. M-am trezit ntrebndu-m dac i fraii i surorile mele se gndeau la mine aa cum m gndeam eu la ei. Era un gnd foarte trist. n intimitatea unui mic crng, cu coiful plin de ap cu clbuc, mi-am ras barba. Apoi m-am mbrcat, tacticos, n culorile mele personale i zdrenroase. Eram din nou dur ca piatra, negru ca pmntul i nrit mai ceva ca iadul. Astzi trebuia s fie ziua hotrtoare. Mi-am tras viziera, mi-am pus armura, m-am ncins cu centura i mi-am agat Grayswandir la old. Apoi mi-am ncheiat mantia la gt cu un trandafir de argint i m-a descoperit un mesager care m cuta

s-mi spun c pregtirile sunt aproape gata. Am srutat-o pe Lorraine, care insistase s vin cu mine. Apoi m-am urcat pe cal, un murg pe nume Star, i am clrit spre front. Acolo m-am ntlnit cu Ganelon i cu Lance. Au spus c sunt gata. Am trimis dup ofierii mei i i-am instruit. Au salutat, s-au ntors i au plecat. Curnd, a spus Lance, aprinzndu-i pipa. Cum i merge braul? Bine, acum, rspunse, dup tratamentul tu de ieri. Perfect. Mi-am ridicat viziera i mi-am aprins pipa. i-ai ras barba, spuse Lance. Nu mi te pot imagina fr ea. Coiful mi vine mai bine aa, am spus. Mult noroc tuturor, spuse Ganelon. Eu nu cunosc niciun zeu, dar dac vreu-

nuia i pas de noi, fie binevenit. Nu exist dect un Dumnezeu, spuse Lance. M rog ca El s fie cu noi. Amin, spuse Ganelon, aprinzndu-i pipa. Pentru ziua de azi. Va fi a noastr, spuse Lance. Da, am rspuns, n vreme ce soarele umplea rsritul, iar psrile dimineii aerul, aa simt i eu. Am golit pipele cnd le-am terminat i le-am pus la bru, sub centuri. Apoi ne-am verificat unii altora legturile finale i ncuietorile armurilor, iar Ganelon spuse: S ne facem treaba. Ofierii mei mi-au dat raportul. Trupele erau pregtite. Am cobort dealul i ne-am reunit n afara Cercului. n interiorul lui nicio agitaie, niciun soldat la vedere. M gndesc la Corwin, mi se adres Ganelon. E cu noi, i-am rspuns, i m-a privit

straniu, prnd c remarc trandafirul pentru prima oar, apoi ncuviin brusc. Lance, spuse cnd ne-am strns rndurile. D comanda! i Lance scoase spada. Strigtul su de La atac! rsun deasupra noastr. naintaserm o jumtate de mil n interiorul Cercului nainte de a se petrece ceva. n avangard eram cinci sute de oameni, toi clare. Apru o cavalerie ntunecat i ne ciocnirm. I-am gonit n cinci minute i am clrit mai departe. Atunci am auzit tunetul. Apoi, un fulger, i ncepu s cad ploaia. Furtuna izbucnise n cele din urm. Un ir ngust de soldai pedetri, cei mai muli suliai, ne bara calea, ateptnd cu stoicism. Poate c am mirosit cu toii capcana, dar ne-am npustit asupra lor. Atunci cavaleria ne-a atacat pe flancuri. Ne-am rotit i lupta a nceput cu adevrat.

Trecuser poate douzeci de minute Am rezistat, ateptnd s soseasc principala mas de manevr. Apoi cei aproape dou sute ai notri au clrit mai departe Brbai. Mcelream brbai care ne mcelreau chipuri cenuii, cu expresii mohorte. Voiam mai muli. nc unul Ai lor aveau probabil o problem semimetafizic n ceea ce privete logistica. Ci puteau trece prin aceast Poart? Nu eram sigur. Curnd Am ajuns n vrful unei ridicturi i undeva, departe, jos, am zrit o citadel ntunecat. Am ridicat sabia. Cnd am nceput s coborm, au atacat. uierau i croncneau i flfiau. Asta nsemna, pentru mine, c ncepeau s rmn fr oameni. Grayswandir deveni o flacr n mna mea, un trsnet, un scaun electric

portabil, i mcelream pe msur ce se apropiau, i, cnd i ddeau sufletul, izbucneau n flcri. n dreapta mea, l-am vzut pe Lance desennd o linie de haos asemntoare i mormind printre dini. Rugciuni pentru cei mori, fr ndoial. n stnga mea, Ganelon mprea lovituri n stnga i-n dreapta, i un irag de flcri se desfura napoia calului su. Prin lumina plpitoare citadela prea mai mare. Cei aproape o sut rmai din ai notri s-au npustit nainte i monstruozitile se prbueau n calea noastr. Cnd am ajuns la poart eram ateptai de o infanterie de brbai i fiare. Am atacat. Ne depeau mult ca numr, dar n-aveam de ales. Poate c o luasem cu prea mult naintea infanteriei noastre. Dar nu cred. Timpul, dup prerea mea, era cel mai important acum. Trebuie s ptrund! am strigat. El e n-

untru! E-al meu! spuse Lance. Amndoi suntei binevenii! spuse Ganelon, izbind n dreapta i-n stnga. Traversai cnd putei! Sunt cu voi! Am mcelrit i am mcelrit i am mcelrit, i apoi roata s-a ntors n favoarea lor. Ne-au mpresurat, toate acele fpturi cumplite, mai mult sau mai puin umane, amestecate cu soldai umani. Eram nghesuii ntr-un nod strns, aprndu-ne pe toate prile, cnd infanteria noastr plin de noroi sosi i ncepu mcelul. Atacarm nc o dat poarta i reuirm de data asta, cei patruzeci sau cincizeci ai notri. Am ptruns pe poart i n curtea interioar se mai aflau soldai de mcelrit. Cnd am ajuns la baza turnului ntunecat mai eram vreo zece i eram ateptai de un contingent de gard. Du-te! url Ganelon, cnd am desclecat

i ne-am npustit asupra lor. Du-te! url Lance, i cred c amndoi se gndeau la mine, sau fiecare la cellalt. Am luat ndemnul ca fiindu-mi adresat i m-am desprins din ncierare, npustindu-m pe scri. tiam c trebuie s fie acolo, n cel mai nalt turn; trebuia s-l nfrunt i s-l birui. Nu tiam dac o s reuesc, dar trebuia s ncerc, pentru c eu eram singurul care tiam cu adevrat de unde venea i eu eram cel care-l pusese acolo. La captul scrilor am ajuns la o u din lemn masiv. Am ncercat-o, dar era ncuiat pe dinuntru. Aa c am izbit-o cu toat fora. Se prbui cu zgomot. L-am vzut acolo lng fereastr, un trup cu form brbteasc mbrcat ntr-o armur uoar, cu capul de ap pe umerii masivi. Am trecut pragul i m-am oprit. Se ntor-

sese s se uite cnd czuse ua i acum mi cuta privirea prin oelul vizierei. Muritorule, ai mers prea departe. Sau nu eti muritor? spuse, i deja avea spada n mn. ntreab-l pe Strygalldwir, am spus. Tu eti cel care l-a ucis, afirm. Te-a cunoscut? Poate. Se auzir pai pe scri n spatele meu. Am pit n stnga intrrii. Ganelon nvli n ncpere, eu i-am strigat Stai! i el se conform. Se ntoarse spre mine. Asta e fptura, rosti. Ce e? Pcatul meu mpotriva unui lucru pe care l-am iubit, am spus. Nu te atinge de ea. mi aparine. Eti binevenit. Rmase nemicat. Vorbeti serios? ntreb creatura.

Afl, am spus i am fandat. Dar nu ncruci sabia cu mine. n loc de asta, fcu ceea ce orice spadasin muritor ar considera o nebunie. Zvrli spada spre mine, cu vrful nainte, ca un fulger, i zgomotul spadei n zbor rsun ca un tunet. Elementele din afara turnului rspunser ca un ecou, o reacie asurzitoare. Cu Grayswandir am parat lama ca i cum ar fi fost o lovitur obinuit. Se nfipse n podea i izbucni n flcri. Afar, rspunser fulgerele. Pentru o clipa, lumina fu la fel de orbitoare ca o flacr de magneziu i, n momentul acela, creatura se npusti asupra-mi. mi intui braele lng corp i mi lovi viziera cu coarnele o dat, de dou ori M-am ncordat s scap din strnsoarea braelor i aceasta ncepu s slbeasc. Am lsat Grayswandir s cad, i cu o zvcnitur final am nvins strnsoarea cre-

aturii. n clipa aceea, totui, privirile ni se ntlnir. Atunci am lovit amndoi i ne-am dat un pas napoi. Lord din Amber, de ce te lupi cu mine? Doar tu eti cel care ne-a dat aceast trecere, aceast cale Regret un gest nechibzuit i caut s-l dreg. Prea trziu i, pe deasupra, te-ai gndit s ncepi i ntr-un loc ciudat. Lovi din nou, att de rapid nct trecu prin garda mea. Eram intuit de perete. Viteza lui era mortal. i atunci ridic mna i fcu un semn, iar eu am avut viziunea Curilor Haosului npustindu-se asupra mea o viziune care-mi zbrli prul, fcu s-mi treac un curent rece prin suflet, tiind ce declanasem. Vezi? rosti creatura. Tu ne-ai dat

aceast Poart. Ajut-ne acum, iar noi i vom napoia ceea ce i aparine. Pentru o clip am ezitat. Era posibil s se in de cuvnt, dac l-a fi ajutat. Numai c, dup aceea, ar fi fost o venic ameninare. Aliai pentru scurt vreme, ne-am fi srit la gt unul altuia dup ce am fi obinut ce voiam i atunci forele ntunecate ar fi fost mult mai puternice. Totui, dac a fi obinut cetatea Facem trgul? veni ntrebarea direct, aproape ca un behit. M-am gndit la umbre i la locurile de dincolo de Umbr Lent, am ntins minile i mi-am desfcut coiful Apoi l-am azvrlit exact cnd creatura prea c se relaxeaz. Cred c n clipa aceea Ganelon deja nainta. Am traversat ncperea i am intuit creatura de zid. Nu! am urlat.

Minile sale aproape omeneti mi prinser gtul aproape n acelai moment n care ale mele se ncletar pe gtul lui. Am strns cu toat fora i am rsucit. Cred c i el a fcut la fel. Am auzit ceva trosnind ca un b uscat. M ntrebam al cui gt fusese frnt. Al meu m durea n mod sigur. Am deschis ochii i am vzut cerul. Zceam pe spate pe o ptur aezat pe pmnt. M tem c va supravieui, spuse Ganelon i am ntors capul, lent, n direcia vocii sale. Sttea la captul pturii cu spada pe genunchi. Lorraine sttea alturi. Cum merge? am spus. Am nvins, mi rspunse. i-ai inut promisiunea. Cnd ai ucis creatura totul s-a terminat. Brbaii au czut n nesimire, creaturile au ars. Bun.

Stteam aici ntrebndu-m de ce nu te mai ursc. Ai ajuns la vreo concluzie? Nu, nu chiar. Poate din cauz c semnm mult. Nu tiu. I-am zmbit lui Lorraine. M bucur c nu te pricepi deloc cnd vine vorba de profeii. Btlia s-a terminat i nc eti n via. Moartea a nceput deja, spuse ea, fr a-mi ntoarce zmbetul. Ce vrei s spui? nc mai circul legende despre cum l-a executat lordul Corwin pe bunicul meu sfiat n patru n faa mulimii pentru c a condus una din primele revolte mpotriva lui. N-am fost eu, am zis. Era una dintre umbrele mele. Dar ea cltin din cap i spuse: Corwin din Amber, eu sunt ceea ce sunt,

dup care se ridic i plec. Ce era creatura aia? ntreb Ganelon, ignorndu-i plecarea. Ce era creatura din turn? Creatura mea, am spus; unul dintre acele lucruri care au aprut cnd am rostit blestemul asupra Amberului. Atunci am deschis calea astfel nct tot ceea ce zace dincolo de Umbr s intre n lumea real. Creaturile aleg cele mai simple trasee, prin umbre, ctre Amber. Aici, calea a fost Cercul. n alt parte poate fi ceva diferit. Acum le-am nchis calea n acest loc. Te poi odihni linitit aici. De asta ai venit? Nu, am zis. Nu chiar. Eram doar n trecere pe drumul spre Avalon cnd am dat peste Lance. Nu-l puteam lsa acolo i, dup aceea, l-am adus la tine i m-am trezit implicat n chestia asta, strnit chiar de mine. Avalon? Deci ai minit cnd ai spus c a

fost distrus? Am cltinat din cap. Nu chiar. Avalonul nostru a czut, dar s-ar putea s-i gsesc nc o dat corespondentul n Umbr. Ia-m cu tine! Eti nebun? Nu, mi-a dori s mai vd o dat trmul unde m-am nscut, indiferent de pericol. Nu merg s rmn acolo, ci s m narmez pentru btlie. n Avalon exist o pulbere roz folosit de bijutieri. Am ars o mostr din ea cndva n Amber. Merg acolo doar ca s o obin i s construiesc arme cu care s asediez Amberul i s redobndesc tronul care-mi aparine. Ce e cu lucrurile alea de dincolo de Umbr despre care vorbeai? O s m ocup de ele dup. Dac de data asta voi fi nfrnt, atunci vor deveni proble-

ma lui Eric. Spuneai c i-a scos ochii i c te-a ntemniat. E adevrat. Mi-au crescut ali ochi. Am evadat. Chiar eti un demon. S-a spus adesea. Nu m mai obosesc s-o neg. M iei cu tine? Dac i doreti cu adevrat s vii. Dar s tii c e diferit de Avalonul pe care-l tiai. Spre Amber! Chiar eti nebun! Nu. De mult mi doresc s vd acel ora de basm. Dup ce voi vedea nc o dat Avalonul, voi dori s fac ceva nou. N-am fost un general bun? Ba da. Atunci tu o s m nvei despre chestiile alea pe care le numeti arme, iar eu te voi ajuta n cea mai mare btlie. Nu mi-au mai

rmas muli ani buni nainte, tiu. Ia-m cu tine. S-ar putea ca oasele tale s albeasc la poalele Kolvirului, lng ale mele. Ce btlie e sigur? O s-mi ncerc norocul. Cum vrei. Poi s vii. Mulumesc, Lord Corwin. Ne-am instalat tabra acolo n noaptea aceea i am clrit napoi la fortrea dimineaa. Apoi am cutat-o pe Lorraine. Am aflat c fugise cu unul dintre fotii iubii, un ofier pe nume Melkin. Cu toate c se suprase, m-a jignit faptul c nu-mi dduse ocazia s-i explic ceva despre care tia doar brfe. Am hotrt s-i urmresc. Am nclecat pe Star, mi-am rsucit gtul eapn n direcia n care presupuneam c-au luat-o i am pornit la drum. N-o puteam nvinovi. La napoierea n inut nu fusesem ntimpinat drept ucigaul creaturii cu coar-

ne, cum ar fi fost oricare altul. Povetile despre Corwin al lor circulau mai departe, iar vechea poveste cu demonul revenea adesea. Oamenii cu care lucrasem, alturi de care luptasem, se uitau acum la mine cu priviri ascunznd ceva mai mult dect team simple priviri, pentru c-i lsau repede ochii n jos sau se uitau n alt parte. Poate c se temeau c voiam s rmn i s domnesc asupra lor. Probabil c au rsuflat uurai, cu excepia lui Ganelon, cnd am fcut cale-ntoars. Ganelon, cred, se temea c n-o s revin aa cum i promisesem. sta cred c e motivul pentru care s-a oferit s vin cu mine. Numai c eu aveam o treab pe care trebuia s-o fac de unul singur. Lorraine ajunsese s nsemne ceva pentru mine, eram surprins s constat asta, i m-am trezit destul de rnit de comportamentul ei. Simeam c era datoare s mi asculte explicaiile nainte de a pleca pe dru-

mul ei. n cazul sta, dac totui l-ar fi ales pe cpitanul ei muritor, ar fi avut binecuvntarea mea. Dac nu, mi-am dat seama c doream s-o in alturi de mine. Frumosul Avalon putea s mai atepte pn m hotrm dac voiam s pun capt relaiei sau s-o continuu. Clream de-a lungul potecii i psrile din copaci cntau pentru mine. Ziua era luminoas, pacea izvornd din cerul albastru, din verdele copacilor, pentru c npasta fusese izgonit din inut. n suflet simeam un pic de bucurie pentru c distrusesem mcar o mic parte din putreziciunea pe care o iscasem. Ru? La naiba, am fcut mai mult ru dect majoritatea celorlali, numai c pe parcurs eu am cptat i o contiin i am lsat-o s se bucure de una din rarele ei clipe de satisfacie. Dup ce aveam s cuceresc Amberul puteam s i ngdui mai mult libertate. Ha!

M ndreptam spre nord i terenul mi era strin. Am urmat o potec marcat clar, care purta semnele trecerii a doi clrei. Am mers o zi ntreag, prin amurg i pn seara, desclecnd din timp n timp ca s verific drumul. n cele din urm mi-au obosit ochii, aa c am localizat o mic vlcea la cteva sute de metri n stnga drumului i mi-am instalat acolo tabra de noapte. Fr ndoial, gtul dureros m-a fcut s visez creatura cu coarne i s retriesc btlia. Ajut-ne acum i i vom napoia ceea ce-i aparine, spunea. Exact n clipa aceea m-am trezit, cu un blestem pe buze. Cnd s-a fcut diminea, am nclecat i am mers mai departe. Fusese o noapte rece, iar ziua nc m inea n braele ei reci. Ierburile sclipeau din cauza unui uor nghe, iar mantia era jilav pentru c o folosisem drept aternut, La amiaz, lumea devenise ceva mai cal-

d, iar urmele erau mai proaspete. M apropiam de ei. Cnd am gsit-o, am desclecat i am alergat acolo unde zcea, lng o tuf de trandafiri slbatici fr flori, cu obrazul i umrul zgriate de epii lor. Nu murise demult, deoarece sngele era nc proaspt pe piept, acolo unde intrase spada, iar trupul nc era cald. Nu existau pietre din care s-i construiesc un mormnt, aa c am spat pmntul cu Grayswandir i am lsat-o s se odihneasc acolo. i furase brrile, inelele i pieptenii cu giuvaiere, adic toat averea ei. A trebuit s-i nchid ochii nainte de a o acoperi cu mantia mea, i atunci mi-a tremurat mna i ochii mi s-au mpienjenit. Mi-a trebuit mult timp s-mi revin. Am clrit mai departe i, nu peste mult timp, l-am ajuns din urm; clrea ca i cum ar fi fost urmrit de diavol, ceea ce nu era

departe de adevr. N-am scos un cuvnt cnd l-am dobort de pe cal, nici dup aceea, i n-am folosit sabia, cu toate c el o scosese pe a lui. I-am azvrlit trupul dezmembrat ntr-un stejar nalt i, cnd am privit napoi, psrile de prad l acoperiser deja. Am pus la loc inelele, brrile i pieptenii nainte de a acoperi mormntul, i asta a fost Lorraine. Tot ce fusese sau ce-i dorise vreodat se isprvise aici, i asta e povestea ntlnirii i despririi noastre, Lorraine i cu mine, n inutul numit Lorraine, i e exact povestea vieii mele, cred, pentru c un Prin din Amber face parte din toat putreziciunea lumii, i de aceea de cte ori vorbesc despre contiina mea, altceva din interiorul meu trebuie s rspund Ha!. n oglinzile judecilor minile mele sunt ptate de snge. Sunt o parte din rul care exist n lume i n Umbr. Uneori mi imaginez c sunt un ru care exist pentru a se opune unui alt

ru. i voi distruge pe cei ca Melkin cnd i voi gsi, i n acea Zi Mare despre care pomenesc profeii, dar n care nu cred cu adevrat, n acea zi n care lumea va fi total absolvit de ru, atunci voi pogor i eu n ntuneric, blestemnd. Poate chiar mai curnd, cred. Dar, oricum Pn atunci, nu-mi voi spla minile, dar nici nu le voi lsa s atrne inutil. ntorcndu-m, am luat-o napoi spre fortreaa lui Ganelon. Ganelon care tie, dar n-o s neleag niciodat. 4 Clrind, clrind pe cile slbatice i stranii care duceau spre Avalon, Ganelon i cu mine, pe poteci de vis i de comar, ntre coaja armie a soarelui i insulele albe i

fierbini ale nopii, pn cnd se transformau n cioburi de aur i diamant, iar luna nota ca o lebd. Ziua era nvluit n verdele primverii, traversam un fluviu vijelios i munii din faa noastr erau ngheai de noapte. Am trimis o sgeat a dorinei mele n miez de noapte i s-a aprins deasupra-mi, croindu-i drum ca un meteorit nspre nord. Singurul dragon pe care l-am ntlnit era olog i s-a trt repede s se ascund, prlind margaretele, gfind i respirnd cu greutate. Stoluri de psri albe ne semnalau apropierea de destinaie i voci cristaline din adncul lacurilor ne repetau vorbele cnd treceam pe-acolo. Am nceput s cnt i, dup un timp, Ganelon mi s-a alturat. Cltoream de peste o sptmn, iar pmntul i cerul i adierile de vnt mi spuneau c ne apropiam deja de Avalon. Ne-am instalat ntr-o pdure de lng un lac cnd soarele se ascunse ndrtul unei

stnci i ziua se sfri. Am fcut o baie n lac n timp ce Ganelon despacheta echipamentul. Apa era rece, nviortoare. M-am blcit mult vreme. Mi s-a prut c aud nite ipete cnd m mbiam, dar nu eram sigur. Era o pdure ciudat, iar eu nu eram deosebit de atent. Totui m-am mbrcat iute i m-am grbit ctre tabr. Pe msur ce naintam, am auzit din nou: un scncet, un plnset. Apropiindu-m, mi-am dat seama c avea loc o conversaie. Apoi am intrat n micul lumini pe care-l alesesem. Lucrurile noastre erau rspndite de jur-mprejur i se vedeau urmele unui foc de tabr. Ganelon edea pe vine lng un stejar. Brbatul atrna de o crac. Era tnr, blond i cu tenul deschis la culoare. n afar de asta, era greu s vezi totul dintr-o privire. E dificil, am descoperit, s-i

faci o prim impresie despre nfiarea i trsturile cuiva atunci cnd acel cineva atrn cu capul n jos la vreun metru de pmnt. Minile i fuseser legate la spate i era atrnat de o creang lung cu o frnghie nnodat de glezna dreapt. Vorbea fraze scurte, rapide, ca rspuns la ntrebrile lui Ganelon iar chipul i era inundat de saliv i sudoare. Nu atrna moale, ci se zbtea nainte i-napoi. Avea o zgrietur pe obraz i mai multe pete de snge pe cma. M-am oprit, m-am abinut s-i ntrerup i i-am privit. Ganelon nu l-ar fi pus acolo fr un motiv, aa c n-am fost imediat cuprins de mil pentru individ. Indiferent ce l-ar fi mpins pe Ganelon s-l interogheze astfel, tiam c i eu a fi fost interesat de informaii. M interesa de asemenea s aflu cte ceva i despre Ganelon, care mi era acum un

fel de aliat. i cteva minute n plus cu susu-n jos nu puteau provoca cine tie ce pierderi Cnd trupul i ncetini micarea, Ganelon l mpunse n stern cu vrful spadei i-l fcu s se balanseze violent. Pielea fu crestat uor i apru o alt pat roie. De data asta, biatul url. Dup chip mi-am dat seama ct era de tnr. Ganelon ntinse spada i i inu vrful la doar civa centimetri de locul unde ar fi ajuns gtul biatului dup balans. n ultima clip, retrase spada i chicoti cnd biatul se contorsion i url: V rog! Restul, spuse Ganelon. Spune-mi tot. Asta-i tot! spuse cellalt. Nu tiu mai multe! De ce nu? S-au npustit pe lng mine! N-am vzut nimic! De ce nu i-ai urmrit?

Erau clare. Eu eram pe jos. De ce nu i-ai urmrit pe jos? Eram ameit. Ameit? Ti-era fric! Ai dezertat! Nu! Ganelon ntinse spada i o retrase iar n ultima clip. Nu! strig tnrul. Ganelon mic iar spada. Da! url biatul. Mi-era fric! i atunci ai fugit! Da! Am continuat s fug! De-atunci tot fug i nu tii nimic despre ce s-a petrecut dup aceea? Nu! Mini! Mic din nou spada. Nu! spuse biatul. V rog Atunci am intervenit. Ganelon! am rostit.

M privi i rnji, lsnd spada jos. Biatul mi cut privirea. Ce-avem noi aici? am ntrebat. Ha! spuse Ganelon, plesnind pulpa tnrului care url de durere. Un ho, un dezertor care are de spus o poveste interesant. Atunci taie-i legturile i las-m s-o ascult, am zis. Ganelon se ntoarse i retez frnghia cu o lovitur de spad. Biatul se prbui la pmnt i ncepu s plng cu sughiuri. L-am prins ncercnd s ne fure proviziile i m-am gndit s-l ntreb cte ceva despre mprejurimi, rosti Ganelon. Tocmai ce-a venit din Avalon. Ce vrei s spui? A fost infanterist ntr-o btlie care a avut loc acolo acum dou nopi. L-a apucat laitatea n timpul luptei i a dezertat. Tnrul ncerc s mormie un protest i Ganelon l pocni.

Gura! i povestesc exact ce mi-ai zis tu! Biatul se mic ntr-o parte asemeni unui crab i m privi cu ochi mari, rugtori. Btlie? Cine cu cine s-a luptat? am ntrebat. Ganelon zmbi fioros. Sun cumva familiar, spuse. Armatele Avalonului au fost implicate n ceea ce pare a fi cea mai mare i poate ultima dintr-o lung serie de confruntri nu tocmai fireti. Da? L-am studiat pe biat i i cobor privirea, dar, nainte de asta, i-am citit spaima din ochi. Femei, spuse Ganelon. Furii palide ieite din cine tie ce iad, frumoase i reci. narmate pn-n dini, n armuri. Pr lung, blond. Ochi ca gheaa. Clare pe armsari care scot flcri pe nri i care se hrnesc cu carne de om, au nvlit noaptea, ieind dintr-un labirint de grote din muni, scoase

la lumin de un cutremur cu muli ani n urm. Au fcut un raid, lund prizonieri brbai tineri, ucigndu-i pe toi ceilali. Muli au aprut mai trziu ca un fel de infanterie fr suflete, urmndu-i conductorul. Seamn foarte tare cu cei pe care i-am cunoscut n Cerc. Dar muli dintre ei au supravieuit cnd au fost eliberai, am spus. Atunci nu preau s fie fr suflete, ci, ntr-un fel, cum am fost i eu amnezici. Mi se pare straniu, am continuat, c nu au blocat grotele alea n timpul zilei, din moment ce clreii i fac apariia noaptea Dezertorul mi-a spus c s-a ncercat, rosti Ganelon, numai c dup un timp, ies iar la lumin, cu i mai mare for ca nainte. Biatul era palid ca un mort, dar ncuviin cnd l-am privit ntrebtor. Generalul lor, cruia el i spune Protecto-

rul, s-a-ntlnit de multe ori cu ele, continu Ganelon. Chiar i-a petrecut o parte dintr-o noapte cu cpetenia lor, o ticloas palid pe nume Lintra fie din amuzament, fie c pusese un pariu, nu tiu sigur. Dar asta n-a rezolvat nimic. Raidurile au continuat i otile ei au devenit i mai puternice. ntr-un trziu, Protectorul a hotrt un atac n mas, n sperana de a le distruge total. sta a fugit n timpul btliei, spuse, artnd spre tnr cu spada, de aceea nu tim sfiritul povetii. Aa a fost? l-am ntrebat. Biatul i lu privirea de pe vrful spadei, m privi n ochi o clip, apoi ncuviin lent. Interesant, i-am spus lui Ganelon. Foarte. Am sentimentul c problema lor e legat de cea pe care noi tocmai am rezolvat-o. Mi-a dori s aflu cum s-a terminat lupta. Ganelon ncuviin, i apuc i mai strns spada. Ei bine, dac am terminat cu el

Stai. Bnuiesc c a ncercat s fure ceva de mncare? Da. Elibereaz-i minile. O s-i dm s mnnce. Dar a ncercat s ne fure. Nu tu mi-ai zis c ai ucis un om pentru o pereche de nclri? Da, dar era altceva. Cum aa? Eu nu am fost prins. Am izbucnit n rs. M luase prin surprindere i nu m puteam opri din hohotit. Pru iritat, apoi contrariat. Apoi izbucni i el n rs. Tnrul ne privea ca pe doi nebuni. E-n ordine, spuse Ganelon ntr-un trziu, e-n ordine, i se rsuci, l ntoarse pe biat dintr-o singur micare i tie frnghia care-i lega ncheieturile. Hai, flcu. O s-i fac ceva de mncare, i se ndrept spre lucruri-

le noastre, deschiznd mai multe pachete cu hran. Biatul se ridic i l urm cltinndu-se. nfc mncarea oferit i ncepu s nfulece repede i cu zgomot, fr s i ia ochii de la Ganelon. Informaia sa, dac era adevrat, mi aducea noi complicaii, n primul rnd c, probabil, mi va fi mult mai dificil s obin ceea ce voiam ntr-o ar distrus de rzboi. De asemeni, mi ntrea temerile legate de natura i proporia distrugerilor. L-am ajutat pe Ganelon s aprind un foc mic. Cum ne afecteaz asta planurile? ntreb . Nu aveam de ales. Toate umbrele apropiate de ceea ce-mi doream erau implicate n egal msur. A fi putut s m ndrept ctre una neimplicat, dar, ajungnd acolo, ar fi fost posibil s nimeresc n locul nepotrivit. Poate c ceea ce cutam n-ar fi fost disponi-

bil. Dac incursiunile haosului continuau s apar n calea dorit de mine prin Umbr, atunci nsemna c sunt legate de natura dorinei i c va trebui s ne ocupm de ele, ntr-un fel sau altul, mai devreme sau mai trziu. Nu puteau fi evitate. Asta era regula jocului, i nu m puteam plnge, pentru c eu stabilisem regulile. Mergem mai departe, am spus. Este locul dorinei mele. Tnrul scoase un strigt scurt, dup care poate dintr-un sentiment de recunotin pentru c l mpiedicasem pe Ganelon s-l hcuiasc m avertiz: Nu v ducei n Avalon, domnule! Acolo nu e nimic ce v-ai putea dori! Vei fi ucis! I-am zmbit i i-am mulumit. Apoi Ganelon chicoti i spuse: Hai s-l lum cu noi ca s fie judecat ca dezertor. Auzind asta, tnrul ni n picioare i o

rupse la fug. nc rznd, Ganelon i scoase stiletul i-i ncord braul s-l arunce. L-am izbit peste bra i lovitura i rat inta. Tnrul dispru n pdure i Ganelon continu s hohoteasc. Ridic stiletul de unde czuse i rosti: Ar fi trebuit s m lai s-l ucid, tii. Am hotrt altfel. Ridic din umeri. Dac se ntoarce la noapte i ne taie gturile, s-ar putea s gndeti altfel. mi imaginez. Dar n-o s-o fac, tii bine. Ridic iar din umeri, tind o bucat de carne i prjind-o deasupra flcrii. Ei bine, rzboiul l-a nvat cum s-o ia la sntoasa, recunoscu. Poate c totui ne vom trezi mine diminea. Muc din carne i ncepu s mestece. Prea o idee bun, aa c am luat i eu o bucat .

Mult mai trziu, m-am trezit dintr-un somn agitat s privesc stelele printr-un ecran de frunze. O parte aductoare de semne rele din mintea mea l nhase pe tnr i ne folosise n chip nefericit pe amndoi. A trecut mult timp pn s pot adormi la loc. Dimineaa am aruncat praf peste cenu i am pornit la drum. Dup-amiaz am ajuns n muni, iar n ziua urmtoare i-am strbtut. Erau semne ocazionale ale unor treceri recente pe drumul pe care-l urmam, dar n-am ntlnit pe nimeni. n ziua urmtoare am trecut pe lng mai multe ferme i case rneti, dar nu ne-am oprit la niciuna. Optasem s n-o apucm pe drumul slbatic, demonic, pe care-l urmasem atunci cnd l exilasem pe Ganelon. Cu toate c era destul de scurt, tiam c Ganelon l-ar fi gsit extrem de tulburtor. De data asta doream s chibzuiesc, aa c o astfel de cltorie nu era lucrul cel mai indicat.

Acum, totui, drumul cel lung se apropia de capt. Am gsit cerul Amberului n dupamiaza aceea i l-am admirat n tcere. Poate c trecuserm chiar prin Pdurea din Arden. Totui nu se auzeau sunete de corn, nu era Julian, nici Morgenstern, nu erau cinii furtunii care s ne scie, aa cum fuseser n Arden cnd trecusem ultima oar pe acolo. Numai ciripit de psrele n arborii cu trunchiuri groase, plnsetul unei veverie, schellitul unei vulpi, plescitul unei cascade, albul, albastrul i rozul florilor n penumbr. Adierile dup-amiezii erau blnde i rcoroase; m linitiser ntr-att nct am fost luat prin surprindere de irul de morminte proaspete de lng drum, care aprur cnd am cotit. n apropiere, era o viroag cu iarba clcat n picioare. Am zbovit un pic acolo, dar n-am mai descoperit nimic. Ceva mai ncolo, am trecut iar pe lng un

loc asemntor i cteva crnguri carbonizate. Drumul era bine bttorit, iar tufele laterale erau rupte i clcate n picioare, ca i cum pe acolo ar fi trecut muli oameni i fiare. n aer se simea din cnd n cnd miros de cenu, i ne-am grbit s trecem de scheletul unui cal sfiat i aproape copt din cauza focului. Cerul Amberului nu m mai nveselea, dei drumul se desfur fr incidente mult timp dup aceea. Ziua se transforma n noapte i pdurea se rrise considerabil cnd Ganelon observ drele de fum ctre sud-est. Am intrat pe prima potec lateral ce prea s duc ntr-acolo, dei era tangent cu calea spre Avalon. Distana era greu de estimat, dar puteam spune c vom ajunge acolo dup cderea nopii. Armata lor nc ncartiruit? se ntreb Ganelon.

Sau cea a nvingtorului lor. Cltin din cap i i aez spada n teac. Spre amurg am prsit drumul ca s urmresc zgomotul apei curgtoare ctre izvor. Era un torent limpede, curat, care-i croise drum din muni i nc mai purta n el ceva din rcoarea lor. M-am mbiat, ngrijindu-mi barba cea nou i curnd de pe haine praful drumului. Pe msur ce ne apropiam de captul cltoriei, mi doream s sosesc cu toat mreia pe care o puteam dobndi. Apreciind asta, Ganelon chiar i ddu cu puin ap pe fa i-i sufl zgomotos nasul. Stnd pe mal, clipind din ochii mei proaspt limpezii spre ceruri, am vzut ivindu-se luna clar, limpede, contururile neclare din capete disprnd treptat. Era pentru prima oar cnd se-ntmpla aa ceva. Mi s-a tiat respiraia i am continuat s privesc. Apoi am cercetat cerul n cutarea primelor stele,

am urmrit marginile norilor, munii din deprtare, copacii cei mai ndeprtai. Mi-am ntors privirea spre lun, i nc era limpede i linitit. Vederea mi revenise iari la normal. Ganelon se ntoarse auzindu-m rznd i nu ntreb ce m strnise. Stpnindu-mi impulsul de a cnta, am nclecat iar i m-am ndreptat spre potec. Umbrele se adnceau pe msur ce naintam, i roiuri de stele strluceau printre crengile de deasupra noastr. Am inhalat o bucat imens din noapte, am inut-o o clip, am expirat-o. Eram iari eu nsumi i m simeam bine. Ganelon se apropie i rosti cu voce joas: Fr ndoial c vor fi santinele. Da, am spus. Atunci n-ar fi mai bine s prsim drumul? Nu. Prefer s nu par c ne furim. Nu

m deranjeaz dac sosim cu o escort. Suntem doi simpli drumei. S-ar putea s ne ntrebe despre scopul cltoriei noastre. Atunci, hai s fim nite mercenari care au auzit de luptele din inut i au venit s caute de lucru. Da. Cam aa artm. S sperm c vor zbovi suficient timp ca s observe asta. Dac nu ne pot vedea destul de bine atunci nici nu pot inti bine spre noi. Adevrat, dar gndul sta nu m linitete. Am ascultat zgomotul potcoavelor cailor pe drum. Drumul nu era n linie dreapt. Se rsucea, se curba, se pierdea uneori, apoi o lua n sus. Clrind spre nlimi, am remarcat c arborii deveneau din ce n ce mai rari. Am ajuns n vrful dealului i pe o suprafa larg deschis. Avansnd, am ajuns brusc ntr-o poriune din care vedeam la mai

muli kilometri deprtare. Am strunit caii pe o poriune n pant care se curba ntr-un povrni domol dup zece sau cincisprezece metri abrupi. ntinzndu-se jos ntr-o cmpie larg, poate la un kilometru distan, continundu-se apoi printr-o zon deluroas, cu copaci doar din loc n loc. Cmpia era presrat cu focuri de tabr i, spre centru, se aflau cteva corturi. Muli cai pteau n apropiere, i am estimat c mai multe sute de oameni stteau lng focuri sau se deplasau prin tabr. Ganelon oft. Mcar tia par a fi oameni normali, spuse. Da. i dac sunt militari normali, probabil c suntem inui sub observaie chiar n clipa asta. E prea bun zona ca s fie lsat fr santinele. Da.

n spatele nostru se auzi un zgomot. ncepurm s ne ntoarcem, dar o voce din apropiere spuse: Nu micai! Am continuat s ntorc capul i am vzut patru brbai. Doi dintre ei ineau arbaletele ndreptate spre noi, iar ceilali aveau spade n mini. Unul dintre acetia avansa doi pai. Desclecai! ordon. Pe partea asta! ncet! Am desclecat i l-am privit n fa, inndu-ne minile departe de armele noastre. Cine suntei? De unde suntei? ntreb. Suntem mercenari din Lorraine, i-am rspuns. Am auzit c pe-aici sunt lupte i cutm de lucru. Tocmai ne ndreptam spre tabra de jos. E a voastr, sper? i dac spun nu, c suntem o patrul a unei armate care vrea s invadeze tab-

ra? Am ridicat din umeri. n cazul sta, nu v intereseaz s angajai doi oameni? Scuip. Protectorul nu are ce face cu oameni de teapa voastr. Din ce direcie venii? Est, am rspuns. Ai avut vreo problem pe drum? Nu, am zis. Ar fi trebuit? Greu de spus, hotr el. Predai armele. O s v trimit jos n tabr. Vor dori s v-ntrebe dac ai vzut ceva n est ceva neobinuit. N-am vzut nimic neobinuit, am spus. Oricum, probabil v vor da ceva de mncare. Cu toate c m ndoiesc c v vor angaja. Ai venit un pic prea trziu pentru lupt. Predai armele acum. Chem nc doi oameni ascuni printre copaci, n timp ce noi ne desfceam centuri-

le. Le ordon s ne escorteze, noi conducndu-ne caii. Ne-au luat armele i, cnd ne-am ntors s plecm, cel care ne interogase strig: Stai! M-am rsucit spre el. Tu. Cum te cheam? m ntreb. Corey, am zis. Nu mica. Se apropie, examinndu-m ndeaproape. Se holb la mine aproape zece secunde. Care-i problema? am ntrebat. n loc de rspuns, bjbi dup o pung de la centur. Scoase un pumn de monede i le apropie de ochi. La naiba! E prea ntuneric, zise, i nu putem face lumin. Pentru ce? am zis. Oh, nu e foarte important, mi spuse. Mi-ai prut cunoscut, totui, i ncercam s aflu de ce. Semeni cu capul tanat pe unele dintre vechile noastre monede. Unele sunt

nc n circulaie. Nu seamn? se adres celui mai apropiat arca. Omul i cobor arbaleta i avans. M scrut de la civa pai distan. Ba da, zise, seamn. Cum l chema pe cel la care ne gndim? Unul dintre btrnii ia. De pe vremuri. Nu-mi aduc aminte. Nici eu. Ei bine Ridic din umeri. Nu conteaz. D-i drumul, Corey. Rspunde-le cinstit la ntrebri i n-o s peti nimic. M-am ntors i l-am lsat acolo n lumina lunii, uitndu-se dup mine i scrpinndu-se n cretet. Cei care m nsoeau nu erau genul vorbre. Ceea ce era bine. Tot drumul m-am ntrebat despre povestea tnrului i despre finalul conflictului pe care-l descrisese, pentru c obinusem n sfrit copia fizic a lumii pe care o doream,

iar acum trebuia s acionez conform situaiilor n desfurare. Tabra avea mirosul plcut al omului i fiarei, al fumului, al crnii prjite, al pielii i al uleiului, toate amestecate n lumina focului unde oamenii stteau de vorb, ascueau arme, reparau echipamentul, mncau, se jucau, dormeau, se mbtau i priveau cum ne conducem armsarii prin cea, escortai n direcia unui triunghi aproape central de corturi zdrenuite. n timp ce ne deplasam, n jurul nostru se rspndea o sfer de tcere. Ne-am oprit dinaintea celui de-al doilea cort ca mrime i una dintre grzile noastre vorbi cu un brbat care supraveghea zona. Acesta cltin din cap de mai multe ori i art n direcia cortului celui mai spaios. Schimbul de cuvinte dur mai multe minute, apoi santinela noastr se ntoarse i vorbi cu cellalt, care atepta n stnga noastr. n

cele din urm, omul nostru ncuviin i se apropie de mine, n timp ce cellalt chem un brbat de lng cel mai apropiat foc. Ofierii se afl cu toii la o ntlnire n cortul Protectorului, rosti. O s v priponim caii i o s-i punem s pasc. Desfcei-v lucrurile i punei-le aici. Va trebui s ateptai s-l vedei pe cpitan. Am ncuviinat i am nceput s ne dezechipm i s eslm caii. L-am btut pe gt pe Star i am privit cum un om mic de statur care chiopta i conduce pe Star i pe Firedrake, armsarul lui Ganelon, ctre ceilali cai. Ne-am aezat i am ateptat. Una dintre santinele ne aduse ceai cald i accept din tutunul meu de pip. Se deplasar apoi undeva n spatele nostru. Priveam cortul cel mare, sorbeam din ceai i m gndeam la Amber i la un mic club de noapte n Rue de Char et Pain din Bruxelles, pe umbra Pmnt unde locuisem atia ani.

De ndat ce fceam rost chiar de aici de roul bijutierilor de care aveam nevoie, urma s m ndrept spre Bruxelles ca s tratez nc o dat cu negustorii de la Bursa Armelor. Comanda mea era complicat i scump, mi-am dat seama, pentru c un fabricant de muniie trebuia convins s instaleze o linie special de producie. Cunoteam pe acel Pmnt traficani, alii dect Interarmco, mulumit activitii mele militare itinerante n acel loc, i estimam c mi-ar lua doar cteva luni s m aprovizionez acolo. Am nceput s examinez detaliile i vremea a trecut repede i plcut. Dup vreo or i jumtate, siluetele din cortul cel mare au nceput s se agite. La cteva minute dup aceasta, faldul de la intrare s-a dat la o parte i au nceput s ias ncet nite brbai, vorbind ntre ei, privind napoi. Ultimii doi au zbovit n prag, continund s se adreseze cuiva care rmsese n-

untru. Restul au intrat n celelalte corturi. Cei doi de la intrare i-au croit drum afar, privind nc spre interior. Auzeam sunetul vocilor lor, dei nu distingeam ce spun. Cnd se deprtar, cel cu care vorbiser se mic i l-am zrit fugitiv. Sttea cu spatele la lumin i cei doi ofieri mi blocau vederea, dar am remarcat c era slab i foarte nalt. Grzile noastre nu se micaser, ceea ce mi-a indicat faptul c unul dintre cei doi ofieri era cpitanul menionat nainte. Am continuat s privesc, dorindu-mi s plece i s-mi dea ocazia s-l vd mai bine pe superiorul lor. O fcur dup un timp i, cteva clipe mai trziu, acesta fcu un pas nainte. La nceput n-am putut spune dac era doar un joc de lumini i umbre Dar nu! Se mic iar i, pentru o clip, l-am distins clar. i lipsea braul drept, de la cot n jos. Era att de gros bandajat nct am bnuit c i-l

pierduse destul de recent. Apoi cobor braul stng la mare distan de trup. Ciotul se mic n acelai timp, i ceva se declan n mintea mea. Avea prul lung, drept i castaniu i am remarcat falca proeminent Pi afar i mantia i flutur n adierea serii, descoperindu-i partea dreapt. Am vzut c avea o cma galben, pantalonii maro. Mantia era portocalie ca o flacr, i el i prinse marginea cu o micare nefiresc de rapid a minii stngi, trgnd-o la loc pentru a se acoperi. M-am ridicat repede i el i ndrept brusc privirea spre mine. Privirile ni se ntlnir i niciunul dintre noi nu schi vreun gest pre de cteva bti de inim. Cei doi ofieri se ntoarser i privir, iar el i mpinse la o parte i se ndrept spre mine. L-am auzit pe Ganelon mormind i s-

rind repede n picioare. Pn i grzile noastre fur luate prin surprindere. Se opri la civa pai de mine i m scrut cu ochii lui cprui. Nu obinuia s zmbeasc prea des, dar de data asta reui un zmbet slab. Vino cu mine, rosti i se ntoarse spre cort. L-am urmat, lsndu-ne echipamentul acolo unde zcea. i concedie dintr-o privire pe cei doi ofieri, se opri lng intrarea cortului i ne invit nuntru. Ne urm i ls faldul s cad n urma lui. Privirea mi czu pe patul lui, o mescioar, bnci, arme, un cufr de campanie. Pe mas se afla o lamp cu ulei, precum i cri, hri, o sticl i cteva cni. O lamp plpia pe cufr. mi strnse mna i zmbi iar. Corwin, rosti, i nc n via. Benedict, am spus, zmbind la rndul

meu, i nc respirnd. A trecut al naibii de mult timp. ntr-adevr. Cine e prietenul tu? Numele lui e Ganelon. Ganelon, spuse, nclinnd din cap spre el, dar nu catadicsi s-i strng mna. Se deplas spre mas i turn vin n trei cni. mi ddu una mie, o alta lui Ganelon, i pe a treia o ridic. n sntatea ta, frate, spuse. n sntatea ta. Burm. Apoi: Luai loc, rosti, artnd ctre cea mai apropiat banc i aezndu-se la mas, i fii binevenii n Avalon. Mulumim Protectorule. Fcu o grimas. Porecla nu e chiar nemeritat, spuse hotrt, continund s-mi studieze chipul. M ntreb dac fostul lor protector ar fi putut

spune la fel. Nu era chiar acest trm, am zis, i cred c ar fi putut. Ridic din umeri. Desigur, spuse. Destul cu asta! Pe unde ai fost? Ce-ai fcut? De ce-ai venit aici? Povestete-mi despre tine. A trecut atta timp. Am ncuviinat. Din pcate, eticheta familiei, precum i echilibrul forelor, cereau s dau rspunsuri ntrebrilor lui nainte de a-i pune eu altele. Era fratele meu mai vrstnic, iar eu chiar dac nu tiusem ptrunsesem n sfera lui de influen. Nu c i-a fi invidiat privilegiul. Se numra printre puinele mele rude pe care le respectam i chiar le plceam. Dar ardeam de nerbdare s-i pun i eu ntrebri. Aa cum spusese, trecuse prea mult timp. i ct de multe trebuia s-i spun eu acum? Habar n-aveam de partea cui e. Nu doream s descopr motivele pentru exilul su auto-

impus din Amber aducnd n discuie subiecte nelalocul lor. Trebuia s ncep cu ceva destul de neutru i s vd cum reacioneaz pe msur ce vorbeam. Trebuie s existe un nceput, rosti atunci. Nu-mi pas cum l descrii. Exist multe nceputuri, am spus. E dificil s Bnuiesc c ar trebui s-o iau chiar de la capt. Am mai luat o nghiitur de vin. Da, am hotrt. E cel mai simplu aa dei mi-am reamintit destul de recent ce s-a petrecut. La civa ani dup nfrngerea Clreilor Lunii la Ghenesh i dup plecarea ta, Eric i cu pe mine ne-am certat urt. Da, a fost o disput legat de succesiune. Tata lansase zvonuri despre abdicare i nc refuza s-i desemneze un succesor. Firesc, vechile certuri se reduceau doar la legitimitatea vreunui pretendent. Desigur, tu i Eric suntei

mai vrstnici, dar, n ce-o privete pe Faiella, mama mea i a lui Eric, care a fost soia lui dup ce a murit Clymnea, ei au Destul! strig Benedict, izbind masa att de puternic nct o crp. Lampa se cltin i sfri, dar, printr-un miracol, nu czu. Faldul de la intrarea n cort fu imediat dat la o parte i o santinel ngrijorat trase cu ochiul nuntru. Benedict l fulger cu privirea i acesta se retrase. Nu vreau s asist la discuia asta despre bastarzi, spuse ncet Benedict. Acest mod obscen de a pierde timpul e unul dintre motivele pentru care am plecat. Te rog, continu-i povestea fr note de subsol. Ei bine, da, am spus, tuind uor. Aa cum spuneam, am avut cteva certuri mai degrab amare legate de ntreaga afacere. Apoi, ntr-o sear, s-a trecut dincolo de cuvinte. Ne-am ncierat. Un duel?

Nimic att de formal. Mai degrab o hotrre simultan de a ne ucide unul pe altul. n orice caz, ne-am luptat mult vreme i, n final, Eric a ctigat i a purces s m fac praf. Cu riscul de a m abate de la firul povetii, trebuie s adaug c toate astea mi le-am reamintit de-abia acum cinci ani. Benedict ncuviin, ca i cum ar fi neles. Pot doar presupune ce s-a petrecut imediat dup ce mi-am pierdut cunotina, am continuat. Dar Eric s-a abinut s m ucid cu mna lui. Cnd m-am trezit, m aflam pe umbra Pmnt ntr-un loc numit Londra. Pe-atunci bntuia ciuma i m-am molipsit. Mi-am revenit fr s-mi mai pot aminti ce se petrecuse nainte de Londra. Am vieuit n umbra aceea secole ntregi, n cutarea unei chei a identitii mele. Am strbtut toat umbra, adesea ca participant la diverse campanii militare. Am absolvit universitile lor, am vorbit cu unii dintre cei mai nelepi

oameni ai lor, am consultat medici celebri. Dar nicieri n-am gsit cheia trecutului meu. Era evident c nu eram ca alii i m-am strduit din greu s ascund asta. Eram furios pentru c puteam avea tot ce-mi dorea sufletul, n afar de ce-mi doream cel mai mult propria mea identitate, amintirile mele. Anii au trecut, dar furia i dorina nu. Mi-a trebuit un accident soldat cu o fractur de craniu care s-mi declaneze schimbrile ce-au condus la revenirea primelor amintiri. Asta s-a petrecut n urm cu aproximativ cinci ani, i ironia e c am motive s cred c Eric e responsabil de accident. Se pare c Flora a stat tot acest timp pe umbra Pmnt, ca s m supravegheze. Revenind la bnuial, Eric a amnat lovitura de graie pn-n ultima clip, dorindu-mi moartea, dar n aa fel nct s nu poat fi nvinovit el. Aa c m-a transportat prin Umbr ntr-un loc unde moartea era instantanee, aproape sigur

fr ndoial ca s revin i s spun c ne-am certat i c eu am plecat nervos, mormind ceva despre o alt retragere. Eram la vntoare n Pdurea din Arden n ziua aceea doar noi doi. Mi se pare straniu, m ntrerupse Benedict, c doi rivali ca voi au ales s vneze mpreun n asemenea mprejurri. Am sorbit din vin i am zmbit. Poate c povestea a fost un pic mai plnuit dect am descris-o eu, am spus. Poate c amndoi ne-am bucurat de ocazia de a vna mpreun. Doar noi doi. neleg, spuse. Deci e posibil ca situaiile voastre s fi putut fi inversate? Ei bine, e greu de zis. Nu cred c a fi mers att de departe. Vorbesc cu mintea de-acum, firete. Oamenii se schimb, tii. Atunci, n trecut? Da, probabil c a fi procedat i eu la fel. Nu pot spune sigur, dar e posibil.

ncuviin iar, i am simit o und de furie care se transform rapid n amuzament. Din fericire nu simt nevoia de a-mi justifica motivaiile, am continuat. Ca s merg mai departe cu speculaia, cred c Eric m-a supravegheat ndeaproape dup aceea, la nceput dezamgit, fr ndoial, c supravieuisem, dar satisfcut c nu reprezentam niciun pericol. Aa c a aranjat ca Flora s stea cu ochii pe mine, iar lumea a trit n pace mult timp. Apoi, probabil, tata a abdicat i a disprut fr s fi lmurit problema succesiunii. Pe naiba! spuse Benedict. N-a fost nicio abdicare. S-a evaporat. ntr-o diminea, pur i simplu n-a mai fost gsit n apartamentele lui. Nici mcar nu dormise n patul lui. Niciun mesaj. Fusese vzut intrnd n apartament cu o sear nainte, dar nu l-a vzut nimeni plecnd. i, mult vreme, dispariia asta n-a fost considerat drept ceva straniu.

La nceput, s-a presupus pur i simplu c rtcea din nou n Umbr, poate n cutarea unei alte soii. A trecut mult pn cnd cineva s considere totul suspect sau o form neobinuit de a abdica. Nu eram contient de asta, am spus. Sursele tale de informaie par a fi mai aproape de miezul lucrurilor dect ale mele. Se mulumi s ncuviineze, strnind speculaii nelinititoare din partea mea legate de contactul su cu Amber. Din cte tiam, n vremurile astea, ar fi putut fi pro-Eric. Cnd ai fost acolo ultima oar? m-am aventurat. Cam cu vreo douzeci de ani n urm, rspunse, dar in legtura. Dar nu cu cineva care s-mi fi pomenit de asta! Probabil c era contient de chestia asta n clipa n care o spusese; deci trebuia s o iau ca pe un avertisment sau ca pe o ameninare? Mintea mi funciona cu vitez. Bi-

neneles c avea un set de Atuuri. Le-am rsfoit mental i am trecut prin ele ca un nebun. Random fcuse pe niznaiul n ce privete locul n care s-ar fi gsit. Brand lipsea de mult vreme. Deineam informaii c nc e n via, ntemniat n cine tie ce loc neplcut i fr posibilitatea de a raporta ntmplrile din Amber. Flora nu putea fi contactul lui, din moment ce ea nsi se aflase practic n exil n Umbr pn de curnd. Llewella era in Rebma. i Deirdre era n Rebma i, cnd o vzusem ultima oar, nu era n graiile celor din Amber. Fiona? Julian mi spusese c e undeva n sud. Nu putea spune precis unde. Cine mai rmnea? Dup prerea mea, Eric nsui, Julian, Gerard sau Caine. l tai pe Eric. El n-ar fi dat mai departe detaliile non-abdicrii tatlui nostru ntr-o manier care s permit lucrurilor s fie interpretate aa cum o fcuse Benedict. Julian l sprijinise pe Eric, dar avea

ambiii personale n cel mai nalt grad. Dac ar fi beneficiat de informaie s-ar fi folosit de ea. Idem pentru Caine. Gerard, pe de alt parte, mi s-a prut ntotdeauna mai interesat de binele Amberului dect de cine st pe tronul lui. Nu se ddea n vnt dup Eric totui, i cndva chiar pruse dispus s m sprijine fie pe mine, fie pe Bleys mpotriva lui. Cred c el ar fi considerat interesul lui Benedict pentru evenimente ca fiind o poli de asigurare a inutului. Da, aproape sigur era unul din cei trei. Julian m ura. Caine nici nu m plcea, nici nu m ura n mod deosebit, iar Gerard i cu mine mprteam amintiri care mergeau napoi pn n copilria mea. Trebuia s aflu cine e, repede iar el nu era nc pregtit s-mi spun, desigur, netiind nimic despre motivaiile mele din prezent. Putea folosi o legtur cu Amberul pentru a-mi face ru, ori pentru a trage foloase de pe urma mea, asta depinznd de

dorina lui i de persoana de la cellalt capt. Era aadar att spad, ct i scut pentru el, iar eu m simeam ntr-un fel rnit din cauz c el alesese s dea n vileag toate astea att de repede. Am hotrt s consider c rana recent l fcuse precaut peste msur, pentru c niciodat nu i ddusem motiv s fie ngrijorat din cauza mea. Totui, toate astea m fceau i pe mine precaut peste msur, un lucru trist atunci cnd doi frai se ntlnesc pentru prima oar dup muli ani. E interesant, am spus, agitnd vinul n can. Deci, avnd n vedere situaia, se pare c toi au acionat prematur. Nu toi, zise. Am simit cum m-nroesc. Scuz-m, am rostit. ncuviin scurt. Te rog, continu-i povestea. Ei bine, ca s-mi continuu lanul presu-

punerilor, cnd Eric a a hotrt c tronul a fost vacant destul i c a sosit timpul s intervin, probabil a hotrt c amnezia mea nu e suficient i c ar fi mai bine s renun definitiv la preteniile mele. Atunci a pus la cale un accident pe umbra Pmnt, un accident care ar fi trebuit s fie fatal, dar n-a fost. De unde tii asta? Ct de mult e bnuial? Flora aproape a recunoscut totul inclusiv complicitatea ei cnd am ntrebat-o mai trziu. Foarte interesant. Continu. Lovitura de la cap a reuit s fac ceea ce nici Sigmund Freud nu reuise, am zis. Mi-au revenit fragmente de amintiri care au devenit din ce n ce mai clare mai ales dup ce am ntlnit-o pe Flora i am fost expus la tot felul de ntmplri care mi-au stimulat memoria. Am reuit s-o conving c-mi reve-

nisem total, astfel c a vorbit deschis. Apoi s-a artat Random, fugind de ceva Fugind? De cine? De ce? De nite creaturi stranii din Umbr. Niciodat n-am aflat de ce. Interesant, spuse, i eu i-am dat dreptate. M gndisem adesea la asta, n celula mea, ntrebndu-m de ce apruse n scen Random, urmrit de Furii. Din clipa n care ne ntlniserm pn cnd ne-am desprit ne-am aflat constant n pericol; fusesem preocupat doar de necazurile mele, iar el nu-mi destinuise nimic referitor la brusca lui apariie. mi trecuse ceva prin minte la sosirea lui, bineneles, dar eram nesigur dac era ceva despre care s-ar fi ateptat s tiu, i am lsat-o aa. Evenimentele care au avut loc m-au fcut s uit pn mai trziu, n celul, i din nou pn n clipa de fa. Interesant? ntr-adevr. Tulburtor, de aseme-

nea. Am reuit s-l prostesc pe Random cu privire la starea mea, am continuat. Credea c vreau tronul, cnd singurul lucru pe care mi-l doream era memoria mea. A fost de acord s m ajute s revin n Amber i a izbutit s m duc acolo. M rog, aproape, m-am corectat. Ne-am ndreptat spre Rebma. ntre timp, i destinuisem lui Random adevrata mea stare, iar el a propus s traversez iar Modelul, ca un mijloc de a-mi recpta total memoria. Ocazia se ivise, i am profitat. A dat rezultate, iar eu am folosit puterea Modelului pentru a m transporta n Amber. Zmbi. n acest punct, Random trebuie s fi fost foarte nefericit, spuse. N-a spune c opia de fericire. Acceptase sentina Moirei, de a se nsura cu o femeie aleas de ea o oarb pe nume Vialle

i de a rmne mpreun cel puin un an. L-am lsat acolo i mai trziu am aflat c respectase nelegerea. i Deirdre era acolo. Am ntlnit-o pe drum, venind din Amber, i am intrat tustrei n Remba. i ea a rmas acolo. Mi-am terminat vinul i Benedict a artat spre sticl. Era aproape goal, totui, aa c a dat la iveal o sticl nou din cufr i ne-am umplut cnile. Am luat o nghiitur zdravn. Era un soi mai bun dect cel dinainte. Probabil c era rezerva lui privat. n palat, am continuat, mi-am croit drum spre bibliotec, unde am pus mna pe un pachet de cri de Tarot. Acesta era motivul principal pentru care m-am aventurat acolo. Am fost surprins de Eric nainte de a putea face mai mult i ne-am luptat chiar acolo, n bibliotec. Am reuit s-l rnesc i cred c l-a fi putut ucide, dac n-ar fi sosit ntririle i n-a fi fost silit s fug. Atunci

l-am contactat pe Bleys, care mi-a nlesnit trecerea spre el n Umbr. Probabil c-ai auzit restul de la propriile tale surse. Cum, mpreun cu Bleys, am asaltat Amberul i am pierdut. S-a prbuit de pe culmea Kolvirului. I-am azvrlit crile mele de Tarot i le-a prins. Am neles c trupul su n-a fost gsit niciodat. Era cale lung pn jos dei cred c la ora aia fluxul era mare. Nu tiu dac a murit n ziua aia sau nu. Nici eu, spuse Benedict. Aa c am fost ntemniat i Eric a fost ncoronat. Am fost silit s asist la ceremonie, n ciuda unui mic protest din partea mea. Am reuit s m ncoronez nainte ca acest bastard genealogic vorbind s-mi smulg coroana i s i-o pun pe cap. Dup care a pus s-mi fie scoi ochii i m-a trimis n temni. Se aplec n fa i-mi examin chipul. Da, zise, auzisem de asta. Cum au pro-

cedat? Fiare nroite n foc, am spus, nfiorndu-m involuntar i nbuindu-mi un impuls de a-mi atinge ochii. Am leinat n timpul torturii. Fiarele au atins globii oculari? Da. Aa cred. i ct timp i-a luat regenerarea? Am putut vedea din nou cam dup patru ani, am spus, iar vederea mi-a revenit la normal de-abia acum. Deci cam cinci ani n total, a spune. Se ls pe spate, oft i zmbi slab. Bine, spuse. mi dai o mic speran. Muli dintre noi au pierdut buci din anatomia lor i au trecut prin experiena regenerrii, dar eu n-am pierdut niciodat ceva semnificativ pn acum. Oh, da, am spus. E o list impresionant. O revd cu regularitate de ani de zile. O colecie de buci i piese, multe dintre ele ui-

tate, a spune: degetele de la mini, de la picioare, lobi ai urechii. A ndrzni s spun c exist sperane pentru braul tu. Nu prea curnd, desigur. Noroc c eti ambidextru, am adugat. Zmbi i reveni, dup care lu o nghiitur de vin. Nu, nu era pregtit s-mi spun ce i se ntmplase. Am sorbit i eu din vinul meu. Nu voiam s-i povestesc despre Dworkin. Doream s-l in pe Dworkin ca pe un fel de as din mnec. Niciunul dintre noi nu-i nelegea puterea, i era evident nebun. Dar putea fi manipulat. Pn i tata, aparent, ajunsese s se team de el dup o vreme, i-l ntemniase. Ce-mi spusese n celul? C tata l aruncase n nchisoare dup ce-l ntiinase despre descoperirea unor mijloace capabile s distrug Amberul n ntregime. Dac nu era doar rtcirea unui bolnav de psihoz i sta chiar era motivul real pentru care ajunsese

acolo, atunci tata fusese mult mai generos dect a fi fost eu. Omul era mult prea periculos ca s rmn n via. Pe de alt parte, tata ncercase totui s-l vindece. Dworkin vorbise despre medici, despre oameni pe care-i bgase n speriei sau i distrusese atunci cnd i exercitase puterile asupra lor. Majoritatea amintirilor mele despre el se reducea la un btrn nelept, amabil, devotat lui tata i restului familiei. Era dificil s distrugi cu bun tiin unul ca el, dac mai exista o speran. Fusese ntemniat n ceea ce se credea a fi un loc din care era imposibil s evadezi. Cu toate astea, ntr-o zi n care se plictisise, pur i simplu ieise. Nimeni nu poate trece prin Umbr n Amber, absena nsi a Umbrei, ceea ce nseamn c el fcuse ceva ce n-am neles, ceva implicnd principiul de dincolo de Atuuri, i evadase. nainte de a reveni, am reuit s-l conving s-mi asigure i mie o ieire din celula mea,

care m-a transportat la Farul din Cabra, unde mi-am mai revenit, apoi am pus la punct cltoria finalizat la Lorraine. Probabil c nc nu fusese descoperit. Din cte am neles, familia noastr avusese ntotdeauna puteri speciale, dar el era cel care le analizase i le dduse o form cu ajutorul Modelului i al Tarotului. ncercase adesea s discute despre asta, numai c nou ni se prea ngrozitor de abstract i plictisitor. Suntem o familie foarte pragmatic, la naiba! Brand era singurul care prea oarecum interesat de subiect. i Fiona. Aproape c uitasem. Uneori Fiona asculta. i tata. Tata tia ngrozitor de multe lucruri pe care nu le discuta niciodat. Niciodat n-avea prea mult timp pentru noi, i noi nu tiam attea lucruri despre el. Dar era probabil la fel de versat ca Dworkin. Diferena principal ntre ei inea de talent. Dworkin era un artist. Nu prea tiu ce era tata. Nu ncuraja niciodat intimita-

tea, cu toate c nu era un tat ru. De fiecare dat cnd i amintea de noi, era destul de generos cu darurile i cu distraciile. Numai c lsa educaia noastr pe seama diverilor membri ai curii. Ne tolera, cred, ca pe o consecin inevitabil a pasiunii. De fapt, sunt destul de surprins c familia nu e mai numeroas. Noi treisprezece, plus doi frai i o sor care muriser, reprezentm aproape o mie cinci sute de ani de producie printeasc. Au mai fost i alii despre care auzisem, mult naintea noastr, dar ei n-au supravieuit. Un numr destul de redus pentru un senior att de desfrnat, dar, de fapt, niciunul dintre noi nu s-a dovedit excesiv de fertil. De ndat ce am fost capabili s ne purtm singuri de grij i s pim n Umbr, tata ne-a ncurajat s-o facem, s gsim locuri unde s fim fericii i s ne stabilim acolo. Asta a fost legtura mea cu Avalonul care nu mai exist. Din cte tiu, tata era singu-

rul care i cunotea originile. N-am ntlnit pe nimeni altul care s-i aminteasc de vremurile n care nu exista Oberon. Straniu? S nu tii de unde vine propriul tu tat, cnd ai avut secole ntregi n care s-i satisfaci curiozitatea? Da. Dar el era secretos, puternic, viclean nsuiri pe care le posedm toi ntr-o anume msur. Ne dorea pe toi bine situai i mulumii, cred dar niciodat att de bine nzestrai nct s reprezentm o ameninare pentru regatul su. Era n el, bnuiesc, un element de nelinite, o precauie nu chiar nejustificat privind ansa noastr de a afla prea multe despre el i despre timpurile demult apuse. Nu cred c-i imaginase vreodat cu adevrat vremea cnd nu va mai domni n Amber. Vorbea, din cnd n cnd, n glum sau bombnind, despre abdicare. Dar ntotdeauna am simit c e ceva calculat, ca s vad ce rspunsuri declaneaz. Probabil c-i ddea seama de

starea de lucruri pe care ar fi provocat-o moartea lui, dar refuza s cread c s-ar putea ntmpla vreodat aa ceva. i nimeni dintre noi nu tia cu adevrat toate ndatoririle i responsabilitile, toate obligaiile secrete. Orict de greu mi vine s recunosc, ajunsesem s simt c niciunul dintre noi nu era potrivit s ia tronul. Mi-ar fi plcut s dau vina pe tata pentru acest sentiment, dar, din pcate, l cunoscusem pe Freud prea mult vreme ca s nu m simt i eu responsabil. De asemeni, ncepusem s m ndoiesc de validitatea preteniilor noastre. Dac nu abdicase i nc tria, atunci cel mai bun lucru la care puteam spera era s rmn n regen. N-a fi ateptat nerbdtor mai ales de pe tron ntoarcerea lui ca s gseasc totul schimbat. S recunoatem, mi-era team de el, i nu fr motiv. Numai un nebun nu se teme de o putere veritabil pe care n-o nelege. Dar, fie rege sau regent,

pretenia mea la tron era mai puternic dect a lui Eric i eram nc decis s-o duc la capt. Dac o for din trecutul ntunecat al tatei, pe care niciunul din noi n-o nelegea cu adevrat, putea s m duc mai aproape de tron, i dac Dworkin chiar reprezenta o asemenea for, atunci trebuia s rmn ascuns pn cnd l puteam ntrebuina n favoarea mea. Chiar dac, mi-am pus ntrebarea, fora pe care o reprezenta era cea care ar fi putut distruge nsui Amberul i, o dat cu el, ar fi spulberat lumile-umbr i ar fi rsturnat toat existena aa cum o nelegeam eu? Mai ales atunci, mi-am dat singur rspunsul. Cui altcuiva s ncrediezi o asemenea for? Suntem ntr-adevr o familie foarte pragmatic. nc nite vin, apoi mi-am luat pipa, am curat-o, am ndesat-o cu tutun.

