Sunteți pe pagina 1din 434

Ponson du Terrail

Ponson du Terrail

ROCAMBOLE
Ciclul Dramele Parisului SERIA A IV-A CAVALERII NOPII

Episodul 3

-2-

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Versiune electronic:

-3-

Ponson du Terrail

Capitolul I Cltorul care trece fluviul Loire, la Orlans, ndreptndu-se spre sud, ntlnete la nici dou leghe deprtare un inut nisipos, arid i acoperit de brazi. Este Sologne. Sologne este o regiune nesntoas, cu miasmele frigurilor, monoton, dar al crui aspect general este de o melancolie i de o poezie incontestabile. Din cnd n cnd, de pe marginea drumului, se zresc turnurile roii ale vreunui mic castel de crmizi, pierdut n mijlocul pdurii. Uneori, dimineaa, la rsritul soarelui, se aude rsunnd o fanfar i se vede trecnd cte o cprioar urmrit cu nverunare de cinii de vntoare din Poitou. La nord e Orlans, ora puin cam monoton, poate, dar care pentru acel ce locuiete ntr-nsul, e cel mai bun ora din lume. La est se afl Vierzon, capitala minerilor, ora care nu doarme nici ziua, nici noaptea. La vest este Chambord, frumoasa locuin, palatul nconjurat de mari pduri; puin mai departe este Blois, ora cuceritor, care i amintete nc de oaspeii si ilutri Apoi, la sud, se afl Berri, cntat de George Sand; Berri, ara legendelor i a pdurilor stufoase. ntre Motte-Beuvron i Nouan, inutul este cu totul acoperit de pduri; n mijlocul acestora, aproape la cinci kilometri deprtare de calea ferat, se afl o locuin care dateaz din secolul trecut, i care, ca toate construciile din acel inut, e zidit din crmizi roii. E un castel? S-ar putea spune aceasta vznd cele dou turnuri hexagonale ce se afl la faada sudic i sutele de arbori btrni care formau de jur mprejur un parc imens. Totui, n inut, n loc de a numi castel aceast cldire, locuitorii o numesc Martinire. Martinire aparinea nainte de revoluia din 1889 unui anume Martin. De aici i-a venit numele de Martinire. Domnul Martin murise la nceputul imperiului i pmntul su din Sologne fusese cumprat de un anume Bernard.
-4-

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Acest Bernard se mbogise din comerul cu pnz i ln. Plin de prostie i vanitate, el pusese s se scrie n litere de aur pe poarta parcului su Castelul Martinire. Dar n inut, locuitorii continuar s numeasc acea cldire Martinire. Domnul Bernard, care-i cstorise unicul fiu cu o femeie neplcut, nalt i slab, vroia s treac drept un mare senior. El interzisese vntoarea n pdurile sale, era nemilos cu braconierii i cuta s se mprieteneasc cu vecinii si. Braconierii fur bgai n nchisoare, dar vecinii i nchiser ua. De altfel, senioria lui fu de scurt durat, cci sosi Restauraia. Domnul Bernard ddu dou falimente i se ruin. n aplauzele vecinilor, pe care luxul grotesc al acestui btrn comis-voiajor i ntristase adesea. Baronul Passe-Croix, un gentilom, care revenea din emigrare, socru al generalului marchiz de Morfontaine, cumprase n fine Martinire i locuise ntr-nsa pn la moartea lui, apoi o lsase fiului su, acel baron de Passe-Croix care trebuia s fie n cele din urm unul din ucigaii contelui Main-Hardye mai nti, i la urm al nenorocitei Daniela de Morfontaine. n 184, n luna noiembrie, baronul se afla nc la Martinire, supunndu-se modei engleze, care cerea s se petreac la ar i o parte a iernii. Domnul de Passe-Croix era atunci un om de aproape 42 de ani. Baroneasa, soia sa, atinsese vrsta de 36 de ani. Doi copii fuseser fructul cstoriei lor: un biat care trebuia s termine coala din Saint-Cyr n anul urmtor, i o fat de 16 ani, frumoas aa cum fusese mama ei, i care se numea Flavia. Deci, n luna octombrie, anul 184, ntr-o sear, oaspeii din Martinire auzir, de la o deprtare de un sfert de leghe de locuina lor, rsunnd cu putere o goarn. n acel moment n salon se aflau trei persoane: domnul i doamna de Passe-Croix i fata lor. Doamna de Passe-Croix, care sttea la o mas i broda, i ntrerupea din cnd n cnd lucrul spre a arunca pe furi o privire fiicei sale. Baronul, trntit n fotoliul su, lng foc, i citea ziarul. Ct despre Flavia, aezat n faa tatlui ei, sttea cu ochii
-5-

Ponson du Terrail

plecai i prea a fi prada unei adnci meditaii. Sunetul trompetei i fcu s tresar. Oh! oh! zise domnul de Passe-Croix, Victor s se ntoarc deja? Asta e foarte puin probabil, rspunse baroana. Victor a plecat astzi de diminea la Rigoles, unde trebuie s vneze opt zile, zise Flavia. Cu toate acestea, relu domnul de Passe-Croix, nu m nel; e sunetul trompetei sale. Numai el sufl aa de tare n trompet prin mprejurimi. Doamna de Passe-Croix se scul i se duse s deschid fereastra. Apoi ea se uit afar. ncepuse s se nnopteze, marea alee a Martinirei era deart i goarna nu se mai auzea. Te-ai nelat, domnule, zise baroana, nu mai aud nimic. Au fost fr ndoial domnii de Cardassol. Se poate, zise baronul, aceti gentilomi sunt braconieri la fel ca ranii. Interzicnd vntoarea la dnii, ei nu se sinchisesc deloc, i trec mereu pe pmntul nostru. Persoanele la care domnul de Passe-Croix fcea aluzie i care sunt chemate s joace un rol n povestirea noastr, merit ca, n cteva cuvinte s le facem portretul. Domnii Brule de Cardassol erau nite mici proprietari de pduri, de o noblee mediocr, cu nite venituri la fel, trgnd tot mereu dracul de coad, de rea credin n tranzacii, jurnd c ei nu datorau nimic nici unui creditor ce nu avea nscris de la dnii; dar din contr, reclamnd ceea ce nu li se datora, cnd ei puteau surprinde buna credin a unui tribunal. n Sologne, unde nobleea e bine vzut i respectat, de obicei se spunea: De rea credin ca un Cardassol. Aceti gentilomi, n numr de cinci, i permiteau luxul de a avea un maestru de vntoare, care cumula i funciile de vizitiu, valet de ferm i grdinar. Cum pdurea lor era mic, ei vnau pe pmnturile altora. Iarna, ei se duceau n oraul vecin i plimbau prin saloanele subprefecturii nite femei destul de urte, cu care se cstoriser nu se tie unde. Domnul de Passe-Croix i familia Cardassol nu erau n relaii strnse. i fceau o vizit la 1 ianuarie i i anunau unii altora cstoriile i naterile. Victor de Passe-Croix, tnrul saint-cyrien i ultimul din
-6-

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

familia Cardassol, care se numea Octav, se cunoscuser la coal: dar nu se mprieteniser, pentru motivul c Victor era franc i Octav de Cardassol era prefcut, egoist, mincinos i foarte zgrcit. La colegiu, Victor i Octav se btuser cu pumnii, la coala preparatoare, unde se regsir, se btur cu floreta avnd buton. Cardassol fu rnit. Mai ncolo vom vedea c el nu va ierta asta. Acetia erau cei mai apropiai vecini ai domnului de Passe-Croix. Baronul i relu lectura. Doamna de Passe-Croix, dup ce nchise fereastra continu s brodeze, iar Flavia continu s viseze. Dup cteva minute se auzi din nou rsunnd fanfara. Oh! oh! zise baronul, nu m nel deloc de ast dat, e fanfara lui Victor. Doamna de Passe-Croix se duse din nou la fereastr, i lipi fruntea de geam i cut s strbat cu privirea ntunericul ce cretea tot mereu. Sunetul goarnei se apropia i n curnd baroneasa vzu aprnd la peron un cavaler urmat de vreo doisprezece cini pe care un valet i conducea. Ah! este Victor! zise ea. E ciudat! murmur Flavia, care devenise palid. Victor e cam iute, zise la rndul su baronul; m prind c s-a certat la Rigoles. n orice caz, rspunse baroneasa, mi nchipui c nu i s-a ntmplat nimic, cci iat-l s-a ntors. Din fericire, salonul nu era luminat dect de flacra focului din sob, cci altfel doamna de Passe-Croix ar fi observat tulburarea i paloarea fiicei sale. Baroneasa relu dup o scurt tcere. i cu cine s-ar fi putut certa Victor la Rigoles? Familia Montalet are muli invitai. Asta e adevrat. i printre invitai, muli tineri din Paris. Ah! zise baroneasa cu indiferen. Dar cine mi-a vorbit de un ofier de marin? Mi se pare c nsui Victor Mi-a spus chiar numele acestui ofier, dar l-am uitat. Baronul nu termin aceste cuvinte, cnd ua se deschise i
-7-

Ponson du Terrail

Victor intr. Victor era un biat nalt i frumos, de 20 de ani, cruia costumul de vntoare i sttea mult mai bine dect uniforma din Saint-Cyr. Cu cine te-ai certat? ntreb baronul sculndu-se. Cu nimeni. Bun seara, tat, bun seara mam, bun seara mica mea Flavia. Tnrul mbri pe rnd cele trei persoane din salon. Apoi se trnti ntr-un fotoliu. Uf! zise el, sunt foarte obosit i mi-e o foame teribil. Dar, dragul meu, zise baronul, mi vei explica de ce te ntorci aa de repede de la Rigoles? Desigur, tat. Ai plecat azi de diminea? Da. i te ntorci dup opt ore? Mister! rspunse tnrul rznd. Tatl tu a zis, spuse baroneasa, c te-ai certat cu cineva Ah! e nostim! Atunci, ce i s-a ntmplat? Nimic, mam; am fcut un pariu astzi la prnz, asta-i. i ce pariu? C Fanchette, ceaua mea, atac singur un porc mistre. i? i am venit s o iau pe Fanchette de la Martinire i socotesc s plec ast-sear dup cin. Cum, nu te vei culca aici? Nu, mam. Dar sunt cinci leghe de aici pn la Rigoles! Voi face drumul ntr-o or. Dar trebuie s treci prin pduri! ndrzni s spun Flavia. A! zise tnrul rznd, vrei s mi vorbeti de hoi i de braconieri? Hoi nu tiu dac sunt, dar braconieri Adesea i unii i alii sunt la fel, spuse Victor rznd. Dovad sunt vecinii notri Cardassol, care mi-au furat toamna trecut un cine. Dar linitete-te, Flavia, nu m tem de nimeni; nici de hoi, nici de braconieri. Te-ai ntors singur, Victor?
-8-

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Nu, Anton a venit cu mine. Dar mncm o dat? ndat, fiul meu. Mor de foame, repet Victor. Baroneasa se scul. M duc s o zoresc pe buctreas, zise dnsa. i eu, spuse domnul de Passe-Croix, urc niel n odaia mea i m ntorc; pn atunci stai de vorb cu sora ta. Flavia tresri din nou, dar ea nu ndrzni s se scoale i s plece din salon. Cnd ua se nchise, Victor i apropie scaunul de sora sa. Surioar, zise dnsul, tii de ce m-am ntors? Dar ne-ai spus-o, rspunse ea, pentru a o lua pe Fanchette. Nu, nu pentru asta, zise cu gravitate Victor. Vocea lui i pierduse deodat veselia pe care o avusese cu puin nainte. Flavia deveni palid i murmur: De ce, atunci? Spre a te vedea. Oh! ciudat idee! murmur Flavia, a crei tulburare era fr margini. Surioar, zise cu tristee Victor, sunt, crede-m cel mai bun prieten al tu pe aceast lume i faci foarte ru s nu te ncrezi n mine. Dar frate Ascult, dar, continu Victor. M-am dus la Rigoles azi de diminea cu gndul de a petrece acolo opt zile i m-am ntors ast-sear pentru tine, pentru fericirea ta. Flavia i ascunse capul n mini. Trebuie s-i vorbesc ast-sear, continu tnrul, dup mas mi vei da braul i vom face o plimbare prin parc. Vreau s tiu totul Vreau! zise Victor cu un ton plin de autoritate. Fie! murmur tnra fat. n acest moment baroneasa se ntoarse. Venii, copiii mei, zise ea, masa e gata. Ah! cu att mai bine, zise Victor redevenind vesel. Spre a putea pricepe mai bine ntrevederea pe care Victor de Passe-Croix o ceruse surorii sale, trebuie s ne ntoarcem cteva ore i s ne deplasm la Rigoles. Castelul care purta acest nume era situat la o deprtare de cinci ore de Martinire i aparinea domnilor de Montalet; familia de Montalet era compus din nite gentilomi care veneau
-9-

Ponson du Terrail

s stea la Sologne n fiecare an n preajma srbtorii Sf. Hubert. Iarna ei locuiau la Paris i se vedeau deseori cu familia Passe-Croix. Domnul de Montalet, tatl, era un fost ofier din garda regal. El era un om de 65 sau 66 de ani, foarte vesel, voinic ns, foarte bun vntor i avnd o avere considerabil. Cei doi copii ai si, Amaury i Raoul, aveau, cel mare 28 ani i al doilea, 23 ani. Raoul de Montalet i Victor de Passe-Croix fuseser colegi la liceul Bonaparte i se iubeau ca doi frai. Domnul de Montalet, tatl, era vduv de mai muli ani; la Rigoles nu se afla alt femeie dect doamna Gertrude, care cumula toate funciile. Totui, la aceste patru persoane care erau oaspei obinuii la Rigoles, trebuie s adugm un al cincilea, care, de la sosirea familiei Montalet, se afla mpreun cu dnii. Acest personaj era un om de aproape 30 ani, care se numea Albert Morel. Cu tot numele su vulgar, domnul Morel era un gentilom desvrit: bogat, cavaler, vntor distins. El se duelase cu mult bravur de dou ori i lansase n lume o dansatoare, devenit mai apoi celebr. Domnul Albert Morel cumprase, cu doi ani nainte, o moie mare n Poitou, alturi de aceea pe care o poseda familia Montalet. Raporturile de vntoare stabilir ntre noii vecini o oarecare intimitate. Ei se revzuser la Paris i domnii de Montalet l prezentase pe domnul Albert Morel baronesei de Passe-Croix, care primea joia. Domnul Albert, cu toat reputaia sa de brbat elegant, cu toat averea sa considerabil, pe care tia s o cheltuiasc cu mult noblee, i n pofida rarei distincii a spiritului su, era un personaj foarte misterios. Nu se tia de unde venea i nici nu avea vreun prieten mai vechi. Dup unii el era din insula Mauritius; dup alii numele su nu era dect un pseudonim; iar alii, mai ndrznei, pretindeau chiar c el era desprit de femeia sa, dar, fr ndoial, nici unul din aceste zvonuri nu ajunseser pn la Montalet, cci domnul Albert Morel tria la Rigoles de dou luni n cea mai mare intimitate. Cu toate acestea, de cteva zile, el nu era singurul oaspete, cci Raoul, fiul cel mic, i scrisese amicului su Victor de
- 10 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Passe-Croix urmtoarea scrisoare: Vom avea anul acesta o srbtoare de Saint-Hubert despre care se va vorbi mult, i contm pe tine, drag Victor. Suntem deja zece, cu tine vom deveni unsprezece. Adu i cinii ti. Vrem s avem 60 de cini i s atacm un mistre monstruos pe care paznicii l-au descoperit asear. Vei fi ateptat la prnz. Al tu Raoul. La primirea acestei scrisori, Victor i trimisese cinii i picherul su la Rigoles. Apoi el plecase luni de diminea.

Capitolul II Victor era clare pe un frumos cal negru, iute ca fulgerul, cu numele Neptun i care fcea ntr-o or cei 16-17 kilometri care despreau Martinire de Rigoles. Victor plecase cum se fcuse ziu, adic pe la orele 6 i jumtate i ajunsese la vreo trei sferturi de leghe de locuina familiei Montalet, cnd auzi rsunnd n apropiere dou focuri de puc. Bun! i zise tnrul om, cunosc aceast puc. Este puca lui Octav de Cardassol. Abia terminase aceast reflecie, cnd Victor vzu tufiul agitndu-se i se pomeni fa n fa cu inamicul su de coal. Octav de Cardassol inea de urechi un iepure pe care-l mpucase i pe care se pregtea s-l bage n sacul su, cnd l zri pe Victor clare, care, foarte linitit, se oprise n mijlocul drumului. Cardassol, puin cam ncurcat, voi s intre din nou n tufi, dar Victor l strig: Hei, Octav! Cu toat ura care exista ntre dnii, Octav de Cardassol i Victor de Passe-Croix pstraser din coal obiceiul de a se tutui. La acest strigt. Octav se opri. Bun ziua, zise el. Vaszic practici braconajul pe moiile familiei Montalet?
- 11 -

Ponson du Terrail

Cardassol fcu o strmbtur. Acest iepure este al meu, zise el. A! Cinii mei l gonesc de dou ore. Unde sunt cinii ti? Prin pdure I-am pierdut mai adineauri. i Cardassol ncepu s strige: Ramoneau! Ramoneau! Dar Victor se apropiase de Octav i ntinznd mna i luase iepurele zicnd: E foarte frumos! Ramoneau! continu s strige Octav. O s rgueti n zadar, i spuse Victor rznd. Cinii ti sunt departe, dac sunt cu tine cci acest iepure nu e acela pe care l goneau ei. Ah! crezi? Drace! zise tnrul om aruncnd iepurele la pmnt; un iepure care a fost alergat dou ore e mai nepenit. sta se vede c a fost surprins i mpucat pe loc. Ei bine, la urma urmelor ce dovedete asta? ntreb Cardassol mai arogant. C braconezi pe moiile familiei Montalet. Am voie. Ah! i Victor se uit la fostul su coleg de coal cu un aer de dispre. Sunt prea bine crescut, zise el, spre a te contrazice. i ddu pinteni calului su. Dar la rndul su Octav de Cardassol l reinu. Victor! zise el. Victor se opri. Ce vrei? S-i dau un sfat bun. N-am nevoie. Cine tie! rspunse Cardassol cu iretenie. Referitor la vntoare? Poate Ei bine! Vorbete Sunt curios s tiu se sfaturi poi s-mi dai. Te duci la Rigoles? Da.
- 12 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Vei sta mult acolo? Opt zile. Faci ru. De ce? Fiindc n acest timp se va bracona pe moia Martinire. Tu vei bracona? zise Victor cu insolen. Oh! eu, rspunse Cardassol, trag ndejde c am voie s vnez. De la cine? De la tine. Victor ncepu s rd.. Glumeti, dragul meu Octav, zise el. Nu. Ascult, dar, dac i dau o ntiinare important? Relativ la ce? Relativ la lucruri care in de onoarea ta, scumpul meu Victor. La rndul su Victor tresri. Oh! oh! zise el. Dac te scot pe tine i pe ai ti dintr-o ncurctur, mi vei da voie s vnez la tine? Dragul meu, rspunse Victor, cum nu vd nici un pericol pentru onoarea mea, te-a ruga Cnd nenorocirile au sosit, zise Cardassol, totdeauna omul se ciete c n-a ascultat sfaturile cele bune. Aceste ultime cuvinte l exasperar pe Victor. S vedem, zise el, te vei explica sau nu? Asta depinde. Cum? Am ncredere n tine. Dac sfatul pe care i-l voi da i va prea bun, m vei lsa s vnez la tine? Da. Pe cuvntul tu de onoare? i jur. Eu i fraii mei? Drace! e cam mult, cinci braconieri de spea voastr, zise cu dispre Victor. Sfatul meu valoreaz vei vedea. Ei bine, vorbete. Ai face bine s nu stai opt zile la Rigoles. De ce? Fiindc la Martinire n-ai cine de paz.
- 13 -

Ponson du Terrail

i ce-i cu asta? Tatl tu i servitorii lui dorm greu. Victor tresri. Sunt oameni care noaptea sar gardul parcului. Ce vrei s spui? Nu spre a v lua iepuri, continu Cardassol cu un surs rutcios. Adio, te sftuiesc s veghezi. Stai! l strig Victor. Dar Cardassol dispru n pdure. Vei vedea c sfatul meu nu e scump, i strig el. Victor de Passe-Croix sttu un moment nemicat n mijlocul drumului, ca i cum s-ar fi rupt ceva ntr-nsul. Cu mna pe frunte el repet de mai multe ori: Ce-a vrut s spun? Deodat i veni un gnd. Acest gnd trebuie s fi fost teribil, cci o sudoare ngheat i umezi tmplele, pe cnd faa lui plea i o micare uoar i agita buzele. Apoi el ddu pinteni calului, care porni n galop spre Rigoles. Pe drum, Victor nu ndrzni s se gndeasc la nimic, aa de mult l nspimnt gndul ce i trecuse prin minte. Dup o jumtate de or, el sosi la locuina familiei Montalet. Castelul Rigoles era o construcie de pe vremea lui Ludovic al XIII-lea, din crmizi roii ca cea mai mare parte a locuinelor din Sologne. Dou mari alei, una la nord i alta la sud, fcute prin pdure, permiteau zrirea castelului de la o mare distan. Cnd Victor de Passe-Croix sosi, oaspeii castelului tocmai erau gata s se aeze la mas. Montalet tatl i fiii avea n jurul lor vreo zece persoane mbrcate n costume de vntoare. Un ura vesel primi sosirea tnrului saint-cyrien: Ah! iat-l pe Victor, strig tnrul Montalet; de ast dat suntem cu toii. Bun ziua, Victor. Bun ziua, domnilor, rspunse tnrul salutnd la dreapta i la stnga. Albert Morel, care sttea la cellalt capt al mesei, se scul i veni s strng mna lui Victor. Dar acesta nu avusese niciodat mare simpatie pentru oaspetele din Montalet. El i arta o mare indiferen i primi cu
- 14 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

mult rceal dovezile lui de prietenie. Vom prnzi n galop, domnilor, zise stpnul casei. De ce aa repede? ntreb Victor. Fiindc trebuie s mergem la o deprtare de o leghe de aici i fiindc mistreul zrit e mare i va trebui s-l urmrim patru sau cinci ore cel puin. Oho! oho! i pentru c, adug Amaury de Montalet, inem s prnzim devreme astzi. n ziua de Saint-Hubert. Ei bine, fie! zise Victor. i se aez la mas ntre amicul su Raoul i un om de aproape 36 ani, care i era necunoscut. Acest personaj, care avea o figur deschis, ochii albatri i mari, nasul i gura foarte aristocratice, i plcu lui Victor imediat. Cine e acest domn? l ntreb el pe optite pe Raoul. E un prieten al fratelui meu, ofier de marin, domnul Roger de Bellecombe. Pe cnd Victor i Raoul schimbau aceste cuvinte, Roger de Bellecombe, ofierul de marin, l privea pe Albert Morel cu mult struin.

Capitolul III Victor i Raoul vorbir un moment mpreun: apoi, acesta din urm, schimb cteva cuvinte cu vecinul su din dreapta, ofierul de marin. Victor intr cu ei n vorb. Domnule, i zise ofierul n oapt, scuz-m, dar am sosit abia ieri, i nu cunosc de aici dect pe stpnii casei. Victor se nclin. Ai putea s-mi spui numele domnului care se afl n faa noastr? E un parizian, rspunse Victor, domnul Albert Morel. Aha! Aceast exclamaie fu pronunat cu o intonaie ciudat, ceea ce l surprinse pe Victor. Acest nume v mir? l ntreb el pe ofierul de marin. Da i nu. Cum asta? Da, fiindc acest domn seamn perfect de bine cu o
- 15 -

Ponson du Terrail

persoan pe care am cunoscut-o n colonii. Adevrat?! Nu, dac sunt cumva victima unei confuzii, cci atunci acest domn are dreptul de a se numi oricum va vrea. Dar, zise Victor, l-ai vzut azi diminea pentru prima oar? Da, domnule. Totui, ai sosit de asear, mi spuneai. El se culcase. L-am vzut intrnd aici adineauri i se pare c este foarte bun prieten cu stpnul casei. Sunt vecini de moie. Aici? Nu, n Poitou. E ciudat, repet ofierul de marin, seamn foarte mult cu un om pe care l-am cunoscut. Cu toate acestea a ridicat asupra mea o privire cu totul indiferent i numele meu, cnd a fost pronunat n faa lui, n-a produs pe chipul su nici o impresie. n fine, el se numete Albert Morel. Domnule, zise Victor, suntei marinar, prin urmare ai cltorit mult? Am fcut de dou ori ocolul lumii. Prin urmare ai putut aprecia adevrul zictoarei care spune c fiecare om are un destin. Am auzit vorbindu-se de asta, domnule, dar n-am putut nc s constat personal. Atunci pricep uimirea dumneavoastr creznd n a-l recunoate pe Morel Pe un om pe care l-am vzut btndu-se n duel. n ce ar? n Brazilia, la Rio. Cnd? Oh! au trecut zece ani. Victor nu ndrzni s mai struie i s-l ntrebe pe ofier amnuntele acestei aventuri. De altfel lumea ncepuse s se scoale de la mas i cel mai mare dintre Montalet, Amaury, lund trompeta sa, ddu semnalul de nclecare. Pe cai! domnilor! pe cai! acesta fu cuvntul de ordine care i conduse pe vntori n curte. Pe ultima treapt a peronului, un servitor cura o pereche de cizme.
- 16 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Acela care le purtase fcuse fr ndoial un drum lung, cci cizmele erau pline de un noroi galben. Cnd Victor cobor scara peronului i vzu acele cizme, tresri. Iat, se gndi el, un noroi pe care nu l-am vzut n alt parte, dect la Martinire. Haide, Victor, ncalec, zise domnul Montalet tatl. Victor de Passe-Croix nu mai sttu pe gnduri i nclec. Dup cum anunaser stpnii casei, locul de ntlnire pentru vntoare era puin cam departe i trebuia s mearg mai mult de o or. Fie c ntmplarea i aduse unul lng altul, fie c o simpatie ascuns i atrgea, ofierul de marin i Victor se gsir cu caii alturi n rndul din urm. Fiindc suntem unul lng altul, spuse marinarul, s vorbim din nou. Foarte bine, zise Victor, cci sunt curios s tiu istoria domnului Albert Morel. Dar, domnule, nu e deloc sigur c domnul Albert Morel ar fi domnul pe care l-am cunoscut. Ei bine, ce are a face cu asta! zise Victor. Marinarul se uit la dnsul melancolic. Eti tnr, domnule, zise el. Am 19 ani. i ai cunoscut foarte puin viaa. Oh! zise Victor atins n vanitatea lui, cine tie? Marinarul surse. tii, zise el, dac domnul Albert Morel ar fi omul de care vorbesc, ai avea pentru dnsul un mare dispre, mai ales dup ce i voi povesti istoria lui. Fie, zise Victor, a crui curiozitate cretea. Marinarul i viitorul sublocotenent rmaser i mai n urm. Ct va dura s strbatem distana ce ne desparte de locul de ntlnire? ntreb marinarul. Cel puin o or. Istoria e cam lung i trebuie mai mult dect o or spre a o povesti. Ei bine, spune-mi o parte. i restul? Vei face ca n romanele care se public prin ziare: Sfritul n numrul de mine.
- 17 -

Ponson du Terrail

Bine. Aceast povestire este foarte important i ea are un rol nsemnat pentru a nu o publica toat, aproape textual. Domnule, zise marinarul, mi vei da voie s dau un titlu povestirii mele i s o despart la nevoie n capitole? Cum vrei. S o numim dar: Un duel transatlantic. Iat povestirea marinarului: ntr-o sear de aprilie anul 184 un tnr urc ncet strada Taitbout, i se aez afar la o mas la Caf de Paris. Cu toate c era n luna aprilie, cldura se instalase mult mai timpuriu n acel an. Era mult lume la Caf de Paris, i noul venit, dup ce se aez la mas, observ c ocupase singura mas ce mai era liber. oseaua era plin de trsuri ce se duceau i veneau de la pdure. Trotuarele erau pline de pietoni. Tnrul scoase o igar i se pregtea s cear chelnerului un chibrit, cnd ali doi tineri, mbrcai cu redingote ncheiate pn sus, aa c se cunotea c sunt militari, se apropiar, se uitar n dreapta i n stnga, i negsind nici o mas liber se aezar fr multe complimente la masa personajului pe care l-am descris mai sus. Ar fi fost corect din partea acestor domni s-l salute pe acest tnr i s-i cear voie s stea la masa lui. Ei, ns, nu fcur asta. Tnrul, pe care l vom numi Raymond de Luz, nu clipi i sttu linitit. Numai cnd sosi chelnerul aducnd o tav i vru s pun pe mas cele dou pahare de malaga comandate de acei doi, Raymond de Luz cu mult mndrie zise: Ia paharele astea de aici! Cei doi ofieri tresrir i unul din ei privindu-l n fa i spuse: Domnule, m numesc Charles de Valserres, i-i voi tia urechile mine diminea dac nu te scoli imediat de la mas i pleci. Domnule, rspunse Raymond de Luz, nu sunt ofier, i dac ai poft s mi tai urechile, sunt la ordinele dumitale. i i ntinse cartea de vizit.
- 18 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Acela care i dduse numele de Charles de Valserres lu acea carte de vizit i-i arunc ochi pe dnsa. Apoi i ddu cartea lui de vizit, adugnd: Vei primi martorii mei, mine diminea. E n zadar, domnule. De ce? Vino cu ei mine n Bois, la ora 17, n dosul pavilionului de Madrid, i voi fi i eu acolo cu ai mei. Fie! Armele? Da, zise Raymond de Luz cu un surs dispreuitor, fiindc ai de gnd s mi tai urechile, mi nchipui c ne vom bate cu sabia. Domnule, sabia este o arm ofiereasc; iar dumneata nu eti ofier. Ne vom bate cu pistolul. Raymond de Luz se nclin. Apoi, cum n acel moment dou persoane care stteau la o mas vecin se sculau s plece, Charles de Valserres i amicul su luar loc acolo, lsndu-l pe Raymond de Luz singur la masa lui. Acesta din urm i buse cafeaua foarte linitit, i termin igara, se scul i plec nepstor, apucnd pe strada Choiseul. Ajungnd la captul acestei strzi, el se opri spre a suna la o poart deasupra creia se afla numrul 3. El venea des la aceast cas, cci portarul l salut i-i zise: Domnul baron tocmai s-a ntors. Cu att mai bine! rspunse Raymond. i urc ncet o scar frumoas. Un negru veni s-i deschid. Bun ziua, Neptunio, zise el, stpnul tu e acas? Sigur c este, i rspunse o voce tnr i sonor. Draperia care masca ua se ddu la o parte i un om tnr care avea nc plria pe cap apru i ntinse mna vizitatorului su. Bun ziua, scumpe amice, tocmai acum m-am ntors. Omul la care venise Raymond era nalt i frumos, de vreo 25 de ani, cu barb neagr i ochii albatri. El avea talia subire, un picior mic, nite mini de femeie, i n toat persoana lui era ceva care trda pe omul din colonii. l lu pe vizitatorul su de mn i-l introduse ntr-un salona de fumat foarte elegant mobilat. Bun ziua, drag Raymond, repet el mpingndu-l
- 19 -

Ponson du Terrail

ntr-un fotoliu, nu te ateptam ast sear i nu credeam s te vd dect mine, cci eram hotrt s nu m duc la club i s m culc devreme. Ah! tii c am jucat toat noaptea trecut? Vai! rspunse Raymond surznd, i vaporul care trebuie s mi aduc venitul peste cinci zile trebuie s se in bine, cci dac va naufragia voi fi momentan ruinat. Dar parc eu am fost mai norocos? Nu zic da, dar n-am venit la tine spre a socoti pierderile noastre. Atunci pentru ce? Spre a te ruga s te ii de hotrrea ta i s te culci devreme. Bine. i pe urm? Fiindc mine te vei scula foarte de diminea. Asta nseamn c vom face o plimbare la Bois. Tocmai. Prietenul lui Raymond i ncrunt sprncenele. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cnd marinarul ajunse aici cu povestirea sa, Victor de Passe-Croix i spuse: M prind c domnul din strada Choiseul i acela cruia i-ai servit de martor nu e dect una i aceeai persoan. Se poate. Dar ai rbdare. i marinarul continu.

Capitolul IV Tnrul care locuia n strada Choiseul i la care Raymond de Luz se dusese era un creol din insula Bourbon, numit Felix de Nancery. Raymond de Luz era de asemenea creol i cei doi tineri se cunoteau din copilrie. Ei veniser la Paris mpreun la vrsta de ase ani n cea mai mare intimitate. Raymond de Luz era fiul celui mai bogat plantator din insula Bourbon. Felix de Nancery era de asemenea bogat, dar mult mai puin
- 20 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

dect amicul su, fa de care era mai mare cu doi ani. Felix de Nancery studiase dreptul i se consacr profesiunii de avocat, n ara sa. Raymond venise n Frana numai spre a-i termina educaia. Amndoi, de altfel, prelungiser deja cu doi ani ederea lor n Frana. Parisul are attea farmece pentru tineretul elegant i bogat. Raymond avea o sor mai mic, fructul celei de-a doua cstorii a tatlui su, pe care el o destina ca soie amicului su Felix. Domnioara Blanche de Luz avea atunci 19 ani i Raymond de mult vreme, n scrisorile sale, pregtise aceast cstorie, care trebuia s fie celebrat cu consimmntul celor dou familii, ndat dup sosirea celor doi tineri creoli. De Nancery cunotea perfect de bine situaia averii familiei de Luz. Domnul Laurent de Luz, tatl lui Raymond, era un gentilom de origine breton, care, sosind n insula Bourbon cu 30 de ani nainte, cu epolei de locotenent de marin i sabia lui drept orice avere, i care zpcise inima domnioarei Raymond, cea mai bogat fat din colonie. Vduv dup civa ani, gentilomul breton se cstorise din nou la Bourbon cu o tnr, aproape fr avere, i care l fcuse tatl acelei fete pe care Raymond o destin amicului su Felix de Nancery. Raymond se angajase s o nzestreze pe sora lui. Aceste amnunte sunt necesare spre a putea pricepe ceea ce se petrecu a doua zi. Cum! zise Felix privindu-i amicul, pe cnd acesta i aprindea o igar, ai avut o ceart? Da. Cu cine? Cu un ofier. i Raymond i povesti scena pe care am descris-o. Dar, zise Felix, asta e absurd! e o ceart de cafenea. De acord. Dar ce e de fcut? S aranjm lucrurile. Eti nebun, zise Raymond. Unde ai vzut s se aranjeze asemenea afaceri? Felix ddu din umeri. S-a fcut alegerea armelor? Da.
- 21 -

Ponson du Terrail

i ce ai ales? Pistolul. De Nancery respir. Ah! zise el, cu att mai bine, eti o for. M mguleti, zise Raymond, surznd. i dac tragi primul l vei culca la pmnt pe adversarul tu ca pe o ppu. Unde te bai? La pdure, la Bois, n spatele pavilionului de Madrid, mine diminea la ora apte. Ai i al doilea martor? M-am gndit la baronul Renaud, tii, acela pe care la club l numim Singleton. Drace! zise de Nancery rznd, i vei face un mare serviciu. Crezi? Arde de dorina de a servi ca martor cuiva. Cum e foarte scund, i nchipuie c asta l va nla Raymond surse. Ei bine, vrei s te nsrcinezi a-i vorbi? Nu, i voi scrie. Fii linitit, va fi punctual. Domnul de Nancery lu condeiul i scrise: Domnule baron, Amicul nostru comun, Raymond de Luz, se bate mine diminea, la ora apte, i conteaz pe dumneata i pe mine. ntlnirea e la dnsul acas, str. Taitbout 29, la orele cinci i jumtate. Al dumitale, Felix de Nancery. Tnrul creol puse scrisoarea n plic i scrise adresa domnului baron Renaud, str. Caumartin 11, i o ddu lui Neptunio cu ordinul de a o duce imediat. Neptunio plec, cei doi tineri mai vorbir o or, apoi Raymond strnse mna lui Felix, zicndu-i: M duc s m culc devreme. Fii punctual mine. Fii sigur. Pe mine, amicul meu. Domnul de Nancery, dup ce l conduse pe Raymond pn la scar, intr n cas, se dezbrc i ce culc. Dar, dup ctva timp se detept, prad a unui vis urt. n somn el asistase la evenimentele de a doua zi.
- 22 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Raymond czuse lovit de un glonte n frunte. Tnrul i terse fruntea de sudoare i se scul. E ciudat, i spuse el, cu att mai straniu cu ct, n visul meu, Raymond a tras cel dinti. Raymond trage cu pistolul cu mare precizie. Am auzit spunndu-se c se viseaz contrariul a ceea ce se va ntmpla. Deci, Raymond l va ucide pe domnul de Valserres. S adormim. Domnul Nancery ncerc s adoarm, dar somnul nu se prindea de dnsul. El avea mereu naintea ochilor aceast scen ciudat a visului su, i deodat un gnd straniu i veni n minte. Dac Raymond va fi ucis, i spuse el, sora lui l va moteni i va deveni cea mai bogat fat din colonie. i sora lui este femeia pe care trebuie s o iau de soie. Acest gnd l zpci pe Nancery. El l respinse la nceput cu energie, dar i reveni, i sfri prin a se obinui cu el, aa c peste o or examina cu rceal situaia nou pe care i-ar produce-o moartea lui Raymond, dac nenorocitul ar fi czut a doua zi. Blanche de Luz, care trebuia s aib o zestre mic, va deveni bogat; i cum i va putea fi refuzat lui Felix de Nancery, cel care l-a primit n braele sale pe fratele nsngerat i muribund? Oh! murmur el, sunt gnduri care te fac criminal. n zadar ncerc s adoarm; ziua l apuc sucindu-se n patul su, scuturat de friguri. Cnd sun ora 5 Felix de Nancery l chem pe Neptunio i se mbrc Apoi se duse pe jos la Raymond, care locuia, dup cum am spus, n strada Taitbout, numrul 29. Cnd sosi, Raymond dormea nc foarte linitit. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Felix de Nancery era acolo de cteva minute, cnd sosi i baronul Renaud. El i gsi pe Raymond fcndu-i toaleta i pe Nancery fumnd o igar. Dup cum prevzuse acesta din urm, tnrul baron Renaud primise numaidect invitaia de a figura ca martor ntr-un duel. n ajun, de Nancery era vesel; dar acum el nu mai rdea, era palid, trist i i inea ochii n jos. Dragul meu! i zise Raymond rznd, eti un martor trist. De Nancery tresri.
- 23 -

Ponson du Terrail

De ce? ntreb el. Eti abtut! Ce glum! i eti foarte palid. De Nancery se privi ntr-o oglind i recunoscu c era palid. tii i tu, urm Raymond, c nu e plcut lucru s mergi s te bai asistat de un om care te ngroap mai dinainte? Eti nebun! murmur de Nancery i interpretezi n mod ciudat afeciunea ce o am pentru tine. Baronul interveni. Haide! zise el, totul va decurge de minune, vei vedea, i acest ofier se va poci. Raymond se uit la pendul i spuse: Haidei, domnilor, se apropie ora. De Nancery sttea pe scaun i nu se mica. Felix, zise Raymond, am s-i spun cava. Ne dai voie, drag baroane? Cum s nu. Raymond l lu pe amicul su de bra i-l duse n odaia vecin, care era cabinetul su de lucru. n mijlocul odii se afla o mas ncrcat cu hrtii, i printre acestea un pachet nfurat n hrtie cenuie, al crui coninut prea c este un plic voluminos. Amicul meu, zise Raymond cu vocea pe jumtate, trebuie s se prevad totul. nc o dat Nancery tresri. Ce vrei s spui? Dumnezeul meu! Faa ta mi confirm cuvintele mele. Nu pricep totui. Pot s fiu ucis. Eti nebun. Sper c asta nu va fi. Dar n fine un om care se bate trebuie s admit i aceast supoziie. Ei bine! Raymond lu pachetul de pe mas. Iat testamentul meu, spuse el. Ce glum. i te fac executorul meu testamentar, adug Raymond, i las averea mea prezent i viitoare, surorii mele, domnioara Blanche de Luz. Felix de Nancery ntinse tremurnd mna spre testament.
- 24 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Apoi i desfcu redingota i-l puse n buzunar, adugnd: Sper c i-l voi napoia peste o or. i eu sper asta, zise Raymond surznd. Ah! uitam ceva. Ce mai e? tii c mai mult ca de obicei struiesc pe lng sora mea i tatl meu pentru proiectele noastre? Raymond De n-a mai fi pe lume, cine o va apra? Dar vei fi, murmur de Nancery, a crui voce tremura, i vom fi fericii, vei vedea. Ne-am neles acum, vino amice. Ei trecur n odaia unde baronul Renaud i atepta. Domnilor, zise el, trsura mea e jos i acolo am spade i pistoale! Le am i pe ale mele, rspunse Raymond, care scoase dintr-un sertar o cutie de marochin albastru. El deschise aceast cutie i se uit la pistoalele ce erau foarte frumoase. Nu doresc, adug el, adversarului meu s trag al doilea, mai ales dac sorii decid s se fac uz de armele mele. Haidei, domnilor, la drum! Cei trei tineri coborr i gsir la u trsura baronului. Felix de Nancery l lu atunci pe baron la o parte i-i spuse: Amicul meu, sunt primul martor, nu-i aa? Fr ndoial. De ce aceast ntrebare? Fiindc asta mi d dreptul de a conduce totul pe teren, i cred c am puin mai mult experien dect dumneata n aceste afaceri. Da, domnule, rspunse baronul. Voi fi fericit de a nva de la dumneata. Ei se urcar n trsur i dup douzeci de minute se aflau n pdure la locul indicat. Tnrul ofier Charles de Valserres se i afla acolo, cu cei doi martori ai si, din care unul era acela care l nsoea n ajun la Caf de Paris. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Domnule, zise Victor ntrerupnd povestirea ofierului de marin, cred c ghicesc deznodmntul acestei ntlniri. Oh! vei vedea, rspunse marinarul, e un fapt nemaiauzit n analele crimelor.
- 25 -

Ponson du Terrail

i marinarul continu povestirea sa, dnd pinteni calului su, cci rmseser cu mult n urma celorlali.

Capitolul V Cei doi martori ai lui Charles de Valserres, ofieri de husari, erau foarte bine, sub toate raporturile. Unul din ei, acela care n ajun se aflase la Caf de Paris, se adres lui Felix de Nancery, spunndu-i: Domnule, e adevrat c n aparen domnul Raymond de Luz este provocatorul, dar n realitate noi am motivat provocarea lui printr-o impolitee care, d-mi voie s o constat, a fost rezultatul unui prnz mbelugat i a unei lipse de atenie. n aceast stare de lucruri, e drept ca domnul de Luz s aib alegerea armelor. De Nancery se nclin. Am propus pistolul, dar dac domnul de Luz prefer o alt arm, suntem la dispoziia sa. Deloc, domnule. Deci vrei pistolul? Da, domnule. De Nancery, care se deprtase civa pai cu martorul domnului de Valserres, pe cnd Raymond de Luz i baronul se plimbau convorbind, arunc o pies de cinci franci n aer, zicnd: S vedem care din adversari se va servi de pistoalele sale. Faa! zise martorul. Piesa czu cu pajura n sus. Bine, zise martorul, domnul Raymond de Luz se va servi de armele sale. S vedem acum, relu Felix de Nancery, celelalte condiii ale luptei. Fie, domnule. i martorul pru c ateapt. Domnule, relu de Nancery, domnul Raymond de Luz e creol ca i mine, ceea ce nseamn c nu e un burghez din Paris care nu tie s trag cu pistolul. Apoi, domnule. Domnul de Valserres este ofier? Ca mine, domnule.
- 26 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Trage bine cu pistolul? Destul de bine. Atunci vd c ansele pot fi egale. Asta e i prerea mea. Deci i vom aeza la treizeci de pai, dndu-le posibilitatea de a nainta fiecare cinci pai. Foarte bine. i de a trage foc dup voie: un singur foc ajunge? Da, domnule. Motivul certei este aa de nensemnat. De Nancery se duse la trsura baronului Renaud i lua pistoalele lui Raymond, care continua s vorbeasc cu acesta din urm. n acest timp martorul lui Valserres se apropiase de amicul su. E ciudat! zise el. Ce? ntreb tnrul ofier. nchipuiete-i c martorul adversarului tu, acela cu care am vorbit, este de o paloare de moarte, tremur cnd vorbete i evit s se uite n fa. Ei bine? ce conchizi? Oh! eu, nimic. Iat o concluzie ciudat. Ba nu. Atunci explic-te! Iat: s-ar spune c se bate dnsul, aa e de emoionat. Asta nseamn c e rud sau amic intim cu adversarul meu. Eu atribui emoia lui unui alt sentiment. Care? Cine tie? Poate dorete s-l vad ucis pe amicul su. De Valserres ddu din umeri i spuse rznd celui de-al doilea martor al su: Credeam c Octav Brunot s-a trezit; dar observ c e tot beat! De Nancery reveni cu pistoalele lui Raymond i prezentnd cutia deschis: Alegei, domnilor, zise el domnului de Valserres care-l privea. De Valserres lu unul din pistoale pe care l ddu martorului su spre a-l ncrca. De Nancery avea dou gloane n mn. El i ntinse unul
- 27 -

Ponson du Terrail

martorului lui Valserres i pru c introduce cellalt glon pe gura pistolului destinat lui Raymond. Aceast sinistr operaie terminat, cei doi adversari fur aezai la distana fixat. Grbete-te s tragi, zise primul martor lui Valserres. De ce? Fiindc domnul de Raymond de Luz trage cu pistolul ca un creol i dac nu l nimereti, te nimerete el. A! ntotdeauna trag mai bine dup ce am auzit glonul uiernd. De Nancery ddu semnalul. Raymond naint doi pai, ochi i trase. De Valserres rmase n picioare. Inima lui Nancery btea cu putere. De Valserres fcu doi pai la rndul su, l ochi pe adversar i trase. Deodat Raymond de Luz czu la pmnt fr s scoat un ipt. Nenorocitul tnr fusese lovit n frunte i moartea fusese instantanee. Atunci se auzi un ipt de disperare extrem. Felix de Nancery se aruncase peste corpul nenorocitului su amic, l mbri i l srut. De Valserres, emoionat, l art martorului su. Vezi, zise el. Martorul, pe care l numise Octav Brunot, ddu din umeri, ceea ce nsemna: Nu pricep nimic. Lucrurile se petrecuser dup toate regulile i lupta fusese loial, cel puin n ceea ce-l privea pe Valserres. El se apropie de martorii adversarului, le exprim prerea lui de ru, apoi tinerii se salutar i, pe cnd se ridica corpul tnrului creol n trsura baronului Renaud, de Valserres i martorii si se deprtar. Acetia veniser ntr-o modest birj pe care o lsaser la intrarea n pdure. Cu toate acestea, nainte de a prsi locul de lupt, acela din martorii lui Velserres care se numea Octav Brunot examinase cu minuiozitate frunziul, n direcia n care trebuia s o urmeze glonul lui Raymond de Luz. Dar ce faci acolo? ntreb de Valserres. i voi spune mine, rspunse Octav Brunot. i i urm pe amicii si.
- 28 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Pe drum, Octav Brunot sttu tot timpul gnditor. Dar ce ai? ntreb de Valserres, s-ar spune c tu eti acela care ai un omor pe contiin. Spune-mi, Charles, zise deodat Octav Brunot, care nu rspunse la ntrebarea amicului su. Ce? Ai auzit uiernd glonul adversarului tu. Ah! Cred c srmanul biat trgea foarte ru, cci n-am auzit glonul uiernd. Cred. i ai conchis? Da, zise cu rceal Octav Brunot, am conchis c srmanul biat trgea foarte ru cu pistolul. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . A doua zi Octav Brunot se duse puin mai trziu la dejunul sublocotenenilor i al locotenenilor. Aceti domni, al cror regiment era ncazarmat pe cheiul DOrsay, luau masa ntr-o cafenea de pe strada Bellechasse i prnzeau la ora cinci. La 5 i jumtate, Octav Brunot nu apruse nc. Cnd sosi, ofierii erau gata s se scoale de la mas. Ei puneau aceast ntrziere pe socoteala vreunei aventuri galante cnd observar c Octav e palid ca un mort. Amice, i spuse de Valserres, de ast dat ne vei da o explicaie. mi nchipui? Relativ la ce? La aceast schimbare care s-a produs n tine de la deplorabilul meu duel de ieri. Declar c e foarte greu s ai pe contiin moartea unui om pe care nu-l urti, dar tu nu ai dreptul s te ntristezi mai mult dect mine. Nu e vorba de asta. Dar de ce? Octav Brunot ezit un moment i i privi pe rnd pe toi camarazii si, care erau n numr de zece. La urma urmei, zise el, nu vd aici dect camarazi i prieteni Desigur, rspunse un tnr subofier din coala de la Saint-Cyr. i sunt convins, domnilor, continu Octav Brunot, c nu vei ezita de a v da cuvntul de onoare c nimeni nu va afla ce
- 29 -

Ponson du Terrail

v voi spune. Toi ofierii ridicar mna. mi jurai c vei fi discrei? Da. Fizionomia i accentul locotenentului Brunot aveau ceva straniu i misterios care strni curiozitatea tuturor. Haide! te ascultm, zise de Valserres rezemndu-i coatele pe mas. Brunot relu: Ca s putei pricepe ceea ce v voi spune, domnilor, e necesar s v povestesc o anecdot din copilria mea. S auzim! Sunt breton, tii. n ara mea sunt cmpii necultivate pe care trebuie s le strbai cnd mergi de la un sat la altul. Aveam zece ani cnd s-a comis un asasinat la o deprtare de o jumtate de leghe de casa tatlui meu. Un btrn din satul meu fusese pe cmpie lovit de unsprezece lovituri de cuit. Nite ciobani aduser cadavrul. Se ntiin familia i copiii alergar la casa unde fusese depus corpul. A fost o scen disperat; dar cel care se art mai devotat era fiul cel mai mare al victimei. Asistasem la aceast scen i am fost adnc impresionat. Fiul cel mai mare al victimei se numea Parnic. Srmanii oameni! spunea mama seara la mas sunt disperai mai ales srmanul Parnic! Oh! acesta, zisei eu deodat, nu e deloc dezolat! Am fost privit cu uimire. V-am spus, aveam atunci zece ani. i de ce? m ntreb tata. Fiindc el e asasinul, rspunsei. Mama scoase un ipt; tata pretinse c eram nebun. Dup dou luni, Parnic fu recunoscut culpabil de paricid i executat n piaa public din Saint-Malo. Dar, ntreab sublocotenentul, cum ai ghicit? Nu tiu din instinct o voce intern mi strigase c acest om, care era aa de disperat, era singurul i adevratul culpabil. tii, zise de Valserres, c Octav ar fi fost un bun judector de instrucie? Poate. Dar unde vrei s ajungi? Ascultai. Mai iat o anecdot care va sprijini ceea ce v spusei. Dup 10 sau 15 ani, m aflam la Marsilia, unde regimentul meu se mbarca pentru Africa. M-am ntlnit ntr-o cafenea cu un tnr, un biat foarte frumos, care era prietenul
- 30 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

unui amic al meu. Lucru ciudat! am simit imediat pentru acest om o aversiune inexplicabil, i, seara, nu m-am putut opri de a spune amicului nostru, comun: Iat un biat care va sfri ru. i ai ghicit! Anul urmtor el i-a asasinat unchiul, un bogat bancher, pe care trebuia s-l moteneasc, i fu condamnat la munc silnic. Iat, ntr-adevr ntrerupse Charles de Valserres o a doua istorie tot aa de stranie ca i cea dinti. i amintirea acestor dou istorii te face aa de trist astzi? Nu. Ce e atunci? E temerea, a ndrzni chiar s spun convingerea, c am fost ieri complicii involuntari ai unei crime teribile. M rog. Al unui asasinat! adug Octav Brunot cu un accent energic. Toi protestar, dar el urm: Domnilor, am cuvntul dumneavoastr de onoare i deci pot vorbi. Ei bine, strigar toi n cor, poftim. Octav Brunot l privi pe amicul su Charles de Valserres. Vrei s tii gndul meu? Da, vorbete. Nu tu l-ai ucis ieri pe Raymond de Luz, ci el a murit asasinat de amicul su Felix de Nancery. Aceste cuvinte, se nelege, produser o adnc emoie printre tinerii ofieri. Domnilor, zise locotenentul Brunot, pe onoarea mea de soldat i de breton, v jur c ceea ce v-am spus este convingerea mea i c aceast convingere se bazeaz pe fapte materiale. Pe cuvntul meu de onoare, murmur Charles de Valserres, cred c srmanul meu Octav a nnebunit. El ntreb pe amicii si cu privirea. Acetia preau c mprtesc aceeai prere. Locotenentul Octav Brunot pricepu ceea ce se petrecea n sufletul camarazilor si. Domnilor, zise el, mi-ai fgduit s m ascultai. Da, dar Dar v spun lucruri lipsite de raiune?
- 31 -

Ponson du Terrail

Da. Ce nseamn asta? Ascultai-m. Haide! zise Valserres suspinnd. Domnilor, urm locotenentul, ieri de diminea cnd am sosit pe teren, Felix de Nancery, martorul lui Raymond de Luz, mi-a vorbit. Ei bine! nchipuii-v c am avut pentru dnsul acelai sentiment de repulsie pe care de dou ori n viaa mea l-am simit la vederea unor oameni pe care i consideram ea scelerai. i pe asta i bazezi prerea ta? ntreb un ofier. Ateapt n orice caz, observ de Valserres, admind c de Nancery ar fi un asasin Este! zise locotenentul cu putere. Fie! dar n-a tras el asupra amicului su, ci eu. Da, dar tu aveai un glon n pistolul tu, iar Raymond de Luz a tras cu pistolul ncrcat numai cu pulbere. Oho! Ofierii se privir i pricepur c Octav Brunot nu era nebun. Dar cum va dovedi dnsul ceea ce spune? Domnilor, continu el, de Valserres e aici i v poate confirma c n-a auzit uiernd nici un glon. Poate c nu tie s trag cu pistolul? Nu, din contr. M-am dus dup informaii. Raymond de Luz a tras cu pistolul ncrcat numai cu pulbere. Da, dar s tragi n int sau n vreo ppu nu e totuna cu a trage asupra unui om. Poate i-a tremurat mna Asta e inadmisibil. De ce? Fiindc Raymond de Luz se mi btuse de trei ori n duel cu pistolul i ntotdeauna l rnise pe adversarul su. Toate astea nu sunt o dovad. Ateptai. Convingerea mea era aa de puternic nct m-am dus azi diminea la Bois i, punndu-m n locul de unde a tras Raymond de Luz, am privit drept n faa mea. n ce scop? n faa mea se afla o perdea de arbori i frunze, nct nici nu se vedea prin ele. Dac pistolul lui Raymond de Luz ar fi avut glon, acela n-ar fi putut trece prin acea perdea fr s gureasc o frunz sau s rup o crac. Ei bine, domnilor, v voi conduce la pdure, vei examina i dumneavoastr i-i dau
- 32 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

solda mea pe o lun aceluia care va gsi vreo urm de glonte. Aceste cuvinte din urm ncepeau s i conving puin pe ofieri. El continu: n fine, domnilor, pistoalele au fost ncrcate cu plute, incombustibile. Am gsit trei: dou la trei pai de locul unde Raymond de Luz a czut, a treia la un metru aproape de locul ocupat de Valserres. Dac ar fi fost un glonte n pistolul lui Raymond de Luz, a fi gsit i cea de a patra plut. Bine, admit toate astea, spuse de Valserres, le admit fiindc vrei tu, dar dac-i aa, ce interes avea de Nancery s-i ucid amicul? Ah! iat unde vreau s ajung, domnilor, cci de ieri eu eram aa de convins, nct mi-am pierdut tot timpul alergnd n dreapta i n stnga dup informaii. i ai mai obinut i altele? Desigur. Domnilor, zise de Valserres, cred c visez. Brunot continu: Ieri diminea am aflat c de Luz i de Nancery erau creoli. M-am dus la un tnr ofier din regimentul 15 de linie pe care l tiu c e creol din Bourbon. L-am ntrebat dac cunoate la Bourbon familia de Luz i am aflat de la dnsul c Raymond de Luz, despre a crui moarte nu tia nimic, era cel mai bogat din insul i c de Nancery trebuia s se nsoare cu unica sor a amicului su. De ast dat nimeni nu se mai ndoi. Dar acest om este un monstru, strig de Valserres. Din nenorocire, domnilor, rspunse Octav Brunot, crima lui e una din acelea ce nu se pot dovedi n justiie. De altfel, e deja departe. Ce vrei s zici? Astzi de diminea Raymond de Luz a fost nmormntat. Dup dou ore, de Nancery a plecat din Paris. Mine el se mbarc la Havre pe o nav care merge la Bourbon. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Ofierul ajunsese aici cu povestirea sa cnd se ddu semnalul de vntoare.

- 33 -

Ponson du Terrail

Capitolul VI De aproape o or, Victor de Passe-Croix i dnsul clreau prin pdure i se apropiaser puin cte puin de mica trup a vntorilor. Domnule, zise ofierul de marin surznd, nu mai putem s vorbim, trebuie s vnm. Ast sear, dup mas, i voi povesti continuarea acestei istorii. Dar, domnule, zise Victor, nu m vei refuza s mi spui un lucru? Care? Omul cruia i-ai servit ca martor n colonii era de Nancery? Da, domnule. i, dup dumneata, acest om i Albert Morel sunt una i aceeai persoan? Da, domnule. Victor i ofierul de marin sosir ntr-un lumini numit Croix-du-Bois-Fourchu unde vntorii se aflau ntrunii. n mijlocul lor, Albert Morel suna din trompet. Ofierul de marin se aez lng dnsul; Albert Morel nici nu clipi i continu s sune cu toat puterea plmnilor si. Apoi se opri i, ntorcndu-se spre ofierul de marin, i ceru s-i aprind igara. Ce linitit e! se gndi Victor de Passe-Croix, desigur c marinarul se neal. i, cum vntorii se repezir n pdure, plec i dnsul, hotrt s atepte seara spre a afla continuarea povestirii. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Vntoarea dur cinci ore i jumtate. La apusul soarelui animalul fu mpresurat i Victor de Passe-Croix se repezi n galop, creznd c va ajunge cel dinti, dar un alt vntor i-o luase nainte. Era Albert Morel. Domnule, i spuse Victor, credeam c am cel mai bun cal, dar vd c al dumitale l ntrece. Albert Morel surse. Te neli, domnule, calul meu nu face ct al dumitale, dar am luat-o pe drumul cel mai scurt i de aceea am ajuns nainte. Tonul lui Albert Morel era de o mare politee. Aproape n
- 34 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

acelai moment Raoul de Montalet sosi i trgnd un foc, ucise mistreul. Domnilor, zise atunci Albert Morel, vrei igri? Victor lu o igar, se nclin i se aez cu calul lng Roger de Bellecombe, spunndu-i: Nu uita c mi trebuie continuarea povestirii. Dup aproape doi ani de la evenimentele al cror teatru fusese Parisul, fregata de rzboi Licorne acost la Saint-Denis, portul principal din Bourbon, i din ea debarc un batalion de infanterie de marin, care trebuia s aib grij de garnizoana din acea insul. eful batalionului se numea Octav Brunot. Acesta era acelai ofier pe care l-am cunoscut locotenent la Paris i care servise drept martor lui Valserres n duelul nenorocit cu Raymond de Luz. O campanie n Africa fcuse din locotenentul de husari un ef de batalion. Fregata Licorne abia i lsase pasagerii ei pe rm i o delegaie a principalilor plantatori din insul veni naintea noului batalion. Coloniile orict de departe de Frana ar fi, iubesc tot ceea ce vine de la patria-mum i sosirea unei nave este un subiect de mare bucurie. Printre aceti deputai se afla cel mai bogat plantator din colonie, domnul Felix de Nancery. De Nancery, se spunea la Bourbon, avusese un ciudat i trist noroc. El fusese amicul intim, aproape fratele unui tnr creol, Raymond de Luz, cu care se dusese s-i termine studiile la Paris. Raymond de Luz murise ucis n duel, n urma unei certe prosteti. De Nancery, amicul su, fusese martorul lui, i primise ultimul suspin i adusese acas corpul lui mblsmat. Aceast purtare plin de devotament merita o recompens i de aceea el se cstori cu domnioara Blanche de Luz, sora i unica motenitoare a srmanului Raymond. Octav Brunot i Felix de Nancery se recunoscur imediat. ntlnirea fu rece i dintr-o parte i din alta. Cu toate acestea, de Nancery era departe de a bnui ceea ce
- 35 -

Ponson du Terrail

credea eful de batalion despre dnsul. Deputia plantatorilor fu invitat s prnzeasc pe bordul vasului Licorne. Ah! se ntrerupse ofierul, uitasem s-i spun c eram aspirant de prima clas pe fregata francez. ntmplarea m pusese alturi de comandantul Octav Brunot, cu care, de altfel, m mprietenisem pe drum. Comandantul l, privea pe de Nancery cu o ncpnare care m-a uimit. l cunoti pe acest domn? l ntrebai eu. Da i nu. Cum asta? L-am vzut la Paris, dar nu l cunosc, adug comandantul. Acest rspuns m intrigase foarte mult i pe cnd ne plimbam pe punte fumndu-ne igrile, i spusei: Comandante, ai dat adineauri, trebuie s recunoti i dumneata, un rspuns ciudat. Referitor la acest Nancery? Da. Ah! gseti? Gsesc accentul dumitale plin de un mare dispre cnd vorbeti de dnsul, comandante. Acesta nu rspunse, dar sursul lui ntri cuvintele mele. Apoi deodat el m ntreb: Ai venit de mai multe ori n aceste locuri? Am fcut de trei ori pn acum cltoria n Oceanul Indian. Atunci spune-mi ceva. Despre ce? E adevrat c aici e ara narcoticelor? Da. i chiar am n cabina mea nite pudr neagr, care, luat ntr-o doz oarecare, provoac o beie teribil. Ah! O beie de dou ore n timpul creia somnul este aa de adnc nct orice zgomot nu te poate detepta. Comandantul i ncrunt sprncenele i pru c are o idee stranie. n acest timp se puneau pe punte mesele pentru punch, iar creolii, marinarii i soldaii se plimbau n sus i n jos fumnd.
- 36 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

A da mult, zise comandantul, pentru ca acest de Nancery s poat lua din aceast pudr. Ciudat idee! n vino veritas! Cunoti acest proverb? Fr ndoial. Ei bine, a vrea ca acest om s fac mrturisiri. Dar i s-l forez s mi spun Dar, comandante, pudra mea nu te face s vorbeti, ci s dormi! Cu att mai bine! Atunci nu mai pricep Am planul meu. Unde e pudra? Jos, n cabin. Ei bine, d-mi niic. Dar Astfel vei ti de ce-l dispreuiesc pe acest domn de Nancery. Curiozitatea m uimise. Cobori n cabin, luai din cufrul meu o cutie microscopic n care se afla o pudr negricioas. Aveam aceast pudr de la un marinar chinez. Domnul meu, mi spuse atunci comandantul Brunot, ct trebuie din aceast pudr spre a provoca beia de care vorbeai? i comandantul examina cu curiozitate acea pudr neagr. Ct iei n dou degete. Aceast pudr poate produce moartea? Nu. Atunci d-mi toat cutia. Dup aceea ne aezarm la mas i comandantul lu loc lng de Nancery. Comandantul, asemenea unui prestidigitator, nu tiu cum, dar a pus n paharul lui de Nancery din acea pudr cu o mare ndemnare.

Capitolul VII Dup ce de Nancery bu, el intr n vorb cu dnsul. i vorbir despre lucruri diverse, de relaiile insulei cu patria-mam, de Paris, unde de Nancery petrecuse cei mai
- 37 -

Ponson du Terrail

frumoi ani ai si i pe care nu-l prsise dect n urma unei mari nenorociri moartea celui mai bun prieten al su. Comandantul Brunot nici nu clipi, cnd fu vorba de domnul Raymond de Luz. El pru c uitase toate amnuntele duelului cu Charles de Valserres. Dup o or, limba lui de Nancery se ngreun i ncepur s apar simptomele acelei beii teribile produse de praful cel negru. Dup un sfert de or capul i czu pe piept i ochii i se nchiser; el i ntinse braele pe mas i adormi. Atunci eu i comandantul Brunot ne uitarm n jurul nostru. Cea mai mare parte din plantatorii coloniei se urcar n luntre spre a se ntoarce pe uscat. Numai trei mai rmseser cu cpitanul i vorbeau cu dnsul. Doarme, mi spuse comandantul, s ateptm. ntr-adevr, de Nancery sforia cu zgomot. Pn cnd va dormi astfel? adug comandantul. Aproape o or. Somnul produs de acest praf negru nu e lung. Ei bine, atunci s ne plimbm niel. Aprinserm cte o igar i ne plimbarm pe punte. Dup trei sferturi de or cpitanul i plantatorii coborr n cabin, iar comandantul i cu mine ne duserm lng de Nancery. Beia i somnul lui fuseser mai scurte dect prevzusem. El avea ochii deschii i-i plimba n jurul su cu o privire speriat. Comandantul se apropie de domnul de Nancery, care i spuse: Iat-te. Dar nu te-am prsit deloc, rspunse comandantul Brunot. Am adormit, nu-i aa? Da, din cauza buturii. Am dormit mult vreme? Nu tiu ct, dar ne-ai spus nite lucruri teribile n somn. De Nancery tresri. Cum! Am vorbit? Tot timpul, i i! ntreb el nelinitit.
- 38 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ne-ai povestit duelul cumnatului dumitale, Raymond de Luz, cu amicul meu Charles de Valserres. De Nancery deveni foarte palid. Glumeule! i zise comandantul, btndu-l pe umeri, ai escamotat un glon. La aceste cuvinte de Nancery deveni vnt i scoase un ipt, apoi, repede ca fulgerul, i scoase mnua i o azvrli n faa comandantului. Ah! zise acesta plind la rndul su, nu puteai s mrturiseti mai bine crima dumitale. i lundu-i mnua strig: Te voi ucide. Pe mine. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . A doua zi de Nancery i comandantul Brunot se btur cu spada. Eram unul din martorii comandantului. Lupta fu lung, teribil, nverunat, dar soarta a fost nedreapt, cci comandantul a fost rnit mortal i czu. Numai nainte de a muri el a mai avut timpul s relateze tot ceea ce i-am povestit i de Nancery, dezonorat, a fost silit s prseasc insula Bourbon. Soarele apunea cnd ofierul de marin terminase povestirea sa i tot atunci sosir i la castelul Rigoles. Tnrul ascultase gnditor sfritul acestei povestiri. tii, domnule, zise el, c dac Albert Morel ar fi una i aceeai persoan cu de Nancery, ai putea s-l mputi ca pe o fiar slbatic. Marinarul surse cu dispre. A, relu el, i ce-i cu asta? Noi nu suntem nici rzbuntorii comandantului Brunot, nici ai lui Raymond de Luz. i apoi cine tie dac nu sunt jucria unei iluzii sau a uneia din acele asemnri neltoare Se poate, murmur Victor. Primul valet pe care Victor l ntlni n curte i care veni s-i ia calul fu acela care de diminea tergea cizmele la scar. Sunt unele momente n viaa unui om cnd totul este pentru dnsul presentiment i revelaie. Vederea acestui valet i aminti lui Victor c observase noroiul galben ce acoperea cizmele i c fcuse chiar remarca c un asemenea noroi nu se gsete dect
- 39 -

Ponson du Terrail

la Martinire. Atunci Victor l ntreb pe valet. Ale cui erau cizmele pe care le curai, ale lui Raoul sau ale lui Amaury? Nu, domnule, rspunse valetul. Erau ale domnului Morel. Victor tresri n acest moment, ca i cum s-ar fi curentat. n acelai timp o alt amintire l cuprinse. El i aminti de ntlnirea sa cu Octav de Cardassol. Octav i spusese surznd: Pe cnd tu vnezi la alii, se vneaz la tine, i acel vnat poate s fie onoarea ta. Victor de Passe-Croix pru atunci c ghicete totul. El se duse la ofierul de marin spunndu-i: Suntem prieteni, nu-i aa? Oh! suntem deja prieteni buni, rspunse marinarul cu cordialitate. Amiciia d natere la destinuiri, aa se spune. Asta e i prerea mea. Vrei s fii confidentul meu? Desigur. Ei bine, ascult. i Victor lu cu familiaritate braul ofierului de marin. Ascult, zise acesta. Victor l duse n parc, departe de castel. Apoi i zise cu o tristee, care l uimi pe ofier. Comandantul Brunot credea n acel instinct care ne face s ghicim un rufctor? Da. Ei bine, i eu cred n presimiri care ne anun o nenorocire probabil. Ce vrei s spui? Astzi de diminea venind aici am ntlnit o pasre de ru augur. Adevrat? i aceast pasre m-a anunat c un pericol plutete deasupra casei mele. La nceput am rs de aceast prezicere. i ai fcut bine. mi nchipui. Nu, zise cu gravitate Victor. Marinarul l privi pe tnrul su amic i-l gsi foarte micat. S vedem, zise el, explic-te. De zece minute, spuse Victor de Passe-Croix, un glas de
- 40 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

care nu pot s-mi dau seama, un glas secret, dar imperios, mi spune s m ntorc ast-sear la Martinire. Ce nebunie! Poate, dar m voi ntoarce. i pentru asta, cum i spuneam, am nevoie de un confident. Sunt gata s fiu. Vntorii vor sosi n curnd. E probabil. Cnd vor sosi, eu voi fi plecat. Dar Domnule, zise Victor cu hotrre, dac sunt glasuri secrete, presentimente misterioase, sunt i simpatii subite contra crora n zadar caui c lupi. Noi ne cunoatem abia de cteva ore i deja mi se pare c eti cel mai vechi prieten al meu. Poate ai dreptate. i marinarul i lu mna lui Victor i o strnse cu cldur. mi vei face un jurmnt! Care? De a explica absena mea aa cum te voi ruga eu? Da, jur! Atunci, ascult! S vedem. Noi am fcut un pariu. Un pariu de vntoare? Da. C o cea, ce o am, i care se numete Fanchette, atac singur un mistre i-l alearg timp de trei ore. Bun. Am pariat pe douzeci i cinci de napoleoni i m-am dus s o aduc pe Fanchette. Nu voi fi ateptat la mas, dar m voi ntoarce la noapte. Toate astea sunt foarte ciudate, zise marinarul, dar voi face precum doreti. Voi da aceast explicaie, dar voi fi crezut? Da. Eti sigur? Da, cci trec n ochii familiei Montalet drept un aventurier, un zpcit, cum se spune. i te vei ntoarce la noapte? E probabil. Dar, zise Victor, uitam partea esenial. Ah!
- 41 -

Ponson du Terrail

Nu m duc la Martinire s iau acea cea. Dar unde? La unul din arendaii notri, la trei leghe de Martinire, la Bas-Coin. Nu uita asta, adug Victor cu un accent straniu, asta e foarte important. Ah! domnule, murmur marinarul, m uimeti de cteva minute. Presentimente. Da, presentimente sau nu, conteaz pe mine. Sunt al dumitale. La rndul su, Victor i lu mna ofierului i i-o strnse cu cldur. Apoi ei se ntoarser spre castel i, cum se apropiau de un valet, Victor ridic vocea i zise: Da, domnule, in pariul de douzeci i cinci de napoleoni c o cea ca a mea va vn mistreul ca pe un iepure. La aceste cuvinte valetul ridic capul. Pariez pe douzeci i cinci de napoleoni, relu Victor. Da, domnule! Atunci Victor l chem pe valet. Martine! aa te cheam Da, domnule, zise valetul apropiindu-se. Cunoti calul meu? Neptun? calul cel negru? Da. Du-te i-i d niel ovz, pune aua pe el i adu-l ncoace. Valetul plec alergnd. Dup zece minute i se aduse calul. Neptun sttuse n grajd de diminea, aa c avusese timp s se odihneasc, deoarece Victor nclecase la vntoare un cal al familiei Montalet. Adio, zise tnrul nclecnd i ntinznd mna ofierului de marin. La revedere, numai bine. La noapte? Da, afar de cazul cnd presimirile mele vor deveni prea serioase, adug Victor. i porni n galop, spunnd valetului: S nu uii s-i spui domnului Raoul c m-am dus la Bas-Coin s aduc un cine. Cnd Victor ajunse la un sfert de leghe de Martinire, auzi rsunnd un foc de puc. Tnrul se opri i-i zise: E noapte, e focul de puc al unui braconier, a fost tras la
- 42 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

cel mult o sut de metri de aici. De obicei braconierul de profesie, ranul, n-are un calibru mare; el prefer o puc mai mic, cci bate mai departe, face mai puin zgomot i consum mai puin iarb. Focul ce-l auzii e dintr-o puc de calibru mare. Trebuie s fie unul din Cardassol, probabil Octav. Raionamentul lui Victor era foarte drept i, n loc s-i continue calea, porni spre locul de unde auzise detuntura, spunndu-i: Afar de cazul cnd vei fi o umbr, o fantom sau dracul, te voi gsi. n curnd ajunse ntr-un lumini unde zri un om. Victor avea ochii buni, ochi de vntor. Octav! strig el. Victor l recunoscu pe Octav de Cardassol. Poi s te ari, cci nu-i caut ceart ast sear. Cardassol se scul. Nu i-am dat voie s vnezi la mine? Chiar noaptea? La aceste cuvinte, Cardassol se apropie de Victor. Eti amabil astzi, Victor! Gseti? Da. Amabil, se poate; dar sunt foarte curios. Ah! Te-am ntlnit azi diminea pe moia Montalet? Da. i te gsesc ast sear la mine. Ei i? Sunt curios s tiu ce ai fcut toat ziua. Am ucis trei iepuri. Numai? Da, zise Cardassol cu neruinare. Bine, zise Victor, cred c nu vezi bine, cci nu zreti acolo jos o cprioar ucis acum de curnd. Ai ochi buni, Victor. Da. i spre a ti ce am mpucat astzi te-ai abtut din drumul tu? Victor tresri: Fr ndoial, rspunse el. Numai pentru asta?
- 43 -

Ponson du Terrail

Da. Victor l minea pe Octav i se minea i pe el nsui. Haide, relu Cardassol, fii sincer; te-a intrigat ceea ce i-am spus azi diminea? Poate, murmur Victor. Ai vrea amnunte? Dac ai. M lai s iau cprioara? zise Octav de Cardassol. Da. Atunci te voi satisface. i Octav de Cardassol se rezem cu mna de aua calului lui Victor de Passe-Croix.

Capitolul VIII Octav de Cardassol avea un aer batjocoritor, care produse asupra lui Victor o senzaie ciudat. Ce vrei s-mi spui? ntreb dnsul. Oh! nimic, dac nu vrei s tii nimic. Vorbete. E foarte greu, scumpul meu amic. De ce? Tu eti foarte susceptibil. Asta depinde i voi fi nevoit s-i pun ntrebri. Mie? Sigur. Asta v fi mijlocul cel mai nimerit ca s afli unele lucruri. Vorbete, adug Victor foarte curios. Ce vrst are mama ta? Victor tresri din nou. Ce-i pas? Vezi, amicul meu, nu e chip s m lmuresc cu tine, te superi la primul cuvnt. E adevrat, am greit. Recunoti? Da, mama are 37 de ani. tii c e nc foarte frumoas? S trecem mai departe, zise Victor, care simi c-i nghea sngele n vine.
- 44 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i sora ta ce vrst are? 17 ani. Hm! Cine tie? Victor apuc cu bruschee braul lui Octav de Cardassol. Ia seama, dac mergi prea departe, eti un om mort. Am pistoalele la a. Octav de Cardassol nu rspunse la aceast brutal ntrerupere i continu linitit. Mai e vreo femeie la castel afar de mama i sora ta? Nu. Nici o prieten, nici o invitat? Nu. Nici o servitoare tnr i drgu? Nu. Atunci, zise Octav de Cardassol, ascult bine ce am s-i spun i caut s tragi foloase. Victor era palid, o sudoare rece ca gheaa i curgea pe frunte i era prada unui spasm. n acest moment poate tnrul ar fi dat totul pe lume numai s nu-l fi chestionat pe Octav. Acesta relu: n fiecare noapte la ora 10 un om trece grilajul parcului. Inima lui Victor ncet s mai bat. Un om, zici tu, l-ai vzut? Cardassol rspunse cu rceal: Da, l-am vzut. i acest om? Sosete clare. i? Las calul legat de un arbore. i de unde vine? Sursul rutcios al lui Cardassol reapru: Fii linitit, el vine mai mult de la vest dect de la est, de la amicii ti iar nu de la mine. Apoi? ntreb Victor. Cardassol urm: Dup ce trece grilajul, cavalerul se ndreapt spre un pavilion pe care l cunoate bine. Da. El bate de dou ori n mod discret i ua se deschide. Oh! asta nu e adevrat, strig Victor, pavilionul nu e
- 45 -

Ponson du Terrail

locuit. Octav de Cardassol ddu din umeri. Aici greeti, dar ai i dreptate n acelai timp. Ce vrei s spui? Greeti fiindc am vzut cu ochii mei ua deschizndu-se i nchizndu-se dup ce intra cavalerul. Juri? Jur. Ai dreptate, pentru c uneori persoana care trebuie s deschid ua pavilionului e n ntrziere, i atunci i atunci? Ea sosete n grab pe o alee, care duce de la castel la pavilion. Apoi? Apoi, nu mai tiu nimic. Dar, n fine, aceast persoan care vine de la castel, cine e? O femeie. Destul! zise Victor cu bruschee. i lund mna pe care Cardassol o pusese pe aua calului, o strnse cu putere i zise: Ascult. Vorbete. Dac ceea ce ai spus nu e adevrat, poi s te consideri dinainte un om mort. n acest caz n-am nici o grij. i dac spui un cuvnt Pn acum n-am spus la nimeni, nimic. Nici chiar frailor ti? Nu. Ei bine, mi vei jura pe onoarea pe care o mai ai, dac mai poate avea onoare un Cardassol. Victor, replic Octav batjocoritor, eti un prost i un ingrat. i fac un serviciu, i tu m insuli. Aceste cuvinte erau aa de drepte, nct l atinser drept n inim pe tnr. E adevrat, iart-m! dar jur-mi c vei tcea! Pn n ziua n care m vei da n judecat pentru braconaj. i ridic mna. Jur, zise el. Apoi, cum Victor tcea, de Cardassol lu cprioara i plec zicnd:
- 46 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Adio, Victor, sau, la revedere. i se deprt. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Victor de Passe-Croix rmase un moment nemicat sub povara unei emoii aa de violente i sttu pe gnduri dac trebuie s-i ia unul din pistoalele sale i s-i zboare creierii. Dar acest prim impuls, datorat durerii i disperrii, fu urmat de o hotrre mai calm i mai raional. Nu, nu, i spuse el, e nevoie de mine la Martinire, e nevoie de mine mai mult dect oricnd; i dac onoarea noastr e n pericol, o voi salva. Atunci Victor ddu pinteni lui Neptun i i relu drumul spre Martinire. El nu mai avea dect un sfert de leghe de drum i galopul lui Neptun era aproape fantastic. n acest timp Victor i putu stpni emoia i deveni n aparen linitit, cum l-am vzut intrnd n salonul unde se aflau tatl, mama i sora lui. V amintii cele cteva cuvinte pe care le optise la urechea surorii sale, dndu-i braul spre a cobor n salon, i tulburarea de care ea fusese cuprins. n cursul mesei, Victor se art foarte vesel; el povesti diferite episoade de vntoare din cursul zilei, vorbi de ofierul de marin, care i plcea foarte mult, i povesti chiar c l ntlnise pe Octav de Cardassol vnnd un iepure pe moia lor. Dar nu spuse nici un cuvnt despre convorbirea ce a avut-o cu dnsul. Dup mas, btrnul Passe-Croix, conform obiceiului su, sttu la mas i fum, bnd n acelai timp groguri. Baroneasa urc n salon i ncepu s cnte la pian. Victor spuse surorii sale: E foarte cald aici! Vrei s ne plimbm niel, Flavia? Bucuroas, zise tnra fat. Ei coborr n parc, tcui amndoi i ncepur s se plimbe pe alee fr s schimbe nici un cuvnt. Victor i aprinse o igar; Flavia mergea cu capul aplecat i mna ei tremura sub braul fratelui su. Vino pe aici, zise, n fine, tnrul. El o duse spre pavilionul despre care i vorbise Octav de Cardassol. Acest pavilion era o frumoas construcie din crmid roie,
- 47 -

Ponson du Terrail

ca toate din Sologne, unde, ziua pe cldur, doamna i domnioara Passe-Croix se duceau s brodeze. Un adevrat masiv de verdea se afla la intrarea pavilionului. La ua pavilionului se afla o banc. S stm aici, zise Victor. Bine, murmur Flavia. Tcerea se ls din nou pentru cteva secunde. Flavia tremura ca o frunz. Victor nu ndrznea s vorbeasc. n fine, tnrul fcu o sforare i spuse cu bruschee: Ai cheia pavilionului? Flavia tresri. Nu, zise ea. Unde e cheia? n cas. Trebuie s tii unde este? Desigur. Dar pentru ce? Aa. Victor i muc buzele i pricepu c pusese ru chestiunea. Flavia tcu din nou. Surioar, relu Victor, tii c ai 17 ani? mplinii, frate. Nu te gndeti la mriti? Oh! ciudat idee! Fie, dar rspunde! O tnr fat, bine crescut, ateapt ca alii s se gndeasc pentru dnsa. E acelai lucru. Ah! i m-am gndit eu. Tu? Flavia simea c inima i nceteaz s bat. Ce ai zice despre amicul meu Raoul de Montalet? Flavia deveni palid i murmur: Dar, nu tiu, nu m-am gndit niciodat. Iat! zise Victor, i eu credeam c-l iubeti! Eu? Accentul Flaviei fu att de sincer, nct Victor renun la orice diplomaie. El lu mna surorii sale spunndu-i: Tu eti ceea ce iubesc mai mult pe lume i nu vreau s ai secrete fa de mine. De aceea rspunde-mi, spune-mi adevrul.
- 48 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Dar Victor, nu tiu. tiu eu. Tnrul o privi pe sora sa drept n ochi, dar aceasta i plec privirea. Tu iubeti pe cineva, zise el. Ea i nbui un ipt. Un om care vine aici n fiecare sear n fiecare noapte. Oh! El vine clare, las calul afar din parc i l primeti n acest pavilion. Flavia i ascunse capul n mini. Oh! Dumnezeul meu! Dumnezeul meu! murmur ea. Cine e acest om? i Victor strnse mai tare mna surorii sale. Vreau s tiu, zise el. Este Raoul de Montalet? Nu, zise Flavia. Este Amaury? Nu. Oh! rspunse Victor, trebuie s tiu totui cine este acest om. Flavia se arunc la gtul lui i ncepu s-l srute. i voi spune, murmur ea, cci e prea mult vreme de cnd sufr. Scump surioar, zise el, strngnd-o pe sora lui, n brae.

Capitolul IX Flavia continu s-l srute pe fratele ei ca ntr-un delir. Haide, zise Victor cu blndee, vorbete, spune-mi totul. Ah! zise ea, de-ai ti ct l iubesc, drag Victor. i el? Flavia tresri Oh! da. Cred. Victor nu mai ndrznea s ntrebe numele acestui om. Unde l-ai ntlnit pentru prima oar? Ah! de-ai ti Vreau s tiu totul. E un roman, suspin tnra fat. Ei bine, povestete-mi-l.
- 49 -

Ponson du Terrail

Ea recapt ndrzneal, vznd blndeea cu care i vorbea fratele ei. La Paris, la mtua noastr Morfontaine, iarna trecut. Da, tiu c ai stat cteva zile la dnsa. Da, mama i tata veniser aici, spre a face plantaiuni. Era n luna martie. Ei bine? tii c mtua era adesea singur. Unchiul nostru, marchizul de Morfontaine, sttea foarte puin acas, de la cstoria verioarei noastre Victoria cu domnul de Pierrefeu. tiu asta. Mtua mea era deci adesea singur, m lua cu dnsa peste tot. ntr-o zi eram la pdure, ntr-o caleaca nou, tras de doi cai cumprai n ajun cu douzeci i dou mii de franci. Ah! zise Victor, mi se pare c tiu istoria, caii s-au speriat de cascad Da, se ambalar, vizitiul fu trntit jos de pe capr, continu Flavia, i timp de cinci minute am fost duse, eu i mtua, ctre o moarte sigur, cci caii alergau drept spre lac, dac nu ne venea un ajutor nesperat. Un cavaler, care sri jos de pe calul su. Da. i care se arunc naintea cailor, fu trt puin i apoi i stpni. Era dnsul! murmur Flavia cu entuziasm. Ah! zise Victor gnditor, dar cum l-ai revzut? Flavia continu: El fugi de mulumirile mtuii noastre i, cnd vizitiul lu din nou loc pe capr, el sri pe cal, ne salut i plec n galop. Mtua mea nu l-a revzut niciodat. Dar tu? Eu, rspunse Flavia a crei voce ncepu din nou s tremure, dup dou zile, deschiznd fereastra ce da spre strada Vanneau, am vzut un clre ce mergea spre parc, care ridica mereu capul i cuta pe cineva cu privirea. Era dnsul! M salut i trecu; dar din aceast privire pe care am schimbat-o, am priceput c ne iubeam. Srman Flavia! murmur Victor. O lacrim alunec din ochii fetei. i de atunci? Ah! de atunci, suspin fata, l-am revzut de multe ori,
- 50 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

aproape n toate zilele Dar unde? Mai nti, dup cteva zile, a fost la un bal. La cine? La Montalet. Victor tresri. tii, relu Flavia, c doamna Lamarens, sora domnului Montalet, face onorurile salonului fratelui su, n cursul iernii? Da. El i fcu loc prin lume, zrindu-m i a dansat cu mine toat noaptea. Apoi? ntr-o sear, continu Flavia de Passe-Croix, era pe la nceputul lunii mai, m-am dus la biserica Saint-Thomas dAquin cu bona mea. Am ateptat o or, apoi dou; Julieta nu se ntoarse. Atunci, pentru prima dat n viaa mea am ndrznit s ies singur din biseric, dar tii c prin foburgul Saint-Germain strzile sunt pustii. Cu toate acestea, abia fcusem o sut de pai i un om mi iei n cale. Era dnsul, nu-i aa? Da El ndrzni s m salute i s-mi vorbeasc Privirea lui m tulbur; vocea lui produse asupra mea o senzaie stranie, eram ca fascinat. Apoi? apoi? zise Victor cu nerbdare. Apoi, l-am mai vzut, la Paris, i la urm aici Victor o privi pe sora lui i privirea lui avu o teribil elocin. Flavia tresri din tlpi pn n cretet, i toat pudoarea ei, tot sngele ei aristocratic se revolt deodat; apoi, lund la rndul ei braul fratelui su, i zise: Ah! Victor! Victor! ai putut crede un singur moment c eram nedemn s-i ntind fruntea spre a mi-o sruta? Victor o strnse din nou pe sora sa n brae i i zise cu gravitate: Ei bine! fiindc l iubeti pe acest om i te iubete i dnsul, l vei lua de so! Doamne! zise ea, dar nu tii? Ce? Nu l-ai auzit pe tata spunnd c o fat nobil Ei bine? Nu trebuie s se mrite dect cu un gentilom? E adevrat. i dnsul?..
- 51 -

Ponson du Terrail

Nu e nobil. Ah! zise Victor. i pentru asta el ezit a-i cere mna? Da. Linitete-te, fiindc l iubeti, va trebui ca tata Nu tii totul nc. Vorbete E nobil, dar nu-i poate purta numele. La aceste cuvinte fruntea lui Victor se acoperi de sudoare. Ce vrei s spui? zise el. Motive politice l-au silit toat viaa s poarte un nume vulgar. Dar are un unchi care poart adevratul su nume i pe care l va moteni; i, la moartea acestui unchi Srmana mea Flavia! o ntrerupse Victor, tu crezi n probitatea oamenilor? Da, zise ea. n amorul lui? Ea i duse mna la inim i murmur cu exaltare: El m iubete! Ei bine, spune-mi numele pe care-l poart acum. Se numete Albert Morel. Victor se atepta la acest nume, dar totui se nspimnt. El? l cunoti? zise Flavia cu bucurie. Drace! Ah! e adevrat, vii de la familia Montalet. Am vnat cu dnsul toat ziua Ei bine, zise ea, nu-i aa c e nobil i frumos? E foarte frumos, rspunse Victor. Oh! continu ea, n-ai dect s-l priveti i capei convingerea c numele de Albert Morel nu poate fi al su Victor tcu. Frate, relu tnra fat cu un ton mngietor, lundu-l de gt, mi promii sprijinul tu pe lng tata? Aceast ntrebare era prea direct, pentru ca Victor s nu rspund. Totui el ezit un moment, apoi zise: Cnd trebuie s-l vezi? Ast sear. La ce or? Peste o or sau dou. Unde?
- 52 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Aici. Bine! mi promii, aadar? A vrea s fiu convins c acest om va face totul pentru fericirea ta. Eu nu m ndoiesc. i eu eu Lucrurile, adug Victor ntrerupndu-se brusc, nu pot merge nainte tot ca pn acum. Ce vrei s spui? Nobil sau nu, trebuie ca acest domn Albert Morel s te ia de soie. Dar i-am spus. i asta peste opt zile, tocmai timpul necesar pentru publicaii. naintea morii unchiului, nainte de a-i fi reluat numele? Victor ddu din umeri. Mai nti de toate s fac asta. Dar nu va vrea. Va vrea, zise Victor cu autoritate. i ddu o srutare pe frunte, i reluar drumul castelului.

Capitolul X O or dup aceea, Victor de Passe-Croix ncalec i se prefcu c pleac la Rigoles. Flavia se ndrept atunci spre pavilionul parcului i, pe cnd deschidea ua, auzi semnalul convenit ntre ea i Albert Morel. Octav de Cardassol nu exagerase deloc adevrul i totul se petrecea aa cum spusese dnsul. Un clre se apropia de grilajul parcului i i lega calul de un pom. Era Albert Morel. Oaspetele familiei Montalet sttu cteva momente lng calul su nainte de a se ndrepta spre o sprtur a grilajului. El trase cu urechea spre a se asigura c nici un zgomot nu se auzea pe lng dnsul. Nu auzi nimic. Noaptea era linitit. Nu mi place lumina lunii. Nopile luminoase nu sunt pe gustul meu!, murmur el. Din fericire exist o alee ntunecoas n parc. Voi merge pe ea pn la pavilion.
- 53 -

Ponson du Terrail

La extremitatea parcului se afla pavilionul, ale crui perdele erau trase, dar se putea vedea totui foarte slab, e drept, lumina unei lmpi. Albert Morel mergea i nu pise nc pe treapta pavilionului cnd ua se deschise. Flavia era n parc, cu inima palpitnd. Ah! iat-te, dragul meu, zise ea. Sunt n ntrziere, iubita mea Flavia? i Albert Morel intr n pavilion i duse la buze frumoasa mn a Flaviei. Da, amicul meu, eti n ntrziere cu o or. Adevrat. i aceast or a trecut att de greu Scump Flavia! Ah, relu ea, am s-i dau nouti bune. Albert Morel tresri i o privi cu surprindere. Oh! da, scumpul meu Albert, nouti bune, continu ea. El lu cele dou mini ale fetei i privind-o cu dragoste spuse: S vedem, te ascult! Fratele meu e cu noi Fratele tu? i Albert Morel pli. Da, fratele meu, exclam Flavia, scumpul meu Victor Dar l cunoti, dup cum i el te cunoate. Adevrat. N-ai vnat cu dnsul toat ziua? Adevrat. Ei bine, te gsete drgu i bun, drag Albert, i pentru noi Dar i-ai spus totul! exclam Albert Morel cu necaz. A trebuit, rspunse tnra fat. Cum! Victor tia totul. Glumeti! Nu, i jur. Dar e cu neputin. A venit aici, ast sear. Aici? La Martinire? Da. Ah! zise Albert Morel, cruia seara, la mas, la castelul Rigoles, i se spusese c Victor se dusese la Bas-Coin s aduc
- 54 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

un cine de vntoare. De aceea el se grbi s-i pun domnioarei de Passe-Croix aceast ntrebare, n aparen cu totul strin de convorbirea lor: N-avei o ferm numit Bas-Coin? Da. De ce? E aproape de aici? Nu. Sunt trei leghe pn la Bas-Coin. Aceast ferm e n direcia castelului Rigoles. Atunci, rspunse Albert Morel, pricep. Fratele tu trebuie s fi tiut tot. Dar Ei bine, relu Flavia, bucur-te. De ce? Fiindc ora fericirii noastre se apropie. Cum? Victor are asupra tatlui meu o mare influen. Ah! i tatl meu i cedeaz ntotdeauna. Crezi? Ct despre mama, asta m privete. Ea va face tot ceea ce voi vrea. Albert Morel era foarte palid. Flavia continu cu o bucurie copilreasc: Victor vrea s ne cstorim ndat. Dar, scump Flavia, strig Albert Morel, tii c asta e cu neputin. Cu neputin? i Flavia se scul vrnd s se deprteze de omul pe care-l iubea. Fr ndoial, rspunse Albert Morel, uii unchiul meu Unchiul tu nu va muri, zise Flavia, cci l vom ngriji mpreun. N-avem nevoie nici de averea lui, fiindc eti bogat i sunt i eu, nici de numele su, fiindc tata va consimi s m numesc: doamna Albert Morel. Dar tatl tu nu va consimi niciodat, repet Albert cu vocea schimbat. Ba da, fiindc vrea Victor! zise ea plin de ncredere. Albert Morel ddu din cap. Fratele tu s-a ntors deci la Martinire? ntreb el deodat. Da.
- 55 -

Ponson du Terrail

i e tot aici? Nu. Unde e? S-a ntors la Rigoles. Albert Morel respir. Ei bine, zise el, l voi vedea mine diminea la Rigoles i vom vorbi. Ah! de-ai ti, iubitul meu, cum Victor va face din tatl meu tot ce va vrea! Crezi? Sunt sigur. Drace! drace! se gndea Albert Morel, lucrurile se ncurc n mod ciudat, graie acestui tnr ndrzne. Dar de unde dracu a putut s afle? Secretul meu e deci cunoscut de cineva din mprejurimi? Flavia lu tulburarea iubitului ei drept bucurie. Ea petrecu lng dnsul o or, fcnd planuri de viitor, planuri de fericire. Ea l iubea att de mult! Albert Morel reuise s se stpneasc complet, i regsise sursul i privirea lui fermectoare care mergea drept n sufletul Flaviei. El fu mai pasionat ca de obicei, i cnd se scul s plece, plnse de fericire, iar Flavia i terse lacrimile cu srutri. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Era aproape ora dou dimineaa cnd Albert Morel prsi pavilionul. Luna tot mai strlucea pe cer. Albert Morel mergnd prin parc i adresa acest ciudat monolog: ncep s cred c nu mai e bine pentru mine nici la Rigoles, nici la Martinire. Dac a fi stpn pe mine, a pleca n noaptea asta la Paris: dar sunt sclavul lor, al altora, i nu tiu cum vor primi vetile pe care le voi duce n curnd. Albert Morel ajunsese la extremitatea aleii i se pregtea s freac grilajul parcului, cnd un om apru n faa lui. El fcu un pas napoi, dar acel om ntinse un pistol, n acelai timp o voce pe care o recunoscu i zise: Dac te dai napoi, te mpuc. Albert Morel n-avea alt arm dect o crava. El pricepu c partida nu era egal i c era mai bine s primeasc explicaia ce prea c i se va cere.
- 56 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

El se opri nemicat, cu braele ncruciate. Omul cu pistolul, care nu era altul dect Victor, apropiindu-se atunci de Albert Morel, i puse mna pe umeri i i spuse: tii, domnule, c aici eti la mine? tiu. C e noapte i c ai ptruns n curtea mea. tiu, domnule. C, dup lege, am dreptul s te ucid? Albert Morel surse: Nu sunt ho, zise el. Nu, zise Victor, dar ai venit s o vezi pe sora mea. Mrturisesc. Sora mea te iubete. Da, domnule. O iubeti? Din tot sufletul meu. Privirea lui Victor prea c vrea s citeasc pn n sufletul lui Albert Morel. Spui adevrul? zise dnsul. i jur. Victor relu: Ei bine, domnule, n acest caz trebuie s ne grbim. Albert Morel tresri din nou. Cci, continu Victor, trebuie s pricepi c o fat de bun condiie, cum e sora mea, nu poate s continue s primeasc noaptea, ntr-un pavilion izolat, un om care nu e nici fratele ei, nici soul ei Totui, domnule Am dreptul, l ntrerupse Victor cu mndrie, s ntreb. Flavia este o copil care nu pricepe greutatea evenimentelor vieii, care gsete foarte natural ca un om s-i fgduiasc a o lua de soie i apoi s amne executarea acestei fgduieli sub nu tiu ce pretext. Nu e vorba de pretexte, rspunse Albert, ci de necesiti imperioase. i, aceste necesiti? M-au mpiedicat pn acum s m prezint tatlui dumitale. Domnule, zise n mod brusc Victor, nu te numeti Albert Morel.
- 57 -

Ponson du Terrail

Acesta din urm tresri i rspunse: De unde tii? Din ceea ce i-ai spus surorii mele. i dac ar fi aa? Sper c aa este. Crezi c sunt ncntat s o vd pe sora mea numindu-se doamna Albert Morel? Tonul mndru al lui Victor nu-i plcea deloc lui Albert; dar Victor era narmat, era la dnsul i avea calitatea de a vorbi astfel seductorului surorii sale. Domnule, zise el, ascult: te vei ntoarce la Rigoles cu mine. Fie, domnule. Nu va tii nimeni ceea ce s-a petrecut ntre noi. Fr ndoial. Vom vna mine toat ziua i te vei ntoarce cu mine. Aici? ntreb Albert cu spaim. Da. Ce s fac? S ceri tatlui meu mna surorii mele. Dar, domnule, nu crezi c mai nti Mai nti, domnule, zise cu rceal Victor, i vei spune adevratul nume, locul naterii i relaiile dumitale de familie; i dac relaiile pe care mi le vei da nu mi convin n loc s-i dau mna surorii mele, i zbor creierii. Lui Albert Morel i se fcu ntr-adevr fric.

Capitolul XI Sngele rece, tonul plin de ameninare cu care se exprimase Victor produser asupra lui Albert Morel o adnc impresie. Iat un om, i spusese dnsul, cu care trebuie s m in bine i care nu face ameninri zadarnice. Totui el i pstr tot calmul. Domnule, zise el, cred c sunt demn de a intra n familia dumitale i de a obine mna surorii dumitale. Cu att mai bine pentru dumneata, domnule, rspunse Victor. i acum, continu Albert Morel, s ne ntoarcem la Rigoles. Bucuros, domnule.
- 58 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Albert Morel trecuse grilajul parcului. S nu iei calul meu, din greeal, domnule, i zise Victor. M rog? Dar Victor n-avu nevoie s rspund la ntrebarea puin cam uimit a viitorului su cumnat. Albert Morel vzu c erau doi cai acolo unde el nu lsase dect unul. ntr-adevr, Victor plecase de la Martinire clare pe Neptun i nsoit de un valet ce ducea ceaua de vntoare. Cnd sosi la marginea aleii, Victor se opri deodat, spunnd valetului: Sunt un uituc, mi-am uitat punga n salon. Mergi nainte, cci te voi ajunge. i Victor se prefcu c se ntoarce, dar el se afund n parc legnd calul lng cel al lui Albert Morel. Acolo, ascuns, cu pistolul n mn, ateptase ca Albert Morel s ias din pavilionul unde l primea Flavia. Vd, zise acesta din urm, c eti un om precaut. Domnule, rspunse Victor nclecnd, nu mi place zgomotul i fac tot ceea ce pot spre a evita o explozie. Fii linitit, domnule, rspunse Albert Morel, nu va fi nici o explozie. i ncalec la rndul su pe cal. Timp de cteva momente ei clrir tcui unul lng altul. Victor lu cel dinti cuvntul. Domnule, zise el, cred c de aici pn la Rigoles avem tot timpul s vorbim. S fie dup voia dumitale. i i voi cere o explicaie lung i categoric. Sunt la ordinele dumitale! Mai nti de toate, ce vrst ai? 32 de ani. Adic cu 15 ani mai mult dect sora mea. Dar nu-i nimic. Unde eti nscut? Albert Morel nici nu clipi. La Paris, rspunse dnsul. i eti gentilom? Da, domnule. Sora mea mi-a spus c nite grave mprejurri te silesc s-i ascunzi adevratul nume. E adevrat? Da. Care sunt aceste motive? Motive politice.
- 59 -

Ponson du Terrail

A dori s le cunosc. Domnule, zise cu rceal Albert Morel, privindu-l pe Victor drept n fa, mi permii s amn aceast explicaie? De ce? Fiindc a vrea s i-o dau n faa tatlui dumitale. Dar, domnule, adug Victor cu mnie Domnule, rspunse Albert cu rceal, mi-ai fgduit s mi zbori creierii dac explicaiile mele nu-i vor conveni. Oh! de asta poi fi sigur. Vezi c nu sunt deloc emoionat. Pe mine, domnule. i Albert Morel, dnd pinteni calului su, o lu nainte. Victor ar fi vrut s-l ajung din urm i s-i dea o lovitur de cravaa peste obraz, dar se stpni i fcu urmtoarea reflecie: Iat un om cu care m-am purtat urt, i asta numai fiindc seamn, mi s-a spus, cu un mizerabil, un anume Felix de Nancery. Ei bine, se poate ca acest om i de Nancery s nu aib nimic comun, i ca el s fie cel mai bun i mai stimat dintre oameni, a crui singur crim e c o iubete pe sora mea. Acest raionament foarte nelept l inu pe loc pe Victor i i permise lui Albert s se deprteze. S ateptm pn mine, i zise Victor. Dou glasuri se ridicau ntr-nsul, dou glasuri diferite, care vorbeau n sens invers cu o egal energie Una spunea: ,,A vrea ca de Nancery, asasinul, i acest om s fie aceeai persoan, cci am visat tot mereu ca Flavia s se mrite cu amicul meu Raoul de Montalet. Cealalt voce spunea: Nebun ce eti! Nu tii c Flavia l iubete pe acest om la nebunie i c poate muri din cauza acestui amor? i Victor czu ntr-o adnc reverie, lsnd calul s mearg la pas.

