Sunteți pe pagina 1din 635

WOLFGANG HOHLBEIN

ANUBIS

www.virtual-project.eu

Traducere din limba german


CORNEL STOENESCU
RAO International Publishing Company
aprilie 2010

Capitolul 1
Profesorul Mogens VanAndt i ura profesia. Dar nu
ntotdeauna fusese aa. Existase o vreme aflat, obiectiv
vorbind, doar cu puini ani n urm, n perceperea temporal
personal a lui Mogens reprezentnd totui o eternitate, cnd
o iubise, i de fapt n cele mai adnci unghere ale fiinei sale
nc o mai iubea. La drept vorbind, era greit spus c i ura
profesia. El ura ceea ce trebuia s fac.
Mogens VanAndt era nscut belgian - mai exact flamand,
dup cum l trda i numele -, dar dup educaia primit i
mod de via era american, aa c nu mai putea surprinde pe
nimeni c s-a dedicat cu o uurin de invidiat noii sale sarcini
pe care nti o acceptase simplu, iar acum o ducea la
ndeplinire cu acribie, aproape cu patim. Toi care l
cunoscuser n tineree i preziseser un mare viitor,
profesorii fuseser extrem de mulumii de el, i, de ar fi fost
dup prorocirile profesorilor lui de la universitate, ar fi trebuit
s revin la facultate n cel mult cinci ani dup absolvire, n
calitate de coleg cu drepturi egale, iar numele lui ar figura
deja acum ntr-o carte tiinific i n nenumrate reviste de
specialitate sau alte publicaii de acelai gen.
Dar soarta decisese altfel.
Singurul loc unde i aprea numele era pe crile de vizit
aflate n nite portvizite uzate din piele de porc, care
cunoscuser timpuri mai bune, i pe o tbli inscripionat
neglijent pe ua unui biroua lipsit de ferestre din subsolul
universitii din Thompson; o universitate de care nc nimeni
nu auzise, aflat ntr-un ora necunoscut de oricine locuia la
mai mult de aptezeci de kilometri deprtare. Au existat zile bnuia pe bun dreptate Mogens - n care nici mcar locuitorii
din Thompson nu tiau care era numele oraului lor. Ca s nu
mai vorbim despre studenii aa-zisei universiti.
Lemnul incandescent din cmin, despre care i se prea c
abia l pusese pe foc, era aproape complet carbonizat.
VanAndt se ridic, se duse la micul co mpletit de lng

cmin i mai arunc un lemn n flacra glbuie. Izbucni o


ploaie de scntei care l fcu pe Mogens s se retrag doi
pai. Scnteile czur pe podeaua cu urme de arsuri, dar
totui ceruit cu grij. Profesorul se ridic, mai fcu un pas
napoi i arunc o privire asupra pendulei vechi de lng u.
Era trecut de ora ase. Vizita anunat ntrzia.
De fapt, nu avea nicio importan. VanAndt nu avea un alt
program pentru aceast sear. n Thompson ar fi fost i
imposibil. Localitatea cu trei mii de suflete nu oferea nicio
posibilitate demn de menionat de petrecere a timpului liber.
Dispunea de obligatoriul saloon, care att n ce privete
aspectul, ct i publicul, era o relicv din secolul trecut. Dar,
pe de-o parte, profesorul detesta alcoolul, iar pe de alt
parte, ceilali l socoteau un om excentric; n virtutea ambelor
motive, o vizit la un asemenea stabiliment frecventat n cea
mai mare parte de muncitori simpli i rnime grosolan nu
era recomandabil. Pe lng acesta, mai era un mic
drugstore cu lactobarul aferent, ca i un cinematograf n care
la sfrit de sptmn rulau filme de la Hollywood vechi de
ase luni. Ambele deveniser puncte de ntlnire ale
tineretului stesc, aa c nici nu intrau n discuie pentru
profesor.
i, n cele din urm, mai exista un anumit stabiliment cu
lumini roii i separeuri mici i discrete, dar care nu erau nici
pe departe att de discrete cum ar fi trebuit, n schimb, erau
cu certitudine mai mici dect ar fi fost de trebuin. Pe lng
acestea, personalul feminin nu corespundea ctui de puin
preteniilor lui Mogens, aa c acesta prefera ca la cteva luni
s se duc n reedina districtului aflat la o sut cincizeci de
kilometri, pentru a vizita localul similar. Mai pe scurt, viaa
profesorului Mogens VanAndt decurgea ntr-un cadru foarte
modest, ca s nu zicem plictisitor. Telegrama sosit cu dou
zile n urm reprezenta ntreruperea cea mai tulburtoare din
ultimele luni a monotoniei lui cotidiene.
Cineva btu la u. Surprins, Mogens se ndeprt de
cmin cu o micare mult prea energic. Inima ncepu s i
bat ceva mai repede, i a trebuit s se stpneasc pentru a
nu sri cu o grab ce nu se cuvenea la u, ca s o deschid

brusc, ca i cum nu ar fi un profesor titular, ci un bieel de


zece ani care n dimineaa de Crciun nu se putea abine s
nu dea buzna n camera de zi, pentru a vedea ce i lsase
Moul pe cmin. Dar trecuser sptmni de la Crciun, iar
Mogens nu mai avea zece ani, ci se apropia mai curnd de
patruzeci dect de treizeci de ani. i, n afar de asta,
socotea c nu era recomandabil s arate vizitatorului ct de
curios era cu privire la oferta profesional la care fcuse
referire telegrama. Aa c nu fcu doar eforturi contiente
pentru a se calma, ci chiar ls s se scurg patru, cinci
secunde nainte de a pune mna pe clan i a deschide ua.
Lui Mogens i veni foarte greu s i ascund dezamgirea.
n u se afla nu un strin, ci miss Preussler, proprietreasa
casei - nc din seara sosirii lui, aceasta i spusese: Zicei-mi
Betty, aa mi spun toi aici, dar Mogens nu fusese niciodat
n stare de aa ceva, nici mcar n gnd - i n loc de cuvintele
cu grij pregtite pentru a-i ntmpina oaspetele, i scp
doar un surprins: Oh!
Miss Preussler ridic mna cu care tocmai se pregtea s
mai bat o dat n u, l amenin trengar cu arttorul i cum fcea de obicei, fr a-i cere permisiunea - se strecur
pe lng el n camer.
Oh? Este asta o modalitate de a ntmpina o prieten,
dragul meu profesor?
Mogens prefer s nu rspund. Deja suporta cu greu
insistenele suprtoare ale lui miss Preussler, pe care
evident ea le considera expresia corespunztoare a afeciunii
ce o simea pentru el, dar astzi era chiar prea mult.
Bineneles c nu, rspunse el agitat i puin cam
nepotrivit. Doar c
Nu m ateptai, tiu, l ntrerupse miss Preussler n
timp ce se ntorcea spre el, ocazie cu care arunc o privire
rapid i cercettoare prin camer, ceea ce nu i scp n
niciun caz lui Mogens.
Miss Preussler era omul cel mai ordonat i mai curat pe
care l ntlnise Mogens; i asta cu toate c el nsui preuia
curenia mai mult dect orice. Astzi privirea ei critic nu
gsi nici cel mai mic fir de praf care s i dea ocazia s se

ncrunte dezaprobator. Mogens tocmai i petrecuse o or i


jumtate pentru a face curat n camer i a face s
strluceasc mobilierul vechi - n msura n care cei cincizeci
de ani ai acestuia mai permiteau asta.
Ateptai o vizit, drag profesore? continu ea, dup ce
pndi n zadar cteva secunde un rspuns.
Da, rspunse Mogens, s-a anunat pe neateptate un
fost coleg. Desigur c v-a fi informat, dar vestea a fost cu
adevrat neateptat. Nu am vrut s v mai deranjez inutil. i
aa avei destul treab.
n mod normal, o astfel de referire la activitatea care
pentru miss Preussler nsemna s se ocupe de o pensiune
constnd dintr-o camer ocupat permanent i alte dou care
mai tot timpul erau goale, vnnd fiecare urm de praf sau
alt murdrie ce ar fi comis sacrilegiul de a aprea n refugiul
ei, ar fi fost suficient pentru a redeveni ngduitoare. Dar nu
astzi. Dimpotriv, reacion puin suprat sau rnit; i
desprinse ochii de la faa lui i-i trecu privirea peste
telegrama aflat despturit pe birou, dar cu partea scris n
jos. Ceea ce Mogens citi n acest scurt moment n ochii ei i fu
de ajuns pentru a-i da seama c aceasta cunotea prea bine
coninutul telegramei.
Desigur c l cunotea. La ce altceva s se fi ateptat?
Probabil c ea l aflase naintea lui. Thompson era o localitate
mic, unde fiecare tia totul, i unde nimic nu se ntmpla
fr ca s se transforme pe loc ntr-o informaie la ndemna
tuturor. Totui, constatarea l supr att de tare, nct pentru
un moment depuse toate eforturile spre a nu i adresa
proprietresei cteva vorbe usturtoare. Zmbi doar i fcu
un gest pe care miss Preussler l putea lua drept un ridicat din
umeri sau drept ce voia ea.
n cteva secunde, expresia persiflant reveni n privirea lui
miss Preussler, care-i ridic din nou degetul arttor pentru
a-l amenina trengar.
Dar, drag profesore, este o dovad de bun-cretere s
mini o veche prieten?
Lui Mogens i sttea pe limb s i riposteze c singurul
lucru adevrat din enunul ei era termenul veche, dar

tocmai asta i interzicea s fac buna lui cretere. i nici nu


era nelept s strice relaia cu miss Preussler. Cel puin nu
nainte de a afla cine era misteriosul lui vizitator i ce voia
acesta de la el. De aceea nu rspunse nici la aceast
ntrebare.
Dar miss Preussler evident c nu era dispus s cedeze
att de repede; lucru ce nu l surprinse defel pe Mogens,
pentru c, dac exista ceva ce admira - chiar dac n sil - la
proprietreas, acel ceva era perseverena. nc din prima zi,
miss Preussler nu lsase nicio ndoial c va ncerca totul
pentru a-l ademeni pe chiriaul cu aspect atrgtor i sportiv
n patul ei moale i n mbriarea ei probabil i mai moale,
ceva la a crei simpl nchipuire Mogens simea un fior rece
pe ira spinrii. Moliciunea postulat de ctre Mogens nu se
baza nici pe departe pe pielea ei ca de alabastru sau pe
natura ei blajin, ci mult mai mult pe mulimea de kilograme
acumulate n plus n toi anii cu care l depea ca vrst.
Mogens nu se interesase niciodat de vrsta ei, deoarece
simpla ntrebare ar fi creat ntre ei o intimitate pe care el nu o
dorea, dar aprecia c ea s-ar fi putut apropia de vrsta mamei
lui; chiar dac nu avea vrsta acesteia, se apropia de ea.
Pe de alt parte, existau considerabile avantaje rezultate
din nerespingerea energic a insistenelor lui miss Preussler.
Uneori l clca zdravn pe nervi, dar era i ceva nduiotor n
modul matern n care i oferea, duminica, o bucat
suplimentar de prjitur sau i alegea o porie deosebit de
mare de carne spre a i-o pune n farfurie, ca i n faptul c
totdeauna coul cu lemne de foc de lng cmin era plin;
toate aceste lucruri nu mai erau de la sine nelese pentru
ceilali clieni ai pensiunii. Dei protestant convins, miss
Preussler era mpcat i cu poziia lui radical fa de
Biseric. Nu o aproba, dar o acceptase n mod tacit. Dac
cumva ar mai fi avut nevoie de nc o dovad a faptului c
miss Preussler, cu nclceala ei de sentimente, era fr
speran ndrgostit de el, mcar aceast atitudine l-ar fi
lmurit.
n schimb, Mogens nu se simea neaprat oripilat de miss
Preussler, dar nici atras. Era sigur c sentimentele ei pentru el

erau sincere, i o dat ori de dou ori chiar ncercase s


descopere n el nsui o urm de nclinaie ctre ea, dar fr
niciun succes. Faptul c accepta indiscutabilele avantaje ale
simpatiei ei l condamna nu doar la o permanent contiin
ncrcat, ci i la un adevrat dispre fa de sine nsui, ceea
ce accentua atitudinea negativ fa de miss Preussler.
Oamenii sunt, nu-i aa? fiine complicate.
Miss Preussler, ncepu el n timp ce nc mai cugeta
asupra modului n care putea s o conduc afar pe ct
posibil diplomatic, fr ca ea s-i taie din poria de mncare,
eu nu cred c Fr s vrea, miss Preussler i veni n ajutor.
Privirea ei de Argus descoperise un neruinat intrus n templul
cureniei n care i transformase casa; urmele de cenu
tocmai expulzate din cmin. Fr a acorda nici cea mai mic
atenie cuvintelor lui Mogens, fcu o piruet complicat n
jurul propriei axe, executnd simultan i o flexiune; lui
Mogens i prea c, oarecum, se mprtiase n toate prile,
pentru ca apoi s se materializeze din nou n fptura ei, dar
mai mic. Cu o ndemnare ce putea proveni doar dintr-un
exerciiu practicat ani de zile, scoase din buzunarul orului o
crp pentru praf i cu iueala vntului ndeprt de pe podea
fulgii microscopici de cenu, apoi cu o micare de nu-i
venea s-i crezi ochilor reveni la dimensiunea normal,
privindu-l att de radioas pe Mogens, nct acestuia i
rmase n gt reproul pe care avea de gnd s i-l fac.
Da, drag profesore? Voiai s mi spunei ceva?
Nimic, murmur Mogens, nu era nimic.
Nu v cred, rspunse miss Preussler.
Brusc deveni foarte serioas. Fcu un pas ctre el, ls
capul pe spate pentru a-l putea privi n fa i se apropie i
mai mult. Ochii ei exprimau ceva ce fcu ca n capul lui
Mogens s rsune a alarm o mulime de clopoei. El expedie
n ceruri o rugciune scurt ca miss Preussler s nu i fi
schimbat tocmai n acest moment tactica i s fi decis s
atace acum meterezele virtuii lui. Instinctiv deveni rigid.
Dac se va putea, se va retrage din faa ei, dar deja sttea cu
spatele n u.
tiu, este un moment nepotrivit ca s v ntreb,

profesore, ncepu miss Preussler. n gnd, Mogens i ddu


dreptate. Momentul era nepotrivit, indiferent de ce ar fi vrut
ea s spun. Dar din pcate nu m-am putut abine s nu iau
la cunotin de coninutul acestei telegrame. Sunt puin
ngrozit, ca s fiu cinstit.
Da? abia sufl Mogens.
Profesore, voi vorbi deschis, continu miss Preussler i se
apropie mai mult. Pieptul ei palpitnd aproape c atingea
pieptul lui Mogens, care putu constata c se parfumase
proaspt. Cu un iz cam penetrant, aducnd puin i a
mucegai. Deja locuii aici de peste patru ani. ns nc din
prima zi ai devenit pentru mine mai mult dect un oaspete
obinuit. mi este greu s mrturisesc, dar este adevrat c
eu o anume simpatie
Bineneles c am observat, miss Preussler, i lu vorba
din gur Mogens, care se i ntreba dac nu cumva fcuse o
grav greeal. Numai c
Doar nu v gndii s plecai din Thompson, l ntrerupse
miss Preussler. Vorbele fuseser rostite nsoite de o respiraie
adnc, care dovedea ct de dificil i fusese s le spun.
Bineneles c neleg c un brbat de nivelul i pregtirea
dumneavoastr este solicitat sub posibiliti la o universitate
ca a noastr. Este doar o facultate mic, unde nu se fac
cercetri epocale. Totui, ea ofer avantaje incontestabile.
Viaa decurge pe fgae bine reglementate, i o femeie poate
circula singur pe strad i dup lsarea ntunericului, fr s
se team.
Mogens se ntreb cte argumente putea aduce miss
Preussler n favoarea unui ora care nu prezenta avantaje. Se
ntmpla ceva foarte ciudat, la care miss Preussler cu
siguran c nu se ateptase i de care ar fi fost profund
ngrozit dac ar fi tiut: n timp ce ea continua s vorbeasc,
s expun cele mai palide argumente pentru Thompson,
vorbele ei aveau exact efectul contrar. Mogens nelese brusc,
ca rareori n cei patru ani care trecuser, n ce situaie fr de
ieire l pusese cu adevrat soarta. Pn acum luase n
consideraie doar faptul c aici n fond dispunea de tot ce
avea nevoie ca s triasc, dar acum devenise deodat

contient de faptul c luase n consideraie doar


supravieuirea, nu i viaa. i nc ceva i mai deveni extrem
de clar: de fapt era ferm decis s accepte oferta interesant
din punct de vedere profesional despre care era vorba n
telegram.
Gndul lui zbur ctre acele vremuri care i se preau infinit
de ndeprtate, fr a fi aa, cnd viitorul i era att de
previzibil i de strlucit i se gndi cum arat acum acel viitor.
Era unul din primii trei absolveni din promoia sa la Harvard,
ceea ce nu surprinsese pe nimeni, i pn n seara
festivitilor de absolvire fusese clar c avea n fa un mare
viitor. O singur sear, o singur clip schimbaser totul.
Mogens ncercase s dea vina doar pe soart. Fcuse o
greeal, o greeal de neiertat, dar nu era drept s
plteasc astfel pentru ea.
i mi este perfect clar, spunea miss Preussler n acel
moment. Mogens tresri i nelese c ea nu ncetase s
vorbeasc despre nimic n tot acest timp, fr ca el s i
poat aminti mcar un cuvnt spus de aceasta. Dar poate
c prerea mea este c ar fi posibil ai putea s luai n
consideraie transformarea relaiei noastre ntr-un mod
personal. tiu c sunt mai n vrst dect dumneavoastr, i
nici nu pot ine pasul cu atributele fizice ale damelor tinere,
pe care le vizitai din cnd n cnd n reedina districtului,
dar merit ncercat.
Ea amui epuizat i puin temtoare de reacia ce urma. i
deschisese n cele din urm inima n faa lui, ntr-o modalitate
foarte clar, aproape nemaipomenit pentru o femeie cum
era ea, i normal c acum el nu se mai putea comporta ca i
cum nu ar avea habar de adevratele ei sentimente. Mogens
era complet dezorientat. Faptul c miss Preussler avea
cunotin de sporadicele lui vizite n reedina districtului i
de ce fcea acolo l surprindea i era penibil pentru el. Dar
mult mai mult era ocat de alte spuse ale ei. Prin cuvintele ei
pusese capt fulgertor i irevocabil statu-quoului construit
cu atta efort, n care vieuiau de ani de zile. n viitor totul va
deveni mult mai complicat, poate chiar imposibil. Lucrurile
se repet, gndi el trist. Cteva cuvinte, o singur exprimare

negndit, i un viitor clar conturat devine un abis ntunecat


i plin de incertitudini. De data aceasta pierderea nu era nici
pe departe att de mare, i totui situaia era comparabil.
Cuvintele puteau pricinui incomensurabil mai multe pagube
dect faptele.
Suntei ocat, nu? ntreb miss Preussler, dup ce
trecuser cteva secunde fr ca el s rspund. Era
mhnit, dar i jenat. Nu ar fi trebuit s spun aceste lucruri.
Scuzai-m, sunt o femeie proast i btrn, care
Miss Preussler, o ntrerupse Mogens, nu este vorba
despre aa ceva. Se strduia s pun n voce ct de mult
linite i blndee era n stare, i apoi fcu ceva despre care
tia c ar fi fost mai bine s nu-l fac, un lucru de care se
ferise cu team n ultimii patru ani: ntinse mna i atinse
uor braul lui miss Preussler.
La atingerea lui, ea se cutremur nfiorat i Mogens
constat surprins c avea pielea foarte moale i plcut la
atingere. Continu:
M bucur c ai spus-o. Bineneles c sentimentele
dumneavoastr fa de mine nu mi-au fost strine. V asigur
c nici dumneavoastr nu mi suntei indiferent. Numai c
exist ceva ce dumneavoastr nu tii despre mine.
Dar asta tiu, drag profesore.
Cum?
Mogens clipi mai des. Mna lui se retrase involuntar de pe
braul ei.
Chiar credei c nu tiam c un brbat cu pregtirea
dumneavoastr nu se ascunde ntr-un ora ca Thompson fr
motive temeinice? Ai avut motivele dumneavoastr pentru a
nu preda la o mare universitate, acolo unde v-ar fi locul, dup
prerea mea. Dar nu v facei nicio grij. Dac nu vrei s
vorbii despre asta, accept. Nu v-a pune niciodat nici mcar
o ntrebare.
Prin faa casei trecu o main. Zgomotul fcut de aceasta
nu era foarte puternic, deoarece Mogens nchisese ferestrele
pentru a pstra cldura focului din cmin, dar nl capul, se
uit n direcia respectiv i flcrile din privirile lui miss
Preussler se stinser. nelesese c preiosul moment se

irosise i c probabil nu se va mai repeta niciodat. Mogens


se simea uurat, dar n acelai timp i era i mil. Miss
Preussler se ntoarse oftnd, se duse la fereastr i privi
afar.
Vizitatorul dumneavoastr, spuse ea. Dup o secund,
pe un ton uor schimbat adug: Musafirul are o main
scump, trebuie s recunosc. Am s i deschid ua.
Iei din camer cu pai grbii, i la rndul lui Mogens se
repezi la fereastr. Distana la care trecur unul pe lng altul
era evident mai mare dect cea necesar.
Nu putu s recunoasc brbatul de care vorbise miss
Preussler, cci exact n acest moment el ieea din raza lui de
vizibilitate, aa c rmase numai cu imaginea unei siluete
suple ntr-un costum elegant, dar n ce privea maina, miss
Preussler avea perfect dreptate: era o main foarte mare,
foarte elegant i, mai ales, foarte scump. Un Buick
albastru-nchis, cu capota crem, care cu toat temperatura
sczut era strns, cu cauciucuri cu band alb i cu
scaunele din piele. Un astfel de automobil trebuia s coste
mai mult dect ctigase el n ultimii doi ani. Mogens deveni
mai curios s l cunoasc pe expeditorul misterioasei
telegrame.
Nu este de mirare c abia se putu stpni s nu dea fuga la
u pentru a iei nerbdtor n ntmpinarea oaspetelui su.
n loc de asta, doar ntredeschise uor ua. O auzea pe miss
Preussler ntreinndu-se jos, n hol, cu vizitatorul, mult prea
ndelungat i pe un ton prea intim, consider el. Apoi pai
grbii urcar treptele, iar Mogens nchise ua la loc repede i
fr zgomot i reveni la fotoliul lui. Abia apuc s se aeze, c
se auzi un ciocnit n u. Mogens se aez picior peste
picior, i mai netezi o dat hainele cu mna i apoi strig cu
o voce hotrt:
Intr!
Sttea cu spatele la intrare i intenionat nu se ntoarse
imediat ce auzi zgomotul uii. Cineva fcu doi pai n interior,
apoi o voce care i pru ciudat de cunoscut ntreb:
Profesorul VanAndt? Mogens VanAndt?
Chiar el, rspunse Mogens i se ntoarse ncet n fotoliu.

Cu ce v pot fi Simi cum i se urca sngele la cap. Pentru un


moment i se opri respiraia: Jonathan!
n faa lui se afla soarta. Omul vinovat de faptul c el
vegeta n acest loc uitat de lume, n loc de a duce o via
plin de recunoatere i bogie, cum i se cuvenea. Nemesis
personal.
Se schimbase. Cei nou ani scuri lsaser urme i asupra
lui. Mai luase cteva kilograme n greutate, i timpul lsase
urme i pe faa sa, de parc aceti ani s-ar fi scurs dublu
pentru el. Avea cearcne ntunecate sub ochi, schiate doar,
dar vizibile, iar obrajii aveau o sclipire cenuie nesntoas,
dei era ras penibil de minuios. Faa lui Graves arta
mbtrnit. n ciuda costumului evident scump, nfiarea
lui era destul de mizer.
Dar nu exista nici cea mai mic ndoial: n faa sa se afla
omul pe care l dispreuia cel mai mult din lumea aceasta,
omul a crui figur sperase c nu o va mai revedea niciodat:
doctorul Jonathan Graves.
Este bine c i mai aminteti numele meu, Mogens,
spuse Graves. Zmbi, mai fcu un pas pentru a intra n
camer i nchise ua cu piciorul n urma lui. M temeam c
m-ai fi putut uita. n definitiv este aa de mult de atunci!
Mogens l privea cu ochii mari. Strngea cu minile att de
puternic braele fotoliului slbit de vrsta naintat, nct
lemnul trosni. Vru s zic ceva, dar vocea nu l ajut. i chiar
de nu ar fi fost aa, n capul lui era o asemenea vraite, nct
nu gsea cuvinte. Totul era tulbure n mintea sa. Apariia lui
Graves parc i dduse o palm.
Graves se apropie de el, se propti n dreptul fotoliului
rnjind prostete i spuse:
Ei, nu fi aa de impetuos, dragul meu profesor! neleg
c te bucuri s m revezi, dar entuziasmul tu este deja
penibil.
Ce ce vrei? se blbi Mogens.
Se sperie de modul n care suna propria voce.
Dar, Mogens, prietenul meu vechi, rnji n continuare
Graves, nu ai primit telegrama mea? Ar fi tare neplcut, dei
acum nu ar mai avea nicio importan. Te-am ntlnit. Se

retrase un pas, arunc dezinvolt o privire prin camer i cu o


surprindere jucat apuc telegrama aflat pe mas. Se pare
c ai uitat doar momentul. Eti acelai profesor distrat ce pe
vremuri, nu?
Ce vrei Jonathan? repet Mogens. Fiecare cuvnt era
parc smuls. l dureau muchii, niciodat nu mai fusese att
de ncordat i nici el nu i mai nelegea propria reacie. Ai
venit ca s-i savurezi triumful?
Vorbele lui erau prosteti. Nici mcar nu sunau mnioase,
ori cel puin ctrnite, ci n urechile lui erau prosteti i ieftine
ca un citat din romanele de duzin citite cu atta plcere de
miss Preussler, el rsfoind cteva dintre ele pentru a nelege
de ce era ea fascinat, dar bineneles fr s ajung la nicio
concluzie. Dar nu se va lsa antrenat n tonul familiar al
interlocutorului; ar fi nsemnat s se autodispreuiasc.
Nu ai citit telegrama mea, profesore? ntreb Graves cu
o surprindere mimat i ridic din sprncene.
Am citit-o, ripost Mogens. Pentru a treia oar: Ce vrei,
Graves?
Graves mai rnji cteva momente, dar se pare c se
stur, cci deveni brusc serios, trase un scaun i lu loc
neinvitat.
Aadar, bine, Mogens. S renunm la teatru. mi
nchipui cum te simi i i dau cuvntul meu c i mie mi era
la fel de team de aceast clip, cum i este i ie, dar am
depit-o amndoi, nu?
Nu depiser nimic, absolut nimic. n gndurile i n
simmintele lui Mogens nc mai domnea o tulburare de
nedescris, dar o mic, afurisit i contemplativ parte a
contiinei lui era foarte calm, i aceast parte din profesorul
VanAndt nu nelegea deloc propria lui reacie. Presupusese
c se va liniti treptat dup ce trecuse peste prima spaim
provocat de ntoarcerea lui Graves n viaa lui, dar se prea
c situaia era exact invers. Tulburarea din spatele frunii lui
dura, prnd chiar c se amplifica, de parc simpla prezen
a lui Graves declana n el ceva ce l fcea neputincios.
Mogens nu fusese niciodat un om violent, ci toat viaa lui
dispreuise profund violena. Dar acum aproape c se bucura

de faptul c oroarea nc l mai paraliza, cci altfel poate c sar fi npustit la Graves pentru a-l lua la pumni. Dar aa nu
putea face altceva dect s stea acolo i s se holbeze la
omul care i distrusese viaa.
Ceea ce vedea, n condiii normale, mai mult ca sigur c lar fi surprins, pentru c Jonathan Graves avea o nfiare
foarte ciudat. Hainele lui erau scumpe, ca s nu spunem
luxoase, i erau ntr-o stare perfect. Pantofii lui, care trebuie
s fi costat mai mult dect tot ce avea pe el Mogens,
strluceau, dunga de la pantaloni prea o lam de cuit, iar
pe reverul costumului lui la mod, la dou rnduri, nu era nici
cea mai mic urm de praf. Un lan scump pentru ceas i orna
vesta, i purta o cravat costisitoare din mtase, prins cu un
ac mpodobit cu un rubin mare aproape ct o unghie; Mogens
nu se ndoia c piatra era veritabil.
Toate acestea, n sine, nu l surprindeau. Jonathan fusese
totdeauna un filfizon cochet i, n plus, un teribil fanfaron.
Ceea ce l derutase profund pe Mogens, i n acelai timp l
nspimntase ntr-un anumit sens, fusese Graves nsui. Nu
putea exterioriza prin cuvinte simmintele pe care le trezea
n el vederea acestuia, dar aceste simminte erau
inimaginabil de intense. Era senzaia c vedea ceva fals.
Ceva care nu era doar fals, pentru c nu putea exista, fiind
mpotriva naturii i blasfemie.
ncerc s i alunge gndurile i s fac ordine n vraitea
din capul lui. ntre simmintele contradictorii strnite de
vederea lui Graves, i fcea loc tot mai mult furia cauzat de
el nsui. Reacia lui fusese nu numai disproporionat, ci i
nedemn de un om de tiin. n definitiv, nvase s
priveasc lucrurile aa cum erau ele i s evalueze faptele, nu
emoiile. Iar ceea ce i provocase vederea lui Graves putea
ine doar de emoional. Avea senzaia c examina un subiect
deczut, un ceva depravat, bestial, care nici mcar nu mai
merita denumirea de om i care provoca doar scrb i
aversiune.
Ceea ce nu reuiser s fac eforturile lui contiente au
fcut aceste triri iraionale: mnia lui Mogens se evapor pe
loc i simi cum dispare i contracia muchilor, i mai simi

c i putea liniti i btile inimii. Poate pentru c nelesese


ce se petrecea n el. Jonathan Graves nu fusese niciodat un
om plcut, dar aceast reacie extrem l nedreptea pe el
nsui. Era evident c nu era n stare s l priveasc obiectiv
pe Graves. n cei nou ani care trecuser ncercase, cu mai
mult sau mai puin succes, s alunge din contiina lui att
numele de Jonathan Graves, ct i simpla cunoatere a
existenei purttorului acestui nume, dar acum i ddea clar
seama ct de puin succes avusese n realitate aceast
ncercare. Nu l uitase niciodat pe Graves, nici mcar pre de
o secund. Ba dimpotriv. Ceva din el l fcea responsabil pe
Graves pentru fiecare moment de decepie, pentru fiecare
clip de frustrare i pentru fiecare zi de amrciune din cei
nou ani fr de sfrit, aa c nu mai era n stare s l
considere o fiin uman.
Respir zgomotos, i desprinse minile de pe speteaza
fotoliului cu o micare gndit prelungit i l privi cu hotrre
n ochi pe Graves; era ceva ce cu dou, trei secunde mai
nainte nu ar fi putut s fac.
Te mai ntreb nc o dat, Jonathan, ce caui aici?
ncepe s devin plictisitor, Mogens, oft Graves. Doar ai
citit telegrama, nu? Credeam c a fost destul de explicit. Am
venit pentru a i oferi o slujb.
Tu?
Dei Mogens credea c i recptase complet
autocontrolul, cuvntul aproape c fu strigat. Telegrama era
vag n privina detaliilor, dar spusele lui erau lipsite de orice
ndoial. Faptul c Graves - tocmai Graves - i oferea un loc de
munc era grotesc!
De ce nu? Graves pesemne c sesizase tonul isteric din
vocea lui, dar l ignora. Ceea ce nsemna c n anii care se
scurseser Graves nu se schimbase ctui de puin. A fost i
rmnea neruinatul pe care l cunoscuse cndva Mogens.
Dac exist cineva care ntr-adevr cunoate capacitile tale,
dragul meu Mogens, acela sunt eu. Ori vrei s m duci de
nas, spunndu-mi c n acest loc uitat de lume ai gsit o
slujb care corespunde capacitilor tale?
Eu am o slujb, rspunse rece Mogens. Mulumesc.

Graves scoase un sunet indefinit, care i sun cumva


neplcut la ureche lui Mogens.
Termin! Ne cunoatem doar de atta timp. S nu ne
mai minim reciproc! M-am strduit s gsesc pe hart acest
ctun i m-am strduit i mai mult ca s cred c aici exist o
universitate!
Pot s te asigur c exist, rspunse Mogens.
Graves scoase un sunet dispreuitor i zise:
Da, tiu. O andrama drpnat, care la prima pal de
vnt se va prbui. Cea mai nou carte din bibliotec este de
acum cincizeci de ani, i unii dintre aa-ziii studeni ai ti
sunt mai btrni dect tine. i pierzi zilele sortnd hrtii
prfuite ntr-un beci fr ferestre, de care nimeni din aceast
lume nu este interesat. Salariul i ajunge cu chiu, cu vai
pentru aceast locuin jalnic, i nici pe acesta nu l primeti
regulat. Aici eti ngropat de viu, Mogens. Tu nsui te ntrebi
uneori dac nu cumva chiar ai murit fr s bagi de seam.
Pufni din nou, apoi i bg mna n buzunarul hainei i
scoase un portigaret din argint. Mogens remarc abia acum
c mai purta nc mnui negre din piele, fixe pe mn. M-am
apropiat de adevr sau am mai uitat cte ceva oh, da, ai
fost angajat doar pentru c voiau s se poat luda cu un
academician de calibrul tu. i pentru c erai ieftin.
Te-ai informat bine, Jonathan, spuse Mogens sec.
Ar fi fost lipsit de sens s nege. i jalnic. Nu numai fa de
Graves, ci i fa de el nsui. Graves prezentase n numai
cteva cuvinte cum nu se putea mai bine situaia
dezastruoas n care se afla; i n acelai timp mai brutal
dect reuise Mogens s-o descrie n sinea lui.
Degetele nmnuate deschiser portigaretul, scoaser o
igar i un igaret scump din baga, apoi nchiser
portigaretul. Pentru un moment Mogens vru s continue. Dar
ceea ce observ l deconcerta i l fascin n acelai timp.
Degetele lui Graves se micau ntr-un mod nemaivzut de el
pn atunci, pe care nu l-ar fi crezut posibil i pe care nici
mcar nu putea s l descrie. Rapid, curgtor, aparent
independent, parc ar fi urmat fiecare un model ce nu putea
fi perceput, dar existent. Minile lui Graves preau a fi mai

mult entiti cu proprie gndire dect anexe ale corpului su,


care nu ascultau ordinele acestuia, ci preau c se strduiau
grbite s vin n ntmpinarea dorinelor sale.
Bineneles c m-am informat, rspunse batjocoritor
Graves. Degetele lui introduser din nou portigaretul n hain
i, cu aceleai micri ca de pianjen, fcur s apar o
brichet din aur. Nu fac trei mii apte sute de kilometri fr s
m pregtesc. Deschise bricheta cu un cnit i acion
rotia declanatoare. Un uor iz de benzin ajunse la Mogens,
care spuse repede:
Nu, te rog! Detest mirosul fumului rece.
Graves inu netulburat captul igrii n flacr i trase
adnc fum n piept.
Nu va trebui s l mai supori mult, spuse el n timp ce
faa i disprea ncet n spatele fumului gros, ce l scotea pe
gur i pe nas. Dac vom ajunge la un acord - lucru de care
nu m ndoiesc, pentru c, la fel ca pn acum, te consider
un brbat foarte detept - vei putea prsi chiar astzi
ctunul acesta amrt i locuina aceasta jalnic.
Mogens fixa suspicios cu privirea igara aprins din colul
gurii interlocutorului su; n principal pentru a nu mai fi nevoit
s suporte privelitea minilor lui, dar dup o clip nu mai fu
sigur c fcuse o alegere bun. Din gura i din nrile lui
Graves nc ieea fum cenuiu-nchis, consistent, care l
nconjura cu nori dei, cobornd uor ctre podea, pn cnd
- cam la nlimea genunchilor lui - s fie captai de curentul
de aer al cminului i aspirai de flcri. Nu se mica i nici nu
arta a fum de igar, gsea Mogens. Arta mai curnd ca i
cum Graves secreta o mucozitate cenuie, ce picura din
gura i din nasul su i care se comporta ca un lichid mai uor
dect aerul.
Te intereseaz? ntreb Graves cnd Mogens nu
rspunse imediat, interpretndu-i greit tcerea.
Aa cum tocmai am spus, eu am un angajament,
rspunse eapn Mogens.
Graves vru s rspund, dar n acel moment cineva btu la
u i, mai nainte ca Mogens s poat reaciona, aceasta se
deschise i intr miss Preussler. Mergea un pic strmb, pentru

c inea n mini o tav, pe care se aflau o can cu ceai i


cecue fine din porelan, apoi ea fcu o micare complicat
n fa i n lateral, pentru a apsa clana cu cotul. Piesele de
porelan de pe tav zdrngnir uor. Mogens era prea
departe pentru a se ridica la timp i a o ajuta, iar Graves,
aflat mai aproape, nu mic un deget. Se ncrunt doar
dezaprobator i o urmri cu privirea pe miss Preussler cnd
aceasta trecu nendemnatic prin faa lui i reui s pun
povara nevtmat pe mas, mai mult din noroc dect ca
urmare a ndemnrii.
M-am gndit c domnii ar dori poate ceva nviortor.
Este ceai englezesc din cel mai bun. i cteva prjiturele cu
scorioar fcute de mine. Dumneavoastr v plac att de
mult, profesore, nu?
Aruncnd o privire asupra tvii, Mogens constat c miss
Preussler pusese cel mai bun serviciu al ei, porelan de
Meissen importat din Europa, i probabil singura valoare din
gospodria ei, la care normal c inea ca la ochii din cap. l
punea pe mas cel mult de Crciun i de 4 iulie. n plus mai
era o farfurie cu prjiturele n form de stea, date cu zahr
alb. Dar el se nelase; nu erau dou ceti, ci trei.
Se st de vorb mai bine la o ceac de ceai bun.
Suntei foarte amabil, zise Mogens i art ctre
Graves; Permitei-mi s vi-l prezint pe doctorul Jonathan
Graves. Un fost coleg de facultate. Apoi art ctre miss
Preussler: Dnsa este miss Preussler, proprietara locuinei
mele.
Graves ncuviin doar din cap, fr a spune nimic. Miss
Preussler zmbi un moment, apoi mina ei nghe cnd ddu
cu ochii de igara din colul gurii lui Graves. Era de la sine
neles c n casa ei fumatul era complet interzis. Ceva att
de murdar ca scrumul de igar nu ar fi admis niciodat n
preajm. i i i atrase politicos, dar fr echivoc, atenia
oaspetelui lui Mogens c ddea dovad de o lips de tact de
netolerat. Dar se petrecu ceva ciudat: Graves continu s o
priveasc cu ochii lui reci i injectai, iar Mogens putu s vad
c miss Preussler fierbea de furie, n ochii ei apru ceva ce el
ar fi putut lua drept fric. Ea nu se ddu un pas napoi din faa

lui Graves, dar atitudinea ei arta c ar fi vrut s o fac.


Ua se mic din nou. Miss Preussler nu o nchisese bine, i
acum se ntredeschisese puin, i n camer intr o pisic
delicat, neagr ca pana corbului, singura vieuitoare cu mai
mult de dou picioare pe care miss Preussler nu numai c o
tolera n preajm, dar pe care aproape o idolatriza. Este inutil
s amintim c probabil era pisica cea mai curat din ar,
dac nu din lume, care n toat viaa ei nu vzuse un purice.
Cleopatra! exclam miss Preussler i se ntoarse parc
bucuroas c acum i se putea adresa pisicii, i nu sinistrului
musafir al lui Mogens. Cine i-a dat voie s vii aici? tii doar
c nu ai ce cuta n camerele oaspeilor!
Lsai-o, miss Preussler, nu m deranjeaz, spuse
Mogens.
Chiar i plcea Cleopatra. Ea l vizita mai des dect
presupunea miss Preussler. Cnd ntinse mna ctre pisic,
Cleopatra veni imediat la el i, torcnd, i frec apoi capul de
gamba lui, ceea ce o fcu pe miss Preussler s se ncrunte
ngndurat. Poate c privelitea i spunea ceva de ce nu
fusese contient pn acum. Dup cteva clipe i smulse
privirea de la aceast privelite i o ndrept din nou spre
Graves. Prea nesigur, i Mogens nelese c ea depunea
eforturi s l accepte pe musafir, care ns nu i plcea. De
fapt, de ce i-ar fi plcut ei, dac lui nu i plcea?
Suntei foarte amabil, miss Preussler, repet el. V
mulumesc.
Graves continua s tac, n timp ce privirea lui miss
Preussler deveni i mai nesigur, rtcind ntre cele trei ceti
de pe tav i faa lui Graves. Atepta s fie invitat s
rmn, dar bineneles c sesizase nuana din vorbele lui
Mogens. Aa c nu mai tia ce s fac. Buna-cuviin i cerea
s plece i s i lase singuri pe Mogens i pe musafirul lui, dar
curiozitatea ei era cel puin tot att de puternic, iar ea era
ferm decis s lupte pentru el. Poate c el se gndea s i
lase destinul pe mna ei. El nu era ntr-o dispoziie care s
permit s discute obiectiv cu Graves, i nici mcar nu era n
stare s reflecteze asupra a ceea ce avea de zis.
Cleopatra lu decizia asupra ei. Dac pn acum se frecase

torcnd de piciorul lui Mogens, acum l prsi pe acesta, se


ntoarse i se uit foarte atent la Graves. Comportamentul i
se modific fundamental. Ciuli urechile, prul i se zbrli pe
spinare, i micarea cozii deveni nervoas; toate erau semne
de team sau de o foarte intens precauie. Se prea c
Jonathan Graves nu trezea nimnui prea mari simpatii.
Bucuria rutcioas a lui Mogens inu doar un moment, cci,
n ciuda limbajului clar al corpului ei, pisica se ndrepta ctre
Graves; cu grij, dar hotrt. Scotea un gen de mrit ce
amintea mai curnd de un cine dect de o pisic.
Cleopatra?! se mir miss Preussler.
Pisica nu reacion la voce, dei totdeauna o fcea, ci i
continu deplasarea ctre Graves i, cnd ajunse la el, ncepu
s i adulmece pantofii lustruii cu atenie. Graves sufl spre
ea un nor de fum urt mirositor, dar Cleopatra nu se ls
gonit. Ridic ochii apoi ctre Graves, i ndeprt picioarele
i i botez pantofii lui fcui pe comand cu o porie
considerabil de excremente urt mirositoare.
Miss Preussler scoase un sunet cu efect de-a dreptul comic,
i duse mna la gur pentru a opri strigtul, iar Mogens csc
gura i fcu ochii mari fr s vrea. Pentru o perioad ct una
sau dou bti de inim i fu imposibil s cread ceea ce
vedea. Dac nu ar fi fost putoarea bestial a excrementului
pisicii, care se rspndi fulgertor n toat ncperea, ar fi fost
convins c totul fusese doar o halucinaie.
Miss Preussler scp totui un strigt nbuit. Lu mna de
la gur i aps cu ea pe zona inimii, iar faa ei pierdu orice
culoare. Singur Graves rmase complet pasiv. Nu numai c nu
se clinti, dar atacul Cleopatrei nu l fcu nici s se ncrunte
sau s arunce o privire dezaprobatoare. Continu s
priveasc igaretul, sufl n aer un nor fin de fum i scutur
lejer scrumul pe pisic. Cleopatra scuip fnoas, fcu un
salt ntr-o parte i o zbughi din ncpere miorlind furioas.
Miss Preussler scoase un strigt i mai sonor i se npusti
dup ea.
O persoan imposibil, zise Graves. Nu a ncercat s se
culce cu tine?
Mogens se strduia s l urmreasc. Continua s fixeze cu

privirea grmjoara maronie i puturoas de pe pantofii lui


Graves, care ntre timp se lea i ajunse s picure pe covor.
Graves prea c nici mcar nu observase. Joac teatru, i
spuse Mogens. Nu putea exista alt explicaie. Graves juca un
rol exersat amnunit, de la care nu l putea abate nimic i
nimeni. Dar ce rol? i n ce scop?
Ce spuneai? ntreb el buimac.
Depuse toate eforturile de care era n stare pentru a ridica
privirea de pe pantofii lui Graves i a o ndrepta ctre figura
acestuia. Graves scotea mai departe fum cenuiu. Un fir de
saliv se prelingea din colul stng al gurii lui, lsnd o urm
sclipitoare pe brbie, dar nu reaciona nici la asta.
Nu are importan, rspunse Graves. Deoarece n mod
evident nu eti dispus s savurezi mpreun cu mine vechile
amintiri, hai s vorbim despre oferta mea.. Te intereseaz, ori
nu te intereseaz?
Cu un nou efort, Mogens reui s se desprind de senzaia
de scrb produs de Graves i s se concentreze asupra
motivului prezenei acestuia.
Dac mi amintesc bine, spuse el, pn acum nu mi-ai
fcut nicio ofert concret, pe care eu s o pot accepta sau
respinge.
nc preferi calea mai complicat, nu? ntreb Graves,
cltinnd din cap. Bine, cum vrei tu. Sunt aici spre a-i oferi o
slujb extrem de interesant i, n plus, deosebit de lucrativ.
Din diverse motive, aici i acum nu i pot da detalii, dar te
asigur c vei fi mulumit de ea. Este vorba despre o activitate
care corespunde de o sut de ori mai bine capacitilor i
inteniilor tale dect ceea ce faci n ctunul acesta nconjurat
de pduri seculare. i care, aa cum am spus, este pltit
excepional. tiu c nu prea apreciezi banii, dar chiar i un om
cu necesiti reduse, ca tine, are nevoie pe o durat mai
ndelungat de mai mult dect dispui aici.
Ultimele dou cuvinte le pronun dispreuitor i mai tare.
Se ridic, trase cu putere din igar i ncepu s se plimbe
prin camer cu pai ce preau nelalocul lor, gesticulnd cu
ambele mini i lsnd n urma lui, pe covor, pete maronii
urt mirositoare.

Cam puine informaii, spuse Mogens. Fcea eforturi s


i controleze vocea. i venea tot mai greu s l suporte pe
Graves. Mirosul igrii lui i cel emanat de isprava pisicii se
mpleteau ntr-o putoare care treptat se concretizau ntr-un
ru fizic resimit de Mogens. nghii de cteva ori, pentru a
scpa de gustul amar adunat sub limb i continu trgnat:
Prerea mea este c atepi din partea mea s cedez total i
s m ncred doar n cuvntul tu. De ce a face-o? Din
ncredere? Tocmai n tine?
Regret imediat ultimele trei cuvinte. Nu voia s expun n
faa lui Graves intensitatea sentimentelor lui fa de el, cu
toate c aceasta i era cunoscut cu siguran. Graves nu
insist asupra aspectului, ci doar se opri un moment din
micare i l privi aproape comptimitor:
M deziluzionezi, profesore. i mi jigneti inteligena,
d-mi voie s o spun. Mogens, tu crezi cu adevrat c m-am
strduit luni de zile s dau de tine i apoi s strbat jumtate
de ar doar ca s m cert prostete cu tine?
Cltin din cap. Mna lui nmnuat duse igara la gur i
chipul i dispru iari dup un nor de fum cenuiu i slinos.
Mogens avu senzaia ciudat c i prul lui Graves se mica
ireal, ca un cuib n care se rsuceau viermi sau erpi. Dar i
acest efect trebuia s fi fost produs de norul de fum cenuiu
care i nconjura capul.
Nu tiu ce s cred, spuse Mogens. Dup toate cele
ntmplate ntre noi, te atepi cumva s am ncredere n
tine?
Atunci este de prisos orice ntrebare din partea ta, dac
spun sau nu spun adevrul, ripost Graves rnjind. Deodat
dinii lui i prur lui Mogens mult mai ascuii dect pn
acum. Aveau pete galbene, i n spatele lor se mica ceva
negru, care luase locul limbii lui i ddea s neasc afar.
Pot s i mai spun cte ceva, dar nu mult. Dac mi accepi
oferta i m nsoeti, vei nelege motivul tcerii mele.
Pentru moment i pot spune c este vorba despre un proiect
de cercetare de enorm importan. Dac vom avea succes lucru de care nu m ndoiesc niciun moment - vei beneficia de
mai mult celebritate i recunoatere dect i poi nchipui.

Ce atta ovial? Dac nu ai chef s evadezi din gaura asta,


mcar gndete-te la aceast posibilitate. Vorbesc de o
descoperire tiinific cu adevrat important. Poate cea mai
important descoperire din arheologia modern. Ai fi pe
deplin reabilitat, dac numele va aprea legat de ea n
nenumrate articole i cri de specialitate. Ca s nu mai
vorbim de crile de istorie.
Ai gsit arca lui Noe? ntreb Mogens.
Vru s rd, dar vocea l trd i scoase un sunet neplcut,
ce pru c atrn n aer nc puin dup ce se stinse i care
parc mai rci atmosfera din camer.
Nu, rspunse serios Graves, aceasta a fost deja gsit
acum mai bine de cinci ani.
Asta este o glum.
Graves l ignor.
Te intereseaz?
Mogens cugeta. ndelung. Intens. Dar nu ajunse la niciun
rezultat. Nu putea s aib ncredere n Graves, nu putea dup
ceea ce i fcuse acesta. Pe de alt parte, ceea ce spusese
acesta suna prea ademenitor, iar dincolo de vorbele lui
Graves, Mogens simea totui adevrul. Ca i cum ceea ce
relatase el ar fi avut o greutate care strbtea independent
dincolo de ascunderea voit. n cele din urm ntreb:
De ce eu?
Pentru c avem nevoie de cei mai buni. Faptul c ai fost
tras aici pe linie moart este o nedreptate strigtoare la cer.
Nu are nicio importan ceea ce s-a petrecut ori nu s-a
petrecut mai nainte. Un om cu capacitatea ta nu i are locul
aici. Este o crim s iroseti capaciti cum este a ta!
Comptimirea ta m nduioeaz, zise Mogens.
Graves fcu un gest de respingere cu mna stng
nmnuat.
Nu am venit s i cer scuze, Mogens. Nu m atept s le
poi accepta, dei eu privesc altfel dect tine evenimentele
din acea nefericit sear. Am venit pentru c noi cutm
pentru proiectul nostru un colaborator bun, un om cu
capaciti speciale, i pentru c eu tiu c poi face asta,
Mogens. Nu am la dispoziie tot timpul din lume. Gndete-te

la oferta mea, i decide-te!


Bg mna n buzunarul hainei i scoase un plic, pe care l
puse pe mas, n faa lui Mogens. n acest timp mnuile
preau s pulseze, ca i cum degetele i s-ar fi fluidizat i ar fi
ncercat s evadeze din nchisoarea de piele neagr.
n acest plic se afl un bilet de tren, clasa nti, pn la
San Francisco. Plus suma de cinci sute de dolari, care acoper
cheltuielile de cltorie i eventuale alte cheltuieli.
Dac vei decide s refuzi oferta, poi reine suma. Dac
totui o accepi - ceea ce sper sincer - n plic mai gseti un
numr de telefon la care m poi gsi. Dac suni din gar, voi
trimite ntr-o or pe cineva s te ia.
Acestea fiind spuse, scoase din igaret restul rmas din
igar, l zvrli cu o micare sigur n flacra din cmin i se
ndrept spre u fr a mai spune altceva. Dar nainte de a o
deschide i a prsi camera, se opri i spuse:
Ah, nc ceva. n caz c te ajut la luarea deciziei: nu va
trebui s lucrezi nemijlocit cu mine. Nu cred c ne vom vedea
mai des de o dat, de dou ori pe sptmn.
i iei.
Mogens privea ca paralizat plicul. De fapt nu se ndoise de
seriozitatea ofertei lui Graves, dei acum nelegea i mai
puin motivaia venirii acestuia. Jonathan Graves era poate
omul cel mai lipsit de scrupule pe care l ntlnise cndva, dar
nu era prost. O glum att de infantil nu era genul lui. i
cinci sute de dolari reprezentau o sum prea mare pentru a fi
investit ntr-o glum. Era mai mult dect ctiga el n trei
luni la aceast aa-zis universitate; i cam tot att ct
reuise s economiseasc n cei patru ani de exil voluntar.
Banii n sine nu contau. Se gndi la ei doar n msura n
care erau o dovad a seriozitii ofertei lui Graves. Infinit mai
important era ceea ce nsemna acest plic. Nimic altceva
dect ieirea din fundtura n care soarta i el nsui se
vrse.
Ua se deschise i Mogens privi ctre ea aproape ngrozit
de ideea c l-ar putea vedea pe Graves scuturat de rs,
delectndu-se n timp ce i aducea la cunotin c generoasa
lui ofert, ca i purtarea lui bizar fuseser doar pri ale unei

farse studeneti trzii.


n locul lui Jonathan Graves i fcu apariia miss Preussler,
narmat cu o gleat zincat plin cu o leie aburind, or
protector i o mulime de crpe. Fr s scoat un cuvnt,
trecu prin faa lui Mogens, ngenunche i ncepu s frece la
una din urmele lsate de Graves pe covor. Dei i ntorsese
spatele lui Mogens, el remarc faptul c era roie de ruine i
jen.
Brusc ea zise:
Nici nu v nchipuii ce penibil m simt, profesore.
Nu trebuie, o ncredin Mogens, dar miss Preussler
prea c nu l-a auzit.
Nu mi s-a mai ntmplat niciodat. Pur i simplu nu
neleg ce s-a petrecut cu Cleopatra. Nu a mai fcut niciodat
aa ceva, credei-m!
n timp ce freca pata, mirosul cretea n intensitate. Ceea
ce ajungea la nasul lui Mogens nu provenea doar de la
excrementele pisicii, ci mai era ceva, ceva sinistru, strin i
n acelai timp respingtor, de parc prezena lui Graves
lsase n urm ceva care mpuea aerul din ncpere. Faa lui
miss Preussler se schimonosi de scrb, ea scufund crpele
n ap i le stoarse cu grij exagerat nainte de a le refolosi
la frecat.
Nu neleg ce a fost cu pisica, continu ea, frecnd
petele tot mai vrtos, ca i cum astfel ar fi putut terge i
ruinea adus casei prin comportamentul nemaiauzit al
Cleopatrei. Am s m duc cu ea chiar mine la veterinar i voi
cere s o examineze amnunit.
Miss Preussler, o ntrerupse Mogens.
Proprietreasa ncet s mai frece ca apucat pata, dar
privi n gol cel puin cinci, ase secunde nainte de a-i ridica
ncet capul i a-l privi aproape cu fric.
Nu i reproai Cleopatrei nimic, continu Mogens, dac
a fi fost pisic, probabil c i eu a fi fcut acelai lucru.
Mogens se ridic, evit privirea complet uluit a lui miss
Preussler i se ndrept cu pai grbii ctre fereastr, pentru
a o deschide i a mai scpa de groaznicul miros. Dar mna i
se opri la jumtatea drumului. Jonathan ieise ntre timp din

cas i era acum pe punctul de a se strecura n limuzina


decapotabil. n sens propriu. Nici nu se gndi s deschid
portiera, pe care o escalad cu o micare erpuitoare ca de
reptil, i alunec la volan. Fr s arunce o privire n sus,
porni motorul i plec.
Vrei s deschidei fereastra, profesore? l rug miss
Preussler. Mirosul este insuportabil. Doamne, voi avea nevoie
de cteva luni pentru a-l elimina din covor. Nu pricep.
Cleopatra trebuie s fi mncat ceva stricat.
Mogens apuc mnerul ferestrei, dar nc ezita s o
deschid. Buickul lui Graves ajunse la captul strzii, coti, i
totui mai avea senzaia c lsase n urm ceva din el; ceva
care pndea jos, n strad, i care se va repezi s intre
imediat ce va face greeala de a deschide poarta fortreei
sale.
Ceea ce era bineneles o idee prosteasc de la cap la
coad.
Mogens alung aceast idee pueril, se apostrof n gnd i
deschise fereastra smucind-o exagerat. Aerul rece ptrunse
nuntru, aducnd cu el i puin umezeal. Flcrile din
cmin se nviorar n urma curentului de oxigen proaspt, i
n camer se fcu deodat mai frig, dar uvoiul rece ca
gheaa nltur i mirosul; nu complet, dar fcu atmosfera
suportabil.
Miss Preussler trase cu putere aer n piept i, n genunchi,
sprijinindu-se pe mini, atac o alt pat.
Nici nu v pot explica ct de penibil m simt din cauza
acestui incident, spuse ea. Pot doar s sper c nu a afectat
prea mult tratativele dumneavoastr cu Mister Graves dei,
ca s fiu sincer, nu mi pot imagina c un om ca
dumneavoastr ar putea mcar pentru un moment accepta
ideea de a lucra mpreun cu cineva ca acest Graves, i n
plus la San Francisco! Domnule profesor VanAndt, credei-m:
tiu ce spun. Verioara decedatului meu so era din California.
Acolo oamenii sunt ciudai. Acolo nu vei fi fericit.
Cu aceasta i gsea un rspuns i ntrebarea dac
ascultase la u. Dar Mogens nu fcu nicio remarc n acest
sens. Nu i lu n nume de ru mrturisirea. Poate c n locul

ei nici el nu ar fi procedat altfel.


Cum aa? ntreb el.
V rog, domnule profesor! Miss Preussler i nfipse
palmele n oldurile generos tapiate, i ndrept pieptul i l
privi cu repro. Acest demon nu este un brbat de nivelul
dumneavoastr, profesore! mi este greu s cred c ai fost
odat prieten cu el!
Nici nu am fost. Am studiat mpreun, dar prieteni nu am
fost niciodat.
Nici nu mi-am putut nchipui aa ceva, spuse uurat
miss Preussler. Doar nu v gndii s acceptai aceast ofert,
nu?
nc nu m-am hotrt, zise Mogens.
Profesore, v rog! Miss Preussler prea de-a dreptul
ngrozit. Nu putei face asta! Acest om este nu este bun
pentru dumneavoastr!
De ce credei asta? ntreb iritat Mogens.
Nu l mira c Graves nu o dduse gata pe miss Preussler.
Dar era posibil ca i asupra ei s fi produs aceleai impresii
negative? i dac era aa, de ce? Ea nu avea cum s fi
contabilizat n aceeai msur experienele negative trite de
el cu Jonathan Graves. Dar n aceeai clip n care i punea
aceast ntrebare, gsi i rspunsul la ea: dac miss Preussler
nutrea nite sentimente pentru el, desigur c Graves trebuia
s i apar ca un duman natural. Se ivise din neant i
amenina s i-l rpeasc.
Eu nu pot s m exprim mai precis, murmur miss
Preussler. Dar ceva din el mi provoac team. Este funest. Nu
am vrut s o spun att de clar cnd era de fa, dar ceva la
acest doctor Graves mi se pare fals. Nu pot s l descriu altfel.
n prezena lui m simt ru, ca s nu spun nimic i despre
comportarea lui. Omul acesta este o fiar!
Acum exagerai, spuse Mogens. Zmbi i ddu s
nchid fereastra, dar se rzgndi. ntre timp n ncpere se
fcuse neplcut de frig, dar n aer mai persista un iz urt.
Prefera s tremure, n loc s sufere din cauza mirosului.
Ridicnd din umeri, reveni la locul lui de lng cmin i, n
timp ce se aeza, i continu fraza: Desigur c Graves nu

este o prezen plcut, dar a-l face fiar este totui prea
mult.
Firete, rspunse imediat miss Preussler. Scuzai-m, am
depit msura. Acest om este numai
i cut un moment cuvintele, dar n cele din urm ridic
din umeri i gsi salvarea dedicndu-se din nou curirii
nverunate a covorului.
Mogens privea gnditor plicul aflat pe mas n faa lui.
Banii preau c i bteau joc de el, dar n acelai timp l
atrgeau irezistibil. Reprezentau evadarea dintr-o via care
nu era via, ci un gen de moarte treptat, imperceptibil.
Atunci, de ce ovia? Poate pentru c o voce din adncul lui l
avertiza s nu cedeze nicio secund n faa lui Graves?
Cltin din cap n tcere. Propriul lui comportament nu l
mai mira, ci l ngrozea de-a dreptul, cci nu mai putea fi
explicat prin nimic. Nu tiuse ct de mult l ura pe Graves n
realitate.
Mogens se aplec ntr-o parte, i turn o ceac din ceaiul
de care Graves nici nu se atinsese i totodat mai umplu o
ceac.
V rog s luai un moment loc n faa mea, miss
Preussler Betty. A vrea s discut cu dumneavoastr.
Miss Preussler l privi surprins, dar se ridic imediat i
ddu s se aeze pe scaunul pe care nainte sttuse Graves,
dar se rsuci si-i trase un alt scaun.
Miss Preussler, triesc de patru ani sub acoperiul
dumneavoastr, i n aceti patru ani nu a existat nicio zi n
care s nu fiu contient de faptul c m tratai cu totul
deosebit, ncepu el.
Miss Preussler l privea cu atenie, fr s l neleag, dar
n privirea ei licrea o vag speran care i demonstra lui
Mogens c poate nu i alesese prea inteligent vorbele. Ea le
nelegea greit, pentru c voia s le neleag greit. Dar el
nu inteniona s i comunice c rmnea aici, i poate chiar
c avea de gnd s cedeze avansurilor ei, dimpotriv. Pentru
a ctiga timp, apuc una dintre prjiturile fcute de miss
Preussler i muc din ea. n secunda urmtoare scuip
mbuctura, arunc restul prjiturii pe o traiectorie nalt i se

lupt din rsputeri cu greaa care i explodase din stomac. Un


gust indescriptibil de scrbos i umplu gura. Mogens se chirci
n scaunul lui, se nec chinuitor i nghii o porie de fiere
amar, care i se ridicase din stomac. Asta i agrav rul, cu
care ns el continu s se lupte, fie numai la gndul absurd
c dup toate cele ntmplate ar mai fi lipsit numai s i
vomite lui miss Preussler pe covor.
Miss Preussler l fixa cu ochii larg deschii, i toat culoarea
pieri de pe chipul ei.
Dar ce? ncepu ea, dar i nghii imediat cuvintele i
apuc o prjitur.
O rupse n dou cu vrfurile degetelor i n acelai moment
scoase un sunet gutural. Mogens fcu greeala de a ridica
privirea, ceea ce i agrav i mai mult starea de ru cnd
vzu ce se afla n interiorul prjiturii.
Din stelua cu scorioar se scurse o mas mucilaginoas
i lipicioas care forfotea i se tra constant, precum
suprafaa unui vulcan noroios n care explodau bule de gaz
venit din adncul pmntului, ca i cum ceva viu se cra ca
s ias n libertate. Dac vzuse vreodat n viaa lui un
aliment alterat, atunci acela era reprezentat de aceste stelue
cu scorioar. Numai gndul c tocmai mucase din aa ceva
i multiplica rul.
Dar nu se poate, suspin miss Preussler. Nu este
posibil! Am fcut prjitura azi-diminea! Cu ingrediente care
erau proaspete cnd le-am cumprat.
Unul dintre ele trebuie s fi fost stricat, spuse cu efort
Mogens.
Evita s i mai arunce privirea asupra cetii sale, pentru a
nu vedea o eventual surpriz ce l-ar fi ateptat i acolo.
Stomacul i se revolta i aa destul.
Eu eu nu pricep nimic, bigui miss Preussler. Asta
este este Nu continu, cltin din cap, arunc n foc cele
dou jumti ale prjiturii cu o micare plin de oroare i se
ridic. Adug ntr-o ncercare anemic de a mai destinde
situaia: Astzi nu este ziua mea norocoas. Trebuie s le
arunc. Dup care m voi duce la magazin, unde i voi zice
cteva vnztoarei!

Lu farfurioarele cu prjituri i din mers se mai ntoarse o


dat ctre el:
n ultima or s-a petrecut ceva nefericit. Totui, sper c
asta nu a afectat n niciun fel decizia dumneavoastr?
Cu certitudine, nu, o asigur Mogens, dezlipindu-i cu un
efort privirea de la farfuriile din minile lui miss Preussler i
ndreptnd-o din nou asupra plicului lsat de Graves. nc nu
m-am decis, miss Preussler, dar v asigur c nu voi lua o
hotrre pripit.
Patru zile mai trziu cobora din tren pe peronul grii din
San Francisco i suna la numrul de telefon pe care i-l dduse
Graves.

Capitolul 2
Cu toate c Pacificul se ntindea ca o oglind ciocnit din
cupru, lumina soarelui care apunea l ntmpina cu sclipiri
filigranate. Nu l puteai privi mult timp, pentru c reflexele
luminoase vii iritau retina, imaginea lor persistnd i dup ce
nchideai ochii i i mutai privirea, ntrind i mai mult
senzaia micrii vagi din adncurile uriaului ocean.
ncet, oceanul iei din cmpul vizual. Spre dezamgirea
ascuns a lui Mogens, nu traversar celebrele poduri, ci se
ndreptar spre interiorul continentului. Mogens bnuia c nu
va mai vedea oceanul nainte ca soarele s fi apus de tot adic, cel mai trziu ntr-o jumtate de or. Deja oceanul era
ca o secer de aram n partea stng, ce se topea tot mai
mult cu fiecare kilometru pe care Fordul mare l strbtea
ctre est. Dar senzaia lui era de uurare, pe ct de
inexplicabil, pe att de intens. Poate pentru c sub
suprafaa de ap aparent imobil ceva pndea, ceva ce el nu
putea vedea, i de aceea simea cu att mai clar.
Mai cuget cteva momente asupra acestor ciudate
gnduri, apoi le alung ridicnd din umeri. Astfel de reflecii
nu erau doar fr rost, ci erau de-a dreptul nedemne pentru
un om ca el. Bineneles c sub suprafaa oceanului era ceva.
Oceanul clocotea de viaa care cucerise ntr-o msur mult
mai mare dect pmntul acest univers tcut, n cea mai
mare parte lipsit de lumin. Dar din uriaul numr al
creaturilor stranii i probabil chiar ucigtoare care pndesc
din necercetatele adncuri nu era nici mcar una de care ar fi
trebuit s se team; cel puin nu acum, cnd se afla ntr-o
main ce se ndeprta de ocean cu cincizeci, aizeci de
kilometri la or. Nervii ncepuser s i joace feste, care
evident c vor deveni tot mai pctoase pe msur ce trecea
timpul. Iar motivele le cunotea.
Unul dintre ele - i fr ndoial c acesta atrna cel mai
greu - era doctorul Jonathan Graves, pe care urma s l
revad n mai puin de o or. n ultimele patru zile, Mogens nu

se gndise la nimic mai mult dect la ntlnirea pe care o


avea n fa cu fostul lui coleg de facultate, i n aceste patru
zile sentimentele lui oscilaser de la o extrem la alta: ura
nemsurat fa de omul care i distrusese viaa lua mereu
locul dispreului - nu n mic msur fa de sine nsui,
pentru c luase n consideraie aceast ofert nedemn -, al
ncpnrii copilreti i autocomptimirii celei mai
profunde, pn la gndul prin care ncerca s se conving
singur c fusese rodul raiunii lui: n cele din urm nu avea
nicio importan de ce se gsea n situaia n care se afla
acum. Ceea ce conta era faptul c nu se afla ntr-o poziie
care s i permit s fac mofturi. Nu muti mna care i d
de mncare, nici chiar dac aceasta te lovise mai nainte.
Nu mai dureaz mult, profesore.
Vocea tnrului care edea n stnga lui Mogens, i care n
spatele volanului solid al Fordului arta att de neajutorat i
de pierdut pe ct se simea nsui Mogens, l smulse brusc,
dar bine-venit din gndurile lui ntunecate. Tnrul
interpretase greit privirea iritat a lui Mogens, cci ridic
mna dreapt de pe volan i art cu ea n fa, ctre un
drum ngust care se ramifica din oseaua lat, pentru a
disprea dup civa metri printre mrciniuri dese i stnci
eratice masive. Fr gestul tnrului ofer, probabil c
Mogens nici mcar nu l-ar fi remarcat, att era de ngust.
Tnrul adug:
nc un kilometru jumate i am ajuns.
Aha.
Rspunsul - asta-i era clar lui Mogens - trebuia s induc o
uoar impolitee, dac nu chiar un afront clar. Dar oferul
era nc destul de tnr pentru a nu sesiza ofensa mascat sau voia s o ignore. Dimpotriv, gesticul i mai vrtos cu
mna, n timp ce ncepea s frneze vehiculul.
Mogens urmri un moment, cu oarecare interes, manevrele
ce i se preau lipsite de sens. El nu nvase s conduc i
nici nu simea impulsul de a face aa ceva. Pragmaticul din el
recunotea utilitatea automobilului, i tia s aprecieze i
faptul c pentru a strbate aceeai distan cu calul ori cu o
trsur ar fi avut nevoie de cel puin trei, patru ore. Dar

automobilul n sine i era suspect, ca s nu spunem


nelinititor. Probabil c asta i se trgea de la cei patru ani
petrecui n Thompson. Timpul nu a fost att de ndelungat
pentru a fi depit de progresul tehnic, pentru c i n acel loc
izolat existau ziare prin intermediul crora se putea menine
la curent. Dar cnd coborse din tren la San Francisco i
dduse seama c Thompson nu se afla n trecut, ci exista
cumva alturi de timp. i acolo existau automobile, dar
acestea rmseser corpuri strine, bizarerii la vederea
crora te opreai i ntorceai capul, poate cu un zmbet abia
schiat ce voia s sugereze c era vorba despre o sminteal
la mod, care cu siguran nu va ine mult. San Francisco
reprezenta exact contrariul. i chiar dac de o jumtate de
or se ndeprtau statornic de ora, iar colinele domoale
printre care cltoreau acum nu erau altfel dect cele care
nconjurau localitatea Thompson, avea senzaia nu numai c
era o alt regiune, dar c se afla ntr-o alt lume, dac nu
chiar ntr-un alt univers.
Sper c nu v deranjeaz dac drumul va deveni mai
puin neted, continu oferul. Mogens ntreb din priviri, iar
tnrul cu bucle blonde lungi pn la umeri fcu un gest cu
mna, despre care Mogens crezu c nu ilustra chiar ceva ce
nu era neted. Drumul traverseaz muntele. Exist cteva
hrtoape, dar nicio grij, m pricep.
i oseaua principal? ntreb ovitor Mogens.
Ocolete muntele treizeci de kilometri sau i mai mult.
Pe aici parcurgem doar un kilometru jumate, spuse tnrul ca
i cum rspunsul lui era perfect lmuritor.
Mogens renun s mai spun ceva; un astfel de rspuns i pe un astfel de ton - putea fi dat doar de cineva care nu era
destul de vrstnic pentru a ti ce surprize neplcute i
pregtea uneori viaa. i s discui cu cineva care ddea
astfel de rspunsuri era absolut de prisos. Totui, dup un
moment de ezitare, ntreb:
Trebuie s ne grbim?
Dumneavoastr ai avut o zi obositoare, profesore. Am
crezut c preferai s ajungem ceva mai devreme. Rse, dar
cam nervos. n ochii lui albatri, foarte clari, apru pentru

prima dat de cnd Mogens urcase n main umbra unei


nesigurane, n timp ce acetia l examinau rapid, cu mult
atenie. Bineneles c pot
Nu, nu, este n regul, l ntrerupse Mogens. Luai-o pe
unde vrei. Plec de la premisa c tii ce facei, mister?
Tom, rspunse tnrul. Spunei-mi simplu, Tom. i m
putei tutui fr nicio grij. De fapt m numesc Thomas, dar
nimeni nu mi spune aa. Nici doctorul Graves.
l cunoti pe doctor de mult, Tom?
Tom cltin din cap.
Am crescut aici.
ntre timp redusese viteza aproape la pas i frna n
continuare pn ce aproape c se oprir. Se auzi un scrnet
cnd Tom mpinse n fa maneta pentru schimbarea
vitezelor. Se vedea c fcea efort, apoi picioarele realizar din
nou acele micri complicate, i Fordul coti n unghi drept
ieind de pe oseaua asfaltat. nc nainte ca roile din spate
s fi apucat s ias de pe carosabilul neted, roata din fa
dreapta se prbui ntr-o gaur cu asemenea for, nct nu
numai c ntreaga main se zgudui ca un animal mpucat n
pntece, ci i dinii lui Mogens se lovir unii de alii att de
puternic, c acesta i stpni cu greu un geamt. Instinctiv
privi nainte, aproape convins c roata se rostogolea
desprins, n fa, ca o sfrleaz. n loc de asta, Fordul iei
gfind din groap i acceler.
Scuzai-m, spuse Tom precipitat cnd Mogens ntoarse
capul spre el. Ridic din umeri stingherit i ncerc s afieze
un zmbet plin de regrete, dar nu reui altceva dect s par
un copil care tocmai subtilizase maina tatlui pentru o tur
fr aprobare. Adug: Uit mereu de blestemata asta de
gaur fcut de iepuri!
Mogens i trecu limba peste dini, ateptndu-se s simt
gust de snge, dar spre uurarea lui se nela. Maxilarul lui
inferior zbrnia de parc primise un oc electric, dar nu
prea vtmat.
Doar partea de nceput este att de proast, l asigur
Tom. Pentru c nu primi niciun rspuns - i lund insistenta
tcere a lui Mogens drept repro, ceea ce nu era departe de

adevr -, adug rapid: Dup ce trecem de stncile acelea, va


fi mai bine.
De data aceasta privirea lui Mogens nu mai urm direcia
artat. n loc de aceasta folosi prilejul ca pentru prima oar
de la plecarea din San Francisco s l examineze din privire
atent pe tnrul ofer. Contiina ncrcat a lui Mogens se
revolt i el recunoscu fa de sine nsui c pn acum nu l
considerase pe Tom drept o persoan, ci mai mult l privise ca
pe un accesoriu al Fordului; o prelungire vie a mecanismului
mainii trimise de Graves pentru a-l lua. i ceru n gnd iertare
lui Tom i constat ct de tnr era acesta. Volanul masiv i
pedalele grele, care i solicitau toat puterea, l fceau s
par un copil, i de fapt nu era departe de a fi ceea ce prea.
Era subirel i lsa impresia de fragilitate. Mogens i aprecie
vrsta cam la aptesprezece ani. Prul buclat, lung pn la
umeri, i conferea n plus o vulnerabilitate feminin, care
rscoli i mai puternic contiina ncrcat a lui Mogens cnd
acesta se gndi la cele dou valize preluate fr obiecie de
Tom de la peron i aranjate n portbagajul Fordului. Ele
conineau toat averea lui pmnteasc, i pentru c aceasta
era format n mare parte din cri, valizele erau foarte grele.
Ce vrst ai, Tom? ntreb el.
Mogens observ c ntrebarea l puse n ncurctur pe
ofer. Acesta nu rspunse imediat, ci mai ntrzie cteva
secunde, aparent concentrat asupra drumului din fa, ce
erpuia printre hiuri, stnci i iarb maronie uscat.
Mogens nsui evit pe ct posibil s priveasc n aceeai
direcie. Pentru el era un mister cum reuea tnrul s se
orienteze. n ce l privea pe el, drumul nici nu exista.
aptesprezece, rspunse n cele din urm Tom. Dup mai
bine de o secund i dup ce trase aer n piept stingherit,
adug: Aproximativ.
Aproximativ?
Nu tiu exact cnd sunt nscut, mrturisi Tom. Cred c
prinii mei m-au lsat ntr-un co, pe treptele bisericii, cnd
aveam cam un an. Oameni milostivi m-au adoptat i mi-au
apreciat vrsta. Fcu un gest de jen, ca i cum el personal ar
fi fost vinovat c prinii nu putuser sau nu voiser s l

ngrijeasc, i adug: eriful Wilson a ntreprins nite


cercetri, dar fr succes.
Mai nti lui Mogens i se pru ciudat. Dar apoi i ddu
seama unde se afla. Apropierea relativ la care se afla San
Francisco cu mulimea lui fremtnd de oameni, cu industria
n dezvoltare i cu centrele industriale nu reueau s nele
asupra faptului c acest col de ar se numea pe bun
dreptate Vestul Slbatic. Legturile feroviare, automobilele
i mainile cu aburi n sine nu fcuser automat din localnici
oameni civilizai. Cel puin nu din toi.
i acum lucrezi pentru Graves, constat el.
De mai demult, rspunse Tom bucuros c putea schimba
subiectul discuiei. Schimb din nou viteza i angrenajul de
sub picioarele lor scoase un zgomot de parc ar fi ncercat s
ptrund prin tabla subire, pentru ca roile dinate maltratate
s le gureasc gambele. Tom rse: Sunt un fel de fat bun
la toate. Sparg lemne, ndeplinesc diverse comisioane Ce se
nimerete.
i uneori iei de la gar vizitatori, care nu au ceva mai
bun de fcut dect s te jigneasc, spuse Mogens.
Citi pe faa lui Tom c din nou fcuse o greeal. Era
evident c tnrul nu sesizase scuza ascuns n spatele
acestor vorbe. l privi iritat un moment, pentru o clip se
concentr iari asupra drumului i, ridicnd apoi din umeri,
spuse:
Nu prea des. Primim rar vizite, iar doctorul Graves
comand la o firm de livrri tot ce ne trebuie.
i cam ce v trebuie?
Nu prea multe, rspunse Tom, ridicnd din nou din
umeri. Alimente, din cnd n cnd cte o scul Ridic din
umeri i continu: Sptmna trecut au sosit cteva lzi
mari, dar erau uoare. Cred c erau goale.
Lzi goale?
Nite lzi foarte ciudate, confirm Tom. Ca nite sicrie,
dar mult mai mari. Doctorul Graves a supravegheat personal
descrcarea i s-a ocupat ca ele s fie duse jos.
Mogens ciuli urechile.
Jos?

n sanctuarul doctorului.
Te-a luat cu el acolo? Pi, atunci ai cunotin despre ce
a descoperit Graves.
Tom ezit un moment. Evit privirea lui Mogens i era
evident ct de incomodat se simea de faptul c Mogens
atepta tcut rspunsul.
Nu, spuse el n cele din urm. Au gsit ceva acolo, ntr-o
grot, adnc sub pmnt. Asta este tot ce tiu. n afar de
doctor au acces la locul spturilor doar cei mai apropiai
colaboratori ai lui.
Dar desigur c tu ai riscat o dat s arunci o privire, nu?
insist Mogens pe un uor ton conspirativ.
Tom se rsuci din nou pe locul lui, dar lui Mogens i era clar
c de aceast dat folosise tonul corespunztor. Tinerii erau
att de uor de manipulat
Nu am putut s vd mare lucru, mrturisi Tom. Odat
doctorul a uitat s nchid i am riscat s arunc o privire. Erau
statui.
Statui?
Statui mari, cioplite n stnc, confirm Tom. i semne
grafice. Poate i imagini. Se nfior, ca i cum brusc ar fi simit
o adiere rece, dei n main era mai curnd prea cald dect
prea rece, i degetele lui se nfipser mai bine n volan. Cum
am zis, nu era mult de vzut, i nu puteam s stau mult.
Doctorul Graves este foarte pedant n privina cercetrilor lui.
Nu avem voie s discutm despre acestea. Niciunul dintre cei
care lucreaz n tabr, i nici dintre ceilali cercettori.
Cel puin finalul i se pru lui Mogens foarte improbabil.
Chiar dac i petrecuse ultimii ani ntr-un exil voluntar, timpul
petrecut printre colegii lui n ale cercetrii nu era att de
ndeprtat nct s fi uitat tot. Oamenilor de tiin le fcea
plcere s se laude cu descoperirile i cu progresele lor, s
povesteasc despre acestea oricui voia s i asculte - i destul
de des i celor care nu voiau.
Cnd observ ndoiala din privirea lui, Tom adug:
Doctorul le-a interzis tuturor, i toi in seama de asta.
Eu nu v pot spune despre ce este vorba, ci doar c au gsit
ceva, i sunt pe punctul de a dezgropa ceea ce au gsit.

Arunc o privire nervoas spre faa lui Mogens. Doar nu vei


Nicio grij, l liniti Mogens. Nu te dau de gol.
Tom fcu o min uurat.
Mulumesc. Este doar eu cred c doctorul nu a vrut s
fie lipsit de plcerea de a v arta personal descoperirea lui.
Este foarte mndru de acest lucru.
Lui Mogens i venea greu s alture cuvntul plcere
amintirii persoanei lui Jonathan Graves. ntre timp i fcuse o
imagine satisfctoare despre Tom, pentru a fi sigur c doar
cu cteva fraze l va convinge s spun mai multe. Dar acum,
cnd nu l mai privea pe tnrul ofer ca pe un simplu obiect
de rechizit al acestei ultime etape a cltoriei lui, ci ca pe o
persoan, nu voia s l mai pun ntr-o situaie jenant. Mai
ales c era vorba despre Graves. Dac i-ar scpa acestuia
doar o remarc, cu siguran c tnrul ar avea de suferit.
Se lucreaz bine cu doctorul Graves? ntreb el.
nainte de a rspunde, trgnd cu putere de volan, Tom
ocoli un bolovan ct o roab aflat n mijlocul drumului.
Mogens nu fusese atent la drum, dar ar fi pariat, c cu o clip
mai nainte acesta nu era acolo.
Nu a putea s spun, zise n cele din urm Tom.
Cum aa? se mir Mogens. Nu lucrezi cu el de mult?
Nimeni nu lucreaz cu doctorul. n orice caz, nu direct. El
este mai totdeauna singur n sanctuarul lui, iar restul timpului
i-l petrece n baraca n care nimeni nu are voie s intre. i
rspunse la urmtoarea ntrebare a lui Mogens naintea ca
acesta s fi apucat s o pun: Am fost o dat acolo. Peste tot
sunt cri i obiecte ciudate. Nu tiu ce semnificaie au
acestea.
n primul moment cuvintele lui - i n i mai mare msur
modul n care fuseser spuse - l fcur pe Mogens s simt
un fior rece pe spinare, dar apoi pe buzele lui apru un
zmbet amuzat. Intimitatea creat ntre ei de aceast scurt
discuie nu trebuia s l fac s uite cu cine vorbea de fapt - i
anume cu un tnr de la ar, cruia probabil c i se prea
nspimnttor tot ce avea o oarecare legtur cu tiina.
Mogens se decise s atepte cu rbdare s vad cu ochii lui
despre ce era vorba.

Chiar dac Tom se ferise s fac o anume afirmaie,


cunotinele pe care Mogens le avea despre oameni erau
suficiente pentru a citi printre rnduri. Cu puin pricepere i
prevedere ctigase - cel puin ipotetic - un aliat, chiar nainte
de a-l revedea pe Graves.
mpcat n acest fel oarecum cu modul n care evolua pn
acum cltoria, Mogens se rezem de speteaza scaunului i
ncerc s guste restul drumului, n msura n care poriunea
aproape necirculabil permitea lucrul acesta. Tom spusese
totui adevrul: cltoria nu a mai durat mult. Treptat se
nsera, i umbrele tot mai ntunecate, ca i lumina care
cpta o nuan tot mai roie, fceau ca peisajul nconjurtor
s apar mai ireal i ntr-un mod greu de exprimat mai
nspimnttor. Drumul care cu siguran nu fusese construit
pentru automobile, ci pentru care cu boi sau pentru copitele
caprelor, obinuite cu cratul, erpuia tot mai abrupt, i,
dei se prea c Tom cunotea drumul ca pe buzunarele
propriei veste, trebui ca o dat ori de dou ori s opreasc i
s dea puin napoi pentru a gsi o cale mai bun.
n cele din urm reuir s o scoat la capt; Fordul urc o
creast ngust, mai rul civa metri i se opri cnd Tom
aps pe frn i n acelai timp mpinse n fa maneta
schimbtorului de viteze. Profesorul vru s ntrebe ce se
ntmpl, dar privirea lui o urmri pe cea a lui Tom i nelese
de ce oprise oferul. Drumul urma o bun bucat creasta,
apoi urca i mai abrupt muntele, aa c Mogens nici mcar nu
avu curajul s i imagineze cum va arta restul drumului. Dar
dincolo, la mai puin de un kilometru distan, nconjurnd din
trei pri muntele pe care tocmai l urcaser, se afla un orel
tipic acestei pri a rii. Mogens nu mai fusese aici, dar
bineneles c n ultimele zile se informase n msura
posibilitilor limitate oferite de un ora ca Thompson.
Localitatea prea a se rezuma la o singur strad, care urma
conturul neregulat al flancului muntelui i, privit de jos,
probabil c prea dreapt ca tras cu linia. Cldirile erau mici,
marea lor majoritate cu un singur nivel; doar ctre centru se
ridicau cteva case mai nalte, ale cror faade i puteau
nela pe cei care n trecere le onorau cu o privire fugar, dar

uitndu-te la ele de la nlimea crestei, aspectul meschin al


cldirilor era i mai evident. Spre surprinderea sa, Mogens
descoperi chiar i cldirea unei staii de cale ferat, mpreun
cu turnul de ap obligatoriu. Dar nici urm de ine. Punndu-i
ntrebarea fireasc lui Tom, acesta ridic din umeri i afi un
rnjet strmb.
Calea ferat ctre San Francisco este doar la o distan
de civa kilometri, dar exact pe cealalt parte, spuse el.
Probabil c primarul din vremea aceea s-a gndit c, dac
face gara, legtura cu linia se rezolv de la sine.
Dar nu s-a rezolvat.
Nu. Dar acestea se ntmplau nainte de a m nate eu.
Pe atunci, aici existau muli lucrtori la calea ferat. Unii
dintre ei au rmas, dar cei mai muli au plecat, dup ce a
devenit clar c nu va fi nicio gar.
Explicaia lui Tom prea dat ntr-o doar, i chiar aa era;
era ceva de care auzise, ceva ce se petrecuse nainte de
venirea lui pe lume i care nu l afecta. Totui, pentru o clip,
Mogens avu o ciudat senzaie de tristee n timp ce privea
mica localitate, care i de la distan emana dezolare. Nu i
cunotea pe oamenii de acolo, de jos, nu le mprtea soarta
i nu avea nici posibilitatea de a face ceva pentru ei, i totui
era mai impresionat dect crezuse n primul moment. Aceast
localitate era moart dinainte de a fi apucat s triasc cu
adevrat, doar pentru c un oarecare decisese dintr-o
trstur de condei c mica cldire a grii nu i va realiza
nicicnd menirea. n plus, unul dintre cele mai mari orae ale
rii era practic n imediata vecintate. Ct de apropiat era
uneori viaa tumultoas de decderea treptat!
i alung gndurile i printr-un gest i ddu de neles lui
Tom c putea s continue drumul. Cnd ajunser pe creast,
n spatele lor rmseser umbrele nserrii care se crau
nendurtoare dup ei i care probabil c i vor ajunge nainte
de a intra ei n ora. Lui Mogens i-ar fi plcut s vad la
lumina zilei locul spturilor despre care i vorbise Tom, ns
i spuse c era posibil s nu reueasc.
Tom manevr schimbtorul de viteze zgomotos i maina
se puse n micare. Cu puin nainte de a trece de creast,

Mogens mai ntoarse o dat capul i privi napoi, ctre vest.


Oceanul dispruse aproape complet. Chiar i de aici, de sus,
prea o band armie, lat abia de un deget, n faa
orizontului care se ntuneca. Dar simi o uurare ciudat, pe
care n primul moment nici el nu i-o putu explica. Dei partea
raional a gndirii lui nc ezita s dea vreo importan
acestor senzaii nelinititoare, n minte i apreau imagini de
creaturi bizare care triau n abisurile mrii i priveau lacome
n ntunericul nesfrit care nvluia lumea lor de la
nceputuri.
De vin trebuia s fie Graves, decise el. n ultimele patru
zile nu trecuse o or n care s nu se fi gndit cel puin o dat
la bizara revedere din Thompson. n acest timp revzuse cte
ceva din ceea ce gndise despre Graves i despre schimbrile
lugubre legate de el. Desigur c Jonathan Graves nu fusese
niciodat un om plcut, nici mcar pe vremea cnd Mogens
mai credea c avea n el dac nu un prieten, mcar unul din
acei colegi de studenie ntre care se lega o camaraderie. Dar
a-i contesta umanul din el era deja prea mult.
Nervii i jucaser o fest, i dup toate cele ntmplate nici
nu era de mirare. Mogens i scuz aceste momente iniiale
de rtcire intelectual i n acelai timp i rechem la ordine
gndurile. Nu i va permite lui Graves s pun stpnire pe
simmintele lui i n ultim instan pe gndirea lui.
Ceea ce nu l mpiedic s respire uurat cnd maina
ncepu s coboare, huruind, povrniul i cnd oceanul
dispru din vedere.
Tom, care i auzise oftatul de uurare, l interpret greit i
spuse:
Ce a fost mai greu tocmai a trecut, nu v temei.
Mogens nghii rspunsul care i sttea pe limb. Tom putea
s cread linitit c ceea ce i dduse btaie de cap fusese
drumul pe terenul impracticabil; poate c asta a contribuit ca
distana dintre ei s se mai micoreze puin. Mogens era
suficient de realist pentru a nu se lsa nelat de
comportamentul lejer al lui Tom; n spatele siguranei de sine
voit afiate, se ascundea exact contrariul. Lui Mogens nu i
scpaser falseturile din vocea acestuia. Dincolo de respectul

cu care vorbea despre Graves, se ascundea o bun parte de


team, i n spatele degajrii manifestate fa de el nu era
altceva dect respect. Mogens ntlnise nenumrai Tom n
anii petrecui la Universitatea din Thompson. Tinerei care se
strduiau s se dea siguri de sine, grozavi, dar care n
realitate tremurau de fric doar cnd vedeau umbra unui
profesor. Fr nicio ndoial c Tom salutase ocazia ca pentru
cteva ore s evadeze din monotonia activitii zilnice, s
plece la ora cu maina, dar de asemenea era nendoielnic c
tria cu inima btndu-i mai tare la gndul ntlnirii cu un
profesor n carne i oase. Mult mai mult dect pentru
studenii n devenire, care an de an, n venic aceleai
costume, cu venic aceleai geamantane uzate, cu venic
aceleai glume - i totdeauna cu aceeai team insuficient
tinuit n privire - aprndu-i n fa, ivirea lui Mogens
trebuie s i fi provocat o suferin aproape fizic. Pentru
studenii lui, el era fr ndoial o persoan respectabil chiar dac prea muli dintre ei i ddeau osteneala s nu l
fac s o simt - totui era cineva la al crui statut puteau s
ajung ntr-o zi, cel puin unii dintre ei. n schimb, unui tnr
simplu de la ar, care nu tia exact nici ci ani avea i care
cu oarece probabilitate nu se mpca grozav nici cu cititul i
scrisul, el trebuia s i fi aprut ca un sol dintr-o lume situat
la infinit deprtare de a lui, n care el nu va putea niciodat
s ptrund. Mogens se ntreba ct energie l costase pe
Tom s rmn att de linitit pe timpul ntregii cltorii i
literalmente s nu i clnne dinii n gur de team. n ce
privea convingerea sa c n apropierea lui Graves va avea
amarnic nevoie de orice aliat, i prindea poate bine s
ctige ncrederea lui Tom.
Conduci excepional, Tom. M tem c trebuie s
recunosc faptul c eu personal nu a fi reuit s m descurc
att de bine pe acest drum groaznic.
Tom l privi nencreztor.
Vrei s m flatai, profesore!
n niciun caz. Mogens cltin din cap spre a-i ntri
spusele i continu: Eu nu am fost niciodat un conductor
auto deosebit. Vin dintr-un ora mic. Acolo nu merita s ai o

main. Nici mcar nu sunt sigur c mai tiu.


Ce s tii? ntreb Tom.
S conduc maina.
Glumii, aa ceva nu se uit.
Realitatea era c Mogens nu nvase s conduc niciodat,
dar fa de Tom nu voia s mearg pn acolo nct s
recunoasc aceasta.
Probabil c nu. Totui, mi lipsete exerciiul.
neleg, spuse Tom. Dumneavoastr avei desigur lucruri
mai importante de fcut.
i asta.
Deja regreta c abordase tema. Dar socotea c fcuse
totui mai bine dect s se confrunte cu acele gnduri i
simminte trezite de vederea oceanului. i pentru a nu i mai
oferi lui Tom ocazia s pun alte ntrebri de acest fel, se
aplec demonstrativ n fa, lsnd privirea s i alunece
asupra micii localiti de care prea c nu se apropiaser nici
ct o ctime, dei se scursese mai mult de un minut de cnd
Tom pornise maina. i nu arta nici ct de ct mai puin
dezolant. Mogens recunoscu c pn acum nu se gndise o
clip la viitorul lui domiciliu; aceasta pentru c fusese ferm
convins c n orice loc din lume trebuia s fie mai bine dect
n Thompson. ns ntre timp nu mai era chiar att de convins
c fcuse un schimb bun. Dac pe lume exista un loc
comparabil cu Thompson n privina aspectului dezolant,
acela se gsea aici.
Mogens i alung i acest gnd din minte. Nu tia nimic
despre acest ora; nu i cunotea nici mcar numele. Era
absolut nedrept s emit la prima vedere o judecat - i nc
una dur - asupra acestuia. Iar Mogens trise n viaa sa prea
mult nedreptate pe propria piele pentru a proceda la rndul
lui la fel.
Apoi zri ceva ce i reinu atenia: de-a lungul drumului care
ieea din ora, la apte, opt kilometri, vzu un ansamblu de
pete mici, albe, simetrice; erau probabil corturi.
Acolo este tabra? ntreb el.
Tom cltin din cap. ntrebarea prea c l amuzase.
Nu, sunt ceilali. Crtiele, n orice caz aa le spune

doctorul Graves.
Crtiele?
Geologi. Tom art cu capul ctre ansamblul de pete
mici, rectangulare de la orizont, dar de data aceasta - spre
uurarea lui Mogens - nu mai lu minile de pe volan. Sunt
aici de mai bine de un an. Nu tiu exact ce fac acolo, dar
odat l-am auzit pe doctor spunnd c aici se unesc dou
plci continentale. Un moment se ncrunt, dup care
adug: Falia San Andreas, cred.
Da aa este, murmur, surprins, Mogens.
Era mai puin ocat de cele auzite, i mai mult de faptul c
aceste vorbe ieiser din gura lui Tom. Poate c i pe oferul
lui aproape copil l judecase la fel de greit i de preconceput
cum fcuse i cu viitorul lui domiciliu.
i ce fac acolo? ntreb.
De aceast dat rspunsul lui Tom fu doar un ridicat din
umeri. Apoi acesta spuse:
Nu tiu. Nu avem deloc de-a face cu ei. O dat a fost
unul dintre ei n tabra noastr, ca s vorbeasc cu doctorul,
dar nu a stat mult. Nu tiu despre ce a fost vorba, dar apoi
doctorul Graves s-a suprat foarte tare.
Nu prea i place doctorul Graves, nu-i aa? ntreb brusc
Mogens.
Tom nu se uit la el.
l cunosc prea puin pentru a-mi permite o judecat.
Un moment ntre ei se aternu o tcere neplcut. Apoi
Mogens i drese glasul i zise:
Scuz-m, Tom! Nu am intenionat s te pun ntr-o
situaie penibil.
Tom zmbi nervos.
Nici nu ai fcut-o. Doctorul Graves mi-a spus c vei
pune aceast ntrebare. Nu m deranjaz.
Mogens se gndi c era poate timpul s schimbe subiectul.
ntreb:
Ci colaboratori are doctorul Graves? Cu excepia ta.
Trei, rspunse Tom. Cnd sesiz privirea surprins a lui
Mogens, adug cu un gest de ntrire a celor spuse: Uneori
mai angajm pe cte cineva din ora. Dar numai dac altfel

nu se poate. Doctorul Graves nu dorete strini n tabr.


Poate c lucrurile stteau invers, gndi Mogens - nu i
imagina c ar exista prea muli strini care s l suporte mult
timp pe Graves. Dar nu spuse nimic.
Fordul continua s se hurducie din cauza gropilor spate
de iepuri i a bolovanilor, aa c n restul drumului pn la
osea Mogens fu att de scuturat, c i trecu cheful nu numai
de a mai pune ntrebri, ci i de a se mai gndi la ceva. n
cele din urm, cu o ultim zdruncintur care aproape i
ntoarse stomacul pe dos, maina reveni pe oseaua asfaltat
i Mogens rsufl uurat.
Asta a fost, spuse Tom pe un ton prea vesel dup
prerea lui Mogens. Acum mai avem doar civa kilometri.
Pi, nu spuneai mai nainte c este vorba doar de un
kilometru jumate? bombni Mogens.
Pn la limita oraului. Dar am ctigat cu certitudine o
jumtate de or. oseaua ocolete muntele. Ajungem
imediat.
Cu tot tonul de o veselie de nezdruncinat al lui Tom i cu tot
zmbetul lui trengresc care se tot lea, Mogens simi c
buna dispoziie din main se eroda simitor. l apreciase
greit pe Tom, dar la fiecare ncercare de a-i drege greeala,
nrutea i mai mult situaia. Ar fi poate mai bine s i in
gura n restul drumului.
Pentru a nu pierde i mai mult teren n faa pn acum
potenialului su aliat, se ntoarse demonstrativ ntr-o parte i
cercet cu atenie mprejurimile. Localitatea corespundea i
de aproape celor promise de la distan: casele erau simple ca s nu spunem srccioase i i lsau lui Mogens o
impresie ciudat de team. Cuvntul i se prea absurd n
acest context, dar nu gsi altul mai potrivit. Dac vreodat
vzuse o niruire de cldiri ce se nghesuiau unele n altele
ca o turm de animale speriate, atunci acestea corespundeau
cel mai bine descrierii. Raportat la vastul inut care le
nconjura, nghesuiala apstoare a construciilor simple din
lemn i crmid i prea de dou ori mai amenintoare. Un
fior rece i trecu pe spinare. Dac ideea nu i s-ar fi prut total
absurd, ar fi zis c acest ora se temea de ceva.

Pe ascuns, Mogens rsufl uurat cnd oraul rmase n


urma lor. Ultima cldire de pe partea dreapt a drumului era
un vechi grajd pentru nchiriat, ceea ce lui Mogens i se prea
cam neobinuit; din ce tia el, n mod normal astfel de cldiri
se gseau mai curnd n centru. Cnd trecur prin dreptul
acestuia, Mogens avu senzaia neplcut c fusese atins de o
adiere de ghea; ceea ce bineneles c era imposibil, mai
ales c geamurile mainii erau nchise, ncerc s scape de
astfel de gnduri att de ridicole, dar nu reui. n timp ce
cldirea construit din lemn pe care anii l coloraser n
cenuiu rmnea n urma lor, se ntoarse i privi napoi, i din
nou simi fiorul ca de ghea. Ideea era mai grotesc dect
nainte, dar pentru un moment avu oribila senzaie c era
fixat de o privire rea, cercettoare, care prea s trezeasc n
el o team amenintoare.
Ai auzit povestea? ntreb Tom.
Nu. Care poveste?
Tom ridic din umeri i privi fugar n oglinda retrovizoare
nainte de a rspunde; ca i cum ar fi vrut s se conving c
nu i urmrea nimic. Pentru c v-ai uitat aa la cldirea
aceea o chestie urt. Au scris i ziarele din Frisco. S-a
soldat cu civa mori, dar nu tiu exact ce s-a ntmplat, veni
el n ntmpinarea ntrebrii pe care putea s o pun Mogens.
Oamenii nu vorbesc despre asta.
Mogens nu spuse nimic, dar se gndi. Desigur c Tom tia
ce fel de crim se svrise n acea cldire; ca oricine de pe
aici. Mogens trise destul de mult ntr-un ora mic, ca s tie
c ntr-o astfel de localitate nu existau secrete. Fr ndoial
c Tom fcea parte din acei oameni care nu vorbeau despre
ceea ce se ntmplase acolo
n fa este cimitirul, zise brusc Tom. Tabra se afl de
cealalt parte. Mai avem puin i ajungem.
La cimitir? se mir Mogens.
Tom ncuviin repede din cap.
Puin mai n spate, confirm el. Privii, pariez c un astfel
de cimitir nu ai mai vzut.
Prea c privea concentrat n fa, dar lui Mogens nu i
scp faptul c pe ascuns l urmrea atent cu coada ochiului.

Evident c i furnizase lui Mogens nu numai o informaie, ci i


un cuvnt-cheie, i acum atepta reacia corespunztoare.
Mogens privi n dreapta, unde n amurgul ce se lsa tot mai
rapid apru un zid din piatr nelucrat, n mare parte acoperit
de ierburi i mrcini. Nu i se pru nimic neobinuit, cu
excepia faptului c pentru un ora att de mic cimitirul prea
prea mare. Dar n cele din urm i fcu lui Tom plcerea i l
ntreb:
De ce?
Tom rse.
Doctorul spune c ar fi singurul cimitir din lume care se
ntinde pe dou continente. Fcu un gest cu capul ctre zidul
pe care acum l aveau n stnga lor. Mogens i corect
aprecierea privind dimensiunile cimitirului, care se ntindea
nc o bucat bun de teren. Falia San Andreas trece pe sub
el. Am auzit doi geologi din tabr discutnd despre asta.
Mogens se gndi la faptul c acest lucru se ntmplase dei
geologii din tabra cu corturi nu aveau contacte cu vecinii lor.
Pe lng asta, el remarc din nou uurina cu care Tom
pronuna acest complicat cuvnt, n care unii dintre studenii
lui din Thompson se cam mpiedicau. Trecu sub tcere i
aceasta, dar i propuse ca n zilele urmtoare s se
intereseze mai amnunit cu privire la Tom.
Imediat dup ce trecur de zidul cimitirului, drumul deveni
mai prost i dup vreo apte sute de metri se transform ntrun fel de potec bttorit, care lui Mogens i pru mai dificil
dect drumul pietros pe care traversaser muntele. i arunc
o privire piezi lui Tom, pe care acesta o ignor.
Drumul dispru complet. Aveau n fa doar un perete de
mrcini ce prea de netrecut, spre care Tom se ndrepta
fr a mai reduce din vitez.
Hm Tom, ncepu Mogens.
Tom zmbi fr a mai reaciona i n alt mod i nu micor
viteza. Fordul intr n mrcini i Mogens se inu instinctiv de
scaun, ateptnd zgomotul de lemn rupt i de geam spart.
n loc de asta, masca solid a radiatorului nltur doar
cteva ramuri, i n fa le apru o suprafa liber, mare,
asimetric, pe care o mn de barci mici, din lemn, se

nghesuiau n jurul unui loc n centrul cruia se nla un cort


scund i alb. La mic distan de acestea erau stivuite brne,
scnduri geluite i alte materiale de construcie, iar dincolo
de barci Mogens descoperi trei automobile; printre ele un
autocamion cu un oblon ridicat, lsnd s se zreasc nite
lzi lungi din lemn. Acestea erau probabil sicriele de care
pomenise Tom. Nici urm de fiin uman.
n timp ce Tom conduse abil Fordul ocolind cldirile i l
parc lng celelalte automobile, Mogens se mai ntoarse o
dat pe locul lui i privi napoi. Sprtura din hi se nchisese
dup trecerea lor. Nici nu se mai vedea drumul. Ce spusese
Tom? C doctorul Graves nu dorea strini n tabr.
Am ajuns, zise Tom degajat i cobor.
n timp ce Mogens se strduia s dea de cap sistemului de
deschidere a portierei, Tom ocolise deja maina i deschise el
portiera. Mogens zmbi ncurcat, dar biatul fu destul de
diplomat s nu scoat niciun cuvnt referitor la presupusa sa
inabilitate, ci doar se retrase doi pai i art ctre cea mai
ndeprtat barac:
Acolo, n spate, vei sta dumneavoastr. Ducei-v fr
nicio grij, bagajul vi-l aduc eu.
Mogens se gndi cu un uor sentiment de vinovie la cele
dou valize grele, pline ochi, din portbagajul Fordului, dar se
ntoarse rspunznd cu o micare a capului i se ndrept
spre baraca indicat.
Dei drumul fusese uscat, pmntul pe care mergea era
att de jilav, nct tlpile pantofilor se scufundau n el
plescind, i se nfior uor cnd, ieind din protecia oferit
de main, fu nvluit de o und de aer rece. i oare nu
tremura ncet pmntul sub picioarele sale, de parc ceva
mare se mica n adncurile Terrei, ceva imemorabil aflat pe
punctul de a se trezi dintr-un somn de o venicie?
Mogens i scutur capul, rse de propriile lui gnduri
smintite i plec repede mai departe. Paii lui produceau
acelai plescit, care acum nu l mai nspimnta, ci l fceau
s se gndeasc cu oarecare suprare la pantofii noi de piele,
pe care era posibil ca acum s i deterioreze definitiv.
Dispoziia i se nrutea pe msur ce se apropia de

baraca artat de Tom. Era minuscul, s tot fi avut cel mult


latura de doi, trei metri i - cel puin pe cele dou laturi pe
care le putea vedea Mogens - avea o singur fereastr
ngust, prevzut cu un oblon greu. i ua lsa impresia de
deosebit masivitate, i - ca i oblonul ferestrei - avea dou
despicturi verticale, de dou degete lime, cam la nlimea
ochilor, care preau nite creneluri de fortrea, mpreun cu
cele dou grinzi care se mbinau ntre ele, cu acoperiul solid
i ua masiv l duceau pe Mogens cu gndul la un mic fort.
Ca i celelalte, aceast barac pesemne c era mai veche
dect crezuse pn acum. Era posibil ca aceast tabr s
dateze din vremea n care locuitorii ei trebuiau s se apere de
atacurile btinailor, pentru c fiecare din aceast jumtate
de duzin de barci lsa impresia unei deosebite capaciti
de aprare.
Mogens deschise ua i intr aplecat, pentru a nu da cu
capul de rama joas a uii. Cnd l ridic avu parte de o
surpriz.
Interiorul era aranjat mult mai bine dect se ateptase - i
nainte de toate era mai luminos. Sub tavan atrna o lustr cu
patru becuri electrice i mirosea plcut a spun i a cafea
proaspt fcut. Mobilierul era spartan, dar acceptabil. Se
compunea dintr-un pat surprinztor de lat, care se prea c
tocmai fusese aternut, mas, scaune, ca i un raft plin cu
cri i nc ceva care pe Mogens l surprinse de-a dreptul:
chiar lng polia cu cri era un pupitru nalt i delicat.
Trecuse mult timp de cnd Mogens fie i doar vzuse aa
ceva, dar pe vremea n care el studiase, prefera ca la o
asemenea pies de mobilier s lucreze n picioare. Graves
pesemne c i amintise de acest lucru. Evident c punea
mare pre n a-i face prezena ct mai plcut. Dar acest gnd
mai mult i stric dispoziia lui Mogens, n loc de a i-o favoriza.
Nu era pregtit s i ofere lui Jonathan Graves nicio ans s
se reabiliteze n ochii lui.
La asta se adugau pantofii lui distrui.
Mogens privi mai nti urmele neregulate brune i lipicioase
lsate de pai pe podeaua proaspt ceruit, apoi privi pantofii
ptai din piele de cprioar. Ceea ce vzu i aminti de un

anume incident petrecut acum patru zile, legat de Graves i


de Cleopatra, pisica lui miss Preussler.
Nu v facei probleme, profesore, se auzi o voce n
spatele lui, se ntmpl permanent, chiar i n miezul verii.
Este din cauza terenului. Nivelul apei freatice este att de
sus, nct practic stm pe un burete.
Aproape ngrozit, Mogens se ntoarse i se trezi fa n fa
cu un brbat crunt de vreo cincizeci de ani, care i ajungea
cel mult pn la brbie, dar care cntrea de dou ori mai
mult dect el. n ciuda acestei corpolene i a impresiei de
neajutorare corespunztoare, acesta intrase n barac n aa
fel nct Mogens nu auzise nici cel mai mic zgomot. Acum se
afla la doi pai de el, radios ca un Mo Crciun care, din
neatenie, i rsese barba i i ntindea o mn crnoas, cu
degete boante.
Mercer, se recomand el vesel, doctor Basil Mercer. Dar
putei uita linitit de doctor. Dumneavoastr trebuie s fii
profesorul VanAndt.
Mogens ezit un moment s strng mna ntins a lui
Mercer; nu i plcea s dea mna cu cineva, mai nti pentru
c era de prere c gestul era cam neigienic i apoi deoarece
i se prea c acest gest crea deseori o intimitate nelalocul ei
ntre oameni de cele mai multe ori complet strini. Totui,
Mercer avea n el ceva att de simpatic, nct ezitarea dur
doar o fraciune de secund, dup care strnse mna oferit.
Numai dac trecei cu vederea profesor, doctore
Mercer, spuse el zmbind. VanAndt.
Mercer fcu o strmbtur exagerat.
Gsesc c profesor este atunci mult mai simplu.
Avei un nume olandez?
Nu, belgian, rspunse Mogens, o glum pe care nu o mai
fcuse din timpul studeniei. n aceast parte a lumii mai
nimeni nu tia c mica Belgie se compunea la rndul ei din
dou grupuri etnice care perseverau fiecare pe linia susinerii
identitii culturale proprii. Unii dintre cei crora li se
prezentase astfel reacionaser dezorientai, socotind n sinea
lor c era originar din Transilvania i c trebuia s fie un
descendent direct din Vlad epe.

Mercer l surprinse din nou.


Un flamand! spuse el vesel. Bun venit n Lumea Nou!
De data aceasta faa lui Mogens se schimonosi.
Sunt doar nscut n Europa. Cea mai veche amintire a
mea este cea a unei curi interioare murdare din Philadelphia.
Pi, atunci ar fi trebuit s ne cunoatem, zise Mercer.
Suntei din Philadelphia? ntreb Mogens.
Nu. Mercer rse ironic i adug: Dar nici nu am fost
vreodat n Europa.
Mogens rse i el, dar destul de silit, pentru c zmbetul lui
Mercer mai persist doar cteva clipe pn cnd i ddu
drumul minii lui Mogens, i drese glasul i fcu o jumtate
de pas napoi.
Bine, zise acesta. Dup ce am dat suficient gre cu
urarea de bun venit, vom trece mai departe i v voi prezenta
restul echipei.
Colegii dumneavoastr? presupuse Mogens.
Mercer ridic degetul mare al minii stngi i spuse:
Un coleg. i o coleg. Suntem aici doar patru - acum
cinci cu dumneavoastr. Gesticul agitat cu o mn, apoi
continu: S mergem, profesore. Singura doamn din
compania noastr abia ateapt s v cunoasc.
Mogens se uit n jur, dar Mercer preveni obiecia.
Aceast suit de lux nu face picioare, zise el. Pe lng
asta, Tom nu v va despacheta lucrurile. Este un biat plcut,
dar un adevrat maestru n descoperirea de pretexte pentru a
se eschiva de la o treab.
Mogens se resemn, deoarece Mercer avea dreptate:
viitoarea lui locuin nu fcea picioare, i el nsui era curios
s i cunoasc noii colegi i s afle, n sfrit, de ce se afla
aici.
Aa c l urm pe Mercer cnd acesta iei pe u i o lu
spre stnga. Se ateptase ca ghidul lui s se ndrepte ctre
una dintre celelalte barci, care - cu excepia uneia, situat
separat, vizibil mai mare - nu se deosebeau de a lui, dar
Mercer o lu direct ctre cortul ridicat n mijlocul taberei.
n timp ce l urma, Mogens simi din nou ct de ciudat se
comporta pmntul sub picioarele lui. Nu erau doar

pleoscitul produs de pai. Se gndi la ceea ce Mercer tocmai


i spusese: avea ntr-adevr senzaia c mergea pe un burete
uria. Iar explicaia lui Mercer nu fcea senzaia mai
acceptabil, ci dimpotriv.
Mercer intr primul n cort, trgnd prelata de o parte cu
mna stng i n acelai timp avertizndu-l cu mna dreapt
s fie atent, avertisment care se dovedi extrem de util. n faa
lor se csca n pmnt o gaur rotund de doi metri diametru,
din care rsrea captul unei scri nguste, din lemn. Nu
exista nicio balustrad sau vreo alt amenajare cu scop de
securitate, iar cnd Mogens se aplec nfiorat i privi n jos, i
ddu seama c puul avea pe puin zece metri n adncime.
Te obinuieti, spuse Mercer, cruia nu i scpase fiorul
resimit de Mogens. Sper c nu avei ru de nlime.
Nu tiu, rspunse sincer Mogens. Ca arheolog lucrez rar
la nlimi.
Dup cteva zile nu vei mai fi afectat, l asigur Mercer.
Acesta apuc scara, i slt corpul voluminos pe prima
treapt i cobor trei, patru trepte nainte de a se opri i a
arunca o privire prin care l invita pe Mogens s l urmeze.
Nicio grij, profesore, zise el ironic, scara este stabil. Marf
american, bun.
Mogens zmbi de complezen, dar nu se clinti pn cnd
Mercer nu ajunse cam pe la jumtatea puului, cnd apuc
ovielnic scara i cut cu piciorul prima treapt. Scara
scria sub greutatea lui Mercer, dar nu acesta era
adevratul motiv pentru care ovia. Realitatea era c la
ntrebarea pus de Mercer nu rspunsese chiar sincer.
Mogens avea ru de nlime. Se simea ru chiar i la
simpla contemplare a unei cldiri nalte, i pn i folosirea
scrii cu doar trei trepte pentru rafturile bibliotecii
universitii i provoca suferin fizic. Trebuia s i adune
toate puterile pentru a urca pe scar i a cobor dup Mercer.
Minile i genunchii i tremurau cnd ajunse jos lng Mercer
i respira greu, de parc alergase un kilometru de frica morii.
Rmase cteva secunde cu ochii nchii i atept s i se mai
potoleasc btile inimii.
Te obinuieti, repet Mercer cnd Mogens redeschise

ochii i privi n jur cu inima nc btndu-i rapid.


Vorbele erau aceleai, dar tonul era altul. Mogens simi o
real compasiune, poate chiar o urm de ngrijorare.
Eram doar puin surprins, rspunse el nervos. Nu m
ateptam la aa ceva.
Mercer l mai privi o clip scruttor i, tuind uor, schimb
subiectul:
De acum se merge numai orizontal. Venii!
Mogens mai arunc o privire jenat n jur nainte de a-l
urma pe ghid. Puul, care sus era rotund, avnd un diametru
de vreo apte picioare, jos se lrgea asimetric, avnd o
suprafa aproape dubl. O parte a pereilor era din roc
cenuie, mncat de timp. Consistena restului nu o putea
determina, cci acolo pereii erau acoperii cu scnduri,
printre care ici i colo neau firioare de ap, care se uneau
pe podea n bltoace uleioase. Mogens i privi ncruntat
pantofii. Noroiul care l deranjase pn acum dispruse, n
schimb acetia erau uzi leoarc.
M tem c este vina mea, zise Mercer pe un ton care
exprima un regret sincer. Ar fi trebuit s v avertizez. Dar noi
eram att de obinuii cu asta
Ridic din umeri.
Nu face nimic, rspunse Mogens. Ceea ce era o
prostie. Pantofii cu care era nclat erau nu doar cei mai buni
pantofi ai lui, dar erau i singurii. Unde duce acest gang?
ntreb el, fcnd i gestul corespunztor ctre un tunel nalt
de doar un metru i jumtate, ntrit cu grij cu scnduri i
brne de grosimea unui bra.
La captul lui plpia o lumin slab, glbuie.
Aici avem peste tot curent electric, spuse Mercer, cruia
nu i scpase privirea surprins a lui Mogens. Graves a
procurat un generator care alimenteaz ntreaga tabr, att
la suprafa, ct i n subteran. ncuviin cu seriozitate din
cap i adug: Despre bunul doctor se poate spune orice, dar
cnd face ceva, o face bine.
Ce i se poate reproa? se interes Mogens.
n loc de a rspunde, Mercer doar rnji, se aplec n fa
oftnd i ptrunse n tunel. Mogens trebui s-i ascund la

rndul lui un rnjet, remarcnd mersul neajutorat de ra la


care plafonul jos l obliga pe corpolentul Mercer i, nainte de
a-l urma, ls ntre ei o distan convenabil; mcar din
motive de estetic. ezutul voluminos al lui Mercer umplea
tunelul n faa lui ca o lun plin, iar spinarea lui ncovoiat
atingea plafonul, aa c pe drum doctorul ofta i pufnea ca o
locomotiv mbtrnit, care se chinuia s lupte cu o pant
prea grea. Din cnd n cnd, achii de lemn sau pietricele se
desprindeau din plafonul dublat doar parial, i acesta era un
motiv pentru care lui Mogens i se prea recomandabil s
pstreze o distan pentru siguran - cci purta nu numai
unica pereche de pantofi, ci i cel mai bun costum al su.
Slav Domnului, tunelul nu era foarte lung. Dup vreo trei
duzini de pai, Mercer se ndrept pufnind. Iei apoi i Mogens
din tunel, ntr-un spaiu neateptat de mare, iluminat ca ziua
de cteva becuri electrice.
n primul moment clipi de cteva ori, orbit de lumina
puternic, i descoperi doar contururi. Alte dou ori trei
siluete, probabil ceilali colegi de care pomenise Mercer.
Venii, profesore! Mercer gesticula aprins. V prezint
restul bandei!
Mogens miji ochii pentru a le da posibilitatea s se
obinuiasc cu iluminatul aproape lipsit de umbre, apoi se
ndrept i el netezindu-i cu ambele mini costumul ifonat.
Nu pentru c din el ar mai fi rmas prea mult de salvat; ci
pentru c se simea obligat ca i ntr-o astfel de vgun
murdar s nu i piard din demnitate.
Mercer se dusese la o mas din lemn plin cu aparatur,
cri i obiecte dezgropate, creia Mogens i arunc doar o
privire fugar nainte de a se ndrepta ctre cele dou
persoane aflate n spatele ei i care l priveau fiecare n cu
totul alt fel. Era vorba despre un brbat suplu, cu nfiare
aproape ascetic, cam de aceeai etate cu Mogens, i de o
femeie sensibil mai n vrst, cu pr crunt, care l examina
cu o expresie pe care Mogens ar fi catalogat-o drept ostil,
dac ar fi gsit mcar un motiv pentru aceasta.
mi permitei? Mercer art cu braul ctre brbatul
ascetic. Doctorul Henry McClure.

McClure nclin imperceptibil capul, afind un zmbet tot


att de puin vizibil, dar sincer, cruia Mogens i rspunse cu
o nclinare a capului.
Doctor Suzan Hyams, continu Mercer, indicnd-o cu
gestul corespunztor pe femeia crunt.
Reacia ei fu pe msura privirii cu care l msurase pe
Mogens: faa i se schimonosi ntr-o min a crei semnificaie
Mogens nu o putu deslui, dar care n niciun caz nu era
prietenoas, i economisi chiar i imperceptibila nclinare a
capului de care beneficiase din partea lui McClure.
Mogens o trat totui cu cel mai amical surs al su,
nainte de a ntoarce o privire ntrebtoare ctre Mercer:
Graves?
Doctorul se scuz, interveni McClure brusc. Va veni mai
trziu. ntre timp, Suzan i cu mine v putem arta totul.
Mogens era dezamgit. Nu c l-ar fi bucurat revederea cu
Graves, dar inuse s scape de acest moment; i mai bnuia
c aceast ntrziere era doar o parte a planului lui Graves de
a-i sublinia neputina n propriii lui ochi.
S m conducei? ntreb el. Privi n jur. Pentru nceput
ar fi suficient s mi explice cineva despre ce este vorba aici.
Exact de aceea v propusesem s v conduc, profesore,
spuse Mercer. Ar simplifica lucrurile. i ar fi mai rapid, credeim!
Mogens i mai plimb o dat privirea pe feele lui McClure
i Hyams, apoi ridic din umeri i se concentr asupra mesei
din lemn n spatele creia se postaser cei doi. Era o mas cu
adevrat mare, ale crei dimensiuni l fcur pe Mogens s se
ntrebe cum de coborser aici acest monstru Mercer i
colegii lui. Placa ei era groas cam de un ol i msura trei pe
apte picioare, dac nu mai mult, totui aproape c se ndoia
sub greutatea crilor, uneltelor, instrumentelor tiinifice i a
altor obiecte. n ciuda luminii aproape neplcut de puternice,
Mogens nu a putut s i dea seama de la prima privire
despre ce era vorba, cci majoritatea lucrurilor erau acoperite
cu pnz sau aezate n aa fel nct li se vedea doar partea
din spate. ntinse mna pentru a apuca unul dintre obiectele
dezgropate, dar Mercer ddu imediat energic din cap i chiar

ntinse mna ca pentru a-l mpiedica.


Nu ne stricai plcerea, drag profesore, spuse el,
zmbind. Aici avem att de rar ocazia s ne ludm cu
descoperirile noastre, nct am dori s gustm acest moment
din plin.
n primul moment reacia lui Mogens fu de iritare, dar zri
licrirea din ochii lui Mercer i, aproape mpotriva voinei lui,
trebui s zmbeasc. Pentru un om cu o reputaie tiinific
precum a lui Mercer, dup prerea lui Mogens i lipsea
seriozitatea, dar n purtarea sa stupid se strecura n acelai
timp o amabilitate datorit creia lui Mogens i era imposibil
s se supere pe el.
Bine. Despre ce este vorba?
McClure se ndeprt un pas de mas i n acelai timp se
ntoarse pe jumtate, i Mercer fcu i el gestul lui tipic cu
mna n aceeai direcie. Urmrind din privire direcia,
descoperi o alt galerie, spre uurarea sa mult mai nalt,
care din cealalt parte a grotei conducea n adncul
pmntului. Accesul era blocat de o u meterit grosolan
din ipci, care n niciun caz nu lsa impresia de soliditate.
nsui Mogens, a crui constituie era mai curnd slbu, nu
ar fi avut probleme s treac de ea.
Mercer i McClure se ndreptar ctre ea, n timp ce Hyams
nu se clinti, ci i urmri doar cu o privire ntunecat.
Nu ne nsoii, draga mea? ntreb Mercer.
Am treab, rspunse scurt Hyams, artnd demonstrativ
ctre masa plin. Doctorul Graves vrea traducerea pn
disear.
Cu siguran c el nu o s v ia ca ncepu Mercer, dar
nu duse fraza pn la capt, ci se rezum la un ridicat din
umeri i un oftat uor, nainte de a se ntoarce spre a-i
continua drumul.
Deschise n tcere ua din ipci - Mogens remarc faptul c
aceasta nu dispunea nici mcar de o ncuietoare - intr i i
atept i pe Mogens i pe McClure.
Nu i-o luai n nume de ru, spuse McClure. De fapt,
Suzan este foarte prietenoas. Doar c acum traverseaz o
perioad grea.

