Sunteți pe pagina 1din 133

AGATHA CHRISTIE

Misterul de la Sittaford

n romnete de Virgil Lefter

























Bucureti, 1977

EDITURA UNIVERS







Capitolul I

VILA SITTAFORD

Maiorul Burnaby i trase galoii, i strnse bine gulerul paltonului n jurul
gtului i, dup ce lu lanterna de pe etajer, deschise cu grij ua vilei i se
strecur afar.
Pretutindeni era numai zpad troiene uriae i nesfrite, rscolite de
viscol. n ultimele patru zile ninsese masiv n ntreaga Anglie, iar aici pe coline, la
marginea Dartmoorului, nmeii atinseser n unele locuri o nlime de peste un
metru. n micuul sat Sittaford, aflat dintotdeauna la captul lumii, dar acum
izolat cu desvrire, capriciile iernii constituiau o problem dintre cele mai
serioase.
Maiorul Burnaby era ns un om tare, pe care nimic nu-l putea impresiona.
Tui scurt de dou ori, trase adnc aer n piept i i croi hotrt drum prin
zpad. Dealtfel nu mergea prea departe. Strbtu din civa pai o strdu
ntortocheat, ajunse n faa unei pori i ptrunse n curte. Dup ce parcurse o
alee curat cu grij de zpad, se opri n faa unei case impuntoare, de granit.
Ua se deschise i n prag apru o camerist ngrijit mbrcat. Maiorul i
scoase paltonul i galoii, i desfcu de la gt enormul su fular de mod veche
i pi apoi n sufragerie, avnd deodat impresia c a ptruns ntr-o alt lume.
Dei era numai trei i jumtate, perdelele fuseser trase i luminile aprinse,
iar n cmin ardea vesel un foc uria i strlucitor. Dou femei n elegante rochii
de dup-amiaz se ridicar s-l salute pe vajnicul militar.
Sunt deosebit de ncntat c ai venit, domnule maior, spuse cea mai n
vrst dintre ele.
Plcerea este ele partea mea, doamn Willett. V mulumesc nc o dat
pentru amabilitatea de a m fi invitat.
i strnser minile.
Domnul Garfield i domnul Duke trebuie s soseasc din moment n
moment, continu gazda. Domnul Rycroft mi-a promis c vine i dnsul, dar la
vrsta sa este puin probabil s se mai ncumete s ias pe o astfel, de vreme.
Este ntr-adevr ngrozitor. Simi c trebuie s faci cu orice pre ceva pentru a-i
menine buna dispoziie. Violet drag, mai pune, te rog, un lemn pe foc.
mi permitei mie, domnioar Violet? spuse maiorul ridicndu-se, plin de
curtoazie, s ndeplineasc dorina gazdei.
Puse cu precizie lemnul la locul potrivit i se aeza din nou n fotoliu. Studia
ncperea pe furi. Era uimitor gndea el, cum au reuit aceste dou femei s
schimbe atmosfera camerei ntr-un mod att de simplu nct cu greu ai fi putut
spune n ce consta inefabila schimbare.
Vila Sittaford fusese construit cu zece ani n urm de Joseph Trevelyan,
cpitan n Marina Regal, cnd acesta ieise la pensie. Trevelyan era un om
foarte nstrit i dorise toat viaa s locuiasc n Dartmoor. n cele din urm,
alesese micuul sat Sittaford. Satul nu era situat ntr-o vale, ca n cele mai multe
cazuri, ci cocoat pitoresc pe umerii landei n umbra colinei Sittaford Beacon.
Cpitanul Trevelyan cumprase o suprafa mare de teren i construise aici o vil


confortabil pe care o nzestrase cu uzin electric i pomp de ap pentru a-i
asigura toate comoditile. Apoi, din spirit comercial, construise alte ase vile mai
mici, aezate de-a lungul aleii principale i nzestrate fiecare cu o frumoas
parcel de pmnt.
Prima dintre aceste vilioare, cea aflat n imediata apropiere a casei sale, o
pusese la dispoziia vechiului s i prieten i camarad John Burnaby, n timp ce
pe celelalte le vnduse unor persoane care de nevoie, sau pur i simplu din
proprie iniiativ, hotrser s triasc departe de restul lumii. Satul propriu-zis
era alctuit din trei colibe rneti, pline de pitoresc, dar drpnate, vechea
fierrie i oficiul potal care ndeplinea i rolul de cofetriei. Oraul cel mai
apropiat era Exhamptonul, situat la ase mile deprtare. Pn acolo trebuia s
strbai o osea foarte accidentat, din care cauz ntlneai numeroase
indicatoare, cernd automobilitilor s reduc viteza, lucru foarte obinuit pe
drumurile din Dartmoor.
Cpitanul Trevelyan era aadar un om nstrit. Dar n ciuda averii sale, sau
poate tocmai din aceast pricin, era foarte ahtiat dup bani. La sfritul lunii
octombrie un agent imobiliar din Exhampton i trimisese o scrisoare n care l
ntreba dac este dispus s nchirieze Vila Sittaford. Un client fcuse o propunere
n acest sens i ar fi fost dispus s nchirieze casa pe timpul iernii.
Prima reacie a lui Trevelyan a fost refuzul, dar apoi se hotr s solicite noi
amnunte. Clientul n cauz era o oarecare doamn Willett, vduv, care
cltorea mpreun cu fiica sa. Doamna Willett sosise de curnd din Africa de
Sud i ar fi dorit s nchirieze o cas n Dartmoor pentru sezonul de iarn.
Mii de trsnete! Femeia asta trebuie s fie nebun, spuse cpitanul
Trevelyan. Ei, Burnaby, tu ce prere ai?
Burnaby mprtea absolut aceeai prere i mrturisi acest lucru
prietenului su cu toat vehemena.
Oricum, sper c nu intenionezi s nchiriezi casa, spuse el. Las-o pe
nebuna aceea s se duc unde-o vrea, dac ine cu tot dinadinsul s se
congeleze. i unde mai pui c vine tocmai din Africa de Sud!
Dar n acel moment, cupiditatea cpitanului Trevelyan i spuse cuvntul.
La urma urmelor nu ai n fiecare zi norocul s gseti un amator care s-i
nchirieze casa n toiul iernii, aa nct se hotr s afle cam ce chirie era dispus
s plteasc solicitanta.
Cnd afl c i se ofer dousprezece guinee sptmnal, cpitanul Trevelyan
accept pe loc, se duse la Exhampton unde nchirie o csu modest n
mprejurimile oraului, cu numai dou guinee pe sptmn, i ced imediat Vila
Sittaford doamnei Willett, care urma s plteasc anticipat jumtate din chirie.
Banii nu fac cas bun cu nebunii, mormi cpitanul, renunnd n felul
acesta la orice comentariu.
Dar n acea dup-amiaz, n timp ce o studia cu atenie pe chiriaa de la
Sittaford, maiorul Burnaby era de cu totul alt prere. Destul de nalt i cu un
aer aparent naiv, avea o nfiare care trda mai degrab iretenie dect
ingenuitate. Doamna Willett avea nclinaie pentru toalete nzorzonate, vorbea cu
un distinct accent colonial i prea deosebit de ncntat de tranzacia pe care o
ncheiase. Era fr ndoial o persoan nstrit, ceea ce fcea ca ntreaga afacere
s par i mai stranie. Nu era tipul femeii despre care s-ar fi putut spune c are
pasiunea solitudinii.
Ca vecin, doamna Willett se dovedise de o amabilitate aproape
stnjenitoare. Invitaiile la Vila Sittaford curgeau una dup alta, fr ntrerupere.
Cpitanul Trevelyan era ndemnat s-i considere casa ca i cum n-ar fi


nchiriat unor strini.
Trevelyan nu era ns omul care s se dea n vnt dup compania
cucoanelor. Se spunea c n tineree avusese o decepie sentimental. n orice
caz, respingea n mod constant toate invitaiile. Trecuser dou luni de la
instalarea celor dou chiriae, iar senzaia pe care o provocase sosirea lor se
spulberase acum cu totul.
Burnaby, care de felul su era un om taciturn, continu s-i studieze
gazda, refractar la orice tentativ de conversaie. Femeia asta vrea s dea
impresia c este o proast, dar n realitate lucrurile stau cu totul altfel, conchise,
n sinea sa, maiorul. Interesul su se deplas apoi asupra domnioarei Violet
Willett. Fr ndoial ncnttoare fat, dar un pic cam slbu, ca toate fetele de
astzi, decret maiorul.
Burnaby a trebuit n cele din urm s se supun obligaiilor i s intre n
vorb cu gazdele.
La nceput ne-am temut c nu vei putea veni, spuse doamna Willett. De
fapt, dac v aducei bine aminte, aa mi-ai spus la nceput. V imaginai ce
ncntate am fost cnd ne-ai anunat c totui vei veni.
E vineri, spuse maiorul avnd aerul c a fost ct se poate de explicit.
Vineri?! exclam doamna Willett oarecum surprins.
n fiecare vineri merg n vizit la Trevelyan. Marea, vine el la mine. Asta
de mai muli ani.
Bineneles, doar locuii foarte aproape
A devenit o obinuin.
Mai mergei i acum la dnsul? Vreau s spun de cnd cpitanul
Trevelyan locuiete ia Exhampton
Ar fi pcat s renunm, spuse Burnaby. Ne-ar lipsi la anndoi serile
petrecute mpreun.
Participai la diverse concursuri de acrostihuri i cuvinte ncruciate, nu-i
aa? interveni Violet.
Burnaby nclin afirmativ din cap.
Eu m ocup de cuvinte ncruciate. Trevelyan de acrostihuri. Fiecare i
vede de propriul su domeniu. Luna trecut am ctigat trei volume la un
concurs de cuvinte ncruciate, spuse el din proprie iniiativ.
Formidabil! Erau interesante crile?
Nu tiu. Nu le-am citit. Nu preau cine tie ce.
Totul este s ctigi, nu-i aa? interveni doamna Willett.
Dar cum ajungei pn la Exhampton? tiu c nu avei automobil.
Merg pe jos!
Cum ?! Vorbii serios? ase mile pe jos?
E un exerciiu excelent. Ce nseamn dousprezece mile? Mersul pe jos
menine condiia fizic, ceea ce este mare lucru.
Formidabil! Dousprezece mile pe jos! Dar dup cte tiu, att
dumneavoastr ct i cpitanul Trevelyan ai fost atlei de clas, nu-i aa?
Pe timpuri obinuiam s plecm mpreun n Elveia. Iarna sporturi de
iarn, iar vara alpinism. Pe ghea, Trevelyan e magnific. Acum suntem ns
anndoi prea btrni pentru astfel de lucruri.
Dup cte am aflat, dumneavoastr ai ctigat i concursul de tenis al
armatei.
Maiorul se mbujor ca o domnioar.
Cine v-a spus? mormi el.
Cpitanul Trevelyan.


Joe ar fi trebuit s-i in gura. Vorbete cam mult. Dar cum mai e
vremea?
Din respect pentru stnjeneala maiorului, Violet l nsoi binevoitoare la
fereastr. Traser perdeaua i privir afar.
O s mai ning, spuse maiorul. Stranic ninsoare, n-am ce zice.
Vai, dar e fascinant! exclam Violet. Zpada mi se pare ceva cu totul i cu
totul romantic. Pin acum n-am mai vzut fulgi de zpad.
Numai c atunci cnd nghea conductele de ap nu vd unde mai e
romantismul, scumpa mea, interveni doamna Willett.
Ai locuit totdeauna n Africa de Sud, domnioar?
La auzul acestei ntrebri, entuziasmul fetei dispru brusc, iar rspunsul
trd o oarecare nelinite.
Da Pentru prima dat m aflu n strintate. Totul este formidabil i
fascinant!
Fascinant s te afli izolat n acest stuc de la marginea landei? Ciudat idee,
gndi maiorul care nu tia ce s mai cread despre gazdele sale.
Ua se deschise i camerista anun:
Domnul Rycroft l domnul Garfield.
Un omule usciv i n vrst, nsoit de un tnr rumen n obraz, care mai
avea nc aerul unui bietan, i fcur apariia. Tnrul vorbi primul.
Am reuit s-l aduc i pe domnul Rycroft. Nu l-am lsat s piar ngropat
n zpad. Ha, ha, ha! Totul e ncnttor. i ce foc minunat!
Tnrul meu prieten a avut marea amabilitate s m scoat cu bine din
nmei, spuse domnul Rycroft, n timp ce ddea mna cu cei din jur, foarte
ceremonios. Ce mai face domnioara Violet? Stranic ger! Puin cam prea frig
pentru luna asta! Apoi se retrase lng foc, unde ncepu s discute cu doamna
Willett.
ntre timp, Ronald Garfield o luase n primire pe Violet.
Spune-mi, te rog, se poate patina prin mprejurimi? E vreun lac prin
apropiere?
Cred c deszpezirea e singurul sport pe care l vom putea practica.
Dar toat dimineaa n-am fcut altceva dect s cur zpada i s fac
prtii.
Ei, las, nu mai face pe grozavul.
Nu rde de mine, minile mi sunt pline de zgrieturi.
Apropo, dar ce-i mai face mtua?
Ca de obicei: uneori zice c e mai bine, alteori c se simte mai ru, dar n
realitate cred c se simte mereu la fel. Groaznic via, te rog s m crezi. n
fiecare an m ntreb cum de mai suport toate astea, dar ce s fac? N-am ncotro.
Dac n-a fi de srbtori n preajma ei, cred c ar fi n stare s-i lase ntreaga
avere unui institut pentru ngrijirea pisicilor. tii c are cinci pisici? Nu scap
nicio ocazie s le pocnesc pe afurisitele astea, dei pretind c m dau n vnt
dup ele.
Mie mi plac cinii mai mult dect pisicile.
i mie la fel. Orice s-ar zice, cinele e cu totul altceva.
Totdeauna i-au plcut mtuii tale pisicile?
Am impresia c fetele btrne ajung cu timpul s fac o adevrat
pasiune pentru pisici. Ct despre mine, nu pot s le sufr.
Mtua ta e o persoan foarte drgu, dar puin cam sever.
Este de-a dreptul nesuferit. mi mnnc sufletul cteodat. Crede pur
i simplu c n-am pic de minte.


Oare?
Uite ce, nu mai vorbi pe tonul sta. Muli oameni fac pe protii i, de fapt,
rd pe sub musta de fraierii din jurul lor.
Domnul Duke, anun camerista.
Domnul Duke se numra printre cei mai noi locuitori ai satului. n luna
septembrie cumprase ultima dintre cele ase vilioare construite de cpitanul
Trevelyan. Duke era un personaj masiv i foarte tcut, care i consacra tot
timpul grdinritului. Rycroft, el nsui un ornitolog pasionat, l luase n primire
pe noul venit, ncercnd s reduc la tcere acele glasuri care susineau c
domnul Duke este, firete, un om minunat, dar se ntrebau n acelai timp dac,
la urma urmelor, noul venit e cu adevrat un personaj respectabil. Nu era cumva
doar un simplu comerciant, retras din afaceri?
Dar nimeni nu dorea s-i pun aceast ntrebare i cu toii considerau c
este mai bine s nu cunoasc adevrul. i asta din cauz c adevrul ar fi putut
stnjeni ntr-o comunitate att de mic unde e mai bine ca oamenii fie n relaii
bune unii cu alii.
V mai ducei la Exhampton pe viscolul acesta? l ntreb Duke pe
maiorul Burnaby.
n niciun caz. Dealtfel nu cred c Trevelyan m mai ateapt pe o
asemenea vreme.
ngrozitor, de-a dreptul ngrozitor, spuse doamna Willett
cutremurndu-se. Trebuie s fie cumplit s zaci ngropat, an de an, aici la
captul lumii!
Auzind aceste cuvinte, domnul Duke i maiorul Burnaby o privir amndoi
mirai. Dar n aceeai clip camerista i fcu apariia, aducnd ceaiul.


Capitolul II

MESAJUL

Dup ce se servi ceaiul, doamna Willett propuse o partid de bridge.
Suntem ase, spuse ea, doi dintre noi ar putea juca pe rnd.
Ochii lui Ronnie strlucir de bucurie.
ncepei dumneavoastr patru, suger el, iar domnioara Willett i cu
mine intrm n joc mai trziu.
Dar domnul Duke mrturisi c nu joac bridge, aa nct Ronnie se
posomor pe loc.
Ce-ar fi s jucm alt joc de societate la care am putea participa cu toii?
suger gazda.
Ce-ai zice de o edin de spiritism, interveni Ronnie. Pe o sear ca asta,
fantomele par s fi ieit la plimbare. Chiar mai zilele trecute am discutat despre
acest subiect, iar ast-sear, n drum spre dumneavoastr, l-am reluat cu
domnul Rycroft.
Eu sunt membru al Societii pentru Fenomene Parapsihice, explic
domnul Rycroft cu preciziunea care l caracteriza. Am reuit s-l lmuresc pe
prietenul meu asupra ctorva probleme.
Fleacuri, rosti, chiar n clipa aceea, foarte rspicat, maiorul Burnaby.
Dar ar fi teribil de amuzant, nu credei? interveni Violet Willett. Vreau s
spun c nu e musai s crezi n asemenea fantasme. Totul este pur i simplu un
minunat prilej de distracie. Dumneavoastr ce prere avei, domnule Duke?


Sunt ntru totul de prerea dumneavoastr, domnioar Willett.
Atunci trebuie s stingem luminile i s gsim o mas potrivit. Nu, nu
asta, mam. Sunt convins c-i mult prea grea.
n cele din urm, lucrurile au fost aranjate pe gustul tuturor. Din camera de
alturi au adus o msu rotund cu tblia lustruit. Msua a fost instalat n
faa cminului, i dup ce au stins luminile s-au aezat cu toii n jurul ei.
Maiorul Burnaby sttea ntre gazd i Violet. De partea cealalt a fetei se
afla Ronnie Garfield. Pe faa maiorului se putea citi un zmbet cinic. Pe vremuri,
gndea el, erau alte jocuri de societate. i ncerc s-i aminteasc numele fetei
cu pr blond i crlionat pe care o inuse de mn n tineree. Dar toate astea se
ntmplaser cu muli ani n urm, i jocul fusese ct se poate de amuzant.
Ca de obicei n asemenea mprejurri, camera rsuna de rsetele, uotelile
i observaiile stereotipe ale musafirilor.
Spiritele nu se arat cu una cu dou Doar vin de dincolo de captul
pmntului! Tcere, ne pierdem timpul de poman dac nu suntem serioi
Facei odat linite! Ei, dar nu se ntmpl nimic Bineneles, aa este
totdeauna la nceput Dac ai face linite, lucrurile ar sta cu totul altfel
n cele din urm, ca prin farmec ncet orice murmur, n camer se aternu
o tcere deplin.
Masa asta nu d niciun semn de via, opti Ronnie Garfield decepionat.
Tcere!!
Deodat, suprafaa lustruit a mesei ncepu s vibreze aproape
imperceptibil. Masa porni s se mite uor.
Punei o ntrebare! Cine este conductorul? Ronnie, tu eti!
Eu ?! Bine, dar ee s ntreb?
Cine eti? l ajut Violet.
Cine eti, eti un spirit?
Urm o smucitur puternic a mesei.
Asta nseamn rspuns afirmativ, opti Violet.
Cine eti?
Din nou aceeai ntrebare rostit cu insisten. Niciun rspuns.
Ronnie, cere-i s-i spun numele pe litere.
Dar e posibil aa ceva?
Desigur, vom numra micrile mesei.
A, da, neleg. Spune-i numele, te implor!
Masa ncepu s se mite cu violen.
A, B, C, D, F, G, H, I I sau J?
ntreab din nou: a fost I sau J?
O smucitur scurt.
E limpede, urmtoarea liter, v rog.
Numele spiritului se prea c este IDA.
Ai de transmis un mesaj pentru cineva dintre noi?
Da!
Pentru cine? Pentru domnioara Willett
Nu!
Pentru doamna Willett?
Nu!
Pentru mine?
Da!
Pentru tine e mesajul, Ronnie. Continu i ncearc s-l determini s-l
rosteasc.


Reuir s descifreze numele Diana.
Cine e Diana? Cunoti tu pe cineva cu numele Diana, Ronnie?
Da de unde? Cel puin
Ei, vezi! tii tu ce tii!
ntreab-o dac este vduv.
Continuau s se amuze cu toii copios. Domnul Rycroft zmbea ngduitor.
La urma urmelor tinerii trebuie s se distreze i ei. Reui pentru o clip s
surprind faa doamnei Willett, strluminat de o licrire brusc a focului din
cmin. Gazda arta ngrijorat i absent la tot ce se petrecea n jur. Gndurile
preau c-i zboar n alt parte.
n acest timp, maiorul Burnaby se gndea la zpad. Avea s mai ning n
seara aceea. Era cea mai aspr iarn din cte i amintea. Domnul Duke ns
luase jocul foarte n serios dar, din pcate, spiritele nu prea i ddeau atenie. Se
prea c toate mesajele erau adresate numai lui Violet i lui Ronnie.
Violet afl c urma s plece n Italia. Cineva avea s o nsoeasc.
Bineneles un brbat, cu numele Leonard.
Izbucnir cu toii din nou n rs. Din micrile mesei reuir s descifreze
numele unui ora care avea orice rezonan, numai italienesc nu prea s fie.
ncepur reprourile obinuite.
Fii atent, Violet. Mi se pare c tu miti masa.
Jur c nu. Privii, mi-am ridicat minile de pe mas i smuciturile se
succed cu aceeai ritmicitate.
Nu credei c ar trebui s schimbm metoda?
Bineneles. Ce prere avei, domnule? ntreb Ronnie, ntorcndu-se spre
Rycroft.
n situaia de fa nu cred c ar fi posibil s recurgem la alt metod,
replic acesta sec.
Urm o pauz. Masa se afla ntr-o imobilitate total i nu mai rspundea la
nicio ntrebare.
Ida, mai eti aici?
Urm o micare lent a mesei.
Cine eti? Eti cumva un alt spirit?
Niciun rspuns. Deodat masa ncepu s vibreze i

s salte cu violen.
Ura! Eti un nou spirit?
Da!
Ai un mesaj pentru cineva?
Da!
Pentru mine?
Nu!
Pentru Violet?
Nu!
Pentru maiorul Burnaby?
Da!
Este pentru dumneavoastr! Este pentru dumneavoastr, domnule maior!
Mesajul, mesajul, te rog!
Masa ncepu s se mite uor. Erau cu toii ateni s descifreze literele.
TREV Eti sigur c este litera V? Imposibil. TREV n-are niciun sens.
Dar asta nseamn Trevelyan, spuse doamna Willett. Cpitanul Trevelyan.
Te referi la cpitanul Trevelyan?
Da!
Ai un mesaj pentru cpitanul Trevelyan?


Nu!
Bine, dar atunci, despre ce e vorba
Masa ncepuse s se mite ncet i ritmic, att de ncet nct literele puteau
fi nelese cu uurin.
M urm o scurt pauz ORT! Mort.
A murit cineva?
Smuciturile care nsemnau Da sau Nu conteniser i masa ncepu s se
mite din nou pn cnd ajunser la litera T? Te referi la Trevelyan?
Da!
Vrei s spui c Trevelyan este mort?
Urm o smucitur brusc.
Da!
Cineva dintre cei prezeni prea c se nbu. n jurul mesei se isc o
uoar agitaie. n timp ce-i relua ntrebrile, vocea lui Ronnie prea cu totul
schimbat; tnrul vorbea acum pe un ton nelinitit, aproape nfricoat:
Vrei s spui c Trevelyan a murit?
Da!
Urm din nou o pauz. Erau cu toii descumpnii i nu tiau cum s
interpreteze acest incident neateptat. i, deodat, masa ncepu s salte din nou.
Ritmic i rar. Ronnie descifr literele cu glas tare:
CRIMA
Doamna Willett scoase un strigt ascuit i i trase minile de pe mas.
Nu mai vreau s continui jocul sta! Este nspimnttor! mi repugn!
Rsun apoi clar glasul lui Duke care punea ntrebri mesei:
Vrei s spui c domnul cpitan Trevelyan a fost omort?
De-abia apuc s rosteasc ultimul cuvnt c rspunsul i veni. Masa se
micase cu atta violen nct, pentru o clip, avur impresia c o s se
rstoarne. O singur smucitur n sens afirmativ: Da!
tii ceva, spuse Ronnie n timp ce-i retrgea minile de pe mas, mie
jocul sta mi se pare o glum stupid!
Vocea i tremura.
Aprindei luminile, ceru domnul Rycroft.
Maiorul Burnaby se ridic i aprinse luminile. Strlucirea brusc a lmpilor
ddu la iveal feele palide i speriate ale celor prezeni.
Se priveau ngrijorai unul pe altul i, ntr-un fel, nimeni nu tia ce s
spun.
Aiureli, bineneles, spuse Ronnie cu un rs care trda totui ngrijorarea.
Prostii i aiureli, spuse doamna Willett. Nimeni n-ar trebui s fac astfel
de glume.
n niciun caz glume cu mori, spuse Violet. Nu-mi plac defel.
V asigur c nu eu am micat masa, spuse Ronnie, care avea impresia c,
n mod tacit, era acuzat c triase. Jur c nu am micat masa.
V asigur i eu de acelai lucru, spuse domnul Duke. Dumneavoastr ce
spunei domnule Rycroft?
Bineneles c nu m-am atins de mas, replic acesta, puin iritat.
Sper s nu v nchipuii c m pretez la astfel de glume macabre i de
prost gust, mormi maiorul Burnaby.
Violet drag, nu cumva
Nici vorb, mam, nici vorb. Eu nu a fi n stare s fac aa ceva.
Biata fat era gata, gata s izbucneasc n lacrimi.
Toat lumea era profund stnjenit. Un nor negru se abtuse pe neateptate


asupra acestei adunri pline de voioie.
Maiorul Burnaby se scul de pe scaun, se duse la fereastr i trase
perdeaua. Privi afar.
Este ora cinci i douzeci i cinci, spuse domnul Rycroft, uitndu-se la
ceasul de deasupra cminului.
Verific apoi ora la propriul su ceas i toi cei prezeni avur sentimentul
c, ntr-un fel, gestul su nu era lipsit de semnificaie.
Scumpii mei, spuse doamna Willett, ncercnd s par bine dispus. Cred
c ar fi mai bine s bem un cocteil. Suntei amabil s sunai camerista, domnule
Garfield?
Tnrul i ndeplini imediat rugmintea. Camerista aduse toate cele
necesare, apoi Ronnie fu ales s pregteasc buturile. Atmosfera ncepea s se
mai destind. Ronnie ridic paharul, artndu-le i celorlali cum s amestece
ingredientele. i urmar cu toii exemplul, cu excepia maiorului care sttea tcut
n dreptul ferestrei.
Domnule maior Burnaby, iat cocteilul dumneavoastr.
Maiorul se trezi ca dintr-un vis i se ntoarse ncet spre cei din camer.
V mulumesc, doamn Willett, eu nu beau.
Privi nc o dat pe fereastr i, apoi, cu pai rari, se altur grupului
adunat n jurul cminului.
Mii de mulumiri, doamn. A fost o sear foarte plcut. Noapte bun.
Sper c nu intenionai s plecai?
M tem c da.
O, dar n niciun caz att de repede i pe o noapte ca aceasta.
Scuzele mele, doamn Willett, dar trebuie s-mi fac datoria. Dac am avea
un telefon
Un telefon?!
Da Sincer vorbind, sunt convins a vrea s fiu convins c Joe
Trevelyan este viu i nevtmat. Superstiii copilreti, fr ndoial, dar asta
este situaia. Bineneles c nu cred n asemenea inepii, dar
Nu putei telefona de nicieri. La Sittaford nu exist telefon.
Tocmai de aceea. Pentru c nu pot telefona, am s m duc eu nsumi
acolo.
S v ducei dumneavoastr dar nu putei merge cu maina! Elmer
nu-i scoate automobilul pe o noapte ca asta.
Elmer era posesorul unui Ford demodat, singura main ce se afla prin
partea locului i pe care locuitorii satului o nchiriau contra unui pre piperat, ori
de cte ori aveau nevoie s mearg la Exhampton.
n niciun caz. Nici vorb de automobil. Pot merge pn acolo cu
propriile-mi picioare.
Toi protestar n cor.
Dar, domnule maior, este absolut imposibil. Chiar dumneavoastr ai
spus c o s mai ning.
Timp de o or i mai bine nu cred s ning. Pn atunci, ajung eu acolo.
Imposibil, decret doamna Willett. Nu v putem lsa s facei o asemenea
impruden. Gazda era foarte tulburat i ngrijorat.
Dar argumentele nu aveau niciun efect asupra maiorului Burnaby, care era
un om ferm i ncpnat. n clipa n care i punea ceva n minte, nimic pe
lume nu l-ar mai fi putut abate din drum.
Se hotrse s porneasc pe jos pn la Exhampton i s se conving cu
propriii si ochi c vechiul su prieten este n perfect sntate. Dup ce repet


de mai multe ori acest lucru, cei prezeni i ddur seama c nu-l pot mpiedica.
Burnaby se nfur bine n paltonul su gros, aprinse lanterna i i croi drum
n noapte.
M abat o clip pe la mine s iau o sticlu cu coniac, spuse el bine
dispus i apoi m avnt mai departe. O s-mi gseasc Trevelyan un culcu peste
noapte. tiu c toat aceast agitaie este ridicol i sunt convins c totul va fi n
ordine. Nu v facei griji, doamn Willett. Indiferent dac ninge sau nu, n cteva
ore ajung eu la destinaie. Noapte bun.
Maiorul plec, iar ceilali musafiri revenir n jurul cminului.
Rycroft se uit pe cer i i opti lui Duke c probabil va mai ninge.
Va ncepe s ning nainte ca maiorul s ajung la Exhampton, spuse
ornitologul amator. Sper, cel puin, s nu peasc nimic pe drum.
Duke se ncrunt ngrijorat.
Cred c ar fi trebuit s m duc i eu cu el. Nu trebuia s-l lsm singur.
ngrozitor, exclam doamna Willett. ngrozitor, Violet! Nu voi mai accepta
niciodat astfel de jocuri. Bietul maior Burnaby va fi probabil surprins de viscol,
iar dac scap de troiene poate s moar din pricina gerului. La vrsta lui e o
mare impruden s se aventureze pe o astfel de noapte. i apoi cpitanul
Trevelyan este, bineneles, perfect sntos.
Toi repetar ca un ecou cuvntul Bineneles.
Dar n acele clipe niciunul dintre cei prezeni nu se simea n largul su.
Dac totui i se ntmplase ceva cpitanului Trevelyan Dac totui


Capitolul III

ORA CINCI I DOUZECI I CINCI

Dou ore i jumtate mai trziu, cu puin nainte de ora opt, maiorul
Burnaby i croia cu greu drum pe poteca ce ducea spre ua Vilei Hazelmoor,
casa n care locuia cu chirie cpitanul Trevelyan. Burnaby inea strns lanterna
n mn i nainta cu capul n piept pentru a se feri de rafalele orbitoare ale
zpezii.
Cu aproximativ o jumtate de or n urm ncepuse s ning cu fulgi mari i
grei. Maiorul Burnaby pufia ca o locomotiv i respira din greu, asemenea unui
om complet epuizat. Trupul i era aproape nepenit din cauza frigului. Ajuns n
faa uii, i scutur bine picioarele, trase adnc aer n piept, tui scurt i apoi
sun. Soneria scoase un sunet strident i ascuit.
Burnaby atept. Dup o pauz de cteva minute, timp n care nimeni nu
rspunse, maiorul sun din nou.
i de data aceasta niciun semn de via. Sun pentru a treia oar prelung i
insistent. Rsun acelai sunet strident i ascuit, dar nimeni nu ddu niciun
semn de via.
Ua era prevzut cu un ciocna care, n trecut, inuse loc de sonerie.
Maiorul Burnaby apuc ciocnaul i lovi cu putere, producnd un zgomot
asurzitor ca un trsnet, dar i de data aceasta mica vil rmase cufundat ntr-o
tcere de moarte.
Maiorul era descumpnit. Zbovi o clip ca i cum nu nelegea ce se
ntmpl, apoi strbtu ncet poteca i iei pe poart, ntorcndu-se pe drumul
pe care venise la Exhampton. Dup ce parcurse mai bine de dou sute de metri,
ajunse n faa micului birou al seciei de poliie. Avu din nou un moment de


ezitare, apoi se hotr i intr.
Sergentul Graves, care l cunotea bine pe maior, se ridic mirat n picioare.
Bun seara, domnule! Sincer s v spun, nu mi-a fi imaginat c ai
putea iei pe o vreme ca asta.
Uite ce este, i-o tie scurt Burnaby. Am sunat ndelung i am btut cu
toat puterea la vila locuit de cpitanul Trevelyan i n-am primit niciun
rspuns.
A, da, neleg. Azi e vineri, spuse sergentul care cunotea bine tabieturile
celor doi. Sper ns c nu vrei s spunei c ai venit pe jos tocmai de la Sittaford
pe o noapte ca asta? Sunt convins c domnul cpitan Trevelyan nu se atepta la
o asemenea vizit.
Nu tiu dac m atepta sau nu, dar eu am venit, spuse Burnaby
categoric. ns aa cum i-am mai spus, nu pot intra n cas. Am btut, am
sunat, i niciun rspuns.
n clipa aceea poliistul pru c ncepe s mprteasc i el sentimentul de
ngrijorare.
Este ciudat, opti ridicnd din sprncene.
Bineneles c este ciudat, replic Burnaby.
E puin probabil s fi ieit pe o noapte ca aceasta.
ntr-adevr, e puin probabil s fi plecat de-acas.
Foarte ciudat, spuse Graves din nou.
Maiorul ncepea s dea semne de nerbdare fa de ncetineala cu care
reaciona sergentul.
N-ai de gnd s ntreprinzi nimic? izbucni el.
S ntreprind ceva?
Bineneles.
Poliistul ncerca s analizeze situaia.
Poate i s-a fcut ru, spuse, luminndu-se la fa. Am s ncerc s dau
un telefon. Rezemndu-se de birou, apuc receptorul i form numrul
cpitanului Trevelyan.
Apelurile telefonului rmaser fr rspuns, la fel ca i ritul insistent, al
soneriei.
S-ar prea c domnului cpitan i s-a fcut ru, spuse Graves n timp ce
nchidea telefonul. i unde mai pui c era singur n cas. Cred c ar fi mai bine
s-l lum cu noi pe doctorul Warren i s mergem toi trei la Hazelmoor.
Casa doctorului Warren se afla n imediata apropiere a seciei de poliie.
Doctorul tocmai se aezase la mas cu soia sa i nu primi cu entuziasm invitaia
de a-i nsoi. n cele din urm, plec mpreun cu ei, bombnind printre dini, nu
nainte ns de a-i pune paltonul, galoii i un fular gros, lucrat de mn.
Zpada continua s cad abundent.
Infernal noapte, mormi doctorul. Sper c nu m-ai scos din cuibul meu
pe o noapte ca asta ca s alergm dup potcoave de cai mori. Trevelyan e tare ca
piatra. Nu l-am auzit niciodat vitndu-se c l doare ceva.
Burnaby nu rspunse. Ajuni la Hazelmoor, sunar din nou, btur n u
cu toat puterea, dar fr niciun rezultat. Doctorul le propuse atunci s mearg
n spatele casei i s ncerce s foreze o fereastr. E mai simplu dect s
deschidem o u, insist el.
Graves fu de acord i se duser mpreun n spatele casei. ncercar s
foreze o u lateral, dar fr niciun rezultat. Ajunser n fine pe aleea acoperit
de zpad din spatele vilei. Deodat Warren scoase un strigt de uimire.
Ia uitai-v! Fereastra biroului este deschis!


ntr-adevr, fereastra biroului era puin ntredeschis!
i iuir paii. Pe o noapte ca aceasta, un om n toate minile nu ar fi lsat
geamurile deschise. n camer ardea o lumin care se rsfrngea pe zpad
ntr-un fascicol glbui.
Cei trei brbai ajunser n acelai timp n faa ferestrei. Burnaby intr
primul, urmat imediat de poliist. Rmaser amndoi ncremenii n prag.
Maiorul scoase un strigt nbuit. O clip mai trziu, doctorul intr i el i avu
n faa ochilor aceeai privelite.
Cpitanul Trevelyan zcea pe podea cu faa n jos i braele larg desfcute.
Camera era ntr-o stare de total dezordine: sertarele biroului fuseser forate i
trase afar, pretutindeni erau mprtiate hrtii. Fereastra de alturi era spart
lng mnerul de nchidere, n locul unde fusese forat. Pe jos, alturi de
cpitanul Trevelyan se afla un cilindru lung i gros de culoare verde-nchis.
Doctorul Warren ngenunche pe podea. ntr-o clip totul i fu limpede. Se
ridic palid la fa.
E mort? ntreb Burnaby.
Doctorul rspunse afirmativ, apoi se ntoarse ctre Graves:
Este de competena dumneavoastr s ne spunei cum trebuie s
procedm. Tot ce pot eu face este s examinez cadavrul dei cred c ar fi poate
mai bine s ateptm pn vine inspectorul. V pot spune de pe acum cauza
decesului. Fractur de baza craniului. i cred c pot ghici i care a fost
instrumentul crimei, spuse el artnd cilindrul gros ce zcea aruncat pe podea.
Trevelyan obinuia s pun la u suluri umplute cu nisip, pentru a opri
curentul, spuse Burnaby rguit.
ntr-adevr, un instrument foarte eficient!
Fir-ar s fie!
Bine, dar izbucni poliistul care de-abia acum ncepea s-i dea seama
despre ce este vorba. Cu alte cuvinte s-a comis o crim!
Poliistul se ndrept spre masa unde se afla telefonul.
Maiorul Burnaby se apropie de doctor.
Avei cumva idee, spuse el, respirnd din greu, cnd s-a produs decesul?
n urm cu dou sau poate chiar trei ore. Cel puin aa s-ar prea la
prima vedere.
Vrei s spunei, ntreb Burnaby, n timp ce ncerca s-i umezeasc
buzele uscate, vrei s spunei c a fost ucis la ora cinci i douzeci i cinci?
Doctorul l privi oarecum surprins.
Ei bine, dac ar fi s stabilesc ora exact, a spune cinci i douzeci i
cinci.
Ooo, de necrezut!
Warren l privi lung. Maiorul se ndrept mecanic spre un fotoliu, se prbui
pe perne i, n timp ce pe chipul su ncepea s se citeasc un sentiment de
groaz, murmur ca pentru sine:
Ora cinci i douzeci i cinci?! Formidabil! Deci, pn la urm, a fost
adevrat.


Capitolul IV

INSPECTORUL NARRACOTT

n dimineaa urmtoare doi brbai se aflau n micul birou al Vilei


Hazelmoor.
Inspectorul Narracott privi n jurul su cu atenie. Ridic nedumerit din
sprncene i rosti gnditor: Mda, mda.
Inspectorul Narracott era un poliist deosebit de talentat. Perseverena
calm, logica desvrit i un remarcabil sim al observaiei i asigurau
ntotdeauna succesul acolo unde alii ar fi euat lamentabil.
Narracott era un brbat nalt, cu gesturi potolite, avea ochi cenuii i
meditativi i vorbea blajin i rar ca toi locuitorii din comitatul Devonshire.
Chemat de urgen de la Exeter s preia cazul, inspectorul sosise cu primul
tren n cursul dimineii. Drumurile erau inaccesibile, chiar i pentru automobile
cu lanuri la roi, altfel inspectorul ar fi sosit nc de noaptea trecut. Acum se
afla n biroul cpitanului Trevelyan i tocmai terminase examinarea amnunit a
camerei. mpreun cu el se afla sergentul Pollock de la poliia din Exhampton.
Mda, spuse din nou inspectorul Narracott.
Razele palide ale soarelui de iarn ptrundeau prin fereastr. La aproximativ
o sut de metri se afla un gard, dincolo de care ncepeau colinele abrupte. Ct
vedeai cu ochii, totul era acoperit de zpada imaculat.
Inspectorul se aplec din nou asupra cadavrului care fusese lsat n acelai
loc, pentru cercetri. Fiind el nsui un sportiv desvrit, Narracott recunoscu
imediat n persoana cpitanului Trevelyan tipul atletului umerii puternici,
mijlocul ngust i musculatura foarte bine dezvoltat; capul mic era bine prins de
umeri iar barba ascuit, caracteristic marinarilor de profesie, era tiat ngrijit.
Cpitanul Trevelyan trebuie s fi avut aproximativ aizeci de ani, aprecie
inspectorul, dar n orice caz nu arta mai mult de cincizeci i unu.
Stranie afacere, spuse inspectorul Narracott.
Da! ncuviin sergentul Pollock.
Inspectorul se ntoarse spre Pollock i l ntreb ce gndete despre cele
ntmplate.
Vedei Cu un gest reflex, sergentul se scarpin n cap. Poliistul era un
om foarte precaut, niciodat dispus s vorbeasc mai mult dect trebuie. Vedei,
domnule, ncepu el. Dup prerea mea este foarte probabil c omul a venit n
dreptul ferestrei, a forat ncuietoarea i apoi a nceput s rscoleasc prin
camer. n tot acest timp cpitanul Trevelyan pare s se fi aflat la etaj. Mai mult
ca sigur, houl era convins c nu e nimeni acas
Unde se afl dormitorul cpitanului?
Sus, domnule, chiar deasupra acestei camere.
n luna asta, la ora patru este ntuneric. Dac Trevelyan se afla n
dormitor, lumina era aprins i atunci houl ar fi vzut, mai mult ca sigur, acest
lucru, n timp ce se apropia de fereastr.
Bnuii c houl a stat la pnd?
Un ho n toate minile nu ptrunde ntr-o cas cu lumina aprins. Dac
totui cineva a ptruns cu fora, a fcut-o cu convingerea c n cas nu se afla
nimeni.
Sergentul Pollock se scrpin din nou n cap.
Trebuie s recunosc c totul pare puin cam ciudat, dar asta e situaia.
n fine, hai s zicem c pentru moment totul este limpede. S vedem ns
cum stau lucrurile mai departe.
Perfect. S presupunem atunci c domnul Trevelyan aude un zgomot la
parter. Coboar s vad ce se ntmpl. n timp ce coboar scrile, houl l aude.
Apuc sulul acesta gros, se ascunde dup u i n clipa n care cpitanul intr
n camer, l lovete cu putere pe la spate.


Inspectorul Narracott fu de acord.
Da, totul pare foarte logic. Trevelyan este dobort la pmnt n timp ce se
afl cu faa spre fereastr. Cu toate acestea, drag Pollock, explicaia ta nu-mi
prea place.
Cum aa, domnule?
Fiindc pur i simplu nu cred c hoii ptrund ntr-o cas la ora cinci
dup-amiaz.
Da, avei dreptate. Poate c totui houl a apreciat c are de-a face cu o
ocazie rar.
S faci o spargere doar pentru c ai vzut o fereastr deschis nu a
spune c este o ocazie rar. Asta a fost mai degrab o spargere premeditat.
Dealtfel, privete la harababura din camer. Unde era firesc s alerge mai ntii
houl? Bineneles la debara, unde se ine argintria.
Avei perfect dreptate, recunoscu sergentul.
i apoi harababura aceasta, a zice chiar haosul, sertarele scoase de la
locul lor i lucrurile rvite pretutindeni. Este clar vorba de o nscenare.
nscenare? !
Privete, Pollock! Fereastra nu a fost forat. Cineva a vrut pur i simplu
s simuleze acest lucru.
Pollock examin cu atenie ncuietoarea ferestrei i scoase un strigt de
uimire.
Avei perfect dreptate, domnule, spuse el plin de respect. Cine s-ar fi
gndit la una ca asta?
Cineva care vrea s ne induc n eroare, numai c nu-i prea merge cu noi!
Faptul c inspectorul se situase pe acelai plan cu el, l fcu pe Pollock s se
simt mgulit. n felul acesta simplu, Narracott reuea ntotdeauna s-i atrag
simpatia colaboratorilor si.
Deci vrei s spunei c nu este vorba de o spargere ? Cu alte cuvinte,
totul s-a petrecut n interior?
Narracott ddu afirmativ din cap.
Da, spuse el. Curios este ns faptul c ucigaul pare s fi ptruns totui
pe fereastr. Dup cum reiese din raportul dumitale i al lui Graves, i dup cum
m-am convins eu nsumi, mai sunt nc vizibile pete umede acolo unde s-a topit
zpada adus n camer de ghetele ucigaului. Pete umede nu se afl dect n
aceast camer. Comisarul Graves a declarat categoric c n clipa n care a
ptruns n hol mpreun cu doctorul Warren nu se zrea nicio urm de zpad.
Cnd a intrat n birou el le-a observat pe dat. Deci mai mult ca sigur c ucigaul
a fost primit n camer pe fereastr de ctre cpitanul Trevelyan n persoan. n
consecin, trebuie s fi fost vorba de o cunotin de a sa. Dumneata eti din
partea locului, Pollock. Mi-ai putea spune dac Trevelyan avea dumani?
Nu, domnule. A spune chiar c n-avea niciun duman pe lume. Era,
ntr-adevr, puin cam lacom de bani; era un om sever i nu suporta
neseriozitatea, dar, la drept vorbind, aceste trsturi de caracter l fceau
respectat de cei din jur.
Niciun duman, spuse Narracott gnditor.
n orice caz niciun duman de prin prile locului.
Da, ai dreptate. Nu putem ti ce dumani a avut pe timpul cnd activa n
marin. Din proprie experien, pot s-i spun, Pollock, c cine i face dumani
ntr-un loc va avea dumani pretutindeni. Oricum, nu putem exclude aceast
posibilitate. i acum iat-ne ajuni, n mod logic, la mobilul banal al celor mai
multe crime banii. Cpitanul Trevelyan era, dup cte am impresia, un om


bogat, nu-i aa?
Foarte bogat, dup ct se pare. Dar puin cam zgrcit. Nu era omul la
care s ndrzneti s te duci cu o list de subscripie.
Aha! fcu Narracott gnditor.
Pcat c a nins atta, adug sergentul. Dac nu s-ar fi aternut zpada,
am fi gsit mcar urmele ucigaului, ceea ce tot ar fi reprezentat un punct de
pornire.
Se mai afla cineva n cas? ntreb inspectorul.
Nu. n ultimii cinci ani, cpitanul Trevelyan a avut un singur om de
serviciu, un matroz ieit la pensie. Venea zilnic i o femeie la Vila Sittaford, dar
fostul matroz, pe nume Evans, era cel care pregtea mncarea i avea grij de
stpnul su. Acum aproximativ o lun, Evans s-a nsurat, fapt care l-a iritat
grozav pe cpitan. Cred c acesta este dealtfel i motivul pentru care a consimit
n cele din urm s nchirieze Vila Sittaford doamnei din Africa de Sud. Altfel
cpitanul nu ar fi permis niciunei femei s-i intre n cas. Evans locuiete cu
soia imediat dup col, pe Fore Street, i venea n fiecare zi s pregteasc cele
necesare i s fac ordine pentru stpn. Evans se afl acum aici. L-am chemat
ca s stai de vorb cu dnsul. Mi-a declarat c a prsit Vila Hazelmoor ieri
dup-amiaz la ora dou jumtate, deoarece cpitanul nu mai avea nevoie de el.
Da, foarte bine. Doresc s vorbesc cu Evans. Am putea afla de la el lucruri
care s ne fie de folos.
Sergentul Pollock se uit ntrebtor la superiorul su. Era ceva ciudat n
tonul acestuia.
Credei cumva ncepu Pollock.
Cred, spuse inspectorul Narracott foarte categoric, c acest caz este mult
mai complicat dect pare la prima vedere.
Cum adic, domnule?
Inspectorul nu era ns dispus s se lanseze n explicaii.
Spui c omul acela se afl aici?
V ateapt n sufragerie, domnule inspector.
Perfect. M duc s discut cu el. Dar ce fel de om este Evans?
Sergentul Pollock se simea mult mai n largul lui cnd trebuia s raporteze
fapte, dect atunci cnd era solicitat s descrie pe cineva.
Tipul matrozului ieit la pensie, domnule inspector. Dup prerea mea
nu-i cine tie ce de capul lui.
Obinuiete s bea?
Dup cte tiu, nu i-a mers faima n sensul sta.
Ce poi s-mi spui despre soia lui? A fost cumva vreo simpatie de-a
cpitanului?
O, nu, domnule. Nici vorb de aa ceva. Cpitanul Trevelyan era un om
foarte serios.
Presupun c Evans era foarte devotat stpnului su, nu-i aa?
Dup ct se pare, da. Altfel, ntr-un orel mic cum este Exhamptonul,
s-ar fi aflat imediat.
Ai dreptate, spuse Narracott. Ei bine, cred c aici nu mai avem nimic de
vzut. Am s discut cu Evans i am s cercetez puin i restul casei. Mergem apoi
la hanul Trei Coroane unde vreau s stau de vorb cu maiorul Burnaby.
Afirmaia sa n legtur cu ora la care s-a produs crima mi se pare cam ciudat.
Cinci i douzeci i cinci, parc aa a spus, nu? Mai mult ca sigur c

tinuiete
ceva, altfel nu-mi pot explica precizia cu care: a fixat aceast or.
Cei doi poliiti se ndreptar spre u.


Misterioas treab! exclam sergentul Pollock privind lucrurile aruncate
n dezordine pe podea. i pe deasupra nscenarea asta de spargere!
Nu nscenarea este lucrul care mi se pare cel mai ciudat, spuse Narracott.
n aceste mprejurri era probabil cea mai fireasc soluie. Ceea ce mi se pare
deosebit de ciudat n acest caz este fereastra.
Cum adic fereastra, domnule?
Da. Fereastra. Pentru c m ntreb de ce a trebuit s vin criminalul la
fereastr? S presupunem c era o cunotin de-a lui Trevelyan i c acesta i-a
dat drumul n cas fr nicio discuie. Atunci nu era mai firesc ca persoana s fi
intrat pe ua din fa? S ocoleti casa pentru a ajunge la fereastra din spate pe o
asemenea noapte, ar fi fost nu numai foarte dificil, dar i neplcut dac inem
cont de stratul gros de zpad care mpiedica drumul. Deci trebuie s fi existat
un motiv.
Poate c omul nu a vrut s fie vzut de pe osea cnd intr n cas.
Ieri dup-amiaz nu prea ar fi avut cine s-l vad. Numai cine n-avea
ncotro ieea din cas pe o asemenea vreme. Nu, nu! Altul trebuie s fie motivul.
Pn la urm va iei el la iveal!


Capitolul V

EVANS

Evans i atepta n sufragerie. n clipa cnd intrar, se ridic respectuos n
picioare.
Fostul matroz era un brbat scund i bine legat. Avea brae lungi i, probabil
din obinuin, sttea mai tot timpul cu pumnii strni. Era ras cu grij i avea
ochi mici i bulbucai, dar ntreaga sa nfiare voioas i ndatoritoare reuea
s nlture impresia de buldog pe care i-o fcea la prima vedere.
Dintr-o privire, Narracott i ddu seama cu cine are de-a face. Personaj
inteligent, iret i nzestrat cu sim practic; pare puin cam speriat, i rezum el
impresiile. Apoi inspectorul i puse primele ntrebri.
Dumneata eti Evans, dac nu m nel?
Da, domnule.
Prenumele.
Robert Henry.
Perfect. Ei, i acum, ce tii dumneata despre aceast afacere?
Absolut nimic, domnule. Sincer s v spun, m-a dat gata. Cine i-ar fi
nchipuit c puteau s-i fac de petrecanie cpitanului Trevelyan?
Cnd l-ai vzut pe stpnul dumitale ultima oar?
La ora dou Da, la dou, domnule. Dup masa de prnz am strns
lucrurile i am pregtit cina, dup cum vedei. Cpitanu mi-a spus c nu e
nevoie s mai vin i seara.
n ce consta munca dumitale aici?
De obicei m ntorceam seara, pe la apte, i mai stteam vreo dou ore.
Uneori cpitanu mi spunea c nu mai are nevoie de mine.
Cu alte cuvinte, nu ai fost surprins ieri cnd i s-a spus c seara nu va
mai fi nevoie de serviciile dumitale?
Nu, domnule. Nici c-o sear nainte n-am mai venit, din cauza zpezii.
Cpitanu era un om foarte inimos cnd i vedeai cinstit de treab. Eu l-am
cunoscut destul de bine, cu toate tabieturile lui.


De fapt, ce i-a spus ieri la prnz cnd ai plecat?
S-a uitat pe fereastr i apoi mi-a spus: Sunt sigur c Burnaby nu mai
vine astzi. Nici nu-i de mirare, a mai zis el. Sittafordul este complet izolat. Pe
cinstea mea, n-am mai vzut aa o iarn de pe cnd eram copil! Domnul
Burnaby era prietenul su cel mai bun. Vinerea venea totdeauna la cpitan i
jucau ah i dezlegau acrostihuri. Marea, se ducea cpitanu la maiorul
Burnaby. Cpitanu respecta cu sfinenie acest obicei. Dup aceea domnul mi-a
spus: Poi s pleci, Evans. Pn mine diminea nu mai am nevoie de tine.
n afar de aceast referire la maiorul Burnaby, n-a mai spus cumva
domnul Trevelyan c urmeaz s primeasc o anumit persoan n cursul
dup-amiezii?
Nu, domnule. N-a suflat nicio vorb despre asta.;
n regul, Evans. Dup cte am auzit te-ai cstorit de curnd?
Chiar aa, domnule inspector. Cu fiica doamnei Belling de la hanul Trei
Coroane. Evenimentul s-a ntmplat acum vreo dou luni.
Cpitanul Trevelyan nu a primit vestea cu entuziasm, nu-i aa?
Evans zmbi ironic.
Cpitanul nu prea s-a bucurat, e adevrat, dar Rebecca mea e o fat de
aur i gtete minunat. Speram s ne ocupm mpreun de gospodria
cpitanului. Dar domnul nici nu voia s aud de asta. Spunea c nu vrea s-i
aduc femei n cas. De fapt, lucrurile erau cam ncurcate cnd a venit doamna
aceea din Africa de Sud i s-a oferit s nchirieze Vila Sittaford pe timpu iernii.
Cpitanu a nchiriat casa, iar eu veneam n fiecare zi s-i fac curenie. Sincer s
v spun, speram din toi sufletu c pn la sfritul iernii domnul o s se
rzgndeasc i o s m ntorc cu Rebecca mea la Sittaford. Fiinc nici n-ar fi
simit-o n cas. Rebecca ar fi stat numai la buctrie i ar fi fcut n aa fel nct
cpitanu s nu dea cu ochii de ea.
Ai cumva idee de ce era cpitanul att de pornit mpotriva femeilor?
Din obinuin, domnule, asta-i tot. Am mai vzut eu cazuri din astea. E
vorba de timiditate i nimic mai mult. O donoar l-o fi luat peste picior i l-a
tratat cu refuz cnd era mai tnr, i uite aa a rmas!
A fost cstorit vreodat?
Nu, domnule.
tii cumva dac mai avea alte rude?
Cred c avea o sor lng Exeter i l-am auzit vorbind de nite nepoi.
Veneau pe la el?
Nu. Ct despre sora din Exeter, cred c erau certai.
tii cum o cheam?
Parc Gardner, dar nu sunt sigur.
i tii adresa?
mi pare ru, dar n-o tiu.
Am s dau fr ndoial peste adres cnd o s cercetez hrtiile
cpitanului Trevelyan. Evans, ai putea s-mi spui acum ce ai fcut ieri
dup-amiaz, dup ora patru?
Am stat acas, domnule inspector.
Unde locuieti?
Imediat dup col, pe Fore Street, la numrul 85.
i spui c n-ai ieit deloc?
Cum era s ies, domnule, pe o asemenea ninsoare?
Ai dreptate, ai dreptate. Ar putea veni cineva n sprijinul declaraiei
dumitale?