Capitolul XII Pe cnd Victor mergea la pas, Albert Morel galopa. Luna dispruse cnd el ajunse la Rigoles. Albert Morel n-avea la Rigoles dect un singur confident al absenelor sale nocturne; acesta era valetul su. Tu eti Martin? ntreb Albert Morel.
- 60 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Da, domnule. i Martin lu calul de huri, ateptnd, conform obiceiului, ca stpnul su s descalece. Dar Albert Morel rmase tot clare. Ce mai e nou? Nimic, domnule. S-a observat absena mea? Nu, totui domnul va face bine s ia oarecare precauii la intrare. De ce? Domnul Amaury de Montalet s-a sculat deja. Aha! Viziteaz grajdurile. Bine. Domnul ar face bine s intre prin grdin i, de va fi ntlnit, s spun c a avut durere de cap i s-a plimbat prin grdin o bun parte a nopii. Pe cnd valetul vorbea, Albert Morel scoase din buzunar un carnet i un creion. Apoi, rupnd o foaie, scrise dou linii n caractere hieroglifice. Te vei duce la crbunar, i zise el lui Martin. ndat? Da. i mi vei aduce un rspuns. Trebuie neaprat s-l vd pe crbunar, nainte de a pleca la vntoare. Din felul n care Albert Morel pronun cuvntul de crbunar se vedea c nu era vorba de un meteugar de rnd. El desclec i valetul, la rndul lui, nclec pe acelai cal. Cnd Albert Morel ajunse la mica scar ce ducea la odaia lui, se ntlni fa n fa cu Amaury de Montalet. Te-ai sculat deja? i zise acesta. Da, dragul meu. Aa de diminea ? Adic nu m-am culcat deloc. De ce? Am avut toat noaptea o nevralgie teribil. Amaury observ costumul lui Albert Morel. i spre a te vindeca de nevralgie ai mbrcat costumul de clrie? ntocmai, fiindc am clrit o or prin pdure. Ah! Acum m duc s-mi schimb costumul i s fac o baie. La
- 61 -

Ponson du Terrail

ce or vnm? La zece. Bine, voi dormi puin dup baie. Ia spune, Morel, zise Amaury, n momentul cnd el vroia s pun piciorul pe scar. Ce? tii c eti foarte ascuns? Eu? Drace! Ce vrei s spui? Amaury ncepu s rd. Haide, fii sincer cu un prieten! e brun! Cine? Ea. Albert Morel nici nu clipi. Drace, continu Amaury, nu poi s ai nevralgie n toate nopile. Cine e acea feti de ran ce te face s alergi astfel? Albert Morel respir. E brun, zise el. S nu spui la nimeni, te rog. Eti satisfcut? Da. Atta vroiam s tiu. Caut s dormi vreo trei ore. La revedere, dragul meu. Albert Morel se duse n odaia lui, se culc, dar nu dormi. Atepta cu nerbdare ntoarcerea valetului su. Acesta se ntoarse exact peste o or. El avea un bilet scris tot cu hieroglife i a crui traducere era: tiu c vei vna n pdurea Rolland. Te vei rtci de vntori i l vei gsi pe crbunar n stnga fermei numit Brulerie. Fii acolo pe la amiaz. Albert Morel suspin. Sunt totui sclavul acestor oameni, murmur el. n acest timp, Victor ajunsese la Rigoles cnd soarele rsrise bine. n momentul cnd el descleca, l vzu pe Amaury salutndu-l cu mna de pe peron. Aha! aha! zise acesta, iat-te, n fine. Ce, credeai c nu mai vin? Nu. De ce? De, zise Amaury, fiindc nu trebuie niciodat s contezi pe
- 62 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

nebuni. A! i tu eti niel cam nebun. Eu? Drace! Ai fcut cu maniacul nostru o prinsoare care dovedete aceasta. Ba deloc. Vei face s-i fie sfiat cinele de vntoare. Cu toate gravele sale preocupri, Victor i regsi toat ndrzneala celor 20 de ani ai si. Mai pariez nc pe douzeci i cinci de poli, zise el. Atunci eti de dou ori nebun. Fie. i sunt prea cavaler spre a vrea s-i fur banii. Adic dai napoi? Eu s dau napoi? Atunci? Nu, i fiindc m desfizi ii pariul? Da Cinele mi-a sosit? De mult. Doarme. Trebuie s-i dm de mncare ca celorlali cini? Nu, Fanchette nu vneaz bine dect cnd i-e foame. Dar, adug Victor, avem cinele; de unde ns vom lua mistreul? La un sfert de leghe de aici se afl un mistre despre care tiu de la nceputul toamnei. Unde e? La Puiseaux. ntr-o zi l-am atacat i ne-a spintecat trei cini, apoi a trecut Loara notnd. A revenit a doua zi. Dup puin timp l-am atacat din nou i ne-a tras aceeai pcleal, aa c am renunat la acel mistre. Fanchette se va duce s-i mute urechile. i va fi sfiat, srmana cea. Ai dreptul s doreti asta, deoarece ai pariat. Amaury surse. n acel moment o fereastr se deschise deasupra peronului. Era ofierul de marin, care se deteptase. Bun ziua, i zise Victor salutndu-l cu mna. Ah! iat-te rentors.
- 63 -

Ponson du Terrail

Da, cu cinele meu. ii pariul? Da. Ateapt ca s cobor i eu. Marinarul pricepuse c Victor avea fr ndoial nevoie s-l vad. Victor, ntr-adevr, se gndea mult mai puin la pariul su cu mistreul dect la un moment de convorbire cu marinarul. Acesta cobor, strnse mna lui Amaury i a lui Victor i spuse acestuia din urm: S-l lsm pe Amaury s se ocupe de gravele lui ndeletniciri de gazd, i noi s mergem s fumm cte o igar n parc. Haide! zise Victor. El l lu pe marinar de bra i-l duse n locul cel mai solitar din parc. Tnrul devenise grav, trist, aproape solemn. Ofierul de marin pricepuse c noaptea care trecuse fusese pentru Victor bogat n evenimente. Victor arunc o privire n jurul su spre a se asigura c erau singuri. Te-ai dus la Martinire? ntreb marinarul. Da, domnule. Spune-mi prietene. Victor i lu mna. Da, zise el, tiu, eti deja amicul meu. Fii sigur. i dumitale vreau s m ncredinez cu trupul i cu sufletul. Cum spui aceste cuvinte? Fiindc am trecut prin multe emoii n cursul nopii ce a trecut. Ce i s-a ntmplat? tii, acest om Marinarul tresri. Albert Morel! zise el. Da. Ei bine, el este iubit de o femeie, de o fat tnr fr experien, de o copil care i-a dat sufletul ei ntreg. Dumnezeule! i aceast fat Victor se opri cu sudoarea pe frunte.. Continu, murmur marinarul.
- 64 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Este sora mea! i cum marinarul i plec capul, Victor relu: Pricepi, drag prietene, c trebuie ca acest om s nu fie Felix de Nancery, a crui poveste teribil mi-ai spus-o cci Cci Felix de Nancery este nsurat, adug marinarul. Victor era palid ca un mort. i totui, dac ar fi dnsul Ar trebui s-l mputi, zise marinarul. i dac sora mea va muri? Marinarul i plec din nou capul i tcu. Atunci Victor i povesti tot ceea ce aflase n cursul nopii: cum sora sa Flavia l ntlnise pe Albert Morel, cum acesta ndrznea n fiecare sear s intre n parcul Martinire i cum s-a ntlnit cu dnsul. Marinarul l ascult fr s-l ntrerup, apoi cnd Victor termin, zise: i ce vrei s faci? Nu tiu. Oh! zise marinarul, e cu neputin ca doi oameni s semene aa de bine. Dumnezeul meu! Taci! Deodat marinarul se lovi pe frunte. Ah! ce amintire! strig el. Ce? i-am povestit c Felix de Nancery l ucisese pe comandantul Brunot? Da. Dar i-am spus, de asemenea, c nainte de a cdea, comandantul l atinsese pe adversarul su n partea dreapt a pieptului? E adevrat? Cicatricea unei lovituri de spad nu dispare niciodat. Dac Albert Morel nu e altul dect Felix de Nancery, trebuie s aib pe snul drept urma unei lovituri de spad. Oh! zise Victor, dac va trebui, l dezbrac cu fora. E cu putin ca doi oameni s semene perfect, dar e cu neputin ca ei s aib o ran identic. Dac Albert Morel i Felix de Nancery sunt una i aceeai persoan Mine la aceast or l voi ucide, l ntrerupse Victor. Numai c, rspunse marinarul, greul e s constatm dac rana exist.
- 65 -

Ponson du Terrail

i spun c-l voi dezbrca cu fora. Eti copil. De ce? Fiindc Albert Morel n-are nimic comun cu de Nancery Ei bine! l vei ofensa de moarte, cci nainte de a-l dezbrca, va trebui s-i povesteti istoria lui Felix de Nancery. E adevrat. i vezi consecinele: dac Albert Morel e un gentilom, peste 15 zile va fi brbatul surorii dumitale. Desigur c da. Crezi c-i va ierta vreodat c l-ai luat drept un mizerabil i un asasin? Dar ce trebuie s fac atunci? Iat, cicatricea va fi proba material a culpabilitii; dar ne trebuie o prob moral nainte de a face aceast cercetare. Nu te pricep ndeajuns. Ascult: la prnz voi vorbi despre Bourbon, despre colonii, despre Raymond de Luz i despre comandantul Brunot. Bun. Spioneaz-l, privete-l, observ-i gesturile, n fine totul. Dac se tulbur, l vei putea atunci tr n vreun col al pdurii i acolo, n timpul vntorii, s-l somezi s-i arate pieptul. Ai dreptate, zise Victor. Ora prnzului ntrerupse convorbirea marinarului i a lui Victor de Passe-Croix. Haide, zise acesta din urm, dovada e pe aproape. i ei se ntoarser la castel. Cnd intrar n sufragerie, toi oaspeii erau deja la mas. Un singur loc era gol. Era acela al lui Albert Morel. Unde e dar amicul nostru? ntreb Montalet tatl. E nc n pat, rspunse Raoul. Amaury adug: L-am ntlnit astzi de diminea, cnd se fcea ziu, n grdin, suferind de o teribil nevralgie. El s-a plimbat toat noaptea prin grdin. S-a culcat i mi-a spus s nu-l ateptm la mas. Srmanul Morel, zise btrnul Montalet, este un biat vesel i regret c vom fi azi lipsii de dnsul. A! l cunosc, zise Amaury, se va scula pe la unsprezece,
- 66 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

se va urca pe cal i ne va ajunge. tie unde vnm? Da, zise Raoul de Montalet. Apoi Amaury, privindu-l pe amicul su Victor, zise: tii, domnilor, pariul amicului meu? Da! da!, rspunser toi, s triasc ceaua Fanchette! Am vzut-o adineauri, e drgu. Ei bine, domnilor, credeam c Victor se va mulumi cu un porc mistre tnr. E i aa mult, rspunse Raoul de Montalet. Dar Victor este ambiios. M prind, zise Montalet tatl, c vrea un mistre btrn! Tocmai. Atunci am schimbat programul zilei. Trebuia s vnm n pdurea Rolland, dar vom merge la Puiseaux s atacm un mistre btrn. i pe care l-am supranumit, zise Raoul, domnul Pithiviers. Acest nume i fcu pe toi s rd. Atunci va trebui s-l ntiinm pe Albert Morel, zise Montalet tatl. E zadarnic, rspunse Raoul. De ce? Deoarece cinele lui Victor va fi sfiat fr ca domnul Pithiviers s aib nevoie s ias din culcu. Asta nseamn c apoi ne vom duce s vnm n pdurea Rolland. Asta vom vedea n curnd, amice Raoul, zise Victor. Ai muli bani la tine, Victor? Am cincizeci de napoleoni, deci voi dubla pariul, rspunse tnrul. Pe cai, domnilor! zise Amaury. Pariurile sunt deschise, adug Victor. El pronun aceste cuvinte cu atta siguran, nct nimeni nu ndrzni s spun nici un cuvnt. Ei se urcar pe cai. Mica trup a vntorilor porni spre Puiseaux, urmat de un catr care avea pe spatele su, ntr-un co, pe Fanchette.

Capitolul XIII Victor de Passe-Croix avea douzeci de ani, adic vrsta la care impresiile sunt vii i schimbtoare.
- 67 -

Ponson du Terrail

Cu o or nainte, eroul nostru n-avea dect o singur preocupare, i anume de a ti dac Albert Morel era unul i acelai personaj cu Felix de Nancery. Dar Albert Morel nu venise la prnz i plecaser fr dnsul; i, o dat pe drum, Victor redeveni omul aventuros, care nu se mai gndea dect s ctige pariul su. n ochii tuturor, Victor trecea drept zvpiat. Nu se vneaz un mistre cu un cine, dup cum nu poi pleca la vntoare de elefani sau de rinoceri cu un pistol de salon. Cu toate acestea Victor pariase, cu ndrzneala i ncrederea natural a vrstei sale, i mergea n fruntea vntorilor. Puiseaux, unde era locul de ntlnire, era o vale slbatic, situat la o jumtate de leghe de castelul Rigoles. Cteva stnci risipite ici i colo ddeau acestei vi un aspect aproape sinistru. n fundul acestei vi, care era situat n mijlocul pdurii, i avea culcuul mistreul ce fusese supranumit domnul Pithiviers. Srman Fanchette! zise Raoul de Montalet, n curnd ai s mori. Nu te grbi s-i pronuni discursul funebru, dragul meu, rspunse Victor. La gura vii se afla mistreul. Haide, Fanchette, la lucru, strig Victor, care ncepu s sune din goarn. Fanchette ncepu s latre i se repezi spre mistre. Ajungnd lng animal, ea se opri. Dar Victor urmase ceaua i se afla la doi pai de dnsa, ncurajnd-o cu glasul. Aceast voce cunoscut fcu din cea o eroin i ea se repezi asupra mistreului iscnd un zgomot infernal. Mistreul, puin cam surprins, nici nu se sculase la nceput, dar Fanchette se repezi la dnsul i-l muc de urechea stng. Bravo! Bravo! strigar mai multe voci. Mistreul ddu o lovitur teribil de rt, care rostogoli un trunchi de arbore, dar nu atinse ceaua. Mistreul zpcit se repezea la dnsa, dar Fanchette se ddea la o parte, mucndu-l mereu de ureche. Victor era mereu lng dnsa sunnd din goarn. Ah! dar asta e foarte serios! zise Montalet tatl. Bravo! Bravo! strigau toi n cor.
- 68 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Fanchette era un adevrat demon. n fine, mistreul cu ochii nroii, cu spume la gur, nebun de durere i de mnie, o rupse la fug. Peste o or era ceva foarte curios n aceast curs prin vale. Ceaua l urma i fcea un zgomot infernal. Ei bine, Amaury, zise Victor care clrea alturi de dnsul, ce mai zici? Cred c pariul e pierdut pentru mine. Te predai? Da, i iat proba. Vorbind astfel, Amaury de Montalet puse carabina la ochi. Mistreul zpcit cu totul de cea o luase la goan nainte. Amaury trase un foc i mistreul czu la pmnt. Atunci Victor sun din goarn oprirea. Ct vrei pentru cea? zise Raoul de Montalet. Ct mi dai? 25 de napoleoni. Victor ncepu s rd. Ea nu e de vnzare. O cea ca asta preuiete pentru mine ct un cal de curs. Vedei, domnilor, c ea m face s ctig pariuri. Victor desclecase i luase n brae ceaua, mngind-o. Iat cei douzeci i cinci de napoleoni, zise Amaury de Montalet. Pune-o pe Fanchette pe catr i s mergem n pdurea Rolland. Marinarul se apropie de Victor i i opti la ureche: Gndete-te c-l vom gsi pe Albert Morel n pdurea Rolland. Ai dreptate, rspunse Victor, care se grbi s ncalece. Dup dou ore, pdurea Rolland rsuna de zgomotul fcut de cornurile vntorilor. Dar Victor nu se mai ocupa de vntoare; el se grbea Ia Albert Morel. Marinarul i dnsul umblau prin pdure, nu pentru vntoare, ci spre a-l ntlni pe acest om care semna cu Felix de Nancery. n fine, pe nserate, pe cnd soarele apunea la orizont, Victor, care era nsoit tot de ofierul de marin, se ntlni fa n fa cu Albert Morel. Acesta i salut pe amndoi cu o graie perfect. Ei bine, domnule, i zise el lui Victor, ai ctigat pariul? Da, domnule. Primete felicitrile mele.
- 69 -

Ponson du Terrail

i mulumesc. Albert Morel se nclin. Spune, domnule, zise Victor, ai primi dac a ndrzni s-i fac o propunere? Sunt gata s ascult, domnule. Ce ai zice dac am face un popas sub aceti stejari? Cu plcere, i aa e cald astzi. i Albert Morel, dup ce desclec, i leg calul de pom. Marinarul i Victor l imitar. Apoi ei se aezar pe iarb lng Albert Morel. ntr-adevr, spuse marinarul, te temi aa de mult de cldur? Foarte mult, domnule. N-ai trit niciodat n rile calde? Niciodat. N-ai trecut niciodat peste Ecuator? Nu. Albert Morel adug surznd: Crezi c am fcut ca dumneata ocolul lumii? De dou ori, domnule. Ah! i nu mi-a fost niciodat aa de cald ca ntr-o zi pe insula Bourbon. Se spune totui despre clima acelei insule c e temperat. Da, la marginea mrii. Ai mers deci n interiorul insulei. Da. Atunci e altceva. Am fcut n interiorul insulei o ciudat cltorie. Povestete-ne asta, domnule, zise linitit Albert Morel. Trebuie s v spun c era vorba de un duel. Aaa! ntre un ofier francez, comandantul Brunot i un locuitor al insulei Bourbon. Marinarul pronun rar aceste cuvinte apsnd pe numele Brunot i privindu-l pe Albert Morel drept n fa. Acesta nici nu clipi. Relativ la ce a fost acest duel? Oh! e o istorie ntreag. E lung? Nu.
- 70 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

S-o auzim, atunci. Era sau mai este nc n insula Bourbon un creol, anume Felix de Nancery. Ei bine? Acest creol s-a cstorit, acum apte ani, cu o fat bogat, domnioara de Luz, sora unui tnr, care a fost ucis ntr-un duel la Paris de un ofier de husari. Albert Morel asculta cu mult atenie i nici nu clipea. nchipuiete-i c unul din martorii ofierului de husari, devenit ef de batalion de infanterie de marin, a fost trimis la Bourbon pe o fregat la bordul creia eram i eu. Pricep, zise Albert Morel, acest de Nancery s-a btut cu comandantul. Da. Spre a-l rzbuna pe nenorocitul frate al soiei sale? Te neli, domnule. Dar? Acest Felix de Nancery, termin marinarul privindu-l pe Albert Morel n fa, era un asasin mizerabil. n acest moment Albert Morel nu mai putu fi stpn pe sine. El pli i se scul repede. Ochii lui Victor erau fixai asupra lui ca lama unei spade.

Capitolul XIV nainte de a povesti mai departe, s spunem ceea ce s-a petrecut ntre Albert Morel i acest personaj misterios pe care l-am desemnat sub numele de CRBUNAR. Albert Morel nu se gndise deloc s doarm dup ce primise biletul pe care i l-a adus valetul su. Nici un motiv serios nu-l mpiedicase s asiste la prnzul vntorilor i s plece cu dnii spre a fi martor la isprvile cinelui lui Victor. Dar Albert Morel avea cu totul alte lucruri de fcut dect s mearg la vntoare. Crbunarul l atepta. Dup ce vntorii plecar, el se scul, se mbrc i dup cum prezisese unul din Montalet, pe la ora unsprezece cobor n sufragerie. Cnd sosea vremea vntoarei, castelul Rigoles devenea o
- 71 -

Ponson du Terrail

adevrat republic. Fiecare tria liber, pe placul su. Albert Morel ordon s i se serveasc prnzul, ca i cum ar fi fost la dnsul acas, apoi ceru un cal, cci al su era obosit, i plec anunnd c se duce dup vntori. Pe la amiaz, cotind drumul, el ajunse ns n pdurea Rolland, la cuptorul prsit, unde i se dduse ntlnire. Un om l atepta acolo. Acest om se urcase pe zidul cuptorului i, la prima vedere, credeai c e un crbunar. Dar privind mai de aproape, s-ar fi putut vedea c rufria ce o avea sub costumul lui de muncitor era curat, i c minile sale erau albe i aristocratice. Ceva mai mult, acest om fuma o igar de foi ce costa jumtate din salariul pe o zi al unui srman crbunar. n fine, acest om era tnr i frumos, era alb la fa, avea o musta neagr i o atitudine cu totul distins. Vzndu-l pe Albert Morel, acest om nu se scul. El rmase linitit tot pe zid. Albert Morel, din contra, cobor de pe cal i se apropie, cu plria n mn, ntr-o atitudine respectuoas, care nu intra n obiceiurile sale. ntr-adevr, toi acei care l cunoteau pe Albert Morel l considerau un om foarte bine crescut, dar foarte mndru. El era un gentilom, ca maniere. Bun ziua, domnule Morel, spuse falsul crbunar. Eti punctual, recunosc. Domnul viconte tie bine, zise Albert Morel, c ordinele sale sunt ntotdeauna executate cu punctualitate. Haide, nu te servi de acest cuvnt vulgar de ORDINE. M mulumesc s exprim dorine, dragul meu Domnul viconte este prea bun Vrei o igar? zise falsul crbunar. i scoase un carnet de piele din buzunar. Albert Morel ezit. Haide ia! Cci avem mult de vorbit, dac trebuie s cred cele scrise n biletul dumitale. ntr-adevr. Albert Morel lu o igar, o aprinse, dar rmase tot n picioare. Haide, stai jos pe aceast buturug.
- 72 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Albert Morel se aez. Acum te ascult. Atunci Albert Morel vorbi astfel: Totul a mers de minune, domnule, domnioara Flavia de Passe-Croix m iubea din ce n ce mai mult. tiu asta. Ea primise fr rezerv mica fabul a unchiului de la care atept numele i motenirea. i asta tiu. Dup opt zile a fi putut s o rpesc. Ei bine? S-a ntmplat o catastrof. A! tiam c domnioara de Passe-Croix are un frate. Da, care iese anul acesta din Saint-Cyr. Tocmai. Ei bine, acest frate Acest frate era la Rigoles, ieri diminea, la familia Montalet.. tiu c e prieten cu dnii. Se afl de asemenea la Rigoles un ofier de marin al crui nume l tii, fr ndoial, domnul de Fromentin. Bine. Pe urm? Acest ofier i Victor de Passe-Croix au vorbit mult timp ieri mpreun. Amndoi m priveau cu ncpnare. Falsul crbunar surse. Asta te mir, zise el, c domnul de Fromentin, care a fost martorul comandantului Brunot, te-a privit? Semeni perfect cu Felix de Nancery. Un nor trecu pe fruntea lui Albert Morel. Ei bine! relu falsul crbunar, asta numeti dumneata o catastrof? Oh! nu! Explic-te atunci Asear m-am dus ca de obicei la Martinire. Bun. i dup ce m-am desprit de domnioara de Passe-Croix Te-ai gsit fa n fa cu fratele ei, Victor? Da.
- 73 -

Ponson du Terrail

Ceea ce te-a mirat i te-a speriat puin. Cum, tii asta? Presupun, cel puin. Albert Morel i plec fruntea. i Victor de Passe-Croix te-a somat s te cstoreti cu sora lui? Aproape Poate c i-a cerut informaii asupra poziiei dumitale i asupra familiei? Da, domnule viconte, i pricepi Pricep c-i va fi greu domnului Albert Morel s-l satisfac pe domnul Victor de Passe-Croix, rspunse batjocoritor falsul crbunar. De aceea m-am grbit s v scriu. Ai fcut foarte bine. Cci nu tiu, ntr-adevr Ce i-ai spus? C ast sear i voi satisface curiozitatea. Aha! Cci, adug Albert Morel, ast sear vrea s m vad la Martinire. Ce s faci acolo? S-i explic tatlui su, baronului de Passe-Croix, inteniile mele. Merge repede tnrul! Apoi privindu-l pe Albert Morel: Domnule, i zise el schimbndu-i deodat tonul i atitudinea, tii cum a aflat adevrul Victor de Passe-Croix? Nu. Ieri diminea, pe cnd se ducea la Rigoles, s-a ntlnit cu un vecin care i-a spus c n fiecare noapte un om ptrunde n parcul Martinire. i acest vecin Eu l pusesem n drumul lui Victor. Dumneata, domnule viconte? Eu, domnule. Albert Morel l privi pe falsul crbunar cu uimire. Acesta din urm relu: Nu te mira; domnul Fromentin, ofierul de marin, i va fi povestit lui Victor de Passe-Croix istoria creolului Felix de Nancery.
- 74 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Desigur. Trebuie chiar azi s fac n aa fel ca Victor de Passe-Croix s afle c Felix de Nancery i Albert Morel e una i aceeai persoan. Dar, domnule, atunci totul e pierdut. Din contr, totul e salvat. Nu mai pricep. E zadarnic. F aa cum i spun, cci se gndesc alii pentru dumneata. Albert Morel se nclin. Ascult, urm falsul crbunar, Victor de Passe-Croix e tnr, dar e circumspect i incapabil de a se juca prostete cu onoarea surorii sale. Cnd va afla cine eti, se va gndi s te ucid fr zgomot. Albert Morel fcu o strmbtur. El va propune un duel i, dup cte mi-ai spus, e probabil c de Fromentin va fi martorul su. Cred i eu, domnule. Dac va fi aa, le vei da ntlnire n valea Fourchu. Bine. i le vei spune c vei fi acolo ast sear. La ce or? Dup cin. Pe cer e lun plin. V putei bate cu spada. Albert Morel crezu c pricepe. Ah! zise el, ghicesc acum scopul dumitale. Nu cred. Vrei s-l ucid pe Victor de Passe-Croix. Eti un prost, domnule Morel, zise cu rceal vicontele. Atunci Atunci e zadarnic s pricepi. Spune-i numai lui Victor de Passe-Croix c vei fi n valea Fourchu la ora nou, cu martori, spade i pistoale. Bine, domnule viconte, m voi supune. Du-te, zise crbunarul. i cu un gest, misteriosul personaj l fcu pe Albert Morel s priceap c audiena lui s-a terminat. Morel salut adnc, nclec i se ndeprt.

- 75 -

Ponson du Terrail

Capitolul XV Atunci acest personaj misterios, care se isclea n epistole Crbunar, i pe care Albert Morel l numea viconte, se scul la rndul su i o porni pe o crare nfundndu-se n pdure. Aceast crare, pe care crbunarul o urm timp de trei sferturi de or, conducea la un fel de colib, care trebuie s fi fost locuit de nite adevrai crbunari, dar care atunci prea a fi prsit, dac nu s-ar fi vzut fumul ieind pe co. Vicontele se duse drept la u i btu. O voce dinuntru ntreb: Ce vrei? S vorbesc despre ploaie i despre timp frumos. Ua tot nu se deschise. i plac nopile ntunecoase? l ntreb vocea dinuntru. Nu, rspunse vicontele, prefer lumina lunii. Atunci ua se deschise. n colib se aflau trei tineri aezai lng foc. Toi trei fumau igri bune, dar toi trei erau mbrcai n costume de crbunari. Ei bine? zise unul din ei. Mina a explodat. Aha! aha! Victor tie totul. L-a ucis pe Albert Morel? Nu, dar ast-sear ar putea s fac asta, fr intervenia noastr. i vicontele povesti tovarilor si tot ce vorbise cu Albert Morel. Apoi el adug: Acum, domnilor, nu mai e nici un moment de pierdut. Trsura de pot e gata de trei zile, zise unul dintre tineri. Foarte bine. Unde trebuie s o conducem? n valea Fourchu. Eu sunt vizitiul, adug un al doilea, i v pot garanta c niciodat caii nu vor merge aa de iute. i eu, domnilor, relu vicontele, v sftuiesc s nu v uitai pistoalele. Tnrul va rezista ct va putea. Albert Morel, desprindu-se de pretinsul crbunar, se
- 76 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

ndreptase spre pdurea Rolland i se ntlnise cu vntorii. Dup dou ore l-am vzut regsindu-se fa n fa cu Victor de Passe-Croix i cu ofierul de marin. Acesta din urm i-a povestit istoria comandantului Brunot i a tui Felix de Nancery. La acel epitet de asasin cu care marinarul nsoi numele de Nancery, fie c nu s-a mai putut stpni, fie c s-a supus ordinelor misterioase ale acelui personaj care se numea crbunarul, Albert Morel se ridicase palid. Privirea lui Victor era fixat asupra lui. Dar ce ai, domnule, zise marinarul. Eu? Nimic L-ai cunoscut pe comandantul Brunot? Nu. Sau pe Felix de Nancery? Nu. Tulburarea lui Albert Morel cretea din ce n ce mai mult. Scumpe domn, zise Victor la rndul su, domnul de Fromentin nu-i povestete istoria comandantului Brunot i a lui Felix de Nancery fr motive Nu vd ce motive poate avea. i vocea lui Albert Morel ncepuse s tremure. Aceasta este fiindc se pare c semeni foarte mult. Cu cine? Cu Felix de Nancery, Ah! gsii i, zise domnul de Fromentin, care nu se mai ndoia nici un moment, de-a putea s vd partea dreapt a pieptului dumitale Albert Morel ntreb cu mndrie: M rog? Marinarul urm cu linite S vd partea dreapt, a pieptului dumitale i s constat c n-ai cicatricea unei lovituri de spad, pe care a primit-o domnul de Nancery. Domnule! Afl c Victor de Passe-Croix, adug marinarul, mi-a spus totul. i anume ce? tiu c sora lui te iubete i, cum semeni foarte mult cu acest asasin care se numete Felix de Nancery Dar, domnule.
- 77 -

Ponson du Terrail

Nu ne poi refuza singura dovad pe care i-o cerem spre a vedea c nu eti tu acel mizerabil. Victor tcuse. Haide, domnule, f-mi plcerea de a te executa. Cum? ntreb Albert Morel. Dezbrac-i haina. Ca pentru un duel, nu-i aa? Da. i apoi? Apoi s-i desfaci cmaa. Albert Morel nici nu se mic i rspunse: Dar eti nebun, domnule, cum poi presupune un singur moment c m voi njosi pn la asemenea glume. Permitei-mi s m duc dup vntori, afar de cazul n care domnul de Fromentin vrea s-i continue povestea. O cunoti tot aa de bine ca i dnsul, strig Victor. i tnrul, furios, i ddu o lovitur de cravaa drept peste fa. Acesta i nbui un ipt slbatic, se ddu napoi cu un pas i ridic asupra lui Victor o privire furioas. Acum mi trebuie tot sngele dumitale, zise el. i mie mi este sete de al dumitale, rspunse Victor. Domnilor! zise la rndul su marinarul, dup cele ce s-au petrecut aici, e zadarnic de a mai intra n explicaii lungi. Asta e i prerea mea, zise Victor, i cu toate c simt un dezgust de a m bate cu Felix de Nancery, asasinul Domnule! Voi face aceast onoare omului care a ncercat s dezonoreze casa tatlui meu. Oh! domnule, ia seama! murmur cu furie Albert Morel. Sunt la ordinele dumitale, domnule Ei bine, ast-sear, dup cin. Fie. Ne vom bate la lumina lunii. Da. n valea Fourchu. Da. Adu-l pe domnul spre a-i servi ca martor; i eu voi aduce unul. i cum marinarul i Victor se priveau, Albert Morel adug: Martorul nu face parte din invitaii castelului de Rigoles, i
- 78 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

e zadarnic ca vreunul din aceti domni s tie afacerile noastre. Victor consimi printr-un semn. Atunci Albert Morel se urc pe cal i, adresndu-se lui Victor, zise: Domnule, care e arma dumitale? Spada, dac vrei. Fie. Dificultatea va fi, adug marinarul, de a ne procura spada la Rigoles. Nu v ngrijii, le voi aduce eu. Pe disear, domnilor. Albert Morel, redevenind cu totul stpn pe dnsul, l salut pe Victor i pe marinar i se ndeprt. Victor i domnul de Fromentin se privir. Acum te mai ndoieti? zise el. Vai! i pronunnd aceast exclamaie, Victor se gndea la sora lui. Srman Flavia! murmur el, e n stare s moar. O lacrim pic din ochii lui. Curaj! i zise marinarul, trebuie mai nti s-l ucizi pe acest om, i apoi ne vom gndi s o vindecm pe sora dumitale de acest amor fatal.

Capitolul XVI Seara, la castelul Rigoles, masa fu vesel ca de obicei. Ziua de vntoare fusese splendid. Se mpucaser trei mistrei, n afar de cel gonit de Fanchette. Albert Morel, Victor i ofierul de marin parc se vorbiser spre a prea cu totul veseli. Nimeni, n timpul mesei, vzndu-i mncnd cu poft i rznd din toat inima, n-ar fi putut bnui c exist ntre dnii prpastia spat de o lovitur de cravaa. Domnilor, zise Victor la sfritul mesei, am durerea de a v prsi ast-sear. Cum! pleci? zise Raoul de Montalet. Da, am fgduit mamei c m ntorc ast sear la Martinire, dar voi reveni. Cnd? n curnd. Mine poate.
- 79 -

Ponson du Terrail

Victor, zise Amaury de Montalet, i petrece toat ziua i toat noaptea clare. Cum dormi, Victor? ntreb Raoul. Dorm clare, rspunse Victor. Domnilor, zise la rndul su, puin mai trziu, Albert Morel, pot acum, graie consolrilor filozofice ale havanei, s v dau, fr team, o lovitur teribil. Oh! ce exordiu! Domnul Victor de Passe-Croix nu e singurul care va prsi aceast cas ospitalier i drgu. Ce spui, Morel? zise Montalet tatl. i eu o voi prsi. Dumneata? Plec ast sear urcndu-m n tren la prima staie. i unde te duci? La Paris. Dar nu ne-ai spus nimic despre asta azi diminea? Nu, dar am primit o scrisoare care m cheam la Paris. Eu ns nu v voi spune Adio, ci La revedere! Te vei ntoarce? Probabil, peste trei sau patru zile. Albert Morel se uit la ceasornic. Este ora opt i jumtate, zise el, abia am timpul s ncalec i s merg la gar. V las caii i valetul meu aici. Bine. Albert Morel i lu rmas bun de la toi i, dup zece minute, plec. Un sfert de or mai trziu, Victor pleca la rndul su, pe cnd domnul Fromentin, ofierul de marin, pleca pe jos pe un alt drum, cu igara n gur, spre a-l atepta pe eroul nostru la intrarea vii Fourchu. Domnul de Fromentin luase drumul cel mai scurt, pe cnd Victor, din contra, fcuse un ocol destul de mare, aa c la sosirea lui l gsi pe marinar acolo. S ne grbim, zise marinarul, trebuie s sosim cei dinti. Ai face bine dac ai descleca i i-ai lsa calul aici. Chiar la asta m gndeam. i Victor desclec, dar i lu pistoalele din a i le puse la bru. Cu un om ca Felix de Nancery, zise el, orice precauie e bun.
- 80 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

S-a nsrcinat s aduc spade? Da. Atunci poi fi sigur c se pricepe la acele arme. Oh! puin mi pas de asta. Mnuieti bine spada? La coal trec drept unul dintre cei mai tari. Felix de Nancery o mnuiete foarte bine. Fii sigur, zise Victor cu mndrie, l voi ucide. Trebuie, zise simplu marinarul. Ei sosir, vorbind astfel, la intrarea vii. Luna strlucea pe cer i la lumina ei, Victor i martorul su zrir doi oameni stnd unul lng altul, la picioarele unui arbore. Aceti doi oameni se ridicar la sosirea lor. Unul era Albert Morel. Cellalt era un necunoscut cu obrazul plin de negreal de crbuni. Domnule, zise Victor cu mndrie, adresndu-se lui Albert Morel i artndu-i cu degetul pe omul care l nsoea, acesta e martorul dumitale? Da, domnule. Un crbunar? Iei ca martor pe oricine gseti, domnule, zise crbunarul pe un ton batjocoritor. Apoi el naint spre domnul de Fromentin. Iart-m, domnule, i zise el, nu eti domnul de Fromentin, locotenent de marin? Marinarul tresri la sunetul acelei voci i cut s recunoasc acea fa murdrit de crbuni. M cunoti, domnule? zise dnsul. i aminteti de noaptea de 13 martie? Marinarul i nbui un ipt. Ce vrei de la mine? zise el foarte nelinitit. Vei ti n curnd. i omul plin de crbune pe fa l duse pe marinar mai ncolo, ca i cum ar fi vrut s fixeze amndoi condiiile duelului. Marinarul prea metamorfozat de accentul acestei voci, care i amintea data misterioas de 13 martie. Acest om care era curajos, prea c e cuprins de un fel de spaim superstiioas. Deci, i zise crbunarul, i aminteti de noaptea de 13 martie?
- 81 -

Ponson du Terrail

Da, zise domnul de Fromentin plecndu-i capul. Prin urmare, eti gata de a te ine de jurmnt? Da. Gndete-te c ai jurat s te supui aceluia care i va aminti aceast dat? M voi supune. Atunci, ascult i necunoscutul se aplec la urechea marinarului, care tresri i avu un gest de spaim. Dar e cu neputin! zise el. Ai fcut un jurmnt. Nu pot trda amiciia i ncrederea acestui tnr, totui. Nu i se va ntmpla nici un ru. mi juri? Jur. Marinarul i plec fruntea i nu zise nici un cuvnt. n timpul acestei scurte convorbiri, Victor sttuse la civa pai de Albert Morel, mut i nemicat. Eroul nostru crezuse la nceput c martorul su i crbunarul fixau condiiile duelului. Totui el se mir nevznd nici spade, nici pistoale. i cnd martorii se ntoarser, el i spuse lui Albert Morel: Mi se pare, domnule, c te-ai obligat s aduci arme? Da, domnule, rspunse Albert Morel nclinndu-se. Unde sunt? Martorul lui Albert Morel se nsrcin cu acest rspuns. Linitete-te, domnule, zise el, pe un ton care dezminea profesiunea lui de crbunar, spadele vor sosi. Cine le va aduce? Valetul meu, rspunse crbunarul. Victor, surprins, fcu un pas napoi i l privi pe acest om cu nencredere. Cine eti? ntreb el. Martorul domnului. Dar Puin conteaz restul. i necunoscutul duse dou degete la gur i fluier cu putere. Domnule! zise Victor, care fu cuprins de nencredere. Chem oamenii mei. Oamenii dumitale?
- 82 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i instinctiv Victor puse mna pe pistoale. Aproape n acelai timp doi oameni ieir dintr-un tufi care se afla n spatele lui Victor, pe cnd un al treilea se aez lng Albert Morel. Aceti oameni, ca i cel dinti, aveau faa nnegrit de crbuni. La vederea lor, Victor ghici o trdare; dar incapabil de a presupune c martorul su, de Fromentin, ar fi putut fi complice cu aceti oameni, i ntinse repede unul din pistoale, zicnd: Domnule, am czut ntr-o curs, s ne aprm. Marinarul lu pistolul i, aa cum se nelesese cu omul care i amintise data de 13 martie, veni i se aez lng crbunar. Dar acesta din urm, schimbndu-i atitudinea, nainta spre Victor. Domnule, i zise, te neli, nu suntem asasini. Se poate, rspunse cu mndrie Victor, dar n orice caz, prezena dumitale aici e incalificabil. Sunt martorul domnului Albert Morel. Bine dar aceti oameni? Aceti oameni mi se supun. i ce le vei comanda? Vei vedea. Crbunarul fcu atunci un semn i cei trei oameni se apropiar de Victor. Acesta i ridic pistolul. l ucid pe cel dinti care va mai face un pas, zise el cu rceal. Dar crbunarul nu inu cont de aceast ameninare i nainta. Victor fcu o micare, se opri o secund, ca i cum ar fi fost lovit n piept, apoi porni nainte. Foc! domnule, foc! strig Victor furios ntorcndu-se spre Fromentin. Marinarul trase de trgaci, dar pistolul nu lu foc. Acesta fusese semnalul. Cei patru oameni i Albert Morel se repezir la Victor. n mai puin de un minut, tnrul fu luat, rsturnat i inut de gt spre a nu striga. Ofierul de marin sttea la o parte, nemicat i tcut. Ei i legar o batist la ochi lui Victor, i cu alt batist i se nfund gura.
- 83 -

Ponson du Terrail

Din acest moment tnrul nu mai vzu nimic i nu mai putu articula nici un cuvnt, nici scoate vreun ipt; el se simi dus prin pdure. n fine, acei care l duceau, l trntir ntr-o trsur. Dup aceea doi oameni se aezar lng dnsul, unul la stnga i altul la dreapta lui. D bice cailor! zise o voce. Lng trsur, crbunarul sttea de vorb cu Albert Morel. Ei bine! zicea acesta din urm, ce trebuie s facem acum? Te vei duce la familia Cardassol. Aha! i vei sta ascuns acolo. Pot s ies seara? Da. i s m duc la Martinire? Da, mine, ca de obicei. i ce voi spune? Te voi vedea pn atunci. Unde? La familia Cardassol. Albert Morel se nclin. i-i voi da instruciuni n aceast privin. Personajul misterios pe care Albert Morel l salutase diminea cu titlul de viconte, i care isclea scrisorile cu numele de crbunar, nsoi aceste cuvinte cu un gest destul de semnificativ pentru ca Albert Morel s plece. Apoi, pe cnd acesta din urm se deprta, el se apropie de trsur i, adresndu-se unuia din cei care se aflau lng Victor, i spuse: Cunoatei instruciunile mele? Da. Atunci drum bun! Apoi crbunarul se ntoarse i l zri pe ofierul de marin care, stnd melancolic pe marginea unui an, asista ca un spectator mut la rpirea amicului su Victor de Passe-Croix. Ah! iat-te, domnule, zise crbunarul salutndu-l cu mna. Da, domnule. Nu-i aa c suntem nite adevrai bandii n ochii dumitale? Domnule, rspunse marinarul gnditor, trebuie s-mi
- 84 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

amintesc situaia dumitale n lume, numele onorabil pe care-l pori, reputaia de gentilom de care te-ai bucurat ntotdeauna, spre a nu-mi nchipui n acest moment i cum Fromentin ezit, crbunarul termin rznd: C sunt afiliat la o band de hoi, a cror cpetenie este Albert Morel? Ah! nu tii poate, relu marinarul, cine este Albert Morel? Da, tiu. tii? E un asasin, pe adevratul su nume, Felix de Nancery. i unui astfel de om i dai sprijinul dumitale? Poate. i l favorizezi spre a dezonora o familie cinstit? Domnule, l ntrerupse crbunarul, l cunoti bine pe Victor de Passe-Croix? E un caracter excelent, un biat bun, domnule. l cunoti pe baronul de Passe-Croix, tatl su? Nu. i dac i-a spune c el e un mizerabil? Domnule! Mai ru dect Albert Morel! Oh! e cu neputin. Totui e adevrat; Albert Morel, dominat de un gnd lacom, a fcut ca un om s fie ucis. i baronul? Baronul a fcut ceva mai ru. Marinarul tresri. El a asasinat o femeie i a despuiat un srman copil de averea sa. Domnule! Domnule! zise marinarul lund braul crbunarului i strngndu-l cu putere, eti sigur de ceea ce spui? Pe onoarea numelui pe care l port. De Fromentin i plec din nou capul i tcu un moment: apoi relu: Dar, n fine, domnule, fiul nu e vinovat de crima tatlui su. i-am fgduit c nu i se va ntmpla nimic ru i m voi ine de cuvnt. Vorbind astfel, marinarul i crbunarul ajunser la locul unde Victor de Passe-Croix i legase calul. Crbunarul l
- 85 -

Ponson du Terrail

dezleg i i ddu drumul. Ce faci? l ntreb marinarul puin cam uimit. Trimit calul la Martinire! Fii sigur c va ajunge acolo. Dar gndete-te c vznd calul sosind singur Vor fi nelinitii la castel? Da. Asta vreau i eu, rspunse cu rceal crbunarul. i rupnd o ramur dintr-un pom, ddu o lovitur calului, care porni n galop spre Martinire.

Capitolul XVII n acest timp trsura de pot mergea cu mare iueal. Timp de cteva momente, Victor de Passe-Croix fu ca i zpcit. Scena de violen, a crei victim era, fusese condus cu atta iueal, aa de repede i de solid fusese legat, nct i un om mai n vrst dect dnsul i-ar fi pierdut capul n primele momente. Dar, n fine, realiz exact situaia i, trecnd de la prostraie la violen, ncerc s rup legturile. Atunci unul din cei doi oameni care stteau lng dnsul, punndu-i o mn pe umr, i spuse: n loc de a te zbate aa, domnule, ai face mai bine s m asculi. Aceast voce era tnr i avea ceva simpatic ntr-nsa. Victor tcu un moment sub farmecul acelei voci. Necunoscutul relu: Eti aici legat i fr arme, ntre doi oameni narmai. Dac reueti s rupi legturile, vei da de o moarte sigur. Eti curajos, domnule, i n-ai nevoie s dai vreo dovad de curajul dumitale. Prin urmare stai linitit, cci i voi scoate batista din gur. i vorbind astfel necunoscutul i scoase batista care l mpiedica pe Victor s vorbeasc. Ah! mizerabililor! murmur acesta ndat ce putu s vorbeasc. Domnule, rspunse vocea simpatic, faci foarte ru dac foloseti libertatea pe care i-o dm spre a ne insulta. S v insult! murmur Victor cu dezgust. Da, desigur.
- 86 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

M-ai atras ntr-o curs. E adevrat. Deci suntei nite Nu termina, domnule. E zadarnic. Noi ne supunem unei necesiti teribile: asta-i tot. Dar n-avem intenia nici de a te fura, nici de a te asasina n afar de cazul cnd vei opune o rezisten nebun. Oh! rspunse Victor cu mndrie, sunt prea brav spre a-mi risca viaa cu nite bandii ca voi. Acela din cei doi necunoscui care vorbea, ddea din umeri, fr ca vocea lui s arate vreo iritare. Domnule, zise el, dac ne dai cuvntul dumitale de onoare c nu vei mai opune rezisten Ei bine? Te voi dezlega, cci nu mi place ca nite oameni bine crescui ca noi s te maltratm n zadar. Ah! rspunse batjocoritor, Victor. Observ ns, continu necunoscutul, c liber pe micrile dumitale, totui vei fi n puterea noastr. Ei bine! fie! zise Victor, v dau cuvntul meu de onoare c nu voi ncerca s scap. i c nu vei scoate batista cu care i-am legat ochii? Se pare c nu trebuie s tiu unde m conducei? Nu. Fie. Jur c nu voi ncerca s mi dezleg ochii. Bine. Atunci necunoscutul, narmat fr ndoial cu un pumnal, tie frnghia cu care erau legate minile i picioarele lui Victor. Trsura mergea cu iueal. Domnule, relu tnrul adresndu-se aceluia dintre cei doi gardieni, care i vorbise pn atunci, nu trebuie s tiu unde m conducei, dar poate vei putea s rspunzi la vreuna din ntrebrile mele. Asta depinde, domnule. Sunt prizonierul dumneavoastr pentru mult vreme? Nu tiu. Cum? Captivitatea dumitale nu depinde nici de dumneata, nici de mine. Dar de cine? Nu-i pot spune.
- 87 -

Ponson du Terrail

Aceste cuvinte l puser pe Victor pe gnduri, care nu se putu opri s-i aduc aminte de sora lui. Domnule, zise el, vd c sunt n minile domnului Albert Morel. Te neli. M rog? rspunse Victor uimit. Domnul Albert Morel n-are i nu va avea niciodat onoarea de a fi amicul nostru. La aceste din urm cuvinte, Victor se liniti ca i cum ar fi scpat de o mare greutate. Ah! zise el, nu suntei amicii lui? Nu. Atunci, poate tii c e un mizerabil! Da. i totui se pare c-l servii. Ne servim pe noi Dar nu tii, ntreb el, c acest om cu care trebuia s m bat mi datora tot sngele lui? tim. i m-ai mpiedicat Da, v-am rpit ca s nu-l ucidei. Dar, domnilor Vocea mndrului tnr devenise rugtoare Domnule, zise necunoscutul, n locul unde te vom conduce exist cerneal i toc. i? i i vei putea scrie domnului baron, tatl dumitale. Victor simi c i nghea tot sngele n vine. Cuvintele pe care le auzea i artau c aceti oameni posedau secretul urii sale pentru Albert Morel. Dar pentru ce s-i scriu? ntreb el. Doar, zise necunoscutul, l vei putea preveni pe tatl dumitale de pericolul prin care trece. Destul, domnule, zise cu bruschee Victor. i pru c vrea s pstreze tcerea. Trsura mai merse aproape o or. n acest timp, Victor sttu tcut, ntrebndu-se ce interes puteau s aib aceti oameni pentru a mpiedica duelul su cu Albert Morel, fiindc Albert Morel era n ochii lor unul din cei din urm mizerabili, n fine, trsura se opri. Am sosit, zise unul din cei doi necunoscui, acela care nu
- 88 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

vorbise nc. Domnule, relu cellalt, adresndu-se lui Victor, mi vei da mna i te vei lsa condus. Bine, zise tnrul cobornd din trsur. i, adug necunoscutul, nu uita c ai jurat s nu-i ridici batista de la ochi. Mai jur nc o dat. Bine. Victor se ls condus i simi sub paii si un nisip moale; ghici c trecea printr-o curte. Apoi i se spuse: Ai n faa dumitale o scar. i el urc o scar ce avea vreo zece trepte. La captul acestei scri, Victor pricepu c trecea printr-o sal; dup care auzi zgomotul unei ui ce se deschidea. Trecu pragul acestei ui care se nchise n urma lui. Atunci vocea simpatic i spuse: Te vom conduce, domnule, ntr-un loc unde vei sta numai un moment singur. Jur c nu vei cuta s fugi. Avei cuvntul meu, rspunse cu mndrie Victor. Iat o a doua scar de urcat, relu vocea simpatic; d-mi, te rog, mna. Victor urc vreo treizeci de trepte; dup care auzi o alt u, deschizndu-se, apoi se simi nvluit de o atmosfer mai cald, pe cnd o lumin prea c strbate prin legtura lui de la ochi. Cnd vei auzi ua nchizndu-se, i zise vocea, vei putea scoate legtura de la ochi. i apoi? ntreb Victor de Passe-Croix. Apoi vei atepta o vizit. O vizit? Da La revedere Victor auzi paii ndeprtndu-se, apoi zgomotul uii care se nchidea. Atunci el i scoase legtura de la ochi. Oricine ajunge la 20 de ani, desigur a citit i multe romane. Victor tia pe dinafar toat literatura contemporan; cu tot misterul ce-l nconjura, nu se putu opri s nu scoat un strigt de uimire cnd vzu n jurul su. Unde sunt? se ntreb el cu un fel de uimire. Se afla ntr-o odi care, dup mobilierul cochet, nu putea fi altceva dect budoarul unei femeie tinere.
- 89 -

Ponson du Terrail

Era luxos i simplu n acelai timp, elegant i discret, o lumin slab nvluia mobilele roz, scaunele capitonate cu mtase, o pendul Ludovic XV i un admirabil portret de femeie, care atrase ndat privirile tnrului. Acest portret reprezenta o fat de 19-20 ani, blond, cu ochi albatri i cu un pr bogat ce cdea n bucle pe umerii ei. Asta, murmur Victor, este zeia casei? Poate, rspunse o voce. n acelai timp Victor vzu o femeie aprnd naintea lui. Se vedea c era aceeai din portretul pe care tnrul i fixase privirea cu toat curiozitatea.

Capitolul XVIII Victor rmase un moment nmrmurit. Femeia care i aprea era frumoas ca o eroin de roman, att de frumoas nct ar fi nnebunit orice pictor sau sculptor. Ea intr, l salut pe tnrul om cu un gest de regin i se aez lng masa pe care Victor i rezemase o mn. Victor avea 20 de ani, inima i imaginaia entuziaste. Vederea acestei minunate creaturi produse asupra lui o impresie aa de vie i de stranie, nct uit totul n acest moment, chiar pe scumpa sa sor Flavia, pentru onoarea creia ncercase s susin o lupt inegal. Necunoscuta prea c se bucur un moment de efectele acestei fascinaii, apoi zise surznd: Eu, domnule, i voi dicta scrisoarea pe care va trebui s o scrii tatlui dumitale, domnul baron de Passe-Croix. Dumneata!? murmur Victor din ce n ce mai mirat i dominat de farmecul acelui surs. Da, rspunse ea, eu. Tnrul cpt ndat ndrzneal. i cunoti deci pe aceti oameni? o ntreb el. Ea fcu un semn afirmativ din cap. i cum el continua s o priveasc, ea adug: Ei mi se supun ca nite sclavi. Oho! Aceast exclamaie a lui Victor a ieit aa de elocvent, nct o atinse pe tnra femeie. M prind, zise ea, c ai despre dnii o prere deplorabil.
- 90 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Sunt nite bandii! Poi s te neli. Nite lai! Oho! ct despre asta nu, i fiecare din ei i-ar oferi satisfacia pe care ai cere-o, dac Dac? ntreb Victor. Dac le-a permite. De ast dat Victor de Passe-Croix o privi pe necunoscut cu oarecare surprindere. i de ce nu le-ai permite? Ea l privi surznd. Fiindc, zise ea, nu vreau s mori.. Nu eu, ci ei ar Ea l ntrerupse cu un gest. Dac te-ar ucide, zise ea, a fi disperat. Adevrat! Eti prea bun, zise el cu amrciune. i dac s-ar ntmpla o nenorocire unuia din ei, continu ea, a fi nemngiat. Un nor trecu pe fruntea lui Victor i simi o senzaie stranie, ca un sentiment de gelozie. De ce aceast femeie se intereseaz de aceti oameni? Victor avea 20 ani, el nu iubise niciodat i acea necunoscut era aa de frumoas, nct pentru prima oar n via, inima i tresrea. Ah! zise el. i iubeti pe aceti oameni? Da, rspunse ea.. Pe toi patru? La rndul ei tresri; poate c avea un sentiment n adncul inimii sale, dar acest secret nu urc pe buzele ei. Sunt prietenii mei! zise ea. i cum Victor sttea tcut i cu fruntea ntunecat, ea relu: Ei bine, domnule, vrei s-i scrii tatlui dumitale? i i art pe mas tot ceea ce trebuia pentru scris. Victor scoase un suspin; apoi se aez, lu tocul i o privi pe necunoscut. Ce trebuie s scriu? zise el. Pricepi, domnule, rspunse ea, c nu te pot autoriza s-l ii pe tatl dumitale la curent cu ceea ce s-a petrecut ast-sear. Aha! E zadarnic s tie c ai fost rpit.
- 91 -

Ponson du Terrail

Dar totui De altfel nu acesta e scopul scrisorii. Ce vrei s spui, doamn? E de ajuns ca domnul baron s tie c domnioara Flavia, sora dumitale, l iubete pe domnul Albert Morel, c acest Albert Morel e un mizerabil. Dar, cum s-i explic absena mea? Ateapt i vei vedea. Atept, zise Victor. Necunoscuta dict: Scumpul meu tat, O cltorie de cteva zile, pe care nu o prevzusem i al crei scop nu-l voi putea explica dect la ntoarcerea mea, m silete s m ndeprtez de Martinire. Scrisoarea mea i va sosi prin nite mini sigure i te va pune n gard. Trecem printr-un mare pericol, scumpul meu tat. Nebunatica de Flavia s-a amorezat de un om fr credin, fr lege, fr onoare i fr nume, care se afl n gazd la familia Montalet, i care se numete Albert Morel. nchipuiete-i c acest mizerabil a avut ndrzneala de a veni de mai multe ori noaptea, pn n parcul Martinire, unde Flavia l atepta. Pentru motive pe care nu i le pot explica ntr-o scrisoare, Albert Morel este nedemn de a intra ntr-o familie. Te sftuiesc s vorbeti cu Flavia i s o faci s raioneze. Poate c mama ar face bine s plece cu ea la Paris. Va cuta s o distreze i va uita. Dar, orice s-ar ntmpla, aceast cstorie nu poate avea loc. Adio, drag tat, sau mai bine la revedere, pe curnd. Nu cuta s afli unde sunt, cci e zadarnic. Fiul tu devotat, Victor. Dup ce scrise i iscli aceast scrisoare, Victor se uit la tnra femeie cu surprindere. Fr ndoial ea ghici ce se petrecea ntr-nsul. Vrei, i zise ea, s-i spun tot ceea ce gndeti? Te ntrebi de ce i se permite s-i scrii domnului baron de Passe-Croix, tatl dumitale, cnd nu i s-a permis s te bai cu Albert Morel? E adevrat, murmur Victor.
- 92 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Aceste cuvinte fur nsoite de o privire ntrebtoare. Un surs enigmatic lunec pe buzele tinerei femei. Din nenorocire, zise ea, nu pot s-i rspund. Ah doamn! doamn! zise el, tii c e vorba de linitea tatlui meu, de onoarea ntregii mele familii? Tnra femeie plec privirea i tcu. N-ai vrut s-mi spui, relu Victor, cine sunt aceti mizerabili aceti oameni, vreau s spun, adug dnsul, sub privirea sever a necunoscutei. Nu pot, domnule, rspunse ea, mai trziu vei ti totul. Vocea tinerei femei era calm, simpatic i totui plin de autoritate. Urm un moment de tcere. Apoi ea se ridic. Domnule, zise ea, de purtarea dumitale aici depinde soarta acestei scrisori. Ce vrei s spui, doamn? ntreb Victor nelinitit. Ascult-m: eti prizonierul meu. Dac pn mine nu vei cuta s evadezi, ceea ce nu te sftuiesc s faci, cci e cu neputin, dac stai linitit i nu caui s ptrunzi misterul ce te nconjoar Ei bine? Aceast scrisoare va pleca cnd se va face ziu. i dac nu te voi asculta? ntreb Victor. Scrisoarea nu va pleca. La revedere, domnule. i tnra femeie, care pusese mna pe scrisoarea lui Victor, ridic o draperie i dispru, lsndu-l pe tnr n culmea uimirii.

Capitolul XIX Pe cnd Victor se afla prizonierul frumoasei necunoscute creia i se supuneau oamenii cu obrazul nnegrit, un ran urma pe jos o crare mic ce duce la Martinire prin pdure. Se fcea ziu cnd acest om ajunse la grilajul parcului i atunci el putu zri pe unul din grdinari. Amice! l strig ranul. Grdinarul ntoarse capul i vznd un om, se ndrept spre dnsul. ranul era cu totul necunoscut grdinarului. Acesta din
- 93 -

Ponson du Terrail

urm l privi cu curiozitate. Ce vrei? zise el. ranul art cu degetul casa ce se vedea printre arbori. Acesta e castelul Martinire? Da. Domnul baron e acas? Iat, zise grdinarul, tocmai s-a sculat. ntr-adevr, una din ferestrele castelului se deschidea i baronul venise la fereastr s fumeze o igar. Ce vrei cu dnsul? l ntreb grdinarul. Iat o scrisoare pentru dnsul, zise ranul. De la cine? De la domnul Victor. Ah! rspunse grdinarul lund scrisoarea, atepi desigur rspunsul? Ia atunci pe crarea cea mare i vei ajunge la castel. Nu e nevoie, zise ranul. N-are rspuns. Bun ziua, amice. El plec tot pe drumul pe care venise. Grdinarul puin cam mirat se ndrept spre castel. Domnul baron de Passe-Croix, care nu plecase de la fereastr, l zrise pe ran, apoi l vzu pe grdinar ndreptndu-se spre castel cu o scrisoare n mn. Antoine! l strig el, ce e? Grdinarul i scoase plria. E o scrisoare de la domnul Victor, zise el. Ateapt, spuse baronul, cobor ndat n parc. i ntr-adevr, domnul de Passe-Croix cobor. Cine a adus aceast scrisoare? ntreb el. Un ran pe care nu-l cunosc. Fr ndoial un om de la Rigoles, se gndi baronul vrnd s desfac plicul, dup ce recunoscuse scrisul lui Victor, cnd atenia lui fu atras de galopul unui cal. Oh! oh! zise el, numai Neptun galopeaz astfel Neptun, calul lui Victor, clrit de un om necunoscut baronului, venea pe aleea cea mare a castelului. Acest fapt i pru aa de extraordinar baronului de Passe-Croix, nct uit s deschid scrisoarea fiului su i se duse drept la clre, care la trei pai de dnsul oprise calul. Acest clre nu era altul dect un pdurar pe care grdinarul l recunoscu. De unde vii i cine i-a dat acest cal? ntreb grdinarul
- 94 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

care era tot aa de uimit ca i stpnul su. Nu tiu, rspunse pdurarul desclecnd i salutndu-l pe baronul de Passe-Croix, ce i s-a putut ntmpla domnului Victor, pe care l cunosc, dar Cum! strig baronul, nu i-a dat el calul? Nu, domnule. Atunci cine? Am gsit calul n pdure, se ncurcase ntr-un tufi de unde nu mai putea s ias. Baronul de Passe-Croix se nfior. Ce se ntmplase cu fiul su? Numai atunci se gndi s rup plicul scrisorii pe care tnrul necunoscut l adusese. Primele dou rnduri l linitir i respir. Victor vorbea de o cltorie i, fr ndoial, s-a dus s ia trenul de la staia cea mai apropiat de Rigoles. Acolo va fi dat calul su vreunui servitor spre a-l aduce la Rigoles, sau Martinire, dar pe drum Neptun va fi scpat din mna acelui valet. Aceast ipotez era aa de admirabil, nct baronul de Passe-Croix, convins c nu i se ntmplase nimic fiului su, continu s citeasc scrisoarea. Dar deodat o sudoare ca gheaa ncepu s-i curg pe frunte i o paloare cadaveric i acoperi faa. Grdinarul i pdurarul l vzur fcnd un pas napoi i cltinndu-se. Desigur, murmur grdinarul, i s-a ntmplat o nenorocire domnului Victor. Aceste cuvinte fur auzite de baron i avur efect asupra lui. El spuse grdinarului: Te neli, nu i s-a ntmplat nimic domnului Victor. Du-l pe pdurar la buctrie s mnnce i bag calul n grajd. n acelai timp baronul scoase punga i i ddu 10 franci pdurarului. Apoi se ndeprt, urc cntnd scrile personalului i intr n odaia lui. Acolo, stnd la o mas, cu capul n mini, cu ochii aintii pe scrisoarea fiului su, pe care o citi i o reciti de mai multe ori, baronul de Passe-Croix pru c se ntreab dac nu e jucria unui vis oribil Pe cnd baronul de Passe-Croix sttea ca trsnit de revelaiile ce le coninea scrisoarea fiului su, la etajul de sus Flavia, fiica lui, era prada unei mari ngrijorri.
- 95 -

Ponson du Terrail

Tnra fat nu dormise toat noaptea. Stnd la fereastra deschis, ea trsese cu urechea la cel mai mic zgomot i nu auzise nimic. Flavia l ateptase pe Albert Morel ca de obicei. El plecase n ajun spunndu-i: Pe mine i Flavia avea ncredere ntr-nsul. n prima jumtate a nopii, Flavia czuse prad unei sperane ciudate. Ea crezuse c Albert Morel va sosi mpreun cu Victor i se vor duce drept la baron s-i cear mna. Victor, scumpul ei Victor, acest frate pe care l iubea aa de mult, nu-i fgduise el c-l va proteja pe Albert Morel i c-l va prezenta chiar el baronului? Nu-i dduse el cuvntul c Albert Morel va fi soul ei? Pn la miezul nopii ea avusese ncredere n fratele ei i n iubitul ei. Dar apoi pricepuse c Albert Morel nu se mai putea prezenta baronului. Atunci spiritul ei nelinitit ncepu s fac tot soiul de supoziii. Ea l tia pe Victor c este irascibil. Un moment se temu ca el s nu fi avut cu Albert Morel o explicaie, care s degenereze n ceart. Atunci srmana fat disperat crezu c-i vede pe fratele i pe iubitul ei cu armele n mn. Uneori mai linitit, ea i spunea c fr ndoial Albert Morel i Victor se vzuser, se neleseser s vin mpreun la Martinire a doua zi dimineaa. Dar aceast supoziie era cea n care Flavia credea mai puin. Srmana fat petrecuse deci toat noaptea ateptndu-l. De mai multe ori ea coborse n parc i alergase pn la locul unde Albert Morel venea de obicei. De mai multe ori se oprise la pavilionul unde l primea n fiecare noapte. Albert Morel nu venise. Flavia tot ateptnd vzuse c se fcuse ziu. n fine, ea auzise vocea grdinarului schimbnd cteva cuvinte cu tatl su i aflase c acesta primise o scrisoare de la Victor. Atunci inima Flaviei ncepu s bat cu putere. Scrisoarea lui Victor i va explica, desigur, multe lucruri. Un moment ea avu ideea de a cobor n parc i de a se duce la
- 96 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

tatl ei. Dar deodat, la acest gnd se nroi i tremur. Cum va ndrzni s nfrunte privirea tatlui ei, cnd va ti c de o lun l vedea n fiecare sear pe Albert Morel? i Flavia, tremurnd, nu ndrznea s ias din odaia ei, unde cu un fel de spaim, atepta vreun misterios eveniment. Deodat auzi un pas rsunnd pe coridorul ce conducea la odaia ei. E tatl meu! se gndi Flavia. Se auzi o btaie n u. Intr! murmur ea. Baronul intr i arunc o privire rapid n jurul su. El zri patul fetei neatins i cele dou lumnri din candelabre care cu siguran arseser toat noaptea. Paloarea i agitaia baronului erau aa de mari nct Flavia, cu toat tulburarea ei, le observ. Baronul nchise ua i se aez lng fata lui. Apoi, dup ce o privi un moment n tcere, i zise: Flavia, astzi trebuie s te pregteti de plecare. Flavia l privi cu uimire pe tatl ei. Am vorbit cu mama ta, continu baronul, i am hotrt ca mine diminea s plecai. S plecm? murmur fata. Da, copilul meu. Dar tat Vei merge n Poitou, la marchizul de Morfontaine. Dar zise tnra fat, de ce aceast plecare, tat? Trebuie. Totui, ieri Baronul de Passe-Croix, care se reinuse pn atunci, nu se mai putu stpni i strig: Ieri nu tiam c eti amorezat de un mizerabil aventurier, de un om pe care fratele tu l va ucide, dac nu voi face eu acest lucru. Flavia scoase un ipt teribil. Oh! zise ea, nu e adevrat! Fata mea, zise baronul cu hotrre, atta timp ct voi tri nu te vei cstori cu Albert Morel! Flavia scoase un ultim ipt, un ipt de disperare i lein.

- 97 -

Ponson du Terrail

Capitolul XX Trecur mai multe ore. Leinnd, Flavia de Passe-Croix czuse pe parchet ca o mas inert. La zgomotul cderii sale, baroneasa alerg. Ea i ddu sruri s respire, i, n curnd, fata i reveni n fire. Atunci baronul de Passe-Croix o ls cu mama ei. Baroneasa era o femeie sfnt, care nu fusese amestecat n nici una din infamiile soului ei. Ea nici nu le cunotea. Dup ce o lu pe fiica ei n brae i o strnse la piept obinu de la dnsa mrturisiri complete. Oh! mam! mam! murmur Flavia plngnd, dac ai ti ct l iubesc! Dar, copila mea, rspunse mama, nu tii atunci ce a scris Victor? Dar Victor mi-a fgduit! Victor ne-a scris c acest om este un mizerabil. Oh! nu e adevrat! Dumnezeul meu, l cunoti bine? Ah! Mam, dac l-ai fi vzut. Dar, n fine, Victor e fratele tu, el te iubete. Victor se neal. Nu se exprim astfel cineva pe socoteala unui om fr s aib dovezi depline. Dar cu toat logica mamei sale, Flavia plngea n hohote. Ascult, copila mea iubit, i zise baroneasa, vom pleca la Paris. Dar, a pleca nseamn a-l condamna. Nu! Ascult! i baroneasa o acoperi de srutri pe fiica ei. Ascult, relu ea, vom pleca mine la Paris, vom putea lua despre acest om informaii precise, exacte i dac Victor s-a nelat Flavia simi c inima i bate cu putere. Ei bine! atunci te vei cstori cu dnsul. Aceast fgduial i liniti puin disperarea Flaviei. Ea avea aa de mare ncredere n dragostea acestui om, credea aa de mult ntr-nsul, nct auzind-o pe mama ei vorbind astfel, se vzu deja ntr-un viitor apropiat soia lui
- 98 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Albert Morel. Fie, murmur ea, te voi asculta, mama. Dup aceea tnra fat se ocup cu pregtirile de plecare. Cu o or nainte, gndul unei plecri o nspimnta, i acum acest gnd i surdea: ea ar fi voit s fie deja la Paris. Cnd rmase singur, Flavia, puin mai linitit, nu mai avu dect un singur gnd: s-l ntiineze pe Albert Morel despre plecarea ei. Dar cum? n cine s se ncread? Care servitor de la Martinire ar fi fost aa de discret, aa de devotat nct s duc o scrisoare a ei la Rigoles? Pe cnd srmana fat i frmnta creierul spre a gsi un mijloc ca s-l anune pe Albert Morel, se petrecu la Martinire un eveniment n aparen fr importan i care, totui, trebuia s aib consecine teribile. n ajun, nainte de a pleca din Rigoles spre a se duce n valea Fourchu, unde spera s-l ntlneasc pe Albert Morel i s se bat cu dnsul, Victor anunndu-i plecarea rugase familia Montalet s trimit a doua zi la Martinire cinele su Fanchette. Tocmai valetul lui Albert Morel, din ntmplare, fusese nsrcinat cu aceast misiune. Flavia era la fereastr cnd sosi valetul cu cinele. mpins de un presentiment inexplicabil i n acelai timp poate dominat de dorina de a ti ce se ntmplase cu Victor, Flavia cobor i asist la sosirea acestui om. Ea nu tia c era valetul lui Albert Morel i totui ceva i spunea c i va aduce veti de la dnsul. Cu toate acestea, valetul nu-i spuse nici un cuvnt, dar o privi aa de semnificativ, nct Flavia ghici c are ceva s-i spun. Baronul i un servitor de la Martinire, care o luaser pe Fanchette, fceau cu neputin orice comunicare ntre dnsa i servitor. Totui acesta profit de un moment i i opti repede la ureche: Nu m pierde din vedere cnd m voi ndeprta. Apoi nclec i porni. Flavia urcase pe peron i avea ochii aintii asupra valetului. Acesta cnd ajunse la un col al aleii, ls s-i cad ceva alb la piciorul unui arbore.
- 99 -

Ponson du Terrail

Apoi, sigur c domnioara de Passe-Croix l vzuse, i continu drumul, ieind din parc i ndreptndu-se spre Rigoles. Flavia ghici c era o scrisoare i inima ei btu cu putere. Un moment emoia ei fu aa de puternic, nct sttu ca paralizat i nu ndrzni s se mite din loc. Baronul de Passe-Croix nu mai era lng dnsa, dar era tot n parc dnd ordin grdinarilor. Cu toate acestea, cum se ndeprt mai mult de alee i se apropie de pavilion, Flavia ndrzni s se scoale i s se apropie de locul unde valetul lsase s cad scrisoarea. Acolo, ea lu plicul, care era destul de voluminos, i l ascunse n sn. Apoi intr n castel i se nchise n odaia ei. Acolo, dup ce nchise ua, ndrzni s desfac plicul pe care se afla scris un singur cuvnt: Amintete-i! Acest cuvnt era scris de mna lui Albert. Plicul coninea dou scrisori: una pe care Flavia o recunoscu a fi a fratelui ei Victor, i cealalt era de la Albert Morel. Desigur, Flavia, mult mai grbit de a avea tiri despre iubitul ei dect despre fratele su, lu scrisoarea lui Albert Morel i o citi mai nti. Aceast scrisoare era astfel conceput: Iubita mea Flavia, mi spuneai ieri c pot conta pe fratele tu; scrisoarea pe care i-a trimit i va dovedi contrariul. Victor e devotat trup i suflet amicului su Raoul de Montalet, care te iubete, i a jurat c vei fi soia lui. Victor a inventat nu tiu ce estur de calomnii cu ajutorul crora sper s m piard pentru totdeauna n ochii tatlui tu. Nu mai ndrznesc s vin la Martinire i totui trebuie s te vd. Caut s dispari ast-sear, nainte de apusul soarelui. M vei gsi la marginea parcului, lng coliba prsit a pdurarului. Acolo i voi spune ceea ce nu ndrznesc s scriu. Albert al tu pentru toat viaa Aceast scrisoare o mic pe Flavia mai mult dect emoiile din noaptea trecut i din cursul dimineii. Dar, care era deci aceast scrisoare a lui Victor pe care i-o trimitea Albert Morel?
- 100 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Era un simplu bilet cu urmtorul coninut: Scumpe amice, Dumnezeu i amicul tu Victor ajutndu-te, te vei cstori cu Flavia. i rezerv lui Morel o pcleal cum numai eu tiu s fac. Fii linitit, i nu avea nici o grij. Victor. La citirea acestui bilet, Flavia simi c-i nghea sngele n vine. Ea ncerc un fel de ur pentru acest frate care se prea c o trdeaz. Oh! asta e o infamie! murmur ea. Nu mai avu nici o ndoial c era n ochii tatlui ei victima unor odioase calomnii ale lui Victor. Nu, nu, se gndi ea, nu m voi lsa ca s fiu astfel sacrificat, voi rezista. Erau orele trei dup-amiaz. Soarele prsea orizontul pe la ora cinci. Momentul ntlnirii date de Albert Morel se apropia, dar Flavia iei din odaia ei i cobor n salon. Doamna de Passe-Croix se afla acolo i fcea muzic. Mam, i zise Flavia, m duc s m plimb prin parc. Sunt aa de trist nct am nevoie s fiu singur. Srman copil, murmur baroneasa srutnd-o pe frunte. i cum tatl ei era tot n parc, Flavia o lu ntr-o direcie opus lui i se duse la locul indicat de Albert Morel.

Capitolul XXI Albert Morel era la locul de ntlnire. El venise clare i-i legase calul de un pom. Apoi se aezase pe iarb cu tot frigul din noiembrie. Cnd sosi Flavia, Albert Morel tiuse s dea fizionomiei sale o expresie de mare tristee. El se scul, alerg spre tnra fat. i lu minile i se art aa de micat nct nu putu la nceput s pronune nici un cuvnt.
- 101 -

Ponson du Terrail

Doamne, zise ea speriat, ce palid eti, Albert! El ncerc s surd, dar o lacrim strluci n ochii lui. Am venit s-i spun adio, Flavia, murmur dnsul. Adio? rspunse ea. Da, iubita mea! Dar eti nebun, Albert! El cltin din cap. Oh! nu! zise el, plec la Paris peste o or. Dar i eu plec, rspunse ea; plecm mine, mama i cu mine. Mine, voi prsi Parisul, i m voi mbarca n Havre peste dou zile. Oh! rspunse ea, nu poi Emoia ei fu aa de mare nct se cltin i se ls s cad n braele lui Albert Morel. El o aez lng dnsul, inndu-i minile. Iubita mea, zise el, ai curaj i ascult-m. Oh! Albert! Albert! zise ea, nu-i aa c nu o s pleci? Trebuie. Dar pentru ce? Trebuie s ne desprim, pentru totdeauna. Ah! strig ea cu disperare, tii bine c asta e cu neputin. Scumpa mea, nu tii deci c e o prpastie ntre noi? Da, voina tatlui meu. Dar mama este pentru noi ct despre Victor Victor e un trdtor! zise el cu energie. Oh! rspunse Flavia, e cu neputin? Victor i-a jurat lui Raoul de Montalet c vei fi soia lui. Niciodat, zise ea. Victor posed secretul meu Ce secret? El o strnse la pieptul lui. Ei bine, zise el, i voi destinui totul, Flavia, iubita mea. Se afl ntre noi o prpastie i mai teribil dect voina tatlui tu Ce? Sngele! Flavia se scul speriat. Oh! eti nebun! zise ea. Nu, iubita mea vai! nu. Dar, explic-te!
- 102 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ascult, relu el. Tatl tu n-avea un frate mai mare? Da. Care a fost ucis n duel pe timpul Restauraiei? Da, de un ofier de husari. Ei bine. Cunoti numele acestui ofier? De Montmorelle. Era tatl meu, zise Albert Morel cu un gest tragic. Flavia scoase un ipt disperat i se ls s cad n braele seductorului ei. Acesta relu: Vezi bine c trebuie s ne desprim Oh! niciodat! Nu poi fi soia mea. Dar ea rspunse nlnuindu-i braele de gtul lui: Obstacolul ndoiete amorul meu. Sunt soia ta n faa lui Dumnezeu, voi fi i n faa oamenilor. Dumnezeul meu! Dumnezeul meu! murmur Albert Morel, care juca aceast comedie cu un rar talent. Deodat pru c el cedeaz irezistibilei disperri: Vrei s fugim? zise el. S fugim? i ea repet acest cuvnt cu spaim. S fugim sau s nu ne mai revedem! zise el. Ah! i, pentru a doua oar ea czu n braele lui. Haide, se gndi Albert Morel, partida e ctigat. i lund-o n braele sale, pe jumtate leinat, o duse la calul su. Dup dou minute rpitorul galopa spre acea cas misterioas, unde Victor de Passe-Croix era prizonierul frumoasei necunoscute.

Capitolul XXII Victor de Passe-Croix sttu mult timp nemicat sub povara unei tulburri inexprimabile. Cine era aceast femeie a crei frumusee l impresionase aa de viu? Cum se afla dnsa n aceast cas sau, mai bine zis, de ce comanda dnsa acestor oameni care serveau drept complici lui Albert Morel? Acestea erau ntrebrile, dar la ele nu putea rspunde, ns
- 103 -

Ponson du Terrail

la oameni ca Victor, toropeala moral e de scurt durat. Dei avea doar 20 de ani, eroul nostru poseda acea maturitate a spiritului care-i permite s fi nelept n faa misterelor ntmplrii. Victor se aez n fotoliul pe care-l ocupase necunoscuta i acolo, cu ochii fixai pe draperia ce se lsase n urma ei, ncepu s cugete. Sub farmecul privirii i al vorbelor tinerei femei, Victor fascinat, a putut crede pe moment tot ceea ce i se spusese i a ndurat ascendentul misterios al unei situaii romantice. Dar dup ce frumoasa necunoscut a plecat, el a trebuit n mod forat s revin la partea pozitiv a lucrurilor i s le judece dac nu cu snge rece, cel puin cu logic. Victor nu ntrzie n a-i face urmtorul raionament: Nu tiu unde sunt, dar tiu sigur c Albert Morel m-a fcut s cad ntr-o curs. Deci, oamenii care m-au legat, m-au rpit i m-au adus aici sunt complicii si i, prin urmare, aceast femeie creia ei par a i se supune valoreaz tot ca i dnii. Care e scopul lor? De a m mpiedica s o vd pe sora mea i s-i deschid ochii asupra acestui mizerabil? i totui, dac e astfel, de ce aceast femeie mi-a dictat scrisoarea aceea ctre tatl meu? Erau n toate acestea nite contraziceri aa de flagrante, nct, spiritul cel mai ptrunztor s-ar fi zpcit. Aceast scrisoare ce mi s-a dictat, se gndi el, nu va ajunge niciodat la tatl meu. E un mijloc de a m ine linitit i de a obine de la mine hotrrea de a nu ncerca s fug. Aceti oameni sunt nite mizerabili aceast femeie e o aventurier, cu toat privirea ei fermectoare. Cugetrile acestea aduser n spiritul lui Victor o concluzie cu totul logic. Trebuie cu orice pre s fug i s o salvez pe sor-mea. Apoi tnrul se scul: S vedem mai nti unde sunt, i zise el uitndu-se n jurul su. Odaia unde fusese condus era, dup cum am spus, un budoar cochet, mobilat cu gust, destul de spaios i care trebuia s fie luminat de dou ferestre. Victor se duse la prima fereastr i voi s o deschid, dar ea era solid nchis, i dup geamuri erau nite perdele masive ce nu permiteau s se vad afar.
- 104 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

A doua fereastr era de asemenea bine nchis. Atunci Victor ridic draperia pe unde ieise tnra femeie. Dup aceast draperie era o u. Victor ncerc s o deschid, dar i ea era nchis. Sunt prizonier, i zise el, prizonier i fr arme, prin urmare nu pot ntrebuina fora. Trebuie s uzez de iretenie, dac vreau s ies de aici. Atunci eroul nostru atept ca ntmplarea s-i vin ntr-ajutor. El se culc pe un divan aflat lng sob i lu atitudinea unui om care vrea s doarm. Apoi, dup ce se uit la ceasornic, care arta ora dou dimineaa, stinse lumnarea. Victor spera c necunoscuta sau vreunul din acei oameni va veni. El ns se nel: noaptea trecu i nu se auzi nici un zgomot. Tnrul nu nchisese ochii, el ascultase s aud vreun zgomot n tot cursul nopii; apoi se sculase i se duse la cmin s vad ceasornicul la lumina focului. Era ora opt i totui nici o raz de lumin nu ptrundea n ntunericul ce domnea n aceast odaie. Victor se duse s se culce din nou pe divan, dar pe cnd vroia s se aeze simi ntre perne un corp tare, i mna sa ntlni un obiect care-l fcu s tresare de bucurie. Acest obiect nu era altceva dect un pumnal, care alunecase din buzunarul lui pe divan. Victor uitase acest pumnal, pe care-l purta totdeauna asupra lui i care nu servea la altceva dect s taie vnatul ce nu era bine mpucat. Atunci tnrul lu o hotrre ciudat: Nu se poate, i zise el, s fiu lsat s mor de foame; desigur c va veni cineva pe aici, i atunci nenorocire aceluia care mi va aduce de mncare. Dar n-a venit un brbat, ci o femeie, frumoasa necunoscut. Ea era mbrcat ntr-un neglijeu elegant. Lui Victor i pru i mai frumoas dect n ajun; i, sub farmecul sursului ei melancolic, tnrul simi c i dispare hotrrea. Ea se apropie de dnsul i i spuse: Pentru c ai fost cuminte, e drept s-i dau o tire bun. Scrisoarea dumitale a plecat la Martinire. Ah! zise Victor aruncnd asupra ei o privire plin de
- 105 -

Ponson du Terrail

admiraie. Ea puse lumnarea ce o avea n mn pe mas i urm: De mult timp s-a fcut ziu, dar eti condamnat s trieti provizoriu departe de lumina soarelui, de aceea i-am adus aceast lumnare. Vorbind astfel necunoscuta surdea i sursul ei produse asupra lui Victor o adevrat fascinaie. ,,Nu, nu, i spuse el, revenind asupra primei sale preri, aceast femeie nu poate fi o aventurier. Necunoscut relu: Nu pot prevedea nc, domnule, ct timp va dura captivitatea dumitale. Tot ceea ce pot s-i fgduiesc e c vei fi tratat cu mult atenie. i cum Victor deschise gura spre a-i vorbi: Nu m ntrerupe, zise ea, ora cnd a putea s-i rspund n-a sosit nc. i se va aduce s mnnci. Vrei cri, hrtie, condei? Eti muzician? i voi trimite un pian, dac doreti. Victor asculta, fermecat de aceast voce armonioas i melancolic. Mulumesc, spuse el, a prefera s tiu, doamn Tcere, zise ea punndu-i un deget pe gur. La revedere, domnule. i tot ca i n ajun, ea dispru fr ca Victor, fascinat, s se fi gndit a face un gest sau un pas spre a o reine. Dac n faa frumoasei necunoscute, Victor simea c-i dispar toate gndurile rele, aceste gnduri reveneau n spiritul su ndat ce ea disprea. Victor citise multe romane, de la epopeea romantic pe care Homer, o numete Odiseea, i n care e vorba de sirene, pn la scrierile autorilor notri moderni, care au descris attea farmece corupte. Acest surs ngeresc, i spuse el din nou, cnd tnra femeie dispru, ascunde desigur sufletul unui demon. Aceast fiin e vndut cu trupul i sufletul acestor oameni n loc s o iubesc, ar trebui s o ursc. Victor se apropie din nou de fereastr. O lumin slab a zilei trecea printre perdele; dar orict privi el, nu putu s vad nimic de afar. Se gndi s sparg geamul, dar ar fi fost o nebunie. Victor de Passe-Croix, cu toat tinereea sa, era nzestrat cu o oarecare doz de rbdare.
- 106 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

S ateptm! i zise el. i se culc din nou pe divan. Trecu astfel o or. Atunci, cheia se ntoarse n u, dar de ast dat nu mai intr frumoasa necunoscut. Era unul din oamenii mzglii pe fa, i Victor l recunoscu ndat pe acela care prea c exercit asupra tovarilor si o autoritate misterioas. Acest om l salut pe Victor cu mult delicatee. Domnule, i zise el, eti vntor i ca atare trebuie s te scoli tare de diminea dac i se face foame devreme. La ce or vrei s i se serveasc dejunul? Victor rspunse cu o voce blnd: Cnd vei voi, domnule. Omul cu faa nnegrit se nclin i fcnd un pas napoi adug: Atunci voi da ordine n consecin, domnule. Domnule, relu Victor, n-ai de gnd s te hotrti a-mi rspunde? Relativ la ce? Asupra straniei violri, a crei victim sunt, rspunse Victor. Omul cu faa nnegrit, acelai care i isclea scrisorile sale cu cuvntul crbunar, l privi fix pe tnr. Ai auzit vorbindu-se, domnule, zise el, de o veche lege penal uzitat n antichitate i care se numete talion? Da, domnule, dar nu cred c ea poate s mi se aplice mie. Cine tie? Eu n-am sechestrat niciodat pe nimeni, i m-am purtat ntotdeauna cavalerete cu semenii mei. Un rs enigmatic flutur pe buzele necunoscutului, care adug: Adesea greelile prinilor cad asupra fiilor. Victor tresri, fiind prada unor emoii de nedescris. Domnule! Domnule! zise el, ce ndrzneti s spui? M voi explica mai trziu, la revedere. i crbunarul plec tot pe unde venise, nainte ca Victor s se gndeasc a-l reine. Acesta din urm, nemicat, cu sudoarea pe frunte, sttu n picioare, n mijlocul odii, prndu-i-se c aude nc aceast fraz sinistr: Adesea greelile prinilor cad asupra copiilor! Dar, strig el n fine, tatl meu a comis o greeal grav?
- 107 -

Ponson du Terrail

i atunci tnrul cu fruntea n mini, cut s-i aduc aminte. Tatl su trecea n lume drept un om posac i ciudat, dar avea reputaia unui gentilom. Mama lui era o sfnt. Deci ce a vrut s spun acest om? Mintea lui Victor se pierdea n supoziii stranii. Dar, dup cum se ndoise de cuvintele frumoasei necunoscute, de asemenea nu puse nici un crezmnt n cuvintele crbunarului. Minciuni! Toate astea sunt minciuni! i spuse el. Cteva minute dup plecarea acelui necunoscut, ua se redeschise i Victor vzu aprnd o msu pe care o mpingea un servitor. Masa era ncrcat cu mncruri reci i o sticl de vin. Servitorul mbrcat cu o livrea neagr, avea o masc pe obraz. El duse masa lng sob, salut fr s spun nici un cuvnt i vru s se retrag, dar Victor l opri cu un gest. Spune, amice, zise el, la ce or mi vei aduce masa de sear. La ce or dorii? Ei bine, ct mai trziu, vreau s dorm puin. La ora opt. Fie. Valetul plec. Victor se aez la mas i nu se putu opri de a surde vznd cuitul ce i se adusese, care era mic i flexibil spre a nu putea servi la altceva dect la mncare. Cuitul meu e mai bun ca sta, zise el, care din acel moment avea un plan hotrt. El mnc cu mult poft, apoi se culc i, fr voia lui, adormi. Fie c vinul ce-l buse era prea tare, fie c a cedat unei mari oboseli, Victor dormi adnc timp de mai multe ore i nu se detept dect cnd se deschise din nou ua. Erau orele 8 seara, i valetul mascat aducea din nou masa. Iat masa, zise valetul vrnd s se retrag. Amicul meu, i zise Victor, focul se stinge; vezi de foc, niel, te rog. Lacheul se aplec spre cmin i se apuc s scormoneasc n foc, apoi se puse n genunchi i ncepu s sufle n foc. Dar, deodat, Victor se repezi asupra lui, l cuprinse cu minile de gt i l strnse aa de tare nct nenorocitul valet nu scoase nici un ipt.
- 108 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

n acelai timp i puse pe piept vrful pumnalului, zicndu-i: Dac strigi sau faci vreo micare, eti un om mort. Valetul era credincios, fr ndoial, dar credina lui fu mai slab dect frica de moarte. Victor, de altfel, i pusese un genunchi pe piept i ameninndu-l cu pumnalul i zise: Acum vei vorbi sau vei muri, nu te sftuiesc s chemi n ajutor. Faa valetului era acoperit cu o masc. Victor i-o smulse, dar acest om i era necunoscut. Unde sunt? ntreb Victor pe un ton poruncitor. ntr-o cas pierdut n mijlocul pdurii, rspunse valetul. Cum se numete? Vorbete! N-am timp de pierdut. Rousselire. Victor i ncrunt sprncenele, i o mulime de gnduri i trecur prin minte. Rousselire era o csu de ar ce aparinea familiei Cardassol. i cine sunt oamenii care m in nchis aici? continu Victor, gata a nfige pumnalul dac valetul ar fi refuzat s vorbeasc. Nu tiu numele lor. E unul care se numete vicontele. Asta e tot ceea ce tiu. Vrful pumnalului l nep puin la gt. Mini! zise Victor. Pe Dumnezeul meu! murmur valetul ngrozit de frica morii, i jur, domnule, c spun adevrul. Sunt din Bleaus, eram fr slujb, aceti domni m-au gsit n piaa Martroi: mi-au oferit o leaf bun i i-am urmat. Ei bine, relu Victor, trebuie s alegi: sau mori ndat, sau m faci s ies de aici. Dar, domnule, dac nu m ucizi, m vor ucide ei poate. Vocea speriat a valetului mic inima lui Victor. Ascult, zise el, e un mijloc prin care o s aranjm totul. Tu mi vei arta drumul spre a iei de aici, apoi te voi lega de mini i de picioare. Dar, nu uita, c dac mini i mi vei indica un drum greit, te voi regsi mai curnd sau mai trziu i atunci ne vom regla socotelile. Dac, din contr, scap i reuesc s m ntorc la Martinire, poi s vii acolo oricnd i-i voi da o mie de franci. Dar, domnule, rspunse valetul, nu-i va fi uor s iei din cas, chiar dac i indic calea. Eti aici la etajul nti. Doamna
- 109 -

Ponson du Terrail

e ntr-o odaie pe aceeai sal cu dumneata. Domnii sunt jos. Vei fi auzit cnd vei cobor scara i afar de cazul cnd vei sri pe fereastra din antecamer, care e la o nlime de opt picioare de pmnt Voi sri. D-mi cheia care deschide aceast u. Lacheul i ddu cheia. Atunci Victor lu batista i-l leg la gur, apoi picioarele i minile i le leg cu sforile de la perdele i-i zise: Stai aici, lungit lng foc. Aceti domni, nu vor bnui o trdare din partea ta. Victor deschise ua, apoi iei afar n vrful picioarelor. Antecamera de care vorbise lacheul era o odi mic desprit de coridor printr-o u. Aceast u era nchis, n schimb, o fereastr era deschis i lsa ca s ptrund lumina nehotrt a unei nopi de iarn. Eroul nostru se aplec pe fereastr i privi afar. n faa lui se afla o grdin cu arbori mari, dup care se vedea un gard viu. Victor i lu pumnalul n dini, se urc pe fereastr i sri cu precizia i uurina unui om care a fcut mult vreme gimnastic, pe acel sol nisipos, care nu fcu nici un zgomot. Victor nu se rni, cu toate c srise de la o nlime de opt picioare. Mai nti, nemicat i nehotrt, netiind ce s fac, Victor se uit la casa, care i servise de nchisoare timp de 24 de ore. Un moment avu gndul ndrzne de a reintra pe u, cu pumnalul n mn, i de a cere explicaii acelor oameni, care l trataser astfel. Dar prudena triumf asupra mniei. S ne ntoarcem la Martinire, i zise el, voi reveni aici cu ajutoare. i se repezi n fug spre arborii cei mari ce se aflau pe lng gard. Aici, agil ca o cprioar el sri gardul, strbtu o cmpie i ls la o distan destul de mare acea cas. El nu se opri dect cnd ajunse la o pdure de brazi. Dac fraii Cardassol aveau puine scrupule spre a vna pe moiile altora, Victor, din contr, respect bunul altuia i nu venise niciodat cu puca la umr prin jurul casei numit Rousselire. Locul i era cu totul necunoscut i tot ce tia era c Rousselire se afl la o distan de dou leghe de locuina
- 110 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

familiei Cardassol. Cu mare greutate el se orient i gsi, n fine, o crare pe care o apuc fr s tie dac ea l aduce la Rigoles sau la Martinire. Puin i psa, de altfel, vroia numai s gseasc un prieten care s-l nsoeasc. Tnrul mergea cu un pas repede i nu se oprea dect spre a se odihni puin i mergnd se gndea la o rzbunare teribil. Dac m duc la Rigoles, i spunea el, Amaury i Raoul nu vor refuza s m primeasc; dac ajung la Martinire, voi lua oamenii notri bine narmai. Deodat o imagine l fulger. El i aduse aminte de purtarea stranie a ofierului de marin, amicul su de o zi, care i povestise sinistra istorie a lui Albert Morel i care deodat pru c se supune acelor oameni care l mpresuraser pe dnsul, pe terenul de lupt. Ah! i zise el, acesta va vorbi, mi nchipui i dac refuz s-mi dea vreo explicaie, nu va refuza s se bat cu mine, cci l voi plmui n faa tuturor. Dup o or de mers, Victor ajunse la un rule. Acolo recunoscu locul. Se afla pe moia domnului de Monblau, un castelan din partea locului, la aproape trei leghe de Martinire i la dou leghe de Rigoles. Haide la Rigoles, i spune el. M voi strdui ca tatl meu s nu afle de aceast aventur. Victor porni voinicete la drum i pe la miezul nopii ajunse la locuina domnilor Montalet. O lumin strlucea la catul al doilea. Raoul nu s-a culcat nc, zise Victor. Lui i voi spune totul. El strbtu parcul, intr n castel printr-o u dosnic. Toat lumea se culcase, fr ndoial, n afar de Raoul de Montalet, cci Victor strbtu sala, urc n vrful picioarelor pn la catul al doilea i nu ntlni pe nimeni. Tnrul cunotea perfect castelul. El ajunse fr lumin pn la ua lui Raoul i btu. Intr, rspunse tnrul Montalet, care tocmai voia s se culce. Victor intr. Raoul scoase o exclamaie de surprindere. Cum? strig el, eti tu? sau umbra ta? Sunt eu, rspunse Victor. Dar nainte de a-i explica de ce sosesc la aceast or, las-m s-i pun o ntrebare.
- 111 -

Ponson du Terrail

Spune. Domnul de Fromentin e tot aici? Da. Acum a ieit din odaia asta. Cred c s-a dus s se culce. Ei bine! M duc s-i vorbesc. La revedere i Victor lsndu-l pe Raoul de Montalet uimit se duse s bat la ua ofierului de marin. Mai nti trebuie, i zise eroul nostru, s smulg secretul domnului de Fromentin. Apoi Raoul va ti totul.