Mogens avea certitudinea c acesta voise s spun cu totul


altceva, aa c ridic doar din umeri i privi mai atent n jur.
i aceast galerie era iluminat electric, chiar dac aici
lumina nu era att de puternic precum n grota cea mare din
care tocmai veneau. La distane de cincisprezece, douzeci
de pai, de tavan erau atrnate becuri n a cror lumin
glbuie li se nfia o privelite de-a dreptul incredibil.
Dar asta este Mogens oft adnc, fcu doi pai rapizi
prin faa lui Mercer i a lui McClure ctre perete i privirea lui
alunec nencreztoare pe stnca cenuie.
Ceea ce vedea era imposibil!
tiam c are s v plac, spuse bucuros Mercer.
Mogens nici nu i auzi cuvintele. Se holb la peretele din
faa lui, la privelitea de nenchipuit, ridic braul i l ls din
nou jos, ca i cum i-ar fi fost team c imaginea ar plesni ca
un balon de spun dac o atingea. ntoarse debusolat capul i
privi cnd la Mercer, cnd la McClure.
Este o glum, nu? murmur el.
n niciun caz, rspunse Mercer.
Acesta strlucea ca un clu de turt dulce, iar McClure
zmbea cu o nemrginit mndrie. Bineneles c nu era o
glum. Asta fcnd complet abstracie de faptul c nici cel
mai infantil glume din lume nu i-ar fi permis o asemenea
cheltuial pentru o glum de care s nu afle nimeni. Ceea ce
vedea era adevrat.
Pe ct era de adevrat, pe att era de imposibil. Peretele
din faa lui era nesat de imagini. Unele pictate cu culori
puternice, stridente, crora lumina electric pal le rpea cea
mai mare parte a intensitii cu care fr nicio ndoial erau
nzestrate, dar n majoritate erau spate adnc n piatr,
imagini create cu o eternitate n urm, pentru eternitate.
Era acolo imaginea unei creaturi uriae, cu cap de cine, cu
pielea neagr ca tciunele i ochi ca jarul, alturi se aflau
Bastet cu cap de pisic i Isis, mai departe Sobek cel cu chip
de crocodil, Seth, Aton i Amon-Ra Pe bucata de perete care
msura vreo douzeci de pai, pe care Mogens o putea
cuprinde cu privirea, se desfura o adevrat hor de zeiti
egiptene i faraoni. Multe dintre siluete i erau complet

necunoscute lui Mogens, multe lsau o impresie de fals, ca


i cum ar fi fost fcute dup acelai model, dar de un alt
artist, provenit din alt coal, cu tradiii complet diferite, dar
multe i erau lui Mogens att de familiare, c l treceau fiori de
ghea unul dup altul. ntinse din nou mna, din nou nu
cutez i i retrase degetele.
Ei? l mboldi Mercer. A reuit surpriza?
Mogens tcea. Nu putea s spun nimic. Pierdut, privea pe
rnd la Mercer, la reliefurile de pe perete i la picturi, la
McClure, i din nou la inimaginabilele imagini din faa sa.
Asta asta este
nc nu este cel mai grozav lucru, i lu cuvintele din
gur Mercer. i agita minile prin aer, de parc ncerca s
alunge mute. Venii, dragul meu.
l lu de bra pe Mogens i l trase pur i simplu dup el.
Mogens era deja prea perplex pentru a se mai supra pe
familiaritatea stngace a lui Mercer. l urm fr nicio
rezisten pe noul su coleg, care l apucase de mn ca pe
un copil i l trgea dup el. Totul din el i striga s se smulg,
s se ntoarc la perete i s priveasc imposibilele imagini,
imposibilul care totui se desfura adevrat i real n faa lui,
spat n piatra veche de milioane de ani i putnd fi atins.
Pesemne c visa. n perioada studeniei - i n anii de dup Mogens ntlnise mai mult de o situaie improbabil, i totui
ceea ce se petrecea acum era cu totul altceva. Era ceva ce nu
putea fi, pentru c nu avea cum s fie.
Dar era.
Tunelul avea cu siguran o sut de pai, dac nu mai mult,
i cobora n pant uoar adnc n pmnt. Pentru c erau
doar puine becuri, alternau zone de lumin suficient cu
zone de semiobscuritate unde figurile cioplite i pictate
preau c se trezesc la via.
Mogens avea impresia c auzea oapte i murmure
ciudate, care treptat creteau n intensitate pe msur ce
ptrundeau mai n adnc, dar erau desigur doar n imaginaia
lui. Fantezia i juca feste, dar nu mai era de mirare.
Tunelul lua sfrit n faa unei alte ui, care de data aceasta
era din bare masive de fier i era prevzut cu un lact nou-

nou, rezistent, ce lsa impresia c putea s fac fa i unui


atac cu arztorul autogen. Dar care nu era ncuiat. Cnd
Mercer trase de una din barele de fier de grosimea degetului
mare, grilajul se deschise cu un scrit uor, i pir n
ncperea din spatele lui.
i n cu totul alt timp.
Spaiul era ptrat, avea latura de cel puin douzeci de
metri i o nlime de mai mult de cinci metri. i pereii de aici
erau plini cu imagini splendide i lucrri n relief, care
prezentau motive din lumea zeilor i a faraonilor egipteni, dar
Mogens nu le arunc dect o privire fugar.
Ceea ce vzuse afar ca pictur mural, acum avea n fa
tridimensional i supradimensionat. n dreapta i n stnga
intrrii n cadrul creia rmseser, se ridicau dou statui ale
lui Horus, mai nalte dect un stat de om, din alabastru
lustruit, cu ciocul aurit i cu ochi din rubine mari ct pumnul,
care preau sinistru trezite la via de lumina becurilor
electrice. Chiar n faa lui Mogens, dominnd ntreg centrul
spaiului, era o barc mare a morilor, din lemn negru
strlucitor, plin n ntregime cu picturi artistice, care la pror
i la pup era mpins de dou statui ale lui Anubis, nalte de
peste doi metri - stpnul i pzitorul lumii morilor, cu corp
de om i cap de acal, cu ochi din pietre preioase ce preau
c ardeau din interior. Barca sttea pe un uria bloc
paralelipipedic ce prea a fi din aur pur. Era flancat de dou
care de lupt n mrime natural mpreun cu conductorii lor
i cu caii minunai nhmai, din marmur lustruit, iar de-a
lungul pereilor erau nirate statui n mrime natural ale
unor zeiti egiptene i ale unor fpturi fabuloase. Nu toate i
erau cunoscute lui Mogens, dar erau la fel de reale. Mogens
nu era egiptolog, chiar dac manifestase interes pentru
egiptologie, dar nici asta nu schimba nimic din ocul
descoperirii fcute: se aflau ntr-o camer mortuar
egiptean!
Ce zicei, am promis prea mult? ntreb Mercer.
Mogens nu putu s rspund. Vru cel puin s dea din cap,
dar nici asta nu reui. Sttea pur i simplu nemicat, incapabil
s se urneasc, nici mcar ca s clipeasc, iar pentru un

moment nu putu nici s respire. l auzi i pe McClure


spunndu-i ceva, dar nu i nelese cuvintele i nu putu nici s
se concentreze sau s gndeasc ceva clar.
Asta asta este
Impresionant, nu?
Inima lui Mogens ncepu s pulseze cu disperare cnd una
din statuile n mrime natural se trezi din rigiditatea ei
milenar i cobor de pe piedestalul ei cu un pas greoi.
Lumina electric se rsfrngea n ochii imeni, sclipitori,
lipsit de orice sentiment omenesc, smulgea din
semintunericul venic gheare teribile i imprima micrilor
fluente ale fpturii asemntoare unui animal de prad ceva
amenintor, care depea cu mult limitele vizibilului.
Apoi lugubra fptur fcu un al doilea pas, care o situ n
plintatea luminii becurilor, i Mogens i ddu seama de
greeala sa i n ultima clip i stpni strigtul nbuit. Nu
era un demon egiptean milenar, ci nimeni altul dect doctorul
Jonathan Graves; acesta nici nu coborse de pe un soclu, ci
ieise din umbra unei statui din piatr, n spatele creia
sttuse nevzut. n loc de gheare ngrozitoare, Mogens
recunoscu deja tiutele mnui din piele neagr, iar sclipirea
nemiloas a feei lui se datora luminii reflectate de nite
ochelari fr ram fixai n spatele urechilor cu dou benzi de
cauciuc. Dar uurarea simit de Mogens nu era totui
deplin. Himera redevenise om, dar nu se mica precum un
om, ci prea mai curnd c se infiltra n realitate ntr-un mod
erpuitor, funest.
Cel care puse capt vrjii fu Mercer:
Doctore Graves, cinste gustului dumneavoastr deosebit
pentru apariii dramatice, dar ar trebui s v gndii c exist
i oameni mai slabi de inim!
Graves rse; era un sunet behit, neplcut, reflectat
fragmentat de ctre pereii pictai.
n cazul acesta nu suntei departe de adevr, dragul
meu doctor, spuse el. Oricum, aici suntem ntr-un mormnt.
Dac Mogens s-ar fi ndoit de identitatea celui aflat n faa
sa, aceast remarc ar fi nlturat orice ndoial. Dar nu se
ndoise. n faa lui se afla Jonathan Graves, i nu un demon

rsrit din strfundurile timpurilor pentru a-l distruge.


Dar constatarea nu l fcu s se simt cumva mai bine.
Jonathan, spuse el istovit.
Nu era neaprat un salut elocvent, ci era ceva mai mult.
Mogens nu era n stare s pun n cuvinte propria situaie. Se
simea rpus. Omul de tiin din el insista neimpresionat,
considernd c ceea ce vedea era imposibil, dar ochii lui
susineau contrariul.
Mogens. Pe faa lui Graves apruse o expresie pe care n
urm cu un minut Mogens ar fi susinut c era de neimaginat
n fizionomia acestui om: un surs cinstit, absolut natural.
Fr s l onoreze pe Mercer - care se ncrunta gnditor,
ncercnd inutil s desclceasc observaia lui - mcar cu o
privire, se ndrept ctre profesor, i ntinse mna nmnuat
i adug: M bucur c ai venit. Mai exact, nu m-am ndoit
nicio clip, dar, ca s fiu sincer, n ultimele dou zile am fost
cam nervos. Dar acum eti aici.
VanAndt strnse automat mna ntins, i minuscula parte
capabil nc s raioneze din contiina lui nregistra faptul
c strngerea de mn a lui Graves era cu totul altfel dect
se ateptase, adic nu era buretoas i nu provoca furnicturi
neplcute, de parc sub pielea neagr a mnuii nu s-ar fi
aflat doar piele, muchi i os, ci i altceva, care se tra viu,
nenatural, care ncerca permanent i insistent s evadeze din
nchisoarea reprezentat de mna uman; era o strngere de
mn absolut normal, chiar una plcut, ferm i parc
trezind ncredere. Chiar ntr-un astfel de moment de tulburare
intelectual i emoional, Mogens nelese c nu putea s
treac peste ceea ce era. Ceva din el nu era pregtit s
accepte la Graves nici mcar un gest banal, cum era o simpl
strngere de mn.
Eu sunt ncepu el nendemnatic, ns nu continu, ci
termin cu un neajutorat ridicat din umeri.
Eti puin surprins, mi dau seama de asta, interveni
Graves. i trebuie s mrturisesc c a fi fost profund
dezamgit dac nu ar fi fost aa.
Mogens nc nu putea s rspund. Ar fi trebuit ca ocul s
mai cedeze, dar n realitate nu se ntmpla aa. Senzaia de

ireal care l cuprinsese devenea tot mai puternic. De cnd


Jonathan Graves intervenise att de direct n viaa lui, tot ce
se ntmpla avea ceva dintr-un comar; iar acum acest vis
prea s ia trsturi evident absurde. Se gseau ntr-un
templu egiptean, adnc sub pmnt, la nici aptezeci de
kilometri de San Francisco!
Asta este de neimaginat, izbucni el n cele din urm.
Dar, dup cum vezi, este adevrat, rnji Graves. Acesta
ddu drumul minii lui Mogens, se trase napoi i fcu un gest
de invitare: Bun venit n imperiul meu, drag profesore!
Imperiul meu? Mogens nregistr aceast formulare doar
secundar. Se strduia s i desprind privirea de la
incredibila privelite i s se concentreze asupra lui Graves,
dar nu reuea.
Sunt profund impresionat, murmur el.
Nu era ceea ce voia Graves s aud, dar n capul lui
domnea nc haosul iremediabil.
Poate c ar trebui s m duc s iau coniacul ascuns de
Suzan la locul ei de munc, spuse Mercer. Bunul profesor
arat de parc ar avea nevoie de o nghiitur zdravn.
Asta nu va fi necesar, zise greoi Mogens. Mulumesc.
Profesorul urte alcoolul, spuse Graves. Cel puin aa
era odat. i cred c nu s-a schimbat ceva aici, nu? Atept
cteva momente n zadar un rspuns, ridic din umeri i se
ntoarse ctre Mercer: Mulumesc, doctore. Dumneavoastr i
doctorul McClure v putei acum ntoarce la treburile voastre.
Preiau eu restul.
Mercer vru s spun ceva, dar se mulumi cu un oftat
resemnat i ridic din umeri, n timp ce McClure se ntoarse
fr comentarii i plec. Se prea c Graves i stpnea bine
oamenii.
Graves nu atept doar pn cnd cei doi plecar i traser
dup ei grilajul, ci i pn cnd zgomotul pailor lor de-abia
se mai auzea i n cele din urm dispru complet. Cnd se
ntoarse ctre Mogens, pe chip avea o alt expresie. Zmbea
ca i pn atunci, dar zmbetul nu mai era al unui elev
stupid, ci doar un zmbet; dar n ochii lui ceva pndea.
Mogens ncerc s i pun ordine n gnduri. Ceea ce

vedea era prea important pentru ca simmintele lui


personale fa de Graves s mai aib vreo importan sau s
i tulbure capacitile sale de judecat. Inspir adnc, i
ndrept umerii i se sili nu numai s reziste privirii lui Graves,
ci i s rspund zmbetului lui. Spre propria surprindere,
reui.
Trebuie s i cer scuze, Jonathan, ncepu el dup ce i
drese vocea. Nici eu nsumi nu tiu exact la ce m ateptam,
dar acestea
Nu te ateptai la asta, tiu, rspunse Graves. A fi fost
extrem de surprins dac ar fi fost altfel. Zmbetul dispru
complet de pe faa lui, fcnd loc unei mine foarte serioase.
i eu trebuie s mi cer scuze pentru purtarea mea plin de
mister. Dar acum, dup ce tii despre ce este vorba, desigur
c nelegi c nu puteam face nici mcar o aluzie; i mie mi-a
fost greu.
Mogens ncuviin din cap. Nu mai erau necesare alte
explicaii, dar Graves continu totui:
Fr ndoial c i imaginezi ce consecine catastrofale
ar atrage un singur cuvnt scpat opiniei publice. Gesticul
iari cu minile, dar nu tot att de aprins ca pn atunci. Dar
destul cu asta, Mogens! Hai, te conduc eu mai departe. Pe
buzele lui reapru fugar acelai rnjet stupid. Adug:
Bnuiesc c n sinea ta arzi de curiozitate.
Aceasta corespundea adevrului, aa c Mogens ncuviin
doar din cap; dar mai era ceva. Indubitabil va mai dura mult
pn cnd intelectul lui i va reveni de la acea recunoatere
a imposibilului cu care se confruntase, dar n acelai timp i
senzaia irealitii care l cuprinsese ncepea s devin tot mai
profund. l urm fr s protesteze pe Graves, dar ca i pn
acum i venea greu s se concentreze asupra explicaiilor i
afirmaiilor lui. Poate c n acest fel i fcea o mare
nedreptate. Mogens nu era nici egiptolog i nici nu fusese
interesat de aceste probleme mai mult dect era normal.
Totui, explicaiile lui Graves l fermecau. Nu privise la ceas,
dar trebuie s se fi scurs mai mult de o or de cnd Graves i
prezenta imperiul lui, cu o incomensurabil mndrie de
proprietar, i n acest interval de timp Mogens afl despre

mitologia Vechiului Egipt i auzi mai multe nume de zeiti,


stpnitori i demoni dect n toi anii petrecui la
universitate. Nu nelese nici jumtate din ceea ce Graves i
explica cu mndria lui de explorator tiinific, i din jumtatea
neleas uit o bun parte nc nainte ca expunerea
improvizat a lui Graves s ajung la jumtate.
Dup ce i vorbi despre fiecare statuie, dup ce i explic
fiecare profil sculptat n piatr i sensul multora dintre
hieroglifele existente acolo, Graves concluzion:
Vezi, Mogens, nu am exagerat ctui de puin atunci
cnd am vorbit despre importana descoperirii mele - i se
corect imediat - descoperirii noastre.
Dar aici! Mogens scutur capul n ciuda a tot ce auzise n
ultima or, la fel de buimcit ca n primul moment. Pe
continentul nord-american! Asta este
Nu putu s continue. Dei nu era domeniul lui, l apuca
ameeala numai gndindu-se la efectul zguduitor pe care
aceast descoperire l va strni n lumea de specialitate, dac
se va dovedi autentic. i bineneles c era autentic. Asta
fr a mai lua n consideraie c toate acestea depeau
posibilitile celui mai smintit glume al lumii, i oricine se
putea gndi c o falsificare la aceste dimensiuni nu putea
avea nici cea mai mic ans de succes, cnd fr ndoial c
ntreaga lume tiinific de specialitate se va arunca asupra ei
scotocind acribic dup cel mai mic indiciu de fals ori
mecherie - aa c pur i simplu trebuia ca acest templu s
fie autentic. Putea s simt vrsta pereilor nconjurtori,
respiraia mileniilor care se scurseser prin faa ochilor
statuilor dltuite n mrime natural. Aici nimic nu era fals. i
n acelai timp aici nimic nu era n regul. Simea c Graves
nc nu i spusese totul. Cu toat abundena tiinific a celor
expuse n prezentarea fcut de Graves asupra fantasticei lui
descoperiri, acesta i ascunsese ceva important, poate c
lucrul cel mai important. Un secret mult mai mare, probabil i
mai amenintor, care pndea din vremuri imemorabile
ascuns sub suprafaa vizibil a lucrurilor.
tiu ce vrei s spui, i crede-m c la fel mi s-a ntmplat
i mie cnd am vzut pentru prima dat aceast ncpere.

Graves cltin din cap, ca pentru a nbui din fa o obiecie


pe care Mogens nici nu o ridicase. Dar este foarte posibil ca
locuitori din vechiul Egipt s fi ajuns cu mult vreme n urm
pe coastele acestui inut. Nu uita c imperiul faraonilor a
existat pe parcursul a mai multor milenii! Exist teorii desigur contestate, accept, dar exist - conform crora
cultura vechilor locuitori din America de Sud i are originile
ntr-un popor mult mai vechi, a crui obrie este
necunoscut. Gndete-te doar la asemnrile dintre
piramidele maya i cele ale vechiului Egipt. Iar Mexicul nu
este chiar aa departe de aici. Gesticula din nou agitat cu
ambele mini. Dar ce vorbesc eu! Suzan i poate explica totul
mult mai bine.
Doctor Hyams?
Graves continu s se agite att de violent, nct era ct
pe-aici s i sar ochelarii de pe nas. Ciudat: Mogens nu i
amintea ca Graves s fi folosit vreodat ochelari.
Este egiptolog, i nc unul foarte bun, zise Graves.
Ceea ce m determin s pun urmtoarea ntrebare,
spuse Mogens i fcu un gest amplu, i anume: Aici totul este
extrem de interesant, ca s nu zic senzaional, dar ce vrei de
la mine? Eu sunt arheolog, dar Vechiul Egipt nu este tocmai
domeniul n care sunt specializat, i, pe lng asta, dispui
deja de o specialist n acest domeniu.
Un corifeu, ca s fiu mai exact, confirm Graves. Doctor
Hyams face parte dintre minile cele mai luminate din acest
domeniu.
i desigur, gndi Mogens, era oricum numai fericit nu, de
apariia unui nou specialist pe lng Graves. Crezu c acum
nelegea mai bine ostilitatea nemotivat din privirea lui
Hyams; ceea ce nu nsemna ns c se simea mai bine.
Bineneles c tu ai dreptate, Mogens, continu Graves.
Exist un motiv al prezenei tale aici. i este chiar un motiv
foarte concret. Dar s-a fcut trziu. Ai avut o zi epuizant i
trebuie s fii obosit i flmnd. i voi explica nc o mulime
de lucruri, dar pentru moment ajunge.

Capitolul 3
Se fcuse deja de mult ntuneric, cnd ajunser la
suprafa. Mogens era att de copleit de mulimea
impresiilor i a gndurilor, nct i mai reveni abia cnd
deschise ua barcii lui. Aici l atepta o nou surpriz.
Lumina electric, a crei existen l surprinsese deja plcut,
era decuplat i n locul ei lumina cald i confortabil era
rspndit de o lamp cu petrol cu abajur galben i de o
jumtate de duzin de lumnri. Pe mas se afla o pnz
alb, i cineva - probabil Tom - aranjase pe ea vesel alb de
porelan i pahare. Nici nu apucase Mogens s-i dea jos
pardesiul i haina, c ua din spatele lui se deschise din nou
i intr Tom, mpovrat cu o tav cu castroane aburinde i cu
o can cu cafea proaspt preparat, pe care o aez fr
comentarii pe mas, n faa lui Mogens.
Luai loc, profesore, spuse el dup ce termin. V pun
masa imediat.
Mogens era mult prea zpcit ca s protesteze i se supuse
n tcere. Din ce n ce mai surprins privea cum Tom, cu o
ndemnare care i-ar fi fcut cinste oricrui chelner dintr-un
restaurant de clas i servea masa, dar scutur dezaprobator
din cap cnd acesta apuc sticla cu vin i vru s toarne n
pahar.
Te rog, nu.
Tom pru n primul moment debusolat, apoi pe faa lui se
ivi o expresie spit:
Oh, da, am uitat. Dumneavoastr nu bei alcool. V rog
s m scuzai!
Nu face nimic. Mogens fcu un gest ctre masa
supraaglomerat. Extraordinar! Ai lucrat n gastronomie?
Tom neg cu o micare a capului i continu s
ngrmdeasc pe farfurie carne, sos i cartofi prjii crocant.
Singur mirosul i era suficient ca lui Mogens s i lase gura
ap. Brusc simi ct i era de foame; singura mas servit
astzi fusese micul dejun abundent pregtit de diminea, la

desprire, de miss Preussler, i acum era trecut bine de ora


opt. Trebuia s se stpneasc s nu nvleasc asupra
furculiei i cuitului. Stomacul i chioria, ceea ce era jenant.
Dar Tom zmbea doar.
Sper s v plac. Nu sunt un buctar profesionist.
Dac mncarea este gustoas doar o parte din ct de
bine arat va fi indiscutabil cea mai gustoas mas a mea din
ultimii ani, rspunse Mogens.
Tom zmbi mgulit, dar fcu un gest ntrebtor spre u.
De-ar fi numai asta Mai trebuie s m ocup i de
ceilali.
Faci asta de unul singur?
Mogens spera ca Tom s nu i fi sesizat dezamgirea.
Sperase ca n cursul mesei s poat discuta puin cu tnrul,
pentru ca pe aceast cale s poat obine poate un rspuns
la una sau alta dintre ntrebrile pe care Graves nu i dduse
posibilitatea s le pun.
Cam aa ceva, rspunse mgulit Tom. i munca mi face
plcere. M-am gndit s deschid un restaurant n ora, dup
ce lucrrile se ncheie aici. Dar pn atunci mai este.
A spus asta doctorul Graves? se interes Mogens. C va
mai dura mult?
Ct de inofensiv suna ntrebarea, pru c l puse n
ncurctur pe Tom. Acesta ezit un moment, apoi rspunse:
Va rog s m scuzai, profesore, dar doctorul Graves nea interzis s discutm n afara galeriilor despre orice are
legtur cu munca noastr.
Bine, Tom, bine. Nu am vrut s te pun ntr-o situaie
dificil.
Tom cltin nervos din cap.
Eu eu voi veni mai trziu ca s strng masa. Dac
avei nevoie de ceva, deschidei pur i simplu ua i strigaim.
Plec repede, pentru a nu i da posibilitatea lui Mogens s
mai pun vreo ntrebare stnjenitoare. Profesorul se eliber i
de ultimele gnduri care l priveau pe Jonathan Graves i
descoperirea sa pe ct de senzaional, pe att de
nspimnttoare, i se concentr asupra mesei.

Dup primele mbucturi i ddu seama c era cel mai bun


prnz pe care l avusese de ani de zile n afara locuinei lui
miss Preussler; ar fi fcut fa oricrei comparaii cu buctria
unui restaurant de hotel de clas. Era evident c talentele
ascunse ale lui Tom depeau cunotinele necesare ofatului.
Dei Tom i servise o porie mai mult dect ndestultoare, o
mnc n ntregime i terse cu pine i ultima pictur de
sos.
Dup ce termin de mncat, o senzaie plcut de epuizare
puse stpnire pe el. Pentru o clip privirea i poposi asupra
patului abia aternut, i doar aceast privelite fu de ajuns
pentru ca senzaia de plcut epuizare s se transforme ntruna de greutate de plumb. Pleoapele ameninau s se nchid
singure i o clip depuse toate eforturile de care era n stare
pentru a nu adormi pe scaun.
Avea tot dreptul s fie obosit. Avea n spate o zi deosebit de
solicitant, ca s nu mai vorbim despre tensiunea produs de
ocul descoperirii lui Graves. Ar fi nu doar de neles, dar i
absolut rezonabil s cedeze ispitei, s se trasc pn la pat,
pe care s se ntind pentru a adormi pe loc.
Dar nu voia s fac asta.
Ar fi venit n contradicie nu numai cu obiceiul lui de a nu
se culca att de devreme, dar i s-ar fi prut de-a dreptul
criminal s o fac n contextul celor trite astzi. Chiar dac
era contient c nc mult timp nu va putea cuprinde
proporiile reale ale acestei descoperiri incredibile, nu exista
nici cea mai mic ndoial c aceasta nu era doar ziua cea
mai important a vieii lui, ci i o zi despre care vor vorbi
decenii de acum nainte nu numai colegii lui din cercetare, ci
poate ntreaga lume. Cum va rspunde cnd va fi ntrebat
cum i-a petrecut aceast zi care va modifica cunotinele
omenirii? C timp de o or privise n jur, apoi luase o mas de
excepie i n final se culcase devreme?
i nvinse oboseala, bu o a doua i apoi la scurt timp o a
treia ceac cu cafea, i se mai mobiliz nc o dat pentru a
rezista oboselii, ateptnd efectul revigorant al cafelei.
Restul de cafea rmas n can nu apucase s se rceasc
simitor, cnd l cuprinse iari somnolena i imediat apoi

ncepu s simt n oase i greutatea aceea ca de plumb. Se


simea cu totul altfel dect revigorat, dar rezist i ispitei de a
mai bea nc o cafea. Dac exagera, probabil c nu ar dormi
toat noaptea, dimineaa urmtoare fiind i mai epuizat. Se
ridic, i netezi hainele cu o micare la fel de instinctiv, pe
ct de lipsit de sens i ncepu cu o inspecie a ceea ce n
urmtoarele sptmni sau poate chiar luni va reprezenta
casa lui.
Dar aceasta nu ddu mai multe rezultate dect prima.
Dac nu lua n calcul locurile ocupate de pat, mas i pupitru,
spaiul rmas excludea prezena a mai mult de un musafir i
exista pericolul s sufere de claustrofobie. Tom adusese
bagajele i lsase cele dou geamantane nedeschise lng
pat, ceea ce Mercer ar fi calificat ca fiind nc o dovad a
lenei lui, n timp ce pentru Mogens reprezenta mai curnd o
dovad de discreie.
Mogens se duse la pupitrul pus de Graves pentru el i ridic
repede capacul. Micul spaiu de sub placa de lucru nu
coninea nimic n afar de un toc, o climar cu cerneal i o
map de scris din piele cu pe puin o sut de file de hrtie
alb ca zpada; dar la ce se ateptase? Ca Graves s i fi lsat
acolo un bilet scris de mn, prin care s i aduc la
cunotin marele lui secret? Nicidecum.
Poate c dulapul cu cri va fi mai generos. Mogens aprecie
numrul volumelor nirate pe scndurile cioplite cu barda la
mai mult de dou sute, i desigur c Graves nu le adusese ca
el s i poat petrece serile cu lecturi distractive. Cel puin
titlurile i-ar fi furnizat un indiciu cu privire la motivul prezenei
lui aici.
Mogens fcu un pas spre raftul cu cri i se opri. Lumina
nu prea era bun. Lampa cu petrol i lumnrile plpinde
rspndeau o lumin intim, care nu prea potrivit pentru
citit. n loc de a continua deplasarea, se uit la lampa
electric de sub tavan i urmri cu privirea cablul negru gros
de un deget, care mergea pn la u, unde se termina ntrun ntreruptor greu. Mogens se duse la el i l ntoarse.
Rezultatul fu un clinchet zgomotos, dar becul nu se aprinse.
Mogens mai ncerc o dat, cu acelai rezultat, apoi nc o

dat. Becul nu se aprinse. Se pare c nu primea curent.


Lumina ar fi ajuns cel puin ca s descifreze titlurile de pe
cotoarele crilor, dar se afla la u i nu uitase cuvintele lui
Tom, conform crora dac avea nevoie de ceva, trebuia doar
s l strige pe acesta. Poate c acum avea ocazia s mai
schimbe cteva cuvinte cu fata bun la toate a lui Graves.
Prsi baraca i pentru puin timp cochet cu ideea de a se
ntoarce pentru a-i lua pardesiul, pentru c vntul care l
ntmpinase era neateptat de rece, dar se hotr s continue
drumul. Pn la celelalte barci erau doar civa pai. Nu l va
rpune puin aer mai rece. Travers grbit spaiul liber, coti
ctre cea mai apropiat barac i ridic mna ca s bat la
u, dar ls mna jos i se uit ncruntat n jur. Auzise un
zgomot, dar n primul moment nu i dduse seama nici de
unde venea i nici de semnificaia lui. Dar suna fals i
amenintor ntr-un fel greu de descris.
Cu inima btnd s i sparg pieptul, privi n jur. Dup ce
soarele asfinise, se fcuse aproape ntuneric bezn. Chiar
propria lui barac se vedea ca o siluet neagr, dei se afla la
o distan de o duzin de pai. ntunericul din spatele ei era
absolut. Raiunea i spunea lui Mogens c nu era altceva
dect ntuneric, dar brusc n cap i rsun o alt voce, i
aceast voce vorbea despre fpturi ngrozitoare i creaturi
funeste care se strecurau prin noapte n tcere i care l fixau
cu privirea ochilor negri i lacomi.
Mogens reui cu oarecare efort s alunge din minte aceste
gnduri negre, dar n suflet i rmase un sentiment voalat
ciudat. i-o fi nchipuit el umbrele aflate la pnd, dar nu i
fonetul. Acolo era ceva, poate un om, poate un animal
hoinar, de la o nevinovat pisic pn la un rs. Nu ar trebui
s stea aici, ci s se duc n adpostul lui sau n cel mai bun
caz s l caute pe Tom, pe care s l informeze c ceva se
strecura prin tabr.
Mogens vru s i pun n aplicare ideea, cnd zgomotul se
repet, i de data aceasta era nu numai puternic, ci i uor de
identificat. Pai. Nu strecuratul prevztor al unei pisici
slbatice sau al unui cine hoinar, ci erau paii clari ai unui
om care se strduia evident s nu fac prea mult zgomot.

Existau cel puin o sut de explicaii inofensive la fel de


credibile pentru acest lucru, dar gndurile lui Mogens se
roteau neabtute descoperind ameninare i perfidie, aa
cum rotile de fier ale unei locomotive urmau inele, i el nu
putea face altceva dect s se ntoarc i, cu inima ct un
purice, s mearg n acea direcie. Unui observator neutru,
comportamentul profesorului i-ar prea fr nicio ndoial
curajos, dar lucrurile stteau exact invers: pur i simplu lui
Mogens i era prea fric s revin n baraca sa i s nu tie
care era cauza nspimnttorului fonet. Trise prea multe
nopi pline de viziuni diabolice i comaruri, din care se trezea
scldat n sudoare i cu pulsul ca nite bti de ciocan, pentru
a permite fanteziei sale s l nsoeasc biciuitoare i n somn.
Nu vedea nimic, dar pentru a treia oar auzi zgomot de
pai ferii ntre baraca sa i cea locuit de Graves, i undeva
n ntuneric prea c ceva se mica n faa lui; ceva abia mai
mult dect o umbr ntre alte umbre, dar totui destul de
clar pentru a nu putea fi o nchipuire. Raiunea ncerc
pentru ultima oar s i explice lui Mogens nebunia inteniei
lui, dar teama sa de demoni i de necunoscut fu mai
puternic. ncet, cu inima btnd s i sparg pieptul, dar fr
s se opreasc, merse n direcia respectiv i dup cteva
momente ajunse la urmele lsate de maina lui Tom pe
terenul moale. Erau uor de recunoscut, n ciuda condiiilor de
iluminare. n anurile paralele se strnsese ap scurs din
solul mltinos, care reflecta lumina palid a stelelor precum
dou oglinzi nguste nesfrite.
Mogens i stpni cu mare efort un strigt de groaz, cnd
fr niciun avertisment ceva l biciui peste fa, lsnd n
urm ecoul unei dureri puternice, care dispru repede.
Instinctiv ridic mna pentru a se apra de un nou atac, dar
ceea ce simi nu fur dect ramuri subiri i frunzi umed de
la rou. n faa ochilor lui apru o amintire fugar: rmurele
de un verde-nchis mpinse la o parte de masca radiatorului
Fordului care biciuiau parbrizul. Altceva ce s fi fost? Se lu
dup urmele lsate de main i ajunse la captul drumului
care mergea paralel cu zidul cimitirului.
Ezit s mearg mai departe. De la sosire i dduse seama

c cineva - probabil Tom, i tot att de probabil la indicaia lui


Graves - depusese mari eforturi s ascund accesul la
lumini, dar se pare c el nu acordase atenia cuvenit
acestei observaii. i dac Graves nu fcuse asta doar pentru
a feri descoperirea sa de privirile curioase?
Aceast idee depea clar grania paranoiei i Mogens o
alung suprat. Cu o micare mnioas ddu de o parte
ramurile i continu drumul.
Dup ce trecu de bariera vie, perspectiva se mbunti
considerabil. Se opri surprins i privi cerul. Pe parcursul
sptmnii luna se subiase permanent i acum avea o lime
de doar un deget, dar noaptea era foarte clar i diadema
stelelor scnteietoare aproape c nlocuia absena luminii
lunii, nempiedicat nici de cel mai mic nor ori turbulen. De
aceast parte nu era prea mult lumin. De cealalt parte, n
tabra lui Graves era prea ntuneric: ca i cum acolo era ceva
ce speria lumina.
Se auzir din nou pai fonitori, apoi un zgomot
nentrerupt, care veneau clar de dincolo de zidul cimitirului.
Mogens mai fcu un singur pas i se opri. Inima i btea ca o
tob. Mai nainte, cnd trecuse pe aici cu Tom, privise acest
zid strvechi ca pe nimic altceva dect un obstacol din pietre
neregulate, ce nu avea nicio importan pentru el, dar acum
nu voia s ajung la el cu niciun chip. Din acea fatal noapte
de An Nou, Mogens nu mai intrase n niciun cimitir i i jurase
nici s nu o mai fac vreodat. Dar zgomotul venea clar de
acolo, i n aceeai msur n care Mogens ncerca tot mai
disperat s controleze demonii desctuai ai subcontientului
su, i se ntrea convingerea c era de o importan vital
pentru el s stabileasc motivul acestui zgomot. i continu
mersul, dup civa pai ajunse la zidul cimitirului i se opri
din nou. Se mai auzea zgomotul? Pulsul i rsuna att de
puternic n urechi, c nu mai era sigur.
Mogens mai ovi o ultim clip, apoi cu o micare aproape
suprat puse minile pe coama farmicioas a zidului, i
propti piciorul drept ntr-o scobitur de un deget a zidriei
mncate de vremuri i i fcu vnt cu toat puterea.
Supleea cu care realiz acest efort sportiv complet

neobinuit pentru el l surprinse, dar trecu pe lng o


catastrofa la un fir de pr, pentru c nivelul terenului
cimitirului se afla simitor sub cel al drumului, aa c saltul
elastic
planificat
se
transform
ntr-o
poticneal
nendemnatic, ce amenina s se ncheie cu o cztur.
Mogens ntinse minile i n ultimul moment prinse o piatr
de mormnt veche, aezat oblic, care sub greutatea lui se
nclin ntr-o parte cu un sunet ca un plescit.
Mogens sttu un moment ntr-o poziie grotesc, aplecat n
fa, apoi i veni unica idee corect i se ndeprt cu o
micare hotrt. Piatra funerar i pierdu definitiv centrul
de greutate i cu un zgomot nfundat se prbui n mlatina n
care se afund pe jumtate, iar Mogens i regsi echilibrul
agitnd braele de zor. Ceea ce l scuti de a se lungi n noroi i
a se ntoarce n tabr murdar din cap pn n picioare.
Rmase nemicat o jumtate de minut, ateptnd ca
minile i genunchii s nceteze s-i mai tremure i cercetnd
cu privirea meditativ piatra funerar pe care o rsturnase
neintenionat i care se afunda ncet n noroi. Se gndi prost
dispus, aruncnd o privire asupra pantofilor, c i el se afunda
treptat n solul mltinos, dar nu att de repede i cu
siguran nu att de adnc precum piatra care cntrea
cteva sute de kilograme, dar pantofii lui erau deja acoperii
de noroiul vscos i, dac mai rmnea aa ca s asiste la
propria scufundare, atunci n curnd mizeria i va ajunge la
gambe.
Dar nu inteniona s ajung n situaia aceasta. Cu puin
efort i trase picioarele din clis, totodat reuind miestria
de a nu-i pierde niciun pantof. Dar acetia erau terminai,
dup cum stabili mhnit, i se prea c aceast victorie
parial asupra mlatinii nu era de durat, cci fcnd un pas
rapid ntr-o parte, ncepu n aceeai clip s se afunde din
nou. Trebui s execute un fel de dans, pn cnd gsi un loc
n care pmntul i susinea n oarecare msur greutatea.
Privi dezorientat n jur. Piatra funerar dislocat involuntar
de el nu era nici pe departe singura care nu mai sttea n
picioare. Ba dimpotriv, cele mai multe pietre pe care le
vedea la lumina palid a lunii ca o secer nu mai erau

verticale, ci aplecate n toate direciile, ca tulpinile mpietrite


ale unei culturi de secar, dup ce trecuse peste ea o
tornad. Unele erau rsturnate complet i dispreau parial n
pmnt. Pretutindeni, printre pietrele funerare nclinate ori
rsturnate, lumina stelelor se reflecta n apa nemicat, ieit
la suprafa din terenul poros, adunat n bltoace. Se prea
c cimitirul prsit era presrat cu milioane de mici cioburi de
oglind.
Cnd sesiz importana acestei observaii, Mogens se
ncrunt zpcit. Cine naiba s fi fost att de smintit nct s
fac un cimitir n mijlocul unei mlatini?
i aduse aminte de motivul prezenei lui aici, se roti ntr-o
micare aproape circular i ncerc s ptrund cu privirea
prin ntuneric. Aici era mai lumin dect n tabra lui Graves,
dar o noapte fr lun rmnea o noapte fr lun, aa c nu
putea distinge ceva la peste cincisprezece, douzeci de pai.
Totui, dup un timp crezu c sesizeaz o micare undeva la
stnga lui, dincolo de zona n care putea s vad. Era o
micare vag i ceva din ea i se prea fals ntr-un sens ciudat,
fr a putea preciza cum anume. n acelai timp crezu c
aude din nou voci, dar nici acest lucru nu se petrecea aa
cum ar fi trebuit s se petreac.
Vocile raiunii lui, care deveneau tot mai slabe, dar care
nc mai rezistau, i opteau c acum era momentul irevocabil
cnd trebuia s termine cu aceast mostr de curaj pueril i
s se ntoarc, nainte de a pierde ceva mai mult dect o
pereche de pantofi din piele de cprioar. Dar n loc de a le
asculta, Mogens se ntoarse n direcia umbrei sinistre i o lu
din loc. El nsui considera ideea ca pueril, era o prob de
curaj, i n acest joc deja mersese prea departe pentru ca
acum s se retrag. Ctiga ori pierdea, dar continua.
Mogens era ferm hotrt s treac aceast prob. Se
mpotrivise celor mai ri demoni din viaa sa i se
mbrbtase atta vreme, pn ce el nsui ajunsese s se
conving c Graves nu era un nger al rzbunrii trimis de
Dumnezeu, care exista doar cu unicul scop de a-i devasta
viaa, ci nu era altceva dect un om antipatic. n mod cert nu
va capitula n faa acestei provocri mult mai mici, i nu o va

lua la fug la vederea unui cimitir mltinos i prsit, unde


i btea joc de el o umbr. Continu s se deplaseze n
direcia nlucii care se estompa, dar o pierdea mereu din
ochi, pentru c trebuia s se concentreze cel puin tot att de
mult asupra locului n care punea piciorul, cci nu inea s
rmn fr un pantof ori s cad.
Ar fi trebuit s ia i acest lucru n calcul, dar se simi totui
profund dezamgit cnd, privind Ia un moment dat dup
umbr, nu o mai vzu. Dei drumul devenea tot mai dificil,
mai fcu civa pai pn cnd se decise definitiv s accepte
lipsa de sens a aciunii sale i s se opreasc decepionat. Nu
mai avea niciun rost s continue; dac acolo, n fa, cndva
fusese ceva, acum nu mai era nimic, aa c nu avea nimic de
pierdut dac se ntorcea. Cu puin noroc poate c reuea s
ajung la timp la baraca lui, pentru a se putea schimba i
cura nainte ca Tom s vin s strng masa, n aa fel nct
nimeni s nu remarce absenta lui.
Nu inteniona s urmeze aceeai cale la ntoarcere, ci o lu
spre stnga, unde zidul cimitirului se afla la doar o duzin de
pai. Aici prea a fi ceva mai nalt dect n locul n care l
srise prima oar, dar perspectiva de a face cale ntoars cu
picioarele pe jumtate ude l fcu s prefere o mic escalad.
Ocoli o piatr funerar de nlimea unui om, aplecat
vizibil, fcu un pas mare peste o bltoac noroioas ampl i
i ridic privirea.
i i privi trecutul n fa.
ntr-o fraciune de secund, nou ani din viaa sa se
spulberar parc. Nu se mai afla ntr-un cimitir mltinos, la
aizeci de kilometri est de San Francisco, ci avea din nou
douzeci i opt de ani, absolvise facultatea de abia o
sptmn i beat de dragoste ca i de vinul de Porto
hoinrea prin micul cimitir aflat la doar o arunctur de b
de campus. Acest loc nu era frecventat de cernitele rude n
via, ci mai curnd de perechi de studeni de preferin de
ambe sexe, care tiau s aprecieze cimitirul secular ca loc de
ntlnire discret nc de la nfiinarea universitii. Era din nou
mpreun cu Janice, i auzea rsul clar, paii uori i micile
strigte de spaim artistic exagerate, pe care le scotea de

fiecare dat cnd - dup prerea ei - el risca s o piard n


ntunericul miezului de noapte din cimitir.
Nu erau singuri n cimitir. Srbtoarea durase pn seara
trziu, i cu fiecare or care trecea, cu fiecare pahar de punch
but, atmosfera devenea mai lejer, inimile - mai infantile. Nu
era nc miezul nopii, dar nici mult nu mai era pn atunci,
cnd a aprut administratorul cminului studenesc, mbrcat
doar cu un halat uzat i papuci din psl, cu prul ciufulit i
cu o fa marcat de orele lungi n care a ncercat s ignore
glgia de la etajul superior i a declarat ursuz petrecerea
nchis. Nu era furios, cci prea mulii ani cu prea multele
petreceri de absolvire l nvaser ct de lipsit de sens era s
se enerveze peste msur, mai ales din cauza studenilor
care scpaser de ultimul semestru i absolviser toate
examenele, aa c nu mai aveau nimic de pierdut. Nu i mai
putea amenina nici mcar cu o sanciune, pentru c
majoritatea studenilor prsiser deja campusul, iar cei care
nc nu o fcuser erau pe punctul de a pleca. i n portvizitul
lui Mogens se afla un bilet de cltorie la New Orleans, unde mulumit interveniei profesorului cu care urma s-i susin
doctoratul i fr s tie exact ce l atepta - avea asigurat un
post la un institut de cercetri mic, dar deosebit de cunoscut;
nu era ceva deosebit, dup cum spusese profesorul, i nu era
nici bine pltit, dar era un post care prezenta dou avantaje
incontestabile: era o trambulin excepional pentru o carier
tiinific i i asigura o locuin separat micu, ce ar fi fost
suficient i pentru dou persoane dac se mulumeau cu
puin. Janice mai avea un an de studiu, dar orict ar prea de
lung un an, era totui o perioad ce avea un sfrit cndva.
Performanele i notele lui Janice nu erau att de
impresionante ca ale lui Mogens, dar erau suficiente pentru a
nu lsa nicio ndoial c n cel mult un an l va urma. Prinii
lui Janice ca i cei ai lui Mogens erau tot att de puin n stare
s i sprijine fiica cu mai mult dect reprezenta strictul
necesar, dar chiar dac noua poziie a lui Mogens era prost
pltit, era totui pltit, i dac fcea puin economie i se
gospodrea mai strns, banii economisii ar fi ajuns ca s i
trimit de srbtori i n vacanele semestriale cte un bilet

de cltorie pn la New Orleans. Apropierea ar fi reuit,


gndi Mogens n timp ce se mai opri o dat i trase cu
urechea la paii uori care rsunau n ntuneric din dreapta
lui.
Nu c ar fi intenionat s mai atepte att de mult. Janice i
el se cunoscuser n ziua n care Janice venise la Harvard, i
de trei ani erau mpreun. Nu depiser limita, dar Mogens
era un brbat sntos i tnr, cu necesiti normale, iar
Janice era o tnr modern, deteapt, care nu ar depit
niciodat graniele unei anumite decene, dar care fcea
uneori lucruri, i mai ales spunea lucruri care pe mama
extrem de religioas a lui Mogens o fceau s roeasc. Nu
discutaser despre asta, pentru c le interzicea bunacuviin, dar anumite remarci, i nainte de toate privirile, i
ddeau de neles lui Mogens c ea i-ar face darul final nc
nainte de plecarea lui, pentru a pecetlui jurmntul de
credin pentru anul ce va urma. Ceea ce nu nsemna altceva
dect astzi sau cel trziu mine, pentru c n ziua ce urma el
i va strnge toate lucrurile i va pleca de la Harvard.
Din nou se auzir pai n faa lui, n ntuneric, care l
smulser din gnduri. Mogens se ghemuise n spatele uneia
dintre pietrele funerare strvechi, de nlimea unui om, care
dominau partea aceasta a cimitirului, pentru a nu fi vzut, dar
probabil c nici nu era necesar. ntunericul devenise deplin.
Luna nou urma s apar peste dou, trei nopi i cerul se
acoperise. n timpul serii pruse c se apropia o furtun.
Ploaia se oprise, dar rmseser norii n ciuda vntului, i era
att de ntuneric c Mogens depunea efort s-i vad i mna
din faa propriilor ochi. Acest ntuneric de infern nu era
absolut prielnic amuzantului su joc de-a v-ai ascunselea cu
Janice, pentru ceea ce Jonathan i el intenionau s fac, dar
parc venise la comand.
n timp ce se concentra asupra pailor uori i ncerca s
aprecieze distana i direcia exact de unde venea zgomotul
lor, avu pentru ultima oar ndoieli. Nu c i-ar fi fcut
scrupule. Mare i mai ales acea groaznic Ellen, o persoan
imposibil, cu care el era de un an bun, ceea ce nimeni nu
putea nelege - gurile rele afirmau asta, nu el - se zbtuser

pentru asta de mult. Fuseser ntreprinse toate pregtirile,


Jonathan, Beth i mai ales Janice fuseser instruii, ei
discutaser planul ndelung i temeinic, i nimic nu putea s
ias greit.
ncepuse absolut nevinovat. Jonathan Graves, Marc Devlin
i el nsui, Mogens, mpreau de ase ani aceeai camer
din cminul asociaiei studeneti, aa c nu exista nimic ce
vreunul dintre ei s nu tie despre ceilali. Niciodat Mogens
nu vzuse asta cu ochi prea buni. El ducea o via
studeneasc normal i avea aceleai secrete pe care le
aveau toi studenii de vrsta lui. Jonathan, Marc i el nu erau
cu adevrat prieteni i nici nu nutreau destul simpatie
reciproc, dar erau colegi de camer i de studenie, i asta
nsemna c se respectau reciproc i c i treceau reciproc cu
vederea anumite slbiciuni i lipsuri. Aceast coniven, care
era la fel de veche ca viaa studeneasc, a funcionat n
primii cinci din aceti ase ani. Apoi Marc o cunoscuse pe
Ellen, i totul se schimbase.
Ellen era o persoan ciudat, i nu doar Mogens se ntreba
degeaba ce gsea Marc la ea. Aceasta nu era nici deosebit de
atractiv, nici nu strlucea printr-o inteligen ori elocin
deosebit. Dar exercita incontestabil o influen proast
asupra lui Marc. El ncepuse s se schimbe, devenise egoist i
intolerant, i n consecin n mare msur arogant. Nu exista
nimic la care el s nu aib obiecii, nu exista comportament al
camarazilor si de camer de care s nu se plng, nicio
slbiciune a acestora la care s nu fac referiri i de care s
nu i bat joc, i deseori la un mod rutcios. La nceput, att
Mogens, ct i Jonathan ncercaser s ignore aceast
atitudine, ceea ce le venea tot mai greu, pn cnd n cele
din urm le deveni imposibil.
i astfel luase natere planul de a i-o plti cu aceeai
moned lui Marc i scorpiei lui cu prul rou. Ideea le-a venit
repede, pentru c nici Marc i nici Ellen nu ncetau s le
furnizeze motive din plin.
O chestiune asupra creia Marc - mai ales coram publico nu nceta s bat aua, era predilecia, de altfel de toi
cunoscut, a lui Mogens pentru transcendental. Era adevrat

c Mogens era pasionat de tem, dar oricine tia c el pleca


de la un punct de vedere pur tiinific, raional. Cu ct i se
prea o poveste mai obscur, cu ct era o legend mai
trsnit, cu ct era mai neclar un incident, cu att mai
entuziast se apleca Mogens asupra acestora i cuta s
deslueasc adevratul smbure al legendei, s extrag
explicabilul din aparentul inexplicabil i s neleag ceea ce
era aparent de neneles; i dac nu reuea asta, mcar
ncerca s neleag de ce aceste lucruri rmneau de
neptruns. Mogens devenise un vntor al ocultului, dar cu
singurul scop de a le rpi tuturor acestor lucruri farmecul.
Oricine tia asta, inclusiv Marc - ceea ce ns nu l mpiedica
n niciun caz s ia tot mai des peste picior absurditatea
asta, cu sprijin activ cnd era nsoit de Ellen. Nu pierdea
practic nicio ocazie s sublinieze c niciun om ct de ct
inteligent nu putea s cread ntr-o asemenea prostie.
Deci era firesc s i se plteasc cu aceeai moned. Dei
Mogens n principiu nu se inea de astfel de glume infantile,
Marc l provocase destul n ultimele luni ca s merite o lecie
pe care s o in minte.
Totui, pentru un moment nu a mai fost sigur c ceea ce
aprea n plan ca o idee excepional nu se va dovedi n
realitate o idee deosebit de prosteasc. Fr ndoial c Marc
i Ellen ar fi meritat lecia, dar dac i vra mna n buzunar
i scotea masca din cauciuc la care meteriser Jonathan,
Janice i el o sptmn ntreag, totul avea s decurg altfel
n aceast sear dect era nc posibil.
Mogens se gndi la promisiunea mut pe care o citise n
ochii lui Janice, i un val de cldur i se rspndi n corp. Bun,
se aflau ntr-un cimitir, un teritoriu n general morbid - chiar i
fr a ine cont de pietate ori moralitate -, dar ei nu erau
nite studeni din Evul Mediu, ci tineri luminai, absolveni de
academii la nceput de secol XX, i mai aveau doar dou zile,
dup care el i Janice nu se vor mai vedea cteva luni
nesfrite. n cimitir existau destule coluri tainice, iar seara
care se ncheia i vinul de Porto cu care nu erau deprini i
fceau efectul. Mogens fusese deseori i ziua aici i se putea
orienta.

Nu departe de locul n care se afla exista un numr de


mausolee mici, utilizate frecvent mai ales de perechile mai
tinere de studeni ca puncte tainice de ntlnire. Personalul
cimitirului renunase de mult s mai nlocuiasc lactele de la
ui, care oricum erau sparte n timpul nopii. i Mogens
fusese acolo o dat sau de mai multe ori fr Janice, dar nu i
dup ce prietenia lor platonic evoluase. Totui, tia c mai
erau doar civa pai pn la aceste tainice adposturi
mortuare, dup cum era i contient c n aceast noapte
special probabil c va fi suficient un mic semn fugar cu
capul, pentru ca Janice s l nsoeasc acolo.
Erau ai lui Janice paii pe care i auzea n faa sa, n
ntuneric? Mogens nu mai era att de sigur ca n urm cu
cteva clipe. Jonathan i cu el i urmau pe ceilali la distan,
dar i pierduser din vedere atunci cnd Janice - ceea ce fcea
parte din plan - o luase brusc la fug i ncepuse jocul nocturn
de-a v-ai ascunselea. Conveniser ca ea i Beth s aib grij
ca ceilali doi s nu se ndeprteze prea mult de Jonathan i
de el, dar ntunericul care l stingherea pe Mogens putea la fel
de bine s-o nele i pe ea, n aa fel nct s o ia ntr-o
direcie greit. i nu exista nici certitudinea c Graves cu
nsoitoarele lui i cele dou victime ale farsei planificate erau
singurii vizitatori ai cimitirului. Pe nghesuiala aceasta ar fi
fost neplcut s surprind pe cineva, poate aflat chiar ntr-o
situaie penibil. i el nu mai era sigur c paii din faa lui nu
aparineau cuiva din afara grupului lor.
Nu mai era sigur c ceea ce se auzea era un om.
Mogens se sperie o clip de propriul lui gnd. Ce altceva se
mica n noapte n faa lui? n aceast zon, de cincizeci de
ani nu mai existau animale n libertate - cel puin unele
suficient de mari pentru a pi astfel -, i totui - sau poate
tocmai din cauza pasiunii lui ajunse la limita obsesiei pentru
tot ce era ocult i inexplicabil, Mogens era poate cel mai
realist om pe care el nsui l cunotea. Alung acest gnd
aproape ngrozit, se ridic din spatele monumentului funerar
i scoase mna din buzunar.
Dac s-ar fi mulumit cu asta i ar fi plecat imediat n
cutarea lui Janice, atunci nu numai acea sear, dar i

ntreaga lui via ar fi decurs altfel. Dar n acea clip


zgomotul de pai se repet, i cnd Mogens i concentr
privirea, zri o umbr robust situat la fragila grani de la
care puterea real de percepie ncepe s se amestece cu
produsul fanteziei i al fricii. La aceast siluet ceva nu era
aa cum ar fi trebuit s fie, i astfel curiozitatea de nepotolit
n faa necunoscutului i a inexplicabilului trezi la Mogens
febra vntorii, i soarta lui apuc o alt cale.
ntre timp Mogens i ncordase att de tare privirea, nct
ochii i lcrimau. Dar putea acum s vad mai bine ciudata
umbr, i, pentru c i direcia vntului se schimbase, bizarii
pai se auzeau mai clar. Mogens prsi cu grij ascunziul de
pn atunci, se strecur dup o piatr funerar ceva mai
mic, se ls pe vine i nu slbi din ochi umbra ntunecat i
zbrlit aflat la douzeci de pai de el. La aceast distan
lumina era insuficient pentru a deslui detalii, dar totui
Mogens vzu acum c era vorba despre o siluet
asemntoare omului. Asemntoare, nu uman. Era nalt,
avea brae, picioare i un cap, dar ceva nu era n regul la
ea Braele erau prea lungi i pendulau ca la un primat ce se
deplasa n poziie vertical, capul era prea teit i oarecum
deformat, i ceva nu corespundea nici la inuta ntregului
corp. Dei n acest moment umbra nu se mica, Mogens se
gndi din nou la paii trii pe care i auzise. l strbtu un
fior rece, i nu reui s se conving c fusese doar vntul care
se rcorea treptat.
Ce era? Om nu era. Dar nu existau animale de aceast
mrime i cu asemenea constituie, i Mogens fu pe punctul
de a pufni n rs, cnd i ddu seama c un asemenea
animal nu exista nici aici i nici n alt parte a lumii. l avea n
fa pe nimeni altul dect Jonathan Graves, care nu se
mulumise doar cu masca de cauciuc pe care i-o pregtiser
ca s le trag o spaim bun lui Marc i prietenei sale.
Mogens nu i imagina de unde luase Graves acest costum
deosebit i ce reprezenta el, dar cel puin n condiiile de
iluminare existente i de la o distan de douzeci de pai
efectul era deosebit de nspimnttor. El nsui czuse n
capcan pentru un moment i voia s tie ntr-adevr mai

mult.
Jonathan? strig el.
Coborse vocea la nivelul unei oapte clare, suficient
pentru distana de douzeci de pai la care se afla Jonathan n definitiv nu voia s strice farsa i s i avertizeze n ultimul
moment pe Marc i pe Ellen -, dar Graves l auzise desigur,
cci se urni din loc i lu o poziie scruttoare, scond i un
sunet ca un mrit. Chiar micrile fcute de el erau ca ale
unui animal, nu ca ale unui om. Mogens ieise pe jumtate de
dup piatra funerar, dar ncremenise la mijlocul micrii
mijindu-i ochii dezorientat i nelinitit ctre umbra
bondoac. Nici acum nu deslui dect o siluet, dar care avea
urechi ascuite, ca de vulpe, gheare nspimnttoare, iar n
ochii ei scnteind furioi se reflecta lumina argintie a stelelor.
Jonathan? mai ntreb el o dat.
Inima i btea cu putere. i repro n gnd c era un prost
- Marc s-ar fi bucurat nespus dac l-ar fi vzut acum! -, i
duse la sfrit micarea nceput i cu o sritur iei de dup
piatr, dar silueta cu urechi de vulpe dispru fulgertor.
Jonathan? ntreb pentru a treia oar, i de data aceasta
i ddu seama c tremuratul din vocea lui nu se datora
numai surprizei, frigului ori efortului.
Ca i mai nainte, nu primi niciun rspuns, dar pentru o
fraciune de secund crezu c aude iari acei pai fonitori,
care se ndeprtau rapid. Era singur.
Inima i btea att de tare, c simea pulsul pn n vrful
degetelor. Fcu apel la toat stpnirea de sine de care era n
stare pentru a merge mai departe i a se apropia de locul n
care vzuse fptura. ntre timp i ddu seama c micul lor
plan de rzbunare nu era o idee bun. Nu cnd se gndea la
modul n care el nsui a reacionat la neateptata ntlnire cu
Graves deghizat. Pe Marc i pe Ellen voiau s i nvee minte,
nu s i sperie de moarte. Trebuiau s nceteze prostia asta
nainte ca cineva s aib de suferit!
Ajunse la locul unde fusese Graves i privi cu atenie n jur,
fr s tie ce cuta de fapt. Creatura - Graves! Trebuia s fie
atent la ce gndea. Graves dispruse de parc nici nu
existase. Cu toate c se hotrse s nu mping la extrem

farsa pueril, Mogens mai avea reineri n a striga cu voce


tare. Dar oricum tia n ce direcie o luase Graves. Mogens
fcu doi pai n direcia aceea, ns se opri i privi ncruntat
solul.
Dei nu plouase, iarba i pmntul erau ude i grele de la
umiditatea din aer. Putea s vad clar urmele proaspete, care
se ncruciau cu drumul lui. Erau nite urme foarte ciudate.
Mogens se ls pe vine i ntinse mna pentru a atinge cu
vrful degetelor firele de iarb culcate. Nu era un cititor de
urme grozav de talentat, dar nu trebuia s fii un urma direct
al lui Chingachgook ca s remarci c urma nu era veche nici
de un minut. Lumina nu permitea s distingi amnunte nici de
la aceast distan mic, dar nici nu era de trecut cu vederea
c amprentele erau mult prea mari pentru a fi lsate de un
picior omenesc normal i erau i mult prea adnci. Fiina care
lsase aceste urme cntrea cel puin o sut cincizeci de
kilograme, dac nu mai mult. Chiar dac Graves - ceea ce, cu
toat bunvoina, Mogens nu i putea imagina - pe lng
deghizarea sa, ar fi nclat i nite pantofi peste msur de
mari, de ce s mai care dup el nc aptezeci i cinci de
kilograme de plumb?
ntre timp, mai mult alarmat dect dezorientat, se ridic din
nou i ncerc s ptrund ntunericul cu privirea. Ca i cum
ar fi fost posibil lucrul acesta, se fcuse i mai ntuneric, aa
c nu l mai putea vedea pe Graves - Graves? - nici de la zece
pai, dar reinuse direcia n care acesta dispruse. n faa lui
cimitirul se prezenta geometric ca o niruire de umbre
cubice, dar existau i excepii: nu departe de el se ridica o
umbr cubic dens, terminat cu un triunghi echilateral cu
vrful spre cer; era mausoleul pe care Janice, Beth, Graves i
el l stabiliser ca punct de ntlnire. Mogens era surprins ct
de aproape era de el, dar se puse totui imediat n micare
ctre acesta. Fu nsoit de umbra tcut i de o team care se
strecura i mai tcut dect umbra, iar inima i btea tot mai
tare, pe msur ce se apropia de mausoleu. Se gndi la urma
stranie descoperit i gura i se usc. Poate c Devlin i
extravertita lui prieten avuseser dreptate, gndi el. Poate
c existau lucruri de care era mai bine s nu te ocupi.

Cnd se apropie, vzu c n interiorul mausoleului ardea o


lumin; o lumin palid, glbuie, bine protejat, pe care de la
zece pai deprtare probabil c nu ar fi remarcat-o, dac nu
ar fi tiut exact ce cuta. Mogens grbi pasul, trase cu mna
stng ua din grilaj i instinctiv i strnse umerii, ca s nu
dea cu capul de pragul de sus al uii construite pe msura
oamenilor mai scunzi ai unui secol anterior. ncperea era
goal. Lampa cu petrol a crei flacr l atrsese aici era
aezat pe podea, i de undeva i ajungea la ureche un
zgomot nbuit, ca un rcit.
Jonathan?
Timp de o secund nu primi niciun rspuns, apoi o voce
clar strig:
Mogens?
Janice! Mogens rsufl uurat, dar imediat se alarm. O
auzea pe Janice, dar unde era aceasta? ncperea nu avea
nici cinci picioare ptrate i era absolut goal! Fcnd
excepie de intrare, mai exista o u zbrelit n partea
opus, care prin spatele unei scri de piatr cobora n adnc.
Din cte i amintea Mogens, aceasta era ncuiat, asigurat
cu un lact strvechi, pe ct de ruginit, pe att de greu. Acum
era ntredeschis, iar lactul zcea spart pe podea.
Janice, eti jos?
Mogens? Vocea lui Janice suna nfundat i deformat de
parc venea din fundul unei fntni. Mogens, vino aici! S
vezi ceva! Este fantastic!
Mogens ovi n faa uii deschise. Apropiindu-se, vzu c
i de jos se ridica o lumin glbuie i plpitoare, mult mai
palid dect cea de sus. Gndul c Janice era acolo, jos, l
nelinitea mai mult dect putea s i explice. Ceva nu era
n regul. Putea s i explice asta, dar explicaia lui era prea
grotesc pentru a o putea gndi, pentru a-i da form, i
privelitea lactului distrus i mrea nelinitea. Lactul nu era
doar spart, ci de-a dreptul sfiat. Crligul greu din fier cu
care fusese fixat de u era ndoit ca tabla subire a unei cutii
de conserve. Nu, se corect el, nu era ngrijorat la gndul c
Janice era jos, nchipuirea l fcea s intre n panic.
Deschise ua mai mult, dar se ntoarse ca s ia lampa.

Umbrele se puser ntr-o micare tcut cnd el ridic lampa


i se ntoarse, i, pentru un moment ce pru nesfrit, parc
mai era ceva acolo, altceva dect corpuri din acel domeniu de
grani dintre lumea luminii i cea a umbrei. n gur ncepea
s i se rspndeasc un ciudat gust slciu. Nu ar fi trebuit s
vin aici. Aceast idee absolut tmpit a evoluat ntre timp
mult dincolo de o fars studeneasc. Cu toate acestea,
Mogens nu era nc pregtit s cread n aciunea forelor
supranaturale sau chiar n faptul c el trebuia s nfrunte
afar o creatur care, sub masca unei umaniti aparente, era
n realitate cu totul altceva.
Cu fiecare secund i era pe de alt parte tot mai clar ct
de subire era gheaa pe care se micau. n final, nu avea
nicio importan dac el era mncat de un vrcolac sau dac
i petrecea restul vieii ca o epav sufletete rvit. O va
lua pe Janice, dup care va fugi ct de repede va putea.
Cobor scrile aproape alergnd. Dup mai puin de o
duzin de trepte se gsea ntr-o pivni joas, cu tavan boltit,
n mijlocul creia era un voluminos sarcofag de piatr. Janice
era de partea cealalt a sicriului de piatr cenuie i inea n
mna dreapt o lumnare pe jumtate topit. i ridicase
cealalt mn pentru a-i proteja ochii de lumina neateptat
de puternic a lmpii cu petrol.
Mogens, privete! spuse ea agitat. Vino aici!
Mogens nu se clinti, dar ridic lampa mai sus, ca s vad
mai bine. Se prea c se repeta ceea ce mai trise o dat sus:
pentru o fraciune de secund i se pru c lucruri imateriale
stranii fugeau de lumin i o boare ca de ghea i atingea
sufletul. Ca i cum ar fi adus ceva cu el de sus, care acum
sttea la pnd aici, n umbr. Mogens alung i acele
gnduri, dar nu i avertismentul pe care l nelese simultan.
Gheaa pe care se mica el deveni mai subire, i ceva din el
nsui depunea toate eforturile s o sparg definitiv.
Ce faci aici? ntreb el scurt.
Janice pru s ignore complet tonul lui brutal, puse cu
mna stng lumnarea pe marginea sarcofagului - Mogens
i-ar fi dorit s nu o fac - n timp ce cu cealalt mn i fcea
emoionat semne s se apropie.

Uit-te aici! spuse ea. Este incredibil! Nu a fi crezut


niciodat c aa ceva exist aici!
Un sicriu? ntreb Mogens. Ce este att de extraordinar
la un sicriu aflat ntr-un mausoleu?
Nu asta, prostule! Asta de aici!
Fr s vrea, Mogens ridic lampa puin mai sus i ocoli
sarcofagul, ca s ajung pe partea ei. n primul moment nu
remarc nimic extraordinar, apoi vzu c nia ngust n faa
creia se afla Janice, nu era chiar o ni. Acolo unde ar fi
trebuit s fie zidrie veche de secole sau stnc masiv,
Mogens zri captul unui tunel ngust, care cobora n pant
uoar adnc n pmnt. Pereii tunelului nu erau zidii, ci
preau a fi din pmnt i lut.
Pentru un moment curiozitatea omului de tiin avu din
nou prioritate n faa fricii iraionale. Veni n tcere lng
Janice i ntinse braul cu care inea lampa de petrol, pentru a
ilumina tunelul. Lumina acesteia ajungea doar la civa pai
n interiorul tunelului, nainte de a fi parc absorbit de
ntuneric. Mogens puse i aceast impresie pe seama
stresului su, dar nu reui s evite un nou fior ca de ghea.
i fr bizarele incidente anterioare, privelitea de aici nu
era mai puin nelinititoare. Tunelul nu era deosebit de nalt probabil doi metri jumate, i nu peste tot - i prea regulat
doar la prima vedere. Pereii i podeaua nu artau deloc ca i
cum ar fi fost prelucrai cu uneltele, ci aspectul era mai
curnd de rupere prin for primitiv din sol, i, dac nu ar fi
tiut c era imposibil, ar fi jurat c n unele locuri erau urme
de gheare nspimnttoare, care sfiaser pmntul i
chiar stnca.
Ce este asta, Mogens? opti Janice pe un ton speriat.
Nu tiu, rspunse Mogens.
Adevrul era c nu voia s tie. Ceva pndea n ntunericul
aproape material de la captul tunelului. Ceva inimaginabil de
strin i de ru, care i fixa pe Janice i pe el cu ochi lacomi, i
el simi c acest ceva se apropia ncet, dar indubitabil.
Hai s plecm, spuse el. Te rog!
Janice i ntoarse capul enervat i l privi, dar Mogens nu
putea s spun dac expresia pierdut din privirea ei privea

rugmintea lui ori tonul aproape de implorare cu care rostise


ultimele dou cuvinte.
Dar pe tine chiar nu te intereseaz? se mir ea. Nimeni
nu tie despre acest tunel. Poate c se ntinde pe sub tot
cimitirul sau
Da, poate, o ntrerupse Mogens. Acum nu se mai
strduia ca tonul s sune prietenos. Mna cu lampa tremura
att de tare, nct lumina ncepu s oscileze la intrarea n
tunel, fcnd umbrele s danseze grotesc. Hai!
Janice era complet dezorientat, dar n zpceala ei era i o
prim urm de spaim. Automat fcu o jumtate de pas
napoi, dar se opri imediat i privi n tunel. Umbrele tremurau
intens, sltau de la dreapta la stnga, nainte i napoi, ca i
cum ceva ncerca s se smulg din ntuneric i s treac de
bariera luminii. Mogens ncerc s se conving c totul
pornea doar de la tremuratul tot mai puternic al minii cu
lampa, dar tia c nu era aa. Acolo era ceva, ceva fr
nume, care pndea din ntuneric i care se apropia.
Apoi fcu ceva ce nu i va ierta toat viaa: se ntoarse cu
o micare brusc, se vr ntre Janice i sarcofag, i din civa
pai fu lng scar. Janice trase aer adnc printre dini i se
ntoarse pe jumtate spre el cnd acesta se opri din nou, dar
nu fcu nicio tentativ de a-l urma. Mogens nu putu s vad
expresia feei ei pentru c, lund cu el lampa, ea rmsese
doar cu mica lumnare ce rspndea o lumin roie,
plpitoare, care nu putea face fa ntunericului n plin asalt.
Pe faa ei zburau umbre ca nite mici animale fumurii. Ceva
se apropia din ntunericul galeriei.
Mogens? Janice?
Se auzi scrit de fier ruginit, i Mogens abia putu s i
stpneasc o exclamaie de groaz cnd deasupra lui
rsunar pai i un cerc neregulat de lumin glbuie
provenit de la o lamp ncepu s opie cobornd treptele
scrii.
Suntei jos? Nu c m-ar interesa, dar ce facei acolo,
turturelelor? Graves rdea rutcios, n timp ce treptat se
contura ca o siluet omeneasc estompat n spatele luminii
lanternei. Acum cobor. Aa c orice ocupaie ai avea, punei-i

capt i mbrcai-v.
Mogens respir uurat i ddu fuga la Janice.
Rmi acolo unde eti, Jonathan! Janice!
Ultimul cuvnt l strigase, dar Janice nu reacion, ci
rmase ca paralizat, privindu-l cu ochii larg deschii. Mogens
l auzi pe Graves cobornd treptele. Lumina lanternei lui
ncepea s se suprapun pe lumina lmpii lui Mogens, i
spuse ceva ce Mogens nu nelese.
Janice, o implor el, te rog.
Dar, Mogens ce?
Janice se ntrerupse, gfi ngrozit i duse mna la gur
cnd rsun un scrnet lugubru. Care nu venea ns din
tunel. Venea din sarcofag!
Lumnarea din mna lui Janice ncepu s tremure. Lumina
ei plpia tot mai tare, iar pe faa lui Janice jocul micilor
umbre animalice se ntei. Scrnetul se auzi din nou, de data
asta mai puternic, se transform ntr-un scrnet de piatr
frecat pe piatr, i lumnarea tremur mai intens, se aplec
ntr-o parte i czu. Figura lui Janice fu acoperit de ntuneric
doar pentru o fraciune de secund, nainte ca el s ridice
lampa mai sus i lumina ei s disperseze ntunericul. Janice se
ndeprtase cu doi pai de sarcofag. n lumina glbuie i
mobil a lmpii cu petrol, faa ei era palid ca a unui mort, i
frica i ntunecase ochii.
Ce se petrece aici?
Graves se opri pe ultima treapt i ridic braul, astfel c
raza luminoas a lanternei lui se suprapuse pe lumina lmpii
lui Mogens. Scrnetul deveni i mai sonor i capacul
sarcofagului ncepu s se mite! Graves scoase o exclamaie
de groaz, ip i Janice i duse la gur i cealalt mn. ntre
capac i sarcofag apru o fisur ct un fir de pr, care se li,
i prin crptur se strecur o mn cu trei degete, cu o
crust de noroi pe ea, care se sprijini de marginea
sarcofagului i mai mri crptura.
Janice ip strident. Graves scoase o exclamaie de groaz
i mai puternic, i crptura continu s se lrgeasc. Cnd
vzu mai clar mna, Mogens fu strbtut de un fior de groaz
ca de ghea. Nu era o mn uman, ci o lab acoperit cu

blan, mare ct o lopat, cu gheare nspimnttoare. O


urm un bra musculos, absurd de lung, dup care capacul
extrem de greu fu mpins violent ntr-o parte, zbur prin aer i
se lovi de perete, fcndu-se buci.
i nebunia lu forma unui corp.
Mogens nu mai tia dac el urlase, dar cineva urlase,
lumina ncepu un joc stroboscopic delirant, micrile
lucrului se transformar ntr-o succesiune de imagini derulate
rapid, i Mogens vzu o fptur oribil, acoperit cu blan,
vag asemntoare unui om, un monstru mai nalt dect un
brbat, dar mult mai voinic, cu un piept ct un butoi
deformat, cu brae lungi, fluturnde, cu picioare musculoase,
cu articulaiile genunchiului aezate n unghiuri ce preau
false i cu gheare nspimnttoare la mini i la picioare. Dar
cel mai oribil era craniul. De la gt n jos creatura avea o
oarecare asemnare cu un om, dar tot ce se afla deasupra
gtului era un comar. Craniul semna de departe cu al unui
cine, dar era mai lat i mai teit, avea urechi mari, ascuite,
din care ieeau smocuri de pr. Botul era supradimensionat n
lungime, dar nasul lat ca de cine era tiat drept, iar n
spatele buzelor de un roz respingtor lucind precum carnea
ud era o dantur cumplit din duzini de dini oblici, ascuii
ca un pumnal. Maxilarul pesemne c era suficient de puternic
pentru a desprinde fr un efort vizibil braul unui brbat. Dar
orict de oribil ar fi fost craniul, era depit totui de ceva.
De ochi. Grotesca creatur nu avea ochi animalici i nici
ochii arznd ca jarul ai unui demon, ci ochi pe care Mogens iar fi considerat de om, dac nu ar fi exprimat o asemenea
rutate profund i lcomie. Doar vznd aceti ochi, ceva n
sufletul lui Mogens se chirci ca o fiar rnit de moarte.
Toate acestea Mogens le vzu n mai puin de o secund.
Apoi lumina i continu jocul, monstrul scoase un mrit i,
cu un salt nenchipuit de puternic, se arunc asupra lui Janice.
Mogens azvrli lampa n el. Aceasta se rsturn n aer de
dou ori, l nimeri pe monstru exact ntre omoplai i se
sparse. Petrolul arznd se revrs pe spatele i pe umerii
creaturii i i aprinse blana, dar o parte a lichidului atinse i
prul i hainele lui Janice, iar ipetele ei devenir i mai

stridente. Mogens se npusti cu fora disperrii dincolo de


sarcofagul deschis i izbi cu pumnii n ceafa monstrului.
Parc ar fi dat n stnc. Muchii de sub blana mnjit cu
noroi erau duri ca fierul, i Mogens ip de durere cnd
petrolul arznd i prli minile. Monstrul se ntoarse cu un
mrit furios s l loveasc cu un bra arznd n flcri.
Mogens ncerc s se fereasc de lovitur i simultan s
loveasc i el, dar pentru prima parte fu prea ncet, iar cea de
a doua nu avu nici cel mai mic efect. Nimeri din plin botul
creaturii cu un pumn i simi cum i plesni pielea de pe
propriile degete cnd acestea atinser maxilarul ca de fier,
dar n aceeai fraciune de secund fu i el lovit de braul
bestiei.
Lovitura a fost att de puternic, nct Mogens pierdu
contactul cu solul i zbur napoi. Strigtul lui strident se
transform ntr-un oftat nbuit cnd aerul i fu presat n
plmni, i simi cum i se rupser trei sau patru coaste.
Agitnd neajutorat braele ateriz pe spate, n sarcofagul
deschis. Ultimul lucru pe care l mai vzu fu monstrul arznd,
care urlnd de furie i de durere se ntoarse ctre Janice
pentru a o lua n brae i a o duce cu el n tunel. Dup care se
lovi cu ceafa de marginea sicriului de piatr i i pierdu
cunotina.

Capitolul 4
Mi-am revenit abia a doua zi dimineaa, i ncheie
Mogens epuizat relatarea. n ultimele zece minute vocea lui
se auzise din ce n ce mai ncet, iar ultimele cuvinte le
spusese aproape n oapt. l durea gtul, i dei Tom l
dezbrcase de hainele ude i l nfurase imediat n trei
pturi clduroase de ln, mai tremura nc din toate
ncheieturile. Apoi continu: Sunt nou ani de atunci, dar nu
am uitat acea oribil creatur. i noaptea trecut am revzuto.
Tom mai turn o can de cafea - dac Mogens numrase
bine, era a treia, sau poate chiar a patra - i i-o ntinse lui
Mogens, nainte de a se aeza alturi, pe marginea patului.
Mogens lu o nghiitur bun i puse ambele mini pe cana
emailat, dar nici cldura interioar, i nici cea exterioar nu
avur efectul sperat. Ceva n interiorul lui prea ngheat
definitiv i irevocabil.
n cimitir, presupuse Tom.
Mogens confirm. Mai lu o gur de cafea. Aceasta era att
de fierbinte, c aproape i opri limba, dar senzaia c era
ngheat n interior se accentu.
Da, spuse el. n toi aceti ani am ncercat s m conving
c totul nu a fost dect o halucinaie. Declanat de moartea
lui Janice sau poate de lovitura la ceaf. Aa ceva se mai
ntmpl. Oamenii i pierd memoria sau cred c i amintesc
lucruri pe care nu le-au trit niciodat.
Am auzit de aa ceva, zise Tom.
Dar noaptea trecut am vzut acea creatur! Vocea lui
Mogens deveni strident. M-am aflat n faa ei, Tom, fa n
fa! i jur, era aceeai creatur pe care am vzut-o n cimitir,
lund-o drept Graves, i care pe Janice
Vocea i ced, dar Tom l nelese totui. Nu spuse nimic, dar
n privirea lui se citea comptimirea sincer.
i apoi ce s-a ntmplat? ntreb el dup un timp. Adic
acolo, la Harvard, a mai fost gsit prietena dumneavoastr?

Nu. Mogens sorbi, de data aceasta cu atenie, din cafea


i nghii cu greutate nainte de a continua s vorbeasc: Nu
au mai fost gsii nici Marc cu Ellen. Dup ce mi-am revenit,
mi s-a spus c galeria n care creatura dispruse cu Janice
s-a prbuit. Nu am mai revenit niciodat la acel mausoleu,
dar am auzit c s-au spat civa yarzi mai ncolo, pn cnd
au ncetat cutrile, pentru c tunelul amenina s se
prbueasc i aciunea devenise prea periculoas. Nu au
gsit nicio urm de-a ei. Nici a celorlali doi.
i dumneavoastr? ntreb comptimitor Tom.
Tu ce crezi? rspunse amar Mogens. Pentru poliie cazul
era ct se poate de clar. Aveau lactul spart i sicriul deschis.
Doi tineri care se ntlnesc noaptea n cimitir, din care unul
are preferine pentru tot felul de chestii obscure Ridic din
umeri oftnd semnificativ i adug: Plus masca de cauciuc
pe care au gsit-o n buzunarul hainei mele. Nu, Tom, pentru
anchetatorii poliiei cazul era clarificat nainte ca eu s mi fi
revenit.
i n-ai mai povestit nimnui despre aceast creatur?
Mogens oft i mai adnc.
Asta a fost greeala mea cea mai grav, Tom. Am
povestit, dar asta a nrutit situaia. Nu m-a crezut nimeni.
Nici poliia, nici colegii mei i nici profesorii, i nici cei pe care
i consideram prieteni. Scoase un sunet uor, despre care el
nsui nu tia dac fusese rs ori contrariul. Cei mai muli au
luat cele spuse de mine drept un subterfugiu prostesc. Unii
m-au considerat de-a dreptul nebun. Nimeni nu m-a crezut.
Dar Graves! exclam Tom. Adic doctorul! C trebuie
s fi vzut i el monstrul!
Aa m-am gndit i eu. Dar m nelam.
Tom l privi nencreztor. Nu spuse nimic, dar Mogens simi
c i venea greu s cread aceast afirmaie. De ce ar fi fcuto? Era o minciun. Realitatea este c Graves contestase chiar
faptul c n acea noapte ar fi fost n cimitir. Adevrul era c
tocmai Graves fusese acela care le spusese poliitilor despre
obsesia lui pentru ocult i supranatural, i c el, Mogens,
petrecuse patru luni ntr-o celul a nchisorii i trebuia s
mulumeasc numai faptului c universitatea, temndu-se de

un scandal, a intervenit s nu i fie anulat gradul academic i


n final s nu apar pe banca acuzailor a unui tribunal.
Graves fusese cel care o sptmn mai trziu se urca n
trenul de New Orleans, pentru a ocupa locul destinat iniial lui
Mogens, i se muta n locuina care i atepta pe el i pe
Janice. Mogens avea s constate nu doar c existau liste
negre, ci mai ales c acestea fceau parte din documentele
cele mai citite ale rii.
Dar nu vorbi nimic despre toate acestea. Deja i spusese lui
Tom mai mult dect oricui din aceast lume - de fapt, de cnd
plecase de la Harvard, nu povestise nimnui despre
evenimentele din acea noapte funest -, ns nu voia s l mai
mpovreze i cu problemele lui personale.
Privirea lui Tom i trd ns lui Mogens c acesta ghicise
aproape tot din cele nespuse, dac nu n detaliu, mcar n
esena lor. De la nceput, Mogens nu fcuse niciun secret din
faptul c el i Graves nu erau prieteni. Tom pru c voia s
spun i despre asta ceva, dar n acel moment se auzir voci
din exterior, i tnrul se ridic ncruntat, se duse la u i o
deschise pentru a privi afar. i Mogens ncerc s arunce o
privire afar, dar Tom doar ntredeschisese puin ua i i
acoperea perspectiva.
M ntorc imediat, profesore, spuse el, iei repede i
nchise ua.
Mogens zri doar plpitul luminii slabe de afar, dar,
nainte de a se nchide ua, auzi mai clar vocile din exterior.
Reui s-o identifice dintre ele doar pe cea a lui Jonathan
Graves i i atrase atenia tonul ridicat. Se pare c afar se
desfura o ceart aprins. Pe Mogens lucrul acesta l
surprinse tot att de puin pe ct l interesa. Nu i nchipuia
c cineva putea s evite cearta cu Graves pe termen mai
scurt sau mai ndelungat.
Era preocupat n acest moment mult mai mult de Tom i
bineneles de seara precedent. Nu i amintea ce se
petrecuse mai departe la cimitir i nu putea nici s spun
cum ajunsese la barac. Tom i povestise c l gsise i l
adusese aici, i, aa cum stteau lucrurile, Mogens nu avea
niciun motiv s se ndoiasc de adevrul celor spuse, dei i

era greu s i imagineze cum acest tnr subirel l trecuse


peste gardul nalt de cinci picioare al cimitirului i apoi l
adusese pn aici. Pe de alt parte, de ce l-ar mini Tom? Nu
avea niciun motiv, i oricum Mogens refuza pur i simplu s l
cread mincinos pe Tom. Rareori mai ntlnise un om care s
i fi ctigat ncrederea mai repede i fr rezerve dect acest
tnr blnd i aproape feminin. Ca om instruit, era contient
c se aflase ntr-o situaie de excepie; o situaie n care pur i
simplu trebuia s vorbeasc cu cineva, pentru a nu se lsa
copleit de spaima trezit de amintiri. Probabil c s-ar fi
destinuit oricrui adult aflat lng patul lui la trezire, chiar i
lui miss Preussler.
i nu l-a deranjat. Dup ce fusese alungat n mod ruinos
de la Harvard, nu mai relatase nimnui cele ntmplate i
jurase s ia cu el n mormnt acest secret. Totui, nu l
deranjase s i povesteasc lui Tom despre evenimentele din
acea noapte fatal. Fa de altcineva aceast greeal l-ar fi
determinat s plece imediat i s nu se mai ntoarc niciodat
acolo unde o svrise. Dar la Tom secretul se afla n mini
bune, simea asta. Oricum, probabil c biatul i salvase viaa
azi-noapte. Dac nu ar fi aprut la timp Pe Mogens l trecu
un fior numai la gndul de a fi rmas singur i lipsit de
aprare la dispoziia acelei bestii cu cap de cine.
Mcar de ar putea s i aduc aminte ce s-a ntmplat
dup ce fusese pus fa n fa att de ameit i de subit cu
oroarea din trecutul lui! Dar nu putea. Amintirile i se opreau la
privelitea acelei figuri oribile, cu bot de lup, i urmtorul
lucru pe care l-a vzut a fost Tom, care edea pe un scunel
lng pat i atepta rbdtor ca el s i revin.
Ua se deschise i Tom se ntoarse. Mogens i aminti de
disputa zgomotoas al crei martor fusese cel puin n parte
i ncerc s descifreze ceva pe faa lui Tom, dar nu reui.
Ce s-a ntmplat? ntreb el atunci. Deoarece Tom i
rspunse doar ridicnd din umeri, adug: Sper c nu ai avut
necazuri cu Graves din cauza mea?
Nu. Era una dintre crtie.
n primul moment Mogens l privi fr s neleag, dar i
aminti apoi de discuia avut ieri de el i de Tom n main.

Unul dintre geologi?


Ei i bag nasul permanent prin jurul taberei i n cimitir,
confirm Tom. Pe doctorul Graves l nfurie asta tare mult.
Odat i-a ameninat c l va mpuca pe primul dintre ei, pe
care l va prinde pe terenul unde face spturi. Ridic din
umeri i continu: Nu prea cred c ar face asta, dar a sunat
convingtor.
Cel puin cu privire la un punct prerile lui Tom i ale lui
Mogens coincideau. Nici el nu credea c ameninarea
geologilor cu mpucarea fusese fcut la modul serios.
Jonathan Graves dispunea de mijloace mult mai subtile
pentru a-i atinge scopurile.
Mai dorii o cafea, profesore? ntreb Tom.
Mogens i ntinse cana goal, dar n acelai moment cltin
din cap i, printr-un gest, ceru s fie pus cana pe mas.
Cred c nu i-am mulumit, Tom, zise el. Fr tine acum
nu a mai fi n via.
Prostii, l contrazise impulsiv Tom, dar pe faa lui apru
apoi scurt o expresie de spaim i reveni cu un zmbet jenat:
Adic, cum v-a venit ideea asta?
Pi, dac monstrul acela
Dar nu a fost niciun monstru, profesore, i lu Tom vorba
din gur.
Adic cum nu a fost niciun monstru?! L-am vzut!
Tom nu rspunse imediat i, cnd o fcu, vorbi pe un ton
mai cobort i fr a-l privi pe Mogens n fa:
M tem c eu sunt cel care trebuie s v cear
dumneavoastr scuze, profesore. Asear nu ai vzut un
monstru, ci m-ai vzut pe mine.
Pe tine? Mogens neg cu nverunare dnd din cap. Cu
certitudine, nu, Tom. tiu ce am vzut. Am vrut s aprind
lumina, dar nu era curent i atunci mi-am amintit c ai spus
c era suficient s te strig dac voiam ceva. Deci am ieit
afar, s te caut. Atunci am auzit pai i am vzut o umbr.
Cineva se strecura prin tabr.
Oprim generatorul imediat ce ultimul dintre noi
prsete templul, spuse Tom. Consum o mulime de
combustibil, care trebuie adus din San Francisco. Ar fi trebuit

s v spun asta, scuzai-m.


De parc ar mai fi avut vreo importan!
Am vzut pe cineva! insist Mogens. i m-am luat dup
el. S-a strecurat prin tabr i s-a dus la vechiul cimitir!
Eu eram, zise Tom.
Mogens l privi fix.
Tu?
n fiecare sear fac un tur prin tabr. Uneori mai fac
unul i noaptea. Se mai strecoar curioi pe aici. Copii din
ora sau indieni care fur tot ce nu este fixat bine, pentru a-l
schimba pe alcool. i mai sunt i oameni cu intenii mai
puin nevinovate. Uneori mai ies i n cimitir. Am fost i
asear. Tot timpul am avut impresia c m urmrete cineva,
aa c m-am ascuns dup o piatr funerar i am ateptat. i
cnd v-ai apropiat Fcu o mutr vinovat i l privi n ochi
pe Mogens fcnd un efort vizibil. mi pare ru, profesore!
Dac a fi tiut c v sperii att de tare mi-a fi fcut apariia
mai demult.
Asta este de tot rsul! zise Mogens. Vocea i tremura. De
ce faci asta, Tom? Ca s m liniteti? Nu este nevoie. Eu tiu
ce am vzut.
Dar chiar tia? Dac Tom avea dreptate i, ntr-adevr, el
fusese ceea ce vzuse, i nu bestia din trecutul lui? Atunci ar
trebui s admit c se speriase de o umbr, ca o fat btrn
isteric, i leinase.
tiu ce am vzut, insist el.
Dar nici n propriile urechi afirmaia nu mai pru
convingtoare.
Nu m ndoiesc, rspunse Tom. Dar poate fi i aa: ai
trit aceast teribil poveste cu vreo zece ani n urm.
Doctorul Graves nu v este prieten, i doar faptul c l-ai
revzut a retrezit n dumneavoastr toate acele amintiri - plus
chestiunile acelea de jos, din templu, care l-ar face i pe un
om normal s aib comaruri.
Ce te crezi de fapt? Psihiatru? ntreb suprat Mogens.
Dup care ai auzit pai i v-ai strecurat dup mine. i
nc ntr-un cimitir, continu netulburat Tom. Brusc v-au
npdit amintirile. Furia fa de doctor, pe care nu l putei

ierta pentru faptul c v-a prsit la nevoie. Durerea pierderii


prietenei dumneavoastr i amintirea acelei groaznice nopi,
la care se adaug acest cimitir, care uneori m ngrozete i
pe mine. Ddu din cap oftnd i adug: i cnd eu am fcut
prostia s apar n faa dumneavoastr ca din neant, atunci
dumneavoastr ai vzut n mine creatura. Mie aa mi s-ar
fi ntmplat. i cred c oricui altcuiva.
Mogens l privea pe tnr cu ochii mari. Nu putea spune ce
l oca mai mult: logica convingtoare din vorbele lui Tom sau
uurina cu care tnrul nelesese i analizase situaia lui. Un
orfan neinstruit, de la ar, care nu tia nici ci ani avea? Era
ridicol. Cine naiba era tnrul acesta?
Mogens puse ntrebarea cu voce tare.
M mgulii, profesore, rspunse Tom. Dar de data
aceasta v nelai. Nu sunt foarte detept. Dar sunt un bun
observator i dispun de o mulime de timp pentru a gndi.
i i place s te joci, adug sumbru Mogens.
Ciudat: nu reuea s fie cu adevrat suprat pe Tom. Nici
mcar acum. Pe ct fusese de nclinat s asculte iniial
argumentaia lui Tom, pe att era de convins c aceasta nu
era corect. Dar ceva din el voia ca ea s fie adevrat.
Nu, rspunse Tom, rznd.
Mogens nu ar fi putut s descrie exact diferena, dar de la
un moment la altul redevenise tnrul palid i stngaci, pe
care evident mai muli ani l despreau de statutul de brbat
dect de cel de copil i care privea cu ochii mari lumea pe
care nu o nelegea i n care prea a fi mai ncreztor dect
ar fi fost bine s fie.
Tom continu:
Eu doar mi fac griji pentru dumneavoastr, profesore.
tiu, nu se cuvine, dar Cut n zadar cuvintele potrivite,
aa c doar ridic din umeri: Dumneavoastr suntei altfel
dect doctorul Graves i ceilali.
Altfel?
Ua fu mpins cu for i nuntru nvli Graves. Faa i era
neagr de furie i mpinse cu atta putere ua n spatele su,
nct Tom sri speriat de pe scaun.
Crtie afurisite! izbucni el. Nici mcar

Se ntrerupse i se opri totodat. i ntoarse rapid capul de


la dreapta la stnga i invers, i Mogens i ddu seama c
dintr-o singur privire evaluase nu numai ntreaga ncpere, ci
i situaia. n final privirea i se pironi pe pantofii plini de noroi
ai lui Mogens i asupra hainelor murdare aruncate n
dezordine lng pat.
Ai prsit tabra, Mogens? ntreb el.
Fr s mai atepte rspunsul se ntoarse ctre Tom. Furia
din privirea lui nu deveni mai puternic, dar calitativ se
modific.
Tom! se rsti el. i-am cerut s l instruieti pe profesorul
VanAndt, c nimnui nu i este permis s prseasc tabra
fr aprobarea mea expres!
A i fcut-o, spuse repede Mogens, nainte ca Tom s
poat interveni, pentru a se apra.
Graves se ncrunt ngndurat, i pentru o fraciune de
secund Tom l privi speriat, ceea ce nu i scp lui Graves.
Nu este vina lui, continu Mogens cu aceeai voce
ridicat. Tom mi-a adus la cunotin dorina ta chiar cnd
veneam cu maina.
Se ridic n capul oaselor i rezist tentaiei de a-i acoperi
umerii cu ptura cnd fu strbtut de un alt fior ca de ghea.
Odat cu Graves se prea c ptrunsese un val de aer rece,
dar Mogens nu era nici mcar sigur dac frisonul se datora
acestuia sau privirii ngheate pe care i-o arunca Graves.
Dar se pare c nu a fcut-o suficient de clar, zise el n
cele din urm, cu un ton care arta clar ct ncredere acorda
vorbelor lui Mogens.
Oh, Tom a fost destul de clar, rspunse Mogens rece. Dar
mie nu mi este nc clar n ce calitate m aflu aici, Jonathan.
Sunt colaborator, ori prizonier?
Pe fruntea lui Graves mai aprur cteva cute. Nu spuse
nimic.
Ei? Mogens se ridic i l privi ntrebtor n ochi pe
Graves. Ce sunt eu exact?
Buzele lui Graves se ngustar i sngele aproape dispru
din ele. Dar n loc de a rspunde ntrebrii, art cu capul
ctre grmada de haine murdare de la picioarele lui, fr ns

a-l pierde din vedere pe Mogens nici mcar o fraciune de


secund.
Ce s-a ntmplat?
Am fost nendemnatic, rspunse Mogens. Fr Tom
lucrurile s-ar fi sfrit poate ru. Ar trebui s i fii
recunosctor, n loc de a-i face observaii.
Ceea ce trebuie s i fie clar este c indicaiile mele au
un sens, Mogens, ripost Graves. Aici mprejurimile nu sunt
lipsite de pericole, mai ales pentru cineva care nu le
cunoate. n aceast mlatin au intrat muli care nu s-au mai
ntors. Ridic din umeri ca i cum cu asta ar fi spus totul i i
se adres lui Tom: Nu ai nimic de fcut?
Tom dispru rapid de parc l-ar fi nghiit pmntul, dar
oricum dup ce Mogens i mai arunc o privire
recunosctoare, care iari nu i scp lui Graves.
De ce l aperi? l ntreb imediat ce rmaser singuri.
Deoarece Mogens nu rspunse, continu dup ce mai ridic o
dat din umeri i scoase un oftat semnificativ: i place
tnrul, ceea ce neleg. Toi l plac. Este un biat detept i
deosebit de amabil. Dar are nevoie de o mn ferm. i nu
apreciez fraternizarea cu unul dintre angajai. Ridic mna
nmnuat cnd Mogens vru s intervin. n cel mult o or
vei nelege de ce insist asupra acestor msuri de siguran.
Privi n jur cercettor. i-a mai rmas o cafea pentru un coleg
de studii?
Mogens ignor tonul mpciuitor al lui Graves tot att de
intenionat ca i ncercarea lui de a afia un zmbet.
Aceasta rmase la nivelul de ncercare. Figura lui Jonathan
Graves nu fcea parte dintre acelea capabile de un zmbet.
Acolo este una, spuse el, artnd cu capul ctre mas.
n acelai timp ls ptura i se ghemui pentru a deschide
valiza i a scoate din ea mbrcminte curat.
Nu i pune neaprat inuta de friptur, l sftui Graves,
care undeva n spatele lui manevra cu zgomot cetile i
tacmurile. Va trebui s parcurgem un teren greu.
Mogens nregistr scurta ntrerupere i i ddu seama c
unicul ei scop era s provoace ntrebarea corespunztoare.
Dar nu i satisfcu aceast plcere, ci tcu, ns ascult sfatul

i alese cea mai simpl mbrcminte din garderoba lui i aa


modest.
n timp ce se mbrca, l auzea pe Graves cum i turna o
cafea i se aeza pe scaun. Ceva din tcerea lui i spunea lui
Mogens c cellalt atepta din partea lui o anumit reacie ori
o anumit ntrebare, i poate c ar fi procedat astfel, dac
involuntar, cu coada ochiului, nu i-ar fi vzut faa. Fu doar o
vag impresie, o viziune rapid din acel trm n care
imaginea real nu mai era suficient, i trebuia ntregit cu
informaii acumulate n memorie ori n fantezie, n cazul
acesta clar din fantezia sa. Pentru c ce vzu Mogens n acea
clip scurt, ireal, nu fu chipul lui Graves, ci o larv de
comar, care doar superficial avea nfiare omeneasc. Din
trsturile lui Graves ptrundea ceva de animal de prad, de
slbticie, care n mod normal se ascundea sub trsturile lui
umane, dar acum, din acest unghi de vedere special, n acest
moment anume, se strecura spre suprafaa a ceea ce era
vizibil din chipul obinuit. Poate c n acest moment, pentru
prima oar l vedea pe Graves aa cum era n realitate, nu
cum arta, ci cum era: o fptur reptilian care se furia,
pndind ocazia s atace.
i bineneles c acela pe care l vedea nu era cu adevrat
Graves. Era ceea ce voia el s vad, imaginea doctorului
Jonathan Graves, pe care o construise n deceniul care
trecuse dintr-o ur nutrit de mai mult de nou ani, din
mndrie rnit i autoflagelare. Mogens era perfect contient
de toate acestea, dup cum era convins i c el era cel
nedrept. Consecina acestei viziuni fulgertoare fu c nu i
rspunse lui Graves, i c trgn mbrcatul mult mai mult
dect ar fi fost necesar. Se comporta prostete pentru a i
nvinge frica, dar inima i btea s i sparg pieptul cnd n
cele din urm se ridic i se ntoarse.
Graves ntorsese scaunul, sttea clare pe el i i sprijinise
nonalant ncheietura minii pe speteaz. Din cnd n cnd
sorbea din cafeaua pe care i-o pusese, msurndu-l pe
Mogens cu privirea lui rece i inexpresiv.
Ia spune, la ce te gndeai, Mogens?
Mai bine nu, rspunse Mogens. Voiai s mi ari ceva?

Graves prea uor rnit.


Nu am nceput bine, nu? spuse el, ignornd ntrebarea lui
Mogens. mi pare ru. Dup tot acest timp vedeam altfel
acest nceput. Poate c era prea simplu. A fost greeala mea.
mi pare ru.
i pare ie ru de ceva? Mogens ridic sprnceana
stng. mi este cam greu s cred.
D-mi o ans!
Aceeai pe care mi-ai dat-o tu mie? Mogens cuta
zadarnic un rspuns la ntrebarea de ce se mai antrenase n
aceast discuie. Fu surprins s se aud spunnd: De ce nu ai
spus nimic atunci? Un singur cuvnt, Jonathan, i
i nimic nu s-ar fi schimbat, interveni Graves. M-ar fi
crezut tot att de puin ca pe tine, Mogens. Am fi trecut
amndoi de nebuni, asta ar fi fost singura diferen, i poate
c amndoi am fi ajuns la nchisoare.
i atunci ai preferat s trec doar eu de nebun, spuse
amar Mogens.
Graves sorbi ndelung din cafea, n timp ce l privea
ptrunztor pe Mogens pe deasupra cetii. Apoi, foarte calm,
spuse:
Da.
Dac s-ar fi ridicat i l-ar fi lovit n fa pe Mogens, fr
nicio avertizare, ocul nu ar fi fost mai puternic.
Cum? ntreb rguit Mogens.
Eti ocat? n locul tu, eu as fi.
Trecur cteva secunde pn cnd Mogens realiz
adevrata implicaie a mrturisirii.
Atunci atunci i tu ai vzut?
Inima i-o lu razna. I se fcu fric de rspunsul lui Graves.
O fric nvecinat cu panica.
Graves mai sorbi o dat din cafea nainte de a rspunde.
Ochii lui lipsii de sensibilitate l msurau att de rece pe
Mogens n acest timp, transformat ntr-o succesiune
nesfrit de venicii de chin, de parc ar fi simit el nsui
durerea celuilalt i intenionat prelungea momentul pentru a
se delecta. Apoi ridic din umeri i spuse pe un ton foarte
sczut, meditativ:

Nu tiu ce am vzut. Am vzut ceva, este adevrat, dar


nu tiu ce era. Tu tii?
De parc ar fi putut s uite acel moment, de parc ar fi
avut o sut de ani! Imaginea i se ntiprise definitiv n
memorie, o cicatrice pe care nimeni nu i-ar putea-o vindeca i
care nu va nceta niciodat s l doar: Janice, trt de un
monstru cu umerii i capul n flcri, strignd dup ajutor pe
ct de disperat, pe att de zadarnic, i ultima, irevocabil
privire a ochilor ei, pe care o zrise el. n ea nu fusese groaza
morii, cum crezuse el. Poate - ba nu, sigur - i ea, dar ceea
ce Mogens vzuse era solicitarea disperat a promisiunii pe
care el o fcuse nu cu voce tare, ci n sinea lui, i pe care nu
putuse s o ndeplineasc: promisiunea ca totdeauna i n
orice situaie s fie lng ea, s o apere de orice pericol chiar
i riscndu-i propria via. Nu respectase aceast
promisiune, i motivul nu conta.
D-mi o ans, Mogens, spuse Graves. Te rog!
ie?
Tonul aproape de implorare din vocea lui Graves l fcu pe
Mogens s nu pun n vocea sa tot dispreul pe care l simea
pentru el. Nici mcar o parte din acesta.
Oh, neleg. Tonul lui deveni brusc batjocoritor i
rutcios, i ochii i scprau. Tu nu trebuie s acorzi nimnui
o a doua ans, nu? Dar de ce? i s-a fcut un ru. i de aici
tu deduci dreptul ca n tot restul vieii tale s poi reclama
pentru tine toat suferina acestei lumi. Se aplec n fa i
strnse buzele ntr-o expresie pe care n primul moment
Mogens o consider dispreuitoare, pn cnd i ddu seama
de greeal. M consideri un monstru, nu-i aa? Crezi c eti
singurul care are dreptul la durere i suferin? Ce i nchipui
tu de fapt, VanAndt?
Eu? gemu Mogens.
Era complet derutat. Se ateptase la orice, dar nu i la
situaia n care Graves s treac la atac i s i fac lui
reprouri. Asta era absurd.
Da, tu! Graves strnse cu atta putere cana subire din
metal emailat, c aceasta se ndoi ca tabla unei cutii goale de
conserve. Cafeaua se mprtie pe mnuile negre din piele,

fr ca el s observe. Tu cum crezi c au fost pentru mine


ultimii zece ani? Ce crezi tu, oare pentru ce eti aici?
Mogens l privi debusolat.
Crezi, continu Graves, c eu am uitat acea noapte,
Mogens? Ddu cu putere din cap. Desigur, nu. Nici mcar
pentru o singur zi n toi aceti ani. Mi-a plcut Janice la fel
ca ie, Mogens. Tu ai iubit-o, dar pentru mine ea a fost o
prieten bun. tiu prin ce ai trecut tu, Mogens.
M ndoiesc, opti Mogens.
Oh, scuzai-m, domnule profesor, dac am devenit prea
intim cu dumneavoastr, spuse Graves cu rutate i foarte
ceremonios. n niciun caz nu am vrut s atentez la faima
dumneavoastr de martir numrul unu al acestui continent.
tiu prin ce ai trecut. Dar, cel puin, v-a rmas ura fa de
mine.
Cum de i-a venit ideea?
tiu c m urti, l ntrerupse Graves. Eu nsumi m
ursc pentru ce am fcut. Dar am fcut-o, i nu sunt brbatul
care s se scuze pentru greeli care nu mai pot fi reparate. i
susin n continuare: Nu s-ar fi schimbat nimic. Din contr, am
fi fost amndoi declarai nebuni. Probabil c nu a mai fi
descoperit toate acestea de aici. Nu a mai fi fost aici. Tu nu
ai mai fi fost aici.
i de ce sunt aici?
Desigur, pentru c tu eti bun, ripost Graves. Ridic la
gur cana turtit, ddu s bea din ea, rmase ncremenit i o
privi o secund nedumerit, nainte de a o repune pe mas.
Poi s crezi sau nu, dar eu te consider cel mai bun om de
tiin din specialitatea ta. Nu te-am chemat din niciun alt
motiv. ovi un moment, apoi adug: i bineneles ca s m
revanez.
S te revanezi? Pentru ce?
Pentru ceea ce i-am fcut, rspunse Graves. Cu un gest
suveran i tie vorba lui Mogens cnd acesta vru s riposteze.
Nu mi spune c eu trebuie s mi linitesc doar contiina
mea ncrcat. Dac crezi asta, fie. Dac acest lucru va
deveni public aici - i va deveni, Mogens - pe nimeni nu mai
privete ce ai fcut tu ori ce nu ai fcut.

De ce crezi c a accepta pomeni de la tine? ntreb


Mogens.
Vocea i tremura, dar nici el nu tia exact de ce.
De ce nu atepi mai nti s i art peste ce am dat de
fapt? ntreb Graves.
Peste ce Mogens se ntrerupse nucit. Dar credeam c
templul
Da, i eu am crezut aa, zise Graves i se ridic. La
nceput chiar aa era. Nu m nelege greit: templul este
ceva senzaional, poate cea mai mare senzaie arheologic a
acestui secol, cel puin pn acum. i totui, nu este tot.
Asta ce nseamn? ntreb Mogens. Ce ai descoperit?
Graves cltin din cap i rnji.
Oh, nu. Aa nu merge. Las-mi mica plcere s te mai
chinuiesc puin. i ar fi mult mai simplu s i art. Hai!
Se duse la u, o deschise i, cnd Mogens ezit s l
urmeze, i fcu nerbdtor semn cu mna. Lumina soarelui i
proiect silueta ca pe o umbr neagr, plan, i Mogens simi
din nou un fior de ghea, cci ceea ce vedea i reamintea ce
crezuse c vede cu coada ochiului. Era la fel de puin real i
dispru tot att de repede.
Mogens se desprinse de amintiri cu un efort vizibil i prsi
baraca n urma lui Graves.

Capitolul 5
Ceea ce prezisese ieri Mercer se prea c se adeverea
surprinztor de repede: Mogens nu se simea deosebit de
bine pe scara ngust pe care cobora, care sub greutatea lui
i a lui Graves gemea, dar nu i se mai pru tot att de greu ca
n ziua anterioar. Desigur c era vorba i de faptul c nu iar mai manifesta nervozitatea n preajma lui Graves, dar se
pare c se acomoda cu adevrat la noile condiii.
i la acestea se mai aduga curiozitatea.
Dup tot ce se petrecuse ntre ei, lui Mogens aproape c i
era ruine de simmintele lui, dar nu putea s nege c
Graves reuise s i trezeasc curiozitatea. Descoperirea
acestui templu subteran egiptean - la doar civa kilometri de
San Francisco - era n sine suficient de senzaional. Ce
minune mai mare voia Graves s i mai serveasc?
Pe drum, n galeria cu picturi murale i basoreliefuri a
ncercat de mai multe ori s obin de la Graves cel puin un
indiciu, dar permanent a primit un zmbet misterios n loc de
un rspuns. Dei Mogens era mnios pe Graves n aceste
momente, l nelegea. Probabil c, pus n locul lui Graves, nici
el nu ar fi procedat altfel. Dar ce putea s fi descoperit
Graves, care s pun n umbr ceea ce deja se afla aici?
Aa c Mogens, constrns de mprejurri, se strdui s dea
dovad de rbdare n timp ce bjbia prin galeria slab
iluminat. Ieri fusese mult mai impresionat de cele vzute,
pentru a fi atent la detalii, acum ns, examinnd mai atent
picturile i basoreliefurile prin faa crora trecea, remarca
anumite diferene fa de arta egiptean pe care o cunotea
el. Nu era specialist n aceste epoci, dar bineneles c pe
parcursul studiilor se vzuse obligat s se ocupe i de arta i
cultura Vechiului Egipt. Ceea ce presupusese ieri prea s se
confirme acum: nu reuea s atribuie unei anumite epoci
picturile i lucrrile n piatr. Dar asta nu nsemna nimic, cum
i spunea savantul din el. n definitiv, aici se aflau fr
ndoial ntr-un templu egiptean, dar nu n Egipt. Imperiul

faraonilor dispruse de mai mult de dou milenii, dar aceast


construcie putea fi foarte bine mult mai veche sau mult mai
recent. Era aa cum spusese Graves ieri: vechiul imperiu al
faraonilor existase timp de mai multe mii de ani; pentru un
om era o perioad inimaginabil de mare, n care orice era
imaginabil.
Mogens amei cnd ncerc s i imagineze cutremurul pe
care l va provoca aceast descoperire n lumea de
specialitate, i nu numai acolo. Contiina lui ncrcat se
manifest din nou. Indiferent de ct de indignat era el i
indiferent de ce i fcuse Graves n trecut, curiozitatea lui se
trezise, i Mogens nu era invulnerabil n faa ispitei de a fi
trecut n crile de istorie ca unul dintre oamenii de tiin
crora li se atribuia aceast descoperire.
De fapt, cum ai descoperit tot ce este aici? ntreb el
doar ca s spun ceva.
Nu mai suporta s l urmeze pe Graves n tcere.
Mai exact, este meritul lui Tom, rspunse Graves, totul
petrecndu-se dup ce trecuser prin galerie i intraser n
camera mortuar.
Ochii din rubine roii ai celor dou statui ale lui Horus din
stnga i din dreapta intrrii preau c i priveau de sus
dezaprobator, i Mogens fu cuprins de senzaia pe deplin
absurd c nu era bine s discute asemenea banaliti ntr-un
loc sacru ca acesta.
Tom?
Nu m refer la aceast ncpere, i el nu tia desigur
peste ce dduse, i explic Graves. Fcu un gest ctre tavan i
continu: Aici suntem cam sub marginea sudic a vechiului
cimitir. Tom a deschis unul dintre mormintele vechi i a dat de
un spaiu gol. Deoarece i s-a prut ciudat, a venit la mine i
mi-a cerut sfatul.
De ce? ntreb Mogens aproape cu fric.
Noi ne cunoatem de muli ani, rspunse Graves. Cnd
sunt n San Francisco, l vizitez de fiecare dat i la ultima
vizit
Nu la asta m refeream, l ntrerupse Mogens. Vocea
acestuia cpt o tent strident. Ce spuneai mai nainte?

Tom a deschis un mormnt vechi? De ce?


Graves l privi uor iritat i ridic din umeri.
Ca s fiu sincer, asta nu l-am ntrebat niciodat,
recunoscu el. Eram prea emoionat cnd mi-am dat seama ce
reprezenta descoperirea lui. Imagineaz-i: n timp ce mii de
cercettori scotocesc cu incredibile eforturi de sute de ani
toate rile acestui glob pmntesc pentru a dezlega
misterele trecutului nostru, un simplu biat de la ar, care
nici mcar nu tie s citeasc i s scrie corect, d peste cea
mai teribil senzaie a tuturor timpurilor.
Mogens se strduia s i urmreasc spusele. Nu putea fi o
ntmplare! Tom deschisese un mormnt? De ce? i de ce
ntr-un cimitir ce nu mai era folosit de o generaie? Brusc se
simi ngrijorat de faptul c nici cu o or n urm i relatase lui
Tom - tocmai lui Tom - povestea lui.
M asculi?
Pe Mogens nu l irit ntrebarea n sine, ct tonul aspru,
aproape suprat, cu care fusese rostit. ntrebarea care l
smulse din gndurile lui i l fcuse chiar s clipeasc
ncurcat. Se salv cu un zmbet care nu spunea nimic, dar i
ddu seama c tonul suprat al lui Graves nu era lipsit de
temei; ntr-adevr, nu i amintea ce spusese acesta ultima
dat.
Scuz-m, eram cu gndurile.
Da, asta vd i eu. Graves oft i cltin din cap.
Dumnezeule, eu i in cea mai important expunere tiinific
a secolului, i tu nici mcar nu m asculi!
Mogens era cu att mai ncurcat, cu ct observase sclipirea
batjocoritoare din ochii lui Graves, i nelesese c vorbele
acestuia trebuiau luate ca o remarc glumea.
Scuz-m, repet el. Zici c suntem exact sub cimitir?
Nu direct, rspunse Graves. l mai privea nc pe Mogens
dezaprobator, dar spre uurarea acestuia nu mai dezvolt
subiectul. Adug: Tom gsise doar captul unui tunel pe
jumtate prbuit. Galeria prin care tocmai am venit, am
construit-o mai trziu. Fcu un gest cu capul i zise: Hai! Mai
avem o bun bucat de mers. Putem discuta pe parcurs.
nc o bun bucat? se mir Mogens. Deja se aflau n

centrul sitului subteran. Ca i ieri, nu i dduse osteneala s


numere paii fcui, dar parcurseser mai mult de o sut de
metri sub pmnt de cnd coborser scara. l privi ntrebtor
pe Graves, dar l urm fr s obiecteze cnd acesta se puse
n micare i trecu la mic distan de barca mortuar.
Mogens ocoli ns obiectul mai mult dect ar fi fost necesar.
Avea senzaia neplcut c ochii cioplii ai statuilor lui Anubis,
de nlimea unui om, aflate la cele dou capete ale brcii i
urmreau fiecare micare.
Goni i aceste gnduri, dar cu mai mult efort. Cu ct se
adnceau mai mult n acest templu subteran, cu att i era
mai greu s i stpneasc gndurile, s le ndrepte pe ci
absolut logice, cum sta bine unui om de tiin ca el.
Graves trecu aplecndu-se pe sub braele ntinse ale unei
statui a unui zeu cu cap de taur, mai nalt dect statura unui
om, pe care Mogens nu l recunoscu pe moment, apoi se
ndrept i nerbdtor i fcu acestuia semn s se grbeasc.
Mogens l ascult, dar senzaia neplcut se accentu, ca i
teama lui iraional. Cnd, urmnd exemplul lui Graves, trecu
pe sub braele ntinse ale statuii de granit, se lupt cu
absurda idee c va fi prins de zeul din piatr ntr-o
mbriare mortal. De abia se putu stpni s nu respire
uurat, cu zgomot, cnd ajunse lng Graves i-i ndrept
spatele.
Graves l privi din nou ntrebtor, i din nou Mogens i evit
privirea i se strdui s zmbeasc.
Ei?
Graves ptrunsese ntr-o ni ngust, dar mai nalt de un
stat de om, unde se afla o statuie din marmur alb, care
reprezenta o pisic n poziia ei mndr specific. n loc de a
rspunde la ntrebarea lui Mogens, apuc cu ambele mini
capul statuii i se ncord de parc ar fi ncercat s l rup.
ns dup un scurt moment se auzi un zgomot nfundat, apoi
un scrnet continuu, ca acela produs de dou pietre de
moar care se freac una de alta. Cu un zmbet ce putea fi
calificat doar ca triumftor, Graves fcu un pas ndrt i i
ridic braele ntr-un gest teatral. Cteva clipe Mogens l privi
n oarecare msur dezorientat i suprat i fu pe punctul de

a face o remarc potrivit, cnd zgomotul deveni mai


puternic, i sub picioarele lui podeaua ncepu s tremure uor.
n peretele din faa lor apru o crptur de dou degete
lime, care se lrgi rapid fcnd loc unei treceri nu prea late,
dar suficiente pentru a te putea strecura prin ea cu ceva
efort.
Graves l privea parc solicitnd aplauze.
Impresionant, spuse Mogens - ceea ce corespundea
adevrului. Era impresionat, desigur nu de realizarea de artist
amator a lui Graves. Pe asta cum ai descoperit-o?
Cu ajutorul celui mai vechi i mai fidel aliat al tiinei,
rspunse radiind Graves. Mogens i fcu plcerea de a-l privi
ntrebtor, i Graves adug: ntmplarea.
Asta trebuia s fie ceea ce Tom denumise sanctuarul lui
Graves, se gndi Mogens. Reui s se stpneasc de a face
o remarc potrivit, dar i veni pe buze o alt ntrebare, care l
preocupase involuntar tot timpul de cnd coborser scara:
Unde sunt Mercer i ceilali?
Au zi liber, rspunse Graves. Astzi este duminic. Au
plecat nainte de rsritul soarelui ca s i petreac ziua n
San Francisco. Dar m-am gndit c nu preuieti n mod
deosebit societatea noilor ti colegi i nici nu te dedai
plcerilor profane gustate de ei.
Mogens renun s mai rspund, dar fcu un gest
provocator, pe care Graves l ignor. La ideea de a se strecura
prin crptura ngust n gangul ntunecat aflat dincolo de ea,
Mogens nu se simi prea bine, i nici curiozitatea tiinific ce
l mna tot mai intens nu i schimb dispoziia. Dar era
cercettor - arheolog - i nu trebuia s se team s ptrund
ntr-un spaiu necunoscut. ns i era fric.
i depi frica, inspir adnc i intr. Graves l urm att
de aproape, c i simea respiraia n ceaf, i abia trecu de
intrare cnd acesta se nghesui pe lng el i l depi.
Ateapt un moment!
Asculttor, Mogens rmase pe loc i ncerc s priveasc n
jur, n timp ce Graves se ndeprt civa pai i ncepu s i
fac de lucru zgomotos. Dup un moment auzi hritul unui
chibrit, dup care se aprinse lumina suprtor de puternic a

unei lmpi cu carbid.


La lumina ei, Mogens descoperi un perete din blocuri
cubice de piatr groase de un metru, cu mbinrile aproape
invizibile. Spre deosebire de camera mortuar, aici nu existau
picturi pe perei ori sculpturi n piatr. Galeria avea ase
picioare nlime i era att de ngust, nct involuntar
Mogens se ntreb cum reuise rotofeiul Mercer s treac pe
aici, ca s nu mai vorbim prin ua secret. Puse ntrebarea i
cu voce tare.
Tu eti primul care vede aceste galerii, Mogens, rspunse
Graves, n timp ce rsuci lampa i ncepu s nainteze de-a
lungul tunelului ngust.
Era o lamp foarte puternic, ce lumina pn la douzeci i
cinci, treizeci de pai nainte de a ncepe s slbeasc treptat
din intensitate. Cel puin pe poriunea aceasta nu vzu nimic
altceva dect aceiai perei din blocuri de piatr cenuiemaronie.
Lui Mercer i celorlali nu le-ai artat? se mir Mogens.
De ce?
Mai ai rbdare nc un moment, spuse Graves. Apoi ai s
nelegi.
Mogens strmb din nas, dar nu mai puse nicio ntrebare.
Evident, Graves, era hotrt s duc pn la capt acest joc
stupid. Totui, Graves i rspunsese la o ntrebare care l
preocupa pe Mogens de cnd i ntlnise pe Mercer, Hyams i
McClure. Acum nelegea ceva mai bine n special atitudinea
de respingere manifestat de Hyams. Ea era arheolog i,
conform afirmaiilor lui Mercer i Graves, una dintre cele mai
bune specialiste n domeniu din aceast ar, i totui Graves
nu i ceruse ei sfatul pentru a dezvlui cel mai important
secret al acestui templu, ci adusese un strin, i n plus unul
care lucra ntr-un domeniu nrudit, dar care n definitiv nu era
egiptolog. Oricine n locul ei s-ar fi simit rnit; iar oamenii de
tiin sufereau mai degrab de sensibiliti i vaniti.
Fii atent! Graves i fcea semn cu lampa. Acolo, n fa,
este ceva mai dificil.
n faa lor o parte a tavanului tunelului se prbuise, i
blocurile sparte alctuiau un vlmag de buci de piatr,

moloz i ndri ascuite, care n primul moment lui Mogens i


se prur de netrecut. Dar Graves se ndrept cu pai hotri
ntr-acolo, se plec cu o uurin ce trda ct de des
parcursese acest drum pe sub un bloc ce atrna oblic din
tavan i n urmtoarea clip dispru. i odat cu el dispru i
lumina.
Pe Mogens l ncerc un scurt, dar puternic atac de panic
atunci cnd asupra lui se aternu ntunericul ca un val de
negreal lipicioas. Din fericire, se fcu din nou lumin nainte
ca frica s fi pus definitiv stpnire pe el.
Vino, Mogens! Vocea lui Graves rsun brusc estompat.
Dar fii atent unde pui piciorul!
Mogens se ghemui i el sub blocul de piatr i clipi dnd cu
ochii de lumina puternic ce ptrundea printr-o sprtur
neregulat n grmada de moloz care bloca tunelul. Pentru
Mercer drumul s-ar fi sfrit oricum aici. Sprtura era att de
ngust, nct Mogens se mir c Graves, care era puin mai
nalt dect el i sensibil mai lat n umeri, reuise totui s
treac.
Nu se simi deloc bine la privelitea oferit de ngusta
sprtur n stnc. Dac ar fi fost singur, probabil c s-ar fi
ntors de aici. Fa de Graves i era imposibil ns s
manifeste aceast slbiciune, aa c se ls n mini i pe
genunchi i l urm pe acesta.
Sprtura era i mai ngust dect se temuse el, i Graves
inuse n tot acest timp lumina ndreptat spre faa lui, astfel
c era aproape orbit, i trebuia s pipie fiecare centimetru.
Stnca dur i zdreli regiunea occipital a capului i umerii, iar
avertismentul fcut de Graves se dovedi ulterior a fi un sfat
bine intenionat: trecerea se ntindea pe mai puin de un
metru, astfel c Mogens putu s-i ndrepte spatele dup un
moment, dar cnd o fcu avea nu numai minile zgriate, ci
i cmaa zdrenuit i i rupsese pantalonii n zona
genunchiului drept.
Nu i face probleme, spuse vesel Graves. Dup ce
terminm aici, vei putea s i permii cel mai bun croitor din
ar. Ls n sfrit lampa jos, aa c Mogens nu mai trebuia
s stea cu ochii ntredeschii, luptnd cu lacrimile; Graves

continua s gesticuleze.
Vino, nu mai este mult. Dar, din pcate, nu te pot scuti
de o nou partid de crat.
Ambele erau aprecieri foarte subiective, dup cum va
descoperi curnd Mogens, i ambele nu erau adevrate - cel
puin dup aprecierea lui. Tunelul devenea tot mai
impracticabil. Calea era blocat de grmezi de pietre i
blocuri mari, unele sparte, altele ntregi, i peste tot erau
bolovani ori guri adnci, unele de mai muli metri, altele
doar superficiale, toate ns destul de periculoase pentru a te
face s cazi ori s i luxezi piciorul, ceea ce aici se putea
solda cu urmri fatale. Nu s-au strecurat doar prin crpturi n
care i se oprea respiraia, dar de mai multe ori s-au trt n
mini i genunchi i au avut parte de crri temerare. n
acest context, lui Mogens i era imposibil s aprecieze
distanele reale parcurse. Probabil c era vorba despre ceva
mai mult, dar el avea senzaia c lsase kilometri n urm,
cnd n sfrit putur s se ridice din nou n picioare.
Gata, chiar am ajuns.
Se aflau n dreptul unei grmezi de pietre i pmnt, care
bloca aproape complet galeria, iar Graves tot fcea semne cu
lampa ctre vrful grmezii. Lumina juca att de repede,
nct Mogens vzu crptura ngust dintre tavan i grmad
abia dup ce se uit ntr-acolo a doua ori a treia oar.
ine-o!
Mogens apuc n mod automat lampa. Graves se ntoarse i
ncepu s escaladeze grmada de pietre cu micri rapide, ca
de pianjen, n timp ce Mogens ncerca s l urmreasc cu
cercul luminos dat de raza lmpii. Pietricele se rostogoleau
spre el, i ecoul zgomotului acestora rsuna ciudat de prelung
i deformat n spaiul din spatele lui. Acoperit de aceste
zgomote, lui Mogens i pru c aude brusc un alt sunet mult
mai lugubru; ca tropitul unor picioare mari, cornoase, pe
roca dur.
Se ntoarse nspimntat i ndrept raza lmpii ctre
tunelul plin de pietroaie. Inima i btea s i sparg pieptul.
Oare acolo nu se micase pe furi, fr zgomot, o creatur
mare i proas, care fugise de lumina lmpii?

