Sunteți pe pagina 1din 336

1

2


ABRAHAM MERRITT







CORABIA ZEIEI ISHTAR

UN VIS MAI AIEVEA DECT VIAA


Traducere de:
LIVIU RADU



A. Merritt, 1924
THE SHIP OF ISHTAR


Dup romanul aprut la
Editura Nemira - 1995

3


















Abraham Grace Merritt (n. 20 ianuarie 1884 - d. 21
august 1943) (mai cunoscut ca A. Merritt) a fost un
scriitor american i editor de literaturtiinifico-
fantastic. A folosit i pseudonimul W. Fenimore.











4








5




1.
BLOCUL DE PIATR DIN BABILON

JOHN KENTON privea fix blocul mare de piatr. Era
puin nedumerit i vag tulburat. Ciudat, gndea el,
ntr-adevr ciudat: toat nelinitea lui, toate nzuinele
neformulate, toat nefericirea ce-l bntuia preau s se
ndrepte spre acesta. De parc blocul le atrgea ca un
magnet din piatr Exista, oare, i o promisiune
ascuns n aceast focalizare?
Se mic nerbdtor i scoase din nou scrisoarea lui
Forsyth. Primise cu trei zile n urm mesajul btrnului
arheolog care, datorit averii lui Kenton, cernea pentru
a afla secrete pierdute n negura vremii praful a ceea
ce fusese cndva atotputernicul Babilon.
Kenton i dorise i plnuise cu nfocare s participe
la aceast expediie. Toat viaa simise c trecutul l
cheam i rspunsese mereu acestei chemri. Cltorise
prin locuri uitate; dormise n vetrele unor civilizaii de
care nu-i mai amintea nimeni, ale unor imperii moarte
i ale unor orae prsite. Lsase dragostea, toi anii
aceia, s treac pe lng el. Se nfiorase mai degrab n
faa povetilor de dragoste fantomatice dect a celor
reale. Studios, pe jumtate ascet, chiar dac nu tia
nimic din nvturile inimii, nmagazinase ns alte
feluri de cunotine, i era suficient de pregtit pentru
6

a-i face pe savani s-i asculte prerile cu respect.
Dar, chiar n ajunul plecrii, America intrase n
rzboiul mondial Iar Kenton trebuise s accepte ca
Forsyth s plece fr el A urmat apoi o coal militar,
a luptat pe front i a fost rnit n pdurea Belleau, a fost
reformat i trimis acas. Se ntorsese chinuit de
comaruri nelinititoare. Atitudinea sa fa de via, ca
i a altor mii de oameni, se schimbase profund.
Lumea pe care o cunoscuse i devenise indiferent i
nu tia unde s-o gseasc pe aceea n care ar fi putut fi
fericit. Nici mcar n-ar fi fost n stare s-i nchipuie
cum ar fi trebuit s arate o asemenea lume Rzboiul
schimbase prezentul, l transformase n nisipuri
mictoare. Mai mult, distrusese acea punte spre trecut
pe care pn atunci se bucurase s-o strbat.
Ceva din scrisoarea lui Forsyth reactivase un interes
pe care-l crezuse mort, evocase spectrul unei treceri,
cndva familiare, ntre trecut i prezent. Trezise n el
ecoul unei voci ndeprtate, slabe, care-l chema,
cerndu-i vechiului su eu s se trezeasc s se
trezeasc i s se pzeasc!
i, cu o oarecare mirare, se surprinsese ateptnd cu
nerbdare sosirea obiectului pe care i-l anunase
scrisoarea.
Blocul de piatr din Babilon trecuse prin vam n
dup-amiaza aceea. Singur, cu o curiozitate care era mai
degrab nerbdare, deschisese lada. Cuibrit n ea,
printre ghemotoace de bumbac i mpletitur de trestie
uoar, se afla blocul mare de piatr. Piatr? Atunci de
ce era att de uor?
i puse din nou aceast ntrebare, n timp ce-l privea.
Oglinda mare, din captul camerei, i reflecta imaginea
ngndurat. Era un brbat subire, puin peste
7

nlimea medie, cu figur tioas, smead, cu nas
acvilin, cu ochi de un albastru-deschis, uor deprtai,
i brbie ascuit, cu gropi.
n colurile buzelor puternice i n profunzimea
ochilor clari se vedeau un strop de amrciune i o
deziluzie obosit semne ale rzboiului. Aa arta John
Kenton n oglinda cea mare, n noaptea dinaintea marii
sale aventuri.
Mai citi o dat scrisoarea pe care i-o expediase
Forsyth:
i trimit acest bloc pentru c-l menioneaz pe Sargon
din Akkad, fiind una dintre puinele descoperiri care se
refer la acest rege. Inscripia e neobinuit din multe
puncte de vedere. Sincer vorbind, n-am fost capabil s-i
desluesc nelesul. Sper s te distreze pe perioada
convalescenei. Avnd att timp liber la dispoziie, poate
vei reui s descoperi ceea ce eu, prins n treburile zilnice,
nu sunt n stare
n inscripie apare mereu numele lui Ishtar, Zeia-
Mam, Zeia Dragostei i, totodat, Zeia Rzboiului, a
Mniei i a Rzbunrii. Am interpretat caracterele ca
referindu-se ndeosebi la aceste din urm atribute ale ei.
Numele lui Nabu, Zeul babilonian al nelepciunii, e
pomenit de mai multe ori, dar textul i fragmentele
respective sunt att de mutilate nct, n afar de cuvinte
izolate care par s aib sens, referirile la Nabu sunt
indescifrabile. Numele lui Nergal, Zeul asirian al Lumii
Subpmntene, apare des, dar i n acest caz textul e
greu de reconstituit. Cel puin pentru mine, care dispun de
att de puin timp.
Mai sunt specificate i alte nume: Zarpanit, o femeie, i
Alusar, un brbat. n Pantheonul babilonian, dup cum
tii, Zarpanit sau Sarpanit era soia Zeului Bel-Merodach,
8

i reprezenta una dintre formele inferioare ale lui Ishtar.
Dar, n lipsa unor anumite caractere, cred c aceast
Zarpanit, pomenit n text, era o femeie obinuit,
probabil o preoteas a Zeiei.
ntruct numele lui Alusar apare ntotdeauna alturi de
cel al lui Nergal, presupun c era un preot al acestei
zeiti din cale-afar de sumbre.
Am gsit blocul n movila numit Amran, chiar la sud
de Qser, palatul lui Nabopolassor. Exist dovezi c
movila Amran este locul n care s-a aflat E-Sagilla,
Ziguratul sau templul n trepte, Casa Zeului n Babilon.
Obiectul trebuie s fi reprezentat ceva deosebit de
respectat, ceea ce mi explic faptul c a fost salvat n
momentul distrugerii oraului Sennacherib, iar apoi plasat
n templul reconstruit.
Kenton mpturi scrisoarea, msurnd din ochi
blocul. Prea lung de aproximativ patru picioare
1
, nalt
de patru i lat de trei. Era de un galben ters, mpovrat
de secole, ca de un vemnt doar pe jumtate vizibil.
Avea suprafaa zgriat i ciobit. La nceput, fusese cu
siguran neted i lustruit ca porelanul. Pe sub
crpturi i denivelri, se nirau inscripiile. Cnd
dedesubt, cnd deasupra, ca nite paie uscate ntr-o
balt galben, ngheat.
Puse mna pe el. Materialul era neltor, nici piatr,
nici lutul ars al unei epoci familiare. Era un amestec
necunoscut. Semna cu un ciment din filde, amestecat
cu praf de perle, compact i cu o granulaie fin, cu
strluciri mrunte nind din galbenul splcit.
Kenton ncepu s studieze inscripiile cuneiforme
arhaice. Foarte vechi Aici figurau numele lui Zarpanit
i Alusar, simbolurile arcuite ale lui Ishtar Cea Slvit,

1 Un picior 30,479 cm (n.t.).
9

ale lui Nergal Cel ntunecat, ale lui Nabu Cel Albastru,
Druitorul de nelepciune. Se repetau de multe, multe
ori. i, peste tot, semnul de avertisment, menionat iar
i iar, legat ntotdeauna de numele lui Nabu.
Curios, gndi el, ct de neltoare se dovedeau
inscripiile! Ciudate, desigur, dar, n afar de asta, parc
ntre ele i el atrna un voal ca i cum, chiar n
momentul n care era pe cale de a le nelege, nea
ceva n afar, tulburndu-i mintea
Acum, Kenton deveni contient de o arom ce se
revrsa spre el, o arom vag i mngietoare,
melancolic i hoinar. Parc nite suflete de flori
mpletite i rtciser calea Parfumul ei, dulce i
ademenitor, straniu, ciudat avea ceva care-i schimba
ritmul vieii conform acestui puls strin. Se sprijini de
bloc. Vrtejurile parfumate se roteau n jurul lui,
agndu-se de el ca nite mini micue. Spirale
nmiresmate de arome care rugau, care implorau, ncet,
cu patim
Care pledau pentru a fi eliberate!
l cuprinse un val de nerbdare. Se ridic. Aroma nu
era altceva dect un parfum amestecat n substana
blocului, care devenise perceptibil n camera nchis.
Ce aiureal visa? Lovi puternic blocul cu pumnul.
Blocul rspunse loviturii!
optea! oapta deveni mai puternic. Tot mai
puternic, cu intonaii de clopot acoperit, de clopoei de
jad amuii n adncime Deveni din ce n ce mai
puternic, mai vibrant. Apoi, oapta ncet, ajungnd
doar o armonie nalt, dulce Suna din ce n ce mai
clar, tot mai aproape, rsunnd prin tunelele nesfrite
ale timpului
Un trosnet strident sfrtec armonia, fcnd-o s
10

tac.
Blocul se despic. Prin sprtur pulsa o radiaie ca
din perle trandafirii, iar n ea vibrau valuri de arom.
ns fr s mai cear, s mai cereasc, s mai
implore!
Jubilnd! Triumfnd!
Era ceva n interiorul blocului! Ceva nchis acolo de pe
vremea n care domnise Sargon din Akkad, cu aizeci de
secole n urm!
Kenton vru s sune servitorii, dar se opri, cuprins de
un soi de gelozie. Izbucnirea strlucitoare din bloc era
mai mult dect strlucirea unei bijuterii. Se manifesta
ca respiraia vie a unei zeie ce sfrm un giulgiu de
piatr.
S-i lase i pe alii s descopere ce se ascundea
nuntru?
Nu!
Fugi din camer i se ntoarse repede cu sculele
necesare pentru a elibera acea minune scnteietoare,
nmormntat acolo vreme de aizeci de secole.


11



2.
ELIBERAREA CORBIEI

MATERIALUL deosebit de dur i de dens din care era
fcut blocul i rezista. Parc lupta cu oelul. Cioplea
roca, bucat cu bucat, spnd de-a lungul marginii
crpturii prin care izvora radiaia ntemniat.
Brusc, blocul tremur, ca o fiin vie. Se auzir din
nou clopoeii din jad. Zngnir strident, apoi se
ntoarser i fugir napoi, prin coridoarele timpului
Sunetul deveni din ce n ce mai slab. Amui. Iar cnd
amui, blocul se nrui, se dezintegr, deveni un nor
nvrtejit de praf scnteietor, ce se aeza ncet.
Din norul acela se ridica aroma strin, necunoscut.
l cuprinse pe Kenton, se ag de el. O clip, norul se
roti, ca un vrtej de cea strlucitoare, apoi dispru, ca
o cortin tras.
Pe podea, n locul n care fusese blocul, se afla o
corabie! O nav-bijuterie, un lucru ncnttor, o nav pe
care djinii
2
lui Aladin ar fi putut-o construi pentru ca o
prines a znelor s navigheze pe mri vrjite
Plutea pe un suport de valuri mici, dantelate, fragile i
delicate, cioplite n turcoaz, cu creste din cristal de
stnc lptos. Avea trei picioare de la pror la pup, iar
carena, din cristal lptos, lumina slab. Prora avea forma
unui iatagan subire, ncovoiat. Sub captul curbat se

2 Djin denumire dat, n religia musulman, duhurilor, ndeosebi
celor ruvoitoare (n.t.).
12

afla o cabin, ai crei perei dinspre mare erau formai,
ca la galioane, din partea ridicat a pupei i a
tribordului carenei.
Acolo unde carena se nla pentru a forma cabina, o
flacr slab, roie, nclzea cristalul ceos, devenind
mai intens pe msur ce peretele se nla. Sclipea
ntr-o iradiere trandafirie, ce transforma cabina ntr-o
bijuterie uria
n centrul corbiei, ocupnd mai mult de o treime din
lungime, se gsea o adncitur: cala. Pe marginea ei, de
la pror se scurgea o punte din filde galben-rocat, ca o
lun nou ntr-o noapte de primvar. Puntea ce pornea
de la pup era din marmur neagr. La captul ei exista
o alt cabin, mai mic dect cea de la pror, turtit i
neagr ca abanosul. Cele dou puni se ntindeau de
fiecare parte a calei, ca dou platforme late. Puntea de
filde o ntlnea pe cea de marmur neagr chiar n
centrul corbiei, sugernd n mod straniu o nfruntare
de fore dumane.
Nu se contopeau, se terminau brusc, margine lng
margine, ostile. Din cal se ridica un catarg nalt, care
se ngusta spre vrf, verde ca miezul tiat al unui
smarald imens. De el era prins o pnz mare, n
culorile curcubeului, ca o coad de pun, umflat parc
de o briz cioplit, licrind ca o mtase transformat n
opal. De catarg i de vergi atrnau straiuri rsucite din
aur mat.
De fiecare parte, cte o banc pentru apte vsle
mari, cu lamele stacojii vrte adnc n azurul cu creste
albe al valurilor. De prora navei cdeau grele lanuri de
aur, iar la crm se legnau lanuri din marmur
neagr.
Nava-bijuterie avea i echipaj. De ce, se mira Kenton,
13

nu vzuse mai devreme siluetele mrunte?
Parc rsriser deodat pe punte. Una abia ieise
din cabina trandafirie, rmnnd cu mna ntins,
pentru a nchide ua n urma ei. O femeie. Pe puntea de
filde, alte trei femei stteau ghemuite, cu capul plecat.
Dou strngeau n brae harpe, iar a treia un fluier
dublu. Figurine mrunte, nalte doar de dou degete.
Jucrii!
Nu-i plcea faptul c nu le putea distinge feele, nici
detaliile hainelor. Jucriile erau nedefinite, estompate,
de parc ar fi fost acoperite cu un voal. Un voal ca acela
care fcuse obscure inscripiile cuneiforme
Se gndi c aceast estompare se datora, probabil,
ochilor si. Eliberarea corbiei nu fusese o treab
uoar. Ceruse o atenie deosebit i, mai mult ca sigur,
ochii i obosiser
Sau, poate, iradierea de culoarea perlei trandafirii a
carenei l zpcise
Kenton privi n jos, spre crma ntunecat.
Perplexitatea sa nelinitit, apstoare, se aprofunda.
Putea s jure c puntea cea neagr fusese goal! Acum,
patru spiridui se nghesuiau lng cal!
ncerc s-l apuce pe unul dintre ei. Nu reui s-l
mite, prea a fi o parte a punii. ncerc metodic s
ridice fiecare jucrie, cu acelai rezultat.
Privi apoi n cal. i acolo erau figurine: vslai.
Muli. Cte doi la fiecare vsl unul n picioare, cellalt
aezat. n total douzeci i opt, toi n lanuri.
Un detaliu al prorei l oc. Cum de putuse ignora
attea detalii? Figurinele apruser parc din senin!
Lng cabin, pe o teras, erau copaci pitici, nflorii
cu sute de bijuterii strlucitoare. De-a lungul terasei i
fcuser cuib o grmad de psri, iar n ramurile
14

mpodobite cu bijuterii i fcuser adpost altele. Psri
albe, cu ciocuri de rubin i picioare stacojii, cu ochi
rubinii, strlucitori. Ce puteau fi? Porumbei, bineneles!
Porumbeii Zeiei Ishtar.
Iar asta asta
Asta este Corabia lui Ishtar!
l cuprinse uimirea. De unde-i venise o asemenea
idee? De unde tia el despre Corabia lui Ishtar?
Ceaa din jurul jucriilor devenea tot mai deas. Mai
mult ca sigur c-i obosiser ochii Ar trebui s se culce
un pic Se duse la u, se asigur c-i ncuiat, apoi se
ntoarse.
Toat partea camerei din jurul corbiei era plin de o
cea argintie, strlucitoare, care se ngroa repede,
chiar n timp ce-o privea.
Cnd ceaa l atinse, l acoperi, corabia se rsuci, se
balans i repede, n ritmul ngrorii acelor aburi,
ncepu s creasc!
Surprinse o micare pe punte. Figurinele, psrile se
micau!
Vslele se micau, treceau prin ap!
Carena strlucitoare se deplasa repede, ducnd
siluetele mictoare pn ce nu se mai vzur.
n jurul lui era un ipt, ca un amestec de furtuni,
vuietul a miliarde de tornade, un haos asurzitor, de
parc peste el s-ar fi abtut torentul puternic al
vnturilor ce alearg printre stele. Camera prea c se
destram n mii de fragmente, c se dizolv
Kenton avu o imagine fugar, rapid, incredibil, a
cerului plin de zgrie-nori din New York disprnd sub
nvala unui albastru vast, o mare ale crei talazuri
uriae, nspumate, se repezeau asupra lui, l acopereau!
Pe moment, turnuri i cldiri se mpotrivir potopului,
15

ca nite imagini de pe un ecran
Apoi disprur.
n jurul lui Kenton alerga oceanul albastru,
incredibil
n zgomotul groaznic se auzi clar btaia unui clopot.
O dat, de dou ori Era pendula sa, care btea ora
ase. ncepu i a treia btaie, dar se opri, de parc ar fi
fost tiat n dou.
Podeaua solid pe care sttea se topi. O clip, rmase
suspendat n spaiu. n faa lui se vedea carena corbiei.
Prora, ca o semilun, se apropie de el, apoi se prbui,
cnd nava czu n valea dintre valuri.
Urlnd, ipnd, vocile furtunii al crei suflu l auzea,
dar nu-l simea, ncetar brusc.
Prora n form de semilun se mica sub el, iar
puntea de filde scnteia la cteva picioare
Kenton se prbui!
Ca i cum ar fi vrut s-l primeasc, puntea se ridic.
Simi un oc ce-l amei, o durere puternic n cap.
Achii de lumin lsau urme n ntunericul care
acoperise i corabia, i marea
Apoi rmase doar ntunericul

16



3.
PRIMA AVENTUR

KENTON asculta oapta uoar, insinuant,
continu. Ca spargerea unor valuri mrunte. Sunetul
era pretutindeni. Un susur murmurat, crescnd
permanent, tot mai insistent. O lumin l izbi prin
pleoapele strnse. Simi o micare sub el, o ridicare i o
coborre uoar, legnat. Deschise ochii.
Se afla pe corabie, pe punte, cu capul rezemat de
parapet, iar n faa lui, catargul care ieea din cal. n
cal se vedeau brbai trgnd la nite vsle mari.
Catargul, ce prea a fi din lemn acoperit cu un lac
transparent, de culoarea smaraldului, i trezea amintiri
difuze.
S-l mai fi vzut undeva?
Privirea i se furi spre catargul de care atrna o
pnz lat. O pnz din mtase de culoarea opalului,
umflat de suflul unei brize parfumate. Deasupra ei,
cerul, ca o cea de argint
Kenton auzi o voce de fat, uoar i plcut. Se
ridic, ameit. n dreapta se vedea o cabin cuibrit
sub vrful curbat al prorei n form de secer. Strlucea
trandafiriu. n jurul ei, un balcon. Pomi mruni
nfloreau n balconul acela, iar psri albe, cu picioare i
ciocuri stacojii, muiate parc n vin din rubine, zburau
sau flfiau din aripi printre ramuri.
Deodat, i-a amintit de blocul de piatr din Babilon,
17

de nava de vis pe care o eliberase din el. ndat dup
aceast amintire veni nelegerea, ovitoare, de
necrezut
Era pe corabia aceea, pe Corabia lui Ishtar!
Vocea fetei se auzi din nou. i rspunse o alta, de o
tonalitate adnc, aurie, n ale crei note lichide,
guturale, vibra o autoritate blnd. Privirea i alunec pe
urmele sunetului auriu, trecu peste cele trei femei
ngenuncheate n faa izvorului acesteia, se opri pe o
figur i rmase acolo.
Niciodat nu vzuse o asemenea femeie!
nalt, mldioas ca o salcie, subire ca o flacr, se
uita n direcia lui. Ochii ei larg-deschii, apropiai de
sprncenele drepte, de un negru pur, erau verzi ca apa
mrilor tropicale, ca adncul vilor mpdurite. i, la fel
ca marea, ca pdurea, plini de umbre mictoare,
misterioase. Avea capul mic, cu trsturi fine, gura
roie, uor senzual, iar n scobitura gtului o gropi, o
cup pentru srutri, goal, dar dornic de a fi umplut.
Deasupra sprncenelor purta o semilun de argint,
subire ca o lun nou. Peste fiecare corn al semilunii
curgea un uvoi de pr auriu, ncadrnd figura
frumoas, scurgndu-se n jos, peste pieptul gol, nalt,
cznd n crlioni peste picioarele nclate n sandale.
Perle pale i geme trandafirii strluceau n valurile roii-
aurii, ca picturi de rou mpietrite.
Kenton nu-i putea da seama dac era fecioar sau
femeie. Pentru c prea tnr ca primvara, dar
neleapt ca toamna. Primvara unui Botticelli antic,
dar n acelai timp i Mona Lisa. Poate fecioar n trup,
dar nu i n suflet
i urmri privirea batjocoritoare, ndreptat spre ua
cabinei negre, n faa creia sttea un brbat. Mai nalt
18

cu un cap dect Kenton, solid, se uita spre femeie cu
ochi de un cenuiu-deschis, fr s clipeasc, plini de o
ameninare sumbr, de o rutate nepstoare. Avea faa
ras, palid, grosolan i plin de cruzime. Dei masiv,
nfiarea lui sugera un arpe, iar n ochii si se ghicea
o corcitur de lup i arpe. Capul uria, turtit, era ras.
Nasul mare, acvilin, i de pe umeri i cdea o rob
neagr, nvluindu-l pn la glezne.
n spatele lui stteau ali trei brbai, tot cu capetele
rase. Doi preau la fel de calmi ca el, la fel de ucigtori,
purtnd fiecare cte un corn din bronz, n form de
ghioc.
Ochii lui Kenton zbovir fascinai asupra celui de-al
treilea brbat. Brbia lui ascuit se rezema de o tob
mare, ale crei pri laterale strluceau, acoperite de
pielea diamantat a unui piton regal. Sttea ghemuit, cu
pieptul enorm gol, noduros, strmb, dar teribil de
puternic. Braele lui, ca de maimu, ncolceau toba n
form de butoi. Ca nite pianjeni uriai, degetele-i lungi
se sprijineau cu vrfurile pe membrana tobei.
Lui Kenton i atrase atenia figura brbatului.
Batjocoritoare, ironic, fr rutatea concentrat a
celorlali. Gura lui mare, ca de broasc, avea pe buzele-i
groase un zmbet plin de umor. Ochii adnci, de un
negru sclipitor, priveau femeia cu o admiraie sincer.
De lobii urechilor clpuge i atrnau discuri de
marmur neagr.
Kenton simi o vpaie scurt de prietenie pentru
ncarnarea aceea ghemuit a ureniei unui satir.
Femeia pi ncet spre Kenton. Cnd se opri, putea s
ntind mna i s-o ating. Dar prea c nu-l vede!
ntr-adevr, aceasta constituia o parte a ciudeniei
primei sale aventuri pe corabie: nimeni nu-l bga n
19

seam, nimeni nu prea s aib habar c-i acolo!
Hei, Klaneth, strig femeia. Vierme al ciumei! Am
auzit glasul lui Ishtar! Se apropie! Eti gata s-i ari
respectul cuvenit, vierme al lui Nergal?
O sclipire de ur trecu pe faa palid, ca un val
mrunt venit din iad.
Casa Zeiei e plin de lumin, Sharane, rspunse
brbatul cu o voce groas i moart, respingtoare
ntr-un fel. Dar spune-mi, prostituat de templu, nu vezi
c n urma mea s-a ngroat umbra Stpnului meu
nspimnttor?
Kenton vzu acum c din templul trandafiriu pulsa o
lumin, mai puternic, tot mai puternic, ca o lun de
cear ntr-o perl gigantic, n timp ce bezna se
rspndea ca un nor de furtun, nvluind cabina
neagr!
Da, rspunse ironic femeia, Zeia vine! Iar Stpnul
tu ntunecat se grbete s-o ntmpine! Dar de ce te
bucuri? Ea mi d puteri de zece mii de ori mai mari! Iar
tu ce eti, Klaneth? Doar un canal prin care curge
gunoiul pe care-l adori drept Nergal!

Auzind aceste cuvinte, cei doi preoi cu cornuri
naintar, gesticulnd i mprocnd femeia cu injurii.
Figura alb, crud a lui Klaneth devenise mai cenuie,
mai plin de ur. i ridic minile mpreunate, iar din
gura lui plin de spum iei un uierat nfricotor.
Un vnt brusc izbi corabia, de parc ar fi plmuit-o,
aplecnd-o ntr-o rn. Porumbeii scoaser o furtun de
ipete i zburar ca un norior alb, perlat cu stacojiu. Se
rotir n jurul femeii. Aceasta fcu repede trei pai
napoi.
Braele de maimu ale toboarului cu gur de
20

broasc se descletar, degetele-i pienjeneti apsar
membrana tobei de arpe. ntunericul se ngroa n jurul
lui, l ascundea, l acoperea ca o mantie, o dat cu toat
partea dinspre crm a corbiei.
Kenton simea prezene uriae cuprinznd corabia,
simea ngrmdirea unor puteri cumplite, necunoscute.
Se ghemui i se strnse lng parapet. De pe puntea de
filde se auzi un trmbiat auriu, provocator,
neomenesc. Kenton ntoarse capul, iar prul i se zbrli!
Acolo unde sttuse femeia, nu mai era o femeie!
n faa cabinei trandafirii apruse o sfer mare, o
sfer ca luna plin, dar nu alb i rece ca luna, ci o
sfer vie, plin de o cldur pulsnd trandafiriu! i
revrsa peste corabie razele ei vii i, scldndu-se n ele,
femeia se art din nou, uria! Prin pleoapele coborte,
ochii ei minunai i strluceau! Kenton i-a vzut bine,
ochi grei ca jadul, ncini de furie, strlucind prin
pleoape de parc acestea ar fi fost un voal subire!
Iar semiluna delicat de deasupra sprncenelor femeii
lucea ca o lun nou, adevrat. Toat masa de pr
rou-auriu se zbtea i se rsucea, iar din ea izvora un
nor de pietre iui, n timp ce se nvrtejea ca o flamur
n vltoarea btliilor. n jurul semilunei strlucitoare se
rotea stolul de porumbei, aripi de zpad loveau, ciocuri
roii, deschise, ipau.
Tunetul tobei de arpe mugea prin ntuneric: Ai-ai-i!
Din silueta ncoronat cu semiluna izbucni un strigt
ca vuietul jubilnd al vntului abia trezit al primverii,
care ipa peste talazurile mpodobite cu brazi ale
munilor. i rspunse un alt bubuit de tob, ce opunea
rezisten i amenina. ntunericul se subie. Apru o
siluet, acoperit pe jumtate de un voal. Fr trup,
plutind n umbr. Era figura lui Klaneth, i totui nu
21

mai era, aa dup cum silueta pe care o nfrunta nu mai
era Sharane. Ochii splcii nu mai aveau pupile,
deveniser dou izvoare de flcri albe din iad. Pe
fruntea lui se ntronase rul fr vrst. O clip, figura
ovi, ieind din ntuneric. Apoi umbra czu peste ea, o
acoperi.
Kenton vzu c umbra atrna acum ca o cortin pe
liniile unde puntea neagr ntlnea puntea de filde, iar
el nsui sttea la un yard
3
de linia ce tia nava n dou.
Mai vzu c strlucirea sferei lovi n perdeaua aceea,
fcnd n ea un cerc mare, ca o pnz toars din raze de
lun trandafirii. Iar umbra mpingea pnza strlucitoare,
ncercnd s-o sfie.
Deodat, de pe puntea neagr, tunetul tobei din arpe
i dubl ritmul. Cornurile din bronz ipar. Tunetul
tobei i mugetul cornurilor se amestecar i devenir un
singur lucru, pulsul lui Abbadon
4
, Brlogul Celor
Blestemai vibrnd n iptul Abisului. Hrneau umbra,
o ntreau, erau ritmul voinei ei. Tot mai neagr, tot
mai dens, umbra nfrunta pnza de lumin.
Dinspre femeile Sharanei, ghemuite lng
instrumentele lor, se auzi o furtun de muzic de harp,
arpegii ca o vijelie de sgei subiri, iar odat cu ea
fluieratul flautului dublu, care cdea ca o lance bine
ascuit. Sgei i sulie de sunet tiau n ciocnitul
tuntor al tobei, n zbieretul cornurilor, le slbeau, le
respingeau.
Umbra ncepu s se mite. Fierbea. Se nmulea!
Pe suprafaa ca o pnz a discului luminos se
nmuleau forme negre. Corpurile lor erau nite larve
monstruoase, fr chip, cu nfiare de limaci. Sfiau

3 Un yard 0 9144 m (n.t.).
4 Abbadon ngerul Adncurilor (Apocalipsa lui Ioan) (n.t.).
22

pnza cu pinteni negri, ncercau s treac prin ea
tentacule hidoase, o loveau cu aripi de liliac!
Pnza ced!
Marginea mai rezista, dar centrul era mpins ncet,
ncet, pn cnd discul deveni o emisfer goal.
nuntrul golului se zbteau i izbeau forme
monstruoase.
De pe puntea ntunecat, toba i cornurile i rcneau
triumful.
Se auzi din nou strigtul ca o trompet de aur al
femeii. Din sfera aflat n faa cabinei trandafirii izvor o
incandescen insuportabil, marginile pnzei
strlucitoare naintar, se curbar i se nchiser peste
viermuiala neagr, mcinnd-o, sufocnd-o ca pe nite
peti prini ntr-un nvod.
Apoi, aruncat parc de o mn puternic, pnza
nchis a fost zvrlit n afara navei, mpreun cu
coninutul infernal. Strlucirea i crescu, egalnd-o pe
cea a sferei mari, ale crei raze strpungeau acum
ntunericul de la crm, izgonindu-l. nuntrul ei,
formele de ntuneric se agitau, se micorau, se dizolvau!
Din direcia lor se auzea un vuiet slab, piigiat, obscen.
Disprur!
Plasa globular format din pnza strlucitoare se
deschise. Din ea se scurse un norior de praf de abanos.
Pnza se roti i se trase napoi spre sfera ce-o
trimisese.
Apoi, deodat, sfera dispru!
La fel i ntunericul ce acoperise puntea lui Klaneth!
Deasupra corbiei, porumbeii lui Ishtar se roteau
ntr-un cerc larg, strigndu-i victoria.
O mn atinse umrul lui Kenton. Acesta privi n sus,
drept n ochii umbroi ai femeii numit Sharane. Acum
23

nu mai era zei, ci doar o femeie frumoas,
ademenitoare. n ochii ei se citeau uimire i nencredere.
i simea cldura delicioas, i mirosea aroma
Kenton sri n picioare. i aminti prea trziu de
lovitura prin care se terminase cderea lui pe corabie.
mpunstura unei dureri orbitoare i strbtu capul.
Puntea se nvrtea cu el ncerc s-i domine
slbiciunea, dar nu reui. Nava se rotea nebunete sub
picioarele lui i, ntr-un cerc larg, marea de turcoaz i
orizontul de argint.
Alctuiau acum un vrtej, un maelstrm
5
, n care se
prbuea repede, tot mai repede n jurul lui, totul
devenise o pat inform.
Auzi iari tumultul furtunii, iptul vntului cosmic.
Se abandon zborului prelung, uluitor.
Vntul se opri. Acum, dup ce zborul se terminase,
sttea din nou pe teren solid. Auzi trei note limpezi de
clopot. Deschise ochii, pe care-i inuse strni n timpul
zborului.
Kenton se afla n propria-i camer!
Lng fereastr, strlucea corabia-bijuterie
Clopotul pe care-l auzise era ceasul, care arta ora
ase. Ora ase? Ultimul sunet din lumea sa, nainte ca
marea mistic s-l smulg din ea, fusese a treia btaie a
aceleiai ore, ntrerupt la mijloc. Deci tot ce vzuse,
toat aventura lui, se ntmplase pe durata a o jumtate
de btaie de pendul!
Aventur? A fost ntr-adevr o aventur sau doar un
vis?
i ridic mna i tresri cnd atinse un cucui

5 Curent celebru pe coastele Norvegiei (a se vedea O coborre n
maelstrm, de E.A. Poe). Ca substantiv comun, are sensul de vrtej, vltoare
uria, din care nu se poate scpa (n.t.).
24

deasupra tmplei drepte. Bine, dar lovitura nu fusese un
vis! Se prbuise de-adevratelea pe corabie! Privi spre
ea nencreztor. Apoi apuc, unul dup altul, fiecare
omule, fiecare figurin. Nu se clinteau, grele ca piatra,
fcnd corp comun cu puntea ca nainte.
i totui, n timpul acela de o jumtate de secund,
figurinele se micaser! Apruser altele noi!
Pe puntea neagr sttea toboarul cu mini lungi,
privind spre platforma din dreapta catargului. Cu o
mn arta ceva, iar pe cealalt o inea pe umrul unui
omule ntr-o plato strlucitoare.
Nu mai era nici o femeie n ua cabinei trandafirii, ca
atunci cnd descoperise misterul din blocul de piatr. n
schimb, n faa pragului, se vedeau cinci fete subiratice,
cu lnci n mini!
Iar femeia se afla pe punte, aplecat, de parc ar fi
privit spre cineva care zcea acolo! Se uita spre locul n
care sttuse el ghemuit, n timpul n care pe deasupra
se desfurase lupta ntre sfera ce iradia i sufletul
ntunericului!
i vslele corbiei nu mai erau ngropate n valurile de
turcoaz, ci ridicate, gata s loveasc apa

25



4.
CORABIA REVINE

VERIFIC nc o dat fiecare figurin. Degetele-i
ntrziar asupra femeii, mngind-o. Nu avea pic de
via, nici cldur, nici micare. Grea ca piatra, rece ca
piatra. Minunat
Erau oare doar figurine?
Atunci, de ce, cnd mna i-a zbovit pe semiluna de
argint de pe fruntea ei, l-a ptruns o bucurie aprut
din adncimi necunoscute, izgonindu-i indiferena? O
via nou, fierbinte, curgea prin toate venele lui, ca un
val zgomotos. Ce putea fi ceea ce ipa n el, exultnd i
spunndu-i c legtura lui cu Corabia Zeiei Ishtar abia
a nceput?
Brusc, i retrase mna. Lu o draperie de mtase de
pe perete i o arunc peste barca strlucitoare.
Se duse apoi n baie i-i examin cucuiul. l durea,
dar nu prea nimic grav. Poate czuse pe podeaua
camerei, se gndi n timp ce se pipia, ameit fiind de
parfumul acela aparte
tia ns c nu se ntmplase aa.
Dup o or n care i pusese comprese reci,
dispruse orice urm. La ora apte a cinat. A mncat
mult. Orice s-ar petrece, nu-i va strica s fie stul!
Pentru c nu avea nici o ndoial c nava va reveni.
Nu-i nevoie s m atepi n seara asta, Jevins, i
spuse el servitorului. Am ceva de scris, o lucrare foarte
26

important. Dac sun cineva, spune-i c-s plecat. Am
s m ncui n camer. Nu vreau s fiu deranjat dect
dac trmbia Arhanghelului Gabriel anun Judecata
de Apoi!
Jevins, motenit de la tatl lui Kenton, zmbi:
Am neles, master John! Nu voi permite nimnui
s v deranjeze!
E vorba de ceva deosebit, adug Kenton, cu mna
pe umrul servitorului. Probabil, cel mai important
lucru din viaa mea!
Nici nu bnuia ct de profetic era!
Avei ncredere n mine, master John! spuse
btrnul Jevins.
Kenton se retrase n camer, mulumit. Jevins va
avea grij s nu fie deranjat. Se privi n oglind i
rmase pe gnduri. Costumul nu era potrivit, dac avea
de gnd s se ntoarc pe corabie.
Se dezbrc, apoi scotoci printre nite haine pe care le
adusese, cu ani n urm, din Persia. Alese o vest de
mtase, o tunic de mtase brodat, i le mbrc. O
pereche de alvari i un bru lat, albastru. n picioare i
puse nite papuci turceti, cu vrfuri ncovoiate.
Vzu o mantie, pe care o cumprase la Mosul. Era
foarte veche, dar foarte frumoas. Secolele i terseser
din albastru. n pnza i urzeala azurie se zvrcoleau
erpi mari, argintii, pe jumtate ascuni, mpletii
cabalistic.
i-o arunc pe umeri. Se uit din nou n oglind i
rmase uimit. El era sultanul acela tnr, dornic de
aventuri, care-l privea cu o figur oache? Mantia
albastr-argintie l fcea s par mai nalt. n jurul lui
plutea, greu de descris, o atmosfer de putere Curios,
dar inuta i schimbase subtil figura
27

Oare mantia l schimbase aa?
Mantia
i ddu seama c lipsea ceva. Arma ciudat care
fusese nfurat n vemnt, atunci cnd l cumprase.
O cut i o cntri n mn.
O arm destul de veche. Pe mnerul ei se ngemnau
erpi de argint. La captul mnerului strlucea o gem
albastr, tiat n coluri. Nu era safir, ci o bijuterie pe
care n-o recunotea. Mnerul era o vergea de bronz,
lung de opt degete, rotund ca un baston. Acest baston
se turtea ntr-o lam de sabie curbat, cu o form
neobinuit, cu ti de brici, lung de dou picioare.
Avea ase degete n partea cea mai lat. O lam ca un
assegai
6
zulus. O vr la bru, i avu senzaia c acum
era echipat complet.
Deschise ua dormitorului cu grij. Ascult. Se
strecur napoi n camera n care se afla corabia. i
scoase nvelitoarea oftnd, minunndu-se n faa
frumuseii ei. Apoi stinse lumina electric.
Cnd ochii i se obinuir cu ntunericul, vzu o
strlucire uoar n locul n care sttea corabia. Probabil
o reflectare slab a luminii din strad ce ptrundea prin
perdea.
Ce tcut devenise camera! O tcere ca ntr-un vas
plin cu ap! Apoi, un sunet sfrm linitea: clipocitul
unor valuri mici, numeroase, languroase, mngietoare.
i ddu seama c inea ochii nchii. Se strdui din
rsputeri s-i deschid. Din ce n ce, pleoscitul
valurilor se apropia. Cu mare efort, ntredeschise
pleoapele.

6 Arm zulus, inventat, conform legendei, de celebrul rege Chaca; o
sabie lung de circa o jumtate de metru, n form de vrf de lance (un romb
cu colurile laterale rotunjite) (n.t.).
28

n faa lui, o cea ntins, o cea globular, din
argint, se rostogolea spre el, ca pieptul bombat al altei
lumi.
O lume care-l lovea?
Nu, o lume care ptrundea
nelese acest lucru incredibil de repede, n treact.
ntr-o frntur de timp, infinit de scurt, i ptrunse n
minte revelaia, explicaia. Exista o singur explicaie:
inexplicabilul.
n lumina acestei scntei, Kenton vzu globul pe care
tria nu tocmai aa cum prea, ci mai degrab aa cum
era: o vibraie eteric ntre intervale a ceva care pulsa,
mpingnd electroni ai altor lumi nlnuite n alte lumi.
Copii ale forei primare, ale crei vibraii reprezint
substana tuturor formelor cunoscute i a celor
necunoscute nou.
Vzu aceste lumi, inclusiv lumea lui, ca pe nite
mormane de electroni, ndeprtate, n realitate, ntre ele,
ca planetele ntre ele, sau ca planetele fa de soare.
Vzu n abisurile Cosmosului, printre aceste grune,
miliarde de aglomerri asemntoare, grupate n lumi
nevzute, nevizibile. Fiecare univers rotindu-se,
rsucindu-se, dar neatingnd i nefiind atins de un
altul. Lumi nlnuite, mpletite, ntreptrunse.
Lumile nconjurtoare se acordau cu nivele mai joase
sau mai nalte dect ale noastre. Fiecare ignornd-o pe
cealalt. Lumi micndu-se prin i n jurul nostru. Lumi
care nu se percepeau una pe alta, aa cum mii de
mesaje radio nu sunt recepionate de un aparat care
nu-i reglat s le capteze. Lumi care nu se amestecau
ntre ele, aa cum n-o fac zeci de mesaje care, ferite de
contact prin lungimi diferite de und, trec simultan prin
acelai fir.
29

Pe una dintre lumile acelea ce se ntreptrundeau,
naviga Corabia lui Ishtar.
Forma mpodobit de bijuterii nu era nava nsi, ci
doar cheia care deschidea ua lumii lui Kenton ctre cea
a navei, mecanismul care o punea n acord cu vibraiile
celeilalte lumi.
Aceast revelaie apruse fulgertor i dispruse la fel
de fulgertor.
Prin ceaa argintie, nava se ndrepta spre el, cu
vslele nemicate, cu pnza care ncepuse s se umfle.
De prora ei curb se sprgeau valuri mrunte. Valuri de
un albastru-deschis, cu margini delicat dantelate de
spum alb. Jumtatea camerei n care sttea i privea
prea a fi mult deasupra valurilor, att de sus nct
puntea navei ajungea la nivelul picioarelor sale.
Corabia se apropia continuu i, n timp ce se apropia
ncet, Kenton se retrgea din faa valurilor ce nvleau
spre el la fel de ncet
Se mira doar c nu aude vntul uiernd, zgomotul
furtunii.
Nici un sunet, n afara clipocitului slab al valurilor
dantelate.
Spatele lui Kenton atinse peretele camerei. n faa lui
se ntindea oceanul de turcoaz. Corabia prea a fi doar
la ase picioare.
Atunci, Kenton sri pe nav.
Vntul uiera n jurul lui, un vnt puternic, aidoma
celui ce se rotete n abisul fr fund pe care scandinavii
l numeau Ganungagap, n al crui pntec, din
ncruciarea focului i a gheii, se nscuse uriaul din a
crui carne fusese fcut cerul i din oasele cruia fusese
modelat pmntul. Vntul puternic urla i hulea
deasupra lui, i totui nu-l simea
30

Deodat, vntul puternic tcu. Picioarele i atinser
suprafaa solid. Gfind, deschise ochii. Sttea pe
puntea de filde, n faa cabinei trandafirii cu pomiori
nflorii i nori de porumbei cu ciocuri stacojii i picioare
purpurii.
ntre el i ua cabinei se afla o fat. Ochii ei cprui
exprimau uimirea i aceeai nencredere pe care o
vzuse n ochii plini de umbr ai Sharanei, atunci cnd
privirea ei l descoperise la picioarele catargului de
smarald.
Chiar dac i se tulburaser simurile, i-a dat seama
c fata era frumoas. Gura roie i rmsese deschis,
ca a unui copil uluit. Prul ei negru-albstrui i curgea
n bucle mici peste umerii albi. Falduri mtsoase, verzi,
subiri, i fluturau n jur, dezvluindu-i curbele
feciorelnice. Ochii i erau nevinovai, iar vocea dulce,
aproape copilroas, atunci cnd i-a vorbit:
Eti Zeul Nabu, de-ai venit prin aer, n Mantia
nelepciunii, n care sunt mpletii erpi? opti ea. Nu,
nu poi fi el fiindc Nabu e btrn, foarte btrn, iar tu
eti tnr! Poate mesagerul lui!
Fata czu n genunchi i-i ncruci minile, cu
palmele n afar, deasupra frunii.
Nu sunt Zeul Nabu, se auzi Kenton grind,
minunndu-se oarecum, c-i nelege spusele. Poate c
sunt trimis de el. Nu tiu.
Fata ns se ridicase i se repezise la ua nchis a
templului trandafiriu.
Kadishtu! opti ea. Preasfnto! Stpn Sharane!
Un mesager de la stpnul nostru Nabu!
Kenton se ntoarse i privi n jur. Se uit la cala cu
vslai. Preau c dorm, cu capetele plecate.
Rzboinicul cu barb de aur dispruse de pe puntea
31

neagr, dar preotul satir, cu toba din arpe, era acolo.
Pe figura lui urt se vedea o mirare puternic, ridicol.
Gura de broasc i rmsese deschis, iar ochii mici i
ieiser din orbite. O lab i atrna pe tob, de parc
s-ar fi pregtit s dea alarma. Kenton observ c
trunchiul noduros sttea pe o pereche de picioare
ndoite grotesc, pe att de scurte pe ct de lungi avea
braele. De la mijloc n sus, toboarul era un gigant. n
jos, un pitic.
Ochii lui negri, adnci l cercetau cu atenie. Apoi
colurile gurii i se ntinser, iar faa i se acoperi cu mii
de zbrcituri. Toboarul i zmbise! Laba ridicat cobor
de pe tob, flfi un salut, ironic i ncurajator. Dar i
plin de avertisment, pentru c unul dintre degetele-i
lungi arta spre cabina neagr
Ua cabinei trandafirii se deschise. n prag, apru
femeia cu semilun i pr rou-auriu, numit Sharane.
Ochii ei exprimau mult uimire, dar i o oarecare und
de recunoatere. Privi dincolo de el, n direcia
toboarului. Kenton i urmri privirea. Toboarul prea
c doarme
Stai de paz, Satalu! i opti ea servitoarei.
l lu apoi pe Kenton de mn i-l conduse repede,
blnd, n cabina trandafirie. nchise ua dup ei.
n cabina surprinztor de mare, pluteau arome i o
lumin de perle trandafirii. Cele dou fete dinuntru l
priveau cu aceeai uimire. Una era blond, cu ochi
albatri, iar a doua brunet, ca i fata de afar. Doamna
Sharane i ls mna i mpinse fetele spre u.
Afar! strig ea. Afar, pzii alturi de Satalu! S
nu vorbii ntre voi, altfel Gigi se trezete i v aude, iar
Viermele Negru va afla imediat!
Amndou se strecurar din cabin. Sharane alerg
32

la alt u, o deschise, iar Kenton arunc o privire i n
aceast camer. Alte fete, la fel de frumoase ca i
celelalte, tresrir vzndu-l. De-a lungul pereilor
stteau rezemate lnci, tolbe cu sgei, arcuri mari, sbii
scurte. Vzu toate acestea ntr-o clip, fiindc Sharane
nchise repede ua, ncuind-o.
Apoi se apropie de Kenton, l privi adnc n ochi i i
examin corpul nalt. Cu degetele-i subiri i atinse ochii,
gura, gtul, de parc ar fi vrut s se asigure c era real.
La atingerea ei, l strbtur fiori stranii.
O dorin subit i nflcrat!
i cuprinse minile ntr-ale ei, se plec i-i puse
fruntea pe ele. Valuri de pr i le scldau, uvie
mtsoase spre care zbura inima lui, ca o pasre grbit
s fie prins n capcan. Se eliber i-i retrase brutal
minile, mpotrivindu-se farmecelor ei. Sharane i ridic
privirea:
Ce vrea Stpnul Nabu s ne transmit prin
mesagerul lui?
Vocea moale l legna pe Kenton cu o dulcea
periculoas, cu o provocare subtil.
Lupta s-a terminat? Care este mesajul? l voi
asculta cu ncredere, pentru c, n nelepciunea sa,
Stpnul nelepciunii a trimis pe cineva pe care e
plcut s-l asculi.
n ochii ceoi care se ntorseser o clip spre el se
ghicea un dram de cochetrie. Ca micarea smucit a
unui evantai impertinent. Tremurnd nc datorit
apropierii ei, ncercnd s gseasc un teren solid, pe
care s stea n aceast lume nefamiliar, Kenton i
cuta cuvintele.
Disperat, strduindu-se s ctige timp, privea n
jurul lui, prin cabin
33


34



5.
PCATUL LUI ZARPANIT

LA CAPTUL CABINEI TRANDAFIRII era un altar,
mpodobit cu geme strlucitoare, perle i pietre de lun
pale, cu cristale lptoase, ngheate. Din apte bazine de
cristal neau apte flcrui glbui-argintii. n spatele
altarului era un alcov, dar strlucirea celor apte flcri
i ascundea interiorul. Acolo se afla ceva viu, dar care
dormea!
ntr-o latur a cabinei era un divan jos, lat, din filde
ncrustat cu cristale lptoase, ornamentat cu arabescuri
de aur. Pe perei atrnau tapiserii de mtase
multicolore, cu motive florale. Covoare moi, adnci,
mtsoase acopereau podeaua. i grmezi de perne. n
dreapta i n stnga se deschideau ferestre joase. Prin
ele curgea o lumin argintie. O pasre zbur peste
pervaz, o pasre alb cu cioc stacojiu, cu picioare i ochi
de rubin. Se uit la el, i cur penele, gnguri, apoi
zbur afar.
Un porumbel al lui Ishtar!
Mini moi l atinser. Privi faa fermectoare a
doamnei Sharane, ai crei ochi erau acum umbrii de
ndoial.
Eti mesagerul lui Nabu? ntreb ea.
n vocea ei rece se citeau suspiciune, o furie
crescnd i nici o urm de team.
Trebuie s fii un mesager. (Vocea ei era joas, de
35

parc vorbea doar pentru sine.) Altfel cum ai fi ajuns pe
corabie?
Dar al cui, al lui Nabu sau al lui Ochii ei l fulgerar
brusc: Nabu sau Nergal?
Doamn a ntregii iubiri, spuse Kenton, a crui
limb se dezlegase n sfrit, se poate s fiu un mesager.
Dar cum am fost trimis aici, de cine, nu tiu mai mult
dect tu nsi. n afar de faptul c n-am venit trimis de
Stpnul Morilor!
Nu tii? strig ea. Dac nu vii din partea
Stpnului Nabu, de ce eti mbrcat n mantia lui i-i
pori sabia? De attea ori le-am vzut pe altarul su din
Uruk Sunt stul de corabie, opti ea. Vreau s revd
Babilonul i Urukul Ah, ce dor mi e de Babilon!
Vocea ei sczu, transformndu-se ntr-un geamt. Un
fior uor l strbtu pe Kenton.
Doamn, spuse el, ntr-un fel, sunt mesagerul lui
Nabu. Dup cum ai afirmat, e Zeul Adevrului. i voi
spune doar adevrul. Dar nainte de a ti mai multe
despre mine, trebuie s aflu eu povestea acestei corbii.
De ce navigheaz n mri ciudate i unde au disprut
doamna Zarpanit i acel Alusar, pe care-l iubea.
Femeia se prbui pe colul divanului, cu team n
privire.
tii totul, opti ea. Dac tii despre ei, atunci
probabil c tii i restul Nu neleg
Sharane, spuse el, nu conteaz dac nelegi, nici
dac voi auzi nc o dat povestea ta. Trebuie s-o aud de
la tine. Dup aceea, voi vorbi eu, iar tu vei asculta.
Femeia l privea bnuitoare. Ochii ei albatri l
examinar ngrijorai. Apoi i fcu semn s se aeze pe
divan. Se apropie de el i-i puse mna uor pe piept.
Kenton simi cum inima i tresalt. Simise i ea
36

acelai lucru, pentru c se retrase puin, zmbind i
furindu-i privirea printre genele plecate. i trase
picioarele n sandale sub ea, rmase gnditoare o vreme,
cu minile albe prinse ntre genunchii rotunzi, cu ochii
vistori. Cnd vorbi, vocea i era molcom, iar cuvintele
pe jumtate cntate:
Pcatul lui Zarpanit. Povestea pcatului ei fa de
Ishtar, Ishtar Cea Puternic, Mama Zeilor i a
Oamenilor, Doamna Cerului i a Pmntului, cea care o
iubea ca pe o fiic!
Se opri, iar Kenton avu impresia c entitatea care
zcea dormind n spatele celor apte lumini de pe altar
se trezise i asculta. Asculta i pndea. l cntrea. l
msura. Avu un simmnt de pericol, de trecere prin
locuri interzise, senzaia c o balan tremurtoare i
hotra destinul. O clip, l scutur o team
nepmnteasc.
Umrul moale al Sharanei l atinse, i teama i se
pierdu n ncntarea provocat de frumuseea ei, de
vraja ei dulce Atunci tiu c acea btaie de inim
nclinase balana n favoarea lui. Fusese cntrit.
Fusese cntrit de locatarul ascuns al altarului cu
candele, n favoarea binelui sau a rului!
nalt Preoteas a lui Ishtar, n Casa cea Mare din
Uruk era Zarpanit, spunea Sharane, cu ochii voalai, cu
capul plecat. Kadishtu, Preasfnta, era ea. Iar eu,
Sharane, cea venit din Babilon, i eram alturi,
preoteasa ei, iubit de ea, aa cum ea era iubit de
Ishtar Prin Zarpanit, Zeia sftuia i avertiza,
rspltea i pedepsea i regi, i oameni de rnd. n
Zarpanit se ntruchipa Zeia, slluind n casa
sufletului ei ca ntr-un templu, vznd prin ochii ei,
vorbind cu buzele ei. Att de mult o iubea Ishtar!
37

Templul n care locuiam se numea Casa celor apte
Zone. Acolo se aflau templul lui Sin, Zeul Zeilor care
triete pe lun al lui Shamash, fiul su a crui cas
e soarele, al lui Nabu, Domnul nelepciunii, al lui Ninib,
Domnul Rzboiului, al lui Nergal Cel ntunecat, Cel-
Fr-Coarne, Conductorul Morilor, i al lui Bel-
Merodach, Puternicul Domn. Dar mai mare dect toate
era Casa lui Ishtar, care le permitea celorlali, n afar
de Bel ce avea dreptul s locuiasc acolo s mpart
cu ea Casa Sfnt.
Din Cuthaw, din nord, din templul n care domnea
ntunecatul Nergal, aa cum domnea Ishtar n Uruk, a
venit un preot, s stea n Zona lui Nergal din Casa Celor
apte Zone. Se numea Alusar i, aa cum Zarpanit era
aproape de Ishtar, aa era el aproape de Domnul
Morilor. Nergal se manifesta prin Alusar, vorbea prin
intermediul lui i slaluia uneori n el, aa cum fcea
Ishtar cu preoteasa sa. mpreun cu Alusar au venit o
mulime de preoi, iar printre ei Viermele Negru, acea
creatur scoas din nmolul lui Nergal, Klaneth! Iar
Klaneth era apropiatul lui Alusar, aa cum eram eu
pentru Zarpanit
i ridic privirea, uitndu-se la el cu ochii stini.
Te recunosc! strig ea. Nu de mult ai fost pe
corabie i ai vzut lupta mea cu Klaneth! Te recunosc,
dei nu purtai aceeai mbrcminte! Ai disprut pe
cnd te priveam!
Kenton i zmbi.
Zceai cu o figur nspimntat, spuse ea. Te-ai
uitat la mine cu team i ai fugit!
Din vorbele ei rzbtea o suspiciune renscut. Iar
asupra lui Kenton se abtu, deodat, o furie fierbinte.
Ochii te-au nelat, zise el. N-a fost vina mea c am
38

disprut. M-am ntors ct am putut de repede. S nu-i
mai treac prin minte c m-a teme de tine! adug el,
prinznd-o de mn. Privete-m n ochi!
l fix ndelung, apoi se uit n alt parte. l mai privi
o dat i se plec spre el languroas. Braele lui o
cuprinser, dar ea l respinse.
Gata! spuse Sharane. Nu obinuiesc s citesc
mesaje pripite n ochi de curnd vzui. mi retrag
cuvintele nu erai ngrozit. N-ai fugit! Gata!
Rmase un timp pe gnduri.
ntre Ishtar i Nergal, i continu Sharane
povestea, au fost dintotdeauna doar ur i lupt
nentrerupt. Pentru c Ishtar este Stpna Cea Bun a
Vieii, iar Nergal, Cel-Care-Ia-Viaa, Regele Morilor. Ea
este Iubitoarea de Dreptate, el, Tatl Rului. i cum ar
putea fi unite cerul i iadul, viaa i moartea, binele i
rul? Dar Zarpanit, Kadishtu, Preasfnta lui Ishtar, cea
mai iubit de ea, continu femeia cu voce sczut, a
unit toate acestea! Contempla plin de dorin ceea ce ar
fi trebuit s-o fac s fug! Iubea ceea ce ar fi trebuit s
urasc!
Da, Preoteasa Doamnei Cerului l iubea pe Alusar,
Preot al Stpnului Morilor! Dragostea ei era o flacr
puternic, la a crei lumin l vedea doar pe el! Dac
Zarpanit ar fi fost chiar doamna Ishtar, s-ar fi dus la
Locuina Morilor dup Alusar, aa cum a fcut Zeia cu
iubitul ei Tammuz pentru a-l scoate de acolo sau pentru
a rmne lng el. Da, chiar pentru a locui n
ntunericul rece, n care morii se trsc cu greu,
strignd cu voci slabe de psri. n rceala slaului lui
Nergal, n ntunericul oraului acestuia, unde cea mai
ntunecat umbr a pmntului ar fi o raz de soare,
Zarpanit ar fi fost fericit, tiind c-i mpreun cu
39

Alusar! Aa de mult l iubea!
Se micase ceva n spatele flcrilor pale de pe altar?
Kenton se uit fugitiv ntr-acolo, apoi spre doamna
Sharane. Dac fusese vreo micare, ea n-o observase.
Am ajutat-o n aceast dragoste pentru c o
iubeam, opti ea. Dar Klaneth, Viermele Negru, se tra
n urma lui Alusar, ateptnd momentul n care s-l
trdeze i s se care n locul lui! n schimb, Alusar
avea ncredere n el Apoi, a venit o noapte
Se opri, iar ochii care-i fuseser nlcrimai, erau
acum plini de spaima amintirii.
A venit o noapte cnd Alusar s-a furiat la
Zarpanit, n camera ei. A mbriat-o, iar ea i-a
nconjurat gtul cu braele Buzele lor s-au mpreunat.
Klaneth pndea, bnuiesc, la u de afar, eu pzeam
ua pe dinuntru
Ochii i se golir, buzele i se albir, trupul ei subire
tremura.
Dar, tocmai n noaptea aceea, Zeia Ishtar cobor
din ceruri i intr n Zarpanit! n aceeai cip, din
oraul lui ntunecat, veni Nergal s intre n Alusar! i,
strns nlnuii, privindu-se n ochi, prini n puterea
dragostei muritoare, erau cerul i iadul! Sufletul Vieii i
Sufletul Morii!
Sharane se cutremur i rmase tcut. Se nfior
ndelung, nainte de a vorbi din nou.
Imediat, cei doi iubii muritori au fost desprii.
Au fost lovii de uragane, orbii de fulgere, izbii de
perei! Iar cnd i-au recptat cunotina, preoii i
preotesele din Cele apte Zone i prinseser Pcatul
era cunoscut! Da, chiar dac Ishtar i Nergal nu s-ar fi
ntlnit n acea noapte, pcatul lui Zarpanit i al lui
Alusar tot ar fi fost cunoscut! Deoarece Klaneth, cel pe
40

care-l credeau prieten i paznic bun, i trdase, fugise i
adusese mulimea peste ei! Fie blestemat!
Sharane i ridic braele, iar impulsul urii ei nvli n
sufletul lui Kenton, izbindu-l ca un val.
Fie ca Klaneth s se trie orb i fr moarte n
ntunericul rece al trmurilor lui Nergal! Zei Ishtar!
Puternic Ishtar! D-mi-l mai nti mie, ca s-l trimit
acolo aa cum doresc eu!

41



6.
CND JUDEC ZEII

BRAELE ei ridicate coborr ncet. Figura i se
linitise.
Un timp, spuse ea, am zcut n ntuneric, Zarpanit
i cu mine, iar Alusar undeva, departe. Mare fusese
pcatul celor doi, iar eu luasem parte la el! Pedeapsa
noastr n-a fost hotrt repede. n ateptare, am
consolat-o cum am putut, pentru c-o iubeam i nu-mi
psa de mine, iar inima ei era gata s se zdrobeasc,
netiind ce fceau cu cel pe care-l iubea
Apoi, n alt noapte, preoii au venit la noi, ne-au scos
din celul i ne-au dus n tcere la intrarea n
Du-azzaga Camera Strlucitoare, Camera Consiliului
Zeilor. Acolo se aflau ali preoi, mpreun cu Alusar. Au
deschis poarta temtori i ne-au mpins pe toi trei
nuntru.
Atunci, spiritul meu s-a retras speriat, gemnd n
mine! Iar alturi, am simit sufletul zbuciumat al lui
Zarpanit!
Pentru c Du-azzaga era plin de lumin, iar n
scaunele zeilor stteau nu preoii lor, ci Zeii nii!
Ascuns fiecare n spatele unui nor, Zeii stteau i ne
priveau prin voalurile lor. n jilul lui Nergal era un
ntuneric ncins.
Prin ceaa albastr, scnteietoare, din faa altarului
lui Nabu, s-a auzit vocea Domnului nelepciunii:
42

Att de mare e pcatul tu, o, Zarpanit, i al tu, o
Alusar, nct ne-a tulburat pn i pe noi, Zeii! Ce avei
de zis, nainte de a v primi pedeapsa?
Vocea lui Nabu era rece i limpede ca lumina stelelor
ndeprtate, lipsit de patim ca vntul ce se scurge
ntre lumi, dar n ea exista, totui, nelegere.
Deodat, dragostea mea pentru Zarpanit a nit ca o
flacr i mi-a dat putere. I-am simit alturi sufletul ei
drept i provocator, dragostea ei rspndindu-se n jur
ca un vemnt nflcrat. N-a rspuns, doar i-a ntins
braele spre Alusar.
L-am privit. i dragostea lui rmsese la fel de
nenfricat. S-a repezit spre ea, mbrind-o.
Buzele li s-au unit. Au uitat de zeii care-i judecau.
Atunci, Nabu, ivindu-se prin ceaa albastr,
strlucitoare, a grit din nou:
Cei doi poart o flacr ce nu poate fi stins!
La aceste cuvinte, doamna Zarpanit s-a desprins din
braele iubitului i s-a apropiat de slava vibrnd ce o
nconjura pe Ishtar. Dup ce i-a adus omagiul, cu ochii
limpezi, plini de curaj, i s-a adresat:
Tu, Mam, nu eti mama focului numit dragoste?
Nu l-ai creat i l-ai aruncat ca pe o tor n Haos? Cnd
ai fcut asta, nu tiai ct de puternic era lucrul pe care
l-ai creat? O, Sfnt Ishtar, dragostea, a crei mam
eti, a ptruns n mine, a venit nechemat n templul
trupului meu, care este i rmne al tu, dei l-ai
prsit! E pcatul meu c dragostea a fost att de
puternic nct a deschis ua templului tu, c lumina
ei m-a orbit fa de orice, n afar de el? Tu eti
creatoarea dragostei. De ce-ai fcut-o att de puternic?
Iar dac dragostea poate fi mai puternic dect tine, o,
Ishtar, cea care ai creat-o, pentru ce s fim condamnai
43

noi, oamenii obinuii, fiindc n-am fost n stare s-o
nvingem? Chiar dac dragostea nu-i mai puternic
dect tine, oricum ai fcut-o mai puternic dect omul!
De aceea, pedepsete dragostea, copilul tu, o, Mam,
nu pe noi!
A tcut, iar Alusar i s-a alturat, spunnd:
Omul nu-i poate acuza pe zeii ce i-au dat fiin, dar
flacra pe care ai creat-o pentru a furi pe nicovala vieii
zei i oameni este o flacr puternic, o, Mam Ishtar!
De aceea, eu, care stau n faa ta, ateptnd s fiu
judecat, cred c exist o dreptate pe care trebuie s-o
respecte pn i Zeii, altfel va nceta s existe. n numele
acestei drepti vorbesc! La aceast dreptate fac apel! Nu
cer mil. Dac am pctuit, pedepsete-ne! Dac tu, o,
Ishtar, poi stinge n Zarpanit flacra dragostei pentru
mine, dac poi s-i tergi din minte orice amintire
despre mine, te rog, las-m s suport singur pavara
pedepsei! Dar asta, nici mcar tu nu poi s-o faci, iar
orice vrf de sgeat a chinurilor ce m vor strpunge va
fi simit de ea de zece ori mai puternic! Dac am
pctuit, am pctuit mpreun. Trebuie s pltim
mpreun. Doar att cer n numele dreptii venice care
v conduce pn i pe voi, Zeii!
Stpnul Nabu a ntrerupt tcerea zeilor:
Cei care urmeaz s fie judecai acuz! i e
adevrat ce spun! Poart n ei o flacr pe care nici noi
n-o putem distruge. Focul ce-i mistuie este unul pe care,
o, Ishtar, l cunoti mai bine dect mine. Deci tu eti
acuzatorul, dar tot tu eti i acuzatul. E rndul tu s
vorbeti, Ishtar!
Din spatele voalului plin de slav al zeiei s-a auzit o
voce dulce, dar plin de amrciunea suprrii:
E adevr n ceea ce spui, Zarpanit, cea pe care o
44

numeam odat fiica mea! Din cauza acestui adevr mi
voi stpni mnia. M-ai ntrebat dac dragostea e mai
puternic dect Ishtar, mama ei. Vom afla! Iat care va fi
soarta ta: tu i brbatul Alusar vei locui ntr-un loc
pregtit anume. Vei fi mpreun, aa cum ai cerut. V
vei privi, dar nu v vei putea atinge minile sau buzele!
Vei putea vorbi, dar nu despre focul dragostei! Pentru
c de fiecare dat cnd acea flacr va slta i v va
apropia, eu, Ishtar, voi intra n tine, Zarpanit, i voi
lupta cu dragostea! Nu voi fi Ishtar cea pe care o
cunoti, nu, ci acea Sor-Geamn din mine, cea
numit Rzbuntoarea, Distrugtoarea! i aa va fi
mereu, pn cnd flacra din tine o va nvinge sau se va
stinge, obosit!
Vocea lui Ishtar s-a oprit, iar zeii au rmas tcui. Din
ntunericul de pe altarul lui Nergal a rsunat vocea
Stpnului Morilor:
Aa ai hotrt tu, Ishtar! Eu, Nergal, hotrsc
altfel: voi rmne alturi de brbatul care e preotul meu.
Nu sunt prea suprat pe el, fiindc prin el te-am privit n
ochi, Mam a Cerului! a zis, iar norul ntunecos s-a
cutremurat de un rs hidos. Voi fi n el i te voi nfrunta,
Ishtar Cea Distrugtoare! Cu aceeai dibcie ca a ta,
capabil s lupte cu tine! Pn cnd eu, nu tu, o voi
distruge pe aceast femeie, mpreun cu flacra pe care
o poart. i pe cea din preotul meu! Pentru c n
locuina mea nu exist o asemenea flacr i vreau s-o
strivesc n el, nct ntunericul meu s nu se sperie
atunci cnd, n cele din urm, preotul meu va sosi la
mine!
Din nou, rsul a zguduit norul de abanos, n timp ce
slava ce-o acoperea pe Ishtar s-a nfiorat, indignat. Dar
noi trei ascultam nfricoai, pentru c orict de rea ar fi
45

fost starea noastr, era mult mai ru s auzi cum i
btea joc Cel ntunecat Fr Coarne de Mama Cerului!
Atunci s-a auzit vocea Zeiei, amar, dar calm:
Aa s fie, o, Nergal!
A urmat o tcere ndelungat i m-am gndit c, n
spatele voalurilor, zeii se priveau ntrebtori. n cele din
urm s-a auzit vocea impasibil a lui Nabu:
Ce se va ntmpla cu femeia Sharane?
Apoi, vocea lui Ishtar, nerbdtoare:
Soarta ei s fie legat de soarta lui Zarpanit!
Zarpanit s-o ia cu ea n locul n care merge!
Vorbi din nou Nabu:
i preotul Klaneth va fi liber?
Cum, preotul meu s nu aib nsoitor? i-a rspuns
ironic Nergal. Trimitei-l pe Klaneth mpreun cu Alusar,
preotul meu! i cu ali slujitori!
Iari am avut impresia c zeii se priveau ntre ei.
Apoi Nabu a ntrebat:
Aa s fie, Regin a Cerului?
Iar Ishtar a rspuns:
Aa s fie!
Atunci Du-azzaga a disprut, iar eu am fost una cu
nimicnicia.

