Sunteți pe pagina 1din 325

1

Aleksandr Beleaev

OMUL-AMFIBIE
Traducere de V. Probeanu , M. Cardas Ilustratia Copertei: G. Iudin Aekcap Bee - 1928 E-Book realizat dup volumul publicat de EDITURA RADUGA MOSCOVA & EDITURA ALBATROS BUCURETI 1989

Aleksandr Romanovici Beleaev (n rus. ) (n. 4 martie 1884,Smolensk - d. 6 ian. 1942, Pukin) Scriitor rus, maestru al genului SF. Dei a nceput cariera literar abia la vrsta de 39 de ani, a devenit repede cunoscut att n URSS ct i n alte ri, mai ales datorit romanelor sale tiinifico-fantastice: Capul profesorului Dowell (1925), Insula corbiilor naufragiate (1927), Omul amfibie (1928), Stpnul lumii (1929), Ariel (1941). n total a scris 13 romane

Partea nti DIAVOLUL MRII

este ntreaga fire s-a aternut nbuitoare o noapte de ianuarie a verii argentiniene. Cerul ntunecos s-a acoperit cu stele. Meduza ancorat se contura imobil n ntuneric. Linitea nopii nu era tulburat nici de clipocitul undelor, nici de scritul greementului. Prea c oceanul doarme adnc... Pescuitorii de perle, aproape goi, zceau ntini pe puntea goeletei. Oamenii erau istovii de munca grea i de ari. n somnul lor zbuciumat gemeau, strigau i se zvrcoleau; micau convulsiv braele i picioarele poate se luptau cu dumanul lor temut i venic la pnd, rechinul. n aceste zile toride cnd nici o adiere nu mica aerul cu boarea rcoroas, oamenii oboseau att de ru, nct, dup terminarea lucrului nu mai aveau putere nici s urce brcile pe bord. De altfel, nu
4

prea era nevoie: nimic nu prevestea schimbarea timpului, i brcile rmneau peste noapte n ap, priponite de lanul ancorei. Vergile stteau strmbe, greementul era slbit, focul nestrns tresrea uor ori de cte ori era mngiat de o boare lin. Pe punte, de la teug pn la dunet se nvlmeau grmezi de scoici de mrgritar, buci de calcar coraligen, odgoane care serveau la coborrea pescuitorilor pe fundul apei, saci de pnz n care se adun scoicile gsite, butoiae goale... Lng arborele artimon sttea un butoi mare cu ap de but, de care era prins cu un lnior o can de tabl. n jurul butoiului, apa vrsat se ntindea pe punte ca o pat ntunecat. Cnd i cnd cte un pescuitor se ridica, buimac de somn, i pornea mpleticindu-se spre butoiul cu ap, clcnd peste trupurile camarazilor si care dormeau. Ddea de duc, fr s deschid ochii, o can plin i cdea moale unde se nimerea, ca i cum ar fi but spirt curat, nu ap. Oamenii erau chinuii de sete: dimineaa, nainte de a ncepe lucrul, era primejdios s mnnci prea era mare presiunea pe care trebuia s-o suporte omul n ap i de aceea munceau toat ziua, pe nemncate, pn se ntuneca n apele
5

oceanului. Abia nainte de culcare nfulecau i ei ceva, i nu li se ddea dect carne srat. n timpul nopii, sttea de veghe indianul Baltazar, mna dreapt a cpitanului Pedro Zurita, proprietarul goeletei Meduza. n tineree, Baltazar fusese un vestit pescuitor de perle: putea s rmn sub ap nouzeci i chiar o sut de secunde de dou ori mai mult dect un pescuitor obinuit. De ce? m ntrebai. Pentru c pe vremea mea altfel se nva meseria. Ucenicia o fceai de mic copil, povestea Baltazar tinerilor pescuitori de perle. S tot fi avut zece ani, cnd taic-meu m-a bgat ucenic la Jos, stpnul unui tender, s nv meseria. Eram cu toii doisprezece ucenici. i uite cum ne nva el: zvrlea n ap o piatr alb sau o scoic, i poruncea: Arunc-te i scoate!. i de fiece dat tot mai adnc. De n-o aduceai, te btea cu funia sau cu grbaciul i te zvrlea n ap ca pe un cel. Mai arunc-te o dat! Aa ne-a nvat s plonjm. Apoi ne-a deprins s rmnem ct mai mult sub ap, i iat cum: un pescuitor btrn, ncercat, cobora pe fund i lega de ancor un co sau un nvod, iar noi ne aruncm n ap ca s le dezlegm. i era vai de pielea noastr
6

dac ieeam la suprafa fr s fi dus treaba asta la capt ne atepta funia ori grbaciul. Eram snopii n bti. Puini am rezistat. Eu, ns, am devenit cel mai bun pescuitor de prin partea locului. Ctigam bine. Cnd Baltazar mbtrni, se ls de primejdioas meserie de pescuitor de perle. Rmsese cu piciorul stng schilodit de dinii unui rechin, iar pielea de pe coaste era toat numai o cicatrice: urmele unui lan de ancor. Avea o mic dughean la Buenos-Aires unde fcea nego cu perle, corali, scoici i cu tot felul de rariti marine. Dar viaa pe uscat l plictisea. De aceea de multe ori i prsea bucuros dugheana i nsoea cte o corabie care ieea la pescuit. Negustorii de perle l preuiau mult. Nimeni nu cunotea ca dnsul golful La Plata, rmurile lui i locurile unde se gseau scoici cu perle. Pescuitorii l stimau. Se purta n aa fel, nct era pe placul tuturor i al pescuitorilor de perle i al stpnilor. Tinerilor pescuitori le mprtea toate secretele meseriei: cum s-i regleze respiraia, cum s se apere de atacurile rechinilor, i cnd era n toane bune i nva chiar cum s ascund perlele rare de ochii stpnului.
7

Proprietarii goeletelor, care se ndeletniceau cu pescuitul perlelor, l cunoteau i l apreciau pentru c, dintr-o privire, tia s preuiasc fr gre valoarea perlelor i se pricepea s aleag repede cele mai bune pentru patron. De aceea, l luau ei bucuros s le fie ajutor i povuitor la pescuitul perlelor. Baltazar edea pe un butoia i trgea alene dintr-o igar groas de foi. Felinarul, prins de catarg, i lumina chipul. Avea faa prelung, obrajii teii, nasul drept, ochii mari, frumoi: fa de araucan1; pleoapele se lsau grele i se ridicau alene: moia; dar n timp ce ochii lui dormeau, auzul i era n permanen treaz i lui Baltazar nu-i scpa cel mai mic zgomot vestitor de primejdie, nici n somnul cel mai adnc. Acum, ns, nu auzea dect suspinele i bolboroseala oamenilor care dormeau pe punte. Dinspre rm rzbea pn la el duhoarea scoicilor lsate acolo s putrezeasc, pentru a le putea scoate mai lesne perlele: nu e uor s le desfaci cnd molusca e nc vie. Unui om nedeprins cu mirosul acesta i-ar fi venit grea. Baltazar ns l adulmeca cu nesa, cci trezea n mintea acestui pribeag, cuttor de perle,
1

Araucani trib de indieni din America. (N. r.).


8

bucuriile vieii lui libere de pescuitor i primejdiile tulburtoare ale mrilor. Dup scoaterea perlelor, scoicile cele mai mari erau aduse pe vas. Zurita era bun gospodar: vindea scoicile la fabric, unde se fceau din ele nasturi i butoni de manet. Baltazar dormea: igara i scpase dintre degetele desfcute; capul i czuse pe piept... Deodat, un sunet ciudat ce venea de departe, din largul oceanului, i trezi atenia. Sunetul se repet, de data asta mai aproape. Baltazar deschise ochii. Se prea c cineva sufl din corn, iar un glas tnr, voios, un glas de om, strig: A!" i apoi cu o octav mai sus: A-a!. Primul sunet, melodios, ca de goarn, nu semna deloc cu uieratul strident al sirenei unui vapor, iar exclamaia voioas nu aducea nici pe departe cu strigtul de ajutor al unui om n primejdie s se nece. Era ceva nou, nemaiauzit. Baltazar se ridic. I se pru c dintr-o dat se fcuse rcoare. Se apropie de bord i scrut ntinderea oceanului. Nici ipenie de om. Linite desvrit. Baltazar mpinse cu piciorul pe un indian ce dormea pe punte i cnd acesta se ridic, i spuse n oapt:
9

Strig cineva. Cred c e el. Nu aud nimic, i rspunse tot att de ncet indianul, un huron2, care sta n genunchi i trgea cu urechea. Deodat tcerea fu din nou strpuns de sunetul cornului, urmat de strigtul: A-a!... Auzind acest strigt, indianul huron se chirci de parc l-ar fi plesnit cineva cu biciul. Ai dreptate, el e fr doar i poate, fcu omul, clnnind din dini de groaz. Ceilali pescuitori se trezir i ei i se trr spre locul luminat de felinar, cutnd parc n anemica lumin glbuie ocrotire mpotriva ntunericului. edeau ghemuii, unul n altul, i ascultau cu ncordare. Sunetul cornului i strigtul mai rsunar o dat, undeva departe. Apoi se aternu din nou tcerea. El e... Diavolul mrii, uoteau pescarii. Nu mai putem rmne aici! E mai ru dect rechinul! S-l chemm pe stpn!
2

Huroni trib de indieni din America. (N. r.).


10

Se auzir lipind picioare descule. Pedro Zurita, stpnul, iei pe punte cscnd i scrpinndu-i pieptul pros. Era fr cma, doar n pantaloni de pnz. Pe centura lat, de piele, atrna un toc de revolver. Zurita se apropie de ceilali. Felinarul i lumin faa somnoroas, ars de soare. Prul lui des, ondulat, i cdea n uvie pe frunte; avea sprncene negre, musti stufoase cu vrfurile rsucite n sus i o brbu nspicat cu fire albe. Ce s-a ntmplat? Vocea lui calm, aspr i micrile sigure avur darul s-i mai liniteasc pe indieni. ncepur s vorbeasc cu toii de-a valma. Baltazar ridic mna, ca s fac tcere, i spuse: Am auzit glasul lui... e diavolul mrii. i s-o fi nzrit! fcu somnoros Pedro cu capul czut pe piept. Nu, nu ni s-a nzrit. Am auzit cu toii a-a! i sunete de corn! Strigar pescarii. Baltazar ridic din nou mna i cnd ceilali tcur, continu: Am auzit cu urechile mele. Numai diavolul poate s sufle aa din corn. Nimeni altul nu strig i nu trmbieaz aa pe ntinsul apelor. Trebuie s-o
11

tergem i ct mai repede. Basme, fcu Pedro Zurita cu nepsare. Nu-i convenea deloc s ncarce vasul cu scoicile puturoase, pe jumtate putrezite, de pe rm i s ridice ancora. Dar nu reui s-i conving pe indieni. Scoi din fire, acetia strigau, gesticulau, ameninau c mine chiar vor cobor pe rm i vor porni pe jos spre Buenos-Aires, dac Zurita nu va ridica ancora. Naiba s-l ia pe diavolul sta al mrii, cu voi cu tot! Fie. n zori ridicm ancora. i cpitanul se ndrept spre cabina lui, mormind nemulumit. i pierise somnul. Fcu lumin, aprinse o igar de foi i ncepu s msoare n lung i n lat strmta lui cabin. Se gndea la fiina stranie ce apruse de la un timp n aceste ape, speriindu-i pe pescari i pe localnicii de pe litoral. Dei nimeni nu-l vzuse, monstrul i anunase de multe ori prezena. Despre diavolul mrii se urzeau legende pe care marinarii i le povesteau n oapt, uitndu-se cu fric n jur, ca i cnd le-ar fi fost team s nu-i aud chiar el. Unora, aceast fiin le pricinuia tot felul de necazuri, altora ns le venea pe neateptate n ajutor. E zeul mrilor, spuneau indienii btrni, el iese din
12

adncul oceanului o dat la o mie de ani ca s fac dreptate pe pmnt. Preoii papistai ncercau s-i conving pe superstiioii spanioli c fiina necunoscut nu este altcineva dect diavolul mrii, care apruse aici fiindc localnicii au dat uitrii sfnta biseric catolic. Toate aceste zvonuri, purtate din gur n gur, au ajuns pn la Buenos-Aires. Cteva sptmni diavolul mrii a fost tema favorit a cronicarilor i foiletonitilor de la diferitele ziare amatoare de tiri senzaionale. Dac piereau n mprejurri necunoscute goelete ori vase pescreti, dac se rupeau nvoadele pescarilor sau disprea petele prins, vina era aruncat pe diavolul mrii. Alii ns povesteau c diavolul mrii zvrlea uneori n brcile pescarilor peti mari i c-ntr-o zi salvase pe cineva de la nec. Un localnic susinea c odat, cnd era ct pe-aci s se scufunde n apele oceanului, a simit c cineva l apuc de spate pe sub ap i, sprijinindu-l mereu, noat cu el pn la rm. n clip ns cnd cel salvat simise sub picioare nisipul plajei, necunoscutul dispruse n valuri. Dar ceea ce surprindea ndeosebi era c nimeni
13

nu-l vzuse pe diavol. Nimeni nu putea descrie cum arat aceast fptur misterioas. S-au gsit firete martori oculari a cror fantezie l nzestra pe diavol cu coarne, clie de ap, labe de leu i coad de pete, sau l descriau ca pe o broasc uria, cu coarne, i cu picioare de om... La nceput, autoritile de la Buenos-Aires n-au dat prea mult atenie acestor povestiri i tirilor aprute n ziare, socotindu-le simple nscociri. Populaia ns n special pescarii era din ce n ce mai alarmat. Muli pescari nici nu mai ndrzneau s ias n larg. Pescuitul sczuse i ncepu s se simt lips de pete. Atunci autoritile locale hotrr s cerceteze cazul. Mai multe alupe i brci cu motor ale poliiei de paz a litoralului ncepur s patruleze de-a lungul lui, cu ordinul s aresteze pe individul necunoscut care strnete tulburare i panic n rndurile populaiei de pe coast. Poliitii au cutreierat timp de dou sptmni golful La Plata, litoralul, au arestat civa indieni nvinuii de a fi colportat cu premeditare zvonuri false, alarmiste, dar n-au reuit s pun mna pe diavol. Atunci prefectul ddu publicitii un comunicat oficial n care spunea c nu exist nici un diavol; c
14

toate zvonurile nu snt dect nscocirile unor ignorani care au i fost arestai i vor fi pedepsii dup cum merit. Prefectul cuta s-i conving pe pescari s nu dea crezare zvonurilor i s ias la pescuit. Aceast msur liniti oamenii o vreme. Diavolul, ns, i vzu mai departe de pozne. ntr-o noapte, mai muli pescari, aflndu-se destul de departe de rm, fur trezii de behitul unui ied care nimeri ca prin minune n barcazul lor. Ali pescari i gsir nvoadele fcute ferfeli. Gazetarii se bucurar de reapariia diavolului i acum ateptau explicaiile oamenilor de tiin. Acetia nu se lsar mult ateptai. Savanii erau de prere c nu este cu putin s existe un monstru marin necunoscut tiinei, n stare s fac lucruri de care numai un om e capabil. Cu totul altfel s-ar pune problema scriau nvaii dac o asemenea fiin ar fi aprut n adncurile puin cercetate ale oceanului. n orice caz, oamenii de tiin nu puteau admite c ea ar putea aciona ca o fiin raional. Ei susineau, ca i comandantul poliiei de paz a coastei dealtfel, c autorul acestor isprvi e cine tie ce pozna. Dar nu chiar toi savanii erau de aceast prere.
15

Unii din ei se refereau la vestitul naturalist elveian Conrad Gesner3 care a descris pe fecioara mrii, pe diavolul mrii, pe clugrul mrii, i pe episcopul mrii. La urma urmelor multe din cele scrise de crturarii antici i medievali, s-au confirmat, cu toate c tiina modern a refuzat s recunoasc aceste vechi teorii. Creaia divin nu cunoate margini i noi, oamenii de tiin, se cuvine s fim mai modeti i mai prudeni, dect oricare alii, n deduciile noastre scriau unii savani btrni. De fapt, nici nu puteai s-i numeti savani pe aceti oameni modeti i prudeni. Ei credeau mai mult n minuni dect n tiin i prelegerile lor sunau a predic. n cele din urm fusese organizat o expediie tiinific pentru ca lucrurile s fie lmurite o dat pentru totdeauna. Membrii expediiei n-au avut norocul s-l ntlneasc pe diavol. n schimb, aflar multe lucruri noi despre faptele individului necunoscut (oamenii de
Conrad Gesner cunoscut om de tiin de origin german din secolul al XVI-lea. A scris Cartea despre animale care mult vreme a exercitat o influen deosebit de puternic asupra naturalitilor. (N. a.).
16
3

tiin btrni struiau c expresia individ s fie nlocuit cu fptur). n raportul, publicat n ziare, membrii expediiei scriau: 1. Pe alocuri noi am observat pe bancurile de nisip urmele nguste ale unor picioare de om. Unele veneau dinspre mare, iar altele duceau spre mare. Se prea poate ns ca aceste urme s fi fost lsate de un om venit cu o barc. 2. Nvoadele pe care le-am cercetat prezint tieturi ce par fcute cu o lam ascuit. Se prea poate ns ca nvoadele s se fi agat de colurile tioase ale unor stnci submarine, sau de resturile metalice ale unor vase naufragiate i s se fi rupt n felul acesta. 3. Dup declaraiile unor martori oculari, un delfin, pe care furtuna l-a aruncat pe rm, la o distan apreciabil de ap, a fost tras n timpul nopii de cineva n ocean, iar pe nisip s-au gsit urme de picioare i parc de gheare lungi. Este de presupus c un pescar milos a tras delfinul n ap. Se tie c vnnd diferii peti, delfinii i ajut pe pescari, nghesuind petii lng bancurile de nisip. La rndul lor, pescarii i ajut deseori pe delfini, la nevoie. Urmele de gheare puteau fi foarte bine urmele unor
17

degete de om. Imaginaia celor ce le-au vzut i-a fcut s-i nchipuie c snt urme de gheare. 4. Iedul putea fi adus ntr-o barc de vreun pozna i aruncat n luntrea pescarilor. Oamenii de tiin ai expediiei gsir i alte explicaii, la fel de simple, ale originii urmelor lsate de diavol. Ei ajunser la concluzia c nici un monstru marin nu era capabil de aciuni att de complicate. Totui aceste explicaii nu au satisfcut pe toi. Chiar i ntre oamenii de tiin erau civa care se cam ndoiau de valoarea lor. Orict de abil i de perseverent ar fi fost omul care fcea aceste pozne, cum de izbutise atta timp s nu fie vzut de nimeni? Dar ceea ce era mai curios, lucru pe care savanii nu l-au menionat n raportul lor, era c, dup cum s-a constatat, diavolul i svrea isprvile la intervale scurte, n locuri diferite, situate la distane mari unele de altele. Explicaiile erau multiple: fie c diavolul putea s noate cu o vitez nemaipomenit, fie c dispunea de dispozitive speciale ori, n sfrit, nu exista un singur diavol ci mai muli. n acest caz, ns, toate glumele preau i mai ciudate, i mai nelinititoare.
18

Pedro Zurita i amintea de aceast poveste misterioas n timp ce se plimba prin cabin. Nici nu observ cnd rsri soarele i o raz trandafirie se strecur prin geamul hubloului. Stinse lampa i ncepu s se spele. Pe cnd i turna pe cap ap cldu, se auzir dinspre punte strigte de groaz. Zurita urc ntr-un suflet scara, aa ud cum era. Pescuitorii de perle, care nu purtau altceva dect o fie de pnz n jurul oldurilor, erau grmdii lng parapet i vociferau dnd din mini. Pedro arunc o privire n ap i vzu c cineva dezlegase brcile pe care le lsaser n ap peste noapte. Briza nopii le mnase destul de departe, n larg. Acum, briza dimineii le ducea ncet spre rm. Vslele se zreau plutind ici-colo n golf, pe suprafaa apei. Zurita porunci pescuitorilor s adune brcile, dar nici unul din ei nu se ncumeta s intre n ap. Zurita repet ordinul. Arunc-te tu n ghearele diavolului, se auzi un glas. Zurita duse mna la tocul revolverului. Pescuitorii se ddur napoi i se strnser buluc lng catarg, privindu-l cu dumnie. O ciocnire prea inevitabil.
19

Deodat interveni Baltazar. Un araucan nu se teme de nimic, spuse indianul, dac nici rechinul n-a reuit s m mnnce, i diavolului o s-i rmn n gt btrnele mele ciolane. i mpreunndu-i palmele deasupra capului se arunc peste parapet n ap i not spre barc cea mai apropiat. Pescuitorii venir lng parapet i l urmreau cu spaim n suflet. Dei btrn i cu piciorul bolnav, Baltazar nota admirabil. Din cteva micri, ajunse pn la barc, prinse o vsl care plutea prin apropiere i se car n barc. Frnghia a fost tiat cu un cuit, strig el, i tiat bine! Cuitul era ascuit ca un brici. Vznd c nu i se ntmpla nimic ru lui Baltazar, mai muli pescari srir i ei n ap.

20

CLARE PE DELFIN

ei abia rsrit, soarele dogorea fr mil. Pe azurul argintiu al cerului nici urm de nor, iar oceanul ncremenise parc. Meduza ajunse la vreo 20 de kilometri spre sud de Buenos-Aires. Dup sfatul lui Baltazar, aruncar ancora ntr-un mic golf, lng rmul stncos care se ridica din ap formnd dou terase. Brcile se mprtiar prin golf. Ca de obicei, n fiecare barc se aflau doi pescuitori: unul plonja, iar cellalt i scotea camaradul din ap; apoi, inversau rolurile. Una din brci veni destul de aproape de mal. Pescuitorul care urma s plonjeze prinse cu picioarele o bucat mare de calcar coraligen, legat de captul unei frnghii i se ls repede la fund. Apa era foarte cald i strvezie. Deslueai pe fund fiecare pietricic. Mai aproape de rm se ridicau de pe fundul oceanului coloniile de mrgean tufele ncremenite ale grdinilor submarine. Petiori mici,
21

cu licriri de aur i argint, miunau ntre ele. Pescuitorul cobor la fund i, ndoindu-se din ale, ncepu s strng repede scoici pe care le punea n sculeul legat de o curelu la old. Camaradul su, un indian huron, inea de cellalt capt al frnghiei i, aplecat peste marginea brcii, privea n ap. Deodat huronul vzu cum omul de pe fund sri n picioare ct de repede putu, ridic braele, apuc frnghia i o smuci att de tare, nct puin a lipsit s-l trag i pe el n ap. Barca se nclin. Indianul huron se grbi s-i scoat tovarul din ap i l ajut s se urce n barc. Omul gfia cu gura larg cscat i ochii holbai. Sngele i pierise din obraji, iar faa lui, de obicei ca aram, era acum pmntie. Un rechin? Cellalt ns se prbui n fundul brcii. Nu era n stare s scoat un cuvnt... Ce-o fi vzut el de s-a speriat att de ru? Huronul se aplec i privi atent n ap. Da, acolo se petrecea ceva. Petiorii mici, asemenea psrelelor cnd zresc un uliu, se grbeau s se ascund n hiurile dese ale pdurilor submarine. Deodat, indianul huron vzu cum de dup colul
22

proeminent al unei stnci submarine apru un fel de pcl purpurie. Aceast pcl se resfir ncet n toate prile, colornd apa n roz. Apoi, se ivi un corp ntunecat: rechinul. Fiara se ntoarse ncet i dispru dup stnca. Aceast pcl purpurie nu putea fi dect snge. Ce s-o fi ntmplat pe fundul oceanului? Huronul i privi tovarul, dar acesta era nemicat, ntins pe spate, i prindea aerul cu gura larg deschis privind spre cer cu ochii rtcii. Indianul puse mna pe vsle i se grbi s-l duc pe puntea Meduzei pe camaradul su fulgerat de boal. n sfrit omul i reveni puin, dar parc i pierise graiul. Scotea doar sunete nearticulate, cltina din cap i rsufla greu umflndu-i buzele. Pescuitorii care se gseau pe punte fcur roat n jurul su, nerbdtori s afle ce s-a ntmplat. Vorbete odat! izbucni n sfrit un tnr indian zglindu-l. Vorbete, c de nu, sufletul tu la se va despri de tine. Pescuitorul scutur din cap i opti cu o voce surd: L-am vzut... pe diavolul mrii. Pe el? Hai spune... Zi-i mai repede! strigau pescuitorii
23

plini de nerbdare... Culegeam scoici... deodat vd c vine... glon... o namil neagr... un rechin... S-a zis cu mine!... Rechinul i cscase botul s m nhae... nc o clip i m sfia... Cnd... din ap... vd c se apropie... Un alt rechin?... Nu... diavolul... Cum arat? Are cap? Cap? Parc are. i ochi... mari ct un pahar... Dac are ochi trebuie s aib i cap, spuse convins tnrul indian, cci ochii trebuie s fie prini i ei de ceva. i zi, labe are? Are nite lboaie de broasc, cu degete lungi, verzi, cu gheare i membran. i trupul i e acoperit cu solzi lucioi, ca de pete. S-a apropiat de rechin i cnd i-a tras o lab hrti! a nit sngele din pntecul dihaniei... Cum i snt picioarele? ntreb un pescuitor. Picioarele? se cznea omul s-i aminteasc. N-are deloc picioare! n schimb, are o coad mare de tot, iar la captul ei, doi erpi. Ia spune drept, de cine te-ai speriat mai ru: de rechin sau de monstru? De monstru, rspunse omul fr ezitare. De
24

monstru, dei mi-a salvat viaa. El a fost... Da, el a fost. Diavolul mrii, spuse indianul. Zeul mrii care-i ajut pe cei nevoiai, l ndrept un indian btrn. Vestea prezenei diavolului se rspndi ca fulgerul printre pescuitorii care se aflau cu brcile n golf. Pescuitorii se ndreptar grbii spre goelet i urcar brcile pe punte. Se strnser cu toii n jurul celui salvat de la moarte de diavolul mrii. i acesta trebui s-i repete povestirea o dat i nc o dat, adugnd noi i noi amnunte. La un moment dat i aduse chiar aminte c din nrile monstrului neau flcri roii, iar dinii i erau ascuii i lungi ct degetul, c i se micau urechile, c pe coaste avea aripioare, iar n spate o coad ca o crm. Pedro Zurita se plimba pe punte mbrcat ntr-un or alb, gol pn la bru, pe cap cu o plrie de paie nalt cu boruri mari i trindu-i papucii, pe care-i purt pe piciorul gol; trgea cu urechea ce se vorbea. Cu ct indianul nflorea mai mult povestirea, cu att cretea convingerea lui Pedro c omul se speriase pur i simplu la apropierea rechinului, iar restul erau
25

nflorituri. Adic de nscocit, n-a nscocit el chiar totul. Cineva spintecase ntr-adevr burta rechinului: toat apa n golf se nroise. De minit, ns, tot minte indianul. Dar povestea lui are un smbure de adevr... Ciudat afacere... ei, drcia dracului! n acest moment gndurile lui Zurita fur ntrerupte de un sunet de corn ce rsun de dup stnc. Echipajul Meduzei se sperie de parc ar fi czut un trsnet din senin: amuir cu toii, plir la fa. Privirile n care lucea o groaz superstiioas li se ndreptar spre stnca din dosul creia rsunau sunetele de corn. n apropierea stncii, se zbenguia pe suprafaa oceanului un crd de delfini. Un delfin se despri de ceilali, forni puternic ca i cnd ar fi rspuns chemrii cornului, apoi not repede spre stnc i dispru ndrtul ei. Trecur cteva clipe de ateptare ncordat. Deodat, pescuitorii vzur cum de dup stnca reapare delfinul clrit de fiina misterioas diavolul, despre care le vorbise cu cteva minute nainte omul scpat de la moarte. Monstrul avea trup de om, iar pe chipul su atrgeau ndeosebi atenia
26

ochii lui mari, asemenea ceasornicelor vechi, cu capacele bombate, lucind n razele soarelui ca farurile unui automobil. Pielea trupului avea o culoare ginga, albstruie, cu reflexe argintii. Minile se terminau cu nite labe ca de broasc, de un verde nchis, cu degete lungi unite prin membrane. De la genunchi n jos picioarele le inea n ap i nu puteai ti dac ele se terminau cu aripioare sau erau picioare normale de om. Ciudata fptur inea n mn o scoic lung, rsucit; mai sufl o dat n spirala ei i izbucni ntr-un rs voios, omenesc, apoi, pe neateptate, strig ntr-o spaniol curat: nainte, Leading4, mai repede! Lovi uor de cteva ori cu laba de broasc spinarea lucioas a delfinului i-i nfipse clciele n coast. Asemenea unui cal inimos, delfinul mri viteza. Pescuitorii nu-i putur reine o exclamaie de uimire. Neobinuitul clre ntoarse capul i zrindu-i pe oameni, lunec repede ca o oprl de pe spinarea delfinului i se ascunse dup corpul animalului. Apoi se mai ivi doar o mna verde care lovi delfinul pe spinare. Animalul docil se scufund mpreun cu
4

Leading n limba englez: cpitan. (N. a.).


27

monstrul. Ciudata pereche descrise un semicerc sub ap i dispru dup o stnc submarin... Aceast exhibiie neobinuit nu inuse dect cel mult un minut, dar oamenii nu putur s-i revin nc mult timp. Pescuitorii se agitau pe punte vocifernd i apucndu-se cu minile de cap. Indienii czur n genunchi implornd ndurare zeului mrilor. Un tnr mexican se car de groaz pe arborele mare al vasului i ncepu s ipe n netire. Negrii se rostogolir n cal i se nghesuir ntr-un ungher. Nu mai putea fi vorba de pescuit. Pedro i Baltazar abia izbutir s fac ordine. Meduza ridic din nou ancora i se ndrept spre miaznoapte.

28

ZURITA N-ARE NOROC

pitanul Meduzei cobor n cabina sa ca s chibzuiasc la cele ntmplate. S nnebuneti, nu alta! bombni Zurita, turnndu-i pe cap o can cu ap cldu. Un monstru marin care vorbete n cel mai curat dialect castilian! Ce-o mai fi i asta? Auzi drcovenie! Poate mi-am pierdut minile? Dar este cu neputin s nnebuneasc din senin ntregul echipaj. Nu se ntmpla ca doi oameni s aib acelai vis. Ori noi am vzut cu toii pe acest diavol al mrilor. Aici nu mai ncape nici o ndoial. Prin urmare el exist, orict de necrezut ar prea. Zurita i turn din nou ap pe cap i scoase capul prin hublou, ca s se rcoreasc. n tot cazul, i spuse el, dup ce se mai liniti puin, monstrul are minte de om i poate aciona cu judecat. Pare-se c se simte la ndemn i n ap, i la suprafa. i apoi, vorbete spaniola. Aadar, te poi nelege cu el. Ce ar fi dac... Ce ar fi s-l prind pe acest monstru, s-l domesticesc i s-l pun s caute
29

perle! Un broscoi ca sta care poate tri n ap ar nlocui o echip ntreag de pescuitori. i ct a fi de ctigat! Vreau, nu vreau, trebuie s-i dau fiecrui pescuitor a patra parte din tot ce gsete. Broscoiul nu m-ar costa nimic. n felul acesta a agonisi n te miri ct timp sute de mii, milioane de pesos! Zurita se ls furat de visuri. Pn acum, mboldit de dorina de a face avere, cutase perle acolo unde nu mai venise nimeni naintea lui s pescuiasc. Golful Persic, coasta apusean a Ceylonului, Marea Roie, apele Australiei toate aceste locuri bogate n perle se aflau prea departe i apoi, oamenii le scotoceau de mult. S se aventureze n golful Mexic sau al Californiei, spre insulele Torna i Margareta? Zurita n-avea cum s ajung pe rmurile Venezuelei unde se gsesc cele mai frumoase perle din America. Goeleta sa ubred n-ar fi rezistat unui asemenea drum, i apoi nici n-avea destui pescuitori. Zurita ar fi vrut s lucreze n stil mare, dar nu-i ajungeau banii! De aceea a rmas el s momondeasc tot pe lng rmurile Argentinei. Acum ns! Acum, dac ar reui s-l prind pe diavolul mrii, s-ar putea mbogi ntr-un singur an. Va deveni cel mai bogat om din Argentina, sau
30

poate chiar din America. Banii i vor deschide drumul spre putere. Numele lui Pedro Zurita va fi pe toate buzele. Trebuie s fie ns cu mult bgare de seam, i mai ales s pstreze taina. Zurita se urc pe punte i dup ce adun ntregul echipaj inclusiv buctarul, le spuse: tii ce au pit acei care au rspndit zvonuri despre diavolul mrii? Poliia i-a arestat i acum stau cu toii la pucrie. in s v previn c la fel va pi oricare dintre voi dac o s sufle mcar o vorbuli despre ceea ce a vzut. O s v putrezeasc oasele n nchisoare. Ai neles? De aceea, dac inei la via, s nu vorbii nimnui despre diavol. Oricum nu le-ar da nimeni crezare: toate acestea seamn prea mult a poveste, se gndi Zurita i cobornd n cabin mpreun cu Baltazar, i mprti planul su. Baltazar ascult cu atenie ce-i spunea stpnul, i, dup o scurt tcere, i rspunse: Toate acestea snt foarte bune. Diavolul mrii valoreaz ct o sut de pescuitori. N-ar fi ru s-l pui pe diavol s munceasc pentru tine. Dar cum s-l prinzi? Cu nvodul, i ddu Zurita cu prerea.
31

O s taie nvodul, cum a spintecat i burta rechinului. Am putea comanda o plas de metal. Dar cine se va nvoi s-l prind? Pescuitorilor notri li se moaie genunchii numai cnd aud vorbindu-se de diavol. Nu s-ar nvoi nici pentru un sac cu aur. Dar tu, Baltazar? Indianul ridic din umeri: Nu mi s-a ntmplat pn acum s vnez diavoli n mare. Cred c nu va fi uor s-l pndim pe sta, dar de omort n-ar fi mare lucru dac e fcut i el din carne i oase. Vrei ns s-l prinzi viu. Spune, Baltazar, nu i-e fric de el? Ce gndeti despre diavolul mrii? Ce a putea gndi despre un jaguar care zboar deasupra apei sau despre un rechin care se car n copaci? O fiar necunoscut pare mai fioroas. Mie ns mi place s vnez fiare fioroase. Te voi rsplti cu drnicie. Zurita i strnse mna lui Baltazar i continu s-i vorbeasc despre planul su: Cu ct vor participa mai puini oameni la aceast afacere, cu att va fi mai bine. S stai de vorb cu toi araucanii. Snt oameni ndrznei i ageri la
32

minte. Alege vreo cinci, nu mai mult. Dac nu se vor nvoi ai notri, gsete n alt parte. Diavolul se ine tot pe lng rm. nti i nti va trebui s aflm unde i are vizuina. Atunci ne va fi uor s-l prindem cu plasa. Zurita i Baltazar se puser ndat pe treab. Zurita comand o reea de srm care semna cu un butoi mare, fr fund. nuntru Zurita ntinse o mreaj din sfoar de cnepa, n care diavolul putea s se ncurce ca ntr-o pnz de pianjen. i concediar pe pescuitori. Din ntregul echipaj al Meduzei, Baltazar reui s conving numai pe doi indieni araucani s ia parte la vnarea diavolului. Mai tocmi ali trei la Buenos-Aires. Hotrr s-l pndeasc pe diavol n golful unde echipajul Meduzei l vzuse pentru prima oar. Pentru a nu-i trezi bnuielile, goeleta ancorase la civa kilometri departe de micul golf. Zurita i tovarii si se apucau din cnd n cnd de pescuit pete, ca i cnd pentru aceasta ar fi venit aici. n acelai timp, ns, trei din ei, pitindu-se pe rnd ndrtul pietrelor de pe rm iscodeau cu atenie apele golfului. Trecu o sptmn, trecur aproape dou, i nici urm de diavol.
33

Baltazar se mprieteni cu localnicii, cu fermierii indieni ce locuiau pe litoral, le vindea ieftin petele i, plvrgind cu ei despre una, despre alta, aducea pe nesimite vorba de diavolul mrii. Btrnul indian putu s-i dea astfel seama c aleseser bine locul: muli din indieni care locuiau prin apropierea golfului auziser sunete de corn i vzuser pe nisip urme de pai. Ei susineau c, diavolul are clcie de om, degetele ns erau mult mai lungi. Totodat, indienii gseau uneori pe nisip o adncitur ca aceea lsat de un om care st ntins pe spate, pesemne c diavolul ieea pe plaj s se odihneasc. Diavolul nu fcea nici un ru localnicilor i acetia nu mai luau n seam urmele pe care le lsa el din cnd n cnd, anunndu-i astfel prezena. i totui, nimeni nu-l vzuse nc. Meduza sttea de dou sptmni ancorat n golf, ndeletnicindu-se de ochii lumii, cu pescuitul. Zurita, Baltazar i indienii pe care i tocmiser, timp de dou sptmni iscodir nencetat suprafaa oceanului, dar diavolul mrii nu apru. Zurita devenea tot mai nelinitit. Pe ct era de nerbdtor, pe att era de zgrcit. Fiecare zi l costa bani, iar diavolul se cam lsa ateptat. La un moment dat, Pedro ncepu
34

s aib ndoieli. Dac diavolul e o fiin supranatural, nu e plas n care s-l poi prinde. i apoi era primejdios s-i puie mintea cu necuratul. Zurita era superstiios. Ce-ar fi s aduc pe vas un preot cu crucea i sfintele daruri? Noi cheltuieli! Sau, mai tii, poate diavolul mrii nu e diavol, ci un bun nottor care se ine de pozne i face pe diavolul doar ca s sperie oamenii? Iar delfinul? Ca orice alt animal, poate fi i el domesticit i dresat. N-ar fi mai bine s lase balt toat afacerea? Zurita fgdui o recompens aceluia care l va zri primul pe diavol i hotr s mai atepte cteva zile. Mare i fu bucuria cnd, la nceputul celei de a treia sptmni, diavolul reapru n sfrit. ntr-o zi, pe nserat, dup pescuit, Baltazar lsase lng mal o barc plin cu pete. n zori, urmau s vin cumprtorii. Baltazar se duse la o ferm s viziteze pe un cunoscut de al su, un indian. Cnd se ntoarse pe mal, barca era goal. Baltazar se gndi ndat c numai diavolul putea svri asemenea isprav. Oare s se fi ndopat cu atta pete? se minun Baltazar. n noaptea aceea, unul din indienii care stteau de veghe, auzi sunnd cornul spre sud de golf. Peste alte
35

dou zile, n zori un tnr araucan l anun c avusese n sfrit norocul s-l zreasc pe diavol. i de data asta venise cu delfinul, dar nu-l clrea, ci nota alturi de el, innd cu mna hamul o zgard lat de piele. Cnd ajunser n golf, diavolul scoase zgarda de pe gtul animalului, l lovi de cteva ori uor cu palma i dispru n adncul golfului, la poalele unei stnci abrupte. Delfinul se ridic la suprafa i se fcu nevzut. Dup ce ascult toate astea, Zurita mulumi indianului, i fgdui c-l va rsplti i adug: M ndoiesc c n cursul zilei diavolul s-i prseasc adpostul. De aceea trebuie s cercetm fundul golfului. Cine are curaj? Dar nici unul nu era dispus s coboare pe fundul oceanului, riscnd s se ntlneasc nas n nas cu monstrul nemaivzut. Baltazar fcu un pas nainte. Snt gata! spuse el scurt. Obinuia s se in de cuvnt. Meduza tot mai sttea ancorat n acelai loc. Coborr cu toii pe mal n afar de oamenii care fceau de gard i se ndreptar spre stnca abrupt de pe malul golfului. Baltazar se ncinse cu o funie, ca la nevoie s
36

poat fi tras la suprafa (dac va fi rnit bunoar), lu un cuit, strnse un pietroi ntre picioare i se ls la fund. Araucanii ateptau cu nerbdare ntoarcerea btrnului, urmrind cu atenie pat ntunecat ce tremura n ntunericul siniliu al apei, umbrit de stnci. Trecur patruzeci de secunde, cincizeci, un minut Baltazar nu se ntoarse. n sfrit, el smuci funia i fu ridicat la suprafa. Dup ce respir de cteva ori adnc, spuse: O galerie ngust duce spre o peter submarin. Acolo e ntuneric ca n burta unui rechin. Numai n aceast peter a putut s dispar diavolul mrii. Iar de ambele pri ale peterii se nal un perete neted. Stranic! exclam Zurita. Cu att mai bine c e ntuneric acolo. Vom arunca plasa i petiorul va fi al nostru. ndat ce apuse soarele, indienii coborr mreaja de srm, legat de frnghii trainice, chiar la intrarea peterii. Capetele frnghiilor le fixar pe rm. Baltazar atrna de aceste frnghii nite clopoei care trebuiau s sune la cea mai uoar atingere a reelei. Zurita, Baltazar i cei cinci araucani se aezar pe
37

mal i ncepur s atepte n tcere. Pe goelet nu mai rmase nimeni. ntunericul devenea tot mai dens. Apoi rsri luna i lumina ei se rsfrnse pe suprafaa oceanului linitit. Oamenii erau foarte emoionai. Vor vedea poate peste cteva clipe fiina ciudat care bgase groaza n pescari i n cuttorii de perle. Orele nopii se scurgeau ncet. ncepur s moie. Deodat se auzi un sunet de clopoel. Oamenii srir n picioare, apucar frnghiile i ncepur s trag plasa. Era grea. Frnghiile tremurau: cineva se zbtea n plas. Iat c plasa ajunse la suprafaa oceanului. Vzur la lumina palid a lunii cum se zbate n ea o fiin, pe jumtate om, pe jumtate animal. Ochii ei neobinuii de mari i solzii argintii strluceau n razele lunii. Diavolul se zbtea din rsputeri c s-i libereze braul prins n plas. n sfrit reui. Atunci smulse cuitul care-i atrna la old de o curelu subire i ncepu s taie plasa. A! N-o s-i mearg! murmur Baltazar, n care se trezise vntorul pasionat. Dar spre mirarea lui, diavolul veni de hac reelei de srm. Prin micri iscusite lrgi gaura. Pescuitorii
38

ddeau zor, s trag mai repede plasa la rm. Tragei, nu v lsai! Hei-rup! ncepu s strige Baltazar. Dar chiar n clipa cnd li se pru c au pus mna pe prad, diavolul ni prin gaura pe care o fcuse n reeaua de srm, strnind o jerb de stropi sclipitori i dispru n adncuri. Pescuitorii, disperai, lsar s cad plasa. Stranic cuit! Auzi, taie srm! exclam Baltazar cu admiraie. Furarii de sub ap snt mai buni dect ai notri. Zurita se uit abtut n ap. Avea o mutr de parc i s-ar fi dus la fund tot tezaurul. Apoi ridic capul, i ciupi mustaa i lovi nciudat din picior. Las' c-i vin eu de hac! strig el. Mai bine s crapi tu n petera ta submarin, dect s m dau eu btut. N-am s m uit la bani, am s tocmesc scafandri, voi nesa tot golful cu plase i curse. N-ai s-mi scapi! Era ndrzne, ndrtnic, nu se lsa btut cu una cu dou. Nu degeaba n vinele lui Pedro Zurita curgea sngele conquistadorilor5 spanioli. i apoi, avea i
5

Conquistadori cuceritori spanioli care au pus stpnire pe inuturi din


39

pentru ce s lupte. Aa deci, diavolul mrilor nu era o fiin supranatural, atotputernic. Era i el fcut din carne i oase, cum spunea Baltazar. Prin urmare, putea fi prins, pus n lanuri i silit s caute pentru Pedro Zurita bogii pe fundul oceanului. Baltazar l va prinde, chiar dac Neptun, zeul mrilor, n persoan l va scpa cu tridentul su pe acest diavol.