Hai sus, Mogens! Graves urcase grmada de pietroaie i


dispruse deja pe jumtate n deschiztura dintre vrful ei i
tavan. Acesta a fost ultimul obstacol. Merit, i promit!
Profesorul, cu inima ct un purice, mai fix cu privirea o
secund tunelul din spatele lui, se scutur de imaginea oribil
i se dojeni singur c gndea ca un nebun. Nu era nimic n
spatele su. Dac cumva se micase acolo ceva care s nu fie
o nchipuire a lui, atunci fusese vorba despre un obolan.
Strnse mai puternic lampa cu carbid, se ntoarse cu o
micare exagerat de brusc, i se dedic rezolvrii sarcinii
deloc uoare de a-l urma pe Graves fr s scape lampa din
mn ori s se rostogoleasc odat cu o avalan de pietre
provocat tot de el.
Graves nu l ateptase, ci se crase mai departe. Mogens
l auzea bocnind undeva n faa lui, n ntuneric, dar, orict
ridic lampa i i orient lumina nainte, nu putu s l vad. De
cealalt parte a grmezii de pietre i pmnt se afla probabil
o ncpere mult mai mare, pentru c raza de lumin se pierdu
pur i simplu, fr a se opri pe ceva.
Rmi sus! l auzi pe Graves vorbind de undeva din
ntuneric. Fac lumin.
Mogens recepion micarea de jos, din ntuneric, apoi auzi
un sunet care fcu s i apar pe buze un surs fugar, dar
rutcios: zgomotul inconfundabil fcut de un cap care se
lovete de piatr, urmat imediat de o njurtur nbuit. n
clipa urmtoare, Graves scpr un chibrit i silueta lui fu
scldat de lumina cald a unei lmpi cu petrol, al crei fitil
era ridicat treptat. Mogens recunoscu pereii din aceleai
blocuri mari de piatr precum cei din tunel, doar c cei de aici
erau acoperii de picturi i basoreliefuri. Cnd se ntoarse spre
el, avu impresia c nu departe de Graves, n ntuneric, zrete
o a doua siluet, mai masiv.
Las lampa cu carbid sus, zise Graves. Dar stinge-o.
Rezerva nu ine mult, i avem nevoie de ea Ia ntoarcere.
n timp ce Mogens executa cele cerute, Graves aprinse o a
doua lamp. Acum cercul de lumin din jurul lui era mai clar,
fr a fi ns mult mai mare. i ddu una dintre lmpi lui
Mogens, cnd acesta ajunse lng el, pe cea de a doua o opri

el nsui. Dup care, fr s spun ceva, se ntoarse i plec.


Mogens l urma cu un sentiment de uimire crescnd, care
tot mai mult se amesteca cu o senzaie de irealitate, pe
msur ce ptrundeau n acel spaiu i ochii i se obinuiau cu
lumina modificat.
Prima lui impresie a fost c se afla ntr-o camer mortuar
ori ntr-un templu asemntor celui deja cunoscut, dar
impresia inu doar cteva momente. ncperea era
incomparabil mai mare dect cealalt, dar din pcate nu ntro stare la fel de bun. Unele dintre coloanele de grosimea
unui om, care susineau tavanul, se prbuiser i se
sprseser n buci, i n cel puin un loc nsui tavanul se
prbuise, dnd natere unui munte de lespezi, pmnt i
pietre. Nici pictura mural i basoreliefurile nu erau ntr-o
stare bun. Culorile erau att de palide nct n unele cazuri
doar bnuiai ce reprezint, i chiar i imaginile sculptate n
roc erau peste tot crpate. i aici existau numeroase statui
mici i mari, ce reprezentau oameni i zeiti egiptene, dar
cele mai multe czuser de pe soclu, ori preau distruse n alt
mod. Totui, ceva i lsa impresia de fals, fr a fi ns n
stare s mbrace impresia n cuvinte.
Dar lucrul cel mai ciudat era forma ntregii ncperi. Lumina
celor dou felinare nu era suficient pentru a o ilumina n
ntregime, dar totui Mogens remarc dup un timp faptul c
proiecia orizontal a ncperii era octogonal, ceea ce pentru
o incint religioas din perioada veche egiptean era absolut
atipic.
Deja ajunseser dincolo de mijlocul ncperii, cnd Mogens
se opri. Graves mai fcu doi, trei pai, dar se opri i el i se
ntoarse spre profesor.
Ei? i-am promis prea mult?
Este incredibil, murmur Mogens. Dar de ce ai pstrat
asta numai pentru tine? Pentru Dumnezeu, Jonathan, doctor
Hyams i-ar vinde i sufletul pentru a putea s arunce aici
mcar o privire.
Nu am nevoie de Suzan aici. i tot att de puin de
ceilali.
Dar eu? se mir Mogens. De ce?

n loc de a rspunde direct, Graves l privi ntr-un fel care l


fcu s se nfioare, apoi porni mai departe i se opri lng cel
mai apropiat perete. Nu spunea nimic, atept vizibil
nerbdtor ca Mogens s i se alture i ridic felinarul.
Mogens se pregti s mai pun o ntrebare.
Dar nu mai spuse nimic. Privirea i se plimba tot mai
nencreztoare i mai insistent pe perete, i simea c inima
i-o ia razna. i acest perete era ticsit de picturi i de
basoreliefuri parial pictate. Erau obinuitele personaje ale
lumii zeitilor egiptene, faraoni i scene de rzboi, cartue cu
hieroglife i simboluri vag cunoscute, dar aici era ceva mai
mult. Printre imaginile cunoscute ale lui Horus, Seth i Anubis
erau i alte siluete mai ntunecate: creaturi n forme bizare,
care nu semnau cu nimic din ceea ce mai vzuse Mogens,
dar care degajau o spaim ce l mpiedica s le priveasc mai
mult. ntre ele erau inscripii, linii ce se ntretiau fr sens,
care nu urmau un anumit model, dar totui i ddeau lui
Mogens impresia c descriu o micare invizibil, dar totui
existent.
Asta ce este? murmur el.
Oare din cauza spaimei avea impresia c siluetele care i
nconjurau au tresrit nemulumite la ntrebarea lui?
Sperasem c tu ai putea s mi spui, rspunse Graves.
Dar nu prea cu adevrat dezamgit. Prea mai mult
rspunsul cu grij pregtit la o ntrebare pe care el o
prevzuse. Nu pentru prima oar Mogens nelese c Graves
se juca cu el. Acest gnd l nfurie.
Graves nu i oferi ocazia s dea expresie indignrii lui,
pentru c se ndeprt de perete i plec mai departe. n timp
ce Mogens l urma, acesta evita n mod voit s priveasc mai
atent imaginile de pe perei. Dar nu i-a folosit la nimic. Parc
s-ar fi murdrit numai privind oribilele picturi. Ceva din ele
rmnea n el, ceva de care nu se putea descotorosi, chiar i
un gust neplcut i rmnea pe limb, ca atunci cnd muca
dintr-un produs alterat i apoi nu mai putea s i clteasc
gura. Acelai lucru se petrecea cu unele dintre statuile
sfrmate pe lng care trecea. Multe aveau forme obinuite,
dar nu toate, iar unele dintre ele artau n aa fel c Mogens

prefera s nu le priveasc.
Mai curnd pentru a se sustrage de la acestea, se uita n
alte direcii i ncerca s se lmureasc n privina ciudatei
simetrii a ncperii ceremoniale subterane, dar i aceast
ncercare a dat gre. Nici nu mai era sigur dac prima sa
apreciere fusese corect. Se prea c pe ci bizare ncperea
se sustrgea oricrei ncercri de a-i nelege forma precis;
ca i cum ar fi fost construit dup regulile unei geometrii ce
nu era cea omeneasc.
Mogens se opri lng o scar lat, cu o jumtate de duzin
de trepte - fiecare dintre ele nu doar la o nlime diferit de a
tuturor celorlalte, dar i rsucit ntr-un mod indescriptibil,
care fcea aproape imposibil i privirea lor - ctre o poart
din metal cenuiu situat aproape de tavan. Ceva din sufletul
lui Mogens pru s se mpotriveasc atunci cnd svri
greeala de a privi liniile i simbolurile ntunecate gravate n
strvechiul metal.
Fr s vrea, paii lui devenir mai leni, i l cuprinse o
uoar ameeal n timp ce urca treptele n urma lui Graves.
Piatra neagr prea tare sub paii lui, dar n acelai timp nu
prea fcut pentru picioare omeneti, i nici pentru cele ale
vreunei fiine pe care el ar fi putut s i-o imagineze.
Graves nu lsa s i se vad nerbdarea, chiar dac Mogens
o simea, ci atept n tcere ca acesta s l ajung nainte de
a ridica felinarul pentru a lumina una din cele dou
monstruoase statui care flancau poarta cu dou canaturi.
Lui Mogens fu ct pe-aici s i scape un strigt.
Statuia avea o nlime de peste doi metri, era din piatr
neagr, care n ciuda evidentei vechimi sclipea ca marmura
lustruit cu grij. Reprezenta o creatur biped, masiv, ce
sttea pe un cub plin de simboluri i imagini amenintoare;
avea pielea ca de broasc rioas, diform, umflat,
grosolan, picioarele palmate late i braele musculoase
terminate cu mini aducnd a nottoare de pete, dar
prevzute cu gheare nspimnttoare strnse n poala
creaturii groteti. O coroan din duzini de tentacule ca nite
erpi nconjura craniul masiv, din care l priveau pe Mogens
doi ochi holbai, de mrimea unei farfurii, aezai deasupra

unui groaznic cioc de papagal.


Dumnezeule mare! opti Mogens.
Graves ridic lampa nc puin, astfel c i statuia din
cealalt parte a porii iei pentru un moment din umbr.
Poziia acesteia era alta, dar era aceeai creatur absurd i
bizar.
Dumnezeu? Graves cltin din cap. Poate c da.
ntrebarea este: Al cui?
La cuvintele lui, Mogens fu strbtut de un nou fior, i mai
rece. Probabil c replica era menit s fie un rspuns
spiritual, poate c era felul lui de a diminua tensiunea, dar
asupra lui Mogens au avut efectul contrar. Dac vederea celor
doi coloi din piatr i produsese pn acum doar triri
neplcute, brusc simi o team ce se accentua cu fiecare
respiraie. i venea tot mai greu s fac fa impresiei absurde
c era fixat de privirile amenintoare i mute ale celor doi
demoni din piatr. Cu toat dibcia artistic cu care fuseser
creai, nu exista nici cea mai mic ndoial c erau fcui doar
din piatr nensufleit, neagr - i totui ceva din Mogens
tia cu nezdruncinat siguran c acetia ateptau doar o
ocazie, o ct de mic greeal pe care el ar putea-o svri,
pentru a se trezi din somnul lor milenar i a-l ataca.
Cu efort reui s treac peste acest gnd absolut pueril,
dar nu i s se debaraseze complet de el; gndul rmase n
strfundurile lui, ascuns n cele mai tinuite cotloane ale
minii, dar stnd la pnd ca un pianjen, care n plasa esut
de el atept prilejul de a se npusti asupra przii
netiutoare.
M-ai ntrebat de ce nu am artat aceste lucruri altcuiva,
continu Graves dup un timp, pe un ton mai jos, parc plin
de veneraie.
Nu continu ideea, pentru c nici nu mai era necesar s o
fac. Mogens cunotea oricum rspunsul. Ceea ce vedea aici
nu era ceea ce i se pruse c vede n primul moment. Era
nendoielnic c ncperea purta amprenta Vechiului Egipt, dar
aici erau venerai nu numai Ra i Bastet, iar rugciunile celor
care odat ngenuncheaser aici nu fuseser adresate doar
lui Isis i lui Osiris. i nu era vorba doar de apstoarele

picturi i basoreliefuri n piatr; nici mcar de aspectul celor


doi strjeri monstruoi. Aici fuseser venerai zei mai vechi,
ntr-o blasfemie fr egal, iar ritualurile i ceremoniile
nefireti i lsaser urma ca un ecou lugubru peste vremuri,
plutind neauzit n aer.
i de ce sunt eu aici? ntreb el cu emoie n voce.
Credeam c tii deja, rspunse ncet Graves.
l privi ptrunztor o clip, apoi se ntoarse i se apropie de
poart.
Lumina plpitoare a lmpii lui trezi cele dou statui
monstruoase la o aparent via, aa c Mogens avu impresia
stranie c vede tentaculele sculptate micndu-se precum un
cuibar de erpi ce se ncolcesc.
Graves ridic ncet mna, ovi, apoi atinse aproape cu
veneraie metalul cenuiu al porii.
Lumina felinarului su plpi mai puternic i o cascad de
umbre mici mpnzi poarta, urmat de altceva, mai funest, ce
prea pe punctul de a se trezi.
Este acolo, spuse Graves. Vocea fu ca o oapt, ca o
boare unit cu ecoul rugciunilor i formulelor magice de mult
amuite n ceva nou i n acelai timp strvechi, care
realiment teama lui Mogens. Adug: Este n spatele acestei
ui. Nu simi? Eu simt. Este dincolo i ne ateapt.
Mogens nu putu s rspund, pentru c frica l sugruma.
Dar simea c Graves avea dreptate. n spatele acestei ui
era ceva, ceva strvechi, de o for colosal, ntemniat de
milenii, dar nu slbit. Simplul gnd de a deschide aceast
poart i a elibera ceea ce pndea dincolo de ea era aproape
insuportabil.
Tu vrei s deschizi poarta aceasta? opti el
nencreztor.
Am ncercat, rspunse Graves. Prea s nu i mai fi
stpnit spaima din voce; sau nu l interesa s o mai ascund.
Degetele lui nmnuate alunecar peste sinistrele imagini i
semne gravate pe suprafaa metalului cenuiu, o poart ctre
o alt lume, interzis, n care domneau demena i moartea.
Lumina plpi mai puternic, i lui Mogens i se pru c ceva
reacion sub pielea neagr. Graves adug: Am ncercat cu

toate mijloacele, dar nu am reuit. Lu mna de pe u, se


retrase un pas i cu un oftat adnc se ntoarse spre Mogens:
Acest metal nu a fost creat de mn omeneasc, Mogens. i
nu l poate distruge nicio unealt creat de mna omului.
i ce Mogens i trecu nervos limba peste buze i evit
privirea lui Graves. i cum intru eu n joc?
Rspunsul l cunotea. tia de mult de ce Graves l adusese
aici, jos. tiuse din momentul n care pise n ncpere.
Exist alte metode de a deschide o poart n afar de
dalt i exploziv, Mogens, zise Graves.
tii c eu c nu m mai ocup de astfel de lucruri,
spuse Mogens ovielnic.
Voia s spun cu totul altceva, s strige, s fug, s se
loveasc cu pumnii peste fa, dar nu putu s fac nimic din
toate acestea. Pretenia lui Graves era att de insolent, c
nu mai era n stare de nicio reacie; nu putea nici mcar s
gndeasc cu adevrat.
Nu te-ai mai atins de crile tale din acea teribil noapte,
tiu, spuse Graves. De atunci respingi tot ceea ce pn atunci
aprasei att de vehement pe bun dreptate. n sinea ta tii
c este o greeal.
i acum ce atepi de la mine? Vocea lui Mogens era
doar un suspin pe jumtate nbuit, i totui n propriile
urechi suna ca un strigt de disperare. S o deschid prin
farmece?
Da, dac aa vrei, confirm simplu Graves. Dei la fel de
bine ca i mine tii c este un nonsens. Cnd Mogens vru s
riposteze, ridic mna i continu pe un ton uor mai ridicat:
S i in aceeai prelegere pe care tu mi-ai inut-o mie de
nenumrate ori?
Nu, rspunse evaziv Mogens. Nu vreau s mai aud nimic
de aceast prostie. Niciodat.
Prostie? Graves cltin din cap. Gestul fu nereinut,
aproape mnios. De ce respingi brusc tot n ceea ce ai crezut
odat? Este aici! Simi la fel de clar ca mine. Oricine intr n
aceast ncpere va simi. Nu nega!
Nu vreau s mai aud de asta! Acum Mogens striga cu
adevrat: Niciodat! Am fcut destul ru!

Autoacuzrile tale nu o readuc la via pe Janice,


Mogens, spuse ncet Graves. Ceea ce s-a ntmplat atunci nu
a fost din vina ta. Dac poart vina cineva, atunci cel mai
probabil acela sunt eu.
Mogens nu l contrazise. Dac Graves l crase pn aici
pentru ca el s l dezlege de pcate, atunci fcuse drumul
degeaba.
Tu crezi c drept mulumire te-a ajuta s devii celebru
cu astea? ntreb el suprat. S nu mi spui c este vorba de
tiin sublim i c de aceea eti tu aici, Jonathan! Ai
vegheat egoist aceast descoperire, ca pe un tezaur. Ai
tinuit descoperirea ta fa de Hyams, Mercer i McClure nu
pentru c nu ar fi de specialitatea lor, ci pentru c nu vrei s
o mpri cu nimeni! O vrei n ntregime pentru tine!
Celebritatea, nemurirea tiinific pentru Dumnezeu, eu
sunt sigur c, dac acestea de aici ar fi fost nite camere
mortuare de undeva din deertul egiptean, nu ai fi avut
scrupule n a le jefui comorile i a le vinde! Cnd te-ai decis
s m chemi n ajutor? Dup ce i-ai dat seama c singur nu
vei putea niciodat s treci de poarta aceasta?
i dac ar fi aa? ntreb, netulburat, Graves.
Ce te face s crezi c te-a ajuta, chiar dac a putea?
Pentru c asta reprezint ansa ta de reabilitare,
Mogens, rspunse Graves. Pe Janice nu o vei primi napoi i cu
siguran c nici ceilali doi nu mai sunt n via, dar i-ai
putea recpta onoarea. Niciunul dintre aa-ziii oameni de
tiin care au rs de tine atunci nu va cuteza s te contrazic
dup ce va vedea ceea ce este aici. Toi cei care odat te-au
fcut nebun i vor cere scuze! Se vor gudura pe lng tine i
i vor linge pantofii, doar pentru a li se permite s arunce o
singur privire aici! Vocea i deveni mai optit, ca murmurul
unui seductor, i exact ca acesta i atinse scopul, dei i
fcuse de la nceput cunoscut intenia. Vei fi primul, Mogens!
Primul om de tiin din lume care dovedete c exist cu
adevrat magie.

Capitolul 6
Dac nu ar fi avut nevoie de ajutorul lui Graves spre a gsi
drumul de ntoarcere din labirintul subteran, ar fi fcut n fug
tot drumul napoi, pn la baraca lui, pentru a scpa de
Graves. Dar ar fi fost o cutezan lipsit de sens. l ura pe
Graves. n acest moment l ura att de mult, nct nu l mai
suporta n apropiere. l ura pentru c ntlnirea cu el renviase
trecutul, durerea, fiecare secund de disperare, fiecare
noapte de autoreprouri i suferin. i pentru c avea
dreptate.
Pentru c un lucru era clar: Mogens l va ajuta. nc era
departe de a recunoate, dar tia c n final Graves va
nvinge. Foarte simplu: pentru c fiecare cuvnt pe care l
spusese corespundea adevrului.
Furios i frustrat cum era, se ntinsese n patul rvit i i
petrecuse orele ce urmaser privind ptura de pe el i
ncercnd zadarnic s fac ordine n haosul din capul lui.
i probabil c ar mai fi stat mult aa, dac cineva nu ar fi
ciocnit la u i dac nu ar fi intrat Tom.
Mogens se ridic speriat n coate i l privi dezorientat pe
tnrul cu bucle blonde. Nu i amintea s fi rspuns cu un:
Intr! la ciocnitul lui Tom, dar i era jen ca acesta s l
vad n pat ziua n amiaza mare. Se ridic grbit i ls
picioarele s atrne peste marginea patului.
Tom!
Profesore!
Tom nchise ua dup el i, pentru un moment nu tiu ce s
fac cu minile. Se sprijinea ncurcat cnd pe un picior, cnd
pe cellalt.
Da?
Mogens se ridic complet, se duse la mas, dar se ntoarse
i se ls din nou pe marginea patului. Singurul scaun din
cas era cel pe care ezuse Graves, i Mogens nu vru pur i
simplu s se aeze pe el.
Dumneavoastr ai fost cu doctorul jos? ncepu nesigur

Tom, fr a-l privi pe Mogens.


Da.
i v-a artat tot? Tunelul secret i
Nu i-am spus nimic, dac de asta te temi, interveni
Mogens cnd Tom nu mai zise nimic i i muca buza
inferioar, lsndu-se nervos de pe un picior pe altul. Nu tie
c tu i cunoti secretul.
Tom respir uurat, dar continu s fie nervos:
Tunelul i ncperea n care d?
Ai fost n acea ncpere? l lu prin surprindere Mogens
cu ntrebarea.
Doar o dat, rspunse precipitat Tom. i foarte scurt
timp. Camera aceea mi fcea ru. Nu m-am atins de nimic,
jur!
Te cred, spuse Mogens, ceea ce corespundea adevrului.
El nsui nu atinsese nimic n acea ncpere de ru augur. S
nu ai nicio grij, Tom, nu am spus nimic i nici nu voi spune.
Fcu un gest scurt cnd Tom respir din nou uurat i se
pregti s plece. Dar am o alt ntrebare pentru tine, Tom.
Uurarea ce se oglindise scurt timp n privirea lui Tom
dispru, fcnd loc iari fricii i nencrederii.
Da?
Mogens repet gestul fcut cu mna, de data aceasta
artnd ctre scaunul pe care el tocmai evitase s se aeze.
Tom ddu curs invitaiei, dar abia dup o ezitare vizibil, i se
simea ct de greu i era s o fac. ntoarse scaunul n poziie
normal nainte de a lua loc. Dar lui Mogens i era clar c
aceasta nu avea legtur cu faptul c l folosise Graves. Mai
curnd era vorba de faptul c prin invitaia de a se aeza, pe
care Tom o percepuse fr ndoial ca pe un ordin, discuia lor
nevinovat se transforma ntr-un interogatoriu.
Doctorul Graves mi-a povestit c de fapt tu ai descoperit
tot ce este aici, ncepu el.
Tom fcu o mutr gnditoare.
A fost o ntmplare, spuse el cu modestie. Am fost
La cimitir, ca s faci ce? i continu Mogens fraza.
Tom ridic din sprncene nenelegnd ntrebarea.
Ce s fac?

Este un cimitir, i aminti Mogens. Graves spune c ai fi


deschis un mormnt. De ce?
Nu pentru ceea ce acum poate credei dumneavoastr.
Pe atunci mai lucram pentru geologi.
Pentru crtie?
Tom strnse din buze.
Erau bani buni, pentru o munc simpl. Nu am fcut
nicio nelegiuire.
Nimeni nu pretinde asta, spuse Mogens repede. Nu i
scpase tonul strident al rspunsului. Nu trebuia s uite cu
cine vorbea. Felul uneori surprinztor de a fi al lui Tom te
fcea s te ndoieti c aveai n fa un om foarte simplu.
Oamenii simpli reacioneaz uneori foarte direct atunci cnd
se simt atacai. Am fost doar surprins. Cearta de azidiminea - fcu un gest cu capul ctre u - era unul
dintre geologi, nu?
Tom confirm. Pe fat nu i se citi nimic.
Nu a fost prima ceart dintre doctor i ei, zise el
indispus.
i despre ce era vorba?
Despre ce este mereu vorba. Tom ridic din umeri.
Doctor Graves nu vorbete despre asta cu mine, dar o dat
ori de dou ori am auzit astfel de certuri. Mai ridic o dat din
umeri pentru a sublinia c ceea ce spunea nu trebuia
neaprat s corespund adevrului. Ei sunt suprai c noi
suntem aici. Ei cred c spturile doctorului le afecteaz
munca lor.
Munca unei echipe de geologi?
Un nou ridicat din umeri.
Nu m pricep la asta. tiu doar c ei au venit aici deseori
i nainte. Dar de cnd doctorul a cumprat acest teren, nu
mai permite nimnui s vin aici.
Graves a cumprat tot ce este aici? vru Mogens s i se
confirme.
i Tom confirm.
De mai mult de un an. Imediat dup ce a vzut ce am
descoperit. Toi l-au considerat nebun. Rse fugar i continu:
Terenul nu are absolut nicio valoare. Este o mlatin, care se

tot extinde, i un cimitir vechi, care treptat se distruge.


Nimeni nu poate face nimic aici.
Ceva din aceast informaie i trezi atenia lui Mogens, dar
nici el nu putu n primul moment s spun ce anume.
Alung acest gnd, n intenia ca ulterior s revin asupra
lui n linite.
n ce consta munca pe care o fceai pentru echipa de
geologi?
Nu era nimic special. Tom ridic din umeri pentru a
cincea ori a asea oar. Nu am neles niciodat pentru ce m
plteau. Trebuia s le spun ct de repede se afund pietrele
funerare n pmnt, asta este tot.
i frngea stingherit minile i prea c nu tia ncotro s
i ndrepte privirea.
Fr ndoial c pentru geologi acest lucru este foarte
interesant, zise Mogens. Dei nu neleg. Cine s pun un
cimitir n mijlocul unei mlatini?
i aminti cuvintele lui Mercer: Aici terenul este un unic i
mare burete.
Nu a fost aa dintotdeauna, rspunse Tom. Mlatina se
extinde.
Se extinde? repet, nencreztor, Mogens.
Nu era geolog, dar nu auzise niciodat ca o mlatin s se
extind.
Totui, Tom reconfirm.
Se ntinde. mi mai aduc nc aminte cum era nainte.
Copii fiind, ne jucam cteodat n vechiul cimitir. Pe atunci
mlatina se termina la captul cellalt al taberei. Dar s-a
extins. Unii chiar sunt ngrijorai de faptul c ntr-o zi ar putea
amenina oraul, dar eu nu cred.
i asta, consider Mogens, era ntr-adevr o chestiune
senzaional; iar pentru crtiele din tabra geologilor cu
certitudine nu era ceva minor. Tom vorbea ca despre un lucru
situat imemorabil n urm, dar el avea aptesprezece ani,
ceea ce nsemna c mlatina se extinsese dincolo de lumini,
pn la cimitir, n ceva mai mult de un deceniu. Cu toate c
Mogens nu era specialist n materie, dup prerea lui aa
ceva era de-a dreptul imposibil. i Graves se mai mira c

geologii insistau s i continue cercetrile?


i mulumesc, zise el. M-ai ajutat foarte mult. i s nu ai
nicio grij, adug el, observnd scnteia de nelinite din
ochii lui Tom, doctorul Graves nu va afla nimic despre micul
nostru secret.
Mulumesc. Eu
Amui, l mai privi uurat i n acelai timp cu ndoial pe
Mogens o secund ce pru o venicie, dup care pur i simplu
iei n fug din cas.
Mogens privi n urma lui cu un amestec de uurare i
ciudat confuzie. Discuia cu Tom i lsase o senzaie special.
Nu avea motive s l priveasc circumspect pe Tom. Ceea ce
spusese suna logic i convingtor, i, ce era mai important,
simise c Tom i spusese adevrul.
De ce ar fi suspicios?
Mogens i ddu singur rspunsul la propria ntrebare:
pentru c nu mai avea ncredere n nimeni. Nici n Tom, nici n
Graves i cel mai puin n sine nsui.
Se ridic hotrt. Nu i era de folos nimnui dac continua
s i fac reprouri, s se autonvinoveasc. Se strdui s
i impun faptul c era om de tiin, deci un brbat care
nvase s judece fapte, nu simminte. Cu privirea aintit
asupra esenialului, cum spunea mereu ndrumtorul lui de
la Harvard.
Abia se putu abine s nu izbucneasc n rs, cnd i ddu
seama ce gndise. Unicul motiv pentru care se afla aici era
uraganul de sentimente pe care vizita lui Graves la Thompson
l dezlnuise n el. i ce altceva, dac nu ceea ce simise, l
dusese la hotrrea de a accepta oferta lui Graves i de a
rmne aici, i chiar de a-l ajuta s dezlege monstruosul
secret al templului subteran, n loc de a face ceea ce trebuia
s fac, adic s dispar de aici ct de repede putea?
Doar pentru a da de lucru minilor, Mogens ncepu s fac
curat pe masa pe care se mai afla nc micul dejun pregtit
pentru el de Tom. Mogens nu se atinsese de nimic, dac
facem abstracie de cafeaua tare pe care i-o fcuse Tom, dar
numai privelitea mncrii rcite de mult i care luase un
aspect neplcut - jumri de ou, unc i pine prjit cu unt

- i amintea c nu mai mncase din seara trecut. ntre timp


se fcuse de amiaz. Stomacul protesta. Alimentele nu
ofereau o privelite apetisant, dar mai gsi un rest de cafea
n can. i acesta era rece de mult, dar Mogens preferase
totdeauna cafeaua rece celei fierbini. Apuc ceaca turtit,
dar la jumtatea micrii i aminti c Graves fusese acela
care nu numai c turtise ceaca, dar i buse din ea. Mogens
ar fi preferat s moar de sete dect s ating cu buzele
ceaca.
Se opri pentru un moment n mijlocul micrii i faa i se
schimonosi de sil. Deodat Mogens nu mai fu sigur dac ntradevr era vorba de aceeai ceac din care buse Graves.
Era deformat i pe fund mai avea un rest de cafea, dar
amintea mai mult a ceva gsit n pdure dup o iarn grea.
Emailul era crpat i srit, iar metalul ce ieea pe dedesubt la
vedere era ruginit i ros. Cnd Mogens fcu o micare
neatent, mnerul fu ct pe-aici s se desprind i puinul
rest de cafea de pe fundul cetii licri uleios; particule mici,
verzi, pluteau pe suprafaa pe care se formase o membran
greoas, care lui Mogens i amintea de putreziciunile care
odat fuseser vii, iar acum se transformaser ntr-o alt
form de via, nesntoas.
Aez ceaca pe mas cu vrful degetelor i o mpinse ct
putu mai departe de el. A trebuit s nghit n sec de cteva
ori pentru a scpa de gustul ru care se ridica din stomac.
Pedant - pregtit s dea cu ochii de o alt privelite oribil control i restul tacmurilor, dar nu l mai atepta nicio
surpriz. Toate celelalte obiecte aflate pe mas erau n
ordine. Inteniona totui s discute serios cu Tom. Nici nu se
gndi ce s-ar fi ntmplat dac el fi but din aceast ceac!
Dup ce fcu ordine pe mas, se ocup de pat i de cele
dou valize. Tom luase deja hainele mnjite cu noroi n
noaptea precedent, probabil pentru a le spla, aa c
Mogens ngrmdi restul n sertarele dulapului. Ce mai
rmsese n valize din modesta lui avere lumeasc se
compunea din hrtii i cri. Documentele le mprtie pe
birou i pe placa pupitrului, iar pentru cri mai gsi loc n
etajere.

Dispoziia lui Mogens, care se mai ameliorase prin aceste


profane activiti se deterior din nou cnd, aranjnd crile
n locurile libere de pe etajere, privirea i alunec automat
asupra crilor aflate deja acolo. n majoritate erau volume
care se refereau exact la ceea ce se ateptase, avnd n
vedere prin ce trecuse aici n ultima zi i jumtate: cteva
lucrri despre populaiile btinae ale continentului sudamerican, maya, inca i aztec, i alte cteva despre istoria
Vechiului Egipt i lumea zeilor i faraonilor lui, ca i alte opere
clasice de arheologie, la a cror vedere Mogens fcu o
grimas dispreuitoare, deoarece pe cele mai multe dintre ele
le cunotea pe dinafar din anii studeniei i multe dintre
teoriile promovate n aceste cri se dovediser de mult a fi
greite. l lua Graves drept idiot?
Dar erau i cri care nici pe departe nu-i trezir un
zmbet. Volume cunoscute de el att de bine, dar pe care nu
le mai vzuse de mult timp, cci aparineau unui capitol al
vieii lui pe care l considera definitiv nchis. Cri despre culte
primitive, magie i ocultism, despre mituri de mult uitate i
despre culturi apuse, care lsaser urme numai n legende,
despre tiine i secrete interzise, care aduceau cu ele
moartea. Brusc i se pru c aude din nou vocea lui Graves.
Primul om de tiin din lume care dovedete c magia exist
cu adevrat. Era posibil? Era posibil ca Graves i cu el s aib
n mn dovada c acele lucruri despre care cei mai muli
dintre colegii lui strmbau din nas erau adevrate - erau nu
doar pure superstiii i naiviti ale celor slabi de nger, ci
realiti tiinifice ce puteau fi susinute cu dovezi?
Mogens era contient de pericolul ce decurgea doar din
punerea acestei ntrebri. Era prea uor s se conving singur
de ceva n ce voia s cread; o ispit n faa creia nu era
invulnerabil nici mcar un om de tiin. Ba chiar mai puin un
astfel de om dac ar avea cu totul alte argumente i
posibiliti la ndemn de a dovedi i inexplicabilul i de a
explica imposibilul aparent.
i totui, dup ceea ce vzuse i mai ales simise n urm
cu o or era posibil.
Nu toate crile aflate pe polie i erau cunoscute lui

Mogens. Unele nu i spuneau nimic, alte titluri i erau doar vag


cunoscute, i printre ele erau dou sau trei ce puteau fi doar
copii, cci pn i numele lor ineau de legend; iar unele
erau genul de cri despre care se vorbete doar n oapt.
ovind, ntinse mna ctre un foliant greu, cu coperte din
piele neagr, aspr. Era att de greu, c avu nevoie de
ambele mini pentru a-l scoate din dulapul de cri. Titlul
incrustat cu litere cojite de aur era De Vermis Mysteriis i nu i
spunea nimic lui Mogens, dar l fcu pe acesta s simt un
fior pe spinare. Deschise cu grij volumul. Paginile erau din
pergament nglbenit att de vechi, nct nu numai c
foneau la rsfoit, dar lui Mogens i era chiar team c s-ar
putea sfrma, i erau acoperite cu un scris de mn
minuscul, aproape caligrafic. Se mai gseau aici ciudate
simboluri cabalistice i desene cu aspect sinistru, a cror
simpl vedere l fcu pe Mogens s se simt ru.
Fii atent cu el, spuse o voce n spatele lui.
Mogens se ntoarse att de speriat, c doar puin a lipsit s
scape cartea din mini. Nici mcar nu auzise ua
deschizndu-se.
Jonathan!
Graves nchise ua dup el i se apropie. Privirea i alunec
cercettoare pe mas nainte de a se ntoarce din nou ctre
Mogens i a continua:
O parte sunt originale de valoare inestimabil. Foarte
valoroase, ntr-adevr.
Originale?
Instinctiv Mogens apuc mai bine foliantul, ceea ce l fcu
pe Graves s zmbeasc uor.
Un mprumut de la o mic universitate din
Massachusetts, confirm el. Nici nu i imaginezi ce eforturi
am depus ca s l primesc. A trebuit s mi amanetez i
sufletul s-l conving pe custode s le scoat. Rnji i adug:
i mi-l vreau napoi.
Mogens se ndoia c Graves ar avea ceva ce s aduc a
suflet, dar pstr aceast opinie pentru el i se ntoarse
valvrtej ca s pun cartea napoi pe poli.
Pesemne c ai fost foarte sigur c voi fi de acord.

Hai s zicem prevztor i optimist, rspunse Graves.


Sper c vei putea s ncepi cu toate acestea. De cteva titluri
mi-am amintit i eu, dar eu nu sunt specialist n acest
domeniu i a trebuit de voie, de nevoie s m bazez pe sfatul
custodelui. Dar din ce am auzit, Miskatonic University este n
frunte n acest domeniu. Biblioteca ei se bucur de o faim
excepional.
Mogens nu auzise niciodat despre aceast universitate i
tot att de puin despre oraul unde se afla ea, dar titlurile
preau s confirme afirmaia lui Graves; chiar dac Mogens
se ndoia c toate ar fi originale. Dimpotriv, era aproape
sigur c unele din crile despre care se vorbea doar n
oapt nu existaser niciodat. Dar falsuri sau nu, volumele
erau fr ndoial vechi.
i lai aceste cri mprtiate aici? se mir el. ntr-o
cas nencuiat, n care intr i iese cine vrea?
Oh, securitatea noastr este asigurat, l liniti Graves.
La fel i a bunurilor ce ne aparin. Se apropie doi pai i din
nou privirea lui cercet atent masa pe care Mogens tocmai o
curase. Dar nu am venit ca s discut despre cri de
specialitate, Mogens. Te-ai hotrt?
S m hotrsc?
Mogens nu nelese imediat la ce se referea Graves.
n privina ofertei mele. Graves fcu un gest ce se voia
explicativ i apoi se corect: a rugminii mele. M vei ajuta?
Nu au trecut nici dou ore! zise Mogens. Ar trebui s mi
dai ceva mai mult timp pentru a lua o decizie cu implicaii
att de mari.
Tocmai, m tem c de timp nu dispunem la discreie,
spuse ntunecat Graves.
De ce atta grab? Eti aici de un an. Ce importan au
cteva ore, ori cteva zile?
M tem c au o mare importan, spuse Graves. Peste
ceva mai mult de o sptmn este lun plin. Pn atunci
trebuie s terminm pregtirile.
Mogens l privi fr s neleag.
Lun plin?
Nu joac luna plin un rol important n multe ritualuri

magice? ntreb Graves. Zmbi aproape stngaci. Adic aici


discutm despre ceea ce stimabilii notri colegi denumesc
magie, nu?
Dar asta nu nseamn c vom atepta luna plin la o
intersecie, unde vom arde aripi de liliac, nu? ntreb Mogens.
Ba da, dac ajut. Graves era pe deplin serios. Fcu un
gest cu capul ctre u. Ceilali se ntorc curnd. Ti-a
rmne recunosctor dac nu le-ai spune nimic despre
camera aceea. Cel puin pn cnd te decizi.
Bineneles, rspunse Mogens pe un ton uor ofensat. i
de altfel nici pe urm. Indiferent de decizia mea.
Oh, eu sunt sigur c vei lua o decizie corect, spuse
Graves, zmbind. Dar nu te gndi prea mult. Dup cin am s
mai trec ca s aflu ce hotrre ai luat.
Mogens l privi sever. Era doar n nchipuirea lui, sau tonul
lui Graves chiar era amenintor?
Am s m gndesc, spuse el i se ntoarse brusc.
Aa s faci, zise Graves.
Mogens atept s aud zgomotul fcut de u, i mai ls
s se scurg cinci, zece secunde pn cnd, cu pumnii
strni, se ntoarse ferm hotrt s l azvrle scurt afar pe
Graves, dac acesta va continua s se joace astfel cu el. Dar
Graves nu mai era acolo, i pentru un moment lui Mogens i
pru o prostie. nelese c fcea probabil parte din joc faptul
c Graves l constrnsese, ceea ce nu simplifica neaprat
lucrurile.
Mogens ncerc o vreme s i abat gndurile studiind
titlurile de pe cotoarele crilor, dar nu reui. Gndurile i se
ntorceau mereu la Graves i la ncperea de sub cimitir, i n
cele din urm renun i plec de lng rafturile cu cri. Mai
ncerc pentru scurt timp s i sorteze i s pun hrtiile n
ordine, dar asta l ajut i mai puin. Fcea mai mult
dezordine dect ordine, i Mogens ura dezordinea. Nu, avea
nevoie de ceva mai simplu pentru a se gndi la altceva.
Poate c ar fi trebuit s mearg la Tom i s l roage s i
mai fac o cafea, i cu aceast ocazie s i cear socoteal
pentru ceaca distrus. Ddu ocol mesei, ca s ia ceaca, dar
aceasta nu mai era acolo.

Mogens se ncrunt surprins. Pentru a fi mai sigur, scotoci


din priviri ntreaga mas, i n cele din urm se ls pe vine
pentru a se uita i sub mas, dar era cert: ceaca dispruse.

Capitolul 7
Mercer i ceilali doi se ntoarser abia mult timp dup
apusul soarelui. Zgomotul fcut de maina care se apropia se
auzi ceva mai nainte ca bara de protecie s nlture ramurile
din partea cealalt a taberei i farurile s smulg ntunericului
o parte din drumul mltinos. Cu toate c Mogens nu se
pricepea defel la maini, crezu c recunoate zgomotul fcut
de Fordul cu care Tom l luase de la San Francisco. Maina nu
se deplasa foarte repede, i oricum nu urma o cale dreapt;
farurile sreau slbatic de colo-colo, astfel c Mogens nu ar fi
fost surprins ca Fordul s loveasc i vreo barac. Dar
minunea se ntmpl: maina ocoli toate obstacolele i
dispru n spatele cldirii dup care Tom parcase i celelalte
automobile. Imediat se auzi i zgomotul portierelor trntite,
voci i rsul clar al unei femei. Hyams.
O voce luntric l sftuia s intre n cas. Nu avea nimic
mpotriva lui Hyams i a celorlali doi, dar nu credea c
acetia i-ar fi de mare ajutor n luarea deciziei. n timp ce nc
se lupta s se hotrasc dac s i atepte ori s nu i atepte,
din spatele barcii aprur trei siluete ntunecate n micare.
Vocile, ca i rsul lui Hyams ncetar, i Mogens i ddu
seama c acum era prea trziu. Puin dup miezul zilei Tom
oprise generatorul, aa c el nu putea trece neobservat n
cadrul uii deschise, n spatele lui fiind lumnrile aprinse.
Dragul meu profesor! strig Mercer n timp ce se
apropia. nc treaz la o or att de trzie?
Mogens i stpni pornirea de a se uita demonstrativ la
ceasul lui de buzunar. tia foarte bine c nu era nici ora nou.
n urm cu o or, Tom, foarte tcut, i adusese cina, iar Graves
nu trecuse pe la el, aa cum promisese. Prefer s nu
rspund, dar nu i scp n niciun caz modul greoi n care
vorbea Mercer. Mercer i ceilali - dei la o distan
apreciabil - se apropiar, i Mogens se chinuia s gseasc o
cale de a-i evita fr s par nepoliticos i s nruteasc i
mai mult relaia nici aa tocmai bun cu noii colegi.

i nu gsi nicio cale. Oricum nu i-ar fi folosit la nimic, stabili


el dup ce arunc o privire pe faa lui Mercer. Aceasta era mai
roz dect de obicei, i ochii aveau o strlucire apoas. Se
balansa ntr-o parte i n cealalt cel puin tot att ct o
fcuse Fordul cu cteva minute mai nainte. Era beat. Mogens
spera c nu el fusese la volanul mainii.
V-am simit lipsa, profesore! continu Mercer binedispus.
San Francisco este un ora grozav! Data viitoare trebuie s ne
nsoii neaprat.
Mogens nc nu zicea nimic, dar Mercer nu se ls
impresionat, ci i bascul trupul masiv pe mica scar, i
Mogens se ddu grbit la o parte, temndu-se s nu fie turtit.
Putem intra la o scurt vorb ntre colegi?
Desigur.
Mogens mai fcu un pas napoi i fcu un gest de invitare
n direcia celorlali doi. McClure i arunc un zmbet rapid,
plin de nelegere, n timp ce pe faa lui Hyams ncerc
zadarnic s citeasc ceva. n orice caz simea i mai puternic
respingerea pe care o manifesta aceasta n ce l privea.
Mercer mrlui vesel prin faa lui i lu loc neinvitat pe
singurul scaun existent n camer.
Data viitoare trebuie s ne nsoii neaprat, profesore,
repet el vorbind i mai greu. Adic, dac v d voie cerberul
nostru.
Cerberul?
Graves, explic McClure. Lui Mercer i place s i spun
astfel lui Graves, mai ales dup ce se uit prea des n fundul
paharului, ca astzi. i, bineneles, cnd acesta nu l poate
auzi.
Mercer reacion cu un rnjet larg:
Dumneavoastr ne stricai buna dispoziie, McClure. De
ce nu-i lsai unui biet btrn nici mcar aceast mic
plcere?
Mogens se gndi c, dac ar fi s trag o concluzie dup
modul n care vorbea Mercer, aceasta fusese o plcere sut la
sut. n privirea lui McClure, cnd acesta se uit la
paleontolog, Mogens descifra un zmbet nelegtor, dar i
puin comptimitor.

n niciun caz nu vrem s v deranjm, spuse McClure. Cu


siguran c ai avut o zi mai epuizant dect noi.
Cel puin n privina lui Mercer, Mogens avea anumite
ndoieli.
Nu deranjai deloc, doctore, rspunse el. M tem doar c
nu v pot oferi nimic, poate cu excepia unei cafele reci.
Dar totul este n ordine, l asigur Mercer, n timp ce se
apleca gfind s apuce cana.
Exista o singur ceac, cea din care tocmai buse
Mogens, dar pe Mercer pru c nu l deranja deloc. Fr a-i
psa c restul din can se rcise de mult, se servi i apoi
scoase din pardesiu o sticl plat, din care turn zdravn n
cafea. McClure se ncrunt dezaprobator, dar se reinu de la
orice comentariu i, cu un zmbet uor stingherit, se ntoarse
ctre Mogens:
Cum v-ai petrecut prima zi aici, profesore?
Cum bnuiesc c ai petrecut-o i dumneavoastr,
rspunse Mogens. Doctorul Graves m-a luat cu el i mi-a
artat totul.
Nu o privi pe Hyams, dar simi uittura dumnoas piezi
a acesteia. Dar nici ea nu spuse nimic, ci dup o secund se
ntoarse i se opri lng rafturile cu cri. Lui Mogens nu i
conveni, dar nu gsi un pretext plauzibil pentru a o reine.
McClure rmase dator cu rspunsul la ntrebarea indirect a
lui Mogens.
Aa a fcut, nu? reveni Mogens.
McClure ezit, apoi i rspunse fr a-l privi n fa:
Nu discutm despre munca noastr n afara locului unde
am fcut spturi. Este dorina doctorului Graves.
Iar dumneavoastr facei fr ndoial totdeauna ceea
ce dorete doctorul Graves, ripost Mogens.
n aceeai clip regret ironia din voce, cu att mai mult cu
ct remarc faptul c jena din privirea lui McClure se
accentu. Dar cea care rspunse a fost Hyams, i nu McClure:
n ce privete acest aspect suntem pe deplin de acord cu
prerea doctorului Graves, profesore VanAndt. Atta vreme
ct munca noastr aici nu s-a ncheiat, tcerea absolut este
principiul suprem. Probabil c dumneavoastr nc nu ai

sesizat c nu toi sunt de acord cu ceea ce facem aici i c


suntem urmrii cu suspiciune i deosebit de atent. i, cine
tie, poate c suntem i ascultai? Dumneavoastr dorii ca
altcineva s v fure roadele muncii?
Ultima fraz fu rostit cu o subliniere special, consider
Mogens. i mult mai neplcut a fost privirea cu care ea l
msur.
Bineneles c nu, rspunse el cu tot calmul de care
putea da dovad. Nici eu nu a face aa ceva.
Vedei, profesore, aa gndete fiecare dintre noi,
rspunse rece Hyams. Apoi art ctre dulapul de cri i
ntreb: Sunt crile dumneavoastr?
Cteva dintre ele. Cele mai multe le-a adus Graves.
Ciudat selecie, spuse Hyams ntorcndu-se cu totul
ctre rafturile cu volume. Care spuneai c i este
specialitatea dumneavoastr?
Arheologia, rspunse Mogens, dei era foarte sigur c
Hyams tia acest lucru la fel de bine ca ceilali doi i ca el
nsui.
Hyams scoase cteva volume, le studie titlurile, arunc o
privire fugar n interiorul unora i le puse apoi la loc.
Cartea numelor moarte, spuse ea. Atlantida, lumea
antediluvian. l msur cu o privire greu de calificat, dar nu
prea plcut. Asta ce este? Mai nou este nevoie n arheologie
de aa ceva?
Nu, rspunse Mogens, stpnindu-se cu greu. M
intereseaz strict personal aceste teme.
Magie?
Ocultism, o corect Mogens.
i este vreo deosebire? Hyams ridic dispreuitoare din
sprncene. Explicai-mi, profesore.
Mogens avu impresia c ea rostise cuvntul profesore ca
pe o ofens. Ceea ce l nfurie. Dar se stpni i se strdui s
rspund ct putea mai calm i la obiect.
M intereseaz aspectul tiinific al acestor lucruri,
doctore. Mai toate superstiiile au o smn de real.
Medicina tocmai descoper c multe dintre remediile vechi nu
sunt scamatorii, ci, din contr, sunt foarte eficiente.

Asta poate ori nu poate fi aa. Hyams i respinse


argumentul cu un ridicat din umeri, care i spori furia. Dar nu
este cazul n contextul discuiei noastre sau n ce privete
coninutului acestor cri. Cum stm cu credina n demoni i
n zei pgni? Unde este dovada tiinific a eficienei
formulelor magice?
Nicieri, recunoscu deschis Mogens. Dar, oricum, nu
exist nici dovezi c nu sunt eficiente.
Nu vorbii serios. Ce ar putea fi n aceste blbieli lipsite
de sens
Cine v spune c despre asta este vorba? interveni
Mogens, reducnd-o pe egiptolog la tcere cu un gest
aproape poruncitor, pentru situaia c ar fi vrut s l ntrerup.
Nu, tiu ce vrei s spunei. Doctor Hyams, v rog doar s m
ascultai un moment!
Hyams ridic dispreuitor sprnceana stng, dar tcu.
Eu cred c n natur exist mult mai multe fore pe care
noi nu le nelegem dect fore pe care le nelegem, ncepu
Mogens. Fore ale naturii, la ele m refer. Energie, cmpuri de
for, cureni.
i privi pe rnd, ntrebtor, pe ceilali. McClure ncuviin
ovielnic din cap, Mercer mai sorbi o dat din cafeaua cu
rom - sau ce se afla n sticla lui - n timp ce Hyams nu
reacion, ci l privi mai departe fix i inexpresiv.
Unele dintre aceste fore le nelegem, i unele dintre ele
le putem chiar stpni, continu Mogens. Modificm undele
radio pentru a transmite semnale Morse. Producem curent
electric pentru a ne lumina casele i nclzim apa pentru a
pune n micare mainile noastre cu aburi.
Vorbii despre energie, profesore, nu despre cuvinte,
cuget McClure.
i ce sunt cuvintele dac nu unde sonore? ntreb
Mogens pe un ton aproape triumftor. Dac ele au un efect
despre care nu avem cunotin? Dac ele comunic cu fore
ale naturii a cror existen noi nici mcar nu o bnuim?
Bineneles, zise ironic Hyams. Dar unii druizi celi le
cunoteau acum cinci mii de ani.
Este posibil, spuse Mogens. Bineneles c ei habar nu

aveau de existena curentului electric, de radiaii i cmpuri


de for. Dar poate c pur i simplu au observat ceva. Poate
c le-a atras atenia faptul c se petrec anumite lucruri cnd
spun anumite cuvinte. Ei au mbrcat n cuvinte ceea ce au
observat, fr a bnui c nu despre cuvinte este vorba, ci
despre undele sonore produse de ele.
Asta este o aiureal, spuse Hyams.
Mogens ridic din umeri.
Nu spun c aa a fost, rspunse el. Spun c ar fi putut s
fie aa.
Oh, desigur, ripost ironic Hyams. Cu certitudine exist
i diavolul, vrcolaci i demoni zburtori.
Au existat n lumea asta creaturi pe care chiar i noi leam lua drept demoni, rspunse calm Mogens. Probabil c
exist i un fel de memorie colectiv. Cu greu am putea
considera ntmpltoare anumite arhetipuri ce apar
permanent n toate timpurile i n toate culturile. Noi toi
avem aceleai frici primordiale, doctore! Indiferent n ce parte
a lumii ne-am nscut, n ce mediu cultural am crescut. Poate
c ceea ce simim este amintirea strmoilor notri
nmagazinat n memoria noastr colectiv pe parcursul a
milioane de ani.
Hyams izbucni n rs.
i dumneavoastr v considerai om de tiin?
Eu nu am fcut afirmaii, spuse calm Mogens. Am vrut
doar s v explic ce m intereseaz pe mine la aceste lucruri.
n calitate de om de tiin, presupun, zise ironic Hyams.
Rse din nou dispreuitor, dar brusc ceva se modific n
privirea ei. Zmbetul i pieri, ochii i se ngustar i l privi pe
Mogens cu o ostilitate nou. Murmur: VanAndt! ntoarse
brusc capul pentru o secund spre rafturile cu cri, apoi
privirea i reveni la Mogens. Da, normal! tiam eu c v-am
mai auzit numele!
Ce nseamn asta, draga mea? ntreb McClure.
n privirea lui Hyams apru ceva nou, dur, care l fcu pe
Mogens s se nfioare.
Asta ar trebui s l ntrebai voi pe noul nostru coleg,
spuse ea. Noapte bun, profesore VanAndt!

Plec. Mogens vru s o opreasc, dar n ultimul moment i


ddu seama de lipsa de sens a acestei intenii i cobor mna.
Hyams se npusti afar lsnd ua deschis n urma ei;
Mogens bnui c o lsase aa doar pentru c i fusese prea
greu s o trnteasc dup ea.
Pentru cteva momente n barac se aternu tcerea,
creia McClure i puse n cele din urm capt dregndu-i
jenat glasul.
Mda acum ar trebui s mergem i noi, spuse el. A fost
o zi epuizant. S mergem, Mercer! Sunt sigur c i profesorul
VanAndt va fi bucuros s se liniteasc. Atept ca Mercer s
se ridice - cam n sil -, apoi i ntoarse privirea ctre
Mogens. Noapte bun!
Mogens nu fu n stare s i rspund lui McClure cu mai
mult de o nclinare a capului. Cei doi ieir, dar lui Mogens i
trebui mai mult de o jumtate de minut pentru a-i aduna
puterile s ias din starea de amoreal i s nchid ua
dup ei. Deci aceasta fusese prima sa discuie adevrat cu
noii colegi, i numitorul ei comun era: catastrofa.
Dar, oricum, totul avusese i o parte bun: ar fi putut s fie
i mai ru.
Dar se nela.

Capitolul 8
Graves nu mai veni n acea sear. Mogens cochetase de
mai multe ori cu gndul de a se duce el la acesta - n definitiv
erau doar civa pai pn la baraca lui Graves -, dar se
rzgndise de fiecare dat i se culcase devreme. Spre marea
lui surprindere adormi pe loc i se trezi abia a doua zi
dimineaa, mult mai destins i linitit dect crezuse c era
posibil dup ziua de care avusese parte i fr cea mai mic
amintire a vreunui comar.
Dar nu se sculase de la sine. l trezise o uoar vnzoleal
n apropierea lui i, nainte de a deschide ochii, i ajunse la
nas aroma cafelei proaspt pregtite.
Mogens se ridic n capul oaselor i ddu cu ochii de Tom,
care aranja plin de zel pe mas micul dejun. Cu mirosul
cafelei se mai amesteca i cel de unc prjit i de ou, i
Mogens nu putu s reprime ghioritul de foame al stomacului.
Tom ntoarse brusc capul i n primul moment pru aa de
vinovat, de parc Mogens l-ar fi surprins fcnd ceva
nepermis, dup care zmbi:
Neaa profesore, sper c nu v-am trezit eu.
Mogens se ntinse mai bine, i cobor picioarele pe
marginea patului i o clip i ascunse faa n mini. Se simea
proaspt i odihnit, dar era att de buimac, c abia putu s i
stpneasc un cscat.
Ba da, dar nu ar fi avut sens s pregteti un mic dejun
att de gustos i pe urm s atepi s se rceasc. Ls
minile jos, adulmec i se uit la tava cu mncare. Graves
te-a mandatat s m tratezi mai cu bgare de seam?
Sir? ntreb Tom ncurcat.
Aceast porie mi se pare destinat mai curnd unui
muncitor din construcii, explic zmbind Mogens. A uitat s
m avertizeze c trebuie s dezgrop templul singur, doar cu
un trncop?
Dac mi amintesc bine, era vorba mai curnd de o
lingur, rspunse foarte serios Tom, dar ddu imediat din cap

i continu zmbind: Ca s fiu corect, este o porie dubl.


Doctorul Mercer a refuzat astzi micul dejun i era pcat s l
arunc. Zmbetul i se transform ntr-un rnjet: Cred c nu se
simte prea bine astzi.
Asear prea s se simt excepional. Mogens se ridic,
scoase ceasul de buzunar din haina pe care n lipsa unui
umera o pusese pe speteaza scaunului i deschise capacul.
Nu era nici mcar ora ase, neobinuit de devreme chiar i
pentru Mogens, care nu obinuia s leneveasc n pat.
Sper totui c nu i vei face un obicei prost din a m
trezi mereu att de devreme, spuse el, cscnd.
Tom clipi nedumerit.
Devreme?
Mogens fcu o grimas.
Bine, oft el.
Lu cana pentru a-i turna cafea, dar ovi i, involuntar,
supuse ceaca unei inspecii rapide i foarte atente nainte de
a se servi i a bea ntreaga ceac dintr-o suflare.
Luai loc, profesore, m ocup eu.
Mulumesc, rspunse Mogens, dar dimpotriv se
ndeprt un pas de mas i fcu un uor gest cu capul spre
u. Pentru c tocmai se trezise, simea nevoia unei
necesitai fiziologice, dar se simea jenat s vorbeasc despre
aceasta. Adug: Revin imediat.
Locul respectiv se afla puin lateral fa de barci, la
jumtatea distanei pn la tufiurile care delimitau tabra de
cimitir. Mogens se ndrept ntra-colo cu pai mari. Soarele
nc nu rsrise, era sensibil rcoare, iar el se gndea la
gustosul mic dejun pregtit de Tom, aa c se grbea s se
rentoarc la caban. Nici nu fcuse jumtate de drum, cnd
auzi motorul unui automobil i se opri surprins.
Din crng apru o pereche de faruri, apoi o main
ptrunse printre ramuri i, instinctiv, Mogens fcu doi pai
lateral pentru a nu fi dobort la pmnt. Dar nici vorb de un
astfel de pericol - maina trecu n vitez de el, dar la o
distan de cel puin zece, doisprezece pai -, ns Mogens se
sperie ca un ho surprins asupra faptului.
Nu era o main oarecare, ci o main a poliiei.

n loc s se ntoarc la baraca lui i la micul dejun care l


atepta, Mogens se lu grbit dup main. Automobilul fcu
o curb att de aproape de cortul din centrul taberei, nct
pnza acestuia flutur ca o vel n vnt, se ndrept ctre
baraca lui Graves i opri aa de brusc, c noroiul de sub roi
sri n toate prile. Mogens i grbi pasul, astfel nct s nu
alerge, dar nici s nu rmn prea mult n urm.
Un brbat bondoc, cu o plrie de cowboy aproape absurd
de mare, cobor din maina poliiei. n acelai moment ua
barcii se deschise i iei Graves. Mogens era nc prea
departe pentru a distinge feele celor doi, ns n ciuda
distanei simi tensiunea ce mocnea ntre ei. Mogens grbi
iari pasul, i ajunse lng Graves i vizitatorul n uniform
cnd acesta tocmai i scotea uriaa plrie i i ncorda
umerii, pregtindu-se cum se cuvine de ntlnirea cu Graves.
Mogens! Graves nu ncerc s ascund ct l deranja
apariia lui. Te-ai trezit att de devreme?
*
*
*
Mogens se ngrozi cnd vzu faa lui Graves. Nu trecuser
douzeci i patru de ore de cnd se vzuser, dar Graves
prea c de atunci mbtrnise cu decenii. Avea faa supt i
dungi ntunecate pe obraji, iar privirea lui exprima o slbticie
la a crei vedere Mogens trebui s se stpneasc s nu fac
un pas napoi. Cu siguran c doctorul Jonathan Graves nu
avusese o noapte bun.
Nu am mai putut s dorm, rspunse Mogens, dup care
fcu un gest cu capul ctre main: Zgomotul fcut de
circulaie este tot mai puternic n ultimul timp, iar eu venisem
la ar tocmai pentru linite.
Zmbi strmb, dar i ddu seama c amrta lui glum nu
a avut efect. Graves i strnse buzele ntr-o grimas care era
opusul unui zmbet, iar vizitatorul pru o clip att de
marcat, de parc ar fi luat cuvintele la propriu.
Profesorul Mogens VanAndt, spuse Graves fcnd i
gestul corespunztor ctre Mogens. Noul meu colaborator.
Fcu acelai gest i ctre poliist: Dnsul este eriful Wilson.
Profesore.

Wilson schi un gest cu capul, care lui Mogens i pru mai


puin neutru dect i-ar fi fost pe plac, apoi vru s spun ceva,
dar Graves i-o lu nainte:
Ce v aduce ncoace la aceast or matinal, domnule
erif? tii c nu agreez prezena strinilor pe terenul meu.
Wilson se ntoarse spre Graves i de pe chipul lui dispru i
ultima urm de amabilitate.
Am doar cteva ntrebri, doctore, spuse acesta glacial.
Este vorba despre un membru al echipei geologilor care sunt
campai de cealalt parte. Doctor Phillips, ca s fiu mai exact.
Phillips? Faa lui Graves se ntunec i mai mult. Nici
mcar nu se strduia s lase impresia c s-ar gndi la vorbele
lui Wilson. Nu am auzit niciodat de el.
Eu cred c am ceva de fcut, zise Mogens i vru s se
ntoarc i s plece, dar Wilson l reinu cu un gest scurt.
Nu, rmnei, profesore! spuse el. Se prea poate s v
pun i dumneavoastr cteva ntrebri.
Dar eu sunt aici abia de o zi!
Wilson ignor rspunsul i se adres din nou lui Graves:
M mir puin faptul c nu l cunoatei pe doctorul
Phillips, doctore Graves! Doar ai vorbit cu el ieri-diminea.
Eu? ntreb Graves.
Exist martori ai disputei aprinse dintre doctor Phillips i
dumneavoastr, confirm Wilson. Aici.
Pentru o fraciune de secund Graves nu l mai privi pe
Wilson, ci pe Mogens, i n ochii lui se aprinse ceva ce putea fi
ur. Dar i recpt stpnirea de sine i se adres erifului:
Ah, acela. Graves strnse cu dispre din buze. Da, este
adevrat. Nu tiam c l cheam Phillips. A fost aici, aa este.
Deci recunoatei c a avut loc o ceart?
Tot acest teren este proprietate privat, domnule erif,
zise rece Graves. Eu le-am interzis distinilor colegi de la
Facultatea de Geologie, acum jumtate de an, s calce pe
proprietatea mea. Dup cum prea bine tii chiar
dumneavoastr, ei nesocotesc mereu aceast interdicie. Am
surprins un strin pe proprietatea mea, strin care nu are ce
cuta aici, i nu am fost entuziasmat de acest lucru. Att
privirea, ct i tonul lui devenir sfidtoare. Continu: De

fapt, ar fi de datoria autoritilor s asigure aprarea


drepturilor mele de cetean i proprietar.
n ce l privete pe Phillips, nu trebuie s v mai facei
griji, doctore, rspunse Wilson. El nu v va mai deranja cu
siguran. Cadavrul i-a fost gsit azi-noapte, nu departe de
aici.
Este mort? i scp involuntar lui Mogens, ceea ce atrase
de aceast dat nu numai privirea lui Graves, ci i a lui
Wilson.
Ar fi fcut mai bine s i mute limba.
Este de presupus, dac este gsit un cadavru, spuse
iritat Graves. I se adres din nou lui Wilson: Ce s-a ntmplat?
Un accident?
Nu tim exact, recunoscu acesta. Cadavrul este nc
cercetat. Se afl ntr-o stare groaznic, parc ar fi fost atacat
i sfiat de un animal de prad. Chiar dac, cu toat
bunvoina, eu nu mi pot imagina un animal de prad n
stare s fac aa ceva.
i acum credei c eu l-am omort? ntreb batjocoritor
Graves.
Dumneavoastr ai fost ultimul care a vorbit cu doctorul
Phillips, rspunse calm Wilson. De atunci nu l-a mai vzut
nimeni. Trebuie s pun aceste ntrebri.
Ceea ce dumneavoastr v rupe inima, ripost Graves i
cltin mnios din cap. Trebuie s v dezamgesc. Probabil c
urmtorului care va pune piciorul pe proprietatea mea am s
i guresc pielea cu cteva alice, dar eu nu omor pe nimeni. i
nu obinuiesc nici s sfii n buci intruii. Dac ai epuizat
ntrebrile, mi pare ru c nu v-am putut fi de folos, domnule
erif.
Wilson se ntoarse ctre Mogens i i puse pe cap plria,
ceea ce oricum nu i ddu un aer mai impuntor, ci mai
curnd unul comic.
Iar dumneavoastr, doctor?
VanAndt, i sri Mogens n ajutor. Profesor VanAndt.
Profesor VanAndt. Wilson ridic din umeri, pentru a
sublinia ct de puin respect i impunea titlul academic. L-ai
vzut ieri pe doctorul Phillips, profesore?

Nu, rspunse Mogens, spunnd adevrul.


Regretabil. Wilson oft. Dac v amintii ceva ce ar
putea folosi clarificrii acestei poveti oribile, contactai-m
nentrziat, profesore! La fel i dumneavoastr, doctore
Graves!
Atinse cu degetele arttor i mijlociu de la mna stng
borul plriei lui hilare de cowboy, urc n main i plec.
Graves se uit posomort dup el pn cnd acesta - n
aceeai msur de lent la plecare, pe ct de rapid fusese la
venire - dispru. Apoi se ntoarse spre Mogens cu o expresie
nu mai puin posomort.
Pitic tmpit, spuse. Face pe Sherlock Holmes i Wyatt
Earp la un loc, doar pentru c a auzit odat cuvntul bluf.
Cine i-o fi nchipuind c este?
Doar nu crezi c eu ncepu Mogens doar pentru a fi
ntrerupt.
C tu ai putut s auzi ori s vezi ceva ce l-ar putea
interesa pe idiotul acesta de erif? Graves rnji precum un lup
- Mogens avu realmente aceast senzaie. n lumina nc
palid a zorilor figura lui i aminti lui Mogens de cea a unui lup
care i fixeaz victima artndu-i dinii. La ce te gndeti?
Bineneles c nu! Acest mic i mincinos aprtor al legii mi
face greuti de cnd am venit aici, dar, ce este drept, nu i
poi nega o anumit doz de iretenie. tie c eti nou aici, i
ncearc s ne dezbine. Acesta este pericolul pe care l
reprezint aceti oameni: poate nu sunt deosebit de
inteligeni, dar trebuie s te fereti s i subapreciezi.
Mogens fcea eforturi s i urmreasc vorbele. Ceva nu
era n regul cu faa lui Graves. Prea c se modifica.
Caracteristicile de lup se accentuau, dar fr s fie vorba
despre modificri cu adevrat materiale. Totui, era o
transformare sesizabil. Printre trsturile nc umane, dar
descompuse ale lui Graves se strecura n tot mai mare
msur animalul de prad ascuns sub ele.
Dar de ce s fi fcut eriful asta? ntreb Mogens obosit,
nu pentru c trebuia s o fac, ci pentru c era primul lucru
care i trecu prin cap.
Trebuia s nceteze a-l mai fixa cu privirea pe Graves. Dar

nu putea.
Pentru c este pltit pentru asta, se repezi Graves.
Crtiele astea afurisite ncearc s m alunge de aici de
cnd am venit. Dar nu vor reui!
Furia din ochii lui ntunecai, ce preau mult mai adncii n
orbite, se transforma n ur pur. Un firior subire de saliv i
cobora pe brbie, evident fr ca acesta s l sesizeze.
i geologii ce motiv ar avea pentru asta? ntreb
Mogens. C doar sunt, ca i noi, oameni de tiin!
Nu m mai compara cu aceti aceti diletani! mri
Graves.
Mria cu adevrat, nu n sens figurat, gndi Mogens i
se nfior.
Iar acum du-te s i iei micul dejun, Mogens. Avem n
fa o zi lung i epuizant. Te atept peste o jumtate de or
jos, n templu.

Capitolul 9
Dintr-o ndrtnicie pe ct de pur, pe att de copilreasc,
Mogens nu apru la noul lui loc de munc exact dup
trecerea unei jumti de or, ci abia dup dublul acestei
perioade. Dar nu era unicul motiv. Nici mcar nu era motivul
principal. Adevratul motiv al ntrzierii era c se temea s l
revad pe Jonathan Graves.
Mogens ncerc inutil s scape de gndurile care i lui i
preau ridicole. Nu exista niciun motiv s se team de
Graves. Pentru aa ceva avusese motiv nainte de sfritul
sptmnii, dar momentul acela trecuse; se prezentase n
faa lui Nemesis i acum nu mai avea niciun motiv s tremure
n faa lui Graves. Putea s l urasc, s l dispreuiasc i s l
deteste profund - i din toate aceste sentimente avea n el
mai mult dect suficient -, dar nu trebuia s se team de el.
ns tocmai asta fcea.
Pe msur ce cobora scara, micrile lui Mogens deveneau
tot mai lente. n timp ce nainta de-a lungul tunelului jos ce
ducea la prima grot, ncerc s i clarifice simmintele.
Desigur, tia c faa lui Graves nu se modificase cu adevrat
nainte. Trebuie s i se fi prut din cauza luminii sau a oboselii
i a nervozitii, sau poate din cauza unei combinaii a
acestora. Oamenii nu se transform n creaturi care n zori
se descompun i se refac n fpturi noi, oribile. Nici mcar
Jonathan Graves nu fcea aa ceva, chiar dac Mogens nu ar
fi avut scrupule n a-l crede n stare de asemenea orori.
Problema era c el era gata s cread aceast enormitate, s
cread orice enormitate, dac i duna lui Jonathan Graves.
De fapt, i ddu ulterior seama c n sufletului lui i-ar fi
dorit ca Wilson s exprime mai mult dect o vag bnuial i
ca aceast bnuial s se dovedeasc a fi ntemeiat. Poate
c ceea ce l ngrijora att de mult nu era Graves, ci el nsui.
De faptul c niciodat nu l va putea ierta pe Graves era tot
att de contient pe ct trebuia s fie i acesta. Totui,
Mogens era prea ngrozit de intensitatea urii sale. Poate c

era adevrat ceea ce spuneau psihologii, c o anumit doz


de dorin de rzbunare i chiar de ur e foarte sntoas i
ajut la depirea unei triri traumatizante. Dar ceea ce
Mogens simea n el cu siguran nu era sntos.
Ajunsese aproape de captul galeriei i pea tot mai rar,
cnd auzi din fa voci - vocea lui Graves i apoi imediat
vocea doctorului Hyams, care era strident, aproape isteric.
Mogens mai fcu doi pai i se opri cnd nelese c era
martor la o ceart zdravn.
Ca s fiu sincer nu v neleg n totalitate surescitarea,
tocmai spunea Graves. Ce v mai trebuie, Suzan? Nite
materiale? Avei nevoie de mai muli bani? O putere
decizional mai mare?
Nu despre asta este vorba, i o tii al naibii de bine,
Graves! De un an ntreg muncim ca nite sclavi pentru
dumneavoastr! Abia dac mai vedem lumina zilei, i nu
avem voie s scpm o vorb, cu toate c am fcut aici poate
cea mai senzaional descoperire a secolului!
Pentru c, draga mea, o ntrerupse Graves. Pentru c, nu
cu toate c.
Haida-de! se burzului Hyams. Este vorba despre faptul
c noi ne strduim de un an de zile s depunem o munc ntradevr tiinific, iar dumneavoastr dumneavoastr
aducei un vrjitor!
Mogens ascultase destul. i era clar c aterizase n cel mai
nefavorabil moment posibil, dar brusc i pru acest lucru
indiferent. Nu avea sens s umble n vrful picioarelor printrun magazin de porelanuri n care tocmai bntuise un uragan.
Continu drumul, se ndrept cu pai energici spre Graves i
Hyams i nregistr n treact c mai erau prezeni i ceilali
doi. McClure se simea vizibil neplcut, i aceast stare
explod de-a dreptul cnd i fcu apariia Mogens, n timp ce
Mercer prea doar obosit i se strduia din rsputeri s
urmreasc discuia.
Tragei de mult cu urechea acolo? l lu n primire, cu
ostilitate Hyams.
Nu era necesar s trag cu urechea, rspunse Mogens.
Erai suficient de glgioas.

Trecu peste Graves cu o privire rapid, atent, apoi se


ntoarse din nou ctre arheoloag. Trebuia s se stpneasc
s nu devin nepoliticos i trebuia s se stpneasc i mai
mult s nu spun ori s fac ceva care s o provoace i mai
tare. Vrjitor nu mai era de mult cel mai urt cuvnt care i
se adresase n ultimii ani, i totui acum l supra enorm.
Sincer, mi pare ru c gndii astfel despre mine, doctor
Hyams, spuse cu un calm impus. Chiar crezusem c ai
neles ceea ce am ncercat s v explic ieri. Nu am nicio
legtur cu magia neagr sau cu scamatoria. Sunt om de
tiin, ca i dumneavoastr!
i anume unul dintre cei mai buni pe care i cunosc,
interveni Graves. Hyams vru s riposteze, dar Graves o
reduse la tcere cu un gest poruncitor i continu pe un ton
ridicat: Ajunge! Nu tolerez aceste invidii puerile! Nici nu avem
timp de aa ceva! Suzan, pot s v asigur c profesorul
VanAndt nu se afl aici pentru a contesta ceva din renumele
dumneavoastr binemeritat sau din al dumneavoastr,
domnilor! Vei nelege peste doar cteva zile de ce am
solicitat sfatul profesorului. Dar, pn atunci, v rog s dai
dovad mcar de o parte din acea disciplin la care m pot
atepta
din
partea
unor
cercettori
de
calibrul
dumneavoastr!
Spre nu mica mirare a lui Mogens, nimeni nu l contrazise.
nsi Hyams mai privi sfidtoare doar un moment, apoi se
ntoarse strngnd arogant din buze, iar McClure i Mercer
ncheiar spectacolul dnd impresia c ar fi grozav de
ocupai, dei nu fceau de fapt nimic.
Vino, Mogens! Graves fcu un gest n direcia lui, care nu
era mai puin poruncitor dect cel cu care o redusese la
tcere pe Hyams. Noi avem de lucru!
Mogens l urm automat cnd acesta se ntoarse i se
ndrept spre ua din scnduri care ddea n coridorul cu
hieroglife. Privi ncurcat napoi, ctre Hyams i cei doi. Fcnd
parte din aceeai familie, tia foarte bine i el ct de alergici
erau savanii la autoritate. Cu att mai incredibil i se pru c
Hyams, McClure i Mercer se lsaser dojenii de Graves ca
nite elevi intimidai. Pe de alt parte, el nsui se supusese

instinctiv tonului poruncitor al lui Graves.


Parcurser galeria ntr-un tempo att de vioi, c Mogens
nici nu gsi timpul s i fac ordine n gnduri nainte de a
ajunge la grilajul din capt. Acesta era deschis, dar Graves se
ntoarse imediat ce Mogens trecuse de el, puse lactul, l
ncuie i vr cheia n buzunarul vestei. Mogens l privi
ntrebtor, dar i puin alarmat. Nu suportase niciodat s fie
ncuiat undeva.
Vreau doar s fiu sigur c nu vom fi tulburai, spuse
Graves, cruia nu i scpase privirea lui Mogens. n mod
normal, deschid ua secret numai duminica, cnd Hyams i
ceilali sunt n ora.
i te mai miri c ceilali devin treptat nencreztori?
ntreb Mogens.
Drept rspuns Graves ridic doar din umeri i continu s
mearg. Evident, nu era dispus s discute pe aceast tem.
Ajunser la ua secret, aa cum se ateptase Mogens, dar
spre surprinderea lui, aceasta era deschis i abia cnd
ajunse n dreptul ei observ cablul electric gros ce erpuia pe
podea i disprea n tunelul din spatele ei.
A doua surpriz - i pe departe mai mare - era silueta
subire care i ntmpin dup civa pai fcui n tunel.
Tom!
Tom i fcu un semn cu capul i se adres lui Graves:
Eu am terminat, doctore Graves. Mai trebuie doar s
aduc lmpile i s le conectez.
Mai ai timp pn n noaptea care urmeaz, rspunse
Graves. Poi rezolva asta dup ce pregteti cina. Acum du-te
i odihnete-te cteva ore.
Tom nclin din cap recunosctor i se ndeprt rapid.
Graves privi n urma lui pn cnd acesta iei din galerie i
zgomotul pailor dispru n exterior, apoi adug ncet i
dnd semnificativ din cap:
Biatul a lucrat toat noaptea.
Am crezut c ineai ca nimeni s nu afle de acest tunel.
Aa este, confirm Graves. Nimeni care s fi tiut deja de
existenta lui, iar cel care tie nu cunoate unde duce el.
Zmbi uor i continu: Nu subestima niciodat

curiozitatea unui copil, Mogens. Hyams i ceilali doi pot


specula asupra a ceea ce am descoperit aici, dar Tom tia la
puin timp dup ce aflasem eu. Ridic din umeri. Avem nevoie
de lumin i nu era de mine s ntind cabluri i s instalez
lmpi, ca s nu mai spun c nici nu m pricepeam. Poate tu
te pricepeai?
Mogens cltin din cap.
i ai ncredere n Tom?
Am de ales? Graves rse. Dar redeveni imediat serios.
Nu, am ncredere n Tom. Poate c este singurul de aici n care
pot s am ntr-adevr ncredere. Natural, cu excepia ta,
adug el cu un zmbet fin.
Natural, repet Mogens.
Continuar drumul dup ce Graves lu lampa cu carbid din
nia din perete i o aprinse. Cablul electric negru, gros ct
ncheietura minii lui Mogens, era desfurat naintea lor n
ntuneric i le arta drumul, dar se termina n faa grmezii de
piatr i pmnt care desprea tunelul de camera de
ceremonial. Ca i n ziua anterioar, primul se cr Graves.
De data aceasta ls lampa aprins pe grmad, aa c
lumina puternic nu l mai fcu pe Mogens s lcrimeze cnd
acesta l urm.
Cnd ajunse Mogens n ncpere, Graves aprinsese n
camer toate patru felinarele, astfel c lumina era de dou ori
mai puternic, dar nu a alungat tot ntunericul; negura
domnea mai ntunecat dincolo de limitele vagi ale zonei
luminate. Mogens avea din nou senzaia c vede nluci
descriind micri ciudate, apropiindu-se de lumin, dar fr a
ndrzni s-o ating.
Deoarece te afli aici, nu trebuie s te mai ntreb asupra
deciziei tale bnuiesc, zise Graves, n timp ce i ntindea dou
din cele patru lmpi aprinse de el. Deci, s ncepem. Nu
dispunem de tot timpul din lume.
Mogens lu asculttor cele dou lmpi i l urm pe Graves,
care se ndrept hotrt ctre scara aceea ciudat de
neregulat ce urca spre monstruoasa u mrginit de cei doi
i mai monstruoi paznici. Lumina mai puternic ar fi trebuit
s mai mblnzeasc imaginea acestora, dar efectul fu

contrar: lumina plpind prea s amplifice funestul joc al


umbrelor. Nu ar fi trebuit s urce scara. Aceast poart
masiv din metal indestructibil, ca i cei doi demoni-strjeri
i aveau rostul lor sau erau doar rodul fanteziei artistului
preistoric care le crease.
i ce atepi din partea mea, mai exact?
Mogens se simea neajutorat, ba chiar mai ru: nelalocul
lui. Mai precis, se afla ntr-un loc n care nu ar trebui s fie.
Unde niciun om nu ar trebui s fie.
Graves, aflat la civa pai naintea lui Mogens, se opri ca i
acesta nainte ca lumina lmpilor lui s smulg complet
monstruoasele statui din ntunericul n care ele erau
cufundate - i ateptau? - de milenii.
Dac a ti rspunsul la aceste ntrebri, tu nu ai mai fi
aici, zise el.
Ridic una dintre lmpi, dar lumina ei pru c nu a atins cu
adevrat creaturile de pe soclurile lor din piatr neagr, ci a
srit napoi precum o mn care s-a apropiat prea mult de
flacr i zvcnete napoi, ca s nu se frig. Dimpotriv,
figura din piatr pru c fcuse spre ea o sritur violent,
fr s poat s nving bariera tremurnd. i nu s-au
retras, ci s-au ncletat n margini de lumin, pentru a o
asedia cu rbdare i a o roade, aa cum ntunericul asediase
lumina de la nceputurile vremurilor - combatani ntr-un
rzboi nesfrit, dar asupra crui sfrit nu exista nicio
ndoial.
n loc de a se apropia de scar, i totodat de poart,
Mogens coti ctre peretele alturat, pentru a supune unei
cercetri temeinice picturile i hieroglifele de pe el.
i ceea ce afl fu suficient de ru.

Capitolul 10
n urmtoarele dou, trei zile aproape c nu i vzu noii
colegi - ceea ce n bun parte se datora faptului c mcar
McClure i Hyams se fereau din calea lui, iar el nu preuia n
niciun fel societatea lui Mercer. Pe ct de simpatic i se pruse
la prima vedere beivul grsan, pe att i repugna modul lui
jovial i superficial de a fi.
Dar nu conta. Toat viaa Mogens fusese un solitar, i n
anii care trecuser se obinuise cu singurtatea. La aceasta
se aduga faptul c n curnd munca l absorbi i c oricum
lua drept inoportun orice deranj.
n acea zi Tom nu se mai ntorsese pentru a fixa cablurile i
a conecta lmpile, ceea ce Mogens nu consider a fi o lips.
Dimpotriv, nu s-ar fi simit bine n adncul fiinei sale la
ideea inundrii catacombelor subterane cu lumina artificial
creat de om. i se mai aduga ceva: cu ct descoperea mai
multe simboluri i imagini sinistre, cu att mai puin simea
pornirea de a le vedea. Era aproape absurd: n aceeai
msur n care Mogens ncepea s descifreze secretele
scrierii hieroglifice, cretea fascinaia istoriilor descrise de ele,
dar i teama ce l stpnea pe el. Curnd ncepu s considere
ntunericul, care la prima vizit aici l umpluse de nelinite, ca
pe un prieten, care ascundea protector de privirea lui
sinistrele picturi i basoreliefuri cu zei. Cnd se afla singur n
ncpere, reducea iluminarea la minimum, i deseori lucra
doar la lumina unei lmpi de petrol.
Dar majoritatea timpului i-l petrecea n baraca lui singur,
doar n compania crilor aduse de Graves. i ddu repede
seama ct de lipsit de sens proceda scormonind la
ntmplare. Trebuia s descifreze misterele acestei strvechi
limbi n imagini - cci n opinia lui nu putea fi vorba despre
altceva - dac voia s dea de urma marelui secret al ncperii.
Ceea ce nu nsemna altceva dect c Mogens se afla n faa
unei limbi absolut necunoscute, ale crei rdcini nu numai
c ajungeau cu mii de ani n urm, dar nici nu putea fi

comparat cu nimic din ce vzuse el vreodat. Oricine


altcineva n afara lui Mogens ar fi capitulat n faa
dimensiunilor acestei sarcini, dar el vedea numai provocarea fr convingerea real c o va putea birui, dar plin de
entuziasm -, pe care o accepta.
Fr ndoial c i-ar fi fost de folos ajutorul lui Hyams,
pentru c chiar dac Vechiul Egipt nu fusese niciodat
specialitatea lui - mai corect, acesta nu l interesase niciodat
n mod special -, totui i ddea seama de la prima privire c
la picturile murale era vorba despre o serie de hieroglife
egiptene i o alt scriere mult mai veche. Desigur c lui
Hyams i-ar fi fost mai uor s deosebeasc la prima vedere
aceste limbi complet diferite; Mogens pierdea o zi doar pentru
a dezvolta o simpl schem care s l ajute s ncerce acelai
lucru. Totui, nu lu n consideraie nici mcar o dat ideea de
a o consulta; abstracie fcnd c probabil ar fi refuzat scurt
s ajute un vrjitor; oricum, Graves nu i-ar fi permis s
dezvluie unei alte persoane secretul sanctuarului lui.
Dar, dei mai ncet, mergea i aa. n seara celei de a doua
zi elaborase - pentru a respecta adevrul, mai bine zis,
ghicise n mare parte - un gen de alfabet grosolan i ncepu
s caute asemnri. i, spre surprindere lui, le gsi.
Mai avu nevoie de o zi pn cnd ntr-una dintre cri ddu
peste un simbol ce i se prea vag cunoscut. Acesta nu era
identic, nici mcar asemntor cu adevrat; oricui altcuiva nu
i s-ar fi prut nici mcar c ar aduce, dar lui Mogens i
amintea pe undeva de picturile de pe perei. Simbolul scris de
mn, descoperit pe o pagin strveche, emana aceeai
senzaie neplcut, btea n acelai fel la poarta sufletului
su cum simise jos, n catacombe.
Acelui prim simbol i-au urmat un altul i nc unul, i nc
unul, i n cele din urm parc i s-ar fi deschis o poart, n
spatele creia se aflau stivuite ordonat, pe rafturi lungi,
noiunile care i lipsiser pn acum, ateptnd s fie
utilizate. Cnd i ddu seama de uurina cu care ptrunsese
tainele unei limbi apuse nc nainte de apariia omului pe
Pmnt se simi mai mult dect ciudat. Dar exact aa era.
Dup ce trecu pragul acelei ui, nu numai c i fu mult mai

uor s i nsueasc raiunea acelor complicate litere i


simboluri, ci nelegea tot mai bine ce era aceast limb, i
anume mult mai mult dect o niruire de cuvinte i informaii
ce transmiteau motenirea celor care o vorbiser, era ntr-un
anume sens o parte din nii creatorii ei. Exista o diferen
fundamental ntre aceast limb i oricare alta cunoscut de
Mogens: aceast limb avea suflet.
n seara celei de a treia zi de lucru, Graves l chem, prin
Tom, n tainica ncpere, ceea ce era neobinuit. n mod
normal, la lsarea ntunericului prseau toi antierul
subteran, i Graves nu admitea ca de unul singur cineva s
se vnture pe acolo, pe jos, cum obinuia el s se exprime.
i mai neobinuit i pru lui Mogens faptul c generatorul nc
mai funciona; n timp ce l urma pe Tom spre cort, simi din
nou vibraia slab a terenului sub picioarele sale. i, dei tia
de mult c aceasta se datora numai funcionrii generatorului
l trecu un fior; cci mai mult dect oricnd avu neplcuta
senzaie c simea, adnc sub picioarele lui, micarea unei
fiine vii, enorme.
Tocmai pentru a scpa de acest gnd, mri pasul, astfel c
l ajunse pe Tom nainte de a cobor pe scara aflat sub cort.
Ce dorete doctorul Graves de la mine? ntreb el.
Tom ridic din umeri i apuc scara cu ambele mini.
Mi-a spus doar s v aduc la el. Dup ce cobori dou
trepte, adug: Era ceva cam nerbdtor.
Nimic deosebit, gndi Mogens. De cnd era el, l tia pe
Graves ca nerbdtor i prost dispus. Dar acum n vocea lui
Tom era ceva, un tremur de parc ar fi vorbit despre ceva
despre care nu ar fi vrut s vorbeasc, ceea ce i trd lui
Mogens c era vorba despre ceva mai mult. Se petrecuse
ceva ntre Graves i Tom, dar Mogens i interzise s pun
vreo ntrebare pe aceast tem.
Din acea noapte din cimitir, distana dintre Tom i el se
mrise clar, lucru pe care Mogens nu l nelegea i l regreta
profund. i propusese s nu l agaseze pe Tom, pentru a nu l
speria i mai mult. Spera ca mai devreme ori mai trziu s
rectige ncrederea lui Tom. l urm n tcere n templu, prin
ua secret acum deschis. Tom mergea naintea lui att de

grbit, nct Mogens nu mai trebui s i se adreseze pentru ai da seama c acesta nu voia s vorbeasc.
n urm cu o zi, Tom nivelase grmada de moloz de la
captul tunelului suficient pentru a nu mai fi nevoie de o
escaladare periculoas n scopul ajungerii la ncperea de
dincolo de ea, dar el se opri cu doi pai n faa ei i fcu un
semn cu capul nainte:
Doctorul Graves v ateapt acolo.
Nu vii i tu?
Mie nu mi face plcere s m duc acolo, rspunse
Tom. Este un loc sinistru. Prefer s atept aici, dac nu v
deranjaz.
Mogens se mulumi s ncuviineze din cap. l nelegea pe
Tom mai bine dect credea acesta. Cu toate c era fascinat
de coninutul camerei, n acelai timp i se amplifica i teama
resimit fa de ceea ce pndea dincolo de secretele ei. Ua
prin care intrase nu era ultima. Dincolo de ea, departe,
atepta o alt u, n spatele creia se ascundea o enigm
mult mai obscur, probabil mai funest.
Nu trebuie s m atepi, spuse el. Gsesc singur drumul
la ntoarcere. Este trziu.
Nu face nimic, rspunse Tom. Oricum trebuie s m ocup
i de generator. Mai trebuie s i pun combustibil.
Mogens nu a mai comentat, dei acea parte din el care nu
voia cu niciun chip s mearg n ncpere ar fi fcut-o cu
plcere. n loc de asta, se cr pe grmada de pietre i
pmnt acum redus i, ajuns n partea cealalt, i ndrept
din nou spatele.
Spre surprinderea lui, ncperea era aproape n ntuneric.
Graves aprinsese doar una dintre numeroasele lmpi pe care
la indicaia lui Tom le montase aici, iar aceasta reprezenta o
insuli de lumin glbuie pierdut undeva n cellalt capt al
marii ncperi asimetrice. De Graves nici urm, dei Tom
spusese c l va atepta aici.
Jonathan! strig el.
Nu primi niciun rspuns, cu excepia unui fonet vag
undeva n ntuneric, dar care tot att de bine putea s provin
din fantezia lui suprasolicitat. n cele din urm, ridic din

umeri i ntinse mna ctre locul n care Tom fixase


ntreruptorul luminii electrice.
Nu, te rog nu face asta!
Mogens se ntoarse speriat, dintr-o singur micare. Dei
recunoscuse indubitabil vocea lui Graves, inima ncepu s i
bat slbatic n piept n timp ce scruta ntunericul cu ochii
larg deschii. Zgomotul micrii auzit anterior nu i-l
nchipuise, cci acesta se repet, apoi o umbr se clinti la
limita spaiului iluminat.
M cam doare capul, continu Graves. Lumina mi
supr ochii.
Mogens ridic din umeri. Nu prea i convenea ca aproape
pe ntuneric s mearg prin ncperea presrat cu buci de
lespezi, grmezi de pmnt i resturi de statui, dar dintr-un
motiv anume nu l putea contrazice pe Graves. n loc de a
continua micarea braului ctre ntreruptor, se ndrept
ctre nia din perete, unde Graves lsase lmpile i aprinse
una dintre ele. Prea c Graves nu avea obiecii, aa c se
urni din loc i, cu pai prevztori, se deplas printre
drmturile ntlnite.
Ce este att de urgent, ca s m chemi la o or att de
trzie? ntreb el.
Am vrut s fiu sigur c suntem cu adevrat singuri,
rspunse Graves. Cineva i-a fcut de lucru la lact. Ceilali
devin treptat nencreztori.
Hyams?
Poate. Dei nici n Mercer nu am ncredere. Bea.
Asta nu este nimic nou.
Mogens ncerc zadarnic s vad mai bine silueta lui
Graves, n timp ce se ndrepta spre el. Ceva n asta l irita, dar
nu putea s spun exact despre ce era vorba. i, de parc
Graves i citise gndurile, mai fcu un pas ndrt n ntuneric,
unde se zrea doar ca un contur vag, chiar i cnd Mogens se
mai apropie.
Ce face n timpul lui liber nu m privete, rspunse
Graves. Dar cnd am vorbit cu el astzi la prnz mirosea a
alcool. Nu m-ar mira s fi adulmecat pe aici.
Nici cu vocea nu era ceva n ordine, gndi Mogens. Evident

era vocea lui Jonathan Graves, dar era nsoit de un zgomot


ca un zngnit neplcut, de parc ar fi depus eforturi s
vorbeasc i chiar s respire. Se ntreb dac nu cumva
Graves era bolnav.
Dar nu de asta l-am rugat pe Tom s te cheme, continu
Graves. Ct ai naintat n cercetri, Mogens?
De-abia am nceput, doar tii.
Trebuie totui s te rog s te grbeti. Nu mai avem mult
timp. Astzi suntem deja n data de treizeci.
i?
n cteva zile este lun plin, i aminti Graves.
Se desprinse din locul unde sttuse i, cu pai anevoioi, se
ndrept ctre ua metalic.
Mogens bg de seam ct era acesta de atent s nu se
apropie prea mult de lumin, nici de cea a becului electric i
nici de cea a lmpii.
Dac nu deschidem poarta pn atunci, trebuie s mai
ateptm o lun, continu Graves.
Dar asta este totui doar o teorie, zise Mogens. i chiar
dac ar fi aa, tu atepi de un an s deschizi poarta aceasta.
Ce se ntmpl dac o deschidem peste o lun?
Poate nimic. Dar poate fi i diferena dintre victorie i
nfrngere, Mogens! Dintre succes i prbuire.
De cnd nclinaia asta ctre melodramatic? ntreb
Mogens.
Oh, eu vorbesc serios. Nu sunt sigur ct va mai exista
ceea ce se afl aici, cel puin ntr-o form accesibil nou.
Ce vrei s spui cu asta? ntreb, ocat, Mogens.
Este foarte serios, rspunse Graves. Fcu un pas napoi
din faa uriaei plci de metal, se ntoarse ctre Mogens i
oft, scond un sunet adnc ce l fcu pe Mogens s se
nfioare. i aminteti ce i-a spus Tom despre mlatin, despre
cimitirul care se scufund treptat n ea?
Mogens confirm.
Nu doar cimitirul se scufund, spuse Graves.
Mai dur un moment pn cnd Mogens nelese ce voia s
spun Graves.
Tu crezi

Aici totul se scufund treptat n pmnt, spuse ncet


Graves. Nu te-ai ntrebat de ce cei care au construit acest
templu s-au strduit s l fac att de adnc n pmnt? Eu
cred c nici nu au fcut-o. Tot acest complex era odat la
suprafa, Mogens, poate spat ntr-o stnc, sau poate c
era o piramid precum cele are incailor ori ale aztecilor. Pe
parcursul mileniilor totul s-a scufundat ncet, dar inexorabil.
Trebuie s fi durat secole, dar cndva era complet scufundat,
i nu mult dup aceea a fost uitat de oameni. Rse uor i
continu: Cnd strmoii notri au colonizat aceast regiune
i au construit cimitirul habar nu aveau de toate acestea. i
cum ar fi avut habar?
Chiar de ar fi aa ncepu Mogens, dar fu ntrerupt
imediat de Graves.
Totul se accelereaz, Mogens. Nu tiu de ce, dar procesul
se accelereaz. Mlatina a avut nevoie de milenii ca s
nghit acest templu, dar de mai puin de un secol ca s
nghit cimitirul. Cnd am venit pentru prima oar aici, scara
pe care coboram avea dou trepte mai puin.
Dar cum este posibil aa ceva?
Nu tiu, rspunse Graves. Tot ce tiu este c nu avem la
dispoziie mult timp. Nu sunt sigur nici c am putea atepta
pn la urmtoarea lun plin.
Nu tii ce mi pretinzi, zise Mogens. Ceea ce este aici
este complet necunoscut. Poate c noi doi suntem primii
oameni dup secole, care vedem aceste inscripii, poate chiar
dup mult mai mult timp. Indiferent de ce cultur a creat
ceea ce se afl aici, ea a disprut de o infinitate de ani.
tiu, rspunse Graves.
Dar se pare c nu tii ce nseamn asta. Nimeni nu a mai
vzut aa ceva, nu exist literatur, puncte de referin, nu
exist nimeni cruia s i pot cere un sfat.
i ai reuit totui s descifrezi sensul acestei scrieri, zise
Graves.
Mogens se holb la el.
De unde tii?
Nu este adevrat?
Am descifrat cteva cuvinte i simboluri, asta este

adevrat, recunoscu Mogens.


Era n acelai timp surprins i dezorientat, dar simea
crescnd n el furia. Nu vorbise cu nimeni despre progresele
nregistrate n munca lui, nici cu Graves, ceea ce nu nsemna
nimic altceva dect c Graves l spiona. Nu era greu de ghicit
prin cine.
Nu i lua capul srmanului Tom, Mogens, spuse Graves.
Se pare c n aceste momente nu era greu s i se citeasc
gndurile. A trebuit s l forez amarnic ca s aflu ceva de la
el. Pare nnebunit dup tine. Deci ai avut succes?
Nu i face iluzii prea mari. Dup cum am spus, cred c
am descifrat sensul unor simboluri, puine, dar asta nu
nseamn c a putea citi n aceast limb - dac cumva este
vorba despre o limb. i, chiar dac a putea, continu el
rapid, ridicnd uor tonul cnd Graves ncerc s intervin,
asta nu nseamn nimic.
De ce?
Ia pentru comparaie numai vechii romani i greci,
rspunse Mogens. Limbile lor sunt cunoscute de mult; ele se
nva astzi n coli. i totui, nu toate secretele acestor
dou culturi au fost descifrate, exist nscrisuri din acea
vreme timpurie pe care nu le putem citi. Asta de aici este
ceva cu totul altfel. Vor fi necesari sute de oameni de tiin,
timp de un deceniu, doar pentru a descifra sensul acestei
singure ncperi. Iar tu atepi de la mine s fac acelai lucru
n patru, cinci zile? Nu, Jonathan, ceea ce pretinzi tu este
imposibil.
Prostii! Vocea lui Graves se transform ntr-un ltrat, i n
ea Mogens simi clocotind furia resimit de silueta aflat n
umbr, la civa pai de el. Graves tcu o secund ori dou,
dar cnd continu s vorbeasc i recpt oarecum
controlul: Acum, dup ce tu mi-ai explicat detaliat ce nu poi,
de ce nu mi spui simplu ce poi? Fcu cu mna un gest de
invitare: Nu te ruina. Eu am mare ncredere n capacitile
tale. Dup cum mi se pare mie, mai mare dect ai tu nsui.
Mogens fu pe punctul de a se ntoarce pe clcie i a pleca
de acolo. n loc de a face asta, trecu cu o micare brusc de
partea ngust a peretelui luminat de unica lamp aprins.

i se petrecu ceva foarte deosebit: abia privi simbolurile


figurative mpletite, c i ncepu s le neleag.
Nu mai era ca n cele dou zile din urm, n care sttuse la
pupitrul lui i comparase notiele luate de el aici, jos, cu
desenele din crile lui Graves. Sentimentul care l cuprindea
acum era incomparabil mai intens i mai profund dect orice
trise pn atunci. Nu era vorba despre faptul c nelegea
cuvintele reprezentate de aceste simboluri ntunecate. Era
imposibil. Nicio fiin omeneasc nu putea s neleag
cuvintele acelei limbi primordiale, i nici mcar nu le putea
articula fr ca propriul spirit s nu fie spulberat ca un geam
subire din cristal sub lovitura ciocanului lui Thor.
ns nelegea istoria relatat de aceste cuvinte
inexprimabile.
Nu au fost egiptenii, murmur el. Locul acesta este mult
mai vechi, Graves. Nu simi?
Nu privi napoi, ctre Graves, dar simea cum acesta
ncuviina din cap.
Au fost aici cu mult nainte de apariia oamenilor,
continu Mogens. i vor mai fi aici i mult dup ce ultima
amintire lsat de oameni va disprea. Ei sunt cei care au
fost, sunt i vor fi pentru totdeauna. Sunt mori, i totui vii;
vii, i totui fr via. Ei dorm n celulele lor din adncul
pmntului i al oceanelor, ateptnd ziua n care i vor rupe
lanurile i vor prelua din nou locul lor motenit de stpni ai
acestei lumi.
Fr s fi fost el nsui contient, vocea i devenise
monoton cntat, ca i cum nu ar fi povestit istoria acestor
imagini, ci ar recita o litanie strveche, urmnd un model de
tonuri i sunete mai vechi dect Soarele i negndit pentru
voce omeneasc. n curnd gtul ncepu s l doar din cauza
sunetelor guturale scoase fr mcar a se apropia de
adevrata pronunie a cuvintelor, iar partea uman a
sufletului su se ncovoia sub fiecare cuvnt, sub fiecare
sunet rguit i sub fiecare silab gtuit a acestei strvechi
limbi interzise ca un animal clcat n picioare.
Totui, nu se putea opri. Dup ce cuvintele ncepur s ias
din el, i era imposibil s le mai rein. Ca o insect-parazit ce

se cuibrise n el i pe neobservate evoluase din ou n larv


pentru a-i croi cu cletii i ghearele drum ctre libertate,
neau din el, i ieeau pe buzele nsngerate i din gtul
vtmat din cauza sunetelor oribile i silabelor ca nite
blasfemii, povestind istoria celor venii din stele pe vremea
cnd aceast lume era nc tnr i locuit de alte creaturi
la fel de strine oamenilor i care ateptau ziua n care
dumnezeul lor ntunecat, care dormea n palatul lui de pe
fundul mrii, va rupe lanurile morii i i va relua n
stpnire imperiul motenit. Povestea despre alte creaturi
violente sosite din stele, care au contestat locul vechilor lor
zei i care au purtat rzboaie pustiitoare ce au schimbat
mereu i mereu chipul planetelor, pn cnd s-a transformat
ntr-o bil roie incandescent din zgur topit i lav
arztoare, pe care cndva ciclul vieii va fi reluat de creaturi
att de inimaginabil de strine i de maligne, nct numai
privelitea lor provoca moartea.
Cndva totul se termin. Cuvintele ncetar s mai curg,
iar Mogens simi scurgndu-i-se pe gtlej fiere amar i snge
cu gust de cupru. Se cltina din cauza oboselii i se simea
epuizat ntr-un fel ce depea msura fizic.
Dar nu se ncheiase. Dup ce cuvintele ncetar, n strania
ncpere se instal o tcere sufocant, funest, o linite att
de atotcuprinztoare nct prea c i bubuie n urechi, n
spatele creia se furia un ru imemorabil i de neimaginat,
trezit de cuvintele lui i care refuza s revin n mormntul
uitrii.
Cel care ntrerupse tcerea sufocant fu Graves:
Aadar, ai descifrat doar cteva cuvinte? ntreb el
ironic. Poate c ar trebui s fiu bucuros. Dac ai fi tradus mai
mult, nu ne-ar mai fi ajuns timpul rmas pn la urmtoarea
lun plin.
Mogens mai ncerca nc, dar zadarnic, s neleag ce se
ntmplase cu el. Se simea ireal captiv ntr-un comar, n
care era condamnat s joace rolul unui simplu spectator,
ncercarea nereuit a lui Graves de a fi ironic nu
detensionase atmosfera, ci se pare c mai mult o ncordase.
Dar i lipsea fora de a-l dojeni pe prietenul de altdat.

Nu am tradus asta, spuse el cu greu.


ncerc s clatine din cap, dar i lipsea fora necesar i
unei asemenea micri minore, aa c trebui s se limiteze la
un semn scurt.
Nici nu suna ca pornind de la tine, Mogens, l aprob
Graves. Pe undeva reui s par uor ironic, dar n acelai
timp un fior i strbtu vocea. Dumnezeule mare, Mogens, ce
a fost asta? Nu am mai auzit aa ceva pn acum!
Mogens nu rspunse imediat, dar ezitarea nu se datora
faptului c gtul i era o ran i l durea. Ceea ce trezise prin
cuvintele lui mai era nc acolo.
Nu tiu. Nici mcar nu sunt sigur c am fost eu,
Jonathan. A fost Vocea i ced i simi c ncepea s tremure
din tot trupul. ncerca degeaba s-i stpneasc tremurul
minilor i al genunchilor. Ceva l atinsese, i la aceast
atingere prea c o parte din el nghease. Apoi murmur: Nu
tiu ce a fost.
i cuta cuvintele, dar nu le gsea. Poate pentru c,
precum limba omeneasc, nici cuvintele nu puteau exprima
groaza incomensurabil care l cuprinsese. i pe care o
simea.
Te-a luat n stpnire? l complet Graves vznd c
Mogens nu mai continua.
De ce de ce spui asta? ntreb Mogens blocat.
Ceva este neadevrat? ripost Graves.
inea capul aplecat ntr-o parte. Mogens nc nu i putea
recunoate figura, pentru c Graves, dintr-un anume motiv,
era atent s rmn n afara perimetrului iluminat, dar vocea
i prea obscen iritat.
Prostii, rspunse Mogens.
Dar rspunsul era vag. Pe cine voia el s conving?
n niciun caz pe Graves, care brusc ncepu s gesticuleze
cu ambele mini, i vocea i deveni strident:
Nu nelegi, Mogens? Ai spus-o singur: nimeni nu poate
s nvee n doar trei zile o limb complet necunoscut! Tu ai
reuit! Nu crezi c aici ceva nu este n regul?
i?
tia de mult ce urmrea Graves. tiuse asta nc nainte ca

Graves s fi deschis gura, dar refuzase s dea mcar dreptul


la existen acestui gnd - ca s nu mai vorbim despre
credibilitatea lui - i continua i acum.
Mogens, nu nelegi? Aceasta este dovada: este ceea ce
ai cutat toat viaa ta! Ceea ce tocmai s-a ntmplat nu
poate fi explicat cu tiina i cu logica noastr! Ai dreptate,
Mogens! Ai avut tot timpul dreptate, ceilali erau nebunii, nu
tu! Este ceva ce depete puterea noastr de nelegere.
Dac ceea ce tocmai am trit nu este magie, atunci nu tiu ce
s-ar putea numi astfel!
Nu vreau s aud nimic despre asta! rspunse Mogens.
Graves izbucni ntr-un rs care pentru Mogens suna ca un
ltrat.
Nu te neleg, Mogens. mi pari omul care toat viaa i-a
petrecut-o frecnd dou lemne ca s fac focul. i cnd, n
sfrit, a reuit, se holbeaz la flam i refuz s cread ceea
ce vede. Ai grij s nu te arzi!
Da, poate c ai dreptate, Jonathan, murmur Mogens.
i probabil c deja se arsese.
Graves trase cu putere aer printre dini. Cnd vorbi, o fcu
cu vocea unui brbat care degeaba ncearc s explice ceva
unui copil ndrtnic i care treptat ncepe s neleag ct de
lipsit de sperana unei reuite este aceast ncercare.
nelege odat! Ai ctigat! Ne aflm n imediata
apropiere a elului!
Dar poate c nu ar trebui s atingem acest el, gndea
nfiorat Mogens. Poate c nu avem voie. Tcea.
Putem s o facem, Mogens! continu Graves. Simt asta.
Hai! Hai!
Execut o micare ca pentru a pune mna pe Mogens i a-l
trage dup el, dar se opri n ultimul moment, ca i cum brusc
i-ar fi dat seama c va trebui s intre n lumin pentru a face
aceasta. Se ntoarse pe clcie i se duse din nou la poart.
Mogens se cutremur cnd ddu cu ochii de una din cele
dou statui ale paznicilor. Nu putea fi vorba dect despre
lumina inconstant i de starea n care se aflau nervii lui, dar
pentru moment tentaculele lungi ct un bra adunate pe
capul acesteia prur c mic, de parc ar fi vrut s l apuce

pe impertinentul intrus.
Cheia se afl aici! exclam Graves incitat. tiu! Este aici,
sub ochii notri, Mogens! Trebuie doar s o lum.
Mogens i dorea s nu o fac. Crezu din nou c sesizase cu
coada ochiului o micare, o unduire tremurtoare, ca i cum
ceva de dincolo de realitate ar ncerca s intre n realitate. n
sufletul lui ceva zgria cu gheare tari de prdtor. Dar el era
pur i simplu prea obosit i pentru a spune ceva. Contactul cu
acea for strveche, ngrozitoare, nu l fcuse doar s se
team pn n adncul fiinei sale, ci l i epuizase complet.
Trebuie s fie aici, undeva! Vocea lui Graves ncepu s
tremure, i din cauza surescitrii amenina s se frng. Simt
asta, Mogens, i simi i tu! O tiu! Spune-mi!
Mogens avu nevoie de toate forele lui pentru a rspunde:
Jonathan, te rog! S nu ne precipitm! Hai s ne
ntoarcem i s mai judecm asupra celor abia trite!
Nu! strig Graves. Tu tii! Tu tii cum se deschide poarta
aceasta! Dar nu vrei s mi spui!
Mogens l privi alarmat. n vocea lui Graves era acum un
ton nou, periculos, ce rzbtea chiar prin perdeaua de
oboseal i fric lsat peste gndirea lui Mogens.
Ce este? Ce cuvnt deschide aceast poart?
Abracadabra, rspunse Mogens, cltinnd din cap. Eti
smintit.
Graves scoase un sunet uiertor, se ntoarse amenintor
ctre el, dar n ultima clip se retrase, nainte ca lumina s
cad asupra lui.
Dar nu chiar la timp.
A fost poate o imagine singular, mai puin de o clip, i
totui a fost att de nfiortor, c Mogens nu a strigat tocmai
pentru c a fost prea ngrozit. i ceea ce a vzut nu a fost nici
mcar chipul lui Graves. A fost mna lui, care pentru o
jumtate de secund ori mai puin intrase n zona luminat,
aa nct Mogens a putut s o vad. Dar fusese cu adevrat
mna lui Jonathan Graves? Fusese de fapt mna unui om?
Mogens nu crezu. Ceea ce vzuse fusese o lab bttorit,
mai mare dect orice mn omeneasc vzut de el
vreodat, prevzut cu gheare groaznice. Cu pr des, epos,

care ncepea de pe dosul labei, nconjura ncheietura i


disprea n ntunericul de dup ncheietur.
Mogens clipi i, cnd i ridic pleoapele, Graves - Graves? i retrsese deja braul i teribila ghear se adpostise n
umbr. Inima lui Mogens btea s i ias din piept.
Spune-mi! uier Graves. mi eti dator!
De fapt nu striga, ci bolborosea. Vocea lui nu mai avea n
ea ceva omenesc, devenise un clefit cu spume, zbiertul
unei bestii nfuriate cu labe proase i gheare. Din nou ddu
s se apropie, i din nou sri napoi ferindu-se de lumin, un
monstru mitic care se arunca cu furie turbat asupra barierei
trasate de lumina protectoare, fr a reui s treac de ea.
Dar ct va mai rezista bariera?
Fr s i dea seama, Mogens fcu rapid doi, trei pai
napoi i privi cu atenie silueta din umbr. ncerc din toate
puterile s se conving c nervii i jucau o fest, n asociere
cu epuizarea i cu jocul ameitor dintre lumin i ntuneric, iar
o parte din el nu voia s cread aceast explicaie, dar se
aga cu disperare de ea, cci altfel nsemna c pierdea orice
contact cu realitatea i aluneca n delir. Dar o alt parte a lui
tia c nu era aa. C creatura din faa lui nu mai era
Graves.
Mogens nelese pericolul ce se ascundea n acest gnd i
fcu singurul lucru de care mai era n stare: se ntoarse i o
rupse la fug ct putu de repede.
VanAndt! se auzi vocea strident, gutural n urma lui.
Vino napoi! mi eti dator!
Mogens se strdui s fug i mai repede. Lampa cu petrol l
deranja, aa c o arunc. Ea zbur la trei, patru metri
deprtare i se sparse ntr-un nor de cioburi i stropi aprini
de petrol. Lumina roie-glbuie a focului sfie pentru un
moment ntunericul din spate, i Mogens fcu ceva ce avea s
regrete amarnic n momentul imediat urmtor: alerg mai
repede, dar din fug ntoarse capul i se uit napoi spre
Graves.
Graves ncetase s mai strige dup el ameninri dearte
i, ntors din nou ctre poart i ctre cei doi coloi de piatr,
cu braele ridicate, i aminti lui Mogens de preotul unui cult

pgn primitiv, care se ruga bizarelor lui diviniti. n lumina


care plpia puternic provocat de petrolul ce ardea, prea c
tentaculele celor dou uriae diviniti ieeau din
ncremenirea lor, se ridicau de pe socluri i chiar cu Graves
ncepea
s
se
petreac
o
schimbare
mult
mai
nspimnttoare, pentru c el
Piciorul lui Mogens se lovi de un obstacol. Simi o durere
ascuit n glezn i, n timp ce era aruncat n fa, i ddu
seama c va cdea. Disperat i dnd din brae slbatic,
ncerc s evite cderea, dar n zadar.
Contactul cu podeaua plin de pietre fu de sute de ori mai
pctos dect se ateptase. Avu impresia c fusese lovit n
fa cu un baros. Ceva din gur i se sparse i simi gustul
sngelui. n acelai timp piciorul i fu smucit cu putere i
ncheietura i fu rsucit, pentru c piciorul drept i rmsese
prins n crptura n care nimerise. Durerea era groaznic,
dar n acelai timp ciudat de ireal, ca i cum nu l-ar mai fi
privit pe el.
Nu i pierdu cunotina, dar totul deveni brusc uor i ireal,
i chiar groaza rece care l cuprinsese se mai potoli
transformndu-se treptat ntr-un ecou palid, undeva la limita
cunotinei lui ce devenea tot mai slab. Sngele i curgea n
gt, ameninnd s l nece. Podeaua pe care era ntins prea
s se rsuceasc precum un animal rnit i zgomotul btilor
propriei inimi i rsuna n propriile urechi ca bubuitul unor
lovituri neritmice de baros.
Recurgnd la puina voin care i mai rmsese, se opuse
leinului ce l amenina, se sprijini n podea cu minile i se
ridic n picioare. Piciorul reacion printr-o durere vie, i
Mogens strnse din dini, se aplec i ncerc s i scoat
piciorul din capcan. Reui, dar de data aceasta durerea nu
mai fu ireal, ci att de puternic, nct i se fcu ru. Probabil
c osul era rupt. Era prizonier, blocat fr niciun ajutor ntr-un
mormnt din piatr, adnc sub pmnt - i asta mpreun cu
Graves, care cu fiecare secund devenea tot mai mult un
monstru.
Mogens i stpni panica, care amenina s i angreneze
gndirea ntr-un vrtej ntunecat, ce se nvrtea din ce n ce

mai repede, i se rsuci gemnd pe spate. O lespede din


piatr de o jumtate de metru czu din tavan i se sparse
chiar lng el. O grindin de achii de piatr minuscule i
ascuite i atinse faa, mucndu-i din piele ca nite dini de
obolan. Mogens url de durere i-i duse instinctiv mna la
fa, pentru a o proteja de alte atacuri, dar rmase ca
paralizat de groaz. Bubuitura surd ncet, dar Mogens
nelese n sfrit c ceea ce mai auzea nu erau btile inimii
lui scpate de sub control. n jurul lui cdeau pietre din tavan.
ntreaga ncpere prea c se scutur, ca un vas pe marea
bntuit de furtun. Din pmnt se ridica un bubuit i un
zgomot sinistru, iar aerul se umplu brusc de atta praf, c
respiraia deveni un chin.
Cutremur! Poate c Graves avusese dreptate, i ntregul
ansamblu se scufunda nu cndva, nu peste o lun ori peste o
sptmn, i nici ncet, ci acum, n aceast clip.
Spaima de moarte i ddu for ca n ciuda durerii din picior
s se ridice i s plece chioptnd. Solul tremura att de
puternic, nct aproape c se prbui imediat la loc. Nu avu
curajul s se ntoarc spre Graves, dar strig din toate
puterile:
Jonathan! Este cutremur! Fugi!
Se ndoia c Graves l auzise. ntre timp zgomotul devenise
infernal i acoperea orice alt sunet. Terenul tremura tot mai
puternic i printre loviturile nfundate ca de baros care
deveneau tot mai dese se auzea acum un zgomot nou, mult
mai sinistru: un scnet greu ce prea c ptrunde direct din
pmnt, de parc n adnc se dezlnuia o tensiune uria, ce
urma s distrug ceva.
Jonathan! url el cu disperare. Fugi!
Ceva czu din nou i se sparse n imediata lui apropiere. De
aceast dat schijele nu l mai rnir, dar grindina periculoas
de mici pietricele l fcu s i dea seama n ce pericol se afla.
Cu coada ochiului vzu cum una din coloanele care sprijineau
tavanul ncepu s se ncline i scrnetul se accentu. Ceva l
lovi n umr, i dup o fraciune de secund o ghear
invizibil i se nfipse n spinare lsnd n urma ei o durere
aprins. Podeaua pe care chiopta nu mai tremura, ci se

ridica i se nclina ca spinarea unui taur furios care ncerca s


scape de clre.
Mogens czu de mai multe ori n genunchi i cel puin o
dat o lespede desprins din tavan l rat la un fir de pr.
Totui, strngnd din dini, chiopt mai departe. Acum avea
n faa lui ieirea. Micrile provocate de cutremur, ca i
ploaia de pietre, nghiiser flama lmpii de petrol, ca i
felinarul lui Graves, aa c n templu era ntuneric deplin, dar
becurile electrice instalate de Tom afar, n tunel, nc mai
ardeau ca printr-o minune. Pe jumtate orbit din cauza durerii
i a fricii, tuind, Mogens chiopta cu convingerea ferm c
intenionat o soart groaznic l fcea s spere pn n
ultimul moment c va ajunge la ieirea salvatoare, pentru ca
n clipa pe care el o credea a triumfului s l striveasc.
Dar soarta fu nelegtoare. n spatele lui bubuiturile se
amplificar, de parc ntreaga ncpere s-ar fi prbuit, i fu
atins nc de dou ori de pietre ce se prvleau. Ajunse totui
la ieirea salvatoare fr s fie strivit ori nghiit de abisul
deschis n podea. Prvlindu-se i trndu-se, izbuti s treac
de grmada de moloz mulumind n gnd lui Tom c n
ultimele dou zile redusese obstacolul. Dac aceast barier
ar fi rmas nalt pn sub plafon, nu ar mai fi avut curajul s
se strecoare prin crptura ngust rmas.
Abia cnd ajunse sub becurile aprinse se opri cu respiraia
tiat i se ntoarse. Cuprinse cu privirea grmada de pietre i
pmnt peste care tocmai trecuse, dar tot ce se afla la o
jumtate de pas n spate prea c ncetase s mai existe. Nu
vedea nimic, n afar de un vrtej de micri haotice care
scuipa praf i piatr sfrmat. I se pru lui nsui absurd c
scpase din acel iad. Graves era pierdut fr nicio ndoial.
i poate c pierdut era i el, iar ndoielnica speran de
care se aga nu era dect o alt prob de cruzime a sorii.
nc nu era n siguran. i aici pereii se cutremurau i se
cltinau. Pn acum tavanul rezistase puternicelor ocuri, dar
Mogens auzea i aici acel sinistru scnet ca de pietre de
moar care anunase pieirea definitiv a ncperii sacre.
Becurile se cltinau puternic cu cablurile la care erau
conectate, lumina lor plpia crend umbre fugare, i de

peste tot se scurgea praf; ici i colo auzea cznd primii


bolovani. i acest tunel avea s se prbueasc i, dac se
petrecea asta, era pierdut. n galeria ngust nu avea nicio
ans s se fereasc de pietrele ce cdeau.
Pentru Graves nu mai putea s fac nimic i, dac mai
rmnea aici i atepta s fie zdrobit, tot nu l mai putea
salva. Se npusti n fa. Pentru un moment tremurul i
vibraiile solului rmaser n urm, apoi simi cum cutremurul
fcu un salt violent n direcia lui, ca un animal de prad
furios, care i vede victima pe cale s scape i pleac n
urmrirea ei. Becurile de sub tavan pornir s se clatine i
mai puternic. Undeva, nu departe, ceva se izbi de pmnt cu
un oc formidabil, apoi trei becuri explodar ntr-o ploaie de
scntei, i Mogens rmase din nou n ntuneric deplin. Dar se
avnt nainte, orbit de fric, dar i cu convingerea c nu
avea alt alegere dect riscul acestui sprint nebun prin
ntuneric.
i bineneles c nu reui.
De aceast dat soarta fu att de crud nct aproape c l
ls s ajung la capt: avea n fa ua deschis a tunelului
secret. Sanctuarul de dincolo de ea era ntreg - cel puin era
luminat din plin - i Mogens i mobiliz nc o dat toate
puterile pentru un sprint disperat.
Pieptul lui primi o lovitur ca de baros, care i alung aerul
din plmni i l mpinse napoi cu o asemenea for c se izbi
de peretele opus i se prbui la podea.
Lovitura fusese att de puternic, nct de data aceasta i
pierdu cunotina pentru un moment. Momentul se scurse
extrem de rapid, pentru c, atunci cnd redeschise ochii, nc
mai aluneca pe perete ctre podea. n jurul lui totul urla i se
curba, iar sinistrul scnet l ajunse definitiv; numai c mai
mult l simea dect l auzea. Tunelul se prbuea.
Acum.
Mogens se ridic n picioare gemnd, dar ceva legat de
timp prea c nu era n regul; parc cutremurul l afectase i
pe acesta. Mogens se ndrept cu fora fricii de moarte, i o
fcu rapid, i totui ceea ce fcea prea grotesc de ncet, de
parc evenimentele i-o luau nainte inexorabil, ca o umbr.