46



7.
FLCRILE DEVIN LIBERE

DIN NOU, Sharane rmase tcut, meditnd la
imaginea unei lumi care zcea la o adncime de ase mii
de ani n abisul timpului, dar nc proaspt i vie
pentru ea. Rmase tcut i Kenton, luptnd mpotriva
nzuinei de a crede n aceast poveste bizar, despre
lupta dintre un zeu i o zei furioas, care se
ntruchipaser ntr-un preot i o preoteas. Femeia puse
mna peste mna lui.
Cnd ne-am trezit, eram pe aceast corabie
blestemat, pe aceast mare ciudat, dintr-o lume
ciudat, mesagerule, zise ea. Da, i tot ceea ce
promiseser i hotrser zeii n Du-azzaga s-a mplinit
ntocmai. Pentru c mpreun cu Zarpanit eram i eu, i
jumtate din fetele din templu. Iar mpreun cu Alusar
era Klaneth i foarte muli dintre acoliii lui n negru. Ne
dduser i vslai, sclavi puternici ai templului, cte
doi pentru fiecare vsl. Fcuser o corabie minunat i
avuseser grij s nu ne lipseasc nimic!
O flacr verde, furioas, puls o clip n ochii ei.
Da, zeii cei amabili ne druiser tot confortul i
apoi lansaser corabia pe aceast mare ciudat, n
aceast lume ciudat, cmp de btlie ntre Iubire i
Ur, aren a luptei ntre Rzbuntoarea Ishtar i Negrul
Nergal, camer de tortur pentru preoteasa i preotul
care pctuiser
47

n cabina aceasta s-a trezit Zarpanit, cu numele lui
Alusar pe buze. ndat a alergat spre u, de parc ar fi
tiut unde era el. Iar cnd a ieit, din cabina neagr a
ieit i Alusar, strigndu-i numele. Am vzut-o pe
Zarpanit atingnd acea linie n care se ntlnesc punile,
cea alb i cea neagr, i, vai, a fost aruncat napoi, ca
mpins de brae puternice. Pentru c acolo este o
barier, mesagerule, o barier cldit de zei, peste care
nimeni de pe corabie nu poate trece! Dar atunci nu
tiam asta Iar Alusar, ncercnd s treac peste zidul
nevzut, a fost i el azvrlit napoi.
Cnd s-au ridicat, strignd, ntinznd minile,
cutnd s-i ating degetele, de ndat n Zarpanit a
intrat Sora-Geamn din Ishtar, Ishtar Cea Furioas,
Distrugtoarea. Iar n jurul lui Alusar s-au adunat
umbre negre, care l-au acoperit. Cnd acestea au
disprut, figura lui Alusar se transformase n cea a lui
Nergal, Zeul Morilor!
Da! Aa s-au petrecut lucrurile, ntocmai cum
hotrser zeii! i cei doi nemuritori din trupurile celor
doi muritori, ce se iubiser att de mult, se luptau i-i
aruncau ura, ca pe nite tciuni aprini, unul spre
cellalt! n vreme ce sclavii nlnuii la vslele din cal
se speriaser i se zbteau, sau leinaser sub teroarea
ce se abtuse asupra lor. Iar fetele din templu care erau
cu noi se strnseser ngrozite pe punte, sau alergaser
ipnd n cabin, ascunzndu-se s nu mai vad nimic.
Numai eu, nici n-am plns, nici n-am fugit, eu care, de
cnd sttusem n faa Zeilor n Du-azzaga, nu mai tiam
ce-i frica.
i, adug ea, dup ce oft adnc, cu ochii nceoai
de mhnire, lucrurile au continuat tot aa. Nu tiu ct
timp, pentru c locul sta pare a fi n afara timpului,
48

aici nu exist nici zi, nici noapte, aa cum le-am
cunoscut n Babilon
De cte ori preotul i preoteasa ncercau s se
ntlneasc, de fiecare dat Rzbuntoarea Ishtar i
Negrul Nergal i despreau. Multe sunt vicleugurile
Stpnului Umbrelor, nenumrate sunt armele sale! i
multe sunt vrjile lui Ishtar! Nu are ea tolba plin?
Mesagerule, nu tiu ct vreme a suferit perechea. Dar
se strduiau mereu s strbat bariera, condui de
dragostea lor. i
i acoperi faa. Umerii albi i se zguduiau n timp ce
plngea.
Flcrile din ei ardeau mai departe, opti Sharane.
Nici Nergal, nici Ishtar nu reueau s le sting.
Dragostea lor era mai puternic. Apoi a venit o zi
ovi o clip, dup care continu:
Era n mijlocul luptei. Ishtar o poseda pe Zarpanit
i sttea acolo unde puntea atinge cala vslailor. Nergal
se vrse n Alusar i arunca fpturi rele de deasupra
calei spre strlucirea Zeiei.
Pe cnd stteam ghemuit, pndind din ua cabinei,
am vzut deodat iradierea ce-o acoperea pe Ishtar
tremurnd i slbind. Cred c, o clip, am vzut figura
lui Ishtar vlurindu-se, ofilindu-se, iar n locul unde
fusese aceasta a aprut figura lui Zarpanit.
ntre timp, ntunericul ce-l acoperea pe Domnul
Morilor s-a luminat, de parc o flacr puternic
izbucnise n el!
Atunci, Ishtar a fcut un pas, apoi altul i altul spre
bariera dintre puntea neagr i puntea asta. Dar n-am
crezut c se mic fiindc aa voia. Nu, pentru c
mergea oprindu-se, mpotrivindu-se, de parc era
mpins de ceva mai puternic dect ea. i, pe cnd ea
49

nainta, nainta i Nergal, cu umbra sa, n ntmpinarea
ei!
Erau aproape, tot mai aproape Strlucirea lui Ishtar
se topea i disprea continuu, iar umbra ce-l mbrca pe
Nergal se lumina, se ntuneca i se lumina din nou!
ncet, fr voie, dar inexorabil, se trau din ce n ce mai
aproape unul de cellalt. Vedeam cum se ivea figura lui
Alusar, preotul, i cum lua locul mtii lui Nergal.
Deodat, cu inima zvcnindu-mi n piept, mi-am dat
seama c Rzbuntoarea Ishtar i Cel ntunecat nu se
mai luptau! C ea, Zeia, era n strnsoarea flcrii lui
Zarpanit! Iar el, Stpnul Morilor, lupta cu flacra
preotului, cu flacra aceea despre care Nabu spusese c
nici zeii n-o pot stinge!
ncet, ncet, picioarele albe ale lui Zarpanit au dus-o
pe Ishtar spre barier, i ncet, ncet, urmndu-i paii,
Alusar venea s-o ntlneasc! i s-au ntlnit! i-au
atins minile, buzele, s-au strns n brae! Acum, zeul i
zeia, nvini, puteau iei din ei!
S-au srutat i s-au mbriat, apoi au czut pe
punte. Mori. Mori, unul n braele celuilalt. Au murit,
mesagerule, srutndu-se!
Atunci, o izbucnire de lumin, ca izbitura a mii de
sgei luminoase, a zguduit corabia, a cutremurat-o.
Dar, nainte de explozia de lumin, am vzut dou
flcri scnteind i ridicndu-se din trupurile lor,
rotindu-se o clip, apoi s-au repezit una spre cealalt,
s-au amestecat i au disprut!
Nici Ishtar, nici Nergal nu nvinsese! Nu! Dragostea
brbatului i a femeii nvinsese! Victorioase asupra
zeului i zeiei, flcrile erau acum libere!
Preotul czuse de aceast parte a barierei. Nu le-am
desfcut braele, ci le-am nfurat trupurile cu
50

cuverturi de mtase. Apoi am alergat s-l ucid pe
Klaneth. Uitasem c nici Ishtar, nici Nergal nu nvinsese!
Vai, pe cnd alergam, n mine a intrat Zeia, iar n
Klaneth s-a rentors Nergal! i din nou cele dou puteri
luptau! Bariera nevzut a devenit iari puternic,
desprindu-i pe cei de pe puntea de abanos de cei de pe
puntea de filde!
Eram ns fericit, tiind c uitaser de Zarpanit i
Alusar. Am neles atunci c lupta nu avea, de fapt, nici
o legtur cu fugarii. C nici Rzbuntoarei Ishtar, nici
lui Nergal nu le psa de dispariia lor, deoarece puteau,
folosind corpul meu i al lui Klaneth, s lupte mai
departe pentru stpnirea corbiei.
Vezi, mesagerule? zise ea, cutndu-i privirea. M-am
gndit c atta vreme ct i pot ine aici, s se lupte,
Zarpanit i Alusar vor fi la adpost. i vor gsi refugiul
ntr-o lume ndeprtat, dincolo de ultimul rm al
stelelor.
De aceea, l provocam pe preotul n negru ct mai des
i eram tot mai des un receptacul pentru Ishtar Aa
navigam i luptam, i navigm i luptm
De cnd dureaz, nu tiu. Odat, am tiut ce
nseamn timpul. Aici, pe aceast mare ciudat, n
aceast lume ciudat, nu exist timpul pe care l-am
cunoscut n lumea mea. Au trecut cu siguran foarte
muli ani de cnd am stat n faa zeilor n Uruk, dar vezi
c sunt la fel de tnr i de frumoas ca atunci! Sau
cel puin aa mi arat oglinda, rse ea.

51



8.
NU SUNT FEMEIE?

KENTON rmsese tcut, tulburat pn n adncul
sufletului. Era, desigur, tnr i frumoas, iar Urukul
i Babilonul, movile de pmnt de mult vreme. Nisip
sleit de mii de ani Ce ar fi putut s-i spun, ce mesaj
ar fi putut s-i comunice ei, cea care dac povestea ar
fi fost adevrat, dei contravenea oricrei legi a naturii
n care credea ar fi fost doar pulbere n pulberea dus
de vnt a templului ei prbuit?
i totui femeia nu era pulbere!
Sttea n faa lui, vie, palpitnd, mbrcat n
frumusee!
Spune-mi, stpne, se ridic vocea ei, n timp ce
faa i era vistoare, cu genele lungi plecate. Spune-mi,
stpne, mai este onorat Templul din Uruk? Mai st
nc mndru Babilonul n autoputernicia sa?
Nu-i rspunse. Credina c fusese aruncat ntr-o
realitate strin, implauzibil, lupta cu revolta ofensat
a mentalitii sale moderne, sceptice. Cum s cread
basmul despre o zei furioas i un zeu, creaturi ale
imaginaiei omeneti, ale cror temple erau doar
mormane de ruine pe oseaua epocilor, ale cror nume
fuseser complet uitate?
Totui, femeia era real, tria. Trebuia s-i dea un
rspuns. Cele dou preri opuse din mintea sa luptau
ncordate.
52

Ridicndu-i ochii spre figura lui tulburat, doamna
Sharane l privea cu o ndoial crescnd. Deodat, sri
de lng el, tremurnd ca o lam a indignrii ntr-o
teac uoar, nflorat.
Ai vreun mesaj pentru mine? strig ea. Vorbete!
Repede!
Ce s-i rspund? Fie c venise din vis, fie dintr-o
vraj antic, pentru Sharane nu exista dect un
rspuns: adevrul.
Eti trimis de Nabu, opti femeia, cci altfel cum ai
fi putut s vii aici, mbrcat n mantia lui albastr, cu
erpi, Mantia nelepciunii?
Ascult-m, replic el. Ascult-m pn cnd
termin tot ce am de spus.
i Kenton i relat adevrul, ncepnd cu sosirea
blocului de piatr n casa lui, fr s omit nici un
amnunt, pentru a fi ct mai credibil.
Ea l asculta, fixndu-l cu privirea, sorbindu-i
cuvintele, trecnd de la uimire la o nencredere
puternic, nlocuit apoi de groaz, de disperare.
Locul n care a existat anticul Uruk nu se mai
cunoate, termin Kenton. Casa Celor apte Zone este,
probabil, un petec de deert btut de vnt, iar Babilonul,
puternicul Babilon, a fost transformat n ruine acum mii
de ani.
Sharane sri n picioare, sri i se repezi la el, cu
ochii arznd, cu prul rou-auriu curgndu-i pe umeri:
Mincinosule! ip ea. Mincinosule! Acum te
recunosc, fantom a lui Nergal!
Un pumnal i sclipi n mn, dar Kenton i-o prinse la
timp, se lupt cu ea, o trnti pe perne.
Nu te mint, insist el. Nu cunosc nici un Nergal,
nici o Ishtar, nici un Nabu! Sunt un om i i-am spus
53

adevrul!
Deodat, femeia se liniti, atrnndu-i n brae.
Uruk, pulbere! gemu ea. Casa lui Ishtar pulbere!
Babilonul un pustiu! Iar Sargon din Akkad, mort de ase
mii de ani! ase mii de ani! (Se scutur, eliberndu-se
din mbriarea lui.) Dac-i aa, eu ce sunt? opti
printre buzele-i albe. Ce sunt? Au trecut ase mii de ani,
chiar mai mult, de cnd m-am nscut, i sunt nc vie!
Atunci ce sunt?
O cuprinsese panica. Ochii i se ntunecaser. Se
cuibri n perne. Prin mintea lui Kenton trecu un gnd
plin de cinism.
Femeia care vorbea att de calm despre legturile ei
cu zeii, despre rzbunarea i despre lupta lor, acceptnd
ceea ce pentru el prea de necrezut, era nspimntat
de vrst, de trecerea normal a timpului. Paradoxul
acesta o fcea real. Cunoscuse o femeie care trecuse
prin uragane i cutremure de pmnt fr s clipeasc,
dar care tremura i plngea cnd i se apropia ziua de
natere. n Uruk, Babilon sau New York, femeile erau
de-acelai soi!
I se trezi mila. Fcu un pas spre ea i femeia i ridic
privirea. Buzele-i palide tremurau nc, degetele-i subiri
se zbteau pe plasa de mtase ce-i acoperea pieptul. Se
aplec spre ea, iar ea i ncolci braele albe dup gtul
lui.
Sunt vie? strig. Sunt om? Sunt femeie?
Buzele ei moi se lipir de ale sale, rugtoare. Cortul
parfumat al prului ei l acoperi. Aroma corpului l fcu
s se nfioare. Ea l strngea n brae, corpul ei mldiu l
apsa puternic, cu o chemare disperat. Lng inima ce
o luase la goan simea pulsul ei speriat, iar ntre
srutri, femeia i optea:
54

Nu sunt femeie? Nu sunt vie? Spune-mi, nu sunt
vie?
Dorina l cuprinsese i-i napoia srutare pentru
srutare. Dar potolirea acestei dorine ar fi nsemnat
recunoaterea clar a faptului c nu o dragoste
fulgertoare pentru el sau o patim de moment fusese
motivul pentru care i srise n brae. Teama era cea
care se ascundea n spatele mngierilor ei. Era
nspimntat de abisul uria de ase mii de ani dintre
viaa pe care o cunoscuse ea i viaa lui! Agndu-se de
el, cuta sigurana propriei realiti. i, n cutarea unei
asemenea sigurane, apelase la ultimul argument al
femeii, la certitudinea primar a eului feminin:
ncrederea n feminitatea ei i n farmecul ei invincibil.
Nu pentru a-l convinge pe el erau srutrile ce-i
ardeau buzele, ci pentru a se convinge pe ea nsi.
Dar nu-i psa. Era n braele lui i-i rspundea la
fiecare srutare.
Se desprinse brusc de el i sri n picioare, privindu-l.
Sunt deci femeie? strig ea triumftoare. O femeie
vie?
Eti femeie, rspunse el, cu vocea rguit, cu
trupul rscolit de dorin. Vie! Da!
Ea nchise ochii. O scutur un oftat puternic, un oftat
ca un suspin.
Acesta-i adevrul, zise doamna Sharane. i e
singurul adevr pe care l-ai spus. Acum taci! l opri ea.
Dac sunt femeie i sunt vie, nseamn c nu mi-ai spus
dect minciuni, pentru c eu exist, deci Babilonul nu e
pulbere i nici nu sunt ase mii de ani de cnd am vzut
prima dat corabia, cine mincinos! ip ea i, cu mna
ncrcat de inele, l lovi pe Kenton peste gur.
Inelele l tiar adnc. El czu pe spate, ameit att de
55

lovitur, ct i de schimbarea brusc a situaiei, iar ea
deschise ua celeilalte cabine, n care zrise fetele
nghesuite.
Luarda! Athnal! Voi, toate! le chem ea. Repede!
Legai cinele sta! Legai-l, dar nu-l omori!
Din cabin nir apte fete rzboinice, cu fuste
scurte, goale pn la bru, cu sulie uoare n mini. Se
npustir asupra lui, iar Sharane se repezi i-i smulse
sabia lui Nabu de la bru.
Trupurile tinere, nmiresmate, l nbueau formnd
cercuri de carne feminin, moale, dar puternice ca
oelul. Mantia albastr i-a fost tras peste cap i
rsucit n jurul gtului. Simindu-se strangulat,
Kenton se trezi din amoreal; se pomeni rcnind furios.
Se eliber cu slbticie, i arunc mantia i se repezi la
Sharane. Mai iui, corpurile zvelte ale rzboinicelor
formar un paravan n faa ei, l nfruntar cu suliele,
nepndu-l aa cum matadorii neap un taur care
atac. l respinser, l mpinser napoi, sfiindu-i
hainele i umplndu-l de snge.
Din vrtejul care-l cuprinsese, auzi rsul Sharanei:
Mincinosule! Mincinos, la i nebun! Unealt a lui
Nergal, trimis s-mi spun basme mincinoase, pentru
a-mi slbi curajul! Foarte bine, nerodule, te voi trimite
napoi la Nergal, ca s-i povesteti un alt basm!
l tot mpingeau napoi. Fetele i aruncar suliele i
srir asupra lui n acelai timp. Se agar de el, i
ncolcir braele i picioarele n jurul lui, l trntir la
pmnt. Blestemnd, mucnd i lovind cu pumnii fr
a se sinchisi c-s femei, Kenton le nfrunta ca un
berserk
7
. Se ridic n picioare, cu fetele atrnnd de el,

7 Rzboinic viking care era cuprins n timpul luptei de o nebunie
furibund, ce-l mpiedica uneori s deosebeasc prietenii de dumani, dar care
56

cutnd s-l apuce de gt, s-i vre ghearele n ochi. Izbi
cu piciorul pragul uii cabinei trandafirii i se mpiedic,
trnd dup el pisicile slbatice. n cdere, fetele l
mpinser spre u, care se deschise sub greutatea lor,
i se rostogolir afar, rzboindu-se mai departe pe
puntea de filde.
Auzi un strigt, un semnal de avertisment din partea
Sharanei. O comand rapid, la care strnsoarea
braelor i picioarelor slbi. Minile ce-l zgriau se
retraser.
Fierbnd de furie, Kenton sri n picioare i vzu c se
afla lng linia ce reprezenta bariera misterioas,
ucigtoare, dintre puntea neagr i cea din filde.
nelese de ce i chemase Sharane furiile dezlnuite.
Pentru c ajunseser prea aproape de pericol.
Din nou, rsul ei l rni. Femeia sttea pe platforma
cu pomiori nflorii, iar porumbeii planau n jurul ei.
inea n mn sabia lui Nabu. I-o art, batjocoritoare:
Hei, mesager mincinos, cine btut de femei! Vino
i ia-i sabia!
Vin, afurisito! rcni el, repezindu-se spre ea.
n clipa aceea, nava se legn, Kenton i pierdu
echilibrul, czu pe spate i atinse linia n care puntea
alb o ntlnea pe cea neagr.
O atinse i nu pi nimic!
Acest fapt i s-a ntiprit undeva, n strfundurile lui,
undeva, dincolo de contient, ca un lucru de o
importan extraordinar: oricare ar fi fost puterea
barierei, el, Kenton, era imun! Se ridic i se ndrept
spre puntea de filde.
Oprii-l! se auzi vocea lui Klaneth.
Degete puternice, lungi, l prinser n mijlocul

i ddea o for i o agresivitate deosebite (n.t.).
57

saltului, rsucindu-l. Kenton l privi drept n fa pe
toboarul cu toba din arpe. n timp ce-l privea uluit, cu
o cugetare plin de curiozitate, toboarul l apuc n
gheare i-l arunc pe punte, ca pe un cel.
i, gfind tot ca un cel furios, Kenton se ridic n
picioare i privi n jur. Era nchis ntr-un cerc de brbai
cu robe negre. Brbai cu robe negre i fee de un alb
mort, impasibile. Brbai cu robe negre care-l
nconjurau, gata s-l nhae. n afara cercului sttea
rzboinicul n zale, cu barb aurie i ochi de agat pal.
n spatele lui, Klaneth.
Kenton nu se sinchisi de ei.
Oprii-m, dac putei, lua-v-ar dracu! url el.
Se repezi spre robele negre. Acestea se strnser n
jurul lui, l npdir, l trntir.
Din nou, nava se legn, de data asta mai puternic.
Kenton sri n picioare i se arunc de cealalt parte a
barierei. Un val se sparse peste el, sufocndu-l. Se simi
trt n mare, ca o frunz prins ntr-o cascad. Se
cufund adnc. Se zbtu s ias i reui s-i scoat
capul la suprafa. i terse ochii de ap, ncercnd s
zreasc nava.
Se pornise un vnt puternic, care cltina corabia, cam
la o sut de metri de el. Strig. not spre corabie.
Vntul se nteea i urla. Pnza fusese cobort, iar
vslele loveau ritmic apa ncercnd s scoat corabia n
afara vntului. Nava zbura repede, tot mai repede n faa
rafalelor de vnt, se pierdea n ceaa argintie
Kenton ncet orice efort. Plutea, abandonndu-se
acelei lumi necunoscute.
Un val l izbi, scufundndu-l. Iei la suprafa tuind.
Vntul ipa, urla deasupra lui. l acoperir stropi de
spum. Auzi bubuit de valuri azvrlite napoi de ziduri
58

de stnc. Un alt val l izbi i-l proiect nainte.
Meninndu-se pe creasta acestuia, vzu chiar n faa
lui o culme din piatr galben, rsrind dintr-un cuib de
lespezi peste care talazurile se sprgeau ntr-o fntn
de spum. Alt val l prinse, l tr cu el. Kenton ncerc
s-i reziste, dar fr succes.
Puterile l prseau. Se ls n voia sorii. ncet s
mai lupte. Se simi ridicat de un val gigantic, azvrlit cu
putere spre stlpul galben.
Dar ocul izbiturii n-a fost mai puternic dect cel
provocat de ruperea unei pnze de pianjen! Avu
impresia c, un timp infinit, se rostogoli printr-un
ntuneric moale, gros. O dat cu el venea i zgomotul
valurilor Imediat, micarea ncet. Zgomotul valurilor
dispru.
Se prinsese de ceva! Nu era nici stnc, nici lemn!
nelese c era n propria-i camer!
Aprinse lumina electric. Rmase locului tremurnd.
Ce se vedea la picioarele lui? Se uit mirat. Ap, ap
care se scurgea de pe el, formnd o bltoac. Ap. Ap
colorat ciudat. Ap stacojie.
i ddu seama brusc c era ud leoarc. i umezi cu
limba buzele ce i se uscaser subit. Erau pline de sare!
Iar apa ce se scurgea de pe el era stacojie! Stacojie
Stacojie din cauza sngelui lui!
Se mpletici spre oglinda mare din camer.
Trndu-se n ntmpinarea lui, apru o figur ud, cu
hainele sfiate, sfrtecate, pline de apa care se scurgea
din ele. Iar din multele rni i curgea snge ce se
amesteca cu apa
Era el!
Se ntoarse spre locul n care strlucea nava. Pe
puntea neagr se vedea un grup de figurine aplecate
59

peste parapet, privind.
Iar pe platforma de lng cabina trandafirie, o singur
figurin.
Sharane!
O atinse.
Tare ca o bijuterie, rece ca o bijuterie O jucrie. i
totui era Sharane!
Figurina aia, jucria aia era ea!
Ca un val ce revine, l cuprinse din nou furia nebun.
Avnd nc n urechi ecoul rsului ei, Kenton cuta ceva
cu care s zdrobeasc barca aceea strlucitoare de atta
frumusee, s sfrme legtura ce se stabilise ntre
lumea vrjit a Sharanei i lumea sa.
N-o s mai rd niciodat de el, n-o s-l mai
batjocoreasc niciodat!
Apuc de picior un scaun greu, l ridic deasupra
capului i se pregti s-l trnteasc, s striveasc nava.
Atunci, sub sarea de pe buzele sale, Kenton simi
parfumul mierii srutrilor ei. Al srutrilor Sharanei
Scaunul i czu din mn.
Ishtar! Nabu! opti el, cu minile mpreunate a
rug. V chem, v rog! Trimitei-m nc o dat pe
corabie! Oricare ar fi preul, sunt gata s-l pltesc!
Ishtar! F ce vrei cu mine, dar trimite-m pe corabie!
Rspunsul zeiei nu s-a lsat ateptat!
Auzi de jos un vuiet slab, de nenumrate talazuri
izbind un mal acoperit de stnci. Vuietul deveni tot mai
puternic i n tunetul apelor uriae, peretele exterior al
camerei se dizolv!
Acolo unde fusese zidul, apruse acum creasta unui
val unduitor, iar acest val se prbui peste Kenton, l
rsturn, l tr cu el, oprindu-i rsuflarea.
Era din nou n marea de turcoaz!
60

Se ridic la suprafaa apei. Corabia era aproape!
Aproape. Prora ei n form de iatagan se afla deasupra
capului su, gata s treac peste el. Un lan de aur
atrna de ea, legnndu-se peste crestele valurilor.
Kenton ncerc s-l prind, dar nu reui.
Czu iar n ap. Iute ca fulgerul, partea ntunecat a
corbiei nvlea spre el. Se ridic din nou la suprafa i
sri. Un alt lan, unul negru, lovea valurile, atrnnd de
crm.
l prinse. Marea l trgea de tlpi, de glezne, de
picioare.
Se inu bine i, mutnd o mn dup cealalt, cu
grij, se car ncet pn cnd ajunse la parapetul
corbiei. Era chiar la nivelul punii.
i nl ncet capul i privi.
Brae lungi l prinser. Mini cu degete lungi l
apucar de umeri, l nhar, l aruncar pe punte i-l
inur acolo. Kenton simi o curea ncolcindu-i-se n
jurul ncheieturilor, simi cum braele i sunt strnse
lng trup i vzu figura toboarului cu gur de
broasc.
Iar peste umrul enorm al toboarului apru figura
alb a lui Klaneth. i auzi vocea:
Du-l nuntru, Gigi!
Cum doreti, Klaneth, rspunse indiferent
toboarul.
Se simi purtat de toboar cu o uurin
extraordinar, de parc ar fi fost un copil. i, legnat de
minile acelea uriae, a fost dus n cabina neagr.

61



9.
SCLAV PE CORABIE

TOBOARUL l ridic pe Kenton n picioare, privindu-l
cu ochi curioi, puin amuzai. Ochii de agat ai
rzboinicului cu barb roie i ochii splcii ai lui
Klaneth l examinau la fel de curioi. Numai c n ochii
acetia nu era pic de amuzament! Nici urm!
Cu aceeai curiozitate i privea i Kenton pe cei trei.
Primul era preotul n negru: masiv, cu o
muchiulatur de elefant, dar cu o carne decolorat i
moart, de parc sngele i curgea prin vene ascunse,
vrte prea adnc n trup, pentru a dezvlui fluxul lent
al acestuia; nas acvilin i buze nemiloase; o
fosforescen funebr ce sclipea n spatele pupilelor
mate; figura lui Nero remodelat din lut rece de minile
epene ale unui zeu indolent dintr-un iad ngheat.
Grosolan. Inventiv n ale rului, dar nu acel ru fierbinte
care adesea, atingnd viaa, e absorbit de aceasta i
transformat de focul ei. Rul din figura lui era un ru
rece, ca moartea. i la fel de neschimbtor ca moartea
Al doilea era Gigi, toboarul. O figur de broasc, cu
urechi ascuite i cercei din marmur neagr. Picioare
scurte, ndoite. Tors de gigant. Umeri uriai de care
atrnau braele lungi, muchiuloase, ca de maimu, a
cror putere fusese simit deja de Kenton. O gur ale
crei coluri ascundeau un umor rutcios. Avea n el
ceva din zeii strvechi ai pmntului, mai mult din Pan
62

dect dintr-un satir.
Al treilea, un persan n afara timpului n care
mulimile persane reprezentau pentru omenire ceea ce
au nsemnat mai trziu legiunile romane. Cel puin aa
i prea lui Kenton, care-l judeca dup tunica de zale
mpletite, picioarele nfurate n mtase, coturnii
8

nali, pumnalele curbe i iataganul din cingtoarea
mpodobit cu bijuterii. Era om, ca i Kenton. n jurul
lui nu plutea nici miasma cadaveric a lui Klaneth, nici
putoarea de ap a lui Gigi. Buze roii, pline, senzuale,
iubitoare de via, aproape ascunse de barba roie,
tuns cu grij. Trupul voinic, muchiulos. Faa mai alb
dect cea a lui Kenton, dar ursuz, marcat puternic de
o plictiseal pe jumtate resemnat, pe jumtate
disperat, pe care chiar curiozitatea vie, deschis fa de
Kenton o lumina prea puin.
Nu spuneau nimic. Doar l priveau. Fiecare, simea
Kenton, cu alt scop. Se uit n jur.
Chiar n faa lui, pe o lespede mare din hematit
9
, ase
preoi ngenuncheai se rugau la ceva ce se afla ntr-o
ni de deasupra lespezii. Nu tia la ce, dar simea c
acel ceva rspndea rul. Depind statura unui om,
lucrul din ni era negru i fr form, de parc ar fi
fost fcut din umbre mpletite. Tremura, pulsa, ca i
cum umbrele se ngroau constant n jurul lui, intrau n
el i ndat altele le nlocuiau.
Cabina era ntunecat, cu perei sumbri, din
marmur mat, neagr. De zidurile acelea ntunecate
erau lipite alte umbre, care se strngeau ca nite
ciorchini, n coluri. Umbre subtile, sinistre, care preau

8 Sandale cu talp groas purtate n Orientul Apropiat i Grecia (n.t.).
9 Oxid de fier, negru cenuiu. Tiat n lamele subiri, de culoare rou
intens (n.t.).
63

c ateapt doar o comand ca s capete fiin. Umbre
pline de pcat, precum cele ce mbrcau lucrul rului
din ni
n spate, ca i n cabina Sharanei, exista o alt
camer, iar n u, ngrmdii, holbndu-se la el, civa
preoi cu robe negre i fee albe.
Klaneth se ntorsese spre ei, ntrerupnd tcerea:
Ducei-v la treburile voastre!
Disprur. Preotul n negru nchise ua dup el, apoi
l atinse cu piciorul pe cel mai apropiat dintre preoii
ngenuncheai.
Domnul nostru Nergal a fost proslvit suficient, i
spuse el. Vedei? Ne-a nghiit rugciunile!
Kenton privi lucrul din ni. Nu mai era ceos,
umbrit. Se vedea clar o sculptur bine fcut. Un trup
de brbat, cu acea groaznic figur a rului, n care se
transformase figura preotului, n timpul luptei ce
avusese loc de-a lungul primei sale aventuri pe nav.
Figura lui Nergal, Stpnul Morilor!
Ce s fi fost umbrele acelea mpletite, tremurtoare,
care nveliser statuia? Ce spusese Klaneth? C Nergal
le nghiise rugciunile? Oare umbrele erau rugciunile
preoilor? Rugciuni negre, rugciuni pentru ru,
curgnd din minile preoilor ca o cea neagr ce
nvluia statuia, ptrunznd n ea? nghiite de ea?
Simi ochii lui Klaneth cercetndu-l fi. Un truc
menit s-l sperie! i nfrunt privirea i-i zmbi.
Persanul rse.
Klaneth, asta a fost o sgeat ce nu i-a nimerit
inta. Probabil c strinul a mai vzut aa ceva. Poate
c-i i el un vrjitor i e n stare s fac lucruri mai
grozave. Schimb-i metoda, Klaneth, schimb-i
metoda!
64

Se aplec i se aez pe un scaun scund. Figura
preotului n negru deveni i mai hain.
Mai bine taci, Zubran, altfel Stpnul nostru
Nergal ar putea s-i schimbe el metoda n ceea ce te
privete i s-i pedepseasc venic necredina!
Necredina? i ripost persanul. O, Nergal e
suficient de real. Nu credina m plictisete, ci
monotonia venic. Tu poi face altceva dect ce faci,
Klaneth? Poate Nergal s fac i altceva? S-i schimbe
metoda n privina mea? Pe Ahriman, asta i vreau, dac
e n stare!
Termin cu o plecciune ostentativ. Preotul n negru
mri i se ntoarse spre cei ase care se rugau.
Ducei-v i trimitei-l pe Zachel la mine!
Preoii se strecurar pe ua ce ddea afar. Preotul n
negru se trnti pe un scunel, examinndu-l sumbru pe
Kenton. Toboarul sttea ghemuit, pndindu-l i el.
Persanul mormia de unul singur, jucndu-se cu
mnerul pumnalului. Ua se deschise din nou, i n
cabin intr un preot ce inea n mn un bici lung, al
crui fichi din arpe, cu o bucat de metal n vrf, era
ncolcit de mai multe ori n jurul antebraului su. Se
plec adnc n faa lui Klaneth.
Sclavii dorm? ntreb preotul n negru.
Dorm, stpne, rspunse numitul Zachel.
Kenton l recunoscu. Atunci cnd zcuse pe punte, l
vzuse pe brbatul acela pe o platform nalt, la baza
catargului. Zachel era supraveghetor al sclavilor vslai,
iar biciul lui lung i permitea s-l ating pe cel mai
ndeprtat dintre ei, dac lenevea.
El este cel pe care l-ai vzut pe punte, acum cteva
somnuri, pe cnd Stpnul nostru Nergal slluia n
mine? ntreb Klaneth. Cel care zcea i care, dup cte
65

mi-ai spus, a disprut exact cnd trfa lui Ishtar se
aplecase spre el, gata s-l ating?
Da, stpne, rspunse supraveghetorul,
apropiindu-se de Kenton i privindu-l atent. Era altfel
mbrcat, dar e acelai om.
i unde dispruse? ntreb Klaneth, mai mult
pentru sine. n cabina trfei? Dac a fost aa, de ce l-a
azvrlit afar, iar pisicile ei l-au zgriat? i cnd a
aprut atunci, purta anumite haine, o anumit sabie
Cunosc sabia aceea.
N-a fost n cabina ei, stpne, zise Zachel. Am
vzut-o cum l cuta, dar s-a ntors singur n cabin.
El dispruse
Ultima lui dispariie, gndi cu voce tare Klaneth,
s-a petrecut acum dou somnuri. De atunci corabia a
navigat mult i el a aprut din nou pe corabie, iar
rnile provocate de furiile templului sngereaz, de
parc ar fi fost fcute adineauri i cum a trecut de
barier? Da, cum a trecut de barier?
n sfrit, ai ajuns la adevrata problem! strig
persanul. Oblig-l s ne dezvluie secretul, s ne nvee
cum, i, pe Cele Nou Iaduri, n-o s mai rmn o clip
n tovria voastr!
Kenton l vzu pe toboar fcndu-i iute, pe furi, un
gest de avertizare persanului, vzu ochii amenintori ai
preotului n negru, vzu c figura acestuia devenise cu
adevrat hain.
Ha! Ha! rse Gigi. Zubran glumete, Klaneth! Crezi
c n-ar descoperi c dincolo viaa e la fel de plicticoas
ca aici? Ce zici Zubran?
Fcu din nou semnul discret, de atenionare, iar
persanul l observ.
Cred c ai dreptate, rspunse el n sil. Oricum, nu
66

i-am jurat credin lui Nergal? Totui, mormi el, zeii
le-au druit femeilor un talent de care nu s-a plictisit
nimeni de cnd lumea!
i-au pierdut talentul sta n apropierea lui Nergal,
rnji preotul n negru. Nu uita, Zubran, c aici nu exist
dragoste, i potolete-i limba nainte de a te trezi
ntr-un loc mai ru dect sta, n care mcar ai trupul
tu!
Pot s vorbesc, stpne? ntreb Zachel, iar Kenton
simi rutate i ameninare n privirea pe care i-o
aruncase supraveghetorul.
Preotul n negru ddu din cap.
Cred c a trecut prin barier pentru c nu tie
nimic despre Domnul Nostru, spuse Zachel. Poate c-i
un duman al Domnului Nostru! Dac nu-i, cum de-a
fost n stare s scape din minile preoilor notri, s
dispar n mare i s se rentoarc?
Duman al lui Nergal! sri Klaneth.
Asta nu nseamn c-i un prieten al lui Ishtar,
interveni calm toboarul. E adevrat c, de-ar fi fost
devotat Celui ntunecat, n-ar fi reuit s treac de
barier. Dar la fel de adevrat este c, de-ar fi fost un
credincios al lui Ishtar, lucrul ar fi fost la fel de
imposibil.
Aa e! se lumin la fa Klaneth. i am recunoscut
sabia. E chiar sabia lui Nabu!
Rmase tcut un moment, gndindu-se. Cnd vorbi
din nou, vocea lui groas era plin de curtoazie.
Strine, zise el, dac nu ne-am purtat cum trebuie,
iart-ne! Vizitatorii sunt rari pe corabia noastr. Iar tu,
d-mi voie s i-o spun, ne-ai cam fcut s uitm de
bunele maniere! Zachel, desf-i legturile!
Supraveghetorul se aplec, iar Kenton simi curelele
67

cznd.
Dac, aa cum bnuiesc, vii din partea lui Nabu,
continu preotul n negru, vreau s-i spun c nu avem
nici urm de dumnie pentru Cel nelept sau slujitorii
si. Nici Stpnul meu, Domnul Morilor, nu a avut
vreodat vreun conflict cu Domnul nelepciunii. Cum ar
fi putut fi altfel, cnd unul poart cheile cunoaterii n
aceast via, iar cellalt cheia ce descuie ua
cunoaterii absolute? Nu, nu exist nici un conflict. Eti
unul dintre favoriii lui Nabu? El te-a trimis pe nav? De
ce?
Kenton cuta disperat o cale de-ai rspunde
preotului. Nu putea s ntrzie rspunsul, aa cum
fcuse cu Sharane. Nici nu-i folosea s-i spun
adevrul, aa cum procedase cu femeia, lucru pentru
care fusese fugrit ca un obolan. Aici pericolul era mult
mai mare dect n cabina trandafirie. Vocea lui Klaneth
i ntrerupse gndurile:
Dei eti favoritul lui Nabu, asta nu te-a mpiedicat
s-i pierzi sabia i nici nu te-a aprat de suliele
femeilor! Dac aa stau lucrurile, crezi c te va apra de
biciul meu, de lanurile mele? Sau chiar de ceva mai
ru?
Deoarece Kenton rmnea, n continuare, tcut,
lumini lupeti strlucir n pupilele moarte, iar preotul
n negru sri n picioare, strignd:
Rspunde-mi!
Rspunde-i stpnului Klaneth! rcni Gigi. Sau
frica i-a nepenit limba?
Sub furia aparent a toboarului, Kenton simi un
avertisment, simi prietenie. Iar Gigi nu pomenise despre
cea de-a doua apariie a sa pe punte, despre faptul c
intrase n cabina Sharanei. De ce?
68

Nu tiu dac protecia lui Nabu m-ar fi putut salva,
dar tiu c n-a fcut nimic, rspunse el.
Preotul n negru se trnti din nou pe scaun,
chicotind.
Cred c nu te va salva nici dac m voi decide s te
ucid, zise el.
Moarte s fie, dac aa hotrti! orci Gigi.
Oricine eti, continu preotul n negru, de oriunde
ai veni, un lucru e sigur: ai puterea de a sfrma un lan
de care sunt stul! Rmi, Zachel, i zise el
supraveghetorului, care se pregtea s plece. Sfaturile
tale sunt ntotdeauna bune. Rmi.
Ne-a murit un sclav, zise supraveghetorul. i voi
scoate lanurile i-l voi arunca n mare.
Mort? ntreb Klaneth, brusc interesat. Care din ei?
Cum?
Cine tie? ddu din umeri Zachel. Probabil c de
epuizare. Era unul dintre cei care au navigat cu noi de
la nceput. Cel care sttea lng sclavul blond din nord,
pe care l-am cumprat la Emakhtila.
Da, a slujit ndelung, spuse preotul n negru.
Nergal l-a luat Las-i trupul s-i mai poarte lanurile
o vreme. Rmi aici.
i vorbi din nou lui Kenton, pe un ton hotrt:
Purttor al sabiei lui Nabu, i ofer libertatea. i
ofer bogie i putere. Vei primi toate onorurile i cinstea
n Emakhtila, ctre care vom naviga de ndat ce voi da
ordin. Acolo vei putea deveni preot, vei avea propriul tu
templu, dac vrei. Aur, femei i onoruri, dac vei face
ceea ce doresc. i, mult, mult dup toate astea,
moartea
i care i-e dorina ce-mi va aduce toate astea?
ntreb Kenton.
69

Preotul n negru se ridic i-i ndrept capul, astfel
nct l privi pe Kenton drept n ochi.
Ucide-o pe Sharane! uier el.
S-o omoare pe Sharane? S-o omoare! Cu toate c era
suprat pe ea, srutrile ei persistau nc dulci pe
buzele lui! Gndul acesta i ptrunse pn n adncul
fiinei. Se stpni, cutnd ceva care s-l ajute s
ctige timp.
Planul sta are puine anse, zise ironic persanul.
N-ai vzut cum l-au btut fetele? Vrei s trimii un om
s ucid o leoaic, dup ce a fost fugrit de puii ei?
N-ai dreptate, l contrazise Klaneth. Nu-i cer s
treac peste punte, cci, probabil, va fi vzut de fetele de
paz. Poate ocoli carena corbiei, trecnd din lan n
lan, agndu-se de stinghiile balustradei. Sau dac am
opri vslele i am arunca ancora, ar avea posibilitatea
s-i dea drumul n ap i s noate n tcere ctre
pror. Exist o fereastr n spatele cabinei n care
doarme ea s se strecoare pe acolo i
Mai bine s-l punem s-i jure credin lui Nergal
nainte de a-i da drumul, stpne, l ntrerupse Zachel.
Altfel, s-ar putea s nu se mai ntoarc
Prostule! interveni Gigi. Dac-i jur credin lui
Nergal, nu cred c-ar mai fi n stare s treac! Din cte
tim, bariera nu-i nchis pentru el, aa cum e nchis
pentru noi, fidelii lui Nergal, ca i pentru fidelii lui
Ishtar.
E adevrat, cltin din cap preotul n negru, nu
putem risca. Ai dreptate, Gigi!
n mintea lui Kenton ncepu s se nchege un plan.
De ce trebuie ucis? ntreb el. Lsai-m s mi-o
fac sclav, s m rzbun pentru umilinele i loviturile
ndurate. Dai-mi-o mie i nu avei dect s v pstrai
70

bogiile i onorurile pe care mi le-ai oferit! O ursc din
tot sufletul!
Nu! rspunse preotul, venind mai aproape i
privind mai atent n ochii lui Kenton. Trebuie ucis. Ct
timp triete, zeia are o gazd n care poate intra. Dac
Sharane moare, Ishtar nu va mai avea prin cine s se
manifeste pe aceast corabie. sta e un lucru pe care
eu, Klaneth, l tiu foarte bine. Dac Sharane moare,
nseamn c Nergal va conduce corabia. Prin mine!
Nergal va nvinge! Prin mine!
Planul se nfiripase deja n mintea lui Kenton. Va
promite s fac tot ce-i cereau, va promite c-o va ucide
pe Sharane. Se va furia n cabina ei i-i va povesti
despre complot. ntr-un fel sau altul, o va convinge de
adevrul spuselor lui. Apoi i va lua sabia, se va furia
napoi, pe unde venise, i-l va ucide pe Klaneth. Va fi
ns n stare s-o fac? O ndoial subit l cuprinse n
timp ce-i privea pe preotul solid i pe ceilali trei. Mai era
i liota de preoi n robe negre Va fi n stare s-i
nfrunte singur pe toi? S-l ucid pe Klaneth?
Apoi, ndoiala i dispru. Ceva i spunea c nici Gigi,
nici persanul nu vor lupta mpotriva lui. C exist o
nelegere secret ntre cei doi, bazat pe o ur profund
fa de preotul n negru. Altfel, de ce toboarul i-ar fi
fcut semn s tac lui Zubran? De ce acea protecie
ciudat, care se manifestase la Gigi n timpul
nfruntrii? De ce tcuse Gigi, de ce nu spusese nimic
despre a doua apariie a lui Kenton pe corabie? Era
cumva i toboarul cu toba din arpe la fel de plictisit de
viaa de pe puntea neagr, ca i Zubran? ngrozit la
gndul de a-l vedea pe Klaneth victorios? Iar printr-un
legmnt, a crui trie n-o putea nelege, neputincios
fa de preotul n negru?
71

i ddu seama prea trziu, din cuttura preotului,
c dezvluise ceva din toate gndurile acelea, c preotul
Klaneth i ghicise inteniile! i aminti prea trziu c
ochii rutcioi, ptrunztori ai supraveghetorului l
pndiser tot timpul, nescpnd nici o schimbare de
expresie, interpretnd-o!
Privete, stpne! mri Zachel. Privete! Nu-i poi
citi gndurile, aa cum fac eu? Nu vezi ce plnuiete?
M-ai oprit aici s te sftuiesc, ai spus c sfaturile mele
sunt bune! Las-m s-i spun ce-mi trece prin cap! Am
crezut c a disprut din faa catargului, dup cum i-am
relatat. Dar, aa s fi fost? Poate c prin vrji ne-a fcut
s vedem altceva dect ce se ntmpla n realitate!
Trebuie s se fi ascuns tot timpul pe corabie, n cabina
Sharanei! L-am vzut ieind de acolo!
Izgonit de femeile ei, Zachel, l ntrerupse
toboarul. Atacat. Btut. Amintete-i. N-am observat la
ele nici urm de prietenie, Klaneth. Se repezeau la gtul
lui ca nite cini care sfie o cprioar!
Teatru! strig Zachel. Teatru, ca s te nele,
stpne! De ce nu l-au ucis? De ce rnile sale nu sunt
dect nite simple nepturi de ac? L-au hituit, da! Dar
spre noi! Sharane tia c e capabil s treac de barier,
aa cum tii i tu acum! Ne-ar fi oferit ea un cadou att
de preios, o putere n plus, dac n-ar fi avut un scop?
i ce scop ar fi putut avea, stpne? Unul singur: s-l
trimit aici s te ucid, aa cum i tu ai plnuit s-l
trimii s-o ucid pe ea! E un brbat puternic, dar s-a
lsat btut de nite femei! Avea o sabie, o lam ascuit,
sfnt chiar, i a lsat o femeie s i-o ia! Ha! Ha! rse
Zachel. l crezi, stpne? Eu nu!
Pe Nergal! blestem Klaneth, cu figura-i moart i
mai palid, cu ochii nflcrai de o lumin
72

vrjitoreasc. Pe Nergal!
Brusc, l apuc pe Kenton de umr, l mpinse pe u
i-l arunc pe punte. Apoi se repezi dup el i-i puse
piciorul pe pieptul lui.
Sharane! url Klaneth. Sharane!
Kenton i slt, ameit, capul. O vzu pe Sharane n
faa uii, cu braele sprijinite pe umerii firavi a dou
dintre domnioarele ei.
Ce vrei, broasc rioas?
Nergal i Ishtar sunt ocupai n alte pri, i
rspunse el ironic. Viaa pe corabie a devenit cam
anost. in sub picior un sclav. Un sclav mincinos. l
cunoti, Sharane?
Se aplec i-l ridic pe Kenton, aa cum un brbat
ridic un copil. Figura ei rece, trufa, nu se schimb.
Nu are nici o importan pentru mine. Un vierme.
L-am izgonit spre tine, stpnul lui. F ce vrei cu el. Nu
m intereseaz.
n spatele linitii ei, preotul n negru trebuie s fi
vzut ceva ce-i scpase lui Kenton, pentru c ochii lui
mori strlucir, iar buzele i se strmbar ntr-un
zmbet ncntat, plin de cruzime. l arunc pe Kenton pe
punte.
Nu te intereseaz? rcni Klaneth. Totui, prin voia
ta a ajuns la mine. Are limba mincinoas, Sharane!
Dup legile strvechi privind sclavii, trebuie pedepsit!
Voi asmui asupra lui patru dintre oamenii mei. Dac-l
vor nvinge, i voi smulge limba mincinoas i i-o voi
drui ca dovad a dragostei mele, o, Sharane, Sfnt
Receptacul al lui Ishtar! Ha! Ha! rse preotul n negru,
n timp ce Sharane se ddea napoi, palid. O ncercare
pentru vrjile tale, Sharane! Pentru ca limba aia s
vorbeasc! S vedem dac vei fi n stare s-o faci s-i
73

opteasc despre dragoste, s-i spun ct eti de
frumoas, Sharane! Ct de minunat! i poate c o s-i
reproeze c mi-ai trimis un om pentru a fi sfrtecat! Ha!
Ha! rse Klaneth. Apoi, deodat, scuip urmtoarele
cuvinte: Trf de templu!
i vr n mn lui Kenton un bici uor.
Acum lupt, sclavule, lupt pentru limba ta
mincinoas! Patru preoi naintar spre el, scond de
sub robe curele cu inte. l ncercuir i, nainte de a-i
da seama ct erau de periculoi, se repezir asupra lui.
Atacau ca patru lupi costelivi, biciuindu-l. Loviturile
curgeau peste capul, peste umerii si goi. ncerc s
pareze nendemnatic, s riposteze. Colii de metal
mucau adnc Din tot trupul i se scurgea o ploaie
nceat de snge.
O curea l plesni peste fa, orbindu-l.
Din deprtare auzi vocea de aur a Sharanei, plin de
dispre:
Sclavule, nu eti n stare nici mcar s lupi!
Blestemnd, i arunc biciul inutil. Lng el era
figura rnjind a preotului ce-l lovise. nainte de a apuca
s ridice din nou biciul, pumnul lui Kenton pocnise deja
gura rutcioas. Simi cum, sub pumnul su, oasele
nasului se zdrobesc, cum i zboar dinii. Preotul se
prbui i se rostogoli spre balustrad.
ndat, ceilali trei nvlir peste el, strngndu-l de
gt, sfiindu-l, ncercnd s-l doboare. Se eliber din
strnsoare. Cei trei se retraser puin, apoi se repezir
din nou. Unul era cu un pas nainte. Kenton l apuc de
bra, i-l rsuci peste umrul su, i propti oldul n
trupul celui prins, se aplec i-l azvrli pe preot spre
perechea care-l ataca. Corpul zbur prin aer, apoi se
prvli. Capul se zdrobi de punte, cu un zgomot
74

strident, de vreasc ce se rupe. O clip, trupul rmase cu
umerii lipii de punte, n timp ce picioarele tresltau
grotesc. Apoi se ndoir i rmaser nemicate.
Frumoas aruncare! l auzi pe persan strignd. Iat
unu care nu va mai folosi niciodat un bici!
Degete lungi l apucar de glezne. Picioarele i zburar
de sub el. n cdere, vzu o figur ce-l privea, figura ca o
ran roie a primului preot, cel pe care-l izbise cu
pumnul i care, revenindu-i, se trse pe punte i-l
trntise. Kenton ntinse braele, l ag pe unul dintre
preoii mpotriva crora l aruncase pe acela ce zcea
acum mort, cu easta sfrmat, i-l rsturn pe punte.
Preotul nfcat se zbtea, se rsucea i-i cuta gtul.
Aceast tentativ de strangulare i reaminti un lucru
ngrozitor, pe care-l vzuse ntr-o alt lupt inegal, pe
un cmp de btlie din Frana. Zvrli nainte mna
dreapt, cu primele dou degete ntinse, nimerind ochii
celui care-l apucase de gt. Aps cu cruzime, aps
fr ncetare. Auzi un urlet de agonie. Lacrimi de snge
i murdrir minile. Degetele care-l strangulau slbir
strnsoarea. n locul ochilor, erau acum doar dou
gvane goale, roii, din care atrna ceva
nspimnttor
Kenton sri n picioare. Lovi n figura stacojie ce-l
privea. Lovi o dat, de dou ori, de trei ori.
O vzu pe Sharane, cu faa alb, cu ochii mari. i
ddu seama c preotul n negru nu mai rdea.
Atunci nvli al patrulea acolit, n al crui pumn
sclipea un cuit cu o lam lat. Kenton i plec fruntea
i se grbi s-i ias n ntmpinare. Apuc mna care
inea lama i rsuci braul. Auzi osul trosnind. Cel de-al
patrulea preot url i se prbui.
l vzu pe Klaneth holbndu-se, cu gura strns.
75

Dintr-un salt, ajunse la gtul lui, repezindu-i
pumnul drept spre brbia acestuia. Dar preotul n negru
ntinse braele i-l prinse n mijlocul saltului. l ridic
deasupra capului, l balans, pregtindu-se s-l
striveasc de punte.
Kenton nchise ochii. Acesta era sfritul
Atunci se auzi vocea persanului, grbit, alarmat:
Klaneth! Nu-l ucide! De mult n-am mai vzut o
asemenea lupt! Pe Ishak din Iadul Cel Amgitor, nu-l
ucide, Klaneth! Las-l s lupte iar!
Nu, Klaneth, nu! zise toboarul.
Simi ghearele lui Gigi apucndu-l i inndu-l cu
putere.
Nu, Klaneth! A luptat cinstit i a luptat bine! Ar fi
un ctig s-l avem alturi de noi! Poate c se va
rzgndi, dac-l disciplinm puin. Amintete-i,
Klaneth, e singurul dintre noi care e n stare s treac
de barier!
Trupul uria al preotului n negru tremur, apoi,
ncet, minile sale ncepur s-l lase pe Kenton n jos.
S-l disciplinm? se auzi vocea sforitoare a
supraveghetorului. D-mi-l mie, stpne, n locul
sclavului de la vsle care a murit! O s-l nv eu ce
nseamn disciplina!
Preotul n negru i ddu drumul lui Kenton pe punte.
Rmase aplecat deasupra lui un moment, apoi cltin
din cap, se ntoarse brusc i intr n cabin. Kenton,
care i revenise, se ghemui cu minile lng glezne.
Scoate sclavul mort din lanuri, Zachel, i azvrle-l
peste bord! l auzi pe Gigi spunnd. l voi pzi eu pe
omul acesta pn te ntorci.
Kenton l auzi pe supraveghetor plecnd. Toboarul i
se adres:
76

Bine ai luptat, pui de lup! opti el. Bine ai luptat!
Acum, n lanuri! Supune-te! Va veni i rndul tu! F
cum i spun, pui de lup, iar eu voi face tot ceea ce
trebuie s fac!
Apoi plec. Surprins, Kenton se ridic. l vzu pe
toboar oprindu-se, apucnd trupul preotului cu easta
zdrobit i, cu o micare a braului lung, trimindu-l
peste parapetul corbiei. Se aplec din nou, de data asta
spre trupul celui cu faa strivit de pumnii lui Kenton.
Rmase gnditor vznd oroarea cu orbite goale ce se
tra i se mpleticea pe punte, apoi rnjind ncntat, l
apuc pe preot de glezne i-l arunc peste bord.
Trei mai puin la numr, mormi Gigi.
Kenton se nfior. Dinii i clnneau. Oft. Toboarul
l privi cu o mirare amuzat.
Ai luptat bine, pui de lup! Atunci, de ce tremuri ca
un cine biciuit, cruia i se ia osul pe jumtate ros?
i puse ambele mini pe umerii nsngerai ai lui
Kenton. Sub atingerea lor, se liniti. Ca i cum prin
minile lui Gigi ar fi curs un fel de putere rece, un fluid
din care sufletul lui buse. Ca i cum acestea ar fi
deschis un izvor strvechi, o balt de indiferen
ancestral fa de via i moarte
i niciodat, dei nu avea cum s tie asta, Kenton nu
va mai simi nici pentru via, nici pentru moarte
respectul i teama care, n lumea lui, erau umbrele lor
obinuite. nelese doar c dispruse din el tot ceea ce
nsemna slbiciune a spiritului. Dispruser toate
remucrile, toat nevoia de a se feri de brutalitate.
n locul lor apruse necugetata dorin de a cuceri
corabia!
De a deveni stpnul ei!
De a-i nvinge pe Klaneth i pe Zeul lui ntunecat!
77

De a o nvinge
Pe Sharane!
Bine, zise Gigi, ridicndu-e. Nu uita. Vine Zachel.
Supraveghetorul era lng el. i atinse umrul. i
art un ir de trepte ce duceau de pe puntea neagr
spre cala vslailor. Cobor n semintunericul calei,
urmat de Zachel. naint, poticnindu-se, de-a lungul
unui coridor ngust. A fost oprit lng o vsl mare,
peste care era plecat un cap cu pr auriu, lung, ca de
femeie, dar pe umeri muchiuloi, albi.
Vslaul cu pr auriu dormea. n jurul mijlocului
avea un inel gros din bronz. De inel atrna un lan
zdravn, al crui capt era fixat de un belciug nfipt
adnc n spatele bncii pe care sttea. ncheieturile
minilor i vsla de care-i rezema capul erau i ele
nctuate. Prin ctuele de la ncheieturi i ctuele de
pe vsl treceau alte dou lanuri solide.
La stnga celui ce dormea, un inel gol atrna de-un
lan. De vsl, atrnau dou ctue goale.
Zachel l mpinse pe Kenton pe banc, lng vslaul
cu pr auriu. Iute, ndemnatic, i prinse mijlocul n
inelul de bronz, l strnse i-l ncuie.
Apoi vr minile lui Kenton, care nu opuse nici o
rezisten, n ctuele vslei, le nchise i le ncuie
Vslaul cu pr auriu nu se mica. Dormea cu capul
rezemat de vsl.
Deodat, Kenton simi cldura unei priviri. Se uit n
sus. O vzu deasupra balustradei pe Sharane. Pe faa ei
se citea mil. i uimire. i o umbr de ceva ce-i fcu
inima s bat slbatic
Te voi disciplina eu, nu-i fie fric! spuse Zachel.
Kenton privi n spatele lui.
Sharane plecase
78

Se aplec peste vsl, alturi de uriaul adormit.
Se aplec peste vsl
nlnuit de ea!
Sclav pe corabie!

79



10.
SUB BICIUL LUI ZACHEL

KENTON auzi un uierat i se trezi. Ceva i biciui
umrul, ca o atingere de fier nroit. i ridic iute capul
din patul braelor, privindu-i prostete ncheieturile
nlnuite. Din nou biciuitura pe umr mucnd
amarnic n carne.
Scoal, sclavule! auzi el o voce mrind, o voce pe
care o cunotea i se strduia, cu mintea nceoat, s-o
identifice. Sus! Du-te la vsl!
Apoi o alt voce, de lng el, optind rguit, cu o
cldur camaradereasc:
Ridic-te n picioare nainte ca biciul s-i acopere
spatele cu rune nsngerate!
Se ridic. Minile i czur, mecanic, n dou scobituri
netede, roase, din mnerul de care era nlnuit. Din
aceast poziie, ochii lui vzur un ocean linitit, de
turcoaz, fr valuri, ntr-o cup argintie, rsturnat, de
cea argintie. n faa lui erau patru brbai, doi n
picioare, doi aezai la mnerele vslelor uriae care, ca
i a lui, treceau prin flancul navei. naintea lor se
ntindea puntea cea neagr.
Memoria i reveni, izgonind urmele somnului. Prima
voce era a lui Zachel, iar atingerile fierbini muctura
biciului su. ntoarse capul. O mulime de oameni, negri
sau mslinii, stteau n picioare sau jos la alte vsle
mari, ce coborau i se ridicau, aa nct nava lui Ishtar
80

i croia drum prin marea de un albastru intens. Pe o
platform, lng catarg, rnjea rutcios Zachel. Biciul
lung pocni nc o dat spre Kenton, fcnd s-i
neasc sngele.
Nu privi napoi! Trage la vsl! mri Zachel.
O s vslesc eu, opti a doua voce. Stai n picioare
i sprijin-te de vsl pn cnd i vor reveni puterile!
Se uit n jos, spre un cap cu pr blond, lung ca al
unei femei. Dar faa care-l privi o clip nu avea nimic
feminin. Reci ca gheaa, ca o ghea albastr i erau
ochii, dei dezgheai acum de o blndee aspr. Pielea i
era btucit de furtuni, tbcit de vijelii. De la tmpla
stng la vrful brbiei se scurgea o cicatrice roie,
adnc, brzdat acolo cu sabia. Nu avea nimic feminin
nici n muchii ce i se umflau pe umeri, pe spate i pe
brae, n timp ce trgea de vsla mare, mnuind-o cu
uurina cu care mtur o femeie.
Scandinav din cretet pn-n tlpi. Un viking smuls
dintr-o saga strveche i, ca i Kenton, sclav pe corabie.
Uriaul care dormea rezemat de vsl cnd fusese
Kenton nctuat, nainte s-l cuprind somnul, de a
crui sosire nu-i amintea.
Sigurd, fiul lui Trygg, sta-s, mormi uriaul. Ce
Norn ruvoitoare te-a adus pe corabia asta de vrjitori?
Vorbete ncet, aplecat peste vsl. Diavolul cu biciul are
urechi ascuite.
Kenton se apleca sau se ridica, n ritmul micrii
vslei, stnd n picioare lng banc, cu lanurile
zornind. Zpceala ce-i tulburase mintea trecuse.
Trecuse cu att mai repede cu ct minile nlnuite
ncepuser s-i pompeze sngele mai iute prin vene.
Vslaul de lng el mri aprobator:
Nu eti un slbnog! Vsla obosete, dar trage i
81

putere din mare. Doar c soarbe puterea asta ncet.
Treptat, o s devii puternic. Atunci, tu i cu mine,
mpreun
Se opri, arunc o privire precaut spre Kenton, de
parc bnuia c vorbise prea mult.
Dup cum ari, pari un om din Eirnn
10
, insulele
din sud, opti el. Nu le port ranchiun celor de-acolo. Pe
noi, vikingii, ne nfrunt sabie la sabie i scut la scut.
Multe lovituri am schimbat cu ei, iar Walkiriile nu s-au
ntors niciodat cu minile goale n Walhalla cnd i
ntlneam pe cei din Eirnn! Curajoi oameni, puternici,
oameni care mureau strignd, srutnd lama sabiei i
vrful lnciei cu mai mult plcere dect pe o mireas!
Eti dintre ei?
Kenton se gndi iute. Trebuia s dea un rspuns
nelept, care s consolideze camaraderia ce-i fusese
oferit att de deschis. Nici s dezvluie ntregul adevr,
dar nici s fie prea evaziv, pentru a nu trezi suspiciuni.
Kenton, sta mi-e numele, rspunse el ncet.
Prinii mei erau din Eirnn. i cunoteau bine pe vikingi
i corbiile lor. Dar nu mi-au transmis nici un fel de
dumnie mpotriva acestora. Vreau s-i fiu prieten,
Sigurd, fiul lui Trygg, pentru c nici unul dintre noi nu
tie ct timp vom trudi mpreun. i, dac eu i cu
tine
Se opri gnditor, aa cum fcuse i vikingul.
Norvegianul ddu din cap, apoi i arunc o cuttur
scurt.
nc nu mi-ai spus, om al cror prini erau din
Eirnn, cum de-a czut npasta pe capul tu, mormi el.
De cnd m-au mnat pe corabia asta, n Insula

10 Nume dat de scandinavi insulelor britanice (ndeosebi Irlandei, care
n gaelic se numete Eire) (n.t.).
82

Vrjitorilor, n-am mai intrat n nici un port. Nu erai
atunci cnd am fost nlnuit de vsl. Cum ai aprut
aici?
Sigurd, pe Odin, Tatl Tuturora, nu tiu!
Minile norvegianului tremurar la auzul numelui
zeului.
Un ochi, pe care nu l-am putut vedea, m-a privit. O
mn, pe care n-am putut-o vedea, m-a nhat din ara
mea i m-a adus aici. Acel fiu al iadului, care conduce
pe puntea neagr, mi-a oferit libertatea dac voi face un
lucru de ruine. N-am vrut. M-am luptat cu oamenii lui.
Trei am omort! Apoi m-a nlnuit de vsla asta!
Ai omort trei! exclam vikingul, holbndu-se i
rnjind de-i sticleau dinii. Ai omort trei! Skl
11
,
camarade! Skl!
Ceva, ca un arpe zburtor, uier pe deasupra lui
Kenton. uier i lovi spatele scandinavului. Se retrase;
sngele ni din locul n care mucase. Lovi iar i iar
Biciul lui Zachel, supraveghetorul. Vocea lui mri
printre uierturile biciului:
Cine! Scuipat de scroaf! Ai nnebunit? O s te
jupoi!
Sub bici, trupul lui Sigurd, fiul lui Trygg, tremura.
Din fundul gtlejului i ni un geamt scurt, suspinat.
Se uit spre Kenton, cu o spum nsngerat pe buze.
Deodat, Kenton nelese c nu din cauza durerii se
vita i tremura vikingul, ci de ruine i furie. C biciul
scurgea picturi mari, roii, din sufletul i din curajul
lui. Ameninnd s le zdrobeasc pe amndou.
Atunci, Kenton se ntinse, punndu-i spatele dezgolit
ntre bici i umerii nsngerai. Primi el loviturile.

11 Urare folosit de scandinavi n timpul toasturilor, cu sensul: Noroc,
s trieti! (n.t.).
83

Ha! rnji Zachel. Le doreti, nu? Eti gelos pe
srutrile biciului meu? Atunci o s te satur de ele!
Fr mil, biciul uiera i lovea, uiera i lovea
Kenton i ndura mucturile cu stoicism, fr s-i
mite trupul, ca un scut, de deasupra norvegianului.
nfrunta fiecare durere ascuit cu gndul c o va plti
atunci cnd va sosi timpul.
Cnd va fi stpnul corbiei!
Deodat, loviturile uiertoare ncetar:
Stai!
Cu ochii nceoai de durere, l vzu pe toboar
aplecat deasupra calei.
Vrei s ucizi sclavul, Zachel? Pe Nergal, dac o faci,
o s-l rog pe Klaneth s te nlnuiasc pe tine la vsla
aia. Ca un dar pentru mine!
Vslete, sclavule! zise Zachel ursuz.
Tcut, gata s se prbueasc, Kenton se aplec peste
vsl. Norvegianul ntinse mna, prinzndu-l ntr-o
strnsoare de oel.
Sigurd, fiul lui Trygg, acesta-s eu! Nepot de jarl!
12

Stpn al dragonilor!
n vocea lui grav se simea un ecou ndeprtat de
sbii ce se ciocneau. Vorbea cu ochii nchii, de parc ar
fi stat n faa unui altar.
Tu i cu mine, ne-am legat frai de snge, Kenton
din Eirnn! Prin runele roii de pe spatele tu, scrise
acolo cnd te-ai vrt ntre mine i bici! Prin fiecare
strop al acelui snge, suntem frai! Iar eu i voi fi scut,
aa cum mi-ai fost tu! Sbiile noastre vor fi o singur
sabie. Prietenii ti vor fi prietenii mei, dumanii ti vor fi
dumanii mei. mi voi da viaa pentru tine, dac va fi
nevoie. Pe Odin, Tatl Tuturora, i pe toi Aesirii, jur, eu,

12 Jude, conductor local viking (n.t.).
84

Sigurd, vikingul! Iar dac-i voi nela ncrederea, atunci
s zac sub otrava erpilor lui Hela pn cnd Yggdrasil,
Copacul Vieii, se va veteji, iar Ragnark, Noaptea
Zeilor, va veni!