America de Sud i America Central, n secolul XV-XVI. Nobili scptai, delicveni de drept comun sau mercenari, conquistadorii erau mnai de setea de aur, peste ocean, unde au mpilat panica populaie btina. (N. r.).
40

DOCTORUL SALVADOR

urita ncepu s-i duc la ndeplinire ameninarea. Fix de fundul golfului numeroase baraje de srm; ntinse reele n toate direciile; aez curse. Deocamdat ns singurele lui victime erau petii. Pe diavolul mrii parc l nghiiser adncurile. Nu se mai arta i nu-i mai anuna prin nimic prezena. Zadarnic aprea n fiecare zi, n golf, delfinul domesticit, plonjnd i fornind ca i cnd ar fi invitat la o plimbare pe ciudatul su prieten. Acesta ns nu se ivea i delfinul disprea n larg, fornind suprat. Vremea ncepu s se strice. Vntul care btea dinspre rsrit nvlura suprafaa oceanului; apele golfului se tulburar de nisipul strnit de valuri. Crestele nspumate ascunser fundul. Nimeni nu mai putea deslui ce se petrece acolo. Zurita era n stare s rmie ore ntregi pe rm privind crestele valurilor. Talazuri uriae se fugreau pe suprafaa oceanului prbuindu-se n chip de cascade tumultuoase, iar pturile lor inferioare se rostogoleau cu vuiet mai departe, pe nisipul umed,
41

crnd pietri i scoici pn la picioarele lui Zurita. Nu, aa nu mai merge, i spunea Zurita. Trebuie s nscocesc altceva. Diavolul triete pe fundul oceanului i nu vrea s-i prseasc adpostul. Prin urmare, ca s-l putem prinde, trebuie s ne ducem la el, adic s coborm pe fundul oceanului. E limpede! i adresndu-se lui Baltazar, care meterea o nou capcan, foarte complicat, i spuse: Du-te ndat la Buenos-Aires i adu-mi de acolo dou costume de scafandru cu rezervoare de oxigen. Aici, nu o scoatem la capt cu costumul obinuit, numai cu tubul pentru pomparea aerului: Diavolul ar putea s taie tubul. i apoi, poate va trebui s ntreprindem o mic cltorie sub ap. S nu uii s iei i nite lanterne electrice. Vrei s facei o vizit diavolului? ntreb Baltazar. Firete, mpreun cu tine, btrne! Baltazar aprob, cltinnd din cap, i plec la drum. Aduse nu numai costume de scafandru i lanterne, ci i dou cuite de bronz, lungi, ncovoiate, de o form ciudat.
42

Acum nu mai gseti pe nimeni care s i le fac, spuse el. Snt cuite vechi, araucaniene, cu care strbunii mei spintecau burile albilor adic ale strbunilor votri, nu v fie cu suprare. Zurita nu fu prea ncntat de aceast informaie istoric, dar cuitele i plcur. Eti foarte prevztor, Baltazar. A doua zi, n zori, dei oceanul era foarte agitat, Zurita i Baltazar i puseser costumele de scafandru i coborr pe fundul apei. Desfcur cu greutate plasele de la intrarea peterii submarine i ptrunser n coridorul ngust. n jurul lor era un ntuneric de neptruns. Ridicndu-se n picioare i scondu-i cuitele, scafandrii aprinser lanternele. Mai nti, speriai de lumin, petiorii o zbughir ct colo; apoi, ns, se apropiar de lanterne i ncepur s se vnzoleasc n lumina lor albstruie, asemenea unui roi de musculie. Zurita i alung cu mna; strlucirea solzilor l orbea. Petera era destul de mare. Avea cel puin patru metri nlime i cinci-ase lime. Scafandrii cercetar toate ungherele. Petera era goal i nelocuit. Nu se aflau aici dect crduri de petiori venii s se adposteasc probabil de furia valurilor i de
43

dumani. Zurita i Baltazar naintau cu mult bgare de seam. Petera devenea din ce n ce mai ngust. Deodat Zurita se opri uimit. Raza lanternei lumin un grilaj cu drugi groi de fier, ce le bara drumul. Nu-i venea s-i cread ochilor. Apuc drugii grilajului i ncepu s-i zglie, ncercnd s-i croiasc drum prin acest baraj de fier. Dar grilajul era foarte solid. Cu ajutorul lanternei, Zurita se convinse c e bine fixat n pereii cioplii ai peterii i prins cu balamale; iar de partea cealalt se nchide cu un zvor. Se aflau n faa unei noi enigme. Pare-se c diavolul mrii nu era numai o fiin dotat cu raiune, dar i ct se poate de nzestrat. El izbutise s domesticeasc un delfin, tia cum se lucreaz metalul. n sfrit, reuise s dureze pe fundul oceanului un zid trainic, de fier, ca s-i apere adpostul... De necrezut! Dar el n-avea cum s fureasc drugi de fier sub ap! Prin urmare, el nu triete numai n ap sau, n orice caz, iese pentru mai mult timp pe uscat. Zurita simea cum i zvcnesc tmplele ca i cnd n-ar fi avut destul oxigen n casc, cu toate c nu
44

sttuse n ap mai mult de cteva minute. i fcu semn lui Baltazar. Ieir amndoi din peter nu mai aveau ce face aici i se ridicar la suprafa. Araucanii, care i ateptau cu nerbdare, se bucurar foarte mult cnd i vzur nevtmai. Dup ce-i scoase casca i respir de cteva ori adnc, Zurita l ntreb pe btrnul indian: Ce zici de asta, Baltazar? Araucanul i desfcu cu un gest de resemnare braele: Dup prerea mea va trebui s mai zbovim mult vreme pe aici. Diavolul se hrnete probabil cu pete, iar acolo gseti pete ct vrei. Ca s-l nfometm i s-l silim astfel s ias din peter, nici vorb. Singura soluie ar fi s dinamitm grilajul i s-l aruncm n aer. Spune-mi, Baltazar, nu crezi c petera ar putea s aib dou ieiri: una spre golf, iar cealalt s rspund undeva pe rm? Baltazar nu s-a gndit la aa ceva. Trebuie s te gndeti totui. Cum de nu ne-a venit pn acum n minte s cercetm mprejurimile! Zise Zurita.
45

ncepur s exploreze litoralul. ntr-o bun zi, Zurita ddu de un zid nalt din piatr alb, care mprejmuia un teren ntins de cel puin zece hectare. Ocoli zidul, dar nu gsi dect o singur poart, din tabl groas. n poart se vedea o u mic de fier cu un ochi de ferestruic nchis pe dinuntru. Parc ar fi o nchisoare sau o fortrea, gndi Zurita. Foarte ciudat. Fermierii nu obinuiesc s fac ziduri att de groase i de nalte. Nicieri nu se vede o deschiztur sau o crptur prin care s poi strecura o privire nuntru. n jur, nu era nici o locuin omeneasc. Nu se vedeau dect stnci golae, cenuii, i pe alocuri mrcini i cactui. Iar jos, se aternea golful. Zurita ddu cteva zile n ir trcoale zidului i pndi ndelung poarta de fier. Dar porile nu se deschideau: nu ieea i nu intra nimeni. Nici un zgomot nu rzbtea de dup zid. ntr-o sear, ntorcndu-se pe vas, Zurita l chem pe Baltazar i-l ntreb: tii oare cine locuiete n fortreaa aceea de pe rm, deasupra golfului?
46

tiu, i-am ntrebat pe indienii care lucreaz pe la ferme. E locuina lui Salvador. Cine e acest Salvador? Un zeu, rspunse Baltazar. Zurita i ridic mirat sprncenele negre, groase. Glumeti, Baltazar? Indianul schi un zmbet. Repet i eu ce-am auzit. Foarte muli indieni susin c Salvador e un zeu i l numesc mntuitorul lor. i de la ce i salveaz? De la moarte. Ei spun c Salvador e atotputernic, c poate s fac minuni. El ine n minile sale viaa i moartea. Ologilor le d picioare noi, picioare vii, orbilor, ochi ageri ca ai vulturului. nvie chiar i morii. Afurisit treab! mormi Zurita, zbrlindu-i cu degetele mustaa stufoas. n ap s-a oploit diavolul mrii, iar pe rm triete un zeu. Nu crezi, Baltazar, c diavolul i zeul se ajut ntre ei? Cred doar att, c ar fi bine s-o tergem ct mai repede de aici, pn nu ne-om scrnti de attea minuni. Ai vzut tu pe vreunul din cei tmduii de Salvador?
47

Da, am vzut. Indienii mi-au artat un om care i rupsese un picior. Dup ce a trecut pe la Salvador, omul a nceput s alerge ca un mustang. Am mai vzut un indian pe care Salvador l-a nviat. Tot satul e martor c acest indian era un cadavru cnd l-au adus la Salvador: avea easta crpat, i se vedeau creierii. De la Salvador s-a ntors teafr i vesel i dup nvierea din mori s-a nsurat cu o fat vrednic. i am mai vzut copii de indieni... Prin urmare, Salvador primete?... Da, dar numai indieni. i acetia vin la el de pretutindeni: din ara de Foc, de prin inutul Amazonului, din deertul Atacama i din Asuncion. Aflnd toate acestea, Zurita hotr s fac un drum la Buenos-Aires. I se spuse acolo c Salvador i lecuiete pe indieni i se bucur printre ei de faim de fctor de minuni. Adresndu-se medicilor, Zurita afl c Salvador e un chirurg eminent, genial chiar, dar n acelai timp un om foarte ciudat, ca dealtfel muli dintre oamenii remarcabili. Numele lui Salvador era bine cunoscut n cercurile tiinifice ale Lumii Vechi i Noi. n America devenise celebru datorit ndrzneelor sale intervenii chirurgicale. Cnd starea bolnavului era disperat i
48

medicii refuzau s opereze, era chemat Salvador. El nu refuza niciodat. ndrzneala i ingeniozitatea lui nu cunoteau margini. n timpul rzboiului imperialist a fost pe frontul francez, unde s-a ocupat aproape exclusiv de trepanaii. Mii de oameni i datorau viaa. Dup ncheierea pcii, s-a ntors n patrie, n Argentina. Practica medical i afacerile izbutite cu nite terenuri i-au adus o avere imens. Cumpr apoi un teren mare lng Buenos-Aires, l mprejmui cu un zid puternic una din ciudeniile sale i dup ce se instal acolo, ncet s mai practice medicina. Nu se ocup dect de munca tiinific n laboratorul su. Singurii pe care i primea i i trata erau indienii care spuneau despre el c e un zeu cobort pe pmnt. Zurita izbuti s afle nc un amnunt n legtur cu viaa lui Salvador. Acolo unde se ntindea astzi vastul domeniu al doctorului, nainte de rzboi fusese o csu cu o grdin de asemenea mprejmuit cu un zid de piatr. n tot timpul ct Salvador se afla pe front, csua a fost pzit de un negru i civa cini uriai. Aceti paznici incoruptibili nu lsau nici un om s intre n curte. De la o vreme, Salvador se nconjurase de i mai mult mister. Refuza s primeasc pn i pe fotii si
49

colegi de universitate. Aflnd toate acestea, Zurita i spuse: O dat ce Salvador e medic, el nu are dreptul s refuze un bolnav care-l solicit. Ce-ar fi s m mbolnvesc? n felul acesta voi putea ptrunde la el, iar odat intrat, vd eu ce fac. Zurita se ndrept spre poarta de fier care strjuia intrarea n domeniul lui Salvador i ncepu s bat. A btut mult i bine, dar n-a venit nimeni s-i deschid. Scos din fire, apuc un pietroi i ncepu s loveasc cu el n poart. Zgomotul pe care-l fcea ar fi putut s trezeasc i morii. Undeva departe, dincolo de zid, se auzi ltratul unor cini. Apoi se ntredeschise ferestruica din uia porii. Ce vrei? l ntreb cineva ntr-o spaniol stlcit. Snt bolnav, deschidei repede, se vita Zurita. Un bolnav nu bate aa, i rspunse calm aceeai voce i un ochi iscodi prin ferestruic. Domnul doctor nu primete. Dar el n-are dreptul s refuze ajutorul cerut de un bolnav, se mnie Zurita. Ferestruica se nchise i se auzir paii ndeprtndu-se. Numai cinii continuau s latre cu
50

furie. Dup ce epuiza tot stocul su de njurturi, Zurita se ntoarse pe goelet. S-l reclame pe Salvador la Buenos-Aires? N-ar rezolva nimic prin aceasta. Zurita tremura de furie. Mustaa lui neagr, stufoas era n mare primejdie scos din srite, o smucea ntruna. Vrfurile ei se lsar n jos, asemenea acului unui barometru, ce arat timp urt. ncetul cu ncetul se liniti i ncepu s chibzuiasc la ce ar mai putea face. Pe msur ce se gndea, degetele sale cafenii, arse de soare, rsuceau n sus, tot mai des, mustaa rvit. Barometrul urca arta din nou vreme frumoas. n sfrit se sui pe punte, i, spre mirarea tuturora, ddu comanda pentru ridicarea ancorei. Meduza se ndrept spre Buenos-Aires. Foarte bine! aprob Baltazar. Destul timp am pierdut de poman! Dracul s-l ia pe diavol cu zeu cu tot.

51

NEPOICA BOLNAV

oarele dogorea nprasnic. Pe drumul prfos ce erpuia de-a lungul lanurilor mnoase de gru, porumb i ovz, mergea un indian btrn, vlguit, mbrcat n zdrene. Purta n brae un copila bolnav, nvelit cu o ptur veche, cu care cuta s-l fereasc de razele arztoare ale soarelui. Copilul inea ochii ntredeschii. Avea la gt o umfltur mare. De cte ori btrnul se poticnea, copilul scotea un geamt ca un horcit i ridica puin pleoapele. Atunci btrnul se oprea i sufla uor pe feioara copilului, s-l mai nvioreze. Numai de n-ar muri pe drum! murmur moneagul, grbind pasul. Apropiindu-se de poarta de fier, indianul schimb braul n care inea copilul i lovi de patru ori cu dreapta n poart. Cineva crp uor ferestruica porii, un ochi apru n deschiztur, apoi scriir zvoarele i poarta se deschise. Indianul trecu cu sfial pragul. n faa lui sttea un negru btrn, cu prul cre, alb ca neaua i mbrcat ntr-un halat alb.
52

Am venit la doctor, e bolnav copilul, spuse indianul. Negrul ddu n tcere din cap, nchise poarta i-i fcu semn s-l urmeze. Indianul privi n jur. Se afla ntr-o curte mic, pavat cu lespezi late de piatr. ntr-o parte a curii se nla un zid nalt, exterior, iar de cealalt parte un zid mai scund o desprea de partea interioar a domeniului. Nicieri nu se zrea nici fir de iarb, nici tuf o adevrat curte de nchisoare. ntr-un col al curii, lng poarta zidului mai scund, se nla o cldire alb cu ferestre mari, largi. Lng cas ateptau, eznd pe pmnt, mai muli indieni, brbai i femei. Muli din ei erau nsoii de copii. Aproape toi copiii preau cu desvrire sntoi. Unii dintre ei se jucau cu scoici de-a cu so sau fr so; alii se luaser la trnt, ns n cea mai desvrit linite. Negrul cu prul nins veghea cu strnicie s nu se fac glgie. Btrnul indian se aez, umil, pe pmnt, la umbra casei i ncepu s sufle uor pe feioara ncremenit, vnt a copilului. Lng el edea o btrn indian cu un picior umflat. Dup ce se uit la copilaul culcat pe genunchii indianului, ntreb:
53

Fiic? Nu, nepoic, rspunse indianul. Btrna spuse cltinnd din cap: Duhul blilor a intrat n nepoica ta. Dar dnsul e mai tare dect duhurile rele. Dnsul va izgoni duhul blilor i nepoica ta se va face bine. Indianul ddu afirmativ din cap. Negrul n halat alb se uit la fiecare bolnav i cnd ajunse la indianul cu copilul n brae, i fcu semn spre ua casei. Indianul intr ntr-o ncpere mare, pardosit cu dale de piatr, n mijlocul creia se afla o mas lung, ngust, acoperit cu un cearceaf alb. Printr-o alt u, cu geamuri mate, intr n camer doctorul Salvador, un brbat nalt, oache, lat n spate, mbrcat ntr-un halat alb. Doctorul avea sprncene i gene negre. Pe cap, ns, nici urm de pr. Se rdea probabil ntotdeauna pe cap, nct pielea i era tot att de bronzat n cretet ca i pe fa. Nasul su acvilin, destul de mare, brbia ascuit i puin proeminent, buzele strnse i ddeau un aer de cruzime, fcndu-l s semene cu o pasre de prad. Ochii cprui priveau rece. Indianul nu se prea simi n largul su, sub aceast privire.
54

Btrnul se nclin adnc i ntinse doctorului copilul. Salvador lu fetia bolnav din minile indianului cu un gest iute, sigur i totodat delicat; desfcu crpele n care era nvelit i le zvrli ntr-o lad aezat ntr-un col. Indianul porni, ontc-ontc, spre lad, ca s ia crpele, dar Salvador l opri cu severitate: Las-le acolo, nu pune mna! Apoi culc fetia pe mas i se aplec asupra ei. Indianul l vedea din profil i i se pru dintr-o dat c nu doctorul, ci un condor se apleac asupra fetiei ca asupra unei psrele. Salvador ncepu s palpeze umfltura de la gtul copilului i degetele doctorului l impresionar i ele pe indian. Erau lungi, extraordinar de flexibile. Prea c se pot ndoi, nu numai n jos, dar i lateral, ba chiar i n sus. Indianul, care nu era deloc un fricos, cuta s nu se lase biruit de groaz pe care i-o inspira acest om bizar. Foarte bine. Minunat, spunea Salvador, admirnd parc tumoarea pe care o palpa cu degetele. Dup ce examina copilul, Salvador se ntoarse spre indian i-i zise: Acum e lun nou. Vino peste patru sptmni, cnd va fi iari lun nou, i-i vei lua fetia
55

vindecat. Apoi, ridicnd n brae copilul, iei prin ua cu geamurile mate. Dincolo se afla camera de baie, sala de operaii i saloanele pentru bolnavi. ntre timp negrul introduse n sala de consultaii o alt pacient: btrna cu piciorul bolnav. Indianul se nclin n faa uii cu geamuri care se nchise n urma lui Salvador, i iei. Exact peste douzeci i opt de zile vzu deschizndu-se aceeai u cu geamuri mate. n prag sttea fetia, sntoas, cu bujori n obraji i mbrcat ntr-o rochi nou. Ea se uita speriat la bunic. Indianul se repezi spre ea, o strnse n brae, o srut i-i cercet gtul. Nici urm de tumoare. Doar o cicatrice mic, rocat, abia vizibil, amintea de operaie. Fetia se ferea de mbririle bunicului, respingndu-l cu mnuele i scoase chiar un ipt cnd, srutnd-o, o nep cu barba de mult neras. Indianul fu nevoit s lase copilul jos. Imediat intr i Salvador. Acum doctorul zmbea i plimbndu-i degetele prin prul copilului spuse: Acum, poi s-o iei. Ai adus-o la timp. Dac
56

ntrziai nc cteva ore, nici eu n-a fi putut s-i mai salvez viaa. Chipul btrnului indian se crisp, buzele ncepur s-i tremure: l podidi plnsul. Ridic din nou fetia n brae, o strnse la piept, apoi, cznd n genunchi n faa doctorului, i spuse cu glasul ntretiat de lacrimi: Ai salvat viaa nepoatei mele. Cu ce v poate rsplti un srman indian dect oferindu-v viaa lui? Ce-mi trebuie viaa ta? se mir Salvador. Snt btrn, dar nc n putere, urm indianul, fr s se ridice. Am s-mi duc nepoata la mama ei, adic la fiica mea i apoi am s m ntorc. Vreau s v druiesc tot restul vieii mele pentru binele ce mi-ai fcut. Am s v slujesc ca un cine. V rog, nu-mi respingei aceast rugminte. Salvador l privi gnditor. Ezit. ntotdeauna era foarte prudent cnd angaja servitori noi. Dei de lucru s-ar gsi, i nc destul. Jim nu prididete singur cu grdina. Pare-se c acest indian este un om nimerit, dei doctorul ar fi preferat un negru. mi oferi viaa ta n dar i m rogi s-o primesc ca i cum prin asta i-a face o favoare. Bine. Fie cum vrei tu. Cnd zici c te ntorci?
57

Nu se va sfri nc primul ptrar al lunii i m voi ntoarce, spuse indianul, srutnd poala halatului lui Salvador. Cum te cheam? Pe mine?... Cristo Cristofor. Du-te, Cristo. Te voi atepta. S mergem, nepoico! se adres Cristo fetiei, ridicnd-o din nou n brae. Dar fetia ncepu s plng i Cristo plec grbit.

58

GRDINA MINUNILOR

nd Cristo se ntoarse peste o sptmn, doctorul Salvador l privi cu luare-aminte n lumina ochilor i-i spuse: Ascult-m cu atenie, Cristo. Te iau n serviciul meu. Vei primi mncare i o leaf bun... Nu-mi trebuie nimic, nu doresc dect s v slujesc, rspunse indianul, agitndu-i braele a refuz. Taci i ascult-m, urm Salvador. Nu-i va lipsi nimic. Un singur lucru pretind: s nu sufli o vorb despre tot ce-ai s vezi aici. Mai curnd mi-a tia limba i a arunca-o la cini, dect s las s-mi scape o vorb. Bag de seam, s nu peti chiar aa cum spui, l preveni Salvador. Apoi l chem pe negrul n halat alb i-i porunci: Condu-l n grdin i s-l ia Jim n primire. Negrul se nclin n tcere i urmat de indian iei din casa cea alb, travers curtea n care acesta mai fusese i btu n portia de fier din zidul mai mic.
59

Dincolo se auzir ltrturi de cini. Portia se deschise ncet, scrind. Negrul l mpinse n grdin, strig ceva cu o voce gutural ctre alt negru care sttea dup porti i plec. Cristo se lipi speriat de zid: spre el se npustiser nite dihnii nemaivzute, de un rou glbui, cu pete de culoare nchis, iar hmitul lor prea mai curnd un rget. Dac Cristo le-ar fi ntlnit n pampas, ar fi jurat c snt jaguari. Fiarele ns ltrau aidoma cinilor. Deocamdat Cristo nu sttu s se ntrebe ce animale veneau spre el, ci fugi ct l ineau picioarele pn la cel mai apropiat copac i se car din creang n creang cu o repeziciune surprinztoare. Negrul ssi la animale ca o cobr nfuriat. Dulii se linitir ca prin farmec, ncetnd s mai latre, se culcar la pmnt i, punndu-i botul pe labele ntinse, se uitau din cnd n cnd piezi la negru. Acesta ssi din nou, adresndu-se de data aceasta lui Cristo, care rmsese crat n copac i ncepu s dea din mini, poftindu-l s coboare. Ce tot ssi ca un arpe? fcu Cristo, fr a cobor ns din copacul unde se simea n siguran. i-ai nghiit limba? Negrul mrii suprat.
60

O fi mut, gndi Cristo... i-i aminti de avertismentul lui Salvador. S-ar putea oare ca Salvador s taie ntr-adevr limba slugilor care-i trdeaz secretele? Mai tii, poate i-a tiat-o i acestui negru... i deodat l cuprinse o groaz att de mare, nct era ct p-aci s cad din copac. Dorea din toat inima s fug de aici cu orice pre i ct mai repede. Calcul n minte distana de la copacul pe care se crase, pn la zid. Nu, degeaba, nu va reui s sar dincolo... ntre timp, negrul se apropie de copac i apucndu-l pe indian de picior ncepu s-l trag n jos cu nerbdare. Silit s se supun, Cristo sri din copac, zmbi ct putu de amabil i, ntinznd mna, ntreb cu prietenie: Jim? Negrul ncuviin din cap. Cristo i strnse cu putere mna. Dac tot am nimerit n iad, s m pun bine cu diavolii, gndi el i urm cu voce tare: Eti mut? Negrul nu rspunse. N-ai limba? Negrul tcea mereu. Cum s fac s m uit n gura lui? se gndi Cristo.
61

Dar se vede treaba c Jim n-avea de gnd s stea de vorb, nici mcar prin gesturi. l lu pe Cristo de mn, l duse spre dihniile rocate i ssi ceva. Animalele se ridicar, se apropiar de Cristo, l mirosir i apoi se ndeprtar potolite. Cristo mai prinse puin inim. Fcndu-i semn s-l urmeze, Jim l duse s-i arate grdina. n contrast cu curtea mohort, pavat cu piatr, grdina impresiona prin abundena de flori i diferite plante. Ea se ntindea spre soare-rsare, cobornd n pant lin spre rmul oceanului. Crrile acoperite cu scoici rocate, frmiate, se resfirau n toate direciile. De-a lungul crrilor creteau cactui cu siluete bizare i agave6 crnoase, de un verde albstrui, precum i panicule purtnd o puzderie de flori galben-verzui. Livezi ntregi de piersici i mslini ocroteau cu umbra lor iarba deas, smlat cu flori multicolore. Ici-colo strluceau bazine de ap mprejmuite cu parapete de piatr alb. Fntni nitoare, bogate n ape, rcoreau aerul din jur... Prin grdin rsunau tot felul de zgomote, de la
6

Agava plant cu frunze suculente, crnoase. Din fibrele agavei se confecioneaz esturi, iar din sucul acestei plante se prepar pulche, butur preferat a btinailor. (N.a.).
62

cntecul i ciripitul psrilor, pn la rgetul, ipetele i schellitul animalelor! Cristo nu mai vzuse pn atunci animale att de ciudate. n aceast grdin triau dihnii nemaivzute. Iat, trecu n fug drumul o oprl cu ase labe, cu solzi sclipitori de un verde armiu. Din copac, atrna un arpe cu dou capete. Cristo sri speriat la o parte, vznd reptila bicefal care ncepu s ssie la el, cscndu-i gurile roii. Negrul rspunse cu un ssit i mai puternic i arpele, dup ce-i agit capetele n aer, czu din copac i dispru n stufri. O alt reptil, foarte lung, se ndeprt tr de pe crare sprijinindu-se n dou labe. Dup o reea de srm guia un purcel. Grsunul se holba la Cristo cu singurul ochi neobinuit de mare pe care-l avea n mijlocul frunii. Doi guzgani albi cu trupurile lipite formnd un singur corp alergau pe crarea trandafirie monstru cu dou capete i opt picioare. Cteodat aceast fiin dubl se lupta cu ea nsi: guzganul din dreapta trgea spre dreapta, iar cel din stnga spre stnga i amndoi chiciau suprai. Dar cel din dreapta nvingea ntotdeauna. La marginea crrii pteau
63

dou oi cu lna fin: aveau coastele lipite, ca nite adevrate surori siameze, dar nu se dondneau ca guzganii. Se vede c la ele voina i toate dorinele ajunseser la o armonie deplin. Una din aceste pocitanii l impresiona ndeosebi pe Cristo: era un cine mare, trandafiriu, fr pic de pr, pe spinarea cruia, ca i cnd i-ar fi ieit din corp, tria o mic maimu, adic mai precis pieptul, braele i capul ei. Cinele se apropie de Cristo dnd din coad. Maimua ntorcea capul n toate prile, ddea din mini, lovea cu palmele spinarea cinelui cu care alctuia un singur tot i ipa, uitndu-se la Cristo. Indianul scoase din buzunar o bucic de zahr i o ntinse maimuei. Cineva l prinse ns repede de mn i auzi un ssit n spatele su. ntoarse capul i-l vzu pe Jim. Btrnul negru i explic prin semne c n-are voie s dea de mncare maimuei. n aceeai clip, o vrabie cu cap de mic papagal smulse din zbor bucica de zahr din mna lui Cristo i dispru n tufi. Mai ncolo, pe pajite, mugea un cal cu cap de vac. Dou lame trecur n goan pe poian, legnndu-i cozile de cal. Din iarb, din tufri, din copaci l priveau pe Cristo tot felul de reptile, fiare i psri nemaivzute: cini cu cap de pisic, gte cu cap
64

de coco, mistrei cu coarne, strui nandu cu ciocuri de vulturi, berbeci cu trup de puma... La un moment dat, lui Cristo i se pru c delireaz... Se frec la ochi, i ud fruntea cu ap rece a havuzelor, dar nimic nu se schimb. Vzu n bazine erpi cu cap de pete i branhii, peti cu labe de broasc i broate rioase de o mrime neobinuit avnd corpul lung ca de oprl... i Cristo fu din nou ispitit s fug de aici. Dar iat c Jim l duse pe un teren mai ntins acoperit cu nisip. n mijlocul terenului, ntre palmieri se nla o vil din marmor alb, construit n stil maur. Printre trunchiurile lor se ntrezreau boli i coloane. Din havuzurile de aram n form de delfini neau torente de ap n bazinele transparente, n care se zbenguiau petiori de aur. Havuzul cel mai mare din faa intrrii principale nfia un tnr clare pe un delfin asemenea miticului Triton7 suflnd dintr-un corn rsucit. n spatele vilei se aflau cteva locuine i acareturile, iar mai ncolo se ntindeau hiuri de cactui epoi, pn la un zid alb.
Triton personaj din mitologia greac, zeu al mrii. Strnea sau potolea valurile, suflnd ntr-o scoic. Adeseori, era nfiat clare pe un delfin. (N. a.).
65
7

nc un zid, gndi Cristo. Jim l conduse pe indian ntr-o camer rcoroas, nu prea mare. i explic prin semne c va locui aici i plec, lsndu-l singur.

66

AL TREILEA ZID

ncetul cu ncetul Cristo se deprinse cu lumea neobinuit care-l nconjura. Toate fiarele, psrile i reptilele care miunau prin grdin erau domesticite. Cristo se mprietenise chiar cu unele din ele. Astfel, cinii cu blan de jaguar, de care se speriase att de ru n prima zi, se ineau scai de el, i lingeau minile i se gudurau la picioarele sale. Lamele mncau pine din mna lui, iar papagalii i se aezau pe umr. Doisprezece negri la fel de taciturni sau mui ca i Jim ngrijeau de grdina i animalele ce triau aici. Cristo nu-i auzise vreodat vorbind, nici mcar ntre ei. Fiecare i vedea tcut de treab. Jim era un fel de vtaf. El i supraveghea pe negri i-i arta fiecruia ce trebuie s fac. Cristo fusese numit, spre mirarea lui, ajutorul lui Jim. Nu prea avea mult de lucru, iar mncarea era bun. N-ar fi putut spune c n-o ducea bine. Un singur lucru l nelinitea: tcerea sinistr a negrilor. Era convins c Salvador tiase limbile acestor oameni. i cnd se ntmpla ca Salvador s-l cheme rareori pe Cristo la el, indianul se gndea de fiecare
67

dat: Acum mi taie limba. n curnd ns, avu prilejul s vad c frica de a rmne fr limb era exagerat. ntr-o bun zi l surprinse pe Jim dormind la umbra unor mslini. Negrul era ntins pe spate, cu gura deschis. Profitnd de mprejurarea ivit, se apropie tiptil i, uitndu-se n gura negrului, se convinse c limba btrnului era la locul ei. De atunci, i mai veni puin inima la loc. Salvador avea un program riguros al zilei. Dimineaa de la apte la nou i consult pe indienii bolnavi; de la nou la unsprezece opera; dup aceea se retrgea n vila lui i lucra n laborator. Doctorul opera diferite animale, i le studia mult timp. Cnd termin cu observaiile, trimitea animalele n grdin. Dereticnd cteodat prin cas, Cristo nimerea i n laborator. Aici totul l uimea: n nite borcane de sticl pline cu diferite soluii pulsau tot felul de organe. Braele i picioarele tiate continuau s triasc. i cnd aceste pri vii, separate de trup, se mbolnveau, Salvador le trata pentru a le reda viaa. Toate acestea l ngrozeau pe Cristo, nct prefera pocitaniile vii din grdin. Dei Salvador arta mult ncredere indianului,
68

acesta nu ndrznea s treac de al treilea zid, dei era tare curios s vad ce e dincolo. ntr-o zi, totui, la amiaz, cnd toat lumea se odihnea, Cristo se apropie de zidul cel nalt. De dincolo rsunau glasuri de copii. Desluea cuvinte indiene. Uneori ns, glasurile de copii se mpleteau cu alte glasuri mai subiri, stridente, care preau c se ceart cu copiii i vorbeau o limb pe care n-o nelegea deloc. Odat, ntlnindu-l pe Cristo n grdin, Salvador se apropie de el i privindu-l drept n lumina ochilor, dup cum i era obiceiul, spuse: Eti mai bine de o lun n serviciul meu, Cristo, i snt mulumit de tine. n grdina de jos s-a mbolnvit unul din servitorii mei. i vei lua locul. Ai s vezi acolo multe lucruri noi. Nu uita ns nelegerea noastr: ine-i bine gura, dac nu vrei s-i pierzi limba. Aproape c m-am dezvat s vorbesc, de cnd m aflu ntre slugile dumneavoastr mute, rspunse Cristo. Cu att mai bine. Tcerea e de aur. Dac vei tcea i de acum ncolo, vei primi muli pesos de aur. Sper c n dou sptmni s-l pun pe picioare pe
69

servitorul meu bolnav. Spune, cunoti bine Anzii? M-am nscut n muni. Admirabil. Va trebui s-mi completez menajeria cu noi animale i psri. Vei veni cu mine. i acum, pleac. Jim te va conduce pn n grdina de jos. Cristo se obinuise cu multe, dar ceea ce vzu n grdina de jos depi toate ateptrile sale. Pe o pajite ntins, scldat n soare, zburdau copilai goi i maimue. Copiii aparineau diferitelor triburi indiene. Unii erau mici de tot, cel mult de trei ani, iar cei mai rsrii preau s aib doisprezece. Aceti copii erau pacienii lui Salvador. Muli dintre ei suferiser operaii serioase i-i datorau doctorului viaa. Copiii convalesceni se jucau, zburdau prin grdin, pn le reveneau deplin puterile. Prinii i luau atunci acas. mpreun cu copiii, triau nite maimue. Maimue fr coad. Maimue fr pic de pr pe corp. i lucrul cel mai uimitor era c toate maimuele tiau s vorbeasc. Unele mai bine, altele mai puin. Ele se cioroviau cu copiii, se luau la har i ntre ele, ipau strident. Totui maimuele triau n bun nelegere cu copiii i nu se certau cu ei mai mult dect se certau copiii ntre dnii.
70

Cteodat Cristo se ntreba dac aceste fpturi snt maimue sau oameni. Dup ce cercet grdina, observ c este mai mic dect prima, aezat n partea de sus, i coboar n pant i mai repede spre golf. La captul dinspre ocean era mrginit de o stnc abrupt ca un zid. Oceanul nu era pesemne departe de acea stnc, fiindc de acolo se auzea zgomotul valurilor ce se sprgeau de rm. Dup cteva zile, cercetnd de aproape stnca, Cristo constat c este o stnc artificial. De fapt era nc un zid: al patrulea la numr. n desiul de glicin, Cristo descoperi o poart cenuie de fier, vopsit n aceast culoare pentru a o confunda cu stnca. Cristo trase cu urechea, dar de dup stnca nu se auzea nici un alt zgomot n afar de mugetul valurilor, ncotro ducea aceast poart ngust? Spre rm? Deodat, auzi ipetele ascuite ale copiilor. Se ntoarse i-i vzu privind spre cer. Cristo ridic i el capul i vzu un mic balon rou, ca acelea cu care se joac copiii, zburnd ncet deasupra grdinii. Vntul l mna spre ocean. Acest balon obinuit, jucrie de copil, l tulbur mult pe Cristo. Nu-i mai gsea locul. i ndat ce se
71

ntoarse servitorul vindecat, Cristo se nfi nainte lui Salvador i-i spuse: Domnule doctor, n curnd vom pleca n Anzi, poate pentru mult vreme. ngduii-mi s m duc s-mi vd fata i nepoata. Lui Salvador nu-i prea plcea s-i nvoiasc servitorii i de aceea prefera s angajeze oameni care n-aveau familie. Cristo atepta n tcere, uitndu-se drept n ochii doctorului. Salvador l privi cu rceal i-i aminti: S nu uii de nvoiala noastr. Vezi s nu rmi fr limb! Fie, du-te. Dar s nu cumva s ntrzii mai mult de trei zile. Stai puin! Salvador se duse n camera alturat i reveni aducnd o pungu de piele de antilop n care sunau monezi de aur: E pentru nepoata ta. Dar ine i pentru tine, ca s-i ii gura.

72

ATACUL

ac nu vine nici astzi, m lipsesc de ajutorul tu, Baltazar, i voi tocmi oameni mai istei, oameni de ndejde, spunea Zurita, ciupindu-i cu nerbdare mustaa stufoas. Era mbrcat ntr-un costum alb de ora, iar n cap avea o panama. i dduse ntlnire lui Baltazar prin mprejurimile Buenos-Aires-ului, acolo unde se termin ogoarele i ncepe pampasul. Baltazar, mbrcat ntr-o bluz alb i pantaloni vrgai bleumarin, edea pe marginea drumului i tcea ruinat, smulgnd fire de iarb prjolite de soare. i lui i prea ru c trimisese pe fratele su, Cristo, ca iscoad la Salvador. Cristo era cu vreo zece ani mai mare dect Baltazar. Dei n vrst, rmsese puternic i abil. Cristo era viclean ca felinele din pampas, dar nu era un om pe care s te poi bizui. Pe vremuri se ocupase de agricultur, dar aceast ndeletnicire i se pruse prea plicticoas; i deschisese atunci o crciumioar n port, dar czuse n darul beiei i ajunsese repede la faliment, n ultima vreme, Cristo se ocupa cu tot felul
73

de afaceri dubioase, fcnd uz de extraordinar lui iretenie, ce mergea pn la perfidie. Un asemenea om putea fi iscoada visat de Zurita, dac s-ar fi putut ncrede n el. Cristo, ns, era n stare s-i vnd i fratele pentru bani. Baltazar tia asta i de aceea era tot att de nelinitit c i Pedro. Eti sigur c Cristo a vzut balonul lansat de tine? Baltazar ridic din umeri: cine tie? Ar fi dorit s lase balt toat afacerea, s se duc mai repede acas, s-i ude gtlejul cu ap rece amestecat cu vin i s mearg mai devreme la culcare. Ultimele raze ale soarelui n asfinit luminar mici trmbe de colb rsrite de dup un dmb. n aceeai clip se auzi un fluierat strident, prelung. Baltazar tresri. Uite-l! n sfrit! Cristo venea spre ei cu pasul vioi. Nu mai semna deloc cu btrnul i istovitul indian. Dup ce mai fluier o dat voinicete, se apropie de cei doi i le ddu binee. Ei, ia spune, l-ai vzut pe diavolul mrii? l ntreb Zurita.
74

nc nu, dar e acolo. Salvador l ine pe diavol ferit de patru ziduri. Dar principalul s-a fcut: m-am bgat slug la Salvador i i-am ctigat ncrederea. Povestea cu nepoica bolnav a mers strun. Cristo pufni n rs, mijindu-i ochii vicleni. Cnd s-a fcut bine, era ct p-aci s strice totul. Am mbriat-o i am srutat-o, cum ade bine unui bunic care-i iubete nepoica, dar ea prostua a nceput s se zbat i mai-mai s-o podideasc plnsul. Cristo rse din nou. Ia spune, unde ai fcut rost de o nepoat? se interes Zurita. Bani nu gseti uor, fetie ns cnd pofteti, rspunse Cristo. Ct de mulumit a fost mama copilului. Mi-a dat cinci pesos de hrtie. n schimb i-am adus fetia teafr. Se nelege, firete, c Cristo nu spuse nimic despre pungua burduit cu monezi de aur pe care i-o dduse Salvador, la plecare. Nici prin gnd nu-i trecea s dea aceti bani mamei copilului. Ce de minuni am vzut la Salvador! O adevrat menajerie. i Cristo ncepu s descrie tot ce vzuse. Foarte interesant, l ntrerupse Zurita, aprinzndu-i o igar de foi, dar principalul, adic pe diavol tot nu l-ai vzut. i acum ce ai de gnd s faci?
75

Ce s fac? O mic excursie prin Anzi. i Cristo povesti celor doi c Salvador vrea s plece la vntoare, dup animale slbatice. Stranic! exclam Zurita. Proprietatea lui Salvador e departe de orice aezare. n lipsa lui, o vom ataca i-l vom rpi pe diavolul mrii. Dar Cristo cltin din cap cu ndoial: Jaguarii o s v smulg capul dintre umeri i nu-l vei putea gsi pe diavol. De altfel, nici dac v rmne capul, tot nu-l vei gsi, dac nici eu n-am reuit s-l dibuiesc. n cazul acesta, iat ce vom face, hotr Zurita dup o scurt gndire. Cnd Salvador va pleca la vntoare, l vom pndi, l vom face prizonier i ca rscumprare vom cere s ni-l dea pe diavolul mrii. Cristo scoase cu dibcie igara de foi al crei capt ieea din buzunarul de la piept al lui Zurita. ... Mulumesc! Aceast idee e mai bun. Dar Salvador o s v trag pe sfoar: o s v promit tot ce-i vei pretinde, dar de dat n-o s v dea nimic. Te pui cu spaniolii... Pe Cristo l nec tusea. Atunci ce propui? l ntreb iritat Zurita. Rbdare, Zurita! Salvador are ncredere n mine, dar numai pn la al patrulea zid. E nevoie ca doctorul
76

s se ncread n mine ca n el nsui, i atunci mi-l va arta pe diavol. Ei i? Ascult aici. Salvador va fi atacat de bandii, i Cristo i propti degetul n pieptul lui Zurita, iar eu, continu el, lovindu-se cu pumnul n piept, ca araucan cinstit ce snt, i voi salva viaa. Atunci nu va mai exista nici o tain pentru Cristo n casa lui Salvador. (i punga mi se va umple cu pesos de aur, complet el n gnd.) S tii c nu-i ru. i se neleser pe ce drum l va conduce Cristo pe Salvador. n ajunul zilei stabilite pentru plecare, am s arunc peste gard o piatr roie. S fii gata. Dei planul atacului fusese chibzuit cu mult grij, o mprejurare neprevzut era ct p-aci s strice totul. ntr-o noapte, Zurita, Baltazar i cele zece haimanale pe care le tocmiser n port, mbrcai cu toii ca nite gaucho8 clri i bine narmai, i pndeau victima ntr-un loc aflat departe de orice locuin omeneasc. Era ntuneric bezn. Clreii trgeau cu urechea,
Gaucho triburi aproape primitive de pstori, care triesc n pampas; metii la care precumpnete sngele indian; clrei iscusii. (N. a.).
77
8

ateptndu-se n orice clip s aud tropot de cai. Cristo nu tia ns c Salvador nu pleac la vntoare aa cum se obinuia cu ani n urm. Bandiii auzir deodat huruitul unui motor, care se apropia repede. De dup un dmb ni orbitoare lumin farurilor. Un automobil uria, negru, trecu ca fulgerul prin faa clreilor, nainte ca acetia s se fi dezmeticit. Zurita revrs un potop de njurturi, ceea ce l fcu pe Baltazar s pufneasc n rs. Nu te necji, Pedro, l consol indianul. Ziua e prea cald, de aceea merg noaptea. Salvador are la main dou lumini ca soarele. Ziua se vor odihni. i putem ajunge din urm la primul popas. i dnd pinteni calului, Baltazar porni n galop n direcia n care dispruse automobilul. Ceilali l urmar. Dup vreo dou ceasuri, clreii zrir dintr-o dat n deprtare un foc de tabr. Ei snt. S tii c li s-a ntmplat ceva. M voi tr pn acolo s vd ce este. Voi, ateptai-m aici. i, srind jos de pe cal, Baltazar plec tr, ca un arpe. Se ntoarse peste o or. Au o pan. Acum, repar maina. Cristo st de paz. S ne grbim.
78

Restul merse repede. Bandiii atacar micul grup. Luai prin surprindere, Salvador, Cristo i cei trei negri care-l nsoeau fur prini i legai fedele. Unul din tlharii tocmii, eful bandei Zurita prefera s se in n umbr i pretinse lui Salvador o rscumprare destul de mare. Am s pltesc, dai-mi drumul, rspunse Salvador. Asta, pentru tine. Trebuie s dai ns tot atta i pentru tia patru! Nu-i pierdu cumptul banditul. N-a putea plti dintr-o dat o sum att de mare, rspunse Salvador, dup ce se gndi puin. Atunci, la moarte cu ei! urlar bandiii. Dac nu accepi condiiile noastre, n zori eti mort! l amenin banditul. Salvador ridic din umeri i rspunse: Nu dispun momentan de atia bani. Pn i bandiii fur impresionai de calmul doctorului. Dup ce-i aruncar pe prizonieri n spatele mainii, bandiii prinser a scotoci peste tot i gsir alcoolul pe care doctorul l luase cu el, pentru colecii, l ddur pe gt i, bei mori, czur grmad. ... Cu puin nainte de ivirea zorilor cineva se furi
79

tiptil spre Salvador. Eu snt, opti Cristo. Am izbutit s-mi desfac curelele. M-am trt pn la banditul cu puc i l-am ucis. Ceilali snt bei. oferul a reparat maina. Trebuie s ne grbim... Fr s mai zboveasc, se suir cu toii n main. oferul negru ambal motorul, automobilul se smuci i porni cu vitez. n spatele lor se auzir strigte i rsunar mai multe focuri de arm trase la ntmplare. Salvador i strnse puternic mna lui Cristo. Abia dup ce plec Salvador, bandiii povestir lui Zurita c doctorul acceptase s plteasc suma cerut. N-ar fi oare mai simplu, gndi Zurita, s-i lum banii, dect s ncercm s-l rpim pe diavol, cnd nici nu tim bine cte parale face? Dar era prea trziu i nu le rmnea dect s atepte veti de la Cristo.