Peretele de care se sprijinea ncepu brusc s se deformeze i


s tresar ca i cum ar fi fost doar o imagine tridimensional
ingenioas pe o foaie de hrtie subire, i Mogens i ddu
seama c galeria se prbuea irevocabil, ca o teribil capcan
din sute i sute de tone de stnc i pmnt, care l nha.
Mai erau vreo trei pai pn la ua salvatoare, era vorba doar
de o fraciune de secund, dac ar fi fost n stare s se mite
normal. Dar el parc i croia drum prin catran pe jumtate
solidificat.
Brusc n fa i apru o siluet. Era prea departe pentru a-l
putea salva i nu suficient de puternic pentru a reine
nenumratele tone de stnc, care se ngrmdeau pe el, dar
simpla apariie a acesteia l ncuraj nc o dat pe Mogens: o
speran absurd, creat doar de circumstana c nu mai era
singur, ci tia c n apropiere se mai afla o alt fiin
omeneasc.
Numai c nu era o fiin omeneasc.
Mogens nghe n mijlocul micrii, pierznd irevocabil
poate o ultim secund acordat nc o dat de soart. Se
holba la creatura slut, grotesc i proas ivit n faa lui.
Era monstrul, bestia din comarurile lui, care o luase pe
Janice, venit acum ca s fie de fa la moartea lui. Era
evident mai mare dect i rmsese n amintire, avea gheare
nspimnttoare i cap de acal: bot lung de cine, cu flci
ucigtoare, ochi ca jarul, plini de o rutate ancestral i de o
inteligen viclean sclipitoare. Din bot i picurau bale n timp
ce l fixa cu privirea pe Mogens, ncletnd i descletnd
ghearele de parc nu ar mai avea rbdare pentru a-i nfige
botul n carnea lui i a-l sfia.
n loc de a face pasul ultim, salvator, Mogens se retrase, o
decizie pe care, cu toat panica cumplit, o luase n mod
contient; mai bine s moar sub masele de stnc ce se
prbueau, dect s se lase prad acestui monstru.
O nou micare seismic mai puternic l arunc la
pmnt. Se lovi de o lespede scoas pe jumtate din perete,
care i oprea fuga disperat, i cu ochii larg deschii privi cum
deasupra capului su tavanul se curba i se deplasa i cum
primele pietre, nc mici, i buci de pmnt neau spre el,

insuficient de mari pentru a-l omor, dar suficiente pentru a-l


rni i a-i transforma ntr-un chin groaznic ultimele secunde
de via.
Cea care i ddu lui Mogens noi puteri pentru a se rsuci i
a cuta protecie dup lespedea care tocmai l oprise nu era
frica de moarte, ci frica de tortura ce i se pregtea. n timp ce
se ghemuia sub protecia de o jumtate de metru oferit de
blocul de piatr, o parte din el urmrea calm, cu un interes
aproape tiinific, cum tavanul se curba n continuare ca o
foaie de cort sub povara apei de ploaie i cum din el se
desprindeau acum bolovani, fragmente de cteva tone
fiecare, n faa crora nici lespedea nu l mai putea proteja.
Deodat o mn se ntinse spre el. Nu era o mn
omeneasc, ci o lab proas, cu gheare, care i apuc
ncheietura minii cu o for supraomeneasc i l trase att
de puternic, c Mogens url de durere i avu impresia c
mna i era smuls din umr. Cnd privi n sus, prin ceaa
produs de durere i team, avu parte de o privelite
incredibil: creatura l apucase cu laba stng i l trgea
dup ea ca un uria care tra un copil recalcitrant.
Cu laba cealalt proptea tavanul. n acel moment totul i se
prea incredibil lui Mogens: fora de care dispunea bizara
creatur prea suficient, dac nu s mpiedice cderea
blocurilor de piatr grele de tone, cel puin pentru a ctiga
destul timp spre a ajunge ntr-un loc sigur.
Loc sigur?
Mogens se rsuci i ncerc disperat s scape din
strnsoarea bestiei i s se elibereze. Monstrul se ntoarse i
l lovi cu dosul labei. Ghearele acestuia i sfiar cmaa,
lsnd n urma lor pe piele patru zgrieturi subiri, dureroase,
i expediindu-l ntr-o stare de semicontien. nregistra ca n
trans cum monstrul l trase din galeria care se prbuea
imediat dup ei ntr-un zgomot infernal. Pe jumtate contient
cum era, ncerc s peasc dup creatur i o i lovi, dar
aceasta prea c nici mcar nu simise. Aplecat n fa i
chioptnd, fu tras pe podeaua aspr pn cnd ajunser n
centrul camerei, n dreptul uriaei brci sculptate, unde fu
aruncat jos i monstrul se ntoarse spre el. Pe Mogens l

priveau nite ochi lipsii de mil, cu o strlucire rece, iar faa


ca de cine se apropie aplecndu-se asupra lui i l adulmec.
Mogens lovi.
Bestia url de furie i de durere, se ddu napoi i lovi la
rndul ei, aceast lovitur lsndu-l pe Mogens n sfrit
incontient.

Capitolul 11
Mogens deschise ochii i scoase un ipt strident. Faa
monstrului se afla deasupra lui, la numai civa centimetri,
destul de aproape pentru a-i simi rsuflarea mirosind a strv
n putrefacie. Ochii fioroi l cercetau rece, botul ngrozitor
era ntredeschis, aa c putea s i vad caninii murdari,
ascuii ca nite ace. Mogens se rsuci brusc i ncerc s
loveasc creatura cu pumnii n dreptul gtului. Dar era mult
prea lent. Creatura evit lovitura fr niciun efort, n
momentul urmtor l apuc de ncheieturile minilor cu una
dintre labele lui uriae; ca i cum ar fi prevzut viitoarea
micare a lui Mogens chiar nainte de a-i trece acestuia prin
cap s o fac: Mogens strnse genunchii pentru a-l lovi pe
monstru cu picioarele n pntece, dar creatura i bloc
picioarele cu cealalt lab.
Profesore?
Priza monstrului era parc de oel. Mogens simi c nu avea
nicio urm de ans s se elibereze, dar continua s se lupte
cu o putere de nebun, rsucindu-se, urlnd i ncercnd s
loveasc.
Profesore! ncetai! Linitii-v odat!
Mogens nu se liniti, ci, dimpotriv, se lupt mai aprig; o
mn i se nfipse n fa rsucindu-i capul att de puternic c
i pierdu respiraia. Vederea i reveni abia dup o secund i
mai trecur cteva momente chinuitoare pn cnd faa
monstrului pieri, i n locul ei apru cea a unui tnr cu
trsturi fine, aproape feminine, i cu pr lung pn la umeri.
Ceea ce nu dispru fu priza ca de oel cu care acesta fixa
minile lui Mogens.
Suntei bine, profesore? ntreb Tom.
Nu doar privirea lui, ci mai ales tonul ngrijorat al vocii lui l
fcu pe Mogens s neleag c putea s rspund numai cu
da, pentru a nu se face de rs pentru totdeauna n ochii lui
Tom.
Tom? opti el. Tu?

Cu o uria mobilizare a voinei reui s i destind


muchii. Mai trecu un moment pn cnd Tom simi c
rezistena lui Mogens nceta, eliber i el ncheieturile
acestuia, dup care ridic i mna care bloca genunchii.
Este totul n ordine, profesore? ntreb el ezitant.
Nimic nu era n ordine. Dac ar fi dispus de fora necesar,
Mogens ar fi rs de aceast ntrebare.
Scuz-m, Tom. mi pare ru. Eu eu tocmai am avut un
comar.
i aveai toate motivele, Mogens.
Persoana care rostise aceste cuvinte nu era Tom, i Mogens
recunoscuse vocea de la prima silab. i totui - nu: de aceea
a mai durat o secund pn el reui s i mobilizeze forele
pentru a ntoarce capul i a-l privi pe vorbitor.
Jonathan? abia sufl el nencreztor.
Bine c i mai reaminteti numele meu, spuse Graves
ironic. Cu braele ncruciate, sttea rezemat de peretele de
lng u i l privea pe Mogens cu o expresie pe care acesta
nu putea s o explice, dar care n niciun caz nu era plcut.
Asta d sperane. Poate c nu toate pietrele te-au nimerit n
cap.
Mogens nici nu i lu n seam cuvintele. Tom l eliber n
final, dar numai dup ce aruncase o privire ntrebtoare ctre
Graves, care cu un semn aproape imperceptibil i dduse
aprobarea. Mogens se ridic n poziie eznd.
Tu tu trieti? murmur el.
Graves l privi ca i cum ar fi trebuit s mediteze serios
asupra acestei probleme. Nu rspunse imediat, ci ls braele
jos, i suflec mnecile cmii sale i se ciupi de bra.
Au! strig el. Apoi se ntoarse rnjind spre Mogens i
zise: Da, dup cum simt, s-ar prea c mai triesc. Rnjetul i
dispru i adug: Asta s-ar putea spune mai curnd despre
tine, Mogens. Dac nu ar fi fost Tom, nu am mai fi purtat
aceast discuie. Dar a trebuit s m rfuiesc iar cu tmpitul
acela de erif.
Mogens l privea fr s neleag, iar Graves art spre
Tom cu o mnu neagr i strlucitoare:
Tom i-a salvat viaa, Mogens. Ai grij s nu faci din asta

un obicei prost.
Mogens continua s i mute privirea de la unul la altul fr
s neleag. Graves rnjea din nou, n timp ce Tom devenea
tot mai stingherit.
A fost vorba doar de noroc, spuse el moale. La momentul
potrivit am fost acolo, asta a fost tot.
Da, i cu ceva mai puin noroc, acum ai fost mort, l
complet Graves. Eti modest, Tom.
Nici nu mi amintesc ce s-a ntmplat, spuse Mogens ceea ce corespundea adevrului doar ntr-o mic msur.
Mai exact, i amintea de fiecare clip de groaz a nopii,
dar nu putea s spun ct din aceste amintiri erau reale i ct
reprezentau produsul unei fantezii febrile. Se aez mai bine
i simi o durere acut n glezn, care i smulse un icnet. n
mod evident, nu tot din ceea ce i amintea era pur
nchipuire.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Un cutremur, rspunse Graves, ridicnd din umeri, n
acelai timp fcu un gest linititor. Nu a fost foarte puternic.
Probabil c n ora au czut de pe rafturi cteva farfurii, dar
nici mcar asta n-a crede.
Asta era ceea ce spunea. Dar privirea lui spunea cu totul
altceva. Mogens i ntoarse rspunsul dup o secund de
tcere, cu un tot att de imperceptibil cltinat din cap i i se
adres direct lui Tom:
A vrea acum o ceac din gustoasa ta cafea. Tom!
Tom ovia. Pentru un moment pru absolut pierdut, apoi
schimb din nou o privire rapid cu Graves, de data aceasta
cernd clar ajutor. n cele din urm, se ridic i iei grbit din
cas.
Biatul i-a salvat viaa, Mogens, zise plin de seriozitate
Graves. Poate c ar trebui s i ari ceva mai mult
recunotin.
tiu, murmur Mogens.
Graves avea perfect dreptate, i contiina lui ncrcat l
fcu s sublinieze cuvntul. Dar era mult prea confuz pentru
a gndi ceva clar.
i tu?

Graves l privi ntrebtor.


Tu cum ai ieit? i explic Mogens ntrebarea. Am crezut
c tu c ai murit. Dumnezeule, cnd acolo jos totul se
prbuea
Pentru un om care se consider un agnostic convins,
pronuni cam des numele Domnului, l ironiz Graves. Cltin
din cap i n acelai timp fcu un gest ce aducea cu un ridicat
din umeri nefinalizat. De fapt, nu a fost att de ru cum prea
n primul moment. Mai mult m-am temut pentru tine dect
pentru mine, Mogens. Ar fi trebuit s vii spre mine, n loc s o
iei la fug invers. Cnd te-am vzut alergnd ctre tunel, mam gndit c eti pierdut. A fost o prostie, Mogens. Dac nu
te-ar fi gsit Tom, acum erai mort.
Tom. n urechile lui Mogens ceva suna fals la acest nume.
ncerc s i reaminteasc noaptea trecut, dar n cap i se
buluceau gnduri i imagini lipsite de orice ordine. Pentru c
era ceva ce nu i permitea s se reculeag. O fa oribil, cu
bot de cine i ochi ca nite tciuni roii, gheare care i-au
sfiat cmaa i l-au zgriat
Mogens se ndrept complet i privi n jos. Cmaa era
foarte murdar i pe piept i pe umeri era sfiat. Pe pielea
nu mai puin murdar se distingeau patru linii subiri, pe care
sngele fcuse crust, care l ardeau ca focul. Zgrieturi
produse de fuga lui disperat.
Doar nu vrei s i reproezi ceva? zise Graves. Srmanul
biat i aa i face destule reprouri pentru c te-a lsat
singur, n loc s te atepte afar, n tunel, dup cum
promisese.
Mogens tcea. Desigur c i era clar ct de absurd era acest
gnd, dar pentru el zgrieturile reprezentau rnile superficiale
lsate de ghearele monstrului pe pielea lui Alung acest
gnd.
Ce a fost acolo? opti el. Noi am fcut asta?
Cutremurul? Graves rse. Deloc. Sper c acum m crezi
ceva mai mult, Mogens. Tot ansamblul se scufund n
pmnt. Deci nu mai dispunem de mult timp.
Dur puin pn cnd Mogens nelese ce voia s spun
Graves. Se ridic n picioare.

Tu vrei s mai cobori acolo, jos?


Stomacul i se rscula doar la gndul de a vizita din nou
acea ncpere de groaz.
Dar tu ce credeai? Doar nu ai uitat ceea ce am trit ieri!
ncepu s gesticuleze agitat cu minile. Am reuit, Mogens!
Tu ai reuit! Avem dovada.
Vrei s te mai duci nc o dat acolo? vru s se asigure
Mogens c a neles bine. Adug rguit: Tu tu vrei s
deschizi ua?
Tu nu vrei?
Dar nu avem voie s o facem! rspunse Mogens.
Jonathan, ai simit asta i tu!
S simt?
Ochii lui Graves se ngustar. Minile i ncetar s se mai
agite prin aer, nepenind ntr-un gest de apucare.
Mogens i ddu seama c fcuse o greeal. i era prea
trziu s o mai repare.
Acolo se afl mai mult, continu Graves dup un timp.
Am avut dreptate! Aceast camer este doar intrarea!
Adevrata tain mai ateapt nc s fie descoperit!
Cum se gndi la cele dou statui de zeiti uriae care
pzeau poarta, Mogens simi gheara fricii strngndu-i
sufletul. Dei tia c fcea o nou greeal, continu:
Ai dreptate, Graves. n spatele acelei ui este ceva. Dar
exist un motiv pentru care acel ceva este ncuiat acolo. Se
nfior, dar adug: Nu i-a trecut prin cap c orice s-ar afla n
spatele uii a fost ntemniat acolo?
Acum tu eti cel care spune prostii, zise Graves.
Nu! Mogens sri n picioare, dar imediat se reaez
gemnd pe marginea patului, pentru c amei. Fr s mai
strige, dar implornd continu: Dumnezeule mare, Graves, nu
i ajunge ce s-a petrecut acolo?
Ce s-a petrecut acolo? Graves fcu ochii mari. Mogens,
doar nu crezi cu adevrat c de aceast calamitate suntem
vinovai noi?
Tu nu crezi asta?
Vocea lui Graves se mai nmuie:
A fost un cutremur. Nici mai mult, nici mai puin. Un

cutremur absolut normal, aa cum sunt cutremurele n


aceast zon. Doar nu crezi serios c noi avem vreun
amestec aici?
Nu, nu era o chestiune de crezut. El tia. Amndoi treziser
ceva, ceva ntemniat din vremuri imemorabile n spatele
acelei ui, care reacionase la prezena lor. Ceea ce simiser
poate c nu fusese mai mult de o tuse trectoare, un fior al
unui gigant, care se ntorsese n timpul somnului. i totui,
pmntul se cutremurase i se prbuiser stnci. Ce se va
petrece cnd vor trezi acest colos?
Eu nu voi mai cobor acolo, jos, Jonathan, zise el ncet,
dar foarte ferm. Niciodat!
Graves oft.
Acum eti ocat, Mogens. Abia ai scpat cu via. Poate
c nu ar trebui s i cer prea mult. Se desprinse din locul de
lng u unde sttuse. Tom i va face o cafea tare, dup
care se va ocupa de rnile tale. Vom discuta mai trziu, dup
ce te vei mai liniti.

Capitolul 12
Tom nu mai veni cu cafeaua promis, dar Mogens nu se
supr. Pe ct de mult se temea s rmn n acest moment
singur, tot att de mult nu i dorea s l vad pe Tom. Nu
avea nicio importan faptul c raiunea i spunea c l
nedreptea cumplit pe Tom. Aa-zisa amintire care i
nfierbnta fantezia era prea teribil pentru a-l putea judeca
n acest moment neprtinitor pe Tom.
ncuie ua, se dezbrc i se spl ct putu de bine cu ap
rece. Nu dispunea de nimic cu care s i trateze rnile, dar se
dovedi c nici nu era necesar: i simea ntregul trup ca pe o
unic vntaie - i aproape c arta astfel -, dar cu excepia
celor patru zgrieturi, care ncepeau pe umrul stng i
traversau pieptul n diagonal, prea c scpase fr nicio
alt ran. Glezna care nc l mai durea nu se umflase; cel
puin nu prea rupt, i nici mcar luxat serios. i asta, ca
toate celelalte din camera subteran, era un produs al unui
vis febril?
Dup ce i cur cum putu zgrieturile, stabili c nici
mcar nu erau aa de adnci cum le simea. l ardeau ca
focul, dar preau a fi provocate de unghii omeneti, nu de
ghearele unui monstru mitologic. Mogens se schimb rezerva sa de haine curate, i mai ales nc nedistruse, se
reducea rapid - i tocmai se gndea la pretextul sub care s-ar
duce la Tom pentru a se scuza i, mai ales, pentru a-i mulumi
c l scpase nc o dat de la moarte, cnd auzi de afar
zgomotul fcut de un automobil.
Se duse la fereastr i se ncrunt surprins. Maina nu mai
era condus att de sinuciga ca la prima vizit, dar era
evident maina de serviciu a erifului Wilson, care i de data
aceasta se ndrepta ctre baraca lui Graves. Prin parbrizul
stropit cu noroi, Mogens avu impresia c zrise o a doua
siluet, aflat lng erif. Wilson nu venise singur.
i ddu seama c Graves numai bucuros nu va reaciona,
totui iei din barac i porni grbit ntr-acolo. Nu l interesa

ce va gndi Graves. Hotrse n sinea lui s nu mai rmn


aici. Fcuse o greeal venind aici i o greeal i mai mare
avnd ncredere n Graves. n efortul lui disperat de a-i
schimba soarta, crezuse ceea ce voise s cread i uitase
ceea ce o parte din el tia cu certitudine de necontestat: c
tot ce atingea Graves se va strica inevitabil.
Nu se nelase: Wilson nu venise singur. n timp ce cobora
din main i i punea pe cap imensa plrie, se deschise i
portiera din dreapta, i cobor un brbat rotunjor, elegant
mbrcat, cu pr rar i cu ochelari. Lui Mogens i s-ar fi prut
mult mai simpatic dac nu ar fi aruncat nite priviri n care se
citea o furie cu greu stpnit.
erif Wilson.
Profesore.
Wilson btea darabana cu degetele pe borul plriei de
cowboy i i acord un zmbet scurt, dar sincer. nsoitorul lui
se ntoarse i l privi pe Mogens cu o expresie de uoar
surprindere, datorat probabil titlului su academic. Nu spuse
nimic, dar furia din ochii lui pru s creasc. Mogens nu
nelegea.
Nu apuc s pun o ntrebare clarificatoare, pentru c n
acel moment ua din spatele lor zbur lovindu-se de perete i
prin ea nvli Graves.
Steffen! url acesta. Avea faa roie de furie. De cte ori
trebuie s v mai spun c
Se opri brusc cnd l vzu pe Mogens, inspir zgomotos i
cu o micare silit calm se ntoarse ctre Wilson.
erif Wilson, v cer s l ndeprtai pe acest om de pe
proprietatea mea. Doctorul Steffen i colaboratorii lui au
interdicie din partea mea de a mai clca aici.
Steffen se pregti s riposteze, dar Wilson l reduse la
tcere cu o privire scurt i i se adres direct lui Graves:
Acest lucru mi este cunoscut, doctore Graves. V rog
totui cel puin s l ascultai pe doctorul Steffen. Ceea ce are
de spus ar putea fi important i pentru dumneavoastr, i
pentru colaboratorii dumneavoastr.
Mina lui Graves se ntunec i mai mult, dar i nghii
rspunsul veninos ce i sttea pe limb i se strdui s

mimeze un salut nclinnd capul.


Doctore.
Vocea lui Wilson spunea mai mult dect acest simplu
cuvnt; era rugmintea de a se stpni i a nu face situaia
mai dificil turnnd gaz pe foc. Poate c Graves nu era unicul
aici nclinat ctre accese colerice de furie.
Steffen trase adnc aer n piept, dar cnd rspunse tonul
era cel al unui confereniar care ine o prelegere n fata
studenilor lui:
Noaptea trecut a avut loc un cutremur, doctore Graves.
Chiar unul cam puternic.
Aa? ntreb Graves. N-am bgat de seam. Dormeam.
Mogens fu bucuros c nici Wilson i nici nsoitorul lui nu l
privir n acel moment, pentru c nu i putu stpni un fior.
Graves duse impertinena la extrem, adresndu-i-se lui
direct:
Dumneavoastr ai remarcat ceva, profesore VanAndt?
Mogens rmase perplex i ddu automat din cap.
Steffen i arunc o privire cercettoare, scurt, i apoi se
ntoarse din nou ctre Graves.
Asta m surprinde, doctore Graves. Dup cum am spus,
cutremurul a fost destul de puternic. A fost resimit i n ora.
Iar conform aparatelor noastre de msur, epicentrul ar fi fost
exact aici. Direct sub noi.
nseamn c ar trebui s v supunei aparatura unei
verificri temeinice, doctore, rspunse rece Graves. Nimeni
de aici nu a remarcat ceva de acest gen.
Cui i spunei asta, Graves? ripost Steffen.
Dumneavoastr.
Graves zmbi.
Stpnirea de sine a lui Steffen, i aa abia controlat, se
spulber.
Nu m minii, Graves! Vreau s tiu o dat pentru
totdeauna cu ce v ndeletnicii acolo jos dumneavoastr i
colegii dumneavoastr!
M tem c nu neleg exact despre ce vorbii, stimate
coleg.
Graves rmnea nu doar surprinztor de calm, ci chiar

gusta mnia tot mai mare a lui Steffen.


Steffen se ntoarse tremurnd de furie ctre Wilson:
Domnule erif! V cer s facei ceva! Imediat!
Wilson l privi oarecum descumpnit.
M tem c acum trebuie s fiu de acord cu doctorul
Graves. Nici eu nu prea neleg ce dorii.
Steffen ncepu s gesticuleze surescitat.
Trebuie s ntreprindei ceva, domnule erif. Aceti
aceti oameni nu sunt oameni de tiin! Nu tiu cu ce se
ocup pe aici, dar orice ar fi este ceva periculos! V cer s
verificai imediat ce se ntmpl acolo jos!
Wilson prea i mai neajutorat, n timp ce pe faa lui
Graves i fcea loc un rnjet de satisfacie. Mogens nelese
c orice argumente ar mai aduce de acum nainte geologul
deja pierduse btlia. Graves l adusese exact acolo unde
voise, simplu, lsndu-l s vorbeasc.
n cele din urm, Wilson se ntoarse spre Mogens cu un
oftat de resemnare.
i dumneavoastr, profesore? Suntei sigur c nu ai
remarcat nimic?
Mogens nu rspunse imediat. Nu trebuia s uite c vorbea
cu un poliist, cu un om a crui meserie era s deosebeasc
adevrul de minciun, i care era nvat s vad mai multe
dintr-o singur privire. i chiar dac Graves l desconsidera
evident pe Wilson, Mogens simea c acesta se pricepea la
ceea ce fcea. Mogens tocmai i schimbase hainele, i unica
ran real a lui era ascuns de cma. Totui, cu siguran
c nu arta ca dup o noapte petrecut dormind sntos.
Wilson bnuia pesemne c aici ceva nu era cum dorea Graves
s l fac s cread. Dar dup o scurt ezitare ridic din
umeri:
Nu am remarcat nimic. mi pare ru.
La ce v-ai fi ateptat? Steffen scoase un sunet
dispreuitor i adug: Doar toi sunt o ap i un pmnt!
V rog s v controlai! spuse rece Graves. Nu v permit
s mi jignii colaboratorii. Continua s zmbeasc, dar cnd i
se adres lui Wilson, acest zmbet exprima exact contrariul:
Domnule erif, sunt un om rbdtor, dar ceea ce se petrece

ncepe s devin caraghios. De cnd ne-am nceput treaba


aici, doctorul Steffen a fcut tot ce i-a stat n puteri pentru a
ptrunde n zona noastr de spturi. Nu tiu de ce, i m
feresc s m lansez n presupuneri, dar este grotesc!
Steffen interveni:
Eu pretind
Dumneavoastr - Graves i tie vorba pe un ton sarcastic
- nu avei ce pretinde aici. S fii bucuros c nu l rog pe
eriful Wilson s ia not de o reclamaie pentru violare de
domiciliu i calomnie!
Nu tiu ce facei acolo jos, uier Steffen, dar voi afla, v
promit asta!
Graves rse ncet.
Astzi este nti aprilie, doctore Steffen. Am s v fac
favoarea de a considera c v-ai amintit de vechiul obicei ca
de nti aprilie s jucai o fest cuiva. Sau poate pretindei n
mod serios c activitatea noastr de aici poart vina acestui
cutremur?
Ceea ce suna absurd chiar i n urechile lui Mogens, dei el
ar fi trebuit s tie mai bine. Steffen nu mai spuse nimic, ci
strnse furios buzele i l fulger cu privirea, n timp ce Wilson
prea timorat ca un copil prins cu mna n zaharni.
Apoi insist:
Pretind s vd acest aa-zis antier arheologic!
Da, mi nchipui, l persifl Graves. Cine v pltete,
Steffen? O alt universitate? Un ziar?
ntrebarea este mai curnd cine v pltete pe
dumneavoastr, ripost ncpnat Steffen. M-am interesat
n ce v privete, Graves. Aa-zisa universitate care v
finaneaz spturile se bucur de un renume absolut
ndoielnic i
Ajunge! l ntrerupse Graves. Va mulumesc pentru vizit.
Steffen l privi buimcit, iar Wilson nu i mai ddu rgaz s
mai spun ceva.
mi cer scuze pentru deranj, doctore Graves, spuse el.
Mai pot s trec pe la dumneavoastr dac mai am ntrebri?
Bineneles, domnule erif. Bun ziua.
Steffen i Wilson urcar n main, iar Graves, cu o figur

mpietrit, atept pn cnd acetia plecar.


nelegi acum ce tot spun? ntreb Graves. Nu mai
dispunem de mult timp.
n ce scop? ntreb Mogens. i este team c Steffen va
descoperi ceea ce am fcut noi cu adevrat acolo jos?
Ce am fcut de fapt? Graves rse din nou. Du-te dincolo,
n tabra lui Steffen, i vorbete cu el. Nu voi ncerca s te
mpiedic. Du-te i povestete-i c prin vraj am renviat un
demon din trecut, declannd astfel un cutremur! Inspir
adnc i fcu o jumtate de pas napoi. Scuz-m, Mogens!
Nu a fost elegant. Eu amndoi suntem ceva cam nervoi.
Da. i mie mi se pare la fel. Mogens art n direcia n
care dispruse maina erifului. De ce nu i ari lui Steffen
ceea ce ai descoperit?
Lui Steffen? Eti nebun?
Deloc, rspunse Mogens. Cunosc genul acesta de
oameni, Jonathan. i l cunoti i tu. Steffen nu va renuna
pn cnd nu i va realiza scopul.
Poate c ai dreptate, zise Graves dup ce se gndi puin.
n ceea ce l privete pe Steffen, nu n ce privete ideea ta
smintit de a-i arta lui totul. Nu va ceda, i tocmai de aceea
va trebui s ne grbim. Fcu o micare cu capul n direcia
cortului i adug: Tom a fost puin mai nainte n tunel. Este
ru, dar nu chiar att de ru pe ct putea s fie. L-am rugat
pe Tom s consolideze cu nite brne cele mai afectate
poriuni ale galeriei, iar el mi-a promis c termin lucrarea
pn n dup-amiaza aceasta. Ar trebui s foloseti timpul
pentru a te mai odihni. i eu voi face acelai lucru. M tem c
n urmtoarele zile nu vom avea timp nici mcar s dormim.
Nu m-ai neles, Jonathan? ntreb Mogens. Eu nu voi mai
cobor acolo.
Ba da, o vei face, rspunse zmbind Graves.
Vrei s m obligi?
Nu a ti cum, recunoscu Graves. Dar nu va fi necesar.
Te cunosc prea bine, Mogens. Indiferent de ce se spune
despre tine, i de ce ar putea crede despre tine alii, tu eti un
cercettor cu trup i suflet. Nu poi s te opreti pn cnd nu
descoperi secretul acestei ui. Iar acum du-te i ncearc s

dormi. La noapte vei avea al naibii de mult nevoie de fore.

Capitolul 13
Dei Mogens nu inteniona s urmeze sfatul lui tip Graves i
s doarm, fu cuprins de o brusc oboseal cnd ajunse la
baraca lui, aa c se ntinse n pat - nu ca s doarm, ci doar
ca s se liniteasc i pentru a-i face ordine n gnduri. De
abia atinse perina cu capul, c se i scufund ntr-un somn
adnc, fr vise, din care se trezi abia mult dup prnz, fizic
refcut cum nu mai fusese de mult timp, dar suprat pe sine
nsui: fr ndoial c trupul lui obinuse ceea ce i se cdea
dup eforturile i dup frica morii prin care trecuse noaptea
anterioar, dar el nu voise s doarm tocmai pentru c
Graves l sftuise asta, lucru pe care l considera ca pe o
nfrngere personal.
i era foame. O privire aruncat ceasului i confirm c Tom
ntrzia o or bun cu prnzul, ceea ce l nfurie i mai tare.
Avnd n vedere imaginile confuze rmase din noaptea
trecut cu care memoria nc mai ncerca s l chinuie,
preget s mai ias din cas i s l caute pe Tom, aa c bu
doar o gur de ap i se aplec din nou asupra crilor sale,
pentru a-i abate gndurile.
Dar nu funciona.
Nu era vorba doar de stomacul lui care chioria i de
nelinitea intern care l urmrise de la trecerea din vis la
realitate, nu doar acestea l puneau n imposibilitatea de a se
concentra asupra muncii lui. Ceva se schimbase. Imaginile,
simbolurile i desenele care i pruser att de accesibile
pn atunci deveniser tot att de indescifrabile ca scrierea
cuneiform. Ieri putuse s descifreze cu o uurin
surprinztoare crile pe care Graves le adusese de la
biblioteca universitii Miskatonic, dar acum, brusc, scrierile
strvechi refuzau s i mai dezvluie cte ceva din secretele
lor. De parc cunotinele nsuite att de facil n ultimele zile
i-ar fi ndeplinit menirea; un instrument care i fusese pus la
dispoziie pe o anumit perioad i care acum i fusese retras.
Era frustrant, dar n acelai timp situaia l nspimnta ntr-un

mod pe care nu i-l putea explica. Dac i dispruse


capacitatea de a nelege scrierea, i mai rmsese totui
ceva care i provoca fiori: certitudinea c se amestecase n
ceva n ce nu avea voie s se amestece.
Rsfoi mai bine de dou ore crile, pn cnd lu n final o
decizie. Indiferent de ce va ntmpla, de ce i propunea ori cu
ce l amenina Graves, nu va mai cobor niciodat acolo, ci
dimpotriv, va prsi chiar astzi acest loc blestemat.
Mogens nchise cartea pe care tocmai o rsfoia, o aez cu
grij la locul ei n raft i iei din barac pentru a merge la
Graves i a-i comunica decizia lui.
Nimeri n mijlocul unui scandal teribil. Graves nu era singur.
Ua barcii lui era larg deschis - fapt neobinuit -, iar Mogens
auzea voci ridicate chiar de la o distan de zece pai.
Identific vocea lui Hyams - oare de ce nu fu surprins? -,
dar i pe cea a lui McClure. Mogens ovi un moment s se
mai apropie. nc din prima or petrecut aici, i dduse
seama c raporturile dintre Graves i ceilali nu erau dintre
cele mai bune, dar pn acum reuise cumva s nu participe
la aceast disput. Dar i pentru aceasta acum era prea
trziu. Trecuse de mult vremea n care se mai putea ine
deoparte de ceva ce avea legtur cu locul acestei
descoperiri funeste.
Mogens intr fr s mai bat la u i arunc rapid o
privire n jur nainte de a se adresa lui Graves i celorlali.
Pn acum nu mai fusese aici, nuntru, dar scurta descriere
fcut de Tom la venirea cu automobilul se dovedi att de
corect, nct avea senzaia c de mult cunotea aceast
ncpere. Pe un ntreg perete se aflau rafturi pline cu cri i
role de pergament, iar pe masa mare, n spatele creia se afla
Graves, erau grmezi de baloane i tuburi de sticl, lmpi
Bunsen, creuzete i recipiente care lui Mogens i aminteau
mai mult de laboratorul unui alchimist medieval dect de un
om de tiin serios de la nceputul secolului XX.
Mogens nu le acord tuturor mai mult de o privire fugar.
Nu numai c nimerise n mijlocul unui scandal, dar simea
foarte clar ct de puin bine-venit era, mai ales n acest
moment special. McClure, care la intrarea lui tocmai i vorbea

lui Graves pe un ton ridicat i gesticulnd foarte agitat, se


opri i l privi ncremenit, n timp ce Hyams l fulger
argoas cu privirea. Mogens trecu cu vederea aceste
lucruri.
Inoportunez? ntreb el.
n niciun caz, rspunse Graves.
Mercer i McClure s strduiau s dea impresia c se uit
prin el, doar privirile lui Hyams erau suficiente pentru un
rspuns cu da.
Intr linitit, profesore, continu Graves. Pe fa i trecu
fugar un zmbet uor, fugar. Stimabilii ti colegi tocmai
discut despre tine, profesore. Dar eu sunt de prere c
preferi s discute cu tine.
Lui Mogens nu i ardea de fineuri retorice. ntreb scurt:
Ce se petrece aici?
Pi, nu i-am spus, profesore? Este vorba despre tine.
Era pentru a treia oar cnd nu i se adresa cu numele, ci cu
titlul academic, i Mogens nu credea c o fcea fr motiv.
Dar intenia lui Graves nu i atinsese scopul: n loc de a-i
sublinia autoritatea profesional, prea c mai mult i-o
slbise.
Prostii! interveni Hyams nainte ca Mogens s poat
rspunde. Nu despre dumneavoastr este vorba, profesore. n
gura ei acest cuvnt suna mai curnd dispreuitor, consider
Mogens, fr a mai fi nevoie i de zmbetul ironic ivit pe
buzele ei subiri. Nu v credei chiar aa de important. Apoi
se ntoarse demonstrativ din nou spre Graves: Deci, care este
rspunsul dumneavoastr?
Graves ddu obosit din cap.
Educaia m oprete s v dau rspunsul pe care l
meritai, draga mea. Chiar dac accept c l cunoatei deja.
Eu nu m las antajat. Nici mcar de o femeie atractiv ca
dumneavoastr, doctore Hyams!
antajat? Hyams cuget un moment asupra cuvntului,
apoi ridic din umeri. Ei, dac dumneavoastr aa vedei
lucrurile l scrut pe Mogens cu o privire scurt, tioas i
continu: V acord o or timp de gndire asupra a ceea ce vam spus, doctore Graves! Ca s decidei corect.

V-a sftui acelai lucru i pe dumneavoastr, doctore


Hyams, rspunse rece Graves. Avem un contract.
Atunci dai-m n judecat.
Hyams l mai fulger o dat cu o privire provocatoare, dar,
deoarece nu primi riposta pe care o atepta, se ntoarse cu o
micare scurt i iei valvrtej pe ua rmas deschis.
McClure o urm imediat, n timp ce Mercer evident ovia,
demonstrnd i mai evident c nu se simea deloc bine cnd
i urm pe cei doi, dup ce mai nti i arunc lui Mogens o
privire cerind nelegere.
Idioi, mormi Graves. Dac nu te-ai ntrebat vreodat ce
semnificaie are cuvntul crturreas, atunci imagineazio pe Hyams.
Asta ce nseamn? Ce s-a petrecut aici?
Graves oft.
Ceva de care m-am temut de un timp. Miss Hyams nu
poate fi considerat un om foarte plcut, dar proast nu este.
De la nceput ea a avut bnuieli c acolo, jos, se afl ceva mai
mult dect un templu nghiit de pmnt, construit de urmaii
navigatorilor Vechiului Egipt. Oft iari. Cutremurul, Mogens.
Ea a mai dat de ceva. Nu tiu ce anume. Eu le-am interzis
tuturor s mai coboare, dar ar fi trebuit s m gndesc c
Hyams nu va asculta. Ridic din umeri i continu: Bun, deci
vrei s tii ce voia? Mi-a prezentat un ultimatum. Dar nu mi
place s fiu presat.
Ce ultimatum?
M-a pus s aleg: ori i art ceea ce am descoperit de
fapt, ori ea i ceilali doi nceteaz activitatea i pleac.
i? ntreb Mogens.
S plece, zise calm Graves. Nu mai avem nevoie de ei.
Se ridic, ocoli masa i ntinse braele ca pentru a le pune
pe umrul lui Mogens, dar n ultimul moment se opri, cnd
Mogens se retrase instinctiv; nu ar fi suportat s fie atins de
acele mini ngrozitoare.
Mogens i drese glasul jenat:
Jonathan, tu
Aproape ne-am atins elul, Mogens! i lu Graves
cuvntul din gur. Nu pricepi? Nu mai avem nevoie de

ntrii acetia!
Ei nu vor pstra tcerea asupra a ceea ce au vzut.
i? Graves schi un gest de dispre. N-au dect! Acum
ce importan ar mai avea? Noi am reuit, nu nelegi? S
vorbeasc! Din partea mea, pot s se duc la Wilson i s i
povesteasc tot sau s se duc la prostovanul de Steffen.
Acum nu m mai deranjeaz.
Cu puin timp n urm spuneai cu totul altceva, i aminti
Mogens.
Atunci nc nu mi era clar ct de aproape suntem de
elul nostru, spuse Graves brusc excitat, neputnd s mai
stea linitit sau mcar s i stpneasc minile. Tom i-a
terminat treaba. Peste o or putem s coborm i s ne
continum opera.
Mogens l privi nevenindu-i s-i cread ochilor.
Nu m-ai auzit? Eu nu voi mai pune piciorul n acel loc
blestemat! Indiscutabil!
Fcu demonstrativ un pas napoi. Graves l privi cu o
expresie impenetrabil, dar n ochii lui ncepea s plpie
aceeai furie cu care i privise anterior pe Hyams i pe ceilali
doi.
Ar trebui s te gndeti bine, Mogens, zise el calm.
Ceva parc se micase sub figura lui. El se modifica ntrun mod invizibil, nspimnttor, care l fcea pe Mogens nu
numai s i fie tot mai greu s l priveasc, ci i s i suporte
privirea. Totui, continu:
M-am gndit, Jonathan. Hotrrea mea este definitiv.
Voi pleca chiar astzi. Nici nu ar fi trebuit s vin aici.
Srman nebun! uier Graves. Atunci du-te! Alearg la
ceilali, dar grbete-te! Poate c mai au un loc pentru tine n
maina lor!
Mogens se pregti s rspund, dar brusc nu mai putu s
reziste privirii lui Graves sau s priveasc n continuare faa
sinistr a acestuia, aflat ntr-o permanent schimbare. La ce
i-ar fi folosit? Cnd i punea ceva n cap, Graves nu fcea
parte dintre oamenii care acceptau argumente.
Fr s mai spun un cuvnt, se ntoarse i reveni la baraca
lui, ca s i fac bagajul.

Capitolul 14
Nu i trebui mult timp s ngrmdeasc hainele n cele
dou valize uzate cu care venise. Garderoba lui i aa
modest se redusese oricum; cmaa purtat ieri-noapte, ca
i pantalonii, puteau fi aruncai; la fel hainele cu care fusese
mbrcat la cimitir nu mai puteau fi salvate. Mogens nghesui
n valize tot ce mai rmsese, dup care se ntoarse ctre
rafturile cu cri, ca s le aleag pe cele aduse de el.
Ua se deschise i Mogens simi c intrase cineva, care se
oprise dup doi pai.
Nicio team, iau numai ce mi aparine. Preioaselor tale
originale nu li se va ntmpla nimic.
Dar tiu asta, dragul meu profesor, se auzi n spatele lui
o voce, care evident nu aparinea lui Jonathan Graves.
Dumneavoastr nu v-ai atinge niciodat de ceva ce nu v
aparine.
Mogens se ntoarse i timp de cinci secunde rmase
ncremenit. Simea cum i disprea sngele din obraji.
Miss Preussler?
Frumos din partea dumneavoastr c m mai
recunoatei, l ironiz miss Preussler.
Era chiar ea. Dar era absolut imposibil, exclus i complet
ilar - Miss Preussler se afla la trei mii apte sute de kilometri,
ntr-un ctun din cellalt capt al rii, i nu prsise toat
viaa ei localitatea Thompson! Dar ea era! Sttea la doi pai
de u, n mna stng cu un geamantan ros i n dreapta cu
un co din rafie, din care l fixau pe Mogens doi ochi
strlucitori portocalii.
Miss Preussler! mai murmur o dat Mogens.
Da, ai mai spus asta, zise miss Preussler i lu o
expresie jignit. Ar trebui de fapt s fiu suprat, profesore.
Acesta este un mod de a ntmpina o veche prieten?
Ls jos coul cu Cleopatra, apoi trnti pur i simplu
geamantanul din cealalt mn i desfcu braele, ca i cum
s-ar fi ateptat foarte serios ca Mogens s i sar de gt de

bucurie.
Mogens nu se clinti. Nu putea.
Dar unde adic, cum de ai ajuns aici? blbi el.
Miss Preussler i cobor braele dezamgit. O secund
pierdu controlul fizionomiei, i Mogens bg de seam c era
pe punctul de a izbucni n lacrimi. Dar n clipa urmtoare ea
i reveni i afi un zmbet - chiar dac acesta era uor
nefericit.
Ei, a fost o lung i grea cltorie, recunosc. Dar mi-am
asumat-o cu plcere pentru a v revedea, dragul meu.
Aa ngim Mogens.
Cu certitudine c nu era neaprat rspunsul cel mai
inteligent. Nici mcar nu era unul deosebit de amabil. Dar
reprezenta tot ce putea produce. Gndurile i se nvrteau
nnebunite n cerc. Miss Preussler? Aici? Dar de ce?
Miss Preussler oft.
Da, remarc faptul c bucuria revederii v-a copleit. Ar fi
trebuit s m anun. Trebuie s m ntorc n ora i s v
expediez o telegram, sau ajunge dac ies i bat la u?
Nu, asta sigur nu. Mogens se ntrerupse, i strnse
forele pentru a ridica din umeri ntr-un gest de scuze i, dup
ce i drese glasul, continu: V rog s scuzai comportarea
mea, miss Preussler, am fost doar surprins s v vd.
n sfrit, iei din paralizia care l cuprinsese, trecu pe lng
mas ctre miss Preussler, dar se opri prevztor la doi pai
n faa ei, nainte ca ea s i interpreteze greit micarea i s
i vin ideea de a-l strnge totui n brae.
Eu eu chiar nu tiu ce s spun, zise el. Mai nti, bine
ai venit. Dar totui cum ai ajuns aici? Adic, vreau s spun,
de ce ai ntreprins aceast lung i grea cltorie?
Miss Preussler l msur cu o privire lung, ironic i
totodat uor dojenitoare, dar nu rspunse imediat, ci mai
nti privi n jur ncruntat, cu o expresie care devenea tot
mai dezaprobatoare.
Oh, murmur ea, cnd m uit n jur, mi dau seama c
am venit la momentul cel mai potrivit. Acestei Ezit un
moment, ca i cum ar fi avut reineri s denumeasc cu
cuvntul camer ceea ce vedea, apoi continu: ncperii i

lipsete evident o mn de femeie.


Dup care fcu ceva care l ls pe Mogens cu gura cscat
i ochii mari: fr ca mcar s fi dezbrcat pardesiul, trecu pe
lng el i se aplec deasupra grmezii de haine aruncate n
dezordine pe podea, lng pat. Mogens nu era tocmai sigur
c o auzise mormind ceva de genul: Brbaii tia!
Dar, miss Preussler, v rog! Ce facei? Lsai-le!
Miss Preussler se ndrept pufnind, n mna dreapt cu
pantalonii lui sfiai, n stnga cu cmaa fcut zdrene,
innd cele dou piese ca pe nite przi pe care le dobndise
n cele din urm dup o lupt crncen.
A face-o cu plcere, dar m tem c pentru asta trebuie
mai nti s gsesc locul potrivit, spuse ea. Profesore, m
minunez. Dumneavoastr ai fost totdeauna un brbat cu
simul ordinii!
Mogens se apropie de ea, i lu din mini cele dou piese
de mbrcminte jerpelite i le ls s cad exact n locul de
unde ea le culesese.
Tocmai mpachetam, zise el.
Miss Preussler clipi des.
mpachetai?
Plec. mi pare ru, dar m tem c ai fcut degeaba
aceast lung cale.
Nu rmnei aici? vru s se asigure miss Preussler.
Nu prea dezamgit i nici suprat. Dimpotriv.
Da. Munca aici este altfel dect mi-am imaginat-o. M
tem c a fost o greeal s vin aici.
Miss Preussler nu mai rspunse. Eu v-am spus asta, dar el
putea citi aceste vorbe n ochii ei ca i cum le-ar fi spus.
Totui, nu m invitai s m aez? ntreb ea.
Mogens i aduse unicul scaun existent n camer. Pe el era
un teanc de hrtii, pe care el l ridic i un moment rmase
nehotrt cu ele n brae, nainte de a le aeza pe suprafaa
nclinat a pupitrului. Hrtiile alunecar i se mprtiat pe
podea. Miss Preussler ridic din sprncene, dar tcu i
atept ca Mogens s o ajute s i scoat pardesiul, apoi se
aez. Privirea ei alunec peste masa pe care domnea
dezordinea, dar spre surprinderea lui Mogens nu spuse nici

acum nimic.
Deci munca pe care o desfurai aici nu v place, zise
ea, nereuind s ascund un oarecare ton de satisfacie ce
rzbtea din vocea ei.
Da cred c nu, rspunse iritat Mogens. Adic adic
nu este ceea ce ateptam.
Este vorba despre acest om ngrozitor, nu? Despre acest
doctor Graves. Miss Preussler i ddu singur rspuns la
ntrebare, printr-o nclinare a capului ce nu admitea
contrazicere. Eh, a fost un gest inteligent din partea mea de a
nu nchiria altcuiva camera dumneavoastr.
Mogens avu nevoie de cteva fraciuni de secund ca s
priceap unde btea miss Preussler.
Dumneavoastr ai
tiam c v vei ntoarce, drag profesore, rspunse
zmbind miss
Preussler. Cuiva care are educaia
dumneavoastr i este imposibil s rmn mult timp n
societatea unui demon ca acest Graves. Plus acest mediu! i
plimb demonstrativ privirea prin camer i ddu i mai
demonstrativ din cap. Nu, nu este de dumneavoastr. Am
tiut c v vei ntoarce. Ce-i drept - i fcu o imperceptibil
pauz n vorbire - nu m-a fi gndit c se va petrece att de
repede. Dar tiam c v vei ntoarce.
La insistena cu care puncta aceast idee, era evident c se
atepta la o anumit reacie din partea lui Mogens. Reacie cu
care el i rmase dator, cel puin pentru moment.
Mogens recunoscu n sinea lui c nici nu se gndise unde ar
fi vrut s plece de aici. napoi la Thompson? Doar ideea era
suficient s i trezeasc o oroare apropiat de ceea ce tria
gndindu-se la Graves.
Aadar, revenii? l ntreb direct miss Preussler, cnd
dup cteva secunde el nc nu rspunsese. Nu trebuie s v
facei nicio grij, profesore. Am vorbit cu decanul. Va putei
relua postul. Vi se va reine doar o sptmn din salariu, i
asta va fi tot. La nceput, trebuie s recunosc, nu prea dispus
s accepte, dar am reuit s l conving. Ea zmbi trengrete
i continu: Dispun de anumite informaii referitoare la nora
lui, informaii ce nu dorete s fie fcute publice.

Mogens continu s tac. Normal c se va ntoarce la


Thompson. Nu era pregtit s recunoasc, dar n sinea lui
nelesese de mult c va face exact acest lucru. Se va
ntoarce la Thompson, i va relua postul pe care l ura ntr-un
birou minuscul i fr ferestre din beciul universitii i va
reveni n camera cu urme de arsuri pe podea a pensiunii lui
miss Preussler, iar viaa lui va continua ca i cum nesfrita ei
monotonie nu ar fi fost niciodat ntrerupt. Perspectiva i
produse un fior rece pe spinare. tia totui c hotrrea lui de
a-l urma pe Graves nu fusese altceva dect un ultim protest
disperat, ultima sa ncercare de a se opune la ceea ce i
devenise viaa, dar ncercarea euase, i mai tia c nu va
mai dispune de fora necesar unei alte ncercri de acest
gen.
Da, opti el mai mult pentru sine dect pentru miss
Preussler. M voi ntoarce cu dumneavoastr.
Miss Preussler radia. nainte de a apuca s spun ceva, se
auzi un mieunat nfundat din coul pe care l lsase lng u,
urmat de un zgrepnat.
Cleopatra! Miss Preussler ntoarse speriat capul. Oh,
femeie btrn i proast! Srcua st de ore ntregi n coul
acela.
Vru s se ridice, dar Mogens i fcu un semn i se ndrept
spre u:
Nu v ridicai, miss Preussler. Rezolv eu. Sigur c vrea
afar. Doar nu dorim s se mai petreac nc o nenorocire.
Miss Preussler nu spuse nimic, i Mogens pricepu prea
trziu c aceste cuvinte nu fuseser prea fericit alese i i-ar
putea aminti lui miss Preussler de un anume incident legat de
Cleopatra i care fusese deosebit de penibil pentru ea. Dar nu
mai adug nimic, ci se aplec n dreptul coului i l
deschise. Era prea obosit pentru a mai lua n consideraie
sensibilitile personale.
Abia deschise Mogens coul, c Cleopatra sri afar
scuipnd furioas i dispru ca un fulger negru pe ua
ntredeschis. Miss Preussler inspir zgomotos printre dinii
ncletai.
Nu avei nicio grij, spuse repede Mogens. Nu i se

ntmpl nimic. n definitiv este pisic.


n ciuda acestor cuvinte pline de optimism, el se ridic i
iei pe u ca s vad n ce direcie dispruse Cleopatra. Nu
mai vzu pisica, dar cnd vru s reintre n cas auzi voci
iritate. Mogens se uit n direcia lor, i i descoperi pe Graves
i pe Hyams, aflai n faa unei barci, certndu-se i
gesticulnd att de agitai, nct preau n pragul unei
ncierri.
Mogens se gndi dac era cazul s intervin pentru ca
cearta s nu degenereze, dar n acel moment vzu Fordul cu
care l adusese Tom aprnd de dup colul barcii, condus de
data aceasta de Mercer, cu McClure eznd pe bancheta din
spate. Maina se opri scrnind din frne uor chiar lng
Graves i egiptolog, iar Mercer se aplec oftnd peste locul
de alturi pentru a deschide portiera. Graves o trnti la loc cu
o micare furioas. Hyams trase de ea din nou i se rsti la
Graves att de brusc, c acesta fcu un pas napoi i nu mai
ncerc s o rein. n clipa urmtoare Hyams era n main,
iar Mercer porni att de nervos, nct de sub roile din spate
nir dou jeturi de noroi de un metru nlime, iar Graves
fu obligat s se fereasc rapid. Cu asta lua sfrit i planul lui
Mogens de a pleca de aici mpreun cu Mercer i cu ceilali.
Miss Preussler se ridicase ntre timp i fcea de zor curat pe
mas cnd el reintr n cas i nchise ua.
Hrtiile ar fi mai bine s le luai chiar dumneavoastr,
profesore, spuse ea. Ca s nu arunc ceva din greeal.
Lsai totul aa cum este, zise Mogens.
Miss Preussler nu se opri din cruciada ei contra haosului, ci
ntoarse doar capul spre Mogens privindu-l ntrebtoare:
Cu Cleopatra este totul n ordine? Prei ngrijorat.
Cu Cleopatra este totul n ordine, dar m tem c noi
avem o mic problem.
O problem?
Dup ct se pare, tocmai am fost lipsii de ultima
posibilitate de a fi luai de aici. Dac mi permitei s ntreb,
dumneavoastr cum ai ajuns aici?
Un ofer amabil de autocamion m-a adus cu el din San
Francisco. Dar numai pn n ora. De acolo a trebuit s vin

pe jos.
Dar sunt cinci kilometri de acolo!
Cui i spunei asta? oft miss Preussler. Eh, cte o mic
plimbare din cnd n cnd este sntoas.
Mogens czu pe gnduri. Fordul nu era singura main
disponibil, dar era singura la a crei conducere de ctre Tom
asistase i pe care spera s o stpneasc pe scurta distan
care i desprea de ora. Nu avea curajul s ncerce cu un
camion greoi. Aa c nu i rmnea de fcut altceva dect s
l roage pe Tom s mearg cu el i cu miss Preussler.
Dar acum ncetai s mai dereticai pe aici, de asta se
poate ocupa Tom, spuse el calm.
Tom este cel care se ocup de curenie aici? ntreb
miss Preussler. Cltin dezaprobator din cap. Sper c-i
ndeplinete ceva mai bine celelalte ndatoriri.
Ua se deschise i Graves ddu buzna nuntru.
Idioii tia, mri el nervos. Pur i simplu nu pricep c
Graves se ntrerupse brusc i fcu ochii mari recunoscnd-o
pe doamna Preussler. Dumneavoastr! exclam el cu glas
gtuit.
Bun ziua, doctore Graves, rspunse doamna Preussler.
Graves o privi fix, pru s vrea s zic ceva i se ntoarse
spre Mogens, fcnd un pas napoi.
Ce se ntmpl aici? Ce caut persoana asta aici?
Doamna Preussler, rspunse Mogens apsat, nu va
rmne mult, Jonathan, nu-i face nicio grij. Miss Preussler a
venit doar pentru o scurt vizit de politee.
O noiune care pare s v fie strin, adug doamna
Preussler cu un zmbet dulce, n timp ce continua s curee
masa. Un adevrat gentleman se intereseaz mai nti de
felul n care se simte o doamn nainte s se plng de
prezena ei.
Graves arta de parc urma s primeasc o lovitur n
momentul urmtor. Privirea cu care-i msura cnd pe
Mogens, cnd pe miss Preussler arunca flcri. Dar se stpni
totui i doar ncuviin scurt:
Va rog s m iertai, doamn Preussler, zise el crispat.
Eram doar Ridic din umeri. n mod normal, nu este permis

accesul persoanelor neautorizate pe antier. Munca noastr


este strict confidenial. Dar n cazul dumneavoastr fac
desigur o excepie. Se ntoarse spre Mogens. Hyams, Mercer
i McClure tocmai au plecat.
Am vzut, rspunse rece Mogens. Nu ziceau c pleac
ntr-o or?
Se pare c i-au schimbat gndul.
Asta-i regretabil. Mogens art spre cufrul su pe
jumtate fcut. Sperasem s pot merge cu ei pn la San
Francisco. Acum trebuie s-l rog pe Tom s ne duc pe mine i
pe doamna Preussler n ora cu un camion. Nu ai nimic
mpotriv, nu-i aa?
n principiu, nu, rspunse Graves netulburat. Din pcate
ns, Tom a plecat acum o or i m tem c nu se va ntoarce
nainte de apus, iar eu nu am mai mers cu camioneta i nu
m ncumet s ncerc pe un teren aa de accidentat. Miji un
zmbet n direcia doamnei Preussler. Nu a vrea s v fac un
deserviciu intrnd cu camioneta n an.
Asta nseamn c noi abia disear putem s plecm de
aici?
Graves ncuviin.
Mai puin n cazul n care vrei s mergi pe jos cinci
kilometri cu tot bagajul tu, zise el.
Gsim un han acolo? dori s tie miss Preussler.
Graves ncuviin, dar apoi cltin din cap.
Da, exist, dar nu e un loc aa de respectabil, pe care
s-l pot recomanda unei doamne. De ce nu rmnei pur i
simplu aici?
Aici?
De ce nu? replic Graves, care i recptase stpnirea
de sine. Avem suficient loc acum c doctorul Hyams i ceilali
au plecat. Mine-diminea Tom v poate duce pe profesorul
VanAndt i pe dumneavoastr direct la San Francisco. Zmbi.
Iar eu am ocazia s v invit acas ca s m scuz pentru
comportamentul meu imposibil.

Capitolul 15
Miss Preussler l rugase nc o dat s ias afar i s se
uite dup Cleopatra, ceea ce Mogens fcu cu plcere, dar fr
rezultat. Nici nu i fcuse iluzii; nimeni nu poate s gseasc
o pisic dac ea nu vrea s fie gsit, i era evident c
Cleopatra nu voia.
De fapt Mogens nici nu o cut cu adevrat, dar folosi
pretextul pentru a se duce n partea cealalt a taberei i a
vedea mainile aflate acolo. Dac un tnr de aptesprezece
ani de la ar putea s conduc o astfel de main, atunci n
principiu trebuia s reueasc i el.
Dar curajul l prsi dup o privire aruncat n cabina
primului autocamion. Fcnd abstracie de volanul uria, care
n ochii lui Mogens lua dimensiunile timonei unui vapor, nu
gsise nicio asemnare cu Fordul cu care l adusese Tom. Aici
existau dou manete schimbtoare de vitez, i pedalele
preau altfel dispuse. Mogens nu i putu da seama nici cum
putea fi pornit acest autovehicul, i nu mai era nici aa de
sigur ca acum cteva minute c refuzul lui Graves de a
conduce aa ceva era o impolitee. Probabil c pentru un
conductor neinstruit exista chiar riscul de a ajunge n an cu
un astfel de monstru.
Nu ncerca, Mogens, se auzi o voce n spatele lui. tiu c
nu conduci. Nu ai putea s te descurci cu acesta ca i mine
de altfel.
Mogens se ntoarse ncet i l msur pe Graves din cap
pn n picioare cu o privire de ghea.
M spionezi?
A putea la fel de bine s ntreb dac adulmeci ceva pe
aici, Mogens, ripost Graves.
O caut pe Cleopatra, zise Mogens.
Cleopatra?
Pisica lui miss Preussler. A fugit din cas, i miss
Preussler este ngrijorat. Oricum, aici nu este obinuit cu
locul.

i-a adus pisica? se mir Graves. ntr-o vizit de


politee? Ciudat persoan! Rse i adug: Ce vrea de fapt
aici, Mogens? Nimeni nu cltorete trei mii de kilometri doar
ca s spun bun ziua.
Miss Preussler, rspunse Mogens, este uneori cam
ndrtnic. Dac i pune ceva n cap, atunci de cele mai
multe ori reuete s o fac.
Iar acum i-a pus n cap s te duc napoi, presupuse
Graves. i? Pleci cu ea?
Ce te privete pe tine? ripost Mogens, fr a rspunde
direct ntrebrii.
Graves ridic din umeri.
Poate c doar nu neleg cum un brbat cu capacitile
tale prefer s se afunde ntr-un ctun de la captul lumii, n
loc de a folosi ocazia nu doar de a se reabilita, ci chiar de a
intra n crile de istorie. Marea majoritate a celorlali savani
pe care i cunosc i-ar vinde i sufletul doar pentru a arunca o
singur privire n aceast ncpere.
Da, poate. i tu, Jonathan? Tu deja i-ai vndut sufletul?
Dac este aa, cui l-ai vndut?
Graves fu pe punctul de a riposta furios, dar strnse doar
din buze i se limit la a cltina din cap.
Nu are sens, oft el. De fapt venisem s m scuz n faa
ta, Mogens. Azi-diminea m-am purtat imposibil, mi ieisem
din fire din cauza lui Hyams i a celorlali. mi pare ru cu
adevrat.
Cred. Dar asta nu mi schimb decizia. Voi pleca i eu.
Nu am nicio ans s te fac s i schimbi hotrrea?
ntreb Graves.
Nu, rspunse Mogens i fcu un gest ctre cele dou
autocamioane. Dac m-ai minit creznd c astfel m poi
determina s m rzgndesc, efortul a fost inutil.
S te mint?
Ambele maini sunt aici. Cu cea de a treia au plecat
Hyams i ceilali doi. Dac nu l-ai trimis pe Tom n ora pe jos,
atunci cred c el mai este nc aici, n tabr.
Nu are niciun rost s vreau s te mint. Da, ai dreptate.
Tom este jos, n tunel. Speram s te fac s te rzgndeti. De

ce ai refuzat brusc, Mogens? Chiar nu te intereseaz ceea ce


am descoperit acolo?
Jonathan, tu nc nu nelegi, rspunse Mogens. Plec
pentru c tiu ce se afl acolo, jos. Noi am trezit ceva care a
fost nchis acolo bine motivat. Deja am mers prea departe.
Este o minune c nc nu a avut de suferit niciun om!
Chiar crezi asta? ntreb Graves. Chiar crezi c noi am
provocat cutremurul?
Nu cred. tiu. Nu te mai strdui. Indiferent de ce vei
spune ori vei face, nu voi continua s te ajut.
Vru s se ntoarc i s plece, dar Graves l opri apucndu-l
de bra. Atingerea lui fu att de neplcut, nct Mogens
ncremeni n mijlocul micrii. Graves era neateptat de
puternic, strnsoarea lui durea. Dar asta nu era totul.
Strnsoarea nu prea a unui om. Sub mnua neagr ceva
pulsa, de parc pielea strlucitoare nu mbrca degetele unui
om, ci nenumrai viermi gelatinoi, presai s ia aceast
form i care acum ncercau s evadeze din aceast
nchisoare.
Ca i cum Graves ar fi citit gndul lui Mogens, i retrase
mna i fcu doi pai napoi.
Scuze! Te rog s m asculi! Doar acum.
Lui Mogens i era greu s urmreasc cuvintele lui Graves.
i privi braul, acolo unde fusese atins de mna lui Graves.
Mna acestuia nu se mai afla acolo, dar i simea nc
atingerea, ca i cum pielea ar fi rmas ars de amprenta
mnuii negre. Avea senzaia c era pngrit de ceva
monstruos, ceva neuman, care era att de fals, nct nu
putea exista.
Mogens, te rog s mai cobori cu mine o singur dat,
insist Graves. Tom a degajat tunelul i a consolidat poriunile
cele mai deteriorate, i a fcut o treab bun. Deci pericol nu
mai exist. i nu va trebui s spui un cuvnt, dac nu vrei!
Atunci de ce vrei s te nsoesc? Nu te voi ajuta,
Jonathan.
Iar fr ajutorul tu nu am nici cea mai mic ans s
deschid acea u, continu ideea Graves. Deci vezi c nu
exist nici cel mai mic pericol. Eu nu tiu nici mcar s citesc

scrierea aceea.
Nici eu nu o mai pot citi, vru s rspund Mogens, dar i
spuse c Graves nu l-ar crede i o va lua doar ca pe o simpl
afirmaie de autoaprare.
i atunci de ce acest efort? ntreb el din nou.
Pentru c, fir-ar s fie, mi-o datorezi! rspunse Graves.
Tu crezi c acolo, jos, este ngropat ceva periculos. Eu nu
cred. Ce este att de extraordinar n aceast situaie? Doi
oameni de tiin care au opinii diferite asupra unei
descoperiri! Convinge-m!
Eti nebun! oft Mogens. Linitete-te, Jonathan! Nu voi
veni cu tine. Fcu un gest cu mna spre baraca lui i adug:
Cred c acum am s m duc la miss Preussler i am s o invit
la o mic plimbare. Mine vom lua bagajele.
De ce i este fric, Mogens? ntreb Graves. C acolo,
jos, am s m npustesc asupra ta i am s i fac ceva?
Rse. Sau c trebuie s recunoti c poate am dreptate?
Rspunsul corect ar fi fost un da clar la ambele ntrebri,
dar Mogens i arunc doar o privire dispreuitoare i se
ntoarse pentru a pleca. Definitiv.

Capitolul 16
Dei Mogens nu lipsise mai mult de zece minute, miss
Preussler svrise o mic minune pn la revenirea acestuia.
Mogens nu mai vzuse niciodat atta ordine n ncpere - i
mai ales atta curenie - nici mcar n ziua sosirii lui. Miss
Preussler reuise cumva s scoat din funciune una dintre
legile fundamentale ale fizicii, i anume aceea conform creia
interiorul unei ncperi nu poate fi niciodat mai mare dect
exteriorul ei. Ea nu numai c aranjase totul la locul lui, dar
spaiul prea n mod magic mai mare, aa c pentru prima
dat Mogens avu senzaia c se poate mica liber, fr a se
teme c va lovi ori va rsturna ceva.
Ai gsit-o pe Cleopatra? ntreb ea cnd Mogens intr n
camer, fr s se ntoarc spre el.
Mogens nu rspunse imediat. Miss Preussler sttea n
dreptul dulapului cu cri, aa c el nu putea s vad exact ce
fcea. Clar era doar c i fcea de lucru la ele - chiar dac
doar le tergea de praf sau le aranja pe rafturi iar el nu se
simea n largul lui vznd-o.
M tem c nu, rspunse el. Dar nu v facei griji.
Cleopatrei nu i se va ntmpla nimic. mprejurimile aici sunt
sigure, i nu exist animale periculoase.
Excepie fcnd mlatina aflat n spatele taberei i
lsnd la o parte cele spuse de eriful Wilson despre geologul
ucis, adug el n gnd. Nu i fcea nicio plcere s o mint
pe miss Preussler, dar socotea c nu avea niciun rost s o
neliniteasc. tia ct de mult inea miss Preussler la
Cleopatra. Se consola c n definitiv Cleopatra era pisic i c
poate avea cteva viei n plus.
Miss Preussler nu arta de fel nelinitit, ci dimpotriv l
ntmpin cu un zmbet.
Oh, n ce privete Cleopatra nu mi fac griji, ea este o
mic haimana, tiu asta, dar totdeauna se ntoarce acas.
Trebuie doar s i acordm puin timp.
Timpul, dup prerea lui Mogens, era ns exact ceea ce le

lipsea mai mult n acel moment. Nu putea formula un motiv


anume, dar tocmai acea discuie, inofensiv n sine, avut cu
Graves l convinsese ce bine ar face dac ar disprea ct mai
repede de aici. Graves nu fcea parte dintre cei care renun
pur i simplu.
Pe de alt parte, cu siguran c miss Preussler nu ar pleca
fr Cleopatra. Dar se reinu de la a face o remarc n acest
sens. n schimb, zise:
Crile, miss Preussler a prefera s nu v atingei de
ele.
Un moment miss Preussler pru neplcut surprins, dar i
reveni imediat.
Le-am pus doar n ordine. i poate le-am ters puin de
praf. Cu siguran c nu voi lua nimic, i nici nu le voi lsa
vraite!
Cu siguran! rspunse resemnat Mogens. Cum ar fi
putut s i explice c era periculos chiar s ating unele dintre
aceste cri? Ba mai mult: era poate periculos i s stea n
apropierea lor. Adug: V rog s m scuzai.
Bineneles c v scuz, drag profesore, rspunse miss
Preussler. Dac mi promitei c vei nceta s v scuzai
pentru orice.
Mogens ridic doar din umeri. Ezit puin, apoi spuse:
M tem c nu am reuit s fac rost de un mijloc de
transport corespunztor. Va trebui s ajungem pe jos n ora.
Pe jos? Dar cum stm cu invitaia fcut de prietenul
dumneavoastr?
Graves? Mogens cltin energic din cap i adug:
Graves nu este prietenul meu.
Nici nu mi nchipuiam. Dar chiar vrei s l ofensai? Nu
mi pare a fi brbatul care suport s fie astfel bruscat.
A prefera totui s nnoptez n ora, i nu aici, rspunse
Mogens. tiu, este o distan mare, dar putem lsa aici
bagajele. Voi pune s ne fie aduse mine.
ns miss Preussler l surprinse din nou. Nu ridic nicio
obiecie la argumentaia lui anemic, ci doar ddu din cap.
Cum dorii, profesore. Dar mai putem atepta pn cnd
revine Cleopatra?

Mogens era sigur c, dac ar fi insistat n acel moment s


prseasc pisica i s plece imediat, ea nu s-ar fi opus, i
probabil c acesta a fost singurul lucru care l-a mpiedicat s
nu procedeze astfel. Descumpnit, o fix cu privirea pe miss
Preussler, pn cnd aceasta interpret eronat privirea lui
sceptic i respir uurat, emoionantul moment ncheinduse. Acum nu mai putea da napoi.
Bineneles, spuse el. Este nc devreme. Nu conteaz o
jumtate de or.
Nu era prima greeal svrit de el de cnd Graves
intervenise n viaa lui.

Capitolul 17
Cleopatra nu se ntoarse n urmtoarea jumtate de or, i
ntre timp cerul ncepu s se acopere. La nceput aprur
doar civa nori izolai pe firmament, ca nite flori de bumbac
czute din sacul culegtorului. Dar norii se nmulir i, cnd
ntmpltor Mogens privi pe fereastr, avu senzaia neplcut
c sesiza sus, pe cer, o vag micare; ca i cum norii tindeau
s se uneasc ntr-un punct comun, aflat sus, lng tabr. La
douzeci de minute de la discuia cu Graves tun pentru
prima dat undeva departe, iar dup alte douzeci de minute,
o ptur compact de nori negri acoperea totul i ncepu s
plou.
Va trebui s renunm la plimbarea noastr, spuse
abtut miss Preussler.
Mogens nu rspunse, dar tia c ea avea dreptate. Pentru
moment ploaia se scurgea doar uor pe fereastr, dar
tunetele se amplificaser. Ceea ce acum era o ploaie linitit
de primvar se putea transforma n scurt timp ntr-o furtun.
Cinci kilometri pe o astfel de vreme puteau deveni o lung
plimbare pe furtun.
Se ntunec. Vremea evolua exact cum prevzuse Mogens,
i prelinsul uor al ploii pe geam se transform n lovituri de
pumni invizibili, suficient de zgomotoase pentru a acoperi
aproape bubuiturile trsnetelor, iar vntul se transform ntro furtun ce mugea sprgndu-se n obloanele ferestrelor i
fcnd s vibreze pn i ua cea grea. Mogens aprinsese
lumina electric i i rsfoia notiele; nu pentru c ar fi avut
chef de munc, ci pentru c n acest fel nu trebuia s
vorbeasc cu miss Preussler. Prezena ei nu i era chiar
neplcut, dar complica groaznic lucrurile. Dac nu ar fi fost
ea, poate c el ar fi plecat la drum i pe aceast vreme. Ceva
se schimbase de cnd Hyams i ceilali plecaser. Sau poate
invers. Poate c ei plecaser pentru c ceva se schimbase, i
pentru c simiser pericolul care urca ncet din adncul
pmntului ctre ei.

tiu c nu m privete pe mine, spuse miss Preussler i


c oricum nu a nelege, dar, totui, n ce const munca
dumneavoastr aici?
Mogens ridic iritat privirea de pe notie, pe care o ndrept
i mai iritat ctre miss Preussler. nelegea c ea voia doar
puin conversaie, cci odat cu ntunericul i cu zgomotul
ploii pe acoperi n cas ptrunsese i plictiseala. Spaiul era
att de mic, nct chiar miss Preussler nu mai gsise nimic de
curat sau de aranjat. Dar el nu avea chef de vorb. i mai
ales pe aceast tem.
Este foarte complicat, miss Preussler, rspunse el evaziv.
i n general noi nu discutm despre munca noastr.
Pentru c acest imposibil doctor Graves v-a interzis,
opin miss Preussler.
Mogens cltin din cap.
Nu. Dar se corect dup un moment: Da.
Pe fruntea lui miss Preussler aprur nite cute care
spuneau mult, i n sinea sa Mogens capitul i nchise mapa
cu notie nainte de a se ntoarce ctre ea. Ea avea
conversaie, i Mogens nregistra aproape surprins c nu l
deranja. Poate c tocmai de sunetul unei voci omeneti avea
nevoie n acest moment ca s alunge spiritele care se trau
printre rndurile nsemnrilor sale i i otrveau gndurile.
Doctorul Graves ne-a interzis ntr-adevr s vorbim
despre munca noastr n afara perimetrului spturilor, dar
nu m mai intereseaz ce spune Jonathan Graves.
Miss Preussler i arunc o privire scurt. Tcea.
Este vorba despre faptul c nu doresc s vorbesc despre
asta, continu el dup o pauz jenant.
ntre sprncenele trasate cu grij ale lui miss Preussler
apru o cut proeminent, dar ea continu s tac, aa c
Mogens se vzu obligat s ncerce mcar o clarificare.
Exist lucruri despre care nu trebuie s se vorbeasc,
miss Preussler. Eu mi doresc doar s plec ct se poate de
repede de aici i s nu m mai gndesc niciodat la asta.
Cuta dintre sprncenele lui miss Preussler se adnci mai
mult, i deodat Mogens avu senzaia c fcuse o greeal,
dei cu toat bunvoina nu i putu da seama care era

aceea.
Doar nu v ocupai aici de blasfemii, profesore?
Nu! rspunse apsat Mogens, poate cam prea apsat,
pentru c pe lng cuta de deasupra rdcinii nasului lui miss
Preussler, mai apru n ochii ei o tent de nencredere dublat
de dezaprobare.
i poate c nici nu am spus adevrul, gndi el. Lipsa lui
de credin putea fi strigtoare la cer.
Spunei-mi adevrul, profesore. Miss Preussler ridic
mna pentru a amenina cu degetul arttor. Din prima clip
eu nu am avut ncredere n acest om.
Nu are nicio legtur cu Graves, spuse Mogens. Fcuse o
greeal. Pornind de la o conversaie nevinovat, alunecase
fr s i dea seama n situaia de a trebui s se apere.
Adug: Am descoperit ceva ce mai bine nu am fi
descoperit, miss Preussler. Asta este tot ce v pot spune.
Multe lucruri sunt date uitrii pe bun dreptate, zise miss
Preussler cu o nelepciune de care niciodat nu ar fi crezut-o
n stare. Cu att mai puin se ateptase s aud de la ea ceea
ce aceasta adug: Dac dorii, profesore, putem pleca. Nu
m sperie puin ploaie. Nu sunt de zahr.
n niciun caz nu v-a recomanda asta.
Graves intr nsoit de o avers de ploaie i de o rafal de
vnt care se arunc cu un urlet triumftor direct asupra
hrtiilor lui Mogens, transformndu-le ntr-un vrtej de fulgi
albi, dreptunghiulari; cu evident efort nchise ua i tropi de
mai multe ori energic cu picioarele, pentru a scutura apa care
se scurgea iroaie de pe pelerin.
Ca s nu mai vorbim despre faptul c nu v-a permite,
drag miss Preussler, adug el. M tem c furtuna se va
ntei. Ai putea plti cu viaa aceast plimbare.
Miss Preussler l privi o clip cu repro, dar nu zise nimic, ci
se ridic n tcere pentru a ridica hrtiile mprtiate de vnt.
i Mogens l fixa cu privirea pe Graves, dar din alt motiv.
Graves rspunsese clar la propunerea fcut de miss
Preussler, dar cum ar fi putut s o aud stnd de cealalt
parte a uii masive i, n plus, peste vuietul furtunii?
Pe vremea aceasta nu alungi din cas nici proverbialul

cine. Graves se apropie i o privi de sus, ncruntat, pe miss


Preussler, care, pe vine, atepta ca ultimele file s se aeze
pe podea. Oh mi pare ru.
Miss Preussler nu i fcu plcerea de a-i rspunde cu un:
Dar nu face nimic, ori cu ceva asemntor, ci i arunc doar
o privire rece i continu s adune filele rspndite pe jos.
Graves mai atept un moment n zadar, apoi ridic din umeri
i, fr s fie invitat, se aez pe scaunul pe care miss
Preussler tocmai l prsise de nevoie.
i asta nu este nici pe departe totul, continu el, fcnd
un gest cu capul spre u. Se pregtete o furtun cum nu
am mai trit pe aici. Sper c pn mine-diminea vremea
se va mai ameliora. Se adres lui miss Preussler: Tom v-a
pregtit baraca n care pn acum a stat doctor Hyams. M-am
gndit c preferai s dormii ntr-un pat folosit tot de o
femeie.
Miss Preussler nu reacion nici acum, dar Mogens, care i
vedea profilul, nu i putu stpni un sentiment fugar de
satisfacie. Graves mai marcase cteva bile negre din partea
lui, folosind cuvintele femeie i pat mpreun ntr-o fraz.
Ne vedem n seara aceasta la cin? continu Graves.
Mie nu mi este foame n mod deosebit. Miss Preussler se
ridic i aez primul teanc de hrtii pe mas, n faa lui
Mogens. M-a simi penibil dac din cauza mea v-ai obosi
att.
Dar v rog! Graves gesticula cu ambele mini. Pentru
mine este o plcere la ct de rar ne viziteaz cineva, adug
el cu un zmbet semnificativ. Nu este niciun efort din partea
mea, i voi da doar cteva indicaii suplimentare lui Tom. Este
un buctar excepional, vei vedea.
Miss Preussler nu l nvrednici nici acum cu un rspuns, dar
i ntrerupse activitatea pentru un moment, aruncnd o
privire gritoare n jur. Probabil se ntreba dac aptitudinile de
buctar ale lui Tom lsau tot att de mult de dorit ca acelea
de gospodar.
Bine. Graves se ridic fr s i ascund dezamgirea
produs de aceast discuie. Era evident c venise cu o
anumit intenie, pe care credea acum c nu o va mai putea

materializa. Atunci voi lua msurile necesare; rmne aa, ne


vedem peste dou ore n baraca mea. Fcu civa pai ctre
u, dar se opri pentru a se mai ntoarce nc o dat spre
miss Preussler: Ah, miss Preussler, nu v facei griji privind
pisica dumneavoastr. Este la adpost de furtun. Se ocup
Tom de ea.
Cleopatra
este
la
dumneavoastr?
ntreb
nencreztoare miss Preussler.
M tem c prietena dumneavoastr patruped nu prea
m are la inim, mrturisi Graves, zmbind stingherit. Dar se
pare c este nebun dup Tom. i voi spune s o aduc la
cin.

Capitolul 18
Furtuna crescu permanent n putere n urmtoarea or i
jumtate, nainte de a mai ceda din for i a se transforma
ntr-o ploaie normal, vntul domolindu-se. Mogens deschise
ua de cteva ori pentru a se uita afar i constat c ploaia
se domolea treptat. n mod cu totul neplcut, fr a le oferi
niciun pretext ca s evite invitaia lui Graves, ploaia ncet
exact cnd trebuia.
Vntul deveni o briz uoar, care abia reuea s alunge
norii unul dup altul.
Totui, nu se lumin. n aceeai msur n care norii de
ploaie de deasupra lor i pierdeau culoarea i n cele din
urm de destrmau, se aternea amurgul. Era ntuneric i
cnd prsir baraca pentru a parcurge scurta distan pn
la baraca lui Graves.
Mai avur parte de o surpriz, de data aceasta plcut:
dei ploaia ce durase cteva ore transformase locul ntr-o
mlatin, ajunser la barac cu picioarele uscate, deoarece
cineva - desigur Tom - pusese pe jos scnduri groase, aa c
mergnd cu atenie evitar pericolul de a se scufunda pn la
glezne n noroi. Dac miss Preussler se art deosebit de
impresionat de aceast prob de atenie, n Mogens ea trezi
doar un amestec de ciud i ndrtnicie pueril. Dei fusese
prea puin interesat de asemenea lucruri, i ddea seama c
practic Tom se ocupa de toate lucrrile din tabr. S trti
duzini de scnduri grele i s le pui cap la cap trebuie s fi
fost un chin, i nc unul de prisos. n ce o privea pe miss
Preussler, Graves nu avusese de la nceput nicio ans, iar n
ce l privea pe el, Graves putea s paveze drumul cu buci
masive de aur i tot nu i-ar schimba hotrrea de a pleca ct
mai rapid.
Cnd intrar, baraca lui Graves era luminat de flcrile
glbui ale numeroaselor lumnri, i asta nu era tot ce se
schimbase. Schimbarea era aproape tot att de radical ca
aceea ce avusese loc la reedina lui Mogens, doar c Graves

nu avusese la dispoziie o miss Preussler: ncperea era


pedant aranjat pn n cel mai ascuns colior, i masa cea
mare, care cu doar puine ore n urm i oferise lui Mogens
privelitea unui haos unic, era festiv aranjat pentru trei
persoane, ntr-un mod care ar fi fcut cinste oricrui
restaurant de clas: porelanuri scumpe, pahare din cristal
lefuit i tacmuri grele din argint cu incrustaii de aur. n aer
plutea un miros care l fcea pe Mogens s i lase gura ap.
Dar surpriza cea mai mare era nsui Jonathan Graves: purta
frac, cma alb ca zpada i papion, ghetre i pantofi
strlucitori. Mogens, care n vederea planificatei cltorii se
mbrcase dup criteriile practic i solid, prea un calic
nglat, ceea ce i sporea mai mult ciuda pe Graves. Poate c
a-l suspecta pe Graves de vreo intenie ascuns nsemna prea
mult rutate, dar lui Mogens i plcu ideea. Se prea c
acum, cnd se eliberase de influena exercitat de Graves, se
aga de orice i putea pune n crc fostului coleg de
studenie.
Cnd acetia intrar, Graves se ridic, se grbi s o
ntmpine pe miss Preussler i se plec pentru o perfect
srutare a minii. Miss Preussler era ntr-o stare de
perplexitate care nu i permitea s fac altceva dect s stea
pe loc i s l priveasc fix pe Graves. Mogens i ddu
ngrijorat seama c surpriza manifestat de ea era mai
curnd plcut.
Draga mea miss Preussler! o salut Graves. Mogens!
Bine ai venit n umilul meu adpost! Se ndrept, se ddu un
pas napoi i fcu un gest de invitare ctre masa pregtit: V
rog s luai loc! Imediat Tom v va servi aperitivul.
nc uluit miss Preussler i urm rapid invitaia, n timp ce
n cazul lui Mogens fu nevoie de repetarea gestului de
invitare. Mogens nu era mai puin surprins dect miss
Preussler, ba chiar mai mult, deoarece, spre deosebire de ea,
el vzuse aceast ncpere n urm cu doar cteva ore ntr-o
cu totul alt nfiare. Nu pricepea absolut deloc cum de
putuse Tom svri aceast minune ntr-un timp att de scurt,
i n plus mai pregtise i o cin cereasc, fr a mai tine
seama c Graves susinea c acesta mai consolidase i

galeria ameninat de prbuire i ndeprtase i majoritatea


drmturilor.
Graves lu de asemenea loc i, cu un zmbet ca o scuz, i
se adres lui miss Preussler:
Trebuie s mi cer scuze, draga mea. mi dau seama
evident c ceea ce este aici nu corespunde standardului cu
care este obinuit o femeie ca dumneavoastr, ns din
pcate am fost nevoii s improvizm puin. Aici nu primim
prea des vizite.
Dar, doctor Graves, v rog! rspunse miss Preussler.
Este este de-a dreptul fantastic! Nici nu tiu exact ce s
spun!
Pot s consider asta drept un compliment?
i nc cum!
V mulumesc mult, rspunse Graves. Dar complimentul
l merit de fapt Tom. Trebuie s mrturisesc c el este n cea
mai mare parte autorul acestei minuni.
Ah, da, Tom. Miss Preussler ncuviin din cap i adug:
Profesorul mi-a povestit despre el. Mi-ar fcea plcere s l
cunosc pe acest remarcabil tnr.
Dorina dumneavoastr este ordin pentru mine, stimat
doamn!
i cu siguran c nu a fost o ntmplare faptul c exact n
acel moment se deschise ua i intr Tom, purtnd o tav de
argint pe care se aflau o caraf din cristal i trei pahare n ton
cu ea. O nluc neagr, cu ochi ca nite tciuni roii-portocalii
se strecur printre picioarele lui i sri n poala lui miss
Preussler, unde se fcu ghem i ncepu s toarc.
Cleopatra, te-ai ntors! strig fericit miss Preussler.
Unde mi-ai fost tot timpul, haimanao?
ncepu s scarpine pisica dup urechi. Torsul Cleopatrei se
amplific, dar numai pentru un moment, dup care felina se
ridic, i ncovoie spinarea i ntoarse capul spre Graves.
Ochii i se ngustar i scuip, artndu-i diniorii mici, dar
ascuii ca nite ace.
Dar, Cleopatra, ce nseamn asta? o dojeni miss
Preussler. Nu te poi comporta civilizat fa de gazda noastr?
De parc i-ar fi neles cuvintele, Cleopatra se strnse din

nou covrig. Nu mai scuip, dar nici nu mai relu torsul i nu l


mai pierdu din ochi pe Graves.
Hm mi se pare c nu am nicio ans n faa acestei
frumusei negre, spuse zmbind Graves.
Miss Preussler nepeni. Mna ei, care nc mngia capul
Cleopatrei, ncremeni i zmbetul de pe buze i dispru. n
privirea ei apru o jen vecin cu panica. Avu nevoie de ceva
timp pentru a se regsi i a putea s spun ceva.
Doctore Graves, ncepu ea stnjenit, regret groaznicul
comportament de atunci al Cleopatrei.
Graves clipi rapid.
M tem c nu tiu la ce v referii.
Oh, desigur c v amintii de Cleopatra
Miss Preussler amui. Evident, nu mai era n stare s
vorbeasc. Penibila situaie fcuse s i apar pete roii pe
obraji.
Orice ar fi fost, miss Preussler, continu Graves, sunt
sigur c Cleopatra a avut motivele ei. Niciodat nu m-am
mpcat bine cu pisicile. Mai curnd m descurc cu cinii, n
msura n care profesia mea mi mai permite timp pentru
animalele de cas.
Miss Preussler schimb cu Mogens o privire care oglindea
ndoiala, dar nici acesta nu putu dect s ridice descumpnit
din umeri. Pentru c, dac Graves juca teatru, o fcea
perfect. i nu era imposibil ca Graves s nu i mai
aminteasc de bizarul incident de acum ceva mai mult de o
sptmn.
Mai mult pentru a pune capt tcerii care se aternuse
brusc n camer, Graves i fcu un gest scurt lui Tom. Tom
turn din caraf lichidul brun-auriu lui miss Preussler i lui
Graves, dar cnd vru s i toarne i lui Mogens, acesta refuz
cu o micare a capului.
Bunul nostru profesor nu bea niciodat alcool, Tom, zise
Graves pe un ton uor nveselit.
El nsui apuc paharul, l goli dintr-o nghiitur i i ceru lui
Tom s i mai toarne.
Pentru ceea ce rmne de la mine se pare c gseti
rapid folosin.

Mogens l fulger cu privirea, dar Graves zmbi doar i l


salut cu paharul plin, ns fr a mai bea din el.
Domnii mei, zise miss Preussler, doar nu vrem s ne
certm!
Oh, noi nu ne certm niciodat, miss Preussler, rspunse
Graves, zmbind. Nu v-a destinuit Mogens c noi suntem
vechi colegi din studenie? Tonul discuiilor noastre este
cteodat ceva cam aspru. V rog s ne scuzai!
Ai fost colegi de studenie? se mir miss Preussler.
Timp de muli ani, rspunse Graves. Am mprit chiar
aceeai camer. Oft i adug: Cu att mai regretabil este
c bunul meu profesor acum a decis s nu i mai continue
activitatea de aici. i asta n ciuda faptului c suntem
aproape de el. Cnd observ c Mogens voia s intervin,
ridic repede mna: Dar scuzai-m. S nu discutm acum
despre lucruri neplcute. Tom, eti att de amabil s aduci
mncarea? Sunt sigur c oaspeilor notri le este foame.
Tom plec grbit, iar Graves ridic din nou paharul i sorbi
din el. Iari se aternu o tcere jenant.
Deodat miss Preussler vorbi:
V pot pune o ntrebare poate ceva cam indiscret,
doctore Graves?
Poftii, rspunse zmbind Graves, chiar dac nu mi pot
imagina c o doamn ca dumneavoastr chiar tie ce
nseamn cuvntul indiscret.
Miss Preussler nu reaciona la complimentul cam grosolan,
ci fcu un gest cu capul ctre minile lui Graves:
De ce purtai mereu aceste groaznice mnui, chiar i la
mas?
Ai remarcat? Suntei o observatoare de excepie, miss
Preussler. Complimentele mele. Oft i continu: Dar ca s
rspund ntrebrii dumneavoastr, o fac din consideraie
pentru toi cei aflai n apropierea mea. Minile mele nu ofer
o privelite foarte frumoas, trebuie s tii asta.
Ce vi s-a ntmplat?
Privirea lui Graves se ntunec, de parc ntrebarea trezea
n el amintiri pe care ar fi preferat s le uite.
Nu este o poveste frumoas, chiar dac este rapid

relatat. S-a petrecut ntr-una dintre expediiile mele n jungla


sud-american. Am venit n contact cu o substan pe care
mai bine nu a fi atins-o.
i v-ai otrvit?
S-ar putea zice, rspunse Graves. Urmrile au fost
extreme. Una dintre ele a fost o eczem, de care nu am putut
scpa nici pn acum. Slav Domnului, ea este limitat doar
la mini. Dar are un aspect groaznic.
Ai consultat un medic? ntreb miss Preussler.
Pe cei mai buni. Dar insist: S discutm despre lucruri
mai plcute. Cum ai cltorit pn aici?
Judecnd dup expresia de pe faa lui miss Preussler,
aceast tem nu fcea neaprat parte dintre lucrurile mai
plcute despre care Graves voia s discute.
nfiortor, rspunse aceasta. Aceste vagoane sunt
zgomotoase i incomode. Dac dorii s cunoatei prerea
mea, este o modalitate necivilizat de a cltori.
Avei dreptate, zise Graves. Dar exist muli care susin
c aceast ar a devenit cu adevrat mare abia prin apariia
cilor ferate.
Se poate, spuse miss Preussler impasibil. Dar mare
nseamn totdeauna mai bun?
Touch, recunoscu Graves zmbind. Mi se pare c cu
dumneavoastr trebuie s fii atent. Suntei rspunsul viu la
ntrebarea de ce nu au acces femeile n cluburile de
dezbateri.
Tom reveni pentru a servi masa i ceea ce aduse ntrecu
chiar i ateptrile strnite de masa festiv ornat i de
mirosul ademenitor. Doar la vederea felurilor ngrmdite pe
tav, lui Mogens i ls gura ap i i chiorir maele. Abia
putu atepta pn ce Tom l servi pe el i apoi pe miss
Preussler.
Tom nu fcu niciun gest destinat a-i umple i lui Graves
farfuria, ci le ur doar poft bun i plec, iar miss Preussler
se adres nedumerit lui Graves:
Dumneavoastr nu mncai?
M tem c nu, rspunse Graves. i aceasta este una
dintre urmrile acelei boli neplcute contractate de mine.

Ridic demonstrativ minile i continu: Reacionez alergic la


majoritatea alimentelor i pot mnca numai anumite
preparate. Aceast mas fr ndoial gustoas, pregtit de
Tom pentru dumneavoastr, pe mine m-ar ucide.
Dar este groaznic! exclam miss Preussler.
Nu este att de grav cum pare, rspunse Graves. Gseti
alte satisfacii atunci cnd eti lipsit de micile plceri ale
vieii.
De exemplu? ntreb Mogens.
De exemplu munca. Dei ntrebarea i fusese pus de
Mogens, Graves continua s i se adreseze lui miss Preussler.
Sau o igar bun cnd i cnd. Fcu un gest de parc ar fi
ndeprtat ceva cu mna i adug: Dar s nu struim asupra
acestei chestiuni. Ar nsemna s facem de ruine aceast
minunat mas, i, pe lng aceasta, probabil c i-am rupe
inima lui Tom.
Miss Preussler mai ezit un moment, apoi apuc tacmul i
ncepu s mnnce, pentru ca imediat apoi Mogens s i
urmeze i el exemplul.
Masa a fost delicioas. Mogens mai avusese ocazia s se
bucure de talentul culinar al lui Tom, dar acesta se depise
pe sine acum. Mncar timp ndelungat i copios, i Mogens
avu surpriza s constate c Graves era nu doar o gazd
exemplar, ci i un elocvent partener de discuie i un brbat
cu neateptat sim al umorului i spiritual. Pe msur ce
trecea timpul, Mogens se simea tot mai confuz. Acel
Jonathan Graves care sttea la mas cu el nu prea s
semene cu omul cunoscut de el de mult sau cu cel cu care
petrecuse ultimele zile - i nici cu acel individ grosolan i
respingtor care l vizitase la Thompson. Acest Jonathan
Graves era inteligent, educat, armant, toate acestea ntr-o
aa msur c lui Mogens i venea tot mai greu s-l pun sub
semnul ntrebrii. Graves bu trei pahare de coniac n timp ce
ei mncau, dar atept politicos ca miss Preussler i Mogens
s termine de mncat pentru a-i deschide apoi etuiul din
argint i a aprinde o igar.
Fumatul este unul din micile vicii care mi-au mai rmas,
spuse el, sesiznd privirea plin de repro a lui miss Preussler.

Trase adnc n piept fumul i se ntoarse ctre Tom: Vrei s ne


aduci cafeaua, Tom?
Tom plec, Graves privi scurt igara sa, apoi ctre miss
Preussler i reveni cu privirea la igara aprins, ca i cum
aceasta i-ar fi amintit brusc de ceva:
Ar mai fi ceva ce mi-a stat pe suflet tot timpul, miss
Preussler, ncepu el ovitor.
Da?
Eh, este vorba despre despre prima noastr ntlnire n
Thompson. M tem c nu s-a desfurat sub cele mai bune
auspicii. A vrea s mi cer scuze pentru aceasta, miss
Preussler. i ie de asemenea, Mogens. Urm un moment de
tcere grea. Cnd relu ideea, era evident ct de greu i
venea: M tem c m-am comportat imposibil.
Ei, profesorul i cu mine am fost i noi puin surprini,
recunoscu miss Preussler.
mi nchipui, zise Graves. V rog s nu considerai cele
ce v-am spus o simpl vorbrie, dar are legtur cu
nenorocirea ce m-a lovit atunci.
C te pori ca un animal? interveni scurt Mogens.
Miss Preussler i arunc o privire speriat, dar Graves trase
doar din igar i ncuviin din cap.
M tem, spuse el, c a fost vina mea. De atunci n
anumite condiii nu mai sunt foarte eficient. Uneori mi pierd
chiar controlul asupra mea. Eram obosit, epuizat dup lunga
cltorie, eram i nfometat i nervos pe deasupra pentru c
nu tiam cum vei reaciona tu, Mogens. Cum am zis, a fost
greeala mea. Dar, cum se spune, stteam ca pe jar. Da,
pentru mine era important s clarific acest punct, ncheie el
trgnd puternic aer n piept.
Totui, eu voi prsi mine-diminea acest loc,
Jonathan, zise Mogens. Explicaia lui Graves l enervase, cu
att mai mult cu ct aceasta suna convingtor. Aa c
adug: Nu te mai osteni.
Bine, rspunse Graves. tiu cnd pierd.
Dar ce fel de treab reprobabil este aceasta de
provoac atta discordie? ntreb miss Preussler.
Mogens crezu c n ochii lui Graves apru pentru o

fraciune de secund o sclipire victorioas, dar totul se


petrecu prea repede pentru a putea s fie sigur, iar n clipa
urmtoare Graves i redobndi autocontrolul.
V intereseaz munca noastr de aici? ntreb Graves.
Numai dac nu v supr, rspunse miss Preussler.
Profesorul VanAndt mi-a spus c nu v face plcere s
discutai despre munca dumneavoastr.
De data aceasta Mogens fu sigur c Graves aruncase o
scurt privire triumftoare, dar nu pentru c i-ar fi pierdut
autocontrolul, ci pentru c voia ca Mogens s i recepteze
aceast privire.
Aa este, spuse Graves. Pn acum nu am vrut ca cineva
s afle ce am descoperit aici. i a fost o greeal.
Cum? i scp involuntar lui Mogens.
Ai dreptate, Mogens, am fost att de posedat de gndul
de a prezenta ntregii lumi descoperirea noastr ca un
moment triumfal, nct am pierdut simul realitii. mi pare
ru. Se adres lui miss Preussler: Dac v intereseaz, miss
Preussler, pentru mine ar fi o plcere s v prezint
descoperirea noastr.
Nu doar miss Preussler l privi surprins. Mogens se holba
ocat la Graves i pentru un moment uit s mai respire.
Scnteia de triumf din privirea lui Graves era invizibil pentru
miss Preussler, dar nu i pentru Mogens. Czuse n capcana
ntins de Graves. i nici mcar acum nu tia cum arta
aceasta n realitate.
Vorbii serios? ntreb nencreztoare miss Preussler.
l privi neajutorat pe Mogens, dar expresia acestuia era de
neptruns.
Graves rspunse:
Bineneles. Profesorul VanAndt m-a convins, dei vd c
lui nsui i este greu s cread asta. La ce folosete s posezi
cea mai preioas comoar din lume, dac nu te poi bucura
de ea cu nc cineva?
Vrei s i ari lui miss Preussler ceea ce am
descoperit? vru s se asigure Mogens.
Da, rspunse Graves. Chiar acum, dac dorete.
Acum? repet nencreztor Mogens.

De ce nu? Tom a evacuat drmturile. Lumina


funcioneaz ireproabil, iar stricciunile nu au fost att de
mari cum preau n primul moment. Fcu un gest de invitare
ctre u: Dac dorii, putem merge imediat, miss Preussler.
Nu este nc att de trziu i cu siguran c suntei curioas
s aflai ce am descoperit.
Poate c mai este timp pn mine, spuse ezitant
miss Preussler.
Era indecis, i ntr-un fel i neajutorat, nevrnd s l fac
pe Mogens s sufere i s amplifice astfel mnia acestuia fa
de Graves.
Cum dorii dumneavoastr, miss Preussler, zise Graves.
Nu i ascundea dezamgirea. Numai c
Ua zbur de perete i Tom nvli nuntru, dar nu ca s
aduc, aa cum l rugase Graves, cafelele. Fr a le arunca
mcar o privire lui Mogens i lui miss Preussler, se duse direct
la Graves i i opti ceva la ureche. Mogens nu nelese ce
spunea acesta, dar Graves se ncrunt, pe frunte i aprur
cute adnci i se ridic nainte ca Tom s fi terminat de vorbit.
V rog s m scuzai un moment, spuse el.
Iei i, spre dezamgirea lui Mogens, Tom l urm imediat.
nainte ca ua s se fi nchis n spatele acestora, Mogens
observ nite faruri auto n faa barcii. Trecea o main.
Asta ce nseamn? ntreb miss Preussler.
Mogens ridic din umeri. Nu tia ce se ntmplase i n
acest moment nici nu l interesa.
Miss Preussler, v rog! spuse el rugtor. Nu avei
ncredere n acest om! Nu tii cine este el n realitate!
Miss Preussler pru puin iritat. Se uit nesigur la ua pe
care dispruser Graves i Tom i n final ncerc s
zmbeasc, dar nu reui dect s dea impresia de
neajutorare.
Consider c de fapt este un om simpatic, spuse ea cu
greu. Ar trebui s i se ofere cel puin o ans, nu credei?
Parc lucrurile stteau cu totul altfel acum o sptmn,
la Thompson, i aminti Mogens.
Ei, pe atunci nc nu tiam nimic despre groaznica
nenorocire prin care a trecut, rspunse ea. Cobor vocea: Nu

tiam, profesore, c profesia dumneavoastr este att de


periculoas.
Mogens se ncrunt semnificativ. Se abinuse de la orice
comentariu asupra povetii pe care le-o servise Graves, dar
acest lucru nu nsemna neaprat c o i crezuse. Nu auzise
niciodat despre o boal care s prezinte simptomele
descrise de Graves. i nici despre o otrav care s se
manifeste n acest fel. n afar de asta, transformrile ce
preau s l fi marcat pe Graves nu preau s se fi limitat la
corpul lui. Ba chiar deloc. Dar indiferent cum, povestea lui
Graves i atinsese evident scopul: trezise comptimirea lui
miss Preussler, i cineva care ptrundea n inima mare a lui
Betty Preussler nu avea nicio ans s mai ias de acolo.
V rog doar s nu avei ncredere n el. Credei-m, miss
Preussler, l cunosc pe Jonathan Graves mai bine dect
dumneavoastr. Acest om este - zadarnic cut un cuvnt
potrivit, aa c n cele din urm ridic din umeri - ru.
Cuvntul nu exprima nici pe departe ceea ce simea el fa
de Graves, dar nu exista un cuvnt care s descrie asta.
Dar ce este att de groaznic la ceea ce ai descoperit?
ntreb miss Preussler.
Nu v pot spune. De ce nu m credei pur i simplu?
Pentru c nu este cinstit s ataci un brbat fr a-i da
posibilitatea s se apere, rspunse miss Preussler.
i o inur tot aa. Mogens era att de surprins de brusca
schimbare a poziiei lui miss Preussler, c abia se stpnea s
nu se nfurie. Habar nu avea - i acest lucru era cu att mai
surprinztor cu ct el fusese prezent tot timpul - cum reuise
Graves s o atrag pe miss Preussler de partea lui. Discutar
cinci minute ntr-o atmosfer tensionat, dar inut sub
control cu oarecare efort, i Mogens se simi n mod absurd
uurat cnd Graves reveni.
Acesta era foarte palid. Privirea lui aluneca de la Mogens la
miss Preussler, n timp ce se ducea la locul su i se aeza pe
scaun.
S-a ntmplat ceva? ntreb, ezitant, miss Preussler.
Graves i turn un pahar de coniac nainte de a rspunde.
Minile i tremurau uor, aa nct gtul sticlei zngni pe

marginea paharului de cristal.


A fost eriful Wilson, spuse el.
Ce voia?
Mogens se ndrept brusc. Simea c l cuprindea o
senzaie neplcut.
A avut loc un accident, rspunse Graves.
Ddu pe gt dintr-o sorbitur coninutul paharului i fcu o
micare ca pentru a i-l umple din nou, dar ls jos paharul i,
n schimb, i aprinse o alt igar.
Un accident? Ce accident? Mogens se aplec iritat n
fa: Jonathan, doar nu trebuie s i trag fiecare cuvnt din
gur cu cletele!
Mercer, spuse ncet Graves. i McClure. Trase cu sete din
igar i adug: Sunt mori. Probabil c i Hyams.
Mogens l privea cu nite ochi imeni, n timp ce miss
Preussler i dusese mna la gur, ca pentru a-i nbui un
strigt.
Colegii dumneavoastr? Dar este groaznic!
Ce s-a ntmplat? ntreb din nou Mogens, de data
aceasta pe un ton ridicat, aproape coleric.
Graves ridic din umeri i rspunse:
Wilson nu mi-a putut da amnunte. Doar c au ieit de
pe osea, au czut pe un povrni i maina s-a aprins. Nici
mcar nu erau departe de aici, trecuser pn n partea
cealalt a cimitirului. Mercer i McClure au ars n main.
i doctor Hyams? ntreb Mogens.
eriful bnuiete c a fost aruncat din main. Dar,
dup cum arat maina, spune c nu ar avea nicio ans de
supravieuire.
Deci nu a fost nc gsit? ntreb miss Preussler.
Privirea care nsoi gestul negativ fcut de Graves cu capul
nimici i slaba speran nutrit de Mogens odat cu
ntrebarea pus de miss Preussler.
Nu. Au fost nevoii s nceteze cutrile din cauza
furtunii i a nserrii.
i dac totui femeia mai triete i este pe acolo grav
rnit? ntreb miss Preussler.
tiu locul unde s-a petrecut accidentul, zise Graves.

Credei-m, nimeni care cade acolo cu maina nu are nici cea


mai mic ans s supravieuiasc. Este un loc periculos i n
timpul zilei; de aceea Wilson i-a retras oamenii, dar imediat
ce se va lumina vor continua cutrile. Lovi suprafaa mesei
cu palma att de intempestiv, c Mogens tresri speriat.
Adug: Mercer, idiotul acesta afurisit! I-am spus de sute de
ori s nu mai pun mna pe sticla cu butur!
Crezi c a fost beat? ntreb Mogens.
Mercer era totdeauna beat. Dac nu ar fi fost un savant
att de eminent, l-a fi dat afar demult.
Doamne, ce groaznic! opti miss Preussler.
Cleopatra nl capul, l privi pe Graves i scuip.
Graves i arunc o privire pisicii, de parc ar fi vrut s o
trag n eap, i turn coniac, dar roti doar paharul ntre
degete, fr s bea. Dup care se ridic brusc.
Va trebui s v amnai puin plecarea, m tem, spuse
pe un ton schimbat, adresndu-se lui Mogens. eriful Wilson
ne roag s i stm la dispoziie mine-diminea. Ne va pune
cteva ntrebri.
Mogens confirm:
Bineneles.
mi pare deosebit de ru c trebuie s ncheiai astfel
aceast frumoas sear. Se ntoarse ctre miss Preussler:
Tom v va arta unde vei dormi.

Capitolul 19
Numai o noapte linitit nu a fost. Mogens mpreun cu
Tom, care era tot att de palid i de tcut ca Graves, o
nsoir pe miss Preussler la baraca n care pn n aceast
diminea se adpostise Hyams. Tom fcuse ordine i aici, i cel puin superficial - fcuse i curenie; oricum, niciodat nu
s-ar fi ridicat la preteniile lui miss Preussler. Dar astzi
aceasta lu la cunotin de starea lucrurilor doar cu un scurt
zmbet de mulumire, fr a spune nimic. i ea prea ocat,
dei nu i cunoscuse pe Hyams i pe ceilali doi. Mogens mai
mormi cteva cuvinte i gsi un pretext s se retrag.
Dei era nc relativ devreme, ncerc s doarm, dar se
rsuci n pat nc o or, pn cnd s cad ntr-un somn
nelinitit, plin de vise lipsite de sens, din care se trezea
mereu.
Ultima oar nu se trezi de la sine, ci pentru c cineva se
afla lng patul lui. Mogens se ridic ngrozit n capul oaselor
privind buimac silueta masiv vreme de cteva secunde,
nainte de a se elibera din ghearele unui comar, i o
recunoscu.
ntr-un anume sens, ceea ce vedea era o imagine de
comar. Miss Preussler, ntr-un capot rou-nchis care evident
cunoscuse vremuri mai bune, sttea lng patul lui i inea o
lumnare n mna dreapt. Cu cealalt mn strngea
capotul pe piept, dar Mogens nu i putu da seama dac ea
doar se temea c cineva i-ar permite s arunce acolo o
privire indecent sau mai fric i era c ceea ce se afla sub
capot putea s se reverse necontrolat n exterior. Se pare c
nu purta corset, ceea ce avea ca urmare senzaia c trupul ei
oricum nu tocmai de zn se mprtia n toate direciile.
Prul i atrna n uvie, faa avea consistena aluatului i era
puin umflat, i nici cu dinii ceva nu era n regul. Cnd ea
deschise gura ca s vorbeasc, Mogens observ c i lipseau
civa.
Miss Preussler murmur el n timp ce pe jumtate

adormit ncerca s se ridice.


Eu scuzai deranjul la o or att de nepotrivit,
zise miss Preussler ovielnic. Era evident c se simea
penibil ca n miez de noapte - i nc n aceast costumaie s apar n faa lui. Dar nu o gsesc pe Cleopatra.
Pe Cleopatra?
Pisica mea, profesore.
tiu cine este Cleopatra, miss Preussler, rspunse calm
Mogens.
Eu eu nu pot s o gsesc, profesore. A plecat.
Confuz nc, el reui s se ridice i i pescui ceremonios
vesta pentru a arunca o privire pe ceasul de buzunar. Pe ct
de nelinitit i fusese somnul, pe att de dificil i era s se
trezeasc complet. nainte de a fi n stare s citeasc ora, se
uit o secund pe cadranul ceasului ivit de sub capacul
nzorzonat: era trecut bine de miezul nopii.
A plecat repet el obosit.
Miss Preussler ddu de cteva ori afirmativ din cap.
Lumnarea din mna ei tremura puternic, trezind la via
umbre i alte forme ciudate.
Era att de nelinitit, c a trebuit s i dau drumul
afar. Dar nu a mai revenit. Am ateptat-o mai mult de o or,
am tot strigat-o, dar nu s-a mai ntors. mi fac griji c i s-a
ntmplat ceva.
Mogens se holba n continuare la cadranul ceasului, nc i
era greu s-i fac ordine n gnduri. i era, de asemenea,
greu s mai fie calm. Aa cum era, pe jumtate adormit, nu
putea s nu observe ct de neplcut era situaia pentru miss
Preussler - ceea ce nu schimba cu nimic faptul c, pe msur
ce i se limpezeau gndurile, era tot mai suprat pe ea.
Miss Preussler, zise el, stpnindu-se cu greutate,
Cleopatra este o pisic, iar pisicile sunt animale nocturne. Nu
cred c ar trebui s v facei griji prea mari doar pentru c
hoinrete puin.
Dar pentru Cleopatra mprejurimile acestea sunt absolut
strine, i ea nu a lipsit niciodat att de mult timp. n mod
normal vine imediat ce o strig.
i dup prerea dumneavoastr, ce ar trebui eu s fac

acum, miss Preussler?


M gndeam c dumneavoastr dumneavoastr ai
putea Tom, ncepu miss Preussler s zic ceva. Mai nainte a
fost la el i i eu nici nu tiu unde s dau de el, i, n afar
de asta, nu m pot duce la el n miezul nopii aa cum sunt.
Mogens nchise capacul ceasului i o privi demonstrativ de
jos n sus pe miss Preussler. Nu, gndi el, nu i se putea face
aa ceva srmanului biat.
Bine, oft el. Am s m duc la Tom i am s l ntreb dac
a vzut-o pe Cleopatra.
Miss Preussler radia.
Suntei foarte amabil, profesore!
Prea c atepta ca el s se ridice i s ias valvrtej din
cas, dar Mogens nu se clinti, ci o privea n continuare
ostentativ. Astfel se scurser cteva secunde, pn cnd
Mogens i drese glasul n cele din urm i fcu o micare cu
capul spre u.
Profesore?
A vrea s m mbrac, spuse ncet Mogens.
Oh! Miss Preussler se cutremur ngrozit i pru i mai
ncurcat. Desigur, v rog s m scuzai, profesore, cteodat
sunt
Spre uurarea lui Mogens, ea nu duse fraza la capt, ci n
fine se ntoarse i plec. O pal de vnt stinse lumnarea
cnd ea iei din cas, dar totui n fraciunea de secund ce
trecu pn cnd ntunericul nvinse definitiv lumina, umbrele
prur c iau alte nsuiri, transformndu-se n creaturi cu
canini i gheare i cu tentacule biciuitoare pline cu ventuze,
ce ncercau s l nface. De data aceasta ntunericul se
dovedi a fi aliatul lui, cci grotesca manifestare avu loc doar
n scurtul moment dintre ntuneric i lumin, nu n ntuneric
sau n lumin. Pe Mogens l cuprinse o groaz profund, fr
nume, cum nu mai trise niciodat nainte.
i alung gndurile, se ridic i i cut hainele prin
ntuneric. Mai persista doar un ultim rest din comarul din
care se prea c nc nu se trezise definitiv. Nu putea, s fie
altceva. Imaginile erau prea absurde, n aa fel c n oroarea
lor preau ridicole.

Dar de ce renun s aprind lumina, i n loc de asta se


mbrc pe ntuneric deplin i tot astfel bjbi s gseasc
ua?
Mogens rmase surprins ct lumin era cnd iei din cas.
Luna se mai ngustase, prnd o secer pe cer, care abia mai
lumina. Dar furtuna care trecuse luase cu ea i norii, iar pe
bolt strlucea un numr surprinztor de stele, ce mprtiau
o lumin palid, ce estompa culorile, iar n terenul mltinos
se formaser nenumrate bltoace care reflectau lumina. Se
mai schimbase ceva, dar mai dur pn cnd Mogens i ddu
seama despre ce era vorba: podul din scnduri aternut de
Tom peste solul mltinos dispruse. Tom nu pierduse timpul.
i se pare c n plus acesta nici nu avea nevoie de somn.
Mogens arunc o privire fugar asupra barcii lui Graves i
remarc faptul c n spatele ferestrelor ei nguste nc ardea
lumina - ceea ce nu l surprinse neaprat. Graves nu avea
probabil o noapte foarte bun. Comptimirea avea totui
limite. Nu avea niciun chef de discuii cu Graves, astfel c o
lu n direcie opus, spre Tom. Nu credea c Cleopatra era
acolo; probabil c hoinrea pe undeva prin pdure ori pndea
vreun oarece gras prin tufiuri. i nu era nici att de sigur
ct se artase fa de miss Preussler c Cleopatra se va
ntoarce dup cteva ore de bunvoie. Era posibil ca miss
Preussler s fi svrit o greeal grav aducndu-i pisica
aici. Mogens nu se pricepea prea mult la pisici, dar tia c i
animalele de cas de mult domesticite redeveneau slbatice
dac prindeau gustul libertii, mai ales pe un teritoriu strin.
Dac ar fi fost pisic, el ar fi folosit prilejul ca s scape de
Thompson. Mogens rse de propriul gnd, dar n acelai timp
fu puin confuz, cci astfel de prostii nu i treceau de obicei
prin cap. Dar poate c astzi nu trebuia s fie prea aspru cu
sine nsui. Trecuse printr-o mulime de situaii ciudate i
teribile i vestea despre ngrozitorul accident al lui Mercer i
al celorlali doi nu trecuse pe lng el fr s lase urme. Cum
de se mai atepta s reacioneze distant i logic?
Pe ct se simea de epuizat, n aceeai msur era
contient c acum nu ar mai putea s doarm. Aa c putea
foarte bine s vad dac Tom mai era treaz, fie i numai

pentru a nu trebui s o mint pe miss Preussler. Deci n loc s


se ndrepte ctre Graves, o lu n direcia opus, unde se afla
baraca lui Tom. Pentru a evita bltoacele, fcu un adevrat
slalom. Rezultatul a fost mediocru: Mogens evit acumulrile
de ap care reflectau lumina stelelor, dar terenul dintre ele nu
mai ddea senzaia de burete, cum spunea Mercer, ci avea
mai curnd consistena budincii de ciocolat. La fiecare pas
se afunda pn aproape de glezn i, cnd ajunse Ia baraca
lui Tom, se bucur c nu pierduse vreun pantof. Poate c ar fi
fost mai bine s calce prin bltoace.
i la Tom ardea lumina, dar nu era lumina cald a
lumnrilor sau a unei lmpi cu petrol, ci lumina mult mai
constant a unui bec electric. Era clar c Tom nu oprise
generatorul electric n aceast noapte. Mogens i aminti cum
orbecise prin camer, n ntuneric, ca s gseasc ieirea,
cltin din cap i btu la ua lui Tom.
Nu primi niciun rspuns. Desigur, era posibil ca Tom s fi
uitat s sting lumina i adormise cu ea aprins, dar ultimul
lucru pe care ar fi vrut s l fac era s l trezeasc pe Tom. La
suprasolicitarea la care l supunea Graves, Tom merita cu vrf
i ndesat fiecare minut de somn.
Mai ciocni totui nc o dat la u i, neprimind niciun
rspuns, trase zvorul n lturi.
Tom? Eti nc treaz? ntreb el ncet.
Cum nu primi rspuns, ntredeschise ua i intr
strduindu-se s fac ct mai puin zgomot, pentru a nu l
trezi pe Tom, n caz c dormea.
Tom nu dormea, cel puin nu n patul lui. Nu era n ncpere.
Mogens mai fcu un pas n interiorul barcii, dup care se
opri pentru a privi n jur uluit.
Mogens nu mai fusese aici, mai nti pentru c nu avusese
ocazia, i apoi pentru c unul din principiile dup care se
conducea el era de a respecta intimitatea celorlali.
Poate c ar fi fost mai bine s respecte principiul i n
aceast noapte.
Camera oferea imaginea unic a haosului. Mogens nu mai
vzuse pn acum o astfel de dezordine; i nici atta
murdrie. Pe mese, rafturi, scaune i pe jos erau teancuri de

cri i hrtii, unelte i haine, instrumentar tiinific i hri,


pungi i cutii, oale i vesel, pantofi, recipiente cu provizii,
pietre i obiecte dezgropate. i peste toate domnea un iz
deosebit de neplcut de degradare i de putred, plus nc de
ceva nedefinit, dar mult mai vechi i mai respingtor.
Mogens privea n jur, nevenindu-i s cread. Era de-a
dreptul ocat. Despre Tom tia puine lucruri, dar ceea ce
vedea aici nu corespundea nici pe departe imaginii pe care io fcuse despre biat.
Cel mai ru lucru era murdria. Nu era vorba doar de izul
care prea c devenea tot mai puternic, ci i de dezordine i
haos, farfurii cu resturi mucegite de mncare, oale afumate
i tacmuri murdare, precum i o caraf cu un lichid uleios i
strlucitor a crei simpl vedere l fcu pe Mogens s simt
ceva amar n gur. i aminti de paharul din care buse
Graves.
La un zgomot ce venea de afar, Mogens tresri. Iei
imediat din barac, trnti ua dup el i se retrase n grab n
umbra barcii. Dup tot ceea ce vzuse, ar fi fost penibil ca
Tom s afle c intrase n casa lui.
Rsufl uurat constatnd c nu era Tom. Zgomotul se
repet, acum att de clar nct Mogens putu s identifice
direcia din care venea. Privi atent ntracolo i observ o
umbr ce se strecura ghemuit i care dispru n tufiurile din
cealalt parte a cortului. Dar umbra era mult prea mic
pentru a aparine unui om.
Mai curnd era o pisic.
Mogens ezit nehotrt un moment, apoi se desprinse din
umbr i porni n aceeai direcie. Nu era prea optimist: chiar
dac fusese Cleopatra, perspectivele de a o gsi nu erau
grozave, ca s nu mai vorbim de a o prinde. Dar ce avea de
pierdut? Pantofii i distrusese oricum, i poate c dup cele
trite i fcea bine puin variaie. ncerc s i aminteasc
locul exact unde umbra dispruse n tufiuri i grbi pasul.
O hotrre pe care o regret aproape instantaneu.
De la primii pai se afund n noroi pn peste glezne.
Scpnd o njurtur, Mogens i trase piciorul cu oarecare
efort. Se auzi un uierat cnd i ridic piciorul fr pantof. Se

ls n genunchi i ncepu s scormone n noroi dup pantof,


grbit s l gseasc nainte ca acesta s fie nghiit de
mlatin; era singura pereche pe care o mai avea.
Gsi pantoful, l ntoarse ca s scurg din el noroiul i l
ncl. Cnd ridic privirea, zri doi ochi ca nite tciuni
glbui, care l fixau din tufi. Dac nu ar fi tiut c era
imposibil, ar fi fost convins c pisica rdea de el. Se ridic,
dar Cleopatra se ntoarse i dispru fonind n tufi.
Mogens o urm ct putu de repede - ceea ce nu nsemna
foarte repede, pentru c nu avea niciun chef s i piard
definitiv pantofii pe undeva. Perspectiva de a se prezenta
dimineaa n osete n faa erifului Wilson nu l entuziasma.
Ar fi mai bine s intre n crng. i aici solul era ud, aa c
mergnd pleoscia uor, dar cel puin nu se mai afunda n
noroi la fiecare pas.
n schimb, l loveau peste fa ramuri i frunze ude i i se
agau de haine.
Mogens se opri, privi zadarnic n ntunericul aproape
complet care l nconjura i se ntreb ce cuta de fapt aici.
ansa de a o prinde pe Cleopatra era practic nul, dar se
convinsese c pisica era nevtmat i c doar gusta
libertatea nou cucerit. Pi, s o fac ct timp mai putea. n
orice caz, el trebuia s se ntoarc nainte de a avea parte de
un ghinion mai mare dect pierderea unui pantof.
Exact cnd era pe punctul de a da urmare acestei hotrri,
auzi un fonet n stnga lui, urmat de un miorlit furios i de
ruperea unor ramuri. Apoi nc un miorlit, care de aceast
dat exprima teama.
Cleopatra? strig el.
Miorlitul i zgomotul de ramuri rupte ncetar, iar Mogens
fcu un pas hotrt n acea direcie. Dup ct se prea,
Cleopatra dduse de un adversar mai mare dect un oarece,
i oricum de ani de zile fusese singura creatur care i artase
ceva ca prietenia. De aceea, Mogens simea c este de
datoria lui s o apere.
Zgomotele evoluaser ntre timp, indicnd desfurarea
unei lupte. Mieunatul Cleopatrei deveni strident, i n plus
aprur sunete feroce; se prea c ghearele Cleopatrei

dduser de ceva ce merita s fie sfiat. Dar ceva din aceste


zgomote i spuneau lui Mogens i c lupta nu era unilateral;
acolo nu erau doar mieunatul Cleopatrei i zgomotul produs
de ghearele ei, ce preau c ntmpinau rezisten. Lui
Mogens i se pru c aude un mrit, un zgomot att de adnc
i vibrant, c mai mult se simea dect era perceput de
urechi, i care provenea de la ceva imens i foarte ru.
Instinctiv, Mogens se opri un moment, dar ls deoparte
temerile i ncerc dimpotriv s mearg mai repede. Era
evident c Cleopatra i gsise un adversar pe msur, poate
ceva care o considera pe ea drept prad bine-venit, poate
un bursuc ori un rs, o creatur care n anumite circumstane
putea fi periculoas i pentru un om. Dar Mogens avea
convingerea c i un asemenea animal i va urma instinctul
i o va lua la fug la apariia omului. Zgomotele se
amplificar din nou, dup care Mogens auzi un sunet
groaznic, apoi se fcu linite.
Se opri privind n jur nervos. ntunericul l nconjura ca un
zid compact care se prvlea asupra lui din toate direciile, la
adpostul cruia se furia ceva strvechi, cu gheare i guri
gata s nface, cu ochi teribili, lipsii de lumin. Inima i
btea att de tare, nct prea c acoperea orice alt zgomot.
Ceva se apropia. Ceva imens, care l va distruge, de care nu
putea s scape orict de repede ar alerga. Cel mai vechi i
mai ru comar, n care alerga ct putea de repede, dar nu
putea s scape de urmritorul lui invizibil, devenise realitate un urmritor care l va ajunge cu certitudine imediat ce va
privi n direcia lui. Poate c exista un motiv pentru care att
de muli oameni cunoteau acest comar deosebit i se
temeau de el. Poate c nici nu era un comar, ci amintirea
anticipat a ceva care sosea, ntlnirea cu nite creaturi care
stteau la pnd la pragul dintre via i moarte, iar aceia
care treceau pragul erau cuprini n mbriarea lor
aductoare de pieire.
Doar cu preul unui efort imens de voin reui Mogens s
alunge aceste gnduri i s se concentreze asupra motivului
prezenei lui aici. Funesta linite dura, i chiar dac Mogens
reuise s i controleze gndirea, n adncul sufletului tia c

aceast linite putea nsemna un singur lucru.