85



11.
CORNUL SOMNULUI

SUFLETUL lui Kenton fusese cuprins de cldur.
Uitase de spatele care-l durea, n incandescena
jurmintelor vikingului. Sigurd era, ca i el, nctuat de
vsl, neputincios n faa loviturilor de bici. Dar acum
avea un prieten aici, n cala galerei. Un prieten puternic,
un frate de snge care i-ar fi fost de folos dac ar fi
reuit s se dezlege Acest stpn al dragonilor, cum i
zisese, iar prin asta Kenton nelesese c fusese cpitan
al unei flote de rzboi din vechea Norvegie, era capabil
s comande Corabia lui Ishtar. Sub conducerea lui,
bineneles
Kenton hotrse acest lucru fr a se ndoi, ctui de
puin, de certitudinea victoriei viitoare.
Acum era doar un sclav, cu spatele brzdat de bici,
nlnuit de o vsl. Nu avea nici o importan. Va
nvinge!
mpotriva lui erau preotul n negru, puterea
nspimnttoare pe care o slujea acesta i mulimea de
acolii. nc nu tia dac, n momentul n care-l va
nfrunta pe Klaneth, toboarul Gigi, cu toat prietenia
lui, i persanul Zubran nu-i vor uni puterile cu forele
dumane, fiind legai prin vreun jurmnt. Dar nu avea
importan! Va nvinge!
i pe Sharane, i pe rzboinicele ei le va nvinge! Nu-l
impresionau brbaii i femeile de pe corabie, cu Nergal
86

al lor, cu Ishtar a lor! n el ardea convingerea de neclintit
c, ntr-o zi, corabia va fi a lui!
C Sharane va fi a lui!
Mna vikingului l inea nc strns. i puse mna
peste ea.
Sigurd, spuse el, frai de snge suntem noi doi
de-acum! Vesel mi-e inima! La ghinion i la noroc, n
pace i n rzboi, averea mea va fi averea ta, iar soarta ta
va fi soarta mea! Pn cnd Nornele care taie firul vieii
l vor scurta pe-al meu! Skl, frate de snge! Skl! Fie ca
Odin, Tatl Tuturora, s ne dea putere s cucerim
corabia asta i s navigm aa cum vrem noi!
Strnsoarea vikingului slbi. i retrase mna,
aplecndu-se i mai mult peste vsl. Nu spuse nimic,
dar Kenton tiu c legmntul fusese ncheiat.
Biciul supraveghetorului trosni cu un uier ascuit.
Cei patru vslai din faa lor i ridicar vslele,
aezndu-le n nite nie. Vikingul fcu i el la fel.
Stai jos, i spuse. Acum ne spal i ne hrnesc.
O cascad de ap se prvli peste Kenton apoi alta.
Sarea din ea fcu s-l usture rnile att de puternic,
nct i ddur lacrimile.
Stai linitit! l avertiz Sigurd. Durerea va trece
repede, iar sarea i va vindeca rnile.
Din nou apa iroi peste el. Doi brbai brunei,
dezbrcai pn la bru, cu spinrile pline de cicatrice,
se apropiau de ei. n fiecare mn ineau cte o gleat,
pe care o ridicar i o turnar peste doi dintre oamenii
de la vsle. Se ntoarser din nou, mergnd de-a lungul
coridorului ngust dintre bnci. Aveau trupuri puternice,
iar figurile lor erau cele ale unor oameni nviai dintr-o
friz antic asirian: slabi, cu nas coroiat, cu buze
groase. Nici un gnd nu prea a sllui n spatele
87

acelor figuri. Ochii lor erau fici, goi. Se micau ca nite
automate. Pe Kenton l scutur un fior de nestpnit,
care nu-i scp vikingului.
Sufletele lor s-au dus de mult, opti el. Sunt ca
sclavul care a murit lng mine. Au fost att de mult
timp pe corabie, nct aceasta le-a supt sufletele. Toi
sunt aa, n afar de cei doi brbai negri din spatele
nostru. Pe Aesiri, jur el, de asta m-am temut pn cnd
ai venit!
Se ntoarser cei cu gleile i aruncar ap peste ali
doi vslai. Goleau gleat dup gleat pe podeaua
calei, splnd-o. Iar dup ce au terminat curenia, veni
alt pereche de sclavi, care puse pe banc, ntre Kenton
i norvegian, un blid grosolan i o cup. n blid erau o
mn de psti lungi i o grmjoar de prjituri
rotunde, semnnd cu pinea pe care o fac locuitorii de
la tropice din manioc, dup ce-l storc i l usuc la
soare. Cupa coninea un lichid tulbure gros, de un rou
purpuriu.
Gust din psti. Aveau un gust ciudat, de carne.
Prjiturelele rotunde erau exact ceea ce preau a fi:
pine de manioc. Lichidul din cup era picant, cu o
urm de fermentaie n el. Exista o anumit putere n
mncarea i n butura aceea. ndat ce termin de
mncat, Kenton simi cum i revin puterile. Iar duul i
fcuse bine. Spatele nu-l mai ardea, rnile nu mai
pulsau Se relax. Norvegianul i zmbi:
Acum nu vslim, aa c putem vorbi, nu prea tare
ns, i zise el. Asta-i regula. Cnd mncm i bem, m
poi ntreba tot ce vrei, fr nici o team, frate de snge.
Dou lucruri vreau s tiu nainte de orice, spuse
Kenton. Cum ai ajuns pe corabie, Sigurd? i de unde
vine mncarea de-aici?
88

Hrana e luat n grab de pe unde se poate, i
rspunse vikingul. E o nav de vrjitori, o nav
blestemat. Nu poate sta mult timp ntr-un loc i nu-i
binevenit nicieri. Nu, nici mcar la Emakhtila, care-i
plin de vrjitori. Acosteaz n cte-o insul i se
aprovizioneaz repede i cu team. Pentru c sunt
nevoii s plece ndat mai departe, de groaz ca
demonii care-i stpnesc s nu se nfurie i s-i
distrug. Cunosc vrji puternice, fiul acela palid al lui
Hela i femeia de pe puntea alb! Uneori cred c-i fiic
lui Loki, pe care Odin l-a pus n lanuri pentru pcatele
lui, iar alteori cred c-i o fiic a Freyei, Mama Zeilor.
Oricine ar fi, e foarte frumoas i are un suflet mare.
Nu-i port nici o ranchiun! (Ridic apoi cupa spre buze.)
Ct despre felul n care am ajuns aici, asta-i o poveste
scurt. Am navigat spre sud, mpreun cu corbiile lui
Hagnor i Lance Roie. Cnd am pornit, aveam
doisprezece dragoni mari Am cltorit pe mai multe
mri, jefuind n trecere Dup mult vreme, rmai
doar cu ase din cei doisprezece dragoni, am ajuns n
ara egiptenilor, ntr-un ora numit Alexandria. Un ora
foarte mare, cu numeroase temple. Ale tuturor zeilor din
lume, cu excepia zeilor notri! Ne-a suprat faptul c
printre toate templele alea, Odin, Tatl Tuturora, nu
avea i el unul. Ne-a suprat cumplit, ne-a nfuriat. Aa
c, ntr-o noapte, cnd buserm prea mult vin
egiptean, ase dintre noi am hotrt s cucerim un
templu, s izgonim zeii din el i s i-l druim lui Odin,
s aib i el o cas. Am vzut un templu i am intrat.
Era ntunecat i plin de preoi n robe negre, precum cei
de pe corabie. Cnd le-am spus ce vrem s facem, au
bzit ca albinele i s-au repezit asupra noastr ca o
hait de lupi. Muli am ucis atunci, strignd! i am fi
89

cucerit templul pentru Odin, noi, doar cei ase lupttori,
aezai n cerc, dac nu rsuna un corn!
Care a chemat n ajutor mai muli rzboinici dect
puteai voi nvinge? ntreb Kenton.
Deloc, frate de snge, rspunse Sigurd. Era un
corn vrjit. Un corn al somnului. A aruncat somnul
asupra noastr, aa cum furtuna arunc stropi peste
punte! Ne-a transformat oasele n ap, iar sbiile ne-au
czut din minile care nu mai puteau s le in. i
ne-am prbuit cu toii, toropii de somn, printre cei
ucii!
Cnd ne-am trezit, ne aflam ntr-un templu. Am
crezut c-i acelai, fiindc era la fel de ntunecos, i
miunau tot preoi n robe negre. Ne puseser n lanuri.
Ne-au biciuit i ne-au fcut sclavi. Abia atunci am
descoperit c nu mai eram n ara egiptenilor, ci ntr-un
ora numit Emakhtila, pe o insul de vrjitori, ntr-o
mare dintr-o lume pe care eu o cred a vrjitorilor. Mult
timp am fost sclavi ai robelor negre, eu i tovarii mei,
pn cnd m-au aruncat pe corabia asta, care ancorase
n portul din Emakhtila. i aici am rmas, plecat peste
vsl, pndindu-le vrjile i luptnd s nu mi se scurg
sufletul din mine
Un corn care rspndea somnul! zise Kenton uimit.
Nu neleg, Sigurd!
Vei nelege, camarade, rnji Sigurd. Vei nelege
curnd. Zachel cnt bine din el! Ascult! ncepe!
n spatele lor se auzi un sunet de corn, profund, grav.
Nvlea spre ei, vibrnd continuu, le umplea urechile,
prnd a curge prin ele n fiecare nerv, atingndu-l,
mngindu-l cu degetele uoare ale sufletului nsui, al
somnului acoperit cu maci
Sunetul se ntindea, rspndind somnul.
90

Ochii vikingului erau ambiioi, ncrcai de dorina
de a lupta mpotriva somnolenei. Dar ncet, ncet,
pleoapele i se nchiser. Minile i se relaxar, degetele i
se deschiser, corpul i se legn, capul i czu n piept
Apoi, ca un om din care dispruse brusc orice urm de
via, cu muchii moi, se prbui pe banc
Cntecul cornului continu s se aud. Cei patru
sclavi de la vslele din fa zceau deja cu capetele pe
braele ntinse
Dei lupta din toate puterile, Kenton nu putea
ndeprta somnul uor, lipicios, care-l ptrundea de
pretutindeni. n trupul lui cretea un fel de amoreal
Somn, somn, roiuri de particule infinite de somn erau n
el, purtate de snge prin fiecare ven, de-a lungul
fiecrui nerv, mbcsindu-i creierul
Jos, tot mai jos i coborau pleoapele
Brusc, nu mai putu lupta. Czu, cu lanurile
zornind, lng Sigurd, nfurat n aceeai pnz
impenetrabil a somnului

91



12.
BATJOCURA SHARANEI

CEVA dinluntru i optea lui Kenton s se trezeasc.
Ceva scotocea n abisurile somnului su vrjit i-i
mpingea spre suprafa contiina drogat. ncet,
pleoapele ncepur s i se ridice, apoi se oprir,
supunndu-se unei avertizri necunoscute. Privi printre
pleoapele ntredeschise. Lanurile care-i legau
ncheieturile de ctuele nituite ale vslelor erau lungi.
Se micase n timpul somnului, iar acum zcea cu capul
n mini de-a lungul bncii, cu faa ndreptat spre
puntea de filde.
Acolo, la captul punii, uitndu-se n jos spre el, se
afla Sharane
Voaluri de-un albastru-deschis, n care mini de fete
asiriene, devenite de mult rn, esuser lotui de aur,
i drapau pieptul, se nfurau n jurul taliei zvelte i
cdeau spre picioarele-i delicate, nclate n sandale. n
spatele ei sttea servitoarea cea cu pr negru, Satalu.
Ochii mari, limpezi ai Sharanei erau umbrii de o mil
amestecat cu un fel de mirare dispreuitoare.
Inima ncepu s-i bat, vzndu-i frumuseea. Ea era
perechea potrivit pentru el, n lumea asta sau n
oricare alta! ns nu putea fi cucerit cu mijloacele lumii
sale pierdute
Stpn, o auzi pe Satalu spunnd, nu poate fi un
om al lui Nergal, fiindc oamenii lui Nergal l-au nlnuit
92

acolo!
Ai dreptate, opti Sharane. n privina asta am
greit. Iar dac ar fi fost de-al lui Nergal, n-ar fi trecut
niciodat de barier Nici nu i-ar fi btut joc de mine
Klaneth, aa cum a fcut-o
E foarte frumos i tnr, suspin Satalu. i
puternic! A luptat cu preoii ca un stpn al leilor!
Chiar i un obolan prins ntr-un col lupt, i
rspunse Sharane. S-a lsat s fie pus n lanuri, ca un
cine btut! i m-a minit! A venit la mine,
mpunndu-se cu o sabie pe care n-o putea folosi!
Minile ei tremurau. Se lovi cu ele n piept.
Oh, strig doamna Sharane, iar strigtul ei era pe
jumtate un vaiet. Oh, Satalu, mi-e ruine! Mincinos, la
i sclav cum e, totui a atins ceva n sufletul meu, ceva
ce n-a atins nicicnd vreun brbat! Mi-e ruine, mi-e
ruine, Satalu!
Nu plnge, doamn Sharane, zise Satalu,
apucndu-i minile ce-i tremurau. Nu poate fi
nicidecum aa! De unde tii? Poate c-a spus adevrul.
De unde tim ce s-a petrecut n lumea noastr n timpul
acela pierdut pentru noi? i e foarte frumos i tnr
Oricum, spuse cu amrciune Sharane, e un sclav.
Ssst! opti Satalu. Vine Zachel!
Se ntoarser i merser spre cabina Sharanei, ieind
din zona de vizibilitate a lui Kenton. Acesta auzi pai
apropiindu-se. nchise ochii. Supraveghetorul trecu pe
lng el, l privi cu atenie, bnuitor chiar, i puse mna
pe cap i-l mpinse de pe patul braelor. Acesta se ls
s cad fr vlag, rmnnd atrnat de brae.
Satisfcut de faptul c vraja cornului avea efect, Zachel
trecu mai departe.
ndat rsun uierul de trezire, iar sclavii ncepur
93

s se mite. Kenton csc, se ridic, i frec ochii i
apuc vsla.
Sufletul i era cuprins de exaltare. Nu avea cum s se
nele asupra semnificaiei vorbelor Sharanei! O
stpnea! O prinsese cu un fir subire, dar o prinsese!
Iar dac n-ar fi sclav, ce s-ar ntmpla? Atunci firul n-ar
mai fi subire! Rse, dar ncet, s nu-l aud Zachel.
Sigurd l privi curios.
Cornul somnului i-a adus vise vesele, Kenton,
opti el.
Cu adevrat vesele, Sigurd, i rspunse. Nite vise
care-i subiaz lanurile, pn ce le sfrm!
Odin trimite multe vise din astea, mormi
norvegianul.
Cnd Zachel sun iari din corn, Kenton nu mai
avea nevoie de el ca s adoarm. Pentru c ochii ageri ai
supraveghetorului observaser sacrificiul lui Sigurd i-i
pndise n permanen, biciuindu-l pe Kenton de fiecare
dat cnd ovia sau lsa povara vslei pe seama
scandinavului. Minile i se umpluser de bici; fiecare
muchi l durea, iar mintea i zcea, searbd, n capul
obosit. i tot aa au decurs lucrurile n timpul
urmtoarelor cinci somnuri.
O singur dat se trezise suficient ca s-l consulte pe
Sigurd ntr-o problem ce-l frmnta. Jumtate din
vslai se afla dincolo de linia care separa puntea neagr
de cea de filde, linie pe care nici Klaneth, nici ajutoarele
sale, nici Sharane, nici femeile ei nu puteau s-o
depeasc. Totui, Zachel trecea dintr-un capt n
cellalt al calei, dup plac. i ali preoi. i remarcase n
mai multe rnduri. Dei nu-i vzuse nici pe Klaneth, nici
pe Gigi, nici pe persan, nu se ndoia c, de-ar fi vrut, i
acetia ar fi putut trece pe acolo. De ce atunci nu se
94

crau robele negre prin captul calei, s cucereasc
teritoriul cabinei trandafirii? Sau de ce nu-i ddeau
drumul n cal Sharane i femeile ei, s atace cabina de
abanos? De ce nu-i aruncau suliele i sgeile pe
deasupra calei n haita de preoi n robe negre?
Era o corabie vrjit, i repetase vikingul, i vraja ei
nu prea una simpl. Sclavul care murise i povestise c
se afla pe corabie de cnd fusese lansat de zei i c o
barier nevzut, misterioas, se ntindea spre partea
corbiei ce cuprindea puntea Sharanei. Nici lncile, nici
sgeile, nici alte proiectile nu puteau s-o strbat. Doar
cele aruncate de zei i zeie. ns taberele umane erau
neputincioase una mpotriva celeilalte. Existau i alte
reguli, i povestise sclavul. De exemplu, nici Sharane,
nici Klaneth nu puteau prsi vasul, atunci cnd acesta
intra ntr-un port. Femeilor Sharanei i preoilor n robe
negre li se permitea, dar numai pentru scurt timp.
Trebuiau s se ntoarc repede. Corabia i aducea
napoi. Ce s-ar fi ntmplat cu ei dac nu s-ar fi supus?
Sclavul nu tia, dar spunea c aa ceva era imposibil.
Corabia i-ar fi adus oricum napoi.
Kenton medita la toate astea trgnd la vsl cu
spatele n flcri. Se vedea c avea de-a face cu nite
zeiti practice, eficiente, care construiser corabia
neomind nici un detaliu, gndea el, pe jumtate
amuzat. Stabiliser jocul, deci i regulile lui. i imagina
cum va alerga Sharane, nestingherit, de la pror la
crm, dup ce el va cuceri corabia. Tocmai cnd i
nchipuia acest lucru, ncepu s sune cornul lui Zachel
i se prbui, mulumit, n ascunztoarea fr fund a
somnului, care se deschisese n faa lui.
Din al aselea somn se trezi cu mintea limpede ca un
cristal, cu un simmnt uimitor de voie bun, cu corpul
95

eliberat de durere, mldios, viguros. Se aplec deasupra
vslei cu putere, cu uurin.
Puterea curge n tine din mare prin lopat, dup
cum i-am spus, frate de snge, mri Sigurd.
Kenton ddu din cap, neatent, preocupat de problema
eliberrii din lanuri. Ce se ntmpla n cal i pe
corabie, n timp ce vslaii dormeau? Ce ans ar fi avut
s se elibereze el i vikingul, dac ar fi reuit s rmn
treaz?
Dac ar fi reuit s rmn treaz!
Dar cum s-i nchid urechile n faa cornului
aceluia care turna somn n ei, aa cum sirenele din
vechime turnau, prin cntul lor fatal, vraj n urechile
marinarilor care nimereau pe trmul lor?
Sirenele! Povestea aventurilor iretului Ulise, care
ntlnise femeile ucigae ale mrii, i fulger n amintire.
Ct dorise cltorul acela s aud cntecul sirenelor!
Dar nici nu se lsase subjugat de ele! Cum navigase pe
trmul lor, dup ce le vrse vslailor n urechi dopuri
de cear i-i pusese s-l lege de catarg cu urechile
neastupate, cum trsese de legturi, blestemnd,
nnebunit de dorina de a sri n braele lor albe,
ascultnd cntecul lor vrjit, navignd mai departe, fr
s peasc nimic
Asta era soluia! Trebuia, n vreun fel, s-i astupe
urechile, s nu mai aud cornul! Dar cum?
Se pornise vntul, un vnt puternic ce umflase pnza
i mna corabia printre valurile mrunte. A urmat
ordinul de oprire a vslelor. Kenton se ls pe banc.
Sigurd era tcut, cu figura plin de dor de rzbunare,
privind n deprtare, plin de vise din alte zile, cnd
dragonii lui strbteau Oceanul din Nord, mpodobii pe
laturi cu scuturi lacome de muctura sbiilor
96

Kenton i ls minile n jos, pn la zdrenele de
mtase de pe picioare. Degetele lui ncepur, ncet, s
descurce firele, s le rsuceasc i s le mpleteasc n
cilindri mici de mtase. Lucra, n timp ce vikingul sttea
nepstor. Reui s fac doi cilindri. Lu unul n palm,
i frec obrazul i i strecur cilindrul de mtase n
ureche. Atept un moment, apoi i strecur i al doilea
dop n cealalt ureche. Urletul vntului se transform
ntr-o oapt uoar.
Cu grij, fr grab, scoase cele dou dopuri i
nfur mai multe fire n jurul lor. Le puse la loc.
Acum, urletul valurilor devenise un murmur ndeprtat.
Mulumit, strecur cilindrii de mtase n brul sfiat.
Nava gonea mai departe. Dup un timp, aprur
sclavii i-i golir gleile peste el i peste viking. Le
aduser hran i butur.
Chiar n clipa n care cornul ncepu s sune, Kenton
se trnti pe banc, cu faa ascuns n mini, cu cilindrii
de mtase ntre degete. i-i vr repede n urechi, apoi i
relax fiecare muchi. Sunetul slbise, devenise o oapt
abia auzit. Chiar i aa, l cuprinse toropeala, dar lupt
mpotriva ei. Nu mai era comanda aceea adormitoare,
creia nu i te puteai opune i care rsuna n fiecare not
a cornului. Reui s alunge toropeala. Sunetul ncet.
Auzi supraveghetorul venind spre el, l zri printre
pleoapele ntredeschise, l vzu urcnd treptele calei i
traversnd puntea, spre cabina lui Klaneth.
Puntea neagr era goal. Kenton se rsuci, de parc
s-ar fi micat n somn, arunc un bra peste banc, i
puse capul pe el i se uit n spatele calei.
Sclavii de la vsle zceau ntini, dormind. Privirea i
zbovi o clip asupra celor doi negri, ce se remarcau
printre oamenii btrni, cu piele oache. Se ntreb
97

dac putea avea ncredere n ei, dac vor lupta alturi de
el i de viking.
Apoi auzi rsete aurii, muzicale. La captul punii,
lng Satalu, cea cu pr negru, apruse Sharane. Se
aez, i desfcu prul, i risipi norul de flcri roii-
aurii peste fa, peste umeri, rmnnd n el ca ntr-un
cort parfumat, mtsos. Satalu lu un pieptene
strlucitor i ncepu s-o pieptene.
Prin pnza frumuseii ei, i simi ochii aintii asupra
lui. Kenton deschise involuntar ochii, prinzndu-i
privirea. Sharane scoase o exclamaie, se ridic pe
jumtate i-i ddu la o parte cortina prului, uluit.
E treaz! opti ea.
Sharane! oft Satalu la fel de uimit.
Vzu apoi ruinea din ochii Sharanei. Faa ei deveni
rece i pufni dispreuitoare:
Satalu, nu simi un miros puternic n cal? zise ea,
strmbnd din nas. Ca n trgul din Uruk, atunci cnd
am cumprat sclavi.
Nu simt, stpn, ovi Satalu, cu mil n privire.
Ba da, sunt sigur, spuse necrutoare Sharane.
Iat de unde vine! De la sclavul cel nou! Un sclav ciudat,
care doarme cu ochii deschii!
El nu arat deloc a sclav, ezit din nou
servitoarea.
Nu? o ntreb cu blndee Sharane. Ce se ntmpl
cu mintea ta, fato? Care-i semnul sclaviei?
Satalu nu rspunse, plecndu-i privirea miloas n
faa stpnei.
Lanurile i urmele de bici, zise ironic Sharane.
Astea sunt semnele sclaviei! Iar sclavul cel nou le are
din plin!
Kenton rmase tcut, suportndu-i ironia. Nu se
98

mic. De altfel, nici nu o asculta, mulumindu-se s-i
soarb, cu ochi arztori, frumuseea.
Am visat odat c a venit unul, plin de vorbe mari,
purttor de promisiuni, aducnd speran n sufletul
meu, oft Sharane. Mi-am deschis sufletul n faa lui, n
visul acela, Satalu! Tot sufletul! Iar el mi-a rspuns cu
minciuni, promisiunile i erau goale, pentru c era doar
un slbnog, iar fetele mele l-au btut! Acum mi se pare
c slbnogul din visul meu zace acolo, cu urme de bici
pe spinare i cu minile-i fr putere n lanuri! Un
sclav!
Stpn! Oh, stpn! opti Satalu.
Kenton rmase n continuare tcut, dei batjocura
ncepuse s-l doar.
Deodat, femeia se ridic, ntinznd minile cu brri
strlucitoare.
Satalu, nu crezi c imaginea mea poate trezi chiar
i un sclav? C un sclav, dac-i tnr i puternic, ar fi n
stare s-i rup lanurile pentru mine?
Merse puin, apoi se ntoarse. Prin rochia-i subire se
vedeau curbele minunate, trandafirii ale pieptului ei. O
frumusee plin de vioiciune. i desfur larg plasa
prului, privind prin ea cu ochi zburdalnici, se mic,
dnd la iveal un picior trandafiriu, micu, o glezn cu
gropie.
Kenton i ridic brusc capul. Sngele i fierbea n
vine.
Lanurile se vor sfrma, Sharane! strig el. Le voi
sfrma, nu-i fie team! i atunci
Atunci, fetele mele te vor bate din nou! strig ea i
plec.
O urmri cu inima btndu-i ca o tob. O vzu
oprindu-se i optindu-i ceva lui Satalu. Fata cu pr
99

negru se ntoarse i-i fcu un semn de avertizare.
Kenton nchise ochii, i ls capul pe bra, i imediat l
auzi pe Zachel pe trepte, apropiindu-se. Auzi apoi
fluierul de trezire. Dac l dispreuia cu adevrat, de ce l
avertizase?

100



13.
GIGI FACE UN LEGMNT

SHARANE l privea de pe puntea alb.
Trecuse mult timp de cnd sttuse acolo, btndu-i
joc de el, dar Kenton nu mai avea noiunea acestuia,
att era de prins n pnza fr timp a corbiei Somn
dup somn, zcuse pe banc, pndind-o. Rmsese ns
n cabina ei sau, dac nu, se ferise s fie vzut.
Nu-i spusese vikingului c nvinsese vraja cornului
aductor de somn. Avea ncredere, trup i suflet, n
Sigurd, dar nu era convins de subtilitatea
scandinavului, de iscusina lui de a se preface dobort
de somn, aa cum reuea el. Nu se ndoia de Sigurd, dar
nu voia s rite nimic.
Acum, Sharane se uita din nou la el de pe platforma
de lng catargul de smarald. Sclavii dormeau. Nimeni
nu pzea pe puntea neagr. De data asta, figura
Sharanei nu mai era ironic. Iar cnd vorbi, ptrunse
direct n miezul problemei:
Oricine ai fi, oricine ai putea fi, zise ea, eti capabil
s faci dou lucruri: s treci de barier i s rmi treaz
cnd ceilali sclavi dorm. Mi-ai spus c poi s-i sfrmi
lanurile, ceea ce nseamn c-l poi face i pe al treilea,
dac spui adevrul. Dac nu
Se opri, dar el i ghicise gndurile.
Dac nu te mint, aa cum crezi c am mai fcut-o,
zise el. Nu te-am minit. Dar spune mai departe.
101

Dac-i vei rupe lanurile, continu ea, i voi
napoia sabia, n cazul n care vei inteniona s-l ucizi pe
Klaneth. Dac vei reui s-i sfrmi lanurile, ceva mi
spune c vei reui s-l ucizi pe Klaneth cu sabia aceea,
care, n mod sigur e sabia lui Nabu. Dac vei vrea (Se
opri iar, scrutndu-l cu ochii mari.) Vrei? ntreb ea.
Kenton se prefcu c se gndete.
De ce s-l ucid pe Klaneth? ntreb el, n cele din
urm.
De ce? Cum de ce? Nu te-a pus n lanuri? Nu te-a
biciuit? Nu te-a transformat n sclav?
Iar Sharane nu m-a hituit cu sulie? ntreb el.
Nu a turnat Sharane sare peste rnile mele,
batjocorindu-m?
Dar tu nu m-ai minit? strig ea.
Kenton se prefcu din nou c se gndete profund.
i ce va ctiga un sclav mincinos, neputincios,
dac-l va ucide pe preotul n negru? Pentru tine? ntreb
el grosolan.
S ctige? se art ea surprins.
Cum m vei rsplti pentru asta?
Oh! exclam ea, plin de dispre, aintindu-l cu
ochi care ardeau. Vei fi pltit! Vei fi liber, i voi da cele
mai frumoase bijuterii ale mele Pe toate, dac vrei!
Voi fi liber oricum, dac-l voi ucide pe Klaneth,
rspunse el. i ce valoreaz bijuteriile tale pe o nav
blestemat?
Nu nelegi nimic, zise ea. Odat preotul n negru
ucis, te poi duce n orice ar doreti. i n orice ar,
bijuteriile mele preuiesc mult! Se opri o clip, apoi
continu: N-au nici o valoare n ara de unde ai venit i
n care te vei ntoarce, cnd vei fi liber i nu te va mai
amenina nici un pericol?
102

Vocea ei era otrav plin de miere. Kenton se mulumi
s rd.
Ce vrei, atunci? ntreb ea. Dac bijuteriile nu-i
ajung, ce mai doreti?
Pe tine!
Pe mine? se sufoc ea, nencreztoare. Eu s m
dau unui brbat, drept rsplat? S m dau ie, cine
biciuit! izbucni ea. Niciodat!
Pn acum, Kenton i calculase fiecare replic: s
rspund batjocurii cu batjocur, s dizolve n acidul
furiei ei urma de dispre fa de el care, tia prea bine,
exista nc n mintea ei. Dar acum izbucni cu o
nverunare la fel de adevrat, de fierbinte, ca i a ei.
Nu! strig Kenton. Nu, n-o s mi te druieti,
pentru c o s te iau singur, Sharane! (ntinse o mn
nlnuit spre ea.) Voi stpni corabia fr vreun ajutor
din partea ta! Din partea celei care m-a fcut mincinos
i sclav i care acum vrea s-mi azvrle o plat, ca unui
mcelar! Nu! Voi fi stpnul corbiei prin faptele mele!
i voi fi i stpnul tu!
M amenini? ntreb ea, cu faa nflcrat de
mnie. Tu ndrzneti s m amenini pe mine?
Vr mna n sn, scoase un cuit mic i-l azvrli spre
el. Ca i cum ar fi lovit un zid de diamant, invizibil,
cuitul zngni i czu la picioarele lui cu lama rupt.
Sharane pli, se ntoarse, l fulger cu o privire plin
de ur, apoi fugi n camera ei.
Urte-m! o lu n derdere Kenton. Urte-m,
Sharane! Pentru c ura este flacra care cur cupa
pentru vinul dragostei!
Trntind ua dup ea, Sharane dispru n cabin. Iar
Kenton, rnjind, i puse capul pe vsl, i n curnd
dormea tot att de profund ca i norvegianul ce sforia
103

lng el.

Dup o vreme, cnd zcea lfindu-se n mareea de
via ce urca n el, ascultnd vuietul valurilor la trecerea
navei, zumzitul vntului cald i parfumat ce se juca
prin straiurile corbiei, auzi un zgomot din balconul
Sharanei, un uguit de bun-venit al porumbeilor ei. Iar ea
iei afar, urmat de servitoarea Satalu.

Ochii lui i contemplau gura dulce, drgstoas, roie,
o cup micu, numai bun de umplut cu srutri. Ea
nu-i ddea nici o atenie. Privea n deprtare, spre apele
acoperite de cea. Se aplecase peste balcon, rezemat n
braele-i albe, rotunde, i ncepu s cnte ncet. Acesta
era cntecul Sharanei:

n Babilon sunt trandafiri,
Oricine trece i srut.
Deschii sunt oricrei iubiri,
Orice zefir din ei se-nfrupt.
Oricare rob, oricare rege,
Orice albin i alege,
Sorbind din buzele lor rou.
Mndru, mndru trandafir,
Ca tine nu sunt eu!

Vocea de aur se opri. Kenton, simind nelesul
cntecului ei, se nroi de ruine i remucare.
Sharane cnt din nou:

Dar n umbrarul des, ascuns,
E-un trandafir alb, aromat.
Doar cel de dragoste ptruns,
104

Plin de curaj i nzestrat
Cu dragoste curat
l va gsi, vreodat,
Trecnd pe lng-acel umbrar
Tainic, tainic trandafir,
Ca tine sunt i eu!

n timp ce ecoul cntecului ei rsuna nc, Sharane se
ntoarse i, ignorndu-l, reveni n cabina ei.
Kenton simi o asemenea dorin pentru ea nct,
pentru prima dat, l cuprinse disperarea. De fapt, va
putea s-i rup lanurile, sau se va trezi supt din
corabie, aruncat ntre atomii dezlnuii ai celor dou
lumi, i va rmne n lumea lui? Asta voia, s fie liber i
cu puterea de a cuceri corabia, de a o conduce, iar acum
tia ce trebuia s fac pentru a scpa din lanuri i de
preotul n negru, dac norocul i va surde!
Va reui? Trebuia! i, hotrt, izgoni disperarea.

Trecur alte somnuri. Iar Kenton devenea tot mai
puternic, cu trupul oelit, cu umeri i brae care puteau
mnui vsla la fel de uor, la fel de neobosit ca Sigurd.

Kenton se trezi din nou ntr-un zgomot i o
nvlmeal ce cuprinser ntreaga corabie. Se
adunaser cu toii pe ambele puni, vorbind i
gesticulnd. Un stol de psri primul pe care-l vzuse
de cnd era n lumea aceasta se rotea deasupra lor.
Aripile psrilor aveau forma aripilor de fluture. Penele
le sclipeau lcuite n stacojiu fierbinte i aur pal. Din
ciocurile deschise se auzea un tumult scnteietor, ca de
mici clopote clinchenitoare.
Pmnt! exclam vikingul. Mergem n port, Kenton!
105

Probabil c apa i hrana sunt pe terminate.
Se porni un vnt din senin, iar vslele fur oprite.
Fr team de biciul lui Zachel, Kenton se cr pe
banc i privi dincolo de bord. Supraveghetorul nu-i
ddu nici o atenie, fiind prea interesat s vad ceea ce
se afla n faa lor.
O insul galben, nsorit, nalt i rotund, stropit
de cratere de culori ca nite cuiburi de curcubee. n
afara acestor mpestriri elegante, insula era toat din
topaz
13
lucitor, de la baza din adncimile de opal ale
mrii de azur pn la culmile pe care copacii i aruncau
ramurile ca nite panae imense din pene de stru
cufundate n chihlimbar auriu. Peste aceast insul de
aur strluceau fulgerri ale unor iradieri ce preau a fi
flori zburtoare, luminoase.
Corabia se apropie. Domnioarele Sharanei se
strnseser la pror, rznd i chicotind. n balcon,
Sharane privea insula cu ochi plini de dor.
Erau foarte aproape. Pnza ca o coad de pun czu.
Corabia nainta tot mai ncet. Abia cnd prora curbat
aproape atinsese rmul, pilotul rsuci crma i aduse
nava cu bordul lng mal. n timp ce nava se mica
nc, penele copacilor ciudai acoperir puntea cu frunze
lungi, delicat dantelate, ca acelea gravate de ger, iarna,
pe ferestre. De un galben-topaz i chihlimbarii ca soarele
erau acele frunze, iar crengile de care atrnau
strluceau ca tiate n criolit
14
galben. Din ele cdeau
buchete imense de flori n form de crini stacojii ca
flacra.
Corabia se mica ncet, tot mai ncet. Ptrunsese

13 Silicat hidratat de aluminiu, transparent, incolor sau colorat de
obicei n galben, uneori n albastru, violet sau rou (n.t.).
14 Fluorur natural de sodiu i aluminiu, alb sau uor colorat (n.t.).
106

ntr-o despictur mare, tiat adnc n inima insulei.
Laturile vii erau blate de un fel de cratere colorate,
iar Kenton descoperi c acestea erau cmpuri cu flori,
ngrmdite de parc ar fi umplut amfiteatre adnci,
circulare. Iradierile strlucitoare erau psri, psri de
toate mrimile, de la cele ct o musc pn la cele cu
aripi uriae, ca ale condorilor din naltul Arizilor. Dar, fie
mari, fie mici, toate aveau aripi strlucitoare, de fluture,
lcuite.
Insula rsufla miresme. Pe ea nu era nimic verde, n
afara scnteierii de smarald a psrilor.
Valea se nchise n faa lor. Copacii mpodobii cu
pene mturau puntea tot mai lent Nava se strecura n
gura strungii, la captul creia o cascad arunca o
ploaie de perle ntr-un bazin cu ferigi din aur. Se auzi
zgomotul unui lan, pleoscitul ancorei. Prora corbiei
se smuci, se vr n frunzi, atinse plaja.
Femeile Sharanei srir peste balustrad, innd
deasupra capului couri mari. De pe balcon, Sharane le
privea cu regret. Femeile se vrr n boschetele
ncrcate de flori. Vocile lor devenir tot mai slabe, apoi
se stinser. Sharane, cu brbia proptit n minile-i
albe, sorbea privelitea cu ochii mari, plini de dor.
Deasupra prului ei rou-auriu, ce izvora prin semiluna
de argint, zbura o pasre care strlucea toat a smarald
i albastru scnteietor, scond un zvon de clopoei
ndeprtai. Kenton zri lacrimi pe obrazul ei. Ea i
surprinse privirea i se uit furioas la el. Apoi se
ntoarse, lsndu-se s alunece, ndurerat, n spatele
unui pomior nflorit, din balcon, unde s nu-i mai vad
nimeni lacrimile.
Femeile ei reveneau de-a lungul plajei, cu courile
pline cu prad: fructe, tigve purpurii i albe, ciorchini
107

mari de psti, din acelea din care mncase i el la
nceput, cnd fusese nlnuit pe corabie. Femeile se
grmdir n cabin, apoi ieir cu courile goale. i tot
aa, plecau i se ntorceau, pn cnd, n cele din urm,
luar, n loc de couri, burdufuri din piele i ploti, pe
care le umplur cu ap din bazinul de la cascad. Apoi
le crar napoi, pline ochi.
Se nghesuir din nou s coboare de pe corabie, de
data asta fr poveri, fugind vesele i guralive pe drum.
i scoaser rochiile, i aa destul de sumare, i plonjar
n bazin. notau i se jucau ca nite nimfe ale apelor,
sub mngierea izvorului perlat, ce se scurgea pe
curbele de o delicatee delicioas, din filde pal,
trandafiriu cald, msliniu deschis nir apoi din
bazin, i mpletir cununi de flori i, cu braele
ncrcate cu ramuri de crin nmiresmate, urcar pe
corabie, strecurndu-se n cabina trandafirie.
Acum venise rndul oamenilor lui Klaneth s se
nghesuie peste balustrad. Se vnzoleau de colo-colo,
crnd poveri i golind burdufuri n butoaie.
Apoi, pe corabie ncepur pregtirile de plecare.
Lanurile zngneau, ancora a fost tras Vslele
coborau i urcau, ndeprtnd corabia de rm Pnza
de culoarea cozii de pun a fost i ea ridicat. Corabia
i schimb direcia, prinse vntul i ncepu s pluteasc
ncet printre talazurile de ametist. Lopeile se micau tot
mai repede. Insula de aur se micor, deveni o umbr
ofrnie n cea, dispru
Corabia naviga.
Ctre ce port, dup ce semne, dup ce repere? Kenton
nu tia. Doar c navigau somn dup somn, prin cupa de
cea argintie, ale crei margini reprezentau un orizont
contractat sau expandat, dup cum ceaa se subia sau
108

se ngroa. Au ntlnit i-au nfruntat furtuni, furtuni
care urlau, schimbnd argintul ceii n aram coclit, n
stropi chihlimbarii i ntuneric mai adnc ca noaptea.
Furtuni subite care alternau cu liniti luminate,
minunate. Luminri ca nite reflectri prin prisme
imense, ca sfrmarea unor curcubee de bijuterii.
Furtuni metalice, zornitoare. Uragane de imbale lovite,
ce urmau dup averse de flcri multicolore
Continuu, puterea mrii se scurgea n Kenton prin
lama vslei, aa cum i fgduise Sigurd, refcndu-l,
ntrindu-l, transformndu-i trupul ntr-o main, clit
ca o floret, i la fel de flexibil. Uneori se ntreba ce se
ntmpla n camera sa, acolo unde rmsese corabia-
jucrie, simbolul misterios al corbiei pe care naviga,
bac enigmatic ntre dou lumi. De ct timp lipsea din
camera aceea, timp msurat n timpul lumii sale?
ntre somnuri, Sigurd i optea basme de-ale
vikingilor, saga necntate, poeme norvegiene, eroice i
uitate. Prietenia lor, fria lor creteau
De dou ori, preotul n negru trimisese dup el,
ameninndu-l, mgulindu-l. n zadar. De fiecare dat,
cu figura mai neagr, mai veninoas, l expedie napoi n
lanuri.
Nu mai avusese loc nici o lupt ntre zeu i zei. Iar
Sharane rmnea, n timpul somnului sclavilor, n
cabina ei. Cnd sclavii erau treji, nu putea ntoarce
capul s-o vad, fr a invita biciul lui Zachel s-l mute.
Aa c, adesea, lsa cornul somnului s-i fac efectul.
Ce folos s rmn treaz, dac Sharane se ascundea?
A venit ns momentul n care, zcnd treaz, a auzit
pai cobornd n cal. i-a ntors faa spre banc, de
parc ar fi avut un somn agitat. Paii se oprir lng el.
Zubran, auzi vocea lui Gigi, omul sta a devenit un
109

leu tnr!
E suficient de puternic, mormi persanul. Pcat
c-i risipete puterile, mpingnd corabia asta dintr-un
loc plicticos n altul la fel de plicticos.
Sunt de aceeai prere, zise Gigi. Acum are destul
putere. Are i curaj. i aminteti cum a omort preoii
Dac-mi amintesc? (n vocea persanului nu mai era
nici urm de plictis.) Cum s uit aa ceva? Pe inima lui
Rustum, cum s uit? A fost primul semn de via pe
care l-am vzut dup secole ntregi! i datorez ceva
pentru asta!
Totodat, continu Gigi, e loial fa de cei care i-au
ptruns n suflet. i-am povestit cum a fcut scut din
trupul lui ca s-l apere pe cel ce doarme lng el. Mi-a
plcut gestul sta, Zubran!
Ca gest, a fost magnific, l aprob persanul. O
prostie cam strident pentru un gust elevat, dar totui
un gest magnific!
Curaj, loialitate, putere, mormi toboarul, ncet,
cu un strop de bucurie n voce. i e inteligent.
Neobinuit de inteligent! Pentru c a descoperit o
metod de a-i astupa urechile cnd cnt cornul
somnului i acum zace treaz, prefcndu-se fa de
noi c doarme!
Inima lui Kenton se opri. Apoi ncepu s bat
furioas. De unde tia toboarul? Oare tia sau era doar
o bnuial? Disperat, ncerca s-i stpneasc nervii ce
i se nfioraser, obligndu-i trupul s rmn inert.
Ce spui? ntreb persanul nencreztor. E treaz?
Imposibil, Gigi!
E adevrat, spuse linitit Gigi. L-am pndit fr
s-i dea seama c sunt aici. E treaz, Zubran. Ne
ascult.
110

Deodat, Kenton i simi laba pe piept, apsndu-i
inima ce-i bubuia. Toboarul chicoti, apoi i retrase
mna.
n acelai timp, e prudent, spuse el aprobator. Are
ceva ncredere n mine, dar nu prea mult. Iar pe tine
nu te cunoate suficient, s-i acorde vreun credit. Acum
st linitit, spunndu-i: Gigi nu poate ti adevrul. Nu
poate fi sigur pn ce nu deschid ochii. Da, e prudent!
Dar nu are cum, Zubran, s-i mpiedice sngele s-i
nvleasc n fa, nici nu poate s-i potriveasc inima
n ritmul somnului! Chicoti din nou, pe jumtate ironic:
nc o dovad a prudenei e i faptul c nu i-a povestit
camaradului su c nu are nici un efect acest corn
asupra lui. l auzi pe blond cum sforie? S nu confunzi
gestul sta cu nencrederea. tie doar c un secret
cunoscut de doi oameni risc s nu mai fie secret.
Mie mi se pare c doarme.
Kenton simi cum persanul se apleac deasupra lui
bnuitor.
Ct pe-aci s deschid ochii. Printr-un efort de voin,
reui s-i in pleoapele strnse, respirnd regulat, fr
s se mite. Ct timp au de gnd s stea i s se uite la
el? Ct timp va putea pstra aparena de somn sub
privirile lor?
n cele din urm, Gigi ntrerupse tcerea:
Zubran, spuse el calm, m-am sturat ca i tine de
lupta inutil dintre Ishtar i Nergal. Sunt stul de
preotul n negru. Dar, fiindc suntem legai prin
jurmnt, nici eu, nici tu nu putem lupta mpotriva lui
Klaneth i nici nu le putem face vreun ru oamenilor lui.
Ct vreme preoii lui Nergal conduc pe puntea neagr,
nu putem lupta mpotriva lor. Doar dac, s zicem, n-ar
mai conduce Klaneth c o mn l-ar trimite la
111

Stpnul lui ntunecat
Mna despre care vorbeti ar trebui s fie foarte
puternic! Unde s gsim, pe mrile astea, o asemenea
mn? Iar dac o gsim, cum s-o convingem s-l ucid
pe Klaneth? mri persanul.
Cred c-i chiar n faa noastr, zise Gigi, iar Kenton
simi din nou atingerea toboarului. Curaj i loialitate,
putere, minte ager, precauie! Le are pe toate! i, n
plus, poate trece bariera!
Pe Ahriman! uier persanul. Aa e!
Acum voi face un legmnt, spuse Gigi. Un
legmnt la care a dori s mi te alturi. Dac lanurile
alea ar fi sfrmate, ar putea trece foarte uor n cabina
Sharanei i, la fel de uor, i-ar recpta sabia.
Bine, i ce-i cu asta? ntreb Zubran. Va trebui s-i
nfrunte pe Klaneth i pe toi oamenii lui, iar noi nu-l
putem ajuta cu nimic.
Nu, recunoscu toboarul, dar nici nu vom lupta
mpotriva lui. Legmintele noastre nu ne oblig s
luptm pentru preotul n negru, Zubran! Dac eu a fi
omul sta, dac a avea lanurile sfrmate i mi-a
rectiga sabia, a gsi o cale s-l eliberez i pe
camaradul lng care doarme. Acesta ar putea s le vin
de hac acoliilor, n timp ce puiul de lup, care nu mai e
de mult pui, fiindc a crescut, ar putea s se descurce
singur cu preotul.
Mda, ncepu, cu ndoial, persanul, apoi se nveseli
deodat. A vrea s-l vd liber, Gigi. Cel puin ar
ntrerupe monotonia asta blestemat. Dar vorbeai de un
legmnt
Un legmnt n schimbul altuia, rspunse Gigi.
Dac lanurile vor fi sfrmate, dac-i va redobndi
sabia, dac-l va nfrunta pe Klaneth, iar noi nu vom
112

lupta mpotriva lui, alturi de Klaneth, i dac el l va
ucide pe Klaneth, va voi s fac legmnt de prietenie cu
tine i cu mine, Zubran!
De ce-ar face un asemenea legmnt? ntreb
Zubran. Doar dac doar dac noi i-am rupe lanurile!
Exact! opti Gigi. Dac face un asemenea legmnt,
eu nsumi i le voi sfrma!
Sperana nvli, nflcrat, n Kenton, urmat ns
de o ndoial rece. Dac era o capcan? Nu voia s rite
nimic. Dar libertatea
Gigi se aplec spre el.
Ai ncredere n mine, lupule, i spuse el ncet.
Legmnt pentru legmnt. Dac eti de acord, uit-te
la mine!
Brusc, orice suspiciune l prsi. Zarurile i fuseser
nmnate. Indiferent cum vor cdea, n ctig sau n
pierdere, trebuia s le arunce. Deschise ochii,
aintindu-i n mrgelele de marmur neagr ce licreau
att de aproape. Apoi i nchise strns i-i relu
respiraia nceat, lsnd impresia c-i cufundat ntr-un
somn adnc.
Iar Gigi se ridic, rznd. i auzi apoi pe cei doi
urcnd treptele calei.
Din nou liber! Putea fi adevrat? i dac nu era o
capcan, cnd va reui Gigi s-i desfac lanurile?
Rmase mult timp oscilnd ntre o speran nflcrat
i o ndoial ce-l nfiora.
Putea fi adevrat?
Libertatea!
i Sharane!

113



14.
LANURILE SUNT SFRMATE

N-A AVUT MULT DE ATEPTAT. Abia murise din nou
murmurul ndeprtat al cornului somnului, cnd simi o
atingere pe umr. Se gndi c era Zachel i rmase
nemicat. Degete lungi i atinser urechile, i desfcur
pleoapele. Zri figura lui Gigi. i scoase cilindrii de
mtase din urechi, cilindrii care mpiedicaser venirea
somnului.
Deci aa procedai! (Gigi i examin cu interes, apoi
se ghemui lng Kenton.) Lupule, am venit s-i vorbesc,
ca s-l cunoti pe Zubran, s m cunoti i pe mine mai
bine. Poate c vei vedea mai limpede calea pe care vei
pi n curnd. Voi sta aici, lng tine. Numai c ar
putea aprea vreunul dintre preoii ia blestemai.
Atunci, eu o s m reped pe scaunul lui Zachel, iar tu s
te rsuceti i s iei atitudinea aceea neltoare pe care
te-am vzut lund-o de attea ori.
Gigi se ridic, privind spre cele dou puni.
Avem destul timp, zise, ghemuindu-se din nou pe
banc. Zubran e la Klaneth, discut despre zei. Dei i-a
jurat credin lui Nergal, Zubran l consider doar o
copie inferioar a lui Ahriman, zeul persan al
ntunericului. E convins c motivul luptei dintre Nergal
i Ishtar pentru corabie dovedete nu numai lips de
originalitate i inteligen, ci i de gust. Un lucru pe
care, susine el, zeii lui nu l-ar face. i dac l-ar face,
114

l-ar face mult mai bine. Afirmaiile astea l enerveaz pe
Klaneth, ceea ce l ncnt pe Zubran.
Se ridic i privi iar n jur.
De fapt, acum se strduiete s-l rein pe Klaneth,
i mai ales pe Zachel, pentru ca noi s putem vorbi n
pace. Klaneth se sprijin mult pe Zachel n asemenea
discuii. Eu le-am spus c nu mai sunt n stare s
suport certurile lor i c o s stau de paz n locul lui
Zachel pn ce vor termina. i n-or s termine pn
cnd n-o s m ntorc, pentru c Zubran e detept,
foarte detept, i sper ca discuia noastr s duc, n
cele din urm, la o eliberare permanent de plictiseal.
Privi grabnic spre puntea de filde.
Nu-i fie team, lupule! Dac plec, culc-te i fii cu
ochii pe mine. O s-i fac semn, dac e cazul s te
pzeti.
Se duse i se cr pe scaunul supraveghetorului.
Kenton, urmndu-i sfatul, simul somnul, cu capul pe
brae.
Lupule, ntreb deodat Gigi, exist n locul din
care vii vreun copcel numit chilquor?
Kenton l privi ocat. Totui, Gigi nu pusese
ntrebarea fr motiv! Auzise oare de un asemenea tufi?
i scotoci memoria.
Are frunze att de mari, art Gigi, deprtndu-i
degetele la o distan de circa zece centimetri. Crete
doar la marginea deertului i e rar, ntristtor de rar!
Poate l cunoti sub alt nume Poate te vei lmuri mai
bine auzind la ce folosete. i striveti mugurii nainte de
a se deschide, apoi i amesteci cu ulei de susan i miere
i cu un pic de filde ars. i ntinzi pasta pe cap i te
freci, i te freci, uite aa, art el, frecndu-i cu vigoare
cpna cheal i strlucitoare. Dup un timp, ncepe
115

s rsar prul ca grul sub ploaia de primvar. i
crete, pn cnd se acoper tot dovleacul gol! i n loc
ca lumina s fug ngrozit de cpna lucitoare, se va
juca n prul cel nou Iar brbatul chel va deveni din
nou fermector n ochii femeilor! Pe Nadak al Caprelor!
Pe Tanith, risipitoarea de delicii! strig Gigi entuziasmat.
Pasta aia face prul s creasc! i pe un pepene l-ar face
s creasc! Da, chiar i scndurile astea, dac ar fi
frecate, s-ar umple de pr mare ct iarba. Eti sigur c
n-ai auzit de un asemenea copcel?
Luptnd cu o uimire puternic, Kenton neg.
Pcat, oft Gigi. Eu caut mugurii de chilquor ca s
mai art o dat frumos n ochii femeilor
Oft din nou. Apoi atinse, unul cte unul, sclavii
adormii cu biciul lui Zachel. Chiar i pe Sigurd.
Da, zise el, dorm toi
Ochii lui negri clipir spre Kenton, apoi rnji.
Te miri c-i vorbesc despre nite lucruri att de
banale, despre tufiuri, pr i chelii, n timp ce tu zaci
nctuat. Ei, lupule, lucrurile astea nu sunt banale! Ele
m-au adus aici! Iar dac n-a fi aici, crezi c-ai avea vreo
speran de libertate? Nu, spuse Gigi, viaa e o problem
serioas. Deci nici un aspect al ei nu poate fi banal. S
tcem o clip, lupule, ca s poi nghii acest mare
adevr!
Din nou atinse spatele sclavilor care dormeau.
Lupule, i voi povesti cum am ajuns pe aceast
corabie din cauza chilquorului, al efectului lui asupra
prului i a scfrliei mele chele. Lupule, pe cnd eram
un copil n Ninive, fetele m gseau deosebit de
atrgtor. Gigi, strigau ele, Gigi, iubitule, drguule,
srut-m!
Vocea lui Gigi era ridicol de languroas. Uitnd de
116

situaia n care se afla, Kenton nu-i putu reine rsul.
Rzi, lupule, zise toboarul. Excelent! Asta ne va
face s ne nelegem mai bine unul pe cellalt.
Ochii i luceau, poznai.
Da, spuse el, strigau: Srut-m! i le srutam,
fiindc i eu le gseam atrgtoare Iar pe msur ce
creteam, aceast atracie reciproc se mrea. Ai
remarcat, fr ndoial, spuse Gigi cu nelegere, c am
o figur neobinuit pentru un brbat. Cnd am ieit
din adolescen, frumuseea mi-o ddea prul. Era lung,
negru, cre i-mi curgea pe umeri l parfumam i-l
ngrijeam, iar cupele blnde, micue, ale bucuriei, care
m iubeau, i strecurau minile n el cnd mi puneam
capul pe genunchii lor. Le plcea tot att de mult ca i
mie
Apoi am fcut febr. Cnd m-am vindecat, prul meu
minunat dispruse!
Se opri i oft din nou.
Unei femei din Ninive i s-a fcut mil de mine. Mi-a
frecat capul cu past de chilquor, mi-a explicat cum se
prepar i mi-a artat tufiul. Dup ani de zile, petrecui
n atracii reciproce, m-a pocnit din nou febra. i
iari mi-a czut prul Eram n Tyr atunci, lupule, i
m-am strduit pe ct posibil s ajung mai repede n
Ninive. Cnd am ajuns, am descoperit c femeia care se
milostivise de mine rndul trecut murise, iar o furtun
de nisip acoperise locul n care creteau copceii pe care
mi-i artase!
Oft din tot sufletul. Kenton, amuzat i fascinat de
poveste, nu-i putu reine suspiciunea n faa acestui
acces de melancolie. I se prea cam exagerat.
nainte de a apuca s caut copceii de chilquor n
alt parte, se grbi Gigi s-i continue povestea, mi s-a
117

spus c o femeie care m iubise, o prines, lupule,
venea special la Ninive s m vad! Ruinea i chinul
m ntovreau! Nu puteam s-o ntlnesc cu cpna
cheal! Nimeni nu iubete un brbat chel!
Nimeni nu iubete un brbat gras, mormi Kenton.
Probabil c vorbise n limba lui, pentru c toboarul
nu prea s-l fi neles.
Ce-ai spus? l ntreb el.
Am spus, i rspunse cu seriozitate Kenton, c
pentru un brbat cu succese att de mari, pierderea
prului ar fi trebuit s conteze ct cderea unei pene a
psrii din colivie.
Limba ta e grozav, remarc flegmatic Gigi. Poi
spune att de multe n att de puine cuvinte!
Apoi i continu istoria:
Eram distrus. A fi vrut s m ascund, dar m
temeam c voina mea slab nu m-ar fi ajutat. Prinesa
era foarte frumoas, lupule! tiam c, dac va afla c
sunt n Ninive i avea s descopere lucrul sta n mod
cert se va apuca s m caute. Era o blond, lupule
tii care-i diferena dintre femeile blonde i cele
brunete? Ultimele ateapt s vii dup ele, pe cnd
primele te caut! Nu m puteam duce n nici un ora s
m ascund, pentru c n fiecare exista cte o femeie
ndrgostit de mine. Ce-mi rmnea de fcut?
De ce nu i-ai pus o peruc? ntreb Kenton, att
de interesat de povestea lui Gigi, nct uitase complet de
locul i situaia n care se gsea.
i-am spus, lupule, c le plcea s-i vre degetele
n coama mea, rspunse sever Gigi. Putea s-mi stea pe
cap o peruc n asemenea condiii? n nici un caz cnd
aveai de-a face cu femei ca acelea care m iubeau pe
mine! Nu! Ateapt s-i spun. Abia acum vei vedea ce
118

legtur are cu tine chelia mea. naltul Preot al lui
Nergal din Ninive era un cunoscut de-al meu. M-am dus
la el i i-am cerut s fac o vraj care s-mi acopere din
nou capul cu pr. S-a suprat i mi-a spus c arta lui
nu poate fi folosit n scopuri triviale! De atunci, lupule,
am nceput s m ndoiesc de adevrata putere a
vrjitorilor! l vzusem pe preotul la svrind minuni
mari. Scosese la iveal fantome ce fcuser s mi se
zbrleasc prul pe cap, pe vremea cnd mai aveam. Nu
i-ar fi fost mult mai uor s fac s-mi creasc pr pe
cap, dect s se osteneasc cu apariia fantomelor? I-am
spus asta i s-a suprat mai tare. A zis c el are de-a
face cu zei, nu cu frizeri! Dar eu tiam adevrul! Nu era
capabil s fac lucrul pe care i-l cerusem! Atunci, i-am
cerut s m ascund ntr-un loc n care s nu m poat
gsi prinesa i din care nici eu s nu pot pleca, ntr-o
clip de slbiciune. A zmbit, lupule, i mi-a declarat c
tie un loc potrivit. M-a instruit ca adept al lui Nergal i
mi-a dat un semn care, zicea el, va face s fiu
recunoscut i bine primit de un anume Klaneth. i m-a
silit s nchei un legmnt care nu poate fi clcat. Am
luat lucrurile prea puin n serios, creznd c-i o treab
temporar i c prietenul su Klaneth e mare preot n
vreun templu tainic, n care m va ascunde ct va fi
nevoie. M-am dus la culcare fericit, ncreztor ca un
copil. i m-am trezit aici, lupule! Asta a fost o glum
tare proast, mri Gigi furios. Iar preotului din Ninive
i-a rezerva o glum cel puin la fel de proast, dac a
cunoate drumul spre el!
De atunci, sunt aici, adug el repede, oprit de
legmntul fcut lui Nergal s trec n cealalt parte a
punii, unde am zrit o cup micu a bucuriei, numit
Satalu, pe care a prinde-o cu drag n degetele mele
119

Oprit de legmnt s-l ucid pe Klaneth. mpiedicat s
prsesc corabia, oriunde ar acosta ca s ncarce hran
sau alte lucruri necesare, pentru c este sanctuarul pe
care-l cerusem, din care s nu pot pleca, iar prinesa s
nu poat veni la mine! Pe Tiamat al Abisurilor, am avut
parte exact de ascunztoarea pe care o cerusem!
exclam el. i pe Bel, care l-a nvins pe Tiamat, sunt la
fel de stul de corabie i de lupta asta inutil ca i
Zubran!
Dar dac n-a fi fost aici, complet el, ca i cum ideea
i-ar fi venit chiar n clipa aceea, cine i-ar fi desfcut
lanurile? Un copcel, nite pr czut, o prines
ndrgostit i orgoliul meu toate astea m-au adus pe
corabie, ca s fiu aici i s te eliberez atunci cnd urma
s vii. Din asemenea fire ne mpletesc zeii destinele
Rutatea ironic i dispruse din ochii ptrunztori i
se aplec cu o tandree grotesc pe gura-i de broasc.
mi placi, lupule! spuse el simplu. Dar ie i place
Gigi ceva mai mult ca nainte, acum, dup ce i-ai auzit
povestea?
ntrebarea era plin de melancolie. De melancolie i
de sinceritate deplin. Iar sufletul lui Kenton se deschise
fr nici o reinere.
mi placi, Gigi, spuse el, cu lacrimi n ochi. mi
placi foarte mult. i am ncredere deplin n tine. Dar
Zubran
S nu te ndoieti de Zubran! se roi Gigi. i el a
fost adus pe nav prin nelciune, iar el e chiar mai
dornic dect mine s fie liber! ntr-o zi, i va povesti
istoria lui, aa cum i-am povestit-o eu pe-a mea. Ha!
Ha! rse toboarul. ntotdeauna a cutat ceva nou,
plictisit de ceea ce cunotea! Aa-i Zubran! Iar soarta i-a
fost s fie aruncat ntr-o lume complet nou i s
120

descopere c-i mai rea dect cea veche! Lupule, nu te
teme de Zubran! i va sta alturi cu sabie i scut pn
cnd se va plictisi i de tine. Dar pn atunci i va fi
credincios.
Deodat, deveni solemn. l privi pe Kenton
ptrunztor, cutnd, parc, s-i citeasc sufletul.
Gndete-te bine, lupule! opti el. Soarta-i
mpotriva ta. Noi nu te putem ajuta ct vreme Klaneth
e stpnul corbiei. i s-ar putea s nu reueti s-l
eliberezi pe pletosul de lng tine! Atunci va trebui s-l
nfruni singur pe Klaneth! i pe cei douzeci de oameni
ai lui! Poate i pe Nergal! Iar dac pierzi, lupule, vei avea
parte de moarte, dar numai dup chinuri lungi, lungi
Aici, nlnuit de vsl, eti mcar n via! Gndete-te
bine!
Kenton i rspunse fr s ezite, artndu-i
ncheieturile captive:
Cnd mi desfaci lanurile, Gigi?
Figura lui Gigi se lumin, ochii lui negri scnteiar,
sri n picioare, i loburile lungi ale urechilor ascuite i
se blngnir.
Acum! spuse el. Pe Sin, Tatl Zeilor! Pe Shamash,
Fiul Lui, i pe Bel, Cel-Ce-Lovete! Acum!
i vr minile ntre mijlocul lui Kenton i cercul
mare de bronz, ce-l cuprindea. i-l desfcu, de parc era
din chit! Cu aceleai degete lungi, uluitoare, rupse
ncuietorile ctuelor de la ncheieturile lui Kenton.
Fugi, lupule! uiera el. Fugi, dar fii iret! Iar cnd
vei muca, muc adnc!
Urc apoi ncet treptele calei, fr s priveasc n
urma lui. ncet, se ridic i Kenton n picioare. Lanurile
i czur. Se uit la vikingul care dormea. Cum s-i
desfac legturile? i, chiar dac l dezlega, cum s-l
121

trezeasc nainte de sosirea lui Zachel?
Se gndi iute. i construi un plan. Dac ar reui s
desfac legturile lui Sigurd, ar putea pune la loc
lanurile sfrmate, iar dup fluieratul care-i trezea pe
sclavi, i-ar opti vikingului ce fcuse i ce fcuser alii
pentru el. Iar la momentul potrivit, s-ar ridica mpreun,
s-ar npusti asupra supraveghetorului, l-ar ucide i ar
fugi pe puntea Sharanei, pentru c Sigurd, nefiind
credincios nici lui Nergal, nici lui Ishtar, ar putea i el s
treac bariera ce-i oprea pe ceilali.
Privi n jur. La picioarele scaunului nalt al
supraveghetorului zcea un cuit strlucitor, cu lam
lung, subire! l aruncase cumva Gigi acolo, pentru el?
Nu avea de unde s tie. Dar l-ar ajuta s desfac
lanurile vikingului. Fcu un pas spre cuit
Ct de mult a durat pn l-a fcut pe-al doilea! I se
nceoaser ochii. Prin cea, siluetele vslailor
adormii se micau ca nite fantome Nu mai vedea
cuitul
Se frec la ochi i se uit la Sigurd. Era un spectru,
un contur nebulos, fcut parc din cea!
Privi marginile corbiei. Se topeau, de parc le alunga
ceva. Arunc o privire spre marea de turcoaz. i ea
devenise vaporoas Ba nu! ncetase cu totul s mai
existe!
Kenton pluti o clip prin ceaa groas, strbtut de o
lumin argintie. Lumina dispru, se izbi de un hu
negru, plin de tumultul unui vnt puternic, care urla i
rcnea, dar nu-l atingea Zbura ca un meteor, tot mai
departe, prin hul negru
ntunericul dispru brusc. Prin pleoapele nchise,
simea lumina. i nu mai cdea. Sttea, cltinndu-se,
pe picioare Deschise ochii.
122

Era din nou n camera lui! Afar se auzeau zgomotele
de pe osea, punctate de urletul claxoanelor.
Kenton se grbi spre corabia-jucrie. Cu excepia
sclavilor, doar o singur figurin: un omule care sttea
la jumtatea scrii ce ducea n cal, cu gura deschis,
cu biciul la picioare, cu o uimire teribil pe figura lui
rigid.
Zachel, supraveghetorul!
Kenton l atinse dispreuitor cu degetul. O jucrie!
Se uit apoi n cala sclavilor. Zceau adormii, cu
vslele n rastele. Atinse cu dragoste capul plecat al lui
Sigurd. ncerc s mite, cu vrful degetului, lanurile
de pe locul gol de lng norvegian. Nu se clinteau. Toate,
toate erau imposibil de micat din loc! Lanuri-jucrie,
vsle-jucrie! Sigurd, o jucrie, Zachel, o jucrie! Iar
amintirile lui, un vis!
Asta i spunea mintea, aflat acum n mediul lui
familiar. Cealalt parte a sa, cea care acceptase
realitatea corbiei, se retrsese iute, buimcit,
nluntru. Deodat, se vzu n oglind! Sttea,
minunndu-se, n faa ei! Ceea ce vedea era un Kenton
nscut n afara acelei camere, n snul mrii mistice ce
nvlise peste el. Gura i se fcuse mai dur, ochii i
deveniser fermi, cu sticliri de oim. Pe umeri, muchii i
se micau graioi, flexibili i tari ca oelul. i ndoi
braele, iar muchii alergar de-a lungul lor. Se ntoarse,
privindu-i spatele n oglind.
Era acoperit cu cicatrice urmele dinilor biciului.
Biciul lui Zachel
Zachel, jucria
Nici o jucrie nu putea face asemenea cicatrice!
Nici o vsl-jucrie nu-i putea dezvolta astfel muchii!
Deodat, mintea lui Kenton se trezi. Se trezi i se
123

umplu de ruine. i de o disperare arztoare, plin de
dor, clocotitoare!
Ce va crede despre el Sigurd cnd se va trezi i va
vedea c a disprut? Sigurd, de care era legat prin fria
de snge! Ce va crede Gigi? Gigi, care schimbase
legminte cu el, care avusese ncredere n el i-i
desfcuse lanurile! i
Sharane!
Era doar o hran proaspt pentru batjocura ei,
pentru dispreul ei!
l scutur un fior. Doamne! Trebuie s se ntoarc! S
se ntoarc nainte ca Sigurd sau Gigi, sau Sharane s
afle c nu mai era pe corabie! Fugise iar n locul sta
Cum spusese Sharane? Locul n care fugea de fiecare
dat cnd l amenina vreo primejdie!
Ct timp lipsise? Drept rspuns, ceasul ncepu s
bat. Numr. Opt lovituri!
Trecuser doar dou ore din timpul su, n toat
perioada n care fusese pe corabie? Doar dou ore? i n
dou ore se petrecuser attea I se schimbase
nfiarea
Atunci, n cele dou minute de cnd se afla n camer,
ce se ntmplase pe corabie? tiau c dispruse?
Sharane i Sigurd, Gigi i persanul? Probabil c-l
credeau la, mincinos, trdtor
Trebuia s se ntoarc! Trebuia!
O clip Cum spusese Gigi? Fii iret
Se gndi la btlia care-l atepta. Putea oare s-i ia
revolverul, dac se va ntoarce pe corabie? Cu el, ar face
fa oricrei vrjitorii a preotului n negru. Era ns n
alt camer, n alt parte a casei. Se privi din nou n
oglind. Dac l-ar vedea servitorii artnd aa! Nu l-ar
recunoate. i ce-ar putea s le explice? Cine l-ar crede?
124

Ar fi n stare s-l cread un strin i s-l alunge, s-l
alunge din camera n care era corabia! Camera n care
se afla singura u de ntoarcere n lumea Sharanei!
Nu ndrzni s rite.
Apoi, subit, i ni n minte planul. Se arunc pe
podea. Se ag de lanul de aur ce atrna de prora
corbiei. Lanurile erau att de subiri, att de mici pe
nava-bijuterie! Se ag bine de ele.
i ndrept toat atenia, toat voina spre corabie.
Chemnd-o! Ordonndu-i!
Deodat, lanurile de aur se ntinser sub strnsoarea
lui. Se mrir. Simi o smulgere furioas, care-l fcu s
scoat un strigt de durere. Lanurile deveneau tot mai
groase. l trgeau. l trgeau! Din nou, durerea
ucigtoare n fiecare muchi, nerv sau os.
Picioarele i rmaser n aer.
Vnturi uriae urlau n jurul lui. Doar o clip. Apoi
disprur. n locul lor, zgomotul valurilor mnate de
vnt. Simi srutul spumei lor.
Kenton deschise ochii. Sub el era o mare de azur, ce
se mica iute. Deasupra lui, prora corbiei, curbat ca
un iatagan. Corabia lui Ishtar, nu corabia-jucrie,
corabia-bijuterie! Nu! Corabia vrjit ce naviga ntr-o
lume stranie. Corabia pe care loviturile erau reale, iar
moartea ascuns n umbr. Moartea care-l pndea poate
chiar n clipa aceea, gata s-l nhae!
Corabia pe care se nscuse promisiunea de a o avea
pe Sharane
Lanul de care se agase trecea prin bord, printr-o
deschiztur pentru odgoane, pictat ca un ochi mare,
ntre zidul cabinei format de caren i prora curbat.
napoia lui, vslele uriae urcau i coborau. Nu putea fi
vzut din cal. Vslaii stteau cu spatele, iar
125

deschiderile din bord pentru vsle erau acoperite cu
buci de piele groas, prin care treceau mnerele
vslelor. Scuturi ce protejau vslaii de valurile care ar fi
putut ptrunde prin deschizturi. Nu, la adpostul
carenei nu putea fi vzut de pe puntea neagr.
ncet, tcut, trgndu-se n mini, apsndu-i trupul
de bord ct putea, ncepu s se care pe lan.
Ctre cabina Sharanei. Ctre fereastra ce se
deschidea n cabina ei dinspre puntea situat dup
marele iatagan.
Se cra ncet, ncet, oprindu-se la fiecare naintare
s asculte. Ajunse, n cele din urm, la gaura odgonului,
arunc un picior peste parapet i se rostogoli pe punte.
Se rsuci spre fereastr. Se lipi de zidul cabinei, ferit de
orice ochi de pe nav. Chiar de ochii Sharanei, dac s-ar
fi uitat pe fereastr.
Atept acolo, ghemuit.