Capitolul XXIII Domnul de Fromentin sttea la o mas i scria. Intr, zise el auzind btndu-se n u, fr s-i ntoarc capul, creznd c e vreun servitor. Victor intr ncet, cu privirea slbatic. La doi pai de fotoliul domnului de Fromentin, el se opri. Domnul de Fromentin nemaiauzind nici un zgomot i ntoarse capul i scoase un ipt. Dumneata! zise el vzndu-l pe tnr n picioare cu braele ncruciate pe piept. Victor mai fcu un pas i-l privi fix. Domnule, zise el, e miezul nopii. Asta nseamn c n-avem nici timpul, nici posibilitatea de a juca un act de melodram. Domnul de Fromentin rspunse cu o voce grav, trist i plin de simplicitate: Sunt la ordinele dumitale, domnule. Dac vrei o explicaie, i-o voi da ndat. Dac te ndoieti de simpatia mea de mai nainte i-i trebuie o reparaie, el insist asupra acestui cuvnt , deteapt-i pe fraii Montalet, vom lua armele i vom cobor n parc. De Fromentin, am mai spus-o, exercitase asupra lui Victor un fel de simpatie fascinant. Cu toat purtarea inexplicabil pe care o avusese fa de Albert Morel i a crbunarilor, aceast simpatie Victor o mai simea nc. El fu deci stpnit de aceast voce plin de tristee, de aceast privire plin de sinceritate. Domnule, rspunse Victor, vom avea timp s ne batem. Atept explicaia dumitale. Prin ochii lui Fromentin trecu un fulger, de bucurie i zise:
- 112 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Domnule, ce ai fi fcut n locul meu, dac ai fi fost legat prin jurmnt? Un jurmnt? l dispreuiesc pe Albert Morel, urm de Fromentin, i-i jur pe onoarea mea c nu cunoteam relaiile sale cu oamenii al cror prizonier ai fost. Nu tiu dac i cunoti acum, nu tiu cum ai scpat de la dnii, dar pot jura c ei sunt nite oameni cinstii Ah! rspunse Victor cu un gest de indignare. Domnule, relu de Fromentin, ascult-m pn la capt: un jurmnt teribil m leag de aceti oameni. Iat ceea ce jurasem: n ziua n care vei avea nevoie de mine, voi fi sclavul dumitale. Acum ascult-m: aceti oameni mi-au garantat viaa dumitale i mi-au fgduit c nu i se va ntmpla nimic ru. A trebuit s-mi amintesc de jurmntul meu i s te prsesc Pe cnd ofierul de marin vorbea, Victor se aezase pe un fotoliu. Dar, domnule, zise el, jurmntul de care vorbeti Marinarul l ntrerupse: Ateapt, zise el, vei ti totul, numai ascult-m. Fie! i Victor ncrucindu-i braele pe piept atept. Marinarul relu: Povestea pe care o voi face dateaz de la 13 martie trecut, a doua zi dup sosirea mea la Paris. Petrecusem doi ani n mrile Sudului, debarcasem la Brest la 28 februarie, i dup o edere de o sptmn n snul familiei mele, care locuiete la Morbiham, plecasem la Paris, spre a strui s fiu avansat. Un srman marinar, care a petrecut luni ntregi n mijlocul mrii, seamn foarte mult cu un copil n peniten, i care, dup ce-i recapt libertatea, are o sete de plceri pn la delir. Pentru acei care nu triesc n Paris, balul operei se bucur de un mare prestigiu. M duceam deci la balul operei, nepstor ca un om care dorete s se distreze i care nu crede c-i va angaja nici fericirea, nici libertatea, nici averea. M plimbam prin bal de vreo or, cnd m ntlnii cu un tnr marinar pe care l cunoscusem ca aspirant pe Orenoque. Era un tnr pe care o purtare strlucit l fcuse repede
- 113 -

Ponson du Terrail

ofier. Se numea Alexandre Reny. Ne luarm la bra i fcurm vreo cteva tururi, cutnd o aventur care nu se mai prezenta. Dup o or, Alexandre mi propuse s mergem s mncm i s ne delectm bnd un vin bun. Acceptai propunerea sa. Am prnzit. Alexandre se mbt, ceea ce se poate ierta la 22 de ani. El se scul de la mas cltinndu-se i mi propuse s ne rentoarcem la bal. Ar fi trebuit s-l refuz, dar avui slbiciunea de a primi. Pe scara cea mare se afla o femeie acoperit de un domino. Amicul meu trecu prin faa ei i i arunc privirea fermectoare i insolent a omului puin cam cherchelit. Doamna prea c nici nu observase i-i vzu linitit de drum. Drace! mi zise Alexandre Reny, trebuie s o cuceresc Adio, te voi regsi. i iuindu-i pasul ajunse la ua foaierului n aa chip ca dominoul s fie silit s treac pe lng dnsul. Cnd femeia mascat ajunse la acea u, Alexandre ntinse mna spre dnsa i i spuse fraza banal ce se repet de mii de ori n cursul unui bal la oper: Vrei, draga mea, s mnnci pateu i stridii? Dominoul l ddu la o parte i trecu ridicndu-i capul cu mndrie. Alexandre atunci o urmri. Dominoul travers foaierul, privind n dreapta i n stnga i prnd a cuta pe cineva; apoi negsind, fr ndoial, persoana ce o cuta, se refugie ntr-o loj nchiznd ua. n urmrisem pe Alexandre de departe, l-am vzut sosind n ua lojii i lovind. Ua se deschise i Alexandre intr. n acest moment am fost cuprins de o presimire sinistr i grbii pasul. Aproape ndat auzii un strigt de femeie, apoi zgomotul unei lovituri de palme. Cnd sosii, l gsii pe Alexandre beat de furie, dar redus la neputin cci doi oameni l nhaser de mini i-l ineau nemicat. Iat ceea ce se petrecuse: Dou persoane, doi tineri, se aflau n acea loj cnd ptrunse dominoul. Aceste dou persoane ateptau fr ndoial pe nc cineva cci, atunci cnd Alexandre btu la u, i se deschise.
- 114 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Deodat, femeia ntorcndu-se, scoase un ipt, de spaim recunoscnd pe cel care se legase de dnsa la intrarea n foaier. n loc de a se scuza i de a se retrage, vznd c femeia nu era singur, Alexandre cruia vinul i ddea ndrzneal intr i fcu doi pai spre domino. Domnule, i zise cu politee unul din cei doi tineri, cred c te neli! Acest accent curtenitor nu-l descuraj pe amicul meu. El mai fcu un pas. Atunci, acela care i se adresase l lu de bra i i zise cu furie: i repet c te neli, domnule, i te rog s iei de aici. Beat cum era, Alexandre se crezu insultat, i rspunse prin acea palm al crei rsunet l auzisem. Cei doi tineri se repezir atunci la dnsul, l apucar de mini, i acela care fusese lovit i spuse: mi trebuie tot sngele dumitale. S ieim de aici. n momentul cnd el pronuna aceste cuvinte, sosii i eu. Dup fa sau, mai bine zis, dup uniform, acei domni pricepur c eram amicul lui Alexandre. Dou cuvinte de explicaie fur de ajuns. Domnule, mi zise unul dintre tineri, iat cartea mea de vizit, sunt vicontele de Aici ofierul de marin se ntrerupse. Permite-mi, barem pentru un moment, s nu-i spun numele acestor domni. Continu, zise Victor, care fr voia lui era impresionat de aceast povestire. Ofierul relu: Sunt vicontele de C mi zise el dndu-mi cartea sa de vizit. Peste o or, amicul meu i cu mine vom fi n pdurea Boulogne, n spatele castelului de pe lac. Vom fi i noi, rspunsei la rndul meu, dndu-i cartea mea de vizit. Vicontele adug: Sunt insultatul, am dreptul s aleg armele i voi alege pistolul. El oferi braul su acelui domino, care tremura de spaim, i i spuse cu cel mai mare respect: Poftim, doamn. Dup ce ei plecar cteitrei, deoarece amicul vicontelui i urmase, l privii pe Alexandre. El era palid i prezena mea l
- 115 -

Ponson du Terrail

trezise. Iat, i spusei eu, un om care te va ucide, dac nu-l ucizi tu pe dnsul. Tragi bine cu pistolul? Foarte ru, mi rspunse dnsul, dar ce-mi pas? Am ieit afar din bal. Suna ora 4. Descinsesem la un hotel de pe strada Helder. Alexandre m urm acolo. Ne-am nchis n odaia mea i i-am dat un pistol de salon s trag cu dnsul. Dup cinci minute cptasem convingerea c srmanul meu amic nu tia s trag; nu era n stare s nimereasc un om nici la zece pai distan. Dup o or am sosit la pdurea Boulogne. Vicontele de C i amicul su, baronul de N, se aflau deja acolo. Vicontele prea c e grbit s sfreasc o dat, adic s-l ucid mai repede pe omul care ndrznise s i dea o palm. Baronul de N i eu, traserm pistoalele la sori. S-a hotrt ca fiecare din adversari s trag cte dou focuri i c ei se vor aeza la o distan de treizeci de pai naintnd unul spre cellalt. La semnalul dat, amndoi naintar. Alexandre mergea cu un pas repede, iar vicontele ncet. Alexandre trase cel dinti, glonul su trecu cu mult deasupra capului vicontelui. Prea sus, i strig acesta, care continua s nainteze. Alexandre trase din nou, i pentru a doua oar nu-l atinse pe adversarul su. Atunci acesta ntinse mna i apsnd pe trgaci, zise: i voi lua nasturele de la epolet. ntr-adevr glonul plec, nasturele de la epolet se desprinse de pe umrul amicului meu. Atunci vicontele se opri. S facem o tranzacie domnilor, zise el. Dar trage dup cum e dreptul dumitale, strig Alexandre nepstor. Trecur zece secunde, care avur pentru mine durata unui secol. l vzui n gndul meu pe nenorocitul de Alexandre mort. Domnule, rspunse cu rceal vicontele, viaa dumitale e n minile mele i am dreptul s te ucid! Uzeaz de acest drept, cci poi fi sigur c nu-i voi cere graierea, rspunse cu mndrie tnrul. Vicontele se ntoarse spre mine i mi spuse: Numai dou vorbe, domnule. Ceea ce se petrecea era nemaiauzit i cu totul n afar de
- 116 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

regulile duelului; dar era vorba de viaa unui om i nici eu, nici domnul de N. nu bgarm de seam asta. M apropiai de viconte. El ls n jos braul n care inea pistolul. Domnule, mi spuse el, am primit o palm, o iert i nu cer nici o scuz; dar te cred un gentilom, i sunt convins c, dac amicul dumitale ar fi avut tot sngele su rece, ar fi procedat cu totul altfel. i jur, domnule, rspunsei eu. n schimbul vieii sale, care tot mi aparine nc, v cer un jurmnt, continu repede vicontele. Femeia pe care amicul dumitale o urmrea, este una din cele mai nobile i cele mai nenorocite fiine de pe lume, o nenorocit al crei protector m-am fcut. Eram la balul Operei pentru un motiv serios pe care nu vi-l pot spune. S v fie de ajuns a ti c aceast femeie are dreptul la respectul cel mai mare. M nclinai. i cerei, n schimb, s pstrm tcerea, rspunsei eu. Mai mult dect atta, voi cere de la dumneavoastr un jurmnt solemn. Se poate ntmpla, mi-a venit o vag presimire, ca s fii n calea noastr, ntr-o zi cnd voi mplini vreun act de misterioas reparaie. Ei bine! jurai-mi c n acea zi, dac v amintesc data de 13 martie nu v vei opune nici unuia din planurile mele. i jur pe onoarea epoleilor i gradului meu! rspunsei eu. Vicontele i arunc pistolul, se duse drept spre Alexandre care ateptase linitit moartea i i ntinse mna. Alexandre i lu mna, o strnse i fcu acelai jurmnt i iat de ce domnule, termin ofierul de marin, ieri, sclav al cuvntului dat, a trebuit s te prsesc. E adevrat c vicontele mi jurase la ureche c nu i se va ntmpla nici un ru. Victor ascultase povestea domnului de Fromentin cu cea mai mare linite, fr s-l ntrerup nici o singur dat; dar sttuse tot timpul cu sprncenele ncruntate. Domnule, zise el n fine, pricep c i respectai pe aceti oameni, dar care unul, n ochii dumitale, poart titlul de viconte; dar, cred, c nu te gndeti s te pui n calea planurilor mele.
- 117 -

Ponson du Terrail

De Fromentin ls capul n jos i tcu. Domnule, urm el, nu te ntreb de numele lor, cci voi ti s-i constrng ca s mi-l spun. La revedere! i Victor se scul, l salut cu rceal pe Fromentin i se duse s bat din nou la ua lui Raoul. Cel mai tnr din familia Montalet era nc sub impresia uimirii pe care o simise la brusca apariie a lui Victor i fa de tonul straniu cu care el l ntrebase dac de Fromentin se afla tot la Rigoles. Ah! zise el amicului su, ce ai? Ce i s-a ntmplat? Am fost ultragiat, rspunse Victor. Am fost legat i rpit ca un criminal. Vreau s m rzbun. Raoul, n culmea uimirii, l privea pe Victor. Acesta continu: Tu eti amicul meu, spada ta e i a mea, dup cum a mea i aparine. Vei veni cu mine. Unde. La Rousselire. Pe drum i voi spune totul. l vom lua i pe Bertrand, maestrul tu de vntoare. Desigur c trei oameni ca noi facem ct patru bandii. Dar explic-te, zise Raoul a crui uimire cretea din ce n ce mai mult. N-am timp, vino. Cel puin s-l ntiinm pe tata i pe fratele meu. Nu, zise Victor, asta nu e nevoie! e eu neputin! i strngnd braul lui Raoul, i opti la ureche: Nu e vorba numai de mine, ci i de onoarea surorii mele. Acest cuvnt nchise gura lui Raoul de Montalet. El se scul, i lu plria, cuitul de vntoare i puca. Haide, zise el, du-m oriunde vrei. Cei doi tineri coborr la grajd i puser ei singuri eile pe cai. Raoul scul un valet i i spuse: Scoal-l pe Bertrand i s vin ncoace. Oamenii din castelul de la Rigoles erau obinuii cu expediiile nocturne. De mai multe ori ei l vzuser pe Victor sosind n mijlocul nopii, deteptnd pe toat lumea i spunndu-le c a vzut un cerb i s mearg ca s-l vneze. Bertrand sosi i ntreb: Ce cine s lum, pe Bellaude sau pe Ramoneau? Nici pe Bellaude, nici pe Ramoneau, rspunse, dar poi
- 118 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

s-i iei carabina, dup ce o vei ncrca cu dou gloane. Bertrand fcu un gest de uimire; dar vznd fizionomia serioas a stpnului su, pricepu c nu era momentul s-l chestioneze. Dup cinci minute Victor, Raoul i Bertrand erau clri. Raoul se aplec atunci spre Victor: Unde mergem? La Rousselire. i ei puser pintenii n pntecele cailor.

Capitolul XXIV Cei trei cavaleri merser ctva timp n galop fr s schimbe nici un cuvnt. Numai cnd ajunser n pdure Victor se apropie de Raoul i i spuse: Trebuie ca acum s tii totul. Bertrand se afla la o distan respectabil de cei doi tineri i nu putea s aud convorbirea lor. Atunci Victor i povesti mai nti amicului su Raoul legtura sa subit cu domnul de Fromentin i istoria lui Felix de Nancery, apoi dragostea surorii sale pentru acest mizerabil, apoi provocarea sa i evenimentele ciudate care fuseser consecina lor. Raoul ascult uimit; apoi, cnd Victor i termin povestirea, el spuse: Dar tii, amicul meu, c ai aerul s fi avut un vis urt i c eti nc sub impresia unei halucinaii? E adevrat, murmur Victor, cci toate astea sunt foarte stranii; dar peste o or vei vedea c n-am visat. i porni calul cu un fel de furie. n mai puin de o or ei ajunser la gardul acelei case. Rousselire, drept vorbind, nu era o moie, era o simpl cas. Fermierii lui Cardassol cultivau pmntul i acea cas era un fel de locuin de vntoare, rar locuit de aceti gentilomi, al cror castel se afla la o leghe mai departe. Aceast izolare explic pn la un oarecare punct cum misterioii amici ai lui Albert Morel se putuser stabili la Rousselire fr s atrag atenia nimnui. La gard, Raoul de Montalet se opri i i zise lui Victor: Amicul meu, nainte de a merge mai departe ar fi bine s
- 119 -

Ponson du Terrail

ne nelegem. Ce vrei s spui? Ce vom face la Rousselire, relu Raoul, le vom cere acestor oameni explicaii pentru purtarea lor fa de tine, nu e aa? Desigur. Dar, dup cele ce mi-ai povestit, e foarte puin probabil c aceti oameni s te satisfac. Deci va trebui s-i form? Da, desigur. Adic s asediem casa, i apoi s ne aruncm asupra lor cu carabinele i cu cuitele. Vei ezita, amice? ntreb Victor. Eu? rspunse Raoul surznd, nu sunt amicul tu? Dar voiam numai s ne facem un mic plan de lupt, iat totul. Acum trebuie s-l prevenim i pe Bertrand. Acela care rspundea la acest nume era un om de aproape 40 de ani, mic, cu o putere herculean i cu mare curaj. Bertrand ataca un mistre cu tot atta snge rece ca i cum ar fi fost o cprioar. El trgea foarte bine i niciodat vnatul ochit de dnsul nu scpa. Bertrand, i spuse Raoul, vezi, mergem la Rousselire. Dar nu e locuit iarna aceast cas, domnule, zise el. Te neli, se afl acum n acea cas o intrigant i patru bandii pe care trebuie s-i exterminm. Bine! i convine? Asta e vnatul din noaptea aceasta, amicul meu Bertrand. Domnul Raoul, rspunse Bertrand, tie bine c i sunt devotat cu trupul i cu sufletul. Dac trebuie s-i exterminm, i vom extermina. Bine, s mergem atunci. Cei trei clrei pornir mai departe i, n curnd, ajunser la ua principal. Nici o lumin nu se vedea prin perdele, nici un cine nu latr i nu se auzi nici un zgomot. E ciudat, zise Victor, ei trebuie totui s fi observat fuga mea, i btu cu patul carabinei n u. Se pare, observ Bertrand, c oamenii pe care trebuie s-i atacam au cltorit n noaptea asta. Vedei toate aceste urme, domnule Raoul?
- 120 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

ntr-adevr, se vedeau prin noroi urme care dovedeau c mai muli clrei staionaser n faa acelei case. Raoul de Montalet desclec, ddu calul su lui Bertrand i btu la u cum btuse i Victor. Nimeni nu rspunse. Ai dracului, au murit, zise Victor, btnd mai tare. Aceeai tcere. Bertrand, zise atunci Raoul, d cu umrul n aceast u i sparge-o. Bertrand desclec la rndul su i, punnd umrul n u, o deschise rupnd-o n buci. Atunci ctetrei se aflar n faa unui coridor tcut, ntunecos, i care putea s ascund inamicii invizibili, n ntunecimile sale. Din fericire, zise Bertrand, am o tor n buzunar. Nu naintai, domnilor, i narmai-v carabinele. Victor i Raoul i luar cuitul n dini, i ncrcar carabinele lor, pe cnd Bertrand aprinse tora. Acum, zise el, putei c m urmai, domnilor. i cu cuitul ntr-o mn i tora n cealalt mergea cel dinti. Trei ui ddeau n coridor. Toate trei erau nchise. Cu o lovitur de picior, Bertrand deschise pe cea dinti i intrar ntr-o mic sufragerie. Sufrageria era goal, dar se afla nc n mijlocul ei masa ncrcat cu mncruri. Aceti domni, zise Victor, au mncat trziu, cci mncrurile sunt nc calde. i deschise o a doua u care ddea ntr-o odaie, de asemenea goal. M tem c ei au plecat, murmur Raoul de Montalet. Atunci cei doi tineri i Bertrand strbtur acea cas tcut i deirat; ei vizitar fiecare odaie, scotocir podul i pivnia. Misterioii amici ai domnului Albert Morel i femeia i mai misterioas nc, ce prea c i comand dispruser. Dar, deodat, pe cnd ei ptrundeau ntr-un fel de budoar, care fr ndoial servea necunoscutei, Victor scoase un ipt i se opri pe loc nmrmurit. Un obiect pe care Victor l-a recunoscut la prima vedere se afla pe jos; era un fiiu de mtase bleu pe care sora lui l purta de obicei n parcul Martinire, cnd ieea seara: Cum se afla acest fiiu acolo? Flavia fusese deci pe la
- 121 -

Ponson du Terrail

Rousselire? Victor simi c i nghea sngele n vine. Dumnezeul meu! murmur el cltinndu-se, Dumnezeul meu! Ce s-a ntmplat? Ce s-a petrecut aici dup plecarea mea? Raoul i Bertrand se priveau uimii. La Martinire! strig n fine Victor, care fu cuprins de o energie slbatic dup ce fusese un moment prada unei prostaii; s mergem la Martinire. i el cobor n fug i nclec pe cal. Da!? ateapt, i zise Raoul, dac sora ta a fost aici, ceea ce m ndoiesc, e aproape sigur c ea nu s-a ntors la Martinire. Aceti oameni au rpit-o, desigur. Taci! i, zise Raoul, cel mai simplu lucru ar fi s-i urmrim. Desigur c i vom prinde. Aceste cuvinte ale lui Raoul l linitir pe Victor. Ai dreptate, zise el, dar cum s-i urmrim, caii lor nu vor fi lsat pe tot parcursul urme! Ah! nu te ngriji de asta, domnule Victor, rspunse Bertrand; dac e o iap printre caii lor, i fgduiesc c-i vom prinde. Apoi Bertrand intr n grajd. Paiele proaspete ce se aflau aruncate pe jos, fnul de iesle, totul atesta o plecare grbit i neprevzut. Fuseser acolo cel puin cinci cai, i doi din ei se culcaser. Bertrand bg calul su n grajd. Calul su era un armsar, care fusese premiat la ultimul concurs agricol din Romorantin. Bertrand l plimb prin grajd i l ls ca s miroas. Deodat calul ncepu s necheze. Ah! zise Bertrand, putem s-i urmrim, i numai dac ar avea aripi, nu i-am prinde de pe urm. Bertrand nclec i ddu drumul frului lui Petit-Gris. Aa se numea armsarul. Calul aspir cu zgomot aerul, pru c ezit un moment asupra direciei ce o avea de urmat, apoi deodat se repezi necheznd nspre direcia cii ferate din Vierzous, care se afla la o deprtare de aproape cincisprezece kilometri la vest de Rousselire. Raoul i Victor l urmau pe Bertrand. Timp de douzeci i cinci de minute fu o curs nebun.
- 122 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Petit-Gris srea peste anuri i necheza mereu. Ura! strig Bertrand. Bravo, Petit-Gris! i armsarul mrea din ce n ce galopul su aproape fantastic. Deodat se auzi un uierat n deprtare, apoi o lumin roiatic se zri la orizont, lsnd dup ea o dung de fum. Era trenul care trecea. Blestem! strig Victor, poate au luat trenul care se oprete la staia Nouan. Nu, domnule, rspunse Bertrand, care se opri un moment, asta nu-i cu putin. De ce? Fiindc trenul care trece este un expres, care nu oprete la Nouan. Trenul de persoane a trecut nainte de miezul nopii i cellalt nu va sosi la Nouan dect la ora apte. Raoul se uit la ceasornic, erau orele cinci dimineaa i la orizont ncepuse s se lumineze de ziu. Victor calcul c n cazul n care s-ar fi observat imediat fuga lui, era cu neputin, admind c ei s-au gndit s ia trenul, s ajung la gar la timp. Petit-Gris i continua fuga i galopa cu atta furie, nct Victor i Raoul, dei clreau nite cai foarte buni, abia puteau s se in de dnsul. Pe msur ce armsarul se apropia de staia Nouan, nechezatul su devenea mai des i mai accentuat. n fine, domnilor, strig deodat Bertrand, iat-ne ajuni. i se repezi n gar. Dar cum intrase n curte, el se opri, deoarece zrise cinci cai legai unul de altul i lng dnsul un servitor n livrea. I-am prins, strig Victor, desclecnd de pe cal i intrnd n gar, unde fr ndoial credea c fugarii ateptau trecerea trenului. Dar staia era goal i eful de gar i spuse lui Victor: Ai sosit prea trziu, domnule, trenul a plecat. Cum! strig Victor, scond un ipt de mnie, dar trenul care a trecut nu oprete aici!? M iart, domnule, rspunse eful de gar, de trei zile expresul de diminea se oprete aici spre a lua ap. i ia i cltori? Da, domnule, adineauri au plecat trei domni i o doamn. Victor scoase un ipt.
- 123 -

Ponson du Terrail

tii numele lor? Nu. Cum erau? Tineri ctetrei. Unul din ei era decorat. i femeia? nalt, blond i cu prul bogat. La acest portret, Victor o recunoscu pe frumoasa i misterioasa necunoscut de la Rousselire. Ea era singur? zise el. Cu aceti trei domni. A sosit tot ca i dnii, clare. Victor iei din gar i alerg la lacheul care inea caii. El l recunoscu pe acelai servitor care intrase mascat n odaia unde el fusese prizonier timp de douzeci i patru de ore. Ah! mizerabile! zise el smulgndu-l de pe a, cci servitorul tocmai nclecase i se pregtea s plece, de ast dat mi vei spune totul sau de nu, te njunghii. Valetul, care czuse de pe cal, se sculase nspimntat. Domnule, nu pricep de ce acum nu v-a spune tot ce tiu. Nu mi s-a recomandat s pstrez secretul i sunt pltit.

nainte de a asculta povestirea servitorului, s spunem ceea ce se petrecuse la Rousselire, dup fuga lui Victor la Passe-Croix.

Capitolul XXV Cteva momente nainte de intrarea lacheului mascat n odaia care servea de nchisoare lui Victor de Passe-Croix, crbunarul i cei trei tovari ai si se aflau adunai n sufragerie de la Rousselire. Unul din ei spunea: Scumpul meu viconte, de opt zile i-am ndeplinit toate voinele i ne-am supus, fr s-i cerem nici o explicaie. i v mulumesc, milord, rspunse acela cruia i se ddea acest titlu de viconte. Noi nu te-am ntrebat, zise un al treilea, fiindc era hotrrea pe care ne-o impusesem, n statutul asociaiei noastre, de a ne numi un ef pentru fiecare afacere i de a ne lsa condui de dnsul.
- 124 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Totui, relu englezul, care nu era altul dect lordul Blakstone, a dori s tiu Vei ti totul, milord, relu vicontele de Chenevires. Acum cnd l avem pe tnrul i turbulentul Victor, i cnd el nu ne poate scpa, nu vd nici un inconvenient n a v dezvlui planurile mele. Haide, zise baronul Gontran de Neubourg, te ascultm, viconte. Domnilor, zise vicontele de Chenevires, fii linitii, nu l voi lsa pe acest mizerabil de Albert Morel s mearg mai departe. Totui, observ baronul de Neubourg, el a naintat deja prea mult. Da, dar ast-sear, triumful lui va deveni nfrngere. Cum!? zise lordul Blakstone, l atepi ast-sear? Cu domnioara Flavia de Passe-Croix, care trebuie s fi fost rpit n acest moment. Cei trei Cavaleri ai Nopii se privir cu un fel de uimire. Eti nebun, viconte? rspunse marchizul. Se hotrse de altfel aceasta, observ baronul. Vicontele de Chenevires surse i, cu un gest, impuse tcerea amicilor si. Ascultai, domnilor, zise el, a venit momentul, cred, de a v pune la curent cu situaia pe care am condus-o cu atta rbdare i atta ndemnare. S vedem! rostir n cor cei trei amici ai vicontelui. Vicontele de Chenevires relu: Care e scopul nostru? Voiam s-l pedepsim pe acest ho i asasin care se numete baronul de Passe-Croix, nu-i aa? Da. S-l lovim n afeciunile lui de familie i s-l constrngem s restituie fiicei victimelor sale averea de care a despuiat-o. Da. Pentru asta era necesar s-l facem pe Albert Morel iubit de Flavia de Passe-Croix. Totui, scumpul meu amic, zise baronul de Neubourg. Vei spune, baroane, c prevzusem totul, chiar i faptul de a apra onoarea acestei fete, care la urma urmelor nu e responsabil de actele tatlui su, zise Chenevires. Orict de onorabil ar fi scopul nostru, orict de interesant ar putea fi cauza pe care o servim, mrturisesc c a fi ezitat de a arunca
- 125 -

Ponson du Terrail

naintea domnioarei de Passe-Croix pe un mizerabil ca Albert Morel; dar ntmplarea a fcut aceasta. L-am gsit pe Albert Morel n saloanele familiei Montalet fcndu-i domnioarei de Passe-Croix curte, la care fata prea a fi indiferent. tiam trecutul acestui om, puteam s l iau de gt i s l dau afar, dar am preferat s fac dintr-nsul un instrument. Nu trebuia s-l pedepsim pe baron? n ziua n care domnioara de Passe-Croix va afla tot adevrul, va fi vindecat de amorul ei; dar pn atunci trebuie ca baronul, tatl ei, s restituie toate bunurile furate. Albert Morel va fi aici peste cteva momente; atunci Vicontele de Chenevires fu brusc ntrerupt de apariia tinerei femei blonde, care intr grbita n sufragerie. Daniela, cci dnsa era, prea foarte agitat. Venii, zise ea. Venii! Cei patru tineri uimii se scular. Ce e? ntreb vicontele. Dar deja tnra fat se repezise n coridor urcnd scara i strignd: Tnrul a fugit. Cavalerii Nopii scoaser un ipt de mnie i o urmar pe Daniela spre a nu se opri dect n pragul odii, care cu un moment nainte servea de nchisoare lui Victor de Passe-Croix. Ua era deschis, pe parchet se afla servitorul pe jumtate nbuit de batista ce-i era nfundat n gur. Cei trei tineri se privir nmrmurii. Victor fugise, dar pe unde? Fereastra antecamerei era deschis. A srit n grdin i, dac nu-l prindem, totul e pierdut, zise vicontele de Chenevires. Baronul de Neubourg l dezlegase pe servitor. Acesta rotea n jurul su nite ochi speriai i rtcii i fcea aa de bine pe speriatul, nct Cavalerii Nopii se lsar pclii. Cum s-a ntmplat? l ntreb baronul de Neubourg. El avea un cuit mi l-a pus la gt M-ar fi ucis, murmur servitorul. Domnilor, strig vicontele, puin ne pas acum s tim cum a scpat prizonierul nostru. Esenialul e dac l putem gsi din nou, dac e cu putin s-l prindem. De cnd eti legat? Oh! rspunse valetul, de mai mult de o or. Vaszic a fugit de o or?
- 126 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Da. Vicontele de Chenevires btu din picior de necaz. Atunci, zise el, e n zadar s alergm dup dnsul. Ttrebuie s fie desigur la Rigoles. Dar atunci ce vom face? ntreb lordul Blakstone. Un singur lucru, domnilor. i vicontele i frngea minile de necaz. Vom ncleca pe cai, zise el, i vom ajunge la prima staie de cale ferat. Totul e pierdut pentru moment, termin vicontele. Nu ne mai rmne dect s disprem. La Paris vom relua opera noastr. n acest moment se auzi afar galopul unui cal. Vicontele se repezi pe scar. Este Albert Morel, zise el. ntr-adevr, rpitorul sosea aducnd-o i pe Flavia, tremurnd i palid. Vicontele se duse singur s deschid ua. Vzndu-l aprnd n prag, Flavia fcu un gest de spaim. Cine era acest om? Vicontele de Chenevires se ndrept spre dnsa i o salut respectuos. Domnioar, zise el, am onoarea de a fi un amic al familiei dumitale, i e o mare fericire c m aflu aici spre a te scpa. n acelai timp vicontele fcu un semn poruncitor lui Albert Morel. Acest semn era foarte elocvent i nsemna: Eti un sclav, trebuie s te supui i s nu te miri de nimic. Albert Morel i plec capul, i vicontele de Chenevires relu: Domnioar, era s-i pierzi fericirea vieii ntregi urmndu-l pe acest om. Mai nti, mut de surprindere, tnra fat l privi pe viconte, ntrebndu-se cine putea fi i ce legturi comune putea s aib cu Albert Morel. Dar ea tresri i ntorcndu-se spre acesta din urm zise: Cine e acest om i ce vrea cu noi? Albert Morel continua s tac. Domnioar, rspunse vicontele, sunt un amic pe care i-l trimite ntmplarea. Privete-l pe acest om. El e nedemn de amorul dumitale! Flavia scoase un ipt i se lipi de Albert Morel. Dar acest om te insult! strig ea. Vicontele adug adresndu-se rpitorului:
- 127 -

Ponson du Terrail

Spune domnioarei c eti nsurat. n loc de a protesta, n loc de a se indigna, Albert Morel continua s stea cu capul plecat. Atunci Flavia ncepu s tremure; apoi, deodat, pricepnd tcerea acestui om, ea scoase un fel de geamt, ntinse braele, se cltin i czu pe spate. Domnioara de Passe-Croix leinase! Vicontele se aplec asupra ei i chem un ajutor. Amicii lui alergar i cu dnii veni i Daniela. Nu e nimic, zise vicontele, ea nu e dect leinat i acest lein ne folosete. Ce vrei s spui? zise baronul de Neubourg. Fr ndoial, relu vicontele. Acum cnd Victor ne-a scpat, e zadarnic s-i rpim sora. Trebuie din contr s o ducem la tatl ei i, cum e leinat, o vom transporta mai bine. Cum asta? N-avem o trsur gata de plecare? Da. Ei bine, ajutai-m. Transportar pe tnra fat la trsur i o culcar cu precauie. Dup asta, vicontele adug: Acum, domnilor, i dumneata domnioar, zise el, adresndu-se Danielei, urcai-v pe cai i plecai abia avei timpul! cci peste o or Victor de Passe-Croix i amicii si Montalet vor fi aici. n acelai timp el fcu un semn lui Albert Morel i i zise: Urc-te pe capr, vei servi drept vizitiu. i vicontele de Chenevires lu loc n trsur lng tnra fat leinat. Dup un sfert de or casa de la Rousselire era deart, i dup dou ore Victor, Raoul de Montalet i Bertrand soseau la staie, n momentul n care trenul se deprta. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . L-am vzut pe Victor aruncndu-l de pe calul su pe servitorul Cavalerilor Nopii i spunndu-i: Vei vorbi, sau te voi ucide! Lacheul rspunse: Acum cnd ei au plecat, i voi spune totul. i, ntr-adevr, el i povesti lui Victor ceea ce se petrecuse la Rousselire din momentul n care se descoperise evadarea lui,
- 128 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

adic sosirea lui Albert Morel i a Flaviei i leinul tinerei fete care fusese transportat ntr-o trsur. Lacheul nu tia ceea ce se petrecuse ntre vicontele de Chenevires, Flavia de Passe-Croix i Albert Morel. El nu auzise nimic, dar l vzuse pe viconte lund loc n trsur, iar pe Albert Morel urcndu-se pe capr. i cum Victor, ngrijorat, l ntreba ce direcie o luase aceast trsur, lacheul spuse: Vei gsi desigur urmele roilor pe drumul care e la nord de Rousselire. Victor nu voi s asculte nimic mai mult. Convins c sora lui era rpit, el se urc pe cal, strignd camarazilor si: Am fcut acest drum fr folos, s ne ntoarcem. Victor i Raoul se repezir din nou nspre Rousselire. Ei fcur n douzeci i cinci de minute drumul de la Rousselire la gar i se ntoarser tot n atta timp. Cnd ajunser la Rousselire, apruser i primele raze de soare. Atunci i fu uor lui Victor s observe urmele lsate de roi, care intraser adnc n nisip. Aceste urme, dup cum spunea lacheul, mergeau prin pdure. ns acest drum era la o jumtate de kilometru deprtare de Martinire. Asta ar fi o ndrzneal prea mare! Aceti mizerabili au curajul s treac pe la Martinire. Cei doi tineri i Bertrand pornir pe acest drum. Victor sfiase cu pintenii pntecele calului su i murmura cu disperare: Sunt cu dou ore naintea noastr; nu-i vom ajunge niciodat. Rbdare! rspunse Raoul de Montalet, pe acest drum ei nu ajung la nici o staie de cale ferat i cel mult peste trei ore i vom ajunge. Cnd ei ajunser la drumul care duce la Martinire, Victor se opri. El observase c trsura sttuse un moment n acest loc. Se cunoteau urmele cailor pe pmnt i roile intraser mai adnc. La dreapta, la marginea unei crri, la o jumtate de kilometru deprtare se vedea castelul Martinire. Victor avu o inspiraie. n loc s continue calea dup urmele trsurii, care se vedea c i continuase drumul, el porni pe
- 129 -

Ponson du Terrail

crarea ce ducea la Martinire. Tata i mama trebuie s fie nebuni de durere, i zise el, cci e cu neputin ca ei s nu fi observat deja Am s pierd un sfert de or, dar voi ctiga acest timp, cci voi gsi un cal odihnit la Martinire. Dup cteva minute, Victor i Raoul soseau n faa castelului. Un servitor alerg. El avea faa consternat. Ah! domnule Victor, zise el, ce nenorocire! tiu! tiu, zise tnrul repezindu-se pe scar, unde e tata? E cu doamna baroneas, lng domnioara Flavia. Victor scoase un ipt. Flavia! zise el. Flavia este aici? Da, domnule. Victor se inu de rampa scrii ca s nu cad. Dar de ce nenorocire vorbeti tu, dobitocule? ntreb el. De nenorocirea ntmplat domnioarei Flavia. Care? Ea a nnebunit! termin servitorul. Raoul de Montalet, care urca scara dup amicul su, l primi pe acesta n braele sale pe jumtate mort. S-ar fi zis c Victor fusese trsnit!

Capitolul XXVI Dup opt zile de la evenimentele pe care le povestim, o cabriolet elegant se oprea n mijlocul strzii Michodire. Un tnr, care mna el singur caii, cobor i trecu poarta lng care se afla o scar larg cu balustrad de fier, aa cum se mai vede nc la unele case vechi din acest cartier. Acest tnr, a crui nfiare arta c face parte din lumea cea mai bun, nu l ntreb nimic pe portar, urca repede la catul nti i se opri n faa unei ui pe care era o firm de aram cu aceste cuvinte: Cabinet de afaceri. ntoarce butonul! Vizitatorul se supuse acelei invitaii, mpinse ua i ptrunse ntr-o odi ce avea un grilaj care masca pe jumtate un birou, o cas de bani i un impiegat. Tnrul se apropie de ghieu, i, ntinznd cartea sa de vizit, i spuse impiegatului, care era un biat ntre 15 i 16 ani:
- 130 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

ntreab-l pe stpnul dumitale dac vrea s m primeasc? Impiegatul arunc o privire pe acea carte de vizit, salut fr s spun nici un cuvnt, mpinse o u ce se afla n spatele lui i dispru. Dup dou minute, o u care se afla n dreapta grilajului se deschise, i un om n halat, cu faa zbrlit, avnd la ochi nite ochelari albatri, apru n prag. Binevoii a intra, domnule viconte, zise el tnrului vizitator, care intr ntr-o a doua odaie, aceeai n care baronul Gontran de Neubourg avusese prima sa ntre vedere cu omul cu ochelarii albatri. Cititorii notri au recunoscut deja, fr ndoial, casa i cabinetul de afaceri al acestui straniu personaj, care altdat se numise Rocambole. Vicontele de Chenevires, cci dnsul era, lu loc pe un fotoliu pe care Rocambole l poftise, pe cnd acesta rmsese n picioare rezemat de sob. Domnule viconte, zise Rocambole, tiu ce ai s mi spui! Ah! tiu zi cu zi i or cu or tot ceea ce ai fcut n Sologne. Ingenioasele dumitale combinaii n-au reuit, nu eti azi mai naintat dect acum o lun i dup ce ai crezut c te poi lipsi de serviciile mele, observi c i sunt aproape indispensabil. E adevrat? Da, rspunse simplu vicontele de Chenevires. Vrei, relu omul cu ochelari albatri, s-i rezum situaia? Fie, vorbete. Domnioara de Passe-Croix e nebun, dar nebunia ei nu e dect momentan. ntristrile din amor se vindec i raiunea revine. Baronul de Passe-Croix continu s se bucure de bunurile ctigate prin crim i fiul su, reintrat n coala din Saint-Cyr, dup ce a cutat n zadar pe misterioii si rpitori, va sfri prin a uita aceast aventur. Adic totul trebuie renceput. Vicontele de Chenevires i plec capul. Cred c ai dreptate, zise el. Omul cu ochelari albatri ls s-i fluture pe buze un surs batjocoritor. Am avut deja onoarea de a spune domnului baron de Neubourg, zise el, c nite oameni din lumea mare, ca
- 131 -

Ponson du Terrail

dumneavoastr, domnilor, nu suntei n stare s mplinii o asemenea afacere. Ei bine, vrei s ne ajui din nou, ntreb vicontele de Chenevires. Bucuros, dar cu o condiie, domnule viconte. Care? Cu condiia c-mi vei lsa depline puteri. Fie. i nu m vei chestiona niciodat. Fie. Oh! fii sigur, continu acel ciudat personaj, dac va fi astfel, totul va merge de minune. Crezi? nainte de o lun, marchizul de Morfontaine, vicontele de la Morlire i baronul de Passe-Croix i vor zbura creierii. Vicontele nu se putu opri de a nu tresri i l privi pe acest om care vorbea aa linitit de aceast ntreit moarte, ca i cum ar fi fost vorba de lucrul cel mai natural din lume. Ah! drace! zise omul cu ochelari albatri, nu trebuie s uii c, atunci cnd aveam un nume adevrat, m numeam Rocambole. El surse din nou i adug: Poi s te duci la amicii dumitale, domnule viconte, i s le repei ceea ce am avut onoarea s-i spun. Cnd o s te revd? ntreb vicontele. Voi avea onoarea de a-i trimite chiar ast-sear o not. Vicontele se scul. Ah! un moment, zise Rocambole, trebuie s-i fac o recomandare. S vedem. Se poate s te ntlneti cu Paul de la Morlire. Da. El te va provoca. E cu neputin altfel. Trebuie s m bat? i vei cere un termen de trei zile. i dup acele trei zile? Pn atunci vom vedea. Bine, la revedere. i vicontele i lu plria, l salut pe Rocambole i plec. Vicontele de Chenevires se urc n cabriolet i porni pe bulevard, spunndu-i:
- 132 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Acest om are dreptate, numai un vechi scelerat ca dnsul poate lupta cu trei mizerabili pe care i urmrim n zadar. Dac el nu ne cluzete, dac nu ne schieaz un program, nu vom ajunge niciodat la inta noastr. Vicontele de Chenevires se ntoarse acas i gsi o scrisoare, care l fcu s tresar. El recunoscuse scrisul Danielei. Aceasta i spunea: Domnule viconte. Am absolut nevoie s te vd chiar astzi. Dac vrei s m atepi la orele opt seara i s-i ntrunim pe amicii dumneavoastr. A dumitale, Daniela Asta e ciudat, murmur vicontele. Daniela ne-a prsit ieri pentru apte sau opt zile i trebuia s-atepte ca noi s avem nevoie de dnsa Ce s-a petrecut deci de asear?

Capitolul XXVII n ajunul zilei n care vicontele de Chenevires se prezenta n strada Michodire, la omul cu ochelari albatri, o femeie tnr se urc ntr-o trsur de pia pe bulevard i spuse birjarului: Condu-m n strada Vieux-Colombier i mn repede. nfiarea tinerei femei arta c era bogat, sursul ei fgduia un baci generos, de aceea birjarul ddu bice cailor i, n douzeci i cinci de minute, fcu drumul. La intrarea strzii, acea femeie cobor, ddu cinci franci birjarului i se ndrept spre o porti care ddea pe o alee umed i ntunecoas. O femeie btrn, care era portreasa casei, scoase capul pe fereastr: Ah! Dumnezeule! zise ea, dumneata eti, domnioar Daniela? Da, mam Louise, sunt eu, rspunse tnra fat. Ct de mult e de cnd n-ai mai fost pe aici, domnioar, relu portreasa cu o voce plin de afeciune. Dac ai ti cu ce nerbdare te ateapt srmanul domn Grain-de-Sel i eu sunt nerbdtoare, zise Daniela, urcnd cu uurin
- 133 -

Ponson du Terrail

scara. Ce mai face ttucu? Ttucu era numele pe care tnra fat l ddea lui Grain-de-Sel. Bine, domnioar, afar de reumatismul care l face s sufere n zilele ploioase. i ochii? tii c de la accident sufer de ei. Totui, doctorul care vine n fiecare diminea, spune c asta va trece. Daniela, pe cnd portreasa vorbea, ajunsese deja la captul scrii. Ea ajunse la al treilea cat i se opri n faa unei ui la care se afla un clopoel. Pe u era btut o carte de vizit litografiat, pe care se aflau scrise aceste cuvinte: GRAIN-DE-SEL cpitan n retragere Cheia era n broasc, pe dinafar; totui Daniela sun. Intr, zise o voce brbteasc i sonor din interior. Daniela deschise ua i se afla n pragul unui mic apartament compus din trei odi. Prima, pe care fata dup ce nchise ua n urma ei, o strbtu fr s se opreasc, era o sufragerie mobilat cu mobile de nuc. Era curat i modest. La dreapta i la stnga unui bufet plin eu vase comune se deschideau dou ui. Una era aceea a odii pe care o ocupase mult timp Daniela; cealalt ddea n odaia cpitanului Grain-de-Sel. Daniela trecu pragul acestei din urm odi, apoi se auzir dou strigte de bucurie, zgomotul unui srutat, i aceste cuvinte: n fine! n fine! Desigur, acei care odinioar triser n castelul de Bellombre, pe timpul btrnului general Morfontaine, i care l cunoscuser pe Grain-de-Sel, ndrzneul cavaler, s-ar fi oprit nmrmurii la vederea acestui personaj de gtul cruia Daniela se agase cu o dragoste filial. nchipuii-v un om de aproape treizeci i apte de ani, cu piciorul drept amputat, cu ochii ari de explozia unei bombe, cu buza superioar acoperit de o musta neagr. Grain-de-Sel sttea ntr-un fotoliu, lng foc, cnd Daniela intrase spunnd:
- 134 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ah! Ttucule, unde eti? . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . S ne fie permise cu privire la Grain-de-Sel cteva linii de istorie retrospectiv. Dup ce o regsise pe Daniela, Grain-de-Sel sttuse n serviciu. Rzboiul Crimeii l gsise locotenent ntr-un regiment de vntori pedetri. Grain-de-Sel o ncredin pe Daniela unei srmane femei btrne, sor a defunctei sale mame, i care se mritase cu un zidar venit la Paris n 1748. Apoi el urm drapelul batalionului su, se duse n Crimeea, se btu ca un leu la Alma i Inkermann, i se pregtea s ia parte la asaltul turnului Malakof, cnd i se ntmpl accidentul su, dup cum spunea portreasa de pe strada Vieux-Colombier. ntr-o noapte Grain-de-Sel se afla n tranee. El se aventur dup mine cu nite soldai de geniu i un ofier de artilerie, amicul su. Ruii minau n sens invers. La un moment dat sapele celor dou armate se ntlnir. Ruii ddur foc i Grain-de-Sel fu rsturnat la pmnt cu ochii ari i cu piciorul sfrmat. Dup ase luni tnrul ofier se ntorcea n Frana, invalid, aproape orb, decorat cu Legiunea de onoare i cpitan n retragere. Cu pensia lui, cu cele dou decoraii el cptase i ordinul Medjidie n campaniile sale, Grain-de-Sel avea 1200 lire rent i Daniela nu-l avea dect pe dnsul pe aceast lume. Ah! desigur tnrul i valorosul ofier i fcuse un alt vis plecnd spre Sevastopol: el se vedea la ntoarcere, ofier superior, purtnd fruntea sus, ncreztor n fora sa, i capabil de a ntreprinde acea lupt, pe care o visa, cu spoliatorii Danielei. Puin iarb de puc rsturnase toate aceste frumoase sperane, i din aceasta cauz srmanul Grain-de-Sel i lsase pe Cavalerii Nopii s mplineasc o misiune pe care odinioar n-ar fi vrut s o ncredineze nimnui. Aici era tot misterul acestei inaciuni. Daniela l acoperea de srutri pe acela care i servise de tat. Grain-de-Sel luase n minile sale micile mini ale tinerei fete i le srut murmurnd: Aceste cincisprezece zile pe care le-ai petrecut departe de
- 135 -

Ponson du Terrail

mine mi s-au prut cincisprezece secole. Drag ttucule, rspunse Daniela mngindu-l, o iubeti deci niel pe Daniela ta? Dac te iubesc! strig Grain-de-Sel. i srmanul Grain-de-Sel aintea ochii lui ari asupra Danielei pe care n-o zrea dect printr-un nor. Dar, relu el, spune-mi ce s-a petrecut? Ora reparaiei a venit? Nu nc, rspunse Daniela, care socotea c e zadarnic s-i povesteasc lui Grain-de-Sel nfrngerea suferit de Cavalerii Nopii; dar ea se apropie. Scump copil! murmur soldatul, dac a putea vedea i merge, nu i-a lsa pe dnii s i rzbune pe mama i pe tatl tu i s-i redea averea. Dac i-a spune c uneori sunt gelos? Gelos? ntreb Daniela cu naivitate. Da, gelos pe aceti oameni care sunt tineri, frumoi, titrai i care te iubesc cteipatru. Daniela tresri. Dac Grain-de-Sel ar fi avut ochii lui de altdat, ar fi putut-o vedea pe tnra fat nroindu-se. Cu toate acestea ea replic surznd: Dar tocmai pentru asta, ttucule, nu trebuie s fii gelos. Da, dar cine mi spune, relu Grain-de-Sel, c nici unul din cei patru nu-i face inima s-i bat mai tare? Daniela i aplec pentru moment capul i i nbui un suspin. Nu tiu, zise ea, n fine. Grain-de-Sel suspin de asemenea, i lu minile fetei ntr-ale sale. Spune-mi care e? ntreb el. Dar ea i retrase minile cu un fel de spaim. Nu, nu, zise ea, nu tiu nici eu, nu vreau s tiu Nu m ntreba, ttucule, asta e un secret. Grain-de-Sel nu o contrazise niciodat pe Daniela. Haide, zise el, s nu mai vorbim de asta, fiindc nu-i place, dar s vorbim despre motenirea ta. Crezi c ei i-o vor putea da? Da, sunt sigur. Grain-de-Sel suspin din nou. Dar ce ai, ttucule? ntreb tnra fat. Nimic. M neli
- 136 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Grain-de-Sel fcu o brusc micare n fotoliul su. La urma urmelor, zise el, la dracu prefctoria. mi place s vorbesc cu inima deschis, drag Daniela. Vorbete, ttucule. nchipuiete-i c acea explozie mi-a zdrobit toate speranele, lundu-mi un picior i orbindu-m pe trei sferturi. Altfel, m-a fi ntors poate ef de batalion i atunci eu singur a fi fcut totul n locul acestor patru frumoi domni. Te cred, ttucule. tii, urm Grain-de-Sel, c vei avea trei sau patru sute de mii de livre venit n ziua cnd i se va reda motenirea ta? Oh! rspunse Daniela cu nepsare, ce mi pas! ntr-adevr ceea ce vreau, e s-i rzbun pe tata i pe mama. Da, fr ndoial, relu Grain-de-Sel, dar patru sute de mii de livre permit multe lucruri, i aveam pentru tine Ce, ttucule? Vroiam s te mrit. Cu cine? ntreb ea surznd. Daniela tresri din nou. Cu un biat tot ca i tine, dezmotenit, tot ca i tine fr familie i, care, tot ca i tine, are dreptul la e familie i la o motenire. Nu mi-ai vorbit niciodat de asta, observ fata cu surprindere. E adevrat. De altfel era zadarnic, cci eu nu mai puteam s fac nimic. Dar cine e acest tnr? Unde l-ai cunoscut? L-am vzut ntr-o noapte, la Sevastopol, pe cnd aveam un armistiiu de ase ore spre a ne ngropa morii. i te-ai gndit s m mrii eu dnsul? Da, copila mea. Daniela ncepu s rd. Dar ai momente de nebunie, ttucule? zise ea srindu-i de gt. Nu, copila mea, rspunse Grain-de-Sel cu o voce grav. Nu tii oare c omul are uneori presimiri inexplicabile i c are n fundul inimii sale revelaii misterioase de viitor? Uneori, da. Ei bine, n acea noapte, era cu douzeci i patru de ore nainte de explozie, n acea noapte, zic am avut un vis de viitor. n cursul celor cteva ore pe care le-am petrecut cu acest tnr,
- 137 -

Ponson du Terrail

am crezut c el va fi acela pe care l vei iubi ntr-o zi. Nu surde, copila mea. destinul are uneori nite voine ciudate. Cine tie? Grain-de-Sel vorbea cu un ton convins sau, altfel spus, inspirat. El lu mna Danielei ntr-ale sale. S vedem! zise el, ai timp s m asculi? Vreau s-i povestesc aceast istorie. Cum! rspunse Daniela, dar nu te mai prsesc ttucule. Iat-m ntoars, nu mai plec, rmn la Paris i tii c odaia mea e acolo, lng a ta. Bine! strig invalidul, i se scul bucuros, sprijinindu-se n bastonul su i se duse s deschid o fereastr ce ddea spre curte. Apoi aplecndu-se n afar strig: Mam Antonia! Aceasta urc imediat. Ne vei pune masa, zise Grain-de-Sel. Domnioara Daniela rmne aici. Mama Antonia era conductoarea menajului cpitanului. Apoi Grain-de-Sel se ntoarse la fotoliul su. Acum, iat, ascult aceast istorie. Era dup primul asalt dat turnului Malakof. Un armistiiu fusese nvoit ntre cele dou armate spre a se ngropa morii. Comandam un detaament de vntori pedetri, compus din aproape cincizeci de oameni. Cmpul de lupt, luminat de razele lunii, era oribil. Ruii i francezii culcai grmad unul peste altul, unii cu faa linitit, alii cu ochii deschii i fici, dormeau, ultimul somn pe un pmnt udat de snge. Soldaii notri i cei ai armatei inamice, se luaser la ntrecere spre a ridica cadavrele. n faa morii nu mai era ur, mnie, nici raiune; adesea un rus lua un francez, mort pe spate, dup cum, alturi de dnsul, un francez ngropa un rus. Cu toate acestea, am observat un tnr, un simplu soldat de artilerie ruseasc, care prea c ridic de preferin cadavrele soldailor notri. Adesea el se apleca asupra lor. i examina cu atenie, ca i cum ar fi avut sperana de a gsi unul nc n via. Deodat el scoase un ipt de bucurie: gsise un sergent de zuavi care mai respira nc.
- 138 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Oh! ce fericire! zise el n limba francez, pe cnd trei din oamenii mei l luau pe acel zuav i l duceau la ambulan. Deci, eti fericit i spusei apropiindu-m de dnsul, de a fi regsit un francez n via? El m privi cu oarecare nencredere la nceput, apoi se vede c i-a plcut faa mea cci mi opti repede: Sunt nscut la Paris! Am scpat un gest de uimire. Un surs apru pe buzele lui. Linitete-te, mi spuse el, nu sunt un dezertor francez, dup cum ai putea crede. Sunt supus rus Se apropiase cu totul de mine, aa c nimeni nu ne putea auzi. Domnule ofier, relu el, ai aerul de a fi bun i sincer. Cine eti? Poate ai fi amicul meu, dac mi-ai cunoate istoria. Sunt deja, rspunsei eu, cci ai o figur drgu i nobil. Era ntr-adevr un tnr de 22 ani, nalt, cu statur distins, i de o frumusee pe care i o femeie i-ar fi invidiat-o. El avea ochii albatri i prul negru, faa alb i nite mini i picioare de copil. i mulumesc pentru simpatia dumitale, relu el, dar ea e nc exagerat, cci nu tii cine sunt i ct sunt de nenorocit. El pronun aceste din urm cuvinte cu atta tristee, nct nu m putui opri de a nu-i lua braul, i de a-l tr destul de departe pentru ca discuia noastr s nu fie tulburat de nimeni. Ne aezarm pe o bucat de zid, pe care tunul l drmase pe jumtate. Domnule, mi zise el atunci, voi fi poate ucis mine. De asemenea, poate c azi este singurul armistiiu care va fi ntre cele dou armate, i niciodat nu voi mai avea ocazia de a vorbi unui francez. i cu toate acestea ceva mi spune c fac ru de a nu m ncredina dumitale. Vocea sa era dulce i trist i exercita asupra mea un fel de fascinaie. Vorbete, domnule, i spusei eu, i dac pot s-i fiu folositor la ceva Cine tie? relu el. Ah! de-a putea vreodat s vin la Paris, eu cci, tii c sunt nscut francez, cu toate c port un nume rusesc, cu toate c un act de natere fals m-a fcut s m nasc rus i c sunt soldat al mpratului tuturor Rusiilor,
- 139 -

Ponson du Terrail

obligat de a trage focuri contra acelora pe care i tiu c sunt compatrioii i fraii mei? i cum mi nbueam o exclamaie de surprindere, el relu: Nu-i fie fric, n-am ucis nc pe nimeni. Pn acum, am tras tot cu focuri oarbe. Dar, n fine, domnule, tii c mi spui lucruri ciudate? Ele sunt adevrate. Astfel, eti nscut la Paris? La 16 aprilie 1334. i prinii dumitale erau francezi? Tatl meu era colonel. Mama aparinea unei familii din centrul Franei. Dar atunci El m privi fix. Numele dumitale, domnule? m ntreb el dup un moment de tcere. Sunt un ofier fr avere, rspunsei eu, m numesc Grain-de-Sel. N-am nici familie, dar, fii linitit, domnule, sunt un om de inim i El m ntrerupse. Dac nu te-a fi socotit astfel de la nceput, mi spuse el, nu i-a fi fcut aceste destinuiri. Acum vrei s-mi faci un jurmnt? Da. C vei arde aceste hrtii, dac vei vedea ntr-o zi c nu mi poi fi folositor? El scoase din tunic un sul de hrtii pe care mi le ntinse. Am scris aceste pagini, mi spuse el, cu sperana c ele vor cdea ntr-o zi sau alta n minile unui francez. Le vei citi n cortul dumitale. Poate ne vom vedea ntr-o zi. Luai manuscrisul, apoi petrecurm restul nopii vorbind. El mi vorbi mult de Paris, unde avea toate amintirile sale de copil. Ah! mi zise el cu lacrimile n ochi, dac a putea s m ntorc la Paris, i s triesc acolo, s respir aerul francez, s aud frumoasa noastr limb, s vd trecnd pe bulevarde acest drapel tricolor la umbra cruia m-am nscut! La ziu, un foc de tun anun sfritul armistiiului. Ne-am desprit, dar am luat acest manuscris n care se afla istoria lui. i, zise Daniela, unde e acel manuscris. Grain-de-Sel se scul, se duse i deschise un sertar i scoase
- 140 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

de acolo un pachet de hrtii. Iat, zise el. Citete-mi-l Istoria lui Vladimir va fi i mai mictoare trecnd prin buzele tale. Se fcuse noapte, tnra fat aprinse lumnrile dintr-un candelabru i se aez la mas sprijinindu-i capul n mini. Apoi, ea citi cu vocea pe jumtate paginile urmtoare, care aveau ca titlu: Istoria unui mort.

Capitolul XXVIII ISTORIA UNUI MORT SCRISA DE EL NSUI Sevastopol, n timpul asediului Manuscrisul ncepea astfel: nainte de a ajunge la acest mort de care vorbesc, s mi fie permis de a v povesti o istorie puin cam lung din secolul trecut. Aceast istorie este aceea a averii imense, creia i datorez toate nenorocirile din viaa mea. ntr-o sear de toamn din anul 17. un tnr de 15-l6 ani mergea, cu fruntea aplecat, cu ochii vistori, pe un drum mare ce trecea din cnd n cnd printr-o vast pdure din Nivernais. Frumuseea sa palid i mndr impresiona n mod viu. Prul lui blond, ochii lui albatri, minile sale albe i n fine, totul prea c anun ntr-nsul pe omul de ras. Cu toate acestea, dup costumul lui, fr nici o broderie, i fr spad, puteai s te neli: el nu era gentilom. El mergea ncet i se oprea din cnd n cnd, spre a arunca o privire lung asupra unui castel care se afla pe cealalt parte a drumului. Atunci el suspin adnc i murmur: E acolo. Cine era acest tnr? ntr-o sear, cu doisprezece ani nainte, un ran din Niveranis, locuind n satul Donzy, sttea cu femeia lui lng foc, cnd cineva btu n u. ranul se duse i deschise i se afl fa n fa cu un soldat rnit, zdrobit de oboseal, purtnd n brae un copil de aproape patru ani, ale crui bucle blonde acopereau pe jumtate cele dou brae ale tatlui su, cci era copilul soldatului, copilul unei femei iubite i moart n primvara vieii.
- 141 -

Ponson du Terrail

Soldatul, deja la o vrst coapt, fusese rnit aa de grav, nct efii lui i acordaser un concediu nelimitat, i pornise la drum spre locul lui natal, un orel n Bourbounais, unde spera s se vindece. El plecase lund cu dnsul singura comoar, singura sa iubire pe aceast lume, acest copil conceput n timpul unui armistiiu, nscut ntre dou lupte, i cruia un drapel ciuruit de gloane i servise ca scutece, i care trebuia s fie soldat tot ca i dnsul cnd va deveni adolescent. Vai, soldatul se bizuise prea mult pe forele sale, el nu avea s ajung n orelul su, i alt destin l atepta pe acest copil, pe care moartea trebuia s-l constrng a-l prsi. Soldatul rnit i srmanul copil, ale crui mnuite erau ngheate de frig, i micar pe ranii la ua crora el btuse. Aceti rani nu aveau nici un copil i ntinser braele aceluia pe care i-l prezent soldatul. Dup dou zile soldatul muri n urma rnilor sale, recomandndu-l pe micul Ren celor doi rani i lsndu-le o mie de galbeni, mica lui avere, destinat s poat face educaia copilului. Ren i petrecuse deci copilria la Donzy, crescut de ranca care i servise de mam, i al crei so murise n anul urmtor dup moartea tatlui lui Ren. Preotul satului l nv pe copil tot ceea ce tia. Pierre Hubert, acesta era numele ranului care i-a lsat toat averea lui nerezervnd soiei sale dect uzufructul. Aceast mic avere i aceast cultur, ntr-o epoc n care tiina era aa de rar nct cea mai mare parte din gentilomi nu tiau s-i scrie nici numele dect cu vrful spadei lor, i permiser deci lui Ren de a tri puin mai bine dect un ran i de a fi numit la Donzy domnul Ren, dup cum l numeau pe monseniorul marchiz de Valmoraud, care era seniorul satului. Ren avea o inim de aur. O ambiie secret i nc inexplicabil l domina, un vis i umplea sufletul, o umbr apruse n inima lui. El avea instincte de gentilom, iubire de glorie i era fr nume. Cnd se mbrca n hainele lui visa hainele de gentilom. Cnd mergea pe crrile nverzite sub arborii mari din pdure, el se gndea suspinnd la acei frumoi seniori ce-i ntlnea uneori clare pe drum. i cnd el visa astfel, arunca o privire trist asupra existenei lui monotone i fr nici o raz de lumin asupra acestui viitor
- 142 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

fr nici un orizont care i era destinat, i o surd mnie clocotea ntr-nsul. Am cu toate acestea sufletului unui gentilom, murmur el. i poate printre aceste dorine secrete se mai afla i una din acele cauze misterioase, unul din acele nimicuri inexplicabile, care decid viaa unui om i-i pun n inim viermele ambiiei. ntr-o sear, o sear de toamn asemenea cu aceea n care l-am vzut mergnd prin pdure, ntr-o sear n momentul cnd lucrtorii prseau munca cmpului, la ora n care mii de glasuri ale naturii se urc spre cer ca un dulce imn al amorului i al rugciunii, pe cnd el sttea pe marginea unui drum, doi cavaleri trecuser pe acolo repede i veseli, ca i fericirea care trece repede. Unul era un frumos gentilom abia de 30 de ani, cu musta neagr, cu privirea cuceritoare, avnd sursul pe buze. Cellalt, era o femeie, o amazoan blond, clare pe un cal alb. Ea rdea ascultndu-l pe acel cavaler i Ren devenise vistor vznd-o surznd; el simi c e gelos, o gsi frumoas i graioas, strlucitoare n splendorile celor douzeci de ani ai ei, nct suspin de necaz: Ah! de ce nu sunt un gentilom! Din acea zi Ren tria singuratic i trist: sttea vistor pe marginea rului sau n pdure i privea mereu n inima lui n care, se spase o imagine. n acea sear eroul nostru urm mult timp drumul prin pdure la extremitatea cruia se vedea castelul. Deodat un zgomot deprtat se auzi n pdure, acel al unei fanfare puternice sunat de mai multe cornuri i chemnd cinii ce se aflau nc la o aa de mare distan nct ltratul lor semna cu murmurul mrii. Ren tresri. Pentru orice om crescut departe de orae, n cmpii, n pduri, armoniile puin cam slbatice ale unei trompete de vntoare au un mare farmec. n centrul Franei, mai ales n Bretania, acest nobil sentiment al vntorii exist tot aa de bine n popor ca i printre gentilomi i inima lucrtorului bate cu putere cnd aude n mijlocul pdurii fanfara. Astfel Ren trase cu urechea, uitnd reveria, spre a se identifica prin auz cu diversele momente ale vntorii, ceea ce e uor pentru un om obinuit cu vntoarea. Tnrul deci asculta.
- 143 -

Ponson du Terrail

Cinii erau departe, vntorii i mai departe nc, dar se prea c ei vin spre Ren, i el care cunotea la perfecie pdurea, cci venea ntr-nsa aproape n toate zilele, se repezi alergnd i strignd: Vntoarea va ajunge n pdurea Fourchu M duc s vd i eu atacul. i Ren, care era uor ca o cprioar i ar fi urmat fr mult greutate un cal n galop, se repezi printre arbori fr s-i pese de crcile care-i biciuiau faa. Dup o curs de douzeci de minute el se opri i trase cu urechea, lungindu-se la pmnt spre a auzi mai bine. Fanfarele erau nc departe, dar cinii erau foarte aproape nct Ren murmur: E vntoarea contelui! Se vneaz un cerb. Acela pe care Ren l numea conte era proprietarul castelului, ce se vedea la marginea drumului. Din momentul n care tnrul avu certitudinea c ogarii alergau un cerb, el i fcu urmtorul raionament, pe care un vntor care cunoate pdurea, l-ar fi gsit plin de nelepciune: Cerbul va face mai nti ocoluri i apoi va porni n linie dreapt n Valea Fourchu. Dar acolo se afl o balt n care animalul se va arunca. Un surs nsoi aceste cuvinte ale lui Ren, care tia ce soart nenorocit l ateapt pe imprudentul animal care se arunc n ap. i Ren ncepu din nou s fug, spre a ajunge cel dinti la atac, doritor, ca orice ran din Niveranis sau din Morvau de a asista la acest spectacol plin de emoii pe care l reprezenta un atac la vntoare. Cinii se apropiau cu nflcrare; la oarecare distan o trompet, aceea a unui picher fr ndoial, suna cu putere. Ren se aez la o parte pe unde vntoarea trebuia s treac cu siguran, i atept cu inima palpitnd i cu fruntea plin de sudoare. Ateptarea fu pentru dnsul de scurt durat; n curnd cerbul apru. El sosea n galop cu capul sus, cu aerul maiestuos cu toat extrema lui oboseal. El trecu la zece pai de Ren, care i strig bravo aa era de superb cursa lui, apoi venir cinii lng dnsul, care ltrau n cor, aa c s-ar fi zis c toi acei dinti cini aveau un singur
- 144 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

glas. Inima lui Ren btea cu putere n pieptul su i el se ntreba din nou de ce nu era gentilom i de ce nu era n acest moment clare pe un cal frumos. i pe cnd vroia s se repead dup cini, auzi galopul unui cal. Deodat el vzu trecnd un cal i scoase un ipt nbuit. Pe cal se afla amazoana pe care o zrise ntr-o sear, n timp de o secund; era frumoasa castelan pe care el o visase de attea ori, femeia din acel frumos castel, pe care el l contempla de attea ori. Era, n fine, femeia pentru amorul creia Ren ar fi voit s fie gentilom. Ea trecu repede, n urmrirea cerbului i fu cea dinti dintre vntori la o mare deprtare naintea lor; trecu fr s-l vad pe Ren, a crui inim ncetase de a bate, aa de teribil era emoia lui, i n curnd dispru din ochii lui, dup cum dispruser pe rnd cerbul i cinii. Atunci Ren i gsi prezena sa de spirit i se repezi dup dnsa atras de o putere invincibil. Valea Fourchu i balta nu erau departe. Cerbul se aruncase cu curaj n ap spre a scpa de urmritorii lui, dar cinii l imitaser i cnd animalul iei din balt, picioarele lui pline de noroi refuzar s-l duc mai departe. Ren, care sosea n acest moment pe rmul opus, vzu animalul rezemndu-se de trunchiul unui arbore. Se tie c cerbul la ltratul clinilor devine teribil, teribil pentru cini i mai ales pentru cavalerul imprudent care se repede la dnsul fr alt arm dect cuitul de vntoare. Amazoana nu avea nici un cuit, n mn nu inea dect cravaa. Cerbul, nfuriat peste msur, spintec doi sau trei cini i veni spre cal. Amazoana scoase un ipt. Dar deja Ren se repezise n ap i cu bastonul ntr-o mn i cu cuitul n cealalt, nainta spre cerb cu acel snge rece i acel curaj care sunt apanajul tinereii crescute n aerul pdurilor i obinuite cu pericolele naturii. Cerbul nu o ajunsese nc pe amazoan i tnrul i ddu o lovitur teribil de baston, zpcindu-l pe jumtate i apoi apucndu-l de coarne i nfipse cuitul n piept.
- 145 -

Ponson du Terrail

Lupta ntre animalul care se zbtea n ultimele convulsii ale agoniei i ntre omul zdrobit de oboseal, fu de scurt durat i avu ca unic martor pe amazoan, cuprins de emoie. Ren se scul i arunc asupra femeii o privire de triumf. Ea atunci se uit la acel tnr cu curiozitate i entuziasm n acelai timp. n acel moment soseau pe teatrul de lupt cavalerii care, vznd cerbul mort i pe acel tnr cu cuitul nc n mn scoaser o exclamaie de surprindere. Unul dintre ei, acelai gentilom pe care Ren l vzuse lng amazoan, naint spre dnsul cu sprncenele ncruntate i cravaa ridicat. Ce, zise el, i-ai permis s loveti animalul dup care alerg eu? Ren, palid de mnie, se ddu cu un pas napoi. Acest tnr m-a salvat! strig amazoana, ridicnd mna spre a proteja pe salvatorul ei. Salvat, doamn? ntreb acel gentilom plin de curiozitate, i cum? Vntorii l nconjurar pe Ren care, palid, nemicat, i ncruciase braele pe piept i plimba o privire mndr n jurul su. Da, relu amazoana. n loc de a-l amenina pe acest tnr, mulumete-i, domnule conte, cci fr dnsul eram pierdut deoarece cerbul mi-ar fi spintecat calul. i atunci tnra femeie, cu acea elocin simpl, naiv, pe care o inspir recunotina, povesti ceea ce se petrecuse, imprudena ei, curajul i devotamentul tnrului, i atunci contele, ntinznd mna lui Ren, i spuse; Eti un brav! Mulumesc i iart-m! Ren o salut pe amazoan i vru s se retrag. Numele dumitale? ntreb contele, cci acest gentilom nu era altcineva dect brbatul amazoanei i stpnul castelului. Ren, rspunse el. Unde locuieti? La Donzy. Ah! zise gentilomul, tiu, eti fiul unui soldat mort la Donzy? Da, monseniore. Ei bine, domnule Ren, relu gentilomul, i mulumesc din nou pentru serviciul pe care mi l-ai fcut, scpnd-o pe
- 146 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

contes de un mare pericol; i spune-mi ce a putea face pentru dumneata? Eti prea bun, monseniore, rspunse Ren, salutnd. Vorbete! zise contele cu cldur, ce doreti? Nimic, monseniore. Cum, nu pot s fac nimic pentru dumneata? Nu doreti nimic? Da, rspunse Ren, dar ceea ce a vroi s fiu, nici dumneata, nici chiar regele, monseniore, n-ar putea face. Eti nebun Nu, rspunse tnrul cu privirea strlucitoare de mndrie, tii prea bine, monseniore, c nici regele chiar, nu poate face un gentilom!

Capitolul XXIX Ren profit de uimirea pe care cuvintele le produseser asupra gentilomului, asupra femeii sale i a celorlali tovari ai lor, spre a saluta o ultim dat i a iei din cercul ce se formase n jurul su. Ciudat tnr! murmur contesa cnd l-a vzut deprtndu-se. Ciudat. ntr-adevr, rspunse contele devenind gnditor. Acest biat e nebun sau e vistor i vrea s devin mareal al Franei! Ren plec repede i ajunse n partea de miazzi a pdurii. El era stpnit de un fel de agitaie febril, care nu-i permitea s vad c vemintele lui erau nc ude de apa din balt i c era plin de sngele cerbului. Alerga cu capul gol, cu cuitul nc n mn, la fel ca un om care fuge dup ce a comis o crim; i de-ar fi intrat astfel n Donzy ziua, ar fi putut fi bnuit. Dar se nnoptase deja cnd el ajunse la coliba unde-i petrecuse copilria, i btrna ranc care l crescuse fu singura martor a tulburrii i a agitaiei sale. Doamne Dumnezeule! domnule Ren, murmur ea, cci ntrebuina totdeauna aceast formul respectuoas spre a-i vorbi , ce ai i ce i s-a ntmplat. Nimic, mam, rspunse el aruncndu-se pe un scunel lng foc, n-am nimic.
- 147 -

Ponson du Terrail

i faa lui tulburat dezminea cuvintele sale. Dar eti ud i plin de noroi! Am trecut not balta din valea Fourchu. Ah! Doamne! strig btrna i-s minile pline de snge i acest cuit? Un surs flutur pe buzele tnrului i spre a o liniti pe mama lui adoptiv, i povesti evenimentele ce se petrecuser n pdure. Vai! suspin btrna, eti nenorocit srmanul meu copil i blestemat s fie ziua n care ai ntlnit-o pe aceast nobil doamn. Se vede c Ren i mrturisise amorul rncii. Mam, zise el, vreau s plec, sunt ferm hotrt. S pleci, domnule Ren? Vrei s pleci? Da, rspunse el dnd din cap. i unde te vei duce, Dumnezeule? La Paris. Vreau s fiu soldat ca i tatl meu i, mai fericit ca i dnsul, vreau s devin ofier, colonel; s port tot ca i gentilomii, epoleii de aur pe o hain brodat Ah, termin el cu entuziasm, chiar de-ar trebui s cuceresc lumea, va trebui ca numele meu s ajung pn la dnsa; va trebui ca privirea ei fascinat s se opreasc asupra mea. O iubeti deci mult, copilul meu? ntreb btrna cu blndee. El i duse mna la inim cu un gest de suferin. Da, murmur el, mai mult dect viaa! Btrna se aezase lng vatr pe un scaun de lemn. Ea inea n minile sale ncreite albele mini ale tnrului. Ascult-m, domnule Ren, i zise dnsa, nu sunt dect o srman ranc, i nu tiu mare lucru din viaa de pe aceast lume; dar poate i voi da un sfat bun Ascult-m! Vorbete, mam, zise Ren cu oarecare uimire. Vezi, copilul meu, urm btrna, n timpul n care trim, un soldat care nu e gentilom nu ajunge mare lucru, i dac e ambiios ca dumneata, dac vrea s parvin, trebuie s se atepte a fi lovit la fiecare pas n amorul propriu, n orgoliul su, n meritul su personal Un gentilom, vezi, este un gentilom. El are aproape n mod exclusiv privilegiul de a purta spad, i ine s-i menin acest privilegiu intact. Ei bine, strig Ren, regele m va face nobil. Bun, zise btrna, abia nepotul dumitale va putea merge
- 148 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

cu fruntea sus. Scrisorile de noblee nu fac rasa. E drept, murmur Ren, plecnd capul. De aceea, relu mama lui adoptiv, dup prerea, mea singurul lucru care poate contrabalansa nobleea, este averea. Banul este, i va fi ntotdeauna o aristocraie. Vai! sunt srac! murmur tnrul. Ascult-m deci, domnule Ren: se afl aproape de aici, la trei leghe, un frumos castel i vreo douzeci de ferme care in de dnsul. Acest castel, care se numete Montmorillon, aparine unui frumos senior din Paris, care e plin de aur astzi, dar care a nceput prin a fi mai srac. Profesorul, care e un savant, mi-a povestit istoria lui. El se numea Pierre dup cum dumneata te numeti Ren. Venise la Auvergne cu papuci n picioare. El a intrat n afaceri financiare i a devenit bogat. Atunci a cumprat un castel i i-a luat numele de Pierre de Montmorillon. He! He! termin btrna surznd, domnul conte dEsournelle nu-l dispreuiete deloc. Dei nu e un adevrat gentilom ca dnsul, i strnge mna nici mai mult nici mai puin dect ca de la un egal Aceste cuvinte ale btrnei l fcur pe Ren s cad pe gnduri. Da, murmur tnrul, ea are dreptate omul bogat poate totul n aceast lume. Vreau s fiu bogat. i apoi suspin adugnd: Dar nu se face avere fr s ai bani, nu se poate ctiga altfel aur! Hee! Hee! zise ranca rznd, poate avem ceva parale, bunul meu domn Ren, un sac vechi de piele plin cu napoleoni de aur. Ateapt dar Ren tresri i o privi pe btrn. Vezi, relu ea, tatl dumitale, s-i fie rna uoar, ne-a lsat toat averea dumitale aproape o mie de galbeni n piese noi i strlucitoare. Defunctul meu so, care era un om cu sim, s-a gndit c banii ce stau nchii n vreo mobil sunt ceva nefolositor i c era mai bine s-i fac s aduc un profit. Ce vrei s spui, mam? ntreb Ren, cu curiozitate. Vei vedea, ascult. Trecea pe aici n fiecare an un negustor ambulant care fcea comer spre a-i ctiga existena. El vindea copiilor imagini de sfini i cri de rugciune, felelor din sat stofe pentru rochii, a. ace etc. El cumpra de la fermieri recolta lor pe care o vindea apoi
- 149 -

Ponson du Terrail

negustorilor din oraul vecin, Nevers. n fine, unora el le mprumuta bani cu dobnd. Cum era un om foarte cinstit, incapabil de a nela pe cineva, defunctul meu so i ncredina cei o mie de galbeni ai dumitale, domnule Ren. Oh! Oh! zise tnrul ncruntndu-i sprncenele. Se pare, continu btrna, c n comerul ambulant banii se fructific, cci astzi de diminea chiar, pe cnd dumneata alergai prin pdure, mi-a adus nu o mie de galbeni, ci trei mii, ceea ce nsemneaz c n douzeci de ani capitalul dumitale s-a ntreit. Ce spui mam? strig Ren cu ochii strlucitori, am deci atia bani? nc i mai muli, domnule Ren, cci averea noastr, a defunctului meu so i a mea e tot a dumitale i valoreaz i ea 5000 de galbeni. Ah! mam, zise Ren, ea e a dumitale i nu a mea. Bine! zise btrna, negustorul i-o cumpr ndat cu cinci mii de galbeni cu condiia de a nu se folosi de aceast avere dect dup moartea mea i voi continua s locuiesc linitit n casa mea Mam mam murmur Ren micat pn la lacrimi de acest devotament simplu i nobil. Domnule Ren, termin ranca, ascult-m, ia banii, du-te la Paris i caut de f avere. i-s minile prea albe spre a sta n mijlocul unor srmani rani ca noi i dac nu pori un nume de gentilom, prerea mea e c ai inima i nobleea sentimentelor unui gentilom.

Capitolul XXX Dup vreo zece ani, pe o noapte friguroas de iarn, un om nfurat ntr-o manta trecea Sena pe Pont-Neuf, mergnd n direcia strzii Grands-Augustins. El mergea cu un pas repede, cu capul gol i vorbind singur i zicea: Am luptat zece ani contra ntunericului i a mizeriei, i timp de zece ani am fost nvins. Asemenea cu acei soldai care strduindu-se s repurteze victoria, se las s fie ucii, sunt stul de aceast lupt zadarnic i caut refugiu n moarte. El se opri, arunc o privire spre Sena care curgea zgomotos la
- 150 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

picioarele sale. n cteva minute, urm el cu linitea omului care i-a luat adio de la via i nu o regret deloc, voi gsi acolo jos uitarea suferinelor mele. Dar mai nainte vreau s o revd pentru ultima dat. Vreau s o revd pe aceast femeie care a fcut s bat inima mea de douzeci de ani, ntr-o sear plin de emoii, aceast femeie pentru care odat mi-am riscat viaa, pentru care mi-am prsit satul avnd n inim viermele ambiiei, cu mintea plin de sperane, aceast femeie a crei vedere m-a fcut s regret c nu sunt gentilom i pentru care am luptat zece ani fr ncetare Pe chei domneau singurtatea i ntunericul i nu se auzea dect murmurul sinistru al apei; n strada Grands-Augustins din contr, era un zgomot confuz de trsuri, sunetele vesele ale unei zgomotoase orchestre, toate ferestrele unui superb edificiu erau luminate i preau a fi o dovad c acolo civa fericii din aceast lume se distrau i nfruntau intemperiile vremii. La civa pai de Sena, unde lupttorul nvins vroia s caute uitarea, se dansa n palatul baronului Vieux-Loup, un gentilom de Morvau, care ducea o via de mare lux Invitaii soseau, unii n litier, alii n trsuri i toate aceste vehicule umpleau curtea palatului. Omul care vroia s moar se strecur pn la poarta de afar i se aez n colul cel mai ntunecos. O voi vedea trecnd cnd ea va sosi, murmur el. Atept cteva minute, cu privirea fixat n direcia strzii Saint-Andr-des-Arts unde contele dEstournelle, care l-am vzut n primul capitol al acestei povestiri, i avea locuina. n curnd o lumin se vzu la extremitatea strzii Grands-Augustins, un uruit de trsur se auzi, i un cupeu de gal la uile cruia galopau doi valei purtnd tore, sosi repede i se ndrept spre poarta palatului Dar omul avusese timpul s vad n cupeu se aflau un gentilom i o femeie i lumina torelor se reflecta pe feele lor. Femeia era dnsa! Gentilomul era contele dEstournelle care odinioar i oferise serviciile sale lui Ren; omul care ieise n calea lor, ai ghicit, era Ren. D-te la o parte dobitocule! i strig unul din valei.
- 151 -

Ponson du Terrail

Privirea contelui czuse fr voie pe aceast fa palid, i deodat el l recunoscu pe strinul tnr din pdure care voia s fie gentilom. E de ajuns uneori o privire mai atent asupra unei fee pe care se zugrvete o emoie violent, spre a ghici istoria ntreag a unui om. Contele dEstournelle ncerc o emoie aa de vie la vederea lui Ren, nct opri cupeul; i pe cnd contesa urca, ajutat de un gentilom, treptele scrii palatului, el alerg n strad spre a-l ajunge; dar deja Ren se deprta cu pai mari i se ndrepta spre Sena. Contele alerg dup dnsul i i puse mna pe umr chiar n momentul n care voia s se arunce n ap. Nenorocitule! strig contele. Ren se ntoarse, l recunoscu pe conte i scoase un ipt. Domnule, murmur el, las-m, n-am dreptul s mor? Nu, zise cu severitate contele. Legea lui Christos interzice sinuciderea. Un surs plin de amrciune flutur pe buzele lui Ren. Cnd nu ai nici prieteni, nici familie, nici avere, nici speran n inim, zise el, ce s faci pe aceast lume? Tinere, rspunse contele cu o voce blnd i grav, nu mai ai familie, dar ai un prieten un amic cruia i vei spune rnile inimii dumitale i care te va mngia, un amic ce n-a uitat ziua n care, n pdurea din Nivernais, regretai de a nu fi gentilom, i care a ghicit deja ambiiile dumitale dezamgite, visele dumitale zdrobite, durerile i deziluziile dumitale, i care va ti s te foreze s nu i iei viaa, pe care un om de inim nu trebuie s o sacrifice dect pentru ara i regele lui. i contele dEstournelle lu n minile sale minile lui Ren, i sub privirea aa de nobil i bun a gentilomului, acesta se simi emoionat i dezarmat. Acest om nu-l lsa s moar, i n vocea lui era un accent att de autoritar, nct Ren i aplec fruntea i se nclin n faa acestei voine. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Douzeci de ani aproape dup aceea vntoare n care contesa dEstournelle ar fi fost ucis fr curajosul devotament al lui Ren, o scen nu mai puin mictoare, dar mai melancolic i mai trist se petrecea la castelul n care contele
- 152 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i contesa locuiau de obicei pn la sfritul lunii noiembrie. Era tot toamna, i timpul era frumos pentru o zi de vntoare. Aerul era aa de linitit, c s-ar fi auzit vnatul alergnd pe cmp de la o mare distan; soarele lumina iarba verde a cmpiilor, dar nici un cine nu ltra, nici o trompet nu se auzea din nici o parte. Pdurea era tcut ca o locuin prsit. n jurul castelului, acestui frumos castel, ale crei turnuri frumoase se vedeau prin pdure, totul era o bucurie a naturii; nuntru totul respira a tristee. Afar, razele soarelui apunnd trimiteau un reflex roiatic pe geamuri, psrile cntau n pomii grdinii mblsmate cu mirosul florilor de toamn care nu ne mngie ndeajuns pn primvara. nuntru, strinul care ar fi ptruns ar fi ntlnit ici i colo servitori triti, cu ochii plini de lacrimi, purtnd pe faa lor un doliu care era deja n inima lor, apoi, la primul etaj, pe pragul unei sli vaste, un cine culcat mrind cu tristee. n aceast sal, al crei mobilier sever amintea domnia precedent, acea domnie maiestuoas a lui Ludovic XIV, n care mrirea ntrecuse graia, se afla un grup compus dintr-o femeie i doi copii n jurul unui om de aproape 45 ani palid i avnd pe frunte acea lucire, care anun o moarte apropiat. Aezat ntr-un mare fotoliu de stejar, un fotoliu vechi pe care membrii familiei dEstournelle i-l transmiseser dup moarte, contele, cci el era, se uita printr-o fereastr deschis ce ddea pe o teras a castelului. Femeia, contesa, frumoas nc tot ca la douzeci de ani, inea n minile sale minile gentilomului. Cei doi copii ai lor, un tnr de aisprezece ani i o fat de paisprezece, erau ngenuncheai de cele dou pri ale fotoliului i plngeau. Contele dEstournelle era pe moarte; el murea n urma unor rni primite cu un an n urm pe cmpul de lupt, unde se btuse cu bravur pentru regele lui. Era o tradiie cavalereasc i mictoare n istoria ultimilor membri ai familiei dEstournelle. Toi, de la Francisc I pn la regele Ludovic XV, muriser lovii de inamic. Unii czuser pe cmpul de lupt, nvluindu-se, spre a muri, n drapelul regimentului lor, avnd pe buze un surs linitit i pios care prea c spune c soldatul expira ca un adevrat cretin. Alii, atini de moarte putuser s se ntoarc la castelul
- 153 -

Ponson du Terrail

natal i s-i dea ultimul suspin stnd n acest mare fotoliu care devenise un adevrat pat de moarte al unei rase, care voia s se sting avnd cuirasa pe corp i casca pe frunte. Contele dEstournelle, ultimul, avusese soarta unora din strmoii si. El nu czuse pe cmpul de lupt; glonul care l lovise n piept nu-l trntise jos de pe cal. Sttuse clare pn seara, ignornd durerea pn n momentul victoriei. Atunci czuse de pe cal i fusese crezut mort, apoi un chirurg ndemnatic extrsese glonul i aceast operaie prelungise zilele gentilomului. El venise la Tournelles, unde aerul cald face un paradis din centrul Franei, spre a se vindeca; timp de mai multe luni, toat vara chiar, sperase s-i pstreze viaa pe care cu toate acestea era gata s o sacrifice din nou pentru ar i regele su. Atta timp ct cmpiile fur nverzite, pdurile stufoase i umbroase, soarele generos i cald, atta timp ct grul se afla nc pe cmp i strugurii n vie, speraser cu toii, att nevasta i copiii lui care l adorau, ct i servitorii si care i-ar fi dat viaa spre a conserva nobila lui via i chiar medicul, care era o celebritate i care de un an nu-l mai prsea nici un moment. Dar venise luna septembrie i cu ea sosise i vntul rece al toamnei; soarele pierduse acea cldur att de necesar rnitului; frunzele arborilor se nglbeniser i cnd frunzele nglbenesc i sunt gata s cad, se poate zice c sufl un vnt de moarte peste oameni. Contele dEstournelle pricepuse c ora suprem se apropie i se resemnase cum tiu s se resemneze toi acei care toat viaa au purtat la bru spada. Trecuser cteva zile i bolnavul fusese constrns de a sta n pat, apoi ntr-o diminea, cnd se simea mai slab i mai zdrobit dect n ajun, un glas secret, acel glas misterios i profetic care rsun la urechile muribunzilor, i murmurase, fr urm de ndoial, c ultimul moment se apropie. Atunci, descendentul camarazilor lui Francisc I se sculase amintindu-i c un dEstournelle nu moare niciodat n pat. El voi s fie mbrcat i pus pe fotoliul pe care i-l transmiseser strmoii lui. n tot cursul zilei muribundul, linitit i cu sursul pe buze, se ntreinuse cu familia lui, servitorii si, dndu-le ultimele sfaturi i binecuvntarea sa; apoi l ntiinase pe preotul satului vecin s vin spre a-i da ultima mprtanie.
- 154 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

n fine, voise s i se deschid ferestrele spre a mai putea admira pdurile, cmpiile pe care soarele lsa s cad o ultim raz i natura un ultim surs, i, n aceast atitudine, cu o mn pe capul copiilor si i cu cealalt n minile contesei care plngea cu lacrimi fierbini, el l atepta pe preot. Contesa i copiii ei l nconjurau pe muribund. ntr-un col al slii, un grup de servitori ngenuncheai plngeau i se rugau. La extremitatea opus, medicul consulta pendula ce era atrnat i prea s calculeze minutele pe care contele mai le avea de trit. Deodat se auzi galopul unui cal care se opri la ua castelului, apoi pe scar rsunar nite pai grbii. Contele ntoarse capul i o expresie de bucurie strluci pe faa lui, acoperit de umbrele morii. Un om intr, plin de praf i alerg la conte, n faa cruia ngenunche, srutndu-i mna cu respect. Bine ai fcut, amicul meu, zise muribundul, bine ai fcut c ai venit Oh! te ateptam, de altfel tiam c vei veni. i contele fcu semn cu mna ca nevasta, copiii si i servitorii s se ndeprteze. El voia s aib o ntrevedere suprem cu noul venit. Toi se supuser i contesa arunc o privire mirat asupra acestui om zicndu-i: Dumnezeul meu! unde l-am mai vzut? Acest om putea s aib treizeci i cinci de ani. Dup mbrcmintea lui se vedea c nu e gentilom. De unde venea el? Din Paris. Contele, cu opt zile nainte trimisese un servitor clare, dndu-i o scrisoare cu aceast adres: Domnului Ren, bancher la Paris, strada Lion-Saint-Paul, n palatul su propriu. Ce se petrecu ntre acest om, pe care contesa l recunoscuse fr s poat preciza epoca sau locul unde l ntlnise, i muribundul care-l chemase? Acesta a fost un secret pe care cel dinti l pstr cu mult credin. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Dup doi ani de la moartea contelui, curtea i oraul strigau n toate prile: Doamna contes dEstournelle s-a cstorit cu domnul Ren, bancherul, i aceast mezalian o fcu s fie
- 155 -

Ponson du Terrail

dispreuit de nobila familie, creia dnsa i aparinea. Chiar fiul ei, Raoul dEstournelle, n vrst de douzeci i doi de ani, cci contesa avea atunci patruzeci de ani mplinii, rupsese orice legtur cu dnsa i declar c nu mai voia s locuiasc n acea cas. Din cstoria tardiv a bancherului Ren i a contesei se nscu un alt fiu. Acest fiu, care a fost posesorul unei averi considerabile, trebuia s fie bunicul meu.