Cum adic?
Este cineva, vreau s spun, care tie c ieri dup-amiaz ai stat tot timpul
n cas?
Nevast-mea.
Erai singuri acas?
Da, domnule inspector.
Bine, Evans. Sunt convins c aa este. Pentru moment asta e tot.
Fostul matroz se legna nehotrt de pe un picior pe altul, dar n cele din
urm i lu inima n dini i spuse:
A putea s v ajut cu ceva, s fac puin ordine pe aici?
Nu. Totul trebuie lsat aa cum se afl n prezent.
Da. neleg.
Apropo, Evans, n-ar fi ru s mai rmi pe aici ct timp cercetez restul
casei. S-ar putea s-i mai pun unele ntrebri.
Cum dorii dumneavoastr.
Inspectorul Narracott nu-i mai ddu nicio atenie i ncepu s cerceteze cu
atenie camera. Discuia avusese loc n sufragerie. Pe mas se afla cina: limb
fiarta, tiat felii, ardei murai, brnz i biscuii. Pe sobia de lng cmin se
afla o crati cu sup. Pe bufet fuseser aezate cu grij o sticl de vin, un sifon
i dou sticle de bere. Alturi stteau ordonat aliniate mai multe cupe de argint.
Printre acestea un articol cu totul neateptat trei romane aproape neatinse.
Inspectorul Narracott examin cteva dintre trofeele de argint i citi inscripiile.
Cpitanul Trevelyan a fcut sport, dup cum se vede.
Da, bineneles, rspunse Evans. A fost toat viaa un adevrat atlet.
Inspectorul Narracott citit titlurile celor trei romane: Amorul este cheia,
Bieii veseli din Lincoln, Prizonierul Amorului.
Ia te uit! Preferinele literare ale cpitanului mi se par cam fistichii.
Despre cri vorbii? spuse Evans rznd. Pi astea nu sunt de citit. Sunt
premiul obinut de cpitan la Concursul de acrostihuri al Cilor Ferate. Domnul
a trimis zece soluii pe nume diferite. A scris i pe numele meu. Dnsul zicea c
Fore Street, nr. 85, e o adres foarte nimerit pentru aa ceva. Zicea: cu ct
numele i adresa concurentului sunt mai banale, cu att ansele de ctig sunt
mai mari. i, ntr-adevr, am primit un premiu, dar nu cele dou mii de lire
sterline mult visate, ci trei romane noi noue, nite cri pe care n-ar da nimeni
nici doi bani.
Narracott zmbi, i ceru din nou lui Evans s mai rmn i i continu
investigaiile. n colul camerei se afla un dulap uria. Arta aproape ca o debara.
Aici zceau aruncate una peste alta dou perechi de schiuri, o pereche de vsle
aezate n picioare, vreo doisprezece coli de hipopotam, undie, plase i alte
ustensile de pescuit, un sac cu bastoane de golf, o rachet de tenis, un picior
uria de elefant mpiat i o piele de tigru. Era limpede c n clipa n care
nchiriase casa, cpitanul Trevelyan i luase obiectele preferate pentru a nu le
lsa pe mna chiriaelor.
Nostim idee s cari attea lucruri, spuse inspectorul. Doar nchiriase
casa numai pentru cteva luni.
Chiar aa, domnule.
Putea s le ncuie i s le lase pe toate la Sittaford.
Pentru a doua oar, n cursul acestei discuii, Evans zmbi ironic.
Ar fi fost mult mai simplu cum zicei dumneavoastr, dar la Vila Sittaford
nu prea sunt multe dulapuri. Arhitectu a fcut planul casei mpreun cu
cpitanu i, la drept vorbind, numai o femeie e n stare s-i dea seama ct


valoreaz o debara. Aa cum spuneai, era mult mai uor dac nu cram toate
lucrurile astea pn aici. N-a fost o treab simpl, pe cinstea mea. Cpitanu ns
nu se mpca deloc cu ideea c altcineva i-ar putea bga nasu printre lucrurile
lui. Dnsul spunea c n-are rost s pui lucrurile sub lact, fiinc femeia tot le d
de urm. La mijloc e curiozitatea, zicea el. Mai bine lai uile larg deschise dac
vrei s nu pun nimeni mna pe ele. Dar cel mai sigur este s le iei cu tine i s
le pori personal de grij. Aa c le-am luat cu noi i n-a fost uor s le aducem
pn aici. Cpitanu inea la lucrurile astea ca la ochii din cap.
De atta vorb, Evans se opri cu respiraia tiat. Inspectorul Narracott
ddea din cap, pus pe gnduri. Ar fi vrut s obin i alte informaii i avea
impresia c a sosit momentul s abordeze subiectul.
Doamna Willett, spuse Narracott ca din ntmplare, era o veche prieten
de-a cpitanului, nu-i aa?
Nu, domnule inspector. N-o vzuse niciodat.
Eti sigur? ntreb inspectorul pe un ton ferm.
S vedei Btrnul marinar fusese luat prin surprindere de tonul
inspectorului. De fapt cpitanu nu mi-a spus c n-o cunotea, da sunt convins
sut la sut c n-o mai vzuse n viaa lui.
i pun aceast ntrebare, explic Narracott, fiindc mi se pare cam ciudat
s nchiriezi o cas la Sittaford tocmai n timpul iernii. i apoi, dac doamna
Willett l cunotea pe cpitanul Trevelyan i tia cum este mprit casa putea
s-i scrie personal c e dispus s nchirieze.
Evans ddu din cap.
Scrisoarea a fost trimis de Agenia imobiliar Williamson.
Inspectorul Narracott ridic din sprncene. Toat afacerea cu nchirierea
Vilei Sittaford i se prea foarte stranie.
Bnuiesc c doamna Willett a discutat personal cu cpitanul Trevelyan,
nu-i aa?
Bineneles. Dnsa a venit s vad casa, iar cpitanu i-a artat ncperile.
Eti sigur c nu se mai ntlniser nainte?
Fr doar i poate, domnule.
Se Inspectorul se opri o clip pentru a-i formula ntrebarea ct mai
firesc cu putin. Se nelegeau bine? Vreau s spun, erau n relaii prieteneti?
Doamna era foarte prietenoas. Pe buzele lui Evans miji un zmbet. Nu-l
slbea deloc, cum s-ar zice. Se ntrecea tot ludnd casa i l ntreba dac dnsul
a fcut planurile.
Dar cpitanul?
Evans rse din toat inima.
O doamn att de guraliv, nu era omu cel mai potrivit s sparg gheaa
cu cpitanu. Dnsul era foarte politicos, dar numai att i refuza orice invitaie.
Ce fel de invitaie?
Doamna i spunea s considere casa ca i cum n-ar fi nchiriat i s
treac pe la ele cnd i dorete inima. Chiar aa spunea.
Ai avut cumva impresia c doamna Willett dorea s-l cunoasc mai bine
pe cpitan?
Narracott era nedumerit. Acesta s fi fost motivul pentru care fusese
nchiriat casa? Era vorba cumva de o simpl introducere pentru a ctiga
prietenia cpitanului Trevelyan? Oare acesta s fi fost jocul? Poate femeia nu s-a
gndit nicio clip c Trevelyan se va muta tocmai la Exhampton. Poate i fcuse
chiar socoteala c btrnul marinar se va muta ntr-una din vilioarele din jur
sau, eventual, va locui la maiorul Burnaby. Rspunsul lui Evans nu-i lmuri n


niciun fel aceast dilem.
Doamna este o persoan foarte primitoare. Totdeauna invit pe cte
cineva la prnz sau la cin.
Narracott ddu din cap. i ddea seama c aici nu mai avea nimic de aflat,
dar se hotrse s o vad negreit pe doamna Willett. Sosirea precipitat a
acesteia trebuia studiat mai amnunit.
Pollok, vino ncoace, te rog. Mergem mpreun sus.
l lsar pe Evans n sufragerie i urcar la etaj.
Ce prere avei? E amestecat cu ceva? ntreb ncet sergentul, fcnd
semn cu capul spre sufragerie, unde-l lsaser pe Evans.
S-ar prea c nu, rspunse Narracott. Dar nu se tie niciodat. Orice s-ar
zice, omul acesta nu e tocmai prost.
Nu, nu-i prost.
Povestea lui pare destul de plauzibil, continu inspectorul. Foarte clar
i n afar de orice suspiciune. Totui, aa cum spuneam, nu se tie niciodat.
Cu aceast concluzie, caracteristic spiritului su prevztor i suspicios,
inspectorul se puse pe treab i ncepu s cerceteze camerele. La etaj se aflau trei
dormitoare i o baie. Dou dormitoare erau goale i, dup toate aparenele, nu
fuseser folosite de cteva sptmni. Camera n care locuise cpitanul Trevelyan
era ntr-o ordine desvrit. Narracott cercet toate colurile, deschise dulapuri
i trase sertare. Toate lucrurile erau la locul lor. Era camera unui om de o
pedanterie dus pn la extrem. Inspectorul trecu apoi n baia de alturi. i aici
domneau ordinea i curenia, ca ntr-o farmacie.
Aici nu-i nimic, spuse el.
Nu, totul pare s fie n ordine.
Pollok, cerceteaz hrtiile de pe masa de lucru din birou. Uit-te atent
prin ele i spune-i lui Evans c poate s plece. Am s-l vizitez acas ceva mai
trziu.
Am neles, domnule inspector.
Putei lua cadavrul. Apropo, a vrea s discut i cu doctorul Warren. Mi
se pare c locuiete prin apropiere. St cumva lng hanul Trei Coroane?
Nu, domnule.
Atunci m duc mai nti la han. Tu continu-i treaba, Pollok.
Sergentul se duse n sufragerie pentru a-i spune lui Evans c poate s plece.
n acest timp, inspectorul prsea Vila Hazelmoor i se ndrepta grbit spre hanul
Trei Coroane.


Capitolul VI

HANUL TREI COROANE

Inspectorul Narracott nu a reuit s stea de vorb cu maiorul Burnaby dect
dup ce a avut o lung ntrevedere cu doamna Belling, patroana hanului Trei
Coroane. Doamna Belling, o femeie gras i foarte emotiv, avea un debit verbal
inepuizabil, iar cnd i ddea drumul la gur trebuia s te resemnezi i s o
asculi cu rbdare pn cnd se hotra s tac din proprie iniiativ.
i ce mai noapte de pomin! Cine i-ar fi nchipuit c bietului om o s i se
ntmple una ca asta! Am spus-o eu, nu o dat, c ticloii tia de vagabonzi
poart toat vina. Nesuferite creaturi. Cine le iese n cale nu scap niciodat
teafr. Bietul cpitan Trevelyan n-avea nici mcar un cine care s-i poarte de


grij. Dac avea el un cine, altfel ar fi stat lucrurile. Oh, of, i cnd te gndeti
c nu tii niciodat ce se ntmpl la doi pai de tine! Da, da, domnule
Narracott, i continu ea peroraia, rspunznd printre altele i la ntrebrile
poliistului. Maiorul Burnaby i ia chiar acum micul dejun, l putei gsi n
cafenea. Vai, i ce mai noapte a petrecut bietul om, fr pijama, fr nimic, iar
eu, o vduv neputincioas, care nu l-am putut ajuta cu nimic, dar dnsul s-a
artat foarte amabil. Zu c da. Era foarte tulburat i rscolit. i nici nu-i de
mirare. Cnd te gndeti c prietenul lui cel mai bun a fost ucis. Nite oameni
minunai amndoi, n-am ce zice, dei cpitanului i-a cam mers vestea c este un
pic cam zgrcit. Doamne, Doamne, eu ziceam c e periculos s locuieti cocoat
tocmai acolo sus la Sittaford, izolat de restul lumii. i acum iat, nu tii ce s mai
crezi! S-i fac de petrecanie cpitanului, nici mai mult nici mai puin chiar aici
n Exhampton. Dar aa-i viaa, domnule inspector, la ce te-atepi mai puin
tocmai aia se ntmpl.
Inspectorul fu ntrutotul de acord cu doamna Belling.
Ai mai avut i ali clieni ieri? M refer la persoane venite din afar.
Stai s m gndesc. Au fost domnul Moresby i domnul Jones,
comerciani amndoi. A mai fost i un domn tnr din Londra. n afar de ei n-a
mai venit nimeni. E i normal s nu prea fie clieni pe vremea asta. Iarna nu e
mare agitaie pe la noi. A, dar stai! l uitam pe tnrul care a sosit cu ultimul
tren. Un tinerel cam curios din fire, a zice. Nu s-a sculat nc.
Cu trenul de ora zece? ntreb inspectorul. Dac-i aa, nu este cazul s
ne ocupm prea mult de el. Ce-mi putei spune ns despre cellalt tnr din
Londra? l cunoatei?
Nu l-am vzut n viaa mea. Nu-i n niciun caz comerciant, trebuie s fie o
persoan ceva mai respectabil. n clipa asta nu-mi amintesc numele lui, dar l
gsim n registru. A plecat din Exeter cu primul tren de diminea la ase i
zece. Mi s-a prut cam ciudat. Sincer vorbind, tare a vrea s tiu ce cuta pe la
noi.
V-a spus ce ocupaie are?
N-a suflat o vorb.
A ieit prin ora?
A sosit la ora prnzului, a ieit n jur de patru jumtate, iar la ase i
douzeci era napoi.
Pe unde s-o fi dus oare?
N-am nici cea mai mic idee, domnule. Am impresia c a ieit doar aa, s
fac o plimbare. De fapt a plecat nainte de-a ncepe ninsoarea, dar oricum n-a
zice c era vremea cea mai potrivit s iei la plimbare.
A ieit pe la patru i jumtate i s-a ntors pe la ase i douzeci, spuse
inspectorul contrariat. Mi se parc puin cam ciudat. A ntrebat cumva de
cpitanul Trevelyan?
Nici vorb, domnule inspector. N-a pomenit niciun nume. A stat tot
timpul izolat i tcut. Un tnr foarte drgu, nimic de zis, dar puin cam speriat.
Inspectorul se duse s cerceteze registrul.
James Pearson Londra, citi el. Asta nu nseamn mare lucru. Va
trebui s facem unele investigaii n legtur cu acest domn James Pearson.
Apoi iei i se duse spre cafenea pentru a sta de vorb cu maiorul Burnaby.
Maiorul se afla singur n ncpere. Bea tacticos o cafea de o culoare puin cam
dubioas i citea absorbit cotidianul The Times.
Domnul maior Burnaby, dac nu m nel?
Exact.


Sunt inspectorul Narracott din Exeter.
Bun dimineaa, domnule inspector. Ceva nou?
Da, domnule. Cred c facem unele progrese. A putea spune cu toat
certitudinea acest lucru.
Sunt ncntat de ce-mi spunei, replic maiorul sec. Atitudinea sa trda
scepticism i resemnare.
Ar fi cteva probleme asupra crora a dori s aflu i prerea
dumneavoastr, domnule maior. Cred chiar c ai putea s-mi furnizai unele
informaii care m intereseaz.
Sunt dispus s fac tot ce-mi st n putin.
mi putei spune, cumva, dac prietenul dumneavoastr avea dumani?
Niciun duman pe lume, spuse Burnaby cu fermitate.
Dar despre Evans ce credei? Poate fi considerat un om de ncredere?
A spune c da. Dup cte tiu, Trevelyan avea ncredere n el.
A manifestat cpitanul vreun resentiment fa de cstoria acestuia?
Nici vorb de aa ceva. Trevelyan era pur i simplu cam iritat. Nu-i fcea
plcere s-i vad n niciun fel tabieturile tulburate. tii cum sunt burlacii de la
o anumit vrst.
Asta este cu totul alt problem. Dup cte tiu, cpitanul Trevelyan era
necstorit. Avei cunotin de existena unui testament? Iar n caz c exist,
tii cumva cine este motenitorul?
Trevelyan a fcut un testament, rspunse Burnaby prompt.
Dup cte vd, suntei la curent.
Bineneles. mi spusese c m-a numit executor testamentar.
tii cumva cui i-a lsat banii?
Nu v pot spune nimic n acest sens.
Se pare c era un om foarte nstrit, nu-i aa ?
Trevelyan era un om bogat, rspunse maiorul. A spune chiar c era mult
mai bogat dect i imaginau cei din jurul lui.
tii, eventual, dac mai avea alte rude?
Mi se pare c avea o sor i civa nepoi. Nu se prea vedea cu ei, dar asta
nu pentru c erau certai.
Unde este depus testamentul?
La Biroul juridic Walters & Kirkwood n Exhampton. Acolo a i fost
redactat.
Atunci, avnd n vedere c dumneavoastr suntei executorul, ce-ai zice
s mergem s vedem testamentul? A dori s aflu ct mai curnd coninutul
acestui document.
Burnaby se uit la inspector puin ngrijorat.
Dar ce se ntmpl? Ce legtur are testamentul cu treaba asta?
Inspectorul Narracott nu avea ns de gnd s-i dea aa de repede planul n
vileag.
Cazul acesta nu este chiar aa de simplu cum pare la prima vedere, spuse
el. Apropo, ar mai fi o ntrebare la care a vrea s-mi rspundei. Dup cte tiu
l-ai ntrebat pe doctorul Warren dac decesul a avut loc la ora cinci i douzeci
i cinci, nu-i aa?
Bine, i ce-i cu asta? replic .maiorul cam iritat.
M ntrebam ce v-a fcut s v oprii tocmai la aceast or?
i de ce n-a fi fcut-o? ntreb Burnaby.
Domnule maior, totui trebuie s fi existat un motiv.
Burnaby nu rspunse imediat. Inspectorul Narracott devenea tot mai curios.


Era evident c maiorul tia ceva i voia s tinuiasc acest lucru.
De ce nu a fi spus oare cinci i douzeci i cinci, ntreb el agresiv, sau
la urma urmelor oricare alt or ase fr douzeci i cinci, patru i douzeci i
cinci sau mai tiu eu ce?
Avei dreptate, spuse inspectorul conciliator.
n acest moment nu inteniona s-l contrarieze pe maior; i propusese ca
pn la sfritul zilei s afle adevrul.
Cu toate acestea exist un lucru care mi se pare realmente curios,
continu el. M refer la nchirierea Vilei Sittaford. Nu tiu cum vedei
dumneavoastr lucrurile, dar mie mi se pare foarte curios.
Sincer s v spun i mie mi se pare la fel de straniu, spuse Burnaby.
Pot considera c aceasta este prerea dumneavoastr personal?
Toat lumea a fost la fel de mirat.
V referii la cei din Sittaford?
Nu numai la cei din Sittaford, dar i la cei din Exhampton. Femeia aceea
din Africa de Sud nu cred c e n toate minile.
Da, avei poate dreptate. Dar, tii dumneavoastr, fiecare om are
gusturile lui, spuse inspectorul.
n orice caz, gusturile ei mi se par cam extravagante.
O cunoatei cumva pe aceast doamn?
Da, o cunosc. De altfel, m aflam la dnsa cnd
Cnd ce? ntreb Narracott, vznd c maiorul se ntrerupsese brusc.
N-are nicio importan, spuse Burnaby.
Inspectorul Narracott l privi cu interes. Dorea teribil s tie ce ascundea
maiorul. Deruta i stnjeneala acestuia deveniser evidente. Era oare maiorul pe
punctul de a face o destinuire? i ce ar fi putut s spun?
Toate lucrurile la timpul lor, gndi Narracott. Nu este momentul s stric
totul cu o gaf.
Domnule maior, parc spuneai c v aflai la Vila Sittaford De ct
vreme locuiete doamna acolo?
De vreo dou luni.
Maiorul se strduia din rsputeri s repare consecinele imprudenei sale i
din aceast cauz devenise mai comunicativ ca de obicei.
Doamna este vduv i are o fiic, nu-i aa?
Exact.
A motivat n vreun fel nchirierea locuinei?
S vedei Maiorul se scrpin n cap ncurcat. Este o persoan foarte
vorbrea. Sporoviete ntruna despre tot ce-i trece prin minte: frumuseile
naturii, solitudinea i cte altele. Dar
Maiorul se ntrerupse din nou. Inspectorul i veni n ajutor.
Dar, de fapt, alegerea nu vi s-a prut normal.
Da, aa este. Doamna este tipul femeii mondene, mbrcat mereu dup
ultimul jurnal. Fiica ei este o fat frumoas i inteligent. Era mult mai firesc
s-i ia o camer la Ritz sau la un alt hotel de lux.
Narracott ncuviin.
Avei cumva impresia c ncearc s se izoleze de restul lumii? Credei c
se ascund de cineva?
Maiorul Burnaby respinse categoric aceast posibilitate.
Nici vorb de aa ceva. Amndou sunt foarte sociabile, a spune chiar
prea sociabile. ntr-un ctun ca Sittafordul nu prea ai motive s refuzi o invitaie.
Iar cnd invitaiile curg grl e niel cam penibil. Doamnele sunt extrem de


amabile i ospitaliere, a zice puin cam prea ospitaliere pentru mentalitatea unui
englez.
Ca toi cei care au trit prin alte ri, spuse inspectorul.
Da, probabil.
Bnuii cumva c doamna l cunotea dinainte pe cpitanul Trevelyan?
n niciun caz.
Prei foarte sigur.
n caz contrar, Joe mi-ar fi spus.
Ai avut vreun moment impresia c ncerca s se bage cu orice chip n
sufletul cpitanului?
Aceast ipotez reprezenta ceva cu totul nou pentru maior. Rmase cteva
clipe pe gnduri.
Drept s v spun, nu m-am gndit niciun minut la aa ceva. E adevrat
c l copleeau cu ateniile. Dar, bineneles, fr niciun rezultat. Dac m
gndesc bine, sta e felul lor. Excesiv de prietenoase, ca toi cei care triesc n
strintate, conchise maiorul n spiritul individualismului insular.
neleg, neleg. Dar s revenim la Vila Sittaford. Dup informaiile mele,
casa a fost construit de cpitanul Trevelyan?
Da.
N-a mai locuit nimeni n aceast cas? Vreau s spun nu a mai fost
nchiriat nimnui nainte?
Nu, niciodat.
Cu alte cuvinte, n-am putea spune c reprezenta un punct de atracie.
Iat deci un adevrat mister! Mai mult ca sigur c nchirierea casei n-are nicio
importan n cazul nostru, dei mi se pare totui o coinciden stranie. Dar cui
aparine Vila Hazelmoor?
Este proprietatea domnioarei Larpent. O femeie ntre dou vrste. n
fiecare iarn pleac la Cheltenham, unde locuiete la o pensiune. De obicei
nchide casa, dar cnd are prilejul, destul de rar dealtfel, o nchiriaz.
Aceste amnunte preau lipsite de importan. Inspectorul ddu din cap
puin cam descurajat.
Operaiunea de nchiriere a fost mijlocit de Biroul imobiliar Williamson,
nu-i aa?
Da.
Biroul are sediul tot n Exhampton?
Da, n imediata apropiere a Biroului juridic Walters & Kirkwood..
Atunci, dac nu avei nimic mpotriv, am putea trece i pe la dnii,
domnule maior.
Bineneles. Mai ales c pe Kirkwood nu-l gsim la birou nainte de ora
zece. tii cum sunt avocaii.
Atunci s mergem.
Maiorul i terminase micul dejun, aa c plecar mpreun.


Capitolul VII

TESTAMENTUL

La Agenia imobiliar Williamson i ntmpin un tnr energic care l salut
respectuos pe maiorul Burnaby.
Bun dimineaa, rspunse acesta.


Sinistr treab! spuse tnrul, cu chef de vorb. De ani de zile nu s-a mai
ntmplat aa ceva la Exhampton!
Tnrul savura conversaia, dar maiorul nu vdea acelai entuziasm.
V prezint pe inspectorul Narracott, spuse Burnaby.
ncntat de cunotin, rspunse tnrul plcut impresionat.
Doresc unele informaii pe care cred c mi le-ai putea furniza, ncepu
inspectorul. S-ar prea c dumneavoastr ai mijlocit nchirierea Vilei Sittaford.
V referii la clienta noastr, doamna Willett? Da, noi am rezolvat
nchirierea.
Mi-ai putea oferi atunci unele detalii asupra acestei tranzacii? A vrea s
tiu dac clienta a luat legtur cu dumneavoastr personal sau v-a scris?
Ne-a scris. Am primit scrisoarea de la Deschise biroul i rsfoi n grab
un dosar. Da, am primit scrisoarea de la hotelul Carlton din Londra.
Vila Sittaford era menionat nominal n scrisoare?
Nu. Doamna Willett ne-a scris pur i simplu c dorete s nchirieze o
cas pe timpul iernii; punea condiia s fie un imobil cu cel puin opt dormitoare,
situat n Dartmoor. De altfel n-a menionat dac dorete ca imobilul s se afle n
apropierea unei gri sau lng un ora.
Figura cumva Vila Sittaford n registrele dumneavoastr?
Nu, dar era singura cas din mprejurimi care satisfcea exigenele
solicitantei. Doamna menionase n scrisoare c ar fi dispus s plteasc pn
la 12 guinee, iar n aceste condiii am apreciat c merit s-i scriem cpitanului
Trevelyan, ntrebndu-l dac e dispus s nchirieze. Rspunsul a fost afirmativ,
iar noi am rezolvat celelalte formaliti.
Fr ca doamna Willett s fi vzut n prealabil casa?
ntr-adevr, dnsa a acceptat s semneze contractul nainte de a vedea
imobilul. A venit apoi la noi, s-a deplasat dup aceea la Sittaford, a discutat cu
cpitanul Trevelyan, a pus la punct o serie de amnunte i, bineneles, n cele
din urm a vizitat casa.
A fost satisfcut?
La ntoarcere ne-a declarat c e ncntat.
Dar dumneavoastr ce prere avei? ntreb inspectorul Narracott,
privindu-l cu atenie pe tnr.
Acesta ddu indiferent din umeri.
Cine lucreaz n domeniul nostru ajunge s nu se mai mire de nimic,
spuse el.
Discuia lu sfrit pe acest ton filozofic, iar inspectorul i mulumi tnrului
pentru amabilitate.
Cu deosebit plcere, spuse acesta nsoindu-i politicos pn la u.
Sediul Biroului juridic Walters & Kirkwood se afla n imediata apropiere a
Ageniei imobiliare. Ajuni acolo aflar c domnul Kirkwood tocmai sosise, aa
nct au fost condui imediat n biroul su.
Kirkwood era un brbat n vrst, cu o nfiare blajin. Originar din
Exhampton, conducea aceast firm care aparinuse familiei sale din tat n fiu.
Avocatul se scul n picioare i, lund o nfiare funebr, ddu mna cu
maiorul.
Bun dimineaa, domnule maior, spuse el. ngrozitoare situaie. Bietul
Trevelyan! O adevrat tragedie!
n tot acest timp privea ntrebtor spre Narracott, aa nct Burnaby l
lmuri cu cine avea de-a face.
Domnule inspector, dup cte neleg, dumneavoastr v ocupai de acest


caz, nu-i aa?
Da, domnule avocat. n cadrul cercetrilor mele am venit la
dumneavoastr pentru anumite informaii.
Voi fi ncntat s v pun la dispoziie orice informaie, numai n msura
n care am calitatea s o fac, replic omul legii.
Este vorba de testamentul rposatului cpitan Trevelyan, l lmuri
Narracott. Dup cte tiu, testamentul este depus la dumneavoastr.
ntocmai.
Cnd a fost ntocmit testamentul?
Cu cinci sau ase ani n urm. Momentan nu v pot spune data exact.
Domnule Kirkwood, doresc foarte mult s aflu ct mai curnd posibil
coninutul acestui document. S-ar putea s prezinte o importan deosebit
pentru elucidarea cazului.
Credei? spuse avocatul. Nu m-a fi gndit la o asemenea ipotez, dar
dumneavoastr suntei mai expert dect mine n materie. Ei bine
Kirkwood i ndrept privirile spre Burnaby.
Domnul maior i cu mine suntem executorii acestui testament. Dac
dnsul nu are nicio obiecie
N-am nicio obiecie.
Atunci nimic nu m mpiedic s dau curs cererii dumneavoastr.
Avocatul ridic telefonul de pe birou i ddu cteva indicaii scurte. Peste
cteva minute, un funcionar intr n camer i depuse n faa avocatului un plic
sigilat. Kirkwood lu plicul, l deschise cu grij, scoase din el un document uria,
cu aspect impuntor i, potrivindu-i glasul, ncepu s citeasc:
Eu, Joseph Arthur Trevelyan, cu domiciliul la Vila Sittaford, Sittaford,
comitatul Devonshire, declar c aceasta este ultima mea dorin:
1. i numesc pe John Edward Burnaby, domiciliat la Vila nr. 1,
Sittaford, i pe Frederick Kirkwood din Exhampton executori ai prezentului meu
testament.
2. i las lui Robert Henry Evans, care m-a slujit ani ndelungai cu
credin, suma de 100 lire sterline (una sut lire sterline), neimpozabil de taxe
de motenire, pentru folosul su personal, n exclusivitate, cu condiia ca la data
morii mele s fie n serviciul meu i s nu fi dat preaviz n sensul c dorete s-i
schimbe serviciul.
3. i las mai susnumitului John Edward Burnaby, ca expresie a
prieteniei, afeciunii i stimei mele, toate trofeele ctigate de mine la ntreceri
sportive, inclusiv colecia mea de trofee de vntoare, precum i celelalte cupe
sau premii ce mi-au fost acordate pentru activitate sportiv i toate obiectele de
vntoare aflate n posesia mea.
4. ntreaga mea avere personal, care nu a fost nc repartizat conform
acestui testament sau vreunui codicil, va fi distribuit de ctre executori, care vor
vinde i vor transforma n bani lichizi bunurile imobiliare.
5. Executorii testamentului meu vor trebui ca din banii obinui de pe
urma acestor vnzri i realizrii de alte venituri s plteasc toate cheltuielile
legate de nmormntare i de punerea n aplicare a testamentului, taxele legate
de prezentul testament, de orice alt condicii, precum i alte taxe ce s-ar mai
putea ivi.
6. Executorii vor pstra sumele de bani obinute urmnd ca apoi s le
mpart n patru pri egale.
7. Dup acest partaj, executorii vor reine o parte pe care o vor da sorei
mele Jennifer Gardner pentru folosul ei personal.


Celelalte trei pri vor fi distribuite celor trei copii ai rposatei mele surori,
Mary Pearson, pentru folosul lor personal.
ntocmit de mine, Joseph Arthur Trevelyan, care am semnat la data mai sus
menionat.
Semnat de mai sus-numit testator n prezena noastr.

Avocatul nmn inspectorului documentul, iar acesta l citi din nou cu
atenie.
Rposata mea sor, Mary Pearson, spuse el. Ce mi-ai putea spune
despre dnsa, domnule avocat?
Foarte puin. A decedat aproximativ acum zece ani. Soul su, agent de
burs, murise cu puin timp nainte. Dup cte tiu, defuncta nu l-a vizitat
niciodat pe cpitanul Trevelyan la Sittaford.
Pearson, rosti din nou inspectorul dus pe gnduri. nc un lucru, v
rog. Testamentul nu menioneaz valoarea averii. La ct credei c se ridic
aceast sum?
Mi-ar fi greu s v furnizez o cifr exact, spuse Kirkwood care, la fel ca
toi avocaii, savura posibilitatea de a da un rspuns nclcit la o ntrebare
simpl. Fiindc trebuie s inem cont de averea mobil i imobil. Pe lng Vila
Sittaford, cpitanul Trevelyan dispunea de cteva imobile n apropiere de
Plymouth i, la diverse intervale de timp, mai fcuse i alte investiii a cror
valoare a nregistrat, n mod firesc, unele fluctuaii.
A vrea s tiu doar n linii mari la ct se ridic aceast sum, insist
inspectorul.
Nu a dori s m angajez sugerndu-v o cifr
Doar n linii mari, v rog. Am putea spune, de pild, c ntreaga avere se
ridic la aproximativ 20 000 de lire sterline?
Douzeci de mii? Dar bine, stimate domn, permitei-mi s v spun c
averea cpitanului Trevelyan este de cel puin patru ori mai mare. Optzeci de mii
sau mai de grab nouzeci de mii de lire sterline ar fi cifra cea mai exact.
V-am spus c Trevelyan era un om bogat, interveni Burnaby.
Inspectorul Narracott se ridic n picioare.
V mulumesc foarte mult pentru informaiile furnizate, domnule
Kirkwood.
Considerai c v pot fi utile?
Era limpede c avocatul ardea de curiozitate, dar n acest moment Narracott
nu era dispus s-i satisfac nerbdarea.
ntr-un caz ca acesta trebuie s inem cont de orice, spuse el pe un ton de
aparent indiferen. Apropo, avei cumva adresele doamnei Jennifer Gardner i
familiei Pearson?
Despre familia Pearson nu tiu absolut nimic. Adresa doamnei Gardner
este: Vila The Laurels, Waldon Road, Exeter.
Pentru moment este de ajuns, spuse inspectorul i i not adresa n
carnet.
Apoi puse carnetul n buzunar, mulumi din nou avocatului i plec
mpreun cu maiorul. Ajuni n strad, se ntoarse brusc spre acesta i
nfruntndu-l cu privirea, i spuse: Iar acum, domnule, e timpul s aflu adevrul
despre ora la care s-a comis crima. Cum ai reuit s stabilii totul cu atta
precizie?
Maiorul Burnaby se nroi la fa, enervat.
Dar v-am spus odat!


Cu mine nu in astfel de explicaii. Sper s v dai seama c n felul
acesta putei fi acuzat de tinuire, nseamn, fr doar i poate, c tiai ceva de
vreme ce i-ai spus doctorului Warren cu atta exactitate c Trevelyan a fost ucis
la cinci i douzeci i cinci. i dac m gndesc mai bine, cred c tiu ce-a fost la
mijloc.
Foarte bine. Dac tii despre ce este vorba, atunci de ce m mai
ntrebai? izbucni maiorul rstit.
Mai mult ca sigur erai informat c o anumit persoan urma s aib o
ntrevedere cu cpitanul Trevelyan n jurul orei cinci i douzeci i cinci. Nu-i aa
c am dreptate?
Burnaby l privi surprins.
Nici vorb de aa ceva, mri el.
Fii atent, domnule maior. Ce zicei de numele James Pearson?
James Pearson?! Cine mai e i sta? Cumva vreunul din nepoii lui
Trevelyan?
Presupun c da. Unul dintre nepoi se numete James, nu-i aa?
N-am nici cea mai vag idee. tiu c Trevelyan avea nite nepoi, dar
habar n-am cum i cheam.
Tnrul de care v vorbeam a fost noaptea trecut la hanul Trei
Coroane. Vzndu-l acolo, probabil l-ai recunoscut.
N-am recunoscut pe nimeni, mormi maiorul. N-am vzut n viaa mea pe
niciunul din nepoii lui Trevelyan.
Dar tiai fr ndoial c prietenul dumneavoastr atepta n seara aceea
pe unul din nepoi?
Nu aveam nici cea mai vag idee! se nfurie maiorul.
Lumea de pe strad se oprise i i privea;
Fir-ar s fie, de ce nu vrei s m credei? Nu tiam absolut nimic despre
vizita de care-mi vorbii. Iar ct privete informaiile mele despre nepoii lui Joe,
puteam s cred la fel de bine c locuiesc n Honolulu!
Inspectorul Narracott prea puin surprins. Era evident c maiorul spune
adevrul, altfel nu ar fi negat totul cu atta vehemen.
Totui, cum de-ai tiut ora cu atta precizie?
La urma urmelor, cred c a face mai bine s v mrturisesc cum s-au
petrecut lucrurile. Maiorul tui puin stnjenit. Dar s tii c ce v spun eu este
o absurditate. Pur i simplu o aberaie. O fiin raional nu poate crede n
asemenea inepii.
Inspectorul Narracott era din ce n ce mai surprins. La rndul su, maiorul
era i el tot mai stnjenit i ruinat.
tii cum se ntmpl cteodat Pentru a face plcerea unei doamne
trebuie s faci concesii. Bineneles, n-am crezut nicio clip c poate fi ceva serios
la mijloc.
Dar la ce v referii?
La edina de spiritism.
La edina de spiritism?!
La orice s-ar fi ateptat Narracott, numai la aa ceva nu. Maiorul ddu
explicaiile necesare. Se ntrerupea din cnd n cnd pentru a-l asigura c el nu
crede n niciun caz n asemenea absurditi i continu cu descrierea
evenimentelor din seara precedent i a mesajului primit.
i spunei c din micrile mesei ai putut descifra numele cpitanului
Trevelyan i faptul c era mort, mai bine zis ucis?
Maiorul i terse sudoarea de pe frunte.


Da. Aa s-au petrecut lucrurile. N-am crezut nicio clip, bineneles. Se
simea tot mai ncurcat. Dar fiindc era vineri, m-am gndit c la urma urmelor
n-ar fi ru s m duc s m conving personal c totul este n ordine.
Inspectorul reflect cu toat atenia la dificultile pe care le ridica
parcurgerea unui drum nzpezit, lung de ase mile, cu perspectiva unei ninsori
abundente. Totodat i ddea bine seama c, n ciuda dezminirilor sale,
Burnaby trebuie s fi fost foarte impresionat de mesajul primit din lumea
spiritelor. Narracott analiza problema pe toate feele. Ciudat ntmplare! Foarte
ciudata. Genul de lucruri la care cu greu se poate gsi o explicaie satisfctoare.
n orice caz, misterioas afacere, gndea el, dar i ddea bine seama c, dei
povestea justifica pe deplin atitudinea lui Burnaby, nu avea totui nicio
consecin practic pentru anchet. Inspectorul avea sarcina s se ocupe de
lumea vie, nu de fantome. Misiunea sa era s-l prind pe uciga i pentru asta
nu avea nevoie de ajutorul spiritelor.


Capitolul VIII

CHARLES ENDERBY

Uitndu-se la ceas, inspectorul i ddu seama c dac nu se grbete, nu
mai prinde trenul de Exeter. Era nerbdtor s aib o ntrevedere cu sora
cpitanului Trevelyan ct mai curnd posibil, pentru a obine de la ea adresele
celorlali membri ai familiei. Aa nct i lu n grab rmas bun de la maiorul
Burnaby i se ndrept n fug spre gar. Maiorul se ntoarse la hanul Trei
Coroane. Nici n-apuc bine s intre pe u cnd fu acostat de un tnr vioi, a
crui fa rotund i strlucitoare i ddea impresia c ai de-a face cu un
bieandru.
Domnul maior Burnaby, dac nu greesc? spuse tnrul.
Da.
Cu domiciliul la Vila Sittaford, nr. 1, nu-i aa?
Da, rspunse Burnaby.
Sunt reprezentantul ziarului Daily Wire i
Dar i fu imposibil s mai vorbeasc, fiindc maiorul se dezlnui asupra lui
ca orice militar de mod veche.
Vooorba! strig el. i cunosc eu pe cei de teapa voastr. N-avei pic de
decen i ruine! V repezii ca vulturii cnd adulmecai o crim. Dar bag bine
de seam, tinere, de la mine n-ai ce afla. Nicio iot. Nici gnd de articol pentru
blestematul dumitale de ziar. Dac vrei informaii, du-te la poliie. i. mai ales,
aibi bunul sim i las-i n pace pe prietenii rposatului.
Tnrul nu prea ns deloc tulburat de cele ntmplate i zmbea mai
ndatoritor ca oricnd.
mi pare ru, domnule, dar am impresia c la mijloc este o nenelegere.
Eu nu tiu absolut nimic despre afacerea asta cu crima.
n realitate, lucrurile nu stteau chiar aa. Niciun locuitor din Exhampton
nu putea pretinde c nu este la curent cu evenimentul care zguduise din temelii
ntreg comitatul.
Sunt mputernicit ca n numele ziarului Daily Wire, continu tnrul, s
v nmnez acest cec n valoare de 5 000 de lire sterline i s v felicit pentru
faptul de a fi trimis singura soluie corect la Concursul nostru de rebus.
Maiorul Burnaby era pur i simplu stupefiat.


Sunt convins, continu tnrul, c ai primit nc de ieri diminea
scrisoarea noastr prin care v anunam fericitul eveniment.
Scrisoarea?! spuse Burnaby. Bine, tinere, dar nu-i dai seama c
Sittafordul zace ngropat n zpad? n ultimele zile pota n-a mai fost distribuit
la timp.
Bine, dar n acest caz v-ai vzut probabil numele n ziarul de diminea.
Nu. N-am vzut ziarele de diminea.
A! Acum neleg! Erai prieten cu victima. Trist ntmplare.
Era prietenul meu cel mai bun, spuse maiorul.
Foarte trist, replic tnrul, evitnd cu tact privirea maiorului. Apoi
scoase din buzunar o bucat de hrtie mov mpturit cu grij, pe care i-o ddu
lui Burnaby cu un gest de respectuoas curtoazie.
Cu cele mai bune urri ale ziarului Daily Wire.
Maiorul lu cecul i spuse ce se cuvenea ntr-o asemenea mprejurare.
Dorii s bei ceva, domnule?
M numesc Enderby Charles Enderby. Am sosit aici seara trecut,
explic tnrul. M-am interesat cum pot ajunge la Sittaford. Noi inem foarte
mult s nmnm personal premiile ctigtorilor notri. Obinuim s publicm
i un mic interviu. Cititorii urmresc cu mult interes aceste interviuri. n fine, cei
de aici mi-au spus c este imposibil s ajung la Sittaford pe o asemenea vreme.
Am avut apoi marea ans s aflu c dumneavoastr suntei n Exhampton i
locuii la Trei Coroane. Ziaristul zmbi. N-a fost o problem, s v gsesc. Pe
aici toi se cunosc ntre ei.
Ce dorii s bei? ntreb din nou maiorul.
O bere, rspunse Enderby.
Maiorul comand dou halbe.
Toat lumea pare s-i fi pierdut capul din pricina acestei crime, observ
tnrul. Orice s-ar zice, este o treab teribil de ncurcat.
Maiorul mormi ceva. Era dezorientat de tot. Sentimentele sale fa de
ziariti nu se schimbaser cu nimic, dar atunci cnd un om i nmneaz un cec
de 5 000 de lire sterline, se afl, orice s-ar zice, ntr-o poziie privilegiat. Nu poi
s te descotoroseti de el, spunndu-i pur i simplu Du-te la dracu!
Avea dumani victima? ncepu ziaristul.
Nu, rspunse maiorul.
Dar dup cte am aflat, poliia nu crede c e vorba de o spargere,
continu Enderby.
Cum de ai aflat acest lucru? ntreb maiorul.
Enderby nu era ns dispus s-i dea n vileag sursa informaiilor.
Am mai aflat c dumneavoastr ai descoperit cadavrul, continu el.
Da.
Trebuie s fi fost un oc ngrozitor.
Conversaia se desfura ct se poate de firesc. Maiorul era hotrt s nu-i
furnizeze nicio informaie, dar nu reuea s fac fa abilitii lui Enderby. Acesta
lansa fel de fel de ipoteze i fcea afirmaii pe care maiorul era silit s le confirme
sau s le dezmint, oferindu-i, fr s vrea, tnrului ziarist rspunsurile pe care
i le dorea. Se ntrecea n amabiliti, aa nct tactica sa n-avea nimic
dezagreabil, ba, mai mult, maiorul ncepuse s-i dea seama c, de fapt, l
simpatizeaz pe acest tnr plin de bunvoin.
Apoi Enderby se scul brusc, motivnd c trebuie s se duc la oficiul
potal.
Domnule, v-a rmne ndatorat dac mi-ai da o chitan pentru cec.


Maiorul se duse la un birou, scrise chitana i i-o nmn tnrului.
Presupun, spuse maiorul, c astzi v rentoarcei la Londra.
O, nu, rspunse ziaristul. Doresc s fac nite fotografii la vila
dumneavoastr din Sittaford. S v fotografiez cu animalele, ngrijind mucatele
sau n postura care vi se pare dumneavoastr mai caracteristic. Nici nu v
imaginai ce mult apreciaz cititorii notri asemenea reportaje. A dori apoi s-mi
spunei cteva cuvinte pentru rubrica noastr Ce intenionez s fac cu premiul
de 5 000 de lire. tii, vreau s scriu un reportaj ct mai viu i convingtor.
N-avei idee ce dezamgii ar fi cititorii dac ar fi lipsii de toate acestea.
Bine, bine, dar s tii c este imposibil s ajungem la Sittaford pe vremea
asta. A nins mai mult ca oricnd. De trei zile nu mai poate circula niciun
automobil pe osea i probabil c vor mai trece trei zile pn se va relua
circulaia.
tiu, e foarte neplcut. N-am ncotro i va trebui s m resemnez i s-mi
fac veacul pe aici, prin Exhampton. E o plcere s locuieti la Trei Coroane. V
salut, domnule. Sper s v revd n curnd.
Enderby iei pe strada principal i se duse direct la pot de unde telegrafie
la redacie c a avut marele noroc de a pica la momentul oportun pentru a putea
transmite de la faa locului n exclusivitate un reportaj senzaional asupra crimei
din Exhampton. Se hotr apoi s-i ia un interviu omului de serviciu al
cpitanului Trevelyan, acel Evans, despre care maiorul Burnaby pomenise
imprudent, cnd discutaser mpreun.
Dup cteva tatonri ajunse n Fore Street, nr. 85. Evans devenise acum o
persoan important. Toi erau dispui, ba chiar dornici s te conduc pn la
locuina lui.
Enderby btu discret la u. i deschise un personaj a crui nfiare i
spunea pe loc c te afli n faa unui marinar, aa nct Enderby i ddu imediat
seama cu cine are de-a face.
Suntei domnul Evans, nu-i aa? ntreb Enderby voios. Tocmai vin de la
maiorul Burnaby.
Da?! Evans avu un moment de ezitare. Poftii nuntru, domnule.
Enderby intr imediat. O tnr durdulie, cu pr negru i obrajii roii, se
nvrtea prin camer. Enderby trase concluzia c aceasta trebuie s fie doamna
Evans.
Trist afacerea asta cu regretatul dumitale stpn, zise Enderby.
ntr-adevr, domnule. Trist ntmplare.
Cine crezi c ar putea fi fptaul? ntreb Enderby pe un ton ct se poate
de naiv,
Probabil unul din vagabonzii care miun pe aici, spuse Evans.
O, nu, stimabile! Teoria asta a czut de mult.
Cum? !
Totul n-a fost dect o nscenare. Poliia a sesizat asta din capul locului.
Dar de unde tii dumneavoastr toate astea?
Informatorul lui Enderby era camerista de la Trei Coroane, a crei sor se
ntmpl s fie soia poliistului Graves, dar tnrul i ddu cu totul alt
explicaie.
Am primit nite informaii confideniale de la sediu. Da, da, spargerea a
fost pur i simplu o nscenare.
Atunci cine e asasinul? ntreb doamna Evans apropiindu-se. n ochi i se
citea teama.
Hai, Rebecca, n-o mai lua i tu chiar aa, interveni soul ei.


Ri i naivi mai sunt poliitii tia, spuse doamna Evans. Nu le pas de
nimic cnd reuesc s pun gheara pe cineva.
Se uita pe furi la Enderby.
Avei cumva legtur cu poliia, domnule?
Eu? Nici pe departe. Eu sunt redactor la ziarul Daily Wire. M-am
deplasat pn aici pentru maiorul Burnaby, care a ctigat concursul nostru de
rebus.
Cum? ! strig Evans. Ei, fir-ar s fie! Deci, la urma urmelor, nu e nicio
urm de neltorie n treburile astea.
Dumneavoastr credeai c e o neltorie? se mir ziaristul.
Pi cum s nu, domnule, cnd lumea e aa de rea.
Evans era puin cam dezorientat i avea sentimentul c exclamaia sa fusese
lipsit de tact.
Auzisem c n treburile astea se folosesc fel de fel de iretlicuri. Cpitanu
spunea c un premiu nu sosete niciodat la adresa cea bun. De aceea folosea
uneori adresa mea.
Fostul matroz povesti cu naivitate toat ntmplarea cu cele trei romane
ctigate de cpitanul Trevelyan. Enderby l ncuraja s vorbeasc, gndindu-se
de pe acum la un reportaj excelent pe seama spuselor lui Evans. Ceva frumos de
tot, din care n-ar fi lipsit btrnul lup de mare n postura servitorului fidel. Nu-i
putea explica totui nervozitatea i iritarea soiei lui Evans, dar n cele din urm
le puse pe seama suspiciunii i simplitii ei.
Gsii-l pe ticlosul care a fptuit asemenea mielie spuse Evans. Se zice
c ziarele pot s fac multe cnd e vorba de descoperirea unui criminal.
A fost o spargere, spuse doamna Evans. Asta-i clar.
Bineneles c a fost o spargere, spuse Evans. Cine ar fi putut s aib
gnduri rele mpotriva cpitanului, aici la Exhampton?
Enderby se ridic n picioare.
Acum trebuie s plec. Cnd am s pot, mai trec pe la dumneavoastr s
mai schimbm o vorb. Dac domnul cpitan a obinut ea premiu trei romane la
concursul nostru, atunci Daily Wire consider c este de datoria sa s-l
gseasc pe criminal.
Avei perfect dreptate, domnule. Chiar aa s facei.
Spunndu-le plin de voie bun la revedere, Charles Enderby plec.

Cine o fi fptaul, gndea tnrul n timp ce mergea pe strad. Nu cred s fie
prietenul nostru Evans. Poate c totui a fost o spargere. n cazul sta ar fi o
adevrat decepie. Ce pcat c n toat treaba asta nu-i amestecat i o femeie!
Trebuie s gsim ct mai curnd un element senzaional, altfel cade totul balt.
Cum mi-o fi norocul! E pentru prima dat c m aflu la faa locului ntr-un caz ca
sta. Trebuie s profit la maximum. Charley, biete, i surde i ie norocul n
via. Profit ct poi! Mai mult ca sigur c distinsul nostru amic, maiorul, o s
danseze cum i cnt eu dac tiu s-l tratez cu tot respectul i s-o in ntruna cu
Sir n sus, Sir n jos. Mare mirare dac n-a participat la rscoala din India! A,
nu! Nu e chiar aa de btrn! Dar n rzboiul cu burii tot a fost. Am s-l pun
s-mi povesteasc despre aceast campanie i cu asta, precis, l dau gata!
n timp ce i se perindau prin minte cele mai nstrunice idei, Charles
Enderby se ndrepta cu pai vioi spre hanul Trei Coroane.