Asta e, n mare, povestea mea la zi, am spus, admirndu-mi opera, ridicndu-m i lund un foc de la lamp. Dup ce mi-am recptat vederea, am reuit s evadez, s fug din Amber, s stau un timp ntr-un loc numit Lorraine, unde l-am ntlnit pe Ganelon, apoi am venit aici. De ce? M-am reaezat i l-am privit iar. Pentru c e aproape de Avalonul pe care l-am tiut cndva, am spus. M-am abinut deliberat s menionez c-l cunoteam dinainte pe Ganelon i speram c va nelege aluzia. Aceast umbr era destul de aproape de Avalonul nostru nct Ganelon s fie familiar cu topografia i majoritatea obiceiurilor locului. Prea o idee bun s-i ascund aceast informaie lui Benedict. Trecu peste, exact cum bnuiam c va face, lsnd lucrurile ngropate acolo unde ar

fi fost mai interesant de spat. i evadarea ta? ntreb. Cum ai reuit? Am fost ajutat, firete, am recunoscut, s ies din celul. O dat ieit M rog, mai exist cteva treceri pe care Eric nu le tie. neleg, rosti, ncuviinnd spernd, firete, c voi continua s amintesc numele partizanilor, dar avnd destul minte ct s nu ntrebe direct. Am pufit din pip i m-am lsat pe spate, zmbind. E bine s ai prieteni, spuse ca i cum ar fi fost de acord cu un gnd nerostit al meu. Bnuiesc c avem cu toii civa n Amber. mi place s cred asta, zise. neleg c ai lsat n urm ua parial cioplit a celulei, ai dat foc aternutului i ai trasat schie pe ziduri. Da, am spus. Recluziunea prelungit acioneaz asupra minii omeneti. Cel puin,

asupra minii mele. Au fost lungi perioade cnd tiu c eram iraional. Nu-i invidiez experiena, frate, zise. Deloc. Care sunt planurile tale acum? nc nu sunt sigure. Simi c i-ai dori s rmi aici? Nu tiu. Cum merge treaba pe-aici? Eu sunt stpnul, spuse o simpl afirmaie, nu o laud. Cred c tocmai am reuit s distrug singura ameninare major a inutului. Dac nu m nel, urmeaz o perioad rezonabil de linite. Preul a fost mare arunc o privire spre ce mai rmsese din braul su dar a meritat, cum se va vedea peste puin timp, cnd lucrurile vor fi revenit la normal. Apoi porni s-mi relateze situaia cam la fel cum o descrisese tnrul, continund s-mi povesteasc n ce fel ctigaser btlia. O dat mcelrit cpetenia fecioarelor iadului, amazoanele ei fugiser. Multe dintre

ele fuseser cioprite i grotele fuseser nc o dat sigilate. Benedict hotrse s menin o mic armat n teren pentru curenie, cercetaii periind zona n cutarea supravieuitoarelor. Nu meniona ntlnirea dintre el i cpetenia lor, Lintra. Cine a ucis-o? l-am ntrebat. Eu am reuit, spuse, fcnd o micare brusc cu ciotul, dei am ezitat o clip n plus la prima lovitur. Ne-am luat privirea de la el, i eu i Ganelon. Cnd am revenit, expresia feei i revenise la normal i i coborse braul. Noi te-am cutat. tiai asta, Corwin? ntreb. Brand te-a cutat n multe umbre, cum a fcut i Gerard. Ai ghicit cu exactitate spusele lui Eric dup dispariia ta din ziua aceea. Totui noi am ales s cutm dincolo de vorbele lui. Am ncercat n mod repetat Atuul tu, dar fr niciun rezultat. E posibil

ca accidentul tu la cap s-l fi blocat. Asta e interesant. Faptul c n-ai rspuns Atuului ne-a determinat s credem c ai murit. Apoi Julian, Caine i Random ni s-au alturat cutrilor. Cu toii? Adevrat? Sunt uluit. Zmbi. Oh, am spus i am zmbit i eu. Unirea lor de atunci nu nseamn c ar fi fost preocupai de binele meu, ci de posibilitatea de a obine dovada fratricidului lui Eric, astfel nct s-l poat nlocui sau antaja. Te-am cutat n vecintatea Avalonului, continu, am gsit locul sta i am fost cucerit de el. Pe-atunci era ntr-o stare jalnic, i m-am strduit timp de generaii s-l refac i s-l aduc la strlucirea dinainte. Chiar dac am nceput asta n amintirea ta, m-am ataat profund de pmntul sta i de oamenii lui. Au ajuns s m considere protec-

torul lor, i eu la fel. Spusele lui m-au tulburat i m-au impresionat totodat. Oare sugera c eu ncurcasem att de cumplit lucrurile nct venise aici s le pun n ordine s strng dup fratele lui mai mic o ultim dat? Sau voia s spun c-i dduse seama c eu iubisem locul sta sau un loc foarte asemntor i se strduise s restabileasc ordinea aa cum mi-a fi dorit i eu? Poate c deveneam mult prea sensibil. mi face plcere s aflu c am fost cutat, am spus, i e foarte bine s tiu c tu eti aprtorul acestui inut. Mi-ar plcea s vd locul sta, pentru c mi amintete de Avalonul pe care-l tiam cndva. Te-ar deranja dac l-a vizita? Asta-i tot ce vrei s faci? S-l vizitezi? Asta aveam n minte. Afl atunci c amintirile de pe vremea umbrei tale care a domnit cndva aici nu

sunt foarte plcute. n acest loc, copiii nu sunt botezai niciodat Corwin, iar eu nu recunosc c am vreun frate cu numele sta. neleg, am spus. Numele meu e Corey. Am putea fi vechi prieteni? ncuviin. Vechii mei prieteni sunt ntotdeauna binevenii s viziteze locurile, spuse. Am zmbit i am ncuviinat. M simeam ofensat c ntreinea ideea c a fi dorit s domnesc asupra acestei umbre a Umbrei; eu, care fie i pentru o clip simisem pe frunte arsura rece a coroanei Amberului. M ntrebam cum s-ar fi comportat dac ar fi tiut c eram, de fapt, responsabil pentru raidurile armate. Din acest punct de vedere, bnuiesc, eram vinovat i de pierderea braului su. Am preferat s mping lucrurile un pas napoi, totui, i s-l fac responsabil pe Eric. La urma urmelor, aciunea lui declanase blestemul meu.

Totui speram ca Benedict s nu afle niciodat. mi doream foarte tare s aflu pe ce poziie se situeaz fa de Eric. Oare l-ar fi sprijinit, m-ar fi ajutat pe mine sau doar s-ar fi dat la o parte din calea mea cnd hotram s atac? n schimb, eram convins c se ntreba dac ambiiile mele muriser sau nc mocneau i dac mocneau, care erau planurile mele de a le aa. Aa c Cine urma s scoat castanele din foc? Am pufit de cteva ori din pip, mi-am terminat vinul, mi-am mai turnat altul, am pufit iar. Am ascultat zgomotele din tabr, vntul, stomacul meu Benedict sorbi din vin. Care sunt planurile tale pe termen lung? m ntreb, aproape neglijent. i puteam rspunde c nc nu m hotrsem, c eram pur i simplu fericit s fiu liber, n via, fericit c-mi revenise vzul i

puteam spune c asta mi-e suficient deocamdat, c n-aveam planuri deosebite i ar fi tiut c mint cu neruinare. Pentru c m cunotea mult prea bine. tii ce planuri am, am rostit. Dac ar fi s-mi ceri sprijinul, zise, te-a refuza. Amber e ntr-o situaie destul de grea ca s mai suporte nc o lupt pentru putere. Eric e un uzurpator. Am hotrt s-l consider un simplu regent. n zilele astea, oricare dintre noi, cei cu pretenii la tron, se face vinovat de uzurpare. Deci tu crezi c tata nc triete? Da. E viu i nefericit. A ncercat de mai multe ori s comunice cu noi. Am reuit s-mi stpnesc orice expresie de pe chip. Aadar, nu eram eu singurul. A-mi dezvlui experienele n clipa asta ar fi sunat ipocrit, oportunist sau ca o minciun gogonat deoarece n timpul pretinsului nostru contact n urm cu cinci ani mi d-

duse cale liber s iau tronul. Desigur, e posibil s se fi referit la o regen Nu l-ai sprijinit pe Eric atunci cnd a luat tronul, am spus. L-ai sprijini acum, cnd are tronul, dac ar exista o tentativ de a-l detrona? E exact cum am spus, rosti. Eu l consider un regent. N-a spune c aprob asta, dar nu-mi doresc iari vrajb n Amber. Deci chiar l-ai sprijini? Am spus tot ce era de spus n aceast chestiune. Eti binevenit s vizitezi Avalonul meu, dar nu ca s-l foloseti drept escal pentru o invazie a Amberului. i clarific asta dilemele referitor la ce intenionezi s faci? Da, am spus. Asta fiind situaia, tot mai ii s vizitezi locurile? Nu tiu, am spus. Dorina ta de a evita vrajba n Amber e valabil n ambele sen-

suri? Ce vrei s spui? Vreau s spun c, dac a reveni n Amber mpotriva voinei mele, m-a strdui s isc ct mai mult vrajb, ca s previn o repetare a situaiei mele de dinainte. Cutele de pe chip i disprur i plec lent privirea. N-am vrut s spun c te-a trda. Crezi c sunt un tip fr sentimente, Corwin? N-a dori s te vd iar ntemniat, fr vz sau mai ru. Eti ntotdeauna binevenit aici, i poi s-i lai la grani temerile mpreun cu ambiiile. Atunci mi-ar plcea s vizitez locurile, am spus. N-am armat i nici n-am venit aici s recrutez una. Atunci tii c eti foarte binevenit. i mulumesc, Benedict. Dei nu m ateptam s te gsesc aici, m bucur. Se nroi uor i ddu din cap.

i eu m bucur, zise. Eu sunt primul dintre noi pe care-l ntlneti de cnd ai evadat? Am ncuviinat. Da, i sunt curios cum o duc oamenii. Ceva important? Nu s-au raportat noi mori, spuse. Am chicotit amndoi i am tiut c trebuia s aflu brfele familiale pe cont propriu. ncercarea moarte n-are, totui. Plnuiesc s rmn n zon un timp, spuse, i s continuu patrularea pn cnd voi fi convins c n-a rmas niciun invadator. S-ar putea s treac nc o sptmna pn ne retragem. Deci n-a fost o victorie total? Eu cred c da, dar nu poi fi sigur niciodat. Merit s mai pierzi puin timp ca s fii sigur. Prudent, am spus, ncuviinind. Aa c, dac nu ai vreo dorin arztoare de a rmne aici, nu vd de ce n-ai

merge spre ora ca s fii mai aproape de miezul treburilor. Am pstrat mai multe reedine n Avalon. Pentru tine, m gndesc la un mic conac pe care-l gsesc foarte plcut. Nu e departe de ora. Abia atept s-l vd. O s-i dau o hart i o scrisoare ctre administratorul meu, mine diminea. i mulumesc, Benedict. O s vin i eu acolo de ndat ce termin aici, spuse, i, ntre timp, o s trimit zilnic mesageri. Voi ine legtura cu tine prin intermediul lor. Foarte bine. Atunci gsii-v un loc confortabil, spuse. N-o s-mi refuzai invitaia la micul dejun, sunt convins. Arareori refuz, am spus. E-n ordine dac dormim n locul unde ne-am lsat echipamentul? Absolut, spuse, dup care ne-am termi-

nat vinul. Cnd am prsit cortul, am ridicat faldul i l-am strns civa centimetri ntr-o parte. Benedict ne ur noapte bun i se ntoarse, lsndu-l s cad, fr s observe spaiul pe care-l lsasem ntr-o parte a intrrii n cort. Mi-am fcut patul la mare distan n dreapta echipamentului nostru, cu faa n direcia cortului lui Benedict, i am deplasat i echipamentul cnd am scotocit prin el. Ganelon mi-a aruncat o privire ntrebtoare, dar am dat din cap i am privit spre cort. Privi i el ntr-acolo, ddu i el din cap i i ntinse pturile departe spre dreapta. Le-am cntrit din ochi, am pit peste ele i am spus: tii ceva, mai degrab a dormi aici. Te deranjeaz dac schimbm locurile? i i-am fcut cu ochiul ca s subliniez replica. Nu m deranjeaz, spuse, ridicnd din umeri.

Focurile de pe cmp se stinseser sau erau pe cale s se sting, i mare parte din companie revenise. Santinela nu ne ddu atenie dect de vreo dou ori. Tabra era foarte linitit i nu se vedeau nori care s ntunece strlucirea stelelor. Eram obosit, i aromele fumului i pmntului jilav mi ncntau nrile, amintindu-mi de alte timpuri i locuri ca acesta i de odihna de la sfritul zilei. Totui, n loc s nchid ochii, mi-am luat rania, m-am proptit de ea, mi-am umplut iar pipa i am aprins-o. Mi-am modificat poziia de dou ori n timp ce Benedict se plimba prin cort. O dat, dispru din cmpul meu vizual i rmase ascuns cteva momente. Dar lumina se mic i mi-am dat seama c deschisese cufrul. Apoi reveni la vedere i cur masa, se ddu napoi o clip, se ntoarse i se aez n poziia de mai devreme. M-am micat astfel

nct s-i vd braul stng. Rsfoia paginile unei cri sau sorta ceva de aceeai mrime. Cri de joc, poate? Bineneles. A fi dat orice s vd Atuul pe care-l alesese n final i-l inea n faa ochilor. A fi dat orice ca s am Grayswandir la ndemn, n caz c o alt persoan ar fi intrat brusc n cort prin alt parte dect intrarea prin care spionam. Palmele i clciele m furnicau, anticipnd plecarea sau lupta. Dar rmase singur. Sttu nemicat poate un sfert de or i cnd, n cele din urm se mic, o fcu doar pentru a pune crile de joc undeva n cufr i a stinge lmpile. Santinela continua rondul su monoton, iar Ganelon ncepu s sforie. Mi-am golit pipa i m-am rostogolit pe o parte.

Mine, mi-am zis. Dac mine m trezesc aici, totul va fi n regul 5 Roniam un fir de iarb i priveam cum se-nvrte roata morii. Zceam pe burt pe malul rului, cu capul proptit n mini. Un mic curcubeu strlucea n ceaa de deasupra spumei i fierbea la poalele cascadei, i, din cnd n cnd, cte o pictur i croia drum spre mine. Plescitul constant i sunetul roii acopereau toate celelalte zgomote ale pdurii. Moara era pustie azi i o contemplam pentru c nu mai vzusem aa ceva de secole. Privitul roii i zgomotul apei erau mai mult dect relaxante. Era cumva hipnotic. Era cea de-a treia zi a noastr n casa lui Benedict, i Ganelon era n ora n cutare de distracie. l nsoisem cu o zi nainte i

aflasem ce m interesa. Acum nu aveam timp de turism. Trebuia s gndesc i s acionez rapid. n tabr nu fusese nicio problem. Benedict ne-a hrnit i ne-a dat harta i scrisoarea promise. Am plecat la rsritul soarelui i am ajuns la conac n jurul prnzului. Am fost bine primii i, dup ce ne-am instalat n apartamentele care ni se oferiser, am plecat n ora, unde ne-am petrecut restul zilei. Benedict plnuia s rmn mai multe zile n tabr. Eu trebuia s-mi duc la bun sfrit nainte de sosirea lui sarcina pe care mi-o propusesem. Aa c era necesar o explorare. Nu era timp de cltorii de plcere. Trebuia s-mi reamintesc umbrele potrivite i s-o pornesc la drum curnd. A fi ntr-un loc care semna att de mult cu Avalonul meu ar fi trebuit s fie ceva relaxant, numai c elurile mele potrivnice atinseser nivelul obsesiei. A fi contient de

asta nu era totui echivalent cu a o putea ine sub control. Peisajele i zgomotele familiare m distrseser doar pentru scurt timp, apoi revenisem la planurile mele. Ar fi trebuit s mearg ca uns, dup prerea mea. Aceast unic plecare trebuia s-mi rezolve dou probleme, dac izbuteam s plec fr a trezi suspiciuni. nsemna c, n mod categoric, trebuia s lipsesc o noapte, dar anticipasem asta i deja l instruisem pe Ganelon s m acopere. Dnd din cap la fiecare scrit al roii, mi-am gonit orice altceva din minte i am nceput s-mi reamintesc structura nisipului, culoarea, temperatura, vnturile, nota de sare din atmosfer, norii Atunci am adormit i am visat, dar nu locul pe care-l cutam. Priveam o imens roat de rulet, i eram cu toii pe ea fraii mei, surorile mele, eu nsumi i alii pe care-i cunoteam sau i cu-

noscusem ridicndu-ne sau cobornd, fiecare cu zona alocat. ipam cu toii s se opreasc i urlam dup ce ajungeam sus i coboram iari. Roata ncepu s ncetineasc atunci cnd eu eram n urcare. Un tnr blond atrna cu capul n jos naintea mea, urlnd implorri i blesteme care se pierdeau n cacofonia vocilor. Chipul i se ntunec, se crisp, deveni un lucru cumplit la vedere, iar eu i retezai frnghia care era legat de glezn i se prbui. Roata ncetini i mai mult pe msur ce m apropiam de vrf i atunci am vzut-o pe Lorraine. Gesticula, dnd din mini frenetic i strigndu-m pe nume. M-am aplecat spre ea, vznd-o limpede, dorind-o, vrnd s-o ajut. Dar, pe msur ce roata continua s se nvrteasc, am pierdut-o din ochi. Corwin! Am ncercat s-i ignor strigtul, pentru c ajunsesem aproape de vrf. Se roti iar, dar

m-am ncordat i m-am pregtit s sar. Dac nu se oprea, urma s ncerc s opresc roata blestemat, chiar dac nsemna s m prbuesc. M-am pregtit pentru salt. nc un clic Corwin! Strigtul reveni, se ntoarse, se topi, iar eu priveam din nou spre roata morii, i numele mi rsuna n urechi amestecndu-se i topindu-se n sunetul curentului de ap. Am clipit i mi-am trecut degetele prin pr. Cteva ppdii mi czur pe umeri i am auzit un chicotit de undeva din spate. M-am rsucit brusc i-am privit. Sttea cam la o duzin de pai deprtare, o fat nalt, supl, cu ochi negri i pr castaniu tuns scurt. Purta o vest de scrim i n mna dreapt inea o floret, iar n stnga o masc de scrim. Se uita la mine i rdea. Avea dini albi, sntoi, un zmbet larg pe fa i un irag de pistrui pe nas i pe pome-

ii obrajilor ari de soare. Exista n ea acel aer de vitalitate care te atrage ntr-alt fel dect simpla drglenie. Mai ales, poate, cnd l priveti avnd avantajul unui numr mare de ani. M salut cu floreta. En garde, Corwin! spuse. Cine dracu eti? am ntrebat, abia atunci observnd o vest, o masc i o floret lng mine n iarb. Fr ntrebri, fr rspunsuri, spuse. Pn dup duel. i trase masca pe cap i atept. M-am ridicat i am luat vesta. Mi-am dat seama c e mai simplu s m duelez dect s m cert cu ea. Faptul c-mi cunotea numele m deranjase, i, cu ct m gndeam mai mult, cu att mi prea mai familiar. Era mai bine s-i fac pe plac am hotrt trgnd vesta pe mine i legnd-o. Am ridicat floreta, mi-am pus masca.

n regul, am spus, schind un scurt salut i avansnd. n regul. Pi nainte i ne-am ntlnit. Am lsat-o pe ea s atace. Atac foarte rapid cu btaie fent fent lovitur. Riposta mea a fost de dou ori mai rapid, dar izbuti s o pareze i s revin cu iueal egal. Atunci am nceput o uoar retragere, ispitind-o s vin dup mine. Izbucni n rs i naint, atacndu-m n for. Era bun i era contient de asta. Voia s se dea mare. Aproape c izbuti s m ating de dou ori n aceeai manier lovitur joas chestie care nu-mi plcea deloc. Imediat dup, am prins-o cu un stop mpunstur de ndat ce am putut. njur uor, recunoscnd, i veni drept spre mine. De obicei nu-mi place s m duelez cu femei, indiferent de ct de bune sunt, dar, de data asta, am descoperit c mi plcea. mi fcea plcere s privesc ndemnarea i gra-

ia cu care pornea i susinea atacurile i s le parez, i m-am trezit gndindu-m la inteligena care zcea dincolo de stil. La nceput mi dorisem s-o obosesc rapid, s nchei meciul i s-o iau la ntrebri. Acum m-am trezit c-mi doresc s prelungesc ntlnirea. nc nu obosise. Nu m preocupa asta dect n mic msur. Am pierdut noiunea timpului dansnd nainte i napoi de-a lungul malului rului, floretele noastre zngnind regulat. Totui, trecu mult timp pn cnd lovi din clcie i execut cu floreta un salut final. i scoase masca i m nvrednici cu nc un zmbet. Mulumesc! spuse, respirnd greu. I-am rspuns la salut i mi-am scos masca. M-am chinuit cu cataramele vestei i, nainte de a mi da seama ce se ntmpl, se apropie i m srut pe obraz. Pentru asta nu trebuia s se ridice pe vrfuri. Pe moment

m-am simit derutat, dar am zmbit. nainte de a putea rosti ceva, m luase de bra i m rsucise n direcia din care venisem. Am adus un coule de picnic pentru noi, rosti. Foarte bine. Mi-e foame. i sunt i curios O s-i spun tot ce vrei s auzi, spuse voioas. Ce-ar fi s-mi spui cum te cheam? am zis. Dara. M cheam Dara, ca pe bunica. Arunc o scurt privire spre mine cnd rosti asta, ca i cum ar fi ateptat o reacie. Aproape c uram s-o dezamgesc, dar am ncuviinat i am repetat numele, apoi: De ce mi-ai spus Corwin? am ntrebat. Pentru c aa te cheam, zise. Te-am recunoscut. De unde? mi ddu drumul braului.

Aici e, spuse, ntinznd mna n dosul unui copac i ridicnd un co care se odihnise pe rdcinile ieite deasupra. Sper c n-au ajuns furnicile la el, zise, ducndu-se spre o zon umbroas lng ru i ntinznd o ptur pe pmnt. Am atrnat echipamentul de scrim de o tuf din apropiere. Se pare c ai ceva lucruri pe care le cari cu tine, am remarcat. Calul meu e undeva acolo, spuse, artnd din cap undeva n josul rului. Reveni la aranjatul pturii pe jos i ncepu s despacheteze lucrurile din co. De ce tocmai acolo? am ntrebat. Ca s m pot furia pn la tine, firete. Dac ai fi auzit tropotul unui cal te-ai fi trezit cu siguran. Probabil c ai dreptate, am zis. Se ntrerupse ca i cum ar fi cugetat adnc, apoi continu cu un chicotit:

Dar prima dat n-ai auzit, totui. Cumva Prima dat? am spus, vznd c dorea s ntreb asta. Da, aproape c am trecut peste tine cu puin timp n urm. Dormeai tun. Cnd am vzut cine eti, m-am ntors s iau coul de picnic i echipamentul de scrim. Aha, neleg. Vino i stai jos acum, rosti. i deschide sticla, te rog! Puse sticla lng mine i despachet cu grij dou pocale de cristal, pe care le aez n centrul pturii. M-am dus la locul meu i m-am aezat. Sunt cristalurile cele mai bune ale lui Benedict, am remarcat, deschiznd sticla. Da, spuse. Ai grij s nu le spargi cnd torni i cred c n-ar trebui s ciocnim. Nu, cred c nu, am spus i am nceput s torn vinul.

Ridic paharul. Pentru rentlnire, rosti. Ce rentlnire? A noastr. Nu te-am ntlnit niciodat. Nu fi aa prozaic, spuse ea i lu o sorbitur. Am ridicat din umeri. Pentru rentlnire. ncepu s mnnce i am imitat-o. Se bucura att de mult de misterul pe care-l crease nct am decis s cooperez, numai ca s-o vd fericit. Acum, unde a fi putut s te ntlnesc? m-am aventurat. La curtea vreunui castel? Un harem, poate? Poate n Amber, zise. Acolo Amber? am spus, amintindu-mi c ineam n mn cristalul lui Benedict i lsnd s mi se citeasc emoia doar n glas. Totui, cine eti?

Erai tu chipe, trufa, admirat de toate doamnele, continu, i eram i eu o fiin timid, admirndu-te de departe. Cenuiu sau pastel nu plin de via micua Dara m-am dezvoltat mai trziu, m grbesc s adaug gata s-i dea sufletul pentru tine Am mormit o mic obscenitate i ea izbucni din nou n rs. Nu aa era? ntreb. Nu, am spus, lund nc o mbuctur de friptur i pine. Mai degrab era bordelul la unde mi-am rupt alele. Eram beat n noaptea aia i aminteti! strig ea. Era a doua slujb a mea. n timpul zilei dresam cai. M predau, am zis i am mai turnat vin. Chestia cu adevrat enervant e c era ceva al naibii de familiar n fiina asta. Dar, judecnd dup nfiare i comportament, am ghicit c avea cam aptesprezece ani. Asta

fcea aproape imposibil s ne fi intersectat vreodat drumurile. Benedict te-a nvat s te duelezi? am ntrebat. Da. Ce e el pentru tine? Amantul meu, bineneles, rspunse. M ine cu giuvaiere i blnuri i se dueleaz cu mine. Hohoti iar. Am continuat s-i examinez chipul. Da, era posibil M dau btut, am spus, n cele din urm. De ce? ntreb. Benedict nu mi-a oferit un trabuc. Trabuc? Eti fiica lui, nu-i aa? Roi, dar cltin din cap. Nu, spuse. Dar eti pe-aproape. Nepoat? Ei bine un fel de.

M tem c nu pricep. Lui i place s-i spun bunic. De fapt, a fost tatl bunicii mele. neleg. Acas mai sunt i alii ca tine? Nu, eu sunt singura. i, mama ta, i bunica? Moarte, amndou. Cum au murit? Violent. El era n Amber de fiecare dat. Cred c din cauza asta n-a mai revenit acolo mult vreme. Nu-i place s m lase fr protecie chiar dac tie c pot s-mi port i singur de grij. i tu tii c pot, nu? Am ncuviinat. Asta explica multe lucruri, printre care i faptul c era Protector aici. Trebuia s-o in undeva i, cu siguran, nu dorea s-o duc napoi n Amber. Nu dorea ca noi ceilali s aflam de existena ei. Putea fi uor transformat ntr-o moned de schimb. i n-a fi aflat de existena ei nici pn acum.

Nu cred c trebuie s te afli aici, am spus, i cred c Benedict s-ar nfuria ru dac ar ti. Parc ai fi el! Sunt adult i eu, la naiba! M-ai auzit contrazicndu-te? Totui, se presupune c trebuia s te afli n alt loc, nu-i aa? i umplu gura cu mncare n loc s rspund. Am fcut la fel. Dup cteva minute stnjenitoare de mestecat, am hotrt s trec la alt subiect. Cum m-ai recunoscut? am ntrebat. nghii, lu o gur de vin, rnji. Dup imaginea ta, firete, spuse. Ce imagine? De pe cartea de joc, zise. M jucam cu ele cnd eram foarte mic. Aa mi-am nvat toate rudele. Tu i Eric suntei ceilali doi buni spadasini, tiam asta. De aceea eu Ai un set de Atuuri? am ntrerupt-o. Nu, spuse, bosumflndu-se. N-a vrut

s-mi dea un set, dei tiu c are mai multe. Adevrat? Unde le ine? i ngust ochii, concentrndu-i privirea n ai mei. La naiba! N-a fi vrut s-mi trdez nerbdarea att de uor. Poart cu el un set cea mai mare parte din timp, spuse, i habar n-am unde le ine pe celelalte. De ce? Nu i-ar da voie s le vezi? Nu l-am ntrebat. Tu pricepi semnificaia lor? Erau anumite lucruri pe care n-aveam voie s le fac atunci cnd eram n apropierea lor. Bnuiesc c au o ntrebuinare special, dar el nu mi-a spus niciodat care ar fi asta. Sunt foarte importante, nu? Da. tiam eu. ntotdeauna e foarte grijuliu cu ele. Tu ai un set? Da, dar acum e mprumutat. Pricep. i ai vrea s-l foloseti pentru ce-

va complicat i sinistru. Am ridicat din umeri. Mi-ar plcea s le folosesc, dar pentru scopuri prosteti, simple. Cum ar fi? Am cltinat din cap. Dac Benedict nu vrea s tii la ce ajut, nici eu n-o s-i spun. Scoase un mic mrit. i-e fric de el, rosti. Am un respect considerabil fa de Benedict, ca s nu menionez i o anume afeciune. Izbucni n rs. E un lupttor mai bun ca tine, un spadasin mai bun? Am ntors privirea. Probabil c tocmai revenise dintr-un loc destul de ndeprtat. Orenii pe care-i ntlnisem erau cu toii la curent cu braul lui Benedict. Nu era genul de noutate care s circule ncet. Cu siguran

nu voiam s fiu primul care-i spune. Ia-o cum vrei, am spus. Unde ai fost? n satul din muni. Bunicul m-a dus acolo ca s stau cu nite prieteni de-ai lui pe nume Tecy. i tii pe cei din familia Tecy? Nu, nu-i tiu. Mai fusesem pe-acolo, spuse. ntotdeauna m duce s stau cu ei n sat, atunci cnd sunt probleme aici. Locul n-are nume. Eu i spun pur i simplu satul. E destul de ciudat i oamenii sunt la fel. Pare c ntr-un fel ne divinizeaz. Pe mine m trateaz ca i cum a fi o sfnt i niciodat nu-mi spun nimic din ce a vrea s aflu. Nu e chiar aa departe, dar munii sunt altfel, cerul e altfel totul! i, cnd ajung acolo, parc n-ar mai exista cale napoi. Am mai ncercat s m ntorc de una singur, dar m-am rtcit. Bunicul trebuie s vin ntotdeauna dup mine i atunci drumul pare uor. Familia Tecy urmeaz toate instruciunile lui n ceea ce

m privete. l trateaz ca i cum ar fi un fel de zeu. Pentru ei, este. Spuneai c nu-i cunoti. Nici nu trebuie. l cunosc pe Benedict. Cum procedeaz? Spune-mi. Am cltinat din cap. Cum ai procedat tu? am ntrebat-o. Cum te-ai ntors aici de data asta? i isprvi vinul i-mi ntinse pocalul. Cnd am privit-o, n timp ce-l umpleam, i lsase capul pe umrul drept, se ncruntase i privea undeva, n deprtare. Nu prea tiu, spuse, ridicnd pocalul i sorbind din el automat, nu sunt foarte sigur cum am procedat Cu mna stng ncepu s se joace cu cuitul, ntr-un trziu ridicndu-l. Eram furioas, furioas ca naiba pentru c fusesem iar trimis pachet, zise. I-am spus c vreau s rmn aici s lupt, numai

c el m-a luat i am plecat clare i, dup un timp, am sosit n sat. Nu tiu cum. N-a fost un drum lung i, brusc, ne aflam acolo. Cunosc locurile de-aici. M-am nscut aici, am crescut aici. Am cltorit peste tot, sute de leghe n toate direciile. N-am reuit niciodat s gsesc locul. Doar c mi se pruse foarte scurt cltoria, i brusc eram din nou la Tecy. Dar au trecut mai muli ani, iar acum, cnd am crescut, pot fi mult mai hotrt n aciuni. M-am hotrt s m ntorc prin propriile mele fore. ncepu s zgrie i s sape cu cuitul pmntul din faa ei, prnd c nu observ ce face. Am ateptat pn s-a nnoptat, continu, i am studiat stelele ca s tiu ncotro s-o iau. Era un sentiment ireal. Stelele erau total diferite. N-am recunoscut nicio constelaie. Am intrat n cas i m-am gndit la asta. Eram un pic speriat i nu tiam ce s

fac. Mi-am petrecut ziua urmtoare ncercnd s aflu mai multe informaii despre Tecy i despre ceilali steni. Dar a fost ca un comar. Ori erau proti, ori ncercau cu tot dinadinsul s m zpceasc. Nu numai c nu exista cale de a ajunge de acolo aici, dar habar n-aveau unde e aici i nici nu erau prea siguri de acolo. n noaptea aceea am verificat din nou stelele, ca s m conving de ceea ce vzusem, i aproape c ncepusem s-i cred. Mic nainte i napoi cuitul ca i cum l-ar fi ascuit, netezind pmntul. Dup care ncepu s deseneze. Timp de cteva zile, am ncercat s-mi gsesc drumul napoi, continu. M-am gndit c a putea s localizez drumul i s m ntorc pe acelai traseu, numai c dispruse. Atunci am fcut singurul lucru care mi-a trecut prin minte. n fiecare diminea porneam ntr-o alt direcie, clream pn la

amiaz, apoi m ntorceam. N-am dat peste nimic familiar. Eram consternat. n fiecare noapte m duceam la culcare mai furioas i mai suprat de felul n care decurgeau lucrurile dar i mai hotrt s-mi gsesc singur drumul napoi spre Avalon. Trebuia s-i demonstrez bunicului c nu poate s m trateze ca pe un copil i s se atepte s nu protestez. Apoi, cam dup vreo sptmna, am nceput s visez. Comaruri, ntr-un fel. Ai visat vreodat c fugi i fugi i n-ajungi nicieri? Cam aa visam eu n plus, cu o plas de pianjen n flcri. Numai c nu era chiar o pnz de pianjen i nu ardea. Dar eram prins n chestia asta, mergnd de jur mprejur i prin ea. Numai c nu m deplasam, de fapt. Nu e chiar adevrat, dar nu tiu cum altfel s-i explic. i trebuia s continuu s ncerc de fapt, chiar doream asta s m deplasez. Cnd m-am trezit eram obosit, ca i cum chiar m-a fi strduit toa-

t noaptea. Asta a continuat multe nopi, i fiecare noapte prea mai dur i mai lung i mai real. Apoi m-am trezit azi diminea, cu visul nc proaspt n cap, i am tiut c pot cltori spre cas. Am pornit la drum, nc visnd pe jumtate, se pare. Am parcurs ntreaga distan fr s m opresc mcar o dat, i, de data asta, n-am dat prea mare atenie mprejurimilor, ci m-am gndit fr ntrerupere la Avalon i, pe msur ce naintam, lucrurile mi deveneau din ce n ce mai familiare, pn cnd am ajuns aici. Numai atunci mi s-a prut c m-am trezit de-a binelea. Acum, satul i familia Tecy, cerul acela, stelele acelea, pdurile, munii, toate mi se par ca un vis. Nu sunt deloc sigur c a mai putea gsi drumul ntr-acolo. Nu e ciudat? Poi s-mi spui ce s-a petrecut? M-am ridicat i am strns resturile prnzului nostru. M-am aezat lng ea. i aminteti imaginea cu pnza de p-

ianjen care ardea i care nu era, de fapt, o pnz i nici nu ardea? am ntrebat-o. Da, ntr-un fel, spuse. D-mi cuitul, am zis. Mi-l ddu. Cu vrful cuitului, am nceput s adaug schiei ei din arin nite linii, s le prelungesc pe unele, s le terg pe altele, s adaug cteva. n tot acest timp ea n-a scos un cuvinel, dar mi-a urmrit fiecare micare. Cnd am terminat, am pus cuitul deoparte i am ateptat n tcere lung timp. Apoi, ntr-un trziu, rosti foarte ncet: Da, sta e, lundu-i privirea de la desen i uitndu-se la mine. De unde ai tiut? De unde ai tiut ce-am visat? Pentru c ai visat un lucru care e inscripionat chiar n genele tale. De ce, cum, habar n-am. Asta demonstreaz, totui, c eti ntr-adevr o fiic a Amberului. Tu n-ai fcut altceva dect s mergi n Umbr. Ceea ce ai

visat tu este Marele Model din Amber. Prin puterea lui, cei care sunt de snge regesc i menin dominaia asupra umbrelor. nelegi ce spun? Nu sunt sigur, zise. Nu cred. L-am auzit pe bunicul blestemnd umbrele, dar n-am neles niciodat la ce se referea. Atunci nu tii unde se afl cu adevrat Amberul. Nu. Bunicul a fost ntotdeauna evaziv. Mi-a povestit despre Amber i despre familie. Dar nu tiu nici mcar n ce direcie e Amber. tiu doar c e departe. Se ntinde n toate direciile, am spus, sau n orice direcie aleas de cineva. Acel cineva trebuie doar s Da! m ntrerupse. Uitasem, sau am crezut doar c voia s-o fac pe misteriosul sau s-i rd de mine, dar Brand mi-a spus exact acelai lucru cu mult timp n urm. Ce nseamn asta, totui?

Brand! Cnd a fost Brand aici? Cu ani n urm, cnd eram eu mic. Obinuia s ne viziteze adesea. Eram foarte ndrgostit de el i l-am necjit fr mil. Obinuia s-mi spun poveti, s m nvee jocuri Cnd l-ai vzut ultima dat? Oh, acum opt sau nou ani, cred. Ai mai ntlnit vreunul din ceilali? Da, spuse. Julian i Gerard au trecut pe-aici cu puin timp n urm. Acum cteva luni. Dintr-o dat m-am simit foarte nesigur. Benedict mi ascunsese o mulime de lucruri. A fi preferat s fiu prost sftuit dect s fiu total ignorant. Asta te face s-i fie mai uor s te enervezi atunci cnd afli. Problema cu Benedict e c a fost, totui, prea cinstit. A preferat s nu-mi spun nimic dect s m mint. Simeam c m ateapt ceva neplcut, totui, i tiam c nu mai e timp

de pierdut, c trebuie s m mic ct mai rapid posibil. Da, va fi o curs dur pentru diamante. Totui, mai erau multe de aflat nainte de a ncerca. Timpul La naiba! Atunci i-ai ntlnit prima dat? am ntrebai. Da, spuse, i am fost foarte nefericit. Se opri, oft. Bunicul nu-mi ddea voie s spun c suntem rude. M-a prezentat ca fiind pupila lui. i a refuzat s spun de ce. La dracu! Sunt sigur c avea motive ntemeiate. Oh, i eu cred la fel. Numai c asta nu m face s m simt mai bine, mai ales cnd ai ateptat toat viaa s-i ntlneti rudele. tii de ce s-a purtat aa cu mine? Amberul trece prin ncercri grele i, nainte de a merge mai bine, lucrurile vor merge mai ru. Cu ct tiu mai puini de existena ta, cu att e mai mic ansa de a te implica n ceva care s-i provoace rul. A fcut-o numai ca s te protejeze.

Fcu un zgomot ca i cum ar fi scuipat. N-am nevoie de protecie. tiu s m apr i singur. Eti foarte bun cnd vine vorba de duelat, am zis. Din nefericire, viaa e mai complicat dect un simplu duel. tiu asta. Nu sunt un copil. Dar Dar nimic! A fcut acelai lucru pe care l-a fi fcut i eu dac ai fi fost a mea. Se protejeaz i pe el, i pe tine. M surprinde c i-a fcut cunotin cu Brand. O s nnebuneasc la gndul c i eu am aflat. Zvcni din cap i m privi cu ochii larg deschii. Dar tu n-ai face nimic ca s ne provoci rul, spuse. Noi noi suntem rude Cum naiba tii tu de ce m aflu aici sau ce gndesc? am spus. S-ar putea s ne fi bgat pe amndoi n ncurctur! Glumeti, nu-i aa? spuse, ridicnd lent mna stng ntre noi.

Nu tiu. N-ar trebui i n-a vorbi despre asta dac a avea ceva ru n minte, nu? Nu Cred c nu, zise. O s-i spun ceva ce Benedict i-a spus probabil cu mult vreme nainte. S nu ai ncredere niciodat ntr-o rud. E mult mai ru dect s crezi n strini. Cu un strin exist o posibilitate de a te afla n siguran. Vorbeti serios, nu? Da. Te incluzi i tu aici? Am zmbit. Firete c mie nu mi se aplic. Eu sunt ntruchiparea onoarei, buntii, milei i blndeii. ncrede-te n mine ntotdeauna. Aa o s fac, spuse, iar eu am izbucnit n rs. Aa o s fac, insist ea. Tu nu ne-ai face niciun ru. tiu asta. Povestete-mi despre Gerard i Julian, am spus, simindu-m stnjenit, ca ntot-

deauna, n prezena ncrederii oferite fr s o solicit. Care a fost motivul vizitei lor? Tcu o clip, nc studiindu-m, apoi: i-am spus cam multe lucruri, nu? Ai dreptate. Niciodat nu poi fi ndeajuns de precaut. Cred c e rndul tu s vorbeti. Bine. nvei repede cum s te pori cu noi. Ce vrei s tii? Unde e, de fapt, satul? i Amberul? ntr-un fel ele seamn, nu? Ce-ai vrut s spui cnd ziceai c Amberul e n toate direciile, sau n oricare? Ce sunt umbrele? M-am ridicat i am privit-o. I-am ntins mna. Arta foarte tnr i un pic nfricoat, dar o lu. Unde? ntreb, ridicndu-se. Pe aici, am spus, i am dus-o n locul unde dormisem i privisem cascada i roata morii. ncepu s spun ceva, dar am oprit-o. Privete. Doar att.

Aa c am stat acolo privind cascada, apa mprocnd, roata morii, n timp ce eu mi puneam ordine n gnduri. Apoi: Vino, am spus, lund-o de cot i ndreptndu-ne spre pdure. Cnd treceam printre copaci, un nor acoperi soarele i umbrele se adncir. Ciripitul psrilor deveni mai strident i pmntul mai umed. Pe msur ce mergeam pe lng irul de copaci, frunzele acestora deveneau mai lungi i mai late. Cnd soarele reapru, lumina era mai galben, i, dup o cotitur a drumului, ntlnirm vi-de-vie. ipetele psrilor devenir mai aspre, mai puternice. Drumul nostru o lu n sus i am condus-o pe lng un afloriment de silex i pe un teren mai nalt. Un murmur distant, abia perceptibil, prea c vine de undeva, dinapoia noastr. Cerul avea un altfel de albastru cnd ne-am deplasat spre un spaiu deschis, i-am speriat o oprl imens, cafenie, care

se nclzea la soare. Dup ce-am depit o alt mas de piatr, Dara rosti: Nu tiam c asta exist aici. N-am fost pe drumul sta niciodat. Dar nu i-am rspuns, pentru c eram ocupat s schimb materialul Umbrei. Apoi am dat iar peste pdure, numai c acum drumul trecea prin ea direct n susul dealului. Acum copacii erau uriai tropicali, amestecai cu ferigi, i se auzeau noi zgomote ltrturi, uierturi i bzieli. Deplasndu-ne pe acest traseu, murmurul deveni mai greu, nsui pmntul ncepnd s vibreze o dat cu el. Dara m inea strns de bra, fr s scoat un cuvnt, dar cercetnd totul n jur. Se vedeau flori imense, crnoase, palide i mlatini n care cdea umezeala de deasupra capetelor noastre. Temperatura crescuse considerabil i noi abia dac transpiram. Murmurul ajunsese la nivelul unui urlet puternic i, cnd am ieit iar din pdu-

re, era un sunet ca un tunet continuu care se prbuea peste noi. Am condus-o spre marginea abisului i i-am artat unde s priveasc. Plonja peste trei sute de metri: o cataract grandioas care se izbea de fluviul cenuiu ca de o nicoval. Curenii erau rapizi i puternici, antrennd bule i picturi de spum pe o mare distan, nainte de a disprea. Dincolo de noi, cam la un kilometru, n parte ecranat de curcubeu i cea, ca o insul lovit de un Titan, o roat gigantic se nvrtea, masiv i sclipitoare. Mult deasupra, psri imense clreau curenii de aer ca nite crucifixuri zburtoare. Am stat acolo mult vreme. Conversaia era imposibil, ceea ce era un lucru bun. Dup un timp, cnd i ntoarse privirea spre mine, cu ochii strni, ntrebtori, am ncuviinat i am artat spre pdure. ntorcndu-ne, ne-am croit drum napoi n direcia

din care veniserm. ntoarcerea noastr a fost acelai proces, n sens invers, i am ajuns la capt mult mai uor. Cnd conversaia a devenit iar posibil, Dara a continuat s tac, dndu-i seama aparent c eu eram o parte din procesul schimbrilor din jurul nostru. Nu vorbi dect atunci cnd am ajuns din nou lng rul nostru, privind micua roat a morii: Locul sta era ca satul? Da. O umbr. i ca Amber? Nu. Amber arunc Umbra. Poate fi tiat n orice form, dac tii cum. Locul acela era o umbr, satul tu era o umbr i locul acesta e o umbr. Orice loc pe care i-l poi imagina exist undeva n Umbr. i tu i bunicul i ceilali pot ajunge n aceste umbre, lund i alegnd ce vrei tu? Da.

Deci, asta am fcut eu, ntorcndu-m din sat? Da. Chipul i deveni o imagine a nelegerii. Sprncenele ei aproape negre coborr un centimetru, iar nrile fremtar n urma unei inspirri rapide. i eu pot s o fac zise. S merg oriunde, s fac tot ce vreau! Talentul zace n tine, am zis. Atunci m srut, un gest brusc, impulsiv, apoi se roti, cu prul fluturndu-i pe gtul subire, ncercnd s priveasc totul dintr-o dat. Deci, pot face orice, spuse, ncremenind ntr-o anumit poziie. Exist limitri, pericole Asta-i viaa, spuse. Cum pot nva s-o controlez? Cheia este Marele Model din Amber. Trebuie s-l traversezi ca s poi cpta n-

suirea. Este nscris pe podeaua unei ncperi din palatul din Amber. E destul de mare. Trebuie s ncepi dinafar i s mergi pn n centru, fr s te opreti. Vei ntmpina o rezisten considerabil, i experiena e un chin. Dac te opreti, dac ncerci s prseti Modelul nainte de a-l parcurge complet, te va distruge. Parcurge-l n ntregime, totui, i puterea ta asupra Umbrei va ajunge sub controlul tu contient. Pi spre locul picnicului nostru i examin modelul pe care-l desenaserm pe pmnt. Am urmat-o mai lent. Cnd m-am apropiat, spuse: Trebuie s merg n Amber i s traversez Modelul! Sunt sigur c Benedict plnuiete s faci asta, n cele din urm, am zis. n cele din urm? zise. Acum! Trebuie s merg acum! De ce nu mi-a povestit niciodat

despre lucrurile astea? Pentru c n-o poi face deocamdat. Situaia din Amber face s fie periculos pentru voi amndoi s permitei s se afle de existenta ta. Temporar, Amber i este interzis. Nu e corect! spuse, uitndu-se urt la mine. Firete c nu, am rostit. Dar aa stau lucrurile deocamdat. Nu m nvinovi! Cuvintele mi ieir destul de greu. O parte din vin, desigur, mi aparinea. Aproape c ar fi fost mai bine s nu-mi fi povestit toate lucrurile astea, spuse, dac nu le pot avea. Nu e chiar att de ru. Situaia din Amber se va stabiliza din nou peste puin timp. i eu cum o s aflu? Benedict va ti. i va spune el. Pn acum nu prea s-a obosit s-mi spun prea multe!

n ce scop? Numai ca s-i fac ru? tii c a fost bun cu tine, c i pas de tine. Cnd va veni clipa, va aciona n folosul tu. i dac n-o s-o fac? O s m ajui tu? Voi face tot ce-mi st n putin. Cum voi putea s te gsesc? S-i dau de tire? Am zmbit. Ajunsese n punctul sta fr prea multe strdanii din partea mea. Nu era nevoie s-i spun partea cu adevrat important. Destul ct s-mi foloseasc mai trziu Crile de joc, am spus, Atuurile familiei. Ele reprezint mai mult dect o simpl parad sentimental. Sunt un mijloc de comunicare. Ia cartea mea, privete-o, concentreaz-te, ncearc s-i goneti toate celelalte gnduri din minte, pref-te c sunt eu n realitate i adreseaz-mi-te! Vei vedea c e real, i eu chiar i rspund. Dar astea sunt lucrurile pe care bunicul

mi-a zis s nu le fac atunci cnd ating crile! Bineneles. Dar cum funcioneaz? Altdat, am spus. Suntem chit. i aminteti? i-am spus acum despre Amber i despre Umbr. Povestete-mi despre vizita lui Gerard i Julian aici. Da, spuse. Totui nu sunt prea multe de povestit. ntr-o diminea, acum vreo cinci sau ase luni, bunicul s-a oprit pur i simplu din treab. Reteza nite pomi n spatele livezii i place s fac el nsui asta iar eu l ajutam. Era sus pe o scar, tind crengile cu foarfecele i, brusc, s-a oprit, a lsat foarfecele jos i a rmas nemicat cteva minute. Am crezut c se odihnete, aa c eu mi-am continuat treaba. Apoi l-am auzit vorbind nu doar mormind vorbind ca i cum ar fi purtat o conversaie. La nceput, credeam c vorbete cu mine i l-am ntrebat ce-a zis.

M-a ignorat. Acum, c tiu despre Atuuri, mi dau seama c atunci probabil vorbea cu unul dintre ei. Probabil cu Julian. Oricum, a cobort scara destul de repede dup asta, mi-a spus c trebuie s plece o zi sau dou, i s-a ndreptat spre conac. Totui, s-a oprit nainte de a ajunge prea departe i s-a ntors. Asta a fost cnd mi-a spus c, dac Julian i Gerard vor veni n vizit pe-aici, le voi fi prezentat drept pupila lui, fiica orfan a unui servitor credincios. A plecat puin dup aceea, clare, cu ali doi cai de schimb. Avea spada la old. A revenit la miezul nopii, aducndu-i pe amndoi. Gerard era pe jumtate incontient. Piciorul stng i era rupt, i toat partea stng a corpului, grav rnit. Julian era i el destul de boit, dar n-avea niciun os rupt. Au rmas la noi aproape o lun i s-au vindecat repede. Apoi au mprumutat doi cai i dui au fost. De atunci, nu i-am mai vzut.

Cum au explicat rnile? Au zis c au avut un accident. Oricum, n-ar fi discutat asta cu mine. Unde? Unde s-a petrecut? Pe drumul cel negru. I-am auzit vorbind despre el de mai multe ori. Unde e acest drum negru? Nu tiu. Ce-au spus despre el? L-au blestemat de nenumrate ori. Asta a fost tot. Uitndu-m n jos, am vzut c mai rmsese ceva vin n sticl. M-am aplecat i am turnat dou ultime pahare, i-am dat ei unul. Pentru rentlnire, am spus, zmbind. Rentlnire, aprob ea, i burm. ncepu s strng i am ajutat-o, grbindu-m o dat n plus. Ct trebuie s atept pn s ncerc s te contactez? ntreb.

Trei luni. D-mi trei luni. Unde vei fi atunci? n Amber, sper. Ct o s rmi acolo? Nu foarte mult. De fapt, trebuie s fac o scurt cltorie chiar acum. Ar trebui s revin mine, oricum. Dup asta, mai rmn doar vreo cteva zile. Mi-a dori s rmi mai mult. Mi-a dori s pot. Mi-ar plcea, mai ales acum c te-am ntlnit. Roi i i ndrept ceea ce prea a fi toat atenia asupra strngerii coului. Am strns i eu echipamentul de scrim. Acum te ntorci la conac? spuse. La grajduri. O s plec imediat. Ridic apoi coul. O s plecm mpreun, atunci. Calul meu e pe-aici. Am ncuviinat i am urmat-o ctre poteca din dreapta noastr.

Bnuiesc, spuse, c ar fi foarte bine s nu pomenesc nimnui de ntlnirea noastr, mai ales bunicului? Ar fi mai prudent. Zgomotul curentului scurgndu-se spre ru, n drumul spre mare, se topi, dispru i doar scritul roii mai rmase un timp n aer. 6 De cele mai multe ori, deplasarea constant e mai important dect viteza. Atta vreme ct exist o progresie normal a stimulilor n care s-i sprijini crligele mentale, este loc i pentru deplasarea lateral. O dat nceput, rata ei de progresie devine o chestiune de precauie. Aa c m deplasam lent, dar constant i cu atenie. N-avea niciun rost s-l obosesc

degeaba pe Star. Schimbrile rapide au un efect dur asupra oamenilor. Animalele, care nu tiu att de bine s se mint singure, reacioneaz i mai dur, devenind uneori foarte violente. Am traversat ruleul pe un mic pode din lemn i am mers paralel cu el un timp. Intenionam s ocolesc oraul, dar s urmez direcia cursului de ap pn cnd voi ajunge n apropierea coastei. Era amiaz. Drumul era umbros, plcut, rcoros. Grayswandir mi atrna la old. M ndreptam spre vest, ajungnd ntr-un sfrit lng dealurile care se nlau acolo. M-am abinut s ncep schimbarea pn cnd am atins un punct de unde, la poale, se vedea oraul, care reprezenta cea mai mare concentrare de populaie n acest trm care semna cu Avalonul meu. Oraul purta acelai nume i era locuit de cteva mii de oameni. Lipseau mai multe turnuri de argint,

iar rul tia oraul ntr-un unghi cumva diferit, departe spre sud, fiind lrgit sau lrgindu-se cam de opt ori. Se vedea fum ieind din fierrii i localuri, agitat uor de adierile dinspre sud; oamenii, clare, pe jos, n crue, n diligene, se deplasau pe strzile nguste, intrau i ieeau din prvlii, hoteluri, locuine; stoluri de psri se roteau, coborau i se nlau deasupra locurilor unde erau priponii caii; cteva fanioane i stindarde fluturau apatice; apa sclipea i n aer plutea o cea uoar. M aflam prea departe ca s aud zgomotul vocilor, zngnitul lanurilor, al ciocanelor, al mainilor de cusut, huruitul i scritul, precum i orice altceva, altfel dect un zumzet general. Chiar dac nu se distingeau arome individuale, dac a fi fost nc orb, a fi tiut numai adulmecnd aerul c oraul e aproape. Vzndu-l de acolo de sus, m npdi o anume nostalgie, urma unui vis melancolic,

nsoit de un dor vag pentru locul care era omonimul acestuia, undeva ntr-un trm al umbrelor disprut demult, n care viaa fusese att de normal i eu mult mai fericit dect acum. Dar nu poi tri aa cum am trit eu fr s dobndeti acea nsuire a contiinei care elimin sentimentele naive de ndat ce apar i, n general, e potrivnic participrii la naterea sentimentalismului. Zilele acelea trecuser, povestea era terminat i acum Amberul m acaparase n totalitate. M-am ntors i m-am ndreptat spre sud, ntrit de dorina de a nvinge. Amber, nu te pot uita Soarele deveni o sfer orbitoare, luminoas deasupra mea i vntul ncepu s urle n juru-mi. Cerul deveni din ce n ce mai galben i strlucitor pe msur ce naintam, pn cnd prea c un deert s-ar fi ntins de la un orizont la altul. Dealurile devenir mai

stncoase pe msur ce coboram spre teritoriile de jos, dnd la iveal forme groteti sculptate de vnt i colorate sumbru. O furtun de nisip m izbi n timp ce treceam de poalele dealurilor, astfel c am fost nevoit s mi acopr faa cu mantia i s-mi ngustez ochii. Star nechez, pufi repetat, tropi. Nisip, piatr, vnt i cerul mai portocaliu acum, o aduntur de nori ca ardezia ctre care se ndrepta soarele Apoi umbre alungite, vntul care se domolea, linite Doar zgomotul potcoavelor pe stnc i zgomotul rsuflrii Obscuritate, cnd norii se adunar i acoperir soarele Zidurile zilei zguduite de tunet O claritate nefireasc a obiectelor situate la distan Ceva rcoros, albastru, electric n atmosfer Din nou tunet Apoi, o cortin clipocitoare, sticloas n dreapta mea, pe msur ce ploaia avanseaz ntre nori, linii frnte albastre Tempe-

ratura apstoare, paii notri constani, lumea un fundal monocromatic Tunet asurzitor, fulger alb, cortina fluturnd nspre noi Dou sute de metri O sut cincizeci Destul! Marginea fr fund brzdnd, tind, fcnd spum Pmntul reavn Nechezatul lui Star O izbucnire de vitez Mici rulee de ap furindu-se, necnd, mbibnd pmntul Ici bltind noroiul, dincolo scurgndu-se Acum un torent continuu Priae de jur mprejur, clipocind Teren deluros nainte, i muchii lui Star ncordndu-se i relaxndu-se, ncordndu-se i relaxndu-se sub mine, srind priaele i curenii, plonjnd prin ptura ameitoare, tulbure, i urcnd povrniul, cu potcoavele scond scntei pe stnc, pe msur ce urcm tot mai sus, vocea torentului glgitor, nvolburat de sub noi transformndu-se ntr-un urlet continuu

Mai sus, apoi, i uscai, oprindu-m s-mi storc poalele mantiei Dedesubt, n spate i n dreapta, valurile cenuii rvite de furtun ale mrii la poalele dealului n interior acum, ctre cmpurile de trifoi i ctre sear, cu zgomotul mrii n spate Urmrind stelele cztoare nspre rsritul care se ntunec i n tcerea total i n noapte Cerul limpede i strlucirea stelelor, cu doar cteva scame de nor O grmad urltoare de creaturi cu ochi roii, rsucindu-se n calea noastr Umbr Ochi verzi Umbr Galbeni Umbr Gata Piscuri negre cu petice de zpad, unul dup altul n jurul meu Zpad ngheat, uscat ca praful, ridicat n valuri de rafalele ngheate ale nlimilor Zpad pulverizat, asemntoare finii Amintiri despre Alpii italieni, despre schiat Valuri de zpa-

d agitate pe chipuri de piatr Un foc alb n aerul nopii Picioarele amorindu-mi rapid n cizmele ude Star zpcit i sforind, bjbind la fiecare pas i cltinnd din cap a nencredere Umbre dincolo de stnci, un povrni mai puin abrupt, un vnt cldu, mai puin zpad Un drum ntortocheat, ca un tirbuon, o intrare spre cldur Adnc, adnc, adnc n noapte, printre stelele schimbtoare Dup zpezile de-acum o or, acum plante i arbuti i cmpie plat Mai ncolo, psrile nopii filfiind n aer, rotindu-se deasupra strvurilor, scond ipete de protest ascuite cnd trecem pe lng ele Din nou la pas, n locul unde se unduiesc ierburile, agitate de briza ceva mai cldu acum Tusea unui rs plecat la vntoare Trecerea ca un fulger a unei creaturi asemntoare unui cerb Stele alunecnd acolo

unde le e locul i iar nepturi n picioare Star cabrndu-se, necheznd, repezindu-se nainte ca i cum ar fugi de o creatur nevzut mi ia timp pn s-l linitesc, i mai mult pn i trec fiorii Acum, ururi dintr-o Lun fragmentat cad pe vrfurile copacilor din deprtare Umezeala pmntului degaj o cea luminiscent Fluturi dansnd n lumina nopii Pmntul bombndu-se i legnndu-se ncoace i ncolo, ca i cum munii i-ar mica picioarele Fiecare stea cu dublura ei Un halo n jurul Lunii ca o halter Cmpia, aerul de deasupra ei, plin de siluete mictoare. Pmntul, un ceas imens, ticie i devine tcut Stabilitate Inerie Stelele i Luna reunite n spirit Urmrind liziera copacilor spre vest Impresii de jungl adormit: delir de erpi sub

vemntul uleios Spre vest, spre vest Undeva, un ru cu maluri drepte, curate, care-mi uureaz trecerea ctre mare Tropot de copite, rsuciri de umbre Aerul nopii mngindu-mi faa O privire fugar spre nite creaturi luminoase pe turnurile nalte, strlucitoare, cu ziduri ntunecate Aerul se ndulcete Viziunile se amestec Umbre Star i cu mine ne-am contopit, asemeni unui centaur Amndoi, sub un singur acopermnt de sudoare Inspirm i expirm n explozii mutuale Gturi nvelite n tunet, cumplit splendoarea nrilor nghiim pmntul Rznd, cu mirosul apelor peste noi, copacii foarte aproape n stnga noastr Apoi, printre ei Scoar neted, vi-devie atrnnd, frunze late, picturi de rou Pnze de pianjen n lumina lunii, cu forme

stranii zbtndu-se n ele Gazon spongios Ciuperci fosforescente pe copacii czui la pmnt Un spaiu liber Ierburi mari fonitoare Mai muli copaci Iari, mirosul rului Mai apoi, sunete Sunete Chicotitul ierbos al apei Mai aproape, mai tare, lng noi, n cele din urm Cerurile umflate i ncovoiate n pntecul ei, i copacii Limpede, cu un zgomot sec, umed, jilav n stnga, trecnd pe lng ea Uoar i curgnd, o urmm De but Plescind n adncul ei, apoi ieind cu capul limpede, Star, n ap, adpndu-se ca o pomp, fornind din nri i mprocnd-o n susul rului, mi plescie n cizme Curgndu-mi pe pr, scurgndu-se pe brae Star ntorcnd capul, auzindu-mi rsul Apoi, din nou n josul rului, limpede,

lent, rsucindu-se Apoi drept, lrgindu-se, i mai lent Copacii ngrondu-se, apoi subiindu-se Lung, statornic, lent O lumin firav spre est Cobornd pe povrni acum, copaci mai rari Peisaj mai stncos i din nou ntunericul pune stpnire peste tot Mai nti, o adiere slab a mrii, care mai trziu se pierde Galop, galop nainte n rcoarea nopii Din nou, o adiere srat Piatr i niciun copac Dur, abrupt, pustiu, plat Pant din ce n ce mai abrupt Sclipiri ntre ziduri de piatr Bolovani dizlocai disprnd in torent, cu plescitul reverberat ntre pereii de stnc Defileul se adncete, se lrgete n jos, n jos i mai departe Rsritul mai palid, panta mai lin Din

nou, o adiere srat, mai puternic Argil i prundi Dup un col, mai jos, i mai strlucitor Linitit, lent, moale i ncetinind pasul Briza i lumina, briza i lumina Dincolo de curba unei stnci Strunesc calul Sub mine se ntindea rmul sterp al mrii, unde rnd dup rnd de dune rostogolindu-se, hruite de vnturile dinspre sud-vest, ridicau perdele de nisip care ascundeau parial contururile distante ale mrii n dimineaa mohort. Am privit pelicula roz ntins peste ape dinspre rsrit. Ici i colo, nisipurile mictoare ddeau la iveal petice ntunecate de pietri. Mase de stnci coluroase se nlau deasupra valurilor umflate. ntre dunele masive zeci de metri nlime i mine, acolo sus, deasupra coastei blestemate, se ntindea o cmpie presrat cu gropi i roci ascu-

ite i pietri, iindu-se chiar acum din iad sau din noapte, n lumina zorilor i nnodat cu umbrele Da, eram unde trebuie. Am desclecat i am privit cum soarele foreaz o zi strlucitoare asupra panoramei. Era lumina puternic, alb, pe care o cutasem. Aici, sans19 oameni, era locul esenial, exact aa cum l vzusem cu decenii n urm pe umbra Pmnt a exilului meu. Fr buldozere, ciocane pneumatice, negri care s dea cu mtura; fr oraul Oranjemund20, cel cu maxim securitate. Fr mainrii cu raze X, srm ghimpat sau grzi narmate. Nimic din toate astea aici. Nu. Pentru c aceast umbr nu auzise niciodat de un Sir