Capitolul XXXI Acum, acela care va citi aceste rnduri s sar n gnd o perioad de o sut de ani, i s se transporte ntr-o sear de iarn, ntr-un vechi palat de pe strada Saint-Guillaume, n foburgul Saint-Germain. Suntem n 185.. Palatul n care ptrundem este o construcie din secolul trecut. Zidurile sunt negre, tavanele nalte. Rampa scrii celei mari, care e foarte larg, este de fier. Fiecare odaie i fiecare coridor are un aer de tristee. Curtea este pavat cu pietre ascuite i strlucitoare, ntre care crete iarb verde. De peste douzeci de ani nu s-au vzut niciodat cele dou pori deschise deodat. Grdina, plantat cu arbori mari, este slbatic. n grajduri nu se afl cai; n oproane, dou vechi trsuri sunt nfurate n pnze acoperite cu pianjeni. Dac uneori clopotul de la poart anun vreun vizitator, un servitor btrn de aizeci de ani vine s deschid, zicnd aceast fraz: Doamna baroneas nu primete astzi. Aceast locuin este ocupat de o femeie singur, fr rude, fr amici. Un servitor i o buctreas formeaz toat suita ei. Doamna baroneas Ren n-a ieit din palatul ei de la 27 iulie 1830, ziua unei catastrofe teribile pentru dnsa. Iat povestea baronesei Ren: Ea avea, n 1830, cincizeci i doi de ani: era vduva generalului baron Ren, fiul bancherului Ren, a crui istorie am povestit-o i al contesei dEstournelle; frate, prin urmare, al acelui tnr conte dEstournelle care prsise casa sa matern
- 156 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i-i ceruse averea n ziua cnd mama lui se recstorise. n momentul n care izbucni revoluia, baroneasa Ren avea doi copii. Cel mai mare care se numea Raymond, servea n garda regal, cu gradul de cpitan. Al doilea, Lucien, fusese crescut la coala Politehnic. Raymond, n garnizoan la Rambouillet, ceruse demult autorizaia de a se muta cu un cpitan din Regimentul Cent-Suisses. Aceast autorizare i fu acordat la 23 iulie; i a doua zi intr n serviciu la noul su corp. Precizez aceast dat, spre a stabili mai bine de ce cteva ore mai trziu, cnd izbucni revoluia, Lucien Ren, elev la coala Politehnic, nu tia nc dac fratele su i schimbase garnizoana. La 27 iulie, ora opt i jumtate seara, vreo doisprezece elevi ai colii Politehnice, n fruntea unui trupe de oameni din popor, atacar un post din Regimentul Cent-Suisses. Ofierul care comanda postul se numea Raymond Ren. Elevul din coal care comanda atacul postului se numea Lucien Ren. Cei doi frai nu se recunoscuser. Era noapte. Somat de a depune armele, cpitanul rspunse printr-o salv de focuri. eful bandei de revoltai, Lucien, scp teafr din acea salv, fcu trei pai nainte, l ochi pe ofier i trase un foc de pistol. Un glon porni i cpitanul czu mort Lucien Ren i ucisese propriul frate. Baroneasa Ren l goni pe fratricid, se nchise n palatul ei, singur cu memoria scumpului ei defunct, i pn n momentul cnd ncepe acesta povestire nu numai c ea n-a ieit niciodat din cas, dar nici nu tie ce a devenit fiul ei Lucien. Acesta disperat, zdrobit de remucri, cutase timp de trei zile s moar. n aceste trei zile ns moartea nu se atinsese de dnsul. Cnd noul regim fu stabilit, Lucien dispru. El plec din Frana i se duse n Rusia. Timp de trei ani, ofier n armata Caucazului, el cut n zadar aceast moarte, care prea c fuge de dnsul, fcnd minuni de vitejie i ctignd ncetul cu ncetul o bun reputaie militar. arul afl teribila lui istorie i avu pentru dnsul o simpatie personal. l fcu colonel i l nsur, aproape fr voia lui, cu o fat de origine francez a crei familie se stabilise n Rusia de la prima revoluie.
- 157 -

Ponson du Terrail

Lucru destul de ciudat, aceast fat era nscut n timpul unei cltorii a familiei sale la Paris, i prim urmare ea era franuzoaic tot ca i Lucien Ren. Se numea domnioara de Ponternier. Timpul vindec toate marile rni sufleteti, att durerile ct i remucrile. Lucien Ren, care vroia cu orice chip s moar, se lipi fr s vrea de via. Amorul mplini opera timpului. El i iubea soia i spera s aib zile mai bune. Obinu un concediu de la mprat i veni la Paris. Tnra lui soie tocmai era pe punctul de a deveni mam. Lucien conta pe dnsa i pe acest copil care se va nate spre a o ndupleca pe mama lui, de la care spera s obin iertarea. n Rusia era numit colonelul Yermolof; era numele pe care-l luase, cu toate c, printr-o favoare special a arului, el nu se naturalizase rus, ci i pstrase calitatea de francez. Doi servitori i nsoeau pe Lucien i pe soia lui. Andrei Petrovici i Caterina erau servitorii pe care Lucien Ren i credea devotai, cci i trata cu cea mai mare buntate. Viitorul trebuia s-i dea o categoric dezminire. Colonelul Yermolof i soia sa sosir la Paris pe la sfritul lunii ianuarie 1834. Ei descinser la un hotel de pe strada Bons-Enfants. n timpul cltoriei naintase sarcina tinerei femei, aa c exact n noaptea sosirii printr-o coinciden care trebuie s nu fi fost fatal, stpna i servitoarea, adic Ecaterina Petrovna, nscur amndou. Caterina Petrovna, nscu un biat, care fu declarat la primrie sub numele de Andreevici, adic fiul lui Andrei, supus rus n trecere prin Paris; pe cnd fiul lui Lucien Ren i al domnioarei de Ponternier era nscris n registrele strii civile sub adevratul nume al tatlui i al mamei sale i, prin urmare, cu calitatea de francez. Acest fiu eram eu, i am avut nenorocirea ca nscndu-m s cauzez moartea mamei mele, care muri opt zile dup naterea mea. Aceast nou nenorocire l zdrobi cu totul pe tatl meu. El era ct p-aci s nnebuneasc. Venise la Paris cu ndejdea ca tnra lui soie s se prezinte la palatul din strada Saint-Guillaume, cu copilul su n brae, i s o nduplece pe btrna lui mam. Aceast moarte neateptat, aceast lovitur de trsnet,
- 158 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

drm toate speranele lui. El ns luase n secret, chiar cnd era n armata Caucazului informaii asupra mamei sale i a felului ei de via. El tia c baroneasa nu ieea niciodat, nu primea pe nimeni i nu pronuna niciodat numele lui. Un btrn servitor coresponda cu dnsul. Tatl meu l aduse a doua zi dup nmormntarea mamei mele. Domnule baron, i spuse el, nu spera s o ndupleci pe doamna barones. Ea l plnge pe fratele dumitale tot ca i n ziua morii sale i te blestem tot ca i n ora cnd te-a gonit numindu-te fratricid. Chiar ieri am auzit-o murmurnd: Sper c acest Cain n-a mai trit mult dup moartea lui Abel Tatl meu i acoperi faa cu amndou minile. Dar atunci, zise el disperat, copilul meu va fi dezmotenit? Nu, rspunse Baptistin, aa se numea servitorul, nu, dac Dumnezeu mi druiete viaa. Las copilul dumitale n Frana, domnule baron. Providena ne va ajuta. Tatl meu plec din Paris fr s o vad pe mama lui. El m ls n ngrijirea lui Andrei Petrovici i a Caterinei. Cei doi servitori aveau ordinul de a m crete dup rangul pe care trebuia s-l ocup ntr-o zi n lume. Un an dup plecarea lui, tatl meu fu ucis n Polonia de explozia unei bombe care i zdrobi craniul. O scrisoare, pe care trebuia s o deschid la vrsta de douzeci de ani, era singura motenire ce mi lsa, plus o sum de o sut cincizeci de mii de franci depui la Banca Franei i al crei venit trebuia s acopere cheltuielile educaiei mele. Acum s ptrundem n acest vechi palat de pe strada Saint-Guillaume, unde baroneasa Ren se ngropase de vie. Era, am mai spus-o, o noapte rece de iarn, i o ploaie mrunt i deas cdea. Baroneasa era singur ntr-o odaie mare, care se prea a fi o capel, dup mobilierul su. Baroneasa, ngenunchease, cu minile mpreunate i cu buzele lipite de picioarele unui crucifix. Doamne! spunea ea cu o voce aproape stins, iart-mi asprimea fa de acest fiu, mai nenorocit fr ndoial dect culpabil! Mult timp am fost crud i nemiloas. M-ai lovit, Doamne, cci acest fiu a murit; am avut aceast dovad, vai! acum zece ani. El venise la Paris, vroia s se arunce la
- 159 -

Ponson du Terrail

picioarele mele i s-mi implore iertarea, i n-a ndrznit! i iat-m acum singur. Dumnezeul meu, gata s apar n faa ta, i nelsnd pe nimeni din rasa mea dup mine! La cine dar se va duce aceast avere imens pe care o posed? Doamne, iart-m! Baroneasa se scul i sttu un moment nemicat n picioare n faa crucifixului. Ea era atunci o femeie de 78 ani, slab, nc dreapt: cu prul alb ca zpada i cu un obraz ncreit, dar pe care se citea c fusese frumos odat i cu trsturi aristocratice. Ea ntinse, n fine, mna spre o sonerie. Puin dup aceea, un om apru i se opri respectuos n prag. Baptistin, zise baroneasa, du-te la notarul meu, Brunet. Btrnul servitor tresri i o privi pe stpna sa cu grij. Baroneasa continu: De obicei, de peste treizeci de ani, te duci la notarul Brunet, la fiecare ase luni, s iei o sum de bani necesar pentru nevoile mele. E adevrat, doamn baroneas, rspunse Baptistin. Ascult l vezi uneori pe notar cnd te duci la dnsul sau vorbeti cu funcionarii lui? L-am vzut ultima dat. Btrna tcu un moment i pru c se gndete. Ultima dat cnd notarul a fost aici, zise ea, era la 30 iunie 1830, el nu mai era un tnr chiar de atunci Ce vrst pare s aib el? Are prul alb, a trecut de aizeci de ani, doamn. Da, aa trebuie s fie. Ei bine, Baptistin, du-te de-l cheam pe notarul Brunet. Btrnul servitor se ddu napoi nmrmurit. Cum? zise el, doamna baroneas l va primi? Da. Gestul cu care baroneasa Ren l concedie pe servitor nu admitea nici o replic. El iei murmurnd: Oh! asta e foarte ciudat. Notarul Brunet va fi primul om care va clca pragul palatului dup 24 ani. Dup o or, cele dou pori ale palatului din strada Saint-Guillaume se deschiser pentru prima oar de la revoluie. O birj modest intr n curte i se opri n faa peronului.
- 160 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Notarul Brunet cobor din acea birj. El era un btrn, dup cum afirmase Baptistin, dar un btrn care-i pstrase nc toat vigoarea de spirit. El urc ncet n urma lui Baptistin i ptrunse n acea sal, care prea a fi o capel, unde baroneasa Ren l atepta. Las-ne Baptistin, zise baroneasa. Servitorul plec. Atunci btrna septuagenar mulumi salutului pe care i-l adresase respectuos notarul i i zise cu un ton aa de linitit ca i cum ar fi trecut numai cteva sptmni de la ultima lor ntrevedere. Ultima dat cnd am avut plcere s te vd, domnule Brunet, nu mi-ai spus c posedam un venit de aproape cinci sute de mii de franci? Da, doamn baroneas, i cum de atunci sunt douzeci i patru ani, i cum nu i-am dat, conform ordinelor dumitale dect o sut de mii de franci pe an, i nou zecimi erau ntrebuinate la opere de binefacere, s-au capitalizat patru sute de mii de franci. Adic astzi am un venit de peste un milion? Da, doamn. Un suspin adnc iei din pieptul baronesei. Cui s las aceast avere? murmur btrna femeie. i cum notarul tcea, ea continu. Domnule Brunet, tii cum a murit unul din fiii mei, dar poate nu tii Vai! doamn baroneas, tiu totul, rspunse notarul. Din ziarele ruseti am aflat, acum aptesprezece ani moartea lui Lucien Ren, ucis n Polonia, sub numele de colonelul Yermolof. aptesprezece ani! murmur baroneasa, trecuser deci apte ani cnd am aflat eu aceast veste Notarul o privi cu uimire. Ascult, relu septuagenara, n ziua n care l-am gonit din faa mea pe uciga, am concediat toi servitorii, afar de doi, Naneta, buctreasa mea i Baptistin, valetul generalului, defunctul meu so. V interzic, le-am spus eu atunci, de a pronuna vreodat n faa mea numele aceluia care mi-a fost fiu, i dac va muri nu v dau voie s mi anunai moartea lui. Dar atunci, doamn baroneas, o ntreb notarul, cum ai putut afla ntmplarea s-a nsrcinat cu aceast trist misiune, rspunse baroneasa. n timpul unei boli grave, acum zece ani,
- 161 -

Ponson du Terrail

i pentru care n-am vrut s chem nici un doctor, am fost cuprins de un fel de letargie. Inima mea aproape nu mai btea, ochii mei erau nchii i membrele mele se nepeniser. Cu toate acestea auzeam tot ce se spunea n jurul meu. Ah! zicea Naneta, buctreasa mea, de-am ti unde e domnul Lucien Taci, rspunse Baptistin, Lucien a murit. A fost ucis btndu-se pentru mpratul Rusiei. Aceast tire produse asupra mea o astfel de impresie nct nvinse letargia, mi venii n fire i Baptistin tcu. Dup aceast confiden retrospectiv, baroneasa pstr din nou o tcere pe care notarul nu ndrzni s o tulbure. n fine ea ridic fruntea i continu. Sunt, dup cum tii, fiica marchizului de Noray. Aveam zece ani, cnd tata, mama i toat familia mea s-au urcat pe eafodul revoluionar. Nu cunosc nici o rud apropiat sau deprtat. Cunoti dumneata de la soul meu? Trebuie ca aceast avere s se ntoarc la izvorul ei. Doamn, rspunse notarul, ultimul conte dEstournelle e strnepot al defunctului general. Este drept, murmur baroneasa, tiu c brbatul meu i contele dEstournelle erau frai vitregi; dar contele dEstournelle l ura pe brbatul meu; ei nu s-au vzut niciodat, i nu tiu dac mai e cineva cu acest nume. Da, doamn, actualul conte dEstournelle e un om de aproape 40 de ani. E bogat? Nu, e srac. Are reputaie de gentilom? Da, doamn. Ei bine, domnule Brunet, relu baroneasa, vreau s mpart n dou averea mea: una va fi pentru sraci, cealalt pentru contele dEstournelle. Redacteaz, domnule Brunet, termin baroneasa fcndu-i semn c audiena era terminat. Notarul plec, baroneasa fcu un nou pas spre crucifix, pe cnd o roea fugitiv trecu pe fruntea ei. Se petrecuse ceva nemaiauzit n obiceiurile baronesei, unul din acele evenimente foarte simple care sunt uneori o revoluie ntreag. Ua de la odaie se deschisese i Baptistin intrase nuntru fr s bat i fr ca baroneasa s-l fi chemat. Aceasta i
- 162 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

ncrunt sprncenele i zise nfuriat: Ai nnebunit, Baptistin? Se poate, rspunse servitorul, i tiu c doamna baroneas m va goni, dar m va asculta mai nti. Vocea micat, aerul solemn al lui Baptistin o impresionar adnc pe baroneas. Ea ghici c e ceva extraordinar i se aez pe scaun. Ce e Baptistin? zise ea. Vorbete! i ordon. Valetul sttea respectuos n faa ei, cu ochii aplecai la pmnt i, n mare ncurctur. Dar vorbete o dat, Baptistin, zise baroneasa. Valetul fcu o sforare suprem i ridic ochii spre stpna sa. Doamn, zise el, domnul Brunet a ieit de aici? Desigur. i va redacta fr ndoial testamentul doamnei baronese? Septuagenara i ncrunt sprncenele. Niciodat servitorii nu-i permiseser a-i pune ntrebri. Totui ea tcu, stpnit de un fel de curiozitate ciudat. Baptistin relu: Nu tiu cui va lsa averea, doamna baroneas; dar pentru mine a sosit momentul de a vorbi, i de a nu v lsa s-l dezmotenii pe nepotul dumneavoastr. Baroneasa scoase un ipt. Pentru a doua oar ea crezuse c btrnul ei servilor nnebunise. Dar Baptistin relu: Domnul Lucien s-a cstorit n Rusia, cu domnioara Melania de Ponternier n 1833. El venise n Frana n 1834. Nevasta lui a nscut un copil care a fost nscris n registrele strii civile sub numele de Gaston Ren. i cum ea l asculta nmrmurit, Baptistin se descheie la hain, scoase un plic pe care l ntinse baronesei, zicnd: Iat actul de deces al doamnei Lucien Ren i cel de natere al copilului Gaston Ren, azi n vrst de douzeci de ani. Baroneasa fusese cuprins de o emoie aa de mare, nct se cltin i ar fi czut dac Baptistin nu ar fi susinut-o. Dar aceast emoie, orict de violent a fost, ea tiu s o stpneasc cu marea ei energie. Se scul, lu hrtiile din mna lui Baptistin, le examin cu atenie, ca i cum n-ar fi crezut ceea ce valetul i spunea, apoi cu lacrimile n ochi se duse de ngenunche la crucifix, spunnd:
- 163 -

Ponson du Terrail

Mulumesc, Doamne, vd c m-ai iertat Atunci ntorcndu-se din nou spre valet, l ntreb cu un fel de aviditate Dar acest copil al copilului meu, unde se afl? La Paris, doamn. La Paris! i tu nu mi-ai spus nimic nu mi l-ai adus! Vai, doamn, m temeam. Taci, vreau s-l vd! Baptistin scoase un ipt, pronunnd aceste vorbe cu un aer de triumf: n sfrit! i se repezi afar. Spre a pricepe mai bine evenimentele care s-au petrecut, e necesar s ptrundem ntr-o alt locuin de pe cellalt mal al Senei. Se afla, pe strada Arbre-Sec, o cas veche n care se intra printr-o poart mare i al crei cat de jos e ocupat de o tutungerie. Fiecare etaj se compune din trei odi nchiriate unui singur locatar. O sonerie pentru fiecare etaj, pus jos cu numele locatarului pe o plac, ine loc pe portar. Un vopsitor st la catul nti; al doilea e locuit de un funcionar de la pompele funebre i la al treilea st o femeie de moravuri uoare. Al patrulea etaj, n fine, fusese nchiriat acum cteva luni unui personaj cu apucturi foarte ciudate. Era un om de aproape patruzeci i cinci de ani, cu nfiare de militar i o musta mare neagr. Cpitan de husari n retragere, el fusese constrns, spre a putea tri, s primeasc ntr-o administraie modest, cu o leaf i mai modest nc un post de funcionar cu 1500 franci pe an. El avea soie i un copil. La dnsul vom ptrunde chiar n ziua cnd baroneasa l chemase pe notarul ei. Erau orele opt seara. Cpitanul se instalase n faa sobei. Femeia lui, nalt i frumoas nc, punea o mas srccioas. Copila, o feti frumuic, dormea. Mobilierul odii unde se aflau aceste trei personaje era mizerabil.
- 164 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Cpitanul uier printre dini, nevasta lui se plimba n sus i n jos cu un pas ferm i inegal, care trda o rea dispoziie. Ce via! zise ea n fine, totdeauna srcia! Orict te-ai priva i ai face economie, nu poi avea nimic! Nu avem niciodat douzeci de franci n cas. Rbdare! Rbdare! doamn contes, rspunse cpitanul punndu-i igareta pe sob. Femeia ddu din umeri, i zise cu amrciune: Ai fi fcut mai bine dac m lsai n pace odinioar i dac nu m orbeai cu titlul dumitale de conte. Nu eram contes nainte de a te cunoate; dar aveam cai, servitori i un mobilier. Am fcut nebunia de a mi pierde poziia pentru dumneata, i S vedem, Nana, zise cpitanul, nu te supra i ai rbdare! tii bine c ateptm o motenire. Mai e mult pn s soseasc Fie, dar va veni. Femeia ddu din umeri. Dar uii, zise ea, c baronul Ren, ultimul copil al btrnei din strada Saint-Guillaume, a lsat un copil, care e crescut de un rus btrn? Cpitanul fcu din cap un semn afirmativ. Nevasta lui relu: Baroneasa Ren are pe lng dnsa un servitor care l cunoate pe acest copil, i i e cu totul devotat! Da, zise cpitanul. Atunci recunoate c eti nebun gndindu-te la aceast motenire. Baroneasa Ren v lsa toat averea nepotului ei. Nu. Cpitanul pronun aceast negaie cu atta linite, nct femeia lui tresri i-l privi. Explic-te, zise ea, cci nu mai pricep nimic. Cpitanul se uit la nevasta lui ntr-un chip straniu. Eti femeie n stare s pstrezi un secret? o ntreb el. Frumoas ntrebare. Chiar dac ar fi secretul unei infamii? Ea surse batjocoritor. Cnd e cineva soia ta de zece ani, zise ea, nu mai are nici un scrupul. Ei bine! relu cpitanul a crui privire avu o strlucire slbatic, motenirea este a noastr. Dar cum? Nepotul baronesei nu mai e nepotul ei n faa legii.
- 165 -

Ponson du Terrail

Totui El e mort n mod civil i asta graie mie. Nu pricepi? Nu, desigur. Ei bine ascult cci acest, lucru dateaz deja de zece ani. Btrnul rus care l crete pe Gaston este un juctor, un beiv i un om brutal El venea n fiecare zi la sala de jocuri din Palais-Royal, i l-am cunoscut n jurul acelei infernale mese de joc unde mi-am lsat ultimul rest din averea mea. Cnd s-a nchis de poliie acea sal de joc, fidelii adoratori ai acestui zeu care se numete norocul se rspndir n mii de tripouri clandestine. Andrei Petrovici i cu mine ne-am ntlnit ntr-un local devenit celebru n urma unui asasinat ce a fost comis acolo. Aceast cas, inut de o pretins baroneas de Marsigny i fiul ei, se afla pe strada Bons-Enfants. Andrei Petrovici venea n fiecare sear; uneori ctiga, alteori pierdea, dar de mai multe ori ctiga. Totui, dup vreo cincisprezece zile, nenorocirea parc czuse asupra lui. El ieea cu minile goale n fiecare diminea, dup nopi de iritaie, cci acest cazac avea adesea porniri de mnie ca i cum ar fi fost un mare senior. ntr-o sear, el sosi beat, slbatic, cu ochii injectai de snge. Din toi obinuiii tripoului, eram singurul care i inspirasem oarecare simpatie. De multe ori jucasem n tovrie, alteori ne mprumutasem unul altuia bani. Faa lui schimbat m uimi. l luai la o parte i l ntrebai: Ce ai Andrei Petrovici? Ce s am, rspunse el, sunt un mizerabil, o brut i minile mi sunt pline de snge. Ascult-m, relu el, l-am ucis pe fiul meu. Fcui un pas napoi; el urm: Vezi, rachiul este un ru sftuitor. Cnd beau rachiu, nu mai tiu ce fac Noaptea trecut am pierdut ca i n zilele precedente Tu tii, de ctva vreme m persecut neansa Ei bine? M-am ntors acas beat mort: fiul meu m atepta I-am dat o lovitur de picior n pntece i l-am ucis. Dar vei fi arestat i dus la nchisoare, nenorocitule. Nu, vecinii au crezut c a murit de inflamaie a
- 166 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

intestinelor. Mine va fi ngropat i justiia nu va ti nimic. Andrei Petrovici suspin i-i acoperi faa cu minile. Caterina Petrovna a murit de durere, relu el, l-am ucis pe fiul meu sunt blestemat! Apoi, cu o lucire de fiar n ochi mi zise: S jucm! Asta te face s uii! Acest om straniu bg atunci mna n buzunar, scoase cteva piese de aur i se apropie de masa de joc. n tot cursul nopii el juc cu frenezie, cnd se fcu ziu el pierduse ultimul ban. Eu din contr, ctigasem i aveam o grmad de aur n faa mea. Andrei Petrovici era oribil de vzut. Amice, zise el, d-mi aur, mi trebuie aur. Cci vreau s ctig. Nu, rspunsei eu, dac nu mi faci o promisiune. Vorbete! Vrei sufletul meu i partea mea din paradis? rspunse el. Vreau s mi faci jurmntul de a mi te supune timp de douzeci i patru de ore i de a executa ordinele mele, orict i s-ar prea de straniu. Jur! mi spuse el ntinznd cu lcomie mna. Cu toate c se afla de zece ani n Frana, Andrei Petrovici rmsese superstiios, dup cum fusese n ziua cnd prsise rmurile Donului i cmpiile slbatice din Ucraina. tiam c e un jurmnt pe care cazacul nu-l violeaz niciodat, e acela care-l face pe coarnele taurului negru. Taurul negru este un animal legendar, care personific pe zeul rului. Orice cazac este convins c acela care ar clca un jurmnt fcut pe coarnele taurului negru s-ar expune unui teribil i misterios supliciu, pe lng care torturile infernului nu sunt dect o jucrie. Luai n mini un pumn de aur, i artndu-l lui Andrei Petrovici i spusei: Vrei s mi juri pe coarnele taurului negru? El ezit un minut, dar vederea aurului i fascin. Fie! mi spuse el, i jur pe coarnele taurului negru. Timp de douzeci i patru de ore m voi supune dumitale. I-am dat un pumn de aur; el se puse din nou la joc i n timp de o or, rectigase ceea ce pierduse. Atunci l-am scos afar din tripou.
- 167 -

Ponson du Terrail

Acum, zise el, sunt sclavul tu. Ordon. Ai declarat decesul copilului tu? El i duse mna la frunte i strig: Cu jocul, uitasem totul! Ei bine, haide atunci la primrie. El fcu civa pai la braul meu, eu continuai: Tu ai greit; n loc s-l ucizi pe fiul tu, ai fi fcut mai bine s-l ucizi pe tnrul pe care l creti. Fiul stpnului? Da, cci dac l-ai fi ucis pe acesta, averea ta era fcut. Ce vrei s spui? Vreau s spun c vei declara la primrie, nu c a murit Andreevici, fiul tu, ci Gaston, fiul colonelului Yermolof, n Frana baron Ren. Oh! zise el lsndu-m de bra, asta nu e cu putin! Uii jurmntul El tresri i m privi nc o dat. Tragi vreun profit din asta? i tu ai interes, cci n ziua n care baroneasa Ren va muri, i voi da o sut de mii de franci. Aici, cpitanul n retragere se opri i o privi pe nevast-sa. Vezi, draga mea, zise el, Gaston Ren e mort la starea civil. Deci el nu mi poate contesta motenirea baronesei. Tnra femeie se uit la cpitan cu rceal. Domnule conte dEstournelle, zise ea. Nu eti demn de a te cstori cu o femeie pierdut ca mine. Eti un ho de moteniri. Ce-i pas! zise el. Vei fi bogat. i contes cu adevrat Vreau s fiu dam mare n zilele mele. Dou lovituri n u ntrerupser convorbirea acestei csnicii model. Cpitanul se duse s deschid, i se afl n faa unui btrn care nu era altul dect notarul Brunet. Domnule conte, zise el intrnd, averea bate la ua dumitale. Ai fcut bine s deschizi. Contele dEstournelle i femeia sa fur cuprini de o violent emoie. Baroneasa Ren a murit? ntreb cpitanul. Nu, dar ea mi-a ordonat acum o or, s-i fac testamentul n favoarea dumitale.
- 168 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Pe cnd contele i baroneasa dEstournelle se bucurau, sunt silit a-l conduce pe cel ce va citi aceast istorie de necrezut n apartamentul acceptat de Andrei Petrovici. Astfel dup cum anunase contele dEstournelle soiei sale, Caterina Petrovna murise n urma rului tratament al soului ei. Andreevici murise i btrnul cazac tria singur. Eu fusesem crescut ntr-un pension, de unde ieeam n fiecare joi cnd veneam s-l vd pe Petrovici pentru care aveam o afeciune filial. Baptistin valetul baronesei Ren, scpa uneori i m vizita, sau la pension, sau la Petrovici. n acea zi venisem s-l vd pe btrnul cazac, i l gsisem bolnav. Stai cu mine ast-sear, mi spuse el, mi-e fric s nu mor Voi sta, rspunsei, dar fii pe pace, Andrei Petrovici, nu vei muri. Te voi ngriji. Petrecui toat seara lng dnsul. El i fuma luleaua i mi vorbea de tatl meu. Cnd sun ora zece se auzi o btaie n u i intr un om, pe care n amintirile mele cele mai ndeprtate, mi s-a prut c l-am mai vzut. Era contele dEstournelle. Mi s-a prut c observ c prezena lui a produs asupra lui Andrei Petrovici o impresie neplcut. Fizionomia acestui om mi va rmne toat viaa spat n memoria mea. El avea o privire sinistr. Arunc asupra mea o privire, care m nghe, pn n mduva oaselor. Bun ziua, Andrei Petrovici, zise el cazacului. Bun ziua, rspunse acesta, ce doreti? Vreau s-i vorbesc n particular de un lucru de cea mai mare importan. Andrei prea cu totul tulburat. Totui el m privi ntr-un chip cu totul semnificativ. Bine, spusei eu, voi trece ntr-o alt odaie. Necunoscutul rmase singur cu Andrei Petrovici. Ei vorbir mult timp pe optite. Auzii chiar cteva explicaii nbuite scoase de cazac, apoi aceste cuvinte: Amintete-i jurmntul pe care mi l-ai fcut.
- 169 -

Ponson du Terrail

Fie! m voi supune, murmur Andrei Petrovici Apoi necunoscutul plec. Atunci Andrei m chem. Cine e acel om? l ntrebai eu. Parc l-am mai vzut undeva. Andrei ddu din umeri. i se pare, rspunse el. E un om foarte cumsecade i mi-a adus o veste bun. Ah! Dar nu-i pot spune nc nimic. Dar ai fcut foarte bine c nu te-ai ntors la pension ast-sear. i de ce? Fiindc aceast veste bun te privete. Pe mine? Da. El i puse un deget pe buze. Mine, zise el, vei ti totul. Pn atunci culc-te i noapte bun. Am spus-o, Andrei avea asupra mea o oarecare autoritate. M obinuisem s m supun lui. Am stat lng dnsul. Ne-am culcat devreme i n curnd am adormit. Pe la miezul nopii, un zgomot neobinuit m detept; se vorbea n odaia vecin celei n care dormeam eu. Am crezut c recunosc din nou vocea omului care venise seara i vorbise cu Andrei Petrovici. Atunci mpins de un sentiment de curiozitate, m sculai din pat, m tri pn la u i m uitai prin gaura cheii. Nu m nelasem. La lumina lmpii ce se afla pe mas, l vzui pe cazac aezat lng necunoscut i vorbind cu dnsul. Vorbeau pe optite, dar cum am un auz foarte fin care mi permite s disting de la distan, n-am pierdut nici un cuvnt din aceast ciudat convorbire pe care o reproduc aici. Astfel, spunea Andrei Petrovici, trebuie s plec. ndat! i dac nu voi pleca? Nu vei avea ceea ce i-am fgduit. Cazacul prea c se lupt cu aceast voin care-l stpnea. Un moment chiar, el se gndi s reziste. Atunci necunoscutul se aplec la urechea lui. Ce i-a spus? Am aflat pe urm, dar n acel moment mi-a fost cu neputin s ghicesc. Petrovici se scul deodat i strig: Nu! Nu! niciodat!
- 170 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Necunoscutul l mpinse pn la u, i, pe cnd cu o mn l strngea de gt, cu cealalt scoase din buzunar un pumnal. n acest moment deschisei ua ce ne desprea i alergai n ajutorul lui Petrovici. Dac mai faci un pas, l ucid. Vzui vrful pumnalului strlucind la gtul lui Petrovici. Ameninarea pe care el o fcuse m intui pe loc n mijlocul odii, la doi pai de cazac i de acela care prea c vrea s-l asasineze. Iertare! murmur Petrovici.. iertare! i jur c voi pleca. Bine, zise necunoscutul, vreau ca i acest tnr s te nsoeasc. Vedeam nc vrful pumnalului i o sudoare ngheat mi ud tmplele. Necunoscutul m privi. Dac ii la viaa acestui om, zise el, jur-mi c l vei nsoi. Petrovici avea o privire rugtoare, i mi se prea c faa lui era zdrobit de spaim. Ct despre necunoscut, el se uita la mine cu o privire de misterioas spaim care m nghea. Ascult, mi spuse el. Petrovici mi fcuse un jurmnt, acela de a face o cltorie n interesul unor afaceri personale ale mele. Cer s-i in jurmntul, i ceva mai mult, vreau, el sublinie acest cuvnt cu un accent teribil, ca s-l nsoeti.. i dau zece secunde s te gndeti. Dac refuzi, l ucid. l iubeam pe Petrovici i eram aa de micat, aa de speriat, nct a fi primit condiiile cele mai stranii. Voi pleca, rspunsei. Juri? Pe onoarea i pe memoria venerat a tatlui meu. Necunoscutul ls braul n jos, i puse pumnalul n buzunar, se nfur n manta i plec. Toate astea se fcur aa de repede nct n-avui timpul s ies din toropeala ciudat care m cuprinsese. El era deja departe cnd regsii puin linite i prezen de spirit. Ah! mi zise atunci Petrovici cu o voce tnguitoare, trebuie s te supui cci altfel sunt dinainte un om mort. Dar unde vrei s m conduci? l ntrebai. Nu pot s-i spun, mbrac-te i s plecm. Ce! ndat? Da.
- 171 -

Ponson du Terrail

Chiar la captul lumii de-ar fi vrut s m duc Petrovici i a fi plecat cu dnsul. Aveam n acest om o ncredere oarb. M mbrcai. El deschise un scrin i lu o grmad de aur. Apoi mi ddu o blan i mi spuse: mbrac-te bine, cci noaptea este frig iarna. Dar cel puin, i spusei eu, trebuie s anun la pension? Nu. De ce? El ncepu s tremure i spaima lui era aa de bine prefcut, nct rmsei convins c trecea prin cel mai mare pericol. Aceti oameni, cci acela care a ieit de aici, are tovari, aceti oameni m-ar ucide! murmur el. L-am urmat n culmea uimirii. Am cobort n strad. Acolo. Petrovici pru c ezit un moment; apoi el o lu pe strada Saint-Honor i m tr pn n piaa Palais-Royal. Erau atunci orele 11 fr un sfert. Petrovici m urc ntr-o birj, lu loc lng mine i spuse birjarului: La Gara de Nord; i dau cinci franci pentru o curs. Aceast fgduial avu ca rezultat c parcurserm ntr-un sfert de or distana de la Palais-Royal la Gara de Nord. La acea epoc era un tren care mergea direct de la Paris la Colonia, i pleca la orele unsprezece i treizeci i cinci de minute seara. Pe cnd intram n gar, am zrit un comisionar care veni la noi i spuse cazacului: Dumneata eti domnul Petrovici? Da. Comisionarul avea n mn un sac de cltorie. I-l ddu lui Petrovici. Am fost nsrcinat, zise el, s v dau aceasta. Sacul cuprindea bani, o sticl rotund plin de Kirsch i o scrisoare fr isclitur. Scrisoarea spunea: Vei cobor la Colonia, la hotel Coblenz, i vei atepta instruciunile mele. Petrovici i atrn sacul de gt, scoase dopul de la sticl i mi-o ntinse. Iat nite kirsch foarte bun, mi zise el, bea niel, asta te linitete puin.
- 172 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Dup zece minute eram instalai ntr-un vagon de clasa nti, i mergeam pe linia Coloniei. Crezusem, vzndu-l pe Petrovici lund bilete pentru aceast destinaie, c acolo era inta cltoriei noastre. Kirschul pe care l-am but coninea desigur un narcotic, cci n curnd adormii. Dup dousprezece ore m-am deteptat la Colonia. Am descins la hotel Coblenz. Petrovici mi spune: Nu ne vom opri aici, atept o scrisoare de la dnsul. Dar unde mergem? ntrebai eu nelinitit. Nu tiu, rspunse el. Apoi spre a m distra, m duse s vizitez catedrala i oraul. Se prea c el se linitise cu totul. Seara, curierul din Frana i aduse un plic voluminos: era o scrisoare de la necunoscut. Aceast scrisoare coninea o poli de trei mii franci ctre un bancher din Colonia i un paaport rusesc pe numele de Andrei Petrovici, supus rus, cltorind cu fiul su.. Dar, i spusei, nu sunt fiul tu; de ce nu sunt artat cu numele meu n acest paaport? Spre a evita suprri la grani, mi spuse el linitit.. Mergem deci n Rusia? Da. Seara am plecat din Colonia. Dup patruzeci i opt de ore, eram la grani. n tot cursul drumului Petrovici pstrase un secret absolut asupra intei i motivului cltoriei sale. Ct despre mine eram distras de evenimentele drumului. E important s spun aici acest amnunt: pn la vrsta de zece ani, trisem pe lng Petrovici i femeia lui, care vorbeau ntotdeauna rusete; deci cunoteam aceast limb tot aa de bine ca i franceza. La grani ne-a vizat paaportul i ne-am continuat drumul. Acum, mi zise Petrovici, i pot spune c mergem la Petersburg. Dar, fii linitit, vom, sta acolo numai cteva zile. Peste o lun ne vom ntoarce la Paris. Dup opt zile am sosit la Petersburg. Petrovici m duse ntr-o cas mobilat, situat lng Podul Cntreilor, i n care locuia lume de condiie mediocr. Fcndu-i observaie, el mi-a spus: Am venit aici pentru afaceri misterioase, e bine s nu se
- 173 -

Ponson du Terrail

tie cine eti. Toat ziua care urm sosirii noastre, Petrovici m ls singur pretextnd numeroase curse. Seara, un ofier de poliie se prezent i ne ceru paapoartele. Acela al lui Petrovici i ddea calitatea de supus rus, i pe mine m fcea fiul su. Dup ce examin acest paaport, ofierul l privi pe Petrovici i-i spuse: Fiul dumitale e nscut n Frana? Da, rspunse el. E naturalizat francez? Nu. Ce vrst are? Douzeci de ani. n Rusia, serviciul militar era obligatoriu pentru un tnr de la vrsta de 18 ani.. Ofierul de poliie scrise cteva cuvinte pe un carnet i plec. A doua zi eram nc n pat cnd se auzi o btaie n u. Acelai ofier de poliie se prezent nsoit de doi ageni. mbrac-te, mi spuse el, i urmeaz-m. Furm dui, Petrovici i cu mine, la poliie. Petrovici avea peste cincizeci de ani i aceast vrst l scutea, de a servi. Ct despre mine ns, mi se explic c eram de drept soldat de doi ani, i c m aflam n stare de dezertare. Colonelul, care m ntreba, adug totui, cu bunvoin: Consiliul de rzboi te va achita de dezertare, dar vei fi ncorporat pe loc n armata Crimeii. nchipuii-v disperarea mea. Atunci am crezut c pot face apel la buna-credin a lui Petrovici. Tu tii, i spusei, c nu sunt fiul tu, c tatl meu era francez i c eu sunt nscut de asemenea francez. Mnia i disperarea m nbueau. Petrovici inea capul plecat i tcea. n acest timp protestele mele energice, i numele tatlui meu, pe care l pronunasem, fcuser s se nasc oarecare ndoial n sufletul colonelului. Dar vorbete Petrovici! strigai eu, te conjur s spui adevrul! Atunci aplecndu-i capul, mizerabilul rspunse: Adevrul e c sunt tatl tu. Te nlocuisem fiului colonelului Yermolof, adic baronul Ren, i asta pentru a te
- 174 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

face s intri n posesia averii pe care trebuia s o moteneasc Scosei un ipt. Mini, mizerabile! Nu sunt i nu pot fi fiul tu! Cazacul scoase din portofel o hrtie pe care o ntinse colonelului. Era copia legalizat a actului de deces a tnrului Gaston Ren, mort la vrsta de zece ani! Acest act era condamnarea mea. Fui ncorporat ntr-un regiment care pleca la Sevastopol. Petrovici mpinse ipocrizia pn la a manifesta cea mai mare disperare, dar m ls ca s plec, i mrturisesc c plecasem convins c el spusese adevrul i c eram fiul unui cazac iar nu al baronului Ren. Dar Petrovici, servindu-l pe contele dEstournelle, pe acest gentilom degenerat, nu se gndise la perfidia acestui om. Contele i fgduise o sut de mii de franci i Petrovici care se obinuise timp de douzeci de ani cu viaa Paris, porni la drum a doua zi dup plecarea mea. El sperase s poat intra uor n Frana i s se bucure de preul trdrii sale. Petrovici se nela. Cnd a sosit la grani, a fost arestat de autoritile ruseti. La poliie se primise un denun venit din Frana c Petrovici era un spion. Mizerabilul fu percheziionat. Asupra lui nu s-a gsit nici o hrtie compromitoare, mai ales n timp de rzboi, lucru prea grav ca s pun n libertate pe cel compromis n denun. Petrovici nu se putu ntoarce n Frana i, msur de precauie, fu ncorporat la rndul su n corpul de infirmieri ai armatei din Crimeea, ceea ce fcu m mir foarte mult vzndu-l la Sevastopol trei zile dup mine. Scumpe copil, mi zise el, tot ipocrit, nu puteam s triesc departe de tine. Am preferat sclavia, libertii. M-am lsat s fiu arestat ca spion cu singurul scop de a veni la tine. Am crezut ceea ce mi spusese Petrovici. Fie c el a cerut cu adevrat, fie c s-a amestecat ntmplarea, Petrovici fu dat n regimentul meu. Dup trei zile de la sosirea lui am intrat n foc. Asediaii ncercar o ieire n cursul nopii. Primul glon francez l lovi pe Petrovici. El czu n braele mele. Sunt mort! zise el. Dumnezeu m pedepsete. L-am scos afar din rnduri. Nu merge aa departe, mi zise el. Las-m aici i Dumnezeu mi va da puterea s mai triesc o or. l lungisem lng un an i ncercai s opresc cu batista mea sngele ce curgea din rana ce o avea la piept. Atunci, cuprins de
- 175 -

Ponson du Terrail

remucri, Petrovici mi povesti trdarea lui. Dar eram singuri i nu aveam nimic pentru scris. Petrovici murise fr s-mi lase nici o dovad material despre infama sa purtare, iar eu sunt mort dup legile civile. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Aici se termina manuscrisul intitulat: Istoria unui mort. Dup citirea acestui manuscris, Daniela scrisese vicontelui de Chenevires spre a-i cere o ntrevedere.

Capitolul XXXII S ptrundem acum n inima vastei intrigi. A doua zi, dup ce contele Arthur de Chenevires l vizitase pe misteriosul personaj din strada Michodire, primise seara vizita Danielei, iar baronul Gontran de Neubourg cobor de pe cal pe la orele zece i jumtate n faa cafenelei Riche. Gromul care l nsoea, lu calul i cobor pe strada Pelletier. Baronul de Neubourg intr n cafenea spre a dejuna. El se aez la o mas situat ntr-un col al salonului, n faa unei ferestre ce ddea pe strada Pelletier. Acolo scoase din buzunar un carnet ale crui foi le rsfoi. Una din pagini era acoperit de semne hieroglifice. Acest om, murmur baronul, avea desigur dreptate cnd mi-a spus c nici eu, nici cei trei prieteni ai mei nu vom putea face nimic fr dnsul. n dou ore el tie mai mult dect am putut noi afla n opt zile. Baronul i puse monoclul la ochi i, uitndu-se cu atenie la acele note misterioase, i continu monologul: Ieri sear i s-a trimis lui Rocambole un bilet de trei rnduri i acest carnet. Carnetul era nescris; biletul spunea: Dorim s tim cine e un anume conte dEstournelle? Este bogat? Este srac? Azi de diminea, la ora opt, pe cnd m urcam pe cal, mi s-a adus carnetul. Iat ce citesc: Contele dEstournelle, fost ofier, cstorit cu o femeie de moravuri uoare, avnd o pensie de 30 mii franci care i-a fcut-o btrna baroneas Ren (strada Saint-Guillaume) contele o va moteni pe baroneas Baroneasa avea un nepot, a murit? Actul
- 176 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

su de deces spune acest lucru pentru toat lumea, afar de mine Un btrn servitor al baronesei a fost gonit. Contele, care a cptat o mare influen asupra baronesei, a dovedit c acest valet voise s ia averea stpnei sale. Se va gsi acest valet n strada Neuve-des-Bons-Enfents, ntr-un hotel mpodobit cu firma Armele Angliei, unde i face serviciu. El se numete Baptistin. Contele dEstournelle e legat de vicontele de la Morlire. El ia masa n fiecare zi la prnz la Caf Riche, primul salon, masa din stnga, lng contoar. Foarte tare n spad, dar nfuriindu-se cnd e pe teren. Acela care scrie aceste rnduri l-a dezarmat o dat. Disear alte informaii. Aici se opreau notele misteriosului agent de pe strada Michodire. Baronul de Neubourg dejuna cu ochii aintii la u. Ar fi curios, i zise el, ca personajul n chestiune, care vine aici n toate zilele, s nu vin tocmai astzi. Baronul de Neubourg se nela. n momentul n care bea cafeaua, un om de vreo patruzeci i cinci de ani aproape, cu nite musti mari i cu o redingot ncheiat militrete, intr n cafenea i se aez la masa indicat n notele carnetului. Biatul se apropie. Domnul conte binevoiete s mi dea pardesiul i plria sa. Acesta e omul meu, se gndi baronul de Neubourg. i el l privi cu atenie. Apoi chem chelnerul i-i opti: Acest domn care a venit, nu e contele dEstournelle? La rspunsul afirmativ al chelnerului, baronul lu o carte de vizit din buzunar i i-o remise. Fii bun i d aceast carte domnului i roag-l s-mi permit a-i vorbi. Contele nu l cunotea pe baronul de Neubourg; el fu foarte micat vzndu-l pe chelner c-i aduce acea carte pe vizit, i dup ce o citi, se uit la baron cu o expresie de mare curiozitate. Baronul se sculase i se apropiase de contele dEstournelle. Iart-mi, domnule, indiscreia mea, zise el. Am venit aici ntr-adins spre a avea onoarea de a te ntlni. Contele se nclin n mod curtenitor. Baronul relu: mplinesc pe lng dumneata rolul unui ambasador.
- 177 -

Ponson du Terrail

Curiozitatea contelui dEstournelle pru c se dubleaz. Nu m tiam deloc un personaj de aa de mare importan, rspunse el, pentru ca s fie nevoie a se trata cu mine prin ambasadori. Baronul surse. M-am servit poate de un cuvnt prea mgulitor; dar nu e nimic, mi voi mplini misiunea. Te ascult, domnule. Baronul se aez n faa contelui i continu: Am un prieten, care vine din Crimeea. Ah! zise contele, care nu se putu opri de a tresri niel. i el a ntlnit sub zidurile de la Sevastopol, urm baronul de Neubourg, un tnr care servete armata ruseasc i spune c e rud cu dumneata. O uoar paloare se rspndi pe faa contelui dEstournelle. Nu tiu, zise el surznd, s am vreo rud n armata ruseasc. El se numete baronul Ren. Contele dEstournelle fcu o brusc micare; dar tulburarea lui avu durata unei clipe. Domnule, rspunse el, am avut, ntr-adevr, rude purtnd acest nume. Dar cel din urm biat din aceast familie a murit acum zece ani. Crezi? Oh! sunt sigur. E ciudat! zise cu neglijen baronul. i el se uit la contele dEstournelle cu una din acele priviri ce ptrund pn n fundul sufletului. Nu vd, domnule, ce poate fi ciudat n ceea ce am onoarea a v spune. Ah! ba da, rspunse baronul de Neubourg, tnrul care l-a ntlnit pe amicul meu struie n a pretinde c se numete baronul Ren. Contele rspunse cu rceal: E un mincinos! Acum, domnule, atept comunicarea pe care mi-ai anunat-o. Dar, domnule, replic baronul de Neubourg, ea e zadarnic acum. Ah! Dac acest tnr e un mincinos, nu poi s faci nimic pentru dnsul.
- 178 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Contele i rsucea mustaa foarte agitat. Aadar e dnsul. Eram nsrcinat s te fac s te interesezi de acest tnr, dar fiindc Domnule, l ntrerupse contele, cred c e necesar s te pun pe calea unei intrigi teribile. Tnrul mort acum zece ani fusese crescut de un cazac, fost servitor al tatlui su. Acest cazac, ntr-un scop culpabil Cu un gest, baronul de Neubourg l opri pe conte. Ghicesc istoria de care e vorba, domnule; numai c ea are dou versiuni. Ah! zise contele. Dup dumneata, tnrul ntlnit n Crimeea de amicul meu este un mincinos. Da. Dup acest tnr, cazacul e un mizerabil. Contele dEstournelle sttu nepstor. Dar, zise el, cred c acel cazac a murit. Ai dreptate; numai c el a fcut destinuiri nainte de a muri, i poate chiar Aici baronul de Neubourg se uit cu rceal la contele dEstournelle i adug: i poate chiar c a avut timpul s scrie. Contele pli din nou, dar nu fcu nici o micare care s poat trda violenta lui emoie. Adevrat? zise el. Baronul de Neubourg se scul. Ceea ce mi-ai declarat, domnule, zise el, modific cu totul inteniile mele. i cer de o mie de ori iertare c te-am suprat. El fcu un pas napoi, salut i se duse la loc la masa lui. Acest demers al baronului de Neubourg pe lng contele dEstournelle avea ceva straniu, neobinuit, care l uimi pe acesta din urm. Ce vrea de la mine acest om? Cum tie dnsul secretul meu? Acestea fur ntrebrile pe care i le puse contele dEstournelle. Baronul Gontran de Neubourg se aezase linitit la masa lui i-i bea cafeaua. Deodat contele se scul i veni la dnsul. La rndul meu, domnule, zise el, pot ndrzni s i pun o
- 179 -

Ponson du Terrail

ntrebare? Da, domnule, rspunse baronul cu o linite care prea c anun c se ateptase la demersul contelui dEstournelle. Contele relu cu oarecare bruschee: Dac n loc de a-i spune c nu se afl nimeni pe lume cu numele de baronul Ren, a fi tcut Ei bine? Ce mi-ai fi spus? C acela care se credea baronul Ren, avea intenia de a se adresa dumitale. n ce scop? Spre a solicita sprijinul dumitale pe lng bunica lui. Foarte bine! Dar prerea pe care mi-ai spus-o, domnule E adevrat din toate punctele de vedere. Ah! zise contele. Te-ai ndoi oare de cuvntul meu? i contele i ncrunt sprncenele. Baronul de Neubourg, tot linitit, cu privirea fix, i zise: Ai temperament sangvin, domnule; aici e foarte cald, ia seama c poi fi lovit de apoplexie. Contele deveni i mai palid. Domnule, zise el i mai nfuriat, am avut onoarea de a-i pune o ntrebare. Ascult, domnule. Te ndoieti sau nu de cuvntul meu? Baronul tcu. Atunci la rndul su contele fcu un pas napoi i adug: Voi avea onoarea s trimit la dumneata acas spre a mi da rspunsul la ntrebarea mea. Baronul de Neubourg se nclin. Prin doi prieteni, termin contele, ai crui ochi se nroir ca sngele. Ah! iart-m, domnule, zise baronul, trebuie s te previn c iei foarte devreme din cas. Speram, i dac mine pe la ora apte, am s fac o plimbare cu amicii notri comuni Baronul de Neubourg se uit la conte cu mult insolen. Nu e obiceiul meu, domnule, de a m bate cu primul venit. Domnule! Dar o dat nu e obicei. De altfel, la punctul la care am ajuns, e n zadar s mai ateptm pn mine. Vrei s ne batem
- 180 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

ast-sear? Da. Pe la ora patru. Fie. M vei gsi la orele patru cu cei doi amici ai mei n pdurea Vincennes. Voi fi acolo. Baronul de Neubourg plti i se ndrept pe jos spre strada Helder. Pe drum el l ntlni pe vicontele de Chenevires. Ei bine? l ntreb acesta. S-a fcut. Cum? L-am ntlnit pe contele dEstournelle la cafeneaua Riche. Omul din strada Michodire nu se nelase. i tu? Ceea ce am prevzut, s-a ntmplat. Cum? Contele m-a provocat. i te vei bate cu acest mizerabil? Da, am planul meu. Dac l ucid, vom gsi un mijloc de a arta adevrul baronesei Ren. Dac nu-l ucizi? Dac din contr Gontran surse. Mai nti, zise el, o supoziie ca a ta este impertinent. A! S lsm astea la o parte. i-am spus, am un plan. Deocamdat, sta e secretul meu. Vicontele de Chenevires se nclin. Vei spune lordului Blakstone i lui de Verne, cci presupun c-i vei vedea? Da, i tu? Nu cred. Cum! nu va trebui ca unul din ei s vin cu noi ast-sear? Mai nti, zise baronul de Neubourg, nu vei veni nici tu, nici ei prin urmare. Glumeti! Deloc. E zadarnic ca acest conte dEstournelle s tie c exist raporturi ntre noi. Pe cine vei lua deci ca martori? Doi ofieri din prima cafenea ce mi va iei n cale la
- 181 -

Ponson du Terrail

Vincennes. La aceste cuvinte, baronul de Neubourg ntinse mna vicontelui de Chenevires. Vei putea, zise el, s trimii ast-sear la mine pe la ora opt s afli rezultatul duelului. M voi ntoarce pn la acea or. Adio! i baronul, fr s voiasc a da alte explicaii, se duse acas. Jean, zise el valetului su, nu sunt acas pentru nimeni. Dup acest ordin, baronul de Neubourg se uit la pendul. Era abia la amiaz. Am de ateptat nc trei ore, i zise el, s petrecem. El se culc pe un divan i ncepu s citeasc un roman aprut de curnd. Dup o or valetul su i remise o scrisoare care fusese adus de un comisionar. Baronul o deschise i o citi cu surprindere. Iat ceea ce e ciudat, i zise el. Fie! Pe mine! Voi atepta. i continu s citeasc. Trecu O alt or. Valetul reapru. Domnul baron, zise el, nu vrea s primeasc deloc? Nu primesc pe nimeni. Totui e o doamn, care vrea s-l vad pe domnul baron. Numele ei? Nu-l cunosc. Poftete-o n salon, zise baronul.

Capitolul XXXIII Contele dEstournelle, pe care l-am gsit odinioar ntr-o csu srccioas pe strada Arbre-Sec, locuia acum ntr-un elegant apartament la catul nti pe strada Taranne. Nota trimis de pe strada Michodire era exact. Doamna barones Ren fcuse viitorului ei motenitor o pensie de treizeci de mii de franci. Afar de asta, casa n care locuia aparinea baronesei i ei nu plteau chirie. Contele dEstournelle ieind din cafeneaua Riche se ndrept spre cas. Era palid i agitat. Fcu drumul pe jos cu un pas inegal i grbit, iar felul n care sun o fcu pe nevasta lui s-i zic:
- 182 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Contele a avut vreo suprare. Contesa dEstournelle se afla n budoarul ei cnd intr brbatul su. Am spus-o, era nc tnr i frumoas. nalt, subire, cu minile i picioarele aristocratice, cu prul negru i ochii albatri, contesa nu prea s aib treizeci de ani. Ea fusese odinioar celebr n lumea n care o ntlnise contele dEstournelle, avea reputaia unei fete drgue, lipsit de inim, dar gsea foarte natural ca un om s se ruineze pentru dnsa sau s-i zboare creierii. Contele dEstournelle intr cu atta violen, nct contesa se scul i naint spre dnsul. Ea l privi pe conte cu o curiozitate puin cam dispreuitoare. Contele i rsucea cu furie mustaa. M prind, i zise ea, c te bai mine n duel. Vocea ei era foarte linitit; s-ar fi prut c acest lucru i era cu totul indiferent. Te neli, relu contele. Nu mine, ci ast-sear la ora patru. Adevrat! te bai? Cu cine? Pentru ce? Fr ndoial vreo ceart prosteasc? Cnd cineva e juctor i butor de absint trebuie s se atepte la asta Contele btu din picior i ddu din umeri. Nu m bat pentru asta, zise el. De ce atunci? M bat spre a v pstra, ie i copilului tu, motenirea care ne este rezervat. Aceste cuvinte produser o senzaie stranie asupra contesei dEstournelle. Ea l privi fix pe brbatul ei i-i spuse: Explic-te i fii scurt, dac poi. Contele i puse plria pe un, col al mesei, se aez lng femeia lui, i-i povesti pe scurt ce se petrecuse n cafeneaua Riche. Contesa l ascult fr s-l ntrerup, cu rceal, cu linitea unui general, care primete o dare de seam a unei micri strategice. Cnd termin, ea l privi. Cred, zise ea, c ai fcut foarte bine c m-ai luat de soie. De ce? Cci, urm ea, fr mine ai fi pierdut aceast partid. Crezi? Mai nti, ai comis o greeal de neiertat.
- 183 -

Ponson du Terrail

Care? Aceea de a-l provoca pe baronul de Neubourg. l cunosc pe Gontran. Contele i ncrunt sprncenele. l cunoti? zise el cu o voce plin de gelozie. Un surs crud flutur pe buzele tinerei femei. Bun! zise ea, parc nu tiai? n loc de a-mi face scene de gelozie retrospectiv, las-m ca s salvez o situaie deja compromis. Contele dEstournelle i aplec fruntea i tcu. Contesa relu: Cnd un general e nendemnatic, i se ia comanda. Ai fcut o greeal, te destitui n mod provizoriu, i te nlocuiesc. n vocea contesei era un accent aa de autoritar, nct brbatul ei se simi dominat. El se nclin i spuse: Fie. F ce vrei, te voi asculta. Ei bine, stai acolo la mas, ia un toc i scrie ceea ce i voi dicta. Atept, zise contele, lund condeiul. Contesa dict: Domnule baron, Eti gentilom, sunt necesiti pe care le pricepei. Nu m pot ntlni cu dumneata ast-sear. Hm! zise contele ntrerupndu-se n mod brusc. Dar scrie deci! spuse cu bruschee contesa. Ea continu: Cnd m-am ntors acas, mi-am gsit copilul bolnav de angin i pe soia mea nebun de durere, i cer rgaz de douzeci i patru de ore. Isclete, zise contesa. Gontran de Neubourg este un gentilom; dup cele scrise, el te va crede pe cuvnt. Dar, n fine, la ce bun acest rgaz? ntreb contele nmrmurit. Vreau s am timpul de a m gndi. n faa unui pericol ca acela care ne amenin, douzeci i patru de ore sunt uneori salvarea. Contele avea sprncenele tot foarte ncruntate.
- 184 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

A fi preferat s-l ucid ndat, zise el. Contesa ddu din umeri i surse n mod straniu. Peste douzeci i patru de ore, Gontran de Neubourg va avea poate altceva de fcut dect s se bat cu dumneata. Ce vrei s spui? sta e secretul meu. Apoi ea se scul i se aez la mas n faa brbatului ei, zicnd: D-mi condeiul. Ea scrise repede cteva rnduri-i ndoind hrtia o puse ntr-un plic. Vei da scrisoarea dumitale unui comisionar din col i i vei da ordin s o duc ndat. i asta? zise contele, care privea scrisoarea pe care femeia lui o pusese n plic. Cu asta m nsrcinez eu. Oprete o trsur la colul strzii Saint-Peres. Vei plti birjarului dinainte i i vei spune s atepte pe chei. Haide, du-te. Contele dEstournelle apreciase de mai multe ori rara inteligen i prezena de spirit a soiei sale. El ghici c o vast intrig clocotea n capul ei, i nu se gndi dect s se supun. El iei deci cu docilitatea unui valet cruia i se d un ordin. ndat ce plec, contesa trecu n cabinetul su de toalet i se mbrc, punndu-i pe umeri un mare al cu care se nfur i pe cap i puse o plrie cu un voal gros. Contele se ntoarse dup vreo zece minute. Trsura te ateapt, zise el. Dar unde te duci? S fac o cltorie de o or care m va ntineri cu zece ani, rspunse ea. Adio, conte. Stai aici, nu lsa pe nimeni s intre i s nu te vad nimeni afar din cas pn mine. i fgduiesc. Contesa iei. Pe scar ea i ls peste fa voalul, a crui grosime ascunsese aa de bine chipul ei, nct portarul o privi cu curiozitate fr s o recunoasc. Ea cobor n strada Saint-Peres cu un pas grbit i gsi trsura oprit de conte, care atepta pe chei. Strada Blanche, zise ea vizitiului, i mn repede!

- 185 -

Ponson du Terrail

Capitolul XXXIV E poate necesar, spre a nelege mai bine demersul pe care l fcea n acel moment contesa dEstournelle, s ne ntoarcem cu zece ani n urm. n 1844, ntr-o sear, trei femei tinere se aflau n jurul unei mese de ceai, ntr-un mic apartament pe strada Saint-Lazare. Ele aveau douzeci de ani i erau frumoase. Una trebuia s debuteze la Oper, cealalt primea n fiecare sear coroane i buchete pe o scen, a treia primea pentru moment omagiile unui baron saxon, care pusese la picioarele ei averea sa i cea mai bun pereche de cai irlandezi care s-au vzut vreodat la Paris. Cntreaa nu cnta n acea sear, actria luase de la un medic darnic un certificat de boal; frumoasa lor amic spusese baronului saxon c ea se duce s-i viziteze familia. Ele mncaser mpreun, rznd din toat inima, batjocorind femeile i brbaii. n fine, una din ele vorbise de un roman ce apruse i care fcea mult glgie n toat lumea. Era Istoria celor treisprezece a lui Balzac. Ei bine, scumpele mele amice, zise amanta baronului saxon, tii un lucru? Dac trei femei ca noi ar face jurmntul eroului lui Balzac, ele ar merge departe. Poate, zise actria. Desigur, adug cntreaa. Jurmntul fu fcut. Dup zece ani, cntreaa avea un venit de treizeci de mii de franci, actria trecea de la teatrul cel mic pe o scen mare, iar amanta baronului saxon era contes. Timp de zece ani, aceste femei nu se ntlniser niciodat n mod ostentativ. Ele respectaser ntocmai programul marelui romancier. Se serviser una pe alta, i lumea nu tia de legtura lor. Aceea care devenise contes, ghicii, era doamna dEstournelle i trsura n care ea se urc, dup zece ani cu faa acoperit de un voal des, o duse n strada Blanche, la poarta unui mic i drgu palat, pe care un arhitect distins l construise cu un an nainte pentru doamna Jeanne D., marea cntrea. nainte de a se duce n strada Blanche, contesa dEstournelle oprise un moment birja la colul strzii Saint-Lazare i chemase
- 186 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

un comisionar. Ea i ddu epistola pe care o scrisese n faa brbatului ei. Du asta n strada Olivier, i zise ea punndu-i cinci franci n mn. Aceast scrisoare era adresat domnioarei Olimpia. Ea coninea aceste dou rnduri: Topaz, Smarald i Granat fuseser numele de rzboi al acestor trei femei muchetari. i contesa i continuase calea, zicndu-i: Olimpia trebuie s fie acas. Niciodat ea nu iese nainte de ora dou, i abia e amiaz. Un valet cu vesta roie veni s deschid poarta. Doamna nu primete, zise el contesei. Spune stpnei dumitale c e o dam care i-a vndut un topaz i ea m va primi. Valetul nchise poarta i se duse, iar dup cinci minute se ntoarse i deschiznd porile ls birja s intre n curte. Contesa cobor fr s-i ridice voalul. Valetul, deveni respectuos, o conduse printr-un vestibul plin de arbuti rari, deschise ua unui salon de iarn i se retrase. Contesa intr i vzu o femeie stnd n picioare lng sob. Era Jeanne. Charles, zise cntreaa acum nu mai sunt acas pentru nimeni. Valetul nchise ua. Atunci contesa ridic voalul i cele dou femei se mbriar. Iat-te, n fine, buna mea Topaz, zise cntreaa. Iat-m, drag Granat, i am nevoie de tine. Topazul, Smaraldul i Granatul nu fac dect una i aceeai persoan, tii bine. tiu. Contesa se trnti pe un fotoliu lng foc. S vedem, zise cntreaa, ce vrei, i trebuie bani? Am treizeci de mii de franci la mine. Vrei diamantele mele? Nu. Vreau s scap de un brbat. Vrei s-l fac s fie ucis n duel? Nu. Trebuie s mi-l confiti. Ne vom sili. Numele su? Gontran de Neubourg. Ce? Baronul! Da.
- 187 -

Ponson du Terrail

Dar e un vechi admirator al meu, drgu. tiu. i te supr? El m poate ruina. Vorbete, doamn contes; ordon se va face tot ceea ce vei voi. N-ai uitat statutul nostru? Cntreaa, pe care de aici nainte o vom numi Granat, ncepu s surd. Vrei s spui de acel articol al conveniei noastre secrete i care e astfel conceput: A nu rupe niciodat o legtur fr a avea de la dnsul o scrisoare compromitoare sau un secret care la nevoie s poat face un sclav dintr-nsul. Aa este. Da. i-ai adus aminte de asta cu baronul? Draga mea, rspunse Granat, tii c Gontran este omul cel mai curat pe care-l cunosc? ntreaga lui via e ca o oglind de Veneia. Fr o mic pat? ntreb contesa ncruntndu-i sprncenele. Da, e una. i o cunoti? Da. O raz de bucurie crud strluci n ochii contesei. Vorbete, zise ea, sunt nerbdtoare s tiu. Granat se ridic i controlnd uile, zise: Nu m ncred niciodat n servitorii mei. Aceti oameni i petrec viaa ascultnd pe la ui. Apoi ea se aez din nou lng contes. tii tot ca i mine, mititico, zise ea, c nu suntem ngeri de virtute, avem cteitrele, topazul, granatul i smaraldul, micile noastre mizerii pe contiin; dar am fost ntotdeauna cinstite ntre noi. Niciodat nu ne-am clcat cuvntul pe care ni l-am dat. i aa va fi i de aici nainte, zise cu simplitate contesa. Deci, mi vei jura c vei pstra secretul celor ce-i voi spune. i jur. Vorbete. La vrsta de douzeci de ani, Gontran a ucis un om. Privirea contesei scnteie.
- 188 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i ai dovad? zise ea. Da. Aici, n aceast mobil. O! atunci l avem la mn! zise contesa dEstournelle cu o bucurie slbatic. Secret pentru secret! Acum vorbete, te ascult. Cntreaa relu: Acum cinci ani, nu tiu cum s explic asta dect printr-o ciudenie de caracter; dar n ziua cnd l-am ntlnit, aveam inima i capul pline de sentimente. Voiam s fiu iubit cu un amor, curat, nflcrat, mi plcea s fie ceva romantic n viaa mea. Ascult, o ntrerupse contesa, cred c ghicesc c eclipsa pe care ai fcut-o a avut ca prim cauz pe Gontran. Oh! e nc i mai ciudat vei vedea! ntr-o sear de bal la Oper, l-am tachinat. El nu m vzuse niciodat. Prul meu blond, mna mea de duces, spiritul meu muctor pe care l cunoti, l-au sedus. El m rug mult s mi scot masca, dar n-am vrut. Ascult, i spusei eu, nu sunt ceea ce poate crezi. Sunt o monden i am un brbat slbatic. Cu toate acestea te-am vzut i te iubesc Dar s nu crezi c m vei vedea la Paris. i unde te voi revedea? m ntreb el tremurnd. Nu tiu nc, i rspunsei. Cu toate acestea dac ntr-o zi vei primi o scrisoare cu acest cuvnt remember i indicaia unei ri oarecare, du-te acolo. Chiar de-ar fi n China, m voi duce. M ntorsei acas nebun de speran. Dup opt zile am imaginat strania comedie pe care iat-o: gsisem un brbat, adic un om, un cavaler de duzin care, n schimbul sumei de 2000 de franci pe lun s joace rolul de tiran i de colonel prusac. A doua zi, Gontran primi un bilet cu dou cuvinte: Remember, Cauterets. Gontran plec la Cauterets. A doua zi dup sosirea lui el m ntlni la un bal n cazinoul bilor i veni la mine. Nu-i vzusem faa, mi zise el, dar inima mea te-a recunoscut. Eti dumneata Taci, nenorocitule! i spusei. Brbatul meu e aici. Falsul meu colonel i juca de minune rolul. El se uita n toate prile cu o privire slbatic, avea nite musti mari, i spusese, n ziua sosirii noastre, jucnd o partid de wist, c va
- 189 -

Ponson du Terrail

tia urechile celui dinti care va ndrzni s m priveasc. Gontran dansa cu mine. La sfritul balului el era cu totul zpcit. nchiriasem o cas singuratic, afar din ora. l silii pe Gontran s fac un stagiu de o lun. Dup aceea l-am primit ntr-o sear n grdin. El sosi, nfurat ntr-o mare manta, trndu-se pe lng ziduri. Intr pe o porti ce ddea pe o crare pierdut; i avea un pistol n buzunar. Era aa de nostim. Romanul meu era complet. n fiecare sear, Gontran i nchipuia c riscam pentru dnsul linitea i, poate, chiar viaa mea. Colonelul putea s m ucid Iat ceva foarte cavaleresc, o ntrerupse rznd contesa dEstournelle. Din nenorocire, urm cntreaa, se afla la Cauterets, n mijlocul acestor linitii burghezi, care struiau, toi la fel ca i Gontran, de a m lua drept o dam mare, se afla, zic, un tnr nebun, marchizul B care fu cuprins de o mare pasiune pentru mine, i fcu ntr-o sear prinsoarea c va ajunge pn la inima mea. ntr-o noapte, Gontran pe cnd ieea din grdin, se trezi fa n fa cu marchizul. Ah! Ah! i zise acesta, ghicesc totul acum. Domnule, i zise Gontran, apucndu-l de gt, mi vei jura c ai s taci! Nu, vreau ca tot oraul s tie lucrurile astea, rspunse marchizul. Atunci te voi ucide mine! Dac vei putea! Dar, pn atunci voi avea tot timpul de a povesti martorilor mei Gontran avea douzeci i cinci de ani, m iubea ca un nebun, i se nfurie peste msur. El avea un pistol la dnsul i zbur creierii marchizului. La zgomotul detunturii, am alergat. l gsii pe Gontran nebun de disperare, nemicat, i cu privirea rtcit Las-m s fug, mi zise el, se va crede c s-a ucis din disperare Acesta e secretul care exist ntre mine i Gontran, termin Granatul. Dar n fine, n cele din urm el a aflat cine eti, observ contesa dEstournelle.
- 190 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Da, dar cnd a aflat m mai iubea nc. ntr-o sear, dup ase sau opt luni, am avut o ceart. Vroiam s termin cu aceast dragoste. A doua zi, Gontran mi-a trimis o scrisoare n care mi jura c m iubete, i mi cerea ca n numele celui pe care-l ucisese pentru mine, s-i iert greelile sale. i apoi? ntreb contesa. L-am iertat pe Gontran. Ne-am iubit nc ase luni. Dar totul are un sfrit, chiar amorul. De altfel ne-am desprit ca nite buni prieteni. Dar ai pstrat scrisoarea lui? Desigur. Acum, ce vrei s-i cer? Nimic. l cunosc tot ca i tine, zise contesa dEstournelle. Dac i-ai da s subscrie vreun aranjament, mai curnd s-ar lsa ca s fie tiat pe eafod, dar te-ar refuza. E adevrat. Numai, l poi ndeprta de Paris, chiar pe moment, fr s aib timpul de a vedea pe cineva. i unde vrei s-l conduc? Puin mi pas! dar trebuie s plece. Bun! Pe urm? n acest moment se auzi clopotul, care anuna sosirea unui vizitator. E Smaraldul, zise contesa, i-am dat ntlnire la tine. Bine, zise Granatul sunnd. Charles, zise ea, dac e o doamn primete-o. Era, ntr-adevr, domnioara Olimpia.

Capitolul XXXV Topazul are deci nevoie de Smarald, zise ea aruncndu-se la gtul contesei. Ce vrei? Ascult-m. Omul care te ador este un mare senior rus, contele Perckoff, care, dup ce a fost obligat cu ocazia declarrii rzboiului, de a se ntoarce n Rusia i de a-i lua gradul lui de maior, a avut fericirea de a fi fcut prizonier la Bonarsund. De atunci, printr-o favoare special a fost autorizat s vin de la Belle-Isle la Paris. Adic, zise Smaraldul, surznd, s-a ntors n apartamentul su din strada Helder, i petrece la genunchii mei timpul ca prizonier de rzboi.
- 191 -

Ponson du Terrail

tiu asta. ns n secolul de civilizaie n care trim, rzboiul nu ntrerupe comunicaiile cu pota i se permite prizonierilor rui s scrie familiilor lor. Fr ndoial. Trebuie dousprezece zile spre a se scrie la Sevastopol i a avea un rspuns. Da. Da. Dar telegraful nu cere dect cteva ore. Ei bine? ine minte: trebuie ca acest conte Perckoff, pentru dragostea ta i fr s-i solicite vreo explicaie, s obin permisiunea de a cere la Sevastopol, n mod telegrafic, informaii despre un tnr soldat rus numit Andreevici. Vreau s tiu dac triete sau dac e mort. Drace! zise Smaraldul, asta este foarte greu. Dar nu-mi pas, se va face. Perckoff are muli prieteni la Paris Contesa lu minile celor dou prietene ale sale: Atunci, dragele mele, zise ea, vd c contractul nostru tot exist. Apoi privind-o pe cntrea, zise: Pleci, nu-i aa? Cum! ndat? Gontran trebuie s fie acas. Trebuie s-l vezi chiar acum. Bine, zise Granatul. Ast-sear vom fi departe. Voi inventa un mic pretext, s rscolesc nite mistere. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cine dar poate s m caute? se ntreba Gontran, pe cnd valetul su o introducea n salon pe necunoscuta care voia s-i vorbeasc. i deschise ua spre a intra n salon. Jeanne! zise el scond un ipt. Cntreaa era tot frumoas i Gontran o iubise cu nfocare. Asta fu de ajuns pentru dnsul spre a se simi emoionat. Dumneata aici, zise el, Jeanne? Am nevoie de tine, zise ea. Baronul i oferi un scaun, stnd n picioare n faa ei i spunndu-i: Vorbete! Sunt la ordinele tale. Granatul scoase din sn o hrtie nglbenit. i aduci aminte de Canterets?
- 192 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Baronul de Neubourg tresri; un nor trecu pe fruntea sa. Oh! zise el, ce amintire oribil mi evoci, Jeanne? Nu mi-ai spus c putem dispune de tine? Fr ndoial. Ei bine! Pregtete-te de cltorie i urmeaz-m. Dar e cu neputin! strig baronul. Da, dac baronul Gontran de Neubourg este un om fr credin! Nu, dac el i amintete Dar m bat mine. Nu te vei bate, iart totul. Vrei s m dezonorezi? strig baronul. Scrie adversarului tu i cere-i un rgaz. Ateapt pn mine, sunt la ordinele tale. Cu neputin! Dar, n fine unde trebuie s te urmez? Unde m conduci? Asta e secretul meu. Linitete-te, nu voi cere lealului Gontran, pe care l-am cunoscut, nimic care s-i pun onoarea n pericol. Dar n fine? Gontran, amicul meu, zise cntreaa cu linite, n numele acestei amintiri teribile pentru care mi-a trebuit o mare putere sufleteasc ca s-o evoc, te conjur s mi te supui Fie, m voi supune. De a fi sclavul meu timp de cteva zile. i fgduiesc. Vreau cuvntul tu de onoare. i-l dau. Ei bine! zise ea surznd, iat programul voinelor mele. Afar de adversarul tu cruia i vei scrie spre a te scuza, nimeni nu v ti c ai prsit Parisul. Cum? Am cuvntul tu. Gontran i plec fruntea i tcu. Apoi el se aez la o mas i scrise contelui dEstournelle: Domnule conte, Mi-ai cerut un rgaz de douzeci i patru de ore pentru motive pe care le pricep i le respect. La rndul meu m vd silit de a-i cere un rgaz. Plec din Paris pentru, cteva zile, poate chiar numai pentru cteva ore. La rentoarcere m voi grbi de a m pune la dispoziia dumitale.
- 193 -

Ponson du Terrail

Al dumitale, Baronul Gontran de Neubourg. Baronul puse scrisoarea n plic, apoi o privi pe cntrea. Acum, zise el, ce mai vrei? S nu dai nici un semn de via amicilor dumitale, tot timpul ct vei fi, cu mine. Cum! Nu voi putea s le scriu? Nu. Baronul abia i putu stpni un gest de nerbdare! Dar tii, zise el, asta e tiranie!? Granat surse cu acel surs al femeii obinuite s triumfe. N-ai memorie Gontran, zise ea. Eu? Da, amintete-i! M-ai iubit i adorat, nu-i aa? El i lu cu galanterie mna i i-o srut. Puteam s fac altfel? rspunse el surznd. Puteam s te tiranizez atunci, s te martirizez. Fcut-am? Puteam s abuzez de averea dumitale. Gnditu-m-am la asta? Ai fost cea mai de treab dintre femei, Jeanne. Ei bine! sosete o zi cnd am nevoie de tine i mi spun: Gontran cavalerul, Gontran al meu de alt dat, care s-ar fi ucis la un semn al meu, acest Gontran, pentru care am fcut nebunii, n care am avut ncredere, va face ceea ce i voi cere, eu care nu i-am cerut niciodat nimic i iat c acum i precupeeti devotamentul afeciunea ta Aceste din urm cuvinte l ptrunser pe baronul de Neubourg pn la inim. Jeanne, zise el, ai dreptate, sunt gata a te urma. Ea i ntinse o mn aa de drgla nct orice duces ar fi fost mndr s o posede. Haide, zise ea, te regsesc baron Ai rmas tot Gontran de odinioar i femeia care te iubete n acest moment are mare dreptate s te iubeasc. Baronul de Neubourg i ncrunt sprncenele, un nor trecea pe fruntea lui. Ah! iart-m amice, i spuse Jeanne, am comis o greeal. Pui o restricie la jurmntul tu. Tu iubeti, nu-i aa? S vedem, eti sigur de dnsa? tie ea ntr-adevr de a te aprecia? Dac i-ai ncredina un mare secret l va pstra?
- 194 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Jeanne, zise baronul de Neubourg, care prea c face o sforare supraomeneasc, te neli, nu iubesc pe nimeni. Dar vorbind astfel el devenise i mai palid i vocea lui tremura. Cntreaa avea un elan de afeciune pentru acest om aa de simplu, aa de nobil i aa de bun. Ea l lu de gt i l srut pe frunte. Iat, strig ea, maina cu care Dumnezeu a fcut oameni ca tine, s-a sfrmat; tu eti cel din urm gentilom adevrat, din toate punctele de vedere, pe care i cunosc. Tu mi vei spune dac suferi, dac iubeti fr s fii iubit i eu te voi consola Dar St! taci, frumosul meu cavaler tii bine c Jeanne ghicete totul Vrei s-i scrii? Cu att mai ru dac ea va vorbi! Nu, nu voi scrie, zise Gontran cu hotrre. Atunci, haide. Baronul de Neubourg sun i cnd valetul su intr, el o privi pe cntrea i o ntreb: Trebuie s mi fac geamantanul? Cum vei voi, rspunse ea cu nepsare. Gontran, care fusese un moment sub imperiul amintirilor sale, se gndea c ea era unealta misterioasei asociaii din care fcea parte. Tonul ei de indiferen ns l convinse. Ea m duce numai pentru cteva ore. Am o trsur jos, adug ea, cere paltonul i s mergem Dup cinci minute baronul de Neubourg pleca de acas ntr-un cupeu ale crui perdele erau lsate.

Capitolul XXXVI Contele dEstournelle, credincios consemnului ce i fusese dat de soia lui, sttuse nchis n apartamentul su din strada Saint-Peres. Mai nti sub presiunea unei violente agitaii, amestecat cu o spaim secret, el sfrise prin a se liniti, la contactul mngierilor copilreti ale fiicei sale. Contele avea n nevasta sa acea ncredere pe care criminalul de rnd o are ntr-o inteligen superioar. El i amintea c pentru aceast femeie, ntlnit de dnsul ntr-un mediu cu reputaie proast, i fusese suficient ca s doreasc a fi soia lui.
- 195 -

Ponson du Terrail

Calul mblnzit de un clre ndemnatic are o ncredere oarb ntr-nsul, i, sub impulsul lui, sub o simpl presiune a genunchiului su, el se va arunca chiar ntr-o prpastie. Contele dEstournelle atept deci ntoarcerea soiei sale, cu rbdarea soldatului care se bizuie pe inteligena generalului su. Contesa nu se ntoarse dect pe la orele patru. Ghemuit n fundul trsurii sale la colul bulevardului, ea a vrut s asiste la misterioasa rpire a lui Gontran de Neubourg. Numai cnd vzu trecnd cupeul care i ducea pe baron i pe Granat, ea ordonase birjarului su s mearg n strada Saint-Peres. n fine, zise contele vznd-o intrnd. Blanche, zise contesa fiicei sale pe care o srut, du-te de te joac cu bona. Copila iei. Am timp, cred, doamn, zise atunci contele, ca s-mi caut doi martori? E zadarnic. Cu toate acestea, m voi bate mine; i pn atunci Mine sau mai trziu, zise contesa, sau poate niciodat! Contele fcu un gest de mare surprindere. Iat, zise ea, ntinzndu-i o scrisoare, ce am gsit la portar pe adresa dumitale. I-am recunoscut scriitura. E de la Gontran. Contele deschise scrisoarea i scoase un ipt de uimire. Gontran a plecat, adug contesa dEstournelle, n acest moment el se afl n tren departe de Paris. Dar unde merge. El nu tie. Contele o privi pe nevasta sa, contesa era linitit i surdea: Dragul meu, relu ea, i-am spus astzi de diminea c te deposedez de toat autoritatea ta. Te vei supune i eu voi comanda. Fie. Dar E zadarnic s te iniiez n planurile mele de lupt. Cu toate acestea Iat, zise ea cu un surs dispreuitor, eti rou ca un rac fiert, i m tem ntotdeauna c te va lovi o apoplexie. Du-te de te plimb. O plimbare la aer i va face bine. Vino la mas, cci eu trebuie s ies din nou.
- 196 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ah! i pot s-i spun acum unde m duc. Asta e o fericire, zise contele cu amrciune. M duc la baroneasa Ren. Trebuie s tii s-i ngrijeti motenirea, adug ea cu un surs drcesc. Contele i lu plria i iei cu supunerea unui copil. Contesa dEstournelle sun i zise servitoarei sale: mbrac-o pe domnioara. Contesa iei pe jos, innd de mn pe copila sa, i se duse la baroneasa Ren. Vechiul palat din strada Saint-Guilaume era tot trist i tcut. Cu toate acestea se prea c suferise o transformare i, acela care ar fi ptruns ntr-nsul cu ase luni nainte i ar fi revenit astzi ar fi constatat c, n fine, curtea fusese ngrijit i c se vedeau urme de trsuri. Altdat baroneasa Ren nu ieea niciodat din aceast vast i trist odaie n care am vzut-o primindu-l pe notarul Brunet. Acum ea se instalase la catul de jos, ntr-un mic salon de iarn, pe care l restaurase. Contesa o gsi culcat pe o canapea lng foc, citind un ziar. Fiica ei, o copil de cinci sau ase ani, intr srind i srutnd-o i zise: Bun ziua, mtu. Baroneasa se scul i strnse copila la pieptul ei. ngeraule! zise ea, mngierile tale m ntineresc cu treizeci de ani. Baroneasa puse copila pe genunchi, apoi ntinse mna contesei dEstournelle. Bun ziua, nepoat, zise ea, eti bun i drgu s o aduci i pe Blanche i, tii ceva, cu acest ngera ai operat o minune? Adevrat? Dumnezeule da! zise baroneasa. Vd c acum moartea, care btea la ua mea, nu m mai vrea. Oh! sperm i noi asta, zise contesa dEstournelle, lund mna baronesei i srutnd-o cu respect. Contesa era, din toate punctele de vedere, o femeie superioar. Ea reuea acolo unde brbatul ei n-ar fi izbndit deloc. Prezentat baronesei, nu avusese nevoie dect de vreo cteva zile spre a o seduce cu totul. Motenitoare a urii brbatului ei, generalul baron Ren,
- 197 -

Ponson du Terrail

septuagenara l primise pe contele dEstournelle la nceput cu oarecare repulsie. Dar contesa ctigase partida. Ea tiuse s arate respect i recunotin i o nconjurase pe btrn cu un fel de veneraie filial. Drglenia copilei terminase opera ei. Da, relu baroneasa, strngnd cu cldur mna tinerei femei, simt c ntineresc, nepoata mea. tii bine c astzi ncurajat de razele soarelui, m-am plimbat prin grdin. Foarte bine ai fcut, zise contesa. Baroneasa o mbria pe nepoata ei i relu suspinnd: Dumnezeu e bun, nepoata mea, el mi-a trimis o mngiere pentru ultimele mele zile. Ah! de ce nu mi-a pstrat pe acest copil ieit din sngele meu! Contesa tresri. Noaptea trecut, continu baroneasa, am avut un vis dureros. Mtu! Nu, las-m s vorbesc. Sunt obinuit cu durerea. Vreau s-i spun visul meu. Te ascult, mtu. nchipuiete-i c, n visul meu, adevrul devenise minciun cazacul era un trdtor. Nu murise fiul meu, ci fiul cazacului. Contesa dEstournelle era o femeie tare n toat puterea cuvntului; totui ea nu-i putu opri o uoar btaie de inim. Baroneasa relu: i asta se petrecea peste apte sau opt ani, eram pe patul de moarte Dar muream fericit i mndr, cci aveam doi copii n loc de unul la patul meu de agonie. Blanche avea 15 ani El era mare i puternic semna cu tatl su, aveau douzeci i apte sau douzeci i opt de ani i se uita la fata dumitale cu dragoste. O raz de soare primvratic ptrundea prin fereastra deschis i se juca n prul lor. Vntul mi aducea mirosul florilor din grdin Am luat mna Blanchei, am pus-o n mna aceluia pe care l plng n acest moment m-am deteptat! Baroneasa murmur aceste din urm cuvinte cu o voce stins i dou lacrimi curser pe faa ei slbit. Mtu, zise contesa ngenunchind n faa ei, n numele cerului, gonete asemenea amintiri ele i fac ru! . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .
- 198 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Contesa dEstournelle se ntoarse acas la ora mesei. Contele nu venise nc. Contesa se aez gnditoare pe un fotoliu n budoarul su. O mulime de gnduri erau n capul su. E prost lucru, i zise ea n fine, dup o lung reverie, c Blanche nu are cincisprezece ani! A face din visul contesei, o realitate! E i mai prost nc, continu ea, c am treizeci de ani mplinii, i c Gaston n-are dect douzeci i c nu sunt vduv! Un surs infernal flutur pe buzele ei. Oh! acest om, murmur ea fcnd fr ndoial aluzie la brbatul ei, acest beiv i grosolan acest juctor pasionat m-a fcut s pltesc, prin toate infamiile sale, prin petele sale, numele pe care mi l-a dat! Eram o curtezan, e adevrat, o femeie pierdut, fie! dar dac mi-am schimbat condiia cstorindu-m cu acest gentilom de general, cu acest ofier gonit din corpul su, cu acest mizerabil care mi-a adus ca zestre o voce rguit de abuzul rachiului, o srcie lucie i o via fr onoare? Ea visa nc i relu: E violent i brutal. De douzeci de ori ar fi fost ucis, dac n-a fi fost eu s-l mpiedic a-i risca viaa Astzi chiar, cine tie? Gontran poate m-ar fi scpat de dnsul Dar atunci privirea ei czu asupra copilei, care se juca ntr-un col al budoarului. Nu, zise ea, trebuie ca acest om s triasc. Trebuie ca fata mea s fie crescut n noblee. Un valet deschise ua i aduse o scrisoare pe o tav de argint. Contesa arunc privirea pe plic i tresri. Ah! zise ea. Smaraldul e tot aa de solid ca i Granatul, ea nu-i pierde timpul Iat poate o veste care vine din Sevastopol. Ea se grbi de rupe plicul i a citi scrisoarea: Scump Topaz, Perckoff, sclavul meu, n-a avut nevoie s scrie la Sevastopol, ceea ce, de altfel, ar fi fost cu neputin, telegraful nefiind pe timp de rzboi la dispoziia particularilor. Totui am informaia pe care tu mi-o ceri. Un tnr soldat, cu numele de Andreevici a fost fcut prizonier la Balaclava, i trimis n Frana. El se afl pe lista prizonierilor rui internai la Belle-Isle.
- 199 -

Ponson du Terrail

Acest tnr, se spune n documentul pe care mi l-a trimis Perckoff, pretinde c a fost crescut n Frana. Fi-va el acela pe care-l caui? A ta, Smarald P.S. Dac nu e acela, vom vedea ce e de fcut. l voi trimite pe Perckoff la Petersburg. Contesa plise citind aceast scrisoare. De la Belle-Isle pn pe continent, e o or de drum, i zise ea. Dac s-ar ncheia pacea, Andreevici, adic Gaston Ren, ar fi la Paris n trei zile Oh! Oh! trebuie s lum msuri. Contesa ntinse mna la sonerie, dar n acel moment intr brbatul ei. Amicul meu, i zise ea, vei mnca fr mine. Cum! zise contele dEstournelle, pleci din nou? Da. i nu tiu cnd m voi ntoarce; cu toate acestea ai face foarte bine s-i petreci seara cu copila noastr i s nu atepi. Fie, murmur contele. Contesa dEstournelle iei din nou; ea lu o birj i se duse n strada Olivier, la Smarald. Contesa i spuse intrnd: Am venit s mnnc cu tine, nu lsa pe nimeni s vin n vizit. Oh! e zadarnic; Perckoff mnnc n ora i nu va veni dect foarte trziu. Contesa se dezbrc i-i scoase plria. Am dat drumul tuturor servitorilor mei, relu Smarald. Servitorul i buctreasa sunt la teatru; le-am dat o loj. Am comandat mncare de la birt i bona mea m servete. Deci suntem libere i putem vorbi. S vorbim atunci. Mai nti joci n acest moment? Nu. Am un concediu de o lun. Ah! rspunse contesa. i Perckoff? Ei bine? l petreci cu dnsul? Da i nu. Ce vrei s spui? Ai face tu o cltorie cu mine? o ntreb contesa. Da, dac e necesar. Da. S plecm, atunci Contesa se arunc de gtul actriei i mbrind-o i zise cu
- 200 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

cldur: Mulumesc! Vd c eti tot prietena mea. i Unde mergem? La Belle-Isle. Bine. M interesez de tnrul Andreevici, zise contesa surznd. Ce i vei spune lui Perckoff? C m duc la mtua mea la Nantes. Tu tii c e bine s ai cte o mtu n vreun ora oarecare. Contesa surse; apoi ea prnzi cu mult poft i spuse Smaraldului: Mine, la ora nou dimineaa, e un tren expres pentru Nantes. i dau ntlnire la gara Orlans. Voi fi. Contesa dEstournelle se ntoarse acas i spuse brbatului ei: Plec mine diminea pentru cincisprezece zile. nc de diminea, contele trecea din surpriz n surpriz. Dar la aceast din urm veste, el nu se putu opri de a scoate un ipt. Cred, zise el, c nnebuneti, draga mea. Nu. Salvez motenirea noastr pe care era pe cale s o pierzi. Iat totul. Dar unde te duci? Asta e secretul meu. Mine diminea o vei duce pe Blanche la baroneasa Ren rugnd-o s o ngrijeasc. i ce-i voi spune? tii c fa de baroneas am o mam i o familie, oameni foarte sraci, dar foarte cinstii, trind ntr-un loc ndeprtat n regiunea Bretagne? Da, zise contele, cu un surs dispreuitor. Ei bine, am primit n cursul nopii o telegram n care mi se anuna c mama e pe moarte. Fie. Dar cel puin, zise contele, mi vei scrie? Poate Dup aceste cuvinte contesa l concedie pe brbatul ei i-l sftui s se culce. Ea petrecu o parte din noapte cu pregtirile de plecare, apoi dormi pn n ziu pe o canapea i la orele 8 dimineaa se urc n trsur fr s-l lase pe brbatul ei s o nsoeasc pn la gar.
- 201 -

Ponson du Terrail

Vicontele Arthur de Chenevires, dup ce se desprise, de amicul su, baronul de Neubourg, petrecuse toat ziua sub tensiunea emoiei. Gontran era un bun duelist, dar i contele dEstournelle avea o reputaie stabilit n aceast privin. Vicontele sttu cinci ore n ateptare. Apoi se duse la Gontran. Domnul baron, i spuse valetul, nu s-a ntors nc. A plecat ntre orele 2 i 3 cu o doamn. O doamn! zise vicontele cu surprindere. Zici c a ieit cu o doamn? Da, domnule. Nu s-a btut n duel? Nu tiu. Iat ceva foarte straniu! i zise vicontele. i mai atept. Se fcur orele apte, apoi opt i, la urm, nou. Gontran nu se ntoarse. La miezul nopii, cei trei prieteni ai baronului, adic lordul Blakstone, marchizul de Verne i vicontele de Chenevires, cuprini de o mare nelinite, se duser n strada Michodire. Dar straniul personaj, care ddea misterioasele lui consultaii n cursul zilei, nu era acolo i portarul nu le-a putut da nici o lmurire. Cavalerii Nopii, se duser, cum se fcu ziu, n pdurea Vincennes. Acolo trebuia s aib loc duelul. Ei strbtur aleile principale, se oprir n mai multe crciumi i ntrebar gardienii. Li se spuse c nici un duel nu avusese loc. Cnd ei se ntorceau la Paris, pe la orele 9, un om cu un palton gri i cu nite ochelari albatri se plimba pe bulevardul Beaumarchais. Vicontele de Chenevires l recunoscu. Era omul de pe strada Michodire. El sri din trsur i se repezi la dnsul. Ah! domnule viconte, zise acel om, eti foarte matinal astzi. Nici eu, nici amicii mei nu ne-am culcat, domnule. i de unde venii? Din pdurea Vincennes. i eu am fost acolo. Vicontele tresri.
- 202 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Atunci, zise el, poate ne vei da tiri despre Gontran? Omul cu ochelari albatri scp un gest de surprindere. I-am trimis ieri diminea, zise el, o not domnului baron de Neubourg, dar nu l-am vzut. Urc-te cu noi n trsur, zise vicontele, avem mare nevoie de dumneata. Misteriosul personaj se urc n trsur i ascult cu atenie povestirea pe care i-o fcu vicontele de Chenevires asupra ntlnirii care avusese loc n ajun ntre contele dEstournelle i Gontran i despre dispariia acestuia din urm. Acest mizerabil care altdat se numise Rocambole, se uita linitit la cei trei tineri i prea c-i domin cu rara i vasta lui inteligen. Domnilor, zise el n fine, prerea mea e c domnul baron de Neubourg a comis o greeal grav. Care? Aceea de a-l provoca pe contele dEstournelle nainte de a m consulta. n nota pe care i-o trimisesem, i-am indicat obiceiurile contelui, dar nu-l sftuiam deloc s fac aceast provocare. Cu toate acestea, zise de Verne, Gontran este prudent. Un surs flutur pe buzele omului cu ochelari albatri. Ascultai, domnilor, zise el, am avut onoarea de a v observa deja, suntei oameni prea oneti spre a duce la capt afacerea colosal pe care ai ntreprins-o. i cum ei se mirau, Rocambole urm: Spre a reduce la neputin oameni precum contele de la Morlire i cei doi veri ai si, trebuie uneori s te cobori la combinaii pe care singuri nu vi le vei nchipui niciodat. Marchizul de Verne i lordul Blakstone au vrut s protesteze, dar vicontele de Chenevires zise cu gravitate: Mrturisesc c am fost nvins n afacerea din Sologne. Nu tiu care e planul lui Gontran, dar mrturisesc c de dou luni de cnd ne silim s redm Danielei averea ei, n-am fcut nici un pas. Oh! iertare! zise omul cu ochelari albatri. La Charmerie, totul mergea de minune, i fr un scrupul destul de straniu al domnului baron de Neubourg, n noaptea cnd fiul i tatl s-ar fi gsit fa n fa ajungeam la deznodmnt. Domnilor, relu vicontele de Chenevires, propun s revenim la planurile domnului.
- 203 -

Ponson du Terrail

i el l art pe Rocambole. Ochii acestuia din urm strlucir sub ochelarii lui albatri. Domnilor, rspunse el, pot de acum s-mi iau angajamentul c voi reui. Dac vrei s-mi lsai iniiativa, dac mai sunt nc o dat capul care gndete, i v mulumii a fi braul care lucreaz, v promit s v predau pe spoliatori nainte de trei luni. Cu toate acestea, observ marchizul de Verne, se poate ntmpla ca Gontran Rspund de dnsul, zise vicontele de Chenevires, i sunt de prere s primim propunerile domnului. Ei bine, fie! ziser la rndul lor ceilali doi tineri. Atunci Rocambole fcu birjarului semn s opreasc. Domnilor, zise el, dac vrei s venii la mine disear v voi spune ce s-a ntmplat cu domnul de Neubourg. La ce or? La ora zece seara, nu nainte. Bun ziua, domnilor. El sri jos din trsur. Ce om straniu! zise marchizul Verne vzndu-l deprtndu-se. Am ncredere ntr-nsul, zise vicontele surznd, numai, pungaii, i sta a fost maestru, tiu s fac unele lucruri. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Seara, la ora zece, cei trei prieteni, care se duseser pe la Gontran, pe care nu-l vzuser din ajun, sunau la ua omului cu ochelari albatri. Acesta dduse drumul singurului su copist i i-a primit pe nobilii si musafiri n odaia din capt, pe care, cu mult ngmfare el o numea cabinetul su. Fostul marchiz de Chamery, fostul elev al lui sir Williams, se mbrcase de ast dat cu elegana unui gentilom perfect Domnilor, zise el oferind scaune Cavalerilor Nopii, asigurai-v asupra soartei amicului dumneavoastr Gontran de Neubourg; N-a fost rnit! Nu s-a btut. Cum asta? Rocambole deschise un mic carnet rou i consult prima pagin. Ieri, zise el, la ora dou dup-amiaz, domnul de Neubourg a primit un bilet de la contele dEstournelle.
- 204 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Acesta din urm l ruga s-i acorde un rgaz de douzeci i patru de ore. El pretinde c fata lui e bolnav pe moarte. La trei ore, o fost amant a baronului, domnioara Jeanne, de la teatru, s-a prezentat la dnsul. Ea a ieit cu el n birj i s-au dus amndoi la Gara de Nord. Acolo au luat un tren expres i s-au dus n Belgia. Dar, strig vicontele, asta e extraordinar! i adevrat, zise Rocambole surznd, baronul s-a oprit la Bruxelles. El a descins la hotelul Suedia, lng Teatrul Monnaie. Dar, domnule, l ntrerupse marchizul de Verne, permite-mi de a-i spune c mi se pare cu neputin ca Gontran s fi plecat astfel fr s ne previn! Domnioara Jeanne nu i-a dat voie. Oh! asta e frumos! E un secret ntre dnii i n numele acestui secret, ea i-a cerut aceast plecare misterioas. Bine, zise contele, dar cel puin se va ntoarce? Nu. De ce? Contesa dEstournelle nu vrea, rspunse omul cu ochelari albatri. Aceste cuvinte i uimir la culme pe cei trei tineri. Straniul personaj continu consultnd notele sale. Contesa dEstournelle, a crei fat n-a fost niciodat bolnav, s-a numit Topaz n lumea galant, unde a trit mult vreme. Ea avea dou prietene: una se numea domnioara Olimpia; cealalt e Jeanne fosta amant a amicului dumneavoastr, baronul de Neubourg. Granatul, Topazul i Smaraldul au rennoit acum zece ani, Istoria celor 13 a lui Balzac. Ele s-au unit printr-un jurmnt solemn i s-au servit n mod reciproc. Adic Jeanne, pe care am cunoscut-o perfect cnd era amanta lui Gontran, zise vicontele, este instrumentul contesei dEstournelle? Da. Mine, zise marchizul de Verne, plec la Bruxelles. Ar fi o greeal. De ce? Domnilor, zise omul cu ochelari albatri, lupta va fi nverunat cu o femeie cum e contesa. Ea e n stare s ne
- 205 -

Ponson du Terrail

zdrobeasc pe toi. Chiar pe dumneata? Chiar pe mine, murmur Rocambole, a crui fa se ntunec. Dar asta inu o clip, cci ndat faa lui se nsenin. Sunt nc tnr, zise el, spre a primi cartelul. ncredei-v n mine. Numai vreau s v pun condiiile mele. S vedem! V vei supune toi, orict de extraordinare ar putea fi ordinele pe care vi le voi da! Fie, ne vom supune, zise vicontele. Dar de ce s nu-l prevenim pe Gontran? Fiindc dac baronul de Neubourg se va ntoarce repede la Paris, o va detepta pe contes. Ah! uitam deja a v spune c i aceasta a plecat. Cnd? Azi de diminea. La Bruxelles? Nu, la Nantes. i ea a plecat cu cealalt prieten, domnioara Olimpia, adic Smaraldul. Ei bine, domnilor, zise vicontele rznd, mi se pare c partida devine interesant. Avem nite adversari demni de noi.. Ele vor avea ajutoare, s nu v ndoii de asta. Pe cine? Mai nti pe vicontele de La Morlire, care e un prieten al contelui dEstournelle. i apoi? i apoi pe Victor de Passe-Croix, frumosul adolescent care v-a pclit aa de bine n Sologne.

Capitolul XXXVII Ah! fiindc veni vorba de el, strig vicontele a voi s tiu ce poate fi comun ntre Victor i contesa dEstournelle. Omul cu ochelari albatri surse n mod enigmatic. Acesta, zise el, e un secret pe care e zadarnic s vi-l ncredinez, pentru moment. Dar n fine, ce e de fcut? Acum? Nimic. Asta e puin.
- 206 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Dar peste dou zile, domnilor, termin omul cu ochelari albatri, s-ar putea s v pun n campanie pe cteitrei. i s-l lsm pe Gontran la Bruxelles? Mine, unul din agenii mei va descinde de la Hotelul Suedia i va da baronului o scrisoare. Rocambole se scuz i se duse de se rezem de sob. Ai petrecut o noapte alb, domnilor, termin el, v sftuiesc s recuperai timpul pierdut. Cei trei Cavaleri ai Nopii l salutar pe Rocambole i plecar foarte gnditori. Dup plecarea lor omul cu ochelari albatri rse cu poft. Ah! zise el, inimi cavalereti i mini slabe, nu suntei nscui pentru intrig i contesa dEstournelle s-ar juca cu voi ca pisica cu oarecele de n-a fi eu. Acum, spre a explica prerea omului cu ochelari albatri, cu privire la Victor de Passe-Croix care, dup dnsul, putea la nevoie s fie un auxiliar preios pentru contesa dEstournelle e necesar de a ne rentlni cu acel tnr pe care l-am pierdut din vedere. L-am lsat pe Victor de Passe-Croix la Martinire, mpreun cu amicul su Raoul de Montalet i n faa familiei sale disperate i a surorii sale cu totul nebun. Tot ceea ce inima omeneasc poate avea ca mnie i furie, avu i Victor n acel moment. Oh! strig el, iat nite oameni pe care i-a ucide unul dup altul ca pe nite cini. Victor i Raoul se ntoarser n grab la castelul de Rigoles. Ei vroiau s-l vad pe de Fromentin i s-i smulg numele acelor oameni care pruser a-i servi drept complici lui Albert Morel. Dar o decepie nou i atepta la Rigoles. Factorul rural, care venea la castel n fiecare diminea i adusese lui Fromentin o scrisoare i ofierul de marin plecase ndat la Paris. Mnia care-l cuprinse atunci pe Victor e cu neputin de descris. El se ntoarse la Paris: Vreau s am dezlegarea enigmei ai crei victime suntem. La Paris eroul nostru merse la toate hotelurile spre a-l gsi pe Fromentin, dar cercetrile lui au fost zadarnice. Dup trei zile, el l vzu sosind pe tatl su, pe mama sa i pe sora sa. Flavia era tot nebun.
- 207 -

Ponson du Terrail

Victor i petrecea toat ziua strbtnd bulevardele, cluburile i cafenelele. El nu vzuse nici una din feele oamenilor care l serviser pe Albert Morel; dar el tot credea c va auzi vocea aceluia numit crbunar. Negsindu-l pe Fromentin, Victor spera ca sunetul acestei voci s rsune ntr-o zi sau alta la urechile lui; i atunci se va duce drept la acel om i-l va provoca. Dar Victor nu ntlni pe nimeni cu sunetul vocii crbunarului, i se ntorcea n fiecare sear acas cu disperarea n inim. ntr-o diminea Raoul de Montalet sosi la el triumftor: Am tiri despre Fromentin, zise el. i-i ntinse o scrisoare de la ofierul de marin. Amicul meu, zicea Fromentin, am plecat grbit din Rigoles, chemat la Ministerul Marinei. Ministrul mi-a dat o misiune i am plecat ndat. Sunt de opt zile la Nantes Victor ntrerupnd citirea acestei scrisori, strig: Plec la Nantes! Chiar asta vroiam s te sftuiesc, zise Raoul, i dac vrei plec i eu cu tine. Nu, zise Victor. Vreau s am o ntrevedere cu Fromentin. Va trebui s vorbeasc sau s se bat. Raoul se nclin n semn de aprobare. Dup zece minute Victor se urc ntr-o birj i spuse vizitiului: La gara Orlans! Tnrul urcndu-se n trsur nu observ un domn btrn, care la doi pai de poart citea un afi. Cu toate acestea, numai ce-l auzi pe Victor pronunnd cuvintele gara Orlans i acel domn btrn lu i el o trsur. El i spuse birjarului, dup ce i fgdui c-i va da cinci franci pentru curs. Te vei opri un moment pe cheiul dOrlans nr. 13. Trsura porni n galopul cailor i la orele opt i jumtate ajunse la casa desemnat. Btrnul cobor ncet i dup zece minute apru cu totul metamorfozat. El se mbrcase cu o blan, pusese pe cap o casc. n loc de baston i luase o umbrel mare, i avea la subioar un mic geamantan de piele. Acest personaj destul de excentric intr n gara Orlans cu un cornet acustic.
- 208 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Victor se afla deja la ghieu i lua un bilet pentru Nantes. Btrnul se aez n spatele lui, i cumpr de asemenea un bilet pentru aceeai destinaie. El vorbea foarte tare. l ntreba pe impiegatul de la ghieu cte staii intermediare se aflau ntre Paris i Tours, i se fcea aa de surd, nct Victor cu toat agitaia lui nu se putu opri de a-l observa i de a face aceast reflecie. Iat un om n faa cruia poi vorbi orice. Victor intr n sala de ateptare; btrnul l urm. Dar acolo tnrul fcu un gest de surprindere, se nroi i salut. Dou femei se plimbau una lng alta, i una din ele era fr ndoial bine cunoscut de Victor, dac judecm dup emoia pe care el o simi. Aceste dou femei nu erau altele dect contesa dEstournelle i amica sa Smaraldul. Contele dEstournelle, dup spusele omului cu ochelari albatri, era prieten cu vicontele de la Morlire. Vicontele era unchi dup moda breton cu Victor de Passe-Croix i acesta din urm o vzuse pe contesa dEstournelle la dnsul n iarna precedent. Contesa era frumoas. Victor era tnr. Simise pentru dnsa un nceput de pasiune, ndrznise chiar s-i fac o declaraie de amor i fiind respins, el se jurase s o uite. Victor o uitase, ntr-adevr; dar aceast ntlnire neateptat detept ntr-nsul un amor nc nestins, cu att mai mult c contesa i surse i-i ntinse mna. Vrei s te duci n Sologne, domnule Passe-Croix? l ntreb ea. Nu, doamn contes, m duc la Nantes. Contesa tresri, apoi ea se aplec la urechea Smaraldului. Iat, zise ea, un tnr nebunatic care ne va ncurca, poate. M prind c e amorezat de tine, draga mea, zise Smaraldul. A fost. Atunci cine tie? ne poate servi. Un gnd iute ca fulgerul strbtu creierul contesei. Se poate, zise ea. i continu s vorbeasc familiar cu Victor, fr s-l bage n seam pe acel domn btrn, care se aezase n spatele lor pe o banchet i prea absorbit n citirea unui ziar.
- 209 -

Ponson du Terrail

Semnalul de plecare se auzi. Urc-te n vagonul nostru, zise contesa lui Victor. Bucuros, rspunse tnrul. i se instal lng cele dou dame. n momentul n care un impiegat vroia s nchid vagonul, btrnul domn se urc pe scar, se scuz i ptrunse n vagon. Contesa fcuse un gest de neplcere. Victor, ns, se aplecase spre dnsa i-i zise: Nu te teme, doamn. Acest om e surd. Vom putea vorbi n linite. Dup o or trenul se opri cinci minute la Etampes. Pe drum, btrnul domn, care nu ncetase de a citi ziarul, aflase numele contesei i l auzise pe cel pe care ea l ddea tovarei sale. Dup o or, omul cu ochelari albatri primea n cabinetul su din strada Michodire o telegram astfel conceput: Astzi de diminea Raoul de Montalet a venit la Victor, care pleac la Nantes. l urmresc. El cltorete cu contesa E i e amorezat de dnsa. Sunt n acelai vagon. La ora opt seara trenul sosi la Nantes. La ora nou omul cu ochelari albatri a primit o a doua telegram: Nantes, ora opt Victor tot amorezat; la Tours unde a mncat, s-a aruncat un praf galben n paharul su; de la Tours la Nantes el a devenit foarte comunicativ i a povestit istoria de la Sologne, fr, ns, s vorbeasc de sora lui. Acum s i urmm la Nantes pe contesa dEstournelle, pe Smarald i pe cavalerul lor din ntmplare.