Capitolul IX



VILA THE LAURELS

Trenul parcurge distana dintre Exhampton i Exeter n aproximativ o
jumtate de or. La dousprezece fr cinci, inspectorul Narracott se afla n faa
Vilei The Laurels i suna la sonerie.
Casa familiei Gardner era o construcie drpnat a crei nfiare ar fi
avut mult de ctigat de pe urma unor reparaii. Grdina din jur era nengrijit i
npdit de buruieni, iar ua de-abia se mai inea n balamale.
Proprietarii nu prea se lfie n bani; fr ndoial, sunt cam strmtorai,
gndi inspectorul.
Narracott era un om de buncredin, dar cercetrile efectuate pn acum
preau s indice clar c Trevelyan nu fusese victima unei rzbunri. Pe de alt
parte, i ddea bine seama c existau patru persoane care aveau de ctigat
importante sume de bani de pe urma morii cpitanului. Micrile lor trebuiau
deci urmrite cu atenie. Ct despre numele descoperit n registrul de la Trei
Coroane, acesta ar fi putut reprezenta un punct de pornire, dar, la drept
vorbind, Pearson era un nume foarte rspndit. n aceast prim etap a
anchetei pe care ar fi vrut s o vad ncheiat ct mai curnd, inspectorul dorea
s evite o hotrre pripit i se silea din rsputeri s analizeze totul la rece.
O femeie de serviciu, modest mbrcat, i deschise ua.
Bun ziua, spuse Narracott. A dori s vorbesc cu doamna Gardner n
legtur cu decesul fratelui su.
Narracott evitase n mod intenionat s-i prezinte cartea de vizit cu
atribuiile oficiale, fiindc tia din proprie experien c, n faa unui ofier de
poliie interlocutoarea s-ar i simit stnjenit i i-ar fi pus imediat lact la gur.
A aflat doamna de tristul eveniment? ntreb inspectorul ca din
ntmplare, n timp ce intra n hol.
Desigur, a primit telegrama domnului avocat Kirkwood.
Atunci e n regul.
Femeia l conduse n sufragerie. Ca i restul casei, sufrageria era ntr-o stare
de serioas degradare, dar cu toate acestea avea un farmec deosebit i era foarte
primitoare
Cred c doamna a fost foarte tulburat cnd a aflat de moartea fratelui
su, nu-i aa?
Nu prea erau n relaii, rspunse tnra puin ncurcat.
nchide ua i vino-ncoace! Inspectorul era nerbdtor s vad care este
efectul unui atac prin surprindere. tiai c a fost vorba de o crim? ntreb el
brusc.
Crim? !
Fata deschise ochii mari, trdnd n acelai timp groaz dar i un interes
ascuns fa de o asemenea tire senzaional.
Vorbii serios, chiar a fost ucis?
Bnuiam c nu tie nc. M gndeam c avocatul a vrut, poate, s-o crue
pe stpna dumitale. Dar, apropo, cum te cheam?
Beatrice, domnule.
Ei bine, Beatrice drag, pn la urm tot ar fi aflat adevrul, din ziare.
Groaznic! Cine s-ar fi gndit la aa ceva? Dar cum s-au petrecut lucrurile,
a fost mpucat sau njunghiat?
Inspectorul i satisfcu pe deplin curiozitatea, apoi spuse pe un ton ct se
poate de firesc:


Am impresia c stpna dumitale inteniona s plece ieri dup-amiaz la
Exhampton. Presupun ins c din cauza viscolului a renunat.
N-am auzit de aa ceva, spuse Beatrice. Trebuie s fie o confuzie la mijloc.
Ieri dup-mas doamna a fost dup cumprturi i-apoi s-a dus la cinema.
La ce or s-a ntors acas?
Pe la ase.
Deci doamna Gardner e n afar de orice suspiciune, gndi inspectorul.
Eu nu tiu mai nimic despre familia Gardner. Doamna este cumva
vduv?
O, nu. Soul dumneaei triete.
Cu ce se ocup?
Nu face nimic din cauz c este invalid, spuse Beatrice puin surprins.
Invalid? N-am tiut.
Nu poate s mearg, domnule. St toat ziua n pat. O infirmier care
locuiete cu noi se ocup de dnsul. S tii c nu orice fat ar suporta o cas
unde i st toat vremea pe cap o infirmier. tii cum sunt ele. n permanen
vor cte ceva. Ba s iei o tav, ba s pui ceaiul la fiert, dar ce s mai vorbesc
ntr-adevr i trebuie mult rbdare s supori toate acestea, spuse
Narracott mpciuitor. i acum anun-o, te rog, pe doamna c a venit cineva din
partea avocatului Kirkwood.
Beatrice plec, iar dup cteva minute n camer i fcu apariia o femeie
impuntoare, cu un aer autoritar. Doamna Gardner avea o fa ieit din comun,
cu o frunte foarte nalt. Prul negru, uor albit la tmple, i-l purta pieptnat
lins pe spate.
Venii din partea avocatului Kirkwood, dac nu m nel?
Nu tocmai, doamn. Aa i-am spus femeii de serviciu. Fratele
dumneavoastr, cpitanul Trevelyan, a fost ucis ieri dup-amiaz, iar eu sunt
inspectorul de poliie Narracott, nsrcinat cu anchetarea acestui caz.
Doamna Gardner era fr ndoial o femeie cu nervii de fier.
Avu o scurt tresrire, dar i reveni imediat i l invit pe inspector s ia loc.
Ucis? ! Extraordinar! Cine ar fi putut s-i doreasc moartea?
Tocmai acesta este lucrul pe care m strduiesc din rsputeri s-l aflu.
Sper s v fiu de folos cu ceva, dei nu prea vd cu ce v-a putea ajuta. n
ultimii zece ani, l-am ntlnit foarte rar pe fratele meu. Nu tiu nimic despre
prietenii i relaiile sale.
V rog s-mi scuzai indiscreia, erai cumva certai?
Nu, altceva era la mijloc. Mai degrab pot spune c ntre noi intervenise o
anumit rceal. N-a vrea s intru n intimiti de familie, dar adevrul este c
Joseph nu a fost de acord cu cstoria mea. Dealtfel am impresia c sunt rari
fraii care i agreaz cumnaii. Numai c alte persoane tiu s-i ascund
sentimentele cu mai mult abilitate dect fratele meu. Dup cum tii, probabil,
rposatul motenise o avere important de la o mtu. Dar i eu i sora mea
ne-am cstorit cu oameni sraci. Atunci cnd soul meu a rmas invalid de pe
urma rzboiului, un ajutor ct de modest ne-ar fi fost foarte util. Banii mi-ar fi
permis s-i ofer tratamentul costisitor pe care altminteri bietul meu so nu i l-a
putut permite. i cerusem fratelui meu un mprumut, dar el m-a refuzat categoric.
Bineneles c avea tot dreptul s o fac. Dup aceea ne-am vzut foarte rar i nu
ne scriam mai deloc.
Declaraia doamnei Gardner era o adevrat mostr de claritate.
Ciudat persoan, gndea Narracott. ntr-un fel, nu tia ce s cread
despre aceast femeie de un calm nefiresc, care i relatase nite fapte neverosimil


de simple. Inspectorul observase, totodat cum, dei surprins cnd aflase c
este vorba de o crim, doamna Gardner nu ceruse niciun detaliu despre moartea
fratelui ei. Acest fapt i se prea cu totul neobinuit.
M ntreb dac ai aflat cumva cum s-au petrecut lucrurile, ncepu
inspectorul.
Gazda se ncrunt.
E neaprat nevoie s tiu chiar totul? Sper c fratele meu nu a avut o
moarte chinuitoare.
ntr-adevr, nu a suferit prea mult.
Atunci, scutii-m, v rog, de orice detalii oribile.
Nefiresc, gndea inspectorul, cu totul i cu totul anormal!.
Ca i cum i-ar fi citit gndurile, doamna Gardner spuse:
Probabil c atitudinea mea vi se pare nefireasc, dar s tii, domnule, c
am cunoscut destule orori. Soul meu mi-a povestit multe tragedii din rzboi
Femeia se cutremur. Dac ai ti prin cte am trecut, cred c ai nelege mai
bine.
ntru totul de acord, doamn. De fapt, eu am venit pentru a obine
informaii despre ceilali membri ai familiei. mi putei spune ce rude mai are
cpitanul Trevelyan, n afar de dumneavoastr?
Rude apropiate sunt numai cei din familia Pearson; copiii surorii mele
Mary.
Ci copii sunt?
Trei. James, Sylvia i Brian. James este cel mai n vrst. Lucreaz la o
firm de asigurri.
Ci ani are?
Douzeci i opt.
E cstorit?
Nu, dar e logodit cu o fat foarte drgu, dup ct se pare. Eu nc n-am
cunoscut-o.
Unde locuiete?
La Londra, pe strada Cromwell, nr 21.
Inspectorul i not adresa.
Urmeaz apoi Sylvia. E cstorit cu scriitorul Martin Dering. Crile sale
se bucur de oarecare succes.
mi putei da adresa lor?
Vila The Nook, Surrey Road, Wimbledon. Cel mai mic dintre ei este
Brian. Acum se afl n Australia. Regret, dar nu-i tiu adresa. S-ar putea s o tie
fratele sau sora sa.
Mii de mulumiri, doamn Gardner. Iar n ncheiere, doar ca o simpl
formalitate, mi-ai putea spune ce-ai fcut ieri dup-amiaz?
Gazda pru surprins.
Stai s m gndesc Am fcut unele cumprturi apoi am fost la
cinema. M-am ntors acas n jurul orei ase i m-am odihnit puin nainte de
mas, deoarece filmul mi-a provocat o durere de cap.
nc o dat mii de mulumiri.
V mai pot fi cu ceva de folos?
Nu. Am s iau legtura cu nepoii dumneavoastr. Nu tiu dac avocatul
v-a informat c, mpreun cu familia Pearson, dumneavoastr suntei singurii
motenitori ai cpitanului Trevelyan.
Doamna Gardner se mbujor la fa i ochii i strlucir de emoie.
Ar fi minunat, spuse ea aproape n oapt. Dup attea greuti, dup


atia ani de economii i dorine nemplinite
Femeia tresri cnd de la etaj rsun vocea morocnoas a unui brbat care
striga iritat;
Jennifer, am nevoie de tine!
V rog s m scuzai, spuse gazda.
Vocea rsuna tot mai tare i insistent:
Unde eti, Jennifer? Am nevoie de tine, drag!
Inspectorul o nsoi pn la u i rmase n hol, n timp ce doamna
Gardner urca scrile.
Vin imediat, rspunse ea.
Infirmiera, care tocmai cobora. i fcu loc s treac.
Ducei-v, v rog, la soul dumneavoastr. Este foarte nervos.
Dumneavoastr reuii totdeauna s-l calmai.
Inspectorul iei n mod intenionat naintea infirmierei, cnd aceasta ajunse
la captul scrilor.
Putem sta o clip de vorb? spuse el.
Tnra l urm, binevoitoare, n sufragerie.
Vestea despre crim l-a tulburat grozav pe pacientul meu, explic ea,
aranjndu-i manetele impecabil scrobite. Zpcita asta de Beatrice s-a npustit
n camer i a dat totul n vileag pe nepregtite.
V rog s m scuzai. M tem c este vina mea.
Nu face nimic, n-aveai de unde s tii, l liniti ea plin de amabilitate.
Domnul Gardner sufer de o boal grav, nu-i aa?
E un caz foarte trist, rspunse infirmiera. ntr-un fel este perfect sntos,
numai c n urma unui oc nervos nu se mai poate folosi de membrele inferioare.
Altfel nu are absolut nimic.
A fost cumva mai agitat dect de obicei ieri dup-amiaz?
Nu, nu mi s-a prut, rspunse infirmiera surprins.
Ai stat cu dnsul, toat dup-amiaza?
Ar fi trebuit s stau, dar cpitanul Gardner a insistat s merg s-i schimb
dou cri la bibliotec. Uitase s le dea soiei sale la plecare. Aa nct, ca s-i
fac plcerea, m-am dus eu cu crile. M-a mai rugat s-i cumpr nite cadouri
pentru soie. Era foarte ncntat i mi-a oferit s iau ceaiul la ceainria Boots.
Dnsul spune totdeauna n glum c infirmierele in foarte mult s nu piard
ceaiul de la ora cinci. Am plecat dup ora patru, dar cu aglomeraia specific
srbtorilor n-am reuit s m ntorc nainte de ase. Bietul om era foarte linitit.
Mi-a spus c a dormit tot timpul.
Cnd ai sosit, doamna Gardner era acas?
Da, mi se pare c se odihnea.
Am impresia c ine foarte mult la soul el, nu-i aa?
l divinizeaz. Cred c femeia asta ar fi n stare s fac orice pentru el.
Este de-a dreptul nduiotor. i cnd te gndeti ce-am vzut eu n alte case! Ce
s v mai spun, nu mai departe de luna trecut
Dar inspectorul Narracott tiu s evite cu abilitate istorioara scandaloas pe
care tnra dorea cu tot dinadinsul s i-o povesteasc. Se uit la ceas i exclam
cu glas tare:
Formidabil ! Gata, gata s pierd trenul! E departe gara de
dumneavoastr?
Dac vrei s mergei la gara St.David ajungei n trei minute, pn la
gara din Queen Street ns
Trebuie s alerg, spuse Narracott. Rugai-o pe doamna Gardner s m


scuze c nu mi-am luat rmas bun de la dnsa. Discuia cu dumneavoastr mi-a
fcut o deosebit plcere, domnioar.
Tnra ddu aferat din cap. Prezentabil brbat, gndea ea n timp ce
nchidea ua. Foarte prezentabil i ce persoan amabil i nelegtoare!. Apoi,
cu un suspin nbuit, urc scrile ntorcndu-se la pacientul ei.


Capitolul X

FAMILIA PEARSON

Narracott consider c a sosit, n fine, momentul s raporteze superiorului
su rezultatul cercetrilor de pn atunci.
Cazul acesta va face vlv mare, opinase inspectorul general Maxwell,
ascultnd cu atenie relatarea lui Narracott. Ziarele i vor consacra pagini ntregi.
Avei perfect dreptate, domnule.
Va trebui deci s fim foarte prevztori. S nu facem nici cea mai mic
greeal. Dup prerea mea, te afli pe drumul cel bun, Narracott. Ar trebui ns
s-l gseti pe James Pearson ct mai curnd posibil i s afli unde a fost ieri
dup-amiaz. Ai dreptate, Pearson este un nume foarte comun dar, nu uita,
coincide i prenumele. Este adevrat c de vreme ce i-a semnat cu atta
senintate numele n registru, nu ne mai putem gndi la o crim premeditat.
Altfel e puin probabil ca individul s fi fost att de naiv. Eu cred c la mijloc n-a
fost dect o ceart banal care s-a soldat cu un gest necugetat. Dac James
Pearson este omul pe care-l cutm, el a aflat precis despre moartea unchiului
su nc n aceeai sear. i atunci m ntreb de ce a ters-o cu trenul de ase
dimineaa fr s sufle nimnui o vorb? Orice s-ar zice, situaia nu-i clar. Nu
trebuie s plecm de la premiza c totul a fost doar o simpl coinciden. Trebuie
s lmurim lucrurile ct mai curnd cu putin.
La aceasta m-am gndit i eu, domnule. Cred c n-ar fi ru s plec la
Londra cu trenul de unu patruzeci i cinci. Mai devreme sau mai trziu, doresc
s stau de vorb i cu doamna care a nchiriat casa cpitanului. E ceva dubios la
mijloc. Dar n prezent nu m pot duce la Sittaford; drumurile sunt inaccesibile
din cauza zpezii. i apoi cred c ea n-are nicio legtur direct cu crima, n timp
ce Trevelyan era ucis, doamna Willett, mpreun cu fiica sa, se aflau la o edin
de spiritism. Dealtfel tot atunci s-a petrecut un lucru destul de ciudat
i inspectorul i povesti amnunit tot ce aflase de la maiorul Burnaby.
Absurditi! exclam Maxwell. Eti convins c btrnul a spus adevrul?
Aa se ntmpl totdeauna. Cei care cred n fantome i alte fantasmagorii de
genul sta ticluiesc fel de fel de poveti.
Cred c spunea adevrul, mri Narracott. Cu foarte mare greutate am
reuit s-l fac s vorbeasc. Nu se numr printre cei care cred n spiritism;
dimpotriv, este un militar btrn care nu d doi bani pe asemenea nchipuiri.
Inspectorul general ddu afirmativ din cap.
Bine, bine, ce-mi spui este foarte bizar, dar nu lmurete cu nimic
problema care ne intereseaz.
Atunci plec urgent la Londra.
Maxwell fu de acord. Odat sosit la Londra, Narracott se duse imediat n
strada Cromwell, la nr. 21. Aici afl c domnul Pearson este la birou i revine
acas n jurul orei apte. Narracott ddu indiferent din cap, ca i cum acest lucru
nu l-ar fi deranjat cu nimic.


Dac pot, am s mai revin. Nu e nimic important, spuse el, i plec n
grab fr s-i lase cartea de vizit.
Se hotrse s nu-l caute pe James Pearson la birou, ci s-i fac n schimb o
vizit surorii sale.
Doamna Sylvia Dering era acas. O camerist cu aer cam impertinent,
mbrcat ntr-o rochie violet, i deschise i l invit ntr-o sufragerie nesat cu
mobile. Inspectorul ddu cameristei cartea sa de vizit. Doamna Dering i fcu
imediat apariia, cu cartea de vizit n min.
Presupun c ai venit n legtur cu moartea bietului meu unchi Joseph,
i spuse ea n loc de bun ziua Este ngrozitor. De-a dreptul ngrozitor. i mie mi
e tare fric de hoi. Sptmna trecut am pus zvoare noi la ua din spatele
casei i am instalat nchiztoare automate la geamuri.
Sylvia Dering, despre care inspectorul aflase de la doamna Gardner c nu
are mai mult de douzeci i cinci de ani, arta cu mult peste treizeci. Era mic de
statur, avea prul blond i o nfiare anemic. Pe chipul ei se puteau cili
oboseala i ngrijorarea. Avea o voce plngrea i enervant.
Dac v-a putea ajuta cu ceva, a fi bineneles ncntat, continu gazda.
Dar, la drept vorbind, nu prea am avut de-a face cu unchiul Joseph. V asigur c
nu era o persoan prea agreabil. Nu era omul la care s poi apela n caz de
nevoie. Nu tia altceva dect s critice. Pentru el literatura nu avea nicio valoare.
Succesul, adevratul succes nu se msoar totdeauna n funcie de bani,
domnule inspector.
Cnd se ntrerupse n cele din urm i inspectorul avu posibilitatea s
vorbeasc i el, i i formase o impresie asupra gazdei.
Dup cte vd, doamn Dering, ai aflat foarte repede despre aceast
tragedie.
Mi-a telegrafiat mtua Jennifer.
Da, neleg.
Cred ns c i ziarele de sear vor scrie despre acest caz. ngrozitor, nu-i
aa?
Dup ct se pare, nu l-ai vzut pe unchiul dumneavoastr de ani de zile.
De cnd m-am cstorit nu l-am vzut dect de dou ori. Ultima dat a
avut o atitudine jignitoare fa de Martin. La drept vorbind, era tipul clasic al
filistinului care n afar de sport nu mai tia nimic altceva. Dup cum v-am spus,
nu preuia deloc literatura.
Soul ei a cerut un mprumut i a fost refuzat, coment n sinea sa
inspectorul.
Ca o simpl formalitate, doamn Dering, vrei s-mi spunei ce-ai fcut
ieri dup-amiaz?
Ce-am fcut?! Puin cam ciudat ntrebare, domnule. Am jucat bridge
aproape tot timpul. Seara, cum soul meu nu era acas, a venit o prieten i a
stat cu mine.
Dar soul dumneavoastr unde era?
A participat la un dineu literar, explic doamna Dering plin de
importan. A luat masa cu un editor american.
neleg. Totul prea ct se poate de firesc i n afar de orice bnuial.
Inspectorul spuse n continuare: Dup cte tiu, fratele dumneavoastr cel mai
mic se afl n Australia, nu-i aa?
Exact.
Avei cumva adresa lui?
Desigur. O pot gsi, dac avei nevoie. Un ora cu un nume cam


neobinuit. Nu-mi amintesc n clipa asta. Locuiete undeva prin Noua Galie de
Sud.
i acum, doamn Dering, ce-mi putei spune despre fratele
dumneavoastr mai mare?
Despre Jim?
Da. A dori s iau legtur i cu dnsul.
Doamna Dering i ddu imediat o adres care coincidea cu cea primit de la
doamna Gardner.
Vznd apoi c aici nu mai are nimic de aflat, inspectorul se hotr s plece.
Ajuns n Cromwell Street, Narracott fu ntmpinat de aceeai femeie ntre dou
vrste, cu nfiare respectabil. Domnul Pearson era acas i putea fi gsit la
etajul al doilea. Femeia l nsoi pn la u, btu de cteva ori i spuse n
oapt, puin cam jenat:
A sosit domnul care v-a mai cutat.
n mijlocul camerei sttea un tnr n inut de sear. Avea o nfiare
plcut; s-ar fi putut spune chiar c este frumos, dac fceai abstracie de
expresia sa care trda nehotrre i lips de personalitate. Altfel avea un aer cam
abtut i ngrijorat, de parc nu ar fi dormit suficient n ultimul timp. Tnrul l
privi pe inspector cu mirare.
Sunt inspectorul de poliie Narracott, ncepu acesta, dar nu putu s
continue.
Cu un strigt nbuit, tnrul se prbui ntr-un fotoliu i, lsnd capul n
jos murmur:
Deci totul s-a sfrit! Dup cteva clipe se ridic i adug: D-i drumul
odat, domnule, i spune ce ai de spus!
Inspectorul Narracott lu o nfiare placid.
Fac cercetri n legtur cu moartea unchiului dumneavoastr, cpitanul
Joseph Trevelyan. Ce avei de declarat n acest sens?
Tnrul se ridic ncet n picioare i ntreb cu vocea sugrumat:
Ai venit s m arestai?
Nu, domnule. Nu am aceast intenie. Dac veneam s v arestez, a fi
fcut recomandrile de rigoare. V cer pur i simplu s-mi spunei ce-ai fcut
ieri dup-amiaz. Putei rspunde sau nu la aceast ntrebare, dup cum credei
de cuviin.
Dac nu rspund, probabil c totul va fi n defavoarea mea. tiu eu cum
procedai dumneavoastr. Ai aflat deci c ieri am fost la Exhampton.
Am gsit numele dumneavoastr n registrul de n hanul Trei Coroane.
Cred c n-are rost s neg. ntr-adevr, am fost la Exhampton. Ei i ce-i cu
asta?
Avei dreptate, spuse inspectorul cu blndee.
M-am dus s-mi vd unchiul.
Conform unei nelegeri?
Ce vrei s spunei cu asta?
Unchiul dumneavoastr tia c venii?
Nu Nu tia. A fost o hotrre spontan.
Trebuie s fi existat un motiv.
Motiv? De ce trebuia s existe un motiv? Ara vrut pur i simplu s-mi vd
unchiul.
n regul, domnule. i l-ai vzut?
Urm o pauz cam lung Pe faa tnrului se citea nehotrrea. n timp
ce-l privea, lui Narracott i se fcu mil de James Pearson. Oare nu-i ddea


seama tinerelul acesta c ezitrile lui echivalau cu o autocondamnare? ntr-un
trziu, trase adnc aer n piept i se hotr s vorbeasc.
Cred c a face mai bine s v spun tot ce am pe suflet. Da, l-am vzut pe
unchiul meu. La gar m-am interesat cum pot ajunge la Sittaford. Mi s-a spus c
este imposibil. Drumurile erau blocate din cauza zpezii. Am spus c e ceva
urgent.
Urgent? murmur inspectorul.
Doream neaprat s-mi vd unchiul.
Aa s-ar prea.
Hamalul continua s dea din cap i s susin c este imposibil. I-am
spus numele btrnului i, ntr-o clip, hamalul s-a luminat la fa. Mi-a explicat
c unchiul meu se afla, de fapt, la Exhampton. Mi-a dat toate indicaiile necesare
pentru a-i gsi casa.
La ce or se ntmpl asta?
Pe la ora unu, cred. Am fost la han la Trei Coroane, am reinut o
camer i am mncat ceva. Apoi m-am dus s-l vd pe unchiul Joe.
Ai plecat imediat?
Nu, nu imediat.
La ce or?
N-a putea s v spun precis.
S zicem trei i jumtate? Patru, patru jumtate?
Eu Eu tnrul se blbia din ce n ce mai ru. Nu cred c era aa
trziu.
Doamna Belling, patroana, mi-a spus c ai plecat pe la patru i jumtate.
Patru i jumtate? Cred c greete. Nu putea s fie aa de trziu.
Ce s-a ntmplat dup aceea?
Am reuit s gsesc casa btrnului, am stat de vorb cu dnsul i apoi
m-am ntors la han.
Cum ai intrat n casa unchiului?
Am sunat i dnsul mi-a deschis.
N-a fost surprins cnd v-a vzut?
Da a fost destul de surprins.
Ct ai stat la dnsul?
Un sfert de or sau poate douzeci de minute. Dar s tii, cnd am plecat
eu n-avea nimic. Era viu i nevtmat. V-o jur.
La ce or ai plecat de la dnsul? Tnrul ls ochii n jos. Vocea sa trda
aceeai ezitare.
Nu tiu precis.
Ba eu cred c tii, domnule Pearson.
Fermitatea tonului i fcu imediat efectul. Tnrul rspunse aproape n
oapt: Era cinci i un sfert.
Ai revenit la han la ora ase fr un sfert. n cel mai ru caz nu fceai
mai mult de apte-opt minute de la casa unchiului dumneavoastr pn la Trei
Coroane.
Nu m-am ntors imediat! M-am plimbat puin prin ora.
Pe ger i pe zpad, nu-i aa?
Atunci nu ningea. A nceput s ning mai trziu.
neleg. i ce-ai discutat cu unchiul dumneavoastr?
Nimic deosebit. Am vrut pur i simplu s mai stau de vorb cu btrnul i
s vd ce mai face. Att i nimic mai mult.
Minte fr pic de imaginaie, comenta inspectorul Narracott n sinea sa.


Dac a fi fost n locul lui m-a i descurcat mult mai bine.
Cu glas tare, Narracott spuse:
E n regul, domnule. Acum a dori s v ntreb de ce ai plecat din
Exhampton fr a sufla nimnui vreo vorb cnd ai aflat de uciderea unchiului
dumneavoastr?
Eram nspimntat, spuse tnrul cu toat sinceritatea. Am auzit c a
fost ucis cam n jurul orei la care am plecat eu de la dnsul. Spunei i
dumneavoastr, nu aveam suficiente motive s intru n panic? M-am grbit ct
am putut i am plecat cu primul tren. Acum trebuie s mrturisesc c am
procedat ca un prost. Dar aa se ntmpl totdeauna cnd te cuprinde frica. i, la
urma urmelor, oricine s-ar fi speriat la fel ntr-o asemenea situaie.
Nu mai avei nimic de spus?
Nu, bineneles c nu.
Atunci sper c nu avei nimic mpotriv s m nsoii i s dai o
declaraie scris.
Asta-i totul?
S-ar putea s fie necesar s v reinem pn dup anchet.
Oare nu m poate scoate nimeni din ncurctura asta? strig Jim
Pearson.
n aceeai clip, ua se deschise brusc i n camer i fcu apariia o
tnr. Inspectorul Narracott i ddu imediat seama c se afla n faa unei
persoane cu totul deosebite. Tnra nu era frumoas, dar avea o fa interesant
i atrgtoare, un chip pe care dac-l vedeai odat nu-l mai puteai uita. ntreaga
ei fptur iradia inteligen, tact, voin de fier i o colosal for de fascinaie.
Jim drag, ce s-a ntmplat?
Emily, totul s-a sfrit. Poliia crede c eu l-am omort pe unchiul
Joseph.
Cine crede aa ceva?
Tnrul art ctre poliist
Dnsul este inspectorul Narracott Domnioara Emily Trefusis
continu tnrul ncurcat.
Ooo! exclam Emily Trefusis.
Tnra l studie pe inspector din cap pn n picioare cu ochii ei vii de
culoarea castanei.
Jim este un prostnac iremediabil i nu e n stare s omoare un om.
Inspectorul nu scoase nicio vorb.
Sunt convins, spuse Emily ntorcndu-se ctre Jim, c ai fcut cele mai
nesbuite declaraii. Dac ai citi ziarele cu mai mult atenie ai ti c nu e bine
s vorbeti n faa unui poliist dect dac ai lng tine un avocat de ndejde care
s obiecteze la fiecare cuvnt. Dar ce s-a ntmplat de fapt? l arestai, domnule
inspector?
Narracott i explic motivul vizitei sale.
Emily ncepu s strige tnrul. Sper c nu crezi c-am fost n stare s-l
ucid?
Nu, drag, spuse fata cu blndee. Cum a putea s cred aa ceva? Nu ai
tu atta curaj!
Nu mai am niciun prieten pe lumea asta! se vita Jim.
Te neli, spuse Emily. M ai pe mine, drag. Vino-i n fire, Jim, i
privete diamantul acesta de la inelul meu de logodn. Alturi de tine se afl
logodnica ta credincioas. Du-te cu inspectorul Narracott i las totul pe seama
mea.


Jim se ridic din fotoliu la fel de nedumerit i i lu paltonul de pe scaunul
de alturi. Inspectorul Narracott i ddu plria care zcea aruncat pe birou. n
timp ce se ndreptau spre u, inspectorul spuse politicos:
Bun seara, domnioar Trefusis.
La revedere, inspectore! spuse Emily plin de farmec.
Dac ar fi cunoscut-o mai bine pe Emily Trefusis, inspectorul ar fi neles c
aceste cuvinte echivalau cu o provocare.


Capitolul XI

EMILY INTR N ACIUNE

Autopsia, care a avut loc luni diminea, nu a contribuit cu nimic la
elucidarea misterului, aa nct cercetrile au fost sistate timp de o sptmn,
spre decepia unui numeros public. De smbt pn luni, Exhamptonul ieise
brusc din anonimat i urcase treptele celebritii. tirea c nepotul victimei era
reinut de poliie fcuse mare vlv n pres, iar dac la nceput Crima de la
Hazelmoor era lichidat n cteva rnduri dintr-o coloan lateral, acum
devenise evenimentul zilei i se lfia pe prima pagin n reportaje interminabile,
cu titluri uriae. Luni sosiser la Exhampton primele grupuri de ziariti. Charles
Enderby avea o dat n plus motivul s se felicite pentru poziia privilegiat pe
care o dobndise, datorit acelui providenial Concurs de rebus.
Enderby era hotrt ca sub pretextul unui reportaj s se in scai de
maiorul Burnaby i s obin n felul acesta informaii n exclusivitate despre
locuitorii din Sittaford i relaiile lor cu victima.
n timpul prnzului, tnrul observase c msua de lng u era ocupat
de o fat plin de farmec. Enderby ar fi vrut s tie ce caut fata aceasta la
Exhampton. Tnra era bine mbrcat, dei ntr-o manier cam provocatoare, i
nu prea s fie rud cu victima. n niciun caz nu fcea parte din categoria acelor
numeroi pierde-var care veniser n ora din simpl curiozitate.
Oare ct are de gnd s stea? se ntreb Enderby. Pcat c dup-amiaz
trebuie s plec la Sittaford. Ce s faci, aa mi-e norocul! Dei, la drept vorbind,
nu poi s le ai chiar pe toate!
Dar imediat dup-mas, tnrul avu o surpriz deosebit de plcut. n timp
ce sttea n faa hanului, bucurndu-se de razele lenee ale soarelui de iarn i
privind zpada ce se topea vznd cu ochii, n spatele su rsun o voce
ncnttoare.
V rog s m scuzai, ai putea cumva s-mi spunei dac exist ceva mai
deosebit de vzut n Exhampton?
Charles Enderby reaciona prompt pentru a nu pierde ocazia.
Bineneles, exist un castel. Nu e un monument celebru dar, orice s-ar
zice, este o relicv. Dac mi permitei, v conduc eu pn acolo.
Suntei foarte amabil. Numai dac nu suntei prea ocupat
Fiind vorba de un asemenea partener, Charles Enderby n-avea cum s fie
ocupat, aa nct pornir mpreun spre castel.
Dumneavoastr suntei domnul Enderby, dac nu m nel?
Exact. Dar de unde tii?
Mi-a spus doamna Belling.
A, acum neleg.
Numele meu este Emily Trefusis. Domnule Enderby a avea nevoie de


ajutorul dumneavoastr.
De ajutorul meu? Da, cum s nu, dar.
tii, eu sunt logodnica lui Jim Pearson.
Interesant! exclam Enderby cruia avantajele profesionale ale acestei
revelaii ncepuser s-i i surd n minte.
Poliia intenioneaz s-l aresteze, domnule Enderby. Sunt convins de
asta. Iar eu tiu c Jim este nevinovat. M aflu aici tocmai ca s dovedesc acest
lucru. Dar am nevoie de ajutorul unui brbat. Nu poi face nimic fr ajutorul
unui brbat. Brbaii sunt foarte descurcrei i gsesc nenumrate posibiliti
de a obine informaii. Pentru o femeie acest lucru este aproape imposibil.
Da sigur avei dreptate, spuse Enderby plcut impresionat.
I-am studiat pe ziaritii acetia toat dimineaa, urm, Emily. Toi au o
nfiare absolut stupid. Suntei singurul care mi-ai inspirat ncredere, cu
privirea dumneavoastr inteligent.
V mulumesc, dar cred c exagerai, spuse Enderby mgulit.
V-a propune aadar s devenim asociai. Colaborarea noastr ar fi, cred
eu, avantajoas pentru amndoi.

Sunt o serie de fapte pe care a vrea s le
cercetez mai amnunit pentru a ajunge la miezul problemei. n calitatea
dumneavoastr de ziarist m-ai putea ajuta foarte mult. Doresc
Emily se ntrerupse. n realitate, nu dorea altceva dect s-l fac pe Enderby
agentul ei personal, un fel de copoi care s alerge unde-i spunea ea, s afle tot ce
ar fi vrut s tie, ntr-un cuvnt un instrument docil n minile ei. Fata era ns
perfect contient c aceste propuneri trebuiau prezentate n termenii cei mai
mgulitori i ademenitori cu putin. De fapt, ea urma s fie creierul, dar pentru
asta trebuia s dea dovad de mult abilitate.
Ei bine, i ncheie ea propunerea, doresc s tiu c m pot bizui pe
dumneavoastr!
Fata avea o voce fermectoare, cu inflexiuni melodioase i ademenitoare.
Auzind ultimele ei cuvinte,. Enderby se simi n al noulea cer. Se nfierbntase
de-a binelea i era gata s jure c o va sprijini n orice situaie pe copila aceasta
npstuit i neajutorat.
mi dau seama ce trebuie s fie n sufletul dumneavoastr, spuse el,
strngndu-i mna exaltat. Dar s tii, continu Enderby, n care ncepea s se
trezeasc ziaristul, eu nu dispun de timpul meu. Sunt deseori obligat s alerg de
colo-colo, unde m trimit cei de la redacie.
V neleg, replic Emily. M-am gndit eu i la acest lucru. Tocmai de
aceea m aflu aici. Eu reprezint pentru dumneavoastr ceea ce s-ar putea numi o
inepuizabil surs de informaii. Ei bine, mi vei lua zilnic un interviu, iar eu voi
face declaraii care, mai mult ca sigur, i intereseaz pe cititori Logodnica lui
Jim Pearson, Fata care crede n inocena acuzatului, Amintiri din copilria
acuzatului, relatate de logodnica sa i cte alte titluri i poveti senzaionale de
acest fel! De fapt, nu tiu nimic despre copilria lui Jim, dar asta n-are nicio
importan.
Eu zic c suntei de-a dreptul formidabil! Da. da, o adevrat min de
aur!
i, spuse Emily, etalndu-i n continuare meritele, s nu uitm c eu am
acces i la rudele lui Jim. V-a putea prezenta i pe dumneavoastr, spunnd c
suntem prieteni. Altfel sunt convins c v-ar nchide ua n nas.
Aa este, spuse Enderby, puin tulburat de amintirea unor afronturi din
trecut.
n fa i se deschideau perspective strlucite. De data aceasta avusese noroc.


Mai nti Concursul de rebus care-l adusese aici i apoi ansa de a da peste
aceast fat minunat.
S-a fcut, spuse el entuziasmat.
n ordine, rspunse Emily, devenind deodat serioas i lund un ton de
afaceri. Cu ce ncepem atunci?
Dup-mas eu plec la Sittaford.
Enderby i povesti mprejurrile favorabile care-i asiguraser o poziie
privilegiat n relaiile cu maiorul Burnaby.
i s tii c asta nu-i puin lucru dac inem cont c maiorul este tipul
btrnului urcios care fuge de ziariti ca de dracu. Nu poi totui s ntorci
spatele unui om care i-a nmnat un cec de cinci mii de lire sterline, nu-i aa?
Ar fi ntr-adevr cam deplasat, spuse Emily. Ei, dac plecai la Sittaford,
merg i eu cu dumneavoastr.
Splendid, exclam Enderby. Dei m ntreb unde o s dormim. Dup cte
tiu, n afar de Vila Sittaford i de alte cteva vilioare, locuite de personaje de
felul lui Burnaby, acolo nu mai este nicio cas.
Gsim noi o soluie, spuse Emily. Eu m descurc totdeauna.
Domnul Enderby ar fi trebuit s ia n serios aceste cuvinte. Emily era,
ntr-adevr, omul pentru care nu existau obstacole.
Ajunser la castel dar, ignorndu-l cu desvrire, se aezar la soare
pentru a-i pune la punct planul de aciune.
Domnule Enderby, eu privesc totul la rece i nu-mi irosesc timpul cu
sentimentalisme. De la bun nceput te rog s m crezi pe cuvnt c Jim este
nevinovat. Nu spun asta fiindc sunt ndrgostit de el sau pentru c am o
ncredere oarb n caracterul su nobil. Nici pe departe. E vorba pur i simplu de
fapte precise. Vedei dumneavoastr, eu am fost silit s m descurc singur n
via de la vrsta de aisprezece ani. N-am avut niciodat prea mult de-a face cu
femeile i le cunosc foarte puin. tiu ns o groaz de lucruri despre brbai.
Cnd o fat nu este n stare s-l cunoasc cum trebuie pe biatul cu care are
de-a face, ea nu se va putea niciodat descurca. i eu m-am descurcat foarte bine
n via. Sunt manechin la Casa de mode Lucie i s tii c nu oricine ajunge
acolo. Ei bine, aa cum v spuneam, mi dau imediat seama cu cine am de-a face,
cnd e vorba de un brbat. Din multe puncte de vedere Jim este un om slab.
Sincer s fiu, tocmai de aceea in aa de mult la el, continu Emily, uitnd
pentru o clip c joac rolul femeii care admir brbaii puternici. mi d
sentimentul c-l pot conduce i c pot face din el un om de ndejde. Accept orice,
chiar i ideea c ar fi gata s fure dac i-a cere eu, dar n niciun caz nu-l vd n
stare s ucid. Dac ar ncerca s loveasc pe cineva, precis c s-ar fstci i
lovitura i-ar da gre. Jim este o fptur blajin, domnule Enderby. Nu se
ncumet s omoare nici mcar o viespe. Cnd intr vreuna n cas i vrea s-o
dea afar, pn la urm tot el se alege cu o neptur. Dar n-are rost s mai
continui. Trebuie s m credei pe cuvnt i s pornii de la premisa c Jim este
nevinovat.
Credei oare c cineva ncearc n mod intenionat s-i pun n spate
aceast crim? ntreb Charles Enderby vrnd s-i demonstreze perspicacitatea
de ziarist.
Nu, nici vorb. Nimeni nu tia c Jim se duce s-i vad unchiul. Dar la
urma urmelor, s-ar putea totui s avei dreptate. Eu nclin s cred ns c la
mijloc a fost fie o simpl coinciden, fie un ghinion. Trebuie s gsim persoana
care ar fi avut interesul s-l ucid pe cpitanul Trevelyan. Poliia are certitudinea
c nu este vorba de ceea ce ei numesc o afacere exterioar, adic de o spargere.


Povestea cu fereastra este doar o nscenare..
Ai aflat toate astea de la poliie?
ntr-un fel, da.
Cum adic ntr-un fel?
Mi-a spus camerista a crei sor este cstorit cu sergentul Graves, ceea
ce nseamn c ea tie tot ce se petrece la poliie.
Foarte bine, spuse Enderby, cu alte cuvinte nu a fost o afacere
exterioar. Atunci lucrurile stau cu totul altfel.
Exact, rspunse Emily. Poliia, sau mai bine zis inspectorul Narracott, un
om foarte inteligent dealtfel, se strduiete s afle cine beneficiaz de pe urma
morii cpitanului Trevelyan. Dar dac Jim le-a czut n plas cu atta uurin,
nu vor s-i mai bat capul cu alte cercetri. Sarcina noastr este s ducem
ancheta pn la capt i s aflm adevrul!
Ar fi o lovitur formidabil s descoperim noi criminalul! Toat lumea
m-ar numi expertul n criminalistic al ziarului Daily Wire. Dar e prea frumos
ca s fie adevrat, adug el resemnat. Asemenea minuni se ntmpl numai n
romane.
Nu, nu, spuse Emily. Mie mi se ntmpl astfel de lucruri.
Suntei pur i simplu formidabil!
Emily scoase din buzunar un carneel,
Haidei atunci s lum lucrurile metodic. Fraii Pearson i mtua
Jennifer beneficiaz n mod egal de pe urma morii lui Trevelyan. Sylvia, sora lui
Jim, not ea n carneel, n-ar fi n stare s omoare nicio musc; dar s nu trecem
prea repede peste soul ei. Dup prerea mea, acest om este o brut tipul
artistului imoral. Are fel de fel de relaii cu femei, i aa mai departe. Foarte
probabil s fie ntr-o pan de bani. Motenirea ar reveni, de fapt, Sylviei, dar asta
n-are nicio importan. El ar reui s pun imediat mna pe bani.
Pare o persoan foarte antipatic.
Categoric. Are un fizic respingtor.
Atunci el este suspectul nr.l spuse Enderby care i lua i el notie ntr-un
carneel. De aflat ce a fcut vineri. Lucru destul de simplu, dealtfel. Pretextul
un interviu cu popularul romancier Martin Derring, rud cu familia victimei.
Cum vi se pare?
Extraordinar, spuse Emily. Urmeaz apoi Brian, fratele mai mic al lui
Jim. El ar trebui s fie n Australia. Dar nu e exclus s se fi ntors. Oamenii iau
adeseori astfel de hotrri, fr s sufle o vorb.
Atunci s-i trimitem o telegram.
Negreit. Ct despre mtua Jennifer, ea cred c iese din competiie. Din
cte am auzit, este o persoan foarte cumsecade. Are caracter. Dar, la drept
vorbind, era la doi pai de locul crimei. Ar fi putut foarte bine s dea o fug pn
la Exhampton s-i vad fratele. Nu-i exclus ca acesta s-i fi trntit cteva vorbe
despre soul ei i, cum ea l ador, au apucat-o istericalele, a pus mna pe sulul
greu de la u i i-a dat btrnului una dup ceaf.
Chiar credei n versiunea asta? ntreb Enderby.
Sincer vorbind, nu. Dar nu se tie niciodat. S nu-l uitm apoi pe fostul
matroz. Prin testament primete doar o sut de lire sterline i pare om de treab.
Dar, iari, nu se tie niciodat. Soia sa este fiica doamnei Belling, proprietara
hanului Trei Coroane. O tii, fr ndoial. La ntoarcere am s m duc s
plng pe umrul ei. Pare ntruchiparea sufletului matern i este foarte
romanioas,. Sunt convins c dac i spun c iubitul meu va intra la
nchisoare, o s m comptimeasc din toat inima i nu-i exclus s aflu de la ea


unele lucruri care mi-ar putea fi de folos. i apoi s nu uitm Vila Sittaford. Din
capul locului am avut convingerea c aici e ceva n neregul.
Ce anume?
Femeile acelea din Africa de Sud. Faptul c au nchiriat casa cpitanului
Trevelyan n toiul iernii. Mi se pare teribil de ciudat.
ntr-adevr, este cam neobinuit, czu de acord Enderby. S-ar putea s
fie ceva la mijloc. Ceva n legtur cu trecutul cpitanului Trevelyan. i apoi
edina aceea de spiritism este o adevrat enigm. Am de gnd s scriu un
reportaj despre toat treaba asta.
Ce edin de spiritism?
Tnrul i povesti ntmplarea, savurnd fiecare cuvnt. Nu rmsese niciun
detaliu n legtur cu crima pe care ziaristul s nu-l fi tiut.
Puin cam straniu, nu-i aa? continu el. Te pune pur i simplu pe
gnduri. Poate c e un smbure de adevr n toate fantasmagoriile astea. S-ar
zice c este pentru prima dat cnd ntlnesc un caz autentic.
Emily fu cuprins de un uor tremur.
Nu pot s sufr povetile astea supranaturale! Aa cum spunei, e pentru
prima dat cnd s-ar prea c nu e o fars. Dar ce poveste macabr!
Puin cam neserioas, a zice eu. Dac btrnul a fost n stare s-i fac
apariia i s anune c a fost ucis, de ce n-ar fi spus, la urma urmelor, i cine i-a
fcut de petrecanie? Era mult mai simplu.
Cred c rspunsul trebuie cutat la Sittaford, spuse Emily gnditoare.
Avei dreptate. Bnuiesc c va trebui s facem acolo cercetri amnunite.
Am nchiriat un automobil i, peste o jumtate de or, intenionez s plec. N-ar fi
ru s venii cu mine.
Vin negreit, hotr Emily. Dar cum rmne cu maiorul Burnaby?
El vine pe jos. A plecat imediat dup autopsie. Mai mult ca sigur c a vrut
s scape de mine. Altfel cui i-ar trece prin cap s ntind atta drum prin zloat?
Putem ajunge pn acolo cu automobilul?
Bineneles. Astzi e prima zi cnd se poate circula normal pn la
Sittaford.
Perfect, strig Emily ridicndu-se n picioare. E timpul s ne ntoarcem la
Trei Coroane. Eu am s-mi fac valiza i apoi am s ncerc s o nduioez cu
cteva lacrimi pe doamna Belling.
N-avei nicio grij, o asigur Enderby plin de naivitate. Lsai totul n
seama mea.
Aa am s fac, rspunse Emily creia nici prin cap nu-i trecea una ca
asta. Ce minunat e s tii c exist un om pe care te poi bizui!
Fr ndoial, Emily era o fetican foarte istea i ireat.


Capitolul XII

ARESTAREA

La ntoarcere, Emily a avut marele noroc s se ntlneasc n hol eu doamna
Belling n persoan.
Dup-amiaz trebuie s plec, o anun Emily.
V ducei la Exeter cu trenul de patru i zece, nu-i aa, domnioar?
O, nu! Plec la Sittaford.
Doamna Belling se mbujor ntr-o clip la fa i era limpede c ardea de


curiozitate.
La Sittaford?!
Da, trebuie s plec acolo urgent i v-a fi foarte recunosctoare dac
mi-ai putea recomanda o gazd.
Dorii cumva s rmnei la Sittaford?
Curiozitatea doamnei Belling devenea din ce n ce mai mare.
Da De fapt Doamn Belling, nu tiu cum s ncep Unde v-a putea
spune cteva cuvinte ntre patru ochi?
Extrem de ncntat, stpna hanului o conduse imediat pe Emily n
sanctuarul ei. Camera de tain a doamnei Belling era o ncpere micu, dar
deosebit de confortabil i primitoare, n care ardea un foc uria.
mi promitei s nu mai spunei la nimeni, nu-i aa? ncepu Emily, perfect
contient c aceasta este formula magic cu care nu dai niciodat gre atunci
cnd vrei s strneti curiozitatea sau compasiunea cuiva.
Bineneles c nu! Cum v nchipuii aa ceva? se apr doamna Belling
ai crei ochi strluceau de nerbdare.
Vedei dumneavoastr, domnul Pearson Jim
V referii la tnrul care a stat la noi vinerea trecut? Dar nu tiai c
l-au arestat?
Cum ?! L-au arestat pe Jim?
Da, domnioar. Nu cred c e o jumtate de or de atunci.
Emily se fcu alb ca varul.
Suntei suntei sigur?
Mai e vorb? Amy, camerista noastr, a aflat direct de la sergent.
Este cumplit! fcu Emily.
Arestarea lui Jim nu era o surpriz pentru ea, dar faptul n sine nu uura cu
nimic situaia.
Doamn Belling, vreau s v mrturisesc c eu sunt logodit cu acest
tnr. V jur c nu el este criminalul. Vai, vai, e ngrozitor!
i Emily ncepu deodat s plng n hohote. Este adevrat c Charles
Enderby fusese avertizat c avea s urmeze o scen lacrimogen, dar acum Emily
era de-a dreptul uluit de uurina cu care plngea. Orice s-ar zice, nu e simplu
s plngi la comand, dar lacrimile ei nu erau false i lucrul acesta o
nspimnta cumplit. Nu trebuia s-i piard cumptul chiar att de uor.
Aceast dovad de slbiciune nu-i folosea cu nimic lui Jim. ntr-o asemenea
mprejurare, era nevoie de fermitate, logic i un cap limpede. Lacrimile n-au
ajutat niciodat la nimic.
Dar, oricum, se simea uurat, aa c se ls n voia sentimentelor. La
urma urmelor nu intenionase s plng? i apoi nu erau lacrimile mesagerul cel
mai sigur n stare de a nduioa inima doamnei Belling? Am s plng! gndea
fata. Am s-mi uurez inima de toate necazurile, de toate ndoielile i temerile
nentemeiate, care mi frmnt sufletul!
Ei, haide, draga mea, nu mai lua lucrurile chiar aa n negru, spuse
doamna Belling mbrind-o ca o mam i ncercnd din rsputeri s o
consoleze. Am spus eu de la bun nceput c n-a fcut el o fapt ca asta. Ce mai
ncolo i ncoace, e un tnr tare drgu i aezat! i iari vin la vorba mea c
poliitii sunt nite capete ptrate! Mai mult ca sigur c ucigaul e vreunul din
pungaii care dau trcoale prin mprejurimi. Ei, hai, drag, nu te mai frmnt
atta! Pn la urm totul o s fie bine! Pe cinstea mea!
i dac ai ti ce mult in la el! se lamenta Emily.
Bietul Jim, bieel srman i neajutorat, lipsit total de simul realitii!


Totdeauna gata s fac o gaf tocmai cnd trebuie s fie mai atent. Ce anse avea
el oare n faa unui om ferm i ager ca inspectorul Narracott?
Trebuie neaprat s-l salvm! repeta Emily printre lacrimi.
l vom salva, drag! N-avea nicio grij, l salvm noi negreit, rspundea
doamna Belling ncercnd s-o consoleze.
Apoi Emily i terse cu hotrre ochii, mai suspina de cteva ori, i sufl
bine nasul i, ndreptndu-i spatele, ntreb pe un ton ct se poate de ferm:
La cine a putea s locuiesc la Sittaford?
La Sittaford? Chiar ai de gnd s te duci acolo, drag?
Da, rspunse Emily, dnd energic din cap.
Stai s vedem. Doamna Belling analiz problema pe toate feele. La
Sittaford nu prea sunt posibiliti de locuit. Exist numai un singur loc unde ai
putea trage. Vila masiv, construit de cpitanul Trevelyan, este nchiriat celor
dou doamne din Africa de Sud. Mai sunt ns cteva vile mai mici. La Vila nr. 5
locuiete familia Curtis. El se ocupa de grdina cpitanului i, cu permisiunea
acestuia, nchiria din cnd n cnd cte o camer cnd se ivea prilejul. E clar ca
bun-ziua c ei sunt singurii care te pot gzdui. Ar mai fi pota i casa fierarului.
Dar Mary Hibber locuiete mpreun cu cumnata ei i are ase copii. Ct despre
nevasta fierarului ateapt un al optulea prunc. Ce s-i mai spun, la ei nu ai nici
mcar unde s arunci un ac. Dar ia stai, domnioar, cum ajungi dumneata
pn la Sittaford? Ai nchiriat cumva un automobil?
M duce domnul Enderby cu maina.
Aha! Dar el unde o s stea, m rog?
Probabil c va locui i el tot la doamna Curtis. O s poat s ne mai dea o
camer?
S locuii acolo amndoi? ! Nu mi se pare lucrul cel mai potrivit pentru o
fat tnr ca dumneata, spuse doamna Belling uimit.
Dar suntem veri, nu tiai?
Emily nu dorea cu niciun chip ca doamna Belling s aib vreo ndoial cu
privire la conduita ei. Doamna Belling se art uurat.
Atunci e n regul, accept ea puin fnoas. Iar dac eventual nu te
simi bine la doamna Curtis, i gsesc ei un culcu n casa cpitanului.
mi pare extrem de ru c am plns ca o feti, spuse Emily, tergndu-i
din nou ochii.
Dar e firesc, drag. Acum cred c te simi mai bine.
Da, m simt mult mai bine, spuse Emily din toat inima.
S tii de la mine, scumpa mea, c nimic nu-l uureaz pe om ca
lacrimile din belug i o ceac zdravn de ceai. Aa c, nainte de-a pleca pe
frigul sta, ai s bei negreit un ceai fierbinte.
Mulumesc foarte mult, dar nu cred c
Vrei nu vrei, ceaiul tot trebuie s-l bei, spuse doamna Belling,
ridicndu-se hotrt i ndreptndu-se spre u. S-i spui Amaliei Curtis din
partea mea s aib grij de dumneata. S mnnci bine i s nu te mai frmni
atta!
Suntei buntatea ntruchipat!
i s mai tii c am s deschid ochii mari i am s ciulesc urechile la tot
ce se ntmpl pe-aici, adug doamna Belling, tot mai ncntat de rolul ce-i
revenea n aceast aventur. Eu aud o mulime de lucruri pe care poliia nu le
afl niciodat, dar dumitale am s-i spun totul!
Vorbii serios?
Poi conta pe mine! Nu-i face nicio grij, scumpa mea. Ct ai zice pete, l


vezi pe logodnicul dumitale scpat de belea.
Trebuie s m duc s-mi fac bagajul.
Atunci i trimit ceaiul sus.
Emily urc scrile, i strnse lucruoarele, se spl cu ap rece pe ochi i
i ddu din belug cu pudr pe fa.
Ai ajuns ca o artare!, i repro ea, privindu-i chipul n oglind. i mai
ddu cu puin pudr i ruj pe buze. Curios ct de uurat m simt acum,
gndi mai departe. Nu-i nimic c mi sunt ochii umflai, plnsul tot mi-a folosit la
ceva!
Emily sun. Camerista, nelegtoarea cumnat a sergentului Graves, i
fcu prompt apariia. Emily i ddu o bancnot de o lir sterlin i o rug din
toat inima s-i transmit orice informaie care i-ar parveni, graie relaiilor ei n
cercurile poliiei. Camerista i promise pe loc c va proceda ntocmai.
S tii domnioar, c suntem cu toii alturi de dumneavoastr. M
ntreb ce m-a face dac Fred al meu i cu mine ne-am gsi n situaia
dumneavoastr. A fi pierdut, zu c da! Orice lucruor aflu, v spun imediat,
avei toat ncrederea!
Eti un nger, spuse Emily.
Ce mai, toate sunt ca n romanul poliist Planta fatal, pe care l-am luat
mai zilele trecute. i tii cum au ajuns s-l descopere pe adevratul criminal? O
bucat de cear de sigiliu, asta l-a trdat! Logodnicul dumneavoastr trebuie s
fie frumos, nu-i aa? n niciun caz ca n fotografiile din ziare. Am s fac tot ce pot
pentru dumneavoastr!
Devenit astfel centrul de atenie al sufletelor romanioase de la hanul Trei
Coroane, Emily prsi Exhamptonul, nu ns nainte de a fi but cum se cuvine
ceaiul prescris de doamna Belling.
Apropo, i spuse ea lui Enderby n timp ce btrnul Ford se punea n
micare. Eti vrul meu, s nu uii asta.
Dar de ce?
La ar, oamenii au anumite prejudeci. M-am gndit c e mai bine aa.
Excelent! exclam tnrul convins c ncepe s-i surd norocul. n cazul
acesta, cred c ar fi mai bine s-i spun Emily.
n regul, veriorule. Pe tine cum te cheam?
Charles.
Bine, Charles.
n acest timp, automobilul parcurgea cu greu oseaua ce ducea spre
Sittaford.


Capitolul XIII

EMILY SOSETE LA SITTAFORD

Emily fu de-a dreptul fascinat cnd naintea ochilor i se nfiar primele
imagini ale micului sat Sittaford. Dup ce strbtuser mai bine de dou mile pe
oseaua principal, urcaser cu greu un drum abrupt de ar i ajunser n fine
la destinaie. Sittafordul era situat la marginea landei, iar satul propriu-zis era
alctuit doar din vechea fierrie i din localul potei unde se afla, de fapt, i
cofetria. De aici parcurser o strdu ngust, pn ce ajunser la un ir de
vilioare de granit, construite de curnd. oferul opri i i inform plin de
amabilitate c la a doua vil locuiete familia Curtis.