Cleopatra!
nsi vocea sa i se pru n acest moment amenintoare,
era ceva ce nu i avea locul n aceste mprejurri. Totui, mai
strig de dou ori pisica, fr a obine nici cea mai mic
reacie.
Ochii i se mai obinuir i constat c nu era complet
ntuneric. Din loc n loc, printre ramuri mai ptrundea cte o
raz de lumin rtcit, oprindu-se fie pe o frunz ud, fie pe
solul impregnat de ap. Ramurile uscate se mpleteau n jurul
lui ca nite colivii din umbre de degete, i n adierea vntului
n frunziul de deasupra capului su ptrundea ceva ca o
respiraie grea.
Mogens observ c gndurile lui alunecau iari pe poteci
ce nu puteau conduce dect la demen i printr-un efort de
voin i mai mare reui s se controleze. Se strdui s
strpung ntunericul cu privirea, dar nu reui dect s dea o
nou via umbrelor i contururilor. Vru s o mai strige nc o
dat pe Cleopatra, dar o voce luntric i ceru s nu fac aa
ceva. n aceeai msur n care raiunea l asigura c aici nu
exista nimic de care s se team, o alt voce din interiorul lui
insista c acolo, n faa lui, era ceva ce nu fcea parte din
aceast lume i care se folosea de ntuneric spre a se
ascunde. Una dintre acele creaturi care triau la limita dintre
lumin i ntuneric.
ndrtnic, continu s mearg. Ramuri uscate l loveau n
fa ca nite picioare de pianjen, i oaptele din vrfurile
copacilor se amplificar. Mogens mai fcu un pas privind
atent solul, i dup un moment recunoscu ceva. Una dintre
umbrele de pe pmntul din faa lui i se pru mai concentrat
dect celelalte.
n ciuda optimismului pe care i-l insufla singur cu oarecare
succes, Mogens se opri la o distan mai mare dect ar fi fost
necesar, se ls pe vine i ntinse braul pentru a atinge acel
contur. Simi o blan srmoas i cald. Era Cleopatra. Dar
aceasta nu se mic.
Cel puin acum nu se mai putea mini pe sine c pisicii nu i
se putuse ntmpla nimic ru, dar n mod absurd primul gnd

care i trecu prin cap fu cum s i dea aceast veste lui miss
Preussler, i nu acela c probabil el nsui se afla n pericol.
Dup o scurt ezitare, ignor definitiv vocea luntric ce l
avertiza i apuc picioarele din spate ale Cleopatrei.
Pisica nu reaciona nici acum, ci se ls tras din tufi fr
nicio rezisten. Mai avea corpul cald, dar acesta era att de
moale, nct Mogens nu i mai fcu nicio iluzie cu privire la
ce va vedea cnd o va aduce la lumin. Era i mai uoar
dect ar fi trebuit s fie.
Probabil din cauz c nu mai avea cap.
Lui Mogens i se opri respiraia. Fu cuprins de o asemenea
groaz, nct crezu c simte cum inima i sare peste o btaie,
apoi peste nc una i n fine peste a treia, pentru a-i relua
misiunea cu greu, ca i cum sngele i s-ar fi transformat n
pcur vscoas, imposibil de pompat prin artere. Cuprins de
o groaz ce prea mai profund dect aceea prin care trecuse
n acea ngrozitoare noapte sub mausoleu, nlemni privind
corpul decapitat al Cleopatrei, fr a fi n stare s neleag
pe deplin ceea ce vedea. Nu lipsea doar capul Cleopatrei, ci i
umrul drept mpreun cu laba respectiv. Oribila ran
trebuie s fi sngerat cumplit, dar cel puin la lumina palid a
stelelor care ptrundea prin frunzi Mogens vzu doar cteva
picturi de un rou-nchis. Toate aceste detalii - i chiar mai
multe i mai grave - Mogens le nregistr cu obiectivitatea
rece a omului de tiin obinuit s le rein fr a se
pronuna asupra lor, dar la un nivel mai profund al contiinei
sale resimea aceeai groaz paralizant, care l punea n
imposibilitatea de a mica un muchi, n acel moment putnd
doar s respire.
i poate c aceast groaz i-a salvat viaa.
Cnd nc se mai afla acolo i ncerca s se smulg din
mbriarea de ghea a spaimei, o alt umbr, mai masiv,
aflat n faa lui, prinse via. Ceea ce el considerase a fi o
tuf sau un arbust, deveni o siluet proas, cu urechi de
vulpe, cu nite umeri colosali, care precum un gigant din
mitologia greac se aplec ncet asupra lui. Se auzi din nou
mritul, dar de aceast dat Mogens fu sigur c nu l auzi cu
adevrat, ci l simi cu fiecare fibr a corpului su. De la o

nlime de mai mult de doi metri, nite ochi fioroi i


ntunecai l fixau pe Mogens, i un miros alctuit dintr-un
amestec de snge, putrefacie i ceva nc mai neplcut l izbi
n fa. Monstrul nu privea doar n direcia lui, ci l msura cu
ochi care n ntuneric vedeau mai bine dect ochii unui om la
lumina zilei, iar greoasa putoare se intensific atunci cnd
creatura se aplec deschiznd botul i cnd o ntreag pdure
de coli ascuii ca nite ace strluci n lumina stelelor.
Mogens tiu cu o certitudine de nezdruncinat c acum va
muri. Creatura care o aranjase ntr-un mod att de nfiortor
pe Cleopatra l descoperise i pe el, i nu era nicio ndoial c
mica pisic nu putea fi dect un antreu pentru un asemenea
colos, dup cum era nendoielnic ceea ce urma s se
ntmple. Mogens era uor nedumerit de faptul c nu simea
o fric real i n acelai timp l cuprinse un sentiment absurd
de satisfacie fa de aceast stare. nchise ochii resemnat i
atept s moar.
Dar nu muri. Nu simi sfietoarea durere la care se
atepta. nspimnttorul mrit se repet i pentru un
moment deveni mai puternic, dar totui ceea ce Mogens auzi
ulterior fu zgomotul produs de ruperea unor ramuri, urmat de
pai greoi ce se ndeprtau.
Apoi se petrecu ceva absolut de necrezut.
Mogens simi cum degetele i se destindeau, lsnd s cad
pe pmnt cadavrul pisicii. Inima i-o lu din nou la goan i
dup doar o secund ncepu s tremure din tot trupul, cuprins
de frica de dou ori mai intens dect cea pe care pn acum
o ignorase. Nu treptat, ci brusc, ca o explozie, pe frunte i
apru o sudoare rece, i mruntaiele i se contractar dureros,
aa c se ndoi din cauza crampelor.
i totui, nimic din toate acestea nu l marc. De cnd se
tia, Mogens nu fusese un brbat deosebit de curajos, dar nici
la, ns cu siguran c niciunul care s caute provocarea ori
s se avnte cu ndrzneal ntr-o situaie periculoas. Dar
acum, teama intens resimit n fiecare fibr a corpului su
parc nu era a lui. Mai mult, parc existau doi Mogens
VanAndt care mpreau independent acelai trup: unul
gemnd i ncovoiat de fric, i care nu o lua la fug doar

pentru c era paralizat de panic, i un altul, un Mogens cu


totul nou, despovrat de orice fric. i nu se ndoia c privise
n ochi aceeai creatur care n urm cu nou ani o trse
dup ea pe Janice i care i devastase viaa, dar acum nu se
mai temea. Ca i cum certitudinea morii pe care tocmai o
trise l fcuse s depeasc o anumit limit. tia c nu
mai trebuia s se team de moarte, inclusiv de creaturile ce
pndeau n pragul realitii. Nu mai avea nicio importan
dac tria ori dac murea. Nimeni nu mai avea nevoie de el.
Nimeni nu i va resimi lipsa. Viaa lui se ncheiase acum nou
ani, i de atunci doar exista de nevoie. Nu va mai fugi.
Niciodat.
Se ridic, iei din crng i porni s i nfrunte soarta.

Capitolul 20
Cu tot ntunericul, nu i fu greu s mearg pe urmele
creaturii. Aceasta lsase amprente adnci n terenul moale, i
n ele ncepuse s se adune apa, dar Mogens nu le-ar fi
pierdut nici dac nu ar fi fost aa. Ceea ce urma el erau mai
puin amprentele lsate de bestie pe teren, i mult mai mult
urmele existenei ei, cci simpla ei prezen provocase
realitii o ran care se cicatriza doar treptat.
Pe o distan scurt, urmele mergeau spre vest fa de
tabr, i hotrrea lui Mogens tocmai ncepu s se clatine
cnd observ c acestea se ndreptau apoi direct ctre cimitir.
Nu mai era sigur dac avea suficient curaj s urmeze bestia i
acolo, cci escaladarea zidului cimitirului nsemna nu numai
s se afle fa n fa cu monstrul, ci i s se aventureze pe
terenul propriu al acestuia, un loc unde nu doar c monstrul
era n largul lui, dar aici se aflau i toate spaimele propriului
su trecut.
Dar fu scutit s ia aceast decizie. Chiar n dreptul zidului
cimitirului, care n acel loc era prbuit, urmele se ndreptau
brusc spre stnga, i lundu-se dup ele, dup civa pai,
ajunse la drumul care mergea paralel cu zidul. Amprentele
care se umpleau ncet cu ap luau sfrit aici, dar avea
senzaia c bestia se ndeprta de tabr pe drum.
Mogens ezita. Frica vecin cu panica pe care o depise nu
revenise, dar n locul ei i fcuse apariia o alt fric, pur
intelectual, i anume ntrebarea dac creatura nu cumva l
ademenea intenionat departe de tabr, pentru a-l ataca
ulterior. Dar i ddu imediat seama ct de ridicol era acest
gnd. Monstrul ar fi putut s i fac orice ar fi vrut - i mai
ales oriunde ar fi vrut. Dac creatura i-ar fi vrut moartea,
acum nu ar mai fi fost n via.
Dar poate c existau lucruri mai groaznice dect moartea
Mogens i alung gndul i porni mai departe. Dinadins nu
i punea ntrebarea ce ar face dac ar reui s dea de
grotesca creatur. Nu avea la el nimic utilizabil ca arm, ca s

nu mai vorbim c simpla idee de a ataca creatura era jalnic.


Totui, merse mai departe, ba chiar mri pasul, dar se oprea
din loc n loc pentru a trage cu urechea. Nu auzea nimic, dar
ca i pn acum simea c nspimnttoarea fiin se afla
undeva n faa lui, nu foarte departe. Mogens simi un fior de
ghea gndindu-se c i aceasta poate c se oprea din cnd
n cnd privind n urm cu acei ochi de jratic, ca s se
conving c distana dintre ei nu era prea mare i c Mogens
nu i pierduse urma. Porni totui mai departe. Nici nu era sigur
c ar fi putut s se ntoarc, i dac ar fi vrut. Se simea n
situaia cuiva, care n mod nechibzuit ncepuse s coboare un
versant ce devenea din ce n ce mai abrupt i nu se mai
putea opri.
Acum, pe ntuneric i n frig, fiecare clcndu-l pe nervi n
mod diferit, drumul i se prea incomparabil mai lung fa de
cel pe care l adusese Tom cu maina n urm cu cteva zile.
Pierduse orice apreciere a timpului, dar avea senzaia c
mergea de ore ntregi de-a lungul zidului drmat din loc n
loc. Privind realist, parcursese cam apte sute de kilometri,
dac nu mai mult. Nu tiuse c cimitirul era att de mare; de
fapt mult prea mare pentru oraul cruia i aparinea.
Cnd auzi un zgomot, Mogens se opri. Nu era mritul
bestiei, ci un alt sunet, pe care nu putu s l identifice, dar la
care rezona cu nelinite. Se concentr ct putu i ncerc s
ptrund cu privirea ntunericul din faa lui. Drumul asfaltat i
ngust urca, dup care ddea n aa-zisa osea mai lat, dar
pe la jumtatea distanei descria o brusc cotitur, care lui
Mogens i amintea neplcut de locul n care la sosire i
apruse pe frunte sudoarea rece a fricii.
Apoi nelese c nu numai aceast amintire i trezea
senzaia neplcut. Acesta era locul despre care povestise
Graves mai nainte. Locul unde se prbuise maina.
Dar Mogens ezita s mearg mai departe din cu totul alt
motiv. El nu fcea parte dintre acei oameni care dintr-o
fascinaie morbid ddeau fuga la locul unde se produsese o
nenorocire ori care, de exemplu, se holbau la o cas ce ardea,
i tocmai acest loc anume nu voia s l vad. Pentru c, dei
nu exista nici cel mai mic motiv, n mod ciudat se simea

rspunztor i el pentru accidentul n care fuseser implicai


Hyams i cei doi. Se ntreba chiar dac nu cumva aceast
tragic ntmplare fusese aceea care l atrsese aici i dac
fantezia lui nu crease imaginea unui monstru cu urechi de
vulpe, pentru a-l ademeni n acest loc. Doar ideea c o parte
pn acum necunoscut a contiinei sale fusese n stare de o
astfel de morbiditate era att de groaznic, nct ar fi fcut
cale-ntoars imediat, dac exact n acel moment nu ar fi auzit
acel sunet ciudat, acum att de clar nct fu sigur c l auzise
i c nu era vorba despre o nchipuire. Era un bocet, ceva ca
oftatul vntului, doar mai chinuitor. i era clar o voce uman.
Mogens se nfior din nou, i aproape involuntar auzi iari
vocea lui miss Preussler: i dac totui biata femeie mai
triete i este pe undeva, pe acolo, grav rnit? Dar nu era
posibil aa ceva. Soarta nu putea s fie att de cumplit.
Ca pentru a rde de el, vntul i schimb direcia, i
suspinul i ajunse la urechi i mai clar. Poate c atributul
conferit sunetului a fost doar rodul fanteziei lui, dar pentru
Mogens era nendoielnic disperata solicitare de ajutor a unei
femei, i acum nu mai putea da napoi. Merse mai departe, se
apropie de locul n care de o parte a drumului se csca un
abis i, cu inima btnd s i sparg pieptul, se aplec n fa.
Pn acum se mai agase de palida speran c se afla n
alt loc, dar maina se afla acolo, uor de recunoscut n ciuda
luminii slabe i a distanei, lsat pe o parte, zdrobit i ars.
Povrniul nu era att de adnc cum i rmsese lui n
amintire - poate vreo optsprezece metri, cel mult douzeci -,
dar era foarte abrupt i plin de blocuri de stnc i tufiuri
uscate. Mogens se gndi c probabil aceste blocuri de stnc
provocaser catastrofa cu care se soldase cderea mainii.
Pretutindeni n iarb sclipeau cioburi de sticl i fragmente de
metal ndoit, i cu toat ploaia ce mprospta aerul, mai
domnea un puternic miros de ars.
Dac maina ar fi derapat doar pe povrni n jos, ar fi fost
posibil s rmn pe roi sau cel mult s-ar fi rsturnat uor la
captul derapajului, ceea ce Mogens tia c prea mai
spectaculos i mai periculos dect era n general. Dar
blocurile de stnc grele de cteva tone i cu muchii ascuite

fcuser dintr-un derapaj simplu o curs mortal, maina fiind


lovit parc de pumni uriai, pn cnd, n cele din urm, se
distrusese i luase foc. Inima lui Mogens ncepu s bat i mai
tare n timp ce privirea i scruta povrniul nclinat, i el se
ntreba cum ar putea s coboare acolo, fr s i rup gtul.
Dar trebuia s o fac. Suspinul nu se mai auzea, ceea ce
fcea situaia i mai grea. Chiar dac cadavrul lui Hyams nu
va fi gsit niciodat, chiar dac era gsit ulterior i se stabilea
c ea murise demult, suspinele auzite l-ar urmri pn la
captul vieii lui dac nu cobora acum, acolo.
ncerc. i mai rsuna nc n urechi avertismentul lui
Graves, conform cruia poriunea nu era lipsit de pericol nici
ziua, pe vreme bun, i dup ce fcu primii pai constat c
afirmaia era realist. Povrniul era mai abrupt dect
crezuse, acoperit cu iarb deas, care fiind i ud aluneca
precum spunul moale. Mogens cobora mai mult alunecnd
dect mergnd, de mai multe ori fu ct pe-aici s se duc dea dura, oprindu-se n ultimul moment ntr-un trunchi ori ntr-o
stnc. n plus, maina rostogolindu-se nu doar brzdase
urme adnci n iarb, din care ieea la iveal pmntul
nmuiat care oferea i mai puin sprijin picioarelor sale, ci
mpnzise terenul i cu sfrmturi metalice nfipte n sol. Lui
Mogens i se pru o minune c ajunse la captul povrniului
fr s se prbueasc i fr s se rneasc n resturile
metalice ascuite ori n cioburi. nc nu l preocupa rspunsul
la ntrebarea cum va iei din rp.
Ce mai rmsese din maina ars se afla acum la doar
civa pai de el. Chiar pe ntunericul ce domnea aici, Mogens
reui s deslueasc ct de distrus era aceasta. Abia i mai
puteai da seama c era vorba despre o main, i ceea ce
prbuirea nu zdrobise, nu distrusese, nu ndoise i nu
sfrtecase, nu scpase de incendiul care urmase. Dei focul
se stinsese de mai multe ore, prile metalice mai emanau
cldur. Chiar i pmntul pe care pea era uscat i cald.
Mogens i desprinse cu greu privirea de la resturile
Fordului i fcu un pas lateral, pentru a privi n jur cu atenie.
S-ar fi bucurat acum s aud suspinul acela cutremurtor, dar
ntre timp ncetase i vntul i se instalase o linite sumbr.

Hyams! strig el.


Bineneles c nu primi niciun rspuns. Mai fcu doi pai
ezitani, se opri i plec mai departe, oprindu-se instinctiv la o
distan mai mare de main dect ar fi fost necesar din
cauza cldurii emanate. Autovehiculul devenise mormntul a
doi oameni, poate chiar a trei oameni, i apropierea de el l
nspimnta. Nu avusese curajul s intre n cimitir, dar nu i
folosise la nimic, pentru c cimitirul venise dup el.
Piciorul i se lovi de ceva care foni. Mogens se opri i
recunoscu un contur lunguie, neclar, acoperit de un material
negru. Se ls pe vine cu grij i ntinse mna, ca s dea de o
parte pnza.
n urmtorul moment se retrase cu o micare att de
brusc, nct i pierdu echilibrul i czu pe spate. Se lovi cu
ceafa de o piatr, iar durerea fu att de mare, c pentru un
moment i se fcu ru. Nu fu pe punctul de a-i pierde
cunotina, dar pentru cteva secunde nesfrite ntunericul
din spatele pleoapelor nchise se nvrti cu o asemenea
vitez, c nu mai avea curajul de a deschide ochii, de fric s
nu trebuiasc s verse. Dur i mai mult pn s gseasc
puterea s se ridice i s priveasc din nou la ceea ce pnza
neagr ascundea ndurtoare.
Erau dou corpuri arse imposibil de recunoscut. Mogens
consider c era vorba despre Mercer i McClure, lucru ce
putea fi doar ghicit, i nu ar fi putut s spun care din cei doi
era fiecare. Flcrile le arseser hainele, prul i sprncenele,
i le terseser trsturile feelor. Preau c se micoraser,
de parc enorma cldur ce le nnegrise pielea i le ndoise
membrele i i chircise. Nu se mai putea deosebi ntre
asceticul McClure i corpolentul Mercer, de parc focul i-ar fi
topit grsimea ultimului, cum se topea untul ntr-o tigaie
fierbinte.
Cu toate c aceast privelite era probabil cea mai
groaznic vzut vreodat de Mogens, acesta i pstr
cumptul potolindu-i stomacul rebel. ntr-un colior al minii
lui reacion cu indignare cnd constat c Wilson lsase pur
i simplu aici cadavrele celor doi savani, ca i cum nu ar fi
fost dect resturi ale mainii, dar i aminti imediat ct de

greu i fusese s coboare povrniul. Pe timpul furtunii care


bntuise aici dup-amiaza trebuie s fi fost imposibil
transportarea celor doi mori pn la drum. Wilson ori
oamenii lui i lsaser aici i i acoperiser. Pentru a-i
transporta n ziua urmtoare, fr a-i risca viaa ori
integritatea corporal.
Dar erau doar dou cadavre. Unde era Hyams?
nainte de a se ridica, trase pnza peste cei doi, apoi se
ntoarse i ncerc s dea un sens talme-balmeului de
umbre i contururi neclare. ncerc s i imagineze cum
artase locul mai nainte, nu numai pe un ntuneric cam tot
att de adnc ca acum, ci i sub rafalele de ploaie i n
mijlocul unei furtuni. Probabil c Wilson i oamenii lui abia
dac i vzuser degetele n faa ochilor. Dar Mogens l
considera pe Wilson - dei abia l cunotea - un om foarte
contiincios, care scotocise cu atenie cel puin zona din jurul
mainii, dei nu ar fi avut de unde s tie c n main se mai
aflase i o a treia persoan. Aadar, putea renuna s mai
cerceteze aceast zon.
Dar tocmai aici era problema. Maina alunecase pe o
poriune relativ neted, dar mrginit de bolovani i buci
ascuite de stnc. Unele dintre ele nu erau mai mari dect o
cuc pentru cini, altele ct o jumtate de cas, dar toate
aveau muchii ascuite i erau periculoase. Chiar dac Hyams
fusese azvrlit din main nainte ca aceasta s se fi aprins,
nu ar fi avut nicio ans dac s-ar fi lovit de aceste stnci.
Totui, Mogens se cr i printre stncile mprtiate n
stnga i n dreapta i cercet terenul. Dei raiunea i spunea
c nimeni nu ar supravieui cderii printre acestea, era
convins c suspinele auzite nu erau doar rodul imaginaiei lui.
Ct de departe putea fi aruncat un corp dintr-un automobil
care se rostogolea? Desigur c nu prea departe, poate c la
vreo opt, zece metri. Dac Hyams se afla pe undeva pe aici
nsemna c trebuia s fie foarte aproape. Altfel nu ar fi putut
s aud de pe drum presupusele strigte de ajutor.
Mogens cercet terenul pe o raz de treizeci de pai, dar nu
ddu de Hyams, ci gsi altceva. La nici zece pai n spatele
mainii arse, stncile formau ceva asemntor unui

baldachin, care oferea protecie mpotriva ploii pe un mic


perimetru triunghiular. n acest perimetru aprea o pat
ntunecat, care nu ar fi trebuit s existe. Mogens se aplec,
ntinse mna i simi ceva umed i cald. Cnd ridic braul, n
lumina stelelor palma i degetele preau negre, dar Mogens
tia c n realitate erau roii. Nu trebuia s mai simt mirosul
caracteristic pentru a-i da seama c pmntul era impregnat
cu snge. Deci Hyams mai tria. Ba mai mult: cu toate c
pata mare de snge n faa creia ngenunchease dovedea
ct de grav rnit trebuia s fie, ea mai fusese n stare s se
mite. Din nefericire, doar o mic parte de sol fusese aprat
de ploaie, restul se transformase ntr-o mocirl cu vscozitate
de mlatin, n care urmele nu se pstrau mai mult de cteva
clipe. Nu putea stabili n ce direcie se trse Hyams.
Mogens se puse n situaia unei persoane cu rni att de
grave. Nu mai mult dect raional. Mai curnd ca un animal
rnit care caut un loc ntunecat i protejat pentru a muri. Pe
de alt parte, mai tia c uneori tocmai oamenii att de grav
rnii fuseser n stare de performane incredibile. Pe scurt,
avea n fa un mister care nu putea fi dezlegat printr-un
simplu raionament. Nu i rmnea altceva de fcut dect s
se bazeze pe noroc i s spere c o va gsi pe Hyams nainte
de a fi prea trziu.
Strignd din cnd n cnd numele specialistei n
egiptologie, Mogens ncepu s caute n cercuri concentrice tot
mai largi. Nu primi niciun rspuns, nu gsi nici alte urme de
snge i nu o gsi nici pe Hyams. Se uita n fiecare crptur
a stncilor, atingea fiecare umbr i cerceta dup fiecare
bolovan ce prea destul de mare pentru a scunde dup el un
om, dar n cele din urm renun. Orict de greu i venea, era
lipsit de sens s continue cercetarea n acest fel. Cu toate c
avea sentimentul mai puternic dect pn atunci c o
prsea ca un la pe Hyams, mai putea face un singur lucru
pentru ea: se va ntoarce n tabr i i va alarma pe Graves i
pe Tom. Peste cteva ore se va lumina, i apoi Tom putea s
se duc cu o main n ora pentru a-l aduce pe Wilson i ct
mai muli ali oameni, care s continue cutarea la lumina
zilei i n condiii mai favorabile.

Numai dac nu ar fi fost prea trziu pentru Hyams.


nvins, porni s fac drumul napoi. Avu nevoie de mai mult
timp dect crezuse, cci se ndeprtase simitor de scheletul
carbonizat al mainii; dar, oricum, se mai luminase, aa c nu
mai risca s intre ca un orb n vreo stnc, i trebui mai mult
de o jumtate de or din momentul n care coborse n rp
pn cnd ajunse din nou la resturile mainii.
Cele dou cadavre dispruser.
Mogens se afla printre stnci, la cincisprezece, douzeci de
pai distan, dar cu toat lumina slab observ imediat c
pnza pe care o repusese cu grij peste cele dou corpuri
carbonizate era fcut zdrene, i resturile pmnteti ale lui
Mercer i McClure dispruser. Mogens rmase ca trsnit,
holbndu-se nencreztor la fiile de pnz neagr, apoi se
apropie cu pai ovielnici i se ls pe vine. ntinse mna,
dar nu termin micarea. Degetele ncepur s i tremure.
Nu erau doar fiile de pnz. Din locul n care se aflaser
cele dou trupuri arse, dou urme adnci de trre
conduceau i apoi dispreau printre stnci, i alturi Mogens
ddu cu ochii de o urm plantar adnc i puternic
deformat. La prima vedere ar fi putut fi luat drept o urm
uman, dar Mogens tia ce creatur o lsase. Tremurnd din
cauza fricii stpnite cu greu, cuprins de groaza care l
mpiedica s gndeasc clar, nl capul i privi n direcia
lsat de urmele de trre. Dei acestea dispreau dup
civa pai printre stnci, le putu totui urmri pe o distan
bun. n scurtul moment n care lumina slab a lunii noi i
permise, descoperi alte dou urme plantare uriae.
Mogens se rsuci i se ridic n picioare, dar n acelai
moment se trezi n fa cu o orbitoare lumin alb, care l
fcu s ridice ngrozit mna la ochi.
Stai pe loc! se auzi o voce furioas.
Mogens nu s-ar fi putut mica nici dac ar fi vrut. Lumina
intens l paralizase i i ptrundea att de dureros n ochi,
nct cu greutate i nbui un geamt. Ridic imediat i
cealalt mn, ca s i protejeze ochii, i printre lacrimi clipi
n lumina orbitoare. Dincolo de ea se micau umbre, i n loc
de a se mai domoli, lumina chinuitoare se amplific, dublat

de cea a unui reflector.


Ce dracului facei aici, profesore VanAndt? se rsti la el
eriful Wilson.

Capitolul 21
nc o cafea, sau poate ceva mai tare, profesore? eriful
Wilson nclin cana cu cafea spre Mogens afind o min
ntrebtoare, apoi ridic din umeri calm cnd ultimul refuz
cu o micare a capului; i turn o alt ceac de lichid
aburind, care nu arta doar ca gudronul topit, ci n opinia lui
Mogens avea i gustul acestuia.
Cum dorii, profesore, adug el, dar ar trebui s v mai
gndii. M tem c vom avea o discuie lung.
Mogens renun la rspuns. Trecuse mult timp, dar avusese
o anumit experien legat de aprtorii legii, suficient
pentru a ti c orice cuvnt era de prisos. Nu putea spune
dac Wilson l suspecta i, dac l suspecta nu tia pentru ce l
suspecta, dar ceea ce putea afirma cu certitudine era c
Wilson i formase o prere asupra a ceea ce vzuse la locul
unde se aflau resturile mainii i c orice ncercare de a-l
convinge c altcumva stteau lucrurile nu era dect ap de
ploaie. Felul n care Wilson i punea ntrebrile, felul n care l
asculta, felul n care l privea, nsui felul n care aparent el nu
fcea nimic, i erau bine cunoscute lui Mogens. Pentru Wilson
cazul era deja clar, i nimic din ceea ce Mogens putea s
spun sau s fac nu l putea determina s i schimbe
prerea.
Mogens i potrivi mai bine pe umr ptura subire de ln
pe care i-o dduse Wilson i i stpni cu greutate un fior
provocat n egal msur de oboseal i de banala rcoare.
Ptura care i zgria pielea i acoperea umerii goi. Sub
pretextul c le ddea la curat, Wilson i luase hainele pe
care murdria se ntrise, dar Mogens credea c era vorba
mai mult de prelevarea de urme de snge sau alte substane.
V rog, domnule erif, zise el obosit, nu v pot spune
mai mult dect ceea ce v-am spus deja de o duzin de ori. Nu
v pot obliga s m credei, dar de la mine nu vei auzi nimic
altceva, chiar dac m vei interoga toat ziua.
Se strduise s foloseasc un ton resemnat, afabil, n

niciun caz provocator sau chiar dispreuitor, dar aceast


ncercare nu prea neaprat ncununat de succes, cci pur i
simplu vedea cum n privirea ptrunztoare, aparent
indiferent a lui Wilson, ceva se modifica. Mogens se gndi s
fie mai precaut. Era de presupus c Wilson nu avea ceva
personal cu el, dar era un om simplu, i ca muli alii i privea
pe academicieni cu un amestec de respect combinat cu o
agresivitate izvort din nesiguran.
Domnule erif, de fapt ce ateptai de la mine? continu
el dup o pauz, pe un ton evident schimbat, mai calm. Nu
pot s v spun mai mult. Am ieit ca s caut o pisic
disprut.
i pe care ai gsit-o, dar din pcate lipsit de via, oft
Wilson. Un animal de prad o sfrtecase. Dar n loc de a v
ntoarce dup ajutoare - ori cel puin dup o arm! -, ai
plecat pe cont propriu, cu minile goale, n urmrirea fiarei
despre care chiar dumneavoastr spunei c sfiase o pisic
matur. Clatin din cap i adug: V putei imagina ce
animal este n stare de asta, profesore?
Mogens tcea. Nu putea s i imagineze, el l vzuse, dar
nu i relatase nimic lui Wilson despre monstrul cu ochi de jar.
Fcuse asta o dat, n urm cu nou ani, i nu o va mai face
niciodat.
Trebuie s fii un om foarte curajos, profesore, sau unul
foarte prost, continu Wilson, neprimind niciun rspuns.
Profesorul VanAndt ar fi de-a dreptul prost, interveni o
voce venind din direcia uii, dac ar rspunde de acum
nainte la o singur ntrebare pus de dumneavoastr,
domnule erif.
Wilson ridic brusc privirea, i Mogens vzu nu numai c
acesta pli, ci i cum ochii i se umplur de team i furie, fr
s poat spune care din ele predomina. Apoi el nsui tresri
cnd se ntoarse i recunoscu oaspetele neinvitat.
Jonathan!
Graves rspunse cu un uor semn fcut cu capul, nainte de
a trnti inutil ua n spatele lui i a se apropia de biroul lui
Wilson.
Ce se petrece aici? ntreb el sfidtor.

Pentru nceput prea c tonul suveran al lui Graves era


suficient pentru a neutraliza rezistena lui Wilson, dar eriful
i aminti evident unde se aflau. Acesta nu se ridic, mpinse
brbia n fa, i arunc o privire tioas lui Graves i
intenionat ntrzie cu rspunsul cteva secunde:
Bun dimineaa, doctore Graves. i ca s rspund la
ntrebarea dumneavoastr: am cteva ntrebri de pus
profesorului VanAndt, i gndesc c nu v privete ce
Oh, dumneavoastr gndii, interveni sarcastic Graves.
Pi, am s v spun atunci ce gndesc eu, domnule erif.
Flutur mna n direcia lui Mogens, fr a-l pierde o clip din
ochi pe Wilson i continu: M privete foarte mult dac
dumneavoastr mi interogai un colaborator, domnule erif!
Nu a spus nimeni nimic despre un interogatoriu,
rspunse Wilson.
ncerca s fie hotrt, dar cuvintele lui sunau
neconvingtor. Mogens nelese c acesta tocmai ceda.
Wilson continu:
Am doar cteva ntrebri pentru profesorul VanAndt.
i pentru asta trebuie s se dezbrace i s ad pe
scaun jumtate gol n faa dumneavoastr?
Asta nu are nicio legtur, spuse repede Mogens.
Hainele mele erau murdare. eriful Wilson a fost amabil i lea dat la curat.
Graves i arunc o privire de ghea, scurt, i continu s
vorbeasc adresndu-i-se lui Wilson:
Ce s-a ntmplat?
L-am surprins pe colaboratorul dumneavoastr n
apropierea mainii arse. i fcea de lucru pe acolo.
Graves ridic din umeri evident plictisit.
Ceea ce nu este o infraciune, nu? La drept vorbind,
maina nc mi aparine. Iar eu nu am nimic mpotriv ca
profesorul VanAndt s o contemple.
Ochii lui Wilson fulgerar.
Nu depii msura, doctore Graves! O fi acesta doar un
orel, iar eu oi fi doar un simplu erif, dar i noi tim ce este
legal i ce nu este. Cauza accidentului nc nu este
cunoscut. Au pierit doi oameni, poate chiar trei, iar

profesorul VanAndt a fost vzut n miez de noapte fcndu-i


de lucru n apropierea mainii arse. Fcu o scurt pauz bine
controlat nainte de a aduga triumftor: Iar cadavrele
doctorilor McClure i Mercer au disprut.
Da, i? ntreb calm Graves, ca i cum aceast noutate
nu reprezenta nimic deosebit. Poate acum credei c le-a
subtilizat?
Oricum avea snge pe mini, zise Wilson.
Da, sngele doctorului Hyams! zise revoltat Mogens.
Doctor Hyams? Se pare c cel puin pentru o clip
Mogens reuise s atrag atenia lui Graves. Cum aa,
Hyams? Asta nseamn?
C mai este nc n via, spuse Mogens. n orice caz,
cred c era atunci cnd eriful Wilson m-a arestat.
Graves se ntoarse cu o micare nervoas ctre Wilson, dar
de data aceasta eriful i-o lu nainte:
Bineneles c eu iau n serios afirmaia profesorului
VanAndt. Dei, sincer s fiu, mi este greu s o cred. Am trimis
totui cinci oameni la locul accidentului pentru a cerceta din
nou tot terenul. Credei-m, dac doctor Hyams ar fi n via,
oamenii mei o vor gsi.
i de nu ar mai fi n via, domnule erif Graves se
aplec revendicativ n fa sprijinindu-se cu degetele de biroul
lui Wilson i continu: Atunci oamenii mei vor constata cnd
a murit doctor Hyams. i dac va rezulta c a murit pentru c
nu l-ai ascultat pe profesorul VanAndt i c ai ntreprins
cutarea prea trziu, atunci Dumnezeu s v pzeasc!
Faa lui Wilson pierdu i ultima urm de culoare, dar Graves
nu i ddu ocazia s riposteze, ci continu pe un ton mai jos,
dar i mai tios:
S neleg c profesorul VanAndt poate reveni acum cu
mine n tabr? Avem o mulime de treburi de rezolvat!
Bineneles, rspunse Wilson forat de mprejurri, i
arunc lui Mogens o privire cercettoare: Nu avei aceleai
dimensiuni ca mine, dar v pot oferi uniforma mea de rezerv
- doar pentru drumul pn la tabr.
i fr ndoial c vei fi att de amabil de a veni
dumneavoastr dup ea, nu? ntreb ironic Graves. Ar fi cel

mai bine chiar astzi dup-amiaz.


Wilson se ntunec i mai mult la fa, dar i nghii cu greu
rspunsul furios ce i sta pe limb i plec probabil pentru a
aduce uniforma promis. Graves atept ca acesta s ias din
camer i s nchid ua dup el, apoi se ntoarse ctre
Mogens i aparentul calm dispru ca o masc de pe figura lui.
Ce naiba ncepu el.
A aprut iari, Jonathan, i tie vorba Mogens.
Graves ls capul pe o parte:
Ce a aprut?
Creatura, rspunse Mogens. Vocea i tremura att de
puternic, nct depunea mari eforturi pentru a continua s
vorbeasc: Monstrul din cimitir, care a luat-o pe Janice.
Ce tot spui acolo, Mogens? Graves ncerc s rd, dar
nu reui. Este o prostie!
L-am vzut, continu aproape n oapt Mogens. A
omort-o pe Cleopatra i cred c a luat-o i pe Hyams.
Inspir adnc, pentru a gsi fora s vorbeasc mai departe:
Acum cteva zile, Jonathan, l-am vzut pentru prima dat la
cimitir. Era creatura de la mausoleu. Aceeai care a luat-o pe
Janice i pe ceilali doi. Este aici, Jonathan!
Atepta un rspuns; poate se atepta ca Graves s rd de
el, dar acesta l privi doar cteva secunde n tcere i
gnditor, nainte de a-l ntreba pe un ton foarte serios:
Eti sigur?
Da, absolut sigur.
Graves tcu din nou. Prea mult mai gnditor, dar i foarte
nfricoat.
Dar de ce? mormi el. De ce acum? De ce aici?
Poate c tot timpul s-a inut dup noi, Jonathan. Poate
c n toi aceti ani a ateptat s ne nface mpreun.
Este o prostie, zise Graves. Rse, dar suna tot nervos.
Acum poate chiar mai mult. Continu: Asta este adic
cred; dar nu are sens. De ce C eu doar nu
Eu l-am rnit, spuse ncet Mogens. i tu te aflai acolo.
Poate c ne vrea pe amndoi. Ridic din umeri. Nu poate fi o
ntmplare faptul c apare dup atta timp. Noi nu am mai
fost niciodat mpreun din acea noapte, Jonathan. Ezit un

moment, i umezi buzele cu vrful limbii i nainte de a vorbi


privi scurt la ua pe care ieise Wilson, apoi spre cea de la
intrare: i mai este ceva.
Ce?
Tom. Este cu tine?
Graves se uit i el scurt la ua prin care intrase, apoi
rspunse:
Nu. Am venit cu Buickul. De ce ntrebi?
Pentru c eu cred c are o legtur cu toate acestea,
rspunse ezitant Mogens.
Tom?
Mogens confirm cu o micare a capului. Nu rspunse
imediat i, cnd totui o fcu, vorbi ncet, cu greutate. Brusc
totul dobndi sens, dei el tot refuza s cread. Tom, care tia
incredibil de multe, care tia tot i care prea c nu avea
nevoie de somn. Aflat totdeauna la locul unde era nevoie de
el. Care avea rspuns la toate.
n noaptea cnd am vzut pentru prima dat monstrul,
afar, la cimitir. Era Tom. El m-a adus napoi, dup ce
leinasem. Eu cred c el el spune c pe el l vzusem acolo,
dar eu nu mai sunt sigur c aa a fost. El trebuie s fi vzut
pur i simplu.
Graves tcea. Devenise i mai palid.
Ce ai? l ntreb Mogens.
Tom. Miss Preussler l-a rugat s i arate locul spturilor.
Cnd plecam, ei tocmai coborau n subteran.

Capitolul 22
Minutele scurse pn cnd Wilson reveni cu hainele
promise preau o eternitate, iar puinele minute necesare lui
Mogens pentru a se mbrca prur i mai lungi. Wilson
artase cu un gest scurt spre o camer alturat, dar Mogens
i azvrli scurt ptura de pe umeri i se mbrc rapid, dei i
era clar c n acest fel nu fcea dect s alimenteze
suspiciunile lui Wilson. Fr a-i mai lua rmas-bun, iei grbit
i trebui s se stpneasc s nu fug pn n partea cealalt
a strzii, unde Graves parcase Buickul.
Comentariul lui Graves la purtarea lui bttoare la ochi se
rezum la un ncruntat dezaprobator, dar acesta nu scoase o
vorb, ci porni maina att de repede, c Mogens, instinctiv,
se inu disperat de scaun. Mogens nu putea aprecia dac
Graves conducea mai sigur dect Tom, dar n orice caz
conducea mai repede. Avur nevoie doar de cteva minute
pentru a iei din ora i a ajunge la rscrucea ctre cimitir.
Inima lui Mogens ncepu s bat tot mai repede cnd se
apropiar de locul n care Fordul se prbuise n vale. Acum,
Ia lumina zilei, putea vedea urmele negre lsate de
cauciucurile Fordului pe carosabil n momentul accidentului,
urme pe care nici ploaia nu le tersese complet.
Graves frn att de brusc, nct Mogens fu mpins de pe
scaun i trebui s se sprijine cu ambele mini de bord pentru
a nu se lovi. Se alese cu o durere neptoare la ncheieturi i
scp un geamt ascuit. Graves cltin dispreuitor din cap
i ntinse mna ctre mnerul portierei.
Ce faci, Jonathan? ntreb Mogens. Nu avem timp!
Ar putea fi important.
Graves deschise portiera i cobor. Mogens l privi o clip
speriat, dar nelese c orice ncercare de a-l determina pe
Graves s se grbeasc ar fi reprezentat doar o pierdere de
timp, aa nct cobor i el. i lu ceva mai mult timp s
deschid portiera. l durea ncheietura minii.
Jonathan!

Dar Graves fcu ceea ce fcea de cele mai multe ori cnd
Mogens i se adresa: l ignor. Ocoli maina i, privind n jos,
clc pe urmele ntrerupte lsate de cauciucurile auto.
Acolo s-a abtut de la drumul drept, vezi?
Jonathan, crezi c acum asta este important
Da, l ntrerupse Graves, cred. Poate c este mai
important dect bnuieti tu.
Furios, Mogens se mai uit o dat la el, dar simea ct de
inutil era s mai spun ceva. Se ntoarse indispus n direcia
n care arta mna nmnuat n negru a lui Graves. Din loc
n loc urma disprea printre sprturile asfaltului, unde natura
rzbtea din nou prin ptura sufocant, ierburi i ciuperci
ieind la lumin de sub carosabil. Dar, dup ce i ddu
seama asupra crui aspect i atrgea atenia Graves, i fu mai
uor s l neleag.
Pn acum am plecat de la premisa c Mercer era beat,
motiv din care a pierdut controlul asupra mainii, spuse
Graves gnditor i oft. Probabil c era beat, dar n rest se
pare c l-am nedreptit pe bunul doctor. Privete: cu puin
nainte de cimitir a frnat att de brusc, c maina a intrat n
derapaj. Trebuie s fi evitat ceva. Ceva venit de acolo.
Nu pronunase cuvntul, dar la ce s o mai fi fcut? Mna
lui ntins indica zidul cimitirului, i nu un loc oarecare, ci
exact locul n care zidul era parial prbuit. Nu trecuse mult
timp de la prbuire. n dreptul sprturii nu crescuse
muchiul, i cteva pietre desprinse erau azvrlite ctre
exterior, pe drum, constat nfiorat Mogens, de parc ceva
venind din perimetrul mprejmuit al cimitirului trecuse cu o
for enorm prin zid. Nu trebuia s dispui de mult fantezie
ca s i imaginezi ce se petrecuse aici. Mercer conducea prea
repede, i era i but, dar aceast situaie fusese cauza final
a accidentului. Cineva venit din cimitir sprsese zidul i,
speriat, Mercer trsese puternic de volan i pierduse controlul
asupra mainii.
Ar trebui s plecm acum mai departe, Jonathan, spuse
Mogens. Miss Preussler este probabil n pericol.
Graves prea s nu i fi auzit cuvintele. Mai privi un
moment urmele lsate de cauciucuri, se ntoarse i se apropie

att de mult de locul unde maina prsise drumul, nct o


mn de pietricele se desprinse sub vrful pantofilor lui i se
rostogolir pe povrni cu zgomotul unor bile de sticl din
punga unui copil.
Vina este a mea, Mogens, spuse ncet Graves. Nu ar fi
trebuit s i las s plece.
Jonathan! Miss Preussler este acolo, jos, cu Tom!
Graves nu reacion. Rmase mpietrit privind resturile
mainii. Cu toat distana mare, Mogens putea s observe
urmele fcute n cdere printre stnci. nregistr automat i
faptul c acolo, jos, nu era nimeni care s o caute pe Hyams.
Credeam c numai noaptea este pericol, opti Graves.
Credeam c ziua Scoase din buzunarul hainei un etui i
ncerc s aprind o igar, dar minile i tremurau prea tare.
Am fcut o teribil greeal, Mogens. O greeal care i-a
costat viaa pe Mercer, McClure i poate i pe Hyams. Este
vina mea.
Dar este o prostie! protest Mogens. Nu puteai s
bnuieti ce se va ntmpla!
Tu crezi c Hyams i ceilali doi ne-au prsit din cauza
ta? continu Graves. Rse zgomotos. Ai dreptate, dar nu tu
eti de vin. Eu am vrut asta. Mai ncerc o dat s aprind
igara i de aceast dat reui. Nu l privea pe Mogens n timp
ce continua s vorbeasc, ci prin fumul cenuiu pe care l
sufla fixa automobilul distrus. Vorbea tot mai ncet: A fi putut
s i opresc. Ar fi fost suficient un singur cuvnt, i ei ar fi
rmas. Dar am vrut s plece. M gndeam c era mai sigur
pentru ei. I-am omort pentru c am vrut s i salvez. Dac nu
ar fi att de groaznic, totul ar putea fi luat drept o glum
reuit a sorii.
Eu nu neleg ce
Nu, desigur c nu, l ntrerupse Graves. Cum ai putea s
nelegi? O alt greeal, Mogens. Probabil c ceea ce am urt
cel mai mult la tine este faptul c mi pui n faa ochilor
neputina mea omeneasc.
Jonathan, eti smintit? ntreb Mogens. Miss Preussler
este cu Tom acolo, jos, i tu
Miss Preussler nu este n pericol, l ntrerupse Graves.

Mogens clipi.
Ea este jos cu Tom, repet Graves. i n acest fel este
mai n siguran dect dac ar fi aici, cu noi.
Rse trist cnd observ ct de perplex rmsese Mogens.
Nu ai neles ce i-am povestit eu despre Tom? ntreb
Mogens.
Am neles fiecare cuvnt. Dar mai este ceva ce ar trebui
s i spun eu despre Tom. Ai dreptate, Mogens. El a vzut
acea creatur n cimitir. Nu a fost o nchipuire de a ta.
Mogens tcea. Receptase destinuirea lui Graves ca pe o
lovitur n figur. ncerc s gseasc o explicaie, dar nu
reui, poate pentru c ncepuse s simt c n spatele acestei
afirmaii se ascundea o tain mult mai mare i mai
ngrozitoare. i nu era sigur dac voia s cunoasc acea
tain.
Hai, Mogens, mergem mai departe.
Graves arunc igara jos i o strivi atent cu tocul pantofului
nainte de a ocoli maina pentru a se aeza la volan. Porni
Buickul imediat ce Mogens se urc lng el i nainte ca
acesta s fi avut timp s nchid portiera, dar acum nu mai
conducea la fel de repede ca mai-nainte.
Fr s vrea, dar i fr s se poat mpotrivi, privirea lui
Mogens rmase pironit asupra sprturii neregulate din zidul
cimitirului. Inima ncepu s i bat mai repede i i inu
minile n poal pentru ca acestea s nu tremure. Spre
deosebire de cele dou di cnd vzuse anterior acest
cimitir, acum partea unde se afla sprtura din zid era n
lumina soarelui, aa c putu s vad c acolo nu se afla
absolut nimic de care s se team. Dar probabil c i Mercer
gndise la fel cnd se apropiase de acest loc, i dup niciun
minut el i ceilali doi pasageri erau mori.
Graves vorbi abia dup ce lsar n urm acel loc:
Nu i-o lua n nume de ru lui Tom, Mogens. Nu a vrut s
te mint. A trebuit s l oblig eu s i serveasc acea poveste
oribil.
A fost foarte convingtor, spuse Mogens.
Vocea i era aa de indiferent, c singur se sperie de ea.
i eti simpatic biatului, Mogens. Tocmai din cauza asta

nu voia s te mint.
Ce vrei s spui, Jonathan? Vrei s spui c Tom tia
sigur?
Nu am venit aici din cauza templului, rspunse Graves.
Am venit pentru ei. Fcu cu capul o micare spre zidul
cimitirului, fr s ridice privirea de pe drum. Faptul c am
descoperit templul a fost o ntmplare.
i Tom?
Oh, el a spus adevrul n privina asta, l asigur Graves.
Este cu adevrat originar din zon. A descoperit absolut
ntmpltor accesul la templu. Dar n ultimii cinci ani, adug
el dup o pauz scurt, m-a nsoit n majoritatea cltoriilor
mele. Multe din cele descoperite de mine i le datorez lui Tom.
Fr el probabil c nu a mai fi n via, dar cu siguran c
aici nu a fi.
Cinci ani? se mir Mogens. Dar pe atunci el trebuie s fi
avut
Doisprezece, confirm Graves. Era cam de doisprezece
ani, poate de treisprezece, cine ar putea s tie exact? Dar
era un biat destupat, asta am remarcat imediat. Chiar n
noaptea n care l-am surprins rscolindu-mi cortul, adug el,
mustcind.
Ce fcea? ntreb Mogens.
Zmbetul lui Graves se li.
ncerca s m fure, spuse el i imediat ridic mna
pentru a-l mpiedica pe Mogens s intervin. Nu l judeca
preconceput, Mogens! Aici nu suntem la San Francisco i nici
la Harvard. Nici mcar n iubitul tu Thompson. Aici suntem n
slbticie, chiar dac San Francisco se afl la o arunctur de
b. Este un inut aspru, cu oameni duri. Dac i nchipui
cumva c acetia cunosc cuvntul mrinimie, eti un nebun
mai romantic dect credeam eu. Ddu energic din cap, dei
Mogens nu l contrazisese, apoi continu: Ce anse are aici un
orfan, care este al nimnui, care nu tie nici s citeasc i nici
s scrie i pentru care nimeni nu se simte rspunztor? Va
deveni un ho sau va ncerca s devin preedinte al Statelor
Unite. Tom a ales s fie ho.
Rse ca de o glum foarte bun, dar Mogens rmase serios

i zise:
Mi-a spus c a avut prini adoptivi.
A avut. Au fost omori. De ctre bestie.
Ajunser la captul poriunii de drum asfaltat, i Graves
ridic piciorul de pe acceleraie, Buickul intrnd ncet n
bariera de crengi i frunzi; Mogens remarc faptul c Graves
nu voia s zgrie vopseaua automobilului scump.
M tem c nu te-am putut urmri ntru totul, Jonathan,
spuse Mogens, ceea ce nu corespundea pe deplin adevrului.
El bnuia de mult ceea ce Graves ncerca s i explice att
de ceremonios, dar n sufletul lui se mpotrivea ca i mai
nainte s recunoasc acest adevr.
Graves acceler din nou i rspunse abia dup ce
traversar poriunea mltinoas de teren i coti ctre baraca
lui.
Tu ai crezut c te-am trdat, Mogens. Cnd acesta vru s
riposteze, i tie vorba cu un gest de mnie i n acelai timp
de resemnare. Nu nega! Am vzut cum m-ai privit. Te-ai simit
prsit de mine la nevoie. Eram prietenul tu i, cnd ai avut
nevoie de mine, te-am respins. M urti. n locul tu, eu aa
a simi cu siguran.
Se ntrerupse ca pentru a opri maina i a deschide
portiera, dar n realitate mai mult n ateptarea unei reacii.
Dar Mogens tcea n continuare. Ceea ce i spusese Graves
era nspimnttor i n acelai timp nucitor, dar nimic din
ceea ce ar fi putut acesta s dezvluie nu l-ar determina s l
ierte. Nici nu putea i nici nu voia.
Poate c am fost la, dar n felul meu am ncercat s m
ciesc, continu Graves cnd Mogens tocmai cobora.
Vocea i devenise mai ptrunztoare i ceva mai strident.
Interpretase evident tcerea lui Mogens drept o invitaie la a
se apra. Mogens nu avea nimic mpotriv.
n timp ce tu erai cuprins de autocomptimire i
suferin, eu am ncercat s dezleg misterul! I-am cutat i iam gsit, Mogens! Devenit brusc furios, gesticul n direcia
cimitirului i continu mai tare: Ei nu sunt numai aici, Mogens,
sunt pretutindeni! Nu numai aici i la Harvard, ci pretutindeni
n lume. Pretutindeni unde oamenii sunt nmormntai, acolo

sunt i ei. Ei triesc din mori, Mogens. Cimitirele noastre sunt


troacele lor din care se hrnesc! nc nu tiu exact ce sunt,
ori de unde vin, dar cred c exist de cnd exist oameni. Ei
sunt vulturii notri necrofagi, Mogens!
Eti smintit! spuse Mogens.
Dar protestul nu sun convingtor nici n propriile urechi.
Graves l ignor.
Oamenii i tiu. Au tiut de totdeauna. Ei triesc n
legendele oamenilor, Mogens. Vrcolacii, vampirii, zombii. i
tu i tiai. Dar nu voiai s i tii. Respingi aceast cunoatere,
cci nu i supori gndul.
Asta asta este absurd, se mpotrivi Mogens.
Nici el nu tia de ce spunea asta, dar Graves rspunse
pentru el la aceast ntrebare:
O negi pentru c ar minimaliza moartea lui Janice, spuse
el dur. Pentru c ar nsemna c nu a fost vorba despre nimic
deosebit.
nceteaz! strig Mogens cu voce tremurnd.
Dar Graves nu l ascult. Vocea i deveni mai tioas i
acuzatoare.
Pot s te asigur c nu a fost nimic deosebit n asta,
continu el. Vnez aceti montri de nou ani, din ziua n care
am prsit Harvardul! Tu te-ai ascuns ca un animal rnit ntr-o
vizuin, ca s i lingi rnile, dar eu i-am cutat, Mogens! i eu
i-am gsit peste tot n lume! Aici! n Europa! n pustiurile
Asiei, n jungla sud-american, pe versanii ngheai ai
Himalayei i n savana african! Ei sunt peste tot, Mogens, i
pot s te asigur de un lucru: Ce i s-a ntmplat ie nu este
deloc extraordinar. Tu crezi c personal diavolul s-a deranjat
din iad ca s te pedepseasc? Rse rutcios i continu: Te
neli, Mogens! Nu eti tu att de important. Nu a fost nimic
deosebit. S-a ntmplat i pn acum, i se va mai ntmpla i
de acum nainte. Simplu i plesni degetele scond un
sunet care datorit pielii negre a mnuii prea fcut de un
lichid aa.
nceteaz, Jonathan! gemu Mogens. Nu tii ce spui! Ce
tii tu ce am pierdut?
Oh, tu crezi c eu nu am pltit pentru asta? izbucni

Graves. Furios, ridic minile i i vr lui Mogens sub ochi


degetele desfcute. Ceva ntunecat i apstor, licri n ochii
lui, ca un fulger, fcndu-l pe Mogens s se retrag o
jumtate de pas. Te neli! Am pltit mai mult dect i poi
imagina tu, Mogens! Am vzut lucruri pe care niciodat un
om nu ar fi trebuit s le vad! i pentru asta am pltit mai
mult dect a pltit vreodat un om. i cobor minile i
cltin cu ndrtnicie din cap. Dar m-am predat? Nu! Eu nu
m chircesc jignit ntr-un col i nu crtesc mpotriva sorii,
Mogens. Tu ar trebui s ncetezi n sfrit cu asta!
De ce mi faci asta, Jonathan? se tngui Mogens.
Tremura din tot trupul. Silueta lui Graves ncepu s se
estompeze n faa lui, cnd lacrimi fierbini i se scurser pe
obraji. Nu ncerca nici mcar s le rein. Repet:
De ce mi faci asta?
Ca s ncetezi s te autoflagelezi, Mogens. Vocea lui
Graves cobor: Sunt destul nou ani de doliu dup Janice.
Dac vrei s faci ceva pentru ea, ajut-m s dezvlui
secretul acestor montri. Dac lumea afl c ei exist, i
putem combate.
Nu tu spuneai c omenirea nu vrea s tie de ei? ntreb
Mogens amrt.
Atunci ajut-m s o silesc! rspunse Graves. Dac noi
dovedim lumii c ei exist, ea nu va mai putea nchide ochii
mult timp!
Mogens rmase tcut mult vreme. O venicie. Nici el nu
tia ce gndea n aceste momente, ce se petrecea n el. Ceva
se distrugea n el n linite i ciudat de lipsit de dramatism,
dar definitiv. Graves avea dreptate cu fiecare cuvnt pe care
l pronunase. Exact ca un animal rnit, care se retrage ntr-un
loc linitit i ntunecat pentru a muri, se ascunsese n ultimii
nou ani ntr-o vgun ca Thompson, pentru a-i cultiva
durerea. Autocomptimirea pe care, pe bun dreptate, i-o
reproa Graves i dduse totodat fora s rmn n via.
Acum Graves i luase i asta. Nu mai avea nimic. Se simea
gol.
i ce atepi acum de la mine?
Doar rostirea acestor puine cuvinte i ceruse mai mult efort

dect mai putea depune. Epuizarea nu se limita doar la spirit.


Trebui s ntind mna i s se sprijine de maina lui Graves
pentru a mai rmne n picioare.
S te decizi, Mogens. Acum. tiu, nu este cinstit. Vine
prea repede, i nici nu i dau de ales. Dar nici eu nu am de
ales. i nici timp. Spune nu, i chiar astzi l pun pe Tom s te
duc la gar. n privina erifului Wilson, nu i face griji,
aranjez eu. i pun la dispoziie bilete de cltorie pn la
Thompson ori pn unde vrei, plus salariul pe un an. Sau
cobori cu mine, i l eliberm n sfrit pe bietul Tom de
compania ncnttoarei tale gazde.
nc o dat se scurser nesfrite secunde chinuitoare de
tcere, dup care Mogens se ntoarse demonstrativ spre
cortul din centrul taberei i trase puternic aer n piept:
Hai s l salvm pe Tom, zise el.
i poate i restul lumii.

Capitolul 23
Mogens nelese imediat un lucru: cel puin pe moment,
Tom avea mai mult nevoie s fie salvat dect lumea. Dei
generatorul funciona ncercnd s domine cu zgomotul lui
monoton orice alt surs de sunete, auzir vocea lui miss
Preussler imediat ce coborr scara i ptrunser n galerie.
Graves nu spuse nimic, lui Mogens nu i scp nici ncruntatul
lui involuntar, nici faptul c grbea pasul pe msur ce se
apropiau de ncperea templului.
Nu despre asta era vorba, fir-ar! mri el. Trebuia s i
arate doar tunelul!
Acum tu eti nedrept cu Tom, spuse Mogens ncercnd
s-i ascund un zmbet. i-am mai spus: Cnd miss
Preussler i pune ceva n cap, n general o face.
Graves se ncrunt i mai mult, dar nu mai zise nimic, ci
mri pasul, aa c n niciun minut se aflau n marea ncpere
a templului, luminat de becuri electrice aproape ca de
lumina zilei. n primul moment nu o zrir pe miss Preussler,
n schimb o auzir foarte bine. Vocea ei izvora din spatele
brcii morilor, ceea ce fcu ca pe faa lui Mogens s apar o
expresie de ngrijorare.
Sper c ua secret este
Cu siguran ncuiat, nu te ngrijora, i continu ideea
Graves.
Dar pentru gustul lui Mogens completarea sun ceva cam
prea convingtor, ca i cum Graves nu ar admite s fie luat
n consideraie nicio alt posibilitate. Graves grbi prea tare
pasul, pentru a mai putea s-i ascund brusca ngrijorare.
Mogens rmase puin n urm. Pentru a ine pasul cu el, ar fi
trebuit s alerge.
Dar ngrijorarea lor se dovedi nentemeiat, cel puin n
privina uii secrete. Mica statuie a lui Horus prea neclintit
de milenii n nia ei, iar ua ascuns n spatele ei era ncuiat.
Nici mcar Mogens, care tia la ce s se uite, nu putea vedea
mai mult dect aparenta stnc masiv.

n schimb, Tom le fcu o impresie nefericit. Ca i miss


Preussler, i el era cu spatele cnd cei doi se aplecar pentru
a trece pe sub pupa proeminent a brcii, dar probabil c el le
auzise paii, pentru c practic n acelai moment se ntoarse,
i pe fa i apru o expresie de vinovie i uurare, totodat,
dintre care cel puin n acel moment predomina evident
uurarea. Observ uniforma de poliist purtat de Mogens i
expresia se transform ntr-una ntrebtoare.
Thomas, trebuie s inventezi ceva mai potrivit dac vrei
s iei de bra o femeie srman i btrn ca mine, tocmai
spunea miss Preussler. Chiar dac eu Se opri n mijlocul
frazei, cci, ntorcndu-se, i descoperi pe Mogens i pe
Graves. Profesore! Doctore Graves! strig ea bucuroas. V-ai
ntors! Minunat! Se opri din nou i se ncrunt: Profesore
VanAndt! V-ai gsit un nou loc de munc?
n primul moment, Mogens nu nelese ntrebarea, apoi zri
scnteia de amuzament din ochii lui miss Preussler i nu mai
fu nevoit s se priveasc pentru a ghici motivul ntrebrii.
Probabil c arta caraghios n uniforma de poliist cu culori
ieite la splat, pe care i-o dduse Wilson. Att pantalonii, ct
i mnecile cmii erau prea scurte, dar ca o compensaie,
ambele piese de mbrcminte erau mai largi cu cteva
numere.
Hainele mele au fost luate puin, spuse el cu un zmbet
stingherit, dar eriful Wilson a fost att de generos, nct mi-a
mprumutat uniforma lui. Mi s-a prut mai decent dect s m
ntorc nfurat doar ntr-o ptur.
Cuvintele ar fi trebuit s sune inocent, dar nu a fost aa,
pentru c zmbetul cuprinse nu doar faa, ci i privirea lui
miss Preussler. Ea ntreb ngrijorat:
Totul este n regul?
Graves rspunse repede n locul lui Mogens:
Bineneles. Doar c bunul nostru profesor a fost puin
cam nendemnatic. A uitat c aici nu suntem la Universitatea
din Thompson ori n minunata dumneavoastr cas, ci n
mijlocul slbticiei. Dar nu avei nicio grij, el nsui a ieit
mult mai bine dect hainele lui din aceast ntmplare.
Rnji larg n direcia lui Mogens, dar n spatele acestui

rnjet aparent rutcios se ascundea i o privire complice,


care i cerea s adere la aceast versiune.
M bucur c nu ai pit nimic, zise miss Preussler. Mi-am
reproat c v-am pus s colindai pdurea noaptea doar
pentru o pisic.
Doar pentru o pisic? repet Mogens n gnd, surprins.
Cleopatra era pentru miss Preussler mult mai mult dect doar
o pisic!
Nu s-a ntmplat nimic, rspunse el nesigur. Doar
Cleopatra
Va aprea cu siguran, nu fii ngrijorat, miss Preussler,
interveni Graves. O va cuta Tom. Sper c ai fost mulumit
cu ce v-a artat pn acum.
n privirea lui miss Preussler licri scurt din nou o urm de
nencredere, i Mogens fu aproape sigur c ea sesizase
intenia lui Graves de a schimba tema discuiei, intenie
concretizat att de stngaci. Dar ea confirm cu convingere:
Oh, desigur, tnrul dumneavoastr asistent este un
ghid excepional. Dar i un pozna, vi-o spun eu.
Aa? ntreb Graves.
Zmbi, dar i arunc lui Tom cu coada ochiului o privire de
ghea. Ba chiar amenintoare.
Miss Preussler ncuviina din cap de zor.
Da, imaginai-v, mi turna gogoi cum c acest templu
pgn este mai vechi de cinci mii de ani. i era foarte convins
c l cred, dar la sfrit am bgat de seam c i-a permis
doar s glumeasc. l amenin jucu pe Tom cu degetul
arttor i adug: Cinci mii de ani! Cnd oricine tie c
lumea are doar patru mii de ani!
Graves schimb cu Mogens o privire consternat. Mogens
ncerc s-l avertizeze, dar Graves fie nu pricepu, fie nu vru
s priceap.
Patru mii de ani, miss Preussler? Graves cltin din cap.
M tem c l nedreptii pe bietul Tom. Nu a vrut n niciun caz
s v ia peste picior, dimpotriv. Noi nc nu ne-am terminat
treaba, dar s-ar putea foarte bine ca tot ce este aici s aib
mai mult de cinci mii de ani. Poate chiar dublu.
Prostii! Miss Preussler l strfulger pe Graves cu o

privire suprat. Realitatea este c lumea nu are o zi mai


mult de patru mii de ani! Vei fi dumneavoastr un bun om de
tiin, doctore Graves, dar mi se pare c ar trebui s
petrecei ceva mai mult timp studiind Scriptura.
Scriptura? repet Graves.
Biblia, doctore Graves. Dac ai fi fcut asta, ai fi tiut
ce prostie ai spus. Reverendul Fredericks mi-a explicat
amnunit.
Reverendul Fredericks?
Mogens recepion o privire rtcit a lui Tom, dar nu
reacion la ea, ci se ntoarse pentru ca nici Tom i nici
Graves s nu i vad rnjetul rutcios. El a vrut s l
avertizeze pe Graves, dar acesta nu l-a ascultat. Mogens tia
ce va urma.
Reverendul
Fredericks!
confirm
btioas
miss
Preussler. Totul este scris, doctore Graves. Nu trebuie dect s
urmrii napoi arborele genealogic al celor care au trit pe
vremea Mntuitorului i vei obine exact aceast cifr. O
problem foarte simpl de aritmetic. i cu aceasta - att
privirea ei, ct i tonul devenir triumftoare -, vreau s spun
c n conformitate cu nsi definiia dumneavoastr, este o
metod pur tiinific.
Graves era vizibil destul de deranjat, dar era i suficient de
abil pentru a nu o mai contrazice pe miss Preussler.
Ei, da, este o teorie interesant. Poate c la timpul
potrivit ar trebui s v introducem n munca noastr.
Cnd va fi timpul potrivit ca s introducem cuvntul
Domnului nostru n aceast munc? ntreb sarcastic miss
Preussler.
n mod sigur curnd, rspunse Mogens n locul lui
Graves. Dar pentru moment avem de discutat alte cteva
chestiuni.
El era foarte contient de pericolul de a strni prin aceast
afirmaie mnia sfnt a lui miss Preussler, dar dac nu
nchidea brusc tema, se putea foarte bine ca Graves s se
implice ntr-o discuie asupra principiilor teologice care s
dureze ore. Atta timp ct fusese vorba despre Mogens, ea i
sacrificase principiile religioase n folosul instinctului de

vntor, dar cnd venea vorba despre alii, rvna ei de


misionar ieea cu att mai mult la iveal, probabil ca o
peniten pentru aceast rtcire.
Alte chestiuni? ripost prompt miss Preussler.
Adic despre cum vom proceda n continuare, interveni
Graves artnd ctre Mogens. Dup ce nefericiii cercettori,
doamna Hyams i ceilali doi, ne-au prsit, va trebui s
prelum noi ntreaga munc. Acest lucru trebuie bine gndit
i, mai ales, s fie bine planificat i organizat. Desigur c
nelegei chestiunile acestea.
Miss Preussler clipi.
nc nu i-ai spus, profesore?
Eu m-am rzgndit, miss Preussler, rspunse ezitant
Mogens. Rmn aici. Cel puin nc vreo cteva zile.
M bucur, rspunse miss Preussler. Ca s fiu sincer, m
simeam vinovat fa de doctorul Graves. M temeam c
vei pleca de aici doar din cauza mea.
Nu are nici cea mai mic legtur cu dumneavoastr, o
asigur Mogens. Am avut motive personale. Dar am stat de
vorb cu doctorul Graves, i el m-a convins. Nu pot s l las i
eu balt acum, cnd nici ceilali nu mai sunt aici.
A fost gsit srmana miss Hyams? ntreb miss
Preussler.
Pn acum nu, rspunse Mogens.
Dar eriful Wilson este un brbat competent, adug
Graves. Dac mai este n via, o va gsi.
Credeam c nu v place.
eriful Wilson i cu mine nu suntem prieteni, este
adevrat, recunoscu Graves. Dar asta nu nseamn c m
ndoiesc din principiu de competena lui. Wilson va face tot ce
st n puterile lui. Respir zgomotos, apoi continu: Dar acum
trebuie s mergem. Tom v va nsoi ceva mai trziu, dar
pentru moment m tem c timpul nostru este msurat.
Miss Preussler se simi puin deranjat, dar se strdui s nu
lase s se vad acest lucru.
Desigur, zise ea bosumflat.
Tom v va conduce napoi, continu Graves. Eu i
profesorul VanAndt avem de rezolvat cteva chestiuni. Dar

vom veni i noi ct se va putea de repede.


Desigur, repet rece miss Preussler. Thomas?
Tom se grbi s o conduc afar, iar Graves privi mut n
urma lor, pn cnd acetia disprur. Dup care se ntoarse
ctre Mogens cltinnd din cap:
Retrag tot ce am spus despre tine, Mogens. Nu te-ai
retras ntr-o vgun. Erai n iad.
Miss Preussler are calitile ei, spuse Mogens.
Numai c ele trebuie cutate ndelung, nu? rspunse
ironic Graves.
Mogens l ignor i zise:
Trebuie s o expediem de aici. Nu a vrea s i se
ntmple ceva.
Ce te privete pe tine femeia asta? ntreb nelmurit
Graves. Din cte vd, nu i eti dator cu nimic.
Se poate, totui nu mi-a ierta dac ar pi ceva.
Din nou Graves pstr un timp tcerea, pe cnd l privea pe
Mogens att de gnditor, nct acesta se ntreb n gnd ce
spusese de fapt. i alung gndul cu un efort vizibil i
ntreb:
Doreai doar s o expediezi pe miss Preussler, sau voiai
de fapt s discutm ceva?
n loc de a-i rspunde, Graves intr n nia din perete i
deschise ua secret rsucind capul statuii lui Horus. Placa
din stnc se ddu scrnind de o parte, i Mogens atept ca
umbra aprut n gangul deschis s se reverse ca un talaz de
ntuneric bolovnos. Dar n loc de asta, prin deschiztura
ngust se strecur o lumin cald, glbuie.
L-am rugat pe Tom s instaleze cteva lmpi
suplimentare, spuse Graves observnd mirarea lui Mogens.
n ce scop? ntreb Mogens.
Am avut impresia c nu i place ntunericul, rspunse
Graves. i se reduce i pericolul. Tom a consolidat temeinic
tunelul, nicio grij, dar mai sunt nite drmturi czute din
tavan. Nu vreau s te rneti.
Pericolul continu s existe, rspunse Mogens, privindu-l
ostil pe Graves. Eu nu merg acolo.
Dar am crezut c ne-am neles, spuse surprins Graves.

Ne-am neles s te ajut, rspunse Mogens i fcu un


gest cu capul ctre tunel. Dar nu la asta.
Mirarea lui Graves se accentu.
Dar tu Se opri din vorbit i cltin ncet din cap. Oh,
acum neleg. Dar m tem c una nu merge fr cealalt. Se
pare c eu nu m-am exprimat destul de clar. Eu cred c
suntem n prag de a rezolva totul. Avem nevoie de probe,
Mogens. Art cu mna ctre tunelul care avea accesul
eliberat i adug: Ele se afl acolo. Dar tu eti singurul care
m poate ajuta s le gsesc.
Nu, spuse Mogens.
Faa lui Graves se schimonosi de furie. Dar se stpni cu
preul unor eforturi evidente.
Sper c te vei rzgndi, zise el silit.
Nu prea cred, rspunse Mogens. Iar acum i-a fi
recunosctor dac am pleca. A scpa cu plcere de aceste
haine idioate.

Capitolul 24
Pn acum, meniul taberei se limitase zilnic la un mic dejun
copios i la o cin i mai copioas, pe care Mogens i colegii
lui l primeau fiecare n baraca lui; mai nti pentru a se face
economie de timp - deplasarea pn la i de la templul
subteran se fcea de fiecare dat cam ntr-un sfert de or, iar
Tom respecta fr nicio excepie orarul de funcionare al
generatorului electric stabilit de Graves, dar mai ales pentru
c Tom era suprasolicitat i, pe lng nenumratele lucrri ce
le avea de executat, nu ar mai fi putut face fa pregtirii
unui prnz cald zilnic i aducerii lui n cele cinci barci.
Dar n aceast diminea micul dejun al lui Mogens se
compunea doar din dou ceti din fiertura clie i amar
despre care Wilson pretindea c se cheam cafea, aa c pe
la prnz lui Mogens i chioria stomacul. Prost dispus, sttea
aplecat asupra crilor sale, cnd de afar se fcu auzit un
sunet metalic nervos; cam ca al unui gong, dar unul din tabl.
Mogens i ntrerupse lectura i privi ctre u, fr s
poat stabili sursa sunetului. Suprarea lui nu era cauzat
doar de deranjarea din concentrare, ci mai mult era suprat
pe sine nsui. De dou ore, sau chiar de mai mult timp,
sttea aplecat asupra crilor aduse de Graves din biblioteca
Universitii Arkham i ncerca zadarnic s dea un sens
literelor i semnelor.
Bineneles c pricepea cuvintele. Voia s le aeze n
ordine, n propoziii cu sens, dar nu cuprindea nelesul mult
prea adnc, aproape mistic rezultat din simplele cuvinte.
Secretul sumbru care i se dezvluise anterior la citirea
preistoricei scrieri devenise impenetrabil. Cartea ncetase s
mai comunice cu el.
Poate c i el ncetase s i mai dea ascultare.
Mogens se ndoia de sine nsui. Cu fiecare clip ce trecea,
era tot mai sigur c fcuse o greeal ascultndu-l pe Graves
i rmnnd aici. Argumentele lui Graves erau imperioase; nu
putea s spun nimic mpotriva lor, nimic cu care la rndul lui

s combat opiunea de a rmne i de a dezlega misterul


acelor creaturi funeste care o omorser pe Janice i care i
transformaser viaa ntr-o grmad de cioburi. i totui, n
adncul lui o voce uoar optea cu insisten c trebuia s
plece de aici, c Graves nc nu i spusese tot adevrul i c
mai exista nc un secret mult mai periculos. i c el era n
pericol, ntr-un teribil pericol, care se amplifica dac rmnea.
Nu era doar o senzaie. Era o credin absolut, adnc
nrdcinat, care nu avea nevoie de susinere. Ceva pndea
acolo, jos, n spatele uii ncuiate.
Pe lng acestea, Mogens mai era contient de faptul c
fa de Graves numai obiectiv nu era. Cele spuse de
diminea de ctre Graves aproape c l surprinseser, dar cu
fiecare minut scurs suspiciunile lui Mogens deveneau tot mai
puternice. Nu avea nicio importan dac el considera
comportamentul lui Graves corect ori incorect. Adevrul era
c nu voia s lase dreptatea de partea lui. n interiorul lui
ceva se temea de clipa n care va trebui s accepte c
judecase greit. Graves se nelase n privina unui lucru:
ceea ce n ultimii nou ani i dduse putere s continue s
triasc nu fusese doar durerea simit pentru Janice, ci cel
puin n aceeai msur i ura fa de Jonathan Graves. i el
nu era pregtit s renune la ea.
Sunetul de afar se repet, de data aceasta parc mai
nerbdtor, aproape furios. Mogens mai arunc o ultim
privire n manuscrisul deschis - ntre timp chiar i literele
refuzau s mai aib vreun neles i se nirau n faa ochilor
lui ntr-un ir nclcit de semne i simboluri, care atunci cnd
erau privite mai ndelung ncepeau s se mite ciudat -,
recunoscu n sfrit lipsa de noim a ceea ce fcea i nchise
volumul definitiv. Poate c atepta prea mult de la sine nsui.
Oricum, astzi aflase lucruri care nu numai c fceau s
apar n alt lumin ultimii nou ani ai vieii lui, ci spulberau
ntreaga lui concepie despre lume. Oare crezuse cumva c
doar va ridica din umeri i va trece la chestiunile cotidiene, ca
i cum nimic nu s-ar fi ntmplat?
Rspunsul la aceast ntrebare era un da clar, dar ideea era
att de absurd, nct cltin nencreztor din cap n timp ce

punea cartea la loc n raft i apoi se ndrepta spre u.


Zgomotul exterior se auzi pentru a treia oar cnd Mogens
deschidea ua i clipea des n lumina soarelui, dup ce
petrecuse ore ntregi citind n semintunericul din barac. I se
oferea o privelite n acelai timp uluitoare i comic: miss
Preussler, dotat cu or i boneic, pe scara barcii ei,
strngnd n mna dreapt ntins un capac mare de oal. n
cealalt mn avea un polonic tot att de mare, cu care lovea
vesel capacul.
Mogens nu era singurul fcut curios de larm. Aproape n
acelai timp cu el iei din cas i Graves. Cu toat distana
mare ce l desprea de el, lui Mogens i se pru c i distinge
expresia suprat a feei.
Ce s-a ntmplat? strig el iritat. Ce este cu larma
aceasta infernal, miss Preussler?
Miss Preussler mai lovi nc de dou ori cu entuziasm
gongul improvizat.
Masa este gata! strig ea. Unde suntei?
Masa?
Graves repet cuvntul de parc nu reuea s l neleag.
Este vremea prnzului, doctore, rspunse miss Preussler.
V rog s venii nainte de a se rci.
Dup aceasta dispru n barac i ua se nchise n urma ei.
Graves i arunc lui Mogens o privire neajutorat, la care
ultimul reacion cu un abia schiat ridicat din umeri, nainte
de a reintra n cas pentru a se spla pe mini i a pune pe el
o cma curat, ultima gsit n valiz. Stomacul i chiori
din nou, de parc cuvintele rostite de miss Preussler ar fi
amintit fiecrei pri a corpului su c astzi nc nu
primiser nimic de mncare, iar zgomotoasa ei invitaie i
czu tocmai bine. Ar fi acceptat-o i dac nu i-ar fi fost foame.
A ncerca s te sustragi invitaiei la mas fcute de miss
Preussler era o cutezan lipsit de orice speran. n
ncheiere se mai privi o dat n oglinda ptat de deasupra
spltorului, ca s se asigure c aspectul su va face fa
privirilor severe ale lui miss Preussler.
Consultarea oglinzii fu neplcut. Petele mate i
nenumratele zgrieturi i jupuituri i lipseau fizionomia de

nfiarea ei familiar, dar nu o fceau s apar strin cu


adevrat, ci fals ntr-un mod lugubru, aa cum o fa uman
nu ar trebui s arate niciodat. Nici mcar nu era
nspimnttor, dar brusc Mogens se gndi iari la ce i
povestise Graves de diminea despre lucrurile pe care
oamenii nu ar trebui s le vad niciodat, i asta l fcu s-i
fie fric. Inima ncepu s-i bat mai repede i el nici mcar nu
fu surprins cnd umbrele din oglind au prut c prind via.
Mogens
nu
permise
nfiriprilor
absurde
ale
subcontientului su s se materializeze, ci le ndeprt cu un
efort contient de voin, i prsi casa cu pai grbii. Cnd
trecu prin dreptul oglinzii care i distrsese atenia cu umbrele
mictoare, simi o boare ca de ghea cuprinzndu-i sufletul.
Mogens se lupt cu fiorul care i se urca pe spate i se dojeni
singur n gnd. Faptul c era contient c se gsea ntr-o stare
sufleteasc neobinuit nu ddea nici pe departe dreptul
fanteziei sale s depeasc limita n acest fel.
Dei se grbise, ajunse ultimul. Tom luase deja loc la mas,
n timp ce Graves sttea la doi pai distan, artnd
oarecum neajutorat, ca s nu zicem deplasat. Ca i Tom,
purta aceeai mbrcminte ca n cursul dimineii. Miss
Preussler rsplti cu un zmbet de mulumire faptul c
Mogens, dei singurul, se schimbase n vederea mesei, dar i
se adres totui pe un ton prevztor:
V-ai splat pe mini, sper, profesore?
Lui Mogens nu i scp semnul semnificativ fcut cu ochiul
i nici scnteia ascuns din privire, dar decise s i fac jocul
i, asculttor, i ntinse minile, ca miss Preussler s poat s
i verifice unghiile.
Aa este bine, spuse ea satisfcut. Cu crile acestea
vechi niciodat nu tii cine le-a rsfoit nainte, i ce boli o fi
avut! Art ctre mas i adug: Aezai-v, profesore. Dar
ce este cu dumneavoastr, doctore Graves?
Mogens fu ct pe-aici s izbucneasc n rs cnd vzu c
automat Graves i cobor privirea asupra mnuilor lui nainte
de a gsi salvarea ntr-un zmbet nefericit:
Miss Preussler, noi de fapt aici nu mncm de prnz.
Da, la asta m-am gndit i eu, zise miss Preussler. Dar

aceast gospodrire masculin ia sfrit din acest moment.


Cred c este clipa cea mai potrivit ca de ea s vad o
femeie. Doctore, nu tii ce important este masa regulat?
Tot respectul pentru grija dumneavoastr, miss
Preussler, zise pe un ton uor nerbdtor Graves, dar nu
avem timp pentru aa ceva.
Prostii! Mncatul i butul fac legtura trupului cu
sufletul, i un stomac gol nu studiaz cu plcere, nu? Fcu
involuntar un gest ctre mas: Acum aezai-v i mncai.
Ori vrei s m jignii?
Mogens simea cum ceva sub faada aproape totdeauna
controlat a lui Graves era pe cale de a exploda. Aa c,
trgnd farfuria mai aproape i apucnd tacmul, zise:
Dar, miss Preussler! Ai uitat c doctorul Graves poate
mnca numai anumite alimente?
Oh! spuse atins miss Preussler.
Uitase. Dar reacion imediat:
Dac mi spunei care sunt componentele dietei
dumneavoastr speciale, m voi ocupa de ea cu plcere.
Nu, mulumesc, rspunse rece Graves. Eu m ntorc la
munca mea. Iar dumneavoastr, domnii mei, v-a rmne
recunosctor dac v-ai grbi.
i plec. Tom vru s se ridice imediat i s l urmeze, dar
nlemni cnd miss Preussler i arunc o privire de ghea.
Hai, ai curajul s mnnci ceva, spuse ea cu severitate.
Un prnz prea grbit este tot att de duntor ca unul
denat!
Tom ddu ochii peste cap, dar fu i destul de abil s nu
riposteze. Mogens zmbi rutcios. Dar numai ct timp miss
Preussler nu se uit la el.
Masa merita s supori reprourile lui miss Preussler.
Mogens considerase totdeauna c gazda lui era o gospodin
bun, dar astzi aceasta se ntrecuse pe sine. Epuiz nu
numai poria din farfurie, ci i o a doua porie, i ar fi trecut i
la a treia, dac Tom nu l-ar fi privit mereu jenat i puin cu
repro. Acesta doar rscolise mncarea de pe farfurie i nu
mncase mai nimic.
Nu mi-o lua n nume de ru, Tom, spuse Mogens cu gura

plin, nu am niciun repro la adresa artei tale culinare, dar


miss Preussler gtete cu adevrat deosebit.
Tom se ncrunt. Era jignit. Mogens ls lucrurile aa, mai
bu n ncheiere nc o ceac de cafea neagr tare i se
ridic.
A fost excepional, doamn Preussler! Dar, din pcate,
acum trebuie s plec. M tem c doctorul Graves are
dreptate: ntr-adevr, avem mult de lucru.
Ducei-v linitit, profesore, rspunse miss Preussler.
Privi n jur demonstrativ i adug oftnd: i eu am mult de
lucru aici.
Mogens se ntreb la ce se referea aceasta, pentru c, cu
excepia inevitabilelor urme lsate de pregtitul prnzului,
aici era att de curat c, literar spus, puteai s mnnci de pe
jos, dar prevztor nu puse ntrebarea cu glas tare. Rezultatul
ar fi fost doar o remarc usturtoare sau o nesfrit
prelegere despre incompatibilitatea dintre noiunile de brbat
i de ordine; ori poate amndou. i fcu lui Tom un semn cu
capul s l urmeze i prsi baraca.
Tom vru s plece n direcia barcii lui, dar Mogens l reinu
apucndu-l de bra:
Un moment, Tom.
Acesta se opri asculttor, dar cam mpotriva voinei sale, i
privi acuzator ctre mna care l inea, aa c Mogens i-o
retrase rapid.
Da?
Nu asta am vrut s spun, Tom. Dintre cei de aici, eu m
voi simi cel mai uurat cnd ea va pleca. Dar Tom, crede-m,
nu este nelept s o superi pe miss Preussler.
Tom ncuviin din cap. Nu spuse nimic. n primul moment
ncpnarea lui i se pru lui Mogens pueril, dar i ddu
seama c Tom chiar era un copil. n loc de a dezvolta tema,
fcndu-i astfel i mai mult ru, i spuse:
Trebuie s o ndeprtm de aici, Tom. Ar fi de preferat
chiar astzi.
Nu se va putea, rspunse Tom. eriful Wilson a interzis
ca din tabr s plece cineva nainte ca accidentul s fie
clarificat.

Dar este clarificat, spuse Mogens cu o mirare mimat.


Sau nu este?
Tom i muc buza inferioar i privi n gol. Tcea.
Prerea mea este c pentru erif cazul ar trebui s fie
clar, continu Mogens. Mercer era beat. Toi tiu c el era
practic permanent beat. Plus vremea rea. Pe furtuna aceea
blestemat nu i-ar fi fost uor nici unui ofer treaz s in
maina pe drum. Nu este de mirare c Mercer a pierdut
controlul asupra volanului.
Da, aa trebuie s fi fost, rspunse Tom fr a-l privi.
Cel puin pentru Wilson.
Tom ridic speriat privirea, apoi o ls din nou n pmnt.
Prea c i-ar fi dorit s fie undeva departe.
Numai c Mercer nu era beat, continu Mogens, sau n
orice caz nu era mai beat dect de obicei. i au plecat cu cel
puin o or nainte de a se dezlnui furtuna. Pn la locul n
care au prsit drumul nu au fcut mai mult de cinci minute.
n timp ce vorbea, se uita cu atenie la Tom, dar biatul privea
n continuare n gol fr s clipeasc. Graves mi-a povestit
tot.
Tom tresri puin, i Mogens continu, dnd din cap
nelegtor:
Nu sunt suprat pe tine, Tom. Sunt sigur c nu m-ai
minit de bunvoie.
Doctorul Graves mi-a cerut, spuse Tom ncet.
Evit iari privirea lui Mogens, chiar dac acum o fcu din
alte motive.
tiu, spuse Mogens. Mi-a spus i asta. Zmbi ca s mai
detensioneze puin situaia i adug: Trebuie s i spun c
explicaia ta a fost att de convingtoare, nct am crezut-o.
Nu a fost ideea mea, rspunse Tom.
Graves?
Tom confirm cu o micare a capului, i Mogens simi cum l
cuprindea o furie bizar. Dac explicaia ar fi venit de la Tom,
s-ar fi mirat, ns pentru c ea provenea totui de la Graves
se nfurie.
Totui, ai fost bun, spuse el dup o scurt pauz, dar nu
pe un ton prea convingtor. i repet: Nu sunt suprat pe tine.

Eu l cunosc pe doctorul Graves de mai mult timp dect l


cunoti tu. tiu c el poate fi foarte convingtor cnd vrea
cu adevrat ceva. Fcu un gest cu capul spre cellalt capt al
taberei. Hai cu mine, Tom! Facem mpreun o bucat de
drum.
Doctorul Graves ncepu nesigur Tom.
Nu este nicio problem, l ntrerupse Mogens. A vrea s
mi povesteti puin despre tine.
Despre mine?
Tom pru ngrozit.
Mogens pornise deja ncet, aa c Tom de voie, de nevoie,
trebui s l urmeze nainte de a-i rspunde.
Doctorul Graves mi-a povestit cum v-ai cunoscut.
De data aceasta Tom tresri mai puternic. n privire i se
citea panica.
El
Acele creaturi i-au omort prinii, nu este aa?
ntreb iute Mogens. i se corect: prinii ti adoptivi.
Ei au fost prinii mei, rspunse Tom. Prea ncurcat,
tulburat, ca i cum se ateptase la cu totul altceva. Adug:
Pentru mine, n orice caz.
Nu trebuie s vorbeti despre asta dac nu vrei. mi
nchipui c i este greu.
Mai fcur patru, cinci pai pn cnd s rspund Tom, i
cnd acesta o fcu, vocea lui era complet schimbat. Se uita
cnd la Mogens, cnd la desiul aproape de neptruns spre
care se ndreptau ncet, dar ochii lui preau c vd cu totul
altceva.
Nimeni nu m-a crezut, spuse el. Eu i-am vzut i le-am
povestit tuturor, dar nimeni nu m-a crezut.
Ceea ce mai auzi Mogens era poate un rs amar, sau poate
un oftat reinut, ca i cum amintirile l-ar fi copleit. Mogens se
simea ru supunndu-l pe tnr la aceste chinuri, dar avea
mai mult ca oricnd sentimentul c era important s afle tot,
i nu numai ceea ce Graves voia ca el s tie.
Povestete simplu, Tom, l rug el. i oprete-te cnd
devine prea dureros.
Ca i cum el ar fi putut! Mogens trise prea multe

experiene proprii dureroase n relatarea unor ntmplri


neplcute, pentru a nu ti c era imposibil s te opreti dac
ai avut puterea s ncepi.
Triam chiar n apropiere, ncepu Tom. Exact de cealalt
parte a cimitirului. Prinii mei aveau acolo o mic ferm.
Astzi ea nu mai exist. S-a drpnat dup ce nimeni nu a
mai locuit acolo i cndva a mistuit-o i un incendiu. Ceea ce
mai rmsese a nghiit mlatina. Dar pe atunci locuiam aici,
era o cas bun. Art cu braul spre est, probabil n direcia
n care se aflase ferma. Mogens se ntreb ce se putea cultiva
ntr-o zon ca aceasta. Tom continu: Tatl meu mai ctiga
ceva n plus avnd grij de vechiul cimitir. O treab pe care
nimeni nu voia s o fac. Oamenii povesteau lucruri ciudate
despre cimitir, i nici nu era bine pltit, dar aveam nevoie de
bani. Ferma nu producea cine tie ce. i n plus mai era i
copilul.
Mogens evit una din nenumratele bltoace lsate de
ploaia de ieri i se pregtea s asculte ntreaga poveste a
vieii lui Tom.
Copilul?
O surioar, confirm Tom. Eu aveam opt ani cnd s-a
nscut ea. Zmbi stngaci. Poate nou ani. De la nceput a
fost bolnav i nu a mai ajuns la un an.
A murit?
n prima iarn, rspunse Tom. De pneumonie.
mi pare ru.
Nu am cunoscut-o ca lumea, era tot timpul bolnav.
Cnd nu ipa, dormea. i n prima iarn a murit. Tata a
nmormntat-o n cimitir, era o iarn foarte grea. Pmntul
era att de ngheat, nct nu a putut s i sape o groap.
Aa c a folosit una veche, presupuse Mogens.
Un mormnt care nu mai aparinea nimnui. Cu
siguran c sttea liber de cincizeci de ani. Nu se mai
ocupase nimeni de el, i nici nu urma s fie pentru mult timp,
ci doar pn cnd prinii mei puteau s strng banii
necesari unei nmormntri normale sau pn n primvar,
pn cnd pmntul nu mai era att de ngheat i
Mogens l ntrerupse:

neleg. Dar ai spus c sttea de mult nefolosit. Un


mormnt nu st gol. Era un cavou?
Da. De aceea a i nmormntat-o tatl meu acolo.
i cnd a vrut s o nhumeze, cadavrul dispruse,
presupuse iari Mogens.
Tom confirm cu o micare a capului. Mogens vru s mai
pun o ntrebare, dar parc era sugrumat. Cu doar cteva
clipe nainte se ntrebase dac Tom va putea vorbi despre
evenimentele groaznice trite, iar acum el era cel ameninat
s fie dobort de amintiri.
Prsir tabra i merser o bun bucat de-a lungul
mrciniului care desprea cele ase csue vechi de zidul
cimitirului, pn cnd Mogens gsi fora de a mai vorbi:
i?
Au venit eriful Wilson i chiar un detectiv din ora,
rspunse Tom. Au cutat prin tot cimitirul, dar nu au gsit
nimic.
Ct de bine cunotea istoria asta!
Nu au putut s gseasc nimic.
Da, dar pe atunci nu tiam, rspunse Tom. Vocea i
deveni dur, i tonul ei era rece, nenduplecat, plin de mnie
fat de toi, de toate i de el nsui. Nu l-a crezut nimeni pe
tata. Nici mcar eu.
Dar el avea dreptate.
De atunci a pndit n fiecare noapte, continu Tom cu o
voce stins, fr nicio intonaie. Noapte de noapte,
sptmni, luni Ridic din umeri i adug: Cred c
locuitorii oraului l-au luat de nebun.
i tu?
Tom ridic iari din umeri, ca i cum acest rspuns ar fi
fost suficient.
ntr-o noapte am auzit mpucturi. Dou ori trei, nu mai
tiu exact. Mamei i s-a fcut fric, i mi s-a fcut i mie. Nu
mult dup aceea a mai rsunat o mpuctur. De data
aceasta doar una, dup care l-am auzit pe tata strignd. Nu
mai auzisem un om strignd aa. Am ateptat s trag din
nou, dar s-a fcut linite. Nu a mai tras.
Pe Mogens l sperie ceva deosebit ce se petrecea, dei

motivul n sine i era cunoscut: acum, cnd Tom vorbea


despre cel mai groaznic moment din amintirile lui, vocea i
era calm. Dispruser din ea durerea i mnia, ca i cum
relata despre ceva petrecut altcuiva, nu lui.
Mamei i se fcuse o fric teribil. A ncercat s nu se
observe asta, dar eu am simit. A luat din dulap a doua puc
a tatlui meu i m-a trimis n pod, ca s m ascund. Nu am
vrut. Voiam s o apr, dar pn la urm m-am supus.
i probabil c nu i-o va ierta niciodat, gndi Mogens. Un
biat de opt, nou ani care a auzit cum tatl i murea, i care
nu putuse s i salveze nici mama. Cum putea s se ierte
pentru aa ceva?
Mai trziu au venit i ei, continu Tom. Nu am vzut
nimic. n podea existau cteva crpturi, dar nu am putut s
vd nimic prin ele, i mama m ncuiase sus. Am auzit
mpucturi jos, una sau dou focuri i acei pai grei,
trii. Apoi acea respiraie ngrozitoare.
Nu i-ai vzut?
Cumva am reuit s forez capacul de acces n pod.
Mama nu mai era acolo, totul era plin de snge. Atunci am
vzut. Foarte scurt. Era doar o umbr proiectat pe cerul
nopii, dar nu prea silueta unui om.
i mama ta? ntreb Mogens.
Era o ntrebare prosteasc, absolut de prisos, dar simea
ct de aproape era Tom de a-i pierde stpnirea de sine.
Trebuia s l smulg, indiferent cum, din acel moment
ngrozitor n care copilul de nou ani nelesese c nu putea
face altceva dect s priveasc neputincios cum sub ochii lui
i era trt mama. Pentru o clip, disperata ncercare a prut
c era destinat eecului, dar ntunecarea din ochii lui Tom a
disprut tot att de brusc cum apruse.
Nu au mai gsit-o niciodat. i nici pe tatl meu.
i nu te-a crezut nimeni, spuse ncet Mogens. Le-ai
povestit tuturor, dar nimeni nu te-a crezut. Nici mcar nu teau ascultat, aa este?
Tom ddu mut din cap.
Un timp eriful Wilson mi-a permis s stau la el. mi
punea mereu aceleai ntrebri. Voia s descopere neaprat

ce se petrecuse n realitate. n final au ajuns la concluzia c


prinii mei au fost tri i sfiai de fiare slbatice.
Ei, nu a fost o concluzie chiar aa de eronat, zise
Mogens.
Nu sunt animale! strig furios Tom. Nu tiu ce sunt, dar
nu sunt animale!
Vocea i tremura, i n ochii lui se ivi o expresie care l fcu
pe Mogens s se nfioare. Nu neaprat pentru c ura aceasta
era att de intens i de nepotolit, ci pentru simplul fapt c o
vedea la el. Un om att de tnr nu trebuia s urasc att de
profund, i poate c adevrata crim svrit de creaturile
din adncul pmntului era aceasta: l nvaser s urasc
ntr-un mod n care niciun om nu ar fi trebuit s o fac
vreodat.
Mai trziu au venit din ora oameni care au mai cercetat
totul nc o dat. Au pus i ei multe ntrebri.
Dar nu te-a crezut nimeni, repet ncet Mogens.
Se sperie el nsui de tonul amar din vocea sa. Pentru o
clip se crezuse transportat n propriul trecut, i durerea
neputincioas a tnrului fusese i a lui. Ct de bine l
nelegea pe Tom! Srmanul biat nu putea s tie, dar el
relata n acelai timp i povestea lui Mogens. Se ntreb n
sine cte viei distruseser n acest mod oribilele creaturi.
Pentru prima dat n via cunoscu sensul real al cuvntului
comptimire, pentru c exact asta simea n acel moment, cu
o intensitate ce se apropia de durerea fizic: doi oameni care
mprteau aceeai suferin.
M-au dus la San Francisco, continu Tom. La un orfelinat.
Dar fugeam mereu. Dup ce am fugit pentru a treia ori a
patra oar, eriful Wilson a hotrt c pot rmne aici.
Mogens l privi nencreztor:
Dar pe atunci aveai cel mult nou, zece ani.
Eram destul de mare ca s vd de mine, rspunse Tom
drz. Pentru cineva care nu se teme s i murdreasc
minile exist totdeauna de lucru.
Sau poate s mai fure cte ceva de la unul, de la altul,
adug n gnd Mogens. Dar o fcu cu indulgen i cu
cldur, cu o duioie care l surprinse i pe el. Mai mult, trebui

s se stpneasc, pentru a nu l strnge afectuos n brae pe


Tom. Se abinu totui mai puin de teama c biatul l-ar putea
nelege greit, ct pentru c ar fi nsemnat c accepta c
avea nevoie de aceeai consolare cel puin n aceeai
msur.
Mogens i drese glasul pentru a depi jenantul moment.
Involuntar se ndeprt doi pai de Tom, pentru ca n acest
mod s se distaneze i fizic.
i de aceea supraveghezi acum cimitirul, presupuse
Mogens.
Tom recunoscu dobort. Ajunser la ieirea din tabr i
privirea lui se fix n albul-cenuiu al zidului cimitirului, care
prin frunzi se vedea ca un os prin carnea putrezit.
eriful Wilson mi-a dat vechiul post pe care l deinuse
tatl meu. A spus c mi-l d ca s pot ctiga ceva i pentru
c nu l voia nimeni. Profesore, el tie. tie ca toi ceilali.
Nimeni nu trebuie s pzeasc un cimitir gol, n care nu a mai
fost nmormntat nimeni de douzeci de ani. Este aa cum
spune doctorul Graves: cu toii tiu. Doar c nu vor s tie. i
nici nu vor ca cineva s le spun asta. Rse uor, numai c
rsul lui era ca o lam de ghea ce-i strpunse sufletul lui
Mogens. Apoi adug: El ateapt doar ca ei s m ia i pe
mine.
Mogens se sperie nc o dat de amrciunea din glasul lui
Tom. Poate c avea dreptate. Poate c exista o baz a tuturor
povetilor foarte vechi care priveau cimitirele, nu numai pe
cel de aici, ci cimitirele din ntreaga lume. Era posibil ca
oamenii s fi purtat dintotdeauna adnc n ei cunoaterea
creaturilor nopii, i nu era o ntmplare c ele apreau doar
n legende i n povetile de groaz. Oare cele mai
convingtoare minciuni nu erau acelea camuflate sub mantia
adevrului? Brusc nelese ct era de dificil sarcina preluat
de Graves i de acest tnr - i mpreun cu acetia de el
nsui. Nu era o ntmplare faptul c oamenii reprimaser
recunoaterea acestui secret teribil, dndu-i glas doar n
legendele i miturile lor. Cum s-ar fi putut atepta ca ei s
accepte ceva cu care de mii de generaii prinii i
nspimntau copiii?

Dar spuse totui dup un timp:


Poate c a vrut s i fac doar o plcere.
Tom l privi aproape dispreuitor.
Da, poate.
Se ntoarse cu o micare brusc i vru s plece, dar Mogens
l reinu i acum, chiar dac de data aceasta numai cu un
gest, fr s l mai ating.
mi ari? ntreb el.
Ce?
Mormntul, rspunse Mogens. Cavoul n care sora ta
Nu termin fraza, dar Tom l nelese i ddu afirmativ din
cap. Dar nu se clinti din loc.
Suntei sigur, profesore, c vrei s mergei acolo?
Problema este dac eti tu sigur pe tine, rspunse
Mogens.
Tactica lui ddu roade. intise mndria copilului care n
ciuda a orice nc mai era Tom, i iat c lovise inta. Tom l
fulger cu o privire aproape furioas, dar se ntoarse brusc i
ddu de o parte rmurelele att de energic, c Mogens trebui
s i apere cu minile faa de biciuirea lor, i l urm.
n sinea sa, Mogens nu era nici pe departe att de sigur pe
ct voia s par fa de Tom. Ba dimpotriv, cnd la
ntrebarea pus de Tom, dac era pregtit s mearg la
cimitir, rspunsese afirmativ, biatul l msurase cu privirea.
i nu era sigur c este pregtit. l apuca o fric vecin cu
panica numai la gndul de a intra n acest cimitir. Cele
povestite de Tom retreziser fantomele trecutului su, i cu
ct se apropia de zidul drpnat, inima i btea tot mai tare.
Tocmai de aceea trebuia s duc la capt acum totul, pentru
c bnuia c nu va mai avea niciodat curajul s o fac, dac
acum se ntorcea din drum. Era o nebunie - poate chiar una
periculoas - c i putea controla acea fric doar cnd era
silit s o priveasc n ochi, dar n acest caz nu ncpea
ndoial c reuise. Totui, avansul luat de Tom devenea tot
mai mare. Faptul c acesta a trebuit s se opreasc i s l
atepte s treac zidul nu se datora numai iscusinei lui de
crtor.
Cimitirul oferea o privelite nspimnttoare i la lumina

zilei; ntr-un fel privelitea era poate mai nspimnttoare


dect noaptea. Dac noaptea umbrele prindeau via doar n
msura n care ntunericul nvluia contururile obiectelor,
lumina zilei dezvelea orice aspect ciudat al acestui loc, care
era treptat nghiit de pmnt. Cele mai multe pietre funerare
stteau aplecate, precum catargele unei flote de galere
pietrificate ce se sfrm ncet, ntr-un bizar cimitir megalitic
al vaselor, unele dintre ele fiind czute complet sau aproape
nghiite de pmnt. Pmntul era moale ntr-un fel sumbru,
nu att de mltinos ca s te scufunzi n el, ci cumva elastic,
dnd senzaia c alergai pe o pnz de corabie bine ntins,
pnz care la cea mai mic micare neatent amenina s se
rup.
Acolo, n spate.
Tom art ctre mijlocul cimitirului. Mogens ncuviin din
cap, i Tom o lu grbit nainte, i de data aceasta att de
repede, nct Mogens trebui s se grbeasc gfind pentru a
nu rmne prea mult n urm.
n zona central a cimitirului pietrele funerare erau din ce
n ce mai mari, precum cldirile unui ora medieval, care
deveneau tot mai opulente pe msur ce se apropiau de
centru pn cnd se pliau pe fortificaia central. Era doar un
singur cavou mai modest, nicidecum att de splendid ca
acela care stpnea comarurile lui Mogens. Se opri totui
cnd se apropie de construcia seminalt, coluroas, din
gresie roas de vreme, care era elul lui Tom. Dei
asemnarea era superficial, i se pru c se ntorcea fizic n
timp, apropiindu-se de cea mai ngrozitoare clip din viaa lui.
Porni din nou cam fr voie - avea senzaia unei opoziii
fizice, ca i cum ceva ncerca s l opreasc cu disperare, i se
apropie de cavou cu pai ncei, ceea ce i ddu posibilitatea
s cuprind cu privirea ntreaga construcie.
Prima lui apreciere nu fusese tocmai corect. Cavoul era
vizibil mai mic dect cel din cimitirul din Harvard, iar pereii i
intrarea nu erau att de bogat ornate cu lucrturi n piatr,
dar impresia de derpnare era dat n cea mai mare parte
de vechime i de intemperiile care de decenii spaser n
gresia cenuiu-maronie. Construcia era de fapt mai mare

dect i se pruse lui n primul moment, dar ca i


monumentele funerare din jur ncepuse s se afunde n
pmnt i sttea puin nclinat. Cele trei trepte, pe care
odat se urca la ua nalt de ase picioare, erau nu numai
strmbe i crpate ntr-un mozaic cu sute de componente, ci
se aflau la jumtate de metru sub nivelul solului, aa c
Mogens trebui s fac un efort ca s intre, fr s se aleag
cu o entors sau s dea cu capul de buiandrug.
Ezita s intre. Dei se afla n plin lumin a zilei, intrarea
oferea o privelite trist. ntunericul de dincolo de ea prea
absolut, dar nu asta l fcea pe Mogens s se nfioare. Lipsea
linia despritoare dintre lumin i ntuneric, pragul unde
vieuia spaima, i nchipuia el, ori ntunericul ncerca cu
adevrat s creeze brae de umbr, care se ntindeau ctre
exterior ca nite tentacule biciuitoare, subiri ca nite nervi.
Mogens nchise ochii i intr cu un pas hotrt. Nu se
ntmpl nimic. Natural c nu se ntmpla nimic.
Tom intrase naintea lui i acum aprindea un felinar, a crui
lumin glbuie concura puinele raze care ptrundeau de
afar. Mogens se uit nfiorat n jur. Nu tia la ce se atepta cu siguran nu la ceva concret, dar ceva trebuia s fie -, dar
spaiul era gol. Cu toate acestea, Mogens simi fiori reci pe
spinare. Aici era trecutul lui, chiar dac asemnrile preau a
fi doar vagi. Urmndu-l pe Tom, se ntorcea la nceputul
suferinei sale, poate pentru a nchide cercul.
Mogens i alung gndurile i se strdui s inspecteze
atent a doua oar interiorul minusculei ncperi. Un
dreptunghi jos, gol, de cel mult trei pe cinci pai. Pe podea
mai era un alt dreptunghi, mai mic i mai deschis la culoare,
unde probabil c se aflase un sarcofag din piatr sau poate
doar un podium pentru un sicriu din lemn. Pereii aveau pete
ce puteau proveni fie de la picturi de mult terse, fie doar de
la murdrie. i totui, aici era ceva. Mogens simea. Senzaia
era att de intens, nct Mogens credea c ar putea apuca
cu mna acel ceva. Fantomele din trecutul lui, care ncercau
s ia form.
Aici? ntreb el.
Tom art cu o micare a capului spre dreptunghiul mai

deschis la culoare de pe podea. Fr a fi contieni de acest


lucru, ei evitaser aceast umbr a trecutului i se lipiser
att de tare de pereii de gresie, c picioarele li se aflau n
afara dreptunghiului.
Aici am pus sicriul, spuse Tom. Nici nu era un sicriu
propriu-zis, cci prinii mei nu aveau bani pentru aa ceva, ci
o simpl lad din lemn. Dar am pus pietre pe ea, i mama
mpletise o coroan din ramuri de brad.
Vocea amenina s-i cedeze, i Mogens simi iari ct de
aproape era Tom de a-i pierde controlul. Mogens i aminti c
nu era singurul pe care acest loc l confrunta cu ceva ce ar fi
fost mai bine s nu fie trezit.
Aici i-ai vzut? ntreb el repede. Creaturile acelea
La nceput aici le-am ateptat, rspunse Tom. Aici l-au
omort pe tata. eriful Wilson i-a gsit arma aici, era plin de
snge. Am sperat c se vor ntoarce aici. La nceput am i
dormit aici. Cu o puc.
Dar nu au revenit.
Cred c ei tiu c suntem aici, murmur Tom. Ne
urmresc. tiu totul despre noi, mult mai mult dect tim noi
despre ei.
Mogens depi aversiunea instinctiv i trecu peste
dreptunghiul de pe podea, pentru a examina mai ndeaproape
peretele n dreptul cruia rmsese Tom. Ceva i atrsese
atenia, fr a putea spune ce anume. Poate o anumit
dispunere a petelor de murdrie i de ap, o regularitate care
se sustrgea privirilor, dar care exista totui.
Putei renuna, profesore, nu este nimic, zise Tom.
Mogens l privi ntrebtor, i Tom adug fcnd totodat
un semn de ntrire cu capul:
Doctorul Graves a cercetat totul atent. El spune c ei nu
au nevoie de tuneluri ori ui secrete ca s vin ori ca s
plece. Pmntul nu i oprete, pentru c ei sunt propriile lui
fpturi.
Mogens l privi nencreztor, dar i aminti la timp c, dei
nu te-ai fi ateptat, acest biat i petrecuse ultimii cinci ani ai
vieii mpreun cu Graves i probabil c tia de o sut de ori
mai multe lucruri dect el despre aceste fiine stranii.

i aa l-ai cunoscut pe Graves. Cred c a auzit despre


povestea cu prinii ti i de aceea a venit aici.
Tom confirm. n adncul privirii lui se aprinse din nou o
scnteie de team, i Mogens continu s vorbeasc repede
i pe un ton mai jos:
Trebuie s mi povesteti neaprat ce ai descoperit pe
parcursul cltoriilor tale. Doctorul Graves este puin cam
reinut atunci cnd este vorba despre informaii.
Doctorul Graves mi-a interzis s discut despre cltoriile
noastre. Vrea s v vorbeasc despre acestea el nsui.
Te referi la ce vrea s mi spun, zise Mogens.
Tom l privi o clip complet debusolat, apoi rse.
Da, cam aa ceva. Fcu un semn cu felinarul ctre u i
adug: Acum putem pleca? Eu nu m simt prea bine aici. Iar
doctorul Graves a devenit cu siguran nerbdtor.

Capitolul 25
Graves nu era nerbdtor. Spumega de furie.
Abia reveniser n tabr, cnd le ceru pe un ton ridicat s
se prezinte la baraca lui, i Mogens nici nu apucase s nchid
bine ua n urma lui, c ncepu s zbiere la Tom att de
isteric, nct biatul, dup un moment de spaim
inimaginabil, ddu napoi i ncepu s tremure din tot corpul.
i Mogens l privi nmrmurit pe Graves - nu se mira c
Graves nu era entuziasmat de ntrzierea lor dup ce n
timpul mesei le ceruse categoric s se grbeasc, dar pe de
alt parte nu exista nici cel mai mic motiv pentru aceast
criz aproape coleric - apoi ncerc s l apere pe Tom.
nceteaz, Jonathan! zise el mai mult ncurcat dect
furios. Ai nnebunit? Tom doar mi-a
Oh, da, tiu eu bine ce a fcut Tom! i-o retez Graves. De
cte ori i-am interzis pn acum s mai hoinreti prin
cimitir? Trebuie mai nti s
Cred c ajunge, l ntrerupse Mogens, constatnd, spre
propria surprindere, c n vocea lui era o duritate datorit
creia nu doar Tom l privi uimit, ci i Graves se opri la
mijlocul frazei i fcu nite ochi incredibili de mari. Mogens l
strfulgera preventiv pe ultimul cu privirea i apoi se ntoarse
pe deplin calm spre Tom: Du-te s i faci treaba, Tom. i nu fi
ngrijorat, am s lmuresc eu aceast nenelegere.
Atept pn cnd Tom - nu fr s fi aruncat mai nti o
privire nesigur ctre Graves - prsi ncperea, apoi i se
adres lui Graves.
Ce a fost asta? ntreb ceva mai ncet, dar cu acelai ton
tios. Dac vrei s ipi la cineva, ip la mine. Practic, eu l-am
obligat pe Tom s mi arate cimitirul. El nu voia.
Prostul acesta ar fi trebuit s tie mai bine! pufni Graves.
Este periculos acolo! Nu trebuia s i asume acest risc. Nu
acum, cnd suntem att de aproape de el!
Nu poate fi chiar att de periculos, rspunse Mogens.
Oricum, prostul acesta a trit ani de zile acolo, fr s fi pit

nimic.
Asta a fost cu totul altceva! Acum, cnd obiectul mniei
lui nu mai era de fa, dei agitat, Graves nu mai era furios ca
o clip mai nainte. Te-a pus n pericol!
Aha, i unde este deosebirea? ntreb Mogens. Este viaa
mea mai de pre dect a biatului?
Cel puin pentru tine ar trebui s fie mai de pre, ripost
Graves.
Il fix provocator cu privirea pe Mogens, n ateptarea unei
riposte la remarca sa cinic. Cnd aceasta nu se produse,
ridic din umeri, se duse la mas i scormoni n harababura
de pe ea pn cnd i gsi cutiua cu igri, dup care cu
mna tremurnd i aprinse una.
Scuz-m, spuse el, sunt Ridic din umeri i i drese
glasul nainte de a recunoate: Am reacionat ceva cam
exagerat, mi pare ru.
Mai bine i-ai cere scuze fa de Tom, spuse Mogens, dar
de data aceasta se alese doar cu un gest fcut din cap i cu
un rs lipsit de umor.
Ce-i trece prin minte, Mogens? Cnd ncepi s te scuzi
fa de inferiori, s-a dus respectul. Tom va trece peste asta
fr s aib de suferit. Noi nu ar trebui s ne certm, Mogens.
Timpul nostru este prea preios pentru a-l irosi astfel. Mai
avem doar dou zile.
Dou zile pn cnd?
Pn la luna plin. Mine-sear este lun plin, credeam
c tii asta.
Mogens oft.
Iar eu credeam c ai uitat de aiureala asta.
Aiureal? Graves se ncrunt dezaprobator. Arunc pe
podea igara, o strivi cu piciorul i ocoli grbit masa. Vino,
Mogens!
Unde?
Vreau s i art puin aiureal, rspunse Graves. Vino!

Capitolul 26
Zgomotul produs de generatorul electric i pru dac nu
mai puternic, cel puin mai neregulat dect pn atunci.
Intervenise ceva nou, ceva se putea fi auzit doar aici, jos, de
parc agregatul depunea mai mult efort pentru a face fa
sarcinii pentru care fusese construit, ceea ce se fcea simit
ntr-un fel de gfit mecanic. Era un zgomot aflat la limita
sesizabilului, i poate tocmai de aceea l nelinitea cu att
mai mult pe Mogens.
Dar n cele din urm se resemnase, se declarase de acord
s l urmeze pe Graves i, chiar dac fostul lui coleg i dduse
cuvntul de onoare c nu se vor apropia de camera templului,
acest fapt reprezenta totui o nou nfrngere, o alt mic
bre n ntregul ir de mici bree din aprarea sa, care n
final trebuiau s conduc la prbuirea ei. Mogens l ura i din
acest motiv.
Acolo.
Ajunseser n grota n care se afla acea mas mare la care
lucrase Hyams, iar Graves arta cu mna spre stnga, ctre
penumbra de dincolo de perimetrul nvluit de lumina
electric. Privirea lui Mogens urm direcia gestului, dar zri
doar un conglomerat de umbre i de nuane de cenuiu i
negru. Dei mai fusese aici de o duzin de ori, dduse atenie
acestei grote doar n msura n care o putea strbate rapid,
pentru a ajunge la adevratul obiect al curiozitii sale - i
pentru a scpa de Hyams i de cei doi. De fapt abia acum i
ddea seama c nici mcar nu ntrebase ce fceau aici cei
trei colegi ai lui.
Cu un gest i ddu de neles lui Graves s o ia nainte.
Acesta i ddu ochii peste cap, dar se supuse, i Mogens l
urm.
Grota se dovedi a fi mai mare dect crezuse el. Din ea se
trecea n cel puin alte dou ori trei spaii, pe care Graves le
ignor, n timp ce Mogens ncerca s arunce din fug o privire
prin ele. Dar ceea ce vzu l dezamgi. Erau grote goale, de

diverse forme i dimensiuni, care nu prezentau urme de


prelucrare lsate de mna omului. Una dintre ele prea c era
folosit pentru adpostirea generatorului i a altor aparate.
Din cauza ntunericului, Mogens nu putea s vad mai nimic
dincolo de intrarea joas, dar de acolo proveneau huruitul
generatorului i o legtur de cabluri cu izolaii de cauciuc,
care se ntindeau n faa lui, pe podea, ca nite erpi negri.
Aici se afl partea pe care am descoperit-o prima dat,
explic Graves, n timp ce se deplasa repede i sigur n
ntuneric, de parc ar fi posedat vederea nocturn a unei
pisici. Bineneles c totul era acoperit de drmturi i
bolovani. Nu puteai s faci un pas fr a fi n pericol s i
frngi gtul. Tom i cu mine am avut nevoie de o lun ca s
facem aici curenie i cam nc o dat pe att ca s aducem
aici generatorul i s instalm cablurile.
Dar nu ai fcut totul singuri, se ndoi Mogens.
Numai Tom cu mine. A trebuit s demontm tot aparatul
i s l remontm aici, jos. Demontarea a reprezentat cea mai
simpl treab. Rse ncet i continu: Fr Tom probabil c
niciodat nu a fi reuit. Biatul este un geniu cnd este
vorba despre maini. Uneori am impresia c este suficient ca
el s arunce o privire, pentru ca totul s porneasc.
Se opri. Mogens l auzi meterind ceva, apoi flacra unui
felinar cu petrol alung ntunericul. Graves se afla n faa unei
treceri cu o form neregulat, care prea c d ntr-un fel de
tunel cu pereii cioplii grosolan.
Hai, Mogens, dar fii atent la cap! Tavanul este foarte jos.
n ciuda acestui avertisment i dei tunelul msura doar
civa pai, iar Mogens mergea atent i mult aplecat n fa,
ddu de dou ori destul de tare cu capul n roca dur, nainte
ca lumina lmpii lui Graves s piard brusc din putere cnd
intrar ntr-o ncpere mult mai mare. Mogens fcu un ultim i
rapid pas i se ndrept uurat.
Dup ce am descoperit asta, ne-am gndit pentru prima
dat s cerem sfatul unui coleg, zise Graves.
n cazul c nu mai ine cu vntoarea de montri, ar
trebui poate s angajezi un teatru de blci, spuse Mogens.
Pentru asta eti suficient de lipsit de talent.