Fr (n limba francez n original). (n. trad.). Ora n Namibia, construit n jurul unei mine de diamant. (n. red.)
19 20

Ernest Oppenheimer21 i aici nu existase niciodat o Consolidated Diamond Mines din Africa de sud-vest, niciun guvern care s aprobe fuziunea intereselor miniere de coast. Aici era deertul numit Namib, ntr-un loc la vreo patru sute de mile nord-vest de Cape Town, o panglic de dune i stnci care se lea de la patru pn la douzeci de kilometri, ntinzndu-se de-a lungul coastei pustii pe aproape cinci sute de kilometri pe partea dinspre mare a Munilor Richtersveld22, n a cror umbr m aflam eu acum. Aici, spre deosebire de o min convenional, diamantele erau mprtiate ca
Industria n domeniul exploatrii aurului i a diamantelor, care a controlat corporaia De Beers (din care face parte i Consolidated Diamond Mines) i a fondat The Anglo American Corporation of South Africa. (n. red.) 22 Lan muntos n Africa de Sud. (n. red.)
21

ginaul psrilor pe nisip. Eu, desigur, adusesem cu mine o grebl i o sit. Mi-am oprit gndurile i mi-am pregtit micul dejun. Se anuna o zi fierbinte, prfoas . Traversnd dunele, m gndeam la Doyle, bijutierul din Avalon, cel cu prul n smocuri, rou la fa ca o crmid i cu couri pe obraz. Roul bijutierilor? De ce mi trebuia att de mult suficient s aprovizioneze o armat de bijutieri pentru zece viei? Ridicasem din umeri. Ce mai conta pentru ce l voiam, din moment ce l puteam plti? Ei bine, dac marfa putea avea o nou ntrebuinare i se puteau face bani frumoi, ar fi trebuit s fii nebun s Cu alte cuvinte, ar fi fost incapabil s-mi furnizeze o asemenea cantitate ntr-o sptmn? Prin zmbetul su scpar mici chicoteli. O sptmn? Oh, nu! Firete c nu! Ridicol, nici nu se pune problema nelegeam. Ei bine, cteva mul-

umiri n grab i, poate, concurentul su din susul strzii ar fi n stare s fac rost de marf, i s-ar putea s fie interesat i de cteva diamante nelefuite pe care le atept n doar cteva zile Diamante, am spus? Stai. ntotdeauna a fost interesat de diamante Da, dar avea mici lipsuri n ce privete roul bijutierilor. O mn ridicat. Poate c se pripise cu privire la posibilitile lui de a fabrica materialul de lustruit. Cantitatea l derutase. Dar ingredientele existau din plin i formula era foarte simpl. Da, nu exista niciun motiv ca treaba s nu poat fi dus la bun sfrit. Cam ntr-o sptmn. Acum, despre diamante nainte de a iei din prvlia lui, totul fusese pus la punct. Am ntlnit multe persoane care cred c praful de puc explodeaz, ceea ce, bineneles, e total incorect. Arde rapid, dnd natere unei presiuni a gazului care mpinge

glonul din captul cartuului i-l conduce prin eava unei arme, dup ce a fost aprins de ctre amorsor, care provoac, de fapt, explozia atunci cnd l strpunge percutorul. Acum, cu precauia tipic familiei, am experimentat o varietate de combustibili de-a lungul anilor. Dezamgirea mea cnd am descoperit c praful de puc nu ia foc n Amber i c toate amorsoarele pe care le-am testat rmneau inerte, a fost atenuat doar de faptul c tiam c niciuna dintre rudele mele nu puteau aduce arme de foc n Amber. Mult mai trziu, n timpul unei vizite n Amber, dup ce am lustruit o brar pe care i-o adusesem lui Deirdre, am descoperit aceast minunat nsuire a roului bijutierilor din Avalon, cnd am aruncat crpa de lustruit ntr-un emineu. Din fericire cantitatea implicat a fost mic, iar eu eram singur n clipa aceea. Era un amorsor excelent, direct din recipi-

ent. Cnd l combinai cu o cantitate suficient de material inert, putea fi fcut s ard cum trebuie. Am inut aceast mic informaie numai pentru mine, presimind c, ntr-o bun zi, va putea fi folosit pentru a hotr anumite conflicte importante din Amber. Din pcate, am intrat n conflict cu Eric nainte de acea zi i informaia a intrat n depozit alturi de celelalte amintiri ale mele. Cnd, ntr-un trziu, lucrurile s-au clarificat, ansele mele s-au amestecat rapid cu ale lui Bleys, care pregtea un asalt asupra Amberului. Atunci practic nu avusese nevoie de mine, dar m luase n afacere, cred, numai ca s m in sub observaie. Dac i-a fi furnizat arme ar fi fost de nenvins, iar eu m-a fi dovedit inutil. Mai mult de-att, dac am fi reuit s punem mna pe Amber conform planurilor lui, situaia ar fi devenit ntr-adevr ncordat, cu forele de ocupaie i cu loialitatea ofi-

erilor aparinndu-i lui. Atunci mi-ar fi fost necesar ceva ca s echilibrez balana puterii. Cteva bombe i arme automate, s zicem. Dac mi-a fi revenit mcar cu o lun mai devreme, lucrurile ar fi stat cu totul altfel. A fi fost n Amber n loc s fiu jupuit, zgriat i deshidratat, cu nc o cltorie de comar naintea mea i cu un morman de necazuri de rezolvat dup aceea. Am scuipat nisip ca s nu m sufoc cnd am izbucnit n rs. La naiba, singuri ne hotrm soarta. Aveam lucruri mai bune la care s m gndesc dect la ce s-ar fi putut ntmpla. De pild, Eric mi amintesc ziua aceea, Eric. Eram n lanuri i fusesem silit s ngenunchez dinaintea tronului. Tocmai m ncoronasem singur, ca s te batjocoresc, i fusesem btut pentru asta. A doua oar cnd am avut coroana n mini, am azvrlit-o n tine. Dar tu ai prins-o i ai zmbit. M-am bucurat c nu

s-a deteriorat cnd euasem s te lovesc. O pies att de frumoas Toat din argint, cu cele apte vrfuri semee, i btut n smaralde mai strlucitoare dect orice diamant. Dou rubine imense la fiecare tmpl n ziua aceea te-ai ncoronat singur, cu toat arogana, cu mare pomp i n grab. Primele cuvinte pe care le-ai rostit atunci, mi-au fost optite mie, nainte ca ecoul lui Triasc regele! s dispar din sal. Mi le amintesc liter cu liter: Ochii ti au fost martori la cea mai frumoas privelite pe care o vor mai vedea vreodat, ai spus. Apoi ai chemat grzile: Ducei-l pe Corwin la fierrie i s-i fie scoi ochii! Fie ca ziua de azi s fie ultimul lucru pe care s i-l aminteasc! Apoi, aruncai-l n ntunecimea celei mai adnci temnie de sub Amber i fie-i uitat numele! Acum tu domneti n Amber, am rostit cu o voce tare. Dar vd iari, i nici n-am

uitat, nici n-am fost uitat. Nu, mi-am spus. nvemnteaz-te n titlul tu, Eric. Zidurile Amberului sunt nalte i groase. Stai n spatele lor. nconjoar-te cu oelul inutil al spadelor. Blindeaz-i casa cu praf ca furnicile. Acum tii c nu vei fi niciodat n siguran ct triesc eu i te-am avertizat c m voi ntoarce. Sosesc, Eric. O s-mi aduc arme din Avalon i-i voi sfrma uile i-i voi nimici aprtorii. Atunci va fi aa cum a fost cndva, pentru scurt timp, nainte ca oamenii ti s vin i s te salveze. n ziua aceea am avut doar civa stropi din sngele tu. De data asta, l voi avea pe tot. Am scos la iveal nc un diamant nelefuit, al aisprezecelea, cred, i l-am strecurat n sculeul de la bru. Privind apusul soarelui, m gndeam la Benedict, Julian i Gerard. Care era legtura? Oricum, nu-mi plcea nicio combinaie de

interese n care s fie implicat Julian. Gerard era n regul. Reuisem s dorm linitit n tabr cnd presupuneam c pe el l contactase Benedict. Totui, dac acum se aliase cu Julian, era un motiv de nelinite crescnd. Dac m ura cineva mai mult dect Eric, acela era Julian. Dac tia unde m aflu, atunci a fi fost n mare pericol. nc nu eram pregtit pentru o confruntare. Presupun c Benedict putea gsi o justificare moral ca s m trdeze n acest punct. La urma urmelor, tia c orice a fi fcut i tia c o s acionez cumva ar fi provocat tulburri n Amber. l nelegeam, chiar i mprteam sentimentele. Era dedicat trup i suflet pstrrii linitii trmului. Spre deosebire de Julian, era un om cu principii, i regretam c l nfruntasem. Speram ca lovitura mea s fie la fel de rapid i nedureroas ca extracia unui dinte sub anestezie, i c vom fi iar de aceeai parte, curnd dup

aceea. Acum, c o ntlnisem pe Dara, doream s se ntmple astfel i pentru binele ei. mi destinuise prea puine ca s pot fi linitit. N-aveam cum s aflu dac inteniona cu adevrat s rmn n tabr toat sptmna, sau dac chiar acum coopera cu forele din Amber ca s-mi ntind o capcan, s ridice zidurile temniei mele, s-mi sape mormntul. Trebuia s m grbesc, dei tnjeam s mai rmn n Avalon. l invidiam pe Ganelon, aflat n cine tie ce tavern sau bordel, beat, nconjurat de curve, sau luptndu-se, sau vnnd pe cine tie ce deal. Ajunsese acas. Oare trebuia s-l las prad plcerilor, n ciuda ofertei lui de a m nsoi n Amber? Dar nu, ar fi fost interogat cu privire la plecarea mea cu violen, dac ar fi fost implicat Julian i apoi ar fi devenit un paria n propria-i ar, dac l-ar fi lsat n via. Atunci ar fi devenit, fr doar i poate,

iari un nelegiuit, iar a treia oar ar fi nsemnat distrugerea lui. Nu, trebuia s-mi in promisiunea. Trebuia s vin cu mine, dac nc i dorea asta. Dac se rzgndea, ei bine i-a fi invidiat statutul de paria n Avalon. Mi-ar fi plcut s rmn mai mult aici, s rtcesc pe dealuri alturi de Dara, s vagabondez la ar, s navighez pe fluvii M-am gndit la ea. ntr-un fel, faptul c aflasem de existena ei schimbase datele problemei. Nu tiam exact cum. n ciuda dumniilor majore i animozitilor meschine, noi, cei din Amber, suntem un grup cu o mare contiin a familiei, ntotdeauna dornici s aflm nouti unii despre alii, dornici s cunoatem locul fiecruia n peisajul schimbtor. Fr ndoial, o pauz pentru brfe a prevenit cteva decese printre noi. Uneori m gndesc la noi ca la o band de bbue rele, ntr-o combinaie de azil i

curs cu obstacole. nc nu puteam s-o plasez pe Dara la locul ei, pentru c nici ea nu tia care e acesta. Oh, n cele din urm, o s nvee. Se va bucura de o tutel extraordinar n clipa n care existena ei va deveni cunoscut. Acum, c o fcusem s fie contient de unicitatea ei, era doar o chestiune de timp s intre n joc. n anumite locuri ale conversaiei noastre m simisem cumva ca un arpe, dar, la naiba, avea dreptul s afle. Oricum, ar fi aflat mai devreme sau mai trziu, i cu ct afla mai curnd, cu att putea ncepe s-i pregteasc mijloacele de aprare. Era numai spre binele ei. Desigur, e posibil chiar verosimil ca mama i bunica ei s fi trit fr s fi avut habar de motenirea lor i unde le dusese asta? Muriser de o moarte violent, povestise ea. Fusese posibil, m ntreb, ca braul lung al

Amberului s fi ajuns la ele, de afar, din Umbr? i oare urma s loveasc din nou? Atunci cnd voia, Benedict putea fi la fel de dur i ru i periculos ca oricare dintre noi. Chiar mai dur. Ar fi luptat pentru protecia alor lui, chiar ucignd pe vreunul dintre noi, fr ndoial, dac ar fi considerat necesar. Probabil c a presupus c, dac face din existena ei un secret i nici ei nu-i destinuie nimic, acestea o vor proteja. Va fi furios pe mine cnd va afla ce am fcut, ceea ce era nc un motiv s dispar ct mai n grab. Dar ei nu-i spusesem tot ce trebuia, din pur perversitate. Voiam s supravieuiasc, i simeam c el nu mnuiete lucrurile cum trebuie. Cnd voi reveni, ea va fi avut timp suficient s mediteze asupra lucrurilor. Va avea multe ntrebri, iar eu voi profita de ocazie ca s-o avertizez i s-i dau detalii. Am scrnit din dini. Nimic din toate astea nu va fi necesar.

Cnd voi domni n Amber, lucrurile vor fi total diferite. Trebuie s fie De ce nu s-a ivit nimeni care s gseasc o cale de a schimba natura fundamental a omului? Chiar i tergerea tuturor amintirilor mele i o via nou ntr-o lume nou l-au avut drept rezultat pe acelai vechi Corwin. Dac nu a fi fost mulumit cu ceea ce eram, ar fi fost o perspectiv demn de disperare. ntr-o poriune mai linitit a rului, m-am splat de praf, de sudoare, ntrebndu-m ntre timp despre drumul negru care-i rnise att de grav pe fraii mei. Erau multe lucruri pe care trebuia s le aflu. Cnd m mbiam, Grayswandir mi-a stat la ndemn. Oricare dintre noi e n stare s-l gseasc pe cellalt prin Umbr, atunci cnd urmele sunt nc proaspete. Pn la urm m-am mbiat fr s fiu deranjat, dei am folosit-o pe Grayswandir de trei ori

la ntoarcere, n scopuri mai puin pmnteti dect fraii mei. Dar trebuia s m atept la aa ceva, din moment ce accelerasem considerabil ritmul Era nc ntuneric, dei zorii nu erau departe, cnd am intrat n grajdurile conacului fratelui meu. L-am linitit pe Star, care devenise puin slbatic, vorbindu-i i mngindu-l n timp ce-l eslam, dndu-i apoi o cantitate mare de hran i ap. Firedrake, armsarul lui Ganelon, m salut din boxa de vizavi. M-am splat la pompa din spatele grajdului, ncercnd s m hotrsc unde s trag un pui de somn. Aveam nevoie de puin odihn. Cteva ore mi-ar fi fost de ajuns, dar refuzam s le petrec sub acoperiul lui Benedict. Nu voiam s m las aa uor, i chiar dac am spus adesea c vreau s mor n pat, m refeream la faptul c, atunci cnd voi fi foarte btrn,

mi doresc s fiu clcat de un elefant n timp ce fac dragoste. N-aveam ns nimic mpotriv s-i consum butura i voiam ceva tare. Conacul era n ntuneric; am intrat fr zgomot i am gsit bufetul. Mi-am turnat o porie zdravn, am dat-o pe gt, mi-am turnat nc una i m-am ndreptat spre fereastr. De acolo vedeam la mare distan. Conacul era situat pe coama unui deal i Benedict alesese bine peisajul. Alb n lumina lunii se-ntinde lungul drum23, am recitat, surprins de sunetul propriei mele voci. Iar luna st deasupra, alb Aa face. Aa face, Corwin, biete, l-am auzit rostind pe Ganelon. Nu te-am vzut stnd aici, am rostit ncet, fr s m ntorc de la fereastr.
Versuri din poemul White in the moon the long road lies, de A. E. Housman. (n. red.)
23

Asta pentru c stau eu foarte linitit, spuse. Oh. Ct de beat eti? Acum, destul de puin. Dar dac ai fi drgu i mi-ai turna un phrel M-am rsucit spre el. De ce nu-i iei singur? M doare dac m mic. E-n regul. M-am dus i i-am turnat un pahar, apoi i l-am dat. l ridic lent, ddu din cap n semn de mulumire, lu o gur. Ah, e bun! oft el. Mai amorete cte ceva. Te-ai btut, am zis. Mda, zise. De mai multe ori. Atunci, poart-i rnile ca un bun soldat i las-m s-mi economisesc mila. Dar am nvins! Dumnezeule! i unde ai ascuns cadavrele?

Oh, nu sunt ntr-o stare att de grav. O gagic mi-a fcut asta. Atunci a zice c a meritat banii. Nu despre asta-i vorba. Cred c te-am bgat ntr-o belea. Pe mine? Cum? N-am tiut c e de-a casei. Am intrat bine dispus i am crezut c e o fetican, fat-n cas Dara? am spus, ncordndu-m. Mda, ea. Am plesnit-o peste fund i am ncercat s i fur un srut sau dou (Gemu.) Atunci m-a nfcat. M-a ridicat de la pmnt i m-a inut deasupra capului. Apoi mi-a spus c ea e stpna casei. Apoi m-a lsat s cad Am cel puin o sut de kilograme, omule, i-a fost cale lung pn jos. Mai lu o nghiitur, iar eu am chicotit. A rs i ea, spuse mhnit. M-a ajutat s m ridic de pe jos i a fost amabil, i, firete, mi-am cerut scuze. Fratele la al tu pre-

cis e un brbat extraordinar. N-am ntlnit niciodat o fat att de puternic. Lucrurile pe care i le-ar putea face unui brbat n vocea lui se simea admiraia. i cltin ncet capul i bu restul din pahar. A fost nfricotor ca s nu mai zic stnjenitor, trase el concluzia. i-a acceptat scuzele? Oh, da. A trecut cu elegan peste ntregul incident. Mi-a spus s uit de el, c i ea va face la fel. Atunci de ce nu eti n pat, dormind? Eram n ateptare, n caz c veneai la o or mai ciudat. Voiam s te prind la anc. Ei bine, m-ai prins. Se ridic ncetior i lu paharul. Hai s mergem afar, spuse. Bun idee. n drum, lu carafa cu rachiu, ceea ce era, de asemeni, o idee bun, am gndit eu, i am luat-o pe crarea grdinii din spatele ca-

sei. ntr-un trziu, se slt pe o veche bncu de piatr la poalele unui stejar imens, unde umplu ambele pahare i sorbi din al lui. Ah! Fratele tu se pricepe i la buturi, spuse. M-am aezat lng el i mi-am umplut pipa. Dup ce mi-am cerut scuze i m-am prezentat, am vorbit un timp, spuse. De ndat ce-a aflat c suntem mpreun, a dorit s tie tot felul de lucruri despre Amber, despre umbre, despre tine i despre restul familiei. I-ai spus ceva? am rostit, aprinznd un chibrit. N-a fi putut chiar dac a fi vrut, spuse. Nu tiam niciun rspuns. Bine. Totui, m-a pus pe gnduri. Nu cred c Benedict i spune mare lucru, i neleg i de ce. n locul tu, a avea mare grij ce vorbesc n prezena ei, Corwin. Pare a fi prea curioa-

s . Am ncuviinat, pufind. Exist un motiv pentru asta, am spus. Un motiv foarte ntemeiat. Sunt ns bucuros s aflu c nu te pierzi cu firea chiar i cnd bei. Mulumesc c mi-ai spus. Ridic din umeri i bu. Te trezeti rapid cnd i-o iei pe coaj. De asemeni, binele tu e i binele meu. Adevrat. Aceast variant a Avalonului e pe placul tu? Variant? Este Avalonul meu, spuse. Cu o nou generaie de oameni, dar locul este acelai. Azi am vizitat Cmpia Spinilor, unde am nvins gaca lui Jack Hailey cnd eram n serviciul tu. Era la fel. Cmpia Spinilor am rostit, amintindu-mi. Da, sta-i Avalonul meu, continu, i aici o s revin s-mi petrec btrneile, dac vom supravieui trecerii prin Amber.

nc mai vrei s mergi acolo? Toat viaa mi-am dorit s vd Amberul m rog, din clipa n care am auzit prima dat de el. De la tine, n vremurile mai fericite. Chiar nu-mi amintesc ce-am zis. Probabil o poveste frumoas. n noaptea aia eram amndoi minunat de bei, i ai vorbit puin a prut c ai i plns o parte a timpului povestindu-mi despre falnicul munte Kolvir, despre turlele verzi i aurii ale oraului, despre promenade, cheiuri, terase, flori, fntni Mi s-a prut c a durat puin, dar a fost mare parte din noapte pentru c, nainte de a ne prbui n pat, se iveau zorii. Doamne! Aproape c puteam desena o hart a locului! Trebuie s-l vd nainte de a muri. Nu-mi amintesc noaptea aceea, am spus rar. Probabil c eram foarte, foarte beat. Chicoti.

Am avut clipe frumoase aici, pe vremuri, zise. i ei i amintesc de noi. Dar ca oameni care au trit cu mult vreme n urm i multe din povetile lor sunt greite. Dar, la naiba! Ci oameni mai in minte povetile lor de la o zi la alta? N-am rspuns, fumnd, zburnd cu mintea napoi n timp. Toate astea m conduc la o ntrebare sau dou, rosti. Spune. Atacul tu asupra Amberului va isca mari complicaii cu fratele tu Benedict? Mi-a dori cu adevrat s tiu i eu rspunsul, am spus. La nceput, cred c da. Dar aciunea mea ar trebui s fie adus la ndeplinire nainte ca el s poat ajunge de aici n Amber, ca eventual rspuns la o cerere de ajutor. Vreau s spun s ajung n Amber cu ntriri. Ar putea ajunge acolo ntr-o clip, n persoan, dac l-ar ajuta cineva din

interior. Dar nu i-ar folosi la mare lucru. Nu. Mai degrab dect s distrug Amberul, el va sprijini pe oricine l poate apra, sunt sigur. De ndat ce-l detronez pe Eric, va dori ca lupta s se opreasc exact acolo i va fi de acord s urc eu pe tron, numai ca s pun capt tulburrilor. La nceput ns bineneles c nu va fi de acord cu atacul. Aici voiam s ajung. Crezi c, dup aceea, relaiile dintre voi se vor deteriora? Nu cred. E doar o chestiune de politic, ne cunoatem de-o via, el i cu mine, i ntotdeauna am fost n relaii mult mai bune dect oricare dintre noi cu Eric. Pricep. Din moment ce suntem amndoi implicai, iar Avalonul pare a fi al lui Benedict acum, m ntreb cum ar reaciona dac eu a reveni aici ntr-o bun zi. M-ar ur pentru c te-am ajutat? M ndoiesc foarte tare. Nu e genul sta de om.

Atunci, las-m s merg mai departe. Dumnezeu tie c sunt un soldat cu experien i, dac vom izbuti s cucerim Amberul, se va convinge de asta cu vrf i ndesat. Acum, avnd braul drept rnit, crezi c va lua n calcul ideea de a m angaja comandant al trupelor lui de miliie? Cunosc bine departamentul sta. L-a putea duce n Cmpia Spinilor, s-i descriu btlia de acolo. La naiba! L-a sluji bine, la fel de bine ca pe tine. Apoi izbucni n rs. Iart-m! Mai bine dect pe tine. Am chicotit, am sorbit din butur. O s fie dificil, am spus. Firete c mi place ideea. Dar nu sunt prea sigur c te vei putea bucura vreodat de ncrederea lui. Ar prea mult prea evident drept un complot din partea mea. Blestemat politic! Nu asta am vrut s spun! Nu tiu dect meseria de soldat i iu-

besc Avalonul! Eu te cred. Dar el o s te cread? Cu doar un singur bra, va avea nevoie de un brbat puternic alturi. Ar putea s Am izbucnit n rs i m-am oprit brusc, pentru c sunetul rsului parc se auzea prea tare i la mare distan. De asemeni, la mijloc erau i sentimentele lui Ganelon. Iart-m, am spus. Te rog s m scuzi. Nu nelegi. Tu chiar nu nelegi cu cine am vorbit n noaptea aceea, n cort. Poate c ie i s-a prut un om obinuit, un schilod. Dar nu e aa. Eu m tem de Benedict. E altfel dect oricine din Umbr sau realitate. Pentru Amber, el este Maestrul de Arme. Tu i poi imagina un mileniu? O mie de ani? Mai multe milenii? Poi nelege un om care, aproape n fiecare zi a vieii ntr-un mileniu, i-a petrecut timpul cu arme, tactici, strategii? Doar pentru c tu l vezi ntr-un regat micu, n fruntea unei miliii reduse ca numr, cu o li-

vad bine ngrijit n curtea din dos, nu fi amgit. Tot ceea ce nseamn tiin militar e n mintea lui. Adesea a cltorit din umbr n umbr, fiind martorul nenumratelor variaiuni ale aceleiai btlii, n circumstane uor modificate, n scopul testrii teoriilor sale despre tiina rzboiului. A fost la comanda unor armate att de mari nct le puteai privi mrluind zile n ir fr s vezi captul coloanelor. Dei e incomodat de pierderea braului, nu mi-a dori s-l nfrunt nici cu arme, nici cu minile goale. E mare noroc c n-are planuri cu domnia, altfel ar fi ocupat de mult tronul. Dac ar fi fost pe tron, cred c, n clipa asta, a fi renunat i mi-a fi recunoscut vasalitatea. Mi-e team de Benedict. Ganelon rmase tcut mult vreme, iar eu am sorbit din butur pentru c mi se uscase gtul. Nu mi-am dat seama de toate astea,

spuse. Voi fi fericit dac mi ngduie doar s revin n Avalon. Mcar atta o s fac. tiu. Dara mi-a spus c are un mesaj de la el, azi. A hotrt s plece brusc din tabr. Se va ntoarce, probabil, mine. La naiba! am spus, ridicndu-m. n cazul sta, trebuie s ne micm repede. Sper c Doyle are marfa deja pregtit. Diminea trebuie s mergem la el i s urgentm treburile. Vreau s fiu departe de-aici, nainte s revin Benedict! Deci, ai frumuelele? Da. Pot s le vd? Am desfcut sculeul de la centur i i l-am dat. l deschise i scoase mai multe pietre, inndu-le n palma stng i rotindu-le uor cu vrful degetelor. Nu par a fi mare lucru, zise, din cte vd eu n lumina asta. Stai! E o sclipire! Nu

Sunt pietre brute, firete. ii o avere n minile tale. Uimitor, spuse, lsndu-le s cad napoi n scule i nchizndu-l. A fost att de simplu pentru tine. Nu a fost totul chiar att de simplu. Totui, s ctigi o avere att de rapid pare cumva nedrept. mi napoie sculeul. O s am grij s te alegi i tu cu o avere, cnd ne isprvim treaba, am spus. Asta ar trebui s fie ca o compensaie, dac Benedict nu-i ofer vreun rang. Acum, c am aflat cine e, sunt mai hotrt ca oricnd s ajung n slujba lui ntr-o bun zi. O s vedem ce e de fcut. Da. Mulumesc, Corwin. Cum ne pregtim de plecare? Vreau s te duci i s te odihneti zdravn, pentru c o s te trezesc devreme. Star

i Firedrake nu vor fi deosebit de mulumii de noiunea de datorie n huri, m tem, dar vom mprumuta una dintre cruele lui Benedict i ne vom ndrepta spre ora. nainte de asta, voi ncerca s pun la punct aici o acoperire pentru dispariia noastr. Apoi l voi zori pe Doyle, bijutierul, s-i fac treaba, vom pune mna pe ncrctura noastr, i pe-aci i-e drumul n Umbr ct mai iute posibil. Cu ct plecm mai repede, cu att i va fi mai greu lui Benedict s ne ia urma. Dac eu reuesc s ptrund n Umbr cu o jumtate de zi avans, i va fi practic imposibil. De ce-ar fi el nerbdtor s vin imediat dup noi? N-are ncredere n mine nici ct o para chioar normal. M ateapt s fac eu prima micare. tie c aici exist ceva de care am nevoie, dar nu tie ce. Vrea s afle, ca s poat evita o nou ameninare pentru

Amber. De ndat ce se va prinde c am tulit-o de-a binelea, va ti c am pus mna pe acel ceva i va veni s se conving. Ganelon csc, se ntinse, i isprvi butura. Da, zise. Mai bine ne-am odihni acum, ca s fim n form la plecare. Acum, c mi-ai spus mai multe despre Benedict, sunt mai puin surprins de cellalt lucru pe care voiam s i-l spun dei nu e mai puin jenant. Acesta fiind? Se ridic pe picioare, lu carafa cu grij apoi art spre potec. Dac vei continua n direcia aia, spuse, trecnd de gardul care marcheaz captul acestui tufi i vei intra n pdurea care se ntinde acolo i apoi mergi nc vreo dou sute de pai vei ajunge ntr-un loc unde se afl o mic dumbrav cu puiei, n stnga, pe o pant de vreun metru sub nivelul traseului. n josul ei, bttorit i presrat cu frunze

i crengi, se afl un mormnt proaspt. L-am descoperit mai devreme, cnd ieisem s iau o gur de aer i m-am oprit s m uurez chiar acolo. De unde tii c e un mormnt? Chicoti. Sub acest nume sunt cunoscute, n general, gropile care conin cadavre. Nu era foarte adnc i-am scormonit cu un b. nuntru sunt patru cadavre trei brbai i o femeie. Mori de curnd? Foarte. Cteva zile, a zice. L-ai lsat aa cum l-ai gsit? Nu-s prost, Corwin. Iart-m. Dar chestia asta m tulbur considerabil, pentru c n-o neleg nici n ruptul capului. Evident c i-au dat de furc lui Benedict i el le-a ntors serviciul. Poate. Cum artau? Cum au murit?

Despre ei nimic special. Vrst mijlocie, gturile tiate mai puin unul, care era cu maele scoase. Straniu. Da, e bine c plecm curnd. Avem noi destule probleme ca s ne mai amestecm i n cele locale. De acord. Deci, la culcare! Du-te nainte. Eu nu sunt gata nc. Urmeaz-i propriul sfat i odihnete-te un pic, spuse, ntorcndu-se spre conac. Nu sta de veghe i nu-i mai face griji. Aa voi face. Atunci, noapte bun. Ne vedem diminea. L-am privit cum se ntoarce pe potec. Avea dreptate, bineneles, dar eu nu eram nc pregtit s renun la starea de trezie. Mi-am revizuit planurile ca s fiu sigur c nu scpasem nimic, mi-am terminat butura, i am pus paharul pe banc. Apoi m-am ridicat i m-am plimbat cu pas uor, lsnd nori de

fum de igar n jurul meu. Peste umr se vedea un pic din lumina lunii, iar zorii erau doar la cteva ore distan, dup estimarea mea. Eram neclintit n hotrrea de a-mi petrece restul nopii afar, i m-am gndit s-mi gsesc un loc bun unde s-mi instalez aternutul. Bineneles, pn la urm am ajuns n josul potecii care ducea la mica dumbrav. Se vedea c pmntul fusese rscolit de curnd, dar nu aveam dispoziia necesar de a exhuma cadavrele la lumina lunii, i l credeam pe cuvnt pe Ganelon legat de tot ce descoperise. Nici mcar nu tiu ce m mpinsese s vin aici. Curiozitatea morbid, cred. M-am hotrt s nu dorm, totui, n apropiere. Mi-am croit drum ctre colul de nord-vest al grdinii, gsind o zon care era invizibil dinspre conac. Erau tufiuri nalte, iar iarba era lung, moale i mirosea dulceag. Mi-am

aternut mantia, m-am aezat pe ea, mi-am scos cizmele. Mi-am pus picioarele pe iarba gras i am oftat. Nu peste mult timp, am hotrt. Umbre ctre diamante ctre arme ctre Amber. mi urmam destinul. Acum un an, putrezeam ntr-o celul, traversnd nainte i napoi grania dintre echilibru i nebunie de attea ori nct aproape c am fcut-o s dispar. Acum eram liber, puternic, mi revenise vederea i aveam un plan. Acum, reprezentam o ameninare pe cale de a se materializa nc o dat, o ameninare mult mai periculoas dect fusesem nainte. De data asta, soarta nu-mi mai era legat de planurile altuia. Acum, eram unicul rspunztor de izbnd sau de nfrngere. Sentimentul era plcut, aa cum erau i iarba, i alcoolul care mi se scurgea acum prin trup i m nclzea cu o flacr interioar. Mi-am curat pipa, am pus-o deopar-

te, mi-am ntins oasele, am cscat i eram pe punctul de a m ntinde la orizontal. Am simit o micare la distan, m-am ridicat pe coate i am ateptat. N-a trebuit s atept prea mult. O siluet trecea ncet de-a lungul potecii, oprindu-se frecvent, deplasndu-se n tcere. Dispru n apropierea copacului lng care am stat mpreun cu Ganelon, i nu iei la iveal mult vreme. Apoi continu nc vreo cteva duzini de pai, se opri i pru c privete n direcia mea. Dup care naint spre mine. Trecnd pe lng un plc de arbuti i aprnd din umbre, chipul i fu nvluit brusc n lumina lunii. Aparent contient de asta, zmbi nspre mine, ncetinind paii pe msur ce se apropia, oprindu-se cnd ajunse dinaintea mea. Rosti: neleg c nu-i plac ncperile tale, Lord Corwin.

Absolut deloc, am spus. E o noapte att de frumoas, nct a trezit n mine omul cruia i place natura. Ceva trebuie c a trezit n tine i noaptea trecut, n ciuda ploii, rosti i se aez lng mine, pe mantie. Ai dormit nuntru sau afar? Afar, am spus. Dar n-am dormit. De fapt, n-am dormit din clipa n care te-am vzut ultima oar. Unde ai fost? Pe malul mrii, am cernut nisipul. Sun trist. A fost trist. M-am gndit foarte mult, de cnd am fost amndoi n Umbre. Mi-am nchipuit. Nici eu n-am prea pus gean pe gean. De-aia te-am auzit cnd ai venit, te-am auzit vorbind cu Ganelon, am tiut c eti undeva pe-aici, cnd el s-a ntors singur.

Ai avut dreptate. Trebuie s ajung n Amber, tii. i s traversez Modelul. tiu. O vei face. Curnd, Corwin. Curnd! Eti tnr, Dara. Ai tot timpul nainte. La naiba! Am ateptat toat viaa fr mcar s tiu despre asta! Nu exist nicio cale s pot merge acum? Nu. De ce nu? M-ai putea lua ntr-o cltorie rapid prin umbre, apoi n Amber, apoi s m lai s parcurg Modelul Dac nu suntem cioprii pe loc, am putea fi destul de norocoi s ni se dea celule sau roi de tortur vecine nainte de a fi executai. De ce? Doar eti un Prin al Cetii. Ai dreptul s faci ce-i poftete inima. Am nceput s rd. Sunt un proscris, draga mea. Dac revin

n Amber, voi fi executat, cu puin noroc. Sau ceva mult mai ru, dac n-am noroc. Dar, judecnd dup cum au mers lucrurile ultima dat, a zice c m vor ucide rapid. Aceast curtoazie va fi, fr doar i poate, extins i asupra tovarilor mei. Oberon n-ar face aa ceva. Dac ar fi provocat suficient, cred c ar face-o. Numai c ntrebarea nu prea i are rostul. Oberon nu mai exist, iar fratele meu Eric st pe tron i se crede rege. Cnd s-a petrecut asta? Acum civa ani, dup msurtoarea timpului din Amber. De ce-ar dori s te ucid? Ca s m-mpiedice s-l ucid eu, bineneles. Ai face-o? Da, i m voi ine de cuvnt. Curnd, cred. Atunci, se rsuci spre mine i m privi n

ochi. De ce? Ca s pot s m urc eu pe tron. mi aparine de drept, vezi tu. Eric e un uzurpator. Tocmai am evadat din torturile i temnia unde am fost nchis muli ani din ordinul lui. A fcut, totui, greeala de a-i permite luxul s m in n via ca s poat contempla starea mea jalnic. Nu i-a trecut nicio clip prin minte c o s evadez i o s revin ca s m rzbun pe el. Adevrul e c nici mie nu mi-a trecut prin cap. Dar din moment ce mi s-a oferit o a doua ans, voi avea grij s nu fac i eu aceeai greeal. Dar e fratele tu. Puini sunt mai contieni de asta dect noi doi, te asigur. Ct de curnd crezi c o s-i duci la ndeplinire obiectivele? Aa cum am spus ieri, dac poi pune mna pe Atuuri, contacteaz-m cam n trei

luni. Dac nu, i lucrurile vor evolua conform planurilor mele, o s iau eu legtura cu tine mult mai devreme, sub domnia mea. Ai putea avea ansa s parcurgi Modelul nainte de a trece un an. i dac dai gre? Atunci vei fi nevoit s atepi mai mult. Pn cnd Eric i va asigura permanena domniei i pn cnd Benedict l va recunoate rege. Vezi tu, Benedict nu vrea s fac asta. A preferat s stea departe de Amber mult vreme, i Eric crede c nici mcar nu se mai numr printre cei vii. Dac i-ar face apariia acum, ar fi obligat s ia o atitudine pro sau contra lui Eric. Dac s-ar declara de partea lui, atunci continuitatea domniei lui Eric ar fi asigurat i Benedict nu vrea s fie responsabil de asta. Dac ar fi mpotriv, atunci ar fi vrajb i nu vrea s fie responsabil nici de asta. El unul nu-i dorete coroana. Numai rmnnd n totalitate neim-

plicat poate asigura balana linitii care trebuie s triumfe. Dac o fi s apar i s nege ambele variante ar putea scpa cu faa curat, numai c asta ar echivala cu negarea domniei lui Eric i ar duce tot la tulburri. Dac s-ar afia cu tine ar nsemna c renun la dreptul de a alege, pentru c Eric ar exercita presiuni asupra lui prin tine. Deci dac pierzi s-ar putea s nu mai ajung niciodat n Amber! i-am descris situaia aa cum o vd eu. Exist, fr doar i poate, muli factori de care n-am habar. Am fost afar din circuit prea mult timp. Trebuie s nvingi! spuse. Apoi, deodat: Crezi c bunicul te-ar sprijini? M ndoiesc. Dar situaia ar fi cu totul alta. Sunt contient de existena lui i de a ta. N-o s-i cer sprijinul. Atta vreme ct nu mi se opune, voi fi mulumit. i dac sunt rapid, eficient i victorios, n-o s mi se opun. N-o

s-i plac faptul c am aflat despre tine, dar cnd va vedea c nu i-am vrut rul, totul va fi bine din punctul sta de vedere. Dar de ce nu te foloseti de mine? Pare un lucru logic. Aa e. Dar am descoperit c te plac, am spus, aa nct nici nu se pune problema. Izbucni n rs. Te-am fermecat! spuse. Am chicotit. n felul tu delicat, din vrful floretei, da. Brusc, se ntrist. Bunicul se ntoarce mine, rosti. i-a spus omul tu, Ganelon? Da. Asta te ncurc? Intenionez s-o terg de-aici nainte de ntoarcerea lui. Dar ce-o s fac? Primul lucru pe care o s-l fac e c va fi foarte furios pe tine, pentru c te afli aici.

Apoi va dori s afle cum ai reuit s te ntorci i ct de multe mi-ai povestit despre tine. Ce-ar trebui s-i rspund? Spune-i adevrul despre cum te-ai ntors. Asta i va da un subiect de gndire. n ceea ce privete statutul tu, intuiia ta feminin te-a avertizat n legtur cu veridicitatea spuselor mele, i ai urmat aceeai linie cu mine, exact cum ai fcut cu Julian i Gerard. Ct despre mine, mpreun cu Ganelon am mprumutat o cru i ne-am ndreptat spre ora, spunnd c nu ne ntoarcem dect foarte trziu. i unde vei pleca, de fapt? n ora, pentru un timp. Numai c n-o s mai revenim. Vreau s am un avans ct mai mare, pentru c m poate localiza prin Umbr, pn la un anumit punct. O s-l ntrzii ct de mult pot, pentru voi. N-ai fi venit s m vezi nainte de a ple-

ca? Voiam s am aceast conversaie cu tine dimineaa. Dar am purtat-o mai devreme pentru c tu n-ai avut somn. Atunci, m bucur c n-am avut somn. i cum ai de gnd s cucereti Amberul? Am cltinat din cap. Nu, Dara drag. Toi prinii care uneltesc trebuie s aib cteva mici secrete. Asta e unul dintre ele. Sunt surprins s aflu ct nencredere i cte urzeli sunt n Amber. De ce? Aceleai conflicte exist pretutindeni, n diferite forme. Sunt peste tot, lng tine, mereu, pentru c toate locurile se materializeaz din Amber. E dificil de neles ntr-o bun zi, ai s pricepi. Deocamdat, e suficient. Atunci, spune-mi altceva. Din moment ce eu sunt capabil s cltoresc prin Um-

bre, ntr-un fel, chiar fr s fi traversat Modelul, spune-mi mai precis cum trebuie s procedez. Vreau s m descurc mai bine acolo. Nu! am rostit. N-o s te las s rtceti prin Umbr pn cnd nu eti pregtit. E periculos chiar i dup ce ai traversat Modelul. A o face nainte e chiar o nesbuin. Ai avut noroc, dar nu mai ncerca iar. Eu i fac un serviciu nespunndu-i mai multe. E-n regul! zise. Iart-m. Bnuiesc c pot s mai atept. Bnuiesc c poi. Nu-mi pori pic? Nu. Ei bine Rse. Nu cred c mi-ar face bine. Probabil c tii despre ce vorbeti. M bucur c mi pori de grij. Am mormit, iar ea a ntins mna i m-a atins pe obraz. Am ntors capul i chipul ei se deplas lent ctre al meu, fr s mai

zmbeasc, cu buzele ntredeschise, ochii aproape nchii. Cnd ne-am srutat, i-am simit braele nlnuindu-mi gtul i umerii, n timp ce braele mele i-au croit drum ntr-o poziie asemntoare. Surprinderea mea s-a pierdut n dulcea, dup care a cedat cldurii i unei anumite emoii Dac Benedict o s afle vreodat, o s fie mai mult dect suprat pe mine 7 Crua scria, monoton, iar soarele era deja binior spre apus, dei nc mai picura cureni fierbini de lumin asupra noastr. n spate, printre cufere, Ganelon sforia, iar eu l invidiam pentru zgomotoasa lui ocupaie. Dormea de cteva ore bune, iar asta era a treia mea zi fr odihn. Ne aflam la aproape douzeci i cinci de

kilometri de ora i ne ndreptam spre nord-est. Doyle nu terminase n ntregime comanda mea, dar Ganelon i cu mine l convinseserm s nchid prvlia i s accelereze producia. Asta a implicat mai multe ore de ntrziere i nite njurturi. Fusesem mult prea tensionat ca s dorm i acum nu puteam, pentru c mi croiam drum printre umbre. Am ndeprtat cu fora oboseala i seara care se lsa, i am gsit nite nori care s m ascund. Ne deplasam de-a lungul unui drum uscat, lutos, cu urme adnci de roi de cru. Avea o nuan urt de galben i se crpa i sfrma pe msur ce naintam. Ierburi cafenii atrnau flasc pe amndou prile drumului, iar copacii erau scunzi, contorsionai, cu scoara groas i epoas. Am trecut pe lng numeroase grmezi de isturi. l pltisem mprtete pe Doyle pentru

materialele lui, plus c mai cumprasem i o brar drgu care urma s i fie trimis Darei a doua zi. Diamantele mele erau la centur, Grayswandir la ndemn. Eram pe cale s-mi realizez visul. M ntrebam dac Benedict revenise acas. M ntrebam ct de repede i va da seama unde am plecat. E clar c nc nu eram n afara pericolului din partea lui. Putea s urmreasc pe cineva n Umbr pe o distant considerabil, i eu lsam urme berechet Oricum, nu prea aveam de ales. Aveam nevoie de cru, eram silit s m deplasez cu viteza de acum i nu-mi puteam permite o alt cltorie nebuneasc. Fceam modificri n Umbr uor i grijuliu, foarte contient de simurile mele lenee i de oboseala crescnd, bizuindu-m pe acumularea gradat a schimbrilor i a distanei pentru a construi o barier ntre Benedict i mine, spernd c, n curnd, va deveni de ne-

trecut. Mi-am croit drum de la dup-amiaza trzie napoi la amiaz n urmtorii trei kilometri, dar o amiaz noroas, deoarece mi doream doar lumina ei, nu i cldura. Apoi am izbutit s localizez un vnticel. Asta mrea probabilitatea unei ploi, dar merita. Nu poi avea chiar totul. Luptam cu somnolena i tentaia de a-l trezi pe Ganelon era mare; dei a fi putut s mai ctig nite distan n plus, lsndu-l s mne el caii n timp ce eu a fi dormit, mi-era team s ncerc att de devreme. Mai erau nc foarte multe lucruri de fcut. Mi-a fi dorit mai mult lumin, dar i un drum mai bun, i mi se acrise de blestematul de lut galben, i trebuia s fac ceva cu norii ia, i trebuia s in minte ncotro ne ndreptm M-am frecat la ochi, am respirat adnc de mai multe ori. Lucrurile ncepeau s se n-

vrteasc n mintea mea, iar zgomotul constant al potcoavelor cailor i scritul cruelor ncepeau s aib un efect soporific. Amorisem deja din cauza hurducturilor i a balansului. Hurile mi atrnau lenee n mini i, o dat, aproape c am aipit i le-am lsat s alunece. Din fericire, caii preau s tie exact ce ateptam de la ei. Dup un timp, am urcat o pant lung i uoar care ne-a condus ctre miezul dimineii. Cerul era destul de ntunecat, i ne-a luat civa kilometri i cteva curbe ale drumului ca s disipm ct de ct acoperiul de nori. O furtun ne putea transforma destul de rapid drumul ntr-un ru de noroi. M-am ncruntat la gndul sta, am lsat cerul n pace i m-am concentrat iari la drum. Am ajuns la un pod drpnat care traversa albia unui ru secat. Dincolo de pod, drumul era mai lin, mai puin galben. Pe

msur ce traversam drumul devenea mai ntunecat, mai lat, mai dur i iarba de lng el, verde. ntre timp ncepuse s plou. Am luptat cu ploaia un timp, hotrt s nu renun la iarba mea i la drumul negru i uor. M durea capul, dar aversa se sfri dup un kilometru i soarele apru din nou. Soarele oh, da, soarele. Am continuat drumul, ajungnd n cele din urm la o pant care i continua ntortocherea printre copaci mai luminoi. Am cobort ntr-o vale rcoroas, unde, n final, am dat peste un alt pode, acesta cu un firior ngust de ap curgnd pe mijlocul albiei de sub el. mi nfurasem hurile pe ncheietura minii, pentru c tot aipeam. Ca i cum a fi venit de undeva, din deprtri, m-am concentrat, m-am ncordat, am analizat Psrile chemau ziua, ntr-o doar, din-

spre pdurea din dreapta mea. Picturi strlucitoare de rou atrnau de iarb, de frunze. n aer se simi ceva proaspt, iar razele soarelui de diminea ptrunser printre copaci Numai c trupul nu era pclit de trezirea n aceast Umbr, i am scos un oftat de uurare cnd l-am auzit pe Ganelon foindu-se i njurnd. Dac nu s-ar fi trezit curnd, ar fi trebuit s-o fac eu. Destul de bine. Am scuturat uor hurile i caii au prins ideea i s-au oprit. Am pus piedica la roi, pentru c nc ne aflam n pant i am pus ochii pe o sticl cu ap. Aici! spuse Ganelon, cnd am but. Las-mi i mie o pictur! I-am napoiat sticla. Preiei tu hurile, i-am spus. Trebuie s dorm puin. Bu jumtate de minut, apoi expir cu mare zgomot.

Corect, spuse, srind din cru. Dar ai rbdare o clip. Natura i cere drepturile. Iei din drum, iar eu m-am trt pe patul improvizat n cru i m-am ntins pe locul unde dormise el, mpturindu-mi mantia ca o pern. Cteva clipe mai trziu, l-am auzit crndu-se pe locul vizitiului i am simit un zvcnet cnd eliber piedica. L-am auzit plescind din limb i plesnind uor hurile. E diminea? strig spre mine. Da. Dumnezeule! Am dormit o zi i-o noapte! Am chicotit. Nu. Am fcut o mic schimbare n umbr. Ai dormit doar ase-apte ore. Nu pricep. Dar nu conteaz, te cred. Unde ne aflm acum? nc ne ndreptm spre nord-est, cam la

treizeci de kilometri de ora i poate vreo douzeci fa de tabra lui Benedict. Ne-am deplasat prin Umbr, de asemenea. i eu ce trebuie s fac? ine drumul drept. Avem nevoie de distan. nc ne mai poate ajunge Benedict? M tem c da. De aceea nc nu putem lsa caii s se odihneasc. E-n regul. Ar trebui s mai fiu atent i la altceva? Nu. Cnd s te trezesc? Niciodat. Apoi tcu i, ateptnd s-mi pierd cunotina, m-am gndit la Dara, firete. M gndisem la ea fr ncetare. Din partea mea, totul se petrecuse fr nicio premeditare. Nici mcar nu m gndisem la ea ca la o femeie pn cnd nu-mi czuse n brae i m fcuse s-mi revizu-

iesc prerea despre subiect. O clip mai trziu, nervii mei spinali preluaser iniiativa, reducnd mult din ceea ce trece drept activitate mental la elementele ei de baz, aa cum mi spusese cndva Freud. Nu puteam da vina pe alcool, pentru c nu busem prea mult i nu avusese prea mare efect asupra mea. Dar de ce voiam neaprat s dau vina pe ceva? Pentru c m simeam oarecum vinovat, iat de ce. Dara mi era o rud prea ndeprtat ca s m gndesc la ea astfel. Nu asta era problema. Nu simeam c profitasem de ea, pentru c tia ce face atunci cnd a venit s m caute. mprejurrile m-au fcut s-mi pun ntrebri asupra motivelor mele, chiar n miezul lucrurilor. mi dorisem s fac mai mult dect s-i ctig ncrederea i un pic de prietenie cnd am conversat prima oar i am dus-o n plimbarea aceea prin Umbr. ncercam s ndeprtez ceva din loialitatea, ncrederea i afeciunea

ei pentru Benedict i s mi le transfer mie. O doream de partea mea, ca un posibil aliat n ceea ce putea deveni tabra duman. Speram s fiu capabil s-o folosesc, n caz de nevoie. Toate acestea erau adevrate. Dar nu voiam s cred c am avut-o numai n acest scop. Bnuiesc, totui, c exista o urm de adevr n asta i m fcea s m simt stnjenit i mai mult dect un pic josnic. De ce? Am fcut n viaa mea o groaz de lucruri pe care majoritatea le-ar considera mult mai rele, i nu eram tulburat n mod deosebit de acestea. M-am luptat cu ideea, neplcndu-mi s recunosc, dar tiind deja rspunsul. mi plcea fata. Att i nimic mai mult. Era altceva dect prietenia pe care o simisem pentru Lorraine, cu elementul ei de nelegere uman ntre doi veterani, sau dect nuana de senzualitate accidental care existase pentru scurt timp ntre Moire i mine, cu mult nainte s traversez Modelul

pentru a doua oar. Era cu totul altceva. O tiam de att de puin timp, nct era mai degrab ilogic. Eram un brbat cu secole ntregi la activ. i totui Nu m simisem astfel de secole. Uitasem sentimentul pn acum. Nu voiam s m ndrgostesc de ea. Nu acum. Mai trziu, poate. Sau, i mai bine, deloc. Nu era potrivit pentru mine. Era o copil. Orice-ar fi dorit s fac, orice-ar fi descoperit nou i fascinant, eu fcusem deja. Nu, era o greeal. Nu m alegeam cu nimic ndrgostindu-m de ea. Nu trebuia s m las Ganelon fredona fals un cntec obscen. Crua slta i scria, i coti n susul dealului. Soarele mi czu pe chip i mi-am acoperit ochii cu antebraul. Ceva mai ncolo, uitarea m nh i ncepu s m stoarc. Cnd m-am trezit era dup-amiaz i m simeam cumplit. Am luat o nghiitur zdravn de ap, mi-am turnat puin i n

palm i m-am frecat la ochi. Mi-am pieptnat prul cu degetele. Am privit mprejurimile. n jurul nostru erau verdea, mici plcuri de copaci i spaii deschise unde creteau ierburi nalte. Ne aflam nc pe un drum prfos, bttorit din greu i destul de neted. Cerul era limpede, cu excepia ctorva noriori, iar umbra alterna cu lumina soarelui destul de regulat. Se simea un vnt uor. napoi printre cei vii. Bun! rosti Ganelon, cnd m-am crat peste scndura din fa i m-am aezat lng el. Caii sunt obosii, Corwin, i a vrea s-mi dezmoresc i eu un pic picioarele. Pe deasupra mi-e i foarte foame. ie nu? Ba da. Mergi ctre locul la umbros din stnga i o s ne oprim un timp. Mi-ar plcea s mergem un pic mai departe de-aici, spuse. Vreun motiv special?

Da. Vreau s-i art ceva. D-i drumul. Am mai naintat puin i am dat peste un cot al drumului care ne-a purtat mai nspre nord. Peste puin, am ajuns la un deal i, dup ce l-am urcat, am vzut un altul i mai sus. Ct de departe vrei s mergi? am zis. Hai s depim i dealul sta, rspunse. S-ar putea s-l vedem de sus. n regul. Caii se opintir la urcuul pe cel de-al doilea deal, iar eu am cobort i am mpins crua din spate. Cnd am ajuns, n sfrit, n vrf, m simeam i mai cumplit din cauza amestecului de sudoare i praf, dar m trezisem de-a binelea. Ganelon slbi hurile i puse piedica. Sri napoi n cru i, de acolo, pe o lad. Rmase n picioare, cu faa spre stnga i-i miji ochii. Vino aici sus, Corwin, m strig.

M-am crat pe roat i el se aplec i ntinse mna. I-am luat-o i el m ajut s m car pe lad, unde am rmas n picioare alturi de el. mi art ceva cu degetul, iar eu i-am urmrit gestul. Cam la un kilometru distan, ntinzndu-se de la stnga la dreapta, se afla o panglic lat, neagr. Noi ne aflam la cteva sute de metri deasupra ei i puteam vedea foarte bine, s zicem, jumtate din lungimea ei. Era lat de cteva zeci de metri i, dei se curba i se rsucea de dou ori, limea prea a rmne constant. Lng ea se aflau copaci n ntregime negri. n interior prea s se vad un fel de micare. Nu puteam spune ce era. Poate era doar vntul care vlurea ierburile negre din capt. Dar exista i o senzaie clar de plutire n ea, ca nite cureni ntr-un fluviu larg, negru. Ce-i asta? am spus. M gndeam c poate-mi spui tu, rs-

punse Ganelon. Credeam c e o parte din vrjile tale de umbr. Am cltinat lent din cap. Eram destul de adormit, dar mi-a fi amintit dac a fi pus la cale ceva att de straniu. De unde tiai c e aici? Am ocolit-o de mai multe ori cnd dormeai, dar aprea iari n capt. Nu mi-a plcut deloc senzaia. Era ceva foarte familiar. ie nu-i amintete de ceva? Ba da, ba da. Din pcate. ncuviin. Este exact ca blestematul la de Cerc din Lorraine. Cu la seamn. Drumul negru am spus. Ce? Drumul negru am repetat. Nu tiam la ce se referea ea cnd a amintit de el, dar acum ncep s neleg. Nu e bine deloc. nc un semn ru? M tem c da.

njur, apoi: Ne va aduce necazuri imediate? Nu cred, dar nu sunt sigur. Cobor de pe lad i eu l-am urmat. Hai s gsim nite nutre pentru cai, atunci, spuse, i s ne punem i noi burile la cale. Da. Am naintat i el lu hurile. Am gsit un loc bun la poalele dealului. Am zbovit acolo aproape o or, vorbind n mod special despre Avalon. N-am mai pomenit de drumul negru, dei m-am gndit un pic la el. Trebuia s-l vd mai ndeaproape, bineneles. Cnd am fost gata de plecare, am luat eu din nou hurile. Caii, oarecum refcui, o pornir la pas vioi. Ganelon sttea lng mine, n stnga, avnd n continuare chef de vorb. Abia atunci am nceput s-mi dau seama ct de

mult nsemnase pentru el aceast stranie ntoarcere acas. Revizitase multe dintre slaurile zilelor cnd era un proscris, precum i patru cmpuri de btlie n care se remarcase ca erou dup ce-i dobndise respectabilitatea. n multe privine eram micat de amintirile lui. Un amestec neobinuit de aur i lut, omul sta. Ar fi trebuit s fie un membru al familiei din Amber. Kilometrii alunecau rapid i ne apropiam din nou de drumul negru, cnd am simit un mic oc mental familiar. I-am trecut hurile lui Ganelon. Ia-le! am spus. Condu! Ce-i asta? Mai trziu! Tu doar condu! Trebuie s m grbesc? Nu. Mergi normal. i nu scoate o vorb, un timp. Am nchis ochii i mi-am odihnit capul n mini, golindu-mi mintea i nlnd un zid

n jurul vidului. Nu suntem acas. Pauz de mas. Nu primim petiii. Aceast proprietate e liber. Nu deranjai. Contravenienii vor fi pedepsii. Atenie, cine ru! Atenie, cad stnci! Podea alunecoas. n demolare pentru modernizri. Se liniti, apoi reveni, mai dur, i am reuit s o blochez din nou. Urm un al treilea val. L-am blocat i pe acesta. Apoi dispru. Am oftat, mi-am masat globii oculari. Acum e-n ordine, am rostit. Ce s-a-ntmplat? Cineva a ncercat s ajung la mine prin mijloace foarte speciale. Aproape sigur a fost Benedict. Probabil c n clipa asta a aflat o serie de lucruri care l-ar putea determina s doreasc s ne opreasc. O s iau eu din nou hurile. M tem c va fi curnd pe urmele noastre. Ganelon mi ddu hurile. Care sunt ansele noastre s scpm?

Acum, destul de mari. A zice c avem o distan destul de mare ntre noi. O s mai amestec nc nite umbre de ndat ce n-o s mi se mai nvrt capul. Am condus n continuare i drumul nostru se rsucea i cotea, mergnd n paralel cu drumul negru un timp, apoi apropiindu-se de el. n cele din urm, ne aflam la doar cteva sute de metri de el. Ganelon l examin n tcere un timp, apoi rosti: mi amintete prea mult de cellalt loc. Limbile de cea care ling lucrurile, sentimentul c mereu se mic ceva i-l vezi cu coada ochiului Mi-am mucat buzele. Am nceput s transpir din greu. ncercam s m deprtez de drum i ntmpinam un fel de rezisten. Nu era acelai sentiment de nemicare monolitic pe care-l simi atunci cnd ncerci s-i croieti drum prin Umbr ctre Amber.

Era cu totul diferit. Era un sentiment de inevitabilitate. Ne deplasam prin Umbr, clar. Soarele urca tot mai sus n ceruri, ndreptndu-se napoi spre amiaz pentru c nu m ncnta gndul s ne prind noaptea lng panglica neagr iar cerul pierduse ceva din albastrul su i copacii erau tot mai nali i munii se ntrezreau n deprtare. Oare drumul traversa nsi Umbra? Trebuie s fi fost. Cum altfel s l fi localizat Julian i Gerard i s fi fost att de intrigai nct s-l exploreze? Era un ghinion, dar m tem c aveam multe n comun, drumul acesta i cu mine. La naiba! Ne-am deplasat pe lng el mult timp, apropiindu-ne ncet-ncet. Curnd, nu ne mai separau dect vreo treizeci de metri. Cincisprezece i, exact aa cum presimisem c trebu-

ie s se ntmple, cile noastre s-au intersectat n cele din urm. Am tras de huri. Mi-am ndesat pipa i am aprins-o, fumnd n timp ce examinam drumul. Star i Firedrake n mod evident nu aprobau zona neagr care tia de-a curmeziul drumul nostru. Nechezau i ncercau s trag ntr-o parte. Trebuia s-o tiem n diagonal, pe o distan destul de mare, peste locul negru, dac voiam s ne inem de drumul nostru. De asemenea, o parte din teren era ascuns privirii de o serie de ridicturi joase, din piatr. Ierburi grele se aflau la marginea drumului negru i smocuri, ici i colo, la poalele dealurilor. Noriori de cea se strecurau printre ele i dispreau, nori vaporoi pluteau n aer i peste toate depresiunile. Cerul, vzut prin ceaa care domnea asupra locului, era ceva mai ntunecat, de o nuan murdar, ca funinginea. Tcerea, fr a nsemna ncreme-

nire, domina totul, ca i cum o entitate nevzut atepta, inndu-i respiraia. Atunci am auzit un ipt. Era o voce de fat. Vechiul truc cu domnia n pericol? Venise de undeva din dreapta, dincolo de dealuri. Prea dubios. Dar, la naiba! Putea fi real. I-am dat hurile lui Ganelon i am srit pe pmnt, lund n mn Grayswandir. M duc s cercetez, am spus, mergnd spre dreapta i srind peste firicelul de ap care curgea lng drum. S vii repede. Mi-am croit drum printr-un tufi i m-am crat pe un povrni pietros. Mi-am deschis drum printre ali arbuti n partea de jos i am urcat nc un povrni mai nalt. iptul se auzi din nou pe msur ce urcam, i, de data asta, am auzit i alte sunete. Apoi am ajuns n vrf i am putut vedea la mare deprtare.

Zona neagr ncepea cam la zece metri sub mine, iar locul pe care-l cutam se afla cam la cincizeci de metri n interiorul ei. Era un peisaj monocromatic, cu excepia flcrilor. O femeie, toat n alb, cu prul negru atrnnd pn n talie, era legat de unul dintre copacii aceia negri, n jurul picioarelor avnd o grmad de crengi arznd. Vreo cinci brbai proi, albinoi, aproape complet dezbrcai i continundu-i procesul de dezbrcare pe msur ce se micau, se amestecau ntre ei, mormind i chicotind, scormonind focul i lovind-o pe femeie cu beele pe care le purtau i atingndu-i repetat alele. Flcrile erau destul de nalte acum ca s prleasc vemintele femeii, fcndu-le s ard nbuit. Rochia lung era ndeajuns de rupt i sfiat nct s pot vedea c femeia avea forme plcute, voluptuoase, cu toate c fumul o nvluia astfel nct nu-i puteam vedea chipul.

Am nit nainte, ptrunznd n zona drumului negru, srind peste ierburile lungi, ngemnate, i m-am npustit asupra grupului, decapitndu-l pe brbatul cel mai apropiat i spintecndu-l pe altul nainte de a-i da seama c-i atacasem. Ceilali se ntoarser i m izbir cu beele, urlnd pe msur ce le agitau. Grayswandir mnc buci mari din ei, pn cnd czur i rmaser tcui. Sngele era negru. M-am rsucit, inndu-mi respiraia, i am stins focul. Apoi m-am apropiat de femeie i i-am retezat legturile. mi czu n brae, plngnd cu sughiuri. Abia atunci i-am observat chipul sau, mai degrab, lipsa lui. Purta o masc, o masc de filde, oval i curbat, fr trsturi, cu excepia a dou mici tieturi nguste pentru ochi. Am dus-o departe de fum i de snge. Era

ncletat de mine, respirnd greu, cu trupul lipit de al meu. Dup ce mi s-a prut c a trecut destul timp, am ncercat s-o dezlipesc de mine. Dar nu voia s-mi dea drumul i era surprinztor de puternic. E n ordine acum, am spus, sau ceva de genul sta, dar ea nu rspunse. Continu s-i menin ncletarea de corpul meu, cu micri aspre de mngiere i cu un efect destul de tulburtor. mi prea din ce n ce mai atrgtoare. M-am trezit dezmierdndu-i prul i, n egal msur, i restul. E n ordine acum, am repetat. Cine eti? De ce au vrut s te ard? Cine erau? Dar nu rspunse. Se oprise din plns, dar nc respira greu, dei altfel dect nainte. De ce pori masca asta? Am ntins mna spre masc, dar i feri brusc capul. Asta nu prea s aib, totui, prea mare

importan. n timp ce o parte rece, logic, din mine tia c pasiunea era iraional, eram la fel de neputincios ca zeii epicurienilor24. O doream i eram pregtit s-o posed. Atunci l-am auzit pe Ganelon strigndu-m i am ncercat s m ndrept ntr-acolo. Dar ea m mpiedic. Eram uluit de fora ei. Fiu al Amberului, rsun vocea ei pe jumtate familiar, i datorm asta pentru ce ne-ai dat, i te vom avea cu totul acum. Vocea lui Ganelon se auzi iar, un irag constant de njurturi. M-am opus cu toat fora strnsorii, care slbi un pic. Mna mi ni brusc i i-am
Epicurianismul, sistem filozofic bazat pe nvturile lui Epicur (c. 340270 .e.n.), care atac superstiiile i ideea de intervenionism divin. (n. red.)
24

scos masca. Se auzi un scurt ipt de furie i trei cuvinte finale, cnd czu masca. Amberul trebuie distrus! n spatele mtii nu era niciun chip. Nu era absolut nimic. Hainele czur i rmaser atrnndu-mi pe bra. Femeia sau lucrul se evaporase. Rsucindu-m brusc, l-am vzut pe Ganelon prbuit la marginea drumului negru, cu picioarele rsucite nefiresc. Spada lui se ridica i cdea lent, dar nu vedeam cu ce anume se lupt. Am alergat spre el. Ierburile negre, peste care eu srisem, erau nfurate pe gleznele i picioarele lui. Chiar dac le tia, rsreau altele ca i cum ar fi ncercat s-i nface spada. Reuise s-i elibereze parial piciorul drept, iar eu m-am aplecat nainte i am reuit s termin treaba. M-am mutat ntr-o poziie napoia lui, n

afara razei de aciune a ierburilor, i am azvrlit masca, abia atunci constatnd c nc o ineam n mn. Czu pe pmnt dincolo de marginea drumului negru i izbucni pe loc n flcri. Lundu-l de subiori, m-am cznit s-l trag napoi. Iarba rezista feroce dar, n cele din urm, am reuit s-l eliberez. Apoi l-am crat, srind peste smocurile de iarb neagr care ne separau de varietatea mai docil, verde, de dincolo de drum. Reui s se pun pe picioare i continu s se reazeme de mine, cltinndu-se i plesnindu-i carmbii. Sunt amorite, spuse. De-abia mi simt picioarele. L-am ajutat s ajung napoi la cru. Se ag de marginea ei i ncepu s tropie. Au nceput furnicturile, m ntiin. ncep s-i revin Au! n cele din urm, ajunse n faa cruei.