Stpna casei era o persoan mic de statur, slbu i cu prul complet
alb. Altfel, ddea dovad de mult energie i avea o nclinaie accentuat spre
cleveteal. Era teribil de agitat i ardea de curiozitate s afle ultimele nouti
despre moartea cpitanului Trevelyan, eveniment pe care cei din Sittaford l
aflaser de-abia n cursul acelei diminei.
Bineneles c putei sta la mine mpreun cu vrul dumneavoastr!
Ateptai numai pn schimb rufria. Sper c n-avei nimic mpotriv s luai
masa cu noi? Vai, Doamne, dar cine ar fi crezut una ca asta! Cpitanul Trevelyan
asasinat, ancheta i toate celelalte! Ce s mai vorbim, de vineri diminea am fost
izolai de restul lumii iar astzi, n zori, cnd am aflat cumplita, veste, gata, gata
s cad jos i mai multe nu! A murit cpitanu! i-am spus imediat lui Curtis. Asta
dovedete mai bine ca orice ct de ri s-au fcut oamenii n zilele noastre! Dar
m-am luat cu vorba i v in afar n frig. Poftii, v rog, nuntru. Ceainicul este
pe foc i-ntr-o clip v servesc un ceai cald. Trebuie s fii pierii de frig dup tot
drumul sta cu maina! Dar s tii c s-a mai nclzit. Au fost adevrai muni
de zpad pe la noi!
Aproape ameii de debitul verbal inepuizabil ale doamnei Curtis, Emily i
Charles au fost n cele din urm condui la camerele lor. Emily avea o cmru
ptrat, de o curenie ireproabil, cu privelite foarte frumoasa spre dealul
Sittaford Beacon. Camera lui Charles era mai ngust i ddea spre strad.
Mobila era foarte simpl un pat, un scrin minuscul i un lavoar.
Esenialul este c am reuit s ajungem pn aici, spuse Charles dup ce
oferul le aduse geamantanele i plec ncntat de baciul pe care l primise.
S-mi zici mie cuu dac n mai puin de o jumtate de or nu aflm tot ce se
poate ti despre locuitorii din Sittaford!.
Zece minute mai trziu, tinerii se aflau n confortabila buctrie de la parter,
unde avur plcerea s fie prezentai stpnului casei. Domnul Curtis era un
btrn cu prul crunt i nfiare morocnoas. Se delectar cu un ceai tare,
pine cu unt, ou fierte i smntn gras de Devonshire. n timp ce i sorbeau
ceaiul, tinerii erau numai ochi i urechi. ntr-adevr, n mai puin de o jumtate
de or aflar tot ce era mai important de tiut despre fiecare suflet din micua
comunitate.
Mai nti le-a fost descris domnioara Percehouse, de la Vila nr. 4. Aceast
fat btrn despre care nimeni nu tia ci ani are sau n ce toane se afl venise
la Sittaford cu ase ani n urm pentru ca, dup cum spunea doamna Curtis,
s-i dea acolo obtescul sfrit.
Dar, m credei sau nu, aerul nostru e att de sntos c din prima zi
cnd a pus piciorul aici, domnioara Percehouse a nceput s se ntremeze. Aerul
nostru face minuni pentru plmni. Domnioara are un nepot care vine din cnd
n cnd s-o vad. Acum se afl la dnsa. Ce s v mai spun, tnrul vegheaz ca
banii s nu ias din familie. Groaznic de plicticos pentru un tnr s stea aici n
acest anotimp! Dar vorba aceea, exist felurite ci de a-i petrece timpul, iar
sosirea lui a fost o adevrat man cereasc pentru tnra domnioar de la Vila
Sittaford. Biata fat! Ce idee s o aduci pe vremea asta n hardughia aia de cas!
Egoiste mai sunt unele mame! Fata este foarte frumuic. Pe tnrul domn
Ronald Garfield l gseti toat ziua bun ziua n vizit la Vila Sittaford, atunci
cnd nu trebuie s stea n preajma mtuii sale.
Charles i Emily se uitar unul la altul cu subneles. Charles i amintea c
Ronald Garfield fusese menionat printre cei care participaser la edina de
spiritism.
Vila nr. 6, vecin cu noi, continu pe nersuflate doamna Curtis, a fost


nchiriat de curnd de un domn pe nume Duke. Domn numai dac ii cu tot
dinadinsul s-i acorzi acest titlu. E greu de spus dac este un gentleman
adevrat. Astzi nu mai tii cu cine ai de-a face. Altfel este o persoan foarte
timid i rezervat i s-a adaptat foarte bine cu cei de aici. Dup nfiare pare
s fi fost militar, dei nu prea se poart ca militarii. Nu seamn nici pe departe
cu maiorul Burnaby, pe care de cum l vezi i dai seama c este un distins militar
de carier.
La Vila nr. 3 st btrnelul acela mititel, domnul Rycroft. Se spune c a
cutreierat strintile pentru a procura psri pentru coleciile Muzeului
Britanic. Toi l numesc Naturalistul. Cnd nu ninge sau nu plou e toat ziua
pe afar i bate toate coclaurile. Are o bibliotec grozav. Vila sa parc ar fi toat
numai rafturi de cri.
La Vila nr. 2 locuiete un domn invalid, cpitanul Wyatt, mpreun cu
slujitorul su care-i indian. Bietul om e tare friguros. Vreau s spun slujitorul,
nu cpitanul. i nici nu-i de mirare cnd te gndeti c vine din ri calde. Fac o
cldur n cas de-i vine ru. Cnd intri la ei parc intri ntr-un cuptor.
La Vila nr. 1 st maiorul Burnaby. Dnsul locuiete singur. Dimineaa de
vreme m duc s-i fac ordine. Domnul maior este un gentleman foarte meticulos
i rezervat. El i cpitanul Trevelyan erau prieteni la cataram. Adevrai prieteni
de-o via. Anndoi au camerele mpodobite cu animale mpiate aduse de peste
mri i ri.
Ct privete doamna Willett i fiica sa, sincer s v spun nu tie nimeni ce
s cread. n orice caz trebuie s aib muli bani. Amos Parker din Exhampton,
care le ine contabilitatea, mi-a spus c sptmnal contul lor depete
opt-nou lire. Nici nu v-ar veni a crede ce bunti se car n casa aia. Au venit
cu cameristele lor de la Exeter, dar fetelor nu prea le place aici i vor s plece.
Cred c au dreptate, sracele. Doamna Willett le trimite la Exeter cu maina de
dou ori pe sptmn i, dat fiind c nu triesc chiar aa prost, au acceptat s
rmn. Dar ca s v spun sincer toat afacerea asta mi se pare niel cam
ciudat. O doamn elegant cum e doamna Willett s se nmormnteze la ar pe
o vreme ca asta. e foarte ciudat! Dar ce s-i faci? Asta e. M-am luat cu vorba i a
face mai bine s strng cetile astea de ceai.
Doamna Curtis trase adnc aer n piept. Charles i Emily, care obosiser i
ei ascultnd-o, i urmar exemplul. Valul acesta de informaii i amnunte
comunicate cu atta dezinvoltur i istovise de-a binelea. Charles se ncumet s
pun o ntrebare.
S-a ntors maiorul Burnaby?
Doamna Curtis se opri din drum cu tava n mn.
Bineneles, domnule. Ca totdeauna, i-a fcut apariia pe jos, cu vreo
jumtate de or nainte de sosirea dumneavoastr. Bine, domnule, i-am strigat
eu, doar n-ai venit pe jos pe vremea asta tocmai de la Exhampton? i el mi-a
rspuns puin cam aspru: i de ce nu? Dac un om are dou picioare, n-are
nevoie de patru roi. Dumneata tii doar c eu fac drumul sta o dat pe
sptmn! Avei dreptate, domnule, zic eu, dar acuma e altceva. Vreau s
spun c dup attea emoii, dup tristul, eveniment i ancheta, este o adevrat
minune c mai avei putere! Dar el a mormit ceva i i-a vzut de drum. Arat
ru, orice s-ar zice. Este un adevrat miracol c vineri noaptea a ajuns ntreg la
Exhampton. Pentru vrsta lui e un mare curaj s te ncumei s mergi pe jos
atta drum, pe viscol i zpad! Putei s zicei dumneavoastr ce vrei, dar
tinerii de astzi n-ajung nici la degetul cel mic al btrnilor! Ronald Garfield,
tnrul acela, n-ar fi fost n stare de aa ceva! Doamna Hibbert, potreasa, i


domnul Pound, fierarul, sunt toi de prere c Ronnie Garfield nu trebuia s-l
lase singur pe btrn. Dac maiorul Burnaby ar fi fost dobort de viscol i
zpad, toi ar fi dat vina pe Garfield. E clar ca bun ziua!
Cu aceste cuvinte, doamna Curtis prsi triumftoare camera,
ndreptndu-se spre buctrie, nsoit de zngnitul cetilor de ceai. Domnul
Curtis i trecu gnditor pipa dintr-un col al gurii n altul.
Femeile, zise el, vorbesc, nu glum! Se opri o clip, apoi continu aproape
n oapt: i de cele mai multe ori habar n-au ce spun!
Emily i Charles primir n tcere aceast constatare, dar vznd c
btrnul nu inteniona s mai adauge nimic, Charles declar:
Avei perfect dreptate, domnule.
Daaa! ntri domnul Curtis, cznd pe gnduri i cufundndu-se din nou
ntr-o tcere adnc.
Charles se scul n picioare.
Eu m duc s-l vd pe btrnul Burnaby i s-l anun c mine
diminea ncepem s facem fotografiile.
Vin i eu cu tine, spuse Emily. Vreau s tiu ce gndete despre Jim i ce
prere are, n general, despre crim.
i-ai luat cizme? E o mocirl ngrozitoare.
Mi-am luat nite ooni din Exhampton.
Eti o fat foarte prevztoare. Te gndeti la toate.
Din pcate, aceast calitate n-ajut prea mult cnd vrei s descoperi un
criminal. Prevederea te ajut mai degrab s comii o crim.
Atunci fii amabil i nu m ucide, glumi Enderby.
Plecar mpreun. n acest interval, doamna Curtis reveni n camer.
S-au dus la maior, o inform domnul Curtis.
Aha! rspunse soia acestuia. Ei, ce zici de asta? Sunt ndrgostii unul
de altul, sau nu? Toat lumea spune c nu-i bine s se cstoreasc verii ntre ei.
Din asemenea cstorii ies copii mui sau surzi, cretini sau Dumnezeu tie cum.
Da el se topete dup ea, e clar ca bun ziua. n ce privete fala, e istea foc, ca
Belinda, fata btrnei mele mtue Sarah. Stau i m gndesc ce-o fi punnd la
cale fata asta? Curtis, tii ce cred eu?
Domnul Curtis i rspunse cu un mormit.
Eu cred c tnrul sta pe care l-a arestat poliia, bnuindu-l de crim,
cred c el e de fapt biatul pe care a pus fata ochii. i ea a venit aici ca s
sondeze terenul i s vad ce poate afla. i ascult-m tu pe mine, urm doamna
Curtis, foindu-se printre ceti i farfurioare. Dac e ceva de aflat, fetei steia n-o
s-i scape nimic!


Capitolul XIV

DOAMNA WILLETT

n timp ce Emily i Charles se ndreptau spre vila maiorului Burnaby,
inspectorul Narracott era instalat confortabil n salonul Vilei Sittaford i ncerca
s-i formeze o prere asupra gazdei.
Narracott fusese silit s amne aceast vizit din cauza drumurilor
nzpezite, iar acum ntlnirea cu locatara de la Vila Sittaford ntrecea toate
ateptrile. Doamna Willett reuise s se impun din capul locului, conducnd
discuia dup bunul ei plac.


Gazda i fcuse brusc apariia n salon, avnd un aer foarte preocupat i
serios. n faa inspectorului se afla o femeie nalt, cu trsturi fine i ochi
ptrunztori. Era mbrcat cu o jachet i o fust croetate din mtase, de o
croial sofisticat, care nu se potrivea deloc cu ce te-ai fi ateptat s poarte o
femeie n provincie. Degetele i erau mpodobite cu inele de valoare, iar la gt
purta im colier mare i scump de perle de cultur.
Inspectorul Narracott, dac nu m nel? ncepu doamna Willett. Era
firesc s venii, O tragedie de-a dreptul tulburtoare. Aproape c nu-mi vine s
cred. Noi am aflat de cele ntmplate abia n cursul acestei diminei. Fiica mea i
cu mine am fost profund ocate. Dar v rog s luai loc, domnule inspector. V
prezint pe fiica mea. Violet.
Inspectorul nu avusese nc timp s o observe pe tnra care i fcuse
apariia n salon odat cu mama ei. Dei trecuse aproape neobservat, Violet era
o fat nalt i frumoas, cu prul blond i ochi albatri imeni. Doamna Willett
lu ea nsi loc ntr-un fotoliu.
Cu ce v pot fi de folos, domnule inspector? Eu l-am cunoscut foarte
puin pe bietul cpitan Trevelyan, dar dac totui credei c
V mulumesc, doamn, spuse inspectorul rar. Avei dreptate, de multe
ori i cel mai nensemnat amnunt poate fi util la ceva.
neleg perfect. Sperai s gsii ceva de natur s arunce o lumin nou
asupra ntregului caz, dei, sincer vorbind, am ndoieli serioase n acest sens. La
plecare, cpitanul Trevelyan i-a luat din cas toate obiectele ndrgite. Bietul de
el se temea ca nu cumva s-mi bag nasul printre undiele i putile lui de
vntoare.
Doamna Willett rse amuzat.
l cunoteai pe cpitan?
Vrei s spunei nainte de nchirierea casei? O. nu! De cnd locuiesc aici
l-am invitat n mai multe rnduri, dar nu a venit niciodat. Era un om extrem de
timid. Acesta prea s fie defectul lui. Am cunoscut muli brbai ca dnsul.
Lumea i numete misogini, dar n realitate nu este la mijloc dect o mare
timiditate. Dac a fi reuit s l am mai des n preajma mea, sublinie doamna
Willett cu convingere, a fi izbutit s-l descotorosesc de aceast meteahn. Cei de
felul lui trebuie dai niel pe brazd.
Inspectorul Narracott nelegea acum de ce fusese cpitanul Trevelyan att
de rezervat fa de chiriaele sale.
L-am invitat mereu la noi. Nu-i aa, Violet?
Da, mam.
n realitate, Trevelyan avea un nevinovat suflet de marinar. i s tii,
domnule inspector, c nou femeilor ne sunt foarte simpatici marinarii.
Inspectorul Narracott i ddu deodat seama c pn acum interviul fusese
condus n ntregime de doamna Willett. Era contient c se afl n faa unei femei
deosebit de inteligente. Dup toate aparenele, gazda era absolut nevinovat, dar
lucrurile ar fi putut s stea i altfel.
A dori s capt informaii asupra unui lucru ncepu el i se opri brusc.
Despre ce anume?
Dup cum tii, fr ndoial, maiorul Burnaby a descoperit cadavrul. A
fcut descoperirea datorit unui incident ce a avut loc n aceast cas.
La ce v referii?
M refer la edina de spiritism. Vreau
Inspectorul ntoarse brusc capul. Din colul n care se afla tnra fat se
auzise un zgomot slab.


Biata Violet a fost foarte impresionat, ca noi toi dealtfel. Ciudat treab!
Nu sunt superstiioas, dar cele ntmplate apar cu totul ieite din comun.
Deci este adevrat?
Doamna Willett l privi mirat.
Adevrat? Bineneles c este adevrat. La nceput am crezut c totul era
o glum macabr i de prost gust. l suspectam pe tnrul Ronal Garfield c
O, nu mam! Sunt convins c n-a fcut nimic. Doar s-a jurat c nu el a
micat masa.
Eu spun ce gndeam n timpul edinei de spiritism, draga mea. Atunci
eram convins c totul nu-i dect o glum. Cum puteam s-mi nchipui altceva?
Foarte ciudat, spuse inspectorul rar. Ai fost foarte tulburat, doamn
Willett, nu-i aa?
Pe toi ne-a tulburat. La nceput totul a pornit pur i simplu de la o glum
nevinovat. tii dumneavoastr Un joc nostim cu care s-i omori timpul n
lungile seri de iarn. i apoi, dintr-o dat, mesajul acela! M-am nfuriat cumplit!
V-ai nfuriat?!
Era i firesc. Credeam c cineva face totul intenionat, ca glum, dup
cum v-am spus.
i acum ce credei?
Acum ?
Da, acum ce prere avei?
Doamna Willett fcu un gest foarte elocvent cu mna.
Nu tiu ce s cred. Este foarte straniu.
Dar dumneavoastr, domnioar Willett?
Eu? Fata tresri. Nu tiu. N-am s uit niciodat cele ntmplate. Nici n
vis nu scap de ele. Nu o s mai am niciodat curajul s particip la o edin de
spiritism.
Domnul Rycroft ar spune c totul a fost strict autentic, sunt convins,
interveni gazda. El crede n astfel de poveti. Drept s v spun, parc sunt
nclinat s cred i eu. Ce alt explicaie s-ar putea gsi dect c a fost vorba de
un mesaj din lumea spiritelor?
Inspectorul Narracott ddu din cap. Povestea cu edina de spiritism fusese
pretextul ca s poat afla ce dorea s tie. ntreb apoi pe un ton ct se poate de
obinuit:
Doamn Willett, nu vi se pare cam monoton s v petrecei iarna n
stucul acesta?
Vai, dar sunt de-a dreptul ncntat! E o schimbare formidabil! tii, noi
venim din Africa de Sud.
Vorbea pe un ton vioi i ct se poate de firesc.
Cum, chiar din Africa de Sud? Din ce parte?
De la Cape. Violet nu a mai fost pn acum n Anglia. Se simte n al
noulea cer i zpada i se pare lucrul cel mai romantic de pe lume. Casa asta
este extrem de confortabil.
Ce v-a determinat s venii tocmai aici?
Vocea inspectorului trda cea mai sincer curiozitate.
Am citit nenumrate cri despre comitatul Devonshire i mai ales despre
Dartmoor. n timpul cltoriei cu vaporul, mi-a czut n mn o carte cu lucruri
foarte interesante despre Widdecombe
1
. Am dorit totdeauna s cunosc

1
Widdecombo sau Widdocombe in the Moor, localitate n comitatul Devonshire,
devenit celebr datorit unei balade populare, ce povestete cu umor aventurile


Dartmoorul.
Dar ce v-a fcut s alegei tocmai orelul Exhampton? Nu prea este
cunoscut.
Dup cum v spuneam, am citit fel de fel de cri iar n timpul cltoriei
am cunoscut un tnr care ne-a vorbit plin de entuziasm despre Exhampton.
Cum se numea? Era de prin prile acestea?
Cum se numea?! Parc Dullen. Ba nu, Smythe. Ce caraghios, nu-mi mai
amintesc. tii dumneavoastr cum pe ntmpl cnd cltoreti cu vaporul. Te
mprieteneti cu o sumedenie de oameni, eti hotrt s-i revezi i, la nicio
sptmn dup ce ai ajuns la destinaie, nu-i mai aminteti nici mcar cum i
cheam. Gazda ncepu s rd. Era un biat delicios. Nu prea frumos, cu prul
rou, dar cu un zmbet ncnttor.
i n felul acesta v-ai hotrt s nchiriai o cas prin prile noastre?
ntreb inspectorul zmbind.
Exact. Un adevrat capriciu, nu-i aa?
Inteligent, gndea n sinea sa inspectorul. Deosebit de inteligent.
Inspectorul ncepuse s sesizeze tactica doamnei Willett. Femeia ducea tot timpul
lupta pe teritoriul adversarului.
Aa s-a fcut c ai scris ageniei imobiliare i v-ai interesat cum ai
putea nchiria o cas?
Da, i agenia ne-a trimis detalii despre Sittaford. Se prea c este exact
ce doream noi.
La drept vorbind, n anotimpul acesta cred c a fi ales cu totul altceva,
spuse inspectorul rznd.
La urma urmelor, dac am locui n Anglia, probabil c am avea i noi alte
gusturi, replic doamna Willett, dnd dovad de mult agerime.
Inspectorul se ridic n picioare.
Dar de unde ai aflat de numele ageniei imobiliare Williamson? Cred c
nu a fost prea simplu s-l gsii.
Urm o pauz scurt, prima dealtfel n cursul acestei conversaii. Narracott
avu impresia c observ o urm da iritare, de mnie chiar, n ochii doamnei
Willett. Inspectorul pusese o ntrebare delicat la al crui rspuns femeia nu se
gndise. Gazda se ntoarse ctre fiica sa:
De unde am luat adresa, Violet? Nu-mi mai amintesc.
n ochii fetei se citea teama.
A, ba da! mi amintesc acum! se nvior doamna Willett. De la Biroul de
informaii Delfridges. Este o firm foarte util. De la ei afli tot ce doreti. Le-am
cerut numele celei mai bune agenii imobiliare din Exhampton i am primit
imediat rspunsul.
Foarte ager, gndi inspectorul. Neateptat de ager! Dar orice s-ar zice,
acum v-am prins pe picior greit, stimat doamn!
Apoi cercet casa fr a gsi ns nimic. Nici hrtii, nici sertare sub bufete
ferecate. Doamna Willett l nsoi pretutindeni, vorbind cu nsufleire. n cele din
urm, inspectorul i lu la revedere de la gazd, mulumindu-i cu recunotin
pentru discuia avut. n timp ce pleca, Narracott o surprinse pe Violet ntr-un
moment de neatenie. Pe chipul ei se citea limpede frica. n aceste clipe, cnd se
credea neobservat, fata i dduse fru liber sentimentelor. Doamna Willett

unor cheflii care, ntoren- du-se de la trg, clare pe o iap sur, se prbuesc
ntr-o prpastie. Potrivit legendei, n nopile reci, cnd sufla vntul, gemetele lepel
sure se aud n pustietatea landei, (n. tr.)


continua s vorbeasc
Din pcate, avem totui i un inconvenient. Problema oamenilor de
serviciu, domnule inspector. Personalul de serviciu nu suport s stea aici.
Menajera i feciorul m tot amenin c vor pleca, iar moartea cpitanului i-a
tulburat de tot. Nu tiu ce s fac. Poate c dac am angaja un brbat, lucrurile
s-ar schimba. Aa m-au sftuit i cei de la Biroul forelor de munc din Exeter.
Inspectorul ddu un rspuns mecanic. Era absent la tot ce spunea gazda i
se gndea intrigat la expresia de team pe care o surprinsese pe chipul fetei.
Doamna Willett dduse dovad de mult inteligen, dar nu fusese ndeajuns de
abil. Dac nu avea nicio legtur cu moartea cpitanului Trevelyan, atunci de ce
era oare fiica ei att de speriat? Inspectorul recurse la o ultim ncercare, n
timp ce se afla cu mna pe clan, se ntoarse brusc i ntreb:
Apropo, l cunoatei pe tnrul Pearson?
De data aceasta era evident c gazda fusese luat prin surprindere. Urm o
pauz destul de lung, dup care doamna Willett spuse ncurcat:
Pearson ?! Nu cred
n aceast clip din camera de alturi se auzi un suspin nbuit i apoi o
bufnitura puternic. Inspectorul alerg imediat n salon. Violet Willett leinase i
zcea pe podea.
Biata copil! Dup attea emoii nici nu-i de mirare! edina aceea de
spiritism sinistr i pe deasupra i crima! Fata are o constituie foarte plpnd.
V mulumesc, domnule inspector. Aezai-o pe canapea. Fii amabil i sunai.
Cred c nu mai e nevoie de nimic. V mulumesc foarte mult!
n timp ce prsea Vila Sittaford, pe chipul inspectorului se citea ncordarea.
Jim Pearson era logodit, dup cum bine tia, cu tnra aceea extrem de drgu
pe care o vzuse la Londra. De ce leinase Violet Willett cnd auzise numele lui
Jim Pearson? Ce legtur putea s existe ntre acesta i familia Willett? Narracott
se opri o clip nedumerit i scoase din buzunar carneelul n care i notase
numele chiriailor celor ase vilioare, construite de cpitanul Trevelyan.
Inspectorul urmri lista cu degetul i se opri la nr. 6.
Da, i spuse el. N-ar fi ru s-i fac o vizit. Parcurse cu pai energici
strdua i, oprindu-se n faa Vilei cu nr. 6, unde locuia domnul Duke, btu
hotrt la u.


Capitolul XV

N VIZIT LA MAIORUL BURNABY

Dup ce urcar poteca ce ducea la vila maiorului Burnaby, Charles Enderby
sun, bine dispus, la sonerie. Ua se deschise imediat, iar maiorul, rou la fa,
apru n prag.
Dumneavoastr suntei? exclam el, nu prea entuziasmat, dar cnd ddu
cu ochii de Emily, reveni deodat la sentimente mai bune.
mi permitei s v prezint pe domnioara Trefusis, spuse Charles cu
convingerea c numele fetei reprezint cel mai puternic argument de pe lume.
Domnioara dorea nespus de mult s v cunoasc.
Putem intra?, ntreb Emily, nsoindu-i cuvintele de cel mai fermector
zmbet.
Da, bineneles poftii
Maiorul, care se fstcise de-a binelea i se blbia, i conduse n sufragerie,


invitndu-i s ia loc. Dup cum i era obiceiul, Emily trecu direct la subiect.
tii, domnule maior, eu sunt logodit cu Jim cu Jim Pearson. Cum
este i firesc, sunt foarte ngrijorat de soarta lui.
La auzul acestor cuvinte, maiorul care ddea de o parte mese i msue
pentru a face loc musafirilor, se opri mirat.
Vai, spuse el, trist situaie! Scump domnioar, nici nu v putei
nchipui ce impresionat sunt!
Domnule maior, v rog s-mi spunei sincer, credei c logodnicul meu
este vinovat? V rog nu v sfiii i spunei-mi adevrul. A prefera de o mie de ori
s mi se spun adevrul dect s fiu amgit cu minciuni.
Nu, nu cred c este vinovat, afirm maiorul cu toat convingerea. Potrivi o
perni pe un fotoliu i apoi se aez n faa domnioarei Trefusis. Tnrul este
un biat foarte drgu. Dar s tii c s-ar putea s aib o fire cam slab. S nu
mi-o luai n nume de ru dac v spun c, dup prerea mea, face parte din
categoria tinerilor care sunt gata s calce pe un drum greit ori de cite ori le iese
ispita n cale. Dar s ucid n-ar fi n stare! i s tii c eu nu vorbesc la
ntmplare. n cariera mea am avut de-a face cu muli oameni. n zilele noastre,
militarii n vrst sunt de obicei cam luai peste picior. Dar s nu uitai,
domnioar, c mai tim i noi cte ceva.
Vai, dar avei perfect dreptate. V sunt foarte recunosctoare pentru tot
ce mi-ai spus.
Dorii nite whisky cu sifon?, ntreb maiorul. Cu prere de ru, nu v
pot oferi altceva, se scuz el.
Nu, v mulumim, domnule maior.
Atunci poate dorii numai puin sifon?
Nu, v mulumesc, rspunse Emily.
Ar fi trebuit s v ofer un ceai, spuse gazda cu o nuan de regret n glas.
Am luat ceaiul la doamna Curtis, interveni Charles:.
Domnule maior, urm Emily, cine credei c este fptaul? Avei cumva
idee?
Nu. Pe cinstea mea, nu am nici cea mai mic bnuial. Am crezut din
capul locului c e vorba de vreun borfa care a ptruns n cas, dar poliia spune
c nu poate fi vorba de aa ceva. La urma urmelor, e treaba lor i presupun c ei
tiu mai bine. Poliia opineaz c nu a avut loc o spargere i n cazul acesta sunt
i eu de aceeai prere. Oricum, domnioar Trefusis, sunt teribil de contrariat.
Trevelyan nu era omul care s aib dumani.
Dac avea dumani, dumneavoastr ai fi tiut mai mult ca sigur, nu-i
aa?
Da, cred c l cunoteam pe Joe mai bine chiar dect rudele sale.
i nu v vine n minte nimic, nici mcar un amnunt care ne-ar putea
ajuta?, insist Emily.
Maiorul i netezi mustaa scurt.
tiu la ce v gndii. La fel ca n cri, considerai c trebuie s existe un
fapt ct de mic care ar putea oferi cheia misterului. Ei bine, regret, dar nu exist
aa ceva. Trevelyan ducea o via obinuit, absolut normal. Primea puine
scrisori i scria i mai puine. n viaa lui nu existau niciun fel de complicaii
sentimentale: sunt sigur de asta. i totui sunt foarte contrariat.
Cei trei tcur pentru o clip.
Dar ce prere avei despre omul de serviciu al cpitanului? ntreb
Charles.
A lucrat la el ani de zile. E un om demn de toat ncrederea.


De curnd s-a cstorit, adug Charles.
S-a cstorit cu o fat foarte serioas i respectabil.
Domnule maior, interveni Emily, v rog s-mi scuzai ntrebarea. Dar de
ce v-ai speriat cu atta uurin cnd ai aflat c prietenul dumneavoastr ar fi
mort?
Ca de obicei, cnd intervenea n discuie problema edinei de spiritism,
maiorul se scarpin n cap, puin stnjenit.
ntr-adevr am fost ngrijorat, nu pot nega. tiam c totul este o
absurditate i totui
Aveai sentimentul c ceva este n neregul, nu-i aa? i veni Emily n
ajutor.
Maiorul ncuviin din cap.
Tocmai de aceea m ntreb, urm Emily;
Cei doi brbai se uitar la ea.
Nu tiu cum s v spun, se strdui Emily s le explice. Dumneavoastr
nu credei n spiritism i, cu toate acestea, n ciuda timpului nefavorabil i a
absurditii ntregului incident, ai fost totui att de tulburat nct ai pornit-o la
drum, ca s v convingei c domnul Trevelyan este perfect sntos. Ei bine,
domnule maior, nu credei c aceasta s-a datorat faptului c plutea ceva n
atmosfer? Vreau s spun, continu Emily disperat, vznd c Burnaby nu
prea s neleag nimic din toate acestea, vreau s spun c poate n mintea
dumneavoastr sau a vreunuia din cei prezeni exista n mod incontient o
suspiciune i c poate, ntr-un fel sau altul, ai simit acest lucru.
Sincer vorbind, nu tiu ce s v rspund. Burnaby se scrpina din nou n
cap. E adevrat, adug el puin luminat, femeile iau n serios astfel de lucruri.
Femeile??? se mir Emily. Da, murmur ea ca pentru sine. Cred c de
fapt asta este. Se ntoarse brusc ctre maior. Mi-ai putea vorbi despre doamna
Willett i fiica sa?
Da Maiorul era ns n mod evident un personaj lipsit de talent
descriptiv. Doamnele sunt toarte amabile, foarte ndatoritoare.
De ce credei c au nchiriat Vila Sittaford tocmai n toiul iernii?
Nu-mi dau seama, rspunse maiorul. Dealtfel, nimeni nu-i poate explica
acest lucru
Nu vi se pare puin cam ciudat? insist Emily.
ntr-adevr, e ciudat. Dar fiecare om are gusturile lui. Inspectorul
Narracott este i el ele aceeai prere.
Astea sunt poveti, spuse Emily. Oamenii nu fac nimic fr s aib un
motiv bine determinat.
La drept vorbind, nu tiu ce s cred, replic maiorul precaut. Unii oameni
acioneaz la voia ntmplrii. Dumneavoastr nu facei parte din categoria lor,
domnioar, dar sunt alii
Maiorul oft i ddu din cap.
Suntei sigur c doamna Willett nu-l cunotea dinainte pe cpitan?
Maiorul excluse aceast posibilitate; n caz contrar, Trevelyan i-ar fi
mrturisit, explic el.
Deci i cpitanului i se prea la fel de ciudat nchirierea casei?
Bineneles, v-am spus doar.
Care era atitudinea doamnei Willett fa de cpitanul Trevelyan? ntreb
Emily. ncerca s-l evite?
Maiorul rse puin amuzat.
Nu, nici pe departe. i mncase sufletul trimindu-i invitaii peste


invitaii ca s vin la ele n vizit.
Aha, spuse Emily gnditoare. Se opri o clip i apoi continu: Atunci
credei c a nchiriat Vila Sittaford n mod intenionat, pentru a face cunotin
cu cpitanul?
Da Burnaby prea c analizeaz aceast ipotez cu toat atenia. Da,
cred c s-ar putea s avei dreptate Oricum, a zice c este un mod cam costisitor
de a-i atinge scopul.
Nu tiu ce s cred, spuse Emily. Cpitanul Trevelyan nu era omul la care
s-ar fi putut ajunge cu uurin pe alte ci.
Categoric nu, ncuviin prietenul rposatului cpitan.
Ciudat, conchise Emily.
i inspectorul Narracott s-a gndit la aceast ipotez, spuse Burnaby.
Emily fu cuprins brusc de un val de furie mpotriva inspectorului. De cte
ori i venea cte o idee mai interesant, i ddea imediat seama c inspectorul se
gndise naintea ei la acelai lucru. i aceast constatare era un motiv de
serioas iritare pentru o tnr care avea convingerea c este cu mult mai
ascuit la minte dect semenii ei. Se scul n picioare i i ntinse mna
btrnului militar.
V mulumesc foarte mult, spuse ea simplu.
mi pare ru c nu v pot fi de mai mult folos, rspunse maiorul. De felul
meu sunt un om deschis i simplu. Totdeauna am fost aa. Dac a fi mai ager.
poate v-a putea sugera ceva care s v ofere un punct de pornire. Oricum, v rog
s contai pe mine ori de cte ori avei nevoie.
V mulumesc i am s in minte cuvintele dumneavoastr, spuse Emily.
La revedere, domnule, interveni Enderby. Mine diminea vin la
dumneavoastr cu aparatul de fotografiat. tii, pentru pozele acelea.
Maiorul mormi ceva. Emily i Charles pornir spre doamna Curtis. De
ndat ce ajunser acas, Emily i spuse tnrului ziarist:
Vino la mine n camer, vreau s discutm ceva.
Fata sttea pe un scaun, iar Charles se aezase pe pat.
Emily i smulse plria din cap i o zvrli ct colo, ntr-un col al camerei.
Am impresia, spuse ea, c am gsit ntr-un fel un punct de pornire. S-ar
putea s m nel, dar este totui o idee. Multe lucruri se leag de edina de
spiritism. Ai fcut spiritism vreodat?
Da, cnd i cnd. Doar n glum, bineneles.
Categoric c numai n glum. Este genul de amuzament nimerit pentru
dup-amiezele ploioase. Toi participanii dau vina unul pe altul c umbl cu
iretlicuri. Dac ai participat la o asemenea edin, tii ce se ntmpl. ncepe
descifrarea unui nume. E un nume pe care cineva dintre cei prezeni l cunoate.
Deseori, participanii recunosc imediat numele i, la fiecare liter, sper c o s
ias totui altceva, iar n tot acest timp, aproape incontient, mic masa, adic
trieaz. i, cu ct vrei s te abii de la astfel de trucuri, cu att eti mai tentat s
triezi.
Da, chiar aa se ntmpl, ncuviin Enderby.
Nu cred sub niciun motiv n spirite i bazaconii de acest gen. Dar
presupunnd c cineva dintre cei prezeni tia c Trevelyan este ucis, chiar n
acel moment
Stai, drag, protest Charles, ce spui tu este pur fantezie!
S tii c nu-i musai s fie chiar aa. Eu cred c e foarte posibil i, la
urma urmelor, totul nu e dect o ipotez. S afirmm c cineva tia c Trevelyan
era mort i c, pur i simplu nu era n stare s ascund acest lucru. Iar jocul


de-a spiritele l-a trdat.
E extrem de ingenios, spuse Charles, dar nu pot s cred nicio clip.
S presupunem c totui este adevrat, spuse Emily cu hotrre. Am
convingerea c atunci cnd e vorba de descoperirea unui criminal, nu trebuie s
fugi de supoziii.
Ai perfect dreptate, ced Enderby. S presupunem c este adevrat c
totul este aa cum spui tu.
n cazul acesta, continu Emily, trebuie s analizm cu atenie fiecare
persoan care a luat parte la joc. S ncepem cu maiorul Burnaby i domnul
Rycroft. E puin probabil ca vreunul dintre ei s fi fost n complicitate cu autorul
crimei. Apoi urmeaz domnul Duke. n momentul de fa nu tim nimic despre el.
S-a stabilit de curnd n aceste locuri i e foarte posibil s fie un personaj
diabolic, membru al unei bande sau ceva similar. Deci s-i ncercuim numele.
Vine apoi doamna Willett. Charles, drag, este foarte mult mister n jurul acestei
femei i al fiicei sale.
Dar ce ar fi putut s ctige ele de pe urma morii cpitanului?
La prima vedere, nimic. Dar dac teoria mea este corect, trebuie s
existe pe undeva o legtur. Datoria noastr este s o gsim.
Perfect, aprob Enderby. Dar dac totul se va dovedi doar o alarm fals?
Ei bine, atunci va trebui s lum totul de la nceput, replic Emily.
Taci o clip, strig Charles ridicnd brusc mna.
Se ndrept n grab spre fereastr i deschise geamul.
n aceeai clip Emily auzi i ea acelai zgomot. Era dangtul ndeprtat al
unui clopot uria. n timp ce ascultau n tcere, vocea doamnei Curtis rsun
agitat din buctrie:
Auzii clopotul, domnioar? l auzii?
Emily deschise ua.
l auzii acum? E limpede, nu-i aa? Asta mai lipsea, colac peste pupz!
Dar ce nseamn asta? ntreb Emily.
Este clopotul de la nchisoarea din Princetown; domnioar. Se afl la o
deprtare de dousprezece mile de noi. Asta nseamn c a evadat un deinut.
George, George! Unde-o mai fi i omul sta? Auzi clopotul, tat? A evadat un
deinut!
Doamna Curtis dispru n buctrie i nu i se mai auzi glasul. Charles
nchise geamul i reveni pe pat.
Pcat c lucrurile se petrec anapoda, spuse el decepionat. Dac deinutul
sta ar fi evadat vineri, n-ar mai fi existat niciun dubiu asupra criminalului. Nu
mai era nevoie de nicio anchet. Evadat nfometat, criminal n culmea disperrii
comite o spargere. Trevelyan i apr avutul, criminalul i face de petrecanie.
Totul ar fi fost att de simplu.
Ar fi fost, spuse Emily cu un suspin.
Dar omul sta evadeaz trei zile prea trziu. Ct lips de gust!, spuse
Charles i cltin trist din cap.


Capitolul XVI

DOMNUL RYCROFT

n dimineaa urmtoare, Emily se scul foarte devreme, dar fiind nzestrat
cu un acut sim al realitii, i ddu imediat seama c la o or att de matinal


nu se putea conta pe sprijinul domnului Enderby. Cum nu mai avea ns rbdare
s stea n pat i era dornic de micare, tnra se hotr s fac o plimbare de
nviorare prin mprejurimi.
Emily trecu prin faa Vilei Sittaford i strbtu strdua care cotea brusc la
dreapta, urca dealul abrupt i ptrundea n land pentru ca apoi s se
transforme ntr-o potec npdit de vegetaie i s dispar aproape cu totul. Era
o diminea minunat, iar privelitea ce i se nfia naintea ochilor era de-a
dreptul impresionant. Emily continu s urce pn ajunse n vrful colinei
Sittaford, care era alctuit dintr-o ngrmdire de stnci cenuii, avnd cele mai
fantastice forme. De pe aceast culme privi n jos ntinderea nesfrit a landei
care, ct cuprindeai cu ochii, se desfura netulburat de drumuri sau aezri
omeneti. n partea opus a colinei, aceleai ngrmdiri fantastice de stnci
cenuii. Dup ce contempl pentru cteva minute peisajul, i ntoarse privirea
pentru a studia locurile de unde venise. Chiar sub vrful colinei se afla
Sittafordul, aezat pe platforma dealului, cu construcia masiv i ptrat a Vilei
Sittaford i cu celelalte vilioare care punctau peisajul. n vale se zrea oraul
Exhampton.
De pe nlimi, omul ar trebui s aib o viziune mai clar asupra lucrurilor,
gndea Emily, puin dezorientat. Ar trebui s ai aceeai revelaie pe care o
ncerci atunci cnd, dnd n lturi acoperiul unei case de ppui, iscodeti
fascinat interiorul.
Tnra regreta din toat inima c nu-l ntlnise niciodat pe cpitanul
Trevelyan. Este foarte greu s-i formezi o idee despre un om atunci cnd nu l-ai
vzut niciodat n via. n acest caz, trebuie s te bazezi numai pe prerile
altora, iar Emily nu era dispus s recunoasc c prerea unei alte persoane ar
putea fi superioar prerilor sale. Impresiile altor oameni nu-i sunt de niciun
folos. Ele pot fi la fel de ntemeiate ca propriile tale impresii, i nu te poi bizui pe
ele atunci cnd vrei s porneti la aciune. Cu alte cuvinte, gndea Emily,
niciodat nu poi folosi unghiul de atac al unei alte persoane.
Puin iritat din pricina propriilor sale gnduri, fata oft agitat. Fusese att
de cufundat n meditaie, nct era absent cu desvrire la tot ce se petrecea
n jur i fu de-a dreptul ocat cnd i ddu seama c la numai civa pai de ea
se afla un omule n vrst, care i inea plria n mn n modul cel mai
curtenitor cu putin. Btrnelul respira din greu.
V rog s-mi permitei, spuse el, suntei domnioara Trefusis dac nu m
nel?
Da, eu sunt, rspunse Emily.
Numele meu este Rycroft. V rog s m scuzai c ndrznesc s v
adresez aceste cuvinte, dar n mica noastr comunitate nu scap neobservat nici
cel mai mic amnunt, iar vestea sosirii dumneavoastr a fcut, cum era i firesc,
nconjurul satului. V pot asigura, domnioar Trefusis, c toat lumea
manifest o deplin nelegere i simpatie fa de situaia dumneavoastr. Noi
suntem cu toii, pn la unul, dornici din tot sufletul sa facem lot ce putem
pentru a v veni n ajutor.
Suntei deosebit de amabil, domnule, spuse Emily
Exagerai, exagerai, rspunse domnul Rycroft Este vorba de a ajuta o
fiin fragil i frumoas aflat la restrite, dac mi permitei s m exprim n
limbajul meu puin cam nvechit. Dar ca s fim serioi, drag domnioar, v rog
s contai pe mine dac socotii c v pot ajuta n vreun fel. Frumoas
perspectiv de pe vrful acestei coline, nu-i aa?
ncnttoare, ncuviin Emilv. Peisajul landei este impresionant.


tii, probabil, c noaptea trecut a evadat un prizonier de la Princetown?
Da, am aflat. L-au prins?
Am impresia c nu, dar bietul om va fi prins fr ndoial ct se poate de
curnd. Cred c nu greesc dac spun c n ultimii douzeci de ani nimeni nu a
reuit s evadeze cu succes de la Princetown.
n ce direcie se afl nchisoarea?
Domnul Rycroft i art spre sud, n direcia landei.
Se afl la dousprezece mile, dac strbai landa de-a curmeziul. Altfel,
dac urmezi oseaua, sunt mai bine de treisprezece mile.
Emily fu cuprins de un tremur uor, imaginndu-i disperarea omului care
alerga hituit prin aceast pustietate. Gndul acesta o impresiona profund.
Domnul Rycroft, care o urmrea cu atenie, ddu afirmativ din cap.
Da, spuse el. mprtesc i eu sentimentele dumneavoastr. Un om
hituit ca un animal i strnete totdeauna un simmnt de revolt, dei
trebuie s tii c la Princetown se afl cei mai agresivi i mai periculoi criminali,
acei infractori pe care orice fiin lucid ar lupta din rsputeri s-i izoleze de
societate.
Apoi btrnelul rse, ncercnd ntr-un fel s se dezvinoveasc.
S m scuzai, domnioar Trefusis, dar pentru mine orice crim prezint
un interes deosebit. Este un obiect de studiu fascinant. Ornitologia i
criminologia sunt subiectele mele preferate. Rycroft se opri o clip apoi continu:
Iat de ce, dac mi-ai permite, a dori s devin asociatul dumneavoastr n
rezolvarea acestui caz. Studiul nemijlocit al unei crime a fost dintotdeauna visul
meu nemplinit. Vrei s avei ncredere n mine i s-mi ngduii s v pun la
dispoziie ntreaga mea experien? Am citit mult i am studiat acest domeniu n
profunzime.
Emily nu rosti niciun cuvnt. Fata se felicita, ncntat c lucrurile merg aa
cum dorea ea. Avea acum prilejul s obin informaii de prima mn asupra
locuitorilor i atmosferei din Sittaford. Unghiul de atac, repeta Emily n gnd,
obsedat de aceste cuvinte. Cunoscuse punctul de vedere pragmatic al maiorului
Burnaby, pentru care speculaiile nu aveau niciun sens. Fapte concrete i nimic
mai mult. Acum i se oferea un alt unghi de atac, care i-ar fi putut deschide o
perspectiv cu totul nou asupra cazului. Domnul acesta mititel, adus de spate i
usciv, citise teancuri de cri i studiase totul n profunzime. Era un
cunosctor subtil al firii umane i, pe deasupra, avea o curiozitate devorani
pentru toate aspectele vieii. El ntruchipa curiozitatea fascinat a tipului
meditativ, n opoziie cu dinamismul omului de aciune.
V rog s m ajutai, spuse ea simplu. Sunt att de ngrijorat i
nefericit!
Avei toate motivele s fii, drag domnioar. Dup cte tiu, nepotul cel
mare al cpitanului Trevelyan a fost reinut de poliie iar dovezile mpotriva lui
par s fie clare i n afar de orice tgad. Eu am ns o minte deschis. Iat deci
cum se prezint situaia
- Bineneles, spuse Emily. Nu avei niciun motiv s-l socotii nevinovat pe
Jim, atta timp ct nu tii nimic despre el.
Foarte nelept, replic domnul Rycroft. Dealtfel, trebuie s v
mrturisesc, domnioar, c i dumneavoastr reprezentai un caz deosebit de
interesant. Apropo, numele dumneavoastr pare s fie originar din Cornwell, ca i
numele rposatului nostru prieten Trevelyan?
Da, aa este. Tatl meu era din Cornwell iar mama era scoian.
Foarte interesant, spuse Rycroft. Dar acum s revenim la vechea noastr


problem. S presupunem mai nti c tnrul Jim, parc aa se numete, nu?
Ei bine, s presupunem c tnrul Jim avea urgent nevoie de bani, c s-a dus
s-i vad unchiul, i-a cerut un mprumut, iar acesta l-a refuzat. Apoi, ntr-un
moment de furie, a pus mna pe sulul de la u i l-a lovit mortal pe bietul
Trevelyan. Deci nu a fost o crim premeditat, ci pur i simplu un act demenial
dintre cele mai deplorabile. E foarte posibil c aa s-au petrecut lucrurile, dar
nu-i exclus ca imediat dup plecarea tnrului s fi ptruns altcineva n cas i
s fi comis crima. Dumneavoastr susinei a doua ipotez. La drept vorbind, i
eu sper c aa s-au petrecut lucrurile. M-a bucura ca logodnicul dumneavoastr
s fie nevinovat, fiindc din punctul meu de vedere cazul n-ar mai prezenta altfel
niciun interes. Iat de ce susin i eu tot a doua versiune. Crima a fost comis de
persoana care a ptruns n cas dup plecarea logodnicului dumneavoastr. S
presupunem c aa s-au petrecut lucrurile i s trecem imediat la analizarea
problemei cheie. Mai tia i altcineva de existena acestui conflict? Cu alte
cuvinte, putem afirma oare c aceast ceart a fost factorul care a precipitat
crima? nelegei raionamentul meu? Cineva inteniona s-l ucid pe cpitanul
Trevelyan i a profitat de acest prilej, dndu-i seama c bnuielile vor cdea
asupra tnrului Jim.
Emily analiz problema din acest punct de vedere.
n acest caz, spuse ea rar.
Domnul Rycroft i lu vorba din gur:
n acest caz, continu el apsat, asasinul a fost o persoan care avea
legturi strnse cu cpitanul Trevelyan i locuia la Exhampton. Dup toate
probabilitile, persoana s-a aflat n casa victimei, fie n timpul schimbului de
cuvinte cu logodnicul dumneavoastr, fie dup aceea. i, avnd n vedere c nu
suntem la tribunal i deci putem invoca nume de persoane dup pofta inimii,
numele care i vine imediat n minte este Evans. Dac se afla n casa
cpitanului, a auzit probabil cearta i a profitat de ocazia ce i se oferea. Etapa
urmtoare este s aflm cu ce beneficiaz Evans de pe urma morii stpnului
su.
Cred c primete o sum de bani destul de mic.
Motenirea, nu este neaprat motivul principal. Trebuie s aflm dac
Evans nu avea cumva nevoie urgent de bani. Trebuie s avem n vedere,
totodat, i pe doamna Evans, cu care s-a cstorit de curnd. Dac ai fi studiat
criminologia ai nelege mai bine ce efecte morbide poate avea influena anumitor
persoane, n special n mediul rural. n Broadmoor se afl cel puin patru tinere
cu maniere destul de agreabile, dar cu nclinaii foarte stranii, pentru care viaa
unui om nu prezint mare importan. Categoric, trebuie s o avem n vedere i
pe doamna Evans.
Ce prere avei despre edina de spiritism?
Foarte ciudat treab. Un adevrat mister. Trebuie s v mrturisesc,
domnioar Trefusis, c m-a impresionat profund. Dup cum ai aflat probabil,
eu cred n fenomene supranaturale. ntr-o anumit msur, cred n spiritism. Am
i redactat un raport complet pe care l-am trimis Societii pentru fenomene
paranormale. Acesta este un caz uluitor i absolut autentic. Totul s-a petrecut n
prezena a cinci persoane, dintre care niciuna nu avea nici cea mai mic
suspiciune c Trevelyan a fost asasinat.
V gndii cumva
Dar Emily se opri brusc. i era penibil s-i spun c unul din cei cinci
participani tia poate dinainte ce se ntmplase. Nu-l suspecta nicio clip pe
btrnel c ar avea vreo legtur cu tragica ntmplare, ci se gndea pur i


simplu c, n cazul lui Rycroft, care fusese i el prezent la edin, o asemenea
afirmaie ar putea fi absolut lipsit de tact. Aa c se hotr s-i ating scopul pe
ci ocolite.
Totul m intereseaz colosal de mult, domnule Rycroft. Aa cum spunei,
este un fapt uluitor. Avei cumva impresia c cineva dintre cei prezeni, n afar
de dumneavoastr, bineneles, are caliti de medium?
Drag domnioar, eu personal nu sunt nzestrat cu asemenea caliti.
Nu am nicio putere n aceast direcie. Sunt pur i simplu un observator
pasionat.
Ce prere avei despre domnul Garfield?
Un biat de treab, rspunse Rycroft, dar lipsit de orice alte caliti.
Destul de nstrit presupun, nu-i aa?
Ba cred c n-are o lescaie. Sper c am folosit corect aceast expresie
colorat? Ronnie vine la Sittaford pentru a-i face curte mtuii sale de la care,
dup cum se spune, se ateapt la lucruri mari. Domnioara Percehouse este
ns o persoan foarte istea i sunt convins c i d perfect de bine seama ct
valoreaz sentimentele nepotului ei. Dar btrna are simul umorului i l las pe
biat s-i fac iluzii.
A dori tare mult s o cunosc.
Sunt convins c o vei cunoate. Fr doar i poate c va insista ea nsi
s v vad. La mijloc e curiozitatea, stimat domnioar, curiozitatea i nimic
altceva.
Vorbii-mi, v rog, despre doamna Willett i fiica sa.
ncnttoare, spuse Rycroft. Minunate persoane! Tipul femeilor venite din
colonii, dealtfel. Oricum, nu sunt prea infatuate, dac nelegei ce vreau s spun.
Exagereaz puin cu ospitalitatea lor i sunt cam preioase. Domnioara Violet
este ns o fat fermectoare.
Ciudat loc s-i petreci iarna, nu vi se pare?
Da, cam ciudat. Dar, la urma urmelor, este foarte normal. Noi englezii
tnjim dup soare, ari i palmieri unduitori. Cei care triesc n Australia sau
n Africa de Sad viseaz s-i petreac srbtorile n mod tradiional cu zpad i
ururi de ghea pe la geamuri.
Oare cine i-o fi bgat n cap toate astea?, se ntreba Emily. Fata era de
prere c nu este musai s te nmormntezi n pustietatea landei pentru a-i
petrece srbtorile ca n btrni, cu nmei i ururi de ghea. Era limpede c
Rycroft nu vedea nimic anormal n faptul c cele dou femei aleseser tocmai
acest loc pentru vacana ce iarn. Totui, conchise Emilv, pentru un om care se
consider ornitolog i criminalist pasionat era absolut firesc s gndeasc aa.
Lui Rycroft Sittafordul i se prea un loc ideal i, n consecin, nu putea concepe
c alii nu sunt de aceeai prere cu el. Coborr alene poteca i ajunser n sat.
Cine locuiete n aceast vil? ntreb Emily brusc.
Cpitanul Wyatt. Este invalid sracul i, pe deasupra, cam retras de felul
su.
Era cumva prieten cu cpitanul Trevelyan?
Nu s-ar putea spune c erau prieteni intimi. Trevelyan i fcea din cnd n
cnd o vizit de curtoazie. De fapt Wyatt nu prea ncurajeaz vizitele. E un om
cam taciturn i foarte nesociabil.
Emily nu scotea nicio vorb. Se gndea ce pretext ar putea invoca pentru a
ptrunde n casa lui Wyatt. Inteniona s nu lase necercetat niciun unghi de
atac. Deodat i aminti numele unui alt participant la edina de spiritism.
despre care pn acum nu discutaser nimic.


Dar ce prere avei despre domnul Duke? ntreb ea vioaie.
Ce-i cu el?
Ei bine, cine este acest om?
Nimeni nu tie nimic, rspunse Rycroft trgnnd cuvintele.
De-a dreptul extraordinar! exclam Emily.
De fapt nu e chiar aa de extraordinar. Duke este un individ care nu
ascunde niciun secret. Cred c singurul su secret este origina sa social. Nu
este un personaj prea rafinat, nu tiu dac m nelegei? Dar este un om foarte
de treab.
Emily tcu din nou.
Aceasta este vila mea, explic Rycroft. Poate mi facei cinstea s poftii
pentru cteva minute nuntru.
A fi ncntat, rspunse Emily.
Cei doi urcar o potec scurt i ajunser n faa vilei. Interiorul era
ncnttor. Pereii erau cptuii cu rafturi de cri. Emily trecea de la un raft la
altul, uitndu-se curioas la titluri. iruri ntregi de cri erau consacrate
fenomenelor oculte; alte volume cuprindeau romane poliiste recente, dar cea mai
mare parte a bibliotecii era consacrat criminologiei i proceselor celebre din
ntreaga lume. Tratatele de ornitologie erau relativ puine n raport cu restul
crilor.
Totul este minunat, spuse Emily. Acum trebuie s m ntorc acas. Cred
c domnul Enderby s-a sculat i m ateapt. Sincer s v spun, nu am luat nc
micul dejun. I-am spus doamnei Curtis c mncm la nou i jumtate, dar vd
c acum este ora zece. Am ntrziat, dar aceasta se datorete faptului c am
ntlnit o persoan att de interesant ca dumneavoastr i c mi-ai fost de
mare ajutor.
V stau oricnd la dispoziie, se blbi domnul Rycroft, n timp ce Emily i
arunca o privire plin de farmec. V putei oricnd baza pi mine. Suntem
colaboratori.
Emily i strnse mna cu cldur.
Este att de ncnttor s ai sentimentul c exist cineva pe care te poi
bizui, spuse ea, folosind aceast fraz care pn acum se dovedise de-a dreptul
miraculoas.