126



15.
NELAREA SHARANEI

KENTON i ridic atent capul. Sttea ascuns pe
puntea corbiei. Lanurile pe care se crase treceau
printr-o gaur n bord, se roteau n jurul unui vinci, apoi
se prindeau de un crlig gros, dublu, care semna mai
mult a ghear de pisic de abordaj dect a ancor.
Lng el, un crlig similar, iar lng bordul opus un alt
vinci, cu lanuri ce atrnau printr-o alt gaur n bord.
n fiecare parapet, prin canelurile adnci, cptuite cu
metal, lunecau vergile ce atrnau de-a lungul corbiei.
Se vedea clar c, n timp ce Klaneth deinea controlul
asupra lopeilor de crmit, a catargului i a calei cu
vslai, femeile Sharanei controlau ancorarea. Observ,
cu o oarecare team, o u ce ddea n partea din spate
a cabinei, partea ce gzduia fetele rzboinice. Nu avea de
ce s treac cineva pe acolo n timp ce corabia naviga, i
spuse. Se hotr s rite.
Pe cnd deschidea fereastra de lng el, auzi
rumoarea unor voci. Apoi o auzi pe cea a Sharanei,
puternic, limpede, amar.
A sfrmat lanurile, aa cum a promis, apoi a
fugit!
Dar, stpn, se auzi vocea lui Satalu, unde putea
s se duc? N-a venit aici. De unde tii c nu l-a prins
Klaneth? C nu-i hrnete acum diavolimea?
Nu uita furia lui Klaneth! rspunse Sharane. Nu
127

uita c l-a certat pe Zachel! Amndou au fost
adevrate, Satalu!
Deci preotul n negru l certase pe Zachel! Oricum, o
veste bun!
Cel mai mult i-a uimit faptul c a fugit n timp ce
cornul somnului inea sclavii sub jug, opti Satalu.
Noi tiam c pe el nu-l subjug, i rspunse aspru
Sharane. De ce m contrazici, Satalu? A devenit
puternic. i-a sfrmat lanurile. A fugit. i a dovedit c
e pe att de la pe ct i spusesem. Spernd c nu e
adug ea ncet. Nu i-am promis c-i dau sabia dac i
sfrm lanurile i vine la mine?
Dar n-a promis c va veni s i-o cear, spuse
Satalu cu iretenie. Cred c i-o va lua singur
Taci, fato!
Vocea Sharanei era plin de furie.
Nu-mi aminti de asta, dac nu vrei s fii biciuit!
n cabin se aternu tcerea. Apoi Sharane vorbi din
nou, ncet, cu mult regret.
Iart-m, Satalu! tii c nu te-a biciui! Dar n-o
s vin niciodat, nici s-o ia, nici s-o cear! Apoi, dup
un timp: Sunt obosit. Luarda, pzete ua! Celelalte,
ducei-v n cabina voastr i culcai-v, sau facei ce
vrei. Satalu, piaptn-m puin, apoi las-m!
Din nou tcere. ndelungat. Apoi vocea lui Satalu:
Stpn, eti pe jumtate adormit. Eu plec
Kenton mai atept un timp, dar nu prea mult. n
raport cu puntea ancorelor, tocul ferestrei se afla cam la
nlimea brbiei lui. Se ridic grijuliu i se uit
nuntru. Privirea i zbovi la nceput pe altarul cu geme
luminoase, perle, piatra lunii i cristale ngheate,
lptoase. Avu senzaia c era gol, fr locatar. Nu mai
ardea nici o flacr n cele apte bazine de cristal.
128

Auzi o femeie suspinnd. Privi n jos. Captul
divanului mare, din filde cu arabescuri aurii, era chiar
sub el. Pe divan, Sharane, cu faa ascuns n perne.
mbrcat doar ntr-un voal subire de mtase i
acoperit cu valurile prului ei rou-auriu, plngea,
plngea amarnic, din tot sufletul. Plngea ca orice
femeie cu inima zdrobit. Umerii albi i se zguduiau din
cauza suspinelor pe care le nbuea n perne.
Plngea din cauza lui?
i ntri sufletul, i nvinse dorina fierbinte de a se
duce la ea, de a o lua n brae i de a o consola.
O sclipire de safir, o strlucire de oel i ptrunse n
ochi. Era sabia, sabia lui Nabu! Sabia pe care jurase s
n-o primeasc din minile ei, ci s-o ia singur. Era
aezat pe un raft, fixat n perete chiar deasupra capului
ei. Att de aproape de ea, nct dac ntindea mna,
putea s-o apuce.
Se retrase, ateptnd nerbdtor ca plnsul s
nceteze. Dragoste fa de ea, chiar pasiune, avea din
belug. Dar, orict ar fi cutat, nici un pic de mil.
Curnd, suspinele nu se mai auzir. Dup un timp,
i strecur ncet capul pe fereastr i se uit la ea.
Dormea, cu faa spre ua cabinei, cu lacrimi pe genele-i
lungi, dar cu pieptul minunat ridicndu-se i cobornd
uor n respiraia egal a somnului.
Fereastra avea cam trei picioare ptrate i se
deschidea nuntru. Kenton se apuc de pervaz i se
aplec ncet, pn cnd umerii i pieptul i intrar
nuntru. Apoi se ntinse, ajungnd cu mijlocul pe rama
ferestrei. Acum, minile lui atingeau moliciunea
covorului de pe podea. Mldiu ca un arpe, se strecur
pe nesimite nuntru. ncet, ca un acrobat, i trase
picioarele dup el. Rmase culcat ct era de lung la
129

cptiul patului Sharanei.
Atept o vreme. Respiraia regulat nu se modificase.
Se ridic n picioare. Ca o pisic, se strecur spre ua
dintre cabin i camera fetelor rzboinice. Acolo se
auzea un murmur de voci. Vzu un zvor care, mpins,
intra ntr-o muf, ncuind ua. Fr nici un zgomot,
trase zvorul. Acum pisicile erau n cuc, i spuse el,
rnjind.
Privi n cabin. Pe un scunel, o bucat mic de
mtase. Pe o canapea, una mai lung, ca o earf.
nh bucata cea mic i o rsuci, transformnd-o
ntr-un clu destul de bun. Lu apoi bucata cea lung
i trase de ea: grea, rezistent, exact ce-i trebuia. Dar nu
era de-ajuns. Se furi spre perete i lu din cui o
draperie asemntoare.
Pi n vrful picioarelor spre patul Sharanei. Pn s
deschid ea ochii, i desfcu gura i-i vr nuntru
cluul de mtase. Apoi, aruncndu-se peste ea,
intuind-o sub greutatea lui, i rsuci capul, i nfur
alul n jurul gurii i-l leg. ndat dup aceea, o apuc
de picioare i-i prinse capetele alului n jurul braelor,
fixndu-i-le de trup.
Ochii ei strlucir de o recunoatere furioas, jignit,
disperat. ncerc s se rostogoleasc de sub el, s-l
loveasc cu genunchii. Kenton se ls pe ea cu toat
greutatea i, ndemnatic, i leg genunchii i gleznele
cu cea de-a doua earf.
Sharane rmsese nemicat, uitndu-se la el cu ur.
i trimise batjocoritor o srutare. Ea se rsuci, ncercnd
s se rstoarne de pe divan. Fr zgomot, lu alte
draperii, o nfur n ele, apoi, cu una mai lung, o leg
de divan.
Linitit n privina ei, se ndrept spre ua exterioar.
130

Trebuia s-o atrag n cabin pe servitoarea aceea,
Luarda, s-o imobilizeze ca i pe stpna ei. S-o reduc la
tcere. Deschise puin ua i se uit afar. Fata era
aproape, cu spatele spre el, privind spre puntea neagr.
Cum s-o atrag nuntru?
Se ntoarse tiptil, gsi o alt bucic de mtase,
smulse de pe perete alte draperii, iar din bucata cea
mic ntocmi un alt clu. Apoi crp din nou ua, i
apropie buzele de crptur, i piigie vocea i, ct mai
feminin cu putin, opti:
Luarda! Te cheam stpna! Repede!
Fata se ntoarse. El se retrase uor, lipindu-se de
perete, lng u. Servitoarea intr, fr s bnuiasc
ceva. Se opri o clip i rmase cu gura cscat vznd-o
pe doamna Sharane legat i neajutorat.
Exact ceea ce-i dorea Kenton. O apuc de gt cu o
mn, aproape sugrumnd-o. Cu mna liber i vr
cluul n gur i, n acelai timp, nchise ua cu
piciorul. Fata se zbtea ca o panter tnr. Se strdui
s-i in gura nchis, pn cnd reui s-i acopere
partea de jos a feei i gtul cu o earf. Minile ei l
agau, l zgriau. ncerca s-i rsuceasc picioarele n
jurul lui, s-l rstoarne. Kenton strnse mai tare
mtasea din jurul gtului, sufocnd-o. Cnd zbaterea ei
deveni mai slab, i leg iute braele, o puse apoi pe
podea i-i leg, aa cum procedase cu Sharane,
genunchii i gleznele.
Zcea acum la fel de neajutorat ca stpna ei. O
nh i o cr pe divan.
Abia atunci se duse i-i lu sabia. i, ca mai nainte,
simi puterea scurgndu-se n el. Sttea cu sabia n
mn n faa Sharanei, cumpnind-o, mnuind-o,
mpungnd i tind cu ea.
131

n ochii ce-l priveau nu se citea nici un pic de fric.
Furie din belug, dar nu fric. i, cu o satisfacie
rutcioas, Kenton observ c nici dispre, nici ruine.
Nu, ochii i oglindeau furia, dar el avu impresia c n
spatele acesteia se vedeau uimirea, sperana
Iar Kenton rse uor, se aplec spre ea i-i aps
buzele peste buzele-i legate. i srut ochii furioi.
Sharane, zmbi el, voi cuceri corabia fr ajutorul
tu! i dup ce o voi cuceri, m voi ntoarce, i voi tia
legturile i te voi lua! Da, doamn Dulce-ca-Mierea, te
voi lua, cu sau fr voia ta!
Se ndrept apoi spre u, o deschise ncet i privi n
jur.

132



16.
STPN AL CORBIEI

PE PUNTEA NEAGR sttea Gigi. Ghemuit, cu fruntea
rezemat de marginea tobei din arpe, cu braele
atrnndu-i peste ea. n atitudinea toboarului era atta
disperare, nct Kenton simi nevoia s-l strige. Un
impuls pe care, vznd capul lui Zachel, i-l nbui
imediat. i zrea doar cretetul capului deasupra dungii
dintre puntea Sharanei i cala vslailor, dar auzea
pocnetul rutcios al biciului.
Se ghemui, tiind c n poziia aceea Zachel nu-l mai
putea vedea. i strecur sabia la bru i se tr din
cabin pe coate i pe genunchi, nchiznd ncet ua n
urma lui. Brusc, observ o fereastr la camera n care
dormeau femeile. Nu-i amintise de ea. n schimb, nu
exista nici o u i, probabil, fetele treceau prin cabina
Sharanei s ajung pe punte, dac nu cumva obinuiau
s se strecoare pe fereastr. Dac vor bnui c se
ntmpl ceva suspect cu stpna lor i vor descoperi
ua zvort, fr ndoial c vor iei pe fereastr. Nu
avea ce face, trebuia s rite, spernd s termine cea
mai mare parte a treburilor nainte de trezirea lor.
Dac l-ar surprinde pe preotul n negru n vizuina lui
i l-ar lovi imediat, n linite, atunci el i vikingul le-ar
veni uor de hac celorlali, iar femeile puteau s fac ce
voiau. Nu aveau cum s-l ajute, nici cum s-l mpiedice.
Ar fi intervenit prea trziu.
133

Reveni pe punte, se tr sub fereastr i ascult. Nu
se mai auzeau voci. Se ridic ncet i remarc faptul c,
acum, cretetul supraveghetorului era mascat de catarg.
Arunc o privire prudent spre Gigi cel disperat, apoi se
uit nuntru. n cabin dormeau opt fete. Unele cu
capul pe pieptul altora, altele ghemuite pe perne de
mtase. ntinse mna i nchise fereastra. Cel puin s
mai atenueze zgomotul
Se tr apoi de-a lungul cabinei, ctre parapetul de la
tribord. Se cr peste el. Atrn o clip, cu degetele
agate de marginea parapetului, cutnd cu picioarele
lanul ce se ntindea dedesubt. Lanul ducea doar pn
la jumtatea distanei pe care trebuia s-o parcurg,
pentru a avea catargul ntre el i Zachel. Se tr de-a
lungul lanului, dnd drumul barei ca s apuce zalele n
mini. Cnd ajunse la captul lanului, se ntinse, se
apuc iar de balustrad i naint de-a lungul ei,
trgndu-se n mini.
Acum, catargul era chiar n faa lui. Ajunsese n locul
de unde plnuise s dea lovitura. Se ghemui i, aa cum
intrase n cabina Sharanei, se scurse de-a lungul
balustradei ca un arpe, rmnnd lungit lng parapet
pn i trase rsuflarea.
Se afla n dreptul lui Gigi, iar cnd acesta i ridic
brusc capul de pe tob, ochii lui privir drept n ochii lui
Kenton. Faa sa urt se ncrei de uimire, dar, imediat,
deveni indiferent, imobil. Csc, se scul n picioare,
apoi duse mna la ochi i se uit peste bord, de parc ar
fi zrit ceva pe mare, n deprtare.
Pe Nergal, dac ar ti Klaneth! exclam el aprig,
ndreptndu-se ct de repede i permiteau picioarele lui
de pitic spre cabina neagr.
Kenton se furi la marginea calei. l vzu pe Zachel
134

pe scaunul nalt, scrutnd atent marea, ncercnd s
vad, ca i Gigi, ce anume trezise interesul toboarului.
Kenton mirosi stratagema lui Gigi i fcu imediat
micarea pe care acesta i-o pregtise.
i ddu drumul n cal, fcu un salt i ajunse n
spatele catargului. Supraveghetorul se ntoarse iute. Cu
o intuiie instantanee a pericolului, Zachel deschise gura
s strige i duse mna spre cureaua n care era vrt un
pumnal lung, dar sabia lui Kenton uier prin aer i-i
retez gtul.
Capul ras al lui Zachel i zbur de pe umeri, cu gura
cscat, cu ochii deschii. Corpul rmase n picioare
nc trei clipe, cu sngele nind din arterele tiate, cu
mna ndesat pe mnerul pumnalului.
Apoi trupul lui Zachel se prbui, stropindu-l pe
Kenton cu uvoiul de via din el n timp ce cdea.
De pe bncile vslailor nu se auzea nici un sunet,
nici o exclamaie. Stteau doar, cu lopeile lsate, i
priveau.
Kenton cut n centura lui Zachel cheile
supraveghetorului, cheile cu care voia s descuie
ctuele de la ncheieturile lui Sigurd, s descuie
centura de metal din jurul mijlocului acestuia. Le gsi,
nh pumnalul din degetele epene ale lui Zachel i
fugi, pe culoarul ngust, spre viking.
Frate! se blbi scandinavul, pe jumtate
nencreztor. Credeam c-ai plecat! C-ai uitat de fria de
snge! Ce lovitur, pe Odin! Capul cinelui i-a zburat de
pe umeri de parc l-ar fi lovit nsui Thor, cu ciocanul
lui!
Taci, Sigurd, taci!
Kenton cut cu o grab disperat printre chei,
ncercnd s-o gseasc pe aceea care se potrivea la
135

ctuele lui Sigurd.
Nu pune ntrebri! Acum suntem mpreun i vom
lupta pentru stpnirea corbiei! Lua-le-ar dracu de
chei! Dac a putea ajunge n vizuina lui Klaneth nainte
s se dea alarma! S stai ntre mine i preoi! Las-mi-l
mie pe preotul n negru! Nu te atinge de Gigi, toboarul,
nici de Zubran, cel cu barb roie. Nu ne pot ajuta, dar
au jurat s nu lupte mpotriva noastr. S ii minte asta,
Sigurd!
Ctuele de la minile vikingului zngnir i se
deschiser.
ncuietoarea brului de metal se deschise i ea.
Sigurd i scutur minile eliberate din lanuri, trase
cingtoarea metalic i o azvrli. Se scul n picioare, cu
coama ca de in n vnt, cu minile mpreunate ridicate.
Liber! strig el. Liber!
Sigurd! uier Kenton, punndu-i mna la gur.
Taci! Vrei s ne nhae nainte de a apuca s ne micm?
i vr n mn pumnalul lui Zachel.
Folosete-te de sta, e tot ce am pn cnd vei
ctiga o arm mai bun!
Asta-i o jucrie femeiasc, rse vikingul. Nu, frate
de snge! Sigurd poate s se descurce i fr ea!
Arunc pumnalul i nh o vsl din lcaul n care
atrna, o nl i o pocni cu o for teribil de latura
navei. Se auzi un trosnet ascuit, o plesnitur de lemn.
O ridic din nou, izbind-o cu aceeai putere de cealalt
latur a navei. Se auzi un alt trosnet, iar vsla se rupse
chiar la mijloc. Sigurd inea acum n mn un ciomag
uria, lung de zece picioare, pe care-l rsuci deasupra
capului. Ctuele i lanurile prinse de mnerul vslei
zornir, ca lanurile unui buzdugan din vremuri
strvechi.
136

Vino! spuse scurt Kenton i se opri s culeag
pumnalul.
Cala se umplu de larm. Sclavii se zbteau n legturi
i cereau s fie eliberai.
Elibereaz-ne! strigau ei. Descuie-ne lanurile! Vom
lupta alturi de tine!
Iar de pe puntea Sharanei se auzeau strigte de femei.
Rzboinicele Sharanei neau pe fereastr!
Nu mai avea nici o ans s-l atace prin surprindere
pe preot! Era nevoit s lupte cu ghearele i cu dinii,
pn la ultima suflare! Sabia lui i mciuca lui Sigurd,
mpotriva lui Klaneth i a haitei sale i, cine mai tie
mpotriva cui
Repede, Sigurd, strig el. Pe punte!
Mai nti eu, frate de snge, mri Sigurd. Eu,
scutul tu!
l mpinse pe Kenton ntr-o parte i goni pe lng el.
nainte ca acesta s fi ajuns la picioarele scrii, sus se
adunaser muli preoi cu fee albe, care ineau n mini
sbii i lnci scurte, ucigtoare, i rcneau.
Piciorul lui Kenton clc pe ceva care se rostogoli,
fcndu-l s cad n genunchi. Vedea acum de aproape
figura lui Zachel, fiindc se mpiedicase de capul retezat
al acestuia. l apuc de pr, l rsuci de cteva ori i-l
azvrli drept n faa preotului cel mai apropiat. Dup
ce-l lovi pe preot, capul czu ntre robele negre, apoi se
rostogoli mai departe.
Preoii strigar i ddur napoi. nainte de a apuca
s-i revin vikingul ajunsese pe trepte, ciomgindu-i
aa cum se bate grul cu un mblciu
15
. n urma lui
venea Kenton, care-i croia drum spre ua cabinei

15 Unealt pentru treierat grul, format dintr un baston de care era
prins, cu o bucat de lan, o bar de lemn (n.t.).
137

negre.
i ineau piept opt dintre preoii cu robe negre. i
dduser seama ce voia s fac i fugiser s-l opreasc.
Vsla scandinavului izbi, sfrmnd craniul unuia ca pe
o coaj de ou. Pn s-o ridice din nou, doi dintre preoi
se i repeziser la el, lovind i mpungnd cu lncile.
Kenton ddu o lovitur n jos, mucnd adnc un bra
ce inea arma, care era gata s ating pieptul lui Sigurd.
Apoi, cu o tietur n sus, l spintec pe preot de la buric
la brbie. Vikingul, iute ca gndul, ddu drumul vslei,
prinse lancea de lemn, o smulse din mna celui n rob
neagr i i-o nfipse n inim. ntre timp, un alt preot
czuse sub muctura sabiei lui Kenton.
Dar ei veneau n valuri, curgnd din fiecare gang, din
fiecare col al punii negre, echipai cu sbii, lnci i
scuturi. Ieeau afar, strigndu-i stpnul.
Iar din cabina neagr se repezi i Klaneth, rcnind i
innd n mn o spad lung. l urmau Gigi i
persanul. Preotul n negru l atac direct, trecnd ca un
taur prin semicercul de servitori. Gigi i persanul se
strecurar spre toba din piele de arpe i rmaser
acolo, privind. O clip, Kenton apuc s vad c n ochii
persanului strlucea lumina btliei, c minile i
fremtau pe pumnalele de la bru, c-i tot scotea i-i
vra iataganul n teac.
Din cal se auzea iptul lung, puternic, al sclavilor.
O clip, preotul n negru privi seme spre Kenton, iar
fosforescena din ochii lui se transform n flcrile
iadului. Apoi izbi, o lovitur fulgertoare, ce trebuia s-l
spintece pe Kenton de la umr la old.
Dar cnd lovitura czu, Kenton nu mai era acolo.
Srise ntr-o parte, mai iute dect spada lui Klaneth,
apoi mpunsese cu propria-i lam.
138

i o simi mucnd din trupul preotului n negru!
Klaneth url i ddu napoi. Imediat, acoliii lui
nvlir ntre el i perechea atacat. i nconjurar pe
cei doi.
Spate n spate, frate! strig vikingul.
Kenton auzi ciomagul bubuind i vzu trei dintre
preoi prbuindu-se, ca sub un mblciu gigantic.
Lovind i mpungnd, i respinse pe preoii ce iroiau
spre el.
Vrtejul luptei i aduse lng tob. l vzu pe persan
cu iataganul n mna rigid. Blestema, gemea, se zbtea
ca un cine n les, inut s nu se apropie de prad. n
acelai timp, Gigi, cu spum la colurile gurii mari,
cscate, cu faa schimonosit, sttea cu braele-i lungi
ntinse, cu minile tremurnde, chinuit de aceeai
nerbdare.
De dorina de a li se altura Kenton era sigur de
asta lui i lui Sigurd, dar intuii de legminte
misterioase, care nu puteau fi clcate
Deodat, Gigi art ceva n fa. Kenton i urmri
gestul i vzu un preot trndu-se cu sabia n mn,
apropiindu-se de picioarele vikingului. O tietur n
piciorul lui Sigurd, i scandinavul ar fi fost terminat.
Olog. Uitnd de propria-i aprare, Kenton se repezi i
lovi n jos. Capul preotului ce se tra zbur de pe umeri
i se rostogoli pe punte.
Dar n timp ce se ridica, Kenton l vzu pe Klaneth n
faa lui, gata s loveasc!
sta-i sfritul, gndi Kenton. Cu o micare
instinctiv, se trnti la pmnt, rostogolindu-se, fugind
de tiul ce cdea.
Nu inuse seama de viking. Sigurd vzuse toat scena
rapid i i ridicase vsla, innd-o orizontal, ca pe un
139

dorn imens. i nfipse dornul acela n coastele lui
Klaneth!
Lovitura de spad czu alturi, preotul n negru fiind
aruncat napoi, mpleticindu-se, cu toat puterea lui, cu
toat statura lui masiv.
Gigi! Zubran! La mine! strig el.
nainte de a apuca s se ridice, Kenton se trezi cu doi
preoi peste el, sfiindu-l, lovindu-l. Ddu drumul
sabiei i apuc pumnalul lui Zachel. Lovi n sus, simi
corpul de deasupra lui slbind, prbuindu-se, ca un
balon nepat. Simi ns i o tietur de sabie n umr.
Rspunse izbind orbete i se trezi scldat de un val de
snge. Auzi un vuiet bolborosit, i dispru i a doua
apsare.
Apuc sabia i se ridic. Dintr-o privire i ddu
seama c din toat haita de lupi a lui Klaneth doar
civa mai stteau pe picioare. n mijlocul lor, Klaneth.
Se retrseser din btaia vslei. Sigurd rmsese intuit,
rsuflnd greu. i preotul n negru gfia, inndu-se de
piept, de locul n care-l lovise vsla lui Sigurd. La
picioare i se adunase o bltoac de snge, ce se scurgea
din rana provocat de sabia lui Nabu.
Gigi! Zubran! gfi el. Omori cinii tia! Sau v
ia pe voi Nergal!
Nu, Klaneth! rnji toboarul. Eu i Zubran ne-am
legat s nu v facem, ie i preoilor ti, nici un ru ct
vreme tu vei fi stpnul acestei puni, i nu s te
ajutm. De altfel, mi se pare c s-a cam terminat cu
stpnirea ta! Aa c
Se aplec pe toba nalt i o rsturn peste bord
dintr-o opintire a umerilor lui lai.
N-o s mai ai nevoie de Invocatorul lui Nergal!
Din rndul preoilor se nl un geamt. Klaneth
140

rmase tcut, amuit de gestul lui Gigi. De cuvintele lui.
Dar, n timp ce ei stteau fa n fa, din valurile ce
atingeau corabia se auzi un sunet, puternic i sinistru!
Un rpit de tob tuntor, amenintor, dumnos,
care chema!
Br om-rr-oom-ommm!
Toba cea mare se izbea de carena corbiei! Era
ridicat de valuri i lovit de braele lor, de trunchiul
corbiei!
Invocatorul!
Invocatorul lui Nergal!
Brr-rr-oom!
Corabia tremura. O umbr se ntinse peste mare, iar
n jurul lui Klaneth ncepu s creasc ntunericul
Cu mai mult furie, cu mai mult rutate, toba lui
Nergal bubuia, btut de valuri! Ceaa din jurul
preotului n negru se ngroa, se ntrea, ncepnd
transformarea diavoleasc a preotului lui Nergal n
nspimnttorul lui stpn. Din mijlocul ntunericului
se auzi vocea lui Klaneth:
Nu mai sunt stpn, Gigi? Ateapt i ai s vezi! Ai
s vezi ce-o s se ntmple cu tine i cu scuipatul la de
scroaf persan!
Gigi i puse mna pe umrul lui Kenton.
Lovete-l! l ndemn el. Repede! Muc-l adnc!
Ct mai e timp! M duc s fac Invocatorul s tac!
Alerg apoi spre parapet i sri peste bord.
Iar Kenton se repezi drept n oroarea noroas n care
se mica nc preotul n negru. Sabia lui ptrunse n ea
i lovi! Auzi un urlet ndurerat, nencreztor. Vocea lui
Klaneth! Izbi din nou.
n aceeai clip, i ddu seama c rpitul tobei
ncetase, c vocea Invocatorului fusese oprit. l auzi pe
141

Gigi strignd:
Muc-l iar, lupule, muc-l adnc!
Ceaa ntunecat din jurul lui Klaneth se limpezi. Cu
ochii mori nchii, preotul se inea de braul din care
curgea snge negru printre degetele strnse.
Dar cnd Kenton ridic din nou sabia s-i dea
lovitura de graie, preotul n negru deschise ochii, ca
dou ruguri funerare din flcri infernale. Arunc n
ochii lui Kenton sngele din mna ce inuse braul rnit.
Orbit, Kenton i opri lovitura i preotul se repezi spre el.
Cu un gest automat, cu toat vederea nceoat,
Kenton ridic sabia spre a respinge atacul. l zri pe
Sigurd doborndu-i pe preoii rmai, auzi trosnetul
oaselor cnd ciomagul mnjit de snge le izbea trupurile
ce fugeau
Sabia fusese prins de mna lui Klaneth. O trase
napoi iute, iar cnd o smulse din strnsoarea preotului,
pe punte czur degete tiate. Din nou, preotul rcni.
Piciorul lui Kenton alunec pe o balt de snge. Czu,
iar preotul se prvli peste el. Braele lui puternice l
cuprinser. Se rostogoleau, nlnuii. l vzu pe Sigurd
tremurnd ngrijorat, ncercnd s izbeasc, s stoarc
orice urm de via din Klaneth, dar negsind ocazia.
Deodat, Klaneth rmase dedesubt, iar Kenton veni
deasupra. Strnsoarea preotului slbi, apoi rmase
nemicat.
Kenton ngenunche lng el. i opti vikingului:
Nu-i al tu! E al meu!
i cut pumnalul la cingtoare. Trupul preotului se
ncord, apoi, ca un arc slobozit, sri n picioare,
aruncndu-l pe Kenton la civa metri.
i, nainte ca vikingul s ridice ciomagul i s
loveasc, Klaneth ajunsese la balustrad i se aruncase
142

n mare!
Se aplecar peste marginea corbiei. Kenton se
pregtise s-l strpung pe preotul n negru, dar nu era
lng corabie. Cercetar marea i vzur c, la peste
dou sute de metri, plutea toba din piele de arpe, cu
membrana sfiat de cuitul lui Gigi. n timp ce
priveau, capul lui Klaneth se ivi lng ea i o nh cu o
mn. Sub apsare, cilindrul gros se ls ntr-o parte,
ca ntr-o ngenunchere grotesc. Se auzi un sunet
sumbru, ca un vaiet. Din ceaa argintie se mic o
umbr, iar ntunericul se ntinse peste preot i tob. i
nghii i dispru, mpreun cu ei, de parc n-ar fi fost
nicicnd vreun preot n negru sau vreun Invocator! Om
i tob dispruser!
Plin nc de furia btliei, Kenton se uit n jur.
Puntea neagr era presrat de oamenii lui Klaneth,
oameni zdrobii de mciuca lui Sigurd, oameni crora le
luase viaa sabia lui, oameni n grmezi groteti, civa
care gemeau i se vitau.
Se ntoarse spre puntea Sharanei. Femeile ei, albe la
fa, l priveau, nghesuite n ua cabinei. Chiar la
marginea barierei dintre cele dou puni, Sharane! l
nfrunta mndr, dar cu ochii nceoai, cu lacrimi nc
pe genele-i lungi. Diadema semilunii argintii dispruse.
Dispruse i aura de zei care, i atunci cnd Ishtar
lipsea, i mbrca n slav altarul ei viu
De ce nu, la urma urmei, era o femeie! Doar o femeie.
O femeie frumoas, uman.
Kenton se trezi sltat pe umeri de Gigi i de persan.
Triasc! striga Gigi. Triasc stpnul corbiei!
Stpnul corbiei! rcnea persanul. Zei ai Persiei!
Ce lupt!
Stpn al corbiei! repet Gigi. Apoi, adug ncet:
143

Dar Klaneth triete nc!
Stpn al corbiei!
Lsai-m jos! le ceru el.
Dup ce cobor, trecu de pe puntea lui Klaneth pe cea
a Sharanei i se opri n faa ei.
Stpn al corbiei! rse el. i al tu, Sharane!
Nu nc, rspunse ea, sigur de sine. Nu nc,
pn cnd nu voi vrea i eu.
O apuc de ncheietura subire i o trase la pieptul
lui.

144



17.
STPN AL SHARANEI

SE AUZI strigtul lui Gigi. i inu isonul un ipt de
avertizare al persanului. O vzu pe Sharane plind, i
vzu buzele albindu-se. Vikingul ieise din cabina
neagr, ducnd n brae statuia aceea a rului ceos ce
fusese n altarul sinistru al lui Klaneth.
Stai! strig Gigi, repezindu-se la el.
Dar vikingul ajunsese la balustrad i, nainte de a-l
putea opri cineva, ridicase idolul i-l azvrlise n mare.
A disprut i ultimul diavol! strig triumftor
Sigurd.
Gigi se ntoarse ngrozit spre persan. Persanul ddu
doar din umeri i se ndrept spre parapet, privind n
jos, acolo unde fusese aruncat statuia cea neagr.
Corabia tremura. Tremura, de parc sub chila ei se
ivise o mn ce o scutura.
Apoi se opri. n jur, apele se ntunecar.
n strfundul apelor ntunecate ncepu s fiarb un
nor stacojiu. La o mare adncime sub ei, norul se mica
i se mrea, aa cum se mrete un nor de furtun. Se
transform ntr-un vrtej de nori roii, strbtui de
ntuneric, care se ridica. Iar n timp ce cretea,
adncimile lui roii deveneau tot mai furioase, umbrele
negre tot mai amenintoare.
Norul se nla, rsucindu-se. Din el nir raze
plasate ciudat, orizontal, n form de evantai. Din
145

luminiscenele acelea oblice, ce se rsuceau acum ca o
roat nspimnttoare n abis, ncepur s rsar bule
imense, negre i roii, care nir n sus, crescnd
repede n diametru, pe msur ce se apropiau de
suprafa.
n ele, Kenton vzu siluete, siluete ceoase, corpuri de
oameni ghemuii, n armuri negre-stacojii ce strluceau.
Oameni n bule!
Oameni n armuri! Oameni ghemuii cu capul pe
genunchi, mbrcai n solzi strlucitori. Rzboinici n
minile crora se aflau sbii din cea, arcuri din cea,
lnci din cea!
Miliarde i miliarde de bule nvleau n sus. Erau
aproape de suprafa. Ieir la iveal!
Bulele se sparser!
Din carapacea lor sfrmat, rsrir rzboinicii, toi
nzuai, cu figuri palide, cu ochii pe jumtate nchii,
mori, ieind din albastrul ntunecat al mrii, srind pe
crestele valurilor. Alergau pe ap ca pe un cmp de
violete ofilite! Se crau n tcere pe corabie!
Oamenii lui Nergal! gemu Sharane. Rzboinicii
Celui ntunecat! Ishtar! Ishtar! Ajut-ne!
Sunt doar fantome! strig Kenton, ridicnd sabia
plin de snge. Doar nluci!
n clipa aceea tiu c, de fapt, asta i erau. Rndul
din frunte se balansa pe creasta unui val unduitor, ca
pe o movil lung de pmnt. Arcurile lor nu mai erau
din cea i ndreptau spre ei vrfurile sgeilor lungi. Se
auzi un bzit de corzi, un ropot ca de grindin n
flancurile navei. O mulime de sgei zburar spre
catarg, iar una le czu la picioare. Cu solzi de arpe,
negri i stacojii, cu vrful nfipt adnc n punte.
Ishtar! Doamn Ishtar! Izbvete-ne de Nergal! se
146

ruga Sharane.
Drept rspuns, corabia se zgudui iar, ca i cum o alt
mn o apucase de crm i o mpinsese nainte!
Din mulimea ce tot ieea din bule se nl un strigt
puternic. Rzboinicii alergar dup nav, apoi se oprir.
Alt nor de sgei se abtu asupra corbiei.
Ishtar! Doamn Ishtar! plngea Sharane, ca o feti
speriat.
ntunericul se despic i apru o sfer imens,
nconjurat de o ghirland de luni micue. Din ea se
scurgea un foc argintiu, viu, palpitnd triumftor.
uvoiul ce curgea atinse marea i se amestec n ea.
Umbrele se nchiser. Sfera dispru.
Dar flcrile selenare pe care le aruncase coborau tot
mai n adnc. n ntmpinarea lor nir alte bule,
trandafirii, perlate, argintii, licrind de scntei i
sclipind a chihlimbar moale, plpind n culoarea celei
mai minunate perle, a celui mai frumos trandafir.
n fiecare bul, Kenton vzu cte o siluet, cte un
trup fermector, delicat, minunat. Corpuri de femei, a
cror frumusee era subliniat de strlucirea marginilor
bulelor.
Femei n bule!
Sferele vrjite nvlir n sus, atinser suprafaa
mrii uriae, se deschiser
Din ele se npusti o mulime de femei. Dezbrcate,
doar cu cosiele negre ca miezul nopii, argintii ca luna,
aurii ca grul i roii ca macii. Astfel ieir din rugurile
strlucitoare ce le aduseser la suprafa, ridicar brae
albe, mslinii, brae roz i brae de chihlimbar pal,
fcndu-le semne soldailor nvlitori, nscui din mare.
Ochii lor luceau ca nite lacuri de nestemate: safire
albastre, negre i albicioase; marmur neagr catifelat;
147

pietre galbene de soare
16
; chihlimbar vrjit. Ochi cenuii
ca lamele sbiilor sub luna iernii. Cu olduri rotunde
sau zvelte, cu piepturi feciorelnice, se legnau pe
crestele valurilor, fcnd semne i strignd spre
rzboinicii lui Nergal.
La chemarea lor, dulce ca gnguritul porumbelului,
plngtoare ca a pescruului, grbit ca a oimului,
suav i ptrunztoare, nvlitorii nzuai se vlurir,
se oprir. Arcurile nlate coborr. Sbiile czur n
ap, lncile se rsucir spre adncuri. n ochii lor mori
nise o flacr, o flacr de via!
Strignd, se repezir spre femei, uitnd de corabie.
Crestele valurilor pline cu rzboinici n zale ntlnir
crestele pe care se legnau femeile minunate, i femeile
au fost cuprinse de braele nzuate. Pletele castanii i
negre, argintii ca luna sau aurii ca grul se rsucir n
jurul zalelor stacojii i de culoarea abanosului.
Rzboinicii i femeile se topir n spuma din spatele
navei ce gonea. Devenir una cu siajul sclipitor, de
nestemate, al navei. Un siaj ce se rostogolea i ofta, de
parc ar fi fost sufletul unei mri senzuale
Ishtar! Maic Preaiubit! se ruga doamna Sharane.
Slav Zeiei Ishtar!
Slav lui Ishtar! zise i Kenton, cznd n
genunchi.
Apoi se ridic i-o trase spre sine.
Sharane! opti el.
Braele ei uoare i nconjurar gtul.
Stpne, te rog s m ieri! plnse ea. Te rog s m
ieri! Dac a fi tiut! Prima dat zceai pe punte, artai
tare speriat, apoi ai fugit! Dup aceea ai fost pus n
lanuri! Un sclav! i totui te iubeam! Dar de unde s

16 Piatr de soare (heliodor) varietate galben de beril (n.t.).
148

tiu ct eti de puternic?
Aroma ei l cutremura. Moliciunea ei fcu s i se pun
un nod n gt.
Sharane! opti el. Sharane!
Buzele ei le ntlnir pe ale lui i le nchiser. Vinul
nebun al vieii i alerga prin vine. n flcrile dulci ale
gurii ei, toate amintirile ncepur s i se tearg din
minte, lsnd loc doar prezentului.
M druiesc ie! opti ea.
Dar i aminti.
Tu nu-mi druieti nimic, Sharane, i rspunse. Eu
mi iau! i o mbri.

Vikingul veni i se aez lng ua cabinei trandafirii,
cu sabia lui Klaneth n mn. Pzea atent, fredonnd
cntece vechi de nunt. Pe puntea neagr, Gigi i
persanul aruncau trupurile celor ucii n mare. i
scpau de suferin pe cei care nu muriser nc i-i
azvrleau dup ceilali.
Un porumbel, apoi altul, zburar din balconul cu
pomiori nflorii i se ndreptar, anoi, spre ua
nchis. Vikingul i privea, cntnd ncet. Apoi, dup
primii porumbei zburar alii, pereche dup pereche.
Uguiau i-i plecau capul, ntrebtori, ciocneau i
murmurau. Formar un semicerc n faa uii.
Porumbeii cu piept alb, blnzi, cu ciocuri roii i
picioare stacojii, porumbeii ce murmurau mngietor,
alctuiau pecetea alb a cii pe care porniser Kenton i
femeia!
Porumbeii lui Ishtar le celebrau cstoria!
Dup ce-i terminar treaba, Zubran i Gigi trecur
peste locul n care fusese bariera, glumind i
curtndu-le pe fetele Sharanei.
149

Doar Sigurd, fiul lui Trygg, Sigurd vikingul, sttea
nemicat n faa uii zvorte, cu sabia n mn,
fredonnd melodiile din btrni.
La fel de nemicai, tcui, porumbeii lui Ishtar
formau un semicerc n faa uii.

150



18.
PREOTUL N NEGRU RIPOSTEAZ

IUBITUL meu stpn Jonkenton, opti Sharane,
cred c nici nu tii ct de mult te iubesc!
Stteau n cabina trandafirie, ea inndu-i capul pe
pieptul lui. Cel care-i privea faa frumoas era un alt
John Kenton. Nu mai avea nimic modern, n schimb,
ctigase n greutate, iar pieptul ce i se vedea prin
deschiztura tunicii era la fel de bronzat ca faa. Ochii
lui albatri, limpezi, netemtori, oglindeau o ndrzneal
vesel i o oarecare brutalitate, cu care, ntr-un fel, se
mndrea. La cotul braului stng purta o brar lat,
din aur subire, gravat cu simboluri nscrise de
Sharane. n picioare purta sandale, pe care Sharane le
mpodobise cu farmecul vrjilor babiloniene, pentru a-i
ine picioarele doar n mrejele dragostei sale.
Ct vreme s fi trecut de la btlia cu preotul n
negru? se ntreba Kenton, trgnd-o spre el. I se prea
c se scurseser venicii sau c fusese ieri Ct timp
trecuse oare?
Nu avea cum s tie, n lumea aceea din afara
timpului, n care o zi echivala cu eternitatea.
Dar, fie c a fost ieri, fie c a fost cu o venicie n
urm, nu-i mai psa!
Uneori, navigau. i, pe cnd alunecau pe mri de
azur, amintirea celeilalte viei disprea n spatele
orizontului contientului, aa cum pmntul dispare din
151

raza de vizibilitate a pilotului, n timp ce corabia se
ndeprteaz Se gndea, cu o groaz oarb, c ar
putea fi adus napoi, n vechea lui via!
Departe de corabie! Departe de Sharane! S nu se mai
ntoarc niciodat!
Cnd i cnd, navigau. Cabina neagr, curat de
ru, i gzduia acum pe viking, pe Gigi i pe persan.
Sigurd sau Gigi fceau cu schimbul la cele dou vsle
care, fixate de fiecare parte a pupei, foloseau drept
crm. Cteodat, pe timp frumos, o fat de-a Sharanei
i nlocuia la bara cea grea. Vikingul gsise o nicoval n
magazia de sub cabina cea neagr. i fcuse o forj i
furise spade. Una pentru Gigi, lung de trei yarzi, pe
care uriaul cu picioare de pitic o mnuia ca pe o nuia.
Dar Gigi prefera imensul buzdugan pe care i-l fcuse
Sigurd. Era la fel de lung ca sabia, cu o mciulie de
bronz, plin de cuie. Zubran se mulumea cu iataganul
lui. ns vikingul trudea de zor la forj, furind arme
mai uoare pentru fetele Sharanei. Le fcuse scuturi i
le nvase s le foloseasc n acelai timp cu sabia, aa
cum i nvase pe dragoni n zilele de altdat.
O bun parte din durata instruirii i era dedicat lui
Kenton, care se duela cu Sigurd, lupta cu Gigi, i
ncrucia lama cu iataganul lui Zubran.
Gigi i ndemnase la toate pregtirile astea.
Nu suntem n siguran ct vreme triete
Klaneth! orci el. Trebuie s ntreti corabia!
Am terminat cu Klaneth, i rspunse odat Kenton,
plictisit.
Nu-i adevrat, i ripost Gigi. Va veni cu o mulime
de oameni. Mai devreme sau mai trziu, preotul n negru
va aprea, lupule!
Cptar destul de curnd confirmarea acestor
152

bnuieli. Dup btlie, Kenton l scosese din lanuri pe
unul dintre negri, un nubian, i-l pusese n locul lui
Zachel, ceea ce i lipsea de un sclav la o vsl. ntlnir
o corabie, i fcur semn s opreasc i-i cerur un
vsla. Cpitanul li-l dduse repede, speriat, i dipruse
cu toat viteza.
Nu tie c nu mai e Klaneth aici, chicoti Gigi.
La scurt timp ntlnir alt corabie. Cpitanul nu voi
s opreasc atunci cnd i fcur semn. Au trebuit s
urmreasc nava i s lupte. Era o nav mic, uor de
ajuns i de capturat. Cpitanul le spuse ursuz c n
Emakhtila, naltul Preot al templului lui Nergal era
Klaneth. Fcea parte i din Consiliul Casei lui Nergal din
Templul Celor apte Zone, cel mai mare dintre toate
templele. Iar preotul n negru era foarte preuit de un
individ, pe care-l numea Sultanul Celor Dou Mori i
care, pricepuser ei, conducea Emakhtila, n nelegere
cu preoii ce stpniser oraul.
Klaneth, le mai spuse cpitanul, trimisese vorb
tuturora c nu mai aveau de ce s se team de Corabia
Zeiei Ishtar, pentru c nu mai existau pe ea nici Nergal,
nici Ishtar, ci doar femei i brbai obinuii. Corabia
trebuia scufundat, dac era ntlnit, dar cei de pe
nav trebuiau salvai n special femeia cu prul rou,
Sharane, iubitul ei i un brbat cu pr lung, blond, care
fusese sclav. Oferise pentru ei o recompens mare.
Tu i tu! art el spre Kenton i Sigurd. Dac barca
mea ar fi fost mai mare, dac a fi avut mai muli
oameni, a fi primit recompensa aia! termin el grosolan.
Luar de pe barc tot ce voir, apoi i ddur drumul.
Dar, n timp ce se ndeprta, cpitanul le strig s se
bucure de via ct mai puteau pentru c acel Klaneth i
cuta cu o nav mare, plin cu oameni, i c inteniona
153

s scufunde corabia!
Ha! Ha! hohoti Gigi. Klaneth ne caut? i-am spus
c aa o s fie, lupule! Ce facem acum?
S ne ndreptm spre o insul, s acostm i s-l
ateptm, rspunse Kenton. Putem s construim un
fort, ntrituri Am avea mai multe anse dect pe
Corabia lui Ishtar, dac e adevrat c ne caut cu o
nav mare, plin cu soldai.
Gsir c ideea lui Kenton era bun i navigau spre o
insul, cu Sigurd la crm, iar Gigi, persanul i femeile
Sharanei stteau de paz, alarmai.
Da, dragul meu stpn, nici nu tii ct de mult te
iubesc, opti din nou Sharane, cu ochii blnzi i
ngrijorai, cu braele ncolcite dup gtul lui,
mbrindu-l cu slbticie. Buzele sale le ntlnir pe
ale ei. Chiar n focul dulce al atingerii ei, se minuna, orb
n faa propriei renateri, de aceast Sharane schimbat.
Schimbat de dragoste din clipa n care o dusese n
cabin, refuznd-o ca dar, lund-o prin dreptul braelor
lui puternice.
l cuprinser amintiri repezi: Sharane nvins,
miracole care izbucniser n flcri deasupra altarului
pe care-l crezuse nelocuit i care-i nvluiser cu degete
de foc curat sufletul, mpreun cu al ei, n firele unui
extaz neobinuit.
Sharane, altdat un lca pentru Ishtar, era acum
att de uman
Spune-mi, stpne, ct de mult m iubeti?
murmur ea.
n clipa aceea se auzi strigtul lui Sigurd:
Trezii sclavii! Cobori vslele! Vine furtuna!
Pe nesimite, cabina se ntunecase. Kenton auzi
uieratul fluierului supraveghetorului, strigte i zgomot
154

de pai. Se desprinse din braele Sharanei, o srut,
rspunznd ntrebrii ei mai bine dect prin cuvinte, i
iei pe punte.
Cerul se nnora vznd cu ochii. O fulgerare
strpungtoare a unei lumini prismatice, un bubuit de
tunet ca din imbale. Vntul ncepuse s urle. A fost
cobort repede pnza. Condus de crma inut ferm
de braele lui Sigurd, corabia zbura.
Apoi se porni ploaia. Corabia se strecura prin ea,
nconjurat de ntunericul care, atunci cnd cdeau
luminile, era sgetat de miliarde de erpuiri multicolore
sticloase, iar ploaia curgea ca nite erpi subiri de
sticl, din cer n mare, strlucind sub vlvtaia
luminilor.
O rafal de vnt nspimnttoare mpinse corabia,
fcnd-o s alunece departe. Vntul lovi n ua Sharanei
i o deschise. Kenton se prbui peste Gigi, rcnind la
femei s-i prseasc posturile i s intre la adpost.
Le urmri cum se nghesuiau n u.
O s stau de paz mpreun cu Zubran, strig
Kenton n urechea lui Gigi. Du-te i ajut-l pe Sigurd la
crm! Dar Gigi nu apucase s fac un pas, cnd vntul
se opri brusc, de parc un paravan gigantic fusese
cobort n faa lui.
La dreapta! l auzi pe Sigurd strignd. Privii la
dreapta!
Alergar toi trei spre tribord. n ntuneric se afla un
disc lat de lumin slab, ca un far ndeprtat n cea.
Diametrul i scdea repede, discul devenind mai
strlucitor pe msur ce i se reducea mrimea.
Apoi discul ni din cea, deveni un mnunchi de
raze ncinse, care trecea peste valurile agitate i se
ndrepta spre corabie. Kenton vzu un ir dublu de vsle
155

ce mna o ncrctur enorm spre ei, cu o vitez
uluitoare. n faa luminii era un pinten sclipitor, ascuit
ca o lance. Ieea din pror precum cornul unui rinocer
ce atac
Klaneth! rcni Gigi i alerg spre cabina cea
neagr, urmat de Zubran.
Sharane! strig Kenton, fugind spre cabina ei.
Corabia i schimb direcia brusc, aplecndu-se
pn cnd marea nvli peste balustrad. Picioarele lui
Kenton i fugir de sub el. Se rostogoli cu capul spre
parapet, se lovi i rmase o clip buimac.
Manevra lui Sigurd n-a reuit s salveze corabia.
Birema
17
schimbase cursul, mergnd paralel cu ei,
intenionnd s le reteze irul de vsle de la tribord.
Vikingul crezuse c vor reui s scape de impact. Dar
vslaii navei atacatoare erau prea muli, viteza acesteia
prea mare pentru singurul ir, doar din apte vsle, al
Corbiei lui Ishtar. Lopeile biremei se cufundau adnc,
iuindu-i nvala. Lovi puternic corabia, sfrmndu-i
vslele de la tribord ca pe nite nuiele!
Kenton se ridic n picioare. l vzu pe Gigi venind
spre el, cu mciuca n mn. n spatele lui, Zubran, cu
iataganul scnteind. n urma lor, abandonnd crma,
acum nefolositoare, venea Sigurd, vikingul, cu scutul
sub bra, cu spada-i lung, nlat.
I se alturar. Ameeala i dispruse. Vikingul i
ntinse un scut. Kenton i trase sabia.
Pentru Sharane! rcni el.
Alergar spre marginea corbiei.
nainte de a ajunge lng ua ei, s-o apere, o mulime
de soldai n zale, narmai cu sbii scurte, se scurseser

17 Galer cu dou rnduri de vsle suprapuse. Unirema este o nav cu
un singur rnd de vsle. Corabia Zeiei Ishtar e o unirem (n.t.).
156

de pe birem i-i tiaser drumul spre cabin. Iar n
urma lor nvlea alt mulime
Mciuca uria a lui Gigi uier, izbind. Lama
albastr a lui Nabu, iataganul lui Zubran, fierul lui
Sigurd se ridicau i cdeau, loveau i mpungeau. ntr-o
clip, deveniser roii!
Totui nu reueau s nainteze nici mcar un pas.
Orice soldat ucis era nlocuit imediat de un altul! Iar din
birem cobora o droaie de dumani!
O sgeat uier, nfigndu-se n scutul lui Sigurd.
Alta atrna de umrul lui Zubran.
Fr sgei! Prindei cinele cel negru i cinele cu
pr galben! Vii! Omori-i pe ceilali, dac trebuie, cu
sbiile! se auzi rcnetul lui Klaneth.
Rzboinicii de pe birem i nconjuraser. Spate n
spate, formnd un ptrat, cei patru luptau; pe punte
cdeau ali oameni mbrcai n zale. Luptau printre
mormane de mori. O lovitur de sabie n brbia proas
a lui Gigi i fcuse o ran prin care sngele curgea
iroaie.
Vikingul sngera dintr-o duzin de tieturi. Zubran
nu avea dect rana fcut de sgeat. Lupta tcut, pe
cnd Sigurd izbea, cnta i urla, iar Gigi rdea zdrobind
cu mciuca lui uria oase i muchi.
Dar bariera oamenilor preotului n negru rmnea la
fel de puternic ntre ei i Sharane!
Ce se ntmplase cu Sharane? Arunc o privire
grbit spre balcon. Era acolo, mpreun cu trei dintre
rzboinicele ei, care, cu sbiile n mini, ineau piept
soldailor ce veneau, doi cte doi, pe o punte de scnduri
aruncat de pe birem.
Nu fcuse bine c se uitase. O sabie l muc n
partea nepzit, paralizndu-l. Ar fi czut, dac n-ar fi
157

fost mna vikingului.
ine-te bine, frate de snge! l mbrbta acesta.
Scutul meu e n faa ta! Trage-i rsuflarea!
De pe galera lui Klaneth se auzi un strigt de triumf.
Fuseser ntini doi pari lungi spre puntea corbiei, iar
din captul lor czu o plas peste Sharane i peste cele
trei fete.
Degeaba se zbteau i ncercau s-i taie ochiurile!
Plasa le lega, le strngea. Se zbteau la fel de
neajutorate ca nite fluturi. ncet, parii ncepur s se
ridice i funiile traser plasa ducnd ncrctura pe
puntea navei atacatoare!
Ha! Ha! Sharane! rdea vesel Klaneth. Vas al lui
Ishtar! Bine-ai venit pe corabia mea!
Doamne! gemu Kenton.
Puterile i reveniser, dublate de furie i disperare.
Atac. n faa furiei de berserk, rzboinicii se ddur la o
parte. Atac din nou. Ceva uier prin aer i-l lovi n
tmpl. Czu. Oamenii lui Klaneth l npdir,
apucndu-l de mini, de picioare, nbuindu-l.
Dar fur aruncai pe deasupra lui. Picioarele de pitic
ale lui Gigi stteau lng el. Mciuca uiera, iar oamenii
se prvleau sub loviturile ei. Ameit, Kenton i ridic
ncet capul. Sigurd l pzea n dreapta, Zubran n stnga
i n spate.
Se uit n jur. Plasa n care se aflau femeile fusese
cobort pe puntea biremei.
Auzi din nou strigtul lui Klaneth:
Bine-ai venit, dulce Sharane! Bine-ai venit!
Kenton se ridic, se smulse din strnsoarea vikingului
i se repezi spre ea.
Prindei-l! se auzi urletul preotului n negru. Cel ce
mi-l va aduce viu va primi greutatea lui n aur!
158

De data asta, n jurul lui, se form un cerc din
oamenii lui Klaneth. ntre el i cei trei camarazi se
strecurase un uvoi de rzboinici, care se prbueau
sfrmai de mciuc, tiai de sabie i iatagan, dar n
locul lor apreau alii. Alii, care se nghesuiau, mrind
mereu distana dintre Kenton i camarazii lui.
ncet s se mai zbat. De fapt, asta dorea! Aa era
cel mai bine. Nu voia dect s fie cu Sharane! S
gseasc ceva care s-o apere de preotul n negru!
Prindei-l! urla Klaneth. Lsai trfa lui Ishtar s-l
vad!
Cei ce-l prinseser l ineau bine. Auzi vaietul
Sharanei.
l cuprinse o ameeal, de parc fusese prins ntr-un
vrtej ce-l sugea departe, departe
Sigurd, persanul i Gigi l priveau cu figuri
nencreztoare. Nite mti nsngerate Nu mai lupta.
i vedea surprini, dar totodat ngrijorai.
Se uitau la el ca prin captul unei evi uimitoare, prin
care ncepuse s se scurg!
Minile care-l ineau se topir. Figurile din jur
disprur.
Se auzi vntul uiernd. Era tras n jos, tot mai jos, n
vrtej, cu o vitez ameitoare. ntinse braele, ncercnd
s-i opreasc zborul.
Gigi! strig el. Sigurd! Zubran! Ajutor!
Auzi doar urletul vntului.
Se transformase ntr-un sunet de trompet, apoi se
schimb, deveni ceva familiar, un sunet cunoscut n alt
via, n alte vremuri! Ce era sunetul acela? Devenea tot
mai puternic, tot mai imperativ!
Un claxon!
Tremurnd, nnebunit de durere, deschise ochii i
159

vzu c se afla n camera sa! Strlucitoare, corabia-
bijuterie era tot acolo. Corabia-jucrie!
i un ciocnit n u, agitat, violent. Murmur de voci
speriate. Apoi vocea lui Jevins, blbit, nspimntat:
Master John! Master John!

160



19.
N JOS, PE FUNIA SUNETULUI

KENTON lupta mpotriva ameelii. ntinse o mn
tremurtoare i aprinse lumina electric.
Master John! Master John!
Vocea btrnului servitor era ngrozit. ncetase s
mai ciocneasc n tblie, izbea din toate puterile.
Kenton se apuc de mas i se for s vorbeasc.
Ce e, Jevins? spuse el, strduindu-se s dea o
oarecare naturalee cuvintelor ce abia se trau. Ce s-a
ntmplat?
Auzi un oftat de uurare, oaptele servitorilor, dup
care vorbi din nou Jevins:
Am trecut pe aici i v-am auzit ipnd, domnule.
Un ipt nspimnttor! Suntei bolnav, domnule?
Kenton lupta cu ncpnare mpotriva slbiciunii
ce-l cuprindea. ncerc s rd:
Nu, am dormit. Am avut un comar i m-am trezit
ipnd. Nu-i face griji! Du-te la culcare.
Oh, asta a fost!
Vocea lui Jevins se mai linitise, dar nc mai pstra
urme de ndoial. Nu plecase. Rmase acolo, ezitnd.
n faa ochilor lui Kenton se ntindea o cea, un voal
subire, stacojiu. Genunchii i se muiar. Abia se
stpnea s nu cad. Se tr spre canapea i se prvli
pe ea. Un impuls de panic l mpingea s-i strige lui
Jevins s aduc ajutoare, s sparg ua. Dinluntrul lui
161

ns ceva inexplicabil l avertiz c nu trebuia s fac
asta, c trebuia s lupte singur, dac voia s ajung din
nou pe puntea corbiei.
Du-te, Jevins! strig el aspru. Nu i-am spus,
omule, c nu vreau s fiu deranjat? Pleac!
i ddu seama prea trziu c nu-i vorbise niciodat
astfel btrnului servitor, care-l iubea ca pe un fiu. Se
trdase, i ntrise lui Jevins bnuiala vag c n camer
se ntmplase cu adevrat ceva ru. Frica i dezleg
limba.
M simt bine, zise el, strduindu-se s rd.
Bineneles c m simt bine! N-ar fi trebuit s-i vorbesc
att de aspru. Iart-m!
Fir-ar s fie de cea! Ce-o fi? i trecu mna peste
ochi i i-o retrase plin de snge. O privi prostete.
Oh, dac totul e bine, domnule
n vocea btrnului nu mai era bnuial, ci numai
dragoste.
tii, cnd v-am auzit strignd
Doamne! Nu mai pleac odat! i vzu braul
stacojiu, rou de sngele ce-i curgea din umr. Degetele
i se desfcur
Doar un comar afurisit, spuse el linitit. N-o s
m mai culc pn nu rezolv treaba, aa c poi pleca.
Bine, noapte bun, master John!
Noapte bun.
Rmase ntins, ameit, pn cnd auzi paii lui Jevins
i ai celorlali servitori ndeprtndu-se. Apoi ncerc s
se scoale. Era mult prea slbit. Alunec de pe canapea
n genunchi, se tr pe podea pn la un birou i scoase
o sticl de whisky. O duse la buze i bu ndelung.
Alcoolul puternic gonea prin el, dndu-i puteri. Se
ridic.
162

O durere adnc i strbtu pieptul. l aps cu mna
s opreasc durerea, dar simi cum printre degete
iroiete un izvor lin, fierbinte!
i aminti. O muctur de sabie! Sabia unuia dintre
oamenii lui Klaneth!
Prin faa ochilor i se perindar imagini fugitive:
sgeata nfigndu-se n scutul vikingului, mciuca lui
Gigi, rzboinicii ipnd, plasa mare cznd peste
Sharane i femeile ei, figurile uimite, nencreztoare,
terorizate
Iar acum, asta!
Lu sticla din nou. La jumtatea drumului spre gur
o opri, cu fiecare muchi eapn, cu toi nervii ncordai.
n faa lui sttea un brbat, rou din cap pn n
picioare! O figur mndr, puternic, cu ochii
strlucitori, ncrcai de ameninri ucigae. Crlionii
lungi, nclcii, negri i se scurgeau spre umerii dungai
cu rou. De la rdcina prului la ureche, de-a lungul
frunii, o ran din care picura snge. Brbatul era gol
pn la bru, iar de la snul stng pn la mijlocul
pieptului avea o despictur deschis, prin care se
vedeau coastele!
nsngerat, amenintor, nspimnttor n vopseaua
roie a vieii, o fantom vie de pe puntea unui pirat al
morii!
Stai! Era ceva familiar n figura asta! Ochii! Privirea i
czu pe o sclipire de aur de pe braul drept, de lng
cot. O brar! Cunotea brara aceea!
Era aidoma brrii ce-o purta el la braul stng!
Cadoul de nunt al Sharanei!
Cine era omul la? Nu putea gndi limpede din cauza
ameelii, a ceii roii din faa ochilor, a slbiciunii ce-l
cuprinsese din nou
163

l apuc brusc furia i ncerc s arunce sticla n
figura aia mndr, slbatic!
Mna stng a brbatului se ridic, innd o sticl
asemntoare!
Ceea ce vedea era imaginea lui!
Era el, John Kenton, reflectat n oglinda mare de pe
perete! Silueta nsngerat, acoperit de rni cumplite,
era el!
Ceasul btu ora nou.
Ca i cum loviturile lente ar fi reprezentat un
exorcism, Kenton simi o schimbare. Mintea i se limpezi,
elurile i dorinele i revenir. Mai bu o nghiitur de
whisky i, fr s mai priveasc n oglind, fr s se
uite la corabia-bijuterie, naint spre u.
Se opri cu mna pe cheie, gndindu-se. Nu, nu era
posibil. Ar fi fost riscant s ias pe hol. Jevins putea fi n
apropiere. Sau alt servitor. L-ar fi vzut. i dac nu se
recunoscuse el nsui, ce efect ar fi avut aspectul su
asupra altora?
Nu putea iei s caute ap s-i spele rnile, s se
spele de snge. Trebuia s se mulumeasc cu ceea ce
avea n camer.
Se ntoarse spre birou, lund n trecere faa de mas.
Piciorul lui lovi ceva de pe podea. Sabia lui Nabu, care
nu mai era albastr, ci nsngerat, ca i el, de la vrful
lamei pn la mner. Pentru moment, o ls acolo.
Turn alcool pe faa de mas, ncercnd s se curee cu
ea. Din alt dulap scoase trusa de prim-ajutor, vat i
tinctur de iod. Mucndu-i buzele de chinul atingerii,
turn tinctur de iod pe rana din piept, apoi pe cea de
pe frunte. i fcu comprese din vat i-i bandaj
fruntea i pieptul. uvoiul de snge se opri. Durerea
nu-l mai ardea. Se duse n faa oglinzii i se privi din
164

nou.
Ceasul btu jumtatea de or.
Nou i jumtate! Ct timp trecuse de cnd se
agase de lanurile de aur ale corbiei, se crase pe
nav, tras de lanurile acelea n lumea misterioas n
care navigase? Fusese ora opt!
Doar cu o or i jumtate n urm! Exact durata n
care ntr-o lume n afara timpului fusese sclav i
cuceritor, luptase n btlii, ctigase corabia i femeia
ce-l batjocorise, devenise ceea ce era acum!
Toate astea n mai puin de dou ore!
Se ndrept spre corabie, ridicnd sabia n drum. i
terse mnerul de snge, fr a-i atinge lama. Apoi goli
sticla, nainte de a ndrzni s priveasc.
Se uit nti la cabina Sharanei. Lipseau unii copaci
nflorii. Ua zcea pe jos, sfrmat, iar cioburile
ferestrei se mprtiaser peste tot. Pe marginea
acoperiului, un rnd de porumbei cu capetele plecate.
n lcaurile vslelor, doar patru, n loc de apte, n
fiecare parte. n cal nu mai erau douzeci i opt de
vslai, rmseser doar zece, cte doi la vslele din
captul irului, iar la celelalte doar cte unul. n partea
de la tribord se vedeau crestturi i urme adnci.
Semnele izbirii biremei de Corabia lui Ishtar, care naviga
acum undeva, n marea necunoscut din lumea
necunoscut din care czuse
La crm sttea un omule, o jucrioar conducnd o
nav-jucrie. O figurin cu pr lung i blond. La
picioarele lui, alte dou figurine. Una cu o chelie
lucitoare, cu brae de maimu, iar cealalt cu barb
roie, cu ochi de agat, cu un iatagan scnteietor pe
genunchi.
Erau oare jucrii?
165

Sigurd, fratele lui de snge, frie pecetluit de runele
roii de pe spatele lui, care acum deveniser albe? Gigi
cel nelept care fcuse ca Invocatorul lui Nergal s tac?
Zubran, care luptase spate n spate cu el, nfruntnd
hoardele lui Klaneth?
Jucrii?
Nu erau jucrii, cel puin nu pe nava adevrat, a
crei umbr sau simbol l privea!
I se fcu dor, un dor de cas dureros, pe care-l poate
simi orice suflet omenesc pe o stea strin, din
marginea Universului.
Gigi! gemu ei. Sigurd! Zubran! Aducei-m lng
voi!
Se aplec peste cei trei, atingndu-i cu degete blnde,
suflnd peste ei, de parc ar fi vrut s le druiasc din
cldura vieii. Se opri ndelung la Gigi, simind instinctiv
c n ninivit zcea mai mult for dect n ceilali.
Numai el l putea ajuta. Sigurd era solid, persanul
subtil, dar n uriaul cu picioare de pitic curgea torentul
zeilor pmntului din tinereea pmntului, zei
strvechi, plini de energii necunoscute, pierdute de mult
pentru oameni.
i concentr puterile asupra figurinei aceleia, care, n
alt lume, era Gigi Gigi trind, respirnd, ducndu-i
dorul, dorindu-i ntoarcerea, aa cum i el i-o dorea.
Gigi, opti Kenton, apropiindu-i faa. Gigi, m
auzi? Gigi!
Se micase oare figurina?
Se auzi un strigt care-i ntrerupse concentrarea.
Erau vnztorii de ziare din lumea aceea grotesc, lume
n care fusese izgonit! Strigtul sfrmase legtura,
rupsese lanurile fragile pe care le simise formndu-se
ntre el i omule. Se ridic, blestemnd. Efortul l
166

epuizase. Czu. Slbiciunea trdtoare revenise. Se tr
spre birou, desfcu alt sticl i turn jumtate din ea
pe gt.
Sngele biciuit fr veste i cnta n urechi. Puterea
curgea din nou prin el. Stinse lumina. O raz din strad
se strecur prin crptura perdelei, luminnd cele trei
figurine. nc o dat, Kenton fcu un efort uria de
voin.
Gigi! Eu sunt! Lupul! Te chem! Gigi! Rspunde-mi,
Gigi!
Omuleul tresri, corpul i tremur, i ridic fruntea!
De departe, de foarte departe, subire i rece ca vrful
unei lnci ngheate pe sticl, fanomatic, ireal, venind
de la distane incomensurabile, auzi vocea lui Gigi:
Lupule! Te aud! Lupule! Unde eti?
Mintea i se ag de acest fir de sunet, de parc ar fi
fost o frnghie aruncat spre el peste prpstii uriae.
Lupule! Vino la noi!
Vocea rsun mai tare.
Gigi! Gigi! Ajut-m s vin!
Cele dou voci se ntlnir, se agar una de alta, se
mpletir. Treceau peste abisul dintre locul n care se
afla el i dimensiunea necunoscut n care naviga
corabia.
Figurina nu mai sttea ghemuit, ci n picioare! Era
mai mare! Vocea lui Gigi crescu n intensitate.
Lupule! Vino la noi! Te auzim! Vino la noi!
Se opri o clip, de parc ar fi cutat cuvinte magice.
Sharane! Sharane! Sharane!
Sub biciuirea numelui iubit, voina lui deveni i mai
puternic.
Gigi! Gigi! Continu s m chemi!
Din nou, nu mai simea camera aceea. Vedea corabia
167

departe, departe El nsui era doar un punct de via
plutind mult deasupra ei, trndu-se spre ea,
chemndu-l pe Gigi n ajutor.
Firul de sunet ce-l lega se ntinse, se scutur ca o
pnz de pianjen, dar l inu i-l trase spre el.
Acum corabia cretea. Ceoas, nebuloas, dar
cretea continuu, iar Kenton cobora pe funia aceea de
sunet, s-o ntlneasc. ntrind cele dou voci, aprur
i alte sunete, vlurind i ele cu fora lor: cntul lui
Sigurd, chemarea lui Zubran, zngnitul vntului pe
corzile de harp ale razelor de stele, litania murmurat a
valurilor ce se sprgeau artndu-i iragul de spum
Din ce n ce mai real, corabia cretea.
Strecurndu-se prin substana ei, mai aprea nc
imaginea vlurit a camerei sale. Prea c lupt
mpotriva corbiei, c ncearc s-o acopere. Dar corabia
o respinse, strigndu-l cu vocile camarazilor si, ale
vntului i mrii:
Lupule! Te simim aproape! Vino la noi, lupule!
Sharane! Sharane! Sharane!
Contururile fantomatice cptau fiin, l nconjurau.
Braele lui Gigi se ntinser dup el, l nhar, l
traser afar din Cosmos!
n clipa n care Gigi l apuc, auzi un zgomot haotic,
un rcnet dintr-o alt lume, tras de sub el i izgonit
de vntul puternic.
Era din nou pe corabie, strns de Gigi la pieptul su
pros. Sigurd i inea minile pe umerii lui, iar Zubran
l mbria i-i strngea minile, cntnd n bucuria lui
blesteme persane ciudate, nclcite.
Lupule! url Gigi, i lacrimile i umplur
zbrciturile feei. Unde ai fost? n numele tuturor zeilor,
unde ai fost?
168

Nu v mai gndii la asta, i potoli Kenton. Nu v
mai ntrebai unde am fost. M-am ntors, Gigi! Slav
Domnului, m-am ntors! M-am ntors!