L-am ajutat s se caere pe capr i l-am urmat. Oft. E mai bine, spuse. Picioarele i revin. Chestiile alea mi-au supt puterea din ele. i din restul din mine. Ce s-a-ntmplat? Semnul nostru ru s-a adeverit. i acum? Am luat hurile i am eliberat piedica. O s traversm, am spus. Trebuie s aflu mai multe despre chestia asta. ine-i spada la ndemn. Mormi i i puse spada pe genunchi. Cailor nu prea le plcu ideea de a merge mai departe, dar i-am sfichiuit uor pe flancuri i au pornit la drum. Am ptruns n zona neagr i era ca i cum am fi intrat ntr-un jurnal de actualiti din Cel de-al Doilea Rzboi Mondial. Izolat, dei aproape la ndemn, sterp, deprimant, nfiortor. Pn i zgomotul potcoavelor era cumva nbuit, fcut s par mai distant.

Un iuit slab, persistent ncepu s-mi rsune n urechi. Ierburile de lng drum se agitau cnd treceam pe lng ele, cu toate c m ineam la mare distan. Am trecut prin mai multe aglomerri de cea. Erau inodore, dar, de fiecare dat, respiraia ni se ngreuna. Cum ne apropiam de primul deal, am nceput s fac schimbrile care urmau s ne duc prin Umbr. Am dat roat dealului. Nimic. Drumul negru, plin de miasme, era neschimbat. Atunci m-am nfuriat. Am desenat din memorie Modelul i l-am inut s strluceasc dinaintea ochilor amintirii. Am ncercat nc o dat micarea. Imediat, ncepu s m doar capul. Durerea ncepu din frunte, merse pn n ceaf i rmase acolo ca o srm fierbinte. Numai c asta mi spori furia i m determin s m

strduiesc i mai tare s transform drumul negru n nimic. Lucrurile ncepur s se agite. Ceurile se ngroar, rostogolindu-se asupra drumului n valuri. Contururile devenir neclare. Am tras de huri. Caii se micar mai iute. Capul ncepu s-mi zvcneasc, m simeam ca i cum ar fi vrut s explodeze. n loc de asta, ntr-o clip, explod tot restul Pmntul se cutremur, crpnd ici-colo, dar era mai mult dect att. Totul prea s sufere un tremur spasmodic, iar crpturile erau mai mult dect simple linii de fractur n pmnt. Era ca i cum cineva ar fi lovit brusc piciorul unei mese pe care zcea asamblat neglijent un puzzle. Sprturi apreau n ntreaga privelite: aici, o creang verde; colo, luciul unei ape, un petic de cer albastru, bezn total, nimic alb, faada unei cldiri din cr-

mid, chipuri n spatele unei ferestre, foc, o bucat din cerul plin de stele Caii galopau deja, iar eu fceam tot ce-mi st n putin ca s m abin s nu urlu de durere. Un murmur de zgomote amestecate animale, umane, mecanice trecu pe deasupra noastr. Mi s-a prut c-l aud pe Ganelon njurnd, dar nu eram sigur. Credeam c voi leina de durere, dar am hotrt, din pur ncpnare, i furie, s insist pn voi izbuti. M-am concentrat asupra Modelului ca un muribund care se plnge Dumnezeului su, i mi-am ndreptat ntreaga voin mpotriva existenei drumului negru. Atunci tensiunea sczu i caii se azvrlir slbatic, purtndu-ne ntr-o cmpie verde. Ganelon se ag de huri, dar am tras numai eu de ele i am strigat spre cai pn se oprir.

Traversaserm drumul negru. M-am rsucit imediat i am privit napoi. Peisajul se unduia ca i cum ar fi fost vzut prin ape agitate. Poteca noastr prin el era curat i clar, totui, ca un pod sau ca un dig, iar ierburile de pe margini erau verzi. Asta a fost mai ru, spuse Ganelon, dect cltoria n care m-ai dus atunci cnd m-ai exilat. i eu cred la fel, am spus, dup care le-am vorbit cailor, cu blndee, convingndu-i n final s revin pe drumul prfos i s continue naintarea. Aici, universul era mai luminos, iar copacii printre care ptrunserm curnd erau pini nali. Mireasma lor proaspt umplea aerul. Veverie i psri opiau printre crengi. Solul era mai ntunecat, mai bogat. Prea c ne aflm la o altitudine mai ridicat dect cea de dinaintea traversrii. Am fost mulumit c, ntr-adevr, ne-am deplasat

i nc n direcia pe care o dorisem. Drumul se curb, se ntoarse un pic napoi, se ndrept. Din cnd n cnd mai zream drumul negru. Era nu departe de noi, spre dreapta. nc ne deplasam aproape paralel cu el. Chestia asta cu siguran traversa Umbra. Din cte ne-am dat seama, se pare c hotrse s revin iar la felul su normal de a fi, cel sinistru. Durerea de cap se mai domoli i mi simeam inima cumva mai uoar. Am ajuns pe un teren mai nalt, cu o panoram superb asupra unei ntinse zone de dealuri i pduri, amintindu-mi de nite zone din Pennsylvania pe care m bucurasem s le parcurg cu ani n urm. Mi-am ntins oasele; apoi: Cum i mai simi picioarele? l-am ntrebat. n regul, rosti Ganelon, privind napoi de-a lungul urmelor noastre. tii c eu vd

bine la distan, Corwin Da? Vd un clre, venind foarte repede. M-am ridicat n picioare i m-am ntors. Cred c am gemut cnd m-am aezat iar i am luat hurile. Era nc destul de departe ca s fiu sigur de cealalt parte a drumului negru. Dar cine altul putea fi, clrind cu atta vitez pe urmele noastre? Atunci am blestemat. Ne apropiam de creasta dealului. M-am ntors spre Ganelon i am spus: Pregtete-te pentru nc o curs drceasc. E Benedict? Cred c da. Am pierdut prea mult timp acolo. Se poate deplasa ngrozitor de repede mai ales prin Umbr aa, de unul singur. Crezi c-l putem pierde pe drum? O s aflm, am spus. Chiar foarte cu-

rnd. Am plescit din buze ca s dau ghes cailor i am tras iar de huri. Am ajuns n vrf i ne izbi un curent de aer ngheat. Am cobort puin i umbra unui bolovan ntunec cerul. Cnd l depirm, ntunericul continu i cristale delicate de zpad se depuser pe feele i minile noastre. n cteva momente coboram iari i ninsoarea se transform ntr-un viscol orbitor. Vntul ne urla n auz, iar crua zngnea i derapa. Am ncercat s-o echilibrez. n jurul nostru erau deja nmei i drumul era alb. Scoteam aburi pe gur, iar gheaa lucea pe copaci i stnci. Micare i o zpceal temporar a simurilor. Asta se ntmpla Am continuat cursa, iar vntul izbea i muca i urla. Nmeii ncepur s acopere drumul. Fcurm o cotitur i ieirm din furtun.

Lumea nc era acoperit de o pojghi de ghea i din cnd n cnd mai plutea cte un fulg, dar soarele se eliber dintre nori, turnnd lumin peste inut, iar noi coboram iari Trecnd printr-un fel de cea i trezindu-ne ntr-o ntindere arid, fr zpad totui, un inut plin de roci i gropi Am luat-o spre dreapta, am dat din nou peste soare, am urmat un drum sinuos pe o cmpie nalt, rtcind printre aglomerri mari, informe, de stnci albastre-cenuii Unde departe n dreapta drumul negru se inea dup noi. Valuri de cldur ne inundar i pmntul scotea aburi. Bicue opiau n heleteele care fierbeau n cratere, adugnd emanaiile lor aerului umed. Mlatini micue zceau asemeni unui pumn de monede din bronz vechi. Caii galopau, acum pe jumtate nnebu-

nii, cnd, de-a lungul drumului, ncepur s erup gheizerele. Ape fierbini curgeau pe drum, ratndu-ne la musta, alergnd n valuri aburinde, lucioase. Cerul era armiu, iar soarele un mr uscat. Vntul era un cine care gfia cu o respiraie urt mirositoare. Pmntul se cutremur i, undeva departe n stnga noastr, vrful unui munte explod i arunc focuri spre ceruri. O explozie asurzitoare ne ls un timp fr auz i declan valuri care se izbir de trupurile noastre. Crua se cltin i oscil. Pmntul continua s se scuture, iar vnturile ne izbeau aproape cu fora unui uragan n timp ce ne grbeam ctre un irag de dealuri cu culmile negre. Am prsit ceea ce prea a fi drumul atunci cnd a luat-o n direcia greit i ne-am ndreptat, ciocnindu-ne i tremurnd, direct spre cmpie. Dealurile continuau s creasc, dansnd n aerul

agitat. M-am ntors cnd am simit mna lui Ganelon pe bra. Striga ceva, dar nu-l puteam auzi. Atunci art n spate i i-am urmrit gestul. N-am vzut nimic ce nu m-a fi ateptat s vd. Aerul avea turbulene, era plin de praf, de resturi, de cenu. Am ridicat din umeri i mi-am ndreptat din nou atenia ctre dealuri. La poalele celui mai apropiat, ntunericul devenise mai dens. M-am dus ntr-acolo. Se nla dinaintea mea pe msur ce pmntul cobora iar n pant, o imens gaur de cavern, mrginit de o cortin de praf i pietri. Am plesnit biciul n aer i am parcurs ultimii cinci sau ase sute de metri i ne-am afundat n peter. Am nceput s nfrnez uor caii, lsndu-i s se relaxeze la pas. Am continuat s coborm, am cotit i am

ajuns ntr-o grot spaioas, nalt. Lumina ptrundea prin gurile de sus, strlucind pe stalactite i cznd pe bazinele verzi cu ap tremurnd. Pmntul continua s vibreze i auzul ncepu s-mi revin, i am vzut o stalagmit imens nruindu-se i am auzit clinchetul slab al prbuirii. Am traversat o prpastie creia nu i se vedea fundul pe un pod care prea a fi din calcar i care se frmi n spatele nostru i dispru. Ploua cu bucele de stnc i uneori cdeau i pietre mai mari. n coluri strluceau mnunchiuri de ciuperci verzi i roii i sclipeau fragmente de minerale, iar cristale mari i flori imense din piatr deschis la culoare se adugau frumuseii misterioase, jilave a locului. Am trecut prin caverne ca nite lanuri de bici i ne-am intersectat cu un torent alb care se pierdea ntr-un abis ntunecat.

O galerie lung, ca un tirbuon, ne conduse iar n sus i am auzit vocea lui Ganelon, slab i ca un ecou: Cred c am zrit o micare s-ar putea s fie un clre pe creasta muntelui doar pentru o secund acolo, n spate. Ne-am trezit ntr-o ncpere uor luminat . Dac era Benedict, o s i fie greu s ne urmreasc, am strigat, i se auzir zgomotele nbuite ale izbiturii unor obiecte care se prbueau n spatele nostru. Am continuat s mergem nainte i n sus, pn cnd, n final, deasupra noastr au nceput s apar deschizturi prin care se zreau fragmente de cer albastru limpede. Zgomotele potcoavelor i ale cruei ajunser treptat la un volum normal i le auzeam i ecoul. Trepidaiile ncetar, mici psri sgetau cerul deasupra noastr, iar lumina crescu n intensitate.

Apoi, o nou rsucire a drumului, i ieirea se ivi dinaintea noastr, o deschidere larg i joas spre lumina zilei. A trebuit s ne plecm capetele cnd am trecut pe sub pragul neregulat. Am srit peste o stnc proeminent acoperit cu muchi, apoi am dat peste o albie de pietri care se ntindea ca o urm de coas pe coasta dealului, trecnd peste copaci gigantici i disprnd ntre ei, undeva jos. Am plescit din limb, ndemnnd caii s continue drumul. Sunt foarte obosii acum, remarc Ganelon. tiu. Curnd se vor odihni, ntr-un fel sau altul. Pietriul scria sub roile noastre. Mirosul copacilor era plcut. Ai observat? Acolo jos, undeva n dreapta? Ce? am nceput s rostesc, ntorcnd

capul. Apoi: Oh. Blestematul drum negru era nc alturi de noi, poate la un kilometru distan. Cte umbre traverseaz? am ntrebat gnditor. Se pare c toate, suger Ganelon. Am cltinat uor din cap. Sper c nu, am rostit. Ne-am continuat coborrea, sub un cer albastru i un soare auriu care apunea ntr-o manier normal. Aproape c mi-a fost fric s ies din petera aia, rosti Ganelon dup un timp. Nu voiam s m gndesc la ce ne ateapt aici. Caii nu mai rezistau. A trebuit s-i las. Dac cel pe care l-am vzut e Benedict, calul lui probabil c era ntr-o stare mai bun. l fora. Apoi, s nfrunte toate astea cred c s-a prbuit. Poate e obinuit cu asta, spuse Ganelon, cnd cotirm la dreapta, pierznd din vedere

gura cavernei. Am cobort constant, peisajul transformndu-se lent i imperceptibil. Traseul nostru o lua spre dreapta, i am blestemat cnd am constatat c ne apropiam de drumul negru. La naiba! E la fel de insistent ca un comis-voiajor de la Asigurri! am spus, simind cum furia mi se transform n ur. Cnd va sosi timpul, o s distrug chestia asta! Ganelon nu rspunse. Bu o lung nghiitur de ap. mi trecu sticla i fcui la fel. n cele din urm am ajuns la cmpie, iar traseul continu s fie sinuos i plin de curbe. Asta ngduia cailor s-o ia mai uor, iar eventualului urmritor i ncetinea naintarea. Cam dup vreo or, am nceput s m simt n largul meu i ne-am oprit s mncm. Aproape isprvisem prnzul, cnd Ganelon care nu-i dezlipise privirea de pe

povrniul dealului se ridic i miji ochii. Nu, am spus, srind n picioare, nu pot s cred. Un clre singuratic apruse n gura grotei. L-am urmrit cum s-a oprit o clip, apoi i-a continuat drumul. Ce facem acum? ntreb Ganelon. Hai s ne strngem lucrurile i s mergem mai departe. Mcar putem amna un pic inevitabilul. Am nevoie de mai mult timp ca s gndesc. Am mpachetat totul nc o dat, deplasndu-ne ntr-un ritm moderat, dei mintea mea funciona la vitez maxim. Trebuia s existe o modalitate de a-l opri. De preferat, fr a-l ucide. Dar nu puteam gsi nicio soluie. Ajunserm ntr-o frumoas amiaz ntr-un loc care ar fi fost superb, dac nu era drumul negru care se apropia i mai mult. Ar fi fost o ruine s-l mprocm cu snge,

mai ales al meu. Chiar dac-i purta spada n mna stng, mi-era team s-l nfrunt. Ganelon nu mi-ar fi fost de niciun folos. Benedict de-abia l-ar fi observat. Am schimbat Umbra cnd am ajuns la o alt curb. Cteva clipe mai trziu, un miros uor de fum mi intr n nri. Am fcut nc o mic transformare. Se apropie rapid! m ntiina Ganelon. Tocmai am vzut Fum! Flcri! Pdurile ard! Am izbucnit n rs i am privit napoi. Jumtate din deal era nvluit n fum i portocaliul alerga prin verde, trosniturile crengilor ajungndu-mi de-abia atunci la urechi. Din proprie iniiativ, caii mrir pasul. Corwin! Ai vzu? Da! Dac ar fi fost mai abrupt i n-ar fi fost copaci, a fi pus la cale o avalan. Cerul era plin de psri. Ne-am apropiat mai mult de drumul negru. Firedrake i scu-

tur capul i nechez. Pe bot era plin de spum. ncerc s-o ia la goan, apoi se cabr i btu aerul cu picioarele din fa. Star scoase un sunet de spaim i trase spre dreapta. M-am luptat cu ei un moment, am rectigat controlul, am hotrt s-i las puin s alerge. nc e dup noi! strig Ganelon. Am blestemat i am continuat alergarea. n cele din urm, poteca ne purt de-a lungul drumului negru. Ne aflam pe o lung poriune dreapt, i o scurt privire napoi mi art c tot dealul era cuprins de flcri, cu traseul ca o cicatrice stranie pe mijloc. n clipa aceea l-am vzut pe clre. Era la jumtatea drumului de coborre i se mica de parc participa la Derby-ul Kentucky25. Dumnezeule! Ce cal avea! M ntrebam ce
Curs faimoas de hipism, ce are loc n Louisville, Kentucky. (n. red.)
25

umbr i dduse via. Am tras de huri, uor la nceput, apoi mai tare, pn cnd, n cele din urm, am nceput s ncetinim. Ne aflam la doar cteva zeci de metri de drumul negru acum, i am observat c era un loc nu prea departe unde se apropia i mai tare. Am reuit s nfrnez caii cnd am ajuns acolo i ei rmaser pe loc tremurnd. I-am dat hurile lui Ganelon, am scos Grayswandir i am srit din cru. De ce nu? Era o zon bun, neted, i poate c poriunea aceea neagr de pmnt, contrastnd cu nuanele colorate ale vieii i plantelor din apropiere, a deteptat n mine cine tie ce instinct morbid. i acum? ntreb Ganelon. Nu putem scpa de el, am spus, i, dac reuete s treac prin foc, va ajunge aici n cteva minute. N-are niciun sens s continum goana. O s-l ntmpin aici.

Ganelon nfur hurile n jurul unei bare laterale i ntinse mna dup spad. Nu, am spus. Nu poi influena deznodmntul n vreun fel sau altul. Uite ce vreau eu s faci: du crua n susul drumului i ateapt-m acolo. Dac lucrurile se rezolv pe placul meu, o s ne continum drumul. Dac nu, pred-te imediat lui Benedict. Doar pe mine m vrea, i va fi singurul care te poate duce napoi n Avalon. O va face, s tii. Mcar te vei retrage n ara de batin, n felul sta. Ezit. D-i drumul, i-am spus. F cum am spus. Privi n pmnt. Desfcu hurile. Se uit la mine. Noroc, spuse, i ddu bice cailor. M-am ntors la traseu, m-am aezat n faa unui mic plc de puiei i m-am pus pe ateptat. Am apucat Grayswandir cu ndej-

de, am aruncat nc o privire spre drumul negru, apoi mi-am fixat ochii pe traseu. Nu peste mult, apru deasupra liniei flcrilor, nconjurat de fum i foc, printre crengi aprinse care se prbueau. Era Benedict, da, cu faa parial acoperit, cu ciotul braului drept ridicat pentru a-i proteja ochii, venind ca o artare ieit direct din iad. nind printr-o mare de scntei i cenu, ajunse la loc deschis i plonj spre potec. Curnd i-am putut auzi zgomotul potcoavelor. Un gest de gentleman ar fi fost s-mi pun spada n teac n timp ce-l ateptam. Dar, dac fceam asta, se putea s nu mai am ansa s-o mai pot scoate iar. M-am trezit ntrebndu-m cum i poart Benedict spada i ce tip de arm ar putea fi. Dreapt? Curbat? Lung? Scurt? Se pricepea la toate n egal msur. El m nvase s duelez

S pun Grayswandir napoi n teac se putea dovedi o chestie deteapt, nu numai politicoas. Poate voia s stm de vorb mai nti i, dac ineam spada la vedere, o cutam cu lumnarea. Cnd zgomotul copitelor se ntei, totui, mi-am dat seama c mi-era fric s renun la ea. Mi-am ters palma o dat nainte de a-l vedea. ncetinise la curb i cred c m-a vzut exact n clipa n care l-am vzut i eu. Se ndrept exact spre mine, ncetinind. Numai c oprirea nu prea a fi scopul lui imediat. Era aproape o experien mistic. Nu tiu cum altfel s-o interpretez. Pe msur ce se apropia, mintea mea o lua razna, i era ca i cum a fi avut o eternitate ca s cumpnesc apropierea acestui om care era fratele meu. Vemintele i erau murdare, chipul ntunecat, ciotul braului drept ridicat, gesticulnd aiurea. Fiara enorm pe care o clrea era dungat, negru i rou, cu coama i coada

roii. Dar era chiar un cal. i rotea ochii, avea spume la gur i respiraia lui era dureroas la auz. Atunci am vzut c purta sabia transversal pe spate, pentru c mnerul i se ridicase mult deasupra umrului drept. nc ncetinind, cu ochii int asupra mea, prsi drumul, ndreptndu-se uor ctre stnga, trase de huri o dat i le ddu drumul, controlnd calul doar din genunchi. Mna stng i se ridic ntr-o micare asemntoare unui salut, trecu peste cap i nfc mnerul armei. Iei din teac fr un sunet, descriind un frumos arc de cerc deasupra lui i se fix ntr-o poziie letal dincolo de umrul stng i nclinndu-se spre napoi, ca o unic arip din oel mat, cu o linie minuscul a tiului care strlucea ca un filament de oglind. Imaginea pe care o nfia se ntipri n mintea mea ca un fel de mreie, o anume splendoare care te emoiona n mod straniu. Spada era o arm lung, ase-

mntoare unei coase, i-l vzusem folosind-o i alt dat. Numai c atunci eram aliai mpotriva unui duman comun, pe care ncepusem s-l cred invincibil. n noaptea aceea, Benedict dovedise contrariul. Acum, cnd am vzut spada ridicat asupra mea, am fost copleit de nelegerea propriei mele mortaliti, sentiment pe care nu l-am trit niciodat n felul sta. Era ca i cum un vl fusese luat de pe lume i am avut o nelegere brusc i total a morii nsi. Clipa trecu. Fcui un pas napoi spre pdurice. Rmsesem acolo astfel nct s pot profita de copaci. M-am retras cam trei metri printre ei i am fcut doi pai la stnga. Calul se retrase chiar n ultima clip, sfori i nechez, fremtnd din nrile aburinde. Se roti ntr-o parte, scormonind pmntul. Braul lui Benedict se mic cu o vitez aproape insesizabil, ca limba unei broate rioase, i sabia retez un puiet cam de zece centimetri

diametru. Copacul continu s rmn drept o clip, apoi se prbui ncet. Sri de pe cal i se ndrept ctre mine. nc un motiv pentru care alesesem pduricea pentru a-l face s vin spre mine ntr-un loc n care o sabie lung se poticnete n crengi i trunchiuri. Dar, pe msur ce avansa, agita spada, aproape neglijent, nainte i napoi, iar copacii se prbueau n urma lui. Mcar de n-ar fi fost att de infernal de priceput. Mcar de n-ar fi fost Benedict Benedict, am rostit cu o voce normal, ea e adult acum i e capabil s judece singur lucrurile. Dar nu ddu niciun semn c m-ar fi auzit. Continua s se apropie, fluturnd spada imens dintr-o parte n alta. Scotea un sunet rsuntor la trecerea prin aer, urmat de o uoar pocnitur cnd seciona un copac. ncetinindu-i doar imperceptibil naintarea.

Am ridicat Grayswandir i am ndreptat-o spre pieptul lui. Rmi unde eti, Benedict, am rostit. Nu vreau s lupt cu tine. i mic spada ntr-o poziie de atac i rosti doar un cuvnt: Criminalule! Braul se mic imediat i sabia mea fu aproape imediat dat deoparte. Am parat atacul urmtor, iar el bloc riposta mea i atac din nou. De data asta nici nu m-am mai obosit s ripostez. Pur i simplu am parat, m-am retras i am pit n dosul unui copac. Nu neleg, am spus, evitnd spada care alunec de-a lungul trunchiului i aproape m strpunse. N-am omort pe nimeni n ultima vreme. n mod sigur, nu n Avalon. nc o pocnitur i copacul ncepu s se prbueasc spre mine. M-am ferit i m-am retras, parnd.

Criminalule, rosti din nou. Nu tiu despre ce vorbeti, Benedict. Mincinosule! Am stat i m-am gndit. La naiba! Era absurd s mor dintr-o greeal! Am ripostat ct de rapid am putut, cutnd undeva o ieire. Niciuna. Mcar spune-mi! am urlat. Te rog! Dar el prea c terminase cu vorbitul. Atac nainte i a trebuit s m retrag iar. Era ca i cum ai fi ncercat s te duelezi cu un ghear. Am fost convins atunci c-i ieise din mini nu c asta m-ar fi ajutat n vreun fel. Oricui altcuiva nebunia i-ar fi provocat o oarecare pierdere a controlului n lupt. Numai c Benedict i antrenase reflexele de-a lungul secolelor, iar eu a fi putut s jur c nici dac i-ar fi fost eliminat scoara cerebral micrile lui nu i-ar fi pierdut perfeciunea. M mpingea napoi n mod constant, iar eu m strecuram printre copaci i el i reteza

i continua s nainteze. Am fcut greeala s-l atac i abia am reuit s-i stopez contraatacurile care trecur la civa centimetri de pieptul meu. Am nvins primul val de panic ce m cuprinse cnd am vzut c m conduce napoi ctre marginea pdurii. Curnd urma s m aib n cmp deschis, fr copaci care s-l ncetineasc. Atenia mea era att de concentrat asupra lui, nct nu mi-am dat seama ce se ntmpl dect n clipa n care s-a petrecut. Cu un strigt puternic, Ganelon ni de nicieri, ncolcindu-i braele n jurul lui Benedict i blocndu-i mna n care inea spada. Chiar dac mi-a fi dorit, totui nu aveam ocazia de a-l ucide atunci. Era prea rapid, iar Ganelon nu era contient de fora lui. Benedict se rsuci spre dreapta, intercalndu-l pe Ganelon ntre noi i, n acelai timp, roti ciotul braului su ca pe o

bt, izbindu-l pe Ganelon n tmpla stng. Apoi i eliber mna stng, l nfc pe Ganelon de centur, l slt n aer i-l arunc spre mine. Cnd m-am dat la o parte, recuper spada de lng piciorul lui, unde czuse, i porni din nou spre mine. Abia am apucat s arunc o privire i s vd c Ganelon aterizase undeva la zece pai n spatele meu. Am parat i mi-am reluat retragerea. Nu-mi mai rmsese dect un singur truc, i eram trist la gndul c, dac nu-mi iese, Amber va fi lipsit de conductorul su de drept. ntr-un fel, e mult mai dificil s te duelezi cu un stngaci bun dect cu un dreptaci bun, i asta era, de asemeni, mpotriva mea. Dar trebuia s experimentez niel. Trebuia s aflu ceva, chiar dac asta nsemna s risc. Am fcut un pas mare napoi, aflndu-m pentru moment n afara razei lui de aciune, apoi m-am aplecat nainte i am atacat. Era

o micare foarte elaborat i foarte rapid. Un rezultat neateptat, care, sunt sigur, era n mare parte noroc, a fost c am reuit s ptrund, chiar dac am ratat inta. Pentru o clip, Grayswandir alunec pe spada lui cnd par i-i crest urechea stng. Asta l ncetini pentru cteva clipe, dar nu ndeajuns nct s conteze. Dac a avut vreun rezultat, acesta a fost c i-a ntrit aprarea. Am continuat atacurile, dar, pur i simplu, nu reueam s le finalizez. Era o tietur mic, dar sngele se scurgea pe lobul urechii i mproca n jur. Putea chiar s-mi distrag atenia, dac i-a fi dat prea mult atenie. Apoi am fcut exact ceea ce m temeam, dar trebuia s ncerc. I-am lsat o mic deschiztur, numai pentru o secund, tiind c exact pe acolo va ncerca s-mi strpung inima. Aa fcu, iar eu am parat n ultima clip. Nu-mi place s m gndesc ct de aproape o

fost de data asta. Atunci am nceput iar s cedez teren, ieind din pdure. Parnd i retrgndu-m, m-am deplasat spre locul unde zcea Ganelon. M-am retras nc vreo cinci metri, luptnd n defensiv, economisindu-mi energia. Apoi i-am mai oferit o deschiztur. Se repezi, aa cum fcuse nainte, i am reuit s-l opresc iar. Dup asta, declan un atac i mai dur, mpingndu-m spre marginea drumului negru. Acolo m-am oprit i m-am inut ferm pe picioare, aezndu-m n poziia pe care o alesesem. Trebuia doar s-l mai in cteva momente, ca s-l atrag n capcan Au fost momente foarte dure, dar am luptat cu furie i am scos-o la capt. Apoi i-am oferit iar aceeai deschiztur. tiam c va ataca la fel ca nainte, iar piciorul meu drept a trecut n spatele stngu-

lui, apoi s-a ndreptat chiar cnd m-a atacat. N-am fcut dect o micare uoar, ndeprtndu-i spada ntr-o parte, npustindu-m n spate pe drumul negru, ntinznd imediat braul pentru a descuraja o balestr. Atunci fcu exact ce sperasem. Lovi spada i avans normal cnd eu cobori sabia n quart determinndu-l s peasc n grmada de ierburi negre peste care eu srisem. La nceput, n-am ndrznit s privesc. Pur i simplu am stat i am dat o ans florei. N-a durat dect cteva momente. Benedict nu contientiz dect abia atunci cnd ncerc s se mite a doua oar. I-am vzut expresia de uimire pe chip, apoi ncordarea. l prinsese, tiam. M ndoiam totui c o s-l in mult vreme, aa c am acionat imediat. Am srit spre dreapta, dincolo de raza spadei lui, m-am repezit nainte i am srit

peste ierburi, dincolo de drumul negru. Benedict ncerc s se rsuceasc, dar ierburile l nhaser de picioare pn la genunchi. Se cltin o clip, dar se meninu n picioare. Am trecut prin spatele lui n dreapta. O lovitur simpl i ar fi fost un om mort, dar, firete, n-aveam niciun motiv s-o fac acum. i zvrli braul n spate i ntoarse capul, ndreptnd spada spre mine. ncepu s trag de piciorul stng pentru a-l elibera. Dar am fentat spre dreapta lui, i cnd se mic s pareze, l-am lovit peste ceaf cu latul lui Grayswandir. Asta l buimci, i am izbutit s m deplasez i s-l lovesc n rinichi cu mna stng. Se ncovoie uor i i-am blocat braul narmat, apoi l-am lovit din nou n ceaf, de data asta cu pumnul, foarte tare. Se prbui, incontient, i i-am luat spada din mn i am azvrlit-o deoparte. Sngele din lobul urechii stngi se scurgea pe gt ca i cum ar fi fost

un cercel exotic. Am pus Grayswandir deoparte, l-am sltat pe Benedict de subiori i l-am tras napoi de pe drumul negru. Ierburile opuser o rezisten nverunat, dar am luptat mpotriva lor i, n cele din urm, l-am eliberat. Ganelon reuise s se ridice n picioare. Se cltin i rmase lng mine, privind n jos ctre Benedict. Ce individ e sta, zise. Ce individ e sta Ce-o s facem cu el? L-am sltat pe umr. l ducem napoi spre cru chiar acum, am spus. Vrei s iei tu sbiile? n regul. Am pornit la drum i Benedict rmase incontient ceea ce era bine, pentru c nu doream s-l lovesc iar ct vreme puteam s evit asta. L-am aezat la poalele unui copac zdravn, pe drumul de lng cru. Am bgat sbiile n teac cnd sosi

Ganelon, pe care l-am pus s scoat frnghiile de la mai multe lzi. n timp ce fcea asta, l-am percheziionat pe Benedict i am gsit ce cutam. Apoi l-am legat de copac, n timp ce Ganelon i aducea calul. L-am priponit de un arbust alturat, de care i-am agat i spada. Apoi am urcat pe capra vizitiului i Ganelon mi se altur. Chiar ai de gnd s-l lai aici? ntreb. Deocamdat, am zis. Ne-am deplasat spre drum. Eu n-am privit napoi, dar Ganelon o fcu. nc n-a micat, raport el. Apoi: Nimeni nu m-a aruncat vreodat aa. Cu att mai puin cu o singur mn. De aceea i-am spus s m atepi la cru i s nu lupi cu el dac pierd. Ce-o s se ntmple cu el acum? O s vorbesc cu cineva care o s aib grij de el, curnd.

O s fie n ordine, nu? Am ncuviinat. Bun. Am naintat vreo trei kilometri i am oprit caii. Am srit jos. Nu-i face griji, indiferent ce se-ntmpl, am spus. Acum o s aranjez treburile pentru Benedict. Am ieit de pe drum i m-am tras la umbr, dnd la iveal pachetul de Atuuri pe care-l avusese Benedict asupra lui. Am scotocit printre ele, l-am localizat pe Gerard i l-am extras din pachet. Pe restul le-am pus la loc n caseta de lemn cptuit cu mtase cu ncrustaii de os n care le avusese Benedict. Am inut Atuul lui Gerard n faa ochilor i l-am privit. Dup un timp, cartea se nclzi, deveni real, pru c se mic. Am simit prezena lui Gerard. Era n Amber. Mergea pe o strad pe care am recunoscut-o. Gerard semna mult

cu mine, numai c era mai solid, mai greoi. Am observat c nc purta barb. Se opri i m privi. Corwin! Da, Gerard. Ari bine. Ochii ti! Poi vedea? Da, pot vedea din nou. Unde eti? Vino acum la mine i o s-i art. Privirea i se intensific. Nu sunt sigur c pot face asta, Corwin. Acum sunt foarte ocupat. E vorba de Benedict, am spus. Eti singurul n care pot avea ncredere s-l ajute. Benedict? Are necazuri? Da. Atunci de ce nu m contacteaz chiar el? Nu poate. E reinut. De ce? Cum? E o poveste prea lung ca s i-o spun acum. Crede-m, are nevoie de ajutorul tu,

chiar acum. i roase barba cu dinii de sus. i nu te poi descurca singur? n niciun caz. i crezi c eu pot? tiu c poi. i slbi spada n teac. Mi-ar plcea s cred c nu e o neltorie, Corwin. Te asigur c nu e. Cu tot timpul pe care l-am avut la dispoziie, a fi venit cu ceva mai subtil. Oft. Apoi ncuviin. E-n regul. Vin la tine. D-i drumul. Rmase o clip, apoi fcu un pas nainte. Era lng mine. ntinse mna i m btu pe umr. Zmbi. Corwin, spuse. M bucur c i-ai recptat vederea. Am privit n deprtare.

i eu m bucur. i eu m bucur. Cine e la din cru? Un prieten. l cheam Ganelon. Unde e Benedict? Care-i problema? Am artat cu mna. Acolo, am spus. Vreo trei kilometri n josul drumului. E legat de un copac. Calul e priponit n apropiere. Atunci tu de ce eti aici? Fug. De cine? Benedict. Eu sunt cel care l-a legat. Ridic o sprncean. Nu pricep Am cltinat din cap. Exist o nenelegere ntre noi. Nu m-am neles cu el i ne-am luptat. L-am lsat fr cunotin i l-am legat. Nu-l pot elibera, pentru c m va ataca din nou. Dar nici nu pot s-l las aa. Poate pi ceva nainte de a putea scpa singur. Aa c te-am invitat pe

tine. Te rog, du-te la el, elibereaz-l i ai grij s ajung acas. Tu ce-o s faci ntre timp? O s plec naibii de-aici, s m pierd n Umbr. Ne-ai face amndurora o favoare dac l-ai mpiedica s ncerce s ne mai urmreasc. Nu vreau s fie nevoie s m mai lupt cu el a doua oar. neleg. Acum vrei s-mi spui ce s-a ntmplat? Nu sunt sigur. M-a fcut criminal. i dau cuvntul meu de onoare c n-am ucis pe nimeni tot timpul ct am stat n Avalon. Te rog, spune-i c am zis asta. N-am niciun motiv s te mint, i jur c e adevrat. Mai exist o chestiune care se poate s-l fi deranjat cumva. Dac amintete de ea, spune-i c va trebui s se bazeze pe explicaia Darei. i care ar fi asta? Am ridicat din umeri. O s afli dac va aminti de ea. Dac nu,

las-o aa. Dara, zici? Da. Foarte bine, o s fac aa cum mi-ai cerut Acum, vrei s-mi spui cum ai izbutit s evadezi din Amber? Am zmbit. Interes teoretic? Sau simi c s-ar putea s ai nevoie chiar tu nsui ntr-o bun zi? Chicoti. mi place s dein o informaie util. Regret, drag frate, c lumea nu e nc pregtit pentru aceast informaie. Dac ar trebui s-o spun cuiva, i-a spune-o ie dar nu i-ar fi de niciun folos, pe ct vreme mie s-ar putea s-mi serveasc n viitor. Cu alte cuvinte, ai un drum secret n i din Amber. Ce pui la cale, Corwin? Tu ce crezi? Rspunsul e evident. Dar sentimentele mele n legtur cu problema sunt ameste-

cate. Te deranjeaz s mi le spui? Art ctre o poriune a drumului negru care era vizibil din locul n care ne aflam. Chestia aia, spuse. Ajunge la poalele Kolvirului acum. O mulime de pericole trec pe ea ca s atace Amberul. Noi ne aprm, suntem ntotdeauna victorioi. Dar atacurile devin mai puternice i mai frecvente. Acum n-ar fi momentul potrivit s ataci, Corwin. Sau ar putea fi exact clipa potrivit, am spus. Poate pentru tine, dar nu neaprat pentru Amber. Cum s-a descurcat Eric pn acum? Adecvat. Aa cum am spus, noi nvingem ntotdeauna. Nu m refer la atacuri. M refer la problema n ansamblu cauza ei. Am mers i eu pe drumul negru, pe o distan mare.

i? N-am reuit s-l parcurg n totalitate. tii ct de slbatice i ciudate devin Umbrele cu ct te deprtezi de Amber? Da. Pn cnd mintea nsi se rsucete i se ndreapt spre nebunie? Da. i undeva, dincolo de asta, se afl Curile Haosului. Drumul continu, Corwin. Sunt convins c acoper ntreaga distan. Atunci e exact cum m temeam, am spus. Iat de ce, chiar dac sunt de partea ta sau nu, nu-i recomand s-i iroseti eforturile acum. Sigurana Amberului trebuie s conteze nainte de toate. neleg. Deci, nu mai e nimic de spus acum. i planurile tale? Din moment ce nu le tii, n-are niciun

sens s-i spun c rmn neschimbate. Dar sunt neschimbate. Nu tiu dac trebuie s-i urez noroc, dar i doresc tot binele. Sunt bucuros c i-ai recptat vederea. mi strnse mna. Cred c cel mai bine e s merg acum la Benedict. Bnuiesc c nu e grav rnit? Nu de ctre mine. L-am lovit doar de cteva ori. S nu uii s-i transmii mesajul meu. N-o s uit. i du-l napoi n Avalon. O s ncerc. Atunci, la revedere, Gerard. La revedere, Corwin. Se ntoarse i porni n josul drumului. L-am urmrit pn cnd a disprut, dup care m-am ntors la cru. Apoi am pus la loc Atuul lui n pachet i mi-am continuat drumul spre Anvers.

8 M aflam n vrful dealului i priveam n jos spre cas. n jurul meu era tufri, aa c nu eram vizibil. Chiar habar n-aveam ce m ateptam s vd. O locuin ars pn-n temelii? Un automobil n faa garajului? O familie mprtiat pe scaunele din curte? Santinele narmate? Am vzut c acoperiul avea nevoie de cteva igle noi i c iarba revenise la condiia ei natural. Am fost surprins c am vzut doar o singur fereastr spart, acolo n spate. Deci locul prea a fi pustiu. Am czut pe gnduri. Mi-am ntins haina pe pmnt i m-am aezat pe ea. Mi-am aprins o igar. Alte case nu mai erau n apropiere. Primisem aproape apte sute de mii de

dolari pentru diamante, mi luase o sptmn i jumtate pn s nchei trgul. Din Anvers ne ndreptaserm spre Bruxelles, petrecnd mai multe nopi ntr-un club de pe Rue de Char et Pain nainte s m gseasc tipul pe care-l cutam. Arthur era destul de nedumerit de aranjament. Un brbat slab, cu prul alb, o musta ngust, fost ofier n Royal Air Force, din Oxford; ncepuse s clatine din cap dup primele dou minute i s m ntrerup cu ntrebri legate de livrare. Chiar dac nu era un Sir Basil Zaharoff26, devenea cu adevrat preocupat cnd ideile unui client sunau prea puin puse la punct. Era ngrijorat s nu se ntmple ceva suspect prea curnd dup livrare. Prea s cread c aa ceva l-ar afecta
Comerciant de arme grec, directorul firmei de armament Vickers n timpul Primul Rzboi Mondial. (n. red.)
26

i pe el. Din acest motiv, era adesea mult mai ndatoritor dect alii cnd venea vorba de expedierea ncrcturii. Era ngrijorat de planurile mele de transport, ntruct se prea c nu aveam niciunul. ntr-un aranjament de genul sta e nevoie de un certificat de finalitate. Ceea ce reprezint, mai exact, un document stipulnd c ara X a comandat armele n chestiune. E nevoie de chestia asta pentru a obine un permis de export din ara furnizorului. Acesta d o aparen de onestitate, chiar dac ncrctura ar trebui s fie reexpediat rii Y odat ce a trecut grania. Operaiunea care se face n mod normal este de a cumpra sprijinul unui reprezentant al ambasadei rii X de preferat al unuia cu prieteni sau rude legate de Departamentul Aprrii din ara de batin n scopul obinerii actelor. Cost mult, i cred c Arthur deja avea n minte o list cu toate preurile.

Dar cum le vei trimite? continu s ntrebe. Cum le vei duce acolo unde vrei? Asta, am spus, e problema mea. Las-m pe mine s-mi fac griji. Dar el continua s clatine din cap. Nu e bine s faci economii aa, Colonele, spuse. (Eram colonel pentru el nc de cnd ne ntlniserm prima dat, cu zeci de ani n urm. De ce, nu sunt sigur.) Nu e bine deloc. ncearc s economiseti civa dolari n felul sta i s-ar putea s pierzi toat ncrctura i s dai peste mari necazuri. Acum, eu pot s-i aranjez ceva destul de rezonabil cu una dintre aceste tinere naiuni din Africa Nu. Aranjeaz-mi doar treaba cu armele. n timpul conversaiei noastre Ganelon a stat deoparte sorbindu-i berea, artnd la fel de sinistru i rocat ca ntotdeauna, i ncuviinnd la fiecare fraz pe care o rosteam. Cum nu tia engleza, habar n-avea n ce stadiu se aflau negocierile. i, din cauza asta,

nici nu-i psa. mi urma instruciunile, totui, i mi se adresa din cnd n cnd n Thari, i conversam cte un pic n aceast limb despre nimic special. Pur perversitate. Srmanul Arthur era un bun lingvist i dorea s tie cam despre ce e vorba. l simeam cum se strduiete s identifice limba de fiecare dat cnd vorbeam. n cele din urm, ncepu s dea din cap ca i cum ar fi reuit. Dup alte cteva fraze, ddu capul pe spate i rosti: Citesc i eu ziarele. Sunt sigur c i pot permite asigurarea. Asta aproape c nsemna preul acceptrii pentru mine. Dar: Nu, am spus. Crede-m, cnd o s intru n posesia acelor arme automate, se vor evapora de pe faa pmntului. Mito truc, spuse, avnd n vedere c eu unul habar n-am de unde le vom lua.

Nu conteaz. ncrederea e lucru mare. Dar exist i nesbuin Ridic din umeri. Fie cum spui problema ta. Apoi i-am spus despre muniie i, probabil, s-a convins de deteriorarea mea mental. M studie mult timp, de data asta fr mcar s mai clatine din cap. Trecur zece minute bune nainte de a-l face s se uite la specificaiile tehnice. Abia atunci ncepu s clatine din cap i s mormie despre gloanele de argint i despre focoasele inerte. Ultimul arbitru, banii ghea, l convinse totui s accepte condiiile mele. Nicio problem cu putile sau camioanele, dar a convinge o fabric s produc muniia mea urma s coste foarte scump, mi spuse. Nici mcar nu era sigur dac poate gsi una care s vrea acest lucru. Cnd i-am spus c preul nu e o problem, asta a prut s-l neliniteasc i mai mult. Dac mi-a fi putut per-

mite s investesc ntr-o muniie ciudat, experimental, un certificat de finalitate nu ar fi fost chiar att de scump Nu. I-am rspuns nu. Condiiile mele, i-am reamintit. Oft i i rsuci captul mustii. Apoi ncuviin. Foarte bine, va accepta condiiile mele. Bineneles, m-a ncrcat la pre. Avnd n vedere c n toate celelalte chestiuni eram un tip raional, s-a hotrt c nu sufeream de psihoz, ci c eram prta la o afacere scump. Dei probabil c ramificaiile l intrigaser, hotrse, n aparen, s nu se bage prea mult ntr-o aciune cam suspect. Era dispus s nhae orice ocazie pe care i-a fi oferit-o pentru a se disocia de proiect. O dat ce gsise oamenii cu muniia nite elveieni, se pare nu dorea dect s m pun n legtur cu ei i s se spele pe mini de toate, cu excepia banilor.

Ganelon i cu mine am intrat n Elveia cu acte false. El era neam, iar eu portughez. Nu-mi psa n mod deosebit ce indicau actele mele, din moment ce falsul era de bun calitate, dar stabilisem c germana era pentru Ganelon cea mai bun limb de nvat, deoarece oricum trebuia s nvee o limb, iar turitii nemi ntotdeauna par c se afl pretutindeni. A nvat-o destul de repede. L-am sftuit s spun oricrui neam i oricrui elveian care l-ar fi ntrebat c e de origine finlandez. Am petrecut trei sptmni n Elveia pn cnd am fost mulumit de calitatea muniiei mele. Aa cum bnuisem, marfa era total inert n aceast umbr. Reuisem s stabilesc formula, totui, singurul lucru care conta n momentul sta. Bineneles, argintul a fost foarte scump. Poate c eram prea precaut. Totui, exist unele lucruri n Amber care pot fi lichidate cel mai bine cu

acest material, i mi puteam permite. Din punctul sta de vedere, ce alt glon n afar de unul de aur ar fi fost mai potrivit pentru un rege? Dac l-a fi mpucat pe Eric, n-ar fi fost vorba de lezmajestate. Facei-mi pe plac, frailor. Apoi l-am lsat pe Ganelon s fac o tur, pentru c i interpreta rolul de turist ntr-o adevrat manier stanislavskian27. L-am trimis prin Italia, cu aparatul foto de gt i o privire pierdut, apoi am zburat napoi n State. napoi? Da. Locul acela drpnat de sub deal fusese cminul meu pentru aproape un
Constantin Sergheievici Stanislavski (1863 1938), inovator al teatrului rus. Conform metodei sale, actorii trebuie s lucreze dinuntru spre n afar, studiind i amintindu-i sentimente i emoii subiective i ncercnd s le exprime prin mijloace fizice i vocale. (n. red.)
27

deceniu. M ndreptam spre el atunci cnd fusesem silit s ies de pe osea i avusesem accidentul care strnise tot ce mi se ntmplase de-atunci ncoace. Am tras din igar i am privit locul. Pe atunci nu fusese drpnat. l inusem totdeauna n stare bun. Locul fusese achitat n ntregime. ase ncperi plus un garaj pentru dou vehicule. n jur de apte acri. De fapt, ntregul deal. Locuisem aici de unul singur cea mai mare parte din timp. mi plcea locul. Majoritatea timpului mi-o petreceam n camera de lucru i n atelier. M ntrebam dac gravura n lemn a lui Mori28 mai atrna nc n biroul meu. Se numea Fa n fa i nfia doi rzboinici ntr-o lupt pe via i pe moarte. Mi-ar fi plcut s-o recuperez. Totui bnuiam c dispruse. Probabil
Yoshitoshi Mori (18961992), artist japonez. (n. red.)
28

c tot ceea ce nu fusese furat, fusese vndut pentru impozite, mi imaginez c aa ar fi procedat statul New York. Eram surprins c locuina nsi nu prea a fi ocupat de noi locatari. Am continuat s-o in sub observaie, ca s m asigur. La naiba, doar nu m grbeam. Nu aveam treab n alt parte. l contactasem pe Gerard la scurt timp dup sosirea mea n Belgia. Hotrsem s nu ncerc s vorbesc cu Benedict, cel puin deocamdat. M temeam c pur i simplu va ncerca s m atace, ntr-un fel sau altul, dac a fi fcut-o. Gerard m examinase destul de atent. Se afla undeva la ar i prea a fi singur. Corwin? spusese atunci, apoi: Da Corect. Ce s-a-ntmplat cu Benedict? L-am gsit aa cum ai spus i l-am eliberat. Era chitit s porneasc iar n urmrirea ta, dar am reuit s-l conving c trecuse foarte mult timp de cnd te vzusem. Din

moment ce-mi spusesei c l-ai lsat incontient, mi-am nchipuit c sta era lucrul cel mai bun de fcut. De asemeni, calul lui era foarte obosit. Ne-am ntors mpreun la Avalon. Am rmas cu el la funeralii, apoi am mprumutat un cal. Acum sunt pe drumul de ntoarcere n Amber. Funeralii? Ce funeralii? Iari, privirea aceea precaut. Chiar nu tii? spuse. Dac a fi tiut, la naiba, nu te-a fi ntrebat! Servitorii lui. Au fost mcelrii. Spune c tu ai fcut-o. Nu, am rostit. Nu. E ridicol. De ce s-i fi ucis eu servitorii? Nu pricep La scurt timp dup revenirea lui a nceput s-i caute, pentru c nu i ieiser n ntmpinare. I-a descoperit mori, iar pe tine i companionul tu, disprui. Acum mi dau seama cum trebuie s fi

prut situaia, am spus. Unde erau trupurile? ngropate, dar nu adnc, n pduricea din spatele grdinii din dosul casei. Aa deci, aa deci Mai bine s nu-i precizez c tiam de mormnt. Dar ce motiv plauzibil crede el c a fi avut ca s fac aa ceva? am protestat. E nedumerit, Convin. Foarte nedumerit, acum. Nu poate pricepe de ce nu l-ai ucis cnd ai avut ocazia i de ce ai trimis dup mine cnd puteai, pur i simplu, s-l lai acolo. Acum neleg de ce m fcea criminal cnd ne luptam, dar I-ai spus c i-am povestit c n-am ucis pe nimeni? Da. La nceput a crezut c ai spus asta doar ca s te aperi. I-am zis c preai sincer i foarte nedumerit, la rndul tu. Cred c l-a deranjat c ai fost att de insistent. M-a ntrebat de mai multe ori dac te cred.

i m crezi? Cobor privirea. La naiba, Corwin! Ce-ar trebui s cred? Am picat exact la mijloc. Am fost atta vreme desprii mi ntlni privirea. Mai e ceva, spuse. Ce anume? De ce m-ai chemat pe mine s-l ajut? Tu luasei tot pachetul de cri. L-ai fi putut chema pe oricare dintre noi. Cred c glumeti, am spus. Nu, vreau un rspuns. Foarte bine. Tu eti singurul n care am ncredere. Asta-i tot? Nu. Benedict nu vrea s se afle despre toate astea n Amber. Tu i Julian suntei singurii despre care sunt sigur c tiai unde se afl Benedict. Nu-l plac pe Julian, n-am ncredere n el. Aa c te-am chemat pe tine.

Cum ai aflat c Julian i cu mine tiam despre el? V-a ajutat pe amndoi cnd ai dat de necaz pe drumul negru cu ceva timp n urm i tot el s-a ocupat de tine n timp ce-i reveneai. Dara mi-a povestit despre asta. Dara? Cine e aceast Dara? Fiica orfan a unei perechi care a lucrat cndva pentru Benedict, am spus. Era prin apropiere cnd tu i Julian erai acolo. i tu i-ai trimis o brar. Ai amintit de ea pe drum, atunci cnd m-ai chemat. Corect. Care-i problema? Niciuna. Totui, nu-mi amintesc de ea. Spune-mi, de ce ai plecat att de brusc? Trebuie s recunoti, pare a fi comportamentul unui om vinovat. Da, am spus, eram vinovat dar nu de crim. Am fost n Avalon ca s obin ceva ce doream, am fcut rost de acel ceva, i am tulit-o. Ai vzut crua aia, i ai mai vzut c

era ncrcat. Am plecat nainte de ntoarcerea lui ca s evit eventualele ntrebri ale lui Benedict. La naiba! Dac a fi vrut doar s dispar, n-a mai fi trt o cru dup mine! A fi clrit, repede i fr poveri. Ce se afla n cru? Nu, am spus. Nu i-am spus lui Benedict i nu vreau s-i spun nici ie. Oh, el poate s afle, bnuiesc. Dar las-l s se zbat, dac trebuie. E neimportant, totui. Faptul c am fost acolo pentru ceva anume i l-am obinut ar trebui s fie suficient. Acolo nu are o valoare deosebit, dar n alt parte, da. Mulumit? Da, spuse. Are oarecare logic. Atunci rspunde-mi la ntrebare. Crezi c eu i-am ucis? Nu, spuse. Nu cred. Acum, despre Benedict. Ce crede el? Nu te va ataca iar pn ce nu stai de vorb. n adnc se ndoiete, tiu asta.

Bun. Oricum, e i asta ceva. i mulumesc, Gerard. Acum o s plec. Am schiat gestul de a ntrerupe contactul. Ateapt, Corwin! Ateapt! Ce e? Cum ai traversat drumul negru? Ai distrus o poriune n locul unde l-ai traversat. Cum ai procedat? Modelul, am spus. Dac mai ai vreodat necazuri acolo, folosete Modelul. tii c uneori trebuie s-l ii n minte dac umbrele ncep s fug de tine i situaia scap de sub control? Da. Am ncercat, dar n-a mers. Nu m-am ales dect cu o durere de cap. Nu face parte din Umbr. Da i nu, am spus. Eu tiu ce e. Nu te-ai strduit ndeajuns. Am folosit Modelul pn cnd am crezut c-mi explodeaz capul, pn cnd aproape am orbit de durere i credeam c lein. Atunci drumul mi-a fcut loc.

N-a fost distractiv, dar a mers. O s in minte, spuse. Acum ai de gnd s vorbeti cu Benedict? Nu, am zis. Deja tie tot ce trebuie. Acum c s-a mai calmat, va ncepe s examineze faptele mai ndeaproape. A prefera s o fac pe cont propriu i nu vreau s risc nc o lupt. Cnd o s ntrerup contactul, s tii c o s tac mult vreme. O s m mpotrivesc tuturor eforturilor de a comunica. Dar ce e cu Amberul. Corwin? Ce e cu Amberul? Am cobort privirea. S nu-mi stai n cale cnd o s revin, Gerard. Crede-m, nu va fi o lupt. Corwin Ateapt. Te-a ruga s te mai gndeti. Nu lovi Amberul acum. E slbit din toate punctele de vedere. mi pare ru, Gerard. Dar sunt sigur c n ultimii cinci ani m-am gndit la asta mai mult dect voi toi la un loc.

i mie mi pare ru atunci. Cred c ar fi mai bine s plec acum. ncuviin. La revedere, Corwin. La revedere, Gerard. Dup ce am ateptat cteva ore ca soarele s dispar n spatele dealului, mbrcnd casa ntr-un amurg timpuriu, mi-am rsucit o ultim igar, am mbrcat jacheta, m-am ridicat n picioare. Nu vzusem niciun semn de via, nicio micare n spatele ferestrelor murdare, al ferestrei sparte. Lent, am cobort dealul. Locuina Florei din Westchester fusese vndut cu civa ani n urm, ceea ce nu m-a surprins. O verificasem doar din pur curiozitate, pentru c revenisem n ora. Chiar trecusem cu maina pe lng ea odat. N-avea niciun motiv s rmn pe umbra Pmnt. Lunga ei administrare se sfrise cu succes, i fusese rspltit n Amber, ultima

oar cnd o vzusem. S fiu att de aproape atta vreme, fr mcar s realizez prezena ei, era un lucru destul de enervant. M-am gndit s-l contactez pe Random, am hotrt c nu. Unicul lucru cu care mi-ar fi putut fi de folos ar fi fost s m informeze cum merg treburile n Amber. Dei ar fi fost bine s aflu, nu era ceva absolut esenial. Eram destul de sigur c puteam avea ncredere n el. Una peste alta, mi fusese de oarecare folos n trecut. Recunosc, nu era tocmai altruism, dar totui mersese un pic mai departe dect era obligat. Trecuser cinci ani, totui, i de-atunci se ntmplaser multe lucruri. Fusese din nou acceptat n Amber i acum avea o soie. Probabil i dorea s capete un nou statut. Pur i simplu nu tiam. Dar, punnd n balan beneficiile i pierderile posibile, m-am gndit c e mai bine s atept i s-l ntlnesc personal data viitoare cnd voi ajunge acolo.

mi inusem promisiunea i rezistasem tuturor ncercrilor de a fi contactat. Tentativele apruser aproape zilnic pe parcursul primelor dou sptmni petrecute pe umbra Pmnt. Trecuser mai multe sptmni, totui, i nu mai fusesem tulburat de-atunci. De ce s-i fi dat cuiva cale liber spre mainria mea de gndit? Nu, mulumesc, frailor. Am naintat spre spatele casei, m-am aplecat spre o fereastr, am curat-o cu cotul. Supravegheasem locul timp de trei zile, i prea foarte improbabil s fie cineva nuntru. Totui Am privit prin fereastr. Era dezordine, firete, i lipseau multe din lucrurile mele. Dar unele se mai aflau nc acolo. M-am dus spre dreapta i am ncercat ua. ncuiat. Am chicotit. M-am dus n curtea interioar. Coloana a noua, a patra crmid. Cheia era nc acolo.

Am ters-o de hain pe drumul napoi. Am intrat. Era praf pretutindeni, dar n unele locuri fusese ters. Erau recipiente de cafea, ambalaje de sandviuri i, n emineu, rmiele unui hamburger pietrificat. n absena mea, anotimpurile i croiser drum n interiorul emineului. Am traversat i am nchis coul. Am observat c ua din fa avea ncuietoarea spart. Am ncercat-o. Prea s fie btut n cuie. Pe peretele din hol era scrijelit o obscenitate. Am intrat n buctrie. Era o dezordine cumplit. Tot ce supravieuise jafului se afla pe podea. Aragazul i frigiderul dispruser, podeaua fiind zgriat pe unde fuseser trte. Am ieit i m-am dus s-mi verific atelierul. Da, fusese golit. Complet. Trecnd mai departe, am fost surprins s-mi gsesc patul, nc nefcut, i dou scaune scumpe, intacte, n dormitor.

Biroul a fost o surpriz i mai plcut. Masa de lucru era dezordonat i acoperit cu gunoi, dar aa fusese ntotdeauna. Aprinzndu-mi o igar, m-am aezat n spatele ei. Bnuiesc c era prea voluminoas ca s tenteze pe cineva. Crile erau toate la locul lor pe rafturi. Nimeni, n afar de prieteni, nu fur cri. i acolo Nu-mi venea s cred. M-am ridicat din nou n picioare i am traversat ncperea ca s m holbez mai ndeaproape. Frumoasa gravur n lemn a lui Yoshitoshi Mori atrna exact unde fusese ntotdeauna, curat, clar, elegant, violent. i cnd te gndeti c nimeni n-a ters-o cu unul dintre cele mai valoroase exponate ale mele Curat? Am examinat-o cu atenie. Mi-am trecut degetele de-a lungul ramei. Prea curat. N-avea deloc praful i mizeria

care acopereau toate celelalte lucruri din cas . Am verificat s n-aib vreun fir declanator, n-am gsit niciunul, am scos-o din crlig, am cobort-o. Nu, peretele nu era decolorat n spate. Se potrivea perfect cu restul zidului. Am pus lucrarea lui Mori pe canatul ferestrei i am revenit la birou. Eram tulburat, aa cum, fr doar i poate, cineva dorise. Cineva o luase, evident, i avusese mare grij de ea lucru pentru care eram recunosctor i apoi o adusese la loc foarte de curnd. Era ca i cum ntoarcerea mea fusese anticipat. Ceea ce era un motiv potrivit ca s-mi iau imediat zborul, bnuiesc. Dar era o prostie. Dac asta fcea parte dintr-o capcan, deja se declanase. Am nfcat pistolul automat din buzunarul vestei i l-am bgat la centur. Nici mcar eu nu tiam c o s m ntorc. Hotrsem asta doar pentru c mi ddusem

seama c aveam ceva timp la dispoziie. Nici mcar nu tiam de ce mi dorisem s vd din nou locul sta. Aadar, era un fel de aranjament pentru situaii neprevzute. Dac a fi venit la vechea gospodrie, ar fi fost numai pentru a pune mna pe unicul lucru valoros de acolo. Aa c a fost pstrat i expus astfel nct s trebuiasc s-o observ. E-n regul, am vzut-o. nc nu m atacase nimeni, deci nu prea a fi o capcan. Atunci ce? Un mesaj. Un fel de mesaj. Ce? Cum? i cine? Cel mai sigur loc din cas, dac rmsese ntreg, trebuia s fie totui seiful. Nu depea talentul frailor mei. M-am ndreptat spre peretele din spate, am dat deoparte panoul i l-am scos. Am rotit dispozitivul conform combinaiei, m-am dat napoi, am deschis ua cu vechiul meu baston. Nicio explozie. Bun. Nu c m-a fi ateptat

la vreuna. Nu era nimic de mare valoare nuntru cteva sute de dolari cash, cteva obligaiuni, chitane, coresponden. Un plic. Un plic nou, alb, se afla la vedere. Nu-mi aminteam de el. Numele meu pe el, scris de o mn elegant. Nu cu pixul. Coninea o scrisoare i o carte de joc. Frate Corwin glsuia scrisoarea dac citeti asta, atunci nseamn c nc gndim destul de asemntor pentru ca eu s pot s-i anticipez micrile. i mulumesc c mi-ai mprumutat gravura unul dintre cele dou posibile motive, dup cum vd eu, pentru revenirea ta n aceast umbr sordid, mi pare ru c i-o napoiez, din moment ce i gusturile noastre sunt destul de asemntoare i mi-a mpodobit ncperile timp de mai muli ani. Exist ceva legat de asta care atinge o coard familiar. Faptul c i-am napoiat-o trebuie luat ca o dovad a bu-

nvoinei mele i un mod de a-i atrage atenia. Trebuie s fiu cinstit cu tine dac vreau s am o ans s te conving de ceva. N-o s-mi cer iertare pentru ce s-a ntmplat. Singurul meu regret, de fapt, este c nu te-am ucis atunci cnd ar fi trebuit. Vanitatea a fost cea care mi-a luat minile. Chiar dac timpul poate i-a tmduit vederea, m ndoiesc c va modifica semnificativ sentimentele noastre unul fa de cellalt. Scrisoarea ta M voi ntoarce zace pe masa mea de scris n clipa asta. Dac a fi scris-o eu, sunt convins c m-a fi ntors. Unele lucruri fiind egale ntre noi, anticipez ntoarcerea ta, i nu fr o und de team. tiind c nu eti nebun, contemplu sosirea ta n for. i aici vanitatea din trecut e pltit cu mndria din prezent. Mi-a fi dorit pace ntre noi, Corwin, pentru binele trmului, nu al meu. Armate puternice din afara Umbrei au venit regulat s asedieze Amberul, i eu nu neleg total natura lor. mpotriva acestor armate, cele mai formidabile, din cte mi-amin-

tesc, dintre cele care au asaltat Amberul, familia mi-a fost aproape. Mi-a fi dorit s m sprijini i tu n aceast lupt. Dac asta nu e posibil, te-a ruga s amni invazia ta un timp. Dac alegi s m ajui, nu-i voi cere s mi te supui, ci doar s m recunoti drept conductor pe durata crizei. i se vor acorda onorurile cuvenite. E important s m contactezi ca s te convingi c spun adevrul. Dac n-am reuit s te contactez prin intermediul Atuului tu, l pun pe-al meu la btaie. Chiar dac, probabil, acum te gndeti c te simt, i dau cuvntul meu c nu e aa. Eric, Lord de Amber. Am recitit-o i am chicotit. La ce naiba credea el c sunt bune blestemele? Nu e-n ordine, fratele meu. A fost drgu din partea ta s te gndeti la mine n clipele tale de restrite i te cred, nu m-am ndoit niciodat de asta, pentru c toi suntem brbai de onoare dar ntlnirea noastr va avea loc conform programului meu, nu al

tu. Ct despre Amber, sunt contient de nevoile lui, i le voi rezolva la timpul lor. Ai fcut greeala, Eric, s te consideri necesar. Cimitirele sunt pline de oameni care au crezut c sunt de nenlocuit. O s atept totui s-i spun toate astea n fa. Am bgat scrisoarea i Atuul n buzunarul jachetei. Am stins igara n scrumiera murdar de pe birou. Apoi am mpachetat nite lenjerie din dormitor ca s-mi nfor combatanii. De data asta, m vor atepta ntr-un loc mai sigur. Traversnd din nou casa, m-am ntrebat de ce revenisem, de fapt. M-am gndit la unii dintre cei pe care-i cunoscusem cnd locuiam aici i m-am ntrebat dac se gndiser vreodat la mine, dac se ntrebaser ce se alesese de mine. Nu voi afla niciodat, bineneles. Se lsase noaptea i cerul era limpede i strluceau primele stele cnd am ieit i am

nchis ua n urma mea. Am dat ocol i am pus cheia la loc n curtea interioar. Apoi am urcat dealul. Cnd am privit napoi de pe culme, casa prea c s-a contopit cu ntunericul, c devenise un loc al dezolrii, ca o cutie goal de bere strivit pe osea. Am traversat culmea i am cobort, ndreptndu-m spre un cmp unde parcasem, dorindu-mi s nu fi privit napoi. 9 Ganelon i cu mine am prsit Elveia n dou camioane. Le condusesem acolo din Belgia, iar armele le pusesem n camionul meu. Calculnd la cinci kilograme bucata, cele trei sute ajungeau cam la o ton i jumtate, ceea ce nu era ru. Dup ce am luat muniia, nc mai aveam suficient loc pentru

combustibil i alte provizii. O luaserm pe scurttur prin Umbr, firete, pentru a evita oamenii care ateapt la granie s ncetineasc traficul. Am plecat n aceeai manier, cu mine n frunte ca s deschid drumul, ca s zic aa. Am condus printr-o ar cu dealuri negre i sate mici, unde singurele vehicule pe care le-am depit erau trase de cai. Cnd cerul deveni galben ca o lmie, animalele de povar erau dungate i cu pene. Am condus ore n ir, n cele din urm ntlnind drumul negru, mergnd un timp n paralel cu el, apoi ndreptndu-ne n alt direcie. Cerurile trecur printr-o duzin de schimbri, iar contururile pmntului se amestecau i se topeau din deal n cmpie, apoi invers. Ne-am strecurat pe drumuri nguste i am derapat pe altele largi i netede i dure ca sticla. Ne-am croit drum pe lng un munte i am ocolit o mare ntunecat ca vinul. Am

trecut prin furtuni i ceuri. Mi-a trebuit o jumtate de zi ca s-i gsesc nc o dat, sau o umbr att de asemntoare nct nu mai conta. Da, cei pe care i folosisem cndva. Erau nite fpturi mici de statur, foarte proase, foarte ntunecate, cu incisivi lungi i gheare retractabile. Dar aveau degete numai bune pentru trgaci i m adorau. Au fost ncntai de ntoarcerea mea. Puin a contat c, n urm cu cinci ani, le trimisesem cei mai buni brbai la moarte ntr-un trm straniu. Zeilor nu li se pun ntrebri, ci trebuie iubii, onorai i ascultai. Au fost destul de dezamgii c nu doream dect vreo cteva sute. A trebuit s refuz mii de voluntari. Moralitatea gestului nu m-a tulburat n mod deosebit de data asta. O cale de a privi lucrurile ar fi fost c, folosindu-m de acest grup, m asiguram c ceilali nu muriser degeaba. Firete c nu priveam lucrurile astfel, dar mi plac exerciiile de so-

fistic. Cred c i-a putea considera i mercenari pltii ntr-o moned spiritual. Ce mai conteaz dac luptau pentru bani sau pentru o credin? Eram n stare s ofer oricare dintre ele atunci cnd aveam nevoie de soldai. Totui acetia vor fi n siguran, fiind unicii cu arme de foc. Muniia mea era nc inert n trmul lor, i au trecut cteva zile de strbtut Umbra pn am ajuns ntr-un trm ndeajuns de asemntor cu Amber pentru a deveni funcional. Singura problem era c umbrele respect legea congruenei corespondenelor, astfel nct locul era i n realitate apropiat de Amber. Asta m-a fcut s fiu cam stresat n timpul exerciiilor lor. Era greu de crezut ca un frate s nimereasc ntmpltor n acea umbr. Totui, s-au petrecut i coincidene mai rele. Ne-am antrenat aproape trei sptmni nainte de a decide c suntem pregtii.