80

OMUL-AMFIBIE

risto spera c dup cele ntmplate n noaptea atacului Salvador se va apropia de el i-i va spune: Cristo, mi-ai salvat viaa. Acum pe proprietatea mea nu mai exist nici un secret pentru tine. Vino, s i-l art pe diavolul mrii. Dar Salvador nu prea dispus s-o fac. l rsplti cu generozitate pe Cristo i se cufund din nou n cercetrile sale tiinifice. De cum s-au rentors, Cristo ncepu s cerceteze cel de al patrulea zid i portia misterioas. Dur mult timp pn s-i gseasc secretul. Dar ntr-o zi tot pipind portia, aps o mic proeminen i portia se deschise. Era o porti grea i masiv ca ua unei case de fier. Cristo se strecur repede prin deschiztur, dar portia se nchise imediat n urma lui. Aceasta l cam puse pe gnduri. ncepu din nou s-o cerceteze din partea cealalt, apsnd pe toate proeminenele, dar fr nici un rezultat. M-am prins singur n capcan, mormi Cristo.
81

Dar nu era nimic de fcut. i fiindc tot era aici, hotr s cerceteze i aceast ultim grdin necunoscut a doctorului Salvador. Cristo se afla ntr-o grdin cu o vegetaie bogat. Terenul era o mic depresiune mprejmuit de un zid nalt din buci de stnca puse acolo de mna omului. De aici se auzea nu numai zgomotul valurilor, dar i fonetul prundiului pe plaj. n grdin creteau copaci i arbuti crora le place umezeala. ntre copacii nali, umbroi, care te aprau bine de razele soarelui, susurau nenumrate priae. Zeci de fntni nitoare mprtiau stropi de ap care umezeau aerul. Era o umezeal ca n luncile de pe malurile fluviului Mississippi. n mijlocul grdinii se vedea o cas de piatr, nu prea mare, cu un acoperi-teras. Pereii cldirii erau npdii de ieder, iar jaluzelele verzi de la ferestre lsate. Casa prea nelocuit. Cristo ajunse la captul grdinii. Lng zidul care desprea proprietatea doctorului de golf se afla un bazin uria de form ptrat, nconjurat de rnduri dese de copaci. Acest bazin de cel puin cinci sute metri ptrai avea o adncime de vreo cinci metri. La apropierea lui Cristo o fiin ni speriat din
82

desi i se arunc n bazin, strnind o ploaie de stropi. Cristo se opri emoionat: el e! diavolul mrii. n sfrit l va vedea. Indianul se apropie de bazin i privi n ap limpede. Pe fundul bazinului o maimu mare edea pe lespezile albe de piatr. Ea l privea de sub ap cu team i curiozitate. Cristo nu-i putea reveni din uimire. Maimua respira sub ap, dup cum se vedea din micarea pieptului care se ridica i cobora ritmic. Dup ce se dezmetici, Cristo izbucni fr voie n rs: diavolul mrii, care bgase spaim n pescari nu era dect o maimu amfibie. Mare e grdina lui Dumnezeu! i spuse btrnul indian. Cristo era mulumit: n sfrit izbutise s afle totul. Dar era oarecum decepionat: maimua nu semna deloc cu monstrul despre care vorbeau localnicii. Ce nseamn frica i o imaginaie bogat! Acum ns trebuia s gseasc un mijloc pentru a iei de aici. Se ntoarse lng porti, se car ntr-un copac nalt ce cretea ling mprejmuire, i cu riscul de a-i rupe picioarele sri de pe zidul nalt. Abia apuc s se ridice n picioare, cnd se auzi chemat de Salvador:
83

Cristo! Unde eti? Indianul apuc nite greble ce zceau pe crare i se fcu c strnge frunze uscate. Aici snt. Vino cu mine, Cristo, spuse Salvador, apropiindu-se de portia de fier camuflat n stnc. Uite, aa se deschide aceast porti. i Salvador aps pe proeminena, cunoscut de Cristo, de pe suprafaa zgrunuroas. Ai cam ntrziat, doctore, l-am vzut pe diavol, gndi Cristo. Salvador i Cristo intrar n grdin. Trecnd pe lng casa npdit de ieder, doctorul se ndrept spre bazin. Maimua tot mai edea sub ap, scond balonae de aer... Cristo scoase un strigt de uimire, ca i cnd ar fi vzut-o pentru prima oar. Dar ndat dup aceea i fu dat s se mire cu adevrat. Salvador nu ddu nici o atenie maimuei. Fcu numai un gest n direcia ei, ca i cnd prezena ei l-ar stingheri. Maimua se ridic la suprafa, iei din bazin, se scutur de ap i se car ntr-un copac. Salvador se aplec, pipi ceva n iarb i aps cu putere o mic plac verde. Se auzi un zgomot surd. Pe fundul bazinului la margini se deschiser nite trape.
84

Peste cteva minute bazinul se goli. Atunci trapele se nchiser la loc i din perete apru o scar de fier ce ducea spre fundul bazinului. Vino, Cristo. Coborr n bazin. Salvador aps cu piciorul pe o lespede i ndat se deschise o alt trap n mijlocul bazinului, descoperind o deschiztur de un metru ptrat. Trepte de fier duceau undeva, sub pmnt. Cristo intr dup Salvador n hruba ce se csca n faa lor. Au mers destul de mult. De sus, prin deschiztur, se cernea o lumin difuz. n curnd ns dispru i ea i acum naintau prin bezn. Paii rsunau nfundat n aceast galerie subteran. Bag de seam s nu cazi, Cristo. Ajungem ndat. Salvador se opri. Bjbi cu mna pe perete. Se auzi cnitul sec al unui ntreruptor i o lumin puternic inund locul din jurul lor. Se aflau ntr-o peter cu stalactite, n faa unei ui de bronz, mpodobit cu capete de leu innd inele ntre dini. Salvador trase de un inel i poarta masiv se deschise lin. Ptrunser ntr-o sal ntunecoas. Se auzi din nou cnitul ntreruptorului i un glob mat lumin o peter vast care avea un perete de sticl. Salvador
85

umbl la comutator, petera se cufund n ntuneric, dar reflectoare puternice luminar spaiul de dincolo de peretele de sticl. Era un acvariu n imens, sau, mai bine zis, o csoaie de sticl construit pe fundul oceanului. De pe fund se ridicau alge i tufe de mrgean, ntre care zburdau peti. Deodat, Cristo vzu o fiin semnnd a om, care ieea din desi. Avea ochi mari, bulbucai i nite labe ca de broasc. Trupul necunoscutului era acoperit cu solzi strlucitori, albatri-argintii. Ciudata fptur se apropie notnd cu micri repezi i ndemnatice de peretele de sticl, ddu din cap salutndu-l pe Salvador, i ptrunse n acvarium nchiznd ua n urma ei. Apa ncepu s se scurg repede din aceast camer, apoi necunoscutul deschise o alt u i intr n grot. Scoate-i masca i mnuile, spuse Salvador. Necunoscutul scoase asculttor ochelarii i mnuile i n faa lui Cristo apru un tnr chipe i bine fcut. i-l prezint pe Ichtyandro, omul-pete sau, mai bine zis, omul-amfibie, poreclit i diavolul mrii, l recomand Salvador. Tnrul ntinse indianului mina zmbind prietenos, i-i spuse n spaniol:
86

Bun ziua! Cristo strnse n tcere mna tnrului. De uimire, i pierise graiul. Negrul care este n serviciul lui Ichtyandro s-a mbolnvit, urm ntre timp Salvador. Am s te las cu Ichtyandro pentru cteva zile. Dac i vei ndeplini bine noile tale ndatoriri, ai s rmi i mai departe aici. Cristo aprob dnd din cap, fr s poat scoate o vorb.

87

O ZI DIN VIAA LUI ICHTYANDRO

nc noapte, dar n curnd vor miji zorile. Aerul cald i umed e mblsmat de mireasma dulceag a magnoliilor, tuberozelor i rezedei. Nici o frunz nu mic. E linite... Ichtyandro strbate grdina pe o crare acoperit cu nisip. Prins de centur se leagn ritmic pumnalul, masca i nottoarele de la mini i picioare labe de broasc. Numai sub picioare scrie uor nisipul de scoici sfrmate. Crarea abia se distinge, gtuit de tufe i copaci care par pete negre i diforme. Deasupra bazinelor plutete ceaa. De cte ori Ichtyandro atinge o ramur, stropi de rou i ud prul i obrazul cald. Crarea cotete brusc spre dreapta i ncepe s coboare. Aerul devine mai rcoros i mai umed. Tnrul simte sub picioare lespezi de piatr. i ncetinete pasul, se oprete. Apoi, fr grab, i pune ochelarii mari cu sticle groase, i nottoarele. Expir tot aerul din plmni i sare n bazin. Apa i nvluie
88

trupul ntr-o rcoare mngietoare, un fior rece i gdila branhiile., Branhiile ncep s se mite ritmic: omul s-a transformat n pete. Din cteva micri viguroase a ajuns pe fundul bazinului. Tnrul se orienteaz perfect, dei e ntuneric bezn, ntinde mna i apuc o scoab de fier fixat n zidul de piatr. Apoi a doua, a treia... Aa ajunge el pn la tunelul plin de ap. nainteaz pe fundul acestuia, nfruntnd contracurentul rece. Apoi, btnd cu picioarele fundul, iese la suprafa i parc se cufund ntr-o baie cald. nclzit n bazinele din grdin, apa curge prin tunel, la suprafa, spre ocean. Acum Ichtyandro se poate lsa n voia curentului. i ncrucieaz braele pe piept, se ntinde pe spate i plutete cu capul nainte. Iat, se apropie captul tunelului. Acolo jos, chiar n dreptul locului unde tunelul d n ocean, nete cu putere dintr-o crptur a stncii un izvor cald, fcnd s foneasc pietricelele i scoicile de pe fund. Ichtyandro se ntoarce cu faa n jos i privete nainte. E ntuneric. ntinde braul i simte c apa este aici un pic mai rece. Palmele ating grilajul de fier ale crui drugi snt acoperii cu vegetaie acvatic moale i
89

lunecoas, i de scoici zgrunuroase. Prinzndu-se de gratii, tnrul gsete n sfrit nchiztoarea complicat. Partea grilat, grea i rotund, care bareaz ieirea din tunel, se ntredeschide. Ichtyandro se strecoar prin deschiztur i poarta se nchide la loc. Omul-amfibie se ndreapt spre ocean, vslind din mini i din picioare. n ap e nc ntuneric. Numai pe alocuri licresc n hul negru scnteierile sinilii ale noctilucelor. Trec meduze de un rou pal. Dar nu mai e mult pn la revrsatul zorilor i fpturile luminiscente i sting una dup alta luminiele. Ichtyandro simte mii de mici nepturi n branhii. Respiraia i devine anevoioas. Aceasta nseamn c a trecut de promontoriul stncos. Apa oceanului tulburat aici de particule de alumin, fire de nisip i tot felul de resturi este potabil, deoarece prin apropiere se vars un fluviu. M mir cum pot tri petii n aceast ap tulbure, dulce, i zice Ichtyandro. Se vede c branhiile lor nu snt att de sensibile la nisip i ml, ca ale mele. Ichtyandro se ridic puin n sus, mai spre suprafa, crmete brusc spre dreapta, spre miazzi pentru ca ceva mai ncolo s coboare din nou n
90

adncuri. Aici apa e mai curat. Nimerete n curentul rece, submarin, care trece de-a lungul coastei, de la sud spre nord pn la vrsarea fluviului Parana care l abate spre rsrit. Dei acest curent trece la o mare adncime, marginea lui superioar se afl numai la cincisprezece-douzeci metri de suprafaa apei. Acum, poate s se lase din nou n voia curentului: l va duce departe, n larg. Poate s i trag un pui de somn. Nu e nici un pericol: e nc ntuneric i animalele rpitoare din ocean dorm. Ce plcut e somnul n faptul dimineii. Chiar dormind, simi pe suprafaa pielei cum se schimb temperatura apei, simi curenii submarini. Deodat, urechea lui surprinde o huruitur surd, urmat de a doua, a treia. Zornie lanurile ancorelor: n golf, la civa kilometri de Ichtyandro, bat iar largul goeletele pescarilor. Se apropie zorile... De departe se aude un ropot ritmic vine de la elicea i motoarele Horrox -ului, un mare transatlantic englez, care circul pe linia Buenos-Aires Liverpool: vasul e nc departe, la vreo patruzeci de kilometri, dar ct de limpede se aude...! n apa mrii, sunetul strbate o mie cinci sute de metri pe secund. Ce frumos e Horrox -ul noaptea un adevrat ora plutitor,
91

scldat n lumin. Dar ca s-l poi vedea noaptea, trebuie s porneti de cu sear departe, n larg. Cnd Horrox -ul ajunge la Buenos-Aires, luminile lui snt stinse pentru c a rsrit soarele. Nu, nu va mai putea dormita: elicele, crmele i motoarele Horrox -ului, trepidaiile vasului, luminile hublourilor i reflectoarelor i vor trezi pe locuitorii oceanului. Delfinii auziser probabil primii c se apropie Horrox -ul i, plonjnd, strniser acum cteva minute hula uoar care-l fcu pe Ichtyandro s ciuleasc urechile. Acum, vor goni n ntmpinarea vasului. Duduitul mrunt al motoarelor de vapor rsun din toate prile: se trezete portul, se trezete golful. Ichtyandro deschide ochii, i scutur capul ca s scape din mrejele somnului, i repede nainte braele, bate apa cu picioarele i iese la suprafa. Ridic prudent capul din ap i privete n jur. n apropiere nu se vede nici o barc, nici o goelet. Iese din ap pn la bru i rmne aa, micndu-i ncet picioarele. Jos de tot, aproape de suprafaa apei, zboar cormorani i pescrui. Atingnd uneori cu pieptul sau cu un vrf de arip oglinda apei, strnesc cercuri care se lrgesc ncet. Strigtul pescruilor albi seamn
92

cu plnsul unui copil. Deodat simte ca o pal de vnt. Deasupra lui trece n uieratul aripilor uriae un albatros enorm, alb ca neaua, vestitorul furtunii, cu pene lungi, negre, ciocul rou cu vrful galben i picioarele portocalii. Zboar spre golf. Ichtyandro l urmrete din ochi cu oarecare invidie. Aripile ndoliate ale psrii au, desfcute, cel puin patru metri. De-ar avea i el astfel de aripi...! Noaptea se retrage dup soare-apune i se topete dincolo de munii din zare. O dr purpurie mijete la rsrit. O tremurare domoal, uoar nvlureaz luciul oceanului nspicat n firicele aurii. Pescruii albi, ridicndu-se mai sus, se coloreaz n roz. Pe ntinderile palide ale oceanului prind s erpuiasc poteci pestrie, azurii i albastre: primele rafale de vnt. Potecile albastre devin tot mai dese. Vntul se nteete. Acolo unde valurile se sparg de rm apar dre nspumate alb-glbui. Lng rm apa se face verde. Se apropie o flotil ntreag de goelete pescreti. Tata i-a spus s bage de seam, s nu fie vzut de oameni. Ichtyandro se cufund adnc pn ce d iar de curentul rece. Acesta l poart i mai departe de rm, spre rsrit, n larg. n jur, e bezn albastr-liliachie a
93

abisului. Aici, noat muli peti care par de un verde deschis, cu pete i dungi ntunecate. Peti roii, galben-cafenii sau de culoarea lmii se vnzolesc prin ap ca un roi de fluturi multicolori. De sus, se aude un huruit. Se ntunec: a trecut jos de tot un hidroavion militar. ntr-o zi, un hidroavion aterizase chiar lng el. Ichtyandro se prinsese pe nesimite de suportul de fier al flotoarelor i era ct p-aci s-o plteasc cu viaa. Hidroavionul demarase pe neateptate i Ichtyandro trebuise s sar de la o nlime de zece metri. Ridicnd puin privirea, Ichtyandro vzu c soarele a ajuns aproape deasupra capului: era aproape de amiaz. Suprafaa apei nu mai prea o oglind n care se reflect bolovanii de pe bancul de nisip, petii mari, i el, Ichtyandro. Acum aceast oglind se deforma, se nvlura, se agita nencetat... Ichtyandro se ridic la suprafa i rmase nemicat, legnat de valuri. Scoase capul din ap, se avnt pe creasta unui val. Cobor. Se avnta din nou. Ct de zbuciumat era oceanul! Lng rm, valurile mugeau furioase, rostogolind bolovani. Acolo apa devenise galben-verzuie. Dinspre sud-vest se pornise
94

un vnt puternic. Valurile se fceau din ce n ce mai nalte. Pe coamele lor apreau berbecii albi. Stropii l mprocau de pretutindeni, producndu-i o senzaie plcut. De ce o fi asta? se ntreb Ichtyandro. Dac not mpotriva valului, el mi pare de un albastru nchis, iar dac ntorc capul, n urma lui, vd o nuan palid? De pe crestele talazurilor nesc crduri de peti zburtori. Cnd nlndu-se n aer, cnd cobornd, srind peste crete i peste vlcelele dintre ele, aceti peti strbat prin aer cam o sut de metri, apoi se las pe ap, ca dup un minut sau dou s sar din nou n aer. Se agit, tnguindu-se, pescruii albi. Spintec vzduhul cu aripile largi, psrile cele mai iui fregatele. Un cioc lung ncrligat, gheare ascuite, pene de un cafeniu nchis cu reflexe metalice verzi i gu portocalie: e masculul. n apropiere o alt fregat, n culori mai deschise i cu pieptar alb: femela. Iat-o prbuindu-se ca o piatr n ap i peste o clip n ciocul ei ndoit c un crlig se zbate un petior albastru-argintiu. Spintec aerul albatroii... Vine furtuna. Palamedeea, aceast pasre minunat, curajoas a i pornit probabil n ntmpinarea norului care aduce
95

furtuna. Ea o nfrunt ntotdeauna cntnd. n schimb goeletele pescarilor i iahturile elegante gonesc cu toate pnzele sus, spre rm, la adpost. E o lumin verzuie crepuscular, dar prin stratul gros de ap mai poi distinge nc locul unde se gsete soarele: o pat mare, luminoas. E destul ca s te poi orienta. Trebuie neaprat s ajung la bancul de nisip nainte ca norul s acopere complet soarele, c de nu, adio prnz. I s-a fcut de mult foame. Pe ntuneric nu va putea gsi nici bancul de nisip i nici stncile submarine. Ichtyandro d voinicete din mini i din picioare: noat ca broatele. Din cnd n cnd se ntinde pe spate pentru a verifica direcia, ghidndu-se dup o dr de lumin ce abia se ntrezrete n semintunericul verde-albstrui; uneori privete cu atenie nainte, s vad dac nu se apropie de bancul de nisip. Simte cu branhiile i cu pielea cum se schimb apa; n apropierea bancului ea nu mai e att de dens, devine mai srat i conine mai mult oxigen o ap plcut, uoar. ncearc gustul apei cu limba, asemenea unui marinar cu experien, care dei nu vede nc pmntul, tie c nu mai e departe, dup anumite semne, numai de el cunoscute.
96

ncetul cu ncetul se face mai mult lumin. Din dreapta i din stnga apar contururile familiare ale stncilor submarine. ntre ele un mic platou, dup care se nal un zid de piatr. Ichtyandro botezase locul golful submarin. Aici e linite chiar atunci cnd la suprafa bntuie cea mai nprasnic furtun. Ce de peti s-au adunat n linititul golf submarin! Ei se vnzolesc ca ntr-un cazan n care fierbe ciorb de pete. Unii snt mici, de culoare nchis, cu o dung galben ce le taie mijlocul trupului i cu coada tot galben; alii, cu dungi piezie de culoare nchis, roii, albatrii sau azurii. Cnd dispar fr veste, cnd reapar pe neateptate n acelai loc. Dac te ridici mai la suprafa i te uii n jur pretutindeni miun petii. Dac priveti n jos, nici urm de ei, parc i-ar fi nghiit adncul. Mult vreme Ichtyandro nu putuse s neleag cauza acestui fenomen, pn ce ntr-o bun zi prinsese un petior ct palma de mare, dar aa de turtit nct era greu s-l vezi de sus. Acum ia masa de prnz. Pe o platform neted, lng o stnc piepti puzderie de stridii. Ichtyandro noat spre stnc, se ntinde pe tpanul de piatr chiar lng scoici i ncepe s mnnce. Scoate cte o stridie din scoic i o nghite. S-a obinuit de mult s
97

mnnce sub ap; dup ce ia mncarea n gur elimin cu ndemnare apa printre buzele strnse. Totui puin ap tot nghite o dat cu mncarea, dar e deprins cu srtura oceanului. n jurul su se mldie algele agare cu frunze verzi i ciuruite, caulerpa mexican cu frunze n form de pene, verzi i ele, filiformele de culoare ginga, trandafirie. Acum, ns, ele par toate de un cenuiu nchis: n ap e o lumin crepuscular tot mai bntuie furtuna. Din cnd n cnd se aude surd bubuitul tunetului. Ichtyandro privete n sus. De ce s-a ntunecat dintr-o dat? Chiar deasupra capului su apare o umbr. Ce s fie? Acum, cnd a terminat prnzul, poate urca la suprafa. Lunecnd de-a lungul stncii abrupte, se ridic prudent spre pata ntunecoas. De aproape nelege ce s-a ntmplat: un albatros uria s-a aezat pe ap. Picioarele portocalii ale psrii snt chiar lng Ichtyandro. Tnrul ridic braele i apuc pasrea de picioare. Speriat, albatrosul i desface aripile puternice i se nal n aer, trgndu-l pe Ichtyandro afar din ap. n aer, ns, corpul tnrului devine mult mai greu i albatrosul se prvlete greoi n valuri mpreun cu povara sa, acoperind trupul omului cu pieptul su
98

moale, acoperit cu pene. Ichtyandro nu ateapt ca albatrosul s-l loveasc n cap cu ciocu-i rou, plonjeaz i peste cteva clipe iese la suprafa, ceva mai ncolo. Albatrosul zboar spre rsrit i se face nevzut dup coamele talazurilor strnite de vijelie. Ichtyandro st ntins pe spate. Furtuna a trecut. Bubuitul tunetului se aude de departe, dinspre soare-rsare. Dar ploaia n-a stat: toarn cu gleata. Ichtyandro nchide ochii de plcere. ntr-un trziu i deschide, se ridic, rmnnd pe jumtate cufundat n ap i privete n jurul su. E cocoat tocmai pe creasta unui talaz uria. Cerul, oceanul, vntul, norii, ploaia torenial, valurile, nvlmite toate, au devenit o mas unic, ce vuiete, url, mugete, huruie. Spuma danteleaz crestele i sfrie mnioasa pe coamele valurilor. Muni de ap se nal vertiginos i se prvlesc asemenea unor avalane; se nal talazuri, bate ploaia, vntul uier turbat. Ceea ce l ngrozete de obicei pe un pmntean, pe Ichtyandro l ncnta. Trebuie s fie totui prevztor, c de nu l poate lovi, n cdere, unul din munii acetia de ap, dei Ichtyandro se descurc printre valuri tot att de bine ca i petii. El cunoate bine valurile: unul te salt sus de tot i apoi te aduce jos,
99

iar altul, dac nu bagi bine de seam, te d peste cap. tie de asemenea ce se petrece sub valuri. tie cum dispar ele cnd vntul se potolete: la nceput se sting valurile mici, apoi cele mari, iar hula domoal, fr via, mai ncreete mult vreme suprafaa oceanului. i place s se dea de-a dura n valurile de lng rm, dei tie c e un joc primejdios. ntr-o zi, valul l rsturnase pe neateptate i el se lovise ru cu capul de fund i i pierduse cunotina. Un om obinuit n locul lui s-ar fi necat, dar Ichtyandro zcuse ntins pe fundul apei pn i venise n fire. A stat i ploaia: dispare pe urma vijeliei undeva spre rsrit. S-a schimbat i vntul. Dinspre nordul tropical vine acum o boare cald. Printre nori apar crmpeie de azur. Razele soarelui, rzbind printre nori, sgeteaz undele. La sud-est, pe cerul nc ntunecat, posomort, apare un curcubeu dublu. Oceanul e de nerecunoscut: acum, el nu mai este negru-plumburiu, ci albastru, cu pete verzi, strlucitoare n locurile unde l dezmiard soarele. Soarele! ntr-o clip cerul i oceanul, rmul i munii din zare se schimbar cu desvrire. Ct este de minunat, de uor, aerul umed dup ce se potolete furtuna! Ichtyandro, cnd trage cu nesa, adnc n
100

piept, aerul sntos i curat al oceanului, cnd ncepe s respire cu branhiile. Dintre toi oamenii, el singur tie ct de uor respiri dup ce vijelia, furtuna, vntul, valurile, ploaia fac una cerul cu oceanul, amestec vzduhul cu apa i satur apele de oxigen, nviornd toi petii, toate vieuitoarele oceanului. Cnd se potolete furtuna din hiurile junglelor marine, din fisurile nguste ale stncilor, din bizarele desiuri de mrgean i burei se ivesc nti petiorii mici, apoi petii mai mari care se adpostiser n adncuri i, n sfrit, cnd totul se linitete gingaele i plpndele meduze, crustaceii transpareni, aproape imponderabili, sifonoforele, ctenoforele i cestus-Veneris brul Venerei. O raz de soare czu pe unde. n jur, apa se fcu dintr-o dat verde, prinser a strluci bicue mrunte de ap, s fie spuma... Nu departe de Ichtyandro zburd prietenii si delfinii, aruncndu-i priviri galnice, viclene, curioase. Spinrile lor ntunecate, lucioase apar cnd ici, cnd colo printre valuri. Delfinii se blcesc, fornie, se fugresc. Ichtyandro rde, ncearc s-i prind, noat i plonjeaz mpreun cu ei. I se pare c oceanul, delfinii, cerul, soarele au fost create numai pentru dnsul.
101

... Ichtyandro nal capul i, mijindu-i ochii, privete soarele care coboar spre apus. Se apropie seara. Astzi nu-i vine s se ntoarc acas devreme. Se va lsa legnat de valuri pn ce se va ntuneca cerul albastru i o s apar stelele. n curnd, ns, i se urte s nu fac nimic. Undeva prin apropiere pier micile vieti marine. El poate s le salveze. Se salt n ap i privete spre rmul ndeprtat. Va porni ntr-acolo, spre limba de nisip! Acolo se simte mai mult dect oriunde nevoie de ajutorul su. Acolo fac multe victime talazurile care se sparg de stncile rmului. Dup fiecare furtun valurile turbate arunc pe rm grmezi de alge i vieuitoare marine: meduze, peti, crabi, stele de mare, iar uneori i cte un delfin imprudent. Meduzele mor foarte repede, unii peti izbutesc s se ntoarc n ap, dar muli din ei pier pe plaj. Crabii ns se ntorc aproape cu toii n ocean. Ba uneori ei ies singuri pe rm ca s se nfrupte din victimele furtunii. Ichtyandro e bucuros ori de cte ori poate salva viaa animalelor pe care valurile le arunc pe rm. Dup furtun, Ichtyandro rtcea ore n ir pe rm i salva ce mai putea fi salvat. Era fericit cnd
102

petii pe care i arunc n ocean dispreau, lovind cu voioie din coad, sau cnd petii aproape mori care pluteau pe o parte, sau cu burt n sus, i reveneau n cele din urm. Cteodat, se nimerea s gseasc un pete mare. Pe cnd l ducea spre ap petele se zbtea n minile sale, iar Ichtyandro rdea i l ndemna s n-aib fric, s mai rabde puin. Firete c dac ar fi prins acest pete n ocean, cnd i era foame, l-ar fi mncat cu poft. Era un ru inevitabil. Aici ns, pe rm, el era protectorul, prietenul i salvatorul acestor locuitori ai mrilor. De obicei Ichtyandro se napoia pe rm tot aa cum pleca, adic lsndu-se dus de cureni submarini. Astzi, ns, nu voia s se cufunde pentru mult vreme prea erau frumoase toate, i oceanul i cerul. Tnrul plonja, nota un timp sub ap i reaprea la suprafa, asemenea psrilor care vneaz peti. Soarele i-a stins i ultimele raze. Doar la apus mai struie abia, abia o dr glbuie. Valurile posomorite se fugresc asemenea unor umbre cenuii. Ct este de cald n ap, n contrast cu aerul rece de la suprafa! n jur e deja ntuneric, dar el nu se teme. La aceast or nu-l poate ataca nimeni. Animalele de prad, care vneaz ziua, au adormit, iar cele de
103

noapte n-au pornit nc la vntoare. n sfrit, gsi ceea ce cuta: curentul submarin nordic, care curge aproape de tot de suprafaa oceanului. Hula fr via ce nu se potolise nc fcea s unduiasc uor apa acestui ru submarin, care i poart domol undele, dinspre nordul torid spre sudul rece. Iar mult mai n adnc curge, de la sud spre nord, contracurentul rece. Ichtyandro se folosete foarte des de aceti cureni cnd trebuie s noate mai mult timp de-a lungul coastei. Astzi a naintat mult spre miaznoapte. Acum, curentul cald l va purta pn la tunel. Numai de n-ar aipi i n-ar trece mai departe cum i s-a ntmplat cndva. Purtat de curent, Ichtyandro cnd ridic minile, cnd le ntinde n lturi, desfcnd i strngnd ncet picioarele: face gimnastic. Curentul l duce spre sud. Apa cald i micrile lente ale braelor i picioarelor i produc o destindere plcut... Ichtyandro privete n sus deasupra capului su e o bolt presrat cu pulbere de stele: snt noctilucele care i-au aprins luminiele i se ridic spre suprafaa oceanului. Ici, colo se zresc n ntuneric mici nebuloase luminiscente, albstrii i trandafirii, aglomerri compacte de fiine minuscule, luminoase.
104

Trec ncet nite sfere care iradiaz o lumin blnd, verzuie. Aproape de tot o meduz luminoas parc ar fi o lamp acoperit cu un abajur cochet, mpodobit cu dantele i franjuri lungi, care se leagn domol, ca la mn-gierea zefirului, la fiecare micare a meduzei. Pe bancurile de nisip licresc stelele de mare. n adncuri sgeteaz luminile animalelor mari de prad care au ieit la vnat o dat cu cderea nopii. Luminile se fugresc, descriu cercuri, se sting pentru a se reaprinde peste o clip. Iat un alt banc de nisip. Trunchiurile i ramurile bizare de mrgean snt luminate din interior de o lumin cnd albastr, cnd roz, verde sau alb. Unele tufe de corali licresc mocnit, altele scnteiaz ca metalul incandescent. De pe pmnt nu se vd noaptea dect stele mici ce licresc departe, n naltul cerului i cteodat luna. Aici ns snt mii de stele, mii de luni, mii de sori mici, multicolori care rspndesc o lumin blnd, delicat. n ocean, noaptea este infinit mai frumoas dect pe pmnt. Ichtyandro se ridic la suprafa ca s compare cele dou lumi. Aerul s-a nclzit. Deasupra capului bolta de-un
105

albastru nchis a cerului e presrat cu stele. Ridicat la orizont strlucete discul argintiu al lunii, care arunc pe oglinda oceanului un pod de argint. Din port rsun prelung i grav sirena: uriaul Horrox se gtete de drum. Ct de trziu e! Nu mai e mult pn s rsar soarele. Ichtyandro a lipsit de acas aproape douzeci i patru de ore. Desigur o s-l certe tata. Se ndreapt spre tunel; introduce mna ntre drugi; deschide grilajul; noat printr-o bezn de neptruns. La ntoarcere este nevoit s noate jos de tot pentru a se lsa dus de curentul rece care vine din ocean spre bazinele din grdin. l trezete o uoar lovitur n umr. A ajuns n bazin. Se ridic repede la suprafa, ncepe s respire cu plmnii, trage adnc n piept aerul nmiresmat de parfumul att de cunoscut al florilor. Peste cteva minute doarme dus n patul lui, aa cum i poruncise tata.

106

FATA I NEGRICIOSUL

ntr-o zi dup furtun, Ichtyandro nota n ocean. Ieind la suprafa zri n apropiere, legnndu-se pe valuri, un obiect ce semna cu o bucat de pnz alb smuls de furtun de pe o goelet pescreasc. Venind mai aproape, vzu cu uimire un om: o tnr femeie, legat de o scndur. S fie moart aceast fat frumoas? Era att de tulburat de descoperirea fcut, nct pentru prima oar simi vrjmie pentru ocean. Dar poate fata era numai leinat? i ndrept capul, care atrna neputincios, apuc scndura i se ndrept spre rm. nota repede, din rsputeri, oprindu-se doar din cnd n cnd, cteva clipe, pentru a ndrepta capul fetei, care luneca mereu de pe scndur. i optea ca petelui la ananghie: Puin rbdare! Dorea ca fata s deschid ochii, dar se i temea de aceasta. Dorea s vad c fata nu murise, dar i era fric s n-o sperie. Dac i-ar scoate masca i nottoarele? Dar n felul acesta ar pierde timp i apoi noat mai greu fr ele. Porni iari grbit nainte, mpingnd spre mal scndura cu preioasa ncrctur.
107

Iat i locul unde valurile se sparg de rm. Acum trebuie s fie cu mult bgare de seam. Valurile l poart singure spre plaj. Din cnd n cnd ntinde un picior ca s pipie fundul. n sfrit au ajuns ntr-un loc unde apa e mai mic. Scoase fata pe rm i, dezlegnd-o de scndur, o ntinse la umbra unei dune npdit de mrcini. ncerc s-o readuc n simiri, fcndu-i respiraia artificial. I se pru la un moment dat c pleoapele i tresar, fcnd s-i fluture genele. i lipi urechea de pieptul fetei i auzi btile slabe ale inimii. Era vie... i venea s chiuie de bucurie. Fata ntredeschise ochii i cnd l vzu pe Ichtyandro i apru pe fa o expresie de groaz. Apoi pleoapele i czur din nou. Ichtyandro era n acelai timp i mhnit i fericit. Izbutise totui s salveze fata. Acum trebuie s plece, ca s n-o mai sperie. Dar cum s-o lase singur n starea aceasta? n timp ce chibzuia ce s fac, auzi apropiindu-se pai repezi, apsai. Nu mai avea timp de pierdut: se arunc n valuri, plonj, not sub ap spre pragul de piatr, iei la suprafa i, pitindu-se ntre sfrmturile de stnci, ncepu s iscodeasc rmul. De dup dun apru un brbat negricios cu
108

musta i barbion, avnd pe cap o plrie cu boruri largi. Necunoscutul exclam ncet, n spaniol: Iat-o, Jesus Maria! i se ndrept alergnd aproape spre locul unde zcea fata. Deodat coti brusc spre ocean i se cufund n valuri. Apoi, ud leoarc, se apropie de fat i ncepu s-i fac respiraie artificial (ce rost mai are acum?), se plec spre faa ei... O srut, ncepu s-i vorbeasc ceva precipitat, cu nflcrare. Ichtyandro nu prindea dect crmpeie de fraze: Te-am prevenit... Era curat nebunie... Bine c m-am gndit s te leg de scndur... Fata deschise ochii i ridic puin capul. Expresiei de spaim i lu loc mirarea, mnia, ciuda. Mustciosul continu s-i vorbeasc cu nflcrare i o ajut s se scoale. Dar fata mai era nc foarte slbit i fu nevoit s se aeze din nou. Abia peste jumtate de or pornir la drum. Trecur aproape de stncile ndrtul crora era pitit Ichtyandro. Adresndu-se omului cu sombrero, fata i spuse ncruntat: Dumneata mi-ai salvat viaa? i mulumesc. S te rsplteasc Cel-de-sus. Nu Cel-de-sus, ci numai dumneata m-ai putea rsplti, rspunse negriciosul. Fa parc nici nu auzise aceste cuvinte. Dup o
109

scurt tcere, spuse: Ciudat. Mi s-a prut c lng mine sttea un monstru. Asta i s-a nzrit, fr ndoial, rspunse nsoitorul ei. Sau poate era diavolul care, crezndu-te moart, a vrut s pun stpnire pe sufletul dumitale. Spune o rugciune i sprijin-te de braul meu. Ct timp eti lng mine, nici un diavol nu va ndrzni s te ating. Fat minunat plec nsoit de negriciosul antipatic, care o asigura c i salvase viaa. Ichtyandro nu putea s-i dea pe fa minciuna. La urma urmelor treaba lor Ichtyandro i-a fcut datoria. Fata i mustciosul se fcur nevzui ndrtul dunelor. Ichtyandro privi lung n urma lor. Apoi ntoarse capul spre ocean. Ct era de ntins i de pustiu!... Valurile aruncar pe nisip un petior albstrui cu pntecele argintiu. Ichtyandro se uit n jur nu se vedea nimeni. Iei repede din ascunztoare, apuc petele i-l zvrli n ap. Petele ncepu s noate, dar Ichtyandro se ntrista. De ce? Nici el nu tia. Rtci ndelung pe malul pustiu adunnd peti i stele de mare i-i arunc n ap. ncetul cu ncetul aceast
110

munc ncepu s-l pasioneze i recapt obinuita lui bun dispoziie i rmase aici pn seara, cufundndu-se din cnd n cnd n ap, atunci cnd vntul de coast i usca i-i ardea branhiile.

111

SERVITORUL LUI ICHTYANDRO

alvador hotr s plece din nou n muni, dar de data asta fr Cristo. Era mulumit de felul cum acesta l ngrijea pe Ichtyandro. Indianul se bucur mult: n lipsa lui Salvador i va fi mai uor s se ntlneasc cu Baltazar. Cristo i comunicase fratelui su c l gsise n sfrit pe diavolul mrii. Rmnea de vzut cum s-l rpeasc. Cristo locuia acum n csua alb npdit de ieder i l vedea des pe Ichtyandro. Se mprieteniser repede. Lipsit de societatea oamenilor, Ichtyandro s-a ataat de btrnul indian care i povestea cum e viaa pe pmnt. Ichtyandro cunotea viaa mrii mai bine dect cei mai emineni savani i l iniia la rndul su pe Cristo n tainele lumii marine. Tnrul avea cunotine destul de bogate de geografie, cunotea oceanele, mrile, principalele cursuri de ap; avea de asemenea cunotine de astronomie, fizic, botanic, zoologie, arta navigaiei. Despre oameni tia ns prea puin: tia cte ceva despre rasele ce populeaz pmntul, avea o idee vag despre istoria popoarelor,
112

dar n ceea ce privete relaiile politice i economice nu tia mai mult dect un copil de cinci ani. Ziua, cnd soarele dogorea puternic, Ichtyandro cobora n grota subteran i disprea. Se ntorcea n csua alb cnd se mai rcorea i rmnea acolo pn dimineaa. Dac plou sau dac oceanul era zbuciumat de furtun, petrecea ziua ntreag n csu. Pe vreme umed se simea destul de bine i pe uscat. Csua nu era mare, doar patru ncperi. ntr-o camer lng buctrie locuia Cristo. Alturi era sufrageria, iar mai ncolo o camer mai mare, biblioteca. Ichtyandro cunotea spaniola i engleza. n sfrit n ultima camer, cea mai mare, era dormitorul lui Ichtyandro. n mijlocul camerei era un bazin, iar lng perete un pat. Ichtyandro dormea uneori n pat, dar prefera bazinul. Totui, la plecare, Salvador i poruncise lui Cristo s aib grij ca, cel puin trei nopi pe sptmn, Ichtyandro s doarm n pat. n fiecare sear Cristo intra n dormitorul lui Ichtyandro i bombnea ca o ddac btrna, dac tnrul refuza s se culce n pat. mi place mai mult i-mi e mai comod s dorm n ap, protesta Ichtyandro.
113

Doctorul a poruncit s dormi n pat, trebuie s-l asculi pe tata. Ichtyandro i spunea lui Salvador tat, dar Cristo se cam ndoia de rudenia lor. Ce-i drept pielea de pe fa i minile lui Ichtyandro aveau o culoare destul de deschis, dar se prea poate ca ea s se fi deschis pentru c tnrul petrecea mult timp n ap. Ovalul regulat al feei, nasul drept, buzele nguste, ochii mari luminoi, toate trdau un indian din tribul araucan, cruia i aparinea i Cristo. Ar fi dat mult s vad culoarea pielii lui Ichtyandro pe corpul pe care se mula un tricou solzos, confecionat dintr-un material necunoscut. Nu-i scoi cmaa cnd te culci? l ntreb odat Cristo pe tnr. Pentru ce? Solzii nu m stingheresc deloc. Respir n voie cu branhiile i pielea, i n acelai timp solzii m apr: nici dinii rechinului i nici un cuit ct de ascuit nu pot strpunge aceast plato, rspunse Ichtyandro, ntinzndu-se n aternut. Dar pentru ce-i pui masca, nottoarele? ntreb Cristo privind ciudatele mnui aruncate lng pat. Erau confecionate din cauciuc verzui, iar degetele lungi din tulpini articulate de trestie, montate n
114

cauciuc i unite prin nite membrane. La picioare, degetele erau i mai lungi. Cu ajutorul lor not mai repede, iar masca mi apr ochii, cnd furtuna strnete nisipul de pe fundul oceanului. N-o pun ntotdeauna, cu ea ns vd i mai bine sub ap. Fr masc, n ap totul mi apare ca prin cea. i continu, zmbind: Cnd eram mic de tot, tata mi ddea uneori voie s m joc cu copiii din grdina vecin. Eram foarte mirat, vznd c ei noat n bazin fr mnui: Oare se poate nota fr mnui? i-am ntrebat. Dar ei nu pricepeau despre ce mnui e vorba, deoarece nu m-au vzut niciodat notnd. Te mai aventurezi i acum prin golf? se interes Cristo. Firete! Numai c acum ptrund acolo printr-un tunel submarin, lateral. Nite oameni haini erau ct p-aci s m prind cu nvodul i de atunci snt foarte prudent. Hm... Aadar exist i un alt tunel submarin care duce spre golf? Da, da, chiar mai multe. Pcat c nu poi veni cu mine sub ap! i-a arta lucruri uimitoare. De ce nu pot tri toi oamenii sub ap? Ne-am plimba
115

amndoi cu calul meu de mare. Calul de mare? Ce-o mai fi i asta? Un delfin pe care l-am dresat, srmanul! ntr-o zi l-a aruncat furtuna pe rm i s-a rnit ru de tot, la o aripioar. L-am dus n ap. Nu era uor. Pe uscat delfinii snt mult mai grei dect n ap. n general, la voi totul e mai greu. Chiar i propriul tu corp. E mai uor s trieti n ap. i, dup cum spuneam, l-am dus n ap, dar el nu putea s noate i prin urmare nici s se hrneasc. L-am hrnit cu pete mult vreme, o lun ntreag. ntre timp nu numai c s-a deprins, dar s-a i ataat de mine. Am devenit prieteni. i ceilali delfini m cunosc. Ce bine e s zburzi n ocean cu delfinii! Valuri, stropi, soare, vnt, larm! i pe fund e bine. Parc ai pluti printr-un aer compact, azuriu, n jurul tu e tcere. Nici nu simi greutatea corpului. Liber, uor, el se supune fiecrei micri pe care o faci... Am muli prieteni n ocean. Hrnesc petiorii, aa cum hrnii voi psrile i ei m urmeaz pretutindeni crduri, crduri. Dar dumani? Am i dumani: rechinii, caracatiele. Dar nu m tem de ei. Am doar cuitul. Dar ce te faci dac unul se furieaz pe
116

nesimite? Aceast ntrebare l uimi pe Ichtyandro: i aud de departe. Auzi sub ap? se mir, la rndul su, Cristo. Chiar cnd se apropie pe nesimite? Desigur! Cum de nu pricepi? Aud i cu urechile i cu tot corpul. Ei fac s vibreze apa i aceste vibraii vin naintea lor. Cnd le simt, ntorc capul. Chiar cnd dormi? Firete. Dar petii... Petii pier nu pentru c snt atacai prin surprindere, ci pentru c nu se pot apra de dumanii mai puternici. Eu ns snt mai tare dect ei toi. i fiarele oceanului o tiu nici nu ndrznesc s se apropie de mine. Zurita are dreptate: un flcu al mrii ca acesta merit toat osteneala, i spuse Cristo. Dar nu va fi uor s-l prindem n ap. Aud cu tot corpul! Doar s-i ntindem o curs. Va trebui s-i dau de veste lui Zurita. Ce frumoas e lumea marin! continu Ichtyandro extaziat. Niciodat n-a schimba oceanul pentru pmntul vostru plin de praf, unde nici nu pot
117

respira n voie... De ce pmntul nostru? i tu eti un fiu al pmntului, spuse Cristo. Cine a fost mama ta? Nu tiu... rspunse Ichtyandro, ovind. Tata spune c a murit la naterea mea. Bnuiesc c a fost o femeie, un om, nu un pete. Poate, consimi Ichtyandro. Pe Cristo l pufni rsul. i acum, ia spune, de ce te ineai de pozne? De ce necjeai pe pescari? Le tiai nvoadele i le aruncai petii din brci? Pentru c ei prindeau mai mult pete dect ar putea mnca. Bine, dar ei l prindeau pentru a-l vinde. Ichtyandro nu nelese. Ca i ali oameni s poat mnca, explic indianul. Oare oamenii snt att de numeroi? se mir Ichtyandro. Oare nu le ajung psrile i animalele de pe pmnt? De ce nu las n pace vieuitoarele oceanului? Asta n-a putea s-i explic n dou vorbe, spuse Cristo, cscnd. Este timpul s mergem la
118

culcare. S nu cumva s te culci din nou n baia asta. Tatl tu ar fi foarte nemulumit. i cu aceste cuvinte Cristo plec. n zori, cnd veni n dormitor, nu-l mai gsi pe Ichtyandro. Pe pardoseala de piatr erau urme ude. A dormit din nou n baie, mormi indianul. Pe urm a ntins-o, probabil, n ocean. Ichtyandro veni cu mare ntrziere la micul dejun. Prea tulburat. Dup ce mpunse de cteva ori biftecul cu furculia, spuse: Iari carne prjit! Da, iari, fcu cu severitate Cristo. Aa a poruncit doctorul. Iar tu ai mncat pesemne din nou pete crud, n ap? Ai s te dezobinuieti cu totul de mncare gtit. i ai dormit n baie. n pat nu vrei s te culci. Branhiile se vor dezobinui cu aerul i ai s te vaiei iar c te njunghie n coaste. Ai ntrziat la mas. Las, cnd vine doctorul i spun eu toate. Nu m asculi deloc. S nu-i spui, Cristo, nu vreau s-l necjesc. Ls capul n jos i rmase pe gnduri. Deodat l privi pe indian cu ochii si mari, acum triti, i spuse: Cristo, am vzut o fat. De cnd snt n-am vzut ceva mai frumos, nici chiar pe fundul oceanului...
119

Atunci de ce ai ocrt pmntul nostru? l dojeni Cristo. Clream pe delfinul meu de-a lungul coastei. Am vzut-o pe rm, nu departe de Buenos-Aires. Avea ochii albatri i prul de aur. i Ichtyandro adug: Cnd m-a vzut... a fugit speriat. De ce mi-am pus masca i nottoarele? i dup o scurt tcere, povesti ncet de tot: ntr-o zi am salvat viaa unei fete care era s se nece n ocean. N-am avut timp s-o privesc cu luare-aminte, s vd cum arat. Poate-i aceeai fat? Dac nu m nel i aceea avea pr auriu. Da, da... Acum mi aduc aminte... Tnrul rmase pe gnduri, apoi se apropie de oglind i se cercet pentru prima oar n via... i dup asta, ce-ai fcut? Am ateptat-o, dar nu s-a mai ntors. Spune, Cristo, oare nu va mai reveni niciodat pe rm? Poate nu e ru c-i place fata, i spuse Cristo. Pn atunci, dei Cristo nu contenea s laude oraul, nu reuise s-l conving pe Ichtyandro s viziteze Buenos-Aires, unde Zurita ar putea uor pune mna pe el. Se prea poate s nu vin, dar te voi ajuta s-o gseti. Ai s-i pui haine frumoase i ai s vii cu mine
120

la ora. i am s-o vd?! exclam Ichtyandro. Acolo snt multe fete. Poate vom ntlni-o i pe aceea care edea pe rm. S mergem chiar acum! Acum e trziu. Nu-i uor s ajungi n ora, pe jos. Eu am s merg cu delfinul meu, iar tu ai s-o iei pe rm. Ce iute eti! rspunse Cristo. Vom pleca amndoi mine n zori. Tu vei strbate golful, iar eu te voi atepta cu costumul pe plaj. i apoi, trebuie s-i mai fac rost i de haine. (Pn diminea am tot timpul s-l vd pe fratele meu, gndi Cristo.) Aadar, pe mine, n zori.