169



20.
CUM A FOST COMPLETAT ECHIPAJUL CORBIEI


PE KENTON l cuprinsese slbiciunea. Rnile i
efortul de voin i consumaser i ultimele puteri. Cnd
i reveni, era ntins pe divan, n cabina rvit a
Sharanei. Bandajele i fuseser nlocuite, rnile ngrijite.
Cei trei brbai i patru dintre fetele Sharanei stteau n
picioare, privindu-l. Nici urm de repro pe vreuna
dintre figuri. Doar curiozitate, temperat de o team
evident.
Probabil c-ai fost ntr-un loc tare ciudat, lupule,
zise, n cele din urm, Gigi. Tietura din obrazul meu
s-a nchis, rnile lui Sigurd la fel, dar rnile tale sunt
nc proaspete, de parc au fost fcute acum cteva
clipe!
Kenton se uit la cei din jur i vzu c Gigi spunea
adevrul. Tietura de pe brbia acestuia era doar o
cicatrice roie
Nemaivorbind c ne-ai prsit n mod bizar, frate
de snge, mormi vikingul.
Pe focul lui Ormuzd! jur persanul. Ba a fcut
foarte bine c a plecat aa cum a plecat! Cyrus, regele,
ne-a nvat c un general bun e cel care tie cnd s se
retrag, pentru a-i salva trupele! Iar retragerea ta a fost
una de maestru, prietene! Fr ea, n-am mai fi aici, s-i
urm bun-venit!
170

Nu m-am retras. Nu pot face nimic atunci cnd
dispar, opti Kenton.
Bine, zise persanul, privindu-l bnuitor, dar orice
s-a ntmplat, ne-ai salvat. La un moment dat, erai n
ghearele cinilor preotului n negru. n clipa urmtoare,
te-ai transformat ntr-o umbr, iar apoi a disprut pn
i umbra! i cum mai fugeau i ipau cinii care te
prinseser! rse Zubran. Iar cei care ne mucau pe noi
au fugit i ei, au fugit napoi n vizuina lor de pe birem,
cu toate blestemele lui Klaneth! Erau tare speriai,
camarade! De fapt, i eu am fost speriat o clip. Pe
urm, i-au cobort vslele i au disprut de aici n cea
mai mare vitez. Blestemele lui Klaneth s-au auzit chiar
i dup ce corabia lor nu se mai vedea!
Sharane! gemu Kenton. Ce i-au fcut? Unde au
dus-o?
Cred c n Emakhtila, pe Insula Vrjitorilor,
rspunse Gigi. Nu te teme pentru ea, lupule. Preotul n
negru v vrea pe amndoi. N-o va tortura fr ca ochii
ti s-o priveasc i nici n-o va ucide fr s-i auzi
chinurile. Aa obinuiete Klaneth s se rzbune. Nu!
Pn cnd va pune mna i pe tine, Sharane e n
siguran.
Trei dintre fetele ei au fost prinse o dat cu ea n
plas, spuse Sigurd, iar trei au fost ucise. Au mai rmas
astea patru, crora le-au dat drumul, speriindu-se de
dispariia ta.
Au luat-o i pe Satalu, cupa mea micu a
bucuriei! se vicri Gigi. O s plteasc i pentru asta
Klaneth, la vremea socotelilor!
Jumtate din sclavi a murit atunci cnd ne-a lovit
birema, continu vikingul. Pntece spintecate de vslele
rupte, spinri zdrobite Unii au murit mai trziu.
171

Negrul pe care-l pusesem n locul lui Zachel a fost un
adevrat brbat! S-a luptat cu cei care ptrunseser n
cal i i-a ucis. Acum avem doar opt vsle, n loc s
avem de dou ori apte! Cel cu pielea neagr st acum la
una dintre ele nelegat. Cnd vom face iari rost de
sclavi, l vom pune din nou supraveghetor, i astfel l
vom rsplti!
mi amintesc, interveni Gigi, revenind la ceea ce
spusese mai nainte, c n ziua n care te-am tras lng
cabina lui Klaneth i ai luptat cu preoii lui, nc i
sngerau zgrieturile fcute de fetele Sharanei. Dar
pentru noi trecuse un timp ndelungat de cnd te
fugriser ele Iar acum apari din nou, cu rni vechi
care sunt de fapt proaspete Trebuie s fie tare ciudat
locul n care ai fost, lupule! Acolo exist timp?
Locul la e chiar lumea voastr, rspunse Kenton.
Lumea din care ai venit cu toii.
i, pe cnd ceilali se uitau mirai la el, cobor de pe
divan.
S navigm spre Emakhtila! Imediat! S-o gsim pe
Sharane, s-o eliberm! Ct de repede putem pleca, Gigi?
Ct de repede?
Simi c i se deschide rana din piept i czu napoi pe
divan, epuizat.
Nu putem pleca nainte de a se nchide rnile,
spuse Gigi, ncepnd s desfac bandajul nroit. Va
trebui s consolidm corabia, s facem rost de ali
sclavi i apoi s pornim la drum Acum stai linitit,
lupule, pn cnd ai s te vindeci. Klaneth nu-i va face
nici un ru Sharanei, ct vreme sper s te prind i
pe tine. Eu, Gigi, i garantez asta! Aa c linitete-te!
i ncepu pentru Kenton chinul ateptrii. Zcea
acolo, nlnuit de rni, dei, cu toate asigurrile lui
172

Gigi, era convins c preotul n negru se rzbuna pe
Sharane! Fcu febr. Rnile erau mai grave dect
crezuse. Gigi sttea cu el i-l ngrijea.
Febra i trecu, n cele din urm, iar cnd i recpt
puterile, le povesti despre lumea lor pierdut, despre ce
se ntmplase acolo n timpul secolelor n care
navigaser pe corabia din afara timpului. Le povesti
despre mainile i rzboaiele acelei lumi, despre legile i
obiceiurile ei.
E o lume nepotrivit pentru vikingi! mri Sigurd.
Vd limpede c acolo nu exist loc pentru mine. E mai
bine pentru Sigurd, fiul lui Trygg, s-i sfreasc zilele
n lumea n care se afl!
Persanul ddu din cap.
Nici pentru mine nu-i loc acolo. Pentru un om
rafinat, pare a fi o lume n care nu se poate tri. Nu-mi
place modul vostru de a purta rzboaiele, i nici nu cred
c voi ajunge s-mi plac vreodat. Se pare c sunt un
soldat de coal veche, foarte veche
Pn i Gigi avea dubii.
Nu cred c-mi va plcea lumea aia. Obiceiurile ei
par att de diferite! i mai observ, lupule, c ai preferat
s riti sclavia i moartea, plecnd din lumea aceea, i
n-ai ezitat deloc s te ntorci n lumea asta!
Zeii cei noi par cam proti, a mai spus Zubran. Nu
fac nimic. Pe Cele Nou Iaduri, i zeii din lumea asta
sunt destul de proti, dar mai fac cte ceva! Dei poate
c-i mai bine s nu faci nimic, dect s faci mereu
acelai lucru stupid, reflect el.
mi voi construi o locuin pe una din insulele
astea, a spus Sigurd, dup ce o vom aduce napoi pe
femeia lui Kenton i-l vom ucide pe preotul n negru. mi
voi lua o nevast puternic i vom zmisli muli copii. i
173

voi nva s construiasc corbii i vom fi vikingi, aa
cum am fost din vechime! Skl! Skl pentru dragonii ce
alunec n baia lui Ran, cu corbi roii pe pnze, cu corbi
negri zburnd deasupra capului! strig Sigurd. Kenton,
cnd i vei lua femeia napoi, i vei face o locuin lng
mine? mpreun cu Zubran i Gigi, dac-i vor lua i ei
neveste i vor zmisli copii, dac nu vor fi prea btrni,
i cu toi cei care vor dori s ni se alture, vom fi, pe
Odin, mari jarli n lumea asta!
Nu cred c ar fi tocmai ceea ce-mi place, replic
persanul. Un lucru e clar de pe acum: va dura prea mult
pn ce vom crete fii care s lupte pentru noi. Nu, dup
ce vom termina treaba cu Klaneth, m voi ntoarce n
Emakhtila, unde exist o grmad de oameni deja
nscui i crescui. Ar fi de mirare s nu gsesc i
nemulumii, oameni care pot fi convini s se revolte.
Dac nu vor fi suficieni dei nemulumirea e lucrul
cel mai uor de zmislit pe lume, mult mai uor dect
copiii, Sigurd. Eu sunt un mare general. Chiar regele
Cyrus mi-a spus asta. Cu armata aia de nemulumii voi
cuceri cuibul de preoi i voi conduce eu nsumi
Emakhtila! Iar dup aceea, s ai grij s nu-mi ataci
navele, Sigurd!
Apoi discutaser ntre ei, povestindu-i lui Kenton
lucruri din viaa lor, lucruri la fel de stranii pentru el, ca
i povetile lui pentru ei. Rnile i se nchideau repede,
rmseser doar nite dungi roii, iar puterea ncepu
din nou s-i curg prin vene
S-au retras, pe durata mai multor somnuri, ateptnd
vindecarea lui, ntr-un golfule ascuns n malul uneia
dintre insulele de aur. Gura golfului era larg abia ct s
poat intra corabia. Locul prea sigur, ferit de spioni
sau de posibilitatea unui atac. Dirijar corabia spre o
174

falez nalt, unde apa era adnc. Scoseser vslele, iar
ramurile unui copac cu pene cdeau peste nav,
acoperind-o.
i, n cele din urm, a venit un moment n care
Kenton, trezindu-se, simi din plin nvala sntii. Se
duse spre crma rudimentar, unde stteau de vorb
Sigurd, Gigi i persanul. Se opri a nu tiu cta oar n
faa busolei ciudate, un fel de ghid al navigatorilor n
lumea aceea fr soare, fr lun, fr stele. Nici Est,
nici Vest, nici Sud sau Nord. n vrful unui suport din
lemn, o cup de argint, acoperit cu un strat de cristal
transparent. n jurul cupei erau ncrustate aisprezece
simboluri cuneiforme stacojii. Prinse de un ac ce se
ridica vertical de la baza cupei, dou indicatoare subiri,
n form de arpe, albastre. Cel mare, din cte aflase,
arta ntotdeauna spre Emakhtila, locul n care, dac
Gigi avea dreptate, fusese dus Sharane. Indicatorul cel
mic arta spre insula cea mai apropiat.
Se mira a suta oar, ntrebndu-se ce cureni
misterioi le dirijau, n lumea asta fr poli. Ce cmp
magnetic din insulele mprtiate pe mare mpingea
indicatorul cel mic, ce cmp continuu din Emakhtila l
inea fix pe cel mare Un cmp mult mai puternic dect
cel care fcea ca busolele de pe Pmnt s arate mereu
Nordul.
I se pru c acul cel mic se mic n lichidul stacojiu
i se aeaz paralel cu cel mare, artnd ambele spre
Insula Vrjitorilor!
Un semn! strig el. Uit-te, Sigurd! Gigi, Zubran,
uitai-v! Se aplecar asupra busolei. ns, n rstimpul
dintre strigtul su i rspunsul lor, acul cel mic se
micase iari, artnd tot spre insula lng care
ancoraser.
175

Un semn? ntrebar ei uimii. Ce semn?
Ambele ace erau ndreptate spre Emakhtila, le
spuse el. Ctre Sharane! E n pericol! A fost un semn, o
chemare! Trebuie s plecm repede! Gigi, Sigurd, s
plecm! Vom naviga direct spre Emakhtila!
l privir nencreztori, se uitar la busol, apoi unul
spre cellalt.
Am vzut cu adevrat, repet Kenton. N-a fost nici
o iluzie! Sharane e n pericol! Trebuie s plecm!
Ssst!
Gigi ridic o mn, fcndu-le semn s tac.
Ascultar cu atenie. Apoi toboarul se duse spre
perdeaua de frunze i se uit n afar.
O corabie! opti el, trgndu-i capul napoi. Intr
n golf. Spunei-le fetelor s-i ia arcurile i lncile!
narmai-v cu toii! Repede i n linite!
Auzeau pleoscitul vslelor, voci, bocnitul lent al
unui ciocan care btea ritmul pentru vslai. Fetele
Sharanei se niruir de-a lungul balustradei de la
pror, cu arcurile pregtite, cu sgeile n tolbe, innd
alturi lncile de aruncat i sbiile, iar la picioare
scuturile.
Cei patru brbai se ghemuir, privind prin frunzi.
Cine erau cei ce soseau? O nav de cercetare a lui
Klaneth, care le mirosise urma? Vntorii de premii,
care scotoceau mrile mpini de valoarea recompensei
oferite de preotul n negru?
Prin intrarea ngust a golfului se strecur o galer.
Avea de dou ori lungimea corbiei, un singur ir de
vsle, cte cincisprezece de fiecare parte, i dou
rnduri de bnci, cu cte doi oameni la fiecare vsl.
Vreo zece brbai stteau pe punte. Ci mai erau n
cabin, nu aveau de unde s tie. Galera intr n golf,
176

pluti de-a lungul rmului, iar cnd ajunse la mai puin
de dou sute de picioare de cei ce-i pndeau ascuni,
ancorele fur aruncate, iar galera se opri.
Aici, apa e bun i gsim tot ce ne trebuie, se auzi
o voce.
Gigi i puse minile pe umerii celorlali, trgndu-i
lng el.
Lupule, opti, cred n semnul tu! Fiindc imediat
a mai aprut altul i mai grozav! Acolo sunt sclavii
pentru vslele libere! i aur, sunt sigur! Vom avea
nevoie de el cnd vom ajunge n Emakhtila!
Sclavi i aur, mormi Kenton, apoi adug ironic,
artnd spre ali zece brbai ce se alipiser celor de pe
punte: Rmne doar s le lum, Gigi!
Asta-i uor, opti Zubran. Ei nu bnuiesc nimic,
iar oamenii atacai prin surprindere sunt pe jumtate
nvini. Am un plan. Noi patru ne strecurm de-a lungul
falezei, pn ajungem n partea cealalt a golfului. Cnd
vom ajunge att de departe nct Zala s numere pn
la dou sute, spuse el artnd una dintre rzboinice,
fetele vor ncepe s trag cu arcurile n grmad, ct mai
repede posibil, dar ochind cu grij, ca s doboare ct
mai muli oameni cu putin. Iar noi vom sri pe bord
i-i vom termina pe cei rmai. Dar cnd fetele ne vor
auzi strignd, s nu mai trag, ca s nu ne loveasc din
ntmplare pe noi. E un plan bun, nu? Pun pariu c vom
cuceri nava mult mai repede dect v-am explicat planul!
Kenton se simi cuprins de scrupule.
Nu-mi place s ucid oameni cu snge rece, zise el.
Pe toi zeii! se auzi o voce de pe galer evident,
vocea cpitanului. Dac ar fi fost aici corabia aia
blestemat a lui Ishtar, nici unul dintre noi n-ar fi
trebuit s prseasc vreodat Emakhtila! Pe toi zeii!
177

Dac am fi dat peste ei aici, am fi ctigat recompensa
lui Klaneth!
Remucrile lui Kenton dispruser. Erau vntori ce
nimeriser n minile celor vnai.
Ai dreptate, Zubran, opti el furios. Planul e bun.
Cheam-o pe Zala i explic-i-l!
Iar dup ce s-a fcut i asta, se lsar s alunece
peste bordul corbiei, n frunzi. Acolo era o teras, ce-i
ajut s ajung mai repede unde doreau. n timp ce
pndea flmnd echipajul care, nvins, i-ar fi oferit
mijloacele de a ajunge la Sharane, lui Kenton i se prea
c sgeile fetelor nu vor zbura niciodat.
Dar, n cele din urm, se pornir, bzind ca albinele,
nvlmindu-se n mulimea oamenilor de pe corabia
aceea ciudat. Fetele ocheau cu grij. Dup al doilea nor
de sgei, aproape jumtate din cei de pe punte czur
strpuni, nainte de a apuca s se mprtie i s caute
adpost.
Kenton rcni i sri pe punte, spintecnd cu sabia.
Mciuca lui Gigi, spada lui Sigurd i iataganul lui
Zubran i fceau i ele datoria. Fulgerai nainte de a
apuca s ridice o mn, cei rmai n via
ngenunchear, cernd ndurare. Un grup ce alergase n
ajutorul lor dinspre crm, ntlnind norul de sgei al
fetelor, aruncase armele i ridicase minile n semn de
supunere.
i mnar pe captivi la un loc, i dezarmar i-i
nchiser n cabina din fa, dup ce se asiguraser c
acolo nu exist nici o arm i nici vreo cale de evadare.
Luar cheile de la lanurile vslailor. Vikingul cobor n
cal, alese nousprezece dintre cei mai puternici sclavi
i-i duse, doi cte doi, pe corabie, unde i nctu la
vslele libere.
178

Pe galer au descoperit mult aur i alte lucruri care le
puteau folosi n Emakhtila: haine marinreti, croite
dup moda locului, mantii lungi, care s-i acopere, s-i
fac mai greu de recunoscut.
Acum se punea ntrebarea ce era de fcut cu captura
i cu oamenii de la bordul ei. Gigi era de prere s-i
treac pe toi prin sabie. Persanul propunea s fie adui
napoi sclavii i, dup ce-i vor ucide pe cei din echipaj,
s mearg n Emakhtila cu galera. n planul lui erau
multe lucruri nelepte: Corabia lui Ishtar fiind o nav
cunoscut, nimeni nu s-ar fi lsat nelat n privina ei,
pe cnd galera n-ar fi iscat nici o bnuial printre cei
care ar fi vzut-o navignd. Iar dup ce-i vor termina
treburile n Emakhtila, puteau naviga napoi,
recuperndu-i corabia.
Dar Kenton n-a folosit planul persanului, fiindc,
dup ce totul se sfrise, l-au chemat pe cpitanul
galerei i i-au fgduit viaa lui i a celorlali dac le va
spune adevrul. Cpitanul n-a avut multe de povestit,
dar ce le-a relatat a fost suficient ca s-i liniteasc
sufletul lui Kenton. Dndu-i ns griji noi
Da, exista n Emakhtila o femeie adus de Klaneth,
preotul lui Nergal. O ctigase ntr-o lupt pe mare, n
care fuseser ucii muli oameni. Nu explicase nici
unde, nici cu cine purtase lupta, iar soldaii lui fuseser
obligai s tac. Dar se zvonea c femeia era preoteasa
de pe Corabia Zeiei Ishtar, i atunci, preotesele din
templul lui Ishtar o ceruser. Klaneth, care avea puteri
mari, li se opusese. Consiliul Preoilor, printr-o hotrre
de compromis, o fcuser preoteas a zeului Bel. Acum
locuia n Casa lui Bel, n vrful Templului Celor apte
Zone.
Cunosc Templul i Casa lui Bel din vrful lui,
179

spuse Sigurd. i de ce trebuie s locuiasc preotesele
acolo, opti el, privindu-l cu mil pe Kenton.
Femeia aceea aprea din cnd n cnd, ntotdeauna
acoperit de voaluri groase, ndeplinind unele ceremonii
n cinstea zeului Bel, mai adugase cpitanul. Se prea
ns c tria n vis, cci i pierduse memoria, aa se
uotea
Cpitanul nu mai tia altceva, dect c preotul
Klaneth dublase recompensa pentru trei dintre ei i-i
artase pe Gigi, pe Sigurd i pe persan i o triplase
pentru cel de-al patrulea i-l artase pe Kenton.
Ah, da, i amintise numele noii preotese a lui Bel:
Sharane.
Dup ce terminar interogatoriul, dezlegar sclavii
rmai i-i trimiser pe rm. Acetia blestemar galera,
n timp ce nubianul i elibera. Apoi ateptar s treac
peste bord i cpitanul cu oamenii lui.
Au destul ap i hran, mormi Gigi. Soarta lor
este mult mai bun dect cea pe care am fi avut-o noi
dac picam n minile lor.
Remorcar galera capturat de corabie i o traser
ncet din golf, prin gura cioplit n piatr. Dup ce
strbtur cteva mile, Sigurd sri n galer, lovi cu
securea i, dup ce reveni pe corabie, tie legtura.
Galera se umplu imediat cu ap i se scufund.
nainte! strig Kenton, apucnd crma i
ndreptnd nava n direcia indicat de arpele lung,
albastru.
Care arta spre Emakhtila.
i spre Sharane.

180



21.
INSULA VRJITORILOR

AU AVUT NOROC PE DRUM. Ceaa argintie atrna
aproape de corabie, nvluind-o, fcndu-i s navigheze
ntr-un cerc cu diametrul de dou ori mai mare ca
lungimea navei. Pn i ceaa inea cu ei!
Kenton, care nu dormise aproape deloc, adusese
sclavii de la vsle n stare de epuizare.
Se aude venind o furtun puternic, i atrase
atenia Sigurd.
Roag-l pe Odin s-o in n loc pn ce vom ajunge
n Emakhtila, i replic Kenton.
Dac a avea un cal, l-a sacrifica Tatlui
Tuturora, mormi Sigurd. Asta ar opri orice furtun,
pn cnd nevoile noastre ar chema-o
Vorbete mai ncet, s nu te aud cluii de mare,
i spuse Kenton, mai n glum, mai n serios.
l ntreb pe viking ce voise s spun atunci cnd
cpitanul galerei capturate le povestise c Sharane era
preoteas n Casa lui Bel. Vikingul vorbi evaziv:
Va fi n siguran i nu va avea motiv s se team
de Klaneth, ct vreme nu va avea alt iubit dect zeul.
S nu aib alt iubit dect Zeul! rcni Kenton cu
mna pe sabie, uitndu-se mnios la Sigurd. Numai eu
voi fi iubitul ei! Nici un zeu, nici un om, Sigurd! Ce-ai
vrut s spui?
Ia mna de pe sabie, frate de snge, rspunse
181

Sigurd. N-am vrut s te supr. Numai c, adug el
ezitnd, zeii sunt zei! ine minte c a mai spus un lucru
cpitanul galerei: Femeia ta merge ca n vis, lipsit de
amintiri Nu-i aa? Dac-i aa, frate de snge, i tu
fceai parte din amintirile ce i-au disprut!
Kenton se nfior. Nu uitase. Gndul acesta l rosese
de la nceputul cltoriei, fusese, probabil, motivul
principal al grabei lui. Dar alt gnd, care-l sprijinise n
tot acest timp, i-a dezlegat limba:
Nergal a ncercat o dat s despart un brbat i o
femeie care se iubeau, a rspuns el, aa cum ne iubim
noi. N-a reuit. Nu cred c preotul lui Nergal va reui
acolo unde stpnul lui infernal a dat gre
Nu judeci bine, camarade, a intervenit Zubran,
care se apropiase linitit de ei. Zeii sunt puternici, deci
n-au nici un motiv s fie subtili sau s se foloseasc de
iretlicuri. Ei izbesc, i cu asta rezolv totul. Nu-i
elegant, recunosc, dar e suficient. Omul, care nu are
puterea zeilor, trebuie s foloseasc iretenia i
subtilitatea. De aceea, omul face lucruri mai rele dect
zeii. E obligat s le fac din cauza slbiciunii sale. Zeii
n-au de ce s fie condamnai. Doar pentru c l-au fcut
pe om slab. Eu cred c trebuie s te temi mai mult de
Klaneth dect de Nergal, stpnul lui.
Nu poate s mi-o scoat pe Sharane din suflet!
izbucni Kenton. Nu are cum!
Vikingul i plec capul deasupra busolei.
Poate c ai dreptate, bombni el. Poate c i
Zubran are dreptate. tiu doar c, atta vreme ct
femeia ta crede n zeul Bel, nici un brbat nu-i poate
face vreun ru.
Dei fusese destul de vag n aceast privin, vikingul
se exprimase, n schimb, direct i plin de substan n
182

privina altor probleme importante. Norvegianul
urmrise totul cu atenie, cnd fusese sclav al preoilor
lui Nergal. Cunotea oraul i Templul Celor apte Zone
pn n cele mai mici amnunte. Mai mult, cunotea o
cale de a ptrunde n Emakhtila evitnd portul oraului!
Acest lucru era deosebit de important, fiindc nu
aveau cum s intre n port fr a fi recunoscui. De fapt,
nici nu se gndiser la asta pn atunci. Iniial,
plnuiser s gseasc un loc izolat, s ascund corabia
i s ptrund n ora din interiorul insulei.
Acum se dovedea c Sigurd cunotea chiar un
asemenea loc, la o arunctur de piatr de Emakhtila.
i, n plus, drumul era lung pentru o nav care ar fi ieit
din port.
Vedei, prieteni, aici e oraul, le spuse Sigurd,
zgriind cu vrful sabiei pe scndurile punii o hart
rudimentar. E captul fiordului. Munii se ridic de
fiecare parte a lui i se ntind n dou limbi de pmnt,
mult n largul mrii. Dar aici, continu el, artnd un
loc pe linia rmului, n stnga barierei muntoase care
nea din el, e un golf cu o intrare ngust. E folosit de
preoii lui Nergal pentru anumite sacrificii. De acolo,
prin muni, trece un drum secret pn n ora. Calea
asta duce chiar lng templul cel mare. Eu am mers pe
drumul secret i am ajuns pe malurile golfului. Am fost
mpreun cu ali sclavi, care crau lucruri pentru
sacrificii i preoi n litiere. n timp ce o corabie ar avea
nevoie de dou somnuri ca s ajung de acolo n
Emakhtila, pe drumul secret, un om, doar cu jumtate
din puterea mea, ar ajunge n ara mea, ntre rsritul i
apusul unei zile de iarn. Golful ofer multe posibiliti
de a ascunde corabia. Pe acolo trec puine nave i nici
una nu se apropie, pentru c locul a fost ales de preoii
183

lui Nergal.
Cunosc bine i Templul Celor apte Zone, fiindc
acolo a fost mult vreme casa mea, continu Sigurd. E
mai nalt de douzeci de ori dect catargul.
Kenton fcu repede un calcul. Asta nsemna c
templul avea o nlime de peste patru sute de picioare!
O nlime demn de respect!
n mijlocul lui se afl sanctuarele zeilor i al Zeiei
Ishtar. n jurul lor, locuinele preoilor i ale preoteselor,
precum i altare de mai mic importan. Sunt apte
sanctuare secrete, dintre care ultimul este Casa lui Bel.
La baza templului se ntinde o curte larg, cu altare i
relicve, unde vine poporul s se roage. Intrarea ei e
pzit cu grij. Nici chiar noi patru nu putem ptrunde
acolo! Dar mprejurul templului, care are forma asta
spuse el, zgriind un trunchi de con urc un ir de
trepte, cam aa, adug el, scrijelind o spiral de la baza
conului spre vrf. Din loc n loc, de-a lungul scrii, sunt
plasate santinele. Iar aici e garnizoana lor. E limpede?
E limpede c avem nevoie de o armat ca s-l
cucerim! spuse Gigi.
Nu chiar, rspunse vikingul netulburat.
Amintete-i cum am capturat galera, dei erau mai
muli ca noi. Iat planul meu: vom duce nava n portul
secret. Dac vom gsi acolo preoi, vom face dup cum
se va putea: i vom omor sau vom fugi. Dac Nornele vor
hotr s nu fie acolo nici un preot, vom ascunde corabia
i vom lsa sclavii n grija celui cu pielea neagr. Noi
patru, mbrcai n haine de marinari, nvelii n
pelerinele luate de pe galer, vom strbate drumul secret
i vom ajunge n ora.
Acolo ne vom separa, dup ce vom stabili nite locuri
de ntlnire. Vom studia fiecare scrile Templului Celor
184

apte Zone, ne vom ntlni i vom gsi o cale s trecem
de garnizoana de la picioarele scrilor.
n ceea ce privete urcatul scrii, trebuie s tii c
are un parapet din zid, nalt pn la pieptul unui
brbat. Dac vom trece de paznicii de la captul scrii,
fr s trezim vreo bnuial, ne vom strecura la
adpostul acelui zid, omornd paznicii de pe terase,
pn cnd vom ajunge la Casa lui Bel. Dar trebuie s fie
ntuneric sau furtun, ca s nu fim vzui de trectori,
din strad. M voi ruga lui Odin, frate de snge, s nu
izbucneasc furtuna pn cnd nu vom ajunge n ora
i nu vom apuca s cercetm scrile. Pentru c n vreme
de furtun vom putea face tot ce-am plnuit. Fie ca
Odin, Tatl Tuturora, s ne ajute n nevoia noastr!
Nu vd n planul sta nici o ans de a-l ucide pe
Klaneth, mri Zubran. Ne vom strecura, ne vom furia,
ne vom cra, iar dac vom reui, vom fugi mpreun
cu Sharane. i asta va fi totul! Pe Ormuzd, genunchii
mei sunt prea sensibili s m trsc! Iar iataganul meu
e nsetat de sngele preotului n negru!
Nu vom fi n siguran ct timp triete Klaneth!
orci Gigi, jucndu-se cu fluierul lui vechi.
Nu am timp s m gndesc acum i la preotul n
negru! mormi vikingul. n primul rnd trebuie salvat
femeia lui Kenton! Scut a jurat Sigurd s-i fie! Sabia
mea e sabia lui! Norocul lui e i norocul lui Sigurd!
Necazul lui e i necazul lui Sigurd! Dorina lui, ca i a
mea, e s-l ajut s-o salveze! Suntem frai prin rune de
snge! i va rectiga femeia! Apoi, vom avea grij i de
preotul n negru!
Ochii lui Kenton se umplur de lacrimi, n timp ce-i
strngea mna scandinavului. Gigi rnji i-l btu pe
Sigurd pe spate.
185

M-ai fcut de rs, spuse Zubran. Ai dreptate, sigur
c ai dreptate, Sigurd. Ar fi trebuit s gndesc i eu tot
aa. Sigur, m-a fi simit mai uurat dac, n drum spre
Sharane, l-am fi ucis pe Klaneth, fiindc sunt de prerea
lui Gigi. Ct triete preotul, nu va exista nici un fel de
siguran pentru fratele de snge sau pentru vreunul
dintre noi. Dar ai dreptate. Mai nti, doamna Sharane!
Vikingul se aplec deasupra busolei. O privi atent,
apoi se ddu napoi, artnd spre ea.
Cei doi erpi albatri din baia stacojie erau paraleli,
cu capetele ndreptate n aceeai direcie!
Navigm drept spre Emakhtila, spuse Sigurd. Dar
ne aflm ntre flcile fiordului sau n afara lor? Oricum,
suntem aproape de insul!
Trase de mnerul crmei. Corabia i schimb
direcia. Acul cel lung alunec un pic spre dreapta, ntre
simbolurile roii de pe marginea cupei. Cel mic rmase
nemicat.
Asta nu nseamn nimic, bombni vikingul. Doar
c nu mergem direct spre ora. Trebuie s fim aproape
de gura golfului. Pregtii vslaii, spunei-i
supraveghetorului s micoreze ritmul.
Corabia ncetini tot mai mult, strecurndu-se prin
cea. Deodat, totul se ntunec n faa lor. ncet, ncet,
aprea ceva ce se dovedi a fi un rm jos, abrupt,
amestecat n umbre profunde. Valurile de turcoaz
alergau blnd spre el, mngindu-i stncile. Sigurd
invoc rugciuni de mulumire.
Suntem de cealalt parte a munilor! Undeva, n
apropiere, e golful secret despre care v-am povestit.
Spunei-i supraveghetorului s pstreze viteza pe care o
avem acum!
Apoi ntoarse brusc crma spre tribord. Nava se
186

rsuci, urmnd ncet linia rmului.
Curnd, n faa lor apru o ngrmdire nalt de
stnci. Trecur pe lng ea, ocolindu-i captul, i, n
tcere, ajunser la o strmtoare ngust. Vikingul crmi
spre ea.
Un loc potrivit s te ascunzi, zise el. Vom vr
corabia chiar sub copacii de pe mal. Oriunde e o ap,
copacii cresc lng ea. n felul sta, corabia nu va fi
vzut nici de pe rm, nici de pe mare.
naintar n golfule. i acoperir ramuri lungi, cu
frunze dese, iar prora atinse rmul.
Legai-o de trunchiurile copacilor, opti Sigurd. n
linite. Pot fi preoi pe-aici! i vom cuta mai trziu, cnd
vom ncepe cltoria. Vom lsa nava n grija femeilor. i
a celui cu pielea neagr. S stea aici pn ce ne vom
ntoarce
Ddu din umerii lui puternici.
Ai avea mai multe anse s te ntorci dac i-ai tia
prul lung i barba, Sigurd, spuse persanul. i am avea
i noi mai multe anse
Cum! strig vikingul jignit. S-mi tai prul? De ce?
Chiar i cnd am fost sclav mi l-au lsat!
E un sfat nelept, zise Kenton. Zubran, gndete-te
i la barba ta roie! Ar fi mai bine i pentru tine, i
pentru noi dac i-ai tia-o sau dac i-ai schimba
culoarea.
Pe Ormuzd, nu! exclam persanul, la fel de jignit ca
i Sigurd.
Vikingul rse.
Vntorul a ntins plasa i s-a prins n ea o dat cu
pasrea! Totui, sfatul e bun Mai bine fr pr pe cap
i pe fa dect fr cap pe umeri!
Presupun c-i mai bine s-mi schimb culoarea
187

prului i a brbii, dect s schimb lumea asta cu o
alta, despre care nu tiu nimic, a fost de acord persanul,
mrind.
Fetele aduser foarfeci i, rznd, i retezar
vikingului pletele la baza gtului, i-i tunser barba
lung, pn ce ajunse o brbu ascuit.
Transformarea lui Sigurd, fiul lui Trygg, era uluitoare.
Fetele l priveau cu mult admiraie.
Pe sta, Klaneth nu-l va recunoate dac-l va
ntlni, mormi Gigi. Va trebui ns s plteti, Sigurd!
Vezi cum se uit fetele la tine? i toate sunt brunete! Ai
grij, Sigurd, sau las-i prul s creasc din nou!
Apoi, intr i persanul n mna fetelor. i unser
barba i prul cu nite crpe muiate ntr-o cup plin
cu un lichid negru. Roul dispru i se nchise spre
castaniu. Totui, nu se deosebea att de mult de vechiul
Zubran pe ct se deosebea vechiul Sigurd de cel nou.
Kenton i Gigi ddur din cap aprobator, pentru c
dispruser roul strident i prul lung al
norvegianului.
Rmseser Kenton i Gigi. Cu ei nu se putea face
mare lucru. Nu aveai cum s schimbi gura de broasc a
lui Gigi, ochii ca nite mrgele, capul chel, umerii
imeni.
Scoate-i cerceii, Gigi, zise Kenton.
Scoate-i brara de pe bra, i replic Gigi.
Cadoul Sharanei? Niciodat! exclam Kenton, tot
att de jignit pe ct fuseser mai nainte persanul i
norvegianul.
Cerceii mi-au fost druii de cineva care m-a iubit
n aceeai msur n care te iubete i aceea care i-a
druit brara!
Pentru prima oar de cnd se cunoteau, Kenton
188

simi suprare n glasul lui Gigi.
Persanul rse ncet. Atmosfera se destinse. Kenton
zmbi vinovat spre toboar. Gigi i zmbi, la rndul lui.
n regul, trebuie s sacrificm fiecare cte ceva.
Sigurd, prul, Zubran, culoarea roie, tu i cu mine i
ncepu s-i scoat cerceii.
Nu, Gigi!
Kenton ntinse mna. Nu se simea n stare s-i
scoat fia de aur pe care Sharane gravase simbolurile
dragostei lor.
Las-i. Cerceii i brara pot s rmn.
Nu cred, zise Gigi, cu ndoial n glas. Cred c ar fi
mai bine Ideea de sacrificiu te face mai puternic.
N-ai dreptate, zise Kenton ncpnat.
Nu? mormi Gigi. Muli oameni au vzut brara
ta, atunci cnd am luptat cu preotul n negru i ai
pierdut-o pe Sharane. Klaneth a vzut-o i el. Ceva mi
spune c-i mai periculoas dect cerceii mei
Mie nu-mi spune nimeni nimic, l ntrerupse
Kenton.
Se duse n ceea ce fusese cabina lui Klaneth i-i
schimb hainele cu o uniform de marinar luat de pe
galera capturat. mbrc o bluz larg, din piele
tbcit, subire, cu mnecile strnse n jurul
ncheieturilor.
Vezi, i spuse el lui Gigi, brara e ascuns acum!
i puse un pantalon larg, din acelai material, i-i
strnse mijlocul ntr-o cingtoare. ncl cizme nalte,
lcuite. Peste bluz i puse o tunic din zale, fr
mneci. Pe cap, o bonet conic, acoperit cu metal, din
ale crei pri laterale i cdeau pe umeri falduri de
mtase unsuroas.
Ceilali se mbrcar n uniforme asemntoare. Doar
189

persanul n-a vrut s-i abandoneze propria-i cma de
zale. i cunotea rezistena. Un prieten ncercat, vechi i
credincios, spunea el, nu se prsete pentru unul nou,
de a crei loialitate nu eti sigur. Dar i trsese peste
cmaa de zale o bluz, iar peste aceasta o tunic, luat
de pe galer. Gigi, dup ce-i pusese boneta pe cap, i
trsese faldurile de mtase nct s-i acopere urechile i
cerceii din marmur neagr. Iar n jurul gtului i
nfurase o earf de mtase, nnodndu-i capetele n
aa fel nct s-i ascund gura.
Dup ce se nfurar n mantiile largi, fiecare i privi
pe ceilali cu sufletul linitit. Vikingul i persanul erau
schimbai n totalitate. Nu aveau de ce s se team c ar
putea fi recunoscui. ntr-o oarecare msur, era
schimbat i Kenton, datorit hainelor noi. Pelerina i
acoperise lui Gigi picioarele strmbe, iar earfa din jurul
feei, boneta conic, strmt, l schimba ntr-un fel
ciudat, fcndu-l de nerecunoscut.
E bine, mormi vikingul.
E foarte bine, i inu isonul Kenton.
i puser brurile, iar n ele sbiile, mpreun cu cte
o spad scurt, din cele fcute de Sigurd. Gigi ns n-a
vrut s ia nici spada cea lung de nou picioare, fcut
de norvegian, nici mciuca. Ultima era prea cunoscut,
cealalt stnjenitoare la drum. i, ca i mciuca, era
greu de ascuns. S-a mulumit cu dou sbii obinuite. A
mai luat i o bucat lung de frnghie, de care a legat
un crlig de abordaj. i-a nfurat-o n jurul mijlocului,
atrnnd gheara de pisic la bru.
Condu-ne, Sigurd, zise Kenton.
Coborr unul cte unul de pe nav, pind prin apa
nu prea adnc, i urcar pe mal, n timp ce Sigurd
cuta crarea. Ceaa devenea tot mai deas. Frunzele
190

aurii, ciorchinii de flori stacojii i galbene apreau n
faa lor ca un paravan antic chinezesc Prin cea,
Sigurd se mica precum o umbr. Arborii ncremeniser.
Aerul era imobil
i, totui, acolo era ceva care atepta, ceva ngrozitor!
Venii, spuse vikingul, am gsit drumul.
l urmar tcui prin cea, pe sub umbrele argintii
ale copacilor.

191



22.
BRARA TRDTOARE

DRUMUL era cu adevrat secret. Kenton nu-i ddea
seama cum de-l gsise Sigurd prin ceaa strlucitoare,
dar vikingul mergea de-a lungul lui fr s ezite. Dup el
mergea Gigi i, din cnd n cnd, Sigurd i arta ceva, ca
i cum i-ar fi explicat semnele drumului. Curnd, acesta
prea a le fi neles, pentru c ninivitul se oprea uneori,
de parc repeta instruciunile. Ce-i spuneau, nu se
auzea. n urma lor, la ase picioare, persanul, iar dup
el, la aceeai distan, Kenton.
Drumul trecea printre stncile nalte, acoperite cu
ferigi aurii, iar aerul era nesat de aroma miliardelor de
parfumuri ciudate. Ducea printr-o aglomeraie de
trunchiuri mldii, ca nite tije de bambus lcuite n
stacojiu. Ducea prin dumbrvi n care copacii creteau
aliniai ca n parcuri. Umbrele lor erau argintii, fr
strlucire, groase. Muchiul moale le nbuea paii. Nu
se mai auzea zgomotul mrii. n jurul lor se aternuse o
linite deplin.
Vikingul se opri la picioarele unui copac.
Aici este locul sacrificiilor pentru Nergal, opti el.
M duc s vd de-i prin apropiere vreunul dintre cinii
lui. Ateptai-m!
Se topi n cea. l ateptar tcui. Fiecare simea c
o entitate rea, o dumnie hidoas, zcea dormind n
copacii aceia, iar dac vor vorbi, o vor trezi, o vor scoate
192

de-acolo i o vor atrage asupra lor. Pdurea era saturat
de ru. i, n afar de asta, ca i cum rul ce domnea
respira, peste tot pulsa o duhoare de o dulcea ce-i
fcea grea. Duhoarea de putreziciune ce domnise n
cabina lui Klaneth.
Sigurd reapru tcut, aa cum plecase.
Robele negre lipsesc, spuse el ncet. Dar unii dintre
zeii lor ntunecai sunt ascuni n dumbrava asta. Mi-e
team s trec prin asemenea locuri. Mergei repede i
fr zgomot. S nu-mi mai vorbeti, Gigi, pn cnd
nu-i voi spune c se poate.
n linite, trecur de grab prin locul acela al rului.
Transpiraia le acoperise frunile. n cele din urm,
Sigurd se opri i oft uurat.
Nu-mi place dumbrava asta, spuse el. Nu v-ar
plcea nici vou, dac ai ti ce fac aici preoii lui Nergal.
Chiar i tu, Zubran, te-ai vindeca de plictiseala de care
te tot plngi!
i mulumesc, vikingule, replic persanul. Cnd
voi fi stpn n Emakhtila, le voi cere preoilor lui Nergal
s vin aici i s-i in spectacolul n faa mea.
S ne apere Thor! exclam vikingul, fcnd Semnul
Ciocanului
18
. Nu vorbi de aa ceva n locul sta, Zubran,
nu aici! S mergem!
i pornir n goan. La scurt timp, uotea cu Gigi ca
mai nainte. Drumul devenise abrupt, urcau ca pe nite
trepte, din ce n ce mai sus. Trecur prin rpe lungi i
adnci, n care lumina ceoas, lucitoare, abia le
ajungea s-i gseasc calea printre bolovanii ce le
umpleau.
Trecur printre doi monolii cioplii grosolan, apoi se

18 Gest n form de T, un fel de nchinciune menit a atrage
bunvoina lui Thor, care avea drept arm un ciocan (n.t.).
193

oprir. Deodat, tcerea ce-i nconjurase se destrm.
nainte nu fusese nimic, doar zidul de cea, dar acum,
din deprtare, venea, cnd i cnd, un murmur, un zvon
de ora ntins: trosnet de catarge, scrit de crme,
pleoscit de vsle, iar cteodat, un strigt se nla ca
un zmeu din zgomotul slab.
Portul, spuse Sigurd, artnd n jos, spre dreapta.
Suntem chiar deasupra lui. Emakhtila e n faa noastr,
destul de aproape. Iar acolo, frate de snge, spuse el,
artnd n jos, mai spre stnga, este Templul Celor
apte Zone.
Kenton i urmri degetul. n peisajul argintiu se
ntrezrea o mas uria, cu contururi neclare, n form
de con cu vrful tiat. Inima ncepu s-i bat repede.
Du-ne spre templu, Sigurd, i ceru el tremurnd.
Coborr i iar coborr. Drumul erpuia din nou
printre copaci i stnci, dar cnd treceau prin spaiul
liber, murmurul oraului nvlea tot mai puternic. i
movila uria a templului se nla din ce n ce spre cer,
pe msur ce se apropiau. Ceaa ascundea ns oraul.
Deodat, ajunser la un zid nalt, din piatr. Sigurd
se ntoarse i-i conduse ntr-o dumbrav de copaci groi,
nconjurai de umbr. Se strecurar printre copaci,
urmrindu-l pe viking, care mergea din nou cu grija
aceea deosebit pe care o manifestase la locul de
sacrificiu.
n cele din urm, Sigurd le fcu un semn i se
grmdir lng el, n spatele unui trunchi enorm. De
acolo se vedea o osea primitiv.
oseaua spre ora, le spuse el. Un drum pe care
putem merge fr fric.
Coborr spre osea. Mergeau acum alturi. Curnd,
copacii lsar loc cmpurilor cultivate, dup ct se zrea
194

prin cea. Cmpuri nesate de plante nalte, ale cror
frunze semnau cu cele de porumb, dar nu erau verzi, ci
galbene ca ofranul, iar n loc de tiulei aveau
mnunchiuri de grune albe, care sclipeau. iruri de
tufiuri pe ramurile crora strluceau boabe verzi ca
smaraldul. Fructe ciudate. Vie crate n copaci, de
care atrnau ciorchini stranii, n form de stea.
Vzur i case, ntotdeauna cu dou etaje. Masive,
cubice, cu aripile formate din cuburi mai mici, ca acelea
fcute de copii. Erau vopsite cu modele bizare. Faade
dungate, cu benzi late de un yard, alternnd n albastru
i galben. Faade de un albastru intens, prin care
sgetau zigzaguri stacojii, ca nite semne convenionale
pentru electricitate. Benzi orizontale, groase, de un rou
nchis, cu dungulie verzi.
Drumul se ngust, devenind o strad pavat cu
blocuri care, n timpul mersului, preau a fi din tuf
vulcanic.
Casele colorate erau din ce n ce mai dese. Pe lng ei
treceau brbai i femei cu fee oachee sau negre,
mbrcai n veminte albe, fr mneci, pn la
genunchi.
La ncheietura dreapt, fiecare purta un inel de bronz,
de care atrnau cteva zale de lan. Crau poveri:
ulcioare, couri cu fructe, ploti, buci de pine
colorate n maron-rocat, prjituri plate, cu diametrul de
un picior. i priveau curioi pe cei patru, n timp ce
treceau mai departe.
Sclavi, spuse Sigurd.
Casele pictate erau acum una lng alta. Aveau
balcoane, iar n balcoane pomi nflorii, aidoma celor din
balconul cabinei trandafirii. n unele se vedeau femei,
care le strigau ceva.
195

Din strada aceea ptrunser ntr-o pia. Forfota
mulimii l fcu pe Kenton s se opreasc, plin de
uimire, de mirare, de surprindere, senzaii pe care le
crezuse disprute, o dat cu personalitatea lui trecut.
Dar privelitea din faa ochilor le redeteptase.
La captul ndeprtat al pieii se profila silueta masiv
a unui templu. Lng el se vedeau prvlii, iar n uile
acestora oameni care-i ludau marfa. n faa lor
flfiau drapele, pe a cror pnz de mtase se nirau
cuneiforme, care fceau reclam mrfurilor.
De-a lungul lui se perindau oameni din Ninive i
Babilon, cu pr cre i brbi inelate, fenicieni cu nasuri
coroiate i ochi aprigi. Egipteni cu ochi nguti,
nfurai n muselin, etiopieni cu belciuge de aur n
urechi, brbai cu pielea galben, cu ochi migdalai,
zmbitori. Soldai n cmi de zale, arcai cu tolbele pe
spate i arcurile n mini. Preoi n robe negre, stacojii
sau albastre. Chiar n faa lui se opri o clip un
rzboinic cu pielea rocat, cu muchii puternici, ce
purta pe un umr securea cu ti dublu din Creta
antic, iar pe cellalt i inea mna alb o femeie n
sandale, ntr-un vemnt pliat ciudat de modern,
mpodobit cu erpi i cu pieptul alb, nalt, ivindu-i-se
din bluza deschis, la fel de modern. Un minoic cu
perechea lui, doi dintre cei care poate i priviser pe
tinerii ce reprezentaser tributul Athenei jertfit
Minotaurului, monstruosul om-taur.
Apoi apru un roman n armur, innd strns o
sabie scurt, din bronz, care ar fi putut, i probabil c-o
i fcuse, s ajute la croitul drumului ce-l parcursese
primul Cezar. n spatele lui, un gal uria, cu chic
nclcit i ochii la fel de albatri ca ai lui Sigurd.
Prin centrul pieii treceau brbai i femei n litiere
196

purtate de sclavi. Urmri cu privirea o grecoaic, cu
picioarele lungi, cu pr blond ca grul secerat. Urmri
apoi o cartaginez, cu ochi focoi, suficient de frumoas
pentru a fi o mireas a lui Baal, a crui statuie era fixat
ntr-o parte a litierei sale.
Sunt flmnd i nsetat, mormi Sigurd. De ce
ne-am oprit aici? S mergem!
Kenton nelese deodat c aceast aduntur de
epoci trecute putea s nu fie un lucru ciudat pentru cei
care aparinuser trecutului.
Se strecurar prin mulime i se oprir n faa unui
local n care nite oameni mncau i beau.
E mai bine s intrm cte doi, spuse Gigi. Klaneth
caut patru brbai, iar noi suntem strini. Lupule,
mergi mpreun cu Sigurd. Eu i Zubran v vom urma.
S nu ne vorbii cnd vom intra.
Prvliaul le puse pe mas mncare i pocale nalte
cu vin rou. Era un tip vorbre. I-a ntrebat unde au
tras n port i dac au cltorit bine.
Acum nu-i vremea potrivit s fii pe mare, le zise
el. Vine o furtun cumplit. M rog lui Nabu, Cel-Ce-
mprtie-Apa, s-o ntrzie pn cnd se termin slujba
n cinstea lui Bel. Voi nchide prvlia curnd, cci
vreau s merg s-o vd pe noua preoteas a lui Bel,
despre care se vorbete att
Kenton inuse pn atunci capul plecat, cu faa
ascuns de voalurile bonetei. Cnd auzi ce spunea
crciumarul, ridic fruntea i-l privi pe om drept n ochi.
Iar prvliaul pli, tremur, se ddu napoi,
holbndu-se la el.
l recunoscuse? Kenton puse mna pe spad.
Iertare! gemu crciumarul. N-am tiut c
Apoi se uit la el mai atent, se liniti i ncepu s
197

rd.
Pe Bel! Am crezut c eti altcineva! Pe toi zeii!
Ct de mult i semeni!
Iei imediat, grbit. Kenton l urmri surprins. Fuga
lui s fi fost cumva un iretlic? S-l fi recunoscut ca pe
unul dintre cei cutai de Klaneth? Nu putea fi aa, cci
frica lui fusese prea adevrat, uurarea lui prea
sincer. Cine era cel care-i semna att de mult, n stare
s provoace atta spaim i atta uurare? i terminar
masa n linite, pltir cu aur luat de pe galer i ieir
n strad.
ndat, li se alturar Gigi i persanul.
Spre templu, spuse Kenton.
Coborr strada, doi cte doi, ncet, ca nite oameni
fr nici o treab, abia ntori dintr-o cltorie lung. n
timp ce mergeau, Kenton observa, din ce n ce mai uluit,
c trectorii l priveau mai nti uimii, apoi speriai, i
se ndeprtau n grab. Ceilali sesizar i ei acelai
lucru.
Trage-i earfa beretei pe fa, spuse Gigi nervos.
Nu-mi place cum se uit la tine. Dac i nchipuie c te
cunosc, de ce nu ne trimit soldaii pe cap? n loc de
asta, fug speriai!
Kenton le povesti pe scurt, lui Gigi i lui Zubran,
despre crciumar i ce spusese acesta.
Nu-i bine, zise Gigi. Atrage atenia asupra noastr.
Oare cu cine semeni, nct toi cei care te vd se sperie?
Ascunde-i faa ct mai bine!
Kenton se supuse, mergnd cu capul plecat. Totui,
oamenii se ntorceau s-l priveasc.
Strada ptrunse ntr-un parc larg. Lumea se
nghesuia pe pajite sau sttea pe bnci din piatr, pe
crengile uriae ale unor copaci cu trunchiuri la fel de
198

groase ca acelea de sequoia, i ale cror vrfuri erau
ascunse n ceaa care se ngroa ncet. Dup o bucat de
drum, Sigurd i conduse ntr-un loc izolat din parc.
Frate de snge, Gigi are dreptate. Oamenii se uit
dup tine. Cred c-i mai bine pentru noi toi s nu
mergem mai departe. Nu cunosc un loc mai bun n care
s te ascunzi. Cel mai bine e s rmi aici, pe banca
asta. ine-i capul plecat, de parc ai dormi sau ai fi
beat. Pe aici sunt puini oameni, i vor fi i mai puini
dup ce se va deschide templul. Ceaa te va ascunde
trectorilor. Aici vei fi n siguran. Noi trei vom merge la
templu i vom cerceta scrile. Apoi ne vom ntoarce aici
i ne vom sftui.
tia c vikingul are dreptate. Din cauza celor care
ntorceau capul dup el, nesigurana lor crescuse. i
venea totui greu s rmn acolo, s nu vad cu ochii
lui unde era nchis Sharane i s-i lase pe ceilali s
gseasc un drum spre ea. Dar Sigurd avea dreptate.
Curaj, frate! spuse Sigurd, n timp ce-l prseau.
Odin a ridicat furtuna asta special pentru noi! Odin ne
va ajuta s-i gsim femeia!
Avea senzaia c sttuse mult, mult timp pe banca
aceea, cu faa ascuns n mini. Dorina de a vedea el
nsui nchisoarea Sharanei, de a-i descoperi punctele
slabe devenea tot mai puternic. La urma urmei,
tovarii lui nu erau la fel de interesai ca el. Vederea lor
nu era ascuit de dragoste i mil. El ar putea reui
acolo unde ei ar da gre, acolo unde el ar putea vedea
ceea ce ei n-ar vedea niciodat. n cele din urm,
aceast dorin puse stpnire pe el. Se scul de pe
banc i-i fcu loc prin nghesuiala strzii. Dar, dup
civa pai, se ntoarse n parc i merse n paralel cu
strada.
199

Cnd ajunse la captul parcului, se aez i, pe
jumtate ascuns n frunzi, privi afar.
Chiar n faa lui, la nici cincizeci de yarzi, se nl
imensa siluet a Templului Celor apte Zone!
i bloca privirea, ca o barier colosal. Nu putea
aprecia ct de mare era baza acestuia. Probabil zece
acri, sau chiar mai mult. Era conic, construit dintr-un
material ale crui caracteristici nu le putea bnui. Scara
cea mare l ncolcea ca un arpe. Abia acum nelese de
ce era numit Templul Celor apte Zone. De la baz, pe o
nlime de o sut de picioare, strlucea ca argintul
lefuit. Apoi, o teras circular muca din con. La o sut
de picioare, deasupra terasei, conul era acoperit cu un
metal de culoare roie-aurie, cu mult portocaliu nchis.
Apoi, o alt teras, de la care pornea n sus o faad din
marmur neagr, mat i moart. nc o teras.
Deasupra ei, ceaa ascundea zidul. Avea totui impresia
c prin ea se vedea o sclipire de stacojiu nflcrat, iar
deasupra o umbr albastr.
Urmri cu privirea scara n spiral. Iei afar, s vad
mai bine. De la baza ei, trepte largi duceau spre o
platform mare, pe care erau muli brbai n armuri.
Acolo se afla, probabil, garnizoana pe care trebuiau s-o
ocoleasc nainte de a urca pe scrile templului. Inima i
se opri cnd numr soldaii care pzeau scara.
Rmase s priveasc, n timp ce gndurile i alergau
prin cap. Scara se nla, treptat, de la platforma
grzilor. Cam la o mie de picioare de el, parcul atingea
marginea templului. n punctul acela era un grup de
copaci nali, ale cror ramuri atingeau scara. Frnghia
lui Gigi, cu gheara de pisic! Ct de nelept fusese
ninivitul c anticipase o asemenea posibilitate! Kenton
era cel mai uor dintre cei patru. Putea s se care n
200

copaci i s sar pe scar sau s prind ancora de zidul
scrii, s se care pe frnghie, i gata!
Apoi putea s le arunce frnghia i celorlali. Iar pe
timp de furtun, dac era adevrat ce prevestise Sigurd,
nu putea fi nimeni care s alarmeze garnizoana!
l inund bucuria. Un al aselea sim i se trezi brusc,
avertizndu-l. Spaiul dintre el i templu era gol. La
captul scrilor sttea un ofier din garnizoan, care-l
urmrea.
Kenton se ntoarse degrab, strbtu repede strada,
ajunse la locul de unde plecase, gsi banca i se aez
pe ea, cu capul n mini.
Nu avusese cum s vad c ofierul chemase un altul,
i vorbise precipitat, apoi alergase prin spaiul liber i
intrase n parcul mpdurit. Nici nu-l vzuse pe ofier
gonind, urmrindu-l cu privirea pn cnd se aez pe
banc.
n timp ce sttea ghemuit, simi pe cineva alturi.
Ai necazuri, marinarule? auzi o voce grosolan.
Dac eti bolnav, de ce nu te duci acas?
Kenton vorbi cu greutate, pstrndu-i faa acoperit.
Prea mult vin de Emakhtila O s-mi treac.
Ha! Ha! rse cellalt i-l apuc de bra deasupra
cotului. Uit-te n jur. Mai bine te-ai duce acas nainte
s nceap furtuna!
Nu-mi pas de furtun, zise Kenton. Apa o s-mi
ajute
Mna se desprinse de pe braul lui. O vreme, cel de
lng el tcu. Apoi se ridic.
Ai dreptate, marinarule. Rmi aici. ntinde-te pe
banc i dormi. Zeii fie cu tine!
i cu tine! mormi Kenton.
Auzi paii tovarului de-o clip ndeprtndu-se.
201

Ridic grijuliu capul, privind n direcia n care plecase
omul. Se vedeau mai multe siluete, furindu-se printre
copaci. Un btrn ntr-o pelerin larg, albastr. Un
ofier mbrcat precum cel pe care-l vzuse pe scara
templului. Un marinar. Un cetean grbit. Care dintre
acetia sttuse lng el?
ntrebarea i strui n minte doar o clip, apoi ncepu
din nou s-i fac planuri de a ajunge la Sharane.
Deodat i veni o idee: omul care sttuse lng el l
apucase de bra. De locul n care purta brara
Sharanei! Ofierul! Soldatul din garnizoan! El fusese! l
urmrise?
i duse mna dreapt la mneca bluzei i atinse
brara! Mneca i fusese spintecat cu un cuit, tocmai
pentru a i se vedea brara!
Ofierul fusese! l urmrise! Simise brara i-i tiase
mneca, ca s se conving.
i spusese Gigi c brara i-ar putea trda mai
degrab dect l-ar trda pe el cerceii!
Fiecruia i se ceruse s fac un sacrificiu. El nu-l
fcuse!
Iar brara l trdase!
Soldatul se dusese dup ajutoare, bineneles! Din
cauza asta l sftuise s doarm acolo! l apuca rsul
cnd se gndea la ironia unui asemenea sfat!
Se ridic n picioare, gata s fug. Dar, nainte de a
apuca s fac un pas, n jurul lui se auzi un zgomot, i i
se arunc o pelerin peste cap, ca un sac. Mini
puternice l apucar de gt, iar altele i nfurar o
funie n jurul braelor, legndu-i-le de trup.
Luai-i pelerina de pe fa, dar inei-l de gt! spuse
o voce rece, moart.
Sngele i nghe n vine. Avea n fa ochii mori ai
202

lui Klaneth!
Apoi, din irul dublu de soldai din jurul lui, se auzi o
exclamaie de uimire, o micare nspimntat. Ofierul
se apropie, privindu-l nencreztor.
Maic a Zeilor! murmur el i czu n genunchi n
faa lui Kenton. Stpne, n-am tiut!
Se ridic i-i tie legturile cu cuitul.
Stai! l opri Klaneth. E omul nostru! Mai uit-te
odat!
Tremurnd, ofierul cercet atent figura lui Kenton,
ridicndu-i voalurile bonetei, apoi njur:
Pe toi zeii! Am crezut c e
Dar nu e, l ntrerupse calm Klaneth, aruncndu-i
lui Kenton o cuttur rutcioas i trgndu-i de la
bru sabia lui Nabu.
Stai! l opri ofierul, care i-o lu linitit din mn.
Omul acesta e prizonierul meu, pn cnd l voi preda
Sultanului. Pn atunci, voi pstra eu sabia.
Fosforescena din pupilele preotului n negru strluci.
Va merge n Casa lui Nergal! mri el. Pzete-te,
cpitane, s-i stai n cale lui Klaneth!
Fie c-i stau sau nu n cale, sunt soldatul
Sultanului, spuse ofierul, i m supun ordinelor sale,
dup care toi prizonierii trebuie s fie dui mai nti n
faa lui, indiferent, ce spune Marele Preot. n afar de
asta, adug el cu viclenie, se pune i problema
recompensei Aceast captur trebuie nregistrat, iar
Sultanul e omul cel mai potrivit
Preotul n negru rmase tcut, frmntndu-i cu
degetele gura plin de cruzime. Ofierul rse.
nainte, mar! ordon el. Spre templu! Dac omul
sta scap, vei plti cu viaa!
Kenton era nconjurat de trei rnduri de soldai.
203

Alturi de el mergea ofierul. n cealalt parte, preotul n
negru, a crui privire l urmrea cu o bucurie
rutcioas. Klaneth, care-i lingea buzele nemiloase cu
focul iadului arzndu-i n ochi.
Trecur astfel prin parcul mpdurit, prin strada
uimit i ptrunser printr-o arcad nalt n incinta
templului.

204



23.
DISPERAREA LUI KENTON

N TEMPLUL CELOR APTE ZONE era ntuneric.
ntuneric era i n coridorul n care ptrunseser, dup
ce trecuser de poart. i, pe msur ce mergeau,
ntunericul cretea. Kenton nu mai vedea perechea ce-l
flanca, nici triplul inel de oameni n armuri care-l
nconjura. Se ntreba cum de-i gseau drumul prin
bezna aia. Iar tropitul pailor celor trei iruri de oameni
n micare de ce devenise att de slab?
Att de slab
Acum nu se mai auzea nici zgomotul pailor, nici un
fel de sunet! Nimic! Doar ntunericul lipsit de culoare,
orb, mormntal.
Departe, foarte departe, strbtnd tcerea
ntunecat, auzi urletul uraganelor, al uraganelor de
dincolo de cele mai ndeprtate coluri ale spaiului.
Erau tot mai aproape. l chemau, se roteau n jurul lui!
Acum se rotea i el, notnd n arcuri largi prin
ntuneric, cznd!
nelese ngrozit ce i se ntmpla. Se zbtu n legturi,
ncercnd s le rup, s-i elibereze minile, s se agae
de ceva, de cineva, s-i opreasc zborul venit ntr-un
moment nepotrivit.
Zbura din lumea Sharanei ntr-a sa!
Nu vreau napoi! se vita el. Nu vreau aa ceva!
Gigi! Sigurd! Ajutai-m! Ishtar! Nabu! inei-m aici!
205

Gurile uraganelor se nchiser. Zborul ce-i fcea ru
ncet brusc. l auziser?
Gfind, deschise ncet ochii. i simi cum degetele
reci ale disperrii i strnser inima!
Era din nou n camera sa!
Ceasul ncepu s bat. Unu, doi Mintea sa zpcit
numra btile.
Unsprezece!
Era ora unsprezece! Nu trecuse dect o or de cnd
fusese ultima oar aici, cu sngele iroindu-i din rni!
Sngele acela nu se uscase nc pe covor! Iar
mucturile sbiilor din care-i cursese erau nchise de
mult, cicatrizate!
Arunc doar o privire n oglinda cea mare. O privire
spre figura palid slbatic, cu ochii disperai, figura
lui Se uit apoi n jos, spre nava-bijuterie. Vslele
fuseser trase, pnza de culoarea cozii de pun
strns Vzu sclavii din cal. Figurine. Jucrii
ghemuite, ntinse pe bnci, dormind. Supraveghetorul, o
jucrie din marmur neagr, sttea cu brbia n mini.
La ua cabinei Sharanei, o fat scruta deprtrile, cu
capul ridicat, cu ochii din geme albastre cercetnd un
cer nevzut.
Jucrii pe o corabie-jucrie!
O corabie-jucrie, dar n acelai timp o lume care
coninea, pentru el, toate realitile
Czu n genunchi, gemnd:
Ishtar! Mare Mam! Du-m napoi! Nabu! Stpne
al nelepciunii! Arat-mi drumul! Condu-m!
Se opri. Ghearele reci din jurul inimii i se strngeau i
mai tare. Ce se va ntmpla dac se va ntoarce pe
corabie? Cum i va ajuta prietenii? Nu va reui
niciodat s gseasc drumul secret pe care-i condusese
206

vikingul! i chiar dac, printr-o minune, va reui s-l
gseasc, nu va avea cum s-i ajute! nainte de a ajunge
n ora, nainte de a-i gsi pe ceilali, zarurile vor fi
aruncate! Rezultatul hotrt!
Dac va rmne pe corabie, iar ei se vor ntoarce i-l
vor gsi lenevind acolo, ce vor crede despre el? C i-a
prsit, c a fugit ca un la, c i-a lsat s poarte
singuri povara eliberrii femeii pe care o iubea el!
i de ce ar gndi altfel?
Dar nu, ei nu se vor ntoarce
Nu vor prsi oraul, nu se vor ntoarce pe corabie
fr el. Nu vor face asta Gigi, Sigurd, Zubran sau
Sharane! Vor rmne acolo, cutndu-l!
i nu-l vor cuta prea mult, fiindc vor fi prini!
Nu putea suporta un asemenea gnd.
Dac nu se va ntoarce n lumea aceea necunoscut,
va pierde totul! Totul! Toat plcerea vieii, orice raiune
de a tri
Sharane va fi pierdut pentru vecie
Gemea de disperare, de ruine, de dor.
Apoi apru o speran slbatic. Oricare ar fi puterea
ce-l balansa ca pe un pendul ntre cele dou lumi,
puterea aceea nu l-ar putea trimite n alt parte dect pe
Corabia lui Ishtar? i ce era cu acel factor misterios al
timpului, care zbura acolo mult mai repede dect aici?
Timpul care n cteva ore l schimbase dintr-un
slbnog studios ntr-un om cu muchi de oel, cu nervi
de oel! Mult mai iute curgea timpul acela, i totui lsa
neatins, neschimbat orice fiin. Oare acea Putere,
care fcea orice voia cu timpul lumii aceleia, nu l-ar
putea face s curg napoi?
S-ar arunca la picioarele acelei Puteri cerindu-i mila,
fr nici o reinere!
207

Kenton se aplec, pn cnd fruntea i atinse carena
corbiei strlucitoare.
Ishtar! Zei! Mam! se rug el. Nabu! Preasfinte!
Nu v cer libertatea! Nu v cer puterea! V cer doar un
lucru: s m trimitei napoi! Nu pe corabia de pe care
am plecat! Ducei-m napoi n minile lui Klaneth! ntre
soldaii lui, aa cum fusesem! Iar dac asta nseamn
chinuri, nseamn moarte, voi fi fericit! Ducei-m acolo
unde eram legat i neajutorat i, orice s-ar ntmpla,
orice nenorocire s-ar abate asupra mea, nu voi nceta s
v mulumesc i s v slvesc! Ishtar! Nabu! V voi ruga
pn ce mi se va opri respiraia! ndeplinii-mi ruga!
Nabu! Ishtar!
Sub picioarele lui Kenton, podeaua se rsucea.
ntunericul se prvli deodat, ascunznd camera i
corabia. Un ntuneric aidoma celui prin care czuse din
Templul Celor apte Zone. Se simi rotit, rsucit n
acelai ntuneric fr culoare, orb, tcut, rotit ca o
piatr la captul pratiei. Cnd rotitul ncet, ni n
ntuneric ca piatra scpat din pratie. Aruncat.
nconjurat de uraganele care urlau
ntunericul deveni cenuiu. ovia ntre cele dou
lumi. n faa lui se vedea Corabia Zeiei Ishtar. Privi n
jos spre ea, din apropiere i totodat de la o nlime
incredibil
Nu, gemu Kenton, nu pe corabie! Mam Ishtar!
Stpne al nelepciunii! Nu pe corabie! Sharane! mi
ofer sufletul n schimbul sufletului ei! Ducei-m n
templu! Ishtar! Ishtar!
Inexorabile, contururile ceoase ale punii i
catargului se contractar, cptnd substan. Acum
era aproape de catarg, cdea ncet, atinse puntea
Deodat, ceva, ca un vnt puternic, alb, strlucitor,
208

ni din cabina Sharanei. l prinse, l nvlui, l lu cu
el! Corabia dispru.
Avu o senzaie de zbor uor, apoi, ca o izbitur
luminnd, simi o cdere ce-l zgudui.
Ridic-te, sclavule! l auzi pe Klaneth mrind i-i
simi piciorul n coaste.
ncet, preotule, se auzi vocea ofierului cere-l
prinsese n capcan.
Minile soldailor l ridicar n picioare.
Kenton privi n jur, ca trezit din vis. Se afla ntr-un
coridor larg, bine luminat. Cele trei iruri de soldai
care-l nconjurau ateptau. Ateptau ordinul de a porni
mai departe. Totul era ca atunci cnd ntunericul se
abtuse asupra sa, zvrlindu-l fr voie napoi, n lumea
lui!
Ishtar! Nabu! i rspunseser! i ndepliniser ruga!
Kenton i ridic fruntea. Izbucni n rs.
S mergem! strig el.
i porni rznd.
Spre chinuri, spre moarte? Ce importan avea?
Scpase de povara disperrii. Oricum, nu mai avea de
ce s-i fie ruine!
Spre chinuri, spre moarte Ce importan avea?