Apoi, ntr-o diminea luminoas, rcoroas, am ridicat tabra i ne-am deplasat n Umbr, coloanele armate mrluind n urma camioanelor. Camioanele urmau s nu mai funcioneze pe msur ce ne apropiam de Amber deja ncepuser s ne fac necazuri dar puteau fi foarte bine folosite pentru transportul echipamentului ct mai departe posibil. De data asta, intenionam s traversez culmea Kolvirului dinspre nord, mai degrab dect partea dinspre mare. Toi lupttorii cunoteau amplasarea, iar dispunerea detaamentelor de pucai fusese deja stabilit i repetat la instrucie. Ne-am oprit pentru prnz, am mncat zdravn i ne-am continuat drumul, cu umbrele alunecnd uor pe lng noi. Cerul deveni de un albastru nchis, dar strlucitor, cerul Amberului. Pmntul era negru printre stnci i prin verdele deschis al ierbii. Copa-

cii i arbutii aveau o sclipire de rou pe frunzi. Aerul era dulce i curat. La cderea nopii, treceam printre copacii masivi ai pdurilor din marginea Ardenului. Ne-am instalat acolo tabra, punnd santinel un ins foarte masiv. Ganelon, mbrcat acum n uniform kaki i cu beret, rmase cu mine o mare parte din noapte, examinnd hrile pe care le trasasem. Mai aveam nc vreo aizeci de kilometri de parcurs nainte de a ajunge n muni. Camioanele cedar n dup-amiaza urmtoare. Trecur prin mai multe transformri, ddur rateuri n mod repetat i, n cele din urm, refuzar complet s mai porneasc. Le-am mpins ntr-o raven i am tiat cteva crengi cu care le-am acoperit. Am distribuit muniia i restul raiilor i ne-am continuat drumul. Am prsit dup aceea drumul bttorit, prfos i ne-am croit drum chiar prin pduri.

Cum le tiam bine, a fost o problem mai mic dect ar fi putut fi. Ne-a ncetinit, firete, dar a redus ansele de a fi surprini de vreo patrul a lui Julian. Copacii erau destul de stufoi, mai ales cnd am ptruns chiar n Arden, iar topografia mi revenea n minte pe msur ce naintam. n ziua aceea n-am ntlnit nimic amenintor, doar vulpi, un cerb, iepuri i veverie. Mirosul locului i verdele, auriul i cafeniul mi-au amintit de vremuri mai fericite. n apropierea amurgului, am escaladat un arbore gigant i am reuit s vd lanul muntos n care se afla Kolvirul. O furtun se juca pe lng piscurile lui i norii acopereau zonele cele mai nalte. n dup-amiaza urmtoare am dat peste una dintre patrulele lui Julian. Nu tiu exact cine a surprins pe cine, sau cine a fost mai uluit. Schimbul de focuri a nceput aproape imediat. Am urlat s nceteze focul pn am

rguit, pentru c fiecare prea nerbdtor s-i ncerce arma pe o int vie. Era un grup mic cincisprezece oameni i i-am terminat pe toi. Am suferit doar o pierdere minor, un om de-al nostru care l-a rnit pe altul sau poate respectivul s-a rnit singur. N-am aflat niciodat exact. Apoi ne-am micat rapid, pentru c fcusem un trboi imens i habar n-aveam dac mai erau i alte fore n apropiere. La cderea nopii ctigaserm distan i altitudine considerabile, iar munii se zreau ori de cte ori orizontul era limpede. Norii de furtun atrnau nc pe piscuri. Soldaii mei erau entuziasmai de mcelul de peste zi i a durat mult pn cnd au adormit n noaptea aceea. n ziua urmtoare am atins poalele dealurilor, evitnd cu succes dou patrule. Am naintat binior dup cderea nopii ca s ajungem la adpostul pe care-l aveam n

minte. Ne-am instalat la o altitudine cam cu un kilometru mai sus dect n noaptea trecut. Eram sub ptura de nori, dar nu ploua, n ciuda unei tensiuni atmosferice constante de genul acelora care preced o furtun. n noaptea aceea n-am dormit bine. Am visat capul pisicii n flcri i pe Lorraine. Dimineaa am naintat sub cerurile cenuii i am silit fr cruare trupele s nainteze constant spre vrf. Am auzit zgomotele unui tunet ndeprtat, iar aerul era viu i electric. Pe la jumtatea dimineii, cnd conduceam irul pe un drum ntortocheat, stncos, am auzit un strigt din spatele meu, urmat de mai multe focuri de arm. M-am ntors imediat. Un mic grup, cu Ganelon printre ei, privea n jos la ceva, vorbind n oapt. Mi-am fcut loc printre ei. Nu-mi venea s cred. Niciodat nu-mi

amintesc s fi vzut aa ceva att de aproape de Amber. Cam patru metri lungime, purtnd acea cumplit parodie de chip omenesc pe umerii unui leu, aripi ca de vultur ntinse deasupra flancurilor acum pline de snge, o coad nc micndu-se, ca aceea a unui scorpion Zrisem manticora cndva n insulele ndeprtate din sud, o fiar nfricotoare care ntotdeauna deinuse un loc de frunte n topul listei mele de urenii. L-a sfiiat pe Rall n dou, l-a sfiat pe Rall n dou, repeta ncontinuu un soldat. La vreo douzeci de pai mai ncolo, am vzut ce mai rmsese din Rall. L-am acoperit cu o prelat i am pus deasupra pietre. Asta era tot ce puteam face. Asta ajuta mcar la restabilirea spiritului rzboinic care prea c dispruse dup victoria uoar din ziua precedent. Cnd ne-am continuat drumul, oamenii erau tcui i precaui. Ce chestie, aia, spuse Ganelon. Are inte-

ligen uman? Chiar nu tiu. Am un sentiment de nervozitate, ciudat, Corwin. Ca i cum ceva cumplit e pe cale s se petreac. Nu tiu cum s m exprim altfel. neleg. i tu simi, nu-i aa? Da. Ddu din cap. Poate vremea e de vin, am spus. Ddu iar din cap, mai lent. Pe msur ce urcam, cerul continua s se ntunece, iar tunetele nu ncetau o clip. Spre apus, se vedea strlucirea unor fulgere fierbini, iar vntul era din ce n ce mai puternic. Privind n sus, vedeam mase imense de nori n jurul piscurilor celor mai nalte. Forme negre, ca nite psri, se conturau pe ei. Am mai dat peste o manticor ceva mai

trziu, dar am fcut-o ferfeni fr a suferi nicio pierdere. Cam vreo or mai trziu am fost atacai de un stol de psri imense, cu ciocurile ca o lam, cum nu mai vzusem vreodat. Am izbutit s le doborm, dar i asta m-a tulburat. Am continuat s urcm, ntrebndu-ne cnd se va declana furtuna. Vuiturile i intensificau viteza. Se ntunec destul de mult, dei tiam c soarele nu apusese nc. Aerul deveni ceos, ca un abur, cnd ne-am apropiat de plcul de nori. Umezeala ptrundea peste tot. Stncile erau mai alunecoase. Eram tentat s ordon un popas, dar ne aflam nc la mare distan de Kolvir i nu voiam s forez situaia raiilor pe care le calculasem cu mare grij. Am parcurs nc aproape apte kilometri i cteva sute de metri n nlime nainte de a fi silii s ne oprim. Era bezn total, singura lumin venind de la fulgerele intermi-

tente. Ne-am ncartiruit ntr-un cerc larg pe o ntindere pustie, cu santinele n jurul perimetrului. Chiar dac a fi permis s se aprind focuri, n jur nu era nimic care s fi putut fi ars. Ne-am instalat suportnd timpul rece, umed, ntunecat. Manticorele au atacat cteva ore mai trziu, brusc i n tcere. Au murit apte oameni i noi am ucis aisprezece fiare. Habar n-am cte au scpat. L-am blestemat pe Eric n timp ce mi bandajam rnile i m-am ntrebat din ce umbr adusese bestiile. n timpul dimineii am avansat vreo zece kilometri ctre Kolvir, nainte de a ne ndrepta spre apus. Era unul dintre cele trei drumuri posibile pe care le puteam urma, i l-am considerat totdeauna cel mai potrivit pentru un posibil atac. Psrile ne-au atacat iar, de mai multe ori, n numr mai mare i mult mai insistente. Totui, mpucnd cteva, am pus pe fug ntregul stol.

n cele din urm, am ajuns la poalele unui imens povrni, drumul purtndu-ne n sus i n jos prin tunete i cea, pn cnd ni s-a oferit o panoram brusc, ntinzndu-se pe zeci de kilometri de-a lungul Vii Garnath, care se afla n dreapta noastr. Am ordonat un popas i am naintat s studiez locul. Cnd am vzut ultima oar aceast vale cndva superb, era o slbticie contorsionat. Acum, lucrurile stteau mai ru. Drumul negru o traversa direct, pn la poalele Kolvirului, unde se oprea. n vale se desfura o lupt turbat. Soldai clri atacau ca un vrtej, luptau, se roteau. iruri de infanteriti avansau, se ntlneau, se prbueau, se retrgeau. Fulgerele brzdau cerul i loveau printre ei. Psrile negre se roteau deasupra lor ca o cenu n vnt. Umezeala ne nvluia ca o ptur rece. Ecourile tunetului rsunau printre piscuri.

Am privit, uluit, la conflictul ndeprtat din vale. Distana era prea mare ca s identific combatanii. La nceput am crezut c altcineva e pe cale s fac exact ce voiam eu c poate Bleys supravieuise i revenise cu o armat nou. Dar nu. Veneau dinspre vest, de-a lungul drumului negru. i acum am remarcat c psrile i nsoeau, precum i siluete opitoare care nu erau nici cai, nici oameni. Manticorele, poate. Fulgerele cdeau asupra lor pe msur ce soseau, dispersndu-le, arzndu-le, distrugndu-le. Cnd am remarcat c nu loveau niciodat n apropierea aprtorilor, mi-am amintit c Eric dobndise, aparent, un anume control asupra dispozitivului cunoscut drept Giuvaerul Judecii, cu care tata i exercitase fora asupra vremii din Amber. Eric l folosise mpotriva noastr cu un efect

considerabil n urm cu cinci ani. Aadar, armatele Umbrei despre care mi se povestise erau chiar mai puternice dect bnuiam. Prevzusem hruieli, dar nu o btlie turbat la poalele Kolvirului. Am privit n jos la micrile din ntuneric. Drumul prea c se zvrcolete din cauza luptelor. Ganelon veni alturi de mine. Tcu mult vreme. Nu doream s m ntrebe, dar nu m simeam n stare s-i spun altfel dect ca rspuns la o ntrebare. i acum, Corwin? Trebuie s mrim pasul, am zis. Vreau s fiu n Amber la noapte. Am pornit iar la drum. Marul era mai rapid de data asta i ne-a fost de ajutor. Furtuna fr ploaie continua, fulgerele i tunetele crescnd n intensitate i volum. Ne-am deplasat printr-un amurg constant. Cnd am ajuns ntr-un loc care prea si-

gur, trziu la amiaz un loc cam la zece kilometri de marginea nordic a Amberului ne-am oprit iar, pentru odihn i un prnz final. A trebuit s strigm unii la alii ca s ne auzim, aa nct nu m-am putut adresa oamenilor. Pur i simplu am transmis din om n om c ne apropiem i c trebuie s fim pregtii. Mi-am luat raia i am plecat mai departe n timp ce restul se odihneau. Cam la doi kilometri mai ncolo, am urcat pe o creast, oprindu-m cnd am ajuns n vrf. Pe cmpiile din fa se desfura un soi de btlie. M-am ferit s fiu vzut i am privit. O armat din Amber se lupta cu un imens corp de atacatori care fie c ne precedaser, fie ajunseser aici prin alte mijloace. nclinam spre a doua variant, deoarece nu vzuserm niciun semn al unei treceri recente. Lupta explica faptul c nu ntlnisem patrule defensive n cale.

M-am apropiat mai mult. Chiar dac atacatorii ar fi putut sosi pe unul din celelalte dou drumuri, am avut o dovad n plus c nu fusese cazul. Continuau s apar i peisajul era nfricotor, pentru c veneau pe calea aerului. Nvleau dinspre vest ca nite imense rafale de frunze purtate de vnt. Micrile aeriene la care fusesem martor de la distan fuseser compuse din specii mai variate dect psrile beligerante. Atacatorii nvleau pe creaturi naripate, cu dou picioare, asemntoare dragonilor, cea mai apropiat paralel pe care o puteam face fiind o fiar heraldic, balaurul cu dou picioare. Nu vzusem niciodat un balaur non-decorativ, dar nici nu simisem vreodat dorina s caut unul. Printre lupttori se aflau numeroi arcai, care doborau multe creaturi n zbor. Pnze de iad pur erupeau printre ele, n timp ce

fulgerele sclipeau n flcri, trimindu-le asemeni cenuii spre pmnt. Dar ele continuau s vin, ateriznd, astfel c att oamenii, ct i fiarele i puteau ataca pe cei din tranee. Am cutat i am localizat strlucirea emis de Giuvaerul Judecii cnd aciona. Venea din mijlocul celui mai mare grup de lupttori, adpostit la baza unui deal nalt. Am privit i am studiat, concentrndu-m asupra celui care purta piatra preioas. Da, nu era niciun dubiu. Era Eric. M-am trt mai ncolo, de aceast dat pe burt. L-am vzut pe conductorul celui mai apropiat grup de aprtori decapitnd cu o singur lovitur de spad un balaur care ateriza. Cu mna stng, nfc hurile clreului i-l azvrli la peste zece metri, mult peste marginea n form de buz a locului. Cnd se rsuci ca s urle un ordin, am vzut c era Gerard. Prea s conduc un asalt pe

flanc asupra unei mase de atacatori care dduse naval peste lupttorii de la poalele dealului. Pe partea mai ndeprtat, un corp de armat similar fcea acelai lucru. Alt frate al meu? M ntrebam de ct vreme dura lupta, att cea din vale ct i cea de-aici. Destul de mult, bnuiam, innd seama de durata furtunii nefireti. M-am deplasat spre dreapta, ndreptndu-mi atenia ctre vest. Btlia din vale continua neabtut. De la distana asta era imposibil s distingi cine cu cine lupt, ca s nu mai vorbim despre cine nvinge. Puteam vedea, totui, c nu soseau noi ntriri dinspre vest n ajutorul atacatorilor. Nu tiam cum s-mi continuu mai bine aciunile. Clar, nu-l puteam ataca pe Eric n timp ce era implicat n ceva att de crucial ca aprarea Amberului nsui. Mai nelept era s atept s culeg roadele dup. Cu toate

acestea, deja simeam cum dinii de obolan ai ndoielii ncep s road din aceast idee. Chiar i fr ntririle pentru atacatori, rezultatul nfruntrii nu era nicidecum limpede. Invadatorii erau puternici, numeroi. Habar n-aveam ce rezerve mai avea Eric. n clipa aceea, pentru mine era imposibil s judec dac obligaiunile de rzboi pentru Amber ar fi fost o bun investiie. Dac Eric pierdea, atunci trebuia s-i nfrunt eu pe invadatori, dup ce mare parte din efectivele Amberului ar fi fost distruse. Dac a fi intervenit acum cu armele automate, nu exista n mintea mea mare ndoial c am fi putut zdrobi rapid clreii pe balauri. n plus, unul sau mai muli dintre fraii mei trebuiau s se afle n vale. O cale pentru unii dintre soldaii mei putea fi aranjat cu ajutorul Atuurilor. Toi cei de jos ar fi fost luai prin surprindere dac s-ar fi trezit pe cap cu oameni narmai.

Mi-am ndreptat din nou atenia ctre conflictul care se desfura la o arunctur de b. Nu, treaba nu mergea bine. Fceam speculaii cu privire la rezultatele interveniei mele. Cu siguran Eric nu s-ar fi aflat n poziia de a m refuza. Pe lng eventualele comptimiri pentru chinurile pe care le suferisem din cauza lui, a fi fost responsabil i pentru c i-am scos castanele din foc. Chiar dac ar fi fost recunosctor pentru ajutor, n-ar fi fost prea fericit de sentimentul general pe care acest lucru l-ar fi strnit. Nu, ntr-adevr. A fi revenit n Amber cu un bodyguard personal i letal i cu un sentiment general de recunotin fa de mine. Un gnd interesant. Mi-ar fi asigurat un drum mult mai neted ctre obiectivul meu dect brutalul asalt frontal pe care-l aveam n minte, culminnd cu uciderea regelui. Da. Am zmbit. Eram pe cale s devin un

erou. Totui, trebuie s recunosc c am un anume grad de milostenie. Avnd de ales numai ntre un Amber cu Eric pe tron i un Amber distrus, nu se pune problema c decizia mea ar fi fost aceeai, s atac. Lucrurile nu mergeau prea bine ca s fiu sigur, i dei ar fi fost n folosul meu s intervin, propriul meu avantaj nu era, n fond, esenial. Nu te-a putea ur att de mult, Eric, dac n-a iubi Amberul i mai mult. M-am retras i m-am grbit n josul cmpiei, sclipirile fulgerelor proiectndu-mi umbra n toate direciile. M-am oprit la periferia taberei mele. n captul deprtat, Ganelon urla o conversaie cu un clre singuratic i am recunoscut calul. Am avansat i, la un semn al clreului, calul a pit nainte, croindu-i drum printre soldai, ndreptndu-se n direcia mea.

Ganelon cltin din cap i-l urm. Clreul era Dara. De ndat ce s-a apropiat, i-am strigat: Ce naiba faci aici? Desclec, zmbind, i veni n faa mea. Mi-am dorit s vin n Amber, spuse. i am venit. Cum ai ajuns aici? L-am urmrit pe bunicul, rosti. Am descoperit c e mai uor s urmreti pe cineva prin Umbr dect s-o faci singur. Benedict e aici? ncuviin. Acolo jos. Conduce armatele din vale. i Julian e tot acolo. Ganelon ajunse i rmase lng ea. Spune c ne-a urmrit pn aici sus, strig. A fost n spatele nostru de dou zile. E-adevrat? am ntrebat. ncuviin iar, nc zmbind. Dar de ce-ai fcut-o?

Ca s ajung n Amber, bineneles! Vreau s traversez Modelul! Acolo mergei, nu? Firete. Numai c se-ntmpl s fie un rzboi n drum! i ce-o s faci? O s-l ctig, desigur! Bine. O s atept. Am blestemat cteva clipe ca s-mi iau timp de gndire, apoi: Unde erai cnd s-a-ntors Benedict? am ntrebat. Zmbetul dispru. Nu tiu, spuse. Eram afar, clrind, dup ce-ai plecat, i am stat departe toat ziua. Voiam s fiu singur ca s meditez. Cnd m-am ntors seara, nu era acolo. A doua zi, am clrit iar. Am mers destul de mult i, cnd s-a ntunecat, am hotrt s dorm acolo. Fac deseori asta. n dup-amiaza urmtoare, pe cnd reveneam acas, am ajuns n vrful dealului i l-am vzut trecnd jos, ndreptndu-se spre est. Am hotrt s-l

urmresc. Drumul strbtea Umbra, acum neleg asta i aveai dreptate cnd ai spus c e mai simplu s mergi n urma cuiva. Nu tiu ct a durat. Timpul s-a nclcit. A venit aici i am recunoscut locul din imaginea de pe una din crile de joc. S-a ntlnit cu Julian ntr-o pdure din nord i s-au ntors mpreun la btlia de acolo de jos. Art spre vale. Am rmas n pdure mai multe zile, netiind ce s fac. Mi-era team s nu m rtcesc dac a fi ncercat s m ntorc. Apoi am vzut trupele tale crndu-se pe muni. Te-am vzut pe tine i pe Ganelon n frunte. tiam c Amber se afl n direcia aceea i v-am urmrit. Am ateptat pn acum ca s vin aici pentru c voiam s te afli prea aproape de Amber ca s m mai trimii napoi. Nu cred c-mi spui tot adevrul, dar n-am timp de asta. Acum o s ne continum drumul, i va fi rzboi. Cel mai sigur lucru

pentru tine ar fi s rmi aici. O s-i asigur doi bodyguarzi. Nu vreau aa ceva! Nu-mi pas ce vrei. O s-i ai. Cnd se termin lupta, o s trimit dup tine. M-am rsucit i am ales doi oameni la ntmplare, ordonndu-le s rmn n urm i s-o pzeasc. Nu preau a fi prea ncntai de propunere. Ce arme car oamenii ti? ntreb Dara. Mai trziu, am spus. Sunt ocupat. Am schiat un instructaj i am dat comenzi detaamentelor mele. Se pare c ai cam puini oameni, spuse. Sunt suficieni, am rspuns. Ne vedem mai trziu. Am lsat-o acolo cu paznicii ei. Ne-am ntors pe drumul pe care-l alesesem eu. Tunetele ncetar n timp ce avansam, iar tcerea deveni pentru mine o chestiune de suspans mai degrab dect de uu-

rare. Amurgul ne nvlui iar, i eu transpiram sub ptura umed a aerului. Am hotrt un popas nainte de a atinge primul punct din care observasem lupta. Apoi m-am dus acolo, nsoit de Ganelon. Clreii pe balauri erau pretutindeni i fiarele lor luptau alturi de ei. i mpingeau pe aprtori nspre deal. Am cutat, dar nu l-am putut localiza pe Eric i nici strlucirea Giuvaierului su. Care sunt inamicii? m ntreb Ganelon. Clreii pe fiare. Acum aterizau cu toii, dup ce artileria cereasc renunase. De ndat ce atingeau suprafaa solid, atacau. Am cercetat printre aprtori, dar nu l-am mai vzut pe Gerard. Adu trupele, am spus, ridicnd arma. Spune-le s ucid att fiarele, ct i clreii. Ganelon se retrase, iar eu am intit un balaur care cobora, am tras i am urmrit cum picajul lui se transform ntr-o brusc rafal

de pene. Se izbi de sol i ncepu s bat din aripi. Am tras din nou. Cnd i ddu sufletul, fiara ncepu s ard. Curnd aveam trei focuri arznde. M-am trt n cea de-a doua poziie dinainte. n siguran, am intit i am tras nc o dat. Am mai dobort unul, dar deja unii dintre ei se ndreptau n direcia mea. Am tras tot restul muniiei i m-am grbit s ncarc. Deja mai muli balauri ncepuser s se deplaseze spre mine. Erau destul de rapizi. Am reuit s-i opresc i ncrcam iar cnd sosi primul detaament de pucai. Am nceput un ir de rafale i am nceput s naintm pe msur ce soseau alii. Totul s-a terminat n mai puin de zece minute. n primele cinci se pare c realizaser c n-aveau nicio ans i ncepur s zboare napoi ctre margini, lansndu-se n spaiu, lund din nou calea aerului. I-am mpucat cnd alergau i carnea arznd i

oasele sfrmate zceau pretutindeni n jurul nostru. Stnca jilav se nla drept n stnga, cu vrful pierdut n nori, astfel c prea a fi un turn fr capt deasupra noastr. Vnturile nc biciuiau fumul i ceurile, iar stncile erau mprocate cu snge. Cum deja avansasem, trgnd ncontinuu, trupele Amberului au priceput pe dat c reprezentam un ajutor i au nceput s nainteze din poziia de la baza dealului. Am vzut c erau sub comanda fratelui meu Caine. Pentru o clip privirile ni s-au ntlnit de la distan, dup care se avnt iar n ncierare. Grupuri rzlee de oameni din Amber se unir ntr-o a doua armat n timp ce atacatorii se retrgeau. De fapt, au limitat raza noastr de aciune cnd au atacat flancul ndeprtat al oamenilor-fiar zbrcii i al balaurilor lor, dar eu n-aveam nicio posibilitate s comunic cu ei. Ne-am apropiat i ti-

rul nostru a fost foarte precis. O mn de oameni au rmas la baza dealului. Am avut senzaia c-l pzeau pe Eric i c e posibil s fi fost rnit, deoarece efectele furtunii ncetaser brusc. Mi-am croit drum ncolo. Tirul ncepuse deja s scad n intensitate cnd m-am apropiat de grup i nu mi-am dat seama ce se ntmpl pn cnd a fost prea trziu. Ceva mare veni n goan din spatele meu i fu lng mine ntr-o clipit. M-am azvrlit la pmnt i m-am rostogolit, ridicnd automat puca n poziie de tragere. Totui, degetul nu mi se crisp pe trgaci. Era Dara, care tocmai zburase pe lng mine clare. Se ntoarse i izbucni n rs cnd i-am strigat: Vino napoi! La naiba! O s fii ucis! Ne vedem n Amber! strig, i sri peste stnca sinistr, intrnd pe drumul care se ntindea dincolo de ea.

Eram furios. Dar, deocamdat, nu puteam face nimic. Mrind, m-am ridicat n picioare i am mers mai departe. Pe msur ce avansam spre grup, mi-am auzit numele pronunat de mai multe ori. Capetele se ntorceau n direcia mea. Oamenii se ddeau la o parte ca s m lase s trec. I-am recunoscut pe muli dintre ei, dar nu le-am dat atenie. Cred c l-am vzut pe Gerard aproape cnd m-a vzut i el. ngenunchease n mijlocul lor, dar acum se ridicase i atepta. Chipul i era lipsit de orice expresie. Pe msur ce m apropiam, am vzut exact ceea ce bnuisem, ngenunchease ca s aib grij de un rnit czut la pmnt. Era Eric. Am nclinat capul spre Gerard cnd am ajuns lng el i l-am privit pe Eric. Sentimentele mele erau destul de amestecate. Sngele din numeroasele rni din piept era

foarte deschis la culoare i n mare cantitate. Giuvaierul Judecii, care nc i atrna de un lan la gt, era plin de snge. Sinistru, i continua pulsaiile slabe, luminoase, ca o btaie de inim sub sngele nchegat. Eric avea ochii nchii, capul i se odihnea pe o mantie fcut sul. Respira cu dificultate. Am ngenuncheat, incapabil s-mi iau ochii de pe acel chip pmntiu. Am ncercat s-mi domolesc ura doar un pic, deoarece evident Eric era pe moarte, n aa fel nct s am o ans mai mare de a-l nelege pe acest brbat care era fratele meu, mcar n ultimele sale clipe. Am constatat c pot simi chiar oarecare mil, avnd n vedere tot ce pierdea el o dat cu viaa i ntrebndu-m dac nu cumva a fi fost eu cel care ar fi zcut acolo, dac a fi luat coroana acum cinci ani. Am ncercat s gsesc ceva n favoarea lui i n-am izbutit dect cteva cuvinte care sunau ca un epitaf: A murit luptnd pentru

Amber. Era ceva totui. Fraza continu s-mi alerge prin minte. Ochii i se contractar, clipir, se deschiser. Chipul i rmase fr expresie cnd privirea i se concentra asupra mea. M-am ntrebat dac mcar m recunoscuse. Dar mi spuse numele, apoi: tiam c tu trebuie s fii. Se opri pentru a-i trage sufletul i continu: Te-au scutit de o problem, nu-i aa? N-am spus nimic. tia deja rspunsul. ntr-o bun zi, va veni i rndul tu, continu. Atunci vom fi chit. Chicoti i i ddu seama prea trziu c n-ar fi trebuit. l cuprinse un spasm neplcut de tuse umed. Cnd i trecu, m privi. Am simit blestemul tu. Peste tot n jurul meu. Tot timpul. Nici mcar n-a trebuit s mori ca s i se ndeplineasc. Apoi, ca i cum mi-ar fi citit gndurile, zmbi slab i rosti:

Nu, n-am de gnd s i dau ie ultimul blestem. Am rezervat asta pentru dumanii Amberului acolo. Art cu ochii. Apoi rosti blestemul n oapt i m-am cutremurat auzindu-l. i ntoarse privirea spre mine i m examin o clip. Apoi trase de lanul de la gt. Giuvaierul rosti. Ia-l cu tine n centrul Modelului. Ridic-l. Foarte aproape de ochi. Privete n el i gndete-te c e un trm. ncearc s te proiectezi tu nsui nuntru. Nu vei ajunge. Dar e o experien La urma urmelor, tu tii cum s-l foloseti Cum? am nceput, dar m-am oprit. Deja mi spusese cum s-l acordez. De ce s-l mai ntreb, ca s-i iroseasc respiraia? Numai c el prinse ideea i izbuti s articuleze: nsemnrile lui Dworkin sub emineu al meu Atunci l cuprinse un alt acces de tuse i

sngele i ni pe nas i pe gur. Inspir adnc i se ridic n ezut rotindu-i slbatic ochii. F-i i tu datoria aa cum mi-am fcut-o eu, nenorocitule! rosti, dup care mi se prbui n brae, ntr-o respiraie final, glgind de snge. L-am inut cteva clipe, apoi l-am lsat din brae n poziia dinainte. Avea ochii nc deschii, am ntins mna i i-am nchis. Aproape automat, i-am mpreunat minile peste Giuvaierul acum inert. Nu m simeam n stare s i-l iau chiar ntr-un moment ca sta. M-am ridicat, mi-am scos mantia i l-am acoperit cu ea. ntorcndu-m, am vzut c m priveau toi. Chipuri cunoscute, majoritatea. Amestecate cu altele strine. Multe dintre ele prezente acolo n noaptea n care venisem la cin n lanuri Nu. Nu era momentul s m gndesc la

asta. Mi-am izgonit gndul din minte. mpucturile ncetaser i Ganelon chema trupele napoi, ordonnd un fel de formaie. Am naintat. Am trecut printre amberii. Am trecut printre cadavre. Am trecut pe lng soldaii mei i m-am oprit pe buza dealului. n depresiunea de sub mine lupta continua, cavaleria curgnd asemeni apelor tulburate, amestecndu-se, nvolburndu-se, retrgndu-se, iar infanteria nc nvlmindu-se ca insectele. Am dat la iveal crile pe care le luasem de la Benedict. Am extras-o din pachet chiar pe a lui. Tremur dinaintea mea i, dup un timp, contactul se stabili. Clrea acelai cal rou i negru pe care m urmrise. Era n micare i, n jurul lui, se ddeau lupte. Vznd c se confrunt cu un alt clre, am rmas nemicat. Nu rosti dect un cuvnt.

Ateapt, spuse. i execut grbit inamicul din dou micri rapide ale spadei. Apoi i roti calul i ncepu s se retrag din nvlmeal. Am vzut c hurile fuseser lungite i erau nfurate i legate strns de ceea ce i mai rmsese din braul drept. i trebuir peste zece minute ca s ajung ntr-un loc relativ linitit. Cnd ajunse, m privi, i pot spune c i el studia panorama care se ntindea n spatele meu. Da, sunt pe nlimi, i-am spus. Am nvins. Eric a murit n btlie. Continu s priveasc, ateptnd s continuu. Pe chip nu i se citea nicio emoie. Am nvins pentru c am adus pucai, am spus. Am gsit, n sfrit, un agent exploziv care funcioneaz aici. Ochii i se ngustar i ncuviin. Am simit c i-a dat seama imediat despre ce e vorba i de unde l procurasem.

Dei sunt multe lucruri pe care vreau s le discut cu tine, am continuat, a vrea s m ocup mai nti de inamic. Dac vei menine contactul, o s-i trimit cteva sute de soldai narmai. Zmbi. Grbete-te, spuse. L-am strigat pe Ganelon i mi rspunse de la doar civa pai distan. I-am spus s alinieze trupele pe un singur rnd. ncuviin i plec, urlnd comenzi. Ateptnd, am spus: Benedict, Dara e aici. A reuit s te urmreasc prin Umbr cnd ai venit din Avalon. A vrea si dezveli dinii i url: Cine mama naibii e aceast Dara de care tot vorbeti? N-am auzit niciodat de ea pn s vii tu! Te rog, spune-mi! Chiar mi-ar plcea s tiu! Am zmbit uor.

N-are rost, am zis, cltinnd din cap. tiu totul despre ea, dei n-am spus nimnui c ai o nepoat nemaipomenit. Buzele i se deschiser involuntar i ochii i devenir goi dintr-o dat. Corwin, rosti, ori eti nebun, ori ai fost nelat. Nu tiu s am un asemenea urma. Ct despre cineva care s m fi urmrit prin Umbr, pot s-i spun c am intrat datorit Atuului lui Julian. Bineneles. Singura mea scuz c nu m prinsesem imediat era c fusesem preocupat de conflict. Benedict ar fi fost anunat prin intermediul Atuurilor. De ce s-i fi irosit el timpul cltorind, cnd avea la ndemn un mijloc de transport imediat? La naiba! am spus. Acum trebuie s fie deja n Amber! Ascult, Benedict! O s-i aduc pe Gerard sau pe Caine aici, s se ocupe de transferul trupelor la tine. Va veni i Ganelon. D-le ordine prin intermediul lui.

Am privit n jur, l-am vzut pe Gerard vorbind cu mai muli nobili. Am strigat dup el cu o grab disperat. ntoarse rapid capul. Apoi ncepu s alerge spre mine. Corwin! Ce s-a-ntmplat? Benedict urla. Nu tiu. Dar ceva nu e deloc n ordine! Random e n palat? Da. Liber sau la pucrie? Liber mai mult sau mai puin. Sunt ceva grzi pe-acolo. Eric nc nu are nu avea ncredere n el. M-am rsucit. Ganelon, am strigat. S faci ce-i spune Gerard. O s te trimit la Benedict acolo jos. I-am artat printr-un gest. Ai grij ca oamenii s urmeze ordinele lui Benedict. Acum trebuie s intru n Amber. E-n ordine, rspunse. Gerard se ndrept spre el iar eu am co-

trobit iar printre Atuuri. L-am localizat pe cel al lui Random i am nceput s m concentrez. n clipa aceea, ncepu, n sfrit, s plou. Am intrat n contact aproape imediat. Bun, Random, am spus, de ndat ce imaginea sa prinse via. M mai ii minte? Unde eti? ntreb. n muni, i-am rspuns. Tocmai am ctigat aceast parte a luptei i i trimit lui Benedict ajutorul de care are nevoie s curee valea. Acum, totui, am eu nevoie de ajutorul tu. Ia-m la tine! Nu tiu, Corwin. Eric Eric e mort. Atunci, cine conduce? Tu cine crezi? Ia-m la tine! ncuviin rapid i ntinse mna. Am ntins i eu mna i i-am strns-o. Am fcut un pas nainte. M-am trezit stnd lng el pe un balcon care ddea spre una din curile in-

terioare. Balustrada era din marmur alb i dedesubt nu erau prea multe flori. Eram la etajul doi. M-am cltinat i m-a apucat de bra. Eti rnit! spuse. Am cltinat din cap, abia atunci constatnd ct de obosit eram. Nu dormisem prea mult n ultimele nopi. Asta, i toate celelalte Nu, am spus, aruncnd o privire spre zdreana nsngerat care era cmaa mea. Doar obosit. Sngele e al lui Eric. i trecu o mn prin prul de culoarea paiului i strnse buzele. Aadar n cele din urm chiar l-ai biruit spuse moale. Am cltinat iar din cap. Nu. Era deja pe moarte cnd am ajuns la el. Vino cu mine acum! Grbete-te! E important! Unde? Despre ce-i vorba?

La Model, am zis. De ce? Nu sunt sigur, dar tiu c e important. Hai! Am ptruns n palat, ndreptndu-ne spre cea mai apropiat scar. La captul ei se aflau dou santinele, dar luar poziia de drepi cnd ne-am apropiat i nu ncercar s ne opreasc trecerea. M bucur c e-adevrat ce s-a-ntmplat cu ochii ti, spuse Random cnd coboram. Acum vezi bine? Da. Am auzit c nc eti cstorit. Da. Sunt. Cnd am ajuns la parter, ne-am grbit spre dreapta. La picioarele scrii era o alt pereche de strjeri, dar nu ncercar s ne opreasc. Da, repet, pe cnd ne ndreptam spre centrul palatului. Te surprinde, nu-i aa? Da. Credeam c o s lai s treac anul i-o s te despari. Aa am fcut, spuse. Numai c m-am

ndrgostit de ea. M-am ndrgostit de-a binelea. S-au vzut i lucruri mai ciudate. Am traversat sala de mese pavat cu marmur i am ptruns n coridorul lung i ngust care ducea n deprtare, prin umbre i praf. Mi-am stpnit un fior cnd m-am gndit la situaia mea ultima dat cnd trecusem pe drumul sta. Ea m iubete cu adevrat, spuse. Ca nimeni alta pn acum. M bucur pentru tine. Am ajuns la ua care ddea pe platforma care ascundea lunga scar n spiral care cobora. Era deschis. Am intrat i am nceput s coborm. Eu nu, spuse, n timp ce parcurgeam n grab spiralele. N-am vrut s m ndrgostesc. Nu atunci. n tot acest timp am fost prizonieri, doar tii. Cum se poate ea mndri cu asta?

Acum s-a terminat. Ai devenit prizonier pentru c m-ai urmat i ai ncercat s-l ucizi pe Eric, nu-i aa? Da. Apoi ea mi s-a alturat. Nu o s uit asta. Ne grbeam n continuare. Pn jos era o distan mare i lumina venea numai de la nite felinare plasate la fiecare zece metri sau cam aa ceva. Era o grot imens, natural. M-am ntrebat dac tie cineva cte tunele i coridoare conine. M-am simit dintr-o dat copleit de mil pentru srmanii obidii care putrezeau n beciurile ei, pentru cine tie ce motive. M-am gndit s-i eliberez pe toi sau s gsesc altceva mai bun de fcut cu ei. Trecur minute lungi. Zream licrul torelor i felinarelor de dedesubt. Exist o fat, am zis, i numele ei e Dara. Mi-a spus c e nepoata lui Benedict i m-a fcut s o cred. I-am spus cte ceva legat de

Umbr, realitate i Model. Posed o anume putere asupra Umbrei i era nerbdtoare s traverseze Modelul. Cnd am vzut-o ultima dat, venea ncoace. Acum Benedict jur c nu e nepoata lui. Dintr-o dat mi-e team. Nu vreau s intre n Model. Vreau s-o interoghez. Ciudat, spuse. Foarte. Sunt de acord cu tine. Crezi c ar putea fi deja aici? Dac nu e, atunci simt c va sosi curnd. Am ajuns n sfrit jos i am nceput s rtcesc printre umbre ca s gsesc tunelul potrivit. Stai! strig Random. M-am oprit i m-am ntors. Mi-a trebuit o clip ca s-l localizez, pentru c era n spatele scrilor. M-am dus spre el. ntrebarea mi-a ngheat pe buze. Am vzut c ngenunchease lng un brbat solid, brbos. Mort, spuse. O lam foarte subire. Lovi-

tur de maestru. Foarte recent. Hai! Am alergat amndoi spre tunel i l-am parcurs. Al aptelea pasaj lateral al tunelului era cel pe care-l cutam. Apropiindu-ne, am tras din teac Grayswandir, pentru c ua imens, neagr, intuit cu metal era ntredeschis. Am nvlit nuntru. Random era exact n spatele meu. Podeaua acelei enorme ncperi e neagr i pare a fi neted ca sticla, dei nu e alunecoas. Modelul arde pe ea, n ea, un labirint din linii curbe, complicat, plpitor, lung de aproape o sut cincizeci de metri. Ne-am oprit n capt, privind. Ceva se afla acolo, traversndu-l. Tremurnd, am simit vechiul fior pe care Modelul mi-l provoac ntotdeauna atunci cnd l vd. S fi fost Dara? Mi-era dificil s disting silueta printre fntnile de scntei care sclipeau constant n jurul ei. Indiferent cine ar fi

fost, trebuie s fi avut snge regesc, pentru c se tia c oricare altul ar fi fost distrus de ctre Model, pe cnd cel care-l traversa acum trecuse deja de Marea Curb i parcurgea complicata serie de arce care duc spre Vlul Final. Silueta de licurici prea c-i schimb forma n timpul deplasrii. Pentru un timp, simurile mele reuir s resping uoarele strfulgerri subliminale care probabil c m invadau. Am auzit icnetul lui Random lng mine i pru c drm barajul subcontientului meu. O hoard de imagini mi inund mintea. Prea c se nal gigantic n ncperea aceea ntotdeauna aparent imaterial. Apoi se topete, cade, se transform n nimic. Pru o femeie subire pentru o clip poate Dara, cu prul iluminat de strlucirea din jur, vlurind, prind din cauza electricitii statice. Apoi nu mai era prul, ci coarnele

imense, curbate, pornind din fruntea lat al crei proprietar cu picioare strmbe se chinuia s i trie copitele de-a lungul cii luminoase. Apoi altceva O pisic enorm O femeie fr chip O creatur cu aripi albe de o frumusee indescriptibil Un turn de cenu Dara! am urlat. Tu eti? mi rspunse doar ecoul, i asta a fost tot. Cineva/ceva se lupta acum cu Vlul Final. Muchii mi se ncordar, parc mprtind, fr s vreau, efortul. n cele din urm, reui. Da, era Dara! Puternic i magnific acum. Frumoas i cumva oribil n acelai timp. Imaginea ei sfie eafodajul minii mele. Ridicase braele, jubilnd, i un rs neomenesc i rsun pe buze. Voiam s privesc n alt parte, dar nu puteam s m mic. Chiar o inusem n brae, o dezmierdasem, fcusem dragoste cu cu asta? M simeam res-

pins i, n acelai timp, atras cum nu mai fusesem nainte. Nu puteam s neleg aceast ambivalen copleitoare. n clipa aceea privi spre mine. Rsul ncet. Vocea ei rguit rsun: Lord Corwin, eti rege al Amberului acum? De undeva am reuit s ngaim un rspuns. Din toate punctele de vedere! Bun! Atunci ateapt-te la rzbunare! Cine eti? Ce eti? Nu vei afla niciodat, spuse. Acum e mult prea trziu. Nu neleg. Ce vrei s spui? Amber va fi distrus. i dispru. Ce naiba a fost asta? spuse Random. Am cltinat din cap. Nu tiu. Chiar nu tiu. i simt c cel mai important lucru din lume este s aflm.

M nfc de bra. Corwin, spuse. Ea la a vorbit serios. i e posibil, s tii. Am ncuviinat. tiu. Ce-o s facem acum? Am bgat Grayswandir la loc n teac i m-am ntors ctre u. S punem lucrurile n ordine. Acum am ceea ce mi-am dorit ntotdeauna i trebuie s-l pzesc. i nu pot s atept ceea ce trebuie s se ntmple. Trebuie s-o gsesc i s-o opresc nainte de a mai ajunge vreodat n Amber. tii unde s-o caui? ntreb. Ne-am ntors spre tunel. Cred c n cellalt capt al drumului negru, am rostit. Ne-am ndreptat prin cavern ctre scrile unde zcea brbatul ucis i am mers n spiral deasupra lui n ntuneric.

ROGER ZELAZNY

SEMNUL UNICORNULUI
Traducere de EUGEN CRISTEA

Pentru Jadawin i Demiurgul su, fr s uitm de Kickaha.

1 Am ignorat ntrebrile din privirea grjdarului cnd am lsat jos oribila povar i am condus calul n grajd pentru ngrijiri. Mantia mea nu putea ascunde natura coninutului cnd am aruncat poalele peste umr i m-am ndreptat spre intrarea din spate a palatului. Iadul i va cere n curnd plata. Am ocolit zona de antrenament i am luat-o pe drumul care ducea ctre captul sudic al grdinilor palatului. Priviri mai puine pe parcurs. Oricum urma s fiu remarcat, dar ar fi fost mai puin jenant dect dac a fi mers prin fa, unde se petrec attea. La naiba. i, din nou, la naiba. Am parte de necazuri din plin. Dar se pare c cei care au i primesc. O form spiritual de dobnd, bnu-

iesc. Lng fintna din captul ndeprtat al grdinii se aflau civa pierde-var. De asemenea, dou grzi treceau printre tufiurile de pe marginea potecii. M vzur venind, avur o discuie scurt i privir n cealalt parte. Prudeni. Eu, revenit de mai puin de o sptmn. Majoritatea problemelor nc nerezolvate. Curtea din Amber, plin de suspiciune i nelinite. Acum, asta: o moarte care s pun i mai mult n pericol scurta, nefericita pre-domnie a lui Corwin ntiul: eu. Acum era vremea s fac ceva ce trebuie fcut n clipa asta. Dar fuseser attea de fcut, chiar de la bun nceput. Nu era ca i cum a fi greit din lips de atenie, dup cum vedeam eu lucrurile. Stabilisem prioritile i acionasem n consecin. Acum, totui Am traversat grdina, ieind din umbr i

intrnd n lumina piezi a soarelui. M-am repezit pe scara larg, n spiral. O santinel lu poziia de drepi cnd am intrat n palat. Am luat-o pe scara din dos, apoi sus la etajul al doilea. Apoi al treilea. Din dreapta, fratele meu Random iei din apartamentul su n hol. Corwin! rosti, examinndu-mi chipul. Ce s-a ntmplat? Te-am vzut de la balcon i nuntru, am spus, artndu-i din ochi. Vom avea o conferin privat. Acum. Ezit, uitndu-se la povara mea. Hai s-o inem la dou ncperi mai ncolo. Okay? Vialle e acolo. n regul. O lu nainte, deschise ua. Am intrat ntr-un mic salona, am cutat un loc potrivit, am lsat corpul s cad. Random se holb la balot. Eu ce ar trebui s fac? ntreb. Despacheteaz buntile i arunc o

privire. ngenunche i desfcu mantia. O nfur la loc. Mort de-a binelea, remarc. Care-i problema? Nu te-ai uitat destul de atent. Ridic-i pleoapele. Deschide-i gura i uit-te la dini. Pipie-i ghearele de pe dosul minilor. Numr-i articulaiile degetelor. Apoi s-mi spui tu care e problema. ncepu s fac toate acestea. De ndat ce i privi minile se opri i ncuviin. n regul, zise. mi amintesc. Amintete-i cu voce tare. Eram n apartamentul Florei Acolo am vzut eu pentru prima oar o creatur ca asta, am rostit. Te urmreau pe tine, oricum. N-am aflat niciodat de ce. Ai dreptate, n-am avut niciodat ocazia s-i povestesc. N-am fost mpreun prea mult. Straniu De unde a aprut sta?

Am ezitat, oscilnd ntre a-i smulge lui povestea i a o spune pe a mea. A mea ctig, pentru c-mi aparinea i era foarte presant. Am oftat i m-am afundat ntr-un scaun. Tocmai ne-am pierdut nc un frate, am spus. Caine e mort. Am ajuns acolo un pic prea trziu. Aceast creatur persoan a fcut-o. A fi vrut-o n via, din motive evidente. Numai c a srit la btaie. Nu prea am avut de ales. Fluier uor, se aez pe scaunul din faa mea. neleg, spuse foarte moale. I-am examinat chipul. S fi fost acesta un zmbet vag care pndea s intre i s-l ntlneasc pe al meu? Foarte posibil. Nu, am spus categoric. Dac s-ar fi petrecut altcumva, a fi avut grij s aranjez ceva cu mai puine dubii privind nevinovia mea. i-am povestit exact cum s-a ntmplat

n realitate. n regul, spuse. Unde e Caine? Sub un strat de rn, lng Dumbrava Unicornului. Poate trezi suspiciuni acolo. Celorlali. Am ncuviinat. tiu. A trebuit s ascund trupul i s-l acopr ntre timp. Nu puteam pur i simplu s-l aduc napoi i s-ncep s evit ntrebrile. Mai ales cnd aici m ateptau informaii importante, n capul tu. Bine, spuse. Nu tiu ct sunt de importante, dar sunt ale tale. Dar nu m lsa aa, hei! Cum s-a ntmplat? Era imediat dup prnz. Mncasem jos, n port cu Gerard. Dup aceea, Benedict m adusese prin Atuul su. ntors n apartamentele mele, am gsit un bileel care, aparent, fusese strecurat pe sub u. Mi se cerea o ntlnire privat, mai trziu dup-amiaz, n Dumbrava Unicornului. Era semnat Cai-

ne. Mai ai nc bileelul? Da. L-am scos din buzunar i i l-am dat. Uite. l examin i cltin din cap. Nu tiu, rosti. Ar putea fi scrisul lui dac era pe fug dar nu cred. Am ridicat din umeri. Am luat napoi bileelul, l-am mpturit, l-am pus deoparte. Oricum, am ncercat s-l contactez prin Atuul lui, ca s nu mai plec. Dar nu primea mesajul. Bnuiesc c voia s menin secretul locului n care se afla, dac era att de important. Aa c am luat un cal i am pornit la drum. Ai spus cuiva unde te duci? Nici vntului. Hotrsem s antrenez calul, aa c am clrit ntr-un ritm destul de susinut. N-am vzut cum s-au petrecut lucrurile, dar l-am vzut pe Caine la pmnt cnd am intrat n pdure. Avea gtul tiat i,

civa pai mai ncolo, am vzut urme de lupt n tufiuri. Am alergat dup creatur, am ajuns-o, m-am luptat cu ea, a trebuit s-o ucid. Nu am conversat n timp ce se petreceau toate astea. Eti sigur c ai ucis pe cine trebuia? Ct de sigur poi fi n asemenea mprejurri. Urmele de pai duceau spre Caine. Avea snge proaspt pe haine. Poate c era al lui. Mai uit-te o dat. Nicio ran. I-am frnt gtul. Bineneles c mi-am amintit unde vzusem ceva asemntor, aa c l-am adus direct la tine. nainte ns de a-mi spune ceva, mai e un lucru doar un argument hotrtor. Am dat la iveal al doilea bileel, i l-am nmnat. Creatura avea asta asupra ei. Presupun c l luase de la Caine. Random l citi, ddu din cap i mi-l napoie. De la tine ctre Caine, cernd s v n-

tlnii acolo. Da. neleg. Inutil de comentat Inutil, am rostit. i, la prima vedere, seamn un pic cu scrisul meu M ntreb ce s-ar fi ntmplat dac ai fi ajuns tu primul acolo? Probabil nimic. n via i artnd ru se pare c aa m voiau. mecheria a fost s ne aduc acolo n ordinea potrivit, iar eu nu m-am grbit ndeajuns ca s ratez ce s-a petrecut dup aceea. ncuviin. Dac e s-o lum dup planificarea timpului, rosti, trebuie s fi fost cineva de-aici, din palat. Vreo idee? Am chicotit i am luat o igar. Am aprins-o i am chicotit iar. Eu tocmai m-am ntors. Tu ai fost aici tot timpul, am spus. Cine m urte cel mai tare zilele astea? Asta e o ntrebare stnjenitoare, Corwin,

afirm el. Fiecare are cte un cui mpotriva ta. n mod normal, l-a numi pe Julian. Numai c, n cazul de fa, nu prea se potrivete. De ce nu? El i Caine se nelegeau foarte bine. De ani de zile. Aveau grij unul de altul, pierdeau vremea mpreun. Prieteni la toart. Julian e rece i meschin i la fel de dezgusttor cum i-l aminteti. Dar dac i-a plcut de cineva, acela e Caine. Nu cred c i-ar fi fcut aa ceva, nici mcar ca s ajung la tine. Una peste alta, n mod sigur ar fi gsit o mulime de alte ci, dac i dorea. Am oftat. Cine urmeaz? Nu tiu, chiar nu tiu. OK. Ce reacii vezi tu la chestia asta? Eti pierdut, Corwin. Toi vor crede c tu ai fcut-o, indiferent ce-ai spune. Am artat spre cadavru. Random cltin

din cap. Asta ar putea fi considerat un amrt pe care l-ai extras din Umbr ca s ai pe cine da vina. tiu, am spus. Ce caraghios, revenind n Amber aa cum am revenit, am sosit n momentul ideal de a m situa ntr-o poziie avantajoas. n momentul perfect, aprob Random. Nici mcar n-a trebuit s-l ucizi pe Eric ca s obii ce i-ai dorit. Asta a fost mna destinului. Da. Totui, nu e un secret c pentru asta am venit, i e doar o chestiune de timp nainte ca trupele mele mercenari, narmai cu totul special i ncartiruii aici s declaneze cine tie ce sentimente rele. Numai prezena unei ameninri din exterior m-a salvat pn acum. i apoi mai e vorba i de aciunile pe care sunt suspectat c le-am fcut nainte de a reveni de pild, uciderea sluji-

torilor lui Benedict. i acum, asta Da, spuse Random, mi-am dat seama de ndat ce mi-ai zis. Cnd tu i cu Bleys ai atacat cu ani n urm, Gerard i-a desfurat o parte din flot astfel nct s nu-i stea n cale. Caine, pe de alt parte, a intrat n lupt cu vasele lui i te-a pus pe fug. Acum c a murit, mi imaginez c-l vei pune pe Gerard la comanda ntregii flote. Pi, pe cine altcineva? El e cel mai potrivit. Cu toate astea Cu toate astea. Corect. Dac ar fi trebuit s ucid pe cineva ca s-mi ntresc poziia, alegerea logic ar fi fost Caine. sta e adevrul adevrat. Cum propui s rezolvm asta? S spunem tuturor ce s-a ntmplat i s ncercm s descoperim cine se ascunde n spatele povetii. Ai vreo sugestie mai bun? ncercam s m gndesc cum s-i ofer

un alibi. Dar nu pare a fi o idee bun. Am cltinat din cap. Tu eti prea apropiat de mine. Indiferent ct de bine facem s sune povestea, probabil c va avea efectul contrar. Te-ai gndit s recunoti fapta? Da. Dar autoaprarea iese din discuie. Cu gtul tiat, asta nseamn c a fost luat prin surprindere. i n-am nervi s nscocesc o dovad c el punea la cale ceva suspect i s spun c l-am ucis spre binele Amberului. Refuz hotrt s-mi asum o vin imaginar n condiiile astea. i aa a arta ru. Dar cu o reputaie cu adevrat dur. Nu genul de duritate pe care l vreau pentru felul n care a dori eu s mearg lucrurile. Nu, asta iese din discuie. Dar asta acoper totul. M rog, aproape. Ce vrei s spui prin aproape? i studie unghia degetului mare al minii stngi cu ochii mijii.

Ei bine, mie mi se pare c dac exist i altcineva pe care eti nerbdtor s-l elimini din peisaj, acum e momentul s ai n vedere c o nscenare poate fi adesea schimbat. M-am gndit la cele spuse i mi-am terminat igara. Nu-i ru, am spus, numai c, pe moment, nu mai am niciun frate disponibil. Nici mcar pe Julian. Oricum, lui ar fi cel mai greu s i nscenezi ceva. Nu e neaprat nevoie s fie din familie, zise. Exist nenumrai nobili Amberii care ar avea suficiente motive. De pild, Sir Reginald Las-o, Random. Iese din discuie. OK. nseamn c am epuizat micile mele celule cenuii. Sper c nu cele nsrcinate cu memoria. E-n regul. Oft. i ntinse oasele. Se ridic, pi peste cellalt ocupant al ncperii i se ndrept

spre fereastr. Trgnd draperiile, privi afar un timp. E-n regul, repet. Sunt attea de spus Dup care i aminti cu voce tare. 2 n timp ce sexul se afl n fruntea unui numr mare de clasamente, cu toii avem i alte lucruri pe care ne place s le facem ntre timp. Mie, Corwin, mi plac btutul la tobe, zborul n atmosfer i jocurile de noroc fr vreo ordine anume. M rog, poate zborul are un uor avans cu planorul, n balon i altele dar, dup cum tii, totul depinde de starea de spirit a momentului. Vreau s zic, ntreab-m alt dat i o s-i povestesc i despre altele. Depinde de ce-i doreti cel mai tare n clipa respectiv. Oricum, acum civa ani m aflam aici, n

Amber. Fr prea mult treab. Doar n vizit i fiind o pacoste. Pe atunci, tata nc domnea i, cnd am observat c intr ntr-una din strile lui de proast dispoziie, am hotrt c e timpul s pornesc la plimbare. Una lung. Remarcasem adesea c afeciunea lui pentru mine e direct proporional cu distana la care m aflam. Mi-a dat un bici de clrie elegant drept cadou de plecare ca s grbeasc procesul de afeciune, bnuiesc. Oricum, era un bici foarte elegant btut n argint, lucrat foarte frumos i mi-a fost de mare folos. Am hotrt s plec n cutarea unei colecii din toate micile mele plceri ntr-un mic ungher din Umbr. A fost o cltorie lung n-o s te plictisesc cu detaliile i era destul de departe de Amber, aa cum se ntmpl de obicei. De data asta, nu eram n cutarea unui loc n care s fiu cu adevrat important. Asta poate deveni fie plictisitor, fie dificil, i destul de

rapid, n funcie de ct de responsabil i doreti s fii. Acum mi doream s fiu o nonentitate iresponsabil i s m simt bine. Texorami era un ora portuar ntins, cu zile sufocante i nopi lungi, cu muzic bun, jocuri de noroc douzeci i patru de ore din douzeci i patru, dueluri n fiecare diminea i, ntre timp, schilodiri pentru cei care n-aveau rbdare. Iar curenii de aer erau fabuloi. Aveam un mic planor rou, cu care obinuiam s fac sky-surfing la fiecare dou zile. Era o via plcut. Bteam la tobe ore n ir ntr-o pivni din susul rului, unde pereii asudau aproape la fel de tare precum clienii, iar fumul neca luminile ca ntr-o baie de lapte. Cnd terminam de cntat plecam s caut distracie, femei sau cri, de obicei. i asta mi ocupa tot restul nopii. Blestematul de Eric! Asta mi amintete iari Odat m-a acuzat c triez la cri, tiai asta? i sta e cam singurul lucru la care n-a tria. Iau

foarte n serios jocul de cri. Sunt bun i sunt i norocos. Eric nu era niciuna, nici alta. Necazul lui e c era att de priceput n att de multe lucruri, nct n-ar fi recunoscut nici fa de sine c exist lucruri pe care alii le pot face mai bine. Dac-l nvingeai n orice nsemna c triai. ntr-o noapte a declanat un scandal monstru putea s devin grav de tot dar Gerard i Caine l-au domolit. Recunosc, Caine a fost corect. Atunci mi-a luat aprarea. Srmanul Nasol mod de a muri, nu? Gtul n orice caz, iat-m n Texorami, btnd toba i cucerind femei, ctignd la cri i clrind prin vzduh. Palmieri i mixandre nflorind noaptea. O mulime de arome plcute n port mirodenii, cafea, catran, sare tii tu. Lume bun, negustori i zilieri aceleai chipuri ca aproape peste tot. Marinari i drumei diveri sosind i plecnd. Tipi ca mine trind la limita lucrurilor. Am petrecut n Texorami

mai mult de doi ani fericii. Pe bune. Fr prea multe contacte cu alii. Doar cteva ilustrate gen salutri prin intermediul Atuurilor, din cnd n cnd, i cam att. Amberul mi ieise destul de mult din minte. Toate astea s-au schimbat ntr-o noapte cnd stteam cu un ful n mn i tipul de vizavi de mine ncerca s se hotrasc dac blufam sau nu. Valetul de caro ncepu s-mi vorbeasc. Da, aa a nceput. Oricum, eram ntr-o dispoziie ciudat. Tocmai terminasem dou mini foarte bune i nc pluteam n ceruri. Pe deasupra, eram i terminat fizic dup o lung edin de sky-surfing i nici nu dormisem prea mult cu o noapte nainte. Mi-am zis mai trziu c, probabil, o ciudenie mental asociat cu Atuurile m-a fcut s mi se par aa cnd cineva a ncercat s m contacteze i aveam cri de joc n mn orice fel de cri. De obicei, firete, primim

mesajul cu minile goale, n afar de cazul n care noi stabilim contactul. Se prea poate ca subcontientul meu care n clipa aceea era cam de capul lui s se fi agat, din obinuin, de materialul disponibil. Totui, mai trziu am avut motive s m ndoiesc. Chiar nu tiu. Valetul rosti: Random. Apoi chipul se nceo i zise: Ajut-m. Am nceput s simt personalitatea, dar era foarte slab. Totul era foarte slab. Apoi chipul se clarific i mi-am dat seama c avusesem dreptate. Era Brand. Arta ca naiba, i prea s fie legat sau nlnuit de ceva. Ajut-m, rosti iar. Sunt aici, am spus. Ce s-a ntmplat? prizonier, spuse, i nc ceva ce n-am putut distinge. Unde? am ntrebat. La aceasta cltin din cap. Nu te pot aduce aici, rosti. N-am Atuuri i sunt prea slbit. Va trebui s ajungi pe

drumul cel lung Nu l-am ntrebat cum reuise s m contacteze fr Atuul meu. Primul lucru, i cel mai important, era s aflu unde e. L-am ntrebat cum l-a putea localiza. Privete foarte de-aproape, zise. Amintete-i fiecare imagine. S-ar putea s nu i le pot arta dect o singur dat. Vino narmat Atunci am vzut fundalul peste umrul lui, dincolo de o fereastr, peste un crenel, nu pot fi sigur. Era undeva departe de Amber, unde umbrele i pierd minile. Mai departe dect mi-ar plcea s merg. Dezolant, n culori schimbtoare. Incandescent. Zi fr soare pe cer. Stnci care alunecau pe pmnt precum corbiile. i acolo, Brand ntr-un fel de turn un mic punct de stabilitate n peisajul curgtor. Mi-am amintit, da. i mi-am amintit prezena supranatural nfurat la baza turnului. Strlucitoare.