Capitolul XXXVIII Victor de Passe-Croix avea douzeci de ani, vrsta pasiunilor naive. La douzeci de ani, femeia iubit devine un nger. nainte de a sosi la Nantes, contesa dEstournelle tia pe de rost toat istoria din Sologne de la ntlnirea lui Albert Morel cu Victor i pn la nebunia surorii sale. Victor o considera pe Olimpia, adic pe Smarald, o femeie din
- 210 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

cea mai bun lume. Cele dou femei descinser la Hotelul Marinei, pe chei. Victor, supunndu-se unui motiv de bun-cuviin, a descins ntr-o camer mobilat din vecintate. Contesa i-a dat voie s vin n fiecare zi numai ca s ia masa la Hotelul Marinei. n seara sosirii lor, cele dou femei, nchise n odaia de la hotel, cci ele luaser un apartament comun, vorbeau pe optite. Draga mea, zise Smarald, cred c a sosit momentul s-mi faci cteva destinuiri. Sunt dispus, rspunse contesa. Afl deci c tnrul la care mergem ca s-l vedem la Belle-Isle se numete Andreevici, se afl prizonier acolo i e un biat de care m interesez foarte mult. Accentul contesei era ironic. Da, zise Smaraldul, pricep. Numai c a vrea s tiu cauza simpatiei tale pentru el. Ei bine, rspunse contesa, nchipuiete-i c acest tnr, care se numete Andreevici este fiul unui adevrat cazac, cu pretenia de a avea o alt origine. Ah! El se pretinde nepot al baronesei Ren, pe care trebuie s o motenim eu i brbatul meu. Un surs flutur pe buzele Smaraldului, surs misterios, care o fcu pe contes s cugete astfel: Vd bine c n-ai priceput, draga mea. tii bine c acest biat la Belle-Isle, este prea aproape de Paris. Fr ndoial; dar ai gsit mijlocul de a-l ndeprta? Contesa se uit fix la amica ei i rspunse: l voi gsi. i sculndu-se de pe scaunul pe care sttea, se aez n faa oglinzii i dup ce se contempl, surse i adug: Pe onoarea mea, sunt frumoas nc i pot zpci mintea unui biat de douzeci de ani! Da, zise Smarald, i Victor de Passe-Croix e o dovad. Contesa i puse un deget la buze. St! zise ea, cred c sta e mijlocul pe care l cutm. Adevrat? Drace! Victor e nebun dup mine. La un semn al meu s-ar arunca ntr-un pu. Ceea ce nu-l mpiedic de a ne fi prsit pe amndou
- 211 -

Ponson du Terrail

spre a se duce n cutarea ofierului su de marin, care Contesa dEstournelle o ntrerupse pe amica sa Smarald: Ascult-m bine, zise ea. Presupune c suntem la Belle-Isle Dar vom fi mine sear; cu vaporul se merge foarte repede. E adevrat. Deci s presupunem c suntem la Belle-Isle. Fie! Ne instalm ntr-o csu pe care o vom nchiria la marginea mrii. De minune! i l primim pe acest tnr Andreevici. Apoi Andreevici m iubete. i asta se poate. Victor m iubete de asemenea. Asta s-a ntmplat. Amndoi tinerii se bat n duel Smarald o privi fix pe contesa dEstournelle. Haide! zise ea, vd c ai rmas tot Topazul de odinioar. Bine, am priceput, dar Ah! zise contesa, ai vreo obiecie de fcut? Una mare. S vedem? Smarald se scul tot cum se sculase i contesa cu un moment nainte i, tot ca i dnsa, se aez n faa oglinzii. Cum m gseti? ntreb ea. Frumoas s nnebuneti pe cineva. Adevrat? Pe cuvntul meu. Ei bine, presupune Ce C acest tnr Andreevici, n loc de a te iubi pe tine, se amorezeaz de mine Asta mi-ar strica combinaiile, rspunse contesa Dar Acest dar era superb! Prin el voia s spun: Sunt de zece ori mai frumoas, de zece ori mai seductoare dect tine! Pe cnd Smarald voia fr ndoial s protesteze, se auzi btndu-se la ua salonului n care cele dou femei ateptau ora mesei. Iat-l pe Amadis al meu! murmur contesa. Era, ntr-adevr, Victor de Passe-Croix.
- 212 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Tnrul era palid, dar n privirea lui se citea un fel de bucurie nespus. L-am gsit, zise el intrnd i srutnd mna ce i-o ntindea contesa. Ah! zise ea cu curiozitate. Ei bine i-ai spus secretul meu? Nu nc. Contesa dEstournelle se uit la dnsul. Victor continu. Mine mi-a fgduit c se va explica. Ah! Oh! fii linitit doamn, voi ti s-l constrng s fac aceasta. Adic, zise contesa, l-ai ntlnit ast-sear, l-ai provocat i te vei bate cu el mine diminea? Victor se nroi i tcu. l vei ucide sau te va ucide dar nu vei ti nimic. Tnrul tresri. Pe cnd, continu contesa, dac m-a amesteca. Ei bine? Voi ti ast-sear numele acestor oameni care te-au tratat n mod aa de nedemn. Victor i nbui un ipt i o privi pe contesa dEstournelle cu admiraie. Dar pentru asta, zise ea, mi trebuie mai nti cteva informaii asupra ofierului dumitale. Unde st? La bordul vaporului Saumon, pe care l comand. Ah! comand un vapor? Da, doamn. Acest vapor face legtura ntre Nantes i Belle-Isle. Contesa tresri, dar faa ei rmase nepstoare. Victor adug: El are chiar, se pare, un foarte ciudat echipaj. S-au amestecat printre marinarii si prizonieri rui. Contesa i Smaraldul schimbar pe furi o privire. Cum se numete ofierul dumitale? l ntreb contesa dEstournelle. De Fromentin. Fromentin! strig Smaraldul, un locotenent de marin? Da. doamn. l cunosc. Ah!
- 213 -

Ponson du Terrail

i, zise Smaraldul surznd, ceea ce n-a vrut s-i spun dumitale, mi va spune mie. Dar, doamn, observ Victor, gndii-v c l-am provocat. A! voi aranja eu afacerea, fii pe pace. Apoi ntorcndu-se spre contes, Smarald urm: Dac m crezi, drag amic, vom merge imediat, s-l vizitm pe Fromentin. Trebuie s-l mpiedicm pe acest zburdalnic, zise ea surznd lui Victor, de a se lsa ucis mine. Contesa se uit la Victor cu privirea femeii sigure de a fi iubit. Te fac prizonierul meu, zise ea, i i ordon s rmi n arest pn la ntoarcerea noastr. M voi supune, doamn, replic tnrul, dar gndete-te c dac Fromentin nu v va spune numele acelor oameni, trebuie s m bat cu dnsul mine. Fii linitit, zise Smarald, vom ti totul. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Astfel dup cum spusese i Victor, Fromentin comanda de vreo cinci zile vaporul Saumon, care fcea n fiecare zi drumul de la Nantes la Belle-Isle. Tnrul ofier intrase n portul Nantes de aproape o or i se pregtea s coboare pe uscat spre a lua masa n ora, cnd un matelot, care fcea de santinel la ua lui i aduse o carte de vizit. Marinarul o lu i aruncnd ochii citi plind acest nume: VICTOR DE PASSE-CROIX Dumnezeul meu! i zise el, ar fi trebuit s m atept la aceast vizit. Totui nu pot vorbi. Puteam la Rigoles dar nu mai pot acum, cci am primit un bilet de la Chenevires care m roag s pstrez tcerea, cel puin nc o lun Poftete-l nuntru, zise el. Victor intr. El era ncheiat la hain pn sus i avea aerul unui om hotrt s se certe. Domnule, i zise marinarul oferindu-i un scaun, m ateptam la vizita dumitale. Te-am cutat cinci zile n tot Parisul, domnule i negsindu-m la Paris ai venit la Nantes? Da, domnule. Marinarul atept. Am venit, zise Victor, spernd c nu vei refuza s-i
- 214 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

numeti pe mizerabilii care Domnule, l ntrerupse ofierul, sunt legat printr-un jurmnt. Dar acest jurmnt nu e etern. Vrei s mai atepi o lun? E cu neputin! i mie mi e cu neputin s vorbesc mai nainte. Dar, zise Victor, pe un ton arogant, nu i este oprit a te bate, sper? Fromentin scoase un suspin i l privi cu tristee pe tnr. Nu, domnule, zise el, numai Ah! zise Victor cu dispre, mi vei cere de asemenea un rgaz? Te neli, domnule, dar comand vaporul pe care m aflu. Acest vapor i ridic ancora mine la orele nou. Dac ii mult s te bai Voi fi, domnule, rspunse Victor, la dispoziia dumitale de la orele apte diminea i dac vrei ne vom bate cu pistolul. Cum i va plcea, n pdurea Mauves Fie. Victor se nclin, l salut pe Fromentin i iei din cabin fr s spun nici un cuvnt. Pe cnd eroul nostru strbtea puntea zri un tnr care privea marea cu melancolie. El n-avea mai mult de douzeci de ani, avea ochii albatri, prul blond i n toat persoana lui era ceva care i ddea o distincie suprem. El purta uniforma soldailor rui i Victor realiz c e unul din prizonierii de la Belle-Isle. Victor era mbrcat cu pantalonul din uniforma de la Saint-Cyr. Pe cnd el trecea pe lng tnrul rus, acesta i ntoarse capul i-l salut pe Victor. Victor rspunse la salut; apoi crezu c pricepe c prizonierul dorea s-i vorbeasc i se opri. ntr-adevr, tnrul veni la dnsul i l salut din nou: Scuz-m, domnule, zise el. Dar pantalonul pe care l pori nu e al uniformei din Saint-Cyr? Da, domnule. Vii din Paris, fr ndoial? Da, domnule. Scuz-m, relu tnrul rus. Dar eti prima persoan care
- 215 -

Ponson du Terrail

vine din Paris i pe care am fericirea s o vd i poate vei putea s mi dai vreo informaie. Vorbete, domnule. Aparii fr ndoial lumii distinse, continu tnrul i poate c ai auzit vorbindu-se de o femeie btrn din foburgul Saint-Germain, despre care a vrea s am tiri. Cum se numete? ntreb Victor. Baroneasa Ren. Vduva generalului? Da, domnule. Am auzit vorbindu-se de dnsa. Ah! mai triete? Da, domnule. Faa rusului se lumin de bucurie. Mulumesc, domnule, zise el, mulumesc de o mie de ori. i salutndu-l pe Victor se ntoarse la locul su, pe cnd acesta, urcndu-se n luntre, se ntoarse pe uscat. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . n acest timp, de Fromentin rmsese n cabina sa prad unei adnci tristei. Srmanul Victor, murmur el de vreo douzeci de ori de la plecarea lui, nu pot totui s-l ucid! De Fromentin era aa de demoralizat, nct renun s mai coboare pe uscat i prnzi n cabina lui. O or dup plecarea lui Victor, locotenentul fu scos din ntunecata lui reverie de tirea ce i se aduse c o luntre, n care se aflau dou femei acostase la vaporul lui. Mirat, de Fromentin iei din cabin i veni s se uite. Noaptea era luminoas i luna strlucea pe cer. La aceast lumin, tnrul ofier crezu c vede dou femei urcndu-se pe bord. Contesa i era necunoscut, dar nu-i putu opri un gest de uimire vznd-o pe Smarald ntinzndu-i mna i spunndu-i: Bun seara, amice. Cum! zise el, dumneata domnioar? Smarald jucase cu patru sau cinci ani n urm ntr-un teatru din Brest, n timpul unuia din concediile sale. Acolo, ea l ntlnise pe Fromentin i se ndrgostiser unul de altul. El nu era pe atunci dect aspirant de clasa I. Tnrul ofier nu se dusese niciodat la Paris fr s o viziteze pe
- 216 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Smarald, care l primise ntotdeauna de minune. Dragul meu, continu actria, pe cnd Fromentin o saluta pe contes, doamna e una din prietenele mele care dorete s-i pstreze anonimatul. Ofierul se nclin. i venim s te vedem pentru o afacere din cele mai importante. Adevrat? Fromentin oferi braul su contesei i le conduse pe amndou n cabina lui. Cnd cele dou femei fur singure cu dnsul, Fromentin o privi pe actri. Acum, zise el, te ascult, domnioar. Trebuie s te bai mine, nu-i aa? zise Smaraldul. Ofierul tresri. Cu Victor de Passe-Croix, un adevrat copil! Vai! Contesa dEstournelle tiu s se arate disperat i-i duse batista la ochi. Amicul meu, zise Smaraldul, tii c dac-l ucizi pe Victor o ucizi i pe doamna cu aceeai lovitur. Dumnezeul meu. Vreau deci cu orice pre s mpiedic aceast ntlnire, dragul meu Fromentin. Dar cum! Victor, pe care-l iubesc ca pe un frate, nu e om de neles. El vrea s m foreze a viola un jurmnt.. Asta e cu neputin. Contesa ridic fruntea i l privi pe Fromentin. Vrei, domnule, zise ea, s m autorizezi s-l fac pe Victor s neleag? E greu, doamn. Fie; dar, n fine, mi dai depline puteri? Oh! bucuros. Un fulger de bucurie strluci n ochii contesei. Domnule, adug ea, unde v pot trimite o scrisoare ast-sear? Doamn, rspunse Fromentin, voi avea onoarea de a trimite servitorul meu la orele zece. Contesa se scul i i fcu semn Smaraldului. Fromentin i oferi din nou braul i urcar pe punte, care era luminat de razele lunii.
- 217 -

Ponson du Terrail

Tnrul prizonier rus, care, cu o or nainte, vorbise cu Victor de Passe-Croix, sttea tot la locul su. La zgomotul produs de fusta de mtase a contesei se ntoarse. Luna lumina frumoasa fa a contesei dEstournelle. Tnrul tresri privind-o. El simi una din acele impresii ciudate, inexplicabile, care decid cteodat viaa unui om. Oh! ce frumoas e! murmur el. Deja contesa era departe i ajunsese la scar. Ea nu l vzuse pe tnrul prizonier. Domnule, zise ea, n momentul cnd puse piciorul pe scar, mi s-a spus un lucru foarte ciudat astzi Ah! zise Fromentin.. Ai la bord i rui? Da, doamn; am patru prizonieri, care mi s-au dat pentru serviciul interior al vaporului. i eti mulumit de dnii? Sunt blnzi i supui; dar, la drept vorbind, nu ntrebuinez dect trei din ei. i al patrulea. Ah! ct despre sta doamn, are minile prea albe pentru ca s ndrznesc s-l pun s spele puntea. E deci un ofier? Nu, un simplu soldat anume Andreevici, doamn. Contesa simi c-i bate inima cu violen. Fromentin urm: Acest tnr mi se pare c are un mister n viaa lui, poate un roman. Are o turnur distins i vorbete foarte bine limba francez. E vreun biat de familie, fr ndoial. Cred; dar pstreaz o mare tcere i pare a fi n prada unei mari tristei. Ah! zise Smaraldul rznd, m faci curioas, drag Fromentin, cu rsul tu misterios. Adevrat? Pe cuvntul meu. i a dori s-l vd pe acest tnr E uor, rspunse Fromentin, care i aminti c trecuse pe lng prizonier i ntorcnd capul l cut cu privirea. Dar prizonierul dispruse deja. Vrei s-l chem domnioar? Nu, zise Smarald, dar ai putea face ceva mai bun. Ce?
- 218 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Trebuia s trimii servitorul dumitale ast-sear la hotelul Marinei? Da. Ei bine, trimite n locul lui pe prizonierul rus. Drace! asta e cam greu Eu rspund de dnsul Dar, fie, adug Fromentin, cred c va fi un om de treab. Dac ii l voi trimite. Eti drgu, exclam Smaraldul, care schimb o nou privire cu contesa i i ddu mna ca s i-o srute ofierul de marin. Cele dou femei coborr n luntrea lor, i, dup cteva minute, ele soseau la hotelul de Marin. Victor sttuse credincios n arestul pe care i-l impusese contesa dEstournelle. Ea l gsi stnd lng foc cu picioarele ncruciate i adncit n gnduri. Ei bine, i zise ea punndu-i frumoasa ei mn pe umr, nu te vei bate. Victor se scul n picioare i strig: Aadar v-a spus. Totul. Atunci i voi spune mai nti, zise contesa, c numele acelor care te-au ultragiat le cunosc destul de bine. Contesa minea cu atta curaj nct tnrul scoase un ipt. i nu era de loc necesar, adug contesa dEstournelle s-l provoci pe acest srman Fromentin, care e un gentilom i te iubete mult. Dar atunci mi vei spune, doamn numele acestor oameni? nc nu! Victor fcu un pas napoi; dar contesa se uit la dnsul cu acea privire care nconvoaie voinele cele mai tari. Amicul meu, zise ea, oamenii pe care i urmreti sunt tari, i vei cdea n lupt de nu vei gsi un ajutor. Un ajutor? Da. Pe cine? Pe mine. Ea pronun acest cuvnt cu un gest teatral. Dumneata, zise el, dumneata, doamn, ai consimit? Aceti oameni sunt inamicii mei fiindc sunt i ai
- 219 -

Ponson du Terrail

dumitale. Victor i nbui un ipt i czu la picioarele contesei. Ea l ls s-i ia mna pe care el o srut. Scoal-te, copile, i zise ea. M unesc cu dumneata, i-i jur c rzbunarea noastr va fi teribil. Dar pentru asta trebuie s ai o ncredere oarb n mine. Oh! S juri c mi te vei supune. Jur. Orict de stranie i s-ar prea linia de conduit pe care i-o voi dicta. Fie. Ei bine, mai nti nu vei ti nc numele acestor oameni. Dar, doamn Nu vreau s strici totul prin iueala dumitale Cu toate acestea Nu ai jurat c mi te vei supune? i contesa l fascin pe Victor cu privirea. Ea l ls s-i ia mna pe care el depuse un srut. Victor fu nvins. i spre a ncepe rolul dumitale de supunere, zise ea, mine vei veni s locuieti aici. Bun! Te vei duce s te plimbi, vei umbla clare vei vizita mprejurimile dar nu te vei ocupa de nimic nainte de a-i da noi instruciuni. Dar dumneata? Eu, zise contesa, plec mine ntr-o cltorie de patruzeci i opt de ore, trei zile cel mult, cu doamna M vei atepta aici. Cum! zise el cu accentul dojenitor al unui copil, nu mi dai voie s te nsoesc? Ea surse i o privi pe Smarald. Da, zise ea, e un copil teribil! Iat acum vrea s vin la mtua mea! Asta ar fi nostim! Contesa dEstournelle escortat de un tnr nebun. Victor rmase puin cam ncurcat i murmur cteva cuvinte. Haide! zise contesa, cu un accent de buntate plin de fgduieli, te-am iertat, dar cu o condiie. Oh! vorbete! C vei uita numele meu. Eu sunt doamna Durocher,
- 220 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

vduva unui armator din Havre. Victor, un moment uimit, se nclin n semn de adeziune. Contesa adug: De aici nainte, pentru toat lumea, m nelegi? sunt doamna Durocher, mi juri? Pe onoare. E nostim, zise ea privind-o nc o dat pe Smarald i surznd lui Victor. Acum, amicul meu, ntoarce-te la hotelul dumitale, cci e ora nou i jumtate. E ora la care tinerii se culc. Dar, cel puin te voi vedea mine nainte de plecare? se rug Victor. Victor plec beat de amor i convins de asocierea total a contesei la rzbunarea lui. Da, la ora apte de diminea.

Capitolul XXXIX Dup ce Victor de Passe-Croix a plecat, Smarald i Topaz se privir rznd. Ei bine, zise contesa, crezi c mi-am jucat bine rolul? De minune. Srmanul biat e convins c i cunosc pe acei oameni care l-au mistificat i va atepta. Bine! zise Smaraldul, dar se poate s se plictiseasc ateptnd i atunci Atunci vom vedea. De altfel pn atunci ne va scpa de Andreevici, fr ndoial. Ah! e drept, zise actria. Ei bine! l vom vedea pe acest erou de roman. Mor de nerbdare. Acum, termin Smarald nu mai vd necesar dect un singur lucru. Care? Ca el s se amorezeze de tine. Draga mea, zise ea, voi face o frumoas concesie amorului tu propriu. Care? Vei trece n odaia de alturi. Eu l voi primi pe Andreevici. n acest chip el nu putea alege.
- 221 -

Ponson du Terrail

Nostim! zise Smaraldul rznd. Dar atunci tu i vei rspunde lui Fromentin? Nu, voi trece la tine i i voi dicta scrisoarea. Acum ce cltorie de trei zile vom face mpreun? Vom merge la Belle-Isle-sur-Mer, pe vaporul lui Fromentin. Dar, drag Contesa dEstournelle n-avu timpul s rspund, cci se auzi o btaie n u. E dnsul! zise Smarald. i las cmpul liber. i ea dispru n odaia vecin, lsnd ua ntredeschis, aa ca s vad i s aud fr s fie vzut. Era ntr-adevr prizonierul rus. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Andreevici, am spus, avusese o senzaie ciudat vznd-o pe contes. Era un misterios avertisment al ntmplrii care-i optea la ureche c aceast femeie era destinat s joace un rol important n existena lui, sau frumuseea contesei produsese asupra tinerei sale imaginaii acea impresie bizar i adnc? Andreevici, cci el era acela care se numise la Paris, Gaston Ren i care fusese ncorporat prin violen n armat sub un nume mincinos, Andreevici dei vorbise n manuscrisul su de contesa dEstournelle, nu o cunotea ns. Ceea ce el tia, aflase de la cazacul Andrei Petrovici, care, nainte de a muri i mrturisise totul. Andreevici era la Belle-Isle de aproape o lun i de ase luni era prizonier. Fusese trimis la Toulon, apoi la Marsilia unde fusese mult timp bolnav. n fine fusese trimis la Belle-Isle. Acolo, blndeea lui, fizionomia lui plin de farmec, l fcuser prieten cu ofierii francezi care aveau supravegherea. Andreevici, sau mai bine zis Gaston Ren, nu mai avea de aici nainte dect o int, o dorin, de a se putea ntoarce la Paris, unde, cu ajutorul lui Baptistin, btrnul valet, spera s-i poat stabili identitatea sa. Dar nenorocirile prin care trecuse l fcuser prudent i nencreztor. Dup ce se interesase la Toulon, i la Marsilia, pe la toi ofierii francezi pe care i ntlnise, despre cpitanul Grain-de-Sel, el aflase c protectorul Danielei rmsese fr un picior, i c fusese trimis la Constantinopol, unde probabil,
- 222 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

dup cum i se spunea, murise. Atunci, Gaston Ren fcuse aceast reflecie plin de nelepciune: Dac omul care m persecut, acest nenorocit conte dEstournelle care vrea s mi fure motenirea, a fost aa de puternic s-l domine pe Andrei Petrovici, va fi i mai mult nc contra mea, care n-am n mini nici o dovad a infamiei lui. Dac vreau s m rentorc ntr-o zi la Paris i s ncing o lupt cu acest bandit blazonat, trebuie s pstrez cea mai adnc tcere asupra adevratei mele origini. Falsul Andreevici se inuse de cuvnt. El nu spusese la Belle-Isle nimnui nimic; i trecea drept rus. De Fromentin micat ca i ceilali de acest om melancolic, de aceast tristee plin de demnitate, ncercase a-l chestiona, dar tnrul tcuse. Cteva minute dup plecarea domnioarei Olimpia i a misterioasei sale tovare, Fromentin l chem pe acela, pe care l vom numi provizoriu cu numele lui rusesc de Andreevici. Acesta tocmai vroia s se culce cnd i se transmise ordinul comandantului. El se mbrc i se duse repede la Fromentin. Amicul meu, zise acesta din urm, n-am de ce s m ngrijorez dac eti un om de onoare; asta am ghicit-o de la nceput. Andreevici se nclin. Dac i voi cere cuvntul de onoare c dac te voi trimite pe uscat vei reveni s te culci pe bord, mi-l vei da? Da, comandante. Am o misiune de ncredere s-i dau, adug comandantul. M voi sili de a m face demn de o asemenea favoare. E vorba de a te duce la hotelul Marinei. M voi duce. Acolo, vei cere s vorbeti cu domnioara Olimpia. Ea a descins la hotel cu o prieten a ei. Andreevici tresri. Aceast dam a fost aici mai adineauri. Poate ai vzut-o trecnd pe punte. Emoia pe care Andreevici o simise la vederea contesei i reveni i inima lui btu din nou cu putere. Aceast dam, adug Fromentin, i va da o scrisoare pe
- 223 -

Ponson du Terrail

care mi-o vei aduce. Haide, eti prizonier pe cuvntul de onoare. Ia luntrea mea i du-te pe uscat. Andreevici l salut pe Fromentin, se ncheie la tunic i dup cteva momente era pe uscat. Cnd sosi la hotelul Marinei i trecu pragul salonului unde l atepta contesa, Smaraldul dispruse. Actria din odaia vecin l examina pe tnrul rus. Contesa dEstournelle se rsturnase pe jumtate pe o canapea i luase o poziie plin de farmec i de voluptate. Andreevici se oprise n prag i rmase un moment ca fermecat. Domnioara Olimpia? murmur el. Contesa nu rspunse: Sunt eu! dar nici nu zise: Nu sunt eu. Ea fcu un semn tnrului om i-i spuse: Apropie-te, domnule. Apoi sculndu-se pe jumtate i uitndu-se la dnsul cu o privire care l fcu s tresar: Vii de la bordul vaporului Saumon, nu-i aa? Da, doamn. Te trimite domnul de Fromentin? Da, doamn, rspunse Andreevici care continua s o contemple pe contes. Ia loc, domnule, i spuse ea. i voi da o scrisoare pentru comandantul vaporului Saumon. Ea ntinse mna i trase lng dnsa o msu pe care se afla tot ceea ce trebuia pentru scris. Andreevici sttu n picioare, uitndu-se la dnsa cu o privire plin de admiraie. Contesa lu tocul; dar nainte de a scrie ea ridic din nou ochii spre acel tnr: Dumneata eti prizonier rus? l ntreb ea. Contesa avea o voce drgu i armonioas, care ptrunse pn n fundul sufletului lui Andreevici. Da, doamn, zise el. Cel puin am uniforma ruseasc. Ciudat rspuns! murmur ea cu jumtate voce. Cu toate acestea Andreevici auzi destul de bine, dar nu crezu c e nimerit s se deslueasc mai bine. Contesa relu: Vorbeti limba francez foarte bine, domnule. El tresri i o privi din nou, dar de ast dat cu un fel de nencredere.
- 224 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Este natural, zise el, n cazul tuturor ruilor doamn. E adevrat. Totui, dac n-a vedea haina dumitale, a jura c eti francez. Andreevici ddu din cap. Sunt rus, zise el stnd n picioare respectuos ca un soldat n faa efului su. Contesa lu condeiul i scrise: Domnule, Nu te vei bate cu domnul Victor de Passe-Croix. Acesta din urm consimte s atepte. Pierzi ocazia unui duel, dar ctigi dou pasagere. Poi s ne iei la bordul vasului dumitale mine diminea? Olimpia i eu dorim s facem o cltorie la Belle-Isle-sur-Mer. A dumitale devotat. I. Durocher Contesa trecu n odaie unde se afla domnioara Olimpia. Ia loc, domnule, spuse ea adresndu-se lui Andreevici, m ntorc peste dou minute. Andreevici se nclin i se aez pe scaun, pe cnd contesa dEstournelle disprea dup ua ce desprea salonaul de dormitorul lor. Ei bine! zise ea privind-o pe Olimpia, l-ai vzut? Da. Cum l gseti? Frumos ca un nger, simplu i distins ca un prin. Ah! zise contesa devenind vistoare i aplecndu-i ochii, i mie mi-a produs aceeai impresie. i, murmur Olimpia la urechile contesei, ce suprtor ca interesele tale s fie cu totul opuse fa de ale mele. Contesa suspin. Srmanul biat, zise ea, m-a privit de mai multe ori cu un fel de extaz! Zu! Da, i m prind c n cel mult opt zile va fi nebun de amor; dar nebun de legat. Pcat, zise Smarald, dar ce i-ai scris lui Fromentin? C plecm mine cu dnsul la Belle-Isle; vrei s adaugi cteva cuvinte la scrisoarea mea? E n zadar.
- 225 -

Ponson du Terrail

Contesa dEstournelle se ntoarse n salona i Andreevici se ridic vznd-o aprnd. Domnule, i zise ea, vei fi aa de amabil de a da aceast scrisoare domnului de Fromentin, anunndu-l c eu i amica mea vom fi mine la ora opt dimineaa la bordul vaporului Saumon. Ea i ntinse scrisoarea. El fcu un pas nainte, dar ea l opri cu un gest: Iart-m domnule. Eti de mult vreme la Belle-Isle? De o lun. Cunoti Locmaria? Acolo sunt internat. Mi s-a vorbit de o csu de nchiriat la Locmaria. Contesa spunea asta la ntmplare i ntmplarea voi ca ea s spun ceva adevrat. Cunosc, doamn, rspunse Andreevici, pe marginea mrii, la un sfert de leghe de Locmaria, ntr-o vale, o csu vopsit cu verde, nconjurat de o grdin i umbrit de mari arbori. i e de nchiriat? Da, doamn. Vom vedea mine dac mi convine acea cas. Andreevici tresri. Mergei oare la Belle-Isle, doamn? ntreb el. Da, domnule, plecm mine. i vrei Vreau s nchiriez acea cas de care mi-ai vorbit, pentru vara viitoare. O uoar roea color faa i fruntea prizonierului; dar el nu fcu nici o observaie i cum contesa nu-l mai reinu, el salut i se retrase. Numai n momentul cnd s treac pragul se ntoarse i o mai salut o dat, i contesa rmase convins c frumuseea ei fascinant tulburase inima i imaginaia acelui tnr

Capitolul XL Acum s trecem peste un interval de opt zile i s ne deplasm la Belle-Isle. Se nsera i soarele intrase pe jumtate n valurile mrii. O barc n care se aflau doi oameni i avnd o mic pnz,
- 226 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

luneca pe lng coast. Aici ea prea c vrea s se apropie i s intre n portul Locmaria; aici se ndrept ca i cum ar fi vrut s o ia n largul mrii. Din cei doi oameni care se aflau n barc, acela care inea lopata era mbrcat ntr-o mare manta i avea un capion care i ascundea pe jumtate figura. Cellalt, stnd lng catarg, fuma linitit o igar i era mbrcat ca un om cu totul strin de mare i de moravurile acelora care o strbat. Un palton alb, o plrie moale i un sac de voiaj la subioar, artau turistul, pe cnd cellalt prea a fi un adevrat marinar. Cu toate acestea, cine l-ar fi examinat cu atenie, ar fi observat c faa lui nu fusese btut de vnturile mrii i c minile n care inea lopata erau prea albe. Barca continua s pluteasc i cei doi oameni vorbeau: Domnule viconte, zicea acela mbrcat cu manta, cunoti acum situaia? Da. desigur. Tnrul Gaston Ren, fcut prizonier sub numele de Andreevici, se afl la Belle-Isle? Da. Contesa dEstournelle se afl la Belle-Isle de opt zile. tiu i asta. i domnul Victor de Passe-Croix, amorezat la nebunie de contes pe care o crede pe lng o mtu a ei, ateapt cu nerbdare ca dnsa s se ntoarc la Hotelul Marinei la Nantes. Dar, adug pilotul, e posibil ca ea s-l anune c e la Belle-Isle. Crezi? Cnd planul ei va fi gata. Ce plan? Pilotul ncepu s rd. Iat, domnule viconte, zise el, vrei ca nc o dat s-mi lai mn liber. Dar De o or suntem nehotri. Aci vrei s abordezi la Locmaria, aci vrei s ne oprim n acest golf unde s-au refugiat contesa i amica ei. Las-m s rezolv eu chestiunea. Fie. Ne vom ntoarce la bordul navei de comer care ne-a adus de diminea, i care trebuie s stea dou zile n rad. i apoi?
- 227 -

Ponson du Terrail

Te voi lsa acolo. Iat c s-a fcut noapte i e natural s te ntorci la bord, mai ales c eti ateptat de comandant care te-a poftit la mas. Bine. Dar dumneata? Eu, m duc pe uscat. Ah! i m voi culca probabil acolo. i vei reveni la bord? Mine diminea. i ca i cum s-ar fi temut de o nou ezitare a tovarului su, pilotul vsli i se ndrept spre un bastiment ce era ancorat la o mil de portul Locmaria. Dup o or, barca aborda uscatul i pilotul sri cu uurin. El era singur de ast dat. Haide, Rocambole, amicul meu, i zise el, iat ocazia de a-i aminti de trecut. De ast dat lupta e demn de tine, i contesa dEstournelle este o femeie cu oarecare merit. Pilotul, care nu era altul dect omul cu ochelari albatri de pe strada Michodire, trase barca pe nisip, calculnd c avea timpul s se ntoarc. Apoi el urm o mic crare care se nfunda ntr-o vale i, dup un sfert de or, ajunse ntr-un mic golf, n interiorul cruia se afla o cas mpresurat de arbori, care i ddea un aspect slbatic i pustiu. Falsul pilot se opri i la lumina lunii observ un moment acest peisaj. Casa era luminat; sunetul unui pian ajungea pn la pilot. Ea l ateapt, i zise dnsul. i eu a vrea s tiu cum i pe unde vine el. Apoi strecurndu-se, ajunse pn la cas. Numai pianul arta c nuntru se afla cineva. Noaptea e cam rece, se gndi falsul pilot, totui trebuie s iau o hotrre. El se urc ntr-un pom, nclec o crac i din acest observator improvizat se uit n cas. Fereastra luminat a odii de unde se auzea pianul, n-avea perdele. Omul cu ochelari albatri din strada Michodire putu vedea atunci o femeie tnr, nalt i care i se pru foarte frumoas, stnd lng pian, pe cnd, o alt femeie ce era cu spatele la fereastr cnta. Dup un moment, aceea care cnta la pian se opri. Apoi se scul i se aez lng sob.
- 228 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Omul cu ochelari albatri i vzu atunci faa i o recunoscu pe contesa dEstournelle. Dar cum fereastra era nchis, nu putu s aud nici un cuvnt din convorbirea celor dou femei. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Iat cele ce spuneau cele dou amice n acea sear, pe la ora apte i jumtate, dup mas. tii tu, draga mea, murmur Smaraldul, c ducem aici o via din cele mai romantice? Locuim ntr-un col slbatic, fr alt vecintate dect aceea a mrii, i avnd ca servitori o ranc i pe brbatul ei. Ei bine, zise contesa surznd, asta e o schimbare destul de mare, mi se pare, de la viaa parizian. Da, dac diversiunea nu dureaz prea mult. Contesa fcu o micare. E drept, zise ea, trebuie ca totul s se sfreasc. Drace! i cred c prizonierul nostru e destul de namorat. Adic, zise contesa, a crei voce era emoionat, el e tot aa de amorezat ca i acest srman Victor, care ne ateapt la Nantes. Ei bine, draga mea, iat momentul s-i dm foc ierbii de puc. Ah! Contesa scp aceast exclamaie cu o emoie care fcu pe Smarald s tresar. Actria arunc asupra ei o privire cercettoare i zise: Vrei s tii tot gndul meu? Vorbete! Joci un rol fals. Cum asta? Ascult: ai plecat din Paris spunndu-i: M duc la Belle-Isle, vreau s-l vd de aproape pe acest Andreevici i s gsesc mijlocul de a m scpa de dnsul. E adevrat. Pe drum, ai ntlnit un auxiliar, pe acest Victor, care te iubete la nebunie, i i-ai spus: Iat instrumentul pe care l cutam. Apoi? zise contesa cu oarecare nerbdare. Atunci cu mult ndemnare i-ai ntins farmecul. Sunt frumoas, i-ai mai spus, l voi zpci pe Andreevici, aa cum
- 229 -

Ponson du Terrail

l-am zpcit pe Victor. Apoi, la un moment dat i voi pune fa n fa; se vor bate i Victor l va ucide pe Andreevici. Contesa pru c face o violent sforare spre a-i pstra sngele ei rece. i voi face, zise ea, aa dup cum ai spus! Eti sigur? Foarte sigur. Smaraldul ddu din cap. Cred c te neli Eu? Nu vei avea inima destul de tare n ultimul moment, draga mea. Crezi? Da. Pentru ce? Mai ascult. Ai condus bine barca ta, aa de bine nct Andreevici vine n fiecare sear aici. Vine s fac muzic i pleac cu puin nainte de miezul nopii, cu inima i mai aprins i convins c-l iubeti. Oh! Ei bine, cine tie? Contesa tresri. Eti nebun, zise ea. Se poate, dar a jura c dac ar trebui s alegi ntre el i Victor Taci. E drgu, continu Smaraldul. E blnd i trist i are nite ochi albatri care te fac s visezi. Iat, m prind c dac nu era nepotul baronesei, i n-aveai cel mai mare interes Contesa ddu din umeri. Eti nesuferit ast-sear, zise ea. El va veni i silete-te s fii mai amabil cu el. Un surs misterios flutur pe buzele Smaraldului. Atunci, zise ea, e timpul s-i scriem lui Victor. Nu nc. Ah! vezi. Taci! zise contesa sculndu-se. Ascult! Ea puse un deget pe buze i se duse la fereastr i o deschise.

- 230 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Capitolul XLI Luna strlucea pe cer. Smaraldul venise i dnsa la fereastr i amndou priveau n grdin. O umbr se mica n deprtare. E dnsul! zise contesa dEstournelle. Acest tnr e punctual ca un ceasornic. Un om, ntr-adevr, intrase n grdin i mergea repede. Totui cnd fu pe la jumtatea drumului, el se opri deodat, spre marea uimire a celor dou femei, se aplec i ncepu s examineze solul cu o scrupuloas atenie. El se opri foarte puin i apoi porni din nou, i n momentul cnd ajunse la u i vru s bat, ridic capul i le zri pe contesa dEstournelle i pe Smarald. i se va deschide! i strig contesa. Nu mai bate, cci l vei detepta pe grdinar. Smaraldul cobor i dup ce deschise i lu braul lui Andreevici, cci era dnsul, zise: Ce priveai pe jos? n mijlocul grdinii? Da. O urm de pas pe pmnt. E aceea a grdinarului, fr ndoial. Oh! nu, zise Andreevici. Era urma unui picior nclat cu o gheat fin. E ciudat! zise Smarald. Apoi un fulger strbtu creierul ei. Ea se plec la urechea tnrului i-i spuse: S nu spui nici un cuvnt lui Jeanne. Ea e fricoas i nu va dormi toat noaptea. Jeanne era numele pe care Smaraldul i-l ddea n intimitate. Tnrul o urm pe actri i amndoi urcar n salonul n care se afla contesa. Smaraldul se aez la pian. Andreevici cnt; el avea o voce foarte frumoas. Contesa sttea gnditoare lng foc, cu privirea fixat asupra victimei sale. Muzica era pretextul zilnic. Dar dup ctva timp, Smaraldul disprea, se ducea n odaia ei, i o lsa pe contes singur cu Andreevici. Tot aa fu i n acea sear. Dup o or Smaraldul iei.
- 231 -

Ponson du Terrail

Atunci contesa dEstournelle l pofti pe prizonier s stea lng dnsa. Prietene, i zise ea, tii c ai plecat foarte trziu ieri? E adevrat, rspunse el surznd, i a fi putut fi pedepsit, cci prizonierii trebuie s se ntoarc la orele zece i jumtate seara. Dar toi sunt plini de indulgen i buntate fa de mine. Adevrat? ncepnd cu dumneata, doamn, rspunse el surznd. n acest timp el ndrzni s-i ia mna i s o duc la buze. Oh! zise ea, nu-mi mulumi nainte, domnule Andreevici. i de ce, doamn? Buntatea mea, fiindc aa-mi numeti plcerea de a te primi, buntatea mea are o int interesat. El o privi mirat. Sunt curioas, zise ea. Andreevici se nroi din nou. De mult timp, urm ea, am ghicit c trebuie s fie n existena dumitale ceva misterios i teribil pe care a dori mult s-l tiu. Tulburarea lui se mri, dar el pstr tcerea. Contesa nu se consider nvins i continu: Erai un simplu soldat n ara dumitale; dar fr ndoial eti un tnr de familie, cruia i s-a ntmplat o mare nenorocire Poate, murmur el. A trebuit s fii persecutat, poate chiar c ispeti vreo greeal a tinereii? Nu, doamn. Deci, nu eti persecutat? El tcu. i persecutorii dumitale, urm ea cu vocea cea mai fermectoare, sunt aa de temut, aa de puternici nct nu ndrzneti? Andreevici i plec capul. La ce bun? murmur el. Ea i lu mna ntr-ale sale. Dar tii, zise ea, c e ru s nu ai ncredere ntr-o femeie care i arat oarecare interes? Privirea cu care contesa nsoi aceste vorbe nsemna: O femeie care te iubete.
- 232 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Andreevici scoase un strigt: inima lui mult timp comprimat fcu explozie. El se ls la picioarele contesei i murmur o declaraie de amor. Eti un copil, zise ea, sculndu-l, sunt deja o femeie btrn, vreau s fiu amica dumitale. Vreau s pun creditul meu, amicii mei, relaiile mele n serviciul dumitale. Dac vei voi s te ntorci n ara dumitale, i voi obine eliberarea. Andreevici avea douzeci de ani, vrsta la care se crede c tot ce zboar se mnnc: el crezu n acest devotament aa de simplu exprimat, i hotrrea lui de a tcea dispru. ara mea? zise el, dar sunt francez, doamn. Contesa, la aceast relevaie, tiu s se arate foarte uimit; ea scoase un ipt de surprindere aa de naiv, nct acela care ar fi voit s afirme lui Andreevici c ea tia istoria lui, n-ar fi fost crezut de dnsul. Ascult, i zise ea, sunt bogat, sunt vduv, am mult credit la Paris. Povestete-mi istoria dumitale. Pot mult. i Andreevici fascinat, sedus, i povesti originea, educaia sa, creterea sa, moartea cazacului Petrovici, care i destinuise totul. Cu toate acestea, printr-un rest de pruden, el nu spune numele baronesei Ren i nici acel al contelui dEstournelle. Contesa l ascult cu o linite admirabil. Cnd el termin, ea i spuse: Vaszic, speri s te ntorci la Paris? A putea, dac se va ncheia pacea. i acolo, ce vei face? M voi duce s-mi vd bunica i s-i spun adevrul. Dar ea nu te va crede, fiindc n-ai nici o dovad a identitii dumitale. Nu, cci se pare c semn foarte mult cu tatl meu. Ah! zise contesa cu un accent straniu. i cu toate acestea, dac ea nu te va crede? Ei bine, m voi duce la omul care vrea s-mi fure motenirea i l voi ucide. Contesa i ncrunt sprncenele. Andreevici continu: Oh! cred c orict ar fi de degradat acest om, va avea ntr-nsul un pic de cinste. Dar el s-a cstorit cu un monstru, o femeie pierdut. Contesa nici nu clipi. Ea rmase nepstoare i Andreevici nu putu bnui nici un moment c-i isclise singur
- 233 -

Ponson du Terrail

condamnarea. Prietene, i zise ea, las-m s visez noaptea asta istoria dumitale, i mine poate voi gsi mijlocul de a-i reda averea Ah! doamn, zise el cu emoie, de ce nu pot s o pun la picioarele dumitale. Nebunule! Nu mi-ai spus c eti vduv? Taci! zise ea, pleac Eti un copil teribil, care trebuie s se culce devreme! Ea lu o lumnare i-l conduse pn la u. Andreevici plec, beat de bucurie. El i mrturisise amorul i nu fusese respins. Plec alergnd i relu drumul spre Locmaria. Contesa se ntoarse n salon i toat noaptea se plimb prin odaie prad unei agitaii extraordinare; apoi czu ntr-o mare toropeal. Nu! Nu! i zise ea de douzeci de ori n cursul acestei nopi de insomnie, nu pot, nu trebuie s-l iubesc Trebuie s m gndesc la fiica mea trebuie ca aceast avere s fie a mea De altfel n-a spus el c sunt un monstru, o creatur infam! Ah! i-a pronunat singur sentina! Cnd se fcu ziu, Smaraldul cobor n salon. Cum! zise ea, nu te-ai culcat! l iubeti deci mult? Un fulger strluci n ochii contesei i ea rspunse cu furie: Da l iubeam Da, ezitam nc Dar l ursc acum i va muri! Ea se apropie de o mas i scrise: Scumpul meu domn Victor, Te atept mine sear la Belle-Isle-sur-Mer. l vei urma pe omul pe care l trimit la Nantes, ntr-adins s-i aduc aceast scrisoare. Vino am nevoie de dumneata. Contesa I. DE Ia seama, i zise Smaraldul, care citi aceast scrisoare, ia seama! La ce? La trdrile inimii dumitale, draga mea. n ultimul moment Dar i spun c-l ursc! strig contesa cu o voce slbatic. Deci, nu vei ezita?
- 234 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Nu. Nu tremuri? Nu, voi fi fericit n ziua n care Victor Dar, zise Smaraldul, cu privire la Victor, tii c el ar putea fi aici? Eti nebun? Victor n-a plecat din Nantes. Asear, Andreevici a observat n grdin o urm de pai. Pasul grdinarului? Nu, urma unui picior nclat cu o gheat fin. Contesa surse. Fr ndoial vreun ofier din garnizoan care s-a amorezat de tine sau de mine, i vine noaptea s spioneze sub ferestrele noastre. Se poate, dar, adug Smarald, aceast urm de pas ne poate servi. Cum? Dac eti foarte hotrt s-l sacrifici pe Andreevici Da, sunt. i vei aranja o mic istorie de persecuie ast-sear. l vei pregti astfel s se afle fa n fa cu Victor. Contesa o privi pe Smarald cu un fel de admiraie. Eti ingenioas, zise ea. Haide s vedem aceast urm faimoas. Ele coborr n grdin, dar dimineaa plouase i urma dispruse. Numai contesa fcu o observaie curioas: unul din arborii grdinii avea o crac rupt. Cu toate acestea, vntul nu suflase toat noaptea. Cred, zise contesa, c imaginaia lui Andreevici s-a pus n serviciul geloziei. Urmele de pai nu sunt ai unui amorezat. Dar? Ale unui ho care vine s fure fructe din pom, adug contesa rznd. Contesa se nela. Numai greutatea omului cu ochelari albatri rupsese acea crac. Rocambole czuse din pom fr s se loveasc i dispruse.

- 235 -

Ponson du Terrail

Capitolul XLII Vaporul de comer la care misteriosul personaj din strada Michodire l condusese pe vicontele de Chenevires, se numea Saint-Simeon. A doua zi, cum se lumin de ziu, o barc aborda acel vapor. Omul cu mantaua lung sri pe punte. Vicontele se plimba n sus i n jos fumnd o igar. Ah! zise omul cu mantaua mergnd spre dnsul, tiam c n-ai dormit azi-noapte. E adevrat. Omul cu mantaua continu s rd n mod ironic. Vezi, domnule viconte, zise el, cel mai bun mijloc de a face fa situaiilor celor mai grele e de a fi filozof. Privete-m, sunt linitit, nu-i aa? Ei bine, prsindu-te a fost de dou ori ct p-aci s m nec, am petrecut noaptea clare pe o crac a unui pom, i a fost ct p-aci s-mi frng gtul. Am czut n noroi, m-am splat cu ap de mare i iat-m. Cu toate acestea n-am faa dumitale, dei i-ai petrecut noaptea n pat. Da, dar n-am nchis ochii, zise vicontele Nici eu. E adevrat, dar Omul cu manta interpret acel dar i zise:. E adevrat, zise el, m-am numit Rocambole i am deprinderea acestor lupte. Un surs al vicontelui de Chenevires i art c el i ghicise gndul. Ei bine, domnule viconte, relu Rocambole, chiar de m-ai acuza c i repet mereu acelai lucru, voi avea onoarea de a-i spune nc o dat c ajutorul i este cu totul indispensabil. Cred. tii ce plnuiete aceast frumoas contes dEstournelle? Nu. Ea vrea s fie ucis tnrul Gaston Ren. De cine? De Victor. Vicontele fcu un pas napoi i-i nbui un ipt. Victor o iubete, urm omul cu manta. Andreevici, adic Gaston Ren, o iubete de asemenea; Victor trece drept un bun duelist. Dar, zise vicontele, nimic nu e mai uor, mi se pare, dect
- 236 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

s mpiedicm acest duel. Da i nu. Cum? Reinndu-l pe Victor la Nantes, cci Victor va veni aici. Crezi? Omul cu manta scoase din buzunar o scrisoare; era aceea pe care contesa o scrisese lui Victor de Passe-Croix. Aceast scrisoare, contesa o dduse grdinarului cu misiunea de a se duce la Locmaria, de a se mbarca pe vaporul ce pleac n fiecare zi la Nantes i de a i-o da chiar lui Victor. Grdinarul se duse la Locmaria: dar acolo l ntlnise pe omul cu manta care i oferise de but ntr-o crcium, l mbtase i se nsrcinase el s duc scrisoarea. Vezi, domnule viconte, relu acesta din urm, e un mijloc foarte simplu de a-l deprta pe Victor nu numai de Belle-Isle, ci i din Nantes. Care? De a-i trimite ast-sear la Hotelul Marinei un bilet conceput astfel: Oamenii cu faa nnegrit din Sologne l ateapt pe domnul Victor de Passe-Croix la Paris, i se vor pune la dispoziia lui smbt dimineaa. Dar Bineneles c smbt Victor nu va vedea pe nimeni. Fie. Dar Andreevici? M nsrcinez eu s-l smulg contesei. Nu te neliniti deloc de dnsul. Deci crezi c trebuie s m ntorc la Nantes? Cu vaporul pe care suntem; ancora se ridic la orele nou dimineaa. Omul cu manta i vicontele de Chenevires mai vorbir cteva minute, apoi cel dinti cobor n barca lui i se ntoarse n port. Dup cinci ore vicontele de Chenevires sosea la Nantes. Instruciunile personajului din strada Michodire erau foarte simple: s dea portarului de la Hotelul Marinei biletul care trebuia s-l fac pe Victor s sar n sus, s-l fac s o uite pentru moment pe contes i s-l determine ca, dup o or, s se urce n trenul expres ce mergea la Paris.
- 237 -

Ponson du Terrail

Cu toate acestea, ntmplarea dejuca aceast combinaie. Vicontele de Chenevires tocmai debarcase. El scrisese biletul pe bordul vaporului i inndu-l n mn se plimba pe chei cutnd un comisionar. Un lucrtor din port trecu. Vicontele l chem. Amice, i zise el, tii unde e Hotelul Marinei? Pe cnd vicontele adresa aceast ntrebare cu voce tare, un om nfurat n manta, cu plria pe ochi, trecea pe lng dnsul. Acest om se opri brusc, uimit de vocea vicontelui. Acesta tocmai spunea: Te vei duce cu aceast scrisoare la Hotelul Marinei i vei ntreba de domnul Victor de Passe-Croix. Omul acela se apropie i lundu-l pe viconte de bra, zise: Eu sunt. Vicontele tresri. Domnule, i spuse Victor, vocea dumitale mi-e cunoscut i am nevoie s vorbesc cu dumneata. Dar, domnule Victor continu s-l in de bra. El ddu o pies de 5 franci lucrtorului din port i-i spuse: Du-te! Apoi l tr pe viconte spre un loc al cheiului pe unde nu era lume. n acel moment era noapte. Cdea o ploaie mrunt i deas. Trectorii erau rari. Domnule, relu Victor, eti acel om care, cu faa nnegrit, m-a ultragiat n Sologne. ndrzneti s negi? Vicontele de Chenevires fcu un semn afirmativ din cap. E adevrat, zise el. i tocmai i scriam. Victor i smulse scrisoarea din mini, apoi l tr sub un felinar, la lumina cruia citi scrisoarea. Ei bine! domnule, relu el, nu ne vom bate la Paris, ci aici. Fie! Mine. Nu, ndat. Nu se bate nimeni noaptea. Se poate. Dar cine mi rspunde c nu vei pleca n noaptea asta? De Chenevires ezit. Aceast ezitare i fu fatal. Victor ridic mna i-i ddu o palm.
- 238 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Vicontele scoase un ipt de mnie i, la rndul su, lundu-l pe Victor de mini i le strnse cu putere: Ai dreptate, trebuie s terminm ndat! Vicontele de Chenevires uitase de Daniela, de Andreevici, de neleptele sfaturi ale omului cu ochelari albatri, de misiunea sa i datoriile sale El nu se mai gndea c Victor era un tnr loial, nevinovat de crima tatlui su. Vicontele de Chenevires fusese plmuit, asta era de ajuns. Vino! zise el cu o voce surd, vino! Pe chei se afla prvlia unui armurier i alturi de el era o cafenea. n acea cafenea doi marinari jucau biliard. La ua armurierului erau atrnate dou spade. Vicontele intr la armurier i cumpr spadele. Victor intr n cafenea i adresndu-se celor doi marinari zise: Domnilor, a fost plmuit un om, i acesta nu vrea s pstreze acea palm toat noaptea: suntem strini att dnsul ct i eu, nu cunoatem pe nimeni la Nantes; vrei s ne servii de martori? Cei doi marinari primir i ieir din cafenea. Dar, domnilor, zise unul din ei, e ntuneric, unde vrei s v batei? Trebuie s fie undeva, zise vicontele, o crcium unde vom gsi o sal goal i dou lumnri. Oh! ct pentru asta, rspunse cellalt marinar, dac vrei s v batei ntr-o cas, cunosc eu una unde vom fi ca la noi. S mergem la mama Bouchery. Tocmai trecea o trsur, o oprir, cei doi adversari i martorii lor se urcar i unul din marinari zise vizitiului: Condu-ne pe drumul Saint-Nazaire. Te vei opri la birtul Vulpea de aur. E departe? ntreb vicontele. O leghe! Birjar! strig Victor, mn repede, vei fi bine pltit. Birja porni n galopul cailor i trsura sosi la locul indicat dup douzeci de minute. Era zi de lucru, birtul era gol, crciumreasa se i culcase. Unul din cei doi marinari btu cu putere n u. Crciumreasa alerg puin cam speriat. Haide, mam Bouchery, i spuse marinarul, coboar-te n pivni i d-ne patru sticle din cel mai bun vin pe care-l ai,
- 239 -

Ponson du Terrail

adu-ne un litru de coniac i cri, cci vom petrece noaptea la dumneata. Crciumreasa era obinuit cu asemenea lucruri. Ea era o femeie vduv, a crei clientel zilnic se compunea din mateloi i drumei. Nu bnuia nimic sinistru, nu vzu spadele pe care Victor le bgase sub manta i cobor n pivni. Dup zece minute cei doi adversari i marinarii lor se aflau instalai la catul nti, ntr-o sal vast care servea pentru nunile populare i crciumreasa se urcase n patul ei.

Capitolul XLIII Victor se apropie atunci de vicontele Chenevires i privindu-l fix i zise: Domnule, de obicei se tie cu cine te bai. Ai dreptate, domnule. Cu toate acestea astzi nu-i voi spune numele meu n gard, atunci, n gard! strig Victor. Vicontele i regsise tot sngele su rece. El era palid, dar linitit. Lu spada pe care i-o ntinse unul din martori; dar nainte de a se pune n gard, l privi fix pe Victor i i zise: nc un cuvnt, domnule. Vorbete M-ai lovit; sunt insultat. Trebuie s fiu cel mai iritat. Ei bine, i voi face o propunere. Care? Vrei s amni duelul nostru cu o lun? i voi spune numele meu, i i voi da ntlnire la Paris. Acolo i voi da o explicaie aa de clar a evenimentelor din Sologne, nct mi vei cere scuze pentru aceast palm, nct Victor l ntrerupse cu furie. n gard! repet el, sau te consider un la. Ah! asta e prea mult! murmur vicontele, cu att mai ru pentru dnsul! i se puse n gard. Victor l atac cu furie. Vicontele era un duelist ndemnatic, dar Victor era unul din cei mai buni elevi a lui Gatechair. i apoi mnia, n loc de a-l orbi, i ddea din contra, o precizie i o
- 240 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

metod ct se poate de bune. Lupta fu lung, nverunat. Vicontele de Chenevires se apra cu un mare snge rece. Victor din contr se descoperea uneori, dar ataca ntr-una n fine veni un moment n care vicontele de Chenevires se stur de a sta n defensiv. El atac la rndul su i ddu o lovitur dreapt. Victor fcu o sritur la o parte, evit lovitura i fand cu iueala fulgerului; spada lui dispru aproape cu totul n pieptul adversarului. Vicontele de Chenevires vrs un val de snge i czu. Victor sttu un moment ca uluit n faa acestui om pe care credea c-l lovise de moarte. Vicontele se zvrcolea pe parchet i sngele curgea din abunden din rana sa. Mnia lui Victor dispru. El ngenunche lng rnit, l ridic, i susinu capul i murmur cu disperare: Domnule iart-m! Zgomotul cderii unui corp ajunsese pn la crciumreas. Ea sosi tremurnd, pe jumtate mbrcat, oprindu-se n prag. Haide, mam, zise unul din marinari, nu e nevoie s te zpceti i s ipi, trebuie s pregteti un pat i s te duci s caui un doctor. Unde e unul? La doi pai de aici, pe drumul spre Nantes, rspunse crciumreasa. E o cas alb cu o grdin n fa. M duc dup el. Marinarul plec alergnd i se ntoarse dup zece minute urmat de doctor. Acesta din urm era un fost chirurg de marin. El l puse pe viconte pe un pat, examina rana i declar c ea nu era mortal. Vicontele de Chenevires leinase. Victor se instala la cptiul su i declar c vrea s-l ngrijeasc. Se puse pe ran un prim pansament. Leinul fu lung i urmat de friguri. La urm veni delirul. Victor era disperat. Vicontele avea o fizionomie simpatic i fr voia lui, Victor i aminti de energia cu care Fromentin protestase la epitetul de mizerabili pe care el l dduse cu cteva zile nainte crbunarului i complicilor si. Pentru a doua oar acest gnd i trecu prin minte:
- 241 -

Ponson du Terrail

Cine tie? Poate c aceti oameni urmreau o reparaie secret? Noaptea fu rea pentru rnit, alternat cu momente de slbiciune i de delir. Numai dimineaa vicontele de Chenevires regsi puin for i i reveni n fire. Apoi pe buzele lui trecu un surs trist. Am fi putut fi prieteni, dar ntmplarea n-a voit, zise el. Victor strnse mna pe care i-o ntinse rnitul i rspunse: Nu depinde dect de dumneata, domnule, ca s fim prieteni. Privirea vicontelui de Chenevires exprim o oarecare curiozitate. Victor i complet gndul. Domnule, zise el, nu cunosc numele dumitale, nu tiu ce scop urmreai n ziua cnd ai dat ajutor lui Albert Morel; totui m voi mulumi cu explicaia pe care mi-o vei da, orict de incomplet ar fi ea. O nou ezitare se zugrvi pe faa vicontelui. Srmane tinere! zise el suspinnd, eu, rnitul, muribundul poate, sunt mai puin de plns dect dumneata. Ce vrei s spui, domnule? ntreb repede Victor. Vicontele de Chenevires i lu mna cu cldur. Vrei s tii cine sunt? zise el. Numele meu nu-i va spune nimic. M numesc vicontele de Chenevires. Victor scp un gest de surprindere. Acest nume era foarte cunoscut n lumea sportului, i fusese considerat ntotdeauna ca foarte onorabil. Dar cum se face atunci, domnule? Vicontele puse un deget pe buze spre a-l ntrerupe. Tcere! zise el, ascult-m. Victor fcu semn din cap ce nsemna: Fie! Vicontele relu: Nu mi-ai spus adineauri c te-ai mulumi cu o explicaie, chiar incomplet? Da, domnule, cel puin provizoriu, rspunse Victor. Acelai surs trist reveni pe buzele vicontelui. Roag-l pe Dumnezeu, domnule, ca acest timp provizoriu s dureze ct mai mult. Dar zise Victor din ce n ce mai mirat, tii c m intrigi foarte mult. S vedem, zise vicontele, voi cuta s m explic fr s
- 242 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

trdez totui secretele mele. Victor lu atitudinea unui om hotrt s asculte fr s ntrerup. Domnule, continu vicontele, cei trei oameni care m-au ajutat s te rpesc, i pe care i-ai crezut complicii lui Albert Morel, au, toi, ca i mine, un nume distins i cu totul onorabil. Aceste nume nu pot s le divulg. Afl numai c ei i cu mine suntem nsrcinai n acest moment cu un mare act de reparaie. Suntem provizoriu instrumentele Providenei i fiindc dumneata puteai mpiedica planurile noastre, te-am privat momentan de libertate. Adic, zise Victor, eram pentru dumneavoastr un obstacol? Da. domnule. i Albert Morel un instrument? Da. Victor se scul de pe scaun i l privi pe viconte. Dar tii bine, domnule, zise el, c oricare ar fi inta dumneavoastr, instrumentul de care te serveai era ct pe aici s m dezonoreze? Nu, cci amicii mei i cu mine am vegheat ntr-una asupra domnioarei de Passe-Croix. Dar sora mea a nnebunit! Asta e o nenorocire, domnule, pe care n-am prevzut-o. Victor pli. Urmrii deci o rzbunare? strig el. Poate Dar atunci omul pe cave vrei s v rzbunai este tatl meu? Vicontele tcu. Domnule! Domnule! zise Victor cu vocea, tremurnd, este tatl meu? eti sigur? Vai! Acest cuvnt fu ca o lovitur de trsnet. El pli, se ddu napoi i strig: Tatl meu! Tatl meu! Dar ce greeal a comis? Aceeai tcere din partea rnitului. Victor se nfurie un moment. El lu braul rnitului i zguduindu-l zise: Bnuieti loialitatea tatlui meu; asta nseamn a m insulta
- 243 -

Ponson du Terrail

M doare braul, zise vicontele cu blndee. Victor tresri i i fu ruine de mnia lui. Iart-m, domnule, zise el, dar vorbeai de tatl meu. Domnule, zise vicontele, asear, nainte de a ncrucia spada cu dumneata, i-am propus s atepi o lun, nu-i aa? Da. Ei bine, observ c sunt rnit, c mi va trebui mai mult dect o lun i c pn atunci, cum nu m pot bate din nou cu dumneata, nu ai nici un mijloc de a m face s rup tcerea. E adevrat. ntr-o lun, relu vicontele, care i amintea de misterioasele fgduieli ale omului cu ochelari albatri, peste o lun voi putea s-i spun povestea acestei teribile enigme. Dar astzi, chiar chinul nu ar putea s-mi smulg acest secret. Vicontele pronun aceste din urm cuvinte cu un accent de hotrre, care l convinse pe Victor. Tnrul scoase un oftat i nu mai insist. Sosirea medicului ntrerupse convorbirea vicontelui i a lui Victor. Medicul spuse acestuia din urm: L-ai fcut pe rnit s vorbeasc prea mult. Ar trebui s-l lai singur s se odihneasc i adresndu-se vicontelui adug: Ai face bine s dormi cteva ore dac poi, domnule. Dup ce termin de pansat rana, doctorul strui ca Victor s ias i s ia aer. Victor avea de altfel privirea aprins i era de o paloare de moarte. Cuvintele misterioase pe care le spusese vicontele l zpcir cu totul. El iei din crcium mpreun cu doctorul i l nsoi pn la poart. Acolo el ezit un moment asupra direciei ce o avea de luat. n fine, se hotr s se ntoarc la Nantes. Pe drumul pe care l strbtu cu un pas inegal, repede, cu capul descoperit, cu fruntea aprins, Victor i repeta cu furie c vicontele de Chenevires pstrase cu privire la tatl su o tcere dispreuitoare. Dar ce a fcut tatl meu? se ntreba el, i ce nseamn acest cuvnt de reparaie? El a fcut deci cuiva ru pe aceast lume? El e tatl meu! i acest om vrea s atept o lun, adic timp de o lun tata s fie n gndul meu sub greutatea unei bnuieli?
- 244 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Oh! am s nnebunesc ca i sora mea i Victor mergea cu un pas aa de inegal, nct trectorii se opreau din drum i l priveau cu curiozitate. Dar Victor nu observa asta i-i continua drumul; mergnd, prin mintea lui trecea o lume ntreag de cugetri. El i amintea c n copilrie, ntr-o sear, intrase fr lumnare n odaia tatlui su. Baronul de Passe-Croix nu dormea i Victor l auzise plngnd. Altdat, vicontele de Morlire, vrul su, venise la Martinire, i Victor care se juca n grdin l auzise pe tatl su zicndu-i: tii bine, viconte, c suntem nite mizerabili. i Victor i aminti c cei trei veri, adic tatl su, vicontele de la Morlire i de Morfontaine, se vedeau foarte rar i prea c se evit, ca nite oameni care au ntre ei vreun secret teribil i caut s-l uite. Puin cte puin fruntea tnrului fu udat de sudoare, inima sa btea cu foarte mult violen. Astfel dnsul sosi la Hotelul Marinei. Domnule, i zise portarul, iat o scrisoare pentru dumneata. Victor tresri, lu scrisoarea ce i se ntindea i privi semntura. Scriitura era fin i elegant i hrtia exala un parfum mbttor. E o scrisoare de la dnsa! zise el gndindu-se la contes. Era ntr-adevr, contesa dEstournelle care i scria lui Victor. Tnrul meu amic, Poate c ai deja tiri despre mine, cci i-am scris astzi de diminea. Din nenorocire, am avut naivitatea de a ncredina scrisoarea mea unui brav grdinar, care bea mult i s-a mbtat azi de diminea la Locmaria, n tovria unui pilot. S-a ntors acas beat mort. Scrisoarea dispruse, dar nu e sigur dac a pus-o la pot, sau a dat-o unui pilot care se ntorcea la Nantes. n ndoiala mare n care m aflu c prima mea scrisoare nu i-a sosit, de ast dat ncredinez scrisoarea mea vaporului care aduce telegramele. E prozaic, dar e sigur. Sunt la Belle-Isle ntr-o situaie teribil; am nevoie de dumneata, vino! Vino ndat!
- 245 -

Ponson du Terrail

Pe cnd Victor citea aceast scrisoare, n pragul hotelului, fumul unui vapor se vedea pe Loara la o sut de metri distan. Era vaporul Saumon care era gata de plecare. Victor urc n odaia sa, lu un geamantan i o pereche de pistoale, i se duse la bordul vaporului Saumon. Agitaia lui se mri o dat cu citirea acestei scrisori. El se duse la bordul vaporului Saumon, uitndu-l pe moment pe vicontele de Chenevires. Dar prima persoan pe care el o ntlni pe punte i aminti de adversarul su din ajun. Aceast persoan era Fromentin, care ddea ordinele de plecare. Victor se duse drept la dnsul i-i ntinse mna. M ieri, nu-i aa? Fromentin l primi pe tnr cu un surs afectuos. Nu mai vii s m provoci? zise el. Nu mai am nici un motiv. Ah! Cci tiu numele pe care refuzai s mi-l spui. Fromentin scoase o exclamaie de surprindere. Omul cu faa nnegrit, crbunarul din Sologne, adug Victor, se numete vicontele de Chenevires. Dar cum ai aflat? Mi-a spus numele lui azi diminea. L-ai vzut? M-am btut cu el asear i era ct p-aci s-l ucid. i Victor i povesti, cu un laconism militresc, ntlnirea sa cu vicontele Chenevires. Fromentin l asculta gnditor i tcea. Dar, relu Victor, acest om mi-a spus mult i nu ndeajuns Ah! Victor se uit la ofierul de marin cu o privire ptrunztoare. El mi-a vorbit de tatl meu. Fromentin pli. Ah! strig Victor, i dumneata tii ceva i dumneata de asemenea vei tcea. Eti un copil, zise Fromentin, i n loc de a te zbuciuma atta pentru nite lucruri pe care le vei afla mai trziu i care n-au poate gravitatea pe care le-o atribui, ai face mai bine s iei
- 246 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

masa cu mine i s facem o plimbare la Belle-Isle. Dar merg i eu! zise Victor artnd cufrul. Adevrat? M duc s m ntlnesc cu o femeie care m ateapt acolo. Fromentin i aminti atunci c Smaraldul i-o artase pe contes spunndu-i: Doamna ar muri de aceeai lovitur de spad care l-ar lovi i pe Victor. Ah! zise el, tiu. i lundu-l pe Victor de bra i zise: Du-te i m ateapt n cabina mea, plecm acum! Clopotul vaporului se auzi i manevra ncepu. Pe cnd vaporul Saumon se punea n micare, Victor citea post-scriptumul scrisorii primite: Debarc la Locmaria, scria contesa, vei gsi n port un han cu firma: La Vulpea de aur, vei cere o odaie i vei atepta. Chiar dac vei sosi cu vaporul de diminea, vei atepta pn seara, dar ai rbdare i ateapt! Poate tie i ea ceva! murmur Victor care se rezem cu capul n mini i fu absorbit n curnd de o meditaie dureroas, n timpul creia i-a pus de douzeci de ori aceast ntrebare: Dar ce crim a putut comite tatl meu? Vaporul mergea repede pe mare i dup trei ore sosea la Belle-Isle.

Capitolul XLIV n ajun, seara, contesa dEstournelle era singur cu Smarald. Amndou se plimbau pe marginea mrii i asistau la un sublim apus de soare. Contesa era gnditoare: ea mergea uneori cu un pas inegal i brusc. Smarald prea c respect de mult timp aceast meditaie, cnd deodat se opri i zise: Iat mesagerul nostru! Cum s-a putut el ntoarce aa de repede?
- 247 -

Ponson du Terrail

i ea art cu degetul pe drumul ce venea din Locmaria. Silueta unui om se vedea. Pe acest om Smaraldul, cu privirea ei ptrunztoare, l recunoscuse. Era grdinarul, plecat de diminea din vil, nsrcinat s duc scrisoarea contesei dEstournelle ctre Victor de Passe-Croix i pe care avea ordin de a o duce chiar el la Nantes. Contesa se opri de asemenea, i fcu minile streain la ochi spre a vedea mai bine i, ca i Smarald, l recunoscu pe grdinar. E destul de ciudat! zise ea, vaporul de sear nu ajunge nainte de orele opt; cum dar s-a putut el ntoarce la Nantes? n curnd cele dou femei ghicir adevrul. Pe msur ce grdinarul se apropia, micrile lui deveneau mai distincte, i vzur c el mergea cltinndu-se. E beat! zise Smarald, privete-l, amica mea Yaume, astfel se numea grdinarul, era un om gras, n vrst de vreo 30 de ani. El avea prul rou, ochii rotunzi i mutra tmp; un surs prostesc flutura venic pe buzele lui. Cnd fu lng cele dou femei, el i scoase plria surznd. Scrisoarea a plecat, cuconi, zise el, a plecat astzi de diminea. Cum a plecat? Nu te-ai dus deci la Nantes? Din cauza rachiului am fcut asta! i se btu pe frunte cu palma. Dar scrisoarea mea, nenorocitule, zise contesa cu un ton linitit, ce ai fcut cu scrisoarea mea? I-am dat-o unui pilot. Care pilot? Unul care e nou la Locmaria, cci nu l-am mai vzut niciodat, dar totui el e un biat bun care pltete de but Am but nite vin foarte bun. Atta a fost tot ceea ce contesa dEstournelle i Smarald au putut afla de la beiv. Du-te de te trezete! i zise contesa. i ea i continu plimbarea cu Smaraldul. Aceasta pstr un moment tcerea i apoi zise deodat: M prind c scrisoarea s-a pierdut. Crezi? rspunse contesa cu un fel de indiferen. Drace!
- 248 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Atunci Victor nu va veni Smaraldul o privi pe amica ei cu un surs pe jumtate afectuos, pe jumtate ironic. Mrturisesc, zise ea, c n fond eti ncntat de acest lucru Oh! exclam contesa a crei voce tremur puin.. Draga mea, relu Smarald, cred c ai da orict de mult, chiar i jumtate din motenirea ta, de exemplu, ca s inversezi rolurile ntre Victor i Andreevici. Taci! l iubeti pe Andreevici; orict ai cuta s te prefaci, l iubeti. Contesa dEstournelle tcea. i totui, continu Smarald, tii c n ziua n care Andreevici va ti cine eti Taci, zise brusc contesa punnd mna pe braul Smaraldului. Aceast mn tremura. Srman Topaz! murmur actria, ce s-a ntmplat cu nesimirea care odat fcea din tine regina lumii noastre? i aminteti de baronul Crastemberg, care i-a zburat creierii ntr-o sear? i de acel brav Paul Permans pe care l-ai lsat s mearg la Clichy? Dar taci! zise contesa cu nerbdare. Cu o inim ca a ta, urm Smarald, ar trebui s mergi mai departe. Devenisei contes te vedeai deja n viitor cu cteva milioane Un singur om st n calea acestui vis dar ce e pentru tine un om? l voi zdrobi! i-ai spus. i iat c mna ta tremur i c Dar taci! repet contesa. Draga mea, urm Smarald, vrei s-i dau un sfat bun? Fie, te ascult Pentru Andreevici, tu te numeti doamna Durocher. Tu eti un nger i el te iubete. Atta timp ct nu-i vei schimba numele, dnsul te va iubi i tu de asemenea. Ei bine, las-l pe Victor la Nantes nc vreo cteva zile i conjug cu Andreevici verbul A IUBI. Asta nu va fi pentru mult vreme te cunosc Topazul n-a iubit niciodat mai mult de opt zile Peste opt zile l vei chema pe Victor. Pe cnd ea termina i contesa dEstournelle o asculta gnditoare i cu ochii plecai la pmnt, cele dou femei auzir
- 249 -

Ponson du Terrail

pai pe drum. Ele se ntoarser i vzur un prizonier rus care alerga spre dnsele. Era Andreevici. Tnrul avea faa roie, el mergea cu un pas rapid i ochii si strluceau. Contesa dEstournelle simi c inima i bate recunoscndu-l i se opri. Andreevici veni la dnsa plin de veselie. Ah! doamn, zise el, de-ai ti Dumnezeul meu! ce i s-a ntmplat, domnule Andreevici? ntreb Smarald. Am primit o veste bun din Paris, doamn i am alergat s i-o spun i dumitale. Contesa tresri. Andreevici scoase din buzunar o scrisoare pe care o ntinse aceleia pe care o numea doamna Durocher. Vedei, zise el, se ocup de mine la Paris; am prieteni necunoscui. Contesa luase scrisoarea tremurnd. Srmana, se gndi Andreevici, ct e de micat ct pare a se interesa de mine. n acest timp contesa citea aceste rnduri misterioase: Cpitanul Grain-de-Sel n-a murit el se afl la Paris unde are amici puternici, i muncete cu ei spre a-i goni pe hoii de motenire. Deodat contesa se gndi la baronul Gontran de Neubourg. n acest timp ea i stpni emoia i continu s citeasc. Amicii cpitanului Grain-de-Sel au mari influene pe lng ministrul de rzboi, i vor obine de la dnsul ca prizonierul Andreevici s poat veni la Paris; ei sper s obin asta peste vreo dou zile. Pe cnd contesa citea aceste rnduri, era foarte emoionat. Dar Andreevici, plin de bucurie, zicea Smaraldului: Voi revedea Parisul! Oh! infamul care m-a despuiat de numele meu i care vrea s mi fure motenirea, va fi zdrobit. El nu va putea suporta primirea mea l voi goni pe dnsul, pe femeia i pe fata lui, din casa unde s-a nscut tatl meu!
- 250 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Contesa ndoi cu rceal scrisoarea i i-o ddu. Ai dreptate, domnule Andreevici, zise ea. Va trebui s fii fr mil! Vocea cu care contesa pronun aceste cuvinte o fcu pe Smarald s fac urmtoarea reflecie: Desigur c se anun furtun; cred c Andreevici i-a pronunat sentina de moarte. Contesa dEstournelle devenise surztoare i linitit. Dar, zise ea, tii, domnule, c femeia acestui om e complicea lui? Ea e poate inocent poate c nu tie nimic Oh! doamn, o ntrerupse Andreevici, nu te ndoi! Ea e o creatur infam e o femeie pierdut, plin de vicii. Adevrat? i contesa i surse n aa chip nct Smarald se nfior. Ea l lu pe Andreevici de bra i i zise: Te poftesc la mas. Cine tie? Poate c e ultima zi pe care o petreci la Belle-Isle. Oh! nu, rspunse tnrul, nu voi pleca dect peste dou zile. Ea suspin i, cum Smarald mergea puin mai nainte, zise: Dar cine tie, poate c e ultima zi cnd te voi putea primi? Andreevici tresri. Poate c nu voi mai fi liber, murmur ea. Tnrul se opri brusc i o privi zpcit pe contesa dEstournelle. Ce vrei s spui? zise el. Ea se aplec spre dnsul. i voi spune totul ast sear Tcere. Ea o art pe Smarald. Contesa dEstournelle se rezem de braul lui Andreevici cu un fel de voluptate. Ea tcea i Andreevici nu ndrznea s rup aceast tcere, ultimele cuvinte ale contesei produser asupra lui o impresie stranie. Ei sosir astfel la vil, Smarald mergnd nainte, i intrar ntr-o grdini. Acolo contesa dEstournelle i spuse lui Andreevici: i permit s fumezi o igar ateptnd s se pun masa. D-mi voie s dau cteva ordine. Ea intr n cas cu Smarald i urc n camera ei. Smarald nchise ua i o privi fix pe amica ei.
- 251 -

Ponson du Terrail

Ei bine? zise ea. Privirea contesei era nfrigurat. D-mi un toc, zise ea, vreau s scriu. Cui? Lui Victor. Te-ai hotrt bine? Da Ia seama, zise Smarald, dac-i va lipsi curajul n ultimul moment? Un surs crud alunec pe buzele contesei. Peste dou zile el va pleca, va ti cine sunt i m va zdrobi cu dispreul su. E mai bine de o mie de ori s moar. Ea se aez la mas i scrise scrisoarea pe care am vzut c Victor o citea. Cine o va duce? ntreb Smarald. Eu. Dar unde? La Locmaria. Vaporul pleac la ora zece seara. Andreevici ne va servi drept cavaler. Oh! Topazule! strig Smarald cu admiraie, te recunosc, eti femeia de odinioar tii s-i calci pe inim Vreau s fiu unica motenitoare, zise cu rceal contesa dEstournelle. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Dup o or, contesa i Andreevici erau singuri n grdin. Noaptea era clduroas ca o noapte de primvar; stelele strluceau pe cer, o tcere adnc domnea pretutindeni. Smarald se retrsese n mod discret n odaia ei. Prietene, zise contesa, tiu bine c sunt nebun, dar vreau s-i spun totul. tiu c m iubeti i te iubesc Andreevici scoase un ipt, czu n genunchi i i acoperi minile cu srutri. Oh! repet-mi acest cuvnt, zise el, repet-mi-l Mi-e fric c voi muri n acest moment. Ea tresri, i retrase n mod brusc minile i zise cu spaim: Taci! Acest cuvnt poate s-i aduc o nenorocire. Nu tii, prietene, c el te-ar ucide! Andreevici sri n picioare. Cine? El!
- 252 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ea sublinie acest cuvnt ntr-un chip straniu. Andreevici simi c-i nghea inima. Cine el? zise la rndul lui. De cine vorbeti, doamn? De un brbat care exercit asupra destinului meu o influen fatal, rspunse ea cu o voce tremurtoare. Un brbat! Dar nu eti vduv? Da. Atunci Palid, cu sudoarea pe frunte, Andreevici se uit la contes cu o privire plin de nencredere. Ea pricepu aceast privire i-i lu amndou minile. Oh! nu m bnui, zise dnsa, nu m acuza! Fatalitatea m urmrete; sunt inocent. Andreevici continua s o priveasc. Ea urm: Ascult: exist un brbat pe lume care m iubete ca un nebun, ca un furios, care m urmrete peste tot i de care am ncercat n zadar s fug; am venit s m refugiez aici spernd c mi va pierde urma El tie acum c sunt la Belle-Isle i mine Dar, o ntrerupse Andreevici, ce drept are acest om asupra dumitale? Dreptul spaimei, rspunse contesa, cu o expresie de teribil groaz. Acest om i ucide pe toi aceia care ndrznesc s se apropie de mine. Un surs uor flutur pe buzele tnrului. Contesa urm: E un prieten al brbatului meu. Cum s-a terminat doliul, el mi-a cerut mna. Familia mea l agrea i toi m sftuiau s fac aceast cstorie. Eu singur nu voiam Simeam pentru acest om o mare aversiune. Am refuzat. Faci ru, mi spuse el, cci atta vreme ct voi tri eu, nu te vei cstori. Am luat aceste cuvinte drept o ameninare fr urmri. Dup ase luni, vai! cptai convingerea contrarie. Un tnr secretar de ambasad m ceru n cstorie; el era drgu, era bogat i-mi plcea. Se fcur publicaiile i contractul de cstorie fu isclit. n ajunul cstoriei, viitorul meu so fu insultat de un necunoscut. El s-a btut a doua zi i a fost ucis. Acest necunoscut, l-ai ghicit, era DNSUL! De atunci, urm contesa care improvizase acest roman, de atunci, fug de acest om i nu ndrznesc s m aflu n calea lui. Mi s-a cerut de mai multe ori
- 253 -

Ponson du Terrail

mna, dar eu am refuzat. M credeam linitit aici i speram c nu m va gsi. Astzi diminea am primit de la dnsul un bilet coninnd dou rnduri. Acest bilet spunea: tiu c eti la Belle-Isle, tiu c n toate serile un tnr vine la dumneata ia seama. Pentru asta, te rog, amice, nu mai reveni i spune-mi adio pentru totdeauna ast sear! Andreevici i ncruciase minile pe piept. Nu te gndi la asta, doamn! zise el. Dar nu vreau s mori! Nu voi muri eu, ci DNSUL! Andreevici era superb n ndrzneala sa. Nu, nu, te rog pleac Du-te la Paris ca s-i cucereti motenirea i uit-m. Andreevici czu n genunchi i duse minile contesei la buze: A tri fr dumneata de aici nainte nseamn a muri, l voi ucide pe acest om i vom fi fericii. Contesa dEstournelle gsi momentul nimerit pentru a plnge puin; ea se opuse cu energie la nceput, dar apoi puin cte puin se nvoi ca Andreevici s vin i a doua zi. Ei bine, fie! i zise ea, dar atunci vino mai trziu. Cnd? La miezul nopii. Poate c nc nu va fi aici. Ast sear, adug ea, mi vei oferi braul, cci merg la Locmaria. n ce scop? Ca s duc o scrisoare care pleac la ora zece seara pentru Nantes. O scrisoare? Da, i scriu acestui om i l conjur s m atepte la Nantes; caut s-i nel bnuielile lui. Dar Ah! zise ea, dac vrei s-i permit ca, la nevoie, s-l nfruni, trebuie cel puin s m lai s conjur Fortuna. Andreevici ddu din cap. De ce s mai mergi pn la Locmaria? zise el. Voi duce eu aceast scrisoare la vapor. Contesa pru c ezit. Cine tie, zise ea, dac trebuie s m ncred n dumneata? Oh! doamn! Eti curajos, ai fi n stare s nu trimii scrisoarea numai ca s soseasc acest om. Andreevici i plec capul.
- 254 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Dac i fac un jurmnt, m voi ine de el. Ei bine, jur-mi c scrisoarea mea va pleca ast-sear. Jur. Pe onoare? Pe adevratul meu nume. Contesa dEstournelle lu scrisoarea i o ntinse tnrului. Iat-o, zise ea, i ai face bine s pleci, de ndat. E ora nou i abia ai timp s ajungi. Andreevici se scul. Pe mine dar! zise el. Pe mine! rspunse ea. El plec i cnd fu afar, stpnit de un sentiment de curiozitate, apropie igara de scrisoare i vzu adresa: Domnului Victor de Passe-Croix Hotelul Marinei-Nantes Ah! astfel se numete acest mizerabil! S vin. i Andreevici porni repede pe drumul spre Locmaria. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Dup plecarea lui, contesa dEstournelle se plimb prin grdin ca o fiar n cuca ei. Dar l iubesc! murmur ea, l iubesc! Eu care n-am iubit niciodat pe nimeni i totui trebuie s moar trebuie De-ar tri, m va clca n picioare.

Capitolul XLV A doua zi, Victor de Passe-Croix sosea la amiaz la Belle-Isle. El cobor la Locmaria i se duse la hanul VULPEA DE AUR. Acest han era dincolo de port, avnd o poziie izolat, la malul mrii. nainte de a ajunge n pragul hanului, Victor ntlni un prizonier rus. Era un tnr care se uita la dnsul cu sprncenele ncruntate i se opri brusc vzndu-l trecnd. Se pare c nu-i plac acestui domn, i zise Victor. i-i vzu de drum fr s-l bage n seam. Hanul era tcut, aproape gol. ntr-un col, un om bea un pahar de vin. Acest om, mbrcat n costumul piloilor, arunc asupra lui Victor o privire mirat, tresri i-i ntoarse capul.
- 255 -

Ponson du Terrail

Apoi el chem, plti i iei. Victor ceru o odaie i se nchise acolo. Unde e dnsa? Cnd o voi vedea? acestea erau ntrebrile pe care el i le punea i pe care i le repeta de o mie de ori cu mare nerbdare. Veni noaptea. O dat cu sosirea nopii nerbdarea lui Victor crescu. El ceru de mncare n odaia sa, abia gust i se rezem cu coatele pe marginea ferestrei ce ddea la malul mrii. Timpul era rcoros, noaptea ntunecoas; marea, care fusese linitit dimineaa, era furioas acum. Se auzi o btaie discret n ua lui i Victor alerg s deschid. O femeie bine nfurat ntr-o manta se afla n prag. Ea nu era contesa, ci Smarald. Victor alerg la dnsa i-i lu minile. ncepusem s disper, zise el. Oh! nerbdtorule! Unde e? ntreb tnrul. Te ateapt. Ah! zise Victor cu bucurie. Dar unde? Smarald ntinse mna spre geam. Apleac-te, zise ea. Vezi o barc? i n aceast barc Ah! am recunoscut-o, strig Victor a crui inim btea nebunete. Haide, i zise Smarald, ia-i haina. Eti narmat? De ce aceast ntrebare? zise Victor puin cam uimit. Fiindc, rspunse actria, drumurile nu sunt prea sigure. Aici sunt atia prizonieri rui Victor deschise geamantanul i scoase o pereche de pistoale. Asta e pentru ca s fii linitit, zise el. Unde mergem? Mai nti la dnsa. i apoi? Ea i puse un deget pe buze: Mister! zise ea rznd. Victor o urm pe Smarald i amndoi ieir din hanul la Vulpea de aur. O barc se afla ancorat la civa pai de acolo. Acela care o conducea nu era altul dect grdinarul. Contesa dEstournelle sttea la spate. Victor sri n barc, lu mna contesei pe care o srut cu respect. Bun seara, prietene, zise ea. Mulumesc c ai venit.
- 256 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Dac am venit! zise Victor. Dar nu mi-ai scris c ai nevoie de mine? Da, zise ea surznd. Apoi, aplecndu-se la urechea lui, adug: Cu siguran tii limba german, nu-i aa? Da, doamn. Cu privirea l art pe grdinar, care asculta. S vorbim n limba german, zise ea. Fie. Contesa i lu mna i i-o strnse cu cldur. Prietene, zise ea, sunt cea mai nenorocita dintre femei, care se adreseaz dumitale. Dumneata! exclam Victor. Un om m urmrete, un om exercit asupra destinului meu o influen fatal. Dac nu m scapi de dnsul, sunt pierdut. Ea tiu s ia cu Victor acelai ton de spaim pe care-l avusese n ajun cu Andreevici. Dar cine e acest om? Nu pot s-i spun. Cum? Prietene, rspunse ea, dac i-a spune: Uite un om care trebuie s moar, mulumete-te cu atta i nu m ntreba mai mult, te-ai bate cu acest om? Da, doamn. Fr s-l ntrebi nimic, nici chiar de nume? Da. mi juri? Jur. Ei bine, vino. i adresndu-se grdinarului adug: S plecm. Barca porni i nainta cu iueal. Marea era agitat, dar grdinarul care nu era beat ca n ajun crmi barca cu mult ndemnare. Pe tot drumul contesa tcu, ca i cum ar fi fost chinuit de o misterioas durere. Victor i oferi mna s coboare pe uscat. Unde suntem? ntreb el. La mine, zise ea. Ea l lu de bra.
- 257 -

Ponson du Terrail

tii c ceea ce fac e oribil i zise ea. De ce? i expun viaa dumitale Victor ddu din umeri. S m bat pentru dumneata e o fericire, zise el. i dup cum mi-ai spus, trebuie ca acest om s moar; el va muri! Sigurana cu care vorbea tnrul o nfior pe contes. Ea l conduse pn la poart i acolo ezit un moment ca s deschid. Nu, zise ea, nu, prietene, iart-m c te-am fcut s vii Las-m destinului meu Pleac! Eti nebun, zise Victor, m-a lsa ucis cu bucurie pentru dumneata: dar fii sigur, sunt tare i am noroc. Adevrat? zise ea. Asear m-am btut. Dumneata? Cu omul al crui nume trebuia s mi-l spui peste o lun. Contesa tresri. Cu vicontele de Chenevires. La acest nume Smarald, care mergea pe lng dnii, scoase un ipt. Chenevires! zise ea, vicontele? amicul lui Gontran. Aceste din urm cuvinte o uimir pe contes. M-am btut cu dnsul, adug Victor, i l-am nvins. L-ai ucis? Nu, dar va sta n pat cei puin dou luni. Contesa dEstournelle deschise poarta i intr cea dinti. Grdinarul, dup ce-i leg barca, alerg cu un felinar n mn. Lumina felinarului permise contesei s ajung pn n salon, unde aprinse o lumnare. Atunci ea se uit la pendul i pli. Pendula arta orele 11 seara. Dar privirea ei o ntlni pe aceea a Smaraldului, i acea privire spunea: Haide, curaj trebuie s termini odat. Victor se uit mirat n jurul lui. Unde sunt aici? La mine. i, aici Aici, zise Smarald, care simea cum ncetul eu ncetul
- 258 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

curajul contesei dispare, aici n fiecare noapte se prezint omul care ne persecut. Ei bine, zise Victor, noaptea asta va fi cea din urm. Smarald l conduse la o fereastr ce ddea spre grdin. Ei bine, zise Smarald, vezi acea poart, pe acolo sosete dnsul. La ce or? La miezul nopii. Victor, la rndul su, se uit la ceasornic. N-am timp dect s-mi iau cteva precauii, murmur el. El lu pistoalele i le examina zicnd: Cred c nu vor grei. Contesa, palid, agitat, tcea i tcerea ei era slbatic. Vezi, zise Smarald, care acum domina situaia, vei cobor n grdin i vei sta lng u. Bine, zise Victor. Cnd va intra, te vei duce la dnsul i i vei spune: M numesc Victor de Passe-Croix. Asta va fi de ajuns, i vei oferi unul din pistoale i l vei pstra pe cellalt. Victor cobor n grdin, unde ncepu s se plimbe n sus i n jos cu pistoalele n mn. Contesa, mut i nemicat, sttea la fereastr. Smarald o lu de bra i o duse la cellalt capt al salonului. Haide, zise ea, curaj! tii c acum e prea trziu ca s dai napoi! Contesa dEstournelle i duse amndou minile la ochi i izbucni n lacrimi.. l iubesc! murmur ea. Apoi deodat avu un acces de disperare i, sculndu-se, vru s se duc la fereastr. Nu, zise ea, nu, nu vreau! Ea era oribil la vedere i se zbtea n braele prietenei sale, Smarald. Eti nebun, i zicea aceasta, care i pstrase tot sngele rece. E prea trziu spre a da acum napoi; aceti doi oameni, dac nu s-ar bate, te-ar clca n picioare. l iubesc! repet contesa, care, nc o dat ncerc s se repead afar din salon spre a-i salva viaa lui Andreevici. Dar n acel moment se auzi o detuntur. La acel zgomot, contesa, ca i cum ar fi fost izbit n inim, czu nensufleit n braele lui Smarald.
- 259 -

Ponson du Terrail

Capitolul XLVI Omul mbrcat ca pilot, care bea paharul de vin n hanul la Vulpea de aur cnd Victor de Passe-Croix intrase, cu geamantanul n mn, nu era altul dect personajul de pe strada Michodire. El l recunoscu ndat pe Victor, plti i plec. Dar rmase pe lng han. Din locul n care se afla, el domina marea i drumul aa nct nu se putea intra nici iei din han fr s vad dnsul. Un moment, falsul pilot i nchipui c Victor nu va sta mult vreme la Vulpea de aur. n curnd, i zise el, l voi vedea ieind. Atunci l voi urmri. Dar toat ziu trecuse i venise noaptea, iar Victor nu ieise i omul cu ochelari albatri l vzu deodat pe Victor la fereastr explornd marea cu privirea. Bun! i zise el, acum ghicesc, dnsa va veni la el. El se ntoarse n han, profitnd de un moment n care Victor ncetase de a se uita pe fereastr. Prvlia era goal. Crciumreasa se dusese, cu un copil de 8-l0 ani, fiul ei, n grdin. Brbatul ei era la pescuit. Falsul pilot zri pe o banc geamantanul lui Victor, pe care acesta din urm uitase s dea ordinul de a-i fi dus n odaia lui. El iei din nou, se asigur c n continuare casa era pustie i, pentru mai mult siguran, nchise ua ce ddea spre scar. Am observat, i spuse el, c fabricanii de geamantane nu sunt deloc tari n fabricarea ncuietorilor. Cheia unui cufr le deschide pe toate. El scoase din buzunar mai multe chei, pe care le examina repede ca un om obinuit cu asemenea lucru, alese una i o introduse n broasc. Geamantanul se deschise cu uurin. Sunt curios, i zise falsul pilot, s tiu ce conine bagajul lui Passe-Croix. Geamantanul cuprindea cteva rufe, haine, o scrisoare i perechea de pistoale pe care Victor o luase plecnd de la Nantes.
- 260 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Falsul pilot deschise scrisoarea i o citi. Era aceea de la contesa dEstournelle. ncep s pricep, i spuse el. Grdinarul s-a trezit. Apoi, el lu unul din pistoale i scoase glonul. Al doilea suferi aceeai operaie i la urm falsul pilot puse armele la loc, spunndu-i: Vei putea face glgie, dar nu vei putea face ru nimnui. Dup aceea nchise geamantanul, deschise ua i plec linitit. Victor nu auzise i nu vzuse nimic. Omul cu ochelari albatri se duse la postul su de observaie. Noaptea l gsi tot acolo. Dar el avea darul de a vedea bine prin ntuneric, nct nu pierdu nici un amnunt din ceea ce se petrecu n jurul hanului. Civa mateloi venir s bea; pescarul se ntoarse acas; fereastra lui Victor se lumin i acesta era tot la geam. Noaptea era foarte ntunecoas cnd, deodat, un punct luminos se vzu pe mare. Era felinarul unei brci. Sau m nel, i zise falsul pilot, sau aceast barc o aduce pe frumoasa contes. n curnd el nu mai avu nici o ndoial, cci barca se opri la hanul Vulpea de aur. Dup un sfert de or el l vzu pe Victor lund loc n barc. Atunci falsul pilot se scul i murmur lund-o la fug: Haide, Rocambole, amicul meu, iat ocazia de a avea picioare ca la douzeci de ani. El ajunse la vil i se urc n pomul unde se mai urcase i rupsese o crac. Contesa nu sosise nc, dar fereastra era tot deschis. De data asta voi auzi tot, i zise el. Contesa dEstournelle i Victor sosir. Falsul pilot, ascultnd convorbirea lor, asist la montarea acestei drame care fgduia s fie sngeroas. i, cnd Smarald cobor pentru a-l pune pe Victor de santinel n grdin, el era deja departe. Srmani oameni, murmur el pe drum, fcnd aluzie la vicontele de Chenevires i la amicii si, ei l-ar fi lsat pe Victor i pe Andreevici s se ucid. Pe drum, se opri la un col al oselei. Dup zece minute auzi un zgomot de pai, apoi zri o umbr n ntunericul nopii. Iat amorezul meu, se gndi omul cu ochelari albatri.
- 261 -

Ponson du Terrail

Era ntr-adevr Andreevici, care alerga la ntlnirea pe care i-o dduse contesa, cu mintea plin de acest frumos roman pe care ea l povestise i al crui erou principal era persecutorul misterios. Falsul pilot se ascunsese aa de bine nct prizonierul rus ajunse lng dnsul fr s-l vad. Dar atunci cnd vru s mai fac un pas, o mn de fier l apuc de gt i-l inu pe loc. n acelai timp el vzu strlucind lama unui pumnal i Andreevici auzi o voce care i era cu totul necunoscut, murmurndu-i la ureche: Dac faci un pas sau caui s te zbai, eti un om mort. Andreevici ncerc s scape. Vrful pumnalului era la gtul lui. Tnrul era nzestrat cu mult curaj: cu acel curaj care consta n a te nclina n faa unei necesiti imperioase; a rezista fr folos i se prea zadarnic. Ce vrei de la mine? zise el. Dac vrei bani ai nimerit-o prost, cci am doi franci n buzunar. Eu vreau s-i dau bani, rspunse falsul pilot. i pentru ca s-mi dai bani, rspunse Andreevici, care i recptase tot sngele rece, m amenini cu moartea? Da, domnule baron. La acest titlu pe care i-l ddu un necunoscut, Andreevici tresri. Te neli, zise el, i vd c m iei drept un ofier, pe cnd eu sunt un simplu soldat. Nu sunt baron. Tatl dumitale era. Andreevici tresri din nou. Omul cu ochelari albatri adug: El se numea n Rusia colonelul Yermoloff. Andreevici scoase un ipt. M cunoti? zise el. i la Paris se numea baronul Ren, termin necunoscutul. Dar cine eti? strig tnrul prizonier. N-ai primit ieri o scrisoare venind din Paris? Da. Care te anuna c amicii cpitanul Grain-de-Sel vegheaz asupra dumitale? Adevrat! Sunt unul din aceti amici. Asta e tot ce-i pot spune.
- 262 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Acum urmeaz-m. Dar murmur Andreevici. Da, tiu. Ai o ntlnire Eti ateptat, nu-i aa? Da. Te neli. Persoana care te ateapt m-a trimis la dumneata. Adevrat? Urmeaz-m, repet falsul pilot cu un accent de autoritate, care l domin pe prizonierul rus. El l lu de bra i-l tr spre Locmaria, pn la o colib de pescari pe jumtate spat ntr-o stnc. O lumin slab trecea pe sub u. Falsul pilot btu, ua se deschise i un om alerg cu o tor n mn. Acest om prea strin de acel loc, cu tot costumul su de pescar. Lng foc se afla un alt personaj, care se nclzea linitit. Victor de Passe-Croix, dac ar fi fost acolo, l-ar fi recunoscut poale ntr-nsul pe acel btrn cu ochelari i cu cornetul acustic, cu care fcuse drumul de la Paris la Nantes. Acest om se scul i iei naintea pilotului. Acesta din urm se ntoarse spre Andreevici, care era din ce n ce mai uimit. Vino! i zise el. El fcu un semn i omul care inea tora, i care era un fel de Hercule, ridic o trap care acoperea scara unei pivnie. Vino, repet falsul pilot, vreau s-i art nite lucruri care te intereseaz din ambele puncte de vedere, al motenirii dumitale i al femeii pe care o iubeti. Andreevici l urm cu ncredere. Omul cu tora trecu cel dinti i cobor vreo treizeci de trepte spate n stnc. Cea din urm treapt ddea la o alt u din pivni, fcut din fier. Omul cu tora scoase o cheie i deschise aceast u, apoi dispru. Pivnia era strmt i n-avea nici un mobilier. Atunci, repede ca fulgerul, falsul pilot l lu pe Andreevici de umeri i mpingndu-l n pivni, ncuie ua dup dnsul. Acum, zise el, pe cnd Andreevici rmas n ntuneric scoase un ipt, sunt sigur c nu se va mai duce s fie ucis.

- 263 -

Ponson du Terrail

Capitolul XLVII n acest timp, Victor se plimba n sus i n jos prin grdin, cu pistoalele n buzunarele hainei sale. Deodat el auzi un zgomot de pai dincolo de poarta grdinii. ,,Iat-l pe acel om! se gndi dnsul. i se ndrept spre o u i o deschise. Un necunoscut se opri acolo. Cine eti? zise Victor. O voce rguit i rspunse: Las-m s trec i s m duc la afacerile mele. Victor se aez naintea porii i i zise cu un accent de mnie: Nu vei trece! Loc! zise necunoscutul. El l mpinse cu bruschee pe Victor. Atunci acesta se nfurie i pierzndu-i rbdarea trase foc. Un hohot de rs i rspunse i necunoscutul, respingndu-l din nou, intr n grdin. Aceasta fusese detuntura, care o fcuse pe contes s leine. Victor scoase cellalt pistol, ochi ct putu mai bine prin ntuneric i trase al doilea foc de pistol. Un nou hohot de rs se auzi i ndat Victor se simi cuprins de dou brae robuste; el fu trntit la pmnt, i se puse o batist pe gur i auzi o voce care spunea. Ia-l de aici, cci m deranjeaz. Omul n care Victor trsese cele dou focuri de pistol i nu fusese atins i continu calea spre vil. Acesta era falsul pilot. n prag el l gsi pe Yaume, grdinarul, pe care cele dou focuri de pistol l fcuser s sar speriat din patul su. Pilotul, murmur acesta. Sunt dracu! rspunse falsul pilot, dndu-i o lovitur de picior n pntece i rostogolindu-l la pmnt, adug: Dac nu taci din gur, te omor! Apoi urc scara, sosi la primul etaj i deschise cu zgomot ua salonului. Smarald, cu totul zpcit, o inea n brae pe contesa leinat. La vederea necunoscutului, ea scoase un ipt i o scp pe contes din brae; apoi se refugie n cellalt col al salonului, zicnd: Cine e acest om?
- 264 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Un om care te va trimite naintea Curii cu Jurai, dac nu vei fi cuminte. Ameninarea aceasta smulse un ipt de spaim de pe buzele lui Smarald. Falsul pilot nainta spre dnsa, i puse o mn pe umr i o privi fix spunndu-i: Te vei nchide n odaia ta, te vei culca. Dac vei auzi ceva, i vei nchipui c ai visat. Tnra femeie tremura din toate membrele sale. Drag Olimpia, urm pilotul, i voi da un sfat bun. Trebuie s renuni s o mai serveti pe Topaz. Ea are inamici mai tari dect dou femei, tu i Granatul. Cu un gest imperios el i art ua i i ordon s ias. Apoi, cnd ea se supuse, el se duse s o ridice pe contes, o transport pe o canapea, i puse dou perne sub cap, i deschise gura i i pic cteva picturi dintr-o sticl pe care o scoase din buzunar. ndat contesa deschise ochii i se uit mirat n jurul ei. Unde sunt? Cine e acest om? zise ea cu spaim. Falsul pilot se uit la dnsa cu o privire dominatoare. Eti la dumneata, zise el, zgomotul unei detunturi de pistol i-a cauzat leinul. Contesa se scul scond un ipt, duse cele dou mini la frunte i l fix pe falsul pilot cu o privire rtcit. Un foc de pistol, care l-a ucis pe Andreevici, termin cu rceal pilotul. Ea scoase un nou ipt, un ipt teribil, plin de disperare, un ipt de nebun, un ipt de fiar. Ah! mizerabil ce sunt, zise ea frngndu-i minile. Ea czu n genunchi n faa falsului pilot. Dac eti judector, zise ea, ascult: voi mrturisi crima mea! Amorul care chinuia inima contesei dEstournelle explodase n fine i se traducea printr-o imens disperare. Haide! murmur necunoscutul, nu m nelasem, ea l iubete! i lu mna i i spuse! Linitete-te, crima dumitale e imaginar Andreevici nu e mort. Focul de pistol a fost tras asupra mea asupra mea, care l protejam pe Andreevici i pe care l-am mpiedicat s vin. La primele raze calde ale soarelui, vipera ghemuit de frigul
- 265 -

Ponson du Terrail

nopii iese deodat din toropeala sa, i ridic capul i ncepe s fluiere. Ultimele cuvinte ale pilotului produseser acelai efect asupra contesei. Ea czuse n genunchi, rugtoare, zdrobit, oferindu-i capul eafodului. Acum, ea se scul cu privirea nflcrat de mnie i de ur. Cine eti? strig ea, de vii s-mi ntinzi o curs? i, alergnd la fereastr, ncepu s strige: Victor! Victor! Victor e departe de aici, doamn, zise falsul pilot lundu-i mna i suntem singuri Singuri! zise ea, singuri? Cu un om care tie toate secretele dumitale i care vrea s-i propun un trg. Privirea acestui om i aceea a contesei se ntlnir; fu ca o schimbare mut i rapid a unui fluid misterios, i aceste dou inteligene aa de bine organizate pentru ru, se ghicir i se pricepur. Atunci falsul pilot se duse i ncuie ua, nchise fereastra, reveni la contes i i spuse: tii c brbatul dumitale, contele dEstournelle, are un gt de taur? el poate s moar de apoplexie. Ah! zise ea, cutnd s ptrund cu privirea pn n adncul sufletului acestui om. Ceva mai mult, e furios, adug pilotul, i poate s fie ucis cu prima ocazie n duel i dac vei deveni vduv, te-ai putea cstori cu Andreevici. Dar cine eti? strig ea, eti dracul? Puin i pas! rspunse el, s vorbim. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Smarald, nspimntat, nu ndrzni s ias din odaia ei; ea credea c justiia nvlise n cas i n fiecare moment raiunea ei tulburat o fcea s aud un zgomot de cai i zngnit de sbii. Cu toate acestea, cnd se fcu ziu, ea ndrzni s coboare din pat i s trag cu urechea la u. n cas era tcere. Smarald ndrzni s deschid puin ua, apoi fcu un pas pe scar i se rezem de ramp. Scara era pustie. Smarald cobor pn la primul etaj.
- 266 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ua salonului era deschis. Actria i bg capul pe u. Omul care o speriase aa de tare n cursul nopii dispruse. Contesa era singur la o mas i scria. Faa ei era linitit, aproape surztoare i nu pstrase nici o urm a evenimentelor din cursul nopii. Ea ridic capul i o vzu pe Smarald care nu ndrznea s intre. Vino, zise ea, cci sunt singur. Smarald intr. Ah! draga mea, zise ea aruncndu-se de gtul contesei, ce noapte! Eti nebun! rspunse cu rceal contesa. Da, trebuie s fie un cadavru n grdin? Poate acela al lui Andreevici, zise contesa dEstournelle surznd. Linitete-te, Andreevici n-a murit. Sau cel al lui Victor? El este bine, sntos. Linitea contesei o uimi pe Smarald. Dar, n fine, zise ea, tii ce s-a petrecut? Perfect de bine. Atunci mi vei spune i mie? Nu, zise contesa, cel puin astzi nu, draga mea. Ia ascult, Topaz, zise actria, s vorbim niel serios: eti nebun sau mai eti n toate minile? n toate minile. Dar acel foc de pistol? L-am auzit ca i tine, deoarece am leinat. Deci Andreevici n-a murit? Nu. iVictor? N-are nimic. Nu mai pricep nimic, zise Smarald. Ah! zise contesa, tii c plecm? Cnd? Astzi. i plecm? Da, ne ntoarcem la Paris. Desigur, murmur Smarald, enigma se complic. Contesa dEstournelle nici nu clipi. Smarald urm: Dar nu vei pleca, mi nchipui, fr s-l vezi pe Andreevici?
- 267 -

Ponson du Terrail

Andreevici va pleca azi de diminea. El va ajunge la Paris naintea noastr. Cui i scrii? Brbatului meu. E adevrat, zise Smarald, mi se pare c de ctva vreme l-am uitat de tot pe acest conte. Contesa nchise scrisoarea adugnd: tii c nu descind acas la Paris? Dar unde? Mai nti la tine. Apoi mi voi cuta un mic apartament ct se poate de simplu i de modest, dup cum se cuvine unei vduve. Ah! vei fi vduv? Da. Nu mai pricep nimic, zise Smarald, deoarece ai secrete fa de mine. Contesa dEstournelle lu n mini capul lui Smarald i o srut pe frunte. Te voi mulumi la Paris, zise ea. n ateptare, f-i bagajele. Plecm. Chiar n aceeai sear contesa dEstournelle prsi Belle-Isle.