209



24.
REGELE CELOR DOU MORI

STPNUL EMAKHTILEI, Regele Celor Dou Mori,
sttea cu picioarele ncruciate, pe un divan nalt.
Semna cu btrnul rege Varz din cntecele pentru
copii, prin veselia sa de monarh rubicond, cu obrajii
rotunzi ca merele roii. Purta o rob uoar, stacojie.
Barba lui larg, alb, ptat ici, colo, de picturi de vin
rou, purpuriu sau galben, se mica zglobie.
Camera de judecat a Stpnului din Emakhtila era
de circa o sut de picioare ptrate. Divanul lui se afla pe
o platform nalt de cinci picioare, care se ntindea
dintr-o parte n cealalt a camerei, ca o scen, spre care
se ridica ntr-o curb concav podeaua n carouri.
Partea curb era strbtut de un ir de trepte late, care
urcau spre platform i se opreau la cinci picioare de
divanul regelui.
Doisprezece arcai, cu fuste de argint i stacojiu
prinse n bruri, stteau pe treptele de jos, umr la
umr, cu arcurile i sgeile pregtite, gata n orice clip
s ocheasc i s trag. Douzeci i patru de arcai erau
ngenuncheai la picioarele lor. Treizeci i ase de sgei
aductoare de moarte erau ndreptate spre Kenton, spre
preotul n negru i spre cpitan.
De fiecare parte a treptelor, de-a lungul zidului
curbat, pn unde acesta ntlnea zidul camerei, un alt
ir de arcai n stacojiu i argintiu stteau unul lng
210

altul, cu sgeile pregtite. Ochii sclipitori ai regelui le
vedeau cefele aranjate la marginea platformei ca
luminile rampei.
De-a lungul celorlali trei perei, tot umr la umr, cu
sgeile n corzile arcurilor, cu ochii pe Stpnul
Emakhtilei, se desfura o friz continu de arcai n
stacojiu i argintiu. Stteau tcui, ca nite automate cu
resorturile bine ncordate, ateptnd atingerea unor
butoane tainice.
Camera nu avea ferestre. Pereii erau acoperii de
tapiserii de un albastru-deschis. O sut de lmpi o
luminau cu flcrile lor galbene, linitite.
La civa pai n stnga regelui se afla o siluet
voalat, nemicat, ca i arcaii. Chiar i voalurile
groase i sugerau subtil frumuseea. La aceeai distan,
n dreapta regelui, o alt siluet acoperit de voaluri,
degaja oroare. O siluet fcea ca inima s-i bat mai
iute, cealalt i-o oprea.
Pe podea, la picioarele regelui, era ghemuit un chinez
uria, cu o sabie ncovoiat, stacojie.
Lng fiecare capt al divanului stteau nite fete
blonde, dezbrcate pn la bru. ase de-o parte, ase
de cealalt. Purtau cni pline cu vin. La picioarele lor se
aflau cupe cu vin rou, purpuriu i galben, aezate n
alte cupe mai mari, umplute cu zpad.
n dreapta Regelui Celor Dou Mori sttea
ngenuncheat o fat, cu o cup de aur pe palmele
ntinse, iar n stnga alta, cu o can de aur. Regele se
folosea pe rnd de mna dreapt sau de cea stng,
ridicnd cupa sau cana, ducndu-le la buze,
punndu-le napoi. i fetele umpleau imediat vasele.
Regele Celor Dou Mori era beat turt.
Cpitanul i preotul n negru l trser pe Kenton
211

prin tot felul de coridoare, pn ce ajunser aici. Acum,
regele bu cu sete, puse cupa jos i btu din palme.
Stpnul Emakhtilei judec! strig prelung
chinezul.
Judec! optir arcaii nirai de-a lungul
zidurilor.
Kenton, preotul n negru i cpitanul pir nainte,
pn cnd atinser cu pieptul vrfurile sgeilor. Regele
rmase rezemat, cu ochii veseli aintii la Kenton.
Ce nseamn asta, Klaneth? strig el, cu o voce
nalt, subire. Casa Zeului Bel i Casa Zeului Nergal
i-au declarat rzboi?
Nu sunt n rzboi, stpne, i rspunse Klaneth.
Acesta este sclavul pentru care am oferit o recompens
mare i pe care l cer, o dat ce a fost prins.
Eu l-am prins, Preaputernice, l ntrerupse
cpitanul, ngenunchind n timp ce vorbea. i am
ctigat recompensa promis de Klaneth, o
Preadreptule!
Mini, Klaneth! croncni regele. Dac nu suntei n
rzboi, de ce l trti aici pe naltul Preot al lui Bel,
legat ca o gin?
Asta era, deci! naltul Preot al lui Bel era cel care i
semna att de mult! De aceea se uitau oamenii de pe
strad la el! De aceea ngenuncheaser soldaii i se
speriase att de ru cpitanul. Iar Sharane era
preoteas a lui Bel, prizonier a acelui preot!
Privete mai bine, stpne, spuse Klaneth. Vei
vedea c nu mint.
Ochii apoi l scrutar atent pe Kenton.
Nu, rse regele. Nu-i naltul Preot! Este ceea ce ar fi
preotul dac ar fi doar om! Bine, bine, toate astea mi-au
fcut o sete
212

Ridic o can. nainte de a o duce la buze, se opri i o
cercet.
Pe jumtate plin! se blbi regele. Doar pe
jumtate plin!
Se uit de la can la fata de lng cea ngenuncheat
n stnga lui. Figura vesel, rotund a regelui se
ncrunt spre ea.
Insecto! Ai uitat s-mi umpli cana! orci regele i
ridic un deget.
Ting! O coard de arc cnt de-a lungul zidului stng,
o sgeat uier. Lovi fata ce tremura n umrul drept.
Fata se prbui, cu ochii nchii.
Foarte ru! strig vesel regele, ridicnd iar un
deget.
Ting! Din friza de pe peretele din dreapta cnt un alt
arc. O sgeat ni de-a lungul camerei. Vrful ei
ptrunse n inima primului arca. nainte ca trupul lui
s ating podeaua, acelai arc mai cntase o dat.
O a doua sgeat se nfipsese adnc n partea stng
a pieptului fetei!
Bine! rse regele i-i terse lacrimile ce-i dduser
de atta rs.
Stpnul nostru a condamnat la moarte! cnt
chinezul. Slav lui!
Slav lui! i inur isonul arcaii i servitoarele.
Kenton, nnebunit de furie la vederea acestor omoruri
lipsite de orice logic, se repezi nainte. Imediat, corzile
arcurilor celor treizeci i ase de arcai din faa lui se
ntinser, cu sgeile pn n dreptul urechilor. Preotul
n negru i cpitanul l apucar i-l trntir jos.
N-o s mori att de uor! mri Klaneth, punnd
piciorul pe gtul lui.
Chinezul scoase un ciocnel i lovi n lama lat a
213

sabiei sale. Aceasta rsun ca un clopoel. Din spatele
platformei aprur doi sclavi, care luar fata moart.
Alt fat i lu locul. Sclavii trr i cadavrul arcaului.
De dup perdea, se strecur un altul, care se aez n
locul n care sttuse primul arca.
Lsai-l s se ridice, croncni regele vesel,
golindu-i cana plin.
Stpne, e sclavul meu!
Toat voina preotului n negru nu-i putea stpni
nerbdarea arogant din voce.
E sclavul meu i pot face ce vreau cu el! A fost
adus aici n urma ordinului pe care l-ai dat. L-ai vzut.
Acum mi revendic dreptul de a-l duce la locul pedepsei!
Oho-ho!
Regele puse cupa jos, privind jovial spre Klaneth.
Oho-ho! Deci nu vrei s-l lai s se ridice? Vrei s-l
iei de aici? Oho-ho! Unghie de picior a unui purice
zdrobit! Sunt sau nu Stpnul Emakhtilei?
Rspunde-mi!
Din camera de judecat regal se auzi zgomotul
corzilor de arc ntinse. Fiecare sgeat din friza argintie
i stacojie a arcailor era aintit spre trupul masiv al
preotului n negru. Cpitanul se arunc lng Kenton.
Pe toi zeii! opti soldatul. S te ia iadul i pe tine i
recompensa oferit pentru tine! De ce a trebuit s te vd
tocmai eu!
Apoi se auzi vocea preotului n negru, strangulat de
furie i de team:
Eti Stpnul Emakhtilei!
Apoi czu n genunchi. Regele i flutur mna.
Corzile arcurilor se destinser.
Ridicai-v! strig regele.
Cei trei se ridicar. Stpnul Emakhtilei ndrept un
214

deget spre Kenton.
De ce eti aa furios, cotcodci el, fiindc i-am
condamnat la moarte pe cei doi? Omule, de cte ori vei
implora moartea i te vei ruga s ai parte de nite arcai
iui, nainte de a termina Klaneth cu tine!
A fost un mcel inutil, spuse Kenton, cu privirea
int n ochii apoi.
Cupa mea trebuie s fie mereu plin, rse regele.
Fata cunotea pedeapsa. A nclcat legea, a fost ucis.
Eu sunt un om drept.
Stpnul e drept! cnt chinezul.
E drept! i inur isonul arcaii i servitoarele.
Arcaul a fcut-o s sufere inutil, dei eu
ordonasem o moarte fr dureri. De aceea a fost ucis.
Eu sunt plin de mil.
Stpnul nostru e plin de mil! cnt chinezul.
E plin de mil! i inur isonul arcaii i
servitoarele.
Moartea! zise regele, cu o figur jovial. Omule,
moartea este cea mai mare favoare! E singurul lucru pe
care zeii nu i-l pot rpi omului! E singurul lucru mai
puternic dect nestatornicia zeilor! Zeii dau i iau
napoi. Numai moartea n-o pot lua napoi. Ea e
caracteristic omului. Mai presus de zei, nepstoare
fa de voina zeilor, mai puternic dect zeii! Chiar i
zeii, atunci cnd le vine timpul, trebuie s moar!
Ah! oft el i, o clip, imaginea vesel a regelui Varz
dispru, lsnd loc figurii unui btrn foarte obosit,
foarte trist, foarte nelept i foarte beat. Ah! A existat n
Chaldeea un poet, pe cnd locuiam acolo, un om care
cunotea moartea i tia cum s scrie despre ea
Maldronah era numele lui Nimeni de aici n-a auzit de
el
215

Apoi adug ncet, prelung, de parc ar fi cntat
cuvintele:

Mai bine mort, dect s trieti,
Dar i mai bine-i s nu fii!

Kenton l asculta. Interesul pentru aceast
personalitate ciudat i izgonise sila. Auzise de
Maldronah din anticul Ur. Parcursese poemul din care
citase regele, n timp ce citise cteva dintre tbliele de
lut descoperite de Heilprecht n nisipurile cetii Ninive,
cndva, n vechea lui via aproape uitat Le
tradusese pentru propria-i plcere i le versificase n
limba lui. Involuntar, recit nceputul ultimei strofe
macabre:

Viaa-i un joc, aa se spune,
Nu-i cunoatem sfritul, nici nu ne pas,
i-l terminm, cnd oboseala ne-apas

Ce? strig regele. l tii pe Maldronah? Tu?
Imaginea btrnului rege Varz apruse din nou,
hohotind.
Mai departe! comand el.
Kenton i simea furia lui Klaneth. l simea cum
tremur de nerbdare i de neputin. Iar Kenton rse i
el, privind n ochii strlucitori cu ochi la fel de veseli. i,
n vreme ce Regele Celor Dou Mori nvingea timpul cu
ajutorul cupelor i al cnilor, el termin versurile lui
Maldronah, fredonnd un cntec ciudat, n ritm lent, de
mar funebru:

Plcut e s ocoleti capcane glumind,
216

S-nfruni pericolele, peste ele srind,
S risipeti n plceri ce-ai muncit
Exist un loc nenumit,
E-o u ce-ateapt, deschis, s vii.
i tot ce-ai fcut, ce ai vrut ca s fii
Ce mai conteaz cnd goana turbat
Se-oprete n ua aceea ndeprtat?
Nici o fptur nu s-a ntors prin ea,
niciodat,
O dat ce-a fost pe-acolo de moarte
mnat.
Cel nelept n-are nimic de jelit
Nici team de judeci, cel ce nu a greit.
Mai bine mort dect viu, se zice
Cel nenscut e i mai ferice!

Regele rmase tcut mult vreme. n cele din urm se
ridic, apuc o cup i o ntinse uneia dintre fete.
O s bea cu mine! zise el, artndu-l pe Kenton.
Arcaii se ddur la o parte, lsnd fata s treac.
Aceasta se opri lng Kenton i-i duse cupa la gur.
Kenton bu ndelung, i ridic capul, apoi i-l plec, n
semn de mulumire, spre Domnul Emakhtilei.
Klaneth, spuse regele, nici un om care-l cunoate
pe Maldronah din Ur nu poate fi sclav!
Stpne, spuse preotul n negru plin de
nesiguran, totui, omul acesta mi aparine!
Regele rmase tcut, bnd cnd din cup, cnd din
can. Privind cnd la Kenton, cnd la Klaneth.
Vino aici! ordon el, n cele din urm, artnd cu
degetul spre Klaneth, apoi spre locul de lng chinez.
Stpne! spuse Klaneth, i mai nesigur, dar tot
ncpnat. Sclavul meu va rmne lng mine!
217

Oare? rse regele. Ulcer de pe burta unui nar!
Va rmne lng tine sau va face ce-am poruncit?
n jurul camerei, corzile arcurilor se ntinser din nou.
Stpne, spuse Klaneth, cu capul plecat, va veni
lng tine
Cnd plec de lng el, Kenton l auzi scrnind din
dini. l auzi suflnd ca un om care a alergat ndelung.
Iar Kenton pi rznd n spaiul eliberat de arcai,
oprindu-se n faa regelui.
Brbat care-l cunoti pe Maldronah, cloncni
regele, te ntrebi, poate, cum se face c eu singur am
mai mult putere dect toi preoii acetia i zeii lor.
Fiindc, n Emakhtila, sunt singurul fr credin i fr
superstiii. Sunt singurul care tie c exist doar trei
adevruri. Vinul care poate s-l fac uneori pe om s
vad mai limpede dect zeii. Puterea care, combinat cu
iretenia omeneasc, te poate face superior zeilor.
Moartea pe care nici un zeu n-o poate nltura i cu care
m joc dup plac.
Vin! Putere! Moarte! cnt chinezul.
Preoii tia au muli zei, fiecare din ei gelos pe
ceilali. Ha! Ha! rse regele. Eu n-am zei. Sunt drept cu
toi. Judectorul nu trebuie s aib prejudeci, trebuie
s fie fr credin.
Stpnul nostru n-are prejudeci! cnt chinezul.
Nu are nici o credin! intonar arcaii.
Eu sunt pe o tipsie a balanei, spuse regele. Pe
cealalt sunt o mulime de zei i preoi. Dar numai trei
lucruri sunt reale: vinul, puterea, moartea! Cei care au
ncercat s m conving credeau n mai mult de trei
lucruri. Iar eu i-am nvins. Dac aici ar fi existat doar un
zeu, doar o credin care s mi se opun, a fi fost
nvins. Da, trei nvini de unul! Acesta-i paradoxul,
218

acesta-i adevrul!
Stpnul Emakhtilei spune adevrul! optir
arcaii.
Mai bine trei sgei drepte n tolb, dect una
ndoit de trei ori Iar cnd se va ridica n Emakhtila
un singur brbat, cu o singur sgeat, dar mai dreapt
dect cele trei ale mele, acela va domni n locul meu!
declar regele.
Arcai, ascultai-l pe stpn! cnt chinezul.
ns, continu regele ameit de butur, ntruct
toi zeii i preoii de aici sunt geloi unii pe alii, eu, care
nu dau un ban pe toi zeii i preoii, sunt Stpnul
Emakhtilei, pentru a pstra pacea i a-i opri s se
distrug ntre ei. i pentru c am cte zece arcai pentru
fiecare arca de-al lor i douzeci de spadasini pentru
fiecare spadasin de-al preoilor, o duc foarte bine! Ha!
Ha! rse regele. Asta nseamn puterea!
Stpnul nostru are puterea! strig chinezul.
Iar dac am puterea, pot s m mbt cnd am
chef! chicoti regele.
Stpnul nostru e beat! optir arcaii din jurul
camerei.
Beat sau treaz, sunt Stpnul Celor Dou Mori!
bolborosi regele.
Celor Dou Mori! optir arcaii, dnd din cap.
ie, omule care-l cunoti pe Maldronah, i le voi
dezvlui, zise Stpnul Emakhtilei, rnjind spre Kenton.
Arcai din spate i din pri, plecai-v capetele!
strig chinezul.
Capetele arcailor de pe cele trei laturi ale camerei se
plecar imediat.
Voalurile czur ncet de pe silueta din stnga regelui.
De sub ele apru o femeie. l privi pe Kenton cu ochi
219

profunzi, n care se citea tandree de mam, sfiiciune de
fecioar, pasiune de iubit. Trupul ei gol era perfect. n
el, armoniile mamei, fecioarei i iubitei se mpleteau
ntr-o singur strun, irezistibil. Ea era calea spre
lumea vrjit, simbolul a tot ce poate oferi viaa n
frumusee i bucurie. n ea erau toat dulceaa vieii,
fgduielile ei, extazurile ei, dorurile i motivaiile ei.
Privind-o, Kenton tiu c viaa era ceva ce merita s fie
pstrat. Ceva drag, plin de minuni i nu trebuia s-o
lai s treac zadarnic!
Iar Moartea aceea era cumplit!
Nu simea nici o dorin pentru trupul ei minunat de
femeie. Nu fcea altceva dect s aprind dorina
nflcrat de a tri continuu.
n mn inea un instrument cu o form ciudat,
lung, cu gheare ascuite i colii unei flci ce sfie.
Nu e n ntregime uman. Eu am fcut-o, spuse
regele, mulumit de sine. Am fost odat un mare vrjitor,
nainte de a nva c doar n simplitate se afl puterea.
Puterea! inton chinezul.
I-am dat, chicoti regele, tot ceea ce mi-a displcut
mai mult. Omoar ncet. Vznd-o, oamenii se aga de
via, se aga de ea aprig, teribil. Fiecare moment al
vieii pe care-l smulge din ei cu ghearele i cu dinii
aceia reprezint o venicie n care lupt mpotriva morii.
i extrage din via ncet, iar ei se vait, se aga de ea,
ntorcnd cu ncpnare faa de la moarte! Iar acum,
privete!
Voalurile czur de pe silueta din dreapta.
Sub ele sttea ghemuit un pitic negru, deformat,
strmb, hidos. l privea pe Kenton cu ochi mai, n care
se citeau toate durerile, tristeile i deziluziile vieii.
Toat inutilitatea vieii, oboseala, truda ei zadarnic. n
220

acel moment, Kenton uit de cealalt siluet i nelese
c viaa era groaznic i c mai bine nu te nteai
C moartea era singurul lucru bun pe care-l avea
omul!
Piticul inea n mn o sabie mldie, ascuit ca
briciul, cu vrful ca un ac. Kenton simea dorina
crescnd de a se repezi n sabia aceea, pentru a fi ucis
de ea.
Lui, rse regele, i-am dat tot ce mi-a plcut mai
mult. Moartea lui e rapid, e o cup dulce, plcut
buzelor. Tot eu l-am fcut i pe el. Tu, cel de colo, spuse
regele, artnd spre cpitanul care l prinsese pe
Kenton. Nu sunt prea ncntat c l-ai prins pe acest om
care-l cunoate pe Maldronah, chiar dac e sclavul lui
Klaneth! Du-te la Moartea din stnga mea!
Cu faa alb, din care-i pierise sngele, cpitanul urc
treptele, merse eapn printre arcai, fr s se
opreasc, pn ajunse n faa Morii. Chinezul i lovi
sabia. Intrar doi sclavi, purtnd un grtar de metal. l
dezbrcar pe cpitan de armur i-l ntinser gol pe
grtar. Silueta de femeie se aplec spre el, cu tandree,
cu dragoste, cu toate fgduielile vieii din ochii ei
adnci, de pe figura ei fermectoare. i duse
instrumentul cu gheare spre pieptul soldatului, cu atta
blndee!
De pe buzele acestuia ni un strigt ngrozit,
disperat. Rugciuni i blesteme. Vaietul unui proaspt
damnat.
Calm, femeia i pleca tiul spre el, zmbind,
apropiindu-i faa de a lui.
Las-l! chicoti regele.
Femeia i ridic instrumentul de tortur de pe
pieptul soldatului. Se aplec spre voalurile sale i le
221

arunc din nou peste ea. Sclavii l dezlegar pe
cpitanul ce tremura i-l mbrcar. Acesta se tr
napoi, plngnd cu sughiuri, i czu n genunchi lng
preotul n negru.
Sunt foarte suprat pe tine, zise vesel regele. Dar
i-ai fcut datoria. De aceea, mai poi tri o vreme dac
doreti. Eu sunt drept!
Stpnul este drept! i rspunse camera.
Tu! spuse regele, artnd spre arcaul care ucisese
servitoarea i pe cellalt arca. Sunt mulumit de tine!
Vei fi rspltit. Du-te la Moartea din dreapta mea!
Soldatul pi nainte, la nceput ncet, apoi, cnd
ochii goi ai piticului i ntlnir privirea, se mic mai
repede. Tot mai repede, grbindu-se pe scri, mpingnd
arcaii, i se arunc n sabia mldioas.
Sunt generos! spuse regele.
Stpnul nostru e generos! inton chinezul.
Generos! optir arcaii.
M-am plictisit! rse regele.
Bu cu sete din dreapta, apoi din stnga. Capul i
cdea pe piept. Se blngnea. Regele era beat turt.
Ordinul meu!
Deschise i nchise un ochi strlucitor, apoi pe
cellalt.
Ascult-m, Klaneth! Sunt somnoros. Vreau s
dorm. Cnd m voi trezi, adu-l din nou pe omul sta
care-l cunoate pe Maldronah n faa mea. S nu i se
ntmple nimic pn atunci! sta-i ordinul meu! Va fi
pzit de arcai. Luai-l! Avei grij de el! sta-i ordinul
meu!
Se ntinse dup cup. O scp din mna vlguit.
Pe moartea mea! uier el. Nu mai sunt n stare
nici mcar s in cupa cu vin!
222

Se prbui pe divan.
Regele Celor Dou Mori sforia
Stpnul nostru doarme! cnt ncet chinezul.
Doarme! optir arcaii i fetele.
Chinezul se ridic, se aplec spre rege i l lu n
brae ca pe un copil. Cei doisprezece arcai de pe treapta
de jos se ntoarser, naintar i-i nconjurar pe cei doi.
Ceilali douzeci i patru de arcai se ntoarser,
naintar i-i nconjurar pe toi. Arcaii de lng zidul
curbat se rsucir i urcar treptele cte ase. Friza vie,
n argint i stacojiu, se despri n grupe de cte ase,
care-i urmar.
irul dublu ce-l nconjura pe regele adormit i
chinezul trecur printre perdelele din spate. Dup ei
veneau arcaii.
ase dintre arcai ieir din rnd i se aliniar n
jurul lui Kenton.
Servitoarele adunar cupele i ulcioarele,
strecurndu-se printre perdele.
Pe scen rmaser doar Cele Dou Mori, acoperite de
voaluri, tcute, nemicate.
Arcaii artar n jos. Kenton cobor treptele.
Apoi, flancat de preotul n negru de-o parte, de
cpitanul cu faa alb de cealalt, cu trei arcai nainte
i trei n urm, iei din camera de judecat a regelui.

223



25.
PREOTUL N ALBASTRU

SOLDAII l duser pe Kenton ntr-o camer joas,
fr ferestre. Pe laturi erau bnci de piatr, iar n centru
o alt banc, n form de sarcofag. Arcaii l aezar pe
ea, i legar ncheieturile cu o curea de piele, puser o
pelerin pe banc i-l aruncar peste ea. Se aezar, doi
cte doi, de fiecare latur a camerei, cu ochii pe preotul
n negru i pe cpitan, cu arcurile pregtite.
Cpitanul l btu pe preot pe umr.
Recompensa. Cnd o voi primi?
Cnd sclavul va fi n mna mea, nu mai devreme, i
rspunse furios Klaneth. Dac ai fi fost mai nelept, ai fi
avut-o deja!
Da, i mi-ar fi folosit tare mult cu o sgeat n
inim, ddu din umeri ofierul. Sau vitndu-m la
picioarele Morii!
Preotul n negru l privi rutcios pe Kenton,
aplecndu-se asupra lui.
Nu te bizui pe favoarea regelui, mri el. Azi a
vorbit doar beia din el! Cnd se va trezi, va fi uitat de
tine! i o s mi te dea fr s mai pun ntrebri! Nu
mai ai nici o speran, cine!
Nu? rnji Kenton, nfruntndu-i ochii mori, plini
de rutate. Totui te-am nvins pn acum de dou ori,
porc negru!
Dar nu i a treia oar! scuip vorbele Klaneth. Iar
224

cnd regele se va trezi, te voi avea nu numai pe tine, ci i
pe trfa de templu pe care-o iubeti! Ha! Ha! rcni
preotul n negru, n timp ce Kenton tresrise. Asta te
doare, nu? Da, v voi avea pe amndoi! i vei muri
mpreun! ncet, ct mai ncet, vznd fiecare chinurile
celuilalt! Unul lng altul, pn cnd, ncetul cu ncetul,
torturile v vor distruge complet trupurile! i, n cele din
urm, i spiritele! Nicicnd n-a mai murit un brbat sau
o femeie aa cum vei muri voi doi!
Nu poi s-i faci nici un ru Sharanei, mnctor de
leuri din a crei gur cad minciuni! rspunse Kenton.
Ea e preoteasa lui Bel i nu te poi atinge de ea!
Ha! Ha! rnji Klaneth, apoi se aplec spre el,
optindu-i la ureche. Ascult-m! i dau o tire plcut,
care s te frmnte dup ce voi pleca! Nu-i pot face
nimic doar dac preoteasa rmne credincioas zeului!
Ascult-m, ascult-m cu atenie! nainte ca regele s
se trezeasc, Sharane va avea un alt iubit! Da, opti el,
cu o ironie diabolic. Iubita ta va fi n braele unui
pmntean! Iar acela nu vei fi tu!
Kenton se zbtea neputincios, ncercnd s-i rup
legturile, s se repead la figura rutcioas.
Dulcea Sharane! opti Klaneth, privindu-l cu ur.
Vasul Sfnt al Plcerii! Eu voi frma vasul acesta
nainte ca regele s se trezeasc din somn!
Se ndrept apoi spre soldatul care-l prinsese pe
Kenton.
M duc s atept trezirea regelui. Vino!
Nu vin, rspunse n grab soldatul. Pe toi zeii,
prefer compania lor! De altfel, dac nu-mi supraveghez
oamenii, s-ar putea s pierd pentru totdeauna
recompensa pe care mi-o datorezi!
D-mi sabia lui! ceru Klaneth, ntinznd mna spre
225

sabia lui Nabu, pe care o pstrase ofierul.
Sabia va rmne acolo unde este omul, rspunse
ofierul, ascunznd-o la spate.
Are dreptate, spuser arcaii. Preotule, nu poi
avea sabia!
Klaneth mri i ntinse mna s-o ia. ase arcuri se
ncordar, ase sgei se ndreptar spre inima lui. Fr
nici o vorb, dar cu iadul n privire, preotul n negru iei
din celul. Un arca se ridic, trase un zvor, ncuind
ua. Se aternu tcerea. Ofierul tremura, cnd i cnd,
nfiorndu-se ca apucat de friguri. Kenton tia c se
gndea la Moartea cu ochi zmbitori, blnzi, care-i
apsase colii tioi pe pieptul lui. Cei ase arcai l
urmreau cu privirea, mpotriva voinei lor.
n cele din urm, Kenton nchise ochii, luptnd s
resping spaima provocat de ameninarea lui Klaneth.
Luptnd mpotriva disperrii. Ce complot monstruos
pregtise preotul n negru, ce curs i ntinsese
Sharanei, de era att de sigur c o va avea n mn
curnd, c o va distruge? Unde erau Gigi, Sigurd i
Zubran? Aflaser c fusese prins? Se simea cuprins de
o singurtate imens
Nu tia ct vreme rmsese cu ochii nchii, nici
dac dormise cumva. Auzi ns, ca de la o distan
infinit, o voce linitit, lipsit de orice patim:
Scoal-te!
Deschise ochii i ridic ncet capul. Lng el sttea un
preot. Un preot ntr-o rob lung, albastr. Faa
preotului nu putea fi vzut.
i ddu seama c braele i picioarele i erau libere.
Funia i curelele zceau pe pmnt. Pe bncile de
piatr, arcaii stteau ntini, cuprini de un somn
adnc. La fel i ofierul.
226

Zvorul de la u era la locul lui. Atunci cum intrase
preotul n albastru? Se ridic n picioare, ncercnd s
priveasc printre zbrele. Preotul i art sabia, sabia lui
Nabu, care zcea pe genunchii ofierului adormit. O lu.
Preotul i art zvorul ce nchidea ua, iar Kenton l
trase i o deschise. Preotul n albastru se strecur afar,
urmat de Kenton. Din nou, preotul art spre u, iar
Kenton vzu c ua avea i n exterior un zvor
asemntor, cu care puteai ncuia celula din afar.
Kenton l trase ncet, cu grij.
Preotul n albastru ddu din cap, fcndu-i semn s-l
urmeze. Merse apoi de-a lungul coridorului, vreo sut de
pai, apoi aps pe ceva care lui Kenton i pru o
poriune de zid obinuit. Se deschise o alt u, prin
care intr nti preotul, apoi Kenton. Se aflau acum
ntr-un coridor lung, slab luminat. Nu-i ddea seama
de unde vine lumina, fiindc nu se vedeau nici o lamp,
nici o alt surs de lumin.
Merser de-a lungul coridorului, ce forma o curb
larg. Kenton intui c acel culoar secret urma arcul larg
al templului, c strbtea zidul exterior al acestuia. O
u masiv din bronz nchidea drumul. Preotul n
albastru pru c-o atinge doar, iar ea se deschise i se
nchise n urma lor.
Erau acum ntr-o cript cu o suprafa de zece
picioare ptrate. La un capt se afla ua masiv, prin
care intraser, la cellalt, una asemntoare. n stnga
era o lespede din piatr albicioas, neted, lung de zece
picioare.
Preotul n albastru vorbi, dac vorbea cu adevrat, cu
aceeai voce linitit pe care o auzise Kenton mai
nainte, cnd i ceruse s se scoale, i care prea c vine
de la o distan imens.
227

Mintea femeii pe care o iubeti doarme, spuse el.
Nu uita acest lucru! E o femeie ce merge n somn,
micndu-se printre vise furite pentru ea de alte mini.
Rul o bntuie. Nu-i bine s lai rul s-o cuprind de
tot, dei prin asta s-ar ncheia un conflict strvechi, ceea
ce ar aduce mult bine i zeilor, i oamenilor. Dar
problema e mult mai important dect viaa ta sau a
femeii tale. i numai tu o poi rezolva, prin nelepciunea
ta, prin puterea ta, prin curajul tu. Cnd nelepciunea
i va spune c a venit vremea s deschizi ua aceea,
deschide-o! Drumul tu trece pe acolo. ine ns minte,
femeia pe care o iubeti triete n somn! Trebuie s-o
trezeti nainte ca rul s-o nving!
Se auzi zngnind ceva pe podea. La picioarele lui
Kenton era o cheie mic, zimat. Se aplec s-o ridice.
Cnd se ridic, l vzu pe preotul n albastru lng ua
ndeprtat.
Printe, spuse el cu umilin, printe, am curaj i
putere. Dar dac am destul nelepciune asta nu
tiu Sufletul meu e plin de recunotin pentru cel
care m-a ajutat. Pot afla cui trebuie s-i mulumesc?
Tcere. Apoi
Nabu, opti o voce ndeprtat.
Nabu! Zeul nelepciunii! l eliberase, l sftuise!
Kenton i plec fruntea i czu n genunchi.
Preotul n albastru se transform ntr-un fuior de fum
risipit de vnt, care, n timp ce el l privea, se strecur
prin ua grea din bronz i dispru!

228



26.
N FAA ALTARULUI LUI BEL

KENTON auzi un murmur de voci ndeprtat, vag. Se
duse de la o u la cealalt, ascultnd. Zgomotul nu
venea din coridor. Prea s se strecoare prin placa de
piatr albicioas, neted. i lipi urechea de ea. Vocile se
auzeau mai distinct, dar nu reuea s neleag ce
spuneau. Probabil c piatra e foarte subire, i zise el,
dac putea auzi prin ea Vzu n dreapta un mner
mic, strlucitor. l trase n jos. n piatr ncepu s
strluceasc un disc de lumin ceoas, cu un diametru
de trei picioare. Prea c mnnc din piatr, nind
afar din ea, strlucind orbitor. Apoi, acolo unde fusese
discul rmase o deschidere circular o fereastr. Prin
ea se vedeau capul unei femei i doi brbai. Vocile lor
ajungeau acum clar la urechile lui, de parc s-ar fi aflat
lng ei. Peste ele se suprapunea zgomotul vlurit al
mulimii. Se retrase puin, de team s nu fie vzut.
Aduse mnerul n poziie iniial. Fereastra pli i vocile
amuir. Vedea din nou doar zidul alb, neted.
ncet, cobor iar mnerul. Pndi nc o dat arderea
aparent a pietrei solide, vzu reaprnd cele trei
capete. Pipi cu mna zidul vizibil, pn la marginea
cercului. Apoi ridic mna mai sus i o puse chiar n
mijlocul discului. Atinse iar piatra rece! Ceea ce pentru
ochii lui era o deschidere, pentru degetele lui era doar
piatr!
229

ntinse mna spre capetele care vorbeau i ntlni
piatra! nelese. Era unul dintre aparatele vrjitorilor
preoi. Un aparat care le oferea, n cript, un loc de
pnd, un loc din care s vad i s asculte netiui.
Preoii aceia aveau, probabil, cunotine despre
proprietile luminii i ale sunetului, dar nu cele ale
tiinei din lumea lui Kenton. tiin despre controlul
diferitelor vibraii, care fceau roca transparent din
afar nuntru, ns nu i dinuntru n afar. Oricare ar
fi fost secretul, piatra devenise la fel de penetrabil i
pentru vibraiile aeriene, produse de sunet, i pentru
vibraiile eterice ale luminii. innd nc mna pe
mner, privi afar, printre capete i peste umerii celor
aflai att de aproape de el, dar care nu aveau habar de
existena lui.
Ceaa se ridicase. Se transformase n nori dei,
lugubri, care apsau pe vrful templului mprit n
zone. n faa lui se deschidea o curte larg, pavat cu
octogoane imense din marmur alb i neagr. La
marginea curii, aliniate ca o pdure din basme, ntr-un
semicerc larg, o mulime de coloane zvelte, sgei de
spiridui strlucind n rou i negru, ale cror capete de
sus erau ncoronate cu frunze cioplite, dantelate,
scnteind ca nite ferigi gigantice acoperite cu o rou de
diamante i safire. Pe columnele negre i stacojii
sclipeau simboluri misterioase n auriu i azur, n
smarald, rou aprins i argintiu. O puzderie de coloane
neau spre cerul ursuz, fumegnd.
n faa lui, la circa o sut de picioare, se vedea un
altar de aur, pzit de heruvimi ghemuii, cu cap de om,
cu aripi de vultur, cu trup de leu, cioplii ntr-un metal
de miez de noapte. Pndeau n fiecare col al altarului,
cu figuri brboase, pline de cruzime, sprijinite ntre labe,
230

atente, de parc ar fi fost vii. Pe un tripod de pe altar se
ridica o flacr singuratic, subire, de un rou-nchis,
ascuit ca o lance, nemicat.
ntr-o semilun vast, la civa pai n faa coloanelor,
sttea un ir dublu de arcai i lncieri, ce mpiedica
mulimea s se apropie. Brbai, femei i copii se
scurgeau din dumbrava de stlpi aliniai i se buluceau
spre soldai, aa cum mn vntul frunzele uscate spre
un perete. Mulimea striga i gesticula n spatele irului
dublu. O mulime de brbai i femei smuls din timpul
ei i aruncat n lumea aceasta necunoscut, din afara
timpului.
Se spune c noua preoteas e minunat!
Vorbise un brbat din faa lui Kenton, un tip subire,
cu o fa alb, cu o bonet frigian pe pru-i moale.
Femeia era nurlie, obraznic, obosit, cu pr negru, cu
ochi negri. Brbatul din dreapta ei era un asirian
brbos, cu o figur de lup.
Se spune c-i o prines, zise femeia. Se spune c
era prines n Babilon
E de mult timp aici? ntreb frigianul. Abia m-am
ntors dintr-o cltorie. Cnd am fost aici ultima oar,
era alt prines, spuse el pe un ton de scuz.
De mult timp! rse femeia. Ce nseamn mult sau
puin timp n locul sta din afara timpului, n ara asta
n care nimeni nu moare dect dac e ucis?
Prines n Babilon! spuse asirianul, cu figura-i de
lup mblnzit, cu o voce plin de dor de cas. Oh, s fii
napoi n Babilon!
Se zice c preotul lui Bel o iubete, interveni
femeia.
Pe preoteas? se interes frigianul, iar femeia ddu
din cap. Dar aa ceva e interzis! nseamn moartea!
231

Femeia rse din nou.
Taci! opti ngrijorat asirianul.
Iar doamna Narada, Dansatoarea Sfnt, l iubete
pe preot! continu fr grij femeia. Aa c mcar unul
va trebui s-i fie trimis lui Nergal!
Taci! zise asirianul.
Va fi dansatoarea? ntreb frigianul.
Ptuul meu cu picioare de filde spune c nu, rse
femeia.
Asirianul i puse mna la gur.
Se auzi un rpit de tobe i fluieratul dulce al
flautelor. Kenton nu lu n seam sunetele. Privirea lui
se oprise pe mulimea de fete ale templului. Cinci erau
ghemuite lng nite tobe mici, pe a cror membran li
se odihneau degetele trandafirii. Alte dou fete duseser
la buze trestii gurite. Trei erau aplecate deasupra
harpelor. n cercul lor sttea ceea ce la nceput i s-a
prut a fi un morman de pnze de pianjen
strlucitoare, aruncate peste funigei de marmur
neagr, n care se prinseser mulimi de fluturi din aur.
Mormanul se mic, se ridic.
uviele de mtase neagr ascunseser o femeie, o
femeie att de frumoas, nct Kenton uit pentru o
clip de Sharane. Era brunet, avnd ntunecimea
catifelat a nopilor de miez de var. Ochii ei erau bazine
de ceruri de miez de noapte, n care nu strlucea nici o
stea. Prul ei, cea de furtun prins ntr-o plas de
aur sumbru. Aurul era cu adevrat mohort, iar femeia
avea n toate ceva aspru, ceva care amenina, cu att
mai mult cu ct era att de frumoas.
Asta da femeie!
Ochii obraznici se ntoarser spre asirian.
Una ca ea ar putea avea tot ce i-ar dori, pun pariu
232

pe patul meu!
Din spatele ei se auzi optind o voce plin de dor,
vistoare:
Da, dar noua preoteas nu-i femeie E chiar
Ishtar
Kenton ntoarse capul, ncercnd s-l vad pe cel care
vorbise. Zri un tnr, cu puin peste nousprezece ani,
ntr-o rob de culoarea ofranului, subirel. Avea ochii i
figura de copil frumos, vistor.
E pe jumtate nebun, opti femeia. De fiecare dat
cnd apare noua preoteas, vine i se nvrtete pe
aici
Va fi furtun. Cerul e ca o cup de alam, mormi
frigianul. Aerul e rece
S sperm c Bel se va ntoarce n Casa lui, n
vreme de furtun. Poate c preoteasa nu va fi singur n
noaptea asta, i rspunse asirianul.
Femeia rse cu viclenie. Kenton simea dorina teribil
s-o strng de gt. Rzbtu un bubuit ndeprtat de
tunet.
Poate c-i el, venind, zise femeia linitit.
Se auzir un zngnit uor de corzi de harp, o jelire
a tobelor. O dansatoare cnt ncet:

Pentru iubire, Nala s-a nscut,
Picioare c-ale ei nu s-au vzut.
Oricine-o vede o-ndrgete
i pentru ea, pe zei slvete.
Dulci srutri, ce te fac mut
Pentru iubire, Nala s-a nscut

Ochii melancolici ai femeii-fluture, numit Narada,
scnteiar furioi.
233

Potolete-te, desfrnato! uier ea.
Se auzi un hohot de rs printre fete. Cele dou cu
flaute fluierar ncet. Tobele murmurar, iar cea care
cntase rmase tcut, plecat deasupra harpei, cu
privirea n jos.
Preoteasa aceea e chiar att de frumoas? ntreb
frigianul.
Nu tiu. Nimeni n-a vzut-o fr voaluri, rspunse
asirianul.
Cnd merge, tremur! Tremur ca lacul cel mic,
albastru, de lng templu, cnd adie briza! Doar ochii
mi rmn vii, i simt c m sugrum ceva!
Tcei! spuse o femeie tnr, cu ochi cprui, cu
un copil n brae. Nu vorbii aa de tare, c v pomenii
cu vreo sgeat-n gt!
Ea nu-i femeie! Ea e Ishtar! Ishtar! strig tnrul.
Soldaii din apropiere se ntoarser. Printre ei i fcu
loc un ofier, cu o sabie scurt n mn. Pe msur ce se
apropia, ceilali ddeau napoi. Doar tnrul rmase
nemicat. Cel cu sabia se uit n dreapta i n stnga pe
sub sprncenele-i stufoase. nainte de a apuca s-l
priveasc pe tnr, un brbat cu bonet de marinar i
cu o tunic din zale se vrse ntre cei doi i-l trsese n
spatele lui. Kenton zri nite ochi de agat, o barb
neagr
Inima ncepu s-i bat cu furie. Era Zubran!
Zubran! Cum s fac s-l aud? Dac nu poate fi
vzut de afar, oare vocea i va trece prin piatr?
Zubran!
Cel cu sabia privi nesigur grupul tcut. Persanul l
salut cu gravitate.
S facei linite! mri n cele din urm ofierul i
se ntoarse la oamenii lui.
234

Persanul rnji. l mpinse pe tnrul de lng el. O
privi pe femeia oache cu ochi mai obraznici dect ai ei.
l mpinse pe frigian i puse mna pe braul femeii.
Nu tiu despre ce vorbii, spuse el. Cine-i preoteasa
aceea? Sunt nou-venit i nu cunosc obiceiurile. Dar, pe
Ormuzd, zise el, punndu-i braul dup umerii femeii,
merita s fac drumul pn aici ca s te ntlnesc! Cine-i
preoteasa despre care se zice c-i att de frumoas?
E cea care ngrijete de Casa lui Bel, rspunse
femeia, strngndu-se lng el. Se zice c numele ei e
Sharane.
De ce a venit i ce face aici? ntreb Zubran. Dac
ar fi n locul tu, a nelege fr s mai ntreb.
Preoteasa triete n Casa lui Bel. n vrful
templului, zise asirianul. A venit s-i ngrijeasc altarul.
Cnd i va termina treaba, se va ntoarce acas.
Pentru o frumusee ca aceea despre care vorbii,
observ Zubran, lumea ei pare s fie cam mic. De ce,
dac-i frumoas, e mulumit s triasc ntr-o lume
att de mic?
Ea aparine zeului, rspunse asirianul. E
ngrijitoarea Casei sale. Dac zeul se ntoarce acas,
poate fi flmnd. Trebuie s aib oricnd mncare n
cas i o femeie care s-l serveasc. Sau poate
Iar n acest caz, e nevoie tot de o femeie, l
ntrerupse femeia cu ochi obraznici, zmbind cu viclenie.
O femeie frumoas! Oricum, preoteasa trebuie s
locuiasc n casa lui.
i n ara mea exist ceva asemntor, spuse
persanul, venind i mai aproape. Dar acolo preoteasa nu
ateapt singur. Au grij de ea preoii! Ha! Ha!
Doamne! Va ajunge persanul mai aproape de perete?
Att de aproape nct s-l poat striga? i dac o va
235

face, nu vor auzi i ceilali? i atunci
Vreuna dintre preotesele care au ateptat torcea
mai departe vocea lui Zubran. Vreuna dintre preotese
a avut de-a face cu zeul?
Tnrul spuse:
Se zice c porumbeii vorbesc cu ea. Porumbeii
Zeiei Ishtar! Se spune c-i mai frumoas dect Ishtar!
Cine? ntreb persanul.
Doamna Sharane, oft tnrul.
Sharane! Numele iubitei sale trecu prin Kenton ca o
flacr arztoare.
Nebunule! opti asirianul. Taci, nebunule! Vrei s
atragi nenorocirea asupra noastr? Nici o femeie nu
poate fi la fel de frumoas ca Ishtar!
Nici o femeie nu poate fi la fel de frumoas ca
Ishtar, oft tnrul. De aceea, ea e Ishtar!
E smintit! zise frigianul.
Persanul l apuc pe tnr de braul drept i-l trase
lng el.
L-a primit pe zeu vreuna dintre preotesele astea?
repet persanul.
Ateapt, opti femeia. l voi ntreba pe Narodach,
arcaul. Vine cteodat n casa mea. El tie. A vzut
multe preotese.
Trase braul persanului spre mijlocul ei, apoi strig:
Narodach! Vino aici!
Un arca se ntoarse, le opti ceva oamenilor din
dreapta i din stnga lui, apoi se strecur dintre ei.
Ceilali strnser rndurile, rnjind.
Narodach, l ntreb femeia, spune-ne, l-a primit
vreuna dintre preotese pe zeu?
Arcaul ezit, nesigur.
Nu tiu, rspunse ncet, n cele din urm. Se spun
236

multe lucruri. Dar sunt oare doar vorbe? Cnd am venit
aici prima dat, n Casa lui Bel era o prines. Era ca o
lun nou din lumea noastr veche Muli brbai o
doreau.
Bine, arcaule, l potoli persanul. Dar l-a primit pe
zeu?
Nu tiu, rspunse Narodach. Se spune c-i
adevrat, dar c ea s-a vetejit la focul lui Nevasta
cruaului preotului lui Ninib mi-a zis c faa ei era
foarte btrn, atunci cnd i-au luat trupul Era ca un
curmal care s-a uscat nainte s rodeasc, aa spunea
femeia.
Dac eu a fi preoteas, i att de frumoas, n-a
atepta un zeu! zise femeia, cu ochii pe Zubran. A alege
eu un brbat! Ba chiar a alege mai muli brbai!
Apoi a urmat alta, continu arcaul. Spunea c
zeul a venit la ea. Dar era nebun, i fiindc era nebun,
au luat-o preoii lui Nergal.
Eu m mulumesc cu brbai, repet femeia.
Una s-a aruncat singur din vrful templului
Alta a disprut Alta spuse vistor Narodach,
arcaul.
Se pare c preotesele care-l ateapt pe Bel nu-s
prea norocoase, l ntrerupse persanul.
Eu m mulumesc cu brbai! zise femeia cu o
convingere profund.
Se auzi un bubuit de tunet, mai aproape. n faa lui
Kenton, cerul lugubru se ntunec, norii ncepur s se
agite ncet.
Va fi o furtun puternic, mormi frigianul.
Fata pe care o bombnise doamna Narada i ncerc
din nou corzile harpei. Cnt, pe jumtate rutcioas,
pe jumtate provocatoare:
237


O inim ce-i caut stpn
S mearg spre al Nalei sn!
Pentru iubire, Nala s-a nscut!

i ntrerupse cntecul. De departe, se auzea sunetul
slab al unui alt cnt, tropit de picioare Arcaii i
lncierii ridicar arcurile i lncile, salutnd. n spatele
lor, mulimea czu n genunchi.
Persanul se apropie de perete. Era singurul cap ce se
vedea prin fereastra circular, cu geamul din piatr.
Zubran! l chem, ncet, Kenton.
Persanul nu se mic.
Zubran! strig Kenton.
Persanul i ntoarse faa uimit spre perete, apoi se
rezem de el cu pelerina tras peste fa.
Lupule!
n vocea de obicei plictisit a lui Zubran se simea
uurare i bucurie.
Eti bine? Unde eti?
n spatele zidului, strig Kenton. Vorbete n
oapt, te aud bine.
n schimb, eu abia te aud. Eti rnit? Eti n
lanuri?
Sunt bine! strig Kenton. Dar Gigi? Sigurd?
Te cut, zise persanul. Sufletele noastre erau
zdrobite. Dup ce ne vom ntlni
Ascult! rcni Kenton. E un crng aproape de scara
de lng garnizoan!
tiu, rspunse Zubran. Pe acolo vom ptrunde n
templu. Dar tu?
Eu voi fi n Casa lui Bel, strig Kenton. ndat ce va
izbucni furtuna, s mergei acolo! Dac nu m gsii,
238

luai-o pe Sharane i ducei-o pe corabie! Eu v voi
urma!
Nu vom pleca fr tine! opti Zubran.
F cum i-am spus! Gsete-i pe Gigi i pe Sigurd!
Ai rbdare, lupule! Avem tot timpul! i rspunse
Zubran.
Am auzit o voce vorbind prin piatr!
Era asirianul, ngenuncheat. Zubran dispruse.
Cntecul deveni tot mai puternic. Zgomotul de pai
mai apropiat. Apoi, printr-o intrare ascuns a templului,
ptrunser n spaiul deschis o companie de arcai i
una de spadasini. n urma lor mergeau cntnd preoi
rai, n robe galbene, legnnd cdelnie de aur
fumegnde. Soldaii formar un cerc larg n faa
altarului. Preoii tcur, dup o not grav, apoi se
aruncar la pmnt.
n curtea cea mare apruse o siluet izolat, nalt ct
Kenton, purtnd o rob din aur strlucitor. inea
pulpana acesteia ridicat cu braul stng, acoperindu-i
complet faa.
Preotul lui Bel! opti femeia ngenuncheat.
Fetele templului se agitar. Doamna Narada se
ridicase pe jumtate. Kenton o privea, uitnd s respire.
Niciodat nu vzuse o dorin mai arztoare, o dorin
dulce-amar, ca aceea din ochii de miez de noapte, n
clipa n care preotul lui Bel trecu nepstor prin faa ei.
Degetele-i lungi i subiri apucaser pnza de pianjen
ce-o acoperea, iar pnza treslta pe pieptul ei
cutremurat de suspinele ce-o zguduiau.
Preotul lui Bel ajunse la altarul de aur. Ls s-i cad
braul care inea ridicat pulpana robei. i atunci, orict
ar fi fost de pregtit pentru acest moment, degetele
epene ale lui Kenton aproape c apsar pe mnerul
239

lucitor!
Privea, ca ntr-o oglind, la propria-i figur!

240



27.
ISHTAR, ARAT-I FAA!

KENTON se uita la acel geamn strin cu respiraia
tiat. Avea aceeai brbie, aceeai figur smead, cu
buze ferme, aceiai ochi albatri, limpezi. Care era
misterul acelei asemnri? ntmplarea sau iluzia
produs prin vrjitorie?
Klaneth!
Gndurile i se ntoarser spre complotul preotului n
negru. Acesta urma s fie iubitul Sharanei? O
strfulgerare de nelegere i trecu prin minte, prea
repede pentru a o cuprinde n ntregime. Rmsese nc
nelmurit.
Prin piatr l auzi pe persan blestemnd.
Lupule, mai eti n spatele meu? Eti ntr-adevr
acolo, lupule?
Da, Zubran! Cel pe care-l vezi nu sunt eu.
Privirea i se ndrept din nou spre preotul lui Bel.
ncepu s remarce diferene subtile ntre cele dou
figuri. Buzele acestuia nu erau att de ferme, colurile
gurii erau lsate. n ele, ca i n forma brbiei, se vedea
nehotrre. Iar ochii erau obosii, umbrii de o langoare,
pe jumtate slbticie, pe jumtate durere Tcut,
ncordat, preotul lui Bel se uit peste capul ridicat al
doamnei Narada, al crei trup zvelt era la fel de rigid ca
al lui, nebgnd-o n seam, atent doar la poarta secret
prin care venise.
241

Flacra stacojie, n form de lance, de pe altar plpi,
se legn.
Zeii s ne pzeasc! o auzi grind pe femeia cu
ochii obraznici.
Ce s-a ntmplat? ntreb asirianul.
N-ai vzut heruvimii? opti femeia. l priveau pe
preot! S-au micat spre el!
Am vzut i eu! Sunt foarte ngrijorat! spuse
femeia cu copilul.
A plpit doar lumina de pe altar, i lmuri
asirianul.
Poate c au fost heruvimii. Nu sunt ei mesagerii lui
Bel? N-ai spus tu c preotul o iubete pe femeia lui Bel?
zise ncet frigianul.
Linite! strig un ofier din spatele inelului dublu.
Preoii ncepur s cnte. n ochii preotului se aprinse
un foc, buzele i tresrir, corpul i se aplec, tras parc
de o funie nevzut. Prin spaiul liber venea o femeie.
Singur. Purta o pelerin lung, purpurie, iar capul i
era nvelit n voaluri de aur.
Kenton o recunoscu!
Inima ncepu s-i bat nebunete. Sngele i fierbea,
se nfiora sub ocul dorului. Avea senzaia c btile
inimii i vor sparge coul pieptului.
Sharane! strig el, uitnd de toate. Sharane!
Ea aluneca printre irurile de soldai, ce se
deschideau n faa ei, care ngenuncheau pe msur ce
trecea. Se duse direct la altar i rmase acolo tcut,
nemicat, lng preotul lui Bel.
Se auzi bubuitul greu al unui tunet metalic. Cnd
acesta se stinse, preotul se ntoarse spre altar, ridicnd
minile. Din rndul asistenilor lui se auzi murmurul
prelung al unei note grave. Braele preotului urcau i
242

coborau. De apte ori se plec adnc n faa flcrii
stacojii. Apoi rmase drept. Arcaii i lncierii czur n
genunchi, cu un freamt al arcurilor, cu lovituri
nfundate ale cozilor de lance.
Nepstor la acest zgomot ters, preotul lui Bel i
ncepu invocaia:

O, cel mai milos dintre zei!
O, cel cu gt de taur printre zei!
Bel Merodach, rege al Cerului i
Pmntului!
Cerul i Pmntul sunt ale tale!
Tu dai suflarea vieii!
Casa ta te ateapt!
Te venerm i te ateptm!

Kenton auzi o oapt tremurtoare, aurie:
Te venerez i te atept!
Vocea Sharanei! Vocea de aur a Sharanei ce cnta pe
fiecare dintre nervii lui ncordai, ca miliarde de degete
micue pe corzi ntinse de harp!
Din nou, preotul lui Bel:

O, Creatorule, o, cel ce te-ai creat singur!
O, cel care ai dat via copilului!
O, cel milos, care ai dat via celui mort!
Eti Rege n Ezida! Stpn n Emakhtila!
Loc de odihn pentru Regele Cerului e Casa ta!
Loc de odihn pentru Stpnul Lumii e Casa ta!
Te venerm i te ateptm!

i din nou, Sharane, nfiorat:
Te venerez i te atept!
243

Preotul inton:

Stpne al Armatei Tcute,
Privete cu bunvoin spre Casa ta,
O, Stpne al Odihnei!
Fie ca Ezida s aduc pace n Casa ta!
Fie ca Emakhtila s aduc odihn n Casa ta!
Te venerm i te ateptm!

Din nou, Sharane:
Te venerez i te atept!
Kenton l vzu pe preot fcnd un gest spre altar, n
care era ascuns o provocare inexplicabil. Se ntoarse
i o privi pe Sharane. Vocea i suna puternic, jubilnd:

Plin de delicii e supremaia ta!
Eti deschiztor al lactelor dimineii!
Eti deschiztor al lactelor serii!
Puterea ta e s deschizi lactele Cerului!
Te venerez i te atept!

La primele cuvinte, murmurul preoilor ncetase.
Kenton i vzu agitndu-se, privind unii spre alii
nesiguri. Un freamt trecu printre soldaii
ngenuncheai, pe care-i vzu optind, n timp ce-i
ridicau capetele. i auzi mormind, uluii, stnjenii.
n faa lui, asirianul ngenuncheat mria:
Asta nu face parte din ritual!
Ce nu era n ritual? se interes persanul.
Ceea ce a strigat preotul la urm nu face parte din
ritualul lui Bel, ci din ritualul Stpnei Ishtar! i
rspunse femeia.
Da! tie i el! Ea e Ishtar! opti tnrul.
244

Femeia cu copilul n brae oft:
N-ai vzut heruvimii strngnd din dini? Sunt
ngrozit! Sunt ngrozit, i asta-i altereaz laptele
copilului! Lumina de pe altar arat ca sngele
mprtiat!
Nu-mi place povestea asta! Nu fcea parte din
ritualul lui Bel! Iar furtuna se apropie repede! spuse
asirianul tulburat.
Doamna Narada se ridic brusc. Servitoarele ei se
plecar peste tobe i harpe. i duser flautele la buze. O
melodie uoar, plcut se ridic dinspre ele, delicat ca
btaia din aripi a nenumrai porumbei, ca sunetul
unor brae uoare, al unor bti de inimi micue,
trandafirii. Sub aceast muzic, trupul doamnei Narada
se legna ca o trestie verde la prima atingere a aripilor
rtcitoare ale primverii. Mulimea privi, oft o dat,
apoi rmase linitit.
Dar Kenton vzu c ochii preotului n-o prsiser nici
o clip pe Sharane, care sttea, parc dormind, sub
voaluri.
Muzica rsuna tot mai tare. Mai iute, tremurnd de
dor de dragoste, ncrcat de patim, fierbinte ca
simunul. Ca i cum trupul ei ar fi sorbit fiecare not ce
chema, ce comanda, transformnd-o n micare,
fcnd-o s se articuleze n carne, doamna Narada
ncepu s danseze. Privind-o din nou, Kenton uit o
clip dragostea pierdut care, totui, era att de
aproape Pentru c n ochii de miez de noapte, care
fuseser att de mhnii, dansau stelue vesele,
sltree. Gura stacojie era o flacr amgitoare, dulce
ca mierea, fgduind extazuri necunoscute. Iar grmada
de fluturi din aur, mpletii n plasa ei de funigei de
marmur neagr, toars, czu jos, alunecnd i
245

mngind trandafiriul i perla trupului ei, ca pe o floare
fermectoare. Norii de fluturi curgeau de pe ea,
acoperindu-i cu srutri frumuseea strlucitoare n
plasa noroas ce se rotea n jurul ei, fr s fac nici o
micare exagerat. Dansul i muzica deveneau
nnebunitoare, i tiau rsuflarea, iar n ele Kenton
descoperea stele ce se mperecheau, sori ce se
mbriau, luni gata s nasc. n muzic i dans erau
strnse toate patimile, tot focul, dorina alb a tuturor
femeilor de sub stele, sori i luni.
i aroma adormit a florii vetejite a patimii!
Muzica i ncetini ritmul, i micor intensitatea.
Dansatoarea se opri. Din mulime se auzi un oftat uor.
l auzi pe Zubran zicnd cu voce rguit:
Cine-i dansatoarea asta? E ca o flacr! ca o
flacr ce dansa n faa lui Ormuzd, pe Altarul Celor-
Zece-Mii-De-Sacrificii!
A dansat peirea lui Ishtar de ctre Bel. A dansat
dansul sta de mai multe ori. Nu-i nimic nou, interveni
femeia geloas.
Te-a ntrebat cine este! zise maliios frigianul.
Pe toi zeii! Dansul sta nu aduce nimic nou, nu
nelegei? L-au dansat o mulime de femei! rspunse
femeia plin de dispre.
E doamna Narada. Aparine lui Bel, spuse
asirianul.
Toate femeile frumoase din ara asta sunt ale lui
Bel? Pe Cele Nou Iaduri! Cyrus, regele, ar fi dat zece
talani de aur pe ea! spuse furios persanul.
Ssst! opti asirianul, iar ceilali doi i inur isonul.
Doamna Narada ncepu din nou s danseze. Muzica
deveni mai puternic. De data asta era lasciv, picura
dulcea, distilnd nsi roua dorinei, dar nu mai era o
246

dorin care caut, ci o dorin mplinit!
i, nc o dat, doamna Narada se nsoi cu sunetele,
devenind una eu ele Sngele izbea, fierbinte, n venele
lui Kenton
Arat prin dans cum i-a cedat Ishtar lui Bel.
Vorbise asirianul, nghiind n sec.
Persanul se ridic n picioare.
Vai! strig el. Cyrus ar fi dat nu zece, ci cincizeci de
talani de aur pentru ea! E o flacr! strig Zubran cu o
voce groas, mpleticit. Dar dac ea i aparine lui Bel,
de ce se uit aa la preot?
Nu l-a auzit nimeni, n zgomotul mulimii. Soldaii i
credincioii nu aveau ochi i urechi pentru altceva dect
pentru dansatoare. Nu ns i Kenton.
Vraja femeii de miez de noapte se destrmase. Furios
pe el nsui, lovi cu pumnul n piatr. Vraja se
destrmase din pricina calmului Sharanei. Mna ei alb
inea strns pulpana stacojie. Se ntoarse i se ndrept
repede spre ua secret prin care venise.
Dansatoarea se opri. Muzica muri. Se auzi iar
micarea stnjenit a mulimii, un murmur puternic:
Asta nu era n ritual!
Asirianul sri n picioare.
Dansul nu se terminase!
Se auzi bubuitul tunetului chiar deasupra lor.
E nerbdtoare s vin zeul, probabil, zise cu
cinism femeia. Sau poate i nchipuie c-o ateapt deja!
Din nou, Kenton i simi minile fremtnd de
dorina de a o sugruma.
Doamna Ishtar! Doamna Ishtar! l auzir pe tnr
strignd.
Se auzi un murmur puternic. Soldaii se ntorseser
amenintori.
247

E Ishtar! E luna ce-i arat faa din spatele unui
nor!
Tnrul nainta spre soldaii care-i pzeau pe preoi.
Femeia cu ochi obraznici se ridic i-l apuc de mn.
E nebun. Triete n casa mea. Nu-l lovii! O s-l
duc de aici! le spuse ea soldailor.
Dar tnrul se desprinse din strnsoarea ei, i fcu
loc printre grzi i fugi prin culoarul liber n
ntmpinarea preotesei. Se arunc la picioarele ei
grbite, i ascunse faa n poalele pelerinei. Ea se opri,
privindu-l prin voaluri. ndat, preotul lui Bel apru
lng ea. l lovi brutal pe tnr cu piciorul,
rostogolindu-l ct colo.
Hei! Alrac! Druchar! Luai-l! strig el.
Doi ofieri alergar cu sabia n mn. Preoii asisteni
se strnseser, uotind. Mulimea amuise. Ca o pisic,
tnrul se rsuci i sri n picioare n faa preotesei.
Ishtar! strig el. Arat-mi faa ta! Apoi n-am dect
s mor!
Sharane rmase tcut, ca i cum nu l-ar fi auzit, nu
l-ar fi vzut. Soldaii l prinser, i rsucir minile la
spate, i atunci se vzu cum puterea se scurgea n
trupul zvelt, care prea s se extind, s creasc n
nlime. Zvrli soldaii de pe el, l pocni pe preotul lui
Bel ntre ochi i apuc voalul preotesei.
Nu vreau s mor fr s-i vd faa, o Ishtar! ip
el, smulgndu-i voalul.
i apru figura Sharanei!
Dar nu Sharane cea de pe corabie, cea vie, plin de
focul vieii! Nu!
O Sharane cu ochii mari, care nu vedeau. Pe a crei
frunte alb se ntronaser visele. Al crei corp se mica
n realitate, dar a crei minte plutea n afara ei. Prin
248

labirinturile nlnuite ale iluziilor
Aa cum spusese preotul n albastru, Sharane era o
femeie cu mintea adormit!
Vocea preotului lui Bel uier plin de ur:
Sacrilegiu! Omori-l pe omul sta!
Spadele celor doi cpitani mucar din pieptul
tnrului.
Acesta czu, innd nc voalul. Sharane l privea
netulburat.
Ishtar! gemu el. Te-am vzut, Ishtar!
Ochii i sclipeau. Sharane trase voalul din minile lui
slbatice i i arunc resturile zdrenuite peste fa.
Porni grbit spre templu, ieind din zona pe care o
vedea Kenton. Preotul lui Bel o urmri cum pleca, iadul
din suflet ntunecndu-i faa. Privi trupul chircit al
tnrului. l lovi cu piciorul. Fcu un semn, i civa
brbai naintar, trndu-l de acolo.
Din mulime se auzir strigte. Arcaii i lncierii
ncepur s-o mping spre pdurea de pilatri zveli,
lcuii i o mprtiar printre ei. Disprur mpreun
cu cei pe care i mnau. Plecar i ucenicii preotului, iar
dup ei harpistele, flautistele i toboarele doamnei
Narada.
n curtea vast, nconjurat de sgei de elfi,
rmaser doar dansatoarele i preotul. Cerul
amenintor se tot ntuneca. Micarea nceat a norilor
devenise mai iute. Sub umbrele mictoare, flacra
dantelat de pe altarul lui Bel strlucea mai furioas. Ca
o sabie stacojie, ridicat. n jurul heruvimilor ghemuii,
umbrele se ngroar. Tunetele metalice curgeau
continuu, apropiindu-se tot mai mult.
Dup ce plecase Sharane, Kenton voise s deschid
cealalt u de bronz. Ceva i spunea ns c nu sosise
249

momentul, c trebuia s mai atepte. i, pe cnd
atepta, dansatoarea i preotul se ndreptar chiar spre
fereastra ciudat prin care i privise.
Se oprir chiar lng ea.