121

N ORA

chtyandro strbtu golful i iei pe plaj. Cristo l atepta aici cu un costum alb, de ora, atrnat pe bra. Ichtyandro privi hainele ca i cnd i-ar fi adus cineva o piele de nprca, oft i ncepu s se mbrace. Se vedea c nu prea avea des prilejul s-i pun un costum. Indianul l ajut s-i fac nodul la cravat i, dup ce-l examin atent, rmase mulumit de nfiarea tnrului. S mergem, spuse Cristo vesel. Indianul i pusese n gnd s-l uluiasc pe Ichtyandro i-l purt prin strzile principale ale oraului: Avenue de Alvear, Vertis, i art Piaa Victoriei cu catedrala i cldirea primriei n stil maur, Piaa Fuerto i Piaa 25 Mai9 cu obeliscul Lebertii, nconjurat de copaci frumoi, palatul prezidenial. Dar Cristo ddu gre. Zgomotul, forfota marelui ora, praful, zpueala, aglomeraia l zpcir cu
La 25 Mai 1810 provinciile La Plata au organizat o lig revoluionar. Junta, au arestat autoritile locale, au proclamat un guvern provizoriu i s-au separat de Spania. (N.a.).
122
9

totul pe Ichtyandro. Privea mereu prin mulime doar, doar va gsi pe fata pentru care venise aici. La tot pasul l apuca pe Cristo de mn, optindu-i: Uite-o!... dar i ddea ndat seama c greise. Nu, nu e ea... Se fcuse ora dousprezece. Era o cldur insuportabil. Cristo propuse s intre ntr-un birt ce se afla ntr-un subsol, s mbuce ceva. Aici era rcoare, dar glgie i aer nchis. Nite oameni murdari, prost mbrcai, fumau igri de foi ce rspndeau un miros infect. Fumul igrilor l sufoca pe Ichtyandro. n jurul su oamenii se certau n gura mare, agitnd ziare mototolite, strignd nite cuvinte al cror sens i scpa. Ichtyandro bu mult ap rece, dar nici nu atinse mncarea. ntr-un trziu, spuse trist: E mai uor s gseti un petior n ocean, dect un om n aceast vltoare. Oraele voastre snt dezgusttoare. Te sufoci aici i miroase urt. Simt c m njunghie iar n coaste. Hai acas, Cristo. Fie, consimi Cristo. S ne abatem numai pentru cteva clipe la un prieten al meu i apoi ne ntoarcem acas. Nu vreau s intru la nimeni.
123

Dar e n drum, i apoi, nu voi zbovi mult. Dup ce Cristo achit nota, ieir n strad. Tnrul l urma gfind, cu capul plecat, de-a lungul cldirilor albe i grdinilor unde creteau cactui, mslini i piersici. Indianul l ducea la fratele su Baltazar, care locuia n Portul nou. Cnd ajunser pe rm, Ichtyandro trase lacom n piept aerul umed. Cu greu se abinea s nu-i smulg hainele de pe corp i s se arunce n ap. Ajungem ndat, l liniti Cristo, care-l supraveghea ngrijorat, urmrindu-l cu coada ochiului. Trecur de linia ferat. Am ajuns. Aici e, fcu Cristo. Cobornd cteva trepte, intrar ntr-o dughean ntunecoas. Cnd ochii lui Ichtyandro se deprinser cu ntunericul, privi cu uimire n jurul su: dugheana amintea un colior de pe fundul oceanului. Rafturile i chiar o bun parte din podele erau pline de scoici mici, mari, n spiral, bivalve. De pe tavan atrnau nirate pe sfoar stele de mare alturi de corali, peti mpiai, crabi uscai i tot felul de vieuitoare de ap, care de care mai ciudate. Pe tejghea, sub geam, erau lzi cu perle. ntr-o lad se aflau perlele trandafirii,
124

piele de nger cum le spun pescuitorii. Ichtyandro i mai veni n fire n mijlocul acestor obiecte familiare. Odihnete-te. Aici e linite i rcoare, spuse Cristo oferindu-i un scaun vechi, mpletit. Baltazar! Guttiere! Chem indianul. Tu eti, Cristo? se auzi un glas din camera vecin. Vino-ncoace. Aplecndu-se, Cristo intr printr-o u scund n camera de alturi. Aici i avea Baltazar laboratorul. Cu ajutorul unei soluii acide slabe reda perlelor culoarea pe care o pierduser din cauza umezelii. Cristo nchise bine ua. O lumin anemic ptrundea printr-o ferestruic din tavan, luminnd o mulime de sticlue i bie de sticl nirate pe o mas veche, nnegrit. Bun ziua, frate. Unde e Guttiere? S-a repezit pn la o vecin s ia un fier de clcat. I-e gndul numai la dantele i panglicue. Se ntoarce ndat, rspunse Baltazar. Dar Zurita, unde e? ntreb Cristo nerbdtor. A disprut undeva, fir-ar s fie. Asear m-am cam ciorovit cu el. Tot din cauza fetei? Zurita i d ntruna trcoale. Ea ns tie una i
125

bun: nu i nu. Ce s-i fac? E mofturoas i ncpnat. Prea se crede. Nu-i intr n cap c orice fat indian, chiar de n-ar fi pe lume alta mai frumoas, ar fi fericit s se mrite cu un astfel de om. Are o goelet, o echip de pescuitori, mormia Baltazar, splnd perlele n soluie. Zurita s-o fi mbtat din nou de ciud. Atunci, ce facem? L-ai adus? E acolo. Baltazar se apropie de u i privi, curios, prin gaura cheii. Nu vd nimic, opti el. ade pe scaun, ling tejghea. Dac-i spun c nu-l vd. Guttiere e acolo. Baltazar smuci ua i ddu buzna n dughean, urmat de Cristo. Nici urm de Ichtyandro. ntr-un col ntunecos sttea Guttiere, fiica adoptiv a lui Baltazar, vestit pentru frumuseea ei i nu numai n Portul nou. Dar pe ct era de timid, pe att era de drz. De cele mai multe ori rspundea cu voce melodioas, dar ferm: Nu! Guttiere i czuse cu tronc lui Pedro Zurita. Voia
126

s-o ia de nevast. Btrnul Baltazar nu avea nimic mpotriv s se nrudeasc cu proprietarul goeletei i s-i devin tovar. Dar la insistenele lui Zurita fata avea un singur rspuns: Nu. Cnd cei doi frai intrar n camer, fa sttea ntr-un col aplecat asupra unui lucru. Bun ziua, Guttiere, o salut Cristo. Unde-i tnrul? ntreb Baltazar. Nu ascund nici un tnr, rspunse fata zmbind. Cnd am intrat, m-a privit ntr-un fel foarte ciudat, ca i cnd s-ar fi speriat, apoi s-a ridicat, i-a dus mna la inim i a fugit. Pn s m dezmeticesc, dispruse. Ea este, i spuse Cristo.

127

DIN NOU N OCEAN

chtyandro alerg, gfind, de-a lungul rmului, ndat ce iei din acest ora oribil, coti brusc de pe drum i fugi direct spre ocean. Se ascunse ntre bolovanii ngrmdii pe rm, privi n jur, apoi se dezbrc repede, i ascunse hainele ntre stnci, alerg spre ap i se arunc n adnc. Dei foarte obosit, nu notase niciodat att de repede, petii se fereau speriai din calea lui. Abia dup ce se ndeprt cteva mile de ora, se ridic mai la suprafa i o lu de-a lungul rmului. Aici, se simea ca acas. i era cunoscut fiecare piatr, fiecare adncitur a fundului. Aici ntini pe fundul nisipos triesc calcanii, care nu se prea aventureaz prin mprejurimi. Mai ncolo cresc tufe roii de corali ntre ale cror ramuri se aciueaz petiori mici, cu aripioare purpurii, n aceast barc de pescari, care zcea pe fundul apei, i-au fcut sla dou familii de caracatie i de curnd au scos pui. Sub pietrele cenuii triesc crabii. Lui Ichtyandro i plcea s observe ore n ir viaa acestor fpturi. El cunotea
128

micile lor bucurii, cnd vntoarea era norocoas i necazurile lor cnd pierdeau un clete sau i atacau caracatiele. Lng stncile din apropierea coastei erau o sumedenie de stridii. n sfrit, aproape de golf, Ichtyandro scoase capul din ap. Vznd un crd de delfini care zburdau printre valuri, ddu un strigt puternic, prelung. Un delfin voinic, fornind vesel, se apropie repede de prietenul su, cnd plonjnd, cnd scond spinarea lui neagr, lucioas deasupra valurilor. Mai repede, Leading, mai repede! l ndemna Ichtyandro, notnd n ntmpinarea delfinului. Apoi se prinse de el i strig: nainte, repede, nainte! Cluzit de mna tnrului, delfinul not repede n larg, nfruntnd vntul i talazurile. Strni spum, spintec n goan valurile cu pieptul. Lui Ichtyandro ns i se prea c nainteaz prea ncet. Hai, Leading. Mai repede, mai repede! Ichtyandro l istovi pe delfin, dar nici aceast goan pe valuri nu izbuti s-l calmeze. i prsi prietenul nedumerit, se ls s lunece de pe spinarea lui lucioas i se cufund din nou n ap. Delfinul atept puin, forni, plonja, reapru la suprafa, mai forni o dat nemulumit i crmind brusc cu coada o lu
129

spre rm, uitndu-se din cnd n cnd napoi. Dar prietenul su nu mai reapru i Leading se ntoarse la crdul de delfini, ntmpinat cu bucurie de cei mai tineri. Ichtyandro cobora tot mai mult n ntunecatele adncuri ale oceanului. Dorea s fie singur, s se dezmeticeasc dup attea impresii noi, s se gndeasc la tot ce aflase i vzuse n ora. nainta departe n larg, fr s se gndeasc la primejdii, ncerca s priceap de ce nu este i el ca toi, de ce este strin i mrii i pmntului... Se cufunda mai ncet. Apa devenea tot mai compact, ncepu s-l apese. Respira din ce n ce mai greu. Aici n adncuri lumina era de un verde cenuiu ca n amurg. Vieuitoarele erau mult mai puine i pe multe din ele Ichtyandro nici nu le cunotea: niciodat nu coborse att de adnc. i pentru prima oar l ngrozi aceast lume sumbr, tcut. Se grbi s se ridice la suprafa i not spre rm. Soarele era la asfinit. Raze roii sgetau apele; amestecndu-se cu albastrul oceanului, aprindeau reflexe gingae roz-liliachii sau albastre-verzui. Ichtyandro nu purta masc i de aceea, privind de sub ap, vedea suprafaa mrii aa cum o vd i petii: privit de jos ea nu apare plan, ci conic, de
130

parc te-ai afla pe fundul unei plnii foarte mari. Marginile conului erau ncercuite parc de dungi roii, galbene, verzi, albastre i violete. Dincolo de ele se aternea suprafaa lucie a apei n care se reflectau ca ntr-o oglind stncile, algele i petii. Ichtyandro se ntoarse cu faa n jos, not spre rm i se aez sub ap ntre stnci, nu departe de bancul de nisip. Nite pescari coborr din barc n ap i acum trgeau barca la rm. Unul din ei intr n ap pn la genunchi. Uitndu-se de jos, Ichtyandro vzu deasupra apei un pescar fr picioare, iar n ap numai picioarele sale, care se mai reflectar o dat pe luciul apei. Un alt pescar se cufund pn la umeri. n ap apru o fiin ciudat, fr cap, dar n schimb cu patru picioare, ca i cnd cineva ar fi tiat capetele a doi oameni care semnau leit i ar fi lipit umerii unuia de umerii celuilalt. Cnd oamenii se apropiau de rm Ichtyandro i vedea aa cum i vd petii: oglindii ca ntr-o sfer. i vedea din cap pn n picioare chiar nainte ca ei s fi ajuns la rm. De aceea reuea ntotdeauna s plece nainte ca oamenii s-l zreasc. Aceste trunchiuri ciudate cu patru picioare i fr cap, sau aceste capete fr trunchiuri i se prur acum lui Ichtyandro respingtoare. Oamenii... Ei fac
131

atta glgie, fumeaz igrile acelea oribile, rspndesc un miros infect. Nu, i place mult mai mult tovria delfinilor acetia snt curai i veseli. Zmbi, aducndu-i aminte cum supsese odat lapte de delfin. Departe, spre sud, cunoate un mic golf. Stncile coluroase submarine i o limb de nisip bareaz intrarea vaselor dinspre ocean. rmul e stncos i abrupt. Nici pescarii i nici cuttorii de perle nu se abat prin aceste meleaguri. Pe fundul puin adnc se aterne un adevrat covor de plante. n ap cldu triesc sumedenie de peti. De ani n ir venea aici o femel delfin, n apa cald a golfului ntea pui doi, patru, cteodat chiar ase. Pe Ichtyandro l amuzau nespus aceti pui de delfin i era n stare s-i urmreasc ore de-a rndul, pitindu-se n hiuri. Puii fceau tumbe caraghioase la suprafaa apei, se repezeau spre mama lor s sug, mbrncindu-se cu boturile. Ichtyandro ncepuse s-i domesticeasc puin cte puin: prindea i le ddea petiori. ncetul cu ncetul puii de delfin i femel se deprinser cu el. Zburda mpreun cu puii: i prindea, i arunc n aer, se hrjonea cu ei. Pare-se c i lor le plcea jocul. Se ineau scai de el. De cte ori aprea n micul golf cu daruri petiori gustoi sau pui de caracati mici,
132

cu carne fraged, i mai gustoas, toat ceata se repezea glon spre dnsul. Odat, cnd femela fcuse pui i acetia erau nc att de mici, nct se hrneau numai cu laptele mamii, Ichtyandro se gndi s guste i el laptele de delfin. Se apropie pe furi de femel i cnd ajunse dedesubtul ei o cuprinse cu braele i ncepu s sug. Ea nu se ateptase la un asemenea atac i ni ngrozit afar din golf. Ichtyandro ddu ndat drumul animalului speriat. Laptele avea un puternic iz de pete. Scpnd de neobinuitul sugaci, femela ngrozit dispru undeva n noianul apelor, iar puii se mprtiar, amuinnd n toate prile. Ichtyandro rmase mult timp aici, adunnd la un loc puii prostui i i duse n golful vecin pn ce li se va rentoarce mama. Abia peste mai multe zile se restabili ntre familia de delfini i Ichtyandro ncrederea i prietenia. Cristo era foarte ngrijorat. Se mplineau trei zile de cnd Ichtyandro nu mai dduse pe acas. n sfrit se ntoarse: obosit, palid, dar mulumit. Unde mi-ai umblat? l lu n primire indianul, bucuros c n sfrit tnrul se ntorsese. Am fost pe fund, rspunse Ichtyandro.
133

De ce eti att de palid? Eu... eram ct p-aci s mor, mini Ichtyandro pentru prima oar n via i-i povesti lui Cristo o ntmplare petrecut cu mult timp nainte. n adncul oceanului se nal un platou stncos, iar n mijlocul su se casc o cavitate mare, oval un adevrat lac de munte, submarin. ntr-o zi Ichtyandro nota deasupra acestui lac submarin, l surprinse culoarea cenuie deschis, neobinuit a fundului. Se cufund mai mult i rmase uimit de ceea ce vzu: acolo era un adevrat cimitir a diferitelor animale marine de la petiorii cei mai mici pn la rechini i delfini. Unele din ele, nimerite aici pe puin vreme, erau nc intacte i totui n preajma lor nu miunau ca de obicei animale de prad mai mici crabii i petii. Totul era n nemicare, ncremenit. Doar pe alocuri se ridicau de pe fund bicue de gaze. Ichtyandro nota chiar deasupra marginii acestei depresiuni. Se cufund mai mult i simi deodat o durere ascuit n branhii, sufocare, ameeal. ncepu s cad, neputincios, aproape leinat, n cele din urm se opri la marginea depresiunii. Tmplele i zvcneau, inima i btea n piept, s se sparg, o cea roie i juca naintea
134

ochilor. De nicieri nu se putea atepta la vreun ajutor. Vzu deodat c alturi de el se scufunda zvrcolindu-se spasmodic un rechin. Dihania l urmrise probabil pn ce nimerise singur n apele sinistre, otrvite ale lacului submarin. Pntecul i coastele fiarei se ridicau i se lsau repede, botul era larg deschis, lsnd s se vad lamelele albe i tioase ale dinilor. Rechinul era n agonie. Ichtyandro se cutremur. ncletndu-i flcile i cutnd s nu-i ptrund apa prin branhii, iei n patru labe din lac, i odat ajuns pe margine se ridic i porni. Ameit, czu din nou. Apoi lovi cu picioarele pietrele cenuii, mic braele i iat-l ajuns la vreo zece metri departe de marginea lacului... Dup ce-i termin povestirea, Ichtyandro repet explicaia pe care i-o dduse odinioar Salvador: Se vede c n aceast depresiune s-au strns gaze otrvitoare: hidrogen sulfurat sau poate bioxid de carbon, spuse Ichtyandro. Pricepi? La suprafaa oceanului aceste gaze se oxideaz i nici nu le simi, pe cnd n depresiune, chiar acolo unde se degaj, ele snt foarte concentrate. i acum, adu-mi ceva s mnnc, c mor de foame. Dup ce mbuc ceva la repezeal, Ichtyandro i
135

puse masca i nottoarele i o porni spre u. Cum, numai pentru asta ai venit? ntreb Cristo artnd masca. De ce nu vrei s spui ce se petrece cu tine? Dar n caracterul lui Ichtyandro apruse o trstur nou: nvase s-i ascund sentimentele. Nu m ntreba, Cristo, nici eu nu tiu ce-i cu mine. i cu aceste cuvinte iei grbit din camer.

136

O MIC RZBUNARE

ntlnind pe neateptate fata cu ochii albatri n dughean vnztorului de perle Baltazar, Ichtyandro se tulbur att de tare, nct iei fuga din prvlie i o lu spre ocean. Acum ns dorea din nou s cunoasc fata, dar nu tia cum. Cel mai simplu ar fi fost s apeleze la ajutorul lui Cristo i s se duc mpreun cu el n ora. Nu voia ns s-o ntlneasc n prezena indianului. Venea zilnic pe malul mrii, acolo unde o vzuse pentru prima oar. Rmnea aici din zori i pn n sear, pitit ndrtul bolovanilor ngrmdii pe rm, spernd ntruna s-o revad. Pe rm i scotea masca i nottoarele i-i punea costumul alb ca fata s nu se sperie. Adeseori rmnea pe plaj cte 24 de ore cufundndu-se noaptea n ap i hrnindu-se cu peti i stridii. Dormea un somn agitat, iar dis-de-diminea, nc nainte de rsritul soarelui, era din nou la postul su. ntr-o sear, se hotr n sfrit s treac pe lng dugheana vnztorului de perle. Ua era deschis, dar la tejghea edea btrnul indian: fata nu era aici. Se ntoarse pe rm. Aici, printre stnci, vzu faa
137

mbrcat ntr-o rochie uoar, alb, cu plrie de pai. Se opri, nendrznind s se apropie. Fata atepta pe cineva. Se plimba nerbdtoare ncolo i ncoace, aruncnd din cnd n cnd o privire spre drum. Pe Ichtyandro, care se oprise la adpostul unui col al stncii, nu-l observ. Deodat faa ncepu s fac cuiva semne cu braele. Ichtyandro ntoarse capul i vzu un tnr nalt, lat n spate, care venea grbit pe drum. Niciodat nu vzuse un pr i ochi de culoare att de deschis ca ai necunoscutului. Uriaul se apropie de fat i ntinzndu-i palma lui lat, spuse cu duioie: Bun ziua, Guttiere. Bun ziua, Olsen, rspunse fata. Necunoscutul i strnse tare mnua. Ichtyandro se uita la ei aproape cu dumnie. Fu npdit de o mare tristee, ct p-aci s-l podideasc plnsul. Ai adus? ntreb uriaul uitndu-se la colierul de perle pe care-l purta Guttiere la gt. Fata ddu din cap. Tatl tu n-o s afle? ntreb Olsen. Nu, rspunse fata. i apoi e colierul meu i pot s fac ce vreau cu el. Guttiere i Olsen se apropiar de marginea
138

rmului stncos discutnd ncet. Apoi Guttiere i desfcu colierul i apucndu-l de un capt, ridic braul i admir frumuseea perlelor: Uite ce frumos strlucesc perlele n razele asfinitului. Ia-l, Olsen... Acesta ntinse mna, cnd deodat colierul scp dintre degetele fetei i czu n ap. Vai, ce-am fcut! exclam Guttiere. Amndoi tinerii erau foarte necjii. S ncercm s-l scoatem? Spuse Olsen. Nu, aici e foarte adnc oceanul, rspunse Guttiere i adug: Vai, Olsen, ce nenorocire! Vznd ct de mhnita e fata, Ichtyandro uit pe loc c ea voia s druiasc colierul acestui uria blond. Durerea ei nu-l putea lsa nepstor: iei de dup stnca i se apropie hotrt de Guttiere. Olsen se ncrunt, iar Guttiere l privi cu interes i mirare: recunoscu pe tnrul care fugise din prvlie, la intrarea ei. Dac nu m nel, v-a czut n mare un colier de perle? ntreb Ichtyandro. Dac dorii, vi-l aduc napoi. Nici chiar tatl meu cel mai bun pescuitor de perle nu l-ar putea gsi, obiect fata.. Am s ncerc totui, spuse Ichtyandro cu
139

modestie i spre mirarea fetei i a lui Olsen se arunc n ap de pe malul nalt, fr s se dezbrace mcar, i dispru n valuri. Olsen nu tia ce s cread. Cine-i sta? De unde a rsrit? Se scurse un minut, nc unul, iar tnrul nu reaprea. S-a necat, se alarm Guttiere privind valurile. Ichtyandro nu dorea ca fata s afle c el poate tri sub ap. Dar tot cutnd colierul nu calculase bine timpul i rmase sub ap puin mai mult dect poate rezista un pescuitor de perle. Apoi iei la suprafa i spuse zmbind: Mai avei puin rbdare. Pe fund snt ngrmdite buci de stnci e greu s caut colierul. Dar l voi gsi. i se cufund din nou. Guttiere asistase de multe ori la pescuitul perlelor. Era foarte mirat c dup ce rmsese sub ap aproape dou minute, tnrul avea respiraia regulat i nu prea deloc obosit. Peste alte dou minute capul lui Ichtyandro reapru la suprafa. Radia de bucurie. Ridic mna deasupra apei i le art colierul. Se agase de un col de piatr, i lmuri el cu o
140

voce normal, fr s gfie, ca i cnd ar fi intrat din camera de alturi. Dac nimerea ntr-o crptur de stnca nu l-a fi gsit att de repede. Se car cu ndemnare pe stnci i apropiindu-se de Guttiere i ntinse colierul. Apa curgea iroaie de pe hainele sale, dar prea c el nici nu se sinchisea de asta. Luai-l. V snt foarte recunosctoare, spuse Guttiere uitndu-se i mai curioas la acest tnr neobinuit. Se aternu tcerea. Nici unul din cei trei nu tia ce s fac mai departe. Guttiere nu ndrznea s dea colierul lui Olsen de fa cu Ichtyandro. Dac nu m nel ai avut de gnd s-i dai lui colierul, ntrerupse Ichtyandro tcerea, artnd spre Olsen. Acesta roi, iar Guttiere spuse jenat: Da, da, i ntinse colierul lui Olsen, care l ls s lunece n buzunar fr o vorb. Ichtyandro era foarte mulumit. Aceasta a fost mica lui rzbunare. Uriaul primise, ce-i drept, n dar, colierul pierdut din minile tinerei, dar n fond din partea lui, a lui Ichtyandro. i dup ce salut fata printr-un semn cu capul, se
141

ndeprt grbit pe drum. Dar bucuria pe care i-a dat-o aceast izbnd fu de scurt durat. Noi gnduri i ntrebri i se ivir n minte. i cunotea prea puin pe oameni. Cine era uriaul blond? De ce i-o fi druit Guttiere colierul ei? Ce au discutat ei acolo, pe rmul stncos? n noaptea aceea Ichtyandro goni din nou pe unde, clare pe delfin, ngrozind pe ntuneric, cu ipetele sale, pe pescari. A doua zi, nici nu iei de sub ap. Cu masc dar fr nottoare, se tr mereu pe fundul nisipos cutnd scoici cu perle. Seara, se abtu pe la Cristo care l ntmpin bombnind suprat, dojenindu-l. n dimineaa urmtoare, mbrcat, atepta lng stnc unde se ntlniser Guttiere i Olsen. Dar ca i rndul trecut, fata veni abia spre sear, i din nou fu prima la ntlnire. Ichtyandro iei de dup stnca i se apropie de fat. Vzndu-l, Guttiere l salut din cap, ca pe o veche cunotin i-l ntreb zmbind: M urmreti? Da, rspunse simplu Ichtyandro, de cnd te-am vzut pentru prima oar... i continu, sfios, ai druit
142

colierul acestui om... lui Olsen. Dar nainte de a i-l da ai admirat perlele. i plac att de mult mrgritarele? Da, mi plac. Atunci, ine asta... din partea mea, i i ntinse o perl. Guttiere cunotea bine valoarea perlelor. Mrgritarul din palma lui Ichtyandro ntrecea tot ce vzuse pn atunci, tot ce-i povestise despre perle tatl ei. Era o perl rar, mare, de o form ireproabil i un alb imaculat. Avea cel puin 200 de carate i preuia pe puin un milion de pesos de aur. Guttiere privea uluit cnd perla extraordinar, cnd pe tnrul chipe din faa ei. Voinic, zvelt, plin de sntate, dar oarecum sfios, mbrcat ntr-un costum alb, mototolit, nu semna cu tinerii bogai din Buenos-Aires. i totui, dei aproape nu o cunotea, i oferea un cadou att de scump. Ia-o, strui Ichtyandro. Nu, fcu fata, cltinnd din cap. Nu pot primi un dar att de preios. Nu e deloc preios, obiect cu nflcrare tnrul. Pe fundul oceanului se gsesc mii de asemenea perle. Guttiere zmbi. Ichtyandro se fstci, roi i dup o
143

scurt tcere strui din nou: Te rog! Nu. Tnrul se ncrunt. Se simea jignit. Dac nu vrei s-o primeti pentru tine ia-o pentru el... pentru Olsen, nu te va refuza. Guttiere se supr. Nu le ia pentru el, spuse fata cu asprime. Nu tii nimic... Aadar, m refuzi? Da. Atunci Ichtyandro arunc perla departe n ocean, O salut din cap fr s scoat o vorb, se ntoarse i se ndrept grbit spre drum. Guttiere rmase nmrmurit locului. S arunce n ap un milion de pesos, ca pe-o pietricic oarecare? Acum, i prea ru. De ce l mhnise pe acest tnr ciudat? Stai, de ce pleci? Dar Ichtyandro se ndeprt cu capul plecat. Guttiere l ajunse din urm i lundu-l de mn l privi n fa. Pe obrajii tnrului se prelingeau lacrimi. Nu mai plnsese niciodat pn atunci i acum nu nelegea de ce vede totul ca prin cea, ca i cnd ar fi
144

notat sub ap fr masc. Iart-m c te-am mhnit, spuse fata lundu-l de amndou minile.

145

ZURITA E NERBDTOR

up aceast ntmplare, Ichtyandro venea not n fiecare sear spre rm i, ieind pe uscat n apropierea oraului, mbrca hainele ascunse ntre pietre i se ducea spre stnc unde mai trziu venea i Guttiere. Se plimbau amndoi pe rm discutnd cu nsufleire. Cine era noul ei prieten, fata n-ar fi putut s-o spun. Era inteligent, spiritual i n multe privine cunotinele lui le ntreceau pe ale ei, dar n acelai timp nu pricepea multe lucruri simple, cunoscute oricrui copil de la ora. De ce oare? Lui Ichtyandro nu-i plcea s vorbeasc despre sine. Nu vroia ca fata s afle adevrul. Fata tia numai c Ichtyandro este fiul unui medic care prea s fie foarte bogat. Acesta i crescuse fiul departe de ora i de oameni, dndu-i o educaie original i unilateral. n unele seri, zboveau ndelung pe rm. La picioa relelor se sprgeau cu zgomot valurile. Cerul era presrat cu stele. Rmneau mult timp tcui. Ichtyandro se simea fericit. Trebuie s plec, spunea ntr-un trziu fata. Ichtyandro se ridica cu regret, o conducea pn la marginea oraului, apoi se ntorcea n grab, i lepda
146

hainele i pornea not spre cas. n zilele acelea dimineaa, dup micul dejun, cu o pine mare alb sub bra Ichtyandro nota spre golf. Instalndu-se pe fundul nisipos, hrnea petiorii cu pine. Acetia roiau n jurul lui, i lunecau printre mini i apucau cu lcomie pinea umed chiar din palmele tnrului. Cteodat, printre ei nvleau peti mari, de prad, fugrindu-i pe cei mici. Ichtyandro se ridica n picioare, gonea dihniile, n timp ce petiorii stteau ascuni n spatele su. ncepuse s strng perle i s le depoziteze n grota submarin. Lucra cu tragere de inim i n curnd strnsese o grmad de mrgritare superbe. Era pe cale s devin fr s-o tie omul cel mai bogat din Argentina sau poate chiar din America de Sud. Dac ar fi voit ar fi putut deveni omul cel mai bogat din lume. Dar nici nu se gndea la avere. Aa au trecut cteva zile, de nimic umbrite. Tnrului i prea ru c Guttiere trebuia s triasc n oraul glgios, plin de praf, unde nici nu poi respira n voie. Ce bine ar fi fost dac i ea ar fi putut tri n ap, departe de zgomot, de oameni! I-ar fi artat o lume nou, de nimeni tiut i minunatele flori ale grdinilor submarine. Dar Guttiere nu putea tri sub
147

ap, iar el nu putea tri pe uscat. i aa rmnea prea mult timp pe pmnt. Organismul su se resimea: tot mai des cnd edea cu Guttiere pe malul mrii o durere vie l njunghia ntre coaste. Dar chiar atunci cnd durerea devenea insuportabil, nu se ndura s se despart de fat, nainte ca ea singur s spuie c trebuie s plece. Dar mai era i altceva care nu-i ddea pace: ce a vorbit atunci Guttiere cu uriaul blond? Ichtyandro se pregtea n fiecare zi s o ntrebe, dar se temea s nu o jigneasc. ntr-o sear Guttiere i spuse lui Ichtyandro c a doua zi nu poate s vin. De ce? ntreb el ncruntndu-se. Snt ocupat. Ce treab ai? Nu trebuie s fii att de curios, spuse fata zmbind. Astzi, nu m conduci, adug ea i plec. Ichtyandro se cufund n ap. Sttu ntins toat noaptea pe pietrele npdite de muchi. Era trist. Abia n zori not spre cas. n apropierea golfului vzu cum pescarii trgeau din barc n delfini. Un delfin mai mare, rnit de un glonte, ni din ap i reczu greoi. Leading! murmur Ichtyandro ngrozit.
148

ntre timp unul din pescari srise din barc i atepta c animalul rnit s ias la suprafa. Delfinul ns apru la vreo sut de metri mai ncolo i dup ce respir de cteva ori se cufund din nou. Pescarul ncepu s noate repede spre delfin. Ichtyandro se grbi s vin n ajutorul delfinului prieten. Cnd animalul, ajuns la captul puterilor, apru din nou la suprafa, pescarul l prinse de o aripioar i ncepu s-l trag spre barc. notnd sub ap, Ichtyandro ajunse pescarul i l muc tare de picior. Creznd c este atacat de un rechin, pescarul ncepu s dea cu disperare din picioare. Aprndu-se, lovi la ntmplare cu cuitul pe care l avea n cealalt mn i nimeri gtul lui Ichtyandro, ce nu era protejat de solzi. Acesta ddu drumul pescarului, care se napoie ct putu de repede spre barc. Delfinul i Ichtyandro, amndoi rnii, o pornir spre golf. Tnrul porunci delfinului s-l urmeze i ptrunse n petera submarin. Apa ajungea numai pn la jumtatea nlimii peterii i prin crpturile stncilor ptrundea aerul. Aici, delfinul avea aer suficient i era n siguran. Ichtyandro examina rana. Nu era
149

primejdioas. Glontele nimerise sub piele i se oprise n grsime. Ichtyandro izbuti s-l scoat cu degetele. Delfinul suport rbdtor operaia. O s treac, spuse Ichtyandro, btndu-i cu duioie prietenul pe spinare. Acum, trebuia s se ngrijeasc i de el... Strbtu repede tunelul submarin, iei n grdin i intr n csua alb. Vzndu-l rnit, Cristo se ngrozi. Ce-ai pit? M-au rnit nite pescari n timp ce apram delfinul, rspunse Ichtyandro. Dar Cristo nu-l crezu. Te-ai dus iari la ora, fr mine! l cert el bnuitor, pansndu-i rana. Dar Ichtyandro nu rspunse nimic. Ia d-i solzii la o parte, spuse Cristo i dezveli umrul lui Ichtyandro. Pe umr zri o pat roietic. Te-au lovit cu vsla? se sperie btrnul, pipind umrul. Dar nu se simea nici o umfltur. Pata era probabil un semn din natere. Nu, nu m-au lovit, rspunse tnrul. Apoi, Ichtyandro se duse n camera lui s se odihneasc, iar btrnul indian rmase ngndurat cu brbia proptit n palme. Sttu aa mult vreme, apoi
150

se ridic i iei din camer. Cristo porni grbit spre ora i intr cu sufletul la gur n dugheana lui Baltazar. Aici, uitndu-se bnuitor la Guttiere care era la tejghea, ntreb: Tata e acas? E acolo, rspunse fata, artnd cu capul spre camera vecin. Cristo intr n laborator i nchise ua. i gsi fratele lng retortele sale, splnd perle. Baltazar era necjit, ca i rndul trecut. S nnebuneti, nu altceva, bombni Baltazar. Zurita e suprat foc c nu l-ai adus pn acum pe diavolul mrii, Guttiere lipsete zile ntregi. Nici nu vrea s aud de Zurita. tie una i bun: Nu. i iar nu! Iar Zurita mi-a spus: M-am plictisit! Am s-o rpesc ntr-o bun zi. O s plng ea ct o s plng, apoi o s se liniteasc. De la el te poi atepta la orice. Dup ce ascult lamentrile fratelui su, Cristo i spuse: N-am putut s-l aduc pe diavolul mrii pentru c la fel ca i Guttiere pleac deseori de acas fr mine i lipsete toat ziua. Nu m las s-l nsoesc n ora. Nu m mai ascult deloc. Ce o s m mai
151

ocrasc doctorul pentru c nu l-am supravegheat bine pe Ichtyandro. Prin urmare trebuie s-l prindem ct mai repede sau s-l rpim; iar tu vei pleca de la Salvador nainte ca el s se ntoarc i apoi... Stai puin, Baltazar. Nu m ntrerupe. n ce l privete pe Ichtyandro s nu ne pripim. De ce s nu ne pripim? Cristo oft ca i cnd ar fi ezitat s-i dezvluie planul. Stai s vezi... ncepu el ntr-un trziu. Dar chiar n clipa aceea intr cineva n dughean. Auzir glasul tuntor al lui Zurita. Poftim, murmur Baltazar aruncnd perlele n bi, iar a venit! Zurita deschise cu zgomot ua i intr n laborator. Aha! Friorii snt amndoi aici. Ct timp o s m mai purtai cu vorba? se rsti el uitndu-se cnd la Baltazar, cnd la Cristo. Acesta din urm se ridic n picioare i, zmbind amabil, rspunse: Fac i eu ce pot. Trebuie s avei rbdare. Diavolul mrii nu este un petior s-l prinzi cu una cu dou. Odat ns am reuit s-l aduc aici, dar nu
152

erai de gsit, diavolului nu i-a plcut oraul i nu mai vrea s revin. Nu vrea? Atta pagub! Eu unul m-am plictisit s tot atept. Am hotrt s termin n sptmna aceasta cu amndou treburile. Salvador n-a venit nc? Vine zilele acestea. Atunci trebuie s ne grbim. Ateapt musafiri. Am ales oameni de ncredere. Ai s ne deschizi poarta, Cristo, iar n ceea ce-i privete pe ceilali, m descurc eu singur. Am s-l anun pe Baltazar, cnd va fi totul gata. i apoi, ctre Baltazar: Iar cu tine, stm noi mine de vorb. Dar ine bine minte, e pentru ultima oar. Fraii se nclinar n tcere. Dar cnd Zurita le ntoarse spatele, sursurile amabile disprur de pe feele indienilor. Baltazar njur pe nfundate, iar Cristo se adnci n gnduri... n prvlie, Zurita prinse s-i opteasc ceva Guttierei. Nu! auzir fraii rspunsul fetei. Baltazar cltin necjit din cap. Cristo! chem Zurita. Urmeaz-m, am nevoie de tine astzi.
153

O NTLNIRE NEPLCUT

chtyandro se simea foarte ru. l durea rana de la gt, avea febr. Pe uscat respira anevoie. Cu toate acestea, plec de diminea spre stnca de pe rm ca s-o ntlneasc pe Guttiere. La amiaz veni i fata. Era o cldur insuportabil. Din cauza ariei i pulberii fine, albe, Ichtyandro simea c se sufoc. Ar fi preferat s rmn lng ap pe rm, dar Guttiere era grbit: trebuia s se ntoarc n ora. Tata trebuie s plece undeva dup treburi i m las pe mine n prvlie. n cazul acesta, am s te conduc, se oferi tnrul i pornir amndoi pe drumul colbuit ce urca n pant spre ora. Din direcia opus venea Olsen, cu capul n piept. Prea foarte preocupat i trecu pe lng ei fr s-o observe pe Guttiere. Dar fata l strig. Trebuie s-i spun numai dou vorbe, explic ea i ntorcndu-se se apropie de Olsen. Discutar cu glas sczut, cu nsufleire. Se prea c faa i cere ceva. Ichtyandro i urm la civa pai.
154

Fie! Aadar, astzi dup miezul nopii, l auzi pe Olsen spunnd. Apoi uriaul strnse mna fetei, l salut din cap pe Ichtyandro i i vzu grbit de drum. Cnd Guttiere se ntoarse lng Ichtyandro, acesta avea obrajii i urechile aprinse. Luase n sfrit hotrrea s discute cu Guttiere despre Olsen, dar nu gsea cuvintele. Nu mai pot, ncepu el respirnd greu, trebuie s tiu... Olsen... mi ascunzi o tain. Am auzit c v vei ntlni la noapte. Spune, l iubeti? Guttiere lu pe Ichtyandro de mn i privindu-l cu duioie l ntreb, zmbind: Ai ncredere n mine? Desigur... tii, te iubesc, Ichtyandro nvase ntre timp acest cuvnt, dar eu... dar sufr cumplit. Acesta era adevrul. l chinuia incertitudinea, pe lng aceast ns simea i o durere sfredelitoare n coaste. Se nbuea. Sngele i fugise din obraji i era foarte palid. Pari bolnav, spuse fata cu ngrijorare. Linitete-te, te rog, dragul meu biat. N-am vrut s-i povestesc totul, dar am s-o fac ca s te liniteti. Ascult.
155

n clipa aceea un clre trecu n goan pe lng ei, zrind-o ns pe Guttiere, ntoarse brusc calul i se apropie de cei doi tineri. Ichtyandro vzu un om negricios, nu prea tnr, cu musta stufoas cu vrfurile rsucite n sus i un mic barbion. l mai vzuse undeva, cndva. Poate n ora? Nu... Aha, acolo, pe rm. Lovindu-i cizma cu cravaa, clreul l cercet bnuitor i cu dumnie pe Ichtyandro i ntinse mna tinerei. Deodat, prinznd-o de bra o slt puin, i srut mna i izbucni n rs. Te-am prins! Apoi, dnd drumul fetei care se ncruntase, continu cu ironie, dar fr s-i ascund iritarea: Unde s-a pomenit ca o fat s se plimbe cu un tnr n ajunul cununiei? Guttiere se supr foc, dar el nu-i ddu rgaz s rspund: De cnd te ateapt tata n prvlie! Peste o or vin i eu acolo. Ichtyandro nu auzise ultimele cuvinte. Deodat i se fcu negru naintea ochilor, simi un nod n gt. Se sufoca. Nu mai putea rmne pe uscat. Aadar... m-ai minit totui... murmur el cu
156

buzele vinete. Dorea s vorbeasc, s-i verse toat obid; s afle adevrul; dar durerea din coaste deveni insuportabil i simea c este pe punctul de a-i pierde cunotina. Nemaiputnd s ndure alerg spre rm i se arunc n ap din vrful stncii abrupte. Guttiere scoase un ipt i se cltin. Apoi se arunc spre Pedro Zurita. Grbii-v... Trebuie s-l salvai! Dar Zurita nu se clinti. Nu intr n obiceiurile mele s mpiedic pe cineva s-i pun capt zilelor dac o dorete cu tot dinadinsul, spuse el. Atunci Guttiere alerg spre ocean cu gndul s se arunce n ap. Zurita ddu pinteni calului, o ajunse din urm i sltnd-o de subsuori o aez pe cal i plec. Nu obinuiesc s-i ncurc pe alii, dac nici alii nu-i bag nasul n treburile mele. Acum, e n ordine! Vino-i n fire, Guttiere! Dar fata nu rspunse! Era leinat. i reveni abia cnd ajunser lng dugheana tatlui ei. Cine a fost tnrul? se interes Pedro. Guttiere l privi cu o furie pe care nu ncerca s-o ascund.
157

D-mi drumul! Zurita se ncrunt. Prostii, i spuse el. Drguul ei s-a aruncat n mare. Cu att mai bine. i ntorcnd capul spre ua prvliei, strig: Ei, Baltazar! Ei-ei! Btrnul indian veni n grab. Ia-i fata. Trebuie s-mi fii recunosctor. Am salvat-o de la moarte. Era ct p-aci s se arunce n ap dup un tnr destul de drgu. E a doua oar cnd i salvez viaa i ea tot nu vrea s se uite la mine. Nu-i nimic, am s-i frng eu curnd cerbicia, adug el rznd zgomotos. M ntorc peste o or. Nu uita ce-am vorbit. nclinndu-se slugarnic, Baltazar lu fata din braele lui Pedro. Acesta ddu pinteni calului i dispru. Tatl i fiica intrar n prvlie. Guttiere sfrit de puteri se ls s cad pe un scaun i i ngropa obrazul n palme. Tulburat, Baltazar nchise ua i, tot plimbndu-se prin prvlie, ncepu s vorbeasc cu nsufleire. Dar fata nu-l asculta. Cu acelai rezultat ar fi putut ine o predic crabilor uscai i scorpionilor de mare de pe rafturi. S-a aruncat n ap, bietul biat, se gndea fata, revznd n minte chipul lui Ichtyandro. Mai nti
158

Olsen, apoi aceast ntlnire stupid cu Zurita. Cum de a ndrznit el s spun c snt logodnica lui. Acum totul e pierdut... O podidir lacrimile. i prea ru de Ichtyandro. Att de simplu, de sfios. Oare l-ai putea compara cu vreunul din filfizonii uurateci i ngmfai din Buenos-Aires? i acum ce s m fac? se ntreb ea. S m arunc n ap, ca Ichtyandro? S-mi pun capt zilelor? Iar Baltazar turuia mereu: nelegi, Guttiere? Asta nseamn ruin total. Tot ce vezi n prvlie aparine lui Zurita. Nici a zecea parte din marf nu-i a mea. Toate perlele mi le d Zurita n consignaie. Dac ai s-l mai refuzi o dat, o s-i ia napoi toat marfa i n-o s mai fac afaceri cu mine. Ori asta nseamn faliment! Ruin! Fii nelegtoare. Ai mil de btrnul tu tat! Spune mai departe, nu te sfii: i mrit-te cu el. Niciodat! Retez scurt Guttiere. Mii de draci! Url Baltazar, scos din fire. Dac este aa, atunci... Zurita i va frnge ncpnarea! i btrnul indian intr n laborator trntind ua cu zgomot.