Graves rnji nveselit i ridic felinarul, iar Mogens uit


imediat toate stupiditile i ridic surprins din sprncene.
Lumina acestui unic felinar nu era suficient nici pentru a
alunga ntunericul unei pri rezonabile a grotei, dar Mogens
vzu imediat la ce se referea Graves.
Nu erau primii vizitatori care ajungeau aici. Podeaua nu era
neted i era strbtut de fisuri adnci, dar din loc n loc
fusese artificial nivelat, i el descoperi singur n mica
poriune pe care lumina felinarului o smulsese ntunericului
secular cel puin trei vetre, unde stnca suportase n mod
repetat temperaturi att de mari, nct n ea se impregnaser
cenu i funingine pentru totdeauna.
Asta este rosti consternat Mogens.
Da, rspunse Graves pe un ton vesel complet nepotrivit.
Exact asta am spus i eu cnd am vzut prima dat locul
acesta.
Mogens nici nu l auzi, lucru ce nu se datora doar
comportamentului pueril al lui Graves, care ncepea s l calce
pe nervi. Nu l-ar fi auzit nici dac Jonathan Graves ar fi rostit
n acel moment o fraz cu ncrctur tiinific. Rmsese cu
gura cscat.
i nu pentru c vedea aa ceva pentru prima dat
Este impresionant, nu? ntreb plin de el Graves. tii de
ce mi amintete? De prelegerile profesorului Talbot. Desigur
c mai tii ct ne temeam de ele noi, studenii! Talbot i
culturile lui megalitice! Ridic felinarul ceva mai sus, i
lumina lui scoase din ntuneric o parte mai mare din suprafaa
pereilor. Dac vezi ce este aici, mai c i nelegi entuziasmul.
Jonathan, nceteaz cu prostiile, opti Mogens. tii de
fapt ce este asta?
Bineneles, dar ntrebarea este mai curnd dac tu tii
de fapt ce este?
Mogens nici nu mai era sigur c putea rspunde afirmativ
la ntrebarea lui Graves. Pereii erau nesai de desene
primitive, i aproape totul amintea uluitor de fotografiile i
ilustraiile pentru care profesorul Talbot era de pomin printre
studenii lui. Erau picturi rupestre vechi de mii de ani, fiecare
dintre ele unic, dar n fond fr a fi ceva special, pentru c

se gseau n nenumrate locuri din Europa, Africa Central i


Asia.
Dar nu i n America de Nord.
Asta asta este o senzaie tiinific, opti el.
Da, da, zise amuzat Graves. Aproape tot att de
senzaional ca descoperirea unui templu egiptean dedicat lui
Anubis, la cincizeci de kilometri est de San Francisco, nu?
Mogens privea pierdut. Graves i permise micul lux de a se
delecta un timp privind faa nedumerit a lui Mogens, dup
care deveni brusc serios i continu: Crede-m, prietene, n
cltoriile mele am vzut multe lucruri de necrezut. Dar nu
pentru asta te-am adus aici. Nu i atrage ceva n mod special
atenia?
O mulime de lucruri i atrgeau atenia lui Mogens, dar era
aproape sigur c nu la acestea se referise Graves. Aa c
ridic din umeri.
Dac lsm de o parte chestiunea secundar referitoare
la cum a ajuns pe continentul nord-american o cultur
megalitic preistoric european, spuse Graves cu un nou
zmbet sugestiv, aici avem de-a face cu un loc sacru.
Mogens continua s tac, dar expresia feei lui era
gritoare, i Graves se vzu obligat s-i ofere o explicaie.
Eu am vzut aici mai mult dect un asemenea loc,
Mogens, zise el i ridic repede mna. Nu, tiu ce vrei s spui,
dar nu avem nici timpul i nici nu sunt dispus s port cu tine o
discuie teologic. Din acea noapte ngrozitoare cred i eu tot
att de puin n Dumnezeu i n diavol, cum crezi tu. Dar sunt
sigur c exist locuri sacre.
Sun logic, rspunse batjocoritor Mogens.
n orice caz avusese intenia s fie batjocoritor.
Dac i este greu s foloseti acest cuvnt, din partea
mea poi s te gndeti la alt cuvnt. Eu am vzut asemenea
locuri, Mogens! Locuri sacre, la care oamenii vin din ziua n
care au nceput s i venereze zeii. Se gsesc pretutindeni n
lume. Trebuie doar s priveti atent n jur sau s sapi adnc.
O biseric medieval peste un templu roman, sub care se afl
un cerc celtic din pietre. Mai adnc este probabil un loc ritual
preistoric i, dac sapi n continuare Ridic din umeri i zise:

Exist locuri care au ceva deosebit, i oamenii simt asta. Vin


la acele locuri din preistorie, i-i construiesc acolo templele
i sanctuarele. Probabil c simt c acolo este ceva cruia
trebuie s i se nchine.
Sau care trebuie ferecate, gndi Mogens i se nfior.
Poate c era exact invers. Poate c oamenii i ntemeiau
locaurile sacre instinctiv totdeauna n aceleai locuri tocmai
pentru a le pecetlui.
tii c exact aici, deasupra capetelor noastre, trebuia
ridicat o biseric anglican? continu Graves i i rspunse
singur cu o micare afirmativ a capului. Desigur, asta era pe
vremea cnd nc nu se stabilise c aici totul se scufund. Ne
aflm ntr-un astfel de loc sacru, Mogens! Sau tu crezi c
toate acestea sunt ntmpltoare: aceast grot, templul
egiptean i sub acesta sanctuare mai vechi - i cine tie ce
vom mai descoperi n spatele uii.
i? ntreb suspicios Mogens. Este acesta un alt truc care
s m conving? Poi s renuni de acum.
Graves se ntoarse neimpresionat, fcu civa pai i, cu o
micare a minii, i ceru lui Mogens s l urmeze.
Am vzut multe astfel de picturi rupestre, continu el.
Oricum destule pentru a-l face pe btrnul Talbot s pleasc
de invidie. Desigur c ele sunt diferite, depinznd de culturile
crora le aparin i de continentul pe care se afl. i totui, au
asemnri. Unele simboluri se repet, indiferent de epoc i
de civilizaia din care face parte creatorul lor. Asemnrile nu
sunt uor de identificat, dar, cnd tii la ce s fii atent, le
gseti. i n mod deosebit m-am lovit de un simbol n toate
rile pe unde am fost. n temple, n scrierile vechi i n
picturile rupestre. Dar niciunde lucrul acesta nu a fost att de
evident ca aici.
Ridic felinarul n aa fel nct lumina lui s cad pe o
anumit parte de perete.
Mogens se strdui din rsputeri s dea un oarecare sens
cercurilor, liniilor i punctelor scrijelite n stnc, dar toate
rmaser o niruire bizar de cercuri, linii i puncte zgriate
n piatr.
Aha, zise el.

Graves i arunc o privire suprat, dar se stpni:


Aa cum am spus: trebuie s tii ce s caui. Acestea
sunt semne astronomice. Constelaii i sisteme planetare.
Constelaii
din
epoca
pietrei?
ntreb
Mogens
nencreztor.
Dar, profesore! Tocmai eu trebuie s i explic ie,
arheolog, ce astronomi de excepie erau strmoii notri?
Gndete-te numai la mayai sau la vechii egipteni i la
marele observator de la Stonehenge!
Acestea ar trebui s fie ceva mai vechi, spuse Mogens.
Cel puin zece mii de ani, confirm Graves. n orice caz,
regretata miss Hyams aa le-a datat. Zmbi fugar i adug:
i spune ceva termenul de dogon?
Mogens rspunse negativ.
Asta nu m mir, continu Graves pe acelai ton
dispreuitor. Astfel de cunotine nu sunt predate n
universitile noastre, pentru c nu corespund comodelor
concepii despre lume ale acestor profesori anchilozai!
Scoase un sunet de dispre, apoi reveni la sistemele
planetare i la constelaii.
Dogonii sunt un neam care triete n savana african.
Un neam foarte vechi. Nu au o istorie scris, aa c nu exist
cifre de ncredere, dar personal sunt convins c ei au o
cultur mult mai veche dect cea a faraonilor.
Pru c ateapt o anumit reacie, i, ca s nu mai piard
timp, Mogens i fcu pe plac.
i? ntreb el.
Explic-mi ceva, spuse Graves pe un ton triumftor, n
timp ce se ntorcea spre el. Cum poate o populaie presupus
primitiv, care triete din vntoare i din cultivarea
pmntului i care nici mcar nu are o scriere, s aib
cunotin de existena lui Sirius?
Mogens l privi confuz.
A lui Sirius, repet Graves. Pru puin cam dezamgit. O
stea fix n
tiu ce este Sirius, i tie vorba Mogens. Dar nu neleg
ce are a face asta cu locul acesta. Treci la obiect, Jonathan!
Sunt de mult la obiect. Cei din tribul dogon cunosc

aceast stea. tiu totul despre dimensiunile, luminozitatea i


poziia ei i cunosc orbita ei pe firmament la nivel de secund
de arc. Ei tiu chiar i cte planete are i orbitele lor.
Astronomia nu reprezint pasiunea lor sau o tiin pe care o
practic de milenii. Am fost la ei. I-am vizitat i i-am studiat,
i, fr fals modestie, pot s spun c ei sunt nimic altceva
dect o populaie de primitivi proti i neinstruii. Totui,
aceti slbatici dispun cu privire la aceast stea de cunotine
de care noi, cu experiena noastr secular i cu
instrumentele noastre moderne, nici mcar nu suntem pe
aproape. Exist o singur explicaie pentru aceast realitate.
i care ar fi ea?
Cineva le-a spus aceste date, rspunse Graves. Cineva
venit de acolo.
Era ilar, i Mogens i replic n consecin.
Da, exact la aceast reacie m-am ateptat. Care alta
putea fi? n definitiv tu eti un savant serios! zise Graves
pronunnd ultimele dou cuvinte ca pe o insult.
Jonathan, te rog! Nite fiine care
Au venit din stele, pentru a ocupa Pmntul, l
ntrerupse Graves. Exact acest lucru este zugrvit pe pereii
camerei-templu, nu? Dac mi amintesc bine, tu singur mi leai descifrat astfel. Sau traducerea fcut de tine era eronat?
Hyams i-a fcut desigur traducerea unei pri a
hieroglifelor din templu, rspunse dispreuitor Mogens. i de
aceea chiar crezi c Aton i Seth, ca i ceilali locuitori ai lumii
zeitilor egiptene, au trit cu adevrat?
Cine tie? ripost Graves cu o seriozitate care l fcu pe
Mogens s i arunce o privire aproape speriat. Milioane de
oameni cred necondiionat c un Dumnezeu atotputernic a
procreat cu o femeie muritoare un fiu, care s i mntuiasc
de pcate. Asta sun mai puin aiurea?
Mogens se feri s dea un rspuns direct.
Credeam c nu voiai s te implici ntr-o discuie teologic
cu mine.
Nici nu intenionez. Am vrut doar s i art ct de puin
tim de fapt despre trecutul nostru. Iar poporul faraonilor a
trit n urm cu doar cteva mii de ani, Mogens! Cum putem

noi acum s pretindem a emite judeci asupra a ceva


petrecut cu o sut de mii de ani n urm?
Atept i acum zadarnic un rspuns, dup care, resemnat,
se ntoarse spre peretele de stnc ridicnd din umeri. Vocea
lui lu o tent de prelegere universitar:
Acestea de aici sunt sisteme planetare.
Din jurul lui Sirius, adug ironic Mogens.
n primul moment am crezut i eu aa, continu
imperturbabil Graves, pentru c sistemul planetar de aici are
un numai o planet n plus fa de sistemul nostru solar, dar
n acest sistem dou dintre lumile lui au inele, iar unele
planete au mai multe luni dect cele cunoscute de noi pn
acum. Dar eu am artat mai multor astronomi copii ale
acestor desene i toi au fost de aceeai prere, respectiv c
este vorba despre o hart a sistemului nostru solar, doar c
ea este greit - sau este foarte veche.
Mogens tcea n continuare.
Este o hart a sistemului nostru solar, adug Graves,
cobornd uor vocea. Ea reprezint o anumit conjunctur a
planetelor. O conjunctur foarte ciudat, Mogens, cum apare
doar la mii de ani.
Las-m s ghicesc, zise ironic Mogens. i acest moment
este tocmai astzi.
Exact. Graves se ntoarse ctre Mogens, dar sursul
triumftor care i apruse pe fa se stinse, cnd sesiz
sclipirea ironic din ochii acestuia. Poate c nu exact astzi,
dar acum, continu el suprat. Da, conjunctura ncepe cu
aceast lun plin i va dura dou ori poate trei luni de zile.
Poate c mai dispunem de o a doua ans, i poate chiar de o
a treia, dar eu nu cred. Nici Wilson i nici afurisitele acelea de
crtie nu ne vor da timp.
Timp, repet Mogens. Timp pentru ce?
S deschidem poarta. Sunt sigur c rspunsurile la toate
ntrebrile noastre se afl n spatele acelei pori! Este
interesant, Mogens, nu? Nu mi spune c nu te provoac
ideea de a dezlega cel mai mare mister al istoriei umane.
Eu credeam c suntem aici din alt motiv.
Mogens nu reui s dea vocii lui acea nuan de indiferen

pe care ar fi vrut s o aib. Nu avea nicio importan dac


Graves exagera contient ori dac nscocise ntreaga poveste
pentru a-l ademeni, dar reuise. Nimeni, fie el om de tiin
ori nu, nu putea s rspund cu contiina mpcat nu la
aceast ntrebare.
Poate c este unul i acelai, rspunse Graves misterios.
i bineneles c i aceste vorbe fuseser cu grij alese,
dup cum probabil c Graves plnuise cu grij fiecare cuvnt
al acestei discuii. Pentru un moment, Mogens avu impresia
c l i vedea stnd la birou, cu minile puse pe mas, cu
ochii ngustai, privind n gol, gndindu-se cum i cu ce
argumente - sau chiar ameninri - s l determine pe el s i
stea la dispoziie. Pe Graves l credea n stare de a-i fi
imaginat fiecare reacie i fiecare rspuns posibil la
argumentele lui, pregtind pentru fiecare riposta cuvenit.
Graves l manipula, asta i era clar lui Mogens, dar nu i-o
lua n nume de ru. Dimpotriv, ar fi fost dezamgit dac
acesta cel puin nu ar fi ncercat. Nu, gustul amar din gur
provenea de la recunoaterea faptului c se lsa manipulat; i
de la faptul c n el exista ceva care nu voia s se apere de
influena lui Graves.
Cnd rspunse, i ddu singur seama ct de obosit i
suna propria voce:
Nu te mai strdui, Jonathan! Rmn la decizia luat. Nici
mcar nu ar fi trebuit s vin aici.
Graves oft, dar nici dezamgirea lui nu prea veritabil, ci
era doar o parte din planul su, o variant din multele
prevzute i plnuite.
Mogens, tu
M duci napoi? i tie vorba Mogens.
nainte de a te fi rzgndit?
Mogens l fix cu o privire rece, dup care se ntoarse cu un
sugestiv ridicat din umeri i plec.
Ateapt, Mogens, zise precipitat Graves. i luminez
drumul, care nu este lipsit de pericole. S nu te rneti
tocmai la sfrit!
Un picior rupt i-ar pica precum un dar ceresc, spuse
suprat Mogens.

Nu mi da idei, rspunse Graves, n timp ce, grbind


pasul, trecu prin faa lui, aplecndu-se n acelai timp, pentru
a nu se lovi de partea superioar a tunelului.
n primul moment Mogens i fu recunosctor, pentru c nu
ar fi fost capabil s fac drumul de ntoarcere pe ntuneric
deplin, fr s se aleag cu vreo ran, apoi l trecu un fior.
Graves dispru aplecat n tunelul jos i, odat cu el, i lumina
felinarului, fenomen ce lui Mogens, n mod ciudat, i pru c
se petrecu ncet, de parc ntunericul a nenumrate secole
conservate oarecum n aceast grot lua consistena unui
lichid vscos. Lumina glbuie alunec lene peste roc,
trgnd parc nite fire ca i cum muchiile ascuite sfiau
pielea vulnerabil a realitii i din aceste rni curgea
Mogens strnse ngrozit pleoapele att de tare, nct pe
retin i aprur nu numai fulgerri multicolore, dar cnd
redeschise pleoapele, n faa ochilor nc i dansau imagini de
un verde pal ale acestora.
Ce mai atepi, Mogens? Graves ajunsese la cellalt
capt al scurtului tunel i gesticula nerbdtor cu lampa. S
nu mi spui c n cele din urm ai suferit un acces de instinct
de cercettor!
Inima i btea att de tare, c Graves trebuia s o fi auzit
din cellalt capt al tunelului. Imaginile verzi dispreau, dar
fantomaticele brae de umbr i le imaginase tot att de
puin ca biciuitoarele fire subiri precum nervii, care
Mogens puse capt cu greu acestor gnduri i se grbi s l
urmeze pe Graves. Normal c i imaginase acele umbre. Aici,
jos, nu existau spirite, dup cum nu existau nici sus, n cimitir,
sau n orice alt loc din lume, i nici nu era un loc sacru,
fermecat sau n vreun fel supranatural, ci nu era nimic altceva
dect o gaur ntunecat i rece n pmnt. Singurul lucru
care nu i gsea locul aici era fantezia lui.
Pentru c se mica mult prea agitat, se lovi i de data
aceasta cu capul, i nc mai tare dect se lovise nainte.
Durerea fu att de ascuit, c i aprur lacrimi n ochi, dar
Mogens o salut tocmai ca o dovad c era viu, c era o parte
a lumii palpabile n care tria, prob a faptului c nc mai
tria. i nbui orice exclamaie de durere i se sili s afieze

aceeai ncpnare ndrjit cnd ajunse la captul


tunelului, dei i venea greu.
Dar Graves nici nu l privi, ci cu o micare aproape
militroas fcu stnga mprejur i plec cu o grab care l
oblig pe Mogens s depun toate eforturile pentru a ine
pasul cu el. Se mpiedic imediat de cablurile pe care anterior
le evitase cu greutate i fu ct pe aici s cad.
Pentru ghinionul lui nu putea fi n niciun caz nvinovit
Graves, care nu-i ncetini mersul, cu toate c privise n urm
i l vzuse.
Mogens l privi suprat i i propuse ca n viitor s cugete
de trei ori n prezena lui Graves, i nu doar de dou ori, ca
pn acum. Era posibil ca prin remarca sa, pe care o voise
glum, s i fi dat lui Graves o idee.
Grbi totui pasul, dei se ferea s se apropie de Graves,
pentru a nu nruti tensiunea ce exista deja ntre ei. Aa i
spunea el, dar n sinea lui tia care era adevratul motiv:
dac se apropia mai mult de Graves ar fi intrat n ovalul
deformat al luminii, ceea ce nsemna c trebuia s
depeasc grania dintre ntuneric i lumin, adic pragul
din care pndeau umbrele.
Traversaser jumtate din marea grot, cnd din faa lor se
auzir un oftat greoi i pai trii, i practic n aceeai clip
Mogens observ o siluet ce se apropia de ei prin galeria de
acces. Felinarul lui Graves nu permitea s se vad mai mult
de o artare fr ndoial diform, dar ceea ce nu se putea
vedea cu ochiul amplifica fantezia: chiar nainte ca Graves s
fi ridicat felinarul, recunoscu o fptur zbrlit, masiv, cu
blan srmoas, urechi ascuite de vulpe i coli
nspimnttori, care nainta chioptnd spre ei. De data
aceasta nu i mai putu nbui un strigt de groaz.
Graves ridic felinarul, iar lumina lui transform monstrul n
Tom. Acesta mergea aplecat n fa, iar umbra grotesc,
diform, care l speriase de moarte pe Mogens, se datora
uriaei lzi pe care tnrul o ducea pe umeri i sub a crei
greutate era pe punctul de a se prbui. Greutatea lzii era
evident mai mare dect propria lui greutate, i, judecnd
dup paii grei ai lui Tom i dup faa lui schimonosit, lada

era mult mai grea dect el.


Cnd acesta auzi strigtul lui Mogens, se opri n timp ce
pea, ceea ce avu drept urmare faptul c amenina s se
prbueasc sub povara lui, iar Graves se ntoarse i el
ridicnd ntrebtor din sprncene. Mogens ignor privirea
nedumerit a acestuia i ddu fuga s l ajute pe Tom.
Ajunse la timp pentru a mpiedica o catastrof. Tom lupta
vitejete cu povara sa, dar, pierznd echilibrul, nu mai avea
nicio ans. Se nclin n fa i totodat ntr-o parte i ar fi
czut cu certitudine dac n ultima clip Mogens nu ar fi ajuns
la el i nu l-ar fi prins curajos cu ambele mini. Sau cel puin
asta a ncercat.
Lada era att de grea, nct sub povara ei se mpletici i
Mogens, i n urmtoarea clip ngenunche. Lada grea din
lemn alunec definitiv din minile lui i se lovi zgomotos de
podea cnd Tom i pierdu complet echilibrul i i ddu
drumul. Reui totui s pun oarecum nevtmat pe podea
lada de mrimea unui om.
Fir-ar fii atent! Fcnd doi pai rapizi, Graves i se
altur i acum agita felinarul ncoace i ncolo, examinnd
ngrijorat lada. ntreb: S-a ntmplat ceva?
Mie nimic, rspunse suprat Mogens, i nici valoroasei
tale lzi.
Se ridic gemnd i arunc o privire ngrijorat spre Tom.
Biatul i rspunse cltinnd din cap i zmbind fugar. Apoi l
privi pe Graves, i pe faa lui palid apru o expresie de
team, ascuns cu greutate.
Sper, zise Graves scurt. Puse felinarul pe podea,
ngenunche i pipi lemnul cu minile tremurnde. Habar nu
ai ct de importante ar putea fi aceste lzi.
Dar sunt sigur c ai s mi spui imediat, Jonathan, l
ironiz Mogens. Apoi se ntoarse ctre Tom: Eti bine?
Nu am pit nimic, rspunse repede Tom.
Tot att de repede se ridic n picioare i i netezi cu mna
hainele. Mogens observ c acesta avea pantalonii sfiai
deasupra genunchiului drept i sub materialul rupt i se pru
c vede snge. Dar nu spuse nimic. Era sigur c Tom se
simea penibil.

Deodat l privea pe tnr cu ali ochi dect ar fi fcut-o


acum o jumtate de or. Simise pe pielea lui ct de grea era
acea lad. Era un mister pentru el cum reuise Tom s o
transporte pe toat lungimea tunelului. Iar cum coborse
acest adevrat monstru pe scar, nici nu ndrznea s i
imagineze.
ntre timp Graves terminase examinarea exterioar a lzii,
o ocoli n genunchi i se aplec deasupra ei. Mogens auzi un
sunet greu, metalic.
Ajut-m odat! ceru Graves.
Tonul acestuia nu i plcu lui Mogens, dar aceast ciudat
lad - i mult mai mult comportamentul bizar al lui Graves - i
treziser curiozitatea. ncet, fr a-i atrage atenia lui Graves,
ocoli lada i se aez pe vine alturi de el. Privit de aproape,
lada arta - Mogens i aminti de discuia avut de el cu Tom,
cnd acesta l adusese aici - ca un sicriu neobinuit de masiv.
Avea peste doi metri n lungime i jumtate de metru lime,
i prea confecionat din scnduri groase de stejar nebtute
n cuie sau prinse cu cepuri, ci fixate atent cu uruburi i
consolidate suplimentar cu benzi de fier. cnitul auzit de
Mogens provenea de la dou zvoare cu resort masive. Cnd
Graves prinse capacul cu ambele mini i cu o micare a
capului i ceru lui Mogens s l ajute, simi ct de neobinuit
de greu era acesta. Curiosul obiect trebuie s fi cntrit peste
o sut de kilograme.
Interiorul oferea o privelite i mai ciudat. Partea de jos i
pereii laterali erau cptuii cu o estur deosebit, ce
amintea mai curnd a metal dect a material textil, cu
dispozitive uor de recunoscut drept ctue pentru mini i
picioare, i, cnd deschise mai mult capacul, Mogens remarc
un ir de guri pentru aerisire. Trase cu putere aer n piept.
Asta este
Exact ceea ce crezi c este, l complet Graves i se
aplec n fa. Degetele lui pipir interiorul sicriului. Dup un
timp se ridic, puse minile n olduri i oft uurat: Se pare
c nu s-a deteriorat nimic.
Tu doar nu intenionezi s? ntreb Mogens uimit.
S prind una dintre aceste bestii? Tu ce credeai?

Dar apuc s zic Mogens i fu imediat ntrerupt de


Graves.
Tu ce credeai? Cum vom putea convinge lumea de
existena acestor creaturi? Credeai cumva c va fi suficient s
urcm pe podium i s batem puin cmpii pe marginea celor
trite de noi? Cltin energic din cap i adug: Cu siguran,
nu! Avem nevoie de o dovad, Mogens, de o dovad
palpabil! Trebuie s prindem una din aceste bestii, i anume
n via! Numai aa putem dovedi lumii c ele exist!
Mogens l privea n aceeai msur buimac i ngrozit. I se
prea incredibil - pn acum nu se gndise niciodat cum i
va pune Graves n aplicare planul lui pe ct de ambiios, pe
att de absurd.
Nu vorbeti serios, opti el.
Ai tu o idee mai bun? ntreb Graves agresiv. Sunt
totdeauna deschis propunerilor constructive.
Dar cum Mogens cuta cuvinte la fel de zadarnic
precum ncerca s i fac ordine n gnduri. Cum vrei s faci
asta? Cum vrei s capturezi una din creaturile acestea?
Trebuia s i treac prin minte, drag profesore,
rspunse Graves cu un zmbet de superioritate. Cum se
prinde o prad care nu se las prins? Cu o momeal.

Capitolul 27
Cu toate c Mogens insistase s l ajute, Tom nu putuse fi
nduplecat s nu transporte n grot de unul singur i celelalte
dou lzi. Mogens ar fi putut n cele din urm s i ordone, dar
tia c ar fi fcut astfel mai mult ru dect bine; singurul
lucru asupra cruia mai insist a fost de a-l trimite pe Tom la
miss Preussler, ca aceasta s se ocupe de genunchiul lui
rnit.
eriful Wilson veni dou ore mai trziu. Mogens se
retrsese n camera lui, pentru a-i pune ordine n gnduri i
a lua o decizie, dar bineneles c nu reui niciuna, nici alta.
Cnd auzi zgomotul produs de main, privi pe fereastr i,
recunoscndu-l pe Wilson, se simi de-a dreptul uurat. Iei
din barac i porni n grab, ocolind nenumratele bltoace,
care din seara trecut deveniser mai noroioase, dar
nicidecum mai mici.
Wilson oprise n faa barcii lui Graves, coborse pe
jumtate din main, dar rmsese cu mna pe volan i, cnd
Mogens ajunse la el, tocmai apsa pentru a treia oar pe
claxon. Sunetele disonante nu aveau niciun succes. Ua
barcii rmnea nchis. Unicul rezultat fu c se ddu de
perete ua altei barci, i apru miss Preussler, care i arunc
o privire mustrtoare.
S fiu n locul dumneavoastr, a nceta s mai fac
glgie, spuse Mogens.
Wilson se ntoarse speriat i pre de o clip pru neajutorat,
dar rmase cu mna pe volan.
Profesore VanAndt!
n locul dumneavoastr m-a gndi de dou ori nainte
de a o supra pe miss Preussler, continu Mogens.
Miss Preussler?
Wilson privi ntrebtor. Miss Preussler rmsese n u, cu
minile bine nfipte n oldurile pufoase. Era prea departe
pentru a-i recunoate expresia feei, dar Mogens i simea
privirile dojenitoare, i se pare c le simea i Wilson, care nu

numai c-i lu mna de pe claxon, dar fcu i un pas napoi


i o salut pe miss Preussler cu o nclinare a capului, ducnd
i dou degete la borul plriei sale. Miss Preussler l mai privi
o dat rece i intr napoi n cas.
Menajera mea, explic Mogens.
Miss Preussler i-ar ierta cu siguran aceast mic
minciun, dac ar lua cunotin de ea.
V-ai adus aici menajera?
S zicem aa, rspunse evaziv Mogens. Nu am putut s
o determin s nu m urmeze.
Pe buzele lui Wilson apru o urm de zmbet.
Da, cred c neleg la ce v referii, profesore. Imediat
redeveni serios: Am venit ca s vorbesc cu doctorul Graves.
Nu tii cumva pe unde este?
Cred c se afl la munca sa, rspunse Mogens.
Wilson l privi ntrebtor, dar Mogens nu dezvolt subiectul;
nu era chiar att de mnios pe Graves, ca s l atace pe la
spate.
Dac ai venit ca s luai uniforma pe care mi-ai
mprumutat-o cu amabilitate, v-a ruga s mai avei puin
rbdare. Nu am reuit s-o conving pe miss Preussler s n-o
spele.
Wilson se ntunec. Nu asta voia s aud.
Mai este timp pentru asta, spuse el pe un ton uor
nemulumit. A vrea acum s discut cu doctorul Graves.
Fr s vrea, Mogens se uit spre marele cort din mijlocul
perimetrului mltinos. Privirea lui Wilson o urm pe a sa, i
ntre sprncenele cenuii ale acestuia apru o cut adnc,
meditativ.
Am s l trimit pe Tom s l aduc pe doctorul Graves,
spuse repede Mogens.
Facei-o, rspunse Wilson, dar n acelai timp ridic
mna i l reinu cu un gest. Dar poate c i dumneavoastr
mi-ai putea rspunde la cteva ntrebri.
Mogens ridic tcut din umeri. Deja regreta c ieise din
barac. Poate c ar fi fost mai bine s atepte pn ce acesta
pleca fr s fi rezolvat nimic. Rspunse totui evaziv:
n msura n care am s pot.

Oh, nu m ndoiesc de asta, zise Wilson. i scoase


plria, pe care ncepu s o nvrteasc n mini, dar era un
actor prost. Nesigurana pe care voia s o joace n acest fel
avea un efect contrar. Azi-diminea m-a vizitat doctorul
Steffen, v mai amintii de el?
Geologul.
Mogens abia se putuse stpni s nu foloseasc cuvntul
favorit al lui Graves, crtia.
Wilson confirm.
Dac mai rmneai cteva minute, l-ai fi ntlnit. Dar
poate c aa este mai bine. M tem c doctorul Graves i cu
el nu sunt ceea ce s-ar numi buni colegi.
Nu era o constatare, ci o ntrebare, dar Mogens se feri s
dea un rspuns concretizat chiar i ntr-o nclinare a capului
sau un ridicat din umeri.
Doctorul Steffen era cam agitat, continu Wilson dup ce
constat c nu va primi niciun rspuns. Spunea c n noaptea
trecut au avut loc alte cutremure.
l privi cercettor, dar Mogens ridic din umeri.
Eu nu am simit nimic.
Nimeni nu a simit. Dar doctorul Steffen insist. Mi-a
artat o foaie de hrtie provenit de la unul din aparatele lui
de msur. Nu c a fi neles ceva. Ridic din umeri cu o jen
prost mimat. Ca s fiu cinstit, pentru mine pe hrtie erau
doar linii multicolore i curbe. ns doctorul Steffen insist c
aceste semne reprezint dovada unui alt cutremur. i era
ngrijorat. i aa cum a fcut pn acum, susine c cum i
spune? Epicentru? l privi pe Mogens, ncreindu-i fruntea, i
continu abia dup ce acesta confirm din cap: Da, epicentrul
se afl exact sub tabra dumneavoastr.
Eu nu am remarcat nimic, repet Mogens. i nici doctorul
Graves. Mi-ar fi spus n mod sigur.
Da, sigur, spuse Wilson. Nu fcea un secret din
dezamgirea suferit, dar nici nu ceda. Schimb doar tactica:
De fapt, dumneavoastr ce facei aici, profesore VanAndt?
tii c nu v pot spune asta, domnule erif. Dar v pot
asigura de faptul c aici efectum cercetri pur arheologice.
Asta nseamn c spai.

Mogens zmbi pe sub musti.


Suntei perseverent, domnule erif, trebuie s recunosc.
Dar trebuie s v dezamgesc. Nu spm. Doar ne uitm la
nite lucruri. Lucruri foarte vechi - dar nimic din ceea ce
facem noi nu este n vreun fel oarecare n stare s provoace
un cutremur, nici mcar unul micu.
Wilson i ignor zmbetul, ca i tonul glume.
Doctorul Steffen pare s fie de alt prere, zise el serios.
Nu trebuie s luai asta n derdere, profesore! Steffen este
un savant renumit i cunoate o mulime de oameni cu
influen. V poate face o mulime de greuti.
S consider asta o ameninare, domnule erif?
Regret imediat cuvintele spuse. Nici el nu tia precis de ce
reacionase aa. Pentru c ultimul lucru pe care l voia n
acest moment era s treac de partea lui Graves, i prin asta
s l irite pe Wilson.
Wilson pru a nu i fi luat n nume de ru mica greeal.
n niciun caz, profesore, rspunse el calm. Dar doctorul
Steffen nu va lsa lucrurile aa. Din cte tiu, acum el este n
drum spre San Francisco, pentru a face demersurile necesare
obinerii dreptului de acces la spturile dumneavoastr. mi
pare ru dac m-ai neles greit, profesore! Nu am vrut s
v amenin, ci dimpotriv, am vrut s v avertizez. Vedei
dumneavoastr, eu rspund pentru pstrarea linitii i ordinii
n oraul meu. Aceast ceart dureaz deja de un an. Trebuie
s ia sfrit. Din pcate, nici cu doctorul Graves i nici cu
doctorul Steffen nu este posibil o discuie rezonabil. Eu am
o speran vag c dumneavoastr ai putea fi mai rezonabil.
Depinde de ce nelegei dumneavoastr prin rezonabil,
rspunse Mogens.
Nu pot s l calmez pe doctorul Steffen dac nu tiu ce
se petrece aici, zise Wilson.
Mogens oft.
tii c nu pot schimba nimic. Dispoziiile doctorului
Graves sunt clare n aceast privin. Mi-a risca
angajamentul.
Departe de mine gndul de a v face greuti, profesore,
l asigur ferm Wilson.

Mogens gndi n sinea lui c acesta nu era poate un bun


actor, dar oricum se strduia s mint convingtor.
Ar fi totui un avantaj dac a avea cel puin o prere,
adug Wilson.
V pricepei ct de ct la cultura megalitic, domnule
erif? ntreb Mogens.
Wilson clipi rapid.
ntmpltor suferii de claustrofobie? continu Mogens.
Wilson clipi iari.
Teama de locurile nchise, explic Mogens.
Nu, n orice caz nu, c a ti.
Mogens mai cuget o clip, apoi se retrase demonstrativ i
art ctre locul n centrul cruia se afla cortul:
Atunci s sperm c nu v-ai nelat. Altfel vei tri
cteva minute neplcute.
Wilson ridic surprins din sprncene.
Dumneavoastr?
Sper c avei nevoie de un ajutor de erif care urte
armele i care i car dup el menajera, spuse Mogens. Cci,
dac ne surprinde doctorul Graves, s-ar putea s am nevoie
de o nou slujb.

Capitolul 28
Tot drumul Mogens se ntreb fr a gsi rspuns de ce o
fcea. i era indiferent dac Graves va face ori nu va face
spume de furie. Din punctul lui de vedere, pe Graves putea
foarte bine s l loveasc damblaua. Nu i era dator niciun fel
de loialitate, mai ales dup ceea ce fcuse i dup ce evident
inteniona s fac, dar totui se simea ca un trdtor.
Mogens se consola cu gndul c n definitiv i fcea lui
Graves un serviciu. Nu putea s i dea seama dac
cutremurele lui Steffen au existat n realitate sau erau doar
un pretext care s legitimeze accesul geologului la spturi,
dar mprtea prerea lui Wilson n ce l privea pe Steffen.
Graves l subestima. Geologul nu se va potoli pn cnd nu
va vedea ce fceau ei acolo jos. i cu siguran c el va
vedea mai mult dect Wilson.
Dup cum a rezultat, eriful Wilson nu suferea de
claustrofobie, dar pe parcursul coborrii se dovedi mult mai
nendemnatic chiar dect Mogens. Avu nevoie de dublul
timpului care i trebuia lui Mogens ca s coboare scara, i
picioarele i alunecar de dou ori de pe treptele scrii, aa c
lui Mogens i pru o mic minune c acesta ajunse jos fr s
cad i s i rup gtul - o imagine care probabil c lui
Graves i-ar fi fcut plcere.
Nu m simt bine cnd sunt pe scri, mrturisi Wilson cu
un zmbet nervos, cnd n cele din urm se aflau unul lng
altul; avea fruntea acoperit de transpiraie i minile i
tremurau uor. Ca s fiu sincer, cel mai bine m simt cu
ambele picioare pe pmnt. Aa a fost dintotdeauna, chiar i
cnd eram copil.
Atunci la fiecare rugciune de sear trebuie s i
mulumii Domnului c nu v-ai nscut cu treizeci de ani mai
devreme, spuse Mogens. Wilson ridic ntrebtor sprnceana
stng, i Mogens complet: Ar fi trebuit s v facei meseria
pe aua unui cal.
Wilson rse cam de nevoie, i Mogens observ faptul c

aceast remarc nu prea s l fi nveselit. Cu o micare a


capului, art n spate:
Venii, de acum vom clca pe teren solid.
Wilson mormi ceva de genul foarte spiritual i i trecu
braul peste frunte, ca s-i tearg transpiraia, dar se lu
asculttor dup Mogens cnd acesta se ntoarse i ptrunse
ndoit de spate n tunelul jos.
Avei lumin electric, remarc Wilson. Doctorul Graves
nu a fcut economii.
Mogens confirm cu o micare a capului i mri puin pasul.
ncerc s se concentreze asupra zgomotelor ce veneau din
fa - nu i pusese ntrebarea cum ar reaciona dac pe
neateptate s-ar trezi fa n fa cu Graves -, dar tot ce se
auzea era zgomotul sacadat al generatorului. Se auzea i acel
sunet ciudat de fundal, care acum i se pru lui Mogens c
devenise mai puternic.
Nici mcar n ora nu avem peste tot curent electric, zise
Wilson din spatele lui. La mine n birou avem nc felinare cu
gaz de iluminat, dar, sincer s fiu, nu mi pare ru. Uneori
chestiile astea moderne m ngrozesc de-a dreptul. Prerea
mea este c ele nu fac viaa cu adevrat mai simpl. O fi
comod s ntorci doar un ntreruptor ca s faci lumin, dar
m ntreb totdeauna dac n definitiv chiar ne facem un
serviciu. Dar dac odat toate aceste lucruri la mod nu vor
mai funciona? O lamp cu petrol poate fi reparat de orice
copil. Pe vremuri ne-o construiam singuri, dintr-o cutie veche
de conserve i un fitil. Dar un generator?
Mogens se feri s rspund. Wilson plvrgea nu pentru
c ar fi avut ceva de spus, ci ca s i depeasc
nervozitatea. Era evident c mediul l stnjenea mai mult
dect voia s arate.
Doctorul Graves pare s fie un om foarte bogat, continu
Wilson pe acelai ton nervos i flecar. Toate acestea trebuie
s fi costat o avere. V cunoatei de mult?
Am fost colegi de facultate, rspunse Mogens. Dar am
pierdut legtura dup terminarea studiilor.
ntrebarea lui Wilson l irit. eriful avea deplin dreptate.
Graves i povestise c cumprase tot acest teren, i chiar

dac nu fusese deosebit de scump, nu l procurase gratuit. Se


mai adugau mainile, generatorul, dotrile tiinifice i
salariile exorbitante cu care Graves i pltea cu siguran
colegii, pentru a-i ademeni aici toate acestea costaser o
avere, i nu una mic.
Mogens se ntreba de unde aceast avere. Graves nu
avusese nici prini bogai i nici nu dispusese n timpul
petrecut mpreun la Harvard de cine tie ce mijloace bneti.
Ba dimpotriv, Mogens fusese cel care din cnd n cnd l mai
mprumuta pe termen scurt cu una, cu alta, dei el nsui
numai bine nu sttea cu banii.
Ajunser la captul tunelului, n grota cea mare, iluminat
acum altfel dect de diminea; Tom montase lmpi electrice
suplimentare. Doar puin de cealalt parte a locului n care
dimineaa puser lada, se aflau acum trei asemenea obiecte,
lsnd loc exact ct s se poat iei din tunel. Wilson nu le
bga n seam, ci privea n jur cu ochii mrii de uimire.
Mogens nregistr indispus c ua din scnduri de la captul
galeriei cu hieroglife era larg deschis, i dincolo de ea ardea
lumina. Repede, dar nici att de grbit ca s atrag
suspiciunea lui Wilson, se ntoarse i art n sens opus,
blocnd ca din ntmplare i unghiul de vedere al acestuia
ctre galerie.
Ceea ce v-ar putea interesa se gsete acolo, n spate,
zise el.
Wilson se uit la el cercettor i adug:
De unde tii ce m intereseaz pe mine, profesore?
Voiai s tii ce am descoperit aici, rspunse Mogens,
ridicnd din umeri. Putei s v uitai unde vrei, dar m
ndoiesc c vei recunoate mcar lucrurile cu adevrat
interesante.
Pentru c eu sunt doar un erif prost, dintr-o vgun
pierdut ntr-un codru secular, spuse Wilson.
Pentru c ceea ce am descoperit noi la prima vedere
este lipsit de spectaculos, rspunse Mogens pe un ton voit
uor suprat. Dar cum v spuneam, suntei liber s v uitai
peste tot. Nu avem secrete.
Reui s par oarecum indiferent, dar nu tia ct timp va

mai putea lsa aceast impresie. n ultimele douzeci de


minute i oferise lui Wilson o prob considerabil de ncredere,
dar eriful nu se strduia deloc s i ntoarc gestul.
i acum Wilson l msur vreo cinci secunde bune - o
eternitate - cu privirea sa scruttoare, dar apoi se relax
vizibil i, dup ce i scoase plria, spuse:
V rog, profesore, dup dumneavoastr!
Cel puin n sinea sa, Mogens rsufl uurat. Nu i fcea
plcere s l trateze pe Wilson att de superior - i pentru c
printr-un astfel de comportament mai mult se apropia dect
se distana de Graves. Mogens merse ncet mai departe i se
apropie de lunga mas de lucru. Fr a-l nvrednici mcar cu
o privire pe Wilson, care examina la fel de curios pe ct era
lipsit de capacitatea de a nelege uneltele, artefactele,
hrtiile i crile aflate pe ea, lu un felinar cu petrol dintre
cele o jumtate de duzin ce zceau acolo n dezordine.
Aprinse fitilul, i ddu felinarul lui Wilson i pentru el aprinse
un alt felinar de vnt. Wilson mai arunc o privire aproape
nostalgic spre ua deschis, dar spre uurarea lui Mogens l
urm pe acesta.
Acum, cnd grota era luminat aproape ca ziua, i se pru
mai mare dect n dimineaa cnd el l urmase pe Graves, aa
cum fcea acum Wilson cu el. Pentru un moment se ndoi c
va gsi din prima pasajul cutat, cci existau mai multe dect
crezuse el pn acum. Grota prea a fi punctul de plecare
ctre un adevrat labirint subteran de galerii i tuneluri. i nu
dispuneau de tot timpul din lume. Deja i se prea o adevrat
minune c Graves nc nu i descoperise, dar tocmai pentru
c acest fapt era att de neverosimil, ncepu s spere c vor
ncheia aceast vizit fr s fie observai. Ceea ce va spune
ori va face ulterior Graves i era complet indiferent. Mogens
se decisese, din nou, s prseasc definitiv tabra, i nc
astzi. Chiar spera s l conving pe Wilson s i ia n ora pe
el i pe miss Preussler.
De data aceasta nu era el cel care se mpiedica de cablurile
ce porneau din grota unde era generatorul.
i venise lui Wilson rndul s se poticneasc.
Flacra felinarului su plpi, i Mogens auzi o njurtur cu

o jumtate de voce; se ntoarse la timp pentru a-l vedea pe


Wilson recptndu-i echilibrul printr-un graios pas lateral,
n urma cruia plria i zbur de pe cap i se rostogoli pe jos.
Uitai-v unde punei piciorul, domnule erif, pe aici sunt
mprtiate o mulime de lucruri.
Da, am remarcat i eu, rspunse morocnos Wilson. Dar
astea nu par a fi de trei mii de ani.
Urmri cu privirea cablul gros ct ncheietura minii, de
care se mpiedicase, pn la intrarea n grota alturat, din
care ieea, i se aplec s i ia plria. O ridic, dar mai fcu
ali doi pai n aceeai poziie aplecat i ridic felinarul
pentru a lumina ncperea aflat dincolo de prag. n clipa
urmtoare scoase un fluierat apreciativ:
Ei, da, sta zic i eu generator modern!
Dintr-un pas Mogens fu lng el i arunc o privire n grota
joas pentru a se lmuri cu privire la reacia surprinztoare a
lui Wilson.
Ceea ce dezvluia lumina celor dou felinare trebuia s fie
fr nicio ndoial generatorul adus de Tom i Graves cu atta
trud, dar nu semna cu nimic din ce vzuse pn atunci
Mogens.
Produsul - un alt termen potrivit Mogens nu gsi, cu tot
efortul depus - avea peste un metru n nlime i cu
siguran de dou ori mai mult n lime, i nu avea roi,
curele sau pistoane care s transmit puterea produs. Din
acest punct de vedere, carcasa lui avea un aspect bizar.
Mogens nu numai c nu putu s descopere nicio pies n
micare sau mcar vreun mecanism asemntor, dar nu vzu
nicio muchie linear, un unghi drept sau mcar o singur
suprafa plan, dup cum nu exista nicio mbinare prin
sudur ori realizat cu uruburi. Obiectul aflat n faa lor
oftnd i sforind era de un negru att de intens, nct
marginile sale nu mai reflectau lumina felinarelor, ci preau
c o absorb. Dac Mogens ar fi trebuit s redea prin cuvinte
acest produs cu aspect nelinititor, l-ar fi descris mai curnd
ca pe ceva viu, o chestiune neagr i curb, ca un melc,
artnd mai curnd ca ceva crescut, nu construit, pe care
dac l priveai prea mult, te cuprindea o stare neplcut.

Nu am mai vzut ceva att de absurd, mormi Wilson.


Il privi pe Mogens i ntreb: Chiar este un generator?
Eu nu sunt inginer, rspunse evaziv Mogens. Dar ce
altceva ar putea fi?
n orice caz, nu a fost fcut ntr-o fabric american,
spuse Wilson cu un ton de parc doar gndul c oamenii din
aceast ar a oamenilor liberi i temerari ar fi construit acest
obiect era o obscenitate. Probabil c este din Europa,
conchise el, cltinnd din cap. Acolo se construiesc cele mai
smintite lucruri.
Mogens respir uurat cnd Wilson se retrase n cele din
urm i se ndrept. Grota se scufund iari n ntuneric, dar
n timp ce Mogens se ntoarse i plec, avu neplcuta
senzaie c era fixat de ochi lacomi, invizibili. Parc l
ncercase i un frison doar privind acest obiect bizar.
i alung aceste gnduri i porni att de repede, c Wilson
fcea eforturi ca s in pasul cu el. Dup o clip ajunser la
pasaj i Mogens se aplec pentru a trece prin el. i ncetinise
mersul destul de mult, pentru a putea trece prin galerie n
oarecare siguran, i, fr s i dea seama, nchise ochii
instinctiv, ca s nu mai vad nfricotoarele umbre ce
pndeau la captul tunelului. n spatele lui, Wilson ncepu s
njure cu voce tare cnd ddu cu capul de stnca dur exact
n locul unde cu puine ore n urm o pise i Mogens; i,
dup cele auzite, se lovi chiar de mai multe ori. Iei din
galerie n urma lui Mogens, innd n mn plria pe care
doar acum cteva minute i-o pusese pe cap.
M-ai fi putut avertiza, profesore, mormi el. E un loc
foarte periculos.
Te obinuieti, rspunse Mogens. Sper c nu ai pit
nimic.
Wilson i arunc o privire plin de otrav i, ceremonios, i
puse din nou plria pe cap nainte de a rspunde:
Sper ca aceast escalad s merite.
Cu certitudine, l asigur Mogens. Venii!
Ridic felinarul, se ntoarse i cu pai vioi se duse n acelai
loc, pe care i-l artase Graves diminea. Wilson l urm ceva
mai ncet i se opri ncruntat uitndu-se la perete.

M tem c va trebui s m ajutai puin, profesore, zise


acesta dup o vreme.
Nu vedei?
Mogens mic ncet felinarul dintr-o parte n alta, astfel c
desenele milenare ieir la lumin din venicul ntuneric.
Poate c nu fusese o idee prea bun, deoarece alternana
dintre lumin i ntuneric oferise nu doar privirilor strvechile
picturi, ci parc le i trezise la via n acelai timp.
Acum vd, rspunse Wilson i ridic din umeri. Dar nu
prea neleg ce este att de extraordinar.
Acestea sunt picturi rupestre, explic Mogens. Au
probabil o vechime de mai multe mii de ani.
tiu c sunt picturi rupestre, rspunse nepat Wilson.
Dup cum spuneam, oi fi eu un amrt de erif de la ar, dar
pn i eu am auzit de picturile din peteri. nchipuii-v c
am mai vzut aa ceva acum civa ani, n Utah.
Ostilitatea din vocea lui l amuza pe Mogens, dar nu ls s
se vad acest lucru.
Dar cu siguran c nu erau ca acestea. Nu am vrut s
v ofensez. Majoritatea colegilor mei nu ar fi remarcat
deosebirea, cel puin nu la prima vedere.
Eu nu o remarc nici la a treia.
Dar exist, credei-m! Aceste desene sunt ceva
deosebit. Cnd vom ajunge s prezentm publicului larg
descoperirea noastr, multe manuale referitoare la istoria
timpurie a rii noastre vor trebui rescrise.
Wilson l privi cu nencredere.
De ce?
Nu ar trebui s fie aici, rspunse Mogens. Conform celor
crezute pn acum despre aceast ar, aici nu ar fi existat
oameni atunci cnd au fost create aceste picturi. Dup o
pauz intenionat, continu: nelegei acum de ce doctorul
Graves insist att de mult ca nimeni s nu afle nainte de
vreme de descoperirea noastr? Poate c ceea ce este aici
reprezint cea mai senzaional descoperire arheologic a
secolului!
Dac aa zicei dumneavoastr, profesore
Wilson arta tare neajutorat, i Mogens se stpni cu greu

s nu zmbeasc triumftor. Il evaluase corect pe Wilson. Pe


ct de puin se ateptase Wilson la altceva dect la arogan
din partea unui savant ca el, pe att de mult era acum gata
s accepte orice explicaie pe care i-ar oferi-o Mogens, n
msura n care suna suficient de academic.
Eu mi asum un oarecare risc, domnule erif, artndu-v
aceste lucruri, continu Mogens, dar cred c pot avea
ncredere n dumneavoastr. Noi mai avem nevoie doar de
cteva zile ca s ne ncheiem munca aici. Uitai-v n jur.
Exist pe aici ceva care s aduc a cutremur? Cel mai mare
aparat cu care lucrm este generatorul care ne produce
curentul electric.
Doctorul Steffen era de prere c utilizai ncrcturi
explozive pentru spturi.
ncrcturi explozive? Mogens rse. Absolut deloc. Tot
respectul pentru cunotinele doctorului Steffen ca om de
tiin, dar el este geolog, i nu arheolog. Explozibilul ine de
profesia lui. Noi lucrm aici mai curnd cu periua de dini i
cu pensula, dect cu dinamita.
n spatele lui Wilson cineva btu uor i ritmic din palme.
Mogens se ntoarse ngrozit, ridic felinarul, i Graves mai
btu o dat din palme, dup care pi n raza de lumin a
felinarului.
Bravo, zise el rece. Asta da, discurs nflcrat. Nu te-ai
gndit niciodat s te faci predicator, Mogens? Oricum, ai
talent.
Mai btu o dat din palme, fcu un pas spre ei, i pn i
zmbetul rece i fals din ochii lui dispru, i fcu loc unei furii
oarbe, abia stpnite.
mi este permis s te ntreb, ce faci aici?
Profesorul VanAndt m-a condus aici la dorina mea
expres, interveni Wilson.
Graves l ignor:
Eu pe tine te-am ntrebat, Mogens. Am crezut c m-am
exprimat suficient de clar cu privire la prezena strinilor aici,
jos.
Mogens deschise gura ca s se apere, dar Wilson fcu un
pas rapid i se post ntre el i Graves.

Decizia de a veni aici mi aparine numai mie, doctore


Graves, zise acesta sec.
Privirea lui Graves se desprinse cu greu de pe faa lui
Mogens i se ndrept spre erif. Furia turbat din ochii lui
fcu loc unui dispre tot att de profund:
M tem c aici dumneavoastr nu avei ce s decidei,
domnule erif. V aflai aici pe o proprietate privat. Credeam
c am mai spus asta.
Wilson scoase din buzunarul cmii o foaie de hrtie
mpturit, pe care i-o ntinse lui Graves. Graves nu o lu, ci o
privi doar ca pe ceva scrbos.
M tem c dumneavoastr suntei cel care greete,
doctore Graves. Aceasta este o hotrre judectoreasc; asta
m mputernicete s intru pe proprietatea dumneavoastr
personal i s efectuez cercetri.
Mogens era surprins. Dac Wilson avea o hotrre
judectoreasc, de ce nu vorbise despre ea mai devreme?
O hotrre judectoreasc? ntreb Graves.
Era i el surprins; surprins, nencreztor i puin speriat n
acelai timp, dar nu mic niciun deget spre a apuca hrtia
pe care i-o ntindea provocator Wilson.
n cele din urm, eriful scoase un oftat i vr hrtia la loc
n buzunar.
Am solicitat-o nc din noaptea trecut. Imaginai-v c
pn i la noi, la ar, uneori lucrurile merg repede.
Noaptea trecut? nclin din cap apreciativ i adug:
Steffen nu pierde timpul. Cu ct v pltete, domnule erif?
V ntreb doar pentru c n funcie de circumstane a fi
dispus s supralicitez oferta.
Mogens se mai afla nc n spatele lui Wilson, aa c nu i
putea zri faa, dar vzu cum acesta tresri puternic.
Asta nu are nimic de-a face cu doctorul Steffen. Am
vorbit cu judectorul de pace imediat dup ce, n noaptea
trecut, am fost la locul accidentului i am vzut urmele.
Urmele?
Cineva a subtilizat cadavrele, i aminti Wilson.
i? ntreb Graves.
ncerc s vorbeasc calm, dar nu reui. Ceva se petrecea

cu faa lui, i spuse nfiorat Mogens. Ca i pn acum ochii


lui oglindeau un dispre imens, dar sub acesta se ivea treptat
altceva mai ntunecat, care ncepea s se rspndeasc n
tcere i rapid pe tot chipul lui. Mogens trebui s se
stpneasc s nu fac un pas napoi. Se ntreba i cum de
nu observa acest lucru i Wilson.
Oamenii de pe aici sunt sensibili atunci cnd este vorba
despre pacea morilor lor, rspunse Wilson. De sptmni de
zile se petrec lucruri ciudate n cimitir. Oamenii spun c
noaptea se aud zgomote nspimnttoare, i unii susin c ar
fi vzut umbre ciudate. Iar acum au disprut dou cadavre,
poate trei.
i? Graves ridic din umeri forat dezinteresat. Ce m
privete asta pe mine? Dac ai fi transportat ambele
cadavre, aa cum era de datoria dumneavoastr, n loc de a
le lsa ca pe nite gunoaie, cu siguran c nu s-ar fi
ntmplat aa.
Mogens i reinu instinctiv respiraia, dar, spre
surprinderea lui, Wilson trecu i peste aceast nou
provocare fr a reaciona.
Nu animalele slbatice au luat cadavrele, spuse el calm.
Nu animalele? Graves rse dumnos. Dar cine
altcineva?
Nu tiu. Exist urme, doctore Graves. Urme cum nu am
mai vzut pn acum. Dar nu erau urme de animal. n orice
caz, nu urme de animal cunoscut de mine.
Este ridicol, spuse Graves. Unde vrei s ajungei?
Nicieri. Relatez doar ceea ce s-a ntmplat. Oamenii
vorbesc. Le este fric de ce se petrece aici. Iar oamenii care
se tem fac uneori lucruri pe care ar fi mai bine s nu le fac.
ntunericul din ochii lui Graves se accentua tot mai rapid, i
ceva prea s se produc sub chipul lui. Cum de nu vedea
asta Wilson?
O iau ca pe o ameninare, domnule erif, zise cu rceal
Graves.
Wilson ridic indiferent din umeri.
A prefera termenul de avertizare. Dar rmne cum vrei
dumneavoastr.

Pru c ar fi vrut s spun mai mult, dar se limit la o


combinaie de cltinat din cap i ridicat din umeri i se
retrase n aa fel nct s i poat vedea pe Graves i pe
Mogens n acelai timp. Cteva secunde i mut privirea de
la unul la altul, pe fiecare msurndu-l cu o expresie diferit,
apoi ridic mna i pipi buzunarul n care pusese ordinul de
percheziie.
Acesta mi d dreptul de a v bloca toate lucrrile, spuse
el calm. Mulumii-i profesorului VanAndt c nu o fac.
Graves i arunc lui Mogens o privire scurt. Nu prea
recunosctor, ci dimpotriv, prea i mai furios. Dar se
stpni.
Cum dorii dumneavoastr, domnule erif!
Wilson i se adres direct lui Mogens:
Vrei s m conducei napoi?
Bineneles.
Mogens fcu un pas, dar se opri pentru c Wilson ridicase
din nou mna.
nc ceva, adug Wilson, trebuie s v rog s nu
prsii tabra pn cnd cazul nu este definitiv clarificat.

Capitolul 29
Pe drumul de ntoarcere, Mogens observ c una dintre
cele trei lzi ca nite sicrie dispruse. Spre uurarea lui, se
prea c Wilson nu remarcase acest lucru, dei trecuse peste
ele fcnd un pas mare, n loc s le ocoleasc. Pe ntreg
drumul pn la main, Wilson nu zise nimic i, cnd urc n
ea, Mogens i lu inima n dini i l rug s i ia pe el i pe
miss Preussler n ora, dar fu refuzat n mod grosolan; arestul
la domiciliu instituit de el nu era valabil doar pentru Graves i
Tom, ci i pentru Mogens i chiar pentru miss Preussler. Porni
maina i plec fr s i mai dea posibilitatea s pun i alte
ntrebri.
n urmtoarele dou ore nu i mai vzu nici pe Graves, nici
pe Tom i nici pe miss Preussler, dar Mogens nu putea spune
cum i petrecuse acest timp; cnd n cele din urm Graves
btu la u - din cte i amintea, acest lucru se ntmpla
pentru prima dat - i intr dup ce Mogens spusese un:
Intr! surprins. Ca trezit dintr-un somn provocat de febr,
Mogens se vzu la pupitru, avnd n faa lui o carte al crei
titlu nu l cunotea i cu o senzaie de limb ncrcat n gur.
Absent, se uit un moment la Graves, privi apoi i mai nesigur
la cartea deschis din faa lui, pe care o nchise cu o micare
nu aproape, ci clar ngrozit, i o puse la locul ei n raft nainte
de a se ntoarce la musafirul care nu era bine-venit.
Jonathan.
Cel apelat intr, nchise ua dup el, dar mai nti se uit la
raftul cu cri lng care se afla Mogens i abia pe urm l
privi pe acesta; dei Mogens nu putu s deslueasc bine
figura acestuia n lumina slab a dup-amiezii trzii, avu
impresia c remarc pe ea o expresie de satisfacie. Se
ntreb n acelai timp - zadarnic - ce carte tocmai rsfoise i
de ce.
Profesore VanAndt.
Mai ales din mprejurarea c Graves nu i se adresase cu
prenumele, ci cu titlul academic, Mogens i ddu seama c

acesta nu venise doar ca s i petreac timpul pn la cin


cu o discuie nevinovat. Privi indecis masca inexpresiv
luat de Graves dup ce nchisese ua n urma lui i
intenionat nu rspunse n spiritul impus de acesta:
Jonathan.
Chiar dac pentru un scurt moment, a funcionat totui.
Graves se opri iritat. Dar se regsi i i continu mai energic
micarea ce i fusese ntrerupt. Fr s atepte vreo
invitaie, se duse la mas i se aez.
Lucrezi din nou, Mogens?
Nu, rspunse Mogens, ceea ce corespundea adevrului,
dar lui Graves trebuie s i fi sunat absurd, c doar l vzuse
aplecat asupra unei cri atunci cnd intrase. Mogens scotoci
n memorie, dar constat aproape ngrozit c i putea aminti
c citea dintr-una din crile aduse de Graves i mai tia chiar
c din lectur rezultase ceva extrem de important, dar nu i
putea aminti cu niciun chip despre ce era vorba.
Nu i amintea nici mcar din ce carte citise.
Graves oft.
Te neleg, Mogens. Probabil c nici eu nu a fi reacionat
altfel, dac eram pus n locul tu.
Fcu din nou o scurt pauz. ntoarse capul spre Mogens,
care i simea privirea ptrunztoare. Tcea.
Bine, neleg, oft Graves. Preferi s faci pe ofensatul.
Probabil c nu am dreptul s i-o iau n nume de ru, dei
trebuie s mrturisesc c am sperat c va fi altfel. De fapt,
am venit ca s i transmit din partea lui miss Preussler a ta
c ntr-un sfert de or este gata cina i am mai venit ca s mi
cer scuze.
Mcar acum ar fi fost rndul lui Mogens s spun ceva, fie
s pun doar ntrebarea ce se impunea firesc, dndu-i lui
Graves prilejul de a-i duce la capt ideea. Dar el continu s
tac.
Aveai perfect dreptate s i ari lui Wilson picturile
rupestre, zise Graves dup un timp. Ai luat cea mai bun
hotrre. De necrezut ce ar fi putut s fac acest erif de la
captul lumii cu hotrrea judectoreasc. A fost o idee
deteapt din partea ta s l conduci direct n grota cu picturi

rupestre, c doar nu a vzut nimic relevant, nu?


Un moment Mogens jongla cu ideea de a afirma contrariul,
doar aa, ca s vad cum se ntorcea Graves i se albea la
fa de groaz. Gusta imaginea. Dar bineneles c nu fcu
aa ceva, ci doar cltin din cap.
Graves rsufl uurat i spuse:
Excelent, ai fcut exact ceea ce trebuia. Acum Wilson
este n biroul lui din ora i se crede nemaipomenit de
important pentru c l-am introdus n secretele noastre. Cnd
va nelege c n realitate este vorba despre cu totul altceva,
va fi prea trziu. Ai procedat excelent, Mogens. Eu eram cel
care greea. Sper c primeti scuzele mele.
Consider asta ca fiind darul meu de rmas-bun,
rspunse Mogens. i bucur-te, pentru c, nu ncape ndoial,
este ultimul lucru pe care l fac pentru tine.
Graves nu pru deosebit de impresionat.
Am ajuns iari n situaia c i iei jucriile i pleci, ca un
bieel cruia nu i se ndeplinete un moft? A cta oar? A
treia, ori a patra oar?
Ultima oar, poi fi sigur de asta.
Mogens se ateptase la o ripost, la o nou ncercare a lui
Graves de a-l convinge s rmn - sau chiar s l amenine,
n funcie de tactica ce i s-ar fi prut mai avantajoas n acel
moment -, dar acesta ridic doar din umeri.
Din nefericire, eriful Wilson nu este de acord ca tu i
ncnttoarea miss Preussler s ne prsii prea repede,
spuse Graves i se ridic. Dar nu i face griji, eu nu voi mai
ncerca s te conving s faci ceva ce tu nu vrei. Fcu doi pai
spre u, dup care se opri i se ntoarse ctre Mogens: Mai
gndete-te, Mogens! Eu pur i simplu nu mi pot imagina c
ai putea s lai s i scape ocazia de a afla de ce a trebuit s
moar Janice.

Capitolul 30
Miss Preussler se ntrecuse cu cina, dar, cu excepia lui
Tom, nimeni nu a fost n stare s aprecieze acest lucru. Ca de
obicei, Graves nu a mncat nimic, ddea impresia c se
mpcase cu soarta inndu-le companie cu o ceac de cafea
n fa, n timp ce Mogens rscolea fr niciun chef coninutul
farfuriei, iar miss Preussler prea s i fi pierdut i ea
apetitul. Ea nu spunea nimic, dar i privea cu atta repro,
nct dup cteva minute Mogens mpinse farfuria i pretext
o uoar indispoziie; o afirmaie pe care miss Preussler cu
siguran nu o crezu, dar cu care totui se mulumi. Doar Tom
mnc nu numai poria sa, ci i pe a lui Mogens, dup ce
acesta i-o puse n fa i i fcu semn s se serveasc.
Altfel dect de obicei, Graves nu-i mai grbi nainte ca Tom
s fi nghiit i ultima mbuctur, ba chiar rspunse invitaiei
nencreztoare a lui miss Preussler, care nclinase cana cu
cafea ctre el, i i ntinse ceaca goal pentru a i-o umple din
nou.
Ce se ntmpl cu dumneavoastr, doctore? ntreb miss
Preussler, ncercnd nu cu mult convingere s mai
detensioneze atmosfera ncrcat. S nu mi spunei c v-ai
trezit
azi-diminea
lecuit
de
zelul
dumneavoastr
bolnvicios?
Dimpotriv, miss Preussler, rspunse Graves ntre dou
nghiituri de cafea. M tem c pe Tom i pe mine ne ateapt
o noapte lung. Din anumite motive, ne putem apuca de
treab abia pe la miezul nopii i m tem c vom avea de
lucru pn n primele ore ale dimineii.
Este complet nerezonabil, doctore Graves, socoti miss
Preussler. Nu tiai c somnul de dinainte de miezul nopii
este cel mai important? Ddu din cap dezaprobator i ntreb
brusc: Thomas i dumneavoastr?
Profesorul VanAndt s-a decis s nu mai ia parte la
activitatea noastr, zise Graves.
Miss Preussler i arunc o privire surprins lui Mogens.

Este adevrat?
Mine plec, confirm Mogens. Adic imediat ce eriful
Wilson va permite.
Oh! Dintr-un motiv pe care Mogens nu l nelegea, ea
prea dezamgit. i v-ai hotrt att de brusc?
Pentru mine nu mai este de lucru aici, rspunse Mogens.
Spunnd aceste cuvinte, l privea pe Graves, dar pe faa
acestuia nu se clinti niciun muchi. ntorcndu-se spre miss
Preussler, adug: Bnuiesc c m vei nsoi.
Pi sigur, rspunse ea moale. Este cam surprinztor,
dar dar nu este nicio problem.
Ciudat, gndi Mogens. Modul n care se exprimase sugera
mai curnd c ea avea o problem. i nc una mare.
Tom v poate duce pe dumneavoastr i pe profesorul
VanAndt la gara din San Francisco, spuse Graves, dar ridic n
acelai timp mna n semn de aprare. Nu v facei griji,
rezolv eu problema cu eriful Wilson. Gust din cafea i i
arunc lui Mogens o privire rapid, greu de interpretat,
nainte de a se ntoarce din nou ctre ea: Sper totui ca pn
atunci s v gsii pisica.
Fata lui miss Preussler se ntunec.
Da, Cleopatra ncepe s m ngrijoreze cu adevrat.
Niciodat nu a mai lipsit atta vreme. ns bineneles c aici
totul este nou i strin pentru ea i are attea de descoperit!
Poate c ar trebui s punei n faa uii un vas cu lapte,
i ddu cu prerea Graves.
Sorbi iari din cafea, n timp ce l examina aproape
batjocoritor pe Mogens pe deasupra marginii cetii de
porelan.
Da, poate c ar trebui s procedez n acest fel, spuse
miss Preussler.
Mogens se ridic att de brusc, nct miss Preussler l privi
de-a dreptul ngrozit.
Unde plecai, profesore?
Afar, s o caut pe Cleopatra.

Capitolul 31
Visa. Spre deosebire de un vis normal, tia c viseaz i, ca
i cum asta nu ar fi fost suficient de ciudat, cunotea i
cauzele acestui bizar comar. Vinovatul nu era nimeni altul
dect Graves, care cu ntrebarea lui final redeteptase nu
doar amintirea celei mai ngrozitoare clipe din via, ci mai
ales amintirea lui Janice.
Aa c nu era nici pe departe de mirare c n vis se afla n
patul din baraca sa, mbrcat complet i pn i nclat cu
pantofi, dar nu mai era singur. La picioarele patului se afla
Janice, cu prul ei rou ondulat, cu ochii ei melancolici i n
aceeai rochie de culoare rou-nchis pe care o purtase n
acea noapte fatal, i Mogens avu impresia c sesiza un uor
miros de ars i altceva neplcut, un iz de putred att de slab
nct mai curnd l bnuia dect l simea.
Vznd-o pe Janice, o parte din el reacion panicat, dar o
alt parte mult mai puternic - cel puin pe moment - din
contiina lui analiza nluca cu un amestec de interes pur
tiinific i cu un gen de recunoatere amuzat la adresa
preciziei puterii lui imaginative. Janice purta rochia roie n
care el o vzuse pentru ultima dat, aa cum i rmsese
pentru totdeauna n memorie; amintirea lui Janice era att de
indestructibil unit cu cea a rochiei roii, nct atunci cnd se
gndea la ea, o vedea totdeauna mbrcat cu acea rochie. i
coafura ei era aceeai, o coam roie ngrijit, dar n acelai
timp rebel, care-i cdea liber pe umeri, chiar i atunci cnd
se ntorcea de la coafor. ntreaga ei nfiare emana un
amestec de graie i for ce contrasta puternic cu
delicateea constituiei i cu vocea ei moale. Desigur c
Mogens i ddea seama c imaginea lui Janice era idealizat
i nu corespundea adevrului. Totui, nu i se putea reproa
subcontientului lui c ar fi lipsit de fantezie sau c din
comoditate o nfia pe Janice totdeauna la fel mbrcat.
Era Janice, dar nu aceeai Janice de acum nou ani. Acel
aproape un deceniu scurs de la acea noapte ngrozitoare nu

trecuse peste ea fr a lsa urme; devenise mai matur i


chiar, n feminitatea ei, mai frumoas dect i-o amintea el.
n vis, Mogens ncerc s se ridice sau cel puin s se
sprijine n coate, dar parc era paralizat. Tot ce putea s fac
era s stea nemicat i s priveasc cu ochii mari la amintirea
care luase forma ei i se apropia de el. Frica din el crescu, dar
Mogens nu putea s spun ce l nfricoa. Dar cu siguran nu
numai amintirea acelei nopi oribile. O durere groaznic i
senzaia i mai nspimnttoare de neputin i se
nrdcinaser n memorie, dar totui trecuse aproape un
deceniu i nicio durere care nu te omora ori care nu i lua
minile nu putea dura atta timp fr s se mai diminueze. El
retrise acea scen de nenumrate ori, att n vis, ct i
treaz, i de nenumrate ori se trezise strignd i scldat n
sudoare, cu inima btnd s i sparg pieptul. Oh, da,
cunotea frica pe care o aducea amintirea, dar acum era
altceva. Ceea ce simea nu era frica de trecut, ci presimirea
a ceva ce se va ntmpla. Curnd. Groaznic. i inevitabil.
Nluca lui Janice se apropia ncet, parc alunecnd, fr a
face pai vizibili, ceea ce i ddea certitudinea c doar visa,
dac cumva s-ar fi ndoit de acest lucru. Totui, teama parc i
explod, fr a se putea consola cu faptul c era doar un
comar. Btile inimii erau ca de ciocan. n gur simea gustul
amar al fierii, i ncerc din toate puterile s se elibereze din
ctuele invizibile care l ineau imobil. Nu reuea. i teama
se amplifica n continuare.
n cele din urm nluca se opri din plutire i l privi cu ochii
lui Janice, ochii lui Janice din chipul lui Janice, care nu erau
ochii lui Janice cum nici chipul nu era al ei. Era o masc, doar
mimetismul perfect al unei creaturi feroce care i pusese
aceast masc pentru a se putea apropia de victima ce nu
bnuia nimic i care nu putea s i scape.
A recunoate o masc nsemna a trece de ea cu privirea.
Chipul lui Janice nu se modifica n realitate, dar prea s
alunece brusc, de parc i-ar fi pierdut racordarea la realitate
i aluneca ntr-o dimensiune a demenei, n care prindeau
contur comarurile. Ochii i se umplur de ntuneric i sub
piele ncepu s se mite ceva.

De ce m-ai prsit la nevoie, Mogens? ntreb chipul ce


se strduia zadarnic s fie al lui Janice. Eu am avut ncredere
n tine, i tu m-ai prsit.
Nici vocea nu era a lui Janice. Nu avea nicio asemnare cu
ea, nu semna nici mcar cu o voce uman, ci era ca un
glgit, ca un horcit scos cu greutate, ca i cum mlatina
care nghiea necontenit cldirile cptase brusc glas.
Creatura ridic minile, dar nu duse micarea pn la capt,
pentru c degetele ncepur s i se topeasc i se
transformar ntr-un amestec de viermi care mai rmaser un
moment n forma aceea nenatural n care fuseser presai
de o for sinistr, nainte de a se desprinde unii de alii i a
cdea la captul patului.
Gndul c acelai lucru s-ar putea ntmpla n urmtoarele
clipe i cu chipul ei era mai mult dect putea el suporta.
Mogens strig att de slbatic, de parc un pumnal nroit n
foc era rsucit n pieptul lui, se ntoarse i czu din patul
ngust. Se lovi att de tare cu faa de podea, c aproape
lein de durere. Simi gust de snge, se rsuci gemnd i
vzu cu coada ochiului o umbr ce ocolea patul i se ndrepta
ctre el alunecnd, o fantom cu minile descompuse, cu
chip ce se topea, care vorbea cu glasul mlatinii.
Mogens sri n picioare cu fora ce i-o da groaza morii. Se
izbi att de tare cu oldul de colul mesei, c aceasta se
cltin i de durere vzu n faa ochilor dansnd o cea roie.
Sprijinindu-se zdravn cu mna dreapt de tblia mesei,
chiopt gemnd ctre u, ajunse la ea i o mpinse.
Simi aerul rece ca pe o lovitur. Se cltin, i aminti n
ultimul moment de cele trei trepte ce coborau din faa uii
ctre terenul mltinos i reui cumva s nu se ntind n
noroi, ci cu un pas aproape grotesc ateriz pe genunchiul
drept. Durerea care i se transmise prin coapsa deja lovit era
att de groaznic, nct i scp un geamt chinuit. Pe obraji i
curgeau lacrimi. Totui, i adun puterile, fcu un pas napoi
i, strngnd din dini, se aez pe trepte.
Dur trei, patru minute pn cnd durerea din old se mai
domoli. Tremura din tot corpul, iar sub limb i se adunase
saliv acr. Mogens rezist tentaiei de a o nghii - i s-ar fi

fcut cu siguran ru din cauza ei -, se aplec n fa i


scuip n noroi cu rezultatul c, n urma scrbei care l
cuprinse, chiar i se fcu ru. Urmtoarele cinci minute sttu
pe trepte, ateptnd cu ochii nchii ca stomacul s i se
potoleasc.
Ceea ce se i petrecu, dar ncet, i greaa ce trecea lsa n
urm o stare de slbiciune, care n felul ei era tot att de rea.
Chiar i gestul de a duce mna la fa pentru a-i terge
sudoarea rece i se pru c a necesitat mai mult efort dect
era n stare s depun.
i totui, Mogens aproape se bucura de aceast slbiciune
fizic, care i ndeprtase groaza ce l izgonise din cas.
Mogens nu tia pe cine s fie furios - pe Graves, care prin
cuvintele sale provocase aceast viziune oribil, sau pe sine
nsui, care se lsa astfel manipulat, dei pricepuse aluzia din
spatele remarcii fcute de Graves.
ntinse atent piciorul drept. l durea, iar ntreg oldul lui
drept va fi probabil tot o vntaie cel trziu mine-diminea,
dar simea i c piciorul era n stare s i suporte greutatea.
Se ridic, fcu un pas i se ntoarse ctre barac. Nu i
amintea s fi nchis ua dup el, dar aceasta era acum
nchis, i Mogens fu cuprins de o senzaie tainic de uurare.
Aproape n mod automat mai fcu un pas i se opri din nou.
Pe ct era de uurat c vzuse ua nchis, trebuia s
recunoasc totui c nu avea curajul de a o deschide. Puinul
rmas din raiunea lui analitic insista c el era doar victima
unei fantasmagorii.
i totui, nu avea puterea s dea ochii cu ea.
Nu se putea ntoarce n baraca lui, dar nici afar nu putea
s rmn. Mogens fcu civa pai spre fosta barac a lui
Hyams, unde era cazat acum miss Preussler, dar la
jumtatea drumului coti i se ndrept mai ncet, dar fr s
se opreasc, spre cort. Mogens se mpotrivea n sinea lui chiar
i posibilitii de a lua n consideraie c neplcuta sa ntlnire
ar fi fost altceva dect un comar, dar, chiar de ar fi fost
altceva, nu avea nicio importan. Graves trezise definitiv
fantomele trecutului. Nu i va mai regsi linitea dac nu va
merge pn la capt pe drumul pe care pe jumtate l

ademenise Graves, pe jumtate pise de bunvoie.


Indiferent cum arta acest capt.

Capitolul 32
Spre deosebire de noaptea trecut, generatorul nu
funciona, aa c atunci cnd Mogens cobor scara i porni
ctre Tom i Graves, n tunel era ntuneric bezn. Pe ct de
tare i displcea zgomotul produs de generator n timpul
funcionrii, pe att de mult i simea acum lipsa, cnd
linitea care l primi era parc i mai apstoare. i nu era
doar absena zgomotului generatorului. n locul lui se
instalase altceva; ceva strin, ce nu inea de cele de aici, care
atrna ca o ptur ce te asfixia i care nbuea orice sunet.
Chiar paii lui preau c nu produc nici cel mai mic zgomot.
Dac la captul tunelului nu s-ar fi vzut o lumin palid,
plpitoare, Mogens s-ar fi ntors pe loc.
Spre dezamgirea sa, grota cea mare era goal. Nici urm
de Graves i de Tom, i dispruser i cele trei lzi mari. Pe
mas era o singur lamp cu petrol, a crei lumin
transforma hrtiile, uneltele i obiectele descoperite aruncate
vraite ntr-o bizar sculptur din linii i umbre piezie.
Oricum, exista o a doua lumin, care i indica drumul.
Mogens nu se mir, dar l trecu un fior rece cnd vzu c
aceasta venea din galeria ce ducea ctre ncperea templului.
Singurul motiv pentru care merse mai departe era probabil c
pentru ntoarcere ar fi avut nevoie de mai mult curaj dect
pentru a continua drumul.
Nu ardeau nici lmpile din galeria cu hieroglife, dar
ncperea aflat la captul ei era suficient de luminat, aa c
mcar nu exista pericolul s se mpiedice sau s se rneasc
lovindu-se de perei. Iar la jumtatea drumului auzi, n sfrit,
voci. Desigur c erau ale lui Tom i Graves, dar totui Mogens
reui s le identifice destul de greu. Ciudata linite care l
ntmpinase aici, jos, exista nc, dar nu mai era att de
atotcuprinztoare ca nainte; acum nu mai absorbea orice
sunet, ci se pare c acoperea numai anumite frecvene, aa
c vocea lui Graves se auzea bizar de nfundat i
descompus, de parc acesta s-ar fi aflat sub ap.

Mogens ddu vina pentru aceast ciudat impresie pe


propria nervozitate i mri pasul; rezultatul fu c nu vzu ua
din zbrele de la captul tunelului, care era pe jumtate
deschis, i se lovi de ea. Tom, care sttea cu spatele la u
se ntoarse alarmat, i un moment pru ngrozit sau doar
foarte speriat. Dimpotriv, Graves se ntoarse calm i l privi
mulumit vreo cinci secunde bune. Apoi, cu o micare
exagerat de nceat, bg mna n buzunarul vestei, scoase
ceasul i i ridic capacul. Mogens era sigur c gestul era de
prisos, pentru c Graves tia exact ct era ora.
Cnd vorbi, nu i se adres lui, ci lui Tom:
Am ctigat, Tom. mi datorezi un dolar.
Ctigat? repet ntrebtor Mogens.
Graves nchise capacul ceasului su de buzunar din aur cu
un cnit puternic, al crui ecou fu reflectat de mai multe ori
distorsionat de ctre perei, prnd a se transforma n cu
totul altceva.
Tom i cu mine am pariat, zise el. EI a pariat pe un dolar
c tu fie nu vei veni, fie vei veni dup miezul nopii. Eu am
pariat pe douzeci de dolari c vei fi aici cel trziu la ora
unsprezece. Cltin din cap i continu: Era ct pe-aici. nc
opt minute, i m-ai fi costat scump, Mogens.
Ar fi trebuit s mi spui, Tom, zise Mogens. Ca s i fac o
pagub doctorului Graves, a fi suportat nc zece minute
compania lui miss Preussler.
Nu tiam c m urti att de mult, Mogens, oft Graves
i puse ceasul napoi n buzunar. Este ru cnd cei din cas
ncep s se alieze.
Mai ales dac au motive s o fac, spuse Mogens i i se
adres apoi lui Tom: Bineneles c i vei recupera de la mine
dolarul, Tom.
Pe chipul lui Graves apru un zmbet chinuit, apoi acesta
deveni brusc serios.
M bucur c ai venit totui. Ca s fiu sincer, nu prea
eram sigur.
Minea. Graves nu se ndoise nici mcar o secund c va
veni. tiuse. Dar Mogens renun s mai fac vreo remarc n
acest sens. Intr de tot n grot i pentru a doua oar privi n

jur, mai atent.


Ca peste tot, i aici lumina electric nu era aprins, ns
Tom i Graves instalaser o jumtate de duzin de lmpi cu
ulei i cu petrol, care iluminau camera templului mai mult
dect suficient i care preau c o transform n ceva cu
privire la care Mogens nc nu putea s se pronune dac i
era pe plac. Lumina cald prea c netezea toate muchiile i
aproape c descompunea contururile lucrurilor, n aa fel
nct formele familiare deveneau strine, dar dinii ascuii ai
statuilor lui Anubis pierdeau ceva din caracterul lor
nspimnttor.
Dar pe lng acestea, se mai petrecuser i alte schimbri.
Cele trei lzi n form de sicriu, a cror absen fusese
remarcat afar de Mogens, se aflau aici. Capacele a dou
dintre ele erau ridicate, i printre ele se ntindea un vlmag
la prima vedere lipsit de sens, alctuit din frnghii, noduri i
role mecanice de ghidare. Privirea lui Mogens se opri asupra
unei frnghii mai groase. Aceasta se nla printr-un gen
complicat de palan spre tavan, de care atrnau mai multe
frnghii groase de un deget, formnd o plas mpletit cu
ochiuri mari.
Nu ai stat degeaba, remarc el, dar n acelai timp
trebui s-i stpneasc mnia ce l cuprinse cnd se gndi
c cuiele de oel ale lui Graves fuseser btute ntr-un tavan
decorat cu fresce vechi de cinci mii de ani.
Doamne, i acest brbat se numea om de tiin! Oare nu
tia ce pagube producea?
Meritul cel mare este al lui Tom, rspunse Graves. De
fapt, el a fcut toat treaba. Eu doar i-am spus ce are de
fcut.
Da, murmur Mogens, aa m gndeam i eu.
Graves ls uor capul pe o parte i l privi cu ochii
ngustai, dar ridic apoi doar din umeri:
n orice caz, sunt bucuros c te-ai decis s ne ajui Vrei
s ne ajui, nu?
Nu, rspunse grobian Mogens, nu vreau. Nu vreau nici
mcar s fiu aici.
Te neleg, zise serios Graves. Dar crede-m, ai luat o

decizie corect. Dac avem succes, tu nu numai c vei fi


reabilitat n scurt timp, ci vom afla i ce s-a ntmplat cu
Janice i cu ceilali. i poate c ei vor fi ultimii care s fie
nevoii s aib un asemenea destin.
Dac vom avea succes, spuse Mogens ncet i privi plasa
de sub tavan.
Te ndoieti? Ideea prea s l amuze pe Graves. Scoase
un etui cu igri din hain, l deschise, dar l vr apoi la loc
fr a-l folosi, dup ce Tom i aruncase o privire ngrozit.
Scuze, murmur el, uitasem. La privirea ntrebtoare a lui
Mogens, Graves zise: Vrcolacii au un foarte dezvoltat sim al
mirosului.
Vrcolaci?
Cumva trebuie s le spunem, nu? Graves ridic iari din
umeri. Pe o perioad mai lung devine obositor s vorbim de
creaturi, fiine ori fpturi. Scoase din nou etuiul din buzunar, l
privi lung, melancolic, i n final l puse definitiv la loc. S-au
ncheiat toate pregtirile? se adres el lui Tom.
Da, rspunse Tom, scuturnd totodat n mod absurd din
cap. Dar preventiv vreau s mai verific srma de alarm.
Cltinnd din cap, Graves l urmri cu privirea n timp ce
acesta disprea dup barca morilor.
Este un biat bun, nici nu tiu ce m-a fi fcut uneori
fr el. i-am povestit c mi-a salvat viaa?
Mogens nu era tocmai sigur, dar ddu afirmativ din cap.
Aceast mrturisire nu l surprindea defel. Acum tia mult mai
puin dect n prima zi ce s cread despre Tom, dar i-ar fi
ncredinat orbete propria via. n plus, de cte ori se
gndea la Tom sau l vedea, se simea cu contiina ncrcat
din cauza oribilei suspiciuni avute fa de el. Tom lsa puin
de dorit n privina ordinii i a igienei, dar aceasta nu-i ddea
nici pe departe dreptul de a-l judeca pripit. Mogens, i el
victim a unor condamnri nedrepte, reaciona extrem de
sensibil la asemenea situaii.
Graves i privi ceasul, de data aceasta ndelung. Lui
Mogens i se pru c era cam ngrijorat i i-o spuse. Dar
Graves cltin doar din cap, nchise capacul ceasului cu mai
mult grij dect o fcuse nainte i privi cu ochi mijii n

direcia n care dispruse Tom.


De cele mai multe ori vin pe la miezul nopii, zise el. Nu
sunt sigur, dar cred c asta are legtur cu poziia lunii.
Nu cu a lui Sirius?
Mogens regret ntrebarea nc nainte de a o fi rostit pn
la capt, dar nu se putu reine s o pun.
n mod excepional, de data aceasta Graves se dovedi mai
rezonabil dect el, cci se limit la o privire suprat, n loc s
riposteze i s dea curs provocrii aruncate fr temei de
Mogens.
Scuze, murmur Mogens.
Bine.
Mnua neagr n care se aflau degetele lui Graves se
mic ntr-un mod ciudat, care pe Mogens l fcu s se
gndeasc la felul n care minile lui Janice se
descompuseser, ntoarse privirea rapid i nghii nodul amar
format n gt.
Eti nervos, continu Graves. Crede-m c i eu sunt
nervos.
Generozitatea afiat l supr i mai tare pe Mogens, dar
de data aceasta se control i renun la remarca ce i sttea
pe limb.
Se petrecea ceva cu lumina. Acolo unde mai nainte
domnea lumina brun-aurie, acum se ntindeau umbrele.
I-am spus lui Tom s sting lmpile, spuse Graves, cruia
nu-i scpase tresrirea aproape imperceptibil a lui Mogens.
Vrcolacii reacioneaz la lumin. Cred c le provoac durere.
Ochii lor sunt foarte sensibili.
Se mai stinse o lamp, apoi alta i, n cele din urm, i
penultima lamp. ntunericul se aternea peste ei precum un
val de negreal compact, iar Mogens crezu c vede cum
lumina ultimei lmpi, aflate la picioarele lui Graves, ced
puin sub ocul ntunericului. Inima ncepu s i bat mai
repede, cnd vzu umbra ce se desprinse n faa lor din
ntuneric. Dei tia c nu era altcineva dect Tom, pentru o
clip crezu c descoper nite urechi ca de vulpe, coli
sclipitori i ochi de jratic care l priveau lacomi. Dar i acum
doar fantezia lui i juca o fest. Totui, inima i btea

nebunete cnd l urm pe Graves, care ridicase lampa i se


retrsese cu ea n spatele unui bloc de gresie, care probabil
c odat fusese soclul unei statui demult disprute. Aproape
c se bucura de ntunericul care ascundea tremurul minilor
sale. n gur ncepu s i se adune gustul amar al fricii.
Se ntreb dac era omul potrivit pentru aceast aciune.
Tom o lu spre ei, dar n momentul urmtor, la un semn al lui
Graves, se furi la adpost dup un alt bloc de piatr. Era
fr nicio ndoial Tom - cine altcineva s fi fost, se ntreba
vocea ironic a raiunii lui Mogens -, dar el depunea tot mai
mult efort s scape de ideea c chipul lui ncepuse brusc s
se transforme nspimnttor, deveni mai ascuit, mai lung,
dnd la iveal un bot blos ca de cine, cu coli nfiortori,
vrfurile degetelor i crpar i din ele ieir gheare
ucigtoare, iar pe craniu i crescur urechi ascuite i o blan
epoas. i dac doar la fantezia lui reaciona astfel, ce s-ar
petrece dac s-ar afla fa n fa cu una dintre aceste bestii?
Ai o arm la tine? ntreb Mogens.
Pentru ce? Graves cltin din cap. Vrem s prindem un
vrcolac viu.
Cu tot respectul pentru ambiia ta tiinific, dar s-ar
putea ca el s nu fie de acord.
Graves fcu un semn cu capul ctre tavan.
Aceste plase provin de la un productor care
aprovizioneaz n mod normal vntorii de animale mari din
Africa. Sunt destul de solide ca s imobilizeze o goril
furioas.
i dac ei sunt mai puternici dect o goril furioas?
Atunci avem o problem, rspunse rznd Graves, dar
imediat ddu din cap n semn de ncurajare: Nu i face griji,
Mogens! Am experien cu creaturile acestea. Sunt necrofagi,
nu vntori.
Ca i hienele. i ele sunt totui periculoase.
n mod normal nu sunt agresivi, insist Graves.
Supravieuirea lor depinde de condiia ca nimeni s nu tie de
existena lor.
Mogens nu l contrazise, dar se uit att de semnificativ
spre Tom, nct Graves se simi dator cu o explicaie:

Tatl lui i-a atacat. Nu uita asta. Chiar i cel mai panic
animal se apr cnd este atacat.
i mama lui?
Mogens vorbea intenionat ncet, pentru ca Tom s nu l
aud, dar se pare c nu reui complet, pentru c Tom ntoarse
capul n direcia lui i l privi cu nite ochi care brusc se
umplur de durere i furie. Mogens tocmai se gndise dac el
era omul potrivit pentru aceast aciune. Poate c trebuia s
reformuleze ideea. ntrebarea ar fi trebuit poate s sune
astfel: Erau ei cei potrivii? Poate faptul c veniser
nenarmai avea alt motivaie dect aceea din afirmaia lui
Graves.
Graves rspunse ntrebrii cu oarecare ntrziere i nu prea
convingtor:
Poate c au vrut doar s i apere teritoriul.
i Janice? ntreb trist Mogens. Trebuiau doar s i apere
teritoriul?
Graves se frmnt un moment, nainte de a gsi salvarea
ntr-un ridicat ncpnat din umeri.
Ne aflm aici pentru a rspunde exact la aceast
ntrebare. Iar acum am face mai bine s pstrm tcerea,
pentru a nu i alunga nainte de a-i face apariia.
Nu acesta era motivul pentru care l reducea la tcere pe
Mogens, care nelese c acesta nu voia s mai discute pe
respectiva tem, pentru c tia mai puin despre ea dect
ncerca s lase impresia. Sau poate pentru c tia mai mult.
Graves ntinse mna i cobor fitilul, iar lumina ced mai
mult atacului ntunericului, devenind o licrire palid glbuie,
ce mai curnd sublinia ntunericul de care era mrginit. n
spatele lui se tra frica.
Graves ridic mna, fcnd un semn lui Tom. Era prea
ntuneric pentru ca Mogens s vad exact ce fcea Tom, dar
dup doar un moment una dintre frnghii se tension i se
auzi un scrit ritmic. Capacul ultimei lzi nchise se ridic.
La nasul lui Mogens ajunse un miros ciudat, uor dulceag,
strin i totodat cunoscut, dar mai dur un moment pn l
recunoscu cu adevrat. Nencreztor i ocat, trase aer n
piept.

Asta este
La ce te ateptai? interveni Graves ncet, parc uiernd
ca un arpe care sare la atac. C i vom momi cu resturile
pmnteti ale pisicii lui miss Preussler? Cltin furios din cap
i adug: Creaturile acestea se hrnesc cu carne de om,
Mogens!
Dar tu tu
Mogens ncepu s se blbie i n cele din urm se opri din
vorbit. Ce ar fi trebuit s spun pentru ca Graves s nu-l
combat cu o singur remarc perfid? i s mai aib i
dreptate. Graves nu l minise niciodat. Ba dimpotriv:
Singurul care nchisese ochii permanent n faa realitii era
el.
i pe undeva o mai fcea i acum, pentru c ce era mai ru
nu trecuse, dei el ar fi trebuit s tie asta. tiuse. Graves i
spusese. El pur i simplu nu voise s tie.
Mogens l privi buimcit cteva secunde pe Graves. Mirosul
dulceag de putregai deveni mai puternic, iar Mogens, cu
inima btnd puternic, se ridic peste blocul care i servea de
acoperire, pentru a arunca o privire n interiorul lzii. Orict
de slab era lumina, ntre timp ochii i se obinuiser destul cu
ntunericul pentru a putea s vad cel puin la civa pai
distan. Dar aproape regret c privise.
Hyams nu arta deloc aa cum i imaginase el un om
mort. Ea prea mai curnd c dormea. La gt avea o ran
deschis, i bluza ei odat alb era aproape n ntregime
ntunecat, dar Graves avusese cel puin pietatea s i curee
fata i s i nchid ochii.
Aceasta este Hyams, bigui Mogens. Dumnezeule
mare, Jonathan, tu ai?
i-am spus c avem nevoie de o momeal, rspunse
rece Graves.
Dar Hyams! gemu Mogens. Pentru Dumnezeu, Graves,
ce ai fcut?
Nu am fcut chiar nimic, rspunse Graves tios i cu un
gest suprat i ceru lui Mogens s revin la locul lui i s nu
mai fie att de glgios. Doctor Hyams a ncetat din via n
urma unui accident, ai uitat?

Dar tu nu poi s o se blbi n continuare Mogens.


Eu m refer cerule, Jonathan! Tu tu ai lucrat aproape un
an cu aceast femeie! Ai cunoscut-o! Nu poi s o s o
foloseti pur i simplu ca momeal!
Sunt sigur c doctorul Hyams nu ar fi avut nimic
mpotriv, rspunse neimpresionat Graves. Ce i mai poate
dori cineva ca ea, dect s fie util tiinei i dup moarte?
Rse rutcios i adug: Tu cine credeai c este n acest
sicriu, Cleopatra?
Dar eu credeam dup ce eriful Wilson a povestit
despre profanarea de morminte
Oh, neleg, l ntrerupse sarcastic Graves, tu ai crezut c
Tom i cu mine ne-am strecurat tainic noaptea n cimitir i am
scormonit pmntul dup vreun amrt. Te-ai fi simit mai
bine?
Fir-ar s fie! url Mogens.
Graves tresri puternic i pli, dar mai curnd din cauza
tonului ridicat al lui Mogens.
V rog, profesore, s v msurai tonul! zise el ironic.
Mai uurel!
Ar fi fost o deosebire. tii bine asta, monstrule!
Dar Mogens coborse tonul.
Ai terminat? ntreb Graves.
Mogens se holba la el. Tcea.
Aa cum am spus: suntem cu toii nervoi, i nu i iau n
nume de ru acest moment de slbiciune. Dar de dou ori
este destul. Dac tot ce-i aici este prea mult pentru tine, te
neleg. Poi pleca dac vrei. Nu te condamn. Dar dac rmi,
nu mai admit astfel de ieiri. Ne-am neles?
Graves l privea fix. Mogens l privea la fel, dar acest duel
se ncheie la fel ca oricare dintre ciocnirile de pn acum.
Cnd se urcase n trenul de San Francisco, Mogens intrase
ntr-un rzboi pierdut nainte de a se fi tras primul foc. Graves
nici mcar nu trebuise s depun vreun efort spre a-l ctiga.
Ctigase pur i simplu prin faptul c-l atrsese acolo.
i de aceast dat Mogens cobor privirea i ncuviin mut
din cap.
Bine, zise Graves. Iar acum chiar trebuie s tcem. Am

senzaia c nu va mai dura mult.


Cel puin n aceast privin se nelase. Este posibil s nu
fi trecut prea mult timp, dar i o perioad scurt putea deveni
aproape o eternitate, i astfel secundele preau ore, i
minutele se ntindeau nesfrite. Cel puin de o duzin de ori
Mogens crezu c aude zgomote, i tot de attea ori ochii lui
urmrir micri n umbr, dar de fiecare dat se dovedir a fi
doar himere.
Apoi brusc tritul de pai nu se mai stinse, iar umbra cu
urechi ca de vulpe i diform care apru n faa lor din
ntuneric nu se mai dovedi un comar.
Vrcolacul era acolo.
Mogens avu impresia c nghea tcut i rapid din interior
ctre exterior. Crezuse c era suficient de pregtit pentru
acest moment, dar se pare c i asta fcea parte din irul de
erori consecutive i din ce n ce mai grave, din care se
compunea viaa sa de cnd pise n acest loc blestemat. Nu
era prima dat dup acea ngrozitoare noapte de la Harvard
cnd avea n fa unul din acei montri, dar Mogens abia
acum nelese c existau lucruri pentru care nu te puteai
pregti, orict ai ncerca.
Graves se nelase: silueta din faa lor era fptura care o
luase pe Janice, demonul lui personal, creat i expulzat din iad
cu niciun alt scop dect acela de a-l distruge pe el. Nu
nsemna deloc c el se considera prea important, pentru c
ntr-adevr aceasta era fptura iadului: nu fcea nimic
neimportant, ci-i urmrea fiecare victim cu toat puterea i
rutatea ei.
S nu aud un sunet! uier Graves.
Mogens nu i luase nicio clip privirea de la silueta aceea
voinic, dar simea cum, alturi de el, Graves se ncorda. Apoi
imediat ridic mna, ca s i fac un semn lui Tom. Btile
inimii lui Mogens se accelerar n timp ce examina silueta
care treptat se apropia, dar sngele pompat tot mai rapid prin
artere prea acum format din ap rece ca gheaa, n care
pluteau sloiuri ascuite ca o lam de brici.
Vrcolacul se apropia, dar cu fiecare pas prea c i
ncetinea mersul. Mogens crezu c l aude cum adulmeca

suspicios, ca un cine care simte mirosul przii, dar n acelai


timp se teme de o capcan. Nu se deplasa n linie dreapt
ctre sicriul deschis n care era cadavrul lui Hyams, ci
adulmeca constant n stnga i n dreapta. Privirea ochilor lui
roii trecu cercettoare de la momeala oferit la celelalte
dou sicrie deschise i, cel puin o dat, l fix pe Mogens att
de direct, c acesta avu convingerea c monstrul trebuie s l
fi vzut. Monstrul se opri un moment din mers, dar dup o
scurt ezitare i continu deplasarea.
Cam la o lungime de bra de sicriu, vrcolacul se opri nc o
dat, i Mogens simi cum Graves tresri speriat lng el
cnd creatura ddu capul pe spate i privi tavanul. Era
imposibil s nu vad plasa. i totui, dup o alt ezitare mai
fcu un pas i se aplec peste sicriul cu corpul nensufleit al
lui Hyams. nspimnttoarele gheare se desfcur pentru a
smulge din carnea victimei.
Tom! strig Graves.
Capul monstrului se ls pe spate, i la cinci pai de
Mogens umbra care era Tom se trezi exploziv la via. Mogens
nu putu s vad ce fcea, dar n vreme ce Graves srea la
rndul lui n picioare rsun un zgomot metalic slbatic, de
parc tot tavanul camerei templului tremura.
Vrcolacul reacion incredibil de rapid. Cu un urlet de lup
mpucat, se ridic i se ntoarse, i parc se transform ntr-o
umbr turbat, care se deplasa mai repede dect o putea
urmri Mogens cu privirea.
Dar nu destul de repede.
Parc ntreg tavanul se prbuea peste el. nsui Mogens
trase instinctiv capul ntre umeri, i nspimnttoarele urlete
ca de lup se transformar ntr-un zbiert de furie cnd plasa
grea se prbui peste el i l dobor la pmnt.
Lumina! url Graves. Mogens, fa lumin!
Graves sri scurt peste lespedea de piatr n spatele creia
se ascunsese, iar Tom deja fugea ctre locul n care vrcolacul
i plasa czut peste el se mpleteau ntr-un haos de micri.
Mogens apuc lampa pe care Graves o lsase jos i o
ridic. Lumina nu era suficient nici mcar cnd Mogens
rsuci fitilul. Cu coada ochiului vzu cum Graves i Tom

ajunser aproape n acelai timp la creatura turbat de furie,


peste care se aruncar temerari. Apoi fcu un pas n direcia
lor i se opri. Graves i tnrul lui ajutor se luptau cu
monstrul, dar nu putea deslui amnunte. Simea doar fric.
Ajut-ne! strig Graves. Mogens! Este prea puternic
pentru noi!
Mogens mai fcu un pas. Inima i btea s ias din piept.
Frica i se strecura prin artere ca pcura vscoas i i fcea
fiecare micare grotesc de nceat. Voia s l ajute pe Graves,
dar n acelai timp avea gndirea blocat i voia doar s
plece de acolo. Niciodat nu mai simise aa o team ca
acum.
Mogens, pentru Dumnezeu! url Graves.
Apoi strig i Tom:
Profesore!
Ceea ce l smulse pe Mogens din ncremenire fu strigtul lui
Tom, iar nu urletul lui Graves. Frica nu i sczuse, ci
dimpotriv, cretea la fiecare btaie a inimii, dar simpla idee
de a nu l ajuta la nevoie pe Tom era infinit mai ngrozitoare.
Cu un strigt prin care i exterioriza ntreaga fric, se
npusti nainte i czu ct era de lung, cnd piciorul i se
ncurc n frnghiile pe care Tom le ntinsese prin toat
ncperea.
i duse instinctiv minile n dreptul feei, i ocul mai fu
amortizat de aceleai frnghii, aa c nu se rni. Zpcit, mai
rmase un moment ntins, iar cnd se ridic bizara lupt
luase o turnur dramatic. Dei Graves i Tom se aflau n
superioritate numeric, iar creatura era dezavantajat i de
plasa a crei greutate ar fi intuit la podea un om normal,
exista pericolul ca cei doi s piard lupta. Monstrul se ridicase
ntre timp n patru labe i muca, i lovea de zor n jur. Funiile
groase ct un deget ale plasei i fereau oarecum pe Graves i
pe tnr de dinii i ghearele vrcolacului, dar nu reueau s
l imobilizeze. Tom i srise n spinare i ncerca din toate
puterile s l domine, dar tot att de bine ar fi putut s
ncerce s biruie cu minile goale un grizzly furios. Era
aproape comic.
Ajut-ne, fir-ar s fie! icni Graves. Trebuie s l punem

jos!
Mogens nu avea nici cea mai mic idee la ce ar folosi asta,
dar tonul poruncitor al lui Graves l mobiliz. Graves fcea
ceva ce lui Mogens i se pru n primul moment la fel de lipsit
de sens ca zbaterea prosteasc a lui Tom: i lua avnt i apoi
se repezea cu toat greutatea lui n bestie. Monstrul urla i
ddea s l apuce. Plasa destinat gorilelor l mai proteja nc
pe Graves, dar Mogens auzi cum aceasta se rupea. Un ipt
nbuit iei de pe buzele lui Graves, cnd acesta se ddu
napoi.
Jonathan, pentru Dumnezeu, eti rnit? strig Mogens.
Graves nu rspunse imediat, ci se holba cu ochii ieii din
orbite la el nsui. Colii bestiei i tiaser haina i cmaa ca
nite lame de ras, dar pielea de dedesubt rmsese ca prin
minune neatins.
Repede! strig Tom. Nu l mai pot ine mult!
De fapt creatura se ridicase vertical. Colii i ghearele i se
nfigeau mereu n textura plasei i mai era doar o chestiune
de cteva momente pn s reueasc s se scuture de Tom
i s i foloseasc ntreaga for pentru a se elibera din
plas.
De data aceasta ncercar mpreun. Bestia url de furie,
dar lovitura comun, combinat cu eforturile lui Tom, a fost
prea mult chiar i pentru ea. Monstrul se prbui pe o parte i Tom fu ct pe-aici s fie prins sub el -, iar Mogens i Graves
se folosir de ocazie pentru a-l nfur mai bine n plas.
Acesta lovi i muc orbete n jurul lui, dar acum toate
micrile i toat fora lui supraomeneasc se ndreptau
mpotriva lui nsui, deoarece cu ct se apra mai disperat, cu
att se ncurca mai tare n ochiurile plasei. Dup cteva clipe
monstrul se scoase practic singur din lupt, i nc mai
temeinic i, mai ales, mai rapid dect ar fi fost vreodat n
stare s o fac adversarii lui umani.
Graves se ndrept respirnd greu i fcu un pas ndrt.
Este cineva rnit? ntreb el.
Mogens ridic din umeri, ceea ce pentru moment era
singurul rspuns pe care l putea da. Primise o mulime de
mbrnceli i lovituri dure, i cu siguran c mine nu doar

oldul i va fi nvineit, dar nu credea c era rnit serios.


Tom se alesese doar cu spaima, n timp ce haina mpreun
cu cmaa sfiat preau a fi unica pierdere a lui Graves.
Bine, spuse nverunat Mogens, hai s l punem n lad.
Repede!
Dei monstrul era bine imobilizat i arta neajutorat,
Mogens trebui s-i adune tot curajul pentru a se apropia de
el, ca s i ajute pe Graves i pe Tom s l trasc pn la una
dintre lzile pregtite. Efortul i solicit nu numai o
neateptat stpnire de sine, ci i o for pe msur. Chiar
dac se lua n consideraie enorma greutate a plasei, bestia
trebuia s cntreasc cel puin de dou ori mai mult dect
prea; creatura nu era mai nalt dect un om de statur
medie, voinic, dar nu era att de masiv cum era de ateptat
la greutatea ei.
Dar puterea ei era supraomeneasc. Dei ei erau trei i
dei creatura era nfurat n plas fr s se poat mica,
reuir doar cu un efort deosebit s o trasc. Monstrul le
fcu munca i mai dificil, pentru c mria i se zbtea
furios. Mogens se mai alese cu dou, trei vnti, i Tom primi
un picior n burt, care i smulse un geamt de durere, dar n
final reuir s o vre n lada de lemn. n timp ce Mogens i
Tom, la solicitarea lui Graves, ineau creatura, Graves utiliza
toat fora de care dispunea pentru a-i prinde ncheietura
minii stngi cu nite ctue grele fixate de interiorul sicriului.
Reui s fac acelai lucru i cu cellalt bra, dar apoi se
aez epuizat pe podea i ddu obosit din cap. Tom l ls pe
Mogens s supun singur vrcolacul furios, n timp ce el
prelu a doua parte a ingratei sarcini, i anume fixarea
membrelor monstrului n nite inele de fier. Nasul i sngera
cnd isprvi treaba i, respirnd greu, se aez pe podea
alturi de Graves. n primul moment nu mai avu nici puterea
de a ridica braul i a-i terge sngele de pe fa.
n cele din urm Mogens se trase pe pieptul bestiei. Dei
ntre timp fusese legat mai bine, monstrul se trse pe spate,
pn atinsese cu umerii i cu ceafa cel de al doilea sicriu gol.
ocul fusese att de puternic, nct capacul czu cu un
zgomot ce rsun ca o lovitur de tun n camera ntunecat a

templului.
Am reuit, Mogens, zise Graves. Gfia att de tare,
nct Mogens abia l nelese, dar ar fi fost imposibil s nu-i
ghiceasc ncntarea. Nici eu nu pot s cred, dar am reuit.
tii ce nseamn asta?
Da, rspunse Mogens, nseamn c mine-diminea
probabil nu m voi mai putea mica.
Chipul i se schimonosi de durere. i amorise ntreg corpul,
iar n urechi nc i mai rsuna zgomotul fcut de capacul ce
czuse.
Am reuit! repet Graves cu un ton de parc el se ndoia
cel mai mult de ceea ce spunea. i a fost mai uor dect am
crezut.
Mai uor? spuse rguit i uluit Mogens.
Ca pentru a dovedi absurditatea spuselor sale, Graves
ncerc s se ridice, dar se prbui la loc cu faa schimonosit
i gemnd. Dar imediat ce i reveni respiraia, continu:
nc nu i dai seama cu ce am avut de-a face, nu?
De fapt Mogens nu i ddea seama. Dar acum era mai
puin sigur dect oricnd c ar vrea s tie. Se ridic cu greu,
se duse la lada descoperit i se aplec cu inima btnd,
pstrnd ns instinctiv o distan care s l menin dincolo
de raza de aciune a ghearelor i colilor vrcolacului, dei
acesta era bine imobilizat. Graves i se altur, n timp ce Tom
se duse s aduc felinarul. Mogens nregistr n trecere, dar
cu un simmnt de recunotin sincer, c trecnd pe lng
cea de a treia lad, n care se afla cadavrul lui Hyams, i
pusese capacul.
Am reuit, Mogens, spuse pentru a treia oar Graves. tii
ce nseamn asta?
Triumful din vocea lui Graves nu putea fi trecut cu vederea,
dar Mogens ncerc degeaba s descopere i n el nsui ceva
asemntor. Dimpotriv, simi c acolo rmsese aceeai
fric, deloc mai atenuat, dar care acum luase o alt calitate.
Inima ncepu din nou s i bat mai tare cnd se aplec s se
uite la creatur.
Chiar i imobilizat, vrcolacul oferea o privelite ce inspira
team. Mogens corect n sus aprecierea privind greutatea

acestuia. Creatura msura cel mult un metru optzeci, deci


abia dac era cu o idee mai nalt dect Graves, dar era
incredibil de ndesat. Mogens i aprecie greutatea la cel puin
o sut douzeci i cinci de kilograme i era sigur c din
acetia nici mcar o uncie nu era grsime de prisos. Cnd
vzuse pentru prima dat lzile pregtite de Graves
considerase ca exagerate scndurile grele de stejar,
ntriturile late din fier i masivele ctue pentru mini i
picioare; acum se ntreba dac erau suficiente.
Ce colos! murmur el.
Da, zise Graves. Cnd vezi rezultatul, i vine s iei n
consideraie modificarea obiceiurilor noastre alimentare.
Mogens i arunc o privire de ghea.
Eti lipsit de gust, Jonathan!
Rnjetul de pe faa lui Graves se li.
Cu siguran c prietenul nostru nu este de aceeai
prere. Ridic repede mna cnd vzu c Mogens pregtea o
ripost mai dur, i continu pe un alt ton, mai serios: i
acesta nici nu este cel mai mare exemplar pe care l-am
ntlnit. Nici pe departe!
n ce l privea pe Mogens, i ajungea cu vrf i ndesat acest
exemplar. Arta de parc ar fi putut sfia cu mna goal un
urs i emana o slbticie i o furie care l fcur pe Mogens s
simt un fior rece pe ira spinrii. Dar cea mai rea era
senzaia c se afla n faa a ceva complet strin, a ceva att
de nelalocul lui, nct toat fiina lui se mpotrivea s-l
considere real.
Graves se aplec n fa, ntinse mna i smuci cu putere
de plas, pn putu s arunce o privire asupra organelor
sexuale ale vrcolacului.
Ce este? ntreb Mogens.
Un mascul.
Nu suna ca un rspuns la ntrebarea lui, gndi Mogens, ci
mai curnd ca ceva spus sie nsui, ceva ce l umplea de
ngrijorare.
i ce nu este n regul? ntreb Mogens.
Oh, nimic, totul este n regul, rspunse Graves, rnji i
adug: Dac ar fi fost om, a fi plit de invidie.

Mogens l privi cu rceal, i lui Graves i dispru rnjetul


copilresc.
Numai c toi vrcolacii pe care i-am vzut pn acum
sunt masculi. Bineneles c niciodat nu am fost att de
aproape de ei ca acum, dar sunt totui sigur c toi erau
masculi. Asta este ciudat.
Poate c doar masculii ies n cutarea hranei, presupuse
Mogens.
Ar fi neobinuit. La cele mai multe animale de prad, mai
curnd femelele vneaz. i n toate cazurile ies la vnat
ambele sexe.
Nu spuneai tu nsui c aceasta este o specie complet
necunoscut, despre care nu cunoatem mai nimic?
Graves l privi gnditor cteva secunde, dup care confirm
indispus:
Desigur, ai dreptate. Dar este totui ciudat. Acum
dispunem de un exemplar i putem dezlega cel puin cteva
dintre secretele lor.
Ca i cum i-ar fi neles vorbele, monstrul se smuci n
legturile cu care era fixat i scoase un urlet prelung.
Instinctiv, Mogens se retrase o jumtate de pas, i chiar
Graves tresri vizibil. Tom, aflat la doi pai de ei cu un al
doilea felinar, se opri fr s vrea i se uit nervos peste
umr, napoi n ntunericul din care tocmai ieise.
Acum ce intenii ai cu el? ntreb Mogens, de fapt doar
pentru a mai depi teama revenit n inima lui.
Mai nti s reuim s l scoatem de aici, rspunse
Graves, pe un ton puin nervos. n ultimele zile Tom a adus
din ora material pentru o cuc solid din gratii. ntr-o or o
putem monta.
i pe urm?
Bestia imobilizat slobozi un nou urlet ca de lup, aa c mai
dur un moment pentru ca Graves s poat rspunde:
eriful Wilson are telefon n birou. Trebuie s port cteva
convorbiri telefonice, dar n mare pregtirile sunt realizate. Cu
ceva noroc l putem duce mine-sear la San Francisco,
pentru a-l prezenta publicului - i bineneles unui auditoriu
format din preuiii notri colegi. Oft i continu: Gndete-te

la ceva, Mogens. tii ce va declana aceast descoperire. Nu


vor lsa nimic necercetat, pentru a ne scoate escroci sau
tmpii. Sau amndou la un loc.
Probabil, amndou, i zise Mogens. Admise n sinea lui
c ceea ce era mai greu nu trecuse. Mai precis nici mcar nu
ncepuse. i nu era vorba doar de faptul c pn acum nu se
gndise ce cutremur vor declana n lumea tiinific atunci
cnd vor prezenta aceast creatur n mod public. Dar nici
acum nu era momentul potrivit i spuse asta cu voce tare.
Ai dreptate, zise Graves. Tom!
Tom puse felinarul la captul lzilor i fcu un gest
ntrebtor:
Plasa?
Graves cuget un moment, apoi, spre uurarea lui Mogens,
cltin din cap.
Mai bine l lsm unde este. Nu l va omor.
Evident c se gndise la acelai lucru ca Mogens. Masivele
ctue pentru mini i picioare preau suficient de solide
pentru a face fa unei gorile furioase. n privina celor spuse
de Graves mai nainte despre proveniena plasei, Mogens
credea c tot un asemenea animal servise de referin pentru
crearea lzilor. Dar nu se ndoia n acelai timp c monstrul
era mai puternic dect orice goril. Poate c Graves, n toate
cltoriile sale, nu se aflase att de aproape de aceste bestii
pe ct pretindea.
Vrcolacul url din nou. De aceast dat nu mai for
legturile - poate pentru c se convinsese de zdrnicia
acestor eforturi -, dar scoase un urlet mai prelung, ce aducea
cu un vaiet; mult mai puin furios, suna mai curnd a strigt
de ajutor. Mogens, speriat, cut s i alunge acest gnd, dar
fantezia lui, care funciona nc din plin, l fcu s
recepioneze un al doilea urlet de lup, mai ndeprtat i de
aceea i mai slab, care rspunse primului. Extrem de greu
reui s alunge aceast viziune sumbr sau poate c nici nu
fusese o viziune.
Ridicnd privirea, Mogens i vzu pe Graves i pe Tom
ntori jumtate, uitndu-se cu feele nspimnttor de
palide spre ntunericul de dincolo de barca morilor.

Acolo era tunelul secret care ducea ctre cel de al doilea


templu n direcia din care venise rspunsul la urletul
vrcolacului
Ua! strig ngrozit Graves. Tom, ncuie ua!
Trezit din amoreal, Tom se npusti spre u, dar era
trziu. Nici nu fcuse bine al doilea pas, cnd se auzi un
zgomot surd, urmat de sunetul tipic pietrelor sparte. Exact la
limita dintre ntunericul deplin i al umbrei vagi, unul dintre
carele de lupt n mrime natural ncepu s se clatine.
Lemnul pictat n urm cu cinci mii de ani fu spulberat de o
lovitur formidabil i statuia calului, i ea n mrime
natural, se prbui la podea i se sparse n mai multe buci.
Dar locul n care se aflase nu rmase gol. Cnd nc se mai
rostogoleau fragmente ale sculpturii, n locul ei se ridic o
siluet cu urechi ascuite, i nite ochi nfricotori, roii ca
jraticul, l intuir pe Mogens. Oribilul urlet de lup ncetase i,
n locul lui, profesorul auzi un sunet mai nspimnttor: un
amestec de mrit i pufnit furios, care i nghe sngele n
vene.
Nu i lui Tom. i el ncremeni o secund, apoi scoase un
strigt strident, ridic braele i se npusti asupra
vrcolacului cu minile goale.
Dar nu ajunse la el.
Un altul, aflat mai aproape, prinse brusc via, sri la Tom i
l dobor la pmnt. Strigtul lui Tom se transform ntr-un
geamt groaznic i ncet nspimnttor de brusc cnd
biatul dispru sub trupul vrcolacului.
Mogens nici mcar nu tresri. Era mult prea ngrozit pentru
a resimi surpriza. Realitatea se transformase definitiv n
comar, i comarul n realitate. Dei era complet paralizat de
groaz, Mogens simi o absurd uurare cnd vrcolacul iei
de tot din umbr i dintr-o simpl siluet se transform ntr-o
fptur masiv, musculoas, acoperit cu blan, cu coli i
gheare cumplite. Nu avea nicio ndoial c va muri n
secundele urmtoare i era totui uurat pentru c era scutit
de groaza cea mai mare. Cele dou bestii aduceau cu ele
moartea sigur, dar ceea ce el crezu c vede ntr-un moment
ieit din timp, oribil, monstrul cu chipul lui Janice din comarul

lui, provocase nebunia, prbuirea n abisul fr de sfrit al


unei demene ce ar fi fost de o sut de ori mai ru dect
moartea.
Cei doi vrcolaci se apropiau ncet. ncetaser s mai
mrie, n loc de asta Mogens i auzea adulmecnd i scond
un zgomot din gt care nu era neaprat amenintor. Un iz
dulceag i greos ajunse la Mogens, care l lu drept miros de
putrefacie, pn cnd nelese c era mirosul propriu
creaturilor, care se hrneau de atta timp cu carne putrezit,
nct preluaser mirosul hranei.
Pentru Dumnezeu, Mogens, fugi! url Graves.
Mogens nu se clinti, dar Graves se ntoarse pe clcie i l
smuci att de puternic, nct mai c-i pierdu echilibrul i se
mpletici doi, trei pai n urma lui, pn reui s se redreseze
i s o rup la fug.
Tom! gemu el. L-au prins pe Tom! Trebuie s l ajutm!
Graves mai fcu doi pai i se opri nu departe de ieire.
Apoi se ntoarse brusc.
Cum s l ajutm? Eti nebun? Fugi, omule!
Ca i cum nu ar fi fost deja prea trziu pentru asta! Cele
dou creaturi se aflau la cel mult trei, patru pai de ei, iar
Mogens constatase de mai multe ori ct de rapide puteau fi
aceste bestii aparent greoaie. Putea s o rup la fug, i s
moar ca un la sau putea s fac ceea ce ar fi trebuit s fac
n urm cu nou ani i s i urmeze soarta. n loc de a-l urma
pe Graves, se ntoarse i atept moartea. Nu i era fric.
Vzuse de ce erau n stare ghearele acestor montri. Se va
termina repede.
Cei doi montri se apropiar la doi, trei metri i deodat se
oprir. Din gtlejurile lor ieeau mrieli amenintoare, i
amndoi i artau colii i ridicaser labele. Mogens le simea
furia i slbticia, dar aici mai era ceva. Oricare din aceste
dou creaturi era capabil s l fac buci ntr-o secund, i
totui simi ceva ce oscila ntre respect i team. Erau ceea
ce spusese Graves: necrofagi. Mncau cadavre, nu vnau
prada, i exact precum vulturii ori hienele erau inamici teribili
atunci cnd erau obligai s lupte, dar evitau lupta ct era
posibil.

Precaut, infinit de ncet, ca s nu provoace un atac printr-o


micare negndit, ridic minile i se retrase cu spatele. Una
din bestii cut s l nface, dar fusese doar un gest de
ameninare; flcile care se nchideau i se deschideau nici nu
se apropiar de el. Infinit de precaut, Mogens continu s se
retrag.
n spatele celor dou creaturi se mic o umbr, i Mogens
auzi un geamt uor.
Tom, pentru Dumnezeu, stai ntins! Nu te mica! spuse el
ncet.
Nu privi ntr-acolo pentru a se convinge c Tom i urma
avertismentul, ci mai fcu un pas, apoi nc unul i nc unul,
pn cnd ajunse lng Graves.
Mogens, ce ncepu Graves.
Linite! l ntrerupse Mogens, dar pe un ton att de
ngrozit, c Graves amui pe loc. Nu ne fac nimic. Uite! Cred
c vor doar s i elibereze camaradul.
ntr-adevr, vrcolacii nu i mai urmrir, ci se apropiar tot adulmecnd suspicioi, mrind, i din cnd n cnd
fcnd gesturi amenintoare ctre Graves i Mogens - de
lada n care se afla necrofagul imobilizat. Mogens se nfior
cnd vzu cu ct uurin ghearele lor rupeau funiile de
grosimea degetului mare. Dup nc un moment distruser i
ctuele din fier care l reineau pe vrcolac, i creaturile se
ridicar cu un urlet triumftor. Flcile lor cu coli ascuii ca
tioi clefir amenintor n direcia lui Mogens. Bale urt
mirositoare le curgeau din colurile gurii, i n ochi le ardea
dorina de a omor, dar nu se pregteau s l atace pe el ori
pe Graves.
n loc de aceasta, creatura eliberat se altur celor doi
camarazi care, adulmecnd i mrind, se apropiau de lada
cu cadavrul lui Hyams. O singur lovitur rupse capacul din
lemn de stejar gros de un deget, i la a doua lovitur srir
legturile din metal cu care era nchis. Una dintre creaturi
scoase un uierat triumftor, n timp ce se apleca n fa i
smulgea cadavrul arheoloagei.
Undeva n spate rsun un zornit puternic, i cnd Mogens
se ntoarse ngrozit, zri o lumin ce plpia galben-roiatic i

se apropia prin tunelul cu hieroglife.