Prismatic. Un fel de supraveghetor, se pare prea strlucitor ca s-mi dau seama de form, ca s-i ghicesc mrimea. Apoi, totul dispru. ntr-o clipit. i iat-m aici, privind iar la Valetul de caro, cu tipul de vizavi netiind dac trebuie s se enerveze pentru lunga mea absen sau s s se ntrebe dac nu cumva mi-e ru. Am nchis prvlia cu o ultim mn i m-am dus acas. M-am ntins pe pat, fumnd i reflectnd. Brand se afla nc n Amber cnd plecasem. Totui, mai trziu, cnd m interesasem de el, nimeni nu tia pe unde bntuie. Avusese una dintre perioadele lui melancolice, ieise din ea ntr-o bun zi i dispruse. Asta era tot. Niciun mesaj de niciun fel. Nu rspundea, nu vorbea. Am ncercat s examinez situaia sub toate aspectele. Era inteligent, al naibii de inteligent. Poate cea mai ascuit minte a ntregii familii. Dduse de necaz i m contacta-

se. Eric i Gerard erau tipul de erou, i probabil c s-ar fi aruncat cu bucurie n miezul aventurii. Caine ar fi acceptat din curiozitate, cred. Julian, ca s demonstreze c e mai bun dect noi toi i ca s ctige puncte n faa tatei. Sau, cel mai simplu, Brand putea s-l fi contactat direct pe tata. Tata ar fi rezolvat cumva situaia. Numai c Brand m chemase pe mine. De ce? Mi-am imaginat c poate unul sau mai muli dintre ceilali erau responsabili de ceea ce se petrecuse. Dac, s zicem, tata ncepuse s-l favorizeze Bine. tii tu. Eliminarea binelui. i dac l-ar fi chemat pe tata, ar fi prut o slbiciune. Aa c mi-am reprimat impulsul de a striga dup ntriri. El m contactase i era foarte posibil ca eu s-i tai gtul destinuind oricui din Amber faptul c trimisese mesajul. OK. Ce aveam eu de-a face cu asta? Dac implica succesiunea i ntr-adevr

devenise favoritul tatei, mi-am nchipuit c ar fi i moduri mai rele n care s-i aduc aminte de mine. i dac nu Existau multe posibiliti. Poate c dduse peste ceva care se petrecea acas, ceva despre care ar fi fost bine s tiu. Eram chiar curios n ceea ce privete mijloacele pe care le folosise pentru a evita s foloseasc Atuurile. Deci curiozitatea, a spune, m-a determinat s merg de unul singur i s ncerc s-l salvez. Am ters praful de pe Atuurile mele i am ncercat s-l contactez din nou. Aa cum probabil te ateptai, niciun rspuns. Apoi am tras un somn zdravn i am ncercat nc o dat dimineaa. Din nou, nimic. OK, n-are rost s mai atept. Mi-am curat spada, am mncat un prnz pantagruelic i am tras pe mine nite haine ponosite. Am luat i o pereche de ochelari de protecie polarizai. Nu tiam cum vor funciona acolo, dar chestia aia pe

post de paznic era al naibii de strlucitoare i niciodat nu stric s ncerci ceva nou dac i vine vreo idee. Din acelai motiv, mi-am luat i o arm. Aveam sentimentul c e inutil i aveam dreptate. Dar, aa cum am spus, niciodat nu tii pn nu ncerci. Singura persoan de la care mi-am luat rmas bun a fost un alt baterist, pentru c, nainte de a pleca, m-am oprit s-i dau lui setul meu de tobe. tiam c va avea grij de ele. Apoi am cobort la hangar, am pregtit planorul, m-am avntat n nalturi i am prins un curent de aer potrivit. Prea un mod bun de a o face. Nu tiu dac ai zburat vreodat prin Umbr, dar Nu? Ei bine, am zburat peste mare pn cnd pmntul a devenit doar o linie neclar nspre nord. Apoi, am vzut cum apele de sub mine capt culoarea cobaltului, rmn n urm i i agit crestele scn-

teietoare. Vntul i-a schimbat direcia. M-am rsucit. M-am ntrecut cu valurile nspre coast sub un cer ntunecat. Cnd am revenit la gurile rului, Texorami dispruse, fiind nlocuit de kilometri ntregi de mlatini. Am folosit curenii din interior, traversnd i retraversnd fluviul n funcie de noile meandre i rsuciri pe care le achiziionase. Adio cheiuri, osele, trafic. Arborii erau nali. nspre apus se adunau nori roz, sidefii i galbeni. Soarele trecea de la portocaliu, prin rou, spre galben. Clatini din cap? Vezi tu, soarele era preul oraelor. n grab, le depopulez sau, mai degrab, merg pe calea naturii. La altitudinea asta, artefactele i pot distrage atenia. Nuanele i textura devin cele mai importante pentru mine. La asta m refeream cnd spuneam c zborul e un pic altfel. Deci, am luat-o spre apus pn cnd p-

durile au cedat locul ntinderilor verzi, care se topir iute, se dispersar, se transformar n cafeniu, bronz, galben. Lucitoare i sfrmicioase apoi, grmezi. Preul acestora a fost o furtun. Am ncercat s zbor prin ea ct mai mult, pn cnd fulgerele au pornit s se intersecteze n apropiere i am nceput s m tem c rafalele sunt prea puternice pentru micul planor. Am cobort rapid, dar, ca rezultat, am dat peste mai mult verde dedesubt. Totui, am reuit s ies din furtun cu un soare galben ferm i strlucitor n spate. Dup un timp, am obinut iar un deert, dezolant i vlurit. Apoi soarele se micor i uviele de nori i biciuir chipul, tergndu-l bucic cu bucic. Asta era scurttura care m-a dus mult mai departe de Amber dect fusesem vreodat. Soarele dispruse, dar lumina rmsese; la fel de strlucitoare, dar sinistr acum, fr

vreo direcie precis. M deranja la ochi. mi distrugea perspectiva. Am redus din altitudine, limitndu-mi cmpul vizual. Curnd, aprur stnci mari i am cutat formele pe care mi le aminteam. Treptat, acestea aprur. Efectul de ncovoiere, de plutire, era mai uor de dus la bun sfrit n aceste condiii, dar rezultatul m zpcea din punct de vedere fizic. Era chiar mai dificil s apreciez eficacitatea controlului asupra planorului. Am ajuns mai jos dect credeam i era ct p-aci s m zdrobesc de o stnc. Totui, n cele din urm, se ridicar fumuri i dansar flcri exact aa cum mi le reaminteam fr vreun model prestabilit, doar nind ici i colo din crevase, guri, guri de peteri. Culorile ncepur s se amestece dup cum mi aminteam din scurta mea privire. Apoi ncepu micarea propriu-zis a stncilor rotaie, plutire, asemenea unor corbii n deriv

ntr-un loc de unde apar curcubee. n clipa aceea, curenii de aer nnebuniser. Unul dup altul, ca nite fntni, m-am luptat cu ei cum am putut, dar tiam c la altitudinea asta nu pot ine situaia sub control prea mult. Am ridicat aparatul la o nlime considerabil, uitnd de toate o vreme, n timp ce ncercam s-l stabilizez. Cnd am privit din nou n jos, era ca i cum a fi vzut o regat de aisberguri negre. Stncile se zbteau, ciocnindu-se, dndu-se napoi, unindu-se iar, rotindu-se, arcuindu-se peste spaiile deschise, trecnd unele printre altele. Apoi am fost izbit, silit s cobor, silit s urc i am vzut cum a cedat un montant. Le-am dat umbrelor un ultim ghiont, apoi am privit iar. n deprtare se ivise turnul, avnd la baz ceva mai strlucitor dect gheaa sau aluminiul. ocul final realizase asta. Mi-am dat seama exact n clipa n care am simit c vntu-

rile declanaser o micare ciudat. Apoi mai multe cabluri au cedat i m-am trezit cobornd ca i cum m-a fi aflat pe o cascad. Am ridicat botul aparatului, apoi l-am ndreptat brusc n jos, am vzut ncotro ne duceam i am srit n ultima clip. Srmanul planor a fost pulverizat de unul din acei monolii rtcitori. Mi-a prut mai ru de aparat dect de zgrieturile i cucuiele pe care le-am colecionat. Apoi a trebuit s m mic rapid, pentru c spre mine se ndrepta un deal. Am cotit amndoi, din fericire n direcii diferite. N-aveam nici cea mai vag idee despre fora lor motrice i, la nceput, n-am sesizat niciun model prestabilit n micarea lor. Solul varia de la cald la extrem de fierbinte i, o dat cu fumul i jeturile de flcri ocazionale, gaze ru mirositoare emanau prin numeroasele deschideri din pmnt. M-am grbit spre turn, urmnd n mod voit o cale nere-

gulat. Mi-a luat mult timp s acopr distana. Ct de mult, nu tiu exact, din moment ce nu mai aveam o cale de a msura timpul. Totui, ncepusem s observ unele micri regulate interesante. Mai nti, stncile mai mari se deplasau cu o vitez mai mare dect cele mici. Apoi, parc se deplasau pe o orbit una fa de cealalt rotaii n rotaii n rotaii, mai largi sau mai mici, dar fr a sta locului o clip. Poate c mobilul prim era un fir de praf sau o unic molecul undeva. N-aveam nici timpul, nici dorina de a m avnta ntr-o ncercare de a determina centrul chestiunii. Avnd asta n minte, am reuit s observ ns, pe msur ce naintam, ndeajuns de multe ca s fiu n stare s anticipez un numr de ciocniri ale stncilor cu mult n avans. Aadar, Cavalerul Random sosi la turnul

ntunecat29, da, cu arma ntr-o mn, cu spada n cealalt. Ochelarii mi atrnau de gt. Cu tot fumul i lumina confuz, nu voiam s-i folosesc pn cnd nu avea s fie absolut necesar. Acum, din nu se tie ce motiv, stncile ocoleau turnul. Dei prea c st pe un deal, mi-am dat seama, pe msur ce m apropiam, c ar fi fost mai corect s spun c stncile excavaser un lighean enorm n apropiere. Din unghiul meu, nu puteam spune totui dac efectul era al unei insule sau al unei peninsule. Am alergat prin fum i prundi, evitnd jeturile de foc care tneau din crpturi i guri. n cele din urm am urcat povrniul, abtndu-m din drum. Apoi, mai multe clipe am stat ntr-un loc la adpostul eventuaChilde Roland to the Dark Tower Came poem de Robert Browning (1885). (n. red.)
29

lelor priviri din turn. Mi-am verificat armele, mi-am controlat respiraia i mi-am pus ochelarii de protecie. O dat puse toate la punct, am depit locul i m-am ghemuit. Da, se vedea bine. i da, fiara era n ateptare. Era nspimnttoare, da, deoarece, ntr-un fel, era i destul de frumoas. Avea un corp de arpe cu circumferina ct un butoi, cu un cap cam ca un imens ciocan cu vrf spintecat, dar conic la capt. Ochii, un verde foarte pal. i transparent ca sticla, cu linii foarte fine care preau a fi solzi. Materia care i circula n vene era, de asemenea, destul de clar. Priveai exact n ea i i vedeai organele opace sau tulburi, dup caz. Puteai s te zpceti numai privind cum funcionau. i avea o coam stufoas, ca nite ghimpi din sticl, pe cap i n jurul gtului. Micarea fiarei cnd m vzu, ridicnd capul i ndreptndu-l nainte, era ca o ap curg-

toare ap vie, parc, un fluviu fr albie, fr maluri. Ceea ce aproape c m-a fcut s nghe totui a fost c puteam s-i vd interiorul stomacului. Acolo se afla un brbat parial digerat. Am ridicat arma, am intit ochiul cel mai apropiat i am apsat pe trgaci. Deja i-am spus c n-a funcionat. Aa c am zvrlit arma, am nit spre stnga mea i m-am repezit spre partea ei dreapt, intindu-i ochiul cu spada. tii ct de dificil poate fi s ucizi fpturi construite ca o reptil. Am hotrt pe loc s ncerc s orbesc creatura i s-i despic limba, ca un prim punct pe ordinea de zi. Apoi, fiind destul de iute de picior, probabil c aveam ceva anse de a m apropia ca s-o decapitez. Apoi s-o las s se ncurce singur n noduri pn se oprete. Speram, de asemenea, c o s fie lene pentru c nc mai avea pe cineva de digerat.

Dac atunci era lene, m bucur c nu trecusem pe acolo mai devreme. i feri capul din calea spadei i m izbi n timp ce eram nc dezechilibrat. Ciocanul alunec de-a lungul pieptului i chiar m-am simit de parc fusesem izbit de un ciocan gigantic. M-am prbuit ct eram de lung. Am continuat s m rostogolesc ca s ies din raza ei de aciune, ajungnd aproape de captul taluzului. Am reuit s m ridic n picioare n timp ce creatura se deir, ndreptndu-se spre mine, i apoi se retrase, dup care i repezi din nou capul, la vreo cinci metri deasupra mea. tiu al naibii de bine c Gerard ar fi ales acel moment pentru a ataca. Nenorocitul la solid s-ar fi npustit cu spada lui monstruoas i ar fi despicat creatura n dou. Apoi probabil c fptura s-ar fi rsucit n jurul lui, iar el ar fi ieit din lupt cu doar cteva vnti. Poate i cu snge curgndu-i din nas.

Benedict n-ar fi ratat ochiul. Ar fi avut cte un ochi n fiecare buzunar i ar fi jucat fotbal cu capul creaturii n timp ce ar fi scris o not de subsol pentru Clausewitz30. Dar ei sunt tipul de erou adevrat. Eu am rmas acolo pe loc, cu vrful spadei aintit n sus, cu ambele mini pe mner, cu coatele pe olduri, cu capul ct mai departe de creatur posibil. Mai degrab a fi vrut s o iau la fug i s-o las aa pe ziua de azi. Numai c tiam c, dac a fi ncercat asta, capul la s-ar fi cobort i m-ar fi strivit. Strigte dinspre turn semnalau c fusesem observat, dar nu eram n stare s privesc acolo i s vd ce se petrece. Atunci am nceput s njur creatura. mi doream s ataCarl Phillip Gottfried von Clausewitz (1780 1831), istoric i teoretician militar. Cea mai cunoscut lucrare a sa este Vom Kriege (Despre rzboi). (n. red.)
30

ce i s se termine odat, ntr-un fel sau altul. Cnd o fcu, ntr-un trziu, m-am eschivat, mi-am rsucit trupul i am balansat vrful nspre inta mea. Partea mea stng era parial amorit de lovitur i m simeam ca i cum m afundasem n pmnt cu zeci de centimetri. Cumva, am reuit s rmn pe vertical. Da, am fcut totul ca la carte. Manevra se desfurase exact cum sperasem i plnuisem. Cu excepia rolului creaturii. Nu coopera prin producerea convulsiilor specifice morii. De fapt, ncepuse s se ridice. mi luase i spada cu ea. Mnerul ieea din orbita ochiului stng, vrful nea ca un alt ghimpe al coamei de pe ceaf. Am avut sentimentul c echipa din ofensiv avea probleme. n clipa aceea, ncepur s-i fac apariia nite siluete lent, precaut printr-o des-

chiztur de la baza turnului. Erau narmate i artau oribil, iar eu presimeam c nu erau de partea mea. OK. tiu cnd e timpul s mpachetez i s sper c o s am o zi mai bun altdat. Brand! am urlat. Sunt eu, Random! Nu pot s trec! mi pare ru! Apoi m-am rsucit, am luat-o la fug i am srit peste capt, n locul n care stncile fceau lucruri nelinititoare. M-am ntrebat dac alesesem cel mai potrivit moment ca s cobor. Ca n multe alte cazuri, rspunsul era da i nu. Nu era genul de sritur pe care s-o fac din alte motive dect acelea care predominau acum. Am ajuns jos viu, dar asta era oarecum o figur de stil. Eram ameit i mult timp am crezut c mi-am rupt glezna. Lucrul care m-a determinat s m mic iar a fost un zgomot brusc de deasupra i rpi-

tul pietriului pe lng mine. Cnd mi-am reglat din nou ochelarii i am privit n sus, am vzut c fiara hotrse s coboare i s-i termine treaba. i erpuia apariia n josul povrniului; zona capului era opac i ntunecat acolo unde o strpunsesem mai devreme. M-am ridicat. Am ngenuncheat. Mi-am pipit glezna; nu m puteam folosi de ea. Nimic n jur care s-mi serveasc drept crj. OK. M-am trt. Departe. Ce altceva puteam s mai fac? S m deprtez ct mai mult i, ntre timp, s m gndesc adnc. Salvarea a fost o stnc una dintre cele mai mici, mai lente, doar de mrimea unei camionete. Cnd am vzut-o apropiindu-se mi-am dat seama c sta e mijlocul de transport pentru mine, dac reuesc s m mbarc. Poate putea s mi ofere chiar i un pic de siguran. Cele rapide, cu adevrat masive, preau a avea cea mai mare putere.

Cu asta n minte, le-am observat pe cele mari care o nsoeau pe a mea, am estimat traseele i vitezele lor, am ncercat sa apreciez micarea ntregului sistem, m-am pregtit pentru momentul respectiv, pentru efort. n acelai timp, ascultam cum se apropie fiara, auzeam strigtele trupelor de la baza malului, m ntrebam dac cineva de-acolo de sus punea pariu pe ansele mele de scpare i cu ce pronostic. Cnd a sosit clipa, am pornit. Am trecut peste prima stnc mare fr probleme, dar a trebuit s atept ca urmtoarea s treac mai departe. Am riscat traversnd calea ultimei. A trebuit s-o fac ca s m ncadrez n timp. Am reuit pasul potrivit la momentul potrivit i am fost trt vreo cinci metri nainte de a m putea ridica de pe pmnt. Apoi m-am trt spre vrful ei incomod, m-am ntins acolo i am privit napoi.

Fusese ct p-aci. i nc era, pentru c fiara era pe urmele mele, cu ochiul rmas ntreg urmrind stncile mari care se roteau. De deasupra am auzit un vaiet dezamgit. Apoi, fpturile au pornit-o n josul povrniului, urlnd ceea ce am luat drept ncurajri adresate fiarei. Am nceput s-mi masez glezna. Am ncercat s m relaxez. Bruta travers pe deasupra, trecnd prin spatele primei stnci mari n timp ce aceasta completa o alt orbit. Ct de departe puteam s m deplasez prin Umbr nainte s m ajung creatura? m-am ntrebat. E-adevrat, era o micare constant, o schimbare a texturilor Creatura atept o a doua stnc, lunec n spatele ei, ajunse n dreptul meu, se apropie. Umbr, Umbr, zboar iar n clipa aceea, lupttorii se aflau aproape de baza povrniului. Fiara era n ateptarea

clipei potrivite la urmtoarea rotaie a satelitului dinspre interior. tiam c era capabil s se dea napoi suficient ca s m nface de pe poziia mea. Vino-n via i mnjete dar! Pe msur ce m roteam i alunecam am prins materia Umbrei, m-am cufundat n starea ei, am acionat asupra texturilor, de la posibil la probabil spre real, am simit-o venind cu o rsucire delicat, i-am dat avntul necesar la momentul potrivit Veni dinspre partea nevzut a fiarei, firete. O stnc imens, nclinndu-se ca i cum ar fi fost un camion scpat de sub control Ar fi fost mai elegant s-o terciuiesc ntre dou stnci. Totui, nu aveam vreme de fineuri. Pur i simplu am trecut peste ea i am lsat-o acolo, zvrcolindu-se n traficul de granit. Cteva clipe mai trziu ns, inexplicabil,

trupul zvrcolindu-se i cioprit se ivi brusc deasupra solului i se nl spre cer, rsucindu-se. Continu micarea, izbit de vnturi, micorndu-se, micorndu-se, disprnd. Stnca pe care m aflam m purt mai departe, lent, constant. ntregul model era n micare. Tipii de la baza turnului se sftuir la grmad i hotrr s plece n urmrirea mea. Se deplasar de la baza povrniului, ncepnd s-i croiasc drum peste cmpie. Dar asta nu mi se prea cu adevrat o problem. Urma s trec cu stnca mea prin Umbr, lsndu-i la distan de cteva universuri. Aceasta era de departe cea mai bun soluie pentru mine. Fr ndoial c mi-ar fi fost mai greu s-i iau prin surprindere dect n cazul fiarei. Una peste alta, era teritoriul lor; erau prudeni i n plin form. Am scos ochelarii i mi-am examinat din nou glezna. M-am ridicat n picioare o clip.

Era foarte inflamat, dar mi susinea greutatea. M-am rezemat nc o dat i mi-am ndreptat gndurile spre ceea ce se petrecuse. mi pierdusem spada i acum nu prea mai eram n form. n aceste condiii, mai bine s nu continui aventura. tiam c fac lucrul cel mai sigur i mai nelept plecnd naibii de-acolo. Aflasem destule despre amplasament i mprejurimi astfel nct ansele mele s fie mai bune data viitoare. n regul Cerul strlucea deasupra mea, culorile i umbrele i pierduser ceva din micarea lor aleatorie i erpuitoare. Flcrile ncepur s-i piard din intensitate. Bun. Norii ncepur s-i gseasc locul pe cer. Excelent. Curnd, o strlucire clar apru n spatele unui plc de nori. Superb. Cnd avea s dispar, un soare urma s atrne din nou n ceruri. Am privit napoi i am fost surprins s vd

c nc eram urmrit. Totui, se prea poate s nu fi tratat cum trebuie analogul lor n aceast felie a Umbrei. Niciodat nu trebuie s presupui c ai avut grij de absolut totul cnd te grbeti. Aa c Am modificat din nou Umbra. Stnca i schimb cursul n mod gradat, i modific forma, i pierdu sateliii, se deplas n linie dreapt spre ceea ce urma s devin vestul. Deasupra mea, norii se dispersar i un soare palid i fcu apariia. Am mrit viteza. Asta trebuia s pun totul n ordine. Ajunsesem categoric ntr-un alt trm. Dar nu a fost aa. Cnd am privit iar, soldaii i continuau urmrirea. E adevrat, ctigasem ceva distan de ei. Dar tot erau pe urmele mele. Ei bine, e-n ordine. Adesea se ntmpl asemenea lucruri. Existau, desigur, dou posibiliti. Cu mintea nc destul de confuz dup cele ntmplate, nu acionasem ideal i

i trsesem i pe ei dup mine. Sau meninusem o constant unde ar fi trebuit s rein o variabil adic s m fi deplasat ntr-un loc i, n mod incontient, s fi cerut ca i elementul de urmrire s fie prezent. Soldai diferii, dar tot urmrindu-m. Mi-am masat din nou glezna. Soarele cptase o nuan portocalie. Un vnt din nord ridicase un ecran de praf i nisip pe care-l agase napoia mea, mpiedicndu-m s zresc urmritorii. M-am npustit spre vest, unde apruse acum un ir de muni. Timpul se afla ntr-o faz de distorsiune. Glezna mea era un pic mai bine. M-am odihnit un timp. Stnca mea era destul de confortabil pentru un bolovan. N-avea niciun sens s o iau la goan cnd totul prea c se desfoar lin. Mi-am ntins oasele, mi-am pus minile la ceaf i am privit cum se apropie munii. M-am gndit la Brand i la turn. E clar c acela era lo-

cul. Totul era exact aa cum l zrisem fugitiv n imaginea pe care mi-o dduse. Cu excepia grzilor, desigur. Am hotrt c va trebui s o iau prin zona potrivit din Umbr, s recrutez o cohort proprie, apoi s m ntorc s-i fac praf. Da, atunci totul avea s fie n ordine Dup un timp, m-am ntins, m-am rostogolit pe burt i m-am uitat napoi. Blestemat s fiu dac nu erau pe urmele mele! Chiar ctigaser ceva teren. Firesc, m-am enervat. La naiba cu zborul! Se jucau cu focul, foc urma s fie. M-am ridicat n picioare. Glezna era doar pe jumtate inflamat, un pic amorit. Mi-am ridicat braele i am cutat umbrele pe care le voiam. Le-am gsit. ncet-ncet, stnca se abtu de la cursul drept ntr-un arc de cerc, direcionat spre dreapta. Curba se strnse. Am descris o parabol i m-am ndreptat napoi ctre sol-

dai, cu viteza crescnd gradat pe msur ce naintam. Nu mai era timp s declanez o furtun n spatele meu, dei m gndeam c ar fi fost de mare efect dac mi-ar fi reuit. Cnd m-am npustit spre ei erau cam dou duzini ncepur, cu pruden, s se rspndeasc. Unii nu izbutir, totui. Am descris o nou curb i m-am ntors imediat. Am fost cutremurat la vederea mai multor cadavre plutind n aer, iroind de snge, dou dintre ele aflndu-se deja deasupra mea. Eram aproape de cel de-al doilea atac cnd am constatat c unii dintre soldai sriser pe stnc mea cnd trecusem printre ei. Primul scoase spada i m atac. I-am blocat braul, i-am luat arma i l-am azvrlit jos. Bnuiesc c n clipa aceea am devenit contient de ghearele de pe dosul minilor lor. Fusesem zgriat de ale lui. ntre timp, ajunsesem inta unor rachete cu form curioas venite de jos, nc doi tipi

veneau spre mine i se pare c ali civa se suiser pe stnc. Ei bine, pn i Benedict bate uneori n retragere. Mcar le-am lsat supravieuitorilor ceva de care s-i aminteasc. Am dat drumul umbrelor, am smuls o roat cu epi din old, o alta din coaps, am retezat braul cu care inea spada al unui individ i l-am izbit n stomac, m-am lsat n genunchi ca s evit o lovitur slbatic a urmtorului i l-am cosit la picioare cu o ripost. Zbur i el. Mai erau nc cinci care ncercau s urce, iar eu m ndreptam nc o dat spre vest, lsnd probabil vreo duzin s se regrupeze pe nisipul dinapoia mea, cu un cer plin de cadavre hcuite deasupra lor. Am avut noroc cu urmtorul, pentru c l-am prins aproape de margine. Gata i cu el, i au rmas patru. n timp ce m ocupasem de el, totui, ap-

ruser nc trei, simultan, n trei coluri diferite. M-am npustit asupra celui mai apropiat i l-am trimis rapid pe lumea cealalt, numai c ceilali doi izbutiser s se caere i m atacar n timp ce m ocupam de primul. n timp ce le respingeam atacul, ultimul urc i li se altur. Nu erau toi la fel de buni, dar locul se aglomera i asupra mea erau ndreptate o mulime de vrfuri i tiuri ascuite. Continuam s parez i s m mic, ncercnd s-i fac s se blocheze unul pe altul, s-i stea unul altuia n drum. n parte am reuit, i cnd am avut cea mai bun poziie pe care m-am gndit c o pot obine, m-am npustit asupra lor, alegndu-m cu cteva tieturi a trebuit s las un pic garda jos , dar despicnd un craniu n schimbul rnilor mele. Se prbui peste margine i-l lu pe al doilea cu el ntr-o nclceal de membre i harnaa-

mente. Din nefericire, mocofanul nesbuit mi luase spada, nfipt n cine tie ce despictur osoas pe care alesese s o interpun cnd l-am izbit. Era, n mod evident, ziua mea de pierdut spade, i m-am ntrebat dac horoscopul meu ar fi menionat asta dac m-a fi gndit s-l consult nainte s pornesc la drum. Oricum, m-am micat rapid pentru a evita lovitura ultimul ins. Fcnd asta, am alunecat pe o balt de snge i am derapat spre partea din fa a stncii. Dac mi-a fi continuat alunecarea, stnca ar fi trecut peste mine, lsnd acolo un Random extraplat, ca un covor exotic care s-i uimeasc i s-i ncnte pe viitorii drumei. Am rcit stnca n cutarea unor puncte de sprijin, iar tipul fcu doi pai rapizi spre mine, ridicnd spada ca s m fac s mprtesc soarta tovarului su.

L-am nfcat de glezn, totui, i asta m opri foarte frumos din alunecare i al naibii s fiu dac cineva nu i-a ales fix momentul la s ncerce s dea de mine prin intermediul Atuurilor. Sunt ocupat! am urlat. Sun mai trziu! i micarea mi-a fost oprit pe msur ce tipul se rostogoli, zngni i continu s alunece. Am ncercat s-l apuc nainte de a se transforma n covor, dar n-am fost suficient de rapid. Voiam s-l salvez ca s-l pot interoga. Totui, situaia mea era mai mult dect satisfctoare. M-am ndreptat spre vrf i spre centrul stncii ca s supraveghez i s meditez. Supravieuitorii erau nc pe urmele mele, dar aveam un avans considerabil. Pentru moment, nu trebuia s-mi fac griji despre un nou abordaj. Destul de bine. M ndreptam nc o dat spre muni. Soarele pe care l in-

vocasem ncepea s m coac. Eram ud leoarc de transpiraie i snge. Rnile ncepeau s m scie. mi era sete. Curnd, curnd, am hotrt, va ncepe s plou. nainte de orice, s am grij de asta. Aa nct am declanat preliminariile unei schimbri n aceast direcie: comasarea norilor, creterea, ntunecarea Am aipit undeva pe drum, am avut un vis incoerent despre cineva care ncerca iar s ajung la mine, dar fr s reueasc. Dulce ntunecime. M-a trezit ploaia, brusc i dur. Nu puteam spune de unde provine ntunericul din cer, de la furtun, de la noapte sau de la ambele. Era totui mai rcoare i mi-am ntins mantia i am zcut acolo cu gura deschis. Din timp n timp, storceam umezeala de pe mantie. ntr-un sfrit, mi-am potolit setea i am nceput s m simt din nou curat. Stnca devenise att de lunecoas nct

m temeam s m deplasez pe ea. Munii se aflau mult mai aproape, cu piscurile subliniate de fulgerele dese. n direcia opus, lucrurile erau prea ntunecate ca s pot spune dac urmritorii erau nc acolo. Ar fi fost destul de dur pentru ei s-i continue drumul, dar n general nu e o politic bun s te bazezi pe presupuneri atunci cnd cltoreti prin umbre stranii. Eram un pic iritat pentru c adormisem, dar fiindc nu se iscase nimic ru din asta, mi-am tras mantia ud peste mine i am hotrt s-mi acord iertarea. Am pipit dup igrile pe care le luasem cu mine i am descoperit c aproape jumtate din ele supravieuiser. Dup a opta ncercare, am jonglat cu umbrele destul ct s obin un foc. Apoi am stat fumnd n ploaie. Era o stare plcut i nu m-am nvrednicit s schimb ceva ore ntregi. Cnd furtuna se opri n sfrit i cerul se limpezi, era o noapte plin de constelaii

ciudate. Frumoas totui, cum sunt nopile n deert. Mult mai trziu, am sesizat c urcam uor i stnc mea ncepea s ncetineasc. Ceva ncepea s se ntmple n privina regulilor fizicii care ineau situaia sub control. Vreau s spun c povrniul nu prea att de abrupt nct s influeneze viteza noastr att de radical pe ct o fcuse. Nu voiam s schimb Umbra ntr-o direcie care probabil m-ar fi ndeprtat din drumul meu. Doream s revin ntr-o zon familiar ct mai curnd posibil s-mi gsesc calea ctre un trm unde anticiprile mele instinctive ale evenimentelor fizice urmau s aib mai multe anse de a fi corecte. Aa c am lsat stnca s se opreasc, am srit de pe ea i am continuat urcuul pe povrni. Pe msur ce urcam, am jucat jocul cu Umbrele pe care-l nvaserm cu toii n copilrie. S treci peste un obstacol un copac uscat, o aglomerare de stnci i s mo-

difici cerul dintr-o parte n alta. Treptattreptat, am refcut constelaiile familiare. tiam c voi cobor un munte diferit de cel pe care ncepusem urcuul. Rnile nc mi zvcneau ncet, dar glezna nu m mai scia, era doar puin eapn. M odihnisem. tiam c pot merge mult vreme. Totul prea a fi din nou n ordine. A fost un drum lung, dificil din cauz c devenea tot mai abrupt. Dar, n cele din urm, am gsit un traseu i asta a simplificat lucrurile. Mi-am croit drum spre nlimi sub cerurile de-acum familiare, hotrt s naintez i s traversez locul pn diminea. Pe msur ce avansam, vemintele se transformau pentru a se potrivi cu umbra blugi i jachet, mantia mea ud acum un serape31. Am auzit o bufni n apropiere, i,
al lung, viu colorat, purtat mai ales de brbaii din Mexic. (n. red.)
31

de la mare distan din spate jos, veni ceea ce prea a fi urletul unui coiot. Aceste semne ale unui trm mai familiar m fcur s m simt cumva mai n siguran, gonind orice rmi de disperare care mai rmsese dup fuga mea. Cam la vreo or dup aceea, am cedat tentaiei de a m juca un pic cu Umbra. Nu era chiar att de improbabil ca un armsar s rtceasc pe dealurile astea i, evident, am gsit unul. Dup vreo zece minute n care ne-am mprietenit, eram deja clare pe deelate i m ndreptam spre vrf ntr-o manier mai plcut. Vntul semna nghe dinaintea noastr. Rsri luna i totul ncepu s sclipeasc. Ca s n-o mai lungesc, am clrit toat noaptea, depind creasta i ncepnd coborul cu mult naintea zorilor. Pe msur ce coboram, muntele devenea i mai vast deasupr-mi, ceea ce, desigur, se ntmpla

exact la momentul potrivit. Pe partea aceasta, lucrurile erau verzi i separate de osele ngrijite, presrate cu mici locuine din loc n loc. Deci totul se desfura n concordan cu dorina mea. Dimineaa devreme. M aflam aproape de baza nlimilor i blugii mei deveniser pantaloni militari i aveam o cma alb. O vest de sport uoar atrna n faa mea. La mare nlime, un avion cu reacie strbtea cerul de la un orizont la altul. n jurul meu rsuna cntecul psrilor i ziua era blnd, nsorit. Cam n clipa aceea mi-am auzit rostit numele i am simit iar atingerea Atuului. L-am extras rapid i am rspuns. Da? Era Julian. Random, unde te afli? ntreb. Destul de departe de Amber, am rspuns. De ce?

Te-a contactat vreunul din ceilali? Nu de curnd, am spus. Dar cineva a ncercat s ia legtura cu mine ieri. Eram ns ocupat i n-am putut comunica. Eu eram. Aici se ntmpl ceva i ar trebui s tii i tu. Unde eti? am ntrebat. n Amber. O serie ntreag de lucruri s-au petrecut de curnd. Ca de pild? Tata lipsete de neobinuit de mult timp. Nimeni nu tie unde e. A mai fcut asta i nainte. Dar nu fr s lase instruciuni i delegaii. ntotdeauna fcea aa n trecut. Adevrat. Dar de ct timp lipsete? De peste un an. Chiar nu tiai deloc de toate astea? tiam doar c a plecat. Gerard a menionat asta cu ceva vreme n urm. Atunci mai adaug nc ceva timp la

vremea aia. M-am prins. Cum ai procedat? Asta e problema. Pur i simplu am rezolvat treburile pe msur ce apreau. Gerard i Caine se ocupau oricum de flot, conform ordinelor lui tata. Fr el, iau propriile decizii. Eu m ocup iar de patrulele din Arden. Nu exist, totui, o autoritate central care s arbitreze, s ia decizii politice, s vorbeasc n numele Amberului. Aa c avem nevoie de un regent. Putem s-l tragem la sori, bnuiesc. Nu e aa de simplu. Noi credem c tata e mort. Mort? De ce? Cum? Am ncercat s-l contactm prin Atuul lui. ncercm n fiecare zi, de peste jumtate de an deja. Nimic. Tu ce crezi? Am dat din cap. S-ar putea s fie mort, am zis. Ar fi trebuit s dea un semn de via pn acum.

Totui, posibilitatea de a fi ntr-o ncurctur s zicem, prizonier pe undeva nu e exclus . O celul nu reprezint o piedic pentru Atuuri. Nimic nu reprezint o piedic. Ar fi putut cere ajutor n clipa n care l-am contactat. Nu te pot contrazice. Dar m gndeam la Brand n timp ce rosteam asta. Poate c se opune contactului n mod deliberat, totui. n ce scop? Habar n-am, dar e posibil. tii ct e de secretos n anumite privine. Nu, rosti Julian, explicaia nu ine. Ar fi dat nite instruciuni de operare undeva pe parcurs. Ei bine, oricare ar fi motivele, oricare ar fi situaia, ce propui s facem acum? Cineva trebuie s urce pe tron, spuse. O simisem pe parcursul ntregului dialog, bineneles ocazia care prea c nu va iei

la iveal. Cine? am ntrebat. Eric pare a fi cea mai bun alegere, rspunse. De fapt, de luni ntregi acioneaz n aceast calitate. E doar o chestiune de a ntocmi toate formele. Nu doar ca regent? Nu doar ca regent. neleg Da, chiar c s-au petrecut multe n absena mea. Ce zici de Benedict ca propunere? El pare a fi fericit acolo unde e, undeva prin Umbr. El ce crede despre toate astea? Nu e total de acord. Dar nu credem c se va mpotrivi. Ar complica prea mult lucrurile. neleg am spus iar. i Bleys? El i Eric au avut cteva discuii destul de nfierbntate despre chestiune, numai c armata nu primete ordinele de la Bleys. A

prsit Amberul cu trei luni n urm. Ar putea crea ceva necazuri mai trziu. Dar mcar tim la ce s ne ateptm. Gerard? Caine? Vor fi de partea lui Eric. M-ntrebam despre tine. Ce tii despre fete? Ridic din umeri. ncearc s ia lucrurile cum sunt. Nicio problem. Nu cred despre Corwin c Nimic nou. E mort. O tim cu toii. Monumentul lui e acoperit de praf i ieder de secole ntregi. Dac nu, atunci s-a desprit intenionat de Amber pentru vecie. Niciun pericol din partea lui. Acum m ntreb n ce ape te scalzi tu. Am chicotit. Nu prea m aflu n poziia n care s am opinii puternice. Trebuie s tim acum.

Am ncuviinat. ntotdeauna am reuit s simt cea mai mic adiere de vnt, am spus. Niciodat nu navighez contra. Zmbi i mi ntoarse ncuviinarea. Foarte bine, spuse. Cnd e ncoronarea? Presupun c sunt invitat. Desigur, desigur. Dar data nu a fost nc stabilit. Mai sunt nc de rezolvat cteva probleme minore. De ndat ce se va stabili data n calendar, unul dintre noi te va contacta. Mulumesc, Julian. Deocamdat, la revedere, Random. i am rmas pe loc nucit mult vreme, nainte de a porni din nou mai departe. Ct timp petrecuse Eric punnd la cale asta? m-am ntrebat. Multe dintre jocurile politice din Amber puteau fi elaborate rapid, dar nscenarea prea rezultatul unei gndiri i

elaborri pe termen lung. Firete c eram suspicios n ceea ce privea implicarea lui n situaia lui Brand. Nu m puteam abine s m gndesc la posibilitatea de a avea i el un amestec n dispariia lui tata. Asta ar fi presupus mult de lucru i ar fi trebuit pus la punct o capcan care s nu dea gre. Dar, cu ct reflectam mai mult, cu att mai mult ncepeam s l cred n stare de asta. Ba chiar mi-am reamintit cteva vechi speculaii despre rolul lui n dispariia ta, Corwin. Dar, pe nepregtite, nu mi-a venit n minte nimic din ce a fi putut face n aceast situaie. S merg nainte, mi-am imaginat, dac acolo e puterea. Rmi n graiile ei Totui ntotdeauna o poveste ar trebui privit din mai multe unghiuri. Am ncercat s m decid unde a putea gsi un unghi favorabil. n timp ce m gndeam la asta, ceva mi-a atras atenia cnd am aruncat o privire napoi i n sus, admirnd iari nlimile

de pe care nc nu coborsem total. Am vzut un grup de clrei n apropierea vrfului. Aparent traversaser aceeai cale pe care o urmasem i eu. Nu i-am putut numra cu exactitate, dar preau aproape o duzin un grup destul de mare ca s se afle ntmpltor chiar n acelai loc i n acel moment. i cnd am vzut c o apuc exact pe acelai drum pe care venisem eu, mi s-a ridicat prul pe ceaf. Dar dac? Dac erau aceiai tipi? Pentru c simeam c ei sunt. Individual, nu reprezentau o problem. Chiar i vreo doi nu contau cine tie ce. Nu despre asta e vorba. nfricotor era c, dac se dovedeau a fi cine credeam eu c sunt, atunci nu eram singurii cu nsuirea de a manipula Umbra ntr-o manier sofisticat, nsemna c altcineva era capabil de un truc pe care toat viaa l-am crezut proprietatea exclusiv a familiei noastre. Adaug la asta faptul c erau paznicii lui Brand i inteniile

lor asupra familiei sau cel puin o parte a ei nu preau chiar att de ngduitoare. Am transpirat brusc la ideea unor inamici care i-ar putea msura puterile cu cea mai mare for a noastr. Firete, se aflau prea departe de mine ca s tiu dac erau cu adevrat cine credeam eu. Dar trebuie s explorezi fiecare ntmplare neprevzut dac vrei s ctigi jocul supravieuirii. Oare Eric gsise sau antrenase sau crease nite fpturi speciale ca s-l slujeasc n aceast calitate particular? mpreun cu tine i cu Eric, Brand avea una dintre cele mai ferme revendicri legate de succesiune Asta nu nseamn c m ndoiesc de legitimitatea revendicrii tale, la naiba! tii tu ce vreau s spun. Trebuie s aduc vorba despre asta ca s-i art cum gndeam la momentul respectiv. Asta-i tot. Aadar, Brand se bazase pe o revendicare destul de ntemeiat dac se aflase in poziia de a

exercita presiuni. Cu tine scos din peisaj, el era principalul rival al lui Eric cnd venea vorba de a da o nuan legal afacerii. Adunnd asta cu starea lui i cu abilitatea acelor indivizi de a traversa Umbra, Eric mi-a aprut mult mai sinistru. Eram mai nfricoat de gndul acesta dect de clreii inii, cu toate c nici ei nu m ncntau peste msur. Mi-am zis c e mai bine s fac rapid mai multe lucruri: s vorbesc cu altcineva din Amber i s-l fac s m transporte prin Atu. OK. M-am decis rapid. Gerard prea a fi cea mai sigur alegere. E destul de deschis, neutru. Cinstit n majoritatea cazurilor. i, dup spusele lui Julian, rolul lui Gerard n toat afacerea prea destul de pasiv. Adic nu voia s se opun micrii lui Eric n mod activ. Nu va dori s creeze mari necazuri. Nu nseamn c era de acord. Probabil era doar btrnul conservator Gerard. O dat luat hotrrea asta, am ntins mna dup pache-

tul meu de Atuuri i aproape c am urlat. Dispruse. Am scotocit n fiecare buzunar. Luasem pachetul cnd plecasem din Texorami. Se prea poate s le fi pierdut oriunde n aciunile din zilele trecute. n mod sigur fusesem btut i azvrlit destul n dreapta i-n stnga. i fusese o zi potrivit pentru pierdut lucruri. Am compus o complicat litanie de blesteme i mi-am nfipt clciele n burta calului. Trebuia s m mic repede ca s gndesc i mai repede. Primul lucru era s ajung ntr-un loc plcut, aglomerat, civilizat, unde un asasin de factur mai primitiv s fie n dezavantaj. Grbindu-m spre poalele dealului, ndreptndu-m ctre unul din drumuri, am acionat asupra Umbrei destul de subtil de data asta, folosind fiecare bucic de talent pe care o puteam aduna. Doar dou lucruri mi doream n clipa asta: un asalt final asu-

pra posibililor urmritori i o cale mai rapid spre un loc de refugiu. Universul sclipi i fcu un dans final, devenind California pe care o cutasem. Un zgomot scrnit, ca un mrit, mi ajunse la urechi drept acordul final pe care-l dorisem. Privind ndrt, am vzut cum o seciune a dealului se desprinde, aproape n ralanti, i alunec direct spre clrei. Ceva mai trziu, desclecasem i m ndreptam spre drum, cu vemintele chiar mai proaspete i de i mai bun calitate. Nu eram sigur de perioada anului i m ntrebam cum o fi vremea la New York. Peste puin timp, autobuzul pe care-l anticipasem se apropie i i-am fcut semn s opreasc. Am gsit un loc la fereastr, am fumat un timp i am privit peisajul. Dup o vreme, am aipit. Nu m-am trezit dect trziu dup-amiaza, cnd am ajuns ntr-un terminal. Eram lihnit

de foame i am hotrt s mnnc ceva nainte de a face rost de un taxi pn la aeroport. Aa c am cumprat trei cheeseburgeri i dou beri cu vechii mei dolari din Texorami. Mi-au trebuit vreo douzeci de minute pn am fost servit i am mncat. Prsind snack barul, am vzut cteva taxiuri stnd degeaba n faa intrrii. nainte de a lua unul, am hotrt totui s fac o oprire important la toaleta de brbai. n cel mai nepotrivit moment la care te poi gndi, ase cabine se deschiser n spatele meu i ocupanii lor se npustir asupra mea. Am recunoscut ghearele de pe dosul minilor, flcile imense, ochii roii. Nu numai c dduser peste mine, dar acum erau mbrcai n aceleai veminte acceptabile ale oricruia din jur. Dispruser orice eventuale ndoieli cu privire la puterea lor asupra Umbrei. Din fericire, unul dintre ei a fost mai iute

dect ceilali. De asemenea, poate din cauza staturii, probabil c nu-i dduser seama total de puterea mea. L-am nfcat pe primul de partea de sus a braului, evitnd acele baionete de mn pe care le etala, l-am mpins n fa, l-am ridicat i l-am aruncat peste ceilali. Apoi m-am rsucit i am luat-o la fug. Am spart ua n drumul spre ieire. Nu m-am oprit nici mcar s-mi trag fermoarul pn cnd n-am ajuns n taxi i oferul a pornit n tromb. Destul. Nu mai aveam n minte doar un simplu refugiu. Voiam s pun mna pe un set de Atuuri i s-i spun cuiva din familie despre indivizii ia. Dac erau creaturile lui Eric, ceilali trebuiau s tie de existena lor. Dac nu, atunci trebuia s i se spun lui Eric. Dac indivizii ia i puteau croi astfel drum prin Umbr, poate c i alii erau n stare. Orice ar fi reprezentat, era posibil ca, ntr-o bun zi, s constituie o ameninare pentru

Amber nsui. Dar presupunnd doar presupunnd c nu era implicat nimeni dintre cei de acas? Dac tata i Brand erau victimele unui inamic total neateptat? Atunci se pusese la cale ceva mare i amenintor, iar eu ddusem exact peste asta. sta ar fi un motiv excelent ca s m vneze pn la capt. Mi-ar dori pielea cu orice pre. Mintea mea o luase razna. E posibil ca ei s m direcioneze ctre un fel de capcan. Nu spune nimeni c singurele care exist sunt cele vizibile. Am ncercat s-mi stpnesc emoiile. Rnd pe rnd, trebuie s rezolvi lucrurile pe msur ce apar, mi-am spus. Asta-i tot. Divoreaz sentimentele de speculaii, sau cel puin aloc fonduri pentru pensia alimentar. Aceasta e umbra surorii Flora. Locuiete n cellalt capt al continentului, ntr-un loc numit Westchester. S ajung la un telefon, s sun la informaii i s-o contactez. S-i

spun c e urgent i s-i cer adpost. Nu-i poate refuza asta, chiar dac te urte. Apoi sari ntr-un avion i ajungi naibii acolo. Poi face speculaii ntre timp dac vrei, dar acum rmi calm. Aa c am telefonat de la aeroport i mi-ai rspuns tu, Corwin. Aceasta a fost variabila care a distrus toate ecuaiile posibile pe care le jonglasem tu, aprnd brusc n acel timp, acel loc, acel punct al evenimentelor. Am profitat de ocazie cnd mi-ai oferit protecie i nu doar pentru c-mi doream protecie. Probabil c i-a fi putut termina pe cei ase indivizi de unul singur. Dar nu mai era aa. M-am gndit c erau ai ti. Mi-am imaginat c ai stat n expectativ tot timpul, ateptnd momentul potrivit ca s intervii. Acum, m gndeam, erai pregtit. Asta explica totul. l scosesei din joc pe Brand i erai pe punctul de a-i folosi zombii ti rtcitori prin Umbr n scopul de a te ntoarce

i a-l prinde pe Eric pe picior greit. Doream s fiu de partea ta pentru c l uram pe Eric i pentru c tiam c totdeauna faci planuri cu grij i c, de obicei, obii ceea ce i pui n minte. Am amintit de urmrirea mea de ctre indivizii din Umbr ca s vd ce ai de spus. Faptul c n-ai spus nimic n-a dovedit ceva anume, totui. Ori ai fost viclean, mi-am imaginat, ori n-aveai de unde s tii unde fusesem. M-am gndit, de asemenea, la posibilitatea de a cdea ntr-o capcan nscocit de tine, dar eram deja n ncurctur i nu credeam c eram att de important n balana puterii nct s-i fi dorit s te descotoroseti de mine. Mai ales dac mi-a fi oferit sprijinul, lucru pe care chiar mi l-a fi dorit. Aa c am luat-o la sntoasa. i al naibii s fiu dac cei ase nu s-au mbarcat mai trziu i nu m-au urmrit. Oare mi ofer o escort? m-am ntrebat. Mai bine m abin s fac mai multe presupuneri.

Am scpat iar de ei cnd am aterizat i m-am ndreptat spre locuina Florei. Apoi m-am comportat ca i cum niciuna dintre presupunerile mele nu s-ar fi mplinit, ateptnd s vd ce o s faci tu. Cnd m-ai ajutat s scap de indivizii ia am fost cu adevrat uluit. Ai fost surprins pe bune sau a fost doar o punere n scen, tu sacrificnd civa soldai ca s nu aflu eu ceva anume? E-n regul, am zis, f-o pe prostul, coopereaz, vezi ce are de gnd. Eu eram aranjamentul perfect pentru aciunea pe care ai declanat-o ca s-i maschezi starea memoriei. Cnd am aflat adevrul, a fost pur i simplu prea trziu. Ne ndreptam spre Rebma i toate astea n-ar fi nsemnat nimic pentru tine. Mai trziu, nu m-am mai nvrednicit s-i spun ceva lui Eric, dup ncoronare. Eram prizonierul lui i nu tocmai n toane bune fa de el. Chiar m-am gndit c informaia mea ar putea valora ceva ntr-o bun zi

mcar libertatea mea dac acea ameninare s-ar fi materializat. n ceea ce-l privete pe Brand, m ndoiesc c m-ar fi crezut cineva; i chiar dac cineva ar fi fcut-o, eu eram singurul care tia cum s ajung la acea Umbr. l vezi n stare pe Eric s considere asta drept motiv s m elibereze? Mi-ar fi rs n nas i mi-ar fi spus s vin cu o poveste mai bun. i n-am mai auzit absolut nimic de la Brand. Se pare c nici ceilali n-au mai auzit de el. Probabil c e deja mort, a zice. i asta e povestea pe care n-am apucat s i-o spun pn acum. Depinde de tine s pricepi ce nseamn toate astea. 3 L-am examinat pe Random, amintindu-mi ce bun juctor de cri era. Privindu-i chipul,

nu puteam spune dac minea, n totalitate sau parial, mai mult dect a fi putut afla scrutnd, s zicem, Valetul de caro. Bun gselni i aia, da. Povestea lui era plin de destule asemenea amnunte ct s aib o nuan de verosimilitate. Ca s-i parafrazez pe Oedip, Hamlet, Lear i pe toi tipii ia, am rostit, mi-a fi dorit s fi tiut toate astea dinainte. Asta a fost prima ocazie pe care am avut-o ca s i povestesc, rosti. Adevrat, am aprobat. Din nefericire, nu numai c povestea nu clarific lucrurile, ci complic i mai mult puzzle-ul. Ceea ce e mare lucru. Iat-ne aici cu un drum negru ntinzndu-se spre poalele Kolvirului. Drumul trece prin Umbr, i tot felul de lucruri l-au traversat ca s asedieze Amberul. Nu tim natura exact a forelor ce se ascund n spatele lui, dar n mod evident sunt maligne i par s creasc n putere. M simt vinovat

de ceva vreme, pentru c eu vd acest drum strns legat de blestemul meu. Da, l-am blestemat pe unul de-ai notri. Blestem sau nu, n cele din urm totul se transform n ceva palpabil care poate fi combtut. Ceea ce este exact ce vom face noi. Dar toat sptmna am ncercat s-mi dau seama care e rolul Darei n toate astea. Cine e ea cu adevrat? Ce e ea? De ce era att de nerbdtoare s ncerce Modelul? Cum se face c a izbutit? i ameninarea ei final Amberul va fi distrus. Faptul c asta s-a petrecut n acelai timp cu atacul asupra drumului negru e mai mult dect o coinciden. Eu nu le vd ca dou lucruri separate, ci ca pe pri ale aceluiai ntreg. i toate se leag cu faptul c exist un trdtor aici, undeva n Amber moartea lui Caine, bileelele Cineva de aici fie e complicele unui inamic din afar, fie se afl n spatele ntregii trebi. Acum, f legtura cu dispariia lui Brand,

prin intermediul stuia. Am mpins cadavrul cu piciorul. Se pare c i moartea sau absena tatei face parte din scenariu. Totui, dac aa stau lucrurile, rezult o conspiraie major cu fiecare detaliu pus la punct cu mare grij timp de ani de zile. Random cotrobi ntr-un bufet din col, ddu la iveal o sticl i dou pocale. Le umplu i-mi ddu unul, apoi reveni pe scaunul su. Burm cu un toast tcut pentru inutilitate. Ei bine, rosti, urzitul comploturilor e ocupaia numrul unu n materie de pierdut timpul pe aici i toi au avut timp din belug, tii. Amndoi suntem prea tineri ca s ne amintim de fraii Orisc i Finndo, care au murit pentru binele Amberului. Dar senzaia pe care am avut-o vorbind cu Benedict Da, am spus, a fost c au trecut mult dincolo de nivelul simplelor dorine legate de tron, i a fost necesar s moar eroic pen-

tru Amber. Am auzit i asta. Poate a fost aa, poate nu. Niciodat nu vom ti sigur. Totui Da, chestiunea e bine pus, dei e aproape inutil. Nu m ndoiesc c s-a mai ncercat asta i nainte. Nu m ndoiesc c i unii dintre noi ar fi n stare. Cine ns? Vom aciona cu un handicap sever pn ce vom afla. Orice micare pe care o vom face n afar va fi probabil ndreptat doar mpotriva unui singur bra al hidrei. Vino cu o idee. Corwin, ca s fiu sincer, a putea da vina pe oricare dintre cei de aici chiar i pe mine nsumi, chiar avnd n vedere statutul de prizonier i toate celelalte. De fapt, ceva de genul sta ar putea fi un mare paravan pentru tot ce se petrece. A fi fost deosebit de ncntat s par neajutorat n timp ce, de fapt, eu a fi tras sforile care-i fac pe toi ceilali s danseze. Oricare dintre noi ar fi ncntat. Cu toii avem motivaiile noastre, ambiiile noastre. i, de-a lungul anilor, am

avut cu toii timpul i ocazia de a pune bazele multor lucrri. Nu, e greit s gndim astfel, cutnd suspeci. Oricare de aici intr n aceast categorie. Hai s hotrm, n loc de asta, prin ce anume se distinge un asemenea individ, fr a ine seama de motivaii, de ocaziile avute. A spune, hai s examinm metodele implicate. E-n ordine. ncepe tu. Cineva dintre noi tie mai multe dect restul despre funciile Umbrei intrrile i ieirile, de ce-urile i cum-urile. De asemenea, are aliai, obinui de undeva de foarte departe. Asta e combinaia pe care a folosit-o ca s ncerce s nfrng Amber. Acum, noi nu putem s privim o persoan i s spunem dac posed asemenea cunotine i nsuiri speciale. Dar hai s lum n calcul de unde le-ar fi putut obine. S-ar putea ca pur i simplu s le fi dobndit undeva dincolo de Umbr, de unul singur. Sau s-ar

putea s le fi studiat aici, pe cnd Dworkin era nc n via i doritor s dea lecii. Am privit n pocalul meu. E posibil ca Dworkin s fie nc n via. mi furnizase mijloacele de a evada din temniele Amberului acum ct timp? Nu povestisem nimnui despre asta i nici nu voiam. n primul rnd, Dworkin era destul de nebun ceea ce, aparent, l determinase pe tata s-l ntemnieze, n al doilea rnd, demonstrase puteri pe care nu le nelegeam, ceea ce m convinsese c poate fi foarte periculos. Totui, se purtase deosebit de frumos cu mine dup un minimum de linguiri i amintiri. Dac ar mai fi fost pe aici, bnuiam c, avnd un pic de rbdare, a fi reuit s-l manipulez. Aa c am inut toat treaba n minte, ca pe o posibil arm secret. N-aveam niciun motiv s m rzgndesc n acest moment. Brand se tot inea de capul lui, am ncu-

viinat, observnd, n sfrit, unde vrea s ajung. El era interesat de lucruri de genul sta. Exact, rspunse Random. i evident tia mai multe dect noi toi, dac a reuit s-mi trimit un mesaj fr ajutorul Atuului. Tu crezi c a fcut un trg cu strinii, le-a deschis calea, apoi a descoperit c nu mai aveau nevoie de el cnd l-au pus la uscat? Nu neaprat. Dei cred c e posibil. Mai degrab a gndi aa i nu neg c nclin n favoarea lui: cred c aflase destule despre subiect nct s fie n stare s detecteze cnd cineva ar fi fcut ceva special legat de Atuuri, de Model sau de acea zon a Umbrei aflat cel mai aproape de Amber. Apoi a fcut o gaf. Poate c a subestimat vinovatul i s-a confruntat direct cu el, n loc s apeleze la tata sau la Dworkin. i atunci? Partea vinovat l-a ngenuncheat i l-a ntemniat n

turnul acela. Fie avea o prere prea bun despre el ca s l ucid dac nu era necesar, fie i-a zis c-i poate fi de folos ceva mai trziu. Faci s sune plauzibil i aceast variant, am spus, i a fi dorit s adaug: i se potrivete perfect cu povestea ta, i i-a fi privit iar chipul imobil, dac n-ar fi fost un lucru. Cnd eram cu Bleys, naintea atacului nostru asupra Amberului, avusesem un contact momentan cu Brand n timp ce rscoleam prin Atuuri. Exprimase suferin, era ntemniat, dup care contactul se ntrerupsese. Povestea lui Random se potrivea, pn la un punct. Aa c, n loc de asta, am spus: Dac el tie vinovatul, trebuie s-l aducem napoi ca s ni-l arate. Speram s spui asta, rspunse Random. Ursc s las o treab ca asta neterminat . M-am dus i am luat sticla, am reumplut paharele. Am sorbit din butur. Mi-am

aprins nc o igar. Oricum, nainte de a ne bga n asta, am rostit, trebuie s hotrsc care-i cea mai bun cale de a rspndi vestea despre Caine. Unde-i Flora, totui? n ora, cred. Azi diminea era acolo. Pot s-o gsesc. Sunt destul de sigur. Atunci, f-o. Este singura persoan n afar de noi care l-a vzut pe unul dintre tipii ia, cnd i-au atacat locuina din Westchester. n acelai timp, avem nevoie s-o inem la ndemn ca s ne confirme scrboenia tipilor lora. Pe lng asta, vreau s-o mai ntreb i alte lucruri. i isprvi butura i se ridic. n regul. O s m ocup de asta. Unde ar trebui s-o aduc? n apartamentele mele. Dac nu sunt acolo, ateapt-m. ncuviin. M-am ridicat i l-am nsoit n hol.