Capitolul XVII

DOMNIOARA PERCEHOUSE

La ntoarcere, Emily gsi pe mas oule i unca gata pregtite pentru micul
dejun. Charles se sculase i o atepta n sufragerie, iar doamna Curtis era nc
teribil de surescitat din pricina vetilor despre evadatul de la Princetown.
Au trecut doi ani de la ultima evadare, spuse ea, i, n mai puin de trei
zile au i pus mna pe fugar. L-au gsit pe lng Moretonhampstead.
Credei c va trece i prin prile noastre? ntreb Charles.
Dar reprezentanta experienei locale respinse categoric o asemenea
posibilitate.
Evadaii nu se ncumet niciodat s vin prin locurile acestea, explic
rspicat doamna Curtis. N-au ce face n pustietatea landei, dar dac totui scap
de mlatini i mirite, dau peste orele mici. Mai mult ca sigur c fugarul se va
ndrepta spre Plymouth. Dar nici n-apuc bine s-i ndrepte paii ntr-acolo, c


au i pus mna pe el.
De partea cealalt a colinei ar putea gsi un ascunzi excelent printre
stnci, interveni Emily.
Avei dreptate, domnioar. i chiar exist o asemenea ascunztoare. I se
zice Grota Spiriduilor. ntre stnci se deschide o crptur nenchipuit de
ngust, dar de ndat ce ptrunzi nuntru, grota se lrgete ca prin minune.
Legenda spune c un curtean credincios al regelui Charles I a stat ascuns acolo
dou sptmni i c i aducea de mncare o slujnic de pe la o ferm din
mprejurimi.
Trebuie s vd neaprat Grota Spiriduilor, spuse Charles.
Domnule, nici nu v-ar veni a crede ce greu este s-i dai de urm. n
timpul verii, oamenii care ies la iarb verde o caut ore ntregi i tot nu reuesc
s-o gseasc. Dar dac dumneavoastr avei mai mult noroc, nu uitai s
aruncai acolo un bnu i o s vi se ndeplineasc o dorin.
Dup ce terminar micul dejun, Emily i Charles ieir puin n grdin.
M gndesc c n-ar fi ru s dau o fug pn la Princetovvn. Extraordinar
cum se nlnuie lucrurile atunci cnd i surde norocul. Totul a nceput cu
nmnarea premiului la Concursul nostru de rebus i pn s-mi dau seama pe
ce lume m aflu, m i pomenesc c-mi pic n min dou cazuri formidabile: o
crim i un evadat. Stranic, n-am ce zice!
Apropo, ce-ai de gnd cu reportajul n imagini despre vila lui Burnaby?
Charles se uit spre cer.
Cred c este cazul s-i spun c pe o asemenea vreme nu se pot face
fotografii. M voi strdui ns din rsputeri s susin c reportajul este singurul
motiv al deplasrii mele la Sittaford. Dup cum vezi, se las ceaa, n alt ordine
de idei, am trimis ziarului meu un Interviu cu domnioara Emily Trefusis. Sper
c nu te deranjeaz?
Absolut deloc, rspunse Emily mecanic. i ce-ai scris acolo?
Banaliti pe gustul marelui public. Reprezentantul special al ziarului
nostru a luat un interviu domnioarei Emily Trefusis, logodnica domnului James
Pearson, arestat recent de poliie sub acuzaia de a fi ucis pe cpitanul
Trevelyan Mai departe i-am fcut portretul. Am scris c eti o fat
fermectoare i plin de curaj.
Foarte mulumesc, zise Emily.
A fost un interviu minunat. Nici nu-i poi imagina ce cuvinte frumoase i
nduiotoare ai spus, cu ct gingie feminin ai declarat c eti gata s fii
alturi de logodnicul tu, chiar dac ntreaga lume ar fi mpotriva lui.
Chiar aa m-am exprimat? ntreb Emily clipind uor din ochi.
Ai ceva mpotriv? ntreb Enderby nelinitit.
O, nu! S-i fie de bine, drag!
Domnul Enderby o privi puin surprins.
Stai linitit, l calm fata. Este vorba de un motto. Aa scria pe babeica
mea de srbtoare, cnd eram mic. Aveam o alta de toate zilele pe care era scris
ns Lcomia stric
Aha, acum neleg. Printre altele, am strecurat cte ceva i despre anii
petrecui de cpitanul Trevelyan n marin. Am aruncat n treact o vorb despre
furtul unor idoli i eventualitatea unui act de rzbunare din partea preotului care
slujea la templul jefuit. Dar nelegi, totul e doar o insinuare.
Se pare c i-ai fcut datoria, constat Emily.
Dar tu ce ai fcut? Te-ai sculat foarte devreme.
Emily i povesti ntlnirea cu domnul Rycroft. Fata se opri brusc i se uit


spre poart. ndreptndu-i privirea n aceeai direcie, Charles vzu un tnr
zdravn i rumen n obraji, care se afla n faa porii i ncerca printr-o serie de
gesturi timide s le atrag atenia.
mi cer mii de scuze c v inoportunez n acest mod, spuse tnrul. mi
este deosebit de penibil, dar m-a trimis mtua mea.
Emily i Charles l privir amndoi nedumerii.
Asta-i adevrul, continu tnrul. V rog s m credei, mtua mea este
un tiran. Ce vrea ea, aia trebuie s faci! Oricum e foarte neplcut s dai buzna
peste oameni la ora asta, dar dac mi-ai cunoate mtua Dac i ndeplinii
dorina o vei cunoate imediat!
Mtua dumneavoastr este cumva domnioara Percehouse? ntreb
Emily.
Exact, spuse tnrul puin uurat. Atunci nseamn c ai auzit despre
dnsa? Cumtr Curtis a vorbit, fr doar i poate. Are limb lung, nu-i aa? n
orice caz, s tii c nu are suflet ru. Dar m iau cu vorba. Mtua mi-a spus c
dorete s v vad negreit, iar eu am venit s v comunic acest lucru. V
transmite complimente, i cere mii de scuze pentru deranj, n fine, dnsa este
invalid, nu iese din cas i v-ar fi foarte recunosctoare N-are rost s spun
toat povestea. La mijloc e curiozitatea i dac motivai c v doare capul sau c
trebuie s v facei corespondena, totul e n ordine i scpai de deranjul de a
mai da ochii cu ea.
Dar vreau s vin negreit, mi face chiar plcere, spuse Emily. Vin cu
dumneavoastr ntr-o clip. Domnul Enderby tocmai trebuia s plece la maiorul
Burnaby.
Chiar trebuie s m duc? ntreb Enderby cu jumtate de glas.
Categoric, rspunse Emily rspicat.
Fata l concedie pe Charles cu un simplu gest i apoi porni la drum cu noul
ei prieten.
Dumneavoastr suntei domnul Garfield, dac nu m nel? ntreb ea.
Da, ar fi trebuit s m recomand.
Nu face nimic. Nu era aa greu de ghicit
Foarte drgu din partea dumneavoastr c ai acceptat s venii. Alte fete
s-ar fi simit teribil de ofensate. Dar dumneavoastr tii cum sunt domnioarele
btrne.
Domnule Garfield, sper c nu locuii aici?
Doamne ferete, spuse Ronnie Garfield, cutremurndu-se. Ai mai
pomenit vreodat un asemenea loc, uitat de Dumnezeu? N-ai nici mcar un
cinematograf unde s-i mai petreci timpul. Crima asta ne mai scoate din
monotonie
Se ntrerupse, speriat de propriile lui cuvinte.
V rog s m scuzai. Zu, scuzai-m. Sunt cea mai nefericit creatur
de pe lume! Totdeauna fac o gaf. N-am vrut s v jignesc.
Sunt convins, spuse Emily pe un ton blnd.
Am ajuns.
Domnul Garfield mpinse ua; Emily intr n curte i strbtu aleea ce ducea
spre o vilioar identic cu cele din apropiere. n camera de zi, care ddea spre
grdin, se afla o canapea pe care sttea ntins o femeie n vrst. Stpna casei
avea o fa supt i zbrcit, dar era nzestrat cu un nas ascuit i cu cei mai
iscoditori ochi pe care i vzuse Emily vreodat. Btrna se ridic cu greutate,
sprijinindu-se ntr-un cot.
Deci ai adus-o, spuse ea. Foarte amabil din partea dumitale c ai venit s


vezi o femeie n vrst. Asta-i situaia cnd eti intuit la pat. Ai vrea s-i bagi
nasul n toate i dac nu vine Mahomed la munte, atunci se duce muntele la
Mahomed. S nu crezi c e vorba numai de curiozitate, mai e i altceva la mijloc.
Ronnie, du-te i vopsete mobila de grdin. n chiocul de la captul curii vei
gsi dou scaune i o banchet. Ai acolo pregtit i vopseaua.
Am neles, mtu Caroline.
Nepotul asculttor dispru ntr-o clip.
Ia loc, spuse domnioara Percehouse.
Emily se aez n fotoliul care i fusese indicat. Ciudat, dar i ddu imediat
seama c nutrete un sentiment limpede de simpatie i preuire fa de aceast
femeie cu limba ascuit. Emily simea c ntre ele exista, categoric, o afinitate.
Iat un om, gndea fata. care merge direct la miezul problemei. tie ce vrea
i reuete s se impun ori de cte ori are prilejul. Seamn cu mine, numai c
ntmplarea face ca eu s fiu i drgu n timp ce ea trebuie s se bizuie numai
pe tria ei de caracter.
Presupun c eti logodnica nepotului lui Trevelyan, spuse domnioara
Percehouse. Am aflat totul despre dumneata, iar acum, dup ce te-am vzut, mi
dau perfect de bine seama ce urmreti. Eu i doresc din tot sufletul noroc.
V mulumesc, spuse Emily.
Nu pot s sufr femeile moli i sentimentale. mi plac oamenii fermi i de
aciune. Se uit la Emily puin ncruntat. Probabil c m comptimeti vznd
c zac n pat i nu sunt n stare s m mic?
Nu, spuse Emily gnditoare. Nu cred c poate fi vorba de aa ceva. Eu am
convingerea c un om cu voin reuete totdeauna s obin ceva de la via.
Dac nu reueti s te descurci ntr-un fel, atunci se mai gsesc i alte drumuri.
Exact, spuse domnioara Percehouse. Trebuie s abordezi viaa dintr-un
alt unghi, asta-i totul.
Unghiul de atac, murmur Emily.
Ce spui?
Emily se strdui s-i explice ct mai clar cu putin teoria pe care o
elaborase n cursul acelei diminei i posibilitile ei de aplicare n cazul de fa.
Nu-i ru, aprecie domnioara Percehouse, dnd aprobator din cap. Acum,
scumpa mea, s trecem la treburile noastre. Avnd n vedere c eti o fat cu
picioarele pe pmnt sper c ai venit la noi ca s mai afli cte ceva despre
locuitori i s vezi dac aceste informaii au vreo legtur cu crima. Ei bine, dac
vrei s afli ceva despre oamenii de aici, ntreab-m i eu i voi spune totul.
Emily nu se ls mult rugat. Dnd dovad de conciziune i spirit practic,
trecu imediat la subiect.
S ncepem cu maiorul Burnaby, propuse fata.
E tipul ofierului ieit la pensie. Cam ngust la minte, fr orizont, gelos i
invidios foc. Foarte naiv n probleme financiare. E tipul brbatului gata oricnd
s investeasc bani n aciuni pentru fabrici de mpachetat fum. Altfel i place
s-i plteasc datoriile cu promptitudine i are aversiune fa de oamenii care
intr n cas fr s se tearg pe picioare.
S trecem la domnul Rycroft, suger Emily.
Un omule cam straniu, de un egoism feroce. Niel cam ntr-o ureche. i
place s se considere un personaj extraordinar. Presupun c s-a i oferit s
te-ajute n rezolvarea acestui caz, date fiind excepionalele lui cunotine n
domeniul criminologiei.
Emily recunoscu c aa stteau lucrurile.
Dar, domnul Duke, ce-mi putei spune despre dnsul?


Nu tiu nimic despre omul sta, dei ar fi cazul s-mi dau seama cu cine
am de-a face. E un tip foarte obinuit. Pn acum ar fi trebuit s-i gsesc i lui o
etichet i totui nu sunt n stare. Foarte ciudat! E ca i cum a avea un lapsus.
Cuvntul mi st pe limb i cu toate acestea nu mi-l amintesc pentru nimic n
lume!
Dar doamna Willett?
A, doamna Willett! Domnioara Percehouse se ridic ntr-un cot, de-a
dreptul incitat. Ce i-a putea spune despre aceast doamn Willett? i totui
cred c am ce s-i spun! S-ar putea ntr-un fel s-i fie de folos. Du-te la msua
de scris, trage sertarul de sus i adu-mi, te rog, de acolo plicul alb. Emily i aduse
plicul conform indicaiilor.
N-am pretenia c ce-i spun este important, poate chiar s nu aib nicio
valoare. La urma urmelor, toat lumea spune cte o minciun i doamna Willett
are i ea dreptul s procedeze la fel. Lu plicul i-l deschise. Am s-i povestesc
totul. Doamna Willett i fiica ei i-au fcut apariia la Sittaford, n nite toalete
foarte elegante, venind cu automobilul lui Forder, n timp ce cameristele, cu
cuferele nesate de lucruri, au sosit cu autobuzul. i fr ndoial, aceast
descindere a fost un adevrat eveniment. Aa c n timp ce cortegiul trecea pe
strad eu eram la geam i am observat c o etichet s-a desprins de pe un cufr
i, purtat de vnt, a czut la noi n grdin. S tii c nimic nu m enerveaz
mai ru dect murdria. L-am trimis atunci imediat pe Ronnie s-mi aduc
peticul acela de hrtie i cred c l-a fi aruncat n foc dac nu era att de
strlucitor i de viu colorat. M-am hotrt n consecin s-l pstrez pentru
albumele de poze pe care le pregtesc pentru copiii internai n spitale. A fi uitat
poate de mult acest incident, dac doamna Willett nu ar fi insistat n mai multe
rnduri c Violet se afl pentru prima dat n strintate i c ea nsi n-a mai
vzut nicio alt ar n afar de Anglia, Italia i Africa de Sud.
Interesant, spuse Emily.
Sigur c da. i acum, privete, te rog!
Domnioara Percehouse scoase din plic o etichet de geamantan pe care i-o
ntinse tinerei fete. Pe etichet era scris: Mendles, Melbourne.
Dup cte tiu eu, Australia nu are nimic comun cu Africa de Sud, i
ncepu domnioara Percehouse peroraia. A spune c amnuntul acesta n-are
nicio importan, dar astea sunt faptele. i s mai tii nc ceva. drag. Am
auzit-o n mai multe rnduri pe doamna Willett strigndu-i fiicei sale Coo-ee
ceea ce este caracteristic pentru australieni, nu pentru cei din Africa de Sud. i
lucrul acesta mi se pare de-a dreptul ciudat. La urma urmelor, de ce s nu admii
c vii din Australia, dac asta-i realitatea?
ntr-adevr e foarte curios, spuse Emily. i mi se pare la fel de ciudat c
au venit tocmai aici s-i petreac iarna.
Ce mai, e de-a dreptul bttor la ochi, spuse domnioara Percehouse.
Bnuiesc c le-ai cunoscut, nu?
Nu nc. Intenionam s le fac o vizit n cursul dimineii, numai c n-am
avut niciun motiv.
i gsesc eu imediat unul, spuse domnioara Percehouse, nviorat.
Adu-mi stiloul, hrtia de scris i un plic. Perfect. Stai s m gndesc niel.
Gazda deliber cteva minute, apoi ncepu deodat s strige nfricotor de
tare:
Ronnie, Ronnie, Ronnie! Ai surzit, ce Dumnezeu? De ce nu vine odat
biatul sta cnd l chem? Ronnie, Ronnie!
Ronnie sosi n pas alergtor cu pensula n mn.


S-a ntmplat ceva, mtu Caroline?
Da de ce trebuie neaprat s se ntmple ceva? Te-am chemat i atta
tot! Ia spune-mi, i s-a servit vreo prjitur mai deosebit, ieri dup-amiaz la
ceai, cnd ai fost la doamna Willett?
Prjitur ?!
Prjitur, sandviuri, fursecuri, orice altceva Greu mai eti de cap,
biete! Ce v-a dat la ceai?
A servit fursecuri cu stafide, spuse Ronnie foarte nedumerit, i nite
tartine cu pateu de ficat
Fursecuri cu stafide Merge perfect! Gazda ncepu s scrie rapid. Poi s
te ntorci s-i vezi de vopsitul tu, Ronnie. Nu te mai nvrti pe aici i nu mai sta
aa cu gura cscat. Poi s respiri i pe nas, c doar i-au scos polipii de cnd
aveai opt ani!
Domnioara Percehouse continu s scrie:
Stimat doamn Willett,
Am aflat de la nepotul meu c ieri la ceai i-ai servit cele mai delicioase
fursecuri cu stafide. V-a ruga s avei amabilitatea s-mi dai i mie reeta.
Nutresc sperana c rugmintea mea nu va constitui n niciun fel un prilej de
deranj pentru dumneavoastr i a vrea s nelegei c, n afar de deliciile
culinare, un invalid are puine satisfacii de la via. Domnioara Trefusis a avut
amabilitatea s-mi promit c v transmite personal aceast scrisoric, deoarece
astzi Ronnie este ocupat. Cred c suntei la fel de impresionat de tirile cu
privire la evadatul de la Princetown.
A dumneavoastr sincer,
Caroline Percehouse.
Dup ce termin scrisoarea, domnioara Percehouse puse hrtia n plic, l
lipi bine i scrise adresa.
Poftim, draga mea. Probabil c la Vila Sittaford au sosit cohorte de
ziariti. I-am vzut trecnd pe strad n maina lui Forder. Dar s ntrebi de
doamna Willett i s spui c aduci un mesaj din partea mea. n felul acesta ai s
ptrunzi n cas. N-are rost s-i spun s fii cu ochii n patru i s caui s profii
la maximum de aceast vizit. Sunt convins c tii ce ai de fcut.
Suntei deosebit de amabil!
i ajut pe cei care tiu s se ajute singuri. Apropo, pn acum nu m-ai
ntrebat nimic despre Ronnie. Presupun c se afl i el pe lista dumitale. n felul
lui este un biat bun, dar teribil de moale. mi pare ru c trebuie s-i spun, dar
ar fi n stare s fac orice pentru bani. Uit-te numai cte nghite de la mine! Nu
are nici mcar atta minte s-i dea seama c a ine de o mie de ori mai mult la
el dac din cnd n cnd ar fi i el mai categoric i m-ar pune la punct. Singurul
locuitor din sat despre care nu i-am spus nimic este cpitanul Wyatt. Am
impresia c este opioman. Om mai sucit i mai cusurgiu ca el nu gseti n toat
Anglia! Mai vrei s tii ceva?
Cred c nu, tot ce mi-ai spus mi este de ajuns.


Capitolul XVIII

EMILY FACE O VIZIT LA VILA SITTAFORD

n timp ce strbtea grbit strdua, Emily observ c vremea ncepe s se
strice. Deasupra satului se lsa o cea deas.


Cte nu are omul de suferit n Anglia, din pricina climei steia ngrozitoare!
gndea fata. Dac nu plou bate vntul, i dac nu ninge, te neac ceaa! Chiar
i atunci cnd strlucete soarele, e att de frig nct i nghea minile i
picioarele!
Dar irul gndurilor i fu ntrerupt brusc de o voce rguit care rsuna prin
apropiere:
Scuzai-m, nu ai vzut cumva o celu bullterrier?
Emily tresri i i ntoarse privirile n direcia de unde se auzea glasul. n
dreptul unei pori, se afla un brbat nalt i subire, cu prul crunt. Avea faa
ars de soare i ochii mari i congestionai. Omul se sprijinea pe o crj i o
scruta pe Emily cu deosebit interes. Fetei nu-i fu greu s identifice n acest
personaj pe cpitanul Wyatt, locuitorul invalid de la vila nr. 3.
Nu, n-am vzut, rspunse ntr-un trziu Emily.
Celua a ieit din curte, explic domnul Wyatt. Este o creatur deosebit
de afectuoas, dar teribil de prostu. i cu automobilele acestea care circul n
sus i n jos
Nu am impresia c e prea mare aglomeraie pe aici, replic Emily.
n timpul verii e un dute-vino de autobuze, preciz cpitanul Wyatt.
Dimineaa trece cursa de la Exhampton. Merge pn la colina Sittaford Beacon,
dar la jumtatea drumului face o halt pentru cei care doresc s ia o gustare.
Bine, dar acum nu e var!
Cu toate acestea nu de mult a trecut pe aici un autobuz. Cred c erau
ziaritii care se duceau s vad Vila Sittaford.
L-ai cunoscut bine pe cpitanul Trevelyan?
Fata era convins c incidentul cu celua nu era dect un pretext prin
care cpitanul Wyatt ncerca s-i satisfac curiozitatea. Era perfect contient c
devenise principalul punct de atracie al satului i, ca atare, cpitanul Wyatt
dorea n mod firesc, ca i toi ceilali dealtfel, s o cunoasc.
Nu l-am cunoscut prea bine. Trevelyan mi-a vndut vila n care locuiesc.
Aha, fcu Emily ncurajator.
Omul era un avar i nimic mai mult. Iniial se stabilise ca vila s fie
construit n conformitate cu gustul i dorina cumprtorului, dar pentru c eu
am cerut s-mi vopseasc tocurile de la geamuri n maro i galben, el a majorat
preul. Susinea c nelegerea prevedea o singur culoare.
Deci nu l-ai prea simpatizat?
Am avut multe conflicte cu dnsul, preciz cpitanul Wyatt. Dar eu m
cert cu toat lumea, adug el dup o clip de gndire. ntr-un loc ca sta,
oamenii trebuie pui la punct pentru ca s nvee s te lase n pace. Toat ziua
bun ziua cioc, cioc la u, i cnd i-e lumea mai drag dau buzna peste tine i
i mpuiaz capul cu prostii. Nu m deranjeaz o vizit cnd sunt dispus de aa
ceva, dar musafirii trebuie s vin cnd eti tu dispus, nu cnd au ei poft.
Trevelyan i ddea aere de stpn al domeniului i, de cte ori avea chef, m
onora cu prezena lui. Acum nu mai are cine s m deranjeze, adug el cu
satisfacie.
Ooo!, exclam Emily ocat.
E mare lucru s ai un servitor strin. Ei tiu ce nseamn un ordin.
Abdul! Abdul !, strig cpitanul Wyatt.
Din vil i fcu apariia un indian nalt, purtnd turban. Omul sttea linitit
i atepta atent instruciunile stpnului su.
Poftii nuntru s luai ceva, spuse Wyatt. Putei vizita mica mea vil.
Regret, dar sunt grbit.


Nu, nu cred!
Ba da, trebuie s m grbesc! Sunt ateptat undeva.
n zilele noastre oamenii nu mai tiu ce nseamn arta de a tri, spuse
cpitanul. Ce absurditate S alergi s prinzi trenul, s dai ntlniri la or fix,
s-i trieti toat viaa obsedat de minute i de secunde! Deviza mea este:
Scoal-te odat cu soarele, mnnc atunci cnd i-e poft i nu te face robul
ceasornicului. I-a nva eu pe oameni cum s triasc, dac mi-ar da
ascultare!
Dar Emily gndea c rezultatele acestui mod de via nu preau a fi dintre
cele mai ademenitoare. Fetei nu-i mai fusese dat s vad un om att de uzat o
adevrat ruin ca acest domn Wyatt. Apreciind totui c, pentru moment, i-a
satisfcut ndeajuns curiozitatea, invoc din nou ntlnirea la care trebuia s fie
prezent i i vzu de drum.
Vila Sittaford avea o u masiv de stejar, o sonerie respectabil i un imens
tergtor de srm. Cutia de scrisori era de alam i strlucea ca aurul. Emily i
ddu seama c toate aceste amnunte erau o dovad de lux i bunstare. O
camerist obinuit la nfiare, dar ngrijit mbrcat, i deschise ua.
Doamna Willett nu primete pe nimeni n dimineaa aceasta, spuse
camerista pe un ton foarte glacial.
Emily nelese pe loc c ziaritii trecuser pe aici naintea ei i i
exasperaser pe locatari.
Am adus un mesaj din partea domnioarei Percehouse, spuse Emily i i
ddu cameristei plicul.
La auzul acestui nume, camerista deveni mai binevoitoare. Dup un moment
de ezitare, o invit plin de amabilitate nuntru. Ptrunse ntr-o ncpere pe care
agenii imobiliari ar fi calificat-o drept un hol elegant, iar de aici fu condus
ntr-un salon uria. n cmin ardea un foc strlucitor i se vedea clar c prin
aceast camer i fcuser de lucru nite femei.
Dup ce studie cu atenie fiecare colior, Emily se duse n faa cminului
pentru a-i nclzi minile. n aceeai clip se deschise ua i n camer intr o
fat frumoas i elegant mbrcat, de aproximativ aceeai vrst cu ea. Emily
observ imediat c tnra se afla ntr-o stare de puternic ncordare nervoas.
Reuea totui s-i ascund emoia cu mult eroism i ddea impresia c este de
un calm desvrit.
Bun dimineaa, spuse tnra, ndreptndu-se spre ea i strngndu-i
mna. mi cer scuze c mama nu poate cobor, dar nu se simte prea bine i va
trebui s-i petreac dimineaa n pat.
mi pare foarte ru. M tem c nu e momentul cel mai potrivit pentru o
vizit.
Nu v facei nicio problem. Buctreasa v scrie chiar acum reeta de
fursecuri. Suntem ncntate s-i putem face o plcere domnioarei Percehouse.
Locuii la dnsa?
Emily zmbi la gndul c Vila Sittaford era probabil singura cas din sat
unde nu se tia nc nimic despre prezena i inteniile ei. Cei de aici aveau un
regim special. Personalul de serviciu era fr doar i poate la curent cu prezena
ei, n timp ce locatarele o ignorau cu desvrire.
Nu, nu stau la dnsa. De fapt locuiesc la doamna Curtis.
Este normal, dealtfel. Vila nr. 5 e foarte mic i apoi acolo locuiete i
Ronnie Garfield, nepotul domnioarei. Nu ar mai fi fost loc i pentru
dumneavoastr. Domnioara Percehouse este o persoan minunat, nu-i aa?
Are mult trie de caracter, dar cteodat mi-e fric de ea.


ntr-adevr, este o persoan voluntar i cam argoas, ncuviin Emily,
bine dispus. Dar, la urma urmelor, cum s nu fii tentat s-i intimidezi pe cei din
jurul tu, cnd vezi c nimeni nu-i opune rezisten?
Domnioara Willett scoase un oftat.
A vrea s fiu i eu n stare s m impun. Am avut o diminea
ngrozitoare, ziaritii mi-au mncat pur i simplu sufletul.
A, da, e firesc. Aceasta este casa cpitanului Trevelyan, cel care a fost ucis
la Exhampton, nu-i aa?
Emily ncerca s afle motivul strii de ncordare n care se afla gazda. Faa
de-abia se mai putea stpni. Violet; se speriase de ceva i acum teama o
copleise de-a binelea. Emily adusese n mod intenionat vorba de cpitanul
Trevelyan, dar fiica doamnei Willett nu reaciona n niciun fel la auzirea acestui
nume. Poate c se atepta la o asemenea discuie.
Da. Totul a fost ngrozitor.
Dac nu avei nimic mpotriv s discutm acest subiect, v-a ruga s-mi
spunei
Nu bineneles c nu ce s am mpotriv?
Cu fata asta este ceva n neregul, gndi Emily. Aproape c nu tie ce
spune. Oare de ce s-o fi speriat att de tare n dimineaa aceasta?
V-a ruga s-mi vorbii i mie despre edina de spiritism, continu Emily.
Am auzit din ntmplare despre acest incident i mi s-a prut teribil de
interesant. Vreau s spun, cu totul ieit din comun.
Emoii copilreti, gndea n sinea ei Emily. Asta cred c este singura
explicaie!
O, a fost ngrozitor! N-am s uit niciodat seara aceea! Credeam cu toii c
ne face cineva o fars, numai c era o glum cam exagerat.
Cum adic?
N-am s uit niciodat clipa n care am aprins luminile! Toi musafirii
aveau o nfiare att de stranie Nu m refer la domnul Duke i maiorul
Burnaby. Ei sunt oameni cu nervii de fier i n-ar fi niciodat dispui s
recunoasc c au fost impresionai de o ntmplare ca aceasta, dar se vedea
totui clar c maiorul Burnaby era foarte tulburat. A spune c de fapt el a dat
crezare mesajului mai mult dect toi ceilali musafiri. Ct despre bietul domn
Rycroft, era gata-gata s fac un atac de cord, dei el ar fi trebuit s fie
familiarizat cu astfel de situaii fiindc se ocup de studierea fenomenelor
paranormale. Despre Ronnie Garfield ce s v mai spun? Arta de parc vzuse
un strigoi la doi pai de el. Chiar i mama era foarte tulburat. N-am mai vzut-o
niciodat ntr-o asemenea stare!
Trebuie s fi fost o atmosfer sumbr i plin de mister! Regret c n-am
fost i eu cu dumneavoastr!
ntr-adevr nspimnttor! Pretindeam cu toii c a fost doar o glum,
dar lucrurile nu preau s stea chiar aa. Apoi maiorul Burnaby s-a hotrt
brusc s se duc la Exhampton. Am ncercat cu toii s-l oprim, dar fr niciun
rezultat. Cnd a plecat, eram foarte ngrijorai i speriai. i, dup toate acestea,
alaltieri sear a nu, ieri diminea am aflat c domnul Trevelyan a fost ucis.
Credei c era spiritul cpitanului Trevelyan?, spuse Emily puin speriat.
Nu credei cumva c a fost un caz de clarviziune sau de telepatie?
Nu tiu ce s spun, dar n-am s mai rd niciodat de astfel de lucruri.
Camerista i fcu apariia, aducnd reeta pe o tvi, i i-o nmn gazdei.
Violet desfcu hrtia, o citi n grab i apoi i-o ddu lui Emily.
Poftii, spuse ea. De fapt ai sosit la timp. Crima i-a speriat grozav pe


servitori. Ei susin c e periculos s locuieti ntr-un loc att de izolat. Ieri sear,
mama i-a pierdut rbdarea i le-a spus s-i fac bagajele. Astzi dup-amiaz
cele dou slujnice vor pleca. n locul lor ne vin doi brbai. Sper c se vor
descurca mai bine.
Servitorii acetia sunt tare copilroi, nu-i aa? spuse Emily.
Se comport de parc bietul domn Trevelyan ar fi fost ucis chiar n
aceast cas.
Dar ce v-a fcut s venii, tocmai aici? ntreb Emily pe un ton foarte
nevinovat.
Am crezut c va fi nostim!
i nu gsii c e cam plicticos?
O, nu. Mie mi place foarte mult la ar.
Violet evita s se uite n ochii vizitatoarei sale. Pentru o clip, privirea ei
trdase suspiciune i team. Fata se agita pe scaun i ddea semne de
nerbdare. Emily se ridic n picioare.
Acum trebuie s plec. Mii de mulumiri, domnioar Willett. Sper c
mama dumneavoastr are s se simt mai bine.
Se i simte mult mai bine. Starea ei se datorete servitorilor i grijilor.
Bineneles.
Emily profit ele o clip de neatenie a gazdei i reui cu mult abilitate s-i
pun mnuile pe msua de lng fotoliul pe care sttuse. Violet Willett o nsoi
pn la u, unde se desprir cu un schimb de amabiliti. Emily plec, dar
pentru c n timp ce cobora scrile nu auzi cheia rsucindu-se n broasc, se
ntoarse, atept o clip i apoi ptrunse tiptil n hol. Vizita la doamna Willett
confirmase pe deplin teoriile sale cu privire la Vila Sittaford. Mai mult ca sigur c
aici se petrecea ceva neobinuit. Emily nu credea c Violet are vreun amestec n
uciderea cpitanului Trevelyan, dar dac inocena fetei era doar o masc, atunci
situaia se schimba. Ceva era n neregul aici i lucrul acesta avea precis o
legtur cu tragedia. Exista, fr ndoial, o legtur ntre cele dou femei i
cpitanul Trevelyan, iar aceast relaie reprezenta poate cheia misterului.
Emily se opri o clip, netiind ce s fac. n hol nu se mai afla nimeni; avea o
scuz foarte plauzibil mnuile pe care le lsase, intenionat, n salon. Fata
sttea nemicat i asculta. Nu se auzea niciun zgomot, cu excepia unui
murmur slab care venea de la etaj. Se strecur cu maximum de precauie pn la
scara interioar i privi n sus. Apoi, ncet, ncet, urc scrile, treapt cu treapt.
Gestul ei era foarte riscant. La drept vorbind, i-ar fi fost greu s susin c
mnuile urcaser scrile din proprie iniiativ! Dar ardea de curiozitate i dorea
cu orice chip s surprind mcar cteva frnturi din conversaia ce avea loc sus.
Emily obinuia s spun c uile construciilor moderne nu se nchid niciodat
etan.. Dealtfel, murmurul vocilor rzbea pn jos. Dac reuesc, aadar, s
ajung pn n dreptul uii, i fcea ea socoteala, am s pot urmri discuia
cuvnt cu cuvnt! nc un pas i nc unul Erau vocile celor dou femei, mai
mult ca sigur vocea Violetei i a mamei sale!
Deodat, conversaia se ntrerupse brusc i se auzir zgomote de pai. Emily
se retrase imediat i cobor scara.
Cnd ajunse jos, Violet fu surprins s-o gseasc n hol pe musafira de care
tocmai se desprise. Tnra se nvrtea prin camer, avnd aerul unui cine
care s-a rtcit de stpnul su.
Mnuile explic Emily. Cred c le-am uitat aici i am venit s le iau.
- Trebuie s fie n salon, spuse Violet.
Intrar amndou n salon, unde, cum era i firesc, gsir mnuile pe


msua de ling fotoliu.
Mii de mulumiri, spuse Emily. Aa sunt eu, uituc! mi las lucrurile prin
toate prile.
Pe o asemenea vreme mnuile sunt indispensabile. Este foarte frig.
Tinerele se desprir din nou n hol, dar de data aceasta Emily auzi clar c
cineva rsucea cheia n broasc.
Strbtu poteca, foarte ngndurat, pentru c, n clipa cnd coborse
scrile de la etaj, auzise limpede, prin ua ntredeschis, vocea ngrijorat a unei
femei mai n vrst exclamnd tare: Doamne, Dumnezeule, nu mai pot s
suport! De s-ar face odat noapte!


Capitolul XIX

IPOTEZE

Cnd s-a ntors acas, Emily a fost ntmpinat de doamna Curtis, care i-a
dat dou telegrame i a anunat-o c Charles plecase mpreun cu ali civa
tineri. Emily a luat telegramele, le-a deschis i le-a vrt apoi n buzunarul
jachetei, spre decepia gazdei care o iscodea cu privirea, arznd de curiozitate.
Sper c nu ai primit veti proaste? ntreb doamna Curtis.
O, nu, rspunse Emily.
Cnd primesc telegrame, mi sare totdeauna inima, zu aa! insist
doamna Curtis.
Da, avei dreptate, i eu m sperii cumplit.
n acea clip, ns, Emily nu dorea nimic altceva dect s fie lsat singur
pentru a putea face un bilan al situaiei. Se duse n camera ei, lu un creion i o
hrtie i se puse pe treab dup propriul ei sistem. Dar dup mai puin de
douzeci de minute de meditaie fi analize, fu ntrerupt de Charles.
Salve, salve, salve! Aici erai, deci! Presa te caut de azi de diminea i tu,
nicieri! Pentru orice eventualitate le-am comunicat c nu ai niciun motiv de
ngrijorare. in s te informez c eu sunt purttorul tu de cuvnt!
Charles chicoti.
S tii c nu mi-am asumat acest rol nici din invidie nici din rutate.
Le-am dat ziaritilor tot ce li se cuvenea. i cunosc pe fiecare i tiu ce-i de fcut..
E prea frumos s fie adevrat! M ciupesc ntruna i am senzaia c o s m
trezesc dintr-un vis frumos. Apropo, ce zici de ceaa asta?
n niciun caz n-o s m opreasc s plec dup-amiaz la Exeter, spuse
Emily.
Chiar ai de gnd s te duci pn acolo?
Da. Trebuie neaprat s m ntlnesc cu domnul Dacres, care urmeaz s
se ocupe de cazul lui Jim. Mi-a scris c dorete s m vad. Dup aceea,
intenionez s trec i pe la mtua Jennifer. La urma urmelor, nu e mai mult de o
jumtate de or pn la Exeter.
Crezi cumva c doamna Gardner a luat trenul, s-a dus la fratele ei i i-a
fcut rapid de petrecanie, fr ca nimeni s observe c lipsete de-acas?
E-adevrat c lucrul acesta pare puin probabil, dar trebuie s avem n
vedere orice posibilitate. N-a vrea n niciun caz ca mtua Jennifer s fie
vinovat. A prefera mai degrab ca asasinul s fie Martin Dering. i ursc pe cei
de teapa lui, care i permit orice, fiindc tiu s profite de situaie.
Este Dering un asemenea tip?


Sigur c da. E tipul omului gata oricnd s svreasc o crim. Primete
toat ziua telegrame de la diverse edituri i i risipete toi banii la cursele de cai.
Este teribil de enervant c omul sta are un alibi att de perfect. Domnul Dacres
mi-a atras atenia. ntlnirea cu editorul i prezena la un dineu literar, ce poate
s fie mai respectabil i n afar de orice bnuial?
Un dineu literar? Vineri seara? Martin Dering stai s m gndesc
Martin Dering.. Acum mi-aduc bine aminte. Ce mai, sunt sigur, dar, pentru orice
eventualitate, am s-i scriu lui Caruthers.
Dar despre ce tot vorbeti?
Uite cum stau lucrurile. tii doar c am sosit la Exhampton vineri sear.
n aceeai zi trebuia s primesc o informaie de la un prieten de-al meu, tot
ziarist, acest Caruthers, despre care-i vorbeam. Aranjasem s treac pe la mine
n jurul orei ase jumtate, nainte de a se duce la un dineu literar tii,
Caruthers e o persoan foarte important n caz c nu putea veni la timp, urma
s-mi trimit cteva rnduri la Exhampton. Ei bine, omul nu a putut veni la
ntlnire, aa c mi-a scris.
Ei i ce legtur are una cu alta?
Nu mai fi aa nerbdtoare. Ajung i la miezul problemei. Amicul meu era
niel cam ameit cnd mi-a scris. Se distrase bine la dineu Dup ce mi-a
transmis tirea care m interesa, mi-a nirat o ntreag poliloghie despre
sindrofia la care participase. i imaginezi probabil Mi-a relatat cuvntrile care
s-au rostit, mi-a descris personalitile cu care avusese de-a face: un romancier
celebru i un dramaturg la mod. Mi-a scris apoi c a avut un loc teribil la mas.
Scaunele de lng el erau amndou goale. ntr-o parte trebuia s stea Ruby
McAlmott, autoarea aceea de romane siropoase la mod iar pe locul cellalt,
Martin Dering, specialistul nostru n romane licenioase. Dar cum niciunul nu
era prezent, i-a schimbat locul i s-a aezat lng un cunoscut poet, ncercnd
s profite i din punct de vedere profesional de seara aceea. Ei bine, acum i dai
seama ce vreau s spun?
Charles, scumpule, exclam Emily, dndu-i fru liber sentimentelor, dar
ce-mi spui tu este formidabil? Asta nseamn c bruta de Martin Dering nu a fost
prezent la sindrofie?
Exact!
Eti sigur c-i aminteti bine numele?
Absolut sigur. Din pcate am rupt scrisoarea, dar ca s m conving mai
bine am s-i telegrafiez lui Caruthers. n orice caz, nu cred c fac o confuzie.
Mai rmne editorul cu care s-a ntlnit n cursul dup-amiezii. Dar,
dup ct se pare, acesta tocmai a plecat n America i atunci treaba nu prea
miroase bine. E ca i cum i-ar fi ales n adins un martor cu care tia c e greu
s se ia legtur ulterior.
Chiar crezi c e ceva n toat treaba asta?
S-ar prea s fie ceva la mijloc. Cred c cel mai bun lucru este s mergem
direct la drguul de Narracott i s-i comunicm ultimele noastre descoperiri.
Noi n-am putea lua contact cu un editor care n clipa de fa se afl n largul
oceanului sau mai tiu eu unde. Asta e o treab de competena poliiei.
Pe cinstea mea, dac lucrurile se adeveresc, am dat lovitura! se bucur
Enderby. Dac avem dreptate, am impresia c distinsul ziar Daily Wire nu mi-ar
putea oferi mai puin de
Dar Emily l ntrerupse brutal din visurile sale de mrire.
Drag, nu trebuie s ne pierdem capul i s lsm restul la voia
ntmplrii. Trebuie s plec negreit la Exeter. Nu cred c o s m pot ntoarce


pn mine diminea. Dar s tii c am o treab pentru tine.
Despre ce e vorba?
Emily i relat ntrevederea cu Violet Willett i i atrase atenia asupra
exclamaiei ciudate pe care o auzise n timp ce cobora de la etaj.
Trebuie cu orice chip s aflm ce se va petrece la noapte. n aer plutete
ceva!
Dar ce-mi spui tu este extraordinar!
Nu-i aa! S-ar putea s fie doar o coinciden, dar tot aa de bine nu-i
exclus s fie ceva serios la mijloc. Nu uita c doamna Willett s-a descotorosit de
toi servitorii. Disear urmeaz s se petreac ceva neobinuit la Sittaford, iar tu
va trebui s fii la faa locului i s vezi despre ce e vorba!
Cum adic, s-mi petrec toat noaptea n grdin, drdind de frig la
adpostul unui tufi?
Sper c nu ai nimic mpotriv, nu-i aa? Ziaritii sunt gata s fac orice
pentru o cauz nobil.
Cine i-a mai spus i asta?
N-are nicio importan. tiu eu ce vorbesc. Ai s fii acolo, nu-i aa?
Mai e vorb, spuse Charles. N-o s-mi scape nimic. Dac disear se
ntmpl ntr-adevr ceva neobinuit la Vila Sittaford, voi fi i eu pe acolo.
Apoi Emily i povesti tot ce aflase de la domnioara Percehouse n legtur
cu eticheta de pe geamantan.
Ciudat, spuse Enderby. Cel de-al treilea membru al familiei Pearson, cel
mai tnr dac nu m nel, se afl n Australia, nu-i aa? Lucrul acesta s-ar
putea s nu nsemne mare lucru, dar tot aa de bine nu-i exclus s aib legtur
cu crima.
Hm, exclam Emily. Cam asta e tot ce-am avut de spus. Tu mai ai s-mi
comunici ceva?
S vezi, se codi Charles, am o idee.
Te-ascult.
Numai c nu tiu cum ai s-o iei.
Ce vrei s spui, c n-o s-mi fac plcere?
mi promii c nu te-nfurii, nu-i aa?
N-avea nicio grij. Te voi asculta cu atenie i calm, orice mi-ai spune.
Ei bine, uite despre ce este vorba. ncepu Charles Enderby, privind-o cam
nehotrt. S nu i nchipui c vreau s te jignesc, dar a dori s tiu dac eti
sigur c prietenul tu spune numai adevrul?
Vrei s insinuezi cu alte cuvinte, c Jim l-a ucis pe cpitanul Trevelyan?
Poi s crezi ce vrei. i-am spus de la bun nceput c aceast supoziie este foarte
fireasc, dar i-am atras atenia c noi trebuie s acionm pornind de la premisa
c Jim e nevinovat.
Nu vreau s spun c el este ucigaul, ncerc s se dezvinoveasc
Enderby. Sunt de acord cu tine c nu el i-a fcut btrnului de petrecanie. Vreau
numai s tiu ct adevr este n povestea lui. Jim susine c a fost la Trevelyan,
c au stat de vorb i c la plecare btrnul era perfect sntos, nu-i aa?
Exact.
Ei bine, mie mi-a venit ideea c btrnul era poate mort la sosirea lui Jim.
Ce zici? Cu alte cuvinte. Jim s-a speriat i n-a mai vrut s spun cum s-au
petrecut lucrurile.
Charles i prezentase teoria cu oarecare timiditate, dar se simi dintr-o dat
uurat cnd i ddu seama c Emily nu ddea semne de mnie. Fata i
ncruntase sprncenele i czuse pe gnduri.


La drept vorbind, ncepu ea, ce spui tu este foarte posibil. Pn acum nu
mi-a venit aceast idee. tiu c Jim nu ar fi n stare s ucid pe cineva, dar e
foarte probabil s se fi speriat i s fi trntit o minciun prost ticluit. n acest
caz, el nu e omul care s mai dea napoi.
Nenorocirea este c nu poi merge la nchisoare s-l ntrebi cum s-au
petrecut lucrurile. Nu cred c i s-ar permite s discui cu el ntre patru ochi.
n schimb, l-a putea trimite pe domnul Dacres. Dup cte tiu, avocatul
are dreptul s discute cu clientul su. Din pcate, ns, Jim este teribil de
ncpnat. Dac a spus odat un lucru, tot aa o ine.
Asta mi este declaraia i nu mai am nimic de adugat, spuse Enderby
nelegnd cum stau lucrurile.
Exact, Charles drag. M bucur c mi-ai sugerat aceast ipotez. Mie nu
mi-a venit n minte. Noi cutm persoana care a sosit la vila Hazelmoor dup
plecarea lui Jim, dar dac n realitate lucrurile s-au petrecut nainte?
Emily se opri dus pe gnduri. Aveau n fa dou teorii diametral opuse.
Teoria sugerat de domnul Rycroft, potrivit creia tocmai conflictul dintre Jim i
unchiul su declanase crima, i cealalt teorie potrivit creia asasinul l ignorase
cu desvrire pe Jim. Emily considera c, nainte de toate, trebuia s discute cu
doctorul care a examinat corpul victimei. Dac era posibil ca Trevelyan s fi fost
ucis, s zicem, la ora patru, problema alibiurilor trebuia pus ntr-o lumin cu
totul nou. Pe de alt parte, domnul Dacres trebuia s-l conving pe Jim c este
absolut necesar s spun adevrul. Emily se ridic de pe pat.
N-ar fi ru s te interesezi cum pot ajunge la Exhampton. S-ar prea c
omul acela de la fierrie are o main. Vrei s te duci s discui cu el? Eu pornesc
imediat dup masa de prnz. La trei i zece am un tren spre Exeter. n felul
acesta voi avea timp s trec i pe la doctor. Ct e ceasul?
Dousprezece i jumtate.
Bine. Mncm i dup aceea mergem mpreun s rezolvm problema
automobilului. Dar mai am ceva de fcut nainte de a pleca din Sittaford.
Ce anume?
Am de gnd s-i fac o vizit domnului Duke. E singura persoan din
Sittaford cu care n-am stat nc de vorb. A fost i el prezent la edina de
spiritism.
n drum spre fierrie trecem i pe la el.
Vila domnului Duke era situat la marginea satului. Charles mpinse poarta
i intrar n curte. n clipa aceea avur o surpriz. Ua vilei se deschise i un
brbat i fcu apariia. Acesta nu era altul dect inspectorul Narracott. i el
pru surprins, Emily avu chiar impresia c era puin stnjenit.
Emily renun la planurile ei iniiale.
Sunt bucuroas c v vd, domnule inspector. A dori s discut cu
dumneavoastr cteva probleme.
ncntat, domnioar Trefusis. Inspectorul i scoase ceasul din buzunar,
apoi exclam: Regret, dar va trebui s ne grbim. M ateapt o main. Trebuie
s m rentorc la Exhampton ct mai curnd cu putin.
Atunci am mare noroc! N-ai vrea s m luai i pe mine cu
dumneavoastr?
Pe un ton cam rece, inspectorul rspunse c este ncntat.
Charles, adu-mi, te rog, valiza. E gata pregtit.
Charles plec imediat.
ntlnirea cu dumneavoastr aici este o adevrat surpriz, domnioar
Trefusis, spuse inspectorul Narracott.


Cnd ne-am desprit, doar v-am spus La revedere, dac v mai aducei
bine aminte, nu-i aa?
Atunci nu mi-am dat seama.
Vedei, n-a trecut mult i ne ntlnim din nou, spuse Emily plin de
candoare. tii, domnule inspector, facei o mare greeal! Jim nu este omul pe
care l cutai! i nc ceva: Cred c n sinea dumneavoastr suntei de acord cu
mine.
Ce v face s credei acest lucru, domnioar Trefusis?
Ce fceai n casa domnului Duke?
Narracott pru cam ncurcat, aa c Emily profit de situaie.
Avei ndoieli, domnule inspector da, da, avei ndoieli. Dumneavoastr
credeai c ai pus mna pe vinovat, dar acum nu mai suntei sigur i, n
consecin, cutai un alt fir. S tii c am s v spun ceva care v-ar putea fi de
folos. V povestesc totul n drum spre Exhampton.
Pe strad se auzi zgomot de pai i Ronnie Garfield le iei nainte. Avea aerul
unui puti care a fugit de-acas i alearg cu respiraia tiat, simindu-se cu
musca pe cciul.
Domnioar Trefusis, ncepu el, nu vrei s facem o plimbare
dup-amiaz, ct doarme mtua?
Imposibil, rspunse Emily. Plec la Exeter.
Cum? i nu v mai ntoarcei?
Ba da, mine diminea sunt napoi.
Atunci e minunat!
Emily scoase din buzunarul jachetei un plic pe care l nmn lui Ronnie.
Te rog s dai mtuii dumitale plicul acesta. Este reeta pentru fursecurile
cu stafide. Spune-i, te rog, c a cerut-o la timp. Buctreasa pleac astzi
mpreun cu ceilali servitori. S nu uii s-i spui. Amnuntul acesta o va
interesa foarte mult.
De departe, rsun un glas ascuit:
Ronnie, Ronnie, Ronnie!
E mtua, spuse tnrul, tresrind agitat. Trebuie s plec!
Du-te negreit, spuse Emily. Ai o pat de vopsea pe obrazul stng, i strig
ea, dar Ronnie dispruse. Iat-l i pe prietenul meu cu valiza! S mergem,
domnule inspector v povestesc totul n main.


Capitolul XX

N VIZIT LA MTUA JENNIFER

La ora dou i jumtate, doctorul Warren a fost vizitat de Emily. Din prima
clip, doctorul a simit o simpatie sincer pentru aceast fat atrgtoare, plin
de sim practic. ntrebrile ei erau clare i la obiect.
Da, domnioar Trefusis, neleg ce vrei s spunei. Sper ns c v dai
seama c, n realitate, lucrurile nu se petrec ca ntr-un roman poliist i este
aproape imposibil s stabileti cu exactitate momentul n care a survenit un
deces. Eu am examinat corpul victimei la ora opt. Pot afirma cu toat convingerea
c Trevelyan era mort de cel puin dou ore. Mi-ar fi totui greu s afirm c
decesul survenise nainte. Dac dumneavoastr mi-ai sugera c a fost ucis la ora
patru, a spune c este foarte posibil, dei eu nclin s cred c totul s-a petrecut
mai trziu. Pe de alt parte, ns, este evident c decesul n-a putut s aib loc cu


mult nainte de aceast or. Patru ore i jumtate este intervalul de timp maxim
n limita cruia ar fi putut s se petreac tragedia.
V mulumesc, spuse Emily. Ai fost foarte amabil.
Tnra a reuit s prind trenul de trei i zece i, de la gar, s-a dus direct
la hotelul unde locuia domnul Dacres. Discuia care a avut loc a fost precis i
concret, asemenea unei tranzacii comerciale. Domnul Dacres o cunotea pe
Emily din copilrie i se ocupase de problemele ei din clipa n care fata ajunsese
la majorat.
Drag Emily, ncepu el, cred c trebuie s te pregteti pentru o veste
proast. Situaia lui Jim Pearson este mult mai grav dect ne-am fi imaginat.
Mult mai grav? !
Nu are niciun rost s ne pierdem timpul cu vorbe. Trebuie s tii c au
ieit la iveal o serie de fapte care l pun pe logodnicul tu ntr-o lumin foarte
nefavorabil. Tocmai acesta a fost motivul care a determinat poliia s-l acuze de
crim. Cred c nu ar fi n interesul tu s-i ascund aceste fapte.
V rog foarte mult s-mi spunei totul.
Fata ddea dovad de stpnire de sine i vorbea pe tonul cel mai calm.
Indiferent ct de tulburata era n sinea ei, nu era deloc dispus s-i dea
sentimentele n vileag. Judecata rece i nu sentimentalismele i putea fi de folos
n aceast situaie. Emily trebuia s-i pstreze mintea limpede.
Nu exist nicio ndoial c prietenul dumitale avea neaprat nevoie de
bani. Pentru moment nu am s abordez aspectele etice ale problemei. S-ar prea
c Pearson obinuia din cnd n cnd s mprumute bani de la firma sa, dac
s-ar putea spune aa, folosind un eufemism, fr cunotina acesteia. Tnrul
avea pasiunea operaiunilor de burs i, la un moment dat, tiind c n interval
de o sptmn urmeaz s ncaseze nite dividende, a sustras bani n contul
acestora pentru a cumpra aciuni a cror valoare fusese informat c trebuie s
creasc. Operaiunea s-a dovedit satisfctoare, banii au fost restituii la timp,
iar Pearson nu i-a fcut niciun scrupul n ceea ce privete corectitudinea
tranzaciei. Dup ct se pare, aproximativ acum o sptmn, a recurs din nou
la acelai joc. De data aceasta ns a intervenit un element cu totul neprevzut.
Registrele firmei sunt verificate la intervale fixe dar, din anumite motive, de data
aceasta verificarea a avut loc nainte de termen. Pearson s-a vzut astfel pus n
faa unei dileme foarte neplcute. El era perfect contient cum vor fi interpretate
lucrurile, dar n acelai timp se afla n imposibilitatea de a strnge banii sustrai
de la firm. A mrturisit c a ncercat s mprumute bani de la mai multe
persoane dar, nereuind, a alergat la ultima sa salvare, unchiul din Devonshire
pe care, informndu-l n ce ncurctur se afl, s-a strduit s-l conving s-i
vin n ajutor. Cpitanul Trevelyan a refuzat ns categoric s-l ajute.
Ei bine, draga mea Emily, nu putem face nimic pentru a mpiedica
dezvluirea acestui incident. Poliia a i reuit s-i dea de urm. i cred c-i dai
bine seama c toate aceste fapte constituie un motiv evident de crim. n clipa n
care cpitanul Trevelyan era mort, Pearson ar fi putut foarte lesne s obin
suma dorit, sub forma unui avans de la domnul Kirkwood, executorul
testamentar. n felul acesta se salva de la un dezastru sigur i putea evita un
eventual proces.
Of, ce prost e bietul meu Jim, exclam Emily dezndjduit.
Categoric, rspunse sec domnul Dacres. Dup prerea mea, singura
noastr ans este s putem dovedi c Jim Pearson ignora cu desvrire
clauzele testamentului lsat de unchiul su.
Urm o scurt pauz n care Emily analiz situaia. Apoi spuse calm:


Cu toat prerea de ru, trebuie s recunosc c este imposibil. Cei trei
frai Sylvia, Jim i Brian cunoteau cu toii clauzele testamentului. Ei discutau
deseori acest subiect i se amuzau copios pe seama unchiului bogat din
Devonshire.
Mare ghinion, spuse avocatul.
Credei cumva c Jim este vinovat, domnule Dacres?
Orict s-ar prea de ciudat, nu mprtesc totui aceast opinie. A
putea spune chiar c Jim Pearson este un tnr limpede ca cristalul. A ndrzni
s afirm c nu prea are scrupule n afaceri, dar nu cred nicio clip c ar fi fost n
stare s-i ucid unchiul.
Lucrul sta este excelent, spuse Emily. Pcat ns c poliia nu
mprtete i ea acelai punct de vedere.
Ai dreptate. Prerile i impresiile noastre nu au nicio valoare practic. Din
pcate, faptele care pledeaz mpotriva lui Jim Pearson sunt foarte puternice.
N-am de gnd s-i ascund nimic, Emily drag, dar s tii c perspectivele sunt
foarte sumbre. L-a propune pe Lorimer s se ocupe de cazul lui. Este
supranumit avocatul cauzelor pierdute.
A mai vrea s tiu ceva. Spunei-mi, v rog, ai vorbit cu Jim?
Bineneles.
A vrea s-mi spunei sincer dac credei c a spus adevrul n toate
privinele.
Apoi Emily i expuse pe scurt teoria sugerat de Enderby.
nainte de a da un rspuns, avocatul analiz cu atenie problema.
Impresia mea este c spune adevrul atunci cnd se refer la discuia
avut cu unchiul su. Pe de alt parte ns, este limpede c s-a speriat stranic,
iar n eventualitatea c a intrat pe fereastra din spatele casei i a descoperit
cadavrul lui Trevelyan, a fost probabil mult prea nspimntat pentru a admite
acest fapt. n consecin a scornit cealalt versiune.
La asta m-am gndit i eu. Data viitoare cnd vei mai discuta cu el am s
v rog s insistai i s-l ndemnai s spun adevrul. Ar fi foarte important.
Aa voi face. n orice caz, adug el dup o scurt pauz, cred c ipoteza
ta nu este bun. Vestea despre moartea cpitanului Trevelyan s-a rspndit la
Exhampton pe la ora opt i jumtate. La ora aceea, ultimul tren spre Exeter
plecase, dar Jim nu a prsit oraul dect a doua zi diminea, ceea ce ar fi
reprezentat, evident, o greeal. n felul acesta nu fcea dect s atrag atenia
asupra sa. Lucrurile ar fi stat cu totul altfel dac pleca la alt or. Cu alte
cuvinte, dac, aa cum spui tu, ar fi descoperit cadavrul dup ora patru i
jumtate, eu cred c era mai normal s plece imediat din Exhampton. Ar fi avut
un tren n jurul orei ase i altul la ora opt fr un sfert.
Avei dreptate, recunoscu Emily.
Am discutat cu el amnunit despre modul cum a intrat n casa unchiului
su. Jim Pearson afirm c Trevelyan l-a pus s-i scoat ghetele i s le lase la
u, ceea ce explic de ce n-au fost gsite urme de pai sau de zpad n hol.
Nu v-a spus cumva dac a auzit zgomote care i-ar fi putut sugera c se
mai afl cineva n cas?
Nu mi-a spus nimic n acest sens, dar am s-I ntreb.
V mulumesc, spuse Emily. Ai vrea s-i ducei cteva rnduri din partea
mea?
Bineneles, dar s tii c vor fi citite de autoritile de la nchisoare.
N-avei nicio grij, voi scrie cu mult discreie!
Emily trecu la birou i scrise cteva cuvinte pe o foaie de hrtie:



Scumpul meu Jim,
Totul o s ias bine. Fruntea sus, biete! M lupt ca o leoaic s aflu
adevrul. Ce prostu ai fost, scumpule!
Cu dragoste,
Emily!

Poftim.
Avocatul citi scrisorica cu atenie, dar se abinu de la orice comentariu.
Mi-am dat toat silina s scriu ct mai clar cu putin pentru ca
autoritile s poat citi uor rndurile mele. Acum trebuie s plec.
Dar d-mi voie s te servesc mcar cu o ceac de ceai.
V mulumesc, domnule Dacres, nu mai am nicio clip de pierdut.
Trebuie s m duc urgent la doamna Jennifer Gardner, mtua lui Jim.