Iu-hu, doctore Gra-haves! Profesore! se auzi o voce
strident, bine cunoscut. Eu sunt, Betty Preussler! Flacra
lumnrii se apropia, i dup o clip deveni vizibil i
posesoarea vocii, care venea innd n dreptul pieptului o
tav plin cu vesel ce zdrngnea, cu o can din care ieeau
aburi i o lumnare. M-am gndit c, dac nu m ascultai i
muncii toat noaptea, s v aduc cel puin cte o cafea tare.
Dumnezeule! suspin Mogens. Dar auzi micare n
spatele su i strig ct putu de tare: Miss Preussler, fugii!
Salvai-v!
Bineneles c miss Preussler nu fugi, ci dimpotriv, mai
fcu doi pai nainte de a se opri i a privi nelmurit spre el:
Dar, profesore, voiam doar s v
Mogens l auzi pe Graves strignd disperat n spatele lui i
aruncndu-se n lturi, apoi ceva l lovi dintr-o parte cu atta
putere c fu proiectat n perete i czu n genunchi. Din cauza
durerii vzu o vpaie roie n faa ochilor, aa c pre de o
clip nu deslui nimic. Dar o auzi ipnd pe miss Preussler,
apoi auzi zdrngnit de metal i zgomot de porelan spart,
dup care din nou ipetele ei, de aceast dat mai stridente,
pline de o oroare care ptrundea chiar i prin ceata durerii.
Gemnd, se rsuci i se sili s deschid ochii.
n cealalt parte a ieirii din grot, Graves zcea i el jos,
izbit de perete. i strnsese un genunchi la piept i cu braele
i proteja faa. Unul dintre vrcolaci era aplecat deasupra lui,
mrind i cu balele curgndu-i pe el, ameninndu-l cu
ghearele, dar fr a-l atinge. Cel de al doilea pusese pe umr
cadavrul lui Hyams i se deprta chioptnd, i exact atunci
apru din gang i al treilea. O inea cu ambele brae pe miss
Preussler, ducnd-o fr cel mai mic efort, dar aceasta cel
puin era n via i contient, cci ipa ct putea, lovea n
stnga i n dreapta ca o apucat i chiar ncerca s l zgrie
pe fa cu unghiile. Dar monstrul nu prea ctui de puin
impresionat i nici nu se ostenea s se apere de atacurile ei.
Cu curajul disperrii, Mogens se ridic i se arunc asupra
vrcolacului.
Dar nu reui s l pun la pmnt sau mcar s l determine

s renune la victima lui, care se zbtea neajutorat. Bestia


reacion printr-un mrit de nemulumire i cu un gest
fulgertor, ce pru accidental, l izbi pe Mogens cu o lovitur
de baros care l ls fr respiraie. Ghearele ascuite i
sfiar cmaa, i avu mai puin noroc ca Graves adineaori:
patru linii oribile, paralele, extrem de dureroase i brzdau
trupul de la coaps pn aproape de subsuoar. Mogens
ngenunche din nou i imediat se prbui pe o parte. Sngele
cald i se scurgea pe corp lipicios i greu, dar durerea deveni
att de puternic, nct se rug s nu leine.
Dar nu fu cruat. Mogens rmase o vreme semicontient,
luptnd s i revin - destul de absurd, pentru c simultan nu
i mai dorea altceva dect s fie izbvit pentru totdeauna de
teribilul chin. Dar mai era ceva ce trebuia s fac, ceva mai
important dect teama lui i care atrna mai greu n balan
dect suferina lui fizic. Se ridic n picioare, czu pe partea
rnit, scnci de durere, dar ceva i ddu puterea s i
stpneasc durerea i s se ridice iari.
Nu durase mult. Vrcolacii dispruser, dar i se pru c
vede undeva n fa o umbr tears; strigtele lui miss
Preussler se auzeau mai ncet, dar n niciun caz nu amuiser.
Cltinndu-se, Mogens i aps cu mna partea rnit, se
ndoi de durere, dar se strdui s mai fac un pas. Strigtele
lui miss Preussler devenir mai slabe, dar totodat mai
dezndjduite.
Mogens, ce faci? strig Graves.
Mogens l ignor, se chinui s mai fac al doilea pas i
strnse din dini ca s nu mai geam. Nu avea curajul s se
priveasc, dar simea ct de mbibate i de grele i erau
hainele din cauza sngelui. Pn acum nu mai trecuse
niciodat prin asemenea dureri. Totui, chiopt mai
departe, se strdui s se redreseze, i chiar reui s
grbeasc puin pasul. Strigtele lui miss Preussler se auzeau
tot mai ncet. Trebuia s o salveze. Nu avea importan cum.
Cu orice risc. Nu trebuia s se mai ntmple nc o dat. Nu
trebuia s mai dea gre nc o dat.
Mogens, eti nebun? url Graves n spatele lui. Rmi
aici! Te vor omor!

Mogens continua s nainteze cltinndu-se. Simea cum


poate nu viaa, dar oricum puterile i se scurgeau tot mai mult
prin oribilele rni fcute de bestie. i totui, nu numai c i
continu drumul, ci cu fiecare pas naint tot mai repede.
Ddu s cad, cnd se mpiedic de capul statuii calului, dar
n cele din urm ajunse la ua secret din spatele statuii lui
Horus. Zeul-pasre din piatr era spart n mai multe buci
mprtiate pe jos, i ua nsi era despicat parc cu o
lovitur puternic de topor. n spatele ei se csca un hu de
un negru deplin, aparent fr fund.
O raz tremurnd de lumin trecu peste el, cutnd
tunelul secret acum deschis. Mogens se opri confuz i
ntoarse capul. Graves sttea nc ghemuit lng perete i i
striga disperat s se ntoarc, dar Tom reacionase mult mai
cuminte, i nu numai c l urma, ci luase cu el i unul din cele
dou felinare.
Profesore, pentru numele lui Dumnezeu, ateptai-m!
Mogens mai fcu o jumtate de pas chinuit i, spre
surprinderea lui, se opri. Totul se nvrti n faa lui, deveni
neimportant, durerile devenir att de cumplite cum doar cu
cteva clipe mai nainte nici nu i-ar fi putut imagina, dar n
acelai timp i se preau att de neimportante, c aproape nu
l mai deranjau. Vocea lui Tom l readuse la realitate. Dac ar
fi fost vorba despre Graves, probabil c din pur ndrtnicie
ar fi continuat s mearg, chiar dac asta ar fi nsemnat
moarte sigur.
Era poate deja prea trziu. Rnile lsate de bestie sngerau
tot mai tare. Hainele atrnau pe el grele de snge, al crui iz
dulceag l simea el nsui. Era prada. Totul la el semnaliza:
prad! i el nu fugea de cei care l vnau, ci alerga ctre ei.
Tom ajunse lng el respirnd din greu. Felinarul din mna
lui tremura att de puternic, nct lumina lui prea s fi trezit
la via hieroglifele de pe perei. Ceva metalic i sclipea n
cealalt mn, probabil o arm; avea i el faa plin de
snge, dar Mogens nu putea s precizeze dac era propriul
snge.
Mai merge?
Mogens ncerc s dea un sens cuvintelor. Grota ncetase

s se mai roteasc n jurul lui, i lumea ncepu s capete


duritatea pietrei, ameninnd s l nbue. Nu mai avea aer,
de parc fiecare inspiraie chinuit i aducea n plmni mai
puin oxigen dect cea de dinainte. n sufletul lui nelese cu
claritate de cristal c era vorba despre urmrile pierderilor de
snge; omul de tiin din el i explica pe ton emoional ce se
petrecea n acest moment n corpul lui: inima i btea tot mai
iute, pentru a alimenta sngele cu oxigenul de care avea
nevoie disperat fiecare fibr a lui, dar orict de mult pompau
inima i plmnii, pur i simplu nu mai era destul snge care
s transporte preiosul oxigen unde era nevoie de el.
Sau ca s se exprime altfel: pierdea sngele fiind pe deplin
contient.
Da, murmur el.
Privirea lui Tom pru mai ngrijorat. O alt secund din
cele nepreuite care i mai rmseser se scurse irecuperabil,
nainte ca Tom s fi ajuns la o concluzie.
Bine, spuse el i ntinse mna.
Ceea ce Mogens luase drept arm, era o lamp grosolan,
care mprtia o lumin alb i miros de carbid atunci cnd
Tom o aprinse. Grea de o ton. Mogens trebui s foloseasc
ambele mini ca s o in, i nici aa nu era sigur c nu o
scpa dup civa pai. Dar nu mai avea nicio importan.
Tom fcu stnga mprejur scurt, porni cu pai rapizi prin
tunelul cu hieroglife i, spre nemsurata-i surprindere, el reui
nu doar s l urmeze, ci i s in pasul cu el. Partea din el
care se aga cu fora disperrii de o iluzie cu numele de
logic i care i striga c era pe punctul de a se sinucide se
estompase; era disperat i isteric, dar estompat. Avea
dreptate - Mogens simea cum viaa se scurgea din el la
fiecare btaie a inimii. Paii lui lsau urme nsngerate pe
podeaua plin de praf, i durerile se transformar treptat ntro senzaie de ameeal. Dar era totuna. Chiar dac moartea l
atepta acolo, la captul tunelului, trebuia s mearg pn la
capt, pentru a-i achita datoria fa de soart. Nu trebuia s
se ntmple nc o dat.
Spre captul tunelului distana fa de Tom ncepu s
creasc. Lumina lmpii lui, care dansa slbatic ncoace i

ncolo, se ndeprt treptat i apoi dispru brusc, pentru ca


numai dup o clip s reapar mai palid i defazat. Tom
trecuse peste mormanul de drmturi i intrase n camera
unde se afla poarta. Il auzi strignd ceva, dar nu nelese
despre ce era vorba. Poate c fusese doar un strigt.
Mogens ncerc s se in dup el, dar puterile nu l mai
ajutau. Panica i frica morii, ca i o ndrtnicie fa de
soart, aat de un deceniu, au fcut posibil mobilizarea
acelor ultime rezerve ascunse n orice om, ultima rezerv
nainte de sfrit. Puterile i mai permiser s escaladeze
mormanul de drmturi, dar att. Se prbui pe coama
mormanului. Lampa i alunec dintre degetele devenite
alunecoase din cauza propriului snge, dar n mod
surprinztor nu se stinse, i se rostogoli zornind de cealalt
parte a haldei, srind nencetat, astfel c lumina ei ba aprea,
ba disprea, ca un pumnal alb, incandescent, ce tia
ntunericul pe o traiectorie format din linii i unghiuri
geometrice, dezvluind pri ale unor sculpturi i frnturi
bizare de chipuri din noaptea venic, care se rentorceau n
nchisoarea lor ntunecat mai rapid dect le putea surprinde
privirea; lumina fcea s licreasc hieroglifele i
basoreliefurile ntr-o micare ireal. Dar mai era ceva. Cu
toat starea lui de slbiciune i cu toate c era mai aproape
de incontien dect de contient, Mogens remarc faptul
c nu erau doar umbre. Exact n pragul dintre lumina pe cale
de dispariie i ntunericul deplin, pe muchia infinit de ngust
ce desprea definitiv lumina de ntuneric, de unde venise
Janice ctre el, se mica ceva. Acolo erau creaturi. Creaturi
ngrozitoare, diforme, ce se micau fr a pleca mcar din loc,
creaturi al cror timp lua sfrit n mai puin de o milionime
de secund.
Apoi, cu un zgomot clar, lampa se stinse i ntunericul se
aternu peste ncpere, nfrnnd nebunia care i nfipsese
deja ghearele n raiunea lui Mogens.
ns doar pentru un moment mult, mult prea scurt, apoi
izbucni lumina lmpii lui Tom n locul celei stinse, i, cnd
Mogens credea c nu putea exista nimic mai ru dect acel
moment din afara timpului, n care el aruncase o privire n

abisul dintre lumin i ntuneric, se vzu contrazis.


Mnunchiul de lumin al lmpii lui Tom nu czu pe perei i
nu trezi la via hieroglifele i sculpturile spate n roc. El
czu exact asupra monstruoasei pori din piatr din captul
slii.
Aceasta era deschis.
i nu era goal.

Capitolul 33
De aceast dat a tiut de la nceput c era un vis. Dar asta
nu l-a ajutat cu nimic s nving groaza indus de vis: acolo
era Janice, dar i Graves, i oarecum prea s fie i miss
Preussler, dei nici nu o vedea, nici nu o auzea i nu percepea
niciun alt indiciu al prezenei ei.
De ce ai prsit-o la nevoie, Mogens? ntreb Janice. Nu
ar fi trebuit. Nu nc o dat. Mai nti m-ai trdat pe mine, iar
acum pe ea.
Spre deosebire de data trecut, nu mai folosi niciun pretext
pentru a ptrunde n visul lui i nicio mbrcminte
complicat. Poate c nu mai avea nevoie de niciun pretext
pentru a intra n visele lui, pentru c totdeauna trise n ele.
Se apropia ncet. Ua i fereastra barcii lui modeste erau
nchise, totui prul i se mica de parc vntul s-ar fi jucat n
el. Poate c nici nu era pr, ci o mpletitur de erpi subiri ca
firul de pr, vii, ale cror capete lipsite de ochi dibuiau oarbe.
Nu auzea oare un fonet produs de mii de trupuri mici, cu
solzi, care se frecau avide unele de altele?
Se pare c aduci nefericire oricrei femei ale crei
drumuri se ncrucieaz cu ale tale, continu s vorbeasc
Janice n timp ce se apropia i, n cele din urm, ajunse lng
patul lui.
Mogens ncerc s se mite, dar i fu imposibil, iar cnd se
privi, i ddu seama i de ce: nu mai avea palme i labe ale
picioarelor. Membrele i erau acoperite cu fii din aternut Profesore, m auzii? - care ncepuser s i mnnce din
carne. Pnz de in? Dar nu foloseau pnz de in, ci
Totdeauna am tiut c eti un ratat, continu
nendurtoare vocea lui Janice. Un ratat fermector, dar totui
un ratat. Nu un brbat pe care o femeie s se poat baza la
nevoie. Prul ei format din erpi undui aprobator, i Graves,
care pn atunci sttuse tcut i absolut nemicat fixndu-l
doar cu privirea asemntoare cu aceea a unui acal, ddu i
el aprobator din cap. Janice adug: Mai nti eu, iar acum

srmana miss Preussler. Dou din dou nu poate fi considerat


un bilan de succes. Nici mcar din punct de vedere tiinific.
n mod deosebit nici din punct de vedere tiinific, i se
altur Graves.
Pufai din igara lui neagr i tare, i chipul i dispru n
spatele norilor cenuii. Mogens, fir-ar s fie, trezete-te!
ncepu s i scoat mnuile. Degetele ce ieeau la iveal nu
erau degete, ci legturi de viermi orbi i subiri, de lungimi
diferite, pentru a-i gsi locul n temnia lor din piele neagr,
fiecare dintre ei fiind totui animat de o inteligen proprie,
perfid, i existnd dintr-un unic motiv: s distrug i s
nimiceasc.
Mai ncerc iari s se mite i reui mai puin dect
nainte. Nu doar minile i labele picioarelor, ci i braele i
picioarele n ntregime se prefcuser n fii cenuii, din care
picura lichid de mblsmare glbui, incomplet coagulat.
Deodat n aer rsun un iuit i un fonet, i Janice se
apropie mai mult. Pmntul se cutremura sub paii ei. Pentru
numele lui Dumnezeu, trezete-te! Prul i se umfl, erau un
milion de cobre minuscule i fr ochi, care se pregteau de
atac
i Mogens se trezi. Delirul se topi n tcere, rapid n
ntunericul din care emanase, nenvins definitiv, ci doar
alungat pe moment, i respiraia irealitii comarului su
ncremeni din nou n faa nu mai puin impresionantei realiti
din baraca lui. Janice dispru, iar Graves ajunse n mod
misterios din locul su de lng u, alturi de pat. Ochii lui
redeveniser umani, i nu de acal, iar acum minile lui
minile lui! Doamne, minile lui!
Mogens se ridic scond un strigt i i privi minile i
picioarele transformate n buci de pnz cenuie. Masa
fibroas i devorase carnea i i absorbise oasele, i acum
ncepea
Mogens! Pentru Dumnezeu, linitete-te! Totul este n
regul! A fost doar un vis! Minile nmnuate n piele neagr
ale lui Graves l mpingeau n aternutul plin de sudoare, iar
acesta repet: A fost doar un vis.
O parte din el tia c Graves spune adevrul - o parte din

el, care i jos, n catacombe, l aprase s nu cad complet


prad demenei; savantul care n ciuda a orice se strduia s
mai vad lucrurile obiectiv i s pstreze cel puin aparena
de rezonabil, s gseasc o explicaie, ct ar fi ea de
neverosimil. Dar aceast parte din el deveni mai tcut,
pierdu din for i, mai ales, din puterea de convingere. Acolo
jos, n ntunericul galeriei cu hieroglife, depise o grani
dincolo de care nu mai exista cale de ntoarcere, cel puin nu
fr a aduce ceva cu el.
i examin minile cu inima btnd puternic. Bineneles
c nu se transformaser n pnza de mblsmare cenuie de aceea i dureau prea tare -, dar nu mai erau minile
cunoscute de el. Cineva i le bandajase cu mare efort i cu mai
puin ndemnare. Bandajele din tifon nu chiar curat erau
att de strnse, nct i era imposibil s mite mcar un
deget.
Nu i face griji, Mogens, spuse Graves cnd i remarc
privirea. Dar, judecnd dup expresia de pe chipul lui, Graves
i fcea griji, chiar dac, cu un zmbet silit i pe un ton tot
att de fals optimist, continu: Arat mai ru dect este n
realitate.
Janice, aflat invizibil n umbr, ascult, ddu din cap
tcut, i privirea ochilor ei stranii i sclipitori de acal l bnui
de minciun la fel ca Mogens nainte.
Le simt ru, murmur el.
Graves continu cu expresia i tonul unui tat care ncearc
s explice fiului c nu este sfritul lumii dac s-a zgriat el:
Cteva zgrieturi. Urte, i cred c dor, dar nici chiar
aa. Tom i-a bandajat minile. Este un biat bun, are o
mulime de talente, dar m tem c este mai puin potrivit pe
post de infirmier.
Mogens rmase serios i ridic minile n faa ochilor,
pentru a le examina nc o dat mai amnunit. Nu era de
mirare c nu i putea mica degetele. Tom trebuie s fi fost
cel mai puin talentat infirmier din lume, cci i nfase
degetele la un loc, aa c minile preau vrte n mnui cu
un singur deget. Mogens se ntreb dac era vorba doar de
incompeten sau poate exista un motiv anumit pentru aa

ceva. Carnea pe care nu o putea vedea sub tifonul jegos l


ardea de parc i vrse minile n acid.
Ciudat. Nu i amintea deloc s i fi rnit minile i
amintea cu att mai clar de loviturile fulgertoare ce i
ameninaser faa i de ghearele ce alunecaser prin carne
uor i rapid ca nite bisturie chirurgicale foarte precise.
Amintirea i redetept durerea. Se ridic n capul oaselor,
cnd usturimea din partea lateral i provoc un chin i mai
mare, i ptura i alunec de pe umeri. Sub ea era gol, cel
puin n mare parte. Acolo unde pielea murdar i zdrelit nu
era vizibil, ddu cu ochii de aceleai pansamente cenuii cu
care i erau nfurate i minile.
De fapt, pentru tine trebuie s se fi ndeplinit un vis,
zmbi strmb Graves. Mogens l privi mohort, dar zmbetul
lui Graves se li: Eti probabil primul arheolog din lume care
afl din proprie experien cum se simte o mumie - explic el,
rezemndu-se comod de speteaza scaunului, aprinzndu-i cu
micri studiate o igar i ignornd faptul c se afla lng un
pat de suferin.
Mogens ncerc s se ridice, dar renun cnd amei uor.
Pe lng aceasta mai observ c sub ptur, pe olduri, nu
avea altceva dect bandaje, ceea ce i ddea o anumit
asemnare cu o mumie egiptean, dup cum trebui s
recunoasc vrnd-nevrnd. Se simea penibil s apar gol n
faa lui Graves, chiar dac asta era o prostie; probabil c
Graves fusese cel care l dezbrcase.
Orict de puin se micase, i atrase dezaprobarea lui
Graves, care sufl spre el un nor cenuiu de fum urt
mirositor i zise:
Nu ar trebui s te miti prea mult, flcu btrn! Rnile,
slav Domnului, nu sunt aa de grave cum ar prea n primul
moment, dar ai pierdut o mulime de snge.
Ce s-a ntmplat? ntreb Mogens i se mic puin
tocmai spre a-l nfrunta pe Graves.
i displcea c acesta i spusese flcu btrn. Tipul era
cu o jumtate de an mai mic dect el, fir-ar s fie!
Dac a ti rspunse Graves i trimise un nou nor de
fum cenuiu n direcia lui. Mogens tui ostentativ, la care

Graves mai scoase un fum din igar. Adug: Se pare c


ceva a dat gre.
Ceva a dat gre?
Mogens suspin. Nu-i amintea pe deplin tot ce se
petrecuse noaptea trecut, dar chiar puinul pe care i-l
amintea nu era de natur s atribuie acestora calificativul
colocvial a dat gre. Graves l examin doar rece, ridic din
umeri i mai trase din igar.
Mogens se ag insistent de amintiri, dar ddu doar de un
talme-balme nebun compus n cea mai mare parte din
imagini lipsite de sens i fr excepie nspimnttoare,
imagini despre care tia c nu erau n stare s contureze un
ntreg coerent. Era posibil ca n adncul sufletului s nu vrea
s i aminteasc?
Se mic, de parc ar ncerca s-i gseasc o poziie mai
comod n pat, dar n realitate folosi prilejul pentru a-l urmri
neobservat pe Graves i a avea vizibilitate asupra lui Janice.
Ea era acolo, o umbr n umbr, i l privea cu ochi de acal,
ce ardeau, n timp ce buzele ei rosteau cuvinte
nspimnttoare, mute, care aminteau de ceea ce el nu voia
cu niciun pre s i aminteasc.
Miss Preussler! exclam involuntar. Brusc retria totul.
Amintirile l revenir cu fora unei lovituri de pumn. l privi pe
Graves cu ochii larg deschii i mai opti nc o dat: miss
Preussler, Jonathan! Ce ce i s-a ntmplat?
Din umbr se auzi vocea ironic a lui Janice: Dar tii asta,
prostuule. I s-a ntmplat acelai lucru ca tuturor femeilor
tale. Graves mai ridic o dat din umeri i cltin din cap.
Omul lui Dumnezeu, Jonathan, gfi Mogens, miss
Preussler se afl la mna acelor acelor bestii sau poate c
deja este moart. i tot ce faci este doar s dai din cap?
i dac a izbucni n lacrimi, asta ar aduce-o napoi?
replic rece Graves. Ceea ce s-a ntmplat este regretabil.
Soarta srmanei tale gazde nu doare pe nimeni mai mult
dect pe mine, te asigur. Dar ceea ce s-a ntmplat este bun
ntmplat i nu mai putem schimba nimic.
i asta este tot ce i trece ie prin minte? opti
nencreztor Mogens.

Pe ct de puin putuse s i adune amintirile acum cteva


minute, pe att de greu i era acum s se apere de
groaznicele imagini care se npusteau asupra lui din toate
prile.
A fost un experiment care a scpat de sub control,
ripost Graves aparent deloc tulburat, dar pe un ton mai
ridicat. Am spus, mi pare ru! Dar uneori progresul tiinific
cere jertfe, orict de regretabil ar prea.
Mogens l privea fr s l neleag. Se ateptase la multe
de la Graves, dar acest comportament chiar l ocase.
Jertfe? murmur el uimit.
i eu am adus jertfe, rspunse Graves. i tu, Mogens,
dac mi este permis s i amintesc. Ori ai uitat deja acel loc
uitat de Dumnezeu, din care te-am scos?
Nu, spuse Mogens forat. Trebuia s se stpneasc din
toate puterile pentru a nu ipa la Graves. Dac nainte i
atribuise acestui brbat un rest de umanitate, acum Graves i
dovedise contrariul. Continu: Numai c exist o deosebire:
pe noi nu ne-a silit nimeni s venim aici. Amndoi tiam ce
riscam. Miss Preussler habar nu avea la ce se expunea.
Graves era pe punctul de a interveni mai dur, dar se
rzgndi i se ridic:
Nimeni nu a obligat-o s coboare azi-noapte la noi, ba
dimpotriv. Eu i-am interzis n mod expres! Cu un gest
suveran l opri pe Mogens s riposteze, i continu, dar pe un
ton mai controlat: Pentru moment eti agitat, Mogens! neleg
asta, dup toate prin cte ai trecut. Odihnete-te un timp. Am
s vin mai trziu la tine, i vom discuta atunci. Am nouti
interesante.

Capitolul 34
Dei trebuia s accepte c Graves avea perfect dreptate
n privina strii lui, Mogens nici nu se gndi s urmeze sfatul
de a se odihni. Dimpotriv, atept ca Graves s prseasc
baraca i se ddu jos din pat. Podeaua din scnduri gunoase
era att de rece, c l trecu un fior ca de ghea. Ptura i
alunec complet de pe umeri i czu jos. Mogens ncerc s o
prind, dar minile lui bandajate nu mai dispuneau de
ndemnarea necesar. Privi indispus ptura mototolit de la
picioarele sale, apoi i mai indispus cut din priviri hainele.
Le descoperi sub forma unei grmezi de crpe, lng u, se
deplas cu greu pn acolo i, depunnd un efort i mai
mare, se aplec doar pentru a constata c prima impresie
fusese corect. Erau doar zdrene. Pantalonii, haina, vesta i
cmaa preau tiate cu scalpelul i erau att de mbibate cu
snge uscat, c atunci cnd le ridic trosnir ca frunzele
uscate toamna. Nimic nu mai era utilizabil. Nici chiar arta de
gospodin a lui miss Preussler nu ar mai fi fost suficient s le
refac.
De-ar mai fi fost aici.
Cnd vorbise cu Graves, fusese doar furios pe soart i
profund indignat de reacia cinic i inuman a acestuia, dar
acum, cnd se gndi la ea, l cuprinse o tristee dureroas.
Ct de des o blestemase cnd l clca pe nervi cu insistenele
ei i cu mofturile ciclitoare; de cte ori nu-i dorise ce putea fi
mai ru, atunci cnd ntorcndu-se de la universitate constata
c i rvise din nou lucrurile i i studiase temeinic
corespondena? De mai multe ori se surprinsese urndu-i s
se nece cu una dintre blestematele ei prjituri cu scorioar
cu care l pndea la fiecare pas ori s se mpiedice de gleata
pentru curenie care o nsoea permanent i s i suceasc
gtul - dar un lucru nu i dorise niciodat: moartea.
i oricum nu n acest fel.
Mogens ncerc s scape de aceste gnduri, dar rezultatul
fu mai curnd contrar. Amintirile lui din noaptea trecut erau

nc incomplete, i bnuia c nu ntmpltor; probabil,


contiina lui l apra cu bun intenie de cele mai urte
imagini, care l-ar fi fcut s sufere. Dar brusc i aminti foarte
clar ipetele lui Betty Preussler i expresia de groaz de pe
chipul ei, cnd monstrul o nfcase i dispruse cu ea.
De ce coborse acolo? Dumnezeule, dup toate cele ce i se
ntmplaser, moartea i-o provocase ceva att de ridicol ca o
caraf cu cafea, pe care voia s le-o aduc lor!
Cine nu vrea s-asculte
n ce privea acest unic aspect, Graves avea dreptate, chiar
dac modul n care i expusese argumentele fusese
lamentabil. Noaptea trecut nu o rugase nimeni pe miss
Preussler s vin la templu. Nimeni nu o rugase s vin aici,
din Thompson, dup el - nu, i se corect n gnd: s l
urmreasc! - i nimeni nu o sftuise s rmn aici dup ce
ncepuser toate aceste evenimente ngrozitoare.
Nu a fost vina mea! i spuse el creaturii ce luase chipul
lui Janice, aflate nc n umbr, de unde l fixa cu ochii ei ca
de acal. Acordndu-i lui miss Preussler o parte din vina
legat de cele ntmplate, se despovra el nsui i, chiar
dac tia c aceast minciun nu va ine mult, avea nevoie n
acest moment, nainte de toate, de un cap limpede. Adug:
Nu a fost vina mea, auzi? Eu am avertizat-o.
Creatura cu chipul lui Janice scoase un mrit decepionat
i se retrase fr a scoate un cuvnt. Din spatele lui Mogens
se auzi o voce:
Profesore?
Mogens se ntoarse att de brusc, c amei i trebui s se
sprijine, ca s nu i piard echilibrul. Nu auzise ua
deschizndu-se i nu l auzise nici pe Tom intrnd. Biatul era
la doar doi pai n spatele lui i l privea ncurcat i ngrijorat.
Sub braul stng inea o legtur ngust, iar n mn avea o
tav acoperit cu un ervet curat.
Profesore? mai ntreb el o dat. Totul este n ordine?
Mogens nu risc s clatine din cap, ci l privi doar
consternat pe Tom. La rndul lui, Tom clipi mirat.
Cu cine vorbeai?
Lui Mogens i sttea pe limb s rspund: Cu nimeni, i

cu asta s pun punct subiectului pe un ton aspru, ceea ce


fr ndoial c Tom ar fi acceptat. n loc de aceasta afi un
zmbet strmb i rspunse ncet:
Cu nimeni dintre cei pe care i-ai putea vedea tu, Tom.
Se ndrept cu pai mici, atent, ctre pat, i se ls pe
marginea acestuia. Inima i btea cu putere i, cnd se aplec
dup cearaf pentru a-i acoperi goliciunea, minile i
tremurau att de tare, c nici fr bandaje nu ar fi reuit s l
apuce. Puinii pai fcui l epuizaser de parc ar fi hoinrit
kilometri ntregi pe o potec abrupt de munte.
Tom continu s l priveasc ncurcat, aa c Mogens
adug zmbind melancolic:
Era doar o fantom din trecutul meu, Tom. M viziteaz
din cnd n cnd.
Aproape cu surprindere constat c biatul l nelesese,
cci ddu doar din cap afirmativ, duse la mas tava i puse
legtura pe unul dintre scaune.
M-am gndit s v aduc ceva de mncare. Trebuie s v
fie foarte foame. Nu v temei, spuse el, remarcnd c
Mogens se ncruntase, nu am gtit eu. A rmas de ieri.
Mulumesc, ntr-adevr mi este cam foame. Dar de unde
ai tiut?
Cam foame era puin spus. Era nu doar foarte epuizat, ci
i att de flmnd, c ar fi devorat o vac vie.
V rog, profesore! zise protector Tom. Dup o pierdere
de snge cum este cea pe care ai suferit-o dumneavoastr,
este absolut normal.
De unde o tii i pe asta? vru s afle Mogens.
Nu i putu explica n ntregime expresia de pe faa lui Tom,
cnd acesta rspunse, dar ceva era ciudat.
Sunt deja de muli ani mpreun cu doctorul Graves,
profesore. n acest timp l-am ngrijit destul pentru a-mi fi
nsuit anumite cunotine.
Mogens privi ncruntat la minile nfurate n tifon, i Tom
zise:
Nu am fcut-o eu.
Nu?
Tom cltin capul mult prea aprig.

Doctorul Graves a insistat s v bandajeze el minile.


Poate c eu nu sunt un buctar bun, dar pentru ce avei acolo
mi-ar fi ruine pn la cer. i nici nu sunt att de grave rnile,
dac m ntrebai. Tresri de parc i-ar fi dat seama c
depise msura, i adug ncet, cu un uor zmbet
nereuit: Dar nu le-am vzut prea bine.
Mogens l privi mai atent, i descoperi i la ncheietura
minii lui Tom, la gtul i la gleznele lui bandaje gri, care i
ieeau de sub mbrcminte. i simi contiina ncrcat.
Pn acum nici prin gnd nu i trecuse c Tom putea fi i el
rnit.
Asta nu-i nimic, spuse repede Tom, cnd i sesiz
privirea. Cteva zgrieturi.
C nu voia s vorbeasc despre asta era treaba lui Tom,
gndi Mogens.
Cel puin ai fost destul de detept s nu te lai bandajat
de Graves.
Tom rse, dar nu ncpea ndoial ct de neplcut i era
subiectul. Mogens se hotr s treac la alt tem:
Doctorul Graves a fost deseori rnit grav?
O dat sau de dou ori, rspunse Tom i, jenat, ncepu s
se sprijine ba pe un picior, ba pe cellalt. n clipa urmtoare,
se strdui s afieze un zmbet copilresc i l amenin
ironic pe Mogens cu degetul: Vrei s m tragei de limb,
profesore! Nu se face aa ceva.
Mogens i pstr seriozitatea.
Da. Nu crezi c ar fi timpul s mi povesteti tot, Tom?
Profesore?
Nu face pe prostul, Tom, i nu m lua nici pe mine de
prost, zise Mogens pe un ton care terse cea mai mare parte
a duritii cuvintelor. Graves mi-a destinuit o mulime de
lucruri, dar cu certitudine c nu mi-a spus tot.
Nu tiu despre ce vorbii, profesore, rspunse Tom, pe un
ton evident mai rece. Dac exist ceva ce dumneavoastr nu
nelegei, atunci ar trebui s l ntrebai pe doctorul Graves.
Eu sunt doar ajutorul lui.
Mogens simi aproape fizic cum se transform atmosfera;
parc temperatura n ncpere sczuse fulgertor cu mai

multe grade. i regreta. Tom era ultimul cruia ar fi avut ceva


s i reproeze. Dar dac tot ajunsese aici, putea merge mai
departe. Nu exista un anumit motiv pentru a gndi astfel, dar
Mogens simea c sosise timpul.
Aa este, rspunse el. Dar din nefericire doctorul evit s
rspund la ntrebrile mele. Acolo, jos, se afl mai mult
dect un mormnt vechi de cinci mii de ani, nu?
Tom ncepu s se agite i pe chip i apru o expresie de
ndrtnicie din care Mogens nelese c nu va mai putea
scoate nimic de la el. nrutise n zadar legtura i aa
firav dintre ei.
Trebuie s plec, profesore, spuse rece Tom. Este trziu i
mai am multe de fcut. Art ctre legtura pe care o pusese
pe scaun: V-am adus haine curate. Prerea doctorului Graves
este c ar trebui s dormii cel puin cteva ore, dar eu cred
c oricum nu vei face asta.
Mogens atept ca Tom s ajung la u i s pun mna
pe clan i zise:
O ultim ntrebare, Tom.
Tom se opri vizibil cu neplcere, dar se opri i privi tcut
peste umr.
Noaptea trecut, spuse Mogens, n camera templului. Ai
ndreptat lumina lmpii ctre poart.
Tom confirm. Chipul i deveni ca de piatr.
Ce ai vzut, Tom?
Tom l privi fix i inexpresiv timp de o secund parc
nesfrit, apoi spuse nepstor:
Nu tiu despre ce vorbii, profesore.
i iei aproape n fug.

Capitolul 35
Mogens rmase nu doar foarte tulburat, dar i cu contiina
ncrcat. Nu l pusese doar n dificultate pe Tom, ci i l rnise
adnc, dei cu siguran c nu voise asta. n acelai timp se
ntreba de ce reacionase Tom att de ngrozit la ntrebare.
Rspunsul era att de evident, c ar fi trebuit s i-l dea
singur. Vzuse ceva care l nspimntase, dar nu l
surprinsese ctui de puin.
Dar cum se face c el nu i putea aminti?
Mogens simi cum gndurile lui se orientau din nou spre
calea ce n final conducea probabil ctre ntunericul n care
sluia creatura cu chipul lui Janice, ceea ce n acest
moment nu mai suporta.
Mogens trecu la o problem mai concret: Tom i adusese
haine curate, dar, avnd minile bandajate, nu putea s le ia
i, mai ales, s le mbrace. i mai trebuia s tie ce se
ntmplase cu minile lui. Tom afirmase c rnile nu ar fi att
de grave, dar, pe de alt parte, Graves insistase s i le
bandajeze personal i, mai ales, ntr-un mod att de ciudat,
iar Jonathan nu fcea nimic fr sens, din principiu.
Cnd ncepu s i desfac bandajele, Mogens se vzu
confruntat brusc cu o problem absolut neateptat. Datorit
legturii bine strnse, nu era n stare nici mcar s slbeasc
tifonul. Abia dup ce se ajut i de dini, reui s desfac
puin bandajul de la mna stng. Pentru aceasta plti cu
dureri puternice, care l fcur s lcrimeze, dar i mai ru
era gustul. Probabil c Graves impregnase bandajele cu o
tinctur ori cu un unguent. Dei Mogens se strdui ca buzele
s nu vin n contact cu tifonul, gustul i produse n stomac o
senzaie de grea att de puternic, nct fu pe punctul de a
voma. Dar continu s lucreze cu nverunare i n cele din
urm bandajul czu la podea cu zgomotul unui obiect greu i
umed.
Ceea ce iei la iveal se dovedi att de uluitor, c Mogens
uit pentru un moment i de durerea cumplit, i de greaa

nu mai puin chinuitoare.


Se ateptase s i vad degetele mutilate cumplit, cci i
simea nu doar piele jupuit, ci i fiecare oscior zdrobit.
Dar degetele erau absolut nevtmate. Mogens nu vzu
nici cea mai mic zgrietur; doar n dou, trei locuri pielea
era uor nroit. Dup cteva clipe mai remarc ceva: acum,
dup ce ndeprtase bandajul, durerea scdea rapid. Ceea ce
rmnea n urma ei era o mncrime i o senzaie neplcut
de arsur.
Avnd acum o mn funcional, ndeprt bandajul i de
pe mna dreapt i avu parte de aceeai privelite. i mna
dreapt era aproape neatins; doar cteva julituri fcute
probabil cnd czuse de pe mormanul de moloz. Durerile la
aceast mn cedar imediat ce ndeprt bandajul.
i mai atrase atenia ceva: pielea era acoperit de o
pojghi subire, lipicioas, care emana un iz ptrunztor, dar
nu neaprat neplcut. Cu ce naiba i unsese Graves degetele?
i, mai ales, de ce?
Tom fusese destul de prevztor s i aduc nu numai un
mic dejun consistent, ci i un vas cu ap proaspt. Dup ce
ndeprt stratul mucilaginos i dup ce-i frec bine minile,
bnuiala i se transform n certitudine: durerile l prsir.
Durerile nu se datoraser pretinsei rni provocate noaptea
trecut, ci unguentului cu care Graves mbibase bandajele.
Mogens se nfurie o clip, dar aproape la fel de repede se i
liniti.
Graves o fi avut motivele lui. Mogens i propuse s l
ntrebe neaprat, fr ca de data aceasta s i mai permit s
jongleze cu jumti de adevr ori cu subterfugii. Dar acum
avea ceva mai important de fcut.
Dup ce se mbrc - hainele trebuie s i fi aparinut lui
Tom, cci nici nu i se potriveau i nici nu erau cu adevrat
curate -, se arunc asupra mncrii ca un lup nfometat. Tom
i apreciase apetitul cu generozitate, totui nu avea senzaia
c se sturase, dei mncase i ultima firimitur.
Ct de trziu putea s fie? Mogens rscoli ce mai rmsese
din hainele sale, cutnd ceasul de buzunar, dar nu l gsi, iar
obloanele erau lsate pe fereastra care nici nu era prea mare,

aa c n interiorul barcii domnea ntunericul. Dar puina


lumin care ptrundea prin crpturile vechilor obloane era
att de clar, nct putea aparine numai unei noi zile. Deci
nici nu dormise prea mult, dac te gndeai la starea n care
se afla i la imensa pierdere de snge suferit. Dar trecuse
totui mult prea mult timp.
Arunc o privire nostalgic patului rvit, ale crui
cearafuri erau aa de pline de sudoare, c le simea mirosul
acru, neplcut, din locul n care se afla. Dar mai aveau att de
puin timp, i un numr nesfrit de ntrebri.
Se ridic hotrt i porni spre u. Dar pn s ajung la ea
amei iari i nu se simi mai bine nici cnd iei i o porni dea dreptul prin terenul mltinos ctre baraca lui Graves.
n ce privea ora, se nelase, i nc n defavoarea sa.
Soarele trecuse de zenit i trebuia s fie ora dou, dac nu
cumva trei. Zcuse incontient cel puin dousprezece ore.
Doar Domnul putea s tie ce se mai ntmplase n acest timp
jos, n grote, sau ce monstru mai clocea noaptea venic,
pentru a-l asmui asupra lumii netiutoare.
Chiar i pe scurtul drum pn la baraca lui Graves trebui s
se opreasc de dou ori, pentru a-i aduna puterile. Mai
simea n gur respingtorul gust, care cel puin l ajuta s nu
uite unul dintre motivele pentru care era n drum spre Graves;
utiliz a doua pauz solicitat de ameeal i de slbiciune
pentru a-i mai cerceta nc o dat minile n lumina clar a
soarelui.
Nu erau chiar att de nevtmate cum crezuse. Nici acum
nu putea descoperi leziuni, dar pielea i era uor nroit - mai
ales n palme - i mai erau dou-trei locuri uor umede, pe
care nu le observase n lumina slab din barac.
Mogens i strnse pumn mai nti o mn, apoi pe
cealalt, i plec mai departe.
Graves nu deschise cnd ciocni la u, mai nti ncet,
apoi mai energic i n final att de puternic, c Graves trebuia
s fi auzit dac era acas. Nicio reacie.
Mogens se ntoarse dezamgit i i plimb privirea pe tot
terenul i pe ansamblul cldirilor mai mari sau mai mici de pe
el. Practic, Graves putea fi oriunde, n oricare dintre aceste

construcii, sau chiar jos, n grote, iar el nu avea fora de a-l


cuta peste tot. Dar nu putea nici s se ntoarc pur i simplu
la baraca lui i s spere c Graves va aprea mai devreme ori
mai trziu, pentru a-i rspunde la toate ntrebrile. Tot att de
bine putea s l atepte aici.
Cu toate c, dup toate cele ntmplate, i se prea ridicol,
se simea cu contiina ncrcat apsnd clana i intrnd. i
aici erau lsate obloanele, aa c Mogens mai mult bnuia
dect vedea clar mprejur, unde totul prea a se compune din
umbre i siluete confuze, din contururi ireale i
amenintoare. Mogens ncerc s i aminteasc aezarea
exact a mobilierului, pentru a putea ajunge nevtmat
mcar la una din ferestre, dar se ciocni imediat de un scaun,
care se rsturn cu un zgomot puternic, i abia atunci i veni
ideea de a lsa ua deschis. Contiina care i spunea c aici
era un intrus nedorit l i fcu s se comporte n consecin.
La a doua ncercare ajunse la fereastr fr incidente ori
vtmri, o deschise i mpinse spre exterior obloanele din
dou piese. Lumina soarelui care ptrunse n interior pru n
prima clip deplasat; aerul era plin de praf, ce sclipea ca un
roi de minuscule insecte aurii, care cu toate, n aceeai
fraciune de secund, se retraser n ntuneric, fr a fi
urmate de lumin, i o clipit lucrurile din jur prur s ia o cu
totul alt nfiare, amenintoare, nchipuind umbre gata de
asalt, fee i guri ndreptate lacome spre el, ca spre o prad
nc liber, dar o prad.
Clipa se scurse nainte ca el s fi apucat s simt cu
adevrat groaza, dar i ls un gust nou, i mai neplcut. De
aceast dat nu n gur, ci n suflet.
Mogens alung gndurile apstoare, i repro laitatea
i se grbi s deschid i celelalte dou ferestre, ncercnd s
se conving c o fcea pentru c nuntru era ntuneric, iar
aerul era att de greu, c abia mai putea respira, dar
adevrul era c proceda aa mult mai mult de frica umbrelor
i a lucrurilor existente aici.
Cel puin aerul deveni mai respirabil, chiar dac Mogens
constat cu att mai clar ct de respingtor puea camera, de
la igrile puturoase ale lui Graves, de la masa nestrns i

crile vechi, dar i de la nc ceva ce el nu putea s


identifice, dei acesta era cel mai neplcut iz dintre toate.
Cu puin efort reui s i abat gndul i de la acest
subiect. Nu intrase pentru a-i face o imagine asupra
cureniei ori capriciilor culinare ale lui Graves. Trebuia s
vorbeasc cu Graves, dar nainte de toate trebuia s se
aeze, dac nu voia s se expun pericolului ca Graves s l
gseasc pe podea, tremurnd i lipsit de cunotin. Efortul
minor de a traversa de trei ori camera i de a deschide
ferestrele fusese evident prea mult pentru ceea ce era n
stare s i permit n acest moment.

Capitolul 36
Cu genunchii tremurnd, Mogens se ndrept spre cel mai
apropiat obiect care i oferea oportunitatea de a se aeza:
marele fotoliu cu rezemtoare pentru cap aflat n spatele
biroului lui Graves, care totodat era i singura mobil din
ncpere ce prea confortabil. Rmase acolo minute n ir,
ascultnd cu ochii nchii btile inimii, care treptat se mai
linitir, i gust amoreala greutii de plumb care se
transforma n trupul lui ntr-o oboseal plcut. ndrzni s
ridice pleoapele abia dup ce se domoli senzaia de ameeal
care nc mai struia n spatele frunii sale.
Poate c ar fi fost mai bine s nu o fac. ncperea era
plin de o lumin a soarelui att de intens cum nu se mai
ntmplase de luni de zile, sau poate niciodat de cnd
doctorul Graves se mutase aici, i totui lumina aceasta nu
lumina cu adevrat. Era exact ca nainte de a deschide
ferestrele, ba poate chiar mai ru: n acel moment aflat n
afara timpului, n care ntunericul ncetase a mai exista n
spatele pleoapelor lui, iar lumina soarelui de dup-amiaz nu
i ajunsese la retin, a avut senzaia c a aruncat o privire
ntr-o a treia lume, nspimnttoare, n dimensiunea
clarobscurului n care pendula acea clip infinit de scurt,
care de fapt nici nu exista, imobilizat venic ntre creaie i
golul absolut; aruncase o privire asupra tuturor acelor creaturi
care fiinau acolo, nsufleite de o inimaginabil ur fa de
tot ce era viu i simitor.
i acest moment trecu prea repede pentru a apuca s
triasc groaza adevrat, dar deodat simi fa de Graves o
mnie la limita urii. Simmntul nu era nou. Nici furia lui i
nici teama ireal de ntuneric, pueril, nedemn de un om de
tiin cum era el, i nu mai puin frica de noapte cu locuitorii
ei, care l bntuia de atta vreme i care l fcuse s triasc
nesfrite comaruri i viziuni. Crezuse c depise cel puin
asta, c pltise cel puin aceast parte a preului oribilei
trdri fa de Janice, dar Graves l lipsise acum i de aceast

iertare. Datoria nu fusese pltit, ci trecut n contul altei


viei. Reapruser viziunile i, odat cu ele, frica. Poate c era
pedeapsa hrzit de soart. Poate c izolarea i singurtatea
nu erau suficiente i c adevrata lui pedeaps consta n a
trebui tot restul vieii s arunce cte o privire n acest abis
dintre lumi. Poate c niciodat au va putea pi ntr-un spaiu
ntunecat, nu va putea tri niciodat un apus de soare fr s
se team, nu va putea niciodat gusta privilegiul de a nchide
ochii fr s i fie fric de momentul n care i va redeschide.
Dar poate c era doar la captul puterilor i poate c nu
prelucrase nc suficient ceea ce trise noaptea trecut n
ncperea templului. Nu tia nici mcar ce se petrecuse.
Cuprins de o brusc nelinite interioar, care nu l lsa s
ad n continuare linitit, se ridic i ncepu s se plimbe
agitat ncoace i ncolo prin camer, oprindu-se n cele din
urm n dreptul dulapului plin de cri din spatele biroului lui
Graves; nu pentru c l-ar fi interesat crile, ci pentru c era
un obicei de-al lui s studieze coninutul rafturilor cu cri
cnd se ducea pentru prima dat undeva. De cele mai multe
ori era o metod foarte bun de a-i forma o prere despre
proprietarul lor. Mogens nu era aici nici pentru prima dat i
nici nu era nevoie s i fac o impresie despre Jonathan
Graves; dar clipa de groaz prea c nu se epuizase. Dei
umbrele se retrseser, i prpastia dintre zi i noapte prea
a fi pecetluit cel puin pe moment, aceast camer i, mai
ales, mobilierul ei nu i preau a fi n regul. Nu putea
exprima senzaia n cuvinte i nici mcar n acel limbaj
nonverbal al gndurilor, care lucra cu sentimente, trimiteri i
aduceri-aminte. Aici ceva nu era aa cum ar fi trebuit s fie.
Parc balana lumii s-ar fi aplecat extrem de puin ntr-o parte
despre care el pn acum nici nu tiuse c exist - i nici nu
voia s tie. Poate c acest dulap cu cri, cu conturul lui
familiar, cu titlurile lor de asemenea cunoscute n majoritate,
rmsese singurul lucru normal din camer, ceva ca o ancor
salvatoare, de care se putea aga pentru a nu pierde
complet contactul cu realitatea.
Mogens mai luase ceva serios n consideraie: ntrebarea
dac nu cumva era pe punctul de a-i pierde raiunea.

Mogens nu era un brbat puternic, nici fizic i nici mintal. Se


i ntrebase deseori cum de rezistase evenimentelor din acea
ngrozitoare noapte de acum nou ani, cu raiunea relativ
intact - evenimente care n mod cert i-ar fi distrus pe alii cu
un caracter mult mai puternic. Niciodat nu gsise un rspuns
la ntrebarea aceasta, dar era posibil s l fi gsit acum, i tot
att de posibil era ca el s fie simplu: nu.
Mogens sesiz pericolul ce pndea n spatele acestor
gnduri. Cu minile tremurnde lu la ntmplare una dintre
crile de pe etajer i o deschise. Era un volum despre
Egiptul timpuriu, din care un exemplar se gsea i n mica lui
bibliotec din camera de la pensiunea lui miss Preussler din
Thompson i pe care l cunotea att de bine, nct putea s
redea pe dinafar pasaje ntregi. Totui, n primul moment i se
pru c literele nu aveau niciun sens. Privea filele ca pe un
ciob de lut pe care se aflau hieroglife de acum cinci mii de ani
nc nedescifrate.
mi pot permite s ntreb ce faci aici? ntreb o voce
tioas n spatele lui.
Mogens tresri vinovat att de tare, c mai c scpa cartea
din mn, i se ntoarse att de brusc, c amei uor. Graves
intrase n cas fr a face niciun zgomot i se apropiase la
mai puin de un pas, fr ca Mogens s l fi observat. Prea
foarte furios.
Jonathan!
Chipul lui Graves se ntunec mai tare.
Ei, cel puin se pare c oricum i aminteti numele meu.
Dac cumva ai uitat cine st aici.
Nu am uitat, ripost Mogens pe un ton pe care l vru la
fel de rece, dar care pe Graves nu l impresion defel.
Dac aa este, atunci trebuie s m mir. Sau ine de
obiceiurile tale proaste s rscoleti prin lucrurile personale
ale altora?
n primul moment Mogens nu nelese bine despre ce
vorbea acesta. Privi consternat la cartea din mna lui i apoi
din nou la faa lui Graves.
Dar nu este dect o carte, spuse el pierdut.
Mie mi displace totui ca cineva s mi umble prin

lucruri atta timp ct nu sunt i eu de fa. Ocoli repede


biroul, i lu cartea din mn lui Mogens cu o micare
agresiv i o puse la locul ei; cel puin asta ncerc. Dar era
att de furios i de pornit, c o ndoi. Apoi o arunc pe birou
cu un gest suprat i l fulger cu privirea pe Mogens: Ce
naiba aveai de gnd?
Pe Mogens l izbi furia pe care o citi n ochii lui Graves. Se
ateptase ca Graves s reacioneze cu o anumit
nemulumire la aceast violare nepermis a sferei lui private,
dar ce vzu n privirea acestuia nu era suprare, ci furie
slbatic; mai mult, simea clar c Graves se stpnea cu
greu s nu se npusteasc la el i s l scuture, dac nu i mai
ru.
Eu eu am vrut doar s discut cu tine, Jonathan, spuse
el ncurcat. Te asigur c
Fugi de aici! l ntrerupse Graves.
Pentru o clip scnteia din privirea lui se transform n sete
de snge, i Mogens fcu doi pai napoi.
Poate c aceast reacie l readuse n fire pe Graves. l mai
privi o dat plin de ur pe Mogens, apoi furia criminal ls
locul unei consternri tot att de profunde. Se lsa ncurcat
de pe un picior pe altul, ntinse mna ctre Mogens i o ls
din nou s cad, cnd Mogens tresri din nou i, prevztor,
mai mri distana dintre ei cu un pas.
Eu Graves i terse confuz buzele cu mnua lui
neagr i trebui s nghit n sec de dou, trei ori pentru a
putea s mai vorbeasc. n cele din urm zise: mi pare ru,
Mogens. Eu nici nu tiu ce m-a apucat. M-am comportat ca
un idiot. Te rog s m scuzi!
Bine, spuse Mogens.
Nu minea. Nici nu era suprat pe Graves. Era prea confuz
pentru asta.
Nu, nu este bine, l contrazise Graves nervos. Nici nu tiu
ce Se opri din vorbit, i gsi salvarea ntr-un gest de
neajutorare fcut cu capul i cteva secunde i le petrecu
lund de pe birou cartea i aeznd-o la locul ei cu micri
exagerat de ncete i precise. Repet mai calm, dar fr a
privi n direcia lui Mogens: mi pare ru. Cred c suntem cu

toii puin cam nervoi dup noaptea trecut, mi accepi


scuzele?
Bineneles. Aveai pe undeva dreptate, nu trebuia s
intru fr s cer permisiunea.
Graves se ntoarse spre el cu o ncetineal subliniat. Se
controla acum n ntregime.
Aa este, spuse el. Nu ar fi trebuit s intri. Era din nou
vechiul Jonathan Graves. De fapt, ce caui aici? Vrei s te
sinucizi, btrne? Trebuia s fii n pat! n mod normal ar fi
trebuit s te afli ntr-o clinic sau cel puin sub supravegherea
unui medic bun.
i de ce nu sunt?
Pentru c nu ne-a rmas timp pentru aa ceva, rspunse
grav Mogens. Astzi este ultima zi, Mogens. Peste cteva ore
apune soarele. Ar fi trebuit s i foloseti timpul pentru a mai
prinde puteri.
Mai dur ceva pn cnd Mogens pricepu despre ce vorbea
Graves. Simi cum i pierea sngele din obraji.
Vrei s mai cobori nc o dat? zise el, nevenindu-i s
cread.
Bineneles, tu nu vrei?
Mogens nu putu dect s fac ochii mari.
Tu nu vrei? repet Graves.
N-n normal c nu, rspunse Mogens. Cum de i-a
putut veni ideea? Ai uitat ce s-a ntmplat noaptea trecut?
Nici mcar o clip, l asigur Graves hotrt. Dar se pare
c tu ai uitat. Cu un gest furios l opri pe Mogens s riposteze.
Ne aflm foarte aproape de rezolvare, Mogens! La doar
cteva ore, nelegi? Cea mai important descoperire
tiinific a acestui secol - ah, ce a acestui secol, a tuturor
timpurilor! - i tu m ntrebi dac vreau s mai cobor acolo?
Te-ai cnit?
Mogens tcea. Graves era din nou pe cale s se nfurie, i
el era puin dispus s l aduc n starea de adineauri. Dar
numai la ideea de a mai cobor acolo l treceau fiori de
groaz.
Ce te atepi s gseti acolo jos, mai exact? ntreb ct
putu de calm.

Graves l privi cu o uluire exagerat.


Pui ntrebarea n mod serios?
Nimic din viaa mea nu a fost mai serios, Jonathan,
rspunse Mogens. De aceast dat el a fost cel care i-a tiat
vorba lui Graves, nainte ca acesta s apuce s vorbeasc: Eu
am fost jos i am vzut ce este acolo, dar sunt tot mai puin
sigur c amndoi am vzut acelai lucru.
Graves se holb la el. Tcea, dar Mogens citea pe faa lui
c se afla pe drumul cel bun. n adncul lui. Se trezea ceva
mult mai ru dect amestecul de ur i dispre, pe care l
simise pn acum fa de Graves: o indignare care se
amplifica tot mai mult. Graves l minise. Din nou, i probabil
c de la nceput.
Nu templul te intereseaz, aa este? ntreb el. Graves
tcea cu ndrjire n continuare, ceea ce aliment enorma
suspiciune care cretea treptat n Mogens. Nu te-a interesat
niciodat faptul c acolo, jos, exist un templu egiptean de
cinci mii de ani. Nu ai vrut niciodat s dovedeti lumii ceva.
Nu tiu de ce eti aici, dar tu nu urmreti o descoperire
senzaional. Asta le-ai spus-o doar srmanilor nebuni care au
lucrat pentru tine. Oh, da i mie, natural. Ce caui de fapt?
Graves continua s l fixeze cu privirea, dar pentru un
moment masca de siguran superioar dispru de pe chipul
lui, i pentru aceeai clipit din afara timpului - puin mai
lung dect cea n care privise el n abisul dintre zi i noapte Mogens crezu c l descoper pe adevratul Graves: un
brbat cu ochi arztori, cu chipul frmntat de griji i cu
suflet mpietrit, un mecanism a crui via i activitate au fost
dominate de un unic gnd. Graves era posedat. Dar nu tia ce
l poseda.
Eti smintit, murmur Graves.
Acum vocea i era moale, cumva resemnat i plin de
nelegere.
Mogens nelese c momentul trecuse. Poate c pre de o
clipit i se ngduise s arunce o privire asupra adevratului
Jonathan Graves, un om despre care aflase brusc c n anii
din urm suferise cel puin ct suferise el i a crui soart nu
era cu nimic mai mult de invidiat dect a sa. Dar acum i

recptase stpnirea de sine, i Mogens nu va reui s


strpung a doua oar zidul pe care l ridicase n jurul lui. Cel
puin nu acum i nu aici.
Nu i-o iau n nume de ru, Mogens, continu Graves.
Dac este cineva vinovat, atunci eu sunt acela. Nu ar fi
trebuit s te las singur n starea aceasta.
Acesta nu este un rspuns la ntrebarea mea, zise
Mogens, dei tia ct de lipsit de sens i era afirmaia.
Niciodat nu ai fost interesat s dovedeti lumii, sau mcar
colegilor ti, c faraonii au fost aici cu cinci mii de ani
naintea lui Columb, am dreptate? Tu caui cu totul altceva.
Dar Graves ridicase din nou zidul, care era acum mai nalt
i mai lat dect nainte. Avea o privire rece. i totui, Mogens
- dei tia c nu era bine i aproape mpotriva propriei voine mai adug: Ce speri s gseti acolo jos, Graves?
Interlocutorul su ddu doar din cap. n loc de a rspunde
direct, scoase o igar i un plic cu chibrituri i le folosi pe
ambele pentru a-i ascunde faa n spatele unui nor cenuiu
de fum.
Iau n consideraie starea n care te afli, spuse el, i mi
reproez faptul c te-am suprasolicitat. Acolo jos nu este
nimic, Mogens, nimic ce s nu fi vzut amndoi. Nu este
suficient? Trase din igar pentru a beneficia de o pauz ce o
socotea favorabil lui i i ncrei buzele ntr-un surs
dispreuitor. Ce crezi tu c vreau s gsesc? ntreb el ironic.
Piatra filosofal ori sfntul Graal?
O fraciune de secund n capul lui Mogens se aprinse o
amintire pn acum ngropat. Raza de lumin a felinarului
lui Tom se ndreptase ctre poart, dar cele dou canaturi
negre ale ei, decorate cu imagini nspimnttoare, erau larg
deschise, i dincolo de ele imaginea i scpa acum, dar
avea senzaia neplcut c vzuse ceea ce apruse n poarta
deschis. O parte din el, mai puternic dect propria voin,
nu voia ca el s i aminteasc.
Schimb subiectul discuiei:
Ce facem n legtur cu miss Preussler?
Graves lansa nepstor nori de fum, care n faa chipului
su devenir att de deni, nct Mogens mai mult l bnuia

dect l vedea.
Ce vrei s facem, prietene? Vrei s te rogi pentru ea?
Poftim!
Nu i fu uor lui Mogens s se stpneasc, dar cumva i
ncheie gndul. Cu un calm care l surprinse i pe el,
rspunse:
Nu putem lsa lucrurile aa. Oricum, a murit un om.
Ce vrea s nsemne asta? se interes nepstor Graves.
Trebuie s facem ceva. L-ai anunat pe eriful Wilson?
Expresia de perplexitate aprut pe chipul lui Graves prea
autentic.
Pe eriful Wilson? repet el fr s neleag.
Bineneles, spuse Mogens. Srmana femeie este
moart, Graves! n general, n asemenea cazuri se anun
autoritile, sau nu este aa?
Se poate. Ochii lui Graves se ngustar. Aa voi face.
Mine.
Mine? repet Mogens. Adic cum, mine?
Imediat ce va trece totul, rspunse Graves. Imediat ce
noi
Dar nu putem s ateptm att! l ntrerupse Mogens. Ar
fi trebuit s l anunm de mult pe erif! Am presupus c Tom
a fcut asta nc n cursul nopii trecute!
Graves l msur lung cteva secunde cu o privire care
putea fi calificat doar ca dispreuitoare.
Treptat ncep s mi fac griji cu privire la sntatea ta
mintal, btrne! tii ce spui de fapt?
Miss Preussler este moart! rspunse Mogens pierdut.
nc nu tim asta. Singurul lucru pe care l tim este c a
disprut. Recunosc c posibilitatea de a fi n via i chiar de
a o revedea nevtmat nu este prea mare. Poate c ar
trebui chiar s i dorim srmanei miss Preussler s nu mai fie
n via. Totui, pn acum avem doar o pur bnuial. O
simpl presupunere, n baza creia nu pot pune n joc
succesul unei munci de ani de zile! Mogens vru s protesteze,
dar Graves fcu o micare furioas cu capul i trimise un nor
cenuiu de fum n direcia lui; un dragon mnios, care scoase
un mrit amenintor. Ai mcar idee despre ce s-ar ntmpla

dac am merge acum la Wilson? n cel mult o or aici vor


miuna poliitii, iar dup nc o or aici nu te vei putea mica
de reporteri, gur-casc i curioi! Ca s nu mai vorbim de
stimabilii notri colegi de alturi! Acetia vor rscoli peste tot,
vor rsturna totul i vor rvi totul. Nu voi renuna la munca
de un deceniu doar
Pentru c a murit un om? l ntrerupse Mogens.
Pentru c tu nu ai mai putut atepta o singur zi!
interveni furios Graves. Ce nseamn asta, Mogens? Nu
pretind s faci nimic ilegal! Nici mcar ceva imoral! O singur
zi, doar att te rog! Din partea mea, mine-diminea te poi
duce la San Francisco i acolo s discui cu cel mai mare ziar.
Trmbieaz linitit, nu am nimic mpotriv! Din partea mea
poi s i asumi toate meritele, mi este indiferent! Dar dac
astzi cineva afl ce am gsit noi jos, totul ar fi de prisos, i
nu admit asta!
Tot nu ai neles, opti zguduit Mogens. Moartea unui om
te las chiar att de rece?
Nu! Ai dreptate. Dar nu a fost vina noastr. Nici a ta i
nici a mea. A fost o nenorocire ngrozitoare, o succesiune de
ntmplri oribile, care nu ar fi trebuit s se produc
niciodat. Dar dac acum renunm la tot ce am muncit eu
atta timp - la ce amndoi am muncit atta timp i pentru
care amndoi am pltit att de mult, Mogens! - atunci
moartea ei nu ar fi doar teribil, ci i lipsit de sens. Asta
vrei?
Mogens se ntreb de ce nu se ntoarce pur i simplu pe
clcie i nu pleac. Era absolut inutil s continue aceast
discuie. Graves nu nelegea despre ce vorbea el, i el nu
pricepea ce-spunea Graves. Ca i cum brusc se ntlniser
ntr-un turn Babel, foloseau aceeai limb, dar cuvintele ei
aveau cu totul alte nelesuri pentru fiecare. Nu de mult se
ntrebase foarte serios dac nu cumva era pe punctul de a-i
pierde raiunea. Acum i punea aceeai ntrebare, dar cu
referire la Graves. Omul era nebun. Poate chiar periculos de
nebun.
mi pare ru, spuse ncet, dar pe un ton hotrt, ns eu
nu voi mai cobor acolo. Nici astzi, nici mine, nici alt dat.

Acum mi fac bagajul i l rog pe Tom s m duc n ora. i voi


comunica erifului Wilson cele petrecute aici.
M tem c Tom nu va avea timp, rspunse rece Graves.
Atunci trebuie s plec pe jos.
Graves rse ostil.
n starea n care te afli? Nu m face s rd!
Mogens ridic indiferent din umeri.
Poate c ai norocul s m prbuesc pe drum de
epuizare, spuse el fr a zmbi, i privirea lui nu prsi nicio
clip ochii din spatele norilor de fum cenuii ce pluteau n aer.
Dar voi pleca. Acum. De mult ar fi trebuit s o fac. Poate c
srmana miss Preussler ar mai fi fost acum n via.
Poate c nu ar fi trebuit s vii aici.
Tu ai fost acela care m-a adus, i aminti Mogens.
Graves strnse dispreuitor din buze.
Chiar i mie mi mai scap din cnd n cnd cte o
greeal.
Mogens renun la a mai rspunde. Discuia putea doar s
degenereze, indiferent de ce spunea ori fcea el, i asta n
orice context. De cnd l cunotea pe Graves, Mogens nu se
gndise niciodat - de ce ar fi fcut-o? - la acest aspect, dar
acum remarc brusc ct de superior i era Jonathan Graves
din punct de vedere fizic: mai nalt bine dect el, cu umerii
vizibil mai lai i cu cel puin cincisprezece kilograme mai
greu, Graves primise n timpul studeniei mai multe oferte de
a juca n echipa de fotbal a universitii, ceea ce fr ndoial
c ar fi influenat pozitiv ascensiunea sa ca student. Graves,
care nu era interesat ctui de puin de vreo activitate
sportiv, nu fcuse nici mcar efortul s rspund, iar anii
care trecuser de atunci nu i menajaser forma fizic. Era
totui clar mai voinic dect Mogens, i, chiar de ar fi fost
altfel, resimi deodat pornirea ctre violen a lui Graves ca
pe un iz urt. Era ceva nou chiar i pentru Graves, i Mogens
se ngrozi. Se ntreb foarte serios dac Graves nu l-ar reine
cu fora, n cazul c insista s plece, dar propriul gnd l
nspimnt att de mult, c l alung imediat.
Acum am s plec, spuse el. Rmi cu bine, Jonathan!
Graves strnse din flci att de tare, nct Mogens nu s-ar fi

mirat s i aud scrnetul dinilor, dar nu spuse nimic, ci


doar l intui cu privirea ncrcat de ur i, n cele din urm,
se ntoarse i se ndrept ctre u.
Cnd ntinse mna spre clan, Graves spuse:
Mogens, te rog!
Mogens nu ar fi avut niciodat curajul de a-l nfrunta pe
Graves att de deschis. Dar tia c, dac se oprea ori se
ntorcea ctre Graves, pierdea.
Se opri i se ntoarse spre Graves, ncercnd s i susin
privirea.
Hai s discutm, Mogens, l rug Graves. Doar cinci
minute.
Unul, rspunse Mogens i deja era mai mult dect ar fi
trebuit.
Cinci minute, insist Graves, pe urm Tom te va duce n
ora, dac vei mai dori asta.
Unicul rspuns imaginabil la aceast ntrebare ar fi fost un
nu hotrt. Dar Graves nu i-ar fi fcut aceast ofert dac
nu ar fi fost sigur c putea s i schimbe prerea. Poate c
avea argumente bune, cine tie? Dar Mogens nu voia s se
rzgndeasc. n ce privea moartea lui miss Preussler nu mai
putea schimba nimic, i cel puin dintr-un punct de vedere
Graves avea dreptate: probabil c nu ar fi putut s nlture
nenorocirea. Dar Graves se nela amarnic cu privire la
altceva. i cerea ceva imoral, ceva de la un capt la cellalt
imoral. Situaia era exact invers: dac el ceda i atepta chiar numai o singur zi! - atunci moartea lui Betty Preussler
ar fi fost complet zadarnic. El ar fi prsit-o la nevoie ca i
pe Janice cu ani n urm.
Ai dreptate, oft Graves, sunt un bdran. Nu ar fi
trebuit s spun asta, tiu. Dar de asta depinde incredibil de
mult, Mogens. Doar o singur noapte. Ce vrei s fac? S cad
n genunchi i s te implor?
Nu ar folosi la nimic, rspunse calm Mogens. A trecut
deja o jumtate de minut.
Graves strivi igara doar pe jumtate fumat n scrumiera
arhiplin cu atta putere, c pe hrtiile de pe birou se
rspndi o ploaie de scntei roii, minuscule, cltin din cap,

i n mod absurd aprinse imediat alta nou. Minile i se


micau ntr-un fel ciudat - Mogens nu putea descrie ce l
speria, dar minile unui om nu puteau s se mite astfel - i
sub mnui era un nentrerupt clocot. Mogens se surprinse
fixnd cu privirea minile lui Graves, ntoarse capul cu un
gest brusc, dar era prea trziu. Graves i remarcase privirea.
Tu nu m-ai ntrebat niciodat ce s-a ntmplat cu minile
mele, Mogens.
Nu era adevrat. Mogens l ntrebase, dar nu primise dect
rspunsuri evazive.
Sper c nu acelai lucru ca la minile mele, zise el.
O replic spontan, care l sperie profund.
Nu, spuse Graves. Se ncrunt, sufl un nor de fum i
fcu cu capul un gest ntrebtor ctre minile lui Mogens. iai ndeprtat bandajele?
Da. Acidul clorhidric cu care erau impregnate ardea. Au
trecut n dou minute.
Graves ntinse poruncitor minile:
Nu a fost nelept din partea ta. Arat-mi-le!
Dei Mogens simi o fric vecin cu panica la ideea de a fi
atins de Graves, ntinse mecanic minile, i Graves le pipi i
le ntoarse ca un profesor care verific dac elevul are
unghiile murdare.
n privina minilor lui Graves nu se nelase - atingerea lor
a fost cea mai neplcut din cte avusese parte vreodat.
Mnuile erau doar nite mnui din piele veche, dar sub ele
se mica ceva; nu doar muchi i tendoane, ci i altceva
nelalocul lui, care se strngea i se ntindea, i Mogens avu
nevoie de toate puterile pentru a se stpni i a nu se smulge
plin de scrb.
Dar cel puin Graves pru mulumit de rezultatul cercetrii
sale, cci i eliber minile i zise pe un ton nu prea
convingtor:
Dup toate aparenele, ai avut noroc. Dar nu poi s tii
niciodat. n urmtoarele zile ine-i pielea sub observaie.
De cnd am nlturat chestiunea cu care m tratai tu,
m simt mult mai bine. Ce intenionai? S m torturezi puin?
Unguentul este puin cam neplcut, recunosc, dar este

eficient, rspunse Graves.


Eficient mpotriva a ce?
Ai pus mna pe bestii, i aminti Graves.
i? Doar nu o s mi spui c erau otrvitoare?
Bnuiesc c nu n sensul clasic, zise Graves. Dar nu poi
s tii niciodat. Aceste creaturi sunt necrofage, Mogens, nu
uita! Cine tie ce ageni patogeni colcie pe pielea lor.
Sau pe dinii lor?
Tom i-a ngrijit i celelalte rni, rspunse Graves
imperturbabil. Dar nu ai nicio grij, a luat alt unguent.
Ce linititor! zise ironic Mogens. Dar de ce i pierzi
preiosul timp pentru a te ntreine cu mine pe tema agenilor
patogeni i a unguentelor? Deja s-au scurs jumtate din cele
cinci minute.
De unde tii dac nu ai ceas? Graves mai sufl un nor de
fum urt mirositor n direcia lui, i adug: Cele cinci minute
se termin cnd spun eu.
Mogens renun la ripost. Ar fi fost inutil. Cearta care
mocnea va prelungi timpul de ateptare. Dac n acest mod
putea s renune la un mar pe jos de cteva ore pn n
ora, mar pe care probabil c nici nu l-ar putea duce la
capt, ce mai contau cteva minute?
Scuze, spuse Graves. Era posibil s fi remarcat singur c
exagerase n privina tonului. Continu: Nu nu mi este uor
s gsesc cuvintele potrivite. Nu am fost obinuit s m rog.
tiu. i cred c mai tiu i ce vrei s zici. Dar decizia mea
este ferm. Pentru a da mai mult greutate urmtoarelor
cuvinte, scutur capul cu convingere: Am s plec.
Ca s faci ce? se interes Graves. Ca s i relatezi
erifului Wilson ce s-a ntmplat cu srmanele miss Hyams i
miss Preussler? Ddu i el din cap i l privi pe Mogens n
acelai timp pndind i provocator. Adug: Ia aminte,
prietene, va fi cuvntul tu mpotriva cuvntului meu i al lui
Tom. eriful Wilson m cunoate de ceva vreme. Nu vreau s
afirm c nutrete sentimente prieteneti fa de mine sau
mcar c m apreciaz. Dar tu eti complet strin pentru el.
Pe cine va crede?
Eu l consider pe eriful Wilson un brbat foarte

inteligent, spuse calm Mogens. Era dezamgit nu att de


Graves - se ateptase ca acesta n final s treac la
ameninri -, ct de el nsui, care n nermuita lui naivitate
crezuse c Graves avea totui nite trsturi umane.
Continu: Va descoperi adevrul, de aceasta nu m ndoiesc.
Mogens, te rog! Chiar vrei s arunci totul la gunoi?
Acolo jos nu este nimic care s merite acest pre,
rspunse Mogens.
Asemenea cuvinte din gura unui om ca tine? murmur
Graves. Tu eti un om de tiin, Mogens, ca i mine! Ai uitat
de toate visurile noastre? De toate povetile auzite atunci la
universitate, de tot ce voiam noi s realizm odat?
Nu. Dar nu am uitat mai ales ceea ce tu nsui mi-ai
spus, Jonathan. Sau ce mi-a povestit Tom. i nu am uitat nici
ceea ce am vzut cu ochii mei. Ce trebuie s se mai ntmple
ca tu s nelegi c noi am trezit aici ceva ce nu trebuie trezit?
Graves trase din nou din igar, i Mogens putu aproape s
vad cum i se nghesuiau gndurile sub frunte.
Bine, oft Graves. Probabil c oricum nu mai are nicio
importan. Mai devreme ori mai trziu tot ai fi aflat. Cel mai
trziu la noapte.
Ce s aflu?
Ai dreptate, acolo jos este ceva mai mult dect un
mormnt al faraonilor. Mult mai mult dect i poi tu imagina.
Mogens putea s i imagineze o mulime de lucruri, dar
mai simea i c mcar o parte din el privea cu jind la
momeala aruncat de Graves. ncercarea era att de
transparent, c efectul ei fu aproape ridicol; momeala nu era
deosebit de original i nici nu era aleas deosebit de abil.
Putea vedea clar crligul n care era agat. Dar totui i
fcu efectul. n cele din urm, n sufletul lui era ceea ce
tocmai spusese Graves: un om de tiin. Lungii ani petrecui
n exilul autoimpus aproape c l fcuser s uite de ce
alesese aceast profesie, i nu o alta. Nenumratele nopi n
care fusese trezit, scldat n sudoare, de comaruri i zilele i
mai triste n care orele parc nu voiau s se mai scurg n
biroul lui fr ferestre din beciul universitii l fcuser s
cread c focul tiinei se stinsese n el. Dar nu era adevrat.

O parte din el nu ncetase niciodat s pun acea ntrebare


ultimativ la care se rezum n final cercettorul: De ce?
Dac toi ar gndi ca tine, spuse dispreuitor Graves,
astzi am fi stat tot prin pomi i am fi aruncat unii n alii cu
bee!
Da, rspunse calm Mogens, este posibil. Dar probabil c
miss Preussler ar fi fost n via.
i de asemenea Janice, adug Graves.
Cel mai ru era, poate, c aceste vorbe erau la fel de
transparente ca acelea dinainte. Mogens reinu intenia de
rnire ce se ascundea n spatele lor la fel de clar de parc
Graves l-ar fi avertizat asupra atacului, dar asta nu l favoriza
cu nimic. Simea cum pornea din el un val de ur pur i un
moment nu mai vru dect s se npusteasc asupra lui
Graves i s l loveasc cu pumnii n fa.
Bineneles c nu o fcu. Pentru c tot att de clar simea
c ar fi fost exact ce voia Graves. n loc de a-l asculta mai
departe i a se lsa n cele din urm convins s fac o prostie,
se ntoarse, ntinse mna ctre clan, dar exact n acel
moment ua fu mpins din afar, i Tom intr chioptnd.
Era cu totul pierdut.
Miss Preussler! bigui el. eriful Wilson!
Ce s-a ntmplat? ip la el Graves i fcu un gest
poruncitor cu mna. Tom, adun-te! Ce este cu miss Preussler
i cu eriful?
Tom trebui mai nti s trag aer n piept de dou, trei ori
nainte de a fi n stare s continue:
eriful Wilson a gsit-o pe miss Preussler! Triete!

Capitolul 37
Cu mai puin de un sfert de or n urm, Mogens nu era
sigur dac avea suficient putere s traverseze nc o dat
poriunea cu noroi. Acum, cnd nvli afar imediat dup
Graves i Tom, nici nu mai simi efortul. Ajunse la baraca
srccioas pe care o preluase miss Preussler de la doctorul
Hyams la cteva secunde dup ceilali doi i, cu toate c
inima i-o luase razna i plmnii erau pe punctul de a exploda
la fiecare respiraie, nu se opri din fug, ci ocoli maina
erifului aflat n dreptul uii deschise i trecu peste cele trei
trepte de lemn de la intrare dintr-o singur sritur.
Fu ct pe-aici s se loveasc de Wilson, care se oprise n
spatele uii i aproape c o blocase cu umerii lui largi. Cel
care evit ciocnirea fu Wilson, care n ultimul moment se feri
ntr-o parte i l ls s treac; dar lui Mogens nu i scp
privirea
scurt,
n
acelai
timp
prezumioas
i
nencreztoare, cu care l msur eriful.
Dar n acest moment nu l interesa aceasta absolut deloc.
Cu ali doi pai mari aproape c travers ncperea i
ncremeni cu rsuflarea tiat cnd vzu silueta ntins pe
patul ngust. n timp ce se ndreptase ncoace, nu putuse s
gndeasc clar - i cum ar fi putut? -, dar fantezia nu l
prsise i l chinuia cu cele mai oribile viziuni. Acum vedea
cu propriii ochi ce pise.
Nu nregistra nimic din imaginile de groaz la care se
ateptase.
Realitatea era de mii de ori mai grav.
Nu era nici mcar rnit; n orice caz, nu din ceea ce putea
s vad Mogens. Miss Preussler sttea ntins pe patul simplu
de campanie, pe care cel puin pe lime l depea prin
corpolena ei, avea prul rvit i murdar, iar pe fa, pe
brae, i pe umerii goi avea cteva zgrieturi i julituri care
abia fcuser crust. De la subsuoar pn la gambe era
nfurat cu o ptur de ln, probabil provenit din
automobilul lui Wilson. i labele goale ale picioarelor erau

zgriate i murdare. inea ochii larg deschii i evident era


contient, dar Mogens i-ar fi dorit s nu fie. Niciodat nu
mai vzuse un chip omenesc pe care s se fi ntiprit att de
profund o groaz de nenchipuit.
Ce i s-a ntmplat? opti el.
Tom, ngenuncheat de cealalt parte a patului, innd mna
stng a lui miss Preussler, l privi doar scurt pe Mogens, cu o
expresie mai curnd de furie dect de ngrijorare. Graves
zise:
Desigur c eriful Wilson ne va explica imediat.
Se oprise la picioarele patului i o privea pe miss Preussler
cu comptimirea cu care un pescar se uit la un pete mai
mult dect amrt scos din ap i se gndete dac merit s
l ia sau dac nu ar fi mai bine s l arunce napoi.
M tem c nu pot, rspunse Wilson.
Nu numai Graves se ntoarse spre el ridicnd ntrebtor
sprnceana stng; i Mogens ntoarse surprins capul i l
privi uor buimac pe erif.
Ce nseamn asta? ntreb Graves. Nu putei?
Wilson ridic din umeri cu un gest despre care Mogens nu
putu spune dac era de neajutorare sau de mnie cu greu
stpnit. nainte de a rspunde, se apropie i el de pat i o
privi cteva secunde lungi pe miss Preussler, gnditor i
ncruntat.
M tem c nu v pot spune multe, repet el. Am sperat
c, dimpotriv, dumneavoastr mi-ai putea rspunde la
cteva ntrebri.
Noi? repet Graves. Mna sa stng puls uor sub
pielea neagr a mnuii. Dar cum am putea?
Wilson se desprinse de imaginea oferit de femeia
semicontient, i fcu o micare voit nceat ctre Graves.
Mai nti pentru c aceast femeie aparine evident
cercului dumneavoastr. i apoi pentru c am gsit-o aici, n
apropiere.
Unde? reacion rapid Mogens.
ntrebarea - poate chiar i tonul vinovat n care fusese pus
- trezi nemulumirea clar a lui Graves, care l strpunse cu
privirea. Wilson ntoarse capul ncet n direcia lui i, nainte

de a rspunde, l privi i el cteva secunde gnditor i


ptrunztor.
n cimitirul cel vechi. Exact n fa, unde d n drum. tii
unde este asta?
Sub privirea lui, Mogens ncepu s se simt neplcut. Cnd
l ntlnise prima dat pe Wilson, crezuse c avea de-a face cu
un poliist de provincie probabil inimos i onest, dar nu prea
destupat, care se strduiete s fac fa sarcinilor lui i
nimic mai mult. Dar privirea cu care Wilson l msura acum
trda c era mai mult de att. Wilson nu era nici prost i nici
nu se lsa impresionat de comportamentul superior al lui
Graves sau de titlurile lor academice. Bineneles c nu putea
s tie ce se ntmplase aici, dar era evident c simea c ei
trebuiau s aib ceva comun cu asta.
Aa ai gsit-o? se interes Graves. M refer la
Dezbrcat, dac asta vrei s tii, spuse impasibil
Wilson, i i acord din nou lui Graves toat atenia sa. i ntro stare de deplin isterie. Mi-a trebuit ceva timp pentru a
scoate de la ea o vorb inteligibil. Dac nu a fi tiut c face
parte dintre oamenii dumneavoastr, a fi dus-o mai nti n
ora, la doctor. Ce face ea de fapt aici?
Miss Preussler este de doar cteva zile la noi, rspunse
Graves i art ctre Mogens, completnd: mai exact este dea profesorului VanAndt.
Mogens era convins c Graves amintise intenionat titlul lui
academic, dar tot att de sigur era c lui Wilson nu i scpase
lucrul acesta, lucru care i strni i mai mult nencrederea, n
loc de a o diminua. Wilson ntoarse iari capul n direcia lui
i l msur din cap pn n picioare, i, dei inea plria cu o
mn, duse degetele mijlociu i arttor de la cealalt mn
la frunte, parc pipind borul care nu se mai afla acolo.
Ah, da, profesore, zise el, este menajera dumneavoastr.
Parc aa spuneai, nu?
Asta este o poveste ceva mai complicat, interveni
Graves nainte ca Mogens s fi putut s rspund. i cu
certitudine c nu are nicio legtur cu ceea ce i s-a ntmplat
lui miss Preussler. Ddu de cteva ori din cap n mod exagerat
nainte de a se apleca i a o examina pe miss Preussler cu o

privire lung, ce se voia mirat, i ntreb: Zicei c era


dezbrcat? A fost?
La asta m-am gndit i eu n primul moment, spuse
Wilson cnd Graves se opri din vorbit. Ddu cap i continu:
Am ntrebat-o, dar ea a zis c nu, din ct am putut s neleg.
Tonul a fost mai jos i nsoit de o nou privire ciudat
aruncat spre Mogens.
i de ce nu ai dus-o n ora? ntreb Graves. Femeia are
nevoie de medic!
Bineneles, dar a fost dorina ei expres s fie adus
aici. Am cutat s o conving de contrariul, dar nu am reuit.
Nu pot s arestez pe cineva doar pentru c a devenit victim
a unui infractor. Femeia nu era rnit i, n ciuda
comportamentului ei isteric, era destul de stpn pe sine
pentru a-i exprima clar voina. A vrut s fie adus aici. La
cineva cu numele de Mogens.
Eu sunt acela, rspunse Mogens repede.
Mogens? repet Wilson. Nu ziceai c v numii
Mogens VanAndt, l ntrerupse Mogens. Eu sunt de
origine flamand, prinii mei sunt din Bruxelles.
Asta este n Europa, nu? ntreb Wilson.
n gnd, Mogens mai adug ceva la respectul pe care l
avea pentru el. Pentru c nici studenii pe care i avusese n
ultimii nou ani nu tiau toi unde se afla Bruxelles. Pe unii
dintre ei i bnuia chiar c nu tiau nici mcar unde se afla
Europa.
Da, dar am crescut aici. i, nainte de m ntreba
dumneavoastr, v pot spune c de la patru ani eram
cetean american.
Urma de simpatie ce mai licrise pe undeva prin privirea lui
Wilson se stinse, i Mogens nelese c fcuse o greeal
grav. Acum nici el nu ar mai fi putut spune de ce i scpase
aceast prostie, dar evident era c Wilson se simise atacat
i, n consecin, nencrederea i se confirma.
Cum de ai ajuns la concluzia c miss Preussler a fost
victima unui infractor? ntreb de sus Graves.
Wilson l privi oarecum dispreuitor i apoi, demonstrativ,
se ntoarse complet spre Mogens:

Miss cum spuneai c se numete?


Preussler, rspunse Mogens. Betty Preussler. Dac v
trebuie adresa, pot s vi-o dau.
Nu va fi necesar. Oricum, pentru moment nu este
nevoie. Presupun c vei mai rmne aici un timp ca s v
mai pot ntreba ceva.
i ce ai putea ntreba? se interes Graves.
Ca totdeauna prea c ine cu tot dinadinsul s transforme
nencrederea lui Wilson n certitudine.
De exemplu, cnd ai vzut-o ultima dat pe miss
Preussler, rspunse rece Wilson, i dac obinuiete s umble
dezbrcat prin cimitire.
Graves ignor ultima parte a ntrebrii.
Ieri-sear, zise el. Miss Preussler ne-a pregtit cina - o
cin de excepie, n treact fie zis -, dup care ne-am retras.
Trebuie s tii c aici ne culcm devreme. Lucrm ziua
paisprezece ore, uneori i mai mult.
Wilson prefer s treac cu vederea aluzia.
i astzi?
Am lucrat de la rsritul soarelui, rspunse Graves, n
general micul dejun ni-l pregtim singuri. Miss Preussler nu
este buctreasa noastr. A venit doar n vizit la profesorul
VanAndt. De aceea lipsa ei nu a fost remarcat de nimeni.
Cred c trebuie s v mulumim cu toii, n numele lui miss
Preussler, pentru c cine tie unde s-ar fi ajuns dac
ntmpltor nu ai fi trecut pe acolo la momentul potrivit.
Nu a fost o ntmplare, rspunse Wilson.
Graves zmbi scurt, scoase o igar din buzunarul vestei i
n continuarea aceleiai micri scpar un chibrit. S fi fost
de vin doar mica flacr vioaie pentru faptul c Mogens avu
impresia c ceva ncerca din toate puterile s evadeze din
nchisoarea mnuilor lui negre?
Ci a fost ce? ntreb Graves, dup ca trase adnc fumul
n piept i l expedie apoi exact n faa lui Wilson.
Eram oricum n drum ctre dumneavoastr, doctore
Graves, rspunse calm Wilson.
De ce?
M tem c vin ntr-o chestiune cam neplcut, rspunse

Wilson fr a ncerca ctui de puin s ascund satisfacia


din spusele lui. Trebuie s v transmit o scrisoare din partea
tribunalului.
La ce se refer? ntreb netulburat Graves.
Din patul n care se afla miss Preussler se auzi un sunet
ciudat, un amestec ntre un suspin i ceva ce ar fi trebuit s
fie poate un cuvnt, dar care se concretiz doar ntr-un
murmur neclar. Totui, Wilson arunc o privire vinovat ctre
ea, apoi art ctre u.
Poate c ar fi mai bine s discutm afar, propuse el.
Graves ridic din umeri i, fr a scoate o vorb, se
ndrept ctre u; dar nu fr a-i arunca lui Mogens o privire
prin care i ddea de neles s nu l urmeze.
Mogens nici nu inteniona. Dac Graves avea probleme cu
justiia, nu prea l interesa. Atept pn cnd Graves i
eriful prsir casa, apoi se aez cu grij pe marginea
patului i i lu mna lui miss Preussler.
Avea pielea cald ntr-un mod neplcut. Avea febr. Ea
reacion la atingere, chiar dac o fcu dup un anumit timp;
ntoarse cu greutate capul i, dup cteva secunde lungi, i
apru pe chip un nceput de zmbet.
Profesore, zise ea.
Mogens, rspunse el. Prietenii mi spun Mogens. Fcu un
gest scurt cnd miss Preussler vru s rspund, pentru c i
ddea seama cum se strduia s o fac. Nu vorbii. Totul este
n regul. Acum suntei la noi. Aici nimeni nu v poate face
nimic.
Tom l privea cu oarecare ndoial i nici miss Preussler nu
prea convins cu adevrat sau mcar linitit.
Vrei s bei ceva? o ntreb.
Miss Preussler i trecu limba peste buze, ca pentru a
verifica dac ntr-adevr i era sete. Mogens vru s l roage pe
Tom s aduc ceva de but, dar acesta deja se ridicase i se
dusese grbit la mas. Cnd se ntoarse, nu avea n mini
niciun pahar ori o can, ci un vas emailat i un burete, cu care
tampon uor buzele lui miss Preussler. Atept rbdtor s
ling picturile, apoi bg mai adnc buretele n vas i ncepu
s i curee faa i gtul.

Gingia cu care lucra Tom l liniti pe Mogens. n ciuda


micilor dispute, Tom i miss Preussler se suportaser de la
nceput bine, dar acum Mogens se ntreba dac Tom nu vedea
n ea ceva mai mult; poate mama de care fusese lipsit mult
prea de timpuriu.
V simii mai bine acum? o ntreb dup ce termin i
puse vasul pe podea lng el.
i terse scurt minile de hain, i Mogens fu sigur c vede
n ochii lui miss Preussler, cu toat starea jalnic n care se
afla, o scnteie de dezaprobare.
Mult mai bine, spuse ea. Mulumesc, Thomas. Eti un
biat bun.
Tom se simea penibil. Se ridic brusc, duse vasul napoi pe
mas i cteva clipe zdrngni ceva la el fr niciun rost.
Exact cnd revenea, de afar ptrunse vocea lui Graves.
Mogens nu putu s neleag ce spune, dar tonul era foarte
ridicat, chiar mnios. O clip mai trziu, auzir o portier de
main trntindu-se i apoi automobilul deprtndu-se.
Sun a necazuri, zise Tom.
Poate c a fost mai bine c Mogens nu a apucat s
rspund, cci Tom nici nu terminase bine propoziia cnd ua
fu dat de perete i Graves intr tropind i extrem de prost
dispus.
Tmpiii! Aduntur de ignorani! i i zic oameni de
tiin!
Ce s-a ntmplat? ntreb Mogens.
Graves vntur suprat o foaie de hrtie mpturit, pe
care trona un sigiliu oficial.
Stimaii notri colegi de alturi! se nfierbnt el.
Geologii? ntreb Tom.
Crtiele! izbucni cu furie Graves. Rmtori! Pur i
simplu nu sunt n stare s priveasc peste marginile gropii
scormonite de ei! Dar nu rmne aa. Ce o s se mai
minuneze aceti aa-zii savani!
Apoi, brusc, mina furioas i dispru de pe chip i fcu loc
unui rnjet larg.
Am fost convingtor?
Mogens clipi mai des, iar Tom l privi cu o expresie

dezorientat.
Doctore Graves?
Rnjetul lui Graves se li i mai mult n timp ce fcea s
dispar scrisoarea n buzunarul interior al hainei.
Sper c am fost totui convingtor. n definitiv, nu am
vrut s l dezamgesc pe stimabilul nostru aprtor al ordinii.
Ce era cu scrisoarea pe care i-a transmis-o? ntreb
Mogens.
Graves fcu un gest dispreuitor cu mna i zise:
O hotrre judectoreasc obinut de stimabilii notri
colegi. Ea mi interzice mie i oricrui membru al grupului
meu s intre n grot, pn cnd o comisie de experi nu se
convinge c munca noastr nu provoac pericol. mi i
nchipui, adug el pe un ton plin de dispre, cum va fi
alctuit aceast comisie!
Nu mai avem voie s mergem la locul nostru de munc?
ntreb nedumerit Tom.
Sub ameninarea unei pedepse de o mie de dolari,
confirm vesel Graves. De fiecare dat cnd nclcm
aceast hotrre.
Dar nu pot face asta! protest Tom.
M tem c pot, rspunse Graves i se lovi cu palma
peste buzunarul hainei unde se afla hrtia respectiv.
Cu ce motivaie? vru s tie Mogens.
Graves scoase un sunet de dispre.
Stimabilii notri colegi, rspunse el cu o subliniere de
parc ar fi vorbit de ceva extrem de scrbos, sunt de prere
c spturile noastre le influeneaz msurtorile. i nu ar fi
exclus ca ele s reprezinte i un pericol considerabil pentru
ora i pentru viaa locuitorilor lui. Idioi!
Graves nu lsa impresia c acest lucru l-ar impresiona i
chiar se supr cnd Mogens i spuse asta.
n mod excepional ai dreptate, drag profesore,
rspunse vesel Graves. Hrtia este rbdtoare. nainte ca
Wyatt Earp Wilson s fi neles ce intenionez s fac cu a sa
hotrre judectoreasc, totul va lua sfrit. Astzi este ziua
decisiv, nu uita! Noi mai avem nevoie de o singur noapte.
Lui Mogens nu i plcu cum spusese acesta noi, dar se

abinu s fac vreun comentariu i se ntoarse ctre miss


Preussler. Aceasta tcuse ct vorbise Graves, dar l urmrise
foarte atent, i expresia de pe faa ei spunea foarte multe.
Mogens tia prea bine ce prere avea ea despre expresiile tari
de genul celor tocmai folosite de Graves, iar pentru ea o
hotrre judectoreasc se situa doar insesizabil mai jos
dect tbliele cu legi ale lui Moise.
Acum totul nu mai are nicio importan, miss Preussler,
zise el. Tot ce conteaz acum este c dumneavoastr suntei
n via i v-ai ntors. Ne-am fcut cu toii cele mai mari griji
n privina dumneavoastr. Ca s fiu cinstit, eu m-am temut
de ce era mai ru atunci cnd am vzut cum aceti aceti
montri v-au nhat.
Judecnd dup expresia ce se citea n ochii ei, ceea ce i se
ntmplase fusese suficient de ru, i el nu era sigur c ntradevr voia s tie ce se petrecuse. Pentru un moment,
privirea ei se pierdu ntr-o deprtare plin de lucruri
nfiortoare i stranii - poate lumea ei dintre zi i noapte -, dar
i recpt controlul surprinztor de repede i chiar zmbi
obosit, chiar dac ochii nu au participat la acest zmbet.
Mna ei i strnse puin mai tare degetele.
V-am spus s nu v facei de lucru cu acest om lipsit de
Dumnezeu, profesore, zise ea. Am tiut c se va sfri ru.
Oricum, mai trii, draga mea, spuse rece Graves. Ce ai
vzut acolo jos, miss Preussler?
Mogens nu fu sigur c ea i va rspunde, i a trecut un timp
pn o fcu.
Nu credei c dumneavoastr ar trebui s mi rspundei
mai nti la cteva ntrebri, doctore Graves?
Nu, rspunse cu snge rece Graves. Draga mea, credeim c este mai bine pentru dumneavoastr s nu tii nimic
despre chestiunile acestea. Este mai bine pentru noi, dar i
pentru dumneavoastr. Deja ai vzut mult prea mult. Am
avut motive ntemeiate de a v preveni insistent s nu venii
jos. Atept zadarnic un moment ca aceasta s reacioneze,
apoi continu: Cu att mai important este pentru noi s ne
relatai ce ai vzut n spatele acelei ui, nelegei, nu?
Jonathan, termin, spuse obosit Mogens. Nu vrea s

vorbeasc despre aceste lucruri, nu pricepi?


Lsai-l, profesore, interveni miss Preussler. Doctorul
Graves este un om ru. Am simit asta din primul moment.
Poate c vinovat sunt eu nsmi. Nu ar fi trebuit s vin aici.
Nu, nu ar fi trebuit, spuse cu seriozitate Mogens. Dar
totui eu m bucur c ai venit.
Miss Preussler, zise Graves, ce ai vzut?
Miss Preussler l ignor. Strnse mai puternic mna lui
Mogens.
Aceste creaturi, profesore, spuse ea. Aceste ngrozitoare
creaturi spunei-mi c ai venit ca s le distrugei.
Nu, rspunse cu regret Mogens. Nu tiam c exist, n
orice caz nu aici.
Dar dup ce ai aflat?
M tem c acest lucru nu ne st n putin, drag miss
Preussler, spuse Graves nainte ca Mogens s aib ocazia de
a rspunse. n mod excepional Mogens i fu recunosctor
acestuia c intervenise. Graves adug: n orice caz, atta
timp ct dumneavoastr refuzai s ne destinuii ce ai
vzut.
Mogens trebui s se stpneasc s nu sar la Graves i s
l plmuiasc, numai pentru ca acesta s i in n cele din
urm gura. Dac miss Preussler nu l-ar fi inut de mn att
de strns, poate c ar fi fcut-o. Chiar i Tom l privi pe Graves
un moment cu o expresie de furie neascuns.
Dar le vei distruge? vru s afle miss Preussler. Sunt
creaturi fr Dumnezeu, doctore Graves. Nu au dreptul s
apar n ochii DOMNULUI.
Ce ai vzut n spatele uii? insist Graves.
Mai mult dect am vrut, rspunse ea. Mai mult dect ar
trebui un om s vad. Aceti montri erau erau att de
muli, incredibil de muli!
Mogens schimb cu Tom o privire rapid, plin de nelinite.
tiuse c avea de-a face cu mai mult de o singur astfel de
creatur - cel puin de ieri-noapte tiau c erau cel puin trei
-, dar multe?
Multe? ntreb el.
Duzini, rspunse miss Preussler. Tonul ei cobor, i ceva

din ntunericul pe care Mogens l observase n ochii ei reveni.


Adug: Dac nu cumva sute. Nu am putut s vd tot. M-au
nfcat i i mi era fric. Totul a fost att de groaznic!
Nu trebuie s vorbii despre aceste lucruri dac nu vrei,
spuse Mogens ncet.
Graves i arunc o privire pe care parc o simi fizic ntre
omoplai, dar miss Preussler scutur doar din cap, i mulumi
cu privirea i continu, adresndu-se lui Graves:
Nu v pot spune mult mai mult, doctore. Eram moart
de fric, i acolo era foarte ntuneric. Dar exist multe astfel
de creaturi. Foarte multe. Fgduii-mi c le vei nimici.
Graves tcea.
Cum ai fugit de la montri? ntreb Tom precipitat.
Nu am fugit, rspunse miss Preussler.
Nu ai fugit? ntreb Graves. Ce vrei s spunei?
ntunericul din privirea ei nu numai c reveni, dar crescu n
intensitate.
Ei m-au trt n acel loc oribil, spuse ea ncet i
continu apoi: Cred c pentru scurt timp mi-am pierdut
cunotina. Era acolo o scar, o scar foarte lung, de asta
mi mai aduc aminte. Apoi mai era o cas i
Vocea i ced. Deodat l strnse de mn pe Mogens att
de puternic, nct pe acesta l duru, dar el nu scoase un sunet
i nici nu ncerc s i retrag mna. i ddu seama ct de
greu i era lui miss Preussler s mai vorbeasc. Dar poate c
ea trebui s continue, pentru a nu distruge imaginile teribile
pe care ntrebarea le redeteptase n amintirile ei.
Aceste creaturi erau pretutindeni, zise ea cu voce
tremurnd, ncet. Ele mi-au smuls hainele de pe corp.
Toate. Cred eram sigur c m vor omor. Eram absolut
sigur, ns doar puneau mna pe mine i m adulmecau.
V adulmecau? vru s se asigure Graves.
Mogens aprecie c prea interesat, fr a fi ns cine tie
ce surprins.
Da, spuse miss Preussler. nghii de cteva ori n sec cu
greutate, cu privirea ndreptat parc ntr-un loc din faa ei,
dincolo de ntuneric. Era aa de groaznic de degradant. Mau adulmecat peste tot, adic chiar peste tot. Voiam s mor

de ruine, dar nu puteam s fac nimic.


Bine, spuse Mogens, erau doar animale, miss Preussler.
Doar nite montri fr creier. Nu trebuie s v simii penibil.
i v-au lsat pur i simplu s plecai? ntreb Graves.
Nu. La un moment dat mi-am pierdut cunotina. M-am
trezit sus, n cimitir. Creaturile nu mai erau acolo.
i apoi v-a gsit eriful Wilson, presupuse Mogens.
Miss Preussler strnse din buze. Mogens nu putu dect s
admire fora femeii, dar brusc vzu scurgndu-se lacrimi din
ochii acesteia.
A fost att att de degradant, opti ea cu voce
tremurnd. mi este aa de ruine
Nu trebuie, o ncuraj Mogens. Totul a trecut. V mai
linitii puin, i mai trziu Tom ne va duce cu maina n ora.
Cu puin noroc, n seara aceasta vom fi ntr-un tren care ne va
duce acas.
Dar nu se poate asta, profesore, zise miss Preussler.
Ce nu se poate?
Nu putem pur i simplu s fugim, explic miss Preussler.
Nu este vorba doar de mine, profesore. Acolo, jos, am mai
vzut ceva.
Ce? ntreb Mogens.
Inima i btea cu putere.
Nu am fost singura acolo jos. Acolo sunt mai multe
femei. i sunt n via.

Capitolul 38
Soarele apusese de o or bun i de atunci Mogens
deschisese i nchisese de cel puin o duzin de ori capacul
ornamentat al ceasului de buzunar, pentru a arunca de
fiecare dat o privire asupra cadranului. Dei era aproape
sigur c o fcea la intervale mai mult ori mai puin egale, de
fiecare dat constata c trecuse mai puin timp dect atunci
cnd l privise ultima dat. Cnd deschidea capacul pentru a
arunca o privire asupra limbilor ceasului n lumina unicei
lumnri ce ardea pe biroul lui Graves, i se prea c acestea
nici nu se clintiser din loc.
Profesore?
Mogens se opuse tentaiei de a arunca o privire furioas
ctre Graves, aflat de partea cealalt a biroului - i oricum se
ndoia c ar fi avut vreo ans s penetreze norii dei de fum
de igar, din care ntre timp Graves parc construise un zid
ntre ei. Graves fuma oricum foarte mult, chiar i din punctul
de vedere al unui om foarte tolerant, care considera totui
fumatul ca pe un obicei extrem de neplcut, dar care n
acelai timp credea c fiecare avea dreptul de a decide pe ce
cale voia s se sinucid -, totui, de cnd veniser aici, acesta
trgea nentrerupt din igar. Pn acum Mogens nu se
edificase dac era vorba de un semn de nervozitate sau dac
Graves credea c peste o or cel mai trziu nu va mai putea
fuma i n acest fel se lsa pentru ultima dat prad viciului
su; dar cele dou variante nu se excludeau reciproc.
Cu o micare exagerat de calculat nchise capacul
ceasului, l puse n buzunarul vestei i i rspunse lui Graves
dup ce ls intenionat s se mai scurg alte cteva
secunde:
Bineneles c sunt nervos. Tu nu eti?
Graves cltin din cap; cel puin Mogens presupuse c
micarea pe care o bnuise n norii grei de fum avea aceast
semnificaie.
Eu nu sunt prea sigur, adic ar trebui s fiu, nu? Dar m

simt ciudat.
Ciudat? Mogens ridic sprncenele a mirare. n locul tu,
mie mi-ar fi fric. Poate chiar mai mult dect ar trebui s mi
fie mie.
Graves rse uor:
mi poi explica de ce?
Eu bnuiesc c tii mai bine dect mine la ce trebuie s
ne ateptm acolo jos. Cel puin, asta sper.
M tem c trebuie s te dezamgesc, rspunse Graves.
Sunt sigur c este vorba despre ceva important. Dar mult mai
mult nu tiu nici eu. Niciodat n aceti ani nu m-am aflat mai
aproape de dezlegarea misterului. i ca s rspund la
ntrebarea ta: Bineneles c mi este fric. Nu a fi om dac
nu mi-ar fi fric.
n ce privea nivelul de umanitate al lui Graves, gndi
Mogens, cu siguran c acesta ar fi o tem pentru o discuie
lung i aprins. Dar nu acum.
Ddu s scoat din nou ceasul din buzunarul vestei, dar i
retrase mna. Gestul nu i scp lui Graves.
Mai sunt peste trei ore pn la miezul nopii, Mogens. De
ce nu te duci la tine s mai ncerci s dormi puin? Tom te va
trezi la timp.
S dorm? repet Mogens. n locul meu, tu ai putea s
dormi?
Nici eu nu a putea s dorm n locul tu, spuse amuzat
Graves, n timp ce mai trase o dat cu putere din igar. n
centrul norului cenuiu strluci un punct rou i se stinse
imediat. Ai chef de o partid de ah?
ah? se mir Mogens pe un ton complet nencreztor.
Chiar te gndeti n mod serios s joci ah acum?
De ce nu? Cunosc oameni care se distreaz uitndu-se la
ceas la fiecare cteva secunde. De aceea consider ahul ca
fiind o metod mult mai logic de a-i omor timpul. Este un
joc deosebit de calmant, care i dezvolt capacitatea de a
sesiza esenialul. Ceea ce s-ar putea dovedi de folos.
Nu mai atept rspunsul lui Mogens, ci se ridic, se duse
la o comod mic i dup cteva clipe reveni cu o cutiu
legat n piele, din care scoase un joc de ah lucrat artistic,

ale crui piese chiar dac niciuna dintre ele nu era mai mare
dect degetul mic al unui nou-nscut erau fiecare n parte o
capodoper. Aveau doar un mic defect.
Piesele, zise Mogens.
Ce este cu ele? ntreb Graves n timp ce deja aeza
figurinele, ncepnd cu cele dou ture.
Sunt albe, spuse Mogens.
Asta din cauz c sunt din filde, spuse Graves, care
prea uor amuzat.
Dar sunt albe toate! protest Mogens. De ambele pri.
Fildeul este numai alb, explic Graves nveselit.
i cum s joci cu ele, dac nu le poi deosebi unele de
altele? ntreb Mogens.
Graves terminase de aranjat figurinele lui, apoi se aplec i
proced la fel i cu celelalte. Mogens urmrea cu un amestec
de fascinaie i uoar scrb cum i se micau n acest timp
degetele. Nici acum nu putea spune ce anume era fals aici,
dar era clar c minile lui Graves se micau cum nu s-ar fi
micat minile unui om. Cu astfel de degete, i spuse
Mogens, Graves ar fi putut s fie un trior excepional.
Te referi la faptul c ar fi dificil s deosebeti cele dou
tabere cu aceste piese? se interes Graves. Aa ca n viaa
real? Se rezem de speteaza scaunului n care edea, dup
ce aranjase i ultima pies. Este un joc de ah cu totul
special, Mogens. Este foarte vechi i foarte valoros, dar nu
acesta este motivul pentru care l scot pentru a juca cu
oameni foarte speciali.
Ci? ntreb Mogens.
Exist deosebiri, spuse Graves, trebuie doar s priveti
foarte atent. i trebuie s reii destul de bine poziiile
propriilor piese. Aa cum am zis: Ca n via. Tu ncepi,
Mogens; joci cu albele.
n primul moment Mogens se gndi serios dac s accepte
aceast msurare stupid de fore sau dac nu ar fi fost mai
inteligent s se ridice i s plece. O parte din el ezita s se
expun, dar o alt parte, mult mai puternic, era mult prea
raional pentru a cobor la acest nivel. Totui, se aplec n
fa i examin mai atent figurinele. Graves avusese

dreptate: existau deosebiri minore, dei n opinia lui Mogens


acestea nu erau nici pe departe suficiente pentru a diferenia
piesele dup ce le aezai n poziiile de lupt i ncepeau s
se ntreptrund n rndurile adversarului. Dar ce avea de
pierdut, n afar de puin timp, care oricum devenise un chin
pentru el; era un joc fr nicio importan.
Deschise clasic, mutnd pionul dou ptrele mai n fa;
Graves fcu o fa dispreuitoare i reacion tot cu o micare
clasic. Spre propria surprindere, dup doar cteva mutri
Mogens reui nu numai s se concentreze asupra partidei, dar
simi i voina de a nu pierde n niciun caz. Pe timpuri, la
universitate, el i cu Graves jucaser deseori ah mpreun,
chiar dac pe o tabl normal, cu piese de culori diferite, i
din zece partide Mogens ctiga nou. Nu le ctigase pe
toate, i tocmai partidele pierdute fuseser nimicitoare,
pierdute aproape fr excepie rapid. Graves fcea parte
dintre acei juctori imprevizibili care n fond nu erau grozav
de buni, dar uneori aveau reacii complet absurde, care i
surprindeau pe adversari. Nu altfel procedase Graves, gndi
Mogens, pentru a-l aduce aici. l surprinsese pur i simplu.
Dar acest lucru nu i va mai reui.
i tri o surpriz, n orice caz nu una plcut. Evident,
Graves nvase mult n ultimii ani. Nu juca nici acum ca un
maestru, dar juca mult mai bine dect i amintea i dect se
ateptase Mogens. Cnd figurinele se apropiar unele de
altele, situaia se nruti. Sarcina de a memora poziiile
celor aisprezece piese i solicita o mare parte a capacitilor
intelectuale i, cu toat strdania, mai greea. De dou, trei
ori Graves dduse din cap pe ct de tcut, pe att de ironic,
cnd ncercase s pun mna pe piese care nu erau ale lui, i
pierdu un cal i trei pioni pentru c fcuse aceeai greeal
invers. Piesele lui Graves se apropiau ncet, dar inexorabil de
el. Dup douzeci, douzeci i cinci de mutri nu mai era
nicio ndoial privind sfritul partidei. i propuse o remiz lui
Graves, dar acesta refuz.
Niciodat nu trebuie s te predai nainte ca jocul s
ajung cu adevrat la sfrit, zise Graves. Mi-am nsuit
aceast maxim de muli ani. Fr ea probabil c acum nu a

mai fi n via.
Mogens nu ridic privirea de pe tabla de ah. Simea c
Graves nu spusese aceste cuvinte numai de dragul de a face
conversaie, ci pentru a provoca o anumit reacie din partea
lui, probabil o ntrebare. Dar nu mai avea chef s deschid o
discuie cu Graves i mai tia i c, dac i ridica privirea de
pe tabl mcar o singur dat, va pierde definitiv perspectiva
de ansamblu.
tii c ea nu este acolo jos, nu? ntreb brusc Graves.
Cine?
Sperase c Graves era tot att de concentrat asupra tablei
de ah pe ct era el i c probabil nu remarcase tresrirea lui.
Janice, rspunse Graves.
De aceast dat Mogens tresri att de puternic, c era
imposibil s i fi scpat lui Graves. Tcea.
Graves mut n fa unica tur ce i mai rmsese, punndo evident n pericol, aa c Mogens se ntreb ce capcan se
ascundea n spatele acestei mutri. ntinse mna ctre calul
su, pentru a accepta acest cadou oferit att de clar, dar o
retrase i i plimb gnditor privirea pe restul figurinelor de
pe tabla de ah. Nu identific nicio capcan, dar asta nu
nsemna c nu putea s existe aa ceva.
mi eti dator un rspuns, zise Graves. Eu ar trebui s fiu
acela care tace.
De ce? ripost Mogens aproape involuntar.
Pentru c tiu c rzgndirea ta poate avea un singur
motiv, rspunse Graves. Tu speri s o gseti pe Janice acolo
jos. Desigur, tii c nu va fi cazul. Este aproape complet
exclus. Dar a ti cu precizie ceva nu a mpiedicat pe nimeni s
cread exact contrariul.
Mogens mut totui tura. Dac era o capcan, era att de
rafinat conceput, nct nu ar descoperi-o chiar de s-ar holba
o or la tabla de ah.
Vorbeti prostii, Jonathan, zise el direct. Dac miss
Preussler spune adevrul, atunci este de datoria noastr s
mergem acolo i s desctum aceti srmani oameni de
teroarea bestiilor.
Dac spune adevrul? repet Graves i dup prerea lui

Mogens fcu o alt mutare i mai absurd, care l derut


complet. Cumva te ndoieti dintr-odat de corectitudinea lui
miss Preussler?
Nu. Dar ea nsi a spus c era panicat. i era fric de
moarte. Probabil c era isteric - n locul ei i eu a fi fost -,
plus bestiile acelea, care Dumnezeu tie ce i-au fcut. Nu a fi
surprins s fi avut halucinaii.
nainte de a rspunde, Graves se concentr un minut
asupra tablei de ah.
Deci ai pierdut sperana de a o mai gsi pe Janice? se
interes el pe un ton neutru.
Jonathan, ce este asta? Fac ce vrei tu, te nsoesc nc o
dat pn la camera aceea blestemat. Tu ce intenionezi? S
m mai chinui puin din pur rutate?
Nu, zise Graves, i cu regina i lu lui Mogens tura. Vreau
s ctig. Este ah mat.
Mogens privi consternat tabla de ah. ntinse mna ctre
pies, o retrase, o mai ntinse nc o dat i n cele din urm
ddu confuz din cap.
S nu mi spui c ai atacat tema asta doar ca s mi
distragi atenia.
Folosesc orice avantaj mi se ofer, spuse linitit Graves.
Recunoti c te-am nvins?
Dac insiti, confirm indispus Mogens. Chiar dac nu
neleg cum ai fcut. Dar aa este: M-ai nvins.
i nc cu propria ta dam, spuse Graves, zmbind.
Mai dur un moment pn cnd Mogens nelese: piesa cu
care Graves i dduse ah mat era a lui.
Ai triat! zise el indignat.
Mogens, i-am spus: Folosesc fiecare avantaj care mi se
ofer.
Trind? ntreb cu dispre Mogens.
Tu ai fost totdeauna juctorul mai bun, Mogens. Nu te
pot nvinge. Nu te pot nvinge dac respect regulile.
Deci neli?
Modific regulile, l corect Graves. Uneori, este unica
posibilitate pentru a supravieui.
Mogens nu era prea sigur de ce voia s spun Graves i nici

dac ntr-adevr voia s i spun ceva sau numai se juca, dar


brusc simi dorina intens s mture toate piesele de pe
tabla de ah mpreun cu tabla. Probabil c l reinu doar
respectul pentru preioasa antichitate reprezentat de acest
joc. Se ridic.
Ai dreptate, Jonathan, spuse el scurt. Am s m duc
dincolo i am s ncerc s m odihnesc puin.
Avu o satisfacie mrunt: Graves pru evident surprins.
Acest joc, i tot ceea ce spusese, fuseser doar pregtiri, dar
nu mai voia s tie pentru ce.
Dei raiunea i spunea c poate ar face mai bine s
rmn i s asculte.
n loc de asta, se npusti afar din cas i prima duzin de
pai o fcu aproape alergnd, dup care micor pasul i
ulterior se opri. Pulsul i btea aa de repede, c trebui s
inspire i s expire de cteva ori ncet i adnc. Nu crezuse el
cu cteva minute n urm c Graves nu va mai reui s l ia
prin surprindere? i iat c reuise. l scosese din pepeni att
de temeinic, cum nici nu crezuse pn acum. i nu tia nici
mcar cum.
Poate c nici nu exista un motiv. Poate c Graves era doar
un monstru, cruia i fcea plcere s chinuie.
Mogens rmase cteva minute nemicat, pn cnd pulsul
i se mai liniti, iar respiraia aproape c i reveni i ea la
normal. Poate c ddea prea mare importan fiecrui nimic.
Erau cu toii nervoi, iar lui i era cumplit de fric de ce va
urma i de ce
Pmntul de sub picioare se cutremur.
Nu fusese un cutremur normal, nu fusese o micare real,
ci mai curnd fusese ceva ca un rspuns la o micare, de
parc adnc sub picioarele lui, n mruntaiele pmntului,
ceva tresrise, dup care readormise imediat. ocul nu fusese
prea mare - Mogens nu era nici mcar sigur c l-ar fi simit
dac ar fi fost la Graves, ascultndu-i vorbele nelepte, care
proveneau probabil din nite cugetri chinezeti -, dar ntr-un
anume fel fusese puternic, smulgndu-i un oftat. Nu se
ntmpl nimic. Solul nu prezenta crpturi. Cerul nu se
prbuea. Nu auzi nici zgomot de sticl care se sprgea, nici

vuiet de cldiri ce se prbueau, nici mcar o pasre nu i


lu zborul din vrf de copac, niciun cine nu ltra. i totui, el
resimi ocul cu o asemenea for nimicitoare, nct se frnse
n interiorul su i el nsui se simi rnit n umanitatea lui.
Poate c n realitate nici nu fusese un cutremur, se gndi
nelinitit Mogens. Poate c se cutremurase realitatea, i ocul
pe care l resimise nu fusese real; era ceva ce se putea doar
astfel exprima, pentru c lipseau cuvintele care s descrie ce
se ntmplase de fapt.
n spatele lui se auzi zgomotul unei ui deschise. Mogens
tresri att de puternic, nct inima i-o lu din nou la goan. i
tremurau minile. n primul moment zri doar o umbr, apoi
licri un ochi rou, mic, ndreptat spre el.
Deci ai simit i tu.
Bineneles. Graves iei ncet, zvrli chitocul igrii sale
i i aprinse o nou igar nainte de a fi ajuns la el. Adug:
i nu numai eu.
Fcu un gest cu capul ctre cealalt parte a terenului. n
baraca lui Tom se aprinsese lumina, i dup doar cteva clipe
din cas rzbtu o raz de lumin. Pentru scurt timp pe chipul
lui Graves apru un zmbet ciudat, apoi acesta fcu o
jumtate de pas napoi, ls capul pe spate i privi cerul.
Mogens i urmri privirea. Cerul era att de clar, nct
fiecare stea plpia ca o mpunstur de ac ntr-un carton
negru ca smoala, n spatele cruia ardea o surs de lumin
extrem de puternic, i un moment, nainte de a recunoate
constelaiile cunoscute, i se pru c ntreg firmamentul se
rotea deasupra lui, de parc stelele dansau imponderabil,
pentru a se reorganiza ntr-o aezare misterioas i
important.
Mogens clipi, i stelele revenir la normal. Poate c el se
micase prea brusc. Sngele i pulsa nebunete, lucru valabil
nu numai pentru circuitul sanguin. Noaptea trecut fusese
grav rnit, i nu era omul obinuit cu aa ceva. Doar
pierderea de snge suferit l-ar fi intuit la pat n mod normal
dou, trei zile, ca s nu mai vorbim despre crestturile adnci
pricinuite de ghearele vrcolacilor. Dac lua n consideraie
toate acestea, Mogens se simea aproape nenatural de bine i

pus pe fapte mari, dar nu se lsa nelat. A cobor acolo, jos,


i probabil a se angaja ntr-o lupt cu vrcolacii - ce spusese
miss Preussler? Erau zeci, dac nu sute? - nsemna curat
nebunie.
Se apropia Tom. n solul nmuiat, paii lui scoteau sunete
bizare, nfundate. Sunete care ntr-un mod imposibil de redat
prin cuvinte preau tot att de vii ca aa-zisul cutremur. Fr
s scoat un cuvnt, l salut pe Mogens cu o micare a
capului, apoi se opri alturi de Graves, privind cerul la fel ca
acesta.
Dup un timp spuse ncet:
ncepe, nu?
Graves confirm:
Da, ncepe.
Aceste vorbe i provocar fiori reci lui Mogens. Vocea lui
Graves fusese mai mult o oapt, dar totui ea l sperie pe
Mogens. Graves prea fericit. ntr-un fel care lui Mogens i
provoca team.
Concentrat, mai privi o dat n aceeai direcie ca Tom i
Graves. Cerul clar oferea o privelite de o splendoare
maiestuoas, dar nu putu s descopere acolo sus nimic
neobinuit.
Despre ce vorbii? ntreb.
Avea cumva senzaia c fcuse ceva greit. Aceast clip
special era att de preioas, c simplul sunet al vocii lui
reprezenta un sacrilegiu.
Mogens ncerc s se controleze. Ce se petrecea cu el? Se
prea c ncepea s se molipseasc de vorbria
pseudofilosofic a lui Graves.
Te-ai ntrebat vreodat ce este acolo sus? ntreb Graves
cu acelai ton bizar, care acum lui Mogens i se pru mult mai
mult plin de veneraie dect de fericire, i fr s desprind
privirea de ceea ce era acolo, sus.
Stele, rspunse automat Mogens. Infinit de multe stele.
Sigur, rspunse rznd Graves. Dar printre stele, n
spatele lor, Mogens.
n spatele stelelor? ntreb Mogens fr s priceap. La
ce te referi?