Capitolul XLVIII S ne ntoarcem la Victor. Eroul nostru, dup ce trase cele dou focuri de pistol fr s-l vad cznd pe misteriosul necunoscut care i rdea n nas, se simi nlnuit, ridicat i dus pe sus ca un copil. Toate acestea s-au ntmplat aa de repede nct n-avu timp nici s se zbat, nici s strige, nici chiar s vad, cci i se arunc o batist pe fa. Abia dup cteva minute el i gsi puin prezena de spirit i cut prin sforri supraomeneti s se elibereze. El pricepu c un om l ducea de spate i un altul l inea de picioare. Aceti doi oameni aveau, fr ndoial, o vigoare ieit din comun, deoarece, cu toat puterea sa de brbat la douzeci de ani, nu putu scpa din mna lor. Unul din ei, acela care-l ducea n spinare, i zise: Nu te czni atta, domnule de Passe-Croix, cci nu vrem
- 268 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

nici punga, nici viaa dumitale. Aceast voce i era necunoscut lui Victor, dar auzind spunndu-i-se pe nume, se gndi ndat la tot ce i se ntmplase n Sologne. Oare amicii vicontelui de Chenevires se vor mai amesteca n afacerile mele? se gndi dnsul. Drumul dur aproape o jumtate de or. Cnd ei se oprir i-l lsar pe Victor la pmnt, acesta i luase batista ce i se pusese pe fa i peste o jumtate de secund putu s vad. El zri o cas, un drum plin de praf, marea mugind la picioarele sale i atta tot, cci i se puse din nou batista la ochi i fu legat la spate. Batista ce i se pusese n gur l mpiedic s strige. El vru s se zbat nc o dat, dar tot fr succes. Auzi n urm zgomotul unei ui ce se deschidea. Unul din oameni i spuse: Te vom ruga, domnule, s te culci linitit. Dac, din ntmplare, n-ai mncat nc, i vom putea servi ceva. n acelai timp el fu mpins i pricepu c trecea pragul casei pe care o zrise un moment. El auzi ua nchizndu-se i prin batista cu care era legat la ochi zri o raz de lumin. Atunci i scoaser batista de la ochi i pe cea din gur. Victor avea o fire violent. Cu toate acestea, n acest moment el fu dominat de un alt sentiment, curiozitatea. El privi n jurul su. Se afla ntr-un fel de colib de pescari. Focul ardea n sob; un pat, cteva scaune i o mas erau tot mobilierul. Victor i privi pe cei doi oameni, care preau a fi nite pescari i, deodat, scoase o exclamaie de surprindere. Recunoscuse n unul din ei pe btrnul cu cornetul acustic. Ah! strig el, asta e prea mult Dumneata nu eti surd? Omul cu cornetul acustic ncepu s surd. Sunt surd ca i dumneata! zise el. i Da, eu sunt acela care te urmrete din Paris spre a te mpiedica s faci prostii. Victor i ncrunt sprncenele. i am sosit la timp ast-sear, cci era s devii
- 269 -

Ponson du Terrail

instrumentul unei teribile crime, adug omul cu cornetul acustic. La aceste cuvinte, mnia lui Victor explod: Mizerabile, zise el, vrei s m insuli John! zise omul cu cornetul adresndu-se atletului care l adusese pe Victor pe umrul su, cred c domnul nu va fi cuminte; deci va trebui s ne lum unele precauii. Atletul se apropie de Victor i-i spuse strngndu-i cu putere braul: Totui am vrea, domnule, s nu te legm. Victor pricepu c era la dispoziia acestor oameni. Pretinsul surd adug: i voi spune chiar c avem ordinul de a te nchide aici cu picioarele i minile legate, n cazul cnd nu vei fi cuminte. Brusc, Victor se liniti. Cei doi oameni care se aflau n faa lui preau a fi oameni din popor, deci el avu deodat linitea gentilomului czut n mijlocul unei bande de tlhari. Voi fi cuminte, zise el, i n-am deloc poft s ncasez pumni. Bine. Dar a vrea s tiu mcar unde sunt. Dac e numai atta, rspunse omul cu cornetul acustic, eti ntr-o colib de pescari la jumtatea drumului ntre Locmaria i locul unde te-am gsit. Bine. Omul asupra cruia ai tras focurile de pistol nu era acela pe care l ateptai Ah! Acesta n-a venit. Contesa dEstournelle nu se afl n nici un pericol i te sftuim s te culci. Dar Domnule de Passe-Croix, l ntrerupse omul cu cornetul, executm nite ordine. Dac ai alte explicaii de cerut, ateapt s se ntoarc stpnul. Stpnul?. Da. Cine e? Poate i va spune el singur. i cnd se va ntoarce? Peste o or, cel mult. Victor se aez lng foc. Mii de gnduri l frmntau; el se
- 270 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

ntreba dac noua curs n care czuse avea vreo legtur cu evenimentele din Sologne. Cuvintele vagi, misterioase, pe care le spusese vicontele Chenevires cu privire la tatl su, ezitarea lui de Fromentin de a-i rspunde, totul, pn la fraza pronunat de omul cu cornet: Am sosit la timp ca s te mpiedicm de a comite o crim, toate i veneau n minte. Atletul ncuiase cu cheia ua colibei. El scoase dintr-o legtur ceva de mncare i o sticl de vin. Domnule, zise atletul aezndu-se la mas, nu vrei s mnnci? Victor refuz cu un gest. Cu toate acestea, cum i era tare sete, zise: D-mi de but. Omul cu cornetul destup sticla i pe cnd turna n pahar arunc nuntru un praf negru, fr s fie vzut. Victor bu i se aez ntr-un col lng foc ateptnd cu nerbdare ntoarcerea personajului pe care cei doi oameni l numeau stpnul. Dar, dup cteva minute, fu cuprins de un fel de toropeal fizic: el nu voi s doarm, ncerc s se scoale dar nu avu putere. ncetul cu ncetul el adormi chiar n locul n care se afla. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cte ore a durat acest somn? Cnd se va scula, lui Victor i va fi foarte greu s aprecieze. Cnd deschise ochii, se gsi culcat pe patul din fundul colibei. Ua era deschis i cei doi oameni dispruser. Victor sri din pat, alerg la u i se uit cu lcomie n jurul su. Se ntoarse apoi n colib i privirea lui fu atras de o scrisoare ce se afla pe mas. El o deschise i citi: Nite oameni crora domnul Victor de Passe-Croix le inspir o simpatie real, l sftuiesc s se ntoarc la Paris i s nu cear niciodat, oricine ar fi, explicaia unor mistere. Domnul de Passe-Croix nu va mai gsi la Nantes pe vicontele de Chenevires. El a fost transportat ntr-un castel, pe care domnul de Passe-Croix l va cuta n zadar. De asemenea, e de prisos ca el s se ntoarc la vil. Cele dou femei care locuiau acolo au plecat din Belle-Isle.
- 271 -

Ponson du Terrail

Dac domnul de Passe-Croix se va mai ntlni cu contesa, ar face bine s-i ntoarc spatele. Ea nu merit dect indiferena i dispreul su, cci ea i-a btut joc de dnsul. Domnul de Passe-Croix ar face bine s treac pe la hanul LA VULPEA DE AUR, unde i va regsi geamantanul i pistoalele. Scrisoarea era fr isclitur. Victor i lu capul n mini i murmur: Cred c voi nnebuni! El rscoli prin colib; ea era pustie. Se duse atunci la hanul su. Ah! domnule, i zise hangia, am crezut c ai murit. De ce? Sunt dou zile de cnd ai plecat Dou zile! Da, domnule, ai plecat alaltsear, vineri Cum! strig Victor, alaltieri. Da, domnule, i azi e duminic. Auzi chiar clopotele de la biseric. Victor dezleg atunci enigma. Paharul de vin pe care l buse coninea un narcotic. El dormise aproape patruzeci i opt de ore. Oh! i spuse el cu un fel de furie, va trebui totui s dezleg toate aceste enigme! Atunci el auzi clopotul unui vapor gata de plecare. Victor arunc un napoleon pe mas i i lu geamantanul. Pe cnd voia s ias din han, femeia i spuse: Ah! uitam s-i dau asta, domnule. A adus-o cineva pentru dumneata asear. Era un pilot, care se spune c e angajat pe un vapor ce merge la Terra Nova. Obiectul pe care hangia l ddu lui Victor era o cutie, ntr-nsa se aflau cele dou pistoale.

Capitolul XLIX Trenul care merge de la Nantes la Paris nu intr n gara Orlans; el se oprete la Aubrais, i cltorii au timp doar douzeci i cinci de minute ca s poat lua o mas ct se poate de proast. Dup patruzeci i opt de ore de la evenimentele pe care le-am
- 272 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

povestit mai sus, eroul nostru, Victor de Passe-Croix, sosi la Aubrais pe la orele cinci i jumtate seara. Victor luase un compartiment n care rmase singur. El cobor, intr n sufrageria grii, se aez la mas ca i ceilali cltori, mnc puin, plti i se urc n vagon cu mult nainte de plecarea trenului. Cltorii, care vin din Nantes, sunt adui la Aubrais de un tren ce vine din Limoges. Victor, care se lungise pe canapea, i ntoarse capul la zgomotul fcut de ua ce se deschidea i fu foarte contrariat auzindu-l pe conductor spunnd: E loc aici, domnule. Victor i ncrunt sprncenele cnd, deodat, scoase un ipt de uimire la vederea cltorului. Acesta era un tnr mbrcat n costum de vntoare. Paul! Victor! Acestea fur exclamaiile celor doi tineri, care i ntinser minile. De unde vii? ntreb noul venit. Din Nantes, i tu? Din Limoges, unde am petrecut cteva sptmni la una din mtuile mele. Acest om nu era altul dect Paul de la Morlire, eroul din prima parte a acestei istorii, fiul vicontelui, acel mizerabil care o ucisese pe Diana de Morfontaine i pe Main-Hardye. De trei luni Paul dispruse din lumea parizian. Ah! zise Victor, tu vii de la mtua ta, din Limoges? Da. Ce mai face tatl tu? Nu tiu, rspunse Paul de la Morlire. Cum, nu tii? Sunt trei luni de cnd nu l-am vzut. Dar i-ai scris? Nu. Vocea lui Paul avea un accent misterios, plin de dispre. Trenul se pusese n micare. Cei doi veri erau singuri n compartimentul lor i aveau, prin urmare, toat libertatea de a discuta. Deodat lui Victor de Passe-Croix i veni o idee: Spune, Paul, zise el, tii de ce tatl tu i al meu se vd
- 273 -

Ponson du Terrail

aa de rar? Un nor trecu pe fruntea lui Paul de la Morlire. Fiindc au comis desigur n comun un pcat al tinereii. Ah! Dar tu cum stai cu tatl tu, Victor? Nu tiu. Paul i ncrunt sprncenele. tii, zise acesta din urm, c de trei luni nu mi-a clcat piciorul n casa printeasc? De ce? Fiindc m-am gsit ntr-o sear fa n fa cu tatl meu, care avea un pistol n mn. Victor fcu un gest de surprindere. Dar povestete-mi asta, zise el. Nu, pn ce nu mi vei explica aceste cuvinte pe care le-ai pronunat cnd te-am ntrebat de tatl tu Nu tiu. Am zis, rspunse Victor, fiindc nu mai tiu n acest moment dac mai trebuie s-l iubesc i s-l venerez pe tatl meu, sau dac trebuie s n-am dect dispre pentru dnsul. n aceeai situaie sunt i eu, zise Paul, i pentru asta am plecat din Paris de trei luni fr s-l vd. Cei doi tineri se privir un moment mui i consternai, n fine, Victor fcu o sforare suprem. i voi spune totul, dar i tu mi vei spune tot ce tii, nu-i aa? Da. Atunci Victor, micat, povesti sosirea sa la castelul Rigoles, cunotina pe care o fcuse cu Fromentin, istoria creolului Felix de Nancery i, n fine, iubirea surorii sale pentru Albert Morel. Dar, cnd i povesti de rpirea sa din pdure i nchiderea lui n acea cas misterioas, dup ce i vorbi de acea necunoscut cu prul blond care-l fascinase cu privirea i sursul ei blnd, Paul l ntrerupse i strig; E dnsa! Daniela! Tu o cunoti? Oh! da, murmur Paul, i o iubesc la nebunie. Ascult acum la rndul meu s-i povestesc totul. Atunci Paul povesti n cteva cuvinte, dar cu mult claritate, misterioasele evenimente ce se petrecuser n Normandia cu trei luni n urm, adic chipul straniu n care se ntlnise cu Daniela pe proprietatea marchizului de Verne i acea ntlnire
- 274 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

nocturn cu tatl su care trsese asupra lui. Cititorii notri i amintesc c prima parte a volumului CAVALERII NOPII se ncheiase cu acea noapte. Pe cnd Victor l asculta nfiorndu-se, Paul continu: Focul de pistol lumin odaia, o femeie apru cu o lumnare n mn, tatl meu scoase un ipt: Diana! Aceast femeia creia i ddea numele de Diana era Daniela. Cine e Daniela? nu tii? Totui e sigur c tatl meu a czut n genunchi, a murmurat cteva cuvinte nenelese i am avut imaginea unui om lovit de trsnet. Daniela veni la mine, m lu de mn i mi zise: Privete-l pe acest om. El este un asasin. i dispru. Eu n zadar am alergat dup dnsa, am rscolit toat casa, cci nu am mai regsit-o. Dar tatl tu? l ntreb Victor de Passe-Croix. El a fost ca idiot timp de dou sau trei zile. L-am readus la Paris i de atunci nu ne-am mai vzut. Astfel oamenii care o nconjoar pe aceast femeie, pe care o numeti Daniela, sunt, dup tine, aceeai care m-au urmrit n Sologne? A jura. Dar care e scopul lor? Paul era foarte trist. Ascult, zise el, cred c taii notri au minile pline de snge. Oh! de-ar fi aa? strig Victor. Ce ai face? i Paul de Morlire se uit la Victor. Ce ai face tu? repet el, cci eu din acea noapte sunt prada unei mari neliniti; am uneori dorina de a m sinucide cci a vrea s tiu Victor, violentul i ndrzneul, pstr un moment o linite desvrit. Amice, zise el, ascult ceea ce i voi spune. Dac taii notri sunt culpabili, noi trebuie s le reparm greelile. Dar trebuie s cunoatem aceste greeli. Tatl meu nu va mrturisi niciodat, murmur Paul. Ei bine, strig Victor, i jur c al meu va fi silit s-mi spun adevrul. Pe cnd tnrul pronuna aceste din urm cuvinte, trenul
- 275 -

Ponson du Terrail

sosi la Paris. Unde te duci? ntreb Paul. Eu nu m duc acas, ci voi descinde la hotel. Ei bine, eu m duc direct acas, zise Victor. De ce? Fiindc vreau s am chiar ast-sear o explicaie cu tatl meu. Paul i plec fruntea i nu rspunse. Cei doi veri luar o trsur de la gar. Victor l ls pe Paul de la Morlire la Hotelul Bade i i continu drumul spre casa printeasc. Baronul de Passe-Croix locuia la Paris pe strada Anjou-Saint-Honor. Era o locuin puin cam trist, din cauz c stpnii locuiau foarte rar ntr-nsa. Baronul i familia sa abia stteau aici cele patru luni de iarn. Un btrn servitor era singurul pzitor al acestei case, cnd familia pleca la Martinire, unde baronului i plcea foarte mult. Era noapte cnd sosi Victor. El sun; servitorul veni s-i deschid. Tcere! zise Victor punnd un deget pe buze. nainte de a m anuna, spune-mi ce face sora mea. i intr n odaia portarului trgnd ua dup sine. Domnule Victor, rspunse servitorul, domnioara Flavia e mult mai bine. Ah! zise Victor respirnd. E un doctor portughez care o ngrijete i care vine n fiecare zi. Se pare, adug portarul, c peste cteva zile domnioara va fi pe deplin vindecat. Victor respir. i mama Doamna baroneas e sntoas. A ieit n acest moment. Cred c s-a dus la biserica Saint-Filip. Tnrul se uit pe fereastra de la odaia portarului i vzu lumin la dou din ferestrele catului al doilea. Tata e n cabinetul su, se gndi el. i spuse servitorului: Pzete-mi geamantanul i nu anuna sosirea mea. M duc la tata pe scara cea mic. ntr-adevr, Victor urc n vrful picioarelor o scar de serviciu. El sosi la catul al doilea, trecu printr-un coridor i
- 276 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

btu la o u. Intr! zise o voce pe care o recunoscu a fi aceea a tatlui su. Baronul se afla n cabinetul su, pe un fotoliu, cu capul sprijinit ntr-o mn i adncit n gnduri. El scoase o exclamaie de surpriz i de bucurie vzndu-l pe Victor. Dar Victor era palid, puin cam trist i atitudinea sa avea ceva solemn care l uimi pe baronul de Passe-Croix. Oh! zise el. De unde vii, copilul meu? Din Nantes, tat. Victor nchise ua i se aez n faa tatlui su. Ah! vii din Nantes? i ce-ai fcut acolo? M-am btut. Baronul tresri. Cu unul din oamenii care m-au maltratat n Sologne, termin Victor, cu unul din aceia care sunt cauza nebuniei surorii mele. Ce tot cni tu? Dar, relu tnrul, nainte de a-i vorbi de asta, tat, am alte lucruri s-i spun. Ah! i cum accentul vocii lui Victor era rece, baronul se simi puin nelinitit. Tat, relu Victor, suntem gentilomi, nu-i aa? Frumoas ntrebare. Ea e serioas, tat, cci am auzit ntotdeauna spunndu-se c ntr-un neam ales, strmoii i descendenii sunt solidari, responsabili de onoarea familiei. Dar fr ndoial. Ei bine! n numele onoarei familiei de Passe-Croix, vin la dumneata. Ah! zise baronul cu nerbdare, explic-te o dat! Mi se pare c vorbeti numai n enigme. Nu, tat. Atunci s vedem. Victor i ainti privirea asupra baronului ca i cum ar fi vrut s-l ptrund pn n adncul sufletului. Tat, relu el, vrul meu, Paul de la Morlire, a sosit ast sear la Paris ca i mine. Am cltorit mpreun de la Orlans. Paul e pe jumtate nebun, cci a auzit nite zvonuri vagi i nite
- 277 -

Ponson du Terrail

cuvinte misterioase au ajuns pn la urechile lui. i aceste cuvinte? zise baronul care pli puin i-l privi cu atenie pe Victor. Aceste cuvinte, relu tnrul, erau injurioase pentru onoarea tatlui su. Baronul ddu din umeri. Unchiul tu, de la Morlire, zise el, este un gentilom. Crezi? Drace! Ah! zise Victor cu un aer de ndoial. Atunci Paul a fost ru informat ca i mine, probabil. La aceste din urm cuvinte, baronul se scul i l privi fix pe fiul su. Ca i tine? zise el, ce vrei s spui? Nu tii c n Sologne, rspunse cu rceal Victor, oamenii care au dat o mn de ajutor lui Albert Morel au pretins c mplineau un mare act de reparaie? Baronul i recptase sngele rece. Dac continui s vorbeti n enigme, zise el, nu voi pricepe niciodat. Tat, zise deodat Victor, i voi dezvlui n plus prerea lui Paul, pe care acesta mi-a mprtit-o. Anume? El a spus: Cred c taii notri au minile pline de snge! Buzele baronului de Passe-Croix se albir. Ochii lui se injectar de snge i l nimici pe fiul su cu privirea. El fcu apoi un pas napoi, ntinse mna i zise: Dumnezeu blesteam pe copilul care i acuz propriul tat. Du-te. Orict de brav era, orict de convins era de trecutul criminal i misterios al tatlui su, Victor se simi zdrobit. Tat! zise el. Baronul i art ua i i spuse: Nu mai sunt tatl tu! Iei! Baronul se artase n acest moment un comedian aa de bun, nct Victor l crezu nevinovat. Ah! nenorocit ce sunt! murmur el cznd n genunchi i mpreunndu-i minile, am ndrznit s-l bnuiesc pe tatl meu. Dar iei o dat, mizerabile! strig baronul superb n mnia lui, dispari pentru totdeauna din faa mea! iei, blestematule!
- 278 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

tu nu mai eti copilul meu! pleci sau pun servitorii s te dea afar. i ntinse mna spre sonerie. Dar atunci Victor se scul, iei, ns nainte de a trece pragul zise: Adio, tat, m voi sili s merit, ntr-o zi, iertarea ta. i plec. Baronul de Passe-Croix, palid, ascult zgomotul pailor lui Victor care se deprta. Apoi, cnd nu mai auzi nimic, reczu n fotoliul su, i ascunse capul n mini i plnse: Doamne! Dumnezeul meu! murmur el, douzeci de ani de remucri n-au nduplecat mnia ta. El sttu mult timp zdrobit de durerea sa; mult timp plnse ca un copil i apoi se scul i cu o voce teribil strig: Dar dac fiul meu a ndrznit s vorbeasc astfel, sunt oameni care cunosc secretul nostru; dar, atunci rmne eafodul i baronul regsi deodat o energie fr seamn i puterea tinereii sale. Atunci, i zise el, trebuie s in piept furtunii, trebuie s-i vd pe Morfontaine i pe Morlire. El sun. Un valet intr i baronul ceru s se pun caii la trsur. Cobornd n curte zise vizitiului: Condu-m la vicontele de la Morlire; mn repede. Pe drum, care fu scurt de altfel, baronul de Passe-Croix i recapt sngele rece. Cnd sosi la viconte avea faa linitit i ntreb surznd dac vicontele este acas. Domnul tocmai s-a ntors acas, i spuse un valet, i cred c se va culca, deoarece e cam suferind. Ei bine! du-te de i spune c doresc s-i vorbesc; el m va primi. Dup dou minute, baronul era introdus n dormitorul vicontelui de la Morlire. Erau trei luni de cnd cei doi veri nu se mai vzuser. Baronul de Passe-Croix fu uimit de schimbarea suferit de viconte. El mbtrnise cu zece ani, prul lui albise i faa i se zbrcise toat.
- 279 -

Ponson du Terrail

Bun seara, baroane, i zise el sculndu-se, nu m ateptam deloc la vizita asta, cci mi se pare c ne vedem foarte rar. E adevrat, zise baronul de Passe-Croix lund loc pe scaun. Tu tii chiar, viconte, c nu ne vedem dect n mprejurri urgente. Vicontele de la Morlire i ncrunt sprncenele i l privi pe vrul su. Spune, viconte, relu baronul de Passe-Croix, n ce relaii eti cu fiul tu? Fiul meu, murmur vicontele, sunt trei luni de cnd nu l-am mai vzut. Ah! De ce aceast ntrebare? Fiindc pe fiul meu l-a vzut astzi. Victor? Da. i Paul i-a spus lui Victor aceste cuvinte: Cred c taii notri au minile pline de snge. Vicontele nu scoase nici un ipt i nu pronun nici un cuvnt. El se mulumi s-i plece capul. Deci copiii notri tiu de crima noastr! murmur baronul. Deodat vicontele de la Morlire i ridic fruntea i spuse: Oh! nu; Paul nu tie adevrul. Dar e un lucru pe care l tiu eu i pe care tu nici nu-l visezi, baroane. Care? C fata Dianei n-a murit, precum nici Grain-de-Sel i c amndoi lupt contra noastr i c au fondat un fel de asociaie n care au intrat mai muli oameni care ne urmresc. Cine sunt aceti oameni? Vai! Nu-i cunosc. Vicontele suspin. Baronul l privea cu oarecare curiozitate. tii c m uimeti mult, viconte. De ce? Fiindc mi se pare c te ngrijeti foarte mult de toate astea. S-ar spune c n Frana nu mai exist nici Curte cu Jurai, nici eafod. Taci! murmur cu spaim vicontele. Dar dac se tiu secretele noastre; dac fiica Dianei Vicontele sttea cu ochii plecai n pmnt. Saphire m-a nelat, opti el. Saphire i-a btut joc de mine.
- 280 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Cine e Saphire? ntreb baronul uimit de acest nume. O femeie care mi-a inspirat o dragoste imens, furibund. Ea mi-a luat sufletul, inima i inteligena; i din aceast cauz nu mai am puterea de a m apra contra celor care ne urmresc. Baronul de Passe-Croix scoase un ipt. Astfel, zise el, n-ai cutat s parezi loviturile ce ne amenin? Nu. i vicontele pronun acest cuvnt cu un accent de mare disperare i plictiseal. Baronul de Passe-Croix se scul. Haide! zise el, vd c nu mai pot conta pe tine. Tu eti un om pierdut, i cred c nu ne vom mai revedea dect pe bncile Curii cu Jurai. Aceste cuvinte prur c triumf asupra nepsrii vicontelui. Nu, nu, zise el, baroane, i voi spune totul. Te ascult. Vicontele de la Morlire i povesti atunci baronului evenimentele din Normandia, pasiunea lui nebun pentru Saphire, pasiune care-l dusese n acea cas misterioas unde se gsise n faa fiului su cu un pistol n mn. Astfel, zise baronul, tu ai vzut-o. Da, e imaginea vie a Dianei de Morfontaine. i timp de trei luni ai stat linitit? De trei luni sunt nebun. Fr s ne previi, pe mine i pe Morfontaine? Fr s te ngrijeti de fiul tu? Fiul meu m reneg ! zise vicontele, dar nu tie nimic. Dar, nenorocitule! strig baronul de Passe-Croix, dac e aa, suntem pierdui Dac nu-i recapei energia de altdat, inteligena ta pervers, care avea combinaii aa de minunate, putem s ne ducem ndat la judectorul de instrucie i s ne dm pe mna lui. Ah! zise vicontele suspinnd, de-a regsi-o pe Saphire! Ei bine? Cred c a redeveni tnr, cred c i-a putea desfide pe toi inamicii notri. Baronul de Passe-Croix strig: O vom regsi pe Saphire. Cum?
- 281 -

Ponson du Terrail

M nsrcinez eu cu asta. Adevrat? rspunse vicontele cu bucuria naiv a unui copil. Cel mult n opt zile, i fgduiesc, zise vicontele care n mintea lui fcea urmtoarea reflecie: Cine e Saphire? Unde se poate gsi o fiin de soiul ei? Dar aceast fgduial l metamorfozase pe vicontele de la Morlire; ochii lui strluceau i pe buze i reapruse sursul ru i crud de altdat. Ai dreptate, baroane, zise el, nu trebuie ca triumviratul celor trei veri s fie nvins; vreau s-i trimit lui Morfontaine un bilet i toi trei vom ine sfat. Vicontele sun i ddu ordin s ajung numaidect un bilet pe care l scrisese n grab marchizului de Morfontaine.

Capitolul L A treia zi de la sosirea lui Paul de la Morlire la Paris, o femeie tnr trecea n trsur pe Bulevardul Italienilor. Ea se ntorcea singur de la pdure, pe jumtate culcat pe pernele trsurii, cu privirea nepstoare i fr s fixeze pe nici unul din trectori. Dar deodat, cnd ajunse n strada Choiseul, fcu o micare brusc de surprindere, scoase un strigt de bucurie, opri trsura i se repezi pe trotuar cu agerimea unei cprioare. Un tnr mergea ncet, cu capul plecat n pmnt ntr-o atitudine trist i gnditoare. Paul! strig ea alergnd spre dnsul i strngndu-i amndou minile. Tnrul fcu un gest de surprindere i de bucurie, i strnse minile tinerei femei. Cum! tu eti, buna mea Saphire? zise el. Monstrule, zise ea surzndu-i. Ce ai fcut n aceste trei luni? o ntreb Paul. Dar tu? M-am dus n provincie. Ca i mine. Ochii femeii strluceau de bucurie. Nu te-ai nsurat? zise ea. Dar n-a fost niciodat vorba.
- 282 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Saphire scoase un nou ipt. Oh! tatl tu, zise ea. i cum Paul prea c cere cu privirea explicaia acestor cuvinte, ea i lu amndou minile: Vino cu mine, zise ea, vino, trebuie s-i spun totul. Paul ncerc s reziste, dar ea l tr pn la trsur. Urc-te, zise ea, apoi adresndu-se vizitiului i spuse: Acas! Saphire sttea tot n strada Saint-Lazare, n acel cochet apartament unde l primise pe Paul de attea ori. Pe drum, ea rmase tcut ca i cum ar fi fost fericit de a-l fi regsit pe necredincios. Cnd coborr din trsur i urcar scara, ea l lu de mn ca pe un copil, apoi deschise ua apartamentului su i-l conduse ntr-un mic budoar, unde odinioar el fumase attea igri. Oh! ingratule! spuse dnsa. Ea l puse pe un scaun lng sob, i scoase mantaua i plria, se aez lng dnsul i-i lu capul n amndou minile. Oh! ingratul! repet ea, a prsit prada sa pentru o umbr, a prsit o srman fat spre a alerga dup una care nu-l iubete! Paul tresri. Cci vezi, dragul meu Paul, i zise ea, n-am nevoie s fiu vrjitoare spre a vedea c eti nenorocit, c ochii ti frumoi albatri au nite cearcne vinete, c fruntea ta este palid c ai suferit, copilul meu. E adevrat murmur Paul cu sinceritate. Ea i strngea minile i-l privea cu dragoste. Cine e acea femeie idioat, relu ea, care a ndrznit s-l fac s sufere pe scumpul meu Paul? Vrei tu s m duc la dnsa? i devotamentul cel mai mare, abnegaia cea mai sincer strluceau n privirea tinerei femei. Paul, la rndul su, lu n minile sale capul tinerei femei, i o srut pe frunte. Tu eti bun, zise el, i tiu ce-i datorez. Tu m-ai ngrijit cnd eram rnit, rnit pentru El se opri ncurcat. Continu, zise ea, continu, tiu totul. Te-ai btut pentru
- 283 -

Ponson du Terrail

o femeie pentru ea! pentru Daniela, nu-i aa? O cunoti? zise Paul zpcit. Nu, dar numele i l-ai pronunat adesea n delirul tu. Aceast explicaie l liniti n totalitate pe Paul de la Morlire. Dar, n fine, zise el, privind-o pe Saphire, de ce ai disprut de la cptiul meu, ntr-o bun diminea? Tatl tu a vrut asta. Tata? Oh! btrnul stricat, zise ea, el pune la cale cele mai oribile uneltiri. Ce vrei s spui? i voi spune totul, dragul meu Paul, ie care eti bun i leal; cci, vezi, tatl tu nu valoreaz ct noi Un nor trecu pe fruntea lui Paul. Saphire continu: ntr-o diminea el m-a nelat. A venit s-mi vorbeasc n numele viitorului tu mi-a spus c voia s te cstoreasc cu vara ta i c fcea apel la lealitatea mea Ce vrei? te iubeam ca o nebun; m-a fi lsat tiat n buci pentru tine am fcut tot ceea ce el a dorit i m-a dus n Normandia. Paul scoase un ipt. M-a nchis cu dnsul ntr-o mic proprietate numit Charmerie, n care m inea prizonier el m destin nu tiu crui rol de seductoare cnd, a czut el nsui n cursa lui. Ah! zise Paul uimit. El a nnebunit dup mine, ntr-o noapte am fugit, supunndu-m, de altfel, unor oameni care Saphire i muc cu putere buzele. Sinceritatea ei o dusese prea departe. Dar Paul o lu de bra i i spuse: M prind c ai fost n relaii cu nite oameni misterioi, care l urmresc pe tatl meu? Da. Pentru nu tiu ce crim? Saphire ls capul n jos. i, relu Paul, n numele amorului ce l ai pentru mine, te conjur s-mi spui, dac tii, care e aceast crim? Vai! zise Saphire, i jur pe mormntul mamei mele c nu tiu. Paul suspin, dar cnd vru s vorbeasc, auzi clopotul sunnd. Saphire se scul i i zise lui Paul de la Morlire:
- 284 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Linitete-te, nu voi lsa pe nimeni s intre. E ciudat, de altfel, c vine cineva la mine, cci abia ieri m-am ntors n apartamentul meu. Cum asta? Dragul meu, zise ea, nu tii c de trei luni, aceti oameni de care-i vorbesc au fcut din mine tot ce au vrut spunndu-mi c dac le voi rezista, te expun nenorocirilor? Oh! zise Paul. Au vrut s mi schimb numele i mi l-am schimbat. Au vrut s m ascund n coliorul cel mai ndeprtat al mahalalei Saint-Germain, i timp de trei luni n-am ieit dect noaptea pe jos, n fine, alaltieri ei mi-au redat libertatea i am venit aici aici unde totul mi vorbea de tine Pe cnd Saphire ddea aceste explicaii, apru o servitoare nou, care nu-l cunotea pe tnr i aduse pe o tav o carte de vizit. Doamn, zise ea, e un domn btrn care are un aer foarte respectabil i demn. El a struit aa de mult, nct l-am poftit s intre n salon. Saphire lu cartea de vizit i citi. Vicontele de la Morlire! Tatl meu! strig Paul. Saphire i el schimbar o privire rapid i speriat. Primete-l, zise Paul dup un moment de nehotrre. Eu voi sta acolo. i, deschiznd ua cabinetului de toalet, dispru. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cum de sosea astfel vicontele de la Morlire? Asta trebuie s o explicm. De la ntoarcerea sa din Normandia, aa dup cum i explicase baronului de Passe-Croix, vicontele de la Morlire, cucerit de pasiunea fatal ce o simea pentru Saphire, rscolise n zadar Parisul spre a o regsi. El se prezentase de o mie de ori n strada Saint-Lazare i tot mereu cptase rspunsul: Doamna Saphire nu s-a ntors la Paris. n fine, a doua zi dup seara n care cei trei veri inuser consiliu, cci marchizul de Morfontaine venise de asemenea la viconte, acesta din urm primi la ora opt dimineaa un bilet conceput astfel: Saphire se afl la Paris, dar nu se tie nc
- 285 -

Ponson du Terrail

unde locuiete. De cnd o cuta pe acea tnr femeie, vicontele de la Morlire se adresase tuturor birourilor care susin c posed informaii despre orice lucru. El presupuse c acest bilet venea de la unul din acele birouri.

Capitolul LI A doua zi, o scrisoare scris de aceeai mn fu trimis vicontelui de la Morlire. Aceasta era mai explicit: Mine, joi, Saphire, se spunea n aceast scrisoare, se va instala n apartamentul ei din strada Saint-Lazare. Vicontele de la Morlire fu ct pe ce s moar de bucurie. El i regsise deodat toat energia sa, curajul i deosebita sa prezen de spirit. Cnd intr n budoarul tinerei femei, aceasta observ privirea lui aprins i pricepu c izolarea i absena mriser pasiunea vicontelui. Saphire era o fiin energic i de altfel ea se simea tare tiind c Paul era acolo. Saphire izbucni ntr-un hohot de rs vzndu-l pe viconte intrnd. Cum, zise ea, ai venit, srmanul meu amic? Vicontele se apropie de dnsa, i lu o mn i srutndu-i-o murmur: Oh! ct m-ai fcut s sufr, crud copil! De ce? ntreb ea cu nevinovie. Nu te-am ascultat? N-am renunat la Paul? El s-a nsurat, nu-i aa? Nu, zise vicontele. Ia loc, relu Saphire, vin ndat. Ea l mpinse pe fotoliul pe care cu un moment mai nainte sttuse Paul i se retrase n cabinetul de toalet. Acolo se aplec spre Paul care se ascunsese dup o perdea: Ce trebuie s fac? zise ea; vrei s-l gonesc? Nu. Ce vrei atunci? Paul se apropie de urechea tinerei femei i murmur aceste cuvinte: A vrea s tiu crima lui. Bine, rspunse Saphire i reintr n budoar.
- 286 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Vicontele se uit la dnsa cu patim. De ce ai fugit de mine? zise el, de ce ai fugit de la Charmerie? Saphire l privi fix. Ia seama! zise ea. La ce? Dac m ntrebi, voi rspunde, i dac voi rspunde, poate te vei ci c m-ai ntrebat. Eti nebun, copila mea? El voi s o ia de mn. Jos minile, btrnul meu amic, zise ea rznd. Aici nu suntem la Charmerie, nu mai sunt n puterea dumitale. Dac nu eti respectuos fa de mine, chem servitorii. Oh! suspin el. Spune, relu ea, ai citit Misterele Parisului? Da, rspunse vicontele de la Morlire. De ce mi pui aceast ntrebare? Atunci, i aminteti de un oarecare Jacques Ferrand, notarul? Da. i de o pctoas numit Cecilia, pe care o iubea cu pasiune dup cum m iubeti i tu. Vai! Ei bine! relu Saphire, eu sunt tot ca Cecilia. Vreau s fiu bun cu dumneata, dar trebuie s-mi spui pcatele dumitale. Ce ai spus? zise vicontele. Dac am plecat din Charmerie, dac am fugit, dup cum spui ei bine! am fcut asta fiindc avusesem informaii proaste despre dumneata. Ea pronun aceste cuvinte nsoite de un rs drgu. Iat, zise ea, nu te voi goni; mi-e mil de dumneata, dar vreau s tiu totul. Vicontele avu un moment de luciditate. S tii ce? zise el. Dar istoriile din tinereea dumitale. El surse. Am fost tnr ca toat lumea, zise el. i nimic mai mult? Nu. N-ai ucis, nici n-ai furat, nici n-ai incendiat? Vicontele de la Morlire scoase un ipt, se scul cu iueala
- 287 -

Ponson du Terrail

fulgerului, deveni palid i se cltin ca un om beat. Scuz-m, murmur Saphire cu cinism, nu credeam c te ating vroiam s glumesc Vicontele de la Morlire era unul din acei oameni care i vin n fire imediat i in piept furtunii ce se dezlnuie. El i recapt sngele rece n mai puin timp dect i trebuie unui fulger s lumineze bolta cereasc, i o privi cu rceal pe Saphire, spunndu-i: Ce vrei s spui, mititico? Aceast linite, aceast ndrzneal o deconcentrar pe Saphire Spun, zise ea, tot ce am auzit spunndu-se. Ce? C n tinereea dumitale n tinereea mea mi-au plcut caii, chefurile, femeile i jocurile Vicontele de la Morlire o domina acum pe Saphire; dup cum i dnsa l dominase un moment mai nainte. Ea i plec fruntea i tcu. Vicontele vru s mearg cu ndrzneala pn la capt. Vrei bani, mititico? zise el scond din buzunar o pung plin de aur pe care o puse pe sob. Dar de ast-dat mersese prea departe. Saphire se nroi de mnie, lu punga i i-o arunc n fa. Iei! strig ea. Un fulger de mnie strluci n ochii vicontelui. El se scul ncet, fcu un pas spre u, i pru c ateapt ca Saphire s-l cheme i s-i cear scuze. Dar Saphire se rezemase de sob i surdea cu dispre. Adio, murmur el, greeti Voi reveni mine Dar iei o dat! mai strig ea, iei; onorabile btrn. Acest epitet fu o lovitur de trsnet pentru viconte. El plec cltinndu-se ca un om beat, strbtu salonul, antecamera i pe cnd ieea, o vzu pe Saphire rznd n hohote. Oricine care l-ar fi ntlnit pe scar ar fi avut mil de dnsul. Vicontele de la Morlire venise pe jos, el plec tot aa cltinndu-se la fiecare pas. Ea tie totul! se gndi el. S-a ntlnit desigur cu Paul i acesta i-a spus probabil c are oroare de tatl lui! Linitea i ndrzneala vicontelui fuseser de scurt durat, cci le urm o prostraie. Cu toate c avea un suflet pervers, nu
- 288 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

protest deloc mpotriva loviturii ce i se ddea. Iubirea ce o avea pentru Saphire se dubla prin ur. Ah! murmur el plecnd, dac vreodat te voi mai iubi, te voi zdrobi, vipero! n momentul n care ajunse la colul strzi Blanche, o birj trecea. Vicontele se uit i vzu n trsur o femeie singur. Vicontele scoase plria i o salut. Tnra femeie opri trsura i strig: Dumneata eti, viconte? Vicontele de la Morlire se apropie cu capul descoperit i zise: Supusul dumitale servitor, doamn contes. Aceast femeie nu era alta dect contesa dEstournelle care se ntorcea de la amica ei Granatul. Femeile au o putere de ptrundere minunat. Contesa fu uimit de faa palid a vicontelui de la Morlire. Oh! oh! i zise ea, ce are acest btrn? o fi amorezat? i i ntinse mna, spunndu-i surznd: Cum, viconte, eti pe jos prin acest cartier deprtat? Da, doamn. Ei bine, ia loc n trsura mea, te voi conduce. Dar doamn. Urc-te o dat! strui dnsa fcndu-i loc. Unde vrei s mergi? Unde vei voi, zise vicontele distrat, gndindu-se din nou la Saphire. Contesa zri pe pleoapele lui o lacrim gata s pice. Ascult, viconte, zise ea dup ce acesta se urc n trsur vei binevoi s mi permii o indiscreie. El o privi. Ghicesc, relu ea, c ai vreo suferin; eti palid Eu? Vocea dumitale e nesigur. Ai lacrimi n ochi. i, urm contesa, sunt doisprezece sau cincisprezece ani de cnd ne cunoatem, nu-i aa? Aproape. Sunt o prieten veche a dumitale; ne cunoatem nc dinainte de a fi contes. Am fost prieten cu acea mititic blond de la teatrul Folis-Dramatiques tii Cum se numea dnsa? Moka.
- 289 -

Ponson du Terrail

Da. Ei bine, te ntlnesc pe strada Saint-Lazare, pe jos, pe la orele ase, tulburat, cu ochii obosii i am puin dreptul s cred c st n acest cartier o frumusee care se arat crud cu dumneata. Fii sincer, nu-i aa? E adevrat, zise vicontele. i o iubeti? Cum se iubete la vrsta mea. Am cincizeci i opt de ani, rspunse vicontele cu un accent de disperare. Srmanul meu amic! zise contesa dEstournelle, haide s facem un pact. Cum? Un fel de alian. Ah! l cunoti pe brbatul meu. M ntlneti singur n trsur la o deprtare de dou leghe de casa mea. Asta poate s i se par necurat. Fgduiete-mi c vei pstra tcerea. i fgduiesc. n schimb m voi nsrcina cu micile dumitale afaceri de inim. Vicontele tresri. Cum se numete dnsa? strui contesa. Haide, nu mai ezita tii c dac o femeie ca mine se intereseaz de fericirea unui gentilom Dar murmur vicontele, nu o cunoti, fr ndoial. i ce-i cu asta? i apoi, de altfel, cunosc atta lume. Vicontele tot ezita nc. Spune-mi, amicul meu, zise contesa dEstournelle, vreau s tiu totul i mijlocul de a te face s mi te destinuieti, e de a-i spune eu totul. Dumneata? Da. Sunt la Paris fr tirea soului meu, care m crede n Bretagne. Adevrat? Locuiesc incognito n cartierul n care ne-am ntlnit. Vicontele nu se putu opri s nu surd. Deci am o libertate absolut. Dar dumneata? Oh! eu, suspin vicontele, nu tiu dac sunt liber sau sclav. Te ntorci de obicei la mas acas, viconte? Nu ntotdeauna. Aadar, nu eti ateptat?
- 290 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Niciodat. De minune! M vei conduce n Champs-lyses, vom cina mpreun, i nu te voi lsa s pleci dect dup ce mi vei mrturisi totul. Aceast perspectiv de a lua masa cu o femeie frumoas, care se oferea ca doctor sufletesc al su trebuia s-l seduc pe vicontele de Morlire. El o cunoscuse pe contes din timpul cnd ea se numea Topaz i-i spuse ndat: Iat ntr-adevr femeia care o poate ndupleca pe Saphire. El vzu chiar n acel moment n contes un auxiliar neateptat de la care, la nevoie, putea s trag mari foloase. Firile perverse se ghicesc. El primi deci ndat propunerea contesei, care i spuse birjarului: La Champs-lyses! Pe drum convorbirea continu: Astfel, zise contesa, aceast fat i bate joc de dumneata. Vai! E frumoas? Are spirit? I-ai oferit o poziie? M-a ruina pentru dnsa cu drag inim. Atunci e o proast Nu, iubete Ah! murmur contesa. Ei bine! ne vom sili s nvingem aceast dificultate. Dar, urm ea, d-mi ceva tiri despre fiul dumitale, viconte? Aceast ntrebare l fcu pe viconte s tresar. Fiul meu! zise el, nu-l mai vd E n provincie. N-a avut anul trecut o legtur de care s-a vorbit mult o femeie frumoas, dac mi aduc bine aminte? Vicontele era ct p-aci s-i dea secretul pe fa, dar se stpni. Oh! zise el cu nepsare, asta nu m-a preocupat niciodat prea mult am nchis ntotdeauna ochii. Tat indulgent! murmur contesa puin cam batjocoritor. Birja se opri n faa unui restaurant. Contesa i ls voalul peste chip spre a nu fi recunoscut. Apoi, ea lu braul vicontelui i intrar ntr-un separeu. Dar abia se instalaser cnd se auzir pai n sal i o voce care spunea: Biete, reine-mi acest cabinet i cnd un tnr va ntreba
- 291 -

Ponson du Terrail

de mine, poftete-l sus. Aceast voce o fcu pe contes s tresar. Chelnerul deschise ua cabinetului vecin cu acela ocupat de contes i de btrnul ei cavaler, i noul venit intr. Dup cteva minute se auzi un nou zgomot de pai pe coridor i acela care era ateptat fr ndoial intr: Bun ziua, Paul! Bun ziua, Victor! Aceste cuvinte i fcur pe contes i pe vicontele de la Morlire s scoat dou exclamaii: Victor de Passe-Croix! murmur contesa dEstournelle. Fiul meu! exclam vicontele uimit. Peretele era foarte subire, se auzea foarte bine ce se vorbea, de la un separeu la altul. Contesa duse un deget la buze spre a recomanda tcere tovarului ei. S ascultm! spuse dnsa. i amndoi traser cu urechea. tii, spunea Victor, c m-ai pclit? Ne nvoisem s ne ntlnim la orele cinci pe bulevard i s venim aici spre a lua masa. Am fost nevoit s vin singur, gndindu-m c nu vei uita, cel puin, acest loc de ntlnire. A fi venit pe bulevard, drag Victor, rspunse Paul, dar mi s-a ntmplat ceva extraordinar. Ah! Am ntlnit-o pe Saphire. Vicontele tresri. Saphire! zise Victor, fosta ta amant, nu-i aa? Da. Saphire m-a dus la dnsa; ea tot m mai iubete, srmana fat, i apoi ea avea multe lucruri s-mi spun. Ah! Cnd deodat, pe cnd m aflam la dnsa ea locuiete n strada Saint-Lazare, tii? Da. Apoi? Deodat, spuneam, soneria a sunat, apoi i s-a adus o carte de vizit Cartea cui? Ghicete! Drace! E greu. Cartea de vizit a tatlui meu. i Paul izbucni ntr-un hohot de rs, care l fcu pe tatl su, n separeul vecin, s se strmbe n mod oribil. Paul continu:
- 292 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

N-avui dect timpul s m ascund ntr-o odaie vecin. De acolo am vzut i am auzit totul. Ah! Tatl meu a venit rugtor, umil i mic Saphire a fost superb tii ea a avut curajul s-i spun: Dac vrei s am mil de dumneata, trebuie s mi destinuieti crima pe care ai comis-o n tineree! I-a spus aceasta? Da. i atunci? Atunci, zise Paul cu tristee, tata a fost foarte tare. El s-a sculat n picioare a tratat-o pe Saphire de sus i i-a oferit punga sa. Saphire i-a aruncat punga n obraz, ordonndu-i s ias afar. Ceea ce nseamn c n-ai aflat nimic? Nimic. Cei doi veri tcur un moment. Atunci contesa l privi cu rceal pe vicontele de la Morlire, care era palid ca un mort. Acum, zise ea, nu mai am nevoie de destinuirea dumitale, tiu totul. i cum el i plec fruntea, ea adug! Se pare c ai mai multe pcate pe contiin. Cel puin asta e prerea fiului dumitale Doamn i se pare c i vrul dumitale, baronul de Passe-Croix, e n aceeai situaie Haide! zise contesa tiu multe lucruri. Acum tcere; dup ce ei vor pleca, vom sta de vorb. Dup o or, Victor de Passe-Croix i vrul su ieir din restaurant. Contesa se sculase i uitndu-se pe dup perdea i vzu deprtndu-se pe jos spre piaa Concordiei. Atunci ea i zise vicontelui: Privete-m bine n fa! Crezi c pot fi o aliat a dumitale? Da, murmur vicontele pe care convorbirea dintre cei doi tineri l speriase ntru totul. Nepotul dumitale te acuz, fiul dumitale te dispreuiete, o asociaie misterioas te urmrete, adug contesa, n fine, femeia pe care o iubeti are oroare de dumneata Ei bine! eu pot lupta cu toi acetia Dumneata! zise vicontele, privind-o pe aceast femeie.
- 293 -

Ponson du Terrail

Eu. Vei fi aliata mea? Da. Dar n schimb Ah! n schimb, zise contesa, i voi cere altceva Dar n-a sosit nc momentul Trimite s ne aduc o trsur i s plecm. Contesa dEstournelle i vicontele de la Morlire se urcar ntr-o trsur, pe care o oprir la colul foburgului Saint-Honor. Acolo, contesa dEstournelle zise vicontelui: Vino mine sear la orele nou, n strada Blanche nr. 15; vei ntreba de o vduv sosit de curnd din provincie, doamna Durocher, sunt eu. Vicontele cobor din trsur i se duse acas pe jos. Unde s o conducem pe doamna? ntreb birjarul. Strada Michodire, rspunse ea. Contesa, dup un sfert de or, btea la ua apartamentului bizar n care i-am introdus pe cititorii notri. Un om veni s deschid. Era omul cu ochelari albatri. Eti foarte exact, doamn contes, zise el, nu te ateptam pn mine.

Capitolul LII Omul cu ochelari albatri o introduse pe contes n odaia din spate, aceea pe care el o numea cabinetul su de lucru. i ddu un fotoliu lng sob i el sttu respectuos n picioare n faa ei. Ea avu un gest de adevrat contes, de contes nnscut. Luai loc, domnule, v rog, zise ea. Doamn, i zise omul cu ochelari albatri, ne-am vzut timp de o or la Belle-Isle; timpul a fost scurt pentru a ne lmuri. N-am putut dect s-i art n grab c posedam secretul dumitale i c, dac vei ncerca ceva, fr consimmntul meu, nu vei reui Contesa i muc buzele, omul cu ochelari albatri continu: M-am limitat doar la a v fgdui jumtate din averea baroanei Ren i, n viitor, mna lui Andreevici. Ultima afirmaie fcu s bat inima contesei.
- 294 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

n fine, i-am dat ntlnire aici la un interval de trei zile. Soseti dup dou zile, asta e o minune a punctualitii, i-i mulumesc. Contesa dEstournelle se uita la acel straniu personaj cu curiozitate. Nu te-am recunoscut dect dup voce, zise ea, aa eti de schimbat. El surse. Este firesc, deoarece mi schimb faa n toate zilele, zise el, dar s vorbim serios. Te cunosc, doamn contes. Ah! Am jucat lansquenet cu dumneata acum doisprezece ani sau treisprezece ani Te numeai Topaz. Contesa roi. Nu mai evoca aceste amnunte retrospective, zise ea. D-mi voie s-i amintesc totui ceva. S vedem. ntr-o sear, acum treisprezece ani erai clare. n pdurea Boulogne. Calul dumitale s-a speriat, i i-a sfrmat capul de un arbore. Un tnr care trecea pe acolo te-a ridicat leinat i te-a urcat ntr-un faeton. El te-a condus acas. Stteai atunci n strada Madeleine. E adevrat, zise contesa dEstournelle. Atunci erai bine instalat i contele olandez Van-Held se ruina pentru dumneata. i asta e adevrat. i aminteti de acel tnr? Da, e un om care a disprut. Dup unii, era un marchiz, dup alii un aventurier, care a lsat dup dnsul un renume de teroare i ndrzneal; el se numea, cred, Rocambole. Eu sunt, zise simplu omul cu ochelari albatri. Aceast mrturisire, fcut cu mult linite, produse o impresie imens i teribil asupra tinerei femei. Doamn, relu acest om, dac a fost pe lume un om ndrzne, bine nzestrat pentru ru, mult timp fericit, acela sunt eu. Timp de mai muli ani am fost o putere misterioas, ocult, o putere care producea fiori de team. Eram consultat i temut. Am fcut cstorii i le-am stricat: am redat prinilor pe copiii lor i am privat copiii de prinii lor; m scpam de un om ca de o musc; suprimam o familie din cartea omenirii, cum se terge un cuvnt cu condeiul. Ei bine! am fost ntr-o zi nvins de
- 295 -

Ponson du Terrail

o femeie care avea drapelul datoriei n mn. Atunci m-am cit i pentru aceasta astzi sunt mai tare dect dumneata. Fr s vrea contesa se nfior. Omul cu ochelari albatri continu: Dac voieti s mergi alturi de mine vei triumfa; dac vei ncerca s mi le mpotriveti, vei fi zdrobit. Contesa dEstournelle deveni uimit i murmur cu o voce linitit: De ce n-a merge alturi de dumneata, dac te vei ine de fgduielile pe care le-ai fcut? M voi ine. Atunci Contesa nu putu s termine, cci se auzi clopotul sunnd. D-mi voie un moment, doamn, zise omul cu ochelari albatri. El se duse s deschid i se ntoarse innd n mn o scrisoare. Asta te privete, doamn, zise el. Pe mine? zise contesa uimit. E un mic raport al poliiei mele particulare. Ascult i citi. Contesa i amica ei Smarald au sosit alaltsear la Paris. Smarald s-a dus direct la ea; contesa a descins n, strada Blanche Nr. 15, ntr-un mic apartament mobilat, sub numele de doamna vduv Durocher. Aceasta a ieit a doua zi, la ora nou, n trsur. Ea s-a dus n strada Saint-Peres, dar nu a urcat la dnsa n cas. Ea s-a mulumit s vad dac era lumin la ferestrele apartamentului su. Lipsa total de lumin a fcut-o s cread c servitorii nu erau acas i c, brbatul ei, ca de obicei se afla la cafenea sau vreun tripou. Ea s-a ntors n strada Blanche. Astzi contesa a ieit pe la orele ase n trsur. n momentul n care a sosit n strada Saint-Lazare a ntlnit pe trotuar un brbat n vrst pe care l-a luat n trsur lng dnsa. Acesta era vicontele de la Morlire. Contesa i dnsul s-au dus la Champs-lyses i au prnzit la Ledoyen, ntr-un separeu alturi de acela unde prnzeau Victor de Passe-Croix i Paul de la Morlire.
- 296 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Omul cu ochelari albatri i ntrerupse cititul i o privi pe contesa dEstournelle. Aceasta era nmrmurit. Ai o poliie admirabil! zise ea cu un entuziasm naiv. i socotesc a te ntrebuina i pe dumneata, doamna. Cum asta? Rocambole lu loc: Mai nti trebuie s mi spui n ce scop ai prnzit cu vicontele? ii la asta? Foarte mult. i, doamn bag de seam. Dac nu eti sincer cu mine, dac observ n rspunsurile dumitale cea mai mic ezitare, te prsesc Pentru prima dat n viaa ei, contesa ntlnise un stpn. Ea se simea cu totul n ghearele acestui sfinx cu mai multe fee, cu deghizri nesfrite, i a crui iretenie ntrecea tot ceea ce dnsa putuse visa vreodat. Cu adevrat, zise ea, nu te vei ine de fgduielile dumitale? Nu. i i vei pune ameninrile n practic? Da. Accentul omului cu ochelari albatri o nghe pe contesa dEstournelle. Ascult-m bine, continu el. ntmplarea care te-a aruncat n calea mea ca un obstacol, pe care eram nsrcinat s-l suprim, ntmplarea, zic, mi aduce o nou combinaie: face din dumneata un instrument de care, cred, m voi putea servi Cum? Spune-mi mai nti de ce ai prnzit cu vicontele? L-am ntlnit ntmpltor. tii c el l cunoate pe brbatul meu? Da. Teama c el, fr voie, ar putea s trdeze prezena mea la Paris m-a fcut s-l opresc spre a-l ruga s pstreze tcerea. Bine. Apoi?! El era zpcit, avea ochii plini de lacrimi. Am ghicit c acest btrn avea vreo imens durere. Un sentiment de mil A! o ntrerupse omul cu ochelari albatri, cu cinism, spune mai bine un sentiment de curiozitate Fie. Am ghicit c era amorezat.
- 297 -

Ponson du Terrail

Drace! Ieea de la Saphire, care l gonise. Cum, deci tii i asta. tiu totul. Ciudat om! murmur contesa dEstournelle. i ea continu: Ne-am dus la Ladoyen. I-am fgduit c-i voi aduce la picioarele lui pe fata care l gonise. La Ladoyen, dup cum spune raportul agentului dumitale, fiul vicontelui i Victor au venit s prnzeasc ntr-un separeu vecin. Ai auzit convorbirea lor? Da. i contesa povesti ceea ce auzise. Ei bine, doamn, zise atunci omul cu ochelari albatri, informaia pe care i-o dau va deslui pentru dumneata ntr-un chip neateptat situaia. Oamenii misterioi care te urmresc i al cror agent sunt, sunt tot aceeai care l urmresc pe vicontele de la Morlire i pe Victor de Passe-Croix. Contesa fcu o micare. Rocambole continu: Baronul, vicontele i vrul lor, marchizul de Morfontaine au furat tot ca i dumneata, o motenire. Acum hotrte: vrei s ne serveti sau s faci cauz comun cu dnii. Contesa i ncrunt sprncenele. Taci? zise omul cu ochelari albatri. Ei bine. i dau timp pn mine, cnd la orele zece seara voi avea onoarea de a m prezenta la dumneata. Vom iscli pacea sau vom rencepe rzboiul. Fie, zise contesa sculndu-se, pe mine, domnule. Omul cu ochelari albatri o reconduse cu toate onorurile cuvenite. Apoi, dup ce ea plec, se aez lng sob i sttu mult timp gnditor. E foarte tare aceast femeie, i zise el, n fine. Ea are calm, prezen de spirit, i numai niel mai trebuia ca aceti frumoi Cavaleri ai Nopii s mi strice combinaiile mele, iar ea s ne rostogoleasc la pmnt. i omul cu ochelari albatri scrise aceast not: S fie urmrit, mai mult ca oricnd, contesa dEstournelle, mai ales de acum pn mine sear

- 298 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Capitolul LIII L-am lsat pe Andreevici nchis n pivnia din stnca colibei de pescari, la Belle-Isle. Primul moment a fost teribil pentru dnsul. El se gsi cufundat n cel mai mare ntuneric, prsit i fr ndoial victima vreunei infame curse. La nceput strig, ddu cu pumnul i cu picioarele n u, dar ea rezist. El chem, dar nu i se rspunse. Timp de o or n prada unei nebunii furioase, se ddea cu capul de ziduri. Apoi se liniti i avu un fel de oboseal general, care i permise s cugete i s se ntrebe cine erau oamenii care l fcuser s cad ntr-o curs i ce vroiau cu dnsul. Dou versiuni probabile se ofereau spiritului su. Acest om, care l cunotea aa de bine i se prezentase drept unul din amicii cpitanului Grain-de-Sel, nu era acel personaj misterios i teribil care o urmrea pe iubita lui, doamna Durocher? Sau aceti oameni erau uneltele contelui dEstournelle. Aceast din urm presupunere l fcu s se nfioare din cap pn n picioare. Dac era astfel, nu mai ncpea nici o ndoial c era condamnat s moar de foame n fundul acelei pivnie. Restul nopii trecu pentru tnrul om n cele mai teribile chinuri. n fine o raz de lumin strbtu pn n fundul pivniei, pe o gaur strmt fcut n stnc. Se fcea ziu i Andreevici respir puin. Dup cteva minute el crezu c aude un zgomot, trase cu urechea i deosebi un pas ncet i msurat care sugera o persoan cobornd treptele ce conduceau la nchisoarea lui. ntr-adevr, aceti pai se oprir lng u; o cheie ptrunse n broasc i deodat un om apru n prag cu o lamp n mn. Era acela care l nhase de gt pe Andreevici; era falsul pilot. Ah, mizerabile! strig prizonierul rus. Falsul pilot intr nuntru, nchise ua dup dnsul, puse lampa pe pmnt i se aez jos. Apoi duse un deget la buze i i spuse lui Andreevici: Nu te supra: vin s te eliberez Dar mai nainte vreau s
- 299 -

Ponson du Terrail

vorbesc cu dumneata. Vii s m eliberezi? strig Andreevici. Da. Adevrat? M vei lsa s ies de aici? Pentru asta am venit. Dar nu spre a m conduce ntr-o nou nchisoare? Nu. Am venit spre a-i da o aprobare a comandantului pieei, care te va autoriza s te duci la Paris. Andreevici scoase un ipt de bucurie. M prind, rspunse surznd falsul pilot, c m-ai luat drept un asasin. Drace! Pltit de contele dEstournelle? Fata lui Andreevici arta c acel om nu greea. Acesta relu: Dac te vei duce la vil, nu o vei mai gsi pe Durocher. De ce? Ea a plecat. Plecat? strig Andreevici dezolat; ea a plecat? Astzi diminea. Dar unde s-a dus? La Paris. Dar, zise Andreevici, ea n-a putut pleca fr s-i spun Ea mi-a remis o scrisoare pentru dumneata. Falsul pilot ntinse tnrului un bilet pe care el l deschise n grab: Du-te la Paris, amicul meu, spunea doamna Durocher, ne vom regsi. Descinde n strada Saint-Honor, la hotelul Hamburg i ateapt veti de la mine. Vezi c nu mint, zise falsul pilot. Dar n fine, ntreb Andreevici, de ce m-ai oprit ieri s m duc la vil? Spre a te salva. Deci riscam ntr-adevr un pericol de moarte? Un om care trebuia s te ucid era ascuns n grdin. Cine tie? i tnrul surse cu mndrie, pe cnd un fulger trecu prin ochi lui. Dar, relu falsul pilot, n-avem vreme s ne ocupm de
- 300 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

toate aceste lucruri. S ne gndim la ceva mai urgent. M vei urma. Bun! Cnd vei fi afar din colib te vei duce drept la Locmaria. i apoi? Acolo te vei prezenta la ofierul portului cu permisiunea dumitale n mn. Unde e acea permisiune? Iat-o. E un paaport n regul: dup ce l va viza, te vei mbarca la bordul unui vapor ce pleac la Nantes. Ah! un moment, zise falsul pilot, uitam ce e mai important. Cpitanul Grain-de-Sel i amicii si s-au gndit c vei avea nevoie de bani. Ei m-au nsrcinat s-i remit aceast pung. Ea conine dou mii de franci. La Paris i se va da tot ce i va trebui. Ca avans din motenirea mea? ntreb Andreevici cu mndrie. Desigur. Falsul pilot deschise ua pivniei, lu lampa i zise tnrului: Urmeaz-m i bag de seam c treptele sunt lunecoase. El trecu cel dinti i inea lampa n aa fel ca s lumineze calea lui Andreevici. Cnd acesta ajunse n colib, observ c cei doi oameni din ajun dispruser. Dar cnd trecea pe lng pat el auzi un sforit. Ce-i asta? zise el dnd repede la o parte perdelele de la pat. El vzu un tnr care dormea mbrcat, lungit pe spate, i se ddu napoi cu un pas. El l recunoscuse pe cltorul care n ajun, cobornd din vapor, se dusese la hanul LA VULPEA DE AUR. Cine e acest om? ntreb Andreevici. Acela care trebuia s te ucid, rspunse pilotul. El l lu de bra i l scoase din colib. Dar acest om Tcere! E un mister. Pleac. El l mpinse pe drumul spre Locmaria i nchise ua colibei. Dup cinci ore Andreevici sosea la Nantes. Acolo el se dezbrc de tunica verde a prizonierilor rui i i cumpr haine. n aceeai sear lu trenul i a doua zi diminea sosi la Paris.
- 301 -

Ponson du Terrail

Biletul doamnei Durocher l sftuia s descind la hotelul Hamburg. El nu uit aceast recomandaie. Se duse deci n strada Saint-Honor, ceru o odaie i se culc. Deteptndu-se pe la amiaz, se duse la fereastr i se uit cu un fel de extaz la mulimea trectorilor care se duceau i veneau. El aspira cu deliciu aerul parizian. El simea toate bucuriile exilatului rentors n patria sa. Deodat auzi o btaie n u: era chelnerul, care i aducea o scrisoare. Cu toate acestea el nu-i dduse nc numele la recepie i se credea cu totul necunoscut. Plicul scrisorii era alb, de altfel, i n-avea nici o adres. Domnule, zise chelnerul, sunt nsrcinat s v remit aceast scrisoare. A adus-o un servitor n livrea care a spus s o dau unui tnr cltor sosit astzi diminea din Nantes. Eti dumneata, nu-i aa? Probabil, zise Andreevici deschiznd scrisoarea. Ea era semnat: Un amic al cpitanului Grain-de-Sel i conceput astfel: Domnul baron Ren e rugat cu struin s nu ias ziua pn la un nou ordin. Dac el vrea s mearg s ia puin aer seara, e sftuit s mearg n trsur i s evite cartierele prea frecventate. Ei au dreptate, se gndi Andreevici. Cu toate astea a dori s-l vd pe btrnul Baptistin. Andreevici respect recomandaia dat. El sttu n odaia sa, unde lu masa. Seara se duse s se plimbe n grdina Luxembourg. A doua zi avu aceeai purtare. Pe la sfritul celei de-a treia zi el ncepu s gseasc ciudat purtarea acestor misterioi protectori care nu ddeau nici un semn de via. Pe la ora zece el auzi o btaie n u. Alerg s deschid i scoase un strigt de bucurie. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Contesa dEstournelle, prsindu-l pe omul cu ochelari albatri, nu se ntoarse n apartamentul ei din strada Blanche, sub numele de vduva Durocher.
- 302 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ea nu s-a dus nici la Smarald, care, dup cum se tie, locuia n strada Olivier. Ea s-a dus pe jos de-a lungul bulevardelor, cu voalul lsat pe fa, dar uitndu-se mereu spre a vedea dac era urmrit. De dou-trei ori ea trecu drumul schimbnd trotuarul, apoi intr pe strada perpendicular cu bulevardul i de acolo se duse n strada Rossini. Strada era pustie. O birj staiona lng galeria Operei. Contesa urc repede n trsur. Nu sunt liber, doamn, zise birjarul. Nici chiar pentru douzeci de franci? Aceast propunere avu un efect magic. Birjarul lu biciul n mn i ntreb: Unde mergem? La teatru Birja porni. Contesa dEstournelle era aproape sigur c nu fusese urmrit. Ea se ducea la teatrul Smaraldului, unde era sigur c o va ntlni pe actri. Cu toate c Smarald era n concediu, se ducea s petreac o or, dou n foaierul artitilor. Ea i scrisese de diminea contesei c seara va fi acolo. Contesa dEstournelle intr pe culoar care era puin cam ntunecos, opri un servitor i i zise: Roag-o pe doamna Olimpia s coboare! E o treab urgent. Servitorul urc i dup dou minute sosi Smarald. Eu sunt, i spuse contesa. Mai ai csua ta de la bariera Tronului? Da. Te duci vreodat acolo? Niciodat. Servitoarea mea, btrna Josefine, se duce uneori s deschid ferestrele i cur. Atunci mi vei mprumuta casa ta. Da, zise Smarald, i am o cheie chiar aici n cabina mea. Ea urc n fug, lsnd-o pe contes singur i se ntoarse cu cheia Adio, mulumesc. Pleci? n grab. Dar unde te duci?
- 303 -

Ponson du Terrail

S-l vd pe Andreevici. Contesa urc n trsur i se duse n strada Mondovi. Acolo ddu douzeci de franci birjarului i i spuse: i voi mai da douzeci de franci dac atepi. Ea cobor i se duse n strada Saint-Honor, trecu ca o umbr prin faa portarului de la hotelul n care descinsese Andreevici, i ntlnind o chelneri o ntreb: Ce numr de camer are tnrul sosit acum dou zile de la Nantes? Numrul 7. Mulumesc. Contesa se duse la numrul 7 i acolo btu la u. Intr! zise o voce care fcu inima ei s-i bat. Ea recunoscuse vocea lui Andreevici. Tnrul veni s deschid i atunci el scoase un ipt de bucurie. Dumneata aici, doamn!? zise el. Ah, ct eti de bun. Prietene, zise contesa, eram grbit s ajung la Paris, pentru a te vedea i a te scpa de o infam uneltire. Ce vrei s spui, doamn? ntreb Andreevici uimit. Nu pot s m explic aici. Dar trebuie s-i vorbesc chiar ast sear. Unde? Ea pru c se gndete. Iei n toate serile? Da, doamn. Vei iei disear? Fr ndoial. Unde vrei s mergi? La Tuileries. Ei bine, s ne ntlnim peste un sfert de or, la grilajul care se afl n piaa Vendme. i ea dispru mai nainte ca Andreevici s aib timpul de a replica sau de a face cea mai mic obiecie. Ea trecu, cu voalul lsat pe fa, pe dinaintea lojei portarului. Era ntr-o duminic. Portarul era singur i moia de somn. Strada Saint-Honor era deart. Contesa se duse pe jos pn n str. Rivoli. Dup zece minute ea l vzu pe Andreevici sosind. Acesta era mbrcat cu un mare palton negru, al crui guler l ridicase i care i acoperea o parte din fa.
- 304 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Cdea o ploaie mrunt i ptrunztoare. Contesa l recunoscu pe tnr dup mers, dar nainte de a-i vorbi, se asigur c nimeni nu o urmrea. Ea i puse mna pe umr i i spuse: Vino! Andreevici o urm. Trsura pe care contesa o luase staiona tot n strada Mondovi. Ea urc i spuse birjarului. Bariera Tronului! Andreevici era din ce n ce mai uimit. Vino! zicea contesa. Pentru ca s-i spun ceea ce doresc, trebuie s fim singuri ntre patru ziduri. Birjarul care ne conduce e deja prea aproape de noi. Dumnezeule! zise Andreevici, ct m-ai intriga dac n-a fi aa fericit c sunt lng dumneata! Ea ls ca s-i ia minile pe care el le srut cu pornire. Andreevici continu: Dar cel puin mi vei explica, doamn, de ce acest om a pus mna pe mine i m-a mpiedicat a m duce la ntlnirea pe care mi-ai dat-o, i Ea i puse o mn pe gur. Tot mister, zis ea, dar linitete-le, totul se va lmuri. Birja mergea repede ca vntul. Fgduiala celor douzeci de franci stimula zelul birjarului i ddea aripi calului. Dup ce trecu prin strada Rivoli i Saint-Antoine, trsura strbtu piaa Bastiliei i n curnd ajunse la barier. Acolo contesa dEstournelle cobor. Urmeaz-m, zise ea tnrului prizonier rus. La o distan de trei sute de pai ea se opri. n faa sa se afla o csu cu un etaj, ale crei ferestre erau nchise i care prea nelocuit. Ea scoase o cheie din buzunar i deschise ua. Andreevici, care se afla dup dnsa, se gsi ntr-un coridor ntunecos. Unde suntem? zise el. La mine, sau mai bine zis la o prieten, rspunse, ea. Ia-m de mn i vino Ea l tr n ntuneric i nchise ua. Contesa mai venise n aceast cas i o cunotea foarte bine. La captul coridorului ea puse piciorul pe prima treapta a
- 305 -

Ponson du Terrail

unei scri rsucite. Andreevici o urma din ce n ce mai uimit. La a treizecea treapt contesa se opri i deschise o u. Acum, zise contesa, trebuie s facem lumin. Ea fcu doi pai i aprinse o lumnare a crei flacr lumin odaia n care se aflau. Era un frumos salona, mobilat cu un gust ales. nconjurat de tablouri i de obiecte de art. Contesa, dup ce nchise ua, l lu pe Andreevici, i l puse s stea lng dnsa pe o canapea. Prietene, i zise ea atunci, ai curaj? tii c a muri pentru dumneata, rspunse tnrul cu entuziasm. Trebuie, din contr, s trieti repet ea, cu toat mrturisirea pe care i-o voi face. Dumnezeul meu! zise el, ce voi afla dar, doamn? M iubeti? Ca un nebun. i te-ai gndit s m iei de nevast? ntotdeauna. Totui Oh! hotrrea mea e luat. i dac ar fi cu neputin? Nimic nu e cu neputin. De altfel, dac dumneata vrei, cine s-ar putea opune? Fatalitatea. Andreevici se scul palid ca ceara i o privi pe contes. Explic-te, doamn, murmur el, ai mil de mine i explic-te. Prietene, zise ea, nu pot s fiu soia dumitale sunt a altuia sunt mritat Andreevici scoase un ipt i se cltin ca un om lovit de moarte. Bine! se gndi contesa, m iubete ndeajuns spre a mi aparine cu totul

Capitolul LIV Contesa lu minile lui Andreevici ntr-ale sale. Haide, copile, i zise ea, fii tare, fii raional nu-l iubesc
- 306 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i te iubesc pe tine. El o privea tot disperat. Gaston, relu ea, l ursc pe brbatul meu fiindc e nedemn de amorul meu, fiindc nu vreau s fiu complicea crimelor sale. Andreevici tresri. De ce crime vorbeti, doamn? Brbatul meu, rspunse ea, este un ho de motenire. Tnrul fcu o micare. Ascult, continu ea, sunt o srman femeie nenorocit i calomniat; s-a spus despre mine c sunt o femeie pierdut i muli oameni m cred culpabil Ea i lu capul n mini i dou lacrimi picar din ochii ei. n toate aceste cuvinte era pentru Andreevici o ciudat confuzie. O femeie pierdut, dumneata, zise el cu indignare, cine a putut spune asta? Ea fix asupra lui ochii si plini de lacrimi: Dumneata! zise ea. Cerul dac ar fi czut asupra lui Andreevici i nu l-ar fi zdrobit mai mult dect acest cuvnt. El o privi pe contes zpcit i murmur: Iat ce nu pricep deloc. Trebuie s fii nebun. Fereasc Dumnezeu! rspunse ea. Cci nebunii n-au niciodat contiin de durerea lor. Eu! relu el, eu! Te-am tratat de Contesa se scul n picioare, pru c face o sforare supraomeneasc i privindu-l pe Andreevici n fa, i zise: Domnule baron Gaston Ren, m numesc contesa dEstournelle! Andreevici nchise ochii i crezu c va muri. Contesa l susinu n braele sale, i de ast dat, supunndu-se unui adevrat elan de pasiune, l strnse n brae cu un fel de furie. Ucide-m! zise ea, dar nu m mai dispreui. Dac e adevrat c amorul reabiliteaz, sunt de aici nainte, fr pat; cci te iubesc. Era un accent de adevrat pasiune n aceste cuvinte, o emoie aa de mare n vocea care le pronuna, o atitudine aa de rugtoare i n acelai timp de disperare n toat persoana contesei, nct Andreevici strig:
- 307 -

Ponson du Terrail

Eti un nger! El se puse, n genunchi n faa ei. Iart-m, murmur el. Ea scoase un ipt de bucurie. l relu n braele sale i l strnse cu pasiune. Nu m dispreuieti aadar, iubitul meu Gaston? strig ea. Lacrimile tale mi spun c eti cea mai bun dintre femei! Nu m urti? Te iubesc! Atunci ea l aez din nou lng dnsa i continu: Acum cnd tii foarte bine c nu sunt complicea acestui mizerabil, al crui nume, vai! l port, trebuie s-i spun ce am fcut pentru tine. Vorbete. Brbatul meu avusese ndemnarea de a m convinge c eti adevratul Andreevici, adic fiul cazacului. De atunci mi s-a prut foarte natural de a nu ne lsa despuiai de motenirea baronesei Ren de ctre un aventurier. Dar am aflat mai trziu tot adevrul. Cum? Prin omul care te-a oprit s vii la mine n noaptea cnd te ateptam. Brbatul meu de care fugisem, se aflase pe urmele mele. i cnd ai tiut adevrul? Am vrut s te vd. Am venit la Belle-Isle. Dup ce te-am vzut, te-am iubit i din ziua n care te-am iubit am fcut jurmntul de a-i reda motenirea. Mine o voi vedea pe baroneas; i voi spune totul i chiar n aceeai sear te voi conduce la dnsa Andreevici o privi cu admiraie. Dar brbatul tu? zise el. l voi zdrobi n faa baronesei, de va fi nevoie! Dumnezeul meu! murmur tnrul cuprins de un acces de generozitate, ai un copil? Da, o fat care sper c va fi onest i srac tot ca i mama ei. Ei bine! Dac i-a cere o favoare, ai primi-o? Vorbete Dac te-a ruga s primeti, pentru aceast copil jumtate din averea pe care mi-o va da baroneasa? Oh! eti cel mai generos dintre oameni! strig ea,
- 308 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

strngndu-i minile cu nsufleire. Andreevici petrecu o or la genunchii contesei dEstournelle, srutndu-i minile i spunndu-i oapte de amor. Dar n fine contesa se scul. Acum, i zise ea, s fim cu judecat. E trziu. A sosit ora despririi. Deja! zise el. Ea surse printre lacrimi i continu: Cu toat recomandaia care i-a fost dat de a nu te arta ziua, ai stat ieri la fereastr. E adevrat. Brbatul meu, cu patru sau cinci tovari ai si, care i se supun orbete, au aflat despre prezena ta la Paris. Nu trebuie deci s te rentorci la hotel. Dar unde s m duc. S rmi aici. Aici? zise el mirat. Aceast cas este la dispoziia noastr. Suntem ntr-un cartier netiut. Nimeni nu ne va gsi. Fie, zise Andreevici. Ordon i m voi supune. Ea l puse s viziteze casa. n afar de salon, mai era un mic dormitor, parfumat i n care tnrul intr suspinnd. Dup zece minute contesa urc ntr-o trsur din piaa Tronului. Cred acum, i zise ea, c pot ine piept fostului marchiz de Chamery i s-l iau sub protecia mea pe vicontele de la Morlire. E un om detept i va gsi un mijloc de a m scpa de brbatul meu. Cnd contesa sosi pe bulevardul Beaumarchais, cobor ntr-o bibliotec unde ceru un toc i cerneal. Ea scrise vicontelui de la Morlire urmtorul bilet: Scumpul meu aliat, mi iau libertatea de a grbi ntlnirea noastr. Vino mine diminea, pe la ora nou, n strada Blanche nr. 15. Am tiri bune s-i dau. Contesa chem un comisionar i i ddu doi franci i scrisoarea. Apoi se duse pe jos acas. Contesa se instalase pe strada Blanche ntr-un chip foarte modest; ea luase o servitoare care era i buctreas i fat n
- 309 -

Ponson du Terrail

cas. Era aproape de miezul nopii; contesa se urc n pat i cu mare greutate adormi. La ora apte dimineaa, ea dormea adnc cnd fu deteptat de sunetul clopoelului. S fie vicontele de la Morlire, i spuse ea, mbrcndu-se n grab cu un capot. Servitoarea sosi i spuse: Doamn, este domnul din strada Michodire. Ea tresri. Ce poate s doreasc el aa de diminea? se gndi ea. Ddu ordin s fie introdus n salon i-i termin n grab toaleta. Cnd ea intr n salon, vzu stnd pe canapea un om tnr nc, bine mbrcat i cu o nfiare elegant. Acest personaj nu mai semna cu omul cu ochelari albatri, i nici cu falsul pilot, de la Belle-Isle. Scuz-m, doamn, zise el pe un ton foarte curtenitor, c m-am prezentat la dumneata la o or aa de matinal. E adevrat, zise ea, privindu-l cu ezitare M prind, zise el surznd, c nu mai fi recunoscut cu toate c ne-am vzut asear?! Nu recunosc dect vocea dumitale. Asta e de-ajuns. n schimb trebuie s-i aminteti de adevratul marchiz de Chamery, nu-i aa? Da. Atunci s vorbim. i cer, deci, iertare, doamn, c te-am sculat aa de diminea. Dar asta e fiindc ineam s te vd nainte de sosirea vicontelui de la Morlire. Contesa fcu o micare, dar rspunse: Oh! aveai timp, el nu va veni dect disear. Ba nu; i-ai dat ntlnire pentru orele nou dimineaa. Eu?! exclam contesa ncercnd s fie ndrznea. Drace! iat scrisoarea dumitale. i ciudatul personaj i ddu contesei dEstournelle scrisoarea pe care ea o trimisese n ajun vicontelui de la Morlire. Apoi el adug: Comisionarul cruia i-ai dat scrisoarea e unul din agenii mei. El te-a urmrit de la ua mea pn la teatru, de acolo pn n strada Saint-Honor i de acolo pn n strada Rivoli. Aici te-a vzut urcndu-te n trsur mpreun cu Andreevici
- 310 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

pe care l-ai lsat la bariera Tronului, n casa amicei dumitale Smarald. Dar asta e teribil! murmur contesa uimit. Doamn, rspunse cu rceal omul cu ochelari albatri, s dm crile pe fa; vrei pace sau rzboi? Pacea! zise ea, cci vd c nu sunt n stare s lupt cu dumneata. Eti sincer? Interesul meu m silete s fiu. Astfel vei deveni instrumentul meu? Da, dac te vei ine de fgduiala pe care mi-ai fcut-o la Belle-Isle. M voi ine. Deci trebuie s-l sacrific pe vicontele de la Morlire? Adic trebuie s fii braul meu drept, mna rzbuntoare care l va lovi. Cum? i voi spune la timpul potrivit, doamn. Omul de pe strada Michodire se scul. Cum, pleci deja! zice contesa. Fr s mi dai nici o alt instruciune? Voi reveni s te vd. Cnd? Disear, pe la orele opt. Dar ce i voi spune vicontelui? Te voi vedea nainte de sosirea lui. Cred c ai face bine ca mine diminea s te ntorci, la domiciliul conjugal. De ce? Am planul meu de lupt. Ciudat om! zise contesa. Ah! nc un cuvnt Care? i interzic s iei astzi. Nici chiar s m duc s o vd pe Smarald? I-am fgduit c m duc s o vd. Scrie-i c eti bolnav. Deci vrei s devin sclav? zise ea cu nerbdare. Pn l vei vedea pe vicontele de la Morlire. Dar, Andreevici Te va atepta. Omul din strada Michodire plec dup ce i srut
- 311 -

Ponson du Terrail

respectuos mna contesei dEstournelle. El venise pe jos, a plecat tot aa i s-a dus n strada Saint-Lazare la Saphire. Portarul vzndu-l c sun la acea u, i zise surznd: Dac crezi c aceast doamn se scoal aa devreme, te neli Ea se va scula pentru mine, rspunse el sunnd cu sigurana unui om care are obiceiul de a vedea toate uile deschizndu-se n faa lui. ntr-adevr, servitoarea veni s deschid. Dar, domnule, zise ea, abia sunt orele opt dimineaa. E adevrat. i doamna Doamna m va primi ndat, dac i spui numele meu. Dar doarme. Trezete-o! Tonul lui Rocambole era poruncitor. Servitoarea l pofti n salon. Apoi, nainte de a ptrunde n odaia stpnei sale, ntreb: Numele domnului? John. Servitoarea sttu mirat i l ntreb pe vizitator. Dar acesta e un nume de grom, zise ea mucndu-i buzele. Prea puin conteaz asta! Anun-m. Dup trei minute, servitoarea redeschise ua. Intr, zise ea. Rocambole intr n dormitor i o zri pe Saphire nc n pat. Ea se uit la dnsul speriat. Ce vrei de la mine? zise dnsa. Trebuie s m ntorc n nchisoarea mea din foburgul Saint-Germain? Nu, draga mea. i Rocambole se aez la cptiul patului, lund-o de mn. Mititico, zise el, tu tii ce ne neleseserm la Chamerie? tiu, rspunse Saphire, c eti sufletul oamenilor care l urmresc pe tatl scumpului meu Paul i c mi-ai jurat c niciodat nu i se va ntmpla vreo nenorocire lui Paul dac te voi asculta Aa e. Ce vii s mi ordoni? ntreb ea. Timp de trei luni, am voit s te ascunzi de toate privirile pentru ca vicontele s-i piard urma. Apoi ntr-o zi i-am redat
- 312 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

libertatea i ai revenit aici. i vicontele a venit a doua zi. tiu. Ieri la orele cinci. E exact? Dar de unde tii? Dup cum tiu toate lucrurile. Ei bine! Trebuie s fug din nou? Din contra. Ce? i Saphire l privi din nou pe vizitatorul ei cu curiozitate. Cum? zise ea, explic-te, cci nu mai pricep nimic. Vei pricepe. Ascult. Ast sear vei fi gata s iei la ora opt fix. Apoi? i vei pune o toalet seductoare. S fii la fel de frumoas ca i cnd ar trebui s-l vezi pe scumpul tu Paul. Apoi? La ora opt voi veni s te iau i vei merge cu mine. Unde? La doi pai de aici, la o vduv, doamna Durocher. E amic a vicontelui de la Morlire. i vicontele va veni? Da. i ce s-i spun? zise ea. Vei face tot ce i va cere doamna Durocher, este o prieten a noastr. El aps tonul pe acest din urm cuvnt. Bine, murmur Saphire, m voi supune. Omul cu ochelari albatri plec. Ah! zise el cnd ajunse pe pragul uii, am uitat s-i fac o recomandaie. Vorbete Paul va veni s te vad, fr ndoial, ca ieri Cum, tii c el a venit la mine? tiu c era n acest cabinet, pe cnd tatl su Oh! acest om e un vrjitor, strig Saphire cu groaz. Fie. Deci, dac Paul vine s te vad, iat ce te sftuiesc. Nu-i vei spune nici un cuvnt despre vizita mea, te vei feri s-i spui c l vei vedea pe tatl lui ast sear. O indiscreie din partea ta i va putea aduce nenorocire Chipul n care omul cu ochelari albatri pronun aceast fraz o nfiora pe Saphire.
- 313 -

Ponson du Terrail

Bine, zis ea. i jur c voi fi mut. Bine. Pe disear. i Rocambole iei din dormitorul fetei.