Cnd a ajuns la vila The Laurels, Emily a fost informat c doamna
Gardner este plecat n ora i urmeaz s soseasc din clip n clip. Emily i
zmbi cameristei i i spuse c este gata s intre nuntru s-i atepte mtua.
Dorii cumva s vorbii cu infirmiera?
Emily era oricnd dispus s stea de vorb cu cineva; aa nct fu pe dat
de acord. Cteva minute mai trziu, sora Davis, scrobit din cap pn n picioare,
i arznd de curiozitate, i fcu apariia.
M numesc Emily Trefusis, ncepu fata. ntr-un fel sunt rud cu doamna
Gardner Sunt nepoata dumneaei prin logodnicul meu Jim Pearson, despre care
ai aflat probabil c a fost arestat.
O, da! A fost ngrozitor. Am aflat totul din ziarele de diminea. Oribil
treab, dei s-ar prea c facei fa cu destul eroism situaiei, domnioar!
Vocea sorei Davis trda o uoar nemulumire. Voia parc s insinueze c
infirmierele sunt obinuite s reziste n faa oricrei calamiti datorit triei lor
de caracter, n timp ce muritorii de rnd ar fi cazul s-i piard firea n astfel de
mprejurri.
Avei dreptate, nu trebuie s ne pierdem sngele rece. Sper c nu suntei
suprat. Vreau s spun c nu v simii jenat s avei relaii cu o familie n
care s-a petrecut o crim.
Este, ntr-adevr, foarte neplcut, rspunse infirmiera, muindu-se n faa
acestei dovezi de consideraie, dar datoria fa de un pacient este mai presus de
orice!
Ce nobil din partea dumneavoastr! mtua Jennifer trebuie s se simt
minunat, tiind c exist o asemenea persoan pe care se poate bizui.
Suntei foarte amabil, spuse infirmiera cu un zmbet afectat. Dar nainte
de acest caz pot s v spun c am mai avut i alte experiene ieite din comun.
Nu mai departe, ultimul pacient pe care l-am ngrijit
i Emily ascult cu rbdare o poveste interminabil i senzaional n care
era vorba de un divor complicat i de cele mai nclcite probleme de stabilire a
paternitii. Dup ce aduse elogii sorei Davis pentru nelepciunea, discreia i
tactul de care dduse dovad, Emily aduse din nou vorba despre familia Gardner.
Nu l-am cunoscut pn acum pe soul mtuii Jennifer, spuse ea. Nu iese
niciodat din cas, nu-i aa?
Nu, bietul de el nu se poate deplasa.
Dar de ce sufer de fapt?
Infirmiera savur prilejul de a intra n toate detaliile profesionale ale acestui


caz.-
Cu alte cuvinte, dup ct se pare, s-ar putea face bine n orice clip?
murmur Emily gnditoare.
Oricum ar fi teribil de slab pentru a putea merge, preciz sora.
Da, bineneles, dar oricum exist o speran, nu-i aa?
n cazul su nu cred c exist vreo ans de vindecare, spuse sora Davis
cu un aer de superioritate profesional.
Emily i ntocmise n carneel o schem a ceea ce numea ea alibiul mtuii
Jennifer. Murmur ca din ntmplare, ncercnd s sondeze terenul:
Ce straniu cnd te gndeti c mtua Jennifer se afla la cinema n timp
ce fratele ei era ucis!
ntr-adevr, foarte trist. Bineneles c n-avea de unde s tie, dar, orice
s-ar zice, mai trziu, cnd afli asemenea lucruri eti foarte tulburat.
A avut cumva mtua Jennifer vreo presimire despre cele ntmplate,
ntreb Emily pe ocolite. Dup cte mi se pare, dumneavoastr ai ntmpinat-o
n hol cnd s-a ntors acas i ai exclamat c nu arat prea bine.
O, nu, rspunse infirmiera. Nu i-am deschis eu. De fapt n-am vzut-o
pn la cin, cnd arta perfect, ca de obicei. Foarte interesant!
Atunci probabil c fac o confuzie, spuse Emily.
Probabil este vorba de altcineva, i suger infirmiera. Eu am venit acas
ceva mai trziu. M simeam vinovat c l-am lsat prea mult singur pe domnul
Gardner, dar de fapt el nsui m ndemnase s ies la aer. Infirmiera se uit la
ceas. Vai de mine, exclam ea. Pacientul meu mi-a cerut s-i aduc o sticl cu ap
cald. Trebuie s fac cele de trebuin. V rog s m scuzai, domnioar
Trefusis.
Emily o scuz plin de amabilitate i se ndrept spre cmin, unde aps pe
butonul soneriei. Camerista apru imediat, puin cam speriat.
Cum te cheam?
Beatrice, domnioar.
Beatrice drag, n-am s-o mai pot atepta pe mtua Jennifer. Doream s-o
ntreb ceva despre cumprturile pe care le-a fcut vineri. tii cumva dac la
ntoarcere a adus cu dnsa un pachet mare?
Nu, domnioar. N-am vzut-o cnd s-a ntors.
Mi s-a prut c ai spus c s-a ntors la ora ase.
Da, aa este domnioar. Eu n-am vzut-o cnd s-a ntors, dar la ora
apte, cnd m-am dus s pun n pat sticla cu ap cald, m-am speriat vznd-o
acolo cu lumina stins. Vai, doamn, i-am spus eu, de-ai ti ce m-am speriat!
M-am ntors demult. Am venit la ora ase, mi-a zis dnsa. Dar de vzut n-am
vzut niciun pachet, ncheie Beatrice, strduindu-se din rsputeri s poat fi de
folos cu ceva.
Nu face nimic. E n regul draga mea.
Beatrice iei din camer. Emily scoase din geant mersul trenurilor i ncepu
s-l rsfoiasc.
Trenul pleac din Exeter, din gara St. David, la orele trei i zece,
murmur ea. Sosete la Exhampton la trei i patruzeci i dou minute. Suficient
timp deci s ajung pn la casa fratelui ei i s-l lichideze. Ce sinistru i cinic
pare totul! i ce absurd n acelai timp Deci, una peste alta, toat treaba ar lua
cam o jumtate de or sau cel mult patruzeci i cinci de minute. Ia s vedem
acum la ce or are primul tren napoi. Este un tren la patru douzeci i cinci i
mai e apoi trenul de ase i zece despre care vorbea domnul Dacres. Trenul
acesta sosete la Exeter la apte fr douzeci i trei. Da, este posibil i ntr-un


caz i n altul. Pcat c infirmiera asta e n afar de orice suspiciune! Ea a fost
toat dup-amiaza n ora i nu tie nimeni pe unde s-a nvrtit. Dar nu poi
comite o crima fr s ai un motiv. La urma urmelor, nu cred c ucigaul
cpitanului Trevelyan se afl printre locatarii acestei case dei, sincer vorbind,
m-a simi tare uurat s tiu c totui exist o asemenea posibilitate. Dar
parc se aude ua de la intrare
n hol se auzi un murmur de voci, apoi ua salonului se deschise i mtua
Jennifer Gardner i fcu apariia.
Eu sunt Emily Trefusis logodnica lui Jim Pearson.
Deci dumneata eti Emily, spuse doamna Gardner i i ntinse mna. Ce
surpriz!
Deodat Emily se simi slab i neajutorat. Avea sentimentul c este o
feti pe punctul de a face o pozn. Formidabil persoan aceast mtu
Jennifer! O adevrat ntruchipare a triei de caracter. Fcea ct zece femei luate
la un loc.
Ai luat ceaiul, draga mea? Nu? Atunci i lum mpreun. Numai o clip s
vd mai nti ce face Robert.
La rostirea acestui nume, faa ei cpt o expresie ciudat. Vocea grav i
frumoas a acestei femei deveni deodat blnda. Era ea i cum prin noapte ar fi
licrit o raz de lumin.
Rmas singur n camer, Emily gndi n sinea ei: Femeia aceasta i
ador soul. n orice caz mtua Jennifer are n ea ceva care i d fiori. Tare a
vrea s tiu dac unchiul Robert e ncntat s fie idolatrizat n felul acesta.
Cnd reveni n salon, gazda i scosese plria.
Doreti cumva s discutm, Emily? Dac nu, eu te neleg perfect.
Credei c ne-ar mai ajuta la ceva s discutm cele ntmplate?
S sperm, totui, c vor reui s-l descopere curnd pe adevratul
criminal. Emily, apas, te rog, pe sonerie. Sora Davis o s ia ceaiul sus. Nu vreau
s ne mpuieze capul cu vorbria ei. Nu pot s le sufr pe infirmierele astea.
i cunoate meseria?
Cred c da. Cel puin, aa spune Robert. Eu nu pot s-o sufr, dar soul
meu spune c este cea mai bun infirmier pe care a avut-o pn acum.
E destul de prezentabil.
Nici vorb! Cu asemenea mini mari i urte!
Emily urmri cu privirea degetele lungi i albe ale mtuii, n timp ce
manevra cletele de zahr i cana de lapte.
Robert a fost foarte tulburat de cele ntmplate, spuse doamna Gardner.
Se monteaz singur i apoi are cele mai neobinuite stri de nervi. Cred c este
consecina bolii.
l cunotea bine pe cpitanul Trevelyan?
Robert nu l-a vzut niciodat i nu-i psa deloc de el. Sincer s-i spun,
nici eu nu a putea pretinde c am fost prea ndurerat de moartea fratelui meu.
Drag Emily, Trevelyan era un om egoist i avar. El tia cu ce greuti ne luptm
i ct eram de sraci! tia perfect c un mprumut, la timpul potrivit, i-ar fi oferit
lui Robert posibilitatea unui tratament special i lucrurile ar fi stat cu totul altfel.
Ei bine, i-a primit pedeapsa.
Vocea doamnei Gardner era aspr i grav.
Ce femeie neobinuit, gndea Emily. Frumoas i aprig, ca un personaj
dintr-o tragedie antic!
S-ar putea totui s nu fie prea trziu, continu doamna Gardner. Le-am
scris chiar astzi avocailor din Exhampton, ntrebndu-i dac pot obine


anticipat o anumit sum de bani. Tratamentul despre care-i vorbesc pare la
prima vedere un leac bbesc, dar a dat rezultate n multe cazuri. Emily ar fi
minunat dac Robert ar putea din nou s umble!
Faa gazdei strlucea, luminat parc de o flacr interioar. Emily se
simea obosit. Avusese o zi grea, nu mncase mai nimic i era epuizat fiindc
ncercase tot timpul s-i stpneasc emoia. Lucrurile din camer ncepuser
parc s se nvrteasc n jurul ei.
Nu te simi bine, drag?
Nu-i nimic, rspunse Emily cu rsuflarea tiat.
i apoi, spre surpriza i iritarea ei, izbucni n lacrimi, ceea ce o fcu s se
simt foarte umilit.
Doamna Gardner nu ncerc s o consoleze n niciun fel i Emily i fu
recunosctoare. Mtua Jennifer sttea tcut, ateptnd ca Emily s se
liniteasc.
Biat copil, murmur ea. Ce ghinion c l-au arestat pe Jim. Tare a vrea
s putem face ceva!


Capitolul XXI

CONVERSAII

Lsat s se descurce cu propriile sale mijloace, Charles Enderby nu-i cru
nicio clip forele. Pentru a cunoate viaa locuitorilor din Sittaford era suficient
s recurg la serviciile doamnei Curtis, care i revrsa imediat informaiile
ntr-un torent revelator. Ascultnd cu atenie noianul de istorioare, amintiri,
zvonuri, bnuieli i alte amnunte de acest fel, Charles se strduia cu eroism s
aleag grul de neghin. Nu trebuia dect s rosteasc un nume pentru ca
maina de informaii a doamnei Curtis s se pun ireproabil n funciune. A
aflat astfel tot ce se putea ti despre cpitanul Wyatt. A fost informat despre
temperamentul su cam tropical, despre manierele sale grosolane, despre
certurile cu vecinii i accesele sale de uluitoare curtoazie n relaiile cu femeile
tinere i frumoase. Afl ce via duce servitorul indian al acestuia, la ce or luau
masa i exact ce mncau la fiecare fel. Veni apoi rndul domnului Rycroft cu
biblioteca i loiunile sale pentru ngrijirea prului, cu preocuparea sa exagerat
pentru ordine i punctualitate, cu nestvilita sa curiozitate fa de viaa vecinilor.
Charles a fost informat c Rycroft vnduse recent o serie de obiecte vechi la care
inea foarte mult, afl despre afeciunea sa inexplicabil pentru psri precum i
despre prerea general c doamna Willett pusese ochii pe btrnel. Urm
domnioara Percehouse cu limba ei ascuit i mania de a-i teroriza nepotul.
Bineneles c doamna Curtis nu a scpat din vedere nici zvonurile n legtur cu
viaa uuratic pe care mai sus-numitul nepot ar fi dus-o la Londra.
Charles ascult pentru a nu tiu cta oar povestea prieteniei dintre maiorul
Burnaby i cpitanul Trevelyan, amintiri despre trecutul acestora i pasiunea
celor doi militari pentru ah.
Afl tot ce se putea ti despre doamna Willett i fiica ei i, bineneles, i se
aduse la cunotin bnuiala c domnioara Violet i-ar face avansuri domnului
Ronnie Garfield, dar c, n realitate, fata nu ar avea intenii serioase. Circulau i
unele zvonuri c tnra face plimbri misterioase n pustietatea landei i c ar fi
fost chiar vzut pe acolo n compania unui tnr. Doamna Curtis trase imediat
concluzia c acesta este, fr doar i poate, motivul principal pentru care cele


dou femei se instalaser ntr-un loc att de dezolant. Mama a vrut s-i duc
fiica ct mai departe pentru ca fata s uite totul, dar tinerele sunt mult mai
abile dect i imagineaz mamele lor.
Orict ar prea de curios, despre domnul Duke nu reui s afle mai nimic.
Personajul acesta venise la Sittaford de puin vreme i activitatea sa prea s fie
dedicat n exclusivitate preocuprilor horticole.
Era ora trei i jumtate i Charles ncepuse s resimt efectele convorbirii cu
doamna Curtis. Capul i vjia, urechile i iuiau, aa c tnrul se hotr s ias
puin la aer. Enderby avea de gnd s acorde mai mult atenie relaiilor cu
nepotul domnioarei Percehouse.
Operaiunea prudent de recunoatere pe care o efectu n jurul vilei
acesteia se dovedi fr succes dar, n cele din urm, avu totui norocul s dea
peste Ronnie tocmai n clipa cnd biatul ieea cam pleotit din curtea Vilei
Sittaford. Dup nfiare, s-ar fi zis c locuitoarele vilei i dduser papucii.
Bun, spuse Charles. Aceasta este casa cpitanului Trevelyan, nu-i aa?
Avei dreptate, rspunse Ronnie.
Speram s pot face cteva fotografii n dimineaa asta, tii, pentru ziarul
la care lucrez, dar pe o asemenea vreme este aproape imposibil.
Ronnie accept cu naivitate aceast afirmaie, fr s-i spun c dac
fotografii ar lucra numai n zilele cnd strlucete soarele, ziarele ar cam duce
lips de fotografii.
Serviciul dumneavoastr trebuie s fie foarte interesant, spuse Ronnie.
E o adevrat via de cine, rspunse Charles, fidel principiului c
niciodat nu este bine s vorbeti cu entuziasm despre propria ta meserie. Se
uit din nou spre Vila Sittaford. O cldire teribil de sumbr dup prerea mea!
adug el.
De cnd au venit noile locatare, lucrurile s-au mai schimbat. Anul trecut
am fost aici cam n aceeai perioad, iar acum aproape c nu-mi vine s cred c-i
aceeai cas, dei la drept vorbind n-a putea spune n ce const schimbarea.
Doamnele au micat un pic mobilele i presupun c au nlocuit husele. n orice
caz, v rog s m credei c prezena doamnei Willett i a fiicei sale a fost pentru
mine o man cereasc.
Locul acesta nu mi se pare prea vesel.
Vesel? Dac a sta aici mai mult de o sptmn, mai mult ca sigur c
mi-a da duhul. N-am putut niciodat s neleg cum reuete mtua mea s se
agae de via. I-ai vzut cumva pisicile? Azi diminea a trebuit s-i fac toaleta
uneia dintre ele i ia privii n ce hal m-a zgriat bestia.
Ronnie ntinse braul, etalndu-i zgrieturile.
Neplcut treab, spuse Charles.
Zu c da. Dar, apropo, facei cumva unele investigaii pe la noi? n acest
caz, v-a putea ajuta i eu cu ceva? Presupunnd c dumneavoastr ai fi
Sherlock Holmes, ce-ai zice dac eu a juca rolul doctorului Watson?
Credei cumva c Vila Sittaford ne-ar putea oferi cheia misterului? ntreb
Charles pe tonul cel mai banal cu putin. M refer la lucrurile pe care cpitanul
Trevelyan le-ar fi putut lsa acolo.
Nu cred. Mtua spune c, la plecare, btrnul Trevelyan i-a crat toate
catrafusele. i-a luat toate trofeele de vntoare, toi colii de hipopotam,
carabinele i tot ce considera el c are mai de pre.
Ca i cum inteniona s nu se mai ntoarc!
tii c asta este o idee! Vrei s spunei c la mijloc e vorba de o
sinucidere?


Omul care ar reui s-i pun capt zilelor lovindu-se singur pe la spate
cu sacul cu nisip pe care l folosete la u, mpotriva curentului, ar fi fr
ndoial un adevrat maestru n arta sinuciderii, rspunse Charles.
Da, aa e. Ideea asta cu sinuciderea nu prea ine. n orice caz, se pare c
Trevelyan a avut totui o presimire. Ronnie se lumin deodat la fa. Ascultai,
cum vi se pare aceast ipotez? Dumanii sunt pe urmele cpitanului. El tie c
sosirea lor este iminent, aa c o terge i le las n urma sa pe cele dou
doamne. Ce zicei de aceast posibilitate?
Locatarele de la Sittaford sunt ele nsele un adevrat semn de ntrebare.
Da, nici eu nu pot s neleg ce le-a adus aici. Ce idee s te instalezi
tocmai aici pe timp de iarn! Violet pare s nu se sinchiseasc, ba chiar spune
c-i place atmosfera. Nu tiu ce era astzi cu ea. Presupun c totul se datoreaz
problemelor gospodreti. Nu pot s neleg de ce i fac femeile attea probleme
cu servitorii. Dac nu-i vd de treab, n-ai dect s te descotoroseti de ei!
Chiar aa au i fcut, dup ct se pare. Nu-i aa?
Da, dar din aceast cauz n momentul de fa sunt ntr-o stare de
nedescris. Mama zace la pat i url ca apucat de isterie, n timp ce fiica m
repezea ntruna. Adineauri aproape m-au dat afar.
Pe la dnsele a fost poliia?
Ronnie tresri.
Poliia? Nu. Dar ce s caute acolo? .
Am ntrebat fiindc azi diminea l-am vzut pe inspectorul Narracott la
Sittaford.
Inspectorul Narracott?
Da.
El este cumva poliistul care se ocup de cazul Trevelyan?
Exact.
Dar ce fcea la Sittaford? Unde l-ai vzut?
Presupun c ncerca pur i simplu s sondeze terenul i s afle cte ceva
despre trecutul cpitanului Trevelyan.
Oare aa s fie?
Eu aa cred.
Sper c nu-i nchipuie c vreunul din locuitorii de aici este amestecat n
aceast crim?
Mi se pare foarte puin probabil.
O, ar fi ngrozitor, dar tii cum e poliia! Totdeauna apuc pe o pist
greit. Cel puin dac ar fi s dai crezare romanelor poliiste.
Prerea mea este c poliitii sunt nite oameni foarte inteligeni.
Bineneles, presa i ajut n mare msur. Totui, dac studiezi un caz cu mai
mult atenie, ajungi la concluzia c este uimitor cu ct precizie reuete poliia
s depisteze criminalul, fr s aib practic niciun fir de la care s poat porni.
Ei bine, dac aa stau lucrurile este excelent. N-am ce zice, au pus destul
de repede mna pe individul acela. Cazul pare foarte limpede.
Limpede ca lumina zilei! Bine c nu este pielea noastr n joc, nu-i aa?
Acum trebuie s m duc s trimit nite telegrame. Prin locurile acestea oamenii
nu prea par obinuii cu telegramele. Cnd trimii un mesaj mai lung i mai
costisitor cei de la pot se uit la tine de parc ai fi scpat de la casa de nebuni.
Charles trimise telegramele la redacie i, revenind la vila doamnei Curtis, se
trnti n pat i dormi n pace, ignornd cu desvrire faptul c el i domnioara
Emily Trefusis, mai ales, constituiau n acea clip principalul subiect de discuie
n mai multe locuri.


Cred c nu greim dac afirmm c n acel moment la Sittaford, trei erau
principalele subiecte de discuie. Primul, crima; al doilea, soarta evadatului de la
nchisoarea din Princetown, iar al treilea domnioara Emily Trefusis i vrul ei. n
aceast clip ns, se desfurau concomitent patru conversaii dosebite al cror
unic subiect era una i aceeai persoan Emily Trefusis.

Prima conversaie avea loc la Vila Sittaford, unde Violet Willett i mama ei
tocmai terminaser de splat serviciul de ceai, treab pe care datorit plecrii
servitorilor fuseser silite s o fac singure.
Doamna Curtis a fost cea care mi-a dezvluit totul, ncepu Violet.
Fata era nc palid i slbit.
Femeia asta vorbete ca o moar hodorogit, spuse mama ei.
O cunosc i eu foarte bine. Se pare c domnioara Trefusis locuiete la
dnsa cu un vr de-al ei, sau aa ceva. Azi diminea mi-a spus c st la doamna
Curtis, dar eu am crezut c s-a stabilit acolo numai din cauz c domnioara
Percehouse n-a avut unde s-i gzduiasc. i acum aflu c pn azi diminea
nici mcar nu dduse ochi cu domnioara Percehouse.
Femeia asta mi este teribil de antipatic.
Cine, doamna Curtis?
Nu, drag. M refer la domnioara Percehouse. Femeile de felul ei sunt
foarte periculoase. Nu triesc dect ca s afle ce face unul i altul. Ce idee s-o
trimit pe fata aceea pentru reeta de fursecuri cu stafide! I-a fi trimis mai
degrab fursecuri cu otrav! Asta ar fi mpiedicat-o odat pentru totdeauna s-i
mai bage nasul n treburile altora.
Cred c ar fi trebuit s-mi dau seama ncepu Violet, dar mama ei o
ntrerupse.
Dar de unde era s tii, draga mea? i, la urma urmelor, ce ru vezi n
toat treaba asta?
De ce crezi c a venit la noi?
Nu cred c avea o intenie precis. Cred mai degrab c ncerca s
sondeze terenul. Doamna Curtis e sigur c fata este logodit cu Jim Pearson?
I-a mrturisit ea nsi domnului Rycroft, iar doamna Curtis mi-a spus c
a bnuit din capul locului lucrul acesta.
Atunci totul este foarte normal. Fata face i ea ce poate s mai afle cte
ceva ce i-ar putea fi de folos.
Mam, vorbeti aa pentru c nu ai vzut-o. Fata asta are un scop precis.
Nu a venit aici la voia ntmplrii.
Regret c n-am vzut-o, dar azi diminea eram cu nervii la pmnt. Cred
c sunt consecinele discuiei pe care am avut-o ieri cu inspectorul Narracott.
Mam, te-ai comportat excepional. Of, Doamne, i cnd te gndeti ce
neroad am fost eu i pe deasupra am mai i leinat. M cuprinde ruinea la
gndul c am fost n stare s m dau n aa hal n spectacol. i dumneata care ai
fost tot timpul calm i stpn pe situaie, nici mcar n-ai tresrit!
Sunt obinuit cu asemenea situaii Dac ai fi trecut prin cte am
trecut eu dar s sperm c tu vei avea parte de alt soart, scumpa mea. Am
toat convingerea c te ateapt o via fericit i linitit.
Violet ddu din cap.
M tem c
Fleacuri, fleacuri iar ct privete faptul c te-ai dat ieri n spectacol i ai
leinat, n-are nicio importan. Nu-i face griji.
Dar inspectorul o s cread


Vrei s spui c o s-i dea seama c ai leinat cnd a rostit numele lui
Jim Pearson? Ei bine, e normal s se gndeasc la asta! Inspectorul Narracott nu
este un om prost. Dar ce importan are dac i nchipuie c Jim Pearson e la
mijloc? Precis o s ncerce s gseasc o explicaie, i pn la urm nu o s-o
gseasc.
Crezi oare?
Bineneles c nu are cum s afle. Ascult-m pe mine, Violet drag. Sunt
sut la sut convins c nu o s descopere nimic i a zice c leinul tu a fost o
ntmplare fericit. S sperm c aa va fi.

A doua conversaie se desfura n vila maiorului Burnaby. Conversaia era
mai degrab un monolog al crui protagonist era doamna Curtis, care venise la
maior s strng rufria pentru splat.
I-am spus azi diminea lui Curtis al meu: exact ca Belinda, fiica btrnei
mele mtui Sarah, ncepu doamna Curtis cu un aer triumftor. Inteligent fat,
n-am ce zice! Putea s nvrteasc pe degetul cel mic toi brbaii din lume.
Maiorul Burnaby scoase un mrit amenintor.
S-a logodit cu un tnr i-i rezolv treburile cu altul, continu doamna
Curtis. Ce mai, Belinda btrnei mele mtui Sarah n carne i oase! i s tii c
nu face toate astea ca s se distreze. Fata asta nu este o zvpiat, i e deteapt
foc! i acuma i tnrul domn Garfield! O s-l dea i pe el gata ct ai zice pete.
Azi diminea arta sracul ca o oi nevinovat. i sta-i semn sigur c l-a dat
gata i pe el.
Vorbitoarea fcu o scurt pauz pentru a putea trage aer n piept.
Foarte bine, foarte bine, spuse maiorul Burnaby: Eu nu te mai rein,
doamn Curtis.
Curtis, sracul, probabil c vrea s-i bea ceaiul; spuse doamna Curtis
creia nici prin cap nu-i trecea s plece. Mie nu mi-a plcut niciodat s-mi pierd
vremea cu cleveteli. Treaba mai presus de toate, asta-i deviza mea! Dar pentru c
vorbim de treab, ce-ai zice, domnule, s mai facem o curenie general?
Nu, replic maiorul ct se poate de ferm.
S tii c a trecut o lun de cnd n-am mai fcut curenie.
Categoric nu! Vreau s tiu unde-mi sunt lucrurile! Dup cureniile
astea generale, nu mai gsesc nimic la locul lui.
Doamna Curtis scoase un suspin. Curenia general i ordinea erau
pasiunea vieii ei.
Cpitanul Wyatt se mulumete doar cu o singur curenie primvara,
observ ea. Ce tie servitorul lui ce nseamn curenia?
Slujitorii din colonii sunt cei mai buni, spuse Burnaby. i cunosc meseria
i tiu s vorbeasc numai cnd sunt ntrebai!
Dei ultima propoziie cuprindea o aluzie evident, doamna Curtis o ignor
cu desvrire. n aceeai clip, trecu la alt subiect.
Tnra a primit dou telegrame i asta n mai puin de o jumtate de or.
Ce s v spun, eu eram gata, gata s cad jos de emoie. Dar ea le-a citit calm ca
i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Dup asta, mi-a spus c pleac la Exeter i nu
se mai ntoarce pn mine diminea.
L-a luat i pe ziaristul acela tnr cu ea? ntreb maiorul cu o licrire de
speran.
Nu, el a rmas aici. Este un tnr foarte drgu i amabil. Ei doi ar fi o
pereche foarte potrivit.
Maiorul Burnaby mormi din nou.


Ei bine, acum plec, spuse doamna Curtis.
Maiorul nu ndrznea nici mcar s respire de team ca nu cumva doamna
Curtis s se rzgndeasc. Dar de data aceasta, doamna Curtis se inu de cuvnt
i ua se nchise n urma ei.
Cu un suspin de uurare, maiorul i aprinse pipa i ncepu s studieze
prospectul unei societi miniere. Perspectivele acesteia erau prezentate ntr-o
lumin att de favorabil, nct ar fi strnit nencrederea oricui, cu excepia doar
a vreunei vduve sau a unui militar naiv, ieit la pensie.
Un dividend de 12 la sut, murmur maiorul, pare de-a dreptul excelent!

n vila de alturi, cpitanul Wyatt i ddea domnului Rycroft o lecie de
moral.
Oamenii de felul tu habar n-au ce este lumea! Ai trecut prin via fr s
tii nimic. N-ai fost niciodat n stare s te descurci singur.
Dar domnul Rycroft tcea chitic. Era foarte uor s spui ce nu trebuie cnd
l aveai ca interlocutor pe cpitanul Wyatt, aa c cea mai bun soluie era s nu
scoi nicio vorb.
Cpitanul se aplec ntr-o parte a scaunului.
Unde o fi disprut ceaua asta? Drgu fat!
Pentru Wyatt aceast asociaie de idei era foarte fireasc, pentru Rycroft ns
lucrurile nu erau la fel de clare, aa nct l privi scandalizat.
Ce face ea aici? Asta vreau s tiu. Abdul!
Da, sahib.
Unde este Bully? Iar a ieit pe-afar?
E n buctrie, sahib.
Atunci nu-i da de mncare.
i relu poziia confortabil pe scaun i i urm cellalt fir al gndurilor.
Ce urmrete fata asta aici? Cu cine o s poat ea vorbi ntr-un loc ca
sta? Cu babalci ca voi o s se plictiseasc de moarte. Astzi diminea am
schimbat cteva vorbe cu ea. Cred c a fost surprins s descopere c exist un
brbat ca mine ntr-un asemenea loc!
Cpitanul i rsuci mustaa.
Tnra este logodnica lui Jim Pearson, spuse domnul Rycroft. tii, cel
care a fost arestat pentru uciderea Iui Trevelyan.
n aceeai clip, lui Wyatt i scp din mn paharul cu whisky pe care
tocmai era pe punctul s-l duc la gur. Apoi ncepu s urle dup Abdul, pe care
l blestema cu cele mai nstrunice cuvinte, pentru c nu aezase scaunul
suficient de aproape de mas. n cele din urm, relu discuia.
Deci aa stau lucrurile! Fata asta este mult prea bun pentru un
conopist ca la! O fat ca ea are nevoie de un brbat n toat puterea cuvntului!
Tnrul Pearson este foarte prezentabil, spuse domnul Rycroft.
Prezentabil, prezentabil Ce tie ce nseamn viaa unul ca el, care-i
petrece tot timpul ntr-un birou? Ce experien are el?
Poate c experiena de a fi judecat pentru crim o s-i ajung pentru
mult vreme, spuse domnul Rycroft sec.
E sigur poliia c el e vinovatul?
Probabil c da, altfel nu l-ar fi arestat.
Nite capete ptrate!, spuse cpitanul Wyatt dispreuitor.
Ei, nu-i chiar aa. n dimineaa aceasta am discutat cu inspectorul
Narracott i mi-a fcut impresia unui om capabil, care tie ce vrea.
Unde l-ai vzut azi diminea?


A fost la mine acas.
Pe la mine n-a venit, spuse cpitanul Wyatt ofensat.
La urma urmelor, dumneata nu te numrai printre prietenii apropiai ai
cpitanului Trevelyan.
Nu tiu ce vrei s spui cu asta. Trevelyan era un hrbar i i-am spus-o n
fa. Cu mine nu putea s-i dea aere de stpn. Eu nu m ploconeam n faa lui
ca toi ceilali de pe aici. Toat ziua bun ziua m pomeneam cu el pe cap. Prea
multe vizite, prea multe vizite Dac am poft pot s nu m vd cu nimeni o
sptmn ncheiat, o lun sau chiar un an. Asta-i treaba mea!
N-ai mai vzut pe nimeni de o sptmn?
Nu. i ce vezi ru n asta?
Iritat, cpitanul btu cu pumnul n mas. Domnul Rycroft i ddu seama,
ca de obicei, c vorbise ceea ce nu trebuie.
Pe toi dracii, de ce m-a sinchisi, te rog s-mi spui?
Dnd dovad de pruden, domnul Rycroft nu scoase o vorb. ntre timp,
furia cpitanului ncepuse s se mai domoleasc.
n orice caz, mri el, dac poliia dorete s afle ceva despre Trevelyan,
eu sunt omul la care trebuie s vin. Eu am cutreierat lumea i am mintea clar.
Cnd vd un om, tiu imediat cte parale face. La ce bun s-i pierzi timpul cu
ramoliii i cu babetele de aici. Poliia are nevoie de o minte de brbat!
i btu din nou cu pumnul n mas.
Cred c poliia tie ce are de fcut, spuse domnul Rycroft.
De mine au ntrebat? Fr ndoial c vor ntreba.
Parc parc nu-mi amintesc s fi ntrebat, spuse Rycroft prevztor.
Da de ce nu-i aminteti? Sper c n-ai nceput s te ramoleti i tu?
Cred c m-am cam speriat, rspunse domnul Rycroft cu blndee.
Speriat? i-e fric de poliie? Eu n-am team de poliie! S vin aici dac
vor! Le-art eu lor! tii c mai serile trecute am mpucat o pisic aflat la o
distan de o sut de pai?
Nu mai spune? exclam domnul Rycroft.
Meteahna cpitanului de a-i slobozi gloanele n trupul unor pisici
imaginare sau n carne i oase constituia o trist ncercare pentru vecinii si.
M simt obosit, spuse cpitanul Wyatt brusc. Mai bei un pahar nainte de
pleci?
nelegnd cum se cuvine aluzia, domnul Rycroft se ridic n picioare.
Cpitanul Wyatt l tot ndemna s mai bea im pahar.
Dac ai bea mai mult ai fi alt om. Brbatul care nu tie s bea, nu face
doi bani!
Dar domnul Rycroft continua s refuze invitaia. Buse un whisky
neobinuit de tare.
Ce fel de ceai bei? Eu nu prea m pricep la ceaiuri. I-am spus lui Abdul s
cumpere o cutie. M-am gndit c fetia aceea s-ar putea s aib poft s ia un
ceai cu mine. Frumoas fat! Trebuie s facem ceva pentru ea. Trebuie s se fi
plictisit de moarte ntr-un loc ca sta, unde nu are nici mcar cu cine s
vorbeasc.
Dar este i un tnr cu ea, spuse domnul Rycroft.
Tinerii de astzi mi fac grea. Nu tiu dac e ceva de capul lor.
Gsind c e dificil s dea un rspuns corespunztor la o astfel de ntrebare,
domnul Rycroft ls totul balt i plec. Celua cpitanului l nsoi pn la
poart, ceea ce l sperie destul de tare pe bietul naturalist.



A patra conversaie se desfura la vila domnioarei Percehouse, care l avea
ca interlocutor pe nepotul su Ronald.
Dac ai de gnd s-i pierzi timpul cu o fat care nici mcar nu se uit la
tine, asta-i treaba ta, Ronald! ncepu domnioara Percehouse. Mai bine te-ai ine
de fata doamnei Willett. Cu ea s-ar putea s ai mai mult noroc, dei nu prea vd
cum.
Dar, tanti, protest Ronnie.
Vreau s-i mai spun c dac venea un ofier de poliie la Sittaford eu a fi
fost informat despre acest eveniment. Cine tie, poate i-a fi putut chiar furniza
unele informaii utile.
N-am aflat despre vizita inspectorului dect dup ce a plecat.
Ca ntotdeauna, Ronnie. Toate le faci pe dos!
mi pare ru, tanti Caroline.
i-apoi cnd vopseti mobila de grdin s tii c nu e musai s-i
mnjeti i faa. Nu te face mai frumos i, pe deasupra, mai prpdeti i
vopseaua.
Iart-m, tanti Caroline.
i, acum, spuse domnioara Percehouse, nchiznd ochii, nu mai discuta
cu mine n contradictoriu! M simt obosit.
Ronnie se legna de pe un picior pe altul i era cam stnjenit.
Ei bine, ce mai vrei? ntreb domnioara Percehouse nepat.
Nimic, numai c
Ei, spune odat.
M ntreb dac mi-ai permite s dau mine o fugi pn la Exeter.
Ce s faci acolo?
Vreau s m ntlnesc cu un prieten.
Ce fel de prieten?
Un prieten
Cnd un tnr vrea s spun minciuni trebuie s fie n stare de aa ceva.
Da
Nu-i mai cere scuze.
E-n regul atunci? Pot s m duc?
Nu tiu ce vorbe sunt astea pot s m duc? Vorbeti de parc ai fi un
nc. Nu uita c ai mplinit, douzeci i unu de ani!
Da, dar n-a vrea
Domnioara Percehouse nchise din nou ochii.
i-am spus odat s nu te mai ceri cu mine. Sunt obosit i vreau s m
odihnesc. Dac prietenul cu care te ntlneti la Exeter poart fust i se
numete Emily Trefusis, eti un prostnac. Asta e tot ce am de spus.
Dar
Sunt obosit, Ronnie. Am terminat.


Capitolul XXII

AVENTURI NOCTURNE

Charles nu era prea entuziasmat de perspectiva unei nopi de veghe n aer
liber i nutrea convingerea c, n realitate, alearg dup potcoave de cai mori.
Emily avea, fr ndoial, o imaginaie foarte aprins, iar modul cum interpreta
frntura de conversaie surprins la Vila Sittaford, prea s fie mai degrab rodul


unei fantezii. Fiindc, la urma urmelor, nu era exclus ca doamna Willett s fi
dorit cu atta nerbdare venirea nopii dect pentru simplul motiv c se simea
obosit.
Charles se uit pe fereastr i se cutremur. Era o noapte teribil de rece i
ceoas, pe care nimeni nu ar fi fost dispus s i-o petreac afar, din proprie
iniiativ, n ateptarea unei minuni.
Cu toate acestea, tnrul nu ndrznea s cedeze tentaiei de a nu prsi
confortul i cldura camerei. i aminti glasul melodios i cuvintele Emily-ei: Ce
minunat este s ai un om pe care s te poi bizui!
Deci Emily avea ncredere n el i el avea s se in de cuvnt! Niciodat nu
i-ar fi trecut prin cap s nele ateptrile unei fete neajutorate i att de drgue!
i apoi, reflect Charles, n timp ce se nvemnta n toate maiourile i flanelele
pe care le avea la dispoziie, peste care urma s-i pun dou pulovere groase i,
bineneles, paltonul, lucrurile ar sta extrem de ru dac, la ntoarcere, Emily ar
descoperi c nu-i inuse promisiunea.
Probabil c i-ar spune cele mai neplcute cuvinte, iar Charles nu ndrznea
s rite una ca asta. Dar, n fond, ce avea s se ntmple? Unde i cnd urma s
se produc mult ateptatul eveniment? Fiindc, la drept vorbind, nu putea fi
prezent n mai multe locuri deodat!
Misteriosul eveniment putea foarte bine s se desfoare ntre cei patru
perei ai Vilei Sittaford i, n cazul acesta, el n-ar mai fi aflat nimic.
Emily i-a luat zborul, plin de graie, mormi Charles, iar pe mine m-a pus
zdravn la munc. Aa sunt fetele!
Dar n aceeai clip i rsunar din nou n urechi glasul melodios i
cuvintele sincere ale fetei prin care i exprima toat ncrederea n el. i atunci,
Charles se simi ruinat de propriile sale gnduri.
i termin n sfrit toaleta i, nvemntat din cap pn n picioare n
lneturi, ca scoienii, se strecur tiptil, tiptil afar. Gerul era mult mai aspru i
mai ptrunztor dect i nchipuise. i imagina oare Emily la ce chinuri se
expunea de dragul ei? Optimist din fire, Charles era convins c da.
Bg uor mna n buzunar i mngie cu duioie o sticlu plat de coniac,
ascuns ntr-un buzunar mai dosnic.
Pe un asemenea ger, sticlua asta i este cel mai bun prieten, murmur el.
Apoi, cu precauiile de rigoare, ptrunse pe terenurile Vilei Sittaford.
Doamna Willett nu avea cine, aa nct nu trebuia s se team n aceast
privin. n csua grdinarului licrea o lumin, ceea ce nsemna c se afl
cineva nuntru. Vila Sittaford era ns cufundat n ntuneric, cu excepia unei
ferestre de la etaj, unde lumina era aprins. Cele dou femei sunt singure n
cas, gndi Charles. Nici mie nu mi-ar plcea s stau singur ntr-o asemenea
cas; cnd te gndeti, parc i se face prul mciuc!
Ce nsemna oare frntura de conversaie pe care o auzise Emily: De s-ar
face odat noapte! Oare nu cumva intenionau cele dou femei s prseasc
Vila Sittaford fr ca nimeni s tie nimic? se ntreba tnrul n sinea lui.
Indiferent ce s-ar ntmpl, Charles biete, ai s fii la post i ai s vezi totul!
nconjur casa, meninndu-se cu grij la distan. Din cauza ceei dese nu
risca s fie observat. Totul prea absolut ca de obicei. Inspecta cu atenie celelalte
construcii de pe terenul ce nconjura vila i se convinse c toate uile erau
ncuiate.
Sper c totui se va ntmpla ceva, gndea Charles pe msur ce trecea
timpul. Sorbi o nghiitur de coniac. N-am mai pomenit aa ger cumplit,
murmur el.


Se uit la ceas i fu surprins cnd i ddu seama c era de-abia ora
dousprezece fr douzeci. Fusese convins c se apropie de ziu.
Deodat, un zgomot brusc l fcu s ciuleasc urechile. Era zgomotul unei
chei uor rsucit n broasc. Zgomotul venea din direcia Vilei Sittaford. Charles
se deplas de la un tufi la altul. Avusese dreptate. Una din uile laterale ale vilei
se deschidea ncet, ncet. O siluet ntunecat apru n prag. Personajul scruta
noaptea i trda nerbdarea. Trebuie s fie doamna sau domnioara Willett!,
gndi Charles. Mai degrab e frumoasa Violet!
Dup cteva minute de ateptare, silueta iei din cas i porni pe aleea ce
ducea n spatele vilei. Drumeagul trecea printr-o livad mic, pentru ca apoi s
continue i s se piard n pustietatea landei. Dar poteca ducea i prin
apropierea tufiurilor n care se ascunsese Charles, aa nct tnrului i fu uor
s recunoasc personajul. Avusese dreptate; era Violet Willett. Fata purta un
palton lung, de culoare nchis i avea o beret pe cap. Violet i continua drumul
pe alee, iar Charles pea n urma ei cu maximum de atenie. Nu avea cum s fie
vzut, dar era contient c l-ar fi putut trda cel mai mic zgomot. Charles se
temea, de fapt, s nu o sperie pe fat. Din aceast pricin, la un moment dat,
rmase n urm i i fu team c i-a pierdut urma. Dar deplasndu-se cu atenie
printre copaci, i ddu seama c Viollet se afla la numai civa pai naintea lui.
Fata se oprise n faa zidului foarte jos care nconjura curtea, exact n locul unde
se afla o porti. Sttea aplecat deasupra porii i privea concentrat n noapte.
Charles se strecur ct putu mai aproape i rmase n ateptare. Timpul
trecea. Violet avea o lantern de buzunar, pe care la un moment dat o aprinse,
probabil s vad ct este ceasul, gndi Charles, apoi se aplec din nou peste
porti ntr-o atitudine care trda ncordare i ateptare. Deodat Charles auzi un
fluierat slab, care se repet de dou ori.
Fata tresri imediat. Se aplec din nou peste poart i fluier i ea de dou
ori.
Apoi, cu iueala fulgerului, silueta unui brbat apru n noapte. Fata scoase
un strigt nbuit. Se ddu civa pai napoi, deschise portia i brbatul
ptrunse n curte. Violet ncepu s vorbeasc precipitat i n oapt. Neputnd
auzi ce-i spuneau, Charles ncerc s-i schimbe poziia. Dar n aceeai clip,
nite crengi uscate i trosnir sub picioare. Brbatul care se afla n preajma
domnioarei Willett se ntoarse brusc.
Cine e? strig el.
l surprinse pe Charles n timp ce o lua la fug.
Stai pe loc! Ce caui aici?
Se repezi ctre Charles, care se ntoarse spre el i ncerc, cu mult agilitate,
s fac fa situaiei, dar n clipa urmtoare se rostogoleau amndoi n zpad.
ncierarea fu scurt. Adversarul lui Charles era mult mai puternic i
robust. Reui s se ridice n picioare i s-l trasc i pe Enderby dup el.
Aprinde lanterna. Violet! spuse el. S vedem cine este omul acesta.
Fata care sttea deoparte. nspimntat, se apropie de ei i aprinse
asculttoare lanterna.
Cred c este vorba de tnrul care st la noi n sat, spuse ea. E ziarist.
Aha, eti ziarist? exclam necunoscutul. S tii c nu prea v am la
inim. Ei, ticlosule, ce adulmeci n miez de noapte prin curile altora?
Lui Violet i tremura mna. Pentru o fraciune de secund, lumina lanternei
se profil n alt direcie i Charles avu posibilitatea s vad faa adversarului
su. La un moment dat i trecu prin minte c vizitatorul nocturn ar putea fi
evadatul de la Princetown. Dar, privindu-l mai cu atenie, i ddu seama c


greete. n faa sa se afla un tnr de cel mult douzeci i patru-douzeci i
cinci de ani. nalt, bine fcut i cu o expresie plin de fermitate, tnrul nu avea
nimic din nfiarea unui criminal hituit.
Ei bine i acum, spune-mi cum te cheam?
Numele meu este Charles Enderby, rspunse ziaristul. Mai rmne s-mi
spui i dumneata cum te cheam.
Mai eti i obraznic pe deasupra!
Ca i n alte ocazii, Charles avu o inspiraie salvatoare. Nu era pentru prima
dat cnd o simpl supoziie l scotea din ncurctur.
La urma urmelor, cred c tiu cu cine am de-a face, spuse Charles pe un
ton foarte linitit.
Ei nu mai spune?! rspunse cellalt, evident surprins. Se vedea limpede
c este ncurcat.
Cred c am plcerea s stau de vorb cu domnul Brian Pearson din
Australia. Nu-i aa c am dreptate?
Urm o pauz destul de lung. Charles era convins c situaia se schimbase.
La naiba, nu pot s-mi dau seama de unde tii, dar ai ghicit. Numele meu
este Brian Pearson.
n acest caz, spuse Charles, ce-ai zice s intrm n cas i s stm puin
de vorb?


Capitolul XXIII

LA VILA HAZELMOOR

Maiorul Burnaby i fcea socotelile, sau pentru a ne exprima n limbajul
eroilor lui Dickens i examina afacerile. Burnaby era un om extrem de metodic
i pedant. Obinuia s-i noteze ntr-un registru legat n piele trainic toate
aciunile cumprate i vndute, precum i pierderile i profiturile de rigoare.
Rubrica pierderilor era, bineneles, mult mai mare deoarece, ca ntreaga tagm a
militarilor la pensie, maiorul era ntotdeauna atras de cotaiile cele mai
spectaculoase, dar manifesta un dispre aproape total fa de cele modeste, care
prezentau ns mai mult siguran.
Terenurile astea petrolifere preau s aib perspective excelente, murmur
maiorul. Aveam senzaia c ele vor fi izvorul unei adevrate averi, dar s-au
dovedit la fel de proaste ca i mina de diamante! Oricum, terenurile canadiene n
care am investit acum sunt demne de toat ncrederea!
irul gndurilor i fu ntrerupt brusc de Ronald Garfield, care i fcu
apariia la fereastr.
Salut, spuse Ronnie cu voioie. Sper c nu v deranjez?
Dac ai de gnd s intri n cas, ai face mai bine s vii la ua din fa, i
rspunse maiorul. Dar fii atent la flori! Am impresia c n clipa asta calci cu
picioarele pe ele!
Ronnie se retrase imediat, cerndu-i mii de scuze i, ntr-o clip, se ivi n
faa uii de la intrare.
terge-te bine pe picioare, dac n-ai nimic mpotriv, i strig maiorul.
Adevrul este c tinerii i puneau deseori rbdarea la ncercare. n ultima
vreme, singurul tnr fa de care manifestase o anumit bunvoin era
ziaristul Charles Enderby. Fa de Ronnie Garfield, ns, nu nutrea aceleai
sentimente. De fapt, indiferent ce spunea sau ce fcea bietul Ronnie, reuea


ntotdeauna s-l irite pe maior. Dar orice s-ar zice, ospitalitatea este ospitalitate.
Bei ceva? ntreb maiorul, fidel acestui principiu.
Nu, mulumesc. De fapt, am trecut pe la dumneavoastr s vd dac
putem cdea la o nelegere. A dori s plec chiar astzi la Exhampton, dar am
aflat c maina lui Elmer a fost nchiriat de dumneavoastr.
Trebuie s sortez lucrurile lui Trevelyan, ncuviin Burnaby. Poliia i-a
ncheiat ancheta.
Bine, spuse Ronnie puin cam stnjenit. Doream foarte mult s pot
pleca astzi la Exhampton. M gndeam c poate ai fi dispus s pltim
mpreun drumul pn acolo. Ce prere avei?
De acord, dar mersul pe jos ar fi mult mai sntos. Exerciiul este un
lucru excelent. Tinerii de astzi nu mai fac micare. ase mile pe jos la dus i alte
ase mile la ntoarcere i-ar prinde foarte bine. Dac n-a avea nevoie de main
pentru a transporta aici cte ceva din lucrurile lui Trevelyan, fr ndoial c a fi
fcut eu nsumi tot drumul pe jos. Moleeala i lenea, iat care sunt metehnele
zilelor noastre!
Da, avei dreptate. Eu ns nu prea cred n teoriile despre meninerea
condiiei fizice. n orice caz, sunt ncntat c ne-am putut nelege. Elmer mi-a
spus c pleac la ora unsprezece. E n ordine?
Perfect.
Bine, atunci la unsprezece sunt acolo.
Dar Ronnie nu s-a inut de cuvnt. A ajuns la locul ntlnirii cu zece minute
mai trziu i l-a gsit pe maiorul Burnaby agitat i nervos, deloc dispus s-i
accepte scuzele de complezen. Pentru cteva clipe, Ronnie se amuz copios la
gndul unui eventual mariaj ntre mtua sa i maiorul Burnaby. Cine ar avea
de ctigat dintr-o asemenea afacere? El era convins c, bineneles, numai
mtua sa. Se amuza, imaginndu-i-o pe tanti Caroline btnd din palme i
scond strigte ascuite pentru a-l aduce urgent pe maior n preajma ei.
Dar lsnd balt gndurile de acest fel, Ronnie se puse, bine dispus, pe
vorb.
Sittafordul a devenit un loc destul de vesel. Ce prere avei? Domnioara
Trefusis, individul acela Enderby i, pe deasupra, tnrul din Australia
pestri societate! Dar, apropo, cnd a mai rsrit i australianul? Azi diminea
se afla printre noi de parc ar fi locuit aici de cnd lumea i nimeni habar nu
avea cnd i cum a sosit. Din cauza asta mtua era neagr de furie.
Locuiete la doamna Willett, rspunse maiorul cam acru.
Bine, bine, dar de unde a rsrit, aa deodat? n fond, doamna Willett
nu are un aeroport particular. S tii de la mine, tnrul sta mi se pare teribil
de misterios. i apoi privirea lui nu-mi inspir ncredere Are o cuttur cam
rutcioas. Dup prerea mea, el este tipul care l-a lichidat pe btrnul
Trevelyan.
Maiorul se abinu de la orice comentariu.
Iat cum vd eu lucrurile, continu Ronnie. Cei care se duc n colonii
sunt de obicei certai cu legea. Rudele lor nu-i au la suflet i, din acest motiv,
ncearc s se descotoroseasc de ei. Pn aici toate n regul. Oaia neagr a
familiei se ntoarce din colonii. N-are o lescaie n buzunar. Cade pe capul
unchiului bogat, exact n preajma srbtorilor, dar ruda pricopsit nu e dispus
s ndeplineasc gusturile nepotului srac lipit, aa c acesta l lichideaz pe
unchi. Iat, domnule, asta este teoria mea!
Ai face mai bine s o prezini poliiei, replic maiorul Burnaby.
M-am gndit c ar fi mai bine s vorbii dumneavoastr cu poliia. Suntei


prieten cu Narracott? Apropo, iar a venit la Sittaford s-i bage nasul n treburile
altora?
Nu tiu.
V ntlnii cumva astzi cu dnsul?
Nu.
n faa unui rspuns att de concis, Ronnie pru s-i dea n cele din urm
seama c e cazul s tac.
Atunci asta e, spuse el cam ncurcat i apoi se cufund n tcere.
La Exhampton, automobilul se opri pentru cteva minute n faa hanului
Trei coroane. Dup ce aranj s se ntlneasc cu maiorul la ora patru i
jumtate, pentru a reveni mpreun la Sittaford, Ronnie porni n pas vioi s dea o
rait prin magazinele pe care i le punea la dispoziie Exhamptonul.
Maiorul Burnaby trecu mai nti pe la avocatul Kirckwood. Dup o scurt
discuie cu acesta, lu cheile i se ndrept spre Vila Hazelmoor. Se nelesese s
se ntlneasc acolo cu Evans la ora dousprezece. Credinciosul matroz l
atepta, conform nelegerii, n prag. Cu un aer grav, maiorul deschise ua i
intr n casa goal, urmat imediat de Evans. Nu mai clcase pe aici din noaptea
tragediei dar, dei era ferm hotrt s nu dea niciun semn de slbiciune, n timp
ce strbtea salonul, fu cuprins de un tremur uor.
Evans i maiorul Burnaby se puser amndoi pe treab. Cu toate c pstrau
o tcere desvrit, se nelegeau totui de minune. Ori de cte ori, vreunul din
ei fcea o remarc scurt, cellalt nelegea mesajul aa cum se cuvine.
Neplcut treab, dar tot trebuie s-o fac cineva, spuse maiorul.
Evans, care sorta osete i pijamale, aranjndu-le apoi n teancuri, i
rspunse imediat.
Mi se pare nefiresc ce facem noi acum dar, aa cum spuneai, domnule,
trebuie s fac cineva i treaba asta.
Evans dovedea mult abilitate. Lucrurile erau sortate i numrate cu grij i
apoi strnse n grmezi. La ora unu se duser la han pentru a lua masa. Cnd se
ntoarser la Hazelmoor, n timp ce Evans nchidea ua de la intrare, maiorul l
apuc brusc de umr.
St, murmur Burnaby. Auzi zgomote de pai la etaj? Zgomotele vin din
dormitorul lui Joe.
Pe cinstea mea, domnule, avei dreptate!
Un fel de team superstiioas i cuprinse o clip pe amndoi, dar
smulgndu-se din aceast stare i lsnd orice fric la o parte, maiorul se
ndrept hotrt spre scara interioar de unde strig plin de autoritate:
Cine-i acolo? Vino imediat jos!
Spre marea lui surpriz i enervare dar, sincer vorbind, ca o adevrat
uurare, la captul scrilor se ivi Ronnie Garfield. Tnrul era foarte ncurcat i
ai fi zis c este inocena ntruchipat.
Salut, spuse el. Tocmai eram n cutarea dumneavoastr.
Cum adic erai n cutarea mea?
Voiam s v spun c nu-mi pot termina treburile pn la patru jumtate.
Trebuie s dau o fug i la Exeter, aa c nu m mai ateptai. La ntoarcere, am
s nchiriez un automobil din Exhampton.
Dar cum ai intrat n cas? ntreb maiorul.
Am gsit ua deschis, exclam Ronnie. Cum era i firesc, am crezut c
suntei nuntru.
Maiorul se ntoarse ncruntat spre Evans,
N-ai nchis ua la plecare?