Via, Mogens, via, rspunse Graves. Nu te-ai ntrebat


niciodat dac acolo sus exist via? Oameni ca noi sau
poate alte fiine mai bizare?
Bineneles c Mogens i pusese aceast ntrebare, aa
cum fiecare i-o pune cndva, cnd privete cerul nopii i
vede aceast mulime imobil de stele. Niciodat nu gsise
un rspuns i nu considera c acum era momentul potrivit s
discute despre aa ceva.
Nu apuc s fac o remarc pe msur, cci n acel
moment o voce spuse n spatele lui:
Ce blasfemie, doctore Graves!
Mogens se ntoarse aproape speriat, n timp ce Graves mai
respir de dou, trei ori nainte de a se ntoarce calm i a se
uita la miss Preussler cu o privire n care sclipea o und de
superioritate uor amuzat i dispreuitoare.
Miss Preussler, ce facei aici, draga mea? Ar trebui s
stai la pat i s v odihnii dup cele prin care ai trecut.
Miss Preussler mai fcu doi pai, i nfipse pumnii n
oldurile proeminente i l msur pe Graves cu o privire care
l fcu pe acesta s par brusc mai scund dect ea, dei n
realitate era mai nalt cu un picior.
Da, v-ar fi plcut. Nu a fi auzit aceste vorbe de hul,
aruncate de dumneavoastr, nu?
ntoarse capul i l fulger cu privirea nu mai puin suprat
i pe Mogens, care fu sigur c ntreaga ei sfnt mnie se va
descrca acum asupra lui. Dar, cnd vorbi din nou, vocea i
era neateptat de moale, mai mult dezamgit i ngrijorat
dect mnioas.
i dumneavoastr, profesore? Stai acolo i ascultai
flecreala aceasta fr s comentai? Un om cu cultura
dumneavoastr? M-a fi ateptat mai mult de la
dumneavoastr!
Mogens nu tia, pe moment, ce s spun. Cnd o vzuse
ultima dat pe miss Preussler, n urm cu dou ore, aceasta
era ntins n pat, palid ca un cadavru i complet epuizat i
nspimntat, iar el nu ar fi fost sigur nici mcar c ea ar fi
avut puterea s se ridice n capul oaselor. Acum nu mai era
nici urm de epuizare sau spaim. Miss Preussler nu numai c

se mbrcase, i aranjase prul i se splase bine, dar acum


era din nou acea energic Betty Preussler care nu suporta n
preajma ei nimic din ce contravenea concepiei ei despre
lume, modului ei de a privi lucrurile, simului ei pentru
curenie i bun-cuviin. Dac el nu ar fi vzut cu propriii
ochi starea jalnic n care se aflase de diminea, ar fi
considerat c este imposibil ca un om s se refac att de
repede.
Dar v rog, drag miss Preussler, zise Graves. Nu v
vrsai justificata dumneavoastr mnie pe srmanul
profesor. Am purtat o pur discuie academic, asta a fost tot.
O pur discuie academic, aa? repet miss Preussler,
ntorcndu-se ctre Graves. Ochii i strluceau pui pe har.
Poate c nu neleg eu boab din temele dumneavoastr
tiinifice, drag doctore, pentru c n cele din urm sunt doar
o femeie proast i btrn dintr-un orel. Dar mi dau
seama foarte bine cnd cineva i bate joc de DOMNUL, chiar
dac acel cineva ncearc s prezinte ereziile sub chipul
discuiilor tiinifice.
Graves pru surprins pentru scurt timp, i Mogens trebui s
se strduiasc din toate puterile s ascund un rnjet de
satisfacie. El a ncercat o singur dat n toi aceti ani s
poarte acest gen de discuii cu proprietreasa pensiunii lui i
cu nelepciune nu a mai repetat aceast ncercare niciodat.
Graves nu era nici prevenit i nici nu nutrea o simpatie
nermuit fa de miss Preussler, aa c fcu greeala de a
nu lsa lucrurile cum erau, ci rspunse.
Dar, miss Preussler, v rog! zise Graves. Nimeni nu a
intenionat s treac peste dumneavoastr i nici peste
credina dumneavoastr, v asigur. Haidei, draga mea!
Ridic braul ca pentru a o lua de dup umeri, dar
prevztor nu duse gestul la capt cnd remarc privirea ei
plin de furie. Pru un moment nesigur, apoi ridic din umeri,
afi un zmbet i art cu mna spre cer.
Departe de mine gndul de a m ndoi cumva de creaia
Domnului sau de a o minimaliza. Vedei toate acele stele de
sus?
Miss Preussler ncuviin din cap.

Dumneavoastr ce credei, cte sunt? continu Graves.


Multe, mii.
Sunt mult mai multe, spuse Graves cltinnd capul.
Milioane, miss Preussler, multe, multe milioane doar n Calea
noastr Lactee. tii ce este Calea Lactee?
Mogens crezu c cu aceast ultim ntrebare Graves
pierduse i ultimul rest de simpatie - dac avusese vreodat
aa ceva - din partea lui miss Preussler. n loc de a se
amesteca n discuie, aa cum intenionase, decise spontan
s i vad de treab i s urmreasc cum Graves pltea cu
capul.
Doar n Calea Lactee exist mai multe milioane de stele,
i multe dintre aceste stele de acolo - i art cu captul
aprins al igrii cerul, ca i cum ar fi vrut s fac o gaur n el
prin ardere - ni se par simple stele, pentru c sunt extrem de
departe, dar n realitate fac parte din Calea Lactee.
Foarte interesant, spuse rece miss Preussler. i, mai
exact, ce vrei s spunei cu asta, doctore?
C universul este infinit, draga mea miss Preussler.
Fiecare dintre aceste minuscule luminie de sus este n
realitate un soare la fel de impuntor i de dttor de via ca
al nostru. Iar numrul lor depete orice imaginaie.
i? ntreb miss Preussler.
Prea puin iritat, i Mogens se surprinse dnd instinctiv
un pas ndrt. Un anume spaiu de siguran nu este un
lucru ru, atunci cnd se ciocnesc titanii.
Eu nu pot s mi nchipui c minunea vieii trebuie s
apar doar o singur dat ntre aceti sori nenumrai.
Iar DUMNEZEU a creat omul dup chipul Su, rspunse
miss Preussler. Chiar dumneavoastr ai afirmat, doctore
Graves: Este o minune. Nici mai mult, nici mai puin.
Dar este scris undeva n Biblie c l-a creat doar pe om?
ntreb plin de amabilitate Graves.
Miss Preussler trase cu putere aer n piept i spuse tios:
Doctore Graves, eu nu tolerez o asemenea blasfemie n
preajma mea.
Dar, miss Preussler, eu
Destul, l ntrerupse miss Preussler pe un ton mai ridicat.

Asta este erezie, doctore Graves! Credei-m c dac acest


tnr nu ar fi fost lng noi, v-a fi dat rspunsul pe care l
meritai. Iar acum v-a ruga s schimbm tema discuiei. Ct
timp mai avem?
Avem? Graves clipi de cteva ori repede. Ce vrei s
spunei prin mai avem, miss Preussler?
Dar dumneavoastr mai intenionai s cobori acolo i
s i eliberai pe acei srmani oameni, cred eu.
Indiscutabil, rspunse Graves, dar dumneavoastr doar
nu vrei
S v nsoesc? l ntrerupse miss Preussler. Desigur c
merg cu dumneavoastr.
M tem c nu pot admite aa ceva, zise calm Graves.
Iar eu m tem c nu m putei mpiedica, rspunse miss
Preussler.
Mogens tri o mic minune: chipul lui Graves se ntunec
conform ateptrilor i n ochii acestuia se ivi acea expresie,
care n urm cu un deceniu i determina pe fotii colegi de
studenie s l ocoleasc la distan, i Mogens mai vzu cum
muchii maxilarului i se ncordau att de puternic, c l fceau
s cread c n momentul urmtor igara retezat de ctre
dini va cdea la pmnt. Dar n locul exploziei ateptate,
Graves rmase deplin imobil dou, trei secunde, dup care
spuse foarte calm:
Miss Preussler, m tem c nu prea ai neles despre ce
este vorba aici. Acolo jos s-ar putea s fie cam periculos. i,
ca s fiu cinstit, chiar iau n consideraie o lupt cu acele
creaturi.
i de aceea nu vrei s punei n primejdie o biat femeie
btrn lipsit de aprare. Tonul vocii lui miss Preussler era
sarcastic. Cred c am dovedit c pot avea singur grij de
mine, doctore Graves!
Mogens gusta pe deplin expresia de pe faa lui Graves.
Este imposibil! zise Graves. Este imposibil s mi asum
aceast responsabilitate i
Nimeni nu v pretinde s v asumai vreo
responsabilitate, spuse miss Preussler. Vocea ei deveni brusc
mult mai calm, aproape catifelat, ceea ce pentru Mogens

era semnul c subiectul fusese definitiv nchis. Miss Preussler


adug: Eu am s v nsoesc pe dumneavoastr, pe Thomas
i pe profesor. Punct!
Graves, disperat, i frngea minile nmnuate.
Miss Preussler, v rog, fii rezonabil! o implor el. Este
posibil ca aceste creaturi s nu reprezinte cel mai mare
pericol de care ne vom lovi acolo jos. Circumstanele nu ne-ar
permite s v protejm!
Suntei de prere c pentru dumneavoastr reprezint
doar o povar, zise miss Preussler, scuturnd capul. Dar pot
s v linitesc i n aceast privin, doctore. Cu ajutorul lui
Dumnezeu am mai scpat o dat de aceti demoni i nu mi
pot imagina c acest lucru s-a ntmplat fr un motiv. Acolo
jos mai sunt oameni care au nevoie de ajutor.
i tocmai de aceea vom merge noi jos, miss Preussler!
rspunse Graves pe un ton considerat de el convingtor i
fr replic, dar care n urechile lui Mogens sun ndoielnic.
Vom face tot ce ne va sta n puteri, v asigur de acest lucru,
dar
Vin i eu, l ntrerupse miss Preussler, de aceast dat pe
un ton care l fcu i pe Graves s nu mai ndrzneasc s o
contrazic. Doar dac nu vei ncerca s m oprii cu fora
Graves ngust ochii.
Nu m punei la ncercare, miss Preussler, spuse el.
n acest caz va trebui s m duc imediat n ora, pentru
a-l anuna pe eriful Wilson de descoperirea mea.
Din cauza ntunericului era greu s i dai seama, dar
Mogens crezu c aude cum de pe chipul lui Graves aluneca i
ultima urm de paloare.
Asta nu o vei face! spuse el cu respiraia tiat.
Ba voi fi nevoit, l corect miss Preussler. Acolo jos
exist oameni n pericol de moarte, doctore Graves. Eu sunt
obligat s i ajut. i, dac nu o pot face eu, cel puin voi
putea s informez autoritile.
Un mar pe jos pn n ora? ripost dispreuitor Graves,
svrind n acest fel ultima i cea mai grav eroare de care
putea da dovad. Vei merge pn la apusul soarelui doar
pentru a ajunge pn la biroul erifului.

Miss Preussler surse dulce.


Dar v rog, drag doctore, pn la tabra stimabililor
dumneavoastr colegi este cel mult o or de mers, chiar i
pentru o femeie btrn, care nu se ine prea bine pe
picioare. Sunt sigur c acolo mi se va pune la dispoziie un
mijloc de a ajunge n ora.
Faa lui Graves mpietri.
Acesta este antaj, tii, nu?
Nu exagera, Jonathan, interveni Mogens. Nu se mai
strduia s i ascund rnjetul rutcios. Aa cum vd eu
lucrurile, miss Preussler face uz doar de toate posibilitile pe
care le are. Rnjetul i se li i mai mult pe fa i adug: Cu
nu prea mult timp n urm, o cunotin mi spunea c, dac
nu poi ctiga un joc, trebuie cteodat s modifici regulile.
Att miss Preussler, ct i Tom l privir un moment fr s
neleag nimic, dar expresia din privirea lui Graves era
asasin. Trase cu atta putere din igar, nct captul
acesteia aproape se albi, apoi o trnti de pmnt cu furie i
ridic piciorul pentru a o strivi cu toat puterea. Dar n loc de
face acest lucru, se ncrunt brusc, fcu o jumtate comic de
pas de barz napoi i se ls pe vine.
Ce vi s-a ntmplat? ntreb alarmat Tom.
Graves nu rspunse, ci se aplec i mai mult i fcu o
micare de a se sprijini cu minile de pmnt, dar n ultimul
moment renun la gest. Cu toat lumina slab, Mogens
remarc expresia de groaz de pe chipul acestuia.
Se ls i el pe vine i privi la locul unde se afla chitocul
igrii lui Graves. Mai era nc aprins i, cnd se aplec i mai
mult, i ajunse la nas un miros puternic, ca de carne prjit. n
secunda urmtoare se autocorect: nu, nu era ca de. Era
chiar miros de carne prjit, pentru c igara nu czuse pe
pmntul mocirlos, ci pe ceva alb, viu, care se rsucea sub
jar, fr s poat s scape de focul mortal care i ardea
carnea.
Dumnezeule mare! strig miss Preussler. Ce este asta?
Graves nu rspunse, dar tot pe vine se retrase un pas, i
Mogens trebui s fac uz de toat voina pentru a nu face
acelai lucru. Cel din urm sri n picioare i i nbui cu

greutate o exclamaie de sil. Obiectul pe care czuse igara


lui Graves era un gen de melc lipsit de ochi, ceva mai gros,
dar nu mai mare dect chitocul. Pielea acestuia era
transparent, aa c se puteau vedea prin ea minusculele
organe interne, care se micau de zor luptnd cu teribila
arsur ce muca din carne, i Mogens trebui s apeleze din
nou la ntreaga-i voin pentru a se convinge c fsitul uor
pe care l auzea era zgomotul crnii ce ardea, i nu un strigt.
Doctore Graves! V implor, izbvii acea creatur!
exclam cu respiraia tiat miss Preussler.
Graves privea ncremenit, i Mogens fu i el surprins, dar
niciunul din ei nu ndeplini dorina lui miss Preussler i nici nu
fcu nici altceva.
i Tom ngenunchease, dar se dovedi din nou mai
pragmatic dect Graves i Mogens. Fr ndoial c
privelitea era i pentru el la fel de oribil ca pentru Graves
sau Mogens, ceea ce ns nu l mpiedic s scapere un chibrit
i s aprind mica lamp cu carbid ce o avea cu el. n primul
moment lumina alb l fcu pe Mogens s nchid ochii
obinuii cu ntunericul i s duc mna la fa.
Vzu totui c melcul nu era singur.
Ba chiar deloc.
Miss Preussler scoase un strigt strident i duse ambele
mini la gur, i chiar autocontrolul lui Mogens ced. Sri
brusc, fcu un pas napoi, se ntoarse, dar numai pentru a
nlemni cu un strigt de oroare pe buze.
Pe toat poriunea luminat de lamp pmntul era plin de
via viermuind, mucilaginoas. Erau milioane sau cel puin
mii i mii de trupuri lipsite de pr, minuscule, care se roteau,
se rsuceau, se trau i miunau, ivite din pmnt, i
umpleau urmele lsate de picioarele lor - Mogens ncerc s
scape de ele, dar auzi brusc acel zgomot oribil fcut i mai
nainte de paii lor pe solul pe care l crezuser mltinos,
zgomot care deodat cpt o alt rezonan, oribil, n
urechile lui - se revrsau n urmele de roi i de pai,
ngrmdindu-se n structuri groteti, care se prbueau tot
att de repede cum se nlau.
Doamne, profesore, ce este asta? opti miss Preussler.

Chiar dac ar fi cunoscut rspunsul la aceast ntrebare,


Mogens nu ar fi putut s scoat un sunet. Simea instinctiv c
ei nu erau n pericol, dar privelitea era att de bizar i
dezgusttoare, c practic simea c se sufoc. n jurul lor
totul colcia, i chiar dac creaturile nu erau n stare s se
exprime sonor n vreun fel, masa lor aflat n micare
producea un anume zgomot: o curgere i un plescit
gelatinos, glgitor, un sunet asemntor cu pasul fcut n
noroiul lipicios, dar incomparabil mai dezgusttor, straniu, i
ca i cum asta nu ar fi fost de ajuns, Mogens era aproape
sigur c recunoate n micarea omniprezent un desen.
Fiecare fptur se prea c se mica absolut independent, i
totui Mogens avu impresia c miss Preussler, Tom, Graves i
el se aflau exact n centrul unui cerc care se rotea ncet i
care se nchidea n jurul lor, un vrtej ce se nvrtea
extraordinar de ncet, care i nconjura nemilos i care fr
gre i va trage n adncuri dac vor rmne n acest loc.
S nu v fie fric, miss Preussler, spuse Graves.
Acetia Sunt doar civa melci sau viermi. Dezgusttori, dar
inofensivi. Trebuie s i fi alungat cutremurul din pmnt.
Dar i vocea lui tremura, i el se strduia s o controleze.
Tom ridic lampa ceva mai sus, aa c cercul tremurat al
luminii ei, dei mai palid, se mri simitor. Dar i dincolo de
limita ntunericului care i nconjurase pn acum nu se vedea
altceva dect mocirla noroioas i rscolit. Pe jos totul
tremura i vlurea, iar Mogens intui c aceast imagine se
continua i dincolo de cercul luminos. Zgomotul vscos se
amplific, i deodat i se pru c deosebete oapte n el.
Ceva tot att de tainic i aproape invizibil precum micarea
oribilelor creaturi, dar i tot att de clar.
Poate c ar fi mai bine s mergem n cas, propuse Tom.
Nu ripost nimeni. Doar Graves se ntoarse cu o micare
brusc i plec, iar Mogens l urm la fel de repede. Dar se
opri dup doi pai i se ntoarse ctre miss Preussler, dar i de
aceast dat Tom i-o luase nainte: se apropiase de ea, inea
cu o mn lampa deasupra capului, iar cu cealalt o luase de
bra pe miss Preussler i o conducea. O clip Mogens se simi
mpuns de gelozie, lucru pentru care se ruin imediat. Nu

avea nici motiv i nici dreptul s fie gelos; Tom era singurul
care n acest moment se purtase brbtete, dei nc nu era
chiar un brbat.
Se concentr asupra efortului de a-l urma ndeaproape pe
Graves, dei nu era un lucru simplu. Numrul melcilor era
mult mai mare dect avusese impresia n primul moment.
Mogens se ferea instinctiv s calce dezgusttoarele creaturi,
dar era aproape imposibil s gseasc un petic de pmnt
suficient de mare pentru a pune piciorul. Viermii plesneau cu
un zgomot respingtor, uor, atunci cnd i clca, i simea
cum tlpile pantofilor lsau n urm fibre lipicioase atunci
cnd ridica din nou piciorul. Stomacul ncepu s se revolte, i
adnc n interiorul lui se trezi o team strveche, mult prea
arhaic pentru a o putea combate cu logica sau cu simul
practic. Mogens aproape c i ieise din mini de team, aflat
la captul puterilor i al autocontrolului, cnd n cele din urm
ajunse la barac i se salv fcnd un pas mare pn pe
prima treapt de lemn din cele trei aflate la intrare. Poate c
singurul motiv pentru care nu devenise isteric era c la doar
civa pai n urm venea miss Preussler i n prezena ei nu
voia s i permit o asemenea slbiciune.
ntre timp Graves deschisese ua barcii i dispruse n
interior. Mogens vru s l urmeze - trebuia s fac asta, pentru
c la o distan de doar civa pai venea miss Preussler i
aceasta nu lsa impresia c se va opri doar pentru c un
profesor complet tulburat de la universitatea oraului ei natal
bloca treptele n mod iresponsabil -, dar ovi totui, se aez
pe vine i-i scoase pantofii ct putu de repede.
Nici mcar cu o fraciune de secund prea ncet. Miss
Preussler reacion la baricada vie reprezentat de el exact
cum se ateptase Mogens - adic n niciun fel - i el abia reui
s se salveze cu un salt brusc tocmai n momentul n care
nvli aceasta. Tom o pierduse de mult i venea la patru, cinci
pai n spatele ei, dar ca i Mogens se opri pe prima treapt i
se mai ntoarse o dat; nu ca s i scoat pantofii, ci ca s
ridice lampa mai sus i s lumineze o bun parte din terenul
din faa casei.
Ceea ce zri Mogens n lumina palid a lmpii oferi o cu

totul nou calitate greurilor care i rscoleau stomacul i


intestinele.
Ct putea cuprinde cu ochii, pmntul prea s se fi trezit
la o via fremtnd, mucilaginoas i trtoare. Nici urm
de nfiortoarea micare ca de vrtej, dar i corect n sus
aprecierea n privina mulimii creaturilor. Deodat nu mai fu
sigur c fusese ntr-adevr un cutremur de pmnt ceea ce
simise mai devreme. Mulimea vietilor oribile i se pru
destul de mare pentru a avea n vedere faptul c micarea lor
era suficient s fac solul s vibreze.
Oh, Dumnezeule! murmur miss Preussler. Aceasta
privea afar peste umrul lui. Ce este asta? Doctore Graves,
ce sunt aceste creaturi oribile?
Nu tiu, miss Preussler, rspunse Graves. Se regsise.
Din voce i dispruse panica ascuns cu grij, i chiar pe chip
i revenise expresia de superioritate obinuit. Adug: Eu
sunt cercettor al antichitii, nu biolog, draga mea.
Tocmai ai spus c ai ti Miss Preussler i drese glasul
i spuse pe un alt ton: Nu, nu m pclii dumneavoastr pe
mine. Dumneavoastr tii ce nseamn asta.
A vrea eu, dar v dau cuvntul meu de onoare c nu
tiu. Cred c sunt un gen de melci sau viermi, sau aa ceva.
ntr-un numr att de mare? Miss Preussler scutur din
cap i continu: Nu pot crede asta.
Mai dur ceva pn cnd Graves s rspund, dar cnd o
fcu, Mogens fu de prere c n vocea lui era o abia
perceptibil urm de ngrijorare:
Aa trebuie s fie, cutremurul i-a scos afar.
Cutremurul? repet miss Preussler.
Da, insist Graves. Apoi, dup cteva secunde, mult mai
ncet, adug: Sau altceva.

Capitolul 39
Dei n micul cort ardeau dou lmpi, nu era cu adevrat
lumin. Lumina rece i alb a lmpilor fcea ntunericul s se
retrag, s se ascund prin coluri, ca o hait de obolani
speriai, s se ghemuiasc n crpturi i n spatele muchiilor,
s creeze contururi n umbre ce se sustrgeau cunoaterii
directe, dar erau totui permanent prezente zgriind insistent
cu ghearele la limita sesizabilului, o senzaie de dinte ce
zvcnete pe care l mai ignori, dar de care niciodat nu poi
uita complet. Dar era prezent. Pndea de dincolo de limita
tremurnd marcat de lumina splcit i atepta la captul
puului din imediata apropiere: o lume ntreag plin de
ntuneric, pregtit s i absoarb i pur i simplu s i
devoreze. Gndul de a lupta cu ntunericul atotcuprinztor i
care exista probabil cu mult naintea acestei lumi, avnd la
dispoziie doar o jalnic lamp, era el nsui jalnic i
nfricotor.
La ce v gndii, profesore?
Mogens se smulse din cugetrile lui sumbre, dar avu nevoie
de o secund pentru a-i da seama c ceea ce auzea era
vocea lui miss Preussler i mai avu nevoie de nc o secund
pentru a identifica direcia din care venea. Se ntreb dac ea
trebuise s i pun aceast ntrebare de mai multe ori, pn
cnd vocea ei s strpung zidul de team cldit de el n jurul
gndurilor sale, dar nu putu s i rspund. ntoarse cu
greutate capul i o privi.
Miss Preussler se afla de cealalt parte a puului,
ntmpltor n cel mai ndeprtat punct fa de el din cort,
fr a atinge pnza acestuia cu spatele, i l privea
ngrijorat. Se schimbase i acum purta o rochie simpl din
bumbac trainic, fr podoabe, dar i fr pliuri ce ar fi putut
s o mpiedice la crat sau n care s se agae, ghete
robuste, o plrie cu boruri largi, care s-ar fi potrivit mai bine
la un hipodrom englezesc, dect la o expediie ctre centrul
pmntului. n mod normal ar fi trebuit s arate ilar, dar nu

lsa aceast impresie, ci dimpotriv degaja o ncredere


calm, care n lumina celor dou felinare i mai anula ceva din
duritatea ei.
La nimic, rspunse el cu oarecare ntrziere.
La nimic? Nimeni nu se gndete la nimic, profesore.
Eu doar am filosofat puin, rspunse el ncet, dup un
moment de ovial.
Pot participa i eu la filozofatul dumneavoastr?
Mogens arunc o privire fugar asupra intrrii. Unde
rmsese Graves? Plecase de zece minute bune ca s l caute
pe Tom, care ntrzia, i nu prima dat Mogens se surprinse
dorindu-i ca acesta mai curnd s nu se mai ntoarc dect
s revin.
i aminti de ceva ce citise cndva despre soldaii aflai n
ateptarea unei mari btlii. i anume c muli dintre ei abia
ateptau atacul, chiar dac le era clar c numai puini vor
supravieui luptei. Pe vremea cnd citise acest lucru, i se
pruse absurd, dar acum l nelegea prea bine. Nimic nu era
mai ru dect ateptarea. Chiar dac ceea ce urma era ceva
ngrozitor.
Profesore, voiai s mi spunei ceva, zise miss Preussler.
Mogens nu credea c pe miss Preussler o interesau cu
adevrat gndurile lui. Dar sesiz buna intenie ce se gsea
n spatele ntrebrii i i rspunse cu un zmbet scurt, de
mulumire.
M gndeam la ntuneric, spuse el.
Acela de acolo, de jos? Miss Preussler art ctre scara
care ieea cu trei trepte deasupra marginii puului. V
nspimnt.
Nu, rspunse repede Mogens, dar miss Preussler nu se
mulumi cu acest rspuns.
Bineneles c v este team. Nu vrei s recunoatei
pentru c suntei brbat i nu dorii s mi lsai impresia de
la. Dar curajul fr team nu este curaj, ci prostie.
Mogens rse uor.
Credeam c dumneavoastr vrei s luai parte la
cugetrile mele filosofice.
Privind ntunericul? Miss Preussler scutur energic din

cap. Ce ar fi de cugetat despre ntuneric? Avem felinare.


Mogens privi n direcia din care pndeau umbrele.
i totui, el este aici. Totdeauna este aici, miss Preussler.
A fost chiar primul care a existat. Acest lucru este scris i n
Biblia dumneavoastr.
Miss Preussler se ncrunt i mai dur un moment pn
cnd el i ddu seama c o fcuse din cauza cuvntului
dumneavoastr.
Dar apoi Domnul a spus: S fie lumin, zise ea
dezaprobator.
Da, dar pentru asta trebuia ndeplinit o condiie. Trebuia
s existe El, m nelegei miss Preussler? Asta este diferena.
nainte de Dumnezeu nu era nimic. Doar ntuneric.
Domnul era dintotdeauna, spuse miss Preussler
dojenitoare. i va fi venic.
Mogens nu era dispus s poarte o discuie asupra
principiilor teologiei, mai ales cu interlocutoarea lui. Dar
continu totui:
Se poate, miss Preussler, dar s nu l bgm pe
Dumnezeu n joc Ridic repede i calm mna cnd ea vru s
intervin. tiu c n conformitate cu prerea dumneavoastr
nu este posibil, dar haidei s ncercm numai n acest caz ce ar mai rmne? Ceva trebuie s existe, pentru a se face
lumin. Energie, micare, entropie
Dumnezeu? propuse miss Preussler.
Dumnezeu, confirm linitit Mogens. Indiferent ce. Ceva
trebuie s fie totui. i tot ceea ce exist este vremelnic,
ntunericul este venic. El reprezint scena pe care se joac
piesa vieii. Dar dup ce cade ultima cortin, ntunericul va
continua s existe.
Spre surprinderea lui, miss Preussler gndi un moment
concentrat asupra acestor vorbe, dar dup aceasta ddu din
cap cu i mai mult hotrre.
Nu este o idee frumoas. Nu vreau s cred aa ceva. Se
nva astfel de absurditi la universitile dumneavoastr?
Atunci, nu m mai mir c situaia tinerilor notri este att de
proast.
i mai ales n ce privete punctualitatea. Graves intr

aplecat prin deschiztura ce folosea ca u i, cu un oftat, se


aez pe vine lng pu. Se auzir trosnindu-i ncheieturile.
Voi avea o discuie serioas cu Tom dup ce terminm aici.
Nu tiu ce face biatul acesta. Totdeauna cnd eu sunt aici, el
este acolo i invers.
Poate c tocmai a citit povestea cu iepurele i ariciul,
spuse amuzat Mogens.
Graves l strpunse cu privirea, dar se abinu de la orice
comentariu i se aplec n fa i se uit att de concentrat n
pu, de parc ar fi putut s smulg toate rspunsurile ascunse
n ntunericul de acolo, dac s-ar fi strduit suficient.
Timpul de care dispunem devine tot mai scurt, zise el n
cele din urm.
Mogens scoase ceasul de buzunar, i ridic apoi capacul i
se sperie:
Mai sunt doar cteva minute pn la miezul nopii.
Graves i arunc o privire dispreuitoare.
Nimeni nu a spus niciodat c trebuie s fim acolo jos
exact la miezul nopii.
Dar am crezut
Dup calculele mele, poarta ar trebui s se deschid n
orele urmtoare, i va rmne deschis pn mine la prnz.
Desigur c nu se pot face precizri la minut, dar sunt aproape
sigur de ceea ce spun.
Era o informaie interesant, gndi indispus Mogens. Pn
acum Graves nu pomenise de vreun calcul, i era i el
aproape sigur c i acum vorbele i scpaser doar datorit
neateniei. Un alt punct negativ n bilanul lui Graves. Care i
aa arta catastrofal.
Care poart? ntreb suspicioas miss Preussler. Doar nu
v vei deda din nou unor ritualuri necretine, doctore!
Pre o corect arogant Graves. Precretine, draga mea.
Nu necretine.
El nu acceptase nc definitiv faptul c nu reuise s o
conving s renune la ideile ei i mai insista n acest sens.
Pentru mine nu este nicio deosebire, doctore! Erezia
rmne erezie.
Graves pru gata s dea un rspuns plin de furie, dar se

limit la a strnge din buze i se ridic n picioare.


M mai duc o dat ca s vd pe unde este Tom, spuse el,
ieind din cort. i poate c profit de ocazie i caut i nite
vreascuri pentru rug.
Mogens l urmri cu privirea cltinnd din cap, apoi se
ntoarse cu un gest de calmare ctre miss Preussler. Se
bucura de fiecare neptur adresat de ea lui Graves, dar
era posibil ca n mai puin de o or s i ncredineze viaa
unul altuia.
Da, tiu, este n regul, i veni ea n ntmpinare. A fost o
prostie. Dar mi este greu s nutresc simpatie pentru acest
om.
Ca i mie, zise Mogens.
De ce ai venit cu el?
Mogens tia prea bine c ar fi fost cel mai bine s nu
rspund sau s utilizeze un subterfugiu sau o minciun
nevinovat, dar n acelai timp avea senzaia c i era dator
adevrul mcar acum.
M-am gndit c ar fi ultima mea ans, spuse el.
Ultima dumneavoastr ans? La ce v referii?
De a reveni la via, rspunse ncet Mogens. S scap de
tot. De acea groaznic universitate. De acel ora deprimant i
limitat. De acea camer groaznic. De dumneavoastr.
Oh!
La asta m-am gndit atunci, continu calm Mogens. Dar
am observat repede ct de mult m-am nelat. Poate c
suntem cu toii nemulumii de ceea ce avem. i poate c
abia dup ce nu mai avem aceste lucruri ne dm seama ct
de mult am pierdut. Era prea departe pentru a lua mna lui
miss Preussler ntr-a sa, dar ar fi fcut-o cu plcere, i avea
sentimentul cert c i ea tia. Continu: V-am mai spus c nu
ar fi trebuit s venii aici. Acelai lucru este valabil i pentru
mine. Nu ar fi trebuit s am niciodat ncredere n Graves.
Omul acesta este un monstru.
i atunci de ce ai fcut-o?
Este o poveste lung, rspunse Mogens.
i ea este legat i de venirea dumneavoastr n
deprimantul i limitatul nostru ora, presupuse miss Preussler.

i plec ntr-o parte capul i ntreb: O femeie?


Da, rspunse Mogens, spre propria lui surprindere.
i nu dorii s vorbii despre acest lucru.
Dac pe aceast lume exista un om cu care putea - da, i
cu care voia! - s discute despre acea teribil noapte din
urm cu nou ani acela era miss Preussler. Dar nu acum.
Mai trziu, miss Preussler, zise el. Poate c ntr-o zi voi fi
pregtit s discut despre asta.
Dar dac v-ai dat seama c a fost o greeal s v
ncredei n doctorul Graves, de ce l urmai i acum? Art
ctre pu i continu: Observ ct de team v este de ceea
este acolo jos. De ce nu plecai de aici, pur i simplu? Nimeni
nu v silete s v ntoarcei n acel loc groaznic.
Tot att de puin suntei silit i dumneavoastr.
Miss Preussler ddu cu nverunare din cap i spuse cu
seriozitate:
Dac v decidei s plecai, v voi nsoi. Indiferent de ce
se ntmpl.
Mogens simi o recunotin profund, dar n acelai timp i
o mare ruine amintindu-i de tot ceea ce gndise despre
miss Preussler. Poate, i zise el, Miss Preussler era unica fiin
din lume care l preuia.
Nu am de ales, spuse el cu regret.
i cu privire la aceasta avusese dreptate Graves. El tia ct
de mic era ansa de a o regsi pe Janice acolo jos, i nc n
via, dar nimeni nu l putea mpiedica s cread.
Miss Preussler nu mai rspunse, i pentru un timp ntre ei
se aternu o linite foarte ciudat. Mogens se simi aproape
bucuros cnd prelata de cort de la intrare se ddu n lturi, i
intr Graves, de aceast dat nu singur, ci nsoit de Tom.
Cnd l vzu pe tnr, Mogens se ncrunt surprins. Ca i
Graves, acesta purta mbrcminte tropical, cu cizme i
casc pe care fixase o lamp de miner. ntr-un fel arta
stupid, gndi Mogens, dar trebui s accepte imediat c Tom
era nc o dat singurul care dovedea sim practic. Pe umeri
mai purta un rucsac mare, i n fiecare mn avea cte o
puc cu repetiie. Nici Graves nu se ntorsese cu mna
goal. n dreapta inea o igar aprins, iar n stnga un

borcan cu capac cu filet, n care se afla un melc mic.


Au disprut din nou n pmnt, spuse el cnd observ
privirea ntrebtoare a lui Mogens. Am mai putut s prind un
exemplar. l vom cerceta mai trziu.
i de ce l-ai adus aici?
Nu se tie niciodat unde ia sfrit o cltorie, nu? spuse
Graves, ridicnd din umeri. i privi pe rnd pe Mogens i pe
miss Preussler. Suntei pregtii?
Mogens se ridic n tcere, fr a-l nvrednici pe Graves cu
un rspuns, dar privi jenat la cele dou arme inute de Tom.
Bineneles c era bine c Tom lua arme cu el dup cele trite
de ei, dar asta nu schimba cu nimic faptul c privelitea lor l
nspimnta.
Tom interpret greit privirea lui i i ntinse una din puti.
Mogens scutur speriat capul i chiar se retrase o jumtate
de pas. Miss Preussler prea mai curnd interesat de
rucsacul cel mare purtat pe umeri, pe un cadru, de ctre Tom.
Rucsacul nu numai c depea nlimea lui Tom cu o palm,
ci Mogens credea c era i foarte greu.
Ce Dumnezeu cari n el, Thomas? ntreb ea. Ai de gnd
s pleci ntr-o expediie la Polul Nord?
Tom zmbi strmb.
Car ceea ce este nevoie, miss Preussler. Haine de
schimb, alimente pentru o sptmn, borcane cu capac
pentru probe, instrumentarul fotografic al doctorului Graves,
muniie i saci de dormit, petrol pentru lmpi
Un pian? ntreb rznd miss Preussler.
Tom fcu o mutr suprat.
tiam eu c am uitat ceva, zise el. S dau o fug s l
aduc?
Termin cu prostiile, Tom, spuse cu severitate Graves. Se
uit la ceasul su i adug: Este vremea s plecm. Se
ntoarse ctre pu, apoi ctre Tom i i ntinse borcanul cu
melcul. Ia-l!

Capitolul 40
Linitea era atotcuprinztoare. Ceea ce gndise nainte
Mogens despre ntuneric, aici jos era valabil n aceeai
msur pentru orice gen de zgomot. Aa cum ntunericul era
starea primar a lucrurilor, nainte ca ele s existe, tot aa
linitea existase cu mult nainte ca primul zgomot s rsune
n univers, i tot ca ntunericul ea va domni din nou, dup ce
totul va fi trecut, i scurtul intermezzo pe care oamenii l
denumeau eternitate va fi de mult uitat.
Dar linitea era mai rea dect ntunericul. ntunericul l
puteau alunga cu lumina lmpilor lor, care se grbea naintea
lor ca mna pipind a unui orb, dar linitea prea s refuze
cu insisten s cedeze n faa zgomotelor produse de ei
nii.
Mogens se gndi nfiorat c poate nu era vorba despre
linite, ci despre altceva mai amenintor. Aici, jos, fusese
ntuneric dintotdeauna nainte ca aceste ncperi i tuneluri
s fi aprut; i chiar n majoritatea timpului scurs dup aceea.
Dar linitea era nou, i ea avea o semnificaie mai ampl
dect era pregtit s i acorde Mogens. Chiar i att de adnc
n pmnt, niciodat nu mai fusese atta linite. Se putea
auzi trosnetul stncilor, fonetul minusculelor fiine existente
chiar i aici jos, sunetul fcut de aerul care se strecura prin
labirintul de galerii i respiraia abia sesizabil, dar totui
permanent prezent a pmntului, al crui ciclu de via nu
se deosebea chiar att de mult de cel al omului, doar c era
infinit mai lung.
Nu se simea nimic din toate acestea. Nu era linite doar
pentru c aici, jos, nu mai era nimic care s poat scoate un
zgomot. Dimpotriv. Aici era ceva. Tcerea cptase
substan i devenise ceva ce nu mai admitea nimic altceva
n apropiere.
Drumul i se prea cu totul deosebit dect fusese pn
atunci. Niciodat nu i dduse osteneala s numere paii
fcui de la intrare pn aici, n prima mare camer, i era

totui aproape sigur c acum numrul acestora fusese cel


puin dublu dect de obicei. Miss Preussler era att de
aproape de el, c uneori umrul i atingea materialul aspru al
rochiei, un reflex omenesc absolut normal n acest mediu
tcut i ostil vieii, i totui instinctiv Mogens i puse
ntrebarea dac ea mcar bnuia ct putere i insufla ea prin
simpla apropiere i dac acest lucru era valabil i invers.
Graves i Tom erau cu civa pai naintea lor, dar se
opriser, aa c distana dintre ei dispru. Raza de lumin a
felinarului lui Graves alunec ncet, ovielnic, pe pereii din
stnc, ca i cum ar fi cutat ceva anume ce tia cu
exactitate c se afla acolo, dar de care se i temea s nu l
treac cu vederea. Tom fcea cam acelai lucru, doar c
ridicase puca cu repetiie, pe care o i armase - Mogens i
aminti ulterior de clinchetul metalic cu care cartuul
alunecase n eav, i era sigur c acesta nu produsese nici
cel mai mic ecou -, urmrind cu eava ei cercul luminos ce
dansa pe perei.
Ce caui? ntreb el, dup ce mpreun cu miss Preussler
ajunsese alturi de ei.
Graves fcu un gest de nemulumire, cernd linite, i ls
raza de lumin s alunece mai departe, cu o ncetineal
enervant, pe pereii pe care rsrea o panoplie bizar de
forme stncoase naturale i figuri de zei cioplite n piatr,
care tot att de rapid se topeau apoi n ntuneric. Lumina ce
aluneca fr zgomot crea iluzia vieii acolo unde aceasta nu
exista, dar prea c doar ntrea linitea. Mogens ncerc
zadarnic s se elibereze de senzaia apstoare indus de
aceast tcere. Inima i btea rar, dar foarte apsat.
Aici este ceva, murmur el.
Graves, printr-un gest, i ceru din nou s tac, ceea ce ns
nu l mpiedic s rspund:
Chiar vreau s sper c este aa.
Tom cobor eava armei - nu mult, dar suficient pentru a
mai scdea i tensiunea lui Mogens -, fcu un gest aproape
imperceptibil cu capul i porni mpreun cu Graves; nu n
direcia tunelului cu hieroglife, cum se ateptase Mogens, ci
n sens invers acestuia. Mogens schimb o privire

ntrebtoare cu miss Preussler - fr ca el nsui s tie ce


rspuns atepta - i se grbi s i urmeze pe Tom i pe
Graves. Att miss Preussler, ct i el erau dotai cu cte o
lamp mic, dar puternic de miner, ns conveniser ca,
atta timp ct nu era ceva deosebit de vzut, s foloseasc
doar una din cele dou, pentru a face economie de petrol.
Se deplasau ncet, oprindu-se mereu cnd se oprea i
Graves ca s ndrepte lumina lmpii sale spre perei, pe
podea, i o dat ori de dou ori i pe tavan, pn ajunser n
uriaa sal subteran. Picturile rupestre se rreau pe msur
ce se ndeprtau de intrare i curnd se zrea doar stnca
coluroas, neatins de mn de om. Lumina pru mai
puternic ntr-o trecere joas, cu forme neregulate, dup care
aceasta se pierdu ntr-un ntuneric deplin.
Ce este aici, profesore? opti miss Preussler.
Mogens mai fusese aici i tia ce se afla de cealalt parte a
trecerii joase, dar nu nelegea de ce i adusese aici Graves,
aa c ridic doar din umeri i i urm pe acesta i pe Tom.
Dei fusese prevenit, se lovi de dou ori cu capul de
tavanul jos nainte de a se putea ndrepta i, din cte auzi,
nici lui miss Preussler nu i merse mult mai bine n spatele lui;
chiar dac bnuia c ea depusese mai mult efort s nu
rmn nepenit n culoarul ngust.
Ajuns n mica grot aflat dincolo de trecere, se ddu ntr-o
parte, spre a-i face lui miss Preussler loc s treac i rmase
pe loc. Cu fiecare moment se simea tot mai ru. Nu trebuia
s fie aici. Nu voia s fie aici.
i Graves se oprise i ndrept lumina lmpii ctre peretele
din fa, cel pe care se aflau desenele dogonilor. Dup tot ce
trise Mogens aici jos n ultimele zile, desenele scrijelite i se
prur primitive i stngace, dar n acelai timp ele preau s
conin ceva ce nu se afla n toate celelalte hieroglife,
basoreliefuri i sculpturi aflate n alte pri. Mogens nu putea
s spun ce anume era, dar era ceva.
Graves mai plimb nc o dat lumina peste piatr, pentru
un scurt moment o ndrept ctre un anumit loc, dup care
stinse lampa. Miss Preussler, lng Mogens, tresri.
Tom, spuse Graves, stinge lampa!

Tom se supuse i se fcu deplin ntuneric. Miss Preussler


trgea cu putere aer printre dini, i senzaia neplcut
resimit de Mogens se intensific i ea.
Doctore Graves, nu credei c o idee bun ar fi
Linite! o ntrerupse Graves. Mogens l auzea fcnd o
micare de nemulumire lng el. Privii!
n primul moment, Mogens nu vzu nimic. ntunericul i se
prea de neptruns. Apoi i ddu seama c nu prea era aa.
n faa lor mocnea o lumin albastr-verzuie, plcut,
inconstant ca strlucirea unei insecte fosforescente i cam
tot att de slab. Chiar n ntunericul deplin ce domnea de jur
mprejur, a durat cteva secunde pn cnd ochii i s-au
acomodat i a putut urmri dansul aparent incoerent al
micilor particule de praf luminoase.
Asta este, doctore Graves? ntreb Tom, cu vocea
tremurnd de emoie. Asta este?
Da, Tom, rspunse Graves, asta este.
Vocea nu i era emoionat, ci plin de veneraie.
Asta este ce, Jonathan? ntreb Mogens.
Fcu un singur pas, pentru a trece pe lng Graves, dar
acesta l apuc imediat de bra i l reinu.
Nu! zise Graves. Nu te mica, doar privete. O recunoti,
nu?
Mogens se concentr, dar pentru un moment nu i folosi la
nimic: Punctele luminoase rmaser ceea ce fuseser, o
duzin de scntei cu luminoziti i mrimi diferite, care
executau un dans asemntor particulelor de praf cu care se
juca vntul. i totui, i se prea ceva cunoscut, care l
nelinitea.
Apoi nelese. Mai vzuse acest desen, nu micndu-se
liber, ca joc al unor minuscule puncte luminoase, care se
nconjurau unele pe altele prnd c se tachinau reciproc, ci l
vzuse ntunecat i bidimensional, ca desen rupestru primitiv
i totui foarte precis, zgriat n roca strveche a grotei.
Dar nu numai acolo.
Oh, Dumnezeule! exclam el. Este este Sirius!
Aa cum figura pe firmament acum cinci mii de ani, da,
confirm Graves. Vocea i vibra de mndrie. Vechea patrie a

dogonilor.
Mogens se simi brusc cuprins de senzaia c ntunericul
din grot ncepe s se nvrt n jurul lui, aa cum
minusculele imagini ale constelaiei de mult apuse se roteau
unele n jurul altora. Nu era astronom, dar Sirius era o stea
foarte important, pe care o recunoteai pe cer i fr o prea
mare cultur tiinific. Nu era nicio ndoial. Acum, dup ce
devenise mai atent, ar fi putut identifica constelaia i fr
ajutorul lui Graves. Ceea ce dansa imponderabil i
tridimensional n faa sa, era o imagine precis a lui Sirius i a
corpurilor cereti ce l nsoeau.
Dar asta este absolut imposibil. Cum poate asta?
opti el.
Este lucrarea diavolului! zise miss Preussler lng el.
n ntunericul aproape deplin, Mogens nu o putea vedea nici
mcar ca o umbr, dar simi cum aceasta i fcea semnul
crucii.
Este minunat, opti Graves. Privii numai la precizia
micrilor! La elegana i exactitatea lor! Sunt absolut sigur
c, dac am avea posibilitatea comparrii, am descoperi c
orbitele nu au o eroare nici mcar de un milimetru!
Eu rmn la prerea c este lucrtura diavolului! zise
miss Preussler. Vocea i tremura, dar era dur i poruncitoare.
Mogens ncerc zadarnic s descopere n ea o urm de panic
sau de isterie. Ea continu: Vom prsi imediat acest loc
funest! Venii, profesore!
Ea l apuc pe Mogens de bra i l smuci. Mogens,
instinctiv, ncerc s opun rezisten, dar n acel moment
miss Preussler primi ajutor de unde nu se atepta nimeni.
Avei dreptate, draga mea, zise Graves. Este timpul s
mergem. Dar mai avei doar puin rbdare. Pentru ca nimeni
s nu fie rnit n cele din urm.
n ntunericul din faa lor zngni ceva, apoi auzir un
zgomot de chibrit frecat. Mogens avu o senzaie de
dezamgire momentan, dar profund, cnd o mic flacr
desfiin dansul stelelor n clipa n care lampa lui Graves se
aprinse. Mogens, orbit, ridic mna n dreptul feei, iar miss
Preussler nchise i ea ochii i se ntoarse cu o micare

brusc, speriat. Ea iei din grot aproape n fug, urmat la


fel de repede de Mogens, dar mai ntoarse o dat capul
ncercnd s arunce peste umr o privire asupra desenelor de
pe stnc. Dar lumina lmpii lui Graves l orbise n asemenea
msur, c nu vzu altceva dect fulgerri de lumini
multicolore i stele ce aveau o cu totul alt provenien, ce i
dansau pe retin i i smulgeau lacrimi.
Ieit din grot, Graves mai fcu o duzin de pai nainte de
a se opri i a-l atepta pe Tom, care avea oarecare dificulti
n a trece cu uriaul lui rucsac prin deschiztura ngust din
stnc i era n acelai timp ocupat s-i aprind i lampa.
Dar reui n cele din urm, ns fu ct pe-aici s cad, ceea ce
i atrase o alt privire furioas din partea lui Graves.
Am avut dreptate! i se adres Graves lui Mogens pe un
ton triumftor. Doamne, de la nceput am avut dreptate!
Mogens cut degeaba un rspuns ce ar fi putut mcar pe
departe s exprime vraitea din senzaiile, gndurile i
sentimentele sale, ceea ce se petrecea n capul lui, dar i de
data aceasta miss Preussler i-o lu nainte.
S nu cutezai s pronunai numele DOMNULUI ntr-un
asemenea loc! zise ea indignat.
Dar, miss Preussler, v rog! rspunse Graves. Se
ntoarse ctre ea, astfel nct lumina puternic a lmpii o lovi
n fa i aceasta nchise ochii. nainte de a continua s
vorbeasc, Graves aplec puin lampa: miss Preussler, v rog
s mi dai crezare c toate cele de aici nu au nici n clin i
nici n mnec cu Dumnezeu ori cu diavolul. i nu reprezint
nicio blasfemie.
S nu ndrznii! ripost miss Preussler, dar de data
aceasta Mogens fu cel care o ntrerupse.
M tem c trebuie s i dau dreptate doctorului Graves.
Miss Preussler se ntoarse foarte ncet ctre el i ochii ei
cptar o expresie de uimire nermuit. Totui, Mogens
continu s vorbeasc pe acelai ton, artnd printr-un gest
ctre grota din care tocmai ieiser: Eu neleg ct de tare v-a
speriat ceea ce am vzut. V rog s m credei c acelai
lucru l-am pit i eu. i totui, m tem c de aceast dat
greii. Ceea ce a fost acolo nu a avut nicio legtur cu

vrjitoria ori cu lucrarea diavolului.


Dar oare chiar aa era? nsui Mogens fu surprins de calmul
i de puterea de convingere din vocea sa. i totui, ceea ce
spunea nu era cu adevrat ceea ce simea. Desigur c omul
de tiin din el rostea acele cuvinte. Acesta nu era doar
convins de veridicitatea celor spuse, ci tia c aa stteau
lucrurile. Mai exista ns o voce, mai uoar, dar mult mai
penetrant, care nu se adresa raiunii lui, ci ctre ceva mult
mai vechi i mai puternic.
Profesore! zise cu respiraia tiat de uimire miss
Preussler. Ce spunei acolo?
Nu tot ceea ce nu nelegem i ne sperie este din acest
motiv neaprat opera Satanei, zise el.
Este adevrat, miss Preussler, interveni Graves. Chiar
dac v nspimnt gndul la ceea ce tocmai am fost
martori, este vorba de dovada incontestabil c acolo, printre
stele, exist i alte fiine. Efectul ne poate prea
nspimnttor, dar v rog s m credei c aici nu i-a vrt
coada ncornoratul.
ncetai!
Vocea lui miss Preussler tremura.
Graves spuse zmbind:
Eu v neleg. Chiar dac dumneavoastr nu m credei,
eu simt foarte bine prin ce trecei acum, draga mea. i mie mi
s-a ntmplat acelai lucru cnd m-am lovit de primele indicii.
i a durat mult pn cnd am fost pregtit s deschid ochii i
s vd. Concepia dumneavoastr despre religie i credin se
poate deosebi de a mea, i totui eu cred n atotputernicul
creator, care a creat universul i care vegheaz asupra
noastr.
Miss Preussler l privea deconcertat.
Nu v cred, rspunse ea, fr ca vocea ei s exprime
aceeai convingere. Niciun cretin adevrat nu ar debita
asemenea teze eretice.
Dar oare creaia Domnului nu este cu att mai minunat,
cu ct crezi c El a creat i alte lumi asemntoare lumii
noastre? ntreb blnd Graves. Poate mii. Poate milioane, cu
milioane de populaii care cred n El?

Miss Preussler prea absolut rvit. Automat vru s


rspund cu ndrjire - i se pru lui Mogens -, dar renun i
ddu doar din cap neajutorat. n loc de a spune ceva, l privi
mnioas i ncurcat pe Graves i cu repro pe Mogens,
dup care se ntoarse i se ndrept spre Tom, rmas la civa
pai de ei.
Graves privi dup ea cltinnd din cap, de aceast dat
fr mnie i arogan, dup cum i se pru lui Mogens, apoi
ridic lampa i se ntoarse.
Hai, Mogens, zise el. S mai mergem o bucat de drum.
Cred c miss Preussler dorete n acest moment s fie
singur. Nicio grij, cu Tom se afl n mini bune.
Mogens ezit, dar apoi i ddu dreptate lui Graves.
Niciodat nu o mai vzuse pe miss Preussler att de ocat,
nici mcar n dimineaa n care o adusese eriful.
l urm n tcere pe Graves n direcia din care tocmai
veniser. Abia dup un timp, i abia dup ce aruncase o
privire peste umr pentru a se convinge c Tom i miss
Preussler se aflau n urma lor la o distan la care s nu aud
ceea ce vorbeau, relu discuia anterioar.
A fost genial, Jonathan! Nu am crezut niciodat c ar
putea cineva s o surprind n acest mod pe miss Preussler.
Oare se nela, sau ntr-adevr la auzul vorbelor sale ochii
lui Graves sclipir scurt, cu amuzament?
Cine spune c eu am surprins-o?
Ai modificat iari regulile, nu? presupuse Mogens.
Graves neg energic cltinnd din cap:
n niciun caz. A fost sincera mea convingere.
Acum era rndul lui Mogens s l priveasc nelmurit.
Vrei s spui c dintr-odat crezi n Dumnezeu? ntreb el.
Am zis c toate aceste lumi sunt create de Dumnezeu,
confirm Graves i brusc vocea lui lu un ton puin ngrijorat
cnd adug: Dar am spus de care?

Capitolul 41
Mogens i ieise din fire, senzaie ce devenea mai
profund cu fiecare pas fcut n urma luminii palide lsate de
Graves n ntunericul din faa sa. Dac ar fi ncercat s i
imagineze anterior aceast situaie, s-ar fi ateptat ca la
nceput s reacioneze jenat i nencreztor, apoi cu ndoial
i n final s se bucure, dup ce depea un moment meritat
de ruine i dup ce raiunea lui academic dispusese de
suficient timp s invoce toate ndoielile necesare i s
cntreasc toate argumentele. Dar se ntmpla exact invers.
Privelitea stelelor ce dansau l copleise pur i simplu. Nu
mai fusese loc de ndoial sau de argumente logice. El
vzuse, i ceea ce vzuse depise fulgertor barierele
intelectului su, fr a lsa cea mai mic ans mpotrivirii. n
momentul n care aflat n strvechea grot asistase la dansul
fascinant al unei imagini stelare ce nu mai exista n aceast
form de cinci mii de ani, tiuse c Graves spusese adevrul.
Voise asta.
Acum urmau ndoielile.
La drept vorbind, i partea de critic ncpnat a raiunii
sale - savantul din el, care n ultimul timp prea des trebuise
s decid - recunoscuse c n grota dogonilor era ceva
special. Chiar i cel mai mare sceptic nu ar putea s pun n
discuie ceea ce tocmai vzuse el cu propriii ochi. Dar desenul
de pe stnc vechi de cinci mii de ani i o mn de luminie
dnuitoare erau dovezi suficiente pentru ceea ce afirma
Graves? Rspunsul univoc la aceast ntrebare era desigur
nu. Mogens cunotea pericolul care i pndea tocmai pe
oamenii cu o raiune tiinific format prin studiu tocmai cnd
ei voiau s cread ceva. Istorioare de-a dreptul penibile de
mari erori, amgiri i minciuni umpleau volume ntregi, dac
cineva i-ar fi dat osteneala s le atearn pe hrtie, iar
Graves i cu el pierduser ca studeni nenumrate nopi
amuzndu-se pe seama erorilor i a interpretrilor greite
crora le czuser victime profesori experimentai i experi

respectabili. Luminiele acelea oscilante nu nsemnau nimic,


absolut nimic.
Tom!
Vocea lui Graves ptrunse att de neateptat peste
gndurile sale, nct tresri speriat i se uit alarmat n jur.
Ajunseser la galeria cu hieroglife i erau pe cale de a o
prsi fr c Mogens s i fi dat seama. Acum Graves se
oprise i ntinsese braul. Lumina lmpii de miner pe care o
inea n cealalt mn se pierdea n faa lor, n bezna
tunelului, dar Mogens era destul de nervos pentru a sesiza n
ntuneric o micare care de fapt nu exista.
Adu-mi puca! ceru Graves. Tom se grbi s ajung la
Graves i s i dea arma, iar Graves adug pe un ton nu
tocmai convingtor, adresndu-i-se lui Mogens: Este o simpl
msur de siguran. Lu puca sub bra cu o micare care
trda o nelinititoare rutin i continu: Totui, ar fi poate mai
bine s rmi puin n urm. i s fii atent la miss Preussler!
Nici aceste cuvinte nu sunar convingtor, consider
Mogens. Dac era vorba de o simpl msur de siguran, de
ce Graves devenise brusc att de nervos?
Nu se ntoarse la miss Preussler, ci atept pn cnd
aceasta ajunse lng el i vru s mearg mai departe. Graves
fcu nc un semn cu mna i zise:
V rog s aprindei lmpile, ajungem imediat.
Miss Preussler se supuse pe loc, i Mogens ncerc i el, dar
se dovedi att de nendemnatic, nct Tom se ntoarse ca s
l ajute. iuitul aproape insesizabil al lmpilor de miner se
reuni ntr-un susur clar i fu preluat de pereii cu desene, care
preau c rosteau istorii strvechi, interzise neiniiailor, la
care prea c rspundea ceva din ntuneric.
Mulumesc, i spuse Mogens lui Tom, cnd acesta i
ntinse lampa.
Tom rspunse cu o nclinare a capului, nsoit de unul
dintre obinuitele-i zmbete copilreti, dar Mogens crezu
totui c sesizeaz la el o anume tensiune i o seriozitate, pe
care le mai observase la el doar o singur dat, atunci cnd
povestea despre moartea prinilor lui.
Tom i ntinse cea de a doua puc, dar Mogens ddu

nfricoat din cap i abia se stpni s nu se retrag puin.


Dispreuia armele la fel ca acum zece minute i oricum era
sigur c tnrul o putea mnui mai bine dect el.
Cum vrei, profesore, zise Tom, ridicnd din umeri.
Rmnei n spatele meu, voi avea grij de dumneavoastr.
S rmnem la civa pai n urm ori s fim chiar n
spatele vostru? ntreb miss Preussler ncruntat, dup ce
venise alturi de Graves.
Graves arunc o privire suprat peste umr, n direcia ei,
ridic scurt din umeri i plec mai departe.
Nu erau la mare distan de captul tunelului. Lumina
reunit a lmpilor lor tocmai cdea pe halda de drmturi,
pierzndu-se n ntunericul de dincolo de ea, n camera
templului. Mogens se atepta ca privelitea s i trezeasc
amintiri legate de noaptea trecut, dar tot ceea ce simi fu
doar o fric ce se amplifica. nc nu i amintea ce vzuse
dincolo de poarta deschis, ci doar c fusese ceva groaznic.
Miss Preussler mergea tot mai ncet, aa c distana dintre
Graves i ei se mrea, i, cnd ea vorbi, Mogens i ddu
seama i de ce. Vocea ei era ca o oapt, dar asta nu ajuta
mare lucru; pereii decorai receptau fiecare sunet i l
reflectau amplificat i deformat. Ca vocea vrjitoarelor rele
din basme, care ademenesc copiii prin ua deschis a
cuptoarelor.
Cum a fost posibil ca un brbat att de drgu i tnr ca
dumneavoastr s dea de cineva ca doctorul Graves? ntreb
ea.
Odat eram ncepu automat Mogens, dar se opri i
tcu un moment gnditor. Fusese pe punctul de a spune
prieteni, dar cuvntul nu vru s i ias de pe buze, i asta nu
doar din pricina celor nou ani trecui. Miss Preussler l privi
ntrebtoare, ntr-un anume fel, i n cele din urm el adug
ridicnd din umeri abia schiat: Colegi de studii.
La universitate, bnuiesc, spuse miss Preussler.
Graves i arunc din mers o privire clar dispreuitoare, pe
care ea o trecu cu vederea tot aa cum fcuse i el cu vorbele
ei. Din neobinuita lui blndee i neobinuitul lui calm nu mai
rmsese nimic. Momentul n care se aflaser n grot i

priviser fascinantul dans al stelelor i schimbase pe amndoi


pentru o clip; poate c att n Mogens, ct i n Graves
trezise ceva necunoscut nici de ei, adormit n adncul lor. Dar
clipa trecuse i ei reveniser la comportamentul obinuit. n
mod ciudat, acest gnd mai curnd l liniti pe Mogens, n loc
de a-l deranja.
Lsai-m s ghicesc, profesore, continu miss Preussler.
Desigur c i ea observase ca i el ct de lipsit de sens era s
vorbeasc n oapt cnd oricum Graves le auzea cuvintele,
asupra crora chiar se concentra. Prea c nu o mai deranja,
cci vorbea pe un ton normal. Dar acum, acustica bizar a
galeriei prea c mai curnd i nbuea cuvintele. Adug:
Este vorba despre acea femeie, despre care mi-ai povestit.
Graves nu se mai mulumi acum cu o privire peste umr, ci
ntoarse capul i bustul, n aa fel nct lumina lmpii lui
descrise un dans furios pe perei, tavan i podea i l fulger
pe Mogens cu o privire plin de ur, dar se reinu de la orice
comentariu i, dup o secund, reveni la vechea poziie.
Da, Janice, rspunse Mogens ncet. Dar nu cum credei
dumneavoastr, miss Preussler.
Nu contase pe aceast lovitur sub centur, dar ea renun
s l mai hruiasc, lucru pentru care Mogens i rmase
foarte recunosctor, aa c el fu cel care continu, dei nu
intenionase:
A fost o poveste teribil. Nu a dori s vorbesc despre
ea, v spun doar att: Ea a murit atunci. Din vina mea. Doar
din vina mea.
Nu mai fu nevoie s o priveasc, pentru a simi ct de puin
credea ea aceast versiune. Miss Preussler nu era nici proast
i nici insensibil. n ultimii ani ntrebuinase, n gnd, cu
generozitate deseori ambele atribute n legtur cu ea, dar
de mult i dduse seama ct de mult o nedreptise astfel.
Ea nu era niciuna, i nici alta. Dimpotriv. Chiar dac ntr-un
sens pe care abia acum ncepea s l neleag i n cadrul
regulilor fixe ale unei lumi mici, bine delimitate, ea era o
persoan foarte inteligent i deosebit de sensibil, chiar
dac se putea transforma ntr-o scorpie de la o secund la
alta.

Dac supravieuim acestei nopi, profesore, spuse ea, va


trebui s avem o discuie.
Lucru de care m ndoiesc profund, adug Graves ostil
i cu o voce att de ridicat, c vorbele lui prur absurde.
Turturelelor, m vd silit s v stric momentul marii voastre
concilieri, dar v-a ruga insistent s v inei gura odat!
Ultimele cuvinte aproape c le strigase. Miss Preussler clipi
mai repede i l privi concentrat. Nu mai spuse nimic, ceea
ce dup prerea lui Mogens se datora mai puin tonului lui
Graves i mai mult faptului c ea considera a fi sub
demnitatea ei s reacioneze la un asemenea comportament,
n timp ce Mogens fcu o mutr ngrozit i se stpni o clip.
Graves ncuviin satisfcut din cap, lu o min nverunat i
continu drumul cu pai apsai.
Dar satisfacia lui nu-i avea rostul; nici reacia lui Mogens
nu ddea de neles c l-ar fi intimidat - de mult nu mai putea
face asta -, dar pentru un scurt moment, la limita razei de
lumin a lmpii sale, vzuse ceva sclipind. Bineneles c
Janice fu vizibil doar pentru el, ea de fapt nici nu fusese
acolo - pentru prima dat era absolut contient de acest lucru
-, dar tia totodat c ea l atepta undeva acolo, n fa, n
umbr. i, tot pentru prima dat, acest gnd nu mai fu
nspimnttor, ci dimpotriv profund linititor.
Ce om imposibil, spuse n sfrit miss Preussler, exact
att de ncet ct s aud Graves, dar acesta s nu fie sigur c
ar fi trebuit s aud.
De data aceasta nici nu reacion, ci dimpotriv grbi pasul
pn ajunse la grmada de moloz, unde se opri. Tom ddu s
o escaladeze, dar Graves l opri cu un gest, i n acelai timp
le fcu semn cu cealalt mn lui Mogens i miss Preussler s
se grbeasc.
V rog s mi scuzai tonul grosolan, zise acesta cnd cei
doi ajunser lng el. Sunt puin cam nervos.
Miss Preussler l privi inexpresiv i nici nu se gndi s i
ierte greeala.
De acum trebuie s pstrm linitea, continu Graves n
oapt, uor contrariat. i s fim foarte ateni.
Dumneavoastr credei c ntr-adevr avem nevoie de

aceea? spuse miss Preussler, artnd cu o micare a capului


ctre puca pe care Graves o inea sub braul stng.
Sper c nu. Chiar m tem c, dac vom avea nevoie de
ea, nu ne va fi prea mult de folos. Ddu din cap mbufnat i
adug: Dar este mai sigur, nu-i aa?
Nu-i aa, rspunse miss Preussler.
Mogens se strduise din toate puterile s i ascund un
zmbet. ntr-adevr, miss Preussler era capabil de surprize
n orice situaie.
Graves nu prea s fi considerat rspunsul ct de ct
hazliu. Dar era destul de prudent pentru a nu riposta, ci o
privi deodat pe miss Preussler cu mare seriozitate i adnc
ngrijorat.
Acum este ultimul moment n care v mai putei
rzgndi, doamna mea. nc v mai putei ntoarce. Trebuie
doar s parcurgei drumul invers i vei ajunge nentrziat la
ieire.
Avei probleme cu auzul, doctore? rspunse miss
Preussler, zmbind cu amabilitate. Credeam c m-am
exprimat suficient de clar.
Dac mergem mai departe, spuse calm Graves, este
posibil s nu ne mai putem ntoarce.
n loc de rspuns, miss Preussler l mai msur o dat cu o
privire lung, dispreuitoare, apoi i ridic puin rochia, se
ntoarse pe clcie i ncepu s escaladeze cu o
surprinztoare agilitate grmada de moloz.
Graves se uit blocat la ea o secund, apoi ncerc s
ntind braul, ca s o rein, dar miss Preussler deja ajunsese
la jumtatea urcuului, surprinzndu-i nc o dat. Cnd
ajunse n punctul din care putea fi zrit din cealalt parte, se
ls n mini i n genunchi i parcurse restul pantei n patru
labe. Ajuns n vrf, se ntinse pe burt i, nemicat, spion
cu privirea n fa; dac ar fi fost cu vreo cincizeci de
kilograme mai uoar, ai fi putut s o iei drept un indian
furiat ntr-un tufi, pregtind o ambuscad mpotriva
invadatorilor albi.
Mogens l nvrednici pe Graves cu o privire triumftoare, la
care ultimul reacion doar cu expresie i mai ngrijorat.

Asta nu mi place. S-ar putea s devin cu adevrat


periculos. Fcu o micare cu arma i adug: Vorbeam serios.
Dac vom avea nevoie de ea, probabil c nu ne va fi de mare
folos.
Atunci, de ce le mai crm cu noi? ntreb Mogens.
Pentru c ah, uit asta!
Graves o urm pe miss Preussler, mai rapid i ntr-o
manier care i nltur lui Mogens orice ndoial c ar fi fcut
asta pentru prima dat, dar fcnd nu mai puin zgomot
dect ea. El se ls n patru labe mult mai departe dect o
fcuse miss Preussler, aa c pericolul de a fi vzut din
cealalt parte era mult mai mare. Mogens l vzu fcnd un
gest de chemare cu capul, i Tom ncepu i el s urce
grmada. n cteva clipe se aflau cu toii n vrf, ca patru
soldai care trgeau cu ochiul din tranee, urmrind ncordai
inamicul.
Dar n cealalt parte, cel puin n acest moment, nu era
absolut nimic deosebit de urmrit. Att Graves, ct i Tom i
ndreptaser lmpile ctre marea camer a templului, dar
lumina alb prea c cu fiecare metru parcurs pierdea din
putere ca i cum nu ar fi strbtut o ncpere goal, ci apa
neagr din strfundurile oceanului, unde nu avea niciun drept
la existen i nicio putere. Doar din loc n loc se mai zrea
cte un contur, care i el refuza insistent s dobndeasc un
sens sau s ia o form cunoscut. ntr-un loc o grmad de
resturi exista doar spre a demonstra deertciunea oricrei
creaii omeneti i lipsa de sens a tuturor eforturilor omului
de a se ridica mpotriva legii primordiale a universului. Mai
departe se vedea jumtatea spart a statuii unei zeiti
jumtate om, jumtate pasre, a crei ruin era n acelai
timp batjocoritoare i alarmant. Mai ncolo zrir o bucat
czut din tencuiala peretelui, pe care hieroglifele sparte se
regrupau ntr-un sens nou, funest. Abia dup ce i miss
Preussler, i Mogens i ridicar lmpile, situaia se mai
mbunti.
Mogens se ngrozi cumplit. Fusese el nsui aici cnd
catastrofa se abtuse asupra camerei templului, distrugnd
ntr-o secund ceea ce rezistase aproape cinci mii de ani, dar

nu i amintea ca aceasta s fi fost nici pe departe att de


devastatoare. Se prbuiser i se sprseser coloane,
minunate statui de zei i sculpturi fuseser azvrlite de pe
soclurile lor sfrmndu-se. Poriuni ntregi din tencuiala
pereilor zceau pe jos, grmezi de sfrmturi la baza stncii
negre-cenuii, iar grandioasa podea-mozaic se transformase
n fundul unui lac secat, ars de soare timp de un secol i plin
de un labirint de crpturi de la grosimea unui fir de pr pn
la cea a unui lat de palm.
Graves i Tom deplasau metodic lumina lmpilor lor. Dei
lmpile erau foarte puternice, lumina nu era suficient pentru
ntreg spaiul; totui, Mogens putu s i dea seama c
distrugerile nu se limitau la o mic zon din dreptul intrrii, ci
dimpotriv ele preau i mai serioase n partea din spate a
ncperii. Acum era sigur c ultima dat starea n care se afla
camera nu era aceeai ca acum, i dup un timp i mprti
lui Graves impresia lui.
M tem c ai dreptate, zise el. Trebuie s fi avut loc nc
o surpare dup ce am fost noi aici.
Vocea lui coninea o doz de ngrijorare mai curnd legat
de starea podelei ce se ntindea n faa lor i probabil de
sutele de mii de tone de piatr ce le atrnau deasupra
capului; nici urm din prerea de ru resimit de Mogens. Cu
nu mult timp n urm, aceast ncpere era neatins,
mpreun cu toate minunile din ea, cu comorile i obiectele ei
de pre strvechi, descoperiri ce ar fi revoluionat nu numai
istoria arheologiei, ci pentru Mogens reprezentau un dar de la
Dumnezeu. Acum totul era distrus. Dac te gndeai doar la
cte urme materiale mai existau nc din mileniile imperiului
faraonilor, aceast camer devastat reprezenta un imens
tezaur; dar acesta era nimic fa de ceea ce vzuse cu ochii
lui n urm cu dou zile i parial avusese n mn. Prerea de
ru resimit de Mogens era amestecat cu furia. O furie fr
un el anume i poate din aceast cauz cu att mai adnc.
De ce soarta i fcea un asemenea dar pentru ca apoi s i-l ia
imediat napoi?
Pare s fie linite, spuse Graves.
Dar de ce n vocea lui era atta ngrijorare?

Credei c acei montri nu sunt aici? ntreb miss


Preussler.
n loc de a rspunde, Graves mai plimb o dat lumina
lmpii de jur mprejur, fcnd un gest ctre Tom, care proced
la fel cu lampa lui. Dup cteva momente, Mogens i miss
Preussler fcur la fel.
Chiar i luminile reunite ale lmpilor nu reueau s smulg
ntunericului din partea opus dect vagi nluci. Mogens avu
impresia c zrete o reflectare palid a luminii, ce putea fi
de la treptele ce urcau ctre monstruoasa poart i ctre
giganticele statui ale paznicilor ei, i ele probabil un morman
de drmturi - dar dac cutremurul ngropase poarta? ns
dansul luminii detect micare i acolo unde nu trebuia s
existe, i fantezia amenina iari s scape de sub control.
Graves orient lumina din nou ntr-o parte, test drumul i
apoi se opri asupra celeilalte pri a mormanului de
drmturi. Tom se ridic fr s mai atepte ordinul
corespunztor, alunec n jos aplecat i aproape fr zgomot
i ridic arma ndreptnd-o amenintor spre ntunericul de
dincolo de cercul tremurtor al luminii.
Miss Preussler, spuse Graves.
Da, tiu, este ultima ans pentru a m rzgndi,
rspunse ea n timp ce se ridica, respirnd zgomotos. Tocmai
ai spus-o.
Graves pru c cedase definitiv, cci ridic uor din umeri,
dup care l urm pe Tom, iar miss Preussler ntinse mna
pentru a-l ajuta pe Mogens. Acum nu era momentul potrivit
pentru mndrie, ca s nu mai spunem c tietura din partea
lateral i din coaps i alesese cel mai nepotrivit moment s
revin cu dureri pulsatorii, aa c accept recunosctor oferta
i constat fr surprindere ct de puin efort depuse ea
pentru a-l ridica.
Mi-a fi dorit s l fi ascultat pe doctorul Graves, zise el.
n mod excepional, de data aceasta are dreptate, miss
Preussler.
S v las singur cu acest om groaznic? Cu siguran, nu.
Multe mulumiri pentru ajutor, Mogens, spuse ironic
Graves. Dar acum trebuie s mergem mai departe. i nu i

face griji: Dac nu vom putea stpni aceti montri cu


puca, pur i simplu o vom asmui pe miss Preussler asupra
lor.
Mogens puse capt acestei discuii fr sens patinnd n
jos pe grmad de moloz, balansndu-i braele ntinse i
ajungnd la baz la fel de repede ca Graves i Tom, dar spre
regretul su nu la fel de neglgios. Micrile lui declanar o
avalan de pietricele i alte sfrmturi, care l ajungeau i l
depeau pe el nsui cu zgomot i care n ntunericul
apstor trezeau un ecou fremttor, ce parc nu mai nceta.
Mogens tri o senzaie scurt, dar puternic de groaz cnd
observ o piatr de mrimea pumnului rostogolindu-se ntr-o
crptur din podea, n care dispru fr a scoate cel mai mic
sunet. Pn acum plecase de la convingerea c templul era
cioplit n stnc masiv, iar podeaua de sub picioare era dur
i solid pn n centrul pmntului - dar de unde s fi tiut
asta?
Rmi n urm! i te rog, linite! ceru Graves.
Plecar mai departe, i Mogens chiar se strdui s mearg
ct mai puin zgomotos, dei avea senzaia c doar btile
inimii sale i erau suficiente s fac s se prbueasc
ncperea.
i credea c tot nu mai avea importan. Vrcolacii nu erau
aici. Dac i-ar fi pndit aici jos, i-ar fi atacat de mult.
n faa lor Tom se mpiedic de o drmtur pe care nu o
observase. i regsi rapid echilibrul fr s se accidenteze,
dar slobozi o njurtur cu voce tare i aproape n acelai
moment arunc o privire de scuze ctre miss Preussler, care
prea s fi luat cunotin de ea tot att de mult ca de
derapajul anterior al lui Mogens. Atenia ei era atras mai
mult de obiectul de care se mpiedicase Tom: jumtatea
superioar a unei statui distruse, reprezentnd un om cu cap
de pasre de prad stilizat.
Asta este sinistru, zise ea, ovind. O lucrtur
fascinant, dar pe undeva sinistr. Ce popor a creat aa
ceva?
n niciun caz nu este opera diavolului, miss Preussler,
spuse Graves ironic, v pot asigura de acest lucru, ea

aparine unei culturi ce a creat minunate opere atunci cnd


cretinismul nu reprezenta nici mcar o idee.
Sunt pe deplin la curent cu cultura Vechiului Egipt,
doctore Graves, l inform miss Preussler. Domnul profesor
mi-a mprtit destul din cunotinele lui, i chiar o femeie
proast ca mine recunoate o statuie a lui Horus atunci cnd
o are n fa.
Graves i arunc o privire uor iritat, iar Mogens fu nu
puin surprins. Singurele situaii cnd discutase cu miss
Preussler despre munca lui i despre cultura Vechiului Egipt
au fost cele n care ea i exprimase dezaprobarea pentru
faptul c un tnr att de inteligent i cuminte ca el se
ndeletnicea cu astfel de lucruri confuze. Mrturisirea i pru
excesiv, i Mogens presupuse c cunotinele ei proveneau
fr ndoial din crile din rafturile camerei sale, pe care ea
le rsfoia temeinic n lipsa lui. Mogens se ferea s spun ce
era mai neplcut n aceast mrturisire - faptul c ea practic
recunotea c n lipsa lui i umbla prin camer sau c ea
gsea att de interesant coninutul cercetrilor lui strigtoare
la cer, nct reinuse numele cel puin al uneia dintre aceste
zeiti pgne.
Totui, continu ea pe un ton mai mult nesigur dect de
ndoial, aici este ceva ciudat.
Doar foarte puini oameni au inut vreodat n mn o
adevrat oper de art din Vechiul Egipt, miss Preussler,
spuse Mogens. Majoritatea celor aflate n muzeele noastre i
aproape toate cele vzute de dumneavoastr n crile mele
sunt copii ale copiilor.
Miss Preussler se declar de acord cu aceast explicaie,
dar totui l privi i mai ncurcat, i chiar Mogens nu mai era
absolut sigur c aceast explicaie fusese suficient. El nsui
simise rsuflarea strin i cumva neuman atunci cnd
coborse aici prima oar i de fapt o mai simea i acum;
acum poate i mai puternic. Poate c ceea ce emanau aceste
statui i imagini nu era doar fascinaia unei origini strvechi.
Mogens privi nfiorat n stnga i n dreapta i rsufl uurat
c nu zrea dect umbre estompate.
ntre timp se apropiaser suficient de poart pentru a

putea s disting amnunte. Mogens refuzase cu


ncpnare pn acum s priveasc direct spre ea, din
teama de a nu retri ororile uitate ale nopii trecute. Dar
acum nu mai mergea aa. Mogens i adun toate puterile i
se sili s priveasc drept nainte.
Distrugerile nu menajaser nici aceast parte a ncperii,
chiar dac pagubele cele mai vizibile i mai grave nu puteau
fi puse neaprat pe seama cutremurului. Scara cu treptele ei
ciudat de ntinse crpase i era acoperit cu buci de roc i
bolovani czui peste ea. Una dintre masivele coloane de
susinere se prbuise, cealalt mai era n picioare, dar prea
serios zdruncinat i nclinat. Cei doi uriai paznici demonici
care se aflaser n stnga i n dreapta porii se prbuiser
de pe socluri i se sprseser n mii de cioburi, ceea ce pe
Mogens l umplu de o uurare deloc tiinific. Cut s se
conving c explicaia acestui sentiment era legat n principal
de prezena lui miss Preussler, care la vederea acestor
creaturi groteti, cu cap de caracati, ar nceta s cread c
are doar de-a face cu artefacte vechi de cinci mii de ani ale
imperiului faraonilor. Dar tia c nu era aa. Lui nsui simpla
amintire
a
statuilor
monstruoase,
de
dimensiuni
supraomeneti, i crea disconfort fizic. Era bucuros c nu va
mai trebui s treac prin faa lor.
Dar pesemne c nu cutremurul distrusese cele dou statui.
Era mult mai probabil c poarta, deschizndu-se, le lovise cu
atta for nct pur i simplu le mturase de pe soclurile lor.
Mogens nu i putu stpni un fior cnd ncerc s i
imagineze uriaa for necesar pentru aa ceva. Nici mcar
vrcolacii cu cap de acal i cu puterea lor supraomeneasc
nu ar fi fost n stare s o fac.
Acolo v-au trt? ntreb Mogens.
ntrebarea era adresat lui miss Preussler, care reacion
doar ncuviinnd din cap fr a scoate un cuvnt i
strngnd din buze. Graves nici nu mai ntoarse capul spre
ea, i tcerea ca rspuns afirmativ l mulumi. ndrept lumina
lmpii scurt spre stnga i spre dreapta, fr ca aceasta s
dezvluie altceva n cadrul general al distrugerii, dect statui
sfrmate i hieroglife crpate, dup care ndrept lumina

direct ctre poarta deschis. Inima lui Mogens ncepu s


bubuie.
Dincolo de poart nu se vedea nimic deosebit, n afara
ntunericului lacom ce domnea peste tot n jurul lor i care
acolo prea parc i mai intens. Probabil c de acolo venea
un suflu negru, tcut, izvort din adncul pmntului, care
revrsa n acel spaiu.
Tom! strig Graves.
Fr s ovie, Tom urc n grab treptele. Lui Mogens i se
opri respiraia cnd acesta ajunse la uriaa poart i se
aplec, dar nu se ntmpl nimic. Tom trecu de poart cu
pruden, dar fr s ovie, se uit rapid n stnga i n
dreapta, dup care un moment i concentr privirea n
adncul necunoscut. Avea lampa cu el, dar lumina ei se
transformase ntr-o licrire abia vizibil, i brusc Mogens avu
neplcuta senzaie c nsui ntunericul ncepea s i tearg
conturul.
Tom mai continu inspecia cteva secunde, dup care se
ntoarse jumtate spre ei i le fcu semn cu puca.
Aici nu este nimic. Doar un fel de scar.
Un fel de? Ce nseamn un fel de? ntreb ncet miss
Preussler.
Mogens i nvinse teama i se puse n micare.
n spatele monstruoasei pori nu se afla dect un spaiu
mare, absolut gol. Lumina lmpilor lor scotea la iveal pereii
din roc neagr, primitiv prelucrai, fr inscripii ori
ornamente. Mogens nu era neaprat dezamgit; dup
barbara splendoare a porii, s-ar fi ateptat ca de partea
cealalt a ei s fie ceva neobinuit, dar nu ar fi putut spune
exact la ce se ateptase. Platitudinea rece a acestei ncperi
din stnc l dezorienta. Singurul lucru care i atrase atenia
era uorul iz de ap srat ce plutea n aer.
Tom art cu lampa ctre stnga, n direcia n care privise
att de concentrat. Graves se ndrept fr un cuvnt ntracolo, urmat de Mogens. Inima acestuia nc btea cu putere
i abia acum observ ct de tare i tremurau minile, pe care
imediat le strnse n pumn.
Ceea ce descoperise Tom prea a fi nceputul a ceva ce cu

fantezie i mult bunvoin putea fi denumit scar: un pu


strmt, cu form neregulat, care se pierdea n adnc n volte
strnse, unele att de rsucite, c numai vederea lor l fcea
pe Mogens s ameeasc. nelese brusc la ce se referise Tom
cnd spusese un fel de scar. Nu fusese sigur c era vorba
despre aa ceva sau doar despre ceva la care spiritul uman
negsind un termen potrivit i putea spune, un fel de scar.
Suntei sigur c ai fost dus pe aceast cale, miss
Preussler? ntreb Graves.
Mogens nelegea i ndoiala din vocea acestuia. Nu era
sigur nici dac el nsui se credea n stare s coboare pe
aceast scar, cu toate c avea sentimentul c n viitorul nu
prea ndeprtat va avea ocazia s i dea seama de acest
lucru. Dar ca s mai transporte i o victim care se opunea
din toate puterile, n plus cu greutatea i dimensiunile
corporale ale lui miss Preussler, nu i credea n stare nici pe
vrcolaci.
Nici miss Preussler nu rspunse imediat, ci privi un
moment, cu o expresie de ndoial, puul cu aa-zisa scar.
Nu tiu, spuse ea ezitant. Totul s-a petrecut att de
repede i Se opri din vorbit, scutur capul i se corect pe
un ton hotrt: Ba da, sunt sigur. Pe aici am cobort.
Dac aa zicei dumneavoastr murmur Graves lipsit
de entuziasm.
La lumina lmpii sale mai examin o dat, foarte ncet,
marea ncpere cu forme neregulate. n ea nu se afla nimic doar stnc brut, plin de crpturi, pe care din loc n loc
strluceau zone umede, poate i nite cristale de sare, dac
ineai cont i de izul marin deosebit ce plutea n aer.
ncperea i prea lui Mogens tot mai ciudat. De ce s se fi
construit aceast poart costisitoare, cu cele dou statui
monstruoase, ce preau a sta de straj, dac dincolo de ea
nu era nimic?
Avem nevoie de o coard, spuse Graves.
Tom sprijini arma de perete, dar nu ddu de neles c i-ar
da jos rucsacul sau c ar cuta cumva n el, ci fr s scoat
un cuvnt, cu dinii strni, ncepu s coboare n pu.
Tom? ntreb Graves.

Un moment, doctore Graves, lsai-m s verific ceva.


Graves nu fu entuziasmat, dar tcu, iar Mogens se abinu i
el de la orice comentariu, dar ngrozit trase brusc aer n piept
cnd Tom i pierdu echilibrul i se prbui o poriune bun.
Dar reui s se agae din nou de neregularitile stncii. Se
opri un moment, i zmbi lui Mogens pentru a-l liniti i
continu s coboare pe peretele de stnc cu mai mult
atenie. Dup o clip, capul i umerii disprur n adnc i
dup o alt clip dispru i rucsacul lui supradimensionat.
Este aa cum m-am gndit, se auzi vocea lui din pu.
Poftim? ntreb Graves.
n continuare este mai uor.
Cu inima btnd cu putere, Mogens se aplec i privi n pu
alturi de Graves; la nici doi metri mai jos zri chipul lui Tom,
care cu picioarele uor deprtate i cu braele ntinse se
sprijinea n perei ca un alpinist care cobora printr-un horn.
Aici este un cot, spuse el. Dup care drumul este mult
mai simplu. Poate c miss Preussler coboar prima?
Dac vrea cu adevrat zise Graves.
Miss Preussler i arunc o privire dispreuitoare, se ntoarse,
se sprijini n mini i n genunchi, apoi ncepu s testeze sub
ea cu piciorul. Mogens nu tia cum o susinea Tom, i mai ales
de unde - i nici nu voia s tie exact -, dar se bucur cnd el
i Graves, innd-o de brae, o coborr treptat n pu, chiar
dac el simea c propriile brae i se smulgeau din umeri. l
auzir oftnd pe Tom, care apoi strig:
Este n regul, putei cobor.
Mogens l ascult. Rnile i zvcnir slbatic cnd, epuizat,
ls braele jos i simi ceva umed i cald curgnd pe piept.
Cel puin una dintre rnile nevindecate se redeschisese. i
durea ngrozitor.
Graves l examin critic.
Faci fa? l ntreb el.
Desigur, rspunse Mogens cu respiraia tiat. Am
nevoie doar de o clip
Prerea lui Graves prea c este alta, dar se limit la un
ridicat din umeri n tcere i ncepu s coboare ca i miss
Preussler. Doar mai repede.

n timp ce se inea de proeminenele stncii, una din


mnui i alunec pe mn, nu prea mult i numai pentru un
scurt moment, permindu-i lui Mogens doar o privire rapid.
Dar fu mai relevant dect ar fi vrut.
Nu putea s spun exact ceea ce vzuse. Nu era piele i cu
siguran nu era nici carne de om. De sub mnu iei la
iveal ceva alb, ca un snop de legturi neurale pulsatorii, care
se mpleteau ntre ele.
nainte ca Mogens s fi putut s vad mai mult, mna lui
Graves dispru n pu, i el rmase singur.
Inima i bubuia. Dup ce plecase Graves, mai avea o
singur lamp, care ar fi trebuit s fie suficient pentru a
lumina micul spaiu n care se afla, dar care pur i simplu nu
realiza acest lucru. ntunericul se npustea asupra lui din
toate direciile n acelai timp, lipsindu-l nu numai de vedere,
ci i de respiraie.
Hai, Mogens! Vocea lui Graves era att de nfundat i
deformat de parc venea dintr-o vgun fr fund i ecoul
ei i alimenta i mai mult teama. Acesta continu: Tom are
dreptate. Aici este mai uor. Ia arma cu tine!
Mogens apuc puca cu vrful degetelor i i-o ntinse lui
Graves, nainte ca el nsui s se sprijine n mini i n
genunchi i s nceap coborrea cu spatele nainte.
i fcuse socoteala c Tom sau Graves l vor ajuta, aa cum
procedaser cu miss Preussler, dar vocile acestora se
ndeprtau, i, amintindu-i de geometria ameitoare a
puului, nu cutez s priveasc n jos i cobor cu ochii nchii,
sprijinindu-se cnd ntr-o mn, cnd n cealalt, pn cnd
simi sub picioare din nou podeaua solid, uor nclinat.
Fii atent, Mogens, auzi el vocea lui Graves n spatele su,
fii atent la
Mogens se ntoarse tot cu ochii nchii i cu un oftat de
uurare se ndrept, dnd att de tare cu capul de stnc,
nct vzu stele verzi.
Cap, ncheie Graves.
Mogens era sigur c tonul rutcios din vocea acestuia nu
era doar o nchipuire a sa. Duse mna la cap suspinnd, i
plimb degetele prin pr i, spre propria surprindere, nu

descoperi snge, cu toate c lovitura fusese att de


puternic, nct i se fcuse ru.
Nu i da atenie, zise Graves vesel. Toi am pit la fel.
Mogens nu putu s i dea seama ce putea fi att de hazliu
n asta, dar deschise pn la urm ochii, vzu mutra amuzat
a lui Graves, i ls capul pe spate i, buimcit, fcu ochii
mari.
V-am mai spus, doctore Graves, c suntei un om
imposibil? ntreb miss Preussler.
De mai multe ori, draga mea, rspunse Graves. De mai
multe ori.
Mogens nici nu auzi replicile, pentru c ceea ce vedea era
n acelai timp uluitor i imposibil, motiv pentru care un
moment uit i de durerea ce i pulsa sub east. Tunelul n
care se aflau era din aceeai roc neagr strlucitoare ca
ncperea din spatele porii, iar tavanul se afla la cel puin doi
metri deasupra capetelor lor. Dar cnd ntinse braul,
degetele ntmpinar rezisten aproape imediat.
Dar asta este imposibil, murmur el.
Degetele nu se loviser de un obstacol invizibil, nu, el
putea s vad cum acele degete atingeau stnca la doi metri
deasupra capului, dei nu ntinsese braul nici jumtate din
lungimea acestuia!
Interesant? ntreb Graves cu o voce degajnd o absurd
mndrie.
Consider c este mai curnd nspimnttor, zise miss
Preussler. Ceva nu este n regul aici.
Eu cred c mai curnd cu simurile noastre nu este n
regul ceva, rspunse Graves.
Poate cu ale dumneavoastr, doctore, ripost caustic
miss Preussler.
Nu, nu, insist Graves. Vorbesc serios, draga mea! Cu
acest loc totul este n ordine. Eu presupun c simurile
noastre umane incomplete nu pot percepe geometria lui.
Ce prostie groaznic! zise miss Preussler.
Graves ddu din cap zmbind.
Cum vrei dumneavoastr, spuse el. Dar pn vom gsi
o explicaie mai bun, s ne punem de acord c nu trebuie s

ne mai ncredem pe deplin n simurile noastre.


Mogens urmrea disputa doar cu o ureche. Dup cele
constatate cu propriii ochi, era tare tentat s i dea dreptate
lui Graves. Dar nu nelegea cum de putea doctorul s trateze
cu asemenea superficialitate ceva absolut de neimaginat. Mai
ridic braul o dat, ezitant, i observ cu nu mai puin
uimire c, precum prima dat, degetele sale ntmpinar
aceeai rezisten, dei nu putea sesiza nicio distorsionare a
perspectivei sau vreun alt indiciu de iluzie optic, indiferent
de ce gen ar fi fost ea. Era o privelite profund zguduitoare.
Din acest motiv nici nu am vrut s utilizez o coard,
spuse Tom. Nu prea eram sigur de locul n care a fi putut s
o fixez.
Aadar, ai preferat s te bazezi pe ceea ce i dezvluia
simul tu tactil, adug Graves cu un gest aprobator. Un
lucru foarte inteligent din partea ta, Tom!
Tom zmbi flatat, iar Mogens trebui i el s recunoasc
perspicacitatea tnrului; dar n acelai timp ceva l deranja
n ceea ce spusese acesta.
S mergem mai departe, propuse Graves. Cu atenie.
El nsui oferea un exemplu, pentru c se ntorsese i
plecase cu pai fermi, calmi, dar innd pregtit puca n
mna stng; n cealalt mn ntins n fa ducea lampa,
ca un orb care se mica ntr-o ncpere necunoscut. Totodat
nu mergea n nelesul clasic, ci tra picioarele pe podea, de
parc nu avea ncredere n soliditatea stncii aparent masive.
Prea cam stupid, dar chiar dup civa pai Mogens constat
sensul acestei msuri de siguran ce prea exagerat. Mna
ntins n fa a lui Graves se lovi att de tare de un col de
stnc, ce prea la un metru distan de ea, c lampa se
cltin zornind, i un moment pru c era pe punctul de a se
stinge. O clip mai trziu se mpiedic de o neregularitate a
podelei, pe care Mogens nici nu o vzuse, i nici lui sau
celorlali doi nu le merse mult mai bine. Cu toat atenia de
care ddeau dovad, se lovir de mai multe ori cu putere i
dureros de stnci ce preau c sreau la ei, iar odat Mogens
fu gata s cad cnd ncerc s se sprijine de un pinten de
stnc aflat mult mai departe dect prea.

n acest mod testar o poriune bun a detestabilului tunel,


apoi Graves dispru brusc dup o cotitur ce ar fi trebuit s
se afle cel puin douzeci i cinci, treizeci de pai mai
departe, iar cnd Mogens l urm cu inima btnd puternic,
tunelul se lrgi deodat ntr-o cavitate cu o form neregulat,
n care lumina felinarelor lor se pierdea fr a fi oprit de
nimic.
i acum? ntreb Graves.
ntrebarea o privea pe miss Preussler, care ieise din tunel
imediat dup Mogens i acum respira uurat. Dar aceasta nu
putu rspunde la ntrebarea lui Graves dect ridicnd din
umeri i aruncnd n jur o privire pe ct de iritat, pe att de
nfricoat.
Nu sunt sigur, spuse ea ezitant. Dar nu cred c am
trecut pe aici. Sau n orice caz eu nu mi amintesc.
Graves pru cam enervat, dar se strdui s nu se observe
acest lucru, ridic lampa i ntinse cu atenie mna ctre o
stalagmit de mrimea unui om, scoas n eviden de
lumin la zece pai n faa lor. Degetele se oprir n gol,
Graves ddu din cap de parc ar fi fost deosebit de mulumit
de constatare i se ndrept foarte prudent, cu arttorul
ntins nainte, ctre roca neagr, pe care o atinse uor. Cnd
se ntoarse, Mogens i vzu buzele micndu-se fr a scoate
vreun sunet. Probabil c numra paii fcui.
Cred c s-a terminat, spuse el. Aici se pare c totul este
iari normal. Dar trebuie s fim ateni n continuare.
Nu acesta este drumul bun, protest miss Preussler.
Tocmai spuneai c nu tii dac ai mai fost sau nu ai
mai fost pe aici, zise Graves.
A putea ncepu miss Preussler, dar fu imediat
ntrerupt de Graves pe un ton cam usturtor:
Miss Preussler, v rog! Chiar dumneavoastr ai spus c
de cteva ori v-ai pierdut cunotina i c erai, cu voia
dumneavoastr, puin cam surescitat.
De ce nu spunei isteric, dac tot credei asta? l
ntreb, impertinent, miss Preussler.
Pentru c nu am crezut, ripost Graves i oft. Miss
Preussler, de mult am renunat s vreau s v mai duc de

nas. Dumneavoastr suntei aici mpotriva voinei mele


exprimate, i eu v-am spus c nu vom fi poate n stare s v
menajm; la fel ca pe oricare dintre noi. Aadar, considerai
c am luat cunotin de obiecia dumneavoastr. Poate c
este acesta drumul urmat de dumneavoastr sau poate c nu
este. Dar mai curnd aduce cu un drum care duce jos.
i cu privire la acest aspect Mogens i ddea dreptate, dar i
i zgndri nencrederea. Se ntreba ce nelegea mai exact
Graves prin jos.
De parc i-ar fi citit gndul, miss Preussler zise:
Dumneavoastr nu tii ce ne ateapt acolo jos, doctore
Graves!
Nu, rspunse imperturbabil Graves. Dar cred c vom
descoperi dac mergem mai departe. Ddu energic din cap
ca pentru a nbui din fa o alt ripost a lui miss Preussler
i adug: Este prea trziu pentru a ne mai ntoarce.
i, ca pentru a-i ntri spusele, se ntoarse pe tocuri i fcu
urmtorii pai de-a dreptul furtunos, pn cnd redeveni
rezonabil i i impuse un tempo mai potrivit pentru a putea fi
urmat i de ceilali.
Mogens nu ar fi putut ulterior spune ct au mers pe un
ntuneric aproape deplin, la limitele cruia din cnd n cnd
aprea o umbr neclar - un pumnal ascuit de lav neagr
ori obsidian care se ntindea trufa ctre cerul de piatr
invizibil de deasupra capetelor lor sau o siluet ndesat, ca a
unui spiridu care se ngrijea ca ei s nu se abat de la drum.
i cu toat aceast companie a ntunericului, a bizarilor
paznici din piatr i a ecoului persistent i deformat care se
ntorcea din ntuneric la ei, cu toate c toate acestea l-ar fi
umplut de groaz chiar i pe un brbat viteaz, el parc respira
mai uurat. Aici, jos, putea fi neplcut - Mogens nu putea nici
mcar s conteste posibilitatea de a exista aici serioase
pericole de a fi pndii din ntuneric sau de a mrlui fr s
bnuiasc exact n ghearele acestuia -, n ciuda a orice era o
lume familiar, o fric familiar, i nu acel imperiu oribil al
umbrelor care i suceau minile, prin care trecuser la
nceput. Aproape disperat, Mogens ncerc s gseasc o
explicaie logic pentru acest efect i chiar obinu un rezultat:

probabil c n pu era un gaz inodor i incolor, care le


distorsiona percepia, poate era acolo o anomalie
gravitaional ori o excepie de la legile naturii crora li se
supunea spiritul uman, care n general nu erau sesizabile. i
treceau prin cap i alte explicaii tot att de convingtoare,
dar el simea c niciuna dintre ele nu se apropia mcar de
adevr.
n cele din urm, lumina tremurnd a lmpilor se lovi de
un obstacol. Dup nc o duzin de pai se aflau n faa unui
perete de stnc ce nu prezenta nici cea mai mic crptur,
cu att mai puin o trecere.
i acum, draga mea miss Preussler? ntreb Graves.
V-am spus c eu nu
Dai-ne o direcie, o ntrerupse Graves.
Bine. La dreapta.
Bine, zise Graves i o lu la stnga. Simii curentul de
aer, draga mea? ntreb el, n timp ce mergea fr mcar s fi
ntors capul s se conving de faptul c i ceilali l urmau.
Adug: i acest uor iz de ap srat? A propune s
mergem n direcia de unde vine, i nu s ne ndreptm spre
locul n care se duce.
Mogens i arunc lui miss Preussler o privire, aproape
implornd-o s nu rspund, iar aceasta, spre uurarea lui,
renun s mai dea drumul la ceea ce i sttea pe limb.
Brusca predispoziie pentru ceart a lui Graves l mira, dar
probabil c era i acesta un mod de a lupta cu nervozitatea.
Lumina, ceru el. Stingei-v lmpile!
Mogens nu prea era de acord i o spuse:
i dac bestiile ne pndesc de pe undeva pe aici?
Atunci, cel mult le vom ademeni cu luminile noastre,
rspunse Graves. Oricum sunt convins c, pentru moment,
ele sunt ocupate cu altceva.
Pot s ntreb cu ce?
Cu siguran c poi ntreba, drag profesore, rspunse
ironic Graves i i stinse lampa.
Mogens fcu acelai lucru i nu mai puse ntrebri. Cumva
Graves i era mai simpatic cnd se purta cu nasul pe sus i se
dovedea mai zgrcit cu vorba. Dup ce i Tom, i miss

Preussler i stinser felinarele, se fcu ntuneric, dar nu


pentru mult timp. Deja dup dou, trei secunde silueta lui
Graves ncepu s se profileze descompus din ntuneric,
nconjurat de o strlucire verde palid, bizar de ireal.
Mogens merse mai departe ovind i se opri lng Graves.
Doar la civa pai n faa lor, n peretele de stnc se csc o
crptur de vreun metru nlime, dar de peste zece ori mai
lat, la a crei apariie Mogens se gndi involuntar la botul
rnjit al unui dragon. n lumina mat verzuie de dincolo de ea,
prea c se mica ceva, dar Mogens nu putea spune ce
anume.
Tu ai mai fost o dat aici, presupuse el.
n niciun caz, rspunse Graves. Dar este o concluzie de
logic simpl faptul c aici, jos, trebuie s existe lumin. Este
posibil ca aceste creaturi s aib ochi foarte sensibili, dar au
ochi. Dac ar fi trit ntr-un ntuneric deplin, nu ar fi avut
nevoie de ochi.
Merse mai departe. Cu o infinit pruden - i cu o micare
care dovedea evident mai mult team dect probabil era el
nsui contient -, se aez pe vine n faa crpturii i privi
prin ea.
Este linite, putei veni, zise el.
Nu mai atept reacia celorlali, se ghemui i cu o micare
neateptat de rapid trecu dincolo, unde se ridic rapid n
picioare. Trecerea nu era deosebit de lung - avea mai puin
de o jumtate de metru, aprecie Mogens -, aa c cel trecut
dincolo ar fi trebuit s rmn vizibil. Dar silueta lui prea s
se fi topit n lumina verzuie din cealalt parte, ca un nottor
care se scufund ntr-un bazin cu multe alge.
Jonathan? strig alarmat Mogens.
Nu primi niciun rspuns, aa c se ls jos n faa crpturii
i se uit concentrat prin ea. Crezu c distinge o umbr, dar
nu era sigur.
Graves? mai ntreb el nc o dat, acum fr s se mai
strduiasc s i ascund tonul ngrijorat.
Se auzi un rcit, apoi se auzi vocea chinuit, pe jumtate
sugrumat a lui Graves:
Mogens, pentru Dumnezeu, ajut-m!

Mogens se ghemui sub stnc, se azvrli dincolo i se


ridic att de brusc n picioare, c se lovi cu capul de ceva
nainte de a fi terminat micarea i se prbui n genunchi cu
dinii strni.
tiam eu c o s funcioneze, zise Graves, rznd
prostete. n tine se ascunde totui un biat bun.
Mogens nu i mai ascunse privirea ntunecat cu care l
msura pe Graves n timp ce se ridica i i freca easta
dureroas.
Eu m abin de la a-i spune ce se ascunde n tine dup
prerea mea.
Foarte rezonabil, rspunse Graves. Apoi rnjetul i se
terse de pe buze. Fii atent, Mogens, nu ne putem permite
nicio ran.
Mogens uit de tot ce avusese s i spun lui Graves cnd
se ndrept i privi chipul acestuia.
n spatele lui Graves i sub el se csca o cavitate imens,
ale crei dimensiuni nu numai c i depeau puterea de
imaginaie, dar i suprasolicitau pur i simplu judecata. Nu era
nici mcar sigur c era vorba despre o cavitate i nu mai
curnd de ceva pentru care ar fi trebuit s inventeze un
termen.
Spaiul era de-a dreptul gigantic. Punctul cel mai nalt al
amplului firmament de piatr se afla pesemne la patru sute
de metri, dac nu mai mult, deasupra capetelor lor, i Mogens
nu ndrznea mcar s fac o apreciere cu privire la
dimensiunile lui. Distana pn la captul opus al uriaei
catedrale din piatr era cu siguran de apte sute de metri,
dac nu i mai mult. i aceast ncpere imens se afla adnc
sub pmnt - dar nu putea fi totui prea jos, optea ncet o
voce calm n mintea lui Mogens; coborser o bun bucat
de drum, i chiar n tunelul umbrelor i n ncperea alturat
continuaser s coboare, dar nu chiar att de mult.
Sub ei se ntindea cel mai bizar ora vzut vreodat de
Mogens.
n primul moment nici nu putu s spun dac ntr-adevr
era vorba despre un ora ori de un ansamblu arbitrar de
forme i formaiuni stncoase geometrice pe care raiunea lui

tiinific numai astfel l putea interpreta, pentru a putea


aduce cel puin o aparen de ordine n haosul de neimaginat
de acolo, jos. Erau acolo uriae structuri bizar deformate, ce
artau ca nite obiecte nsufleite, care odat ar fi vrut s fie
case, dar ncremeniser la jumtate de drum n nite forme
organice ciudate. Existau linii i paralele care se curbau n
modaliti imposibile, se contorsionau i se intersectau,
terminndu-se n locuri unde nu ar fi trebuit s o fac, ori se
atingeau n unghiuri absolut imposibile. O mare parte a
acestor structuri preau distruse i ruinate - chiar dac din
cauza geometriei complet absurde acest lucru era foarte
dificil de apreciat - i lsau impresia c niciodat construcia
nu a fost dus pn la capt. Dar cel mai ru lucru era c, n
ciuda acestui caracter bizar, n ciuda ameelii provocate de
geometria neeuclidian ce sttea la baza lui, ceva n mod
groaznic familiar l fcea pe Mogens s recunoasc acest
ora.
Ei? opti lng el Graves. i-am promis prea mult,
Mogens?
Mogens nu putea s rspund. Nu putea nici mcar s dea
din cap. Cu toate c privelitea acestui ora subteran
monstruos provoca o groaz ca puine altele prin care trecuse
n via, cu toate c simpla lui existen prea s rneasc
ceva n el i ncepu s se frmnte ca un vierme strivit,
slobozind strigte mute de durere, dei aceast imagine
ngrozitoare i jignea pur i simplu umanitatea, i era imposibil
s se desprind de fascinaia ei morbid sau mcar s
ntoarc privirea. l auzi pe Tom n spatele lui strecurndu-se
prin crptur i apoi tindu-i-se respiraia de groaza
inimaginabilei panorame, dar nu mai avu putere s
reacioneze n niciun fel. Teribila imagine l ardea ca acidul i
oroarea ce l cuprinsese ncepea s se transforme treptat ntro durere fizic, ce l inea prizonier cu o for de fier.
Abia cnd Graves i atinse braul i i arunc o privire
provocatoare, se smulse din amoreal i se ntoarse brusc. n
spatele lor, miss Preussler, ultima dintre ei, avea evidente
dificulti n a se strecura prin deschiztura strmt. Mogens
i Graves fcur tot posibilul pentru a o ajuta i chiar reuir

s o elibereze cu preul a doar ctorva mici julituri i probabil


cu julirea ceva mai accentuat a mndriei ei. n loc de a le
mulumi, l onor mai nti pe Graves, apoi i pe Mogens cu
cte o privire nimicitoare, ridic mndr capul i se ndrept.
Cel puin acum tim c miss Preussler nu ar fi putut trece
pe aici, zise amuzat Graves.
Mogens era sigur c miss Preussler auzise afirmaia - i ar fi
trebuit s o aud - i c replica ei va urma imediat. Dar tot
ceea ce auzi a fost un suspin ngrozit. Apoi ea duse mna la
gur. n ciuda luminii verzui, neplcute, Mogens observ cum
chipul ei lua toate culorile posibile i cum ochii i se ntunecau
de groaz.
Dumnezeule mare! Asta ce este? se blbi ea.
Graves ls capul pe o parte. Ochii i se ngustar.
S nu spunei c ai mai fost aici, zise el bnuitor.
Nu Miss Preussler i arunc o privire lui Mogens ca
pentru a-i cere ajutorul, apoi se ntoarse ncordat i
continu: Cred c nu aici. Eu nu am
i vocea i ced.
Nu ai vzut totul, aa este? ntreb Mogens.
Am fost ntr-o ntr-o cas, bigui miss Preussler. Un
fel de cas. Cred m gndesc c
Bine, spuse Mogens cnd vocea refuz definitiv s o mai
asculte.
Miss Preussler ddu din cap neajutorat. Mogens i arunc
lui Graves, care se pregtea de o replic usturtoare, o privire
att de nimicitoare nct acesta nu mai ndrzni s scoat
niciun cuvnt.
Ce este asta, profesore? scnci miss Preussler. V rog s
mi spunei ce este asta!
Cu ct plcere i-ar fi rspuns Mogens Cu ct plcere iar fi rspuns lui nsui Dar tot ce putu s fac fu un gest de
neputin. Chiar i acea parte din el care se strduia
neobosit s caute explicaii raionale, parte pe care el - cu o
singur excepie ngrozitoare fcut cu muli ani n urm niciodat nu o putuse reduce la tcere, era acum mut. Se
simea gol. nvins de dimensiunea bizareriei acestui ora
subteran.

i totui, ntr-un mod ngrozitor, simea c este ceva


cunoscut n aceast panoram strin.
Este ceva ca oraul dumneavoastr? ntreb el ntors
ctre Graves, dar fr s l priveasc.
Nu sunt sigur, rspunse Graves. Eu nu am crezut c ei
locuiesc n caviti subterane ori n peteri. n ciuda a orice,
mi s-au prut prea civilizai i cu o fiziologie prea dezvoltat.
Dar asta Brusc arta tot att de neajutorat pe ct se simea
Mogens. n cele din urm recunoscu: Nu tiu.
De unde provine lumina? ntreb Tom.
Mogens se uit doar neajutorat la el, dar Graves avea
pregtit un rspuns - prea spontan pentru gustul lui Mogens,
dei acesta trebui s admit c suna foarte convingtor.
Vedei petele acelea luminoase de peste tot pe perei i
pe tavan? ntreb el fcnd i un gest corespunztor.
Nu numai Tom, dar i Mogens urmri cu privirea locul artat
de Graves. De fapt peste tot, pe piatr, din loc n loc chiar i
pe podea, erau pete mari de forme neregulate, ca nite fii
de vele verzi mprtiate fr noim, care emanau acea
lumin de un verde pal ce umplea ntreaga cavitate. Lumina
fiecrei pete n parte abia se observa, dar n totalitatea lor ele
mprtiau o lumin asemntoare cu cea a lunii pline dintr-o
noapte fr nori.
Cred c este vorba despre ciuperci luminiscente ori de
alte organisme necunoscute care eman lumin.
i asta nu numii dumneavoastr lucrtura diavolului?
ntreb miss Preussler.
n ochii lui Graves se aprinse din nou iritarea, dar Mogens i
arunc o privire scurt, prevenitoare. Miss Preussler nc nu
depise ocul pe care i-l produsese aceast privelite. Tot
aa cum n momente ca acestea el se aga cu disperare de
raiune i de logic, credina ei de nezdruncinat era cea care
o mai fcea s nu piard contactul cu realitatea. Se pare c n
ultimul moment nelese i Graves acest lucru, cci renun la
rutcioasele lui remarci i rspunse dimpotriv pe un ton
impersonal, explicativ:
Aa ceva nu este ceva neobinuit, draga mea. tiina
cunoate numeroase forme de via care eman lumin. Nu

ai vzut niciodat licurici?


Bineneles c am vzut, rspunse miss Preussler. Dar
aici este o deosebire!
Cum aa? ntreb Graves i cltin capul. n principiu
este acelai lucru. Dac pe mine nu m credei, ntrebai-l pe
Mogens. El va confirma c aa ceva nu este neobinuit. Exist
peti oceanici abisali care dispun de adevrate felinare pentru
a momi prada i numeroase plante care fac acelai lucru
pentru a atrage insectele care le polenizeaz. Ceea ce vedem
aici - i art ctre cele mai apropiate pete luminoase - este
n principiu acelai lucru. Este surprinztor, i pn acum
necunoscut, dar nu este o minune. i nicio lucrare
diavoleasc.
Mogens nu avu impresia c miss Preussler ar fi mulumit
cu aceast explicaie, dar ea nu ripost, ci i arunc o nou
privire prin care i cerea ajutor i pru puin cam rnit cnd
el nu reacion n forma sperat. n cele din urm, fcu un
gest ctre cavitate.
i acum o s mi spunei c ceea ce este acolo jos este
opera unor oameni?
n niciun caz, spuse Graves.
Ddu trist din cap, pru c ar fi vrut s mai spun ceva, dar
se opri i se uit la miss Preussler ntr-un fel care l determin
i pe Mogens s o priveasc mai atent n fa.
Presupusese iniial c ntrebarea ei se referea la
monstruosul ora de jos, dar acum, dup ce o privise mai
atent, i ddu seama c nu era aa. Ea privea cam n acea
direcie, dar oripilarea din ochii ei nu se datora bizarelor case
i ruine. Privirea i era aintit mai mult deasupra povrniului
din faa lor, presrat cu milioane de sfrmturi de piatr
ascuite, mai deschise la culoare. Era a doua eroare svrit
de Mogens.
Ceea ce luase el drept pietre erau oase. Tigve, coaste,
bazine i oase radius, femure i tibii, oase provenite de la
mini i tlpi, coloane vertebrale i molari, omoplai i rotule.
Erau oseminte. Milioane de oseminte umane.

Capitolul 42
Rezist tentaiei de a scoate ceasul de buzunar i a arunca
o privire asupra lui - ceea ce nu i era greu, pentru c Mogens
avusese nevoie de toat dibcia i puterea lui pentru a-i
pstra echilibrul pe terenul acoperit cu oase -, dar aprecie c
avuseser nevoie de o jumtate bun de or pentru a cobor
la baza ngrozitorului munte de oseminte. Dar nici aici nu era
cu mult mai bine. Aici solul nu mai era acoperit cu un strat
gros de aproape un metru de oase umane, dar era instabil.
Chiar pind cu atenie, declanau mereu mici lavine de tigve
ce preau c i fixau batjocoritor, i chiar la o distan de
cincizeci de pai de la poalele povrniului se mai loveau
peste tot de resturi umane. Cele mai multe dintre ele erau
att de descompuse i de vechi, c doar cu greu putea fi
bnuit natura lor - i asta numai dac tiai despre ce era
vorba -, dar bnuiala aceasta era mai clar dect ar fi vrut
Mogens. Nu cu mult timp n urm, cnd trecuser de
crptura din stnc i se pregteau s coboare povrniul,
fusese ngrijorat cu privire Ia faptul dac miss Preussler va
face fa presiunii psihice crescnde. Acum nu mai era sigur
dac el nsui va reui acest lucru.
n anii studeniei, dar i mai nainte, din copilrie, Mogens
fusese fascinat de culturile antice i de imperiile apuse,
vzuse mai multe morminte i probabil c examinase mai
multe cranii dect vzuser n cri majoritatea studenilor pe
care i pregtise n ultimii ani. Dac ieri i-ar fi spus cineva c
la vederea unui mormnt i se va pune un nod n gt, ar fi rs
cu voce tare.
Dar cel de aici nu era un mormnt obinuit.
Mogens se ntreb fr s poat rspunde n cte secole
de-a rndul se aternuse praful pe care clcau acum. Micul
cimitir din spatele taberei lui Graves nu avea o sut de ani,
iar oraul ai crui locuitori i ngropau morii n acel loc nu
era suficient de mare ca osemintele de acolo s fie exclusiv
ale locuitorilor lui decedai. Chiar dac acolo ar fi existat

demult un sanctuar al unor locuitori primitivi, poate un cimitir


al indienilor care triser aici naintea venirii albilor care i
goniser din patria lor, nu ar fi ajuns milenii s explice
aceast cantitate enorm de oseminte. Montrii trebuie s i
fi adus victimele aici adunndu-le de pe un vast teritoriu aflat
de jur mprejur.
Acolo, n fa!
Mna ntins a lui Graves indica un zid scund, ciudat de
diform, aflat la o duzin de pai, care ar fi putut s fie luat i
drept o mas mpietrit de lav, dac nu ar fi avut o u i
mai multe deschizturi ca nite ferestre, care erau fr
ndoial de provenien artificial.
Au discutat un timp cum s procedeze n continuare.
Graves ezit un moment cnd Mogens propuse s se ntoarc
pentru a reveni ulterior mai bine pregtii, dar apoi nici nu
fcu efortul de a rspunde. Mogens nu fcuse de fapt n mod
serios aceast propunere. Ceea ce vzuse sus, n camera
templului, l convinsese c probabil nu va mai exista un
ulterior. ncperea se va prbui la primele cutremure
minore, care se vor produce incontestabil avnd n vedere
situarea taberei. Se simise chiar vinovat c fcuse aceast
propunere i ar fi fost ngrozit dac Graves ar fi acceptat-o.
Aa c nu le mai rmase alt cale dect cea pe care au
ales-o n cele din urm, mai ales c erau speriai n special de
perspectiva de a se cra din nou peste oasele celor
decedai cu mult timp n urm.
Dar cel puin dintr-un punct de vedere soarta fusese
ngduitoare cu ei: pn acum nu i fcuser apariia niciun
vrcolac ngrozitor i nici ali posibili locuitori ai acestei
interzise lumi subterane. Uriaa cavitate prea moart. Nu c
acest lucru ar fi fost regretat de Mogens, dar l nelinitea.
Pe de o parte, se bucura c pn acum nu se aflaser fa
n fa cu niciunul dintre acei montri cu cap de acal, dar, pe
de o alt parte, voia s tie cu orice pre unde erau acetia. i
fcu cu capul semn lui Graves c nelesese i se puse n
micare supus, cu pai grbii. i trecu scurt prin minte c se
comportau ca nite lupttori, care la adpostul nopii se
strecurau ntr-o fortrea ocupat de inamic, dar n acest

gnd nu era absolut nimic deplasat.


Grbi i mai mult pasul i reui s l ajung pe Tom, care
pea
vrtos,
dar
sub
povara
rucsacului
su
supradimensionat prea c o s cad n genunchi. Cu totul
alta era situaia lui miss Preussler. Aceasta aparent se mica
ncet, dar cu o constan care n cele din urm conducea la
faptul c el era cel care trebuia s in pasul cu ea, i nu
invers. Miss Preussler ajunse naintea lui la peretele indicat de
Graves i tocmai disprea pe ceea ce considerau ei a fi o u.
Mogens mri pasul i mai mult i reui ca pe ultima parte a
traseului s nu se lase depit de Tom.
Cu respiraia complet tiat i cu genunchii tremurnd,
aproape c se prbui prin u, trezindu-se ntr-o ncpere
mic, asimetric i complet goal, unde nu exista nicio pat
luminiscent, astfel c nuntru era ntuneric aproape deplin.
Aici ar trebui s fim n siguran, spuse Graves. i el
respira greu, ceea ce i aduse lui Mogens o uoar consolare.
Cel puin nu era unicul membru al micii lor expediii, ale crui
fore erau limitate. Ar trebui s facem o scurt pauz. Doar
cteva minute.
Pi, nu spuneai c timpul nostru ar fi limitat? ntreb
Mogens, inspirnd cu greutate.
n ncpere se npusti Tom, salvndu-l pe Graves de la un
rspuns.
Ultimul
scormoni
ceremonios
sub
haina
echipamentului lui tropical, scoase la iveal un ceas de
buzunar legat cu un lan subire de aur i i deschise capacul.
Mai ctig cteva secunde ncercnd zadarnic cu ochii mijii
s stabileasc pe ntuneric poziia limbilor ceasului. n cele
din urm nchise capacul ridicnd dezarmat din umeri i bg
ceasul la loc.
n cteva minute nu se ntmpl nimic, zise el. Nimeni
nu are nimic de ctigat dac alergm ca orbii.
Ciudat, spuse Mogens, eu credeam c nu ne mai ajunge
timpul.
Reacia lui Graves se reduse la o privire de ghea i la un
gest n direcia lui Tom, nsoit de un ordin:
F lumin, Tom!
Tom, care epuizat se rezemase cu spatele de perete i

fcea eforturi vizibile s nu cad n genunchi, se ndrept cu


greu i ncepu s metereasc fr mare succes la lampa lui.
Aceast privelite l umplu pe Mogens de un amestec de
ciud i oroare. De cnd l tia el pe Tom, acesta ndeplinise
ntocmai toate dispoziiile date de Graves, dar acum era
evident c era la captul puterilor.
Credei c este o idee bun? ntreb el.
Lumina? Fr ndoial, rspunse Graves.
i dac ei o observ?
Vrcolacii? Graves privi ostentativ n jur. Vezi tu vreunul
aici?
Nu, interveni miss Preussler, dar ei ne pot vedea pe noi.
Graves ddu din cap cu un zmbet dispreuitor:
Credei-m, draga mea, dac ei ar fi pe aproape, nu am
mai purta aceast discuie acum. Se ntoarse din nou la Tom
i ntreb nerbdtor: Ce este cu lampa?
Imediat, doctore Graves, spuse Tom precipitat.
Se strduia s aprind fitilul, dar micrile i erau att de
imprecise, c fu ct pe-aici s scape lampa. Reui abia dup a
treia ori a patra ncercare. Dup lumina blnd, verzuie, care
i nsoise n ultima jumtate de or, aceast lumin alb,
suprtoare pentru ochi, inund camera, fcndu-i pe toi s
clipeasc des.
Mai mult l auzi dect l vzu pe Graves desprinzndu-se de
lng perete i deplasndu-se n cealalt parte a ncperii.
Mogens ncerc s ndeprteze lacrimile aprute din cauza
luminii neobinuit de puternice, dar reui mai curnd
contrariul i i terse faa cu dosul palmei. Era ceva mai bine,
dar nu prea mult. Abia dup ce ochii i se mai obinuir, i
reveni vederea, dar nu complet. Lumina i umbra erau prea
brusc desprite una de alta i toate liniile preau s fi
dobndit contururi suplimentare, care i provocau dureri n
ochi. Mogens se mai frec o dat la ochi cu arttorul, dar nu
se schimb nimic. Poate c nu era vorba de ochii lui, ci de
vin era aceast bizar camer. Efectul i amintea de ceea ce
trise, la o intensitate mai mic, n puul cu trepte.
Ei, miss Preussler, unde sunt captivii dumneavoastr?
ntreb Graves.

Graves sttea n faa peretelui din partea opus i prea c


examina cu atenie ceva ce Mogens nu putea s vad.
Eu eu nu sunt sigur, rspunse miss Preussler
ovind. i ea clipea des, dar senzaia de nesiguran din
privirea ei nu era singura cauz. Cred c eu nu am fost n
aceast parte a oraului.
Sau poate nici n acest ora? ntreb calm Graves.
Nu se ntorsese ctre ea, ci prea n continuare interesat de
perete i, n cele din urm, ridic mna pentru a plimba vrful
degetelor pe suprafaa pietrei. nainte ca miss Preussler s fi
putut s rspund, i fcu un semn lui Mogens.
Vino aici, Mogens, i privete asta!
Mogens se desprinse cu greutate de locul lui de lng u
i se ndrept ctre Graves. Abia dup ce se apropie la mai
puin de doi pai de perete remarc faptul c acesta nu era
chiar aa de aspru i neprelucrat cum prea. n pietrele fixate
n forme bizare se aflau zgriate linii i forme asemntoare
inscripiilor rupestre primitive vzute n grota dogonilor, dar
incomparabil mai grosolane i mai nendemnatic fcute.
Mogens nici nu putea fi sigur c era vorba despre inscripii,
iar nu de rezultatul unui joc al ntmplrii.
Se pare c i Graves le interpreta asemntor, pentru c l
ntreb pe Mogens:
Tu ce crezi?
Nu este specialitatea mea, rspunse evaziv Mogens.
Dar ai i tu ochi, nu? ntreb Graves.
Arttorul lui urma liniile i contururile, i Mogens avu din
nou senzaia neplcut c ceva se mica sub pielea neagr a
mnuii; o pulsare slab, neritmic, creia liniile zgriate n
piatr i provocau micarea ciudat.
n loc s se refere n continuare la ntrebarea pus de
Graves, fcu ceva ce n urm cu o jumtate de or nu ar fi
ndrznit s fac. Se apropie de Graves, ridic mna i apuc
ncheietura minii acestuia. Instinctiv, Graves ncerc s se
elibereze, dar Mogens i inea mna att de tare, nct primul
ar fi trebuit s foloseasc fora. Pentru o frntur de secund
n privire i fulger furia, dar ea se topi nainte ca situaia s
fie escaladat.

Nu crezi c ar fi vremea s ne spui despre ce este vorba


aici? ntreb Mogens.
i inea mna lui Graves n aa fel c degetele nu atingeau
pielea neagr a mnuii, dar privirea lui fixa evident ciud