159

LUPTA CU CARACATIELE

ufundndu-se n ocean, Ichtyandro uitase pentru moment tot ce ndurase pe uscat. Dup aria din ziua aceea nbuitoare rcoarea apei l calm i-l nvior. Junghiurile disprur. Respira adnc i regulat. Avea nevoie de odihn i cuta s nu se gndeasc la cele ntmplate. Simea nevoia s se mite, s fac ceva. Dar ce anume? n nopile ntunecoase i plcea s se arunce n ap din vrful unei stnci nalte n aa fel nct s ajung dintr-o dat la fund. Acum, ns, n plin amiaz suprafaa apei e brzdat de fundurile negre ale brcilor pescreti. Am gsit! Voi face ordine n peter, i spuse Ichtyandro. n stnca abrupt de la marginea golfului se csca o grot boltit de unde se deschidea o panoram admirabil spre valea submarin ce cobora n pant lin spre adncuri. Ichtyandro o ochise de mult. Dar ca s se poat instala n grot trebuia s evacueze mai multe familii de caracatie ce triau de mult aici. Ichtyandro i puse masca, se narma cu un cuit
160

lung, puin ncovoiat i not curajos spre grot. Socoti ns c e mai prudent s nu intre peste duman i hotr s-l sileasc pe acesta s ias afar. Observase de mult o cange lung, zcnd lng o barc scufundat. Se post cu cangea la intrarea grotei i ncepu s-o mite ncolo i ncoace pentru a-i ntrta dumanii. Furioase c un strin le tulbur linitea, caracatiele prinser s se agite. Pe pereii grotei aprur tentacule lungi, erpuitoare, ndreptndu-se cu bgare de seam spre cange. Dar Ichtyandro smucea cangea nainte c tentaculele dihniilor s-o apuce. Acest joc dur cteva minute. Acum, la marginea grotei, aprur zeci de tentacule care se agitau ca erpii de pe capul Gorgonei Meduza10. n sfrit, o caracati btrna, imens, scoas din fire, hotr s se rfuiasc cu obraznicul intrus. Ea iei afar dintr-o crptur a stncii, micndu-i amenintor tentaculele i not ncet spre inamic, schimbndu-i culoarea pentru a-l speria. Ichtyandro se ddu n lturi, arunc cangea i se pregti de lupt. tia perfect de bine c unui om care nu are dect dou mini i este foarte greu s lupte cu acest inamic
Gorgona Meduza n mitologia greac, monstru-femeie naripat, cu erpi pe cap. (N. r.).
161
10

nzestrat cu opt brae lungi. Nici nu apuci s tai unul, c celelalte apte i ncolcesc i-i rsucesc mna. i tnrul se pregti s loveasc cu cuitul n aa fel, nct s nimereasc n trupul caracatiei. Lsnd monstrul s se apropie pn ce l atinser capetele tentaculelor, Ichtyandro se repezi deodat nainte, printre ele, spre capul dihniei. Caracatia nu se atepta la o asemenea micare. I-ar fi trebuit cel puin patru secunde pentru a apropia vrfurile tentaculelor i a-l ncolci pe duman. Dar Ichtyandro izbuti s spintece cu o micare iute i precis trupul caracatiei, s-o loveasc n plin i s-i taie sistemul motor. Tentaculele uriae care prinseser a se ncolci n jurul trupului su czur neputincioase. Pe una am dat-o gata! Apuc din nou cangea. De data aceasta l atacar dou caracatie dintr-o dat. Una venea direct spre Ichtyandro, iar cealalt l ocolea pentru a-l ataca pe la spate. Jocul devenea primejdios. Tnrul se arunc curajos spre caracatia care era n faa lui, dar nainte de a-i da lovitura ucigtoare, cealalt, care se afla n spate, i ncolci tentaculele n jurul gtului su. Tnrul spintec dintr-o micare braul dihniei chiar
162

lng gt. Apoi, se ntoarse cu faa spre ea i i retez tentaculele. Legnndu-se ncet, animalul mutilat se ls la fund. ntre timp, Ichtyandro i veni de hac i celeilalte caracatie. Trei, continu el s numere. Fu nevoit s ntrerup pentru un timp lupta. Din grot se ivi o ceat ntreag de caracatie. Sngele curs tulburase apa. n aceast negur sngerie superioritatea era de partea caracatielor, deoarece ele l puteau gsi uor, pe dibuite, n ntuneric, n timp ce Ichtyandro nu le putea vedea. El se deprta ct mai mult de locul luptei acolo unde apa se limpezea i n retragere ucise nc o caracati ce apruse din pcla de snge. Cu mici ntreruperi, lupta inu cteva ore. n sfrit ucise ultima caracati. Apa limpezindu-se, Ichtyandro vzu pe fund leurile caracatielor i cioturile tentaculelor care se mai micau nc. Atunci ptrunse n grot. Gsi civa pui de caracati, mari ct pumnul i cu tentaculele de grosimea degetului. Ichtyandro se gndi nti s-i ucid, dar i se fcu mil. Am s ncerc s-i domesticesc. N-ar fi ru s am asemenea paznici.
163

Dup ce curi grota de caracatie, Ichtyandro se gndi s-i mobileze locuina submarin. Aduse de acas o msu cu picioare de fier i tblie de marmor i dou vase chinezeti. Aez msua n mijlocul grotei, puse pe ea vasele, le umplu cu pmnt i sdi n ele flori de mare. Un timp pmntul splat de ap se ridica asemenea fumului deasupra vaselor, apoi, ns, apa se limpezi. Micate de o uoar unduire, florile se legnau ncet ca la mngierea zefirului. Peretele grotei avea o ieitur ca o banc natural de piatr. Noul stpn se ntinse cu plcere pe aceast banc. n ap nu se simea duritatea pietrei. Avea o nfiare foarte ciudat aceast ncpere submarin cu vase chinezeti pe mas. O sumedenie de peti curioi venir s vad locuina nemaipomenit. Ei miunau ntre picioarele mesei, se apropiau de florile din vase, parc s le miroas: forfoteau peste tot i pe sub capul lui Ichtyandro care sta culcat. Un guvid marmorat se opri la intrare, strecur o privire nuntru, apoi ddu speriat din coad i dispru. Veni, trndu-se pe nisipul alb un crab mare, i ridic un clete ca i cnd l-ar fi salutat pe stpn i se instala sub mas.
164

Toate acestea l amuzau pe Ichtyandro. Cu ce s-mi mai mpodobesc locuina? se ntreb el. Voi sdi la intrare cele mai frumoase plante submarine, voi presra podeaua cu mrgritare, iar pe marginile pereilor voi pune scoici. Ce-ar zice Guttiere, dac ar putea s vad aceast camer... Dar ea m nal. Sau poate nu. Nici n-a avut timp s-mi explice relaiile ei cu Olsen. Ichtyandro se ncrunt. Acum, de-abia terminase cu treaba i se simea din nou singur, att de singur i de diferit de ceilali oameni. De ce oare nu mai pot tri i ali oameni sub ap? Snt att de singur. De s-ar ntoarce tata mai repede! Am s-l ntreb pe el... Dorea tare mult s-i arate nou locuin unei fiine vii. Leading, i aminti Ichtyandro de delfin. Tnrul i lu scoica rsucit, iei la suprafa i o chemare prelung rsun deasupra apelor. n curnd se auzi cunoscutul fornit delfinul nu se deprta niciodat de golf. Ichtyandro l mbria cu duioie cnd delfinul se opri lng el: Vino cu mine, Leading, i spuse, am s-i art noua mea locuin. N-ai vzut niciodat o mas i nici vase chinezeti.
165

i se cufund, poruncind delfinului s-l urmeze. Dar delfinul se dovedi a fi un oaspete foarte incomod. Masiv i nendemnatic strni atta agitaie n grot, nct vasele ncepur s se clatine. Pe deasupra, se lovi cu botul de un picior al mesei i o rsturn. Vasele czur i dac aceasta s-ar fi ntmplat pe uscat, desigur c s-ar fi spart. Aici ns totul se termin cu bine. Numai crabul de sub mas, speriat, porni cu o iueal neobinuit spre stnc, micndu-se piezi. Ce nendemnatic eti, gndi Ichtyandro despre prietenul su, mpingnd masa n fundul peterii i ridicnd vasele. Apoi, mbrind delfinul, l rug: Rmi aci, cu mine, Leading. Dar delfinul ncepu n curnd s se agite, s dea semne de nelinite. Nu putea s stea mult timp sub ap. Avea nevoie de aer. Dnd viguros din aripioare, ni din grot i se ridic la suprafa. Nici Leading nu poate s rmn cu mine sub ap, se ntrista Ichtyandro cnd rmase singur. Numai petii pot sta aici. Dar ei snt att de proti i de sperioi...
166

i se ntinse din nou pe culcuul su de piatr. Soarele dispru la orizont i n peter se fcu ntuneric. Obosit de attea frmntri i de munc, Ichtyandro adormi legnat de unduirea molcom a apei.

167

UN NOU PRIETEN

lsen edea ntr-un barcaz mare i se uita n ap. Soarele se ridicase chiar atunci deasupra orizontului i razele sale oblice strbteau prin undele strvezii ale micului golf, pn n fund. Civa indieni, pescuitori de perle, umblau de-a builea pe fundul alb, nisipos. Din cnd n cnd, se ridicau la suprafa ca s respire i apoi se scufundau din nou. Olsen i supraveghea cu ochi ageri. Dei foarte devreme, era foarte cald. Ce-ar fi s m cufund puin ca s m rcoresc? se ntreb Olsen. Se dezbrc repede i se arunc n ap. Nu plonjase niciodat pn atunci. Simi o senzaie plcut i se convinse c poate rmne sub ap mai mult dect indienii obinuii cu aceasta. Atunci se altur pescuitorilor i se ls furat curnd de aceast nou ndeletnicire. Dup ce se cufund a treia oar, Olsen vzu doi indieni care pn atunci sttuser n genunchi pe fundul apei, srind n picioare i ieind la suprafa att de repede ca i cnd i-ar fi urmrit un rechin sau un pete ferstru. Surprins, ntoarse capul. Vzu cum se apropie de el notnd repede o fiin bizar,
168

jumtate om jumtate broasc, cu trupul acoperit de solzi argintii, ochii imeni, bulbucai i labe de broasc. nota ca broatele, aruncndu-i labele n lturi, i nainta cu micri viguroase. nainte ca Olsen s fi avut timpul s se ridice n picioare, monstrul ajunse lng el i-l apuc de bra cu laba lui de broasc. Dei speriat, Olsen observ totui c aceast fptur are un obraz frumos, omenesc, sluit doar de ochii holbai, strlucitori. Uitnd pesemne c se afl sub ap, strania fptur ncepu s vorbeasc, dar Olsen nu putea auzi ce spune. Vedea numai cum i se mic buzele. Dei ciudata fiin inea strns braul lui Olsen cu labele, acesta lovi puternic fundul cu picioarele i se ridic repede la suprafa, ajutndu-se cu mna liber. Monstrul l urm, fr s dea drumul braului. Vzndu-se la suprafa, Olsen se prinse de marginea barcazului, se car, sri n barc i mbrnci att de tare semiomul cu labe de broasc, nct acesta czu cu zgomot n ap. Indienii care edeau n barc srir n ap i notar ct putur de repede spre rm. Ichtyandro ns reveni lng barcaz i se adres lui Olsen n spaniol:
169

Ascult-m, Olsen, trebuie s stm de vorb despre Guttiere. Aceste cuvinte l uimir pe Olsen tot att de mult ca i ntlnirea de sub ap. Olsen era un tnr curajos, cu mintea sntoas. Dac aceast fiin nzdrvan tie cum l cheam i o cunoate pe Guttiere, nseamn c are n faa lui un om, nu un monstru. Te ascult, rspunse Olsen. Ichtyandro se car n barcaz, se aez turcete la pror, cu labele ncruciate la piept. Poart ochelari! i spuse Olsen examinnd cu atenie ochii bulbucai i strlucitori ai strinului. Numele meu este Ichtyandro. Eu snt acela care v-am adus colierul de pe fundul mrii. Aveai ns atunci ochi i mini de om. Ichtyandro i agit n aer labele de broasc i zmbi: Se scot... rspunse el scurt. Am bnuit eu. Pitii dup stncile de pe rm, indienii urmreau cu uimire ciudat discuie, dei nu puteau deslui cuvintele. O iubeti pe Guttiere? ntreb Ichtyandro dup o scurt tcere. Da, o iubesc, rspunse Olsen simplu.
170

Ichtyandro oft cu durere: i ea te iubete? Da, i ea m iubete. i totui m iubete i pe mine. Olsen ddu din umeri: O privete. Cum, o privete? E doar logodnica dumitale! Olsen fu foarte mirat, dar rspunse la fel de calm: Nu, nu e logodnica mea. Mini! izbucni Ichtyandro. Am auzit cu urechile mele pe clreul negricios spunnd c e logodit. Cu mine? Ichtyandro se zpci. ntr-adevr negriciosul nu precizase cu cine e logodit Guttiere. Dar este cu neputin ca aceast fat att de tnra s fie logodit cu btrnul acela negricios i antipatic! Negriciosul o fi vreo rud de-a ei... Ichtyandro hotr s afle adevrul pe ocolite. Ce faci aici? Caui perle? Ca s fiu sincer, nu-mi plac ntrebrile dumitale, rspunse ncruntat Olsen. i dac nu mi-ar fi povestit Guttiere cte ceva despre dumneata, te-a fi aruncat de mult n ap i cu aceasta s-ar fi ncheiat discuia noastr. Las cuitul. A putea s-i crp
171

capul cu vsl, nainte de a apuca s faci vreo micare. Dar nu vd de ce s-i ascund c, ntr-adevr, am cutat aici perle. O perl mare pe care am aruncat-o n ap? Guttiere i-a vorbit de ea? Olsen ddu afirmativ din cap. Ichtyandro triumf. Vezi? I-am spus eu c n-ai s renuni la o asemenea perl. I-am oferit-o ei, ca ea s i-o dea dumitale. Dar ea a refuzat i acum vd c o caui singur. Da, pentru c acum perla nu-i mai aparine dumitale, ci oceanului. i dac o voi gsi, nu voi datora nimnui nimic. i plac att de mult perlele? Nu snt femeie s-mi plac podoabele, obiect Olsen. Bine, dar perlele se pot... cum se spune asta?! Se pot vinde, i aminti Ichtyandro cuvntul al crui sens precis l scpa, i se pot lua pentru ele muli bani. Olsen confirm din nou din cap. Aadar, iubeti banii? Ia spune drept, ce vrei de la mine? se enerv Olsen.
172

Vreau s tiu de ce i druiete Guttiere perle. Nu-i aa c ai vrut s te nsori cu ea? Nu, n-am avut acest gnd, rspunse Olsen. i chiar de l-a fi avut e prea trziu. Guttiere s-a mritat cu altul. Ichtyandro pli i l apuc pe Olsen de min. Nu cumva... cu negriciosul? ntreb el ngrozit. Da, s-a mritat cu Pedro Zurita. Dar cum se poate... Dac nu m nel, ea m-a iubit... ngim Ichtyandro. Olsen l privi cu comptimire i dup ce-i aprinse ncet pipa lui scurt, spuse: Da, cred c te-a iubit. Dar ce voiai s fac dac chiar sub ochii ei te-ai aruncat n ocean i te-ai necat. Aa cel puin a crezut ea. Ichtyandro l privi mirat. Nu-i mrturisise niciodat fetei c poate tri sub ap. Nici prin gnd nu-i trecuse c atunci cnd srise de pe stnca n ap, fata i-ar fi nchipuit c s-a sinucis. Noaptea trecut am vzut-o pe Guttiere, urm Olsen. Moartea dumitale a mhnit-o tare mult. Numai eu snt vinovat de moartea lui Ichtyandro, aa mi-a spus. Dar de ce s-a grbit s se mrite cu altul? Doar
173

ea... Doar am salvat-o de la moarte. Da, da! De mult mi se prea c Guttiere seamn cu fata aceea care era s se nece n ocean. Am scos-o din ap, am culcat-o pe rm i apoi m-am ascuns dup bolovani. Mai trziu a venit negriciosul acela pe el l-am recunoscut ndat i a cutat s-o conving c el ar fi fost cel care a salvat-o. Guttiere mi-a vorbit despre aceasta, spuse Olsen. Pn la urm tot n-a reuit s afle cine a salvat-o, Zurita sau fiina ciudat pe care o ntrezrise cnd a nceput s-i revin. De ce nu i-ai mrturisit singur c ai salvat-o? Este penibil s-o spui cnd e vorba despre tine. i apoi nu eram sigur c Guttiere era fata pe care am salvat-o, pn ce nu l-am vzut pe Zurita. Dar cum de-a consimit ea? ntreb Ichtyandro. Nici eu nu neleg cum s-a ntmplat asta, spuse rar Olsen. Spune-mi ce tii, l rug Ichtyandro. Lucrez la o fabric de nasturi, la recepia scoicilor. Acolo am cunoscut-o pe Guttiere. Tatl ei o trimitea cu scoicile cnd avea treab. Apoi ne-am mprietenit. Cteodat ne ntlneam n port i ne plimbam pe
174

rm. ntr-o bun zi mi-a destinuit durerea ei: o cerea n cstorie un spaniol bogat. Zurita acela? Da, el. Tatl Guttierei, indianul Baltazar, dorea mult aceast cstorie i fcea totul pentru a-i convinge fiica s nu refuze acest candidat de invidiat. Cum de invidiat? E btrn, dezgusttor i apoi miroase urt, izbucni Ichtyandro. Pentru Baltazar ns Zurita era ginerele ideal. i unde mai pui c Baltazar era dator lui Zurita o sum mare de bani. Bogtaul l-ar fi putut ruina pe Baltazar, dac Guttiere n-ar fi acceptat s-i devie soie. i nchipui ce chin ajunsese viaa srmanei fete. Pe de o parte curtea scitoare a lui Zurita, iar pe de alt parte venice reprouri, moral i ameninrile printelui ei... Dar de ce nu l-a dat Guttiere pe u afar? De ce dumneata att de nalt, att de puternic nu l-ai cotonogit pe Zurita? Olsen zmbi mirat: Ichtyandro nu prea prost i totui punea ntrebri att de naive. ntre ce oameni o fi crescut el? Nu-i chiar att de simplu s-o faci, cum i nchipui, rspunse Olsen. Legea, poliia i justiia ar fi
175

luat aprarea lui Zurita i a lui Baltazar. i vznd c Ichtyandro tot nu pricepe, adug: ntr-un cuvnt, nu s-a putut. Atunci de ce Guttiere n-a fugit? Asta ar fi fost ntr-adevr mai uor. Se hotrse chiar s fug din casa printeasc, iar eu am fgduit s-o ajut. De altfel de mult m btea gndul s plec din Buenos-Aires n America de Nord i i-am propus i ei s vin cu mine. Ai vrut s-o iei de nevast? ntreb Ichtyandro. Degeaba i vorbete omul, zmbi din nou Olsen. i-am spus doar c eram prieteni. Ce s-ar fi ntmplat mai trziu, asta nu tiu... Atunci de ce n-ai plecat? Fiindc n-am avut bani de drum. Oare o cltorie cu Horrox cost att de scump? Horrox! Numai milionarii i pot permite s cltoreasc pe acest vas. Ce Dumnezeu, Ichtyandro, ai czut din lun!? Ichtyandro se fstci, roi i hotr s nu mai pun ntrebri din care Olsen s vad c el nu cunoate lucruri din cele mai elementare. N-aveam bani de ajuns nici pentru a pleca cu
176

un vas de comer. i apoi am fi avut nevoie de bani i acolo pentru nceput. Doar nu se gsete de lucru la tot pasul. Ichtyandro ddu s-i puie iari o ntrebare lui Olsen, dar se stpni. Atunci Guttiere a hotrt s-i vnd colierul. Vai, dac a fi tiut! exclam Ichtyandro, aducndu-i aminte de comorile sale submarine. Dac ai fi tiut ce? Nu, am spus i eu aa, ntr-o doar... continu, Olsen. Totul era pregtit pentru aceast fug. Dar eu... cum aa? Iart-m... Aadar avea de gnd s m prseasc? Toate acestea au nceput cnd nu te cunotea nc. Dup cte tiu, avea de gnd s te pun la curent. i-ar fi propus poate chiar s pleci cu ea. n sfrit, i-ar fi putut scrie din drum, dac n-ar fi avut timp s te iniieze n planurile noastre. Dar de ce cu dumneata i nu cu mine? Cu dumneata s-a sftuit, cu dumneata a vrut s plece! Pi, o cunoteam de mai bine de un an, pe cnd dumneata... Spune, spune mai departe, nu lua n seam c
177

te-ntrerup. ... i dup cum ziceam, totul era pregtit, continu Olsen. Dar iat c te-ai aruncat n ap chiar sub ochii ei, iar Zurita v-a ntlnit din ntmplare mpreun, n zori, nainte de a m duce la fabric, m-am abtut pe la Guttiere. O fcusem de multe ori i mai nainte. Aveam impresia c Baltazar privete cu ochi buni vizitele mele. Se temea poate de pumnii mei sau, mai tii, poate socotea c dac din cauza ncpnrii Guttierei, Zurita s-ar fi lsat pguba, i-a fi putut deveni ginere. n tot cazul Baltazar nu ne stingherea deloc i ne ruga numai s avem grij s nu ne vad Zurita mpreun. Se nelege c btrnul indian nu bnuia nimic despre planurile noastre. n dimineaa aceea am venit s-i spun prietenei mele c am cumprat biletele pentru vapor i c trebuie s fie gata de plecare seara, spre ora zece. M-a ntmpinat ns Baltazar. Btrnul era foarte agitat. Guttiere nu este acas. i de fapt nici n-o s mai fie acas, mi spuse Baltazar. Acum o jumtate de or s-a oprit n faa casei noastre Zurita ntr-o main strlucitoare, nou-nou. Ce zici de asta!? exclam Baltazar. Un automobil e o raritate pe strada noastr i unde mai pui c a tras chiar la ua noastr. Guttiere i cu mine
178

am ieit fuga s-l vedem. Zurita sttea n picioare lng portiera deschis a mainii i se oferi s-o duc pe Guttiere pn la pia i napoi. tia c la ora aceea Guttiere se duce dup cumprturi. Fata se uit la maina strlucitoare cred c nelegi ce ispit era pentru o fat tnr. Dar Guttiere, ireat i nencreztoare, a refuzat politicos. Unde s-a mai vzut o fat att de ndrtnic!? izbucni furios Baltazar, dar ndat pufni n rs. Zurita nu i-a pierdut cumptul. Vd c v jenai, fcu el, atunci mi permitei s v ajut. Spunnd aceasta o aez cu fora n main. Guttiere nici nu apuc s strige: Tat! c dui au fost. Cred c nu se vor mai ntoarce. S tii c Zurita a dus-o la el acas, ncheie Baltazar i se vedea c e ncntat de cele petrecute. i-a fost rpit chiar sub ochii ti i mi-o povesteti cu atta nepsare, cu bucurie chiar! am izbucnit eu, revoltat. De ce s fiu nelinitit? se mir Baltazar. De ar fi fost altcineva a fi avut motive, dar pe Zurita l cunosc de mult. Dac un zgriebrnz ca el nu s-a zgrcit s cumpere o main, nseamn c e nebun dup Guttiere. Dac a rpit-o, o va lua de nevast. Iar ei
179

trebuie s-i fie de nvtur: ndrtnicia nu e bun. Bogtai ca el nu se gsesc la tot pasul. N-are ce regreta. Nu departe de oraul Parana, Zurita are o haciend Dolores, unde triete maic-sa. Cred c acolo a dus-o i pe Guttiere a mea. i nu i-ai tras o mam de btaie lui Baltazar? ntreb Ichtyandro. De-ar fi dup dumneata, n-a avea alt treab dect s m bat, rspunse Olsen. Ca s fiu sincer mi cam ddea inima brnci s-l cotonogesc, dar mi-am spus c n-am s izbutesc dect s stric treaba. mi nchipuiam c nu este nc totul pierdut... N-am s-i nir toate amnuntele. Dup cum i-am spus, am reuit s-o vd pe Guttiere. La hacienda Dolores? Da. i nu l-ai omort pe ticlosul de Zurita? N-ai eliberat-o pe Guttiere? Iar s-l bat i nc s-l omor! Cine ar putea crede c eti att de sngeros? Nu snt sngeros, izbucni Ichtyandro cu lacrimi n ochi. Dar e revolttor! Lui Olsen i se fcu mil de el: Ai dreptate, Ichtyandro! Zurita i Baltazar snt
180

nite nemernici i nu merit dect ur i dispre. O btaie nu le-ar strica deloc. Dar viaa este mult mai complicat dect i nchipui, probabil. Guttiere a refuzat s fug de la Zurita. Cum? A refuzat? Lui Ichtyandro nu-i venea s-i cread urechilor. Da, da. Dar de ce? nti i nti fata e convins c te-ai sinucis, c te-ai necat din pricina ei. Moartea dumitale o tortureaz. Srcua de ea, te-a iubit probabil tare mult. Pentru mine viaa s-a sfrit, Olsen, mi-a spus fata. Nu-mi mai trebuie nimic, nu-mi mai pas de nimic. Nici nu mi-am dat seama de ce se petrece cnd preotul, pe care l-a chemat Zurita, ne-a cununat. Nimic nu se face fr vrerea Domnului, aa a spus preotul, punndu-mi verigheta n deget. Iar ceea ce Domnul a unit, omul nu trebuie s desfac. Voi fi nefericit cu Zurita, dar m tem s atrag asupr-mi mnia cerului i de aceea nu-l voi prsi. Dar bine, toate acestea nu snt dect prostii! Care Dumnezeu? Tata spune c Dumnezeu e o poveste pentru adormit copii! exclam indignat Ichtyandro. Oare n-ai putut s-o convingi?
181

Din pcate, Guttiere crede n aceast poveste. Misionarii au fcut din ea o catolic fanatic. De mult am ncercat, dar n-am izbutit s-o fac s-i schimbe prerile. M-a ameninat chiar c va rupe prietenia cu mine, dac am s-i mai vorbesc despre biseric i Dumnezeu aa cum i-am vorbit. Nu-mi rmnea dect s atept. Iar n haciend nici n-am avut cnd s-o conving. Abia dac am reuit s schimbm cteva vorbe. Da, s nu uit, iat ce mi-a povestit ea. Cnd s-a vzut cununat, Zurita a exclamat rznd: Hei, o treab am dus-o la bun sfrit. Am prins psric i am nchis-o n colivie. Acum nu-mi rmne dect s prind i petiorul! El i-a explicat Guttierei, iar ea mie, despre ce petior e vorba. Zurita pleac la Buenos-Aires ca s prind pe diavolul mrii i atunci Guttiere va deveni nevast de milionar. Nu eti dumneata oare acela? Vd c poi rmne sub ap, fr primejdie, i sperii pe pescuitorii de perle... Prudena l opri pe Ichtyandro s-i dezvluie taina, cu att mai mult cu ct el singur n-ar fi putut s i-o lmureasc pe deplin. i fr s rspund la ntrebare, ntreb la rndul su: Ce nevoie are Zurita de diavolul mrii? Pedro vrea s-l pun pe diavol s pescuiasc
182

perle. i dac dumneata eti diavolul mrii, ferete-te! i mulumesc c m-ai prevenit, spuse tnrul. Ichtyandro nici nu bnuia c isprvilor sale li s-a dus vestea pe ntreg litoralul, c despre el au scris att de mult ziarele i revistele. Nu mai pot s ndur, izbucni deodat Ichtyandro, trebuie s-o vd. Chiar de-ar fi pentru ultima oar. Oraul Parana, spui? Am auzit. Ca s ajungi acolo trebuie s-o iei n sus pe fluviul Parana. Dar cum se poate ajunge de la ora pn la hacienda Dolores? Olsen i ddu explicaiile necesare. Ichtyandro strnse viguros mina uriaului. Iart-m. Credeam c-mi eti duman, dar pe neateptate am gsit un prieten. Rmi cu bine. Plec s-o caut pe Guttiere. Chiar acum? ntreb Olsen zmbind. Da, fr s pierd nici o clip, rspunse Ichtyandro. Cu aceste cuvinte sri n ap i not spre rm. Olsen l urmri cu privirea, cltinnd din cap.

183

184

Partea a doua

L A D R UM

chtyandro se pregti repede de drum. i lu hainele i ghetele pe care le avea ascunse ntre stnci, le prinse la spate de cingtoarea de care atrna i cuitul, apoi i puse masca i nottoarele i porni la drum. n golful Rio de la Plata erau ancorate numeroase vapoare i vase transatlantice, goelete i barcazuri, ntre ele se strecurau mici alupe de cabotaj. De sub ap, fundurile lor preau nite coleoptere de mare care brzdau n toate direciile suprafaa golfului. Lanurile i cablurile ancorelor se ridicau de pe fund asemenea trunchiurilor subiri ale unei pduri submarine. Fundul golfului era acoperit cu tot felul de resturi, fier vechi, grmezi de crbune risipit i zgur aruncat, buci de tuburi de cauciuc, pnza. Aici zceau claie
185

peste grmad bidoane, crmizi, sticle sparte, borcane i cutii goale de conserve, iar mai aproape de rm hoituri de cini i pisici. O pojghi subire de petrol acoperea suprafaa. Dei soarele nu apusese nc, aici domnea o penumbr verde-cenuie. Fluviul Parana cra n golf nisip i nmol care tulburau apa. Ichtyandro s-ar fi rtcit n acest labirint de nave dac nu s-ar fi ghidat dup curentul slab al fluviului care se vrsa n golf. E uimitor cita murdrie pot face oamenii, gndi el privind cu dezgust fundul apei care prea o groap de gunoi. nota n mijlocul golfului sub chilele vaselor. Respira greu n apele murdare aa cum ar respira cineva ntr-o camer neaerisit. Ici, colo zceau cadavre de oameni i schelete de animale. Un cadavru avea easta crpat, iar de gt o funie cu un pietroi la capt. Aici era nmormntata taina unei crime. Ichtyandro se grbi s treac mai repede de aceste locuri sinistre. Dar cu ct nainta mai mult n golf, cu att se fcea mai puternic simit contracurentul. nainta anevoie. i n ocean exist cureni, dar pe aceia tnrul i cunoate bine i se slujea de ei ca un marinar de vntul prielnic.
186

Dar aici, exista un singur curent: potrivnic. Ichtyandro era un nottor excelent i l enerva s nainteze att de ncet. Ceva trecu ca fulgerul la doi pai de el, ct pe aci s-l ating: o nav aruncase ancora. E primejdios aici, gndi Ichtyandro i, auzind zgomot, privi ndrt. Vzu apropiindu-se un vas mare. Se cufund i mai mult, i cnd vasul trecu deasupra lui se prinse de chil. Polipii npdiser metalul, acoperindu-l cu o mas zgrunuroas, datorit creia minile nu-i lunecau. Nu era prea comod s stai ntins sub ap n aceast poziie. n schimb, acum era protejat de masa vasului i plutea repede, tras de vapor. Ieind din delt, vasul o lu n sus pe fluviul Parana. Apele fluviului crau cantiti uriae de nmol. Ichtyandro respira greu n ap dulce. Braele i amoriser i totui nu dorea s se despart de vas. Pcat c n-am putut s-l iau pe Leading n aceast cltorie, i aminti el de delfin. N-o fcuse, pentru c delfinul ar fi putut fi ucis pe fluviu i apoi Leading n-ar fi fost n stare s noate tot drumul sub ap, i Ichtyandro evita s se ridice la suprafa fiindc aici circulau, aglomerndu-se, tot felul de ambarcaiuni. Braele l dureau tot mai ru. Pe lng aceast, l
187

chinuia foamea: nu mncase nimic de diminea. Fu nevoit s se opreasc. Dndu-i drumul, se ls pe fundul apei. ntunericul serii devenea tot mai dens. Ichtyandro cercet fundul milos, dar nu gsi nici calcani turtii, nici stridii. n jurul su forfoteau peti de ap dulce, crora nu le cunotea obiceiurile, i i se preau mai irei dect petii din ocean. Nu reui mult timp s prind nici unul. Abia la cderea nopii, cnd petii adormir, prinse o tiuc mare. Avea carnea tare i mirosea a nmol. Dar tnrul era foarte nfometat i nfulec cu poft, nghiind buci ntregi cu oase cu tot. Era obosit i avea nevoie de odihn. Cel puin, n acest fluviu, putea dormi n linite fr s se team nici de rechini, nici de caracatie. Trebuia s aib numai grij ca n timpul somnului s nu-l duc curentul la vale. Ichtyandro gsi pe fundul apei mai muli bolovani, i strnse grmad i se culc, petrecndu-i braul n jurul unui pietroi. Dar somnul nu-i fu de lung durat. Simi curnd c se apropie un vas. Deschise ochii i dup poziia luminilor nelese c vasul plutea n susul fluviului. Tnrul sri n picioare i se pregti s se prind de
188

chil vasului. Nu era ns dect o barc cu motor, cu fundul complet plat. ncercnd zadarnic s se prind de vas, Ichtyandro fu ct p-aci s nimereasc n btaia elicei. Mai multe vase trecur n jos pe fluviu. n cele din urm izbuti s se prind de un vas de pasageri care plutea n susul fluviului. i aa ajunse Ichtyandro pn la oraul Parana. Aici prima parte a cltoriei se terminase. i mai rmnea partea cea mai grea: drumul pe uscat. n revrsatul zorilor, Ichtyandro prsi portul zgomotos al oraului i not pn ntr-un loc mai pustiu. Aici privi cu bgare de seam n jurul su i iei pe mal. i scoase masca i nottoarele, le ngropa n nisip, i usc hainele la soare i se mbrc, n costumul su mototolit prea un vagabond, dar aceasta nu-l prea preocupa. Ichtyandro o lu de-a lungul malului drept, aa cum l nvase Olsen, ntrebnd pe pescarii pe care i ntlnea n drum cum s ajung la hacienda lui Pedro Zurita, Dolores. Pescarii l msurau bnuitor, cltinnd negativ din cap. Se scurser mai multe ore. Zpueala cretea i el
189

nc nu izbutise s afle nimic. Pe uscat, Ichtyandro nu tia s se orienteze defel n locurile necunoscute. Aria l vlguia: avea ameeli, i gndurile i se nclceau. Ca s se mai nvioreze, i scoase n cteva rnduri hainele i se cufund n ap. n sfrit, cam pe la patru dup prnz avu norocul s dea de un ran btrn, dup nfiare, argat. Dup ce-l ascult pe Ichtyandro, moneagul i spuse: ine-o mereu pe drumul acesta printre ogoare. Ai s ajungi la un iaz mare. Treci podul i dup ce vei urca un dmb, vei putea spune c ai ajuns la mustcioasa donna Dolores. Cum mustcioas? Dolores nu e o haciend? Ba da! E o haciend. Dar pe stpna haciendei tot Dolores o cheam. E mama lui Pedro Zurita. O btrn gras, mustcioas. S nu cumva s te tocmeti argat la ea. O s te mnnce de viu zgripuroaica. Umbl zvonul c Zurita i-a adus o nevast tnr. O s-i otrveasc zilele soacra, trncnea limbutul ran. E vorba de Guttiere, gndi Ichtyandro. i mai e mult pn la haciend? ntreb el. Ajungi spre sear, rspunse btrnul uitndu-se
190

la soare. Ichtyandro mulumi moneagului i porni grbit la drum pe lng lanurile de gru i porumb. Umblatul l obosise curnd. Drumul erpuia ca o panglic alb, nesfrit. Holdele de gru alternau cu izlazuri cu iarb deas, nalt, unde pteau turme de oi. Ichtyandro ajunsese la captul puterilor. Durerea sfredelitoare dintre coaste devenise din ce n ce mai puternic. l chinuia setea. n jur, nici un strop de ap. De-a ajunge mai repede la iaz! gndi Ichtyandro. Era tras la fa, ochii i se adnciser n orbite, gfia. i era i foame, dar ce s mnnce? Departe, pe pajite, ptea o turm de berbeci pzit de cioban i cini. Pe un zid de piatr atrnau ramuri de piersici i portocali ce se ndoiau sub povara fructelor coapte. Aici ns nu e ca n ocean. Aici totul are un stpn, totul e mprit, ngrdit i pzit. Numai psrile par libere, nu snt pzite de nimeni i zboar ciripind lng drum. Dar cum s le prinzi? i poate nici nu e voie! Mai tii? Or fi aparinnd i ele cuiva. Aici poi muri de sete i de foame ntre eleteie, grdini i turme. Din direcia opus vzu venind un om gras, mbrcat ntr-o tunic alb cu nasturi strlucitoare.
191

Purta un chipiu alb i un pistol la cingtoare. Omul venea agale, cu minile la spate. Spunei-mi, v rog, mai e mult pn la hacienda Dolores? ntreb Ichtyandro. Omul l msur bnuitor din cap pn n picioare. Tu ce treab ai acolo? De unde vii? Din Buenos-Aires. Omul n uniform deveni atent. Am de vorbit cu cineva care locuiete la haciend, adug Ichtyandro. Ia ntinde minile, fcu deodat grsanul. Aceste cuvinte l uimir pe Ichtyandro, dar fr a bnui nimic ru ntinse minile. Omul scoase din buzunar o pereche de ctue i prinse n ele, ct ai clipi, minile lui Ichtyandro. Te-am prins, bombni omul cu nasturii lucioi i nghiontindu-l pe Ichtyandro ntre coaste strig: Mar nainte! Te duc eu la Dolores! De ce mi-ai nctuat minile? ntreb Ichtyandro nedumerit, ridicndu-i braele i privind brrile. Gura! i retez vorba grsanul. Ia-o din loc! Ichtyandro porni, trndu-i picioarele, cu capul plecat. Noroc c nu l-au silit s se ntoarc din drum. Nu
192

nelegea ce i se ntmplase. N-avea de unde s tie c noaptea trecut la o ferm n vecintate fusese comis un asasinat; ferma fusese jefuit i acum poliia i cuta pe criminali. De asemenea, nu bnuia c n costumul su boit avea un aer foarte suspect, iar rspunsul su vag despre scopul cltoriei i pecetluise soarta. Poliistul l arestase pe Ichtyandro i acum l ducea n localitatea cea mai apropiat, ca de acolo s-l trimit la nchisoarea din Parana. Un singur lucru nelegea Ichtyandro: nu mai era liber i faptul c trebuia s-i ntrerup cltoria l supra. Hotr s-i recapete libertatea cu orice pre, la prima ocazie. Mulumit de izbnd, poliistul cel gras i aprinse o igar lung de foi. Mergea n spatele lui Ichtyandro, nvluindu-l n nori de fum. Tnrul simea c se nbu. Ce-ar fi s nu m afumi? Nu pot respira, spuse el ntorcndu-se ctre poliist. Co-o-om? Fumatul interzis? Ha, ha, ha! Poliistul pufni n rs, ncreindu-i tot obrazul. Auzi ce sensibil e! i suflnd rotocoale de fum drept n faa tnrului, i porunci: Haide!
193

Tnrul se supuse. n sfrit, iat i iazul peste care era aruncat o punte ngust. Fr s vrea Ichtyandro iui pasul. Vd c te grbeti la Dolores a ta! strig din urm grsanul. Intrar pe pod. n mijlocul punii, Ichtyandro se plec deodat peste balustrad i se arunc n ap. Poliistul nu se atepta la aa ceva din partea unui om cu minile nctuate. Dar nici Ichtyandro nu se atepta la ceea ce fcu peste o clip poliistul. Acesta se arunc n ap dup Ichtyandro ca s-l scape de nec. Poliistul dorea s-l aduc viu la post: ar fi putut s aib neplceri dac s-ar neca cel arestat cu ctuele la mini. Sri att de repede, nct izbuti s-l prind pe Ichtyandro de pr i nu-i mai ddu drumul. Atunci Ichtyandro, cu riscul de a rmne fr pr, l trase pe poliist la fund. Manevra i reui: n curnd simi c poliistul slbete ncletarea i-i d drumul. Atunci se deprta not civa metri i scoase capul din ap ca s vad dac poliistul ieise la suprafa. l vzu pe acesta zbtndu-se n ap. Cnd l observ pe Ichtyandro, ncepu s strige: Ai s te neci, ticlosule! Vino spre mine! S tii
194

c e o idee, gndi Ichtyandro i deodat ncepu s rcneasc: Ajutor! M nec... i se ls la fund. De sub ap l urmrea cu privirile pe poliist. Acesta se cufunda mereu, cutndu-l. n sfrit, pierzndu-i probabil sperana de a-l mai gsi, omul iei la mal. O s plece ndat, i spuse Ichtyandro. Dar poliistul, nici gnd s plece. Hotrse s rmn aici, pn la sosirea organelor de anchet. Faptul c necatul se afla pe fundul iazului nu schimb cu nimic situaia. n timpul acesta trecu pe pod un ran clrind un catr ncrcat cu saci. Poliistul i porunci s descarce sacii i s se repead cu un bilet la postul cel mai apropiat. Lucrurile luau o ntorstur primejdioas pentru Ichtyandro. Pe lng aceast iazul era plin de lipitori i abia izbutea s i le desprind de pe corp. Trebuia s se mite cu mult bgare de seam, ca s nu agite apa stttoare, ceea ce ar fi atras atenia poliistului. Cam peste o jumtate de or ranul se ntoarse, art cu mna spre drum, i ncarc sacii pe spinarea catrului i se grbi s plece. Peste vreo cinci minute
195

se i vzur venind spre iaz nc trei poliiti. Doi dintre ei duceau pe cap o barc uoar, iar al treilea o cange i o vsl. Coborr barca pe ap i ncepur s-l caute pe necat. Ichtyandro nu-i fcea mult grij. Pentru el, aceasta era o jucrie. Nu trebuia dect s treac dintr-un loc n altul. Poliitii cercetar cu cangea tot fundul iazului, dar cadavrul nicieri. Acela care l arestase pe Ichtyandro ddea din mini, nu-i mai putea reveni de uimire, ceea ce l amuza pe tnr. Dar n curnd buna lui dispoziie dispru. Poliitii strniser cu cangea nori de mil. Apa se tulbur i Ichtyandro nu mai vedea nimic la doi pai. Situaia era foarte primejdioas. Dar mai grav era c nu putea respira cu branhiile n apa iazului, srac n oxigen; i pe deasupra, nmolul... Ichtyandro se sufoca. Branhiile l ardeau tot mai ru. Nu mai putea s ndure. Nu-i putu stpni un geamt. Cteva bicue de aer nir din gura lui. Ce s fac? S ias din iaz alt soluie nu era. Trebuia s ias, orice i s-ar fi ntmplat. l vor prinde firete, l vor maltrata poate i apoi l vor trimite la nchisoare. Dar fie ce-o fi. Ichtyandro se ndrept, cltinndu-se spre locul unde iazul era mai puin adnc i scoase capul din ap.
196

Aoleu! rcni ca de frica morii unul din poliiti care se aflau n barc i sri n ap ca s ajung mai repede la mal. Iesus Maria! O-o-o! ip al doilea, prbuindu-se pe fundul brcii. Cei doi poliiti rmai pe mal se nchinau de zor, murmurnd rugciuni.. Palizi i tremurnd de groaz, cutau fiecare s se ascund n spatele celuilalt. Ichtyandro nu se atepta c apariia lui s produc asemenea efect i la nceput nu nelese de ce s-au speriat poliitii. Apoi ns i aduse aminte c spaniolii snt foarte religioi i superstiioi. Poliitii i nchipuiser probabil c vd un strigoi. Atunci Ichtyandro, ca s-i sperie i mai tare, i rnji dinii, ddu ochii peste cap i, urlnd lugubru, porni ncet spre mal. Iei agale din ap i se deprta, cu pas msurat. Nici un poliist nu schi vreo micare ca s-l opreasc. Frica de strigoi, groaza superstiioas i mpiedica s-i fac datoria.