250



28.
VICLENIA PREOTULUI N NEGRU

BEL va fi probabil ncntat de felul n care a fost
venerat, preotule! o auzi Kenton pe dansatoare.
Ce vrei s spui? ntreb preotul plictisit.
Doamna Narada se apropie de el, cu minile ntinse.
Shalamu, opti ea. Am dansat oare pentru zeu? tii
doar c am dansat pentru tine! Pe cine ai venerat tu,
Shalamu? Pe zeu? Nu. Pe preoteas! i pe cine crezi c
venereaz ea?
l venereaz pe Bel! Pe Stpnul nostru Bel, care
stpnete totul, rspunse cu amrciune preotul.
Se venereaz pe sine nsi, Shalamu! replic
batjocoritor dansatoarea.
l venereaz pe Bel! repet el cu ncpnare,
obosit.
Doamna Narada veni i mai aproape, atingndu-l cu
minile ei graioase.
Crezi c femeile venereaz vreun zeu, Shalamu?
ntreb dansatoarea. Nu! Sunt femeie i tiu. O
preoteas poate fi femeia unui zeu, dar nu a unui om. Se
consider prea nalt, prea valoroas pentru oameni! Se
iubete i se venereaz doar pe sine. S-ar pleca n faa ei
nsi, adorndu-se n calitate de femeie a zeului.
Femeile obinuite i consider zei pe brbaii pe care-i
iubesc. Dar nici o femeie nu iubete un zeu pe care nu
l-a fcut ea, Shalamu!
251

E adevrat, eu am venerat-o! recunoscu suprat
preotul.
Dansatoarea i rspunse furioas:
Aa cum se venereaz pe sine! Shalamu, crezi c ea
i va aduce vreo bucurie lui Bel? Domnului nostru Bel,
care o are pe Ishtar? Putem noi s le aducem bucurie
zeilor care au totul? Lotusul se nal spre soare, dar
aceast nlare a lui i aduce soarelui vreo bucurie? Nu!
Plcerea e doar a lotusului! Aa-i i cu preoteasa! Sunt
femeie i tiu!
El i cuprinse minile care se sprijineau pe umerii lui.
De ce-mi spui toate astea?
Femeia ddu un pas napoi.
Shalamu! opti ea. Privete-m n ochi! Privete-mi
gura, pieptul! Sunt a zeului, ca i preoteasa, dar m
druiesc ie, dragul meu!
E adevrat, eti foarte frumoas, rspunse vistor
preotul.
i ncolcise gtul cu braele, iar buzele ei erau
aproape de ale lui.
Crezi c-l iubesc pe zeu? opti doamna Narada.
Crezi c dansez ca s-i bucur privirea? Pentru tine
dansez, iubitule! Pentru tine risc mnia lui Bel!
i trase ncet capul pe pieptul ei.
Nu sunt frumoas? Sunt mai frumoas ca
preoteasa lui Bel, care se venereaz pe sine nsi i care
nu i se va drui niciodat! Nu-i place parfumul meu?
Pe mine nu m va avea nici un zeu, iubitule!
Da, eti foarte frumoas, spuse el din nou, vistor.
Te iubesc, Shalamu! repet ea.
Preotul se desprinse din mbriare cu ochii plini de
vise i spuse, pe jumtate cntnd:
Ochii ei sunt ca Bazinele Pcii din Valea Uitrii
252

Cnd vine lng mine, porumbeii lui Ishtar bat din aripi
deasupra capului meu! Pete pe sufletul meu!
Doamna Narada se ddu napoi, cu buzele-i stacojii
acum albe, cu sprncenele ncruntate amenintor, cu
durere n ochi.
Preoteasa?
Preoteasa, rspunse el. Are prul ca norii ce
acoper soarele n amurg. Valurile robei ei m nghea
aa cum vntul din noaptea deertului nghea
palmierii!
Preoteasa? ntreb ea din nou.
Preoteasa! rspunse el, ca i mai nainte.
Tnrul acela era mai curajos dect tine, preotule!
spuse ea cu rceal, aproape indiferent.
Chiar n ntunericul care se lsase, Kenton vzu cum
roeaa i nvlea preotului n obraji.
Ce vrei s spui? mri acesta.
De ce l-ai ucis? ntreb femeia cu aceeai voce
glacial.
A comis un sacrilegiu! El bigui preotul furios.
Femeia l ntrerupse dispreuitoare:
L-ai ucis pentru c a fost mai curajos ca tine!
Pentru c a ndrznit s-i smulg voalul! Pentru c era
brav i nelept! Iar tu eti un la! De aceea l-ai ucis!
Preotul o apuc de gt.
Mini! Mini! Nu sunt un la!
N-ai avut nici mcar curajul s-l ucizi de unul
singur! rse ea din nou, nlturndu-i minile ce-o
strngeau de gt. Laule! Tnrul a ndrznit s-i
smulg voalul celei pe care o iubea. El a riscat mnia lui
Ishtar i a lui Bel!
Preotul strig ndurerat:
Crezi c eu nu voi ndrzni? C m tem de moarte?
253

Crezi c m tem de Bel?
Femeia l privi batjocoritor.
Dac o iubeti att de mult! Preoteasa l ateapt
pe zeu n casa ei izolat. Poate c zeul nu-i n mijlocul
furtunii, poate c se distreaz n alt parte, cu alt fat.
Tu, cel fr fric, de ce nu te duci s-i iei locul?
S-i iau locul? opti el, fcnd un pas napoi.
Frica, groaza i sperana se amestecau n vocea lui.
Preotul rmase tremurnd, apoi Kenton vzu cum de
pe figura lui disprea ezitarea, cum i lua locul
hotrrea. Preotul se repezi deodat spre altar. Flacra
dantelat cobor, se vluri, se stinse. n ntuneric,
heruvimii monstruoi preau c dau din aripi. Apoi,
ntr-o fulgerare de lumin fantomatic o flacr irizat
Kenton l vzu pe preotul lui Bel trecnd repede pe
aleea pe care venise i se ntorsese Sharane. O vzu pe
doamna Narada zcnd ghemuit n plasa ei neagr, cu
fulgi de fluturi din aur risipii peste ea. O auzi plngnd
ncet, din strfundul sufletului.
Kenton ncepu s ridice mnerul. Era timpul s se
foloseasc de cheia aceea, s treac pe acolo pe unde-i
artase preotul n albastru. Dar mna i se opri brusc.
O umbr mai neagr dect amurgul trecuse prin faa
ferestrei i se oprise lng dansatoare. O siluet masiv,
nenfricat, cunoscut!
Klaneth!
n curnd, spuse preotul n negru, atingnd-o cu
piciorul, nici el, nici Sharane nu te vor supra. i-ai
ctigat rsplata fgduit!
Doamna Narada l privi cu o fa alb, jalnic,
nlnd mini tremurtoare spre el.
Dac m-ar fi iubit, plnse ea, n-ar fi plecat! Dac
m-ar fi iubit, nu l-a fi lsat s plece! Dar m-a nfuriat,
254

m-a jignit, respingnd dragostea pe care i-o oferisem! Nu
pentru tine l-am trimis la ea, arpe negru, dei am fcut
un trg! L-am trimis la ea i la moarte
Indiferent din ce motiv, rse Klaneth, important
este c l-ai trimis! Iar el s-a dus! ine-i rsplata!
Azvrli un pumn de bijuterii strlucitoare n palmele
ei ntinse. Femeia ip i-i desfcu degetele, de parc
gemele o ardeau. Acestea czur i se rostogolir pe
dalele de marmur.
Dac m-ar fi iubit! Dac m-ar fi iubit mcar puin!
plngea n hohote doamna Narada, ghemuit ntre
fluturii ei.
Preotul n negru rse din nou, apoi se grbi spre
templu.
Kenton, care nelegea ce plnuise acesta, ddu
drumul mnerului. Alerg spre ua de bronz, o descuie,
se strecur apoi prin deschidere i alerg de-a lungul
coridorului pe care-l descoperise. n timp ce alerga, n el
ardeau dou flcri: flacra alb a dragostei pentru
femeia sa i flacra neagr a urii mpotriva lui Klaneth.
tia c dac preotul lui Bel va cdea n capcan, o dat
cu el va fi prins i Sharane. Complotul fusese bine
gndit. Sfritul era inevitabil, dac nu reuea s ajung
la Casa lui Bel la timp i s-i dejoace planurile
Vicleugul plin de rutate o nelase i pe dansatoare.
Nu-i nchipuise nici o clip c acea dezvluire a
sentimentelor ei cele mai intime n faa preotului fcuse
parte din complot. Fr ndoial l iubea. i dac el n-ar
fi respins-o
Dar o respinsese, iar n furia i jignirea ce o
cuprinseser, i artase calea de a o poseda pe preoteasa
zeului. l sftuise s svreasc sacrilegiul suprem. l
aruncase n braele Sharanei, pentru propria lui
255

distrugere. i a ei
Narada se cise, dar prea trziu Preotul n negru
jucase i ctigase!
Kenton blestema i alerga. Dac Sharane, prins n
visul ei magic, l va vedea n preotul lui Bel chiar pe zeu,
va avea un iubit pmntean. Nevinovia n-o va salva.
Va avea grij Klaneth de asta! Va dovedi, probabil, c
s-au ntlnit i alt dat Fr ndoial c avea i
martori Iar dac Sharane se va trezi, nu-l va lua pe
preotul lui Bel drept Kenton?
Oricum, prezena preotului i a preotesei n locuina
lui Bel va fi suficient ca s fie condamnai amndoi.
Avea el grij, Klaneth, s fie aa!
Exista o singur speran! Gigi, vikingul, persanul!
Poate c acum, chiar n clipa asta, se crau pe scara
exterioar, ucignd santinelele n drumul lor!
Vor ajunge oare la timp n Casa lui Bel s-o salveze pe
Sharane?
Poate c nu vor ajunge Nu trebuie s accepte ca
aceast speran s-l ndeprteze de elul lui! El nsui
trebuia s ajung la timp!
Preotul n albastru i spusese c salvarea sttea n
minile lui i nu n ale altora!
ntlni un coridor care-l ntretia pe cel prin care
alerga. Se grbi orbete printr-un gang mltinos, pe ale
crui laturi luceau himere de paz. Se opri n faa unui
portic uria, de care atrnau, nemicate i rigide,
perdelele ce preau esute din argint solid. Ceva l
avertiza
ntinse o mn i, cu un sentiment de profanare,
trase perdeaua metalic, privind dincolo de ea.
Privea n propria-i camer! Camera lui veche, din
lumea cea veche!
256

Vzu i corabia-bijuterie scnteind, dar parc printr-o
cea, printr-o negur de particule nflcrate, ca
printr-un voal Oglinda cea mare strlucea n spate,
nvluit n acelai abur luminos. Infinit de mici, n
numr infinit, atomii scnteietori pluteau ntre el i
camera lui din New York.
Iar el se afla aici, n lumea asta stranie.
Camera era ceoas, neguroas, tremurnd ntr-o
imagine mai clar la nceput, apoi retrgndu-se n
nedefinire.
O privea nencreztor, copleit de o disperare sumbr.
n minile lui perdeaua deveni uoar, ca un tifon de
mtase, apoi se transform iar n metal Simi cum i
alunec din mini, rigid, n timp ce camera se cufund
n ceaa strlucitoare, dizolvndu-se n contururi
fantomatice i tot aa, alternativ
Cnd camera devenea mai clar, contururile corabiei-
bijuterie se ntreau, se cristalizau, strluceau mai
puternic, invitndu-l, trgndu-l napoi!

257



29.
ZEII I DORINA OMENEASC

KENTON se sprijinea, se inea strns de perdea.
Lupta din rsputeri s opreasc topirea aceea prin care
camera sa veche, n care se afla corabia-bijuterie, nea
ntre nerealitatea spectral i actualitatea plin de
dificulti. Perdeaua alctuia un grilaj ntre lumea veche
i cea a marilor sale aventuri. Zbrele ntre lumea
Sharanei i lumea n care trise el.
O for, un brnci ca un curent subteran puternic, l
mpingea nainte, irezistibil, de fiecare dat cnd
perdeaua i se topea n mini, iar contururile ceoase din
camer deveneau mai ferme. Putea observa orice detaliu:
oglinda mare, dulapul, divanul, petele de snge de pe
podea, nc umede
Iar de fiecare dat cnd n camer se topeau
contururile, fie clare, fie ceoase, corabia-bijuterie
strlucea puternic, atrgndu-i atenia.
Se zbtea, atras cnd nuntru, cnd n afara
camerei. Covorul vechi, chinezesc, era n acelai timp
sub el i la o distan infinit. Auzi vocile dinti ale
uraganului zguduitor al Cosmosului!
n acea fraciune de secund i ddu seama c
jucria strlucitoare era cea care-l absorbea din lumea
Sharanei!
Ceva de pe puntea neagr a corbiei l ridica i-l
trgea ntr-acolo! Ceva malefic, batjocoritor, l tra, i-l
258

tra spre ea!
Gndul care-i trecuse prin minte, o clip, atunci cnd
planase deasupra corbiei n portul secret, ncepu s-l
bntuie din nou, ca o certitudine!
Cu ct puntea devenea mai neagr, cu att fora ce-l
mpingea era mai puternic!
Ishtar! se rug el, privind spre cabina trandafirie.
Ishtar!
Oare cabina strlucise inundat brusc de lumin? O
lumin care ptrundea n puterea neagr ce-l atrgea
spre ea, amuind-o?
Contururile camerei se topir. Perdelele devenir din
nou rigide. Sttea iar n coridorul din Casa Zeului Lunii.
nc o dat, de dou ori, de trei ori, camera a mai fost
mpins spre el, dar de fiecare dat mai puin real, mai
fantomatic. De fiecare dat, Kenton fcu un efort de
voin. nchise ochii i respinse imaginea camerei. Se
strduia s nu se gndeasc la ce ar fi putut nsemna
acea renviere aparent a puterii rului pe puntea
neagr. i concentr toate gndurile, fiecare atom al
voinei pentru a izgoni camera i corabia-bijuterie.
Lumea creia i aparineau. Lumea lui trecut.
i oferise sufletul n schimbul Sharanei i nu avea de
gnd s renune.
Voina sa nvinse. Camera dispru. O dispariie a
crei finalitate era limpede: vraja fusese rupt, legturile
subtile rupte. Acum putea merge mai departe.
Epuizat n urma celor ntmplate, se prinse de podea,
cu genunchii moi, tremurnd. i reveni ncet. Apoi trase
perdeaua.
Dincolo de ea apru un hol vast, n care plutea o
cea argintie, linitit, palpabil, strbtut de raze ce
vlureau prin ea. mpletit, luminiscent, ceaa ca o
259

pnz fcea din camera aceea un spaiu al imensitilor,
al distanelor colosale. I se pru, fr a fi ns sigur, c
n plasa de argint se micase ceva. Siluete umbroase
apreau pe jumtate, apoi dispreau, fr a fi complet
vizibile. n deprtare, sesiz o alt micare. O siluet se
ndrepta spre el. Puternic, hotrt. Se apropia. Un
brbat cu un coif de aur, purtnd pe umeri o mantie
scurt din aur, brzdat cu stacojiu, cu o sabie de aur n
mn. nainta cu capul plecat, de parc ar fi nfruntat
un curent puternic.
Era preotul lui Bel, mbrcat n vemintele zeului su!
Kenton l urmrea; abia respirnd. Ochii, att de
asemntori cu ai lui, erau negri de groaz i team, dar
plini de voin i hotrre. ncpnai. Avea flcile
ncletate i buzele albe. Kenton simea n tot corpul
preotului un tremur, o cutremurare profund. Reale sau
doar fantasme, grozviile locului aceluia erau realiti
pentru preot. Cu un fior de admiraie involuntar,
recunoscu ndrzneala cu care le nfrunta, deghizat
ntr-o asemnare sacrilegial cu zeul, pe care-l trdase,
cu un scop care nsemna o trdare i mai mare!
Preotul lui Bel trecu, iar Kenton, dup ce atept ca
acesta s dispar n ceaa strlucitoare, se strecur pe
sub perdea i-l urm.
Acum, Kenton auzea o voce. O voce linitit, fr
patim, aidoma celei care-i ceruse s se ridice de pe
banca de piatr. Vocea aceea nu prea s vin de
undeva dimprejur, nici dinluntrul su. Era ca un gnd
nscut doar pentru el n spaiul aflat la distane
infinite
Vocea lui Nabu, Zeul nelepciunii!
n timp ce-l asculta, nu se mai simea un singur om,
ci trei: un Kenton care avea un scop unic, s-l
260

urmreasc pe preot pn i-n Iad, dac astfel ar fi
ajuns la Sharane; un Kenton care, prins ntr-o relaie
inexplicabil cu mintea preotului, simea, vedea i
auzea, suferea i se temea ca i acesta, i un Kenton
care era atent la cuvintele lui Nabu cu aceeai detaare,
cu aceeai linite cu care fuseser emise gndurile ce le
primea i care pndea, la fel de rece i fr a se implica,
tot ce dezvluiau ele.
Casa lui Sin! suna vocea. Conductorul Zeilor!
Nannar, Creator al Zeilor i al oamenilor! Stpnul
Lunii! Stpnul Semilunii Strlucitoare! Cel-Mare-n-
Coarne! Nannar! Cu Trupul Perfect! Cel-Ce-Hotrte-
Destinele! Cel-Ce-s-a-Creat-Singur! A crui Cas este
Prima Zon i a crui culoare este argintiul! Preotul
trece prin Casa lui Sin, trece pe lng altare de
calcedonie
19
i agat
20
portocalie, mpodobite cu piatr
de lun
21
i cristale de stnc, altare pe care arde
flacra alb din care Sin, Furarul, a creat-o pe Ishtar!
Vede erpii albicioi, scnteietori, ai lui Nannar
trndu-se spre el, iar n ceaa argintie care nvluie
coarnele n form de semilun ale lui Sin vede scorpioni
albi, cu aripi, mpungnd spre el! Aude sunetul
tropitului miliardelor de picioare, picioarele tuturor
oamenilor ce urmeaz s se nasc sub lun! i aude
plnsul miliardelor de femei, plnsul tuturor femeilor ce
urmeaz s se nasc i s nasc! Aude strigtul
Necreaiei!
i trece mai departe!
Pentru c nici Creatorul Zeilor, nici teama de el nu
pot sta n calea patimii omeneti!

19 Varietate de silice, translucid, divers colorat (n.t.).
20 Varietate de silice, cu benzi diferit colorate (n.t.).
21 Feldspat cu reflexe albstrui (n.t.).
261

Astfel i vorbise vocea, apoi tcuse. Iar Kenton vzuse
toate acele lucruri, vzuse erpii albi strlucitori
trndu-se prin ceaa argintie s-l mute pe preot;
vzuse scorpionii naripai ncercnd s-l nepe; vzuse
n ceuri o siluet uria, nspimnttoare, pe fruntea
creia era prins o semilun. Auzise cu urechile lui
tropitul armatelor de nenscui, plnsul lumii de femei
nc nenscute, vuietul Necreaiei! Vzuse i auzise aa
cum vzuse i auzise preotul lui Bel!
i l urmase, netulburat.
Coiful de aur strluci undeva, deasupra lui. Kenton se
opri la picioarele unei scri n spiral, ale crei trepte
largi erau n afar, transformndu-se, pe msur ce
urcau, din argint palid n portocaliu nflcrat. Atept
pn cnd preotul, care nu se oprea, nici nu privea
napoi, urc scara, apoi urc dup el.
Ajunse ntr-un templu plin de lumini ca ofranul, de
parc spaiul n care intrase se umpluse cu pnze de
raze de lun. La o sut de pai n faa lui mergea
preotul, iar cnd Kenton l urm, vocea calm i relu
oapta:
Casa lui Shamash! Odrasla Lunii! Zeul Locuitorilor
Zilei n Casa Dorinelor! Izgonitorul ntunericului! Regele
Judecii! Judectorul Omenirii! Cel pe al crui cap st
Coroana cu Coarne nalte! n ale crui mini sunt Viaa
i Moartea! Cel-Care-Cur-Oamenii-cu-Mna-Lui, ca
pe o Tablet din Cupru Ars! A crui Cas este A Doua
Zon i a crui culoare este portocaliul!
Preotul trece prin Casa lui Shamash!
Aici sunt altare din opal, mpodobite cu diamante, i
altare din aur, acoperite cu chihlimbar i pietre galbene
de soare. Pe altarele lui Shamash ard santal i
262

nucoar, i verbin
22
. Trece pe lng altarele de opal i
de aur. Trece pe lng psrile lui Shamash, ale cror
capete sunt roi de flcri i care pzesc roata ce se
nvrtete n Casa lui Shamash, o roat de olar, pe care
iau form toate sufletele oamenilor!
Aude zgomotul miliardelor de voci, vaietul celor care
au fost judecai, ipetele celor condamnai!
i trece mai departe!
Pentru c nici Regele Judecii, nici teama de el nu
pot sta n calea patimii omeneti!
Din nou, Kenton vzu i auzi toate aceste lucruri.
Urmndu-l pe preot, ajunse la o a doua scar, ale crei
trepte treceau din portocaliu nflcrat n negru de
abanos. Sttea n holul mare, plin de bezn, cunoscnd
numele stpnului lui ngrozitor nc nainte ca vocea
calm s-i opteasc din spaiul ndeprtat, secret:
Casa lui Nergal! Cel Puternic n Marele Loc de Locuit!
Rege al Morilor! Cel ce rspndete crima! Cel ce
stpnete peste cei pierdui! Cel-Negru-i-Fr-Coarne!
A crui Cas este A Treia Zon i a crui culoare este
negrul!
Preotul trece prin casa lui Nergal!
Trece pe lng altarele din marmur neagr i
hematit! Pe lng focuri roii de portocale bergamote
23

i zibet
24
, care ard pe altare! Pe lng altarele lui Nergal
i pe lng leii care le pzesc, lei negri, cu ochi de rubine
i gheare roii sngerii, lei roii, cu ghearele din fier
negru i ochii de marmur neagr. Pe lng vulturii

22 Plant anual, nalt de 30-40 cm, cu flori albe, liliachii sau roii
(n.t.).
23 Varietate de portocale (Citrus bergamia) (n.t.).
24 Parfum obinut din glandele unui animal din Africa de Nord (Viverra
zibetha) (n.t.).
263

ndoliai ai lui Nergal, ai cror ochi sunt ca rubinele i
ale cror capete sunt capete descrnate de femei!
Aude scncetul Poporului Din Locul Marii Locuine i
gust cenua patimii lor!
i trece mai departe!
Pentru c nici Stpnul Morilor, nici groaza de el nu
pot ndeprta un om de patima sa!
Treptele scrii pe care urc apoi Kenton, ieind din
Casa lui Nergal, se schimbar din abanos n carmin i
lumina care umplea locul era de-un stacojiu puternic,
furios.
Casa lui Ninib opti vocea. Domnul Lncilor!
Domnul Btliilor! Stpnul Scuturilor! Stpnul
Sufletelor Rzboinicilor! Conductorul Luptelor! Cel ce-i
distruge pe aceia ce i se mpotrivesc! Sfrmtorul
lactelor! Cel-Ce-Izbete! Cel a crui culoare e stacojiul,
a crui Cas este A Patra Zon!
Din scuturi i spade sunt construite altarele lui Ninib,
iar focul lor este hrnit cu sngele brbailor i lacrimile
femeilor. Pe altarele lui Ninib ard porile cetilor
cucerite i inimile regilor nvini!
Preotul trece pe lng altarele lui Ninib. Vede c-i
ameninat de colii de carmin ai mistreilor lui Ninib, ale
cror capete sunt ncununate de minile drepte ale
rzboinicilor; de fildeii de carmin ai elefanilor lui Ninib,
ale cror picioare au la glezne cranii de regi; de limbile
de carmin ale erpilor lui Ninib, care ling de pe faa
pmntului oraele!
Aude zngnitul lncilor, ciocnirea spadelor, cderea
zidurilor, vaietul nvinilor!
i trece mai departe!
Pentru c, de cnd exist omul, altarele lui Ninib au
fost hrnite cu fructele dorinei oamenilor!
264

Kenton puse piciorul pe treptele celei de-a patra scri.
Trepte ce treceau de la roul nchis al flcrilor la
albastrul limpede, senin, al cerului netulburat. Intr
ntr-o camer plin de o lumin calm, azurie. Vocea
prea acum mai aproape:
Casa lui Nabu! Domnul nelepciunii! Purttor al
Sceptrului! Cel Puternic-Peste-Ape! Stpn al
Cmpurilor ce se deschid Izvoarelor Subterane! Cel-Ce-
Vestete! Cel-Ce-Deschide-Urechile-nelegerii! A crui
culoare e albastrul i a crui Cas este A Cincea Zon!
Altarele lui Nabu sunt din safire albastre, smarald i
ametist i strlucesc limpede! Flcrile ce ard pe altarele
lui Nabu sunt flcri albastre, n care doar adevrul are
umbr! Iar flcrile lui Nabu sunt flcri reci, i pe
altarele lui nu-i nici o arom!
Preotul trece pe lng petii lui Nabu, care au piepturi
de femei, dar guri tcute! Trece de ochii atotvztori ai
lui Nabu, care-l privesc din spatele altarelor, i nu atinge
Sceptrul lui Nabu, ferindu-se cu grij!
Da, trece mai departe!
Cnd a stat nelepciunea n calea dorinei omeneti?
Preotul plec din Casa lui Nabu, iar n urma lui, pe o
scar ce se topea din safir n perle trandafirii i filde,
urca i Kenton. Crcei mruni, mngietori, de tmie
urcar spre el, iar n jurul lui loveau notele uoare,
lascive ale unui sunet plin de iubire, linguind, chemnd
infinit de ademenitor, periculos de dulce. ncet, ncet,
Kenton mergea dup preot, ascultnd vocea cutrii
sale, pe jumtate ascultnd-o, pe jumtate uitnd-o,
luptnd cu dorina imens de a se supune spiritului
camerei aceleia vrjite, s nu mearg mai departe, s-o
uite pe Sharane!
Casa lui Ishtar! se auzi vocea. Mama Zeilor i a
265

oamenilor! Cea Mai Mare Zei! Doamna Dimineii i a
Serii! Cea-Cu-Pieptul-Plin! Cea-Care-Creeaz! Cea-Care-
Ascult-Rugminile! Arma Puternic a Zeilor! Cea-Care-
Ucide-i-Produce-Iubire! Casa lui Ishtar este A asea
Zon!
Preotul trece prin Casa lui Ishtar! Altarele sale sunt
din marmur alb i trandafirie, iar marmura alb e
strbtut de albastru, ca un sn de femeie! Pe altarele
ei ard mirt i tmie, ulei eteric i ambr. Iar altarele lui
Ishtar sunt mpodobite cu perle albe i trandafirii, cu
hiacint
25
, cu turcoaze i berile
26

Trece pe lng altarele lui Ishtar i, ca palmierii roz ai
dorinelor fecioreti, spirala trandafirie a tmii se
furieaz spre el. Porumbeii albi ai Zeiei Ishtar flfie
din aripi n faa ochilor lui! Aude sunetul ntlnirilor de
buze, btile de inimi, oftatul femeilor i zgomotul
mersului picioarelor albe.
Dar trec mai departe!
Pentru c dragostea n-a stat niciodat n calea
dorinelor omeneti!
Din camera vrjilor dragostei, scara urca,
schimbndu-se din perle trandafirii n aur nflcrat,
strlucitor. Ajunse n alt camer uria, iradiind ca
inima unui soare. Pe jumtate orbit de strlucire,
mijindu-i ochii pentru a-l urmri pe preot, l zri
cufundat n lumina aurie, aproape invizibil. Preotul se
mica tot mai repede, de parc toate terorile se
concentraser, croncnind, n jurul picioarelor lui
grbite!

25 Piatr semipreioas, galben roiatic (n.t.).
26 Silicat natural de beriliu i aluminiu, incolor sau divers colorat.
Varietile limpezi (smaraldul, acvamarinul, heliodorul) sunt pietre preioase
(n.t.).
266

Casa lui Bel! rsun vocea. Merodach!
Conductorul Celor Patru Regiuni! Stpn al rilor!
Copilul Zilei! Cel-Cu-Umeri-De-Taur! Cu-Muchi-De-
Elefant! Cel Puternic! nvingtorul lui Tiamat! Domn n
Igigi! Rege al Cerurilor i al Pmntului! Cel-Ce-
mplinete-Lucrurile! Iubitul lui Ishtar!
Bel-Merodach, a crui Cas este cea de A aptea Zon
i a crui culoare este galbenul!
Preotul trece grabnic prin Casa lui Bel!
Altarele lui Bel sunt din aur i pline de raze, ca
soarele! Pe ele ard focuri aurii de var, iar fumul de
tmie atrn peste ele ca norii de furtun! Heruvimi cu
trup de leu i cap de vultur, heruvimi cu trup de taur i
cap de om pzesc altarele de aur ale lui Bel, iar
amndou speciile au aripi puternice! i altarele lui Bel
sunt rezemate pe muchi de elefani, proptite pe
grumazuri de tauri i labe de lei!
Preotul trece pe lng ele! Vede focurile luminilor
scznd i altarul scuturndu-se! n urechile lui e
zgomotul lumilor strivite de pumnul lui Bel, al lumilor
cznd sub picioarele lui Bel, al lumilor sfrmndu-se
sub lovitura lui Bel!
Dar trece mai departe!
Pentru c nici Puterea Zeilor nu poate zdrobi dorina
omeneasc!
Vocea ncet. Prea s se retrag n regiunile acelea
ndeprtate de unde venise. Prin dispariia ei, Kenton
simi c se ncheie o etap. tia c nu o va mai auzi
acolo. C acum totul depindea doar de nelepciunea i
puterea sa. C trebuia s-i gseasc singur calea.
ntr-o latur a Casei lui Bel era un contrafort ptrat,
ce ieea n afar. Lung de cincizeci de picioare sau chiar
mai mult. Ptrundea n templul din templu ca pilonul
267

unui pod. Vrful lui era nvluit ntr-o cea
scnteietoare, ciudat.
De la baza faadei netede nea o linie lat, frnt,
din aur, pe care Kenton a luat-o, o clip, drept un
ornament colosal, un simbol al sgeii luminoase a lui
Bel. Apropiindu-se mai mult, urmndu-l pe preot, vzu
c linia de aur nu era un ornament, ci o scar n form
de fulger ce lovea, e adevrat, dar totui o scar!
O scar cu trepte n unghiuri ascuite care,
crndu-se pe zidul gros al contrafortului, urca de pe
podeaua Casei lui Bel ncotro?
La picioarele scrii, preotul lui Bel ovi. Pentru
prima dat privi n urma lui. Prea gata s se ntoarc.
Apoi, cu acelai gest disperat de provocare, cu care se
ntorsese n timpul ritualului de la altar, ncepu s urce
cu grij, n tcere, treptele.
Dup ce atept ca preotul s devin o umbr n
ceurile scnteietoare, Kenton l urm.

268



30.
TREZIREA SHARANEI

IZBUCNISE FURTUNA. n timp ce urca, Kenton auzea
tunetele rsunnd ca o ciocnire a scuturilor unor
armate, ca izbirea a nenumrate imbale, a milioanelor
de gonguri de alam. Sunetul se intensifica pe msur
ce urca. n el se amestecau diapazonul vntului puternic
i staccato-ul cascadelor de ploaie.
Scara se cra pe zidul contrafortului ca o vi pe un
turn. Nu era prea lat. Puteau urca pe ea alturi trei
oameni, dar nu mai muli. Mergea n sus, n zigzag.
Cinci buci n unghiuri ascuite de cte patruzeci de
trepte, patru buci n unghiuri obtuze, de cte
cincisprezece trepte. Le-a parcurs pe toate, ca s ajung
n vrf. La marginea scrii, doar o funie groas de aur,
prins de stlpi aflai la cinci picioare unul de altul.
Terasa era att de sus nct, atunci cnd Kenton se
apropie de marginea ei i privi n jos, vzu Casa lui Bel
doar ca pe un lca al ceurilor de aur. De parc ar fi
privit de pe vrful unui munte nalt o vale al crei
acoperi de nori fusese, tocmai atunci, atins de razele
soarelui dimineii.
Ultima treapt a scrii era o lespede lung de zece
picioare i lat de ase. Deasupra ei se deschidea un
portal uor arcuit, lat abia ct s treac doi oameni,
unul lng altul. Ua se deschidea peste mica platform,
spre spaiul ceos al templului interior. Camera secret
269

la care ducea ua se afla n vrful giganticului
contrafort.
Ce loc uor de pzit! gndi Kenton. Un singur om
putea apra capul scrii mpotriva a sute de atacani
Portalul era nchis de un rnd de perdele aurii, la fel
de grele i metalice ca acelea care acoperiser portalul
din Casa de Argint a Zeului Lunii. Involuntar, se trase
napoi, ferindu-se s le ating, amintindu-i ce
descoperise n spatele perdelelor argintii. i stpni
frica i trase un col al perdelei.
I se nfi o camer dreptunghiular, poate de vreo
treizeci de picioare ptrate, plin de penele de pun
dansnde ale fulgerelor. tia c i atinsese elul: locul
de plceri al lui Bel, locul n care era nctuat de vise
draga lui!
n camer erau o mas i dou scaune din aur. O
canapea masiv din lemn de filde. Alturi de canapea,
un vas pentru jratec, mare, pntecos, i o cdelni n
forma unei clepsidre mari. Din vas se ridica o flacr
nalt, galben. Pe mas erau prjituri de culoarea
ofranului, n farfurii din chihlimbar galben, i cni de
aur pline cu vin. De-a lungul pereilor se nirau
douzeci de lmpi, iar sub fiecare cte un ulcior plin cu
ulei aromat, pentru umplerea lor.
Kenton atept nemicat. Pericolul plutea n jurul lui
ca un nor de furtun, pe care Klaneth l mica ntr-un
cazan cu vrji. Se sili s atepte, tiind c trebuie s
neleag visul n care era cufundat Sharane, s
aprecieze nchipuirea n care tria, cu mintea adormit,
nainte de a o trezi. Aa i spusese preotul n albastru.
Auzi vocea ei dulce, vistoare:
Cine a vzut btaia aripilor sale? Cine a auzit
bocnitul picioarelor sale, ca zgomotul unei mulimi de
270

care naintnd spre cmpul de lupt? Ce femeie a privit
n strlucirea ochilor si?
Se declan o fulgerare arztoare, se auzi un bubuit
de tunet, care prea c fusese chiar n camer. Cnd
privirea i se limpezi, o vzu pe Sharane cu minile la
ochi, plecnd de lng fereastr.
n faa ferestrei sttea o siluet uria n strlucirea
plpitoare, cu coif i pavz de aur curat. O siluet de
zeu!
Bel-Merodach nsui, care coborse acolo de pe calul
furtunii i izvora lumin!
Aa crezu Kenton, ntr-o clip de team, apoi l
recunoscu pe preotul lui Bel n podoabele furate de la
zeul su!
Silueta alb, Sharane, i lu ncet minile de la ochi.
Se ls s cad uor cu ochii aintii spre silueta
strlucitoare. Aproape c ngenunchease, cnd se ridic
mndr. Cercet cu ochii ei mari, verzi, vistori, figura
pe jumtate ascuns.
Bel! opti ea. Stpne Bel!
O, frumoaso! Pe cine ateptai? i se adres preotul.
Pe cine altul dect pe tine, Domn al Luminii?
i de ce m ateptai? ntreb preotul, fr s se
apropie de ea.
Kenton, pregtit s sar i s loveasc, se opri auzind
ntrebarea. Ce era n mintea preotului lui Bel, de lungea
lucrurile?
Sharane vorbi uluit, ruinat:
Aici este Casa ta, Bel. Nu trebuie s fie n ea o
femeie care s te atepte? Eu sunt fiic de rege! i te-am
ateptat ndelung!
Eti frumoas spuse preotul, cu privirea
nflcrat. Da, muli brbai te-ar gsi frumoas Dar
271

eu, eu sunt zeu!
Am fost cea mai frumoas dintre prinesele din
Babilon. Cine alta putea s atepte n casa ta, dac nu
cea mai frumoas? Iar eu sunt cea mai frumoas.
Aa gria Sharane, cuprins de patim, datorit
transei n care se afla
Cnd preotul vorbi din nou, amrciunea l fcu pe
Kenton s se ntrebe nc o dat ce era n mintea
acestuia, ce-l obliga ca, prin attea ntrebri, s ntrzie
posedarea Sharanei, scopul pentru care i trdase zeul.
Prines, ce s-a ntmplat cu brbaii care te-au
gsit frumoas? Nu i-a ucis frumuseea ta, ca o otrav
iute, dulce?
Nu m-am gndit niciodat la brbai, rspunse ea
tremurnd.
Dar muli brbai s-au gndit la tine, fiic de rege!
spuse sever preotul. Iar otrava, chiar dac-i iute i
dulce, tot provoac durere! Eu sunt zeu, i tiu lucrul
acesta!
Urm o tcere, pe care o ntrerupse tot el:
Cum m-ai ateptat?
Am avut grij ca lmpile s fie pline cu ulei. Am
fcut prjituri i am tras vin din butoi Am inut
camera curat pentru tine rspunse Sharane.
Multe femei fac asemenea lucruri pentru brbaii
obinuii, fiic de rege! Dar eu sunt zeu! insist preotul.
Sunt foarte frumoas. Prini i regi m-au dorit
opti ea. Privete-m, o, Preamritule!
Luminile irizate mngiar minunea argintie a
trupului ei, abia ascuns n plasa prului rou-auriu,
dezlegat, lsat s curg liber. Preotul se deprt de
fereastr. Nebun de gelozie la gndul c un altul ar
putea poseda acea frumusee alb, Kenton se strecur
272

pe sub perdea, gata s-l doboare. La jumtatea
drumului se opri, intuit de nelegerea i mila fa de
preotul lui Bel.
Pentru c sufletul preotului sttea gol n faa sa, n
faa privirilor sale interioare, iar sufletul acela era
aidoma sufletului su, dac el ar fi fost preotul, iar
preotul Kenton
Nu! strig preotul lui Bel. (i smulse de pe cap
coiful de aur al zeului su, azvrli sabia, i arunc de
pe el armura i pelerina.) Nu! Nici o srutare pentru Bel!
Nici o btaie de inim pentru Bel! De ce s fiu codoul
lui Bel? Nu, va trebui s srui un brbat! Pe mine!
Lng inima ta trebuie s bat o inim de brbat! A
mea! Eu te voi avea, nu un zeu!
O prinse n brae, srutnd-o cu buze arztoare.
Kenton vr braul sub brbia preotului i-i trase
capul napoi, pn cnd gtul i trosni. Preotul se
ntoarse spre el. Minile lui o lsar pe Sharane i se
ndreptar spre faa lui Kenton, ncercnd s slbeasc
strnsoarea acestuia.
Apoi, deodat, trupul i deveni inert. Spaima i groaza
nlocuir furia lui turbat. Pentru c preotul
recunoscuse figura lui Kenton i o luase drept nsi
figura sa.
Propria-i figur care-i aducea moartea!
Zeul pe care l-a sfidat i trdat a lovit! Kenton i-a citit
gndurile la fel de limpede ca i cum ar fi fost rostite.
i-a schimbat priza, a ridicat i balansat preotul mult
deasupra podelei i l-a aruncat ntr-un perete. Lovit,
zdrobit, zcea acolo n spasme.
Sharane era ghemuit la marginea canapelei de filde,
inndu-i voalurile ravite cu minile rigide. Se holb
jalnic la el. Ochii ei mari s-au agat de ai lui,
273

nedumerii. El a simit cum n adncul fiinei ei dorina
de trezire se lupta mpotriva pienjeniului viselor.
O mare zvcnire de dragoste i mil a pulsat prin el,
dar lipsit de pasiune. Pentru el, n acel moment, ea nu
era dect o copil, dezorientat, prsit, demn de
mil.
Sharane! opti el i o lu n brae. Iubit Sharane!
Iubit, trezete-te!
O srut pe buzele reci, pe ochii nspimntai.
Jonkenton, murmur ea. Jonkenton! i apoi, att
de ncet nct abia o auzi: Da, mi amintesc, tu ai fost
stpnul meu, acum mult, mult timp!
Trezete-te Sharane! strig Kenton i din nou
buzele lui le-au ntlnit i s-au agat de ale ei. Iar acum
buzele ei se nclzir i se lipr de ale lui.
Jonkenton, opti ea. Stpn drag al meu!
S-a retras i i-a prins minile lui cu degetele mici,
precum zece degete de metal ce se nchideau uor. n
ochii ei vzu cum visul se destram precum norii de
furtun n faa soarelui. n ochii ei visul se lumin i se
ntunec. Apoi se lumin, norii devenind smocuri
trectoare.
Iubitule! strig Sharane, pe deplin treaz, eliberat
de vise. i arunc braele n jurul gtului lui, i lipi
buzele pline de via de ale lui: Mult iubitul meu!
Jonkenton!
Sharane! Sharane! opti el prul ei acoperindu-l
cnd i lipi faa de obrajii ei, de gtul ei, de pieptul ei.
Unde ai fost, Jonkenton? gemu. Ce mi-au fcut,
Jonkenton? Unde-i corabia? Unde m-au dus? Dar ce
mai conteaz, din moment ce eti cu mine!
Sharane! Sharane! era tot ce mai putea spune, cu
gura lipit de gura ei.
274

Deodat, se simi apucat de gt de nite mini
puternice, care-i opriser rsuflarea. Rsucindu-se, privi
n ochii nebuni ai preotului lui Bel, aa cum l privise n
ochi mai nainte preotul atunci cnd el l strnsese de
gt. Kenton crezuse c-l nimicise, dar acesta i revenise
i-l atacase pe la spate!
Mi-a venit de hac! i spuse Kenton. Tocmai acum!
Doamne, de ce nu l-am ucis?
i strecur piciorul drept n spatele picioarelor
preotului i se mpinse cu toat puterea n el. Preotul
czu, trgndu-l i pe Kenton. Minile lui slbir
ndeajuns strnsoarea pentru a-i permite lui Kenton
s-i vre o mn ntre degetele ce-l strangulau i gtul
su. Apoi se rsuci, desfcu strnsoarea, inndu-l pe
preot cu picioarele, intuindu-l la podea. Ca un arpe,
preotul alunec de sub el, l zvrli ntr-o parte i sri. La
fel de iute, se ridic i Kenton. Dar nainte de a apuca s
trag sabia, preotul lui Bel se i repezise asupra lui,
prinzndu-i cu o mn braul drept, iar cu cealalt
apucndu-l de gt, ferindu-se, n acelai timp, cu cotul
de mna stng a lui Kenton.
n deprtare, prin btaia de tob a sngelui ce-i
bubuia n urechi, Kenton auzi sunetul slab al altei tobe,
care trezea, amenina, chema, ca o btaie a nsui inimii
Ziguratului, alarmat i furioas!

Departe, jos, trgnd cu braele-i lungi de maimu
ancora pe care o aruncase peste marginea exterioar a
scrii, Gigi auzi i el zgomotul. Se cr cu o vitez
frenetic pe funie i, cu aceeai vitez, l urmar mai
nti Zubran, apoi vikingul.
Alarm! mormi Sigurd, conducndu-i la adpostul
zidului de la marginea scrii. S ne rugm lui Thor s
275

nu fi auzit i santinelele! Repede!
Crndu-se de-a lungul zidului, cei trei ajunser pe
terasa de argint a lui Sin, Zeul Lunii. Fulgerele
ncetaser, dar ploaia curgea iroaie, iar vntul urla,
zguduind templul. Pe scri, torentul iute era adnc pn
la jumtatea gambei. Erau la adpost, n ntuneric i
furtun.
Cei trei urcau, nfruntnd vntul i ploaia, naintnd
mpotriva torentului

n locuina din nlimi a lui Bel, Kenton i preotul se
oprir, strngndu-se puternic n brae, ncercnd,
fiecare, s scape de strnsoarea celuilalt. Apoi s-l
sugrume, s-l sfie, s-l ucid. Sharane se nvrtea n
jurul lor, cu sabia preotului n mn, pndind, cutnd
ocazia s loveasc, dar i negsind-o, att de strns
nlnuii erau cei doi, att de repede se roteau prin faa
ei cnd spatele preotului, cnd spatele lui Kenton.
Shalamu! Shalamu!
Dansatoarea lui Bel apruse lng perdelele aurii,
condus printre altarele secrete de dragoste, remucare
i disperare. Alb la fa, tremurnd, abia se mai inea
de perdele.
Shalamu! strig dansatoarea. Vin s te prind! i
conduce preotul lui Nergal!
Preotul era cu spatele spre ea, iar Kenton cu faa.
Preotul se aplec, ncercnd s-i nfing dinii n gtul
lui, s-i taie artera jugular. Surd, orb la toate, plin doar
de pofta de a ucide, urechile lui n-o auzeau pe Narada.
Narada, vznd chipul lui Kenton n lumina slab a
vasului cu jratec, a crezut c-i chipul brbatului pe
care l iubea.
nainte de a apuca Sharane s fac vreo micare,
276

dansatoarea fugise de-a lungul camerei.
i-i nfipse pumnalul n spatele preotului lui Bel!

nghesuite ntr-o ni tiat special n zidul
Ziguratului, pentru a se adposti, santinelele din Zona
Argintie simir nite siluete ptrunznd nuntru, din
furtun. Dou dintre ele czur cu gturile sucite de
ghearele lui Gigi, dou se prbuir sub neptura
fulgertoare a sabiei lui Sigurd, iar alte dou sub
iataganul persanului. n ni rmaser doar ase mori.
Repede! Repede!
Sigurd i grbea prin Zona Argintie. Ocolir apoi Zona
Portocalie a lui Shamash, Zeul Soarelui.
De trei ori, moartea lovi din senin, iar santinelele din
Zona Portocalie czur moarte la picioarele grbite ale
celor trei.
Simir un ntuneric mai adnc n stnga: zidurile
negre ale Zonei lui Nergal, Zeul Morilor.
Repede! Repede!

Preotul lui Bel alunec din braele lui Kenton. Czu n
genunchi, apoi se prbui pe spate, privind cu ochii
muribunzi n cei ai dansatoarei.
Narada! gfi el prin spuma nsngerat. Narada!
Tu?
Spuma se transform ntr-un izvor rou.
Preotul lui Bel murise.
Dansatoarea l vzu i pe Kenton i-i ddu seama ce
se ntmplase.
Shalamu! se vit ea i, n aceeai clip, se avnt
spre Kenton, voind s loveasc din nou cu pumnalul.
Ajunsese lng el nainte de a putea s scoat sabia,
nainte de a ridica minile spre a o opri, nainte de a
277

apuca s se trnteasc la podea! Lama ptrunse drept
ctre inima lui. i simi muctura.
Dar vrful pumnalului se abtu, alunecnd spre
coaste. Sharane srise, apucase mna dansatoarei, apoi
i smulsese pumnalul i i-l nfipsese adnc n piept.
Ca un copac ce primise ultima lovitur de secure,
dansatoarea rmase o clip n picioare, tremurnd, apoi
se prbui lng preot. Gemu i, cu ultima pictur de
via, i ncolci gtul cu braele, lipindu-i buzele de
obrazul lui.
Buze moarte pe obrazul unui mort!
Se privir unul pe cellalt. Sharane, cu lama roie n
mn, Kenton, cu rune roii brzdate pe piept de lama
aceea. Se uitar n jos, apoi spre preotul lui Bel i spre
dansatoare. n ochii lui Kenton se citea mila. Nu i n cei
ai Sharanei.
A vrut s te ucid! uier ea. A vrut s te ucid!
O lumin orbitoare inund camera, urmat imediat de
o zguduitur haotic. Fulgerele rencepuser. Kenton
alerg spre u. Trase perdelele. Ascult. Sub el, Casa
lui Bel prea linitit, n strlucirea aurei ei ceoase. Nu
auzi nimic. Dar era posibil s aud vreun sunet din
cauza tunetelor? Nu vedea nimic, nu auzea nimic, i
totui
Simea c pericolul se apropie. Chin i moarte
furindu-se spre ei. Urcnd, poate chiar atunci,
zigzagul treptelor a cror baz n-o putea vedea Chin i
moarte pentru Sharane i pentru el Trndu-se,
furindu-se, tot mai aproape
Fugi spre fereastr. Gigi, Sigurd, Zubran! Unde erau?
Nu reuiser s ajung la scara exterioar? Fuseser
prini? Sau urcau spre ei, tindu-i cale printre
santinele? Erau oare n apropiere?
278

S-ar putea s nu-i mai ntlneasc niciodat, el i
Sharane
Fereastra era adnc. Zidul avea o grosime de trei
picioare ntre pervazul interior i singurul geam, mare de
un yard, care o nchidea. Se aplec i vzu c geamul
era un cristal gros, transparent, fixat ntr-un cerc de
metal, prins de nite prghii aflate n nie spate n
tocul de piatr. Trase prghiile. Fereastra se deschise
brusc. Se trezi mpins napoi n camer de vnt, udat de
ploaia ce ptrunsese prin deschiztur. Se aplec,
luptnd mpotriva vntului i a uvoaielor de ap, i
privi n jos, peste marginea exterioar a ferestrei.
Captul scrii exterioare se vedea la peste patruzeci
de picioare sub el! ntre fereastr i trepte se ntindea un
zid vertical, iroind din cauza furtunii, imposibil de
cobort, dar i imposibil de urcat. Privi n toate prile.
Casa lui Bel era un cub imens, aezat n vrful
templului conic. Fereastra prin care privise se situa
aproape de colul cubului, la un yard spre stnga.
O simi pe Sharane lng el. i ddu seama c
ncerca s-i spun ceva, dar nu reuea s-o aud din
cauza furtunii.

n lumina flcrii fulgerului, santinelele lui Nergal
vzur trei siluete de bezn nind din ntuneric, sbii
ce tiar n ei. Unul ip i ncerc s fug. iptul lui a
fost zdrenuit de furtun, iar el prins de nite brae
lungi. Gheare lungi l apucar de gt i-l aruncar,
nvrtindu-se n vnt, peste zidul scrii.
Apoi veni rndul santinelelor din Zona Roie s moar
n nia lor.
Cei trei trecur prin Zona Albastr a lui Nabu, Zeul
nelepciunii, fr s ntlneasc vreun paznic. Nu erau
279

santinele nici n faa Casei albe a Zeiei Ishtar, nici n
Zona Aurie a lui Bel.
Apoi scara erpuitoare se termin brusc!
Cei trei se sftuir acolo, privind zidria neted fr
nici o crptur, ce se ivea deasupra lor. Pe sus trecu
un vaiet pe care nici furtuna nu reui s-l acopere:
vaietul nebunesc, de suflet zdrobit, al dansatoarei lui
Bel, care se aruncase asupra lui Kenton!
Vaietul vine de acolo! strig Sigurd, artnd spre
locul n care se afla fereastra locuinei lui Bel, pe care ei
nu aveau cum s-o vad. Observar c zidul scrii se
topea n construcia din vrf, spre colurile ei. Numai c
panta zidului era att de mare, nct nimeni nu putea
sta pe el, s priveasc dincolo de col, nici mcar de pe
ultima treapt.
S ne folosim de braele tale lungi, Gigi, strig
vikingul. Stai ct mai aproape de zid. Apuc-m de
picioare i las-m s atrn n gol. Am un spate
puternic, pot s m rsucesc n jurul colului!
Gigi l apuc de glezne, l ridic, i propti n zid un
picior scurt, muchiulos, ca s se echilibreze, i-l ls pe
Sigurd n gol, inndu-l cu braele-i puternice.
Sigurd, mpins de vnt lng zid, ca o frunz, l privi
drept n ochi pe Kenton, care era la mai puin de un
picior n faa lui.
Ateapt-m! url vikingul i, dnd din picioare, i
fcu semn lui Gigi s-l ridice napoi. Apoi le spuse
celorlali: Lupul! E acolo lng o fereastr, att de
aproape nct putea s m trag prin ea! Ridic-m din
nou, Gigi! Cnd voi face semn din picioare, s-mi dai
drumul! Apoi s-l ridici pe Zubran i s rmi aici,
fiindc fr tine nu va exista cale de ntoarcere! Rmi
unde eti, cu braele ntinse, gata s apuci orice atingi!
280

Hai, repede!
Se ls din nou s atrne n gol. Kenton l prinse de
brae, iar Gigi i ddu drumul. O clip, vikingul s-a
zbtut n gol, apoi a fost tras n sus, spre tocul ferestrei.
Veni rndul persanului care, inut de braele lungi ale
lui Gigi, se rsuci i el pe lng colul Casei lui Bel, fiind
apucat imediat de Kenton i ridicat lng el.

Aat de vrtejul ce nvlea prin fereastra deschis,
vasul cu jratec ardea ca o tor. Perdelele grele, aurii
fluturau. Luminile nirate de-a lungul zidului se
stinseser. Persanul se ntinse, gsi prghiile i trase de
ele, nchiznd fereastra. l btu pe Kenton pe umr i
privi curios trupurile preotului i al dansatoarei.
Gigi e n siguran? ntreb Kenton. Nu v-a urmrit
nimeni?
Nimeni, rspunse persanul, rnjind. Sau dac a
fcut-o cineva, acum are mini de umbre, care nu pot
ine sabia, lupule! Gigi e n siguran. Ateapt s ne
trag ndat ce ne vom strecura pe fereastr. Pe toi, cu
excepia unuia dintre noi, opti el, n aa fel nct ceilali
s nu aud.
Kenton, cu gndurile ndreptate spre Gigi, spre
drumul ctre libertate, nici nu remarcase ce-i spusese
persanul. Se duse spre u. ntr-o parte a ei, sttea
atent Sigurd, de cealalt, ncordat, Sharane. O trase
spre el, ntr-o mngiere aprig. i ddu apoi drumul i
privi printre perdele. Departe, dedesubt, se zreau
strluciri mate, sclipiri de cti i cmi de zale,
scnteieri de sbii. n prima poriune a scrii n zigzag,
ce ducea de la Casa lui Bel la lcaul lui, erau soldai,
care se micau ncet, cu grij, n tcere, trndu-se s-l
surprind, credeau ei, pe preotul lui Bel n braele
281

Sharanei, cea cuprins de vise!
Mai aveau la dispoziie doar cteva minute s pun n
aplicare planul ce i se nfiripase n minte lui Kenton. i
aez pe cap coiful de aur al lui Bel, i strnse armura
pe trup i-i arunc mantia mpletit cu stacojiu pe
umeri.
Sigurd, opti el, Zubran! Cei care se ndreapt
ncoace cred c-i vor gsi doar pe Sharane i pe brbatul
care zace acolo. Dac vom fugi, vor da alarma chiar
nainte de a apuca s ajungem la jumtatea scrii
exterioare. Soldaii vor nvli din garnizoan i vom fi
prini. Am o propunere. Atunci cnd cei care urc vor
ajunge la u, eu i Sharane ne vom repezi asupra lor cu
sbiile. Nu vor ncerca s ne ucid, ci numai s ne
captureze. Derutai de atacul nostru, vor da napoi. n
aceeai clip o luai repede pe Sharane i i-o ntindei lui
Gigi. Noi o vom urma.
Persanul i Sigurd schimbar iute o privire
semnificativ.
Doar prima parte a planului e bun, lupule, spuse
persanul. Unul dintre noi trebuie s rmn aici pn
cnd ceilali vor fi n siguran, n afara templului. Altfel,
cnd vor intra, preotul n negru va nelege repede ce s-a
ntmplat. Iar n jurul templului se va desfura un inel
de rzboinici pe care nici un regiment n-ar fi n stare
s-l strpung. Unul dintre noi trebuie s rmn aici o
vreme, lupule!
Eu voi fi acela, spuse Kenton.
Iubitule, opti Sharane, vei merge cu mine sau voi
rmne i eu!
Sharane ncepu Kenton.
Scumpul meu stpn, spuse ea senin, crezi c voi
accepta s fim iar desprii? Niciodat! n via, n
282

moarte, nu ne vom despri niciodat!
Lupule, zise persanul, eu voi fi cel care rmne. De
ce? Ascult-m. Sharane nu va pleca fr tine, ceea ce
te scoate din calcul, fiindc ea trebuie s plece. Gigi nu
poate s rmn, pentru c nu are cum s ajung aici.
Eti de acord? Bine. Sigurd trebuie s plece, ca s v
arate drumul napoi, ntruct numai el l cunoate.
Atunci, cine a mai rmas? Zubran. Zeii au vorbit!
Argumentele lor nu pot fi respinse!
Dar tu cum vei pleca de aici? Cum ne vei gsi?
gemu Kenton. Chiar tu ai spus c fr ajutorul lui Gigi
nu poi iei pe fereastr!
Aa e, rspunse Zubran. Dar o s-mi fac o frnghie
din cearafurile de pe pat i din draperii i o s cobor pe
ea pn la scrile de dedesubt. i apoi un om poate
scpa mai uor dect cinci. mi amintesc drumul prin
ora i cel pe care am mers cnd am ieit dintre copaci.
S m ateptai acolo.
Sunt foarte aproape, Jonkenton, spuse ncet
Sharane.
Kenton fugi spre u. La civa pai, urcau soldaii,
furindu-se fr zgomot, doi cte doi, narmai cu
scuturi mici i sbii. n urma lor venea o mn de preoi,
n robe galbene i negre. Iar ntre cei cu robe negre,
Klaneth!
Sigurd sttea ghemuit lng zid, n dreapta Sharanei,
gata s-i vin n ajutor, dac era nevoie. Persanul se
lipise de perete n dreapta lui Kenton, acolo unde cei ce
urcau nu-l puteau zri.
Acoperii vasul cu crbuni, opti Kenton. E mai
bine s nu fim luminai din spate.
Persanul lu vasul, dar nu-i puse capacul care ar fi
stins focul, ci se mulumi s-l scuture, acoperind flacra
283

cu jar, i-l aez ntr-un col, unde incandescena slab
a crbunilor nu putea fi vzut.
Primii doi soldai ajunser pe ultima treapt i
ntinser minile s trag cuvertura de pe ua ngust.
Acum! i opti Kenton Sharanei, mndru de curajul
ei.
Trase perdeaua ntr-o parte, rmnnd s nfrunte
soldaii, ea, n roba alb de preoteas, el, n armura de
aur a zeului. Paralizai de apariia neateptat, acetia
se oprir ca nite automate, holbndu-se la ei.
Nu apucar s-i revin din surpriz, cnd lama
Sharanei scnteie i sabia lui Kenton izbi ca o sgeat
de fulgere albastre. Cei doi soldai se prbuir. Dar
pn s cad primul pe care-l lovise, Kenton i nhase
scutul, i-l dduse Sharanei i lovise din nou n
rzboinicul urmtor.
Pentru Ishtar! o auzi pe Sharane strignd, n timp
ce sabia ei tia adnc.
Femeia! Preotul! Prindei-i! se auzi rcnetul lui
Klaneth.
Kenton se aplec, apuc un soldat czut, l ridic i-l
arunc nspre cei care urcau. Trupul i mtur. Se
prvleau n faa lui, pe scar, blestemnd,
rostogolindu-se, i preoi, i soldai. Treptele fragile
ncepur s cedeze i se form o bre. Unii cdeau prin
ea, plutind ca nite fulgi prin cea, i sfreau prin a se
strivi de podeaua Casei lui Bel, aflat mult dedesubt.
Kenton se ddu napoi, o prinse pe Sharane n brae,
o srut brutal, apoi o mpinse spre Sigurd.
Pe fereastr! ordon el. D-i-o lui Gigi!
Fugi naintea lor i deschise fereastra. n deprtare,
strluceau fulgere. ntunericul ncepuse s lase loc
revrsatului de zori. Ploaia iroia nc, mnat de vntul
284

turbat. n lumina aceea obscur, vzu braele ude ale lui
Gigi ntinzndu-se dup colul cldirii. Se retrase puin,
i vikingul se strecur cu Sharane n brae. Aceasta
atrn o clip n aer, apoi Gigi o prinse i o trase lng
el.
Pe scara interioar se auzeau strigte. Soldaii i
refcuser rndurile i nvleau spre ei. Kenton i vzu
pe Sigurd i pe persan ridicnd canapeaua grea,
aruncnd cearafurile de pe ea, rostogolind-o. O
strecurar pe u, apoi i fcur vnt pe trepte. Se
auzir alte urlete, strigte de durere, gemete. Patul
doborse oamenii cum doboar o bil popicele. Se
rostogolise de-a lungul scrii, rmnnd agat de
balustrada din frnghie aurie. O baricad.
Du-te, Sigurd, strig Kenton. Ateapt-ne n
pdure! Eu rmn s lupt alturi de Zubran!
Persanul l privi cu o scnteie de afeciune, pe care
Kenton nu i-o mai vzuse pn atunci, ce-i nmuie ochii
de agat. Apoi i fcu un semn lui Sigurd. Ca i cum s-ar
fi neles dinainte, acesta l prinse n brae pe Kenton.
Orict era de puternic, nu reui s se smulg din
strnsoarea vikingului. Iar Zubran i smulse repede
coiful de aur al lui Bel, punndu-i-l pe cap. i desfcu
apoi armura de aur, i scoase cmaa de zale i i-o
prinse n locul ei. Lu mantia stacojie a zeului i se
nfur n ea pn peste gur, ascunzndu-i barba.
Apoi, n timp ce se zbtea ca un copil, Kenton a fost
crat spre fereastr, vrt prin ea, prins de Gigi i aezat
alturi de Sharane, care plngea.
Vikingul se ntoarse i-l mbri pe persan.
Nu pierde vremea, normandule! N-avem timp de
sentimentalisme! mri Zubran, desfcndu-se din
strnsoare. N-am cum s scap, Sigurd! Funia? Vorbe, ca
285

s-l amgesc! l iubesc pe lup, Sigurd. Funia? i-ar da
drumul pe ea i ar aluneca dup mine ca nite erpi!
Sunt eu un iepure fricos, s fug de cini spre
ascunztoare? Nu! Acum pleac, Sigurd, iar cnd vei
iei din ora, spune-le i lor. Apoi du-i repede la corabie.
Fecioarele cu scuturi sunt aproape! Odin primete
toi eroii, indiferent de ras! Vei prnzi curnd mpreun
cu Odin, Tatl Tuturora, n Walhalla, persanule! zise
solemn vikingul.
Poate c acolo voi gsi mncare mai bun dect cea
de care am avut parte pn acum, rse persanul. Iei pe
fereastr, scandinavule!
Vikingul se strecur afar, iar persanul l inu de
glezne pn cnd l prinse Gigi. Apoi, cei patru coborr
n fug terasele, n frunte cu Sigurd. Sharane ascuns
sub pelerina larg a lui Gigi, iar Kenton bombnind.
Persanul nu nchise fereastra dup ei. Ls vntul s
ptrund. Se plimb apoi ano prin lcaul lui Bel.
Pe toi Daevii! jur Zubran. N-am avut niciodat un
sentiment de libertate ca acum! Sunt complet singur,
sunt ultimul om din lume! Nimeni nu m poate ajuta,
nimeni nu m poate sftui, nimeni nu m poate plictisi!
Viaa e simpl pn la urm! Tot ce am de fcut e s
ucid pn voi fi ucis! Pe Ormuzd! Ce nerbdtor mi-e
spiritul! (Privi spre u.) Niciodat nu i-a fost att de
greu unui brbat s se urce ntr-un pat! chicoti el,
uitndu-se la soldaii ce se chinuiau s nlture
canapeaua.
Se ntoarse i strnse grmad cearafurile de mtase
de pe pat, apoi smulse draperiile, punndu-le n aceeai
grmad. Lu, una cte una, lmpile i le goli pe rug,
turnnd deasupra uleiul din ulcioare.
Ct de mult m plictisea vechea mea lume! mormia
286

persanul n timp ce lucra. i dac povestea lupului e
adevrat, lumea care a nlocuit-o e i mai plictisitoare!
Iar lumea asta m-a plictisit zdravn, pe Flacra
Sacrificiului c aa e!
Se apropie, apuc trupul preotului lui Bel i-l trase
spre fereastr.
l vei ncurca mai mult pe preotul n negru dac nu
te va gsi aici, dect dac te va gsi, mormi el,
mpingnd cadavrul pe fereastr.
Se ntoarse i se opri lng dansatoare.
Att de frumoas! opti persanul, atingndu-i buzele,
pieptul. M ntreb cum ai murit i de ce Trebuie s fi
fost o chestie amuzant N-am avut timp s-l ntreb pe
lup. Bine, vei dormi lng mine. i cnd ne vom trezi
mpreun, dac o vom face, mi vei povesti totul.
Aez trupul dansatoarei pe mormanul mbibat cu
ulei. Lu vasul cu jratec i-l puse alturi.
De jos se auzi un rcnet. Tropit de picioare pe trepte.
Soldaii nvleau, puternici prin numrul lor. O clip,
persanul apru n prag, ascunzndu-i faa n mantie.
Preotul! Preotul! strigar ei.
Deasupra tuturora, vocea lui Klaneth:
Ucidei-l!
Persanul se ddu napoi, la adpostul zidului,
zmbind. nfc scutul pe care-l lsase Sharane. Pe
u nvli un soldat, urmat imediat de al doilea.
Iataganul uier de dou ori, lovind mai repede dect cel
mai iute arpe. Cei ucii czur sub picioarele
nvlitorilor, mpiedicndu-i, ncurcndu-i. Parnd,
nfigndu-se, izbind, muchia tioas a persanului zbura,
baia de snge nroindu-i braul pn la umr.
Trebuie s fi trecut de zidul exterior, trebuie s fi
ajuns departe, bombni Zubran.
287

i relax muchii puternici ai braului. Privi afar, la
soldaii ngrmdii pe terasa de dedesubt, care se
certau cu preoii. De la terasa aceea n jos, ct vedeai cu
ochii, scrile sclipeau de mulimea rzboinicilor
nghesuii unii ntr-alii.
Se npustir pe trepte ca un arpe uria. nir pe
u, clcnd peste mormanul de cadavre. Picturile de
pe iatagan devenir un pru ce curgea nvalnic.
Durerea l muc puternic ntr-o parte, deasupra
oldului. Un spadasin lovit se ridicase i-i nfipsese
lama n el. Persanul i ddu seama c rana era mortal.
Spintec figura rnjind, se cr peste mori i cur
camera cu o ploaie de lovituri. Se retrase puin, apuc
masa i, innd-o n faa lui, o mpinse ca pe un berbece
n cei care nvleau. Acetia se rostogolir de-a valma i
czur peste marginea fr balustrad. Se prbueau
prin cea, ncercnd zadarnic s se agae de ceva
Pe o poriune de douzeci de trepte, scara era goal.
uier o sgeat. Trecu prin mantia rsucit n jurul
gtului i-l atinse n locul n care se mbucau coiful cu
grumjarul. Simi sngele iroindu-i pe gt,
mpiedicndu-l s respire.
Persanul se mpletici spre mormanul de mtase pe
care zcea Narada. Apuc vasul cu crbuni i rsturn
tciunii peste pnza mbibat cu ulei.
Izbucnir flcrile.
Pe Zubran l cuprinse ameeala i czu n genunchi.
Se tr pe rugul ale crui flcri se dezlnuiser
datorit vntului ce ptrundea pe fereastr. Se trase n
mijlocul flcrilor, prbuindu-se alturi de trupul
dansatoarei.
O moarte curat! zmbi persanul. Ca orice om, m
ntorc n cele din urm la zeii prinilor mei! O moarte
288

curat O, Foc Nemuritor, ia-m!
Ca rspuns la ruga lui, o flacr nalt, parfumat,
ni lng el. Se ridic, se roti, apoi se ntinse spre
persan. Vrful flcrii se lrgi, deveni o cup de foc plin
cu vin de foc!
Iar persanul i cufund faa n cupa aceea de flcri,
bu din vinul ei, i respir focul, de parc ar fi fost
tmie
Capul i czu pe spate, cu un zmbet pe faa-i moart.
i czuse pe pieptul dansatoarei
Deasupra lor, flcrile ridicar un baldachin. i
linser cu limbile lor de foc, mici, curate, roii, i
mncar cu dinii lor curai, purpurii

289



31.
PE MARE

CEI PATRU, pentru a cror libertate murise persanul,
erau departe. Trecuser fr nici o piedic pe terase.
Santinelele ucise zceau aa cum le lsaser. Nimeni nu
fusese trimis s le schimbe, nimeni nu le descoperise.
Dar cei patru auziser un zumzit, ca ntr-un stup
uria, ce se dezlnuise n interiorul Ziguratului, i se
grbiser, la adpostul balustradei de piatr, spre locul
n care atrna ancora lui Gigi. i dduser drumul pe
rnd de-a lungul frnghiei, n copacii ce le ofereau
adpost. Furtuna i biciuia, dar i i apra, totodat.
Strzile erau goale, i nimeni nu le mpiedica fuga.
Emakhtila ntreag se retrsese n casele ei pictate,
ascunzndu-se de furtun.
Cnd cupa de flcri se ridicase spre buzele
persanului, erau deja de-a lungul oselei, spre crarea
secret ce ducea napoi, la corabie.
Cnd soldaii i fcuser suficient curaj s urce nc
o dat pe scri, cu preotul n negru dup ei, i intraser
n lcaul tcut, cei patru erau departe de casele
pestrie, mpleticindu-se prin noroiul adnc de lng
ferme, cu vikingul n frunte, cu Sharane n braele lui
Gigi, n timp ce Kenton pzea din urm i atepta.
Atepta s apar persanul.
n camera n care cenua persanului se amestecase
cu cenua dansatoarei, preotul n negru rmsese uluit,
290

cu un pic de team n sufletul lui hain, privind cenua.
Pn cnd vzu strlucirea fluturilor din voalul Naradei,
care-i alunecase atunci cnd persanul o aezase pe rug.
Vzu i dra de snge ce ducea spre fereastra deschis,
lsat de trupul preotului lui Bel, cnd fusese trt de
persan. Uitndu-se pe fereastr, preotul n negru zri, n
semintunericul livid, trupul zdrobit al preotului lui Bel,
zcnd cu faa n sus, la patruzeci de picioare sub el.
Preotul! Atunci, ale cui erau trupurile de pe rug? Al
Sharanei i al Naradei? Dac nu, cine luptase, cu coif i
armur de aur, cu faa ascuns de mantia zeului? Att
de ncins fusese lupta i att de bine se ascunsese
omul acela n mulimea soldailor i dup colul zidului
nct Klaneth, care pndise de departe, abia apucase
s-l vad, convins c era preotul lui Bel. Dar oare fusese
el cu adevrat?
Preotul n negru se ntoarse i scotoci furios prin
cenua de pe rug. Ceva zngni pe podea: un iatagan
rupt. l cunotea, era al lui Zubran, persanul!
La picioarele sale strluci o cataram, cu gemele
ndoite de baia de foc. O recunoscu i pe aceasta:
catarama de la cingtoarea Naradei.
Deci siluetele nnegrite de foc erau persanul i
dansatoarea!
Sharane fusese eliberat. Cum?
Preotul n negru rmase locului, cu ochii nflcrai,
cu o figur att de nfricotoare, nct soldaii se
ddur napoi, lipindu-se de perete, ct mai departe de
el.
Apoi se repezi rcnind afar din Casa lui Bel, pe scara
n form de fulger, pe coridoarele secrete, pn la celula
n care l lsase pe Kenton n paza celor ase arcai.
Urlnd, deschise ua cu violen i constat c arcaii i
291

ofierul erau cufundai n somn, iar Kenton nicieri!
Mestecnd blesteme, torturat de furie i de cruzime la
fel de aprig pe ct promisese el s-i tortureze pe Kenton
i pe Sharane, preotul n negru se repezi afar din
celul. Cut nite oameni care s alerge n ora i s-i
gseasc pe trfa de templu i pe sclav, oferindu-le n
schimb tot ce avea, totul, totul! Doar s-i aduc pe cei
doi n via!
n via!
Tocmai n clipa aceea, cei patru prsiser oseaua i
se opriser n pdurea din care ncepea crarea secret,
acolo unde persanul, n iretenia lui, le ceruse s-l
atepte. n acel loc, Sigurd le povesti despre sacrificiul
lui Zubran i de ce fusese necesar acel sacrificiu. n timp
ce Sharane plngea, iar lui Kenton i se pusese un nod n
gt, ochii negri, aprigi ai lui Gigi se mblnzir, iar
lacrimile i alunecar printre zbrciturile feei.
Ce a fost, a fost! zise Sigurd. Acum st la mas cu
Odin i cu eroii!
i mpinse apoi brusc cu umrul i plec. Ceilali l
urmar i ei n tcere. O clip, n amrciunea sa,
Kenton o ur pe Sharane, care mergea n faa lui, fiindc
din cauza ei fusese lipsit de un prieten ce-i dduse
viaa pentru ca el s-i rectige iubita
O ur doar o clip, pentru c o revzu luptnd alturi
de el. tia c i ea ar fi rmas n camer, la fel de
hotrt ca el, c ar fi mers fr ovial la moarte,
mpreun cu el. Se grbi s-o ajung i o lu n brae,
cuprins de remucare. Ea se strnse lng el
Merser pe drumul secret. i uda ploaia, i lovea
vntul.
Cnd furtuna se mai potolea, grbeau pasul. Cnd se
ntuneca, iar vikingul nu mai putea s vad drumul, se
292

opreau. Apoi, din nou, mai departe, spre corabie!
Dar Sharane se mpiedic i czu, fr s mai fie
capabil s se ridice. Cei trei, adunai n jurul ei, i
vzur sandalele fragile zdrenuite. Picioarele fine erau
goale, nsngerate, i fiecare pas fusese un chin. Kenton
o cr n brae, iar cnd obosi, o lu Gigi. i Gigi nu
obosea niciodat
n cele din urm, ajunser la locul n care era
ascuns corabia. Fetele rzboinice stteau de paz. Le-o
ddur n grij pe Sharane, iar ele i duser stpna n
cabin i o ngrijir. Sclavii au fost trezii nainte ca
prelata care-i apra de ploaie s fie ridicat.
Supraveghetorul le-a spus c nu vzuse i nu auzise
nimic. Doar furtuna.
ncepur s discute dac era mai bine s rmn
ascuni pn cnd nceta furtuna, dar hotrr s ias
mai nti n larg, ct mai departe de Emakhtila i de
locul bntuit al lui Nergal. Aa c au desfcut lanurile
ce-i ineau legai de copaci, au scos corabia din adpost
i au ndreptat prora spre gura golfului.
Ridicar ancora. Vslele coborr. ncet, nava ncepu
s prind vitez, ocoli stncile i, cu Sigurd la crm,
ptrunse n mijlocul uraganului, nfruntnd talazurile ce
urlau, alergnd ca un cal de curse spre largul oceanului.
Kenton era vlguit. Se prbuise pe punte. Gigi l
duse n cabina neagr, apoi scotoci ndelung n jur,
cercetnd cu atenie locul. Ascultnd. Cabina i se prea
schimbat. Era altfel de cum o prsiser. Avea impresia
c-i mai ntunecat, c nite umbre se mic din cnd n
cnd pe perei, ascunzndu-se prin coluri Gigi auzea
parc oapte, oapte fantomatice, care veneau i plecau.
Iar Kenton gemea i mormia n somnul lui adnc,
gfind, de parc mini puternice l strangulau. Cu laba
293

apsat pe pieptul lui, Gigi l linitea
Dup un timp, ochii ateni ai lui Gigi se
mpienjenir, pleoapele i czur, capul i se plec pe
piept
n nia goal, n care fusese idolul lui Nergal, n faa
unei dale de hematit, pentru a fi proslvit, se forma un
ntuneric, o siluet noroas de umbre mpletite.
Silueta se ntunec i n ea ncepu s se contureze
ceva asemntor unei fee, o fa care privea cu ur
perechea adormit. Amenintoare, cu o bucurie
rutcioas
Din nou, Kenton gemu i se sufoc, n chinurile
comarului. Iar Gigi ntinse braele-i lungi, sri n
picioare i privi njur
La fel de repede cum apruse, nainte ca Gigi s
deschid ochii, figura de umbre dispru.
Nia era din nou goal.