Capitolul LV Aproape n acelai moment n care omul cu ochelari albatri ieea de la Saphire i se ntorcea acas, o trsur venea de la gar. Pe capra birjarului se aflau mai multe geamantane. nuntru se aflau un om tnr i o femeie tnr, amndoi n costum de cltorie. Ei bine! scumpa mea amic, zicea baronul Gontran de Neubourg, cci era dnsul, sper c acum mi vei reda libertatea? Nu nc, baroane. Cum, nu nc? Te voi duce mai nti la mine, scumpul meu amic. i apoi? Apoi, m voi mai gndi. Gontran surse cu totul enigmatic i rspunse: Te chinuieti prea mult spre a face un serviciu amicilor ti. Cntreaa tresri, i-l privi fix. Ce vrei s spui? Oh, nimic! Cuvintele tale au totui un neles misterios. Dac vrei. Deci, mergem la tine, scumpa mea? Da. Gontran scoase o igar i o aprinse linitit. Trsura ajunse n fine la casa cntreei. Poarta se deschise i servitorii ieir naintea stpnei lor. Gontran, zise Granat, intr n salon i ateapt-m. Pe cnd baronul de Neubourg urca scara, cntreaa opti la urechea servitoarei sale: Doamna Olimpia a venit? Nu, doamn. Ai scrisori pentru mine? Nici una. Atunci du-te n strada Blanche la nr. 15, ntreab de doamna Durocher i spune-i c o atept. Servitoarea iei i se ntoarse peste un sfert de or aducnd o
- 314 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

scrisoare de la contes. Scrisoarea pe care Granat o deschise era astfel conceput: Nu vreau s ies. Vino ndat, te atept. Topaz. O fi bolnav, se gndi cntreaa, ducndu-se n salon unde se afla Gontran, care se uita ntr-un album. Amicul meu, i zise ea, eti prizonier pe cuvnt de onoare. Ies pentru un moment. Nu fi nerbdtor i ateapt-m la prnz. Bine, zise Gontran care continu s se uite n album i nu ridic nici capul. Granat plec la contes. Aceasta se culcase din nou. Eti deci bolnav? zise cntreaa mbrind-o. Nu, dar mi s-a interzis s ies din cas, draga mea. De ctre cine? O persoan, care exercit asupra destinului meu o voin despotic. Granat fcu ochii mari. Dar tu, zise ea, de unde vii? De ce te-ai ntors? M ntorc fiindc mi-ai scris. Eti nebun? N-ai memorie, draga mea. Iat-i scrisoarea. Granat scoase un carnet pe care l avea la dnsa i lu dintr-nsul o scrisoare pe care o ntinse contesei dEstournelle uimit. Era scrierea contesei, i pe adres se afla scris: Doamnei Jeanne D artist dramatic, hotelul Suediei, Bruxelles. Scrisoarea era conceput n termenii urmtori: Scumpul meu Granat, Poi s te ntorci. Cred c nu mai e nevoie s-l ii pe Gontran departe de Paris. Numai s nu-i dai drumul lui Gontran pn nu m vei vedea. Contesa lu aceast scrisoare, o citi, o ntoarse pe toate prile i spuse: E scrierea mea, dar e opera unui falsificator. Dar e cu neputin.
- 315 -

Ponson du Terrail

Privete data Ei bine! draga mea, n ziua n care aceast scrisoare a fost pus la pot eram la 130 leghe deprtare de Paris. Unde? La Belle-Isle. Vaszic nu ai scris-o tu? Nu. Totui, e scrierea ta. Foarte bine imitat. Cine a putut s scrie? Oh! ghicesc. Acela sau aceia care m domin n acest moment. Ce vrei s spui? Aceia care m mpiedic s ies din cas. Explic-te, deci, Topaz. Nu, nu pot, zise contesa cu hotrre. Prin urmare, nu poi s-mi spui nimic? Nu. Poate c nu mai ai nevoie de noi? Pentru moment. Cntreaa i muc cu necaz buzele ei roii. Iat prima dat cnd ai un secret fa de mine. Contesa i lu minile i o privi cu dragoste. Srman Granat, zise ea, cum vrei s-i explic ce nu pricep eu nsmi? M plec n acest moment sub o mn de fier, care poate s m zdrobeasc dac rezist i care m va servi dac m voi supune. Ah! care te va servi? Da, vino mine, poate i voi putea spune ceva. Fie. Adio. Granat plec puin cam suprat de mutismul contesei. Ea intr la dnsa i l gsi pe Gontran fumnd linitit i citind un ziar. Amicul meu, i zis ea, eti liber; dup mas, totui. Ah! zise Gontran, vrei s mncm mpreun? Fr ndoial. Ei bine! d ordine cci mor de foame. S vedem, zise ea surznd i aezndu-se lng dnsul, asta nu te mir c-i redau libertatea? Deloc. Ce? zise ea privindu-l uimit.
- 316 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Gontran ncepu s rd. Eti o femeie tare, Jeanne, dar nu exist nici un bun general, care s nu fi fost nvins Cntreaa tresri. Ce vrei s spui? ntreb ea nelinitit. Te-ai cznit mult s m duci departe de Paris. Mai nti mi-ai spus c ai nevoie de mine, apoi mi-ai mrturisit c i-a revenit amorul pe care l aveai pentru mine. E adevrat! Las, iubita mea, mineai ca mama noastr, Eva, i m-ai dus n Belgia numai spre a m mpiedica de m bate cu contele dEstournelle. tii asta? De opt zile. i n-ai cutat s scapi s-i iei cuvntul dat? Deloc. i aminteti c ntr-o sear, n faa teatrului Momsaic, ne-a ieit n cale un om prost mbrcat, care mi-a cerut voie s-i aprind igara. Da. Acest om mi-a strecurat n mn un bilet pe care iat-l. Ea citi. Domnul baron de Neubourg poale s stea la Bruxelles att ct i va plcea. Absena lui nu va mpiedica cu nimic operaiile C.N. Un R era semntura acestui bilet. Dar amicul meu, zise Jeanne cu necaz, atunci i-ai btut joc de mine? Puin, draga mea. i dac vrei s mai m ii m simt foarte bine la tine Nu, poi s pleci. Nu m mai amestec n afacerile altora, murmur Jeanne cu necaz. Cum doreti. Gontran i Jeanne prnzir amndoi. Apoi Gontran i lu plria, trimise s i se aduc o trsur i se despri de fosta lui amant. Cnd el sosi acas, un om ce trecea pe trotuarul opus se opri brusc. Era contele dEstournelle, rou la fa, i n mod evident beat. De cnd contesa plecase n misterioasa ei cltorie, fostul cpitan de cavalerie i reluase relele sale obiceiuri. El juca n toate nopile i se mbta.
- 317 -

Ponson du Terrail

n acea zi el ieea din cafeneaua Riche, unde prnzise i unde raiunea lui rmsese pe fundul unei sticle. Vederea lui Gontran l nfurie peste msur. El uit neleptele recomandaii ale contesei i apropiindu-se de baron, l lu cu bruschee de bra. Ah! n fine, domnule, i zise el, e o fericire c te vd. Gontran fcu un pas napoi. Oh! de ast dat nu mi vei scpa! strig contele dEstournelle. Vocea lui era amenintoare. Domnule, i zise cu rceal baronul, nu m-am gndit niciodat s-i scap, i mine de diminea Nu! exclam contele furios, ci ndat! Cum doreti! rspunse Gontran, care fcu reflecia c poate amicii si n lipsa lui, stabiliser un alt plan de lupt. Cu att mai ru! i zise el. Nu pot s m las a fi insultat de acest beiv. i fcu un pas spre conte, care luase o atitudine amenintoare. Domnule, i zise el, voi fi la dispoziia dumitale oricnd vei voi. Atunci chiar acum. Fie, acum. Cred c mi vei da timpul de a urca pn la mine? Da, dar voi sta de santinel la poart. Ultimele cuvinte l exasperar pe Gontran. Domnule, zise contele, te consider drept un gentilom prost crescut i voi ncerca s te ucid pentru a scpa societatea de un beiv ca dumneata. i ntorcndu-i spatele urc la dnsul. Dintr-o ntmplare providenial marchizul de Verne era la Gontran. Marchizul fusese ntiinat printr-o scrisoare a personajului din strada Michodire, cu o or nainte de sosirea lui Gontran. Domnul de Neubourg se va ntoarce probabil acas, spunea biletul. mpiedic-l s se ntlneasc cu contele dEstournelle. Marchizul se dusese la Gontran, intrase n cas i i spusese servitorului: Stpnul tu va sosi astzi, l voi atepta. Ah! soseti la timp, zise el vzndu-l pe Gontran intrnd, cred c este nevoie de tine. Unde?
- 318 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

n strada Michodire. Din nenorocire, zise Gontran, nu voi avea timpul de a m duce. i-i scoase haina de cltorie. De ce? ntreb marchizul. Fiindc trebuie s m bat peste o or. Marchizul de Verne l privi mirat. Cu cine? ntreb el. Cu contele dEstournelle, care st de santinel jos la poart. Dar eu am venit tocmai pentru a te opri s te bai! E cu neputin! El m-a provocat i m ateapt. Scumpul meu amic, rspunse marchizul de Verne, nu vd dect o ieire i anume s-l lum ca al doilea martor al tu pe omul din strada Michodire. E drept, zise Gontran. n acest chip el va vedea c nu pot face altfel. i scrise misteriosului personaj: Te atept la mine, pentru o afacere urgent Vino! Servitorul lui Gontran duse scrisoarea, pe cnd stpnul su i schimba costumul. Marchizul de Verne se duse la fereastr i l vzu pe contele dEstournelle plimbndu-se n sus i n jos prin faa porii. Valetul l gsi pe Rocambole n pragul casei sale. El tocmai se ntorcea acas. Scrisoarea lui Gontran l fcu s ghiceasc o parte din adevr. De cnd a sosit stpnul tu? De zece minute. Marchizul de Verne era la dnsul? Da, domnule. N-ai vzut nimic extraordinar n jurul casei? De cnd a sosit stpnul tu? Ba da; e un domn gras i rocat care se plimb prin faa porii. Omul cu ochelari albatri i ncrunt sprncenele i ghici. Este contele. i spuse el. Fr ndoial el era beat i l-a ntlnit pe baron. Trebuie s se bat. Du-te de mi adu o trsur, i zise el valetului. Dup zece minute, ciudatul i misteriosul personaj sosea la Gontran.
- 319 -

Ponson du Terrail

El l vzuse n treact pe contele dEstournelle, care se plimba nerbdtor, deoarece baronul l fcea s atepte. Am priceput totul, zise el intrnd la baronul de Neubourg; e beat. Unde l-ai ntlnit? La u, cnd veneam acas; i m-a ntmpinat cu asemenea cuvinte nct n-am putut da napoi. M-am gndit la asta, zise omul cu ochelari albatri. De aceea am adus i dou spade. Atunci s coborm E suprtor, murmur omul cu ochelari albatri ieind de la baron. E suprtor acest om m pune ntr-o ciudat ncurctur Dac e ucis, pierd cel mai bun mijloc de a o ine pe contes n stpnirea mea i am nevoie de dnsa, totui El l lu pe baron i i zise la ureche: El se va bate foarte prost, cci e beat, menajeaz-l. De ce? Totul e pierdut, dac l ucizi Caut s-l zgrii la bra. Voi ncerca. Contele sttea la poart cu minile n olduri. Aceti domni s-au lsat ateptai cam mult, zise el. Cu ei ns n-ai nimic de pierdut, domnule conte dEstournelle. Vom vedea. i mi se pare, zise baronul, c sunt mai n regul dect dumneata. Crezi? Am martori. Unde sunt ai dumitale? i voi lua, n trecere, de la cafeneaua Riche, domnule. Unde mergem? La Vincennes. Ce noroc! murmur omul cu ochelari albatri. Contele fcu semn unei trsuri ce trecea, se urc ntr-nsa i ordon: Mai nti la cafeneaua Riche i de acolo la bariera Tronului. Erau la cafeneaua Riche doi tineri, care se simeau foarte onorai de prietenia contelui dEstournelle. Aceti doi tineri aparineau burgheziei i i petreceau timpul cheltuind muli bani, pe care taii lor i-au ctigat n comer, pariind la curse, jucnd pe sume mari i oferindu-i serviciile ca martori n duel.
- 320 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Tinerii mei amici, le zise contele, urcai-v n trsur cu mine, trebuie s m bat i suntei martorii mei. Cei doi tineri tresrir de bucurie i feele lor se luminar. Mergem! ziser ei. Dup o jumtate de or cele dou trsuri erau n pdurea Vincennes i se opreau ntr-un lumini. Omul cu ochelari albatri l examina pe contele dEstournelle cnd cobor din trsur. Contele avea o beie lent. Vinul lucra asupra lui n mod treptat, adic era cu mult mai beat dect cum plecase din strada Taitbout. Dac nu va fi lovit de apoplexie, murmur el, vom avea mare noroc n acel lumini solul era foarte prielnic pentru un duel. Se luar spadele i se artar contelui dEstournelle. El le examin i spuse cu dispre. Sunt prea uoare. Domnul conte ar fi preferat, fr ndoial, sabia? zise omul cu ochelari albatri. Desigur. S-ar putea gsi la Vincennes. Oh! nu e nevoie sunt grbit Trebui s sfrim. i contele i scoase sabia. Contele se nroise i mai mult la fa i era plin de sudoare. Domnule, i zise Gontran pe un ton batjocoritor, mi se pare c eti indispus. Eu, domnule? Mi se pare c ai un pas inegal. Glumeti, domnule! i contele lund o spad se puse n gard. i jur, domnule, strui Gontran, c nu glumesc i dac vrei s amni cu o or sau dou acest duel. Eti un la! ripost contele. Gontran se ntoarse spre martorii si i le spuse: Dar acest om este beat! Drace! i e un asasin. A, rspunse omul cu ochelari albatri. El se va trezi. Continuai, domnilor. Gontran se puse n gard i contele se repezi la dnsul cu furie, descoperindu-se cu o temeritate nemaivzut. Gontran se
- 321 -

Ponson du Terrail

mulumea s pareze linitit. Spada contelui ntlnea ntruna spada lui Gontran, i furia beivului se mrea pe msur ce el cpta convingerea c adversarul su l menaja. Deodat el scoase un ipt slbatic i fand. Marchizul de Verne i omul cu ochelari albatri nchiser ochii; ei crezur c se terminase cu Gontran. Dar baronul de Neubourg fcuse o sritur la o parte i spada contelui lunec n vid, i acesta, beat cum era, czu cu faa la pmnt. E fericire asta, se gndi omul cu ochelari albatri. Dac e un Dumnezeu pentru beivi, mai e unul care i mpiedic s fac prea multe prostii. Contele se scul furios i lundu-i spada se puse din nou n gard. Desigur, domnule, i zise Gontran, cred c eti beat Domnule! i am face bine dac ne-am opri. Ah! ah! strig contele, i-e fric. Cum vrei murmur contele punndu-se n gard. Contele atac din nou cu nverunare. El fanda de trei ori la rnd. Primele dou atacuri Gontran le par linitit, dar la al treilea, care a fost cu totul neprevzut, Gontran s-a lsat furat de instinctul de conservare. El par lovitura, ntinse braul i contele se gsi n spada lui, care ptrunse pn la mner. Iat un om mort! strig marchizul de Verne. Gontran scoase spada i contele czu pe spate, vrsnd snge. Omul cu ochelari albatri sri atunci la dnsul i scoase din buzunar o trus de doctor. Drace! murmur el, oare s-a sfrit totul? El examina rana cu sigurana unui chirurg experimentat. Apoi ntorcndu-se spre Gontran, zise: Rana s-ar putea s nu fie mortal. Nu se moare dintr-o lovitur de spad care i strpunge corpul. Contele se rostogolea la pmnt i avea o privire rtcit. Faa lui era acum palid i la buze avea spume de snge. Omul cu ochelari albatri puse pe ran un pansament chirurgical. Trebuie s-l transportm de aici.
- 322 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Dar unde? ntreb Gontran. Omul cu ochelari albatri clipi din ochi n chip misterios. Contele fu pus ntr-o trsur. Se ddu ordin birjarului de a relua drumul Parisului i de a merge la pas. Chirurgul improvizat se urcase alturi de rnit i i inea capul pe genunchi. Contele nu-i pierduse cunotina. Domnule, i spuse Rocambole, dac te vom transporta la Paris, se poate ca s mori pe drum. Trebuie deci s mergem undeva mai aproape. Privirea rnitului prea c ntreab unde, cci el nu putea vorbi. tiu o cas la barier, unde vei avea parte de toate ngrijirile. Casa de care vorbea omul cu ochelari albatri nu era alta dect aceea unde, n ajun, seara, contesa l condusese pe Andreevici. Birjarul, care primise indicaiile necesare, se oprise la barier. Marchizul de Verne, Gontran i cei doi tineri, care i servir de martori contelui, i urmau n a doua birj. Rocambole scoase capul pe fereastr i i fcu semn lui Gontran. Acesta cobor din trsur i se apropie. Omul cu ochelari albatri i zise cteva vorbe la ureche. Atunci acesta se ntoarse la cei doi tineri i le spuse. Domnilor, amicul meu este medic. El locuiete aici foarte aproape i crede c poate rspunde de viaa rnitului, dac e lsat ca s-l duc la dnsul acas. Cum cei doi tineri ezitau, Gontran adug: M numesc baronul Gontran de Neubourg, domnul pe care l vedei este marchizul de Verne. Numele nostru, mi se pare c pune la adpost responsabilitatea dumneavoastr. Ai dreptate, zise unul din tineri. Gontran fcu un semn birjarului i se urc din nou n trsur. Birja cobor foburgul Saint-Antoine, pe cnd aceea n care se afla rnitul lu drumul de la barier i se opri n faa casei Smaraldului. Andreevici petrecuse noaptea n aceast cas misterioas
- 323 -

Ponson du Terrail

unde el se afla la adpostul tentativelor criminale ale soului ei. El avusese numai visuri frumoase i nu se detept dect la zgomotul produs de ua ce se deschidea. Inima tnrului ncepuse s bal; el sperase c nsi contesa venea la dnsul s-i fac o vizit matinal. Andreevici se nela. Era servitoarea Smaraldului. Cum el o privea cu uimire, ea i spuse: Stpna mea mi-a spus s vin i s m pun la dispoziia dumneavoastr. Am nsrcinarea de a pregti masa pentru domnul. Dar stpna ta, zise Andreevici, care credea c e vorba de contes, cnd va veni? Nu tiu, domnule. Andreevici petrecu o parte din zi n prada unei mari nerbdri. El o atept pe contes. Ascuns dup perdea el examina drumul, care mereu era pustiu. Pe la orele trei, simi c-i bate inima, cci o trsur apru pe drum. Trsura mergea ncet i se opri la poarta casei. E dnsa! se gndi Andreevici. Dar fu foarte dezamgit vznd c din trsur cobor un om care sun. Servitoarea Smaraldului se duse s deschid. Omul cu ochelari albatri ntreb: Domnul Andreevici e aici? Trebuie s-i vorbesc ndat. i intr n coridor. Servitoarea vroia s-l opreasc, dar el adug: Sunt din partea contesei. La aceste cuvinte Andreevici alerg i la nceput nu-l recunoscu deloc pe falsul pilot de la Belle-Isle. Acesta se grbi s-i spun: Sunt eu. Dumneata, zise Andreevici. i astzi a fost o zi bun pentru dumneata. Apoi ntorcndu-se spre servitoarea Smaraldului zise: Haide, mititico, m vei ajuta ca s transport n cas pe contele dEstournelle, care e pe moarte n urma unei lovituri de spad Andreevici i nbui un ipt.
- 324 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Capitolul LVI La ora cinci seara, Saphire i aranja toaleta sa, cnd Paul de la Morlire sosi. Draga mea, i zise el, te-am prsit cam brusc ieri, dar aveam o ntlnire cu vrul meu Victor. M-am gndit, i spuse Saphire, c aveai treab i nu sunt suprat pe tine. Vei face cu att mai ru, dac te vei supra cu mine, draga mea Saphire, zise Paul surznd, mai ales c vin s-mi repar greeala. Cum asta? Vin s te iau ca s mncm mpreun la cafeneaua Anglais. tii c odinioar cnd m iubeai Ingratule! murmur Saphire ncercnd s surd. Buna mea Saphire, urm Paul, ne vom aduce aminte de timpul de odinioar Vei vedea ct voi fi de gentil Adic, rspunse Saphire cu amrciune, mi vei vorbi de dnsa Paul i ncrunt sprncenele. Nu, zise el, vom vorbi de tine Am suferit prea mult, vreau s uit Bine, relu Paul, iat-te mbrcat, haide s mergem. Nu, zise Saphire. Cum, nu? Nu pot s mnnc cu tine, Paul. De ce? Fiindc cinez n ora. Paul se uit la dnsa Mini! zise el. Eu? murmur Saphire tulburat, dar i jur, Paul. Tnrul o lu de mn. Ascult, drag Saphire, zise el, te-am nelat, te-am prsit i am acum ce merit Ghicesc totul i nu vreau s tiu nimic Adio. El o srut pe frunte i plec, aa de repede nct Saphire n-avu nici timpul s ias din zpceala ei. Paul era deja departe. Oh! zise dnsa, izbucnind n hohote de plns, asta e oribil.
- 325 -

Ponson du Terrail

i se trnti pe un scaun plngnd. Nu se gndise niciodat c Paul i-ar putea nchipui c un altul i luase locul n inima ei. La rndul su Paul plecnd avusese un sentiment de gelozie ciudat, dac te gndeti c el nu o mai iubea pe Saphire i purta n adncul inimii sale o dragoste puternic pentru Daniela. Paul redeveni deci gelos ca pe vremea cnd o iubea pe Saphire i cum gelozia e o rea sftuitoare, se supuse unei inspiraii nedemne de un gentilom. Cnd fu n strad el se ascunse sub o poart. Vreau s tiu unde se duce dnsa, i zise el. Dup cteva minute o trsur se opri la poarta casei locuit de Saphire. Un om cobor. Asta e poate acela pe care-l ateapt, i zise Paul. Omul care coborse din trsur era mbrcat cu o redingot ncheiat de sus pn jos, avea nite favorii mari roii, o plrie cu boruri mari i, dup mersul lui, Paul crezu c recunoate ntr-nsul pe acel englez care asistase la duelul su cu Gontran de Neubourg i l ngrijise ca medic chirurg. Atunci mii de amintiri i trecur repede prin creier, cu iueala fulgerului. Paul i aminti c Saphire venise adesea s stea la cptiul su i chirurgul englez a trebuit s se poarte atent cu ea n acest timp. i omul cu favoriii roii nu intrase nc pe poart cnd Paul l nhase de bra. Un cuvnt, i zise el.. Omul cu favoriii roii scoase o exclamaie englezeasc. Ah! zise el, e domnul Paul de la Morlire. Sir John? zise Paul. Ah! exclam englezul. Trebuie s-i vorbesc, continu tnrul cu nsufleire. Cum vei dori, rspunse englezul. i-l urm pe Paul pe trotuarul cellalt, n aa chip nct se puteau vedea ferestrele de la apartamentul fetei. Unde te duci, sir John? l ntreb Paul pe un ton brusc. Englezul ntinse mna. Acolo, zise el. La cine? Un surs fericit trecu pe buzele englezului.
- 326 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Oh! zise el, eti curios s tii? Dar rspunde. La o doamn. La Saphire! strig Paul. Da, rspunsul englezul. Paul i strnse braul cu putere. Eti amantul ei? zise el. Nu, rspunse englezul. mi juri? Pe toat Anglia i pe toi gentilomii ei, rspunse omul cu favoriii roii. Atunci de ce te duci la dnsa? Pentru afaceri. Paul era palid. Pretinsul chirurg se uit la dnsul cu nepsare. Dumneata eti tnr i gelos. E adevrat. Dar eu nu sunt amantul acelei femei. ns ce afaceri ai cu dnsa? strui Paul. Oh! asta m privete. Vaszic, nu vrei s-mi spui? Nu. Paul se simea cuprins de o surd disperare. Deodat el l privi fix pe englez i-i spuse: Domnule, m-ai ngrijit, mi-ai salvat poate viaa; deci nu m pot bate cu dumneata i totui trebuie s tiu. Taci! zise englezul, ducnd un deget la buze. Apoi l duse mai la o parte i i zise fr nici un accent englezesc i n cea mai curat limb francez. Domnule Paul, vrei s dm crile pe fa? Paul tresri i-l privi cu un fel de uimire. Nu eti deci englez? Uneori. Cum asta? Sunt din toate rile i vorbesc toate limbile. Prin urmare i sunt vrjitor. Domnule, zise Paul cu rceal, i voi fi recunosctor dac vei binevoi s te explici. Vrei s tii pentru ce m duc la Saphire? Da.
- 327 -

Ponson du Terrail

Vreau s-i dau mijlocul de a-i procura informaiile pe care le caui. Paul se ddu napoi cu un pas. Privitoare la tatl dumitale Tnrul pli. Omul cu favoriii roii continu: Erai ieri la dnsa. E adevrat. A venit tatl dumitale i te-ai ascuns Domnule, zise Paul, gndete-te c vorbeti de tatl meu. Domnule Paul, rspunse omul cu favoriii roii, e un proverb care spune c: trebuie s lai justiia lui Dumnezeu s-i urmeze cursul. Dac vrei explicaii fii disear pe la orele unsprezece la cafeneaua Anglais. Poate voi putea s i dau ceva informaii. La revedere El fcu un pas spre poarta casei tinerei Saphire. Paul l mai reinu. Vei veni, nu-i aa? Da, dac mi fgduieti ceva, domnule. Vorbete Vei pleca i mi vei da cuvntul de onoare c n-o s vii la Saphire. i dau cuvntul de onoare. M vei vedea ieind cu dnsa poate i nu m vei urmri. Fie. Atunci, pe disear. i falsul englez urc la Saphire. Aceasta plngea i nu vzuse cnd intrase vizitatorul ei. Acesta se apropie i-i lu n mod afectuos mna. Draga mea, zise el, ghicesc de ce plngi. Paul a plecat de aici. Da. i crede c-l neli. Dar linitete-te c i-am scos eu acest gnd din minte. L-ai vzut? Acum m-am desprit de dnsul. i te-a crezut? Da. Saphire i terse lacrimile i surse ntocmai cum razele soarelui apar dup o ploaie torenial de primvar. Haide! spuse ciudatul personaj, n loc s plngi vino cu mine, i gndete-te c m nsoeti pentru scumpul tu Paul.
- 328 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Sunt gata, spuse Saphire. Ea se scul, i aranj toaleta la oglind, se terse cu batista la ochi i lu braul falsului englez. Paul se inuse de cuvnt, plecase. Tovarul fetei se convinse de aceasta cnd se urc cu dnsa n trsur. Strada Blanche nr. 15, zise el birjarului. Vduva Durocher, sau mai bine zis contesa dEstournelle, atepta cu nerbdare venirea acestui om, care o ngenunchease cu voina lui de fier, dup cum uraganul ndoaie un plop. Omul cu ochelari albatri intr n salonul contesei, mpreun cu Saphire.

Capitolul LVII Doamn, zise omul cu ochelari albatri intrnd, d-mi voie s o las pe doamna aici i s trec cu dumneata ntr-o alt odaie. Avem de vorbit ceva. Contesa redeveni o doamn la vederea fetei; ea o numi domnioar i o rug s stea jos cu o familiaritate protectoare. Apoi ea i spuse falsului englez: Binevoiete s m urmezi, domnule. Ea deschise o u i-l pofti n dormitorul ei. Dup cte mi aduc aminte, zise Rocambole, tii limba englez? Da. Atunci s vorbim englezete. Poate c ua nu-i destul de groas. Fie, zise contesa. Ai veti de la Andreevici? o ntreb Rocambole. De unde s am? Nu m-ai oprit s ies? Da, dar nu de la a nu primi pe nimeni. Smarald i-a dat-o pe servitoarea ei spre a-l servi pe scumpul dumitale Andreevici. Cum! tii i asta! l ntrerupse contesa. Drace! L-am gsit acolo n cas. Te-ai dus acolo? De acolo chiar vin. L-ai vzut pe Andreevici? L-am fcut chiar infirmier. Al cui? Al unui om care s-a btut n duel acum trei ore, n
- 329 -

Ponson du Terrail

pdurea Vincennes, care a primit o lovitur de spad i pe care, din motive personale, l-am transportat n casa Smaraldului. Dar asta e o mare ndrzneal! strig contesa. Nu, cci rnitul se numete contele dEstournelle, doamn! Brbatul meu! El s-a btut cu Gontran de Neubourg pe care l-a gsit pe strad cnd se ntorcea acas. Brbatul dumitale era beat i tii c e un fanfaron la beie. A trebuit s se bat ndat. Dar, domnule, zise contesa, aceast ran este Asta depinde de dumneata. Contesa tresri. Ah! zise ea, dumneata eti geniul rului! Rocambole surse. Apoi inspect odaia n care se gseau. Ce faci? l ntreb contesa. Vreau s vd dac ne putem ascunde pe aici El intr dup o oglind mare. A te ascunde, dar pentru ce, Dumnezeul meu? Ca s asist pe ascuns la ntrevederea dumitale cu contele de la Morlire. i omul cu ochelari albatri iei din ascunztoarea lui, spunnd: Deci, ne-am neles c vom fi cumini. Da, zise contesa. i m vei asculta punct cu punct? Fr ndoial. n mod sincer? Contesa suspin. Iat un suspin care mi garanteaz c te vei ine de cuvnt zise el. Acum s vorbim! . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Ce se petrecu ntre omul cu favoriii roii, adic omul cu ochelari albatri i ntre contes? Asta a fost un mister. Dar, cnd vicontele de la Morlire sosi, el o gsi pe contes surznd i innd n minile sale una din minile lui Saphire. Omul cu ochelari albatri dispruse. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Vicontele de la Morlire fu punctual ca un cronometru la ntlnirea pe care i-o dduse contesa dEstournelle.
- 330 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

La vederea lui Saphire, btrnul simi o tulburare fr margini. Bun seara, viconte, i zise Saphire ntinzndu-i mna. Ea surdea cu drglenie. Vezi, amicul meu, zise contesa, m-am inut de cuvnt. Vicontele de la Morlire sttea la doi pai nemicat i le privea pe rnd pe cele dou femei. M-am dus la domnioara, continu contesa, i i-am spus tot ce se poate spune n favoarea unui gentilom ca dumneata. Saphire i aplec cu modestie ochii. Vicontele simi o mare bucurie i spuse la rndul su: Aceast scump copil tie ct de mult o iubesc. Adevrat! zise Saphire. Haide, murmur contesa surznd, vino de-i srut mna, amicul meu. Saphire ntinse mna cu un gest de regin: vicontele, o lu i o srut. Deci, spuse Saphire, m iubeti cu adevrat? Oh! zise btrnul. Dar tii c sunt despotic, am un caracter oribil Sunt uneori rea i voi putea s te fac nenorocit? spuse surznd. i apoi, continu Saphire, sunt fantastic! Oh! tiu Sunt n stare s-i cer lucruri imposibile Le voi face. Dac mi va fi vreodat mil de dumneata, continu Saphire, vreau s te fac sclav. Vicontele ntinse minile surznd i zise: Atept s mi se pun fiarele. Vei face tot ce voiesc? Tot. Dac voi avea fantezia de a te sechestra n vreun loc, la Paris sau n alt parte, m vei urma? Pn la captul lumii. Adevrat? Pe onoarea mea. Contesa i Saphire schimbar repede o privire pe furi. Da unde vrei s m conduci? ntreb vicontele. Asta e secretul meu. Ah! srmanul meu amic, zise contesa, m tem s nu redevii copil
- 331 -

Ponson du Terrail

Vicontele se aezase cu timiditate lng Saphire. Aceasta, din surztoare deveni deodat grav. Domnule viconte, zise ea, tii c fiul dumitale m iubete? Vicontele i ncrunt sprncenele. Dac consimt s suport asiduitile dumitale, asta o voi face numai cu o condiie. Care? Aceea de a te duce undeva unde Paul nu va putea s te gseasc. Vicontele avu un acces de gelozie. O s primeti? ntreb ea. Da. Chiar dac i-a propune s plecm ast-sear? Chiar acum. Fr s te mai ntorci pe acas? Dac ceri, voi face i asta. i dac te voi opri s scrii spre a ntiina despre absena dumitale? Nu voi scrie. Ah! draga mea, zise contesa rznd, iat un om devotat. Astfel trebuie s fie cineva cnd m iubete pe mine, zise ea. Apoi adug: Atunci ne-am neles; plecm ast-sear. Unde mergem? Ea lu atitudinea unei femei de teatru i rspunse: Acesta e un mister. Viconte, zise la rndul ei contesa, vei cina cu mine. Vicontele o privi pe Saphire. i ea de asemenea, adug contesa dEstournelle. Apoi sun i ddu ordine. Apartamentul vduvei Durocher era simplu i modest, dup cum am spus deja. Sufrageria era mic, dar bine aranjat i vicontele fu foarte ncntat cnd intr la braul contesei n acea camer. Omul cu ochelari albatri aranjase bine lucrurile. El comandase o cin copioas i aceasta sosise fix la ora apte. Vicontele, aezndu-se la mas, zri n faa lui un flacon cu vin galben ca aurul. Ce e sta? ntreb el. Asta se numete vinul amorezailor, amicul meu, rspunse
- 332 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

contesa. Atunci voi bea. i apuc paharul. Era un spectacol deprimant comportarea acelui om mbtrnit, pe care crima l nsemnase pe frunte cu un stigmat i pe care l cuprinsese dintr-o dat o pasiune fatal ca pedeaps a lui Dumnezeu. Era lucru trist s-l vezi stnd ntre aceste dou femei tinere, care jucau primul act al unei teribile comedii. Vinul galben ca aurul pe care contesa l turn n paharul vicontelui de la Morlire avea fr ndoial nite proprieti generoase, cci pe msur ce bea, btrnul prea c ntinerete i privirea lui strlucea. Timp de o or, el ntineri cu treizeci de ani. Timp de o or uit cele mai grave preocupri ale sale, ura misterioas de care era urmrit, dispreul fiului su, i acest pericol, nc nedefinit, care prea c planeaz deasupra capului su. Cnd sunau orele nou se auzi uruitul unei trsuri. Vine dup noi, zise Saphire. Dup noi! spuse vicontele uimit. Dar cine vine? Vizitiul meu. Chiar la moment. Adio, drag viconte, zise contesa dEstournelle. Sau mai bine zis, la revedere. Vicontele de la Morlire se scul de la mas cltinndu-se, cci vinul i se urcase la cap. ncheie-te la hain, dragul meu, i spuse Saphire, cci afar e frig. Un cupeu era ntr-adevr la poart. Ea se urc mpreun cu vicontele i apoi ls perdelele. Nu trebuie s tii unde mergem, zise ea. Trsura plec n trapul cailor. Beat de bucurie i de vin, vicontele de la Morlire nu observ lungimea drumului strbtut. El sttu o or n trsur innd n minile sale mna Saphirei i murmurnd cuvintele cele mai nenelese. n fine, cupeul se opri. Am ajuns, spuse Saphire. Ea deschise ua cupeului i cobor prima. Atunci vicontele privi. El se afla n curtea unei case vechi, avnd aerul unui hotel
- 333 -

Ponson du Terrail

din foburgul Saint-Germain. Saphire l lu pe viconte de mn i l conduse pe o scar cu vreo douzeci de trepte. Ea sun la o u de la catul nti. O servitoare veni i deschise. Vicontele recunoscu ntr-nsa o fost servitoare a tinerei Saphire. Ea l introduse ntr-un apartament pe care Rocambole l mobilase i unde ea se ascunsese timp de trei luni. Iat nchisoarea dumitale, zise ea vicontelui. Vicontele de la Morlire se cltin din ce n ce mai mult. El abia putea vorbi. Saphire l conduse pe viconte lng foc i l puse s stea ntr-un mare fotoliu. Ai aerul foarte obosit, i zise ea. El se uit la dnsa i zise: Te iubesc. Bine. tiu Ea surse. Acum, zise ea, s-i pun condiiile mele. Ce vrei s spui? Pricepi bine, zise Saphire, c nu pot s te iubesc aa dintr-o dat; mi trebuie timp de gndire. Ah! zise vicontele, a crui limb se ngreuna. Ah! i trebuie timp! Fr ndoial. Ct timp? Asta depinde de supunerea dumitale. tii bine c sunt sclavul dumitale. Ordon i m voi supune. Mai nti vei sta aici. Voi sta. Nu vei iei. Fie. i m vei atepta. Cum! zise vicontele, pleci? Da. Dar asta e cu neputin. Mine diminea voi veni s te vd. i ea se scul lundu-i haina pe care o trntise pe canapea. Atunci vicontele de la Morlire fu cuprins de un fel de turbare. El se scul, cltinndu-se i strig:
- 334 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Nu, nu! Nu vei pleca. Voi s fac un pas spre dnsa, s o ia n brae spre a o reine pe loc, dar beia stranie care l domina l mpiedic. El czu din nou fr putere n fotoliul su. Adio fii cuminte, i zise Saphire. i plec. Vicontele ncerc pentru a doua oar s se scoale i s alerge dup dnsa. Beia fu mai tare dect voina lui. Un fel de paralizie i cuprinse toate membrele sale, capul i se cltin, ochii i se nchiser i adormi ntr-un somn adnc. Atunci, pe ua prin care ieise Saphire intr un om. Era Rocambole.

Capitolul LVIII Omul cu ochelari albatri veni pn n mijlocul odii i se opri n faa fotoliului n care dormea vicontele de la Morlire. El l contempl un moment, ascultnd cum sforie. Apoi se apropie de dnsul i-i puse mna pe frunte. Vicontele nici nu se mic. Bine, i zise omul cu ochelari albatri, vinul galben i-a fcut efectul. El se deschise la hain i puse pe sob un mic flacon pe care l avea n buzunar. Apoi deschise o u ce se afla n captul odii i fcu un gest. ndat dou femei intrar: erau contesa dEstournelle i Saphire. tii, zise cea dinti, c nu mai pricep nimic din toate aceste mistere? Acest om era solemn i grav ca un judector. El art flaconul cu degetul i le spuse: Vedei lichidul alb din aceast sticl? Da, zise contesa. tii care e proprietatea sa? Nu. El are o proprietate ciudat: aceea de a paraliza corpul, de a-l pune n letargie complet, fr s afecteze auzul i s ntunece inteligena. Proprietate ciudat ntr-adevr, murmur contesa
- 335 -

Ponson du Terrail

dEstournelle. Ceva mai mult, relu omul cu ochelari albatri, aceluia cruia i s-au frecat tmplele cu aceast ap, capt un fel de a doua vedere. Cum asta? Adic, cu ochii nchii, el vede ce se petrece n jurul su. i nu se poate mica? E ca o statuie. Iat ceva foarte romantic, observ contesa. E cu putin: dar mine, cnd vicontele se va detepta, i va aminti. Ah! i atunci va ncepe adevratul rol al dumitale, Saphire. Aceasta i privea pe rnd pe omul cu ochelari albatri i pe contes. Privirea ei avea o expresie de teroare i nencredere. Dar, zise ea, acest om a comis crime mari? Crime nemaiauzite. El a asasinat o femeie i a jefuit o srman orfan. Vorbind astfel, omul cu ochelari albatri o privi pe contes. Oh! tiu bine, zise el, c n vremea noastr a despuia un copil de motenirea sa e un lucru vulgar. Contesa se uit la dnsul cu rceal. Vorbete-ne de acel lichid, domnule! zise contesa. Voi face ceva mai mult, m voi servi de dnsul. Ah! i dup ce voi termina operaia necesar va trebui s discui aa cum ne-am neles. Bine, adug Saphire. Fac totul pentru viaa scumpului meu Paul. Atunci, straniul personaj se apropie de viconte, care continua s doarm. El destup sticlua, vrs lichidul n mn i frec tmplele vicontelui. Deodat acesta fcu o micare brusc pe scaunul su i, cele dou femei se ddur napoi. Un surs flutur pe buzele omului cu ochelari albatri. S nu v fie fric, zise el. i ntr-adevr, dup aceast micare brusc, vicontele i relu imobilitatea de mai nainte. Doar c el nu mai sforia, i s-ar fi putut crede c se deteptase.
- 336 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Omul cu ochelari albatri astup sticlua, o puse la loc n buzunar, merse n vrful picioarelor pn lng contes i-i spuse la ureche: i tii acum rolul? Da. Atunci, la revedere. Voi veni aici peste o or. El iei mergnd n vrful picioarelor. n antecamer o gsi pe servitoare, creia i spuse: Vino cu mine. Tnra fat se obinuise, n aceste trei luni, s-l vad pe acest om exercitnd o voin puternic asupra stpnei sale. Ea se nfur ntr-un al i-l urm. Cupeul, care o adusese pe Saphire, staiona nc n curte. Omul cu ochelari albatri o urc pe servitoare i lu i dnsul loc lng ea, spunnd vizitiului: Bulevardul Italienilor, la cafeneaua Anglais. Trsura plec cu iueal, cci Saphire avea cai buni i dup zece minute sosi pe bulevard. Atunci Rocambole cobor i spuse servitoarei: Trsura te va conduce la vechiul apartament al stpnei tale. Strada Saint-Lazare? Da. i ce voi face acolo? Te vei culca linitit. N-avem nevoie de tine. Apoi i zise vizitiului: Te vei ntoarce s m atepi n faa cafenelei Anglais. Erau atunci orele unsprezece. Sala restaurantului era aproape goal cnd intr omul cu favoriii roii. Un om sttea ntr-un col citind un ziar i bnd un pahar de vin. Era Paul de la Morlire. La vederea lui sir John, el fcu o micare i vru s se scoale. Sir John se duse la dnsul i se aez cu familiaritate la mas. Te ateptam, zise tnrul, i nc cu mare nerbdare. Sir John devenise grav. Domnule, zise el tnrului, i-am fgduit c vin i am venit.
- 337 -

Ponson du Terrail

Contam pe cuvntul dumitale, domnule, zise Paul. Am venit, relu sir John, ns cu ezitare. De ce? Fiindc eti un tnr bun i leal i c, poate, peste o or vei plnge cu lacrimi de snge. Paul se nfior. ndoiala, domnule, continu sir John, e mai bun dect sigurana. Ce vrei s spui? Dumnezeul meu, dac ai inut s ai o explicaie, tiai prea bine c ea nu va fi privitoare la Saphire, dect n mod indirect. Da, zise Paul cu tristee, tiam c trebuie s-mi vorbeti despre tatl meu. Mai ai timp s renuni, domnule. Gndete-te Nu, vreau s tiu! Ia seama! Domnule, zise Paul cu hotrre, am o prere cu totul opus aceleia a dumitale. Cum asta? Socotesc c ndoiala e de o mie de ori mai crud dect sigurana. Prin urmare, vrei s tii? Totul. i dac i dovedesc c omul al crui nume l pori e nedemn de a-i fi tat. Domnule! Vezi? niciodat nu m vei putea asculta cu snge rece. Paul fcu asupra lui o violent sforare. Iart-m, zise el, am greit; te voi asculta. Pn la capt? Da. Atunci, vino cu mine. Unde? ntr-un loc unde l vei gsi pe tatl dumitale. Niciodat. Nu vreau s-l vd, strig Paul de la Morlire. l vei vedea, dar el nu te va vedea. Ce nseamn aceste cuvinte? Le vei nelege mai trziu; vino Paul se scul. Sir John prea c exercit asupra lui o mare influen. Dar n momentul n care ei voiau s ias, intr un nou
- 338 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

personaj. Era Victor de Passe-Croix. Victor sosea avnd sperana de a-l ntlni pe vrul su la cafenea. El ntinse mna lui Paul, apoi, la vederea lui sir John tresri. Falsul englez nu semna deloc cu pilotul de la Belle-Isle, dar el nu avusese grij s-i ascund vocea, aa c Victor auzise ultimele cuvinte pe care el le pronunase. Fiul baronului de Passe-Croix se uit la dnsul, apoi i zise lui Paul de la Morlire: l cunoti pe domnul? Da, zise Paul. E ciudat, murmur Victor, domnul are o voce care O voce, l ntrerupse sir John, care i amintete vocea unui oarecare pilot. Victor fcu un pas napoi. Sunt eu, rspunse simplu omul cu ochelari albatri. Ah! dumneata eti, zise Victor, cel care ai ordonat s m lege? Da, domnule. Atunci presupun, zise tnrul cu o voce furioas, c ne vom explica? Nu aici. Oh! trebuie. Sir John i ncrucia braele pe piept i prin ochelarii lui albatri se uit linitit la Victor. Domnule Victor de Passe-Croix, zise el, m prind c ai da bucuros zece ani din viaa dumitale spre a ti care e legtura misterioas care i unete pe tatl dumitale i unchiul dumitale, vicontele de la Morlire. Da, domnule, rspunse Victor cu tristee. Ei bine, nu depinde dect de dumneata de a afla asta chiar acum. Cum? N-ai dect s vii cu noi, adug sir John. Victor l privi pe Paul. Da, i zise acesta din urm, cci m vei mpiedica poate s-mi zbor creierii. Fie, murmur Victor. Apoi privindu-l pe sir John: Te voi urma, zise el, dar pe urm mi vei da explicaii. Dac nu le vei socoti zadarnice, rspunse omul cu ochelari
- 339 -

Ponson du Terrail

albatri. i iei cel dinti. Cupeul, dup ce o lsase pe servitoare, staiona la ua cafenelei. Urcai-v, domnilor, zise sir John, eu voi sta lng vizitiu. Strada Michodire, adug el. Ajuns la poarta casei unde misteriosul personaj i avea biroul su de informaii, cobor i spuse celor doi tineri: V cer numai cteva minute, domnilor, pentru a-mi schimba hainele. Cei doi veri ateptar fr s zic nici un cuvnt. Triti, amndoi preau c le e fric s-i comunice gndurile. Trecur zece minute. Dup acest timp se deschise ua i vzur ieind un servitor. Era un vizitiu englez care prea nc tnr i care sa apropie de cupeu i spuse celor doi tineri: Nu v mirai, sunt tot eu. Paul i Victor i recunoscur vocea lui sir John; asta era tot ce mai rmsese dintr-nsul, chiar i ochelarii albatri dispruser. ntoarce-ne de unde am plecat, zise el lund din nou loc lng vizitiu. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . n acest timp iat senzaiile n prada crora se afla vicontele de la Morlire. El adormise pe fotoliul de lng sob, n odaia n care intrase Saphire. Acest somn, care era rezultatul beiei, fcuse loc deodat unei dureri stranii. Vicontelui i se prea c i se sparg tmplele cu lovituri de ciocan. Atunci ncercase s se scoale spre a scpa de acest chin; dar simise n trupul su o mare greutate. Visez, i spuse el. Sunt n prada unui vis urt. i din acest moment iat ce vzuse, simise i auzise: Mai nti, o lumin vie izbi pleoapele lui nchise, i vzu salonul n care se afla. n acelai timp auzi pe cineva umblnd n spatele lui i fcu o sforare supraomeneasc spre a se ntoarce Dar greutatea care apsa asupra lui nu-i permise s fac nici
- 340 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

o micare. Concomitent el auzi nite oapte, confuze la nceput, dar care n curnd devenir distincte. Erau dou femei care vorbeau pe optite. Vicontele recunoscu vocea lui Saphire i a contesei. Atunci, tot nemicat, tot paralizat, asemenea acelor oameni lovii de paralizie i care sunt ngropai de vii i care aud totul, fr s poat face o micare, atunci, spuneam, contele ascultase, n prada unei mari spaime. Cele dou femei erau la doi pai de dnsul, n spatele fotoliului su. Contesa spunea: Dar, n realitate, draga mea, nu pricep aceast aversiune pe care o simi pentru viconte. Ah! doamn! rspunse Saphire. E un om n vrst, urm contesa, dar din cea mai bun lume, foarte bogat, i care va face cele mai mari nebunii, te asigur. mi face oroare. Accentul lui Saphire l-ar fi fcut pe viconte s sar de pe scaun dac el n-ar fi fost n acea letargie. i face oroare? ntreb contesa cu naivitate. Oh, da. Pentru ce? Fiindc cred c i sunt minile pline de snge, doamn. Cerule! strig contesa. Nu tiu ce crim oribil a comis, continu Saphire, ce avere a furat, dar fiul su fuge de dnsul aa cum se fuge de un clu sau de un ciumat. La aceste cuvinte, vicontelui i se pru c un pumnal i ptrunde n inim. Oh! ce vis oribil! i zise el. Desigur, dac ar fi putut s se scuture de aceast teribil paralizie, vicontele ar fi fugit. Contesa relu: Dar eti sigur de ceea ce spui, draga mea? Oh! foarte sigur. Nu este victima vreunei teribile calomnii? Ascult, i voi spune tot ce tiu. S vedem! Acum trei luni, vicontele sosi ntr-o diminea n
- 341 -

Ponson du Terrail

apartamentul meu din strada Saint-Lazare. Copilul meu, mi-a spus el, l iubeti pe fiul meu, nu-i aa? Oh! din tot sufletul, i-am rspuns. Ei bine, dac l iubeti astfel, trebuie s renuni la dnsul, nu trebuie s-i zdrobeti viitorul. Atunci el mi-a povestit c Paul trebuia s se nsoare cu vara lui, c dac continuam s-l vd, voi strica aceast cstorie i avusei naivitatea de a-l crede. El m-a dus n Normandia i, nchizndu-m cu dnsul ntr-o cas de ar numit Charmerie, el s-a amorezat de mine ca un nebun. Atunci am fugit. Dar, observ contesa, pn aici nu vd nici o umbr de crim, mititico. Ateapt! Paul nu s-a cstorit. Din contr, amorezat de o femeie necunoscut, el venise pe lng Charmerie. Acolo s-a ntlnit cu tatl su, care avea pistolul n mn, ntr-o odaie ntunecat i cnd se fcu deodat lumin, vicontele de la Morlire a czut n genunchi ca trsnit. El credea c m va gsi n acea odaie, dar femeia care apruse deodat i care inea o lumnare n mn nu era alta dect aceea pe care o iubea Paul i aceast femeie l fcuse s scoat un ipt teribil. El a czut n genunchi, a cerut iertare creznd c vede o fantom ieind din mormnt. De la cine ai aceste amnunte, mititico? ntreb contesa. Vicontele asculta i, dac n-ar fi fost cu totul paralizat, s-ar fi auzit btile inimii sale. Ce vis oribil, se gndea dnsul. Ah! Dac n-a visa, dac asta ar fi adevrat, Saphire m-ar dispreui ca pe un criminal ce sunt. nc o dat el ncerc s-i ntoarc capul. M voi detepta! se gndi el, sunt desigur n patul meu. n acest moment el auzi clopotul sunnd i apoi un zgomot de pai. Contesa i Saphire se ridicar. Ele trecur prin faa lui, i cum el vedea ca un somnambul, cu ochii nchii, le zri pe amndou. Cnd fur n pragul uii pe unde ieise omul cu ochelari albatri, Saphire se opri, se ntoarse spre viconte, ntinse mna spre dnsul spunnd: Iat, doamn, privete-l pe acest om, el este un asasin. Apoi deschise ua i amndou disprur. Dumnezeul meu! se gndea vicontele de la Morlire, sunt un mare vinovat, dar pedeapsa pe care mi-o dai e la nlimea crimelor mele. Oh! de-a putea s m trezesc. Odaia rmase goal un moment. Apoi, ua se deschise din
- 342 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

nou i vicontele, care credea c tot viseaz, vzu un om pe care l recunoscu ndat. Era John, gromul englez, servitorul, pe care el l luase la Charmerie. John se apropie i lu un scaun pe care se aez clare, la doi pai de viconte. Dar e oribil! se gndea acesta. Bun seara viconte, zise gromul, bun seara, scumpul meu stpn. Eti tot aa de nemicat ca i o statuie. Dar vezi i auzi Deci, putem vorbi Oh! am multe lucruri s-i spun, viconte i gromul rdea, iar rsul lui satanic l fcu pe viconte s se ntrebe dac nu cumva era deja mort i n prada chinurilor infernului. John i prea ca un demon. Crezi c dormi, viconte, urm gromul, dar nu dormi. N-ai crezut mai adineauri c i se zdrobeau tmplele cu lovituri de ciocan? Ei bine, eram eu care te frecam cu o otrav indian, care are puterea de a pietrifica, dar care las auzului i vzului toat fineea lui. Deci, eu sunt viconte i am s-i spun multe lucruri. Dar mai nti s o lum n ordine Saphire te dispreuiete, fiul dumitale te detest. i cu toate acestea nici Saphire nici fiul dumitale nu cunosc crimele dumitale. Ei le-au ghicit, iat totul. Dar rbdare: le vor ti. Atunci gromul btu din palme. ndat ua se deschise i Saphire intr. Ea l inea de mn pe Paul de la Morlire. n spatele lor mergea Victor de Passe-Croix. Ctetrei stteau n picioare lng fotoliul vicontelui. Domnule Paul, zise atunci gromul, mai e timp nc, pleac dac vrei Nu, murmur Paul, vreau s tiu. i eu, zise Victor, cci nu vreau s m ndoiesc fr motiv de onoarea tatlui meu. Oh! ce vis! ce vis! se gndea vicontele. Gromul scoase atunci un sul de hrtie din buzunar. Era manuscrisul pe care cu ase luni n urm Daniela l dduse celor patru Cavaleri ai Nopii. Era MANUSCRISUL DOMINOULUI. Paul l opri pe grom de la primul cuvnt, punndu-i mna pe bra:
- 343 -

Ponson du Terrail

Domnule, zise el, te voi asculta pn la capt. i jur c nu te voi ntrerupe; dar, n schimb, mi vei face o fgduial: mi vei jura c mi vei dovedi faptele pe care le vei spune. Da, domnule i gromul citi. Aceast lectur dur aproape dou ore. A fost un chin fr nume pentru viconte, un supliciu din cele mai oribile pentru cei doi tineri. Cnd Rocambole ntoarse cea din urm foaie a manuscrisului, Victor i Paul, cu fruntea udat de sudoare, cu faa palid de ruine, tiau c vicontele de la Morlire, baronul de Passe-Croix i cavalerul de Morfontaine l asasinaser pe contele de Main-Hardye, pe nenorocita Diane i furaser motenirea Danielei. Vicontele se gndea: Dac n-a visa, n-a avea dect s-mi zbor creierii! Domnule, zise atunci Paul de la Morlire, mi-ai fgduit dovezi, mi trebuie, sau dac nu te ucid! i scoase un stilet pe care l purta ntotdeauna la dnsul. Domnule, rspunse gromul linitit, vrei dovezi, iat-le! i el btu din nou din palme i ua se redeschise. Un brbat i o femeie intrar. Daniela! strig Paul. Femeia din Sologne! exclam Victor. Fiica Dianei, rspunse tnra fat cu un ton grav i trist. Apoi ea se uit cu ochii si mari albatri la cei doi tineri i le spuse: Privii-m bine i vedei dac mint. Apoi ea ntinse mna spre viconte care era tot nemicat n fotoliul su: Acest om este asasinul tatlui i al mamei mele. Victor scoase un ipt scurt. Paul se cltin. Dar deodat, Paul ntreb artnd pe omul care intrase: Cine e acest om? Este Ambroise, valetul i complicele tatlui dumitale, rspunse Rocambole. i, adug Ambroise, sunt gata s mrturisesc n faa justiiei c tot ceea ce ai auzit este adevrat. ndoiala nu mai este permis. Victor lu mna lui Paul i i spuse: Suntem frai acum, frai prin nenorocire, prin infamie. Vino frate, vom pleca n Africa, unde focul purific, n mijlocul
- 344 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

unei ploi de gloane, sub haina simplului soldat, trebuie s mergem spre a cuceri dreptul de a cere autorizaia de a ne schimba numele. Amndoi se nchinar n faa Danielei, palid i trist i amndoi ieir cu capul plecat i cu disperarea n inim Atunci vicontele ncerc s zdrobeasc greutatea invizibil ce-l apsa, i sforarea pe care o fcu fu supraomeneasc, nct reui s-i mite braele i buzele. Dar, n acel moment, luminile se stinser, un rs batjocoritor se pierdu n obscuritate i totul reintr n tcere. Apoi judecata vicontelui se ntunec, i se pru c i se sfrm tmplele, se simi trt de un vrtej fantastic i beia, un moment risipit de otrava indian, l cuprinse din nou . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cnd se fcu ziu, vicontele de la Morlire deschise din nou ochii. El nu mai era n fotoliul su, ci ntins pe parchet. Razele soarelui ptrundeau printre perdele. Vicontele abia se scul, sttu un moment nemicat n mijlocul salonului, apoi fcu un pas spre o u deschis. Unde sunt? se ntreba el, unde sunt? Ua deschis ddea ntr-un dormitor. Patul era fcut i pe noptier ardea o lumnare. Amintirile btrnului erau nc confuze, dar n curnd ele se limpezir. Mai nti el i aminti c Saphire l condusese n acel loc, n ajun, seara, apoi ea plecase, apoi Voalul care ntuneca mintea lui se ridic i ceea ce credea c e visul su i reveni n minte cu toate amnuntele sale. El simi atunci c se nbue. Oh! ct am suferit, i zise el, Dumnezeul meu, ct am suferit! El deschise o fereastr care ddea n curtea acelei case. Curtea era pustie. Vicontele sttu cu faa n aerul rece al dimineii i-i punea cu spaim aceast ntrebare: A fost un vis? Mii de argumente pentru i contra acestei preri se ncruciau atunci n creierul lui turmentat. Ceea ce pleda mai mult n favoarea visului su, era acea
- 345 -

Ponson du Terrail

paralizie stranie n prada creia fusese i n plus aceast defilare de personaje, printre care se afla Ambroise, singurul om n care el avea o ncredere oarb. Dar n acelai timp el se gndi la cuvintele lui John: Crezi c visezi, dar nu visezi. El prsi fereastra, strbtu salonul, intr n dormitor, umblnd astfel prin tot apartamentul. Peste tot nu gsi pe nimeni. Pe masa din sufragerie era o scrisoare. Pe plic era adresa lui. El o deschise i citi: Ora zece seara. Drag viconte, Eti beat; m ntorc n strada Saint-Lazare. Voi reveni s te vd mine de diminea. Saphire Pe cnd vicontele termina de citit aceast scrisoare, auzi o cheie ce deschidea ua. El se repezi la u i scoase un ipt de bucurie. Era Saphire. Aceasta era linitit i surztoare; l salut pe viconte cu toat drglenia de care era n stare. Ah! Dumnezeul meu! zise ea, ce palid eti! i vzndu-l cu scrisoarea n mn adug: Cum! n-ai citit-o asear? Vicontele murmur cteva cuvinte. Saphire intr n dormitor i observ c patul era neatins. Cum! zise ea, nu te-ai culcat? Am petrecut noaptea n fotoliul n care m-ai lsat. Dar asta e absurd! tii c erai beat asear? E adevrat acel vin galben Ce ciudat vin! Dar cum m priveti, Dumnezeul meu! Ce ai. Nu tiu Se doarme aa de ru n fotoliu vei fi avut vreun vis urt Vicontele tresri. E adevrat, drgu, am avut nite vise ciudate. Saphire se aez pe un scaun i relu rznd: Poate ai visat c eti ghilotinat! Vicontele se nfior. Nu, zise el.
- 346 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Atunci poate ai visat asasinate, e tot una. Vicontele de la Morlire se nfior din nou i privirea lui pru c vrea s ptrund pn n adncul sufletului lui Saphire. Nu tiu ce am visat, zise el, dar era oribil! Adevrat! i apoi am vzut trecnd prin faa mea o mulime de personaje. A! Dumneata, mai nti Nu e de mirare, fiindc m iubeti. Apoi, pe contes. Ai prnzit cu dnsa. i apoi, pe fiul meu Eu l-am vzut asear pe Paul, i l-am visat de asemenea. Apoi? Vicontele i ncrunt sprncenele. Ah! l-ai vzut. Da. i fr ndoial Ah! dragul meu, zise Saphire, i eu am avut un vis ciudat! n acest vis l vedeam pe Paul care mi spunea: Dac ai ti ce a fcut tatl meu, ai avea oroare de dnsul! O sudoare ca gheaa apru pe fruntea vicontelui. n numele cerului, murmur el, n numele cerului, taci! Fie. S vedem urmarea visului dumitale. Dup mine, dup contes i dup Paul pe cine ai mai vzut? Pe un fost valet al meu, un om care trebuie s fie mort. i apoi? Apoi pe John. Servitorul nostru de la Charmerie? Tocmai. i asta e tot? Vicontele ezit. M prind, zise Saphire, c mai era cineva. Da, o femeie blond, o necunoscut Nu tiu numele ei Nu cumva e aceea pe care fiul dumitale Ah! tii c Paul mi-a povestit asear o istorie ciudat Vicontele de la Morlire se cltin. Dumnezeul meu! i repet el, dac toate acestea ar fi adevrate i dac n-au fost un vis Dar Saphire surznd relu:
- 347 -

Ponson du Terrail

Acum de diminea i-am fcut o mic vizit dar disear voi veni s cinez cu dumneata; numai, c am oroare de oameni care nu rezist la butur i deci i voi da de but ap doar ap Da, se gndea vicontele, trebuie s fi visat desigur. Altfel ea nu mi-ar mai surde astfel? El veni de se aez lng dnsa i-o lu de mn. tii, scumpul meu amic, care sunt condiiile noastre, i zise ea. Dar mi se pare Vreau s te in ca prizonier Aici. i dac iei nu m vei mai vedea niciodat! Dar n-a putea s m duc pn acas? Asta e cu neputin. Dac iei afar din cas nu m mai vezi. Acum, la revedere Cum! Pleci deja? Sunt grbit. Va veni servitoarea i-i va servi dejunul. Pe disear. El vru s o rein, dar ea se strecur ca o cprioar. Dup ce plec, vicontele murmur suspinnd: Desigur am visat dar dac se mai repet un asemenea vis, simt c voi nnebuni.. Pe cnd fcea aceast reflecie, trecu cu mna pe tmple, apoi, fr voie o duse la buze. Deodat scoase un ipt teribil. Mna lui era ud cu un acid care i ardea buzele ca un fier rou. i vicontele i aminti strania convorbire din cursul nopii i-i aminti cuvintele lui John: i-am frecat tmplele cu o otrav indian care paralizeaz corpul. Deci el nu visase!

Capitolul LIX Pe cnd vicontele de la Morlire era n prada unei neliniti imposibil de descris, o scen de cu totul alt natur se petrecea la baronul de Passe-Croix. Baronul i soia sa, vorbeau pe optite ntr-un col al salonului, aruncnd din cnd n cnd cte o privire nelinitit
- 348 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

asupra fetei lor. Flavia se aezase la pian i executa o polc ntr-un ritm vertiginos, care arta c nenorocita copil era nebun. Srmana Flavia! murmur baroana de Passe-Croix, ai crei ochi erau plini de lacrimi. Flavia prsi deodat pianul i se ridic. Mam, zise ea, brbatul meu nu s-a ntors nc? Tatl i mama se privir consternai. E ciudat! zise tnra fat, de cte ori v vorbesc de brbatul meu, avei aerul c nu pricepei ce v vorbesc. Baronul i baroneasa tceau i ineau ochii plecai n pmnt. tii totul, relu ea, c m-am mritat acum cinsprezece zile cu Albert Morel, un gentilom perfect pe care l iubesc. Ah! scumpul meu Albert Copila mea, zise baroneasa, eti puin cam suferind, trebuie s ai friguri Dac te-ai odihni? Dar unde s-a dus brbatul meu? relu Flavia. i cum nu i se rspunse nimic ea izbucni n hohote de plns. Mama sa o lu n brae. Haide, zise ea, s mergem n grdin aerul i va face bine i ea o scoase afar din salon, lsndu-l pe baronul de Passe-Croix foarte abtut. Abia plecaser cele dou femei i intr un servitor aducnd o scrisoare pe o tav de argint. Baronul i arunc ochii pe plic i tresri recunoscnd scrisul fiului su. Era ntr-adevr o scrisoare de la Victor, conceput astfel: Tat, A mai avea de fcut un an la Saint-Cyr spre a iei ofier, ns motive grave m mpiedic s atept aceast dat. Vrul meu Paul i cu mine ne-am angajat ntr-un regiment de vntori din Africa. Adio, tat. Fiul dumitale Victor Terminnd citirea acestei scrisori, baronul de Passe-Croix scoase un ipt nbuit. Oh! sunt blestemat, murmur el.
- 349 -

Ponson du Terrail

Se auzi sunnd clopotul n momentul cnd el pronuna aceste cuvinte. Valetul reapru dup dou minute. De ast dat el aducea o carte de vizit. Ce vrea acest domn? ntreb baronul cu nerbdare. El arunc ochii pe cartea de vizit i citi: SIR JOHN, MEDIC ANGLO-INDIAN Domnule, zise valetul, acest domn struie pentru a fi primit. Ei bine, poftete-l, zise baronul. Medicul anglo-indian, sir John, cititorii notri l-au cunoscut deja, era mbrcat n negru de sus pn jos. El l salut pe baron dup moda englez i spuse: V cer de o mie de ori iertare, domnule baron, de a m prezenta astfel fr s am onoarea de a fi personal cunoscut de dumneata. Domnule, rspunse baronul, cartea dumitale de vizit arat c eti medic. Medic psihiatru, domnule baron, rspunse sir John. Baronul tresri. Eu, continu sir John, practic medicina numai de amorul artei, fiindc am ctigat de la rajahul din Singapore o avere imens. Am venit la Paris spre a studia nebunia, dup cum am studiat-o n India, unde am obinut nite vindecri miraculoase. Ah! domnule, zise baronul, dac o vindeci pe fiica mea jumtate din averea mea Domnule, l ntrerupse sir John, am avut onoarea de a v spune c nu practic medicina pentru bani, dar deoarece cred c-o voi putea vindeca pe domnioara de Passe-Croix mi-am luat libertatea de a m prezenta. Baronul lu minile lui sir John i le strnse cu cldur. Adevrat, zise el, o vei vindeca? Da! Cu totul? n cteva zile, dac nebunia ei este aa dup cum mi s-a zugrvit. Ah! zise baronul, i s-a zugrvit nebunia ei, domnule? Da. De ctre cine? De fiul dumitale.
- 350 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Baronul pli. l cunoti pe fiul meu? Sunt unul din prietenii lui. Baronul de Passe-Croix simi c inima i bate cu putere. ntr-adevr, zise el, fiul meu ar fi putut s te aduc, domnule. Fiul dumitale a plecat astzi de diminea la Marsilia, domnule. Un nor trecu pe fruntea baronului, dar nu rspunse nici un cuvnt. Doctorul continu: Noi, oamenii de la tropice, avem o medicin cu totul special, medicina otrvurilor. Noi ne servim de ceea ce ucide spre a vindeca. Domnul Victor mi-a dat asupra nebuniei surorii sale unele amnunte, care mi erau indispensabile Baronul i ncrunt sprncenele. Oh! fii linitit domnule, se grbi s adauge sir John, medicul este un duhovnic; inima lui e tcut ca un mormnt. El tie s pstreze cele mai teribile secrete. Astfel, zise baronul cu o voce tremurtoare, tii tiu c domnioara Flavia de Passe-Croix a fost ncntat de un mizerabil ea e deci prada unei nebunii din amor. Baronul i aplec fruntea. Deci, urm sir John, singurul mijloc de a vindeca aceast nebunie este uitarea. Cum? Trebuie s se instaleze un vid n spiritul domnioarei Flavia, ntre ajunul zilei n care ea l-a ntlnit pe Albert Morel tii numele su? Fiul dumitale mi l-a spus. Te ascult, domnule, murmur baronul suspinnd. i spuneam, deci, relu sir John, c e necesar ca s uite cu totul ceea ce s-a petrecut ntre acea zi i astzi. i vei obine acest rezultat? Voi obine, rspunse sir John cu convingere. i fiica mea i va regsi raiunea? Raiunea i veselia. Ea nu-i va mai aduce aminte de acest om. Dar n fine, ea se va mira cel puin? Va fi uor de convins c a avut o senzaie violent, o mare spaim i c, n urma acestei spaime, i-a pierdut raiunea.
- 351 -

Ponson du Terrail

i prin otrav speri s obii acest rezultat, domnule? ntreb baronul. Da. Dar linitete-te, aceste otrvuri sunt ntrebuinate n doze foarte mici. Ah! i nu ai a te teme de nimic. i tratamentul va fi lung? Trei sau patru zile. Cum! n trei sau patru zile, vei putea s-mi vindeci copila? Da domnule. Sir John vorbea cu o convingere care ptrunse n sufletul baronului de Passe-Croix. Vom ncepe tratamentul cnd vei dori, domnule, adug el. Dar, ndat, domnule, ndat! strig baronul. Sir John surse. Nu, zise el, dar disear eu ntotdeauna seara ncep s operez. Ei bine! ast-sear A avea nevoie s-o vd pe domnioara de Passe-Croix cel puin o or nainte. Domnule, zise baronul, dac a ndrzni s te rog s pofteti la mas. Primesc, rspunse sir John. El i lu plria i se scul. Ast-sear, domnule, ncepem operaia. La revedere. Baronul de Passe-Croix rmase puin cam zpcit, dup plecarea lui sir John. Scrisoarea fiului su, care prea c-i spune un adio venic, apoi sosirea acestui necunoscut, care spunea c e prietenul lui Victor, care exersa gratuit medicina i garanta vindecarea Flaviei, toate acestea se petrecur aa de repede i pe neateptate, nct ei se ntreba dac nu era n prada unui vis. Baroneasa se ntoarse. Ea era singur Am obinut, zise ea, ca aceast nenorocit copil s se urce n pat. Acum ea e mai linitit. Oh! Doamne! Ce ncercare teribil ne-ai trimis. Baronul o lu pe nevasta lui de mn. i dac ea s-ar vindeca? Srmana mam scoase un ipt.
- 352 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Da, drag, ea va fi vindecat. Dar de cine? De un doctor englez, care a plecat acum i se va ntoarce disear. Vai! suspin baroneasa, sunt atia medici, care pretind c vindec nebunia! Oh! acesta nu se laud, are convingerea. Dar cine i-a vorbit de dnsul? Tu l-ai chemat? La trimis Victor. Victor! zise baroneasa tresrind. Apoi ea adug cu tristee: tii, iubitul meu, c de la nenorocirea noastr, purtarea lui Victor este stranie. Ah! gseti? El fuge de cas. E adevrat. i iat dou zile de cnd nu l-am vzut, murmur baroneasa. Baronul de Passe-Croix suspin, dar tcu. Ultima oar cnd el a intrat n odaia mea, era palid i atitudinea lui trda o ciudat emoie. Ce ai copilul meu? l-am ntrebat. Nimic mam. Eti trist Nu. Oh! nu poi s m neli, i-am spus. Crezi c se poate nela ochiul unei mame? Ei bine! mi-a spus el cu un accent disperat, sufr! Adio, mam M-a srutat i a fugit. De atunci nu l-am mai vzut. Baronul de Passe-Croix tcu. Baroneasa continu: Valetul tu mi-a spus ieri c ai avut o scen violent cu Victor. Ah! E adevrat? Da. Dar, pentru ce? Fiindc nu mai vrea s urmeze coala lui Saint-Cyr. Oh! asta e cu neputin, strig baroneasa. Victor iubete prea mult cariera militar
- 353 -

Ponson du Terrail

Da, dar vrea s se nroleze ca simplu soldat. Baroneasa scoase un ipt. Dar e nebun! zise ea. Atunci baronul lu scrisoarea de pe sob i o ddu baronesei, zicndu-i: Iat, citete. i cnd baroneasa scoase un al doilea ipt, baronul adug: El a plecat astzi diminea la Marsilia i nu-l vom mai revedea. Oh! Dumnezeul meu! murmur baroneasa, cznd n genunchi, ce crim am comis de ne loveti astfel? Dup cteva ore, medicul psihiatru sir John, sttea la masa baronului de Passe-Croix, n faa srmanei nebune. Flavia era de o mare veselie. Domnule, i spunea lui sir John, vii din Havre? Da. L-ai ntlnit pe brbatul meu. l cunoti? Da. Se va ntoarce n curnd? Peste dou zile. Flavia btu din palme cu bucuria unui copil. Nu-i aa c e drgu, brbatul meu? ntreb ea. Da, desigur. i, zise doctorul, mi-a dat ceva pentru dumneata. Ah! adevrat? Da, un flacon cu parfum. Medicul scoase din buzunar un flacon de argint i-l ntinse Flaviei. Miroase acest parfum, zise el. Flavia lu flaconul i-l apropie de nas. Oh! ce frumos miroase! zise ea. Cnd, deodat ea i rsturn puin capul pe spate i apoi ochii ei se nchiser. Dumnezeul meu! strig baroneasa speriat, ce-ai fcut domnule? Sir John surse. Nu te teme de nimic, doamn. Acum ncepe tratamentul meu. Flavia fu cuprins de un fel de toropeal. Mam, zise ea, dac ne-am plimba puin prin grdin? Baroneasa l consult pe sir John cu privirea.
- 354 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

E prea cald aici, adug Flavia de Passe-Croix. Baroneasa se scul i o lu pe fata ei de mn. Ducei-v, doamn, murmur doctorul, plimbai-o puin prin grdin, apoi conducei-o n odaia ei i silii-o s se culce n pat. Atunci vei veni s m anunai. Baroneasa iei cu fata ei. Baronul de Passe-Croix i sir John rmaser singuri. Domnule baron, zise atunci sir John, am avut ca profesor de psihiatrie un om care a fcut oarecare vlv. Ah! Pe doctorul negru, adug sir John, un om, care a fcut la Paris, acum douzeci de ani nite adevrate minuni. Baronul tresri. Nu l-ai cunoscut? Ba da puin am auzit vorbindu-se de dnsul Victor mi-a povestit, urm sir John, c el a ngrijit o femeie din familia dumitale. Da, e adevrat, zise baronul, pe vara mea Diane Care s-a sinucis n castelul Bellombre, la Poitou E adevrat Baronul de Passe-Croix era palid. Se pare, continu sir John, c acest funest eveniment s-a petrecut tocmai cnd doctorul ncerca o experien i sir John se uit la baron cu o privire ptrunztoare i rece. Cred c mi aduc aminte, ntr-adevr. Doamna Diane de Morfontaine, urm sir John, sttea la balconul odii sale i i inea copilul n brae, cnd un zgomot ndeprtat Domnule, l ntrerupse brusc baronul a crui frunte era scldat de o sudoare rece ca gheaa, m mir c fiul meu Victor a putut s-i dea astfel de amnunte. Ateapt, domnule baron cnd un zgomot ndeprtat, care trebuia s-i aminteasc semnalul pe care i-l ddea odinioar contele de Main-Hardye, se auzi. Diane se repezi cu copilul n brae. Parapetul balconului se rupse i mama cu copilul czur de la o nlime de douzeci de picioare. Toate acestea sunt adevrate, domnule. Ei bine! termin sir John, doctorul negru a avut ntotdeauna o convingere. Ah! O convingere nestrmutat.
- 355 -

Ponson du Terrail

Care? C se tiase balustrada balconului. Baronul de Passe-Croix i nbui un strigt i se scul palid.

Capitolul LX Ultimele cuvinte ale doctorului anglo-indian l zpcir eu totul pe baronul de Passe-Croix. Cine era acest om, care, sub pretextul de a-i vindeca fata, avea un astfel de limbaj? Sir John spuse atunci baronului. Domnule, i zise el, nu te-am minit, o voi vindeca pe fata dumitale n cteva zile. Dar i voi pune condiiile mele. Baronul sesiz o anume ndrzneal. Mi se pare c mi-ai spus astzi de diminea c profesezi medicina gratuit. Cu oamenii cinstii, da, domnule. Aceste cuvinte l fcur pe baron s se nfurie. Domnule, zise el, cred c m insuli! Taci! murmur sir John, suntem aici singuri i nu servete la nimic dac ipi. Accentul lui sir John era rece. Un surs batjocoritor flutura pe buzele lui, i baronul de Passe-Croix pricepu c acest om l cunotea perfect. n fine, domnule, zise el, ce vrei? S vindec pe fata dumitale, mai nti i apoi Sir John se opri i fix din nou cu privirea pe baronul de Passe-Croix. Astzi de diminea, spuse el, mi-ai oferit jumtate din averea dumitale Baronul surse dispreuitor. Sir John continu: Cred c am date foarte sigure asupra averii dumitale Dar, domnule Taci. Ascult-m pn la capt, domnule baron. Aveai la vrsta de douzeci i cinci de ani, din averea dumitale personal, un venit de nousprezece mii de livre. Doamna baroneas i-a adus ca zestre treizeci i trei, ceea ce face un total, dac nu m nel, de cincizeci i dou de mii de livre. La
- 356 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

moartea generalului marchiz de Morfontaine ai motenit, vei vedea c cifrele mele sunt exacte, ai motenit, zic, nouzeci i ase mii de livre venit. Domnule, zise cu ironie baronul de Passe-Croix, ai fost poate vreun impiegat al notarului meu. Se poate, rspunse batjocoritor sir John. Continum: nouzeci i ase i cu cincizeci i doi trebuie s fac o sut patruzeci i opt, nu-i aa? E adevrat. Ei bine, domnule, dac o vindec pe fata dumitale, mi vei da nouzeci i ase de mii livre venit. Baronul sri din nou de pe scaunul su. sta e preul meu, zise cu rceal medicul anglo-indian. Baronul era palid ca ceara. Cine eti, zise el, n fine, de unde vii s mi dictezi condiii? Mi-ar plcea s nu v spun, domnule, rspunse sir John, cci identitatea mea, i va produce mult emoie. Nu, vreau s tiu vorbete! Vrei? Da. Ei bine! sunt executorul testamentar al verioarei dumitale Diane de Morfontaine. Baronul de Passe-Croix scoase un ipt. Tcere! zise sir John strngndu-l de bra, s-ar putea crede c te asasinez. O sudoare rece ca gheaa inund faa baronului de Passe-Croix. Acum, domnule, relu sir John, trebuie s fi ghicit multe lucruri i putem da crile pe fa. Ai fost complicele celor doi veri ai dumitale, vicontele i cavalerul i exist oameni care au n minile lor probele crimelor dumneavoastr. Taci! fr zgomot am putea s fim auzii. i sir John continu: Dac exist grade n crim, sunt i la pedeaps. Erai cel mai tnr, ai fost cel mai puin vinovat, vei fi cel mai puin pedepsit. Restituie motenirea furat i prul dumitale alb nu va fi dezonorat; fiul dumitale i va putea purta numele, fata dumitale va fi vindecat i se va putea cstori. Baronul i rezem capul n mini i pru c nu mai ascult ce i spunea sir John. Observ, domnule, continu acesta din urm, c-i ofer un
- 357 -

Ponson du Terrail

trg de aur. Toi psihiatri din Paris i din Londra ntrunii nu o vor putea vindeca pe fata dumitale. Baronul tresri, ridic capul i l privi pe sir John. Apoi, cum nu sunt nc treizeci de ani de cnd Diane Morfontaine a fost asasinat i cum am n mn un martor care va vorbi Oh! te desfid, strig baronul de Passe-Croix. El se numete Ambroise, adug linitit sir John. Baronul se nfiora pn n mduva oaselor i se uit la sir John cu mirare. Dar sir John n-avu timpul s continue. Se auzir ipete pe scar. E soia mea! strig baronul de Passe-Croix, care recunoscuse vocea baronesei. Baronul se repezi la u i iei naintea nevestei sale. Baroneasa plngea, era cu prul n dezordine i ipa. Oh! Dumnezeu meu! Dumnezeul meu! strig ea, srmana mea copil! Dar ce s-a ntmplat? ntreb baronul. Nu tiu, nu tiu, rspunse srmana mam disperat. Sir John era tot linitit. Baroneasa de Passe-Croix alerg la dnsul. Ah zise ea, n numele cerului, dac eti medic, dac e adevrat Doamn, zise sir John, te alarmezi degeaba. Dar ce s-a ntmplat? strig baronul de Passe-Croix la care durerea de tat domina orice alt sentiment. Nu tiu dac ea a leinat nu tiu dac e moart Oh! vino, vino, domnule. Ea l lu pe sir John de mn i-l tr plngnd i scond ipete sfietoare. Baronul i urma cltinndu-se. Camera Flaviei era aproape de salon, la captul unui vast coridor. Baronul de Passe-Croix se opri n prag nfiorndu-se. Fiica sa era lungit pe pat, nemicat. Ochii ei erau nchii i s-ar fi spus c e moart. Baroneasa se repezi la dnsa i o acoperi de srutri. Dumnezeul meu! zise ea, dar inima ei nu mai bate, fruntea ei e rece i minile i sunt ngheate. Fiica mea e moart! exclam baronul cu o voce teribil.
- 358 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

n acest moment, acest mare culpabil, care ndrznise s ucid o femeie, ncerc, n spaiul unei secunde, toat energia iubirii de printe. El i ridic fruntea, ochii si devenir amenintori, se injectar de snge i preau c vor s-l trsneasc pe sir John. Acesta era tot linitit. Baronul nainta spre dnsul cu pumnii strni. Oh! dumneata ai ucis-o? Baroneasa ngenuncheat, lu n minile ei, minile ngheate ale fetei i le ud cu lacrimi. Eram n grdin, spune ea, Flavia se plimba era linitit i surdea. Deodat mi-a spus: Mi-e frig! i apoi s-a cltinat am adus-o aici a czut pe pat i apoi Plnsetul o opri de a mai continua. Atunci sir John micat fr ndoial de aceast elocvent i teribil durere, naint spre dnsa. Doamn, o ntrerupse el, fiica dumitale nu e moart, i leinul ei, pe care l prevzusem, este primul pas spre o vindecare apropiat. Srmana mam se uit la dnsul. Oh! nu m neli? zise ea. Pe onoarea mea, zise sir John punnd o mn pe piept. Dar mna ei e rece Aa trebuie s fie Fruntea ei e ngheat Sir John scoase din buzunar o cutie, n care se aflau mai multe flacoane cu diferite lichide. El puse cutia pe mas, lu unul din aceste flacoane i l destup. Vei vedea, doamn, zise el cu accentul lui englezesc, dac am spus adevrul. Baroneasa avea o batist n mn, el o lu i nmuie unul din coluri cu dou picturi din lichidul ce se afla n flacon. Apoi duse batista la nrile Flaviei. Deodat, tnra fat, care prea moart, se scutur din tot corpul i suspin. n acelai timp, tatl i mama scoaser un ipt de bucurie suprem. Dar Flavia reczuse n imobilitatea de mai nainte. Atunci sir John o lu de mn pe baroneas i i apuse: Vezi doamn c n-am minit? Ah! domnule.
- 359 -

Ponson du Terrail

Dar dac vrei s o vindec pe fata dumitale, trebuie s ai ncredere n mine. Oh! domnule! murmur srmana mam, vindec-o pe fiica mea i voi fi sclava dumitale. Nu cer asta, doamn, dar starea dumitale nervoas ar putea, n acest moment, s m deranjeze mult. Deci las-m aici singur cu domnul baron. Domnule! Trebuie! zise sir John cu un accent de autoritate misterioas care nu aparine dect oamenilor de tiin. i-l privi pe baron. Acesta se supuse privirii, dup cum furtuna ndoaie un arbore. El pricepu c acest om avea n mini viaa fiicei sale. Baronul de Passe-Croix i iubea mult fata. Da, drag, zise el baronesei, doctorul are dreptate. Las-ne! Oh! dar m voi ntoarce n curnd, nu-i aa? zise ea rugtoare. Peste zece minute, doamn, rspunse sir John; fr asta, nu rspund de nimic. Oh! salveaz-o pe fat, strig ea cu o voce disperat. i plec. Atunci sir John nchise ua. ntre noi doi! i zise baronului. Acesta tremura i se uita disperat la fata lui. Sir John dup ce nchise ua, deschise fereastra. Aceasta ddea n strad i nu era departe de pmnt. Strada era goal i se nnoptase. Domnule, zise sir John, aezndu-se pe marginea ferestrei, tii acum c fata dumitale nu e moart. Doamna baroneas nu se va ntoarce dect peste zece minute. Salveaz-o pe fiica mea! murmur baronul. Ateapt i ascult-m. Sir John ntinse mna i art cu degetul cutia cu flacoane. Sunt acolo, zise el, otrvuri care ucid i otrvuri care salveaz. Adu toi chimitii din univers i nu vor putea s-i spun care e otrava care va da via fetei dumitale, nici pe aceea care i va reda raiunea. Deci, ascult-m: dac nu te aezi la acea mas, dac nu iei un condei i scrii tot ceea ce i voi dicta, sar pe aceast fereastr, nu m vei mai vedea i fata dumitale va fi moart mine diminea.
- 360 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Baronul de Passe-Croix, care se afla la doi pai de sir John, scoase un ipt i vru s se repead la dnsul spre a-l reine. Dar un gest i o privire a acestuia din urm l oprir. Dac faci un pas, zise el, fata dumitale e pierdut fr speran. Baronul de Passe-Croix se opri. Sir John atunci i art masa i relu cu autoritate: Scrie! Baronul ncins, se aez la mas, lu tocul i privindu-l pe sir John, zise: Dicteaz! Sir John dict: Astzi, 27 noiembrie anul 18 declar prin prezenta c m recunosc dator cu capitalul necesar spre a constitui o rent anual de nouzeci i ase mii livre ctre doctorul englez sir John n cazul n care el i va reda raiunea fetei mele, Flavia, astzi nebun. Baronul scrise cu mna tremurnd i-o privea mereu pe fata sa. Cnd trebui s iscleasc, el vru s se scoale. Mai stai, zise sir John, n-ai terminat. i dict din nou: Eu, baronul de Passe-Croix, nepotul generalului marchiz de Morfontaine, naintea lui Dumnezeu i a oamenilor, atest c baroneasa Rupert, vara mea, n-a murit din accident, ci a fost asasinat de mine i de verii mei, vicontele de la Morlire i cavalerul de Morfontaine. Oh! strig baronul, asta nu voi scrie niciodat! Atunci poi s te mbraci n doliu dup fata dumitale, zise sir John. i ncalec pe fereastr. Baronul de Passe-Croix, nvins din nou, lu condeiul i, cu fruntea ud de sudoare, scrise i iscli. Rocambole se repezi la mas i lund acea hrtie, zise: Acum, cnd te pot trimite la eafod, sper c nu vei lsa s i se conteste obligaia pe care ai semnat-o. i lu un flacon din cutie, nmuie din nou batista baronesei i ncepu s frece tmplele fetei. n curnd corpul fetei se scutur, ea deschise ochii i se
- 361 -

Ponson du Terrail

scul din pat. n acest moment, baronul de Passe-Croix uitase c scrisese condamnarea sa, se repezi la fiica sa i o strnse cu dragoste n brae. Dup o or l regsim pe sir John, medicul anglo-indian n cabinetul su din strada Michodire. Aezat n fotoliul su, el ddea audien altor trei persoane. Acetia erau baronul Gontran de Neubourg, lordul Blakstone i marchizul de Verne. Dac ne amintim de rana cptat de vicontele de Chenevires n duelul su cu Victor de Passe-Croix, nu ne vom mira c el lipsea de la aceast ntlnire a Cavalerilor Nopii. Domnilor, zise omul cu ochelari albatri, iertai-m c v-am convocat extraordinar. Ai deci ceva foarte important s ne comunici? ntreb baronul. Da, domnule. S vedem. Am ndeplinit rolul unui judector de instrucie, relu omul cu ochelari albatri, am complicat acest rol punnd mna pe vinovat, dar aplicarea pedepsei v este rezervat. Ce vrei s spui? Vinovaii sunt n numr de trei; vorbesc de asasinii baroanei Rupert. Da, trei, zise baronul. eful complotului, sufletul, infernal a fost vicontele de la Morlire. E adevrat! Ei bine, domnilor, cum se apropie ora pedepsei pentru dnsul, v cer o sentin: nebunia? sau moartea? Cei trei tineri se privir, apoi nfiorndu-se se uitar la acest om care prea c-i luase rolul destinului. Rocambole relu: Vicontele le-a fcut pe nevasta i fiica sa nenorocite; a fost n cas un tiran aspru pentru fiul su pn la cruzime. Acest om merit s triasc? i gndii-v c dac ntr-o zi el e gsit mort n afara casei lui, n urma unui exces njositor, familia sa ntreag n-ar considera aceast moarte ca o reabilitare a numelui pe care l-a purtat acest om? Da, zise Gontran. Da, zise marchizul de Verne.
- 362 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Da, zise lordul Blakstone. Nici unul din ei nu ezitase n a afirma aceast prere. Domnilor, zise atunci Rocambole, ai pronunat o sentin de moarte. Bine, zise Gontran micat, dar aceast sentin cine o va executa? Eu! Un lucru, observ marchizul de Verne. Dac moare vicontele, cum se va restitui averea furat de dnsul? Omul cu ochelari albatri se scul, deschise sertarul unui birou i scoase o scrisoare nchis. Ea era adresat Danielei. Domnilor, zise Rocambole. Paul are o sor. Averea mamei sale e tot aa de mare ca i a tatlui su. Paul a renunat prin aceast scrisoare la toat averea sa n favoarea Danielei. Iat o inim nobil! murmur baronul de Neubourg. Domnilor, relu omul cu ochelari albatri, e trziu i am mult de lucru ast-sear. Permitei-mi s continui. Trecnd la al doilea vinovat, adic la cavalerul de Morfontaine, azi marchiz, la acest om care a fost braul drept al vicontelui, la acest tat fr inim care a persecutat-o pe fiica sa, la acest so nedemn care s-a cstorit, fr voia ei, cu cea mai nobil fiin. Oh! pe acesta, zise marchizul de Verne, i-l lsm: cci nu e demn de nici o mil. Da, dar spre a-i lovi, voi avea nevoie de dumneavoastr, domnilor. Marchizul e nc tnr, e tare i ndrzne i n-are ntr-nsul nimic care s-l poat reine, amorul printesc e un stejar mndru, i vor fi necesare toate eforturile noastre unite spre a-l dezrdcina. Fie! zise Gontran. n fine, s trecem la baron. Acesta a fost cel mai puin vinovat. El a trit n prada remucrilor, i-a crescut copiii pe calea cea dreapt l vei condamna? S triasc! murmurar cei trei Cavaleri ai Nopii. Fiul su l scap!

Capitolul LXI Saphire fusese punctual la ntlnirea pe care i-o dduse vicontelui de la Morlire. Ea l gsi pe viconte intr-o stare de nelinite complet.
- 363 -

Ponson du Terrail

Dar ce ai? i zise ea, parc suferi, viconte. Sursul fetei i accentul ei vesel l azvrlir din nou pe btrn n plasa ndoielilor. Nu tiu, zise el, e probabil din cauza nopii rele pe care am petrecut-o Ei bine! zise Saphire, eu i voi fi doctor. Adevrat? zise el cu bucuria naiv a unui copil. Da, i te voi face ca mine s fii ca un trandafir. Cum asta? Vei mnca puin i vei bea ceai n loc de vin. Apoi te vei culca devreme, adug ea, cci nimic nu poate mai bine s te nvioreze dect dousprezece ore de somn. Saphire sun. Servitorul pe care sir John l gonise n ajun pe strada Saint-Lazare apru, aducnd o mas deja pregtit. Vezi, zise tnra femeie tot surznd, postul vine dup carnaval. Masa era ntr-adevr acoperit cu mncruri uoare, n mijlocul crora se afla un mare ceainic. Saphire pregti ceaiul cu frumoasele ei mini. Vicontele o privea cu admiraie. Nu, nu, i spunea el, e cu neputin s nu fi visat. S vedem, relu Saphire turnndu-i ceaiul, s vorbim puin de viitor. Viitor? zise el, de care viitor? De al nostru. Ah! Ce vom face n iarna asta? Tot ce vei voi. Cci tii, te iau cu mine. Nu vreau s te ntorci acas; i vei scrie intendentului i-i va trimite bani. Ah! drace! am o idee! Care, drgu? ntreb vicontele, care abia mnca i bea ceaiul. Parisul e trist iarna, pentru nite oameni stui de via ca noi, i crora nu le plac nici balurile, nici spectacolele. Cerul este ntunecat i totul e trist. Nu-i aceasta i prerea dumitale? Da, drgu. Dac am merge s trim ntr-o ar plin de soare, pe marginea mrii, n Italia! Ce crezi! Faa slbit a vicontelui deveni strlucitoare. A cltori cu Saphire era un vis ncnttor.
- 364 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Vom pleca mine sear cu trenul de ora opt. A doua zi vom vedea soarele apunnd la Marsilia, urm Saphire al crei surs l nvluia pe viconte ca ntr-o pnz de pianjen, i n ziua urmtoare ne vom mbarca Oh! marea albastr i cerul albastru Ce vis! Vicontele de la Morlire era fermecat. Saphire continua s-i toarne ceai. Timp de o or ea l fermec cu privirea i cu vorba, l mbt cu sursul su. Dup o or vicontele se simi n prada unei mari toropeli. Iat viconte, zise Saphire, a sosit momentul s fii cuminte. Cum? Trebuie s te culci n pat i s dormi. Vei pleca iari tot ca ieri? Nu, voi sta aici, am de scris nite scrisori. Ea sun. Condu-l pe domnul n odaia sa, zise ea servitoarei. Vicontele nu mai avu puterea s reziste. Nevoia de somn ncepuse s-l cucereasc cu totul. El se scul, cltinndu-se puin, i se rezem de umrul servitoarei. E ciudat! zise el, i n-am but totui dect ceaiul Dup o jumtate de or vicontele de la Morlire dormea adnc. Atunci se aprinse lumina n odaia care pn atunci era cufundat n ntuneric i intr un om, avnd o lumnare n mn. Acel om era btrn; el avea o fa lung i palid i nite ochi cu o privire rea i fals. Costumul su era cel al unui ran din Normandia. El i inea pantofii n mn. L-ai recunoscut fr ndoial pe Ambroise, fostul valet din Bellombre. Ambroise se opri un moment n faa patului unde dormea vicontele. Srmanul btrn! zise el, toi oamenii tia vor s-l chinuiasc i asta mi va aduce ctig voi putea s-mi mai cumpr vechiul castel al tnrului baron care e aproape ruinat. Vorbind astfel, Ambroise puse lumnarea pe mas, pantofii ntr-un col al odii i cut prin buzunare. Stpnul mi-a spus, zise el scond din buzunar flaconul de care se servise n ajun sir John, c ndat ce-l voi freca cu
- 365 -

Ponson du Terrail

aceast ap pe tmple, el va vedea, va auzi i nu se va putea mica. i tot ca sir John, Ambroise vrs cteva picturi din flacon n mna sa, se apropie de pat i-i frec tmplele celui care dormea. Deodat acesta se detept n prada acelei teribile senzaii din ajun, i se cutremur n pat. Dar czu deodat inert i paralizia ncepu. Oh! se gndi el, iat c mi se zdrobesc tmplele. Visul meu rencepe. i regsi toat luciditatea sa de spirit i n acelai timp ncepuse s vad printre pleoapele-i nchise. Vicontele zri atunci o fiin ce sttea lng patul lui ca un demon. El l recunoscu pe Ambroise. Bun seara, stpne, zise Ambroise, sunt eu m recunoti? i urm batjocoritor: mi pare ru c am trecut la inamic, domnule viconte; i drept e c te venerez Dar, vezi, aceti oameni sunt mai tari dect noi i contra forei, tii proverbul, nu e rezisten. Ah! se gndi vicontele, n toate nopile voi visa astfel? Atunci voi muri dup trei zile. Ambroise continu: Trebuie s-i spun c vznd c partida e pierdut, mi-am fcut acest raionament: domnul viconte a mbtrnit, nu mai e n stare s se apere, i, dac i rmn credincios, sunt un om pierdut. Am familie, tii i apoi i voi spune cum s-au petrecut lucrurile. ntr-o diminea am vzut sosind la mine un grom. El trebuie s fie un om foarte tare. El tia totul i la ua casei mele era o trsur n care se aflau doi jandarmi. Asta m-a emoionat, pricepi? Omule, mi-a zis gromul, a vrea s vorbesc puin cu tine, ntr-un loc unde nu sunt nici ziduri, cci i zidurile au urechi. L-am dus n grdin, unde se afla o banc sub un pom. Iat-m, a spus el atunci privindu-m drept n ochi. Ai fost amestecat n uciderea contelui de Main-Hardye i a baroanei Rupert; am venit s te caut Poi s-i nchipui ce fric am avut. Te voi duce la Havre la judectorul de instrucie, a continuat el, i peste dou luni afacerea dumitale va fi
- 366 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

tranat Domnule viconte, din momentul cnd am auzit aceste cuvinte, am fcut tot ceea ce a vrut M-a adus n cas i m-a pus s semnez un proces verbal n care spuneam tot ce s-a petrecut la Bellombre acum douzeci de ani Atunci mi-a spus: Vrem s-i tiem capul domnului viconte de la Morlire, dar ie nu-i vom face nici un ru. Ambroise se ntrerupse spre a rde. Mi-e egal, zise el, dar sufr puin prsindu-te astfel, cci mi se pare c ei te vor ghilotina. Ambroise se aezase pe patul vicontelui i punndu-i picior peste picior rdea. Vicontele suferea n mod oribil. Desigur, dac s-ar fi putut mica, dac ar fi avut puterea din tineree, l-ar fi strns de gt pe Ambroise. Dar paralizia l intui pe loc i fu nevoit s-l asculte pn la capt pe fostul su valet, complicele crimelor sale. Ambroise continu. Inima contelui btea cu putere. El auzi un zgomot uor, ua pe unde Ambroise venise se deschise din nou i intr falsul chirurg-englez, adic sir John. El nu mai era mbrcat ca n ajun, ca grom, ci i reluase hainele pe care le avea cu patru luni nainte, cnd Paul de la Morlire, rnit, fusese transportat n casa printeasc. ntre sir John chirurgul i John gromul era o aa de mare diferen nct vicontele fu nelat. El crezu c-i venea un salvator. Sir John puse, intrnd, un deget pe buze spre a-i recomanda lui Ambroise tcere. Vicontele nu putuse surprinde acest semn. Ah! domnule, zise Ambroise, ai fcut bine c ai venit; stpnul meu cel bun este poate mort El luase o nfiare consternat. Sir John se apropie i pru c-l privete pe viconte ca pe un mort. i relu vocea de odinioar i zise brusc: Ce are stpnul tu? Mi se pare c doarme. Cred c e mort, domnule. Crezi? Drace! Este o or de cnd l zgudui. Inima vicontelui btea cu putere, dar paralizia era aa de
- 367 -

Ponson du Terrail

mare nct btile inimii nu puteau fi auzite de cei din jurul su. Atunci sir John l dezbrc pe viconte pn la bru t i puse urechea pe inima lui. Inima nu mai bate, zise el. Vicontele se nfior. Vor s m treac drept mort se gndi cu spaim vicontele de la Morlire. i sir John, cu mna cnd pe fa, cnd pe inima vicontelui, se uita la ceasornic. i strig: Saphire! Aceasta, care petrecuse o parte din noapte n salon, sosi. Fata mea, i zise sir John punndu-i peruca i ochelarii albatri, cred c poi s renuni la averea pe care i-o oferea vicontele. De ce? Fiindc e mort. Saphire scoase un ipt, vicontele i pierdu orice speran, ca i cum ar fi intrat n iad.

Capitolul LXII Ultimele cuvinte ale lui sir John fur o lovitur de teatru. Saphire avea oroare de viconte; Saphire servise ca instrument pentru aceast pedeaps teribil dat asasinului; dar Saphire era femeie, avea inim slab i crezu cuvintele lui sir John. Acesta o vzu palid i cltinndu-se. Fata mea, i zise el, vei deschide fereastra i l vei chema pe portar. De ce? Portarul va veni, i vei deschide ua, vei ncepe s plngi i i vei spune c btrnul care i era amant a murit. Sir John avea un chip de a porunci nct nimeni nu-i putea rezista. El nsoea frazele cele mai dulci cu o privire ce te fcea s tremuri. Saphire deschise fereastra i strig: Domnule Gullaume. Portarul tocmai voia s se culce i auzind-o, veni. Saphire zpcit i deschise.
- 368 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ce i s-a ntmplat doamn? o ntreb el. O nenorocire teribil tii, domnul acela btrn? Da, zise portarul clipind din ochi; ei bine? A murit. Murit! zise portarul, e cu neputin. Vino s vezi, zise Saphire deschiznd ua dormitorului. Sir John era n picioare, grav i solemn n faa patului; ntr-un col Ambroise plngea. Ah! scumpul meu stpn! srmanul meu stpn! murmura el. Portarul i privi pe rnd pe Saphire, pe sir John i pe vicontele nemicat. Dar de ce a murit? zise el adresndu-se fetei. A mncat cam mult. S-a urcat n pat S-a simit cam ru Atunci l-am chemat pe domnul care e doctor Sir John se nclin. i apoi, zise Saphire, a venit i servitorul su Srmanul meu stpn bunul meu stpn plngea Ambroise. Doamn, zise sir John, nu poi s rmi. Saphire voia s reziste. Ea era n prada unei mari emoii. Amicul meu, zise sir John portarului, acest om va petrece noaptea la cptiul stpnului su. Vei aduce o trsur pentru doamna. Portarul puse mna pe viconte. Acesta era rece. A murit! zise el. i plec. Draga mea, zise atunci sir John, n-ai nevoie de mine spre a te duce n strada Saint-Lazare? Dar, murmur Saphire, nu voi fi acuzat? Eti nebun! Du-te. Gestul lui sir John era poruncitor. Saphire pricepu c trebuia s se supun. Ea i lu plria i plec din acea odaie Atunci sir John puse o lumnare pe masa de noapte i spuse batjocoritor: Oh! fii linitit domnule viconte, vei fi nmormntat cu toat pompa cuvenit. Vicontele de la Morlire se gndi: De ast dat un lucru e sigur, nu mai visez; aceti oameni m vor ngropa de viu!
- 369 -

Ponson du Terrail

Vicontele suferea oribil. Linitea lui sir John, rsul sarcastic al lui Ambroise nu-i lsau nici o speran. Portarul urc din nou. El se dusese la preot, care i dduse dou lumnri i ap binecuvntat. Aceste accesorii ale morii l speriar i mai mult pe vicontele de la Morlire, care i repet cu disperare: Voi fi ngropat de viu. Prietene, i zise sir John portarului, defunctul aparine unei familii bogate. Vei fi recompensat cu generozitate pentru ostenelile dumitale. Portarul se nclin. Sir John relu: Sunt medic i nu m pot nela asupra cauzelor morii. Vicontele a sucombat n urma unui atac de apoplexie nervoas. Va trebui mine s te duci i s declari decesul. Vorbind astfel, sir John aprinse cele dou lumnri. Apoi cu un cearceaf acoperi faa pretinsului mort. Din acest moment vicontele nu mai vzu nimic, dar auzi totul. Ah! zise Ambroise, vei lsa s fie ngropat? Da. Ambroise se nfior i adug: Oh! atunci oamenii care o rzbun pe doamna Diane nu vor s-i umple minile de snge. Un surs misterios flutur pe buzele lui sir John. Ambroise se simi emoionat, dar asta dur puin, cci sir John adug: Vei avea n curnd cei o sut cincizeci de mii de franci, care i s-au fgduit. Faa lui Ambroise se lumin. O sut cincizeci de mii de franci n bilete noi de banc, adug sir John. Nu-mi mai spune nici un cuvnt domnule, zise Ambroise, cci a fi n stare s nnebunesc. Oh! sceleratul, se gndi vicontele, dac ar vrea s m salveze i-a da toat averea mea Dup ce lu o lumnare, sir John zise: Bun seara Ambroise, m duc s m culc pe canapeaua din salon i s dorm pn diminea. Tu vegheaz lng mort. Ambroise fcu un semn afirmativ, din cap i se aez comod n fotoliul su. Sir John trecu n salon, ncuie uile, se culc pe canapea i
- 370 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

adormi, cu cte un pistol n fiecare mn, spunndu-i: Trebuie s Ambroise ar fi n stare s m asasineze . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cnd se fcu ziu, medicul anglo-indian, sir John, se detept. El era tot cu pistoalele n mn, dar uitndu-se prin odaie constat c nimeni nu-l deranjase Se scul i trecu n camera mortuar. Aici l gsi pe Ambroise dormind i sforind. Sir John l detept. Prietene, i zise el, oamenii cinstii n-au dect un cuvnt. Iat cei o sut cincizeci de mii de franci ai ti. Ambroise simi o bucurie slbatic. Sir John i scoase portofelul i desfcu o poli pentru aceast sum cu scadena pentru 29 curent, adic a doua zi, la bancherul Rotschild. Nu poi s iei dect mine aceast poli; prin urmare vei pzi mortul i astzi. Oh! fac tot ce doreti, zise Ambroise. Sir John plec, adugnd: Va fi cu att mai bine s stai aici, zise el, cci dac vicontele i va reveni n fire pn mine, nu vei mai lua nici un ban. Fii linitit, rspunse Ambroise. Sir John plec lsndu-l pe Ambroise la cptiul mortului. Ambroise lu o carte de rugciuni i portarul, cnd veni puin mai trziu, l gsi citind o rugciune.

Capitolul LXIII V amintii c sir John l lsase pe vicontele de la Morlire n prada letargiei sale i l instalase pe Ambroise la cptiul lui. Dup cincisprezece ore el reveni. Era miezul nopii. Ambroise i inuse fgduiala, se afla tot la cptiul mortului. Numai c el dormea. O sticl goal se afla pe o mas vecin. Un pahar pe jumtate gol dovedea c cel ce dormea buse din acel vin. Ah! Ah! zise sir John rznd, dobitocul a czut n curs.
- 371 -

Ponson du Terrail

Ambroise gsise sticla ntr-un dulap n sufragerie. Pe eticheta ei scria: Vin vechi de Bordeaux. Ambroise buse; apoi beia i fcuse efectul i el dormise. Drace! i zise sir John, mi vine o frumoas inspiraie. Acest dobitoc nu merit cei o sut cincizeci de mii de franci. I zgudui pe cel ce dormea. Acesta nu se detept. Atunci sir John apropie fotoliul de noptier i spuse contelui, care se afla tot n stare de catalepsie. Nu poi s fii singur nmormntat, dragul meu, trebuie ca i credinciosul tu servitor s te nsoeasc. i apropiind flacra unei lumnri de perdelele patului le ddu foc. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . A doua zi se putea citi n ziare urmtoarele: nc o nenorocire produs de beie. Vicontele de la Morlire a murit alaltieri n urma unui atac de apoplexie. Vicontele avea un servitor btrn, care n-a vrut s-l prseasc nici dup moarte. Valetul Ambroise a dorit s-l vegheze i a petrecut noaptea lng cadavrul stpnului su. Dar se vede c nenorocitul avea obiceiul de a se mbta. A but o sticl de vin lng cadavru i cznd peste pat, a rsturnat una din lumnrile aprinse. Cnd s-a venit n ajutor, s-a gsit i servitorul n agonie. El i-a dat sufletul dup cteva momente. Se spune c familia vicontelui, lovit de acest teribil eveniment, a hotrt s-l ngroape pe servitor lng stpnul su. Aceste rnduri erau scrise n ziarul de sear, dup n-mormntarea vicontelui de la Morlire, care, dup cum constataser medicii, murise n urma unui atac de apoplexie. S ne ntoarcem acum n csua de lng bariera Tronului, n momentul n care sir John sosea cu trsura n care se afla contele dEstournelle, rnit. Andreevici scosese un ipt auzind pronunndu-se numele spoliatorului su. Sir John alerg la dnsul i, lundu-l de bra, i zise: i aduc averea! Contele era leinat. Ajutat de servitoarea Smaraldului i de tnrul om, sir John
- 372 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

l transport pe rnit n camera unde Andreevici i petrecuse noaptea. El l dezbrc i l aez n pat. Apoi aplic un nou pansament pe ran. Andreevici urmrea cu privirea toate micrile acestui om care se substituise n chirurg. Rana este grav? ntreb el. Da i nu. Rspunsul sun foarte ciudat, murmur Andreevici fixndu-l pe sir John. Un surs enigmatic flutur pe buzele acestuia. Prietene, zise el, totul n lumea asta, mai ales viaa unui om, e supus evenimentelor ce nu se pot prevedea. Rnitul ncepuse s se agite n pat. Sir John l duse pe Andreevici n odaia vecin. Contele te-a vzut de mai multe ori? ntreb el. Numai de dou ori. Crezi c te-ar recunoate? Oh! zise Andreevici, este aproape sigur. Faa mea trebuie s-i fi rmas ntiprit n memorie. Are prea mult interes ca s nu m uite. Ai simi vreun inconvenient dac te-ai deghiza? Cum s procedm? Am un plan, zise sir John, de care, dac va reui, depinde, poate, averea i viitorul dumitale. Ei bine? Potrivit planului meu, trebuie s te aezi la cptiul rnitului, s-i dai ngrijiri. Dar m va recunoate? Tocmai de aceea i propun s te deghizezi. Cum? Ai prul blond, i-l voi face negru pentru opt zile. Dar Eti alb la fa ca o fat tnr i mustaa abia-i mijete. Ei bine? Te voi face galben la fa ca s semeni cu un spaniol sau cu un mexican, i-i voi pune o pereche de musti negre. i contele nu m va recunoate? Va fi cu neputin. Dar, observ Andreevici, sub ce titlu voi sta la cptiul lui?
- 373 -

Ponson du Terrail

Te voi nva. Haide Sir John i Andreevici se nchiser n cabinetul de toalet unde chirurgul l metamorfoz pe prizonierul rus. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cnd contele dEstournelle i reveni din lein, care durase mai bine de o or, el se pomeni culcat ntr-o odaie care i era necunoscut. Se fcuse noapte, o semiobscuritate domnea n ncpere. Doi oameni stteau n picioare lng dnsul. n unul din ei contele l recunoscu pe acela din martorii baronului de Neubourg, care se dduse drept medic. Cellalt personaj i era cu totul necunoscut. Domnule conte, i zise sir John, sunt, dup cum cu siguran m-ai recunoscut, unul din martorii adversarului dumitale. Sunt doctor i am gsit rana dumitale aa de grav, nct a trebuit s te transport aici la domnul, care e unul din amicii mei. Contele se uit la tnrul brbat. Andreevici susinu privirea puin cam ncurcat; dar n curnd se convinse c, aa cum era de ateptat, contele era departe de a-l recunoate. Ai fi murit pe drum, urm sir John, dac am fi ncercat s te transportm la Paris.. Contele nu mai era beat i situaia lui l fcu s se ncrunte. Sunt rnit de moarte? ntreb el. Nu m pot pronuna nc, domnule. Din palid cum era, acest om cu temperament violent deveni rou i strig: Dar nu vreau s mor! Crede-m, domnule, voi depune toate eforturile ca s trieti. Vaszic nu rspunzi de viaa mea? nc nu. Numai mine m voi putea pronuna. Drace! murmur contele nfuriat, dar nu tii c trebuie s motenesc patru pn la cinci sute de mii de livre? Da, tiu. Vezi bine, deci, c nu trebuie s mor. Un surs alunec pe buzele lui sir John. Moartea, zise el, nu se preocup de averea clienilor ei. Apoi adug:
- 374 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Eti nsurat? Da, ns soia mea alearg pe nu tiu unde, i de cincisprezece zile n-am mai auzit vorbindu-se de ea. Avei i o fat? La acest cuvnt contele tresri. Da, zise el, am o fat, o copil drgu, care e la bunica ei A vrea s o vd Poi s scrii? Cred c voi avea puterea. Sir John i fcu un semn lui Andreevici. Acesta aduse un pupitru pe care l puse pe patul rnitului. Cu ajutorul lui sir John i al lui Andreevici contele, reui s se ridice puin n pat. El lu condeiul i privindu-l pe doctor, ntreb: Ce vrei s scriu? Un cuvnt ctre persoana la care se afl fata dumitale, pentru ca s o aduc aici dac vrei s o vezi, zise sir John. Contele scrise: Doamn, i scump bunic, M-am btut n duel. Sunt rnit. Starea mea, dei grav, nu inspir serioase ngrijorri, dar a dori s-o vd pe mica mea Blanche. Trimite-o cu bona ei i-i va aduce veti despre mine. i iscli. M nsrcinez s duc aceast scrisoare, zise John. Cum, zise contele cu spaim, m prseti, doctore? Da. Dar fiindc starea mea i se pare Preferi s-l trimit pe domnul? i-l art pe Andreevici. Da, da, zise contele. Sir John i Andreevici schimbar o privire. Ia trsura mea de jos, zise sir John tnrului. Andreevici iei. Ah! uitam zise sir John. Ce? ntreb contele surprins, privindu-l pe sir John. O recomandare de fcut. M ntorc ndat. i alerg dup Andreevici. Tnrul meu prieten, zise el, scoate-i repede prul negru. Dar O vei vedea pe bunica dumitale i trebuie ca ea s
- 375 -

Ponson du Terrail

regseasc n dumneata trsturile feei fiului su. E o ocazie unic, de care trebuie s profit. Sir John l mpinse pe tnr n cabinetul de toalet unde, cu o or nainte, el l metamorfozase n brazilian. Iat, zise el vrsnd cteva picturi dintr-un flacon ntr-un vas plin cu ap iat ce-i va reda albeaa. ntr-adevr, n cteva minute Andreevici deveni alb. Acum, pleac, zise sir John. Dar voi fi primit? ntreb tnrul, care era n prada unei mari emoii. Da dac te anuni n numele contelui. Andreevici urc n trsur i plec. Inima i btea cu putere. El sosi n strada Saint-Dominique dup trei sferturi de or. Cnd sun, emoia lui era aa de mare, nct atunci cnd portarul l ntreb ce dorete, abia putu bolborosi numele contelui dEstournelle. Domnul conte nu locuiete aici, i se rspunse. Atunci Andreevici i art scrisoarea. Portarul vru s i-o ia. Nu, zise tnrul, care putu n fine s vorbeasc, aceast scrisoare este a contelui i trebuie, potrivit ordinelor sale, s o remit chiar eu baroanei Ren. Portarul l privi pe Andreevici cu o scrupuloas atenie. Doamna baroan, zise el, nu primete niciodat pe nimeni. Andreevici strui. Bine, zise portarul, te voi conduce. Andreevici l urm. Strbtnd aceast curte, urcnd peronul, strbtnd acele sli triste, tnrul fu cucerit de o sumedenie de gnduri. Acolo se nscuse tatl su, acolo petrecuse tinereea, acolo, desigur, ar fi trit i dnsul, fr infernalele uneltiri ale contelui. Baroana sttea lng foc. Ea o inea pe Blanche pe genunchi. Auzind ua deschizndu-se ntoarse repede capul. Ce e? ntreb ea. Doamn, spuse portarul, e un tnr care aduce o scrisoare din partea domnului conte dEstournelle. Andreevici sttea n spatele portarului. Inima i btea cu putere. Unde e tnrul? relu baroneasa. i se ridic puin.
- 376 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Andreevici nainta cltinndu-se. Avea scrisoarea n mn. Odaia era slab luminat. Faa lui Andreevici era n umbr. Vii din partea nepotului meu, contele dEstournelle? ntreb baroneasa. Da, doamn. La sunetul vocii tnrului tresri. i mi aduci o scrisoare? Da, doamn. Baroneasa se uit la el cu atenie. Unde am mai auzit aceast voce? se ntreb ea. Lu scrisoarea pe care Andreevici i-o ntindea. Apoi i zise portarului: Aprinde o lumnare. Andreevici tremura. Dup ce lumnarea fu aprins, baroana lu scrisoarea i o deschise. Dar nainte de a citi, ea se uit din nou la Andreevici. n acel moment lumina cdea drept pe faa tnrului. Deodat baroana scoase un ipt i se ridic: mergnd spre tnr, i zise: Cine eti? Era foarte emoionat i l privea pe Andreevici cu o mare curiozitate. Cine eti? repet ea. i cum Andreevici abia putu murmura cteva cuvinte, ea ntinse o mn spre un portret care era atrnat de perete. Era portretul unui elev al colii politehnice. Andreevici, la rndul su, scoase un ipt. Credea c-i vede propriul portret. Czu n genunchi, i mpreun minile i-o privi pe baroan un aer rugtor. Ah! strig ea deodat, ghicesc totul acum Am fost nelat Tu eti fiul fiului meu! i l lu n braele sale Mam! murmur Andreevici, zdrobit de emoie. i acoperi cu srutri minile bunicii sale. Portarul care sttea nemicat n prag, murmur: Doamne! E adevrat Este curat portretul defunctului baron!