197

E DIAVOLUL MRII!

olores, mama lui Pedro Zurita, era o femeie corpolent, lbrat, cu un nas coroiat i brbia proeminent. Mustaa groas i ddea un aer ciudat i respingtor. Aceast podoab rar pentru o femeie fcuse s fie poreclit prin partea locului Dolores mustcioasa. Cnd fiul ei aduse n cas pe tnra lui nevast, btrna o cercet fr nici o jen. Dolores cuta n primul rnd cusururi la oameni. Frumuseea tinerei femei o surprinse, dar nu-i trd prin nimic aceast impresie. Aa era firea mustcioasei Dolores: dup ce cumpni ndelung la buctrie, hotr c frumuseea nurorei sale este n fond un cusur. Rmnnd ntre patru ochi cu fiul ei, btrna cltin din cap cu dezaprobare i spuse: E chipe! Chiar prea chipe! i adug oftnd: Ai s-i gseti beleaua cu frumuseea ei... Da. Mai bine ai fi luat o spaniol. i dup ce se gndi puin urm: i i d nite aere. Iar pielea de pe mini i este moale, delicat n-o s fac nici o treab n
198

gospodrie. Las c facem noi s-i plece capul, rspunse Pedro i se adnci n socotelile gospodriei. Dolores ncepu s cate i pentru ca fiul ei s poat lucra n linite, iei n grdin s se bucure de rcoarea serii. i plcea s viseze la lumina lunii. Mimozele rspndeau un parfum plcut. Crinii albi luceau n clar de lun. Frunzele laurilor i ficuilor se micau abia perceptibil. Dolores se aez pe o banc ntre miri i se ls legnat de visuri: n curnd va cumpra parcela vecinului, va crete oi cu lna fin, va construi oproane noi. S v ia naiba! izbucni ea deodat, plesnindu-se peste obraz. narii tia nu te las o clip n pace. ncetul cu ncetul norii acoperir cerul i n grdin se fcu ntuneric. n zare se contura mai puternic dra aurie reflexul luminilor oraului Parana. Deodat, vzu rsrind deasupra zidului scund capul unui om. Apoi aprur dou brae nctuate. Necunoscutul sri zidul, cutnd s nu fac zgomot. Btrna se sperie. Un ocna evadat a intrat n grdina noastr, gndi ea. Ddu s strige, dar nici un
199

sunet nu-i ieea din gtlej. ncerc s se scoale i s fug, dar i simea genunchii moi. Rmase pe banc urmrind fiecare micare a necunoscutului. Omul cu ctue se strecura tiptil printre tufiuri i apropiindu-se de cas privi la ferestre. Deodat sau poate i se nzrise ocnaul chem ncetior: Guttiere! Din astea mi eti, frumoaso! Buni prieteni ai, n-am ce zice! Aceast podoab este n stare s m omoare i pe mine i pe feciorul meu, s jefuiasc hacienda i s fug cu ocnaul, i spuse Dolores. Btrna simi o ur aprig pentru nora ei i totodat o bucurie rutcioas. Aceasta i ddu putere. Sri n picioare i alerg spre cas. Vino repede! i chem ea n oapt fiul. A intrat un ocna n grdin i a strigat-o pe Guttiere pe nume. Pedro iei afar n fug, de parc ar fi luat casa foc, puse mna pe o lopat aruncat pe crare i ocoli n fug cldirea. Vzu lng perete un necunoscut mbrcat ntr-un costum murdar, boit. Omul avea minile nctuate. Se uita pe fereastr. Mii de draci! bombni Zurita i lovi cu lopata n
200

capul omului. Acesta se prbui fr un geamt. L-am dat gata... murmur Zurita. L-ai dat gata, ntri Dolores, care venise n urma lui, pe un ton ca i cnd fiul ei ar fi strivit un scorpion veninos. Zurita o privi ntrebtor: Unde-l ducem? n eleteu. E adnc. O s ias la suprafa. i legm o piatr. M ntorc ndat... Dolores fugi n cas i ncepu s caute n grab un sac n care s bage cadavrul celui ucis. Uitase c de diminea umpluse toi sacii cu gru i-i trimisese la moar. Pn la urm aduse o fa de pern i o sfoar lung. N-am gsit sac, spuse ea fiului ei. Uite, ai aici o fa de pern. Umple-o cu pietre i leag-o cu sfoar de ctue... Zurita ddu din cap, aburc cadavrul i-l duse la captul grdinii unde era un mic eleteu. S nu te mnjeti, i spuse n oapt Dolores, lundu-se ontc-ontc dup fiul ei, cu faa de pern i sfoara n mn. Las'c o s speli tu, spuse Pedro, lsnd totui
201

s atrne mai jos capul tnrului pentru ca sngele s picure pe pmnt. Ajuni la eleteu, Zurita umplu repede faa de pern cu pietre, o leg bine de minile tnrului i arunc corpul n ap. Acum trebuie s-mi schimb hainele. Pedro privi cerul. O s plou. Pn dimineaa nu mai rmne nici urm de snge pe pmnt. N-o s nroeasc apa din iaz? ntreb mustcioas Dolores. Nici o grij. Apa e curgtoare... S fii afurisit! mri Zurita, ndreptndu-se spre cas i ameninnd cu pumnul spre o anumit fereastr. Frumoas i-a trebuit! se vicri btrna, inndu-se dup el. Odaia Guttierei era la mezanin. n noaptea aceea nu reuise s adoarm. Era cald, o chinuiau narii. Gnduri triste o npdir. Nu-l putea uita pe Ichtyandro, moartea lui. Pe brbatul ei nu-l iubea, iar de soacr i era pur i simplu sil. i cnd te gndeti c de acum ncolo va trebui s-i duc traiul alturi de aceast btrn mustcioas... Peste noapte i se pruse c aude vocea lui
202

Ichtyandro, strignd-o pe nume. Din grdin se auzise un zgomot ciudat, glasuri nbuite. Vznd c tot nu va reui s adoarm, iei din cas. Soarele nu rsrise nc. Grdina era nvluit n lumina slab a zorilor. Vntul mprtiase norii. Pe iarb i pe copaci strluceau stropi mari de rou. Guttiere se plimba pe iarb, descul, ntr-un capot subire. Deodat se opri i se uit cu atenie pe jos. n faa ferestrei sale, pe nisipul crrii erau pete de snge. Tot aici era aruncat i o lopat nsngerat. Aici s-a svrit azi noapte o crim. Altfel de unde aceste pete de snge? Guttiere porni mainal dup urmele de pe crare i ele o aduser la eleteu. Poate n acest eleteu se gsesc ultimele dovezi ale crimei? gndi ea, uitndu-se cu team n apa verzuie. Din adncul eleteului o privea faa lui Ichtyandro. Avea la tmpl o despictur adnc. Chipul su exprima suferin i totodat bucurie. Guttiere privea pierdut faa necatului. Oare i ieise din mini? Ddu s fug, dar nu era n stare s plece de acolo, nu-i putea lua ochii de la chipul din ap. ntre timp, faa lui Ichtyandro ncepu s se
203

apropie. Capul su apru deasupra apei, fcnd s-i unduie uor oglinda linitit. Ichtyandro ntinse spre Guttiere minile sale nctuate i i se adres zmbind, spunndu-i pentru prima oar tu: Guttiere! Scumpa mea! n sfrit, Guttiere, am... dar nu izbuti s termine fraza. Apucndu-se cu minile de cap, Guttiere strig speriat: Piei, strigoi nenorocit. tiu bine c eti mort. De ce mi-ai aprut? Nu, nu, Guttiere, nu snt mort, rspunse n grab strigoiul, nu m-am necat. Iart-m c i-am ascuns adevrul... Nici eu nu tiu de ce am fcut-o... Nu pleca, ascult-m. Snt viu. Iat, atinge-mi braele... Cu aceste cuvinte i ntinse minile nctuate. Guttiere l privea nemicat. Nu te teme... Snt viu... Pot tri sub ap. Nu snt la fel ca toi oamenii. Numai eu pot tri sub ap. Nu m-am necat atunci cnd m-am aruncat n mare. Am fcut-o pentru c simeam c m sufoc pe uscat. Ichtyandro se cltin i apoi urm tot att de precipitat, de incoerent: Te-am cutat, Guttiere. n noaptea asta,
204

brbatul tu m-a lovit n cap, cnd m-am apropiat de fereastra ta, i apoi m-a aruncat n eleteu. n ap mi-am venit n fire. Am reuit s dezleg sacul cu pietre, dar acestea, Ichtyandro art ctuele, nu le-am putut scoate... ncetul cu ncetul Guttiere i ddu seama c n faa ei se afl un om n carne i oase. Dar de ce ai ctue la mini? l ntreb ea. Am s-i povestesc mai trziu... S fugim mpreun, Guttiere. Ne vom adposti la tatl meu. Acolo nu ne va gsi nimeni... i vom tri mpreun... D-mi mna, Guttiere... Olsen mi-a spus c snt poreclit diavolul mrii, dar snt om. Atunci de ce i-e team de mine? Ichtyandro iei din ap. Era plin de nmol. Se prbui extenuat pe iarb. Guttiere se aplec asupra lui i n sfrit l lu de min. Bietul meu biat! spuse ea. Ce ntlnire romantic! se auzi deodat o voce ironic. ntoarser capul i-l vzur pe Zurita stnd n apropiere. Ca i Guttiere, Zurita nu nchise ochii toat noaptea. Cnd a auzit-o strignd pe Guttiere, ieise n
205

grdin. Nu-i scpase nici un cuvnt din ceea ce vorbiser cei doi tineri. Aflnd c n faa lui se afl diavolul mrii, pe care zadarnic ncerca s pun mna de atta amar de vreme, se bucur mult i hotr pe loc s-l duc pe Ichtyandro pe goeleta lui, Meduza. Dar dup o scurt gndire hotr s procedeze altfel. N-ai s-o poi duce pe Guttiere la doctorul Salvador, pentru c Guttiere e nevasta mea. M ndoiesc c te vei putea ntoarce singur la tatl tu, fiindc eti cutat de poliie. Bine, dar n-am fcut nimic ru! exclam tnrul. Poliia nu onoreaz cu asemenea brri pe oameni nevinovai. i odat ce te-am prins, datoria mea este s te dau pe mna poliiei. Oare ai ntr-adevr aceast intenie? se indign Guttiere. Snt dator s-o fac, rspunse Pedro, ridicnd din umeri. Bine i-ar sta s lase un ocna s fug! se amestec deodat Dolores care apruse fr veste lng ei. i pentru ce, m rog? Poate pentru c acest bandit d trcoale pe la ferestre strine i vrea s rpeasc nevasta altuia?
206

Guttiere se apropie de soul ei, l lu de mn i-i spuse cu blndee: Red-i libertatea. Te rog. Nu m-am fcut cu nimic vinovat fa de tine... Temndu-se c nu cumva fiul ei s se lase nduplecat, Dolores ncepu s strige, agitndu-i braele: S n-o asculi, Pedro! Cnd m roag o femeie, cedez, spuse amabil Zurita. De acord. Abia te-ai nsurat i ai i nimerit sub papuc, mormi btrna. Las, mam. i apoi, ctre Ichtyandro: O s-i tiem ctuele cu ferstrul, tinere, te vom mbrca n haine mai ca lumea i te vom mbarca pe Meduza. Cnd vei ajunge la Rio de la Plata, vei putea sri n ap i pleca oriunde vei voi. Dar am s-i dau drumul cu o singur condiie: trebuie s-o uii pe Guttiere. Iar tu, Guttiere, vei veni cu mine. Aa e mai sigur. Eti mai bun dect credeam, i spuse sincer Guttiere. Zurita i rsuci satisfcut mustaa i fcu o plecciune n faa soiei sale. Dolores, care i cunotea bine fiul, nelese pe
207

dat c el pune ceva la cale. i ca s-i cnte n strun, bombni, prefcndu-se suprat: Te-a vrjit! Acum nu mai scapi de sub papuc!

208

CU TOAT VITEZA, NAINTE!

ine vine Salvador. Am fost reinut din cauza frigurilor. Noi doi avem multe de vorbit, spuse Cristo lui Baltazar. Se aflau n dugheana din Portul nou. Ascult-m, frate, ascult-m cu luare-aminte i nu m ntrerupe ca s nu uit ce vreau s-i spun. Dup o scurt tcere n care prea c-i adun gndurile, Cristo continu: Ne-am spetit amndoi pentru Zurita. El are mai muli bani ca mine i ca tine mpreun, dar vrea s se ntreac pe el nsui n avuie. i-a pus n gnd s-l prind pe diavolul mrii... Baltazar schi o micare. Taci, frate, taci, cci altfel pierd firul. Zurita vrea ca diavolul mrii s-i fie rob. Dar tu-i dai seama ce reprezint diavolul mrii? E o comoar. Un izvor nesecat de bogie. Diavolul mrii poate culege perle pe fundul mrii perle multe i neasemuit de frumoase. Dar diavolul mrii poate s aduc de pe fundul mrii nu numai perle. Pe fund zac multe
209

corbii scufundate cu comori fr numr. Le-ar putea aduce de acolo, pentru noi. Zic pentru noi doi, iar nu pentru Zurita. tii tu, frate, c Ichtyandro o iubete pe Guttiere? Baltazar ddu s spun ceva, dar Cristo l opri. Taci i ascult. Nu pot vorbi cnd snt ntrerupt, a, Ichtyandro o iubete pe Guttiere. Mie nu-mi scap nimic. Cnd am aflat, mi-am spus: Foarte bine. S se ndrgosteasc i mai tare. Va fi un brbat i un ginere mai bun dect este Zurita. Guttiere l iubete i ea pe Ichtyandro. I-am urmrit fr s-i stingheresc. Las' s se ntlneasc. Baltazar oft, dar nu ntrerupse pe Cristo. i asta nc nu-i totul, frate. Ascult mai departe! Vreau s-i aduc aminte de lucruri petrecute cu ani n urm. Am nsoit-o pe nevasta ta au trecut vreo 20 de ani de atunci cnd se ntorcea de la neamurile ei. Cred c n-ai uitat, a plecat n muni la nmormntarea mamei sale. Pe drum, nevasta ta a dat via unui biat, dar dnsa a murit. Copilul a murit i el. Pe atunci, nu i-am povestit totul ca s nu te mhnesc mai tare. Acum ns am s-i spun. Afl dar c atunci cnd nevasta ta a murit, copilul mai era nc viu, dei viaa abia plpia n el. Toate acestea s-au
210

ntmplat ntr-un sat indian. O btrn de prin partea locului mi-a spus c nu departe de acolo triete un fctor de minuni, zeul Salvador... Baltazar era numai urechi. Ea m-a sftuit s duc copilul la Salvador, ca s-l scape de la moarte. I-am ascultat sfatul i l-am dus. Salveaz-l, i-am spus. Salvador lu copilul, l privi i-mi spuse, cltinnd din cap: Nu-i uor. Plec cu el. Am ateptat acolo pn la asfinit. Seara veni un negru i-mi spuse: Copilul a murit. Atunci, am plecat. Deci iat cum stau lucrurile, continu Cristo, Salvador mi-a trimis vorb prin negru c biatul a murit. Am observat, ns, la prunc adic la feciorul tu un semn din natere. in foarte bine minte ce form avea acest semn. i dup o scurt tcere: Nu de mult l-a rnit cineva pe Ichtyandro la gt. Pe cnd l bandajam, desfcui gulerul cmii cu solzi pe care o poart i ce s vd? O pat aidoma aceluia pe care o vzusem la fiul tu. Baltazar holb ochii i ntreb emoionat: i crezi c Ichtyandro e fiul meu? Taci, frate, taci i ascult. Da, aa cred. Cred de asemenea c Salvador m-a minit. Fiul tu n-a murit. Salvador a fcut din el diavolul mrii.
211

Un rcnet slbatic izbucni din gtlejul lui Baltazar. Cum de a ndrznit? Am s-l ucid pe Salvador, cu minile mele! Taci! Salvador e mai puternic ca tine. i apoi, poate am greit. Au trecut totui douzeci de ani. i altcineva poate s aib o pat pe gt. Se prea poate ca Ichtyandro s nu fie fiul tu. Trebuie s fim cu mult bgare de seam. Iat cum vom face: te vei duce la Salvador i i vei spune c Ichtyandro e fiul tu. Eu am s-i fiu martor. i vei pretinde s-i redea feciorul. Iar de nu, l vei amenina c ai s-l dai n judecat pentru c schilodete copii. Asta l va speria. Dar dac nici acest lucru nu va ajuta, te vei duce la tribunal. Dac nici acolo nu vom izbuti s dovedim c Ichtyandro este fiul tu, el o va lua de nevast pe Guttiere, doar Guttiere i e fiic adoptiv. ii minte, cnd erai chinuit de dorul nevestei i fiului tu, i-am adus-o pe aceast orfan, pe Guttiere... Baltazar sri ca ars de pe scaun. ncepu s umble prin prvlie, lovindu-se de grmezile de crabi i scoici. Fiul meu! Fiul meu! Vai, ce nenorocire! De ce nenorocire? se mir Cristo. Nu te-am ntrerupt i te-am ascultat cu
212

luare-aminte. Acum ascult-m i tu pe mine. Ct timp ai zcut de friguri, Guttiere s-a mritat cu Pedro Zurita. Aceast veste l ului pe Cristo. Iar Ichtyandro... srmanul meu fiu... Baltazar i plec capul, Ichtyandro e n minile lui Zurita! Nu se poate! ripost Cristo. Da, da. Ichtyandro e pe Meduza. Chiar azi diminea a fost aci Zurita. A rs de noi i ne-a ocrt. Spunea c l-am nelat. Gndete-te, a reuit s-l prind pe Ichtyandro fr ajutorul nostru! Acum, n-o s vedem de la el nici o para chioar. Dar tot n-a lua bani de la el. Cum s-i vinzi propriul tu fiu? Baltazar era disperat. Cristo l privea reprobativ. Acum, trebuia s procedeze cu hotrre. Dar n halul n care era Baltazar putea mai curnd s strice, dect s fie de vreun folos. Cristo, ce-i drept, nu prea credea n legturile de rudenie dintre Ichtyandro i Baltazar. E adevrat c pruncul avea un semn la gt. Dar asta nu era o dovad incontestabil. Cnd vzuse semnul pe gtul lui Ichtyandro, hotrse s profite de aceast asemnare, dac se poate s ciupeasc ceva de pe urma ei. Dar oare putea bnui cum va reaciona Baltazar? n schimb, noutile pe care le aflase de la
213

Baltazar avur darul s-l sperie. Acum, n-avem timp de vicreli. Trebuie s ntreprindem ceva. Salvador vine mine dis-de-diminea. Fii brbat. Ateapt-m n zori, pe dig. Trebuie s-l salvm pe Ichtyandro. Dar bag bine de seam, s nu-i spui lui Salvador c eti tatl biatului. ncotro a luat-o Zurita? Nu mi-a spus, dar mi nchipui c spre miaznoapte. De mult i-a pus n gnd s caute perle lng coastele Panamei. Cristo ddu din cap. Deci, ine bine minte: mine diminea, nainte de a rsri soarele, s fii pe rm. S stai acolo i s nu pleci chiar de ar trebui s m atepi pn seara. Cu aceste cuvinte, Cristo plec spre cas. Toat noaptea s-a gndit la ntlnirea cu Salvador. Trebuia neaprat s ias cu faa curat. Salvador sosi n zori. Cristo i iei n ntmpinare, l salut i simulnd mhnire i devotament spuse: S-a ntmplat o nenorocire... i de cte ori i-am spus lui Ichtyandro s nu se aventureze n golf... Dar ce-a pit? i tie nerbdtor vorba Salvador. L-au rpit, l-au suit pe o goelet i dui au
214

fost... Eu... Salvador i ncleta degetele pe umrul lui Cristo i l privi int n lumina ochilor. Aceasta nu inu dect o clip, dar privirea iscoditoare a doctorului l fcu pe indian s se schimbe la fa. Salvador se ncrunt, murmur ceva i, dndu-i drumul, spuse grbit: Ai s-mi povesteti amnunit mai trziu. Apoi chem pe negru, i porunci ceva ntr-o limb pe care Cristo n-o nelegea i, ntorcndu-se ctre btrn, i strig poruncitor: Urmeaz-m! Fr s se odihneasc i fr s-i schimbe hainele, Salvador iei din cas i se ndrept cu pai repezi spre grdin. Cristo abia reuea s se in dup el. Lng al treilea zid i ajunser din urm doi negri. L-am pzit pe Ichtyandro ca un cine credincios, spuse Cristo gfind i alergnd n urma doctorului. Nici cu un pas nu m-am ndeprtat de el... Dar Salvador nu-l asculta. Se oprise la marginea bazinului i btea nerbdtor cu piciorul, ca apa s se scurg prin gurile ce se deschiseser pe fund. Vino dup mine, i porunci din nou doctorul, cobornd scara subteran. Cristo i cei doi negri l urmar pe Salvador ntr-un ntuneric de neptruns.
215

Doctorul srea cteva trepte deodat, ca unul ce cunotea bine acest labirint subteran. Ajungnd pe ultima platform, Salvador nu ntoarse comutatorul ca prima oar ci, dup ce dibui cu mna prin ntuneric, deschise o u n zidul din dreapta i porni pe o galerie ntunecoas. Aici nu erau trepte i Salvador iui i mai mult pasul, fr s aprind lumina. S nu cad ntr-o curs sau ntr-un pu, gndi Cristo, cutnd s nu rmn n urm. Merser aa mult vreme i, n sfrit, Cristo simi c galeria ncepu s coboare lin n pant. Cteodat i se prea c aude clipocind slab apa. Dar iat-i ajuni la int. Salvador, care le-o luase nainte, se opri i fcu lumin. Se aflau ntr-o grot mare, lung, cu o bolt oval plin cu ap. Bolta, pe msur ce se ndeprta, se cufunda n ocean. Chiar la marginea cheiului de piatr pe care stteau era ancorat un mic submarin. Salvador, Cristo i cei doi negri intrar n el. Salvador fcu lumin n cabin, unul din negri nchise tambuchiul etan, iar cellalt trebluia lng motor. Deodat Cristo simi c submarinul tresare, apoi cotete ncet, se scufund i ncepe s pluteasc lin. Nu trecur nici dou minute, i ieir din nou la suprafa. Salvador i Cristo urcar
216

pe puntea de comand. Cristo nu mai fusese pn atunci pe un submarin. Ambarcaiunea care luneca pe suprafaa oceanului ar fi putut uimi chiar pe un constructor de nave. Avea un profil neobinuit i dup toate probabilitile un motor extrem de puternic. Submarinul nainta repede, dar viteza putea fi mult mrit. ncotro au luat-o acei care l-au rpit pe Ichtyandro? Spre miaznoapte, de-a lungul coastei, rspunse Cristo. A ndrzni s v propun s-l lum i pe fratele meu. L-am prevenit i acum ne ateapt pe rm. De ce s-l lum? Pe Ichtyandro l-a rpit Zurita, acela care se ndeletnicete cu pescuitul perlelor. De unde tii? ntreb bnuitor doctorul. Cnd am descris fratelui meu goeleta, el a ghicit ndat c e vorba de Meduza, care aparine lui Pedro Zurita. mi nchipui c Zurita l-a rpit pe Ichtyandro ca s-l pun s pescuiasc perle. Fratele meu, Baltazar, cunoate foarte bine locurile unde pescuiete Zurita. Ne va fi de folos. Dup o scurt gndire, doctorul accept: Fie! l lum i pe fratele tu.
217

Baltazar i atepta fratele pe dig. Submarinul coti spre rm. De pe rm, Baltazar l privea ncruntat pe Salvador care i furase i schilodise fiul. Cu toate acestea, l salut politicos i, aruncndu-se n ap, ajunse not pn la submarin. Cu toat viteza, nainte! porunci Salvador. Doctorul sttea pe puntea de comand i scruta suprafaa oceanului.

218

UN PRIZONIER NEOBINUIT

urita tie cu pila ctuele care imobilizau minile lui Ichtyandro, i ddu haine noi i i ngdui s ia cu sine masca i nottoarele pe care le ascunsese n nisip. Dar ndat ce tnrul se urc pe puntea Meduzei, Zurita porunci indienilor s-l lege i s-l arunce n cal. Lng Buenos-Aires fcu o scurt escal pentru a lua provizii. Aici, l vizit pe Baltazar, i povesti, ludndu-se, de norocul ce dduse peste el i i continu cltoria de-a lungul coastei, ndreptndu-se spre Rio de Janeiro. Avea de gnd s ocoleasc rmul estic al Americii de Sud i s caute perle n Marea Caraibelor. Pe Guttiere Zurita o instalase n cabina cpitanului, asigurnd-o c i-a redat lui Ichtyandro libertatea n golful Rio de la Plat. Curnd ns, ea i ddu seama c o minise. Chiar n seara acelei zile auzi, venind din cal, strigte i gemete. Recunoscu glasul lui Ichtyandro. Zurita se afla pe covert. Guttiere ddu s ias din cabin, dar ua era ncuiat. ncepu s bat cu pumnii n u, ns nu veni nimeni. Auzind strigtele lui Ichtyandro, Zurita cobor de
219

pe puntea de comand, njurnd furios, i intr, mpreun cu matrozul indian, n cala ntunecoas i neaerisit. De ce urli? ntreb, brutal, Zurita. M... m sufoc, se auzi glasul lui Ichtyandro. Nu pot tri numai pe uscat. E o zpueal aici! Da-i-mi drumul n ocean. Nu rezist pn dimineaa... Zurita trnti tambuchiul i urc pe punte. Te pomeneti c se sufoc chiar, gndi el ngrijorat, i aa ceva nu i-ar fi convenit deloc. Porunci s se aduc n cal un butoi, pe care matrozii l umplur apoi cu ap. Iat-i i baia, i spuse el lui Ichtyandro. Poftim, noat. Iar mine diminea i dau drumul n ocean. Ichtyandro se grbi s se cufunde n butoi. Matrozii indieni care stteau n prag l priveau uimii. nc nu aflaser c prizonierul de pe Meduza era diavolul mrii. Crai-v pe punte! se rsti la ei Zurita. n acest butoi nu numai c nu putea s noate, dar nici mcar s stea n picioare. Fu nevoit s se chirceasc, aa ca apa s-i acopere tot trupul. Pe vremuri, n acest butoi se pstrase carne srat. Apa prinse repede mirosul i Ichtyandro se simea n butoi
220

aproape la fel de prost ca i n aerul sttut al calei. Iar deasupra oceanului btea dinspre sud-est un vnt rcoros, minnd goeleta tot mai departe, spre nord. Zurita zbovi ndelung pe puntea de comand i abia n zori intr n cabin. i nchipuia c soia lui se culcase de mult. O gsi ns eznd pe un scaun lng msua ngust, cu capul czut pe brae. Cnd intr Zurita, ea se ridic i la flacra firav a lmpii din tavan ce plpia gata s se sting vzu c era palid i ncruntat. M-ai minit, i spuse ea cu o voce surd. Zurita nu prea se simi la ndemna sub privirile mnioase ale soiei sale i ca s-i ascund tulburarea arbor o min degajat, i rsuci vrfurile mustilor i-i rspunse pe un ton glume: Ichtyandro a preferat s rmn pe Meduza, ca s fie mai aproape de tine. Mini! Eti un nemernic, un ticlos, te ursc! Cu o micare brusc apuc un cuit mare ce atrna pe perete i ridic braul, s-l loveasc. Oho! exclam Zurita. O apuc fulgertor de min i o strnse att de tare, nct Guttiere ls s-i scape cuitul.
221

Zurita mpinse cu piciorul cuitul afar din cabin, ddu drumul braului, i-i spuse: Acum e n ordine. Eti foarte emoionat. Bea puin ap. Iei din cabin, ncuind ua cu cheia i urc pe punte. La rsrit, zrile se colorar n roz. Norii vaporoi, luminai de soarele ce nu se nlase nc deasupra orizontului, preau nite limbi de foc. Vntul dimineii, rcoros i srat, umfla pnzele. Deasupra oceanului zburau pescruii, pndind cu ochii lor ageri petii ce se zbenguiau la suprafa. Dar iat c a rsrit i soarele i Zurita tot se mai plimba pe punte, cu minile la spate. Nu-i nimic, o fac eu s se astmpere, i spuse el, cu gndul la Guttiere. Apoi strig matrozilor s strng velele i s arunce ancora. Meduza se opri legnndu-se pe valuri. Dai-mi un lan i aducei-l pe omul din cal, porunci Zurita. Voia s vad ct mai repede cum va pescui Ichtyandro perle. Cu acest prilej se va mai nviora puin n ap, gndi el. Ichtyandro apru pe punte escortat de doi indieni. Prea istovit. Privi cu atenie n jur. Se afla lng
222

arborele artimon, numai la civa pai de parapet. Deodat se smuci, alerg spre parapet i i arunc trupul ca s sar. Dar n clipa aceea pumnul greu al lui Zurita se abtu asupra capului su. Tnrul se prbui pe punte, leinat. Alt dat s nu te pripeti, spuse Zurita pe un ton moralizator. Se auzi zornit de fiare. Un matroz i ddu lui Zurita un lan subire, lung, la capt cu un cerc de fier. Zurita ncinse cu cercul mijlocul tnrului leinat, ncuie acest bru de fier cu un lact i spuse matrozilor: Turnai-i ap pe cap. Tnrul i veni n fire i privi mirat lanul de care fusese legat. Aa n-ai s-mi scapi, l lmuri Zurita. Acum, am s-i dau drumul n ocean. Vei cuta pentru mine scoici de mrgritar. Cu ct vei gsi mai multe perle, cu att vei putea rmne mai mult n ap. Dac ns n-ai s-mi aduci scoici, am s te nchid n cal i ai s stai n butoi. Ai neles? De acord? Ichtyandro confirm dnd din cap. Era gata s-i aduc lui Zurita toate comorile lumii,
223

numai s se poat cufunda mai repede n apa curat a oceanului. Zurita, Ichtyandro legat de lan i matrozii se apropiar de parapetul goeletei. Cabina Guttierei se afla la cellalt capt. Zurita nu vroia ca ea s-l vad pe Ichtyandro nlnuit. l coborr n ap. O, dac ar putea rupe lanul! Dar lanul era foarte solid i Ichtyandro trebui s se resemneze. ncepu s strng scoici de mrgritar i s le pun n sacul mare ce-i atrna la old. Cercul de fier i apsa coastele, mpiedicndu-l s respire n voie. i totui se simea aproape fericit c scpase din cala nbuitoare i din butoiul mpuit. De pe bordul navei matrozii urmreau cu uimire spectacolul nemaivzut. Minutele se scurgeau unul dup altul, iar omul cobort pe fundul oceanului nici gnd s urce la suprafa. La nceput aprur cteva bicue de aer, apoi nimic. S m mnnce rechinul, dac i-a mai rmas n plmni un pic de aer. Se vede c n ap se simte ca petele, spuse cu uimire un btrn pescuitor, cutnd s strpung cu privirile apa. Pe fund, se vedea limpede, tnrul, trndu-se n genunchi.
224

Mai tii, poate-i chiar diavolul mrii, murmur un matroz. Oricine o fi, cpitanul Zurita a fcut o afacere stranic, rspunse eful de echipaj. Un pescuitor ca sta face ct zece. Soarele se ridicase cam de trei sulie, cnd n sfrit Ichtyandro smuci lanul, semn prin care cerea s fie ridicat. Sacul i era plin de scoici. Ca s continue pescuitul, trebuia s-l goleasc. Matrozii ridicar repede pe bord pe nzdrvanul pescuitor. Erau nerbdtori s afle ce prad aduce. De obicei, scoicile snt lsate cteva zile, ca molutele s putrezeasc. n felul acesta perlele se scot mai uor. Acum ns matrozii i Zurita erau prea nerbdtori. Se apucar cu toii s deschid scoicile cu cuitul. Cnd matrozii terminar aceast treab, ncepur s vocifereze cu toii deodat. Pe punte domnea o fierbere neobinuit. Se prea poate ca Ichtyandro s fi avut norocul s dea peste un loc bun, dar, chiar aa stnd lucrurile, ceea ce adusese dintr-o singur dat depea toate ateptrile. Printre perlele aduse vreo douzeci erau neobinuit de grele, de o form desvrit i de cele mai gingae culori. Chiar de prima dat Zurita se alesese cu o ntreag avere! Cu o
225

singur perl mare i-ar putea cumpra o goelet nou, minunat. Zurita pise pe drumul bogiei. i vedea visul cu ochii. La un moment dat Zurita observ c matrozii privesc cu lcomie perlele. Aceasta i displcu. Se grbi s le strng pe toate n plria lui de paie i spuse: E timpul s mbucm ceva. Iar tu, Ichtyandro, eti un pescuitor bun. Am o cabin liber. Te voi instala acolo. Vei putea respira n voie. Am s-i comand o cad mare, din tabl zincat. Dar poate nici n-ai s ai nevoie de ea, pentru c n fiecare zi vei putea nota n ocean. E adevrat c ai s fii legat de lan, dar n-am ncotro! Altfel, te vei duce la crabii ti i nu te vei mai ntoarce. Ichtyandro n-ar fi vrut s stea de vorb cu Zurita, dar, ntruct era prizonierul acestui individ lacom, trebuia s se gndeasc la o locuin mai suportabil. Cada e mai bun dect butoiul acela mpuit, spuse el lui Zurita, dar ca s nu m nbu va trebui s schimbi des apa. Ct de des? ntreb Zurita. La fiecare jumtate de or. i mai bine ar fi s am ap curgtoare. Ehe, vd c i-ai luat-o n cap. Te-a ludat omul
226

i tu gata ncepi cu preteniile i cu toanele. Astea nu snt toane, se supr tnrul. Eu... nelege-m bine, dac vei nghesui un pete mare ntr-o gleat, el nu va tri mult. Petele respir oxigenul care se gsete n ap, iar eu... snt i eu un pete foarte mare, adug tnrul zmbind. n privina oxigenului, nu tiu dac-i aa, dar c petii pier dac nu li se schimb apa, asta e adevrat. Se poate s ai dreptate i cu oxigenul. Dar dac a pune oameni anume ca s-i pompeze tot timpul apa n cad, m-ar costa prea mult, mai mult dect valoreaz perlele tale. Ai s m aduci la sap de lemn! Ichtyandro n-avea idee ct valoreaz perlele i nu tia c Zurita pltete pescuitorilor i matrozilor o nimica toat. Tnrul i ddu crezare i exclam: Dac nu-i convine s m ii, d-mi drumul n ap! i privi lung oceanul. Nostim mai eti! rse cu poft Zurita. Te rog! Am s-i aduc de bun voie perle, am strns de mult o grmad, uite att, i Ichtyandro art cu mna n dreptul genunchiului, toate netede, egale, una i una i fiecare mare ct un bob... i le aduc toate, numai s-mi dai drumul. Zurita simi c i se taie respiraia.
227

Basme! fcu el cutnd s par calm. N-am minit pe nimeni n viaa mea, se supr Ichtyandro. i zi, unde se afl comoara ta? ntreb Zurita fr s-i mai ascund emoia. ntr-o peter submarin. Numai Leading tie unde e. Leading? Cine e sta? Delfinul meu. Aha! Iar n sinea lui: Zu aa, parc-a avea halucinaii. Dac e adevrat i bnuiesc c nu minte asta depete tot ce mi-a fi putut dori vreodat. Am s devin neasemuit de bogat. Rotschild i Rockefeller vor prea sraci pe lng mine. Dup cum mi se pare, tnrul poate fi crezut. Ce-ar fi s-i redau libertatea pe cuvnt de onoare? Dar Zurita era un om de afaceri. Nu obinuia s se ncread n cuvntul oamenilor. Sttu s chibzuiasc cum s pun mna pe aceast comoar a lui Ichtyandro. Dac l va ruga Guttiere, n-are s-o refuze i-i va aduce comoara. Se prea poate s-i dau drumul, ncepu Zurita, dar un timp va trebui s mai rmi la mine. Da. Am anumite motive. i cred c nici tu nu vei regreta, dac
228

vei mai rmne. Iar ct timp eti, dei fr voie, oaspetele meu, in s te instalez comod. Ce-ar fi ca n loc de cad, care e prea scump, s te pun ntr-o cuc mare de fier? n aceast cuc te vom cobor n ap i ea te va apra i de rechini. Asta aa e, dar trebuie s ies i la suprafa. Nu-i nimic, din cnd n cnd te vom ridica. n orice caz m-ar costa mai ieftin, dect s pompez ntruna ap n cad. ntr-un cuvnt voi aranja totul ca s fii mulumit. Zurita era foarte bine dispus. Spre uimirea tuturora porunci s se dea matrozilor la mas cte un pahar de rachiu. Pe Ichtyandro l duser napoi n cal cada nu era nc gata. Zurita deschise cu oarecare emoie ua cabinei i, stnd n prag, art nevestei sale plria plin de perle. Nu-mi uit fgduielile, ncepu el zmbind, nevestelor le plac perlele, le plac darurile. Iar ca s obii multe perle, i trebuie un pescuitor bun. Tocmai de aceea l-am fcut prizonier pe Ichtyandro. Privete aici, el le-a adus, ntr-o singur diminea. Guttiere arunc n treact o privire spre perle i cu greu i stpni o exclamaie de mirare. Dar asta nu-i
229

scp lui Zurita i el rse mulumit: Vei deveni cea mai bogat femeie din Argentina sau poate chiar din ntreaga Americ. Vei avea tot ce-i va dori inima. Am s-i construiesc un palat pentru care te vor invidia i regii. Iar ca o garanie pentru viitor, primete jumtate din aceste perle. Nu! Nu-mi trebuie nici una din aceste perle pe care le-ai obinut printr-o frdelege, i tie vorba Guttiere cu asprime. i te rog s m lai n pace. Zurita i pierdu cumptul. Nu mai putea de ciud; la o astfel de primire chiar c nu se ateptase. Vreau s v mai spun dou cuvinte, ca s dea mai mult importan vorbelor sale ncepu s-i spuie dumneavoastr. N-ai dori s-i redau libertatea lui Ichtyandro? Guttiere l privi cu nencredere, ntrebndu-se ce mai pune la cale. Spune mai departe, zise ea cu rceal. Soarta lui Ichtyandro e n minile dumneavoastr. Dac i-ai porunci s aduc pe Meduza perlele pe care le ine ascunse undeva sub ap, am s-l las s plece unde vrea. Ia bine aminte la ce-i spun. Nu cred nici un cuvnt. Cum vei avea perlele l vei fereca din nou pe
230

Ichtyandro. Asta e tot att de adevrat pe ct este de adevrat c snt soia celui mai mincinos i mai perfid om. S nu uii ce i-am spus i s nu ncerci vreodat s m amesteci n afacerile tale murdare. i-i repet: s m lai n pace. Vznd c nu mai au ce vorbi, Zurita plec. Ajuns n cabina lui, puse perlele ntr-un scule pe care l nchise cu grij ntr-un cufr i iei pe punte. Cearta cu soia nu-l prea necjise. Se i vedea om bogat, nconjurat de stima tuturor. Se urc pe puntea de comand i-i aprinse o igar de foi. Gndindu-se la viitoarele avuii, se nfiora de plcere. Dei ntotdeauna era cu ochii n patru, de data aceasta nu observ cum matrozii, adunndu-se grupuri, grupuri, se sftuiau pe optite.

231

MEDUZA PRSIT

urita sta rezemat de parapet, n faa arborelui trinchet. Deodat la un semn al efului de echipaj mai muli matrozi se npustir asupra lui. Nu erau narmai, dar n schimb erau numeroi. Zurita ns nu putea fi nvins att de uor. Doi matrozi l apucar pe la spate. Zurita se smuci din mijlocul marinarilor i, deprtndu-se n fug civa pai, se izbi cu toat puterea cu spatele de marginea parapetului. Cei doi matrozi ddur drumul, gemnd, victimei lor i se prbuir pe punte. Zurita se ndrept i ncepu s se apere cu pumnii de ceilali dumani. Nu se desprea niciodat de revolverul su, dar atacul fusese att de neateptat, nct nu apuc s-l scoat din toc. Se retrgea ncet spre arborele trinchet i deodat ncepu s se caere pe sarturi cu agilitatea unei maimue. Un matroz l apuc de picior, dar Zurita l lovi cu cellalt n cap i omul czu ameit pe punte. Zurita reui s ajung pn-n gabie i se aez pe ea, njurnd de mama focului. Aici se simea ntr-o relativ siguran. Scoase revolverul i strig:
232

Primului care ncearc s se urce pn la mine i crp easta! Jos pe punte matrozii vociferau, sftuindu-se ce s fac mai departe. n cabina cpitanului snt arme! strig eful de echipaj, cutnd s acopere hrmlaia. Hai s spargem ua! Mai muli matrozi o luar spre scar. S-a zis cu mine, i spuse Zurita, o s m mpute! Scrut marea ca i cnd s-ar putea s-i vin de acolo un ajutor neateptat. Nu-i veni s-i cread ochilor, cnd vzu un submarin brzdnd luciul apei i apropiindu-se cu o vitez neobinuit de Meduza. Numai de nu s-ar scufunda! i zise el. Vd nite oameni pe puntea de comand. S-ar putea s nu m observe i s treac mai departe? Ajutor! Srii! M omoar! ip Zurita ct l inea gura. Cei de pe submarin l vzuser, pesemne. Submarinul venea direct spre Meduza cu toat viteza. ntre timp civa matrozi narmai aprur n capul scrii. Ei ddur nval pe punte, dar se oprir
233

nehotri. De Meduza se apropia un submarin narmat militar probabil. Doar nu puteau s-l omoare pe Zurita sub ochii acestor martori nepoftii. Zurita triumf, dar triumful su fu de scurt durat. Pe puntea de comand a submarinului stteau Baltazar i Cristo, iar alturi de ei un brbat nalt cu nasul acvilin i ochi de vultur. Acesta strig tare: Pedro Zurita! Te somez s mi-l predai imediat pe Ichtyandro pe care mi l-ai rpit! i dau cinci minute. Dac nu te execui, am s-i scufund goeleta. Trdtori! scrni Zurita, privindu-i cu ur pe Cristo i Baltazar. Dar mai bine m lipsesc de Ichtyandro, dect s-mi pierd viaa. l aduc ndat, spuse Zurita, cobornd pe sarturi. Matrozii neleser c trebuie s-i salveze pielea. Unii coborr n grab brcile, alii se aruncar n ap i pornir not spre rm. Fiecare se gndea numai la el. Zurita cobor n fug scara, intr n cabina sa, scoase n prip sculeul cu perlele, l bg n sn, lu cteva curele, o batist i n clipa urmtoare intr n cabina nevestei sale, o ridic n brae i iei pe punte. Ichtyandro nu se simte prea bine, l vei gsi n
234

cabin, spuse Zurita fr s-o lase pe Guttiere din brae. Apoi fugi spre parapet, o aez ntr-o barc pe care o cobor n ap i sri i el nuntru. Submarinul nu putea urmri acum barca: apa era prea mic, aici, dar Guttiere l zrise pe Baltazar stnd pe puntea submarinului. Tat, salveaz-l pe Ichtyandro! El s afl... nu izbuti s termine ce avea de spus. Zurita i astup gura cu batist i se grbi s-i lege minile cu o curea. Las femeia n pace! strig Salvador, vznd ce se ntmpla. Aceast femeie e soia mea i nimeni n-are dreptul s se amestece n treburile mele! rspunse Zurita vslind de zor. Nimeni n-are dreptul s se poarte aa cu o femeie! strig Salvador enervat. Dac nu te opreti, Dar Zurita continu s vsleasc. Rsun un foc de arm. Glontele lovi marginea brcii. Atunci Zurita o ridic pe Guttiere i innd-o n faa lui drept pavz strig: Continu! Guttiere se zbtea n braele lui.
235

Mai rar aa nemernic! murmur Salvador, lsnd n jos revolverul. Baltazar se arunc n ap, de pe puntea de comand a submarinului i ncerc s ajung not barca. Dar Zurita era aproape de rm. Se opinti o dat cu ndejde i un val l ajut, aruncnd barca pe plaj. Pedro o lu pe Guttiere i dispru cu ea ndrtul pietrelor de pe rm. Vznd c nu e chip s-l prind pe Zurita, Baltazar not spre goelet i, prinzindu-se de lanul ancorei, se car pe punte. Apoi, cobor scara i ncepu s-l caute pe Ichtyandro. Cercet tot vasul, cercet cala... Goeleta era goal. Ichtyandro nu e pe vas! i strig el lui Salvador. Dar e viu i trebuie s fie undeva pe aici! Guttiere ne-a spus doar Ichtyandro se afl... Dac acest bandit nu i-ar fi astupat gura, am fi tiut unde s-l cutm, spuse Cristo. Scrutnd suprafaa apei, Cristo observ nite vrfuri de catarge. Se vede c aici se scufundase nu de mult o nav. Nu s-o fi aflnd acolo? Poate Zurita l-a trimis pe Ichtyandro s-i caute comori pe nava scufundat? i ddu cu prerea Cristo.
236

Baltazar ridic lanul cu un cerc la capt, care zcea pe punte. Se vede c Zurita l inea legat pe Ichtyandro de acest lan, cnd l cobora n ap. Altfel Ichtyandro nu s-ar mai fi ntors. Nu, este imposibil s se afle pe nava scufundat. Da, spuse gnditor Salvador. L-am nvins pe Zurita, dar tot nu l-am gsit pe Ichtyandro.

237

NAVA SCUFUNDAT

rmritorii lui Zurita nu tiau nimic de evenimentele petrecute pe Meduza n dimineaa aceea. Matrozii se sftuiser toat noaptea, iar n zori hotrrea era luat: la prima ocazie urmau s-l atace pe Zurita, s-l omoare i s pun stpnire pe Ichtyandro i pe goelet. n faptul zilei Zurita sttea pe puntea de comand. Vntul se potolise i Meduza nainta ncet numai cu trei noduri pe or. Zurita privea int un anumit punct pe ocean. Deslui prin binoclu antenele unei nave scufundate. Vzu apoi un colac de salvare plutind la suprafaa apei. Porunci matrozilor s coboare o barc i s aduc colacul de salvare pe bord. Cnd l-au adus, Zurita citi pe el numele vasului: Mafaldu. Cum s-a scufundat Mafaldu? se mir Zurita. Cunotea acest vas mare de pasageri ce naviga sub pavilion american. Pe un vas ca acesta trebuie s fi fost multe lucruri de valoare. Ce-ar fi s-l pun pe
238

Ichtyandro s mi le aduc? Dar e oare destul de lung lanul? N-a crede... Iar dac i dau drumul fr lan, nu se mai ntoarce... Zurita czu pe gnduri. n el se ddea lupta ntre lcomie i teama de a-l pierde pe Ichtyandro. ntre timp Meduza se apropia ncet de vrfurile catargelor ce se vedeau din ap. Matrozii se strnser grmad lng parapet. Nu se simea nici o adiere. Meduza se opri. ntr-o vreme am lucrat pe Mafaldu, spuse un matroz. E un vapor mare, adevrat ora. Cu el cltoreau doar americani bogai. Se vede c Mafaldu se scufundase fr s aib timp s lanseze un S.O.S., i spuse Zurita. Poate se defectase postul de radiotelegrafie, cci altfel i-ar fi sosit ajutor, din toate porturile din mprejurimi, alupe rapide, glisoare, iahturi, aducnd pe reprezentanii autoritilor, reporteri, fotografi, operatori de cinematograf, ziariti i scafandri. Nu e timp de pierdut. Va trebui s risc i s-i dau drumul lui Ichtyandro fr lan. Alt soluie nu vd. Dar cum s-l fac s se ntoarc pe nav? i dac tot risc, n-ar fi mai bine s-l trimit s-mi aduc rscumprarea? Comoar de perle! Dar s fie chiar att de preioas comoara lui?
239

Nu cumva Ichtyandro exagereaz? Desigur c ar fi i mai bine s pun mna i pe perle i pe comorile de pe Mafaldu. Perlele n-o s dispar nicieri, cci nimeni nu le poate gsi fr Ichtyandro, numai s reueasc s-l pstreze pe tnr n minile sale. Comorile de pe Mafaldu ns vor deveni inaccesibile peste cteva zile, sau poate chiar peste cteva ore. Aadar, mai nti Mafaldu, se hotr Zurita. Porunci oamenilor s arunce ancora, apoi cobor n cabin, aternu cteva rnduri pe o foaie de hrtie i se duse la Ichtyandro. Ascult, Ichtyandro, tii carte? Ai un bilet de la Guttiere. Ichtyandro apuc repede biletul i citi: Ichtyandro, ndeplinete rugmintea mea. Alturi de Meduza se afl un vapor scufundat. Coboar n ap i ad de pe acest vas tot ce vei gsi de pre. Zurita te va lsa s pleci fr lan, dar trebuie s te ntorci pe Meduza. F-o pentru mine, Ichtyandro, i n curnd vei fi din nou liber. Guttiere. Pn atunci, Ichtyandro nu primise nici un rnd de la Guttiere i nu-i cunotea scrisul. Se bucur foarte mult primind acest rva. ndat ns czu pe gnduri: S nu fie vreun nou vicleug al lui Zurita.
240

De ce nu m-a rugat Guttiere personal? ntreb Ichtyandro, artnd biletul. Nu se simte prea bine, rspunse Zurita, dar ai s-o poi vedea ndat ce te vei ntoarce. Ce-i trebuiesc ei aceste lucruri preioase? continu tnrul nencreztor. Dac ai fi fost un om ca toi oamenii, n-ai pune asemenea ntrebri. Care femeie nu vrea s se mbrace frumos, nu vrea s poarte podoabe scumpe? Or pentru aceasta e nevoie de bani. Pe vasul scufundat se afl o grmad de bnet. Acum, el nu aparine nimnui de ce s nu-l aduci pentru Guttiere? n special trebuie s caui monezi de aur. Acolo trebuie s fie nite saci potali de piele. Pe lng aceast i pasagerii or fi avnd asupra lor obiecte de aur, inele... Cred c nu-i nchipui c am s scotocesc cadavrele! ntreb Ichtyandro indignat. i n general nu cred nimic din ce spui. Guttiere nu rvnete bogii, ea nu m-ar trimite s svresc o asemenea fapt... Mii de draci! exclam Zurita. i ddea seama c planul su e gata s eueze, dac nu va izbuti s-l conving imediat pe Ichtyandro. Reui s se stpneasc i spuse rznd, simulnd bun dispoziie:
241

Vd c nu e chip s te pcleasc cineva. Ei bine, voi fi sincer. Atunci ascult. Nu Guttiere, ci eu rvnesc la aurul de pe Mafaldu. Asta crezi? Ichtyandro nu-i putu reine un zmbet. Ba bine c nu! Foarte bine. Dac ai nceput s m crezi, nseamn c pn la urm ne vom nelege. Da, am nevoie de acest aur. i dac pe Mafaldu se va gsi aur ct valoreaz perlele tale, ndat ce mi-l vei aduce, i voi da drumul n ocean. Nenorocirea e c tu nu prea ai ncredere n mine, i de altfel nici eu n tine. M tem c dac i voi da drumul n ap fr lan, ai s te scufunzi i... Dac am s-mi dau cuvntul de onoare c m voi ntoarce, aa va fi. nc n-am avut prilejul s m conving c eti un om de onoare. Nu-i snt simpatic i nu m-ar mira dac nu te-ai ine de cuvnt. O iubeti ns pe Guttiere i i vei ndeplini rugmintea. Aa e? De aceea m-am neles cu dnsa. Ea ar dori, firete, s nu te mai in prizonier, de aceea i-a scris acest rva i mi l-a dat ca s-i uureze calea spre libertate. Acum ai neles? Tot ce-i spunea Zurita i se prea lui Ichtyandro verosimil i convingtor. Nu observase ns c Zurita
242

promite s-i redea libertatea numai dac se va convinge c aurul de pe Mafaldu valoreaz ct perlele sale... Ca s pot face o comparaie, i spuse Zurita, Ichtyandro va trebui am s-i pretind acest lucru s-i aduc aici perlele. Astfel voi avea n mina aurul de pe Mafaldu i comoara, i pe Ichtyandro. Dar Ichtyandro n-avea cum s cunoasc planurile lui Zurita. Tonul sincer al acestuia avu darul s-l conving i dup ce se codi puin, se nvoi. Zurita oft uurat. N-o s m nele, gndi el. Vino mai repede. Ichtyandro iei n grab pe punte i se arunc n ap. Cnd matrozii l vzur pe Ichtyandro plonjnd, fr lan, neleser pe dat c tnrul a plecat s aduc comorile vasului scufundat. Oare Zurita se gndete s devin numai el singur stpnul acestor bogii? Nu era timpul de pierdut. i se npustir asupra lui. n timp ce echipajul se lupta cu Zurita, Ichtyandro ncepu s cerceteze vasul scufundat. Prin deschiztura uria de pe covert ptrunse n nav, not deasupra scrii, ce semna cu scara unei cldiri mari, i nimeri n sfrit ntr-un culoar larg. Aici
243

era aproape ntuneric. Doar o lumin palid se cernea prin uile deschise. Ichtyandro ptrunse printr-una din aceste ui deschise i se vzu ntr-un salon. Hublouri mari, rotunde, luminau slab sala vast n care puteau s ncap sute de oameni. Ichtyandro se instal pe un policandru superb i se uit n jur. Ce privelite bizar! Scaunele de lemn i msuele ridicate de ap se legnau sus, aproape de tavan. Pe o mic estrad vzu un pian cu capacul deschis. Pe podea erau aternute covoare moi. Lambriul lustruit de mahon al pereilor se cocovise pe alocuri. Lng un perete vzu civa palmieri. Ichtyandro prsi policandrul i not spre palmieri. Deodat, se opri uimit. Un om i venea n ntmpinare, repetind fiecare din micrile sale. O oglind, ghici Ichtyandro. Era o oglind mare care ocup tot peretele, reflectnd vag, prin ap, interiorul salonului. Nu avea nici un rost s caute aici comori. Iei not n culoar, cobor pe puntea urmtoare i ptrunse ntr-o ncpere la fel de somptuoas i de mare ca salonul de sus restaurantul, probabil. Pe rafturile bufetului, pe tejghele i lng tejghele, pe jos, erau o mulime de sticle de vin, borcane de conserve, tot felul
244

de cutii. Din cauza presiunii apei, la multe sticle dopurile intraser nuntru, iar cutiile de tabl erau turtite. Tacmurile rmseser pe mese, dar i pe jos erau o mulime de furculie i cuite de argint. Ichtyandro se ndrept spre cabine. Intr n cteva cabine mobilate dup ultima expresie a confortului american, dar nu vzu nicieri nici un cadavru. Doar ntr-o singur cabin de pe puntea a treia gsi un cadavru umflat ce se legna sub tavan. Se vede c muli pasageri s-au salvat cu brcile, i spuse Ichtyandro. Dar cobornd i mai jos, pe puntea clasei a treia vzu un spectacol nfiortor: n cabine, mulime de trupuri de brbai, femei i copii. Erau aici cadavre de albi, chinezi, negri i indieni. Echipajul cutase s salveze n primul rnd pe pasagerii bogai din clasa ntia, lsndu-i pe ceilali n voia soartei. Ichtyandro nu reui s ptrund n unele cabine: uile erau barate de cadavre. Cuprini de panic, oamenii se nghesuiser, cutnd s rzbat pn la ieire, mpiedicndu-se unii de alii i pierznd astfel ultima ans de salvare. n culoarul nesfrit se legnau ncet cadavre umflate. Se mica apa ce ptrundea prin hublourile deschise. ngrozit,
245

Ichtyandro se grbi s prseasc acest cimitir submarin. Oare Guttiere nu tia unde m trimite? se ntreb Ichtyandro. Oare era ea n stare s-l pun s scotoceasc prin buzunarele necailor, s foreze ncuietoarele valizelor? Nu, ea nu era capabil de aa ceva! Se vede c din nou czuse n cursa ntins de Zurita. Voi iei la suprafa, hotr Ichtyandro, i voi cere ca Guttiere s ias pe punte i s ntreasc toate acestea cu gura ei. Lunecnd ca un pete prin nesfritele culoare, i urcnd astfel de pe o punte pe alta, tnrul iei repede la suprafa. not grbit spre Meduza. Zurita! chem el. Guttiere! Dar nu rspunse nimeni. Meduza se legna mut pe valuri. Unde or fi disprut cu toii? se ntreb tnrul. Ce mai pune la cale Zurita? Se apropie tiptil de goelet i se car pe punte. Guttiere! mai strig el o dat. Aici sntem! se auzi slab, dinspre mal, glasul lui Zurita. Se uit ntr-acolo i-l vzu pe Zurita care-I privea scond prudent capul dintre tufiuri. Guttiere s-a mbolnvit! Vino ncoace, Ichtyandro! strig Zurita.
246

Guttiere e bolnav! O va vedea ndat. Sri n ap i not ct putu de repede spre rm. Ichtyandro ddu s ias din ap, cnd auzi vocea nbuit a Guttierei: Zurita minte! Fugi, Ichtyandro! Tnrul fcu repede cale ntoars i se ndeprt notnd sub ap. Cnd ajunse departe de rm, iei la suprafaa i privi n jurul su. Vzu pe mal fluturnd ceva alb. Poate era Guttiere care l felicita pentru libertatea rectigat. O va mai revedea oare vreodat?... Ichtyandro not repede spre larg. n deprtare zri un mic vas, care nconjurat de spum se ndrepta spre sud, brzdnd apa cu prova ascuit. S m in ct mai departe de oameni, i spuse Ichtyandro i, cufundndu-se adnc, dispru sub ap.