Ai cheia de la camera asta? l-am ntrebat. E agat de un crlig nuntru. Mai bine ia-o i ncuie. Nu ne-am dori o dare n vileag prematur. ncuie i-mi ddu mie cheia. L-am nsoit pn la primul palier i l-am petrecut din ochi. Din seiful meu am scos Giuvaierul Judecii, un pandantiv cu rubin care asigurase controlul lui tata i al lui Eric asupra vremii din vecintatea Amberului. nainte de a muri, Eric mi destinuise procedura care trebuie urmat pentru a-l acorda n folosul meu. Nu avusesem timp s fac asta, totui, i, de fapt, n-aveam timp nici acum. Dar, pe parcursul conversaiei mele cu Random, hotrsem c trebuie s-mi gsesc timp. Localizasem adnotrile lui Dworkin, sub o piatr de lng emineul lui Eric. mi dduse i aceast informaie cu prilejul ultimei noas-

tre ntlniri. Mi-ar fi plcut s aflu cnd dduse pentru prima oar peste notie, totui, pentru c erau incomplete. Le-am luat din fundul seifului i le-am privit nc o dat. Se potriveau cu explicaia dat de Eric n legtur cu modalitatea de acordare. Dar mai destinuiau c piatra are i alte ntrebuinri, c posibilitatea de control al fenomenelor meteorologice era aproape o demonstraie accidental, dei spectaculoas, a unui complex de principii care sttea la baza Modelului, a Atuurilor i a integritii fizice a nsui Amberului, separat de Umbr. Din pcate, detaliile lipseau. Totui, cu ct mi scormoneam mai mult memoria, cu att lucrurile astea mi sunau mai cunoscut. Tata se folosise rareori de piatr; i, cu toate c vorbise despre ea ca despre un schimbtor al vremii, vremea nu fusese totdeauna modificat n mod deosebit n ocaziile cnd o folosise. i o luase adesea cu el n micile lui es-

capade. Aa nct eram gata s cred c piatra nsemna mult mai mult. Probabil c i Eric judecase la fel, numai c nu izbutise s-i descopere celelalte nsuiri. Pur i simplu profitase de puterile ei evidente atunci cnd Bleys i cu mine atacaserm Amberul; o folosise n acelai mod acum o sptmn, cnd creaturile declanaser atacul pe drumul negru. i fusese de folos n ambele ocazii, chiar dac nu ndeajuns pentru a-i salva viaa. Aa c era mai bine s profit de puterea ei acum, am hotrt. Orice avantaj era important. i ddea bine s fiu vzut purtnd obiectul, mi-am zis. Mai ales acum. Am pus notiele la loc n seif, Giuvaierul n buzunar. Am ieit i m-am ndreptat spre scri. i iari, ca mai nainte, parcurgerea acelor coridoare m-a fcut s m simt ca i cum n-a fi fost plecat niciodat. Aici era acas, asta mi doream. Acum eram aprtorul ei. Nici mcar nu purtam coroana i, cu

toate astea, problemele de aici deveniser ale mele. Era o ironie a sorii. Revenisem ca s revendic coroana, s i-o smulg lui Eric, s m bucur de glorie, s domnesc. Acum, deodat, lucrurile se duceau de rp. Nu mi-a trebuit mult ca s-mi dau seama c Eric se comportase incorect. Dac ntr-adevr l ndeprtase pe tata, nu avea niciun drept la coroan. Dac nu, atunci acionase prematur. n ambele cazuri, ncoronarea i servise doar la umflarea egoului su deja obez. n ceea ce m privete, doream coroana i tiam c a putea s o obin. Dar ar fi fost n egal msur iresponsabil s acionez astfel, cu trupele mele ncartiruite n Amber, cu suspiciunea de a-l fi ucis pe Caine plannd asupra mea, cu primele semne ale unui fantastic complot dintr-o dat desfurate dinainte-mi, i, n continuare, cu posibilitatea ca tata s fie nc n via. n mai multe ocazii se pare c fusesem n con-

tact, scurt i, cu ani n urm, ntr-o asemenea mprejurare acceptase succesiunea mea. Numai c n jur exista att de mult nelciune i viclenie nct nu mai tiam ce s cred. Tata nu abdicase. De asemenea, suferisem o lovitur la cap i eram foarte contient de propriile dorine. Mintea e un loc ciudat. Eu nu am ncredere nici mcar n a mea. Oare era posibil s mi fi imaginat eu toat treaba? De atunci se petrecuser multe lucruri. Preul de a fi un amberit, bnuiesc, este c nici mcar nu poi avea ncredere n tine nsui. M ntreb ce ar fi spus Freud despre asta. ntruct euase n ncercarea de a ptrunde n amnezia mea, venise cu nite bnuieli al naibii de corecte despre cum fusese tatl meu, cum era relaia dintre noi, chiar dac nu nelesesem mare lucru la vremea respectiv. Mi-a dori s mai pot avea nc o ntlnire cu Freud. Mi-am croit drum prin sufrageria de

marmur i am intrat n coridorul ntunecat i ngust care se afla dincolo de ea. Am salutat straja i m-am ntors spre u. Am ieit afar pe platform, am traversat-o i am luat-o n jos. Interminabila scar n spiral care duce n adncurile Kolvirului. Coborre. Lumini ici i colo. ntuneric dedesubt. Parc undeva pe parcurs echilibrul se stricase i parc nu mai acionam eu, ci se aciona asupra mea, fiind forat s m mic, s reacionez. Mnat de la spate. i fiecare micare o determina pe urmtoarea. Unde ncepuse totul? Poate c se petrecea de ani de zile i de-abia acum deveneam contient de asta. Poate c eram cu toii victime, ntr-o manier i ntr-un grad pe care niciunul nu-l realizasem. Hran mult pentru gnduri morbide. Sigmund, unde eti tu acum? mi dorisem s fiu rege i nc mi doream mai mult dect orice pe lume. Totui, cu ct aflam mai multe i cu ct m gndeam mai

mult la ceea ce aflasem, cu att toate micrile mele preau, de fapt, s echivaleze cu pionul Amberului la E432. Atunci mi-am dat seama c acest sentiment fusese prezent de ceva vreme, crescnd, i nu mi-a plcut deloc. Dar nimic din ceea ce e viu nu trece mai departe fr s fac vreo greeal, m-am consolat. Dac sentimentul meu reprezenta prezentul, atunci Pavlovul meu personal se apropia de colii mei la fiecare rit al clopoelului. Ct de curnd, am simit c e musai s fie curnd, trebuia s am grij s vin foarte aproape. Atunci urma s depind de mine s nu mai plece i s nici nu mai vin vreodat. Cotind, cotind, n spiral i n jos, o lumin ici, o lumin colo, gndurile mele, ca aa pe mosor, nfurndu-se sau desfurnPion la E4 deschidere clasic la ah. (n. red.)
32

du-se, greu de precizat. Sub mine, sunetul metalului izbit de piatr. Teaca unei strji, straja ridicndu-se. O pulsaie de lumin dintr-un felinar ridicat. Lord Corwin Jamie. Am luat un felinar de pe raft. Dndu-i foc, m-am rsucit i m-am ndreptat spre tunel, izgonind bezna dinaintea mea, pas cu pas. n cele din urm tunelul i, prin el, numrnd trecerile laterale. Voiam s ajung la cea de-a aptea. Ecouri i umbre. Mucegai i praf. Apoi, ajungnd acolo. ntorcndu-m. Nu prea departe. n sfrit, ua grea, neagr, ntrit cu metal. Am descuiat-o i am mpins-o cu for. Scri, rezist, n cele din urm ced. Am lsat jos felinarul n interior, n dreapta. Nu mai aveam nevoie de el, deoarece Modelul ddea el nsui suficient lumin

pentru ceea ce voiam s fac. Pentru o clip, am privit Modelul o mas strlucitoare de linii curbe care pcleau ochiul dac ncercai s le urmreti ncrustat acolo, imens, n ntunecimea neted a podelei. mi dduse putere asupra Umbrei, mi refcuse cea mai mare parte a memoriei. De asemenea, m-ar fi putut distruge ntr-o clip dac a fi ncercat s-l traversez necorespunztor. Recunotina pe care o trezea n mine privelitea nu era totui lipsit i de team. Era o veche motenire de familie, splendid i secret, care aparinea exact locului n care se gsea, n beci. M-am retras n colul n care ncepea traseul. Acolo mi-am domolit mintea, mi-am relaxat trupul i mi-am plasat piciorul stng deasupra Modelului. Fr s m opresc, am pit nainte i am simit cum ncepe curentul. Scntei albastre mi conturau nclrile. nc un pas. De data asta se auzi un trsnet

i ncepu s se simt rezistena la naintare. Am parcurs prima curb, strduindu-m s m grbesc, dorind s ating Primul Vl ct mai repede posibil. Pn s ajung, prul deja mi se agita, iar scnteile erau mai luminoase i durau mai mult. Rezistena crescu n intensitate. Fiecare pas cerea mai mult efort dect cel dinainte. Scnteierile i trosnetele devenir mai puternice i curentul se intensific. Prul mi se fcu mciuc i din minte ncepur s sar scntei. Mi-am inut privirea fix pe traseele incandescente i nu m-am oprit din naintare. Deodat tensiunea sczu. M-am cltinat dar am continuat s m deplasez. Traversasem Primul Vl i aveam sentimentul de mplinire pe care l presupunea asta. Mi-am amintit de ultima oar cnd parcursesem drumul acesta, n Rebma, oraul de sub ocean. Manevra pe care tocmai o sfrisem

declanase revenirea amintirilor mele. Da. M-am avntat nainte i scnteile se mrir i curenii se intensificar iar, fcnd s-mi palpite carnea. Al Doilea Vl Unghiurile ntotdeauna mi s-a prut c i solicit puterea pn la limit, c i d senzaia c ntreaga fiin se transform n Dorin pur. Era o senzaie de agitaie, de ceva implacabil, necrutor. n clipa aceea, singurul lucru din lume care nsemna ceva pentru mine era traversarea Modelului. Fusesem acolo ntotdeauna, cznindu-m, niciodat renunnd, voi fi acolo ntotdeauna, luptnd, dorina mea mpotriva labirintului puterii. Timpul se evaporase. Rmsese doar ncordarea. Scnteile mi ajunseser pn la talie. Am intrat n Marea Curb i m-am luptat ca s naintez. Eram ncontinuu distrus i renscut cu fiecare pas, ars de focurile creaiei, ngheat de frigul de la sfritul entropiei.

n afar i nainte, ntoarcere. nc trei curbe, o linie dreapt, cteva arce de cerc. Ameeal, o senzaie de sfreal i de intensificare, ca i cum a fi oscilat n i n afara existenei. Cotitur dup cotitur dup cotitur dup cotitur Un arc scurt, ascuit Linia care duce ctre Ultimul Vl mi nchipui c gfiam i eram deja scldat n sudoare. Se pare c nu-mi amintesc niciodat cu exactitate. Cu greu mi puteam mica picioarele. Scnteile mi ajunseser la umeri. Apoi mi-au intrat in ochi i n-am mai putut zri nici Modelul ntre clipiri. nuntru, afar, nuntru, afar Iat-l acolo. Mi-am trt piciorul drept nainte, tiind cum trebuie s se fi simit Benedict cu picioarele prinse de iarba neagr. Exact nainte de a-l fi lovit eu. i m simeam i eu ca i cum a fi fost izbit peste tot cu o mciuc. Stngul, nainte Att de lent nct era greu de spus dac se mica, de fapt. Minile mi erau flcri al-

bastre, picioarele stlpi de foc. nc un pas. nc unul. i nc unul. M simeam ca o statuet animat uor, un om de zpad care se topete, o scndur care se ncovoaie nc doi pai Trei Micrile glaciale, dar eu, care le comandam, aveam o eternitate nainte i o constan perfect a dorinei care va fi dus la capt Am trecut prin Vl. Urm un arc scurt. Trei pai pentru a-l traversa n bezn i pace. Erau cei mai grei. Pauz de cafea pentru Sisif! Acesta a fost primul meu gnd cnd am nceput traversarea Modelului. Am fcut-o iar! a fost cel de-al doilea. i N-o mai fac niciodat! a fost cel de-al treilea. Mi-am permis luxul ctorva respiraii adnci i al unui mic tremur. Apoi am scos Giuvaierul din buzunar i l-am ridicat, inndu-l de lan, naintea ochiului. Rou n interior, bineneles, un rou-

cirea aprins, afumat, strlucitor. Parc dobndise o lumin i o strlucire n plus n timpul traversrii Modelului. Am continuat s-l privesc, gndindu-m la instruciuni, comparndu-le cu lucrurile pe care le tiam deja. O dat ce ai trecut prin Model i ai ajuns n acest punct, i poi cere s te transporte n orice loc pe care-l poi vizualiza. Nu-i trebuie dect dorina i un act de voin. n cazul meu, n-am putut s mi nfrnez un mic moment de ezitare. Dac avea efectul prevzut n mod normal, m-a fi putut arunca de unul singur ntr-un fel neobinuit de capcan. Dar Eric izbutise. Nu fusese ncuiat n inima Giuvaierului, undeva n Umbr. Dworkin, cel care alctuise notiele acelea, fusese un om deosebit, iar eu avusesem ncredere n el. Domolindu-mi mintea, mi-am intensificat examinarea interiorului pietrei preioase.

nuntru era o reflexie distorsionat a Modelului, nconjurat de puncte luminoase clipitoare, flcri i licriri slabe, diverse curbe i poteci. Am luat hotrrea, mi-am concentrat voina Incandescen i micare n ralanti. Ca i cum te-ai fi scufundat ntr-un ocean foarte vscos. Foarte lent, la nceput. Purtat de curent i de ntunecime, toate luminile superbe departe, foarte departe. ncet-ncet, viteza mea aparent crescu. Fulgi de lumin, distani, intermiteni. Un pic mai repede, parc. Fr proporii. Eram un punct de contiin de dimensiuni nedeterminate. Contient de micare, contient de configuraia ctre care avansam, acum aproape rapid. Incandescena aproape dispruse, precum i contienta oricrui mediu. Rezistena dispru. Cpatam vitez. Acum, toate acestea parc duraser doar o clip, nc se petreceau n aceeai clip. n toat aciunea era o caracteristic par-

ticular, atemporal. Viteza de deplasare ctre ceea ce prea a fi acum inta mea era enorm. Micul labirint ntortocheat cretea, se transforma n ceea ce prea a fi o versiune tridimensional a Modelului. Evideniat de flcri de lumin colorat, cretea naintea mea, nc amintind de o galaxie bizar, rsfirat pe jumtate n mijlocul nopii eterne, aureolat de o palid sclipire de praf, cu mnunchiurile de raze alctuite din nenumrate puncte plpitoare. i cretea sau eu m micoram, sau avansa sau eu avansam, i eram aproape, aproape unul de altul, i acum umplea tot spaiul, din vrf pn-n adncuri, de-aici pn acolo, i viteza mea continua nc s creasc. Eram prins, copleit de strlucire i era un mnunchi de raze rzlee despre care tiam c e nceputul. Eram prea aproape pierdut, de fapt ca s mai pricep configuraia global, dar curburile, plpirile, instabilitatea a ceea ce puteam

zri, pretutindeni n jurul meu, m fceau s m ntreb dac trei dimensiuni erau ndeajuns s cuprind complexitatea deformrii simurilor cu care m confruntam. Mai degrab dect analogia mea galactic, ceva n mintea mea ne deplasa ctre cealalt extrem, sugernd spaiul lui Hilbert33 infinit dimensionat al subatomicului. Numai c, n cazul sta, era o metafor a disperrii. Pur i simplu nu nelegeam nimic. Nu aveam dect un sentiment de cretere determinat de Model? Instinctiv? c trebuie s traversez i acest labirint pentru a ctiga noul grad de putere pe care l cutam. Dar nici departe de adevr nu eram. M
David Hilbert, matematician german (1868 1943), mentor al colii formaliste i unul dintre fondatorii metodei axiomatice. A orientat cercetrile sec. XX, prezentnd, n 1900, o list cu 23 de probleme de rezolvat. (n. trad.)
33

npusteam n galaxie fr nicio diminuare a vitezei mele aparente. Eram rsucit i rotit de-a lungul unor ci n flcri, trecnd prin nori imateriali de strlucire i lumin. Nu existau zone de rezisten, cum se aflau n Model, impulsul meu iniial prnd a fi suficient pentru a m purta de la un capt la cellalt. Un tur nvolburat al Cii Lactee? Un om care se neac mturat printre canioane de coral? O vrabie insomniac zburnd deasupra unui parc de distracii ntr-o noapte de 4 Iulie? Acestea mi erau gndurile cnd mi-am recapitulat trecerea recent n aceast nou transformare. i afar, prin, peste, i gata, ntr-o strlucire de lumin armie care m-a gsit privindu-m cum ineam pandativul lng Model, apoi privind pandativul, cu Modelul n el, n mine, totul n mine, eu n el, roeaa descrescnd, mai mult, disprnd. Apoi doar eu, pandativul, Modelul, singur interaciu-

nea subiect-obiect restabilit numai c la o octav mai sus, cred c sta este cel mai bun mod de a explica. Pentru c acum exista o anume empatie. Era ca i cum a fi dobndit un sim n plus i o modalitate de expresie adiional. Era o senzaie neobinuit, dttoare de satisfacie. Nerbdtor s o ncerc, am luat o nou hotrre i i-am ordonat Modelului s m transporte n alt parte. M aflam deci n ncperea rotund, n vrful celui mai nalt turn din Amber. Traversnd-o, am trecut afar, pe un balcona foarte mic. Contrastul era puternic, att de aproape de cltoria hipersenzorial pe care tocmai o ncheiasem. Lungi clipe am rmas pur i simplu acolo, privind. Marea era un amestec de texturi, iar cerul era parial acoperit i se pregtea de nserare. Norii artau modele de lumin blnd i umbre aspre. Vntul i croia drum spre ma-

re, astfel c, deocamdat, mirosul srii m ocolea. Psri negre brzdau aerul, rotindu-se i plannd la mare distan deasupra apei. Sub mine, porile palatului i terasele oraului se ntindeau ntr-o elegan tainic dincolo de marginea Kolvirului. Oamenii erau minusculi pe arterele principale, micrile lor reduse. M-am simit foarte singur. Apoi am atins pandantivul i am cerut o furtun. 4 Cnd m-am ntors, Random i Flora m ateptau n apartamentele mele. Privirea lui Random se ndrept mai nti spre pandantiv, apoi m privi n ochi. Am ncuviinat. M-am ntors spre Flora, nclinindu-m uor. Surioar, am spus, a trecut ceva timp i

nc nite vreme. Prea oarecum nfricoat, ceea ce era de bine. Zmbi i mi lu mna, totui. Frate, rosti, vd c te-ai inut de cuvnt. Prul ei, auriu deschis. i-l tiase, dar i pstrase bretonul. Nu m puteam hotr dac-mi place aa sau nu. Avea un pr foarte frumos. Ochi albatri, de asemenea, i tone de vanitate pentru a menine totul n perspectiva ei favorit. Uneori parc aciona destul de prostete, dar alteori m uluia. Iart-m c m holbez, am spus, dar ultima oar cnd ne-am ntlnit nu puteam s te vd. Sunt foarte fericit c situaia s-a ndreptat, spuse. Era ca i cum N-am putut face nimic, tii. tiu, am zis, amintindu-mi ritmul vioi al rsului ei de pe partea cealalt a beznei, la una dintre aniversrile evenimentului. tiu. M-am deplasat la fereastr i am des-

chis-o, tiind c ploaia n-avea cum s ptrund. mi place mirosul furtunii. Random, ai aflat ceva interesant legat de un posibil pota? am ntrebat. Nu chiar, rspunse. Am fcut unele cercetri. Se pare c nimeni n-a vzut pe altcineva la locul potrivit, n momentul potrivit. neleg, am spus. Mulumesc. Poate ne vedem mai trziu. E-n regul. Voi fi n apartamentele mele toat seara. Am ncuviinat, m-am ntors, m-am sprijinit de pervaz, am privit-o pe Flora. Random nchise ua delicat cnd iei. Am ascultat ploaia cam vreo jumtate de minut. Ce-ai de gnd cu mine? spuse ea ntr-un trziu. Ce-am de gnd? Te afli n poziia de a regla vechile conturi. Presupun c lucrurile sunt pe cale s nceap.

Poate, am zis. Multe lucruri depind de altele. Iar sta nu face excepie. Ce vrei s spui? D-mi ceea ce vreau i vom vedea. Se mai ntmpl s fiu biat bun. Ce anume vrei? Povestea, Flora. S ncepem cu asta. Despre cum ai ajuns pstoria mea acolo, pe umbra aceea, Pmnt. Toate detaliile implicate. Care a fost aranjamentul? Care a fost nelegerea? Absolut totul. Asta-i tot. Oft. nceputul rosti. Da Era n Paris, o petrecere la un oarecare domn Foucault. Asta a fost cam cu vreo trei ani nainte de Teroare Stop, am zis. Ce cutai acolo? M aflam n acea zon a Umbrei de vreo cinci ani, n ani de-ai lor, spuse. Hoinream n cutarea a ceva inedit, ceva care s se potriveasc gustului meu. Am nimerit n locul

acela, n acel moment, exact n modul n care gsim noi ceea ce ne dorim. M-am lsat condus de dorine i mi-am urmat instinctele. O coinciden neobinuit. Nu i dac iei n considerare timpul necesar i innd seama de nenumratele cltorii pe care ni le permitem. Era, dac vrei, Avalonul meu, surogatul Amberului meu, cminul meu departe de cas. Spune-i cum vrei, m aflam acolo, la petrecerea aceea, n acea noapte de octombrie, cnd ai aprut cu micua rocat Jacqueline o chema, parc. Asta mi-a readus n minte, din mari deprtri, o amintire pe care n-o mai chemasem de foarte, foarte mult vreme. Mi-am reamintit de Jacqueline mult mai pregnant dect de petrecerea lui Foucault, dar tiam c avusese loc. Mai departe. Cum spuneam, continu ea, m aflam

acolo. Tu ai venit mai trziu. Firete, mi-ai atras atenia imediat. Totui, dac cineva triete o perioad destul de lung i cltorete mult, poate ntlni ocazional o persoan care seamn foarte tare cu cineva cunoscut. Acesta a fost primul meu gnd dup ce mi-a trecut emoia iniial. n mod cert, trebuia s existe o dublur. A trecut atta timp fr mcar o oapt. Totui avem cu toii secrete i motive ntemeiate s le avem. Acesta ar fi putut fi unul dintre secretele tale. Aa nct am fost prezentai unul altuia, apoi m-am strduit ceva timp s te deprtez de bucica rocat pentru mai multe minute. i tu ai susinut c numele tu e Fenneval Cordell Fenneval. Am devenit nesigur. Nu puteam ti dac era o dublur sau fceai glume. Totui, mi-a trecut prin minte i o a treia posibilitate c ai locuit n vreo zon adiacent Umbrei destul de mult ca s arunci propriile umbre. A fi plecat tot

ntrebndu-m, dac Jacqueline nu mi s-ar fi ludat n ceea ce privete puterea ta. Sigur c sta nu e cel mai potrivit subiect de conversaie pentru o femeie, i modul n care l-a spus m-a fcut s cred c fusese foarte impresionat de unele lucruri pe care le-ai fcut. Am fcut-o s mrturiseasc unele chestii i mi-am dat seama c vorbea de lucruri de care numai tu ai fi fost n stare. Asta a eliminat noiunea de dublur. Trebuia s fii ori tu, ori umbra ta. Cu asta n minte, chiar dac Cordell nu era Corwin, el era un indiciu, un indiciu c ai fost sau fusesei n acea vecintate dubioas primul indiciu real peste care ddusem legat de locul unde te aflai. A trebuit s-l urmez. Am nceput s-i calc pe urme, verificndu-i trecutul. Cu ct ntrebam mai muli oameni, cu att totul devenea mai ncurcat. De fapt, dup mai multe luni, nu eram nc n stare s hotrsc. Existau destule zone neclare ca s fac

totul posibil. Lucrurile s-au lmurit vara urmtoare, totui, cnd am revizitat Amberul pentru scurt timp. I-am semnalat aceast afacere neobinuit lui Eric Da? Ei bine el era oarecum contient de posibilitate. Se ntrerupse i i rearanj mnuile pe scaunul de lng ea. Aha, am spus. i ce i-a spus? C s-ar putea s fii tu cel adevrat. Mi-a spus c avusese loc un accident. Chiar aa? Ei bine, nu, recunoscu ea. Nu un accident. A spus c avusese loc o lupt i c te rnise. Crezuse c vei muri i nu voia ca vina s cad asupra lui. Aa c te-a transportat n Umbr i te-a lsat acolo, n acel loc. Dup mult vreme i-a zis c probabil ai murit, c ntre voi totul se sfrise. Firete c noile mele informaii l-au tulburat. Aa c mi-a

cerut s jur c pstrez secretul i m-a trimis napoi s te in sub supraveghere. Aveam o scuz bun s m aflu acolo, pentru c spusesem deja tuturor ct de mult mi plcea locul. Doar n-ai promis c pstrezi tcerea pentru nimic, Flora. Ce i-a dat? Mi-a dat cuvntul c, dac va veni vreodat la putere aici, n Amber, nu m va uita. Un pic riscant, am spus. Una peste alta, tot l-ai fi avut la mn cu ceva tiai unde se afl rivalul pretendent i rolul lui n a-l fi dus acolo. Adevrat. Numai c lucrurile s-au compensat ntr-un fel i ar fi trebuit s recunosc c am devenit complice vorbind despre asta. Am ncuviinat. Greu, dar nu imposibil, am aprobat. Dar crezi c m-ar fi lsat n via dac ar fi avut vreo ans la tron? Asta nu s-a discutat niciodat. Nicioda-

t . Totui trebuie s-i fi trecut prin minte. Da, mai trziu, i mi-am zis c, probabil, n-o s fac nimic. Una peste alta, ncepuse s par c i pierdusei memoria. Nu exista niciun motiv s i fac ceva atta vreme ct erai inofensiv. Deci ai continuat s m supraveghezi, ca s vezi dac rmn inofensiv? Da. Ce-ai fi fcut dac a fi dat semne c-mi revine memoria? M privi, apoi privi n deprtare. I-a fi raportat lui Eric. i atunci el ce-ar fi fcut? Nu tiu. Am pufnit uor n rs i ea roi. Nu mi-am putut aminti cnd o vzusem ultima oar pe Flora roind. N-o s mai discut de ceea ce e evident, am spus. n regul, ai continuat, m-ai supra-

vegheat. Apoi? Ce s-a ntmplat? Nimic special. Tu ai continuat s-i trieti viaa i eu am continuat s te supraveghez. Toi ceilali tiau unde eti? Da. N-am fcut un secret din locul n care m aflam. De fapt, toi veneau s m viziteze cnd i cnd. Inclusiv Random? i ncrei buzele. Da, de mai multe ori, rosti. De ce rnjeti? E prea trziu ca s ncep s m prefac c-mi place de el, rosti. tii tu. Nu-mi plac tipii cu care se asociaz tot felul de criminali, jazmani A trebuit s-i demonstrez curtoazia familial cnd a vizitat umbra mea, dar mi-a pus nervii pe moae aducnd oamenii ia la orice or din zi i din noapte jam-session-uri, partide de pocher. Locul duhnea sptmni ntregi dup aia i m-am

bucurat ntotdeauna s-l vd plecnd. mi pare ru. tiu c-l placi, dar ai vrut adevrul. i-a deranjat sensibilitile delicate. OK. Acum i cer s-i ndrepi atenia ctre scurta perioad ct am fost oaspetele tu. Random ni s-a alturat destul de abrupt. Pe urmele lui se afla o jumtate de duzin de indivizi fioroi pe care i-am zdrobit n sufrageria ta. mi amintesc destul de clar evenimentul. i aminteti de cei responsabili de creaturile cu care am avut de-a face? Da. Suficient de bine ca s recunoti vreuna dac ai vedea-o? Cred c da. Bine. Mai vzusei o alta nainte? Nu. Dar de atunci? Nu. Le-ai auzit descrise undeva?

Din cte-mi amintesc, nu. De ce? Am cltinat din cap. Nu nc. Asta e ancheta mea, i aminteti? Acum vreau s te ntorci n timp naintea acelei seri. napoi la ntmplarea care m-a adus la Greenwood. Poate chiar un pic mai nainte. Ce s-a ntmplat i cum ai aflat tu despre asta? Care au fost mprejurrile? Ce rol ai jucat tu n toate astea? Da, spuse. tiam c mai devreme sau mai trziu o s m ntrebi asta. S-a ntmplat c Eric m-a contactat a doua zi dup ce s-a petrecut din Amber, prin Atuul meu. mi arunc iar o privire, evident ca s vad cum reacionez. Am rmas fr expresie. Mi-a spus c suferisei un accident grav cu o sear nainte i c fusesei spitalizat. Mi-a spus s te transfer ntr-un spital privat, unde puteam influena mai bine mersul tratamentului tu. Cu alte cuvinte, dorea s rmn o legu-

m. Voia s fii inut sub sedative. A recunoscut sau nu c e responsabil de accident? N-a spus c pusese pe cineva s trag n cauciucuri, dar tia c asta se ntmplase. Cum altfel ar fi putut ti? Cnd am aflat, mai trziu, c plnuia s ia tronul, am presupus c hotrse, n sfrit, c cel mai bine e s scape total de tine. Cnd tentativa a euat, prea logic s fac lucrul cel mai eficace: s aib grij s fii inut deoparte pn dup ncoronare. N-am tiut c s-a tras n cauciucuri, am spus. Se schimb la fa. i reveni. Mi-ai spus c tiai c n-a fost un accident c cineva a ncercat s te ucid. Am presupus c tii detaliile. Pentru prima oar dup mult timp, clcam pe un teren alunecos. nc mai aveam

un pic de amnezie i cred c voi avea ntotdeauna. Amintirile mele despre ultimele cteva zile de dinainte de accident erau nc ceoase. Modelul refcuse amintirile pierdute ale ntregii mele viei de pn atunci, numai c traumele preau s fi distrus amintirile evenimentelor care precedaser accidentul. Nu e ceva neobinuit. Mai degrab o vtmare organic dect o simpl suferin funcional. Eram ndeajuns de fericit c-mi revenise tot restul, aa c asta nu prea regretabil n mod deosebit. n ceea ce privete accidentul i senzaia mea c fusese mai mult dect un accident, mi-am amintit mpucturile. Fuseser dou la numr. Poate chiar zrisem silueta narmat fugitiv, prea trziu. Sau poate c asta era pur fantezie. Se pare c totui ceva se ntmplase. Avusesem aa ceva n minte cnd m ndreptasem spre Westchester. ns, chiar i acum, cnd dein puterea n Amber, nu-mi face nicio

plcere s recunosc aceast unic deficien. O fraierisem pe Flora cu mult mai puine informaii pe care s m bazez. Am hotrt s apelez din nou la combinaia ctigtoare. Nu m aflam n postura de a iei s vd ce fusese lovit, am spus. Am auzit mpucturile. Am pierdut controlul. Am presupus c e un cauciuc, dar niciodat n-am tiut sigur. Singurul motiv pentru care am pus chestiunea n discuie a fost pentru c eram curios cum de tiai tu c a fost un cauciuc. Deja i-am spus c Eric a pomenit de asta. Felul n care ai spus-o m-a deranjat. Ai fcu-o s sune ca i cnd tiai deja detaliile nainte de a te contacta el. Cltin din cap. Atunci scuz-mi sintaxa, rosti. Uneori se ntmpl aa cnd examinezi lucrurile dup ce s-au petrecut. Va trebui s neg ceea ce insinuezi tu. N-am nimic de-a face cu asta i

n-am tiut nimic nainte s se ntmple. ntruct Eric nu mai e pe aici ca s confirme sau s nege ceva, va trebui pur i simplu s-o lsm cum a czut, am rostit, i am spus-o ca dezvinovirea s i se par i mai dificil, s-i abat atenia de la orice scpare, fie n cuvinte, fie n expresie, din care ar fi putut remarca mica fisur care nc exista n amintirea mea. Ai aflat cumva mai trziu identitatea persoanei narmate? am ntrebat. Niciodat, spuse. Cel mai probabil un mardeia pltit. Nu tiu. Ai vreo idee cam ct am fost incontient nainte de a m gsi cineva s m duc la spital? Cltin iar din cap. Ceva m deranja i nu puteam spune ce anume. Eric a pomenit ceva de ora cnd am fost dus la spital?

Nu. Cnd am fost cu tine, de ce ai ncercat s te rentorci pe jos n Amber n loc s foloseti Atuul lui Eric? Nu l-am putut contacta. Ai fi putut s-i ceri altcuiva s te transporte, am spus. Flora, cred c m mini. Nu era dect un test, ca s-i observ reacia. De ce nu? n legtur cu ce? ntreb. N-am putut contacta pe nimeni. Toi erau ocupai n alt parte. Asta vrei s spui? M examin. Am ridicat braul i am artat spre ea i fulgerul brazd cerul n spatele meu, chiar lng fereastr. Am simit o furnictur, un mic oc. Tunetul a fost, de asemenea, impresionant. Pctuieti prin omisiune, am ncercat. i acoperi faa cu minile i ncepu s plng.

Nu tiu ce vrei s spui! rosti. i-am rspuns la toate ntrebrile! Ce vrei? Nu tiu unde mergeai sau cine a tras asupra ta sau la ce or s-a ntmplat! tiu doar ce i-am spus, la naiba! Ori era sincer, ori nu puteam s-o fac s cedeze prin metodele astea, am decis. n orice caz, pierdeam timpul i nu puteam obine mai mult aa. n plus, mai bine s schimb subiectul cu accidentul nainte s nceap s se gndeasc prea mult la importana lui pentru mine. Dac era ceva care mi scpa acolo, voiam s l gsesc eu primul. Vino cu mine, am spus. Unde mergem? Am ceva pe care vreau s-l identifici. O s-i spun de ce dup ce-l vezi. Se ridic i m urm. Am condus-o pe coridor s vad cadavrul nainte de a-i povesti despre Caine. Privi cadavrul destul de indiferent. Ddu din cap.

Da, rosti, chiar dac n-a fi tiut, a fi fost fericit s spun c tiu, ca s-i fac pe plac. Am mormit ceva neutru. Loialitatea familial m atinge ntotdeauna undeva. Nu puteam spune dac credea ceea ce-i spusesem despre Caine. Dar, avnd n vedere c mi era cam egal, nu a contat prea mult. Nu i-am pomenit nimic despre Brand i nici ea nu prea c deine vreo informaie nou despre el. Unicul ei comentariu cnd am terminat tot ce aveam de spus a fost: i vine bine Giuvaierul. Dar ce-mi poi spune despre coroan? E prea devreme s vorbim despre asemenea lucruri, i-am zis. Dac e nevoie de orice fel de sprijin din partea mea tiu, am spus. tiu. Mormntul meu e un loc linitit. St solitar pe o pant stncoas, protejat pe trei

pri mpotriva stihiilor, nconjurat de pmnt n care cresc o pereche de arbori pitici, tufe amestecate, buruieni i iruri mari de ieder de munte care se ntind dou mile n jos, n spatele crestei Kolvirului. E o construcie lung, joas, cu dou bnci n fa, iar iedera a izbutit s o acopere pe o suprafa extins, mascnd, din fericire, cea mai mare parte a unei inscripii bombastice gravate pe frontispiciu, lng numele meu. Este, lesne de neles, gol cea mai mare parte a timpului. Totui, n seara aceea, Ganelon i cu mine ne ndreptam ntr-acolo, nsoii de o provizie sntoas de vin i jimble i buci de carne rece. Deci nu glumeai! rosti, desclecnd, traversnd i dnd la o parte iedera, citind la lumina Lunii cuvintele gravate acolo. Firete c nu, am spus, cobornd i ocupndu-m de cai. E chiar al meu.

Dup ce am priponit armsarii de un arbust din apropiere, am ridicat sacii cu provizii i i-am crat pn la cea mai apropiat banc. Ganelon mi se altur n timp ce deschideam prima sticl i turnam primele dou pahare de butur ntunecat, intens. Tot nu pricep, spuse, acceptnd paharul. Ce e de priceput? Sunt mort i ngropat aici, am spus. Acesta esta cenotaful meu monumentul care se ridic atunci cnd cadavrul nu e gsit. Despre al meu am aflat de curnd. A fost ridicat cu secole n urm, cnd s-a hotrt c nu m voi mai ntoarce. Destul de straniu. Atunci, ce e nuntru? Nimic. Cu toate c, prevztori, au construit o ni i o racl, doar pentru cazul n care rmiele mele ar fi ieit la iveal. Ca s doboare doi iepuri dintr-o lovitur. Ganelon i fcu un sandvi. A cui a fost ideea? ntreb. Random crede c a lui Brand sau Eric.

Nimeni nu-i amintete exact. Cu toii au czut de acord c, la vremea respectiva, era o idee bun. Chicoti; un zgomot drcesc, potrivindu-se perfect cu fiina lui ridat, plin de cicatrice i cu barb roie. i acum ce se va alege de el? Am ridicat din umeri. Bnuiesc c unii vor crede c e pcat s se piard astfel i vor dori s m vad nuntru. Pn atunci, e un loc bun unde s vii i s te mbei. nc nu mi-am adus ultimul omagiu. Mi-am fcut dou sandviuri i le-am mncat pe amndou. Aceasta era, cu adevrat, prima clip de relaxare pe care o aveam de la revenirea mea i, poate, ultima pentru perioada care urma. Era imposibil de spus. Dar chiar nu avusesem ansa de a vorbi cu Ganelon pe ndelete sptmna trecut i el era una dintre puinele persoane n

care aveam ncredere. Doream s-i spun totul. Trebuia. Trebuia s vorbesc cu cineva care nu era implicat n felul n care eram toi ceilali. Aa c asta am i fcut. Luna se deplas pe o distan considerabil i cioburile de sticl spart se multiplicar n cripta mea. i cum au reacionat ceilali? m ntreb. Previzibil, am rspuns. Mi-am dat seama c Julian n-a crezut o iot, chiar dac a afirmat contrariul. tie ce simt pentru el i nu se afl n postura de a m provoca. Bnuiesc c nici Benedict nu m crede, dar el e mai greu de descifrat. St n ateptare, i sper c mcar mi acord prezumia de nevinovie. n ceea ce-l privete pe Gerard, am senzaia c asta a umplut paharul i c i-a pierdut orice urm de ncredere n mine. Totui, se va ntoarce n Amber mine n zori, ca s m nsoeasc n dumbrav s recuperm trupul lui Caine. N-are niciun rost s transform as-

ta ntr-un safari, dar mi-am dorit s fie de fa i un alt membru al familiei. Deirdre a prut fericit s afle. N-a crezut o iot. Sunt sigur. Dar nu conteaz. A fost ntotdeauna de partea mea i nu l-a plcut niciodat pe Caine. A spune c e mulumit c eu par s-mi consolidez poziia. Nu pot spune dac ntr-adevr Llewella m-a crezut sau nu. Nu d doi bani pe conflictele dintre noi, din cte-mi dau seama. n ceea ce o privete pe Fiona, pur i simplu mi s-a prut c se amuz de toat povestea. A avut mereu acest mod detaat, superior, de a vedea lucrurile. Nu poi fi niciodat sigur de felul n care gndete n realitate. Le-ai povestit despre treaba cu Brand? Nu. Le-am spus despre Caine i le-am spus c i vreau pe toi n Amber pn mine sear. Atunci voi ataca subiectul Brand. Am o idee pe care vreau s-o ncerc. I-ai contactat pe toi prin intermediul

Atuurilor? Da. Apropo de asta, a fi vrut s te ntreb de mult vreme ceva. Acolo, n lumea-umbr pe care am vizitat-o ca s obinem armele, exist telefoane Da? Am aflat despre interceptri telefonice i alte lucruri de-astea n timp ce eram acolo. Crezi c e posibil ca Atuurile s fie supravegheate? Am izbucnit n rs, apoi m-am oprit, realiznd implicaiile sugestiei sale. n cele din urm: Chiar nu tiu. Att de mult n legtur cu munca lui Dworkin rmne un mister gndul sta nu mi-a trecut niciodat prin minte. Eu unul n-am ncercat. M ntreb, totui tii cte seturi de Atuuri exist? Pi fiecare membru al familiei are un pachet sau dou i vreo duzin sunt dispo-

nibile n bibliotec. Habar n-am dac exist i altele. Mie mi se pare c poi afla multe doar dac interceptezi cte ceva. Da. Pachetul de cri al lui tata, al lui Brand, pachetul meu original, cel pe care l-a pierdut Random La naiba! Exist destule nenregistrate acum. Nu tiu cum s procedez. S ncep un inventar i s ncerc nite experimente, bnuiesc. Mulumesc c mi-ai amintit. ncuviin i sorbirm amndoi n tcere. Apoi: Ce-ai de gnd s faci, Corwin? ntreb. n legtur cu ce? Cu totul. Ce atacm acum i n ce ordine? Intenia mea iniial era s ncep s urmez drumul negru ctre origini, de ndat ce lucrurile se vor mai aeza aici, n Amber. Acum totui mi-am schimbat prioritile. l

vreau pe Brand napoi ct mai curnd posibil, dac mai e n via. Dac nu, vreau s aflu ce i s-a ntmplat. Dar oare inamicul i va da rgazul s respiri? Poate c pregtete o nou ofensiv chiar n clipa asta. Da, bineneles. Am luat n calcul i asta. Simt c avem ceva rgaz, deoarece au fost nfrni att de recent. Va trebui s-i revin, s-i ntreasc otile, s reevalueze situaia innd seama de noile noastre arme. Ceea ce am n minte acum este s construim o serie de avanposturi de-a lungul drumului pentru a fi avertizai n avans de orice nou micare din partea lor. Benedict a fost deja de acord s se ocupe de operaiune. M ntreb ct timp avem la dispoziie. I-am turnat din nou de but, sta fiind singurul rspuns la care m-am putut gndi. Niciodat lucrurile n-au fost att de complicate n Avalon Avalonul nostru,

vreau s zic. Adevrat, am spus. Nu eti singurul cruia i e dor de zilele acelea. Acum, cel puin, par mai simple. ncuviin. I-am oferit o igar, dar refuz n favoarea pipei sale. n lumina flcrii, examina Giuvaierul Judecii, care nc mi atrna la gt. i zici c poi controla vremea cu chestia aia? ntreb. Da. De unde tii? Am ncercat. Funcioneaz. Ce-ai fcut? Furtuna de azi dup-amiaz. Era a mea. M ntreb Ce? M ntreb ce a fi fcut eu cu o asemenea putere. Ce a face cu ea. Primul lucru care mi-a trecut prin minte, am spus, lovind cu palma zidul mormntu-

lui meu, a fost s distrug acest loc prin lovituri de fulger repetate i s-l transform n moloz. Ca s nu se mai ndoiasc nimeni de sentimentele mele, de puterea mea. De ce n-ai fcut-o? M-am gndit ceva mai mult dup aia. Hotrt lucru Drace! S-ar putea s se gseasc o ntrebuinare locului nu peste mult timp, dac nu sunt destul de iste sau destul de dur sau destul de norocos. n cazul sta, am ncercat s hotrsc unde mi-a dori s-mi fie aruncate oasele. Atunci mi-am dat seama c sta e chiar un locor drgu la nlime, curat, unde elementele se afl nc n stare pur. Nimic n afar de stnc i cer. Stele, nori, soare, lun, vnt, ploaie o tovrie mai bun dect alte cadavre. Nu tiu de ce ar trebui s zac lng unul pe care nu mi l-a dori alturi, i nu sunt prea muli. Devii morbid, Corwin. Sau beat. Sau amndou. i amar. N-ai nevoie de asta.

Cine naiba eti tu ca s-mi spui mie de ce am nevoie? L-am simit ncordndu-se lng mine, apoi relaxndu-se. Nu tiu, rspunse ntr-un trziu. Spun i eu ce vd. Cum se comport soldaii? am ntrebat. Cred c sunt nc tulburai, Corwin. Au venit s lupte ntr-un rzboi sfnt pe povrniurile Raiului. Aa cred ei despre mpucturile de sptmna trecut. Aa c, din punctul sta de vedere, sunt fericii, vznd c au nvins. Dar acum ateptarea asta, n ora Ei nu neleg locul. Unii dintre cei pe care i credeau inamici le sunt acum prieteni. Sunt zpcii. tiu c sunt pregtii pentru lupt, dar habar n-au mpotriva cui sau cnd. ntruct au fost reinui n cantonament tot timpul, nu i-au dat nc seama de ct de nemulumii de prezena lor sunt militarii de carier i populaia obinuit.

Probabil se vor prinde ct de curnd. Ateptam s aduc vorba despre acest subiect, dar ai fost att de ocupat n ultima vreme Am stat un timp, fumnd. Apoi: Bnuiesc c ar trebui s am o discuie cu ei, am spus. Mine nu e timp totui, i ceva trebuie fcut ct mai curnd. Cred c ar trebui mutai ntr-o zon de bivuacuri n pdurea din Arden. Mine, da. Am s i-o art pe hart cnd ne vom ntoarce. Spune-le c e vorba s-i inem aproape de drumul negru. Spune-le c un alt atac poate veni de acolo oricnd ceea ce e foarte adevrat. Antreneaz-i, menine-i n form. O s vin ct de curnd i o s le vorbesc. Asta te va lsa fr o armat proprie n Amber. Adevrat. S-ar putea dovedi un risc folositor, totui, att ca o demonstraie de ncredere, ct i ca un gest de preuire. Da, cred c se va dovedi a fi o micare bun. Dac

nu Am ridicat din umeri. Am turnat i am golit un pahar n mormntul meu. Apropo, am spus, iart-m. Pentru ce? Tocmai am remarcat c sunt morbid i beat i amar. N-am nevoie de asta. Chicoti i ciocni paharul de al meu. tiu, spuse. tiu. i aa am stat acolo, n timp ce luna apunea, pn cnd ultima sticl a fost ngropat printre surorile ei. O vreme, am vorbit despre timpurile trecute. Am rmas tcui mult timp, i ochii mei s-au ndreptat ctre stelele de deasupra Amberului. A fost bine s venim n acest loc, dar acum oraul m chema napoi. tiindu-mi gndurile, Ganelon se ridic, i ntinse oasele, se ndrept spre cai. M-am uurat lng mormntul meu i l-am urmat.

5 Dumbrava Unicornului se afl n Arden, la sud-vest de Kolvir, n apropierea acelei proeminene unde inutul i ncepe coborrea final n valea numit Garnath. n vreme ce Garnath fusese blestemat, prjolit, invadat i aren a luptelor din ultimii ani, dealurile adiacente rmseser neatinse. Dumbrava unde tata susinea c vzuse, cu secole n urm, unicornul, i unde trise evenimentele speciale care-l determinaser s adopte fiara drept patron al Amberului i s-o plaseze pe blazonul su, era, din cte vedeam, o pat uor ascuns n peisajul de-a lungul Garnathului ctre mare douzeci sau treizeci de pai n interior fa de captul de sus al lucrurilor: o poian asimetric n care un mic izvor nea dintr-o mas de stnci, forma un bazin limpede, se transforma ntr-un pru, i croia drum ctre

Garnath i mai departe n jos. Ctre acest loc clream a doua zi cu Gerard, plecnd la o or care ne-a gsit la jumtatea traseului dinspre Kolvir nainte ca soarele s arunce fulgi de lumini peste ocean i s-i rstoarne toat gleata plin pe cer. Gerard trase hurile cnd soarele rsri, apoi desclec i-mi fcu semn s fac la fel. L-am ascultat, lsndu-i pe Star i calul de povar acolo, lng imensul lui cal blat. L-am urmat cam o duzin de pai ntr-o depresiune pe jumtate plin cu pietri. Se opri i am ajuns lng el. Ce-i asta? am ntrebat. Se rsuci i m privi, iar ochii i se ngustar i i nclet flcile. i desfcu mantia, o mpturi i o puse pe pmnt. i descuie cingtoarea i o puse pe mantie. Scap de spad i de mantie, rosti. Te vor ncurca. Aveam o bnuial despre ce urma i am

hotrt c e mai bine s ascult. Mi-am mpturit mantia, am pus Giuvaierul Judecii lng Grayswandir i l-am privit nc o dat pe Gerard. Am rostit doar dou cuvinte. De ce? A trecut mult timp, spuse, i s-ar putea ca tu s fi uitat. Veni ncet spre mine, iar eu mi-am pus braele n fa i m-am retras. Nu m-a lovit. De obicei eram mai iute dect el. Eram amndoi ghemuii, iar el fcea micri lente, mici lovituri cu stnga, cu dreapta mai aproape de trup, zvcnind. Dac ar fi trebuit s aleg un loc n care s m lupt cu Gerard, n niciun caz nu l-a fi ales pe sta. Iar el, firete, era contient de asta. Dac ar fi trebuit, totui, s m lupt cu Gerard, n-a fi ales s-o fac cu minile goale. Sunt mai bun dect Gerard cu o spad sau o alt arm. Orice implic vitez sau strategie i-mi ofer ansa de a-l lovi ocazional n

timp ce-l in n ah mi-ar permite s-l obosesc, n cele din urm, i s-mi gsesc posibiliti pentru atacuri din ce n ce mai dure. El, desigur, era la rndul lui contient de asta. De aceea m atrsese n capcan aa cum o fcuse. Totui, l nelegeam, i acum trebuia s joc dup regulile lui. I-am ndeprtat mna de cteva ori pe msur ce-i intensifica micrile, ajungnd mai aproape de mine cu fiecare pas. n cele din urm, am riscat, m-am ghemuit i am tnit. I-am trimis o stng rapid, dur, un pic deasupra mijlocului. Lovitura ar fi rupt o scndur zdravn sau ar fi zdrenuit mruntaiele unui muritor. Din nefericire, timpul nu-l nmuiase pe Gerard. L-am auzit mormind, dar mi bloc dreapta, i bg dreapta lui sub braul meu stng i-mi prinse umrul din spate. M-am lipit iute de el atunci, anticipnd o priz la umr pe care n-a fi fost n stare s-o

sparg; i, rsucindu-m, repezindu-m nainte, prinzndu-i umrul stng ntr-o manier similar, mi-am agat piciorul drept n spatele genunchiului lui i am izbutit s-l trntesc la pmnt. i meninu ncletarea, totui, i m-am prbuit peste el. Mi-am slbit strnsoarea i am reuit s-l izbesc cu cotul drept n partea stng. Unghiul nu era ideal i mna lui stng se ridic n cruce, ncercnd s se agate de cea dreapt, undeva la ceafa mea. A fi putut s scap din strnsoare, numai c nc m inea de bra. Pentru o clip, am avut posibilitatea unei lovituri directe n pntec, cu dreapta, dar m-am abinut. Nu c a avea vreun scrupul legat de loviturile sub centur. tiam c, dac i fceam aa ceva lui Gerard, atunci reflexele lui l-ar fi fcut probabil s-mi zdrobeasc umrul. n loc de asta, sprijinindu-m cu antebraul pe pietri, am reuit s-mi rsucesc braul stng n

spatele capului lui, n timp ce, concomitent, mi-am strecurat braul drept ntre picioarele lui i l-am nfcat de coapsa stng. Fcnd asta, m-am rostogolit napoi, ncercnd s-mi ndrept picioarele de ndat ce l-am tras sub mine. Voiam s-l ridic de la pmnt i s-l izbesc din nou de sol, bgndu-i umrul n burt pentru mai mare efect. Numai c Gerard i forfec picioarele i se rostogoli spre stnga, forndu-m s fac o tumb peste corpul lui. I-am dat drumul din strnsoare i mi-am eliberat braul stng cnd am trecut deasupra. Apoi m-am trt de-a builea n sensul acelor de ceasornic, trgndu-mi braul drept dup mine i cutnd un punct de sprijin. Numai c Gerard nici nu se gndea s m lase s fac aa ceva. Deja i inea braele pe lng el. Cu o zvcnitur se eliber i se rsuci napoi n picioare. M-am ndreptat i eu i am srit napoi. Imediat ncepu s se de-

plaseze spre mine i mi-am zis c urma s m schilodeasc dac a fi continuat s lupt cu el. Trebuia s risc, dei aveam puine anse. I-am urmrit picioarele i, n clipa pe care am socotit-o cea mai potrivit, am plonjat ntre braele lui ntinse exact cnd i muta greutatea pe piciorul stng i l ridica pe dreptul. Am reuit s-l prind de glezna dreapt i l-am mpins vreun metru n sus i spre spate. Sri i czu, nainte i spre stnga. Se strdui s se ridice n picioare i l-am pocnit cu o stng n falc, lovitur care-l fcu s se prvleasc din nou. Cltin din cap i se apr cu braele cnd reui s se ridice nc o dat. Am ncercat s-l lovesc n stomac, dar am ratat cnd a pivotat i l-am atins n old. i meninu echilibrul i continu s avanseze. L-am izbit n fa i am dat roat n jurul

lui. I-am mai prins nc dou n stomac i m-am ndeprtat. Zmbi. tia c mi-e team s m apropii de el. L-am lovit n stomac. Braele i czur suficient de mult ca s-l pot izbi n gt, chiar deasupra claviculei. n clipa aceea, totui, braele i nir nainte i m nfac de talie. L-am pocnit cu dosul minii n falc, dar asta nu l-a mpiedicat s-i ntreasc strnsoarea i s m salte de la pmnt. Prea trziu ca s-l mai lovesc iar. Braele acelea masive deja mi zdrobeau rinichii. Am pipit dup carotid cu degetele mari, am strns. Numai c el continua s m ridice deasupra capului. Strnsoarea mea slbi, degetele mi alunecar. Atunci m izbi cu spatele de pietri, cum fac rncile cu rufele pe stnci. Am vzut puncte de lumin care explodau, i lumea devenise un loc agitat, pe jumtate real cnd m puse din nou pe picioare. Am vzut cum pumnul lui

Rsritul era superb, numai c unghiul era greit Cu vreo nouzeci de grade Brusc, m-a cuprins ameeala. Senzaia asta opri procesul de contientizare a unei hri a durerilor care mi traversau spatele i ajungeau la metropola situat undeva n vecintatea brbiei. Atrnam sus. n aer. ntorcnd uor capul, am vzut c pn jos e foarte mare distan. Am simit un set de menghine puternice ataate corpului meu umr i coaps. Cnd m-am rsucit s le vd, mi-am dat seama c, de fapt, sunt mini. Rsucindu-mi i mai mult gtul, am vzut c erau minile lui Gerard. M inea cu braele ntinse pe toat lungimea lor deasupra capului. Sttea chiar pe marginea potecii, i puteam vedea Garnath i captul drumului negru jos, n deprtare. Dac mi-ar fi dat drumul, o parte din mine s-ar fi alturat ginaului psrilor care pta dealul, iar restul ar fi semnat cu

meduzele moarte pe care le ntlnisem n trecut pe plajele lumii. Da. Privete n jos, Corwin, spuse, simind c m agit, c-l privesc, ntlnindu-mi ochii. Nu trebuie s fac altceva dect s desfac minile. Te ascult, am rostit moale, ncercnd s-mi imaginez o cale de a-l trage dup mine n caz c s-ar fi hotrt s o fac. Nu sunt un om detept, spuse. Dar m frmnt un gnd un gnd ngrozitor. Asta e singura cale pe care o tiu ca s fac ceva n legtur cu asta. Gndul meu e c tu ai fost departe de Amber o perioad de timp ngrozitor de lung. N-am cum s aflu dac povestea ta cu pierderea memoriei e n ntregime adevrat. Te-ai ntors i ai luat conducerea, dar, de fapt, tu nu domneti aici cu adevrat. Am fost tulburat de moartea slujitorilor lui Benedict, aa cum sunt acum i de moartea lui Caine. Dar i Eric a murit de cu-

rnd i Benedict e schilodit. Nu e att de uor s te nvinovesc pe tine pentru lucrurile astea, dar mi se pare c ar fi posibil dac s-ar ntmpla ca tu s fii aliat n secret cu inamicii notri de pe drumul negru. Nu sunt, am rostit. Nu conteaz pentru ceea ce trebuie s spun, zise. Ascult-m doar. Lucrurile vor merge pe calea lor. Dac, n timpul ndelungatei tale absene, ai pus la punct aceast stare de lucruri poate chiar scondu-i din peisaj pe tata i pe Brand atunci eu consider c i-ai propus s distrugi toat rezistena familiei la uzurparea ta. Crezi c m-a fi predat lui Eric ca s mi se scoat ochii i s fiu ntemniat dac ar fi cum spui? Casc bine urechile! repet. Ai fi putut foarte simplu s faci greeli care s duc la asta. Acum nu mai conteaz. S-ar putea s fii la fel de nevinovat pe ct susii sau vino-

vat ct cuprinde. Uit-te n jos, Corwin. Asta-i tot. Uit-te la drumul negru. Moartea e limita distanei pe care o vei parcurge dac ai fcut toate astea. i-am demonstrat nc o dat puterea mea, n caz c ai uitat. Pot s te ucid, Corwin. Nici mcar s nu fii sigur c spada te va proteja, dac mai pun nc o dat mna pe tine. i am s-o fac, ca s-mi in promisiunea. Promisiunea mea e c, dac eti vinovat, te voi ucide n clipa n care o s aflu. S tii, de asemenea, c viaa mea e asigurat, Corwin, pentru c, din clipa asta, e legat de a ta. Ce vrei s spui? Toi ceilali sunt acum cu noi, prin intermediul Atuului meu, privind, ascultnd. Nu poi aranja eliminarea mea acum fr a-i trda inteniile ntregii familii. n felul sta, dac eu mor, promisiunea mea tot va fi dus la mplinire. M-am prins, am rostit. i dac te omoar

altcineva? Or s m ucid i pe mine. Asta nseamn c pe baricade rmn Julian, Benedict, Random i fetele. Din ce n ce mai bine pentru cine o mai fi. A cui a fost ideea asta, de fapt? A mea! Numai a mea! rosti, i am simit cum strnsoarea se intensific, cum braele se ntind i se ncordeaz. ncerci doar s m aiureti! Cum ai fcut ntotdeauna! mri. Lucrurile mergeau bine pn s te ntorci tu! La naiba, Corwin! Eu cred c tu eti de vin! Apoi m azvrli n aer. Sunt nevinovat, Gerard! am mai apucat s strig. Dup care m prinse o nfcare dur, care mi-a luxat umrul i m trase napoi de deasupra prpastiei. M roti i m puse pe picioare. Plec imediat, ndreptndu-se ctre zona cu pietri unde ne luptaserm. L-am urmat i ne-am recuperat lucrurile. n timp ce-i ncheia centura imens m

privi, dup care se uit din nou n deprtare. N-o s mai vorbim despre asta, rosti. n regul. M-am rsucit i m-am dus ctre cai. Am nclecat i ne-am continuat drumul. Izvorul i susura muzica delicat n poieni. Mai n nalturi acum, soarele trasa linii de lumin printre copaci. Pe pmnt mai era nc rou. Brazda pe care o tiasem pentru mormntul lui Caine era mbibat de ea. Am adus hrleul pe care-l aveam i am deschis mormntul. Fr o vorba, Gerard m ajut s deplasez trupul pe o bucat de pnz de cnep pe care o adusesem n acest scop. Am nfurat-o n jurul lui i am strns-o cu custuri mari, largi. Corwin! Privete! se auzi o oapt, i mna lui Gerard se nclet de cotul meu cnd vorbi. I-am urmat direcia privirii i am ngheat. Niciunul dintre noi nu mic, privind apari-

ia: un alb delicat, strlucitor l nconjura, ca i cum ar fi fost acoperit mai degrab cu puf dect cu blan i coam; copitele fine, despicate, erau aurii, la fel cum era i cornul delicat, spiralat, ce rsrea din capul su ngust. Sttea pe culmea unei stnci mai mici, ciugulind din lichenii care creteau acolo. Ochii si, pe care i vzurm cnd i ridic i privi n direcia noastr, erau ca de smarald verde, strlucitor. Rmase la fel de imobil ca noi pentru cteva clipe. Apoi fcu un gest rapid, nervos, cu picioarele din fa, btnd aerul i izbind stnca de trei ori. Dup care se estomp i dispru ca un fulg, n tcere, poate n pdurile din dreapta noastr. M-am ridicat i m-am ndreptat spre stnc. Gerard m urm. Acolo, pe suprafaa muchiului, am localizat urmele fine de copite. Deci l-am vzut cu adevrat, spuse Gerard.

Am ncuviinat. Am vzut ceva. L-ai mai vzut vreodat? Nu. Tu? Am cltinat din cap. Julian pretinde c l-a vzut o dat, spuse, de la distan. Spune c ogarii lui au refuzat s-l hituiasc. Frumoas apariie. Coada aia lung, mtsoas, copitele alea strlucitoare Da. Tata a zis ntotdeauna c apariia lui e un semn bun. A vrea s cred i eu asta. Ciudat moment i-a ales s apar n toi anii tia Am ncuviinat iari. Exist vreun ritual special? Fiind patronul nostru i aa mai departe exist ceva ce ar trebui s facem? Dac exist, tata nu mi-a zis niciodat nimic, am spus. Am lovit stnc pe care apruse. Dac prevesteti vreo schimbare a no-

rocului nostru, dac ne aduci o msur a bunvoinei, ii mulumim, unicornule, am rostit. i, chiar dac nu, i mulumim pentru lumina tovriei tale n vremi ntunecate. Apoi ne-am dus i am but ap din izvor. Am legat coletul macabru de crupa celui de-al treilea cal. Ne-am condus armsarii pn ne-am deprtat de locul unde, n afar de ap, lucrurile se linitiser foarte tare. 6 Ritualurile nencetate ale vieii acioneaz venic, oamenii se sprijin pe gndul speranei i lacurile fr puuri sunt adesea rare: sumei nelepciunii lungii mele viei n seara aceea, oferit ntr-un spirit de nelinite creatoare, i s-a rspuns de ctre Random printr-o ncuviinare i o obscenitate prieteneasc.

Ne aflam n bibliotec i eu eram aezat pe marginea biroului imens. Random ocupa un scaun n dreapta mea. Gerard sttea n picioare n cellalt capt al camerei, examinnd nite arme care atrnau pe perete. Sau poate privea gravura lui Rein nfind unicornul. n acelai timp, ca noi toi, l ignora pe Julian, care era tolnit ntr-un fotoliu lng rafturi, chiar n mijloc, cu picioarele ntinse i ncruciate n dreptul gleznelor, cu braele ncruciate, privindu-i cizmele solzoase. Fiona un metru cincizeci i ase, poate, n nlime cu ochii verzi aintii n cei albatri ai Florei n timp ce conversau, acolo lng emineu, prul lor compensnd din plin lipsa focului mocnind, mi-a amintit, ca ntotdeauna, de un tablou n faa cruia artistul tocmai s-a dat napoi, punndu-i uneltele deoparte, cu ntrebri alctuindu-se lent dincolo de zmbet. Locul de la baza gtului ei, unde degetul lui gros i marcase cla-

vicula, mi pruse ntotdeauna un semn al unui maestru artist, mai ales cnd i nla capul, ironic sau poruncitor, ca s ne priveasc pe noi, tia mai nali. Zmbi uor, chiar atunci, fr doar i poate contient de privirea mea, o nsuire aproape clarvztoare a crei acceptare nu o vduvise niciodat de abilitatea de a deconcerta. Llewella, undeva ntr-un col, prefcndu-se c studiaz o carte, era cu spatele spre noi, cosiele ei verzi retezate la vreo cinci centimetri deasupra gulerului negru. Dac retragerea ei implica animozitate, timiditate n alienarea ei sau simpl precauie, nu puteam ti cu siguran. Probabil cte ceva din toate. Prezena ei nu era att de familiar n Amber. Iar faptul c noi alctuiam mai degrab o colecie de individualiti dect un grup, o familie, ntr-o vreme cnd doream s dobndesc un fel de supra-identitate, o dorin de cooperare, era cel care m-a condus spre

observaiile mele i confirmarea lui Random. Am simit o prezen familiar, am auzit un Bun, Corwin! i iat-o pe Deirdre, ntinznd mna spre mine. Am ntins-o i eu, i-am strns-o, am ridicat-o. Ea fcu un pas nainte, ca i cum ar fi fost un prim motiv muzical al unui dans ceremonios, i se apropie de mine, ateptnd. Pentru o clip, o fereastr zbrelit i ncadrase capul i umerii i o tapiserie bogat mpodobise peretele din stnga ei. O micare elaborat i afectat, firete. Cu toate astea, eficace. inea Atuul meu n mna stng. Zmbi. Ceilali ne privir cnd apru i i nvrednici pe toi cu acel zmbet, ca Mona Lisa cu o mitralier, ntorcndu-se lent. Corwin, rosti, srutndu-m scurt i retrgndu-se, m tem c am venit prea devreme. Niciodat, i-am rspuns, rsucindu-m spre Random, care tocmai se ridicase i care

m anticipase cu cteva secunde. Pot s-i aduc ceva de but, surioar? ntreb, lundu-i mna i artnd spre bufet. Oh, da. Mulumesc. El o conduse i i turn puin vin, evitnd sau mcar amnnd, presupun, ciocnirea ei obinuit cu Flora. Presupuneam, cel puin, c majoritatea vechilor friciuni erau nc vii, aa cum mi le aminteam. Aadar, cu toate c m-am lipsit de compania ei pentru moment, mcar am pstrat la acelai nivel indexul de linite familial, ceea ce era important pentru mine n clipa aceea. Random se pricepe la chestii de-astea cnd vrea. Am btut darabana pe laterala biroului cu vrfurile degetelor, mi-am masat umrul dureros, mi-am ncruciat i descruciat picioarele, am dezbtut cu mine nsumi dac s aprind o igar Apru deodat. n captul ndeprtat al ncperii. Gerard se rsucise spre stnga,

rostise ceva i ntinsese mna. O clip mai trziu, strngea mna stng i unic a lui Benedict, ultimul membru al grupului nostru. n regul. Faptul c Benedict preferase s vin aici prin Atuul lui Gerard n loc de al meu era modalitatea lui de a-i exprima sentimentele fa de mine. Oare era i un semn al unei aliane care s m in n ah? Oricum, era ceva calculat ca s m fac s-mi pun ntrebri. Oare Benedict l pusese pe Gerard s fac nclzirea aia de diminea cu mine? Tot ce se poate. n clipa aceea, Julian se ridic n picioare, travers ncperea, i spuse ceva lui Benedict i i strnse mna. Aceast activitate o atrase pe Llewella. Se ntoarse, nchise cartea i o puse alturi. Zmbind, naint i l salut pe Benedict, ddu din cap spre Julian, i spuse ceva lui Gerard. Conferina improvizat se nclzea, devenea animat. n regul i iar n

regul. Patru i trei. i doi n mijloc Am ateptat, privind grupul din partea cealalt a ncperii. Eram prezeni toi, i a fi putut s le solicit atenia i s le spun ceea ce aveam n minte. Totui Era prea ispititor. Cu toii simeam ncordarea, tiam. Era ca i cum o pereche de poli magnetici fusese brusc activat n ncpere. Eram curios s vd cum va cdea pilitura. Flora m nvrednici cu o privire rapid. M ndoiam c se rzgndise peste noapte doar dac, firete, nu intervenise ceva nou. Nu, eram sigur c anticipasem urmtoarea micare. Nu greeam. Am auzit fr s vreau c i e sete i c vrea un pahar cu vin. Se rsuci un pic i schi o micare n direcia mea, ca i cum s-ar fi ateptat ca Fiona s-o nsoeasc. Ezit o clip vznd c asta nu se ntmpl, deveni brusc centrul ateniei tuturor, consta-

t acest fapt, lu o decizie rapid, zmbi i veni nspre mine. Corwin, rosti, cred c mi-a dori un pahar cu vin. Fr s ntorc capul sau s-mi iau privirea de la tabloul din faa mea, am strigat peste umr: Random, eti drgu s-i torni Florei un pahar cu vin? Bineneles, rspunse, i am auzit zgomotele specifice. Flora ncuviin, nu mai zmbi i trecu pe lng mine n dreapta. Patru i patru, lsnd-o pe draga de Fiona s strluceasc n centrul ncperii. Contient de situaie i plcndu-i asta, se ntoarse de ndat spre oglinda oval cu ram neagr, cu sculpturi complicate, atrnnd n spaiul dintre dou etajere cu rafturi apropiate. i aranj o uvi rzlea de pr lng tmpla dreapt.

Micarea ei declan o scnteiere verdeargintie printre formele geometrice n rou i auriu ale covorului, lng locul unde i se odihnea piciorul stng. Am simit simultan dorina de a blestema i a zmbi. Boarfa notorie se juca iari cu noi. Mereu remarcabil, de altfel Nu se schimbase nimic. Fr s blestem, nici s zmbesc, am pit nainte, cum de altfel bnuia i ea c voi face. Dar i Julian se apropie, o idee mai iute ca mine. Fusese ceva mai aproape, vzuse micarea cu o fraciune de secund mai devreme. O ridic i o legn uor. Brara ta, surioar, rosti agreabil. Se pare c i-a prsit ncheietura, proasta naibii de brar. D-mi voie. Ea ntinse mna, druindu-i unul dintre acele zmbete cu genele lsate n timp ce el i desfcea lanul de smaralde. Terminnd

operaiunea, i cuprinse mna ntre ale lui i ncepu s se ntoarc spre colul lui, de unde ceilali i aruncau priviri piezie, n timp ce ncercau s par preocupai. Cred c vei fi amuzat de remarcele spirituale pe care le avem de mprit, ncepu el. Zmbetul ei deveni i mai fermector n timp ce-i retrgea mna. Mulumesc, Julian, rspunse. Sunt sigur c atunci cnd le voi auzi, voi rde. La urm, ca de obicei, mi-e team. Se ntoarse i m prinse de bra. Constat c simt o i mai mare dorin pentru un pahar cu vin. Aa c am luat-o cu mine i am avut grij s i ofer butura. Cinci i patru. Julian, cruia nu-i place s manifeste sentimente puternice, lu o decizie cteva clipe mai trziu i ne urm. i turn un pahar, sorbi din el, m examin zece sau cincisprezece secunde, apoi spuse:

Cred c acum suntem prezeni cu toii. Cnd intenionezi s ne spui ce ai n minte? Nu vd niciun motiv s mai amnm, am spus, acum cnd fiecare i-a fcut numrul. Am ridicat vocea, astfel nct s-a auzit n toat ncperea. A sosit timpul. Hai s ne facem comozi. Ceilali se micar. Scaunele fur trase i grupate. Se turn din nou vin. Un minut mai trziu, aveam deja un public. V mulumesc, am rostit cnd agitaia final se potoli. Am cteva lucruri pe care a dori s le spun, i unele dintre ele poate chiar vor fi spuse. Mersul discuiei va depinde de ceea ce e nainte i vom intra chiar acum n subiect. Random, spune-le ce mi-ai spus ieri mie. n regul. M-am retras pe scaunul din spatele biroului i Random se deplas ca s ocupe marginea acestuia. M-am rezemat i am ascultat

din nou povestea comunicrii sale cu Brand i a ncercrii de a-l salva. A fost o variant condensat, lipsit de speculaiile care nc nu dispruser din contiina mea din clipa n care Random le plasase acolo. i, n ciuda omiterii lor, toi ceilali nelegeau tacit implicaiile. tiam asta. Era motivul principal pentru care dorisem ca Random s vorbeasc primul. Dac pur i simplu a fi intervenit cu o ncercare de a-mi prezenta suspiciunile, aproape sigur s-ar fi presupus c aplic tactica tradiional de a abate atenia de la mine o aciune care ar fi fost imediat urmat de declicurile separate, ascuite, metalice, ale minilor ce s-ar fi nchis mpotriva mea. n felul sta, n ciuda oricror gnduri cum c Random ar spune orice i-a indica eu, l-ar fi ascultat pn la sfrit, ntrebndu-se n tot acest timp. S-ar fi jucat cu ideea, ncercnd s ghiceasc motivul pentru care i reunisem pe toi. Ar fi fost destul timp s se nrdci-

neze premisele legate de o coroborare mai trzie a faptelor. i s-ar fi ntrebat dac putem aduce sau nu dovada. Si eu mi puneam exact aceeai ntrebare. n timp ce ateptam i-mi puneam ntrebri, i observam pe ceilali, un exerciiu inutil dar inevitabil. Simpl curiozitate, mai mult chiar dect suspiciune, care m fcea s cercetez aceste chipuri pentru reacii, indicii, indicaii chipurile pe care le tiam mai bine dect pe oricare altele, n limitele nelegerii mele. i, bineneles, chipurile nu mi-au spus nimic. Poate c e adevrat c, de fapt, te uii la o persoan doar prima dat cnd o vezi i, dup aceea, faci doar o rapid stenogram mental de fiecare dat cnd o recunoti. Creierul meu e destul de lene ca s acorde acestei chestiuni probabilitatea sa, folosindu-se de puterile lui de abstractizare i de o prezumie a regularitii pentru a evita efortul ori de cte ori e posibil. De data as-

ta m-am strduit s vd, totui, i tot nu mi-a fost de ajutor. Julian i meninea masca uor plictisit, uor amuzat. Gerard prea pe rnd surprins, furios i melancolic. Benedict arta deprimat i suspicios. Llewella prea la fel de trist i obscur ca de obicei. Deirdre arta neatent. Flora docil, iar Fiona i examina pe toi, inclusiv pe mine, alctuindu-i propriul catalog de reacii. Singurul lucru pe care-l puteam spune, dup un timp, era c Random impresiona asistena. Dei niciunul nu se trd, am vzut cum dispare plictiseala, vechea suspiciune se domolete, noua suspiciune capt via. Interesul crescu printre rudele mele. Fascinaie, aproape. Apoi, fiecare ncepu s pun ntrebri. La nceput puine, apoi un adevrat baraj. Ateptai, i-am ntrerupt ntr-un trziu. S-l lsm s termine. Toat povestea. Vei

gsi rspunsuri n poveste. Celelalte ntrebri vor primi rspuns dup aceea. Se auzir ncuviinri i mrieli i Random i continu istorisirea pn la capt. Adic pn ajunse la lupta noastr cu oamenii-fiare pe teritoriul Florei, preciznd c erau din aceeai spi cu cel care-l mcelrise pe Caine. Flora susinu acest fragment. Apoi, cnd veni rndul ntrebrilor, i-am examinat cu grij. Atta vreme ct aveau legtur cu ntmplarea din povestea lui Random, era foarte bine. Numai c eu voiam s evit orice speculaie legat de posibilitatea ca unul dintre noi s se afle n spatele ntregii afaceri. De ndat ce aa ceva ar fi ieit la iveal, ar fi venit vorba i despre mine i despre distragerea ateniei. Ceea ce ar fi putut duce la vorbe urte i la crearea unei stri de spirit pe care nu mi-a fi dorit s-o generez. Mai bine s cutm nti dovada, s

amnm nvinuirile, s punem la col vinovatul chiar acum, dac e posibil, i s-mi consolidez poziia de ndat. Aa c am privit i am ateptat. Cnd am simit c momentul vital se apropie, am oprit ceasul. Niciuna dintre aceste discuii, dintre aceste speculaii, n-ar fi necesar, am rostit, dac am avea toate faptele chiar acum. i poate c exist o cale de a le obine chiar acum. De asta v aflai aici. A mers. I-am prins. Ateni. Pregtii. Poate chiar dornici. Propun s ncercm s-l contactm pe Brand i s-l aducem acas acum, am zis. Cum? m ntreb Benedict. Atuurile. Asta s-a ncercat, rosti Julian. Nu poate fi contactat pe calea asta. Nu rspunde. Nu m refeream la procedura obinuit, am zis. V-am cerut tuturor s aducei seturi

complete de Atuuri. Bnuiesc c le avei? Se auzir ncuviinri. Bun, am zis. S extragem acum Atuul lui Brand. Propun ca toi nou s ncercm s-l contactm simultan. O idee interesant, rosti Benedict. Da, aprob Julian, scond pachetul de cri i frunzrindu-l. Merit cel puin ncercat. S-ar putea s genereze o for adiional. Chiar nu tiu. Am localizat Atuul lui Brand. Am ateptat pn l-au gsit i ceilali. Apoi: Hai s ne coordonm! E toat lumea pregtit? Se auzir opt aprobri. Atunci s pornim. ncercai. Acum. Am examinat cartea mea. Trsturile lui Brand erau asemntoare cu ale mele, dar el era mai scund i mai zvelt. Prul i semna cu al Fionei. Purta un costum verde de clrie. Clrea un cal alb. Acum ct timp?