Nu, domnule. Cheile nu erau la mine.
Ce prost sunt, murmur maiorul.
Sper c nu v suprai, nu-i aa? spuse Ronnie. N-am gsit pe nimeni la
parter, aa c am urcat scrile s vd dac nu suntei sus.
Nu face nimic, i-o tie maiorul. Numai c m-ai cam speriat.
Perfect, spuse Ronnie, puin distrat. Acum e timpul s-mi iau zborul. La
revedere!
n timp ce Ronnie cobora scrile, maiorul mria.
Nu v suprai, i se adres Ronnie foarte copilros. Vrei s-mi spunei i
mie unde s-a petrecut tragedia?
Maiorul art cu degetul n direcia salonului.
Extraordinar! Pot s m uit i eu puin?
Dac vrei rspunse rstit Burnaby.
Ronnie deschise ua i intr n salon. Peste cteva minute reveni. Maiorul se
urcase la etaj, dar Evans era nc n hol. Avea aerul unui cine care st de paz.
Ochii lui mici l urmreau pe Ronnie cu o privire n care se putea citi rutatea.
Credeam c nu vei reui niciodat s tergei urmele de snge, spuse
Ronnie. n sinea mea eram convins c, orice-ai face, urmele vor aprea din nou.
Dar ce prost sunt! Btrnul a fost ucis cu un instrument ca acesta, nu-i aa?
Ronnie ridic sulul ngust care era aezat la pragul unei ui i cntri
obiectul n mn.
Nostim jucrioar, ce zici?
Apoi mai fcu cteva micri, ca i cum ar fi ncercat s loveasc pe cineva
pe la spate. Evans nu scotea nicio vorb.
E timpul s plec, spuse Ronnie, dndu-i seama c tcerea
interlocutorului su lsa s se neleag c nu se comport cum se cuvine. Am
impresia c sunt cam lipsit de tact, nu-i aa? Fcu un semn cu capul spre
apartamentul de la etaj. Am uitat c erau aa de buni prieteni. Parc erau fcui
amndoi de-o mam, ce prere ai? Dar am plecat. Mii de scuze dac am spus ce
nu se cuvine!
Ronnie strbtu holul i iei pe ua din fa. Evans rmase impasibil n hol.
Urc scrile numai dup ce Garfield prsi casa. Fr niciun comentariu, i
relu treaba ocupndu-se de dulapul cu nclminte.
La ora trei i jumtate lotul era n ordine. Un geamantan cu haine i lenjerie
de corp a fost druit lui Evans, iar un altul a fost expediat pe adresa Orfelinatului
Marinei. Documentele i chitanele fuseser aranjate cu grij ntr-o serviet.
Evans primi instruciuni s ia legtur cu o firm local pentru depozitarea
trofeelor lui Trevelyan, deoarece la vila maiorului nu ncpeau toate. Avnd n
vedere c Vila Hazelmoor fusese nchiriat cu mobil cu tot, nu mai rmsese
nicio problem de rezolvat.
Dup ce totul a fost pus n ordine, Evans i drese glasul i i spuse
maiorului:
V rog s m scuzai, domnule, a dori o slujb asemntoare cu cea pe
care am avut-o la domnul cpitan.
Sigur c da. Sunt gata oricnd s-i dau o recomandaie dac vrei s te
angajezi undeva.
V rog s m scuzai, domnule, dar nu despre asta e vorba. M-am sftuit
cu Rebecca mea i ne gndeam dac n-ai fi dispus s ne luai la dumneavoastr
i s facei o mic ncercare
O, dar vezi eu m descurc singur. Btrna aceea, cum Dumnezeu o
cheam, mi face zilnic curenie i-mi pregtete cte ceva de mncare. Asta e


tot ce-mi pot permite.
Nu de bani e vorba, domnule, rspunse Evans imediat. Vedei
dumneavoastr, eu ineam foarte mult la cpitan i dac v-a putea servi pe
dumneavoastr cum l serveam pe dnsul, a avea impresia c totul e ca n
trecut. M nelegei, nu-i aa?
Maiorul tui de cteva ori i i ocoli privirea.
Drept s-i spun e foarte frumos din partea dumitale! Am s m gndesc
la propunerea asta.
Apoi se eschiv cu mult abilitate i plec. Evans rmase privindu-l din
urm. Pe chipul lui nflorise un zmbet plin de nelegere.
Seamn ca dou picturi de ap cu cpitanu, murmur el. Apoi, deodat,
pru s fie foarte nedumerit. Dar unde-or fi disprut? murmur el. Mi se pare
niel cam ciudat. Trebuie s-o ntreb i pe Rebecca s vedem ea ce zice.


Capitolul XXIV

INSPECTORUL NARRACOTT ARE NDOIELI

Nu prea sunt mulumit de felul cum merg lucrurile, domnule. n niciun
caz nu mai sunt la fel de satisfcut ca la nceputul anchetei, spuse Narracott.
Inspectorul general l privi ntrebtor.
Vrei s spui cumva c nu Pearson e vinovatul?
Vedei dumneavoastr, la nceput toate elementele preau s indice o
singur concluzie, dar acum lucrurile stau cu totul altfel.
Cu toate acestea, dovezile mpotriva lui Pearson rmn n picioare.
Este foarte adevrat, dar ntre timp au ieit la lumin multe lucruri noi.
M refer n primul rnd la cellalt membru al familiei Pearson, la tnrul Brian.
Am considerat c nu este cazul s fac cercetri mai amnunite n aceast
privin i am acceptat afirmaiile c se afl n Australia. Iar acum descopr c n
tot acest interval s-a aflat n Anglia. Se pare c a sosit acum dou luni, cltorind
pe acelai vas cu doamna Willett i fiica sa. S-ar prea c, n timpul cltoriei,
Brian s-a ndrgostit de tnra fat. Din ce motive nu tiu, Brian Pearson nu a
luat legtur cu familia. Nici fratele, nici sora lui n-aveau nici cea mai vag idee
c se afl n Anglia. Miercurea trecut a prsit hotelul Ormsby din Russell
Square, i a nchiriat o main, deplasndu-se n direcia grii Paddington. De
atunci i pn mari sear, cnd a fost descoperit de Enderby, nu tie nimeni ce a
fcut. Refuz categoric s dea orice explicaie.
I-ai spus ce riscuri implic o asemenea atitudine?
Mi-a rspuns c nici nu se sinchisete. Susine c nu are nicio legtur
cu crima i c este treaba noastr dac vrem s dovedim c totui este implicat
cu ceva. Susine c felul cum i-a petrecut timpul l intereseaz personal. n fine,
refuz categoric s declare unde a fost i ce a fcut n tot acest interval.
Formidabil! exclam inspectorul general.
Da, domnule, este un caz ieit din comun. N-are rost s fugim de fapte:
acesta pare s fie omul pe care l cutm. Cu greu mi l-a imagina pe James
Pearson n postur de criminal; pentru fratele su, ns, treaba aceasta nu ar fi
dect un fleac. Brian este un tnr impulsiv i arogant. i, s nu uitm, c
profit i el n aceeai msur de pe urma morii cpitanului. Astzi diminea
s-a prezentat la mine mpreun cu domnul Enderby, vesel i senin, ca i cum
nimic nu s-ar fi ntmplat. n orice caz n-a reuit s m pcleasc.


Vrei s spui
Atitudinea lui nu este confirmat de fapte. De ce, n fond, nu s-a
prezentat mai devreme? Smbt diminea toate ziarele anunau cu titluri de-o
chioap moartea unchiului su. Fratele lui a fost arestat luni i totui el nu d
niciun semn de via. Sunt convins c n-ar fi aprut nici acum dac ziaristul
acela n-ar fi dat peste el azi noapte n grdina Vilei Sittaford.
Dar ce cuta Enderby acolo?
tii cum sunt ziaritii. i bag nasul n toate. Sunt nite personaje foarte
ciudate.
De multe ori sunt o adevrat pacoste, spuse inspectorul general, dei, la
drept vorbind, cteodat pot s ne fie i de folos.
Dup prerea mea, tnra l-a pus la treab, nu glum, spuse Narracott.
Care tnr?
Domnioara Emily Trefusis.
Dar de unde pn unde tia ea de toate acestea?
Se afla la Sittaford, unde venise s sondeze terenul. Este o fat foarte
ager, creia nu-i scap nimic.
Ce a declarat Brian Pearson n legtur cu aciunile sale?
A afirmat c a venit la Sittaford s se ntlneasc cu prietena sa,
domnioara Violet Willett. La rndul ei, aceasta susine c a ieit din cas cnd
toi ceilali dormeau, fiindc voia ca mama ei s nu afle nimic. Aceasta este
versiunea lor.
Dup felul cum vorbea, era limpede c inspectorul Narracott avea dubii
serioase n legtur cu aceast poveste.
Domnule, continu el, prerea mea este c dac Enderby nu punea mna
pe el, Brian pleca imediat n Australia, de unde i-ar fi revendicat motenirea.
Inspectorul general avu un zmbet discret.
Ce trebuie s-l mai fi blestemat Brian pe curiosul la de ziarist! murmur
el.
i apoi a mai ieit ceva la iveal, continu Narracott. Un alt membru al
familiei, Sylvia Pearson, dac v amintii, este cstorit cu romancierul Martin
Dering. Acesta mi-a declarat c n ziua de vineri a luat prnzul i i-a petrecut
dup-amiaza cu un editor american, iar seara a fost prezent la un dineu literar.
Ei bine, acum aflu c nici vorb de aa ceva!
Dar cine afirm acest lucru?
Tot Enderby.
Trebuie neaprat s-l cunosc pe acest Enderby, spuse inspectorul
general. S-ar prea c este unul din elementele cele mai active ale anchetei. Cei
de la Daily Wire se pot mndri c au oameni att de talentai n redacie.
Acest amnunt s-ar putea s nu aib nicio importan. Cpitanul
Trevelyan a fost ucis nainte de ora ase, aa nct, la urma urmelor, ce
importan are unde i-a petrecut Dering seara? i totui de ce a minit? Mie
treaba aceasta nu-mi prea place!
Ai perfect dreptate, ncuviin inspectorul general. Pare o minciun de-a
dreptul inutil.
Ajung astfel s cred c tot ce-a spus este fals. S-ar putea ca bnuielile
mele s fie puin cam exagerate, dei Dering ar fi putut foarte bine s plece din
gara Paddington cu trenul de dousprezece i zece, s ajung la Exhampton n
jurul orei cinci i s-l ucid pe btrn. Lua apoi trenul de ase i zece i, nainte
de miezul nopii era acas. n orice caz, trebuie s cercetm mai amnunit
aceast pist.> Trebuie s-i verificm situaia financiar i s vedem dac nu era


n pan de bani. Fondurile care ar fi intrat n posesia soiei sale, ar fi czut
imediat n manile lui. Dac ai cunoate-o, v-ai da imediat seama de acest lucru.
Trebuie s ne convingem c alibiul invocat de el pentru perioada dup-amiezii
rmne n picioare.
Toat afacerea aceasta mi se pare pur i simplu extraordinar! Eu
continui totui s cred c dovezile mpotriva lui James Pearson sunt foarte
concludente. Vd c nu eti de acord cu mine i c ai impresia c nu ai pus mna
pe omul potrivit.
Dovezile sunt clare, recunoscu Narracott. Totul este limpede i orice juriu
ar putea da un verdict pe baza lor. Cu toate acestea, trebuie s recunosc c eu
nu cred c James Pearson este autorul crimei.
Tnra lui prieten are un rol foarte activ n aceast anchet.
Domnioara Trefusis este, fr doar i poate, o fat i jumtate. Este o
tnra plin de caliti, gata s fac tot ce-i st n putin pentru a-i salva
logodnicul. A pus mna pe ziaristul acesta, pe Enderby, i face ce vrea cu el.
Domnioara Trefusis este o fat mult prea bun pentru James Pearson. Biatul
este destul de drgu, altfel ns nu e mare lucru de capul lui.
Dac spui c este o fat voluntar, nseamn c el este exact ceea ce-i
trebuie.
Avei dreptate. Fiecare cu gusturile sale. Ce-ai zice, domnule, dac m-a
ocupa nentrziat de alibiul domnului Dering?
Da, pune-te imediat pe lucru! Ce-mi poi spune ns despre cea de-a patra
persoan care beneficiaz de pe urma testamentului? Parc mai exist un
motenitor, nu-i aa?
Da, sora cpitanului Trevelyan. Cu dnsa totul e limpede. Am fcut
cercetrile de rigoare. La ora ase se afla acas. M apuc imediat de verificarea
alibiului lui Dering.
Cinci ore mai trziu, inspectorul Narracott se afla din nou n micul salon al
vilei The Nook. De data aceasta, domnul Dering era acas. Camerista l-a
informat c lucreaz n biroul su i, n consecin, nu poate fi deranjat,
Inspectorul i-a prezentat atunci cartea de vizit cu calitile sale oficiale i i-a
cerut s i-o duc nentrziat gazdei. n timp ce atepta rspunsul, Narracott se
plimba prin camer, cufundat n gnduri. Din cnd n cnd, lua cte un obiect de
pe mas, l privea absent apoi l punea la loc. O cutie de igri din lemn fin de
Australia, probabil un dar din partea lui Brian Pearson. Apoi un exemplar uzat al
romanului Mndrie i prejudecat. Inspectorul deschise cartea i vzu pe coperta
interioar un nume ters, scris cu cerneal: Martha Rycroft. Numele i se prea
cunoscut, dar nu-i amintea unde-l mai auzise. Gndurile i fur ntrerupte de
apariia lui Martin Dering.
Romancierul era un brbat de statur mijlocie, cu pr des, de culoarea
castanei. Era frumos, avea buzele crnoase i roii, dar n ansamblu i lsa
impresia unui om greoi.
Bun dimineaa, domnule Dering. mi cer scuze c v deranjez din nou,
spuse Narracott foarte calm.
Nu face nimic, domnule inspector. S tii ns c nu mai am nimic de
adugat la declaraiile mele anterioare.
Am fost ndemnat s cred c Brian Pearson, cumnatul dumneavoastr, se
afl n Australia. Ei bine, acum am descoperit c este n Anglia de dou luni.
Cred c era cazul s ne spunei i nou acest lucru. Soia dumneavoastr mi-a
declarat categoric c fratele dnsei se afl n Noua Galie de Sud.
Brian n Anglia? ! Dering prea sincer uimit. V asigur, domnule


inspector, c nici eu nici soia mea n-am tiut absolut nimic.
N-a luat legtura cu dumneavoastr?
Categoric nu. Dealtfel, tiu precis c n acest interval, Sylvia i-a scris de
dou ori n Australia.
n cazul acesta mi cer scuze, dar, cum e i firesc, am crezut c domnul
Brian Pearson a comunicat cu familia i eram suprat c mi-ai ascuns acest
lucru.
Aa cum v-am spus, noi n-am tiut nimic. Luai o igar, domnule
inspector? Apropo, am citit c ai reuit s-l prindei pe evadatul de la
Princetown.
Da, a fost prins mari seara. A avut marele ghinion c se lsase cea. De
fapt, tot timpul se nvrtise pe loc. Parcursese mai bine de douzeci de mile
pentru ca la urm s-i dea seama c se afla la o deprtare de numai o mil de
nchisoare.
Aa se ntmpl totdeauna cnd e cea. A avut ns noroc c nu a evadat
vineri. Mai mult ca sigur c lui i s-ar fi pus n spinare crima.
Este un individ foarte periculos. Toi l porecliser Freddy Hoinarul. A fost
acuzat de tlhrie, acte de violen, i altele. Era un om educat i nstrit i,
orict ar prea de necrezut, ducea o via dubl. O parte din timp tria ca cel mai
respectabil cetean. Apoi, cnd l apucau crizele i era obsedat de ideea crimei,
pleca de acas i se nhita cu cele mai dubioase personaje. Cred c n-ar fi fost
ru dac n loc de nchisoare l-ar fi trimis la azilul de nebuni.
Presupun c nu sunt muli cei care reuesc s evadeze de la Princetown?
A evada de acolo este aproape imposibil. Dar aceast evadare a fost
plnuit i efectuat cu cea mai mare precauie. Nu am reuit nc s aflm toate
detaliile.
Dering se ridic n picioare i se uit la ceas.
Domnule inspector, dac asta este totul v rog s m scuzai. Eu sunt
un om foarte ocupat.
Dar bineneles c mai e ceva, domnule Dering! A vrea s tiu de ce ai
afirmat c vineri seara ai participat la dineul literar de la hotelul Cecil?
Nu prea neleg ce vrei s spunei.
Ba cred c nelegei perfect! Dumneavoastr nu ai luat parte la dineu.
Martin Dering era vdit ncurcat i nu tia ce s fac. Inspectorul atepta
calm.
Ei bine, spuse n cele din urm romancierul. S presupunem c nu am
fost acolo. Ce v intereseaz pe dumneavoastr? Ce legtur poate exista ntre
activitatea mea, la cinci ore dup moartea unchiului meu i dumneavoastr, sau
oricare alt persoan?
Domnule Dering, ai fcut o anumit declaraie i eu doresc s verific cum
s-au petrecut lucrurile. Unele afirmaii s-au dovedit neadevrate. Trebuie s
verific i restul. Dumneavoastr susinei c ai luat prnzul i v-ai petrecut
dup-amiaza cu un prieten.
Da cu editorul meu din America.
Numele su?
Rosenkraun Edgar Rosenkraun.
i adresa, v rog.
Nu mai este n Anglia. A plecat smbta trecut.
Spre New York?
Da.
Atunci, n aceast clip trebuie s fie n largul oceanului. Cu ce vapor


cltorete?
Nu Nu-mi amintesc.
Cu ce companie?
Nu-mi amintesc.
Atunci vom telegrafia editurii sale din New York. Ei trebuie s tie.
Este vorba de vasul Gargantua, spuse Dering ncruntat.
V mulumesc. Iat c dac ai vrut v-ai amintit. Susinei aadar c ai
luat prnzul cu domnul Rosenkraun i ai petrecut dup-amiaza mpreun. La ce
or v-ai desprit?
n jurul orei cinci.
i dup aceea?
Refuz s vorbesc. Nu este treaba dumneavoastr! Ai aflat tot ce v
interesa.
Inspectorul Narracott ncuviin din cap gnditor. Dac Rosenkraun
confirm declaraia lui Dering, atunci orice acuzaie mpotriva acestuia nu mai
are nicio baz. Indiferent ce a fcut n restul timpului, activitatea sa nu mai
prezint nicio importan pentru anchet.
Ce avei de gnd s facei?, ntreb Dering nelinitit.
Vom telegrafia domnului Rosenkraun pe bordul vasului Gargantua.
Fir-ar s fie, strig Dering. n ce publicitate murdar m amestecai!
Ce-ai zice
Se duse la birou, scrise cteva cuvinte pe o foaie de hrtie i apoi i-o ddu
inspectorului.
tiu c trebuie s v facei datoria, spuse el cam acru, dar cel puin
procedai n aa fel ca s nu dau de bucluc. Nu e cinstit s m bgai n aa hal
la ap!
Pe foaia de hrtie era scris: Rosenkraun, Vasul Gargantua. V rog
confirmai c n ziua de vineri am fost n compania dumneavoastr de la
dousprezece pn la ora cinci. Martin Dering.
Aranjai n aa fel nct rspunsul s-l primii dumneavoastr. Nu m
deranjeaz. Dar avei grij ca telegrama s nu soseasc la Scotland Yard sau la
secia de poliie. Dumneavoastr nu tii cum sunt americanii. Dac ar avea cea
mai mic suspiciune c sunt anchetat de poliie, contractul pe care urmeaz s-l
nchei s-ar duce de rp. V rog, pstrai totul n secret, domnule inspector.
Nu am nimic mpotriv, domnule Dering. Nu vreau dect s aflu adevrul.
Am s trimit telegrama cu rspuns pltit, urmnd s primesc rspunsul la
adresa mea din Exeter.
V mulumesc. S i ii c nu e chiar aa de uor s trieti din literatur.
V vei convinge c rspunsul confirm cele spuse de mine. E drept, v-am minit
n privina dineului fiindc i-am spus i soiei mele acelai lucru i m-am gndit
c e mai bine s v spun i dumneavoastr la fel. n caz contrar a fi intrat ntr-o
ncurctur teribil.
Dac domnul Rosenkraun confirm declaraia dumneavoastr, nu mai
avei de ce s v temei.
Dezagreabil personaj, gndea inspectorul n timp ce prsea vila. Dar mai
mult ca sigur c Rosenkraun va adeveri spusele sale.
n timp ce se urca n trenul cu care urma s cltoreasc spre Devon,
Narracott i aminti pe neateptate de unde auzise numele de Rycroft.
Rycroft, btrnul care locuiete ntr-una din vilele de la Sittaford. Curioas
coinciden!



Capitolul XXV

LA CEAINRIA DELLER

Emily i Charles se aflau la Exeter, la ceainria Deller. Era ora trei, iar la
aceast or pretutindeni se aternuse linitea i domnea pacea. Localul se golise
aproape de tot, doar cteva persoane i mai luau ceaiul n tcere.
Ia spune, ntreb Charles, ce prere al despre el?
Grea ntrebare! rspunse Emily, ncruntnd din sprncene.
Dup interviul cu poliia, Brian Pearson luase masa mpreun cu ei. Tnrul
fusese extrem de politicos fa de Emily, de o politee puin cam exagerat, dup
prerea fetei. Fiind foarte inteligent, domnioara Trefusis nu vedea cu ochi buni
aceast atitudine. Totul i se prea cam ciudat. Iat un tnr care pstreaz cei
mai desvrit secret n jurul idilei sale i, deodat, un strin curios l
inoportuneaz cu prezena lui. Iar tnrul nu se nfurie ci, dimpotriv, se
dovedete blnd ca un miel. Chiar aa se petrecuser lucrurile. Brian Pearson a
acceptat imediat propunerea lui Charles de a merge la poliie. Care este deci
explicaia acestei atitudini de blnd acceptare? Lui Emily i se prea c reacia
lui Brian este n total contradicie cu concluziile ei despre caracterul tnrului.
Fir-ar al naibii!, Dracu s v ia! ar fi fost reacia la care te puteai atepta din
partea lui Brian. Dar atitudinea aceasta de miel blnd era foarte suspect. Emily
ncerca s-i mprteasc lui Charles bnuielile i suspiciunile ei.
neleg ce vrei s spui, o liniti Enderby. Brian al nostru are mai mult ca
sigur ceva de ascuns, altfel nu s-ar mai strdui atta s-i nfrneze arogana i
impulsivitatea.
Asta spuneam i eu.
Crezi cumva c el l-a ucis pe btrnul Trevelyan?
Brian, spuse Emily cumpnindu-i cuvintele, este o persoan pe care
trebuie s-o avem n vedere. Dup prerea mea este destul de lipsit de scrupule i,
dac i pune ceva n cap, nu cred c ar sta prea mult pe gnduri, sau c i-ar
face probleme de contiin. Nu-i ceea ce s-ar numi un personaj panic.
n concluzie, e mult mai uor s i-l imaginezi pe Brian n postur de
uciga dect pe Jim, spuse Charles.
Ipoteza Brian e mult mai plauzibil, fu de acord Emily. El pare s fie omul
totdeauna gata s duc o treab pn la capt, fiindc nu-i pierde nicio clip
sngele rece.
Sincer vorbind, Emily, chiar crezi c el este ucigaul?
Nu tiu ce s spun dar ndeplinete toate condiiile. Este singura
persoan care le ndeplinete.
Ce vrei s spui cu asta?
n primul rnd mobilul crimei: are acelai motiv ca i ceilali ctig
douzeci de mii de lire sterline. Doi: posibilitatea de a svri crima nimeni nu
tie unde s-a aflat vineri dup-amiaz, iar dac nu ar fi avut nimic de ascuns,
atunci, fr ndoial, ar fi vorbit. S presupunem deci c Brian se afla vineri n
apropierea Vilei Hazelmoor.
Nu s-a gsit nc nimeni care s afirme c l-a vzut n Exhampton i,
orice s-ar zice, Brian este o persoan care nu trece neobservat.
Emily ddu din cap cu dispre.
Bine, Charles, dar nu nelegi c el nu se afla n Exhampton? Dac el este
autorul crimei, atunci nseamn c a plnuit totul dinainte. Numai Jim, care este
nevinovat, a sosit ca un ntru la faa locului, ba a mai i stat n Exhampton.


Brian s-a aflat probabil la Lydford sau Chagford, sau poate chiar la Exeter. El
putea foarte bine s parcurg drumul de la Lydford pn la Exhampton pe jos,
fiindc exist o osea foarte bun i zpada nu l-ar fi mpiedicat. Pentru el nu era
mare lucra s fac asta.
Atunci ar trebui s cercetm aceast posibilitate mai amnunit.
Se ocup poliia de treaba asta, spuse Emily. Iar ei se descurc mult mai
bine dect am putea-o face noi. Cnd este vorba de cercetri i anchete oficiale,
poliia este nentrecut. Nou ne revine sarcina s ascultm sporovial doamnei
Curtis, s tragem concluzii din observaiile domnioarei Percehouse i s le
urmrim pe chiriaele de la Vila Sittaford. n chestiuni din astea personale i
confideniale, putem noi obine cele mai bune rezultate.
Asta depinde de la caz la caz.
Dar s revenim la afirmaia mea c Brian Pearson ndeplinete toate
condiiile. n ceea ce privete mobilul crimei i posibilitile de a o svri, am
vzut c totul e limpede. Dar mai exist i un al treilea factor care, dup prerea
mea, este cel mai important.
La ce te referi?
De la bun nceput am avut sentimentul c edina aceea de spiritism, att
de stranie, nu trebuie ignorat. Am ncercat s analizez problema ct mai logic i
raional cu putin i am ajuns la concluzia c pot exista trei explicaii. n primul
rnd c a fost vorba de un fenomen supranatural. n ceea ce m privete, resping
categoric o asemenea posibilitate. A doua explicaie: c totul a fost pus la cale n
mod intenionat, dar cum nu vd s existe un motiv plauzibil n acest sens, cred
c putem exclude i aceast explicaie. n fine, s-ar putea s fie vorba de un
simplu accident. Unul dintre musafiri s-a dat de gol, bineneles, mpotriva voinei
sale. S-ar zice c e vorba de o mrturisire incontient. Dac aa stau lucrurile,
nseamn c unul dintre cei de fa fie tia cu certitudine c Trevelyan urma s
fie ucis la o anumit or, n cursul dup-amiezii, fie era la curent cu faptul c
btrnul avusese o discuie foarte precipitat, care putea s se soldeze cu un act
de violen. Niciunul dintre cei de fa nu putea s fie criminalul, dar unul dintre
ei trebuie s fi fost n legtur cu acesta. Maiorul Burnaby n-are legtur cu
nimeni; domnul Rycroft i Ronald Garfield sunt n aceeai situaie, dar cu
doamna Willett i fiica ei lucrurile stau altfel. Violet este prieten cu Brian
Pearson. Cei doi sunt n relaii foarte intime, iar fata este extrem de agitat de
cnd a aflat de crim.
Crezi oare c tie ceva? ntreb Charles.
Ori ea, ori mama ei, trebuie neaprat s tie ceva.
Mai rmne domnul Duke despre care n-ai spus nc nimic.
Da, rspunse Emily, e niel cam straniu! Este singura persoan despre
care nu tim absolut nimic. Am ncercat n dou rnduri s discut cu el, dar
n-am reuit. S-ar prea c nu are nicio legtur cu cpitanul Trevelyan sau cu
familia acestuia. El nu are niciun amestec n toat aceast poveste i totui
Ei, i totui? insist Charles, vznd c Emily se oprise.
i totui noi l-am ntlnit pe inspectorul Narracott n timp ce pleca de la
Duke. M ntreb, ce tie inspectorul despre acest personaj de care eu habar
n-am? Grozav a vrea s tiu ce e la mijloc?
Crezi cumva
S presupunem c Duke este un personaj suspect i poliia tie acest
lucru. S presupunem c Trevelyan aflase ceva despre el. Nu uita c btrnul
manifesta un interes deosebit fa de toi chiriaii si. n fine, s ne nchipuim c
Trevelyan inteniona s dezvluie poliiei cele aflate. Duke aranjeaz cu un


complice s-l lichideze pe cpitan. tiu c teoria sta pare de-a dreptul fantastic
dar, la urma urmelor, totul este foarte probabil.
n orice caz, e o idee, spuse Charles rar.
Tcur amndoi, cufundai n gnduri. Deodat, Emily spuse:
Ai ncercat vreodat sentimentul straniu c eti urmrit cu privirea de o
persoan nevzut? Chiar n clip aceasta am senzaia c cineva se uit la mine
insistent. Spune-mi, este vorba de o simpl impresie sau am dreptate?
Charles i schimb puin poziia i i roti privirea prin sal.
La msua de lng fereastr st o femeie, spuse el. Este nalt, brunet
i foarte interesant. Ochii i sunt aintii asupra ta.
E tnr?
Nu, nu prea tnra. Dar ia te uit!
Ce s-a ntmplat?
Uite-l pe Ronnie Garfield. Tocmai i-a fcut apariia i vd c s-a aezat la
masa ei. Am impresia c discut despre noi.
Emily i deschise poeta. ncepu s se pudreze n modul cel mai ostentativ
cu putin, potrivindu-i oglinda n aa fel ca s vad ce se petrece n direcia
indicat de Charles.
Femeia este mtua Jennifer, spuse Emily n oapt. Dar uite-i c se
ridic.
Se ndreapt spre ieire, spuse Charles. Vrei s vorbeti cu ea?
Nu. E mai bine s m fac c nu i-am vzut.
Dar, la urma urmelor, ce i se pare att de ciudat n faptul c mtua
Jennifer l cunoate pe Ronnie i l-a invitat la un ceai?
Dar de unde pn unde s se cunoasc?
Uite aa, foarte simplu.
Charles drag, s nu ne mai pierdem timpul cu vorbe. Bineneles c totul
este o absurditate! Abia acum cteva minute spuneam c niciunul dintre
participanii la edina de spiritism nu are legturi cu familia victimei i, acum,
iat c Ronnie Garfield i ia tacticos ceaiul cu sora cpitanului Trevelyan!
Asta nseamn c nu poi fi niciodat sigur de nimic!
Ba asta nseamn c trebuie s-o iei totdeauna de la nceput.
Multe lucruri ar trebui luate de la nceput, spuse Charles.
Ce vrei s spui? l ntreb Emily, privindu-I lung.
Deocamdat nimic.
Charles i cuprinse minile, iar Emily nu l respinse.
Trebuie s ducem treaba asta la bun sfrit, spuse Charles. Dup aceea
Dup aceea?, ntreb Emily pe un ton blnd.
Dup aceea sunt gata s fac totul pentru tine! A face orice
Vorbeti serios? Ce frumos din partea ta, dragul meu Charles!


Capitolul XXVI

ROBERT GARDNER

Exact douzeci de minute mai trziu, Emily suna la soneria vilei The
Laurels. Vizita aceasta era rezultatul unei inspiraii de moment. Camerista
Beatrice deschise ua, iar Emily o ntmpin numai zmbet i bunvoin.
Tot eu sunt, ncepu tnra. tiu c doamna Gardner nu este acas. A
putea eventual vorbi cu domnul Gardner?


O asemenea dolean i se pru lui Beatrice cu totul neobinuit, aa c
rmase o clip pe gnduri.
Nu tiu ce s v spun. Vrei s m duc sus s-l ntreb pe domnul dac e
dispus s v primeasc?
Te rog din tot sufletul.
Beatrice urc scrile i reveni napoi ntr-o clip, invitnd-o pe Emily s
pofteasc nuntru.
Intr ntr-o camer mare. Robert Gardner sttea ntins pe o canapea aezat
lng fereastr. Era un brbat uria, cu ochi albatri i prul blond. Emily avu
impresia c se afl n faa unui Tristan ideal, aa cum ar trebui s arate n actul
al treilea al operei lui Wagner, performan pe care ns niciun tenor wagnerian
nu a reuit-o vreodat.
Bun ziua, spuse gazda. Dumneata eti viitoarea soie a criminalului,
dac nu m nel?
Exact, unchiule Robert, rspunse Emily. Sper c pot s-i spun unchiul
Robert, nu-i aa?
Dac Jennifer i permite, n-ai dect. Ei, cum te simi acum cnd
logodnicul i lncezete la rcoare?
Crud om, l etichet Emily pe loc. Face parte din categoria celor care simt o
plcere diabolic s-i rneasc pe alii acolo unde i doare mai tare. Dar cu Emily
nu-i mergea. i gsise naul.
Totul mi se pare de-a dreptul palpitant, rspunse ea cu zmbetul pe buze.
Oare la fel de palpitant i s-o fi prnd i domniorului Jim?
La urma urmelor, e i asta o experien, nu crezi?
Oricum e o lecie n sensul c viaa nu nseamn numai lapte i miere,
rspunse Robert Gardner cu rutate.
O iscodea cu privirea.
Ei, ia spune-mi: pentru care motiv ai venit s m vezi?
Glasul su trda o uoar suspiciune.
Cnd vrei s te mrii i s intri ntr-o familie nu e ru s-i cunoti
dinainte rudele!
S tii cu un ceas mai devreme la ce te poi atepta, care va s zic. i
chiar ai de gnd s te cstoreti cu junele Jim?
i de ce nu?
n ciuda acuzaiei care-i atrn n spinare?
Da.
Sincer s-i spun, eti primul om pe care-l vd sinchisindu-se att de
puin n faa unei nenorociri. S-ar putea zice c toat treaba asta te amuz.
Bineneles! S urmreti un criminal e de-a dreptul palpitant!
Cum ?
Am spus c a urmri un criminal este formidabil de palpitant! repet
Emily.
Robert Gardner o privi int cteva clipe, apoi se ls moale pe pern.
Am obosit, spuse el cu voce plngrea. Nu mai am putere s vorbesc.
Sor, unde eti? Am obosit.
Sora Davis i fcu urgent apariia din camera de alturi.
Domnul Gardner obosete foarte uor. Dac nu v suprai, domnioar
Trefusis, cred c ar fi mai bine s-l lsai acum.
Emily fcu o reveren plin de graie i spuse:
La revedere, unchiule Robert! Sper s mai vin pe aici.
Ce vrea s nsemne asta?


La revedere, i rspunse Emily.
n timp ce ddea s plece din cas Emily se opri brusc.
O, i spuse ea lui Beatrice, mi-am uitat mnuile.
Vi le aduc eu, domnioar.
Nu, nu-i nevoie, spuse Emily. M duc eu s le iau.
Urc n grab scrile i intr n camer fr s bat la u.
O, exclam Emily, mi cer mii de scuze c v deranjez, dar mi-am uitat
mnuile.
i lu mnuile cu un gest ostentativ i, zmbind plin de dulcea celor doi
care stteau mn n mn, Emily cobor scrile i plec.
Trucul sta cu mnuile este formidabil, i spunea Emily n sinea ei. Este
pentru a doua oar cnd mi merge de minune. Biata Jennifer! Oare tie cum
stau lucrurile? Precis c nu. Dar s m grbesc, c m ateapt Charles.
Enderby o atepta conform nelegerii.
A mers bine? spuse el.
ntr-un fel, da. Nu sunt nc sigur.
Enderby o privi ntrebtor.
Nu intenionez s-i spun nimic, rspunse Emily, nelegndu-i gndurile.
S-ar putea ca totul s nu fie dect o simpl ntmplare i atunci n-ar fi cinstit
s-mi dau drumul la gur.
Enderby scoase un suspin.
Eti cam aspr, spuse el.
Regret, rspunse Emily ferm. Dar asta este situaia.
Fac-se voia ta, rspunse Charles cu rceal.

Parcurgeau oseaua fr s scoat o vorb. Tcerea lui Charles era tcerea
omului jignit; n cazul domnioarei Trefusis, ea trda pur i simplu indiferen.
Automobilul se apropia de Exhampton, cnd Emily rupse tcerea cu o ntrebare
neateptat.
Charles, l ntreb ea, tu joci bridge?
Joc, dar de ce?
Atunci trebuie s tii cum se procedeaz cnd i evaluezi mna. Dac eti
n defensiv vezi cte levate ctigi; dac eti n ofensiv, numr-i levatele
pierztoare. Acum noi suntem n ofensiv, dar am impresia c am jucat greit.
Cum adic?
Vezi, noi i-am avut n vedere numai pe cei care aveau de ctigat. Cu alte
cuvinte, ne-am ocupat numai de acele persoane care ar fi avut motive s-l ucid
pe cpitanul Trevelyan, indiferent ct de neverosimil ar prea acest lucru. i din
cauza asta, cred c ne-am mpotmolit n aa hal.
Eu nu m-am mpotmolit deloc, spuse Charles.
Ba eu recunosc c m simt tare dezorientat. Sunt att de ncurcat nct
nici nu mai pot raiona. Hai s abordm problema i n sens invers. Deci s-i
numrm pe cei care ar pierde, s ne ocupm adic de acele persoane care nu ar
fi putut s-l ucid pe Trevelyan.
Bine, s vedem n primul rnd doamna Willett, fiica ei, maiorul
Burnaby, Rycroft i Ronnie Dar stai, s nu-l uitm pe Duke.
De acord. Noi tim c niciunul dintre ei nu l-ar fi putut ucide. i asta din
cauz c la ora cnd s-a comis crima se aflau cu toii la Vila Sittaford. Pot depune
mrturie unul pentru altul i este exclus s mint cu toii. Este limpede c sunt
n afar de orice bnuial.
La urma urmelor toi locuitorii din Sittaford sunt n aceeai situaie. Chiar


i Elmer. Charles ncepu s vorbeasc n oapt, temndu-se c oferul l-ar
putea auzi. i asta din cauz c vineri ninsese masiv i drumurile spre Sittaford
au fost inaccesibile pentru automobile.
Bine, dar putea s mearg pe jos, rspunse Emily tot n oapt. Dac
maiorul Burnaby a putut ajunge n seara aceea pn la Vila Hazelmoor, Elmer
putea i el foarte bine s porneasc la drum la ora prnzului. n acest caz,
ajungea la Exhampton la ora cinci, comitea crima i apoi revenea la Sittaford.
Nu cred c s-ar fi putut ntoarce pe o asemenea vreme. Nu uita c a
nceput s ning pe la ase i jumtate. Dar la urma urmelor, sper c nu-l acuzi
pe Elmer?
Nu, dei n-ar fi exclus s avem de-a face cu un maniac.
Taci, spuse Charles. Dac te-aude, o s se simt profund jignit.
Oricum, nu poi exclude cu desvrire aceast ipotez!
Da. aa este, recunoscu Charles. Totui n-avea cum s se duc pe jos
pn la Exhampton i s vin napoi, fr ca cei din Sittaford s fie la curent cu
un fapt att de ciudat.
E adevrat, ntr-un loc ca acesta fiecare tie totul despre vecinul su,
ncuviin Emily.
Tocmai de aceea sunt de prere c locuitorii din Sittaford ies din discuie.
Singurele persoane care nu au fost prezente n salonul doamnei Willett sunt
domnioara Percehouse i cpitanul Wyatt. Dar amndoi sunt invalizi. Ei nu se
puteau lupta cu troienele. Aa c singurii care mai rmn n competiie sunt
simpaticele noastre gazde doamna i domnul Curtis. Dac vreunul dintre ei ar fi
avut asemenea intenii, s-ar fi deplasat foarte confortabil s-i petreac
weekend-ul la Exhampton i s-ar fi ntors numai dup ce isprvea treaba.
Emily ncepu s rd.
Bine, dar nu poi prsi Sittafordul la sfrit de sptmn fr ca acest
lucru s devin un fapt de notorietate public.
Iar Curtis ar fi observat, fr ndoial, o tcere inexplicabil dac l-ar fi
prsit consoarta.
Am gsit! exclam Charles deodat.
Ei, cine este? ntreb Emily nerbdtoare.
Soia fierarului. Cea care ateapt cel de al optulea copil. n ciuda strii n
care se afl, femeia asta curajoas parcurge tot drumul pn la Exhampton i i
face de petrecanie cpitanului!
i cu ce scop, m rog?
Fiindc, dei fierarul este tatl primilor apte copii, cpitanul Trevelyan
este tatl celui de al optulea.
Charles, nu fii grosolan! n orice caz, dac aa stau lucrurile, a zice mai
degrab c fierarul e criminalul, nu soia lui. E limpede ca lumina zilei!
Gndete-te numai la braul lui puternic i ai s-i dai seama c pentru el
instrumentul crimei nu-i dect o jucrie. Nevasta lui putea foarte bine s nu-i
observe lipsa. Ea este att de ocupat cu cei apte copii, nct nici nu-i d
seama pe ce lume se afl!
Discuia noastr a nceput s degenereze i debitm numai prostii, spuse
Charles.
Aa este, ncuviin Emily. Numrtoarea levatelor pierztoare nu prea
s-a dovedit util!
Ce-ai zice despre tine? ntreb Charles.
Eu? !
Unde te aflai cnd s-a comis crima?


Formidabil ! Uite, la asta nu m-am gndit. Eram, bineneles, la Londra.
Dar nu tiu cum a putea dovedi acest lucru. M aflam singur n apartamentul
meu.
Vezi, toate condiiile ndeplinite, spuse Charles. Mobilul crimei etc., etc.
Logodnicul tu urma s moteneasc douzeci de mii de lire sterline. Ce mai
vrei?
Drag Charles, zu c eti detept! Acum mi dau i eu seama c sunt
personajul cel mai suspect cu putin. Pin acum nu mi-ar fi trecut prin cap una
ca asta!


Capitolul XXVII

NARRACOTT ACIONEAZ

Dou zile mai trziu, Emily, care sosise de la Sittaford n cursul dimineii, se
afla n biroul inspectorului Narracott. Inspectorul o studia cu atenie. Admira
stpnirea de sine a fetei, hotrrea nestrmutat de a nu ceda nicio clip i
voioia ei imperturbabil. Emily fcea parte din categoria celor care se lupt cu
viaa, iar Narracott avea o stim deosebit pentru oamenii bravi. n sinea sa,
inspectorul era de prere c tnra era mult prea bun pentru Jim Pearson,
indiferent dac se dovedea c biatul este nevinovat.
Dac ne-am lua dup romane, ar nsemna s dm crezare opiniei generale
c poliia urmrete cu tot dinadinsul s gseasc o victim i nu se sinchisete
ctui de puin dac victima este sau nu vinovat, atta timp ct dispune de
dovezile necesare pentru a-i susine acuzaia. Dar s tii, domnioar Trefusis,
c nu acesta este adevrul. Noi nu urmrim dect pe vinovat.
Suntei oare ferm convins c Jim este vinovatul, domnule inspector?
Nu v pot da un rspuns oficial la aceast ntrebare, domnioar. Dar v
pot spune totui c noi examinm cu atenie nu numai dovezile care pledeaz
mpotriva lui Jim Pearson, ci i alte elemente, care pledeaz mpotriva altor
persoane.
V referii la fratele su Brian?
Domnul Brian Pearson este un personaj oarecum dubios. A refuzat s
rspund la ntrebrile noastre i nu vrea s ne furnizeze niciun amnunt n
legtur cu persoana sa. Cu toate acestea eu cred Faa inspectorului Narracott
se lumin de un zmbet larg zmbetul celor care locuiesc n comitatul
Devonshire. Eu cred c pot lesne ghici n ce const cea mai mare parte a
activitii sale. n mai puin de o jumtate de or, voi afla dac am dreptate. Dar
mai exist un personaj. M refer la domnul Dering.
Ai discutat cu el? ntreb Emily curioas.
Inspectorul Narracott i privi chipul mbujorat i, pentru o clip, se simi
tentat s renune la prudena pe care i-o impunea serviciul. Rezemndu-se
comod de speteaza scaunului, i relat discuia avut cu domnul Dering; apoi,
dintr-un dosar ce se afla alturi, scoase copia telegramei pe care o trimisese
editorului Rosenkraun.
Aceasta este telegrama pe care i-am trimis-o eu, iar acesta este
rspunsul.
Emily citi urmtoarea telegram: Narracott, 2 Drysdale Road, Exeter.
Confirm declaraia dl. Dering. Petrecut vineri dup-amiaz mpreun.
Rosenkraun.


Extraordinar!
Enervant, nu-i aa? i acelai zmbet larg lumin faa inspectorului. Dar
s tii, domnioar Trefusis, c eu sunt un om foarte bnuitor. Explicaiile
domnului Dering preau foarte plauzibile, totui am considerat c ar fi pcat s-i
fac jocul pn la capt. Aa c am trimis o a doua telegram.
i i ddu s citeasc telegrama i rspunsul. Telegrama suna astfel: Solicit
informaii n legtur cu uciderea cpitanului Trevelyan. Confirmai telegrafic
declaraia Martin Dering n privina alibiului pentru vineri dup-amiaz.
Inspector de poliie Narracott. Exeter.
Rspunsul trda nervozitate i o total indiferena fa de economia de
cuvinte. Telegrama suna astfel:
Nu am tiut c este vorba de anchetarea unei crime. Nu l-am vzut pe
Martin Dering vineri. Am acceptat s confirm declaraia sa n calitate de prieten.
Credeam c este urmrit de soie n vederea unei aciuni de divor.
Formidabil! Suntei de o inteligen remarcabil, domnule inspector!
Inspectorul se ralie ntru totul acestui punct de vedere. Faa i era luminat
de un zmbet blnd i mulumit.
Este extraordinar ct de solidari sunt brbaii n asemenea situaii,
continu Emily privind telegrama. Biata Sylvia! Din anumite puncte de vedere se
poate spune c brbaii sunt nite bestii. Iat de ce e att de plcut s ntlneti
un brbat pe care s tii c te poi bizui!
Emily i adres inspectorului un zmbet plin de admiraie.
Domnioar Trefusis, v rog s avei n vedere cu tot ce v-am spus este
strict confidenial, o puse n gard inspectorul. Am mers puin cam departe,
destinuindu-v toate acestea.
Ai fost admirabil! Nu am s uit niciodat acest lucru.
V rog foarte mult s nu suflai nimnui nicio vorb, o avertiz din nou
inspectorul.
Vrei s spunei, cu alte cuvinte, c nu trebuie s-i spun nimic lui
Charles domnului Enderby.
Orice s-ar zice, ziaristul e tot ziarist. Indiferent ct de bine l-ai dresat
dumneavoastr, pentru un ziarist o tire e mai presus de orice. Nu-i aa?
N-am s-i spun un cuvnt. Cred c l-am nvat destul de bine s-i in
gura, dar avei dreptate. Ziaristul tot ziarist rmne.
Deviza mea este: nu divulga nicio informaie fr un motiv bine ntemeiat,
spuse inspectorul Narracott.
Emily clipi din ochi amuzat. n sinea ei era convins c n ultima jumtate
de or inspectorul i nclcase n modul cel mai lamentabil principiile. n aceeai
clip ns i veni n minte un alt fapt care acum n-avea probabil nicio importan.
Lucrurile preau s indice cu totul altceva, dar cu toate acestea dorea grozav de
mult s afle adevrul.
Domnule inspector, spuse ea brusc, cine este domnul Duke?
Domnul Duke? !
Emily avu impresia c ntrebarea l pusese pe inspector n ncurctur.
Nu v mai amintii? Domnul Duke din a crui vil ieeai cnd ne-am
ntlnit la Sittaford.
A, da, mi amintesc! Sincer s v spun, domnioar Trefusis, am dorit s
aud o relatare ct mai obiectiv a edinei de spiritism. Maiorul Burnaby nu
exceleaz cnd este vorba de descrieri.
Dac eram n locul dumneavoastr, m-a fi dus la domnul Rycroft. De ce
tocmai la domnul Duke?


Asta a fost inspiraia mea, rspunse inspectorul dup o scurt pauz.
M ntreb dac poliia tie ceva despre acest domn Duke.
Inspectorul Narracott nu rspunse nimic. Privirea i era aintit asupra
blocnotesului de pe biroul su.
ntruchiparea omului care duce o via ireproabil, spuse Emily. Acesta
s-ar prea s fie calificativul care i se potrivete cel mai bine domnului Duke. Dar
m ntreb, a fost totdeauna la fel de pur i neptat? Poate poliia tie acest lucru!
Emily l surprinse pe inspector n timp ce ncerca s-i ascund un zmbet.
Domnioar Trefusis, v place s facei supoziii, nu-i aa? ntreb
inspectorul pe un ton prietenesc.
Atunci cnd cineva nu vrea s-i spun un lucru, n-ai ncotro i trebuie
s ghiceti singur, i ddu Emily rspunsul pe loc.
Dac un om duce o via ireproabil, aa cum spunei dumneavoastr, i
dac s-ar simi jignit ca alii s-i rscoleasc trecutul, ei bine, poliia tie s-i
vad de treab. Noi nu dorim s trdm pe nimeni.
neleg, dar cu toate acestea v-ai dus i ai discutat cu dnsul. Dup cte
s-ar prea, i dumneavoastr v-ai gndit c domnul Duke ar putea fi amestecat
n acest caz. Tare a vrea s tiu cine este acest personaj! i, mai ales, de ce
ramur a criminologiei s-a ocupat n trecut!
n ciuda faptului c l implora din priviri s-i dea un rspuns, inspectorul
Narracott rmase neclintit. Dndu-i seama c n aceast privin nu are nicio
ans de a-l ndupleca, Emily oft i se hotr s plece.
Dup plecarea fetei, inspectorul continu s priveasc atent blocnotesul pe
care l avea n fa, n timp ce pe buze i flutura un zmbet distrat. Apoi sun i
un subaltern i fcu apariia.
Ei, ntreb inspectorul, aa este?
Da, domnule. Numai c nu era vorba de hotelul Duchy din Princetown,
ci de hotelul Two Bridges.
neleg, spuse inspectorul lund hrtia pe care i-o adusese subalternul.
Acum totul este limpede. Ai cercetat cu ce s-a ndeletnicit vineri cellalt tnr?
Este sigur c a sosit la Exhampton cu ultimul tren; dar nu am putut afla
cnd a plecat de la Londra. Se fac cercetri. Poftii i copia actului de la primrie.
Narracott privi hrtia. Era copia certificatului de cstorie a lui William
Martin Dering cu Martha Elizabeth Rycroft.
Aha! Mai este ceva?
Da, domnule. Domnul Brian Pearson a venit din Australia cu vasul
Phidias. Vasul a fcut escal la Cape Town, dar la bord nu se afla niciun
pasager cu numele de Willett. Nici urm de doamna i domnioara Willett din
Africa de Sud. La bord se aflau ns doamna i domnioara Evans, precum i
doamna i domnioara Johnson din Melbourne. Acestea din urm corespund
semnalmentelor doamnei i domnioarei Willett.
Hm Johnson Probabil c nici Johnson, nici Willett nu e numele lor
adevrat. Oricum, cred c le-am dat de urm. Altceva mai ai s-mi comunici?
Nu mai era nimic altceva.
n regul, spuse Narracott. Avem suficient material pe baza cruia s
mergem mai departe.


Capitolul XXVIII



BOCANCII

Dar bine, stimat domnioar, se strduia domnul Kirkwood s fie ct
mai convingtor, ce credei c ai mai putea gsi la Vila Hazelmoor? Toate
lucrurile cpitanului Trevelyan au fost ridicate. Poliia a cercetat casa n
amnunime. V neleg perfect situaia i-mi dau seama ct de mult dorii ca
domnul Pearson s fie achitat bineneles dac e cu putin. Dar ce mai putei
face dumneavoastr?
tiu c n-am ce s mai gsesc acolo, rspunse Emily, i nu m atept s
remarc tocmai eu un amnunt care i-a scpat poliiei. Nu tiu cum s v explic,
domnule Kirkwood, dar tot ce doresc este s cunosc casa i s intru n atmosfera
locului. V rog foarte mult, dai-mi cheia. Nu vd nimic ru n asta.
Bineneles c nu duneaz cu nimic, spuse domnul Kirkwood, plin de
demnitate.
Atunci avei, v rog, amabilitatea i dai-mi cheia.
Domnul Kirkwood se execut i i nmn cheia cu toat amabilitatea, dar i
cu un zmbet de superioritate.
n cursul dimineii, Emily primise o scrisoare din partea doamnei Belling.
Iat cum suna scrisoarea:

Drag domnioar Trefusis,
Mi-ai spus c ai dori foarte mult s aflai dac se ntmpl ceva neobinuit,
chiar dac e lipsit de importan, i iat c cele ce am s vi le spun mai jos sunt
foarte neobinuite, dei nu au nicio importan, aa nct am considerat de
datoria mea, domnioar, s v ncunotiinez pe dat, spernd din tot sufletul c
scrisoarea v va sosi n cursul serii sau cu prima pot de mine diminea.
Nepoata mea a venit pe la mine i mi-a spus c n-are nicio importan, dar c
este ciudat, ceea ce am fost i eu de acord. Dup cum spun cei de la poliie, i
toat lumea este convins de acest lucru, de la casa cpitanului nu s-a luat
nimic, vreau s spun nimic de valoare, dar lipsete ceva care n-a fost observat,
neavnd nicio importan. Se pare, domnioar drag, c lipsete o pereche de
bocanci de-ai cpitanului, ceea ce a fost observat de Evans cnd a sortat lucrurile
cu maiorul Burnaby. Dei nu cred c are vreo importan, domnioar, m-am
gndit c poate v-ar interesa. E vorba de o pereche ele bocanci, domnioar, de
nite bocanci din aceia zdraveni pe care cpitanul i-ar fi pus n picioare dac-ar fi
ieit pe zpad, dar cum nu a fost cazul, lucrul s-ar prea c nu are nicio
explicaie. Dar cu toate acestea bocancii lipsesc i nimeni nu tie cine i-a luat.
Dei tiu prea bine c n-are nicio importan, am simit de datoria mea s v
scriu. Sper c nu suntei chiar att de ngrijorat de tnrul dumneavoastr
prieten. Eu sunt bine sntoas, ceea ce v doresc i dumneavoastr. A
dumneavoastr cu stim,
Doamna J. Belling

Emily a citit de mai multe ori scrisoarea i n cele din urm a discutat
problema cu Charles.
Bocanci s-ar prea c nu are niciun sens.
i totui trebuie s fie ceva la mijloc, sublinie Emily. De ce la urma
urmelor s lipseasc tocmai o pereche de bocanci?
Poate c totul este doar o invenie de-a lui Evans. Ce prere ai?
N-ar avea niciun rost. i apoi cnd un om nscocete ceva trebuie s
existe i puin logic, nu poate fi vorba pur i simplu de o absurditate cum e


povestea asta cu bocancii!
Bocancii sugereaz urme de pai, spuse Charles.
Ai dreptate, dar n cazul nostru pare s nu fi fost vorba de urme. Dac
n-ar fi nins
Da, aa este, dar chiar i n cazul acesta ar mai putea exista o explicaie.
S presupunem c Trevelyan a dat bocancii unui vagabond, care i-a tras apoi
una n cap. Ce prere ai?
E foarte posibil, dar nu n cazul lui Trevelyan. Btrnul i-ar fi dat mai
degrab civa bnui sau i-ar fi gsit vagabondului ceva de lucru, dar n niciun
caz nu-l vd pe Trevelyan desprindu-se de bunvoie de bocancii si cei mai
buni.
S tii c m dau btut!
Nici prin cap nu-mi trece una ca asta! declar Emily. Fie ce-o fi, am de
gnd s merg pn la capt!
n consecin, Emily plec la Exhampton unde fcu mai nti o vizit la Trei
coroane. Doamna Belling o primi plin de entuziasm.
Vai, domnioar, prietenul dumneavoastr e nc la nchisoare! Foarte
ru, n-am ce zice! Noi nu credem nicio clip c el e criminalul. n preajma mea
nu admit ca nimeni s fie de alt prere. Deci ai primit scrisoarea? Vrei s
discutai cu Evans? Locuiete dup col, pe Fore Street la nr. 85. Tare a vrea s
vin i eu cu dumneavoastr, dar nu pot lsa localul singur. Oricum, nimerii
dumneavoastr.
Bineneles c Emily a nimerit, i nc fr nicio greutate. Evans nu era
acas, dar o ntmpin soia lui i fu invitat nuntru. Emily a luat loc,
ndemnnd-o i pe gazd s procedeze la fel, i apoi a trecut direct la subiect.
Am venit s discutm despre informaiile pe care soul dumneavoastr
le-a dat doamnei Belling. M refer la faptul c domnul Evans a descoperit c
dintre lucrurile cpitanului Trevelyan lipsete o pereche de bocanci.
E foarte ciudat, zu c da, spuse gazda.
E sigur soul dumneavoastr c nu e vorba de o confuzie?
Fr doar i poate! Cpitanul purta bocancii tia, mai toat iarna. Erau
nite bocanci uriai i, cnd i ncla, obinuia s-i pun mai multe perechi de
ciorapi.
Deci este exclus s fi fost dai la reparat?
Nu se putea ntmpl una ca asta iar ca Evans s fi tiut, spuse gazda
cu mndrie.
Da, avei dreptate.
E un lucru foarte ciudat, dar nu cred c are vreo legtur cu crima.
Dumneavoastr ce credei, domnioar?
Da, puin probabil, ncuviin Emily.
S-a gsit cumva ceva nou, domnioar?
Vocea gazdei trda curiozitate.
Da, cte ceva, nimic important.
L-am vzut astzi la noi pe inspectorul din Exeter i m-am gndit c poate
au mai aflat ceva.
Inspectorul Narracott?
Da, chiar el, domnioar.
A venit cu trenul?
Nu, a venit cu maina. S-a dus mai nti la Trei coroana i a ntrebat de
geamantanele domnului acela tnr.
Care domn tnr i care geamantane?