247

Partea a treia INIM DE TAT

up cltoria nereuit cu submarinul, Baltazar era frmntat de cele mai negre gnduri. Pe Ichtyandro nu l-au gsit, iar Zurita dispruse undeva mpreun cu Guttiere. Afurisiii de albi! bombnea moneagul, stnd singur n dughean lui. Ne-au alungat de pe pmnturile noastre i ne-au fcut sclavi. Ne schilodesc copiii. Ne rpesc fiicele. Vor s ne nimiceasc pe toi, pn la unul. Bun ziua, frate! se auzi deodat glasul lui Cristo. i aduc o noutate! O mare noutate. Ichtyandro a fost gsit. Cum?! Baltazar sri de pe scaun. Spune mai repede! i voi spune, numai s nu m ntrerupi, cci altfel mi pierd firul. Ichtyandro a fost gsit. Tot eu am
248

avut atunci dreptate: se afla pe vasul scufundat. Cnd ne-am deprtat, a ieit la suprafa i a pornit not spre cas. i unde e acum? La Salvador? Da, la Salvador. M voi duce la acest Salvador i-i voi pretinde s-mi dea copilul napoi. N-o s i-l dea! ripost Cristo. Pe lng toate Salvador i-a interzis lui Ichtyandro s ias n larg. Cteodat ns i mai dau eu drumul, pe ascuns... Ba o s-l dea! Cci de nu, am s-l omor pe Salvador. S mergem chiar acum. Cristo ncepu s dea speriat din mini: Ateapt mcar pn mine. Abia am reuit s-l nduplec pe doctor s m nvoiasc s-mi vd nepoica. Salvador a devenit foarte bnuitor. Cnd te privete n ochi, parc te mpunge cu pumnalul. Te rog, ateapt pn mine. Fie. Voi veni mine la Salvador. Iar acum m duc acolo, pe malul golfului. Poate l voi vedea mcar de departe pe fiul meu. Baltazar a stat toat noaptea pe rmul stncos al golfului, scrutnd valurile. Oceanul era foarte agitat. Dinspre miazzi btea n rafale un vnt rece, smulgnd
249

spuma de pe greabnele valurilor i mprtiind-o pe stncile de pe rm. Valurile izbeau cu un zgomot asurzitor malul. necat n avalana de nori ce goneau pe cer, luna cnd lumina valurile, cnd disprea. Cu toat strdania lui, Baltazar nu putu deslui nimic pe suprafaa spumegnd a oceanului. Zorile l surprinser ncremenit pe o stnc de pe rm. Din negru, oceanul devenise ca plumbul, rmnnd ns la fel de pustiu. Deodat, Baltazar tresri. Ochii si ageri zrir un obiect ntunecat ce se legna pe valuri. Un om! Un necat poate! Ba nu, omul e ntins linitit pe spate, cu braele sub cap. Oare el s fie? Baltazar nu se nela. Era Ichtyandro. Se ridic i strngndu-i minile la piept strig: Ichtyandro, fiul meu! i ridicnd braele btrnul se arunc n ap. Cznd de pe stnc, se cufund adnc. Cnd iei la suprafa, nu mai vzu nimic. nfruntnd valurile, cu disperare se mai cufund o dat, dar un val uria l prinse, l ddu peste cap i-l arunc pe rm, retrgndu-se cu un vuiet surd. Ud pn la piele, Baltazar se ridic, privi valurile i oft adnc.
250

S mi se fi prut? Dup ce vntul i soarele i uscar hainele, Baltazar se ndrept spre zidul ce strjuia proprietatea lui Salvador i btu n poarta de fier. Cine e acolo? ntreb un negru, strecurnd o privire prin ferstruic ntredeschis. Am venit la domnul doctor pentru o chestiune foarte important. Domnul doctor nu primete pe nimeni, rspunse negrul i nchise ferstruica. Baltazar continu s bat, s strige, dar nu veni nimeni s-i deschid. De dup zid nu se auzea dect hmitul amenintor al cinilor. Stai c-i art eu ie, spaniol afurisit, amenin Baltazar i porni spre ora. Nu departe de tribunal se afla pulperia11 Palma o cldire alb, veche i scund, cu ziduri groase de piatr. n faa intrrii se afla terasa, nu prea mare, umbrit cu o pnz vrgat. Aici erau mai multe msue i cactui n vase albastre, emailate. Terasa prindea via o dat cu cderea serii. Ziua, muterii preferau odile joase i rcoroase. Pulperia era parc o secie a tribunalului. Cnd se judecau procesele, aici
11

Pulperia birt (n limba spaniol). (N. r.).


251

veneau reclamanii, prii, martorii i acuzaii care nu erau nc pui sub stare de arest. Acetia preferau s-i petreac timpul aici, bnd vin i pulche, n nesfritele ore de ateptare, pn ce le venea rndul la judecat. Un puti iste, care fcea mereu naveta ntre judectorie i Palma, le povestea tot ce se petrece la tribunal. Aranjamentul era foarte comod. Tot aici veneau tot felul de crciogari dubioi i martori de profesie, care i ofereau fr nici o jen serviciile. Baltazar fusese de mai multe ori la Palma cu treburile prvliei sale. El tia c va gsi aici cine s-i scrie o petiie. i tocmai pentru aceasta venise. Travers grbit teras, ptrunse n antreu unde se simi nvluit de o rcoare plcut, trase aerul n piept, i terse fruntea nduit i-l ntreb pe putiul care se nvrtea n jurul lui: Larra a venit? Don Flores de Larra a venit i e la masa lui, rspunse dezgheat biatul. Omul, care purta rsuntorul nume de don Flores de Larra, fusese pe vremuri un slujba mrunt la judectorie de unde l-au dat afar pentru luare de mit. Acum, avea muli clieni: acest mare crciogar
252

era foarte cutat de toi cei cu procese dubioase. i Baltazar avusese de-a face cu el. Larra edea la msu, lng o fereastr gotic cu pervaz larg. Avea n faa lui o can cu vin i o serviet burduit, att de roas nct prea rocat. Din buzunarul hainei sale ponosite, de un verde msliniu, aprea un stilou gata oricnd s intre n aciune. Larra rotofei, chel, complet ras, cu obrajii rumeni, nasul rou, era plin de sine. Vntuleul ce ptrundea prin fereastr fcea s-i fluture cele cteva fire de pr crunt. Nici chiar preedintele curii n persoan nu i-ar fi primit clienii cu mai mult mreie ca acest Larra. Vzndu-l pe Baltazar, schi nepstor din cap un salut, art cu un gest fotoliul mpletit din faa lui i spuse: Luai loc, v rog. Ce v aduce la mine? Dorii vin sau pulche? De obicei, el comand, i clientul pltea. Baltazar se fcu c nu aude: O chestiune important, foarte important, Larra. Don Flores de Larra, l ndrept crciogarul, sorbind din can.
253

Dar Baltazar nu-l lu n seam. i n ce const, m rog, aceast important chestiune? Tu tii bine, Larra... Don Flores de... ine-i boscriile pentru fraieri! se rsti Baltazar. E ceva foarte serios. Atunci d-i drumul mai repede, rspunse Larra, schimbnd pe dat tonul. l tii pe diavolul mrii? N-am avut onoarea s-i fiu prezentat personal, dar am auzit multe despre el, rspunse Larra, relund din obinuin tonul grav. Ascult aici! Acela cruia lumea i spune diavolul mrii este fiul meu, Ichtyandro. Cu neputin! exclam Larra. Eti beat, pesemne, Baltazar. Indianul trnti cu pumnul n mas: De ieri n-am luat n gur dect cteva nghiituri de ap de mare. Atunci, situaia e i mai grav... Ce, crezi poate c m-am scrntit? Nu, snt n toate minile. Taci i ascult. i Baltazar i depn ntreaga poveste. Larra l
254

asculta pe indian, fr s scoat o vorb. Sprncenele sale crunte se ridicau tot mai sus. Pn la urm nu se mai putu stpni, renun la mreia lui olimpic i, pocnind cu palma-i gras n tblia mesei, strig: Un milion de draci! Chelnerul, ntr-un or alb i cu un ervet murdar, veni fug: Ce dorii? Dou sticle de Sauternes la ghea! i adresndu-se lui Baltazar: Stranic! Formidabil afacere! Spune drept, ai nscocit singur totul? Dei, ca s fiu sincer, paternitatea ta este tocmai punctul cel mai slab din ntreaga afacere. Cum, te ndoieti? Baltazar se aprinse la fa de mnie. Las, btrne, nu te burzului. i-am spus-o numai ca jurist, din punct de vedere al valorii probelor judiciare: snt cam ubrede. Dar asta se poate drege. Da. i putem ctiga o groaz de bnet. l vreau pe fiul meu, nu bani, obiect Baltazar. Nu-i om s n-aib nevoie de bani, mai ales unul ca tine, de pild a crui familie s-a mrit, spuse Larra sentenios i, mijindu-i ochii cu viclenie, continu: Iar lucrul cel mai preios i cel mai sigur n
255

afacerea Salvador este c am izbutit s aflm cu ce experiene i operaii se ndeletnicete doctorul. l lucrm noi i ai s vezi c din acest sac cu aur Salvador adic o s nceap s curg pesos, ca portocalele rscoapte pe timp de furtun. Baltazar abia atinse paharul de vin pe care i-l umpluse Larra. Vreau s-mi recapt fiul. S-mi faci o petiie s-o dau la tribunal, spuse el. Nu, nu! n nici un caz! se mpotrivi speriat Larra. Dac ncepem cu asta stricm totul. Asta o vom face la sfrit. Tu, cum m sftuieti? ntreb Baltazar. nti i nti, Larra i ndoi degetul mare, vom trimite lui Salvador o scrisoare ticluit n cei mai alei termeni. l vom informa c am aflat despre operaiile i experienele sale care snt mpotriva legii. i dac dorete ca ele s nu devin de notorietate public, va trebui s ne plteasc o sum frumuic. O sut de mii. Da, cel puin o sut de mii. Larra se uit ntrebtor la Baltazar. Dar acesta tcea, ncruntat. Apoi, continu Larra, dup ce vom primi aceast sum i o vom primi fr ndoial i vom trimite
256

nc o scrisoare n termeni i mai alei. l vom anuna c s-a gsit adevratul tat al lui Ichtyandro i c dispunem de probe incontestabile. i vom scrie c tatl dorete s-i recapete fiul i nu va ezita s intenteze o aciune, cu care prilej s-ar putea descoperi cum l-a schilodit Salvador pe Ichtyandro. Dac Salvador nu vrea s apar n faa justiiei i vrea s pstreze copilul, va trebui s plteasc persoanelor indicate de noi, ntr-un anumit loc i la anumit or, un milion de dolari. Dar Baltazar nu-l mai asculta. Apuc sticla i ddu s-o arunce n capul lui Larra. Acesta nu-l vzuse niciodat pe btrn att de furios. Nu te enerva. nceteaz. Am glumit. Pune jos sticla! exclam Larra, aprndu-i cu mna easta lucioas. Tu!... Tu!... url Baltazar scos din fire. mi propui s-mi vnd copilul, s renun la Ichtyandro. Ce, n-ai inim? Sau poate nu eti om, eti un scorpion, o tarantul, i nici nu tii ce nseamn inim de tat! Cinci! Cinci! Cinci! rcni Larra, nfuriindu-se la rndul su. Cinci inimi ar trebui s am! Am cinci feciori! Cinci drcuori de toate mrimile! Cinci guri! tiu, neleg, simt! i tu l vei avea pe al tu. Numai s ai rbdare i s m asculi pn la sfrit.
257

Baltazar se liniti. Puse sticla pe mas i cobornd capul n piept l privi pe Larra pe sub sprncene. Hai, s te aud! Aa te vreau! Prin urmare, Salvador ne va plti un milion. Asta va fi zestrea lui Ichtyandro al tu. Firete c voi ciupi i eu ceva. Ia, colo, vreo sut de mii pentru osteneal i ca drept de autor pentru invenia mea. Las' c ne-nelegem noi. Salvador va plti milionul, mi pun capul. i ndat ce va plti... l vom da n judecat. Mai ai niic rbdare. Vom oferi editorilor i redactorilor responsabili de la cel mai mare concern de ziare material despre o crim senzaional pentru, s zicem, vreo douzeci sau treizeci de mii. O s ne prind bine pentru cheltuieli mrunte. De asemenea poate vom ciupi ceva i din fondurile speciale ale poliiei secrete. Cu o afacere ca asta un agent de poliie poate s fac repede carier. Dup ce vom stoarce din cazul Salvador tot ce se poate stoarce, atunci, m rog, n-ai dect s te duci la tribunal s invoci sentimentele printeti i, de-i va ajuta Themis12 n persoan, ai s-i dovedeti drepturile i ai s strngi la pieptu-i de printe pe fiul tu iubit.
12

Themis zeia ordinei, dreptii i justiiei la grecii antici. (N. r.).


258

Larra ddu phrelul de duc, lovi cu el n mas i l privi triumftor pe Baltazar. Ce zici de asta? Nu mnnc, nu dorm nopile i tu mi propui s trgnesc lucrurile la nesfrit? ncepu Baltazar. Bine, dar pentru ce? l ntrerupse Larra nflcrat. Pentru ce? Pentru milioane. Mi-li-oane! Oare nu mai eti n stare s nelegi atta lucru? Doar ai trit douzeci de ani fr Ichtyandro. Am trit. Acum ns... ntr-un cuvnt, scrie petiia. A ncetat s mai judece! exclam Larra. Vino-i n fire, omule. Trezete-te, bag-i minile n cap! Milioane! Bani! Aur! Vei putea cumpra orice i poftete inima. Tutun de cea mai bun calitate, o main, douzeci de goelete, pulperia asta... Scrie petiia, c de nu, m voi adresa altcuiva, spuse cu hotrre Baltazar. nelegnd c nu mai are rost s insiste, Larra cltin din cap, oft, scoase o coal de hrtie din servieta rocat i-i smulse stiloul din buzunarul de la piept. n cteva minute ticlui o reclamaie mpotriva lui Salvador n care arta c acesta i nsuise n mod
259

ilegal i-l schilodise pe fiul lui Baltazar. i spun pentru ultima oar: gndete-te ce faci, mai zise Larra. Ad-o ncoace, fcu indianul, ntinznd mna. S-o dai procurorului general. tii unde? i dscli Larra clientul i apoi mormi pentru sine: S te poticneti pe scar i s-i rupi picioarele! Ieind de la procuror Baltazar se lovi nas n nas, pe scar mare, alb, cu Zurita. Tu ce caui aici? l ntreb acesta bnuitor. Nu cumva ai venit s m reclami? Pe toi ar trebui s v reclam, rspunse Baltazar, gndindu-se la spanioli n general, dar n-am cui. Ascult, unde ai ascuns-o tu pe fiica mea? Cum ndrzneti s m tutuieti! izbucni Zurita. Dac n-ai fi tatl soiei mele, te-a cotonogi cu bastonul sta. Apoi, dndu-l brutal la o parte pe Baltazar ca s-i fac loc, urc scara i dispru dup o u mare de stejar.

260

UN CAZ COMPLICAT

rocurorul Buenos-Aires-ului fu vizitat de un oaspe rar episcopul Juan de Garcilasso, superiorul catedralei din localitate. Procurorul, un omule gras, vioi, cu ochiorii necai n grsime, prul tuns scurt i mustaa cnit, se ridic din jilul su pentru a-l saluta pe episcop. Apoi, grijuliu, l pofti pe scumpul su oaspe s ad ntr-un fotoliu masiv de piele, chiar lng birou. Episcopul i procurorul erau doi oameni foarte diferii. Faa procurorului era crnoas i roie, cu buze groase i un nas borcnat ca o par. Degetele de la mini preau nite cioturi scurte, groase, iar nasturii de pe pntecul rotund stteau parc gata s sar n orice clip, neputnd s rein mormanul tremurtor de grsime. Faa episcopului impresiona prin slbiciune i paloare. Nasul subire, coroiat, brbia ascuit i buzele subiri, aproape vinete, i ddeau o nfiare tipic de iezuit. Dei episcopul nu se uit niciodat n ochii interlocutorului su, l observa totui cu cea mai mare atenie. Se bucura de o imens influen i abandon deseori treburile bisericeti pentru a trage
261

iele complicatului joc politic. ndat ce salut pe procuror, trecu la scopul vizitei sale. A dori s tiu, ncepu ncet episcopul, n ce stadiu se afl cazul profesorului Salvador. Prin urmare i prea sfinia ta se intereseaz de acest caz! exclam amabil procurorul. Da, e un proces ce iese cu totul din comun! Apoi, lund de pe birou un dosar gros, procurorul l rsfoi i continu: n urma reclamaiei lui Pedro Zurita, am procedat la o percheziie la domiciliul profesorului Salvador. Declaraiile lui Zurita, c Salvador face animalelor operaii cu totul neobinuite, s-au confirmat pe deplin. n grdinile lui Salvador am descoperit o adevrat fabric de montri. Ceva uluitor! Aa, de pild, Salvador... Cunosc din ziare rezultatele percheziiei, l ntrerupse cu moliciune episcopul. Ce msuri ai luat fa de acest Salvador? E arestat? Da, e arestat. Pe lng aceast noi am adus n ora, ca prob material i martor al acuzrii, un tnr pe nume Ichtyandro, poreclit i diavolul mrii. V-ar fi trecut prin minte c faimosul diavol al marii, care ne-a preocupat atta vreme, nu este dect un monstru din menajeria lui Salvador? n prezent,
262

experii i profesorii universitari studiaz pe toi aceti montri. Se nelege c n-am putut aduce n ora toat menajeria, toate aceste probe materiale vii. Pe Ichtyandro, ns, l-am adus i l-am instalat n subsolul tribunalului. Avem mult btaie de cap cu el. nchipuii-v, am fost nevoii s comandm anume o cad mare, deoarece nu poate tri fr s stea n ap. i ntr-adevr se simea foarte ru. Se vede c Salvador a adus nite modificri cu totul extraordinare n organismul su, n urma crora tnrul s-a transformat ntr-un om-amfibie. Savanii notri cerceteaz aceast problem. M intereseaz mai mult soarta lui Salvador, spuse tot att de ters episcopul. n ce articol poate fi ncadrat fapta sa? i ce prere avei: va fi sau nu osndit? Afacerea Salvador e un caz rar n analele justiiei, rspunse procurorul. Ca s fiu sincer nu tiu nc s ncadrez aceast infraciune. Lucrul cel mai simplu ar fi, firete, s-l acuzm pe Salvador de vivisecii interzise de lege i de mutilri cauzate acestui tnr... Episcopul se ncrunt: Socotii poate c toate aceste fapte ale lui
263

Salvador nu constituie o crim? Admind chiar c ar constitui, dar ce crim anume? Continu procurorul. Am mai primit o declaraie de la un oarecare Baltazar, un indian. Acesta susine c Ichtyandro e fiul su. Probele snt cam slabe, dar ne-am putea folosi de acest indian, ca de un martor al acuzrii, dac experii ar stabili c Ichtyandro este ntr-adevr fiul lui. Prin urmare, n cazul cel mai bun, singura acuzaie ce i se va aduce lui Salvador va fi nerespectarea statutului medicilor i va fi judecat numai pentru c a operat un copil fr ncuviinarea printelui? i poate pentru cauzare de mutilri. Aceast acuzaie e mai grav. Mai exist nc ceva care complic acest caz. Experii nclin s cread ce-i drept asta nu este concluzia lor definitiv c unui om normal nici nu i-ar putea trece prin minte s creeze asemenea montri i s fac o operaie att de neobinuit. Se poate ntmpla c experii s-l declare pe Salvador iresponsabil, alienat. Strngndu-i buzele subiri, episcopul rmase tcut, privind spre un capt al mesei. Apoi spuse aproape n oapt:
264

Nu m-am ateptat la aa ceva din partea dumitale. La ce anume, prea sfinia ta? ntreb nedumerit procurorul. Chiar i dumneata, un aprtor al dreptii, pari s justifici faptele lui Salvador, considernd c operaiile sale n-ar fi chiar lipsite de rost. Dar ce e ru n asta? ... i nu tii s gseti n ele elementele crimei. Dar justiia bisericii justiia divin privete altfel faptele lui Salvador. ngduie s-i vin n ajutor i s-i dau un sfat. V rog chiar, bigui jenat procurorul. Episcopul ncepu s vorbeasc ncet, ridicnd treptat glasul ca un predicator, ca un acuzator. Susii c faptele lui Salvador nu snt lipsite de un rost? Dup prerea dumitale, omul i animalele pe care le-a schilodit ar fi cptat astfel unele avantaje, pe care nainte nu le-au avut. Ce nseamn asta? Oare Creatorul l-a fcut pe om ca pe o fiin imperfect? Oare era necesar intervenia unui profesor pe nume Salvador pentru ca s devin desvrit corpul omului? Procurorul edea nemicat cu privirile pironite n
265

pmnt. n faa bisericii el aprea acum n postur de acuzat. Nu se ateptase la aa ceva. Oare ai uitat ce scrie n Sfnta Scriptur, n Cartea Facerii, capitolul unu, versetul douzeci i ase: i-a zis Dumnezeu: s facem pe om dup chipul i dup asemnarea Noastr i mai departe versetul douzeci i apte: i a fcut Dumnezeu pe om dup chipul Su. Iar Salvador are ndrzneala s denatureze acest chip, aceast asemnare i dumneata chiar dumneata! gseti c faptele sale nu snt lipsite de un scop! Iertare, sfinte printe... reui s ngne procurorul. Oare Domnul nu a considerat c opera lui este sublim, desvrit? Urm inspirat episcopul. Dumneata cunoti bine legile omeneti, dar le uii pe cele divine. Adu-i aminte de versetul treizeci i unu, tot din primul capitol al Facerii: i a vzut Domnul tot ce a creat i toate erau foarte bune. Iar Salvador al dumitale socoate c ceva trebuie schimbat, transformat, schilodit, c oamenii trebuie s devin fpturi care s poat tri i pe pmnt i n ap. i dumneata gseti toate acestea inteligente, raionale. Oare nu e hul adus Domnului? Nu e un sacrilegiu?
266

O profanare? Sau poate legile laice nu mai pedepsesc la noi crimele religioase? Ce se va ntmpla dac asemenea dumitale toi vor spune: Da, Dumnezeu nu l-a creat bine pe om. Doctorul Salvador trebuie s-l schimbe pe om? Oare nu e o crim monstruoas mpotriva religiei?... Domnul a socotit c tot ce a creat este bun. Iar Salvador se apuc s mute capetele animalelor, s le schimbe blnurile, crend montri cu adevrat oribili, de parc i-ar rde de Creator. i dumneata te ntrebi dac faptele lui Salvador snt criminale!? Episcopul se opri. Era foarte mulumit de efectul vorbelor sale. Apoi, dup o scurt tcere, ncepu din nou s vorbeasc ncet, ridicnd treptat glasul: Am spus c m intereseaz mai mult soarta lui Salvador. Dar mi-ar putea fi indiferent soarta lui Ichtyandro? Aceast fptur nu are mcar un nume cretinesc, deoarece Ichtyandro nu nseamn altceva n limba greac dect omul-pete. Chiar dac Ichtyandro personal nu s-a fcut vinovat cu nimic, dac el nu este dect o victim, reprezint totui o jignire adus Domnului, un sacrilegiu. Prin nsi existena lui poate s zpceasc minile, s trezeasc gnduri pctoase, s duc n ispit pe cei slabi cu
267

duhul, s clinteasc din credina lor slab pe alii. Ichtyandro nu trebuie s existe! Cel mai bun lucru ar fi fost dac Domnul l-ar fi chemat la el, dac acest srman tnr s-ar fi stins din cauza imperfeciunii trupului su mutilat, episcopul arunc procurorului o privire plin de subnelesuri. n orice caz el trebuie s fie acuzat, scos din rndurile oamenilor, lipsit de libertate. Dup cte tiu a svrit i el frdelegi. A furat pete de la pescari, le-a rupt nvoadele i n cele din urm i-a speriat ntr-att, nct, dup cum cred c ii minte, ei au refuzat s mai ias n larg i oraul a rmas fr pete. Salvador cel fr de Dumnezeu i abjecta sa oper Ichtyandro reprezint o neruinat provocare aruncat bisericii, Domnului, cerului! i biserica nu va depune armele, pn ce ei nu vor fi nimicii. Episcopul i continua rechizitoriul. Procurorul edea abtut n faa lui, cu ochii n pmnt, fr a ncerca mcar s ntrerup aceast avalan de cuvinte teribile. Cnd n sfrit episcopul termin, procurorul se ridic i, apropiindu-se de el, spuse cu voce surd: Snt cretin i voi veni la confesional s-mi mrturisesc pcatul i s obin iertarea sfiniei
268

voastre. Iar ca funcionar superior, in s v exprim recunotina pentru ajutorul pe care mi l-ai dat. Acum crima lui Salvador mi este clar. El va fi acuzat i pedepsit. Nici Ichtyandro nu va putea scpa de sabia justiiei.

269

UN NEBUN GENIAL

rocesul nu-l demoraliza pe Salvador. La nchisoare rmsese calm i sigur de el, cu judectorul de instrucie i cu experii vorbea de sus, indulgent, aa cum vorbete un adult copiilor. Firea lui energic nu suporta inactivitatea. Scria mult, fcu cteva operaii strlucite la spitalul nchisorii. Printre pacienii si era i soia primului temnicer. O tumoare malign i punea viaa n primejdie i Salvador a salvat-o de la moarte, atunci cnd medicii chemai la consult au refuzat orice intervenie, declarnd c, n cazul acesta, medicina este neputincioas. Sosi i ziua procesului. Uriaa sal de edine era nencptoare pentru toi acei care doreau s asiste la judecat. Oamenii se nghesuiau prin coridoare, umpluser toat piaa din faa cldirii, priveau prin ferestrele deschise. Muli curioi se urcaser n copacii ce creteau ling tribunal. Salvador i ocup calm locul, pe banca acuzailor. Avea o inut att de demn, nct un neiniiat i-ar fi
270

putut nchipui c nu el e acuzatul, ci judectorul. Salvador refuz s apeleze la serviciile unui avocat. Sute de priviri curioase erau aintite asupra lui, dar rar era n stare cineva s nfrunte ochii lui scruttori. Ichtyandro strnise un interes tot att de mare, dar el nu era n sal. n ultimele zile se simea foarte ru i aproape tot timpul i-l petrecea n cad plin cu ap, scpnd astfel de iscodirile scitoare ale curioilor, n procesul lui Salvador, Ichtyandro figura doar ca martor al acuzrii, sau mai curnd, dup cum se exprimase procurorul, ca una din probele materiale. Procesul n legtur cu activitatea criminal a lui Ichtyandro urma s fie judecat separat, dup procesul lui Salvador. Procurorul fusese nevoit s procedeze n felul acesta pentru c episcopul l zorea s termine mai repede cu Salvador, iar strngerea de probe mpotriva lui Ichtyandro cerea timp. Agenii procurorului recrutau energic, dar prudent, la pulperia Palma, martori pentru viitorul proces, n care Ichtyandro urma s figureze ca acuzat. Dar episcopul fcea mereu aluzii procurorului c cea mai bun soluie ar fi dac Domnul l-ar chema la el pe nefericitul Ichtyandro.
271

Moartea lui ar fi fost cea mai bun dovad c mna omului nu poate dect s strice opera divin. Trei experi savani, profesori universitari, au dat citire concluziilor expertizei. ntreaga asisten ascult cu cea mai mare atenie prerea oamenilor de tiin, cutnd s nu scape nici un cuvnt. La cererea instanei, i ncepu cuvntarea expertul principal al tribunalului, profesorul Chein, un om ntre dou vrste, am examinat animalele i pe tnrul Ichtyandro, operai de profesorul Salvador n laboratoarele sale. De asemenea, am cercetat laboratoarele i slile de operaie ale doctorului, nu mari, dar utilate cu mult pricepere. Profesorul Salvador a aplicat la operaii nu numai ultimele realizri ale tehnicii chirurgicale, cum ar fi bisturiuri electrice, raze ultraviolete pentru sterilizare i altele, dar i instrumente necunoscute nc chirurgilor. Ele au fost confecionate, probabil, dup indicaiile sale. Nu voi insista asupra experienelor profesorului Salvador fcute asupra animalelor. Aceste experiene au constat n operaii strlucite i extrem de ndrznee ca concepie: transplantarea esuturilor i a unor organe ntregi, mpreunarea prin sutur a dou animale, transformarea animalelor cu respiraia
272

pulmonar n animale cu respiraia pulmonar i branhial i invers, transformarea femelelor n masculi, precum i n aplicarea unor noi metode de ntinerire. n grdinile lui Salvador am vzut copii i adolesceni de la vrsta de cteva luni pn la paisprezece ani, aparinnd diferitelor triburi indiene. n ce stare snt copiii? ntreb procurorul. Snt cu toii sntoi i plini de via zburd i se joac prin grdin. Pe muli dintre ei Salvador i-a scpat de la moarte. Indienii aveau ncredere n el i i aduceau copii din cele mai ndeprtate regiuni de la Alaska pn la ara de Foc. La el veneau eschimoii, iaganii, apaii, taulipangii, sanapanii, indienii botocuzi, pano i araucani. n sal se auzi un oftat. Indienii din toate triburile i aduceau copiii la Salvador. Procurorul ddu semne de ngrijorare. Dup discuia cu episcopul, care a avut darul s-i ndrepte gndurile pe un fga nou, nu putea asculta cu calm aceste elogii aduse Iui Salvador. De aceea, l ntreb pe expert: Ce prere avei dumneavoastr, operaiile pe care le fcea Salvador erau utile i raionale?
273

Dar preedintele Curii, un btrn crunt cu chipul aspru, temndu-se c nu cumva expertul s rspund afirmativ, se grbi s intervin: Prerile personale ale expertului asupra problemelor tiinifice nu intereseaz Curtea. V rog s continuai. Ce a rezultat din examinarea tnrului araucan Ichtyandro? Corpul su era acoperit cu un nveli solzos, artificial, continu expertul, dintr-o substan necunoscut, elastic, dar extrem de rezistent. Analiza acestei substane e n curs. Ichtyandro se slujea cteodat n ap de nite ochelari cu sticle speciale din flintglass masiv, avnd indicii de refracie aproape doi. n felul acesta el putea s vad bine sub ap. Cnd i-am scos nveliul solzos, am vzut sub omoplai nite deschizturi rotunde avnd zece centimetri n diametru i acoperite cu cinci lamele subiri semnnd cu branhiile de rechin. n sal se auzir exclamaii nbuite, de uimire. Da, continu expertul, pare de necrezut, dar Ichtyandro are plmni de om i n acelai timp i branhii de rechin, de aceea el poate tri i pe pmnt i n ap. Un om-amfibie? ntreb ironic procurorul.
274

Da, ntr-o anumit privin, un om-amfibie. Dar de unde au rsrit branhii de rechin la Ichtyandro? ntreb preedintele. Expertul desfcu larg braele: E o enigm pe care poate profesorul Salvador n persoan va binevoi s ne-o explice. Iat prerea noastr: conform legii biologice a lui Haeckel, orice fiin vie, n dezvoltarea sa, repet toate formele pe care le-a parcurs specia respectiv n decursul vieii sale de veacuri. Se poate afirma cu certitudine c primii strmoi ai omului respirau cu ajutorul branhiilor. Procurorul ddu s se scoale, dar preedintele l opri cu un gest. n a douzecea zi a dezvoltrii sale, gsim la embrionul uman patru pliuri branhiale, aezate una dup alta. Mai trziu ns aparatul branhial al embrionului se modific: primul arc branhial se transform parte n canalul auditiv cu oscioare auditive i n trompa lui Eustache, iar poriunea sa de jos n mandibul; arcul al doilea se transform n coarnele i corpul osului hioid; i al treilea n cartilagiul tiroid al laringelui. Nu credem c profesorul Salvador a reuit s opreasc dezvoltarea lui
275

Ichtyandro n faz embrionar. E adevrat ns c tiina cunoate cazuri, cnd la aduli s-au pstrat pe gt, sub maxilar, orificiile branhiale neacoperite, aa-numitele fistule cervicale. Se nelege ns c nu poi tri n ap cu aceste resturi de branhii. Dac n dezvoltarea embrionului ar fi intervenit o anomalie, ar fi putut rezulta dou situaii: sau ar fi continuat s se dezvolte branhiile, pe seama organului auditiv, survenind i alte modificri anatomice i n acest caz Ichtyandro ar fi devenit un monstru cu un cap nedezvoltat, pe jumtate de pete, pe jumtate de om; sau ar fi nvins totui tendina de dezvoltare normal a omului, i ar fi disprut branhiile. Ori Ichtyandro e un tnr perfect normal, cu un auz bun, mandibul bine dezvoltat i plmni normali. Dar pe lng aceast el posed i branhii bine dezvoltate. Cum funcioneaz branhiile i plmnii, care este corelaia dintre ele, dac apa trece prin gur i plmni, spre branhii sau ptrunde n ele prin deschiderea mic pe care am gsit-o pe corpul lui Ichtyandro, mai sus de orificiul branhial rotund, asta, n-o tim. Am putea rspunde la aceste ntrebri, numai dac am fi fcut o disecie. Repet, e o enigm, pe care trebuie s o dezlege profesorul Salvador. Profesorul ar trebui s ne explice
276

de asemenea cum au aprut cinii care seamn cu jaguarii, animale ciudate, neobinuite, precum i maimuele-amfibii aceste repetri ale cazului Ichtyandro. Aadar, care este n principiu concluzia dumneavoastr? ntreb preedintele. Profesorul Chein, care i el era un savant i chirurg cu renume, rspunse cu toat sinceritatea: Recunosc c nu pricep nimic din toate acestea. Un singur lucru pot s spun: ceea ce a fcut profesorul Salvador poate fi numai opera unui geniu. Se vede c Salvador s-a gndit c n meseria lui de chirurg a atins o perfeciune care i permite s desfac, s refac i s adapteze corpul animalului i al omului dup bunul su plac. i cu toate c aceste transformri el le-a realizat ntr-un mod strlucit, cutezana i amploarea concepiei frizeaz... nebunia. Salvador zmbi dispreuitor. N-avea de unde s tie c experii doreau s-i uureze situaia, i s pun problema iresponsabilitii sale, pentru a putea nlocui regimul penitenciar cu un regim de spital. Nu susin c ar fi nebun, continu expertul, observnd zmbetul lui Salvador, dar n tot cazul, dup
277

prerea noastr, acuzatul ar trebui internat ntr-un ospiciu, unde s rmn mult timp sub observaia psihiatrilor. Curtea n-a ridicat problema iresponsabilitii acuzatului, dar va examina aceast chestiune, spuse preedintele. Profesor Salvador, sntei bun s rspundei la unele ntrebri ale experilor i ale procurorului? Da, rspunse Salvador, am s dau explicaiile necesare. Doresc ns c acesta s fie i ultimul meu cuvnt.