Acum ct timp s-a ntmplat asta? m ntrebam. Avnd cte ceva dintr-un vistor, un mistic, un poet, Brand era ntotdeauna deziluzionat sau vesel, cinic sau total ncreztor. Parc sentimentele lui nu gseau niciodat o cale de mijloc. Maniaco-depresiv e un termen prea simplu pentru caracterul lui complex, dei ar putea servi ca s desemneze o direcie de plecare, o multitudine de aptitudini subliniind calea de urmat dup aceea. Ca urmare a acestei stri de lucruri, trebuie s recunosc c, uneori, l gseam att de fermector, delicat i loial, nct l situam deasupra tuturor rudelor mele. Alteori totui era att de acru, de sarcastic i de-a dreptul slbatic, nct ncercam s-i evit tovria de team s nu-i provoc vreun ru. n concluzie, ultima oar cnd l vzusem fusese n a doua situaie, cu puin timp nainte ca Eric i cu mine s avem conflictul care a dus la exilul meu din Amber.

i cam astea erau gndurile i sentimentele mele pe cnd i examinam Atuul, cutnd s ajung la el cu mintea, cu dorina, deschiznd locul vacant pe care doream ca el s-l ocupe. n jurul meu, ceilali i scormoneau propriile amintiri i procedau la fel ca mine. ncet-incet, cartea cpt o particularitate ca de vis i iluzia adncimii. Apoi urm estomparea familiar, cu senzaia de deplasare care anun contactul cu subiectul. Atuul deveni mai rece sub vrfurile degetelor mele, dup care lucrurile se topir i cptar form, viziunea devenind brusc real. Prea c se afl ntr-o celul. n spatele lui era un zid de piatr. Pe podea erau paie. Era n ctue, iar lanul era petrecut printr-un imens inel fixat n zid deasupra i n spatele lui. Era un lan destul de lung, dnd suficient libertate de micare, i n clipa asta Brand profita de acest fapt, zcnd ntins pe

o grmad de paie i zdrene n col. Prul i barba i erau destul de lungi, chipul mai subiat dect l vzusem vreodat. Hainele erau ptate i murdare. Prea c doarme. Mintea mea se ntoarse la ntemniarea mea mirosurile, frigul, hrana mizerabil, umezeala, singurtatea, nebunia care venea i pleca. Mcar el avea nc ochii, pentru c licreau i i-am vzut cnd mai muli dintre noi l-au strigat pe nume; erau verzi, cu o privire fr vlag, goal. S fi fost drogat? Sau credea c halucineaz? Dar, deodat, spiritul i reveni. Se ridic. ntinse mna. Frailor! spuse. Surioarelor Sosesc! se auzi un urlet care zgudui ncperea. Gerard srise n picioare, zvrlind scaunul ct colo. ni de-a lungul camerei i nfac o imens secure de rzboi din cuiele de pe

perete. O fix la ncheietur, innd Atuul n aceeai mn. Pentru o clip nghe, examinnd cartea. Apoi ntinse mna liber i deodat era acolo, mbrindu-l pe Brand, care alese acel moment pentru a leina iar. Imaginea tremur. Contactul se ntrerupse. Blestemnd, am scotocit n pachet dup Atuul lui Gerard. Muli dintre ceilali preau s fac acelai lucru. Localizndu-l, am ncercat contactul. Lent, se petrecur topirea, transformarea, realctuirea. Iat! Gerard ntinsese lanul peste pietrele zidului i-l lovea cu securea. Era un lan gros totui, i rezist mult timp loviturilor sale puternice. n cele din urm, mai multe zale fur zdrobite i tiate, dar asta i luase cam dou minute i zgomotele metalice i alertaser pe temniceri. Se auzeau zgomote din stnga un sunet ca un zngnit, alunecarea zvoarelor, scritul balamalelor. Dei cmpul meu vizual

nu era prea larg, era evident c ua celulei era pe cale de a fi deschis. Brand se mai ridic o dat. Gerard continua s hcuiasc lanul. Gerard! Ua! am urlat. tiu! icni, nfurndu-i lanul pe bra i smulgndu-l. Nu ced. Apoi ls lanul i flutur securea, n vreme ce un rzboinic cu mini cornoase se npusti asupra lui, cu spada ridicat. Spadasinul se prbui, fu nlocuit de un altul. Apoi al treilea i al patrulea se nghesuir asupra lui. Alii erau n apropiere, la pnd. Se vzu o micare neclar i Random ngenunche n imagine, cu mna dreapt ncletat de a lui Brand, cu stnga innd scaunul n fa ca un scut, cu picioarele spre exterior. ni n picioare i se npusti asupra atacatorilor, mnuind scaunul ca pe un berbec printre ei. Se retraser. Random ridic scaunul i-l azvrli. Un atacator zcea

mort pe podea, hcuit de securea lui Gerard. Un altul se prbuise pe o parte, inndu-se strns de ciotul braului drept. Random ddu la iveal un stilet i-l nfipse n cel mai apropiat stomac, crp dou capete cu scaunul i-l goni pe ultimul atacator. nspimnttor, n timp ce se petreceau toate acestea, mortul se ridic deasupra podelei i se nl lent, cu sngele picurnd n tot acest timp. Cel care fusese njunghiat se prbui n genunchi, strngnd spada. ntre timp, Gerard nfcase lanul cu ambele mini. Se sprijini cu un picior n perete i ncepu s trag. Umerii i se ridicar n timp ce muchii puternici i se ntrir pe spate. Lanul rezista. Zece secunde, poate. Cincisprezece Apoi, cu un trosnet i un zngnit, ced. Gerard se cltin napoi, prinzndu-se cu mna brusc de ceva. Arunc o privire n spate, aparent ctre Random, care era n afara

cmpului meu vizual n clipa aceea. Prnd mulumit, se rsuci, se aplec i l ridic pe Brand, care czuse din nou, incontient. inndu-l n brae, se ntoarse i ntinse o mn dedesubtul formei fr vlag. Random reveni la vedere lng ei, sans scaun, i ne fcu un semn. Am ntins cu toii mna spre ei i, o clip mai trziu, se aflau n mijlocul nostru i i nconjuram. Un fel de urale se auzir cnd ne repezirm s-l atingem, s-l vedem pe fratele nostru care dispruse de atia ani i care revenise acum din minile misterioilor si rpitori. i, n sfrit, speram, vom putea afla unele rspunsuri. Numai c arta att de slbit, att de subire, att de palid Dai-v napoi! url Gerard. O s-l duc pe canapea! Atunci o s v putei uita ct vei Tcere de moarte. Pentru c toi ne dduserm napoi, dup care ncremeniserm. i

asta pentru c Brand era plin de snge, care picura. i asta pentru c avea un cuit nfipt n partea stng, spre spate. Cu cteva clipe nainte nu fusese acolo. Unul dintre noi ncercase s-l njunghie n rinichi i e posibil s fi reuit. Nu-mi plcea absolut deloc faptul c Ipoteza Random-Corwin precum c Unul Dintre Noi E n Spatele ntregii Afaceri tocmai primise o confirmare semnificativ. Am avut o clip n care mi-am concentrat toate nsuirile ntr-o ncercare de a fotografia mental poziia fiecruia. Apoi vraja s-a rupt. Gerard l duse pe Brand pe canapea i noi ne-am tras aproape; i tiam cu toii c pricepuserm nu numai ce se ntmplase, dar i ceea ce implica asta. Gerard l aez pe Brand cu faa n jos i i sfie cmaa murdar. Aducei-mi ap curat s-l spl, rosti. i prosoape. Aducei-mi soluie salin i glucoz i ceva de care s le atrn. Aducei-mi o

trus medical complet. Deirdre i Flora se ndreptar spre u. Apartamentele mele sunt cel mai aproape, spuse Random. Una dintre voi va gsi acolo o trus medical. Dar singura perfuzie se afl n laboratorul de la etajul trei. Mai bine vin s dau o mn de-ajutor. Plecar mpreun. De-a lungul timpului, avuseserm cu toii parte de pregtire medical, att aici, ct i n alte locuri. Totui, ceea ce nvaserm n Umbr trebuia modificat n Amber. Majoritatea antibioticelor din lumile-umbr, de pild, nu aveau efect aici. Pe de alt parte, procesele noastre imunologice preau s se comporte diferit fa de cele ale altor oameni pe care-i studiasem, aa nct e mult mai dificil pentru noi s fim infectai i dac pim asta, o rezolvm mult mai expeditiv. n plus, posedm nsuiri regeneratoare profunde. Toate acestea, firete, sunt normale, idea-

lul fiind superior umbrelor sale. i, fiind amberii i contieni de aceste lucruri din fraged pruncie, cu toii am dobndit pregtirea medical relativ devreme n via. n esen, n ciuda a ceea ce se spune adesea despre a fi propriul tu doctor, aceasta are ca motiv nencrederea nu complet nejustificat la adresa aproape oricui, cu att mai mult la adresa celor care ne in vieile n minile lor. Ceea ce explic, parial, de ce nu m-am repezit s-l dau la o parte pe Gerard pentru a m ocupa eu nsumi de tratamentul lui Brand, n ciuda faptului c trecusem printr-o coal medical pe umbra Pmnt n timpul ultimelor dou generaii. Cealalt jumtate a explicaiei este c Gerard nu lsa pe nimeni lng Brand. Julian i Fiona piser amndoi nainte, aparent cu aceeai intenie n minte, dar numai pentru a se lovi de braul stng al lui Gerard ca de o barier la trecerea de cale ferat.

Nu, rostise el. tiu c nu eu am fcut-o i asta e tot ce tiu. Nu va mai exista o a doua ans pentru nimeni. Dac oricare altul dintre noi ar fi avut o asemenea ran n alte condiii, a fi spus c, dac rezist prima jumtate de or, atunci va supravieui. Brand, ns Forma n care se afla Nu puteam fi sigur. Cnd ceilali revenir cu materialele i echipamentul, Gerard l cur pe Brand, sutur rana i o pans. Ag perfuzia, sfrm ctuele cu un ciocan i o dalt pe care le descoperise Random, l acoperi pe Brand cu un cearaf i o ptur i i lu din nou pulsul. Cum e? am ntrebat. Slab, spuse, i i trase un scaun i se aez lng canapea. Cineva s-mi aduc spada i un pahar cu vin. N-am apucat s beau deloc. i dac a mai rmas ceva de mncare, mi-e foame.

Llewella se ndrept spre bufet i Random i aduse spada de pe suportul din spatele uii. Ai de gnd s te instalezi aici? ntreb Random, nmnndu-i spada. Da. Ce-ar fi s-l mutm pe Brand ntr-un pat mai bun? E foarte bine unde e. O s hotrsc eu cnd poate fi mutat. ntre timp, cineva s fac focul. Apoi stingei cteva dintre lumnrile alea. Random ncuviin. M ocup eu, spuse. Apoi lu cuitul pe care Gerard l scosese din rana lui Brand, un stilet subire, cu o lam lung de vreo cincisprezece centimetri. l inu n palm. l recunoate cineva? ntreb. Eu nu, spuse Benedict. Nici eu, rosti Julian. Nu, am spus eu.

Fetele cltinar din cap. Random examina stiletul. Uor de pitit n mnec, ntr-o cizm sau ntr-un corsaj. i trebuie mare curaj s-l foloseti astfel Disperare, am rostit. i o anticipare foarte clar a scenei noastre de ansamblu. Inspirat, aproape. S o fi fcut vreuna dintre strji? ntreb Julian. Acolo, n celul? Nu, rosti Gerard. Niciuna n-a ajuns destul de aproape. Pare destul de bine echilibrat pentru a fi aruncat de la distan, spuse Deirdre. Chiar este, rosti Random, rotindu-l pe vrfurile degetelor. Att doar c niciunul n-a avut ocazia s dea o lovitur direct sau mcar s ncerce. Sunt convins. Llewella reveni, purtnd o tav cu felii de carne, jumtate de pine, o sticl de vin i un pocal. Am eliberat o msu i am ae-

zat-o lng scaunul lui Gerard. Cnd Llewella aez tava, ntreb: Dar de ce? nseamn c rmnem numai noi. De ce ar fi vrut vreunul dintre noi s-o fac? Am oftat. Al cui prizonier crezi c a fost? am ntrebat. Al unuia dintre noi? Dac tia ceva care l-a fcut pe unul dintre noi s ajung pn la tentativ de crim, ce crezi? Acelai motiv a fcut s ajung unde a fost i s fie inut acolo. Sprncenele i se ridicar. Nici asta nu are sens. De ce nu l-au omort pur i simplu i gata? Am ridicat din umeri. Probabil c au avut un interes cu el, am spus. Dar exist doar o singur persoan care poate rspunde cum trebuie la aceast ntrebare. Cnd l gseti, ntreab-l.

Sau ntreab-o, rosti Julian. Surioar, pari s posezi o foarte mare cantitate de naivitate, dintr-o dat. Privirea ei se intersect cu a lui Julian, o pereche de aisberguri reflectnd infiniti glaciale. Din cte mi amintesc, spuse, tu te-ai ridicat de la locul tu cnd au sosit ei, te-ai dus spre stnga, ai dat ocol biroului i ai ajuns uor n dreapta lui Gerard. Te-ai aplecat nspre nainte. Cred c minile nu i prea erau la vedere, acolo jos. i din cte mi amintesc eu, rosti el, i tu erai la o distan bun pentru lovitur, spre stnga lui Gerard i aplecat spre nainte. Ar fi trebuit s-o fac cu stnga i eu sunt dreptace. Probabil c datoreaz viaa pe care-o mai are n el acestui fapt. Pari al naibii de nerbdtor, Julian, s afli c e vorba de altcineva.

n regul, am spus. n regul! tii c nu obinem nimic aa. Unul singur dintre noi a fcut-o, i nu asta e calea prin care s-l dm de gol. Sau s-o dm, adug Julian. Gerard se ridic, arunc o cuttur ncruntat, dumnoas. N-o s v las s-mi deranjai pacientul, spuse. i, Random, spuneai c o s te ocupi de foc. Chiar acum, rosti Random i se duse s-l fac. Hai s ne mutm n salonaul de sub coridorul principal, am spus, n josul scrilor. Gerard, o s postez dou strji aici, dincolo de u. Nu, rosti Gerard. Mai degrab mi-a dori ca cel care vrea s-o fac s ajung pn acolo. V voi aduce capul lui mine diminea. Am ncuviinat. Ei bine, putei suna dac dorii ceva

sau chemai-l pe unul dintre noi prin Atuun. Diminea v vom spune tot ce am aflat. Gerard se aez, mormi i ncepu s mnnce. Random reui s aprind focul i stinse cteva lumnri. Ptura lui Brand se ridica i cobora, lent dar regulat. Am ieit n linite din ncpere i ne-am ndreptat spre scar, lsndu-i acolo mpreun cu flcrile i trosnetele, cu tuburile i sticlele. 7 De foarte multe ori m-am trezit, uneori tremurnd, mereu nfricoat, din visul n care m aflam n vechea celul, din nou orb, n temniele de sub Amber. Nu c n-a fi fost obinuit cu condiiile de recluziune. Fusesem ntemniat n mai multe ocazii pentru diverse perioade de timp. Dar singurtatea plus orbirea cu mici sperane de vindecare

contribuiser din plin la ncrcarea notei de plat la ghieul cu privarea de simuri din magazinul minii. Aceasta, cu senzaia de sfrit al tuturor lucrurilor, lsase urme adnci. n general, in aceste amintiri ascunse n siguran n timpul orelor de trezie, dar noaptea, uneori, scap de acolo, danseaz pe coridoare i fac giumbulucuri n jurul raionului de mruniuri, un, doi, trei. Vederea lui Brand acolo, n celul, le scosese iar la lumin, mpreun cu un fior inoportun; i aceast lovitur final a dus la instalarea lor ntr-o reedin mai mult sau mai puin permanent. Acum, printre rudele mele din salona, nu puteam evita gndul c unul sau mai muli se rzbunaser pe Brand aa cum se rzbunase Eric pe mine. Chiar dac aceasta nu era o descoperire surprinztoare, ideea de a ocupa aceeai ncpere cu vinovatul, fr s am habar de identitatea sa, era mai mult dect deranjant. Unica mea consolare

era c i ceilali, potrivit mijloacelor lor, trebuie s fi fost tulburai. Inclusiv vinovatul, acum c teorema existenei sale se dovedise adevrat. Am tiut deci c sperasem tot timpul ca vinovatul s fi fost cineva din afar. Acum, totui Pe de o parte, m simeam chiar mai restricionat dect de obicei n ceea ce puteam spune. Pe de alt parte, prea a fi un moment potrivit de a stoarce informaii, toi aflndu-se ntr-o stare de spirit anormal. Dorina de a coopera n scopul de a elimina ameninarea se putea dovedi util. i pn i vinovatul i va dori s se comporte la fel ca toi ceilali. Cine tie dac nu se ddea de gol n timp ce se strduia? Ei bine, mai ai i alte mici experimente interesante pe care ai vrea s le dirijezi? m ntreb Julian, mpreunndu-i minile la ceaf i tolnindu-se n scaunul meu favorit. Nu n clipa asta, am spus. Pcat, rspunse. Speram c acum vei su-

gera s-l cutm pe tata n acelai mod. Apoi, dac avem noroc, l gsim, i cineva l scoate din joc cu mai mult siguran. Dup asta, ne putem juca mpreun de-a ruleta ruseasc, folosind acele splendide arme noi pe care le-ai furnizat ctigtorul ia totul. Cuvintele tale sunt nelalocul lor, am rostit. Nu chiar. M-am gndit la locul fiecrei vorbulie, rspunse. Pierdem atta timp minindu-ne unii pe alii, nct am hotrt c ar fi amuzant s spun exact ceea ce simt. Numai ca s vd dac observ cineva. Acum vezi c da. Am observat, de asemenea, c noua ta personalitate nu e mai bun dect cea veche. Pe oricare ai prefera-o, amndou ne ntrebm dac tii cumva ce ai s faci mai departe. tiu, am spus. Acum intenionez s capt rspunsuri la un numr de ntrebri le-

gate de tot ceea ce ne frmnt. Ar trebui s ncepem cu Brand i cu necazurile lui. Rsucindu-m spre Benedict, care sttea privind focul, am spus: n Avalon, Benedict, mi-ai spus c Brand era unul dintre cei care m-au cutat dup ce am disprut. Corect, rspunse Benedict. Cu toii te-am cutat, spuse Julian. Nu la nceput, am rspuns. Iniial, au fost Brand, Gerard i tu, Benedict. Nu aa mi-ai zis? Ba da, rspunse. Ceilali s-au implicat mai trziu, totui. i-am spus i despre asta. Am ncuviinat. Brand a raportat ceva neobinuit atunci? am ntrebat. Neobinuit? n ce sens? rosti Benedict. Nu tiu. Caut o legtur ntre ceea ce i s-a ntmplat lui i ceea ce mi s-a ntmplat mie.

Atunci caui unde nu trebuie, spuse Benedict. Brand s-a ntors fr nicio veste. i, dup asta, a umblat secole ntregi fr s peasc nimic. Asta tiu i eu, am rostit. neleg, din cele povestite de Random, totui, c dispariia lui final a avut loc cu o lun nainte de refacerea i ntoarcerea mea. Asta mi se pare neobinuit. Dac n-a raportat nimic special dup ce s-a ntors din cutri, a fcut asta nainte de dispariia lui? Sau ntre timp? Cineva? Ceva? Spune-o dac tii! Urmar cteva schimburi de priviri reciproce. Totui privirile preau mai mult curioase dect suspicioase sau nervoase. n cele din urm, Llewella spuse: Ei bine, eu una nu tiu. Nu tiu dac e semnificativ, vreau s zic. Toate privirile se aintir asupra ei. ncepu s nnoade i s deznoade iretul de la centur, lent, pe msur ce vorbea.

S-a petrecut ntre timp, i s-ar putea s nu nsemne mare lucru, continu. E doar ceva ce mi s-a prut neobinuit. Brand a venit n Rebma cu mult timp n urm Ct de mult? am ntrebat. i ridic o sprincean. Cincizeci, aizeci, aptezeci de ani Nu sunt sigur. Am ncercat s calculez, folosind factorul de transformare pe care-l elaborasem n timpul lungii mele detenii. O zi n Amber, se pare, nseamn puin peste dou zile i jumtate pe umbra Pmnt unde mi petrecusem exilul. Doream s asociez evenimentul din Amber cu propria scal de timp de cte ori era posibil. n caz c s-ar fi ivit vreo coresponden neobinuit. Deci Brand fusese n Rebma n perioada care, pentru mine, reprezenta secolul al nousprezecelea. Oricare ar fi data, spuse Llewella, a venit i m-a vizitat. A stat cteva sptmni. Dup

care arunc o privire spre Random. M-a ntrebat despre Martin. Random i ngust ochii i nl capul. A spus de ce? o ntreb. Nu chiar. A insinuat c-l ntlnise pe Martin undeva n cltoriile sale i mi-a dat senzaia c i-ar plcea s l contacteze din nou. N-am neles dect la ceva timp dup plecarea lui c motivul principal al vizitei fusese, probabil, s afle ct mai multe lucruri legate de el. tii ct de subtil poate fi Brand, cum poate s afle lucruri fr s par c le caut. Numai dup ce am vorbit cu alii pe care i vizitase mi-am dat seama ce se petrecuse. Totui, n-am aflat niciodat de ce. Asta e foarte ciudat, remarc Random. Pentru c mi aduce n minte ceva cruia niciodat nu i-am dat vreo importan. M-a ntrebat odat destul de multe despre fiul meu i se prea poate s fi fost cam n aceeai perioad de timp. Nu mi-a dat s neleg

c-l ntlnise, totui sau c ar vrea asta. Totul a pornit de la o tachinare legat de subiectul bastarzilor. Cnd m-am simit jignit, i-a cerut scuze i a pus un numr de ntrebri mai decente despre biat, ceea ce am presupus c fcea din politee, ca s m lase cu o amintire mai plcut. Aa cum spui, da, are un fel anume de a smulge mrturisiri de la oameni. De ce nu mi-ai pomenit niciodat despre toate astea? Zmbi drgla. De ce s-o fi fcut? rosti ea. Random ncuviin ncet, cu chipul lipsit de orice expresie. Ei bine, ce i-ai spus? ntreb. Ce a aflat? Ce tii tu despre Martin i eu nu? Ea cltin din cap, zimbetul i se estomp. Nimic de fapt, rosti. Dup tiina mea, nimeni din Rebma n-a auzit vreodat ceva despre Martin dup ce a traversat Modelul i s-a evaporat. Nu cred c Brand a plecat ti-

ind mai multe dect atunci cnd a venit. Straniu, am spus. A mai ntrebat pe altcineva apropo de subiect? Nu-mi amintesc, spuse Julian. Nici eu, spuse Benedict. Ceilali cltinar din cap. Atunci s notm asta i s-o lsm deoparte deocamdat, am rostit. Mai sunt i alte lucruri pe care trebuie s le aflu. Julian, neleg c tu i Gerard ai ncercat s urmai drumul negru un timp, i c Gerard a fost rnit n cursul aciunii. Cred c amndoi ai stat cu Benedict o vreme, n timp ce Gerard se vindeca. A vrea s aflu cte ceva despre expediia aceea. Se pare c ai aflat, rspunse Julian. Tocmai ai relatat exact ceea ce s-a petrecut. Unde ai aflat de asta, Corwin? ntreb Bendict. Cnd eram n Avalon, am zis. De la cine?

De la Dara. Se ridic n picioare, veni aproape, rmase dinaintea mea, plec privirea. nc mai insiti cu povestea aia absurd despre fat! Am oftat. Ne-am nvrtit n jurul trebii steia de prea multe ori, am rostit. Deja i-am spus tot ce tiu despre acest subiect. Ori accepi, ori nu. Ea e cea care mi-a povestit. Atunci se pare c exist unele lucruri pe care nu mi le-ai spus. N-ai amintit niciodat de partea asta. E adevrat sau nu? Despre Julian i Gerard. E adevrat, spuse. Atunci hai s lsm, deocamdat, sursa, i s revenim la ce s-a ntmplat. De acord, rosti Benedict. Voi vorbi deschis, acum c motivul pentru discreie nu mai e printre noi. Eric, desigur. Habar n-avea

unde m aflu, ca muli alii. Gerard era sursa mea principal de informaii din Amber. Eric devenea din ce n ce mai nelinitit n legtur cu drumul negru i, n cele din urm, a hotrt s trimit cercetai ca s-l urmeze prin Umbr pn la surs. Au fost selectai Julian i Gerard. Au fost atacai de o grupare foarte puternic a creaturilor drumului ntr-un loc n apropiere de Avalon. Gerard mi-a cerut ajutor, prin intermediul Atuului meu, i am pornit ntr-acolo. Inamicul a fost trimis pe lumea cealalt. ntruct Gerard s-a ales cu un picior rupt n lupt i Julian era uor boit, i-am luat pe amndoi la mine acas. Atunci am rupt tcerea cu Eric, ca s-i spun unde se afl cei doi i ce au pit. El le-a poruncit s nu-i continue cltoria, ci s se ntoarc n Amber dup ce se vor fi vindecat. Au rmas cu mine pn i-au revenit. Apoi s-au ntors. Asta-i tot?

Asta-i tot. Dar nu era. Dara mi povestise ceva n plus. Amintise de un alt vizitator. mi amintesc foarte clar. n ziua aceea, ling cascad, un mic curcubeu n ceaa de deasupra, roata morii nvrtindu-se i nvrtindu-se, elibernd vise i zdrobindu-le, n ziua aceea n care ne-am duelat i am vorbit i ne-am plimbat n Umbr, n care am trecut printr-o pdure primordial, pn ntr-un punct lng un torent puternic unde se nvrtea o roat potrivit pentru hambarul zeilor, n ziua aceea n care am fost la un picnic, am flirtat, am brfit, n care mi-a povestit multe lucruri, unele dintre ele nendoios false. Dar nu minise n legtur cu expediia lui Julian i Gerard, i credeam c e posibil s fi spus adevrul i cnd a povestit c Brand l vizitase pe Benedict n Avalon. Frecvent fusese cuvntul pe care l folosise. Acum, Benedict nu fcea un secret din

faptul c nu avea ncredere n mine. Numai asta i era un motiv suficient ca s-mi ascund informaiile sau orice considera el c ar fi prea sensibil ca s fie treaba mea. La naiba, crezndu-i povestea, eu unul n-a fi avut ncredere n mine dac situaiile noastre s-ar fi inversat. Numai un nebun i-ar fi spus asta n clipa aceea, totui. Din cauza celorlalte posibiliti. Se poate s fi plnuit s-mi spun mai trziu, n particular, despre mprejurrile legate de vizitele lui Brand. Poate c implicau ceva ce nu voia s discute de fa cu grupul i, mai ales, de fa cu presupusul uciga al lui Brand. Sau Exista, bineneles, posibilitatea ca nsui Benedict s fie n spatele ntregii chestiuni. Nici mcar nu voiam s m gndesc la consecine. Fcusem serviciul militar

sub Napoleon, Lee34 i MacArthur35, deci apreciam, n egal msur, tacticianul i strategul. Benedict ntrunea ambele caliti i era cel mai bun pe care-l cunoscusem vreodat. Recenta pierdere a braului drept nu diminuase absolut nimic din asta i nici nu-i stnjenea talentele de lupttor. Dac n-a fi fost norocos n ntmplrile recente, ar fi putut s m transforme cu uurin ntr-o grmad de scoici datorit nenelegerii noastre. Nu, nu-mi doream s fie Benedict acela, i nu voiam s bjbi dup ce credea
Robert Edward Lee (18071870), general american. Conductor al armatelor sudiste n timpul Rzboiului de Secesiune. nvingtor la Richmond n 1862. (n. trad.) 35 Douglas MacArthur (18801964), general american. Comandant al aliailor n Pacific. nvingtor n Japonia (19441945), apoi Comandant al forelor ONU n Coreea (1950 1951). (n. trad.)
34

el potrivit s in tinuit n clipa aceea. Speram doar c o amn pentru mai trziu. Aa nct am acceptat acel Asta-i tot al lui i am hotrt s trec la alte chestiuni. Flora, am rostit, cnd te-am vizitat prima dat, dup accidentul meu, ai spus ceva ce nu neleg nici acum. ntruct am avut timp din belug relativ curnd dup aceea, timp n care am revzut multe lucruri, am dat peste acel ceva n amintirile mele i, ocazional, l-am analizat. Tot nu-l neleg nici acum. Aa c ai putea fi att de drgu s-mi spui la ce te-ai referit cnd ai afirmat c umbrele conin mai multe orori dect i-ar fi imaginat cineva? M rog, nu-mi amintesc exact s fi spus asta, rosti Flora. Dar probabil c am zis-o, din moment ce te-a impresionat att de tare. tii la ce efect m refeream: c Amberul pare s acioneze ca un magnet asupra umbrelor adiacente, trgnd lucrurile din ele; cu ct te

apropii de Amber, cu att drumul devine mai uor, chiar i pentru lucrurile-umbr. Chiar dac ntotdeauna pare a se produce un schimb de materiale ntre umbrele adiacente, efectul e mult mai puternic i, n acelai timp, e un proces mai degrab n sens unic atunci cnd e vorba despre Amber. Noi am fost ntotdeauna ateni la evenimentele neobinuite care se petrec. Ei bine, cu muli ani nainte de vindecarea ta, n vecintatea Amberului s-au petrecut mai multe lucruri ciudate dect de obicei. Chestii periculoase, aproape invariabil. Multe erau creaturi recognoscibile de pe trmurile vecine. Totui, dup un timp, au nceput s vin creaturi din locuri tot mai ndeprtate. n cele din urm, i-au croit drum unele total necunoscute. N-am gsit niciun motiv pentru acest brusc transport de ameninri, dei am mers cu cercetrile destul de departe ca s aflm ce le-ar fi putut determina s vin pe acest

drum. Cu alte cuvinte, se petreceau infiltrri ale Umbrei, foarte ciudate. i asta, de fapt, a nceput pe vremea cnd tata se mai afla pe aici? Oh, da. A nceput cu mai muli ani nainte de vindecarea ta cum am spus. neleg. A luat cineva n considerare posibilitatea unei legturi ntre starea asta de lucruri i plecarea lui tata? Cu siguran, rspunse Benedict. Eu unul nc simt c sta a fost motivul. A plecat s investigheze sau s caute un remediu. Dar asta e pur speculaie, spuse Julian. tii cum era. Nu ddea niciodat justificri. Benedict ridic din umeri. Totui e o speculaie rezonabil, rosti. neleg c pomenise de ngrijorarea lui privind migraiile montrilor, dac vrei n numeroase ocazii. Am extras crile mele din cutiua lor mi luasem de curnd obiceiul de a avea tot

timpul asupra mea un set de Atuuri. Am ridicat Atuul lui Gerard i l-am privit. Ceilali erau tcui, uitndu-se la mine n timp ce fceam asta. Cteva clipe mai trziu, contactul era stabilit. Gerard sttea nc n scaunul su, cu spada pe genunchi. nc mnca. nghii cnd simi prezena mea i spuse: Da, Corwin? Ce doreti? Cum se simte Brand? Doarme. Pulsul e un pic mai puternic. Respiraia e la fel constant. E totui prea devreme ca s tiu. De fapt, voiam s verific dac-i aminteti ceva: spre sfrit, ai avut cumva impresia din ceea ce a spus sau a fcut tata c plecarea lui a fost legat de numrul crescnd al fpturilor din Umbr care se strecurau n Amber? Asta, rosti Julian, e ceea ce se numete ghici ciuperc ce e?.

Gerard se terse la gur. Ar putea fi o legtur, da, rosti. Prea rvit, preocupat de ceva. i a vorbit despre creaturi. Dar niciodat n-a spus c asta era principala lui grij sau dac era ceva cu totul diferit. Ca de pild? Cltin din cap. Orice. Eu da da, e ceva ce probabil ar trebui s tii, dac i e de folos. La ceva vreme dup dispariia lui, m-am strduit s aflu un lucru. Mai exact, dac eu am fost cu adevrat ultima persoan care l-a vzut nainte de plecare. Sunt destul de sigur c eu am fost. Fusesem n palat toat seara i m pregteam s m ntorc la nava-amiral. Tata se retrsese cam cu vreo or mai devreme, dar eu rmsesem la corpul de gard, jucnd dame cu Cpitanul Thoben. ntruct a doua zi urma s plecm pe mare, mi-am zis s iau o carte cu mine.

Aa c am venit aici, sus, n bibliotec. Tata era aezat la birou. Mi-a fcut un gest din cap. Rsfoia nite cri vechi i nc nu-i schimbase hainele. Ddu din cap cnd am intrat i i-am spus c venisem s iau o carte. Ai venit la locul potrivit!, mi-a zis, i a continuat s citeasc. n timp ce examinam rafturile, a spus ceva despre faptul c nu putea s doarm. Am gsit o carte, i-am urat noapte bun, mi-a spus Vnt bun din pupa i am plecat. Cobor din nou privirea. Acum sunt convins c, n noaptea aceea, purta Giuvaierul Judecii, l-am vzut asupra lui la fel de clar cum l vd la gtul tu acum. Sunt sigur, n egal msur, c mai devreme nu-l avusese. Mult timp dup aceea m-am gndit c l luase cu el oriunde l duseser paii. n apartamentele lui nu era niciun indiciu c i-ar fi schimbat vemintele mai trziu. N-am mai vzut piatra dect atunci cnd tu i Bleys ai fost nfrni cnd ai asaltat

Amberul. Atunci o purta Eric. Cnd l-am ntrebat, a susinut c o gsise n apartamentele lui tata. n lips de dovezi pentru a susine contrariul, a trebuit s-i accept povestea. Dar n-am fost niciodat mulumit de ea. ntrebarea ta i faptul c pori piatra mi-a reamintit totul. Aa c m-am gndit c ar fi mai bine s tii despre asta. Mersi, am spus, i mi-a venit pe buze o alt ntrebare, dar mi-am zis s nu o formulez n clipa aceea. Spre binele celorlali, am nchis discuia, spunnd: Crezi c mai are nevoie de nite pturi? Sau de altceva? Gerard ridic paharul spre mine, apoi bu. Foarte bine. ine-o tot aa, i-am spus, i mi-am trecut mna peste carte. Fratele Brand pare a fi n regul, am rostit, i Gerard nu-i amintete dac tata a spus ceva care ar lega direct alunecarea Umbrei de plecarea lui. M ntreb cum i va

aminti Brand lucrurile cnd i va reveni Dac i va reveni, rosti Julian. Eu cred c da, am spus. Cu toii am ncasat-o zdravn uneori. Vitalitatea noastr este unul dintre puinele lucruri n care am ajuns s credem. Prerea mea e c mine diminea va fi n stare s vorbeasc. Ce propui s facem cu vinovatul, ntreb Julian, dac Brand l d de gol? S-l interogm. Atunci mi-ar plcea mie s-l interoghez. ncep s simt c, de data asta, s-ar putea s ai dreptate, Corwin, i c persoana care l-a njunghiat poate fi responsabil i de starea noastr de asediu intermitent, de dispariia lui tata i de uciderea lui Caine. Aa c mi-ar face plcere s-l interoghez nainte s-i tiem gtul i mi-a dori s m ofer voluntar i pentru partea a doua. O s inem cont de asta, am zis. Nu este exclus s dai i tu socoteal,

Corwin. Eram contient de asta. Am ceva de spus, rosti Benedict, nbuind o replic din partea lui Julian. Sunt intrigat att de puterea, ct i de obiectivul aparent al dumanilor. I-am ntlnit de nenumrate ori i sunt nsetai de snge. Acceptnd, pentru moment, povestea ta despre Dara, Corwin, ultimele ei cuvinte par a fi un rezumat al atitudinii lor: Amber va fi distrus.. Nu cucerit, subjugat sau pedepsit pentru a i se da o lecie. Distrus. Julian, nu i-ar displcea s domneti aici, nu-i aa? Julian zmbi. Poate anul viitor pe vremea asta, rosti. Nu acum, mulumesc. Unde vreau eu s ajung e c te-a putea vedea pe tine sau pe oricare dintre noi angajnd mercenari sau fcnd rost de aliai pentru o preluare a puterii. Nu te vd folosind o for att de puternic nct s repre-

zinte o problem grav dup aceea. Nu o for pus pe distrugere, mai degrab, dect pe cucerire. Nu m vd pe mine, pe tine, pe Corwin, pe ceilali ncercnd s distrug Amberul sau s rite cu o armat care ar dori aa ceva. Asta e partea care nu-mi place apropo de afirmaia lui Corwin c unul dintre noi se afl n spatele afacerii. A trebuit s ncuviinez. Eram contient de slbiciunea acestei verigi din lanul meu de speculaii. Totui, existau attea necunoscute A fi putut oferi alternative, cum urma s fac Random, dar bnuielile nu dovedesc nimic. S-ar putea, spuse Random, ca unul dintre noi s fi fcut trgul dar s-i fi subestimat aliaii. Poate c partea vinovat asud din greu acum, ca noi toi, de altfel. Poate c nu e n postura de a schimba lucrurile, chiar dac i-ar dori-o. I-am putea oferi ocazia, spuse Fiona,

s-i trdeze aliaii chiar acum. Dac Julian ar putea fi convins s nu-i ia gtul vinovatului i noi ceilali am fi dispui s facem la fel, s-ar putea s mrturiseasc dac bnuiala lui Random e corect. N-ar avea pretenii la tron, dar, evident, n-a avut nici nainte. Va fi lsat n via i ar putea salva Amberul de nite necazuri. Vrea cineva s-i ia angajamentul c va proceda astfel? Eu da, am spus. O s-i cru viaa dac va mrturisi, cu precizarea c i va petrece restul ei n exil. i eu sunt de acord, rosti Benedict. i eu, spuse Random. Cu o singur condiie, rosti Julian. Dac nu e personal rspunztor de moartea lui Caine, sunt i eu de acord. Altfel, nu. i va trebui s existe o dovad. Viaa, n exil, spuse Deirdre. n regul. De acord. i eu, rosti Flora.

i eu, urm Llewella. Probabil c i Gerard va fi de acord, am spus. Dar chiar m ntreb dac Brand va simi la fel ca noi. Presimt c nu. Hai s vedem ce zice Gerard, spuse Benedict. Dac Brand supravieuiete i se dovedete singurul mpotriva ideii, vinovatul va ti c are doar un singur inamic de evitat i vor putea s i rezolve problema cum tiu ei mai bine. n regul, am spus, trecnd peste cteva presimiri rele, i am intrat din nou n contact cu Gerard, care a fost i el de acord. Aa c ne-am ridicat n picioare i am jurat asta pe Unicornul Amberului jurmntul lui Julian avnd o clauz n plus i am jurat s impunem exilul oricruia dintre noi care ar nclca jurmntul. Sincer, nu credeam c ne va ajuta cu ceva, dar ntotdeauna e plcut s vezi o familie fcnd lucruri mpreun.

Dup asta, fiecare a inut s sublinieze c va rmne n palat peste noapte, probabil ca s arate c nimeni nu se teme de ceea ce avea s spun Brand diminea i, mai ales, ca s demonstreze c nu doresc s plece din ora, un lucru care nu ar fi fost uitat chiar dac Brand i-ar fi dat duhul n timpul nopii. Nemaiavnd alte ntrebri de adresat grupului i pentru c nimeni nu se repezise s recunoasc deschis frdelegile sub acoperirea jurmntului, m-am lsat pe spate i am ascultat un timp. Lucrurile se separar, mprindu-se ntr-o serie de conversaii i schimbri, una dintre ele fiind o ncercare de reconstituire a tabloului din bibliotec, cu fiecare la locul lui i, invariabil, de ce fiecare se afla ntr-o poziie anume, cu excepia vorbitorului. Am fumat; n-am spus nimic despre subiect. Deirdre a subliniat o posibilitate interesant, totui. i anume c Gerard l-ar fi putut njunghia chiar el, n timp ce ne

aflam toi ngrmdii n jur i c eforturile lui eroice nu erau determinate de vreo dorin de a-l salva pe Brand, ci, mai degrab de a ajunge ntr-o poziie n care-i putea nchide gura caz n care Brand n-ar fi scpat cu via pn a doua zi. Ingenios, numai c nu puteam crede aa ceva. Nimeni altul n-a crezut. Cel puin, nu s-a oferit nimeni voluntar s urce i s-l goneasc pe Gerard. Dup un timp, Fiona se ridic i se aez lng mine. Ei bine, am ncercat singurul lucru la care m-am putut gndi, spuse. Sper s ias ceva bun de aici. S-ar putea, am spus. Observ c ai adugat o pies ornamental neobinuit la garderoba ta, rosti, ridicnd Giuvaierul Judecii ntre degetul mare i arttor i examinndu-l. Apoi ridic privirea. l poi determina s fac nite trucuri

pentru tine? Unele, am spus. Deci tii cum s-l acordezi. Asta implic i Modelul, nu-i aa? Da. Eric mi-a destinuit procedeul, chiar nainte de a muri. neleg. Ddu drumul Giuvaierului, se aez la loc, privi flcrile. Te-a sftuit s fii precaut cnd lucrezi cu el? ntreb. Nu, am zis. M ntreb dac e o chestiune ntmpltoare sau intenionat Ei bine, n clipa aceea, Eric era un pic ocupat s moar. Asta ne-a limitat conversaia n mod considerabil. tiu. M ntrebam dac ura lui fa de tine a cntrit mai mult dect speranele lui pentru trm sau dac pur i simplu nu tia unele dintre principiile implicate.

Tu ce tii despre asta? Gndete-te din nou la moartea lui Eric, Corwin. N-am fost acolo cnd s-a petrecut, dar am sosit mai devreme la nmormntare. Am fost de fa cnd trupul i-a fost mbiat, brbierit, mbrcat i i-am examinat rnile. Erau trei rni la piept, dar numai una arta ca i cum ar fi atins zona mediastinal O singur ran ajunge, dac Ateapt, rosti ea. A fost dificil, dar am ncercat s examinez unghiul de strpungere cu o vergea subire de sticl. A fi vrut s fac o incizie, dar Caine nu mi-a ngduit. Totui, nu cred c inima sau arterele au fost atinse. nc nu e prea trziu s cerem o autopsie, dac ai dori s merg mai departe cu verificrile. Sunt sigur c rnile i efortul general au contribuit la moartea lui, dar cred c Giuvaierul e cel care a contat. De ce crezi asta? Din cauza unor lucruri pe care le-a spus

Dworkin cnd am studiat cu el i din cauza unor lucruri pe care le-am observat dup aceea, drept urmare. El mi-a semnalat c, dei confer unele nsuiri neobinuite, are ca efect, de asemenea, o sectuire a vitalitii celui care-l deine. Cu ct l pori mai mult, cu att i ia din energie, cumva. Dup asta, am fost atent i am observat c tata nu-l purta dect arareori i nu-l inea niciodat pe perioade lungi de timp. Gndurile mi-au revenit la Eric, la ziua n care agoniza pe povrniurile Kolvirului, cu btlia turbat n jur. Mi-am amintit prima privire aruncat asupra lui, chipul su palid, respiraia greoaie, sngele de pe piept i Giuvaierul Judecii, acolo, pe lan, pulsnd ca o inim printre faldurile mbibate de snge ale vemintelor. Nu vzusem niciodat Giuvaierul fcnd asta, i nici de atunci n-o mai fcuse. Mi-am amintit c efectul devenise mai slab, mai vag. i cnd Eric i-a dat su-

fletul i i-am ncruciat minile peste Giuvaier, fenomenul ncetase. Ce tii despre modul de funcionare? am ntrebat-o. Cltin din cap. Dworkin l considera un secret de stat. tiu ceea ce e evident controlul asupra vremii i am dedus din unele remarci ale lui tata c are ceva de-a face cu o percepie sporit sau mai nalt. Dworkin l menionase, n primul rnd, ca un exemplu de implicare a Modelului n tot ceea ce ne d putere chiar i Atuurile conin Modelul, dac le examinezi ndeaproape, dac priveti destul de mult i l-a citat ca pe o dovad a principiului conservrii energiei toate puterile noastre speciale au preul lor. Cu ct e mai mare puterea, cu att e mai ridicat investiia. Atuurile sunt o chestiune mrunt, dar exist totui un element de oboseal implicat n folosirea lor. Plimbarea prin Umbr,

care este un exerciiu al imaginii Modelului ce exist n noi, presupune o cheltuial i mai mare. A traversa Modelul, din punct de vedere fizic, e o scurgere masiv a energiilor cuiva. Dar Giuvaierul, spunea el, reprezint o octav mai mare i mai nalt a aceluiai lucru i costul pentru cel care-l folosete crete exponenial. Deci, dac relatarea era corect, o alt privire ambigu n caracterul decedatului i celui mai puin apreciat frate al meu. Dac fusese contient de acest fenomen i luase Giuvaierul i-l purtase totui prea mult, pentru aprarea Amberului, asta fcea din el un fel de erou. Numai c, vzut n aceast lumin, faptul c mi nmnase Giuvaierul fr avertizri devenea un efort pe patul de moarte la piesa final a rzbunrii. Dar m absolvise de blestemul lui, spusese, astfel nct s-l poat arunca aa cum se cuvine asupra inamicilor de pe cmpul de lupt. As-

ta, desigur, nu nsemna dect c i ura puin mai mult dect pe mine i i desfura ultimele energii ct mai strategic posibil, pentru Amber. M-am gndit atunci la natura incomplet a notielor lui Dworkin, pe care le recuperasem din ascunztoarea pe care mi-o indicase Eric. Nu cumva Eric le obinuse intacte i distrusese intenionat fragmentul coninnd precauiile, astfel nct s-l condamne pe succesorul lui? Ideea asta nu mi s-a prut ntru totul acceptabil, pentru c n-avea de unde s tie c m voi ntoarce cnd am fcut-o, cum am fcut-o, c mersul btliei va fi cum a fost i c, ntr-adevr, voi fi succesorul lui. Tot att de bine ar fi putut s-l succead la tron unul dintre favoriii lui, caz n care cu siguran nu i-ar fi dorit ca acesta s moteneasc vreo capcan. Nu. Dup cum vedeam eu lucrurile, fie Eric nu fusese cu adevrat contient de aceast nsuire a Giuvaierului, pentru c avea doar

instruciuni pariale de folosire, fie cineva ajunsese la hrtiile acelea naintea mea i nlturase material suficient pentru a-mi lsa o arm mortal. nc o dat, se prea poate s fi fost mna adevratului inamic. Cunoti factorul de siguran? am ntrebat. Nu, spuse ea. Nu-i pot da dect dou indicaii; nu tiu exact ct de valoroase sunt. Prima e c nu-mi amintesc ca tata s-l fi purtat pe perioade lungi de timp. A doua, am pus cap la cap un numr de lucruri pe care le-a rostit. ncepnd cu un comentariu despre efectul conform cruia cnd oamenii se transform n statui, ori te afli n locul nepotrivit, ori ai dat de necaz. L-am btut la cap despre asta o lung perioad de timp i, n cele din urm, am aflat c primul semn al faptului c l-ai purtat prea mult vreme e un fel de distorsiune a simului tu temporal. Aparent ncepe prin mrirea vitezei metabo-

lismului sub toate aspectele cu un efect evident c universul ncepe s se ncetineasc n jurul tu. Aceasta poate face ravagii asupra unui individ. Asta e tot ce tiu despre Giuvaier i recunosc c o mare parte din ce-am spus, mai ales n final, sunt simple presupuneri. De ct timp l pori? E ceva timp de-acum, am spus, lundu-mi mental pulsul i aruncnd o privire n jur ca s vd dac lucrurile preau a se ncetini n vreun fel. Nu puteam s-mi dau seama, dei, bineneles, nu m simeam n cea mai bun form. Presupusesem totui c era n totalitate opera lui Gerard. Nu eram, cu toate astea, pe punctul de a-l smulge de la gt doar pentru c un membru al familiei mi sugerase asta, chiar dac era vorba de inteligenta Fiona ntr-una din dispoziiile ei cele mai prietenoase. Perversitate, ncpnare Nu, independen. Asta era. Asta i nencredere

formal pur. O pusesem la gt doar pentru seara asta, oricum, cu doar cteva ore nainte. O s atept. Ei bine, l-ai purtat i ai demonstrat ce voiai, spuse. Eu nu voiam dect s-i atrag atenia mpotriva expunerii prelungite nainte s afli tu mai multe. Mersi, Fi. O s-l dau jos curnd i apreciez faptul c mi-ai spus. Apropo, ce s-a ntmplat cu Dworkin? i btu tmpla cu degetul. n cele din urm i-a pierdut minile, srmanul. Mi-ar plcea s cred c tata l-a dus undeva, ntr-un loc linitit n Umbr. neleg ce vrei s spui. Da, s gndim aa. Srmanul. Julian se ridic n picioare, ncheind o conversaie cu Llewella. i ntinse oasele, nclin din cap spre ea i veni spre mine. Corwin, te-ai mai gndit i la alte ntrebri pentru noi? spuse.

Niciuna pe care s v-o adresez n clipa asta. Zmbi. Mai ai ceva n plus s ne spui? Nu n momentul sta. Alte experimente, demonstraii, arade? Nu. Bine, atunci m duc s m culc. Noapte bun. Noapte bun. Se nclin dinaintea Fionei, flutur din mn spre Benedict i Random, ddu din cap spre Flora i Deirdre cnd trecu pe lng ele pe drumul spre u. Se opri n prag, se rsuci i spuse: Acum putei vorbi cu toii despre mine, i iei. n regul, rosti Fiona. Hai s vorbim. Eu cred c el e vinovatul. De ce? am ntrebat. O s parcurg lista, subiectiv, intuitiv i

prtinitoare, aa cum e. Benedict, dup opinia mea, e mai presus de orice suspiciune. Dac ar fi vrut tronul, deja l-ar fi avut pn acum, prin mijloace directe, militare. Cu tot timpul pe care l-a avut la dispoziie, ar fi putut organiza un atac care ar fi reuit, chiar i mpotriva lui tata. E n stare i toi tim asta. Tu, pe de alt parte, ai fcut o serie de boacne pe care nu le-ai fi svrit dac ai fi fost n deplintatea facultilor mentale. De asta cred povestea ta cu amnezia i restul. Nimeni nu se orbete singur ca element al strategiei. Gerard a luat-o binior pe calea stabilirii propriei nevinovii. Aproape c mi imaginez c e acolo sus, cu Brand, mai mult din acest motiv dect din dorina de a-l proteja. Oricum, vom afla sigur nu peste mult timp sau vom avea noi suspiciuni. Random a fost supravegheat mult prea ndeaproape n toi aceti ani ca s fi avut ocazia s pun la cale tot ceea ce s-a petrecut. Aa c el iese

din discuie. Ct despre noi, cele mai delicate. Pe Flora n-o duce mintea, Deirdre n-are curaj, Llewella n-are motivaii, pentru c e fericit oriunde n afar de aici, iar eu, desigur, pot fi acuzat doar de rutate. Mai rmne Julian. E n stare? Da. i dorete tronul? Bineneles. A avut timpul necesar i prilejul? Din nou, da. El e omul tu. Crezi c el l-a ucis pe Caine? am ntrebat. Erau amici. i ncrei buzele. Julian n-are prieteni, spuse. Personalitatea lui glacial se topete numai cnd se gndete la propria persoan. Oh, n ultimii ani parc s-a apropiat mai mult de Caine dect de oricine altcineva. Dar i asta i asta ar fi putut fi o parte a planului su. S simuleze o prietenie destul de mult timp pentru a o face credibil, n aa fel nct s nu par suspect la vremea respectiv. l cred pe Julian capabil de asta pentru c nu pot s-l cred

capabil de un ataament emoional puternic. Am cltinat din cap. Nu tiu, am rostit. Prietenia lui cu Caine a aprut n timpul absenei mele, aa c tot ceea ce cunosc despre asta e la mna a doua. Totui, dac Julian cuta o prietenie sub forma unei alte personaliti asemntoare cu a lui, atunci e plauzibil. Semnau foarte mult. nclin s cred c a fost real, pentru c nu cred c cineva e n stare s se prefac prieten cu altcineva atia ani. Doar dac cellalt e prost de d n gropi, ceea ce nu e cazul lui Caine. i m rog, ai afirmat c raionamentul tu e subiectiv, intuitiv i prtinitor. Aa e i al meu n cazuri de-astea. Numai c nu-mi place s cred c cineva e att de nenorocit nct s se foloseasc de singurul su prieten astfel. De aceea, cred c ceva nu e n ordine cu lista ta. Oft. Pentru unul care a bntuit pe aici atta

vreme, Corwin, spui lucruri cam neghioabe. Oare ederea asta lung n locorul la simpatic te-a schimbat? Cu ani n urm ai fi vzut ceea ce e evident, ca i mine. Poate c m-am schimbat, pentru c asemenea lucruri nu mai par evidente de mult vreme. Dar nu cumva te-ai schimbat tu, Fiona? Ceva mai cinic dect fetia pe care o tiam cndva. Cu ani n urm poate c nici tu nu ai fi sesizat evidena. Zmbi uor. S nu-i spui niciodat unei femei c s-a schimbat, Corwin. Dect dac s-a schimbat n bine. tiai asta pe vremuri. S-ar putea, oare, ca tu s fii ntr-adevr una din umbrele lui Corwin, trimis napoi s sufere i s ne intimideze n numele lui? Oare Corwin cel adevrat e n alt parte, rznd de noi toi? Sunt aici i nu rd, am spus. Ea izbucni n hohote. Da, asta e! zise. Tocmai am hotrt c

nu eti tu cel adevrat! Anun important, toat lumea! strig, nind brusc n picioare. Tocmai am remarcat c acesta nu e Corwin cel adevrat! Trebuie s fie una dintre umbrele lui! Tocmai i-a proclamat ncrederea n prietenie, demnitate, noblee a spiritului i toate celelalte chestii care figureaz la loc de cinste in basmele populare! Precis am dat peste ceva! Ceilali se holbar la ea. Izbucni n rs iar, apoi se aez brusc. Am auzit-o pe Flora mormind s-a mbtat, dup care reveni la conversaia ei cu Deirdre. Random spuse Un toast pentru umbr! i reveni la discuia cu Benedict i Llewella. Vezi? rosti. Ce? Eti imaterial, zise, btndu-m uor pe genunchi. Ca i mine, acum c m gndesc mai bine. A fost o zi grea, Corwin.

tiu. i eu m simt ca dracu. Am crezut c e o idee bun s-l aduc napoi pe Brand. n plus, a mers. Mai mult ru i-a fcut. S nu treci cu vederea frmele de virtute pe care le-ai dobndit, rosti ea. Nu e vina ta pentru felul n care a ieit. Mersi. Cred c Julian a avut cea mai bun idee. Nu cred c o s mai rmn treaz. M-am ridicat o dat cu ea, am condus-o la u. Sunt n regul, rosti. Pe bune. Sigur? ncuviin tios. Atunci, ne vedem diminea. Sper. Acum putei vorbi despre mine. Fcu cu ochiul i iei. M-am ntors i i-am vzut pe Benedict i Llewella apropiindu-se. La culcare? am ntrebat. Benedict ncuviin.

Tot ce se poate, zise Llewella, i m srut pe obraz. Pentru ce-a fost asta? Pentru mai multe lucruri, zise. Noapte bun. Noapte bun. Random era pe vine lng emineu, scormonind focul. Deirdre se ntoarse spre el i spuse: Nu mai pune lemne doar pentru noi. Flora i cu mine ne retragem. n regul. Puse vtraiul deoparte i se ridic. Somn uor, strig n urma lor. Deirdre m nvrednici cu un zmbet somnoros i Flora cu unul nervos. Le-am adresat urrile de noapte bun i le-am urmrit cum prsesc ncperea. Ai aflat ceva nou i folositor? ntreb Random. Am ridicat din umeri. Dar tu?

Opinii, presupuneri. Lucruri noi, nu. ncercam s hotrm cine e urmtorul pe list. i? Benedict crede c e o chestiune de noroc. Tu sau el. Cu condiia s nu fii tu n spatele afacerii, firete. Crede i c amicul tu Ganelon ar trebui s fie n gard. Ganelon Da, e de gndit i ar fi trebuit s-mi treac prin cap mie mai nti. Cred c are dreptate i la chestia cu norocul. S-ar putea chiar s ncline uor n favoarea lui, deoarece tiu cu toii c eu sunt n alert datorit tentativei de nscenare. A spune c toi suntem contieni c Benedict e i el n alert. A reuit s mprteasc fiecruia opinia sa. Cred c i-ar conveni o tentativ. Am chicotit. Asta ntoarce iar roata. Chiar c e la noroc. i el a spus asta. Firete, tiind c-o s-i

spun ie. Firete, mi-a dori s nceap s vorbeasc iar cu mine. Ei bine acum nu prea mai e mare lucru de fcut, am zis. La naiba cu toate. M duc la culcare. ncuviin. Nu uita s te uii sub pat. Am prsit ncperea, ne-am ndreptat spre coridor. Corwin, a dori s te fi gndit s aduci nite cafea cu tine, o dat cu armele, spuse. Mi-ar prinde bine o ceac. Nu te ine treaz? Nu. Seara mi place s beau cteva ceti. Eu i simt lipsa dimineaa. Va trebui s importm ceva cafea dup ce scpm de toat harababura asta. O mic alinare, dar e o idee bun. Ce are Fi n cap, totui? Ea crede c Julian e omul nostru. S-ar putea s aib dreptate.

i Caine? S presupunem c n-a fost doar unul singur, zise n timp ce urcam scrile. S zicem c au fost doi, de pild Julian i Caine. n final s-au certat, Caine a pierdut. Julian s-a descotorosit de el i s-a folosit de moartea lui ca s-i slbeasc i ie poziia. Fotii prieteni devin cei mai ri dumani. N-are niciun rost. Ameesc cnd ncep s examinez posibilitile. Ori va trebui s ateptm s se mai ntmple ceva, ori s facem noi s se ntmple ceva. Probabil cea din urm variant. Dar nu n noaptea asta Hei, ateapt-m! Iart-m. M-am oprit pe palier. Nu tiu ce m-a apucat. Ultima zvcnire, cred. Energie nervoas, spuse, venind lng mine. Am continuat s urcm, iar eu am fcut un efort s-mi potrivesc pasul cu al lui, nbuindu-mi dorina de a m grbi. Ei bine, somn uor, rosti ntr-un trziu.

Noapte bun. Random. Continu s urce scara i eu am luat-o pe coridor ctre apartamentele mele. Deja m simeam agitat, motiv pentru care am scpat cheia din mn. Am ntins braul i am apucat-o n aer nainte de a cdea. Simultan, am fost izbit de impresia c micarea cheii era, ntr-un fel, mai lent dect ar fi trebuit. Am introdus-o n ncuietoare i am rsucit-o. ncperea era ntunecat, dar m-am hotrt s nu aprind o lumnare sau o lamp cu ulei. M obinuisem cu ntunericul cu mult vreme n urm. Am ncuiat ua i am zvort-o. Ochii mei erau deja pe jumtate adaptai semintunericului de pe holul slab luminat. M-am ntors. Se zrea un pic din lumina stelelor i printre draperii. Am traversat ncperea, desfcndu-mi gulerul. M atepta n dormitor, n stnga intrrii. Era perfect poziionat i n-a fcut nimic care

s-l trdeze. Am intrat direct n el. Avea locul ideal, inea stiletul pregtit i elementulsurpriz era de partea lui. Pe bun dreptate trebuia s fiu mort nu n patul meu, ci chiar acolo, la picioarele lui. Am vzut micarea cu coada ochiului, am constatat prezena i semnificaia ei de ndat ce am trecut pragul. tiam c era prea trziu s evit lovitura chiar dac mi-a fi ridicat braul ca s ncerc s-o blochez. Numai c o ciudenie m-a izbit nainte de a o face lama cuitului: atacatorul meu prea c se mic prea lent. Micarea ar fi trebuit s fie iute, cu toat tensiunea greutii sale n ea. N-ar fi trebuit s mi dau seama ce se ntmpl dect dup ce s-ar fi produs atacul. N-a fi avut timp s m dau la o parte i s-mi azvrl braul att de departe. O cea roiatic mi acoperi vederea i am simit antebraul izbind ntr-o parte braul n micare aproape n aceeai clip n

care oelul mi atinse pntecul i tie. n roeaa privirii mi s-a prut c zresc o uoar urm a versiunii cosmice a Modelului pe care o traversasem mai devreme. Cnd m-am ncovoiat i m-am prbuit, incapabil s gndesc, dar contient pentru nc o clip, desenul a devenit mai clar i s-a apropiat mai mult. Voiam s fug, dar trupul mi s-a poticnit ca un cal. Am czut la pmnt. 8 Din fiecare via trebuie s curg un pic de snge. Din nefericire, era, din nou, rndul meu, i se pare c era vorba de ceva mai mult. Zceam chircit, pe partea dreapt, cu ambele brae inndu-mi strns mijlocul. Eram ud i, din cnd n cnd, ceva se prelingea de-a lungul pliurilor pntecelui. n fa, stnga jos, chiar deasupra centurii, m sim-

eam ca un plic deschis neatent. Acestea au fost primele mele senzaii cnd mi-a revenit cunotina. i primul meu gnd a fost: Ce mai ateapt? Evident, coup de grce36 nu fusese dat. De ce? Am deschis ochii. Profitaser de timpul scurs ca s se adapteze ntunericului. Am ntors capul. N-am mai vzut pe nimeni altcineva n ncpere. Dar ceva neobinuit se petrecuse i nu-mi putea da seama exact ce anume. Am nchis ochii i mi-am lsat capul s cad, din nou, pe saltea. Ceva nu era n ordine i, n acelai timp, era Salteaua Da, zceam n patul meu. M ndoiesc c ajunsesem acolo fr ajutor. Dar ar fi fost absurd ca cineva s m njunghie i apoi s m duc n pat.
Lovitura de graie (n lb. francez n original). (n. trad.)
36

Patul meu Era patul meu i, totui, nu era. Am strns puternic din ochi. Am scrnit din dini. Nu nelegeam. tiam c nu pot gndi normal dup ocul suferit, cu sngele acumulndu-se n mae, apoi scurgndu-se afar. Am ncercat s m forez s gndesc limpede. Nu era simplu. Patul meu. nainte de a fi pe deplin contient de orice altceva, eti contient dac te trezeti n propriul pat. i eu eram n patul meu, numai c M-am mpotrivit din rsputeri unui enorm impuls de a strnuta, deoarece simeam c strnutul m-ar sparge n buci. Mi-am apsat nrile i am respirat scurt pe gur. Simeam pretutindeni n jurul meu gustul, mirosul i prezena prafului. Asaltul nazal se mai potoli i am deschis ochii. tiam unde m aflu. Nu nelegeam de ce i cum, dar revenisem ntr-un loc pe care

nu m ateptam s-l mai revd vreodat. Am lsat mna dreapt n jos, am folosit-o ca s m ridic. Era dormitorul meu de acas. Din cea veche, locul care fusese al meu cnd eram Carl Corey. M ntorsesem n Umbr, n acea lume npdit de praf. Patul nu fusese fcut de ultima oar cnd dormisem n