- 377 -

Ponson du Terrail

Capitolul LXIV Cele mai infernale combinaii ale omului cu ochelari albatri n-ar fi reuit mai bine dect aceast ntlnire neateptat ntre bunic i nepot. Tot meritul acestui lucru revenea de altfel contelui dEstournelle i asta dovedete ct de adevrat e zictoarea c un om pe care l prsete norocul face prostii peste prostii. Contele ceruse s-i vad fata i sir John, care nu prevzuse aceast mprejurare, se grbise s profite spre a-l trimite pe Andreevici la baroana Ren. Dac vreodat un copil a semnat cu tatl su, desigur c acesta era prizonierul rus. n afar de uniforma colii politehnice, ai fi jurat c acel portret era al lui Andreevici. Acelai pr blond, aceeai musta, aceeai atitudine, acelai surs. Andreevici avea i vocea tatlui su, cci baroana tresrise auzindu-l vorbind, chiar nainte de a se uita la faa lui. Srmana femeie ncerc o emoie aa de puternic, cci ar fi putut-o ucide. Andreevici i acoperi mna de srutri i de lacrimi i era tot n genunchi. n fine ea l ridic. Vino, zise ea, vino lng inima mea, copilul meu; tu eti ntr-adevr fiul meu. Vocea sngelui nu poate s mint. i pe cnd Andreevici se ridic, baroneasa, cu ochii scldai n lacrimi, ntoarse capul i l zri pe portar. Btrnul servitor, nemicat n prag, abia i inea rsuflarea i nu ndrznea s plece. Deodat baroneasa i aminti c l gonise pe Baptistin, valetul ei, care susinea c baronul Ren, mort n Rusia sub numele de colonelul Yermeloff, lsase un copil, Baptistin, pe care contele dEstournelle l acuzase c urzise toate acestea mpreun cu cazacul Andrei Petrovici spre a pune mna pe averea baronesei. Portarul ncepu s tremure sub privirea baronesei, dar ea i spuse: tii unde e Baptistin? Da, doamn, rspunse portarul tresrind de bucurie. Unde anume? Are o odaie nchiriat n apropiere, pe strada Taranne. Du-te de-l cheam.
- 378 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ordinul era scurt. Portarul plec cu toat iueala picioarelor sale i nu se opri dect la al cincilea cat al unei case modeste, unde se retrsese btrnul servitor concediat. Baptistin era acas. Portarul n-avu timpul s-i mai dea vreo explicaie. Vino! zise el. Doamna baroan te cheam. Baptistin scoase un ipt i l urm pe portar alergnd. Pe drum, tovarul su i spuse repede: Fiul este regsit El se afl la baroan. Doamne! Ce bucurie! Am crezut c ea va muri. Baptistin intr ca o bomb n odaia stpnei sale. El l vzu pe Andreevici lng dnsa i scoase un ipt. Baptistin! Domnul Gaston! Acestea fur explicaiile pe care le auzi baroana, al cror accent o convinsese cu totul, dac n inima ei ar mai fi fost o urm de ndoial. Fetia, pe care cu un moment mai nainte baroneasa o inea pe genunchi, se refugiase tremurnd ntr-un col i se uita mirat la Andreevici. Baroana Ren, cu toat vrsta ei, pstrase o mare energie. Copil fiind, ea trecuse prin terorile Revoluiei ca femeie, l vzuse pe brbatul ei nfruntnd moartea pe douzeci de cmpuri de lupt; i n fine, ca mam, fusese foarte greu ncercat. Dup ce trecu prima emoie, baroana i regsi toat prezena de spirit. i fcu semn portarului i-i spuse: Du-o pe aceast copil la bona ei. Portarul lu fata de mn i ea l urm docil. Apoi baroana l privi fix pe Baptistin i i zise: Am fost nelat i vd c eti cel mai credincios dintre servitorii mei. Ah! doamn Dar ora scuzelor a trecut, relu baroana. Trebuie s tiu tot adevrul. Doamn baroan, rspunse Baptistin, adevrul se poate rezuma ntr-un singur cuvnt: contele dEstournelle e un mizerabil! Ei! rspunse baroana, care se gndi de ndat la fetia drgu pe care cu un moment nainte o inuse pe genunchi.
- 379 -

Ponson du Terrail

Dnsul, repet Baptistin cu convingere. Baroana l contempla pe nepotul ei. Ct de mult seam cu srmanul meu Gaston! murmur ea. i cnd te gndeti, zise Baptistin, c au vrut s-l treac drept fiul cazacului. Dar, n fine, zise baroana, explic-mi, Baptistin, istoria acestui act de deces. E foarte simplu, doamn. Ah! De acum zece ani contele dEstournelle se gndea la motenirea dumitale. De acum zece ani l ctigase de partea lui pe Andrei Petrovici. Acesta i ucisese fiul i, n declaraia de deces, a pus numele domnului baron n loc de acel al mortului. Baroana ridic minile spre cer i strig cu durere: Dar acest om e un monstru. Baptistin! Da, doamn. i Dumnezeu l va pedepsi cu severitate. Cred, zise Andreevici, care tcuse pn atunci, cred c e deja pedepsit. Ce vrei s spui, copilul meu? zise baroana mbrindu-l pe tnr. Vreau s spun c deja contele e pe moarte. Pe moarte! i baroana i arunc ochii pe scrisoarea contelui, pe care o deschisese fr s-o citeasc. Citii, zise Andreevici. Baroana citi i-i nbui un ipt. Nenorocitul e rnit va muri, fr ndoial Aceasta e prerea chirurgului care l-a pansat. Dar unde e? ntr-o csu unde locuiam. Unde? La bariera Tronului. Vaszic l-ai vzut? ntreb Baptistin. Da. i i-a dat aceast scrisoare? Da. Nu cumva te-a recunoscut? Nu. Oh! ce ciudat, zise Baptistin.
- 380 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Andreevici socoti c ar fi zadarnic s mrturiseasc cum se deghizase cnd vorbise cu contele. n acel moment se auzi o btaie n u. Era fetia care sosea plngnd. Mam, bona vrea s m culce i eu nu vreau. Baroana lu copila pe genunchi i o srut. Doamn, zise Andreevici, privindu-l pe Baptistin a vrea s-i vorbesc ceva n particular. Baptistin plec. Atunci Andreevici czu din nou n genunchi n faa baroanei i i spuse: Dumneata, pe care nu ndrznesc nc s te numesc mam, te rog s fii clement. Ce vrei s spui, copilul meu? zise ea. Aceast copil, zise Andreevici, nu e vinovat E adevrat! i nici mama ei Mama ei? zise baroneasa. O cunoti dar? Da mam. i crezi Ea a fost bun cu mine Dar unde ai vzut-o? ntreb baroneasa. La Belle-Isle. Atunci Andreevici i povesti cum fusese rpit din Paris, despre ncorporarea sa ntr-un regiment rusesc, cum fusese fcut prizonier i internat la Belle-Isle i cum o ntlnise pe contesa dEstournelle. Baroana l ascult cu atenie. Septuagenara avea o mare luciditate n spirit. Ea pricepea repede i bine i ghici ndat dragostea nepotului ei pentru contes. Copilul meu, zise ea, o iubeti pe contesa dEstournelle. Andreevici roi ca un colar. O iubeti! repet baroana, i iubirea e plin de ncredere Mam! Ea e oarb. Accentul baroanei era ngheat i nghe i inima tnrului. Baroneasa se scul, lu dintr-un sertar o scrisoare i o ntinse lui Andreevici. Citete, zise ea. Era acea scrisoare prin care se anuna baroanei plecarea grbit a contesei, care se ducea s o vad pe mama ei, grav bolnav.
- 381 -

Ponson du Terrail

Impresia pe care aceast scrisoare o produse asupra lui Andreevici fu stranie. Baroana urm: n ce zi ai vzut-o pe contes prima oar? Pe 19. Baroneasa calcul. Ea a plecat n ajun, zise dnsa, deci nu s-a dus la mama ei. S-a dus la Belle-Isle, tiind c eti acolo Ce voia dnsa? Nu tiu Andreevici i spuse: Asta e ciudat! Contesa minea. De ce? Baroana devenise gnditoare i-o privea cu tristee pe copil. Srmana, zise ea n fine, e un nger al lui Dumnezeu. ea e inocent; strin de toate aceste infamii de toate aceste crime Andreevici lu copila n brae i o srut pe frunte. Dar mama, relu baroana, este complicea brbatului ei. Andreevici simi c sngele i nghe. Baroana urm: Ascult-m, copilul meu. Sunt bogat i vreau s asigur soarta acestei copile, care nu e vinovat de crimele prinilor ei; pentru ei ns n-am nici o mil. Vai mam, murmur Andreevici, contele moare. Ct despre dnsa Andreevici pli. Ah! tu o iubeti, relu baroana O iubeti, nenorocitule. Andreevici i plec fruntea i tcu. Baroana i lu minile i i le strnse cu cldur. Srman copil! zise ea. Suferi, nu-i aa? Da, mam. Copila asculta i privea mirat. Dar ea i reluase locul pe genunchii baroanei i tcea. Baroana continu: De altfel contesa e la Paris Ai vzut-o? Ea m-a instalat n acea csu la bariera Tronului. i tot acolo a fost transportat i brbatul ei rnit? Da, mam. i acel chirurg? Este pilotul din Belle-Isle. Oh! toate acestea sunt stranii; murmur baroana. Stranii, ntr-adevr mam, rspunse Andreevici. Dar cine sunt aceti oameni, care au venit n ajutorul tu?
- 382 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

ntreb baroana Ren. Nu-i cunosc. Cine e acest cpitan Grain-de-Sel? Un ofier francez, pe care l-am cunoscut la Sevastopol, i cruia i-am remis manuscrisul istoriei mele. i crezi c aceti oameni Sunt amicii cpitanului. Dar acest pilot acest chirurg acest om care i schimb costumul i faa? Andreevici n-avu timp s rspund. Ua odii se deschise i un om intr. Iat-l, zise el Acest nou personaj era sir John, chirurgul. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Ce se petrecu atunci ntre sir John. Andreevici i baroana Ren? Nimeni nu poate ti.

Capitolul LXV Dup patruzeci i opt de ore l regsim pe chirurgul englez, sir John, la cptiul contelui dEstournelle. De dou zile rnitul avusese momente de linite i de agitaie, momente n care rul se agrava i fcea s par c viaa lui e n primejdie i momente bune, care preau c fgduiesc vindecarea. Andreevici i reluase culoarea lui brun. Noaptea i ziua la cptiul contelui, el mplinea de minune sarcina de infirmier. n momentul n care l regsim pe sir John la cptiul contelui, acesta se simea mai bine. El i recptase prezena de spirit i l asculta pe chirurg, care i spunea: ncep s am sperane, domnule. Cu toate acestea, o privire rapid pe care sir John o schimb cu Andreevici, prea c-i spune: Dau sperane zadarnice rnitului. Sir John continu: Vei avea curnd o criz nervoas; poate chiar vei delira din nou; dar nu trebuie s te sperii, cci asta nu nseamn nimic.
- 383 -

Ponson du Terrail

Contele i ntinse mna lui sir John i i spuse: i mulumesc c m-ai salvat. Cum pot s-i art recunotina mea? i, privindu-l pe tnr, adug: i fa de dumneata, zise el, care m ngrijeti aa de bine, voi putea vreodat s m achit? Da, zise sir John. Cum? strig repede contele ntr-un elan de recunotin. Sir John fcu un semn i Andreevici iei. Domnule conte, zise chirurgul pipind pulsul bolnavului i uitndu-se la ceasornic, accesul dumitale de delir nu te va cuprinde nainte de douzeci de minute, deci putem s vorbim. Aerul grav i solemn al lui sir John l impresion puternic pe contele dEstournelle. Chirurgul relu: Un medic este ca un duhovnic; i se poate spune totul. Dar, murmur contele cuprins de o subit emoie, n-am nimic de ascuns, domnule. Nimic? i tonul cu care sir John pronun acest cuvnt, fu foarte expresiv. Contele l privi cu un aer surprins i aproape alarmat Mai mult nc; un medic uneori tie mai mult dect i se spune. Un medic nu e totui un vrjitor, mi nchipui, zise contele. Uneori, da. Contele ar fi plit dac suferina n-ar fi decolorat de dou zile faa lui. Uii c sunt un prieten al baronului Gontran de Neubourg, urm cu rceal sir John. Trsturile feei contelui se contractar n chip ngrozitor. Ia seama, zise sir John, i vei face ru. Contele se liniti. Deci, tiu totul. tii totul? Da. Contele dEstournelle ncerc s fie ndrzne i relu: Atunci tii mai multe dect mine, cci eu nu tiu nimic. Adevrat! zise sir John cu o ironie care l inform pe conte. Oare n-ai fost ofier? Cpitan de dragoni. Pus n retragere?
- 384 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Da, pentru datorii. Nu erai juctor de cri? Asta nu e o crim. N-ai ntlnit adesea n nopile dumitale de orgie pe un oarecare Petrovici, rus de origine? Buzele contelui devenir palide i un tremur nervos l cuprinse. i, continu sir John, nu i-ai propus un oarecare pact? Niciodat. O declaraie mincinoas despre un act de stare civil? Contele se agit nervos n pat. Bag de seam, domnule conte, repet acesta. Rana dumitale se va redeschide i atunci ntr-o or vei fi mort. Aceast teribil ameninare, spus cu linite, stpni orice emoie a contelui. El tcu. Chirurgul englez relu: tiu, ca i baronul de Neubourg, tot ce s-a petrecut. Fiul lui Petrovici mort a fost declarat la primrie sub numele de Gaston Ren i adevratul fiu al colonelului Ren a fost ncorporat n armata ruseasc, sub numele de Andreevici. Contele asculta respirnd agitat. Vezi, domnule conte, adug sir John, Dumnezeu face bine tot ceea ce face. Andreevici, a crui motenire vrei s-o iei, ar fi putut s fie ucis la Sevastopol. Dumnezeu n-a vrut ns asta. Andreevici este n via, s-a ntors n Frana i se afl la Paris. Ah! zise contele. Iat, zise sir John, n fine te trdezi. Contele era palid ca ceara. El se afl la Paris, termin sir John, i dumneata singur ai avut grij s-i deschizi poarta casei bunicii sale, ceea ce e foarte bine, cci i datorezi recunotin. La aceasta sir John btu de trei ori din palme. Andreevici apru cu tenul su alb i prul blond. Domnule conte, zise sir John, iat-i infirmierul. Pn acum el a fost deghizat. El te-a ngrijit n cursul acestor dou zile. Contele dEstournelle fcu spume la gur. Fata mea, opti el. Andreevici pricepu. Domnule, zise el, linitete-te, fata dumitale va avea o
- 385 -

Ponson du Terrail

parte din motenirea baroanei Ren. Contele se uit la dnsul cu ndoial. i, adug Andreevici, dac vei muri, voi ngriji de dnsa i o voi iubi ca i cum ar fi copila mea. Contele privea cu ochii rtcii. Prietene, i se adres sir John lui Andreevici, las-m un moment singur cu domnul. Andreevici iei. Oh! murmur contele, sunt deci condamnat s mor? Nu, fiindc rspund eu de dumneata, zise sir John. Dar atunci, dac triesc voi fi srac? Andreevici va face poate ceva pentru dumneata. A tri pentru a recdea n srcie, zise contele, mai bine s mori. Iat ceea ce ar fi foarte plcut doamnei contese dEstournelle. Ce? Moartea dumitale. Privirea contelui scnteia. De unde tii? zise el. Ce-i pas. Dar ea m iubete! Ea ateapt moartea dumitale spre a se cstori din nou. Dar ia seama! Nu te ridica aa, cci i se redeschide rana. S se recstoreasc! S se recstoreasc! murmur contele, dar cu cine? Cu acela care a ieit de aici. Andreevici? Da. Oh! asta e cu neputin! Eti nebun, doctore. tii unde e contesa? La Nantes. Te neli, e la Paris. Ceva mai mult, adug sir John, peste zece minute va fi aici. Va veni deci s m vad? Da, spre a se asigura c nu mai ai mult de trit. Dar ceea ce spui e oribil, doctore! O fi, dar e adevrat. Oh! infama! Vei ti totul peste cteva minute. Sir John se scul i se apropie de o mas pe care se aflau
- 386 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

diferite flacoane. Lu unul i se ntoarse lng bolnav. Ce faci? ntreb acesta vzndu-l c vars cteva picturi n podul palmei. Eti violent, rspunse sir John, i vreau s previn la dumneata orice acces de mnie. i-l frec pe frunte, pe tmple i pe la nri. Deodat contele fu cuprins de o total prostraie. Vei auzi totul, i zise sir John, o vei vedea chiar pe femeia dumitale ca prin nori, cci privirea dumitale se va ntuneca, i dup cele ce vei auzi i vedea, cred c nu-i vei mai face mari iluzii asupra doamnei contese. Contele ncerc s se bat mpotriva acestei stri, dar sir John adug: Domnule conte, dac te vei lupta i vei face ru. Stai deci linitit. Se auzi zgomotul unei trsuri pe strad. E dnsa, zise sir John. i se repezi afar. Andreevici era n odaia alturat celei a bolnavului. Prietene, zise sir John, tot o mai iubeti pe contes? M mai ntrebi? rspunse tnrul. Dac contele moare, te-ai nsura cu dnsa? Fr ndoial. Sir John surse n chip misterios: apoi mpinse ua cabinetului negru, care nu era desprit de odaia bolnavului dect printr-un perete foarte subire, n care se afla o gaur. Stai acolo, zise John, vei putea s vezi i s auzi totul. i s nu te miti, adug el. Dar de ce acest mister? E secretul meu Andreevici se obinuise s-l asculte orbete pe acest om. Cum porunceti, zise el. Sir John nchise ua i se repezi pe scar. O trsur se oprise la poarta casei i o femeie cobor. Era contesa. Sir John i iei n ntmpinare. Vino, doamn, zise el, te atept cu nerbdare. i e ru? Foarte ru. i Andreevici? L-am trimis la o farmacie foarte deprtat, s-mi aduc o doctorie.
- 387 -

Ponson du Terrail

Ah! zise contesa, mucndu-i buzele de necaz. i cnd se va ntoarce? Peste o or. El i oferi mna, o conduse la primul etaj i o introduse n odaia unde se afla rnitul. Contele prea pe jumtate mort. Contesa se aez la cptiul brbatului ei i l privi cu atenie: Contele este, zise sir John, ntr-o stare de prostraie complet. Putem s vorbim, cci el nu aude nimic. Crezi? Drace. Dac te ndoieti, zguduie-l! Vorbete-i! Vei vedea. Contesa lu braul contelui. Braul reczu inert. Ea l strig i el nici nu-i ntoarse ochii. Dar, va muri astfel? ntreb ea. Peste o jumtate de or va iei din letargie. i apoi? O s delireze. i? n vocea contesei nu era nici un pic de emoie. i apoi va muri, zise sir John. Pn mine diminea totul va fi sfrit. Ah! zise contesa linitit i rece. Scumpa mea amic, zise sir John pe un ton familiar, am aranjat aa de bine lucrurile cu baroana, nct nu m ndoiesc c vei fi cea mai fericit femeie n viitor. Faa contesei se color i inima ei btu cu putere. Crezi c m iubete mult? ntreb ea micat. Cu pasiune. i baroana? Baroana ar fi fericit s se fac aceast cstorie. Scumpul meu Andreevici! murmur contesa. Sir John surse. N-ai vorbit totdeauna astfel, zise el. E adevrat! i cnd ai prsit Parisul cu Smarald? Oh! mrturisesc, zise contesa surznd, c nu m duceam la Belle-Isle s-l iubesc pe Andreevici. Ci s te scapi de dnsul, nu-i aa? Drace! rspunse contesa. Pricepi, dragul meu, c niciodat n-am fost o sentimental.
- 388 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Oh! tiu! nainte de orice, vroiam s motenesc. Fii sincer, doamn, zise sir John. Presupunem c nu l-ai fi iubit pe Andreevici. Dar, zise cu rceal contesa, tii c aranjasem lucrurile ca el s fie ucis de Victor? E drept; numai c n ultimul moment n-ai mai avut curaj Vai! Ceea ce dovedete c totul merge de minune, cci brbatul dumitale va muri i te vei cstori cu Andreevici. Nu nc, zise o voce micat n pragul uii. Contesa scoase un ipt ntorcndu-se. Andreevici, palid ca un spectru, era n prag. Doamn, zise el, am auzit, am ghicit i am priceput totul. El o zdrobi cu o privire plin de dispre i iei afar fr s pronune un cuvnt mai mult. Contesa disperat i ascunse faa n mini. Sir John lu un al doilea flacon i l frecion din nou pe rnit. Domnul conte iei din prostraia sa i membrele sale se agitar. El se ridic n sus pe pat i zise: Nu sunt nc mort! Nu, desigur, zise sir John, i rspund mai mult dect oricnd de viaa dumitale. i sir John adug cu un hohot de rs satanic. Ocnailor! Reluai-v lanurile. Ora pedepsei a venit. Vei tri sraci i mizerabili unul lng altul, cu ura i dispreul n inim. Contesa czu jos leinat.

- 389 -

Ponson du Terrail

EPILOG CASTELUL DIN BELLOMBRE

I Furtuna La fel ca n primele pagini ale acestei istorii, ntr-o sear de toamn vechiul castel din Bellombre era cuprins de uragan. Ploaia biciuia geamurile i vntul fcea s trosneasc crengile arborilor din parc. Ca i cu treizeci de ani n urm, servitorii se aflau adunai n buctrie. Unii erau tineri, alii btrni. Cei dinti, de curnd venii, nu tiau nimic din trecutul acestui vechi castel i din dramele ntunecate ce s-au desfurat aici. Ceilali i aminteau cu teroare i cu respect de nenorocirile care l loviser pe btrnul general la sfritul vieii sale i pstrau o trist tcere asupra noului lor stpn. Noul stpn se numea marchizul de Morfontaine. Iat ce se spunea n acea sear n buctrie. Un maestru de vntoare, tnr i viguros, tocmai se ntorsese acas i i pusese puca ntr-un col al odii. tii, spunea el, c domnul marchiz a avut ideea ciudat de a veni la Bellombre n aceast stagiune? El nu e vntor, totui i asta e bine, observ o servitoare, cci de cincisprezece zile de cnd e stpnul aici, plou ntr-una.
- 390 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Un biat de vreo cincisprezece ani, care pzea vacile, adug: Stpnul a adus ploaia asta e sigur. Taci, dobitocule! zise un btrn servitor. Vrei s fii dat afar? N-are de ce. Un alt servitor, cu prul alb, ncruntndu-i sprncenele, zise: Stpnul e ru, tii Tu, Guillaume, ai limba prea ascuit, observ buctreasa. Oh! mie, zise btrnul, nu mi-e fric s fiu dat afar. De ce? M duc la sora mea, soia fermierului Bernard. Ea m va primi i m va hrni apoi am micile mele economii Dar voi, care mai avei nevoie s muncii, inei-v limbile. Pzitorul de vaci ddu din umeri i spuse: Cred c stpnul nu se gndete niciodat la noi E adevrat. i de cincisprezece zile de cnd se afl aici e foarte posac. Niciodat nu vorbete cu nimeni, observ buctreasa. Mnnc tot ce i se d i dac nu i s-ar servi masa, m prind c nici nu s-ar gndi la asta. Asta e adevrat! Cred, rspunse maestrul de vntoare, c domnul marchiz e foarte trist i tristeea lui l mpiedic s bea, s mnnce i s doarm. ntr-un col al buctriei era un tnr servitor n livrea roie. Oh! Eu, zise el, tiu care e cauza acestei tristei. tii tu, Antoine? Da. Toi se uitar la valet cu curiozitate. Antoine era de acolo, nscut la Bellombre i, cu toate c era valetul marchizului, toi se ncredeau ntr-nsul. Ei bine, povestete-ne i nou. Domnul marchiz e suprat cu doamna. Ah! i cu fiica sa. Domnioara Victoria? Da. Dar ea e mritat de trei luni. Din cauza asta e suprarea. Se pare c aceast cstorie
- 391 -

Ponson du Terrail

l-a ntristat pe domnul marchiz pentru c domnul de Pierrefeu aa se numete soul n-avea nici un ban. A! zise buctreasa, nu e dnsul destul de bogat? Un servitor murmur printre dini: Banul ru ctigat nu folosete la nimic. Aceste cuvinte i mirar pe toi servitorii castelului de Bellombre, care se nfiorar. De, dragul meu, zise buctreasa, vrei s ne faci s fim dai afar din serviciu? Btrnul servitor nu rspunse, cci un nou personaj, cu o barb lung care intr n acel moment n buctrie, atrase atenia tuturor. Era un om de aproape aizeci de ani, nalt, cu o barb lung. Avea o trompet legat de umeri i un cuit la bru. Acest personaj era picherul castelului. Cu toate c el nu vna niciodat, marchizul de Morfontaine avea tot personalul complet. Hubert Voisin, acesta era numele picherului, exercita la Bellombre un fel de autoritate asupra celorlali servitori. Nu se temea nimeni de dnsul, dar toi aveau pentru el un fel de respect amestecat cu afeciune. He! he! zise el intrnd, cred c aici se vorbete de ru stpnul. Servitorii tcur ca nite colari prini cu o greeal. Dar linitii-v, continu Hubert surznd, stpnul n-a auzit nimic. El e n odaia sa, zise Antoine. Scrie scrisori. Te neli, rspunse Hubert. Domnul marchiz e n parc. Pe vremea asta? Da. Trebuie s fie nebun. Se poate, zise Hubert. Ai aflat noutatea? Care? ntrebar toi. tii c de trei zile am fost trimis Da. Ai fost s dai ajutor domnului baron de Tenailles s distrug lupii. i te-ai ntors pe timp frumos. Nu ploua, cnd am plecat de acolo, dar ploaia m cunoate. i spui c e ceva nou? Da. Ce s-a ntmplat?
- 392 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

tii castelul de Main-Hardye? Drace, rspunse un btrn servitor. S-a vorbit destul de acest castel acum treizeci de ani. Srmanul domnul Hector! Taci! zise buctreasa, nu pronuna acest nume! Hubert Voisin ddu din umeri ca un om cu totul independent. Ei bine, ce e nou la Main-Hardye? Acest castel e n ruin i plou nuntru. Se vor cultiva cmpiile. Ah! i castelul e locuit. Servitorii se privir nencreztori. E aa cum v spun, adug Hubert. Dar cine l locuiete? Nite domni frumoi din Paris, care l-au cumprat. Atunci ei o s restaureze castelul? Desigur. Vor trebui s cheltuiasc mult pentru asta. Sunt bogai. Le tii numele? E un baron i un marchiz, iat tot ce tiu Au avut o idee ciudat s vin s locuiasc n castelul Main-Hardye, murmur pzitorul de vaci; castelul e n mijlocul pdurii i n-are vecini. Tocmai pentru asta au venit aici. Ei sunt vntori i castelul e foarte bine situat pentru aa ceva. Picherul i aprinse luleaua i continu: Sunt numai de trei zile i deja vneaz mult. De aceea am auzit cornul sunnd noaptea. Ei sunt. Se pare c aceti domni nu se tem de ploaie. Sunt tineri. n acelai moment prin zgomotul uraganului, care zgla cu putere geamurile, se auzi rsunnd o fanfar. Ah! asta e prea de tot, sunt ceasurile opt seara i dac aceti domni sun acum atacul Hubert se scul i deschise o fereastr, trgnd cu urechea. Crezi c sunt domnii din castelul Main-Hardye? Se poate, rspunse Hubert. Au alergat azi dup un cerb i dup cte mi-a spus un crbunar, cerbul i-a dus cam departe. Drace! zise buctreasa, dac l-au prins pe pmntul
- 393 -

Ponson du Terrail

castelului de Bellombre Hubert asculta fanfara care prea a fi la o distan de un sfert de leghe de castel. Drace! Cred c s-au pierdut. E ntuneric bezn, zise pzitorul de vaci i dac picherul nu e din partea locului. Sunt n stare, adug Marton, s vin aici, dac vd luminile castelului. Ei bine, vor fi primii! adug Hubert. i el continua s asculte. Ca i cum ar fi vrut s dea dreptate spuselor buctresei, fanfara se apropia. Bun! zise Hubert, desigur c vin aici m-a prinde c au intrat pe marea alee a vicontelui. Astfel se numea una din principalele alei care strbtea vasta pdure ce se ntindea ntre Bellombre i Main-Hardye. Ei bine! zise btrnul Jacquet, stpnul e bine dispus, vor fi primii ca i cinele cu pisica. Servitorii ncepur s rd. Dar Hubert nchise fereastra i spuse: Acum e sigur, vin aici i domnul marchiz, cu vremea care este, nu se poate s nu-i primeasc. M duc s-l caut. Unde? Drace! Era n parc mai adineauri; m duc s vd. i Hubert iei. Cele cteva cuvinte schimbate de servitorii din Bellombre dovedeau n mod evident c ei nu aveau pentru marchizul de Morfontaine acea respectuoas afeciune de care fusese nconjurat btrnul general, tatl nenorocitei baroane Rupert. Cu toate c nimeni la Bellombre nu ndrznise a formula o acuzare contra stpnului, totui zvonuri vagi circulau, de mai muli ani, prin acele locuri i toi gseau foarte ciudat c fata baroanei Rupert se necase. n douzeci i opt de ani, marchizul nu venise de zece ori la Bellombre. De obicei, cnd imperioase motive l chemau acolo, el sosea noaptea i pleca dup dou trei zile fr s se ntlneasc cu cineva. De ast dat, ns, spre mirarea tuturor, marchizul se afla de cincisprezece zile la Bellombre. El sosise ntr-o sear, trist i tcut, cu vreo 12 cufere pline cu veminte, i i anunase pe servitorii si uimii c va sta dou
- 394 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

sau trei luni la castel. Cum de luase aceast hotrre? Vom explica aceasta n cteva rnduri. ntr-o diminea, marchizul de Morfontaine, care fusese ntiinat cu trei zile nainte c o asociaie misterioas l urmreau, pe el i pe cei doi complici ai si, ntr-o diminea, spunem, marchizul de Morfontaine aflase c vicontele de la Morlire murise n urma unui atac de apoplexie, ntr-un apartament din foburgul Saint-Germain, la o femeie de moravuri uoare, care era amanta lui. Aceast moarte subit i misterioas l umpluse de spaim. Alergase imediat la baronul de Passe-Croix. Acolo o tire tot aa de uimitoare l atepta. Baronul era nebun, nebun de legat i fusese dus ntr-o cas de sntate. Teribil de nspimntat, marchizul plecase din Paris i se refugiase la Bellombre. n timpul primei sptmni a ederii sale, fusese n prada celei mai mari neliniti. Nu visa dect jandarmi, procurori i judectori de instrucie. Dar cum dup opt zile nu se petrecuse nici un eveniment, la Bellombre domnea un calm desvrit, el se linitise. Cu toate acestea, nopile i erau agitate, ntrerupte de lungi insomnii i de multe ori pe noapte se scula spre a se plimba prin parc. n aceast zi, dup ce luase masa n odaia sa, marchizul era foarte nelinitit. Un gnd teribil l cuprinse deodat: Cine tie, i spunea dnsul, dac aceti oameni, al cror nume nu-l cunoscuse, aceti oameni care s-au erijat n rzbuntorii lui Dumnezeu, nu-mi pregtesc n umbr vreo pedeaps teribil? Aceast tcere i aceast linite, care e n jurul meu, m nspimnt i atunci, cuprins de o spaim nebun, cu toat ploaia ce cdea, cu tot vntul care sufla, marchizul ieise cu capul gol, prad unui fel de delir. Hubert Voisin, picherul, trecuse pe lng dnsul clare. Marchizul abia l vzuse. Cnd picherul iei din buctrie spre a-l cuta, l-a gsit stnd pe o banc. El se pusese la adpost de ploaie, supunndu-se mai mult unui instinct primitiv dect judecii.
- 395 -

Ponson du Terrail

Hubert se prezent respectuos n faa lui i-i spuse: Domnule marchiz, iart-m c te supr. Marchizul de Morfontaine tresri, apoi l privi pe Hubert. Ce vrei? ntreb el. Domnule marchiz, relu picherul, nu sunt de ieri la Bellombre. La aceste cuvinte, marchizul se ncrunt. M-am nscut pe vremea defunctului general, unchiul dumitale, i mi amintesc c n tinereea mea niciodat nu se refuza ospitalitatea la castel. Marchizul crezu c e vorba de vreun ceretor surprins de ploaie. Dac vreun om srman cere ospitalitate, zise el, d-i de mncare. Iertai-m Ce vrei s spui? Nu este vorba de un om srman, domnule marchiz. Acesta se nfiora fr voia lui. Numai numele unui strin l fcea s tresar. N-ai auzit, desigur? zise Hubert Voisin. Ce? Ascultai, atunci Marchizul trase cu urechea i auzi, ntr-adevr, sunetul fanfarelor ce se apropiau. Sunt nite vntori, care vin drept la castel, domnule marchiz. Nite vntori? Plou, vntul sufl cu putere, domnule marchiz. Peste cinci minute ei vor fi la poart; trebuie s le spun s-i vad de drum? Marchizul reui s-i stpneasc spaima pe care orice vizit i-o provoca. Nu, desigur, zise el, Bellombre a fost ntotdeauna o locuin ospitalier. Primete-i pe aceti domni, Hubert. Dar dumneata domnule marchiz Pe mine m vei scuza. Eu sunt bolnav i am nevoie de aer S le oferim de mncare? Desigur. S le pregtim paturi? Fr ndoial. Du-te.
- 396 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i marchizul reczu n tristeea lui. Hubert l prsi i se ndrept spre poarta parcului. Fanfarele rsunau foarte aproape. Ajungnd n faa castelului, picherul strig: Aduce-i tore! Doi servitori alergar i Hubert deschise amndou porile. Trei vntori clri erau urmai de un picher, care avea atrnat de calul su un frumos cerb, ucis printr-o lovitur dat cu cuitul. Cei trei vntori salutar. Amice, zise unul dintre ei, cred c oamenii acestui castel sunt ospitalieri. Da, domnule baron, zise Hubert scondu-i plria. Ce, m cunoti? Nu, domnule, dar presupun c suntei unul din oamenii care au cumprat castelul de Main-Hardye. Da. i cum mi s-a spus c erau un baron i un marchiz Eu sunt baronul, zise clreul intrnd pe poart. Al cui este acest castel, amice? Suntem foarte departe de Main-Hardye i plou torenial. Domnul marchiz, stpnul meu, rspunse Hubert, m-a nsrcinat s v primesc i s v rog s v considerai ca la dumneavoastr. Foarte bine, zise baronul schimbnd o privire cu cei doi tovari ai si.

II Vntorii Vntorul care schimbase aceste cteva cuvinte cu Hubert Voisin, picherul din Bellombre, ndrept calul spre castel. Tovarii si l urmar. Ali doi valei, avnd tore, se aflau la peron. La lumina lor se putur vedea vntorii desclecnd. Primul era acela cruia picherul se adresase cu titlul de baron. Era un om de 3032 de ani, cu o figur energic i frumoas, baronul Gontran de Neubourg, cci cititorii l-au recunoscut desigur. Al doilea era lordul Blakstone i al treilea marchizul de Verne.
- 397 -

Ponson du Terrail

La Bellombre toi se supuneau ordinelor lui Hubert Voisin, care, pe lng slujba de picher, o avea i pe aceea de majordom, aa c valeii i conduser pe vntori n sufragerie. Se aprinsese un foc bun i ntr-o clip masa fu pus. Ah! zise baronul privindu-l pe Hubert, unde suntem aici prietene? i baronul, care i usca cizmele la foc, luase tonul cel mai naiv rostind aceste cuvinte. Suntei la castelul de Bellombre, domnule baron, rspunse Hubert Voisin. Ah! La domnul marchiz de Morfontaine. Foarte bine! Dar, zise marchizul de Verne, stpnul tu nu e aici? Altfel l-am fi vzut. Stpnul meu e la castel. Ah! i dac n-ar fi suferind E bolnav? Puin. Cei trei vntori prur c se mulumesc cu aceast explicaie. Atunci, zise marchizul de Verne, prezint-i scuzele noastre. Dup o jumtate de or, cei trei vntori erau la mas. Domnilor, zise baronul pe optite, dup ce se asigur c erau singuri i c nici un valet nu putea s-i aud, domnilor, absena marchizului sau, mai bine zis, grija pe care o are de a se ascunde, mi dovedete c spaima lui persist i c la Bellombre nu s-a linitit deloc. E gata totul? ntreb marchizul de Verne. Da. Trsura va sosi pe la miezul nopii, n pdure lng parc. Atunci s mncm. Eu, zise lordul Blakstone, m prind c marchizul de Morfontaine i va face apariia printre noi. Asta e foarte puin probabil, adug Gontran, dar ar fi foarte bine pentru planurile noastre. Hubert Voisin intr. El se mbrcase cu livreaua de ceremonie i inea cu mndrie un ervet sub bra. Domnilor, zise el, picherul dumneavoastr ntreab dac
- 398 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

trebuie s se ntoarc la Main-Hardye ast-sear. Tot mai plou? Toarn cu gleata. Ei bine, prietene, culc-l aici A mncat? Nu, mnnc la buctrie. i comunici, adug baronul, s fie gata de plecare mine cum se va face ziu. Da, domnule baron. Picherul voia s ias cnd se auzi sunnd clopotul. Iat, zise el, e domnul marchiz. Scuzai-m, domnilor. Era ntr-adevr clopotul din dormitorul marchizului. Acesta intrase fr zgomot pe o scar de serviciu i se nchisese n odaia sa. Tot absorbit, tot nelinitit el se ntreba cine puteau fi aceti strini care veneau astfel s-i cear ospitalitate fr ceremonie. n momentul n care picherul Hubert Voisin voia s ias din sufragerie, Gontran l opri cu un gest: Fiindc te duci la stpnul tu, zise el, d-i i crile noastre de vizit spre a ti numele oaspeilor si. i i ddur picherului trei cri de vizit. Marchizul sunase cednd spaimei sale. Vecinii erau rari pe lng Bellombre i el nu avea relaii de prietenie cu nici un castelan din mprejurimi. Inima i btea cu putere cnd intr picherul aducnd pe o tav crile de vizit ale celor trei vntori. Cine sunt aceti domni? ntreb marchizul, i cunoti? Iat crile lor de vizit. Marchizul lu una dup alta crile de vizit i le citi. Baronul Gontran de Neubourg, marchizul de Verne i lordul Blakstone nu puteau fi pentru dnsul necunoscui. Ei aparineau lumii sportului i aveau cai nscrii la curse. Marchizul de Morfontaine respir uurat. Renumele acestor oameni l linitea. Dar, zise el picherului, cum de se gsesc aceti domni n Poitou? Au cumprat pdurea i castelul Main-Hardye. Marchizul tresri. tii domnule, adug Hubert, c a trecut anul de cnd aezmintele care au luat bunurile lui Main-Hardye, n virtutea nu tiu crui testament, au fost puse n vnzare. Numai nite oameni pasionai de vntoare i puteau permite acest lux.
- 399 -

Ponson du Terrail

Aceste ultime cuvinte descreir fruntea marchizului un moment ntunecat la numele de Main-Hardye. Desigur, murmur el, nu pot s nu cobor i s salut pe aceti domni. Ar fi o necuviin fr margini! Apoi adresndu-se picherului, zise: Trimite-mi pe valetul meu, cci vreau s m mbrac. Hubert cobor n buctrie. Picherul celor trei vntori refugiai la Bellombre mnca linitit la o msu ce fusese pus lng foc, i vorbea cu servitorii din Bellombre. Picherul era un englez; biat bine fcut, avnd o barb roie i faa ciupit, vorbea destul de bine limba francez, cu toate c avea un accent englezesc. Servitorii i puneau ntrebri asupra felului cum se vneaz n Anglia i el le povestea multe cu bunvoin. Hubert Voisin intr. Antoine, zise el, du-te la domnul marchiz, care are nevoie de tine. Antoine se scul cu prere de ru. Marton, buctreasa, i zise cu naivitate lui Hubert: Iat, vd un englez pentru prima oar n viaa mea, i nu mi-a fi nchipuit niciodat ca ei s fie astfel. Proasto! rspunse Hubert, dar ce, i nchipuiai c englezii merg n patru picioare? Picherul lui Gontran rse n hohot. Are poft de mncare, zise un pstor. i bea bine! Adic, zise Hubert, ai vrea i voi s bei. Drace! Hubert surse. La Bellombre, zise el, cnd e unul care bea, toat lumea bea. Cteva priviri strlucir. Marton, urm Hubert, adu cteva sticle cu vin. Vom bea n sntatea domnului. Ah! zise englezul. Marton cobor n pivni. n buctrie nu mai erau dect cinci sau ase servitori. Ceilali se culcaser demult. Marton se ntoarse cu un vas de vin i-l puse pe mas picherului. n acest moment uraganul devenise i mai violent i una din ferestrele buctriei se deschise.
- 400 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ce timp oribil! murmur unul dintre servitori, pe cnd toate privirile se ndreptar, timp de o secund, spre acea fereastr pe care Hubert voia s-o nchid. Asta dur o clip, dar picherul avu timp s lase s cad n vasul cu vin un hap pe care l avea n mn de cteva minute. Nimeni nu observ aceasta. Marton aducea pahare. Ea le punea unul cte unul pe mas i englezul le umplea. n sntatea englezilor, zise un servitor. n sntatea francezilor! rspunse picherul i-i goli paharul. Atunci se ntoarse i valetul. Bea un pahar, i zise Hubert. Nu pot s refuz, zise Antoine la rndul su. Apoi el adug: Se pare c ploaia l-a nveselit pe stpnul nostru. Ce? zise Marton. Cnd m-am dus la dnsul, era ud pn la piele i se usca la foc ca un cine. Curioas ideea de a se plimba prin ploaie! mbrac-m, mi-a zis dnsul. Ah! i s-a mbrcat? Ca la Paris. Ce, vrea s se plimbe iar pe ploaie? Nu, a cobort unde sunt acei domni. Ei bine, zise Marton, dac le va face aceeai figur ca i nou, nu vor mai putea s mnnce, bieii oameni. Hubert Voisin o fulger pe buctreas cu o privire i i spuse: Taci, palavragioaico! du-te mai bine de mai adu un vas cu vin. Apoi Hubert, adresndu-se picherului englez, care continua s umple paharele, l ntreb: Ai mncat bine, amice? Foarte bine. Trebuie s fi umblat mult. Am clrit dousprezece ore, rspunse cu rceal picherul. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Marchizul de Morfontaine coborse, ntr-adevr n sufragerie
- 401 -

Ponson du Terrail

i, dup cum spusese valetul su Antoine, se mbrcase ca la Paris. Adic i pusese o redingot neagr i la butonier avea o panglic multicolor. Marchizul de Morfontaine era cavaler al mai multor ordine. Era un om nalt, cu umeri largi, i care se inea bine cu toi cei 60 de ani ai si. El simi c inima i bate din nou cnd trecu pragul odii i fu iar cuprins timp de o secund de temerile sale. Dar cnd i vzu pe cei trei tineri sculndu-se cu respect i salutndu-l surznd, temerile lui disprur. Redeveni omul de societate i, naintnd spre dnii, le spuse cu familiaritate. V rog, domnilor, reluai-v locurile i continuai modesta cin ce vi s-a oferit. Cei trei tineri salutar din nou i se aezar pe scaune. Marchizul continu: A fi neiertat, domnilor, c nu v-am ieit chiar eu n ntmpinare, fr scuzele pe care am avut onoarea s vi le trimit. Tonul marchizului era foarte curtenitor. nchipuii-v, urm el, c n-am vecini prin aceste locuri; mici gentilomi srci, comerciani bogai retrai din afaceri i care fac pe castelanii, iat ce este n jurul meu. Anul trecut, doamna marchiz de Morfontaine i fiica sa abia s-au putut apra de vizitele acestor domni. Am luat deci hotrrea de a nu primi pe nimeni. Hotrre foarte neleapt, zise Gontran. Cnd am auzit fanfarele dumneavoastr, relu marchizul, m-am gndit c erau unii din acei domni i am dat ordinul de a-i primi, scuzndu-m c eram indispus. Dar cnd mi s-au adus crile dumneavoastr de vizit, am priceput c fcusem o stngcie. Ah! domnule, zise Gontran. i, termin marchizul surznd, v prezint scuzele mele. Cei trei tineri se nclinar; marchizul se aez lng dnii i ncepur s converseze cu familiaritate. Ce ciudat idee, domnilor, zise n fine marchizul de Morfontaine, cci aceast ntrebare i sttea n minte de mult vreme, ce ciudat idee ai avut de a v instala n castelul de Main-Hardye! E o ruin izolat de lume. Ce vrei s facem? zise Gontran cu o voce care-l fermeca pe
- 402 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

marchiz, nu mai tim unde s vnm n Frana. E adevrat. Pdurile cad, proprietile se dezmembreaz; pdurile de la Main-Hardye n-au o valoare mare, dar sunt pline de vnat Am restaurat castelul i vom petrece acolo iarna. Toat iarna? Da. Lordul Blakstone adug surznd: Vrem s fondm o mnstire. Oh! Mnstirea clugrilor din Saint-Hubert. Pentru a deveni clugr trebuie s ai un oarecare venit, s tragi bine cu puca i s te hotrti s rmi celibatar. Ah! zise marchizul, ultima condiie e cam aspr Suntem ucii de amor, rspunse marchizul de Verne. Marchizul se gndi: Aceti trei tineri au suprri de amor. Nu trebuie s m tem de dnii. Dar, se grbi s adauge Gontran, clugrii din Saint-Hubert vor fi tot aa de ospitalieri ca i dumneata, domnule marchiz Oh! sunt sigur. i ne vei permite de a te invita la vntoare cu noi. Marchizul se nclin. Mine, zise lordul Blakstone, vnm un mistre. i cum marchizul fcu o micare: Ah! fr scuze, zise Gontran, ne-am neles, te lum cu noi. Marchizul de Morfontaine nu ndrzni s refuze. De altfel, n trista stare n care se afla, el se temea de izolare. Mai vorbir ctva timp, apoi pendula sun orele unsprezece. Atunci Gontran se ridic. Suntem aa de obosii, nct v cerem voie s ne retragem. Domnilor, zise marchizul, ntotdeauna au existat la Bellombre odi ale vntorilor. Sunt trei, care dau pe acelai coridor, n aripa sting a castelului. E zadarnic s v repet c suntei ca la dumneavoastr acas. Marchizul sun. Dup un moment, Hubert Voisin i picherul englez aprur cu lumnri. Condu-i pe aceti domni n apartamentul lor, ordon marchizul.
- 403 -

Ponson du Terrail

Apoi le spuse noapte bun oaspeilor si i se ntoarse n odaia sa. Toi servitorii castelului se culcaser. Hubert i picherul englez erau nc n picioare. Acesta din urm era lng Gontran, care i spuse lui Hubert Voisin: Poi s te retragi, prietene. Picherul meu mi servete de valet la vntoare i el m va dezbrca. Dup ce plec Hubert, marchizul de Verne i lordul Blakstone intrar n odaia lui Gontran. Atunci picherul englez ncuie ua. Ei bine! zise Gontran. Avem un mare noroc, rspunse picherul. Cum asta? Peste o or, graie unui hap de narcotic czut din mna mea ntr-un vas cu vin, toi servitorii vor dormi aa de adnc, nct vom fi stpni la castel. Bravo! Acum, tii c am un plan al castelului. Da. Nici unul din aceti dobitoci nu a recunoscut n mine pe vnztorul ambulant care a venit, acum trei zile i le-a vndut tot soiul de lucruri, i care a dormit aici. Cunosc Bellombre ca pe buzunarul meu. i spui c peste o or toat lumea va dormi? Ah! de asta sunt sigur. Picherul deschise fereastra i se uit afar. Ploaia mai ncetinise puin i vntul nu mai btea cu aceeai putere. El trase cu urechea i, ntorcndu-se spre cei trei vntori, le zise: Aud un zgomot ndeprtat, zgomotul unei trsuri. Este dnsa! zise Gontran. Am studiat bine personajul meu, urm picherul. Vei vedea dac nu semn cu dnsul. Aceste cuvinte misterioase nu-i uimir pe cei trei cavaleri ai notri. Picherul urm: Lsai fereastra tot deschis i tragei cu urechea. M duc la grajd s mi iau geamantanul n care se afl obiectele necesare pentru metamorfoza mea. i iei. Ce om! murmur Gontran privindu-i tovarii.
- 404 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

A avut dreptate, zise marchizul de Verne, nu eram n stare singuri s ieim nvingtori. Ceea ce m mir ntotdeauna, zise baronul Blakstone, e minunata iueal cu care ia toate costumele, toate fizionomiile i toate vrstele. E sigur, relu Gontran, c are cincizeci de ani cnd e cu ochelarii albatri, patruzeci n costumul medicului sir John, treizeci astzi n costumul su de picher. i, sfri baronul, vei vedea n curnd c va avea 16 ani, ca Grain-de-Sel pe timpul Dianei i al contelui de Main-Hardye. Trecur zece minute de cnd Cavalerii Nopii discutau. Deodat ua odii lui Gontran se deschise i cei trei tineri scoaser un strigt de uimire. Un tnr care era n prag spunea: Scuzai-m, credeam c generalul e aici. Acest tnr, care prea c are 16-l7 ani, era mbrcat ca un ran din Bocage. Avea pe cap o plrie mare, de sub care cdea pe umerii si un pr blond. Accentul i era acel al oamenilor din Vest. Trebuie s fim avertizai c eti dumneata, cci altfel nu te-am recunoate, zise Gontran. Scuzele mele, domnilor, continu el. Domnul general nu e aici? Iat Grain-de-Sel, aa cum ni l-a zugrvit, strig lordul Blakstone cu o sincer i naiv admiraie. Yes! zise tnrul rznd. Apoi adug: picherul doarme deja, este o mare fericire. Ah! Falsul Grain-de-Sel se dusese din nou la fereastr. Deodat se auzi un fluierat. De ast dat, murmur baronul de Neubourg, nu ne mai putem nela. M duc naintea ei, zise tnrul. i dumneavoastr, tcere i stingei lumnrile. i zicnd aceste vorbe se aplec pe fereastr i zise: Marchizul nu s-a culcat nc! ntr-adevr, fereastra marchizului de Morfontaine era luminat. Falsul Grain-de-Sel nchise fereastra i plec. Aa cum spusese, el cunotea castelul de Bellombre amnunit. El se duse la o scar de serviciu ce ddea n curte i merse pe
- 405 -

Ponson du Terrail

o alee singuratic, ce ducea la locul unde odinioar, nenorocitul conte de Main-Hardye czuse victim. Acolo sri gardul i se gsi n faa unei trsuri la care era nhmat un cal. Deschise ua cupeului spunnd: Nu te teme, sunt eu! Atunci o femeie nfurat ntr-o lung manta cobor. Falsul Grain-de-Sel i zise vizitiului: Du-te de te odihnete, tii unde i ateapt. Dup aceea, i oferi femeii braul.

III Viziunea ntre timp marchizul de Morfontaine intrase n camera sa. Ca i cei mai mari criminali care reuesc s se distreze n mijlocul unei aglomeraii, dar pe care singurtatea i sperie, marchizul, un moment linitit de veselia oaspeilor si, fu cuprins din nou de temerile sale cnd se regsi singur. Aceti oameni, cu toate numele lor aristocratice, nu erau oare agenii misterioi care l loviser deja pe vicontele de la Morlire i pe baronul de Passe-Croix? Marchizul i puse aceast ntrebare nfiorndu-se: El se aez mai nti la fereastr dar, cum i era frig, se ntoarse lng foc. Aici spiritul lui agitat i arta pe cei trei oameni cu sursul pe buze, ca pe nite rzbuntori; aci, din contr, ddea din umeri spunndu-i: Sunt nebun. Timp de o or, se plimb n sus i n jos prin odaie. Dup aceea se hotr s se urce n pat. Dar somnul nu-l prindea. Lu o carte i vru s citeasc. Doar ochii lui citeau, cci gndul i era n alt parte. De ce, se ntreba dnsul, m-au invitat s merg cu dnii mine la vntoare? Nu-mi ntind oare o curs? Marchizul de Morfontaine avea obiceiul s bea o ceac de ceai nainte de a se culca. n fiecare sear ceainicul se afla pe masa lui de noapte. Cnd fu n pat bu acea ceac. Apoi ncerc s doarm. Ctva timp nc fu prad agitaiei sale obinuite, apoi, puin cte puin l cuprinse un fel de toropeal fizic i moral. Ceea ce simi era foarte straniu.
- 406 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Ochii i se nchiser, corpul i czu ntr-un fel de amoreal. Dar spiritul su i pstr toat luciditatea. Dormea? Visa? I-ar fi fost cu neputin s precizeze. Deodat auzi un zgomot care l fcu s tresar. Era un strigt de pasre nocturn. Senzaia pe care o simi fu aa de puternic, nct l fcu s ias din toropeal. Sri din pat, deschise fereastra i se uit afar. Nu mai ploua i razele lunii strluceau printre nori. Noaptea era linitit. Am visat, i zise marchizul de Morfontaine i se culc din nou. Curnd toropeala l cuprinse din nou i el nchise ochii. Dup un sfert de or acelai zgomot se auzi iari. Marchizul mai fcu o sritur, dar toropeala fizic era aa de mare nct nu se putea scula. Visez i zise. Curnd se auzir pai pe coridor. Marchizul trase cu urechea i sesiz zgomotul. Apoi cineva btu la ua lui. nc o dat ncerc s se scoale, dar nu putu. Vru s deschid gura i s rosteasc: Intr! Nu putea ns s pronune nici un cuvnt. Marchizul deschise ochii. Visez, zise din nou. Se btu din nou, apoi ua se deschise i un val de lumin ptrunse n odaie. Atunci, printr-o sforare supraomeneasc, marchizul deschise ochii. Apru un tnr. El avea lumnare n mn i prea c umbl cu precauie. Aceast vedenie l arunc pe marchiz cu treizeci de ani n urm i printr-o nou i violent sforare, ntredeschise gura i murmur cu o voce plin de spaim: Grain-de-Sel! Falsul Grain-de-Sel inea lumnarea mai n spate, spre a-i lsa faa n penumbr. Iart-m c te detept din somn, domnule cavaler, zise el. Domnule cavaler! Erau treizeci de ani de cnd, n urma morii unchiului su, el era marchiz. Haide, se gndi marchizul de Morfontaine, a crui frunte era
- 407 -

Ponson du Terrail

udat de sudoare, e un vis urt. i, printr-o sforare suprem, voi s se ntoarc cu faa spre perete. Dar, de ast-dat toropeala fizic fu mai tare dect voina lui. Sttu nemicat, cu ochii fixai pe acela pe care l lua drept Grain-de-Sel. Falsul Grain-de-Sel relu: Generalul, unchiul dumitale, m trimite la dumneata, domnule cavaler. Marchizul viu s vorbeasc. Vocea ns i se nbui n gt. Grain-de-Sel continu: S-au btut toat ziua i toat noaptea nspre Pouzanges Albatrii au ctigat teren. Visez visez se gndi marchizul de Morfontaine. Sunt douzeci de ani de cnd unchiul meu a murit i acum nu mai exist nici albi nici albatri. Generalul, tii, domnule cavaler, generalul tie perfect de bine c domnul conte de Main-Hardye i doamna Diana Falsul Grain-de-Sel ncepu s vorbeasc cu o voce nbuit. Trebuie s-l salvm pe contele Main-Hardye; trebuie s-l salvm i pe cei doi veri ai dumitale Marchizul se lupta ca un disperat contra straniei toropeli care, mpreun cu acea apariie i mai stranie, l fcea s cread c viseaz. Generalul, domnule cavaler, s-a gndit c te vei duce n noaptea asta pn la Main-Hardye. Trebuie s-l ncaleci pe Tobby, tii calul acela Tobby murise de douzeci de ani n grajdurile din Bellombre. Haide! se gndi marchizul, e un vis. Grain-de-Sel continu: Generalul te roag deci, domnule cavaler, s te scoli ndat, s alergi la Main-Hardye i s-l aduci pe conte M duc s pun aua pe Tobby Nu adormi pn atunci! Falsul Grain-de-Sel lu lumnarea i plec. Focul se stinsese, aa c odaia marchizului era cufundat n ntuneric. Marchizul de Morfontaine nchise ochii ndat i, printr-o sforare suprem, i putu duce mna la frunte, care era ud de sudoare. Am visat m detept i zise el, ncercnd s se scoale puin. Dar toropeala l cuprinse din nou.
- 408 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

n acelai timp auzi un zgomot uor, acela al unui pas pe coridor. Apoi ua se deschise fr zgomot, o lumin nesigur, ce venea de la o lantern, se mprtie prin odaie. La lumina acestei lanterne marchizul redeschise ochii. Un om veni i se rezem de patul su. Marchizul vru s scoat un ipt de spaim. Acest om, acest nou venit, era Ambroise, valetul vicontelui de la Morlire. Ambroise avea una din acele figuri care n-au vrst i crora li se pot tot aa de bine da treizeci i cinci, ca i cincizeci de ani. Ambroise era mbrcat n livreaua sa de valet. El i puse un deget pe buze cu un aer misterios. Domnule cavaler zise el. Dar visez! se gndi din nou marchizul, nu mai sunt totui n 1832. Domnule cavaler, zise Ambroise, vicontele, vrul dumitale, m-a trimis s-i spun c totul e gata Cursa e n an husarii sunt la Bellombre contele va veni va cdea n curs. Adio cstorie el va fi mpucat! Poi s dormi linitit Noapte bun, domnule cavaler! Ambroise i lu lanterna i plec mergnd n vrful picioarelor. ntunericul cuprinse din nou camera marchizului. Lucru ciudat, cnd ntunericul domnea n jurul marchizului se prea c toropeala l prsete. nc o dat i duse mna la frunte i-i puse aceast ntrebare: Morii nvie? Marchizul nu fusese niciodat superstiios. El nu credea n nimic. Totui era Grain-de-Sel cel pe care l vzuse, Grain-de-Sel care venise s-i vorbeasc de general. De asemenea, Ambroise, care venise s se rezeme de patul su, vorbindu-i de contele de Main-Hardye, mort de douzeci de ani, i de detaamentul husarilor comandat de cpitanul Aubin, care fusese ucis la asediul din Constantine. Cu toate acestea, luciditatea marchizului era aa de mare nct el ncet s mai cread c visa. Un singur lucru putea s-i explice pn la un punct oarecare, aceast situaie ciudat. Evident, sunt visuri pe care deteptarea le ntrerupe i care continu ndat ce omul adoarme, la fel ca o pies de teatru. Antractul este deteptarea.
- 409 -

Ponson du Terrail

Dar ceea ce ncurca aceast explicaie, era toropeala pe care el o simea n toate membrele sale. Cu toate acestea, marchizul, care voia cu orice chip s fie tare, socoti c aceast toropeal era din cauza furtunii. i nchise ochii, spunndu-i: S ncercm s dormim! Mai trecur cteva momente. Deodat marchizul ascult din nou. El auzi nite gemete nbuite plnsete i suspine n zadar ncerc din nou s ias din toropeala sa, cci nu putu. nc o dat ua se deschise, de ast-dat brusc. Din nou un val de lumin ptrunse n odaie i o femeie mbrcat n negru, cu prul pe umeri, cu faa palid, intr repede n odaie. De ast dat emoia pe care o simi marchizul fu aa de violent, nct se ridic i scoase un ipt teribil. Diane! zise el. Era ntr-adevr Diane de Morfontaine, purtnd doliu dup baronul Rupert, soul ei; Diane palid, cu prul despletit i cu minile mpreunate, care se ruga cu o voce ntretiat de suspine: n numele cerului, vrule, n numele mtuii, mamei dumitale, n numele lui Dumnezeu care ne vede salveaz-l. Ea se apropie de dnsul i i puse mna pe mna lui. Deodat marchizul scoase un ipt, un ipt teribil, care fcu s rsune tot castelul i care ar fi deteptat desigur toat lumea, dac picherul englez nu le-ar fi dat acel narcotic. Mna pe care Diane de Morfontaine o pusese pe mna marchizului era ca de ghea. Era mna unei moarte. n acelai timp, lumnarea pe care Diane o pusese pe mas se stinse i ntunericul cuprinse odaia. Dup cteva minute el reui s-i mite braele i picioarele i cobor din pat. Oh! acest vis e oribil! murmur el. Merse cltinndu-se pn lng sob. Focul era stins. Apoi se tr la fereastr, o deschise i aerul rece al nopii veni s-i rcoreasc fruntea. Nu, nu, i zise el, morii sunt n sicriu. Am visat! i totui era Diane Oh! acest vis este oribil Aerul rcoros al nopii prea c risipete puin cte puin toropeala lui. Ar fi frumos, i zise el, dac a fi superstiios pn ntr-att nct s cred c morii nvie! i ntinse braele i picioarele.
- 410 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Voi cobor n parc, i zise el. n curnd se va face ziu Oh! nu m mai culc! Cut chibriturile i nu le gsi. Picherul dormea ntr-o odaie la cellalt capt al coridorului. Hubert mi va da chibrituri! i zise el. Deschise ua pe pipite i porni prin ntuneric. Dar deodat el se opri sudoarea i npdi fruntea El zri o raz de lumin trecnd pe sub o u. Ua era de la odaia generalului marchiz de Morfontaine i, de cnd generalul murise, nimeni nu locuise n acea ncpere. Deodat un geamt, care pn atunci nu venise nc, strbtu prin creierul su tulburat. Oh! i zise el, sunt jucria unei teribile comedii. i alerg la acea u pe care o deschise cu o lovitur de umr. Dar deodat se opri n prag tremurnd, cci iat ce vzu: Diane de Morfontaine sttea lng sob i un brbat i inea minile ntr-ale lui. Acest brbat era un btrn mbrcat ntr-un costum de cas. El avea prul alb i o barb crunt. Era generalul marchiz de Morfontaine. De ast-dat asemnarea era aa de mare, nct marchizul scoase un ipt i czu pe spate, murmurnd: Morii nvie! Marchizul leinase. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cnd marchizul de Morfontaine i veni n fire, se fcuse ziu i n castel se auzeau voci. Putea fi ora ase de diminea. Marchizul, n cma i n picioarele goale, era ntins pe coridor lng acea u pe care n cursul nopii o deschisese cu o lovitur de umr, dar acum ua era nchis. Se scul, ncerc s-i adune gndurile i ncepu s tremure. Toate acestea erau adevrate sau era vis? Dar atunci cum se afla el culcat pe coridor? Instinctul l sftui pe marchiz s se refugieze n odaia lui. Fereastra pe care el o lsase deschis era nchis. Apoi el i aminti c n zadar cutase chibriturile i acum se afla o cutie ntreag pe masa lui de noapte. Nimic n camer nu era n dezordine. Marchizul se mbrc ntr-un costum de diminea i se rentoarse pe coridor. Ua odii generalului era ncuiat cu cheia.
- 411 -

Ponson du Terrail

Cheia, i aminti marchizul, trebuia s fie agat mpreun cu altele ntr-un dulap din odaia lui. Se ntoarse, deschise dulapul, gsi cheia i se duse s deschid ua. Nici o urm de spargere nu era pe u, i el vzu odaia generalului aa cum fusese lsat la moartea lui. Fiecare mobil era la locul ei. Dar am vzut totui foc n sob! strig marchizul, alergnd la sob. Aici nu se afla nici urm de cenu. Zgomotul unei ui ce se deschidea, l atrase din nou pe marchiz pe coridor. Era Hubert Voisin, care se sculase. Ah! iat-te, zise marchizul. Da, domnule. Ai dormit noaptea asta? Perfect, domnule. Eram aa de obosit i n-ai auzit nimic? Nu, domnule. S-a petrecut ceva extraordinar la castel? ntreb cu naivitate Hubert. Nu, zise cu bruschee marchizul. Furtuna, iat totul. Cnd e cineva obosit cum eram eu, nu aude nici furtuna. i aceti domni? Nu i-am auzit nc Marchizul fu cuprins din nou de spaim. Nu vor fi dnii, i spuse el Dar nu putu s-i termine cugetarea; i aminti de imaginea Dianei i de aceea a generalului. Nu, nu, i spuse el, sau am fost victima unei teribile halucinaii, sau morii revin spre a ni se prezenta. Palid i nfiorat, marchizul nchise ua odii unchiului su. El voia tocmai s intre n odaia lui, cnd o voce clar i sonor intona la cellalt capt al coridorului cntecul de vntoare al mistreului: Mistreul fuge de noi S-l ntmpinm cu curaj Cu noi nu e de glumit n curnd l vom ucide. n acelai timp, ua odii ocupat de Gontran de Neubourg se deschise i marchizul l vzu aprnd pe baron mbrcat n costumul su rou de vntoare. Bun dimineaa, domnule marchiz, zise el mergnd spre
- 412 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

dnsul. Am dormit ct se poate de bine. Paturile din castelul dumitale sunt foarte confortabile. i Gontran, ridicnd asupra marchizului o privire sincer, i ntinse mna. Marchizul i-o strnse. Gontran urm: M prind c leneii mei amici dorm nc ntr-adevr! zise marchizul, a crui voce era micat. Ah! continu Gontran, asta dovedete c oamenii de vrsta noastr, dac rezist la oboseal, au somnul greoi. Am vnat ieri toat ziua, am fost udai de ploaie pn la oase i, fr gentila dumitale ospitalitate, am fi rtcit o parte a nopii prin aceste pduri nesfrite ce despart Bellombre de Main-Hardye. Pe cnd el termina aceste gentile cuvinte, ua odii lordului Blakstone se deschise. La fel ca i Gontran, tnrul baron era mbrcat n costumul su de vntoare. De Verne doarme nc, zise Gontran ducndu-se s bat la ua lui. Tnrul marchiz, n cma, veni s deschid. Cum, zise el, baroane, este ora de plecare? n curnd. i, ntorcndu-se spre marchizul de Morfontaine, Gontran adug: Ah! tii c te lum cu noi? Dar murmur marchizul. Oh! fr scuze! un gentilom n-are dect cuvntul su, domnule. E adevrat. i ne-ai fgduit. M nvoiesc. Deci trebuie s te execui. ntlnirea este la luminiul numit Duc, la dou leghe de aici, la ora 10 fix. Valeii notri cu cinii vor fi acolo la orele nou i jumtate. Marchizul mai voia s se apere, dar o reflecie l opri. Evident! i zise el, am fost victima unei halucinaii, care trebuie s provin dintr-o surescitare nervoas. Dac alerg clare o zi ntreag, voi dormi la noapte fr vise. Cu toate acestea, el i puse urmtoarea ntrebare lui Gontran: Nu vom merge pn la castelul Main-Hardye, dac locul de ntlnire este la mijlocul drumului? Nu, desigur. Marchizul de Morfontaine respir.
- 413 -

Ponson du Terrail

Dac mistreul, relu Gontran, va alerga spre Bellombre, vom veni s lum masa tot la dumneata Bravo! Dac, din contr, ia drumul opus, vei prnzi la Main-Hardye. Marchizul nu ndrzni s refuze. i, ntorcndu-se spre Hubert, i zise: Ai un cal potrivit? Da, am unul care fuge ca vntul. Pune aua pe el i d ordin s se pregteasc masa. La ora opt fix, marchizul de Morfontaine era mbrcat n costumul de vntoare i lua masa cu oaspeii si. Hubert i picherul englez erau deja pe cai. n momentul n care marchizul de Morfontaine se urca pe cal i lua loc alturi de lordul Blakstone, auzi doi servitori vorbind cu jumtate de voce n curte. Unul spunea: Niciodat n-am dormit ca azi noapte. Am visat c eram legat de mini i de picioare. Marchizul tresri i se gndi la acea toropeal care l cuprinse. Cellalt servitor rspunse: Tot aa i eu. Am visat c eram legat ntr-un sac. Un moment marchizul avu pofta s descalece. Dar Gontran ieise deja n curte i suna trompeta pentru plecare. Atunci marchizul i zise lordului Blakstone, care tocmai i aprindea o igar: Eti superstiios, milord. Depinde. i englezul se uit linitit la marchiz. De ce m ntrebi asta? Crezi c morii nvie? Marchizul articul aceast ntrebare cu un fel de spaim. Englezul tcu un moment i faa lui se ntunec. Da, zise el. Cum! admii c un om mort i ngropat de mult vreme poate s ias din mormntul lui i s revin n locurile pe care le-a locuit? Aa ceva s-a vzut de multe ori, rspunse englezul cu atta convingere, nct l sperie pe marchiz.

- 414 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

IV Portretul Cavalerii mergeau doi cte doi. nainte erau cei doi picheri. n spatele lor, Gontran i marchizul de Verne. Lordul Blakstone i marchizul de Morfontaine rmseser puin mai n urm. Cortegiul se afla pe marea alee a parcului din Bellombre. Lordul Blakstone relu: Da, asta s-a vzut adeseori, morii revin sunt unii care ies din mormntul lor spre a veni s termine pe pmnt unele afaceri pe care moartea lor subit i-a mpiedicat s le termine. Marchizul ncerc s surd a nencredere. Rzi? zise lordul Blakstone. Drace! murmur marchizul cu o emoie ru ascuns. Ei bine! i voi cita un exemplu, i nc un exemplu teribil! Adevrat? rspunse marchizul. Am fost martor. Ai vzut un mort ieind din mormntul su, milord? Da. Ah! d-mi acel exemplu Asta s-a petrecut acum 10 ani. n satul Westmorely, n inutul Sussex. i dumneata erai acolo? La Westmorely unde se afl castelul meu, iar aceast apariie a avut loc n castelul meu. i dumneata ai vzut-o? Desigur O sudoare rece umezi tmplele marchizului. Totui el ncerc s surd i, ntorcndu-se pe jumtate n a, zise: Ascult, milord. Englezul relu: Castelul Westmorely este o veche locuin istoric. El a rezistat asediilor i Iacob al II-lea s-a culcat n el. Acest pretendent la tron a venit ntr-o sear, cnd l urmreau organitii, s bat la poarta castelului. Fostul su proprietar era un unchi al meu sau, mai bine zis, un vr primar al tatlui meu. Adic un unchi dup moda breton, observ marchizul.
- 415 -

Ponson du Terrail

ntocmai. i englezul continu: Lordul Galwy, acesta era numele su, avea un nepot, un stricat, care tria n Frana, fiind forat de creditorii si s prseasc Anglia. Acest nepot se numea Ralph. El era cel mai apropiat motenitor al lordului Galwy, dar lordul spusese la toat lumea: Nepotul meu este un stricat, care nu va avea nici un ban din motenirea mea. Voi lua ca motenitor pe lordul Blakstone, vr cu mine. S-a ntmplat ca ntr-o diminea lordul Galwy s fie gsit mort n patul su. Un medic a declarat c el a murit de apoplexie Lordul Blakstone se ntrerupse spre a face aceast reflecie: E tiut, marchize, c apoplexia este moartea unui om bine hrnit. Un perfect gentilom, care are de motenit, trebuie ntotdeauna s conteze pe apoplexie Moarte fulgertoare! adug marchizul, ncercnd s surd. Lordul Blakstone relu: Un al doctor, din contr, a pretins c mortul ncetase din via n urma unui anevrism. Un al treilea s-a pronunat pentru aort. Trei medici n consult mi-au dat ntotdeauna impresia unei lumnri pus ntr-un curent de aer. Lumnarea se stinge i se face ndat ntuneric. Un om al legii constat decesul printr-un proces verbal i lordul Galwy fu nmormntat. Dup moarte servitorii, care tiau inteniile defunctului, rscolir castelul spre a gsi un testament, dar fr succes. Cu toate acestea, ei aveau convingerea c acest testament exist. Dar s-a cutat n zadar, nu s-a gsit nimic i Ralph sosi spre a-i lua n primire motenirea. Venisem la Westmorly i m aflam nc acolo cnd sosi Ralph. El m privi cu rceal i mi spuse: Rumoarea public te ddea ca motenitor al unchiului meu; dar nu m vei acuza, cred, c am fcut s dispar un testament. Sosesc din Frana i erai aici naintea mea. Bine, i-am rspuns cu aceeai rceal, voi pleca mine. ntr-adevr, am ordonat servitorilor mei s-mi fac bagajul i, dup ce am mncat n odaia mea, m-am urcat n pat, hotrt s iau trenul expres ce venea din Edinburg. M culcasem de o or
- 416 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

i ncepeam s adorm, cnd auzii un zgomot uor care m fcu s deschid ochii. n acelai timp o mare lumin nvli n odaia mea, lumin supranatural i care nu venea nici de la o lumnare, nici de la o lamp. Atunci o u se deschise fr zgomot i intr un om, care m fcu s scot un ipt. Era lordul Galwy sau, mai bine zis, fantoma lui. Fantoma era foarte palid i mergea ncet. Veni la mine i, surznd, m privi cu dragoste. Apoi mi fcu semn s-l urmez i o for necunoscut, misterioas m constrnse s m supun lui. M-am sculat deci i am urmat-o, mbrcat numai n cma. Mergeam la o distan de doi pai. Ea m conduse astfel pn la ua odii ocupate de Ralph i, tot ca celelalte, aceast u se deschise. Deodat sir Ralph, care dormea, se scul, zri fantoma, scoase un strigt teribil i czu n genunchi. Iertare! iertare! murmur el, iertare, unchiule! Fantoma l intuise sub privirea sa. El se apropie de sob, n care se afla o grmad de cenu, lu un pumn i o risipi pe mas. Atunci se petrecu un lucru straniu i mai supranatural dect tot ceea ce vzusem. Cenua albi puin cte puin, se mpreun i form o foaie de hrtie acoperit de o scriitur mare. Fantoma mi fcu semn, m aplecai pe mas i citii: Cum pot s mor dintr-un moment ntr-altul, scriu aici ultimele dorine. Numesc ca legator universal pe vrul meu, lordul Blackstone, marchiz de Galwy. Lordul Galwy. Am priceput c testamentul fusese ars. Sir Ralph era n genunchi, tremurnd sub privirea fantomei ca un condamnat care ateapt cuitul ghilotinei. n acest timp hrtia pli, literele disprur ncetul cu ncetul i, n curnd, nu mai fu pe mas dect o grmad de cenu. Atunci fantoma i fcu un semn lui Ralph i, sub imperiul acestei voine suverane, sir Ralph se scul, se apropie de un birou, pe care l deschise. n acest birou era toc i hrtie. Fantoma puse un deget pe hrtie i, deschiznd ua, zise: Scrie, asasinule!
- 417 -

Ponson du Terrail

Sir Ralph lu condeiul, tot dominat de aceast voce de dincolo de mormnt. Fantoma dict: Astzi 17 septembrie 184, hotrt a m sinucide, sunt bolnav de pleen, mi fac testamentul, instituind pe vrul meu, lordul Blackstone ca legatar universal. i orict de mare fu sforarea pe care o fcu, sir Ralph se vzu constrns s se supun, scrise i iscli. Fantoma trase atunci sertarul unei mese n care se aflau dou pistoale ncrcate, le lu i le puse n tcere pe mas. Dup aceea mi fcu din nou semn s-l urmez i ieirm din odaie, lsndu-l pe sir Ralph nnebunit de spaim. Lumina supranatural se afla mereu n faa noastr. Fantoma m fcu s cobor la catul de jos al castelului, s strbat curtea i ajunserm la capel. Acolo fantoma se opri pe piatra ce acoperea mormntul su, mi fcu un semn de adio cu mna, apoi lumina supranatural se stinse i fantoma dispru. Am ieit din capel pe pipite i m-am dus n odaia mea, unde am fost cuprins de un somn letargic. La rsritul soarelui, detuntura unei arme de foc m detept. Am srit din pat i am auzit mare zarv n castel. Sir Ralph i zburase creierii, lsnd o scrisoare ctre mine, nsoit de testamentul pe care l dictase fantoma. Scrisoarea cuprinde aceast destinuire: Am sosit la Westmorely, ntr-o sear, deghizat ca vnztor ambulant. Mi s-a dat ospitalitate. n cursul nopii l-am asasinat pe unchiul meu n aa fel ca s nu las urme despre crim. Dup ce termin, lordul Blakstone l privi pe marchiz. Acesta era palid ca un spectru i se cltina n aua lui. Dumnezeule, zise lordul, povestirea mea te-a impresionat aa de mult, marchize? Ah! murmur marchizul de Morfontaine, povesteti de minune istoriile fantastice, dar Dar nu crezi? E greu! Cu att mai bine pentru dumneata, rspunse lordul. Ah! las-m s gonesc aceste amintiri, cci iat cel mai radios soare de noiembrie ce se poate vedea i iat-ne ajuni la ntlnire. ntr-adevr, caii intrau ntr-un lumini numit Duc. Gontran i cei doi camarazi schimbar o privire rapid, desemnndu-l pe
- 418 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

marchiz. Marchizul de Morfontaine era palid i continua s se foiasc pe a. Desigur c, dac ar fi ndrznit, ar fi dat pinteni calului i ar fi plecat n galop. Numai respectul omenesc l-a reinut. Vntoarea ncepu. Mistreul era ascuns ntr-un tufi din pdure. Cinii l-au atacat cu furie i l-au pus pe goan. Prerea pe care Gontran de Neubourg o emisese diminea, c vnatul va fugi nspre Bellombre nu se confirm deloc. Mistreul porni nspre Main-Hardye i marchizul alerga condus de calul su, fr a se gndi prea mult la situaia sa. Mistreul era tare nverunat i-i alerg timp de cinci ore. Marchizul de Morfontaine avea aproape 60 de ani i era un excelent clre. Acea furie francez, care-l cuprinde pe vntorul cel mai linitit, l cuprinse i pe dnsul. El asist la atac, fr s se mai gndeasc la teribilele halucinaii din cursul nopii i la oribila povestire a lordului Blakstone. Numai dup ce animalul fu ucis printr-o lovitur cu cuitul, marchizul se dezmetici puin. Ei bine, marchize, i zise Gontran, cum gseti cinii notri? Foarte buni, baroane. i picherul meu? De asemenea. A ucis mistreul cu o precizie minunat. Dup atac, vntorii desclecar. Lordul Blakstone scoase din sacul su o sticl i o ddu pe rnd la toi. Haide, domnilor! zise Gontran, pe cai. Suntem la cinci leghe deprtare de Main-Hardye i tii c nu se mnnc bine dect dac ne aezm devreme la mas. Cuvntul de Main-Hardye i aminti marchizului de toate spaimele sale, dar el se stpni i, cum nu gsea nici un pretext spre a refuza invitaia, se urc pe cal suspinnd. Cu toate acestea povestirea lordului Blakstone l urmrea. El fcu drumul n tcere i Cavalerii Nopii preau c respect reveria lui. Dup trei ore se zri castelul de Main-Hardye printre arborii pdurii. Soarele disprea. Domnule marchiz, zise Gontran ntinznd mna, am restaurat puin castelul, adic l-am fcut pe jumtate n stare
- 419 -

Ponson du Terrail

de locuit, dar lordul Blakstone este un mare amator de pictur i a vrut s lase faada aa cum e, gurit de gloane. Lordul Blakstone a fcut foarte bine, rspunse marchizul. Castelul de Main-Hardye a susinut un asediul memorabil n 1832. Asta ni s-a spus i nou. Un asediu de care se va vorbi mult vreme n ar. i aminteti de el? Eram atunci la Bellombre, la unchiul meu, generalul. Domnul de Main-Hardye n-a fost ucis atunci? ntreb Gontran cu o naivitate care l liniti pe marchiz. Nu, rspunse marchizul de Morfontaine, el a murit n nchisoare, n ajunul zilei n care trebuia s fie executat. Iart-m, domnule marchiz, adug lordul Blakstone, dac nu tiu istoria precedentului proprietar al castelului de Main-Hardye; dar am sosit numai de trei zile i intendentul baronului s-a nsrcinat cu cumprarea i restaurarea castelului. Ah! zise marchizul de Morfontaine respirnd. Apoi marchizul fcu aceast reflecie: Desigur aceti oameni nu cunosc nimic i n-am de ce s m tem de dnii. Nu se mai afla la Main-Hardye nici unul din vechii servitori. Aceia pe care marchizul i gsi n curte veniser din Paris. Masa era pus i toi patru luar loc. Era ora ase. Linitit cu totul, marchizul de Morfontaine discut cu aprindere. El mnc i bu cu mare poft. Niciodat, timp de mai multe secole de cnd dura ura dintre Main-Hardye i Morfontaine, un Main-Hardye nu venise la Bellombre, nici un Morfontaine la Main-Hardye. Marchizul nu cunotea deci castelul dect c-l vzuse de departe, trecnd prin pdure. Astfel, cnd dup masa, care se prelungi pn la ora zece, graie cafelelor, lichiorurilor i igrilor, Gontran i spuse: Te voi conduce n apartamentul dumitale, marchizul nu avu nici o obiecie. El se scul cltinndu-se puin, cci vinurile pe care le buse din abunden ncepuser s i se urce la cap, i-l urm pe Gontran care lu o lumnare de pe mas i deschise ua sufragerie. Ei urcar astfel pe scara cea mare, pn la primul
- 420 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

etaj. Gontran deschise ua. Iat-te la dumneata, zise el. Marchizul se afla n pragul unei mari odi. Patul de stejar era pus chiar n faa sobei, iar alturi de sob marchizul zri un obiect care l fcu s tresar. Era un mare portret n picioare, n mrime natural. Acest portret era acel al unui tnr de 2728 ani. O batist stropit de cteva picturi de snge i acoperea fruntea El avea puca atrnat de umeri i pistoalele la bru. Era portretul contelui de Main-Hardye, aa cum era mbrcat n noaptea cnd venise la Bellombre s-o vad pe scumpa lui Diane. Vederea acestui portret l fcu pe marchiz s tresar. Ah! i zise Gontran, acesta este portretul contelui de Main-Hardye. l cunoteai, marchize? L-am vzut o dat Seamn? Foarte mult. Bun seara, marchize. Gontran puse lumnarea pe sob i plec. Marchizul, palid i tulburat, sttea n picioare cu ochii aintii asupra acelui portret. Spaima l cuprinse din nou i vru s fug. Dar oboseala i beia, triumfar asupra spaimei. El se trnti mbrcat pe pat i ncerc s adoarm. Timp de o or somnul nu se lipi de el. Stinsese lumnarea, dar flacra focului lumina vag portretul i uneori marchizului i se prea c pnza nvia i se agita, uitndu-se cu o privire amenintoare la dnsul. n fine, oboseala nvinse i marchizul adormi. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . n castelul de Main-Hardye, la captul scrii, se afla un ceasornic care suna orele cu un zgomot lugubru. Acest ceasornic se afla lng odaia ocupat de marchiz. La miezul nopii vibraiile ceasornicului l deteptar pe marchizul de Morfontaine. Focul tot mai ardea. Marchizul tresri auzind c sun miezul nopii i-i zise c aceasta e ora fantomelor. n acelai timp, ochii lui se uitar la portret i-i nbui un
- 421 -

Ponson du Terrail

ipt de spaim. Portretul dispruse i nu rmsese agat pe zid dect rama.. n acelai timp, un zgomot uor se auzi ntr-un col al odii. Marchizul speriat se ntoarse. Un om cu faa la fel cu aceea din portret sttea la o distan de doi pai de pat, cu braele ncruciate pe piept, i uitndu-se provocator la marchiz. Acest om nu avea ns nici puca pe umr, nici pistoalele la bru, dar avea capul nvluit ntr-o batist nsngerat i sub bra inea dou spade.

V Duelul Sir Ralph, asasinul lordului Galwy, nu simise desigur o spaim mai mare la vederea fantomei victimei sale, dect aceea pe care o simi marchizul de Morfontaine n acest moment. Timp de un minut, cel ce semna att de bine cu defunctul conte de Main-Hardye sttu nemicat, fulgerndu-l pe marchiz cu privirea. Apoi fcu un pas nainte i marchizul disperat scoase un nou ipt. Apariia deschise atunci gura. Cavalerule de Morfontaine, zise ea, dac morii pot uneori s ias din mormntul lor, nu le e permis s mearg peste tot locul. Astfel eu nu puteam s revin n fiecare noapte dect n acest castel i de aceea te atept de douzeci de ani Accentul cu care apariia pronun cuvntul atept nghe inima marchizului. Apariia mai fcu un pas. Asasinule! zise ea, tu mi-ai dat lovitura de pumnal, n ajunul execuiei mele, atunci cnd tiai c generalul obinuse graierea mea! Asasinule! tu ai pilit balustrada balconului de unde a czut Diane i copilul ei. Houle! continu apariia, tu ai fcut-o pe fata mea s dispar spre a-i lua motenirea. Apariia ntinse apoi mna i fcu un gest imperios. Scoal-te! zise ea. Marchizul, stpnit de aceast voin supraomeneasc, se scul i cobor din pat. Apariia arunc una din spade la picioarele sale. Ia aceast arm, zise ea, va fi prima dat n viaa ta cnd vei avea o lupt leal. Dinii marchizului clnneau.
- 422 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Dar ia aceast spad! strig apariia cu putere. i mai fcu un pas, apropiind vrful spadei sale de faa marchizului. Se petrecu atunci un lucru care, cu toate c era natural n alt mprejurare, devenea straniu acum, cci marchizul era convins c avea n faa sa un om ieit din mormnt. i n loc s fug, s cad n genunchi i s cear iertare, marchizul, simind pe obrazul lui vrful spadei, se aplec, lu spada i strig: A muri pentru a muri! M voi apra, cel puin! Atunci, regsind un fel de energie, fcu un pas napoi i se puse n gard. Ah! zise apariia, ai mai mult inim dect credeam, marchize. i armele se ncruciar. Apariia continu: Dumnezeu mi-a permis s-mi reiau corpul pentru o or, s redevin om ca i tine, un om cum am fost, nainte de a face tu din mine un cadavru. Timp de o or sunt om i mi-e sete de sngele tu. mi trebuie pn la cea din urm pictur. i apariia l atac pe marchizul de Morfontaine cu furie i, de dou ori, n cteva secunde, vrful spadei sale atinse umrul marchizului. Acesta din urm ncepu s se retrag. Camera era vast. Era una din acele odi feudale n care membrii familiei Main-Hardye fcuser scrim de attea ori. Ah! te dai napoi, marchize, zise fantoma. El se btea cu furie. i fantoma continu: Dac spada ta mi va strpunge corpul, voi cdea, i ora pe care Dumnezeu mi-a acordat-o va fi scurt. Asta e tot ce am de pierdut, marchize. Dar pe tine, dac te ucid, i te voi ucide, pe tine care ai asasinat, ai furat, care ai negat pe Dumnezeu, te ateapt chinurile iadului i ca i cum aceste cuvinte ar fi fost o invocare, o mare lumin nvli n odaie. Zidul n faa cruia se afla marchizul se deschise i o flacr palid apru. Marchizul se retrase palid i cu privirea rtcit. Dar spada rzbuntoare l urmrea. n acel moment marchizul auzi un zgomot de vase ce se loveau.
- 423 -

Ponson du Terrail

Iat demonii care vin s-mi ia sufletul. Brusc l cuprinse o spaim teribil i, azvrlind spada, czu n genunchi, mpreunndu-i minile i murmurnd: Graie! graie! Fantoma avu un rs sarcastic. mi ceri iertare? zise fantoma. Dar tu m-ai iertat pe mine? Ai avut tu mil de amorul meu, de lealitatea mea, de bravura mea? Ai fost tu micat de cavalereasca lealitate a acelui gentilom care murea pentru regele su? i dac a fi singura victim! Iertare, iertare! murmur btrnul. Iertare, zise batjocoritor fantoma, ai iertat-o tu pe Diane! N-ai asasinat-o tu? Oh! mi pare ru! mi pare ru! murmur marchizul. Ai iertat-o tu pe fata mea? mai spuse fantoma. Haide, ia spada i apr-te, cci acela care s-a numit Main-Hardye nu poate ucide un om dezarmat. Dar marchizul continua s se trasc n genunchi, cu ochii fixai la flcrile palide ce nvleau n odaie, cu urechea aintit spre zgomotele ce se auzeau. Oh! mi pare ru! spunea el, m ciesc voi reda averea furat Fantoma se ddu un pas napoi. Vei reda averea furat dac te las s trieti? ntreb fantoma. Da da jur! Scoal-te atunci. i stpnit de aceea voin superioar, marchizul se scul. Apoi fantoma i art cu un deget o mas pus ntr-un col. Pe aceast mas se afla un toc, cerneal i o foaie de hrtie. Isclete acest act dac vrei s trieti! ordon fantoma. i marchizul, nvins, se apropie de mas, lu condeiul i iscli fr s citeasc. Deodat flcrile se stinser i zidul se nchise la loc. n acelai timp se deschise o u, lsnd s se vad o lumin alb i n aceast lumin apru Diane de Morfontaine spunnd; Cavalerule de Morfontaine, dac vrei ca i Dumnezeu s te ierte dup cum te iertm noi, ciete-te, cina conduce la cer i la virtute. Apoi lumina se stinse, Diane dispru i totul reintr n ntuneric!
- 424 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cnd se fcu ziu, marchizul de Morfontaine era tot n genunchi. Cina atinsese aceast inim de bronz, el se ruga. Portretul i reluase locul n rama sa; dar hrtia pe care marchizul o isclise dispruse. Nu mai rmseser ca dovad a luptei pe care o avusese dect cele dou spade, din care una era nroit n sngele lui. Dup care acest om se scul i iei din odaie. Pe scar l ntlni pe Gontran, care i spuse: Unde te duci, cci abia s-a fcut ziu? M duc la mnstire s atept ora morii mele, rspunse marchizul, al crui pr crunt devenise alb ca zpada! * * * A doua zi dup lupta de la Solferino, adic dup doi ani de la evenimentele pe care le-am povestit, doi ofieri discutau n cortul lor. Era ora opt seara. Unul dintre ei purta uniforma de husari, cellalt era cpitan de vntori pedetri. Primul se numea Victor de Passe-Croix, cellalt se numea Paul de la Morlire. Sergentul major din lagr veni n cortul lor. Ah! strig Victor, iat tiri din Frana! i numele iubite ale mamei i surorii sale i revenir pe buze. Domnilor, zise sergentul major, este cte o scrisoare pentru fiecare. Aceea pe care o primi Victor venea din Sologne. Baroneasa de Passe-Croix scria fiului ei: Scumpul meu copil, i anun cstoria scumpei noastre Flavia, sora ta, cu baronului Ren Victor scoase un ipt. Iat, i zise el lui Paul, citete! Dar Paul nu auzi nimic, el era absorbit de citirea scrisorii pe care o deschise i minile lui tremurau. Aceast scrisoare era din Paris i isclit de baronul Gontran de Neubourg. Baronul
- 425 -

Ponson du Terrail

scria: Scumpul meu Paul, Las-m mai nti s te felicit de avansare i s-i anun cel dinti c eti numit cavaler al Legiunii de onoare. Apoi las-m s-i dau veti din Paris. n urma evenimentelor peste care voi trece, scumpul meu Paul, cci nu vreau s-i tulbur bucuria ce i-o va produce scrisoarea mea, amicii mei i eu am fcut jurmntul de a cltori timp de doi ani. Avem nevoie s ne vindecm, cci cu toii iubeam i ghiceti, fr ndoial, iubeam aceeai femeie. Fiecare din noi, s-a ntors acum cincisprezece zile. Lordul Blakstone s-a cstorit cu vara sa, lady Durfort. Marchizul de Verne s-a cstorit cu vara sa, domnioara dAngelissel. Chenevires a gsit o provincial foarte drgu i eu, prietene, am descoperit aceast perl rar, care se numete o orfelin. nchipuiete-i c aveam n adncul inimii mele un secret pe care-l surprinsesem, c aceast femeie pe care toi o iubeam, nu iubea dect pe unul din noi, i c de mult inima ei prsise Parisul, cci dnsul nu mai era acolo. A doua zi dup sosirea mea, m-am dus s-o vd. tii c ea locuiete mpreun cu Grain-de-Sel. Triete foarte retras, nu iese dect dimineaa. Vzndu-m mi-a ntins mna i mi-a spus: Ei bine! ai tiri despre dnsul? Vocea i tremura i faa i se roi. A fost numit cpitan, i-am rspuns. Privirea ei strluci. Deja! zise ea cu entuziasm. Va fi decorat peste cteva zile Ea i mpreun minile: Dumnezeu e bun! zise dnsa. i apoi am vzut fruntea ei ntunecndu-se i faa ei artnd o vie nelinite. Dar, mi spuse ea, acest rzboi e teribil! Da. Dac va fi ucis? i vocea ei era aa de tremurtoare, nct am priceput ct de
- 426 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

mult te iubea. Era momentul de a da lovitura cea mare. Asta caut i dnsul! rspunsei. Oh! Dumnezeule! zise ea plind. Dar de ce vrea s moar? Greelile printeti sunt oare i ale sale? Nu e dnsul generos, brav, nobil i bun? Oh! fr ndoial dar are n adncul inimii o durere care va fi poate etern i de care numai moartea l va vindeca. Domnule de Neubourg! Ea m lu atunci de mini i mi spuse foarte micat: Crezi asta? Cred c el te iubete, am rspuns. Ea scoase un ipt i i ascunse faa n mini. Dou lacrimi curser pe faa ei. Timp de cteva minute sttu nemicat i tcu, ca i cum ar fi fost cufundat ntr-o reverie dureroas. Apoi ea mi spuse: Domnule baron, de doi ani plng i m rog. Mult timp am fost fr speran, cci mi se prea c era ntre noi o prpastie. Dar, ntr-o noapte, mama mi-a aprut n vis am vzut-o cum te vd i ea l inea de mn. Iubii-v, mi-a spus dnsa, v dau voie. Dar i-am spus atunci, Te rog, domnioar Ei bine! s se ntoarc! scrie-i! Ai priceput acum, scumpul meu Paul, aceast femeie care iubete, este Daniela; acest om care o iubete i care vrea s moar, eti dumneata Deci, fiindc ea vrea, ntoarce-te! Fericirea v ateapt, n fine Prietenul dumitale Baronul Gontran de Neubourg. * * * Trei sptmni dup pacea de la Villafranca, un tnr ofier se cstorea n biserica Saint-Thomas-dAquin. Era cpitanul Paul de la Morlire, care se cstorea cu Daniela, vara sa. Martorii ginerelui erau baronul Gontran de Neubourg i vicontele Arthur de Chenevires. Martorii Danielei erau lordul Blakstone i cpitanul invalid Grain-de-Sel.
- 427 -

Ponson du Terrail

Cu dou zile nainte, Andreevici, adic baronul Gaston Ren, se cstorise n aceeai biseric cu domnioara Flavia de Passe-Croix. Victor era cpitan i va fi curnd naintat maior. Dar Rocambole? A murit sau triete? Nimeni nu tie El a vrut s sfreasc tot aa cum ncepuse, n mister Rocambole e, de aici nainte, o legend.

Sfritul episodului Testamentul lui Grain-de-Sel din seria CAVALERII NOPII

STRUCTURA SERIEI CAVALERII NOPII 1. Manuscrisul unei mti (Le manuscrit du domino) 2. Ultima apariie a lui Rocambole (La dernire incarnation de Rocambole) 3. Testamentul lui Grain-de-Sel (Le testament de Grain-de-Sel)

- 428 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

NUME PERSOANE FRECVEN MARE . Albert de Verne marchiz membru al C.N. . Albert Morel . Andreevici . Arthur de Chenevires viconte membru al C.N. . Baptistin . Bellecombe, Roger de Bellecombe ofier de marin . Bernard . Bertrand . Blakstone lord membru al C.N. . Brunot, Octav Brunot . Cardassol, Octav de Cardassol . Charles de Valserres . Daniela, Danielei fiica Dianei de Morfontaine . Flavia, Flaviei . Fromentin . Gontran de Neubourg baron membru al C.N. . Grain-de-Sel . Montalet, Amaury de Montalet . Montalet, Raoul de Montalet . Morfontaine general, marchiz . Nancery, Felix de Nancery, . Passe-Croix, Victor de Passe-Croix . Ren Gaston, Marie-Gaston . Ren Lucien, NUME PERSOANE FRECVEN MIC . Alexandre . Ambroise valet . Andrei Petrovici, Caterina Petrovna
- 429 -

Ponson du Terrail

. . . . . . . . . .

dEstournelle conte Durocher vduva pseudonim contesa dEstournelle Hector, conte de Main-Hardye John Paul de la Morlire fiul lui vicontele de la Morlire Perckoff Pithiviers Raymond de Luz, Blanche de Luz sora lui Raymond Renaud, baronul Renaud martor duel Roger de Bellecombe

NUME ANIMALE . Fanchette ceaua lui Victor . Neptun calul lui Victor . Petit-Gris armsar valetului Bertrand. NUME LOCURI: STRZI CARTIERE - MAHALALE . Donzy sat . Martinire, Martinirei domeniu . Michodire (strada) biroul lui Rocambole . Nantes ora . Poitou domeniu . Rigoles domeniu . Rolland (pdurea) . Rousselire . Saint-Antoine mahala, cartier . Saint-Cyr academie militar . Saint-Germain (foburgul) . Saint-Honor mahala, cartier . Saint-Lazare (strada) . Sologne inut, regiune . Taitbout (strada) NUME LOCURI FRECVEN MIC . Belle-Isle . Bellombre (castelul marchizului Morfontaine) . Berri . Chambord . Loire . Motte-Beuvron . Nouan,
- 430 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

. Orlans, dOrlans, . Saint-Guillaume (strada) . Vierzon

NOTE . saint-cyrien absolvent de Saint-Cyr

Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul

I II III IV V VI VII VIII IX X XI XII XIII XIV XV XVI XVII


- 431 -

Ponson du Terrail

Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul

XVIII XIX XX XXI XXII XXIII XXIV XXV XXVI XXVII XXVIII XXIX XXX XXXI XXXII XXXIII XXXIV XXXV XXXVI XXXVII XXXVIII XXXIX XL XLI XLII XLIII XLIV XLV XLVI XLVII XLVIII XLIX L LI LII LIII LIV LV LVI LVII LVIII
- 432 -

CAVALERII NOPII Testamentul lui Grain-de-Sel

Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul

LIX LX LXI LXII LXIII LXIV LXV

EPILOG - CASTELUL DIN BELLOMBRE I Furtuna II Vntorii III Viziunea IV Portretul V Duelul INDEX DE NUME NOTE *****************************************

- 433 -