278

ACUZATUL ARE CUVNTUL!

alvador se ridic ncet i-i plimb privirile prin sal, ca i cum ar fi cutat pe cineva. Printre cei de fa i zri pe Baltazar, Cristo i Zurita. n prima banc edea episcopul. Salvador zbovi puin cu privirile asupra lui i zmbi abia perceptibil. Apoi ncepu s caute din nou, cercetnd cu atenie ntreaga sal. Nu vd aici pe adevratul pguba, spuse n sfrit Salvador. Eu snt pgubitul! strig deodat Baltazar, srind de pe scaun. Dar Cristo l trase de mneca i-l sili s se aeze. La care pguba v referii? ntreb preedintele. Dac avei n vedere animalele pe care le-ai schilodit, Curtea n-a gsit de cuviin s le aduc aici. Dar Ichtyandro, omul-amfibie, se afl n cldirea tribunalului. M gndesc la Cel-de-sus, rspunse calm i serios Salvador.
279

Auzind acest rspuns, preedintele uimit se ls pe speteaza fotoliului: Salvador a nnebunit cu adevrat? Sau simuleaz nebunia pentru a scpa de nchisoare? Ce vrei s spunei prin asta? ntreb preedintele. Cred c acest lucru trebuie s fie limpede Curii, rspunse Salvador. Cine este principalul i singurul pguba? E clar c numai Dumnezeu. Dup prerea Curii, am adus prin faptele mele un prejudiciu prestigiului su, ptrunznd cu fora n domeniul lui. El s-a declarat perfect satisfcut de tot ce a creat, cnd deodat vine un doctor oarecare i spune: Asta nu e bine fcut. Asta trebuie modificat. i ncepe s transforme opera Domnului, dup cum crede el c e mai bine... E o profanare! Cer ca spusele acuzatului s fie trecute n procesul-verbal, izbucni procurorul cu aerul unui om jignit n cele mai sacre sentimente. Salvador ridic din umeri. Nu fac dect s redau esena rechizitoriului. Oare toat acuzarea nu se reduce la aceasta? Am studiat dosarul. La nceput eram acuzat c a fi fcut vivisecii i cauzat mutilri. Acum, mi se mai aduce nc o nvinuire: blasfem. De unde bate acest vnt?
280

Oare nu dinspre catedral? Profesorul Salvador arunc o privire episcopului. Ai pus singur la cale un proces n care figureaz, nevzut, din partea acuzrii, Cel-de-sus, n calitate de pgubit, iar pe banca acuzrii, alturi de mine, se afl n calitate de inculpat Charles Darwin. Se prea poate ca spusele mele s mhneasc unele persoane care se afl n sal, dar insist asupra afirmaiei c organismul animalelor i chiar al omului nu este perfect i necesit unele modificri. Sper c episcopul Juan de Garcilasso, superiorul catedralei, aici de fa, va confirma acest lucru. Cuvintele doctorului strnir uimirea ntregii sli. Prin 1915, cu puin naintea plecrii mele pe front, continu Salvador, am avut prilejul s fac o mic modificare n organismul onorabilului episcop, i anume: i-am tiat apendicele, aceast anex inutil i duntoare a cecumului. Dup cte mi amintesc, pe cnd era ntins pe masa de operaie, sacerdotul, pacientul meu, n-a obiectat mpotriva denaturrii chipului asemntor cu Domnul, pe care am svrit-o cu bisturiul, tindu-i o prticic din corp. Oare n-a fost aa? ntreb Salvador, uitndu-se int la episcop. Juan de Garcilasso nici nu clipi. Numai obrajii si
281

palizi se colorar un pic n roz, iar degetele sale subiri tremurar uor. i am mai avut i un alt caz, pe cnd m ocupam nc cu practica particular i fceam operaii de ntinerire. Oare nu mi s-a adresat, cu rugmintea s-l ntineresc, onorabilul procuror, signor Augusto de... Procurorul ncerc s protesteze, dar cuvintele sale fur nbuite de rsetele slii. V rog s revenii la subiect, interveni aspru preedintele. Aceast observaie ar fi mult mai indicat pentru Curtea nsi, par Salvador. Nu eu, ci Curtea a pus astfel problema. Se prea poate c unii dintre cei prezeni s se fi speriat la gndul c toi cei de fa nu snt dect maimuele sau chiar petii de ieri, care au cptat facultatea de a vorbi i auzi, deoarece arcurile lor branhiale s-au transformat n organele vorbirii i audiiei. Ei, dac nu chiar maimue sau peti, n orice caz urmaii acestora. i apoi, adresndu-se procurorului care ddea semne de nerbdare: Linitii-v! N-am de gnd angajez aici discuii n contradictoriu sau s in o conferin despre teoria evoluiei. i, dup o scurt pauz, Salvador continu:
282

Nenorocirea nu este c omul se trage din animal, ci c n-a ncetat s fie animal... Un animal brutal, ru, lipsit de raiune. Savantul meu coleg n-a fcut bine c v-a speriat. Ar fi putut s nu v vorbeasc despre dezvoltarea embrionului. N-am ncercat s influenez embrionul i nici s ncruciez animalele. Snt chirurg. Singura mea unealt este bisturiul. Ca chirurg am avut prilejul s-i ajut pe oameni, am cutat s-i vindec. n timpul operaiilor a trebuit de multe ori s transplantez esuturi, organe, glande. Ca s perfecionez aceast metod am fcut experiene de transplantarea esuturilor la animale. ineam mult timp sub observaie animalele operate, la mine n laborator, strduindu-m s aflu, s cercetez ce se ntmpla cu organele transplantate ntr-un loc nou, cteodat neobinuit. Cnd observaiile mele se terminau, animalul era mutat n grdin. Aa a luat fiin aceast grdin-muzeu. M-a pasionat ndeosebi problema schimbului i transplantrii esuturilor la animale foarte diferite din punct de vedere al structurii lor, de pild peti i mamifere, i invers. i aci am ajuns la rezultate pe care chiar oamenii de tiin le consider n general irealizabile. Dar eu nu vd nimic extraordinar n aceasta. Ceea ce
283

am fcut eu astzi, mne o va face orice chirurg. Profesorul Chein a auzit probabil de ultimele operaii ale chirurgului german Sauerbruch. Acesta a reuit s nlocuiasc un femur bolnav cu o tibie. Dar Ichtyandro? ntreb expertul. Ichtyandro e mndria mea. Dificultile de care m-am lovit la operaia ce i-am fcut-o nu erau numai de ordin tehnic. Trebuia s modific nsui modul de funcionare a organismului omenesc. Am sacrificat ase maimue cu experienele prealabile, pn mi-am atins scopul i l-am putut opera pe copil, fr s-i pun viaa n primejdie. Dar n ce a constat aceast operaie? ntreb preedintele. Am transplantat copilului branhiile unui rechin tnr i astfel copilul a cptat posibilitatea de a tri i pe uscat i n ap. n sal rsunar exclamaii de uimire. Corespondenii diferitelor ziare, prezeni n sal, alergar la telefon, grbii s comunice redaciilor respective aceast noutate. Mai trziu, am obinut rezultate i mai bune. Ultima mea realizare maimua-amfibie pe care ai vzut-o poate tri un timp nedeterminat, att pe
284

uscat ct i n ap, fr ca acest lucru s-i pericliteze sntatea. Ichtyandro, ns, poate tri pe uscat cel mult 3-4 zile. Pentru el este foarte vtmtor s se afle prea mult timp pe uscat; plmnii i obosesc, branhiile se usuc i i provoac dureri sfredelitoare intercostale. Din pcate, timpul ct am fost plecat, Ichtyandro n-a respectat regimul prescris de mine: a stat prea mult pe uscat, i-a obosit excesiv plmnii i a contractat o boal grav. Echilibrul organismului su a fost tulburat i acum e nevoit s stea n ap cea mai mare parte din timp. Din omul-amfibie el se transform n omul-pete... ngduii-mi s pun o ntrebare acuzatului, se adres procurorul preedintelui. Cum de i-a venit lui Salvador ideea s creeze un om-amfibie i ce scop a urmrit prin aceasta? Ideea care m-a ndemnat s-o fac e mereu aceeai: omul nu este perfect. Devenind n cursul evoluiei mult superior strmoilor si animalele, omul a pierdut n acelai timp multe din nsuirile pe care le avusese n fazele inferioare de dezvoltare, pe cnd era animal. Astfel, omul ar avea imense avantaje dac ar putea tri n ap. De ce s nu-i redm aceast nsuire? Istoria evoluiei faunei ne nva c toate
285

animalele terestre i pasrile se trag din animalele acvatice, adic au ieit din ocean. tim de asemenea c unele animale terestre s-au ntors din nou n ap. Delfinul era un pete. Ieind pe uscat a devenit mamifer, iar apoi s-a ntors n ap, dei, asemenea balenelor, a rmas mamifer. i balena i delfinul respir prin plmni. Delfinul ar putea fi ajutat s devin o amfibie care respir i prin branhii i prin plmni. Ichtyandro m-a rugat s fac o asemenea operaie. Atunci prietenul su, delfinul Leading, ar putea rmne mai mult timp mpreun cu el sub ap. Tocmai m pregteam s-o fac. Primul pete ntre oameni i primul om ntre peti, era firesc ca Ichtyandro s se simt singur. Dac, dup el i ali oameni ar ptrunde n ocean, viaa s-ar schimba cu desvrire. Atunci oamenii ar birui uor aceast puternic stihie: apa. tii voi oare ct for ascunde aceast stihie? Suprafaa oceanului este de trei sute aizeci i unu de milioane cincizeci de mii kilometri ptrai. ntinsul apelor ocup mai mult de apte zecimi din suprafaa globului pmntesc. Dar aceast pustietate cu inepuizabilele ei rezerve de hran i de materii prime industriale ar putea cuprinde milioane, miliarde de oameni. Peste trei sute aizeci i unu de
286

milioane kilometri ptrai, asta este numai ntinderea, suprafaa. Or, oamenii ar putea tri acolo pe cteva etaje submarine. n ocean s-ar putea instala miliarde de oameni, nenghesuii, nestrmtorai. i ce for! tii voi oare c apele oceanului absorb o energie solar egal ca for cu aptezeci i nou de miliarde cai putere? Dac n-ar ceda cldura aerului i dac n-ar exista i alte forme de pierdere a cldurii, oceanul ar fierbe n clocot. Deci, practic, o rezerv inepuizabil de energie. Cum valorific omul terestru aceast energie? Aproape deloc. Dar puterea curenilor marini?! Numai Golfstream-ul deplaseaz mpreun cu curentul Florida nouzeci i unu de miliarde tone de ap pe or. De vreo trei mii de ori mai mult dect deplaseaz un fluviu mare. i aceasta doar un singur curent marin! Cum valorific omul terestru curenii? Aproape deloc. Iar unde mai punei puterea valurilor, a fluxului! Fora cu care izbesc valurile rmul atinge treizeci i opt de mii de kilograme treizeci i opt de tone, la fiecare metru ptrat de suprafa. nlimea la care se avnta valurile atinge patruzeci i trei de metri i valul poate ridica o greutate pn la un milion de kilograme ca de pild, buci de stnc. Fluxurile ating o
287

nlime de peste aisprezece metri, adic nlimea unui bloc cu patru etaje. Cum valorific omenirea aceste fore? Aproape deloc. Pe uscat, vieuitoarele nu se pot ridica mult deasupra suprafeei i nici ptrunde prea adnc n interior, n ocean, ns, viaa e pretutindeni de la ecuator pn la poli, de la suprafa pn la o adncime de aproape zece kilometri. Cum folosim noi inepuizabilele bogii ale oceanelor? Pescuim, sau mai bine zis prindem peti din pojghia superficial a oceanului, i nu folosim deloc adncurile. Culegem burei, mrgean, perle, alge i att. Efectum i unele lucrri sub ap: construirea podurilor i stvilarelor, ridicm navele scufundate i asta-i tot. Dar i aceste lucrri se efectueaz cu mult greutate, cu mult risc, adeseori cu jertfe omeneti. Srman om terestru, care nu rezist sub ap nici dou minute. Cum se poate lucra n asemenea condiii!? Altceva ar fi dac omul ar putea tri i lucra n ap fr costume de scafandru, fr aparate de oxigen. Ce de comori ar fi descoperit el! Iat Ichtyandro de pild. El mi-a povestit... dar mai bine tac, ca s nu ispitesc demonul lcomiei omeneti. Ichtyandro mi-a
288

adus de pe fundul mrii probe de metale rare i de alte roci. O, nu v emoionai. Mi-a adus probe mici de tot. Dar s-ar putea ca aceste zcminte s se gseasc n ocean n cantiti imense. Dar comorile scufundate? Amintii-v, de pild, de transatlanticul Luisitania. n primvara anului 1916 a fost scufundat de nemi lng coastele Irlandei. n afar de bijuteriile pe care le aveau cei o mie cinci sute de pasageri care au pierit, pe Luisitania se gseau monezi de aur n valoare de o sut cincizeci de milioane de dolari, precum i lingouri de aur n valoare de cincizeci de milioane de dolari! (Rumoare n sal.) Pe lng aceast, mai existau dou casete cu briliante cu destinaia Amsterdam. Printre briliante se afla unul dintre cele mai preioase din lume Calif, care valoreaz milioane. Se nelege c nici chiar un om ca Ichtyandro n-ar putea cobor la o adncime mare pentru aceasta ar trebui creat un om (aici procurorul scoase o exclamaie de indignare) care ar putea suporta o presiune mare, asemenea petilor abisali. De altfel nu cred c acest lucru ar fi absolut imposibil. Dar nu se poate face totul dintr-o dat.
289

Dac nu m nel, v atribuii nsuirile unei diviniti atotputernice? remarc procurorul. Salvador nici nu ddu atenie cuvintelor sale i continu: Dac omul ar putea tri n ap, atunci valorificarea oceanului, a adncurilor sale ar progresa cu pai gigantici. Marea ar nceta s mai fie o stihie ngrozitoare, care reclam victime omeneti. N-ar mai trebui s jelim necaii. Toi cei prezeni parc vedeau aievea lumea submarin cucerit de omenire. Ce largi perspective ar deschide supunerea oceanului! Nici chiar preedintele nu-i putu stpni o ntrebare: De ce n-ai publicat rezultatele experienelor dumneavoastr? Nu eram grbit s ajung pe banca acuzailor, rspunse zmbind Salvador, i pe lng aceasta, m temeam c n condiiile regimului nostru, invenia mea s nu fac mai mult ru dect bine. S-a i ncins lupta n jurul lui Ichtyandro. Cine m-a prt din rzbunare? Acest Zurita care mi l-a rpit pe Ichtyandro. Iar de la Zurita te pomeneti c l-ar fi luat pe Ichtyandro generalii i amiralii, ca s-l sileasc pe omul-amfibie s scufunde nave de rzboi. Nu, n-am putut s fac din
290

Ichtyandro sau din Ichtyandrii un bun al tuturora, ntr-o ar unde lupta i cupiditatea transform ntr-o calamitate cele mai de seam descoperiri, fcnd s creasc suferinele oamenilor. M-am gndit la... Salvador tcu. Schimb brusc tonul i, continu, uitndu-se zmbind spre expert: Mai bine s tac, c altfel m vei socoti nebun. Nu, refuz cinstea de a fi socotit nebun, chiar dac s-ar aduga i epitetul de genial. Nu snt nici nebun i nici maniac. Oare n-am nfptuit tot ce mi-am propus? Ai vzut cu ochii votri realizrile mele. Dac considerai c ceea ce am fcut este o crim, v rog s m judecai dup toate rigorile legii. Nu solicit indulgen.

291

LA NCHISOARE

xperii care primiser misiunea s-l examineze pe Ichtyandro trebuiau s avizeze nu numai asupra nsuirilor fizice ale tnrului, dar i asupra facultilor sale mintale. n ce an sntem? n ce lun? Ce zi e astzi? l ntrebau experii. Ichtyandro rspundea: Nu tiu. Uneori nu putea rspunde la cele mai simple ntrebri. Dar nu se putea spune c nu e normal. Ignor multe din cauza condiiilor specifice n care fusese crescut i n care trise. Parc ar fi fost un copil mare. i experii conchiser: Ichtyandro nu are capacitatea juridic. Asta nsemna c nu poate fi judecat. Instana clas dosarul i institui o tutel asupra lui Ichtyandro. Doi oameni s-au oferit s fie tutorii lui: Zurita i Baltazar. Salvador avea dreptate susinnd c Zurita l prse din rzbunare. Dar pe lng dorina de a se rzbuna pentru pierderea lui Ichtyandro, Zurita mai urmrea i alt scop: dorea s pun din nou mna pe Ichtyandro, i
292

de aceea voia s-i devin tutore. Mitui cu vreo zece perle de valoare pe judectori i pe membrii consiliului de tutel. Acum era pe cale s-i ating scopul. Invocndu-i paternitatea, Baltazar cerea ca el s fie numit tutorele lui Ichtyandro. Dar n-avu noroc. Cu toat strdania lui Larra, experii declarar c nu se poate stabili identitatea lui Ichtyandro cu copilul lui Baltazar, nscut cu douzeci de ani n urm. Declaraiile unui singur martor Cristo, care pe lng aceast mai era i fratele lui Baltazar, nu inspirau experilor prea mult ncredere. Larra nu tia c n aceast afacere se amestecaser procurorul i episcopul. Tribunalul avea nevoie de Baltazar n timpul procesului ca de un pgubit, ca de un printe al crui fiu fusese rpit i schilodit. Dar nici tribunalul i nici biserica n-aveau nici un interes s recunoasc paternitatea lui Baltazar i s i redea copilul: ele doreau s se descotoroseasc de Ichtyandro odat pentru totdeauna. Cristo, care ntre timp se mutase la fratele su, era ngrijorat de starea acestuia. Baltazar putea s stea ore n ir dus pe gnduri, uitnd s doarm i s mnnce, sau fr veste ncepea s se agite ca un nebun, s alerge de colo pn colo prin dughean
293

ipnd: Fiul meu, fiul meu! n asemenea clipe i njura pe spanioli n toate limbile pe care le cunotea. Odat, dup o astfel de criz, Baltazar i spuse fr veste lui Cristo: Ascult, frate, m duc la nchisoare. Am s dau temnicerului cele mai frumoase perle pe care le am, ca s-mi dea voie s-l vd pe Ichtyandro. Vreau s-i vorbesc. El singur o s recunoasc n mine pe tatl su. Este cu neputin ca un fiu s nu-i recunoasc tatl: vocea sngelui! Cristo ncerc s-l conving pe fratele su s nu se duc, dar degeaba. Baltazar era neclintit n hotrrea s. Se duse le nchisoare. Se tvli plngnd la picioarele temnicerilor. Milogindu-se i presrnd cu perle tot drumul de la poart pn la cldirea nchisorii, ajunse n sfrit la celula lui Ichtyandro. Era o cmru mic, unde abia ptrundea lumina printr-o ferstruic ngust, cu zbrele. Aici era zpueal i un aer infect: temnicerii schimbau rar apa din cad i nu prea i ddeau osteneala s strng de pe jos resturile putrede de pete, cu care era hrnit neobinuitul deinut. La perete, n faa ferestrei, sttea o cad de tabl.
294

Baltazar se apropie de cad i privi suprafaa ntunecat a apei sub care se afla Ichtyandro. Ichtyandro! Chem el ncet. Ichtyandro... Suprafaa apei se ncrei, dar tnrul nu apru. Dup ce atept puin, Baltazar ntinse o mn tremurnd i o cufund n apa cald. Mna sa atinse un umr. Din cad apru deodat capul ud al lui Ichtyandro. Tnrul ntreb: Cine eti? Ce doreti? Baltazar czu n genunchi i ntinznd braele ncepu s vorbeasc repede: Ichtyandro! Eu snt tatl tu. Adevratul tu tat. Salvador nu i-e tat. Salvador e un om ru. El te-a schilodit... Ichtyandro! Ichtyandro! Hai, uit-te bine la mine. Oare nu-i recunoti tatl? Apa se prelingea ncet din prul des al tnrului pe faa lui palid i picura de pe brbie. Se uita trist, puin mirat, la btrnul indian. Nu te cunosc, rspunse tnrul. Ichtyandro, strig Baltazar, uit-te bine la mine! i deodat btrnul indian apuc capul tnrului, l trase spre el i ncepu s-l acopere cu srutri, vrsnd lacrimi fierbini. Ferindu-se de aceste mngieri neateptate, Ichtyandro ncepu s se agite n cad,
295

revrsnd apa pe dalele pardoselii. O mn l apuc pe Baltazar de guler, l ridic n aer i-l zvrli ntr-un ungher. Btrnul se prbui cu zgomot pe podea, lovindu-se tare cu capul de peretele de piatr. Cnd deschise ochii l vzu pe Zurita aplecat asupra lui. inea strns pumnul drept, gata s-l loveasc, iar n mna stnga avea o hrtie pe care o agita triumftor. O vezi? E decizia prin care snt numit tutorele Iui Ichtyandro. Va trebui s-i caui aiurea un fiu bogat. Iar pe acest tnr l duc mine dimineaa acas la mine. Ai neles? ntins pe podea, Baltazar ncepu s mrie surd, amenintor. Peste o clip sri n picioare i se npusti, rcnind slbatic, asupra dumanului su i reui s-l doboare. Smulse din minile lui Zurita hrtia i o bg n gur, continund s-i care la pumni. Se ncinse o lupt crncen. Temnicerul, care sttea n prag cu cheile n min, se socoti dator s pstreze cea mai strict neutralitate. Amndoi combatanii l mituiser bine i nu voia s-i stinghereasc. Numai cnd Zurita i ncleta degetele
296

pe gtul btrnului, se alarm: S nu-l gtui! Turbat de mnie, Zurita nu inu seama de cuvintele temnicerului i Baltazar ar fi pit-o ru de tot, dac n celul n-ar fi aprut un personaj nou. Splendid! Domnul tutore se antreneaz n exercitarea drepturilor sale! Se auzi glasul lui Salvador. Ce pzeti aici? Sau poate nu-i cunoti ndatoririle? Se rsti el la temnicer, ca i cnd ar fi fost directorul nchisorii. Intervenia doctorului avu efect. Temnicerul se arunc ntre cei doi oameni ncierai. Atrai de zgomot mai venir i ali temniceri i n curnd reuir s-i despart. Zurita avea toate motivele s se considere nvingtor. Totui, dei nfrnt, Salvador era mai puternic dect toi adversarii si. Pn i aici, n aceast celul, deinut fiind, Salvador reuea s se fac ascultat de oameni i s dea evenimentelor cursul dorit. Ducei-i de aci pe aceti scandalagii, porunci Salvador temnicerilor. Vreau s rmn singur cu Ichtyandro. Temnicerii i ddur ascultare. i scoaser afar pe
297

Zurita i Baltazar, fr s in seama de protestele i de njurturile lor. Ua celulei se nchise cu zgomot. Cnd glasurile se topir undeva n fundul coridorului, Salvador se apropie de cad i-i spuse lui Ichtyandro care scosese capul din ap: Ridic-te, Ichtyandro. Vino n mijlocul celulei, vreau s te examinez. Tnrul fcu ntocmai. Foarte bine, continu Salvador. Vino mai la lumin. Respir. Mai adnc. nc o dat. Acum nu respira. Aa... Salvador percuta pieptul lui Ichtyandro i, lipindu-i urechea, i auzi respiraia ntretiat. Ai senzaia c te nbui? Da, tat, rspunse Ichtyandro. Singur eti de vin, rspunse Salvador. N-aveai voie s rmi att de mult pe uscat. Ichtyandro plec capul i czu pe gnduri. Apoi deodat l privi pe Salvador drept n ochi i-l ntreb: De ce n-aveam voie, tat? De ce toi au voie i eu nu? Lui Salvador i era mult mai greu s suporte aceast privire plin de un repro ascuns, dect i fusese s rspund ntrebrilor ce i se puseser la
298

proces. O nfrunt ns cu curaj: Fiindc ceea ce ai tu, nu are nici un alt om: eti singurul care poate tri n ap... Spune, Ichtyandro, dac i s-ar fi dat s alegi ntre a fi la fel ca toi oamenii i a tri pe pmnt, sau a tri numai n ap, ce-ai fi preferat? Nu tiu... rspunse tnrul, dup o scurt gndire. i erau la fel de dragi lumea marin i pmntul, Guttiere. Acum ns, pe Guttiere o pierduse pentru totdeauna... Acum a prefera oceanul, rspunse tnrul ntr-un trziu. Aceast alegere ai fcut-o mai de mult, Ichtyandro, prin aceea c, nedndu-mi ascultare, ai tulburat echilibrul organismului tu. De acum nainte vei putea tri numai n ap. Dar nu n aceast ap murdar, oribil. Am s mor aici. Vreau n larg, n ocean! Salvador i nbui un suspin. Voi face totul ca s te scot ct mai repede din aceast nchisoare, Ichtyandro. Curaj! i lovindu-l mbrbttor de cteva ori pe umr, se ntoarse n celula lui.
299

Aici, se aez pe un scunel lng masa ngust i czu pe gnduri. Ca orice chirurg, cunoscuse i el insuccese. Cte viei se stinseser sub bisturiul su, din vina lui, nainte ca el s fi atins perfeciunea. Dar nu se gndea niciodat la aceste victime. Au pierit zeci de oameni, dar mii de viei au fost salvate. Acest calcul l satisfcea pe deplin. Se simea ns rspunztor de soarta lui Ichtyandro. Tnrul era mndria lui. l iubea ca pe oper sa cea mai bun. Pe lng aceast se ataase de Ichtyandro i-l ndrgise ca pe propriul su fiu. De aceea, boala i soarta tnrului l preocupau, l ngrijorau att de mult pe Salvador. Cineva btu la ua celulei. Intr! strig Salvador. Nu v deranjez, domnule profesor? ntreb ncet temnicerul ef. Deloc, fcu Salvador, ridicndu-se. Cum se simte nevasta, copilul? Mulumesc, foarte bine. I-am trimis la soacra mea, departe de aici, n Anzi... Da, aerul de munte le va face bine, remarc Salvador.
300

Dar temnicerul nu pleca. Trgnd cu ochiul spre u, se apropie de Salvador i-i spuse ncet: Domnule profesor! Pentru c mi-ai salvat soia putei dispune de viaa mea. O iubesc ca... Nu-mi mulumi, mi-am fcut datoria. A dori s v art recunotina mea pentru binele ce mi-ai fcut, rspunse temnicerul. i nu numai att. N-am nvat mult carte, dar citesc ziarele i tiu ce reprezint profesorul Salvador. Nu se poate ca un asemenea om s zac n nchisoare, mpreun cu toi vagabonzii i tlharii. Dac nu m nel, preasavanii mei prieteni, spuse zmbind Salvador, m-au declarat nebun ca s m poat interna la infirmerie. Infirmeria nchisorii tot nchisoare e, obiect temnicerul. Chiar mai ru: n loc s fii ntre tlhari vei fi ntre nebuni. Salvador, ntre nebuni! Nu, nu, asta nu trebuie s se ntmple! Cobornd vocea pn la oapt, continu: M-am gndit la toate. Nu degeaba mi-am trimis familia n muni. Am s v ajut s evadai i apoi voi dispare i eu. Numai nevoia m-a silit s vin aici, dar mi-e sil de aceast munc. Pe mine n-o s m gseasc, iar dumneavoastr... Vei prsi aceast
301

ar blestemat, crmuita de popi i negustori. Am vrut s v mai spun ceva, continu el dup o scurt ezitare. Voi divulga acum un secret de serviciu, un secret de stat... Nu te pune nimeni s-o faci, l ntrerupse Salvador. Da, dar... n-a putea niciodat... nu pot s execut ngrozitorul ordin ce mi s-a dat. Toat viaa m-ar chinui contiina. Iar dac voi divulga acest secret, voi fi cu cugetul mpcat. Ai fcut atta pentru mine, iar ei... Nu datorez nimic superiorilor, i... apoi... m pun s svresc o crim. Pn aici au ajuns? ntreb Salvador. Da. Am aflat c Ichtyandro nu va fi predat nici lui Baltazar, nici tutorelui su Zurita. Cu toate c acesta are documentul la mn i dei a mprit peruri grase, tot nu-l va primi pentru c... ei au hotrt s-l ucid pe Ichtyandro. Salvador tresri uor. Aa stau lucrurile? spune mai departe! Da, s-l ucid pe Ichtyandro! Cel mai mult a struit episcopul, dei n-a pronunat niciodat acest cuvnt. Mi-au dat otrav, cred c e cianur de potasiu. La noapte ar urma s-o pun n cada lui Ichtyandro.
302

Medicul nchisorii a fost i el cumprat. Va constata c Ichtyandro a murit din cauza operaiei prin care l-ai transformat ntr-un om-amfibie. Dac nu voi executa ordinul, m ateapt o grea pedeaps. Or, am familie... Dac l execut, m vor ucide i pe mine i nimeni nu va afla nimic. Ei m au la mina. Am clcat odat, n trecut, legea... N-a fost o fapt grav... Mai mult un accident... Oricum, am hotrt s fug i am pregtit totul. Dar nu pot, nu vreau s-l omor pe Ichtyandro. Iar ca s v salvez pe amndoi, pe dumneavoastr i pe Ichtyandro, ar fi greu, aproape imposibil, ntr-un timp att de scurt. Dar pe dumneavoastr singur pot s v salvez. M-am gndit la toate. Mi-e mil de Ichtyandro, dar viaa dumneavoastr e mai preioas. Ai putea crea prin miestria dumneavoastr un alt Ichtyandro, dar nimeni n toat lumea n-ar putea crea un alt Salvador. Doctorul se apropie de temnicer, i strnse mna i-i spuse: i mulumesc, dar pentru mine nu pot accepta acest sacrificiu. Ai putea fi prins i judecat. Nu e nici un sacrificiu! Totul e bine chibzuit. Ateapt. Nu pot accepta pentru mine acest sacrificiu. Dar dac l salvezi pe Ichtyandro, faci
303

pentru mine mult mai mult chiar dect a m elibera. Snt sntos, voinic i oriunde a fi voi gsi prieteni, care s m ajute s-mi recapt libertatea. Ichtyandro, ns, trebuie scos de aici fr nici o zbav. Dorina dumneavoastr e ordin pentru mine, spuse temnicerul. Dup plecarea acestuia, Salvador murmur zmbind: E mai bine aa. S nu revin nimnui mrul discordiei. Salvador se plimb puin prin celul, optind: Bietul biat! Se aez apoi la mas, aternu cteva cuvinte pe o foaie de hrtie, se apropie de u i btu. Chemai-l pe temnicerul ef. Cnd acesta veni, Salvador i spuse: Mai am o rugminte. N-ai putea s-mi aranjezi o ntrevedere cu Ichtyandro? Pentru ultima oar! Nimic mai simplu. Din superiori nu-i nimeni aici. Toat nchisoarea a rmas n grija noastr. Foarte bine. i mai am o rugminte. Snt la dispoziia dumneavoastr. Redndu-i lui Ichtyandro libertatea, vei face foarte mult pentru mine... Dar dumneavoastr, domnule profesor, mi-ai
304

fcut un bine att de mare... ... Fie, s admitem c sntem chit, l ntrerupse Salvador. Totui, pot i vreau s-i ajut familia. Iat aici un bilet. Pe el scrie o adres i o singur liter: S" adic Salvador. Te vei duce la aceast adres. E o persoan de ncredere. Dac va trebui s stai ascuns un timp, dac vei avea nevoie de bani... Dar... Nici un dar. Du-m mai repede la Ichtyandro. Tnrul se mir foarte mult, cnd Salvador apru iar n celula lui. Niciodat nu-l vzuse Ichtyandro att de trist, att de duios. Ichtyandro, fiul meu, ncepu Salvador, va trebui s ne desprim mai repede dect crezusem i, poate, pentru mult timp. Snt foarte nelinitit pentru soarta ta. Te amenin mii de primejdii... Dac ai rmne aici, ai putea pieri sau, n cel mai bun caz, ai deveni prizonierul lui Zurita sau al vreunui alt tlhar ca dnsul. Dar tu, tat? Judectorii m vor condamna fr ndoial i m vor arunca n nchisoare, unde voi rmne probabil vreo doi ani, sau poate mai mult. n timpul acesta vreau s te tiu n siguran, ct mai departe de aici...
305

Cunosc un asemenea loc, dar este tocmai de cealalt parte a Americii de Sud, la vest, n Oceanul cel Mare, pe o insul din Tuamotu sau, cum i se mai spune, Arhipelagul de Jos. Nu-i va fi uor s ajungi pn acolo, dar toate primejdiile pe care va trebui s le nfruni nu se compar cu acele care te amenin aici, acas, n golful La Plata. i va fi mai uor s ajungi pn acolo i s gseti aceste insule, dect s evii aici plasele i cursele perfidului duman. Ce itinerariu s-i recomand? Ai putea porni ntr-acolo, spre vest, ocolind America de Sud dinspre miaznoapte sau dinspre miazzi. Amndou drumurile au prile lor bune i prile lor rele. Drumul pe la nord este puin mai lung. Pe lng aceast, dac te-ai hotrt pentru el, ar trebui s noi din Oceanul Atlantic n cel Pacific, strbtnd Canalul Panama, ceea ce este foarte primejdios: ai putea fi prins, mai ales n ecluze sau la cea mai mic neatenie te-ar putea strivi o nav. Canalul nu este prea larg i nici prea adnc: limea maxim e de 91 de metri, adncimea este de 12 metri i jumtate, iar transatlanticele moderne de mare pescaj ating aproape fundul cu chila. n schimb ai nota tot timpul n ape calde i pe ci
306

umblate. De la Canalul Panama pornesc spre vest trei mari drumuri oceanice: dou spre Noua Zeeland i unul spre insulele Fiji, i mai departe. Dac ai alege drumul din mijloc, observnd pe unde merg vapoarele, sau poate agndu-te chiar de ele, ai ajunge aproape la inta cltoriei. n tot cazul, amndou cile ce duc spre Noua Zeeland cuprind zona arhipelagului Tuamotu. N-ai avea dect s urci ceva mai spre nord. Drumul ce trece pe la extremitatea sudic e mai scurt, n schimb vei fi nevoit s noi n apele reci de la miazzi, la hotarul gheurilor plutitoare, mai ales dac vei ocoli Capul Horn din ara de Foc extremitatea cea mai sudic a Americii de Sud. Strmtoarea Magelan este foarte agitat. Pentru tine ea nu prezint firete un pericol att de mare ca pentru corbii i vapoare, dar totui este destul de primejdios. Strmtoarea a fost un adevrat cimitir pentru vasele cu pnze. La est e larg, iar la vest ngust, plin de stnci i insulie. Vnturi nprasnice ce bat dinspre apus mna apele spre rsrit, i va trebui s le nfruni. Aceste vrtejuri te ar putea strivi chiar i sub ap. De aceea te sftuiesc s alegi calea mai lung i s ocoleti mai bine Capul Horn, dect s treci prin
307

strmtoarea Magelan. Apa oceanului se rcete ncetul cu ncetul i sper c te vei obinui treptat cu schimbarea temperaturii, iar sntatea ta nu va avea de suferit. De hran nu va trebui s te ngrijeti, cci o vei avea mereu la ndemn, ca i apa de altfel. Te-ai obinuit de mic copil s bei apa de mare, fr s-i strice. i va fi oarecum mai greu s gseti drumul de la Capul Horn spre arhipelagul Tuamotu, dect dac ai fi traversat Canalul Panama. De la Capul Horn nu pornesc spre miaznoapte drumuri largi, oceanice pe care s circule multe vapoare. Am s-i indic cu precizie longitudinea i latitudinea; le vei putea calcula cu ajutorul instrumentelor speciale pe care le-am comandat anume pentru tine. Dar nu-i va fi chiar att de uor s duci cu ine aceste instrumente, ele i vor ngreuna i stingheri micrile... Am s-l iau pe Leading cu mine. El va cra toat povara. i apoi, cum m-a putea despri de el? Cred c-i e tare dor de mine. Nu se tie cui i este mai mult dor, spuse zmbind Salvador: lui de tine sau ie de el. l iei aadar pe Leading. Perfect. Vei ajunge deci la arhipelagul Tuamotu. Aci, va trebui s gseti o insul izolat, de
308

mrgean. Iat cum ai s-o recunoti: pe insul se nal un stlp n vrf cu o giruet un pete mare. E uor s ii minte. Se prea poate s treac o lun, dou sau chiar trei pn ai s gseti aceast insul, dar nu-i nici o nenorocire: Acolo e apa cald, iar stridii ai s gseti cte vrei. Salvador l obinuise pe Ichtyandro s asculte cu rbdare fr s ntrerup. Dar cnd doctorul ajunse aici cu explicaiile, Ichtyandro nu-i putu stpni curiozitatea: i ce-am s gsesc pe aceast insul cu giruet n form de pete? Prieteni credincioi, care te vor nconjura cu grij i dragoste, rspunse Salvador. Acolo triete vechiul meu prieten, savantul francez Armand Villebois, oceanograf celebru. Ne-am cunoscut i ne-am mprietenit cu muli ani n urm, pe cnd m aflam n Europa. Armand Villebois e un om extrem de interesant, dar acum n-am timp s-i vorbesc despre el. Ndjduiesc c ai s-i dai tu singur seama ce fel de om e. O s-i povesteasc fr ndoial ce l-a fcut s se retrag pe acea insul singuratic de mrgean, pierdut n Oceanul Pacific. Dar el nu este singur. El triete pe aceast insul mpreun cu soia lui, o
309

femeie simpatic, cu mult suflet, i cu copiii lor, un biat i o fat, nscut chiar acolo. Fata trebuie s aib vreo 17 ani, iar biatul, vreo 25. Ei te cunosc din scrisorile mele i snt ncredinat c te vor primi cu drag n familia lor... i dup o scurt ezitare: Se nelege c acum vei fi nevoit s-i petreci mai tot timpul n ap. Vei putea ns iei zilnic pentru cteva ore, ca s te ntlneti i s vorbeti cu prietenii ti. Se prea poate c te refaci i atunci vei putea s rmi pe uscat tot att de mult ct i n ap. Armand Villebois va fi pentru tine ca un al doilea tat, iar tu i vei fi un ajutor nepreuit n cercetrile sale tiinifice, n domeniul oceanografiei. Ceea ce tii despre ocean i locuitorii si este de ajuns pentru zece profesori. Salvador zmbi. Caraghioii de experi i puneau la proces ntrebri dup tipic: n ce an, zi i lun sntem. N-ai putut s rspunzi, numai pentru c toate acestea nu te intereseaz deloc. Dac te-ar fi ntrebat despre curenii submarini sau, s spunem, despre temperatur apei, despre salinitatea n golful La Plata i prin mprejurimile sale, din rspunsurile pe care le-ai fi dat s-ar putea alctui un tratat ntreg. Vei afla ns mult mai multe i i vei putea mprti cunotinele celorlali oameni, dac explorrile tale
310

submarine vor fi cluzite de un savant att de eminent i cu atta experien ca Armand Villebois. Snt convins c voi amndoi vei da un studiu n domeniul oceanografiei, care va face epoc n dezvoltarea acestei tiine i vlv n ntreaga lume. Iar numele tu va sta alturi de numele lui Villebois l cunosc bine, va strui asupra acestui lucru. Te vei pune n slujba tiinei i prin aceasta vei fi de folos ntregii omeniri. Dac ns vei rmne aici, vei fi silit s slujeti interesele josnice ale unor indivizi ignorani i lacomi. Snt ncredinat c n apele curate i strvezii ale atolului i n familia Iui Armnd Villebois vei gsi refugiu i fericire. i acum, nc un sfat. ndat ce vei ajunge n ocean, ceea ce se poate ntmpla chiar la noapte, noat direct spre cas prin tunelul subteran (acas nu-i dect credinciosul nostru Jim) ia-i instrumentele de navigaie, cuitul i celelalte, caut-l pe Leading i pleac la drum nainte ca soarele s se nale deasupra oceanului. Adio, Ichtyandro! Nu, la revedere! i pentru prima oar n via, Salvador l mbria pe Ichtyandro i-l srut cu drag. Apoi l btu zmbind
311

pe umr. Un flcu ca tine nu se pierde nicieri. Cu aceste cuvinte iei repede.

312

EVADAREA

lsen abia se ntorsese de la fabrica de nasturi unde lucra i sttea la mas. Deodat, cineva btu n u. Cine e? strig Olsen, nemulumit c e deranjat. Ua se deschise i n camer intr Guttiere. Guttiere! Tu? De unde vii? exclam Olsen uimit i totodat bucuros, ridicndu-se de pe scaun. Bun ziua, Olsen, spuse Guttiere. Stai i mnnc. i rezemndu-se de ucior, continu: Nu mai pot tri cu brbatul meu i cu mama lui. Zurita... a ndrznit s m loveasc. Am plecat de la el. L-am prsit pentru totdeauna, Olsen. La aceast noutate, Olsen ls mncarea. Ce veste neateptat! exclam el. Stai jos. Abia te ii pe picioare. Dar parc tu spuneai: Ce Dumnezeu a unit, omul nu trebuie s desfac. Zici s nu mai vorbim despre asta? Cu att mai bine. M bucur. Te-ai ntors la tatl tu? Tata nu tie nimic. i apoi, Zurita ar fi venit acolo i m-ar fi luat acas. M-a gzduit o prieten. i... ce-ai de gnd s faci?
313

Am s intru la fabric. Am venit chiar s te rog s-mi gseti ceva de lucru acolo... indiferent ce. Olsen cltin ngrijorat din cap: Acum e foarte greu s gseti de lucru. Totui eu am s ncerc, firete. i dup o clip de gndire: Dar ce va zice brbatul tu de toate acestea? Nici nu vreau s tiu de el. Dar el va dori s tie unde este nevasta lui, spuse Olsen zmbind. i apoi s nu uii c te afli n Argentina. Zurita te va gsi pn la urm i atunci... tii prea bine c nu-i va da pace. Legea i opinia public snt de partea lui. Guttiere rmase pe gnduri. Deodat spuse cu hotrre: Dac-i aa, am s plec n Canada sau n Alaska... ... n Groelanda, la Polul Nord! o ntrerupse Olsen, i continu pe un ton mai serios: O s ne mai gndim noi la asta. Aici e primejdios s rmi. i pe mine, de mult m bate gndul s plec. Cine m-a pus s vin aici, n America Latin? Aici se d nc prea mult ascultare popilor. Pcat c n-am reuit s fugim atunci. Dar Zurita te-a rpit, iar biletele i banii notri s-au dus... Cred c acum n-ai bani s-i plteti
314

cltoria cu vaporul n Europa. De altfel nici eu n-am. Dar nu e neaprat nevoie s plecm direct n Europa. Dac vom ajunge ns, zic vom ajunge, pentru c nu te voi prsi pn ce nu vei fi n afar de orice primejdie dac vom ajunge n statul vecin Paraguai, sau mai bine n Brazilia, lui Zurita nu-i va mai fi att de uor s te gseasc i vom avea tot timpul s ne pregtim de plecarea n Statele Unite sau chiar n Europa... tii c doctorul Salvador e la nchisoare, mpreun cu Ichtyandro? Ichtyandro? L-au gsit? De ce la nchisoare? L-a putea vedea? l coplei Guttiere cu ntrebrile pe Olsen. Da, Ichtyandro e la nchisoare i ar putea s devin iari sclavul lui Zurita. Stupid proces i absurde nvinuiri au fost aduse lui Salvador i lui Ichtyandro. E groaznic! i nu poate fi salvat? Am ncercat tot timpul s-o fac, dar degeaba. Iat ns c pe neateptate temnicerul ef n persoan s-a oferit s m ajute. La noapte urmeaz s-i redm lui Ichtyandro libertatea. Chiar acum am primit dou bilete: unul de la Salvador, iar cellalt de la temnicerul ef.
315

Vreau s-l vd pe Ichtyandro, spuse Guttiere. Pot veni cu tine? Olsen se gndi i rspunse: Cred c nu. i pentru tine ar fi mai bine s nu-l mai vezi. Dar de ce? Pentru c Ichtyandro e bolnav. Dar, dei bolnav ca om, e sntos ca pete. Nu pricep. Ichtyandro nu mai poate tri pe uscat. Ce se va ntmpla dac o s te revad? I-ar fi foarte greu, i poate nici pentru tine n-ar fi uor. Ichtyandro va dori s se ntlneasc cu tine, iar viaa pe uscat i-ar fi fatal... Guttiere plec trist capul. Cred c ai dreptate... spuse ea dup o scurt gndire. ntre el i restul omenirii s-a ridicat o barier de netrecut: oceanul. Ichtyandro e condamnat. De acum ncolo numai n ap poate tri. Dar cum se va simi acolo? Singur, pe ntinderile nesfrite ale oceanului? Un om ntre peti i montri marini? S-a simit fericit n lumea lui submarin, pn
316

ce... Guttiere roi. Acum nu va mai fi att de fericit... nceteaz, Olsen, spuse cu glas trist Guttiere. ... Dar timpul lecuiete toate rnile. Poate c-i va recpta chiar linitea pierdut. i aa va tri, ntre peti i montri marini. i dac nu-l va sfia un rechin, va ajunge pn la adnci btrnei... Iar moartea e pretutindeni aceeai... Umbrele serii se adnceau. n camer se fcuse aproape ntuneric. E timpul s plec, zise Olsen, ridicndu-se. Guttiere se ridic i ea. Poate a putea s-l vd de departe? ntreb ea. Desigur, dac nu-i vei trda prezena. Asta i-o fgduiesc. Se ntunecase de-a binelea cnd Olsen, mbrcat ca un sacagiu, ptrunse pe poarta nchisorii dinspre strada Coronel Dias13. ncotro? l apostrof paznicul. Am adus diavolului ap de mare, rspunse Olsen, dup cum l dsclise temnicerul ef. Toi paznicii tiau c n nchisoare se gsete un
13

Coronel Dias strad pe care se afla una din intrrile nchisorii. (N. r.).
317

deinut neobinuit diavolul mrii care ade ntr-o cad plin cu ap de mare, fiindc nu suport apa dulce. Din cnd n cnd apa din cad trebuia schimbat i ea era adus cu un car, ntr-un butoi mare. Olsen se apropie de cldirea nchisorii, ocoli colul, ajunse n dreptul buctriei i se opri lng intrarea personalului. Temnicerul pregtise totul. Paznicii postai de obicei n coridor i la intrare fuseser ndeprtai sub diferite pretexte. nsoit de temnicer, Ichtyandro iei din nchisoare, fr s-l opreasc nimeni. i acum, bag-te repede n butoi! spuse temnicerul. Ichtyandro nu atept s i se spun a doua oar. Mn! Olsen pocni din huri, iei din curtea nchisorii i o lu fr grab pe Avenue de Alvar, pe lng gara Ritero i staia de mrfuri. n urma cruei se vedea mai ncolo silueta unei femei. Se fcuse noapte, cnd Olsen iei din ora. Drumul trecea chiar pe rm. Vntul btea din ce n ce mai tare. Valurile se rostogoleau pe mal, zdrobindu-se cu
318

zgomot de stnci. Olsen privi n jur. Pe drum nu se vedea nimeni. Numai n deprtare strluceau farurile unui automobil care venea n mare vitez. S treac maina. Automobilul trecu ca un fulger n sunetul claxonului i n lumina orbitoare a farurilor i dispru pe drumul ce ducea spre ora. E momentul! Olsen ntoarse capul i-i fcu semn Guttierei s se ascund ndrtul pietrelor. Apoi ciocni n butoi i strig: Am sosit! Iei de acolo! Din butoi se ivi un cap. Ichtyandro se uit n jur, apoi iei repede i sri pe pmnt. i mulumesc, Olsen! zise tnrul, strngnd tare cu palma-i umed mna uriaului. Ichtyandro gfia ca ntr-un acces de astm. N-ai pentru ce! Rmi cu bine! Fii cu mult bgare de seam! S nu te apropii de rm. Ferete-te de oameni ca s nu ajungi din nou prizonier. Nici chiar Olsen nu tia ce instruciuni primise Ichtyandro de la Salvador. Da, da, fcu gfind Ichtyandro. Am s plec departe de aici, unde se afl insulele de mrgean. Acolo e mult linite i nu trece nici un vas. i
319

mulumesc, Olsen! Tnrul alerg spre ap. Ddu s se arunce n valuri, cnd deodat se ntoarse i strig: Olsen, Olsen! Dac ai s-o vezi vreodat pe Guttiere transmite-i salutri de la mine i spune-i c n-am s-o uit niciodat! Tnrul se arunc n ap strignd: Adio, Guttiere! Adio, Ichtyandro! rspunse ncet Guttiere, ascuns dup grmada de pietre. Vntul btea att de nprasnic, nct aproape nu te puteai ine n picioare. Oceanul era zbuciumat, fonea nisipul, pietrele se rostogoleau cu zgomot. O mn strnse braul Guttierei. S mergem, Guttiere! i spuse cu duioie Olsen. O conduse pn la drum. Guttiere mai ntoarse o dat capul, s priveasc oceanul i, sprijinindu-se de braul lui Olsen porni spre ora. Dup ce i mplini pedeapsa, Salvador se ntoarse acas unde se consacr din nou activitii tiinifice. Totodat se pregtea pentru o lung cltorie. Cristo rmase mai departe n serviciul su. Zurita i cumprase o goelet nou i acum cuta
320

perle n golful Californiei. Dei n-a ajuns omul cel mai bogat din America, totui nu se poate plnge de soarta lui. Vrfurile mustilor sale arat, asemenea acelor unui barometru, timp frumos. Guttiere divor de brbatul ei i se cstori cu Olsen. Ei s-au stabilit la New York i lucreaz amndoi la o fabric de conserve. Pe coasta golfului La Plata nimeni nu-i mai amintete de diavolul mrii. Doar uneori n nopile nbuitoare, cnd n linite se aude vreun sunet bizar, pescarii btrni spun celor tineri: Aa trmbia din scoic diavolul mrii. i povestesc despre el legende. Un singur om din Buenos-Aires nu l-a uitat pe Ichtyandro. Nu e puti n ora s nu-l cunoasc pe btrnul ceretor indian, aproape nebun. Iat, vine tatl diavolului mrii! Dar indianul nu d nici o atenie trengarilor. De cte ori ntlnete un spaniol, btrnul se ntoarce, scuip n urma lui i murmur blesteme. Dar poliia l las n pace pe btrnul Baltazar. Nu-i un nebun furios i nu face nimnui vreun ru.
321

Numai cnd oceanul e rscolit de furtun, btrnul indian devine foarte agitat. Pornete grbit spre rm i, riscnd s fie luat de valuri, se suie pe bolovanii grmdii acolo i strig, strig zi i noapte, pn se potolete furtuna: Ichtyandro! Ichtyandro, fiul meu! Dar oceanul i pstreaz taina.

SFRIT

322

Cuprins:
Partea nti ............................................................. 4 DIAVOLUL MRII .......................................... 4 CLARE PE DELFIN ........................................ 21 ZURITA N-ARE NOROC .................................. 29 DOCTORUL SALVADOR ................................ 41 NEPOICA BOLNAV ..................................... 52 GRDINA MINUNILOR ................................... 59 AL TREILEA ZID .............................................. 67 ATACUL............................................................. 73 OMUL-AMFIBIE ............................................... 81 O ZI DIN VIAA LUI ICHTYANDRO ............. 88 FATA I NEGRICIOSUL ................................ 107 SERVITORUL LUI ICHTYANDRO ............... 112 N ORA ........................................................... 122 DIN NOU N OCEAN ...................................... 128 O MIC RZBUNARE ................................... 137 ZURITA E NERBDTOR............................. 146 O NTLNIRE NEPLCUT ........................... 154 LUPTA CU CARACATIELE ........................ 160 UN NOU PRIETEN .......................................... 168
323

Partea a doua ..................................................... 185 LA DRUM......................................................... 185 E DIAVOLUL MRII! ................................. 198 CU TOAT VITEZA, NAINTE! .................... 209 UN PRIZONIER NEOBINUIT ...................... 219 MEDUZA PRSIT .................................. 232 NAVA SCUFUNDAT.................................... 238 Partea a treia ...................................................... 248 INIM DE TAT ............................................. 248 UN CAZ COMPLICAT .................................... 261 UN NEBUN GENIAL....................................... 270 ACUZATUL ARE CUVNTUL! ...................... 279 LA NCHISOARE ............................................ 292 EVADAREA ..................................................... 313

324

325