Domnul acela tnr cu care ai venit dumneavoastr.
Emily rmase surprins.
Inspectorul a discutat cu Tom, continu gazda. Tocmai am trecut pe acolo
i el mi-a spus totul. Lui Tom nu-i scap nimic, are un ochi foarte ager, biatul!
i-a amintit c pe geamantanul domnului erau dou etichete: una din Exeter i
alta din Exhampton.
Faa Emilyei se lumin dintr-odat i ncepu s zmbeasc amuzat la
gndul c Enderby ar fi putut s comit crima pentru a-i oferi un subiect
senzaional pentru reportaje. Fr ndoial, Charles putea s scrie un reportaj
neobinuit pe aceast tem. Emily avu un sentiment de admiraie pentru migala
cu care cerceta inspectorul Narracott fiecare amnunt i fiecare personaj n parte,
chiar dac nu aveau o legtur direct cu crima. Probabil c inspectorul plecase
din Exeter imediat dup discuia pe care o avuseser mpreun. Un automobil
rapid putea ajunge trenul din urm i Emily ar fi fost astfel n stare s ia prnzul
la Exeter.
Unde s-a dus inspectorul dup aceea? ntreb Emily.
La Sittaford, domnioar. Tom l-a auzit cnd i spunea oferului s
porneasc ntr-acolo.
La Vila Sittaford, vrei s zici?
Emily tia c Brian Pearson se afla nc la Sittaford cu doamna Willett i
fiica ei.
Nu, domnioar. S-a dus la domnul Duke.
Din nou Duke! La auzirea acestui nume, Emily fu cuprins de un sentiment
de mnie i nedumerire n acelai timp. De fiecare dat se mpiedica de acelai
factor necunoscut domnul Duke! Emily era convins c pn acum ar fi trebuit
s trag o concluzie din tot ce tia despre acest personaj, dar se prea c domnul
Duke lsase tuturor aceeai impresie: c este un om obinuit i foarte plcut.
Trebuie s-l vd negreit, gndea Emily. De ndat ce m ntorc la Sittaford,
m duc imediat la el.
Mulumi apoi doamnei Evans, trecu din nou pe la domnul Kirkwood i lu
cheia. Acum se afla n holul Vilei Hazelmoor i se ntreba ce impresie i va face
atmosfera casei.
Emily urc ncet scrile i intr n prima camer de la etaj. Aici fusese
dormitorul cpitanului Trevelyan. Aa cum spusese domnul Kirkwood, toate
obiectele personale fuseser ridicate. Pturile erau strnse i mpturite cu grij,
sertarele fuseser golite, iar n ifonier nu se mai afla nici mcar un umera.
Dulapul de nclminte i etala rafturile goale. Emily oft i apoi cobor scrile.
La parter se afla salonul unde-l gsiser pe Trevelyan cu fereastra deschis i
zpada care btea n cas.
Emily ncerc s-i imagineze scena. Cine l-a ucis pe cpitanul Trevelyan i
care a fost mobilul crimei? Fusese el oare ucis la cinci i douzeci i cinci,
conform prerii generale, sau Jim i pierduse curajul i minise. Nu cumva Jim
sunase ndelung i, neprimind niciun rspuns, se dusese n spatele casei unde,
privind pe fereastr, vzuse cadavrul unchiului su? Dac lucrurile se
ntmplaser astfel, probabil c Jim o luase la fug, cuprins de groaz. Emily
dorea din tot sufletul s tie cum se petrecuser lucrurile. Domnul Dacres afirma
c Jim susine aceeai versiune. Perfect, dar este foarte posibil c n acele
mprejurri Jim se speriase cumplit. Emily nu tia ce s cread.
Prin minte i treceau alte ipoteze. Oare, aa cum sugerase domnul Rycroft,
nu se mai afla i altcineva n cas, o persoan care, auzind cearta, s fi profitat
de aceast ocazie? n asemenea caz, ce sens avea lipsa bocancilor? Sau poate c


la etaj, n dormitorul cpitanului Trevelyan, se mai afla cineva! Emily strbtu
din nou holul. Strbtu n grab sufrageria unde se aflau cteva geamantane
mari, legate cu grij i tampilate. Bufetul era gol. Cupele de argint se aflau la
vila maiorului Burnaby.
Emily observ ns c cele trei romane primite drept premiu la concursul de
cuvinte ncruciate rmseser uitate pe scaun. i aminti c Charles i relatase,
plin de haz, povestea acestor cri, aa cum o aflase de la Evans. Emily privi din
nou de jur mprejurul camerei i ddu din cap. Aici nu se afla nimic care s-i
poat fi de folos!
Urc din nou scrile i intr pentru a doua oar n dormitor. Trebuia cu
orice pre s tie de ce au disprut bocancii! Atta timp ct nu reuea s
gseasc o explicaie plauzibil a faptului, bocancii tia i vor reveni mereu, ca o
obsesie, n minte. Semnificaia bocancilor cpta proporii aproape ridicole,
reducnd la zero toate celelalte date elemente ale anchetei. Emily era disperat i
se simea complet neajutorat.
ncepu s scoat sertar dup sertar i s controleze inferiorul mobilei. Pipi
fiecare crptur i ridic marginile covorului. Se uit cu atenie la somiera
studioului. Practic nici ea nu tia ce caut, dar cu toate acestea rscolea i
scotocea totul cu perseveren cnd, deodat, n timp ce ridica n picioare i i
ndrepta mijlocul, atenia i fu atras de un lucru neobinuit pentru o camer n
care domnea cea mai desvrit ordine: pe grtarul cminului se afla un strat
gros de funingine.
Privirile fascinate ale fetei erau ndreptate int spre cmin. Se apropie ncet,
ncet, asemenea unei psri hipnotizate de un arpe. Emily nu tia ce s cread,
nu era n stare s trag o concluzie logic, dar funinginea de pe grtar nu putea
s sugereze dect un singur lucru. Emily i suflec mnecile i ncepu s
scotoceasc n coul cminului
Peste cteva momente privea ncntat i nencreztoare un pachet nfurat
neglijent n hrtie. l desfcu pe nersuflate i ddu la iveal perechea de bocanci
ndelung cutat.
Dar pentru ce? se ntreb Emily. Ascuni n cmin?! Dar de ce? De ce? De
ce?
Emily privea bocancii i i ntorcea pe toate feele, i studie, bg mna s
vad dac nu gsete ceva nuntru, dar aceeai ntrebare i revenea mereu,
obsedant, n minte: De ce? S presupunem c cineva luase bocancii cpitanului
Trevelyan i i ascunsese n coul cminului. Dar ce sens ar fi avut acest lucru?
O s-nebunesc! strig Emily disperat.
Puse apoi cu grij bocancii n mijlocul camerei i se aez n faa lor. ncepu
apoi s rememoreze i s analizeze de la bun nceput toate faptele i amnuntele
pe care le cunotea sau pe care le aflase de la cei din jur. Emily examin fiecare
personaj direct sau indirect implicat n aceast dram. i deodat n mintea sa
ncepu s se contureze o ipotez destul de nclcit i extravagant, o ipotez
sugerat de aceast nevinovat pereche de bocanci care zcea nensufleit pe
podea.
Dar dac aa stau lucrurile, exclam Emily, dar dac aa stau lucrurile
Lu bocancii i cobor scrile n grab. mpinse n fug ua sufrageriei i se
ndrept fulger spre bufetul din hol. Aici se aflau trofeele cpitanului Trevelyan,
tot acel talme-balme de lucruri pe care cpitanul nu avusese ncredere s-l lase
n preajma chiriaelor sale. Schiuri, coli de animale slbatice, undie de pescuit,
ngrmdite toate n dulap n ateptarea reprezentanilor firmei Young and
Peabody care urmau s le ambaleze i s le depoziteze n magaziile lor.


Emily se aplec cu bocancii n mn. ntr-o clip se ridic, mbujorat la fa
i nedumerit.
Deci aa s-a ntmplat! spuse ea.
Se aez mecanic pe un scaun. Mai erau nc multe lucruri pe care nu i le
putea explica. Se scul imediat n picioare i ncepu s vorbeasc singur cu glas
tare: tiu cine l-a ucis pe cpitanul Trevelyan, dar nu tiu pentru ce motiv.
Nu-mi pot da nc seama care este mobilul crimei. Dar s m grbesc, cci nu
este timp de pierdut!
Lu imediat un automobil i se ndrept spre Sittaford, unde opri exact n
faa vilei domnului Duke. Plti oferului, apoi ptrunse n curte.
Btu cu putere la u. Dup un scurt interval, ua se deschise i un brbat
masiv, cu nfiare impasibil, apru n prag. Emily l vedea pentru prima dat
pe domnul Duke.
Domnul Duke, dac nu m nel?
Da, rspunse acesta.
M numesc Emily Trefusis. mi permitei s intru?
Gazda avu un moment de ezitare, apoi Emily fu invitat nuntru.
Doresc s vorbesc cu inspectorul Narracott, spuse ea. Se afl la
dumneavoastr?
Urm din nou o scurt pauz. Domnul Duke prea c nu tie ce s
rspund. n cele din urm se hotr i, cu un zmbet cam ciudat spuse:
Inspectorul Narracott se afl la mine. Ce treab avei cu dnsul?
Emily desfcu pachetul pe care l avea n mn. Lu perechea de bocanci i
o aez pe mas n faa domnului Duke.
Doresc s vorbesc cu inspectorul Narracott n legtur cu aceti bocanci,
spuse ea.


Capitolul XXIX

A DOUA EDIN DE SPIRITISM

Salve, de trei ori salve, strig Ronnie Garfield. Domnul Rycroft care urca
ncet colina abrupt, ntorcndu-se de la pot, se opri o clip pn ce Ronnie l
ajunse din urm.
Ai fost dup cumprturi la elegantele magazine din Sittaford? ntreb
Ronnie.
Nu. Am fcut o scurt plimbare pn la fierrie. E o vreme minunat care
te mbie s iei n aer liber.
Ronnie privi cerul de un albastru strlucitor.
Da, frumoas vreme! Nu se compar cu sptmna trecut. Apropo, v
ducei la doamna Willett?
Da. Dumneavoastr tot acolo mergei?
Bineneles. Doamna i domnioara Willett sunt punctul de atracie al
Sittafordului. Deviza lor este: S nu-i pierzi niciodat cumptul i s te
compori ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. Mtua mea este de prere c a-i
invita vecinii la ceai la aa scurt timp dup funeraliile cpitanului Trevelyan este
o dovad de lips de suflet. Dar toate astea-s fleacuri! Vorbete i ea aa pentru
c e niel cam agitat din cauza mpratului Incailor.
mpratul Incailor? ! repet domnul Rycroft surprins.
Da, e vorba de una din mele mtuii mele. Dnsa credea c e cotoi, dar


pn la urm i-a dat seama c mpratul e mprteas i este foarte enervat
din cauza asta. Nu vrea s aib complicaii cu zeci de pisoi, aa c i vars
necazul pe cine poate. La urma urmelor, ce e ru n faptul c ne-a invitat la ceai?
Trevelyan nu era rud cu doamna Willett.
Ai dreptate, spuse domnul Rycroft, ntorcnd brusc capul pentru a
examina o pasre ce zburase fulger pe lng el i n care avusese impresia c
recunoate o specie rar. Fir-ar s fie, murmur el enervat, mi-am uitat ochelarii
acas!
Apropo, fiindc a venit vorba de Trevelyan, credei cumva c doamna
Willett l cunotea pe btrn mai bine dect pretinde?
Dar de ce m ntrebi?
Datorit faptului c este complet schimbat. Ai mai vzut vreodat aa
ceva? n ultima sptmn parc a mbtrnit cu douzeci de ani. Nu se poate s
nu fi observat i dumneavoastr!
Da, am observat ntr-adevr!
Ei, vedei! Moartea lui Trevelyan trebuie s-i fi produs un oc formidabil.
Mare minune dac pn la urm nu se dovedete c este soia lui Trevelyan,
prsit de acesta n tineree i pe care, dup atia ani, n-a mai fost n stare s-o
recunoasc.
Domnule Garfield, mi se pare foarte puin probabil ce spunei
dumneavoastr.
Avei impresia c prea o totul ca n filme, nu-i aa? S tii totui c se
mai ntmpl i asemenea minuni. Am citit nite lucruri de-a dreptul
surprinztoare n ziarul Daily Wire. Nite lucruri pe care nu le-ar crede nimeni
dac nu le-ar citi ntr-un ziar.
i credei c dac apar n ziare sunt mai demne de crezare? ntreb
domnul Rycroft plin de ironie.
Vd c nu prea l avei la inim pe tnrul Enderby.
Nu pot s sufr oamenii care au prostul obicei de a-i bga nasul n
treburile altora.
Da, dar vedei dumneavoastr, treburile altora i intereseaz n cea mai
mare msur, insist Ronnie. Pentru c a-i bga nasul n treburile altora este
meseria lor. Am impresia c Enderby l-a dresat pe Burnaby de minune. E foarte
nostim c pe mine btrnul nici nu vrea s m vad. Cnd i apar n cale, parc e
un taur care vede rou naintea ochilor.
Domnul Rycroft se abinu de la orice comentariu.
Pe cinstea mea, spuse Ronnie, ndreptndu-i din nou privirile spre cer.
Astzi e vineri! V dai seama c acum o sptmn, aproximativ la aceeai or,
ne aflam n acelai loc, luptndu-ne cu nmeii n drum spre doamna Willett?
Dar vremea s-a schimbat, n-am ce zice.
Acum o sptmn i cnd te gndeti c parc e un secol de-atunci.
Nu-i aa? Parc a trecut un veac. Salve, Abdul!
Cei doi tocmai treceau prin faa vilei cpitanului Wyatt. Servitorul acestuia
sttea rezemat melancolic de poart.
Bun ziua, Abdul, spuse domnul Rycroft. Ce mai face cpitanul Wyatt?
Indianul ddu din cap.
Stpnul nu simte bine astzi, sahib. Nu vede nimeni. Nu vede nimeni
mult timp.
tii, spuse Ronnie dup ce trecur de casa cpitanului, individul sta
l-ar putea ucide pe Wyatt n doi timpi i trei micri, fr ca nimeni s tie nimic,
i apoi l-am putea vedea sptmni n ir stnd la poart n aceeai poziie i


dnd din cap. Ar ine-o ntruna c stpnul lui nu e dispus s vad pe nimeni i
noi cei de aici n-am vedea nimic ciudat n asta.
Domnul Rycroft fu de acord cu Ronnie, dar sublinie totui c indianul ar
avea de rezolvat o problem foarte dificil dispariia cadavrului.
Da, asta-i totdeauna o problem. Nu te descotoroseti cu una cu dou de
un cadavru.
Ajunser n dreptul vilei maiorului Burnaby. Acesta se afla n grdin i
privea foarte ncruntat la cteva buruieni care ndrzniser s creasc acolo unde
nu era locul lor.
Bun ziua, domnule maior, spuse Rycroft. Vii i dumneata la Vila
Sittaford?
Burnaby se scrpin n cap.
Nu cred. M-au invitat i pe mine, dar nu am poft de aa ceva. Cred c i
dai seama.
Domnul Rycroft se nclin n semn de deplin nelegere fa de sentimentele
maiorului.
Cu toate acestea, spuse el, a vrea s fii i dumneata acolo. Am motive
ntemeiate.
Despre ce motive e vorba?
Domnul Rycroft evit s rspund. Era limpede c prezena lui Ronnie
Garfield l stnjenea. Dar Ronnie, complet incontient de acest lucru, nici nu se
mica din loc i era numai ochi i urechi, plin de interes.
A vrea s fac o experien, spuse domnul Rycroft n cele din urm,
vorbind rar.
Ce fel de experien?, l ntreb Burnaby.
Rycroft ezit din nou.
A prefera s nu-i spun dinainte. Dar dac totui vii am s te rog s m
sprijini n tot ce am de gnd s fac.
Aceast ultim afirmaie reui s-i strneasc lui Burnaby curiozitatea.
Foarte bine. Vin i eu. Te poi bizui pe mine. M duc s-mi iau plria.
Burnaby li se altur ntr-o clip i toi trei se ndreptar spre Vila Sittaford.
Am auzit c atepi i alte persoane, drag Rycroft, spuse Burnaby.
Btrnul pru cam iritat la auzirea acestor cuvinte.
Dar cine i-a mai spus i asta?
Doamna Curtis, femeia aceea care turuie ea o moar hodorogit. E foarte
adevrat c este curat i cinstit, dar gura nu-i tace nicio clip i nu se
sinchisete dac o asculi sau nu cnd i vorbete.
Da, aa este, admise Rycroft. Mine mi atept nepoata, pe doamna
Dering, mpreun cu soul ei.
Ajunser n faa uii de la intrare i traser clopoelul. Brian Pearson le
deschise imediat. n timp ce-i lsau paltoanele n hol, domnul Rycroft l urmrea
cu interes pe tnrul acesta nalt i bine fcut. Excepional exemplar, gndea n
sinea sa. Trebuie s aib o voin de fier. Ce maxilar puternic! Fr ndoial, este
un tip cu care n-o poi scoate uor la capt n anumite mprejurri. Este ceea ce
s-ar putea numi un tnr periculos!
n timp ce intra n salon, iar doamna Willett se ridica n picioare s-l salute,
maiorul Burnaby avu senzaia. ciudat c triete un vis.
Sunt deosebit de ncntat c ai venit, domnule maior Burnaby, spuse
gazda.
Erau aceleai cuvinte ca i sptmn trecut. n cmin ardea vesel acelai
foc uria i strlucitor. Avu impresia, dei nu era sigur, c cele dou femei purtau


aceleai rochii.
Toate acestea i ddeau un sentiment ciudat. Avea senzaia c parc se
ntorsese napoi n timp, c Joe Trevelyan nu murise. Era ca i cum nu s-ar fi
ntmplat nimic. Dar nu! Greea. Doamna Willett era complet schimbat. Arta
ca o epav, acesta era cuvntul. Nu mai era femeia prosper, cu voin de fier, de
sptmn trecut, ci o creatur copleit i agitat care se strduia din
rsputeri s arate ca i cum nimic nu s-ar fi ntmplat.
Zu c nu-mi dau seama ce semnificaie poate s aib pentru aceast
femeie moartea lui Joe! gndea maiorul.
Pentru a nu tiu cta oar, Burnaby observa c n nfiarea i
comportamentul celor dou femei era ceva foarte ciudat. Ca de obicei, i ddu
seama c este complet absent i nu rspunde celor care i vorbesc.
Cu prere de ru trebuie s v spun c aceasta este ultima noastr
ntlnire, ncepu doamna Willett.
Chiar vorbii serios? ntreb Ronnie Garfield,
Da. Doamna Willett ddu din cap i zimbi. Trebuia s ne petrecem restul
iernii la Sittaford. Personal, mi-ar fi plcut grozav de mult zpada, colinele i
slbticia peisajului, toate sunt ncnttoare. Dar avem probleme cu personalul
de serviciu. Treaba asta pur i simplu m doboar.
Aveam impresia c urma s angajai un ofer i un valet, observ maiorul
Burnaby.
ntreaga fptur a doamnei Willett fu dintr-odat cuprins de un fior.
Nu, spuse ea. Am renunat la aceast idee.
O, interveni domnul Rycroft. Dar este o lovitur serioas pentru noi toi!
Ne-ai anunat o veste foarte trist! Dup plecarea dumneavoastr, viaa noastr
va reintra din nou n matca rutinei de fiecare zi. Dar, apropo, cnd intenionai s
plecai?
Sper c luni, numai n caz c nu vom putea pleca mine. E foarte dificil
s stai fr niciun servitor. Va trebui, bineneles, s pun la punct unele
probleme cu domnul Kirkwood, fiindc am nchiriat casa pentru o lun de zile.
Intenionai s plecai la Londra?
Pentru nceput, probabil c da. Dup aceea ne vom duce, probabil,
undeva pe coasta Mrii Mediterane.
Pentru noi va fi o mare pierdere, sublinie domnul Rycroft, nclinndu-se
plin de curtoazie.
Doamna Willett surise cu indiferen.
Suntei foarte amabil, domnule Rycroft. Acum, v rog poftii la ceai.
Cetile erau gata pregtite. Doamna Willett turna ceaiul iar Ronnie i Brian
serveau cetile celor din jur. Cu toii erau stpnii de un ciudat sentiment de
stinghereal.
Dar dumneavoastr ce intenii avei, domnule Pearson? Plecai i
dumneavoastr? ntreb maiorul deodat.
Da. Plec i eu la Londra. Bineneles c nu m voi ntoarce n strintate
pn nu se rezolv afacerea asta.
Afacerea asta?
Vreau s spun c n-am de gnd s plec pn ce fratele meu nu va fi
absolvit de aceast acuzaie ridicol.
Brian Pearson le vorbise pe un ton att de provocator i sfidtor, nct
nimeni nu tia ce s rspund. Maiorul Burnaby reui ns s nlture
stnjeneala care pusese stpnire pe toi cei de fa.
N-am crezut nicio clip c el este fptaul, spuse.


Nimeni dintre cei prezeni nu poate concepe c Jim este vinovatul, spuse
Violet, aruncndu-i maiorului o privire plin ele recunotin.
Urm o scurt pauz, care fu ntrerupt de zgomotul soneriei.
Trebuie s fie domnul Duke, spuse doamna Willett. Brian, du~te. te rog,
i deschide.
Tnrul Pearson se i dusese la fereastr s vad cine sun.
Nu este Duke, spuse el. E nesuferitul acela de ziarist.
Ei, el mai lipsea! exclam gazda. Dar, oricum, tot va trebui s-i dm
drumul.
Brian ndeplini rugmintea gazdei i reveni n salon nsoit de Charles
Enderby. Acesta i fcu apariia, avnd ca de obicei aerul unui om inocent, care
radiaz de bun dispoziie. Se comporta ca i cum nici nu i-ar fi putut trece prin
cap c prezena lui este indezirabil.
Respectele mele, doamn Willett. Ce mai facei? M-am gndit s trec pe la
dumneavoastr s vd ce mai e nou. M ntrebam unde au disprut toi locuitorii
din Sittaford, dar acum vd c sunt invitaii dumneavoastr!
Pot s v servesc un ceai, domnule Enderby?
Da. Suntei foarte amabil. Dup cte vd, Emily nu se afl aici.
Presupun c este n compania mtuii dumitale, domnule Garfield.
Dup cte tiu eu, nu, rspunse Ronnie privindu-l mirat. tiam c a
plecat la Exhampton.
Da, dar s-a i ntors. Ghicii de unde am aflat? Mi-a spus o psric, mai
bine zis, doamna Curtis. A vzut un automobil trecnd prin dreptul oficiului
potal i lund-o apoi n sus, pe strdu. La ntoarcere, automobilul era gol. Dar
Emily nu se afl la vila nr. 5 i nu este nici la Vila Sittaford. M ntreb unde o fi?
Dac a prsit-o pe domnioara Percehouse, fr ndoial c ia ceaiul cu
irezistibilul domn Wyatt care vrea cu orice pre s o fac pe Don Juanul.
Sau poate s-a urcat pe colina Sittaford, ca s admire apusul soarelui, fu
de prere domnul Rycroft.
N-a crede, fiindc a fi vzut-o trecnd prin faa casei mele, spuse
maiorul Burnaby. Am lucrat mai bine de o or n grdin.
Dar nu face nimic, nu-i o problem att de important, spuse Charles,
bine-dispus. Sunt convins c n-a rpit-o nimeni.
n acest caz, trebuie s fie o mare pierdere pentru ziarul dumneavoastr,
spuse Brian caustic.
Pentru nimic n lume nu a sacrifica-o pe Emily! E o fiin unic, replic
Charles foarte serios.
De-a dreptul ncnttoare, interveni domnul Rycroft. Minunat fat!
Dealtfel sunt colaboratorul ei.
Ai terminat ceaiul? Ce-ai zice s facem un bridge? propuse gazda.
Numai o clip, v rog, spuse domnul Rycroft. i potrivi glasul plin de
importan, n timp ce toate privirile erau ndreptate spre el. Doamn Willett,
dup cte tii, eu am un interes deosebit pentru fenomenele paranormale. Acum
o sptmn, chiar n aceast camer, am trit cu toii o experien uluitoare, a
putea zice chiar nfricotoare.
Violet Willett scoase un sunet nbuit. Domnul Rycroft se ntoarse spre
tnra fat.
Scump domnioar Willett, v neleg perfect. Experiena aceea v-a
tulburat profund. Era i firesc, nu neg acest lucru. Ei bine, din clipa n care a fost
descoperit uciderea cpitanului Trevelyan, poliia este n cutarea vinovatului.
Cineva a i fost arestat. Dar exist unele persoane, cel puin printre cei de fa,


care nu cred c James Pearson este fptaul. V propun aadar s repetm
experiena de vinerea trecut, de data aceasta n alt spirit.
Nu! strig Violet.
S tii c treaba asta n-are niciun rost. n niciun caz nu sunt dispus s
mai particip la edin, susinu i Ronnie.
Dar domnul Rycroft nici nu-l bg n seam.
Doamn Willett, dumneavoastr ce zicei?
Gazda avu un moment de ezitare.
Sincer vorbind, domnule Rycroft, nu-mi prea surde ideea. Ba, mai bine
zis, nu-mi face nicio plcere. Incidentul nefericit de sptmn trecut m-a
impresionat n modul cel mai neplcut. Va trebui s treac mult timp pentru ca
s pot uita cele ntmplate.
Dar ce urmreti de fapt, interveni Enderby, plin de interes. Intenionezi
s ceri spiritelor s-i destinuiasc numele celui care l-a ucis pe cpitanul
Trevelyan? Mi se pare un lucru neobinuit.
Neobinuit a fost i ce s-a ntmplat sptmn trecut, cnd am primit
mesajul care ne vestea c Trevelyan este mort.
Avei dreptate, ncuviin Enderby. Dar vedei dumneavoastr aceast
idee ar putea avea consecine la care nu v-ai gndit.
Ce vrei s spunei?
S presupunem c reuim s aflm un nume. Putei fi dumneavoastr
sigur c nu a intervenit cineva din cei prezeni, n mod intenionat
Charles se opri, dar Ronnie Garfield spuse lucrurilor pe nume.
Vrea s spun c cineva ar putea tria.
Acesta este un experiment serios, domnule, susinu Rycroft iritat. Nimeni
nu intenioneaz s trieze.
Nu sunt sigur de asta, spuse Ronnie nencreztor. Eu n-a fi n stare s
fac aa ceva. Jur! Dar ce s-ar ntmpla dac toi cei de fa s-ar ntoarce
mpotriva mea i ar spune c am triat. Destul de neplcut, nu-i. aa?
Doamn Willett, cu sunt ntru totul de bun-credin, spuse Rycroft,
ignorndu-l cu desvrire pe Ronnie. V rog permitei-ne s facem aceast
experien.
Nu-mi face nicio plcere. V spun sincer c nu m atrage deloc Doamna
Willett privea nelinitit la cei din jur, ca i cum ar fi cutat o scpare. Domnule
maior, dumneavoastr ai fost prietenul cpitanului Trevelyan, ce prere avei?
Privirea maiorului ntlnii ochii domnului Rycroft. Acesta era deci
eventualul sprijin pe care i-l ceruse Rycroft.,
De ce nu? spuse el morocnos.
Cuvintele sale avur valoarea unui vot final. Ronnie se duse n camera de
alturi i aduse msua pe care o folosiser i sptmn trecut. O aezar n
mijlocul camerei i i traser cu toii scaunele n jurul ei. Nimeni nu scotea o
vorb. Era limpede c experiena nu se bucura de popularitate.
Cred c acum totul este n ordine, spuse Rycroft. Urmeaz s repetm
edina de vinerea trecut, absolut n aceleai condiiuni.
Nu chiar la fel, obiect doamna Willett, deoarece, ast-sear, domnul
Duke este absent.
Da, aa este. Pcat c nu e i dnsul. Atunci s-l nlocuiasc domnul
Pearson.
Brian, nu lua parte la edin! Te rog din tot sufletul! strig Violet.
Dar ce importan are, drag? Totul nu e dect o comedie absurd.
Avei un punct de vedere complet eronat, l puse la punct domnul Rycroft,


cu severitate.
Brian Pearson nu rspunse, dar se aez lng Violet
Domnule Enderby ncepu Rycroft, dar Charles i-o tie brusc.
Eu nu am fost prezent la cele ntmplate sptmn trecut. Sunt ziarist
i dumneavoastr nu avei ncredere n mine. n consecin, am s stenografiez
tot ce se va rosti i se va ntmpl aici.
Acum totul era limpede. Ceilali ase se aezar n jurul mesei. Charles
stinse lumina i apoi se aez i el pe canapea.
O clip v rog, spuse el. Ct este ceasul? Se duse n dreptul cminului i,
la lumina slab a focului, ncerc s vad ct e ceasul. Ciudat!
Ce-i ciudat?
Este exact cinci i douzeci i cinci.
Violet scoase un strigt nbuit. Domnul Rycroft spuse cu asprime: Linite!
Se scurser zece minute. De data aceasta, atmosfera era cu totul alta n
comparaie cu sptmn trecut. Nici urm de chicoteli sau glume optite, ci o
linite grea, ntrerupt n cele din urm de o trosnitur uoar a mesei.
Vocea domnului Rycroft rsun n camer:
Cine eti?
Urm o alt trosnitur slab, un zgomot plin de mister n camera cufundat
n ntuneric. Din nou vocea domnului Rycroft:
Al cui spirit eti?
De data aceasta nu se mai auzi nicio trosnitur, ci nite bti asurzitoare n
u. Violet i doamna Willett scoaser cte un ipt. Apoi rsun vocea lui Brian
Pearson care spuse calm.
Nu e nimic. Bate cineva la u. M duc eu s deschid.
Se ndrept spre u. Nimeni nu scotea un cuvnt.
Ua se deschise brusc i luminile fur aprinse. n prag apru inspectorul
Narracott. n spatele su se aflau Emily Trefusis i domnul Duke.
Narracott fcu un pas nainte i spuse:
John Burnaby, te acuz c vineri, pe data de 14 a lunii curente, l-ai ucis pe
Joseph Trevelyan i te avertizez c orice declaraie vei face ar putea fi folosit
mpotriva dumitale!


Capitolul XXX

EMILY EXPLIC MISTERUL

Cei prezeni n camer se ngrmdiser n jurul domnioarei Trefusis i
erau cu toii att de surprini de cele ntmplate, nct nu puteau scoate o vorb.
Inspectorul Narracott prsise Vila Sittaford, nsoit de prizonierul su. Charles a
fost primul care i-a revenit n fire, recptndu-i glasul.
Emily, hotrte-te odat i spune-ne ce s-a ntmplat! Vreau s m duc
la pot s telegrafiez la redacie. Fiecare clip este vital!
Maiorul Burnaby este ucigaul cpitanului Trevelyan!
Bine, bine, doar am vzut cu toii cnd l-a arestat Narracott. Presupun,
cel puin, c inspectorul e n toate minile i c nu s-a scrntit, aa, deodat! Dar
cum putea Burnaby s-l ucid pe Trevelyan? Din punct de vedere practic mi se
pare imposibil. Dac Trevelyan a fost ucis la cinci i douzeci i cinci
Cpitanul n-a fost ucis la cinci i douzeci i cinci, ci aproximativ la ase
fr un sfert.


Bine, dar chiar n cazul sta
Ai dreptate. Nimeni nu ar putea nelege cum s-au petrecut lucrurile dac
nu i-ar veni din ntmplare ideea cheie! Schiurile, iat care este explicaia!
Schiurile ?! Ce vrei s spui cu asta? repetar cu toii n cor.
Exact! Burnaby a pus la cale edina de spiritism n mod intenionat.
Charles drag, povestea aceasta n-a fost nicio coinciden, nici efectul unei
mrturisiri incontiente, cum credeam noi. Totul a fost premeditat, alternativ pe
care n ipotezele noastre am respins-o. Maiorul i-a dat seama c st s ning.
Zpada acoperea orice urm, iar el era n perfect siguran. Burnaby a creat
impresia c Trevelyan a fost ucis, antrenndu-i i pe ceilali n stratagema sa.
Apoi a pretins c se simte foarte tulburat de mesajul primit din lumea spiritelor
i a insistat s plece la Exhampton. Dup aceasta, s-a dus la el acas, i-a pus
schiurile pe care le inea n magazia din grdin, mpreun cu alte articole de
sport, i a pornit la drum. Burnaby este un schior excelent. Pn la Exhampton
drumul coboar n pant, deci pe o asemenea zpad i oferea o prtie ideal. Nu
i-au trebuit dect zece minute s ajung la destinaie. A btut la geam, iar
cpitanul Trevelyan i-a dat drumul nuntru, fr s bnuiasc nimic. Apoi, n
timp ce Trevelyan era ntors cu spatele, Burnaby a profitat de ocazie, a pus mna
pe sulul umplut cu nisip de la u i l-a lovit pe cpitan. Numai cnd m
gndesc, mi se face ru
Emily se cutremur.
Totul a fost foarte simplu. Burnaby avea suficient timp la dispoziie. Probabil
c dup aceea a curat schiurile i le-a pus n dulapul din sufragerie printre
celelalte lucruri de acolo. Apoi presupun c a forat geamul, a rvit lucrurile i
a scos sertarele mobilelor pentru a lsa impresia c ptrunsese un sprgtor n
cas. Cu puin timp nainte de ora opt, totul era terminat i nu-i rmnea dect
s se ntoarc napoi, pe un drum ocolit, fcndu-i apariia la Exhampton,
gfind i cu sufletul la gur ca i cum ar fi parcurs pe jos tot drumul de la
Sittaford i pn acolo. Atta timp ct nimeni nu se gndea la schiuri, el era n
perfect siguran. Doctorul urma s aprecieze mai mult ca sigur c decesul
cpitanului Trevelyan avusese Ioc de cel puin dou ore. i, aa cum v
spuneam, atta timp ct nimeni nu s-ar fi gndit la posibilitatea folosirii
schiurilor, maiorul Burnaby avea un alibi perfect.
Bine, dar Burnaby i Trevelyan erau prieteni buni, spuse domnul Rycroft.
Prieteni vechi Totdeauna au fost n cele mai bune relaii. Este de necrezut!
Avei perfect dreptate! spuse Emily. La asta m-am gndit i eu. Nu-mi
puteam imagina care este mobilul crimei. M-am frmntat ndelung i, n cele din
urm, a trebuit s m duc la inspectorul Narracott i la domnul Duke.
Emily se opri i arunc o privire domnului Duke, care sttea impasibil.
Pot s le spun? ntreb tnra fat;
Cum dorii dumneavoastr, domnioar Trefusis, spuse domnul Duke
zmbind.
Atunci mai bine tac, poate c nu suntei chiar att de dornic s
mrturisesc tot ce tiu. n fine, m-am dus la dnii i mpreun am lmurit totul.
Charles, i mai aduci aminte cnd mi-ai spus cum Evans i-a destinuit c
Trevelyan obinuia s trimit rspunsurile la concursurile de cuvinte ncruciate
pe numele su? Cpitanul considera c Vila Sittaford reprezint o adres prea
pompoas. Ei bine, tot aa a procedat i la concursul pentru care i-ai nmnat
maiorului Burnaby cele cinci mii de lire sterline. n realitate, soluiile erau ale
cpitanului Trevelyan, dar el trimisese rezultatele pe numele lui Burnaby. Vila nr.
1, Sittaford, suna mult mai bine, dup prerea lui Trevelyan. Ei, acum vedei ce


s-a-ntmplat? Vineri diminea, maiorul Burnaby a primit scrisoarea prin care a
aflat c a ctigat cinci mii de lire sterline. Lucrul acesta ar fi trebuit s ne
strneasc suspiciuni. Dac i-aduci aminte, Charles, Burnaby i-a spus c n-a
primit scrisoarea, c, datorit timpului nefavorabil, vineri circulaia a fost
ntrerupt. Dar de fapt minea! Vineri diminea nc nu fuseser ntrerupte
legturile dintre Sittaford i Exhampton. Dar unde am rmas? A, da! Vorbeam de
maiorul Burnaby i primirea scrisorii. Btrnul avea mare nevoie de bani. Fcuse
investiii n nite aciuni falimentare i pierduse o groaz de bani. Dup prerea
mea, ideea trebuie s-i fi venit dintr-odat. Probabil c n seara aceea i-a dat
seama c o s ning. Dac Trevelyan era mort, el putea reine banii, i nimeni nu
ar fi tiut absolut nimic.
Uluitor, murmur domnul Rycroft. De necrezut! Cine i-ar fi imaginat una
ca asta Dar bine, stimat domnioar, cum ai aflat dumneavoastr toate
acestea? Cine v-a pus pe drumul cel bun?
Emily le povesti despre scrisoarea doamnei Belling i cum a descoperit
bocancii n cmin.
I-am privit att de mult, nct, pn la urm, mi-a venit o idee. Mi-am dat
scama c n faa mea nu se aflau nite simpli bocanci, ci bocanci de schi, i n
felul acesta mi-a venit ideea schiurilor. Deodat am avut o inspiraie i m-am
repezit la dulapul de la parter, unde, dup cum m ateptam, am gsit dou
perechi de schiuri. O pereche era mai lung dect cealalt, iar bocancii se
potriveau perechii de schiuri mai lungi, dar nu se potriveau la perechea de
schiuri mai scurte. Clapele de prindere erau potrivite pentru o pereche de bocanci
mai mici, deci perechea de schiuri mai mici aparinea altei persoane.
Ar fi trebuit s-i ascund schiuri! e n alt parte, spuse Rycroft, plin de
dispre fa de aceast lips de tact.
Unde ar fi putut s le ascund n alt parte? spuse Emily. Acolo era locul
cel mai potrivit. ntr-o zi, dou, toate lucrurile urmau s fie ridicate i
transportate la depozit. Era puin probabil c poliia o s-i bat capul n acest
scurt interval pentru a afla dac Trevelyan a avut una sau dou perechi de
schiuri.
Dar de ce a ascuns bocancii?
Presupun, spuse Emily, c s-a temut ca poliia s nu se gndeasc la ce
m-am gndit i eu. Prezena bocancilor le-ar fi putut sugera i lor ideea folosirii
schiurilor. n consecin i-a ascuns n cmin. Acest lucru a reprezentat ns
categoric o greeal, deoarece Evans a observat absena bocancilor, iar eu am
aflat cum stau lucrurile.
Credei c a ncercat n mod intenionat s-i pun n spinare lui Jim
aceast crim? exclam Brian Pearson furios.
O, nu! A fost pur i simplu ghinionul lui Jim. Bietul de el a fost, ca de
obicei, un ntru!
Acum este n afar de orice pericol, spuse Charles. N-ai niciun motiv s
mai fii ngrijorat pentru el. Dac asta-i totul, m duc degrab la pot. V rog s
m scuzai!
Enderby iei pe u ea fulgerul.
Se grbete s transmit un reportaj fierbinte!
i relatarea dumneavoastr a fost captivant, domnioar Trefusis, spuse
domnul Duke cu vocea sa grav.
De-a dreptul palpitant, complet Ronnie, plin de admiraie.
Of, nu mai pot! spuse Emily deodat i czu moale pe unul din scaune.
i trebuie neaprat un stimulent, spuse Ronnie. Ce-ai zice de un cocteil?


Emily fcu semn cu capul c nu are poft de aa ceva.
Atunci puin coniac, propuse domnul Rycroft, plin de solicitudine.
Sau o ceac de ceai, suger Violet.
Tot ce vreau este puin pudr, spuse Emily melancolic. Mi-am uitat
pudriera n main i sunt convins c din cauza emoiilor mi lucete faa.
Violet urc repede scrile n cutarea acestui medicament att de neobinuit
pentru calmarea nervilor.
Ei, alt via, spuse Emily n timp ce-i pudra nasul cu energie. Excelent!
M simt mai bine acum. Avei i un ruj de buze? Simt c ncep s-mi recapt
nfiarea de om!
Ai fost formidabil, spuse Violet. Ce curaj!
Nu chiar aa. n spatele acestei mti am tremurat tot timpul de fric i
aveam momente cnd simeam c-mi dau duhul.
Te neleg, spuse Violet. Am trecut i eu prin aceleai ncercri. n ultimele
zile am fost nspimntat din cauza lui Brian. Nu se punea problema s fie
acuzat de uciderea cpitanului Trevelyan, dar dac ar fi scpat vreo vorb despre
locul unde s-a aflat n tot acest interval, poliia i-ar fi dat imediat seama c el
este cel care a pus la cale evadarea tatii.
Cum? exclam Emily, ntrerupndu-se o clip din operaiunea de
restaurare a podoabelor ei faciale.
Prizonierul care a evadat este tatl meu. Acesta este motivul pentru care
am venit aici cu mama. Din cnd n cnd, bietul tata avea unele accese cam
ciudate. Atunci intra n criz. Noi l-am cunoscut pe Brian cnd ne ntorceam din
Australia i, cu acest prilej, eu mpreun cu el
neleg, spuse Emily, venindu-i n ajutor.
I-am mrturisit totul i mpreun cu el am pus la cale planul de evadare.
Brian a fost minunat. Din fericire avem destui bani i Brian a ntocmit toate
planurile. Este foarte greu s evadezi de la Princetown, dar planul lui Brian a
reuit. A fost de-a dreptul un miracol. Aranjasem ca imediat dup evadare, tata
s vin direct la noi i s-l ascundem apoi n Petera Spiriduilor. Dup aceasta,
tata i Brian urmau s se dea drept oamenii notri de serviciu. i, ca s
nlturm orice bnuial, am nchiriat casa i am venit aici cu mult timp nainte
de punerea n practic a planului de evadare. Brian a fost cel care ne-a
recomandat acest loc i tot el ne-a sftuit s-i oferim cpitanului Trevelyan o
chirie ispititoare.
Regret din tot sufletul c planul a euat, spuse Emily.
Pe mama a distrus-o de tot. Dup prerea mea, Brian este un om
minunat. Nu oricine e dispus s se nsoare cu fiica unui pucria. Bietul tata nu
are ns nicio vin. Acum vreo cincisprezece ani s-a lovit grav la cap n urma unei
czturi de pe cal i de-atunci a devenit alt om. Brian este de prere c dac ar fi
urmat un tratament corespunztor, s-ar fi putut restabili. Dar am vorbit prea
mult despre mine.
Oare nu se mai poate face nimic?
Tata este foarte bolnav din pricina frigului la care a fost expus n timpul
peregrinrilor sale dup evadare. Are o pneumonie foarte serioas. Dei m doare
n suflet cnd m gndesc, cred c dac s-ar prpdi ar fi mai bine pentru el. E
ntr-adevr foarte trist, dar cred c m nelegei.
Biata Violet, spuse Emily. Este ntr-adevr foarte dureros.
l am alturi de mine pe Brian, iar dumneavoastr l avei pe
Violet se opri stnjenit.
Da spuse Emily, puin melancolic. Aa este.




Capitolul XXXI

TNRUL CEL FERICIT

Zece minute mai trziu, Emily cobora n grab strdua. Cpitanul Wyatt,
care sttea aplecat deasupra porii vilei sale, ncerc zadarnic s o opreasc din
drum.
V salut, domnioar Trefusis! E adevrat ce se vorbete?
Totul este perfect adevrat, rspunse Emily, vzndu-i n grab de drum.
Bine, bine, atunci poftete te rog nuntru s iei un pahar de vin sau de
ceai. Ai destul timp, nu e cazul s te grbeti aa tare. Graba este cusurul lumii
civilizate!
tiu c suntem nite fiine ngrozitoare, i rspunse Emily n fug i i
vzu mai departe de drum.
n cele din urm ajunse n faa vilei domnioarei Percehouse i nvli
nuntru ca o furtun.
Am venit s v spun tot ce s-a ntmplat!
i Emily ncepu fr ocoliuri s depene povestea. Istoria ei era din cnd n
cnd subliniat de exclamaiile cele mai felurite ale domnioarei Percehouse, care
nu mai contenea exprimndu-i mirarea i strignd plin de for:
Ei nu mai spune?! Doamne ferete! Ai vzut? i-am spus eu!
Cnd Emily i termin n cele din urm povestea, domnioara Percehouse
se ridic, rezemndu-se ntr-un cot, i i ndrept spre Emily degetul
amenintor.
Ai vzut, i-am spus eu! Burnaby este un om foarte invidios. Ce-i drept,
erau prieteni la cataram! Dar de douzeci de ani, Trevelyan reuise totdeauna s
se descurce mai bine dect Burnaby. Trevelyan schia mai bine, era un alpinist
mult mai versat, ochea vnatul cu mai mult precizie dect prietenul su i, ce
mai calea-valea, pn i la cuvinte ncruciate se dovedea mai iscusit. Burnaby
nu a avut tria s suporte toate acestea. Trevelyan era bogat, iar el era srac! Aa
au stat lucrurile tot timpul. S tii de la mine c nu e uor s simpatizezi la
nesfrit un om care n toate se descurc mai bine dect tine. Burnaby e un om
mrginit, un suflet mic. Aa c n cele din urm nu s-a mai putut abine.
Cred c avei dreptate. Oricum, trebuia s vin s v spun cum s-au
ntmplat lucrurile. Este mare pcat c n tot acest interval nu ai putut lua parte
mai ndeaproape la cercetri. Apropo, tiai c nepotul dumneavoastr este
prieten cu mtua Jennifer? Miercuri i-am vzut lund ceaiul mpreun.
Jennifer este naa lui Ronnie. Care va s zic ea era prietenul pe care
voia cu tot dinadinsul s-l ntlneasc la Exeter. Dup cte l cunosc eu pe
Ronnie, precis c a cerut nite bani cu mprumut. Vorbesc eu cu el!
V interzic s v legai de cineva ntr-o zi minunat ca asta! La revedere!
Trebuie s-mi iau zborul! Mai am o mulime de treburi de rezolvat.
Dar ce mai ai de fcut, domnioar? Eu a zice c i-ai fcut datoria.
Nu pe deplin. Trebuie s plec negreit la Londra i s iau legtur cu
Compania de asigurri unde lucreaz Jim. Trebuie s-i conving pe cei de acolo s
nu-l dea n judecat pentru banii pe care i-a mprumutat.
Aha!
E-n regul. Pe viitor, Jim o s-i vad de treab. i-a primit lecia!
S-ar putea s ai dreptate, dar crezi c vei reuii s-i convingi s-l lase n


pace?
Categoric, spuse Emily cu toat fermitatea.
S-ar putea s reueti. Dar dup asta ce ai de gnd?
Dup asta mi-am ndeplinit misiunea. A putea spune c am fcut tot ce
mi-a stat n putin pentru Jim.
Ei, dar ia s-mi spui mie, i dup asta ce ai de gnd?
Ce vrei s spunei?
Ce o s se ntmple? Sau ca s i-o spun pe leau care dintre ei doi va fi
fericitul?
O!
Da, da Asta vreau s tiu. Care dintre ei va rmn cu buzele umflate?
Emily izbucni n rs. Se aplec i o srut pe btrn, plin de tandree.
De ce v facei c nu tii? Doar nelegei prea bine care va fi fericitul!
Domnioara Percehouse chicoti ncntat. Emily plec imediat, iar pe drum
se ntlni cu Charles, care tocmai venea spre ea. Tinrul i cuprinse minile.
Scumpa mea Emily!
Charles drag! Nu-i aa c totul este minunat?
mi vine s te srut, spuse domnul Enderby, ceea ce i fcu fr a mai sta
mult pe gnduri.
Sunt un om fcut, Emily! Scumpa mea, te rog s-mi spui tu ce ai de
gnd?
La ce te referi?
Vreau s spun c atta timp ct bietul Pearson se afla la nchisoare, nu
s-ar fi cuvenit s lum vreo iniiativ, dar acum cnd este n afar de orice
pericol ei bine, cred c a sosit timpul ca s nu-l mai menajm atta.
Bine, Charles, dar nu neleg ce vrei s spui.
tii prea bine c sunt nebun dup tine i, de fapt, m placi i tu. Pearson
nu a reprezentat dect un moment de rtcire. Vreau s spun, pur i simplu, c
tu i cu mine suntem fcui unul pentru altul. Dealtfel, n tot acest interval am
fost amndoi contieni de asta, nu-i aa? Spune-mi, drag, vrei s mergem la
primrie sau s fii mireas? Care i-e preferina?
Dac te referi la cstorie, nu are rost s mai discutm acest subiect.
Bine dar
Categoric nu!
Bine, Emily drag, dar
Ei, dac vrei s tii adevrul l iubesc pe Jim. l iubesc cu pasiune.
Charles o privea int, nefiind n stare s scoat o vorb.
Asta nu se poate!
Ba da! Ba da! L-am iubit ntotdeauna i am s-l iubesc ct voi tri.
Bine, dar m-ai fcut s cred
i-am spus doar, replic Emily foarte calm, c este minunat s ai o
persoan pe care s te poi bizui!
Bine, dar eu am crezut
N-am ce-i face, treaba ta ce-ai crezut!
Emily, s tii c eti un spiridu lipsit de scrupule!
tiu, dragul meu Charles. tiu prea bine asta! Sunt ntru totul de acord
cu tot ce crezi tu despre mine. Dar asta n-are nicio importan. Gndete-te
numai c ai s fii cineva. Ai dat lovitura! Informaii i reportaje n exclusivitate
pentru Daily Wire! Eti un om fcut! i, la urma urmelor, ce nseamn o
femeie? Nu valoreaz nici ct un pumn de rn. NU, drag, brbaii puternici
n-au nevoie de aa ceva! O femeie s-ar crampona de ei aa cum se aga iedera de


un copac. Oamenii mari sunt independeni. Nimic nu-l poate satisface mai mult
pe un brbat dect o carier strlucit. Tu eti un brbat puternic, Charles! Din
categoria acelora care nfrunt singuri valurile.
Emily, n-ai de gnd s termini cu toate astea? Nu-mi mai ine predici de
soiul sta! Mi-ai frnt inima! Ce tii tu ct de fermectoare erai n clipa cnd i-ai
fcut apariia n camer, mpreun cu Narracott. Parc erai zeia dreptii
lundu-i, triumftoare, zborul de pe o friz magnific!
Se auzir pai i pe strdu i fcu apariia domnul Duke.
O! Bun ziua, domnule Duke, spuse Emily. Charles, vreau s afli i tu!
Domnul Duke este fostul inspector general Duke de la Scotland Yard!
Cuuum?! exclam Charles, recunoscndu-l pe ilustrul personaj.
Dumneavoastr suntei inspectorul Duke?
Da, spuse Emily. Cnd a ieit la pensie s-a hotrt s se retrag aici i,
fiind foarte modest din fire, nu a vrut s se fac mare caz de renumele su. Acum
neleg de ce zmbea amuzat inspectorul Narracott cnd l tot pisam s-mi
destinuiasc ce crime a comis domnul Duke!
Fostul inspector al Scotland Yard-ului izbucni n rs. Charles ovia. ntre
tnrul ndrgostit i ziaristul pasionat se ddu o lupt scurt n care, pn la
urm, ziaristul se dovedi mai puternic.
Domnule inspector, sunt ncntat c am ocazia s v cunosc. M ntreb
dac sunt suficient de abil pentru a v putea convinge s ne scriei un articol de
numai opt sute de cuvinte, s zicem, despre cazul Trevelyan?
n intervalul acesta, Emily o lu rapid din loc i se ndrept spre vila
doamnei Curtis. Acolo urc n grab n camera ei i ncepu s-i strng bagajele.
Doamna Curtis veni imediat dup ea.
Avei de gnd s plecai, domnioar?
Negreit. Am o groaz de treburi la Londra i apoi gndii-v la logodnicul
meu.
Doamna Curtis se apropie de Emilv.
Domnioar, v rog spunei-mi care din ei este fericitul?
n acest timp. Emily i arunca lucrurile claie peste grmad n valiz.
Cel din nchisoare, bineneles. Numai la el mi-a fost tot timpul gndul!
Domnioar, nu credei totui c facei o greeal? Suntei convins c cel
din nchisoare face tot attea parale ct cellalt, ziaristul?
Bineneles c nu. Charles o s se descurce singur. Emily se uit po
fereastr. Charles mai sttea nc de vorb cu fostul inspector Duke. Domnul
Enderby face parte din categoria tinerilor nscui s urce sus. Dar, sincer s-i
spun, nu tiu ce s-ar ntmpl cu cellalt dac n-a fi eu s-i port de grij. Vezi
bine ce s-ar i ales de el dac nu a fi fost eu s-l scot din ncurctur!
Ce mai calea-valea, ai pus punctul pe i, domnioar! recunoscu doamna
Curtis.
Apoi btrna cobor scrile i se duse la consortul ei, care sttea n fotoliu,
cu privirea aintit n gol.
Ce mai, bucic tiat Belinda, fiica mtuii mele Sarah, ncepu doamna
Curtis. S-a npustit asupra prpditului la de George Plunket de la ferma,,Trei
Junei. L-a gsit cu toat averea ipotecat i-n mai puin de doi ani a pltit toate
datoriile i a pus totul pe roate.
Formidabil! murmur domnul Curtis, frmntndu-i pipa ntre buze.
Era tare chipe George Plunket, n-am ce zice! continu doamna Curtis,
npdit de amintiri.
Formidabil! rosti domnul Curtis.


Dar dup ce s-a cstorit cu Belinda, n-a mai ndrznit s priveasc la
alt femeie!
Formidabil !
Belinda a avut grij s nu-i mai ofere o asemenea ocazie!
Formidabil ! recunoscu domnul Curtis, copleit.

























































CUPRINS


Capitolul I Vila Sittaford
Capitolul II Mesajul
Capitolul III Ora cinci i douzeci i cinci
Capitolul IV Inspectorul Narracott
Capitolul V Evans
Capitolul VI Hanul Trei Coroane
Capitolul VII Testamentul
Capitolul VIII Charles Enderby
Capitolul IX Vila The Laurels
Capitolul X Familia Pearson
Capitolul XI Emily intr n aciune
Capitolul XII Arestarea
Capitolul XIII Emily sosete la Sittaford
Capitolul XIV Doamna Willett
Capitolul XV n vizit la maiorul Burnaby
Capitolul XVI Domnul Rycroft
Capitolul XVII Domnioara Percehouse
Capitolul XVIII Emily face o vizit la vila Sittaford
Capitolul XIX Ipoteze
Capitolul XX n vizit la mtua Jennifer
Capitolul XXI Conversaii
Capitolul XXII Aventuri nocturne
Capitolul XXIII La vila Hazelmoor
Capitalul XXIV Inspectorul Narracott are ndoieli
Capitolul XXV La ceainria Deller
Capitolul XXVI Robert Gardner
Capitolul XXVII Narracott acioneaz
Capitolul XXVIII Bocancii
Capitolul XXIX A doua edin de spiritism
Capitolul XXX Emily explic misterul
Capitolul XXXI Tnrul cel fericit