294



32.
S NCETEZE LUPTA!

CND SE TREZI KENTON, lng el sforia vikingul.
Dormise mult, pentru c hainele ude, pe care ninivitul i
le scosese de pe el, se uscaser. i puse hainele, o
tunic, i vr picioarele n sandale, i arunc pe umeri
o pelerin scurt i deschise ncet ua. ntunericul i
crepusculul lsaser loc unui amurg palid, ce fcea
marea de un cenuiu mat. Ploaia ncetase, dar ntregul
univers n care se afla corabia tremura n urletul
puternic al vntului turbat ce se abtuse asupra lui.
Corabia zbura, gonit de vntul acela, alergnd ca un
pescru pe crestele valurilor uriae, cznd, dup ce
trecea valul, pe podelele netede de ap, ca nite plci
lichide. Se ridica s zboare iar, pe creasta urmtorului
val.
Kenton se mpletici ctre crm. Stropii de spum i
curgeau pe fa ca lapovia. De unul din mnerele
crmei era agat Gigi, de cellalt doi sclavi, scoi din
cala vslailor. Ninivitul rnji spre el, artndu-i busola.
Vzu c acul ce arta mereu Insula Vrjitorilor era
ndreptat n urma lor.
Vizuina aia a rmas la mare distan! rcni Gigi.
S mergem i mai departe! strig Kenton, i vru
s-i ia mnerul crmei.
Gigi rse, cltin din cap i-i fcu semn spre cabina
Sharanei.
295

Drumul tu e ntr-acolo! rcni el. Hai, du-te!
nfruntnd furtuna, Kenton ajunse la ua cabinei
trandafirii. O deschise. Sharane dormea cu obrazul pe o
mn, cosiele acoperind-o ca o plas de mtase din aur
rou. Dou servitoare grijulii stteau ghemuite alturi de
ea.
Ca i cum ar fi strigat-o, Sharane deschise ochii
somnoroi care, privindu-l, devenir dulci, galei.
Dragul meu stpn! opti Sharane.
Se ridic, fcnd semn fetelor s plece, apoi ntinse
braele albe spre el. Braele lui o nconjuraser deja. I se
cuibri la piept ca o pasre care se ntoarce acas, i
ridic spre el buzele-i roii
Dragul meu stpn! opti Sharane.
Nu mai auzi vntul urlnd, nu mai auzi nimic, doar
oapta, oftatul iubitei. Uit toate lumile, n afara celei n
care se afla n braele tandre ale Sharanei

Zburar ndelung pe apele furtunii. De dou ori
Kenton i luase locul lui Gigi la vsla crmei, tot de dou
ori l nlocuise vikingul, nainte ca vntul turbat s se
potoleasc. Navigau din nou pe o mare ondulat,
scnteietoare, de turcoaz, n timp ce o briz parfumat
le mpingea pnza cu mini blnde.
Pentru cei de pe corabie ncepu acum o via hituit.
i bntuit.
Emakhtila rmsese departe, departe i totui Cei
patru aveau cu toii certitudinea clar c nava era
urmrit. Nu fric, nu teroare, ci o convingere calm.
tiau c, dac nu vor putea nela sau depi n vitez
flota care colinda acele mri ciudate, pn cnd vor
reui s gseasc un port sigur, secret, nu va exista
pentru ei dect un singur sfrit. Nici unul nu credea n
296

adncul sufletului c poate exista un asemenea
sanctuar.
Dar erau fericii. Fluxul vieii i cuprinsese cu totul pe
Kenton i pe Sharane. i luau din via i din dragoste
tot ce se putea. Iar Sigurd cnta saga vechi i fcuse i
una nou, despre Zubran, persanul, n timp ce furea,
mpreun cu Gigi, scuturi tari i sgei pentru arcuri.
Scuturile le-au pus n jurul parapetului de pe prora
corbiei i le-au fcut guri nguste, prin care se putea
trage cu arcul. Fixaser dou i de fiecare parte a
crmei, pentru a-l apra pe crmaci.
Dac vom fi ucii, dragul meu stpn, spuse
Sharane, va trebui s murim mpreun.
Vom fi ntotdeauna mpreun, de aici nainte,
iubita mea, i rspunse Kenton.
Sigurd cnta cntecul de btlie pentru lupta ce avea
s fie, despre fecioarele ce vor zbura pe deasupra
corbiei, gata s ia sufletul lui Sigurd, fiul lui Trygg, i
s-l duc spre Walhalla, acolo unde l atepta Zubran.
Pe el i pe Gigi. Cnta i despre locul lui Kenton, dar
numai cnd nu-l auzea Sharane, pentru c n Walhalla
femeile nu aveau acces
Hituii i bntuii
n cabina neagr, umbrele se ngroau i slbeau, se
ntreau, dispreau, se ntorceau. Era acolo ceva din
Stpnul ntunecat al Morilor, care preluase stpnirea
punii. Nici Gigi, nici vikingul nu mai ndrzneau s
doarm acolo. Dormeau pe punte sau n cabina fetelor
rzboinice. Iar sclavii mormiau c umbrele care pluteau
peste puntea neagr depiser balustrada i coborau
spre ei
O dat, n timp ce Sigurd moia la crm, se trezi
descoperind c, din senin, cursul navei se schimbase, c
297

acul cel lung al busolei arta drept spre pror, c nava
se ndrepta, sub loviturile de vsl, spre Emakhtila, spre
Insula Vrjitorilor!
De atunci, sttuser la crm cte doi: Kenton cu
Sharane, Gigi cu vikingul.
Sharane nu mai avea puterea de a izgoni umbrele.
Voi dormi n cabina neagr, spuse ea. Am fost,
odat, vas pentru Ishtar, i poate c n mine a mai
rmas ceva din ea care s m ajute s cur vizuina
aceea.
Dar oricare ar fi fost rul ce se cuibrise acolo, parc
devenea tot mai puternic, izgonindu-i somnul sau
umplndu-i-l de comaruri. Aa c, pn la urm,
Kenton i-a interzis s mai doarm acolo.
S-au oprit pe o insul i s-au aprovizionat cu hran i
ap. Era un port bun, ntr-un golfule ascuns, iar lng
el o pdure mare. Au rmas acolo un timp, gndindu-se
s trag corabia pe rm i s-o ascund, apoi s
gseasc un loc n pdure unde s construiasc un fort
i s atepte atacul ce va veni.
Dar corabia i atrgea spre ea.
Nici unul nu avea astmpr, uscatul i stnjenea.
Fiecare era speriat n adncul sufletului la gndul c
ceilali vor dori s rmn. Iar cnd corabia porni din
nou, erau veseli ca nite copii. Nava i cufund prora n
valurile dantelate, n timp ce vntul mrii, curat, sufla
spre ei, iar insula rmase n urm
O nchisoare, rse Kenton.
Nu asta nseamn via, mormi Sigurd. S te
ascunzi ntr-o vizuin pn ce vor veni cinii s te
scoat de-acolo! Aa mcar i vedem cnd vin!
Au ntlnit o corabie lung, o unirem, ca a lor, dar
cu douzeci de vsle. O nav comercial, cu o
298

ncrctur grea, care ncerca s fug de ei. Vikingul le
strig ns c nu trebuiau s-o scape, ca s duc tiri
spre Emakhtila. Aa c o urmrir, o atacar i o
scufundar cu sclavii care urlau nlnuii de vsle.
Kenton, Gigi i Sigurd fr mil, Sharane alb la fa,
plngnd.
Au ntlnit apoi o nav uoar, nu mai mare dect
corabia lor. De data asta, o nav de rzboi, un
urmritor. S-au prefcut c fug i au lsat-o s-i
urmreasc. Cnd s-a apropiat de ei, vikingul a crmit
i apoi au mers n vitez de-a lungul corbiei inamice,
frngndu-i vslele. Dumanii au luptat cu curaj, dar,
derutai de ordinul preotului n negru de a-i lua
prizonieri pe fugari i de a nu-i ucide, n-au avut nici o
ans mpotriva mciucii lui Gigi, a spadei vikingului i
a sabiei de fulgere albastre a lui Kenton. S-au prbuit
sub armele lor i sub vijelia sgeilor Sharanei i ale
fetelor ei. Dar i-au pltit i ei tributul nainte de a
nvinge. Una dintre rzboinice a murit cu inima
strpuns de o sgeat, iar Gigi i Sigurd au fost rnii.
Pe corabie au gsit o grmad de metal pentru forja
vikingului i, lucru mult mai folositor, ghemuri de cli
i ulei cu care s le mbibe, cremene, sgei groase, n
stare s poarte ghemurile aprinse, i arbalete de o form
ciudat, capabile s arunce sgeile cu vrfuri de foc.
Le-au luat pe toate i au scufundat corabia duman, cu
mori i vii, cu tot.
Navigau ntruna. n timp ce Sigurd ciocnea la
scuturile lui mari, Gigi i Kenton aezau arbaletele lng
cele dou cabine, iar alturi de acestea, cli, ulei i
cremene, gata oricnd s fie aprinse.
i timpul trecea. Fluxul de via ce se scurgea din
corabie n Kenton nu slbea. Cretea tot mai puternic, i
299

n el, i n Sharane.
Deodat
n timp ce sttea lng iubita lui care dormea, Kenton
se trezi, sau crezu c s-a trezit, i, deschiznd ochii,
vzu nu cabina, ci dou figuri care se uitau n jos, spre
el, dintr-un spaiu necunoscut. Figuri uriae, vagi,
neclare. Ochii lor umbroi se opriser asupra lui.
Una dintre ele vorbi, i auzi vocea care-l condusese
printre altarele secrete ale templelor! Vocea lui Nabu!
Din nou, Nergal i abate mnia asupra acestei
corbii, o, Ishtar! spunea el. nc o lupt dintre el i
Sora Geamn din tine vor produce tulburare ntre zei i
oameni, adncind umbrele n miliarde de lumi! Mare
Mam, doar tu i poi pune capt!
Cuvintele mele merg departe, zise cealalt voce, ca
vntul fremtnd peste mii de corzi de harp. Cuvintele
mele merg departe, dar Sora-Geamn din mine, pe care
oamenii din vechime o numeau Rzbuntoarea Ishtar,
nu are dreptate? Ea nu l-a nvins pe Nergal. Nici Nergal
n-a nvins-o. N-a avut loc nici o nelegere, aa cum
hotrsem eu. Cum poate atunci Sora-mi-Geamn s
se opreasc, cnd vorbele pe care le-am spus la furie nu
au fost nc ndeplinite. i ct timp ea va lupta, o va face
i Nergal, care-i legat de acele cuvinte.
Dar flcrile pe care le-ai aprins n sufletele lui
Zarpanit i Alusar, flcrile care erau viaa acelor
suflete, n-au pierit, opti vocea cea linitit. N-au scpat
ei i de Sora cea Rzbuntoare, i de ntunecatul
Nergal? De ce, Ishtar? Nu asta ai vrut? Nu i-ai ascuns
tu? Atunci, de ce vorbeti aa?
Eti nelept, Nabu!
n sunetul corzilor de harp se simea puin furie.
S-l lsm acum pe omul ai crui ochi i-am
300

deschis s vad pcatul pe care preoteasa mea i iubitul
ei l-au svrit, aducnd unul n braele celuilalt pe
Mama Vieii i pe Stpnul Morii! S lsm omul s
judece dac suprarea mea e dreapt sau nu!
S-l lsm s judece! i inu isonul vocea lui Nabu.
Figurile uriae se diluar. Kenton privea spre
adncimi de adncimi, spre infinituri de cosmosuri, n
care roiau miliarde de sori, iar n jurul lor se nvrteau
miliarde de lumi. Prin spaiul infinit se micau dou
puteri amestecate, dar, n acelai timp, separate. Una, o
iradiere rodnic, care ddea natere, via i bucurie de
via. Cealalt, un ntuneric ce distrugea, care sugea din
iradierea ce-l crease. n iradiere se zrea o siluet ca o
lumin inefabil, iar Kenton tiu c era sufletul acesteia.
n ntuneric se ascundea o umbr mai ntunecat,
sufletul su ntunecat.
n faa lui Kenton aprur siluetele unui brbat i a
unei femei. Cineva i opti c numele femeii era
Zarpanit, iar al brbatului Alusar. Preoteasa lui Ishtar i
preotul lui Nergal. Vzu c n inima fiecruia ardea o
flacr limpede, alb, minunat. Cele dou flcri se
ondulau, ntinzndu-se una spre cealalt. Atunci, din
iradiere izvorau fire strlucitoare de lumin, legnd-o pe
preoteas de spiritul acesteia. Iar din inima neagr a
ntunericului neau fire de umbr, ce se nfurau n
jurul preotului.
Cnd flcrile ce se ncovoiau se atingeau, firele
strlucitoare i firele de umbr se uneau, se amestecau
pentru o clip!
n clipa aceea, ntreg Cosmosul se zdruncina, sorii se
rsuceau, lumile se deirau i toate fluxurile nvlitoare
ale vieii se opreau!
Aceast nfiorare ntea monstruoziti i rele,
301

molime i rzboaie, o sumedenie de suferine!
Privete pcatul! rsun vocea de corzi de harp.
Deschide ochii mari! se auzi vocea rece, calm.
Acum, Kenton privea ntr-o camer strlucitoare, n
care stteau, ca la judecat, puteri nspimnttoare, cu
aure de lumin, n afar de una, ascuns n ntuneric.
n faa lor se aflau preotul i preoteasa, iar alturi de
preoteas Sharane. i ddu seama c vedea zeii din
templul strvechiului Uruk, Sfatul Zeilor ce judeca
pricina dintre Ishtar i Nergal i-i osndea pe preoteasa
Zeiei Ishtar i pe preotul Domnului ntunericului.
Vzu din nou flcrile din inimile celor doi:
netulburate, senine. Indiferente fa de zeii i zeiele
furioase. Aplecndu-se una spre cealalt, nepotolite,
neschimbate, nepstoare fa de mnia zeilor sau de
pedeaps!
Imaginea se vluri, se terse. Acum, pe podeaua
camerei strlucitoare i vzu pe preot i pe preoteas, pe
Sharane i pe Klaneth, iar n jurul lor o mulime de
brbai i femei. n faa lor se afla un altar nalt, pe
jumtate ascuns de un nor de cea strlucitoare,
azurie. n cea, pe altar, construit de mini nevzute,
cretea o corabie minunat!
i, n timp ce aceast corabie cretea, Kenton vzu
departe, ca o umbr dintr-o alt dimensiune, o alt
corabie care cretea! O corabie ce prea c se
construiete singur, pe o mare de turcoaz, ntr-o lume
cu nori de argint! Aceast corabie-umbr urmrea pas
cu pas construirea corbiei-jucrie de pe altar!
tia c umbra era real, iar jucria cioplit doar un
simbol.
Mai tia c simbolul i realitatea erau totuna, lucruri
legate de o nelepciune strveche. Lucruri create de
302

puteri antice, iar soarta i norocul uneia urmau s fie
soarta i norocul celeilalte!
Dou forme: una real, alta o jucrie i, n acelai
timp, aceleai!
Minile nevzute din ceaa de azur terminar corabia.
Apoi se ntinser i atinser, pe rnd, trupul preotesei
lui Ishtar, al preotului lui Nergal, al Sharanei, al lui
Klaneth i trupurile tuturor celor din jurul lor. i, ndat
ce erau atinse, trupurile dispreau. Iar minile nevzute
luau i aranjau, una cte una, figurine pe corabia-
jucrie
i pe punile corabiei-umbr de pe marea de turcoaz,
n lumea de nori de argint, corpurile erau aezate unul
cte unul, exact aa cum erau figurinele pe nava-jucrie
de pe altar!
n cele din urm, nu mai rmase nici un trup pe
podeaua camerei de sfat a zeilor!
Corabia fusese construit i nzestrat cu echipaj.
O raz ni din iradierea ce-o voala pe Ishtar i
atinse prora navei. Un fir de ntuneric se desfur din
negura n care clocea Domnul Morilor, iar ntunecimea
sa atinse crma corbiei.
Imaginea se vluri i se terse iar. Apru o alt
camer: mic, aproape o cript. n ea, un singur altar.
Pe altar atrna o lamp nconjurat de o aureol azurie.
Altarul era din lapis-lazuli i turcoaz, mpodobit cu
safire de un albastru limpede. Un altar secret al lui
Nabu, Domnul nelepciunii.
Pe altar era corabia. n timp ce o privea, Kenton
nelese c acest simbol strlucitor, aceast bijuterie era
legat indestructibil de cealalt corabie, care naviga n
alt spaiu, n alt dimensiune, pe mri ciudate, ntr-o
lume necunoscut
303

Corabia pe care se afla el!
i ce se ntmpla cu jucria, se ntmpla i cu
corabia! Iar ce i se ntmpla corbiei, urma s i se
ntmple i jucriei. mprteau amndou aceeai
soart.
Imaginea se terse. Vedea acum un ora nconjurat cu
ziduri, n care se profila un templu nalt, un templu n
trepte, un Zigurat. Dumanii asediau cetatea, zidurile
erau acoperite de rzboinici. tia c oraul era anticul
Uruk, iar templul nalt, cel n care fusese construit
corabia. n timp ce privea, asediatorii nvlir peste
ziduri, covrindu-i pe aprtori. Vzu o clip mcelul
nsngerat, apoi imaginea dispru.
Din nou se ivi cripta lui Nabu. Acolo se aflau doi
preoi. Corabia era pe podea, pe un grilaj de metal
argintiu. Pe altar se ntindea un norior albastru,
scnteietor. i trecu prin minte c preoii se supuneau
unei voci din norul acela, salvnd corabia i pe cei ce
navigau pe ea de invadatori. Turnar peste ea, din
bazine largi, un mortar fin, ca o pudr de filde fulguit
cu praf de perle. Acoperir i ascunser nava
strlucitoare. Acolo unde fusese nainte corabia, se afla
acum un bloc de piatr. Norul dispru. Intrar ali
preoi, scoaser blocul, purtndu-l pe coridoare pn n
curtea templului, i-l lsar acolo.
n curte nvlir nvingtorii, urlnd i ucignd.
Trecur nepstori pe lng blocul de piatr, blocul ce
coninea corabia!
Aprea apoi un alt ora nconjurat de ziduri, mare,
minunat. Recunoscu Babilonul, n deplina strlucire a
puterii sale. Vzu alt Zigurat. Imaginea se topi din nou,
i Kenton deslui un alt altar secret al lui Nabu, iar pe el
noriorul albastru. Blocul de piatr era acolo. Preoi n
304

robe albastre lucrau la el, netezindu-l, lustruindu-l,
tind n suprafaa-i strlucitoare cuneiforme n form de
vrfuri de sgeat.
Avertismentul lui Nabu, Zeul nelepciunii!
Apoi, prin faa lui se succedar imagini fulgertoare
de btlii i victorii, parade i molime Apariii rapide,
de-o clip, ale templului i oraului nvins, apoi
nvingtor i iar nvins. Distrus pentru a fi reconstruit
cu o mreie sporit.
Apoi prbuirea, uitarea oraului de ctre zei
Prefacerea oraului n praf i pulbere, prsirea lui de
ctre locuitori Deertul trndu-se spre el,
acoperindu-l
Dup care, uitarea
Dar, indiferent de soarta trectoare a oraului, vedea
blocul de piatr n care se afla corabia rezistnd. Neatins
de foc, de jefuitori, ignorat de cuceritori.
Apoi un vrtej de imagini, cenuii i neclare, n
trecerea lor fugar. Imaginea se stabiliz i aprur
oamenii muncind n nisipul care reprezenta giulgiul
Babilonului. l recunoscu printre ei pe Forsyth. Asist la
dezgroparea blocului de piatr, crat apoi de arabi nali.
Vzu cum a fost transportat ntr-o cru primitiv,
tras de clui rbdtori, epuizai. Privi cum a fost dus
pe un vapor ce naviga pe o mare cunoscut, cum a fost
dus n propria lui cas
Se revzu pe el nsui elibernd corabia.
Privi iari n ochii umbrii.
Judec! oftar corzile de harp.
nc nu! opti vocea linitit.
Kenton se uit din nou spre spaiul incomensurabil n
care vzuse la nceput puterea strlucitoare i pe cea
ntunecat. Acum, n el luceau flcri nenumrate, ca
305

acelea ce arseser n pieptul preotesei lui Ishtar i al
preotului Stpnului Morilor. Vzu infinitul mpestriat,
nflcrat de ele. Ardeau adnc n umbre, iar n lumina
lor veneau din ntuneric, cutnd, mulimi dup mulimi
de alte flcri ce fuseser ngropate n ntuneric. Fr
acele flcri, iradierea nsi ar fi devenit un ntuneric!
Nava plutea n acelai spaiu. n timp ce o privea, o
umbr neagr ni din sufletul de ntuneric i se
nfur n jurul ei. Imediat, ceva din sufletul strlucirii
iradie spre ea i o ntlni. Se luptar ntre ele. Nava era
o focalizare a urii i a furiei din care neau vizibil
valuri, n cercuri tot mai mari. Pe msur ce se
ndeprtau de corabie, liniile ntunecate care porneau
din inima ntunericului deveneau mai ntunecate. mai
groase, ca i cum ar fi supt din valurile acelea. Iar sub
loviturile lor, strlucirea se estompa i flcrile
nenumrate, biciuite, oviau, se tulburau
Judec! opti glasul calm al lui Nabu.
n visul su, dac era vis, Kenton, se afla n faa unei
dileme. Ezita. Nu era uor s acuzi acea putere, Ishtar,
zei sau orice ar fi fost, acea putere ntr-o lume strin
n care era, cu siguran, o putere! Pe de alt parte, nu
se rugase el Zeiei Ishtar, nu-i rspunsese ea rugciunii?
Da, dar se rugase i lui Nabu, iar Nabu era Domnul
Adevrului
Se hotr, i gndurile i se formular n cuvintele
limbii lui materne, n expresii familiare:
Dac a fi fost zeu, spuse el simplu, i a fi creat
fiine care s vieuiasc brbai, femei sau altceva nu
le-a fi creat imperfecte, nct s fie obligate, prin
imperfeciunea lor, s-mi ncalce legile. Nu a fi fcut
aa, dac a fi fost att de puternic i atottiutor, cum
sunt zeii i zeiele. Dac, bineneles, nu le-a fi creat ca
306

pe nite jucrii, cu care s m joc. Dar dac a fi
descoperit c erau imperfecte i c din cauza asta fceau
lucruri rele, m-a fi gndit c sunt responsabil pentru
pcatele lor, pentru c, fiind atotputernic i atottiutor,
a fi putut s le fac perfecte, dar nu le-am fcut! Iar dac
le-a fi fcut s m joc cu ele, nu a fi revrsat asupra
lor amrciuni, mizerii, dureri i chin, i nici pedepse, o,
Ishtar, nu, dac ar fi fost jucrii n stare s simt toate
astea! Pentru c n-ar fi fost altceva dect nite
marionete care ar fi jucat n zilele lor ceea ce am hotrt
eu! Dar, bineneles adug Kenton cu naivitate, fr
nici o intenie ironic nu sunt zeu i cu certitudine nici
zei, iar pn s vin n lumea asta n-am avut de-a face
cu vreunul. ns, vorbind ca un om, dac am pedepsit
pe cineva care a nclcat legile mele, nu mi-am lsat
furia s loveasc n oameni care nu au nici o legtur cu
motivul iniial al suprrii mele. Iar dac lucrurile pe
care le-am vzut sunt adevrate, se pare c acesta e
motivul luptei pentru corabie.
Nu vd nici o dreptate n chinurile preotului i ale
preotesei, adug Kenton deschis, uitnd parc de feele
vagi, aplecate spre el. i dac ncierarea pentru corabie
produce pagubele pe care se pare c le produce, eu a
opri-o, dac a putea. Mi-e team ns de un lucru: c
umbra va deveni, la un moment dat, prea groas i va
stinge toate flcrile. i mai e ceva: dac a fi spus la
mnie vreo vorb, care ar fi declanat toat suferina
asta, n-a lsa ca acea vorb s fie mai puternic dect
mine. Ca om, n-a face-o. Iar dac a fi zeu sau zei,
n-a face-o cu siguran!
Urm o tcere.
Omul a judecat! opti apoi vocea linitit.
A judecat!
307

Sunetul corzilor de harp era aproape la fel de rece ca
i cealalt voce.
mi voi lua cuvntul napoi! S nceteze lupta!
Cele dou figuri disprur. Kenton ridic ncet capul
i descoperi zidurile familiare ale cabinei trandafirii.
Oare visase? Nu n totalitate. Scenele pe care le vzuse
fuseser prea clare, prea legate, prea convingtoare!
tia, n strfundul sufletului, c nu visase.
Lng el, Sharane se mic i se ntoarse.
Ce-ai visat, Jonkenton? opteai i murmurai
cuvinte ciudate, pe care nu le-am neles.
Se aplec i-o srut.
Mi-e team, inima mea, c am suprat-o pe zeia
ta!
Jonkenton, nu! Cum?
Ochii Sharanei erau plini de groaz.
Spunndu-i adevrul, rspunse Kenton, i-i
destinui Sharanei toat vedenia.
Am uitat c-i femeie, termin el de povestit,
ntristat.
Dar, iubitule, ea ntruchipeaz toate femeile la un
loc! strig Sharane.
Asta face ca lucrurile s fie i mai rele, rse Kenton
nepstor.
Se ridic, i azvrli mantia pe umeri i se duse s
vorbeasc cu Gigi.
Sharane nu rse. Rmase gnditoare mult vreme
dup plecarea lui, cu ochii ngrijorai. n cele din urm,
se duse spre altarul gol, se arunc n faa lui, se
prostern i se rug.

308



33.
ELIBERAREA CORBIEI

CEEA CE A NCEPUT pe corabia asta trebuie s se
termine tot pe corabia asta, zise Gigi, cltinnd din
capu-i chel, cu nelepciune, dup ce Kenton i povestise
vedenia cu cele dou figuri. Cred c nu vom avea mult
de ateptat pn ce vom vedea sfritul.
i dup aceea? ntreb Kenton.
Cine tie? ddu Gigi din umeri. Nu vom avea
odihn ct timp triete Klaneth. Cred c tiu ce
nseamn ntunericul de umbre de pe puntea neagr.
Prin umbrele acelea, Klaneth ne pndete. Ele i arat
unde suntem. Cel puin aa cred. Sunt firele prin care
ne urmrete. Pielea mea e sensibil, lupule, i-mi
spune c preotul n negru nu-i departe. Cnd va veni, l
vom nvinge sau ne va nvinge. Asta-i tot. Nu cred c poi
atepta vreun ajutor de la Ishtar. Amintete-i c, n
vedenia ta, a promis doar c lupta dintre Cea
Rzbuntoare i Cel ntunecat se va termina. Nu a
promis nimic Sharanei, ie sau nou, celorlali.
Atunci va fi bine, zise vesel Kenton. Ct vreme
vom avea ansa de a lupta cinstit, fa n fa, cu puiul
la de scroaf din Iad sunt mulumit.
Ziceai c Zeia nu prea prea ncntat de ceea ce
i-ai spus, rnji iret Gigi.
N-are nici un motiv s-o pedepseasc i pe Sharane,
reveni Kenton la gndul lui dinti.
309

i atunci cum s te pedepseasc pe tine? ntreb
ironic Gigi, devenind brusc serios. Lupule, zise el,
punndu-i laba pe umrul lui Kenton, avem anse
reduse. Iar dac vedenia ta a fost adevrat i flcrile
erau reale, ce nseamn asta? Oare, adug Gigi
gnditor, cnd flcrile alea, care suntei tu i Sharane,
vor cltori n spaiu, i va veni spre tine o alt flacr,
care a fost cndva Gigi din Ninive, o vei lsa s te
nsoeasc n cltoria ta?
Gigi! exclam Kenton cu lacrimi n ochi. Oriunde
vom merge, n lumea asta sau n oricare alta, orice s-ar
ntmpla, vei fi cu noi ct vei dori!
Bine, lupule! mormi Gigi, mbrindu-l.
Apoi l auzir pe Sigurd strignd de la crm. Arta
spre prora corbiei. Alergar la ua Sharanei i,
mpreun cu ea, prin cabina fetelor, spre prora
ncovoiat. Emisfera rsturnat de ceuri argintii, care
fusese cerul, se ntinsese. Marea neted, albastr, se
pierdea spre zri ndeprtate. La orizont se vedea un ir
de turnuri i minarete, foioare, turle, flee, zgrie-nori
i moschei, fortree puternice. De acolo, din locul n
care se aflau, contururile acelei bariere preau prea
regulate, prea drepte, ca s fie altceva dect opera
omului.
Era un alt ora? Refugiul pe care-l cutau? Un loc n
care s poat rmne, eliberai de Klaneth i de haita
lui, pn cnd vor deveni suficient de puternici ca s-l
nfrunte n condiii de egalitate?
Dac era un ora, ce uriai l construiser?
Vslele grbir ritmul. Nava i mri viteza. Bariera
era tot mai aproape
Nu era un ora! Din adncurile mrii de turcoaz se
ridicau mii de stnci. Stnci albastre i galbene, stnci
310

dungate de stacojiu i malahit
27
verde. Stnci n ocru
strlucitor i stnci n nuanele purpuriului apusului de
toamn. O Veneie policrom, a unui popor de piatr,
disprut. Sculptat de titani. Aici, un minaret zvelt se
nla la dou sute de picioare, dei nu avea mai mult de
zece n diametru! Dincolo, mii de piramide, la fel de mari
ca aceea a lui Kheops, cu laturile la fel de ngrijit
lucrate. Ct cuprindeai cu ochii, stncile rsreau ntr-o
fantezie de culmi i conuri multicolore, vrfuri i
minarete, obeliscuri, clopotnie i turnuri.
Se ridicau din adncuri, iar ntre ele marea se scurgea
ntr-o mulime de canale, unele largi, altele nguste. n
unele se scurgea ncet, n altele n vltori iui, nvrtejite,
n torente repezi, iar n altele, marea era ca ntr-un bazin
potolit.
Se auzi din nou strigtul vikingului, care-i chema
repede, lovind i cu sabia n scut. Se ntoarser spre el.
n urma corbiei lor, la mai puin de o mil, nvlea
un ir lung de alte corbii, cele mai multe cu un rnd
sau dou de bnci, nave de rzboi zburnd, cu vsle ce
se cufundau i se ridicau ca nite lovituri de sabie. n
fruntea lor, o birem neagr, care nghiea valurile ca un
lup!
Klaneth, cu haita lui!
nind din ceuri, nevzut de Sigurd, care privea,
ca i ceilali, spre uriaa fantasmagorie de piatr, ce
prea a fi captul acelei lumi ciudate
Printre stnci! Repede! strig Kenton.
E o capcan, spuse Sigurd.
E o capcan i pentru noi, i pentru ei, i rspunse
Kenton. n orice caz, n-or s poat s ne ncercuiasc!
E singura noastr ans! mri Gigi.

27 Carbonat bazic de cupru, de culoare verde sticlos (n.t.).
311

Sclavii i plecar spinrile. Corabia zbura printr-un
canal larg, printre dou minarete monolitice, colorate. n
urma lor se auzi un urlet, ca un ltrat al cinilor
flmnzi la vederea cprioarei. Se aflau n strmtoare,
vslele trebuiau manevrate ncet, iar lopata de crmit a
vikingului folosit continuu, fiindc erau mpini de
cureni spre stncile amenintoare, rpoase.
Rsucindu-se, nvrtindu-se, naintau mai departe,
pn cnd stncile colorate le ascunser imaginea mrii.
Acum, i Klaneth cu haita lui intraser n strmtori.
Auzeau scritul vslelor i comenzile crmacilor ce-i
cutau.
Brusc, aa cum apruse, lumina dispru, i se
aternu ntunericul! Ascundea canalul prin care
naintau, ascundea stncile n form de turnuri. De pe
navele ce-i urmreau se auzeau chemri de corn, ordine
nspimntate, vaiete.
Din ntuneric apru o vlvtaie purpurie. La lumina
ei, cei patru puteau vedea contururile corbiei, figurile
lor ncordate.
Nergal! opti Sharane. Vine Nergal! Fugii de pe
puntea neagr, dac putei!
l apuc pe Kenton de mn i goni pe treptele ce
duceau de la crm la punte. Vikingul i Gigi i urmau
ndeaproape. naintau ncet, pentru c umbrele preau
s se agae de ei, s li se ncolceasc de picioare, de
glezne, s-i in pe loc! Reuir s treac printre
umbrele agtoare ca printr-un comar. Nu fuseser
suficient de puternice ca s-i opreasc. Ieir de pe
puntea neagr i se oprir, obosii, n faa cabinei
Sharanei.
Tot spaiul de deasupra punii era ntunecat, de parc
ar fi curs peste ea un nor de tu.
312

Din fiecare col al orizontului se roteau stlpi de
ntuneric, cu baza n adncul mrii, cu vrfurile
pierdute n albeaa risipit n nalturi. Din ei nea o
duhoare de putreziciune: rsuflarea morii!
Nergal n toat puterea lui! tremur vocea
Sharanei.
Dar Ishtar Ishtar a promis c lupta va nceta!
gemu Kenton.
N-a spus ns cum va nceta! se vit Sharane. i
Ishtar nu mai vine, iar toat puterea mea s-a dus,
iubitule!
Ishtar! Ishtar! strig ea, lundu-l pe Kenton n
brae. Mam! i ofer viaa mea pentru cea a brbatului
acestuia! Sufletul meu pentru al lui! Mam Ishtar!
Avangarda stlpilor nvrtejii era aproape, cercul lor
apropiindu-se tot mai mult de corabie. nainte de a
apuca s se rostogoleasc peste nav i s acopere
strigtul Sharanei, o lumin orbitoare, de culoarea perlei
albe i a perlei trandafirii, nvli peste Sharane i cei
trei brbai i peste cele trei fete rzboinice ce se
ghemuiser, albe la fa, la picioarele Sharanei.
Deasupra lor, mult peste nlimea catargului, atrna
un glob mare de foc selenar, echilibrat, senin,
strlucitor, mai strlucitor dect o mulime de luni
pline. Din marginea lui, nconjurnd prora, neau
raze, formnd un cort de lumin. O iradiere care i
ncercuia, n centrul creia stteau, prizonieri, ntr-un
con gol, al crui vrf era globul selenar.
mprejurul cortului, stlpii de ntuneric spumegau,
cutnd o intrare de negsit.
n deprtare se porni un ipt strident, la nceput
slab, apoi tot mai puternic, scos parc de hoardele
grbite ale unor demoni abia slobozii de Abbadon.
313

ntunericul purpuriu se lumin, se transform n violet
palid, strpuns de nenumrate ace de foc stacojiu.
Miliarde de vrfuri nflcrate erau i pe corabie,
lovind ca nite erpi mici de foc globul i marginile
cortului din raze, nfigndu-se n ele ca nite sgei
aprinse, strpungndu-le ca nite sulie mrunte cu
lame de foc!
Apoi se auzi flfitul a mii de aripi. n jurul globului i
al conului de lumin se roteau porumbeii lui Ishtar, mii
de porumbei! Iar sgeile de foc loveau i doborau
porumbeii ce se repezeau, ca nite scuturi de argint
strlucitor s le opreasc cu piepturile lor!
De unde apruser? Curgeau de deasupra sferei
selenare, nor dup nor, i pentru fiecare porumbel ce se
transforma n cenu, nvlea o mulime s fac fa
focului ce lovea, iar aerul tremura de zbaterea aripilor.
Iar cnd un porumbel cdea, nnegrit i ars, focul ce-l
ucisese murea i el!
iptul diavolesc deveni mai strident. Norul de tu
care acoperise puntea neagr se ridic, precum un turn
uria, spre cer. Nenumrate vrfuri de foc se strnser
mpreun, unindu-se, transformndu-se ntr-un iatagan
stacojiu de foc ce izbea mereu n sfera strlucitoare i n
corabie!
nainte ns ca prima lovitur s cad, falanga de
porumbei zburase, se strnsese ntr-un scut puternic,
care prea inut i dirijat chiar de braul Zeiei Ishtar.
i cnd iataganul de foc atinse globul de raze i
corabia, scutul de porumbei i iei n cale. Vrful arznd
i tiul arznd izbir i nnegrir argintiul viu, dar nu
reuir s-l strbat. Iar rana ars a acestui scut viu
licri alb ca luna, cnd piepturi uoare, argintii,
neatinse se vrr n ea, astupnd-o!
314

Iataganul se ntunec. Focul lui nu mai strlucea
stacojiu!
Sfera selenar palpit, razele ei sclipir larg,
zpcitor, orbitor, izgonind ntunericul.
Iute, aa cum apruse, acesta dispru! O dat cu el,
disprur i porumbeii.
Kenton vzu iataganul uria oprindu-se, ovind, de
parc mna ngrozitoare care-l inea ar fi ezitat subit,
apoi lovi nc o dat.
l ntmpin o alt sabie. O sabie de lumin
strlucitoare, lumin ale crei flcri le zrise n vedenia
sa i care era viaa acelei strluciri ce fcea s rodeasc
roiul de lumi.
Lumina ei era furit din acele flcri. Era o spad de
flcri.
ntlni iataganul, iar lama Stpnului Morii se
sfrm!
Kenton auzi o voce, vocea lui Ishtar:
Te-am nvins, o, Nergal! Focul tu nu poate nvinge
flcrile mele!
E o nelciune, Ishtar! Nu cu tine, ci cu Sora
Geamn din tine era rzboiul meu! mri Nergal.
Nu-i nici o nelciune, Nergal! N-am spus
niciodat c nu voi lupta cu tine. Lupta s-a sfrit! Dar
vreau s-i spun c, dei ai pierdut, nu voi lua corabia.
Corabia e liber! vorbi din nou Ishtar.
Atunci, Nergal bombni suprat:
Lupta s-a sfrit! Corabia e liber!
O clip, Kenton avu impresia c vede o figur vag
privind n jos, spre corabie, o figur n care era toat
tandreea mamelor i a tuturor femeilor ce-au iubit sub
soare Ochii umbroi se oprir ncet asupra Sharanei,
apoi, enigmatic, asupra lui
315

i figura dispru.
ntunericul czuse brusc, ca un abajur pus pe-o
lamp. La fel de brusc, de parc abajurul ar fi fost
ridicat, ntunericul dispru, iar lumina i lu locul.
Corabia se afla ntr-un canal larg. n jurul ei,
fantasmagoria oraului nit din mare. Alturi, un
desi de obeliscuri de un verde mat i purpuriu lucitor
i ridica vrfurile spre nlimi. La trei aruncturi de
sgeat de tribord, se ridica un monolit colorat, n form
de piramid, cu vrful la o nlime de sute de picioare.
Iar la marginea lui, birema neagr a lui Klaneth!

316



34.
ULTIMA BTLIE A CORBIEI

IMAGINEA acelei corbii ce se repezea spre ei ca un
cine flmnd a avut asupra lui Kenton efectul unui vin
tare.
Deasupra lor plana nc ngrozitoarea nfruntare ce
abia se ncheiase. n care fuseser nite pitici, dansnd
neajutorai n strlucirea fierbinte a spiritului vieii, sau
rmnnd la fel de neajutorai n ntunericul negrii
vieii. Duhoarea de mortciune i rmsese nc n nri
lui Kenton, fiorul mormntului zbovea nc n sufletul
lui, atingerea viermilor pe ochii iui.
Dar acolo, pe corabia preotului n negru, erau lucruri
pe care le cunotea! Tiuri de sbii, vrfuri muctoare
de sgei. Poate moartea, dar o moarte n care pulsa
viaa, ca zgomotul tobelor de rzboi. O moarte fierbinte,
ce ptrundea n timp ce izvorul rou al vieii se scurgea.
Lucruri pe care le nelegea. Realiti.
Se dezlnuir cu toii. Auzi sunetul vocii Sharanei
trmbind o provocare aurie; urletul lui Gigi; strigtul
lui Sigurd. i el striga, provocator, sfidndu-l pe preotul
n negru, insultndu-l, ameninndu-l.
n tcere, nava ngust se apropia de ei.
Sigurd, la crm! Du-ne ntr-un canal strmt! Unul
n care s putem ptrunde, dar care s-i fac s-i rup
rndul superior de vsle! Cel puin, aa vom avea
aceeai vitez!
317

Vikingul alerg spre lopat. Biciul supraveghetorului
uier n calea sclavilor. Nava ni nainte. Ocoli
obeliscul. Birema era doar la dou bti de sgeat n
urma lor. Intrar ntr-un lac cu apa albastr, mrginit
de sute de domuri de fucsin
28
, aezate pe cuburi mari,
de un rou-deschis. uvoiul de turcoaz curgea printre
laturile cuburilor, desprite cu o precizie matematic,
prin sute de canale, fiecare suficient de larg pentru ca
vslele corbiei s se scufunde fr a atinge piatra.
ntr-acolo! Pe oricare canal! strig Kenton.
Corabia coti, ndreptndu-se spre cea mai apropiat
deschiztur. Un zbor de sgeat pn la birem. Doar
cinci lungimi de corabie!
Blocuri uriae, cu vrfuri de moschee, mrgineau
canalul strmt prin care treceau. Cale de-o mil, drumul
se ntindea drept n faa lor. Dup trei secunde, auzir
vslele biremei clipocind, o vzur nind, cu un singur
rnd de vsle, la intrarea canalului. La comanda lui
Kenton, vslele grbir ritmul. Mai grea dect corabia,
birema rmase n urm.
n timp ce zburau prin apa albastr, Kenton i
Sharane se sftuir cu Gigi i cu vikingul, lng crm.
S se strng corbii! cnta vikingul, cu ochii
aprini de focul btliei ce se apropia. Fetele cu scuturi
coboar din Walhalla! Le aud tropotul cailor!
Se vor ntoarce cu minile goale, spuse Kenton.
Sigurd, avem o singur ans. Numai preotul n negru
ne-a adulmecat urma. S-l lsm s ne ajung i s
dm btlia doar mpotriva lui!
Noi suntem numai apte, lupule, iar ei de mai
multe ori apte pe birem, zise Gigi cu ndoial, dar
ochii mici i strluceau.

28 Substan colorant roie (n.t.).
318

Nu vreau s mai fug de porcul sta negru! strig
Kenton nfuriat. Am obosit s m tot feresc, s m tot
ascund, Gigi! Eu zic s ne jucm ansa acum! Ce zici,
Sharane? ntreb el.
Gndurile mele sunt aceleai cu ale tale, rspunse
ea linitit. Cum vrei tu, aa vreau i eu, iubitule!
Tu ce spui, norvegianule? ntreb Gigi. Hotrte-te
repede!
Sunt de partea lupului, spuse Sigurd. N-o s avem
nicicnd o ocazie mai bun. n zilele de demult, pe cnd
eram un stpn de dragoni, foloseam acest truc cnd
m urmrea un strin. Ai vzut vreodat cum arat un
cine cnd pisica se oprete i-l atac? rse vikingul.
Pisica fuge pn ajunge ntr-un col. i ateapt acolo s
treac i cinele. Atunci, pisica sare afar, nfigndu-i
ghearele adnc n el, lovindu-l n ochi, sfiindu-i
coastele. Ha! Ha! rse Sigurd. Vom zbura iute ca pisica,
pn ce vom gsi un loc n care s ntoarcem i s ne
ascundem. Iar cnd ceilali dragoni vor trece pe lng
noi, vom sri asupra lor! Vor urla ca nite cini, iar noi
ne vom aga de ei i-i vom sfia! Deci s gsim un col
n care s ne ascundem i cnd vor trece cinii preotului
n negru, vom lovi. Dai-mi dou fete s m pzeasc la
crm. Voi trei, cu cealalt fat, stai lng arbalete.
Cnd le voi rupe vslele, aruncai clii aprini asupra
lor!
i n timpul sta ce vom face n faa sgeilor lor?
ntreb Gigi, ncruntndu-se.
S ne bizuim pe noroc, zise Kenton. Gigi, sunt de
acord cu Sigurd, dac nu ai cumva un plan mai bun.
Nu, rspunse Gigi, nu am altul, lupule!
Se scul, ridicnd braele lungi spre nalt:
Pe Iadurile Goale i pe Ischak, Paznicul lor, strig
319

Gigi, i eu m-am sturat s fug! Am fugit de prines din
cauza cheliei. i ce folos? Pe Nazzur, Mnctorul de
Inimi, i pe Zubran, care i-a dat viaa pentru noi, nu
mai fug! Alegei locul voi, tu, lupule, i tu, norvegianule,
i s luptm!
Se aplec, privind nainte.
Captul canalului e aproape, spuse el. Sharane, tu
i fetele tale nu v putei apra sub nici o form de
sgeile dumanului. Punei-v cmi de zale, ca i noi,
coifuri, jambiere i ghete. M duc s mbrac o scurt din
zale i s-mi iau mciuca.
Cobor pe scri. Kenton fcu un semn din cap, iar
femeile se bulucir dup Gigi, s-i scoat rochiile i s
se echipeze de lupt.
Ce se va ntmpla dup ce le vei rupe vslele, dac
vei reui s-o faci? l ntreb Kenton pe viking.
Atunci ne vom ntoarce i-i vom izbi ca un berbece,
zise Sigurd. Aa fceam pe timpuri. Corabia e mai
uoar dect galera preotului n negru, se poate ntoarce
mai iute. Cnd vom izbi, s fii cu toii la pror, gata s
lovii pe oricine ncearc s urce pe bord. Dup ce galera
va avea vslele rupte i va fi izbit, o vom sfia n voie,
ca pisica.
Se apropiau de captul canalului. Birema se inea
dup corabie, la o jumtate de mil n urm. Din cabin
ieise Sharane, mpreun cu cele trei fete. Patru
rzboinice n cmi de zale, cu prul strns sub
bonetele din zale, cu ghete groase din piele i cu
jambiere. ngrmdir sgei la crm i la pror. Gigi
verific dac arbaletele, clii, uleiul i cremenea erau
pregtite.
Corabia iei din canal, alunecnd cu vslele ridicate,
n timp ce vikingul i Kenton privir n jur. La dreapta i
320

la stnga, n dou arcuri mari, se ntindeau ziduri nalte
de roc stacojie, dintr-o bucat. Netede i prpstioase.
Dac le-ar fi nconjurat, ar fi fcut un cerc cu un
diametru mai mare de o mil. Dar ce era n continuarea
lor nu se putea vedea. Din apa pe care o nconjurau
zidurile circulare, dac erau cu adevrat circulare, din
mijlocul ei, se ridica un turn nalt, ascuit ca un ac, de
trei ori mai nalt dect zidurile, ascunznd vederii ce era
mai departe. Baza turnului o forma un bloc uria,
octoedric, n form de stea. Din el ieeau vrfurile stelei,
lungi i nguste, ca nite pene uriae, cu capetele nalte
de cincizeci de picioare, cu muchii ascuite, ca nite
cuite.
S mergem spre stnga, zise Sigurd. i s-l lsm
pe cinele negru s observe n ce parte am luat-o!
Kenton se urc pe acoperiul cabinei, fluturndu-i
batjocoritor braele. Auzi urlete.
Bine, mormi norvegianul. Acum s-i ateptm s
ias. Fiindc aici vom lupta, lupule. Privete! art el, n
timp ce corabia trecea pe lng primul vrf al stelei.
ntre vrfurile de piatr i perete e loc abia ct s treac,
una lng alta, corabia i galera. Zidul e nalt, ne va
ascunde. Da, sta e locul! Dar nu trebuie s ne
ascundem dup primul col al stelei. Klaneth poate s se
atepte la asta i s navigheze ncet, atent. Nici dup al
doilea, pentru c tot ncet va merge. Dar, negsindu-ne
nici aici, va crede c n-am avut dect un gnd: s fugim!
Aa c va trece pe lng al treilea vrf cu toat viteza.
Iar atunci va fi momentul s-l izbim!
Bine! zise Kenton i sri pe punte.
Rmase alturi de Sharane i de Gigi i le expuse
planul lui Sigurd. Gigi mormi aprobator i se duse s
mai ncerce arbaletele. Iar Sharane i ncolci braele
321

nzuate n jurul gtului lui Kenton, i lipi faa de a lui
i-l sorbi din ochii plini de dor, care preau c nu se mai
satur s-l soarb.
sta-i sfritul, iubitule? opti ea.
Pentru noi nu exist sfrit, inima mea! i rspunse
el.
Rmaser aa, tcui, gndindu-se la multe lucruri,
n timp ce trecur pe lng al doilea vrf al stelei. Al
treilea se profila n faa lor, iar Sigurd strig s fie
ridicate vslele. Cnd corabia ajunse la o sut de yarzi,
crmi brusc. l chem pe supraveghetor la el i-i explic
planul.
Vom lovi irul stng de vsle al biremei, spuse el.
Nu vreau s risc s sfrm corabia de muchia stncii.
Cnd voi striga, vslii cu putere din stnga. Dup ce le
vom rupe lopeile i vom trece de ei, biciuiete sclavii, s
avem vitez ct mai mare! Dup ce o s-i izbim ca un
berbece, ridici vslele i le lai libere. E limpede?
Ochii negrului strluceau. i art dinii albi i fugi
napoi n cal.
Din spatele penei de piatr se auzea zgomot uor de
lopei. Dou dintre fete se strecurar aproape de Sigurd,
ghemuindu-se n spatele lui, cu arcurile pregtite lng
deschizturile din scuturile nalte. ncordarea cuprinse
corabia.
O srutare, Jonkenton, opti Sharane, cu ochii
nceoai.
Buzele li se unir.
Zgomotul de vsle era tot mai aproape, mai puternic,
mai grbit!
Un uierat uor din partea vikingului, i vslaii
corbiei se plecar sub bici. Lopeile traser cu putere,
iar corabia alunec iute, ca un delfin, drept spre vrful
322

stelei. Trecnd de el, se opri, i schimb brusc cursul
cnd vikingul smuci puternic de crm spre tribord.
La zece lungimi de nav de ei se afla birema, alergnd
pe cele patru iruri de picioare din vsle, ca un pianjen
imens de ap. Cnd corabia ni, de pe punile
ncrcate izbucni un urlet, un ipt confuz i provocator,
amestecat cu comenzi precipitate. i, peste tot zgomotul
acela, uluire, uimire puternic. Vslele biremei se oprir.
Rmaser n aer epene, abia atingnd apa.
Mai iute! strig Sigurd i, cnd biciul din cal
trosni, conduse corabia, printr-o rsucire a crmei,
paralel cu drumul biremei.
Prora ca un iatagan a corbiei lovi lopeile biremei.
Trecu prin ele ca o secer prin nite paie sfrmicioase.
Zdrobite, plesnite, lopeile lungi czur, oprind cursa
navei. Iar pe galer, cei care trseser de mnerele mari
se prvlir pe spate cu pntecele sfiat sau cu spatele
strivit, dup cum i loviser fragmentele grele.
De pe corabie, n timp ce trecea, nir mingile de foc
din arbalete, ndreptate spre rndurile de soldai ce
priveau n jos spre ea, nlemnii de surpriza acestui atac
neateptat. uiernd ca nite erpi de foc, ntinzndu-se
n aer, mingile lovir soldaii, mpingndu-i napoi,
arzndu-i, izbucnind n flcri de ndat ce cdeau pe
punte, atingnd cu degete de flcri tot ce putea s ard
la bord.
Din nou, cei de pe galer ipar, de data asta cu voci
pline de groaz.
Corabia rmase neatins. Coborr vslele. Plutir
drept nainte, pn cnd ajunser n spaiul liber dintre
vrful stelei i zidul circular. Iute, vikingul ntoarse nava
nc o dat, iar aceasta goni napoi, dup birem.
Birema zcea neajutorat, grotesc. Un pianjen uria
323

cruia i fuseser tiate picioarele dintr-o parte.
Aluneca, tot ca un pianjen, spre muchia de cuit a
vrfului stelei de piatr. Din cal i de pe punte se
ridicau mici coloane de fum.
Sigurd observ pericolul n care se afla galera. Vzu
c era aproape de raza ascuit de piatr i c, dac ar
putea s-o mping n raza aceea, lama de piatr ar
muca din ea, ar distruge-o.
Pzii prora! strig el.
Trase de crm, o rsuci puternic, i izbi galera nu n
pror, aa cum plnuise la nceput, ci la mijloc. Pintenul
lovi i ptrunse adnc, ca i prora corbiei. Kenton i
ceilali fur mpini nainte i se rostogolir pe punte.
Sub izbitur, birema ddu napoi, se legn pn
cnd marea ajunse peste bordul ei aplecat. Vslele de la
tribord se cufundar adnc, ncercnd s-o in departe
de piatra amenintoare. Lopeile spumegau, dar, sub
greutatea navei aplecat pe-o parte, prora ei se rsuci i
lovi colul ca un cuit al stncii. Se auzi un trosnet, cnd
stnca muc pn n cal.
Hai, scufundai-v, obolanilor! rcni vikingul.
Peste corabie se abtu un nor de sgei, se nfipser
n punte i n cal. Pn ce vslaii s trag la vsle
napoi, s elibereze corabia, sgeile czur peste vsle,
acoperindu-le cu ace, ca pe un arici.
La crma corbiei czur o mulime de crlige de
abordaj, trgnd-o lng galera zdrobit. De pe galer
uierar frnghii, iar pe ele alunecau spadasini.
napoi! La mine! strig Sigurd.
Birema se zgudui. Prora ei se sfrtecase de colul de
stnc pe o lungime de cteva picioare. Apa nvlise pe
puntea din fa. n ap se legnau capete de soldai,
care fuseser mturai de pe punte, iar acum notau
324

spre corabie. Pe puntea galerei ncepu nghesuiala celor
ce se luptau s sar pe corabie.
napoi! strig Kenton.
O apuc pe Sharane de bra. Alergar cu capetele
plecate, n timp ce, de lng crm, sgeile vikingului i
ale fetelor ce-l aprau zburau n masa celor care se
mbulzeau spre cabina trandafirie.
Galera alunec iar de-a lungul tiului spintector
din piatr. ncepu s se scufunde, cu prora pe jumtate
sub ap, inut nc la suprafa de pintenul corbiei.
Dar ultima zdruncintur mucase adnc i n prora
nepenit a corbiei. Cnd puntea se cutremur,
Kenton czu, trgnd-o pe Sharane dup el. Apuc s
vad o mulime de oameni srind peste bordul biremei,
aruncndu-se n mare i notnd spre corabie.
Se ridic n picioare, dar soldaii de la pror nvleau
spre el. Gigi i sri n ajutor, rsucindu-i mciuca grea.
Kenton se repezi urmat de Sharane.
napoi! Ducei-v la Sigurd! mri ninivitul, iar
mciuca lui zdrobea soldaii ce-i stteau mpotriv, ca
un mblciu spicele de gru.
Prea trziu! strig Sharane.
Prea trziu! Pe lanurile de la crm se nghesuiau
oameni, crndu-se din mare, drmnd scuturile,
revrsndu-se pe puntea neagr.
De pe birem se auzi un urlet frenetic, animalic. La
auzul lui, pn i soldaii se oprir. Apoi, pe puntea
corbiei sri preotul n negru!
Cu ochii splcii, izvoare din focul Iadului, cu gura o
ieire prin care curgea urlnd cea mai neagr ur, i
fcu loc cu brutalitate printre spadasini, se strecur pe
sub mciuca lung a lui Gigi, abtndu-se asupra lui
Kenton.
325

Pn s reueasc Gigi s se ntoarc spre a-l ajuta,
se trezi cu spadasinii peste el, lovind, tind, naintnd
sau retrgndu-se, dup cum mciuca uria se ridica
sau cobora, mucnd din el aa cum sfie lupii un elan
ncolit.
Kenton era pregtit. Lama albastr fulger i ntlni
tiul sabiei preotului. Dar, mai iute dect el, sabia
aceea sri napoi i-l strpunse, cu o durere paralizant,
n rana veche din coaste.
Kenton se mpletici, abia innd mnerul sabiei n
mn.
Urlnd triumftor, Klaneth izbi iar, o lovitur
ucigtoare. Dar, nainte ca aceasta s-i ating inta,
Sharane se aruncase ntre Kenton i preot, parnd-o cu
sabia ei.
Preotul i repezi mna stng i nfipse un pumnal n
pieptul Sharanei.
Lumea ntreag era doar o flacr roie n faa lui
Kenton. O flacr roie n care nu vedea nimic altceva
dect figura diabolic a lui Klaneth. nainte ca preotul n
negru s apuce s se mite, Kenton lovise. Sabia
albastr ptrunse adnc, spintecnd pe jumtate figura
preotului i lsndu-i n loc o ran roie! Tie apoi n
jos, n gtul lui de taur i n jumtate de umr. Sabia
preotului se prbui cu zgomot pe punte. Rmase n
picioare o clip, cu singurul ochi sclipind, durerea i
teama izgonindu-i flacra diabolic din el.
Sabia lui Kenton izbi din nou n gtul preotului n
negru.
Holbndu-se hidos, cu unicul ochi, capul lui Klaneth
zbur de pe umerii lui puternici, atinse puntea i czu
n mare. O clip, trupul rmase nc n picioare, cu
sngele nindu-i din gt, apoi se prbui.
326

Dar lui Kenton nu-i mai psa de el sau de oamenii de
pe birem. Se duse la iubita lui, lund-o n brae.
Sharane! Sharane! striga el, srutndu-i buzele
albe i ochii nchii. Iubito! ntoarce-te!
Ochii ei se deschiser i minile ei fine fcur un efort
s se ridice, s-l mngie.
Urmeaz-m, iubitule! opti Sharane.
Apoi capul i czu n piept.
Kenton, cu iubita moart n brae, se uit n jur.
Cei care rmseser din echipajul galerei l priveau cu
ochi aprigi, dar tcui, fr s fac vreo micare.
Sigurd! strig el, i-l vzu pe viking.
Pe puntea de la crm era un morman de cadavre, iar
sub ele vikingul!
Gigi! opti Kenton.
Nu mai exista nici Gigi! Acolo unde Gigi i rsucise
mblciul lui uria, se vedea un strat gros de mori, iar
dedesubt, acoperit de ei, ca i vikingul, zcea Gigi
Sharane! Gigi! Sigurd! gemu Kenton. Mori! Mori
cu toii!
Corabia se cltin, se zgli. Fcu un pas nainte,
strngnd-o pe Sharane i mai tare la piept. Un arc
zbrni, o sgeat l lovi.
Nu-i psa. Nu aveau dect s-l ucid. Sharane era
moart i Gigi.
De ce nu mai simea trupul iubit al Sharanei n brae?
Unde dispruser soldaii ce-l priveau? Dar corabia?
Nu mai era nimic n jurul lui, doar ntuneric.
ntuneric i o furtun ce urla, nvlind spre el din cel
mai ndeprtat spaiu
Kenton se rsucea prin ntunericul acela, n timp ce
cdea, ncercnd s-o vad pe Sharane, ntinznd
minile-i tremurtoare s-o ating
327

ovitor, gemnd de slbiciune, cu sufletul zdrobit,
deschise ochii i descoperi c se afla din nou n vechea
sa camer

328



35.
JUCRIA SFRMAT

O VREME sttu uluit, revznd nu att camera, ct
imaginile iui, fugare, ale ultimei btlii. Privirea i se
opri, n cele din urm, asupra oglinzii mari. Rmase n
faa ei. Cercet cu o slab scnteie de curiozitate figura
palid, chinuit de durere, ce-l privea cu ochi mndri,
plini de tristee. El era acela? Sgeata din piept Ah,
da, mcar adusese cu el ceva de pe corabie! Asta i rana
prin care i se scurgea viaa
Auzi un dangt. Un clopot care btea: o dat, de dou
ori, de trei ori Ceasul! Sigur, aici era o lume a
timpului! Nu ca n lumea corbiei
Corabia!
Se mpletici spre locul n care se afla ambarcaiunea
strlucitoare, plin de mistere i druise tot ce-i
doriser sufletul i mintea, iar dup aceea i le luase
napoi!
Sharane!
Zcea pe platforma de lng cala vslailor, n
apropierea punii de filde. O figurin strlucitoare,
mic, de trei degete, o ppu din bijuterii, cu un
pumnal micu nfipt n pieptul ei alb! Sharane!
Sharane, care nsemnase pentru el toat bucuria,
toat dulceaa vieii, toate lucrurile ncnttoare pe care
i le dorise, era doar o jucrie vrjit! i scutur capul.
Nu trebuia s se lase cuprins din nou de ndoial!
329

Dar omuleul n negru, fr cap, de lng ea?
Klaneth!
Jucrii? i pipi rana din piept, simi sgeata i rse.
Jucriile nu rnesc, nu trag cu arcul!
Unde erau ns soldaii de pe birem? Privi spre
crma corbiei. Acolo zcea alt figurin, una cu prul
blond, cu o armur sfrtecat, ciobit, cu sabia nc n
mn. Sigurd!
Iar cei doi rzboinici zveli de lng el? Erau fetele
Sharanei, care luptaser alturi de el!
i acolo, lng trupul fr cap al preotului n negru,
era Gigi! Gigi, cu braele lungi ntinse, cu picioarele de
pitic strnse sub el! Gigi, cu cporul lui chel sclipind n
lumina electric!
Gigi!
Mna lui Kenton o ls pe Sharane i mngie
ppua grotesc.
Dar unde erau soldaii? Unde era a treia servitoare a
iubitei sale pierdute?
Se aplec, nevenindu-i s cread! ntreaga pror a
corbiei dispruse! Dispruse n vreme ce sttuse
ngenuncheat acolo! Se topise, iar o dat cu ea cabina
trandafirie a Sharanei i a plcerilor!
Sub ochii lui, nava tresri. Aa cum dispruse cabina,
dispru i puntea de filde, pn la cala vslailor, i, o
dat cu ea, Gigi!
Pn i figurinele dispreau! i va fi luat i aceasta,
nainte de a o urma pe Sharane n spaiul plin de flcri
al vedeniei sale?
Dac exist un asemenea spaiu
l cuprinse dorul de ea, tnjea dup srutrile ei,
dup atingerea minilor ei, dup sunetul vocii ei i
rmneau doar singurtatea i dezinteresul disperrii
330

absolute
Sharane! opti Kenton, i apuc figurina cu o mn
tremurtoare. Sharane! Iubito! Ateapt-m!
Nava se sfrm la un deget de locul n care se afla
ea!
Sharane! strig Kenton, iar servitorii auzir
strigtul acela ndurerat i se ngrmdir la ua lui.
i adun ultimele puteri n degetele ce apucar mica
figurin i o duser la buze.
Din corabie nu mai rmsese nimic, doar valurile de
turcoaz, cu coame nspumate! Galera preotului n
negru se scufundase n adncurile mrii aceleia ciudate,
trnd dup ea Corabia Zeiei Ishtar! Kenton tia lucrul
acesta, tia c soarta corbiei reale trebuia s fie
mprtit i de jucria care era simbolul ei.
i aminti btile pendulei.
Ora trei!
Trecuser nou ore de cnd pusese prima dat
piciorul pe puntea corbiei, nou ore n timpul lumii n
care se nscuse. Doar nou ore!
Doar nou ore, dar n aceste ore fusese i sclav, i
stpn al corbiei, fusese biciuit i iubit, sorbise din plin
viaa, o trise aa cum fcuser doar civa oameni, n
zeci de secole!
O avusese pe Sharane!
Sharane!
Duse figurina la buze. Fr puteri, aproape mort, dar
pentru el figurina aceasta era Sharane!
Auzi un ciocnit n u, bocnituri, strigte. Nu
rspunse.
Sharane! strig din nou, de data asta cu vocea
plin de bucurie.
Se prbui, cu figurina la buze, inut strns n mna
331

eapn.
Spargei ua! strig Jevins n hol.
Se auzir lovituri de umeri n lemnul gros.
Acolo unde fusese corabia, se mic ceva: o pasre
mare, de umbr, cu aripi i piept de argint, cu picioare
i cioc stacojii. Se nl, se ntinse peste Kenton
Un porumbel al lui Ishtar!
l acoperi, iar din pieptul alb aprur dou flcri
albe!
Pasrea de umbr dispru!
Ua se sfrm.
Master John! gemu Jevins, alergnd spre trupul
ghemuit pe podea.
sta nu-i stpnul, opti o servitoare. Uit-te la
cicatricele lui! La muchii lui!
Kenton zcea cu faa n jos. l ntoarser cu grij.
Faa lui moart zmbea senin, cuprins de-o mare
fericire. De mplinire!
Master John! plngea btrnul Jevins. Oh, master
John!
Ce ine n mn? opti o alt servitoare.
Mna lui Kenton era la buze, strns ca o menghin.
Reuir cu greu s-i desfac degetele ncpnate.
Dar mna lui Kenton era
Goal!

SFRIT



332


MIC GLOSAR DE MITOLOGIE

Aesiri nume generic al zeitilor scandinave.
Hel (Hela) zeu al lumii subpmntene, unde erau
pedepsii cei ri.
Ran (Rann) stpna mrii. n mpria ei i gseau
locul cei care pieriser necai.
Odin zeul cerului, al luptei, al victoriei, al focului i
luminii, Tatl Tuturora, al zeilor i al oamenilor. n
palatul lui, Walhalla, n care petrecerile ineau din zori
pn la asfinit, erau primii toi cei care mureau pe
cmpul de btlie.
Thor zeul tunetului. Cltorea ntr-un car tras de
capre narmat cu un ciocan din os.
Freya zeia frumuseii i fertilitii (Mama Zeilor).
Baldr zeul luminii i frumuseii. A fost ucis, prin
viclenie, de Loki, Uriaul, care era i zeul ireteniei.
Cele trei Norne (Urdhr, Verdahardi i Skuld)
rnduiau soarta oamenilor. Locuiau sub copacul venic
verde, Yggdrasil (Copacul Vieii), a crei uscare va marca
sfritul zeilor, Ragnark (Noaptea Zeilor).
Walkirii fecioare rzboinice, mbrcate n armuri,
cu coifuri, care, clare pe cai naripai, culegeau
sufletele rzboinicilor mori pe cmpurile de lupt i le
duceau n Walhalla.
Lupul Fenris monstru care a nghiit soarele i luna
n timpul luptei dintre zei i uriaii aliai cu Loki.
Saga poem epic scandinav, fie cu caracter mitologic,
fie n care se istorisesc fapte reale.
Rune scriere utilizat de scandinavi i germani.
Caracterele runice aveau i un sens magic.
333

Religia perilor, creat de Zarathustra (Zoroastru), se
baza pe conflictul dintre Bine i Ru, reprezentate de zeii
Ahura Mazda (Ormuzd) i Angra Mainyu (Ahriman).
Perii venerau focul, care era personificat de zeul Athar,
fiul principiului binelui, Ormuzd.






334




CUPRINS

1. Blocul de piatr din Babilon
2. Eliberarea corbiei
3. Prima aventur
4. Corabia revine
5. Pcatul lui Zarpanit
6. Cnd judec Zeii
7. Flcrile devin libere
8. Nu sunt femeie?
9. Sclav pe corabie
10. Sub biciul lui Zachel
11. Cornul somnului
12. Batjocura Sharanei
13. Gigi face un legmnt
14. Lanurile sunt sfrmate
15. nelarea Sharanei
16. Stpn al corbiei
17. Stpn al Sharanei
18. Preotul n negru riposteaz
19. n jos, pe funia sunetului
20. Cum a fost completat echipajul corbiei
21. Insula Vrjitorilor
22. Brara trdtoare
23. Disperarea lui Kenton
24. Regele Celor Dou Mori
25. Preotul n albastru
26. n faa altarului lui Bel
27. Ishtar, arat-i faa!
28. Viclenia preotului n negru
335

29. Zeii i dorina omeneasc
30. Trezirea Sharanei
31. Pe mare
32. S nceteze lupta!
33. Eliberarea corbiei
34. Ultima btlie a corbiei
35. Jucria sfrmat
Mic glosar de mitologie







Nemira - 1995
Ilustraia copertei:
TUDOR POPA
336